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LLE HLICE

J ules Verne





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Table des matires



I. PREMIERE PARTIE 4
I. Le Quatuor Concertant 4
II. Puissance dune sonate cacophonique 10
III. Un loquace cicrone 18
IV. Le Quatuor Concertant dconcert 25
V. Standard-Island et Milliard-City 34
VI. Invites inviti 41
VII. Cap a louest 50
VIII. Navigation 58
IX. Larchipel des Sandwich 65
X. Passage de la ligne 72
XI. Iles Marquises 80
XII. Trois semaines aux Pomotou 89
XIII. Relche Tahiti 97
XIV. De ftes en ftes 105
II. SECONDE PARTIE 114
I. Aux Iles de Cook 114
II. Dles en les 122
III. Concert a la cour 130
IV. Ultimatum britannique 137
V. Le Tabou a Tonga-Tabou 144
VI. Une collection de fauves 152
VII. Battues 159
VIII. Fidji et Fidjiens 163
IX. Un casus belli 171
X. Changement de propritaires 180
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XI. Attaque et dfense 189
XII. Tribord et Bbord, la barre 197
XIII. Le mot de la situation dit par Pinchinat 205
XIV. Dnouement 213

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I. Premire partie

I.Le Quatuor Concertant
Lorsquun voyage commence mal, il est rare quil finisse bien. Tout au moins, est-ce
une opinion quauraient le droit de soutenir quatre instrumentistes, dont les
instruments gisent sur le sol. En effet, le coach, dans lequel ils avaient d prendre
place la dernire station du rail-road, vient de verser brusquement contre le talus de
la route.
Personne de bless? demande le premier, qui sest lestement redress sur ses
jambes.
J en suis quitte pour une gratignure! rpond le second, en essuyant sa joue
zbre par un clat de verre.
Moi pour une corchure! rplique le troisime, dont le mollet perd quelques
gouttes de sang.
Tout cela peu grave, en somme.
Et mon violoncelle? scrie le quatrime. Pourvu quil ne soit rien arriv mon
violoncelle!
Par bonheur, les tuis sont intacts. Ni le violoncelle, ni les deux violons, ni lalto,
nont souffert du choc, et cest peine sil sera ncessaire de les remettre au
diapason. Des instruments de bonne marque, nest-il pas vrai?
Maudit chemin de fer qui nous a laisss en dtresse moiti route! reprend
lun.
Maudite voiture qui nous a chavirs en pleine campagne dserte! riposte
lautre.
J uste au moment o la nuit commence se faire! ajoute le troisime.
Heureusement, notre concert nest annonc que pour aprs-demain! observe le
quatrime.
Puis, diverses rparties cocasses de schanger entre ces artistes, qui ont pris
gaiement leur msaventure. Et lun deux, suivant une habitude invtre,
empruntant ses calembredaines aux locutions de la musique, de dire:
En attendant, voil notre coach mi sur le do!
Pinchinat! crie lun de ses compagnons.
Et mon opinion, continue Pinchinat, cest quil y a un peu trop daccidents la,
clef!
Te tairas-tu?
Et que nous ferons bien de transposer nos morceaux dans un autre coach! ose
ajouter Pinchinat.
Oui! un peu trop daccidents, en effet, ainsi que le lecteur ne va pas tarder
lapprendre.
Tous ces propos ont t tenus en franais. Mais ils auraient pu ltre en anglais, car
ce quatuor parle la langue de Walter Scott et de Cooper comme sa propre langue,
grce de nombreuses prgrinations au milieu des pays dorigine anglo-saxonne.
Aussi est-ce en cette langue quils viennent interpeller le conducteur du coach.
Le brave homme a le plus souffert, ayant t prcipit de son sige linstant o
sest bris lessieu de lavant-train. Toutefois, cela se rduit diverses contusions
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moins graves que douloureuses. Il ne peut marcher cependant par suite dune foulure.
De l, ncessit de lui trouver quelque mode de transport jusquau prochain village.
Cest miracle, en vrit, que laccident nait provoqu mort dhomme. La route
sinue travers une contre montagneuse, rasant des prcipices profonds, borde en
maints endroits de torrents tumultueux, coupe de gus malaisment praticables Si
lavant-train se ft rompu quelques pas en aval, nul doute que le vhicule et roul
sur les roches de ces abmes, et peut-tre personne naurait-il survcu la
catastrophe.
Quoi quil en soit, le coach est hors dusage. Un des deux chevaux, dont la tte a
heurt une pierre aigu, rle sur le sol. Lautre est assez grivement bless la
hanche. Donc, plus de voiture et plus dattelage.
En somme, la mauvaise chance ne les aura gure pargns, ces quatre artistes, sur
les territoires de la Basse-Californie. Deux accident en vingt-quatre heures et,
moins quon ne soit philosophe
A cette poque, San-Francisco, la capitale de ltat, est en communication directe
par voie ferre avec San-Digo, situe presque la frontire de la vieille province
californienne. Cest vers cette importante ville, o ils doivent donner le surlendemain
un concert trs annonc et trs attendu, que se dirigeaient les quatre voyageurs. Parti
la veille de San-Francisco, le train ntait gure qu une cinquantaine de milles de
San-Digo, lorsquun premier contretemps sest produit.
Oui, contretemps! comme le dit le plus jovial de la troupe, et lon voudra bien
tolrer cette expression de la part dun ancien laurat de solfge.
Et sil y a eu une halte force la station de Paschal, cest que la voie avait t
emporte par une crue soudaine sur une longueur de trois quatre milles. Impossible
daller reprendre le rail-road deux milles au del, le transbordement nayant pas
encore t organis, car laccident ne datait que de quelques heures.
Il a fallu choisir: ou attendre que la voie ft redevenue praticable, ou prendre, la
prochaine bourgade, une voiture quelconque pour San-Digo.
Cest cette dernire solution que sest arrt le quatuor. Dans un village voisin,
on a dcouvert une sorte de vieux landau sonnant la ferraille, mang des mites, pas
du tout confortable. On a fait prix avec le louager, on a amorc le conducteur par la
promesse dun bon pourboire, on est parti avec les instruments sans les bagages. Il
tait environ deux heures de laprs-midi, et, jusqu sept heures du soir, le voyage
sest accompli sans trop de difficults ni trop de fatigues. Mais voici quun deuxime
contretemps vient de se produire: versement du coach, et si malencontreux quil est
impossible de se servir dudit coach pour continuer la route.
Et le quatuor se trouve une bonne vingtaine de milles de San-Digo!
Aussi, pourquoi quatre musiciens, Franais de nationalit, et, qui plus est, Parisiens
de naissance, se sont-ils aventurs travers ces rgions invraisemblables de la Basse-
Californie?
Pourquoi? Nous allons le dire sommairement, et peindre de quelques traits les
quatre virtuoses que le hasard, ce fantaisiste distributeur de rles, allait introduire
parmi les personnages de cette extraordinaire histoire.
Dans le cours de cette anne-l, nous ne saurions la prciser trente ans prs,
les tats-Unis dAmrique ont doubl le nombre des toiles du pavillon fdratif. Ils
sont dans lentier panouissement de leur puissance industrielle et commerciale,
aprs stre annex le Dominion et Canada jusquaux dernires limites de la mer
polaire, les provinces mexicaines, guatmaliennes, hondurassiennes, nicaraguiennes
et costariciennes jusquau canal de Panama. En mme temps, le sentiment de lart
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sest dvelopp chez ces Yankees envahisseurs, et si leurs productions se limitent
un chiffre restreint dans le domaine du beau, si leur gnie national se montre encore
un peu rebelle en matire de peinture, de sculpture et de musique, du moins le got
des belles uvres sest-il universellement rpandu chez eux. A force dacheter au
poids de lor les tableaux des matres anciens et modernes pour composer des
galeries prives ou publiques, force dengager des prix formidables les artistes
lyriques ou dramatiques de renom, les instrumentistes du plus haut talent, ils se sont
infus le sens des belles et nobles choses qui leur avait manqu si longtemps.
En ce qui concerne la musique, cest laudition des Meyerbeer, des Halvy, des
Gounod, des Berlioz, des Wagner, des Verdi, des Mass, des Saint-Sans, des Reyer,
des Massenet, des Delibes, les clbres compositeurs de la seconde moiti du XIX
e

sicle, que se sont dabord passionns les dilettanti du nouveau continent. Puis, peu
peu, ils sont venus la comprhension de luvre plus pntrante des Mozart, des
Haydn, des Beethoven, remontant vers les sources de cet art sublime, qui spanchait
pleins bords au cours de XVIII
e
sicle. Aprs les opras, les drames lyriques, aprs
les drames lyriques, les symphonies, les sonates, les suites dorchestre. Et,
prcisment, lheure o nous parlons, la sonate fait fureur chez les divers tats de
lUnion. On la paierait volontiers tant la note, vingt dollars la blanche, dix dollars
la noire, cinq dollars la croche.
Cest alors que, connaissant cet extrme engouement, quatre instrumentistes de
grande valeur eurent lide daller demander le succs et la fortune aux tats-Unis
dAmrique. Quatre bons camarades, anciens lves du Conservatoire, trs connus
Paris, trs apprcis aux auditions de ce quon appelle la musique de chambre,
jusqualors peu rpandue dans le Nord-Amrique. Avec quelle rare perfection, quel
merveilleux ensemble, quel sentiment profond, ils interprtaient les uvres de
Mozart, de Beethoven, de Mendelsohn, dHaydn, de Chopin, crites pour quatre
instruments cordes, un premier et un second violon, un alto, un violoncelle! Rien
de bruyant, nest-il pas vrai, rien qui dnott le mtier, mais quelle excution
irrprochable, quelle incomparable virtuosit! Le succs de ce quatuor est dautant
plus explicable qu cette poque on commenait sa fatiguer des formidables
orchestres harmoniques et symphoniques. Que la musique ne soit quun branlement
artistement combin des ondes sonores, soit. Encore ne faut-il pas dchaner ces
ondes en temptes assourdissantes.
Bref, nos quatre instrumentistes rsolurent dinitier les Amricains aux douces et
ineffables jouissances de la musique de chambre. Ils partirent de conserve pour le
nouveau monde, et, pendant ces deux dernires annes, les dilettanti yankees ne leur
mnagrent ni les hurrahs ni les dollars. Leurs matines ou soires musicales furent
extrmement suivies. Le Quatuor Concertant ainsi les dsignait-on, pouvait
peine suffire aux invitations des riches particuliers. Sans lui, pas de fte, pas de
runion, pas de raout, pas de five oclock, pas de garden-partys mme qui eussent
mrit dtre signals lattention publique. A cet engouement, ledit quatuor avait
empoch de fortes sommes, lesquelles, si elles se fussent accumules dans les coffres
de la Banque de New-York, auraient constitu dj un joli capital. Mais pourquoi ne
point lavouer? Ils dpensent largement, nos Parisiens amricaniss! Ils ne songent
gure thsauriser, ces princes de larchet, ces rois des quatre cordes! Ils ont pris
got cette existence daventures, assurs de rencontrer partout et toujours bon
accueil et bon profit, courant de New-York San-Francisco, de Qubec la
Nouvelle-Orlans, de la Nouvelle-cosse au Texas, enfin quelque peu bohmes, de
cette Bohme de la jeunesse, qui est bien la plus ancienne, la plus charmante, la plus
enviable, la plus aime province de notre vieille France!
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Nous nous trompons fort, ou le moment est venu de les prsenter individuellement
et nommment ceux de nos lecteurs qui nont jamais eu et nauront mme jamais le
plaisir de les entendre.
Yverns, premier violon, trente-deux ans, taille au-dessus de la moyenne, ayant
eu lesprit de rester maigre, cheveux blonds aux pointes boucles, figure glabre,
grands yeux noirs, mains longues, faites pour se dvelopper dmesurment sur la
touche de son Guarnrius, attitude lgante, aimant se draper dans un manteau de
couleur sombre, se coiffant volontiers du chapeau de soie haute forme, un peu
poseur peut-tre, et, coup sr, le plus insoucieux de la bande, le moins proccup
des questions dintrt, prodigieusement artiste, enthousiaste admirateur des belles
choses, un virtuose de grand talent et de grand avenir.
Frascolin, deuxime violon, trente ans, petit avec une tendance lobsit, ce
dont il enrage, brun de cheveux, brun de barbe, tte forte, yeux noirs, nez long aux
ailes mobiles et marqu de rouge lendroit o portent les pinces de son lorgnon de
myope monture dor dont il ne saurait se passer, bon garon, obligeant, serviable,
acceptant les corves pour en dcharger ses compagnons, tenant la comptabilit du
quatuor, prchant lconomie et ntant jamais cout, pas du tout envieux des succs
de son camarade Yverns, nayant point lambition de slever jusquau pupitre du
violon solo, excellent milicien dailleurs, et alors revtu dun ample cache-
poussire par-dessus son costume de voyage.
Pinchinat, alto, que lon traite gnralement de Son Altesse, vingt-sept ans, le
plus jeune de la troupe, le plus foltre aussi, un de ces types incorrigibles qui restent
gamins leur vie entire, tte fine, yeux spirituels toujours en veil, chevelure tirant
sur le roux, moustaches en pointe, langue claquant entre ses dents blanches et
acres, indcrottable amateur de calembredaines et calembours, prt lattaque
comme la riposte, la cervelle en perptuel emballement, ce quil attribue la
lecture des diverses cls dut quexig son instrument, un vrai trousseau de
mnagre, disait-il, dune bonne humeur inaltrable, se plaisant aux farces sans
sarrter aux dsagrments quelles pouvaient attirer sur ses camarades, et, pour cela,
maintes fois rprimand, morign, attrap par le chef du Quatuor Concertant.
Car il y a un chef, le violoncelliste Sbastien Zorn, chef par son talent, chef aussi
par son ge, cinquante-cinq ans, petit, boulot, rest blond, les cheveux abondants et
ramens en accroche-curs sur les tempes, la moustache hrisse se perdant dans le
fouillis des favoris qui finissent en pointes, le teint de brique cuite, les yeux luisant
travers les lentilles de ses lunettes quil double dun lorgnon lorsquil dchiffre, les
mains poteles, la droite, accoutume aux mouvements ondulatoires de larchet,
orne de grosses bagues lannulaire et au petit doigt.
Nous pensons que ce lger crayon suffit peindre lhomme et lartiste. Mais ce
nest pas impunment que, pendant une quarantaine dannes, on a tenu une bote
sonore entre ses genoux. On sen ressent toute sa vie, et le caractre en est influenc.
La plupart des violoncellistes sont loquaces et rageurs, ayant le verbe haut, la parole
dbordante, non sans esprit dailleurs. Et tel est bien Sbastien Zorn, auquel Yverns,
Frascolin, Pinchinat ont trs volontiers abandonn la direction de leurs tournes
musicales. Ils le laissent dire et faire, car il sy entend. Habitus ses faons
imprieuses, ils en rient lorsquelles dpassent la mesure, ce qui est regrettable
chez un excutant, ainsi que le faisait observer cet irrespectueux Pinchinat. La
composition des programmes, la direction des itinraires, la correspondance avec les
imprsarios, cest lui que sont dvolues ces occupations multiples qui permettent
son temprament agressif de se manifester en mille circonstances. O il nintervenait
pas, ctait dans la question des recettes, dans le maniement de la caisse sociale,
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confie aux soins du deuxime violon et premier comptable, le minutieux et
mticuleux Frascolin.
Le quatuor est maintenant prsent, comme il let t sur le devant dune estrade.
On connat les types, sinon trs originaux, du moins trs distincts qui le composent.
Que le lecteur permette aux incidents de cette singulire histoire de se drouler: il
verra quelle figure sont appels y faire ces quatre Parisiens, lesquels, aprs avoir
recueilli tant de bravos travers les tats de la Confdration amricaine, allaient
tre transports Mais nanticipons pas, ne pressons pas le mouvement!
scrierait Son Altesse, et ayons patience.
Les quatre Parisiens se trouvent donc, vers huit heures du soir, sur une route
dserte de la Basse-Californie, prs des dbris de leur voiture verse musique de
Boieldieu, a dit Pinchinat. Si Frascolin, Yverns et lui ont pris philosophiquement
leur parti de laventure, si elle leur a mme inspir quelques plaisanteries de mtier,
on admettra que ce soit pour le chef du quatuor loccasion de se livrer un accs de
colre. Que voulez-vous? Le violoncelliste a le foie chaud, et, comme on dt, du sang
sous les ongles. Aussi Yverns prtend-il quil descend de la ligne des Ajax et des
Achille, ces deux illustres rageurs de lantiquit.
Pour ne point loublier, mentionnons que si Sbastien Zorn est bilieux, Yverns
flegmatique, Frascolin paisible, Pinchinat dune surabondante jovialit, tous,
excellents camarades, prouvent les uns pour les autres une amiti de frres. Ils se
sentent runis par un lien que nulle discussion dintrt ou damour-propre naurait
pu rompre, par une communaut de gots puiss la mme source. Leurs curs,
comme ces instruments de bonne fabrication, tiennent toujours laccord.
Tandis que Sbastien Zorn peste, en palpant ltui de son violoncelle pour sassurer
quil est sain et sauf, Frascolin sapproche du conducteur:
Eh bien, mon ami, lui demande-t-il, quallons-nous faire, sil vous plat?
Ce que lon fait, rpond lhomme, quand on na plus ni chevaux ni voiture
attendre
Attendre quil en vienne! scrie Pinchinat. Et sil nen doit pas venir
On en cherche, observe Frascolin, que son esprit pratique nabandonne jamais.
O? rugit Sbastien Zorn, qui se dmenait fivreusement sur la route.
O il y en a! rplique le conducteur.
H! dites donc, lhomme au coach, reprend le violoncelliste dune voix qui monte
peu peu vers les hauts registres, est-ce que cest rpondre, cela! Comment voil
un maladroit qui nous verse, brise sa voiture, estropie son attelage, et il se contente
de dire: Tirez-vous del comme vous pourrez!
Entran par sa loquacit naturelle, Sbastien Zorn commence se rpandre en une
interminable srie dobjurgations tout le moins inutiles, lorsque Frascolin
linterrompt par ces mots:
Laisse-moi faire, mon vieux Zorn.
Puis, sadressant de nouveau au conducteur:
O sommes-nous, mon ami?
A cinq milles de Freschal.
Une station de railway?
Non un village prs de la cte.
Et y trouverons-nous une voiture?
Une voiture point peut-tre une charrette
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Une charrette bufs, comme au temps des rois mrovingiens! scrie Pinchinat.
Quimport! dit Frascolin.
Eh! reprend Sbastien Zorn, demande-lui plutt sil existe une auberge dans ce
trou de Freschal J en ai assez de courir la nuit
Mon ami, interroge Frascolin, y a-t-il une auberge quelconque Freschal?
Oui lauberge o nous devions relayer.
Et pour rencontrer ce village, il ny a qu suivre la grande route?
Tout droit.
Partons! clame le violoncelliste.
Mais, ce brave homme, il serait cruel de labandonner l en dtresse, fait
observer Pinchinat. Voyons, mon ami, ne pourriez-vous pas en vous aidant
Impossible! rpond le conducteur. Dailleurs, je prfre rester ici avec mon
coach Quand le jour sera revenu, je verrai me sortir de l
Une fois Freschal, reprend Frascolin, nous pourrions vous envoyer du
secours
Oui laubergiste me connat bien, et il ne me laissera pas dans lembarras
Partons-nous? scrie le violoncelliste, qui vient de redresser ltui de son
instrument.
A linstant, rplique Pinchinat. Auparavant, un coup de main pour dposer notre
conducteur le long du talus
En effet, il convient de le tirer hors de la route, et, comme il ne peut se servir de
ses jambes fort endommages, Pinchinat et Frascolin le soulvent, le transportent,
ladossent contre les racines dun gros arbre dont les basses branches forment en
retombant un berceau de verdure.
Partons-nous? hurle Sbastien Zorn une troisime fois, aprs avoir assujetti
ltui sur son dos, au moyen dune double courroie dispose ad hoc.
Voil qui est fait, dit Frascolin.
Puis, sadressant lhomme:
Ainsi, cest bien entendu laubergiste de Freschal vous enverra du secours
J usque l, vous navez besoin de rien, nest-ce pas, mon ami?
Si rpond le conducteur, dun bon coup de gin, sil en reste dans vos gourdes.
La gourde de Pinchinat est encore pleine, et Son Altesse en fait volontiers le
sacrifice.
Avec cela, mon bonhomme, dit-il, vous naurez pas froid cette nuit
lintrieur!
Une dernire objurgation du violoncelliste dcide ses compagnons se mettre en
route. Il est heureux que leurs bagages soient dans le fourgon du train, au lieu davoir
t chargs sur le coach. Sils arrivent San-Digo avec quelque retard, du moins
nos musiciens nauront pas la peine de les transporter jusquau village de Freschal.
Cest assez des botes violon, et, surtout, cest trop de ltui violoncelle. Il est
vrai, un instrumentiste, digne de ce nom, ne se spare jamais de son instrument, pas
plus quun soldat de ses armes ou un limaon de sa coquille.
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II. Puissance dune sonate cacophonique
Daller la nuit, pied, sur une route que lon ne connat pas, au sein dune contre
presque dserte, o les malfaiteurs sont gnralement moins rares que les voyageurs,
cela ne laisse pas dtre quelque peu inquitant. Telle est la situation faite au quatuor.
Les Franais sont braves, cest entendu, et ceux-ci le sont autant que possible. Mais,
entre la bravoure et la tmrit, il existe une limite que la saine raison ne doit pas
franchir. Aprs tout, si le rail-road navait pas rencontr une plaine inonde par les
crues, si le coach navait pas vers cinq milles de Freschal, nos instrumentistes
nauraient pas t dans lobligation de saventurer nuitamment sur ce chemin
suspect. Esprons, dailleurs, quil ne leur arrivera rien de fcheux.
Il est environ huit heures, lorsque Sbastien Zorn et ses compagnons prennent
direction vers le littoral, suivant les indications du conducteur. Nayant que des tuis
violon en cuir, lgers et peu encombrants, les violonistes auraient eu mauvaise
grce se plaindre. Aussi ne se plaignent-ils point, ni le sage Frascolin, ni le joyeux
Pinchinat, ni lidaliste Yverns. Mais le violoncelliste avec sa bote violoncelle,
une sorte darmoire attache sur son dos! On comprend, tant donn son caractre,
quil trouve l matire se mettre en rage. De l, grognements et geignements, qui
sexhalent sous la forme onomatopique des ah! dos oh! des ouf!
Lobscurit est dj profonde. Des nuages pais chassent travers lespace, se
trouant parfois dtroites dchirures, parmi lesquelles apparat une lune narquoise,
presque dans son premier quartier. On ne sait trop pourquoi, sinon parce quil est
hargneux, irritable, la blonde Phb na pas lheur de plaire Sbastien Zorn. Il lui
montre le poing, criant:
Eh bien, que viens-tu faire l avec ton profil bte! Non! je ne sais rien de plus
imbcile que cette espce de tranche de melon pas mr, qui se promne l-haut!
Mieux vaudrait que la lune nous regardt de face, dit Frascolin.
Et pour quelle raison? demande Pinchinat.
Parce que nous y verrions plus clair.
O chaste Diane, dclame Yverns, des nuits paisible courrire, ple satellite
de la terre, ladore idole de ladorable Endymion
As-tu fini ta ballade? crie le violoncelliste. Quand ces premiers violons se
mettent dmancher sur la chanterelle
Allongeons le pas, dit Frascolin, ou nous risquons de coucher la belle toile
Sil y en avait et de manquer notre concert San-Digo! observe Pinchinat.
Une jolie ide, ma foi! scrie Sbastien Zorn, en secouant sa bote qui rend un
son plaintif.
Mais cette ide, mon vieux camaro, dit Pinchinat, elle vient do toi
De moi?
Sans doute! Que ne sommes-nous rests San-Francisco, o nous avions
charmer toute une collection doreilles californiennes!
Encore une fois, demande le violoncelliste, pourquoi sommes-nous partis?
Parce que tu las voulu.
Eh bien, il faut avouer que jai eu l une inspiration dplorable, et si
Ah! mes amis! dit alors Yverns, en montrant de la main certain point du ciel,
o un mince rayon de lune ourle dun liser blanchtre les bords dun nuage.
Quy a-t-il, Yverns?
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Voyez si ce nuage ne se dessine pas en forme de dragon, les ailes dployes, une
queue de paon tout ille des cent yeux dArgus!
Il est probable que Sbastien Zorn ne possde pas cette puissance de vision
centuple, qui distinguait le gardien de la fille dInachus, car il naperoit pas une
profonde ornire o son pied sengage malencontreusement. De l une chute sur le
ventre, si bien quavec sa bote au dos, il ressemble quelque gros coloptre
rampant la surface du sol.
Violente rage de linstrumentiste, et il y a de quoi rager, puis objurgations
ladresse du premier violon, en admiration devant son monstre arien.
Cest la faute dYverns! affirme Sbastien Zorn. Si je navais pas voulu regarder
son maudit dragon
Ce nest plus un dragon, cest maintenant une amphore! Avec un sens imaginatif
mdiocrement dvelopp, on peut la voir aux mains dHb qui verse le nectar
Prenons garde quil y ait beaucoup deau dans ce nectar, scrie Pinchinat, et que
ta charmante desse de la jeunesse nous arrose pleines douches!
Ce serait l une complication, et il est vrai que le temps tourne la pluie. Donc, la
prudence commande de hter la marche afin de chercher abri Freschal.
On relve le violoncelliste, tout colre, on le remet sur ses pieds, tout grognon. Le
complaisant Frascolin offre de se charger de sa boite. Sbastien Zorn refuse dabord
dy consentir Se sparer de son instrument un violoncelle de Gand et Bernardel,
autant dire une moiti de lui-mme Mais il doit se rendre, et cette prcieuse moiti
passe sur le dos du serviable Frascolin, lequel confie son lger tui au susdit Zorn.
La route est reprise. On va dun bon pas pendant deux milles. Aucun incident
noter. Nuit qui se fait de plus en plus noire avec menaces de pluie. Quelques gouttes
tombent, trs grosses, preuve quelles proviennent de nuages levs et orageux. Mais
lamphore de la jolie Hb dYverns ne spanche pas davantage, et nos quatre
noctambules ont lespoir darriver Freschal dans un tat de siccit parfaite.
Restent toujours de minutieuses prcautions prendre afin dviter des chutes sur
cette route obscure, profondment ravine, se brisant parfois des coudes brusques,
borde de larges anfractuosits, longeant de sombres prcipices, ou lon entend
mugir la trompette des torrents. Avec sa disposition desprit, si Yverns trouve la
situation potique, Frascolin la trouve inquitante.
Il y a lieu de craindre galement de certaines rencontres fcheuses qui rendent
assez problmatique la scurit des voyageurs sur. ces chemins de la Basse-
Californie. Le quatuor na pour toute arme que les archets de trois violons et dun
violoncelle, et cela peut paratre insuffisant en un pays o furent invents les
revolvers Colt, extraordinairement perfectionns cette poque. Si Sbastien Zorn et
ses camarades eussent t Amricains, ils se fussent munis dun de ces engins de
poche engain dans un gousset spcial du pantalon. Rien que pour aller en rail-road
de San-Francisco San-Digo, un vritable Yankee ne se serait pas mis en voyage
sans emporter ce viatique six coups. Mais des Franais ne lavaient point jug
ncessaire. Ajoutons mme quils ny ont pas song, et peut-tre auront-ils sen
repentir.
Pinchinat marche en tte, fouillant du regard les talus de la route. Lorsquelle est
trs encaisse droite et gauche, il y a moins redouter dtre surpris par une
agression soudaine. Avec ses instincts de loustic, Son Altesse se sent des vellits de
monter quelque mauvaise fumisterie ses camarades, des envies btes de leur faire
peur, par exemple de sarrter court, de murmurer dune voix trmolante deffroi:
Hein! l-bas quest-ce que je vois? Tenons-nous prts tirer
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Mais, quand le chemin senfonce travers une paisse fort, au milieu de ces
mammoth-trees, ces squoias hauts de cent cinquante pieds, ces gants vgtaux des
rgions californiennes, la dmangeaison de plaisanter lui passe. Dix hommes peuvent
sembusquer derrire chacun de ces normes troncs Une vive lueur suivie dune
dtonation sche le rapide sifflement dune balle ne va-t-on pas la voir ne va-
t-on pas lentendre? En de tels endroits, videmment disposs pour une attaque
nocturne, un guet-apens est tout indiqu. Si, par bonheur, on ne doit pas prendre
contact avec les bandits, cest que cet estimable type a totalement disparu de lOuest
-Amrique, ou quil soccupe alors doprations financires sur les marchs de
lancien et du nouveau continent! Quelle fin pour les arrire-petits-fils des Karl
Moor et des J ean Sbogar! A qui ces rflexions doivent-elles venir si ce nest
Yverns? Dcidment, pense-t-il, la pice nest pas digne du dcor!
Tout coup Pinchinat reste immobile.
Frascolin qui le suit en fait autant.
Sbastien Zorn et Yverns les rejoignent aussitt.
Quy a-t-il? demande le deuxime violon.
J ai cru voir rpond lalto.
Et ce nest point une plaisanterie de sa part. Trs rellement une forme vient de se
mouvoir entre les arbres.
Humaine ou animale? interroge Frascolin.
J e ne sais.
Lequel et le mieux valu, personne ne se ft hasard le dire. On regarde, en
groupe serr, sans bouger, sans prononcer une parole.
Par une claircie des nuages, les rayons lunaires baignent alors le dme de cette
obscure fort et, travers la ramure des squoias, filtrent jusquau sol. Les dessous
sont visibles sur un rayon dune centaine de pas.
Pinchinat na point t dupe dune illusion. Trop grosse pour un homme, cette
masse ne peut tre que celle dun quadrupde de forte taille. Quel quadrupde? Un
fauve? Un fauve coup sr Mais quel fauve?
Un plantigrade! dit Yverns.
Au diable lanimal, murmure Sbastien Zorn dune voix basse mais impatiente,
et par animal, cest toi que jentends, Yverns! Ne peux-tu donc parler comme tout
le monde? Quest-ce que cest que a, un plantigrade?
Une bte qui marche sur ses plantes! explique Pinchinat.
Un ours! rpond Frascolin.
Cest un ours, en effet, un ours grand module. On ne rencontre ni lions, ni tigres, ni
panthres dans ces forts de la Basse-Californie. Les ours en sont les htes habituels,
avec lesquels les rapports sont gnralement dsagrables.
On ne stonnera pas que nos Parisiens aient, dun commun accord, lide de cder
la place ce plantigrade. Ntait-il pas chez lui, dailleurs Aussi le groupe se
resserre-t-il, marchant reculons, de manire faire face la bte, lentement,
posment, sans avoir lair de fuir.
La bte suit petits pas, agitant ses pattes antrieures comme des bras de
tlgraphe, se balanant sur les hanches comme une manola la promenade.
Graduellement elle gagne du terrain, et ses dmonstrations deviennent hostiles, des
cris rauques, un battement de mchoires qui na rien de rassurant.
Si nous dcampions, chacun de son ct? propose Son Altesse.
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Nen faisons rien! rpond Frascolin. Il y en aurait un de nous qui serait rattrap,
et qui paierait pour les autres!
Cette imprudence ne fut pas commise, et il est vident quelle aurait pu avoir des
consquences fcheuses.
Le quatuor arrive ainsi, en faisceau, la limite dune clairire moins obscure.
Lours sest rapproch une dizaine de pas seulement. Lendroit lui parat-il propice
une agression? Cest probable, car ses hurlements redoublent, et il hte sa
marche.
Recul prcipit du groupe, et recommandations plus instantes du deuxime violon:
Du sang-froid du sang-froid, mes amis!
La clairire est traverse, et lon retrouve labri des arbres. Mais l, le danger nest
pas moins grand. En se dfilant dun tronc un autre, lanimal peut bondir sans quil
soit possible de prvenir son attaque, et cest bien ce quil allait faire, lorsque ses
terribles grognements cessent, son pas se ralentit
Lpaisse ombre vient de semplir dune musique pntrante, un largo expressif
dans lequel lme dun artiste se rvle tout entire.
Cest Yverns, qui, son violon tir de ltui, le fait vibrer sous la puissante caresse
de larchet. Une ide de gnie! Et pourquoi des musiciens nauraient-ils pas demand
leur salut la musique? Est-ce que les pierres, mues par les accords dAmphion, ne
venaient pas delles-mmes se ranger autour de Thbes? Est-ce que les btes froces,
apprivoises par ses inspirations lyriques, naccouraient pas aux genoux dOrphe?
Eh bien, il faut croire que cet ours californien, sous linfluence de prdispositions
ataviques, est aussi artistement dou que ses congnres de la Fable, car sa frocit
steint, ses instincts de mlomane le dominent, et mesure que le quatuor recule en
bon ordre, il le suit, laissant chapper de petits cris de dilettante. Pour un peu, il et
cri: bravo!
Un quart dheure plus tard, Sbastien Zorn et ses compagnons sont la lisire du
bois. Ils la franchissent, Yverns toujours violonnant
Lanimal sest arrt. Il ne semble pas quil ait lintention daller au del. Il frappe
ses grosses pattes lune contre lautre.
Et alors Pinchinat lui aussi, saisit son instrument et scrie:
La danse des ours, et de lentrain!
Puis, tandis que le premier violon racle tous crins ce motif si connu en ton
majeur, lalto le soutient dune basse aigre et fausse sur la mdiante mineure
Lanimal entre alors en danse, levant le pied droit, levant le pied gauche, se
dmenant, se contorsionnant, et il laisse le groupe sloigner sur la route.
Peuh! observe Pinchinat, ce ntait quun ours de cirque.
Nimporte! rpond Frascolin. Ce diable dYverns a eu l une fameuse ide!
Filons allegretto, rplique le violoncelliste, et sans regarder derrire soi!
Il est environ neuf heures, lorsque les quatre disciples dApollon arrivent sains et
saufs Freschal. Ils ont march dun fameux pas pendant cette dernire tape, bien
que le plantigrade ne soit plus leurs trousses.
Une quarantaine de maisons, ou mieux de maisonnettes en bois, autour dune place
plante de htres, voil Freschal, village isol que deux milles sparent de la cte.
Nos artistes se glissent entre quelques habitations ombrages de grands arbres,
dbouchent sur une place, entrevoient au fond le modeste clocher dune modeste
glise, se forment en rond, comme sils allaient excuter un morceau de circonstance,
et simmobilisent en cet endroit, avec lintention dy confrer.
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a! un village? dit Pinchinat.
Tu ne tattendais pas trouver une cit dans le genre de Philadelphie ou de New-
York? rplique Frascolin.
Mais il est couch, votre village! riposte Sbastien Zorn, en haussant les paules.
Ne rveillons pas un village qui dort! soupire mlodieusement Yverns.
Rveillons-le, au contraire! scrie Pinchinat.
En effet, moins de vouloir passer la nuit en plein air, il faut bien en venir ce
procd.
Du reste, place absolument dserte, silence complet. Pas un contrevent entrouvert,
pas une lumire aux fentres. Le palais de la Belle au bois dormant aurait pu slever
l dans des conditions de tout repos et de toute tranquillit.
Eh bien et lauberge? demande Frascolin.
Oui lauberge dont le conducteur avait parl, o ses voyageurs en dtresse
doivent rencontrer bon accueil et bon gte? Et laubergiste qui sempresserait
denvoyer du secours linfortun coach-man? Est-ce que ce pauvre homme a rv
ces choses? Ou, autre hypothse, Sbastien Zorn et sa troupe se sont-ils
gars? Nest-ce point ici le village de Freschal?
Ces questions diverses exigent une rponse premptoire. Donc, ncessit
dinterroger un des habitants du pays, et, pour ce faire, de frapper la porte dune
des maisonnettes, celle de lauberge, autant que possible, si une heureuse chance
permet de la dcouvrir.
Voici donc les quatre musiciens oprant une reconnaissance autour de la tnbreuse
place, frlant les faades, essayant dapercevoir une enseigne pendue quelque
devanture Dauberge, il ny a pas apparence.
Eh bien, dfaut dauberge, il nest pas admissible quil ny ait point l quelque
case hospitalire, et comme on nest pas en cosse, on agira lamricaine. Quel est
le natif de Freschal qui refuserait un et mme deux dollars par personne pour un
souper et un lit?
Frappons, dit Frascolin.
En mesure, ajoute Pinchinat, et six-huit!
On et frapp trois ou quatre temps, que le rsultat aurait t identique. Aucune
porte, aucune fentre ne souvre, et, cependant, le Quatuor Concertant a mis une
douzaine de maisons en demeure de lui rpondre.
Nous nous sommes tromps, dclare Yverns Ce nest pas un village, cest un
cimetire, o, si lon y dort, cest de lternel sommeil Vox clamantis in deserto.
Amen! rpond Son Altesse avec la grosse voix dun chantre de cathdrale.
Que faire, puisquon sobstine ce silence complet? Continuer sa route vers San-
Digo? On crve de faim et de fatigue, cest le mot Et puis, quel chemin suivre,
sans guide, au milieu de cette obscure nuit? Essayer datteindre un autre village!
Lequel? A sen rapporter au coachman, il nen existe aucun sur cette partie du
littoral On ne ferait que sgarer davantage Le mieux est dattendre le jour!
Pourtant, de passer une demi-douzaine dheures sans abri, sous un ciel qui se
chargeait de gros nuages bas, menaant de se rsoudre en averses, cela nest pas
proposer mme des artistes.
Pinchinat eut alors une ide. Ses ides ne sont pas toujours excellentes, mais elles
abondent en son cerveau. Celle-ci, dailleurs obtient lapprobation du sage Frascolin.
Mes amis, dit-il, pourquoi ce qui nous a russi vis--vis dun ours ne nous
russirait-il pas vis--vis dun village californien? Nous avons apprivois ce
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plantigrade avec un peu de musique Rveillons ces ruraux par un vigoureux
concert, o nous npargnerons ni les forte ni les allegro
Cest tenter, rpond Frascolin.
Sbastien Zorn na mme pas laiss finir la phrase de Pinchinat. Son violoncelle
retir de ltui et dress sur sa pointe dacier, debout, puisquil na pas de sige sa
disposition, larchet la main, il est prt extraire toutes les voix emmagasines
dans cette carcasse sonore.
Presque aussitt, ses camarades sont prts le suivre jusquaux dernires limites
de lart.
Le quatuor en si bmol dOnslow, dit-il. Allons Une mesure pour rien!
Ce quatuor dOnslow, ils le savaient par cur, et de bons instrumentistes nont
certes pas besoin dy voir clair pour promener leurs doigts habiles sur la touche dun
violoncelle, de deux violons et dun alto.
Les voici donc qui sabandonnent leur inspiration. J amais peut-tre ils nont jou
avec plus de talent et plus dme dans les casinos et sur les thtres de la
Confdration amricaine. Lespace semplit dune sublime harmonie, et, moins
dtre sourds, comment des tres humains pourraient-ils rsister? Et-on t dans un
cimetire, ainsi que la prtendu Yverns, que, sous le charme de cette musique, les
tombes se fussent entrouvertes, les morts se seraient redresss, les squelettes
auraient battu des mains
Et cependant les maisons restent closes, les dormeurs ne sveillent pas. Le
morceau sachve dans les clats de son puissant final, sans que Freschal ait donn
signe dexistence.
Ah! cest comme cela! scrie Sbastien Zorn, au comble de la fureur. Il faut un
charivari, comme leurs ours, pour leurs oreilles de sauvages? Soit!
recommenons, mais toi, Yverns, joue en r, toi, Frascolin, en mi, toi, Pinchinat, en
sol. Moi, je reste en si bmol, et, maintenant, tour de bras!
Quelle cacophonie! Quel dchirement des tympans! Voil qui rappelle bien cet
orchestre improvis, dirig parle prince de J oinville, dans un village inconnu dune
rgion brsilienne! Cest croire que lon excute sur des vinaigrius quelque
horrible symphonie, du Wagner jou rebours!
En somme, lide de Pinchinat est excellente. Ce quune admirable excution na
pu obtenir, cest ce charivari qui lobtient. Freschal commence sveiller. Des
vitres sallument a et l. Deux ou trois fentres sclairent. Les habitants du village
ne sont pas morts, puisquils donnent signe dexistence. Ils ne sont pas sourds,
puisquils entendent et coutent
On va nous jeter des pommes! dit Pinchinat, pendant une pause, car, dfaut de la
tonalit du morceau, la mesure a t respecte scrupuleusement.
Eh! tant mieux nous les mangerons! rpond le pratique Frascolin.
Et, au commandement de Sbastien Zorn, le concert reprend de plus belle. Puis,
lorsquil sest termin par un vigoureux accord parfait en quatre tons diffrents, les
artistes sarrtent.
Non! ce ne sont pas des pommes quon leur jette travers vingt ou trente fentres
bantes, ce sont des applaudissements, des hurrahs, des hips! hips! hips! J amais les
oreilles freschaliennes ne se sont emplies de telles jouissances musicales! Et, nul
doute que toutes les maisons ne soient prtes recevoir hospitalirement de si
incomparables virtuoses.
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Mais, tandis quils se livraient cette fougue instrumentale, un nouveau spectateur
sest avanc de quelques pas, sans quils laient vu venir. Ce personnage, descendu
dune sorte de char bancs lectrique, se tient un angle de la place. Cest un
homme de haute taille et dassez forte corpulence, autant quon en pouvait juger par
cette nuit sombre.
Or, tandis que nos Parisiens se demandent si, aprs les fentres, les portes des
maisons vont souvrir pour les recevoir, ce qui parait au moins fort incertain, le
nouvel arriv sapproche, et, en parfaite langue franaise, dit dun ton aimable:
J e suis un dilettante, messieurs, et je viens davoir la bonne fortune de vous
applaudir
Pendant notre dernier morceau? rplique dun ton ironique Pinchinat.
Non, Messieurs pendant le premier, et jai rarement entendu excuter avec plus
de talent ce quatuor dOnslow!
Ledit personnage est un connaisseur, nen pas douter.
Monsieur, rpond Sbastien Zorn au nom de ses camarades, nous sommes trs
sensibles vos compliments Si notre second morceau a dchir vos oreilles, cest
que
Monsieur, rpond linconnu, en interrompant une phrase qui et t longue, je
nai jamais entendu jouer si faux avec tant de perfection. Mais jai compris pourquoi
vous agissiez de la sorte. Ctait pour rveiller ces braves habitants de Freschal, qui
se sont dj rendormis Eh bien, messieurs, ce que vous tentiez dobtenir deux par
ce moyen dsespr, permettez-moi de vous loffrir
Lhospitalit? demande Frascolin.
Oui, lhospitalit, une hospitalit ultra-cossaise. Si je ne me trompe, jai devant
moi ce Quatuor Concertant, renomm dans toute notre superbe Amrique, qui ne lui a
pas marchand son enthousiasme
Monsieur, croit devoir dire Frascolin, nous sommes vraiment flatts Et cette
hospitalit, o pourrions-nous la trouver, grce vous?
A deux milles dici.
Dans un autre village?
Non dans une ville.
Une ville importante?
Assurment.
Permettez, observe Pinchinat, on nous a dit quil ny avait aucune ville avant
San-Digo
Cest une erreur que je ne saurais mexpliquer.
Une erreur? rpte Frascolin.
Oui, messieurs, et, si vous voulez maccompagner, je vous promets laccueil
auquel ont droit des artistes de votre valeur.
J e suis davis daccepter dit Yverns.
Et je partage ton avis, affirme Pinchinat.
Un instant un instant, scrie Sbastien Zorn, et nallons pas plus vite que le
chef dorchestre!
Ce qui signifie? demande lAmricain.
Que nous sommes attendus San-Digo, rpond Frascolin.
A San-Digo, ajoute le violoncelliste, o la ville nous a engags pour une srie de
matines musicales, dont la premire doit avoir lieu aprs-demain dimanche
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Ah! rplique le personnage, dun ton qui dnote une assez vive contrarit.
Puis, reprenant:
Qu cela ne tienne, messieurs, ajoute-t-il. En une journe, vous aurez le temps de
visiter une cit qui en vaut la peine, et je mengage vous faire reconduire la
prochaine station, de manire que vous puissiez tre San-Digo lheure voulue!
Ma foi, loffre est sduisante, et aussi la bien venue. Voil le quatuor assur de
trouver une bonne chambre dans un bon htel, sans parler des gards que leur
garantit cet obligeant personnage.
Acceptez-vous, messieurs?
Nous acceptons, rpond Sbastien Zorn, que la faim et la fatigue disposent
favorablement accueillir une invitation de ce genre.
Cest entendu, rplique lAmricain. Nous allons partir linstant En vingt
minutes nous serons arrivs, et vous me remercierez, jen suis sr!
Il va sans dire qu la suite des derniers hurrahs provoques par le concert
charivarique, les fentres des maisons se sont refermes. Ses lumires teintes, le
village de Freschal est replong dans un profond sommeil.
LAmricain et les quatre artistes rejoignent le char bancs, y dposent leurs
instruments, se placent larrire, tandis que lAmricain sinstalle sur le devant,
prs du conducteur-mcanicien. Un levier est manuvr, les accumulateurs
lectriques fonctionnent, le vhicule sbranle, et il ne tarde pas prendre une rapide
allure, en se dirigeant vers louest.
Un quart dheure aprs, une vaste lueur blanchtre apparat, une blouissante
diffusion de rayons lunaires. L est une ville, dont nos Parisiens nauraient pu
souponner lexistence.
Le char bancs sarrte alors, et Frascolin de dire:
Enfin nous voici sur le littoral.
Le littoral non, rpondit lAmricain. Cest un cours deau que nous avons
traverser
Et comment? demande Pinchinat.
Au moyen de ce bac dans lequel le char bancs va prendre place.
En effet, il y a l un de ces ferry-boats, si nombreux aux tats-Unis, et sur lequel
sembarque le char bancs avec ses passagers. Sans doute, ce ferry-boat est m
lectriquement, car il ne projette aucune vapeur, et en deux minutes, au del du cours
deau, il vient accoster le quai dune darse au fond dun port.
Le char bancs reprend sa route travers les alles dune campagne, il pntre
dans un parc, au-dessus duquel des appareils ariens versent une lumire intense.
A la grille de ce parc souvre une porte, qui donne accs sur une large et longue rue
pave de dalles sonores. Cinq minutes plus tard, les artistes descendent au bas du
perron dun confortable htel, o ils sont reus avec un empressement de bon augure,
grce un mot dit par lAmricain. On les conduit aussitt devant une table servie
avec luxe, et ils soupent de bon apptit, quon veuille bien le croire.
Le repas achev, le majordome les mne aune chambre spacieuse, claire de
lampes incandescence, que des interrupteurs permettront de transformer en douces
veilleuses. L, enfin, remettant au lendemain lexplication de ces merveilles, ils
sendorment dans les quatre lits disposs aux quatre angles de la chambre, et ronflent
avec cet ensemble extraordinaire qui a fait la renomme du Quatuor Concertant.
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III. Un loquace cicrone
Le lendemain, ds sept heures, ces mots, ou plutt ces cris retentissent dans la
chambre commune, aprs une clatante imitation du son de la trompette, quelque
chose comme la diane au rveil dun rgiment:
Allons! houp! sur pattes et en deux temps! vient de vocifrer Pinchinat.
Yverns, le plus nonchalant du quatuor, et prfr mettre trois temps et mme
quatre se dgager des chaudes couvertures de son lit. Mais il lui faut suivre
lexemple de ses camarades et quitter la position horizontale pour la position
verticale.
Nous navons pas une minute perdre pas une seule! observe Son Altesse.
Oui, rpondit Sbastien Zorn, car cest demain que nous devons tre rendus
San-Digo.
Bon! rplique Yverns, une demi-journe suffira visiter la ville de cet aimable
Amricain.
Ce qui mtonne, ajoute Frascolin, cest quil existe une cit importante dans le
voisinage de Freschal! Comment notre coachman a-t-il oubli de nous lindiquer?
Lessentiel est que nous y soyons, ma vieille clef de sol, dit Pinchinat, et nous y
sommes!
A travers deux larges fentres, la lumire pntre flots dans la chambre, et la vue
se prolonge pendant un mille sur une rue superbe, plante darbres.
Les quatre amis procdent leur toilette dans un cabinet confortable, rapide et
facile besogne, car il est machin suivant les derniers perfectionnements
modernes: robinets thermomtriquement gradus pour leau chaude et pour leau
froide, cuvettes se vidant par un basculage automatique, chauffe-bains, chauffe-fers,
pulvrisateurs dessences parfumes fonctionnant la demande, ventilateurs-
moulinets actionns par un courant voltaque, brosses mues mcaniquement, les unes
auxquelles il suffit de prsenter sa tte, les autres ses vtements ou ses bottes pour
obtenir un nettoyage ou un cirement complets.
Puis, en maint endroit, sans compter lhorloge et les ampoules lectriques, qui
spanouissent porte de la main, des boutons de sonnettes ou de tlphones
mettent en communication instantane les divers services de ltablissement.
Et non seulement Sbastien Zorn et ses compagnons peuvent correspondre avec
lhtel, mais aussi avec les divers quartiers de la ville, et peut-tre, cest lavis de
Pinchinat, avec nimporte quelle cit des tats-Unis dAmrique.
Ou mme des deux mondes, ajoute Yverns.
En attendant quils eussent loccasion de faire cette exprience, voici, sept heures
quarante-sept, que cette phrase leur est tlphone en langue anglaise:
Calistus Munbar prsente ses civilits matinales chacun des honorables
membres du Quatuor Concertant, et les prie de descendre, ds quils seront prts, au
dining-room dExcelsior-Hotel, o leur est servi un premier djeuner.
Excelsior-Hotel! dit Yverns. Le nom de ce caravansrail est superbe!
Calistus Munbar, cest notre obligeant Amricain, remarque Pinchinat, et le nom
est splendide!
Mes amis, scrie le violoncelliste, dont lestomac est aussi imprieux que son
propritaire, puisque le djeuner est sur la table, allons djeuner, et puis
Et puis parcourons la ville, ajoute Frascolin. Mais quelle peut tre cette ville?
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Nos Parisiens tant habills ou peu prs, Pinchinat rpond tlphoniquement
quavant cinq minutes, ils feront honneur linvitation de M. Calistus Munbar.
En effet, leur toilette acheve, ils se dirigent vers un ascenseur qui se met en
mouvement et les dpose dans le hall monumental de lhtel. Au fond se dveloppe
la porte du dining-room, une vaste salle tincelante de dorures.
J e suis le vtre, messieurs, tout le vtre!
Cest lhomme de la veille, qui vient de prononcer cette phrase de huit mots. Il
appartient ce type de personnages dont on peut dire quils se prsentent deux-
mmes. Ne semble-t-il pas quon les connaisse depuis longtemps, ou, pour employer
une expression plus juste, depuis toujours?
Calistus Munbar doit avoir de cinquante soixante ans, mais il nen parat que
quarante-cinq. Sa taille est au-dessus de la moyenne; son gaster bedonne lgrement;
ses membres sont gros et forts; il est vigoureux et sain avec des mouvements fermes;
il crve la sant, si lon veut bien permettre cette locution.
Sbastien Zorn et ses amis ont maintes fois rencontr des gens de ce type, qui nest
pas rare aux tats-Unis. La tte de Calistus Munbar est norme, en boule, avec une
chevelure encore blonde et boucle, qui sagite comme une frondaison tortille par la
brise; le teint est trs color: la barbe jauntre, assez longue, se divise en pointes; la
moustache est rase; la bouche, releve aux commissures des lvres, est souriante,
railleuse surtout; les dents sont dun ivoire clatant; le nez, un peu gros du bout,
narines palpitantes, solidement implant la base du front avec deux plis verticaux
au-dessus, supporte un binocle, que retient un fil dargent fin et souple comme un fil
de soie. Derrire les lentilles de ce binocle rayonne un il mobile, liris verdtre,
la prunelle allume dune braise. Cette tte est rattache aux paules par un cou de
taureau. Le tronc est carrment tabli sur des cuisses charnues, des jambes daplomb,
des pieds un peu en dehors.
Calistus Munbar est vtu dun veston trs ample, en toffe diagonale, couleur
cachou. Hors de la poche latrale se glisse langle dun mouchoir vignettes. Le
gilet est blanc, trs vid, trois boutons dor. Dune poche lautre festonne une
chane massive, ayant un bout un chronomtre, lautre un podomtre, sans parler
des breloques qui tintinnabulent au centre. Cette orfvrerie se complte par un
chapelet de bagues dont sont ornes les mains grasses et roses. La chemise est dune
blancheur immacule, raide et brillante dempois, constelle de trois diamants,
surmonte dun col largement rabattu, sous le pli duquel senroule une imperceptible
cravate, simple galon mordor. Le pantalon, dtoffe raye, vastes plis, retombe en
se rtrcissant sur des bottines laces avec agrafes daluminium.
Quant la physionomie de ce Yankee, elle est au plus haut point expressive, toute
en dehors, la physionomie des gens qui ne doutent de rien, et qui en ont vu bien
dautres, comme on dit. Cet homme est un dbrouillard, coup sur, et cest aussi un
nergique, ce qui se reconnat la tonacit de ses muscles, la contraction apparente
de son sourciller et de son masster. Enfin, il rit volontiers avec clat, mais son rire
est plutt nasal quoral, une sorte de ricanement, le hennitus indiqu par les
physiologistes.
Tel est ce Calistus Munbar. A lentre du Quatuor, il a soulev son large chapeau
que ne dparerait pas une plume Louis XIII, il serre la main des quatre artistes. Il les
conduit devant une table o bouillonne la thire, o fument les rties
traditionnelles. Il parle tout le temps, ne laissant pas place une seule question,
peut-tre pour esquiver une rponse, vantant les splendeurs de sa ville,
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lextraordinaire cration de cette cit, monologuant sans interruption, et, lorsque le
djeuner est achev, terminant son monologue par ces mots:
Venez, messieurs, et veuillez me suivre. Mais une recommandation
Laquelle? demande Frascolin.
Il est expressment dfendu de cracher dans nos rues
Nous navons pas lhabitude proteste Yverns.
Bon! cela vous pargnera des amendes!
Ne pas cracher en Amrique! murmure Pinchinat dun ton o la surprise se
mle lincrdulit.
Il et t difficile de se procurer un guide doubl dun cicrone plus complet que
Calistus Munbar. Cette ville, il la connat fond. Pas un htel dont il ne puisse
nommer le propritaire, pas une maison dont il ne sache qui lhabite, pas un passant
dont il ne soit salu avec une familiarit sympathique.
Cette cit est rgulirement construite. Les avenues et les rues, pourvues de
vrandas au-dessus des trottoirs, se coupent angles droits, une sorte dchiquier.
Lunit se retrouve en son plan gomtral. Quant la varit, elle ne manque point,
et dans leur style comme dans leur appropriation intrieure, les habitations nont
suivi dautre rgle que la fantaisie de leurs architectes. Except le long de quelques
rues commerantes, ces demeures affectent un air de palais, avec leurs cours
dhonneur flanques de pavillons lgants, lordonnance architecturale de leurs
faades, le luxe que lon pressent lintrieur des appartements, les jardins pour ne
pas dire les parcs disposs en arrire. Il est remarquer, toutefois, que les arbres, de
plantation rcente sans doute, nont pas encore atteint leur complet dveloppement.
De mme pour les squares, mnags lintersection des principales artres de la
ville, tapisss de pelouses dune fracheur tout anglaise, dont les massifs, o se
mlangent les essences des zones tempres et torrides, nont pas aspir des
entrailles du sol assez de puissance vgtative. Aussi cette particularit naturelle
prsente-t-elle un contraste frappant avec la portion de lOuest-Amrique, o
abondent les forts gantes dans le voisinage des grandes cits californiennes.
Le quatuor allait devant lui, observant ce quartier de la ville, chacun sa manire,
Yverns attir par ce qui nattire pas Frascolin, Sbastien Zorn sintressant ce qui
nintresse point Pinchinat, tous, en somme, trs curieux du mystre qui enveloppe
la cit inconnue. De cette diversit de vues devra sortir un ensemble de remarques
assez justes. Dailleurs, Calistus Munbar est l, et il a rponse tout. Que disons-
nous rponse? Il nattend pas quon linterroge, il parle, il parle, et il ny a qu le
laisser parler. Son moulin paroles tourne et tourne au moindre vent.
Un quart dheure aprs avoir quitt Excelsior-Hotel, Calistus Munbar dit:
Nous voici dans la Troisime Avenue, et on en compte une trentaine dans la ville.
Celle-ci, la plus commerante, cest notre Broadway, notre Regent-street, notre
boulevard des Italiens. Dans ces magasins, ces bazars, on trouve le superflu et le
ncessaire, tout ce que peuvent exiger les existences les plus soucieuses du bien-tre
et du confort moderne!
J e vois les magasins, observe Pinchinat, mais je ne vois pas les acheteurs
Peut-tre lheure est-elle trop matinale? ajoute Yverns.
Cela tient, rpondit Calistus Munbar, ce que la plupart des commandes se font
tlphoniquement ou mme tlautographiquement
Ce qui signifie? demande Frascolin.
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Ce qui signifie que nous employons communment le tlautographe, un appareil
perfectionn qui transporte lcriture comme le tlphone transporte la parole, sans
oublier le kintographe qui enregistre les mouvements, tant pour lil ce que le
phonographe est pour loreille, et le tlphote qui reproduit les images. Ce
tlautographe donne une garantie plus srieuse que la simple dpche dont le premier
venu est libre dabuser. Nous pouvons signer lectriquement des mandats ou des
traites
Mme des actes de mariage? rplique Pinchinat dun ton ironique.
Sans doute, monsieur lalto. Pourquoi ne se marierait-on pas par fil
tlgraphique
Et divorcer?
Et divorcer! Cest mme ce qui use le plus nos appareils!
L-dessus, bruyant clat de rire du cicrone, qui fait trembloter toute la bibeloterie
de son gilet.
Vous tes gai, monsieur Munbar, dit Pinchinat, en partageant lhilarit de
lAmricain.
Oui comme une envole de pinsons un jour de soleil!
En cet endroit, une artre transversale se prsente. Cest la Dix-neuvime Avenue,
do tout commerce est banni. Des lignes de trams la sillonnent ainsi que lautre. De
rapides cars passent sans soulever un grain de poussire, car la chausse, recouverte
dun parquet imputrescible de karry et de jarrah dAustralie, pourquoi pas de
lacajou du Brsil? est aussi nette que si on let frotte la limaille. Dailleurs,
Frascolin, trs observateur des phnomnes physiques, constate quelle rsonne sous
le pied comme une plaque de mtal.
Voil bien ces grands travailleurs du fer! se dit-il. Ils font maintenant des
chausses en tle!
Et il allait sinformer prs de Calistus Munbar, lorsque celui-ci de scrier:
Messieurs, regardez cet htel!
Et il montre une vaste construction, daspect grandiose, dont les avant-corps,
latraux une cour dhonneur, sont runis par une grille en aluminium.
Cet htel, on pourrait dire ce palais, est habit par la famille de lun des
principaux notables de la ville. J ai nomm J em Tankerdon, propritaire
dinpuisables mines de ptrole dans lIllinois, le plus riche peut-tre, et, par
consquent, le plus honorable et le plus honor de nos concitoyens
Des millions? demande Sbastien Zorn.
Peuh! fait Calistus Munbar. Le million, cest pour nous le dollar courant, et ici on
les compte par centaines! Il ny a en cette cit que des nababs richissimes. Ce qui
explique comment, en quelques annes, les marchands des quartiers du commerce
font fortune, jentends les marchands au dtail, car, de ngociants ou de
commerants en gros, il ne sen trouve pas un seul sur ce microcosme unique au
monde
Et des industriels? demande Pinchinat.
Absents, les industriels!
Et les armateurs? demande Frascolin.
Pas davantage.
Des rentiers alors? rplique Sbastien Zorn.
Rien que des rentiers et des marchands en train de se faire des rentes.
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Eh bien et les ouvriers? observe Yverns.
Lorsquon a besoin douvriers, on les amne du dehors, messieurs, et lorsque le
travail est termin ils sen retournent avec la forte somme!
Voyons, monsieur Munbar, dit Frascolin, vous avez bien quelques pauvres dans
votre ville, ne ft-ce que pour ne pas en laisser teindre la race?
Des pauvres, monsieur le deuxime violon? Vous nen rencontrerez pas un
seul!
Alors la mendicit est interdite?
Il ny a jamais eu lieu de linterdire, puisque la ville nest pas accessible aux
mendiants. Cest bon cela pour les cits de lUnion, avec leurs dpts, leurs asiles,
leurs work-houses et les maisons de correction qui les compltent
Allez-vous affirmer que vous navez pas de prisons?
Pas plus que nous navons de prisonniers.
Mais les criminels?
Ils sont pris de rester dans lancien et le nouveau continent, o leur vocation
trouve sexercer dans des conditions plus avantageuses.
Eh! vraiment, monsieur Munbar, dit Sbastien Zorn, on croirait, vous entendre,
que nous ne sommes plus en Amrique?
Vous y tiez hier, monsieur le violoncelliste, rpond cet tonnant cicrone.
Hier? rplique Frascolin, qui se demande ce que peut exprimer cette phrase
trange.
Sans doute! Aujourdhui vous tes dans une ville indpendante, une cit libre,
sur laquelle lUnion na aucun droit, qui ne relve que delle-mme
Et qui se nomme? demande Sbastien Zorn, dont lirritabilit naturelle
commence percer.
Son nom? rpond Calistus Munbar. Permettez-moi de vous le taire encore
Et quand le saurons-nous?
Lorsque vous aurez achev de la visiter, ce dont elle sera trs honore
dailleurs.
Cette rserve de lAmricain est au moins singulire. Peu importe, en somme.
Avant midi, le quatuor aura termin sa curieuse promenade, et, dt-il napprendre le
nom de cette ville quau moment de la quitter, cela lui suffira, nest-il pas vrai? La
seule rflexion faire, est celle-ci: Comment une cit si considrable occupe-t-elle
un des points de la cte californienne sans appartenir la rpublique fdrale des
tats-Unis, et, dautre part, comment expliquer que le conducteur du coach ne se ft
pas avis den parler? Lessentiel, aprs tout, est que, dans vingt-quatre heures, les
excutants aient atteint San-Digo, o on leur donnera le mot de cette nigme, si
Calistus Munbar ne se dcide pas le rvler.
Ce bizarre personnage sest de nouveau livr sa faconde descriptive, non sans
laisser voir quil dsire ne point sexpliquer plus catgoriquement,
Messieurs, dit-il, nous voici lentre de la Trente-septime Avenue. Contemplez
cette amirable perspective! Dans ce quartier, non plus, pas de magasins, pas de
bazars, ni ce mouvement des rues qui dnote lexistence commerciale. Rien que des
htels et des habitations particulires, mais les fortunes y sont infrieures celles de
la Dix-neuvime Avenue. Des rentiers dix ou douze millions
Des gueux, quoi! rpond Pinchinat, dont les lvres dessinent une moue
significative.
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H! monsieur lalto, rplique Calistus Munbar, il est toujours possible dtre le
gueux de quelquun! Un millionnaire est riche par rapport celui qui ne possde que
cent mille francs! Il ne lest pas par rapport celui qui possde cent millions!
Maintes fois dj, nos artistes ont pu noter que, de tous les mots employs par leur
cicrone, celui de million revient le plus frquemment, un mot prestigieux sil en
fut! Il le prononce en gonflant ses joues avec une sonorit mtallique. On dirait quil
bat monnaie rien quen parlant. Si ce ne sont pas des diamants qui schappent de ses
lvres comme de la bouche de ce filleul des fes qui laissait tomber des perles et des
meraudes, ce sont des pices dor.
Et Sbastien Zorn, Pinchinat, Frascolin, Yverns, vont toujours travers
lextraordinaire ville dont la dnomination gographique leur est encore inconnue.
Ici des rues animes par le va-et-vient des passants, tous confortablement vtus, sans
que la vue soit jamais offusque par les haillons dun indigent. Partout des trams, des
haquets, dos camions, ms par llectricit. Certaines grandes artres sont pourvues
de ces trottoirs mouvants, actionns par la traction dune chane sans fin, et sur
lesquels les gens se promnent comme ils le feraient dans un train en marche, en
participant son mouvement propre.
Circulent aussi des voitures lectriques, roulant sur les chausses, avec la douceur
dune bille sur un tapis de billard. Quant des quipages, au vritable sens de ce
mot, cest--dire des vhicules trans par des chevaux, on nen rencontre que dans
les quartiers opulents.
Ah! voici une glise, dit Frascolin.
Et il montre un difice dassez lourde contexture, sans style architectural, une sorte
de pt de Savoie, plant au milieu dune place aux verdoyantes pelouses.
Cest le temple protestant, rpond Calistus Munbar en sarrtant devant cette
btisse.
Y a-t-il des glises catholiques dans votre ville? demande Yverns.
Oui, monsieur. Dailleurs, je dois vous faire observer que, bien que lon professe
environ mille religions diffrentes sur notre globe, nous nous en tenons ici au
catholicisme et au protestantisme. Ce nest pas comme en ces tats-Unis, dsunis par
la religion sils ne le sont pas en politique, o il y a autant de sectes que de familles,
mthodistes, anglicans, presbytriens, anabaptistes, wesleyens, etc Ici, rien que des
protestants fidles la doctrine calviniste, ou des catholiques romains.
Et quelle langue parle-t-on?
Langlais et le franais sont employs couramment
Ce dont nous vous flicitons, dit Pinchinat.
La ville, reprend Calistus Munbar, est donc divise en deux sections, peu prs
gales. Ici nous sommes dans la section
Ouest, je pense? fait observer Frascolin en sorientant sur la position du soleil.
Ouest si vous voulez
Comment si je veux? rplique le deuxime violon, assez surpris de cette
rponse. Est-ce que les points cardinaux de cette cit varient au gr de chacun?
Oui et non dit Calistus Munbar. J e vous expliquerai cela plus tard J en
reviens donc cette section ouest, si cela vous plat, qui est uniquement habite
par les protestants, rests, mme ici, des gens pratiques, tandis que les catholiques,
plus intellectuels, plus raffins,, occupent la section est. Cest vous dire que ce
temple est le temple protestant.
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Il en a bien lair, observe Yverns. Avec sa pesante architecture, la prire ny doit
point tre une lvation vers le ciel, mais un crasement vers la terre
Belle phrase! scrie Pinchinat. Monsieur Munbar, dans une ville si modernement
machine, on peut sans doute entendre le prche ou la messe par le tlphone?
J uste.
Et aussi se confesser?
Tout comme on peut se marier par le tlautographe, et vous conviendrez que cela
est pratique
A ne pas le croire, monsieur Munbar, rpond Pinchinat, ne pas le croire!
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IV. Le Quatuor Concertant dconcert
A onze heures, aprs une si longue promenade, il est permis davoir faim. Aussi nos
artistes abusent-ils de cette permission. Leurs estomacs crient avec ensemble, et ils
saccordent sur ce point quil faut tout prix djeuner.
Cest aussi lavis de Calistus Munbar, non moins soumis que ses htes aux
ncessits de la rfection quotidienne. Reviendra-t-on Excelsior-Hotel?
Oui, car il ne parat pas que les restaurants soient nombreux en cette ville, o
chacun prfre sans doute se confiner en son home et qui ne semble gure tre visite
des touristes des deux mondes.
En quelques minutes, un tram transporte ces affams leur htel et ils sassoient
devant une table copieusement servie. Cest l un contraste frappant avec ces repas
lamricaine, o la multiplicit des mets ne rachte pas leur insuffisance. Excellente,
la viande de buf ou de mouton; tendre et parfume, la volaille; dune allchante
fracheur, le poisson. Puis, au lieu de cette eau glace des restaurations de lUnion,
des bires varies et des vins que le soleil de France avait distills dix ans avant sur
les coteaux du Mdoc et de la Bourgogne.
Pinchinat et Frascolin font honneur ce djeuner, tout le moins autant que
Sbastien Zorn et Yverns Il va de soi que Calistus Munbar a tenu le leur offrir,
et ils auraient mauvaise grce ne point laccepter.
Dailleurs, ce Yankee, dont la faconde ne tarit pas, dploie une humeur charmante.
Il parle de tout ce qui concerne la ville, lexception de ce que ses convives auraient
voulu savoir, cest--dire quelle est cette cit indpendante dont il hsite rvler
le nom. Un peu de patience, il le dira, lorsque lexploration sera termine. Son
intention serait-elle donc de griser le quatuor dans le but de lui faire manquer lheure
du train de San-Digo? Non, mais on boit sec, aprs avoir mang ferme, et le
dessert allait sachever dans labsorption du th, du caf et des liqueurs, lorsquune
dtonation branle les vitres de lhtel.
Quest-ce? demanda Yverns en sursautant.
Ne vous inquitez pas, messieurs, rpond Calistus Munbar. Cest le canon de
lobservatoire.
Sil ne sonne que midi, rplique Frascolin en consultant sa montre, jaffirme quil
retarde
Non, monsieur lalto, non! Le soleil ne retarde pas plus ici quailleurs!
Et un singulier sourire relve les lvres de lAmricain, ses yeux ptillent sous le
binocle, et il se frotte les mains. On serait tent de croire quil se flicite davoir
fait une bonne farce.
Frascolin, moins merillonn que ses camarades par la bonne chre, le regarde dun
il souponneux, sans trop savoir quimaginer.
Allons, mes amis vous me permettrez de vous donner cette sympathique
qualification, ajoute-t-il de son air le plus aimable, il sagit de visiter la seconde
section de la ville, et je mourrais de dsespoir si un seul dtail vous chappait! Nous
navons pas de temps perdre
A quelle heure partie train pour San-Digo? interroge Sbastien Zorn, toujours
proccup de ne point manquer ses engagements par suite darrive tardive.
Oui quelle heure? rpte Frascolin en insistant.
Oh! dans la soire, rpond Calistus Munbar en clignant de lil gauche. Venez,
mes htes, venez Vous ne vous repentirez pas de mavoir pris pour guide!
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Comment dsobir un personnage si obligeant? Les quatre artistes quittent la
salle dExcelsior-Hotel, et dambulent le long de la chausse. En vrit, il faut que le
vin les ait trop gnreusement abreuvs, car une sorte de frmissement leur court
dans les jambes. Il semble que le sol ait une lgre tendance se drober sous leurs
pas. Et pourtant, ils nont point pris place sur un de ces trottoirs mobiles qui se
dplacent latralement.
H! h! soutenons-nous, Chatillon! scrie Son Altesse titubant.
J e crois que nous avons un peu bu! rplique Yverns, qui sessuie le front.
Bon, messieurs les Parisiens, observe lAmricain, une fois nest pas coutume!
Il fallait arroser votre bienvenue
Et nous avons puis larrosoir! rplique Pinchinat, qui en a pris sa bonne part
et ne sest jamais senti de si belle humeur.
Sous la direction de Calistus Munbar, une rue les conduit lun des quartiers de la
deuxime section. En cet endroit, lanimation est tout autre, lallure moins puritaine.
On se croirait soudainement transport des tats du Nord de lUnion dans les tats
du Sud, de Chicago la Nouvelle-Orlans, de lIllinois la Louisiane. Les magasins
sont mieux achalands, des habitations dune fantaisie plus lgante, des homesteads
ou maisons de familles, plus confortables, des htels aussi magnifiques que ceux de
la section protestante, mais de plus rjouissant aspect. La population diffre
galement dair, de dmarche, de tournure. Cest croire que cette cit est double,
comme certaines toiles, cela prs que ces sections ne tournent pas lune autour de
lautre, deux villes juxtaposes.
Arriv peu prs au centre de la section, le groupe sarrte vers le milieu de la
Quinzime Avenue, et Yverns de scrier:
Sur ma foi, voici un palais
Le palais de la famille Coverley, rpond Calistus Munbar. Nat Coverley, lgal de
J em Tankerdon
Plus riche que lui? demande Pinchinat.
Tout autant, dit lAmricain. Un ex-banquier de la Nouvelle-Orlans, qui a plus
de centaines de millions que de doigts aux deux mains!
Une jolie paire de gants, cher monsieur Munbar!
Comme vous le pensez.
Et ces deux notables, J em Tankerdon et Nat Coverley, sont ennemis
naturellement?
Des rivaux tout au moins, qui tchent dtablir leur prpondrance dans les
affaires de la cit, et se jalousent
Finiront-ils par se manger? demande Sbastien Zorn.
Peut-tre et si lun dvore lautre
Quelle indigestion ce jour-l! rpond Son Altesse.
Et Calistus Munbar de sesclaffer en bedonnant, tant la rponse lui a paru plaisante.
Lglise catholique slve sur une vaste place, qui permet den admirer les
heureuses proportions. Elle est de style gothique, de ce style qui nexige que peu de
recul pour tre apprci, car les lignes verticales qui en constituent la beaut, perdent
de leur caractre tre vues de loin. Saint-Mary Church mrite ladmiration pour la
sveltesse de ses pinacles, la lgret de ses rosaces, llgance de ses ogives
flamboyantes, la grce de ses fentres en mains jointes.
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Un bel chantillon du gothique anglo-saxon! dit Yverns, qui est trs amateur de
larchitectonique. Vous aviez raison, monsieur Munbar, les deux sections de votre
ville nont pas plus de ressemblance entre elles que le temple de lune et la
cathdrale de lautre!
Et cependant, monsieur Yverns, ces deux sections sont nes de la mme mre
Mais pas du mme pre? fait observer Pinchinat.
Si du mme pre, mes excellents amis! Seulement, elles ont t leves dune
faon diffrente. On les a appropries aux convenances de ceux qui devaient y venir
chercher une existence tranquille, heureuse, exempte de tout souci une existence
que ne peut offrir aucune cit ni de lancien ni du nouveau continent.
Par Apollon, monsieur Munbar, rpond Yverns, prenez garde de trop surexciter
notre curiosit! Cest comme si vous chantiez une de ces phrases musicales qui
laissent longuement dsirer la tonique
Et cela finit par fatiguer loreille! ajoute Sbastien Zorn. Voyons, le moment est-
il venu o vous consentirez nous apprendre le nom de cette ville extraordinaire?
Pas encore, mes chers htes, rpond lAmricain en rajustant son binocle dor sur
son appendice nasal. Attendez la fin de notre promenade, et continuons
Avant de continuer, dit Frascolin, qui sent une sorte de vague inquitude se mler
au sentiment de curiosit, jai une proposition faire.
Et laquelle?
Pourquoi ne monterions-nous pas la flche de Saint-Mary Church. De l, nous
pourrions voir
Non pas! scrie Calistus Munbar, en secouant sa grosse tte bouriffe pas
maintenant plus tard
Et quand? demande le violoncelliste, qui commence sagacer de tant de
mystrieuses chappatoires.
Au terme de notre excursion, monsieur Zorn.
Nous reviendrons alors cette glise?
Non, mes amis, et notre promenade se terminera par une visite lobservatoire,
dont la tour est dun tiers plus leve que la flche de Saint-Mary Church.
Mais enfin, reprend Frascolin en insistant, pourquoi ne pas profiter en ce
moment?
Parce que vous me feriez manquer mon effet!
Et il ny a pas moyen de tirer une autre rponse de cet nigmatique personnage.
Le mieux tant de se soumettre, les diverses avenues de la deuxime section sort
parcourues consciencieusement. Puis on visite les quartiers commerants, ceux des
tailleurs, des bottiers, des chapeliers, des bouchers, des piciers, des boulangers, des
fruitiers, etc. Calistus Munbar, salu de la plupart des personnes quil rencontre, rend
ces saluts avec une vaniteuse satisfaction. Il ne tarit pas en boniments, tel un
montreur de phnomnes, et sa langue ne cesse de carillonner comme le battant dune
cloche un jour de fte.
Environ vers deux heures, le quatuor est arriv de ce ct aux limites de la ville,
ceinte dune superbe grille, agrmente de fleurs et de plantes grimpantes. Au del
stend la campagne, dont la ligne circulaire se confond avec lhorizon du ciel.
En cet endroit, Frascolin se fait lui-mme une remarque quil ne croit pas devoir
communiquer ses camarades. Tout cela sexpliquera sans doute au sommet de la
tour de lobservatoire. Cette remarque porte sur ceci que le soleil, au lieu de se
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trouver dans le sud-ouest, comme il aurait d ltre deux heures, se trouve dans le
sud-est.
Il y a l de quoi tonner un esprit aussi rflchi que celui de Frascolin, et il
commenait se matagraboliser la cervelle, comme dit Rabelais, lorsque Calistus
Munbar change le cours de ses ides en scriant:
Messieurs, le tram va partir dans quelques minutes. En route pour le port
Le port? rplique Sbastien Zorn
Oh! un trajet dun mille tout au plus, ce qui vous permettra dadmirer notre
parc!
Sil y a un port, il faut quil soit situ un peu au-dessus ou un peu au-dessous de la
ville sur la cte de la Basse-Californie En vrit, o pourrait-il tre, si ce nest en
un point quelconque de ce littoral?
Les artistes, lgrement ahuris, prennent place sur les banquettes dun car lgant,
o sont assis dj plusieurs voyageurs. Ceux-ci serrent la main Calistus Munbar,
ce diable dhomme est connu de tout le monde, et les dynamos du tram se livrent
leur fougue locomotrice.
Parc, Calistus Munbar a raison de qualifier ainsi la campagne qui stend autour de
la cit. Des alles perte de vue, des pelouses verdoyantes, des barrires peintes,
droites ou en zigzag, nommes fences; autour des rserves, des bouquets darbres,
chnes, rables, htres, marronniers, micocouliers, ormes, cdres, jeunes encore,
anims dun monde doiseaux de mille espces. Cest un vritable jardin anglais,
possdant des fontaines jaillissantes, des corbeilles de fleurs alors dans tout
lpanouissement dune fracheur printanire, des massifs darbustes o se mlangent
les sortes les plus diversifies, des graniums gants comme ceux de Monte-Carlo,
des orangers, des citronniers, des oliviers, des lauriers-roses, des lentisques, des
alos, des camlias, des dahlias, des rosiers dAlexandrie fleurs blanches, des
hortensias, des lotus blancs et ross, des passiflores du Sud-Amrique, de riches
collections de fuchsias, de salvias, de bgonias, de jacinthes, de tulipes, de crocus, de
narcisses, danmones, de renoncules de Perse, diris barbatas, de cyclamens,
dorchides, des calcolaires, des fougres arborescentes, et aussi de ces essences
spciales aux zones tropicales, balisiers, palmiers, dattiers, figuiers, eucalyptus,
mimosas, bananiers, goyaviers, calebassiers, cocotiers, en un mot, tout ce quun
amateur peut demander au plus riche des jardins botaniques.
Avec sa propension voquer les souvenirs de lancienne posie. Yverns doit se
croire transport dans les bucoliques paysages du roman dAstre. Il est vrai, si les
moutons ne manquent pas ces fraches prairies, si des vaches rousstres paissent
entre les barrires, si des daims, des biches et autres gracieux quadrupdes de la
faune forestire bondissent entre les massifs, ce sont les bergers de DUrf et ses
bergres charmantes, dont il y aurait lieu de regretter labsence. Quant au Lignon, il
est reprsent par une Serpentine-river, qui promne ses eaux vivifiantes travers les
vallonnements de cette campagne.
Seulement, tout y semble artificiel.
Ce qui provoque lironique Pinchinat scrier:
Ah ! voil tout ce que vous avez en fait de rivire?
Et Calistus Munbar rpondre:
Des rivires? A quoi bon?
Pour avoir de leau, parbleu!
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De leau cest--dire une substance gnralement malsaine, microbienne et
typhoque?
Soit, mais on peut lpurer
Et pourquoi se donner cette peine, lorsquil est si facile de fabriquer une eau
hyginique, exempte de toute impuret, et mme gazeuse ou ferrugineuse au choix
Vous fabriquez votre eau? demande Frascolin.
Sans doute, et nous la distribuons chaude ou froide domicile, comme nous
distribuons la lumire, le son, lheure, la chaleur, le froid, la force motrice, les agents
antiseptiques, llectrisation par auto-conduction
Laissez-moi croire alors, rplique Yverns, que vous fabriquez aussi la pluie pour
arroser vos pelouses et vos fleurs?
Comme vous dites monsieur, rplique lAmricain en faisant scintiller les
joyaux de ses doigts travers les fluescentes touffes de sa barbe.
De la pluie sur commande! scrie Sbastien Zorn.
Oui, mes chers amis, de la pluie que des conduites, mnages dans notre sous-
sol, permettent de rpandre dune faon rgulire, rglementaire, opportune et
pratique. Est-ce que cela ne vaut pas mieux que dattendre le bon plaisir de la nature
et de se soumettre aux caprices des climats, que de pester contre les intempries sans
pouvoir y remdier, tantt une humidit trop persistante, tantt une scheresse trop
prolonge?
J e vous arrte l, monsieur Munbar, dclare Frascolin. Que vous puissiez
produire de la pluie volont, soit! Mais quant lempcher de tomber du ciel
Le ciel? Qua-t-il faire en tout ceci?
Le ciel, ou, si vous prfrez, les nuages qui crvent, les courants atmosphriques
avec leur cortge de cyclones, de tornades, de bourrasques, de rafales, douragans
Ainsi, pendant la mauvaise saison, par exemple
La mauvaise saison? rpte Calistus Munbar.
Oui lhiver
Lhiver? Quest-ce que cest que cela?
On vous dit lhiver, les geles, les neiges, les glaces! sexclame Sbastien Zorn,
que les ironiques rponses du Yankee mettent en rage.
Connaissons pas! rpond tranquillement Calistus Munbar.
Les quatre Parisiens se regardent. Sont-ils en prsence dun fou ou dun
mystificateur? Dans le premier cas, il faut lenfermer; dans le second, il faut le rosser
dimportance.
Cependant les cars du tram filent petite vitesse au milieu de ces jardins
enchants. A Sbastien Zorn et ses camarades il semble bien quau del des limites
de cet immense parc, des pices de terre, mthodiquement cultives, talent leurs
colorations diverses, pareilles ces chantillons dtoffes exposs autrefois la porte
des tailleurs. Ce sont, sans doute, des champs de lgumes, pommes de terre, choux,
carottes, navets, poireaux, enfin tout ce quexig la composition dun parfait pot-au-
feu.
Toutefois, il leur tarde dtre en pleine campagne, o ils pourront reconnatre ce
que cette singulire rgion produit en bl, avoine, mas, orge, seigle, sarrazin,
pamelle et autres crales.
Mais voici quune usine apparat, ses chemines de tle dominant des toits bas,
verrires dpolies. Ces chemines, maintenues par des tais de fer, ressemblent
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celles dun steamer en marche, dun Great-Eastern dont cent mille chevaux feraient
mouvoir les puissantes hlices, avec cette diffrence quau lieu dune fume noire, il
ne sen chappe que de lgers filets dont les scories nencrassent point latmosphre.
Cette usine couvre une surface de dix mille yards carrs, soit prs dun hectare.
Cest le premier tablissement industriel que le quatuor ait vu depuis quil
excursionne, quon nous pardonne ce mot, sous la direction de lAmricain.
Eh! quel est cet tablissement? demande Pinchinat.
Cest une fabrique, avec appareils vaporatoires au ptrole, rpond Calistus
Munbar, dont le regard aiguis menace de perforer les verres de son binocle.
Et que fabrique-t-elle, votre fabrique?
De lnergie lectrique, laquelle est distribue travers toute la ville, le parc, la
campagne, en produisant force motrice et lumire. En mme temps, cette usine
alimente nos tlgraphes, nos tlautographes, nos tlphones, nos tlphotes, nos
sonneries, nos fourneaux de cuisine, nos machines ouvrires, nos appareils arc et
incandescence, nos lunes daluminium, nos cbles sous-marins
Vos cbles sous-marins? observe vivement Frascolin.
Oui! ceux qui relient la ville divers points du littoral amricain
Et il a t ncessaire de crer une usine de cette importance?
J e le crois bien avec ce que nous dpensons dnergie lectrique et aussi
dnergie morale! rplique Calistus Munbar. Croyez, messieurs, quil en a fallu une
close incalculable pour fonder cette incomparable cit, sans rivale au monde!
On entend les ronflements sourds de la gigantesque usine, les puissantes
ructations de sa vapeur, les -coups de ses machines, les rpercussions la surface
du sol, qui tmoignent dun effort mcanique suprieur tout ce qua donn jusquici
lindustrie moderne. Qui aurait pu imaginer que tant de puissance ft ncessaire pour
mouvoir des dynamos ou charger des accumulateurs?
Le tram passe, et, un quart de mille au del, vient sarrter la gare du port.
Les voyageurs descendent, et leur guide, toujours dbordant de phrases laudatives,
les promne sur les quais qui longent les entrepts et les docks. Ce port forme un
ovale suffisant pour abriter une dizaine de navires, pas davantage. Cest plutt une
darse quun port, termine par des jetes, deux piers, supports sur des armatures de
fer, et clairs par deux feux qui en facilitent lentre aux btiments venant du large.
Ce jour-l, la darse ne contient quune demi-douzaine de steamers, les uns destins
au transport du ptrole, les autres au transport des marchandises ncessaires la
consommation quotidienne, et quelques barques, munies dappareils lectriques,
qui sont employes la pche en pleine mer.
Frascolin remarque que lentre de ce port est oriente vers le nord, et il en conclut
quil doit occuper la partie septentrionale dune de ces pointes que le littoral de la
Basse-Californie dtache sur le Pacifique. Il constate aussi que le courant marin se
propage vers lest avec une certaine intensit, puisquil file contre le musoir des
piers comme les nappes deau le long des flancs dun navire en marche, effet d,
sans doute, laction de la mare montante, bien que les mares soient trs
mdiocres sur les ctes de lOuest-Amrique.
Ou est donc le fleuve que nous avons travers hier soir en ferry-boat? demande
Frascolin.
Nous lui tournons le dos, se contente de rpondre le Yankee.
Mais il convient de ne pas sattarder, si lon veut revenir la ville, afin dy prendre
le train du soir pour San-Digo.
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Sbastien Zorn rappelle cette condition Calistus Munbar, lequel rpond:
Ne craignez rien, chers bons amis Nous avons le temps Un tram va nous
ramener la ville, aprs avoir suivi le littoral Vous avez dsir avoir une vue
densemble de cette rgion, et avant une heure, vous laurez du haut de la tour de
lobservatoire.
Vous nous assurez? dit le violoncelliste en insistant.
J e vous assure que demain, au lever du soleil, vous ne serez plus o vous tes en
ce moment!
Force est daccepter cette rponse assez peu explicite. Dailleurs, la curiosit de
Frascolin, plus encore que celle de ses camarades, est excite au dernier point. Il lui
tarde de se trouver au sommet de cette tour, do lAmricain affirme que la vue
stend sur un horizon dau moins cent milles de circonfrence. Aprs cela, si lon
nest pas fix au sujet de la position gographique de cette invraisemblable cit, il
faudra renoncer jamais ltre.
Au fond de la darse samorce une seconde ligne de trams qui longe le bord de la
mer. Le tram se compose de six cars, o nombre de voyageurs ont dj pris place.
Ces cars sont trans par une locomotive lectrique, avec accumulateurs dune
capacit de deux cents ampres-ohms, et leur vitesse atteint de quinze dix-huit
kilomtres.
Calistus Munbar fait monter le quatuor dans le tram, et nos Parisiens purent croire
quil nattendait queux pour partir.
Ce quils voient de la campagne est peu diffrent du parc qui stend entre la ville
et le port. Mme sol plat et soigneusement entretenu. De vertes prairies et des
champs au lieu de pelouses, voil tout, champs de lgumes, non de crales. En ce
moment, une pluie artificielle, projete hors des conduites souterraines, retombe en
averse bienfaisante sur ces longs rectangles, tracs au cordeau et lquerre.
Le ciel ne let pas dose et distribue dune manire plus mathmatique et plus
opportune.
La voie ferre suit le littoral, ayant la mer dun cte, la campagne de lautre. Les
cars courent ainsi pendant quatre milles cinq kilomtres environ. Puis, ils sarrtent
devant une batterie de douze pices de gros calibre, et dont lentre est indique par
ces mots: Batterie de lperon.
Des canons qui se chargent, mais qui ne se dchargent jamais par la culasse
comme tant dengins de la vieille Europe! fait observer Calistus Munbar.
En cet endroit, la cte est nettement dcoupe. Il sen dtache une sorte de cap, trs
aigu, semblable la proue dune carne de navire, ou mme lperon dun cuirass,
sur lequel les eaux se divisent en larrosant de leur cume blanche. Effet de courant,
sans doute, car la houle du large se rduit de longues ondulations qui tendent
diminuer avec le dclin du soleil.
De ce point repart une autre ligne de tramway, qui descend vers le centre, la
premire ligne continuant suivre les courbures du littoral.
Calistus Munbar fait changer de ligne ses htes, en leur annonant quils vont
revenir directement vers la cit.
La promenade a t suffisante. Calistus Munbar tire sa montre, chef-duvre de
Sivan, de Genve, une montre parlante, une montre phonographique, dont il presse
le bouton et qui fait distinctement entendre ces mots: quatre heures treize.
Vous noubliez pas lascension que nous devons faire lobservatoire? rappelle
Frascolin.
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Loublier, mes chers et dj vieux amis! J oublierais plutt mon propre nom,
qui jouit de quelque clbrit cependant! Encore quatre milles, et nous serons devant
le magnifique difice, bti lextrmit de la Unime Avenue, celle qui spare les
deux sections de notre ville.
Le tram est parti. Au del des champs sur lesquels tombe toujours une pluie aprs-
midienne, ainsi la nommait lAmricain, on retrouve le parc clos de barrires,
ses pelouses, ses corbeilles et ses massifs.
Quatre heures et demie sonnent alors. Deux aiguilles indiquent lheure sur un
cadran gigantesque, peu prs semblable celui du Parliament-House de Londres,
plaqu sur la face dune tour quadrangulaire.
Au pied de cette tour sont rigs les btiments de lobservatoire, affects aux
divers services, dont quelques-uns, coiffs de rotondes mtalliques fentes vitres,
permettent aux astronomes de suivre la marche des toiles. Ils entourent une cour
centrale, au milieu de laquelle se dresse la tour haute de cent cinquante pieds. De sa
galerie suprieure, le regard peut stendre sur un rayon de vingt-cinq kilomtres,
puisque lhorizon nest limit par aucune tumescence, colline ou montagne.
Calistus Munbar, prcdant ses htes, sengage sous une porte que lui ouvre un
concierge, vtu dune livre superbe. Au fond du hall attend la cage de lascenseur,
qui se meut lectriquement. Le quatuor y prend place avec son guide. La cage slve
dun mouvement doux et rgulier. Quarante-cinq secondes aprs, elle reste
stationnaire au niveau de la plate-forme suprieure de la tour.
Sur cette plate-forme, se dresse la hampe dun gigantesque pavillon, dont ltamine
flotte au souffle dune brise du nord.
Quelle nationalit indique ce pavillon? Aucun de nos Parisiens ne peut le
reconnatre. Cest bien le pavillon amricain avec ses raies transversales rouges et
blanches; mais le yacht, au lieu des soixante-sept toiles qui brillaient au firmament
de la Confdration cette poque, nen porte quune seule: une toile, ou plutt un
soleil dor, cartel sur lazur du yacht, et qui semble rivaliser dirradiation avec
lastre du jour.
Notre pavillon, messieurs, dit Calistus Munbar en se dcouvrant par respect.
Sbastien Zorn et ses camarades ne peuvent faire autrement que limiter. Puis, ils
savancent sur la plate-forme jusquau parapet, et se penchant
Quel cri - de surprise dabord, de colre ensuite, schappe de leur poitrine!
La campagne entire se dveloppe sous le regard. Cette campagne ne prsente
quun ovale rgulier, circonscrit par un horizon de mer, et, si loin que le regard
puisse se porter au large, il ny a aucune terre en vue.
Et pourtant, la veille, pendant la nuit, aprs avoir quitt le village de Freschal dans
la voiture de lAmricain, Sbastien Zorn, Frascolin, Yverns, Pinchinat, nont pas
cess de suivre la route de terre sur un parcours de deux milles Ils ont pris place
ensuite avec le char bancs dans le ferry-boat pour traverser le cours deau Puis
ils ont retrouv la terre ferme En vrit, sils eussent abandonn le littoral
californien pour une navigation quelconque, ils sen seraient certainement aperu
Frascolin se retourne vers Calistus Munbar:
Nous sommes dans une le? demande-t-il.
Comme vous le voyez! rpond le Yankee, dont la bouche dessine le plus aimable
des sourires.
Et quelle est cette le?
Standard-Island.
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Et cette ville?
Milliard-City.
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Lle hlice J ules Verne

V. Standard-Island et Milliard-City
A cette poque, on attendait encore quun audacieux statisticien, doubl dun
gographe, et donn le chiffre exact des les rpandues la surface du globe. Ce
chiffre, il nest pas tmraire dadmettre quil slve plusieurs milliers. Parmi ces
les, ne sen trouvait-il donc pas une seule qui rpondit au desideratum des
fondateurs de Standard-Island et aux exigences de ses futurs habitants? Non! pas une
seule. De l cette ide amricamcaniquement pratique do crer de toutes pices
une le artificielle, qui serait le dernier mot de lindustrie mtallurgique moderne.
Standard-Island, quon peut traduire par lle-type, est une le hlice.
Milliard-City est sa capitale. Pourquoi ce nom? videmment parce que cette capitale
est la ville des milliardaires, une cit gouldienne, vanderbiltienne et
rotchschildienne. Mais, objectera-t-on, le mot milliard nexiste pas dans la langue
anglaise Les Anglo-Saxons de lancien et du nouveau continent ont toujours dit: a
thousand millions, mille millions Milliard est un mot franais Daccord, et,
cependant, depuis quelques annes, il est pass dans le langage courant de la Grande-
Bretagne et des tats-Unis et cest ajuste titre quil fut appliqu la capitale de
Standard-Island.
Une le artificielle, cest une ide qui na rien dextraordinaire en soi. Avec des
masses suffisantes de matriaux immergs dans un fleuve, un lac, une mer, il nest
pas hors du pouvoir des hommes de la fabriquer. Or, cela net pas suffi. Eu gard
sa destination, aux exigences quelle devait satisfaire, il fallait que cette le pt se
dplacer, et, consquemment, quelle ft flottante. L tait la difficult, mais non
suprieure la production des usines o le fer est travaill, et grce des machines
dune puissance pour ainsi dire infinie.
Dj, la fin du XIX
e
sicle, avec leur instinct du big, leur admiration pour ce qui
est norme, les Amricains avaient form le projet dinstaller quelques centaines
de lieues au large un radeau gigantesque, mouill sur ses ancres. Cet t, sinon une
cit, du moins une station de lAtlantique, avec restaurants, htels, cercles, thtres,
etc., o les touristes auraient trouv tous les agrments des villes deaux les plus en
vogue. Eh bien, cest ce projet qui fut ralis et complt. Toutefois, au lieu du
radeau fixe, on cra lle mouvante.
Six ans avant lpoque o se place le dbut de cette histoire, une compagnie
amricaine, sous la raison sociale Standard-Island Company limited, stait fonde
au capital de cinq cents millions de dollars
1
, divis en cinq cents parts, pour la
fabrication dune le artificielle qui offrirait aux nababs des tats-Unis les divers
avantages dont sont prives les rgions sdentaires du globe terrestre. Les parts
furent rapidement enleves, tant les immenses fortunes taient nombreuses alors en
Amrique, quelles provinssent soit de lexploitation des chemins de fer, soit des
oprations de banque, soit du rendement des sources de ptrole, soit du commerce
des porcs sals.
Quatre annes furent employes la construction de cette le, dont il convient
dindiquer les principales dimensions, les amnagements intrieurs, les procds de
locomotion qui lui permettent dutiliser la plus belle partie de limmense surface de
locan Pacifique. Nous donnerons ces dimensions en kilomtres, non en milles, le
systme dcimal ayant alors triomph de linexplicable rpulsion quil inspirait jadis
la routine anglo-saxonne.

1
Deux milliards 500 millions de francs.
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De ces villages flottants, il en existe en Chine sur le fleuve Yang-tse-Kiang, au
Brsil sur le fleuve des Amazones, en Europe sur le Danube. Mais ce ne sont que des
constructions phmres, quelques maisonnettes tablies la surface de longs trains
de bois. Arriv destination, le train se disloque, les maisonnettes se dmontent, le
village a vcu.
Or lle dont il sagit, cest tout autre chose: elle devait tre lance sur la mer, elle
devait durer ce que peuvent durer les uvres sorties de la main de lhomme.
Et, dailleurs, qui sait si la terre ne sera pas trop petite un jour pour ses habitants
dont le nombre doit atteindre prs de six milliards en 2072 ce que, daprs
Ravenstein, les savants affirment avec une tonnante prcision? Et ne faudra-t-il pas
btir sur la mer, alors que les continents seront encombrs?
Standard-Island est une le en acier, et la rsistance de sa coque a t calcule pour
lnormit du poids quelle est appele supporter. Elle est compose de deux cent
soixante-dix mille caissons, ayant chacun seize mtres soixante-six de haut sur dix de
long et dix de large. Leur surface horizontale reprsente donc un carr de dix mtres
de ct, soit cent mtres de superficie. Tous ces caissons, boulonns et rivs
ensemble, assignent lle environ vingt-sept millions de mtres carrs, ou vingt-sept
kilomtres superficiels. Dans la forme ovale que les constructeurs lui ont donne,
elle mesure sept kilomtres de longueur sur cinq kilomtres de largeur, et son
pourtour est de dix-huit kilomtres en chiffres ronds
2
.
La partie immerge de cette coque est de trente pieds, la partie mergeante de vingt
pieds. Cela revient dire que Standard-Island tire dix mtres deau pleine charge. Il
en rsulte que son volume se chiffre par quatre cent trente-deux millions de mtres
cubes, et son dplacement, soit les trois cinquimes du volume, par deux cent
cinquante-neuf millions de mtres cubes.
Toute la partie des caissons immerge a t recouverte dune prparation si
longtemps introuvable elle a fait un milliardaire de son inventeur, qui empche
les gravans et autres coquillages de sattacher aux parois en contact avec leau de
mer.
Le sous-sol de la nouvelle le ne craint ni les dformations, ni les ruptures, tant les
tles dacier de sa coque sont, puissamment maintenues par des entretoises, tant le
rivetage et le boulonnage ont t faits sur place avec solidit.
Il fallait crer des chantiers spciaux pour la fabrication de ce gigantesque appareil
maritime. Cest ce que fit la Standard-Island Company, aprs avoir acquis la baie
Madeleine et son littoral, lextrmit de cette longue presqule de la Vieille-
Californie, presque la limite du tropique du Cancer. Cest dans cette baie que
sexcuta ce travail, sous la direction des ingnieurs de la Standard-Island Company,
ayant pour chef le clbre William Tersen, mort quelques mois aprs lachvement de
luvre, comme Brunnel lors de linfructueux lancement de son Great-Eastern. Et
cette Standard-Island, est-ce donc autre chose quun Great-Eastern modernis, et sur
un gabarit des milliers de fois plus considrable?
On le comprend, il ne pouvait tre question de lancer lle la surface de lOcan.
Aussi la-t-on fabrique par morceaux, par compartiments juxtaposs sur les eaux de
la baie Madeleine. Cette portion du rivage amricain est devenue le port de relche
de lle mouvante, qui vient sy encastrer, lorsque des rparations sont ncessaires.

2
Lenceinte fortifie de Paris mesure trente-neuf kilomtres, et compte vingt-trois kilomtres son
ancien mur doctroi.
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La carcasse de lle, sa coque si lon veut, forme de ces deux cent soixante-dix
mille compartiments, a t, sauf dans la partie rserve la ville centrale, o ladite
coque est extraordinairement renforce, recouverte dune paisseur de terre vgtale.
Cet humus sufft aux besoins dune vgtation restreinte des pelouses, des
corbeilles de fleurs et darbustes, des bouquets darbres, des prairies, des
champs de lgumes. Il et paru peu pratique de demander ce sol factice de produire
des crales et de pourvoir lentretien des bestiaux de boucherie, qui sont dailleurs
lobjet dune importation rgulire. Mais il y eut lieu de crer les installations
ncessaires, afin que le lait et le produit des basses-cours ne dpendissent pas de ces
importations.
Les trois quarts du sol de Standard-Island sont affects la vgtation, soit vingt et
un kilomtres carrs environ, o les gazons du parc offrent une verdure permanente,
o les champs, livrs la culture intensive, abondent en lgumes et en fruits, o les
prairies artificielles servent de ptures quelques troupeaux. L, dailleurs,
llectroculture est largement employe, cest--dire linfluence de courants
continus, qui se manifeste par une acclration extraordinaire et la production de
lgumes de dimensions invraisemblables, tels des radis de quarante-cinq centimtres,
et des carottes de trois kilos. J ardins, potagers, vergers, peuvent rivaliser avec les
plus beaux de la Virginie ou de la Louisiane. Il convient de ne point sen tonner: on
ne regarde pas la dpense dans cette le, si justement nomme le J oyau du
Pacifique.
Sa capitale, Milliard-City, occupe environ le cinquime qui lui a t rserv sur les
vingt-sept kilomtres carrs, soit peu prs cinq kilomtres superficiels ou cinq
cents hectares, avec une circonfrence de neuf kilomtres. Ceux de nos lecteurs qui
ont bien voulu accompagner Sbastien Zorn et ses camarades pendant leur excursion,
la connaissent assez pour ne point sy perdre. Dailleurs, on ne sgare pas dans les
villes amricaines, lorsquelles ont la fois le bonheur et le malheur dtre
modernes, bonheur pour la simplicit des communications urbaines, malheur pour
le ct artiste et fantaisiste, qui leur fait absolument dfaut. On sait que Milliard-
City, de forme ovale, est divise en deux sections, spares par une artre centrale, la
Unime Avenue, longue dun peu plus de trois kilomtres. Lobservatoire, qui slve
lune de ses extrmits, a comme pendant lhtel de ville, dont limportante masse
se dtache loppos. L sont centraliss tous les services publics de ltat civil, des
eaux et de la voirie, des plantations et promenades, de la police municipale, de la
douane, des halles et marchs, des inhumations, des hospices, des diverses coles,
des cultes et des arts.
Et, maintenant, quelle est la population contenue dans cette circonfrence de dix-
huit kilomtres?
La terre, parait-il, compte actuellement douze villes, dont quatre en Chine, qui
possdent plus dun million dhabitants. Eh bien, lle hlice nen a que dix mille
environ, rien que des natifs des tats-Unis. On na pas voulu que des discussions
internationales pussent jamais surgir entre ces citoyens, qui venaient chercher sur cet
appareil de fabrication si moderne le repos et la tranquillit. Cest assez, cest trop
mme quils ne soient pas, au point de vue de la religion, rangs sous la mme
bannire. Mais il et t difficile de rserver aux Yankees du Nord, qui sont les
Bbordais de Standard-Island, ou inversement, aux Amricains du Sud, qui en sont
les Tribordais, le droit exclusif de fixer leur rsidence en cette le. Dailleurs, les
intrts de la Standard-Island Company en eussent trop souffert.
Lorsque ce sol mtallique est tabli, lorsque la partie rserve la ville est
dispose pour tre btie, lorsque le plan des rues et des avenues est adopt, les
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constructions commencent slever, htels superbes, habitations plus simples,
maisons destines au commerce de dtail, difices publics, glises et temples, mais
point de ces demeures vingt-sept tages, ces sky-scrapers, cest--dire grattoirs de
nuages, que lon voit Chicago, Les matriaux en sont la fois lgers et rsistants.
Le mtal inoxydable qui domine dans ces constructions, cest laluminium, sept fois
moins lourd que le fer volume gal le mtal de lavenir, comme lavait nomm
Sainte-Claire Deville, et qui se prte toutes les ncessits dune dification solide.
Puis, on y joint la pierre artificielle, ces cubes de ciment qui sagencent avec tant de
facilits. On fait mme usage de ces briques en verre, creuses, souffles, moules
comme des bouteilles, et runies par un fin coulis de mortier, briques transparentes,
qui, si on le dsire, peuvent raliser lidal de la maison de verre. Mais, en ralit,
cest larmature mtallique qui est surtout employe, comme elle lest actuellement
dans les divers chantillons de larchitecture navale. Et Standard-Island, quest-ce
autre chose quun immense navire?
Ces diverses proprits appartiennent la Standard-Island Company. Ceux qui les
habitent nen sont que les locataires, quelle que soit limportance de leur fortune. En
outre, on a pris soin dy prvoir toutes les exigences en fait de confort et
dappropriation, rclames par ces Amricains invraisemblablement riches, auprs
desquels les souverains de lEurope ou les nababs de lInde ne peuvent faire que
mdiocre figure.
En effet, si la statistique tablit que la valeur du stock de lor accumul dans le
monde entier est de dix-huit milliards, et celui de largent de vingt milliards, quon
veuille bien se dire que les habitants de ce J oyau du Pacifique en possdent leur
bonne part.
Au surplus, ds le dbut, laffaire sest bien prsente du ct financier. Htels et
habitations se sont lous des prix fabuleux. Certains de ces loyers dpassent
plusieurs millions, et nombre de familles ont pu, sans se gner, dpenser pareilles
sommes leur location annuelle. Do un revenu pour la Compagnie, rien que de ce
chef. Avouez que la capitale de Standard-Island justifie le nom quelle porte dans la
nomenclature gographique.
Ces opulentes familles mises part, on en cite quelques centaines dont le loyer va
de cent deux cent mille francs, et qui se contentent de cette situation modeste. Le
surplus de la population comprend les professeurs, les fournisseurs, les employs, les
domestiques, les trangers dont le flottement nest pas considrable, et qui ne
seraient point autoriss se fixer Milliard-City ni dans lle. Davocats, il y en a
trs peu, ce qui rend les procs assez rares; de mdecins, encore moins, ce qui a fait
tomber la mortalit un chiffre drisoire. Dailleurs, chaque habitant connat
exactement sa constitution, sa force musculaire mesure au dynamomtre, sa capacit
pulmonaire mesure au spiromtre, sa puissance de contraction du cur mesure au
sphygmomtre, enfin son degr de force vitale mesure au magntomtre. Et puis,
dans cette ville, ni bars, ni cafs, ni cabarets, rien qui provoque lalcoolisme.
J amais aucun cas de dipsomanie, disons divrognerie pour tre compris des gens qui
ne savent pas le grec. Quon noublie pas, en outre, que les services urbains lui
distribuent lnergie lectrique, lumire, force mcanique et chauffage, lair
comprim, lair rarfi, lair froid, leau sous pression, tout comme les tlgrammes
pneumatiques et les auditions tlphoniques. Si lon meurt, en cette le hlice,
mthodiquement soustraite aux intempries climatriques, labri de toutes les
influences microbiennes, cest quil faut bien mourir, mais aprs que les ressorts de
la vie se sont uss jusque dans une vieillesse de centenaires.
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Y a-t-il des soldats Standard-Island? Oui! un corps de cinq cents hommes sous les
ordres du colonel Stewart, car il a fallu prvoir que les parages du Pacifique ne sont
pas toujours srs. Aux approches de certains groupes dles, il est prudent de se
prmunir contre lagression des pirates de toute espce. Que cette milice ait une
haute paie, que chaque homme y touche un traitement suprieur celui des gnraux
en chef de la vieille Europe, cela nest point pour surprendre. Le recrutement de ces
soldats, logs, nourris, habills aux frais de ladministration, sopre dans des
conditions excellentes, sous le contrle de chefs rentes comme des Crsus. On na
que lembarras du choix.
Y a-t-il de la police Standard-Island? Oui, quelques escouades, et elles suffisent
garantir la scurit dune ville qui na aucun motif dtre trouble. Une autorisation
de ladministration municipale est ncessaire pour y rsider. Les ctes sont gardes
par un corps dagents de la douane, veillant jour et nuit. On ne peut y dbarquer que
par les ports. Comment des malfaiteurs sy introduiraient-ils? Quant ceux qui, par
exception, deviendraient des coquins sur place, ils seraient saisis en un tour de main,
condamns, et comme tels, dports louest ou lest du Pacifique, sur quelque
coin du nouveau ou de lancien continent, sans possibilit de jamais revenir
Standard-Island.
Nous avons dit: les ports de Standard-Island. Est-ce donc quil en existe plusieurs?
Oui, deux, situs chacun lextrmit du petit diamtre de lovale que lle affecte
dans sa forme gnrale. Lun est nomm Tribord-Harbour, lautre Bbord-Harbour,
conformment aux dnominations en usage dans la marine franaise.
En effet, en aucun cas, il ne faut avoir craindre que les importations rgulires
risquent dtre interrompues, et elles ne peuvent ltre, grce la cration de ces
deux ports, dorientation oppose. Si, par suite du mauvais temps, lun est
inabordable, lautre est ouvert aux btiments, dont le service est ainsi garanti par
tous les vents. Cest par Bbord-Harbour et Tribord-Harbour que sopre le
ravitaillement en diverses marchandises, ptrole apport par des steamers spciaux,
farines et crales, vins, bires et autres boissons de lalimentation moderne, th,
caf, chocolat, piceries, conserves, etc. L, arrivent aussi les bufs, les moutons,
les porcs des meilleurs marchs de lAmrique, et qui assurent la consommation de la
viande frache, enfin tout ce quil faut au plus difficile des gourmets en fait darticles
comestibles. L aussi simportent les toffes, la lingerie, les modes, telles que peut
lexiger le dandy le plus raffin ou la femme la plus lgante. Ces objets, on les
achte chez les fournisseurs de Milliard-City, quel prix, nous nosons le dire, de
crainte dexciter lincrdulit du lecteur.
Cela admis, on se demandera comment le service des steamers stablit
rgulirement entre le littoral amricain et une le hlice qui de sa nature est
mouvante, un jour dans tels parages, un autre quelque vingt milles de l?
La rponse est trs simple. Standard-Island ne va point laventure. Son
dplacement se conforme au programme arrt par ladministration suprieure, sur
avis des mtorologistes de lobservatoire. Cest une promenade, susceptible
cependant de quelques modifications, travers cette partie du Pacifique, qui contient
les plus beaux archipels, et en vitant, autant que possible, ces -coups de froid et de
chaud, cause de tant daffections pulmonaires. Cest ce qui a permis Calistus
Munbar de rpondre au sujet de lhiver: Connaissons pas! Standard-Island
nvolue quentre le trente-cinquime parallle au nord et le trente-cinquime
parallle au sud de lquateur. Soixante-dix degrs parcourir, soit environ quatorze
cents lieues marines, quel magnifique champ de navigation! Les navires savent donc
toujours o trouver le J oyau du Pacifique, puisque son dplacement est rglement
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davance entre les divers groupes de ces les dlicieuses, qui forment comme autant
doasis sur le dsert de limmense Ocan.
Eh bien, mme en pareil cas, les navires ne sont pas rduits chercher au hasard le
gisement de Standard-Island. Et pourtant, la Compagnie na point voulu recourir aux
vingt-cinq cbles, longs de seize mille milles, que possde lEastern Extension
Australasia and China Co. Non! Lle hlice ne veut dpendre de personne. Aussi
a-t-il suffi de disposer la surface de ces mers quelques centaines de boues qui
supportent lextrmit de cbles lectriques relis avec Madeleine-bay. On accoste
ces boues, on rattache le fil aux appareils de lobservatoire, on lance des dpches,
et les agents de la baie sont toujours informs de la position en longitude et en
latitude de Standard-Island. Il en rsulte que le service des navires
dapprovisionnement se fait avec une rgularit railwayenne.
Il est pourtant une importante question qui vaut la peine dtre lucide.
Et leau douce, comment se la procure-t-on pour les multiples besoins de lle?
Leau? On la fabrique par distillation dans deux usines spciales voisines des
ports. Des conduites lamnent aux habitations ou la promnent sous les couches de
la campagne. Elle sert ainsi tous les services domestiques et de voirie, et retombe
en pluie bienfaisante sur les champs et les pelouses, qui ne sont plus soumis aux
caprices du ciel. Et non seulement cette eau est douce, mais elle est distille,
lectrolyse, plus hyginique que les plus pures sources des deux continents, dont
une goutte de la grosseur dune tte dpingle peut renfermer quinze milliards de
microbes.
Il reste dire dans quelles conditions seffectue le dplacement de ce merveilleux
appareil. Une grande vitesse ne lui est pas ncessaire, puisque, en six mois, il ne doit
pas quitter les parages compris entre les tropiques, dune part, et entre les cent
trentime et cent quatre-vingtime mridiens, de lautre. Quinze vingt milles par
vingt-quatre heures, Standard-Island nen demande pas davantage. Or, ce
dplacement, il et t ais de lobtenir au moyen dun touage, en tablissant un
cble fait de cette plante indienne quon nomme bastin, la fois rsistant et lger,
qui et flott entre deux eaux de manire ne point se couper aux fonds sous-marins.
Ce cble se serait enroul, aux deux extrmits de lle, sur des cylindres mus par la
vapeur, et Standard-Island se ft toue laller et au retour, comme ces bateaux qui
remontent ou descendent certains fleuves. Mais ce cble aurait d tre dune grosseur
norme pour une pareille masse, et il et t sujet nombre davaries. Ctait la
libert enchane, ctait lobligation de suivre limperturbable ligne du touage, et,
quand il sagit de libert, les citoyens de la libre Amrique sont dune superbe
intransigeance.
A cette poque, trs heureusement, les lectriciens ont pouss si loin leurs progrs,
que lon a pu tout demander llectricit, cette me de lUnivers. Cest donc elle
quest confie la locomotion de lle. Deux usines suffisent faire mouvoir des
dynamos dune puissance pour ainsi dire infinie, fournissant lnergie lectrique
courant continu sous un voltage modr de deux mille volts. Ces dynamos actionnent
un puissant systme dhlices places proximit des deux ports. Elles dveloppent
chacune cinq millions de chevaux-vapeur, grce leurs centaines de chaudires
chauffes avec ces briquettes de ptrole, moins encombrantes, moins encrassantes
que la houille, et plus riches en calorique. Ces usines sont diriges par les deux
ingnieurs en chef, MM. Watson et Somwah, aids dun nombreux personnel de
mcaniciens et de chauffeurs, sous le commandement suprieur du commodore Ethel
Simco. De sa rsidence lobservatoire, le commodore est en communication
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tlphonique avec les usines, tablies, lune prs de Tribord-Harbour, lautre prs de
Bbord-Harbour. Cest par lui que sont envoys les instructions de marche et de
contremarche, suivant litinraire dtermin. Cest de l quest parti, dans la nuit du
23 au 26, lordre dappareillage de Standard-Island, qui se trouvait dans le voisinage
de la cte californienne au dbut de sa campagne annuelle.
Ceux de nos lecteurs qui voudront bien, par la pense, sy embarquer de confiance,
assisteront aux diverses pripties de ce voyage la surface du Pacifique, et peut-
tre nauront-ils pas lieu de le regretter.
Disons maintenant que la vitesse maximum de Standard-Island, lorsque ses
machines dveloppent leurs dix millions de chevaux, peut atteindre huit nuds
lheure. Les plus puissantes lames, quand quelque coup de vent les soulve, nont pas
de prise sur elle. Par sa grandeur, elle chappe aux ondulations de la houle. Le mal
de mer ny est point craindre. Les premiers jours bord, cest peine si lon
ressent le lger frmissement que la rotation des hlices imprime son sous-sol.
Termine en perons dune soixantaine de mtres lavant et larrire, divisant les
eaux sans effort, elle parcourt sans secousses le vaste champ liquide offert ses
excursions.
Il va de soi que lnergie lectrique, fabrique par les deux usines, reoit dautres
applications que la locomotion de Standard-Island. Cest elle qui claire la
campagne, le parc, la cit. Cest elle qui engendre derrire la lentille des phares cette
intense source lumineuse, dont les faisceaux, projets au large, signalent de loin la
prsence de lle hlice et prviennent toute chance de collision. Cest elle qui
fournit les divers courants utiliss par les services tlgraphiques, tlphotiques,
tlautographiques, tlphoniques, pour les besoins des maisons particulires et des
quartiers du commerce. Cest elle enfin qui alimente ces lunes factices, dun pouvoir
gal chacune cinq mille bougies, qui peuvent clairer une surface de cinq cents
mtres superficiels.
A cette poque, cet extraordinaire appareil marin en est sa deuxime campagne
travers le Pacifique. Un mois avant, il avait abandonn Madeleine-bay en remontant
vers le trente-cinquime parallle, afin de reprendre son itinraire la hauteur des
les Sandwich. Or, il se trouvait le long de la cte de la Basse-Californie, lorsque
Calistus Munbar, ayant appris par les communications tlphoniques que le Quatuor
Concertant, aprs avoir quitt San-Francisco, se dirigeait vers San-Digo, proposa de
sassurer le concours de ces minents artistes. On sait de quelle faon il procda
leur gard, comment il les embarqua sur lle hlice, laquelle stationnait alors
quelques encablures du littoral, et comment, grce ce tour pendable, la musique de
chambre allait charmer les dilettanti de Milliard-City.
Telle est cette neuvime merveille du monde, ce chef-duvre du gnie humain,
digne du vingtime sicle, dont deux violons, un alto et un violoncelle sont
actuellement les htes, et que Standard-Island emporte vers les parages occidentaux
de lOcan Pacifique.
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VI. Invites inviti
A supposer que Sbastien Zorn, Frascolin, Yverns, Pinchinat eussent t gens ne
stonner de rien, il leur et t difficile de ne point sabandonner un lgitime accs
de colre en sautant la gorge de Calistus Munbar. Avoir toutes les raisons de penser
que lon foule du pied le sol de lAmrique septentrionale et tre transport en plein
Ocan! Se croire quelque vingt milles de San-Digo, o lon est attendu le
lendemain pour un concert, et apprendre brutalement quon sen loigne bord dune
le artificielle, flottante et mouvante! Au vrai, cet accs et t bien excusable.
Par bonheur pour lAmricain, il sest mis labri de ce premier coup de boutoir.
Profitant de la surprise, disons de lhbtement dans lequel est tomb le quatuor, il
quitte la plate-forme de la tour, prend lascenseur, et il est, pour le moment, hors de
porte des rcriminations et des vivacits des quatre Parisiens.
Quel gueux! scrie le violoncelle.
Quel animal! scrie lalto.
H! h! si, grce lui, nous sommes tmoins de merveilles dit simplement le
violon solo.
Vas-tu donc lexcuser? rpond le second violon.
Pas dexcuse, rplique Pinchinat, et sil y a une justice Standard-Island, nous le
ferons condamner, ce mystificateur de Yankee!
Et sil y a un bourreau, hurle Sbastien Zorn, nous le ferons pendre!
Or, pour obtenir ces divers rsultats, il faut dabord redescendre au niveau des
habitants de Milliard-City, la police ne fonctionnant pas cent cinquante pieds dans
les airs. Et cela sera fait en peu dinstants, si la descente est possible. Mais la cage de
lascenseur na point remont, et il ny a rien qui ressemble un escalier. Au sommet
de cette tour, le quatuor se trouve donc sans communication avec le reste de
lhumanit.
Aprs leur premier panchement de dpit et de colre, Sbastien Zorn, Pinchinat,
Frascolin, abandonnant Yverns ses admirations, sont demeurs silencieux et
finissent par rester immobiles. Au-dessus deux, ltamine du pavillon se dploie le
long de la hampe. Sbastien Zorn prouve une envie froce den couper la drisse, de
labaisser comme le pavillon dun btiment qui amne ses couleurs. Mais mieux vaut
ne point sattirer quelque mauvaise affaire, et ses camarades le retiennent au moment
o sa main brandit un bowie-knife bien affil.
Ne nous mettons pas dans notre tort, fait observer le sage Frascolin.
Alors tu acceptes la situation? demande Pinchinat.
Non mais ne la compliquons pas.
Et nos bagages qui filent sur San-Digo! remarque Son Altesse en se croisant
les bras.
Et notre concert de demain! scrie Sbastien Zorn.
Nous le donnerons par tlphone! rpond le premier violon, dont la plaisanterie
nest pas pour calmer lirascibilit du bouillant violoncelliste.
Lobservatoire, on ne la pas oubli, occupe le milieu dun vaste square, auquel
aboutit la Unime Avenue. A lautre extrmit de cette principale artre, longue de
trois kilomtres, qui spare les deux sections de Milliard-City, les artistes peuvent
apercevoir une sorte de palais monumental, surmont dun beffroi de construction
trs lgre et trs lgante. Ils se dirent que l doit tre le sige du gouvernement, la
rsidence de la municipalit, en admettant que Milliard-City ait un maire et des
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Lle hlice J ules Verne

adjoints. Ils ne se trompent pas. Et, prcisment, lhorloge de ce beffroi commence
lancer un joyeux carillon, dont les notes arrivent jusqu la tour avec les dernires
ondulations de la brise.
Tiens! Cest en r majeur, dit Yverns.
Et deux quatre, dit Pinchinat.
Le beffroi sonne cinq heures.
Et dner, scrie Sbastien Zorn, et coucher? Est-ce que, par la faute de ce
misrable Munbar, nous allons passer la nuit sur cette plate-forme, cent cinquante
pieds en lair?
Cest craindre, si lascenseur ne vient pas offrir aux prisonniers le moyen de
quitter leur prison.
En effet, le crpuscule est court sous ces basses latitudes, et lastre radieux tombe
comme un projectile lhorizon. Les regards que le quatuor jette jusquaux extrmes
limites du ciel, nembrassent quune mer dserte, sans une voile, sans une fume. A
travers la campagne circulent des trams courant la priphrie de lle ou desservant
les deux ports. A cette heure, le parc est encore dans toute son animation. Du haut de
la tour, on dirait une immense corbeille de fleurs, o spanouissent les azales, les
clmatites, les jasmins, les glycines, les passiflores, les bgonias, les salvias, les
jacinthes, les dahlias, les camlias, des ross de cent espces. Les promeneurs
affluent, des hommes faits, des jeunes gens, non point de ces petits vernis qui
sont la honte des grandes cites europennes, mais des adultes vigoureux et bien
constitus. Des femmes et des jeunes filles, la plupart en toilettes jaune-paille, ce ton
prfr sous les zones torrides, promnent de jolies levrettes paletots de soie et
jarretires galonnes dor. a et l, cette gentry suit les alles de sable fin,
capricieusement dessines entre les pelouses. Ceux-ci sont tendus sur les coussins
des cars lectriques, ceux-l sont assis sur les bancs abrits de verdure. Plus loin de
jeunes gentlemen se livrent aux exercices du tennis, du crocket, du golf, du foot-ball,
et aussi du polo, monts sur dardents poneys. Des bandes denfants, de ces enfants
amricains dune exubrance tonnante, chez lesquels lindividualisme est si
prcoce, les petites filles surtout, jouent sur les gazons. Quelques cavaliers
chevauchent des pistes soigneusement entretenues, et dautres luttent dans
dmouvants garden-partys.
Les quartiers commerants de la ville sont encore frquents cette heure.
Les trottoirs mobiles se droulent avec leur charge le long des principales artres.
Au pied de la tour, dans le square de lobservatoire, se produit une alle et venue de
passants dont les prisonniers ne seraient pas gns dattirer lattention. Aussi,
plusieurs reprises, Pinchinat et Frascolin poussent-ils de retentissantes clameurs.
Pour tre entendus, ils le sont, car des bras se tendent vers eux, des paroles mme
slvent jusqu leur oreille. Mais aucun geste de surprise. On ne parat point
stonner du groupe sympathique qui sagite sur la plate-forme. Quant aux paroles,
elles consistent en goode-bye, en how do you do, en bonjours et autres formules
empreintes damabilit et de politesse. On dirait que la population milliardaise est
informe de larrive des quatre Parisiens Standard-Island, dont Calistus Munbar
leur a fait les honneurs.
Ah a! ils se fichent de nous! dit Pinchinat.
a men a tout lair! rplique Yverns.
Une heure scoule, une heure pendant laquelle les appels ont t inutiles. Les
invitations pressantes de Frascolin nont pas plus de succs que les invectives
multiplies de Sbastien Zorn. Et, le moment du dner approchant, le parc commence
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se vider de ses promeneurs, les rues des oisifs qui les parcourent. Cela devient
enrageant, la fin!
Sans doute, dit Yverns, en voquant de romanesques souvenirs, nous ressemblons
ces profanes quun mauvais gnie a attirs dans une enceinte sacre, et qui sont
condamns prir pour avoir vu ce que leurs yeux ne devaient pas voir
Et on nous laisserait succomber aux tortures de la faim! rpond Pinchinat.
Ce ne sera pas du moins avant davoir puis tous les moyens de prolonger notre
existence! scrie Sbastien Zorn.
Et sil faut en venir nous manger les uns les autres on donnera le numro un
Yverns! dit Pinchinat.
Quand il vous plaira! soupire le premier violon dune voix attendrie, en
courbant la tte pour recevoir le coup mortel.
En ce moment, un bruit se fait entendre dans les profondeurs de la tour. La cage de
lascenseur remonte, sarrte au niveau de la plate-forme. Les prisonniers, lide de
voir apparatre Calistus Munbar, sapprtent laccueillir comme il le mrite
La cage est vide.
Soit! Ce ne sera que partie remise. Les mystifis sauront retrouver le mystificateur.
Le plus press est de redescendre son niveau, et le moyen tout indiqu, cest de
prendre place dans lappareil.
Cest ce qui est fait. Ds que le violoncelliste et ses camarades sont dans la cage,
elle se met en mouvement, et, en moins dune minute, elle atteint le rez-de-chausse
de la tour.
Et dire, scrie Pinchinat en frappant du pied, que nous ne sommes pas sur un sol
naturel!
Que linstant est bien choisi pour mettre de pareilles calembredaines! Aussi ne lui
rpond-on pas. La porte est ouverte. Ils sortent tous les quatre. La cour intrieure est
dserte. Tous les quatre ils la traversent et suivent les alles du square.
L, va-et-vient de quelques personnes, qui ne paraissent prter aucune attention
ces trangers. Sur une observation de Frascolin, qui recommande la prudence,
Sbastien Zorn doit renoncer des rcriminations intempestives. Cest aux autorits
quil convient de demander justice. Il ny a pas pril en la demeure. Regagner
Excelsior-Hotel, attendre au lendemain pour faire valoir les droits dhommes libres,
cest ce qui fut dcid, et le quatuor sengage pdestrement le long de la Unime
Avenue.
Ces Parisiens ont-ils, au moins, le privilge dattirer lattention publique? Oui et
non. On les regarde, mais sans y mettre trop dinsistance, peut-tre comme sils
taient de ces rares touristes qui visitent parfois Milliard-City. Eux, sous lempire de
circonstances assez extraordinaires, ne se sentent pas trs laise, et se figurent
quon les dvisage plus quon ne le fait rellement. Dautre part, quon ne stonne
pas sils leur paraissent tre dune nature bizarre, ces mouvants insulaires, ces gens
volontairement spars de leurs semblables, errant la surface du plus grand des
ocans de notre sphrode. Avec un peu dimagination, on pourrait croire quils
appartiennent une autre plante du systme solaire. Cest lavis dYverns, que son
esprit surexcit entrane vers les mondes imaginaires. Quant Pinchinat, il se
contente de dire:
Tous ces passants ont lair trs millionnaire, ma foi, et me font leffet davoir une
petite hlice au bas des reins comme leur le.
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Cependant la faim saccentue. Le djeuner est loin dj, et lestomac rclame son
d quotidien. Il sagit donc de regagner au plus vite Excelsior-Hotel. Ds le
lendemain, on commencera les dmarches convenues, tendant se faire reconduire
San-Digo par un des steamers de Standard-Island, aprs paiement dune indemnit
dont Calistus Munbar devra supporter la charge, comme de juste.
Mais voici quen suivant la Unime Avenue, Frascolin sarrte devant un
somptueux difice, au fronton duquel stale en lettres dor cette inscription: Casino.
A droite de la superbe arcade qui surmonte la porte principale, une restauration laisse
apercevoir, travers ses glaces enjolives darabesques, une srie de tables dont
quelques-unes sont occupes par des dneurs, et autour desquels circule un nombreux
personnel.
Ici lon mange! dit le deuxime violon, en consultant du regard ses camarades
affams.
Ce qui lui vaut cette laconique rponse de Pinchinat:
Entrons!
Et ils entrent dans le restaurant la file lun de lautre. On ne semble pas trop
remarquer leur prsence dans cet tablissement pulatoire, dhabitude frquent par
les trangers. Cinq minutes aprs, nos affames attaquent belles dents les premiers
plats dun excellent dner dont Pinchinat a rgl le menu, et il sy entend. Trs
heureusement le porte-monnaie du quatuor est bien garni, et, sil se vide Standard-
Island, quelques recettes San-Digo ne tarderont pas le remplir.
Excellente cuisine, trs suprieure celle des htels de New-York ou de San-
Francisco, faite sur des fourneaux lectriques galement propres aux feux doux et
aux feux ardents. Avec la soupe aux hutres conserves, les fricasses de grains de
mas, le cleri cru, les gteaux de rhubarbe, qui sont traditionnels, se succdent des
poissons dune extrme fracheur, des rumsteaks dun tendre incomparable, du gibier
provenant sans doute des prairies et forts californiennes, des lgumes dus aux
cultures intensives de lle. Pour boisson, non point de leau glace la mode
amricaine, mais des bires varies et des vins que les vignobles de la Bourgogne, du
Bordelais et du Rhin ont verss dans les caves de Milliard-City, de hauts prix, on
peut le croire.
Ce menu ragaillardit nos Parisiens. Le cours de leurs ides sen ressent. Peut-tre
voient-ils sous un jour moins sombre laventure o ils sont engags. On ne lignore
pas, les musiciens dorchestre boivent sec. Ce qui est naturel chez ceux qui
dpensent leur souffle chasser les ondes sonores travers les instruments vent,
est moins excusable chez ceux qui jouent des instruments cordes. Nimporte!
Yverns, Pinchinat, Frascolin lui-mme commencent voir la vie en ros et mme
couleur dor dans cette cit de milliardaires. Seul, Sbastien Zorn, tout en tenant tte
ses camarades, ne laisse pas sa colre se noyer dans les crus originaires de France.
Bref, le quatuor est assez remarquablement parti, comme on dans lancienne
Gaule, lorsque lheure est venue de demander laddition. Cest au caissier Frascolin
quelle est remise par un matre dhtel en habit noir.
Le deuxime violon jette les yeux sur le total, se lve, se rassied, se relve, se
frotte les paupires, regarde le plafond.
Quest-ce qui te prend? demande Yverns.
Un frisson des pieds la tte! rpond Frascolin.
Cest cher?
Plus que cher Nous en avons pour deux cents francs
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A quatre?
Non chacun.
En effet, cent soixante dollars, ni plus ni moins, et, comme dtail, la note compte
les grooses quinze dollars, le poisson vingt dollars, les rumsteaks vingt-cinq
dollars, le mdoc et le bourgogne trente dollars la bouteille, le reste lavenant.
Fichtre! scrie Son Altesse.
Les voleurs! scrie Sbastien Zorn.
Ces propos, changs en franais, ne sont pas compris du superbe matre dhtel.
Nanmoins, ce personnage se doute quelque peu de ce qui se passe. Mais, si un lger
sourire se dessine sur ses lvres, cest le sourire de la surprise, non celui du ddain.
Il lui semble tout naturel quun dner quatre cote cent soixante dollars. Ce sont les
prix de Standard-Island.
Pas de scandale! dit Pinchinat. La France nous regarde! Payons
Et nimporte comment, rplique Frascolin, en route pour San-Digo. Aprs-
demain, nous naurions plus de quoi acheter une sandwiche!
Cela dit, il prend son portefeuille, il en tire un nombre respectable de dollars-
papiers, qui, par bonheur, ont cours Milliard-City, et il allait les remettre au matre
dhtel, lorsquune voix se fait entendre:
Ces messieurs ne doivent rien.
Cest la voix de Calistus Munbar.
Le Yankee vient dentrer dans la salle, panoui, souriant, suant la bonne humeur,
comme dhabitude.
Lui! scrie Sbastien Zorn, qui se sent lenvie de le prendre la gorge et de le
serrer comme il serre le manche de son violoncelle dans les forte.
Calmez-vous, mon cher Zorn, dit lAmricain. Veuillez passer, vos camarades et
vous, dans le salon o le caf nous attend. L, nous pourrons causer notre aise, et
la fin de notre conversation
J e vous tranglerai! rplique Sbastien Zorn.
Non vous me baiserez les mains
J e ne vous baiserai rien du tout! scrie le violoncelliste, la fois rouge et ple
de colre.
Un instant aprs, Calistus Munbar et ses invits sont tendus sur des divans
moelleux, tandis que le Yankee se balance sur une rocking-chair,
Et voici comment il sexprime en prsentant ses htes sa propre personne:
Calistus Munbar, de New-York, cinquante ans, arrire-petit-neveu du clbre
Barnum, actuellement surintendant des Beaux-Arts Standard-Island, charg de ce
qui concerne la peinture, la sculpture, la musique, et gnralement de tous les plaisirs
de Milliard-City. Et maintenant que vous me connaissez, messieurs
Est-ce que, par hasard, demande Sbastien Zorn, vous ne seriez pas aussi un
agent de la police, charg dattirer les gens dans des traquenards et de les y retenir
malgr eux?
Ne vous htez pas de me juger, irritable violoncelle, rpond le surintendant, et
attendez la fin.
Nous attendrons, rplique Frascolin dun ton grave, et nous vous coutons.
Messieurs, reprend Calistus Munbar en se donnant une attitude gracieuse, je ne
dsire traiter avec vous, au cours de cet entretien, que la question musique, telle
quelle est actuellement comprise dans ntre le hlice. Des thtres, Milliard-City
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nen possde point encore; mais, lorsquelle le voudra, ils sortiront de son sol comme
par enchantement. J usquici, nos concitoyens ont satisfait leur penchant musical en
demandant des appareils perfectionns de les tenir au courant des chefs-duvre
lyriques. Les compositeurs anciens et modernes, les grands artistes du jour, les
instrumentistes les plus en vogue, nous les entendons quand il nous plat, au moyen
du phonographe
Une serinette, votre phonographe! scrie ddaigneusement Yverns.
Pas tant que vous pouvez le croire, monsieur le violon solo, rpond le
surintendant. Nous possdons des appareils qui ont eu plus dune fois lindiscrtion
de vous couter, lorsque vous vous faisiez entendre Boston ou Philadelphie. Et, si
cela vous agre, vous pourrez vous applaudir de vos propres mains
A cette poque, les inventions de lillustre Edison ont atteint le dernier degr de la
perfection. Le phonographe nest plus cette bote musique laquelle il ressemblait
trop fidlement son origine. Grce son admirable inventeur, le talent phmre
des excutants, instrumentistes ou chanteurs, se conserve ladmiration des races
futures avec autant de prcision que luvre des statuaires et des peintres. Un cho,
si lon veut, mais un cho fidle comme une photographie, reproduisant les nuances,
les dlicatesses du chant ou du jeu dans toute leur inaltrable puret.
En disant cela, Calistus Munbar est si chaleureux que ses auditeurs en sont
impressionns. Il parle de Saint-Sans, de Reyer, dAmbroise Thomas, de Gounod,
de Massenet, de Verdi, et des chefs-duvre imprissables des Berlioz, des
Meyerbeer, des Halvy, des Rossini, des Beethoven, des Haydn, des Mozart, en
homme qui les connat fond, qui les apprcie, qui a consacr les rpandre son
existence dimprsario dj longue, et il y a plaisir lcouter. Toutefois il ne semble
pas quil ait t atteint par lpidmie wagnrienne, en dcroissance dailleurs cette
poque.
Lorsquil sarrte pour reprendre haleine, Pinchinat, profitant de laccalmie:
Tout cela est fort bien, dit-il, mais votre Milliard-City, je le vois, na jamais
entendu que de la musique en bote, des conserves mlodiques, quon lui expdie
comme les conserves de sardines ou de salt-beef
Pardonnez-moi, monsieur lalto.
Mon Altesse vous pardonne, tout en insistant sur ce point: cest que vos
phonographes ne renferment que le pass, et jamais un artiste ne peut tre entendu
Milliard-City au moment mme o il excute son morceau
Vous me pardonnerez une fois de plus.
Notre ami Pinchinat vous pardonnera tant que vous le voudrez, monsieur Munbar,
dit Frascolin. Il a des pardons plein ses poches. Mais son observation est juste.
Encore, si vous pouviez vous mettre en communication avec les thtres de
lAmrique ou de lEurope
Et croyez-vous que cela soit impossible, mon cher Frascolin? scrie le
surintendant en arrtant le balancement de son escarpolette.
Vous dites?
J e dis que ce ntait quune question de prix, et notre cit est assez riche pour
satisfaire toutes ses fantaisies, toutes ses aspirations en fait dart lyrique! Aussi la-t-
elle fait
Et comment?
Au moyen des thtrophones qui sont installs dans la salle de concert de ce
casino. Est-ce que la Compagnie ne possde pas nombre de cbles sous-marins,
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immergs sous les eaux du Pacifique, dont une extrmit est rattache la baie
Madeleine et dont lautre est tenue en suspension par de puissantes boues? Eh bien,
quand nos concitoyens veulent entendre un des chanteurs de lAncien ou du
Nouveau-Monde, on repche un des cbles, on envoie un ordre tlphonique aux
agents de Madeleine-bay. Ces agents tablissent la communication soit avec
lAmrique, soit avec lEurope. On raccorde les fils ou les cbles avec tel ou tel
thtre, telle ou telle salle de concert, et nos dilettanti, installs dans ce casino,
assistent rellement ces lointaines excutions, et applaudissent
Mais l-bas, on nentend pas leurs applaudissements scrie Yverns.
J e vous demande pardon, cher monsieur Yverns, on les entend par le fil de
retour.
Et alors Calistus Munbar de se lancer perte de vue dans des considrations
transcendantes sur la musique, considre, non seulement comme une des
manifestations de lart, mais comme agent thrapeutique. Daprs le systme de J .
Harford, de Westminster-Abbey, les Milliardais ont pu constater les rsultats
extraordinaires de cette utilisation de lart lyrique. Ce systme les entretient en un
parfait tat de sant. La musique exerant une action rflexe sur les centres nerveux,
les vibrations harmoniques ont pour effet de dilater les vaisseaux artriels, dinfluer
sur la circulation, de laccrotre ou de la diminuer, suivant les besoins. Elle
dtermine une acclration des battements du cur et des mouvements respiratoires
en vertu de la tonalit et de lintensit des sons, tout en tant un adjuvant de la
nutrition des tissus. Aussi des postes dnergie musicale fonctionnent-ils Milliard-
City, transmettant les ondes sonores domicile par voie tlphonique, etc.
Le quatuor coute bouche be. J amais il na entendu discuter son art au point de
vue mdical, et probablement il en prouve quelque dplaisir. Nanmoins, voil le
fantaisiste Yverns prt semballer sur ces thories, qui, dailleurs, remontent au
temps du roi Sal, conformment lordonnance et selon la formule du clbre
harpiste David.
Oui! oui! scrie-t-il, aprs la dernire tirade du surintendant, cest tout
indiqu. Il suffit de choisir suivant le diagnostic! Du Wagner ou du Berlioz pour les
tempraments anmis
Et du Mendelsohn ou du Mozart pour les tempraments sanguins, ce qui remplace
avantageusement le bromure de strontium! rpond Calistus Munbar.
Sbastien Zorn intervient alors et jette sa note brutale au milieu de cette causerie
de haute vole.
Il ne sagit pas de tout cela, dit-il. Pourquoi nous avez-vous amens ici?
Parce que les instruments cordes sont ceux qui exercent laction la plus
puissante
Vraiment, monsieur! Et cest pour calmer vos nvroses et vos nvross que vous
avez interrompu notre voyage, que vous nous empchez darriver San-Digo, o
nous devions donner un concert demain
Cest pour cela, mes excellents amis!
Et vous navez vu en nous que des espces de carabins musicaux, dapothicaires
lyriques? scrie Pinchinat.
Non, messieurs, rpondit Calistus Munbar, en se relevant. J e nai vu en vous que
des artistes de grand talent et de grande renomme. Les hurrahs qui ont accueilli le
Quatuor Concertant dans ses tournes en Amrique, sont arrivs jusqu notre le. Or,
la Standard-Island Company a pens que le moment tait venu de substituer aux
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phonographes et aux thtrophones des virtuoses palpables, tangibles, en chair et en
os, et de donner aux Milliardais cette inexprimable jouissance dune excution
directe des chefs-duvre de lart. Elle a voulu commencer par la musique de
chambre, avant dorganiser des orchestres dopra. Elle a song vous, les
reprsentants attitrs de cette musique. Elle ma donn mission de vous avoir tout
prix, de vous enlever, sil le fallait. Vous tes donc les premiers artistes qui auront eu
accs Standard-Island, et je vous laisse imaginer quel accueil vous y attend!
Yverns et Pinchinat se sentent trs branls par ces enthousiastes priodes du
surintendant. Que ce puisse tre une mystification, cela ne leur vient mme pas
lesprit. Frascolin, lui, lhomme rflchi, se demande sil y a lieu de prendre au
srieux cette aventure. Aprs tout, dans une le si extraordinaire, comment les choses
nauraient-elles pas apparu sous un extraordinaire aspect? Quant Sbastien Zorn, il
est rsolu ne pas se rendre.
Non, monsieur, scrie-t-il, on ne sempare pas ainsi des gens sans quils y
consentent! Nous dposerons une plainte contre vous!
Une plainte quand vous devriez me combler de remerciements, ingrats que
vous tes! rplique le surintendant.
Et nous obtiendrons une indemnit, monsieur
Une indemnit lorsque jai vous offrir cent fois plus que vous ne pourriez
esprer
De quoi sagit-il? demande le pratique Frascolin.
Calistus Munbar prend son portefeuille, et en tire une feuille de papier aux armes
de Standard-Island. Puis, aprs lavoir prsente aux artistes:
Vos quatre signatures au bas de cet acte, et laffaire sera rgle, dit-il.
Signer sans avoir lu? rpond le second violon. Cela ne se fait nulle part!
Vous nauriez pourtant pas lieu de vous en repentir! reprend Calistus Munbar, en
sabandonnant un accs dhilarit, qui fait bedonner toute sa personne. Mais
procdons dune faon rgulire. Cest un engagement que la Compagnie vous
propose, un engagement dune anne partir de ce jour, qui a pour objet lexcution
de la musique de chambre, telle que le comportaient vos programmes en Amrique.
Dans douze mois, Standard-Island sera de retour la baie Madeleine, o vous
arriverez temps
Pour notre concert de San-Digo, nest-ce pas? scrie Sbastien Zorn, San-
Digo, o lon nous accueillera par des sifflets
Non, messieurs, par des hurrahs et des hips! Des artistes tels que vous, les
dilettanti sont toujours trop honors et trop heureux quils veuillent bien se faire
entendre mme avec une anne de retard!
Allez donc garder rancune un pareil homme!
Frascolin prend le papier, et le lit attentivement.
Quelle garantie aurons-nous? demande-t-il.
La garantie de la Standard-Island Company revtue de la signature de M. Cyrus
Bikerstaff, notre gouverneur.
Et les appointements seront ceux que je vois indiqus dans lacte?
Exactement, soit un million de francs
Pour quatre? scrie Pinchinat.
Pour chacun, rpond en souriant Calistus Munbar, et encore ce chiffre nest-il pas
en rapport avec votre mrite que rien ne saurait payer sa juste valeur!
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Il serait malais dtre plus aimable, on en conviendra. Et. cependant, Sbastien
Zorn proteste. Il nentend accepter aucun prix. Il veut partir pour San-Digo, et ce
nest pas sans peine que Frascolin parvient calmer son indignation.
Dailleurs, en prsence de la proposition du surintendant, une certaine dfiance
nest pas interdite. Un engagement dun an, au prix dun million de francs pour
chacun des artistes, est-ce que cela est srieux? Trs srieux, ainsi que Frascolin
peut le constater, lorsquil demande:
Ces appointements sont payables?
Par quart, rpond le surintendant, et voici le premier trimestre.
Des liasses de billets de banque qui bourrent son portefeuille, Calistus Munbar fait
quatre paquets de cinquante mille dollars, soit deux cent cinquante mille francs, quil
remet Frascolin et ses camarades.
Voil une faon de traiter les affaires lamricaine.
Sbastien Zorn ne laisse pas dtre branl dans une certaine sure. Mais, chez lui,
comme la mauvaise humeur ne perd jamais ses droits, il ne peut retenir cette
rflexion:
Aprs tout, au prix o sont les choses dans votre le, si lon paye vingt-cinq francs
un perdreau, on paie sans doute cent francs une paire de gants, et cinq cents francs
une paire de bottes?
Oh! monsieur Zorn, la Compagnie ne sarrte pas ces bagatelles, scrie
Calistus Munbar, et elle dsire que les artistes du Quatuor Concertant soient dfrayes
de tout pendant leur sjour sur son domaine!
A ces offres gnreuses, que rpondre, si ce nest en apposant les signatures sur
lengagement?
Cest ce que font Frascolin, Pinchinat et Yverns. Sbastien Zorn murmure bien
que tout cela est absurde Sembarquer sur une le hlice, cela na pas de bon
sens On verra comment cela finira Enfin il se dcide signer.
Et, cette formalit remplie, si Frascolin, Pinchinat et Yverns ne baisent pas la
main de Calistus Munbar, du moins la lui serrent-ils affectueusement. Quatre
poignes de main un million chacune!
Et voil comme quoi le Quatuor Concertant est lanc dans une aventure
invraisemblable, et en quelles circonstances ses membres sont devenus les invits
inviti de Standard-Island.
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VII. Cap a louest
Standard-Island file doucement sur les eaux de cet ocan Pacifique, qui justifie son
nom pareille poque de lanne. Habitus cette translation tranquille depuis
vingt-quatre heures, Sbastien Zorn et ses camarades ne saperoivent mme plus
quils sont en cours de navigation. Si puissantes que soient ses centaines dhlices,
atteles de dix millions de chevaux, peine un lger frmissement se propage-t-il
travers la coque mtallique de lle. Milliard-City ne tremble pas sur sa base. Rien,
dailleurs, des oscillations de la houle laquelle obissent pourtant les plus forts
cuirasss des marines de guerre. Il ny a dans les habitations ni tables ni lampes de
roulis. A quoi bon? Les maisons de Paris, de Londres, de New-York ne sont pas plus
inbranlablement fixes sur leurs fondations.
Aprs quelques semaines de relche Madeleine-bay, le conseil des notables de
Standard-Island, runis par le soin du prsident de la Compagnie, avait arrt le
programme du dplacement annuel. Lle hlice allait rallier les principaux
archipels de lEst-Pacifique, au milieu de cette atmosphre hyginique, si riche en
ozone, en oxygne condens, lectris, dou de particularits actives que ne possde
pas loxygne ltat ordinaire. Puisque cet appareil a la libert de ses mouvements,
il en profite, et il lui est loisible daller sa fantaisie, vers louest comme vers lest,
de se rapprocher du littoral amricain, sil lui plat, de rallier les ctes orientales de
lAsie, si cest son bon plaisir. Standard-Island va o elle veut, de manire goter
les distractions dune navigation varie. Et mme, sil lui convenait dabandonner
locan Pacifique pour locan Indien ou locan Atlantique, de doubler le cap Horn
ou le cap de Bonne-Esprance, il lui suffirait de prendre cette direction, et soyez
convaincus que ni les courants ni les temptes ne lempcheraient datteindre son
but.
Mais il nest point question de se lancer travers ces mers lointaines, o le J oyau
du Pacifique ne trouverait pas ce que cet Ocan lui offre au milieu de linterminable
chapelet de ses groupes insulaires. Cest un thtre assez vaste pour suffire des
itinraires multiples. Lle hlice peut le parcourir dun archipel lautre. Si elle
nest pas doue de cet instinct spcial aux animaux, ce sixime sens de lorientation
qui les dirige l o leurs besoins les appellent, elle est conduite par une main sre,
suivant un programme longuement discut et unanimement approuv. J usquici, il
ny a jamais eu dsaccord sur ce point entre les Tribordais et les Bbordais. Et, en ce
moment, cest en vertu dune dcision prise que lon marche louest, vers le groupe
des Sandwich. Cette distance de douze cents lieues environ qui spare ce groupe de
lendroit o sest embarqu le quatuor, elle emploiera un mois la franchir avec une
vitesse modre, et elle fera relche dans cet archipel jusquau jour o il lui
conviendra den rallier un autre de lhmisphre mridional.
Le lendemain de ce jour mmorable, le quatuor quitte Excelsior-Hotel, et vient
sinstaller dans un appartement du casino qui est mis sa disposition, appartement
confortable, richement amnag, sil en fut. La Unime Avenue se dveloppe devant
ses fentres. Sbastien Zorn, Frascolin, Pinchinat, Yverns, ont chacun sa chambre
autour dun salon commun. La cour centrale de ltablissement leur rserve
lombrage de ses arbres en pleine frondaison, la fracheur de ses fontaines
jaillissantes. Dun ct de cette cour se trouve le muse de Milliard-City, de lautre,
la salle de concert, o les artistes parisiens vont si heureusement remplacer les chos
des phonographes et les transmissions des thtrophones. Deux fois, trois fois, autant
de fois par jour quils le dsireront, leur couvert sera mis dans la restauration, o le
matre dhtel ne leur prsentera plus ses additions invraisemblables.
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Ce matin-l, lorsquils sont runis dans le salon, quelques instants avant de
descendre pour le djeuner:
Eh bien, les violoneux, demande Pinchinat, que dites-vous de ce qui nous arrive?
Un rve, rpond Yverns, un rve dans lequel nous sommes engags un million
par an
Cest bel et bien une ralit, rpond Frascolin. Cherche dans ta poche, et tu
pourras en tirer le premier quart du dit million
Reste savoir comment cela finira? Trs mal, jimagine! scrie Sbastien
Zorn, qui veut absolument trouver un pli de ros la couche sur laquelle on la
tendu malgr lui.
Dailleurs, et nos bagages?
En effet, les bagages devaient tre rendus San-Digo, do ils ne peuvent revenir,
et o leurs propritaires ne peuvent aller les chercher. Oh! bagages trs
rudimentaires: quelques valises, du linge, des ustensiles de toilette, des vtements de
rechange, et aussi la tenue officielle des excutants, lorsquils comparaissent devant
le public.
Il ny eut pas lieu de sinquiter ce sujet. En quarante-huit heures, cette garde-
robe un peu dfrachie serait remplace par une autre mise la disposition des quatre
artistes, et sans quils eussent eu payer quinze cents francs leur habit et cinq cents
francs leurs bottines.
Du reste, Calistus Munbar, enchant davoir si habilement conduit cette dlicate
affaire, entend que le quatuor nait pas mme un dsir former. Impossible
dimaginer un surintendant dune plus inpuisable obligeance. Il occupe un des
appartements de ce casino, dont les divers services sont sous sa haute direction, et la
Compagnie lui sert des appointements dignes de sa magnificence et de sa
munificence Nous prfrons ne point en indiquer le chiffre.
Le casino renferme des salles de lecture et des salles de jeux; mais le baccara, le
trente et quarante, la roulette, le poker et autres jeux de hasard sont rigoureusement
interdits. On y voit aussi un fumoir o fonctionne le transport direct domicile de la
fume de tabac prpare par une socit fonde rcemment. La fume du tabac brl
dans les brleurs dun tablissement central, purifie et dgage de nicotine, est
distribue par des tuyaux bouts dambre spciaux chaque amateur. On na plus
qu y appliquer ses lvres, et un compteur enregistre la dpense quotidienne.
Dans ce casino, o les dilettanti peuvent venir senivrer de cette musique lointaine,
laquelle vont maintenant se joindre les concerts du quatuor, se trouvent aussi les
collections de Milliard-City. Aux amateurs de peinture, le muse, riche de tableaux
anciens et modernes, offre de nombreux chefs-duvre, acquis prix dor, des toiles
des coles italienne, hollandaise, allemande, franaise, que pourraient envier les
collections de Paris, de Londres, de Munich, de Rome et de Florence, des Raphal,
des Vinci, des Giorgione, des Corrge, des Dominiquin, des Ribeira, des Murillo, des
Ruysdael, des Rembrandt, des Rubens, des Cuyp, des Frans Hals, des Hobbema, des
Van Dyck, des Holbein, etc., et aussi, parmi les modernes, des Fragonard, des Ingres,
des Delacroix, des Scheffer, des Cabat, des Delaroche, des Rgnant, des Couture, des
Meissonier, des Millet, des Rousseaux, des J ules Dupr, des Brascassat, des Mackart,
des Turner, des Troyon, des Corot, des Daubigny, des Baudry, des Bonnat, des
Carolus Duran, des J ules Lefebvre, des Vollon, des Breton, des Binet, des Yon, des
Cabanel, etc. Afin de leur assurer une ternelle dure, ces tableaux sont placs
lintrieur de vitrines, o le vide a t pralablement fait. Ce quil convient
dobserver, cest que les impressionnistes, les angoisss, les futuristes, nont pas
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Lle hlice J ules Verne

encore encombr ce muse; mais, sans doute, cela ne tarderait gure, et Standard-
Island nchappera pas cette invasion de la peste dcadente. Le muse possde
galement des statues de relle valeur, des marbres des grands sculpteurs anciens et
modernes, placs dans les cours du casino. Grce ce climat sans pluies ni
brouillards, groupes, statues, bustes peuvent impunment rsister aux outrages du
temps.
Que ces merveilles soient souvent visites, que les nababs de Milliard-City aient un
got trs prononc pour ces productions de lart, que le sens artiste soit minemment
dvelopp chez eux, ce serait risqu que de le prtendre. Ce quil faut remarquer,
toutefois, cest que la section tribordaise compte plus damateurs que la section
bbordaise. Tous, dailleurs, sont daccord quand il sagit dacqurir quelque chef-
duvre, et alors leurs invraisemblables enchres savent lenlever tous les duc
dAumale, tous les Chauchard de lancien et du nouveau continent.
Les salles les plus frquentes du casino sont les salles de lecture, consacres aux
revues, aux journaux europens ou amricains, apports par les steamers de
Standard-Island, en service rgulier avec Madeleine-bay. Aprs avoir t feuilletes,
lues et relues, les revues prennent place sur les rayons de la bibliothque, o
salignent plusieurs milliers douvrages dont le classement ncessite la prsence dun
bibliothcaire aux appointements de vingt-cinq mille dollars, et il est peut-tre le
moins occup des fonctionnaires de lle. Cette bibliothque contient aussi un certain
nombre de livres phonographes: on na pas la peine de lire, on presse un bouton, et
on entend la voix dun excellent diseur qui fait la lecture ce que serait Phdre de
Racine lue par M. Legouv.
Quant aux journaux de la localit, ils sont rdigs, composs, imprims dans les
ateliers du casino sous la direction de deux rdacteurs en chef. Lun est le Starboard-
Chronicle pour la section des Tribordais; lautre, le New-Herald pour la section des
Bbordais. La chronique est alimente par les faits divers, les arrivages des
paquebots, les nouvelles de mer, les rencontres maritimes, les mercuriales qui
intressent le quartier commerant, le relvement quotidien en longitude et en
latitude, les dcisions du conseil des notables, les arrts du gouverneur, les actes de
ltat civil: naissances, mariages, dcs, ceux-ci trs rares. Dailleurs, jamais ni
vols ni assassinats, les tribunaux ne fonctionnant que pour les affaires civiles, les
contestations entre particuliers. J amais darticles sur les centenaires, puisque la
longvit de la vie humaine nest plus ici le privilge de quelques-uns.
Pour ce qui est de la partie politique trangre, elle se tient jour par les
communications tlphoniques avec Madeleine-bay, o se raccordent les cbles
immergs dans les profondeurs du Pacifique. Les Milliardais sont ainsi informs de
tout ce qui se passe dans le monde entier, lorsque les faits prsentent un intrt
quelconque. Ajoutons que le Starboard-Chronicle et le New-Herald ne se traitent pas
dune main trop rude. J usquici, ils ont vcu en assez bonne intelligence, mais on ne
saurait jurer que cet change de discussions courtoises puisse durer toujours. Trs
tolrants, trs conciliants sur le terrain de la religion, le protestantisme et le
catholicisme font bon mnage Standard-Island. Il est vrai, dans lavenir, si
lodieuse politique sen mle, si la nostalgie des affaires reprend les uns, si les
questions dintrt personnel et damour-propre sont en jeu
En outre de ces deux journaux il y a les journaux hebdomadaires ou mensuels,
reproduisant les articles des feuilles trangres, ceux des successeurs des Sarcey, des
Lematre, des Charmes, des Fournel, des Deschamps, des Fouquier, des France, et
autres critiques de grande marque; puis les magasins illustrs, sans compter une
douzaine de feuilles cercleuses, soiristes et boulevardires, consacres aux
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mondanits courantes. Elles nont dautre but que de distraire un instant, en
sadressant lesprit et mme lestomac. Oui! quelques-unes sont imprimes sur
pte comestible lencre de chocolat. Lorsquon les a lues, on les mange au premier
djeuner. Les unes sont astringentes, les autres lgrement purgatives, et le corps
sen accommode fort bien. Le quatuor trouve cette invention aussi agrable que
pratique.
Voil des lectures dune digestion facile! observe judicieusement Yverns.
Et dune littrature nourrissante! rpond Pinchinat. Ptisserie et littrature
mles, cela saccorde parfaitement avec la musique hyginique!
Maintenant, il est naturel de se demander de quelles ressources dispose lle
hlice pour entretenir sa population dans de telles conditions de bien-tre, dont
napproche aucune autre cit des deux mondes. Il faut que ses revenus slvent
une somme invraisemblable, tant donns les crdits affects aux divers services et
les traitements attribus aux plus modestes employs.
Et, lorsquils interrogent le surintendant ce sujet:
Ici, rpond-il, on ne traite pas daffaires. Nous navons ni Board of Trade, ni
Bourse, ni industrie. En fait de commerce, il ny a que ce quil faut pour les besoins
de lle, et nous noffrirons jamais aux trangers lquivalent du Worlds Fair de
Chicago en 1893 et de lExposition de Paris de 1900. Non! La puissante religion des
business nexiste pas, et nous ne poussons point le cri de go ahead, si ce nest pour
que le J oyau du Pacifique aille de lavant. Ce nest donc pas aux affaires que nous
demandons les ressources ncessaires lentretien de Standard-Island, cest la
douane. Oui! les droits de douane nous permettent de suffire toutes les exigences
du budget
Et ce budget? interroge Frascolin.
Il se chiffre par vingt millions de dollars, mes excellente bons!
Cent millions de francs, scria le second violon, et pour une ville de dix mille
mes!
Comme vous dites, mon cher Frascolin, somme qui provient uniquement des
taxes de douane. Nous navons pas doctroi, les productions locales tant peu prs
insignifiantes. Non! rien que les droits perus Tribord-Harbour et Bbord-
Harbour. Cela vous explique la chert des objets de consommation, chert relative,
sentend. car ces prix, si levs quils vous paraissent, sont en rapport avec les
moyens dont chacun dispose.
Et voici Calistus Munbar qui semballe nouveau, vantant sa ville, vantant son le
un morceau de plante suprieure tomb en plein Pacifique, un Eden flottant, o se
sont rfugis les sages, et si le vrai bonheur nest pas l, cest quil nest nulle part!
Cest comme un boniment! Il semble quil dise:
Entrez, messieurs, entrez, mesdames! Passez au contrle! Il ny a que trs
peu de places! On va commencer Qui prend son billet etc.
Il est vrai, les places sont rares, et les billets sont chers! Bah! le surintendant
jongle avec ces millions qui ne sont plus que des units dans cette cit milliardaise!
Cest au cours de cette tirade, o les phrases se dversent en cascades, o les gestes
se multiplient avec une frnsie smaphorique, que le quatuor se met au courant des
diverses branches de ladministration. Et dabord, les coles, o se donne
linstruction gratuite et obligatoire, qui sont diriges par des professeurs pays
comme des ministres. On y apprend les langues mortes et les langues vivantes.
lhistoire et la gographie, les sciences physiques et mathmatiques, les arts
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dagrment, mieux quen nimporte quelle Universit ou Acadmie du vieux monde,
en croire Calistus Munbar. La vrit est que les lves ne scrasent point aux
cours publics, et, si la gnration actuelle possde encore quelque teinture des tudes
faites dans les collges des tats-Unis, la gnration qui lui succdera aura moins
dinstruction que de rentes. Cest l le point dfectueux, et peut-tre des humains ne
peuvent-ils que perdre sisoler ainsi de lhumanit.
Ah a! ils ne voyagent donc pas ltranger, les habitants de cette le factice? Ils
ne vont donc jamais visiter les pays doutremer, les grandes capitales de lEurope?
Ils ne parcourent donc pas les contres auxquelles le pass a lgu tant de chefs-
duvre de toutes sortes? Si! Il en est quelques-uns quun certain sentiment de
curiosit pousse en des rgions lointaines. Mais ils sy fatiguent; ils sy ennuient
pour la plupart; ils ny retrouvent rien de lexistence uniforme de Standard-Island; ils
y souffrent du chaud; ils y souffrent du froid; enfin, ils sy enrhument, et on ne
senrhume pas Milliard-City. Aussi nont-ils que hte et impatience de rintgrer
leur le, ces imprudents qui ont eu la malencontreuse ide de la quitter. Quel profit
ont-ils retir de ces voyages? Aucun. Valises ils sont partis, valises ils sont
revenus, ainsi que le dit une ancienne formule des Grecs, et nous ajoutons: ils
resteront valises.
Quant aux trangers que devra attirer la clbrit de Standard-Island, cette
neuvime merveille du monde, depuis que la tour Eiffel, on le dit du moins,
occupe le huitime rang, Calistus Munbar pense quils ne seront jamais trs
nombreux. On ny tient pas autrement, dailleurs, bien que ses tourniquets des deux
ports eussent t une nouvelle source de revenus. De ceux qui sont venus lanne
dernire, la plupart taient dorigine amricaine. Des autres nations, peu ou point.
Cependant, il y a eu quelques Anglais, reconnaissables leur pantalon
invariablement relev, sous prtexte quil pleut Londres. Au surplus, la Grande-
Bretagne a trs mal envisag la cration de cette Standard-Island, qui, son avis,
gne la circulation maritime, et elle se rjouirait de sa disparition. Quant aux
Allemands, ils nobtiennent quun mdiocre accueil comme des gens qui auraient vite
fait de Milliard-City une nouvelle Chicago, si on les y laissait prendre pied. Les
Franais sont de tous les trangers ceux la Compagnie accepte avec le plus de
sympathies et de prvenances, tant donn quils nappartiennent pas aux races
envahissantes de lEurope. Mais, jusqualors un Franais avait-il jamais paru
Standard-Island?
Ce nest pas probable, fait observer Pinchinat.
Nous ne sommes pas assez riches ajoute Frascolin.
Pour tre rentier, cest possible, rpond le surintendant, non pour tre
fonctionnaire
Y a-t-il donc un de nos compatriotes Milliard-City? demande Yverns.
Il y en a un.
Et quel est ce privilgi?
M. Athanase Dormus.
Et quest-ce quil fait ici, cet Athanase Dormus? scrie Pinchinat.
Il est professeur de danse, de grces et de maintien, magnifiquement appoint par
ladministration, sans parler des leons particulires au cachet
Et quun Franais est seul capable de donner! rplique Son Altesse.
A prsent, le quatuor sait quoi sen tenir sur lorganisation de la vie
administrative de Standard-Island. Il na plus qu sabandonner au charme de cette
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navigation, qui lentrane vers louest du Pacifique. Si ce nest que le soleil se lve
tantt sur un point de lle, tantt sur un autre, selon lorientation donne par le
commodore Simco, Sbastien Zorn et ses camarades pourraient croire quils sont en
terre ferme. A deux reprises, pendant la quinzaine qui suivit, des orages clatrent
avec violentes bourrasques et terribles rafales, car il sen forme bien quelques-unes
sur le Pacifique, malgr son nom. La houle du large vint se briser contre la coque
mtallique, elle la couvrit de ses embruns comme laccore dun littoral. Mais
Standard-Island ne frmit mme pas sous les assauts de cette mer dmonte. Les
fureurs de lOcan sont impuissantes contre elle. Le gnie de lhomme a vaincu la
nature.
Quinze jours aprs, le 11 juin, premier concert de musique de chambre, dont
laffiche, lettres lectriques, est promene le long des grandes avenues. Il va sans
dire que les instrumentistes ont t pralablement prsents au gouverneur et la
municipalit. Cyrus Bikerstaff leur a fait le plus chaleureux accueil. Les journaux ont
rappel les succs des tournes du Quatuor Concertant dans les tats-Unis
dAmrique, et flicit chaudement le surintendant de stre assur son concours,
de manire un peu arbitraire, on le sait. Quelle jouissance de voir en mme temps que
dentendre ces artistes excutant les uvres des matres! Quel rgal pour les
connaisseurs!
De ce que les quatre Parisiens sont engags au casino de Milliard-City des
appointements fabuleux, il ne faut pas simaginer que leurs concerts doivent tre
offerts gratuitement au public. Loin de l. Ladministration entend en retirer un large
bnfice, ainsi que font ces imprsarios amricains auxquels leurs chanteuses cotent
un dollar la mesure et mme la note. Dhabitude, on paye pour les concerts
thtrophoniques et phonographiques du casino, on paiera donc, ce jour-l,
infiniment plus cher. Les places sont toutes prix gal, deux cents dollars le fauteuil,
soit mille francs en monnaie franaise, et Calistus Munbar se flatte de faire salle
comble.
Il ne sest pas tromp. La location a enlev toutes les places disponibles. La
confortable et lgante salle du casino nen contient quune centaine, il est vrai, et si
on les et mises aux enchres, on ne sait trop quel taux ft monte la recette. Mais
cela eut t contraire aux usages de Standard-Island. Tout ce qui a une valeur
marchande est cot davance par les mercuriales, le superflu comme le ncessaire.
Sans cette prcaution, tant donnes les fortunes invraisemblables de certains, des
accaparements pourraient se produire, et cest ce quil convenait dviter. Il est vrai,
si les riches Tribordais vont au concert par amour de lart, il est possible que les
riches Bbordais ny aillent que par convenance.
Lorsque Sbastien Zorn, Pinchinat, Yverns et Frascolin paraissaient devant les
spectateurs de New-York, de Chicago, de Philadelphie, de Baltimore, ce ntait pas
exagration de leur part que de dire: voil un public qui vaut des millions. Eh bien,
ce soir-l, ils seraient rests au-dessous de la vrit sils navaient pas compt par
milliards. Quon y songe! J em Tankerdon, Nat Coverley et leurs familles brillent au
premier rang des fauteuils. Aux autres places, passim, nombre damateurs qui pour
ntre que des sous-milliardaires, nen ont pas moins un fort sac, comme le fait
justement remarquer Pinchinat.
Allons-y! dit le chef du quatuor, lorsque lheure est arrive de se prsenter sur
lestrade.
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Et ils y vont, pas plus mus dailleurs, ni mme autant quils leussent t devant
un public parisien, lequel a peut-tre moins dargent dans la poche, mais plus de sens
artiste dans lme.
Il faut dire que bien quils naient point encore pris des leons de leur compatriote
Dormus, Sbastien Zorn, Yverns, Frascolin, Pinchinat ont une tenue trs correcte,
cravate blanche de vingt-cinq francs, gants gris-perle de cinquante francs, chemise de
soixante-dix francs, bottines de cent quatre-vingts francs, gilet de deux cents francs,
pantalon noir de cinq cents francs, habit noir de quinze cents francs au compte de
ladministration, bien entendu. Ils sont acclams, ils sont applaudis trs chaudement
par les mains tribordaises, plus discrtement par les mains bbordaises, question de
temprament.
Le programme du concert comprend quatre numros que leur a fournis la
bibliothque du casino, richement approvisionne par les soins du surintendant:
Premier quatuor en mi bmol: Op. 12 de Mendelsohn,
Deuxime quatuor en fa majeur: Op. 16 dHaydn,
Dixime quatuor en mi bmol: Op. 74 de Beethoven,
Cinquime quatuor en la majeur: Op. 10 de Mozart.
Les excutants font merveille dans cette salle emmilliarde, abord de cette le
flottante, la surface dun abme dont la profondeur dpasse cinq mille mtres en
cette portion du Pacifique. Ils obtiennent un succs considrable et justifi, surtout
devant les dilettanti de la section tribordaise. Il faut voir le surintendant pendant
cette soire mmorable: il exulte. On dirait que cest lui qui vient de jouer la fois
sur deux violons, un alto et un violoncelle. Quel heureux dbut pour des champions
de la musique concertante et pour leur imprsario!
Il y a lieu dobserver que si la salle est pleine, les abords du casino regorgent de
monde. Et, en effet, combien nont pu se procurer ni un strapontin ni un fauteuil,
sans parler de ceux que le haut prix des places a carts. Ces auditeurs du dehors en
sont rduits la portion congrue. Ils nentendent que de loin, comme si cette
musique ft sortie de la bote dun phonographe ou du pavillon dun tlphone. Mais
leurs applaudissements nen sont pas moins vifs.
Et ils clatent tout rompre, lorsque, le concert achev, Sbastien Zorn, Yverns,
Frascolin et Pinchinat se prsentent sur la terrasse du pavillon de gauche. La Unime
Avenue est inonde de rayons lumineux. Des hauteurs de lespace, les lunes
lectriques versent des rayons dont la ple Sln doit tre jalouse.
En face du casino, sur le trottoir, un peu lcart, un couple attire lattention
dYverns. Un homme se tient l, une femme son bras. Lhomme, dune taille au-
dessus de la moyenne, de physionomie distingue, svre, triste mme, peut avoir
une cinquantaine dannes. La femme, quelques ans de moins, grande, lair fier,
laisse voir sous son chapeau des cheveux blanchis par lge.
Yverns, frapp de leur attitude rserve, les montre Calistus Munbar:
Quelles sont ces personnes? lui demande-t-il.
Ces personnes? rpond le surintendant, dont les lvres bauchent une moue
assez ddaigneuse. Oh! ce sont des mlomanes enrags.
Et pourquoi nont-ils pas lou une place dans la salle du casino?
Sans doute, parce que ctait trop cher pour eux.
Alors leur fortune?
A peine deux centaines de mille francs de rente.
Peuh! fait Pinchinat. Et quels sont ces pauvres diables?
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Le roi et la reine de Malcarlie.
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VIII. Navigation
Aprs avoir cr cet extraordinaire appareil de navigation, la Standard-Island
Company dut pourvoir aux exigences dune double organisation, maritime dune part,
administrative de lautre.
La premire, on le sait, a pour directeur, ou plutt pour capitaine, le commodore
Ethel Simco, de la marine des tats-Unis. Cest un homme de cinquante ans,
navigateur expriment, connaissant fond les parages du Pacifique, ses courants,
ses temptes, ses cueils, ses substructions corallignes. De l, parfaite aptitude pour
conduire dune main sre lle hlice confie ses soins et les riches existences
dont il est responsable devant Dieu et les actionnaires de la Socit.
La seconde organisation, celle qui comprend les divers services administratifs, est
entre les mains du gouverneur de lle. M. Cyrus Bikerstaff est un Yankee du Maine,
lun des tats fdraux qui prirent la moindre part aux luttes fratricides de la
Confdration amricaine pendant la guerre de scession. Cyrus Bikerstaff a donc t
heureusement choisi pour garder un juste milieu entre les deux sections de lle.
Le gouverneur, qui touche aux limites de la soixantaine, est clibataire. Cest un
homme froid, possdant le self control, trs nergique sous sa flegmatique apparence,
trs anglais par son attitude rserve, ses manires gentlemanesques, la discrtion
diplomatique qui prside ses paroles comme ses actes. En tout autre pays quen
Standard-Island, ce serait un homme trs considrable et, par suite, trs considr.
Mais ici, il nest, en somme, que lagent suprieur de la Compagnie. En outre, bien
que son traitement vaille la liste civile dun petit souverain de lEurope, il nest pas
riche, et quelle figure peut-il faire en prsence des nababs de Milliard-City?
Cyrus Bikerstaff, en mme temps que gouverneur de lle, est le maire de la
capitale. Comme tel, il occupe lhtel de ville lev lextrmit de la Unime
Avenue, loppos de lobservatoire, o rside le commodore Ethel Simco. L sont
tablis ses bureaux, l sont reus tous les actes de ltat civil, naissances, avec une
moyenne de natalit suffisante pour assurer lavenir, dcs, les morts sont
transports au cimetire del baie Madeleine, mariages qui doivent tre clbrs
civilement avant de ltre religieusement, suivant le code de Standard-Island. L
fonctionnent les divers services de ladministration, et ils ne donnent jamais lieu
aucune plainte des administrs. Cela fait honneur au maire et ses agents. Lorsque
Sbastien Zorn, Pinchinat, Yverns, Frascolin lui furent prsents par le surintendant,
ils prouvrent en sa prsence une trs favorable impression, celle que produit
lindividualit dun homme bon et juste, dun esprit pratique, qui ne sabandonne ni
aux prjugs ni aux chimres.
Messieurs, leur a-t-il dit, cest une heureuse chance pour nous que de vous avoir.
Peut-tre le procd employ par notre surintendant na-t-il pas t dune correction
absolue. Mais vous lexcuserez, je nen doute pas? Dailleurs, vous naurez point
vous plaindre de notre municipalit. Elle ne vous demandera que deux concerts
mensuels, vous laissant libres daccepter les invitations particulires qui pourraient
vous tre adresses. Elle salue en vous des musiciens de grande valeur, et noubliera
jamais que vous aurez t les premiers artistes quelle aura eu lhonneur de
recevoir!
Le quatuor fut enchant de cet accueil et ne cacha point sa satisfaction Calistus
Munbar.
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Oui! cest un homme aimable, M. Cyrus Bikerstaff, rpond le surintendant avec
un lger mouvement dpaule. Il est regrettable quil ne possde point un ou deux
milliards
On nest pas parfait! rplique Pinchinat.
Le gouverneur-maire de Milliard-City est doubl de deux adjoints qui laident dans
ladministration trs simple de lle hlice. Sous leurs ordres, un petit nombre
demploys, rtribus comme il convient, sont affects aux divers services. De
conseil municipal, point. A quoi bon? Il est remplac par le conseil des notables,
une trentaine de personnages des plus qualifis par leur intelligence et fortune. Il se
runit lorsquil sagit de quelque importante mesure prendre entre autres, le trac
de litinraire qui doit tre suivi dans lintrt de lhygine gnrale. Ainsi que nos
Parisiens pouvaient le voir, il y a l, quelquefois, matire discussion, et difficults
pour se mettre naccord. Mais jusquici, grce son intervention habile et sage,
Cyrus Bikerstaff a toujours pu concilier les intrts opposs, mnager les amours-
propres de ses administrs.
Il est entendu que lun des adjoints est protestant, Barthlmy Ruge, lautre
catholique, Hubley Harcourt, tous deux choisis parmi les hauts fonctionnaires de la
Standard-Island Company, et ils secondent avec zle Cyrus Bikerstaff.
Ainsi se comporte, depuis dix-huit mois dj, dans la plnitude de son
indpendance, en dehors mme de toutes relations diplomatiques, libre sur cette vaste
mer du Pacifique, labri des intempries dsobligeantes, sous le ciel de son choix,
lle sur laquelle le quatuor va rsider une anne entire. Quil y soit expos
certaines aventures, que lavenir lui rserve quelque imprvu, il ne saurait ni
limaginer ni le craindre, quoi quen dise le violoncelliste, tout tant rgl, tout se
faisant avec ordre et rgularit. Et pourtant, en crant ce domaine artificiel, lanc la
surface dun vaste ocan, le gnie humain na-t-il pas dpass les limites assignes
lhomme par le Crateur?
La navigation continue vers louest. Chaque jour, au moment o le soleil franchit le
mridien, le point est tabli par les officiers de lobservatoire placs sous les ordres
du commodore Ethel Simco. Un quadruple cadran, dispos aux faces latrales du
beffroi de lhtel de ville, donne la position exacte en longitude et en latitude, et ces
indications sont reproduites tlgraphiquement au coin des divers carrefours, dans les
htels, dans les difices publics, lintrieur des habitations particulires, en mme
temps que lheure qui varie suivant le dplacement vers louest ou vers lest. Les
Milliardais peuvent donc chaque instant savoir quel endroit Standard-Island occupe
sur litinraire.
A part ce dplacement insensible la surface de cet Ocan, Milliard-City noffre
aucune diffrence avec les grandes capitales de lancien et du nouveau continent.
Lexistence y est identique. Mme fonctionnement de la vie publique et prive. Peu
occups, en somme, nos instrumentistes emploient leurs premiers loisirs visiter tout
ce que renferme de curieux le J oyau du Pacifique. Les trams les transportent vers
tous les points de lle. Les deux fabriques dnergie lectrique excitent chez eux une
relle admiration par lordonnance si simple de leur outillage, la puissance de leurs
engins actionnant un double chapelet dhlices, ladmirable discipline de leur
personnel, lune dirige par lingnieur Watson, lautre par lingnieur Somwah. A
des intervalles rguliers, Bbord-Harbour et Tribord-Harbour reoivent dans leurs
bassins les steamers affects au service de Standard-Island, suivant que sa position
prsente plus de facilit pour latterrissage.
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Si lobstin Sbastien Zorn se refuse admirer ces merveilles, si Frascolin est plus
modr dans ses sentiments, en quel tat de ravissement vit sans cesse lenthousiaste
Yverns! A son opinion, le vingtime sicle ne scoulera pas sans que les mers
soient sillonnes de villes flottantes. Ce doit tre le dernier mot du progrs et du
confort dans lavenir. Quel spectacle superbe que celui de cette le mouvante, allant
visiter ses surs de lOcanie! Quant Pinchinat, en ce milieu opulent, il se sent
particulirement gris nentendre parler que de millions, comme on parle ailleurs
de vingt-cinq louis. Les banknotes sont de circulation courante. On a dhabitude deux
ou trois mille dollars dans sa poche. Et, plus dune fois, Son Altesse de dire
Frascolin:
Mon vieux, tu naurais pas la monnaie de cinquante mille francs sur toi?
Entre temps, le Quatuor Concertant a fait quelques connaissances, tant assur de
recevoir partout un excellent accueil. Dailleurs, sur la recommandation de
ltourdissant Munbar, qui ne se ft empress de les bien traiter?
En premier lieu, ils sont alls rendre visite leur compatriote, Athanase Dormus,
professeur de danse, de grces et de maintien.
Ce brave homme occupe, dans la section tribordaise, une modeste maison de la
Vingt-cinquime Avenue, trois mille dollars de loyer. Il est servi par une vieille
ngresse cent dollars mensuels. Enchant est-il dentrer en relation avec des
Franais des Franais qui font honneur la France.
Cest un vieillard de soixante-dix ans, maigriot, efflanqu, de petite taille, le regard
encore vif, toutes ses dents bien lui ainsi que son abondante chevelure frisottante,
blanche comme sa barbe. Il marche posment, avec une certaine cadence rythmique,
le buste en avant, les reins cambrs, les bras arrondis, les pieds un peu en dehors et
irrprochablement chausss. Nos artistes ont grand plaisir aie faire causer, et
volontiers il sy prte, car sa grce na dgale que sa loquacit.
Que je suis heureux, mes chers compatriotes, que je suis heureux, rpte-t-il vingt
fois la premire visite, que je suis heureux de vous voir! Quelle excellente ide
vous avez eue de venir vous fixer dans cette ville! Vous ne le regretterez pas, car je
ne saurais comprendre, maintenant que jy suis habitu, quil soit possible de vivre
dune autre faon!
Et depuis combien de temps tes-vous ici, monsieur Dormus? demande Yverns.
Depuis dix-huit mois, rpond le professeur, en ramenant ses pieds la seconde
position. J e suis de la fondation de Standard-Island. Grce aux excellentes rfrences
dont je disposais la Nouvelle-Orlans o jtais tabli, jai pu faire accepter mes
services M. Cyrus Bikerstaff, notre ador gouverneur. A partir de ce jour bni, les
appointements qui me furent attribus pour diriger un conservatoire de danse, de
grces et de maintien, mont permis dy vivre
En millionnaire! scrie Pinchinat.
Oh! les millionnaires ici
J e sais je sais mon cher compatriote. Mais, daprs ce que nous a laiss
entendre le surintendant, les cours de votre conservatoire ne seraient pas trs
suivis
J e nai dlves quen ville, cest la vrit, et uniquement des jeunes gens. Les
jeunes Amricaines se croient pourvues en naissant de toutes les grces ncessaires.
Aussi les jeunes gens prfrent-ils prendre des leons en secret, et cest en secret que
je leur inculque les belles manires franaises!
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Lle hlice J ules Verne

Et il sourit en parlant, il minaude comme une vieille coquette, il se dpense en
gracieuses attitudes.
Athanase Dormus, un Picard du Santerre, a quitt la France ds sa prime jeunesse
pour venir sinstaller aux tats-Unis, la Nouvelle-Orlans. L, parmi la population
dorigine franaise de notre regrette Louisiane, les occasions ne lui ont pas manqu
dexercer ses talents. Admis dans les principales familles, il obtint des succs et put
faire quelques conomies, quun crack des plus amricains lui enleva un beau jour.
Ctait au moment o la Standard-Island Company lanait son affaire, multipliant ses
prospectus, prodiguant ses annonces, jetant ses appels tous ces ultra-riches
auxquels les chemins de fer, les mines de ptrole, le commerce des porcs, sals ou
non, avaient constitu des fortunes incalculables. Athanase Dormus eut alors lide
de demander un emploi au gouverneur de la nouvelle cit, o les professeurs de son
espce ne se feraient gure concurrence. Avantageusement connu de la famille
Coverley, qui tait originaire de la Nouvelle-Orlans, et grce la recommandation
de son chef, lequel allait devenir lun des notables les plus en vue des Tribordais de
Milliard-City, il fut agr, et voil comment un Franais, et mme un Picard,
comptait parmi les fonctionnaires de Standard-Island. Il est vrai, ses leons ne se
donnent que chez lui, et la salle de cours au casino ne voit jamais que la propre
personne du professeur se rflchir dans ses glaces. Mais quimport, puisque ses
appointements nen subissent aucune diminution.
En somme, un brave homme, quelque peu ridicule et maniaque, assez infatu de
lui-mme, persuad quil possde, avec lhritage des Vestris et des Saint-Lon, les
traditions des Brummel et des lord Seymour. De plus, aux yeux du quatuor, cest un
compatriote, qualit qui vaut toujours dtre apprcie quelques milliers de lieues
de la France.
Il faut lui narrer les dernires aventures des quatre Parisiens, lui raconter dans
quelles conditions ils sont arrivs sur lle hlice, comme quoi Calistus Munbar les
a attirs son bord cest le mot, et comme quoi le navire a lev lancre quelques
heures aprs lembarquement.
Voil qui ne mtonne pas de notre surintendant, rpond le vieux professeur. Cest
encore un tour de sa faon Il en a fait et en fera bien dautres! Un vrai fils de
Barnum, qui finira par compromettre la Compagnie un monsieur sans-gne, qui
aurait bien besoin de quelques leons de maintien un de ces Yankees qui se carrent
dans un fauteuil, les pieds sur lappui de la fentre! Pas mchant, au fond, mais se
croyant tout permis! Dailleurs, mes chers compatriotes, ne songez point lui en
vouloir, et, sauf le dsagrment davoir manqu le concert de San-Digo, vous
naurez qu vous fliciter de votre sjour Milliard-City. On aura pour vous des
gards auxquels vous serez sensibles
Surtout la fin de chaque trimestre! rplique Frascolin, dont les fonctions de
caissier de la troupe commencent prendre une importance exceptionnelle.
Sur la question qui lui est pose au sujet de la rivalit entre les deux sections de
lle, Athanase Dormus confirme le dire de Calistus Munbar. son avis, il y aurait
l un point noir lhorizon, et mme menace de prochaine bourrasque. Entre les
Tribordais et les Bbordais, on doit craindre quelque conflit dintrts et damour-
propre. Les familles Tankerdon et Coverley, les plus riches de lendroit, tmoignent
dune jalousie croissante lune envers lautre, et peut-tre se produira-t-il un clat, si
quelque combinaison ne parvient pas les rapprocher. Oui un clat!
Pourvu que cela ne fasse pas clater lle, nous navons point nous en
inquiter observe Pinchinat.
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Lle hlice J ules Verne

Du moins, tant que nous y serons embarqus! ajoute le violoncelliste.
Oh! elle est solide, mes chers compatriotes! rpondit Athanase Dormus.
Depuis dix-huit mois elle se promne sur mer, et il ne lui est jamais arriv un
accident de quelque importance. Rien que 3 rparations insignifiantes, et qui ne
lobligeaient mme pas daller relcher la baie Madeleine! Songez donc, cest en
tle dacier!
Voil qui rpond tout, et si la tle dacier ne donne pas une absolue garantie en ce
monde, quel mtal se fier? Lacier, cest du fer, et notre globe lui-mme est-il autre
chose en presque totalit quun norme carbure? Eh bien, Standard-Island, cest la
terre en petit.
Pinchinat est alors conduit demander ce que le professeur pense du gouverneur
Cyrus Bikerstaff.
Est-il en acier, lui aussi?
Oui, monsieur Pinchinat, rpond Athanase Dormus. Dou dune grande nergie,
cest un administrateur fort habile. Malheureusement, Milliard-City, il ne suffit pas
dtre en acier
Il faut tre en or, riposte Yverns.
Comme vous dites, ou bien lon ne compte pas!
Cest le mot juste. Cyrus Bikerstaff, en dpit de sa haute situation, nest quun
agent de la Compagnie. Il prside aux divers actes de ltat civil, il est charg de
percevoir le produit des douanes, de veiller lhygine publique, au balayage des
rues, lentretien des plantations, de recevoir les rclamations des contribuables,
en un mot, de se faire des ennemis de la plupart de ses administrs, mais rien de
plus. A Standard-Island, il faut compter, et le professeur la dit: Cyrus Bikerstaff ne
compte pas.
Du reste, sa fonction loblige se maintenir entre les deux partis, garder une
attitude conciliante, ne rien risquer qui puisse tre agrable lun si cela nest
agrable lautre. Politique peu facile.
En effet, on commence dj voir poindre des ides qui pourraient bien amener un
conflit entre les deux sections. Si les Tribordais ne se sont tablis sur Standard-Island
que dans la pense de jouir paisiblement de leurs richesses, voil que les Bbordais
commencent regretter les affaires. Ils se demandent pourquoi on nutiliserait pas
lle hlice comme un immense btiment de commerce, pourquoi elle ne
transporterait pas des cargaisons sur les divers comptoirs de lOcanie, pourquoi
toute industrie est bannie de Standard-Island Bref, bien quils ny soient que
depuis moins de deux ans, ces Yankees, Tankerdon en tte, se sentent repris de la
nostalgie du ngoce. Seulement, si, jusqualors, ils sen sont tenus aux paroles, cela
ne laisse pas dinquiter le gouverneur Cyrus Bikerstaff. Il espre, toutefois, que
lavenir ne senvenimera pas, et que les dissensions intestines ne viendront point
troubler un appareil fabriqu tout exprs pour la tranquillit de ses habitants.
En prenant cong dAthanase Dormus, le quatuor promet de revenir le voir.
Dordinaire, le professeur se rend dans laprs-midi au casino, o il ne se prsente
personne. Et l, ne voulant pas quon puisse laccuser dinexactitude, il attend, en
prparant sa leon devant les glaces inutilises de la salle.
Cependant lle hlice gagne quotidiennement vers louest, et un peu vers le sud-
ouest, de manire rallier larchipel des Sandwich. Sous ces parallles, qui confinent
la zone torride, la temprature est dj leve. Les Milliardais la supporteraient mal
sans les adoucissements de la brise de mer. Heureusement, les nuits sont fraches, et,
mme en pleine canicule, les arbres et les pelouses, arross dune pluie artificielle,
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conservent leur verdeur attrayante. Chaque jour, midi, le point, indiqu sur le
cadran de lhtel de ville, est tlgraphi aux divers quartiers. Le 17 juin, Standard-
Island sest trouve par 155 de longitude ouest et 27 de latitude nord et sapproche
du tropique.
On dirait que cest lastre du jour qui la remorque, dclame Yverns, ou, si vous
voulez, plus lgamment, quelle a pour attelage les chevaux du divin Apollon!
Observation aussi juste que potique, mais que Sbastien Zorn accueille par un
haussement dpaules. a ne lui convenait pas de jouer ce rle de remorqu malgr
lui.
Et puis, ne cesse-t-il de rpter, nous verrons comment finira cette aventure!
Il est rare que le quatuor naille pas chaque jour faire son tour de parc, lheure o
les promeneurs abondent. A cheval, pied, en voiture, tout ce que Milliard-City
compte de notables se rencontre autour des pelouses. Les mondaines y montrent leur
troisime toilette quotidienne, celle-l dune teinte unie, depuis le chapeau jusquaux
bottines, et le plus gnralement en soie des Indes, trs la mode cette anne.
Souvent aussi elles tont usage de cette soie artificielle en cellulose, qui est si
chatoyante, ou mme du coton factice en bois de sapin ou de larix, dfibr et
dsagrg.
Ce qui amne Pinchinat dire:
Vous verrez quun jour on fabriquera des tissus en bois de lierre pour les amis
fidles et en saule pleureur pour les veuves inconsolables!
Dans tous les cas, les riches Milliardaises naccepteraient pas ces toffes, si elles
ne venaient de Paris, ni ces toilettes, si elles ntaient signes du roi des couturiers
de la capitale, de celui qui a proclam hautement cet axiome: La femme nest
quune question de formes.
Quelquefois, le roi et la reine de Malcarlie passent au milieu de cette gentry
fringante. Le couple royal, dchu de sa souverainet, inspire une relle sympathie
nos artistes. Quelles rflexions leur viennent voir ces augustes personnages, au bras
lun de lautre! Ils sont relativement pauvres parmi ces opulents, mais on les sent
fiers et dignes, comme des philosophes dgags des proccupations de ce monde. Il
est vrai que, au fond, les Amricains de Standard-Island sont trs flatts davoir un
roi pour concitoyen, et lui continuent les gards dus son ancienne situation. Quant
au quatuor, il salue respectueusement Leurs Majests, lorsquil les rencontre dans les
avenues de la ville ou sur les alles du parc. Le roi et la reine se montrent sensibles
ces marques de dfrence si franaises. Mais, en somme, Leurs Majests ne comptent
pas plus que Cyrus Bikerstaff, moins peut-tre.
En vrit, les voyageurs que la navigation effraie devraient adopter ce genre de
traverse bord dune le mouvante. En ces conditions, il ny a point se proccuper
des ventualits de mer. Rien redouter de ses bourrasques. Avec dix millions de
chevaux-vapeur dans ses flancs, une Standard-Island ne peut jamais tre retenue par
les calmes, et elle est assez puissante pour lutter contre les vents contraires. Si les
collisions constituent un danger, ce nest pas pour elle. Tant pis pour les btiments
qui se jetteraient pleine vapeur ou toutes voiles sur ses ctes de fer. Et encore ces
rencontres sont-elles peu craindre, grce aux feux qui clairent ses ports, sa proue
et sa poupe, grce aux lueurs lectriques de ses lunes daluminium dont latmosphre
est sature pendant la nuit. Quant aux temptes, autant vaut nen point parler. Elle est
de taille mettre un frein la fureur des flots.
Mais, lorsque leur promenade amne Pinchinat et Frascolin jusqu lavant ou
larrire de lle, soit la batterie de lperon, soit la batterie de Poupe, ils sont
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tous deux de cet avis que cela manque de caps, de promontoires, de pointes, danses,
de grves. Ce littoral nest quun paulement dacier, maintenu par des millions de
boulons et de rivets. Et combien un peintre aurait lieu de regretter ces vieux rochers,
rugueux comme une peau dlphant, dont le ressac caresse les gomons et les
varechs la mare montante! Dcidment, on rie remplace pas les beauts de la
nature par les merveilles de lindustrie. Malgr son admiration permanente, Yverns
est forc den convenir. Lempreinte du Crateur, cest bien ce qui manque cette le
artificielle.
Dans la soire du 25 juin, Standard-Island franchit le tropique du Cancer sur la
limite de la zone torride du Pacifique. A cette heure-l, le quatuor se fait entendre
pour la seconde fois dans la salle du casino. Observons que, le premier succs aidant,
le prix des fauteuils a t augment dun tiers.
Peu importe, la salle est encore trop petite. Les dilettanti sen disputent les places.
videmment, cette musique de chambre doit tre excellente pour la sant, et
personne ne se permettrait de mettre doute ses qualits thrapeutiques. Toujours des
solutions de Mozart, de Beethoven, dHaydn, suivant la formule.
Immense succs pour les excutants, auxquels des bravos parisiens eussent
certainement fait plus de plaisir. Mais, leur dfaut, Yverns, Frascolin et Pinchinat
savent se contenter des hurrahs milliardais, pour lesquels Sbastien Zorn continue
professer un ddain absolu.
Que pourrions-nous exiger de plus, lui dit Yverns, quand on passe le tropique
Le tropique du concert! rplique Pinchinat, qui senfuit sur cet abominable jeu
de mot.
Et, lorsquils sortent du casino, quaperoivent-ils au milieu des pauvres diables
qui nont pu mettre trois cent soixante dollars un fauteuil? Le roi et la reine de
Malcarlie se tenant modestement la porte.
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Lle hlice J ules Verne

IX. Larchipel des Sandwich
Il existe, en cette portion du Pacifique, une chane sous-marine dont on verrait le
dveloppement de louest-nord-ouest lest-sud-est sur neuf cents lieues, si les
abmes de quatre mille mtres, qui la sparent des autres terres ocaniennes, venaient
se vider. De cette chane, il napparat que huit sommets: Nhau, Kaoua, Oahu,
Moloka, Lana, Mau, Kaluhani, Hawa. Ces huit les, dingales grandeurs,
constituent larchipel hawaen, autrement dit le groupe des Sandwich. Ce groupe ne
dpasse la zone tropicale que par le semis de roches et de rcifs qui se prolonge vers
louest.
Laissant Sbastien Zorn bougonner dans son coin, senfermer dans une complte
indiffrence pour toutes les curiosits naturelles, comme un violoncelle dans sa bote,
Pinchinat, Yverns, Frascolin raisonnent ainsi et nont pas tort.
Ma foi, dit lun, je ne suis pas fch de visiter ces les hawaennes! Puisque nous
faisons tant que de courir locan Pacifique, le mieux est den rapporter au moins des
souvenirs!
J ajoute, rpond lautre, que les naturels des Sandwich nous reposeront un peu
des Pawnies, des Sioux ou autres Indiens trop civiliss du Far-West, et il ne me
dplat pas de rencontrer de vritables sauvages des cannibales
Ces Havaens le sont-ils encore? demande le troisime.
Esprons-le, rpond srieusement Pinchinat. Ce sont leurs grands-pres qui ont
mang le capitaine Cook, et, quand les grands-pres ont got cet illustre
navigateur, il nest pas admissible que les petits-fils aient perdu le got de la chair
humaine!
Il faut lavouer, Son Altesse parlait trop irrvrencieusement du clbre marin
anglais qui a dcouvert cet archipel en 1778.
Ce qui ressort de cette conversation, cest que nos artistes esprent que les hasards
de leur navigation vont les mettre en prsence dindignes plus authentiques que les
spcimens exhibs dans les J ardins dAcclimatation, et, en tout cas, dans leur pays
dorigine, au lieu mme de production. Ils prouvent donc une certaine impatience
dy arriver, attendant chaque jour que les vigies de lobservatoire signalent les
premires hauteurs du groupe hawaen.
Cela sest produit dans la matine du 6 juillet. La nouvelle sen rpand aussitt, et
la pancarte du casino porte cette mention tlautographiquement inscrite:
Standard-Island en vue des les Sandwich.
Il est vrai, on en est encore cinquante lieues; mais les plus hautes cimes du
groupe, celles de lle Hava, dpassant quatre mille deux cents mtres, sont, par
beau temps, visibles cette distance.
Venant du nord-est, le commodore Ethel Simco sest dirig vers Oahu ayant pour
capitale Honolulu, qui est en mme temps la capitale de larchipel. Cette le est la
troisime du groupe en latitude. Nhau, qui est un vaste parc btail, et Kaoua lui
restent dans le nord-ouest. Oahu nest pas la plus grande des Sandwich, puisquelle
ne mesure que seize cent quatre-vingts kilomtres carrs, tandis que Hawa stend
sur prs de dix-sept mille. Quant aux autres les, elles nen comptent que trois mille
huit cent-douze dans leur ensemble.
Il va de soi que les artistes parisiens, depuis le dpart, ont nou des relations
agrables avec les principaux fonctionnaires de Standard-Island. Tous, aussi bien le
gouverneur, le commodore et le colonel Stewart que les ingnieurs en chef Watson et
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Somwah, se sont empresss de leur faire le plus sympathique accueil. Rendant
souvent visite lobservatoire, ils se plaisent rester des heures sur la plate-forme
de la tour. On ne stonnera donc pas que ce jour-l, Yverns et Pinchinat, les ardents
de la troupe, soient venus de ce ct, et, vers dix heures du matin, lascenseur les a
hisss en t de mt, comme dit Son Altesse.
Le commodore Ethel Simco sy trouvait dj, et, prtant sa longue-vue aux deux
amis, il leur conseille dobserver un point lhorizon du sud-ouest entre les basses
brumes du ciel.
Cest le Mauna Loa dHava, dit-il, ou cest le Mauna Kea, deux superbes
volcans, qui, en 1852 et en 1855, prcipitrent sur lle un fleuve de lave couvrant
sept cents mtres carrs, et dont les cratres, en 1880, projetrent sept cents millions
de mtres cubes de matires ruptives!
Fameux! rpond Yverns. Pensez-vous, commodore, que nous aurons la bonne
chance de voir un pareil spectacle?
J e lignore, monsieur Yverns, rpond Ethel Simco. Les volcans ne fonctionnent
pas par ordre
Oh! pour cette fois seulement, et avec des protections? ajoute Pinchinat. Si
jtais riche comme MM. Tankerdon et Coverley, je me paierais des ruptions ma
fantaisie
Eh bien, nous leur en parlerons, rplique le commodore en souriant, et je ne
doute pas quils fassent mme limpossible pour vous tre agrables,
L-dessus, Pinchinat demande quelle est la population de larchipel des Sandwich.
Le commodore lui apprend que, si elle a pu tre de deux cent mille habitants au
commencement du sicle, elle se trouve actuellement rduite de moiti.
Bon! monsieur Simco, cent mille sauvages, cest encore assez, et, pour peu
quils soient rests de braves cannibales et quils naient rien perdu de leur apptit,
ils ne feraient quune bouche de tous les Milliardais de Standard-Island!
Ce nest pas la premire fois que lle rallie cet archipel havaen. Lanne
prcdente, elle a travers ces parages, attire par la salubrit du climat. Et, en effet,
des malades y viennent dAmrique, en attendant que les mdecins dEurope y
envoient leur clientle humer lair du Pacifique. Pourquoi pas? Honolulu nest plus
maintenant qu vingt-cinq jours de Paris, et quand il sagit de simprgner les
poumons dun oxygne comme on nen respire nulle part
Standard-Island arrive en vue du groupe dans la matine du 9 juillet. Lle dOahu
se dessine cinq milles dans le sud-ouest. Au-dessus, pointent, lest, le Diamond-
Head, ancien volcan qui domine la rade sur larrire, et un autre cne nomm le Bol
de Punch par les Anglais. Ainsi que lobserve le commodore, cette norme cuvette
ft-elle remplie de brandy ou de gin, J ohn Bull ne serait pas gn de la vider tout
entire.
On passe entre Oahu et Moloka. Standard-Island, ainsi quun btiment sous
laction de son gouvernail, volue en combinant le jeu de ses hlices de tribord et de
bbord. Aprs avoir doubl le cap sud-est dOahu, lappareil flottant sarrte, vu son
tirant deau trs considrable, dix encablures du littoral. Comme il fallait, pour
conserver lle son vitage, la tenir suffisante distance de terre, elle ne
mouillait pas, dans le sens rigoureux du mot, cest--dire quon nemployait pas
les ancres, ce qui et t impossible par des fonds de mtres et au del. Aussi, au
moyen des machines, qui manuvrent en avant ou en arrire pendant toute la dure
de son sjour, la maintient-on en place, aussi immobile que les huit principales les
de larchipel havaen.
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Le quatuor contemple les hauteurs qui se dveloppent devant ses yeux. Du large,
on naperoit que des massifs darbres, des bosquets dorangers et autres
magnifiques spcimens de la flore tempre. A louest, par une troite brche du
rcif, apparat un petit lac intrieur, le lac des Perles, sorte de plaine lacustre, troue
danciens cratres.
Laspect dOahu est assez riant, et, en vrit, ces anthropophages, si dsirs de
Pinchinat, nont point se plaindre du thtre de leurs exploits. Pourvu quils se
livrent encore leurs instincts de cannibales, Son Altesse naura plus rien dsirer
Mais voici quelle scrie tout coup:
Grand Dieu, quest-ce que je vois?
Que vois-tu? demande Frascolin.
L-bas des clochers
Oui et des tours et des faades de palais! rpond Yverns.
Pas possible quon ait mang l le capitaine Cook!
Nous ne sommes pas aux Sandwich! dit Sbastien Zorn, en haussant les paules.
Le commodore sest tromp de route
Assurment! rplique Pinchinat.
Non! le commodore Simco ne sest point gar. Cest bien l Oahu, et la ville, qui
stend sur plusieurs kilomtres carrs, cest bien Honolulu.
Allons! il faut en rabattre. Que de changements depuis lpoque o le grand
navigateur anglais a dcouvert ce groupe! Les missionnaires ont rivalis de
dvouement et de zle. Mthodistes, anglicans, catholiques, luttant dinfluence, ont
fait uvre civilisatrice et triomph du paganisme des anciens Kanaques. Non
seulement la langue originelle tend disparatre devant la langue anglo-saxonne,
mais larchipel renferme des Amricains, des Chinois, pour la plupart engags au
compte des propritaires du sol, do est sortie une race de demi-Chinois, les Hapa-
Pak, et enfin des Portugais, grce aux services maritimes tablis entre les
Sandwich et lEurope. Des indignes, il sen trouve encore, cependant, et assez pour
satisfaire nos quatre artistes, bien que ces naturels aient t fort dcims par la lpre,
maladie dimportation chinoise. Par exemple, ils ne prsentent gure le type des
mangeurs de chair humaine.
O couleur locale, scrie le premier violon, quelle main ta gratte sur la palette
moderne!
Oui! Le temps, la civilisation, le progrs, qui est une loi de nature, lont peu prs
efface, cette couleur. Et il faut bien le reconnatre, non sans quelque regret,
lorsquune des chaloupes lectriques de Standard-Island, dpassant la longue ligne de
rcifs, dbarque Sbastien Zorn et ses camarades.
Entre deux estacades, se rejoignant en angle aigu, souvre un port abrit des
mauvais vents par un amphithtre de montagnes. Depuis 1794, les cueils qui le
dfendent contre la houle du large, se sont exhausss dun mtre. Nanmoins il reste
encore assez deau pour que les btiments, tirant de dix-huit vingt pieds, puissent
venir samarrer aux quais.
Dception! dception! murmure Pinchinat. Il est vraiment dplorable quon
soit expos perdre tant dillusions en voyage
Et lon ferait mieux de demeurer chez soi! riposte le violoncelliste en haussant
les paules.
Non! scrie Yverns toujours enthousiaste, et quel spectacle serait comparable
celui de cette le factice venant rendre visite aux archipels ocaniens?
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Nanmoins, si ltat moral des Sandwich sest regrettablement modifi au vif
dplaisir de nos artistes, il nen est pas de mme du climat. Cest lun des plus
salubres de ces parages de locan Pacifique, malgr que le groupe occupe une rgion
dsigne sous le nom de Mer des Chaleurs. Si le thermomtre sy tient un degr
lev, lorsque les alizs du nord-est ne dominent pas, si les contre-alizs du sud
engendrent de violents orages nomms kouas dans le pays, la temprature moyenne
dHonolulu ne dpasse pas vingt et un degrs centigrades. On aurait donc mauvaise
grce sen plaindre sur la limite de la zone torride. Aussi les habitants ne se
plaignent-ils pas, et, ainsi que nous lavons indiqu, les malades amricains affluent-
ils dans larchipel.
Quoi quil en soit, mesure que le quatuor pntre plus avant les secrets de cet
archipel, ses illusions tombent tombent comme les feuilles millevoyennes la fin
de lautomne. Il prtend avoir t mystifi, quand il ne devrait accuser que lui-mme
de stre attir cette mystification.
Cest ce Calistus Munbar qui nous a une fois de plus mis dedans! affirme
Pinchinat, en rappelant que le surintendant leur a dit des Sandwich quelles taient le
dernier rempart de la sauvagerie indigne dans le Pacifique.
Et, lorsquils lui en font des reproches amers:
Que voulez-vous, mes chers amis? rpond-il en clignant de lil droit. Cest
tellement chang depuis mon dernier voyage que je ne my reconnais plus!
Farceur! riposte Pinchinat, en gratifiant dune bonne tape le gaster du
surintendant.
Ce quon peut tenir pour certain, cest que si des changements se sont produits,
cela sest fait dans des conditions de rapidit extraordinaires. Nagure, les Sandwich
jouissaient dune monarchie constitutionnelle, fonde en 1837, avec deux chambres,
celle des nobles et celle des dputs. La premire tait nomme par les seuls
propritaires du sol, la seconde par tous les citoyens sachant lire et crire, les nobles
pour six ans, les dputs pour deux ans. Chaque chambre se composait de vingt-
quatre membres, qui dlibraient en commun devant le ministre royal, form de
quatre conseillers du roi.
Ainsi, dit Yverns, il y avait un roi, un roi constitutionnel, au lieu dun singe
plumes, et auquel les trangers venaient prsenter leurs humbles hommages!
J e suis sr, affirme Pinchinat, que cette Majest-l navait mme pas danneaux
dans le nez et quelle se fournissait de fausses dents chez les meilleurs dentistes du
nouveau monde!
Ah! civilisation civilisation! rpte le premier violon. Ils navaient pas besoin
de rtelier, ces Kanaques, lorsquils mordaient mme leurs prisonniers de guerre!
Que lon pardonne ces fantaisistes cette faon denvisager les choses! Oui! il y a
eu un roi Honolulu, ou, du moins, il y avait une reine, Liliuokalani, aujourdhui
dtrne, qui a lutt pour les droits de son fils, le prince Adey, contre les prtentions
dune certaine princesse Kaiulani au trne dHava. Bref, pendant longtemps,
larchipel a t dans une priode rvolutionnaire, tout comme ces bons tats de
lAmrique ou de lEurope, auxquels il ressemble mme sous ce rapport. Cela
pouvait-il amener lintervention efficace de larme havaenne, et ouvrir lre funeste
des pronunciamientos? Non, sans doute, puisque ladite arme ne se compose que de
deux cent cinquante conscrits et de deux cent cinquante volontaires. On ne renverse
pas un rgime avec cinq cents hommes, du moins, au milieu des parages du
Pacifique.
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Mais les Anglais taient l, qui veillaient. La princesse Kaiulani possdait les
sympathies de lAngleterre, parat-il. Dautre part, le gouvernement japonais tait
prt prendre le protectorat des les, et comptait des partisans parmi les coolies qui
sont employs en grand nombre sur les plantations
Eh bien, et les Amricains, dira-t-on? Cest mme la question que Frascolin pose
Calistus Munbar au sujet dune intervention tout indique.
Les Amricains? rpond le surintendant, ils ne tiennent gure ce protectorat.
Pourvu quils aient aux Sandwich une station maritime rserve leurs paquebots
des lignes du Pacifique, ils se dclareront satisfaits.
Et pourtant, en 1875, le roi Kamhamha, qui tait all rendre visite au prsident
Grant Washington, avait plac larchipel sous lgide des tats-Unis. Mais, dix-sept
ans plus tard, lorsque M. Cleveland prit la rsolution de restaurer la reine
Liliuokalani, alors que le rgime rpublicain tait tabli aux Sandwich, sous la
prsidence de M. Sanford Dole, il y eut des protestations violentes dans les deux
pays.
Rien, dailleurs, ne pouvait empcher ce qui est crit sans doute au livre de la
destine des peuples, quils soient dorigine ancienne ou moderne, et larchipel
hawaen est en rpublique depuis le 4 juillet 1894, sous la prsidence de M. Dole.
Standard-Island sest mise en relche pour une dizaine de jours. Aussi nombre
dhabitants en profitent-ils pour explorer Honolulu et les environs. Les familles
Coverley et Tankerdon, les principaux notables de Milliard-City, se font
quotidiennement transporter au port. Dautre part, bien que ce soit la seconde
apparition de lle hlice sur ces parages des Hava, ladmiration des Havaens est
sans bornes, et cest en foule quils viennent visiter cette merveille. Il est vrai, la
police de Cyrus Bikerstaff, difficile pour ladmission des trangers, sassure, le soir
venu, que les visiteurs sen retournent lheure rglementaire. Grce ces mesures
de scurit, il serait malais un intrus de demeurer sur le J oyau du Pacifique sans
une autorisation qui ne sobtient pas aisment. Enfin, il ny a que de bons rapports de
part et dautre, mais on ne se livre point des rceptions officielles entre les deux
les.
Le quatuor soffre quelques promenades trs intressantes. Les indignes plaisent
nos Parisiens. Leur type est accentu, leur teint brun, leur physionomie la fois
douce et empreinte de fiert. Et quoique les Havaens soient en rpublique, peut-tre
regrettent-ils leur sauvage indpendance de jadis.
Lair de notre pays est libre, dit un de leurs proverbes, et eux ne le sont plus.
Et, en effet, aprs la conqute de larchipel par Kamhamha, aprs la monarchie
reprsentative tablie en 1837, chaque le fut administre par un gouverneur
particulier. A lheure actuelle, sous le rgime rpublicain, elles sont encore divises
en arrondissements et sous-arrondissements.
Allons, dit Pinchinat, il ny manque plus que des prfets, des sous-prfets et des
conseillers de prfecture, avec la constitution de lan VIII!
J e demande men aller! rplique Sbastien Zorn.
Il aurait eu tort de le faire, sans avoir admir les principaux sites dOahu. Ils sont
superbes, si la flore ny est pas riche. Sur la zone littorale abondent les cocotiers et
autres palmiers, les arbres pain, les aleurites trilobas, qui donnent de lhuile, les
ricins, les daturas, les indigotiers. Dans les valles, arroses par les eaux des
montagnes, tapisses de cette herbe envahissante nomme menervia, nombre
darbustes deviennent arborescents, des chenopodium, des halapepe, sortes
dasparigines gigantesques. La zone forestire, prolonge jusqu laltitude de deux
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mille mtres, est couverte dessences ligneuses, myrtaces de haute venue, rumex
colossaux, tiges-lianes qui sentremlent comme un fouillis de serpents aux multiples
ramures. Quant aux rcoltes du sol, qui fournissent un lment de commerce et
dexportation, ce sont le riz, la noix de coco, la canne sucre. Il se fait donc un
cabotage important dune le lautre, de manire concentrer vers Honolulu les
produits qui sont ensuite expdis en Amrique.
En ce qui concerne la faune, peu de varit. Si les Kanaques tendent sabsorber
dans les races plus intelligentes, les espces animales ne tendent point se modifier.
Uniquement des cochons, des poules, des chvres, pour btes domestiques; point de
fauves, si ce nest quelques couples de sangliers sauvages; des moustiques dont on ne
se dbarrasse pas aisment; des scorpions nombreux, et divers chantillons de lzards
inoffensifs; des oiseaux qui ne chantent jamais, entre autres loo, le drepanis pacifica
au plumage noir, agrment de ces plumes jaunes dont tait form le fameux manteau
de Kamhamha, et auquel avaient travaill neuf gnrations dindignes.
En cet archipel, la part de lhomme, et elle est considrable, est de lavoir
civilis, limitation des tats-Unis, avec ses socits savantes, ses coles
dinstruction obligatoire qui furent primes lExposition de 1878, ses riches
bibliothques, ses journaux publis en langue anglaise et kanaque. Nos Parisiens ne
pouvaient en tre surpris, puisque les notables de larchipel sont Amricains en
majorit, et que leur langue est courante comme leur monnaie. Seulement, ces
notables attirent volontiers leur service des Chinois du Cleste Empire,
contrairement ce qui se fait dans lOuest-Amrique pour combattre ce flau auquel
on donne le nom significatif de peste jaune.
Il va de soi qsue depuis larrive de Standard-Island en vue de la capitale dOahu,
les embarcations du port, charges des amateurs, en font souvent le tour. Avec ce
temps magnifique, cette mer si calme, rien dagrable comme une excursion dune
vingtaine de kilomtres une encablure de ce littoral dacier, sur lequel les agents de
la douane exercent une si svre surveillance.
Parmi ces excursionnistes, on aurait pu remarquer un lger btiment, qui, chaque
jour, sobstine naviguer dans les eaux de lle hlice. Cest une sorte de ketch
malais, deux mts, poupe carre, mont par une dizaine dhommes, sous les
ordres dun capitaine de figure nergique. Le gouverneur, cependant, nen prend
point ombrage, bien que cette persistance et pu paratre suspecte. Ces gens, en effet,
ne cessent dobserver lle sur tout son primtre, rdant dun port lautre,
examinant la disposition de son littoral. Aprs tout, en admettant quils eussent des
intentions malveillantes, que pourrait entreprendre cet quipage contre une
population de dix mille habitants? Aussi ne sinquite-t-on point des allures de ce
ketch, soit quil volue pendant le jour, soit quil passe les nuits la mer.
Ladministration maritime dHonolulu nest donc pas interpelle son sujet.
Le quatuor fait ses adieux lle dOahu dans la matine du 10 juillet. Standard-
Island appareille ds laube, obissant limpulsion de ses puissants propulseurs.
Aprs avoir vir sur place, elle prend direction vers le sud-ouest, de manire venir
en vue des autres les havaennes. Il lui faut alors prendre de biais le courant
quatorial qui porte de lest louest, inversement celui dont larchipel est long
vers le nord.
Pour lagrment de ceux de ses habitants qui se sont rendus sur le littoral de
bbord, Standard-Island sengage hardiment entre les les Moloka et Kaoua. Au-
dessus de cette dernire, lune des plus petites du groupe, se dresse un volcan de dix-
huit cents mtres, le Nirhau, qui projette quelques vapeurs fuligineuses. Au pied
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sarrondissent des berges de formation coralligne, domines par une range de
dunes, dont les chos se rpercutent avec une sonorit mtallique, quand elles sont
violemment battues du ressac. La nuit est venue, lappareil se trouve encore en cet
troit canal, mais il na rien craindre sous la main du commodore Simco. A lheure
o le soleil disparat derrire les hauteurs de Lana, les vigies nauraient pu
apercevoir le ketch, qui, aprs avoir quitt le port la suite de Standard-Island,
cherchait se maintenir dans ses eaux. Dailleurs, on le rpte, pourquoi se serait-on
proccup de la prsence de cette embarcation malaise?
Le lendemain, quand le jour reparut, le ketch ntait plus quun point blanc
lhorizon du nord.
Pendant cette journe, la navigation se poursuit entre Kaluhani et Mau. Grce
son tendue, cette dernire, avec Lahaina pour capitale, port rserv aux baleiniers,
occupe le second rang dans larchipel des Sandwich. Le Haleahala, la Maison du
Soleil, y pointe trois mille mtres vers lastre radieux.
Les deux journes suivantes sont employes longer les ctes de la grande Hava,
dont les montagnes, ainsi que nous lavons dit, sont les plus hautes du groupe. Cest
dans la baie Kealakeacua, que le capitaine Cook, dabord reu comme un dieu par les
indignes, fut massacr en 1779, un an aprs avoir dcouvert cet archipel auquel il
avait donn le nom de Sandwich, en lhonneur du clbre ministre de la Grande-
Bretagne. Hilo, le chef-lieu de lle, qui est sur la cte orientale, ne se montre pas;
mais on entrevoit Kailu, situe sur la cte occidentale. Cette grande Hava possde
cinquante-sept kilomtres de chemin de fer, qui servent principalement au transport
des denres, et le quatuor peut apercevoir le panache blanc de ses locomotives
Il ne manquait plus que cela! scrie Yverns.
Le lendemain, le J oyau du Pacifique a quitt ces parages, alors que le ketch double
lextrme pointe dHava, domine par le Mauna-Loa, la Grande Montagne, dont la
cime se perd quatre mille mtres entre les nuages.
Vols, dit alors Pinchinat, nous sommes vols!
Tu as raison, rpond Yverns, il aurait fallu venir cent ans plus tt. Mais alors
nous naurions pas navigu sur cette admirable le hlice!
Nimporte! Avoir trouv des indignes vestons et cols rabattus au lieu des
sauvages plumes que nous avait annoncs ce roublard de Calistus, que Dieu
confonde! J e regrette le temps du capitaine Cook!
Et si ces cannibales avaient mang Ton Altesse? fait observer Frascolin.
Eh bien jaurais eu cette consolation davoir t une fois dans ma vie aim
pour moi-mme!
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X. Passage de la ligne
Depuis le 23 juin, le soleil rtrograde vers lhmisphre mridional. Il est donc
indispensable dabandonner les zones o la mauvaise saison viendra bientt exercer
ses ravages. Puisque lastre du jour, dans sa course apparente, se dirige vers la ligne
quinoxiale, il convient de la franchir sa suite. Au del soffrent des climats
agrables, o, malgr leurs dnominations doctobre, novembre, dcembre, janvier,
fvrier, ces mois nen sont pas moins ceux de la saison chaude. La distance qui
spare larchipel havaen des les Marquises est de trois mille kilomtres environ.
Aussi Standard-Island, ayant hte de la couvrir, se met-elle son maximum de
vitesse.
La Polynsie proprement dite est comprise dans cette spacieuse portion de mer,
limite au nord par lquateur, au sud par le tropique du Capricorne. Il y a l, sur
cinq millions de kilomtres carrs, onze groupes, se composant de deux cent-vingt
les, soit une surface merge de dix mille kilomtres, sur laquelle les lots se
comptent par milliers. Ce sont les sommets de ces montagnes sous-marines, dont la
chane se prolonge du nord-ouest au sud-est jusquaux Marquises et lle Pitcairn,
en projetant des ramifications presque parallles.
Si, par limagination, on se figure ce vaste bassin vid tout coup, si le Diable
boiteux, dlivr par Clophas, enlevait toutes ces masses liquides comme il faisait
des toitures de Madrid, quelle extraordinaire contre se dvelopperait aux regards!
Quelle Suisse, quelle Norvge, quel Tibet, pourraient lgaler en grandeur? De ces
monts sous-marins, volcaniques pour la plupart, quelques-uns, dorigine
madrporique, sont forms dune matire calcaire ou corne, scrte en couches
concentriques par les polypes, ces animalcules rayonnes, dorganisation si simple,
dous dune force de production immense. De ces les, les unes, les plus jeunes,
nont de manteau vgtal qu leur cime; les autres, drapes dans leur vgtation de
la tte aux pieds, sont les plus anciennes, mme lorsque leur origine est corallode. Il
existe donc toute une rgion montagneuse, enfouie sous les eaux du Pacifique.
Standard-Island se promne au-dessus de ses sommets comme ferait un arostat entre
les pointes des Alpes ou de lHimalaya. Seulement, ce nest pas lair, cest leau qui
la porte.
Mais, de mme quil existe de larges dplacements dondes atmosphriques
travers lespace, il se produit des dplacements liquides la surface de cet ocan. Le
grand courant va de lest louest, et, dans les couches infrieures, se propagent
deux contre-courants de juin octobre, lorsque le soleil se dirige vers le tropique du
Cancer. En outre, aux abords de Tati, on observe quatre espces de flux, dont le
plein na pas lieu la mme heure, et qui neutralisent la mare au point de la rendre
presque insensible. Quant au climat dont jouissent ces diffrents archipels, il est
essentiellement variable. Les les montagneuses arrtent les nuages qui dversent
leurs pluies sur elles; les les basses sont plus sches, parce que les vapeurs fuient
devant les brises rgnantes.
Que la bibliothque du casino net pas possd les cartes relatives au Pacifique,
cela aurait t au moins singulier. Elle en a une collection complte, et Frascolin, le
plus srieux de la troupe, les consulte souvent. Yverns, lui, prfre sabandonner
aux surprises de la traverse, ladmiration que lui cause cette le artificielle, et il ne
tient point surcharger son cerveau de notions gographiques. Pinchinat ne songe
qu prendre les choses par leur ct plaisant ou fantaisiste. Quant Sbastien Zorn,
litinraire lui importe peu, puisquil va l o il navait jamais eu lintention daller.
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Frascolin est donc seul piocher sa Polynsie, tudiant les groupes principaux qui
la composent, les les Basses, les Marquises, les Pomotou, les les de la Socit, les
les do Cook, les les Tonga, les les Samoa, les les Australes, les Wallis, les
Fanning, sans parler des les isoles, Niue, Tokolau, Phnix, Manahiki, Pques, Sala
y Gomez, etc. Il nignore pas que, dans la plupart de ces archipels, mme ceux qui
sont soumis des protectorats, le gouvernement est toujours entre les mains de chefs
puissants, dont linfluence nest jamais discute, et que les classes pauvres y sont
entirement soumises aux classes riches. Il sait en outre que ces indignes professent
les religions brahmanique, mahomtane, protestante, catholique, mais que le
catholicisme est prpondrant dans les les dpendant de la France, ce qui est d
la pompe de son culte. Il sait mme que la langue indigne, dont lalphabet est peu
compliqu, puisquil ne se compose que de treize dix-sept caractres, est trs
mlange danglais et sera finalement absorbe par langlo-saxon. Il sait enfin que,
dune faon gnrale, au point de vue ethnique, la population polynsienne tend
dcrotre, ce qui est regrettable, car le type kanaque, ce mot signifie homme, plus
blanc sous lquateur que dans les groupes loigns de la ligne quinoxiale, est
magnifique, et combien la Polynsie ne perdra-t-elle pas son absorption par les
races trangres! Oui! il sait cela, et bien dautres choses quil apprend au cours de
ses conversations avec le commodore Ethel Simco, et, lorsque ses camarades
linterrogent, il nest pas embarrass de leur rpondre.
Aussi Pinchinat ne lappelle-t-il plus que le Larousse des zones tropicales.
Tels sont les principaux groupes entre lesquels Standard-Island doit promener son
opulente population. Elle mrite justement le nom dle heureuse, car tout ce qui peut
assurer le bonheur matriel, et, dune certaine faon, le bonheur moral, y est
rglement. Pourquoi faut-il que cet tat de choses risque dtre troubl par des
rivalits, des jalousies, des dsaccords, par ces questions dinfluence ou de prsance
qui divisent Milliard-City en deux camps comme elle lest en deux sections, le
camp Tankerdon et le camp Coverley? Dans tous les cas, pour des artistes, trs
dsintresss en cette matire, la lutte promet dtre intressante.
J em Tankerdon est Yankee des pieds la tte, personnel et encombrant, large
figure, avec la demi-barbe rougetre, les cheveux ras, les yeux vifs malgr la
soixantaine, liris presque jaune comme celui des yeux de chien, la prunelle ardente.
Sa taille est haute, son torse est puissant, ses membres sont vigoureux. Il y a en lui
du trappeur des Prairies, bien que, en fait de trappes, il nen ait jamais tendu dautres
que celles par lesquelles il prcipitait des millions de porcs dans ses dgorgeoirs de
Chicago. Cest un homme violent, que sa situation aurait d rendre plus polic, mais
auquel lducation premire a manqu. Il aime faire montre de sa fortune, et, il a,
comme on dit, les poches sonores. Et, parat-il, il ne les trouve pas assez pleines,
puisque lui et quelques autres de son bord ont ide de reprendre les affaires
Mrs Tankerdon est une Amricaine quelconque, assez bonne femme, trs soumise
son mari, excellente mre, douce ses enfants, prdestine lever une nombreuse
progniture, et nayant point failli remplir ses fonctions. Quand on doit partager
deux milliards entre des hritiers directs, pourquoi nen aurait-on pas une douzaine,
et elle les a tous bien constitus.
De toute cette smala, lattention du quatuor ne devait tre attire que sur le fils
an, destin jouer un certain rle dans cette histoire. Walter Tankerdon, fort
lgant de sa personne, dune intelligence moyenne, de manires et de figure
sympathiques, tient plus de Mrs Tankerdon que du chef de la famille. Suffisamment
instruit, ayant parcouru lAmrique et lEurope, voyageant quelquefois, mais
toujours rappel par ses habitudes et ses gots lexistence attrayante de Standard-
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Island, il est familier avec les exercices de sport, la tte de toute la jeunesse
milliardaise dans les concours de tennis, de polo, de golf et de crocket. Il nest pas
autrement fier de la fortune quil aura un jour, et son cur est bon. Il est vrai, faute
de misrables dans lle, il na point loccasion dexercer la charit. En somme, il est
dsirer que ses frres et surs lui ressemblent. Si ceux-l et celles-l ne sont point
encore en ge de se marier, lui, qui touche la trentaine, doit songer au mariage. Y
pense-t-il? On le verra bien.
Il existe un contraste frappant entre la famille Tankerdon, la plus importante de la
section bbordaise, et la famille Coverley, la plus considrable de la section
tribordaise. Nat Coverley est dune nature plus fine que son rival. Il se ressent de
lorigine franaise de ses anctres. Sa fortune nest point sortie des entrailles du sol
sous forme de nappes ptroliques, ni des entrailles fumantes de la race porcine. Non!
Ce sont les affaires industrielles, ce sont les chemins de fer, cest la banque qui lont
fait ce quil est. Pour lui, il ne songe qu jouir en paix de ses richesses et il ne
sen cache pas, il sopposerait toute tentative de transformer le J oyau du
Pacifique en une norme usine ou une immense maison de commerce. Grand, correct,
la tte belle sous ses cheveux grisonnants, il porte toute sa barbe, dont le chtain se
mle de quelques fils argents. Dun caractre assez froid, de manires distingues, il
occupe le premier rang parmi les notables qui conservent, Milliard-City, les
traditions de la haute socit des tats-Unis du Sud. Il aime les arts, se connat en
peinture et en musique, parle volontiers la langue franaise trs en usage parmi les
Tribordais, se tient au courant de la littrature amricaine et europenne, et, quand il
y a lieu, mlange ses applaudissements de bravos et de bravas, alors que les rudes
types du Far-West et de la Nouvelle-Angleterre se dpensent en hurrahs et en hips.
Mrs Coverley, ayant dix ans de moins que son mari, vient de doubler, sans trop
sen plaindre, le cap de la quarantaine. Cest une femme lgante, distingue,
appartenant ces familles demi-croles de la Louisiane dautrefois, bonne
musicienne, bonne pianiste, et il ne faut pas croire quun Reyer du XX
e
sicle ait
proscrit le piano de Milliard-City. Dans son htel de la Quinzime Avenue, le quatuor
a mainte occasion de faire de la musique avec elle, et ne peut que la fliciter de ses
talents dartiste.
Le ciel na point bni lunion Coverley autant quil a bni lunion Tankerdon. Trois
filles sont les seules hritires dune immense fortune, dont M. Coverley ne se targue
pas lexemple de son rival. Elles sont fort jolies, et il se trouvera assez de
prtendants, dans la noblesse ou dans la finance des deux mondes, pour demander
leur main, lorsque le moment sera venu de les marier. En Amrique, dailleurs, ces
dots invraisemblables ne sont pas rares. Il y a quelques annes, ne citait-on pas cette
petite miss Terry, qui, ds lge de deux ans, tait recherche pour ses sept cent
cinquante millions? Esprons que cette enfant est marie son got, et qu cet
avantage dtre lune des plus riches femmes des tats-Unis, elle joint celui den tre
lune des plus heureuses.
La fille ane de M. et Mrs Coverley, Diane ou plutt Dy, comme on lappelle
familirement, a vingt ans peine. Cest une trs jolie personne, en qui se mlangent
les qualits physiques et morales de son pre et de sa mre. De beaux yeux bleus, une
chevelure magnifique entre le chtain et le blond, une carnation frache comme les
ptales de la ros qui vient de spanouir, une taille lgante et gracieuse, cela
explique que miss Coverley soit remarque des jeunes gens de Milliard-City, lesquels
ne laisseront point des trangers, sans doute, le soin de conqurir cet inestimable
trsor, pour employer des termes dune justesse mathmatique. On a mme lieu de
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penser que M. Coverley ne verrait pas, dans la diffrence de religion, un obstacle
une union qui lui paratrait devoir assurer le bonheur de sa fille.
En vrit, il est regrettable que des questions de rivalits sociales sparent les deux
familles les plus qualifies de Standard-Island. Walter Tankerdon et paru tout
spcialement cr pour devenir lpoux de Dy Coverley.
Mais cest l une combinaison laquelle il ne faut point songer Plutt couper en
deux Standard-Island, et sen aller, les Bbordais sur une moiti, les Tribordais sur
lautre, que de jamais signer un pareil contrat de mariage!
A moins que lamour ne se mle de laffaire! dit parfois le surintendant en
clignant de lil sous son binocle dor.
Mais il ne semble pas que Walter Tankerdon ait quelque penchant pour Dy
Coverley, et inversement, ou, du moins, si cela est, tous deux observent une
rserve, qui djoue les curiosits du monde slect de Milliard-City.
Lle hlice continue descendre vers lEquateur, en suivant peu prs le cent-
soixantime mridien. Devant elle se dveloppe cette partie du Pacifique qui offre les
plus larges espaces dpourvus dles et dlots et dont les profondeurs atteignent
jusqu deux lieues. Pendant la journe du 25 juillet, on passe au-dessus du fond de
Belknap, un abme de six mille mtres, do la sonde a pu ramener ces curieux
coquillages ou zoophytes, constitus de manire supporter impunment la pression
de telles masses deau, value six cents atmosphres.
Cinq jours aprs, Standard-Island sengage travers un groupe appartenant
lAngleterre, bien quil soit parfois dsign sous le nom dles Amricaines. Aprs
avoir laiss Palmyra et Suncarung sur tribord, elle se rapproche cinq milles de
Fanning, un des nombreux gtes guano de ces parages, le plus important de
larchipel. Du reste, ce sont des cimes merges, plutt arides que verdoyantes, dont
le Royaume-Uni na pas tir grand profit jusqualors. Mais il a un pied pos en cet
endroit, et lon sait que le large pied de lAngleterre laisse gnralement des
empreintes ineffaables.
Chaque jour, tandis que ses camarades parcourent le parc ou la campagne
environnante, Frascolin, trs intress par les dtails de cette curieuse navigation, se
rend la batterie de lperon. Il y rencontre souvent avec le commodore. Ethel
Simco le renseigne volontiers sur les phnomnes spciaux ces mers, et, lorsquils
offrent quelque intrt, le second violon ne nglige pas de les communiquer ses
compagnons.
Par exemple, ils nont pu cacher leur admiration en prsence dun spectacle que la
nature leur a gratuitement offert dans la nuit du 30 au 31 juillet.
Un immense banc dacalphes, couvrant plusieurs milles carrs, venait dtre
signal dans laprs-midi. Il na point encore t donn la population de rencontrer
de telles masses de ces mduses auxquelles certains naturalistes ont octroy le nom
docanies. Ces animaux, dune vie trs rudimentaire, confinent dans leur forme
hmisphrique aux produits du rgne vgtal. Les poissons, si gloutons quils soient,
les considrent plutt comme des fleurs, car aucun, parat-il, nen veut faire sa
nourriture. Celles de ces ocanies qui sont particulires la zone torride du Pacifique
ne se montrent que sous la forme dombrelles multicolores, transparentes et bordes
de tentacules. Elles ne mesurent pas plus de deux trois centimtres. Que lon songe
ce quil en faut de milliards pour former des bancs dune telle tendue!
Et, lorsque de pareils nombres sont noncs en prsence de Pinchinat:
Ils ne peuvent, rpond Son Altesse, surprendre ces invraisemblables notables de
Standard-Island pour qui le milliard est de monnaie courante!
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A la nuit close, une partie de la population sest porte vers le gaillard davant,
cest--dire cette terrasse qui domine la batterie de lperon. Les trams ont t
envahis. Les cars lectriques se sont chargs de curieux. Dlgantes voitures ont
vhicul les nababs de la ville. Les Coverley et les Tankerdon sy coudoient
distance M. J em ne salue pas M. Nat, qui ne salue pas M. J em. Les familles sont au
complet dailleurs. Yverns et Pinchinat ont le plaisir de causer avec Mrs Coverley et
sa fille, qui leur font toujours le meilleur accueil. Peut-tre Walter Tankerdon
prouve-t-il quelque dpit de ne pouvoir se mler leur entretien, et peut-tre aussi
miss Dy et-elle accept de bonne grce la conversation du jeune homme. Dieu! quel
scandale, et quelles allusions plus ou moins indiscrtes du Starboard-Chronicle ou du
New-Herald dans leur article des mondanits!
Lorsque lobscurit est complte, autant quelle peut ltre par ces nuits tropicales,
semes dtoiles, il semble que le Pacifique sclaire jusque dans ses dernires
profondeurs. Limmense nappe est imprgne de lueurs phosphorescentes, illumine
de reflets ross ou bleus, non point dessins comme un trait lumineux la crte des
lames, mais semblables aux effluences qumettraient dinnombrables lgions de vers
luisants. Cette phosphorescence devient si intense quil est possible de lire comme au
rayonnement dune lointaine aurore borale. On dirait que le Pacifique, aprs avoir
dissous les feux que le soleil lui a verss pendant le jour, les restitue la nuit en
lumineux effluves.
Bientt la proue de Standard-Island coupe la masse des acalphes, qui se divise en
deux branches le long du littoral mtallique. En quelques heures, lle hlice est
entoure dune ceinture de ces noctiluques, dont la source photognique ne sest pas
altre. On et dit une aurole, une de ces gloires au milieu desquelles se dtachent
les saints et les saintes, un de ces nimbes aux tons lunaires qui rayonnent autour de la
tte des Christs. Le phnomne dure jusqu la naissance de laube, dont les
premires colorations finissent par lteindre.
Six jours aprs, le J oyau du Pacifique touche au grand cercle imaginaire de notre
sphrode qui, dessin matriellement, et coup lhorizon en deux parties gales. De
cet endroit, on peut en mme temps voir les ples de la sphre cleste, lun au nord,
allum par les scintillations de ltoile Polaire, lautre, au sud, dcor, comme une
poitrine de soldat, de la Croix du Sud. Il est bon dajouter que, des divers points de
cette ligne quatoriale, les astres paraissent dcrire chaque jour des cercles
perpendiculaires au plan de lhorizon. Si vous voulez jouir de nuits et de jours
parfaitement gaux, cest sur ces parages, dans les rgions des les ou des continents
traverss par lEquateur quil convient daller fixer vos pnates.
Depuis son dpart de larchipel havaen, Standard-Island a relev une distance
denviron six cents kilomtres. Cest la seconde fois, depuis sa cration, quelle
passe dun hmisphre lautre, franchissant la ligne quinoxiale, dabord en
descendant vers le sud, puis en remontant vers le nord. A loccasion de ce passage,
cest fte pour population milliardaise. Il y aura des jeux publics dans le parc, des
crmonies religieuses au temple et la cathdrale, des courses de voitures
lectriques autour de lle. Sur la plate-forme de lobservatoire on doit tirer un
magnifique feu dartifice, dont les fuses, les serpenteaux, les bombes couleurs
changeantes, rivaliseront avec les splendeurs toiles du firmament.
Cest l, vous le devinez, comme une imitation des scnes fantaisistes habituelles
aux navires, lorsquils atteignent lEquateur, un pendant au baptme de la Ligne. Et,
de fait, ce jour-l est toujours choisi pour baptiser les enfants ns depuis le dpart de
Madeleine-bay. Mme crmonie baptismale lgard des trangers, qui nont pas
encore pntr dans lhmisphre austral.
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Cela va tre notre tour, dit Frascolin ses camarades, et nous allons recevoir le
baptme!
Par exemple! rplique Sbastien Zorn, en protestant par des gestes dindignation.
Oui, mon vieux racleur de basse! rpond Pinchinat. On va nous verser des seaux
deau non bnite sur la tte, nous asseoir sur des planchettes qui basculeront, nous
prcipiter dans des cuves surprises, et le bonhomme Tropique ne tardera pas se
prsenter, suivi de son cortge de bouffons, pour nous barbouiller la figure avec le
pot au noir!
Sils croient, rpond Sbastien Zorn, que je me soumettrai aux farces de cette
mascarade!
Il le faudra bien, dit Yverns. Chaque pays a ses usages, et des htes doivent
obir
Pas quand ils sont retenus malgr eux! scrie lintraitable chef du Quatuor
Concertant.
Quil se rassure au sujet de ce carnaval dont samusent quelques navires en passant
la Ligne! Quil ne craigne pas larrive du bonhomme Tropique! Ses camarades et
lui, on ne les aspergera pas deau de mer, mais de champagne des meilleures
marques. On ne les mystifiera pas non plus en leur montrant lEquateur,
pralablement trace sur lobjectif dune lunette. Cela peut convenir des matelots en
borde, non aux gens graves de Standard-Island.
La fte a lieu dans laprs-midi du 5 aot. Sauf les douaniers, qui ne doivent jamais
abandonner leur poste, les employs ont reu cong. Tout travail est suspendu dans la
ville et dans les ports. Les hlices ne fonctionnent plus. Quant aux accumulateurs, ils
possdent un voltage qui doit suffire au service de lclairage et des communications
lectriques. Dailleurs, Standard-Island nest pas stationnaire. Un courant la conduit
vers la ligne de partage des deux hmisphres du globe. Les chants, les prires
slvent dans les glises, au Temple comme Saint-Mary Church, et les orgues y
donnent pleins jeux. J oie gnrale dans le parc o les exercices de sport sexcutent
avec un entrain remarquable. Les diverses classes sy associent. Les plus riches
gentlemen, Walter Tankerdon en tte, font merveille dans les parties de golf et de
tennis. Lorsque le soleil sera tomb perpendiculairement sous lhorizon, ne laissant
aprs lui quun crpuscule de quarante-cinq minutes, les fuses du feu dartifice
prendront leur vol travers lespace, et une nuit sans lune se prtera au dploiement
de ces magnificences.
Dans la grande salle du casino, le quatuor est baptis, comme il a t dit, et de la
main mme de Cyrus Bikerstaff. Le gouverneur lui offre la coupe cumante, et le
champagne coule torrents. Les artistes ont leur large part du Cliquot et du Rderer.
Sbastien Zorn aurait mauvaise grce se plaindre dun baptme qui ne lui rappelle
en rien leau sale dont ses lvres furent imbibes aux premiers jours de sa
naissance.
Aussi, les Parisiens rpondent-ils ces tmoignages de sympathie par lexcution
des plus belles uvres de leur rpertoire: le septime quatuor en fa majeur, op. 59 de
Beethoven, le quatrime quatuor en mi bmol, op. 10 de Mozart, le quatrime
quatuor en r mineur, op. 17 dHaydn, le septime quatuor, andante, scherzo,
capriccioso et fugue, op. 81 de Mendelsohn. Oui! toutes ces merveilles de la musique
concertante, et laudition est gratuite. On scrase aux portes, on stouffe dans la
salle. Il faut bisser, il faut trisser les morceaux, et le gouverneur remet aux
excutants une mdaille dor cercle de diamants respectables par le nombre de leurs
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carats, ayant sur une face les armes de Milliard-City, et sur lautre ces mots en
franais:
Offerte au Quatuor Concertant
par la Compagnie, la Municipalit et la population de Standard-Island.
Et, si tous ces honneurs ne pntrent pas jusquau fond de lme de
lirrconciliable violoncelliste, cest que dcidment il a un dplorable caractre,
ainsi que le lui rptent ses camarades.
Attendons la fin! se contente-t-il de rpondre, en contorsionnant sa barbe dune
main fbrile.
Cest dix heures trente-cinq du soir, le calcul a t fait par les astronomes de
Standard-Island, que lle hlice doit couper la ligne quinoxiale. A ce moment
prcis, un coup de canon sera tir par lune des pices de la batterie de lperon. Un
fil relie cette batterie lappareil lectrique dispos au centre du square de
lobservatoire. Extraordinaire satisfaction damour-propre pour celui des notables
auquel est dvolu lhonneur denvoyer le courant qui provoque la formidable
dtonation.
Or, ce jour-l, deux importants personnages y prtendent. Ce sont, on le devine,
J em Tankerdon et Nat Coverley. De l, extrme embarras de Cyrus Bikerstaff. Des
pourparlers difficiles ont t pralablement tablis entre lhtel de ville et les deux
sections de la cit. On nest pas parvenu sentendre. Sur linvitation du gouverneur,
Calistus Munbar sest mme entremis. En dpit de son adresse si connue, des
ressources de son esprit diplomatique, le surintendant a compltement chou. J em
Tankerdon ne veut point cder le pas Nat Coverley, qui refuse de seffacer devant
J em Tankerdon. On sattend un clat.
Il na pas tard se produire dans toute sa violence, lorsque les deux chefs se sont
rencontrs dans le square, lun en face de lautre. Lappareil est cinq pas deux Il
ny a qu le toucher du bout du doigt
Au courant de la difficult, la foule, trs souleve par ces questions de prsance, a
envahi le jardin.
Aprs le concert, Sbastien Zorn, Yverns, Frascolin, Pinchinat se sont rendus au
square, curieux dobserver les phases de cette rivalit. tant donnes les dispositions
des Bbordais et des Tribordais, elle ne laisse pas de prsenter une gravit
exceptionnelle pour lavenir.
Les deux notables savancent, sans mme se saluer dune lgre inclinaison de tte.
J e pense, monsieur, dit J em Tankerdon, que vous ne me disputerez pas
lhonneur
Cest prcisment ce que jattends de vous, monsieur, rpond Nat Coverley.
J e ne souffrirai pas quil soit manqu publiquement dans ma personne
Ni moi dans la mienne
Nous verrons bien! scrie J em Tankerdon en faisant un pas vers lappareil.
Nat Coverley vient den faire un, lui aussi. Les partisans des deux notables
commencent sen mler. Des provocations malsonnantes clatent de part et dautre
dans leurs rangs. Sans doute, Walter Tankerdon est prt soutenir les droits de son
pre, et, cependant, lorsquil aperoit miss Coverley qui se tient un peu lcart, il
est visiblement embarrass.
Quant au gouverneur, bien que le surintendant soit ses cts, prt jouer le rle
de tampon, il est dsol de ne pouvoir runir en un seul bouquet la ros blanche
dYork et la ros rouge de Lancastre. Et qui sait si cette dplorable comptition
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naura pas des consquences aussi regrettables quelles le furent, au XV
e
sicle, pour
laristocratie anglaise?
Cependant la minute approche o la pointe de Standard-Island coupera la ligne
quinoxiale. tabli la prcision dun quart de seconde de temps, le calcul ne
comporterait quune erreur de huit mtres. Le signal ne peut tarder tre envoy par
lobservatoire.
J ai une ide! murmure Pinchinat.
Laquelle? rpond Yverns.
J e vais flanquer un coup de poing au bouton de lappareil, et cela va les mettre
daccord
Ne fais pas cela! dit Frascolin, en arrtant Son Altesse dun bras vigoureux.
Bref, on ne sait comment lincident aurait pris fin, si une dtonation ne se ft
produite
Cette dtonation ne vient pas de la batterie de lperon. Cest un coup de canon du
large, qui a t distinctement entendu.
La foule reste en suspens.
Que peut indiquer cette dcharge dune bouche feu qui nappartient pas
lartillerie de Standard-Island?
Un tlgramme, envoy de Tribord-Harbour, en donne presque aussitt
lexplication.
A deux ou trois milles, un navire en dtresse vient de signaler sa prsence et
demande du secours.
Heureuse et inattendue diversion! On ne songe plus se disputer devant le bouton
lectrique, ni saluer le passage de lEquateur. Il nest plus temps dailleurs. La
ligne a t franchie, et le coup rglementaire est rest dans lme de la pice. Cela
vaut mieux, en somme, pour lhonneur des familles Tankerdon et Coverley.
Le public vacue le square, et, comme les trams ne fonctionnent lus, il sest
pdestrement et rapidement dirig vers les jetes de Tribord-Harbour.
Au reste, aprs le signal envoy du large, lofficier de port a pris les mesures
relatives au sauvetage. Une des lectric-launchs, amarre dans la darse, sest lance
hors des piers. Et, au moment o la foule arrive, lembarcation ramne les naufrags
recueillis sur leur navire, qui sest aussitt englouti dans les abmes du Pacifique.
Ce navire, cest le ketch malais, qui a suivi Standard-Island depuis son dpart de
larchipel des Sandwich.
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XI. Iles Marquises
Dans la matine du 29 aot, le J oyau du Pacifique donne travers larchipel des
Marquises, entre 7 55 et 10 30 de latitude sud et 141 et 1436 de longitude
louest du mridien de Paris. Il a franchi une distance de trois mille cinq cents
kilomtres partir du groupe des Sandwich.
Si ce groupe se nomme Mendana, cest que lEspagnol de ce nom dcouvrit en
1595 sa partie mridionale. Sil se nomme les de la Rvolution, cest quil a t
visit par le capitaine Marchand en 1791 dans sa partie du nord-ouest. Sil se nomme
archipel de Nouka-Hiva, cest quil doit cette appellation la plus importante des
les qui le composent. Et pourtant, ne ft-ce que par justice, il aurait d prendre aussi
le nom de Cook, puisque le clbre navigateur en a opr la reconnaissance en 1774.
Cest ce que le commodore Simco fait observer Frascolin, lequel trouve
lobservation des plus logiques, ajoutant:
On pourrait galement lappeler larchipel Franais, car nous sommes un peu en
France aux Marquises.
En effet, un Franais a le droit de regarder ce groupe de onze les ou lots comme
une escadre de son pays, mouille dans les eaux du Pacifique. Les plus grandes sont
les vaisseaux de premire classe Nouka-Hiva et Hiva-Oa; les moyennes sont les
croiseurs de divers rangs, Hiaou, Uapou, Uauka; les plus petites sont les avisos
Motane, Fatou-Hiva, Taou-Ata, tandis que les lots ou les attolons seraient de simples
mouches descadre. Il est vrai, ces les ne peuvent se dplacer comme le fait
Standard-Island.
Ce fut le 1
er
mai 1842 que le commandant de la station navale du Pacifique, le
contre-amiral Dupetit-Thouars, prit, au nom de la France, possession de cet archipel.
Mille deux mille lieues le sparent soit del cte amricaine, soit de la Nouvelle-
Zlande, soit de lAustralie, soit de la Chine, des Moluques ou des Philippines. En
ces conditions, lacte du contre-amiral tait-il louer ou blmer? On le blma dans
lopposition, on le loua dans le monde gouvernemental. Il nen reste pas moins que la
France dispose l dun domaine insulaire, o nos btiments de grande pche trouvent
sabriter, se ravitailler, et auquel le passage de Panama, sil est jamais ouvert,
attribuera une importance commerciale des plus relles. Ce domaine devait tre
complt par la prise de possession ou dclaration de protectorat des les Pomotou,
des les de la Socit, qui en forment le prolongement naturel. Puisque linfluence
britannique stend sur les parages du nord-ouest de cet immense ocan, il est bon
que linfluence franaise vienne la contre-balancer dans les parages du sud-est.
Mais, demande Frascolin son complaisant cicrone, est-ce que nous avons l des
forces militaires de quelque valeur?
J usquen 1859, rpond le commodore Simco, il y avait Nouka-Hiva un
dtachement de soldats de marine. Depuis que ce dtachement a t retir, la garde
du pavillon est confie aux missionnaires, et ils ne le laisseraient pas amener sans le
dfendre.
Et actuellement?
Vous ne trouverez plus Taio-Ha quun rsident, quelques gendarmes et soldats
indignes, sous les ordres dun officier qui remplit aussi les fonctions djuge de
paix
Pour les procs des naturels?
Des naturels et des colons.
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Il y a donc des colons Nouka-Hiva?
Oui deux douzaines.
Pas mme de quoi former une symphonie, ni mme une harmonie, et peine une
fanfare!
Il est vrai, si larchipel des Marquises, qui stend sur cent quatre-vingt-quinze
milles de longueur et sur quarante-huit milles de largeur, couvre une aire de treize
mille kilomtres superficiels, sa population ne comprend pas vingt-quatre mille
indignes. Cela fait donc un colon pour mille habitants.
Cette population marquisane est-elle destine saccrotre, alors quune nouvelle
voie de communication aura t perce entre les deux Amriques? Lavenir le dira.
Mais, en ce qui concerne la population de Standard-Island, le nombre de ses
habitants sest augment depuis quelques jours par le sauvetage des Malais du ketch,
opr dans la soire du 5 aot.
Ils sont dix, plus leur capitaine, un homme ligure nergique, comme il a t dit.
Ag dune quarantaine dannes, ce capitaine se nomme Sarol. Ses matelots sont de
solides gaillards, de cette race originaire des les extrmes de la Malaisie
occidentale. Trois mois avant, ce Sarol les avait conduits Honolulu avec une
cargaison de coprah. Lorsque Standard-Island y vint faire une relche de dix jours,
lapparition de cette le artificielle ne laissa pas dexciter leur surprise, ainsi quil
arrivait dans tous les archipels. Sils ne la visitrent point, car cette autorisation ne
sobtenait que trs difficilement, on na pas oubli que leur ketch prit souvent la mer,
afin de lobserver de plus prs, la contournant une demi-encablure de son
primtre. La prsence obstine de ce navire navait pu exciter aucun soupon, et son
dpart dHonolulu, quelques heures aprs le commodore Simco, nen excita pas
davantage. Dailleurs et-il fallu sinquiter de ce btiment dune centaine de
tonneaux, mont par une dizaine dhommes? Non, sans doute, et peut-tre fut-ce un
tort
Lorsque le coup de canon attira lattention de lofficier de Tribord-Harbour, le
ketch ne se trouvait qu deux o trois milles. La chaloupe de sauvetage, stant
porte son secours, arriva temps pour recueillir le capitaine et son quipage.
Ces Malais parlent couramment la langue anglaise, ce qui ne saurait tonner de la
part dindignes de lOuest-Pacifique, o, ainsi que nous lavons mentionn, la
prpondrance britannique est acquise sans conteste. On apprend donc quel
accident de mer ils ont d de stre trouvs en dtresse. Et mme, si la chaloupe avait
tard de quelques minutes, ces onze Malais eussent disparu dans les profondeurs de
lOcan.
Au dire de ces hommes, vingt-quatre heures avant, pendant la nuit du 4 au 5 aot,
le ketch avait t abord par un steamer en grande marche. Bien quil et ses feux de
position, le capitaine Sarol navait pas t aperu. La collision dut tre si lgre pour
le steamer que celui-ci nen ressentit rien, parat-il, puisquil continua sa route,
moins toutefois, fait qui malheureusement nest pas rare, quil et prfr, en
filant toute vapeur, se dbarasser le rclamations coteuses et dsagrables.
Mais ce choc, insignifiant pour un btiment de fort tonnage, dont la coque de fer
est lance avec une vitesse considrable, fut terrible pour le navire malais. Coup
lavant du mt de misaine, on ne sexpliquait gure quil net pas coul
immdiatement. Il se maintint cependant fleur deau, et les hommes restrent
accrochs aux pavois. Si la mer et t mauvaise, pas un naurait pu rsister aux
lames balayant cette pave. Par bonne chance, le courant la dirigea vers lest, et la
rapprocha de Standard-Island.
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Toutefois, lorsque le commodore interroge le capitaine Sarol, il manifeste son
tonnement que le ketch, demi-submerg, ait driv jusquen vue de Tribord-
Harbour.
J e ne le comprends pas non plus, rpond le Malais. Il faut que votre le ait fait peu
de route depuis vingt-quatre heures?
Cest la seule explication possible, rplique le commodore Simco. Il nimporte,
aprs tout. On vous a sauvs, cest lessentiel.
Il tait temps, dailleurs. Avant que la chaloupe se ft loigne dun quart de mille,
le ketch avait coul pic.
Tel est le rcit que le capitaine Sarol a fait dabord lofficier qui excutait le
sauvetage, puis au commodore Simco, puis au gouverneur Cyrus Bikerstaff, aprs
quon eut donn tous les secours dont son quipage et lui paraissaient avoir le plus
pressant besoin.
Se pose alors la question du rapatriement des naufrags. Ils faisaient voile vers les
Nouvelles-Hbrides, lorsque la collision sest produite. Standard-Island, qui descend
au sud-est, ne peut modifier son itinraire et obliquer vers louest. Cyrus Bikerstaff
offre donc aux naufrags de les dbarquer Nouka-Hiva, o ils attendront le passage
dun btiment de commerce en charge pour les Nouvelles-Hbrides.
Le capitaine et ses hommes se regardent. Ils semblent fort dsols. Cette
proposition afflige ces pauvres gens, sans ressources, dpouills de tout ce quils
possdaient avec le ketch et sa cargaison. Attendre aux Marquises, cest sexposer
y demeurer un temps interminable, et comment y vivront-ils?
Monsieur le gouverneur, dit le capitaine dun ton suppliant, vous nous avez
sauvs, et nous ne savons comment vous prouver notre reconnaissance Et pourtant
nous vous demandons encore dassurer notre retour dans des conditions meilleures
Et de quelle manire? rpond Cyrus Bikerstaff.
A Honolulu, on disait que Standard-Island, aprs stre dirige vers les parages
du sud, devait visiter les Marquises, les Pomotou, les les de la Socit, puis gagner
louest du Pacifique
Cela est vrai, dit le gouverneur, et trs probablement elle savancera jusquaux
les Fidji avant de revenir la baie Madeleine.
Les Fidji, reprend le capitaine, cest un archipel anglais, o nous trouverions
aisment nous faire rapatrier pour les Nouvelles-Hbrides, qui en sont peu
loignes et si vous vouliez nous garder jusque-l
J e ne puis rien vous promettre cet gard, rpondit le gouverneur. Il nous est
interdit daccorder passage des trangers. Attendons notre arrive Nouka-Hiva. J e
consulterai ladministration de Madeleine-bay par le cble, et, si elle consent, nous
vous conduirons aux Fidji, do votre rapatriement sera en effet plus facile.
Telle est la raison pour laquelle les Malais sont installs bord de Standard-Island,
lorsquelle se montre en vue des Marquises la date du 29 aot.
Cet archipel est situ sur le parcours des alizs. Mme gisement pour les archipels
des Pomotou et de la Socit, auxquels ces vents assurent une temprature modre
sous un climat salubre.
Cest devant le groupe du nord-ouest que le commodore Simco se prsente ds les
premires heures de la matine. Il a dabord connaissance dun attolon sablonneux
que les cartes dsignent sous le nom dlot de corail, et contre lequel la mer, pousse
par les courants, dferle avec une extrme violence.
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Cet attolon laiss sur bbord, les vigies ne tardent pas signaler une premire le,
Fetouou, trs accore, ceinte de falaises verticales de quatre cents mtres. Au del,
cest Hiaou, haute de six cents mtres, dun aspect aride de ce ct, tandis que de
lautre, frache et verdoyante, elle offre deux anses praticables aux petits btiments.
Frascolin, Yverns, Pinchinat, abandonnant Sbastien Zorn sa mauvaise humeur
permanente, ont pris place sur la tour, en compagnie dEthel Simco et de plusieurs
de ses officiers. On ne stonnera pas que ce nom dHiaou ait excit Son- Altesse
mettre quelques onomatopes bizarres.
Bien sr, dit-il, cest une colonie de chats qui habite cette le, avec un matou pour
chef
Hiaou reste sur bbord. On ne doit pas y relcher, et lon prend direction vers la
principale le du groupe, dont le nom lui a t donn, et auquel va sajouter
temporairement cette extraordinaire Standard-Island.
Le lendemain 30 aot, ds laube, nos Parisiens sont revenus leur poste. Les
hauteurs de Nouka-Hiva avaient t visibles dans la soire prcdente. Par beau
temps, les chanes de montagne de cet archipel se montrent une distance de dix-huit
vingt lieues, car laltitude de certaines cimes dpasse douze cents mtres, se
dessinant comme un dos gigantesque suivant la longueur de lle.
Vous remarquerez, dit le commodore Simco ses htes, une disposition gnrale
tout cet archipel. Ses sommets sont dune nudit au moins singulire sous cette
zone, tandis que la vgtation, qui prend naissance aux deux tiers des montagnes,
pntre au fond des ravins et des gorges, et se dploie magnifiquement jusquaux
grves blanches du littoral.
Et pourtant, fait observer Frascolin, il semble que Nouka-Hiva se drobe cette
rgle gnrale, du moins en ce qui concerne la verdure des zones moyennes. Elle
parat strile
Parce que nous laccostons par le nord-ouest, rpond le commodore Simco.
Mais lorsque nous la contournerons au sud, vous serez surpris du contraste. Partout,
des plaines verdoyantes, des forts, des cascades de trois cents mtres
Eh! scrie Pinchinat, une masse deau qui tomberait du sommet de la tour Eiffel,
cela mrite considration! Le Niagara en serait jaloux
Point! riposte Frascolin. Il se rattrape sur la largeur, et sa chute se dveloppe sur
neuf cents mtres depuis la rive amricaine jusqu la rive canadienne Tu le sais
bien, Pinchinat, puisque nous lavons visit
Cest juste, et je fais mes excuses au Niagara! rpond Son Altesse.
Ce jour-l, Standard-Island longe les ctes de lle un mille de distance. Toujours
des talus arides montant jusquau plateau central de Tovii, des falaises rocheuses qui
semblent ne prsenter aucune coupure. Nanmoins, au dire du navigateur Brown, il y
existait de bons mouillages, qui, en effet, ont t ultrieurement dcouverts.
En somme, laspect de Nouka-Hiva, dont le nom voque de si gracieux paysages,
est assez morne. Mais, ainsi que lont justement relat MM. V. Dumoulin et Desgraz,
compagnons de Dumont dUrville pendant son voyage au ple sud et dans lOcanie,
toutes les beauts naturelles sont confines dans lintrieur des baies, dans les
sillons forms par les ramifications de la chane des monts qui slvent au centre de
lle.
Aprs avoir suivi ce littoral dsert, au del de langle aigu quil projette vers
louest, Standard-Island modifie lgrement sa direction en diminuant la vitesse des
hlices de tribord, et vient doubler le cap Tchitchagoff, ainsi nomm par le
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navigateur russe Krusenstern. La cte se creuse alors en dcrivant un arc allong, au
milieu duquel un troit goulet donne accs au port de Taioa ou dAkani, dont lune
des anses offre un abri sr contre les plus redoutables temptes du Pacifique.
Le commodore Simco ne sy arrte pas. Il y a au sud deux autres baies, celle
dAnna-Maria ou Taio-Ha au centre, et celle de Comptroller ou des Tapis, au revers
du cap Martin, pointe extrme du sud-est de lle. Cest devant Taio-Ha que lon
doit faire une relche dune douzaine de jours.
A peu de distance du rivage de Nouka-Hiva, la sonde accuse de grandes
profondeurs. Aux abords des baies, on peut encore mouiller par quarante ou
cinquante brasses. Donc facilit de rallier de trs prs la baie de Taio-Ha, et cest ce
qui est fait dans laprs-midi du 31 aot.
Ds quon est en vue du port, des dtonations retentissent sur la droite, et une
fume tourbillonnante slve au-dessus des falaises de lest.
H! dit Pinchinat, voici que lon tire le canon pour fter notre arrive
Non, rpond le commodore Simco. Ni les Tas ni les Happas, les deux
principales tribus de lle, ne possdent une artillerie capable de rendre mme de
simples saluts. Ce que vous entendez, cest le bruit de la mer qui sengouffre dans les
profondeurs dune caverne mirivage du cap Martin, et cette fume nest que
lembrun des lames rejetes au dehors.
J e le regrette, rpond Son Altesse, car un coup de canon, cest un coup de
chapeau.
Lle de Nouka-Hiva possde plusieurs noms, on pourrait dire plusieurs noms de
baptme dus aux divers parrains qui lont successivement baptise: le Fdrale par
Ingraham, le Beaux par Marchand, le Sir Henry Martin par Hergert, le Adam par
Roberts, le Madison par Porter. Elle mesure dix-sept milles de lest louest, et dix
milles du nord au sud, soit une circonfrence de cinquante-quatre milles environ. Son
climat est salubre. Sa temprature gale celle des zones intertropicales, avec le
temprament quapportent les vents alizs.
Sur ce mouillage, Standard-Island naura jamais redouter les formidables coups
de vent et les cataractes pluviales, car elle ny doit relcher que davril octobre,
alors que dominent les vents secs dest sud-est, ceux que les indignes nomment
tuatuka. Cest en octobre quon subit la plus forte chaleur, en novembre et dcembre
la plus forte scheresse. Aprs quoi, davril octobre, les courants ariens rgnent
depuis lest jusquau nord-est.
Quant la population de larchipel des Marquises, il a fallu revenir des
exagrations des premiers dcouvreurs, qui lont estime cent mille habitants.
lise Reclus, sappuyant sur des documents srieux, ne lvalue pas six mille
mes pour tout le groupe, et cest Nouka-Hiva qui en compte la plus grande part. Si,
du temps de Dumont-Durville, le nombre des Nouka-Hiviens a pu slever huit
mille habitants, diviss en Tas, Happas, Taionas et Tapis, ce nombre na cess de
dcrotre. Do rsulte ce dpeuplement? des exterminations dindignes par les
guerres, de lenlvement des individus mles pour les plantations pruviennes, de
labus des liqueurs fortes, et enfin, pourquoi ne pas lavouer? de tous les maux
quapport la conqute, mme lorsque les conqurants appartiennent aux races
civilises.
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Au cours de cette semaine de relche, les Milliardais font de nombreuses visites
Nouka-Hiva. Les principaux Europens les leur rendent, grce lautorisation du
gouverneur, qui leur a donn libre accs Standard-Island.
De leur ct, Sbastien Zorn et ses camarades entreprennent de longues excursions,
dont lagrment les paie amplement de leurs fatigues.
La baie de Taio-Ha dcrit un cercle, coup par son troit goulet, dans lequel
Standard-Island net pas trouv place, dautant moins que cette baie est sectionne
par deux plages de sable. Ces plages sont spares par une sorte de morne aux rudes
escarpements, o se dressent encore les restes dun fort construit par Porter en 1812.
Ctait lpoque o ce marin faisait la conqute de lle, alors que le camp
amricain occupait la plage de lest, prise de possession qui ne fut pas ratifie par
le gouvernement fdral.
En fait de ville, sur la plage oppose, nos Parisiens ne trouvent quun modeste
village, les habitations marquisanes tant, pour la plupart, disperses sous les arbres.
Mais quelles admirables valles y aboutissent, entre autres celle de Taio-Ha, dont
les Nouka-Hiviens ont surtout fait choix pour y tablir leurs demeures! Cest un
plaisir de sengager travers ces massifs de cocotiers, de bananiers, de casuarinas,
de goyaviers, darbres pain, dhibiscus et de tant dautres essences, emplies dune
sve dbordante. Les touristes sont hospitalirement accueillis dans ces cases. L o
ils auraient peut-tre t dvors un sicle plus tt, ils purent apprcier ces galettes
faites de bananes et de la pte du mei, larbre pain, cette fcule jauntre du taro,
douce lorsquelle est frache, aigrelette lorsquelle est rassise, les racines comestibles
du tacca. Quant au haua, espce de grande raie qui se mange crue, et aux filets de
requin, dautant plus estims que la pourriture les gagne, ils refusrent positivement
dy mettre la dent.
Athanase Dormus les accompagne quelquefois dans leurs promenades. Lanne
prcdente, ce bonhomme a visit cet archipel et leur sert de guide. Peut-tre nest-il
trs fort ni en histoire naturelle ni en botanique, peut-tre confond-il le superbe
spondias cytherea, dont les fruits ressemblent la pomme, avec le pandanus
odoratissimus, qui justifie cette pithte superlative, avec le casuarina dont le bois a
la duret du fer, avec lhibiscus dont lcorce fournit des vtements aux indignes,
avec le papayer, avec le gardnia florida? Il est vrai, le quatuor na pas besoin de
recourir sa science un peu suspecte, quand la flore marquisane leur prsente de
magnifiques fougres, de superbes polypodes, ses rosiers de Chine aux fleurs rouges
et blanches, ses gramines, ses solanes, entre autres le tabac, ses labies grappes
violettes, qui forment la parure recherche des jeunes Nouka-Hiviennes, ses ricins
hauts dune dizaine de pieds, ses dracnas, ses cannes sucre, ses orangers, ses
citronniers, dont limportation assez rcente russit merveille dans ces terres
imprgnes des chaleurs estivales et arroses des multiples rios descendus des
montagnes.
Et, un matin, lorsque le quatuor sest lev au del du village des Tas, en ctoyant
un torrent, jusquau sommet de la chane, lorsque, sous ses pieds, devant ses yeux, se
dveloppent les valles des Tas, des Tapis et des Happas, un cri dadmiration lui
chappe! Sil avait eu ses instruments, il naurait pas rsist au dsir de rpondre par
lexcution dun chef-duvre lyrique au spectacle de ces chefs-duvre de la
nature! Sans doute, les excutants neussent t entendus que de quelques couples
doiseaux! Mais elle est si jolie la colombe kurukuru qui vole ces hauteurs, si
charmante, la petite salangane, et il balaie lespace dune aile si capricieuse, le
phaton, hte habituel de ces gorges nouka-hiviennes!
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Dailleurs, nul reptile venimeux redouter au plus profond de ces forts. On ne fait
attention ni aux boas, longs de deux pieds peine, aussi inoffensifs quune
couleuvre, ni aux simques dont la queue dazur se confond avec les fleurs.
Les indignes offrent un type remarquable. On retrouve en eux le caractre
asiatique, ce qui leur assigne une origine trs diffrente des autres peuplades
ocaniennes. Ils sont de taille moyenne, acadmiquement proportionns, trs
musculeux, larges de poitrine. Ils ont les extrmits fines, la figure ovale, le front
lev, les yeux noirs longs cils, le nez aquilin, les dents blanches et rgulires, le
teint ni rouge ni noir, bistr comme celui des Arabes, une physionomie empreinte la
fois de gait et de douceur.
Le tatouage a presque entirement disparu, ce tatouage qui sobtenait non par
entailles la peau, mais par piqres, saupoudres du charbon de laleurite triloba. Il
est maintenant remplac par la cotonnade des missionnaires.
Trs beaux, ces hommes, dit Yverns, moins peut-tre qu lpoque o ils taient
simplement vtus de leurs pagnes, coiffs de leurs cheveux, brandissant larc et les
flches!
Cette observation est prsente pendant une excursion la baie Comptroller, en
compagnie du gouverneur. Cyrus Bikerstaff a dsir conduire ses htes cette baie,
divise en plusieurs ports, comme lest La Valette, et, sans doute, entre les mains des
Anglais, Nouka-Hiva serait devenue une Malte de locan Pacifique. En cette rgion
sest concentre la peuplade des Happas, entre les gorges dune campagne fertile,
avec une petite rivire alimente par une cascade retentissante. L fut le principal
thtre de la lutte de lAmricain Porter contre les indignes.
Lobservation dYverns demandait une rponse, et le gouverneur la fait en disant:
Peut-tre avez-vous raison, monsieur Yverns. Les Marquisans avaient plus grand
air avec le pagne, le maro et le paro aux couleurs clatantes, le ahu bun, sorte
dcharpe volante, et le tiputa, sorte de poncho mexicain. Il est certain que le
costume moderne ne leur sied gure! Que voulez-vous? Dcence est consquence de
civilisation! En mme temps que nos missionnaires sappliquent instruire les
indignes, ils les encouragent se vtir dune faon moins rudimentaire.
Nont-ils pas raison, commodore?
Au point de vue des convenances, oui! Au point de vue hyginique, non! Depuis
quils sont habills plus dcemment, les Nouka-Hiviens et autres insulaires ont, nen
doutez pas, perdu de leur vigueur native, et aussi de leur gat naturelle. Ils
sennuient, et leur sant en a souffert. Ils ignoraient autrefois les bronchites, les
pneumonies, la phtisie
Et depuis quils ne vont plus tout nus, ils senrhument scrie Pinchinat.
Comme vous dites! Il y a l une srieuse cause de dprissement pour la race.
Do je conclus, reprend son Altesse, quAdam et Eve nont ternu que le jour
o ils ont port robes et pantalons, aprs avoir t chasss du Paradis terrestre, ce
qui nous a valu, nous, leurs enfants dgnrs et responsables, des fluxions de
poitrine!
Monsieur le gouverneur, interroge Yverns, il nous a sembl que les femmes
taient moins belles que les hommes dans cet archipel
Ainsi que dans les autres, rpond Cyrus Bikerstaff, et ici, cependant, vous voyez
le type le plus accompli des Ocaniennes. Nest-ce pas, dailleurs, une loi de nature
commune aux races qui se rapprochent de ltat sauvage? Nen est-il pas ainsi du
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rgne animal, o la faune, au point de vue de la beaut physique, nous montre
presque invariablement les mles suprieurs aux femelles?
Eh! scrie Pinchinat, il faut venir aux antipodes pour faire de pareilles
observations, et voil ce que nos jolies Parisiennes ne voudront jamais admettre!
Il nexiste que deux classes dans la population de Nouka-Hiva, et elles sont
soumises la loi du tabou. Cette loi fut invente par les forts contre les faibles, par
les riches contre les pauvres, afin de sauvegarder leurs privilges et leurs biens. Le
tabou a le blanc pour couleur, et aux objets tabous, lieu sacr, monument funraire,
maisons de chefs, les petites gens nont pas le droit de toucher. De l, une classe
taboue, laquelle appartiennent les prtres, les sorciers ou touas, les akarkis ou
chefs civils, et une classe non taboue, o sont relgus la plupart des femmes ainsi
que le bas peuple. En outre, non seulement il nest pas permis de porter la main sur
un objet protg par le tabou, mais il est mme interdit dy porter ses regards.
Et celte rgle, ajoute Cyrus Bikerstaff, est si svre aux Marquises, comme aux
Pomotou, comme aux les de la Socit, que je ne vous conseillerais pas, messieurs,
de jamais lenfreindre.
Tu entends, mon brave Zorn! dit Frascolin. Veille tes mains, veille tes yeux!
Le violoncelliste se contente de hausser les paules, en homme que ces choses
nintressent aucunement.
Le 5 septembre, Standard-Island a quitt le mouillage de Tao-Ha. Elle laisse dans
lest lle de Houa-Houna (Kahuga), la plus orientale du premier groupe, dont on
naperoit que les lointaines hauteurs verdoyantes, et laquelle les plages font
dfaut, son primtre ntant form que de falaises coupes pic. Il va sans dire
quen passant le long de ces les. Standard-Island a soin de modrer son allure, car
une telle masse, lance toute vitesse, produirait une sorte de raz de mare qui
jetterait les embarcations la cte et inonderait le littoral. On se tient quelques
encablures seulement de Uapou, dun aspect remarquable, car elle est hrisse
daiguilles basaltiques. Deux anses, nommes, lune, baie Possession, et lautre, baie
de Bon-Accueil, indiquent quelles ont eu un Franais pour parrain. Cest l, en effet,
que le capitaine Marchand arbora le drapeau de la France.
Au del, Ethel Simco, sengageant travers les parages du second groupe, se
dirige vers Hiva-Oa, lle Dominica suivant lappellation espagnole. La plus vaste de
larchipel, dorigine volcanique, elle mesure une priphrie de cinquante-six milles.
On peut observer trs distinctement ses falaises, tailles dans une roche noirtre, et
les cascades qui se prcipitent des collines centrales, revtues dune vgtation
puissante.
Un dtroit de trois milles spare cette le de Taou-Ata. Comme Standard-Island
naurait pu trouver assez de large pour y passer, elle doit contourner Taou-Ata par
louest, o la baie Madr de Bios, baie Rsolution, de Cook, reut les premiers
navires europens. Cette le gagnerait tre moins rapproche de sa rivale Hiva-Oa.
Peut-tre alors, la guerre tant plus difficile de lune lautre, les peuplades ne
pourraient prendre contact et se dcimer avec lentrain quelles y apportent encore.
Aprs avoir relev lest le gisement de Motane, strile, sans abri, sans habitants,
le commodore Simco prend direction vers Fatou-Hiva, ancienne le de Cook. Ce
nest, vrai dire, quun norme rocher, o pullulent les oiseaux de la zone tropicale,
une sorte de pain de sucre mesurant trois milles de circonfrence!
Tel est le dernier lot du sud-est que les Milliardais perdent de vue dans laprs-
midi du 9 septembre. Afin de se conformer son itinraire, Standard-Island met le
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cap au sud-ouest, pour rallier larchipel des Pomotou dont elle doit traverser la partie
mdiane.
Le temps est toujours favorable, ce mois de septembre correspondant au mois de
mars de lhmisphre boral.
Dans la matine du 11 septembre, la chaloupe de Bbord-Harbour a recueilli une
des boues flottantes, laquelle se rattache un des cbles de la baie Madeleine. Le
bout de ce fil de cuivre, dont une couche de gutta assure le complet isolement, est
raccord aux appareils de lobservatoire, et la communication tlphonique stablit
avec la cte amricaine.
Ladministration de Standard-Island Company est consulte sur la question des
naufrags du ketch malais. Autorisait-elle le gouverneur leur accorder passage
jusquaux parages des Fidji, o leur rapatriement pourrait soprer dans des
conditions plus rapides et moins coteuses?
La rponse est favorable. Standard-Island a mme la permission de se porter vers
louest jusquaux Nouvelles-Hbrides, afin dy dbarquer les naufrags, si les
notables de Milliard-City ny voient pas dinconvnient.
Cyrus Bikerstaff informe de cette dcision le capitaine Sarol, et celui-ci prie le
gouverneur de transmettre ses remerciements aux administrateurs de la baie
Madeleine.
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XII. Trois semaines aux Pomotou
En vrit, le quatuor ferait preuve dune rvoltante ingratitude envers Calistus
Munbar sil ne lui tait pas reconnaissant de lavoir, mme un peu tratreusement,
attir sur Standard-Island. Quimporte le moyen dont le surintendant sest servi pour
faire des artistes parisiens les htes fts, aduls et grassement rmunrs de
Milliard-City! Sbastien Zorn ne cesse de bouder, car on ne changera jamais un
hrisson aux piquants acrs en une chatte la moelleuse fourrure. Mais Yverns,
Pinchinat, Frascolin lui-mme, nauraient pu rver plus dlicieuse existence. Une
excursion, sans dangers ni fatigues, travers ces admirables mers du Pacifique! Un
climat qui se conserve toujours sain, presque toujours gal, grce aux changements
de parages! Et puis, nayant point prendre parti dans la rivalit des deux camps,
accepts comme lme chantante de lle hlice, reus chez la famille Tankerdon et
les plus distingues de la section bbordaise, comme chez la famille Coverley et les
plus notables de la section tribordaise, traits avec honneur par le gouverneur et ses
adjoints lhtel de ville, par le commodore Simco et ses officiers lobservatoire,
par le colonel Stewart et sa milice, prtant leur concours aux ftes du Temple comme
aux crmonies de Saint-Mary Church, trouvant des gens sympathiques dans les deux
ports, dans les usines, parmi les fonctionnaires et les employs, nous le demandons
toute personne raisonnable, nos compatriotes peuvent-ils regretter le temps o ils
couraient les cits de la rpublique fdrale, et quel est lhomme qui serait assez
ennemi de lui-mme pour ne pas leur porter envie?
Vous me baiserez les mains! avait dit le surintendant ds leur premire entrevue.
Et, sils ne lavaient pas fait, sils ne le firent pas, cest quil ne faut jamais baiser
une main masculine.
Un jour, Athanase Dormus, le plus fortun des mortels sil en fut, leur dit:
Voil prs de deux ans que je suis Standard-Island, et je regretterais quil ny en
et pas soixante, si lon massurait que dans soixante ans jy serai encore
Vous ntes pas dgot, rpond Pinchinat, avec vos prtentions devenir
centenaire!
Eh! monsieur Pinchinat, soyez sr que jatteindrai la centaine! Pourquoi voulez-
vous que lon meure Standard-Island?
Parce que lon meurt partout
Pas ici, monsieur, pas plus quon ne meurt dans le paradis cleste!
Que rpondre cela? Cependant il y avait bien, de temps autre, quelques gens
malaviss qui passaient de vie trpas, mme sur cette le enchante. Et alors les
steamers emportaient leurs dpouilles jusquaux cimetires lointains de Madeleine-
bay. Dcidment, il est crit quon ne saurait tre compltement heureux en ce bas
monde.
Pourtant il existe toujours quelques points noirs lhorizon. Il faut mme le
reconnatre, ces points noirs prennent peu peu la forme de nuages fortement
lectriss, qui pourront avant longtemps provoquer orages, rafales et bourrasques.
Inquitante, cette regrettable rivalit des Tankerdon et des Coverley, rivalit qui
approche de ltat aigu. Leurs partisans font cause commune avec eux. Est-ce que les
deux sections seront un jour aux prises? Est-ce que Milliard-City est menace de
troubles, dmeutes, de rvolutions? Est-ce que ladministration aura le bras assez
nergique, et le gouverneur Cyrus Bikerstaff la main assez ferme, pour maintenir la
paix entre ces Capulets et ces Montaigus dune le hlice? On ne sait trop. Tout
est possible de la part de rivaux dont lamour-propre parat tre sans limites.
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Or, depuis la scne qui sest produite au passage de la Ligne, les deux Milliardaires
sont ennemis dclars. Leurs amis les soutiennent de part et dautre. Tout rapport a
cess entre les deux sections. Du plus loin quon saperoit, on svite, et si lon se
rencontre, quel change de gestes menaants, de regards farouches! Le bruit sest
mme rpandu que lancien commerant de Chicago et quelques Bbordais allaient
fonder une maison de commerce, quils demandaient la Compagnie lautorisation
de crer une vaste usine, quils y importeraient cent mille porcs, et quils les
abattraient, les saleraient et iraient les vendre dans les divers archipels du
Pacifique
Aprs cela, on croira volontiers que lhtel Tankerdon et lhtel Coverley sont
deux poudrires. Il suffirait dune tincelle pour les faire sauter, Standard-Island
avec. Or, ne point oublier quil sagit dun appareil flottant au-dessus des plus
profonds abmes. Il est vrai, cette explosion ne pourrait tre que toute morale, sil
est permis de sexprimer ainsi; mais elle risquerait davoir pour consquence que les
notables prendraient sans doute le parti de sexpatrier. Voil une dtermination qui
compromettrait lavenir et, trs probablement, la situation financire de la Standard-
Island Company!
Tout cela est gros de complications menaantes, sinon de catastrophes matrielles.
Et qui sait mme si ces dernires ne sont pas redouter?
En effet, peut-tre les autorits, moins endormies dans une scurit trompeuse,
auraient-elles d surveiller de prs le capitaine Sarol et ses Malais, si
hospitalirement accueillis la suite de leur naufrage! Non pas que ces gens
sabandonnent des propos suspects, tant peu loquaces, vivant lcart, se tenant
en dehors de toutes relations, jouissant dun bien-tre quils regretteront dans leurs
sauvages Nouvelles-Hbrides! Y a-t-il donc lieu de les souponner? Oui et non.
Toutefois un observateur plus veill constaterait quils ne cessent de parcourir
Standard-Island, quils tudient sans cesse Milliard-City, la disposition de ses
avenues, lemplacement de ses palais et de ses htels, comme sils cherchaient en
lever un plan exact. On les rencontre travers le parc et la campagne. Ils se rendent
frquemment soit Bbord-Harbour, soit Tribord-Harbour, observant les arrives et
les dparts des navires. On les voit, en de longues promenades, explorer le littoral,
o les douaniers sont, jour et nuit, de faction, et visiter les batteries disposes
lavant et larrire de lle. Aprs tout, quoi de plus naturel? Ces Malais dsuvrs
peuvent-ils mieux employer le temps quen excursions, et y a-t-il lieu de voir l
quelque dmarche suspecte?
Cependant le commodore Simco gagne peu peu vers le sud-ouest sous petite
allure. Yverns, comme si son tre se ft transform depuis quil est devenu un
mouvant insulaire, sabandonne au charme de cette navigation. Pinchinat et Frascolin
le subissent aussi. Que de dlicieuses heures passes au casino, en attendant les
concerts de quinzaine et les soires o on se les dispute prix dor! Chaque matin,
grce aux journaux de Milliard-City, approvisionns de nouvelles fraches par les
cbles, et de faits divers datant de quelques jours par les steamers en service rgulier,
ils sont au courant de tout ce qui intresse dans les deux continents, au quadruple
point de vue mondain, scientifique, artiste, politique. Et, ce dernier point de vue, il
faut reconnatre que la presse anglaise de toute nuance ne cesse de rcriminer contre
lexistence de cette le ambulante, qui a pris le Pacifique pour thtre de ses
excursions. Mais, de telles rcriminations, on les ddaigne Standard-Island comme
la baie Madeleine.
Noublions pas de mentionner que, depuis quelques semaines dj, Sbastien Zorn
et ses camarades ont pu lire, sous la rubrique des informations de ltranger, que leur
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disparition a t signale par les feuilles amricaines. Le clbre Quatuor Concertant,
si ft dans les tats de lUnion, si attendu de ceux qui nont pas encore eu le
bonheur de le possder, ne pouvait avoir disparu, sans que cette disparition ne fit une
grosse affaire. San-Digo ne les a pas vus au jour indiqu, et San-Digo a jet le cri
dalarme. On sest inform, et de lenqute a rsult cette constatation, cest que les
artistes franais taient en cours de navigation bord de lle hlice, aprs un
enlvement opr sur le littoral de la Basse-Californie. Somme toute, comme ils
nont pas rclam contre cet enlvement, il ny a point eu change de notes
diplomatiques entre la Compagnie et la Rpublique fdrale. Quand il plaira au
quatuor de reparatre sur le thtre de ses succs, il sera le bien venu.
On comprend que les deux violons et lalto ont impos silence au violoncelle,
lequel net pas t fch dtre cause dune dclaration de guerre, qui et mis aux
prises le nouveau continent et le J oyau du Pacifique!
Dailleurs, nos instrumentistes ont plusieurs fois crit en France depuis leur
embarquement forc. Leurs familles, rassures, leur adressent de frquentes lettres,
et la correspondance sopre aussi rgulirement que par les services postaux entre
Paris et New-York.
Un matin, le 17 septembre, Frascolin, install dans la bibliothque du casino,
prouve le trs naturel dsir de consulter la carte de cet archipel des Pomotou, vers
lequel il se dirige. Des quil a ouvert latlas, ds que son il sest port sur ces
parages de locan Pacifique:
Mille chanterelles! scrie-t-il, en monologuant, comment Ethel Simco fera-t-il
pour se dbrouiller dans ce chaos? J amais il ne trouvera passage travers cet amas
dlots et dles! Il y en a des centaines! Un vritable tas de cailloux au milieu
dune mare! Il touchera, il schouera, il accrochera sa machine cette pointe, il la
crvera sur cette autre! Nous finirons par demeurer ltat sdentaire dans ce
groupe plus fourmillant que notre Morbihan de la Bretagne!
Il a raison, le raisonnable Frascolin. Le Morbihan ne compte que trois cent
soixante-cinq les, autant que de jours dans lanne, et, sur cet archipel des
Pomotou, on ne serait pas gn den relever le double. Il est vrai, la mer qui les
baigne est circonscrite par une ceinture de rcifs corallignes, dont la circonfrence
nest pas infrieure six cent cinquante lieues, suivant lise Reclus.
Nanmoins, en observant la carte de ce groupe, il est permis de stonner quun
navire, et a fortiori un appareil marin tel que Standard-Island, ose saventurer
travers cet archipel. Compris entre les dix-septime et vingt-huitime parallles sud,
entre les cent trente-quatrime et cent quarante-septime mridiens ouest, il se
compose dun millier dles et dlots, on a dit sept cents au juger depuis Mata-
Hiva jusqu Pitcairn.
Il nest donc pas surprenant que ce groupe ait reu diverses qualifications: entre
autres, celles darchipel Dangereux ou de mer Mauvaise. Grce la prodigalit
gographique dont locan Pacifique a le privilge, il sappelle aussi les Basses, les
Tuamotou, ce qui signifie les loignes, les Mridionales, les de la Nuit, Terres
mystrieuses. Quant au nom de Pomotou ou Pamautou, qui signifie les Soumises,
une dputation de larchipel, runie en 1850 Papaet la capitale de Tati, a protest
contre cette dnomination. Mais, quoique le gouvernement franais, dfrant en 1852
cette protestation, ait choisi, entre tous ces noms, celui de Tuamotou, mieux vaut
garder, en ce rcit, lappellation plus connue de Pomotou.
Cependant, si dangereuse que puisse tre cette navigation, le commodore Simco
nhsite pas. Il a une telle habitude de ces mers, que lon peut sen fier lui. Il
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manuvre son le comme un canot. Il la fait virer sur place. On dirait quil la conduit
la godille. Frascolin peut tre rassur pour Standard-Island: les pointes de Pomotou
neffleureront mme pas sa carne dacier.
Dans laprs-midi du 19, les vigies de lobservatoire ont signal les premiers
mergements du groupe une douzaine de milles. En effet, ces les sont extrmement
basses. Si quelques-unes dpassent le niveau de la mer dune quarantaine de mtres,
soixante-quatorze ne sortent que dune demi-toise, et seraient noyes deux fois par
vingt-quatre heures, si les mares ntaient pas peu prs nulles. Les autres ne sont
que des attol, entours de brisants, des bancs corallignes dune aridit absolue, de
simples rcifs, rgulirement orients dans le mme sens que larchipel.
Cest par lest que Standard-Island attaque le groupe, afin de rallier lle Anaa que
Fakarava a remplace comme capitale, depuis quAnaa a t en partie dtruite par le
terrible cyclone de 1878, lequel fit prir un grand nombre de ses habitants, et porta
ses ravages jusqu lle de Kaukura.
Cest dabord Vahitahi, qui est releve trois milles au large. Les prcautions les
plus minutieuses sont prises dans ces parages, les plus dangereux de larchipel,
cause des courants et de lextension des rcifs vers lest. Vahitahi nest quun
amoncellement de corail, flanqu de trois lots boiss, dont celui du nord est occup
par le principal village.
Le lendemain, on aperoit lle dAkiti, avec ses rcifs tapisss de prionia, de
pourpier, dune herbe rampante teinte jauntre, de bourrache velue. Elle diffre des
autres en ce quelle ne possde pas de lagon intrieur. Si elle est visible dune assez
grande distance, cest que sa hauteur au-dessus du niveau ocanique est suprieure
la moyenne.
Le jour suivant, autre le un peu plus importante, Amanu, dont le lagon est en
communication avec la mer par deux passes de la cte nord-ouest.
Tandis que la population milliardaise ne demande qu se promener indolemment
au milieu de cet archipel quelle a visit lanne prcdente, se contentant dadmirer
ses merveilles au passage, Pinchinat, Frascolin, Yverns, se seraient fort accommods
de quelques relches, pendant lesquelles ils auraient pu explorer ces les dues au
travail des polypiers, cest--dire artificielles comme Standard-Island
Seulement, fait observer le commodore Simco, la ntre a la facult de se
dplacer
Elle la trop, rplique Pinchinat, puisquelle ne sarrte nulle part!
Elle sarrtera aux les Hao, Anaa, Fakarava, et vous aurez, messieurs, tout le
loisir de les parcourir.
Interrog sur le mode de formation de ces les, Ethel Simco se range la thorie
la plus gnralement admise; cest que, dans cette partie du Pacifique, le fond sous-
marin a d graduellement sabaisser dune trentaine de mtres. Les zoophytes, les
polypes, ont trouv, sur les sommets immergs, une base assez solide pour tablir
leurs constructions de corail. Peu peu, ces constructions se sont tages, grce au
travail de ces infusoires, qui ne sauraient fonctionner une profondeur plus
considrable. Elles ont mont la surface, elles ont form cet archipel, dont les les
peuvent se classer en barrires, franges et attelions ou plutt attol, nom indien de
celles qui sont pourvues de lagons intrieurs. Puis des dbris, rejets par les lames,
ont form un humus. Des graines ont t apportes par les vents; la vgtation est
apparue sur ces anneaux corallignes. La marge calcaire sest revtue dherbes et de
plantes, hrisse darbustes et darbres, sous linfluence dun climat intertropical.
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Et qui sait? dit Yverns, dans un lan de prophtique enthousiasme, qui sait si le
continent, qui fut englouti sous les eaux du Pacifique, ne reparatra pas un jour sa
surface, reconstruit par ces myriades danimalcules microscopiques? Et alors, sur ces
parages actuellement sillonns par les voiliers et les steamers, fileront toute vapeur
des trains express qui relieront lancien et le nouveau monde
Dmanche dmanche, mon vieil Isae! rplique cet irrespectueux de
Pinchinat.
Ainsi que lavait dit le commodore Simco, Standard-Island vient sarrter le 23
septembre, devant lle Hao quelle a pu approcher dassez prs par ces grands fonds.
Ses embarcations y conduisent quelques visiteurs travers la passe qui, droite,
sabrite sous un rideau de cocotiers. Il faut faire cinq milles pour atteindre le
principal village, situ sur une colline. Ce village ne compte gure que deux trois
cents habitants, pour la plupart pcheurs de nacre, employs comme tels par des
maisons tatiennes. L abondent ces pandanus et ces myrtes mikimikis, qui furent les
premiers arbres dun sol, o poussent maintenant la canne sucre, lananas, le taro.
le prionia, le tabac, et surtout le cocotier, dont les immenses palmeraies de larchipel
contiennent plus de quarante mille.
On peut dire que cet arbre providentiel russit presque sans culture. Sa noix sert
lalimentation habituelle des indignes, tant bien suprieure en substances
nutritives aux fruits du pandanus. Avec elle, ils engraissent leurs porcs, leurs
volailles, et aussi leurs chiens, dont les ctelettes et les filets sont particulirement
gots. Et puis, la noix de coco donne encore une huile prcieuse, quand, rpe,
rduite en pulpe, sche au soleil, elle est soumise la pression dune mcanique
assez rudimentaire. Les navires emportent des cargaisons de ces coprahs sur le
continent, o les usines les traitent dune faon plus fructueuse.
Ce nest pas Hao quil faut juger de la population pomotouane. Les indignes y
sont trop peu nombreux. Mais, o le quatuor a pu lobserver avec quelque avantage,
cest lle dAnaa, devant laquelle Standard-Island arrive le matin du 27 septembre.
Anaa na montr que dune courte distance ses massifs boiss dun superbe aspect.
Lune des plus grandes de larchipel, elle compte dix-huit milles de longueur sur neuf
de largeur mesurs sa base madrporique.
On a dit quen 1878, un cyclone avait ravag cette le, ce qui a ncessit le
transport de la capitale de larchipel Fakarava. Cela est vrai, bien que, sous ce
climat si puissant de la zone tropicale, il tait prsumable que la dvastation se
rparerait en quelques annes. En effet, redevenue aussi vivante quautrefois, Anaa
possde actuellement quinze cents habitants. Cependant elle est infrieure
Fakarava, sa rivale, pour une raison qui a son importance, cest que la
communication entre la mer et le lagon ne peut se faire que par un troit chenal,
sillonn de remous de lintrieur lextrieur, dus la surlvation des eaux. A
Fakarava, au contraire, le lagon est desservi par deux larges passes au nord et au sud.
Toutefois, nonobstant que le principal march dhuile de coco ait t transport dans
cette dernire le, Anaa, plus pittoresque, attire toujours la prfrence des visiteurs.
Ds que Standard-Island a pris son poste de relche dans dexcellentes conditions,
nombre de Milliardais se font transporter terre. Sbastien Zorn et ses camarades
sont des premiers, le violoncelliste ayant accept de prendre part lexcursion.
Tout dabord, ils se rendent au village de Tuahora, aprs avoir tudi dans quelles
conditions stait forme cette le, formation commune toutes celles de larchipel.
Ici, la marge calcaire, la largeur de lanneau, si lon veut, est de quatre cinq mtres,
trs accore du ct de la mer, en pente douce du ct du lagon dont la circonfrence
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comprend environ cent milles comme Rairoa et Fakarava. Sur cet anneau sont
masss des milliers de cocotiers, principale pour ne pas dire unique richesse de lle,
et dont les frondaisons abritent les huttes indignes.
Le village de Tuahora est travers par une route sablonneuse, clatante de
blancheur. Le rsident franais de larchipel ny demeure plus depuis quAnaa a t
dchue de son rle de capitale. Mais lhabitation est toujours l, protge par une
modeste enceinte. Sur la caserne de la petite garnison, confie la garde dun sergent
de marine, flotte le drapeau tricolore.
Il y a lieu daccorder quelque loge aux maisons de Tuahora. Ce ne sont plus des
huttes, ce sont des cases confortables et salubres, suffisamment meubles, poses
pour la plupart sur des assises de corail. Les feuilles du pandanus leur ont fourni la
toiture, le bois de ce prcieux arbre a t employ pour les portes et les fentres. a
et l les entourent des jardins potagers, que la main de lindigne a remplis de terre
vgtale, et dont laspect est vritablement enchanteur.
Ces naturels, dailleurs, sils sont dun type moins remarquable avec leur teint plus
noir, sils ont la physionomie moins expressive, le caractre moins aimable que ceux
des les Marquises, offrent encore de beaux spcimens de cette population de
lOcanie quatoriale. En outre, travailleurs intelligents et laborieux, peut-tre
opposeront-ils plus de rsistance la dgnrescence physique qui menace
lindignat du Pacifique.
Leur principale industrie, ainsi que Frascolin put le constater, cest la fabrication
de lhuile de coco. De l cette quantit considrable de cocotiers plants dans les
palmeraies de larchipel. Ces arbres se reproduisent aussi facilement que les
excroissances coralligenes a la surface des attol. Mais ils ont un ennemi, et les
excursionnistes parisiens lont bien reconnu, un jour quils staient tendus sur l
grve du lac intrieur, dont les vertes eaux contrastent avec lazur de la mer
environnante.
A un certain moment, voici que leur attention dabord, leur horreur ensuite, est
provoque par un bruit de reptation entre les herbes.
Quaperoivent-ils? Un crustac de grosseur monstrueuse.
Leur premier mouvement est de se lever, leur second de regarder lanimal.
La vilaine bte! scrie Yverns.
Cest un crabe! rpond Frascolin.
Un crabe, en effet, ce crabe qui est appel birgo par les indignes, et dont il y a
grand nombre sur ces les. Ses pattes de devant forment deux solides tenailles ou
cisailles, avec lesquelles il parvient ouvrir les noix, dont il fait sa nourriture
prfre. Ces birgos vivent au fond de sortes de terriers, profondment creuss entre
les racines, o ils entassent des fibres de cocos en guise de litire. Pendant la nuit
plus particulirement, ils vont la recherche des noix tombes, et mme ils grimpent
au tronc et aux branches du cocotier afin den abattre les fruits. Il faut que le crabe
en question ait t pris dune faim de loup, comme le dit Pinchinat, pour avoir quitt
en plein midi sa sombre retraite.
On laisse faire lanimal, car lopration promet dtre extrmement curieuse. Il
avise une grosse noix au milieu des broussailles; il en dchire peu peu les fibres
avec ses pinces; puis, lorsque la noix est nu, il attaque la dure corce, la frappant,
la martelant au mme endroit. Ouverture faite, le birgo retire la substance intrieure
en employant ses pinces de derrire dont lextrmit est fort amincie.
Il est certain, observe Yverns, que la nature a cr ce birgo pour ouvrir des noix de
coco
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Et quelle a cr la noix de coco pour nourrir le birgo, ajoute Frascolin.
Eh bien, si nous contrariions les intentions de la nature, en empchant ce crabe
de manger cette noix, et cette noix dtre mange par ce crabe? propose Pinchinat.
J e demande quon ne le drange pas, dit Yverns. Ne donnons pas, mme un
birgo, une mauvaise ide des Parisiens en voyage!
On y consent, et le crabe, qui a sans doute jet un regard courrouc sur Son
Altesse, adresse un regard de reconnaissance au premier violon du Quatuor
Concertant.
Aprs soixante heures de relche devant Anaa, Standard-Island suit la direction du
nord. Elle pntre travers le fouillis des lots et des les, dont le commodore
Simco descend le chenal avec une parfaite sret de main. Il va de soi que, dans ces
conditions, Milliard-City est un peu abandonne de ses habitants au profit du littoral,
et plus particulirement de la partie qui avoisine la batterie de lperon. Toujours des
lies en vue, ou plutt de ces corbeilles verdoyantes qui semblent flotter la surface
des eaux. On dirait dun march aux fleurs sur un des canaux de la Hollande. De
nombreuses pirogues louvoient aux approches des deux ports; mais il ne leur est pas
permis dy entrer, les agents ayant reu des ordres formels cet gard. Nombre de
femmes indignes viennent la nage, lorsque lle mouvante range courte distance
les falaises madrporiques. Si elles naccompagnent pas les hommes dans leurs
canots, cest que, ces embarcations sont taboues pour le beau sexe pomotouan, et
quil lui est interdit dy prendre place.
Le 4 octobre, Standard-Island sarrte devant Fakarava, louvert de la passe du
sud. Avant que les embarcations dbordent pour transporter les visiteurs, le rsident
franais sest prsent Tribord-Harbour, do le gouverneur a donn lordre de le
conduire lhtel municipal.
Lentrevue est trs cordiale. Cyrus Bikerstaff a sa figure officielle, celle qui lui
sert dans les crmonies de ce genre. Le rsident, un vieil officier de linfanterie de
marine, nest pas en reste avec lui. Impossible dimaginer rien de plus grave, de plus
digne, de plus convenable, de plus en bois de part et dautre.
La rception termine, le rsident est autoris parcourir Milliard-City, dont
Calistus Munbar est charg de lui faire les honneurs. En leur qualit de Franais, les
Parisiens et Athanase Dormus ont voulu se joindre au surintendant. Et cest une joie
pour ce brave homme de se retrouver avec des compatriotes.
Le lendemain, le gouverneur va Fakarava rendre au vieil officier sa visite, et tous
les deux reprennent leur figure de la veille. Le quatuor, descendu terre, se dirige
vers la rsidence. Cest une tris simple habitation, occupe par une garnison de douze
anciens marins, au mt de laquelle se dploie le pavillon de la France.
Bien que Fakarava soit devenue la capitale de larchipel, on la dit, elle ne vaut
point sa rivale Anaa. Le principal village nest pas aussi pittoresque sous la verdure
des arbres, et dailleurs, les habitants y sont moins sdentaires. En outre de la
fabrication de lhuile de coco, dont le centre est Fakarava, ils se livrent la pche
des hutres perlires. Le commerce de la nacre quils retirent de cette exploitation,
les oblige frquenter lle voisine de Toau, spcialement outille pour cette
industrie. Hardis plongeurs, ces indignes nhsitent pas descendre jusqu des
profondeurs de vingt et trente mtres, habitus quils sont supporter de telles
pressions sans en tre incommods, et garder leur respiration plus dune minute.
Quelques-uns de ces pcheurs ont t autoriss offrir les produits de leur pche,
nacre ou perles, aux notables de Milliard-City. Certes, ce ne sont point les bijoux qui
manquent aux opulentes dames de la ville. Mais, ces productions naturelles ltat
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brut, on ne trouve pas se les procurer facilement, et, loccasion se prsentant, les
pcheurs sont dvalises des prix invraisemblables. Du moment que Mrs Tankerdon
achte une perle de grande valeur, il est tout indiqu que Mrs Coverley suive son
exemple. Par bonheur, il ny eut pas lieu de surenchrir sur un objet unique, car on
ne sait o les surenchres se fussent arrtes. Dautres familles prennent cur
dimiter leurs amis, et, ce jour-l, comme on dit en langage maritime, les Fakaraviens
firent une bonne mare.
Aprs une dizaine de jours, le 13 octobre, le J oyau du Pacifique appareille ds les
premires heures. En quittant la capitale des Pomotou, elle atteint la limite
occidentale de larchipel. De linvraisemblable encombrement dles et dlots, de
rcifs et dattol, le commodore Simco na plus se proccuper. Il est sorti, sans un
accroc, de ces parages de la mer Mauvaise. Au large stend cette portion du
Pacifique qui, sur un espace de quatre degrs, spare le groupe des Pomotou du
groupe de la Socit. Cest en mettant le cap au sud-ouest que Standard-Island, mue
par les dix millions de chevaux de ses machines, se dirige vers lle si potiquement
clbre par Bougainville, lenchanteresse Tahiti.
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XIII. Relche Tahiti
Larchipel de la Socit ou de Tati est compris entre le quinzime (15 52) degr et
le dix-septime (17 49) degr de latitude mridionale, et entre le cent-cinquantime
(150 8) degr et le cent-cinquante-sixime (156 30) de longitude louest du
mridien de Paris. Il couvre deux mille deux cents kilomtres superficiels.
Deux groupes le constituent: 1 les les du Vent, Tati ou Tahiti-Tahaa, Tapamanoa,
Eimeo ou Morea, Tetiaroa, Meetia, qui sont sous le protectorat de la France; 2 les
les Sous-le-Vent, Tubuai, Manu, Huahine, Raiatea-Thao, Bora-Bora, Moffy-Iti,
Maupiti, Mapetia, Bellingshausen, Scilly, gouvernes par les souverains indignes.
Les Anglais les nomment les Gorgiennes, bien que Cook, leur dcouvreur, les ait
baptises du nom darchipel de la Socit, en lhonneur de la Socit Royale de
Londres. Situ deux cent cinquante lieues marines des Marquises, ce groupe,
daprs les divers recensements faits dans ces derniers temps, ne compte que
quarante mille habitants trangers ou indignes.
En venant du nord-est, Tati est la premire des les du Vent qui apparaisse aux
regards des navigateurs. Et cest elle que les vigies de lobservatoire signalent dune
grande distance, grce au mont Maiao ou Diadme qui pointe mille deux cent
trente-neuf mtres au-dessus du niveau de la mer.
La traverse sest accomplie sans incidents. Aide par les vents alizs, Standard-
Island a parcouru ces eaux admirables au-dessus desquelles le soleil se dplace en
descendant vers le tropique du Capricorne. Encore deux mois et quelques jours,
lastre radieux laura atteint, il remontera vers la ligne quatoriale, lle hlice
laura son znith pendant plusieurs semaines dardente chaleur; puis elle le suivra,
comme un chien suit son matre, en sen tenant la distance rglementaire.
Cest la premire fois que les Milliardais vont relcher Tati. Lanne prcdente,
leur campagne avait commenc trop tard. Ils ntaient pas alls plus loin dans
louest, et, aprs avoir quitt les Pomotou, avaient remont vers lquateur. Or, cet
archipel de la Socit, cest le plus beau du Pacifique. En le parcourant, nos
Parisiens ne pourraient quapprcier davantage tout ce quil y avait denchanteur
dans ce dplacement dun appareil libre de choisir ses relches et son climat.
Oui! Mais nous verrons ce que sera la fin de cette absurde aventure! conclue
invariablement Sbastien Zorn.
Eh! que cela ne finisse jamais, cest tout ce que je demande! scrie Yverns.
Standard-Island arrive en vue de Tati ds laube du 17 octobre. Lle se prsente
par son littoral du nord. Pendant la nuit, on a relev le phare de la pointe Vnus. La
journe et suffi rallier la capitale Papeet, situe au nord-ouest, au del de la
pointe. Mais le conseil des trente notables sest runi sous la prsidence du
gouverneur. Comme tout conseil bien quilibr, il sest scind en deux camps. Les
uns, avec J em Tankerdon, se sont prononcs pour louest; les autres, avec Nat
Coverley, se sont prononcs pour lest. Cyrus Bikerstaff, ayant voix prpondrante en
cas de partage, a dcide que lon gagnera Papeet en contournant lle par le sud.
Cette dcision ne peut que satisfaire le quatuor, car elle lui permettra dadmirer dans
toute sa beaut cette perle du Pacifique, la Nouvelle Cythre de Bougainville.
Tati prsente une superficie de cent-quatre mille deux cent quinze hectares, neuf
fois environ la surface de Paris. Sa population, qui en 1875 comprenait sept mille six
cents indignes, trois cents Franais, onze cents trangers, nest plus que de sept
mille habitants. En plan gomtral, elle offre trs exactement la forme dune gourde
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renverse, le corps de la gourde tant lle principale, runie au goulot que dessine le
presqule de Tatarapu par ltranglement de listhme de Taravao.
Cest Frascolin qui a fait cette comparaison en tudiant la carte grands points de
larchipel, et ses camarades la trouvent si juste quils baptisent Tati de ce nouveau
nom: la Gourde des tropiques.
Administrativement, Tati se partage en six divisions, morceles en vingt et un
districts, depuis ltablissement du protectorat du 9 septembre 1842. On na point
oubli les difficults qui survinrent entre lamiral Dupetit-Thouars, la reine Pomar
et lAngleterre, linstigation de cet abominable trafiquant de bibles et de
cotonnades qui sappelait Pritchard, si spirituellement caricatur dans les Gupes
dAlphonse Karr.
Mais ceci est de lhistoire ancienne, non moins tombe dans loubli que les faits et
gestes du fameux apothicaire anglo-saxon.
Standard-Island peut se risquer sans danger un mille des contours de la Gourde
des tropiques. Cette gourde repose, en effet, sur une base coralligne, dont les assises
descendent pic dans les profondeurs de lOcan. Mais, avant de lapprocher daussi
prs, la population milliardaise a pu contempler sa masse imposante, ses montagnes
plus gnreusement favorises de la nature que celles des Sandwich, ses cimes
verdoyantes, ses gorges boises, ses pics qui se dressent comme les pinacles aigus
dune cathdrale gigantesque, la ceinture de ses cocotiers arrose par lcume
blanche du ressac sur laccore des brisants.
Durant cette journe, en prolongeant la cte occidentale, les curieux, placs aux
environs de Tribord-Harbour, la lorgnette aux yeux, et les Parisiens ont chacun la
leur, peuvent sintresser aux mille dtails du littoral: le district de Papenoo, dont
on aperoit la rivire travers sa large valle depuis la base des montagnes et qui se
jette dans lOcan, lendroit o le rcif manque sur un espace de plusieurs milles;
Hitiaa, un port trs sr, et do lon exporte pour San-Francisco des millions et des
millions doranges; Mahaena, o la conqute de lle ne se termina, en 1845, quau
prix dun terrible combat contre les indignes.
Dans laprs-midi, on est arriv par le travers de ltroit isthme de Taravao. En
contournant la presqule, le commodore Simco sen approche assez pour que les
fertiles campagnes du district de Tautira, les nombreux cours deau qui en font lun
des plus riches de larchipel se laissent admirer dans toute leur splendeur. Tatarapu,
reposant sur son assiette de corail, dresse majestueusement les pres talus de ses
cratres teints.
Puis, le soleil dclinant sur lhorizon, les sommets sempourprent une dernire fois,
les tons sadoucissent, les couleurs se fondent en une brume chaude et transparente.
Ce nest bientt plus quune masse confuse dont les effluves, chargs de la senteur
des orangers et des citronniers, se propagent avec la brise du soir. Aprs un trs court
crpuscule, la nuit est profonde.
Standard-Island double alors lextrme pointe du sud-est de la presqule, et, le
lendemain, elle volue devant la cte occidentale de listhme lheure o se lve le
jour.
Le district de Taravao, trs cultiv, trs peupl, montre ses belles routes, entre les
bois dorangers, qui le rattachent au district de Papeari. Au point culminant se
dessine un fort, commandant les deux cts de listhme, dfendu par quelques canons
dont la vole se penche hors des embrasures comme des gargouilles de bronze. Au
fond se cache le port Phaton.
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Pourquoi le nom de ce prsomptueux cocher du char solaire rayonne-t-il sur cet
isthme? se demande Yverns.
La journe, sous lente allure, semploie suivre les contours, plus accentus de la
substruction coralligne, qui marque louest de Tati. De nouveaux districts
dveloppent leurs sites varis, Papiri aux plaines marcageuses par endroits,
Mataiea, excellent port de Papeuriri, puis une large valle parcourue par la rivire
Vaihiria, et, au fond, cette montagne de cinq cents mtres, sorte de pied de lavabo,
supportant une cuvette dun demi-kilomtre de circonfrence. Cet ancien cratre,
sans doute plein deau douce, ne parat avoir aucune communication avec la mer.
Aprs le district dAhauraono, adonn aux vastes cultures du coton sur une grande
chelle, aprs le district de Papara, qui est surtout livr aux exploitations agricoles,
Standard-Island, au del de la pointe Mara, prolonge la grande valle de Paruvia,
dtache du Diadme, et arrose par le Punarn. Plus loin que Taapuna, la pointe
Tatao et lembouchure de la Fa, le commodore Simco incline lgrement vers le
nord-est, vite adroitement llot de Motu-Uta, et, six heures du soir, vient sarrter
devant la coupure qui donne accs dans la baie de Papeet.
A lentre se dessine, en sinuosits capricieuses travers le rcif de corail, le
chenal que balisent jusqu la pointe de Farente des canoas hors dusage. Il va de soi
que Ethel Simco, grce ses cartes, na pas besoin de recourir aux pilotes dont les
baleinires croisent louvert du chenal. Une embarcation sort cependant, ayant un
pavillon jaune sa poupe. Cest la sant qui vient prendre langue au pied de
Tribord-Harbour. On est svre Tati, et personne ne peut dbarquer avant que le
mdecin sanitaire, accompagn de lofficier de port, nait donn libre pratique.
Aussitt rendu Tribord-Harbour, ce mdecin se met en rapport avec les autorits.
Il ny a l quune simple formalit. De malades, on nen compte gure Milliard-
City ni aux environs. Dans tous les cas, les maladies pidmiques, cholra, influenza,
fivre jaune, y sont absolument inconnues. La patente nette est donc dlivre selon
lusage. Mais, comme la nuit, prcd de quelques bauches crpusculaires, tombe
rapidement, le dbarquement est remis au lendemain, et Standard-Island sendort en
attendant le lever du jour.
Ds laube, des dtonations retentissent. Cest la batterie de lperon qui salue de
vingt et un coups de canon le groupe des les Sous-le-Vent, et Tati, la capitale du
protectorat franais. En mme temps, sur la tour de lobservatoire, le pavillon rouge
soleil dor monte et descend trois fois.
Une salve identique est rendue coup pour coup par la batterie de lEmbuscade, la
pointe de la grande passe de Tati.
Tribord-Harbour est encombr des les premires heures. Les trams y amnent une
affluence considrable de touristes pour la capitale de larchipel. Ne doutez pas que
Sbastien Zorn et ses amis soient des plus impatients. Comme les embarcations ne
pourraient suffire transporter ce monde de curieux, les indignes sempressent
doffrir leurs services pour franchir la distance de six encablures qui spare Tribord-
Harbour du port.
Toutefois, il est convenable de laisser le gouverneur dbarquer le premier. Il sagit
de lentrevue dusage avec les autorits civiles et militaires de Tati, et de la visite
non moins officielle quil doit rendre la reine.
Donc, vers neuf heures, Cyrus Bikerstaff, ses adjoints Barthlmy Ruge et Hubert
Harcourt, tous trois en grande tenue, les principaux notables des deux sections, entre
autres Nat Coverley et J em Tankerdon, le commodore Simco et ses officiers en
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uniformes brillants, le colonel Stewart et son escorte, prennent place dans les
chaloupes de gala, et se dirigent vers le port de Papeet.
Sbastien Zorn, Frascolin, Yverns, Pinchinat, Athanase Dormus, Calistus
Munbar, occupent une autre embarcation avec un certain nombre de fonctionnaires.
Des canots, des pirogues indignes font cortge au monde officiel de Milliard-City,
dignement reprsente par son gouverneur, ses autorits, ses notables, dont les deux
principaux seraient assez riches pour acheter Tati tout entire, et mme larchipel
de la Socit, y compris sa souveraine.
Cest un port excellent, ce port de Papeet, et dune telle profondeur que les
btiments de fort tonnage peuvent y prendre leur mouillage. Trois passes le
desservent: la grande passe au nord, large de soixante-dix mtres, longue de quatre-
vingts, que rtrcit an petit banc balis, la passe de Tanoa lest, la passe de Tapuna
louest.
Les chaloupes lectriques longent majestueusement la plage, toute meuble de
villas et de maisons de plaisance, les quais prs desquels sont amarrs les navires. Le
dbarquement sopre au pied dune fontaine lgante qui sert daiguade, et
quapprovisionnant les divers rios deaux vives des montagnes voisines, dont lune
porte lappareil smaphorique.
Cyrus Bikerstaff et sa suite descendent au milieu dun grand concours de
population franaise, indigne, trangre, acclamant ce J oyau du Pacifique, comme la
plus extraordinaire des merveilles cres par le gnie de lhomme.
Aprs les premiers enthousiasmes du dbarquement, le cortge se dirige vers le
palais du gouverneur de Tati.
Calistus Munbar, superbe sous le costume dapparat quil ne revt quaux jours de
crmonie, invite le quatuor le suivre, et le quatuor sempresse dobtemprer
linvitation du surintendant.
Le protectorat franais embrasse non seulement lle de Tati et lle Moorea, mais
aussi les groupes environnants. Le chef est un commandant-commissaire, ayant sous
ses ordres un ordonnateur, qui dirige les diverses parties du service des troupes, de la
marine, des finances coloniales et locales, et ladministration judiciaire. Le secrtaire
gnral du commissaire a dans ses attributions les affaires civiles du pays. Divers
rsidents sont tablis dans les les, Moorea, Fakarava des Pomotou, Taio-Ha de
Nouka-Hiva, et un juge de paix qui appartient au ressort des Marquises. Depuis 1861
fonctionne un comit consultatif pour lagriculture et le commerce, lequel sige une
fois par an Papeet. L aussi rsident la direction de lartillerie et la chefferie du
gnie. Quant la garnison, elle comprend des dtachements de gendarmerie
coloniale, dartillerie et dinfanterie de marine. Un cur et un vicaire, appoints du
gouvernement, et neuf missionnaires, rpartis sur les quelques groupes, assurent
lexercice du culte catholique. En vrit, des Parisiens peuvent se croire en France,
dans un port franais, et cela nest pas pour leur dplaire.
Quant aux villages des diverses les, ils sont administrs par une sorte de conseil
municipal indigne, prsid par un tavana, assist dun juge, dun chef muto et de
deux conseillers lus par les habitants.
Sous lombrage de beaux arbres, le cortge marche vers le palais du gouvernement.
Partout des cocotiers dune venue superbe, des miros au feuillage ros, des
bancouliers, des massifs dorangers, de goyaviers, de caoutchoucs, etc. Le palais
slve au milieu de cette verdure que dpasse peine son large toit, gay de
charmantes lucarnes en mansarde. Il offre un aspect assez lgant avec sa faade que
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se partagent un rez-de-chausse et un premier tage. Les principaux fonctionnaires
franais y sont runis, et la gendarmerie coloniale fait les honneurs.
Le commandant-commissaire reoit Cyrus Bikerstaff avec une infinie bonne grce,
que celui-ci net certes pas rencontre dans les archipels anglais de ces parages. Il
le remercie davoir amen Standard-Island dans les eaux de larchipel. Il espre que
cette visite se renouvellera chaque anne, tout en regrettant que Tati ne puisse pas la
lui rendre. Lentrevue dure une demi-heure, et il est convenu que Cyrus Bikerstaff
attendra les autorits le lendemain lhtel de ville.
Comptez-vous rester quelque temps la relche de Papeet? demande le
commandant-commissaire.
Une quinzaine de jours, rpond le gouverneur.
Alors vous aurez le plaisir de voir la division navale franaise, qui doit arriver
vers la fin de la semaine.
Nous serons heureux, monsieur le commissaire, de lui faire les honneurs de notre
le.
Cyrus Bikerstaff prsente les personnes de sa suite, ses adjoints, le commodore
Ethel Simco, le commandant de la milice, les divers fonctionnaires, le surintendant
des beaux-arts, et les artistes du Quatuor Concertant, qui furent accueillis comme ils
devaient ltre par un compatriote.
Puis, il y eut un lger embarras propos des dlgus des sections de Milliard-
City. Comment mnager lamour-propre de J em Tankerdon et de Nat Coverley, ces
deux irritants personnages, qui avaient le droit
De marcher lun et lautre la fois, fait observer Pinchinat, en parodiant le
fameux vers de Scribe.
La difficult est tranche par le commandant-commissaire lui-mme. Connaissant
la rivalit des deux clbres milliardaires, il est si parfait de tact, si ptri de
correction officielle, il agit avec tant d adresse diplomatique que les choses se
passent comme si elles eussent t rgles par le dcret de messidor. Nul doute quen
pareille occasion, le chef dun protectorat anglais net mis le feu aux poudres dans
le but de servir la politique du Royaume-Uni. Il narrive rien de semblable au palais
du commandant-commissaire, et Cyrus Bikerstaff, enchant de laccueil fait lui-
mme, se retire, suivi de son cortge.
Inutile de dire que Sbastien Zorn, Yverns, Pinchinat et Frascolin avaient
lintention de laisser Athanase Dormus, poumon dj, regagner sa maison de la
Vingt-cinquime Avenue. Eux comptent, en effet, passer Papeet le plus de temps
possible, visiter les environs, faire des excursions dans les principaux districts,
parcourir les rgions de la presqule de Tatarapu, enfin puiser jusqu la dernire
goutte cette Gourde du Pacifique.
Ce projet est donc bien arrt, et lorsquils le communiquent Calistus Munbar, le
surintendant ne peut que donner son entire approbation.
Mais, leur dit-il, vous ferez bien dattendre quarante-huit heures avant de vous
mettre en voyage.
Pourquoi pas ds aujourdhui? demande Yverns, impatient de prendre le bton
du touriste.
Parce que les autorits de Standard-Island vont offrir leurs hommages la reine,
et il convient que vous soyez prsents Sa Majest ainsi qu sa cour.
Et demain? dit Frascolin.
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Demain, le commandant-commissaire de larchipel viendra rendre aux autorits
de Standard-Island la visite quil a reue, et il convient
Que nous soyons l, rpond Pinchinat. Eh bien, nous y serons, monsieur le
surintendant, nous y serons.
En quittant le palais du gouvernement, Cyrus Bikerstaff et son cortge se dirigent
vers le palais de Sa Majest. Une simple promenade sous les arbres, qui na pas exig
plus dun quart dheure de marche.
La royale demeure est trs agrablement situe au milieu des massifs verdoyants.
Cest un quadrilatre deux tages, dont la toiture, limitation des chalets,
surplombe deux ranges de vrandas superposes. Des fentres suprieures, la vue
peut embrasser les larges plantations, qui stendent jusqu la ville, et au del se
dveloppe un large secteur de mer. En somme, charmante habitation, pas luxueuse
mais confortable.
La reine na donc rien perdu de son prestige passer sous le rgime du protectorat
franais. Si le drapeau de la France se dploie la mture des btiments amarrs dans
le port de Papeet ou mouills en rade, sur les difices civils et militaires de la cit,
du moins le pavillon de la souveraine balance-t-il au-dessus de son palais les
anciennes couleurs de larchipel, une tamine bandes rouges et blanches
transversales, frappes, langle, du yacht tricolore.
Ce fut en 1706, que Quiros prit connaissance de lle de Tati, laquelle il donna le
nom de Sagittaria. Aprs lui, Wallis en 1767, Bougainville en 1768, compltrent
lexploration du groupe. Au dbut de la dcouverte rgnait la reine Obra, et cest
aprs le dcs de cette souveraine quapparut, dans lhistoire de lOcanie, la clbre
dynastie des Pomars.
Pomar I (1762-1780), ayant rgn sous le nom dOtoo, le Hron-Noir, le quitta
pour prendre celui de Pomar.
Son fils Pomar II (1780-1819) accueillit favorablement en 1797 les premiers
missionnaires anglais, et se convertit la religion chrtienne dix ans plus tard. Ce fut
une poque de dissensions, de luttes main arme, et la population de larchipel
tomba graduellement de cent mille seize mille.
Pomar III, fils du prcdent, rgna de 1819 1827, et sa sur Aimata, la clbre
Pomar, la protge de lhorrible Pritchard, ne en 1812, devint reine de Tati et des
les voisines. Nayant pas eu denfants de Tapoa, son premier mari, elle le rpudia
pour pouser Ariifaaite. De cette union naquit, en 1840, Arione, hritier prsomptif,
mort lge de trente-cinq ans. A partir de lanne suivante, la reine donna quatre
enfants son mari, qui tait le plus bel homme du groupe, une fille, Teriimaevarna,
princesse de lle Bora-Bora depuis 1860, le prince Tamatoa, n en 1842, roi de lle
Raiatea, que renversrent ses sujets rvolts contre sa brutalit, le prince
Teriitapunui, n en 1846, afflig dune disgracieuse claudication, et enfin le prince
Tuavira, n en 1848, qui vint faire son ducation en France.
Le rgne de la reine Pomar ne fut pas absolument tranquille. En 1835, les
missionnaires catholiques entrrent en lutte avec les missionnaires protestants.
Renvoys dabord, ils furent ramens par une expdition franaise en 1838. Quatre
ans aprs, le protectorat de la France tait accept par cinq chefs de lle. Pomar
protesta, les Anglais protestrent. Lamiral Dupetit-Thouars proclama la dchance
de la reine en 1843, et expulsa le Pritchard, vnements qui provoqurent les
engagements meurtriers de Mahana et de Rapepa. Mais lamiral ayant t peu prs
dsavou, comme on sait, Pritchard reut une indemnit de vingt-cinq mille francs, et
lamiral Bruat eut mission de mener ces affaires bonne fin.
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Tati se soumit en 1846, et Pomar accepta le trait de protectorat du 19 juin 1847,
en conservant la souverainet sur les les Raiatea, Huahine et Bora-Bora. Il y eut bien
encore quelques troubles. En 1852, une meute renversa la reine, et la rpublique fut
mme proclame. Enfin le gouvernement franais rtablit la souveraine, laquelle
abandonna trois de ses couronnes: en faveur de son fils an celle de Raiatea et de
Tahaa, en faveur de son second fils celle de Huahine, en faveur de sa fille celle de
Bora-Bora.
Actuellement, cest une de ses descendantes, Pomar VI, qui occupe le trne de
larchipel.
Le complaisant Frascolin ne cesse de justifier la qualification de Larousse du
Pacifique, dont la gratifi Pinchinat. Ces dtails historiques et biographiques, il les
donne ses camarades, affirmant quil vaut toujours mieux connatre les gens chez
qui lon va et qui lon parle. Yverns et Pinchinat lui rpondent quil a eu raison de
les difier sur la gnalogie des Pomar, laissant Sbastien Zorn rpliquer que cela
lui tait parfaitement gal.
Quant au vibrant Yverns, il simprgne tout entier du charme de cette potique
nature tatienne. En ses souvenirs reviennent les rcits enchanteurs des voyages de
Bougainville et de Dumont dUrville. Il ne cache pas son motion la pense quil
va se trouver en prsence de cette souveraine de la Nouvelle Cythre, dune reine
Pomar authentique, dont le nom seul
Signifie nuit de la toux, lui rpond Frascolin.
Bon! scrie Pinchinat, comme qui dirait la desse du rhume, limpratrice du
coryza! Attrape, Yverns, et noublie pas ton mouchoir!
Yverns est furieux de lintempestive rpartie de ce mauvais plaisant; mais les
autres rient de si bon cur que le premier violon finit par partager lhilarit
commune.
La rception du gouverneur de Standard-Island, des autorits et de la dlgation
des notables, sest faite avec apparat. Les honneurs sont rendus par le muto, chef de
la gendarmerie, auquel se sont joints les auxiliaires indignes.
La reine Pomar VI est ge dune quarantaine dannes. Elle porte, comme sa
famille qui lentoure, un costume de crmonie ros ple, couleur prfre de la
population tatienne. Elle reoit les compliments de Cyrus Bikerstaff avec une
affable dignit, si lon peut sexprimer de la sorte, et que net point dsavoue une
Majest europenne. Elle rpond gracieusement, en un franais trs correct, car notre
langue est courante dans larchipel de la Socit. Elle avait, dailleurs, le plus vif
dsir de connatre cette Standard-Island, dont on parle tant dans les rgions du
Pacifique, et espre que cette relche ne sera pas la dernire. J em Tankerdon est de sa
part lobjet dun accueil particulier, ce qui ne laisse pas de froisser lamour-propre
de Nat Coverley. Cela sexplique, cependant, parce que la famille royale appartient
au protestantisme, et que J em Tankerdon est le plus notoire personnage de la section
protestante de Milliard-City.
Le Quatuor Concertant nest point oubli dans les prsentations, La reine daigne
affirmer ses membres quelle serait charme de les entendre et de les applaudir. Ils
sinclinent respectueusement, affirmant quils sont aux ordres de Sa Majest, et le
surintendant prendra des mesures pour que la souveraine soit satisfaite.
Aprs laudience, qui sest prolonge pendant une demi-heure, les honneurs,
dcerns au cortge son entre au palais royal, lui sont de nouveau rendus sa
sortie.
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On redescend vers Papeet. Une halte est faite au cercle militaire, o les officiers
ont prpar un lunch en lhonneur du gouverneur et de llite de la population
milliardaise. Le champagne coule pleins bords, les toasts se succdent, et il est six
heures, lorsque les embarcations dbordent des quais de Papeet pour rentrer
Tribord-Harbour.
Et, le soir, lorsque les artistes parisiens se retrouvent dans la salle du casino:
Nous avons un concert en perspective, dit Frascolin. Que jouerons-nous cette
Majest? Comprendra-t-elle le Mozart ou le Beethoven?
On lui jouera de lOffenbach, du Varney, du Lecoq ou de lAudran! rpond
Sbastien Zorn.
Non pas! La bamboula est tout indique! rplique Pinchinat, qui sabandonne
aux dhanchements caractristiques de cette danse ngre.
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XIV. De ftes en ftes
Lle de Tahiti est destine devenir un lieu de relche pour Standard-Island. Chaque
anne, avant de poursuivre sa route vers le tropique du Capricorne, ses habitants
sjourneront dans les parages de Papeet. Reus avec sympathie par les autorits
franaises comme par les indignes, ils sen montrent reconnaissants en ouvrant
largement leurs portes ou plutt leurs ports. Militaires et civils de Papeet affluent
donc, parcourant la campagne, le parc, les avenues, et jamais aucun incident ne
viendra, sans doute, altrer ces excellentes relations. Au dpart, il est vrai, la police
du gouverneur doit sassurer que la population ne sest point frauduleusement accrue
par lintrusion de quelques Tahitiens non autoriss lire domicile sur son domaine
flottant.
Il suit de l que, par rciprocit, toute latitude est donne aux Milliardais de visiter
les les du groupe, lorsque le commodore Simco fera escale lune ou lautre.
En vue de cette relche, quelques riches familles ont eu la pense de louer des
villas aux environs de Papeet et les ont retenues davance par dpche. Elles
comptent sy installer comme des Parisiens sinstallent dans le voisinage de Paris,
avec leurs domestiques et leurs attelages, afin dy vivre de la vie des grands
propritaires, en touristes, en excursionnistes, en chasseurs mme, pour peu quelles
aient le got de la chasse. Bref, on fera de la villgiature, sans avoir rien craindre
de ce climat salubre dont la temprature varie de quatorze trente degrs entre avril
et dcembre, les autres mois de lanne constituant lhiver de lhmisphre
mridional.
Au nombre des notables qui abandonnent leurs htels pour les confortables
habitations de la campagne tahitienne, il faut citer les Tankerdon et les Coverley. M.
et Mrs Tankerdon, leurs fils et leurs filles se transportent ds le lendemain dans un
chalet pittoresque, situ sur les hauteurs de la pointe de Tatao. M. et Mrs Coverley,
miss Diana et ses surs remplacent galement leur palais de la Quinzime Avenue
par une dlicieuse villa, perdue sous les grands arbres de la pointe Vnus. Il existe
entre ces habitations une distance de plusieurs milles, que Walter Tankerdon estime
peut-tre un peu longue. Mais il nest pas en- son pouvoir de rapprocher ces deux
pointes du littoral tahitien. Du reste, des routes carossables, convenablement
entretenues les mettent en communication directe avec Papeet.
Frascolin fait remarquer Calistus Munbar que, puisquelles sont parties, les deux
familles ne pourront assister la visite du commandant-commissaire au gouverneur.
Eh! tout est pour le mieux! rpond le surintendant, dont lil sallume de finesse
diplomatique. Cela vitera les conflits damour-propre. Si le reprsentant de la
France venait dabord chez les Coverley, que diraient les Tankerdon, et si ctait chez
les Tankerdon, que diraient les Coverley? Cyrus Bikerstaff ne peut que sapplaudir de
ce double dpart.
Ny a-t-il donc pas lieu desprer que la rivalit de ces familles prendra fin?
demande Frascolin.
Qui sait? rpond Calistus Munbar. Cela ne tient peut-tre qu laimable Walter
et la charmante Diana
Il ne semble pas, cependant, que jusquici cet hritier et cette hritire observe
Yverns.
Bon! bon! rplique le surintendant, il suffit dune occasion, et, si le hasard
ne la fait pas natre, nous nous chargerons de remplacer le hasard pour le profit de
notre le bien aime!
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Lle hlice J ules Verne

Et Calistus Munbar excute sur ses talons une pirouette queut applaudie Athanase
Dormus, et que naurait pas dsavoue un marquis du grand sicle.
Dans laprs-midi du 20 octobre, le commandant-commissaire, lordonnateur, le
secrtaire gnral, les principaux fonctionnaires du protectorat dbarquent au quai de
Tribord-Harbour. Ils sont reus par le gouverneur avec les honneurs dus leur rang.
Des dtonations clatent aux batteries de lperon et de la Poupe. Des cars, pavoises
aux couleurs franaises et milliardaises, conduisent le cortge la capitale, o les
salons de rception de lhtel de ville sont prpars pour cette entrevue. Sur le
parcours, accueil flatteur de la population, et, devant le perron du palais municipal,
change de quelques discours officiels qui se tiennent dans une dure acceptable.
Puis, visite au temple, la cathdrale, lobservatoire, aux deux fabriques
dnergie lectrique, aux deux ports, au parc, et enfin promenade circulaire sur les
trams qui desservent le littoral. Un lunch est servi au retour dans la grande salle du
casino. Il est six heures, lorsque le commandant-commissaire et sa suite se
rembarquent pour Papeet aux tonnerres de lartillerie de Standard-Island, emportant
un excellent souvenir de cette rception.
Le lendemain matin, 21 octobre, les quatre Parisiens se font dbarquer Papeet.
Ils nont invit personne les accompagner, pas mme le professeur de maintien,
dont les jambes ne suffiraient plus daussi longues prgrinations. Ils sont libres
comme lair, des coliers en vacances, heureux de fouler sous leurs pieds un vrai
sol de roches et de terre vgtale.
En premier lieu, il sagit de visiter Papeet. La capitale de larchipel est
incontestablement une jolie ville. Le quatuor prend un rel plaisir muser,
baguenauder sous les beaux arbres qui ombragent les maisons de la plage, les
magasins de la marine, la manutention, et les principaux tablissements de commerce
tablis au fond du port. Puis, remontant une des rues qui samorce au quai o
fonctionne un railway de systme amricain, nos artistes saventurent lintrieur de
la cit.
L, les rues sont larges, aussi bien traces au cordeau et lquerre que les avenues
de Milliard-City, entre des jardins en pleine verdure et pleine fracheur. Mme,
cette heure matinale, incessant va-et-vient des Europens et des indignes, et cette
animation qui sera plus grande aprs huit heures du soir, se prolongera toute la nuit.
Vous comprenez bien que les nuits des tropiques, et spcialement les nuits tatiennes,
ne sont pas faites pour quon les passe dans un lit, bien que les lits de Papeet se
composent dun treillis en cordes files avec la bourre de coco, dune paillasse en
feuilles de bananier, dun matelas en houppes de fromager, sans parler des
moustiquaires qui dfendent le dormeur contre lagaante attaque des moustiques.
Quant aux maisons, il est facile de distinguer celles qui sont europennes de celles
qui sont tatiennes. Les premires, construites presque toutes en bois, surleves de
quelques pieds sur des blocs de maonnerie, ne laissent rien dsirer en confort. Les
secondes, assez rares dans la ville, semes avec fantaisie sous les ombrages, sont
formes de bambous jointifs et tapisses de nattes, ce qui les rend propres, ares et
agrables.
Mais les indignes?
Les indignes? dit Frascolin ses camarades. Pas plus ici quaux Sandwich,
nous ne retrouverons ces braves sauvages, qui, avant la conqute, dnaient volontiers
dune ctelette humaine et rservaient leur souverain les yeux dun guerrier vaincu,
rti suivant la recette de la cuisine tatienne!
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Ab a! il ny a donc plus de cannibales en Ocanie! scrie Pinchinat. Comment,
nous aurons fait des milliers de milles sans en rencontrer un seul!
Patience! rpond le violoncelliste, en battant lair de sa main droite comme le
Rodin des Mystres de Paris, patience! Nous en trouverons peut-tre plus quil nen
faudra pour satisfaire ta sotte curiosit!
Il ne savait pas si bien dire!
Les Tatiens sont dorigine malaise, trs probablement, et de cette race quils
dsignent sous le nom de Maori. Raiatea, lle Sainte, aurait t le berceau de leurs
rois, un berceau charmant que baignent les eaux limpides du Pacifique dans le
groupe des les Sous-le-Vent.
Avant larrive des missionnaires, la socit tatienne comprenait trois classes:
celle des princes, personnages privilgis, auxquels on reconnaissait le don de faire
des miracles; les chefs ou propritaires du sol, assez peu considrs, et asservis par
les princes; puis, le menu peuple, ne possdant rien foncirement, ou, quand il
possdait, nayant jamais au del de lusufruit de sa terre.
Tout cela sest modifi depuis la conqute, et mme avant, sous linfluence des
missionnaires anglicans et catholiques. Mais ce qui na pas chang, cest
lintelligence de ces indignes, leur parole vive, leur esprit enjou, leur courage
toute preuve, la beaut de leur type. Les Parisiens ne furent point sans ladmirer
dans la ville comme dans la campagne.
Tudieu, les beaux garons! disait lun.
Et quelles belles filles! disait lautre.
Oui! des hommes dune taille au-dessus de la moyenne, le teint cuivr, comme
imprgn par lardeur du sang, des formes admirables, telles que les a conserves la
statuaire antique, une physionomie douce et avenante. Ils sont vraiment superbes, les
Maoris, avec leurs grands yeux vifs, leurs lvres un peu fortes, finement dessines.
Maintenant le tatouage de guerre tend disparatre avec les occasions qui le
ncessitaient autrefois.
Sans doute, les plus riches de lle shabillent leuropenne, et ils ont encore bon
air avec la chemise chancre, le veston en toffe ros ple, le pantalon qui retombe
sur la bottine. Mais ceux-l ne sont pas pour attirer lattention du quatuor. Non! Au
pantalon do coupe moderne, nos touristes prfrent le paro dont la cotonnade
colorie et bariole se drape depuis la ceinture jusqu la cheville, et, au lieu du
chapeau de haute forme et mme du panama, cette coiffure commune aux deux sexes,
le hei, qui se compose de feuillage et de fleurs.
Quant aux femmes, ce sont encore les potiques et gracieuses otatiennes de
Bougainville, soit que les ptales blancs du tiare, sorte de gardnia, se mlent aux
nattes noires droules sur leurs paules, soit que leur tte se coiffe de ce lger
chapeau fait avec lpiderme dun bourgeon de cocotier, et dont le nom suave de
revareva semble venir dun rve, dclame Yverns. Ajoutez au charme de ce
costume, dont les couleurs, comme celles dun kalidoscope, se modifient au
moindre mouvement, la grce de la dmarche, la nonchalance des attitudes, la
douceur du sourire, la pntration du regard, lharmonieuse sonorit de la voix, et
lon comprendra pourquoi, ds que lun rpte:
Tudieu, les beaux garons! les autres rpondent en chur Et quelles belles
filles!
Lorsque le Crateur a faonn de si merveilleux types, aurait-il t possible quil
net pas song leur donner un cadre digne deux? Et quet-il pu imaginer de plus
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dlicieux que ces paysages tatiens, dont la vgtation est si intense sous linfluence
des eaux courantes et de labondante rose des nuits?
Pendant leurs excursions travers lle et les districts voisins de Papeet, les
Parisiens ne cessent dadmirer ce monde de merveilles vgtales. Laissant les bords
de la mer, plus favorables la culture, o les forts sont remplaces par des
plantations de citronniers, dorangers, darrow-root, de cannes sucre, de cafiers,
de cotonniers, par des champs dignames, de manioc, dindigo, de sorgho, de tabac,
ils saventurent sous ces pais massifs de lintrieur, la base des montagnes, dont
les cimes pointent au-dessus du dme des frondaisons. Partout dlgants cocotiers
dune venue magnifique, des miros ou bois de ros, des casuarinas ou bois de fer, des
tiairi ou bancouliers, des puraus, des tamanas, des ahis ou santals, des goyaviers, des
manguiers, des taccas, dont les racines sont comestibles, et aussi le superbe taro, ce
prcieux arbre pain, haut de tronc, lisse et blanc, avec ses larges feuilles dun vert
fonc, entre lesquelles se groupent de gros fruits lcorce comme cisele, et dont la
pulpe blanche forme la principale nourriture des indignes.
Larbre le plus commun avec le cocotier, cest 4e goyavier, qui pousse jusquau
sommet des montagnes ou peu sen faut, et dont le nom est tuava en langue tatienne.
Il se masse en paisses forts, tandis que les puraus forment de sombres fourrs dont
on sort grandpeine, lorsquon a limprudence de sengager au milieu de leurs
inextricables fouillis.
Du reste, point danimaux dangereux. Le seul quadrupde indigne est une sorte de
porc, dune espce moyenne entre le cochon et le sanglier. Quant aux chevaux et aux
bufs, ils ont t imports dans lle, o prosprent aussi les brebis et les chvres. La
faune est donc beaucoup moins riche que la flore, mme sous le rapport des oiseaux.
Des colombes et des salanganes comme aux Sandwich. Pas de reptiles, sauf le cent-
pieds et le scorpion. En fait dinsectes, des gupes et des moustiques.
Les productions de Tati se rduisent au colon, la canne sucre, dont la culture
sest largement dveloppe au dtriment du tabac et du caf, puis lhuile de coco,
larrow-root, aux oranges, la nacre et aux perles.
Cependant, cela sufft pour alimenter un commerce important avec lAmrique,
lAustralie, la Nouvelle-Zlande, avec la Chine en Asie, avec la France et
lAngleterre en Europe, soit une valeur de trois millions deux cent mille francs
limportation, contrebalance par quatre millions et demi lexportation.
Les excursions du quatuor se sont tendues jusqu la presqulede Tabaratu. Une
visite rendue au fort Phaton le met en rapport avec un dtachement de soldats de
marine, enchants de recevoir des compatriotes.
Dans une auberge du port, tenue par un colon, Frascolin fait convenablement les
choses. Aux indignes des environs, au muto du district, on sert des vins franais
dont le digne aubergiste consent se dfaire bon prix. En revanche, les gens de
lendroit offrent leurs htes les productions du pays, des rgimes venant de cette
espce de bananier, nomm fe, de belle couleur jaune, des ignames apprts de faon
succulente, du maore qui est le fruit de larbre pain cuit ltouffe dans un trou
empli de cailloux brlants, et enfin une certaine confiture, saveur aigrelette,
provenant de la noix rpe du cocotier, et qui, sous le nom de taero, se conserve
dans des tiges de bambou.
Ce luncheon est trs gai. Les convives fumrent plusieurs centaines de ces
cigarettes faites dune feuille de tabac sche au feu enroule dune feuille de
pandanus. Seulement, au lieu dimiter les Tatiens et les Tatiennes qui se les
passaient de bouche en bouche, aprs en avoir tir quelques bouffes, les Franais se
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contentrent de les fumer la franaise. Et lorsque le muto lui offrit la sienne,
Pinchinat le remercia dun mea maita, cest--dire dun trs bien! dont
lintonation cocasse mit en belle humeur toute lassistance.
Au cours de ces excursions, il va sans dire que les excursionnistes ne pouvaient
songer rentrer chaque soir Papeet ou Standard-Island. Partout, dailleurs, dans
les villages, dans les habitations parses, chez les colons, chez les indignes, ils sont
reus avec autant de sympathie que de confort.
Pour occuper la journe du 7 novembre, ils ont form le projet de visiter la pointe
Vnus, excursion laquelle ne saurait se soustraire un touriste digne de ce nom.
On part ds le petit jour, dun pied lger. On traverse sur un pont la jolie rivire de
Fantahua. On remonte la valle jusqu cette retentissante cascade, double de celle
du Niagara en hauteur, mais infiniment moins large, qui tombe de soixante-quinze
mtres avec un tumulte superbe. On arrive ainsi, en suivant la route accroche au
flanc de la colline Taharahi, sur le bord de la mer, ce morne auquel Cook donna le
nom de cap de lArbre, nom justifi cette poque par la prsence dun arbre isol,
actuellement mort de vieillesse. Une avenue, plante de magnifiques essences,
conduit, partir du village de Taharahi, au phare qui se dresse lextrme pointe de
lle.
Cest en cet endroit, mi-cte dune colline verdoyante, que la famille Coverley a
fix sa rsidence. Il ny a donc aucun motif srieux pour que Walter Tankerdon dont
la villa slve loin, bien loin, au del de Papeet, pousse ses promenades du ct de
la Pointe Vnus. Les Parisiens laperoivent, cependant. Le jeune homme sest
transport cheval, aux environs du cottage Coverley. Il change un salut avec les
touristes franais, et leur demande sils comptent regagner Papeet le soir mme.
Non, monsieur Tankerdon, rpond Frascolin. Nous avons reu une invitation de
mistress Coverley, et il est probable que nous passerons la soire la villa.
Alors, messieurs, je vous dis au revoir, rplique Walter Tankerdon.
Et il semble que la physionomie du jeune homme sest obscurcie, bien quaucun
nuage nait voil en cet instant le soleil.
Puis, il pique des deux, et sloigne au petit trot, aprs avoir jet un dernier regard
sur la villa toute blanche entre les arbres. Mais aussi, pourquoi lancien ngociant a-
t-il reparu sous le richissime Tankerdon, et risque-t-il de semer la dissension dans
cette Standard-Island qui na point t cre pour le souci des affaires!
Eh! dit Pinchinat, peut-tre aurait-il voulu nous accompagner, ce charmant
cavalier?
Oui, ajoute Frascolin, et il est vident que notre ami Munbar pourrait bien avoir
raison! Il sen va tout malheureux de navoir pu rencontrer miss Dy Coverley
Ce qui prouve que le milliard ne fait pas le bonheur? rplique ce grand
philosophe dYverns.
Pendant laprs-midi et la soire, heures dlicieuses passes au cottage avec les
Coverley. Le quatuor retrouve dans la villa le mme accueil qu lhtel de la
Quinzime Avenue. Sympathique runion, laquelle lart se mle fort agrablement.
On fait dexcellente musique, au piano sentend. Mrs Coverley dchiffre quelques
partitions nouvelles. Miss Dy chante en vritable artiste, et Yverns, qui est dou
dune jolie voix, mle son tnor au soprano de la jeune fille.
On ne sait trop pourquoi, peut-tre la-t-il fait dessein, Pinchinat glisse dans
la conversation que ses camarades et lui ont aperu Walter Tankerdon qui se
promenait aux environs de la villa. Est-ce trs adroit de sa part, et net-il pas mieux
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valu se taire? Non, et si le surintendant et t l, il naurait pu quapprouver Son
Altesse. Un lger sourire, presque imperceptible, sest bauch sur les lvres de miss
Dy, ses jolis yeux ont brill dun vif clat, et lorsquelle sest remise chanter, il
semble que sa voix est devenue plus pntrante.
Mrs Coverley la regarde un instant, se contentant de dire, tandis que M. Coverley
fronce le sourcil:
Tu nes pas fatigue, mon enfant?
Non, ma mre.
Et vous, monsieur Yverns?
Pas le moins du monde, madame. Avant ma naissance, jai d tre enfant de
chur dans une des chapelles du Paradis!
La soire sachve, et il est prs de minuit, lorsque M. Coverley juge lheure venue
de prendre quelque repos.
Le lendemain, enchant de cette si simple et si cordiale rception, le quatuor
redescend le chemin vers Papeet.
La relche Tati ne doit plus durer quune semaine. Suivant son itinraire rgl
davance, Standard-Island se remettra en route au sud-ouest. Et, sans doute, rien
net signal cette dernire semaine pendant laquelle les quatre touristes ont
complt leurs excursions, si un trs heureux incident ne se ft produit la date du
11 novembre.
La division de lescadre franaise du Pacifique vient dtre signale dans la
matine par le smaphore de la colline qui slve en arrire de Papeet.
A onze heures, un croiseur de premire classe, le Paris, escort de deux croiseurs
de deuxime classe et dune mouche, mouille sur rade.
Les saluts rglementaires sont changs de part et dautre, et le contre-amiral, dont
le guidon flotte sur le Paris, descend terre avec ses officiers.
Aprs les coups de canon officiels, auxquels les batteries de lperon et de la
Poupe joignent leurs tonnerres sympathiques, le contre-amiral et le commandant-
commissaire des les de la Socit sempressent de se rendre successivement visite.
Cest une bonne fortune pour les navires de la division, leurs officiers, leurs
quipages, dtre arrivs sur la rade de Tati, pendant que Standard-Island y sjourne
encore. Nouvelles occasions de rceptions et de ftes. Le J oyau du Pacifique est
ouvert aux marins franais, qui sempressent den venir admirer les merveilles.
Pendant quarante-huit heures, les uniformes de notre marine se mlent aux costumes
milliardais.
Cyrus Bikerstaff fait les honneurs de lobservatoire, le surintendant fait les
honneurs du casino et autres tablissements sous sa dpendance.
Cest dans ces circonstances quil est venu une ide cet tonnant Calistus
Munbar, une ide gniale dont la ralisation doit laisser dinoubliables souvenirs. Et
cette ide, il la communique au gouverneur, et le gouverneur ladopte, sur avis du
conseil des notables.
Oui! Une grande fte est dcide pour le 15 novembre. Son programme comprendra
un dner dapparat et un bal donns dans les salons de lhtel de ville. A cette poque
les Milliardais en villgiature seront rentrs, puisque le dpart doit seffectuer deux
jours aprs.
Les hauts personnages des deux sections ne manqueront donc point ce festival en
lhonneur de la reine Pomar VI, des Tatiens europens ou indignes et de lescadre
franaise.
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Calistus Munbar est charg dorganiser cette fte, et lon peut sen rapporter son
imagination comme son zle. Le quatuor se met sa disposition, et il est convenu
quun concert figurera parmi les plus attractifs numros du programme.
Quant aux invitations, cest au gouverneur quincomb la mission de les rpartir.
En premier lieu, Cyrus Bikerstaff va en personne prier la reine Pomar, les princes
et les princesses de sa cour dassister cette fte, et la reine daigne rpondre par une
acceptation. Mmes remerciements de la part du commandant-commissaire et des
hauts fonctionnaires franais, du contre-amiral et de ses officiers, qui se montrent
trs sensibles cette gracieuset.
En somme, mille invitations sont lances. Bien entendu, les mille invits ne
doivent pas sasseoir la table municipale. Non! une centaine seulement: les
personnes royales, les officiers de la division, les autorits du protectorat, les
premiers fonctionnaires, le conseil des notables et le haut clerg de Standard-Island.
Mais il y aura, dans le parc, banquets, jeux, feux dartifice, de quoi satisfaire la
population.
Le roi et la reine de Malcarlie nont point t oublis, cela va sans dire. Mais
Leurs Majests, ennemies de tout apparat, vivant lcart dans leur modeste
habitation de la Trente-deuxime Avenue, remercirent le gouverneur dune
invitation quils regrettaient de ne pouvoir accepter.
Pauvres souverains! dit Yverns.
Le grand jour arriv, lle se pavoise des couleurs franaises et tatiennes, mles
aux couleurs milliardaises.
La reine Pomar et sa cour, en costumes de gala, sont reues Tribord-Harbour aux
dtonations de la double batterie de lle, A ces dtonations rpondent les canons de
Papeet et les canons de la division navale.
Vers six heures du soir, aprs une promenade travers le parc, tout ce beau monde
a gagn le palais municipal superbement dcor.
Quel coup dil offre lescalier monumental dont chaque marche na pas cot
moins de dix mille francs, comme celui de lhtel Vanderbilt New-York! Et dans la
splendide salle manger, les convives vont sasseoir aux tables du festin.
Le code des prsances a t observ par le gouverneur avec un tact parfait. Il ny
aura pas matire conflit entre les grandes familles rivales des deux sections.
Chacun est heureux de la place qui lui est attribue, entre autres miss Dy Coverley,
qui se trouve en face de Walter Tankerdon. Cela suffit au jeune homme et la jeune
fille, et mieux valait ne pas les rapprocher davantage.
Il nest pas besoin de dire que les artistes franais nont point se plaindre. On
leur a donn, en les mettant la table dhonneur, une nouvelle preuve destime et de
sympathie pour leur talent et leurs personnes.
Quant au menu de ce mmorable repas, tudi, mdit, compos par le
surintendant, il prouve que, mme au point de vue des ressources culinaires,
Milliard-City na rien envier la vieille Europe.
Quon en juge, daprs ce menu, imprim en or sur vlin par les soins de Calistus
Munbar.
Le potage la dOrlans,
La crme comtesse,
Le turbot la Mornay,
Le filet de buf la Napolitaine,
Les quenelles de volaille la Viennoise,
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Les mousses de foie gras la Trvise.
Sorbets.
Les cailles rties sur canap,
La salade provenale,
Les petits pois langlaise,
Bombe, macdoine, fruits,
Gteaux varis,
Grissins au parmesan.
Vins:
Chteau dYquem. Chteau-Margaux.
Chambertin. Champagne.
Liqueurs varies
A la table de la reine dAngleterre, de lempereur de Russie, de lempereur
allemand ou du prsident de la Rpublique franaise, a-t-on jamais trouv des
combinaisons suprieures pour un menu officiel, et eussent-ils pu mieux faire les
chefs de cuisine les plus en vogue des deux continents?
A neuf heures, les invits se rendent dans les salons du casino pour le concert. Le
programme comporte quatre morceaux de choix., quatre, pas davantage:
Cinquime quatuor en la majeur: Op. 18 de Beethoven;
Deuxime quatuor en r mineur: Op. 10 de Mozart;
Deuxime quatuor en r majeur: Op. 64 (deuxime partie) dHaydn;
Douzime quatuor en mi bmol dOnslow.
Ce concert est un nouveau triomphe pour les excutants parisiens, si heureusement
embarqus, quoi quen pt penser le rcalcitrant violoncelliste, bord de
Standard-Island!
Entre temps, Europens et trangers prennent part aux divers jeux installs dans le
parc. Des bals champtres sorganisent sur les pelouses, et, pourquoi ne pas lavouer,
on danse au son des accordons qui sont des instruments trs en vogue chez les
naturels des les de la Socit. Or, les marins franais ont un faible pour cet appareil
pneumatique, et comme les permissionnaires du Paris et autres navires de la division
ont dbarqu en grand nombre, les orchestres se trouvent au complet et les
accordons font rage. Les voix sen mlent aussi, et les chansons de bord rpondent
aux himerre, qui sont les airs populaires et favoris des populations ocaniennes.
Au reste, les indignes de Tati, hommes et femmes, ont un got prononc pour le
chant et pour la danse, o ils excellent. Ce soir-l, plusieurs reprises, ils excutent
les figures de la rpauipa, qui peut tre considre comme une danse nationale, et
dont la mesure est marque par le battement du tambour. Puis les chorgraphes de
toute origine, indignes ou trangers, sen donnent cur joie, grce lexcitation
des rafrachissements de toutes sortes offerts par la municipalit.
En mme temps, des bals, dune ordonnance et dune composition plus slect,
runissent, sous la direction dAthanase Dormus, les familles dans les salons de
lhtel de ville. Les dames milliardaises et tatiennes ont fait assaut de toilettes. On
ne stonnera pas que les premires, clientes fidles des couturiers parisiens,
clipsent sans peine, mme les plus lgantes europennes de la colonie. Les
diamants ruissellent sur leurs ttes, sur leurs paules, leur poitrine, et cest entre
elles seules que la lutte peut prsenter quelque intrt. Mais qui et os se prononcer
pour Mrs Coverley ou Mrs Tankerdon, blouissantes toutes les deux? Ce nest certes
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pas Cyrus Bikerstaff, toujours si soucieux de maintenir un parfait quilibre entre les
deux sections de lle.
Dans le quadrille dhonneur ont figur la souveraine de Tati et son auguste poux,
Cyrus Bikerstaff et Mrs Coverley, le contre-amiral et Mrs Tankerdon, le commodore
Simco et la premire dame dhonneur de la reine. En mme temps, dautres
quadrilles sont forms, o les couples se mlangent, en ne consultant que leur got
ou leurs sympathies. Tout cet ensemble est charmant. Et, pourtant, Sbastien Zorn se
tient lcart, dans une attitude sinon de protestation, du moins de ddain, comme
les deux Romains grognons du fameux tableau de la Dcadence. Mais Yverns,
Pinchinat, Frascolin, valsent, polkent, mazurkent avec les plus jolies Tatiennes et les
plus dlicieuses jeunes filles de Standard-Island. Et qui sait si, ce soir-l, bien des
mariages ne furent pas dcids fin de bal, ce qui occasionnerait sans doute un
supplment de travail aux employs de ltat civil?
Dailleurs, quelle na pas t la surprise gnrale, lorsque le hasard a donn Walter
Tankerdon pour cavalier miss Coverley dans un quadrille? Est-ce le hasard, et ce
fin diplomate de surintendant ne la-t-il pas aid par quelque combinaison savante?
Dans tous les cas, cest l lvnement du jour, gros peut-tre de consquences, sil
marque un premier pas vers la rconciliation des deux puissantes familles.
Aprs le feu dartifice qui est tir sur la grande pelouse, les danses reprennent dans
le parc, lhtel de ville, et se prolongent jusquau jour.
Telle est cette mmorable fte, dont le souvenir se perptuera travers la longue et
heureuse srie dges que lavenir il faut lesprer, rserve Standard-Island.
Le surlendemain, la relche tant termine, le commodore Simco transmet ds
laube ses ordres dappareillage. Des dtonations dartillerie saluent le dpart de lle
hlice, comme elles ont salu son arrive, et elle rend les saluts coups pour coups
Tati et la division navale.
La direction est nord-ouest, de manire passer en revue les autres les de
larchipel, le groupe Sous-le-Vent aprs le groupe du Vent.
On longe ainsi les pittoresques contours de Moorea, hrisse de pics superbes, dont
la pointe centrale est perce jour, Raiatea, lle Sainte, qui futile berceau del
royaut indigne, Bora-Bora, domine par une montagne de mille mtres, puis les
lots Motu-Iti, Mapta, Tubuai, Manu, anneaux de la chane tatienne tendue travers
ces parages.
Le 19 novembre, lheure o le soleil dcline lhorizon, disparaissent les
derniers sommets de larchipel.
Standard-Island met alors le cap au sud-ouest, orientation que les appareils
tlgraphiques indiquent sur les cartes disposes aux vitrines du casino.
Et qui observerait, en ce moment, le capitaine Sarol, serait frapp du feu sombre de
ses regards, de la farouche expression de sa physionomie, lorsque, dune main
menaante, il montre ses Malais la route des Nouvelles-Hbrides, situes douze
cents lieues dans louest!

FIN DE LA PREMIRE PARTIE.
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II. Seconde partie

I. Aux Iles de Cook
Depuis six mois Standard-Island, partie de la baie de Madeleine, va darchipel en
archipel travers le Pacifique. Pas un accident ne sest produit au cours de sa
merveilleuse navigation. A cette poque de lanne, les parages de la zone
quatoriale sont calmes, le souffle des alizs est normalement tabli entre les
tropiques. Dailleurs, lorsque quelque bourrasque ou tempte se dchane, la base
solide qui porte Milliard-City, les deux ports, le parc, la campagne, nen ressent pas
la moindre secousse. La bourrasque passe, la tempte sapaise. A peine sen est-on
aperu la surface du J oyau du Pacifique.
Ce quil y aurait plutt lieu de craindre dans ces conditions, ce serait la monotonie
dune existence trop uniforme. Mais nos Parisiens sont les premiers convenir quil
nen est rien. Sur cet immense dsert de lOcan se succdent les oasis, tels ces
groupes qui ont t dj visits, les Sandwich, les Marquises, les Pomotou, les les de
la Socit, tels ceux que lon explorera avant de reprendre la route du nord, les les
de Cook, les Samoa, les Tonga, les Fidji, les Nouvelles-Hbrides et dautres peut-
tre. Autant de relches varies, autant doccasions attendues qui permettront de
parcourir ces pays, si intressants au point de vue ethnographique.
En ce qui concerne le Quatuor Concertant, comment songerait-il se plaindre, si
mme il en avait le temps? Peut-il se considrer comme spar du reste du monde?
Les services postaux avec les deux continents ne sont-ils pas rguliers? Non
seulement les navires ptrole apportent leurs chargements pour les besoins des
usines presque jour fixe, mais il ne scoule pas une quinzaine sans que les
steamers ne dchargent Tribord-Harbour ou Bbord-Harbour leurs cargaisons de
toutes sortes, et aussi le contingent dinformations et de nouvelles qui dfrayent les
loisirs de la population milliardaise.
Il va de soi que lindemnit attribue ces artistes est paye avec une ponctualit
qui tmoigne des inpuisables ressources de la Compagnie. Des milliers de dollars
tombent dans leur poche, sy accumulent, et ils seront riches, trs riches
lexpiration dun pareil engagement. J amais excutants ne furent pareille fte, et ils
ne peuvent regretter les rsultats relativement mdiocres de leurs tournes
travers les tats-Unis dAmrique.
Voyons, demanda un jour Frascolin au violoncelliste, es-tu revenu de tes
prventions contre Standard-Island?
Non, rpond Sbastien Zorn.
Et pourtant, ajoute Pinchinat, nous aurons un joli sac lorsque la campagne sera
finie!
Ce nest pas tout davoir un joli sac, il faut encore tre sr de lemporter avec
soi!
Et tu nen es pas sr?
Non.
A cela que rpondre? Et pourtant, il ny avait rien craindre pour ledit sac, puisque
le produit des trimestres tait envoy en Amrique sous forme de traites, et vers
dans les caisses de la Banque de New-York. Donc, le mieux est de laisser le ttu
sencroter dans ses injustifiables dfiances.
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Lle hlice J ules Verne

En effet, lavenir parat plus que jamais assur. Il semble que les rivalits des deux
sections soient entres dans une priode dapaisement. Cyrus Bikerstaff et ses
adjoints ont lieu de sen applaudir. Le surintendant se multiplie depuis le gros
vnement du bal de lhtel de ville. Oui! Walter Tankerdon a dans avec miss Dy
Coverley. Doit-on en conclure que les rapports des deux familles soient moins
tendus? Ce qui est certain, cest que J em Tankerdon et ses amis ne parlent plus de
faire de Standard-Island une le industrielle et commerante. Enfin, dans la haute
socit, on sentretient beaucoup de lincident du bal. Quelques esprits perspicaces y
voient un rapprochement, peut-tre plus quun rapprochement, une union qui mettra
fin aux dissensions prives et publiques.
Et si ces prvisions se ralisent, un jeune homme et une jeune fille, assurment
dignes lun de lautre, auront vu saccomplir leur vu le plus cher, nous croyons tre
en droit de laffirmer.
Ce nest pas douteux, Walter Tankerdon na pu rester insensible aux charmes de
miss Dy Coverley. Cela date dun an dj. tant donne la situation, il na confi
personne le secret de ses sentiments. Miss Dy la devin, elle la compris, elle a t
touche de cette discrtion. Peut-tre mme a-t-elle vu clair dans son propre cur, et
ce cur est-il prt rpondre celui de Walter? Elle nen a rien laiss paratre,
dailleurs. Elle sest tenue sur la rserve que lui commandent sa dignit et
lloignement que se tmoignent les deux familles.
Cependant un observateur aurait pu remarquer que Walter et miss Dy ne prennent
jamais part aux discussions qui slvent parfois dans lhtel de la Quinzime
Avenue comme dans celui de la Dix-neuvime. Lorsque lintraitable J em Tankerdon
sabandonne quelque fulminante diatribe contre les Coverley, son fils courbe la
tte, se tait, sloigne. Lorsque Nat Coverley tempte contre les Tankerdon, sa fille
baisse les yeux, sa jolie figure plit, et elle essaie de changer la conversation, sans y
russir, il est vrai. Que ces deux personnages ne se soient aperus de rien, cest le lot
commun des pres auxquels la nature a mis un bandeau sur les yeux. Mais, du
moins Calistus Munbar laffirme, Mrs Coverley et Mrs Tankerdon nen sont plus
ce degr daveuglement. Les mres nont pas des yeux pour ne point voir, et cet tat
dme de leurs enfants est un sujet de constante apprhension, puisque le seul remde
possible est inapplicable. Au fond, elles sentent bien que, devant les inimitis des
deux rivaux, devant leur amour-propre constamment bless dans des questions de
prsance, aucune rconciliation, aucune union nest admissible Et pourtant,
Walter et miss Dy saiment Leurs mres nen sont plus le dcouvrir
Plus dune fois dj, le jeune homme a t sollicit de faire un choix parmi les
jeunes filles marier de la section bbordaise. Il en est de charmantes, parfaitement
leves, dune situation de fortune presque gale la sienne, et dont les familles
seraient heureuses dune pareille union. Son pre ly a engag de faon trs nette, sa
mre aussi, bien quelle se soit montre moins pressante. Walter a toujours refus,
donnant pour prtexte quil ne se sent aucune propension au mariage. Or, lancien
ngociant de Chicago nentend pas de cette oreille. Quand on possde plusieurs
centaines de millions en dot, ce nest pas pour rester clibataire. Si son fils ne trouve
pas une jeune fille son got Standard-Island, de son monde sentend, eh bien!
quil voyage, quil aille courir lAmrique ou lEurope! Avec son nom, sa fortune,
sans parler des agrments de sa personne, il naura que lembarras du choix,
voult-il dune princesse de sang imprial ou royal! Ainsi sexprime J em
Tankerdon. Or, chaque fois que son pre la mis au pied du mur, Walter sest dfendu
de le franchir, ce mur, pour aller chercher femme ltranger. Et sa mre lui ayant dit
une fois:
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Lle hlice J ules Verne

Mon cher enfant, y a-t-il donc ici quelque jeune fille qui to plaise?
Oui, ma mre,! a-t-il rpondu.
Et, comme Mrs Tankerdon na pas t jusqu lui demander quelle tait cette jeune
fille, il na pas cru opportun de la nommer.
Que pareille situation existe dans la famille Coverley, que lancien banquier de la
Nouvelle-Orlans dsire marier sa fille lun des jeunes gens qui frquentent lhtel
dont les rceptions sont trs la mode, cela nest pas douteux. Si aucun deux ne lui
agre, eh bien, son pre et sa mre lemmneront ltranger Ils visiteront la
France, lItalie, lAngleterre Miss Dy rpond alors quelle prfre ne point quitter
Milliard-City Elle se trouve bien Standard-Island Elle ne demande qu y
rester M. Coverley ne laisse pas dtre assez inquiet de cette rponse, dont le
vritable motif lui chappe.
Dailleurs, Mrs Coverley na point pos sa fille une question aussi directe que
celle de Mrs Tankerdon Walter, cela va de soi, et il est prsumable que miss Dy
naurait pas os rpondre avec la mme franchise mme sa mre.
Voil o en sont les choses. Depuis quils ne peuvent plus se mprendre sur la
nature de leurs sentiments, si le jeune homme et la jeune fille ont quelquefois
chang un regard, ils ne se sont jamais adress une seule parole. Se rencontrent-ils,
ce nest que dans les salons officiels, aux rceptions de Cyrus Bikerstaff, lors de
quelque crmonie laquelle les notables milliardais ne sauraient se dispenser
dassister, ne ft-ce que pour maintenir leur rang. Or, en ces circonstances, Walter
Tankerdon et miss Dy Coverley observent une complte rserve, tant sur un terrain
o toute imprudence pourrait amener des consquences fcheuses
Que lon juge donc de leffet produit aprs lextraordinaire incident qui a marqu
le bal du gouverneur, incident o les esprits ports lexagration ont voulu voir
un scandale, et dont toute la ville sest entretenue le lendemain. Quant la cause qui
la provoqu, rien de plus simple. Le surintendant avait invit miss Coverley
danser il ne sest pas trouv l au dbut du quadrille le malin Munbar!
Walter Tankerdon sest prsent sa place et la jeune fille la accept pour
cavalier
Qu la suite de ce fait si considrable dans les mondanits de Milliard-City, il y
ait eu des explications de part et dautre, cela est probable, cela est mme certain. M.
Tankerdon a d interroger son fils et M. Coverley sa fille ce sujet. Mais qua-t-elle
rpondu, miss Dy? Qua-t-il rpondu, Walter? Mrs Coverley et Mrs Tankerdon
sont-elles intervenues, et quel a t le rsultat de cette intervention? Avec toute sa
perspicacit de furet, toute sa finesse diplomatique, Calistus Munbar nest pas
parvenu le savoir. Aussi, quand Frascolin linterroge l-dessus, se contente-t-il de
rpondre par un clignement de son il droit, ce qui ne veut rien dire, puisquil ne
sait absolument rien. Lintressant noter, cest que, depuis ce jour mmorable,
lorsque Walter rencontre Mrs Coverley et miss Dy la promenade, il sincline
respectueusement, et que la jeune fille et sa mre lui rendent son salut.
A en croire le surintendant, cest l un pas immense, une enjambe sur lavenir!
Dans la matine du 25 novembre, a lieu un fait de mer qui na aucun rapport avec
la situation des deux prpondrantes familles de lle hlice.
Au lever du jour, les vigies de lobservatoire signalent plusieurs btiments de haut
bord, qui font route dans la direction du sud-ouest. Ces navires marchent en ligne,
conservant leurs distances. Ce ne peut tre que la division dune des escadres du
Pacifique.
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Le commodore Simco prvient tlgraphiquement le gouverneur, et celui-ci donne
des ordres pour que les saluts soient changs avec ces navires de guerre.
Frascolin, Yverns, Pinchinat, se rendent la tour de lobservatoire, dsireux
dassister cet change de politesses internationales.
Les lunettes sont braques sur les btiments, au nombre de quatre, distants de cinq
six milles. Aucun pavillon ne bat leur corne, et on ne peut reconnatre leur
nationalit.
Rien nindique quelle marine ils appartiennent? demande Frascolin lofficier.
Rien, rpondit celui-ci, mais, leur apparence, je croirais volontiers que ces
btiments sont de nationalit britannique. Du reste, dans ces parages, on ne rencontre
gure que des divisions descadres anglaises, franaises ou amricaines. Quels quils
soient, nous serons fixs lorsquils auront gagn dun ou deux milles.
Les navires sapprochent avec une vitesse trs modre, et, sils ne changent pas
leur route, ils devront passer quelques encablures de Standard-Island.
Un certain nombre de curieux se portent la batterie de lperon et suivent avec
intrt la marche de ces navires.
Une heure plus tard, les btiments sont moins de deux milles, des croiseurs
dancien modle, grs en trois-mts, trs suprieurs daspect ces btiments
modernes rduits une mture militaire. De leurs larges chemines schappent des
volutes de vapeur que la brise de louest chasse jusquaux extrmes limites de
lhorizon.
Lorsquils ne sont plus qu un mille et demi, lofficier est en mesure daffirmer
quils forment la division britannique de lOuest-Pacifique, dont certains archipels,
ceux de Tonga, de Samoa, de Cook, sont possds par la Grande-Bretagne ou placs
sous son protectorat.
Lofficier se tient prt alors faire hisser le pavillon de Standard-Island, dont
ltamine, cussonne dun soleil dor, se dploiera largement la brise. On attend
que le salut soit fait par le vaisseau amiral de la division.
Une dizaine de minutes scoulent.
Si ce sont des Anglais, observe Frascolin, ils ne mettent gure dempressement
tre polis!
Que veux-tu? rpond Pinchinat. J ohn Bull a gnralement son chapeau viss sur
la tte, et le dvissage exige une assez longue manipulation.
Lofficier hausse les paules.
Ce sont bien des Anglais, dit-il. J e les connais, ils ne salueront pas.
En effet, aucun pavillon nest hiss la brigantine du navire de tte. La division
passe, sans plus se soucier de lle hlice que si elle net pas exist. Et dailleurs,
de quel droit existe-t-elle? De quel droit vient-elle encombrer ces parages du
Pacifique? Pourquoi lAngleterre lui accorderait-elle attention, puisquelle na cess
de protester contre la fabrication de cette norme machine qui, au risque
doccasionner des abordages, se dplace sur ces mers et coupe les routes
maritimes?
La division sest loigne comme un monsieur mal lev qui se refuse reconnatre
les gens sur les trottoirs de Regent-Street ou du Strand, et le pavillon de Standard-
Island reste au pied de la hampe.
De quelle manire, dans la ville, dans les ports, on traite cette hautaine Angleterre,
cette perfide Albion, cette Carthage des temps modernes, il est ais de limaginer.
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Rsolution est prise de ne jamais rpondre un salut britannique, sil sen fait, ce
qui est hors de toute supposition.
Quelle diffrence avec notre escadre lors de son arrive Tati! scrie Yverns.
Cest que les Franais, rplique Frascolin, sont toujours dune politesse
Sostenuta con expressione! ajoute Son Altesse, en battant la mesure dune main
gracieuse.
Dans la matine du 29 novembre, les vigies ont connaissance des premires
hauteurs de larchipel de Cook, situ par 20 de latitude sud et 160 de longitude
ouest. Appel des noms de Mangia et dHarwey, puis du nom de Cook qui y dbarqua
en 1770, il se compose des les Mangia, Rarotonga, Watim, Mittio, Hervey,
Palmerston, Hage-meister, etc. Sa population, dorigine mahorie, descendue de vingt
mille douze mille habitants, est forme de Malais polynsiens, que les
missionnaires europens convertirent au christianisme. Ces insulaires, trs soucieux
de leur indpendance, ont toujours rsist lenvahissement exogne. Ils se croient
encore les matres chez eux, bien quils en arrivent peu peu subir linfluence
protectrice on sait ce que cela veut dire du gouvernement de lAustralie anglaise.
La premire le du groupe que lon rencontre, cest Mangia, la plus importante et la
plus peuple, au vrai, la capitale de larchipel. Litinraire y comporte une relche
de quinze jours.
Est-ce donc en cet archipel que Pinchinat fera connaissance avec les vritables
sauvages, ces sauvages la Robinson Cruso quil avait cherchs vainement aux
Marquises, aux les de la Socit et de Nouka-Hiva? Sa curiosit de Parisien va-t-elle
tre satisfaite? Verra-t-il des cannibales absolument authentiques, ayant fait leurs
preuves?
Mon vieux Zorn, dit-il ce jour-l son camarade, sil ny a pas danthropophages
ici, il ny en a plus nulle part!
J e pourrais te rpondre: quest-ce que cela me fait? rplique le hrisson du
quatuor. Mais je te demanderai: pourquoi nulle part?
Parce quune le qui sappelle Mangia, ne peut tre habite que par des
cannibales.
Et Pinchinat na que le temps desquiver le coup de poing que mrite son
abominable calembredaine.
Du reste, quil y ait ou non des anthropophages Mangia, Son Altesse naura pas la
possibilit dentrer en communication avec eux.
En effet, lorsque Standard-Island est arrive un mille de Mangia, une pirogue, qui
sest dtache du port, se prsente au pier de Tribord-Harbour. Elle porte le ministre
anglais, simple pasteur protestant, lequel, mieux que les chefs mangiens, exerce son
agaante tyrannie sur larchipel. Dans cette le, mesurant trente milles de
circonfrence, peuple de quatre mille habitants, soigneusement cultive, riche en
plantations de taros, en champs darrow-root et dignames, cest ce rvrend qui
possde les meilleures terres. A lui la plus confortable habitation dOuchora, capitale
de lle, au pied dune colline hrisse darbres pain, de cocotiers, de manguiers, de
bouraaux, de pimentiers, sans parler dun jardin en fleur, o spanouissent les
colas, les gardnias et les pivoines. Il est puissant par les mutois, ces policiers
indignes qui forment une escouade devant laquelle sinclinent leurs Majests
mangiennes. Cette police dfend de grimper aux arbres, de chasser et de pcher les
dimanches et ftes, de se promener aprs neuf heures du soir, dacheter les objets de
consommation des prix autres que ceux dune taxe trs arbitraire, le tout sous peine
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damendes payes en piastres, la piastre valant cinq francs, et dont le plus clair
va dans la poche du peu scrupuleux pasteur.
Lorsque ce gros petit homme dbarque, lofficier de port savance sa rencontre,
et des saluts sont changs.
Au nom du roi et de la reine do Mangia, dit lAnglais, je prsente les compliments
de Leurs Majests Son Excellence le gouverneur de Standard-Island.
J e suis charg de les recevoir et de vous en remercier, monsieur le ministre,
rpond lofficier, en attendant que notre gouverneur aille en personne prsenter ses
hommages
Son Excellence sera la bien reue, dit le ministre dont la physionomie chafouine
est vritablement ptrie dastuce et davidit.
Puis, reprenant dun ton doucereux:
Ltat sanitaire de Standard-Island ne laisse rien dsirer, je suppose?
J amais il na t meilleur.
Il se pourrait, cependant, que quelques maladies pidmiques, linfluenza, le
typhus, la petite vrole
Pas mme le coryza, monsieur le ministre. Veuillez donc nous faire dlivrer la
patente nette, et, ds que nous serons notre poste de relche, les communications
avec Mangia stabliront dans des conditions rgulires
Cest que rpondit le pasteur, non sans une certaine hsitation, si des
maladies
J e vous rpte quil ny en a pas trace.
Alors les habitants de Standard-Island ont lintention de dbarquer
Oui comme ils viennent de le faire rcemment dans les autres groupes de lest.
Trs bien trs bien rpond le gros petit homme. Soyez sr quils seront
accueillis merveille, du moment quaucune pidmie
Aucune, vous dis-je.
Quils dbarquent donc en grand nombre Les habitants les recevront de leur
mieux, car les Mangiens sont hospitaliers Seulement
Seulement?
Leurs Majests, daccord avec le conseil des chefs, ont dcid qu Mangia
comme dans les autres les de larchipel, les trangers auraient payer une taxe
dintroduction
Une taxe?
Oui deux piastres Cest peu de chose, vous le voyez deux piastres pour
toute personne qui mettra le pied sur lle.
Trs videmment le ministre est lauteur de cette proposition, que le roi, la reine, le
conseil des chefs se sont empresss daccepter, et dont un fort tantime est rserv
Son Excellence. Comme dans les groupes de lEst-Pacifique, il navait jamais t
question de semblables taxes, lofficier de port ne laisse pas dexprimer sa surprise.
Cela est srieux? demande-t-il.
Trs srieux, affirme le ministre, et, faute du paiement de ces deux piastres, nous
ne pourrions laisser personne.
Cest bien! rpond lofficier.
Puis, saluant Son Excellence, il se rend au bureau tlphonique, et transmet au
commodore la susdite proposition.
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Ethel Simco se met en communication avec le gouverneur. Convient-il que lle
hlice sarrte devant Mangia, les prtentions des autorits mangiennes tant aussi
formelles quinjustifies?
La rponse ne se fait pas attendre. Aprs en avoir confr avec ses adjoints, Cyrus
Bikerstaff refuse de se soumettre ces taxes vexatoires. Standard-Island ne relchera
ni devant Mangia ni devant aucune autre des les de larchipel. Le cupide pasteur en
sera pour sa proposition, et les Milliardais iront, dans les parages voisins, visiter des
indignes moins rapaces et moins exigeants.
Ordre est donc envoy aux mcaniciens de lcher la bride leurs millions de
chevaux-vapeur, et voil comment Pinchinat fut priv du plaisir de serrer la main
dhonorables anthropophages, sil y en avait. Mais, quil se console! on ne se
mange plus entre soi aux les de Cook, regret peut-tre!
Standard-Island prend direction travers le large bras qui se prolonge jusqu
lagglomration des quatre les, dont le chapelet se droule au nord. Nombre de
pirogues se montrent, les unes assez finement construites et gres, les autres
simplement creuses dans un tronc darbre, mais montes par de hardis pcheurs, qui
saventurent la poursuite des baleines, si nombreuses en ces mers.
Ces les sont trs verdoyantes, trs fertiles, et lon comprend que lAngleterre leur
ait impos son protectorat, en attendant quelle les range parmi ses proprits du
Pacifique. En vue de Mangia, on a pu apercevoir ses ctes rocheuses, bordes dun
bracelet de corail, ses maisons blouissantes de blancheur, crpies dune chaux vive
qui est extraite des formations corallignes, ses collines tapisses de la sombre
verdure des essences tropicales, et dont laltitude ne dpasse pas deux cents mtres.
Le lendemain, le commodore Simco a connaissance de Rarotonga, par ses
hauteurs boises jusqu leurs sommets. Vers le centre, pointe quinze cents mtres
un volcan, dont la cime merge dune frondaison dpaisses futaies. Entre ces
massifs se dtache un difice tout blanc, fentres gothiques. Cest le temple
protestant,

bti au milieu de larges forts de maps, qui descendent jusquau rivage.
Les arbres, de grande taille, puissante ramure, au tronc capricieux, sont djets,
bossues, contourns comme les vieux pommiers de la Normandie ou les vieux
oliviers de la Provence.
Peut-tre, le rvrend qui dirige les consciences rarotongiennes, de compte demi
avec le directeur de la Socit allemande ocanienne, entre les mains de laquelle se
concentre tout le commerce de lle, na-t-il pas tabli des taxes dtrangers,
lexemple de son collgue de Mangia? Peut-tre les Milliardais pourraient-ils, sans
bourse dlier, aller prsenter leurs hommages aux deux reines qui sy disputent la
souverainet, lune au village dArognani, lautre au village dAvarua? Mais Cyrus
Bikerstaff ne juge pas propos datterrir sur cette le, et il est approuv par le conseil
des notables, habitus tre accueillis comme des rois en voyage. En somme, perte
sche pour ces indignes, domins par de maladroits anglicans, car les nababs de
Standard-Island ont la poche bien garnie et la piastre facile.
A la fin du jour, on ne voit plus que le pic du volcan se dressant comme un style
lhorizon. Des myriades doiseaux de mer se sont embarqus sans permission et
voltigent au-dessus de Standard-Island; mais, la nuit venue, ils senfuient tire-
daile, regagnant les lots incessamment battus de la houle au nord de larchipel.
Alors il se tient une runion prside par le gouverneur, et dans laquelle est
propose une modification litinraire. Standard-Island traverse des parages o
linfluence anglaise est prdominante. Continuer naviguer vers louest, sur le
vingtime parallle, ainsi que cela avait t dcid, cest faire route sur les les
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Tonga, sur les les Fidji. Or, ce qui sest pass aux les de Cook na rien de trs
encourageant. Ne convient-il pas plutt de rallier la Nouvelle-Caldonie, larchipel
de Loyalty, ces possessions o le J oyau du Pacifique sera reu avec toute lurbanit
franaise? Puis, aprs le solstice de dcembre, on reviendrait franchement vers les
zones quatoriales. Il est vrai, ce serait scarter de ces Nouvelles-Hbrides, o lon
doit rapatrier les naufrags du ketch et leur capitaine
Pendant cette dlibration propos dun nouvel itinraire, les Malais se sont
montrs en proie une inquitude trs explicable, puisque, si la modification est
adopte, leur rapatriement sera plus difficile. Le capitaine Sarol ne peut cacher son
dsappointement, disons mme sa colre, et quelquun qui let entendu parler ses
hommes aurait sans doute trouv son irritation plus que suspecte.
Les voyez-vous, rptait-il, nous dposer aux Loyalty ou la Nouvelle-
Caldonie! Et nos amis qui nous attendent Erro-mango! Et notre plan si bien
prpar aux Nouvelles-Hbrides! Est-ce que ce coup de fortune va nous
chapper?
Par bonheur pour ces Malais, par malheur pour Standard-Island, le projet de
changer litinraire nest pas admis. Les notables de Milliard-City naiment point
quil soit apport des modifications leurs habitudes. La campagne sera poursuivie,
telle que lindique le programme arrt au dpart de la baie Madeleine. Seulement,
afin de remplacer la relche de quinze jours qui devait tre faite aux les de Cook, on
dcide de se diriger vers larchipel des Samoa, en remontant au nord-ouest, avant de
rallier le groupe des les Tonga.
Et, lorsque cette dcision est connue, les Malais ne peuvent dissimuler leur
satisfaction
Aprs tout, quoi de plus naturel, et ne doivent-ils pas se rjouir de ce que le conseil
des notables nait pas renonc son projet de les rapatrier aux Nouvelles-Hbrides?
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II. Dles en les
Si lhorizon de Standard-Island semble stre rassrn dun ct, depuis que les
rapports sont moins tendus entre les Tribordais et les Bbordais, si cette amlioration
est due au sentiment que Walter Tankerdon et miss Dy Coverley prouvent lun pour
lautre, si, enfin, le gouverneur et le surintendant ont lieu de croire que lavenir ne
sera plus compromis par des divisions intestines, le J oyau du Pacifique nen est pas
moins menac dans son existence, et il est difficile quil puisse chapper la
catastrophe prpare de longue main. A mesure que son dplacement seffectue vers
louest, il sapproche des parages o sa destruction est certaine, et lauteur de cette
criminelle machination nest autre que le capitaine Sarol.
En effet, ce nest point une circonstance fortuite qui a conduit les Malais au groupe
des Sandwich. Le ketch na relch Honolulu que pour y attendre larrive de
Standard-Island, lpoque de sa visite annuelle. La suivre aprs son dpart,
naviguer dans ses eaux sans exciter les soupons, sy faire recueillir comme
naufrags, les siens et lui, puisquils ne peuvent y tre admis comme passagers, et
alors, sous prtexte dun rapatriement, la diriger vers les Nouvelle-Hbrides, telle a
bien t lintention du capitaine Sarol.
On sait comment ce plan, dans sa premire partie, a t mis excution. La
collision du ketch tait imaginaire. Aucun navire ne la abord aux approches de
lquateur. Ce sont les Malais qui ont eux-mmes sabord leur btiment, mais de
manire quil pt se maintenir flot jusquau moment o arriveraient les secours
demands par le canon de dtresse et de manire aussi quil ft prt couler, lorsque
lembarcation de Tribord-Harbour aurait recueilli son quipage. Ds lors, la collision
ne serait pas suspecte, on ne contesterait pas la qualit de naufrags des marins
dont le btiment viendrait de sombrer, et il y aurait ncessit de leur donner asile.
Il est vrai, peut-tre le gouverneur ne voudrait-il pas les garder? Peut-tre les
rglements sopposaient-ils ce que des trangers fussent autoriss rsider sur
Standard-Island? Peut-tre dciderait-on de les dbarquer au plus prochain
archipel? Ctait une chance courir, et le capitaine Sarol la courue. Mais, aprs
avis favorable de la Compagnie, rsolution a t prise de conserver les naufrags du
ketch et de les conduire en vue des Nouvelles-Hbrides.
Ainsi sont alles les choses. Depuis quatre mois dj, le capitaine Sarol et ses dix
Malais sjournent en pleine libert sur lle hlice. Ils ont pu lexplorer dans toute
son tendue, en pntrer tous les secrets, et ils nont rien nglig cet gard. Cela
marche leur gr. Un instant, ils ont d craindre que litinraire ne ft modifi par le
conseil des notables, et combien ils ont t inquiets mme jusqu risquer de se
rendre suspects! Heureusement pour leurs projets, litinraire na subi aucun
changement. Encore trois mois, Standard-Island arrivera dans les parages des
Nouvelles-Hbrides, et l doit se produire une catastrophe qui naura jamais eu
dgale dans les sinistres maritimes.
Il est dangereux pour les navigateurs, cet archipel des Nouvelles-Hbrides, non
seulement par les cueils dont sont sems ses abords, par les courants de foudre qui
sy propagent, mais aussi eu gard la frocit native dune partie de sa population.
Depuis lpoque o Quiros le dcouvrit en 1706, aprs quil eut t explor par
Bougainville en 1768, et par Cook en 1773, il fut le thtre de monstrueux
massacres, et peut-tre sa mauvaise rputation est-elle propre justifier les craintes
de Sbastien Zorn sur lissue de cette campagne maritime de Standard-Island.
Kanaques, Papous, Malais, sy mlangent aux noirs Australiens, perfides, lches,
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rfractaires toute tentative de civilisation. Quelques les de ce groupe sont de
vritables nids forbans, et les habitants ny vivent que de pirateries.
Le capitaine Sarol, Malais dorigine, appartient ce type dcumeurs, baleiniers,
sandaliers, ngriers, qui, ainsi que la observ le mdecin de la marine Hagon lors de
son voyage aux Nouvelles-Hbrides, infestent ces parages. Audacieux, entreprenant,
habitu courir les archipels suspects, trs instruit en son mtier, stant plus dune
fois charg de diriger de sanglantes expditions, ce Sarol nen est pas son coup
dessai, et ses hauts faits lont rendu clbre sur cette portion de mer de lOuest-
Pacifique.
Or, quelques mois avant, le capitaine Sarol et ses compagnons ayant pour complice
la population sanguinaire de lle Erromango, lune des Nouvelles-Hbrides, ont
prpar un coup qui leur permettra, sil russit, daller vivre en honntes gens partout
o il leur plaira. Ils connaissent de rputation cette le hlice qui, depuis lanne
prcdente, se dplace entre les deux tropiques. Ils savent quelles incalculables
richesses renferme cette opulente Milliard-City. Mais, comme elle ne doit point
saventurer si loin vers louest, il sagit de lattirer en vue de cette sauvage
Erromango, o tout est prpar pour en assurer la complte destruction.
Dautre part, bien que renforcs des naturels des les voisines, ces No-Hbridais
doivent compter avec leur infriorit numrique, tant donne la population de
Standard-Island, sans parler des moyens de dfense dont elle dispose. Aussi nest-il
point question de lattaquer en mer, comme un simple navire de commerce, ni de lui
lancer une flotille de pirogues labordage. Grce aux sentiments dhumanit que les
Malais auront su exploiter, sans veiller aucun soupon, Standard-Island ralliera les
parages dErromango Elle mouillera quelques encablures Des milliers
dindignes lenvahiront par surprise Ils la jetteront sur les roches Elle sy
brisera Elle sera livre au pillage, aux massacres En vrit, cette horrible
machination a des chances de russir. Pour prix de lhospitalit quils ont accorde
au capitaine Sarol et ses complices, les Milliardais marchent une catastrophe
suprme.
Le 9 dcembre, le commodore Simco atteint le cent soixante et onzime mridien,
son intersection avec le quinzime parallle. Entre ce mridien et le cent soixante-
quinzime gt le groupe des Samoa, visit par Bougainville en 1768, par Laprouse
en 1787, par Edwards en 1791.
Lle Ros est dabord releve au nord-ouest, le inhabite qui ne mrite mme
pas lhonneur dune visite.
Deux jours aprs, on a connaissance de lle Manoua, flanque des deux lots
dOlosaga et dOfou. Son point culminant monte sept cent soixante mtres au-
dessus du niveau de la mer. Bien quelle compte environ deux mille habitants, ce
nest pas la plus intressante larchipel, et le gouverneur ne donne pas lordre dy
relcher. Mieux vaut sjourner, pendant une quinzaine de jours, aux les Ttuila,
Upolu, Sava, les plus belles de ce groupe, qui est beau entre tous. Manoua jouit
pourtant dune certaine clbrit dans les annales maritimes. En effet, cest sur son
littoral, Ma-Oma, que prirent plusieurs des compagnons de Cook, au fond dune
baie laquelle est reste le nom trop justifi de baie du Massacre.
Une vingtaine de lieues sparent Manoua de Ttuila, sa voisine. Standard-Island
sen approche pendant la nuit du 14 au 15 dcembre. Ce soir-l, le quatuor, qui se
promne aux environs de la batterie de lperon, a senti cette Ttuila, bien quelle
soit encore une distance de plusieurs milles. Lair est embaum des plus dlicieux
parfums.
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Lle hlice J ules Verne

Ce nest pas une le, scrie Pinchinat, cest le magasin de Piver cest lusine de
Lubin cest une boutique de parfumeur la mode
Si Ton Altesse ny voit pas dinconvnient, observe Yverns, je prfre que tu la
compares une cassolette
Va pour une cassolette! rpond Pinchinat, qui ne veut point contrarier les
envoles potiques de son camarade.
Et, en vrit, on dirait quun courant deffluves parfums est apport par la brise
la surface de ces eaux admirables. Ce sont les manations de cette essence si
pntrante, laquelle les Kanaques samoans ont donn le nom de moussooi.
Au lever du soleil, Standard-Island longe Ttuila six encablures de sa cte nord.
On dirait dune corbeille verdoyante, ou plutt dun tagement de forts qui se
dveloppent jusquaux dernires cimes, dont la plus leve dpasse dix-sept cents
mtres. Quelques lots la prcdent, entre autres celui dAnuu. Des centaines de
pirogues lgantes, montes par de vigoureux indignes demi-nus, maniant leurs
avirons sur la mesure deux-quatre dune chanson samoane, sempressent de faire
escorte. De cinquante soixante rameurs, ce nest pas un chiffre exagr pour ces
longues embarcations, dune solidit qui leur permet de frquenter la haute mer. Nos
Parisiens comprennent alors pourquoi les premiers Europens donnrent ces les le
nom dArchipel des Navigateurs. En somme, son vritable nom gographique est
Hamoa ou prfrablement Samoa.
Sava, Upolu, Ttuila, chelonnes du nord-ouest au sud-est, Olosaga, Ofou,
Manoua, rparties dans le sud-est, telles sont les principales les de ce groupe
dorigine volcanique. Sa superficie totale est de deux mille huit cents kilomtres
carrs, et il renferme une population de trente-cinq mille six cents habitants. Il y a
donc lieu de rabattre dune moiti les recensements qui furent indiqus par les
premiers explorateurs.
Observons que lune quelconque de ces les peut prsenter des conditions
climatriques aussi favorables que Standard-Island. La temprature sy maintient
entre vingt-six et trente-quatre degrs. J uillet et aot sont les mois les plus froids, et
les extrmes chaleurs saccusent en fvrier. Par exemple, de dcembre avril, les
Samoans sont noys sous des pluies abondantes, et cest aussi lpoque laquelle se
dchanent bourrasques et temptes, si fcondes en sinistres.
Quant au commerce, entre les mains des Anglais dabord, puis des Amricains, puis
des Allemands, il peut slever dix-huit cent mille francs pour limportation et
neuf cent mille francs pour lexportation. Il trouve ses lments dans certains
produits agricoles, le coton dont la culture saccrot chaque anne, et le coprah,
cest--dire lamande dessche du coco.
Du reste, la population, qui est dorigine malayo-polynsienne, nest mlange que
de trois centaines de blancs, et de quelques milliers de travailleurs recruts dans les
diverses les de la Mlansie. Depuis 1830, les missionnaires ont converti au
christianisme les Samoans, qui gardent cependant certaines pratiques de leurs anciens
rites religieux. La grande majorit des indignes est protestante, grce linfluence
allemande et anglaise. Nanmoins, le catholicisme y compte quelques milliers de
nophytes, dont les Pres Maristes sappliquent augmenter le nombre, afin de
combattre le proslytisme anglo-saxon.
Standard-Island sest arrte au sud de lle Ttuila, louvert de la rade de Pago-
Pago. L est le vritable port de lle, dont la capitale est Leone, situe dans la partie
centrale. Il ny a, cette fois, aucune difficult entre le gouverneur Cyrus Bikerstaff et
les autorits samoanes. La libre pratique est accorde. Ce nest pas Ttuila, cest
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Upolu quhabit le souverain de larchipel, o sont tablies les rsidences anglaise,
amricaine et allemande. On ne procde donc pas des rceptions officielles. Un
certain nombre de Samoans profitent de la facilit qui leur est offerte pour visiter
Milliard-City et ses environs. Quant aux Milliardais, ils sont assurs que la
population du groupe leur fera bon et cordial accueil.
Le port est au fond de la baie. Labri quil offre contre les vents du large est
excellent, et son accs facile. Les navires de guerre y viennent souvent en relche.
Parmi les premiers dbarqus, ce jour-l, on ne stonnera pas de rencontrer
Sbastien Zorn et ses trois camarades, accompagns du surintendant qui veut tre des
leurs. Calistus Munbar est comme toujours de charmante et dbordante humeur. Il a
appris quune excursion jusqu Leone, dans des voitures atteles de chevaux no-
zlandais, est organise entre trois ou quatre familles de notables. Or, puisque les
Coverley et les Tankerdon doivent sy trouver, peut-tre se produira-t-il encore un
certain rapprochement entre Walter et miss Dy, qui ne sera point pour lui dplaire.
Tout en se promenant avec le quatuor, il cause de ce grand vnement; il sanime,
il semballe suivant son ordinaire.
Mes amis, rpte-t-il, nous sommes en plein opra-comique Avec un heureux
incident, on arrive au dnouement de la pice Un cheval qui semporte une
voiture qui verse
Une attaque de brigands! dit Yverns.
Un massacre gnral des excursionnistes! ajoute Pinchinat.
Et cela pourrait bien arriver! gronde le violoncelliste dune voix funbre,
comme sil et tir de lugubres sons de sa quatrime corde.
Non, mes amis, non! scrie Calistus Munbar. Nallons pas jusquau massacre!
Il nen faut pas tant! Rien quun accident acceptable, dans lequel Walter Tankerdon
serait assez heureux pour sauver la vie de miss Dy Coverley
Et l-dessus, un peu de musique de Boeldieu ou dAuber! dit Pinchinat, en
faisant de sa main ferme le geste de tourner la manivelle dun orgue.
Ainsi, monsieur Munbar, rpond Frascolin, vous tenez toujours ce mariage?
Si jy tiens, mon cher Frascolin! J en rve nuit et jour! J en perds ma bonne
humeur! (Il ny paraissait gure) J en maigris (Cela ne se voyait pas davantage).
J en mourrai, sil ne se fait
Il se fera, monsieur le surintendant, rplique Yverns, en donnant sa voix une
sonorit prophtique, car Dieu ne voudrait pas la mort de Votre Excellence
Il y perdrait! rpond Calistus Munbar.
Et tous se dirigent vers un cabaret indigne, o ils boivent la sant des futurs
poux quelques verres deau de coco en mangeant de savoureuses bananes.
Un vrai rgal pour les yeux de nos Parisiens, cette population samoane, rpandue le
long des rues de Pago-Pago, travers les massifs qui entourent le port. Les hommes
sont dune taille au-dessus de la moyenne, le teint dun brun jauntre, la tte
arrondie, la poitrine puissante, les membres solidement muscls, la physionomie
douce et joviale. Peut-tre montrent-ils trop de tatouages sur les bras, le torse, mme
sur leurs cuisses que recouvre imparfaitement une sorte de jupe dherbes ou de
feuillage. Quant leur chevelure, elle est noire, dit-on, lisse ou ondule, suivant le
got du dandysme indigne. Mais, sous la couche de chaux blanche dont ils
lenduisent, elle forme perruque.
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Des sauvages Louis XV! fait observer Pinchinat. Il ne leur manque que lhabit,
lpe, la culotte, les bas, les souliers talons rouges, le chapeau plumes et la
tabatire pour figurer aux petits levers de Versailles!
Quant aux Samoanes, femmes ou jeunes filles, aussi rudimentairement vtues que
les hommes, tatoues aux mains et la poitrine, la tte enguirlande de gardnias, le
cou orn de colliers dhibiscus rouge, elles justifient ladmiration dont dbordent les
rcits des premiers navigateurs du moins tant quelles sont jeunes. Trs rserves,
dailleurs, dune pruderie un peu affecte, gracieuses et souriantes, elles enchantent
le quatuor, en lui souhaitant le kalofa, cest--dire le bonjour, prononc dune voix
douce et mlodieuse.
Une excursion, ou plutt un plerinage que nos touristes ont voulu faire, et quils
ont excut le lendemain, leur a procur loccasion de traverser lle dun littoral
lautre. Une voiture du pays les conduit sur la cte oppose, la baie de Frana, dont
le nom rappelle un souvenir de la France. L, sur un monument de corail blanc,
inaugur en 1884, se dtache une plaque de bronze qui porte en lettres graves les
noms inoubliables du commandant de Langle, du naturaliste Lamanon et de neuf
matelots, les compagnons de Laprouse, massacrs cette place le 11 dcembre
1787.
Sbastien Zorn et ses camarades sont revenus Pago-Pago par lintrieur de lle.
Quels admirables massifs darbres, enlacs de lianes, des cocotiers, des bananiers
sauvages, nombre dessences indignes propres lbnisterie! Sur la campagne
stalent des champs de taros, de cannes sucre, de cafiers, de cotonniers, de
canneliers. Partout, des orangers, des goyaviers, des manguiers, des avocatiers, et
aussi des plantes grimpantes, orchides et fougres arborescentes. Une flore
tonnamment riche sort de ce sol fertile, que fconde un climat humide et chaud.
Pour la faune samoane, rduite quelques oiseaux, quelques reptiles peu prs
inoffensifs, elle ne compte parmi les mammifres indignes quun petit rat, seul
reprsentant de la famille des rongeurs.
Quatre jours aprs, le 18 dcembre, Standard-Island quitte Ttuila, sans que se soit
produit laccident providentiel, tant dsir du surintendant. Mais il est visible que
les rapports des deux familles ennemies continuent se dtendre.
Cest peine si une douzaine de lieues sparent Ttuila dUpolu. Dans la matine
du lendemain, le commodore Simco range successivement, un quart de mille, les
trois lots Nun-tua, Samusu, Salafuta, qui dfendent cette le comme autant de forts
dtachs. Il manuvre avec grande habilet, et, dans laprs-midi, vient prendre son
poste de relche devant Apia.
Upolu est la plus importante le de larchipel avec ses seize mille habitants. Cest
l que lAllemagne, lAmrique et lAngleterre ont tabli leurs rsidents, runis en
une sorte de conseil pour la protection des intrts de leurs nationaux. Le souverain
du groupe, lui, rgne au milieu de sa cour de Malinuu, lextrmit est de la
pointe Apia.
Laspect dUpolu est le mme que celui de Ttuila; un entassement de montagnes,
domin par le pic du mont de la Mission, qui constitue lchin de lle suivant sa
longueur. Ces anciens volcans teints sont actuellement couverts de forts paisses
qui les enveloppent jusqu leur cratre. Du pied de ces montagnes, des plaines et
des champs se relient la bande alluvionnaire du littoral, o la vgtation
sabandonne toute la luxuriante fantaisie des tropiques.
Le lendemain, le gouverneur Cyrus Bikerstaff, ses deux adjoints, quelques
notabilits, se font dbarquer au port dApia. Il sagit de faire une visite officielle
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aux rsidents dAllemagne, dAngleterre et des tats-Unis dAmrique, cette sorte de
municipalit composite, entre les mains de laquelle se concentrent les services
administratifs de larchipel.
Tandis que Cyrus Bikerstaff et sa suite se rendent chez ces rsidents, Sbastien
Zorn, Frascolin, Yverns et Pinchinat, qui ont pris terre avec eux, occupent leurs
loisirs parcourir la ville.
Et, de prime abord, ils sont frapps du contraste que prsentent les maisons
europennes o les marchands tiennent boutique, et les cases de lancien village
kanaque, o les indignes ont obstinment gard leur domicile. Ces habitations sont
confortables, salubres, charmantes en un mot. Dissmines sur les bords de la rivire
Apia, leurs basses toitures sabritent sous llgant parasol des palmiers.
Le port ne manque pas danimation. Cest le plus frquent du groupe, et la Socit
commerciale de Hambourg y entretient une flottille, qui est destine au cabotage
entre les Samoa et les les environnantes.
Cependant, si linfluence de cette triplice anglaise, amricaine et allemande est
prpondrante en cet archipel, la France est reprsente par des missionnaires
catholiques dont lhonorabilit, le dvouement et le zle la tiennent en bon renom
parmi la population samoane. Une vritable satisfaction, une profonde motion mme
saisit nos artistes, quand ils aperoivent la petite glise de la Mission, qui na point
la svrit puritaine des chapelles protestantes, et, un peu au del, sur la colline, une
maison dcole, dont le pavillon tricolore couronne le fate.
Ils se dirigent de ce ct, et quelques minutes aprs ils sont reus dans
ltablissement franais. Les Maristes font aux falanis, ainsi les Samoans
appellent-ils les trangers un patriotique accueil. L rsident trois Pres, affects
au service de la Mission, qui en compte encore deux autres Sava, et un certain
nombre de religieuses installes sur les les.
Quel plaisir de causer avec le suprieur, dun ge avanc dj, qui habite les Samoa
depuis nombre dannes! Il est si heureux de recevoir des compatriotes et qui plus
est des artistes de son pays! La conversation est coupe de rafrachissantes
boissons dont la Mission possde la recette.
Et, dabord, dit le vieillard, ne pensez pas, mes chers fils, que les les de notre
archipel soient sauvages. Ce nest pas ici que vous trouverez de ces indignes qui
pratiquent le cannibalisme
Nous nen avons gure rencontr jusqualors, fait observer Frascolin
A notre grand regret! ajoute Pinchinat.
Comment votre regret?
Excusez, mon Pre, cet aveu dun curieux Parisien! Cest par amour de la couleur
locale!
Oh! fait Sbastien Zorn, nous ne sommes pas au bout de notre campagne, et peut-
tre en verrons-nous plus que nous ne le voudrons, de ces anthropophages rclams
par notre camarade
Cela est possible, rpond le suprieur. Aux approches des groupes de louest, aux
Nouvelles-Hbrides, aux Salomons, les navigateurs ne doivent saventurer quavec
une extrme prudence. Mais aux Tati, aux Marquises, aux les de la Socit comme
aux Samoa, la civilisation a fait des progrs remarquables. J e sais bien que les
massacres des compagnons de Laprouse ont valu aux Samoans la rputation de
naturels froces, vous aux pratiques du cannibalisme. Mais combien changs depuis,
grce linfluence de la religion du Christ! Les indignes de ce temps sont des gens
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polics, jouissant dun gouvernement leuropenne, avec deux chambres
leuropenne, et des rvolutions
A leuropenne? observe Yverns.
Comme vous le dites, mon cher fils, les Samoa ne sont pas exemptes de
dissensions politiques!
On le sait Standard-Island, rpond Pinchinat, car que ne sait-on pas, mon Pre,
en cette le bnie des dieux! Nous croyions mme tomber ici au milieu dune guerre
dynastique entre deux familles royales
En effet, mes amis, il y a eu lutte entre le roi Tupua, qui descend des anciens
souverains de larchipel, que nous soutenons de toute notre influence, et le roi
Malietoa, lhomme des Anglais et des Allemands. Bien du sang a t vers, surtout
dans la grande bataille de dcembre 1887. Ces rois se sont vus successivement
proclams, dtrns, et, finalement, Malietoa a t dclar souverain par les trois
puissances, en conformit des dispositions stipules par la cour de Berlin Berlin!
Et le vieux missionnaire ne peut retenir un mouvement convulsif, tandis que ce
nom schappe de ses lvres.
Voyez-vous, dit-il, jusquici linfluence des Allemands a t dominante aux
Samoa. Les neuf diximes ds terres cultives sont entre leurs mains. Aux environs
dApia, Suluafata, ils ont obtenu du gouvernement une concession trs importante,
proximit dun port qui pourra servir au ravitaillement de leurs navires de guerre.
Les armes tir rapide ont t introduites par eux Mais tout cela prendra peut-tre
fin quelque jour
Au profit de la France? demande Frascolin.
Non au profit du Royaume-Uni!
Oh! fait Yverns, Angleterre ou Allemagne
Non, mon cher enfant, rpond le suprieur, il faut y voir une notable diffrence
Mais le roi Malietoa? rpond Yverns.
Eh bien, le roi Malietoa fut une autre fois renvers, et savez-vous quel est le
prtendant qui aurait eu alors le plus de chances lui succder? Un Anglais, lun
des personnages les plus considrables de larchipel, un simple romancier
Un romancier?
Oui Robert Lewis Stevenson, lauteur de lIle au trsor et des Nuits arabes.
Voil donc o peut mener la littrature! scrie Yverns.
Quel exemple suivre pour nos romanciers de France! rplique Pinchinat. Hein!
Zola I
er
, ayant t souverain des Samoans reconnu par le gouvernement
britannique, assis sur le trne des Tupua et des Malietoa, et sa dynastie succdant
la dynastie des souverains indignes! Quel rve!
La conversation prend fin, aprs que le suprieur a donn divers dtails sur les
murs des Samoans. Il ajoute que, si la majorit appartient la religion protestante
wesleyenne, il semble bien que le catholicisme fait chaque jour plus de progrs.
Lglise de la Mission est dj trop petite pour les offices, et lcole exige un
agrandissement prochain. Il sen montre trs heureux, et ses htes sen rjouissent
avec lui.
La relche de Standard-Island lle Upolu sest prolonge pendant trois jours.
Les missionnaires sont venus rendre aux artistes franais la visite quils en avaient
reue. On les a promens travers Milliard-City, et ils ont t merveills. Et
pourquoi ne pas dire que, dans la salle du casino, le Quatuor Concertant a fait
entendre au Pre et ses collgues quelques morceaux de son rpertoire? Il en a
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pleur dattendrissement, le bon vieillard, car il adore la musique classique, et, son
grand regret, ce nest pas dans les festivals dUpolu quil a jamais eu loccasion de
lentendre.
La veille du dpart, Sbastien Zorn, Frascolin, Pinchinat, Yverns, accompagns
cette fois du professeur de grce et de maintien, viennent prendre cong des
missionnaires maristes. Il y a, de part et dautre, des adieux touchants, ces adieux
de gens qui ne se sont vus que pendant quelques jours et qui ne se reverront jamais.
Le vieillard les bnit en les embrassant, et ils se retirent profondment mus.
Le lendemain, 23 dcembre, le commodore Simco appareille ds laube et
Standard-Island se meut au milieu dun cortge de pirogues, qui doivent lescorter
jusqu lle voisine de Sava.
Cette le nest spare dUpolu que par un dtroit de sept huit lieues. Mais, le
port dApia tant situ sur la cte septentrionale, il est ncessaire de longer cette cte
pendant toute la journe avant datteindre le dtroit.
Daprs litinraire arrt par le gouverneur, il ne sagit pas de faire le tour de
Sava, mais dvoluer entre elle et Upolu, afin de se rabattre, par le sud-ouest, sur
larchipel des Tonga. Il suit de l que Standard-Island ne marche qu une vitesse trs
modre, ne voulant pas sengager, pendant la nuit, travers cette passe que
flanquent les deux petites les dApolinia et de Manono.
Le lendemain, au lever du jour, le commodore Simco manuvre entre ces deux
lots, dont lun, Apolinia, ne compte gure que deux cent cinquante habitants, et
lautre, Manono, un millier. Ces indignes ont la rputation justifie dtre les plus
braves comme les plus honntes Samoans de larchipel.
De cet endroit, on peut admirer Sava dans toute sa splendeur. Elle est protge par
dinbranlables falaises de granit contre les attaques dune mer que les ouragans, les
tornades, les cyclones de la priode hivernale, rendent formidable. Cette Sava est
couverte dune paisse fort que domine un ancien volcan, haut de douze cents
mtres, meuble de villages tincelants sous le dme des palmiers gigantesques,
arrose de cascades tumultueuses, troue de profondes cavernes do schappent en
violents chos les coups de mer de son littoral.
Et, si lon en croit les lgendes, cette le fut lunique berceau des races
polynsiennes, dont ses onze mille habitants ont conserv le type le plus pur. Elle
sappelait alors Savaki, le fameux den des divinits mahories.
Standard-Island sen loigne lentement et perd de vue ses derniers sommets dans la
soire du 24 dcembre.
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III. Concert a la cour
Depuis le 21 dcembre, le soleil, dans son mouvement apparent, aprs stre arrt
sur le tropique du Capricorne, a recommenc sa course vers le nord, abandonnant ces
parages aux intempries de lhiver et ramenant lt sur lhmisphre septentrional.
Standard-Island nest plus qu une dizaine de degrs de ce tropique. A descendre
jusquaux les de Tonga-Tabou, elle atteindra la latitude extrme fixe par
litinraire, et reprendra sa route au nord, se maintenant ainsi dans les conditions
climatriques les plus favorables. Il est vrai, elle ne pourra viter une priode
dextrmes chaleurs, pendant que le soleil embrasera son znith; mais ces chaleurs
seront tempres par la brise de mer, et diminueront avec lloignement de lastre
dont elles manent.
Entre les Samoa et lle principale de Tonga-Tabou, on compte huit degrs, soit
neuf cents kilomtres environ. Il ny pas lieu de forcer la vitesse. Lle hlice ira en
flnant sur cette mer constamment belle, non moins tranquille que latmosphre
peine trouble dorages rares et rapides. Il suffit dtre Tonga-Tabou vers les
premiers jours de janvier, dy relcher une semaine, puis de se diriger sur les Fidji.
De l, Standard-Island remontera du ct des Nouvelles-Hbrides, o elle dposera
lquipage malais; puis, le cap au nord-est, elle regagnera les latitudes de la baie
Madeleine, et sa seconde campagne sera termine.
La vie se continue donc Milliard-City au milieu dun calme inaltrable. Toujours
cette existence dune grande ville dAmrique ou dEurope, les communications
constantes avec le nouveau continent par les steamers ou les cbles tlgraphiques,
les visites habituelles des familles, le rapprochement manifeste qui sopre entre les
deux sections rivales, les promenades, les jeux, les concerts du quatuor toujours en
faveur auprs des dilettanti.
La Nol venue, le Christmas, si cher aux protestants et aux catholiques, est clbr
en grande pompe au temple et Saint-Mary Church, comme dans les palais, les
htels, les maisons du quartier commerant. Cette solennit va mettre toute lle en
fte pendant la semaine qui commence Nol pour finir au premier janvier.
Entre temps, les journaux de Standard-Island, le Starboard-Chronicle, le New-
Herald, ne cessent doffrir leurs lecteurs les rcentes nouvelles de lintrieur et de
ltranger. Et mme une nouvelle, publie simultanment par ces deux feuilles, donne
lieu nombre de commentaires.
En effet, on a pu lire dans le numro du 26 dcembre que le roi de Malcarlie sest
rendu lhtel de ville, o le gouverneur lui a donn audience. Quel but avait cette
visite de Sa Majest quel motif? Des racontars de toutes sortes courent la ville,
et ils se fussent sans doute appuys sur les plus invraisemblables hypothses, si, le
lendemain, les journaux neussent rapport une information positive ce sujet.
Le roi de Malcarlie a sollicit un poste lobservatoire de Standard-Island, et
ladministration suprieure a immdiatement fait droit sa demande.
Parbleu, sest cri Pinchinat, il faut habiter Milliard-City pour voir de ces
choses-l! Un souverain, sa lunette aux yeux, guettant les toiles lhorizon!
Un astre de la terre, qui interroge ses frres du firmament! rpond Yverns.
La nouvelle est authentique, et voici pourquoi Sa Majest sest trouve dans
lobligation de solliciter cette place.
Ctait un bon roi, le roi de Malcarlie, ctait une bonne reine, la princesse sa
femme. Ils faisaient tout le bien que peuvent faire, dans un des tats moyens de
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lEurope, des esprits clairs, libraux, sans prtendre que leur dynastie, quoiquelle
ft une des plus anciennes du vieux continent, et une origine divine. Le roi tait trs
instruit des choses de science, trs apprciateur des choses dart, passionn pour la
musique surtout. Savant et philosophe, il ne saveuglait gure sur lavenir des
souverainets europennes. Aussi tait-il toujours prt quitter son royaume, ds que
son peuple ne voudrait plus de lui. Nayant pas dhritier direct, ce nest point sa
famille quil ferait tort, quand le moment lui paratrait venu dabandonner son trne
et de se dcoiffer de sa couronne.
Ce moment arriva, il y a trois ans. Pas de rvolution dailleurs, dans le royaume de
Malcarlie, ou du moins pas de rvolution sanglante. Dun commun accord, le
contrat fut rompu entre Sa Majest et ses sujets. Le roi redevint un homme, ses sujets
devinrent des citoyens, et il partit sans plus d faon quun voyageur dont le ticket a
t pris au chemin de fer, laissant un rgime se substituer un autre.
Vigoureux encore soixante ans, le roi jouissait dune constitution, meilleure
peut-tre que celle dont son ancien royaume essayait de se doter. Mais la sant de la
reine, assez prcaire, rclamait un milieu qui ft labri des brusques changements
de temprature. Or, cette presque uniformit de conditions climatriques, il tait
difficile de la rencontrer autre part qu Standard-Island, du moment quon ne
pouvait pas simposer la fatigue de courir aprs les belles saisons sous des latitudes
successives. Il semblait donc que lappareil maritime de Standard-Island Company
prsentait ces divers avantages, puisque les nababs les plus haut cots des tats-Unis
en avaient fait leur ville dadoption.
Cest pourquoi, ds que lle hlice eut t cre, le roi et la reine de Malcarlie
rsolurent dlire domicile Milliard-City. Lautorisation leur en fut accorde,
moyennant quils y vivraient en simples citoyens, sans aucune distinction ni
privilge. On peut tre certain que Leurs Majests ne songeaient point vivre
autrement. Un petit htel leur est lou dans la Trente-neuvime Avenue de la section
tribordaise, entour dun jardin qui souvre sur le grand parc. Cest l que demeurent
les deux souverains, trs lcart, no se mlant en aucune faon aux rivalits et
intrigues des sections rivales, se contentant dune existence modeste. Le roi soccupe
dtudes astronomiques, pour lesquelles il a toujours eu un got trs prononc. La
reine, catholique sincre, mne une vie demi claustrale, nayant pas mme
loccasion de se consacrer des uvres charitables, puisque la misre est inconnue
sur ce J oyau du Pacifique.
Telle est lhistoire des anciens matres du royaume de Malcarlie, une histoire
que le surintendant a raconte nos artistes, ajoutant que ce roi et cette reine taient
les meilleures gens quil ft possible de rencontrer, bien que leur fortune ft
relativement trs rduite.
Le quatuor, trs mu devant cette dchance royale, supporte avec tant de
philosophie et de rsignation, prouve pour les souverains dtrns une respectueuse
sympathie. Au lieu de se rfugier en France, cette patrie des rois en exil, Leurs
Majests ont fait choix de Standard-Island, comme dopulents personnages font
choix dune Nice ou dune Corfou pour raison de sant. Sans doute, ils ne sont pas
des exils, ils nont point t chasss de leur royaume, ils auraient pu y demeurer, ils
pouvaient y revenir, en ne rclamant que leurs droits de citoyens. Mais ils ny
songent point et se trouvent bien de cette paisible existence, en se conformant aux
lois et rglements de lle hlice.
Que le roi et la reine de Malcarlie ne soient pas riches, rien do plus vrai, si on les
compare la majorit des Milliardais, et relativement aux exigences de la vie
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Milliard-City. Que voulez-vous y faire avec deux cent mille francs de rente, quand le
loyer dun modeste htel en cote cinquante mille. Or, les ex-souverains taient dj
peu fortuns au milieu des empereurs et des rois de lEurope, lesquels ne font pas
grande figure eux-mmes ct des Gould, des Vanderbilt, des Rothschild, des Astor,
des Makay et autres dieux de la finance. Aussi, quoique leur train ne comportt
aucun luxe, rien que le strict ncessaire, ils nont pas laiss dtre gnes. Or la
sant de la reine saccommode si heureusement de cette rsidence que le roi na pu
avoir la pense de labandonner. Alors il a voulu accrotre ses revenus par son
travail, et, une place tant devenue vacante lobservatoire, une place dont les
moluments sont trs levs, il est all la demander au gouverneur. Cyrus
Bikerstaff, aprs avoir consult par un cblogramme ladministration suprieure de
Madeleine-bay, a dispos de la place en faveur du souverain, et voil comment les
journaux ont pu annoncer que le roi de Malcarlie venait dtre nomm astronome
Standard-Island.
Quelle matire conversations en tout autre pays! Ici on en a parl pendant deux
jours, puis on ny pense plus. Cela parat tout naturel quun roi cherche dans le
travail la possibilit de continuer cette tranquille existence Milliard-City. Cest un
savant: on profitera de sa science. Il ny a rien l que de trs honorable. Sil
dcouvre quelque nouvel astre, plante, comte ou toile, on lui donnera son nom qui
figurera avec honneur parmi les noms mythologiques dont fourmillent les annuaires
officiels.
En se promenant dans le parc, Sbastien Zorn, Pinchinat, Yverns, Frascolin, se
sont entretenus de cet incident. Dans la matine, ils ont vu le roi qui se rendait son
bureau, et ils ne sont pas encore assez amricaniss pour accepter cette situation au
moins peu ordinaire. Aussi dialoguent-ils ce sujet, et Frascolin est-il amen dire:
Il parat que si Sa Majest navait pas t capable de remplir les fonctions
dastronome, elle aurait pu donner des leons comme professeur de musique.
Un roi courant le cachet! scrie Pinchinat.
Sans doute, et au prix que ses riches lves lui eussent pay ses leons
En effet, on le dit trs bon musicien, observe Yverns.
J e ne suis pas surpris quil soit fou de musique, ajoute Sbastien Zorn, puisque
nous lavons vu se tenir la porte du casino, pendant nos concerts, faute de pouvoir
louer un fauteuil pour la reine et pour lui!
Eh! les mntriers, jai une ide! dit Pinchinat.
Une ide de Son Altesse, rplique le violoncelliste, ce doit tre une ide baroque!
Baroque ou non, mon vieux Sbastien, rpond Pinchinat, je suis sr que tu
lapprouveras.
Voyons lide de Pinchinat, dit Frascolin.
Ce serait daller donner un concert Leurs Majests, elles seules, dans leur
salon, et dy jouer les plus beaux morceaux de notre rpertoire.
Eh! fait Sbastien Zorn, sais-tu quelle nest pas mauvaise, ton ide!
Parbleu! jen ai, de ce genre-l, plein la tte, et quand je la secoue
a sonne comme un grelot! rpond Yverns.
Mon brave Pinchinat, dit Frascolin, contentons-nous pour aujourdhui de ta
proposition. J e suis certain que nous ferons grand plaisir ce bon roi et cette bonne
reine.
Demain, nous crirons pour demander une audience, dit Sbastien Zorn.
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Lle hlice J ules Verne

Mieux que cela! rpond Pinchinat. Ce soir mme, prsentons-nous lhabitation
royale avec nos instruments comme une troupe musiciens qui viennent donner une
aubade
Tu veux dire une srnade, rplique Yverns, puisque ce sera la nuit
Soit, premier violon svre mais juste! Ne chicanons pas sur les mots! Est-ce
dcid?
Cest dcid.
Ils ont vraiment une excellente pense. Nul doute que le roi dilettante soit trs
sensible cette dlicate attention des artistes franais et trs heureux de les entendre.
Donc, la tombe du jour, le Quatuor Concertant, charg de trois tuis violon et
dune bote violoncelle, quitte le casino, et se dirige vers la Trente-neuvime
Avenue, situe lextrmit de la section tribordaise.
Trs simple demeure, prcde dune petite cour avec pelouse verdoyante. Dun
ct, les communs; de lautre, les curies qui ne sont point utilises. La maison ne se
compose que dun rez-de-chausse auquel on accde par un perron, et dun tage,
surmont dune fentre mezzanine et dun toit mansard. Sur la droite et sur la
gauche deux magnifiques micocouliers ombragent le double sentier par lequel on se
rend au jardin. Sous les massifs de ce jardin, qui ne mesure pas deux cents mtres
superficiels, stend un tapis gazonn. Ne songez point comparer ce cottage aux
htels des Coverley, des Tankerdon et autres notables de Milliard-City. Cest la
retraite dun sage, qui vit lcart, dun savant, dun philosophe. Abdolonyme sen
ft content en descendant du trne des rois de Sidon.
Le roi de Malcarlie a pour unique chambellan son valet de chambre, et la reine
pour toute dame dhonneur, sa femme de chambre. Quon y adjoigne une cuisinire
amricaine, cest l tout le personnel attach au service de ces souverains dchus, qui
traitaient autrefois de frre frre avec les empereurs du vieux continent.
Frascolin pousse un bouton lectrique. Le valet de chambre ouvre la porte de la
grille.
Frascolin fait connatre le dsir que ses camarades et lui, des artistes franais, ont
de prsenter leurs hommages Sa Majest, et ils demandent la faveur dtre reus.
Le domestique les prie dentrer, et ils sarrtent devant le perron.
Presque aussitt, le valet de chambre revient les informer que le roi les recevra
avec plaisir. On les introduit dans le vestibule o ils dposent leurs instruments, puis
dans le salon o Leurs Majests entrent linstant mme.
Ce fut l tout le crmonial de cette rception.
Les artistes se sont inclins, pleins de respect devant le roi et la reine. La reine,
trs simplement vtue dtoffes sombres, nest coiffe que de sa chevelure
abondante, dont les boucles grises donnent un charme extrme sa figure un peu
ple, son regard lgrement voil. Elle va sasseoir sur un fauteuil, plac prs de la
fentre qui ouvre sur le jardin, au del duquel se dessinent les massifs du parc.
Le roi, debout, rpond au salut de ses visiteurs, et les invite lui faire connatre
quel motif les a conduits dans cette maison, perdue lextrme quartier de Milliard-
City.
Tous quatre se sentent mus en regardant ce souverain dont la personne est
empreinte dune inexprimable dignit. Son regard est vif sous des sourcils presque
noirs le regard profond du savant. Sa barbe blanche tombe large et soyeuse sur sa
poitrine. Sa physionomie, dont un charmant sourire tempre le caractre un peu
srieux, ne peut que lui assurer la sympathie des personnes qui lapprochent.
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Lle hlice J ules Verne

Frascolin prend la parole, et, non sans que sa voix tremble quelque peu:
Nous remercions Votre Majest, dit-il, davoir daign recevoir des artistes qui
dsiraient lui offrir leurs respectueux hommages.
La reine et moi, rpond le roi, nous vous remercions, messieurs, et nous sommes
touchs de votre dmarche. Sur cette le, o nous esprons achever une existence si
trouble, il semble que vous ayez apport un peu de ce bon air de votre France!
Messieurs, vous ntes point inconnus dun homme qui, tout en soccupant de
sciences, aime passionnment la musique, cet art auquel vous devez un si beau renom
dans le monde artiste. Nous connaissons les succs que vous avez obtenus en Europe,
en Amrique. Ces applaudissements qui ont accueilli Standard-Island le Quatuor
Concertant, nous y avons pris part, dun peu loin, il est vrai. Aussi avons-nous un
regret, cest de ne vous avoir pas encore entendus comme il convient de vous
entendre.
Le roi indique des siges ses htes; puis il se place devant la chemine, dont le
marbre supporte un magnifique buste de la reine, jeune encore, par Franquetti.
Pour entrer en matire, Frascolin na qu rpondre la dernire phrase prononce
par le roi.
Votre Majest a raison, dit-il, et le regret quelle exprime nest-il pas justifi en
ce qui concerne le genre de musique dont nous sommes les interprtes. La musique
de chambre, ces quatuors des matres de la musique classique, demandent plus
dintimit que ne comporte une nombreuse assistance. Il leur faut un peu du
recueillement dun sanctuaire
Oui, messieurs, dit la reine, cette musique doit tre coute comme on couterait
quelques pages dune harmonie cleste, et cest bien un sanctuaire qui lui convient
Que le roi et la reine, dit alors Yverns, nous permettent donc de transformer ce
salon en sanctuaire pour une heure, et de nous faire entendre de Leurs Majests
seules
Yverns na pas achev ces paroles que la physionomie des deux souverains sest
anime.
Messieurs, rpond le roi, vous voulez vous avez eu cette pense
Cest le but de notre visite
Ah! dit le roi, en leur tendant la main, je reconnais l des musiciens franais,
chez lesquels le cur gale le talent! J e vous remercie au nom de la reine et au
mien, messieurs! Rien non! rien ne pouvait nous faire plus de plaisir!
Et, tandis que le valet de chambre reoit lordre dapporter les instruments et de
disposer le salon pour ce concert improvis, le roi et la reine invitent leurs htes les
suivre au jardin. L, on converse, on parle de musique comme le pourraient faire des
artistes dans la plus complte intimit.
Le roi sabandonne son enthousiasme pour cet art, en homme qui en ressent tout
le charme, en comprend toutes les beauts. Il montre, jusqu en tonner ses
auditeurs, combien il connat ces matres quil lui sera donn dentendre dans
quelques instants Il clbre le gnie la fois naf et ingnieux dHaydn Il
rappelle ce quun critique a dit de Mendelssohn, ce compositeur hors ligne de la
musique de chambre, qui exprime ses ides dans la langue de Beethoven Weber,
quelle exquise sensibilit, quel esprit chevaleresque, qui en font un matre part!
Beethoven, cest le prince de la musique instrumentale Il se rvle une me dans
ses symphonies Les uvres de son gnie ne le cdent ni en grandeur ni en valeur
aux chefs-duvre de la posie, de la peinture, de la sculpture et de larchitecture,
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astre sublime qui est venu steindre son dernier coucher dans la Symphonie avec
chur, o la voix des instruments se fond si intimement avec les voix humaines!
Et pourtant, il navait jamais pu danser en mesure!
On limagine, cest du sieur Pinchinat quman cette observation des plus
inopportunes.
Oui, rpond le roi en souriant, ce qui prouve, messieurs, que loreille nest pas
lorgane indispensable au musicien. Cest parle cur, cest par lui seul quil entend!
Et Beethoven ne la-t-il pas prouv dans cette incomparable symphonie dont je vous
parlais, compose alors que sa surdit ne lui permettait plus de percevoir les sons?
Aprs Haydn, Weber, Mendelssohn, Beethoven, cest de Mozart que Sa Majest
parle avec une entranante loquence.
Ah! messieurs, dit-il, laissez dborder mon ravissement! Il y a si longtemps que
mon me est empche de se livrer ainsi! Ntes-vous pas les premiers artistes dont
jaurai pu tre compris depuis mon arrive Standard-Island? Mozart! Mozart!
Lun de vos compositeurs dramatiques, le plus grand, mon avis, de la fin du dix-
neuvime sicle, lui a consacr dadmirables pages! J e les ai lues, et rien ne les
effacera jamais de mon souvenir! Il a dit quelle aisance apporte Mozart en faisant
chaque mot sa part spciale de justesse et dintonation, sans troubler lallure et le
caractre de la phrase musicale Il a dit qu la vrit pathtique il joignait la
perfection de la beaut plastique Mozart nest-il pas le seul qui ait devin, avec
une sret aussi constante, aussi complte la forme musicale de tous les sentiments,
de toutes leurs nuances de passion et de caractre, cest--dire de tout ce qui est le
drame humain? Mozart, ce nest pas un roi, quest-ce quun roi maintenant?
ajoute Sa Majest en secouant la tte, je dirai quil est un dieu, puisquon tolre
que Dieu existe encore! Cest le dieu de la Musique!
Ce quon ne peut rendre, ce qui est inexprimable, cest lardeur avec laquelle Sa
Majest manifeste son admiration. Et, lorsque la reine et lui sont rentrs dans le
salon, lorsque les artistes ly ont suivi, il prend une brochure dpose sur la table.
Cette brochure, quil a d lire et relire, porte ce titre: Don Juan de Mozart. Alors il
louvre, il en lit ces quelques lignes, tombes de la plume du matre qui a le mieux
pntr et le mieux aim Mozart, lillustre Gounod: 0 Mozart! divin Mozart! quil
faut peu te comprendre pour ne pas tadorer! Toi, la vrit constante! Toi, la beaut
parfaite! Toi, le charme inpuisable! Toi, toujours profond et toujours limpide! Toi,
lhumanit complte et la simplicit de lenfant! Toi, qui as tout ressenti, tout
exprim dans une phrase musicale quon na jamais surpasse et quon ne surpassera
jamais!
Alors Sbastien Zorn et ses camarades prennent leurs instruments et, la lueur de
lampoule lectrique qui verse une douce lumire sur le salon, ils jouent le premier
des morceaux dont ils ont fait choix pour ce concert.
Cest le deuxime quatuor en la mineur, Op. 13 de Mendelssohn, dont le royal
auditoire prouve un plaisir infini.
A ce quatuor succde le troisime en ut majeur, Op. 75 dHaydn, cest--dire
lHymne autrichien, excut avec une incomparable maestria. J amais excutants
nont t plus prs de la perfection que dans lintimit de ce sanctuaire, o nos
artistes nont pour les entendre que deux souverains dchus!
Et lorsquils ont achev cet hymne rehauss par le gnie du compositeur, ils jouent
le sixime quatuor en si bmol, Op. 18 de Beethoven, cette Malinconia, dun
caractre si triste, dune puissance si pntrante, que les yeux de Leurs Majests se
mouillent de larmes.
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Puis vient ladmirable fugue en ut mineur de Mozart, si parfaite, si dpourvue de
toute recherche scolastique, si naturelle quelle semble couler comme une eau
limpide, ou passer comme la brise travers un lger feuillage. Enfin, cest lun des
plus admirables quatuors du divin compositeur, le dixime en r majeur, Op. 35, qui
termine cette inoubliable soire, dont les nababs de Milliard-City nont jamais eu
lgale.
Et ce ne sont pas ces Franais qui se seraient lasss lexcution de ces uvres
admirables, puisque le roi et la reine ne se lassent pas de les entendre.
Mais il est onze heures, et Sa Majest leur dit:
Nous vous remercions, Messieurs, et ces remerciements viennent du plus profond
de notre cur! Grce la perfection de votre excution, nous venons dprouver des
jouissances dart dont le souvenir ne seffacera plus! Cela nous a fait tant de bien
Si le roi le dsire, dit Yverns, nous pourrions encore
Merci, Messieurs, une dernire fois, merci! Nous ne voulons pas abuser de votre
complaisance! Il est tard, et puis cette nuit je suis de service
Cette expression, dans la bouche du roi, rappelle les artistes au sentiment de la
ralit. Devant le souverain qui leur parle ainsi, ils se sentent presque confus ils
baissent les yeux
Eh oui! Messieurs, reprend le roi dun ton enjou. Ne suis-je pas astronome de
lobservatoire de Standard-Island et, ajoute-t-il non sans quelque motion,
inspecteur des toiles des toiles filantes?
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IV. Ultimatum britannique
Pendant cette dernire semaine de lanne, consacre aux joies du Christmas, de
nombreuses invitations sont envoyes pour des dners, des soires, des rceptions
officielles. Un banquet, offert par le gouverneur aux principaux personnages de
Milliard-City, accept par les notables bbordais et tribordais, tmoigne dune
certaine fusion entre les deux sections de la ville. Les Tankerdon et les Coverley se
retrouvent la mme table. Le premier jour de lan, il y aura change de cartes entre
lhtel de la Dix-neuvime Avenue et lhtel de la Quinzime. Walter Tankerdon
reoit mme une invitation lun des concerts de Mrs Coverley. Laccueil que lui
rserve la matresse de la maison parat tre de bon augure. Mais, de l former des
liens plus troits, il y a loin encore, bien que Calistus Munbar, dans son emballement
chronique, ne cesse de rpter qui veut lentendre:
Cest fait, mes amis, cest fait!
Cependant, lle hlice continue sa paisible navigation, en se dirigeant vers
larchipel de Tonga-Tabou. Rien ne semblait mme devoir la troubler, lorsque dans la
nuit du 30 au 31 dcembre se manifeste un phnomne mtorologique assez
inattendu.
Entre deux et trois heures du matin, des dtonations loignes se font entendre. Les
vigies ne sen proccupent pas plus quil ne convient. On ne peut supposer quil
sagisse l dun combat naval, moins que ce ne soit entre navires de ces
rpubliques de lAmrique mridionale, qui sont frquemment aux prises. Aprs tout,
pourquoi sen inquiterait-on Standard-Island, le indpendante, en paix avec les
puissances des deux mondes?
Dailleurs, ces dtonations, qui viennent des parages occidentaux du Pacifique, se
prolongent jusquau jour, et, certainement, ne sauraient tre confondues avec le
grondement plein et rgulier dune artillerie lointaine.
Le commodore Simco, avis par un de ses officiers, est venu observer lhorizon
du haut de la tour de lobservatoire. Aucune lueur ne se montre la surface du large
segment de mer qui stend devant ses yeux. Toutefois, le ciel ne prsente pas son
aspect habituel. Des reflets de flammes le colorent jusquau znith. Latmosphre
parat embrume, bien que le temps soit beau, et le baromtre nindique pas, par une
baisse soudaine, quelque perturbation des courants de lespace.
Au point du jour, les matineux de Milliard-City ont lieu dprouver une trange
surprise. Non seulement les dtonations ne cessent dclater, mais lair se mlange
dune brume rouge et noire, sorte de poussire impalpable, qui commence tomber
en pluie. On dirait une averse de molcules fuligineuses. En quelques instants, les
rues de la ville, les toits des maisons sont recouverts dune substance o se
combinent les couleurs de carmin, de garance, de nacarat, de pourpre, avec des
scories noirtres.
Tous les habitants sont dehors, nous excepterons Athanase Dormus, qui nest
jamais lev avant onze heures, aprs stre couch la veille huit. Il va de soi que le
quatuor sest jet hors de son lit, et il sest rendu lobservatoire, o le commodore,
ses officiers, ses astronomes, sans oublier le nouveau fonctionnaire royal, cherchent
reconnatre la nature du phnomne.
Il est regrettable, remarque Pinchinat, que cette matire rouge ne soit pas liquide,
et que ce liquide ne soit pas une pluie de Pomard ou de Chteau-Lafitte!
Soiffard! rpond Sbastien Zorn.
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Au vrai, quelle est la cause du phnomne? On a de nombreux exemples de ces
pluies de poussires rouges composes de silice, dalbumine, doxyde de chrome et
doxyde de fer. Au commencement du sicle, la Calabre, les Abruzzes furent
inondes de ces averses o les superstitieux habitants voulaient voir des gouttes de
sang, lorsque ce ntait, comme Blancenberghe, en 1819, que du chlorure de cobalt.
Il y a galement des transports de ces molcules de suie ou de charbon, enleves
des incendies lointains. Na-t-on mme pas vu tomber des pluies de soie,
Fernambouc en 1820, des pluies jaunes, Orlans en 1829, et dans les Basses-
Pyrnes en 1836, des pluies de pollen arrach aux sapins en fleurs?
Quelle origine attribuer cette chute de poussires, mles de scories, dont
lespace semble charg, et qui projette sur Standard-Island et sur la mer environnante
ces grosses masses rougetres?
Le roi de Malcarlie met lopinion que ces matires doivent provenir de quelque
volcan des les de louest. Ses collgues de lobservatoire se rangent son opinion.
On ramasse plusieurs poignes de ces scories dont la temprature est suprieure
celle de lair ambiant, et que na pas refroidies leur passage travers latmosphre.
Une ruption de grande violence expliquerait les dtonations irrgulires qui se font
encore entendre. Or, ces parages sont sems de cratres, les uns en activit, les autres
teints, mais susceptibles de se rallumer sous une action infra-tellurique, sans parler
de ceux quune pousse gologique relve parfois du fond de lOcan, et dont la
puissance de projection est souvent extraordinaire.
Et, prcisment, au milieu de cet archipel des Tonga que rallie Standard-Island, est-
ce que, quelques annes auparavant, le piton Tufua na pas couvert une superficie de
cent kilomtres de ses matires ruptives? Est-ce que, durant de longues heures, les
dtonations du volcan ne se propagrent pas jusqu deux cents kilomtres de
distance?
Et, au mois daot de 1883, les ruptions du Krakatoa ne dsolrent-elles pas la
partie des les de J ava et de Sumatra, voisines du dtroit de la Sonde, dtruisant des
villages entiers, faisant de nombreuses victimes, provoquant des tremblements de
terre, souillant le sol dune boue compacte, soulevant les eaux en remous
formidables, infectant latmosphre de vapeurs sulfureuses, mettant les navires en
perdition?
Cest se demander, vraiment, si lle hlice nest pas menace dun danger de ce
genre
Le commodore Simco ne laisse pas dtre assez inquiet, car la navigation menace
de devenir trs difficile. Aprs lordre quil donne de modrer sa vitesse, Standard-
Island ne se dplace plus quavec une extrme lenteur.
Une certaine frayeur sempare de la population milliardaise. Est-ce que les fcheux
pronostics de Sbastien Zorn touchant lissue de la campagne seraient sur le point de
se raliser?
Vers midi, lobscurit est profonde. Les habitants ont quitt leurs maisons qui ne
rsisteraient pas, si la coque mtallique se soulevait sous les forces plutoniennes.
Pril non moins craindre en cas o la mer passerait par-dessus les armatures du
littoral, et prcipiterait ses trombes deau sur la campagne!
Le gouverneur Cyrus Bikerstaff et le commodore Simco se rendent la batterie de
lperon, suivis dune partie de la population. Des officiers sont envoys aux deux
ports, avec ordre de sy tenir en permanence. Les mcaniciens sont prts faire
voluer lle hlice, sil devient ncessaire de fuir dans une direction oppose. Le
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malheur est que la navigation soit de plus en plus difficile mesure que le ciel
semplit dpaisses tnbres.
Vers trois heures du soir, on ne voit gure dix pas de soi. Il ny a pas trace de
lumire diffuse, tant la masse des cendres absorbe les rayons solaires. Ce qui est
surtout redouter, cest que Standard-Island, surcharge par le poids des scories
tombes sa surface, ne parvienne pas conserver sa ligne de flottaison au-dessus
du niveau de lOcan.
Elle nest pas un navire que lon puisse allger en jetant les marchandises la mer,
en le dbarrassant de son lest! Que faire, si ce nest dattendre en se fiant la
solidit de lappareil.
Le soir arrive, ou plutt la nuit, et encore ne peut-on le constater que par lheure
des horloges. Lobscurit est complte. Sous laverse des scories, il est impossible de
maintenir en lair les lunes lectriques que lon ramne au sol. Il va sans dire que
lclairage des habitations et des rues, qui a fonctionn toute la journe, sera
continu tant que se prolongera ce phnomne.
La nuit venue, cette situation no se modifie pas. Il semble cependant que les
dtonations sont moins frquentes et aussi moins violentes. Les fureurs de lruption
tendent diminuer, et la pluie de cendres, emporte vers le sud par une assez forte
brise, commence sapaiser.
Les Milliardais, un peu rassures, se dcident rintgrer leurs habitations, avec
lespoir que le lendemain Standard-Island se retrouvera dans des conditions
normales. Il ny aura plus qu procder un complet et long nettoyage de lle
hlice.
Nimporte! quel triste premier jour de lan pour le J oyau du Pacifique, et de
combien peu sen est fallu que Milliard-City ait eu le sort de Pompi ou
dHerculanum! Bien quelle ne soit pas situe au pied dun Vsuve, sa navigation ne
lexpose-t-elle pas rencontrer nombre dcs volcans dont sont hrisses les rgions
sous-marines du Pacifique?
Toutefois le gouverneur, ses adjoints et le conseil des notables restent en
permanence lhtel de ville. Les vigies de la tour guettent tout changement qui se
produirait lhorizon ou au znith. Afin de maintenir sa direction vers le sud-ouest,
lle hlice na cess de marcher, mais la vitesse de deux ou trois milles lheure
seulement. Lorsque le jour reviendra ou du moins ds que les tnbres seront
dissipes, elle remettra le cap sur larchipel des Tonga. L, sans doute, on
apprendra laquelle des les de cette portion de locan a t le thtre dune telle
ruption.
Dans tous les cas, il est manifeste, avec la nuit qui savance, que le phnomne
tend samoindrir.
Vers trois heures du matin, nouvel incident, qui provoque un nouvel effroi chez les
habitants de Milliard-City.
Standard-Island vient de recevoir un choc, dont le contre-coup sest propag
travers les compartiments de sa coque. Il est vrai, la secousse na pas eu assez de
force pour provoquer lbranlement des habitations ou le dtraquement des machines.
Les hlices ne se sont pas arrtes dans leur mouvement propulsif. Nanmoins,
nen pas douter, il y a eu collision lavant.
Que sest-il pass? Standard-Island a-t-elle heurt quelque haut-fond? Non,
puisquelle continue se dplacer A-t-elle donc donn contre un cueil? Au
milieu de cette obscurit si profonde, sest-il produit un abordage avec un navire
croisant sa route et qui na pu apercevoir ses feux? De cette collision est-il rsult
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de graves avaries, sinon de nature compromettre sa scurit, du moins ncessiter
dimportantes rparations la prochaine relche?
Cyrus Bikerstaff et le commodore Simco se transportent, non sans peine en
foulant cette paisse couche de scories et de cendres, la batterie de lperon.
L, les douaniers leur apprennent que le choc est effectivement d une collision.
Un navire de fort tonnage, un steamer courant de louest lest, a t heurt par
lperon de Standard-Island. Que ce choc ait t sans gravit pour lle hlice, peut-
tre nen a-t-il pas t de mme pour le steamer? On na entrevu sa masse quau
moment de labordage Des cris se sont fait entendre, mais nont dur que quelques
instants Le chef du poste et ses hommes, accourus la pointe de la batterie, nont
plus rien vu ni rien entendu Le btiment a-t-il sombr sur place? Cette
hypothse nest, par malheur, que trop admissible.
Quant Standard-Island, on constate que cette collision ne lui a occasionn aucun
dommage srieux. Sa masse est telle quil lui suffirait, mme petite vitesse, de
frler un btiment, si puissant quil soit, ft-ce un cuirass de premier rang, pour que
celui-ci ft menac de se perdre corps et biens. Cest l ce qui est arriv, sans doute.
Quant la nationalit de ce navire, le chef du poste croit avoir entendu des ordres
jets dune voix rude, un d ces rugissements particuliers aux commandements de
la marine anglaise. Il ne saurait cependant laffirmer dune faon formelle.
Cas trs grave et qui peut avoir des consquences non moins graves. Que dira le
Royaume-Uni? Un btiment anglais, cest un morceau de lAngleterre, et lon sait
que la Grande-Bretagne ne se laisse pas impunment amputer A quelles
rclamations et responsabilits Standard-Island ne doit-elle pas sattendre?
Ainsi dbute la nouvelle anne. Ce jour-l, jusqu dix heures du matin, le
commodore Simco nest point en mesure dentreprendre des recherches au large.
Lespace est encore encrass de vapeurs, bien que le vent qui frachit commence
dissiper la pluie de cendres. Enfin le soleil perce les brumes de lhorizon.
Dans quel tat se trouvent Milliard-City, le parc, la campagne, les fabriques, les
ports! Quel travail de nettoyage! Aprs tout, cela regarde les bureaux de la voirie.
Simple question de temps et dargent. Ni lun ni lautre ne manquent.
On va au plus press. Tout dabord, les ingnieurs gagnent la batterie de lperon,
sur le ct du littoral o sest produit labordage. Dommages insignifiants de ce chef.
La solide coque dacier na pas plus souffert que le coin qui senfonce dans le
morceau de bois, en lespce, le navire abord.
Au large, ni dbris ni paves. Du haut de la tour de lobservatoire, les plus
puissantes lunettes ne laissent rien apercevoir, bien que, depuis la collision,
Standard-Island ne se soit pas dplace de deux milles.
Il convient de prolonger les investigations au nom de lhumanit.
Le gouverneur confre avec le commodore Simco. Ordre est donn aux
mcaniciens de stopper les machines, et aux embarcations lectriques des deux ports
de prendre la mer.
Les recherches, qui stendent sur un rayon de cinq six milles, ne donnent aucun
rsultat. Cela nest que trop certain, le btiment, crev dans ses uvres vives, a d
sombrer, sans laisser trace de sa disparition.
Le commodore Simco fait alors reprendre la vitesse rglementaire. A midi,
lobservation indique que Standard-Island se trouve cent cinquante milles dans le
sud-ouest des Samoa.
Entre temps, les vigies sont charges de veiller avec un soin extrme.
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Vers cinq heures du soir, on signale dpaisses fumes qui se droulent vers le sud-
est. Ces fumes sont-elles dues aux dernires pousses du volcan, dont lruption a si
profondment troubl ces parages? Ce nest gure prsumable, car les cartes
nindiquent ni le ni lot proximit. Un nouveau cratre est-il donc sorti du fond
ocanien?
Non, et il est manifeste que les fumes se rapprochent de Standard-Island.
Une heure aprs, trois btiments, marchant de conserve, gagnent rapidement en
forant de vapeur.
Une demi-heure plus tard, on reconnat que ce sont des navires de guerre. A une
heure de l, on ne peut avoir aucun doute sur leur nationalit. Cest la division de
lescadre britannique qui, cinq semaines auparavant, sest refuse saluer les
couleurs de Standard-Island.
A la nuit tombante, ces navires ne sont pas quatre milles de la batterie de
lperon. Vont-ils passer au large et poursuivre leur route? Ce nest pas probable, et
en relevant leurs feux de positions, il y a lieu de reconnatre quils demeurent
stationnaires.
Ces btiments ont sans doute lintention de communiquer avec nous, dit le
commodore Simco au gouverneur.
Attendons, rplique Cyrus Bikerstaff.
Mais de quelle faon le gouverneur rpondra-t-il au commandant de la division, si
celui-ci vient rclamer propos du rcent abordage? Il est possible, en effet, que tel
soit son dessein, et peut-tre lquipage du navire abord a-t-il t recueilli, a-t-il pu
se sauver sur ses chaloupes? Au reste, il sera temps de prendre imparti, lorsquon
saura de quoi il sagit.
On le sait, le lendemain, ds la premire heure.
Au soleil levant, le pavillon de contre-amiral flotte au mt d artimon du croiseur de
tte, qui se tient sous petite vapeur deux milles de Bbord-Harbour. Une
embarcation en dborde et se dirige vers le port.
Un quart dheure aprs, le commodore Simco reoit cette dpche.
Le capitaine Turner, du croiseur lHerald, chef dtat-major de lamiral sir
Edward Collinson, demande tre conduit immdiatement prs du gouverneur de
Standard-Island.
Cyrus Bikerstaff, prvenu, autorise lofficier du port laisser le dbarquement
seffectuer et rpond quil attend le capitaine Turner lhtel de ville.
Dix minutes aprs, un car, mis la disposition du chef dtat-major qui est
accompagn dun lieutenant de vaisseau, dpose ces deux personnages devant le
palais municipal.
Le gouverneur les reoit aussitt dans le salon attenant son cabinet.
Les salutations dusage sont alors changes trs raides de part et dautre.
Puis, posment, en ponctuant ses paroles, comme sil rcitait un morceau de
littrature courante, le capitaine Turner sexprime ainsi, rien quen une seule et
interminable phrase:
J ai lhonneur de porter la connaissance de Son Excellence le gouverneur de
Standard-Island, en ce moment par cent soixante-dix-sept degrs et treize minutes
lest du mridien de Greenwich, et par seize degrs cinquante-quatre minutes de
latitude sud, que, dans la nuit du 31 dcembre au 1
er
janvier, le steamer Glen, du port
de Glasgow, jaugeant trois mille cinq cents tonneaux, charg de bl, dindigo, de riz,
de vins, cargaison de considrable valeur, a t abord par Standard-Island,
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appartenant Standard-Island Company limited, dont le sige social est Madeleine-
bay, Basse-Californie, tats-Unis dAmrique, bien que ce steamer et ses feux
rglementaires, feu blanc au mt de misaine, feux de position vert tribord et rouge
bbord, et que, stant dgag aprs la collision, il a t rencontr le lendemain
trente-cinq milles du thtre de la catastrophe, prt couler bas par suite dune voie
deau dans sa hanche de bbord, et quil a effectivement sombr, aprs avoir pu
heureusement mettre son capitaine, ses officiers et son quipage bord du Herald,
croiseur de premire classe de Sa Majest Britannique naviguant sous le pavillon du
contre-amiral sir Edward Collinson, lequel dnonce le fait Son Excellence le
gouverneur Cyrus Bikerstaff en lui demandant de reconnatre la responsabilit de la
Standard-Island Company limited, sous la garantie des habitants de ladite Standard-
Island envers les armateurs du dit Glen, dont la valeur en coque, machines et
cargaison slve la somme de douze cent mille livres sterling
3
, soit six millions de
dollars, laquelle somme devra tre verse entre les mains dudit amiral sir Edward
Collinson, faute de quoi il sera procd mme par la force contre ladite Standard-
Island.
Rien quune phrase de trois cent sept mots, coupe de virgules, sans un seul point!
Mais comme elle dit tout, et comme elle ne laisse place aucune chappatoire! Oui
ou non, le gouverneur se rsout-il admettre la rclamation faite par sir Edward
Collinson et accepte-t-il son dire touchant: 1 la responsabilit encourue par la
Compagnie; 2 la valeur estimative de douze cent mille livres, attribue au steamer
Glen de Glasgow?
Cyrus Bikerstaff rpond par les arguments dusage en matire de collision:
Le temps tait trs obscur en raison dune ruption volcanique qui avait d se
produire dans les parages de louest. Si le Glen avait ses feux, Standard-Island avait
les siens. De part et dautre, il tait impossible de les apercevoir. On se trouve donc
dans le cas de force majeure. Or, daprs les rglements maritimes, chacun doit
garder ses avaries pour compte, et il ne peut y avoir matire ni rclamation ni
responsabilit.
Rponse du capitaine Turner:
Son Excellence le gouverneur aurait sans doute raison dans le cas o il sagirait de
deux btiments naviguant dans des conditions ordinaires. Si le Glen remplissait ces
conditions, il est manifeste que Standard-Island ne les remplit pas, quelle ne saurait
tre assimile un navire, quelle constitue un danger permanent en mouvant son
norme masse travers les routes maritimes, quelle quivaut une le, un lot,
un cueil qui se dplacerait sans que son gisement pt tre port dune faon
dfinitive sur les cartes, que lAngleterre a toujours protest contre cet obstacle
impossible fixer par des relvements hydrographiques, et que Standard-Island doit
toujours tre tenue pour responsable des accidents qui proviendront de sa nature,
etc., etc.
Il est vident que les arguments du capitaine Turner ne manquent pas dune
certaine logique. Au fond, Cyrus Bikerstaff en sent la justesse. Mais il ne saurait de
lui-mme prendre une dcision. La cause sera porte devant qui de droit, et il ne peut
que donner acte lamiral sir Edward Collinson de sa rclamation. Trs
heureusement, il ny a pas eu mort dhommes
Trs heureusement, rpond le capitaine Turner, mais il y a eu mort de navire, et
des millions ont t engloutis par la faute de Standard-Island. Le gouverneur

3
30 millions de francs.
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consent-il dores et dj verser entre les mains de lamiral sir Edward Collinson la
somme reprsentant la valeur attribue au Glen et sa cargaison?
Comment le gouverneur consentirait-il faire ce versement? Aprs tout,
Standard-Island offre des garanties suffisantes Elle est l pour rpondre des
dommages encourus, si les tribunaux jugent quelle soit responsable, aprs expertise,
tant sur les causes de laccident que sur limportance de la perte cause.
Cest le dernier mot de Votre Excellence? demande le capitaine Turner.
Cest mon dernier mot, rpond Cyrus Bikerstaff, car je nai pas qualit pour
engager la responsabilit de la Compagnie.
Nouveaux saluts plus raides encore, changs entre le gouverneur et le capitaine
anglais. Dpart de celui-ci par le car, qui le ramne Bbord-Harbour, et retour
lHerald par la chaloupe vapeur, qui le transporte bord du croiseur.
Lorsque la rponse de Cyrus Bikerstaff est connue du conseil des notables, elle
reoit son approbation pleine et entire, et, aprs le conseil, celle de toute la
population de Standard-Island. On ne peut se soumettre linsolente et imprieuse
mise en demeure des reprsentants de Sa Majest Britannique.
Ceci bien tabli, le commodore Simco donne des ordres pour quo lle hlice
reprenne sa route toute vitesse.
Or, si la division de lamiral Collinson sentte, sera-t-il possible dchapper ses
poursuites? Ses btiments nont-ils pas une marche trs suprieure? Et sil appuie sa
rclamation de quelques obus la mlinite, sera-t-il possible de rsister? Sans doute,
les batteries de lle sont capables de rpondre aux Armstrongs, dont les croiseurs de
la division sont arms. Mais le champ offert au tir anglais est infiniment plus vaste
Que deviendront les femmes, les enfants, dans limpossibilit de trouver un abri?
Tous les coups porteront, tandis que les batteries de lperon et de la Poupe perdront
au moins cinquante pour cent de leurs projectiles sur un but restreint et mobile!
Il faut donc attendre ce que va dcider lamiral sir Edward Collinson.
On nattend pas longtemps.
A neuf heures quarante-cinq, un premier coup blanc part de la tourelle centrale du
Herald en mme temps que le pavillon du Royaume-Uni monte en tte de mt.
Sous la prsidence du gouverneur et de ses adjoints, le conseil des notables discute
dans la salle des sances lhtel de ville. Cette fois, J em Tankerdon et Nat Coverley
sont du mme avis. Ces Amricains, en gens pratiques, ne songent point essayer
dune rsistance qui pourrait entraner la perte corps et biens de Standard-Island.
Un second coup de canon retentit. Cette fois, un obus passe en sifflant, dirig de
manire tomber une demi-encablure en mer, o il clate avec une formidable
violence, en soulevant dnormes masses deau.
Sur lordre du gouverneur, le commodore Simco fait amener le pavillon qui a t
hiss en rponse celui du Herald. Le capitaine Turner revient Bbord-Harbour.
L, il reoit des valeurs, signes de Cyrus Bikerstaff et endosses par les principaux
notables pour une somme de douze cent mille livres.
Trois heures plus tard, les dernires fumes de la division seffacent dans lest, et
Standard-Island continue sa marche vers larchipel des Tonga.
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V. Le Tabou a Tonga-Tabou
Et alors, dit Yverns, nous relcherons aux principales les de Tonga-Tabou?
Oui, mon excellent bon! rpond Calistus Munbar. Vous aurez le loisir de faire
connaissance avec cet archipel, que vous avez le droit dappeler archipel dHapa, et
mme archipel des Amis, ainsi que la nomm le capitaine Cook, en reconnaissance
du bon accueil quil y avait reu.
Et nous y serons sans doute mieux traits que nous ne lavons t aux les de
Cook? demande Pinchinat.
Cest probable.
Est-ce que nous visiterons toutes les les de ce groupe? interroge Frascolin.
Non certes, attendu quon nen compte pas moins de cent cinquante
Et aprs? sinforme Yverns.
Aprs, nous irons aux Fidji, puis aux Nouvelles-Hbrides, puis, ds que nous,
aurons rapatri les Malais, nous reviendrons Madeleine-bay o se terminera notre
campagne.
Standard-Island doit-elle relcher sur plusieurs points des Tonga? reprend
Frascolin.
A Vavao et Tonga-Tabou seulement, rpond le surintendant, et ce nest point
encore l que vous trouverez les vrais sauvages de vos rves, mon cher Pinchinat!
Dcidment, il ny en a plus, mme dans louest du Pacifique! rplique Son
Altesse.
Pardonnez-moi il en existe un nombre respectable du ct des Nouvelles-
Hbrides et des Salomon. Mais, Tonga, les sujets du roi Georges I
er
sont peu prs
civiliss, et jajoute que ses sujettes sont charmantes. J e ne vous conseillerais point
cependant dpouser une de ces, ravissantes Tongiennes.
Pour quelle raison?
Parce que les mariages entre trangers et indignes ne passent point pour tre
heureux. Il y a gnralement incompatibilit dhumeur!
Bon! scrie Pinchinat, et ce vieux mntrier de Zorn qui comptait se marier
Tonga-Tabou!
Moi! riposte le violoncelliste en haussant les paules. Ni Tonga-Tabou, ni
ailleurs, entends-tu bien, mauvais plaisant!
Dcidment, notre chef dorchestre est un sage, rpond Pinchinat. Voyez-vous,
mon cher Calistus et mme permettez-moi de vous appeler Eucalistus, tant vous
minspirez de sympathie
J e vous le permets, Pinchinat!
Eh bien, mon cher Eucalistus, on na pas racl pendant quarante ans des cordes
de violoncelle sans tre devenu philosophe, et la philosophie enseigne que lunique
moyen dtre heureux en mariage, cest de ntre point mari.
Dans la matine du 6 janvier, apparaissent lhorizon les hauteurs de Vavao, la
plus importante du groupe septentrional. Ce groupe est trs diffrent, par sa
formation volcanique, des deux autres, Hapa et Tonga-Tabou. Tous les trois sont
compris entre le dix-septime et le vingt-deuxime degr sud, et le cent soixante-
seizime et le cent soixante-dix-huitime degr ouest, une aire de deux mille cinq
cents kilomtres carrs sur laquelle se rpartissent cent cinquante les peuples de
soixante mille habitants.
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L se promenrent les navires de Tasman en 1643, et les navires de Cook en 1773,
pendant son deuxime voyage de dcouvertes travers le Pacifique. Aprs le
renversement de la dynastie des Finare-Finare et la fondation dun tat fdratif en
1797, une guerre civile dcima la population de larchipel. Cest lpoque o
dbarqurent ls missionnaires mthodistes, qui firent triompher cette ambitieuse
secte de la religion anglicane. Actuellement, le roi Georges I
er
est le souverain non
contest de ce royaume, sous le protectorat de lAngleterre, en attendant que Ces
quelques points ont pour but de rserver lavenir, tel que le fait trop souvent la
protection britannique ses protgs doutre-mer.
La navigation est assez difficile au milieu de ce ddale dlots et dles, plants de
cocotiers, et quil est ncessaire de suivre pour atteindre Nu-Ofa, la capitale du
groupe des Vavao.
Vavao est volcanique, et, comme telle, expose aux tremblements de terre. Aussi
sen est-on proccup en levant des habitations, dont la construction ne comporte
pas un seul clou. Des joncs tresss forment les murs avec des lattes de bois de
cocotier, et sur des piliers ou troncs darbres repose une toiture ovale. Le tout est trs
frais et trs propre. Cet ensemble attire plus particulirement lattention de nos
artistes, posts la batterie de lperon, alors que Standard-Island passe travers les
canaux bords de villages kanaques. et l, quelques maisons europennes
dploient les pavillons de lAllemagne et de lAngleterre.
Mais si cette partie de larchipel est volcanique, ce nest pas lun de ses volcans
quil convient dattribuer le formidable panchement, ruption de scories et de
cendres, vomi sur ces parages. Les Tongiens nont pas mme t plongs dans des
tnbres de quarante-huit heures, les brises de louest ayant chass les nuages de
matires ruptives vers lhorizon oppos. Trs vraisemblablement, le cratre qui les a
expectores appartient quelque le isole dans lest, moins que ce ne soit un
volcan de formation rcente entre les Samoa et les Tonga.
La relche de Standard-Island Vavao na dur que huit jours. Cette le mrite
dtre visite, bien que, plusieurs annes auparavant, elle ait t ravage par un
terrible cyclone qui renversa la petite glise des Maristes franais et dtruisit
quantit dhabitations indignes. Nanmoins, la campagne est reste trs attrayante,
avec ses nombreux villages, enclos de ceintures dorangers, ses plaines fertiles, ses
champs de canne sucre, dignames, ses massifs de bananiers, de mriers, darbres
pain, de sandals. En fait danimaux domestiques, rien que des porcs et des volailles.
En fait doiseaux, rien que des pigeons par milliers et des perroquets aux joyeuses
couleurs et au bruyant caquetage. En fait de reptiles, quelques serpents inoffensifs et
de jolis lzards verts, que lon prendrait pour des feuilles tombes des arbres.
Le surintendant na point exagr la beaut du type indigne commun, du reste,
cette race malaise des divers archipels du Pacifique central. Des hommes superbes,
hauts de taille, un peu obses peut-tre, mais dune admirable structure et de noble
attitude, regard fier, teint qui se nuance depuis le cuivre fonc jusqu lolive. Des
femmes gracieuses et bien proportionnes, les mains et les pieds dune dlicatesse de
forme et dune petitesse qui font commettre plus dun pch denvie aux Allemandes
et aux Anglaises de la colonie europenne. On ne soccupe, dailleurs, dans
lindignat fminin, que de la fabrique des nattes, des paniers, des toffes semblables
celles de Tati, et les doigts ne se dforment pas ces travaux manuels. Et puis, il
est ais de pouvoir de visu juger des perfections de la beaut tongienne. Ni
labominable pantalon, ni la ridicule robe trane nont encore t adopts par les
modes du pays. Un simple pagne ou une ceinture pour les hommes, le caraco et la
jupe courte avec des ornements en fines corces sches pour les femmes, qui sont
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la fois rserves et coquettes. Chez les deux sexes, une chevelure toujours soigne,
que les jeunes filles relvent coquettement sur leur front, et dont elles maintiennent
ldifice avec un treillis de fibres de cocotier en guise de peigne.
Et pourtant, ces avantages nont point le don de faire revenir de ses prventions le
rbarbatif Sbastien Zorn. Il ne se mariera pas plus Vavao, Tonga-Tabou que
nimporte en quel pays de ce monde sublunaire.
Cest toujours une vive satisfaction, pour ses camarades et lui, de dbarquer sur ces
archipels. Certes, Standard-Island leur plat; mais enfin, de mettre le pied en terre
ferme nest pas non plus pour leur dplaire. De vraies montagnes, de vraies
campagnes, de vrais cours deau, cela repose des rivires factices et des littoraux
artificiels. Il faut tre un Calistus Munbar pour donner son J oyau du Pacifique la
supriorit sur les uvres de la nature.
Bien que Vavao ne soit pas la rsidence ordinaire du roi Georges, il possde Nu-
Ofa un palais, disons un joli cottage, quil habite assez frquemment. Mais cest sur
lle de Tonga-Tabou que slvent le palais royal et les tablissements des rsidents
anglais.
Standard-Island va faire l sa dernire relche, presque la limite du tropique du
Capricorne, point extrme qui aura t atteint par elle au cours de sa campagne
travers lhmisphre mridional.
Aprs avoir quitt Vavao, les Milliardais ont joui, pendant deux jours, dune
navigation trs varie. On ne perd de vue une le que pour en relever une autre.
Toutes, prsentant le mme caractre volcanique, sont dues laction de la puissance
plutonienne. Il en est, cet gard, du groupe septentrional comme du groupe central
des Hapa. Les cartes hydrographiques de ces parages, tablies avec une extrme
prcision, permettent au commodore Simco de saventurer sans danger entre les
canaux de ce ddale, depuis Hapa jusqu Tonga-Tabou. Du reste, les pilotes ne lui
manqueraient pas, sil avait requrir leurs services. Nombre dembarcations
circulent le long des les; pour la plupart des golettes sous pavillon allemand
employes au cabotage, tandis que les navires de commerce exportent le coton, le
coprah, le caf, le mas,, principales productions de larchipel. Non seulement les
pilotes se seraient empresss de venir, si Ethel Simco les et fait demander, mais
aussi les quipages de ces pirogues doubles balanciers, runies par une plate-forme
et pouvant contenir jusqu deux cents hommes. Oui! des centaines dindignes
seraient accourus au premier signal, et quelle aubaine pour peu que le prix du
pilotage et t calcul sur le tonnage de Standard-Island! Deux cent cinquante-neuf
millions de tonnes! Mais le commodore Simco, qui tous ces parages sont
familiers, na pas besoin de leurs bons offices. Il na confiance quen lui seul, et
compte sur le mrite des officiers qui excutent ses ordres avec une absolue
prcision.
Tonga-Tabou est aperue dans la matine du 9 janvier, alors que Standard-Island
nen est pas plus de trois quatre milles. Trs basse, sa formation ntant pas due
un effort gologique, elle nest pas monte du fond sous-marin, comme tant dautres
les immobilises aprs tre venues respirer la surface de ces eaux. Ce sont les
infusoires qui lont peu peu construite en difiant leurs tages madrporiques.
Et quel travail! Cent kilomtres de circonfrence, une aire de sept huit cents
kilomtres superficiels, sur lesquels vivent vingt mille habitants!
Le commodore Simco sarrte en face du port de Maofuga. Des rapports
stablissent immdiatement entre lle sdentaire et lle mouvante, une sur de
cette Latone de mythologique souvenir! Quelle diffrence offre cet archipel avec les
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Marquises, les Pomotou, larchipel de la Socit! Linfluence anglaise y domine, et,
soumis cette domination, le roi Georges I
er
ne sempressera pas de faire bon accueil
ces Milliardais dorigine amricaine.
Cependant, Maofuga, le quatuor rencontre un petit centre franais. L rside
lvque de lOcanie, qui faisait alors une tourne pastorale dans les divers groupes.
L slvent la mission catholique, la maison des religieuses, les coles de garons et
de filles. Inutile de dire que les Parisiens sont reus avec cordialit par leurs
compatriotes. Le suprieur de la Mission leur offre lhospitalit, ce qui les dispense
de recourir la Maison des trangers. Quant leurs excursions, elles ne doivent
les conduire qu deux autres points importants, Nakualofa, la capitale des tats du
roi Georges, et le village de Mua, dont les quatre cents habitants professent la
religion catholique.
Lorsque Tasman dcouvrit Tonga-Tabou, il lui donna le nom dAmsterdam, nom
que ne justifieraient gure ses maisons en feuilles de pandanus et fibres de cocotier.
Il est vrai, les habitations leuropenne ne manquent point; mais le nom indigne
sapproprie mieux cette le.
Le port de Maofuga est situ sur la cte septentrionale. Si Standard-Island et pris
son poste de relche plus louest de quelques milles, Nakualofa, ses jardins royaux
et son palais royal se fussent offerts aux regards. Si, au contraire, le commodore
Simco se ft dirig plus lest, il aurait trouv une baie qui entaille assez
profondment le littoral, et dont le fond est occup par le village de Mua. Il ne la
pas fait, parce que son appareil aurait couru des risques dchouage au milieu de ces
centaines dlots, dont les passes ne donnent accs qu des navires de mdiocre
tonnage. Lle hlice doit donc rester devant Maofuga pendant toute la dure de la
relche.
Si un certain nombre de Milliardais dbarquent dans ce port, ils sont assez rares
ceux qui songent parcourir lintrieur de lle. Elle est charmante, pourtant, et
mrite les louanges dont lise Reclus la comble. Sans doute, la chaleur est trs
forte, latmosphre orageuse, quelques pluies dune violence extrme sont de nature
calmer lardeur des excursionnistes, et il faut tre pris de la folie du tourisme pour
courir le pays. Cest nanmoins ce que font Frascolin, Pinchinat, Yverns, car il est
impossible de dcider le violoncelliste quitter sa confortable chambre du casino
avant le soir, alors que la brise de mer rafrachit les grves de Maofuga. Le
surintendant lui-mme sexcuse de ne pouvoir accompagner les trois enrags.
J e fondrais en route! leur dit-il.
Eh bien, nous vous rapporterions en bouteille! rpond Son Altesse.
Cette perspective engageante ne peut convaincre Calistus Munbar, qui prfre se
conserver ltat solide.
Trs heureusement pour les Milliardais, depuis trois semaines dj le soleil
remonte vers lhmisphre septentrional, et Standard-Island saura se tenir distance
de ce foyer incandescent, de manire conserver une temprature normale.
Donc, ds le lendemain, les trois amis quittent Maofuga laube naissante, et se
dirigent vers la capitale de lle. Certainement, il fait chaud; mais cette chaleur est
supportable sous le couvert des cocotiers, des leki-leki, des toui-touis qui sont les
arbres chandelles, les cocas, dont les haies rouges et noires se forment en grappes
dblouissantes gemmes.
Il est peu prs midi lorsque la capitale se montre dans, toute sa splendide
floraison, expression qui ne manque pas de justesse cette poque de lanne. Le
palais du roi semble sortir dun gigantesque bouquet de verdure. Il existe un
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contraste frappant entre les cases indignes, toutes fleuries, et les habitations, trs
britanniques daspect, citons celle qui appartient aux missionnaires protestants. Du
reste, linfluence de ces ministres wesleyens a t considrable, et, aprs en avoir
massacr un certain nombre, les Tongiens ont fini par adopter leurs croyances.
Observons, cependant, quils nont point entirement renonc aux pratiques de leur
mythologie kanaque. Pour eux le grand-prtre est suprieur au roi. Dans les
enseignements de leur bizarre cosmogonie, les bons et les mauvais gnies jouent un
rle important. Le christianisme ne dracinera pas aisment le tabou, qui est toujours
en honneur, et, lorsquil sagit de le rompre, cela ne se fait pas sans crmonies
expiatoires, dans lesquelles la vie humaine est quelquefois sacrifie
Il faut mentionner, daprs les rcits des explorateurs particulirement M. Aylie
Marin dans ses voyages de 1882, que Nakualofa nest encore quun centre demi
civilis.
Frascolin, Pinchinat, Yverns, nont aucunement prouv le dsir daller dposer
leurs hommages aux pieds du roi Georges. Cela nest point prendre dans le sens
mtaphorique, puisque la coutume est de baiser les pieds de ce souverain. Et nos
Parisiens sen flicitent lorsque, sur la place de Nakualofa, ils aperoivent le tui,
comme on appelle Sa Majest, vtu dune sorte de chemise blanche et dune petite
jupe en toffe du pays, attache autour de ses reins. Ce baisement des pieds et certes
compt parmi les plus dsagrables souvenirs de leur voyage.
On voit, fait observer Pinchinat, que les cours deau sont peu abondants dans le
pays!
En effet, Tonga-Tabou, Vavao, comme dans les autres les de larchipel,
lhydrographie ne comporte ni un ruisseau ni un lagon. Leau de pluie, recueillie dans
les citernes, voil tout ce que la nature offre aux indignes, et ce dont les sujets de
Georges I
er
se montrent aussi mnagers que leur souverain.
Le jour mme, les trois touristes, trs fatigus, sont revenus au port de Maofuga, et
retrouvent avec grande satisfaction leur appartement du casino. Devant lincrdule
Sbastien Zorn, ils affirment que leur excursion a t des plus intressantes. Mais les
potiques incitations dYverns ne peuvent dcider le violoncelliste se rendre, le
lendemain, au village de Mua.
Ce voyage doit tre assez long et trs fatigant. On spargnerait aisment cette
fatigue, en utilisant lune des chaloupes lectriques que Cyrus Bikerstaff mettrait
volontiers la disposition des excursionnistes. Mais, dexplorer lintrieur de ce
curieux pays, cest une considration de quelque valeur, et les touristes partent
pdestrement pour la baie de Mua, en contournant un littoral de corail que bordent
des lots, o semblent stre donn rendez-vous tous les cocotiers de lOcanie.
Larrive Mua na pu seffectuer que dans laprs-midi. Il y aura donc lieu dy
coucher. Un endroit est tout indiqu pour recevoir des Franais. Cest la rsidence
des missionnaires catholiques. Le suprieur montre, en accueillant ses htes, une joie
touchante ce qui leur rappelle la faon dont ils ont t reus par les Maristes de
Samoa. Quelle excellente soire, quelle intressante causerie, o il a t plutt
question de la France que de la colonie tongienne! Ces litigieux ne songent pas sans
quelque regret leur terre natale si loigne! Il est vrai, ces regrets ne sont-ils pas
compenss par tout le bien quils font dans ces les? Nest-ce point une consolation
de se voir respects de ce petit monde quils ont soustrait linfluence des ministres
anglicans et convertis la foi catholique? Tel est mme leur succs que les
mthodistes ont d fonder une sorte dannex au village de Mua, afin de pourvoir
aux intrts du proslytisme wesleyen.
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Cest avec un certain orgueil que le suprieur fait admirer ses htes les
tablissements de la Mission, la maison qui fut construite gratuitement par les
indignes de Mua, et cette jolie glise, due aux architectes tongiens, que ne
dsavoueraient pas leurs confrres de France.
Pendant la soire, on se promne aux environs du village, on se porte jusquaux
anciennes tombes de Tui-Tonga, o le schiste et le corail sentremlent dans un art
primitif et charmant. On visite mme cette antique plantation de mas, banians ou
figuiers monstrueux racines entrelaces comme des serpents, et dont la
circonfrence dpasse parfois soixante mtres. Frascolin tient les mesurer; puis,
ayant inscrit ce chiffre sur son carnet, il le fait certifier exact par le suprieur. Allez
donc, aprs cela, mettre en doute lexistence dun pareil phnomne vgtal!
Bon souper, bonne nuit dans les meilleures chambres de la Mission. Aprs quoi,
bon djeuner, bons adieux des missionnaires qui rsident Mua, et retour Standard-
Island, au moment o cinq heures sonnent au beffroi de lhtel de ville. Cette fois,
les trois excursionnistes nont point recourir aux amplifications mtaphoriques
pour assurer Sbastien Zorn que ce voyage leur laissera dinoubliables souvenirs.
Le lendemain, Cyrus Bikerstaff reoit la visite du capitaine Sarol; voici quel
propos:
Un certain nombre de Malais une centaine environ, avaient t recruts aux
Nouvelles-Hbrides, et conduits Tonga-Tabou pour des travaux de dfrichement,
recrutement indispensable eu gard lindiffrence, disons la paresse native des
Tongiens qui vivent au jour le jour. Or, ces travaux tant achevs depuis peu, ces
Malais attendaient loccasion de retourner dans leur archipel. Le gouverneur
voudrait-il leur permettre de prendre passage sur Standard-Island? Cest cette
permission que vient demander le capitaine Sarol. Dans cinq ou six semaines, on
arrivera Erromango, et le transport de ces indignes naura pas t une grosse
charge pour le budget municipal. Il net pas t gnreux de refuser ces braves
gens un service si facile rendre. Aussi le gouverneur accorde-t-il lautorisation,
ce qui lui vaut les remerciements du capitaine Sarol, et aussi ceux des Maristes de
Tonga-Tabou, pour lesquels ces Malais avaient t recruts.
Qui aurait pu se douter que le capitaine Sarol sadjoignait ainsi des complices, que
ces No-Hbridiens lui viendraient en aide, lorsquil en serait temps, et navait-il pas
lieu de se fliciter de les avoir rencontrs Tonga-Tabou, de les avoir introduits
Standard-Island?
Ce jour est le dernier que les Milliardais doivent passer dans larchipel, le dpart
tant fix au lendemain.
Laprs-midi, ils vont pouvoir assister lune de ces ftes mi-civiles mi-religieuses
auxquelles les indignes prennent part avec un extraordinaire entrain.
Le programme de ces ftes, dont les Tongiens sont aussi friands que leurs
congnres des Samoa et des Marquises, comprend plusieurs numros de danses
varies. Comme cela est de nature intresser nos Parisiens, ceux-ci se rendent
terre vers trois heures.
Le surintendant les accompagne, et, cette fois, Athanase Dormus a voulu se
joindre eux. La prsence dun professeur de grces et de maintien nest-elle pas
tout indique dans une crmonie de ce genre? Sbastien Zorn sest dcid suivre
ses camarades, plus dsireux sans doute dentendre la musique tongienne que
dassister aux bats chorgraphiques de la population.
Quand ils arrivrent sur la place, la fte battait son plein. La liqueur de kava,
extraite de la racine dessche du poivrier, circule dans les gourdes et scoule
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travers les gosiers dune centaine de danseurs, hommes et femmes, jeunes gens et
jeunes filles, ces dernires coquettement ornes de leurs longs cheveux quelles
doivent porter tels jusquau jour du mariage.
Lorchestre est des plus simples. Pour instruments, cette flte nasale nomme
fanghu-fanghu, plus une douzaine de nafas, qui sont des tambours sur lesquels on
frappe coups redoubls, et mme en mesure, ainsi que le fait remarquer Pinchinat.
videmment, le trs comme il faut Athanase Dormus ne peut quprouver le
plus parfait ddain pour des danses qui ne rentrent pas dans la catgorie des
quadrilles, polkas, mazurkas et valses de lcole franaise. Aussi ne se gne-t-il pas
de hausser les paules, lencontre dYverns, auquel ces danses paraissent
empreintes dune vritable originalit.
Et dabord, excution des danses assises, qui ne se composent que dattitudes, de
gestes de pantomimes, de balancements de corps, sur un rythme lent et triste dun
trange effet.
A ce balancement succdent les danses debout, dans lesquelles Tongiens et
Tongiennes sabandonnent toute la fougue de leur temprament, figurant tantt des
passes gracieuses, tantt reproduisant, dans leurs poses, les furies du guerrier courant
les sentiers de la guerre.
Le quatuor regarde ce spectacle en artiste, se demandant quel degr arriveraient
ces indignes, sils taient surexcits par la musique enlevante des bals parisiens.
Et alors, Pinchinat, lide est bien de lui, fait cette proposition ses camarades:
envoyer chercher leurs instruments au casino, et servir ces ballerins et ballerines,
les plus enrags six-huit et les plus formidables deux-quatre des rpertoires de
Lecoq, dAudran et dOffenbach.
La proposition est accepte, et Calistus Munbar ne doute pas que leffet doive tre
prodigieux.
Une demi-heure aprs, les instruments ont t apports, et le bal de commencer
aussitt.
Extrme surprise des indignes, mais aussi extrme plaisir quils tmoignent
dentendre cevioloncelle et ces trois violons, manis plein archet, do schappe
une musique ultra-franaise.
Croyez bien quils ne sont pas insensibles de tels effets, ces indignes, et il est
prouv jusqu lvidence que ces danses caractristiques des bals musettes sont
instinctives, quelles sapprennent sans matres, quoi quen puisse penser Athanase
Dormus. Tongiens et Tongiennes rivalisent dans les carts, les dhanchements et les
voltes, lorsque Sbastien Zorn, Yverns, Frascolin et Pinchinat attaquent les rythmes
endiabls dOrphe aux Enfers. Le surintendant lui-mme ne se possde plus, et le
voil sabandonnant dans un quadrille chevel aux inspirations du cavalier seul,
tandis que le professeur de grces et de maintien se voile la face devant de pareilles
horreurs. Au plus fort de cette cacophonie, laquelle se mlent les fltes nasales et
les tambours sonores, la furie des danseurs atteint son maximum dintensit, et lon
ne sait o cela se serait arrt, sil ne ft survenu un incident qui mit fin cette
chorgraphie infernale.
Un Tongien, grand et fort gaillard, merveill des sons que tire le violoncelliste
de son instrument, vient de se prcipiter sur le violoncelle, larrache, lemporte et
senfuit, criant:
Tabou tabou!
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Ce violoncelle est tabou! On ne peut plus y toucher sans sacrilge! Les grands-
prtres, le roi Georges, les dignitaires de sa cour, toute la population de lle se
soulverait, si lon violait cette coutume sacre
Sbastien Zorn ne lentend pas ainsi. Il tient ce chef-duvre de Gand et
Benardel. Aussi le voil-t-il qui se lance sur les traces du voleur. A linstant ses
camarades se jettent sa suite. Les indignes sen mlent. De l, dbandade gnrale.
Mais le Tongien dtale avec une telle rapidit quil faut renoncer le rejoindre. En
quelques minutes, il est loin trs loin!
Sbastien Zorn et les autres, nen pouvant plus, reviennent retrouver Calistus
Munbar qui, lui, est rest poumon. Dire que le violoncelliste est dans un tat
dindescriptible fureur, ce ne serait pas suffisant. Il cume, il suffoque! Tabou ou
non, quon lui rende son instrument! Dt Standard-Island dclarer la guerre Tonga-
Tabou, et na-t-on pas vu des guerres clater pour des motifs moins srieux? le
violoncelle doit tre restitu son propritaire.
Trs heureusement les autorits de lle sont intervenues dans laffaire. Une heure
plus tard, on a pu saisir lindigne, et lobliger rapporter linstrument. Cette
restitution ne sest pas effectue sans peine, et le moment ntait pas loign o
lultimatum du gouverneur Cyrus Bikerstaff allait, propos dune question de tabou,
soulever peut-tre les passions religieuses de tout larchipel.
Dailleurs, la rupture du tabou a d soprer rgulirement, conformment aux
crmonies cultuelles du fata en usage dans ces circonstances. Suivant la coutume,
un nombre considrable de porcs sont gorgs, cuits ltouffe dans un trou rempli
de pierres brlantes, de patates douces, de taros et de fruits du macor, puis mangs
lextrme satisfaction des estomacs tongiens.
Quant son violoncelle, un peu dtendu dans la bagarre, Sbastien Zorn neut plus
qu le remettre au diapason, aprs avoir constat quil navait rien perdu de ses
qualits par suite des incantations indignes.
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Lle hlice J ules Verne

VI. Une collection de fauves
En quittant Tonga-Tabou, Standard-Island met le cap au nord-ouest, vers larchipel
des Fidji. Elle commence sloigner du tropique la suite du soleil qui remonte
vers lquateur. Il nest pas ncessaire quelle se hte. Deux cents lieues seulement
la sparent du groupe fidgien, et le commodore Simco se maintient lallure de
promenade.
La brise est variable, mais quimport la brise pour ce puissant appareil marin? Si,
parfois, de violents orages clatent sur cette limite du vingt-troisime parallle, le
J oyau du Pacifique ne songe mme pas sen inquiter. Llectricit, qui sature
latmosphre, est soutire par les nombreuses tiges dont ses difices et ses
habitations sont arms. Quant aux pluies, mme torrentielles, que lui versent ces
nuages orageux, elles sont les bienvenues. Le parc et la campagne verdoient sous ces
douches, rares dailleurs. Lexistence scoule donc dans les conditions les plus
heureuses, au milieu des ftes, des concerts, des rceptions. A prsent, les relations
sont frquentes dune section lautre, et il semble que rien ne puisse dsormais
menacer la scurit de lavenir.
Cyrus Bikerstaff na point se repentir davoir accord le passage aux No-
Hbridiens embarqus sur la demande du capitaine Sarol. Ces indignes cherchent
se rendre utiles. Ils soccupent aux travaux des champs, ainsi quils le faisaient dans
la campagne tongienne. Sarol et ses Malais ne les quittent gure pendant la journe,
et, le soir venu, ils regagnent les deux ports o la municipalit les a rpartis. Nulle
plainte ne slve contre eux. Peut-tre tait-ce l une occasion de chercher
convertir ces braves gens. Ils nont point jusqualors adopt les croyances du
christianisme, auquel une grande partie de la population no-hbridienne se montre
rfractaire en dpit des efforts des missionnaires anglicans et catholiques. Le clerg
de Standard-Island y a bien song, mais le gouverneur na voulu autoriser aucune
tentative en ce genre.
Ces No-Hbridiens, dont lge varie de vingt quarante ans, sont de taille
moyenne. Plus foncs de teint que les Malais, sils offrent de moins beaux types que
les naturels des Tonga ou des Samoa, ils paraissent dous dune extrme endurance.
Le peu dargent quils ont gagn au service des Maristes de Tonga-Tabou, ils le
gardent prcieusement, et ne songent point le dpenser en boissons alcooliques, qui
ne leur seraient vendues dailleurs quavec une extrme rserve. Au surplus, dfrays
de tout, jamais, sans doute, ils nont t si heureux dans leur sauvage archipel.
Et, pourtant, grce au capitaine Sarol, ces indignes, unis leurs compatriotes des
Nouvelles-Hbrides, vont conniver luvre de destruction dont lheure approche.
Cest alors que reparatra toute leur frocit native. Ne sont-ils pas les descendants
des massacreurs qui ont fait une si redoutable rputation aux populations de cette
partie du Pacifique?
En attendant, les Milliardais vivent dans la pense que rien no saurait
compromettre une existence o tout est si logiquement prvu, si sagement organis.
Le quatuor obtient toujours les mmes succs. On ne se fatigue ni de lentendre ni de
lapplaudir. Luvre de Mozart, de Beethoven, dHaydn, de Mendelssohn, y passera
en entier. Sans parler des concerts rguliers du casino, Mrs Coverley donne des
soires musicales, qui sont trs suivies. Le roi et la reine de Malcarlie les ont
plusieurs fois honores de leur prsence. Si les Tankerdon nont pas encore rendu
visite lhtel de la Quinzime Avenue, du moins Walter est-il devenu un assidu de
ses concerts. Il est impossible que son mariage avec miss Dy ne saccomplisse pas un
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jour ou lautre On en parle ouvertement dans les salons tribordais et bbordais
On dsigne mme les tmoins des futurs fiancs Il ne manque que lautorisation
des chefs de famille Ne surgira-t-il donc pas une circonstance qui obligera J em
Tankerdon et Nat Coverley se prononcer?
Cette circonstance, si impatiemment attendue, na pas tard se produire. Mais au
prix de quels dangers, et combien fut menace la scurit de Standard-Island!
Laprs-midi du 16 janvier, peu prs au centre de cette portion de mer qui spare
les Tonga des Fidji, un navire est signal dans le sud-est. Il semble faire route sur
Tribord-Harbour. Ce doit tre un steamer de sept huit cents tonneaux. Aucun
pavillon ne flotte sa corne, et il ne la pas mme hiss lorsquil ntait plus qu un
mille de distance.
Quelle est la nationalit de ce steamer? Les vigies de lobservatoire ne peuvent le
reconnatre sa construction. Comme il na point honor dun salut cette dteste
Standard-Island, il ne serait pas impossible quil ft anglais.
Du reste, ledit btiment ne cherche point gagner lun des ports. Il semble vouloir
passer au large, et, sans doute, il sera bientt hors de vue.
La nuit vient, trs obscure, sans lune. Le ciel est couvert de ces nuages levs,
semblables ces toffes pelucheuses, impropres au rayonnement, qui absorbent toute
lumire. Pas de vent. Calme absolu des eaux et de lair. Silence profond au milieu de
ces paisses tnbres.
Vers onze heures, changement atmosphrique. Le temps devient trs orageux.
Lespace est sillonn dclairs jusquau del de minuit, et les grondements de la
foudre continuent, sans quil tombe une goutte de pluie.
Peut-tre ces grondements, dus quelque orage lointain, ont-ils empch les
douaniers en surveillance la batterie de la Poupe dentendre de singuliers
sifflements, dtranges hurlements qui ont troubl cette partie du littoral. Ce ne sont
ni des sifflements dclairs, ni des hurlements de foudre. Ce phnomne, quelle
quen ait t la cause, ne sest produit quentre deux et trois heures du matin.
Le lendemain, nouvelle inquitante qui se rpand dans les quartiers excentriques de
la ville. Les surveillants prposs la garde des troupeaux en pture sur la
campagne, pris dune soudaine panique, viennent de se disperser en toutes directions,
les uns vers les ports, les autres vers la grille de Milliard-City.
Fait dune bien autre gravit, une cinquantaine de moutons ont t demi dvors
pendant la nuit, et leurs restes sanglants gisent aux environs de la batterie de la
Poupe. Quelques douzaines de vaches, de biches, de daims, dans les enclos des
herbages et du parc, une vingtaine de chevaux galement, ont subi le mme sort
Nul doute que ces animaux aient t attaqus par des fauves Quels fauves?
Des lions, des tigres, des panthres, des hynes? Est-ce que cela est admissible?
Est-ce que jamais un seul de ces redoutables carnassiers a paru sur Standard-
Island? Est-ce quil serait possible ces animaux dy arriver par mer? Enfin est-
ce que le J oyau du Pacifique se trouve dans le voisinage des Indes, de lAfrique, de
la Malaisie, dont la faune possde cette varit de btes froces?
Non! Standard-Island nest pas, non plus, proximit de lembouchure de
lAmazone ni des bouches du Nil, et pourtant, vers sept heures du matin, deux
femmes, qui viennent dtre recueillies dans le square de lhtel de ville, ont t
poursuivies par un norme alligator, lequel ayant regagn les bords de la Serpentine-
river, a disparu sous les eaux. En mme temps, le frtillement des herbes le long des
rives indique que dautres sauriens sy dbattent en ce moment.
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Que lon juge de leffet produit par ces incroyables nouvelles! Une heure aprs, les
vigies ont constat que plusieurs couples de tigres, de lions, de panthres, bondissent
travers la campagne. Plusieurs moutons, qui fuyaient du ct de la batterie de
lperon, sont trangls par deux tigres de forte taille. De diverses directions,
accourent les animaux domestiques, pouvants par les hurlements des fauves. Il en
est ainsi des gens que leurs occupations avaient appels aux champs ds le matin. Le
premier tram pour Bbord-Harbour na que le temps de se remiser dans son garage.
Trois lions lont pourchass, et il ne sen est fallu que dune centaine de pas quils
aient pu latteindre.
Plus de doute, Standard-Island a t envahie pendant la nuit par une bande
danimaux froces, et Milliard-City va ltre, si des prcautions ne sont
immdiatement prises.
Cest Athanase Dormus qui a mis nos artistes au courant de la situation. Le
professeur de grces et de maintien, sorti plus tt que dhabitude, na pas os
regagner son domicile, et il sest rfugi au casino, dont aucune puissance humaine
ne pourra plus larracher.
Allons donc! Vos lions et vos tigres sont des canards, scrie Pinchinat, et vos
alligators des poissons davril!
Mais il a bien fallu se rendre lvidence. Aussi la municipalit a-t-elle donn
lordre de fermer les grilles de la ville, puis de barrer lentre des deux ports et des
postes de douane du littoral. En mme temps, le service des trams est suspendu, et
dfense est faite de saventurer sur le parc ou dans la campagne, tant quon naura
pas conjur les dangers de cet inexplicable envahissement.
Or, au moment o les agents fermaient lextrmit de la Unime Avenue, du ct
du square de lobservatoire, voici qu cinquante pas de l, bondit un couple de
tigres, lil en feu, la gueule sanglante. Quelques secondes de plus, et ces froces
animaux eussent franchi la grille.
Du ct de lhtel de ville, mme prcaution a pu tre prise, et Milliard-City na
rien craindre dune agression.
Quel vnement, quelle matire copie, que de faits-divers, de chroniques, pour le
Starboard-Chronicle, le New-Herald et autres journaux de Standard-Island!
En ralit, la terreur est au comble. Htels et maisons se sont barricads. Les
magasins du quartier commerant ont clos leurs devantures. Pas une seule porte nest
reste ouverte. Aux fentres des tages suprieurs apparaissent des ttes effares. Il
ny a plus dans les rues que les escouades de la milice sous les ordres du colonel
Stewart, et des dtachements de la police dirigs par leurs officiers.
Cyrus Bikerstaff, ses adjoints Barthlmy Ruge et Hubley Harcourt, accourus ds
la premire heure, se tiennent en permanence dans la salle de ladministration. Par
les appareils tlphoniques des deux ports, des batteries et des postes du littoral, la
municipalit reoit des nouvelles des plus inquitantes. De ces fauves, il y en a un
peu partout des centaines tout le moins, disent les tlgrammes, o la peur a
peut-tre mis un zro de trop Ce qui est sr, cest quun certain nombre de lions,
de tigres, de panthres et de camans courent la campagne.
Que sest-il donc pass? Est-ce quune mnagerie en rupture de cage sest
rfugie sur Standard-Island? Mais do serait venue cette mnagerie? Quel
btiment la transportait? Est-ce ce steamer aperu la veille? Si oui, quest
devenu ce steamer? A-t-il accost pendant la nuit? Est-ce que ces btes, aprs
stre chappes la nage, ont pu prendre pied sur le littoral dans sa partie
surbaisse qui sert lcoulement de la Serpentine-river? Enfin, est-ce que le
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btiment a sombr ensuite? Et pourtant, aussi loin que peut stendre la vue des
vigies, aussi loin que porte la lunette du commodore Simco, aucun dbris ne flotte
la surface de la mer, et le dplacement de Standard-Island a t presque nul depuis la
veille! En outre, si ce navire a sombr, comment son quipage naurait-il pas
cherch refuge sur Standard-Island, puisque ces carnassiers ont pu le faire?
Le tlphone de lhtel de ville interroge les divers postes ce sujet, et les divers
postes rpondent quil ny a eu ni collision ni naufrage. Cela naurait pu tromper leur
attention, bien que lobscurit ait t profonde. Dcidment, de toutes les
hypothses, celle-l est encore la moins admissible.
Mystre mystre! ne cesse de rpter Yverns.
Ses camarades et lui sont runis au Casino, o Athanase Dormus va partager leur
djeuner du matin, lequel sera suivi, sil le faut, du djeuner de midi et du dner de
six heures.
Ma foi, rpond Pinchinat, en grignotant son journal chocolat quil trempe dans le
bol fumant, ma foi, je donne ma langue aux chiens et mme aux fauves Quoi quil
en soit, mangeons, monsieur Dormus, en attendant dtre mangs
Qui sait? rplique Sbastien Zorn. Et que ce soit par des lions, des tigres ou
par des cannibales
J aimerais mieux les cannibales! rpond Son Altesse. Chacun son got, nest-ce
pas?
Il rit, cet infatigable blagueur, mais le professeur de grces et de maintien ne rit
pas, et Milliard-City, en proie lpouvante, na gure envie de se rjouir.
Ds huit heures du matin, le conseil des notables, convoqu lhtel de ville, na
pas hsit se rendre prs du gouverneur. Il ny a plus personne dans les avenues ni
dans les rues, si ce nest les escouades de miliciens et des agents gagnant les postes
qui leur sont assigns.
Le conseil, que prside Cyrus Bikerstaff, commence aussitt sa dlibration.
Messieurs, dit le gouverneur, vous connaissez la cause de cette panique trs
justifie qui sest empare de la population de Standard-Island. Cette nuit, notre le a
t envahie par une bande de carnassiers et de sauriens. Le plus press est de
procder la destruction de cette bande, et nous y arriverons, nen doutez pas. Mais
nos administrs devront se conformer aux mesures que nous avons d prendre. Si la
circulation est encore autorise Milliard-City dont les porter sont fermes, elle ne
doit pas ltre travers le parc et la campagne. Donc, jusqu nouvel ordre, les
communications seront interdites entre la ville, les deux ports, les batteries de la
Poupe et de lperon.
Ces mesures approuves, le conseil passe la discussion des moyens qui
permettront de dtruire les animaux redoutables qui infestent Standard-Island.
Nos miliciens et nos marins, reprend le gouverneur, vont organiser des battues sur
les divers points de lle. Ceux de nous qui ont t chasseurs, nous les prions de se
joindre eux, de diriger leurs mouvements, de chercher prvenir autant que
possible toute catastrophe
Autrefois, dit J em Tankerdon, jai chass dans lInde et en Amrique, et je nen
suis plus mon coup dessai. J e suis prt et mon fils an maccompagnera
Nous remercions lhonorable M. J em Tankerdon, rpond Cyrus Bikerstaff, et,
pour mon compte, je limiterai. En mme temps que les miliciens du colonel Stewart,
une escouade de marins oprera sous les ordres du commodore Simco, et leurs rangs
vous sont ouverts, messieurs!
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Nat Coverley fait une proposition analogue celle de J em Tankerdon, et,
finalement, tous ceux des notables auxquels leur ge le permet, sempressent doffrir
leur concours. Les armes tir rapide et longue porte ne manquent point
Milliard-City. Il nest donc pas douteux, grce au dvouement et au courage de
chacun, que Standard-Island ne soit bientt dbarrasse de cette redoutable engeance.
Mais, ainsi que le rpte Cyrus Bikerstaff, lessentiel est de navoir regretter la
mort de personne.
Quant ces fauves, dont nous ne pouvons estimer le nombre, ajoute-t-il, il
importe quils soient dtruits dans un bref dlai. Leur laisser le temps de
sacclimater, de se multiplier, ce serait compromettre la scurit de notre le.
Il est probable, fait observer un des notables, que cette bande nest pas
considrable
En effet, elle na pu venir que dun navire qui transportait une mnagerie, rpond
le gouverneur, un navire expdi de lInde, des Philippines ou des les de la Sonde,
pour le compte de quelque maison de Hambourg, o se fait spcialement le
commerce de ces animaux.
L est le principal march des fauves, dont les prix courants atteignent douze mille
francs pour les lphants, vingt-sept mille pour les girafes, vingt-cinq mille pour les
hippopotames, cinq mille pour les lions, quatre mille pour les tigres, deux mille pour
les jaguars, dassez beaux prix, on le voit, et qui tendent slever, tandis quil y a
baisse sur les serpents.
Et, ce propos, un membre du conseil, ayant fait observer que la mnagerie en
question possdait peut-tre quelques reprsentants de la classe des ophidiens, le
gouverneur rpond quaucun reptile na encore t signal. Dailleurs, si des lions,
des tigres, des alligators, ont pu sintroduire la nage par lembouchure de la
Serpentine, cela net pas t possible des serpents.
Cest ce que fait observer Cyrus Bikerstaff.
J e pense donc, dit-il, que nous navons point redouter la prsence de boas,
corals, crotales, najas, vipres, et autres spcimens de lespce. Nanmoins, nous
ferons tout ce qui sera ncessaire pour rassurer la population ce sujet. Mais ne
perdons pas de temps, messieurs, et, avant de rechercher quelle a t la cause de cet
envahissement danimaux froces, occupons-nous de les dtruire. Ils y sont, il ne faut
pas quils y restent.
Rien de plus sens, rien de mieux dit, on en conviendra. Le conseil des notables
allait se sparer afin de prendre part aux battues avec laide des plus habiles
chasseurs de Standard-Island, lorsque Hubley Harcourt demande la parole pour
prsenter une observation.
Elle lui est donne, et voici ce que lhonorable adjoint croit devoir dire au conseil:
Messieurs les notables, je ne veux pas retarder les oprations dcides. Le plus
press, cest de se mettre en chasse. Cependant permettez-moi de vous communiquer
une ide qui mest venue. Peut-tre offre-t-elle une explication trs plausible de la
prsence de ces fauves sur Standard-Island?
Hubley Harcourt, dune ancienne famille franaise des Antilles, amricanise
pendant son sjour la Louisiane, jouit dune extrme considration Milliard-City.
Cest un esprit trs srieux, trs rserv, ne sengageant jamais la lgre, trs
conome de ses paroles, et lon accorde grand crdit son opinion. Aussi le
gouverneur le prie-t-il de sexpliquer, et il le fait en quelques phrases dune logique
trs serre:
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Messieurs les notables, un navire a t signal en vue de notre le dans laprs-
midi dhier. Ce navire na point fait connatre sa nationalit, tenant sans doute ce
quelle restt ignore. Or, il nest pas douteux, mon avis, quil transportait cette
cargaison de carnassiers
Cela est lvidence mme, rpond Nat Coverley.
Eh bien, messieurs les notables, si quelques-uns do vous pensent que
lenvahissement de Standard-Island est d un accident de mer moi je ne le
pense pas!
Mais alors, scrie J em Tankerdon, qui croit entrevoir la lumire travers les
paroles de Hubley Harcourt, ce serait volontairement dessein avec
prmditation?
Oh! fait le conseil.
J en ai la conviction, affirme ladjoint dune voix ferme, et cette machination na
pu tre que luvre de notre ternel ennemi, de ce J ohn Bull, qui tous les moyens
sont bons contre Standard-Island
Oh! fait encore le conseil.
Nayant pas le droit dexiger la destruction de notre le, il a voulu la rendre
inhabitable. De l, cette collection de lions, de jaguars, de tigres, de panthres,
dalligators, que le steamer a nuitamment jete sur notre domaine!
Oh! fait une troisime fois le conseil.
Mais, de dubitatif, quil tait dabord, ce oh! est devenu affirmatif. Oui! ce doit
tre une vengeance de ces acharns English, qui ne reculent devant rien quand il
sagit de maintenir leur souverainet maritime! Oui! ce btiment a t affrt pour
cette uvre criminelle; puis, lattentat commis, il a disparu! Oui! le gouvernement du
Royaume-Uni na pas hsit sacrifier quelques milliers de livres dans le but de
rendre impossible ses habitants le sjour de Standard-Island!
Et Hubley Harcourt dajouter:
Si jai t amen formuler cette observation, si les soupons que javais conus
se sont changs en certitude, messieurs, cest que ma mmoire ma rappel un fait
identique, une machination perptre dans des circonstances peu prs analogues, et
dont les Anglais nont jamais pu se laver
Ce nest pourtant pas leau qui leur manque! observe lun des notables.
Leau sale ne lave pas! rpond un autre.
Pas plus que la mer naurait pu effacer la tache de sang sur la main de lady
Macbeth! scrie un troisime.
Et notez que ces dignes conseillers ripostent de la sorte, avant mme que Hubley
Harcourt leur ait appris le fait auquel il vient de faire allusion:
Messieurs les notables, reprend-il, lorsque lAngleterre dut abandonner les
Antilles franaises la France, elle voulut y laisser une trace de son passage, et
quelle trace! J usqualors, il ny avait jamais eu un seul serpent ni la Guadeloupe ni
la Martinique, et, aprs le dpart de la colonie anglo-saxonne, cette dernire le en
fut infeste. Ctait la vengeance de J ohn Bull! Avant de dguerpir, il avait jet des
centaines de reptiles sur le domaine qui lui chappait, et depuis cette poque, ces
venimeuses btes se sont multiplies linfini au grand dommage des colons
franais!
Il est certain que cette accusation contre lAngleterre, qui na jamais t dmentie,
rend assez plausible lexplication donne par Hubley Harcourt. Mais, est-il permis de
croire que J ohn Bull ait voulu rendre inhabitable lle hlice, et mme avait-il tent
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de le faire pour lune des Antilles franaises? Ni lun ni lautre de ces faits nont
jamais pu tre prouvs. Nanmoins, en ce qui concerne Standard-Island, cela devait
tre tenu pour authentique par la population milliardaise.
Eh bien! scrie J em Tankerdon, si les Franais ne sont pas parvenus purger la
Martinique des vipres que les Anglais y avaient mis leur place
Tonnerre de hurrahs et de hips cette comparaison du fougueux personnage.
Les Milliardais, eux, sauront dbarrasser Standard-Island des fauves que
lAngleterre a lchs sur elle!
Nouveau tonnerre dapplaudissements, qui ne cessent que pour recommencer de
plus belle, dailleurs, aprs que J em Tankerdon a ajout:
A notre poste, messieurs, et noublions pas quen traquant ces lions, ces jaguars,
ces tigres, ces camans, cest aux English que nous donnons la chasse!
Et le conseil se spare.
Une heure aprs, lorsque les principaux journaux publient le compte rendu
stnographi de cette sance, quand on sait quelles mains ennemies ont ouvert les
cages de cette mnagerie flottante, lorsquon apprend qui lon doit lenvahissement
de ces lgions do btes froces, un cri dindignation sort de toutes les poitrines, et
lAngleterre est maudite dans ses enfants et ses petits-enfants, en attendant que son
nom dtest sefface enfin des souvenirs du inonde!
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VII. Battues
Il sagit de procder la destruction totale des animaux qui ont envahi Standard-
Island. Quun seul couple de ces redoutables btes, sauriens ou carnassiers, chappe,
et cen est lait de la scurit venir. Ce couple se multipliera, et autant vaudrait
aller vivre dans les forts de lInde ou de lAfrique. Avoir fabriqu un appareil en
tle dacier, lavoir lanc sur ces larges espaces du Pacifique, sans quil ait jamais
pris contact avec les ctes ou les archipels suspects, stre impos toutes les mesures
pour quil soit labri des pidmies comme des invasions, et, soudain, en une nuit
En vrit, la Standard-Island Company ne devra pas hsiter poursuivre le
Royaume-Uni devant un tribunal international et lui rclamer de formidables
dommages intrts! Est-ce que le droit des gens na pas t effroyablement viol
dans cette circonstance? Oui! il lest, et si jamais la preuve est faite
Mais, ainsi que la dcid le conseil des notables, il faut aller au plus press.
Et tout dabord, contrairement ce quont demand certaines familles sous
lempire do lpouvante, il ne peut tre question que la population se rfugie sur les
steamers des deux ports et fuie Standard-Island. Ces navires ny suffiraient pas,
dailleurs.
Non! on va donner la chasse ces animaux dimportation anglaise, on les dtruira,
et le J oyau du Pacifique ne tardera pas recouvrer sa scurit dautrefois.
Les Milliardais se mettent luvre sans perdre un instant. Quelques-uns nont pas
hsit proposer des moyens extrmes, entre autres dintroduire la mer sur lle
hlice, de propager lincendie travers les massifs du parc, les plaines et les champs,
de manire noyer ou brler toute cette vermine. Mais dans tous les cas, le moyen
serait inefficace en ce qui concerne les amphibies, et mieux vaut procder par des
battues sagement organises.
Cest ce qui est fait.
Ici, mentionnons que le capitaine Sarol, les Malais, les No-Hbridiens, ont offert
leurs services, qui sont accepts avec empressement par le gouverneur. Ces braves
gens ont voulu reconnatre ce quon a fait pour eux. Au fond, le capitaine Sarol craint
surtout que cet incident interrompe la campagne, que les Milliardais et leurs familles
veuillent abandonner Standard-Island, quils obligent ladministration regagner
directement la baie Madeleine, ce qui rduirait ses projets nant.
Le quatuor se montre la hauteur des circonstances et digne de sa nationalit. Il ne
sera pas dit que quatre Franais nauront point pay de leur personne, puisquil y a
des dangers courir. Ils se rangent sous la direction de Calistus Munbar, lequel,
lentendre, a vu pire que cela, et hausse les paules en signe de mpris pour ces
lions, tigres, panthres et autres inoffensives btes! Peut-tre a-t-il t dompteur, ce
petit-fils de Barnum, ou tout au moins directeur de mnageries ambulantes?
Les battues commencent dans la matine mme, et sont heureuses ds le dbut.
Pendant cette premire journe, deux crocodiles ont eu limprudence de saventurer
hors de la Serpentine, et, on le sait, les sauriens trs redoutables dans le liquide
lment, le sont moins en terre ferme par la difficult quils prouvent se retourner.
Le capitaine Sarol et ses Malais les attaquent avec courage, et, non sans que lun
deux ait reu une blessure, ils en dbarrassent le parc.
Entre temps, on en a signal une dizaine encore ce qui, sans doute, constitue la
bande. Ce sont des animaux de grande taille, mesurant de quatre cinq mtres, par
consquent fort dangereux. Comme ils se sont rfugis sous les eaux de la rivire,
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des marins se tiennent prts leur envoyer quelques-unes de ces balles explosives
qui font clater les plus solides carapaces.
Dautre part, les escouades de chasseurs se rpandent travers la campagne. Un
des lions est tu par J em Tankerdon, lequel a eu raison de dire quil nen est pas
son coup dessai, et a retrouv son sang-froid, son adresse dancien chasseur du Far-
West. La bte est superbe, de celles qui peuvent valoir de cinq six mille francs.
Un lingot dacier lui a travers le cur au moment o elle bondissait sur le groupe du
quatuor, et Pinchinat affirme quil a senti le vent de sa queue au passage!
Laprs-midi, lors dune attaque dans laquelle, un des miliciens est atteint dun
coup de dent lpaule, le gouverneur met terre une lionne de toute beaut. Ces
formidables animaux, si J ohn Bull a compt quils feraient souche, viennent dtre
arrts dans leur espoir de progniture.
La journe ne sachve pas avant quun couple de tigres soit tomb sous les balles
du commodore Simco, la tte dun dtachement de ses marins, dont lun,
grivement bless dun coup de griffe, a d tre transport Tribord-Harbour.
Suivant les informations recueillies, ces terribles flins paraissent tre les plus
nombreux des carnassiers dbarqus sur lle hlice.
A la nuit tombante, les fauves, aprs avoir t rsolument poursuivis, se retirent
sous les massifs, du ct de la batterie de lperon, do lon se propose de les
dbusquer ds la pointe du jour.
Du soir au matin deffroyables hurlements nont cess de jeter la terreur parmi la
population fminine et enfantine de Milliard-City. Son pouvante nest pas prs de se
calmer, si mme elle se calme jamais. En effet, comment tre assur que Standard-
Island en a fini avec cette avant-garde de larme britannique? Aussi les
rcriminations contre la perfide Albion de se drouler en un chapelet interminable
dans toutes les classes milliardaises.
Au jour naissant, les battues sont reprises comme la veille. Sur lordre du
gouverneur, conforme lavis du commodore Simco, le colonel Stewart se dispose
employer lartillerie contre le gros de ces carnassiers, de manire les balayer de
leurs repaires. Deux pices de canon de Tribord-Harbour, de celles qui fonctionnent
comme les Hotckiss en lanant des paquets de mitraille, sont amenes du ct de la
batterie de lperon.
En cet endroit, les massifs de micocouliers sont traverss par la ligne du tramway
qui sembranche vers lobservatoire. Cest labri de ces arbres quun certain
nombre de fauves ont pass la nuit. Quelques ttes de lions et de tigres, aux prunelles
tincelantes, apparaissent entre les basses ramures. Les marins, les miliciens, les
chasseurs dirigs par J em et Walter Tankerdon, Nat Coverley et Hubley Harcourt,
prennent position sur la gauche de ces massifs, attendant la sortie des btes froces
que la mitraille naura pas tues sur le coup.
Au signal du commodore Simco, les deux pices de canon font feu simultanment.
De formidables hurlements leur rpondent. Il nest pas douteux que plusieurs
carnassiers aient t atteints. Les autres, une vingtaine slancent, et, passant prs
du quatuor, sont salus dune fusillade qui en frappe deux mortellement. A cet
instant, un norme tigre fonce sur le groupe, et Frascolin est heurt dun si terrible
bond quil va rouler dix pas.
Ses camarades se prcipitent son secours. On le relve presque sans
connaissance. Mais il revient assez promptement lui. Il na reu quun choc Ah!
quel choc!
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Entre temps, on cherche pourchasser les camans sous les eaux de Serpentine-
river, et comment sera-t-on jamais certain dtre dbarrass de ces voraces animaux.
Heureusement, ladjoint Hubley Harcourt a lide de faire lever les vannes de la
rivire, et il est possible dattaquer les sauriens dans de meilleures conditions, non
sans succs.
La seule victime regretter est un magnifique chien, appartenant Nat Coverley.
Saisi par un alligator, le pauvre animal est coup en deux dun coup de mchoire.
Mais une douzaine de ces sauriens ont succomb sous les balles des miliciens, et il
est possible que Standard-Island soit dfinitivement dlivre de ces redoutables
amphibies.
Du reste, la journe a t bonne. Six lions, huit tigres, cinq jaguars, neuf panthres,
mles et femelles, comptent parmi les btes abattues.
Le soir venu, le quatuor, y compris Frascolin remis de sa secousse, est venu
sattabler dans la restauration du casino.
J aime croire que nous sommes au bout de nos peines, dit Yverns.
A moins que ce steamer, seconde arche de No, rpond Pinchinat, nait renferm
tous les animaux de la cration
Ce ntait pas probable, et Athanase Dormus sest senti assez rassur pour
rintgrer son domicile de la Vingt-cinquime Avenue. L, dans sa maison
barricade, il retrouve sa vieille servante, au dsespoir de penser que, de son vieux
matre, il ne devait plus rester que des dbris informes!
Cette nuit a t assez tranquille. A peine a-t-on entendu de lointains hurlements du
ct de Bbord-Harbour. Il est croire que, le lendemain, en procdant une battue
gnrale travers la campagne, la destruction de ces fauves sera complte.
Les groupes de chasseurs se reforment ds le petit jour. Il va sans dire que, depuis
vingt-quatre heures, Standard-Island est reste stationnaire, tout le personnel de la
machinerie tant occup luvre commune.
Les escouades, comprenant chacune une vingtaine dhommes arms de fusils tir
rapide, ont ordre de parcourir toute lle. Le colonel Stewart na pas jug utile
demployer les pices de canon contre les fauves prsent quils se sont disperss.
Treize de ces animaux, traqus aux alentours de la batterie de la Poupe, tombent sous
les balles. Mais il a fallu dgager, non sans peine, deux douaniers du poste voisin
qui, renverss par un tigre et une panthre, ont reu de graves blessures.
Cette dernire chasse porte cinquante-trois le nombre des animaux dtruits depuis
la premire battue de la veille.
Il est quatre heures du matin. Cyrus Bikerstaff et le commodore Simco, J em
Tankerdon et son fils, Nat Coverley et les deux adjoints, quelques-uns des notables,
escorts dun dtachement de la milice, se dirigent vers lhtel de ville, o le conseil
attend les rapports expdis des deux ports, des batteries de lperon et de la Poupe.
A leur approche, lorsquils ne sont qu cent pas de ldifice communal, voici que
des cris violents retentissent. On voit nombre de gens, femmes et enfants, pris dune
soudaine panique, senfuir le long de la Unime Avenue.
Aussitt, le gouverneur, le commodore Simco, leurs compagnons, de se prcipiter
vers le square, dont la grille aurait d tre ferme Mais, par une inexplicable
ngligence, cette grille tait ouverte, et il nest pas douteux quun des fauves, le
dernier peut-tre, lait franchie.
Nat Coverley et Walter Tankerdon, arrivs des premiers, slancent dans le square.
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Tout coup, alors quil est trois pas de Nat Coverley, Walter est culbut par un
norme tigre.
Nat Coverley, nayant pas le temps de glisser une cartouche dans son fusil, tire le
couteau de chasse de sa ceinture, et se jette au secours de Walter, au moment o les
griffes du fauve sabattent sur lpaule du jeune homme.
Walter est sauv, mais le tigre se retourne, se redresse contre Nat Coverley
Celui-ci, frappe lanimal de son couteau, sans avoir pu latteindre au cur, et il
tombe la renverse.
Le tigre recule, la gueule rugissante, la mchoire ouverte, la langue sanglante
Une premire dtonation clate
Cest J em Tankerdon qui vient de faire feu.
Une seconde retentit
Cest la balle de son fusil qui vient de faire explosion dans le corps du tigre.
On relve Walter, lpaule demi dchire.
Quant Nat Coverley, sil na pas t bless, du moins na-t-il jamais vu la mort de
si prs.
Il se redresse, et savanant vers J em Tankerdon lui dit dune voix grave.
Vous mavez sauv merci!
Vous avez sauv mon fils merci! rpond J em Tankerdon.
Et tous deux se donnent la main en tmoignage dune reconnaissance, qui pourrait
bien finir en sincre amiti
Walter est aussitt transport lhtel de la Dix-neuvime Avenue, o sa famille
sest rfugie, tandis que Nat Coverley regagne son domaine au bras de Cyrus
Bikerstaff.
En ce qui concerne le tigre, le surintendant se charge dutiliser sa magnifique
fourrure. Le superbe animal est destin un empaillement de premire classe, et il
figurera dans le Muse dHistoire naturelle de Milliard-City, avec cette inscription:
Offert par le Royaume-Uni de la Grande-Bretagne et de lIrlande Standard-
Island, infiniment reconnaissante.
A supposer que lattentat doive tre mis au compte de lAngleterre, on ne saurait se
venger avec plus desprit. Du moins, est-ce lavis de Son Altesse Pinchinat, bon
connaisseur en semblable matire.
Quon ne stonne pas si, ds le lendemain, Mrs Tankerdon fait visite Mrs
Coverley pour la remercier du service rendu Walter, et si Mrs Coverley rend visite
Mrs Tankerdon pour la remercier du service rendu son mari. Disons mme que
miss Dy a voulu accompagner sa mre, et nest-il pas naturel que toutes deux lui
aient demand des nouvelles de son cher bless?
Enfin tout est pour le mieux, et, dbarrasse de ses redoutables htes, Standard-
Island peut reprendre en pleine scurit sa route vers larchipel des Fidji.
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VIII. Fidji et Fidjiens
Combien dis-tu? demande Pinchinat.
Deux cent cinquante-cinq, mes amis, rpond Frascolin. Oui on compte deux
cent cinquante-cinq les et lots dans larchipel des Fidji.
En quoi cela nous intresse-t-il, rpond Pinchinat, du moment que le J oyau du
Pacifique ne doit pas y faire deux cent cinquante-cinq relches?
Tu ne sauras jamais ta gographie! proclame Frascolin.
Et toi tu la sais trop! rplique Son Altesse.
Et cest toujours de cette sorte quest accueilli le deuxime violon, lorsquil veut
instruire ses rcalcitrants camarades.
Cependant Sbastien Zorn, qui lcoutait plus volontiers, se laisse amener devant la
carte du casino sur laquelle le point est report chaque jour. Il est ais dy suivre
litinraire de Standard-Island depuis son dpart de la baie Madeleine. Cet itinraire
forme une sorte de grand S, dont la boucle infrieure se droule jusquau groupe des
Fidji.
Frascolin montre alors au violoncelliste cet amoncellement dles dcouvert par
Tasman en 1643, un archipel compris dune part entre le seizime et le vingtime
parallle sud, et de lautre entre le cent soixante-quatorzime mridien ouest et le
cent soixante-dix-neuvime mridien est.
Ainsi nous allons engager notre encombrante machine travers ces centaines de
cailloux sems sur sa route? observe Sbastien Zorn.
Oui, mon vieux compagnon de cordes, rpond Frascolin, et si tu regardes avec
quelque attention
Et en fermant la bouche ajoute Pinchinat.
Pourquoi?
Parce que, comme dit le proverbe, en close bouche nentre pas mouche!
Et de quelle mouche veux-tu parler?
De celle qui te pique, quand il sagit de dblatrer contre Standard-Island!
Sbastien Zorn hausse ddaigneusement les paules, et revenant Frascolin:
Tu disais?
J e disais que, pour atteindre les deux grandes les de Viti-Levou et de Vanua-
Levou, il existe trois passes qui traversent le groupe oriental: la passe Nanoukou, la
passe Lakemba, la passe Onata
Sans compter la passe o lon se fracasse en mille pices! scrie Sbastien Zorn.
Cela finira par nous arriver! Est-ce quil est permis de naviguer dans de pareilles
mers avec toute une ville, et toute une population dans cette ville? Non! cela est
contraire aux lois de la nature!
La mouche! riposte Pinchinat. La voil, la mouche Zorn la voil!
En effet, toujours ces fcheux pronostics dont lentt violoncelliste ne veut pas
dmordre!
Au vrai, en cette portion du Pacifique, cest comme une barrire que le premier
groupe des Fidji oppose aux navires arrivant de lest. Mais, que lon se rassure, les
passes sont assez larges pour que le commodore Simco puisse y hasarder son
appareil flottant, sans parler de celles indiques par Frascolin. Parmi ces les, les
plus importantes, en dehors des deux Levou situes louest, sont Ono Ngaloa,
Kandabou, etc.
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Une mer est enferme entre ces sommets mergs des fonds de lOcan, la mer de
Koro, et si cet archipel, entrevu par Cook, visit par Bligh en 1789, par Wilson en
1792, est si minutieusement connu, cest que les remarquables voyages de Dumont
dUrville en 1828 et en 1833, ceux de lAmricain Wilkes en 1839, de lAnglais
Erskine en 1853, puis lexpdition du Herald, capitaine Durham, de la marine
britannique, ont permis dtablir les cartes avec une prcision qui fait honneur aux
ingnieurs hydrographes.
Donc, aucune hsitation chez le commodore Simco. Venant du sud-est, il
embouque la passe Voulanga, laissant sur bbord lle de ce nom, une sorte de
galette entame servie sur son plateau de corail. Le lendemain, Standard-Island
donne dans la mer intrieure, qui est protge par ces solides chanes sous-marines
contre les grandes houles du large.
Il va sans dire que toute crainte nest pas encore teinte relativement aux animaux
froces apparus sous le couvert du pavillon britannique. Les Milliardais se tiennent
toujours sur le qui-vive. Dincessantes battues sont organises travers les bois, les
champs et les eaux. Aucune trace de fauves nest releve. Pas de rugissements ni le
jour ni la nuit. Pendant les premiers temps, quelques timors se refusent quitter la
ville pour saventurer dans le parc et la campagne. Ne peut-on craindre que le
steamer ait dbarqu une cargaison de serpents comme la Martinique! et que les
taillis en soient infests? Aussi une prime est-elle promise quiconque semparerait
dun chantillon de ces reptiles. On le paiera son poids dor, ou suivant sa longueur
tant le centimtre, et pour peu quil ait la taille dun boa, cela fera une belle
somme! Mais, comme les recherches nont pas abouti, il y a lieu dtre rassur. La
scurit de Standard-Island est redevenue entire. Les auteurs de cette machination,
quels quils soient, en auront t pour leurs btes.
Le rsultat le plus positif, cest quune rconciliation complte sest effectue entre
les deux sections de la ville. Depuis laffaire Walter-Coverley et laffaire Coverley-
Tankerdon, les familles tribordaises et bbordaises se visitent, sinvitent, se
reoivent. Rceptions sur rceptions, ftes sur ftes. Chaque soir, bal et concert chez
les principaux notables, plus particulirement lhtel de la Dix-neuvime Avenue
et lhtel de la Quinzime. Le Quatuor Concertant peut peine y suffire.
Dailleurs, lenthousiasme quils provoquent ne diminue pas, bien au contraire.
Enfin la grande nouvelle se rpand un matin, alors que Standard-Island bat de ses
puissantes hlices la tranquille surface de cette mer de Koro. M. J em Tankerdon sest
rendu officiellement lhtel de M. Nat Coverley, et lui a demand la main de miss
Dy Coverley, sa fille, pour son fils Walter Tankerdon. Et M. Nat Coverley a accord
la main de miss Dy Coverley, sa fille, Walter Tankerdon, fils de M. J em Tankerdon.
La question de dot na soulev, aucune difficult. Elle sera de deux cents millions
pour chacun des jeunes poux.
Ils auront toujours de quoi vivre mme en Europe! fait judicieusement
remarquer Pinchinat.
Les flicitations arrivent de toutes parts aux deux familles. Le gouverneur Cyrus
Bikerstaff ne cherche point cacher son extrme satisfaction. Grce ce mariage,
disparaissent les causes de rivalit si compromettantes pour lavenir de Standard-
Island. Le roi et la reine de Malcarlie sont des premiers envoyer leurs
compliments et leurs vux au jeune mnage. Les cartes de visite, imprimes en or
sur aluminium, pleuvent dans la bote des htels. Les journaux font chronique sur
chronique propos des splendeurs qui se prparent, et telles quon nen aura jamais
vu ni Milliard-City ni on aucun autre point du globe. Des cblogrammes sont
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expdis en France en vue de la confection de la corbeille. Les magasins de
nouveauts, les tablissements des grandes modistes, les ateliers des grands faiseurs,
les fabriques de bijouterie et dobjets dart, reoivent dinvraisemblables
commandes. Un steamer spcial, qui partira de Marseille, viendra par Suez et locan
Indien, apporter ces merveilles de lindustrie franaise. Le mariage a t fix cinq
semaines de l, au 27 fvrier. Du reste, mentionnons que les marchands de Milliard-
City auront leur part de bnfices dans laffaire. Ils doivent fournir leur contingent
cette corbeille nuptiale, et, rien quavec les dpenses que vont simposer les nababs
de Standard-Island, il y aura des fortunes raliser.
Lorganisateur tout indiqu de ces ftes, cest le surintendant Calistus Munbar. Il
faut renoncer dcrire son tat dme, lorsque le mariage de Walter Tankerdon et de
miss Dy Coverley a t dclar publiquement. On sait sil le dsirait, sil y avait
pouss! Cest la ralisation de son rve, et, comme la municipalit entend lui laisser
carte blanche, soyez certains quil sera la hauteur de ses fonctions, en organisant un
ultra-merveilleux festival.
Le commodore Simco fait connatre par une note aux journaux qu la date
choisie pour la crmonie nuptiale, lle hlice se trouvera dans cette partie de mer
comprise entre les Fidji et les Nouvelles-Hbrides. Auparavant, elle va rallier Viti-
Levou, o la relche doit durer une dizaine de jours la seule que lon se propose de
faire au milieu de ce vaste archipel.
Navigation dlicieuse. A la surface de la mer se jouent de nombreuses baleines.
Avec les mille jets deau de leurs vents, on dirait un immense bassin de Neptune, en
comparaison duquel celui de Versailles nest quun joujou denfant, fait observer
Yverns. Mais aussi, par centaines, apparaissent dnormes requins qui escortent
Standard-Island comme ils suivraient un navire en marche.
Cette portion du Pacifique limite la Polynsie, qui confine la Mlansie, o se
trouve le groupe des Nouvelles-Hbrides
4
. Elle est coupe par le cent quatre-
vingtime degr de longitude, ligne conventionnelle que dcrit le mridien de
partage entre les deux moitis de cet immense Ocan. Lorsquils attaquent ce
mridien, les marins venant de lest effacent un jour du calendrier, et, inversement,
ceux qui viennent de louest en ajoutent un. Sans cette prcaution, il ny aurait plus
concordance des dates. Lanne prcdente, Standard-Island navait pas eu faire ce
changement puisquelle ne stait pas avance dans louest au del dudit mridien.
Mais, cette fois, il y a lieu de se conformer cette rgle, et, puisquelle vient de
lest, le 22 janvier se change en 23 janvier.
Des deux cent cinquante-cinq les qui composent larchipel des Fidji, une centaine
seulement sont habites. La population totale ne dpasse pas cent vingt-huit mille
habitants, densit faible pour une tendue de vingt et un mille kilomtres carrs.
De ces lots, simples fragments dattol ou sommets de montagnes sous-marines,
ceints dune frange de corail, il nen est pas qui mesure plus de cent cinquante
kilomtres superficiels. Ce domaine insulaire nest, vrai dire, quune division
politique de lAustralasie, dpendant de la Couronne depuis 1874, ce qui signifie
que lAngleterre la bel et bien annex son empire colonial. Si les Fidgiens se sont
enfin dcids se soumettre au protectorat britannique, cest quen 1859 ils ont t
menacs dune invasion tongienne, laquelle le Royaume-Uni a mis obstacle par
lintervention de son trop fameux Pritchard, le Pritchard de Tati. Larchipel est

4
Ces relevs sont donns daprs les cartes franaises dont le mridien zro passe par Paris,
mridien qui tait gnralement adopt cette poque.
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prsentement divis en dix-sept districts, administrs par des sous-chefs indignes,
plus ou moins allis la famille souveraine du dernier roi Thakumbau.
Est-ce la consquence du systme anglais, demande le commodore Simco, qui
sentretient ce sujet avec Frascolin, et en sera-t-il des Fidji comme il en a t de la
Tasmanie, je ne sais! Mais, fait certain, cest que lindigne tend disparatre. La
colonie nest point en voie de prosprit, ni la population en voie de croissance, et,
ce qui le dmontre, cest linfriorit numrique des femmes par rapport aux
hommes.
Cest, en effet, lindice de lextinction prochaine dune race, rpond Frascolin,
et, en Europe, il y a dj quelques. tats que menace cette infriorit.
Ici, dailleurs, reprend le commodore, les indignes ne sont que de vritables
serfs, autant que les naturels des les voisines, recruts par les planteurs pour les
travaux de dfrichements. En outre, la maladie les dcime, et, en 1875, rien que la
petite vrole en a fait prir plus de trente mille. Cest pourtant un admirable pays,
comme vous pourrez en juger, cet archipel des Fidji! Si la temprature est leve
lintrieur des les, du moins est-elle modre sur le littoral, trs fertile en fruits et en
lgumes, en arbres, cocotiers, bananiers, etc. Il ny a que la peine de rcolter les
ignames, les taros
5
, et la moelle nourricire du palmier, qui produit le sagou
Le sagou! scrie Frascolin. Quel souvenir de notre Robinson Suisse!
Quant aux cochons, aux poules, continue le commodore Simco, ces animaux se
sont multiplis depuis leur importation avec une prolificence extraordinaire. De l,
toute facilit de satisfaire aux besoins de lexistence. Par malheur, les indignes sont
enclins lindolence, au far niente, bien quils soient dintelligence trs vive,
dhumeur trs spirituelle
Et quand ils ont tant desprit dit Frascolin.
Les enfants vivent peu! rpond le commodore Simco.
Au fait, tous ces naturels, polynsiens, mlanaisiens et autres, sont-ils diffrents
des enfants?
En savanant vers Viti-Levou, Standard-Island relve plusieurs les intermdiaires,
telles Vanua-Vatou, Moala, Ngan, sans sy arrter.
De toutes parts cinglent, en contournant son littoral, des flottilles de ces longues
pirogues balanciers de bambous entre-croiss, qui servent maintenir lquilibre de
lappareil et loger la cargaison. Elles circulent, elles voluent avec grce, mais ne
cherchent entrer ni Tribord-Harbour ni Bbord-Harbour. Il est probable quon
ne leur et pas permis, tant donne lassez mauvaise rputation des Fidgiens. Ces
indignes ont embrass le christianisme, il est vrai. Depuis que les missionnaires
europens se sont tablis Lecumba, en 1835, ils sont presque tous protestants
wesleyens, mlangs de quelques milliers de catholiques. Mais, auparavant, ils
taient tellement adonns aux pratiques du cannibalisme quils nont peut-tre pas
perdu tout fait le got de la chair humaine. Au surplus, cest affaire de religion.
Leurs dieux aimaient le sang. La bienveillance tait regarde, dans ces peuplades,
comme une faiblesse et mme un pch. Manger un ennemi, ctait lui faire honneur.
Lhomme que lon mprisait, on le faisait cuire, on ne le mangeait pas. Les enfants
servaient de mets principal dans les festins, et le temps nest pas si loign o le roi
Thakumbau aimait sasseoir sous un arbre, dont chaque branche supportait un
membre humain rserv la table royale. Quelquefois mme une tribu, et cela est

5
Cette arode est largement utilise dans lalimentation des naturels du Pacifique.
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arriv pour celle des Nulocas, Viti-Levou, prs Namosi, fut dvore tout entire,
moins quelques femmes, dont lune a vcu jusquen 1880.
Dcidment, si Pinchinat ne rencontre pas sur lune quelconque de ces les des
petits-fils danthropophages ayant conserv les vieilles coutumes de leurs grands-
pres, il devra renoncer jamais demander un reste de couleur locale ces archipels
du Pacifique.
Le groupe occidental des Fidji comprend deux grandes les, Viti-Levou et Vanua-
Levou, et deux les moyennes, Kandavu et Taviuni. Cest plus au nord-ouest que
gisent les les Wassava, et que souvre la passe de lle Ronde par laquelle le
commodore Simco doit sortir en relevant sur les Nouvelles-Hbrides.
Dans laprs-midi du 25 janvier, les hauteurs de Viti-Levou se dessinent
lhorizon. Cette le montagneuse est la plus considrable de larchipel, dun tiers plus
tendue que la Corse, soit dix mille six cent quarante-cinq kilomtres carrs.
Ses cimes pointent douze cents et quinze cents mtres au-dessus du niveau de la
mer. Ce sont des volcans teints ou du moins endormis, et dont le rveil est
gnralement fort maussade.
Viti-Levou est relie sa voisine du nord, Vanua-Levou, par une barrire sous-
marine de rcifs, qui mergeait sans doute lpoque de formation tellurique. Au-
dessus de cette barrire, Standard-Island pouvait se hasarder sans pril. Dautre part,
au nord de Viti-Levou, les profondeurs sont values entre quatre et cinq cents
mtres, et, au sud, entre cinq cents et deux mille.
Autrefois, la capitale de larchipel tait Levuka, dans lle dOvalau, lest de Viti-
Levou. Peut-tre mme les comptoirs, fonds par des maisons anglaises, y sont-ils
plus importants encore que ceux de Suva, la capitale actuelle, dans lle de Viti-
Levou. Mais ce port offre des avantages srieux la navigation, tant situ,
lextrmit sud-est de lle, entre deux deltas, dont les eaux arrosent largement ce
littoral. Quant au port dattache des paquebots en relation avec les Fidji, il occupe le
fond de la baie de Ngalao, au sud de lle de Kandava, le gisement qui est le plus
voisin de la Nouvelle-Zlande, de lAustralie, des les franaises de la Nouvelle-
Caldonie et de la Loyaut.
Standard-Island vient relcher louverture du port de Suva. Les formalits sont
remplies le jour mme, et la libre pratique est accorde. Comme ces visites ne
peuvent qutre une source de bnfices autant pour les colons que pour les
indignes, les Milliardais sont assurs dun excellent accueil, dans lequel il existe
peut-tre plus dintrt que de sympathie. Ne pas oublier, dailleurs, que les Fidji
relvent de la Couronne, et que les rapports sont toujours tendus entre le Foreign-
Offtce et la Standard-Island Company, si jalouse de son indpendance.
Le lendemain, 26 janvier, les commerants de Standard-Island qui ont des achats
ou des ventes effectuer, se font mettre terre ds les premires heures. Les
touristes, et parmi eux nos Parisiens, ne sont point en retard. Bien que Pinchinat et
Yverns plaisantent volontiers Frascolin, llve distingu du commodore Simco,
sur ses tudes ethno-rasantogographiques, comme dit Son Altesse, ils nen
profitent pas moins de ses connaissances. Aux questions de ses camarades sur les
habitants de Viti-Levou, sur leurs coutumes, leurs pratiques, le deuxime violon a
toujours quelque rponse instructive. Sbastien Zorn ne ddaigne pas de linterroger
loccasion, et, tout dabord, lorsque Pinchinat apprend que ces parages taient, il
ny a pas longtemps, le principal thtre du cannibalisme, il ne peut retenir un soupir
en disant:
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Oui mais nous arrivons trop tard, et vous verrez que ces Fidgiens, nervs par
la civilisation, en sont tombs la fricasse de poulet et aux pieds de porc la
Sainte-Menehould!
Anthropophage! lui crie Frascolin. Tu mriterais davoir figur sur la table du roi
Thakumbau
H! h! un entrecte de Pinchinat la Bordelaise
Voyons, rplique Sbastien Zorn, si nous perdons notre temps des
rcriminations oiseuses
Nous ne raliserons pas le progrs par la marche en avant! scrie Pinchinat.
Voil une phrase comme tu les aimes, nest-ce pas, mon vieux violoncellulodiste! Eh
bien, en avant, marche!
La ville de Suva, btie sur la droite dune petite baie, parpille ses habitations au
revers dune colline verdoyante. Elle a des quais disposs pour lamarrage des
navires, des rues garnies de trottoirs planchis, ni plus ni moins que les plages de
nos grandes stations balnaires. Les maisons en bois, rez-de-chausse, parfois, mais
rarement, avec un tage, sont gaies et fraches. Aux alentours de la ville, des cabanes
indignes montrent leurs pignons relevs en cornes et orns de coquillages. Les
toitures, trs solides, rsistent aux pluies dhiver, de mai octobre, qui sont
torrentielles. En effet, en mars 1871, ce que raconte Frascolin, trs ferr sur la
statistique, Mbua, situe dans lest de lle, a reu en un jour trente-huit centimtres
deau.
Viti-Levou, non moins que les autres les de larchipel, est soumise des ingalits
climatriques, et la vgtation diffre dun littoral lautre. Du ct expos aux
vents alizs du sud-est, latmosphre est humide, et des forts magnifiques couvrent
le sol. De lautre ct, stendent dimmenses savanes, propres la culture.
Toutefois, on observe que certains arbres commencent dprir, entre autres le
sandal, presque entirement puis, et aussi le dakua, ce pin spcial aux Fidji.
Cependant, en ses promenades, le quatuor constate que la flore de lle est dune
luxuriance tropicale. Partout, des forts de cocotiers et de palmiers, aux troncs
tapisss dorchides parasites, des massifs de casuarines, de pandanus, dacacias, de
fougres arborescentes, et, dans les parties marcageuses, nombre de ces paltuviers
dont les racines serpentent hors de terre. Mais la culture du coton et celle du th
nont point donn les rsultats que ce climat si puissant permettait desprer. En
ralit, le sol de Viti-Levou, ce qui est commun dans ce groupe, argileux et de
couleur jauntre, nest form que de cendres volcaniques, auxquelles la
dcomposition a donn des qualits productives.
Quant la faune, elle nest pas plus varie que dans les divers parages du
Pacifique: une quarantaine despces doiseaux, perruches et serins acclimats, des
chauves-souris, des rats qui forment lgions des reptiles despce non venimeuse,
trs apprcis des indignes au point de vue comestible, des lzards nen savoir que
faire, et des cancrelats rpugnants, dune voracit de cannibales. Mais, de fauves, il
ne sen trouve point, ce qui provoque cette boutade de Pinchinat:
Notre gouverneur, Cyrus Bikerstaff, aurait d conserver quelques couples de
lions, de tigres, de panthres, de crocodiles, et dposer ces mnages carnassiers sur
les Fidji Ce ne serait quune restitution, puisquelles appartiennent lAngleterre.
Ces indignes, mlange de race polynsienne et mlansienne, prsentent encore de
beaux types, moins remarquables cependant quaux Samoa et aux Marquises. Les
hommes, teint cuivr, presque noirs, la tte couverte dune chevelure toisonne,
parmi lesquels on rencontre de nombreux mtis, sont grands et vigoureux. Leur
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vtement est assez rudimentaire, le plus souvent un simple pagne, ou une couverture,
faite de cette toffe indigne, le masi, tire dune espce de mrier qui produit
aussi le papier. A son premier degr de fabrication, cette toffe est dune parfaite
blancheur; mais les Fidgiens savent la teindre, la barioler, et elle est demande dans
tous les archipels de lEst-Pacifique. Il faut ajouter que ces hommes ne ddaignent
pas de revtir, loccasion, de vieilles dfroques europennes, chappes des
friperies du Royaume-Uni ou de lAllemagne. Cest matire plaisanteries, pour un
Parisien, de voir de ces Fidgiens engoncs dun pantalon dform, dun paletot hors
dge, et mme dun habit noir, lequel, aprs maintes phases de dcadence, est venu
finir sur le dos dun naturel de Viti-Levou.
Il y aurait faire le roman dun de ces habits-l! observe Yverns.
Un roman qui risquerait de finir en veste! rpond Pinchinat.
Quant aux femmes, ce sont la jupe et le caraco de masi qui les habillent dune
faon plus ou moins dcente, en dpit des sermons wesleyens. Elles sont bien faites,
et, avec lattrait de la jeunesse, quelques-unes peuvent passer pour jolies. Mais
quelle dtestable habitude elles ont, les hommes aussi, denduire de chaux leur
chevelure noire, devenue une sorte de chapeau calcaire, qui a pour but de les
prserver des insolations! Et puis, elles fument, autant que leurs poux et frres, ce
tabac du pays, qui a lodeur du foin brl, et, lorsque la cigarette nest pas
mchonne entre leurs lvres, elle est enfile dans le lobe de leurs oreilles,
lendroit o lon voit plus communment en Europe des boucles de diamants et de
perles.
En gnral, ces femmes sont rduites la condition desclaves charges des plus
durs travaux du mnage, et le temps nest pas loign o, aprs avoir pein pour
entretenir lindolence de leur mari, on les tranglait sur sa tombe.
A plusieurs reprises, pendant les trois jours quils ont consacrs leurs excursions
autour de Suva; nos touristes essayrent de visiter des cases indignes. Ils en furent
repousss, non point par linhospitalit des propritaires, mais par labominable
odeur qui sen dgage. Tous ces naturels frotts dhuile de coco, leur promiscuit
avec les cochons, les poules, les chiens, les chats, dans ces nausabondes paillettes,
lclairage suffocant obtenu par le brlage de la gomme rsineuse du dammana
non! il ny avait pas moyen dy tenir. Et, dailleurs, aprs avoir pris place au foyer
fidgien, naurait-il pas fallu, sous peine de manquer aux convenances, accepter de
tremper ses lvres dans le bol de kava, la liqueur fidgienne par excellence? Bien que,
pour tre tir de la racine dessche du poivrier, ce kava piment soit inacceptable
aux palais europens, il y a encore la manire dont on le prpare. Nest-elle pas pour
exciter la plus insurmontable rpugnance? On ne le moud pas, ce poivre, on le
mche, on le triture entre les dents, puis on le crache dans leau dun vase, et on vous
loffre avec une insistance sauvage qui ne permet gure de le refuser. Et, il ny a plus
qu remercier, en prononant ces mots qui ont cours dans larchipel: E mana
ndina, autrement dit: amen.
Nous ne parlons que pour mmoire des cancrelats qui fourmillent lintrieur des
paillotes, des fourmis blanches qui les dvastent, et des moustiques, des
moustiques par milliards, dont on voit courir sur les murs, sur le sol, sur les
vtements des indignes, dinnombrables phalanges.
Aussi ne stonnera-t-on pas que Son Altesse, avec cet accent comico-britannique
des clowns anglais, se soit exclam envoyant fourmiller ces formidables insectes:
Mioustic! Mioustic!
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Enfin, ni ses camarades ni lui nont eu le courage de pntrer dans les cases
fidgiennes. Donc, de ce chef, leurs tudes ethnologiques sont incompltes, et le
savant Frascolin lui-mme a recul, ce qui constitue une lacune dans ses souvenirs
de voyage.
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IX. Un casus belli
Toutefois, alors que nos artistes se dpensent en promenades et prennent un aperu
des murs de larchipel, quelques notables de Standard-Island nont pas ddaign
dentrer en relation avec les autorits indignes de larchipel. Les papalangis,
ainsi appelle-t-on les trangers dans ces les, navaient point craindre dtre mal
accueillis.
Quant aux autorits europennes, elles sont reprsentes par un gouverneur
gnral, qui est en mme temps consul gnral dAngleterre pour ces groupes de
louest qui subissent plus ou moins efficacement le protectorat du Royaume-Uni.
Cyrus Bikerstaff ne crut point devoir lui faire une visite officielle. Deux ou trois fois,
les deux chiens de faence se sont regards, mais leurs rapports nont pas t au del
de ces regards.
Pour ce qui est du consul dAllemagne, en mme temps lun des principaux
ngociants du pays, les relations se sont bornes un change de cartes.
Pendant la relche, les familles Tankerdon et Coverley avaient organis des
excursions aux alentours de Suva et dans les forts qui hrissent ses hauteurs jusqu
leurs dernires cimes.
Et. ce propos, le surintendant fait ses amis du quatuor une observation trs
juste.
Si nos Milliardais se montrent si friands de ces promenades de hautes altitudes,
dit-il, cela tient ce que notre Standard-Island nest pas suffisamment accidente
Elle est trop plate, trop uniforme Mais, je lespre bien, on lui fabriquera un jour
une montagne artificielle, qui pourra rivaliser avec les plus hauts sommets du
Pacifique. En attendant, toutes les fois quils en trouvent loccasion, nos citadins
sempressent daller respirer, quelques centaines de pieds, lair pur et vivifiant de
lespace Cela rpond un besoin de la nature humaine
Trs bien, dit Pinchinat. Mais un conseil, mon cher Eucalistus! Quand vous
construirez votre montagne en tle dacier ou en aluminium, noubliez pas do lui
mettre un joli volcan dans les entrailles un volcan avec botes fulminantes et
pices dartifices
Et pourquoi pas, monsieur le railleur? rpond Calistus Munbar.
Cest bien ce que je me dis: Et pourquoi pas? rplique Son Altesse.
Il va de soi que Walter Tankerdon et miss Dy Coverley prennent part ces
excursions et quils les font au bras lun de lautre.
On na pas nglig de visiter, Viti-Levou, les curiosits de sa capitale, ces
mbur-kalou, les temples des esprits, et aussi le local affect aux assembles
politiques. Ces constructions, leves sur une base de pierres sches, se composent
de bambous tresss, de poutres recouvertes dune sorte de passementerie vgtale, de
lattes ingnieusement disposes pour supporter les chaumes de la toiture. Les
touristes parcourent de mme lhpital, tabli dans dexcellentes conditions
dhygine, le jardin botanique, en amphithtre derrire la ville. Souvent ces
promenades se prolongent jusquau soir, et lon revient alors, sa lanterne la main,
comme au bon vieux temps. Dans les les Fidji, ldilit nen est pas encore au
gazomtre ni aux becs Aur, ni aux lampes arc, ni au gaz actylne, mais cela
viendra sous le protectorat clair de la Grande-Bretagne! insinue Calistus
Munbar.
Et le capitaine Sarol et ses Malais et les No-Hbridiens embarqus aux Samoa,
que font-ils pendant cette relche? Rien qui soit en dsaccord avec leur existence
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habituelle. Ils ne descendent point terre, connaissant Viti-Levou et ses voisines, les
uns pour les avoir frquentes dans leur navigation au cabotage, les autres pour y
avoir travaill au compte des planteurs. Ils prfrent, de beaucoup, rester Standard-
Island, quils explorent sans cesse, ne se lassant pas de visiter la ville, les ports, le
parc, la campagne, les batteries de la Poupe et de lperon. Encore quelques
semaines, et, grce la complaisance de la Compagnie, grce au gouverneur Cyrus
Bikerstaff, ces braves gens dbarqueront dans leur pays, aprs un sjour de cinq mois
sur lle hlice
Quelquefois nos artistes causent avec ce Sarol, qui est trs intelligent, et emploie
couramment la langue anglaise. Sarol leur parle dun ton enthousiaste des Nouvelles-
Hbrides, des indignes de ce croupe, de leur faon de se nourrir, de leur cuisine ce
qui intresse particulirement Son Altesse. Lambition secrte de Pinchinat serait dy
dcouvrir un nouveau mets, dont il communiquerait la recette aux socits
gastronomiques de la vieille Europe.
Le 30 janvier, Sbastien Zorn et ses camarades, la disposition desquels le
gouverneur a mis une des chaloupes lectriques de Tribord-Harbour, partent dans
lintention de remonter le cours de la Rewa, lune des principales rivires de lle. Le
patron de la chaloupe, un mcanicien et deux matelots ont embarqu avec un pilote
fidgien. En vain a-t-on offert Athanase Dormus de se joindre aux excursionnistes.
Le sentiment de curiosit est teint chez ce professeur de maintien et de grces Et
puis, pendant son absence, il pourrait lui venir un lve, et il prfre ne point quitter
la salle de danse du casino.
Ds six heures du matin, bien arme, munie de quelques provisions, car elle ne doit
revenir que le soir Tribord-Harbour, lembarcation sort de la baie de Suva, et longe
le littoral jusqu la baie de la Rewa.
Non seulement les rcifs, mais les requins se montrent en grand nombre dans ces
parages, et il convient de prendre garde aux uns comme aux autres.
Peuh! fait observer Pinchinat, vos requins, ce ne sont mme plus des cannibales
deau sale! Les missionnaires anglais ont d les convertir au christianisme comme
ils ont converti les Fidgiens! Gageons que ces btes-l ont perdu le got de la chair
humaine
Ne vous y fiez pas, rpond le pilote, pas plus quil ne faut se fier aux Fidgiens
de lintrieur.
Pinchinat se contente de hausser les paules. On la lui baille belle avec ces
prtendus anthropophages qui nanthropophagent mme plus les jours de fte!
Quant au pilote, il connat parfaitement la baie et le cours de la Rewa. Sur cette
importante rivire, appele aussi Wa-Levou, le flot se fait sentir jusqu une distance
de quarante-cinq kilomtres, et les barques peuvent la remonter pendant quatre-
vingts.
La largeur de la Rewa dpasse cent toises son embouchure. Elle coule entre des
rives sablonneuses, basses gauche, escarpes droite, dont les bananiers et les
cocotiers se dtachent avec vigueur sur un large fond de verdure. Son nom est Rewa-
Rewa, conforme ce redoublement du mot, qui est presque gnral parmi les
peuplades du Pacifique. Et, ainsi que le remarque Yverns, nest-ce pas l une
imitation de cette prononciation enfantine quon retrouve dans les papa, maman,
toutou, dada, bonbon, etc. Et, au fait, cest peine si ces indignes sont sortis de
lenfance!
La vritable Rewa est forme par le confluent du Wa-Levou (eau grande) et du
Wa-Manu, et sa principale embouchure est dsigne sous le nom de Wa-Ni-ki.
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Aprs le dtour du delta, la chaloupe file devant le village de Kamba, demi cach
dans sa corbeille de fleurs. On ne sy arrte point, afin de ne rien perdre du flux, ni
au village de Naitasiri. Dailleurs, cette poque, ce village venait dtre dclar
tabou, avec ses maisons, ses arbres, ses habitants, et jusquaux eaux de la Rewa
qui en baignent la grve. Les indignes neussent permis personne dy prendre
pied. Cest une coutume sinon trs respectable, du moins trs respecte que le tabou,
Sbastien Zorn en savait quelque chose, et on la respecta.
Lorsque les excursionnistes longent Naitasiri, le pilote les invite regarder un
arbre de haute taille, un tavala, qui se dresse dans un angle de la rive.
Et qua-t-il de remarquable, cet arbre? demande Frascolin.
Rien, rpondit le pilote, si ce nest que son corce est raye dincisions depuis
ses racines jusqu sa fourche. Or, ces incisions indiquent le nombre de corps
humains qui furent cuits en cet endroit, mangs ensuite
Comme qui dirait les encoches du boulanger sur ses btonnets! observe
Pinchinat, dont les paules se haussent en signe dincrdulit.
Il a tort pourtant. Les les Fidji ont t par excellence le pays du cannibalisme, et,
il faut y insister, ces pratiques ne sont pas entirement teintes. La gourmandise les
conservera longtemps chez les tribus de lintrieur. Oui! la gourmandise, puisque, au
dire des Fidgiens, rien nest comparable, pour le got et la dlicatesse, la chair
humaine, trs suprieure celle du buf. A en croire le pilote, il y eut un certain
chef, Ra-Undrenudu, qui faisait dresser des pierres sur son domaine, et, quand il
mourut, leur nombre slevait huit cent vingt-deux.
Et savez-vous ce quindiquaient ces pierres?
Il nous est impossible de le deviner, rpond Yverns, mme en y appliquant toute
notre intelligence dinstrumentistes!
Elles indiquaient le nombre de corps humains que ce chef avait dvors!
A lui tout seul?
A lui tout seul!
Ctait un gros mangeur! se contente de rpondre Pinchinat dont lopinion est
faite au sujet de ces blagues fidgiennes.
Vers onze heures, une cloche retentit sur la rive droite. Le village de Naililii,
compos de quelques paillettes, apparat entre les frondaisons, sous lombrage des
cocotiers et des bananiers. Une mission catholique est tablie dans ce village. Les
touristes ne pourraient-ils sarrter une heure, le temps de serrer la main du
missionnaire, un compatriote? Le pilote ny voit aucun inconvnient, et
lembarcation est amarre une souche darbre.
Sbastien Zorn et ses camarades descendent terre, et ils nont pas march pendant
deux minutes quils rencontrent le suprieur de la Mission.
Cest un homme de cinquante ans environ, physionomie avenante, figure
nergique. Tout heureux de pouvoir souhaiter le bonjour des Franais, il les
emmne jusqu sa case, au milieu du village qui renferme une centaine de Fidgiens.
Il insiste pour que ses htes acceptent quelques rafrachissements du pays. Que lon
se rassure, il ne sagit pas du rpugnant kava, mais dune sorte de boisson ou plutt
de bouillon dassez bon got, obtenu par la cuisson des cyreae, coquillages trs
abondants sur les grves de la Rewa.
Ce missionnaire sest vou corps et me la propagande du catholicisme, non sans
de certaines difficults, car il lui faut lutter avec un pasteur wesleyen qui lui fait une
srieuse concurrence dans le voisinage. En somme, il est trs satisfait des rsultats
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obtenus, et convient quil a fort faire pour arracher ses fidles lamour du
bukalo, cest--dire la chair humaine.
Et puisque vous remontez vers lintrieur, mes chers htes, ajoute-t-il, soyez
prudents et tenez-vous sur vos gardes.
Tu entends, Pinchinat! dit Sbastien Zorn.
On repart un peu avant que langlus de midi ait sonn au clocher de la petite
glise. Chemin faisant, lembarcation croise quelques pirogues balanciers, portant
sur leurs plates-formes des cargaisons de bananes. Cest la monnaie courante que le
collecteur de taxes vient de toucher chez les administrs. Les rives sont toujours
bordes de lauriers, dacacias, de citronniers, de cactus aux fleurs dun rouge de
sang. Au-dessus, les bananiers et les cocotiers dressent leurs hautes branches
charges de rgimes, et toute cette verdure se prolonge jusquaux arrire-plans des
montagnes, domines par le pic du Mbugge-Levou.
Entre ces massifs se dtachent une ou deux usines leuropenne, peu en rapport
avec la nature sauvage du pays. Ce sont des fabriques de sucre, munies de tous les
engins de la machinerie moderne, et dont les produits, a dit un voyageur, M.
Verschnur, peuvent avantageusement soutenir la comparaison vis--vis des sucres
des Antilles et des autres colonies.
Vers une heure, lembarcation arrive au terme de son voyage sur la Rewa. Dans
deux heures, le jusant se fera sentir, et il y aura lieu den profiter pour redescendre la
rivire. Cette navigation de retour seffectuera rapidement, car le reflux est vif. Les
excursionnistes seront rentrs Tribord-Harbour avant dix heures du soir.
On dispose donc dun certain temps en cet endroit, et comment le mieux employer
quen visitant le village de Tampoo, dont on aperoit les premires cases un demi-
mille. Il est convenu que le mcanicien et les deux matelots resteront la garde de la
chaloupe, tandis que le pilote pilotera ses passagers jusqu ce village, o les
anciennes coutumes se sont conserves dans toute leur puret fidgienne. En cette
partie de lle, les missionnaires ont perdu leurs peines et leurs sermons. L rgnent
encore les sorciers; l fonctionnent les sorcelleries, surtout celles qui portent le nom
compliqu de Vaka-Ndran-ni-Kan-Tacka, cest--dire la conjuration pratique par
les feuilles. On y adore les Katoavous, des dieux dont lexistence na pas eu de
commencement et naura pas de fin, et qui ne ddaignent pas des sacrifices spciaux,
que le gouverneur gnral est surtout impuissant prvenir et mme chtier.
Peut-tre et-il t plus prudent de ne point saventurer au milieu de ces tribus
suspectes. Mais nos artistes, curieux comme des Parisiens, insistent, et le pilote
consent les accompagner, en leur recommandant de ne point sloigner les uns des
autres.
Tout dabord, lentre de Tampoo, form dune centaine de paillotes, on rencontre
des femmes, de vritables sauvagesses. Vtues dun simple pagne nou autour des
reins, elles nprouvent aucun tonnement la vue des trangers qui viennent les
mouvoir dans leurs travaux. Ces visites ne sont plus pour les gner depuis que
larchipel est soumis au protectorat de lAngleterre.
Ces femmes sont occupes la prparation du curcuma, sortes de racines
conserves dans des fosses pralablement tapisses dherbes et de feuilles de
bananier; on les en retire, on les grille, on les racle, on les presse dans des paniers
garnis de fougre, et le suc qui sen chappe est introduit dans des tiges de bambou.
Ce suc sert la fois daliment et de pommade, et, ce double titre, il est dun usage
trs rpandu.
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La petite troupe entre dans le village. Aucun accueil de la part des indignes, qui
ne sempressent ni complimenter les visiteurs ni leur offrir lhospitalit.
Dailleurs, laspect extrieur des cases na rien dattrayant. tant donne lodeur qui
sen dgage, o domine le rance de lhuile de coco, le quatuor se flicite de ce que
les lois de lhospitalit soient ici en maigre honneur.
Cependant, lorsquils sont arrivs devant lhabitation du chef, celui-ci, un
Fidgien de haute taille, lair farouche, la physionomie froce, savance vers eux au
milieu dun cortge dindignes. Sa tte toute blanche de chaux, est crpue. Il a
revtu son costume de crmonie, une chemise raye, une ceinture autour du corps,
le pied gauche chauss dune vieille pantoufle en tapisserie, et comment Pinchinat
na-t-il pas clat de rire? un antique habit bleu boutons dor, en maint endroit
rapic, et dont les basques ingales lui battent les mollets.
Or, voici quen savanant vers le groupe des papalangis, ce chef butte contre une
souche, perd lquilibre, stale sur le sol.
Aussitt, conformment ltiquette du baie muri, tout lentourage de trbucher
son tour, et de saffaler respectueusement, afin de prendre sa part du ridicule de
cette chute.
Cela est expliqu par le pilote, et Pinchinat approuve cette formalit, pas plus
risible que tant dautres en usage dans les cours europennes son avis du moins.
Entre temps, lorsque tout le monde sest relev, le chef et le pilote changent
quelques phrases en langue fidgienne, dont le quatuor ne comprend pas un mot. Ces
phrases, traduites par le pilote, nont dautre objet que dinterroger les trangers sur
ce quils viennent faire au village de Tampoo. Les rponses ayant t quils dsirent
simplement visiter le village et faire une excursion aux alentours, cette autorisation
leur est octroye aprs change de quelques demandes et rponses.
Le chef, dailleurs, ne manifeste ni plaisir ni dplaisir de cette arrive de touristes
Tampoo, et, sur un signe de lui, les indignes rentrent dans leurs paillotes.
Aprs tout, ils nont pas lair dtre bien mchants! fait observer Pinchinat.
Ce nest point une raison pour commettre quelque imprudence! rpond
Frascolin.
Une heure durant, les artistes se promnent travers le village sans tre inquits
par les indignes. Le chef lhabit bleu a regagn sa case, et il est visible que
laccueil des naturels est empreint dune profonde indiffrence.
Aprs avoir circul dans les rues de Tampoo, sans quaucune paillote se soit
ouverte pour les recevoir, Sbastien Zorn, Yverns, Pinchinat, Frascolin et le pilote
se dirigent vers des ruines de temples, sortes de masures abandonnes, situes non
loin dune maison qui sert de demeure lun des sorciers de lendroit.
Ce sorcier, camp sur sa porte, leur adresse un coup dil peu encourageant, et ses
gestes semblent indiquer quil leur jette quelque mauvais sort.
Frascolin essaie dentrer en conversation avec lui par lintermdiaire du pilote. Le
sorcier prend alors une mine si rbarbative, une attitude si menaante, quil faut
abandonner tout espoir de tirer une parole de ce porc-pic fidgien.
Pendant ce temps, et en dpit des recommandations qui lui ont t faites, Pinchinat
sest loign en franchissant un pais massif de bananiers tages au flanc dune
colline.
Lorsque Sbastien Zorn, Yverns et Frascolin, rebuts par la mauvaise grce du
sorcier, se prparent quitter Tampoo, ils naperoivent plus leur camarade.
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Cependant lheure est venue de regagner lembarcation. Le jusant ne doit pas tarder
stablir, et ce nest pas trop des quelques heures quil dure pour redescendre le
cours de la Rewa.
Frascolin, inquiet de ne point voir Pinchinat, le hle dune voix forte.
Son appel reste sans rponse.
O est-il donc? demande Sbastien Zorn.
J e ne sais rpond Yverns.
Est-ce que lun de vous a vu votre ami sloigner? interroge le pilote.
Personne ne la vu!
Il sera sans doute retourn lembarcation par le sentier du village dit
Frascolin.
Il a eu tort, rpond le pilote. Mais ne perdons pas de temps, et rejoignons-le.
On part, non sans une assez vive anxit. Ce Pinchinat nen fait jamais dautre, et,
de regarder comme imaginaires les frocits do ces indignes, demeurs si
obstinment sauvages, cela peut lexposer des dangers trs rels.
En traversant Tampoo, le pilote remarque, avec une certaine apprhension,
quaucun Fidgien ne se montre plus. Toutes les portes des paillotes sont fermes. Il
ny a plus aucun rassemblement devant la case du chef. Les femmes, qui
soccupaient de la prparation du curcuma, ont disparu. Il semble que le village ait
t abandonn depuis une heure.
La petite troupe presse alors le pas. A plusieurs reprises, on appelle labsent, et
labsent ne rpond point. Na-t-il donc pas regagn la rive du ct o lembarcation
est amarre? Ou bien est-ce que lembarcation ne serait plus cet endroit, sous la
garde du mcanicien et des deux matelots?
Il reste encore quelques centaines de pas parcourir. On se hte, et, ds que la
lisire des arbres est dpasse, on aperoit la chaloupe et les trois hommes leur
poste.
Notre camarade? cric Frascolin.
Nest-il plus avec vous? rpond le mcanicien.
Non depuis une demi-heure
Ne vous a-t-il point rejoint? demande Yverns.
Non.
Quest donc devenu cet imprudent? Le pilote ne cache pas son extrme inquitude.
Il faut retourner au village, dit Sbastien Zorn. Nous ne pouvons abandonner
Pinchinat
La chaloupe est laisse la garde de lun des matelots, bien quil soit peut-tre
dangereux dagir ainsi. Mais mieux vaut ne revenir Tampoo quen force et bien
arm, cette fois. Dt-on fouiller toutes les paillotes, on ne quittera pas le village, on
ne ralliera pas Standard-Island sans avoir retrouv Pinchinat.
Le chemin de Tampoo est repris. Mme solitude au village et aux alentours. O
donc sest rfugie toute cette population? Pas un bruit ne se fait entendre dans les
rues, et les paillotes sont vides.
Il ny a plus malheureusement de doute conserver Pinchinat sest aventur dans
le bois de bananiers il a t saisi il a t entran ou? Quant au sort que lui
rservent ces cannibales dont il se moquait, il nest que trop ais de limaginer!
Des recherches aux environs de Tampoo ne produiraient aucun rsultat Comment
relever une piste au milieu de cette rgion forestire, travers cette brousse que les
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Fidgiens sont seuls connatre? Dailleurs, ny a-t-il pas lieu de craindre quils ne
veuillent semparer de lembarcation garde par un seul matelot? Si ce malheur
arrive, tout espoir de dlivrer Pinchinat serait perdu, le salut de ses compagnons
serait compromis
Le dsespoir de Frascolin, dYverns, de Sbastien Zorn, ne saurait sexprimer.
Que faire? Le pilote et le mcanicien ne savent plus quel parti sarrter.
Frascolin, qui a conserv son sang-froid, dit alors:
Retournons Standard-Island
Sans notre camarade? scrie Yverns.
Y penses-tu? ajoute Sbastien Zorn.
J e ne vois pas dautre parti prendre, rpond Frascolin. Il faut que le gouverneur
de Standard-Island soit prvenu que les autorits de Viti-Levou soient averties et
mises en demeure dagir
Oui partons, conseille le pilote, et pour profiter de la mare descendante, nous
navons pas une minute perdre!
Cest lunique moyen de sauver Pinchinat, scrie Frascolin, sil nest pas trop
tard!
Lunique moyen, en effet.
On quitte Tampoo, pris de cette apprhension de ne pas retrouver la chaloupe son
poste. En vain le nom de Pinchinat est-il cri par toutes les bouches! Et, moins
troubls quils le sont, peut-tre le pilote et ses compagnons auraient-ils pu
apercevoir derrire les buissons quelques-uns de ces farouches Fidgiens, qui pient
leur dpart.
Lembarcation na point t inquite. Le matelot na vu personne rder sur les
rives de la Rewa.
Cest avec un inexprimable serrement de cur que Sbastien Zorn, Frascolin,
Yverns, se dcident prendre place dans le bateau Ils hsitent ils appellent
encore Mais il faut partir, a dit Frascolin, et il a eu raison de le dire, et lon a
raison de le faire.
Le mcanicien met les dynamos en activit, et la chaloupe, servie par le jusant,
descend le cours de la Rewa avec une rapidit prodigieuse.
A six heures, la pointe ouest du delta est double. Une demi-heure aprs, on
accoste le pier de Tribord-Harbour.
En un quart dheure, Frascolin et ses deux camarades, transports par le tram, ont
atteint Milliard-City et se rendent lhtel de ville.
Ds quil a t mis au courant, Cyrus Bikerstaff se fait conduire Suva et, l, il
demande au gouverneur gnral de larchipel une entrevue qui lui est accorde.
Lorsque ce reprsentant de la reine apprend ce qui sest pass Tampoo, il ne
dissimule pas que cela est trs grave Ce Franais aux mains dune de ces tribus de
lintrieur qui chappent toute autorit
Par malheur, nous ne pouvons rien tenter avant demain, ajoute-t-il. Contre le
reflux de la Rewa, nos chaloupes ne pourraient remonter Tampoo. Dailleurs, il est
indispensable daller en nombre, et le plus sr serait de prendre travers la
brousse
Soit, rpond Cyrus Bikerstaff, mais ce nest pas demain, cest aujourdhui, cest
linstant quil faut partir
J e nai pas ma disposition les hommes ncessaires, rpond le gouverneur.
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Nous les avons, monsieur, rplique Cyrus Bikerstaff. Prenez donc des mesures
pour leur adjoindre des soldats de votre milice, et sous les ordres de lun de vos
officiers qui connatra bien le pays
Pardonnez, monsieur, rpond schement Son Excellence, je nai pas lhabitude
Pardonnez aussi, rpond Cyrus Bikerstaff, mais je vous prviens que si vous
nagissez pas linstant mme, si notre ami, notre hte, ne nous est pas rendu, la
responsabilit retombera sur vous, et
Et? demande le gouverneur dun ton hautain.
Les batteries de Standard-Island dtruiront Suva de fond en comble, votre
capitale, toutes les proprits trangres, quelles soient anglaises ou allemandes!
Lultimatum est formel, et il ny a qu sy soumettre. Les quelques canons de lle
ne pourraient lutter contre lartillerie de Standard-Island. Le gouverneur se soumet
donc, et, quon lavoue, il aurait tout dabord mieux valu quil le ft de meilleure
grce, au nom de lhumanit.
Une demi-heure aprs, cent hommes, marins et miliciens, dbarquent Suva, sous
les ordres du commodore Simco, qui a voulu lui-mme conduire cette opration. Le
surintendant, Sbastien Zorn, Yverns, Frascolin, sont ses cts. Une escouade de
la gendarmerie de Viti-Levou leur prte son concours.
Ds le dpart, lexpdition se jette travers la brousse, en contournant la baie de la
Rewa, sous la direction du pilote qui connat ces difficiles rgions de lintrieur. On
coupe au plus court, dun pas rapide, afin datteindre Tampoo dans le moins de temps
possible
Il na pas t ncessaire daller jusquau village. Vers une heure aprs minuit, ordre
est donn la colonne de faire halte.
Au plus profond dun fourr presque impntrable, on a vu lclat dun foyer. Nul
doute quil ny ait l un rassemblement des naturels de Tampoo, puisque le village ne
se trouve pas une demi-heure de marche vers lest.
Le Commodore Simco, le pilote, Calistus Munbar, les trois Parisiens, se portent
en avant
Ils nont pas fait cent pas quils sarrtent et demeurent immobiles
En regard dun feu ardent, entour dune foule tumultueuse dhommes et de
femmes, Pinchinat, demi nu, est attach un arbre et le chef fidgien court vers lui,
la hache leve
Marchons marchons! crie le commodore Simco ses marins et ses miliciens.
Surprise subite et terreur trs justifie de ces indignes, auxquels le dtachement
npargne ni les coups de feu ni les coups de crosse. En un clin dil, la place est
vide, et toute la bande sest disperse sous bois
Pinchinat, dtach de larbre, tombe dans les bras de son ami Frascolin.
Comment exprimer ce que fut la joie de ces artistes, de ces frres, laquelle se
mlrent quelques larmes et aussi des reproches trs mrits.
Mais, malheureux, dit le violoncelliste, quest-ce qui ta pris de tloigner?
Malheureux, tant que tu voudras, mon vieux Sbastien, rpond Pinchinat, mais
naccable pas un alto aussi peu habill que je le suis en ce moment Passez-moi mes
vtements, afin que je puisse me prsenter dune faon plus convenable devant les
autorits!
Ses vtements, on les retrouve au pied dun arbre, et il les reprend tout en
conservant le plus beau sang-froid du monde. Puis, ce nest que lorsquil est
prsentable, quil vient serrer la main du commodore Simco et du surintendant.
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Voyons, lui dit Calistus Munbar, y croirez-vous, maintenant au cannibalisme
des Fidgiens?
Pas si cannibales que cela, ces fils de chiens, rpond Son Altesse, puisquil ne me
manque pas un membre!
Toujours le mme, satan fantaisiste! scrie Frascolin.
Et savez-vous ce qui me vexait le plus dans cette situation de gibier humain sur
le point dtre mis la broche? demande Pinchinat.
Que je sois pendu, si je le devine! rplique Yverns.
Eh bien! ce ntait pas dtre mang sur le pouce par ces indignes! Non!
ctait dtre dvor par un sauvage en habit en habit bleu boutons dor avec
un parapluie sous le bras un horrible ppin britannique!
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X. Changement de propritaires
Le dpart de Standard-Island est fix au 2 fvrier. La veille, leurs excursions
acheves, les divers touristes sont rentrs Milliard-City. Laffaire Pinchinat a
produit un bruit norme. Tout le J oyau du Pacifique et pris fait et cause pour Son
Altesse, tant le Quatuor Concertant jouit de la sympathie universelle. Le conseil des
notables a donn son entire approbation lnergique conduite du gouverneur Cyrus
Bikerstaff. Les journaux lont vivement flicit. Donc Pinchinat est devenu lhomme
du jour. Voyez-vous un alto terminant sa carrire artistique dans lestomac dun
Fidgien! Il convient volontiers que les indignes de Viti-Levou nont pas
absolument renonc leurs gots anthropophagiques. Aprs tout, cest si bon, la
chair humaine, les en croire, et ce diable de Pinchinat est si apptissant!
Standard-Island appareille ds laurore, et prend direction sur les Nouvelles-
Hbrides. Ce dtour va lloigner ainsi dune dizaine de degrs, soit deux cents
lieues vers louest. On ne peut lviter, puisquil sagit de dposer le capitaine Sarol
et ses compagnons aux Nouvelles-Hbrides. Il ny pas lieu de le regretter, dailleurs.
Chacun est heureux de rendre service ces braves gens qui ont montr tant de
courage dans la lutte contre les fauves. Et puis ils paraissent si satisfaits dtre
rapatris dans ces conditions, aprs cette longue absence! En outre, ce sera une
occasion de visiter ce groupe que les Milliardais ne connaissent pas encore.
La navigation seffectue avec une lenteur calcule. En effet, cest dans les parages
compris entre les Fidji et les Nouvelles-Hbrides, par cent soixante-dix degrs trente-
cinq minutes de longitude est, et par dix-neuf degrs treize minutes de latitude sud,
que le steamer, expdi de Marseille au compte des familles Tankerdon et Coverley,
doit rejoindre Standard-Island.
Il va sans dire que le mariage de Walter et de miss Dy est plus que jamais lobjet
des proccupations universelles. Pourrait-on songer autre chose? Calistus Munbar
na pas une minute lui. Il prpare, il combine les divers lments dune fte qui
comptera dans les fastes de lle hlice. Sil maigrissait la tche, cela ne
surprendrait personne.
Standard-Island ne marche qu la moyenne de vingt vingt-cinq kilomtres par
vingt-quatre heures. Elle savance jusquen vue de Viti, dont les rives superbes sont
bordes de forts luxuriantes dune sombre verdure. On emploie trois jours se
dplacer sur ces eaux tranquilles, depuis lle Wanara jusqu lle Ronde. La passe,
laquelle les cartes assignent ce dernier nom, offre une large voie au J oyau du
Pacifique qui sy engage en douceur. Nombre de baleines, troubles et affoles,
donnent de la tte contre sa coque dacier, qui frmit de ces coups. Que lon se
rassure, les tles des compartiments sont solides, et il ny a pas davaries craindre.
Enfin, dans laprs-midi du 6, les derniers sommets des Fidji sabaissent sous
lhorizon. A ce moment, le commodore Simco vient dabandonner le domaine
polynsien pour le domaine mlansien de locan Pacifique.
Pendant les trois jours qui suivent, Standard-Island continue driver vers louest,
aprs avoir atteint en latitude le dix-neuvime degr. Le 10 fvrier, elle se trouve
dans les parages o le steamer attendu dEurope doit la rallier. Le point, reproduit sur
les pancartes de Milliard-City, est connu de tous les habitants. Les vigies de
lobservatoire sont en veil. Lhorizon est fouill par des centaines de longues-vues,
et, ds que le navire sera signal Toute la population est dans lattente Nest-ce
pas comme le prologue de cette pice si demande du public, qui se terminera au
dnouement par le mariage de Walter Tankerdon et de miss Dy Coverley?
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Standard-Island na donc plus qu demeurer stationnaire, se maintenir contre les
courants de ces mers resserres entre les archipels. Le commodore Simco donne ses
ordres en consquence, et ses officiers en surveillent lexcution.
La situation est dcidment des plus intressantes! dit ce jour-l Yverns.
Ctait pendant les deux heures de far niente que ses camarades et lui saccordaient
dhabitude aprs leur djeuner de midi.
Oui, rpondit Frascolin, et nous naurons pas lieu de regretter cette campagne
bord de Standard-Island quoi quen pense notre ami Zorn
Et son ternelle scie scie majeure avec cinq dizes! ajoute cet incurable
Pinchinat.
Oui et surtout quand elle sera finie, cette campagne, rplique le violoncelliste,
et lorsque nous aurons empoch le quatrime trimestre des appointements que nous
aurons bien gagns
Eh! fait Yverns, en voil trois que la Compagnie nous a rgls depuis notre
dpart, et japprouve fort Frascolin, notre prcieux comptable, davoir envoy cette
forte somme la banque de New-York!
En effet, le prcieux comptable a cru sage de verser cet argent, par lentremise des
banquiers de Milliard-City, dans une des honorables caisses de lUnion. Ce ntait
point dfiance, mais uniquement parce quune caisse sdentaire parat offrir plus de
scurit quune caisse flottante, au-dessus des cinq six mille mtres de profondeur
que mesure communment le Pacifique.
Cest au cours de cette conversation, entre les volutes parfumes des cigares et des
pipes, quYverns fut conduit prsenter lobservation suivante:
Les ftes du mariage promettent dtre splendides, mes amis. Notre surintendant
npargne ni son imagination ni ses peines, cest entendu. Il y aura pluies de dollars,
et les fontaines de Milliard-City verseront des vins gnreux, je nen doute pas.
Pourtant, savez-vous ce qui manquera cette crmonie?
Une cataracte dor liquide coulant sur des rochers de diamants! scrie Pinchinat.
Non, rpond Yverns, une cantate
Une cantate? rplique Frascolin.
Sans doute, dit Yverns. On fera de la musique, nous jouerons nos morceaux les
plus en vogue, appropris la circonstance mais sil ny a pas de cantate, de chant
nuptial, dpithalame en lhonneur des maris
Pourquoi non, Yverns? dit Frascolin. Si tu veux te charger de faire rimer flamme
avec me et jours avec amours pendant une douzaine de vers de longueur ingale,
Sbastien Zorn, qui a fait ses preuves comme compositeur, ne demandera pas mieux
que de mettre ta posie en musique
Excellente ide! sexclame Pinchinat. a te va-t-il, vieux bougon bougonnant?
Quelque chose de bien matrimonial, avec beaucoup de spiccatos, dallgros, de
molto agitatos, et une coda dlirante cinq dollars la note
Non pour rien cette fois rpond Frascolin. Ce sera lobole du Quatuor
Concertant ces nababissimes de Standard-Island.
Cest dcid, et le violoncelliste se dclare prt implorer les inspirations du dieu
de la Musique, si le dieu de la Posie verse les siennes dans le cur dYverns.
Et cest de cette noble collaboration quallait sortir la Cantate des Cantates,
limitation du Cantique des Cantiques, en lhonneur des Tankerdon unis aux
Coverley.
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Dans laprs-midi du 10, le bruit se rpand quun grand steamer est en vue, venant
du nord-est. Sa nationalit na pu tre reconnue, car il est encore distant dune
dizaine de milles, au moment o les brumes du crpuscule ont assombri la mer.
Ce steamer semblait forcer de vapeur, et on doit tenir pour certain quil se dirige
vers Standard-Island. Trs vraisemblablement, il no veut accoster que le lendemain
au lever du soleil.
La nouvelle produit un indescriptible effet. Toutes les imaginations fminines sont
en moi la pense des merveilles de bijouterie, do couture, de modes, dobjets
dart, apportes par ce navire transform en une norme corbeille de mariage de la
force de cinq six cents chevaux!
On ne sest pas tromp, et ce navire est bien destination do Standard-Island.
Aussi, ds le matin, a-t-il doubl la jete de Tribord-Harbour, dveloppant sa corne
le pavillon de la Standard-Island Company.
Soudain, autre nouvelle que les tlphones transmettent Milliard-City: le pavillon
de ce btiment est en berne.
Quest-il arriv? Un malheur un dcs abord? Ce serait l un fcheux
pronostic pour ce mariage qui doit assurer lavenir de Standard-Island.
Mais voici bien autre chose. Le bateau en question nest point celui qui est attendu
et il narrive pas dEurope. Cest prcisment du littoral amricain, de la baie
Madeleine, quil vient. Dailleurs, le steamer, charg des richesses nuptiales, nest
pas en retard. La date du mariage est fixe au 27, on nest encore quau 11 fvrier, et
il a le temps darriver.
Alors que prtend ce navire? Quelle nouvelle apporte-t-il Pourquoi ce pavillon
en berne? Pourquoi la Compagnie la-t-elle expdi jusquen ces parages des
Nouvelles-Hbrides, o il savait rencontrer Standard-Island?
Est-ce donc quelle avait faire aux Milliardais quelque pressante communication
dune exceptionnelle gravit?
Oui, et on ne doit pas tarder lapprendre.
A peine le steamer est-il quai, quun passager en dbarque.
Cest un des agents suprieurs de la Compagnie, qui se refuse rpondre aux
questions des nombreux et impatients curieux, accourus sur le pier de Tribord-
Harbour.
Un tram tait prt partir, et, sans perdre un instant, lagent saute dans lun des
cars.
Dix minutes aprs, arriv lhtel de ville, il demande une audience au
gouverneur, pour affaire urgente, audience qui est aussitt consentie.
Cyrus Bikerstaff reoit cet agent dans son cabinet dont la porte est ferme.
Un quart dheure ne sest pas coul que chacun des membres du conseil des trente
notables est prvenu tlphoniquement davoir se runir durgence dans la salle des
sances.
Entre temps, les imaginations vont grand train dans les ports comme dans la ville,
et lapprhension, succdant la curiosit, est au comble.
A huit heures moins vingt, le conseil est assembl sous la prsidence du
gouverneur, assist de ses deux adjoints. Lagent fait alors la dclaration suivante:
A la date du 23 janvier, la Standard-Island Company limited a t mise en tat de
faillite, et M. William T. Pomering a t nomm liquidateur avec pleins pouvoirs
pour agir au mieux des intrts de ladite Socit.
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M. William T. Pomering, auquel sont dvolues ces fonctions, cest lagent en
personne.
La nouvelle se rpand, et la vrit est quelle ne provoque pas leffet quelle et
produit en Europe. Que voulez-vous? Standard-Island, cest un morceau dtach de
la grande partition des tats-Unis dAmrique, comme dit Pinchinat. Or, une faillite
nest point pour tonner des Amricains, encore moins pour les prendre au
dpourvu Nest-ce pas une des phases naturelles aux affaires, un incident
acceptable et accept? Les Milliardais envisagent donc le cas avec leur flegme
habituel La Compagnie a sombr soit. Cela peut arriver aux socits financires
les plus honorables Son passif est-il considrable? Trs considrable, ainsi que
le fait connatre le bilan tabli par le liquidateur: cinq cent millions de dollars, ce qui
fait deux milliards cinq cent millions de francs Et qui a caus cette faillite? Des
spculations, insenses si lon veut, puisquelles ont mal tourn, mais qui
auraient pu russir une immense affaire pour la fondation dune ville nouvelle sur
des terrains de lArkansas, lesquels se sont engloutis la suite dune dpression
gologique que rien ne pouvait faire prvoir Aprs tout, ce nest pas la faute de la
Compagnie, et, si les terrains senfoncent, on ne peut stonner que des actionnaires
soient enfoncs du mme coup Quelque solide que paraisse lEurope, cela pourra
bien lui arriver un jour Rien craindre de ce genre, dailleurs, avec Standard-
Island, et cela ne dmontre-t-il pas victorieusement sa supriorit sur le domaine des
continents ou des les terrestres?
Lessentiel, cest dagir. Lactif de la Compagnie se compose hic et nune de la
valeur de lle hlice, coque, usines, htels, maisons, campagne, flotille, en un
mot, tout ce que porte lappareil flottant de lingnieur William Tersen, tout ce qui
sy rattache, et, en outre, les tablissements de Madeleine-bay. Est-il propos quune
nouvelle Socit se fonde pour lacheter en bloc, lamiable ou aux enchres?
Oui pas dhsitation cet gard, et le produit de cette vente sera appliqu la
liquidation des dettes de la Compagnie Mais, en fondant cette Socit nouvelle,
serait-il ncessaire de recourir des capitaux trangers? Est-ce que les Milliardais
ne sont pas assez riches pour se payer Standard-Island rien quavec leurs propres
ressources? De simples locataires, nest-il pas prfrable quils deviennent
propritaires de ce J oyau du Pacifique? Leur administration ne vaudra-t-elle pas
celle de la Compagnie croule?
Ce quil y a de milliards dans le portefeuille des membres du conseil des notables,
on le sait de reste. Aussi sont-ils davis quil convient dacheter Standard-Island et
sans retard. Le liquidateur a-t-il pouvoir de traiter? Il la. Dailleurs, si la
Compagnie a quelque chance de trouver bref dlai les sommes indispensables sa
liquidation, cest bien dans la poche des notables de Milliard-City, dont quelques-uns
comptent dj parmi ses plus forts actionnaires. A prsent que la rivalit a cess entre
les deux principales familles et les deux sections de la ville, la chose ira toute seule.
Chez les Anglo-Saxons des tats-Unis, les affaires ne tranent pas. Aussi les fonds
sont-ils faits sance tenante. De lavis du conseil des notables, inutile de procder
par une souscription publique. J em Tankerdon, Nat Coverley et quelques autres
offrent quatre cent millions de dollars. Pas de discussion, dailleurs, sur ce prix
Cest prendre ou laisser et le liquidateur prend.
Le conseil stait runi huit heures treize dans la salle de lhtel de ville. Quand
il se spare, neuf heures quarante-sept, la proprit de Standard-Island est passe
entre les mains des deux archirichissimes Milliardais et de quelques autres de leurs
amis sous la raison sociale Jem Tankerdon, Nat Coverley and Co.
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De mme que la nouvelle de la faillite de la Compagnie na, pour ainsi dire,
apport aucun trouble chez la population de lle hlice, de mme la nouvelle de
lacquisition faite par les principaux notables na produit aucune motion. On trouve
cela chose trs naturelle, et, et-il fallu runir une somme plus considrable, les
fonds auraient t faits en un tour de main. Cest une profonde satisfaction pour ces
Milliardais de sentir quils sont chez eux, ou, au moins, quils ne dpendent plus
dune Socit trangre. Aussi le J oyau du Pacifique, reprsent par toutes ses
classes, employs, agents, fonctionnaires, officiers, miliciens, marins, veut-il
adresser des remerciements aux deux chefs de famille qui ont si bien compris
lintrt gnral.
Ce jour-l, dans un meeting tenu au milieu du parc, une motion est faite ce sujet
et suivie dune triple salve de hurrahs et de hips. Aussitt nomination de dlgus, et
envoi dune dputation aux htels Coverley et Tankerdon.
Elle est reue avec bonne grce, et elle emporte lassurance que rien ne sera chang
aux rglements, usages et coutumes de Standard-Island. Ladministration restera ce
quelle est! Tous les fonctionnaires seront conservs dans leurs fonctions, tous les
employs dans leurs emplois.
Et comment et-il pu en tre autrement?
Donc il rsulte de ceci, que le commodore Ethel Simco demeure charg des
services maritimes, ayant la haute direction des dplacements de Standard-Island,
conformment aux itinraires arrts en conseil des notables. De mme pour le
commandement des milices que garde le colonel Stewart. De mme pour les services
de lobservatoire qui ne sont pas modifis, et le roi de Malcarlie nest point menac
dans sa situation dastronome. Enfin personne nest destitu de la place quil occupe,
ni dans les deux ports, ni dans les fabriques dnergie lectrique, ni dans
ladministration municipale. On ne remercie mme pas Athanase Dormus de ses
inutiles fonctions, bien que les lves sobstinent ne point frquenter le cours
de danse, de maintien et de grces.
Il va de soi que rien nest chang au trait pass avec le Quatuor Concertant,
lequel, jusqu la fin de la campagne, continuera toucher les invraisemblables
moluments qui lui ont t attribus par son engagement.
Ces gens-la sont extraordinaires! dit Frascolin, lorsquil apprend que laffaire est
rgle la satisfaction commune.
Cela tient ce quils ont le milliard coulant! rpond Pinchinat.
Peut-tre aurions-nous pu profiter de ce changement de propritaires pour rsilier
notre trait fait observer Sbastien Zorn, qui ne veut pas dmordre de ses absurdes
prventions contre Standard-Island.
Rsilier! scrie Son Altesse. Eh bien! fais seulement mine dessayer!
Et, de sa main gauche dont les doigts souvrent et se ferment comme sil
dmanchait sur la quatrime corde, il menace le violoncelliste de lui envoyer un de
ces coups de poing qui ralisent une vitesse de huit mtres cinquante la seconde.
Cependant une modification va tre apporte dans la situation du gouverneur.
Cyrus Bikerstaff, tant le reprsentant direct de la Standard-Island Company, croit
devoir rsigner ses fonctions. En somme, cette dtermination parat logique en ltat
actuel des choses. Aussi la dmission est-elle accepte, mais dans des termes les plus
honorables pour le gouverneur. Quant ses deux adjoints, Barthlmy Ruge et
Hubley Harcourt, demi ruins par la faillite de la Compagnie, dont ils taient gros
actionnaires, ils ont lintention de quitter lle hlice par un des prochains steamers.
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Toutefois, Cyrus Bikerstaff accepte de rester la tte de ladministration
municipale jusqu la fin de la campagne.
Ainsi sest accomplie sans bruit, sans discussions, sans troubles, sans rivalits,
cette importante transformation financire du domaine de Standard-Island. Et
laffaire sest si sagement, si rapidement opre, que ds ce jour-l le liquidateur a
pu se rembarquer, emportant les signatures des principaux acqureurs, avec la
garantie du conseil des notables.
Quant ce personnage, si prodigieusement considrable, qui a nom Calistus
Munbar, surintendant des beaux-arts et des plaisirs de lincomparable J oyau du
Pacifique, il est simplement confirm dans ses attributions, moluments, bnfices,
et, en vrit, aurait-on jamais pu trouver un successeur cet homme irremplaable?
Allons! fait observer Frascolin, tout est au mieux, lavenir de Standard-Island est
assur, elle na plus rien craindre
Nous verrons! murmure le ttu violoncelliste.
Voil dans quelles conditions va maintenant saccomplir le mariage de Walter
Tankerdon et de miss Dy Coverley. Les deux familles seront unies par ces intrts
pcuniaires qui, en Amrique comme ailleurs, forment les plus solides liens sociaux.
Quelle assurance de prosprit pour les citoyens de Standard-Island. Depuis quelle
appartient aux principaux Milliardais, il semble quelle soit plus indpendante
quelle ne ltait, plus matresse de ses destines! Auparavant, une amarre la
rattachait cette baie Madeleine des tats-Unis, et cette amarre, elle vient de la
rompre!
A prsent, tout la fte!
Est-il ncessaire dinsister sur la joie des parties en cause, dexprimer ce qui est
inexprimable, de peindre le bonheur qui rayonne autour delles? Les deux fiancs ne
se quittent plus. Ce qui a paru tre un mariage de convenance pour Walter
Tankerdon et miss Dy Coverley est rellement un mariage de cur. Tous deux
saiment dune affection dans laquelle lintrt nentre pour rien, que lon veuille
bien le croire. Le jeune homme et la jeune fille possdent ces qualits qui doivent
leur assurer la plus heureuse des existences. Cest une me dor, ce Walter, et soyez
convaincus que lme de miss Dy est faite du mme mtal, au figur sentend, et
non dans le sens matriel quautoriseraient leurs millions. Ils sont crs lun pour
lautre, et jamais cette phrase, tant soit peu banale, na eu un sens plus strict. Ils
comptent les jours, ils comptent les heures qui les sparent de cette date si dsire du
27 fvrier. Ils ne regrettent quune chose, cest que Standard-Island ne se dirige pas
vers le cent quatre-vingtime degr de longitude, car, venant de louest prsent, elle
devrait effacer vingt-quatre heures de son calendrier. Le bonheur des futurs serait
avanc dun jour. Non! cest en vue des Nouvelles-Hbrides que la crmonie doit
saccomplir, et force est de se rsigner.
Observons, dailleurs, que le navire, charg de toutes ces merveilles de lEurope, le
navire-corbeille nest pas encore arriv. Par exemple, voil un luxe de choses dont
les deux fiancs se passeraient volontiers, et quont-ils besoin de ces magnificences
quasi-royales? Ils se donnent mutuellement leur amour, et leur en faut-il davantage?
Mais les familles, mais les amis, mais la population de Standard-Island, dsirent
que cette crmonie soit entoure dun clat extraordinaire. Aussi les lunettes sont-
elles obstinment braques vers lhorizon de lest. J em Tankerdon et Nat Coverley
ont mme promis une forte prime quiconque signalera le premier ce steamer que
son propulseur ne poussera jamais assez vite au gr de limpatience publique.
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Entre temps, le programme de la fte est labor avec soin. Il comprend les jeux,
les rceptions, la double crmonie au temple protestant et la cathdrale catholique,
la soire de gala lhtel municipal, le festival dans le parc. Calistus Munbar a lil
tout, il se prodigue, il se dpense, on peut bien dire quil se ruine au point de vue
de la sant. Que voulez-vous! Son temprament lentrane, on ne larrterait pas plus
quun train lanc toute vitesse.
Quant la cantate, elle est prte. Yverns le pote et Sbastien Zorn le musicien se
sont montrs dignes lun de lautre. Cette cantate sera chante par les masses
chorales dune socit orphonique, qui sest fonde tout exprs. Leffet en sera trs
grand, lorsquelle retentira dans le square de lobservatoire, lectriquement clair
la nuit tombante. Puis viendra la comparution des jeunes poux devant lofficier de
ltat civil, et le mariage religieux se clbrera minuit, au milieu des feriques
embrasements de Milliard-City.
Enfin, le navire attendu est signal au large. Cest une des vigies de Tribord-
Harbour qui gagne la prime, laquelle se chiffre par un nombre respectable de dollars.
Il est neuf heures du matin, le 19 fvrier, lorsque ce steamer double la jete du
port, et le dbarquement commence aussitt.
Inutile de donner par le dtail la nomenclature des articles, bijoux, robes, modes,
objets dart, qui composent cette cargaison nuptiale. Il sufft de savoir que
lexposition qui en est faite dans les vastes salons de lhtel Coverley, obtient un
succs sans prcdent. Toute la population de Milliard-City a voulu dfiler devant
ces merveilles. Que nombre de ces personnages invraisemblablement riches puissent
se procurer ces magnifiques produits en y mettant le prix, soit. Mais il faut aussi
compter avec le got, le sens artiste, qui ont prsid leur choix, et lon ne saurait
trop les admirer. Au surplus, les trangres curieuses de connatre la nomenclature
des dits articles pourront se reporter aux numros du Starboard-Chronicle et du New-
Herald des 21 et 22 fvrier. Si elles ne sont pas satisfaites, cest que la satisfaction
absolue nest pas de ce monde.
Fichtre! dit simplement Yverns, quand il est sorti des salons de lhtel de la
Quinzime Avenue en compagnie de ses trois camarades.
Fichtre! me parat une expression juste entre toutes, fait observer Pinchinat. Cest
vous donner envie dpouser miss Dy Coverley sans dot rien que pour elle-
mme!
Quant aux jeunes fiancs, la vrit est quils nont accord quune vague attention
ce stock des chefs-duvre de lart et de la mode.
Cependant, depuis larrive du steamer, Standard-Island a repris la direction de
louest afin de rallier les Nouvelles-Hbrides. Si on est en vue de lune des les du
groupe avant la date du 27, le capitaine Sarol dbarquera avec ses compagnons, et
Standard-Island commencera sa campagne de retour.
Ce qui va faciliter cette navigation, dans ces parages de lOuest-Pacifique, cest
quils sont trs familiers au capitaine malais. Sur la demande du commodore Simco,
qui a rclam ses services, il se tient en permanence la tour de lobservatoire. Ds
que les premires hauteurs apparatront, rien ne sera plus ais que dapprocher lle
Erromango, lune des plus orientales du groupe, ce qui permettra dviter les
nombreux cueils des Nouvelles-Hbrides.
Est-ce hasard, ou le capitaine Sarol, dsireux dassister aux ftes du mariage, sest-
il appliqu ne manuvrer quavec une certaine lenteur, mais les premires les ne
sont signales que dans la matine du 27 fvrier, prcisment le jour fix pour la
crmonie nuptiale.
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Peu importe, du reste. Le mariage de Walter Tankerdon et de miss Dy Coverley
nen sera pas moins heureux pour avoir t clbr en vue des Nouvelles-Hbrides,
et, si cela doit causer tant de plaisir ces braves Malais, ils ne le dissimulent point,
libre eux de prendre part aux ftes de Standard-Island.
Rencontr dabord quelques lots du large, et, aprs les avoir dpasss sur les
indications trs prcises du capitaine Sarol, lle hlice se dirige vers Erromango,
en laissant au sud les hauteurs de lle Tanna.
En ces parages, Sbastien Zorn, Frascolin, Pinchinat, Yverns, ne sont pas
loigns, trois cents milles au plus, des possessions franaises de cette partie du
Pacifique, les les Loyalty et la Nouvelle-Caldonie, ce pnitentiaire qui est situ aux
antipodes de la France.
Erromango est trs boise lintrieur, accidente de multiples collines, au pied
desquelles stendent de larges plateaux cultivables. Le commodore Simco sarrte
un mille de la baie de Cook de la cte orientale. Il net pas t prudent de
sapprocher davantage, car les bandes corrallignes savancent fleur deau jusqu
un demi-mille en mer. Du reste, lintention du gouverneur Cyrus Bikerstaff nest
point de stationner devant cette le, ni de relcher en aucune autre de larchipel.
Aprs les ftes, les Malais dbarqueront, et Standard-Island remontera vers
lquateur pour revenir la baie Madeleine.
Il est une heure aprs midi, lorsque Standard-Island demeure stationnaire.
Par ordre des autorits, tout le monde a sa libert, fonctionnaires et employs,
marins et miliciens, lexception des douaniers de garde dans les postes du littoral
que rien ne doit distraire de leur surveillance.
Inutile de dire que le temps est magnifique, rafrachi par la brise de mer. Suivant
lexpression consacre, le soleil sest mis de la partie.
Positivement, ce disque orgueilleux parat tre aux ordres de ces rentiers! scrie
Pinchinat. Ils lui enjoindraient, comme autrefois J osu, de prolonger le jour, quil
leur obirait! O puissance de lor!
Il ny a pas lieu dinsister sur les divers numros du programme sensation, tel que
la rdig le surintendant des plaisirs de Milliard City. Ds trois heures, tous les
habitants, ceux de la campagne comme ceux de la ville et des ports, affluent dans le
parc, le long des rives de la Serpentine. Les notables se mlent familirement au
populaire. Les jeux sont suivis avec un entrain, auquel lappt des prix gagner nest
pas tranger peut-tre. Des bals sont organiss en plein air. Le plus brillant est donn
dans lune des grandes salles du casino, o les jeunes gens, les jeunes femmes, les
jeunes filles, font assaut de grce et danimation. Yverns et Pinchinat prennent part
ces danses, et ne le cdent personne, quand il sagit dtre le cavalier des plus
jolies milliardaises. J amais Son Altesse na t si aimable, jamais elle na eu tant
desprit, jamais elle na eu un tel succs. Quon ne stonne donc pas si, au moment
o lune de ses danseuses lui dit aprs une valse tourbillonnante: Ah! monsieur, je
suis en eau! il a os rpondre: En eau de Vals, miss, on eau de Vals!
Frascolin, qui lcoute, rougit jusquaux oreilles, et Yverns, qui lentend, se
demande si les foudres du ciel ne vont pas clater sur la tte du coupable!
Ajoutons que les familles Tankerdon et Coverley sont au complet, et les gracieuses
surs de la jeune fille se montrent trs heureuses de son bonheur. Miss Dy se
promne au bras de Walter, ce qui ne saurait blesser les convenances, lorsquil
sagit de citoyens originaires de la libre Amrique. On applaudit ce groupe
sympathique, on lacclame, on lui offre des fleurs, on lui dcerne des compliments
quil reoit en montrant une parfaite affabilit.
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Et pendant les heures qui se succdent, les rafrachissements servis profusion ne
laissent pas dentretenir la belle humeur du public.
Le soir venu, le parc resplendit des feux lectriques que les lunes daluminium
versent torrents. Le soleil a sagement fait de disparatre sous lhorizon! Naurait-il
pas t humili devant ces effluences artificielles, qui rendent la nuit aussi claire que
le jour.
La cantate est chante entre neuf et dix heures, avec quel succs, il ne sied ni au
pote ni au compositeur den convenir. Et peut-tre mme, ce moment, le
violoncelliste a-t-il senti se dissoudre ses injustes prventions contre le J oyau du
Pacifique
Onze heures sonnant, un long cortge processionnal se dirige vers lhtel de ville.
Walter Tankerdon et miss Dy Coverley marchent au milieu de leurs familles. Toute la
population les accompagne en remontant la Unime Avenue.
Le gouverneur Cyrus Bikerstaff se tient dans le grand salon de lhtel municipal.
Le plus beau de tous les mariages quil lui aura t donn de clbrer pendant sa
carrire administrative, va saccomplir
Soudain des cris clatent vers lextrme quartier de la section bbordaise.
Le cortge sarrte mi-avenue.
Presque aussitt, avec ces cris qui redoublent, de lointaines dtonations se font
entendre.
Un instant aprs, quelques douaniers, plusieurs blesss, se prcipitent hors du
square de lhtel de ville.
Lanxit est au comble. A travers la foule se propage cette pouvante irraisonne
qui nat dun danger inconnu
Cyrus Bikerstaff parat sur le perron de lhtel, suivi du commodore Simco, du
colonel Stewart et des notables qui sont venus les rejoindre.
Aux questions qui leur sont faites, les douaniers rpondent que Standard-Island
vient dtre envahie par une bande de No-Hbridiens, trois ou quatre mille, et le
capitaine Sarol est leur tte.
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XI. Attaque et dfense
Tel est le dbut de labominable complot prpar par le capitaine Sarol, auquel
concourent les Malais recueillis avec lui sur Standard-Island, les No-Hbridiens
embarqus aux Samoa, les indignes dErromango et les voisines. Quel en sera le
dnouement? On ne saurait le prvoir, tant donnes les conditions dans lesquelles se
produit cette brusque et terrible agression.
Le groupe no-hbridien ne comprend pas moins de cent cinquante les, qui, sous
la protection de lAngleterre, forment une dpendance gographique de lAustralie.
Toutefois, ici comme aux Salomon, situes dans le nord-ouest des mmes parages,
cette question du protectorat est une pomme de discorde entre la France et le
Royaume-Uni. Et encore les tats-Unis ne voient-ils pas dun bon il ltablissement
de colonies europennes au milieu dun ocan dont ils songent revendiquer
lexclusive jouissance. En implantant son pavillon sur ces divers groupes, la Grande-
Bretagne cherche se crer une station de ravitaillement, qui lui serait indispensable
dans le cas o les colonies australiennes chapperaient lautorit du Foreign-Office.
La population des Nouvelles-Hbrides se compose de ngres et de Malais,
dorigine kanaque. Mais le caractre de ces indignes, leur temprament, leurs
instincts, diffrent suivant quils appartiennent aux les du nord ou aux les du sud,
ce qui permet de partager cet archipel en deux groupes.
Dans le groupe septentrional, lle Santo, la baie de Saint-Philippe, le type est
plus relev, do teint moins fonc, la chevelure oins crpue. Les hommes, trapus et
forts, doux et pacifiques, ne se sont jamais attaqus aux comptoirs ni aux navires
europens. Mme observation en ce qui concerne lle Vat ou Sandwich, dont
plusieurs bourgades sont florissantes, entre autres Port-Vila, capitale de larchipel,
qui porte aussi le nom de Franceville o nos colons utilisent les richesses dun sol
admirable, ses plantureux pturages, ses champs propices la culture, ses terrains
favorables aux plantions de cafiers, de bananiers, de cocotiers et la fructueuse
industrie des coprahmakers
6
. En ce groupe, les habitudes des indignes se sont
compltement modifies depuis larrive des Europens. Leur niveau moral et
intellectuel sest hauss. Grce aux forts des missionnaires, les scnes de
cannibalisme, si frquentes autrefois, ne se reproduisent plus. Par malheur, la race
kanaque tend disparatre, et il nest que trop vident quelle finira par steindre au
dtriment de ce groupe du nord, o elle sest transforme au contact de la civilisation
europenne.
Mais ces regrets seraient trs dplacs propos des les mridionales de larchipel.
Aussi nest-ce pas sans raison que le capitaine Sarol a choisi le groupe du sud pour y
organiser cette criminelle tentative contre Standard-Island. Sur ces les, les
indignes, rests de vritables Papous, sont des tres relgus au bas de lchelle
humaine, Tanna comme Erromango. De cette dernire surtout, un ancien sandalier
a eu raison de dire au docteur Hayen: Si cette le pouvait parler, elle raconterait des
choses faire dresser les cheveux sur la tte!
En effet, la race de ces Kanaques, dorigine infrieure, ne sest, pas revivifie avec
le sang polynsien comme aux les septentrionales. A Erromango, sur deux mille cinq
cents habitants, les missionnaires anglicans, dont cinq ont t massacrs depuis 1839,
nen ont converti quune moiti au christianisme. Lautre est demeure paenne.

6
Industrie qui utilise les noix de coco, lesquelles, aprs avoir t fendues et dessches soit au
soleil, soit au feu, fournissent cette pulpe dsigne sous le nom de coprah qui entre dans la
composition des savons de Marseille.
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Dailleurs, convertis ou non, tous reprsentent encore ces indignes froces, qui
mritent leur triste rputation, bien quils soient de taille plus chtive, de constitution
moins robuste que les naturels de lle Santo ou de lle Sandwich. De l, de srieux
dangers contre lesquels doivent se prmunir les touristes qui saventurent travers ce
groupe du sud.
Divers exemples quil convient de citer:
Il y a quelque cinquante ans, des actes de piraterie furent exercs contre le brick
Aurore et durent tre svrement rprims par la France. En 1869, le missionnaire
Gordon est tu coups de casse-tte. En 1875, lquipage dun navire anglais,
attaqu tratreusement, est massacr, puis dvor par les cannibales. En 1894, dans
les archipels voisins de la Louisiade, lle Rossel, un ngociant franais et ses
ouvriers, le capitaine dun navire chinois et son quipage, prissent sous les coups de
ces anthropophages. Enfin, le croiseur anglais Royalist est forc dentreprendre une
campagne, afin de punir ces sauvages populations davoir massacr un grand nombre
dEuropens. Et, quand on lui raconte cette histoire, Pinchinat, rcemment chapp
aux terribles molaires des Fidgiens, se garde maintenant de hausser les paules.
Telle est la population chez laquelle le capitaine Sarol a recrut ses complices. Il
leur a promis le pillage de cet opulent J oyau du Pacifique dont aucun habitant ne doit
tre pargn. De ces sauvages qui guettaient son apparition aux approches
dErromango, il en est venu des les voisines, spares par dtroits bras de mer
principalement de Tanna, qui nest qu trente-cinq milles au sud. Cest elle qui a
lanc les robustes naturels du district de Wanissi, farouches adorateurs du dieu
Teapolo, et dont la nudit est presque complte, les indignes de la Plage-Noire, de
Sangalli, les plus, redoutables et les plus redouts de larchipel.
Mais, de ce que le groupe septentrional est relativement moins sauvage, il ne faut
pas conclure quil na donn aucun contingent au capitaine Sarol. Au nord de lle
Sandwich, il y a lle dApi, avec ses dix-huit mille habitants, o lon dvore les
prisonniers, dont le tronc est rserv aux jeunes gens, les bras et les cuisses aux
hommes faits, les intestins aux chiens et aux porcs. Il y a lle de Paama, avec ses
froces tribus qui ne le cdent point aux naturels dApi. Il y a lle de Mallicolo, avec
ses Kanaques anthropophages. Il y a enfin lle Aurora, lune des plus mauvaises de
larchipel, dont aucun blanc ne fait sa rsidence, et o, quelques annes avant, avait
t massacr lquipage dun ctre de nationalit franaise. Cest de ces diverses les
que sont venus des renforts au capitaine Sarol.
Ds que Standard-Island est apparue, ds quelle na plus t qu quelques
encablures dErromango, le capitaine Sarol a envoy le signal quattendaient les
indignes.
En quelques minutes, les roches fleur deau ont livr passage trois ou quatre
mille sauvages.
Le danger est des plus graves, car ces No-Hbridiens, dchans sur la cit
milliardaise, ne reculeront devant aucun attentat, aucune violence. Ils ont pour eux
lavantage de la surprise, et sont arms non seulement de longues zagaies pointes
dos qui font de trs dangereuses blessures, de flches empoisonnes avec une sorte
de venin vgtal, mais aussi de ces fusils Snyders dont lusage est rpandu dans
larchipel.
Ds le dbut de cette affaire, prpare de longue main, puisque cest ce Sarol qui
marche la tte des assaillants, il a fallu appeler la milice, les marins, les
fonctionnaires, tous les hommes valides en tat de combattre.
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Cyrus Bikerstaff, le commodore Simco, le colonel Stewart, ont gard tout leur
sang-froid. Le roi de Malcarlie a offert ses services, et sil na plus la vigueur de la
jeunesse, il en a du moins le courage. Les indignes sont encore loigns du ct de
Bbord-Harbour, o lofficier de port essaie dorganiser la rsistance. Mais nul doute
que les bandes ne tardent se prcipiter sur la ville.
Ordre est donn tout dabord de fermer les portes de lenceinte de Milliard-City, o
la population stait rendue presque tout entire pour les ftes du mariage. Que la
campagne et le parc soient ravags, il faut sy attendre. Que les deux ports et les
fabriques dnergie lectrique soient dvasts, on doit le craindre. Que les batteries
de lperon et de la Poupe soient dtruites, on ne peut lempcher. Le plus grand
malheur serait que lartillerie du Standard-Island se tournt contre la ville, et il nest
pas impossible que les Malais sachent la manuvrer
Avant tout, sur la proposition du roi de Malcarlie, on fait rentrer dans lhtel de
ville la plupart des femmes et des enfants.
Ce vaste htel municipal est plong dans une profonde obscurit, comme lle
entire, car les appareils lectriques ont cess de fonctionner, les mcaniciens ayant
d fuir les assaillants.
Cependant, par les soins du commodore Simco, les armes qui taient dposes
lhtel de ville sont distribues aux miliciens et aux marins, et les munitions ne leur
feront pas dfaut. Aprs avoir laiss miss Dy avec Mrs Tankerdon et Coverley, Walter
est venu se joindre au groupe dans lequel se tiennent J em Tankerdon, Nat Coverley,
Calistus Munbar, Pinchinat, Yverns, Frascolin et Sbastien Zorn.
Allons il parat que cela devait finir de cette faon! murmure le
violoncelliste.
Mais ce nest pas fini! scrie le surintendant. Non! ce nest pas fini, et ce nest
pas notre chre Standard-Island qui succombera devant une poigne de Kanaques!
Bien parl, Calistus Munbar! Et lon comprend que la colre te dvore, la pense
que ces coquins de No-Hbridiens ont interrompu une fte si bien ordonne! Oui, il
faut esprer quon les repoussera Par malheur, sils ne sont pas suprieurs en
nombre, ils ont lavantage de loffensive.
Pourtant les dtonations continuent dclater au loin, dans la direction des deux
ports. Le capitaine Sarol a commenc par interrompre le fonctionnement des hlices,
afin que Standard-Island ne puisse sloigner dErromango, o se trouve sa base
dopration.
Le gouverneur, le roi de Malcarlie, le commodore Simco, le colonel Stewart,
runis en comit de dfense, ont dabord song faire une sortie. Non, cet t
sacrifier nombre de ces dfenseurs dont on a tant besoin. Il ny a pas plus de merci
esprer de ces sauvages indignes, que de ces fauves qui, quinze jours auparavant,
ont envahi Standard-Island. En outre, ne tenteront-ils pas de la faire chouer sur les
roches dErromango pour la livrer ensuite au pillage?
Une heure aprs, les assaillants sont arrivs devant les grilles de Milliard-City. Ils
essaient de les abattre, elles rsistent. Ils tentent de les franchir, on les dfend
coups de fusil.
Puisque Milliard-City na pu tre surprise ds le dbut, il devient difficile de forcer
lenceinte au milieu de cette profonde obscurit. Aussi le capitaine Sarol ramne-t-il
les indignes vers le parc et la campagne, o il attendra le jour.
Entre quatre et cinq heures du matin, les premires blancheurs nuancent lhorizon
de lest. Les miliciens et les marins, sous les ordres du commodore Simco et du
colonel Stewart, laissant la moiti dentre eux lhtel de ville, vont se masser dans
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le square de lobservatoire, avec la pense que le capitaine Sarol voudrait forcer les
grilles de ce ct. Or, comme aucun secours ne peut venir du dehors, il faut tout
prix empcher les indignes de pntrer dans la ville.
Le quatuor a suivi les dfenseurs que leurs officiers entranent vers lextrmit de
la Unime Avenue.
Avoir chapp aux cannibales des Fidji, scrie Pinchinat, et tre oblig de
dfendre ses propres ctelettes contre les cannibales des Nouvelles Hbrides!
Ils ne nous mangeront pas tout entiers, que diable! rpond Yverns.
Et je rsisterai jusqu mon dernier morceau, comme le hros de Labiche! ajoute
Yverns.
Sbastien Zorn, lui, reste silencieux. On sait ce quil pense de cette aventure, ce
qui ne lempchera pas de faire son devoir.
Ds les premires clarts, des coups de feu sont changs travers les grilles du
square. Dfense courageuse dans lenceinte de observatoire. Il y a des victimes de
part et dautre. Du ct des Milliardais, J em Tankerdon est bless lpaule
lgrement, mais il ne veut point abandonner son poste. Nat Coverley et Walter se
battent au premier rang. Le roi de Malcarlie, bravant les balles des snyders, cherche
viser le capitaine Sarol, lequel ne spargne pas au milieu des indignes.
En vrit, ils sont trop, ces assaillants! Tout ce quErromango, Tanna et les les
voisines ont pu fournir de combattants, sacharne contre Milliard-City. Une
circonstance heureuse, pourtant, et le commodore Simco a pu le constater, cest
que Standard-Island, au lieu dtre drosse vers la cte dErromango, remonte sous
linfluence dun lger courant, et se dirige vers le groupe septentrional, bien quil et
mieux valu porter au large.
Nanmoins le temps scoule, les indignes redoublent leurs efforts, et, malgr leur
courageuse rsistance, les dfenseurs ne pourront les contenir. Vers dix heures, les
grilles sont arraches. Devant la foule hurlante qui envahit le square, le commodore
Simco est forc de se rabattre vers lhtel de ville, o il faudra se dfendre comme
dans une forteresse.
Tout en reculant, les miliciens et les marins cdent pied pied. Peut-tre,
maintenant quils ont forc lenceinte de la ville, les No-Hbridiens, entrans par
linstinct du pillage, vont-ils se disperser travers les divers quartiers, ce qui
permettrait aux Milliardais de reprendre quelque avantage
Vain espoir! Le capitaine Sarol ne laissera pas les indignes se jeter hors de la
Unime Avenue. Cest par l quils atteindront lhtel de ville, o ils rduiront les
derniers efforts des assigs. Lorsque le capitaine Sarol en sera matre, la victoire
sera dfinitive. Lheure du pillage et du massacre aura sonn.
Dcidment ils sont trop! rpte Frascolin, dont une zagaie vient deffleurer le
bras.
Et les flches de pleuvoir, les balles aussi, tandis que le recul saccentue.
Vers deux heures, les dfenseurs ont t refouls jusquau square de lhtel de
ville. De morts, on en compte dj une cinquantaine des deux parts, de blesss, le
double ou le triple. Avant que le palais municipal ait t envahi par les indignes, on
sy prcipite, on en ferme les portes, on oblige les femmes et les enfants chercher
un refuge dans les appartements intrieurs, o ils seront labri des projectiles. Puis
Cyrus Bikerstaff, le roi de Malcarlie, le commodore Simco, le colonel Stewart, J em
Tankerdon, Nat Coverley, leurs amis, les miliciens et les marins se postent aux
fentres, et le feu recommence avec une nouvelle violence.
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Il faut tenir ici, dit le gouverneur. Cest notre dernire chance, et que Dieu fasse
un miracle pour nous sauver!
Lassaut est aussitt donn par ordre du capitaine Sarol, qui se croit sr du succs,
bien que la tche soit rude. En effet, les portes sont solides, et il sera difficile de les
enfoncer sans artillerie. Les indignes les attaquent coups de hache, sous le feu des
fentres, ce qui occasionne de grandes pertes parmi eux. Mais cela nest point pour
arrter leur chef, et, pourtant, sil tait tu, peut-tre sa mort changerait-elle la face
des choses
Deux heures se passent. Lhtel de ville rsiste toujours. Si les balles dciment les
assaillants, leur masse se renouvelle sans cesse. En vain les plus adroits tireurs, J em
Tankerdon, le colonel Stewart, cherchent-ils dmonter le capitaine Sarol. Tandis
que nombre des siens tombent autour de lui, il semble quil soit invulnrable.
Et ce nest pas lui, au milieu dune fusillade plus nourrie que jamais, que la balle
dun snyders est venue frapper sur le balcon central. Cest Cyrus Bikerstaff, qui est
atteint en pleine poitrine. Il tombe, il ne peut plus prononcer que quelques paroles
touffes, le sang lui remonte la gorge. On lemporte dans larrire-salon, o il ne
tarde pas rendre le dernier soupir. Ainsi a succomb celui qui fut le premier
gouverneur de Standard-Island, administrateur habile, cur honnte et grand.
Lassaut se poursuit avec un redoublement de fureur. Les portes vont cder sous la
hache des indignes. Comment empcher lenvahissement de cette dernire forteresse
de Standard-Island? Comment sauver les femmes, les enfants, tous ceux quelle
renferme, dun massacre gnral?
Le roi de Malcarlie, Ethel Simco, le colonel Stewart, discutent alors sil ne
conviendrait pas de fuir par les derrires du palais. Mais o chercher refuge? A la
batterie de la Poupe? Mais pourra-t-on latteindre? A lun des ports? Mais les
indignes nen sont-ils pas matres? Et les blesss, dj nombreux, se rsoudra-t-
on les abandonner?
En ce moment, se produit un coup heureux, qui est de nature modifier la
situation.
Le roi de Malcarlie sest avanc sur le balcon, sans prendre garde aux balles et
flches qui pleuvent autour de lui. Il paule son fusil, il vise le capitaine Sarol,
linstant o lune des portes va livrer passage aux assaillants
Le capitaine Sarol tombe raide.
Les Malais, arrts par cette mort, reculent en emportant le cadavre de leur chef, et
la masse des indignes se rejette vers les grilles du square.
Presque en mme temps, des cris retentissent dans le haut de la Unime Avenue, o
la fusillade clate avec une nouvelle intensit.
Que se passe-t-il donc? Est-ce que lavantage est revenu aux dfenseurs des
ports et des batteries? Est-ce quils sont accourus vers la ville Est-ce quils
tentent de prendre les indignes revers, malgr leur petit nombre?
La fusillade redouble du ct de lobservatoire? dit le colonel Stewart.
Quelque renfort qui arrive ces coquins! rpond le commodore Simco.
J e ne le pense pas, observe le roi de Malcarlie, car ces coups de feu ne
sexpliqueraient pas
Oui! il y a du nouveau, scrie Pinchinat, et du nouveau notre avantage
Regardez regardez! rplique Calistus Munbar. Voici tous ces gueux qui
commencent dcamper
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Allons, mes amis, dit le roi de Malcarlie, chassons ces misrables de la ville
En avant!
Officiers, miliciens, marins, tous descendent au rez-de-chausse et se prcipitent
par la grande porte
Le square est abandonn de la foule des sauvages qui senfuient, les uns le long de
la Unime Avenue, les autres travers les rues avoisinantes.
Quelle est au juste la cause de ce changement si rapide et si inattendu? Faut-il
lattribuer la disparition du capitaine Sarol au dfaut de direction qui sen est
suivi? Est-il inadmissible que les assaillants, si suprieurs en force, aient t
dcourags ce point par la mort de leur chef, et au moment o lhtel de ville allait
tre envahi?
Entrans par le commodore Simco et le colonel Stewart, environ deux cents
hommes de la marine et de la milice, avec eux J em et Walter Tankerdon, Nat
Coverley, Frascolin et ses camarades, descendent la Unime Avenue, repoussant les
fuyards, qui ne se retournent mme pas pour-leur lancer une dernire balle ou une
dernire flche, et jettent snyders, arcs, zagaies.
En avant! en avant! crie le commodore Simco dune voix clatante.
Cependant, aux abords de lobservatoire, les coups de feu redoublent Il est
certain quon sy bat avec un effroyable acharnement
Un secours est-il donc arriv Standard-Island? Mais quel secours et do
aurait-il pu venir?
Quoi quil en soit, les assaillants fuient de toutes parts, en proie une
incomprhensible panique. Sont-ils donc attaqus par des renforts venus de Bbord-
Harbour?
Oui un millier de No-Hbridiens a envahi Standard-Island, sous la direction des
colons franais de lle Sandwich!
Quon ne stonne pas si le quatuor fut salu dans sa langue nationale, lorsquil
rencontra ses courageux compatriotes!
Voici dans quelles circonstances sest effectue cette intervention inattendue, on
pourrait dire quasi-miraculeuse.
Pendant la nuit prcdente et depuis le lever du jour, Standard-Island navait cess
de driver vers cette le Sandwich, o, on ne la point oubli, rsidait une colonie
franaise en voie de prosprit. Or, ds que les colons eurent vent de lattaque opre
par le capitaine Sarol, ils rsolurent, avec laide du millier dindignes soumis leur
influence, de venir au secours de lle hlice. Mais, pour les y transporter, les
embarcations de lle Sandwich ne pouvaient suffire
Que lon juge de la joie de ces honntes colons, lorsque, dans la matine, Standard-
Island, pousse par le courant, arriva la hauteur de lle Sandwich. Aussitt, tous de
se jeter dans les chaloupes de poche, suivis des indignes la nage pour la plupart,
et tous de dbarquer Bbord-Harbour
En un instant, les hommes des batteries de lperon et de la Poupe, ceux qui taient
rests dans les ports, purent se joindre eux. A travers la campagne, travers le parc,
ils se portrent vers Milliard-City, et, grce cette diversion, lhtel de ville ne
tomba point aux mains des assaillants, dj branls par la mort du capitaine Sarol.
Deux heures aprs, les bandes no-hbridiennes, traques de toutes parts, nont plus
cherch leur salut quen se prcipitant dans la mer, afin ce gagner lle Sandwich, et
encore le plus grand nombre a-t-il coul sous les balles de la milice.
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Maintenant, Standard-Island na plus rien craindre: elle est sauve du pillage, du
massacre, de lanantissement.
Il semble bien que lissue de cette terrible affaire aurait d donner lieu des
manifestations de joie publique et dactions de grce Non! Oh! ces Amricains
toujours tonnants! On dirait que le rsultat final ne les a pas surpris quils
lavaient prvu Et pourtant, quoi a-t-il tenu que la tentative du capitaine Sarol
naboutt une pouvantable catastrophe!
Toutefois, il est permis de croire que les principaux propritaires de Standard-
Island durent se fliciter in petto davoir pu conserver une proprit de deux
milliards, et cela, au moment o le mariage de Walter Tankerdon et de miss Dy
Coverley allait en assurer lavenir.
Mentionnons que les deux fiancs, lorsquils se sont revus, sont tombs dans les
bras lun de lautre. Personne, dailleurs, ne sest avis de voir l un manque aux
convenances. Est-ce quils nauraient pas d tre maris depuis vingt-quatre
heures?
Par exemple, o il ne faut pas chercher un exemple de cette rserve ultra-
amricaine, cest dans laccueil que nos artistes parisiens font aux colons franais de
lle Sandwich. Quel change de poignes de main! Quelles flicitations le Quatuor
Concertant reoit de ses compatriotes! Si les balles ont daign les pargner, ils nen
ont pas moins fait crnement leur devoir, ces deux violons, cet alto et ce violoncelle!
Quant lexcellent Athanase Dormus, qui est tranquillement rest dans la salle du
casino, il attendait un lve, lequel sobstine ne jamais venir et qui pourrait le lui
reprocher?
Une exception en ce qui concerne le surintendant. Si ultra-yankee quil soit, sa joie
a t dlirante. Que voulez-vous? Dans ses veines coule le sang de lillustre Barnum,
et on admettra volontiers que le descendant dun tel anctre ne soit pas sui compos,
comme ses concitoyens du Nord-Amrique!
Aprs lissue de laffaire, le roi de Malcarlie, accompagn de la reine, a regagn
son habitation de la Trente-septime Avenue, o le conseil des notables lui portera
les remerciements que mritent son courage et son dvouement la cause commune.
Donc Standard-Island est saine et sauve. Son salut lui a cot cher, Cyrus
Bikerstaff tu au plus fort de laction, une soixantaine de miliciens et de marins
atteints par les balles ou les flches, peu prs autant parmi ces fonctionnaires, ces
employs, ces marchands, qui se sont si bravement battus. A ce deuil public, la
population sassociera tout entire, et le J oyau du Pacifique ne saurait en perdre le
souvenir.
Du reste, avec la rapidit dexcution qui leur est propre, ces Milliardais vont
promptement remettre les choses en tat. Aprs une relche de quelques jours lle
Sandwich, toute trace de cette sanglante lutte aura disparu.
En attendant, il y a accord complet sur la question des pouvoirs militaires, qui sont
conservs au commodore Simco. De ce chef, nulle difficult, nulle comptition. Ni
M. J em Tankerdon ni M. Nat Coverley nmettent aucune prtention ce sujet. Plus
tard, llection rglera limportante question du nouveau gouverneur de Standard-
Island.
Le lendemain, une imposante crmonie appelle la population sur les quais de
Tribord-Harbour. Les cadavres des Malais et des indignes ont t jets la mer, il
ne doit pas en tre ainsi des citoyens morts pour la dfense de lle hlice. Leurs
corps, pieusement recueillis, conduits au temple et la cathdrale, y reoivent de
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justes honneurs. Le gouverneur Cyrus Bikerstaff, comme les plus humbles, sont
lobjet de la mme prire et de la mme douleur.
Puis ce funbre chargement est confi lun des rapides steamers de Standard-
Island, et le navire part pour Madeleine-bay, emportant ces prcieuses dpouilles
vers une terre chrtienne.
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XII. Tribord et Bbord, la barre
Standard-Island a quitt les parages de lle Sandwich le 3 mars. Avant son dpart, la
colonie franaise et leurs allis indignes ont t lobjet de la vive reconnaissance
des Milliardais. Ce sont des amis quils reverront, ce sont des frres que Sbastien
Zorn et ses camarades laissent sur cette le du groupe des Nouvelles-Hbrides, qui
figurera dsormais dans litinraire annuel.
Sous la direction du commodore Simco, les rparations ont t rapidement faites.
Du reste, les dgts taient peu considrables. Les machines des fabriques
dlectricit sont intactes. Avec ce qui reste du stock de ptrole, le fonctionnement
des dynamos est assur pour plusieurs semaines. Dailleurs, lle hlice ne tardera
pas rejoindre cette partie du Pacifique o ses cbles sous-marins lui permettent de
communiquer avec Madeleine-bay. On a, par suite, cette certitude que la campagne
sachvera sans mcomptes. Avant quatre mois, Standard-Island aura ralli la cte
amricaine.
Esprons-le, dit Sbastien Zorn alors que le surintendant semballe comme
dhabitude sur lavenir de son merveilleux appareil maritime.
Mais, observe Calistus Munbar, quelle leon nous avons reue! Ces Malais si
serviables, ce capitaine Sarol, personne naurait pu les suspecter! Aussi, est-ce
bien la dernire fois que Standard-Island aura donn asile des trangers
Mme si un naufrage les jette sur votre route? demande Pinchinat.
Mon bon je ne crois plus ni aux naufrags ni aux naufrages!
Cependant, de ce que le commodore Simco est charg, comme avant, de la
direction de lle hlice, il nen rsulte pas que les pouvoirs civils soient entre ses
mains. Depuis la mort de Cyrus Bikerstaff, Milliard-City na plus de maire, et, on le
sait, les anciens adjoints nont pas conserv leurs fonctions. En consquence, il sera
ncessaire de nommer un nouveau gouverneur Standard-Island.
Or, pour cause dabsence dofficier de ltat civil, il ne peut-tre procd la
clbration du mariage de Walter Tankerdon et de miss Dy Coverley. Voil une
difficult qui naurait pas surgi sans les machinations de ce misrable Sarol! Et non
seulement les deux futurs, mais tous les notables de Milliard-City, mais toute la
population, ont hte que ce mariage soit dfinitivement accompli. Il y a l une des
plus sres garanties de lavenir. Que lon ne tarde pas, car dj Walter Tankerdon
parle de sembarquer sur un des steamers de Tribord-Harbour, de se rendre avec les
deux familles au plus proche archipel, o un maire, pourra procder la crmonie
nuptiale! Que diable! il y en a aux Samoa, aux Tonga, aux Marquises, et, en moins
dune semaine, si lon marche toute vapeur
Les esprits sages font entendre raison limpatient jeune homme. On soccupe de
prparer les lections Dans quelques jours le nouveau gouverneur sera nomm
Le premier acte de son administration sera de clbrer en grande pompe le mariage si
ardemment attendu Le programme des ftes sera repris dans son ensemble Un
maire un maire! Il ny a que ce cri dans toutes les bouches!
Pourvu que ces lections ne ravivent pas des rivalits mal teintes peut-tre!
fait observer Frascolin.
Non, et Calistus Munbar est dcid se mettre en quatre, comme on dit, pour
mener les choses bonne fin.
Et dailleurs, scrie-t-il, est-ce que nos amoureux ne sont pas l? Vous
maccorderez bien, je pense, que lamour-propre naurait pas beau jeu contre
lamour!
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Standard-Island continue slever au nord-est, vers le point o se croisent le
douzime parallle sud et le cent soixante-quinzime mridien ouest. Cest dans ces
parages que les derniers cblogrammes lancs avant la relche aux Nouvelles-
Hbrides ont convie les navires de ravitaillement expdis de la baie Madeleine. Du
reste, la question des provisions ne saurait proccuper le commodore Simco. Les
rserves sont assures pour plus dun mois, et de ce chef, il ny a aucune inquitude
concevoir. Il est vrai, on est court de nouvelles trangres. La chronique politique
est maigre. Starboard-Chronicle se plaint, et New-Herald se dsole Quimport!
Est-ce que Standard-Island elle seule nest pas un petit monde au complet, et qua-
t-elle faire de ce qui se passe dans le reste du sphrode terrestre? Est-ce donc la
politique qui la dmange? Eh! il ne tardera pas sen faire assez chez elle trop
peut-tre!
En effet, la priode lectorale est ouverte. On travaille les trente membres du
conseil des notables, o les Bbordais et les Tribordais se comptent en nombre gal.
Il est certain, dores et dj, que le choix du nouveau gouverneur donnera lieu des
discussions, car J em Tankerdon et Nat Coverley vont se trouver en rivalit.
Quelques jours se passent en runions prparatoires. Ds le dbut, il a t visible
quon ne sentendrait pas, ou du moins difficilement, tant donn lamour-propre des
deux candidats. Aussi une sourde agitation remue-t-elle la ville et les ports. Les
agents des deux sections cherchent provoquer un mouvement populaire, afin
doprer une pression sur les notables. Le temps scoule, et il ne semble pas que
laccord puisse se faire. Ne peut-on craindre, maintenant, que J em Tankerdon et les
principaux Bbordais ne veuillent imposer leurs ides repousses par les principaux
Tribordais, reprendre ce malencontreux projet de faire de Standard-Island une le
industrielle et commerciale? Cela, jamais lautre section ne lacceptera! Bref,
tantt le parti Coverley semble lemporter, tantt le parti Tankerdon parat tenir la
tte. De l des rcriminations malsonnantes, des aigreurs entre les deux camps, un
refroidissement manifeste entre les deux familles, refroidissement dont Walter et
miss Dy ne veulent mme pas sapercevoir. Toute cette broutille de politique, est-ce
que cela les regarde?
Il y a pourtant un trs simple moyen darranger les choses, du moins au point de
vue administratif; cest de dcider que les deux comptiteurs rempliront tour de
rle les fonctions de gouverneur, six mois celui-ci, six mois celui-l, un an mme
pour peu que la chose semble prfrable. Partant, plus de rivalit, une convention de
nature satisfaire les deux partis. Mais ce qui est de bon sens na jamais chance
dtre adopt en ce bas monde, et pour tre indpendante des continents terrestres.
Standard-Island nen subit pas moins toutes les passions de lhumanit sublunaire!
Voil, dit un jour Frascolin ses camarades, voil les difficults que je
craignais
Et que nous importent ces dissensions! rpond Pinchinat. Quel dommage en
pourrait-il rsulter pour nous? Dans quelques mois, nous serons arrivs la baie
Madeleine, notre engagement aura pris fin, et chacun de nous remettra le pied sur la
terre ferme avec son petit million en poche
Sil ne surgit encore quelque catastrophe! rplique lintraitable Sbastien Zorn.
Est-ce quune pareille machine flottante est jamais sre de lavenir? Aprs
labordage du navire anglais, lenvahissement des fauves; aprs les fauves,
lenvahissement des No-Hbridiens aprs les indignes, les
Tais-toi, oiseau de mauvaise augure! scrie Yverns. Tais-toi, ou nous te faisons
cadenasser le bec!
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Lle hlice J ules Verne

Nanmoins, il y a grandement lieu de regretter que le mariage Tankerdon-Coverley
nait pas t clbr la date fixe. Les familles tant unies par ce lien nouveau,
peut-tre la situation et-elle t moins difficile dtendre Les deux poux
seraient intervenus dune faon plus efficace Aprs tout, cette agitation ne saurait
durer, puisque llection doit se faire le 15 mars.
Cest alors que le commodore Simco essaie de tenter un rapprochement entre les
deux sections de la ville. On le prie de ne se mler que de ce qui le concerne. Il a
lle conduire, quil la conduise! Il a ses cueils viter, quil les vite! La
politique nest point de sa comptence.
Le commodore Simco se le tient pour dit.
Elles-mmes, les passions religieuses sont entres en jeu dans ce dbat, et le
clerg, ce qui est peut-tre un tort, sy mle plus quil ne convient. Ils vivaient en
si bon accord pourtant, le temple et la cathdrale, le pasteur et lvque!
Quant aux journaux, il va de soi quils sont descendus sur larne. Le New-Herald
combat pour les Tankerdon, et le Starboard-Chronicle pour les Coverley. Lencre
coule flots, et lon peut mme craindre que cette encre ne se mlange de sang!
Grand Dieu! na-t-il pas dj t trop arros, ce sol vierge de Standard-Island,
pendant la lutte contre ces sauvages des Nouvelles-Hbrides!
En somme, la population moyenne sintresse surtout aux deux fiancs, dont le
roman sest interrompu au premier chapitre. Mai, que pourrait-elle pour assurer leur
bonheur? Dj les relations ont cess entre les deux sections de Milliard-City. Plus
de rceptions, plus dinvitations, plus de soires musicales! Si cela dure, les
instruments du Quatuor Concertant vont moisir dans leurs tuis, et nos artistes
gagneront leurs normes moluments les mains dans les poches.
Le surintendant, quoiquil nen veuille rien avouer, ne laisse pas dtre dvor
dune mortelle inquitude. Sa situation est fausse, il le sent, car toute son
intelligence semploie ne dplaire ni aux uns ni aux autres, moyen sr de dplaire
tous.
A la date du 12 mars, Standard-Island sest leve sensiblement ci vers lquateur,
pas assez en latitude cependant pour rencontrer les navires expdis de Madeleine-
bay. Cela ne peut tarder dailleurs; mais vraisemblablement les lections auront eu
lieu auparavant, puisquelles sont fixes au 15.
Entre temps, chez les Tribordais et chez les Bbordais, on se livre des pointages
multiples. Toujours des pronostics dgalit. Il nest aucune majorit possible, sil ne
se dtache quelques voix dun ct ou de lautre. Or, ces voix-l tiennent comme des
dents la mchoire dun tigre.
Alors surgit une ide gniale. Il semble quelle soit ne au mme moment dans
lesprit de tous ceux qui ne devaient pas tre consults. Cette ide est simple, elle est
digne, elle mettrait un terme aux rivalits. Les candidats eux-mmes sinclineraient
sans doute devant cette juste solution.
Pourquoi ne pas offrir au roi de Malcarlie le gouvernement de Standard-Island?
Cet ex-souverain est un sage, un large et ferme esprit. Sa tolrance et sa philosophie
seraient la meilleure garantie contre les surprises de lavenir. Il connat les hommes
pour les avoir vus de prs. Il sait quil faut compter avec leurs faiblesses et leur
ingratitude. Lambition nest plus son fait, et jamais la pense ne lui viendra de
substituer le pouvoir personnel ces institutions dmocratiques qui constituent le
rgime de lle hlice. Il ne sera que le prsident du conseil dadministration de la
nouvelle Socit Tankerdon-Coverley and C.
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Lle hlice J ules Verne

Un important groupe de ngociants et de fonctionnaires de Milliard-City, laquelle
se joint un certain nombre dofficiers et de marins des deux ports, dcide daller
prsenter leur royal concitoyen cette proposition sous forme de vu.
Cest dans le salon du rez-de-chausse de lhabitation de la Trente-neuvime
Avenue, que Leurs Majests reoivent la dputation. coute avec bienveillance, elle
se heurte un inbranlable refus. Les souverains dchus se rappellent le pass, et
sous lempire de cette impression:
J e vous remercie, messieurs, dit le roi. Votre demande nous touche, mais nous
sommes heureux du prsent, et nous avons lespoir que rien ne viendra troubler
dsormais lavenir. Croyez-le! Nous en avons fini avec ces illusions qui sont
inhrentes une souverainet quelconque! J e ne suis plus quun simple astronome
lobservatoire de Standard-Island, et je ne veux pas tre autre chose.
Il ny avait pas lieu dinsister devant une rponse si formelle, et la dputation sest
retire.
Les derniers jours qui prcdent le scrutin voient accrotre la surexcitation des
esprits. Il est impossible de sentendre. Les partisans de J em Tankerdon et de Nat
Coverley vitent de se rencontrer mme dans les rues. On ne va plus dune section
lautre. Ni les Tribordais ni les Bbordais ne dpassent la Unime Avenue. Milliard-
City est forme maintenant de deux villes ennemies. Le seul personnage qui court de
lune lautre, agit, rompu, fourbu, suant sang et eau, spuisant en bons conseils,
rebut droite, rebut gauche, cest le dsespr surintendant Calistus Munbar. Et,
trois ou quatre fois par jour, il vient schouer comme un navire sans gouvernail dans
les salons du casino, o le quatuor laccable de ses vaines consolations.
Quant au commodore Simco, il se borne aux fonctions qui lui sont attribues. Il
dirige lle hlice suivant litinraire convenu. Ayant une sainte horreur de la
politique, il acceptera le gouverneur, quel quil soit. Ses officiers comme ceux du
colonel Stewart, se montrent aussi dsintresss que lui de la question qui fait
bouillonner les ttes. Ce nest pas Standard-Island que les pronunciamientos sont
craindre.
Cependant, le conseil des notables, runi en permanence lhtel de ville, discute
et se dispute. On en vient aux personnalits. La police est force de prendre certaines
prcautions, car la foule samasse du matin au soir devant le palais municipal, et fait
entendre des cris sditieux.
Dautre part, une dplorable nouvelle vient dtre mise en circulation; Walter
Tankerdon sest prsent la veille lhtel de Coverley et il na pas t reu.
Interdiction aux deux fiancs de se rendre visite, et, puisque le mariage na pas t
clbr avant lattaque des bandes no-hbridiennes, qui oserait dire sil
saccomplira jamais?
Enfin le 15 mars est arriv. On va procder llection dans la grande salle de
lhtel de ville. Un public houleux encombre le square, comme autrefois la
population romaine devant ce palais du Quirinal, o le conclave procdait
lexaltation dun pape au trne de Saint-Pierre.
Que va-t-il sortir de cette suprme dlibration? Les pointages donnent toujours un
partage gal des voix. Si les Tribordais sont rests fidles Nat Coverley, si les
Bbordais tiennent pour J em Tankerdon, que se passera-t-il?
Le grand jour est arriv. Entre une heure et trois, la vie normale est comme
suspendue la surface de Standard-Island. De cinq six mille personnes sagitent
sous les fentres de ldifice municipal. On attend le rsultat des votes des notables.
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rsultat qui sera immdiatement communiqu par tlphone aux deux sections et
aux deux ports.
Un premier tour de scrutin a lieu une heure trente-cinq.
Les candidats obtiennent le mme nombre de suffrages.
Une heure aprs, second tour de scrutin.
Il ne modifie en aucune faon les chiffres du premier.
A trois heures trente-cinq, troisime et dernier tour.
Cette fois encore, aucun nom nobtient la moiti des voix plus une.
Le conseil se spare alors, et il a raison. Sil restait en sance, ses membres sont
ce point exasprs quils en viendraient aux mains. Alors quils traversent le square
pour regagner, les uns lhtel Tankerdon, les autres lhtel Coverley, la foule les
accueille par les plus dsagrables murmures.
Il faut pourtant sortir de cette situation, qui ne saurait se prolonger mme quelques
heures. Elle est trop dommageable aux intrts de Standard-Island.
Entre nous, dit Pinchinat, lorsque ses camarades et lui apprennent du surintendant
quel a t le rsultat de ces trois tours de scrutin, il me semble quil y a un moyen
trs simple de trancher la question.
Et lequel? demande Calistus Munbar, qui lve vers le ciel des bras dsesprs.
Lequel?
Cest de couper lle par son milieu de la diviser en deux tranches gales,
comme une galette, dont les deux moitis navigueront chacune de son ct avec le
gouverneur de son choix
Couper notre le! scrie le surintendant, comme si Pinchinat lui et propos
de lamputer dun membre.
Avec un ciseau froid, un marteau et une clef anglaise, ajoute Son Altesse, la
question sera rsolue par ce dboulonnage, et il y aura deux les mouvantes au lieu
dune la surface de lOcan Pacifique!
Ce Pinchinat ne pourra donc jamais tre srieux, mme lorsque les circonstances
ont un tel caractre de gravit!
Quoi quil en soit, si son conseil ne doit pas tre suivi, du moins matriellement,
si lon ne fait intervenir ni le marteau ni la clef anglaise, si aucun dboulonnage
nest pratiqu suivant laxe de la Unime Avenue, depuis la batterie de lperon
jusqu la batterie de la Poupe, la sparation nen est pas moins accomplie au point
de vue moral. Les Bbordais et les Tribordais vont devenir aussi trangers les uns
aux autres que si cent lieues de mer les sparaient. En effet, les trente notables se
sont dcids voter sparment faute de pouvoir sentendre. Dune part, J em
Tankerdon est nomm gouverneur de sa section, et il la gouvernera sa fantaisie. De
lautre, Nat Coverley est nomm gouverneur de la sienne, et il la gouvernera sa
guise. Chacune conservera son port, ses navires, ses officiers, ses marins, ses
miliciens, ses fonctionnaires, ses marchands, sa fabrique dnergie lectrique, ses
machines, ses moteurs, ses mcaniciens, ses chauffeurs, et toutes deux se suffiront
elles-mmes.
Trs bien, mais comment fera le commodore Simco pour se ddoubler, et le
surintendant Calistus Munbar pour remplir ses fonctions la satisfaction commune?
En ce qui concerne ce dernier, il est vrai, cela na pas dimportance. Sa place ne va
plus tre quune sincure. De plaisirs et de ftes, pourrait-il en tre question, lorsque
la guerre civile menace Standard-Island, car un rapprochement nest pas possible.
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Quon en juge par ce seul indice: la date du 17 mars, les journaux annoncent la
rupture dfinitive du mariage de Walter Tankerdon et de miss Dy Coverley.
Oui! rompu, malgr leurs prires, malgr leurs supplications, et, quoi quait dit un
jour Calistus Munbar, lamour na pas t le plus fort! Eh bien, non! Walter et miss
Dy ne se spareront pas Ils abandonneront leur famille ils iront se marier
ltranger ils trouveront bien un coin du monde o lon puisse tre heureux, sans
avoir tant de millions autour du cur!
Cependant, aprs la nomination de J em Tankerdon et de Nat Coverley, rien na t
chang litinraire de Standard-Island. Le commodore Simco continue se diriger
vers le nord-est. Une fois la baie Madeleine, il est probable que, lasss de cet tat
de choses, nombre de Milliardais iront redemander au continent ce calme que ne leur
offre plus le J oyau du Pacifique. Peut-tre mme lle hlice sera-t-elle
abandonne? Et alors on la liquidera, on la mettra lencan, on la vendra au poids,
comme vieille et inutile ferraille, on la renverra la fonte!
Soit, mais les cinq mille milles qui restent parcourir, exigent environ cinq mois
de navigation. Pendant cette traverse, la direction ne sera-t-elle pas compromise par
le caprice ou lenttement des deux chefs? Dailleurs, lesprit de rvolte sest infiltr
dans lme de la population. Les Bbordais et les Tribordais vont-ils en venir aux
mains, sattaquer coups de fusil, baigner de leur sang les chausses de tle de
Milliard-City?
Non! les partis niront pas jusqu ces extrmits, sans doute! On ne reverra
point une autre guerre de scession, sinon entre le nord et le sud, du moins entre le
tribord et le bbord de Standard-Island Mais ce qui tait fatal est arriv au risque
de provoquer une vritable catastrophe.
Le 19 mars, au matin, le commodore Simco est dans son cabinet, lobservatoire,
o il attend que la premire observation de hauteur lui soit communique. A son
estime, Standard-Island ne peut tre loigne des parages o elle doit rencontrer les
navires de ravitaillement. Des vigies, places au sommet de la tour, surveillent la mer
sur un vaste primtre, afin de signaler ces steamers ds quils paratront au large.
Prs du commodore se trouvent le roi de Malcarlie, le colonel Stewart, Sbastien
Zorn, Pinchinat, Frascolin, Yverns, un certain nombre dofficiers et de
fonctionnaires, de ceux que lon peut appeler les neutres, car ils nont point pris
part aux dissensions intestines. Pour eux, lessentiel est darriver le plus vite possible
Madeleine-bay, o ce dplorable tat de choses prendra fin.
A ce moment, deux timbres rsonnent, et deux ordres sont transmis au commodore
par le tlphone. Ils viennent de lhtel de ville, o J em Tankerdon, dans laile
droite, Nat Coverley, dans laile gauche, se tiennent avec leurs principaux partisans.
Cest de l quils administrent Standard-Island, et ce qui ntonnera gure, coups
darrts absolument contradictoires.
Or, le matin mme, propos de litinraire suivi par Ethel Simco et sur lequel les
deux gouverneurs auraient au moins d sentendre, laccord na pu se faire. Lun, Nat
Coverley, a dcid que Standard-Island prendrait une direction nord-est afin de
rallier larchipel des Gilbert. Lautre, J em Tankerdon, senttant crer des relations
commerciales, a rsolu de faire route au sud-ouest vers les parages australiens.
Voil o ils en sont, ces deux rivaux, et leurs amis ont jur de les soutenir.
A la rception des deux ordres envoys simultanment lobservatoire:
Voil ce que je craignais dit le commodore.
Et ce qui ne saurait se prolonger dans lintrt public! ajoute le roi de Malcarlie.
Que dcidez-vous? demande Frascolin.
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Parbleu, scrie Pinchinat, je suis curieux de voir comment vous manuvrerez,
monsieur Simco!
Mal! observe Sbastien Zorn.
Faisons dabord savoir J em Tankerdon et Nat Coverley, rpond le
commodore, que leurs ordres sont inexcutables, puisquils se contredisent.
Dailleurs, mieux vaut que Standard-Island ne se dplace pas en attendant les navires
qui ont rendez-vous dans ces parages!
Cette trs sage rponse est immdiatement tlphone lhtel de ville.
Une heure scoule sans que lobservatoire soit avis daucune autre
communication. Trs probablement, les deux gouverneurs ont renonc modifier
litinraire chacun en un sens oppos
Soudain se produit un singulier mouvement dans la coque de Standard-Island Et
quindiqu ce mouvement? Que J em Tankerdon et Nat Coverley ont pouss
lenttement jusquaux dernires limites.
Toutes les personnes prsentes se regardent, formant autant de points interrogatifs.
Quy a-t-il? Quy a-t-il?
Ce quil y a? rpond le commodore Simco, en haussant les paules. Il y a que
J em Tankerdon a envoy directement ses ordres M. Watson. le mcanicien de
Bbord-Harbour, alors que Nat Coverley envoyait des ordres contraires M.
Somwah, le mcanicien de Tribord-Harbour. Lun a ordonn de faire machine en
avant pour aller au nord-est, lautre, machine en arrire, pour aller au sud-ouest. Le
rsultat est que Standard-Island tourne sur place, et cette giration durera aussi
longtemps que le caprice de ces deux ttus personnages!
Allons! scrie Pinchinat, a devait finir par une valse! La valse des
cabochards! Athanase Dormus na plus qu se dmettre! Les Milliardais nont
pas besoin de ses leons!
Peut-tre cette absurde situation, comique par certain ct, aurait-elle pu prter
rire. Par malheur, la double manuvre est extrmement dangereuse, ainsi que le
fait observer le commodore. Tiraille en sens inverses sous la traction de ses dix
millions de chevaux, Standard-Island risque de se disloquer.
En effet, les machines ont t lances toute vitesse; les hlices fonctionnent
leur maximum de puissance, et cela se sent aux tressaillements du sous-sol dacier.
Quon imagine un attelage dont lun des chevaux tire hue, lautre dia, et lon aura
lide de ce qui se passe!
Cependant, avec le mouvement qui saccentue, Standard-Island pivote sur son
centre. Le parc, la campagne, dcrivent des cercles, concentriques, et les points du
littoral situs la circonfrence se dplacent avec une vitesse de dix douze milles
lheure.
De faire entendre raison aux mcaniciens dont la manuvre provoque ce
mouvement giratoire, il ny faut pas songer. Le commodore Simco na aucune
autorit sur eux. Ils obissent aux mmes passions que les Tribordais et les
Bbordais. Fidles serviteurs de leurs chefs, MM. Watson et Somwah tiendront
jusquau bout, machine contre machine, dynamos contre dynamos
Et, alors, se produit un phnomne dont le dsagrment aurait d calmer les ttes
en amollissant les curs.
Par suite de la rotation de Standard-Island, nombre de Milliardais, surtout de
Milliardaises, commencent se sentir singulirement troubls dans tout leur tre. A
lintrieur des habitations, dcurantes nauses se manifestent, principalement dans
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celles qui, plus loignes du centre, subissent un mouvement de valse plus
prononc.
Ma foi, en prsence de ce rsultat farce et baroque, Yverns, Pinchinat, Frascolin,
sont pris dun fou rire, bien que la situation tende devenir trs critique. Et, en effet,
le J oyau de Pacifique est menac dun dchirement matriel qui galera, sil ne le
dpasse, son dchirement moral.
Quant Sbastien Zorn, sous linfluence de ce tournoiement continu, il est ple,
trs ple Il amne ses couleurs! comme dit Pinchinat, et le cur lui remonte aux
lvres, est-ce que cette mauvaise plaisanterie ne finira pas? tre prisonnier sur
cette immense table tournante, qui na mme pas le don de dvoiler les secrets de
lavenir
Pendant toute une interminable semaine, Standard-Island na pas cess de pivoter
sur son centre, qui est Milliard-City. Aussi la ville est-elle toujours remplie dune
foule qui y cherche refuge contre les nauses, puisque en ce point de Standard-Island
le tournoiement est moins sensible. En vain le roi de Malcarlie, le commodore
Simco, le colonel Stewart, ont essay dintervenir entre les deux pouvoirs qui se
partagent le palais municipal Aucun na voulu abaisser son pavillon Cyrus
Bikerstaff lui-mme, sil et pu renatre, aurait vu ses efforts chouer contre cette
tnacit ultra-amricaine.
Or, pour comble de malheur, le ciel a t si constamment couvert de nuages
pendant ces huit jours, quil na pas t possible de prendre hauteur Le commodore
Simco ne sait plus quelle est la position de Standard-Island. Entrane en sens
oppos par ses puissantes hlices, on la sentait frmir jusque dans les tles de ses
compartiments. Aussi personne na-t-il song rentrer dans sa maison. Le parc
regorge de monde. On campe en plein air. Dun ct clatent les cris: Hurrah pour
Tankerdon!, de lautre: Hurrah pour Coverley! Les yeux lancent des clairs, les
poings se tendent. La guerre civile va-t-elle donc se manifester par les pires excs,
maintenant que la population est arrive au paroxysme de laffolement?
Quoi quil en soit, ni les uns ni les autres ne veulent rien voir du danger qui est
proche. On ne cdera pas, dt le J oyau du Pacifique se briser en mille morceaux, et il
continuera de tourner ainsi jusqu lheure o, faute de courants, les dynamos
cesseront dactionner les hlices
Au milieu de cette irritation gnrale, laquelle il ne prend aucune part, Walter
Tankerdon est en proie la plus vive angoisse. Il craint non pour lui, mais pour miss
Dy Coverley, quelque subite dislocation qui anantisse Milliard-City. Depuis huit
jours, il na pu revoir celle qui fut sa fiance et qui devrait tre sa femme. Aussi,
dsespr, a-t-il vingt fois suppli son pre de ne pas sentter cette dplorable
manuvre J em Tankerdon la conduit sans vouloir rien entendre
Alors, dans la nuit du 27 au 28 mars, profitant de lobscurit, Walter essaye de
rejoindre la jeune fille. Il veut tre prs delle si la catastrophe se produit. Aprs
stre gliss au milieu de la foule qui encombre la Unime Avenue, il pntre dans la
section ennemie, afin de gagner lhtel Coverley
Un peu avant le lever du jour, une formidable explosion branle latmosphre
jusque dans les hautes zones. Pousses au del de ce quelles peuvent supporter, les
chaudires de bbord viennent de sauter avec les btiments de la machinerie. Et,
comme la source dnergie lectrique sest brusquement tarie de ce ct, la moiti de
Standard-Island est plonge dans une obscurit profonde
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XIII. Le mot de la situation dit par Pinchinat
Si les machines de Bbord-Harbour sont maintenant hors dtat de fonctionner par
suite de lclatement des chaudires, celles de Tribord-Harbour sont intactes. Il est
vrai, cest comme si Standard-Island navait plus aucun appareil de locomotion.
Rduite ses hlices de tribord, elle continuera de tourner sur elle-mme, elle nira
pas de lavant.
Cet accident a donc aggrav la situation. En effet, alors que Standard-Island
possdait ses deux machines, susceptibles dagir simultanment, il et suffi dune
entente entre le parti Tankerdon et le parti Coverley pour mettre fin cet tat de
choses. Les moteurs auraient repris leur bonne habitude de se mouvoir dans le mme
sens, et lappareil, retard de quelques jours seulement, et repris sa direction vers la
baie Madeleine.
A prsent, il nen va plus ainsi. Laccord se ft-il, la navigation est devenue
impossible, et le commodore Simco ne dispose plus de la force propulsive
ncessaire pour quitter ces lointains parages.
Et encore si Standard-Island tait stationnaire pendant cette dernire semaine, si les
steamers attendus eussent pu la rejoindre, peut-tre et-il t possible de regagner
lhmisphre septentrional
Non, et, ce jour-l, une observation astronomique a permis de constater que
Standard-Island sest dplace vers le sud durant cette giration prolonge. Elle a
driv du douzime parallle sud jusquau dix-septime.
En effet, entre le groupe des Nouvelles-Hbrides et le groupe des Fidji, existent
certains courants dus au resserrement des deux archipels, et qui se propagent vers le
sud-est. Tant que ses machines ont fonctionn en parfait accord, Standard-Island a pu
sans peine refouler ces courants. Mais, partir du moment o elle a t prise de
vertige, elle a t irrsistiblement entrane vers le tropique du Capricorne.
Ce fait reconnu, le commodore Simco ne cache point tous ces braves gens que
nous avons compris sous le nom de neutres, la gravit des circonstances. Et voici ce
quil leur dit:
Nous avons t entrans de cinq degrs vers le sud. Or, ce q|uun marin peut faire
bord dun steamer dsempar de sa machine, je ne puis le faire bord de Standard-
Island. Notre le na pas de voilure, qui permettrait dutiliser le vent, et nous sommes
la merci des courants. O nous pousseront-ils? je ne sais. Quant aux steamers,
partis de la baie Madeleine, ils nous chercheront en vain sur les parages convenus, et
cest vers la portion la moins frquente du Pacifique que nous drivons avec une
vitesse de huit ou dix milles lheure!
En ces quelques phrases, Ethel Simco vient dtablir la situation quil est
impuissant modifier. Lle hlice est comme une immense pave, livre aux
caprices des courants. Sils portent vers le nord, elle remontera vers le nord. Sils
portent vers le sud, elle descendra vers le sud, peut-tre jusquaux extrmes limites
de la mer Antarctique. Et alors
Cet tat de choses ne tarde pas tre connu de la population, Milliard-City
comme dans les deux ports. Le sentiment dun extrme danger est nettement peru.
De l, ce qui est trs humain, un certain apaisement des esprits sous la crainte de
ce nouveau pril. On ne songe plus on venir aux mains dans une lutte fratricide, et,
si les haines persistent, du moins ne se traduiront-elles pas par des violences. Peu
peu, chacun rentre dans sa section, dans son quartier, dans sa maison. J em Tankerdon
et Nat Coverley renoncent se disputer le premier rang. Aussi, sur la proposition
mme des deux gouverneurs, le conseil des notables prend-il le seul parti
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raisonnable, qui soit dict par les circonstances; il remet tous ses pouvoirs entre les
mains du commodore Simco, lunique chef auquel est dsormais confi le salut de
Standard-Island.
Ethel Simco accepte cette tche sans hsiter. Il compte sur le dvouement de ses
amis, de ses officiers, de son personnel. Mais que pourra-t-il faire bord de ce vaste
appareil flottant, dune surface de vingt-sept kilomtres carrs, devenu indirigeable
depuis quil ne dispose plus de ses deux machines!
Et, en somme, nest-on pas fond dire que cest la condamnation de cette
Standard-Island, regarde jusqualors comme le chef-duvre des constructions
maritimes, puisque de tels accidents doivent la rendre le jouet des vents et des
flots?
Il est vrai, cet accident nest pas d aux forces de la nature, dont le J oyau du
Pacifique, depuis sa fondation, avait toujours victorieusement brav les ouragans, les
temptes, les cyclones. Cest la faute de ces dissensions intestines, de ces rivalits de
milliardaires, de cet enttement forcen des uns descendre vers le sud et des autres
monter vers le nord! Cest leur incommensurable sottise qui a provoqu lexplosion
des chaudires de bbord!
Mais quoi bon rcriminer? Ce quil faut, cest se rendre compte avant tout des
avaries du ct de Bbord-Harbour. Le commodore Simco runit ses officiers et ses
ingnieurs. Le roi de Malcarlie se joint eux. Ce nest certes pas ce royal
philosophe qui stonne que des passions humaines aient amen une telle
catastrophe!
La commission dsigne se transporte du ct o slevaient les btiments de la
fabrique dnergie lectrique et de la machinerie. Lexplosion des appareils
vaporatoires, chauffs outrance, a tout dtruit, en causant la mort de deux
mcaniciens et de six chauffeurs. Les ravages sont non moins complets lusine o
se fabriquait llectricit pour les divers services de cette moiti de Standard-Island.
Heureusement, les dynamos de tribord continuent fonctionner, et, comme le fait
observer Pinchinat:
On en sera quitte pour ny voir que dun il!
Soit, rpond Frascolin, mais nous avons aussi perdu une jambe, et celle qui reste
ne nous servira gure!
Borgne et boiteux, ctait trop.
De lenqute il rsulte ainsi que les avaries ntant pas rparables, il sera
impossible denrayer la marche vers le sud. Do ncessit dattendre que Standard-
Island sorte de ce courant qui lentrane au del du tropique.
Ces dgts reconnus, il y a lieu de vrifier ltat dans lequel se trouvent les
compartiments de la coque. Nont-ils pas souffert du mouvement giratoire qui les a si
violemment secous pendant ces huit jours? Les tles ont-elles largu, les rivets
ont-ils jou? Si des voies deau se sont ouvertes, quel moyen aura-t-on de les
aveugler?
Les ingnieurs procdent cette seconde enqute. Leurs rapports, communiqus au
commodore Simco, ne sont rien moins que rassurants. En maint endroit, le
tiraillement a fait craquer les plaques et bris les entretoises. Des milliers de boulons
ont saut, des dchirements se sont produits. Certains compartiments sont dj
envahis par la mer. Mais, comme la ligne de flottaison na point baiss, la solidit du
sol mtallique nest pas srieusement compromise, et les nouveaux propritaires de
Standard-Island nont point craindre pour leur proprit. Cest la batterie de la
Poupe que les fissures sont plus nombreuses. Quant Bbord-Harbour, un de ses
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piers sest englouti aprs lexplosion Mais Tribord-Harbour est intact, et ses darses
offrent toute scurit aux navires contre les houles du large.
Cependant des ordres sont donns afin que ce quil y a de rparable soit fait sans
retard. Il importe que la population soit tranquillise au point de vue matriel. Cest
assez, cest trop que, faute de ses moteurs de bbord, Standard-Island ne puisse se
diriger vers la terre la plus proche. A cela, nul remde.
Reste la question si grave de la faim et de la soif Les rserves sont-elles
suffisantes pour un mois pour deux mois?
Voici les relevs fournis par le commodore Simco:
En ce qui concerne leau, rien redouter. Si lune des usines distillatoires a t
dtruite par lexplosion, lautre, qui continue fonctionner, doit fournir tous les
besoins.
En ce qui concerne les vivres, ltat est moins rassurant. Tout compte fait, leur
dure nexcdera pas quinze jours, moins quun svre rationnement ne soit impos
ces dix mille habitants. Sauf les fruits, les lgumes, on le sait, tout leur vient du
dehors Et le dehors o est-il? A quelle distance sont les terres les plus
rapproches, et comment les atteindre?
Donc, quelque dplorable effet qui doive sensuivre, le commodore Simco est
forc de prendre un arrt relatif au rationnement. Le soir mme, les fils
tlphoniques et tlautographiques sont parcourus par la funeste nouvelle.
De l, effroi gnral Milliard-City et dans les deux ports, et pressentiment de
catastrophes plus grandes encore. Le spectre de la famine, pour employer une image
use mais saisissante, ne se lvera-t-il pas bientt lhorizon, puisquil nexiste
aucun moyen de renouveler les approvisionnements? En effet, le commodore
Simco na pas un seul navire expdier vers le continent amricain La fatalit
veut que le dernier ait pris la mer, il y a trois semaines, emportant les dpouilles
mortelles de Cyrus Bikerstaff et des dfenseurs tombs pendant la lutte contre
Erromango. On ne se doutait gure alors que des questions damour-propre
mettraient Standard-Island dans une position pire quau moment o elle tait envahie
par les bandes no-hbridiennes!
Vraiment! quoi sert de possder des milliards, dtre riches comme des
Rothschild, des Mackay, des Astor, des Vanderbilt, des Gould, alors que nulle
richesse nest capable de conjurer la famine! Sans doute, ces nababs ont le plus
clair de leur fortune en sret dans les banques du nouveau et de lancien continent!
Mais qui sait si le jour nest pas proche, o un million ne pourra leur procurer ni une
livre de viande ni une livre de pain!
Aprs tout, la faute en est leurs dissensions absurdes, leurs rivalits stupides,
leur dsir de saisir le pouvoir! Ce sont eux les coupables, ce sont les Tankerdon, les
Coverley, qui sont cause de tout ce mal! Quils prennent garde aux reprsailles, la
colre de ces officiers, de ces fonctionnaires, de ces employs, de ces marchands, de
toute cette population quils ont mise en un tel pril! A quels excs ne se portera-t-
elle pas, lorsquelle sera livre aux tortures del faim?
Disons que ces reproches niront jamais ni Walter Tankerdon ni miss Dy
Coverley que ne peut atteindre ce blme mrit par leurs familles! Non! le jeune
homme et la jeune fille ne sont pas responsables! Ils taient le lien qui devait assurer
lavenir des deux sections, et ce ne sont pas eux qui lont rompu!
Pendant quarante-huit heures, vu ltat du ciel, aucune observation na t faite, et
la position de Standard-Island na pu tre tablie avec quelque exactitude.
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Lle hlice J ules Verne

Le 31 mars, ds laube, le znith sest montr assez pur, et les brumes du large
nont pas tard se fondre. Il y a lieu desprer que lon pourra prendre hauteur dans
de bonnes conditions.
Lobservation est attendue, non sans une fivreuse impatience. Plusieurs centaines
dhabitants se sont runis la batterie de lperon. Walter Tankerdon sest joint
eux. Mais ni son pre, ni Nat Coverley, ni aucun dcs notables que lon peut si
justement accuser davoir amen cet tat de choses, nont quitt leurs htels, o ils se
sentent murs par lindignation publique.
Un peu avant midi, les observateurs se prparent saisir le disque lu soleil,
linstant de sa culmination. Deux sextants, lun entre les nains du roi de Malcarlie,
lautre entre les mains du commodore Simco, sont dirigs vers lhorizon.
Ds que la hauteur mridienne est prise, on procde aux calculs, avec les
corrections quils comportent, et le rsultat donne:
29 17 latitude sud.
Vers deux heures, une seconde observation, faite dans les mmes conditions
favorables, indique pour la longitude:
179 32 longitude est.
Ainsi, depuis que Standard-Island a t en proie cette folie giratoire, les courants
lont entrane denviron mille milles dans le sud-est.
Lorsque le point est report sur la carte, voici ce qui est reconnu:
Les les les plus voisines, cent milles au moins, constituent le groupe des
Kermadeck, rochers striles, peu prs inhabits, sans ressources, et dailleurs
comment les atteindre? A trois cents milles au sud