Sunteți pe pagina 1din 148

Madeline Ker

Doamna virtuoas

Virtuous Lady
n romnete de : Teodor Atanasiu




Colecia EL i EA
14
BUCURETI,1993
CAPITOLUL I
Chiar l-ai btut pe prin? a spus domnioara Quinlan cu voce
slab. Unicul fiu al eicului. Chiar l-ai btut, nu?
Storm a ncuviinat posac.
Da, domnioar Quinlan. A fost numai o palm la fund totui.
Nu tiu de ce au fcut atta caz. S-a micat incomodat pe scaun;
agenia de angajri a domnioarei Quinlan nu dispunea de lucruri att
de rafinate precum nite scaune confortabile. i mai ales nu pentru
angajaii recent concediai. S-a uitat sfidtoare n ochii rutcioi ai
domnioarei Quinlan. Pe de alt parte, a adugat ea, a meritat-o cu
prisosin.
Era un prin de snge regesc! a crit domnioara Quinlan
jignit.
Era un mic monstru, a spus Storm. Domnioara Quinlan s-a
nfrnat:
Datoria ta ca guvernant a copilului, a spus ea cu rceal, era
s-l educi, nu s-i administrezi pedepse corporale! Zu c nu-mi pot
nchipui ce te-a apucat
Storm a ateptat cu rbdare ca domnioara Quinlan s termine. Din
cele trei luni petrecute n Arabia Saudit, singurul moment luminos
fusese atunci cnd l-a pus pe genunchi pe prinul mirat n vrst de
zece ani i i-a tras palma controversat. La prima vedere, cu trei luni
nainte, serviciul de guvernant la singurul copil al unui eic bogat n
petrol pruse o absolut man cereasc. Domnioara Quinlan
descrisese cariera viitoare a lui Storm n termeni favorabili
distracie, vraj, soare auriu, program comod, salariu splendid, ansa
de a lucra ntr-un palat oriental totul sunase att de minunat!
Ceea ce domnioara Quinlan nu-i menionase era c Storm era a
cincea guvernant pe care o trimisese aceleiai familii n doi ani.
i nu i-a trebuit mai mult de o zi ca s-i dea seama c serviciul ei n
Arabia Saudit nu era o man cereasc.
Da, palatul era luxos i nimeni nu se putea plnge de salariu. i
dac te conformai codului strict de etic al Arabiei Saudite, era o ar
suficient de plcut. ns tnrul prin Majeed Hassan Hussein,
motenitorul milioanelor de pe urma petrolului eicului i singura grij
a lui Storm, era mai curnd un demon cu nfiare omeneasc, din
cte vzuse Storm.
M asculi, domnioar Calderwood? a dojenit-o domnioara
Quinlan.
Da, domnioar Quinlan, a spus Storm calm. Nu era dispus s
fie deosebit de amabil fa de domnioara Quinlan. Ar fi trebuit s-o
previn, s-i fi spus ceva cel puin.
Rsfat de cnd se nscuse, satisfcndu-i-se toate hatrurile i
capriciile, micul prin reaciona la orice opoziie cu istericale i
izbucniri spectaculoase. Cnd era n asemenea dispoziii, servitorii
palatului pur i simplu fugeau. Nu ns i Storm. Ca o biat proast ce
era i luase serviciul n serios, ncercase s controleze mica brut,
ncercase s-l fac s-i mnnce legumele, s-i fac leciie la
aritmetic i s se culce cnd se cuvenea.
Se mpcase cu loviturile de picior n glezne, cu zgrieturi i
mucturi, cu pumnii mici ascuii pe care Majeed Hassan era att de
expert s-i trag.
Dar dou luni de constrngeri cucernice le erodaser rbdarea
celorlalte patru guvernante care o precedaser. Cnd prinul a
mpuns-o ntr-o zi cu capul n stomac, fcnd-o s se ncovoaie
complet, lui Storm! s-a umplut paharul rbdrii. ndat ce i-a
recptat suflul s-a ndreptat spre Majeed Hassan Hussein cu un licr
de btlie n priviri. i dduse numai o palm.! s-a fcut inima ct un
purice dup aceea Storm nu era capabil s vrea cu adevrat s fac
ru vreunei fiine. Era sigur c, oarecum, chiar prinul o minise; ns
lovitura dat mndriei sale princiare a fost sever i atrsese dup sine
o furie de asemenea dimensiuni, nct Storm s-a trezit escortat afar
din palat cu o grab aproape indecent, n cteva ore.
Lucrul ciudat era c micului prin i pruse ru vznd-o c pleac
i i-a oferit o cutie de curmale lipicioase, s le mnnce n drumul spre
cas cu avionul.
Salaam aleikum, domnioar Calderwood, i spusese el cu
timiditate. Ei bine, Allah s o ajute pe urmtoarea biat guvernant
care nu bnuiete nimic i se va duce acolo.
M-ai dezamgit foarte ru, a conchis domnioara Quinlan,
sigur pe ea.
Dar, domnioar Quinlan, a spus Storm ntr-o doar, cred c ar
fi trebuit s-mi spunei c eram a cincea guvernant trimis acolo.
M-ar fi avertizat la ce s m atept
Cum ndrzneti? a rsuflat greu domnioara Quinlan. Ai venit
la mine fr nici un fel de referine, domnioar Calderwood! Te-am
luat dup aparene, creznd c vei ine la nlime numele de
Quinlan
tiu, a ntrerupt Storm, ns nu m-am ateptat ca prinul s fie
att de dificil. Cred c ai fi putut s-mi sugerai S-a oprit, luptnd
mpotriva dorinei de a fi mai ferm. Nu se fcea, de altminteri, s o
ofenseze pe btrna domnioar Quinlan. Storm spera c poate va fi n
stare s-i gseasc un alt serviciu. Vistieria Calderwood va avea
nevoie de fonduri de acum nainte.
Ei, nu se mai poate face nimic acum, a ripostat domnioara
Quinlan. Mi-ai produs o mare dezamgire. Cnd te-am luat, practic de
pe strad Storm a scrnit din dini mi-am pus cele mai mari
sperane n cariera ta. Nu pot s-mi dau seama ce te-a apucat s te
compori att de stupid. Ai dezamgit ru firma Quinlan, domnioar
Calderwood foarte ru!
ns
i n-are nici un rost s ncerci s spui c Quinlan te-a dezamgit,
a adugat domnioara Quinlan cu un contraalto tremurat. Consider c
e o foarte mare ingratitudine.
mi pare ru, domnioar Quinlan, a oftat Storm.
Ai avut noroc c te-ai ales numai cu o simpl concediere. A
fixat-o pe Storm cu ochii ei galbeni. Te-ai gndit a spus ea cu o
plcere feroce c eicul ar fi putut da ordin s i se taie minile?
Nu, a recunoscut Storm privindu-i minile cu adevrat
frumoase, acest aspect nu mi-a trecut prin minte.
Nu. i presupun c nu te-ai obosit s te gndeti nici la reputaia
Ageniei de angajri Quinlan nainte de a ncepe s-l bai pe acel
copil?
Nu l-am btut de fapt, a corectat Storm, ncepnd s se simt
scit, i-am tras numai o palm uoar. La urma urmei, mi-a fcut o
vntaie serioas pe stomac, tii?
Nu m intereseaz stomacul tu, a spus domnioara Quinlan
glacial, A ridicat cu o mn, suprat dosarul de pe birou i i-a dat
drumul n coul de hrtii. Pe copert scria S.L. Calderwood. Storm a
clipit ngrozit.
Asta e, domnioar Calderwood. Trebuie s te informez c
Agenia Quinlan nu angajeaz persoane care au obiceiul s loveasc
copiii. Ai prejudiciat o dat reputaia acestei agenii, domnioar
Calderwood. S sperm c putem salva ceva din epav. Domnioara
Quinlan ls impresia c Storm pilotase un Concorde prin acoperiul
micului birou murdar (dar monden)
Vrei vrei s spunei., c sunt dat afar?
M gndeam c e perfect evident, a spus domnioara Quinlan
ridicndu-se.
Storm s-a ridicat ncet, clipind.
Domnioar Quinlan
Cu asta s-a terminat, a spus domnioara Quinlan cu rceal.
Dac eicul se hotrte s te acioneze n justiie, voi ti unde s te
gsesc. La revedere.
Dar, domnioar Quinlan
Nu mai e nimic de spus, domnioar Calderwood, a rspuns ea
i a mpins-o pe Storm cu fermitate spre u.
Zpcit, Storm a ieit n culoarea i zgomotul de pe Bond Street i
a ncercat s se gndeasc la situaia ei. Mai avea pe piele bronzul
auriu din Orientul Mijlociu, iar chipul ei plcut i oval i ochii verzi
atrgeau o mulime de priviri masculine n timp ce mergea pe trotuar.
Erau, a calculat ea, aproape cincizeci de lire n contul de la banc. n
cteva zile - dac eicul nu stopa plata ar mai trebui s vin nc dou
sute, prin Banca Arabiei. Sttea destul de bine. Deocamdat. i avea i
apartamentul. Deocamdat. Storm a ntrat ntr-un mic cafe-bar i s-a
aezat s mediteze lng un cappuccino. Ei bine, era din nou pe
drumuri. Dou luni ca guvernant i mai luase sfrit nc un vis.
Ultimul serviciu dinainte fusese de chelneri ntr-un cafe-bar ca
acesta. Ct de ngrozitor de anost fusese. Durase ase luni, totui, nu
prea ru pentru o btu de copii. i nainte de serviciul de chelneri
fusese ce fusese? A fost serviciul tentant pentru agenia de secretare?
Sau magazinul de fructe unde brbatul o ciupise de fund?
Situaia era c dac erai foarte drgu, nclinat s fii impetuoas,
i dac un tat aiurit te botezase Storm
1
, ncepeai orice carier cu un
dezovantaj.
Absolvind o universitate de provincie la vrsta absurd de douzeci
de ani, fr prini care s-o ndrume, fr avere care s o susin i fr
un so n perspectiv care s-o mblnzeasc, Storm Calderwood s-a
angajat ntr-o mini-odisee de servicii. Surprinztor de frumoas, cu un
pr ntr-adevr auriu i ochi cu adevrat ca smaraldul fusese totui
prea scund pentru a concura ca manechin. i nu suficient de
nfumurat pentru a face teatru, a lucra la reclame sau n publicitate.
Primul serviciu pe care l-a avut, la firma de electricitate, prevestise n
mod amenintor dificultile care aveau s urmeze. eful ei direct
zmbise batjocoritor la diploma ei n literatur i italian i o pusese s
ndosarieze hrtiile i s bat la main, O munc de mortificare a
sufletului, care fusese o amar deziluzie dup trei ani de universitate
cnd spera c lumea atepta ca pur i simplu s! se arunce la picioare
dup ce va absolvi. Purul adevr era c nu existau locuri de munc. Nu
erau posturi pentru femei tinere care nu tiau nimic altceva dect
cteva zeci de cri bune de citit i cunoteau literatura italian din
secolul XX. Nici chiar pentru tinere surprinztor de frumoase cu ochi
verzi. Erau numai servicii plicticoase, care i distrugeau mintea,
locuri de munc pe care nu le voia nimeni i care ineau numai ase
sptmni, pn ce se ntorcea titulara doamn Simpson, sau unde
eful era maniac sexual sau unde
Storm ncepea s regrete acea palm care i mersese la suflet,
aplicat la fundul mic i rutcios al prinului Majeed. Privind n urm
i cnd te trezeti deodat fr loc de munc ntr-o toamn cu burni
la Londra chiar i Prinul Majeed era o perspectiv mai bun dect
nimic. Toate acele dineuri magnifice! S-a lsat pe spate i au trecut-o

1
Storm = furtun (englez).
fiorii n stomac, acolo, unde o lovise capul regal cu o precizie
demonic. Nu, dac se gndea mai bine, nimic era o perspectiv mai
bun dect prinul Majeed. ns trebuia s se pun n micare din nou
i asta repede. Banii pur i simplu se evaporau cnd nu exista o surs
constant de venit.
A pltit pentru cappuccino i s-a dus direct la cel mai apropiat
automat din afara bncii a introdus fia i a apsat pe butonul care s
arate soldul. SOLD LA DOUZECI OCTOMBRIE 29,05 LIRE a
spus automatul impasibil. Vai, mai puin dect se atepta. i mai
abtut, Storm a luat un autobuz napoi spre Maida Vale, a fcut ceva
cumprturi la magazinul local, s-a uitat napoi la tnrul din spatele
tejghelei care mesteca gum i s-a urcat la ea n apartament.
nghesuii nu era un cuvnt frumos. Din aceast cauz proprietarul
l descrisese ca fiind compact. i totui, s-a gndit ea punnd oule
i costia n frigider (care duduia i mria noaptea ca o fantom
electric), era acas la ea. Literalmente acas. Dup ce muriser
prinii ei lsnd-o pe Storm uluit la aisprezece ani, se dusese i
casa. Acest apartament era ultima dintr-o serie de asemenea locuine
n care trise. i era departe de luxul palatului eicului.
A verificat ct e ceasul. Era timpul s-i telefoneze lui Kelly Oates,
cea mai bun prieten a ei i s-i spun c se ntorsese la Londra. A
format numrul florriei unde lucra Kelly i vocea uor gfit a lui
Kelly a rspuns la a patra ritur a telefonului.
Kelly? M bucur s te aud din nou!
Storm! De unde suni?
Din apartamentul meu din Maida Vale.
Maida Vale? Credeam c mai eti nc n Arabia. Ce s-a
ntmplat cu serviciul? Nu, nu ai fost din nou concediat, nu-i aa?
Mi-e team c da, a spus Storm posac.
Ce ai fcut, neroado? Ai furat bijuteriile coroanei?
I-am tras una prinului, a mrturisit ea.
Vai, e att de grav?
Se pare c da, a surs Storm. M-au dat afar din ar exact n
douzeci i patru de ore. Dar spune-mi despre tine ce nouti ai?
Ei, sunt nouti mari, a rs Kelly misterioas, dar pot atepta
pn te vd. I-ai spus domnioarei Quinlan despre dezastru?
Da, a oftat adnc Storm.
i ce-a spus?
Ghicete, a replicat Storm trist. A refuzat s mai ncerce s-mi
gseasc alt serviciu a spus c le-am distrus reputaia.
Prostii, a spus Kelly cu fermitate. Care i-e situaia financiar?
Au venit portreii la u?
Nu chiar att de ru, a gemut Storm. O s-i spun cnd te vd. Ce
prere ai de costi i ou la prnz, n apartamentul meu?
Sunt acolo ntr-o jumtate de or.
Abia atept s te vd, Kelly!
i eu. Iau nite prjituri de la magazin. La revedere!
Ateptnd-o pe Kelly, Storm i-a petrecut timpul uitndu-se la
oferte de serviciu n jurnalul de diminea. Era aceeai veche poveste
o sut i douzeci de cuvinte pe minut la maina de scris aveau o
importan infinit mai mare dect o diplom de liceniat n litere. i
cele aptezeci de cuvinte pe minut ale lu Storm erau prea puin chiar i
pentru cea mai modest munc de birou. Provizoriu a ncercuit dou
anunuri, a ezitat, apoi a sunat la primul. Postul fusese deja ocupat.
Deja? a bolborosit Storm.
Timpurile sunt dificile, a spus vocea ntre dou vrste cu
comptimire i a nchis. Storm s-a uitat la al doilea anun pe care l
ncercuise. Un alt post de vnztor n magazin, Cu excepia c acesta
promitea o munc interesant i plin de satisfacii pentru persoana
potrivit. A format numrul plictisit. Era un magazin profilat pe sex
din Soho.
Nu cred c sunt persoana adecvat, l-a asigurat ea pe brbatul cu
vocea rguit i a nchis. Era pierdut n gnduri negre cnd Kelly a
ciocnit la u. Prietenele s-au mbriat cu afeciune. Kelly i Storm
corespondaser cu regularitate n timpul serviciului lui Storm din
Orientul Mijlociu dei, i amintea cu vinovie Storm, nfrumusease
mult situaia ei n scrisorile ctre cas.
Mai ai nc apartamentul, a spus Kelly cu sufletul la gur,
aezndu-i persoana curat pe o sofa extrem de prfuit, cu bgare de
seam.
Am semnat contractul pe un an, a explicat Storm, i am fcut
plile la zi n timp ce eram n Orientul Mijlociu. Presupun c a fi
putut s-l nchiriez cuiva, ns ntr-un fel nu m-am putut obinui cu
gndul c altcineva ar putea s locuiasc aici.
Oricum, toate astea nu au importan! Storm, ari fabulos,
draga mea. Ai putea s apari direct pe un afi care face reclam pentru
concedii n Spania nsorit! Aa c spune-mi ce n-a fost n regul de
data asta?
Storm i-a explicat ct de concis a putut, n timp ce frigea costia i
prjea oule. Pe cnd edeau mpreun la mas, Kelly i-a scuturat
prul aten cu prere de ru.
Ca s fiu sincer, Storm, ncep s cred c nu eti angajabil. Ce
naiba te-a apucat s loveti mica brut?
Nu l-am lovit, nu sunt un monstru, pentru numele lui
Dumnezeu, i-am tras numai o palm. i pariez c m-a durut mna mai
mult dect l-a durut pe tnrul Majeed
i presupunnd c eicul cum-l-cheam i punea n minte s fii
biciuit n public? Sau s fii omort cu pietre pentru c ai atins
persoana regal?
Asta a spus i btrna domnioar Quinlan. D-mi sosul
Worcester, te rog. Nu, nu tiu, a continuat Storm, lovind sticla cu
palma. Presupun c ar fi putut face aa ceva. Pur i simplu mi-am
pierdut cumptul.
Totdeauna i pierzi cumptul, Storm.
Nu e adevrat! Ei, la dracu! Un dop oribil de sos congelat a ieit
pe gtul sticlei i un lichid de culoare maronie s-a revrsat n farfurie,
peste ou. Kelly s-a uitat la rezultat cu un dezgust prost mascat.
Sosul sta e aici de cnd ai plecat tu n Orientul Mijlociu, acum
dou luni? a ntrebat ea.
Aa bnuiesc. Cum i-ai dat seama? a ntrebat Storm rzuind
puin din lichidul care picase pe faa de mas.
E mucegai verde pe etichet, dup asta tiu, a replicat Kelly.
i-a mpins n lturi farfuria i a privit-o pe prietena ei cu o rbdare
resemnat, Storm, las mncarea. Mai bine s bem o cafea i s
vorbim, E n regul?
Da, a oftat Storm. A privit-o pe Kelly cu afeciune n ochii ei
verzi. Sunt totdeauna n cea Kelly, nu? i mi pare ru pentru
prnz.
Nu face nimic, a surs Kelly scuturnd cu grij sofaua de
aceast dat nainte de a se aeza. Kelly arta foarte bine, i-a dat
seama Storm. Prul ei nchis la culoare era lucios i des i tenul ei de
obicei palid strlucea, ca i cum ar fi avut o via interioar. Vreun
brbat era pe firmament, s-a gndit ea n timp ce fcea cafeaua. Abia
cnd i-a dat ceaca lui Kelly a remarcat scnteierea de pe degetul
prietenei ei,
Kelly! Te-ai logodit!
M ntrebam cnd o s observi, a rs Kelly, acceptnd srutul.
Numai de sptmna trecut.
i cine e?
Paul Phillips. Lucreaz la Spitalul Guy.
Doctor?
Kelly a ncuviinat din cap cu ochii strlucind.
Cel mai chipe doctor din Londra. i cel mai amabil.
Eti fericit? a ntrebat inutil Storm, aruncnd o privire
nostalgic spre faa radioas a prietenei ei.
Sunt n al noulea cer! Ne cstorim dup Crciun.
Fantastic! Presupun c a fost o dragoste vijelioas!
Kelly a dat din cap.
l cunosc numai de ase sptmni. Dar sunt att de sigur c el
e omul, Storm, n-am mai ntlnit n viaa mea pe cineva ca el e
e A inspirat adnc, ochii strlucirdu-i. Vai, e pur i simplu minunat,
asta e tot.
Ct te invidiez, a spus Storm calm, surzndu-i destul de trist
lui Kelly.
Nu, nu m invidiezi, a zis Kelly cu vioiciune. Totdeauna ai spus
c nu e pentru tine cstoria i chiar nu e. Nu nc, oricum. Ceea ce ai
nevoie, fata mea, este s te liniteti i s-i pui n ordine eul tu
confuz.
Storm i-a luat mna pentru a-i examina piatra scnteietoare.
Ceea ce mi trebuie e un serviciu. E un inel frumos, Kelly, i-a dat
drumul la mn prietenei ei cu admiraie. Ard de nerbdare s-l
ntlnesc pe Paul al tu, E frumos? Detept?
E o ncruciare ntre Einstein i Cary Grant, a surs Kelly. O
s-i plac.
Sunt sigur de asta. Au trecut secole de cnd n-am mai ntlnit
un brbat realmente atrgtor norocoaso!
Da, Paul e minunat, a rsuflat Kelly i Storm i-a ascuns
zmbetul. Dragostea l-ar face pe Paul s-i par lui Kelly minunat chiar
dac ar fi cel mai urt brbat de pe pmnt. i tu? a sondat-o Kelly. Ai
ntlnit vreun Rudolph Valentino bogat acolo n deert?
Uf! Singurul mascul pe care l-am vzut vreodat a fost prinul i
era mai mult ca o miniatur a lui Boris Karloff.
De asta ai nevoie, a decretat Kelly cu infatuare. Dragoste. Un
brbat minunat, sigur de el, care s te aprecieze la justa ta valoare .
Dragostea este o aberaie mental, a zmbit Storm. E duntoare
pentru creier, Kelly. Oricum, am prea mult scaun la cap ca s vreau s
fiu dominat de vreo brut de mascul oim, vreun porc. Oricum, a oftat
ea, am nevoie de un serviciu, nu de un brbat. Dei trebuie s recunosc
c gndul de a merge napoi la munc m ngrozete. N-am mai avut o
vacan de ani de zile. Am impresia c muncesc ncontinuu.
Kelly a dat din cap cu nelegere.
Spui c ai suficient s te descurci? Paul i cu mine te-am putea
mprumuta
Mulumesc, Kelly, a surs Storm, ns m descurc pentru
moment. Dac voi ajunge s fac foamea, am s in seama de ofert.
M ntreb, a cugetat Kelly, dac tu eti cu adevrat fcut pentru
posturile care se gsesc azi pe pia. Nu eti o persoan de duzin.
Poate c, da, poate c n loc s caui tu servicii, ar trebui s te caute
ele pe tine?
Ochii verzi ai lui Storm i-au privit pe ai lui Kelly nedumerii.
Cum?
Dnd un anun n ziar. n definitiv, n-ai gsit deloc un serviciu
potrivit. Aa c de ce s nu dai un anun? Ceva n genul Fat, 22,
caut angajament interesant i profitabil. Ce zici?
E o idee, a spus Storm surznd, artndu-i dinii foarte albi i
foarte egali. i ce fac cu toi nebunii i aiuriii care vor rspunde?
Nu i vei da numele n anun, ci numai un numr de csu
potal. Apoi faci o selecie de una singur i pe ndelete. Nu tii
niciodat ce se poate ivi.
Ochii lui Storm au nceput s scnteieze de interes. A srit n sus s
ia un caiet i un creion.
Cred c ai avut o inspiraie bun, Kelly. Ajut-m s redactez.
Dar a ncerca cu Fat, 22 nu, mai bine pune Persoan
tnr, 22
mi place Fat, 22, a surs Storm.
Ce zici de doamn? a fcut Kelly un compromis.
Bun, a spus Storm scriind de zor, Doamn, 22, caut
angajament. E necesar s fie neobinuit i interesant. Nimic ilegal. Ce
spui?
Nu-i ru, zise Kelly zmbindu-i cu afeciune lui Storm. A da
anunul mai curnd n ziarele de sear, dect n cele de diminea.
Nu-mi pot permite s-l dau n mai mult de unul sau dou ziare, a
spus Storm, analizndu-i critic textul. Ce zici de un ziar de seara i
unui de diminea?
Standard i Times?
Standard i Times s fie, a zis Storm. A ridicat ochii spre Kelly
privind-o fericit, tii, Kelly, cred c ai avut o idee teribila cu asta!
M strduiesc s produc satisfacie, a spus Kelly zmbind i s-a
uitat la ceas. O, drag, trebuie s fug Ce faci n seara asta?
Stau i lncezesc. De ce?
Vino cu mine i Paul, mor s-l ntlneti,
i eu abia atept s-l ntlnesc, a zis Storm conducndu-i
prietena la u. Vin la tine?
Nu, te lum noi. Pe la opt? Excelent! Acum d telefoane la cele
dou ziare!
Storm s-a uitat dup silueta grbit a lui Kelly i a zmbit n sinea
ei, apoi a nchis ua i s-a ntors la anun i la o a doua ceac de cafea.
Cu ct se gndea mai mult, cu att ideea de a da un anun la ziar i se
prea mai atrgtoare. i-a ros creionul o jumtate de or i n cele din
urm s-a hotrt la:
Doamn virtuoas, 22, caut angajament neobinuit sau interesant
Pregtit s ia n considerare orice ocupaie care nu e ilegal sau
plicticoas. Se garanteaz rspunsul imediat.
i-a luat caietul la telefon i a fcut dou apeluri, unul pentru The
Times i cellalt la Standard. Secretara de la The Times nu s-a angajat
n discuie, Femeia de la Standard a spus cu suspiciune: O mulime de
trznii i vor rspunde la acest anun, drag. Pentru cteva lire,
ambele ziare au fost de acord s-i permit s foloseasc un numr de
csu potal i a aranjat s-i ridice corespondena de la birourile
ziarelor. Apoi s-a aezat.
A cuprins-o un sentiment ciudat, familiar. Ce era? Ceva din
copilria ei Da, asta era. Era sentimentul pe care-l cpta cnd, cu
prietenele ei i Katey, vara, se aezau n jurul mesei de spiritism. Ct
de clar i amintea, camera ntunecoas, micua mas rotund cu toate
literele alfabetului pe margini (aparinnd mamei lui Katey, i interzis
fetelor mici). i cele cinci sau ase fete stnd ntr-o teroare delicioas
pe lng ea, fiecare cu un deget tremurtor pe pahar, ateptnd ca
acesta s-i fac drumul misterios de la liter la liter n ntunericul
emoionant, fantomatic.
Ceilali erau de obicei prea emoionai ca s nceap i Storm era
aceea care punea primele ntrebri cu degetul arttor murdar
ateptnd pe pahar e cineva acolo? i dup aceea urma pauza
rbdtoare, chicotelile nervoase, nainte ca paharul s zgrie i s
alunece n jurul literelor.
Era aceast senzaie de ateptare pe care i-o amintea acum,
anticipare, nervozitate. S-a dus la fereastr i s-a uitat afar la strzile
ude de ploaie, lucitoare, i se ntreba cine din acea lume mare,
necunoscut, avea s-i rspund la anun.
CAPITOLUL II
Cnd i-a citit propriul anun n ziarul Times de a doua zi diminea,
a avut o senzaie stranie. Anunul ei prea att de ciudat n coloanele
sobre ale ziarului i cnd a citit rubrica cereri de serviciu i-a dat
seama c nici unul dintre anunuri nu era att de aparte ca al ei.
Apreau paznicul de vntoare, cele dou clugrie, comerciantul cu
experien i contabilul calificat, toi cu texte respectabile, mohorte.
Printre ele, anunul ei era la fel de bizar i frivol ca un fluture ntr-o
librrie cu cri de mna a doua. i totui, citirea lui ii producea un fior
de emoie.
Seara petrecut cu Kelly i Paul fusese amuzant. Paul s-a dovedit a
fi un tnr subire, vag chipe, cu nclinaie spre remarci nostime.
Storm l-a aprobat ntru totul era tocmai perfect pentru Kelly. i dup
privirile vistoare pe care le tot schimbau preau extrem de
ndrgostii. Ceea ce era o situaie pe care Storm era nclinat s o
gseasc puin de neneles. Odat i imaginase c a fost sedus de
unul dintre profesori n primul ei an de universitate, ns aceasta a
trecut curnd, el dovedindu-se a fi un burlac btrn mncat de molii,
foarte departe de imaginea byronian a fanteziilor ei. De atunci ieise
cu o mulime de tineri i trebuise s se lupte cu nu mai puin de
jumtate dintre ei n maini parcate sau n cinematografe, ns nu-i
simise inima btnd mai repede pentru nici unul dintre ei. Evident, nu
era croit pentru idil i flirt. Lumina lunii i trandafirii o lsau rece. i
oricum, avusese ntotdeauna o mulime de lucruri de care s-i fac
griji, ca de pild de unde s fac rost de mncare pentru a doua zi.
Aa c se uita la Kelly i la Paul cu un zmbet ngduitor,
nenelegndu-i. Paul a fost amuzat i impresionat de ideea cu anunul
lui Storm. i o privise cu ochi albatri cercettori (oare toi doctorii
aveau ochii aceia clinici? s-a ntrebat ea) i a spus: Eti i mai
frumoas dect m-a fcut Kelly s cred, ceea ce era drgu din partea
lui.
De la mama ei motenise Storm chipul oval frumos i prul blond.
De la tatl ei i proveneau ochii verzi scnteietori i nclinaia spre
independen. Bieii mama i tata! Abia ncepuse s se apropie de el,
dup rzboiul rece al adolescenei, cnd s-au dus n cltoria aceea
nefericit n Scoia. Unde pata lung, neltoare de ulei pndind pe
oseaua ud de ploaie i-a aruncat n parapet i n jos n prpastie. O
sor nelinitit, amabil, i spusese lui Storm o poveste sentimental
despre cum i-au luat adio de la ea, n spital, nainte de a pleca n
voiajul spre necunoscut; dar un doctor rstit i-a risipit aceast
minciun prietenoas, informnd-o c nici unul dintre prini nu i-a
mai recptat cunotina nainte de a muri. Nici c se putea mai lipsit
de sens i mai tragic dect att.
i-a ndeprtat gndurile triste. Trecuser ani de cnd nu-i mai
permisese s-i reaminteasc incidentele acelei oribile luni. i-a
examinat apartamentul cu un licr de lupt n priviri. Dou luni lungi
de neglijare l fcuser practic de nelocuit i strnutase toat noaptea
de praf. i-a pus un or, a pus n priz Hoover-ul i i-a petrecut ziua
fcnd curat.
Cnd a terminat, apartamentul era din nou lun, fiecare suprafa
strlucind, fiecare pern ntins, fiecare geam curat ca lacrima. i-a
petrecut seara uitndu-se la televizor, cu picioarele ei lungi i
frumoase ntinse pe o pern, i mncnd mere. Cu mult snge rece, a
rezistat dorinei de a se duce a doua zi s-i ridice corespondena,
tiind c va avea mai mult de consultat dac va mai atepta nc
douzeci i patru de ore. ns dup nc o zi a luat metroul pn la
Fleet Street cu inima btndu-i de emoie. A fost uimit de cantitatea
de coresponden care o atepta un morman de plicuri asortate i
cri de vizit la oficiul fiecrui jurnal. Emoionat, i-a dus comoara
acas triumftoare, i-a fcut o can mare de ceai i s-a aezat cu ochii
strlucindu-i s-i trieze corespondena.
Marea majoritate s-a dovedit a fi din primul moment
dezamgitoare. Scrisori de la diferite organizaii religioase fanatice,
mai multe de la firme comerciale care livrau marfa la domiciliu
promind profituri enorme, trei sau patru de la perveri, una sau dou
de la organizaii dornice s-i mprumute bani cu dobnzi care i-ar fi
fcut pe Shylock s pleasc. Pe acestea le-a dat la o parte,
rmnndu-i o mn de scrisori ce conineau oferte autentice de
serviciu sau care erau interesante. Exista chiar o propunere de
cstorie printre ele. i variate servicii neprecizate n ri strine
nespecificate. O propunere de la un brbat care avea nevoie de
partener ntr-o ntrecere de baloane. Un brbat care voia s-i
completeze echipajul pentru o cltorie pe un yacht. O femeie care
voia un partener cu care s fac prospeciuni pentru opal n Mexic.
Cineva cu numele K.K. Kavanagh (sex necunoscut) care voia s
lanseze o revist satiric n Scoia. i o scrisoare de la Kelly Oates
spunnd: Drag Storm, asta este pentru ca s te consolez n cazul n
;

care nimeni nu va rspunde anunului tu
A meditat asupra coleciei ei, nlturnd ncet pe cele care preau
cel mai puin promitoare sau dubioase.
Printre primele care au tost nlturate se afla propunerea de
cstorie, o not scris foarte pe scurt care era lucrul cel mai puin
romantic pe care-l citise vreodat Storm. Voiajul transatlantic cu
yachtul prea o escapad prea rece pentru toamn. Cursa de baloane
suna ncnttor de inutil i neobinuit, ns va aduce ea oare foarte
necesarele fonduri bneti? A pus-o deoparte gnditoare. Goana dup
opal n Mexic suna fermector de romantic. ns puin cam dur. i
mai rmneau revista satiric (oare exista o pia de desfacere pentru
satir n Scoia?) i variatele servicii neprecizate n ri strine.
Inclusiv gentlemanul care se semna Mustapha Freedom (Libertatea)
care avea nevoie de surori s-i ngrijeasc pe rnii n lupte de
eliberare pentru naiunea noastr nou dezvoltat dar oprimat.
Reflectnd mai serios a nlturat-o i pe aceasta i s-a dus s-i
telefoneze lui Kelly s-o invite la mas dup serviciu.
i ca s m ajui s le aleg pe cele la care s rspund, Kelly. i
apropo, mulumesc pentru scrisoare! A fost un gnd frumos.
Plcerea e de partea mea. Bine, voi fi la tine n jur de apte. S-l
aduc i pe Paul?
Firete, a zmbit Storm i cnd au sosit Kelly i Paul, au gsit
pe mas trei castroane cu sup aburind.
Dup cin s-au uitat prin scrisori mpreun. Paul a dat la o parte
nc dou din cele selecionate, cltinnd sceptic din cap, cu privire la
propunerea financiara obscura implicnd numai o foarte mic
investiie, drag doamn i invitaia de la Mustapha Freedom. Au
aranjat ofertele n ordinea preferinelor preferine n mare parte
hotrte de Paul (cu ochii aceia albatri cercettori i acea ncredere
masculin prompt n privina vieii altor oameni) care curnd a
preluat comanda. Pe primul loc au pus oferta de guvernant pentru
perioadade var n SUA. Apoi oferta de la marele hotel Birmingham
care avea nevoie de un organizator (care nseamn ngrijitor, a
strmbat din nas Storm) pentru o serie de expoziii de art comerciale
pe care plnuiau s le organizeze. Apoi venea doamna care cuta opal.
Apoi revista satiric (sun ca o aciune studeneasc pueril, a judecat
Paul cu rceal, la un an dup terminarea facultii) i cete trei servicii
neprecizate n ri strine care ar trebui verificate nainte de a putea
spune mai mult despre ele. Ultima dintre toate venea cursa cu balonul.
Nu o respingem nc de fapt, a spus Paul pentru c nu se tie
niciodat ns nu o iei n considerare n mod serios, Storm, nu-i aa?
Nu, a spus Storm cu ochii el verzi meditativi, nu n mod serios.
n definitiv, a zis Kelly, privind chipul frumos al lui Storm cu o
nuan de ngrijorare, o ntrecere cu balonul nu i poate plti chiria,
nu?
Nu, a spus Storm cu hotrre. Sigur c nu. Mai vrei cafea?
n drum spre cas mai trziu, Kelly s-a ntors spre Paul cu o figur
ndurerat.
A fi dorit s nu pui afacerea aia cu balonul pe ultimul loc, a zis
ea.
Sprncenele lui Paul s-au ridicat n timp ce schimba viteza.
De ce nu? Era cea mai puin raional dintre toate.
Sigur c da, a fost de acord Kelly. Drept pentru care ar fi trebuit
s-o pui penultima sau n capul listei.
Ca s-o abatem pe Storm de la ea?
Da, a zis Kelly aplecndu-i capul ei castaniu lucitor pe braul
lui Paul.
Paul a oftat.
Nu cred c voi nelege vreodat femeile, a spus el.
Ei bine, i va lua oricum mult timp ca s-o nelegi pe Storm
Calderwood, a spus Kelly gnditoare. Primul lucru pe care l va face
mine va fi s se duc s-l vad pe omul cu balonul. O s vezi.

Storm s-a controlat n oglind. Fust alb, jacheta verde de bumbac,
pantofi albi de pnz fr ciorapi, era un mic ansamblu sport care i
punea bine n eviden corpul. i-a legat prul la spate i a pus cea mai
frumoas pereche de ochelari de soare o concesie fcut soarelui de
diminea de octombrie i a plecat la drum cu coul ei mare de pai.
S-a uitat la adresa de pe scrisoare Whitethorn Road 24. Nu era
exact adresa cea mai impresionant din Londra, a reflectat Storm. Era
n zona docurilor, lng Insula Cinilor. O parte a zonei de est a
oraului care a fost ru bombardat n ultimul rzboi. i n afar de
aceast adres care te surprindea n mod neplcut, tot ce mai avea ca
orientare era un nume Jason Bentley. n mod hotrt un nume
aristocratic, s-a gndit ea, citind scrisoarea lapidar:
Drag Doamn Virtuoas,
Am nevoie de o partener pentru o ntrecere european de baloane,
nu neaprat virtuoas, dar femeie. Suntei interesat? Sunt necesare
condiie fizic bun i obinuina cu nlimea. Trecei n orice
diminea nainte de sfritul lunii.
Numele era semnat ngrijit, fr arogan sub form de nflorituri
sau alte farafastcuri. O scrisoare ferm, concis i clar.
A trebuit s ia dou autobuze pentru a ajunge la Whitethorn Road i
s-a trezit ntrebndu-se de ce alesese mpotriva oricrei logici s
ncerce n primul rnd la brbatul cu balonul. i a avut suficient timp
s-i rspund la propria ntrebare, peniru c primul numai la care a
ajuns pe Whitethorn Road era 2301 mai avea de mers 2277 de
numere. O perversitate fireasc, a presupus ea. Pentru c asta era ceea
ce ali oameni n special Paul Phillips cu vocea lui destul de pedant
se ateptau ca ea s fac. i de asemenea pentru c i plcuse de fapt
tonul rece, ferm al scrisorii lui Jason Benetley. Nu avea nimic
sentimental sau pretenios era clar i fr compromisuri. Dei ideea
unei ncercri de baloane (i Storm i-a dat seama c nu vzuse
niciodat un balon) era aproape lucrul cel mai nepotrivit de care auzise
vreodat. n fapt, aceast combinaie de claritate ferm i aventur
lipsit de sim practic se potrivea exact dispoziiei ei n momentul de
fa. S fac pe guvernanta n America? Dup tigrul acela mic de
Majeed? Nu, mulumesc!
Whitethorn Road era lung, murdar i necesita reparaii. Consta n
depozite imense, cele mai multe drpnate, cteva fabrici mai mici,
crciumi murdare i apartamente, garaje i ateliere. n spatele
faadelor victoriene de crmid, cerul era dominat de formele uriae
ale unor macarale i cele cinci turnuri imense ale unei uzine de gaz. Pe
partea cealalt se aflau courile murdare de fum ale diferitelor vase
murdare de pe ru. Atmosfera era ncrcat de zgomotul sirenelor i
motoarelor i doi brbai mnjii de ulei care au trecut pe lng ea au
fluierat la vederea picioarelor ei, cu un entuziasm industrial
ptrunztor care era de-a dreptul asurzitor, ncepuse s regrete c i
prsise apartamentul n momentul cnd a ajuns la cellalt capt al
strzii unde depozitele erau i mai drpnate i precare, iar fabricile
fceau loc unor terenuri mari abandonate, cu moloz i ierburi pn la
bru, dincolo de care se putea vedea cotul strlucitor al rului i un
grup de lepuri negricioase. Era o barc neateptat de mare i ruginit
sprijinit de stlpi de lemn, un depozit de maini uzate populat de doi
cini corcii care ltrau i cteva zeci de maini extrem de uzate i apoi
un depozit lung pe ale crui ui de lemn scorojite era vopsit numrul
24.
Storm s-a oprit cu suspiciune. Asta nu arta ca nceputul a ceva
promitor. Dei parcat pe cealalt parte a strzii se afla o main
roie strlucitoare Lamborghini. O main extrem de ncnttoare i
elegant. Asta dac erai frivol i uor impresionabil de acest gen de
exhibiionism masculin. Storm s-a uitat la acel lucru imoral,
recunosctoare faptului c ea se afla deasupra unor asemenea nebunii
i a mpins ua mare din lemn a depozitului.
Cldirea lung, cu ecou, era rece i slab luminat. ase luminatoare
n tavan trimiteau fascicule de lumin prin aerul prfuit care se
proiectau pe perei i pe duumea, unde un brbat lucra la ceva,
nconjurat de o ntindere vast de material stacojiu i turcoaz. Cnd ea
s-a ndreptat spre el s-a ntors, dezvluind o siluet surprinztor de
masculin, mbrcat numai n nite blugi decolorai care l acopereau
oldurile subiri, i o pereche de pantofi sport. Torsul lui puternic, fr
pic de grsime, era descoperit i muchii netezi ai braelor i umerilor
erau acoperii de sudoare i prfuii cu rumegu.
Domnul Bentley? a ntrebat Storm ezitnd. Ochii care i-au
ntlnit pe ai ei cu o spontaneitate ocant erau verzi-cprui,
poruncitori, cu licriri fioroase de auriu.
Eu sunt, a dat el din cap. Suntei Doamna Virtuoas?
Da.
L-a studiat repede n timp ce venea spre ea. Avea praf n prul cre
care-i acoperea pieptul i n prul negru din cap. Aceast nfiare
aproape slbatic era departe de imaginea suav pe care se atepta s-o
ntlneasc. Ochii scnteietori ai acestui brbat i aerul poruncitor te
intimidau puin. i nici o cantitate de lustru sofisticat, a reflectat ea
n-ar fi capabil s ascund cu totul puterea goal, fi masculin a
acestui brbat. Era o calitate care se afla la baza frumuseii trsturilor
sale severe, reci.
Ei, prei n bun condiie fizic, i-a zis el calm, aruncndu-i o
privire fr ruine de sus i pn jos.
Da? a fcut ea uimit.
Sigur avei douzeci i doi de ani? a ntrebat el direct. Prei de
optsprezece.
Am douzeci i doi sigur, a zis ea iritat de francheea lui.
Oricum, nu are importan, a spus el l a zmbit. Era ntr-adevr
un brbat extraordinar de frumos, i-a dat ea seama ncepnd s se
simt puin nelinitit de privirea lui rece ptrunztoare.
V mulumesc c mi-ai rspuns la anun, a spus ea rece,
ncercnd s-i recapete calmul.
V mulumesc c ai venit, a dat el din cap. i v pot asigura c
ceea ce am de gnd nu este nici ilegal, nici plictisitor. S-a ntors s-i
pun un tricou i ea a privit cum dispar muchii unduitori sub
bumbacul alb rece. Ultimul meu membru de echipaj a dat n primire, a
spus el pe cnd i aprea din tricou capul ciufulit.
Sper c la propriu, nu la figurat? a zmbit ea.
Da, aa, a spus el sec. Ea s-a rzgndit. E o prerogativ a
femeilor, neleg. A examinat-o cu ochi contemplativi. Ati zburat vreo
dat?
Numai n avion, a mrturisit ea.
Ei bine, cltoria cu balonul e diferit, a prevenit-o el, apoi a
fcut semn cu mna la materialul mtsos i lucitor ntins pe duumea,
iat-l, Doamn Virtuoas e mndria i bucuria mea.
Aha. Storm a examinat materialul colorat cu suspiciune,
ncercnd s gseasc ceva n plus s spun, Jason Bentley i-a pus pe
el un sacou de velur, transformndu-se deodat ntr-o siluet de o
elegan aproape piratereasc i a luat un portofel i nite chei de
main de pe un scaun.
Mergem s bem ceva undeva i s discutm?
De ce nu?
L-a urmrit spre u studiindu-l dintr-o parte n timp ce mergea. Un
brbat graios care se mica cu precizia sigur a unei pisici mari. Un
brbat dominator, nicidecum genul pe care te-ai atepta s-l gseti
umblnd aiurea n baloane. Dei nu tia cu adevrat la ce se ateptase.
Oricum, acest brbat arta ferm i eficient i plin de succes. i foarte
sexy. Dac ineai la asemenea aspecte. Cnd a deschis ua mainii
roii Lamborghini, ea a zmbit n sinea ei. Era maina perfect pentru
el, puternic, masculin i eficient. n timp ca i punea centura de
siguran, ea a privit spre magazie.
Nu e exact ce m ateptam, a spus.
El a surs, dnd drumul la motor.
Baloanele sunt lucruri extrem de substaniale chiar cnd sunt
dezumflate. Nu am loc pentru el n apartament aa c am nchiriat
acest loc de la un prieten din comerul naval.
Nu suntei un conductor profesionist de baloane? a ntrebat
ea n timp ce el trecea pe lng picioarele de oel imense a circa ase
macarale mobile.
Nu prea, a zis el sec. Cltoritul cu balonul nu aduce bani, i
consum.
Dei consider c aceast ntrecere a dumneavoastr presupune
un premiu consistent, nu? a ntrebat ea cu delicatee.
Avei un spirit foarte ptrunztor, Doamn Virtuoas, Da, exist
un premiu nti de douzeci de mii de lire. Premiul al doilea de opt mii.
i alte cinci mii care se vor mpri ntre restul celor care se situeaz pe
primele zece locuri.
Storm s-a uitat la ceasul subire de aur de la ncheietura minii lui
puternice, la bordul capitonat cu piele al frumoasei maini.
Nu tiam, a murmurat ea. Par o mulime de bani, domnule
Bentley.
Este cel mai mare premiu care s-a oferit vreodat ntr-o
competiie de baloane. Vocea lui, a observat ea, era adnc i vibrant.
n plus, a adugat, trgnd maina n faa unei crciumi cu aspect
nautic i privelite spre docuri, balonul meu va purta o reclam mare
galben, pentru un vermut italian foarte cunoscut.
V sponsorizeaz?
mi acoper aproape toate cheltuielile, o dat el din cap,
nchiznd motorul care fcea un zgomot discret. Storm nu i-a deschis
ua, bnuind instinctiv c el va prefera s i-o deschid el nsui. Jason
Bentley avea mult stil, ncepea ea s descopere.
mi ofenseaz simmintele estetice, desigur, a spus el
deschizndu-i ua, ns cei cu vermutul au fost foarte generoi.
El a surs, un surs de tigru care i-a dezvluit dinii perfeci i i-a
croit dou cute fascinante n obrajii solizi. I-a apucat braul cu
fermitate i a condus-o la o mas cu umbrel de la marginea grdinii.
Jason Bentley i-a inut scaunul s se aeze cu o galanterie de expert i
apoi s-a aezat n faa ei, cu o nfiare elegant venit parc direct
dintr-o reclam fermectoare. ns mult mai viguroas i mai crud
dect aceasta, ndat ce te uitai cu atenie n ochii lui cprui i observai
conturul hotrt al gurii sale nemilos de frumoase.
Scoatei-v ochelarii de soare, a invitat-o el i ea l-a ascultat,
dndu-le drumul n coul ei mare de pai. A privit-o fix o secund.
Suntei realmente frumoas, Doamn Virtuoas, a zis el calm i spre
groaza ei Storm a simit cum i vine sngele n obraji. Dar se prea c
el n-a observat. Acesta este un adevrat noroc, drag doamn. Sunt
posibiliti certe n acest fapt.
Ca de exemplu? a ntrebat ea rece.
Un chelner i-a fcut apariie i Jason Bentley i-a dat comanda
(brandy pentru Storm, care inea la imaginea ei virtuoas, i bere lager
pentru el).
Ca de exemplu, a zis el examinnd-o cu o intensitate destul de
alarmanta, ochii lui oprindu-se cu o insisten lipsit de ruine asupra
snilor i gurii ei, ca de exemplu sponsorii mei dragi. Care nu sunt
capabili s reziste n faa unui chip frumos. Sau a unor picioare
frumoase. i ale dumneavoastr, a rnjit el, sunt printre cele mai
frumoase. Sosirea chelnerului a amuit replica care i venise pe buze
lui Storm. A sorbit din brandy privindu-l cu rceal n ochi.
Ce legtur au picioarele mele cu sponsorul dumitale, domnule
Bentley?
M gndesc c ar fi mile ntregi de bun publicitate care s-ar
putea face cu imaginea unei blonde splendide navignd printre nori
ntr-un balon, a spus el calm punndu-i paharul jos. i asta ar putea
nsemna un onorariu mare pentru dumneata, chiar un contract. Ultima
mea partener nu arta ru, a spus el cu blndee, ns nu avea stilul
dumitale.
Aaa, a zis Storm privind crunt spre bruneta aferat care arunca
zmbete voluptuoase n direcia lui Jason.
n principiu o irita orice alt femeie care fcea ochi dulci brbatului
cu care se afla ea, dei se ridica deasupra micilor gelozii care preau c
le obsedau pe unele de sexul ei cnd erau confundate cu o pereche de
pantaloni. A studiat chipul lui Jason cu atenie, remarcnd liniile care
nsemnau hotrre din jurul gurii sale aspre, pasionate, calitatea
echilibrat, ferm din ochii lui cprui. Nu era un brbat pe care s i-l
faci duman.
i ce facei cnd nu cltorii cu balonul, domnule Bentley? a
ntrebat fr vreo legtur.
Lui i-au scnteiat ochii.
Sunt avocat, Doamn Virtuoas. Sau mai bine zis am fost.
Ai fost dat afar din barou? a ntrebat ea cu o und de batjocur
pe care imediat a regretat-o.
Ochii aceia aveau ceva de oel, ce a nfiorat-o.
Nu, nu am fost dat afar din barou, a zis el cu rceal, degetele
lui subiri bronzate btnd darabana pe mas.
mi pare ru, n-am vrut s fie o rutate, i-a cerut ea scuze. De ce
ai spus am fost atunci? N-a putea veni la dumneavoastr dac am
necazuri cu poliia?
Va trebui s trecei mai nti pe la un avocat consultant, a zis el
sec, ns ntr-adevr am practicat pn acum dou sptmni. M-am
hotrt s-mi iau o vacan de la balana justiiei. i de la sabie.
A rostit aceste cuvinte cu o nuan att de amar n voce nct
Storm a clipit. Aici se ascundea ceva, vreun mister dureros pe care
ochii reci, cprui l i acoperiser ca pe o tain.
Dar dumneavoastr, Doamn Virtuoas? Din ce v ctigai
existena?
Nici nu m-ai ntrebat cum m cheam, a spus ea privindu-l
peste marginea paharului. Din nou i-au aprut cutele n obraji i
zmbetul lui era ironic.
Ca avocat de succes, a zis el, am constatat repede c numele sunt
adesea total nesigure i de multe ori complet la discreia clientului.
Ceea ce vrea s nsemne?
C mi-ai putea da numele dumneavoastr sau al altcuiva, dup
chef. Tonul rece, tios a nepat-o pentru un anume motiv.
Nu sunt criminal, domnule Bentley, i nu v-a da un nume fals.
Firete, a murmurat el cu un surs batjocoritor, suntei o doamn
virtuoas i deasupra oricrei suspiciuni. Am pur i simplu o nclinaie
natural spre cinism.
Numele meu e Storm Calderwood, domnule Bentley, a spus ea
cu o voce glacial. i ultimul serviciu pe care i-am avut a fost de
guvernant pentru copilul unui eic arab.
Storm, a zis el cu ochi batjocoritori de data asta, ce nume perfect
pentru dumneavoastr. De ce vi s-a spus aa?
A fost ideea tatlui meu, a zis ea, nroindu-se puin. Numele ei
fusese adesea o surs de jen pentru ea. M-am nscut pe mare, pe un
pachebot. Mama m-a nscut n cabin, n timpul unei mari furtuni.
Tatl meu pretindea mereu c furtuna m-a adus pe lume, pentru c
m-am nscut cu ase sptmni mai devreme. Ar fi trebuit de fapt s
m nasc la Londra, cu mult dup venirea noastr din America.
A sorbit din brandy, foarte contient de ochii brbatului care o
priveau cu intensitate. Dar asta e. E un nume ridicol.
Ba din contr, a vorbit el serios, e un nume remarcabil de
frumos, pentru o tnr doamn remarcabil de frumoas.
Btea din nou cu degetele n mas. i n plus, le va place
sponsorilor. O privea cu aprobarea rece a unui antrenor care se uit la
un cal de curse pe care intenioneaz s-l cumpere. O izbucnire de
indignare, a trecut prin ea, dor i-a domolit-o. Va fi rece i ferm, exact
la fel de rece i ferm ca Jason Bentley.
Suntei foarte convins c voi merge cu dumneavoastr, domnule
Bentley a zis ea sec.
M cheam Jason, a zmbit el. Pot s v spun Storm?
Spune-mi. i-a lsat ochii n jos, ntrebndu-se de ce naiba era el
n stare s-o fac s-i tresar inima numai ce o privea n ochi, zmbind.
Da, sper foarte mult c vei merge cu mine, a zis, i-a ntors
scaunul i a privit spre zona agitat a docurilor. Storm i-a examinat
profilul ferm, curat i se ntreba dac l place sau nu.
Mi-e dor s plec de lng toate astea, a murmurat el aproape lui
nsui. Departe de agitaie i de zgomot, de murdrie i cruzime.
Dac nu i place murdria i cruzimea, a replicat ea, n-ar fi
trebuit s te faci avocat.
Ochii cprui i-au ntlnit pe ai ei glaciali, plini de o provocare
puternic care au fcut-o s simt fiori reci pe ira spinrii.
E adevrat, Doamn Virtuoas, a spus el moale, cu chipul
brzdat din nou de amrciune, n-ar fi trebuit s m fac avocat.
Un stol de pescrui a plutit ipnd pe deasupra meselor acoperite
de umbrele din mica curte interioar i sirena unul remorcher s-a auzit
n deprtare. Storm s-a micat incomodat de scaun. Ochii acestui
brbat aveau ceva care te ptrundea, o calitate puternic care amenina
i nfiora. ncepea s simt c nu-l place, n definitiv.
Spune-mi despre ntrecere, l-a invitat ea.
A, ntrecerea. S-a lsat pe spate n scaun, i-a mpreunat minile
dup ceaf i i-a fcut favoarea unui zmbet care i zdruncina
stomacul. Cu adevrat, se gndea Storm, era capabil s aib cele mai
diverse efecte asupra cuiva. Nu este deosebit de lung, a spus el, circa
dou sute de mile, cu ct de multe sau ct de puine opriri vor
competitorii. Este ultima ntrecere din acest sezon italienii o numesc
La Corsa delle Foglie Cadenti Cursa Frunzelor Cztoare.
E un nume frumos, a surs ea.
Italienii sunt o ras sentimental, a zis ei sec i zmbetul ei s-a
evaporat. Are loc pe cinci luna viitoare. De la Cremona n Italia pn
la Konstanz n Elveia.
Storm a clipit.
Dar asta e de-a dreptul peste Alpi!
ntr-adevr, a ncuviinat el cu un zmbet uor. Numele oficial este
Cursa Transalpin de Baloane.
S-a uitat fix la el, observnd zmbetul lent pe curba buzelor sale
tulburtor de crude, scnteierea din adncurile verzi ale ochilor si.
v
Domnule Bentley Jason ct de nali sunt Alpii?
Unde i vom traversa? Nu mai mult de zece sau unsprezece mii
de picioare
2
.
Unsprezece mii de picioare? A cscat gura de mirare. i la ce
nlime merg baloanele?
n acest caz la treisprezece mii de picioare. i-a terminat berea
calm i s-a uitat la ea.
D dar a fcut o pauz s-i recapete rsuflarea. Dar la
nlimea asta zboar i avioanele!
El a ridicat din umeri.
Unele avioane zboar mai sus. Firete, va fi extrem de frig. i
probabil c vei simi altitudinea n diferite moduri. Dar nu uita c Alpii
vor fi de departe zona cea mai nalt a cursei i nu va fi dect o
poriune de aptezeci de mile.
aptezeci de mile par un drum ngrozitor de lung, a spus ea.
Avea o senzaie neplcut n stomac, o ncordare care era parial team
i parial emoie.
Jason a scos un Parker de aur din buzunar i a desfcut un carnet.
Trecem la lucruri concrete, Storm?
Foarte bine.
Bun. n timp ce vorbea i-a fcut nite nsemnri n carnet, rapid
i ngrijit, dndu-i posibilitatea lui Storm s-i admire minile
puternice, elegante care ar fi putut s aparin unui maestru muzician.
n primul rnd, voi ncerca s-i conving pe sponsori s-i plteasc un
salariu rezonabil, de acum ncolo pn la captul cursei. Plus
cheltuielile de transport pn i de la locul nceperii cursei. i s-i

2
un picior = 30,5 cm.
fac un fel de contract de reclam. Ceea ce va implica s-i ari
picioarele frumoase ici i colo, poate unul sau dou interviuri n
reviste. Poate chiar i la TV.
S-a uitat la el, netiind dac s-i plac, sau s fie ofensat de tonul
lui rece, profesional.
Dac lucrurile astea nu se realizeaz, i voi plti personal
transportul i salariul, care va fi negociat astfel nct ambele pri s
fie satisfcute. E bine?
Ea a dat din cap, ncepnd s simt c Jason Bentley era ntr-adevr
un bun avocat, avea o autoritate, o eficien rece care tindea s
anihileze orice opoziie.
n al doilea rnd, vei primi o treime din banii de premiu pe care-i
ctigm. Asta poate fi ase mii de lire sau la fel de bine nimic.
Intenionez s ctig, natural, ns nu pot garanta acest lucru. n al
treilea rnd, i voi plti asigurarea complet de via i accidente pe
ntreaga durat a exerciiului. S-mi spui cine este beneficiarul. i voi
lua asupra mea plata pentru orice tratament medical de care s-ar putea
s ai nevoie n perioada ct suntem n Europa, i-a fcut semn
chelnerului s mai aduc un rnd, apoi a privit-o cu ochi ptrunztori,
n al patrulea rnd, voi plti pentru mbrcmintea i echipamentul de
care vei avea nevoie pentru curs. Asta include orice mbrcminte la
mod doreti. i o rochie pentru bal.
Bal?
Ei, vor fi dou, de fapt. A fcut o grimas. Face parte din
programul de publicitate pentru curs. Toat treaba asta este cu
adevrat proiectat pentru a face publicitate mersului cu balonul ca
sport. Da, este un dans la Cremona n seara dinaintea cursei. Care va fi,
a zmbit destul de fioros, aproape ca drumul dinaintea btliei de la
Waterloo. Si la captul cursei la Konstanz e Constance n englez
va fi un bal mascat pentru supravieuitori. Ochii verzi ai lui Storm
s-au aprins i el a examinat-o cu o ironie seac. De asemenea, este de
ateptat s te mbraci frumos tot timpul, Doamn Virtuoas. De fapt,
am putea fi descalificai dac nu suntem imaculat mbrcai. Sponsorii
cursei vor ca acesta s fie un spectacol ct mai fermector posibil.
Presupun c acest aspect nu te intereseaz? a ntrebat ea,
acceptnd paharul de brandy de la chelner.
El a ridicat din nou din umeri.
M intereseaz cele douzeci de mii de lire. i cltoria cu
balonul. i poate c cel mai mult, a rnjit cu o lumin roiatic n ochi,
concursul. A rupt pagina din carnet, a mpturit-o i i-a dat-o ei. Am
scris tot acolo, Storm. mpreun cu numrul meu de telefon.
Gndete-te i apoi sun-m cnd te-ai hotrt. Dar, te rog, nu ntrzia
prea mult. A but din pahar privind-o atent. Nu e prea mult timp i sunt
o mulime de cumprturi de fcut. Pentru a nu mai vorbi de nevoia de
a face unele exerciii
Exerciii?
Cu balonul. Dac va fi s cltorim dou sute de mile peste Alpi
mpreun, va trebui s tii ceva despre baloane, chiar dac vei fi mai
degrab un decor.
Decor? a rostit ea.
Modul rece, indiferent n care el spusese acest lucru a afectat-o. El a
surs ntructva batjocoritor.
Ornament, atunci, dac preferi. Funcia ta e s ari ncnttoare
i feminin, Storm. i s te mpodobeti frumos ori de cte ori ne
aflm n raza aparatelor de fotografiat i a spectatorilor.
Nu sunt sigur c mi place cum sun asta, a spus ea suprat.
Gura aspr, frumoas a zmbit cu amrciune.
Asta e afacerea, Doamn Virtuoas. Fondurile pentru aceast
curs sunt puse la dispoziie de Asociaia Conductorilor de Baloane,
diveri productori de echipament sportiv i cei care confecioneaz i
proiecteaz baloanele. Ei stabilesc regulile. i aceast curs atrage o
mulime de publicitate, dei dateaz de numai patru ani. Personal
gsesc ideea de a lsa aa-numitele femei fermectoare s bntuie
peste tot la fel de dezagreabil ca i tine. Sunt i multe lucruri n plus, o
s vezi. Dar asta e, i place, nu-i place, n-ai ncotro. Dac nu-i place
ideea, Storm, va trebui s gsesc un manechin de profesie. S-au chiar
s o bag pe una din verioarele mele n treaba asta. Doamne
ferete-m. A btut din nou cu degetele n mas, zmbindu-i rece. Ai
ntrebri personale?
tii foarte puine despre mine, Jason
Nu doresc s tiu nimic despre tine, a ntrerupt el sec. Va fi un
parteneriat de afaceri n ciuda ipocriziei i vorbelor goale. Vr-i bine
asta n capul tu blond imediat. i m atept ca nici tu s nu vrei s
cunoti. istoria vieii mele.
S-a uitat la el suprat, rnit din nou de dojana implicat n tonul
lui rece.
Eti foarte tranant, s-a plns ea.
Sunt avocat, a ridicat el din umeri, ochii devenindu-i brusc duri.
Ei bine, am o ntrebare de pus, domnule Avocat, a zis ea tios.
Nu mi se pare c eti srac. i aceast main luxoas, a artat spre
automobilul rou Lamborghini din strada murdar de mai jos, asta nu a
fost ieftin.
i? a ntrebat el hotrt.
i eti plin de succes, adevrat?
Foarte, a fost el de acord cu arogan glacial, ochii lui fxndu-i
provocator pe ai ei, n mod nendurtor.
Atunci cum se face c un avocat extrem de plin de succes se
apuc s-i ia vacan toamna cltorind cu balonul prin Alpi? Nu e
perioada ta cea mai aglomerat n acest moment?
Din nou, a aprut o mnie glacial n ochii lui cprui i cruzimea
gurii sale s-a adncit. A observat c muchii de sub tricoul lui erau
ncordai.
Asta e treaba mea, a spus el cu asprime n glas. Dar dac trebuie
s tii, se ntmpl s am nevoie de o pauz. Vreau s ies din a cest
ora blestemat, cu vieile lui murdare.
Vrei s spui c demisionezi din Barou?
Asta nu te privete, i-a retezat-o el. Se vedea o suprare real
acum pe chipul lui frumos. Dac vrei s m verifici, ia legtura cu
secretarul Asociaiei de Drept. Altfel, doamn virtuoas, nu cerceta, n
definitiv, nu am ntrebat de ce ai fost dat afar din ultimul serviciu.
Nu e treaba mea i sta e numai un aranjament de afaceri, S fim
parteneri de afaceri i nimic mai mult. E bine? S-a uitat la ceas, apoi
s-a ridicat cu puterea vioaie care-l caracteriza. Am nite ntlniri la
care trebuie s merg, a zis el. Pot s te las undeva?
Lng orice staie de metrou, a rspuns ea, ridicndu-se fr
chef. Foarte bine, domnule Bentley, nu i voi cerceta viaa particular,
dup cum spui, oricum nu nseamn nimic pentru mine. M voi gndi
la ce mi-ai spus. i te voi suna de ndat ce am rspunsul. Dar nu te
baza pe el, a adugat n sinea ei. Nu te baza pe el, domnule Avocat cu
Ochii Reci.
n timp ce se ndreptau spre main s-au ciocnit de un cuplu care
venea spre grdin Jason s-a uitat la fat, o blondin frumoas cu un
machiaj abundent aplicat cu grij.
Bun Tessa, a zmbit el ntinznd mna.
Femeia blond a surs radioas.
Bun Alex, a ciripit ea ntinznd mna ca s-o apuce pe a lui, ns
partenerul ei, un brbat micu cu buzele strnse, mbrcat ntr un
costum scump, i-a optit ceva la ureche i a zorit-o s treac mai
deparie. Jason s-a ntors s se uite dup ei cu ochii lui cprui i
mnioi.
Ce-a fost asta? a vrut Storm s tie. Nu eti infecios, nu-i aa?
A ntors spre ea nite ochi amarnici.
Credeam c-i vezi naibii de treaba ta, i-a tiat-o el. A cuprins-o
puin frica n faa suprrii lui evidente, s-a uitat napoi dup cei doi
care mergeau grbii i apoi a ridicat din umeri.
Nu e treaba mea, a admis ea calm.
El i-a deschis ua mainii roii sport, s intre.
* * *
Jason Bentley? Reprezentantul Asociaiei de Drept avea o voce
dogit de fumtor i butor. A devenit avocat al Reginei acum patru
ani, domnioar
Calderwood. Deci nu e nimic n neregul cu el?
Nu tiu ce nelegei prin neregul, domnioar Calderwood, a
spus oficialul glacial. Domnul Bentley este unul dintre penalitii notri
cei mai talentai i respectai.
neleg, a spus ea ncet. tii cumva dac mai practic?
Nu umblai prin cercurile juridice, mi dau seama? a zis vocea
dogit cu condescenden. Nu? Ei bine, Jason Bentley a avut o serie de
succese destul de spectaculoase n ultima vreme. Poate c ai citit
despre unul sau dou dintre ele. Gemenii Schabram? Cazul de fraud
al lordului Ellbeck? Morgan i Outram?
Morgan i Outram mi se pare familiar, a recunoscut ea. Nu sunt
ei cei doi ucigai care au omort un poliist?
Domnioar Calderwood, a exclamat vocea dogit pe un ton de
consternare scandalizat, Morgan i Outram au fost achitai de
nvinuirile mpotriva lor!
Aha. Mulumit domnului Bentley, presupun?
A fost o aprare strlucit, a spus vocea nc neierttoare.
Verdictul juriului a fost n total discordan cu concluziile
judectorului.
Vrei s spunei c Jason Bentley i-a convins s-i achite pe
Morgan i Cum-l-cheam dei judectorul le-a spus s-i condamne?
Ca s spunem lucrurilor pe nume, a spus vocea dogit cu
rceal, da. V mai pot ajuta cu ceva, domnioar oh?
i spunei c specialitatea lui Jason Bent ley este s-i scoat pe
escroci basma curat?
Temperatura tonului oficialului a sczut la minimum.
Domnul Bentley a avut un succes deosebit cu clienii lui,
domnioar ah Poate c aceasta e o surpriz pentru
dumneavoastr, dar potrivit legii engleze oamenii sunt considerai
nevinovai pn li se dovedete vinovia. Cnd sunt achitai,
domnioar ah sunt considerai de facto nevinovai. i cei care i
numesc escroci (a pronunat cuvntul ca i cnd era teribil de murdar)
pot fi acuzai de calomnie.
neleg. Da, mulumesc, domnule ah
A nchis telefonul. Aa! Jason Bentley era deci criminalist. Unul
care se specializase n a-i scoate basma curat pe ucigai, indiferent
ct erau de vinovai. -a reamintit cazul Morgan i Outram cu
claritate. Fuseser doi tipi grozavi din lumea gangsterilor care
mpucaser un poliist n timp ce jefuiau o banc. Asta era acuzarea.
Dei oricine tia c sunt vinovai. Remarcase cazul n jurnalele imediat
dup ntoarcerea ei din Orientul Mijlociu i presupusese pur i simplu
c Morgan i Outram fuseser condamnai. ns scpaser nepedepsii.
Mulumit lui Jason Bentley. Buzele lui Storm s-au ncreit de dispre.
Fr ndoial c vroia s scape de mizerie i cruzime! Jason Bentley
era unul din acei brbai care-i foloseau deteptciunea pentru a
pcli legea, pentru a permite ucigailor i asasinilor s scape de
justiia pe care o meritau att de mult. Lund i un onorariu gras ntre
timp. S-a gndit la maina roie sport, la ceasul subire de aur de la
ncheietura delicat a minii. Toate pltite de criminali recunosctori.
Cu bani ptai de snge i corupi. ntr-adevr, mizerie i cruzime!
Storm s-a dus n buctria ei mic s fac cafea. Acum tia mult
mai mult despre Jason Bentley. Tot ce avea nevoie s tie. Ochii cruzi,
arcuirea rece, pasionat a gurii toate se explicau acum. Un brbat
glacial, detept care nu avea nevoie de sentimente sau emoii. Un
brbat care stpnea legea pentru a o dejuca. Un om al justiiei care se
mica printre criminali i ucigai. Care ctiga att de muli bani nct
i permitea s participe la ntreceri cu balonul peste Alpi. Ei bine, se
hotrse n privina lui Jason Bentley, a decis ea cnd s-a aezat cu
cafeaua alturi. Nu-i plcea ctui de puin nici el nici profesia lui
ipocrit Cum se simise vduva acelui poliist cnd a auzit c ucigaii
brbatului ei au fost eliberai, zmbitori i fr vina?
i era ea, Storm Calderwood, n stare s suporte un contract care o
apropia de Jason Bentley n luna care urma? Reflecta, bnd cafeaua, la
toate acestea.
CAPITOLUL III
Kelly Oates i-a privit logodnicul cu ochii ei bruni ngrijorai, apoi
s-a uitat napoi la Storm.
Am avut o presimire c vei opta pentru cursa cu balonul, a spus
ea cu tristee. i acum c ai descoperit c este un avocat strlucit, ce
vei face?
edeau n ceainria de la hotelul St. Qlements i mncau nite
prjiturele. n faa lui Storm; de partea cealalt a mesei, se afla figura
medical dezaprobatoare a lui Paul Phillips. Fuseser nsoii de Steve
Manning, unui dintre prietenii lui Storm, un brbat cu chip de copil,
surztor, cu ochi albatri strlucitori, amuzani.
Storm i-a ndeprtat nite firimituri de pe vrfurile degetelor.
Ei, a surs ea, cred c am s accept.
S accepi? a rostit Paul. Nu fi proast Storm I
Storm, a zis Kelly cu delicatee, credeam c ai zis c nu-i place
deloc tipul?
Nu-mi place, a spus ea calm. Dar nici nu-mi displace att de
mult. E rece i dur-i eficient i asta mi convine.
Paul a pufit zgomotos, iritat.
Asta poate din cauz c i imaginezi c eti i tu rece i dur i
eficient?
In anumite privine sunt, a ridicat ea din umeri. Socotesc c pot
s m orientez.
i dai seama c aceast aceast Paul cuta cuvntul, c
aceast escapad nu i va aduce niciun ban?
Ar putea s-mi aduc ase mii i jumtate de lire, l-a corectat
Storm amabil.
Dac ctigai, a subliniat Kelly.
M gndesc c e foarte probabil c Jason Bentley va ctiga, a
zis Storm, sorbind din ceai.
Steve Manning i-a frecat obrazul cafeniu gnditor.
Scuzai-m c intervin, a spus el, dar tii ceva despre baloane?
Nu chiar, a recunoscut Storm aruncndu-i prul auriu pe spate.
ns mi se par minunate.
Hmm, a zis Steve. Am zburat foarte mult cu avioane uoare
i pot s-i spun c a fi sus n aer nu e pe gustul oricui. Presupun c nu
sunt baloane dirijabile.
Ce nseamn asta?
Nu au elice, nu poi s le pilotezi, e corect?
Presupun c nu, a fost ea de acord cu suspiciune.
Aa c exist posibilitatea s-o sfreti pe vrful Mont Blanc, a
continuat Steve, sau n Adriatica?
Uite, Storm, a spus Paul cu convingere, postul acela de
guvernant n America era foarte bine pltit. i erau de acord s
plteasc i transportul dus-ntors.
Se ntmpl s-mi plac ideea unei cltorii transalpine cu
balonul, a spus Storm ferm. i dac asta nseamn s merg cu Jason
Bentley, atunci merg cu el. N-am mai fcut aa ceva vreodat i dac
nu merg acum, probabil nu voi mai merge niciodat. E o aventur, a
explicat ea, uitndu-se la ei cu ochi verzi strlucitori. Nu v dai
seama? Poate nu aduce muli bani n cele din urm i compania ar fi
putut fi mult mai bun dar va fi ceva de care s-i aduci aminte.
i vei aduce aminte, a spus Paul misterios. n special dac vei
cdea la Chamonix sau rmi, fr aer fierbinte deasupra unui lac.
Storm, a struit Kelly, ascult-ne! Cum i vei plti chiria pentru
apartament, n primul rnd?
Mi-au venit dou sute de lire din Orientul Mijlociu n dimineaa
asta, a rspuns Storm. Asta acoper chiria. i Jason sau sponsorii lui
vor plti pentru echipament. Voi cuta un serviciu cnd m ntorc
din Elveia.
Dac te ntorci, a rostit Paul. i n momentul acela vei fi complet
lefter i fr vreo perspectiv.
Nu sunt o ggu, Paul, a zis Storm sec. Voi putea scrie articole
despre cltorie la vreo revist. Cu fotografiile mele, nu sunt un
fotograf prost. i cei cu vermutul ar putea avea de lucru pentru mine.
Poate. Dac. Eventual. Paul s-a uitat crunt la ea. Eti nebun,
Storm
Kelly a pus o mn calm pe braul lui Paul l el a mormit
ameninnd. Kelly tia de mult c obiectnd nu va face dect s-i
ntreasc voina ncpnat a lui Storm.
V mai pun nite ceai, a spus ea cu diplomaie, turnndu-le
tuturor.
Ochii frumoi de smarald al lui Storm aveau o licrire rebel.
Presupunnd c te duci, a continuat Kelly cu blndee, cu ce te
alegi exact din asta?
i-am spus, o aventur.
Sunt nclinat s fiu de acord, a zis Steve Manning n mod
neateptat i toi s-au uitat la el. Aventura se ntmpl a fi un lucru
foarte important. Dac o scapi, nu te liniteti niciodat. O vei regreta
ntotdeauna, indiferent de ct de prosteasc pare altora acea aventur.
Le-a surs cu blndee tuturor. n cazul meu a fost parautismul n
cdere liber. Am fost parautist n armat cnd eram tnr i
m-am apucat de cascadorie care era pentru mine cum e apa pentru o
ra. Sau mai bine spus, eram ca un vultur n aer. A rnjit. Da, a trebuit
s execut cderi din ce n ce ma lungi. De la nlimi tot mai mari.
Prietena mea din acel timp, Les, se nfuria pe mine. Nu putea nelege
cum de mi asumam asemenea riscuri stupide. Da, era aventura. A
inspirat adnc, subit contient c toi se uitau fix la el. N-am vrut s in
un discurs, a zis el, scuzndu-se. Dar cred c neleg ce e n capul lui
Storm. A mestecat o prjitur, meditnd. Bineneles, n cele din urm
mi-am rupt un bra.
Vezi, a spus Paul triumftor.
Dar nu regret, a conchis Steve cu blndee. S-a uitat n ochii
verzi ai lui Storm cu un surs.. Nu am de gnd s dau nici un sfat, i-a
spus. Trebuie s-i conduci singur viaa. Nu poi s-i lai pe alii s ia
decizii pentru tine
Mulumesc pentru acest comentariu filozofic profund, a zis Paul
cu sarcasm i Kelly i-a pus o mn pe bra din rou, s-l stpneasc.
Steve are dreptate, desigur, a spus ea calm. Nimeni nu poate
lua decizii n locul tu, Storm. Trebuie s faci ceea ce, pur i simplu e
bine pentru tine.

Dar de fapt, propriile sentimente ale lui Storm despre ntrecere i
despre Jason Bentley erau cu mult mai puin certe dect pretindea ea.
Voia s mearg, tia acest lucru. Ideea cursei, ideea de a pluti peste
Alpi era enorm de atrgtoare. Chiar dac nu avea o idee precis cu
privire la ce implica ea. Ct l privea pe Jason, era ceva cu aceast
figur foarte frumoas, foarte arogant care o obseda. Nu-l plcea. i
nu-i plcea ideea muncii de rutin pe care o fcea. Dar era, dup cum i
spusese lui Kelly i celorlali doi, eficient i imperturbabil. Arta ca
genul de persoan care obinuia s rezolve treburile.
A fost forat s recunoasc n sinea ei c se simea atras de el n
parte i pentru c propria ei via era un talme-balme, pentru
moment. Dac e s spunem adevrul, a oftat ea pentru sine, viaa ei n-a
mai fost normal de la moartea prinilor ei. Dup trauma pierderii lor
nu mai ndrznise s ia nimic n serios. i e puin loc n lume pentru
diletani, acesta fiind motivul pentru care viaa ei, n ciuda avantajului
inteligenei i s-a flatat ea al unui dram de frumusee, fusese
ntotdeauna puin confuz i nesatisfctoare. De ce nu a fost n stare
s se stabileasc ntr-un serviciu i cu un brbat, aa cum fcuser
prietenele ei? i de ce era atras att de paradoxul stabilitii de piatr
a lui Jason ct i al idilei aventuroase? i plcea claritatea lui, precizia
lui neemoional. ntr-un fel, el era chiar un fel de substitut pentru tatl
ei, cruia i dusese att de mult lipsa o prezen masculin puternic,
gata s ia hotrri, s preia controlul. i ea ura ideea de a reveni direct
la munc, sau la vreo rutin care i distrugea sufletul. Nici mcar la
ngrijitul copiilor vreunui bogta. Storm iubise ntotdeauna copiii;
ns cele dou luni petrecute cu micul prin o demoralizaser. Dup
dezastrul cu palma dat la fund, fusese expulzat din ar att de rapid
nct abia a avut timp s-i adune minile cum trebuie. Avea nevoie de
o pauz, de timp s se gndeasc la lucruri cum se cuvine. i poate,
dup cum o sftuise Kelly, s-i pun gndurile n ordine.
Astfel, cnd a ajuns acas dup ceai n acea sear, ochii verzi ai lui
Storm erau nceoai de gnduri. Una peste alta, erau o mulime de
motive pentru care era tentat s accepte oferta lui Jason Bentley. O
mulime de motive, toate adugndu-se unei decizii, dar nici unul din
ele suficient de clar nct s poi pune degetul pe el.
Faptul c Jason Bentley era cel mai atrgtor brbat pe care l
ntlnise vreodat faptul c i putea aminti fiecare muchi de pe acel
tors bronzat nu-i trecea prin minte ca fiind unul dintre motive.
Nici chiar atunci cnd acordul ei, la telefon, i-a transmis un fior de
emoie prin vine.
Jason? Sunt Storm Calderwood.
Bun, Doamn Virtuoas, a rspuns el calm. Te-ai hotrt deja?
Eu ei aproape.
Aproape da sau aproape nu?
Aproape da.
neleg. Era din nou acea not batjocoritoare n vocea lui. Azi e
vineri, Storm. Urmeaz s iau balonul i s-l duc mine dup-amiaz
la tatl meu n Kent. A fcut o pauza. Vrei s vii s vezi cum e? Asta
te-ar putea ajuta s te hotrti.
Presupun S-a oprit, inima btndu-i puin mai repede. Da, a
zis n cele din urm, da, bine.
Excelent. Aproape c putea vedea linia curb a zmbetului lui.
Te iau mine la zece i te aduc napoi duminic seara. E bine?

Vrei s spui s petrec noaptea cu tine? a spus ea cu stngcie.
Nu exact cu mine, a zis el sec. Vei fi n perfect siguran, te
asigur.
Nu voiam s spun bine, da, nu-i nimic. Da, e n, regul,
presupun.
M bucur s aud asta, a spus el cu ironie rece. Ai grij s-i aduci
ceva clduros de purtat acolo. Bine, i unde stai?
I-a spus, mintea ncepnd s-l alerge.
Unde e locuina tatlui tu n Kent?
Sutton Valence. Nu e prea departe de Londra i e destul de
civilizat. Foarte bine, mine la zece,
Bine, a spus ea. Telefonul s-a ntrerupt

Sutton Valence era aezat pe un teren care urca, un peisaj
englezesc cu vegetaie bogat, cu puni i pajiti cu plcuri
maiestuoase de stejari i de ulmi proaspt nmugurii i un cer
englezesc nemrginit, linitit. Automobilul Lamborghini i adusese de
la Londra cu duduitul nfundat al evilor lui de eapament i pe cnd
luaser n piept Calby Hill, Storm s-a uitat la peisajul idilic de ar cu
un zmbet abia schiat de gura ei rebel.
E frumos, a oftat ea. Mi-a lipsit att de mult n Orientul Mijlociu
toat aceast vegetaie verde i tihna. Nu tiu, dar natura pare mai
blnd aici.
Natura nu e niciodat ntrutotul blnd, a zis Jason calm. Ferma
tatlui meu este dup sat, n spatele acelui lung ir de grozam de pe
culmea dealului.
Apropo, unde e balonul? a ntrebat ea.
Cel pe care l voi folosi n curs e nc n Whitethorn Road.
Lucrez la cocabin. Am altul la Netherby.
Atept cu destul nerbdare s fiu sus, a zis ea, privindu-i
profilul. Sper s fiu de ajutor.
Ochii lui cprui i-au ntlnit pe ai ei un moment i zmbetul ironic
era din nou acolo, trasnd acele linii fascinante n jurul gurii
contrariante.
i-am spus, Storm, eti numai pentru decor. Mai bine s te
concentrezi s nu cazi sau s nu i se fac ru de nlime.
Voi face tot posibilul, a spus ea destul de scurt.
Era nemulumit de acest aspect al cltoriei. De ce s fie numai
decor? Zona rural frumoas, vlurit, din faa lor era ispititoare, un
peisaj zmbitor de cmpuri bogate i case de ferm frumoase. Vitele
mari din rasa Jersey de pe cmpiile verzi aveau nfiarea animalelor
bine hrnite, lucioase, care sunt crescute mai curnd ca un hobby al
unui om bogat dect ca eptel de fcut bani. Lui Storm i-a venit n
minte c aceasta nu era o zon rural pentru cei lipsii de bani. S-a uitat
din nou la Jason.
Tatl tu s-a pensionat? a ntrebat ea.
Da, mpotriva voinei lui. A fost judector. Mai e nc magistrat
local, bineneles.
Judector? S-a ntmplat s apere pe cineva n vreunul din
cazurile sale?
Nu, Nu ar fi fost corect.
/

Destul de norocos, a comentat ea uor innd seama c ai fi fost
unul mpotriva celuilalt.
De ce unul mpotriva celuilalt? a ntrebat el uitndu-se la ea
ptrunztor.
Eei, a spus ea cu inocen, am considerat c avocatul aprrii
ncearc ntotdeauna s scoat pe acuzat din ghearele legii.
E o modalitate amuzant de a pune problema, a zis el rigid.
Problema unei judeci este de a stabili dac cineva este vinovat, nu
neaprat de a-l pedepsi vrnd-nevrnd.
Nu fi att de oficial, a rs ea deplin contient c tonul ei l-a
rnit.
mi pare ru dac sun oficial, a replicat el. Se ntmpl s fie un
principiu nscris n legile engleze.
Cum, justiie? Echitate?
Ceva asemntor, a spus el, ochii lui cruni ntlnindu-i din nou
pe ai ei. De ce s ridiculizezi asta?
Ei, a zis ea cu o not de indignare prezumioas. Nu ntotdeauna
numesc justiie ceea ce realizeaz avocaii, Jason. i nici tu n-ai
face-o, dac ai fi onest.
Linia gurii lui era sever i Storm i-a dat seama c pete pe un
teren sensibil. Avea o nfiare amarnic, implacabil i era mai bine
s nu-l provoci.
Spune-mi, Storm, a zis el calm, ce ncerci s insinuezi?
Ei, da a spus ea n prip. Cred c tii motivul pentru care
ultima ta partener s-a rzgndit. i de ce perechea pe care am
ntlnit-o la crcium i-a ntors spatele. Am auzit de isprvile tale
recente. i, ca s fiu sincer, m-am scrbit.
Minile cafenii pe pe volan s-au albit brusc de ncordare. intise
precis, a exultat Storm, ntructva nervoas, dei vocea lui era calm i
egal.
Chiar aa? Ai vrea s fii mai precis?
Dac vrei ntr-adevr, a spus ea, frecndu-i palmele, care-i
transpiraser brusc, de blugi. Acum cteva sptmni ai aprat un
cuplu de eroi care se numeau Morgan i Outram. Am dreptate?
Da, a scrnit el, cu ochii fioroi fixai pe oseaua din fa.
i i-ai scpat. Se presupunea c mpucaser un poliist cu snge
rece, nu? Un coleg de-al tu mi-a spus toate astea foarte mndru. i tu
ai avut o asemenea prestaie bun, nct juriul i-a achitat, dei
judectorul le-a ordonat mai mult sau mai puin s se pronune c sunt
vinovai. L-a privit i a vzut cu emoie c faa lui era palid sub bronz.
i? a ntrebat calm.
i? Asta e tot ce poi s spui? I-ai scpat pe ucigaii ia, Jason?
Dei meritau s putrezeasc n nchisoare. I-ai salvat. Ca s ucid din
nou, eventual
Maina a scrnit oprindu-se, azvrlind-o nainte, cu inima
pulsndu-i frenetic. Jason a apucat-o cu extrem de mare putere de
brbie i i-a ntors capul astfel nct s o poat privi n ochi, cu o mnie
crunt care a ngrozit-o.
Copil stupid ce eti, a spus el, cu o voce foarte aspr, dei calm
i ucigtoare. Ce dracu tii tu despre treburile astea?
tiu suficient pentru a face distincia ntre ru i bine, a spus ea
cu team.
Excelent, a surs el cu amrciune. i i imaginezi c poi
mpri ntreaga lume cu judecile tale mici i crude, produse de
ignoran i stupiditate?
Storm i-a rsucit capul pentru a se uita pe fereastr.
Intimidndu-m pe mine nu vei schimba nimic i tii asta, a zis
ea cu o voce nesigur. Cei doi l-au omort pe acel poliist i
mi dai voie s-i amintesc, a spus el cu rceal, c un juriu
format din doisprezece aduli impariali a decis c Morgan l Outram
sunt nevinovai? i ascultaser timp de trei zile mrturii ntocmite de
experi. i acum tu un copil stupid i imaginezi c tii mai bine
dect ei!
Nu sunt copil, a replicat ea. Ai convins Juriul s-i achite n ciuda
tuturor probelor
Ce dracu crezi c sunt? a ntrebat el firesc. Vreun magician
ocult? Brbaii i femeile din juriu nu sunt nite tmpii notorii cum i
consideri tu, Storm. Nu crezi cumva c le-am manevrat judecata, nu?
De ce nu? Eti un avocat strlucit, nu? a zmbit ea n batjocur.
Una din stelele n ascensiune n profesie, e adevrat? i eti detept, ai
o nfiare plcut l elocvent, ai fi putut s-o faci. i ai i fcut-o. i
ai primit i un onorariu mare i frumos pentru asta. n timp ce se
aternuse tcerea i-a depit un camion cu un uierat i o und de oc.
Storm s-a ntors cu faa la Jason. Chipul lui frumos era palid, ochii i
strluceau, i acea gur pasionat, cu o not de cruzime, era
contorsionat parc de durere.
Nu reuesc s te conving, nu? a ntrebat el ncordat. Nu te
gndeti c n definitiv Morgan i Outram ar putea fi nevinovai? C
poate am salvat doi oameni nevinovai de la nchisoare pe via pentru
o crim pe care n-au comis-o?
Nevinovai? Erau gangsteri, a zis ea n derdere. Singura
diferen e c erau gangsteri bogai i capabili s-i asigure serviciile
de expert ale lui Jason Bentley. Care i-a scos basma curat att de
inteligent!
Timp de un minut s-a ateptat s-i simt mna abtndu-i-se peste
fa i a nchis ochii. Lovitura nu a venit. n schimb a expirat cu un
uierat exploziv. Vocea lui era aspr i nspimnttoare.
Dac a fi n locul tu, Storm, n-a merge mai departe n
momentul de fa. Ai fost foarte aproape de a m face s-mi pierd
cumptul i n-ar fi fost bine pentru tine.
I-a nfruntat ochii aprini ct de ferm a putut.
Atunci spune-mi un lucru, a spus ea tremurndu-i vocea. Crezi
tu, n inima ta, c Morgan i Outram sunt nevinovai?
S-a uitat la ea cu ncordare.
nainte de a rspunde, vrei s-mi rspunzi tu la o ntrebare?
Care? l-a invitat ea.
De ce ai dat anunul la The Times?
Pentru c aveam nevoie de un serviciu, a replicat ea. Nu
De ce aveai nevoie de serviciu? a ntrebat el calm, ochii
licrindu-i nc de mnie ca o flacr strlucitoare.
Este o ntrebare stupid, i-a retezat-o ea iritat.
Rspunde la ea.
Pentru c nu aveam de lucru, de asta!
i de ce nu aveai de lucru? a ntrebat el cu o persisten calm
care ncepea s-o descurajeze.
De ce? Pentru c mi prsisem ultimul serviciu, de asta
L-ai prsit? a ntrebat cu o sprncean ridicat. Credeam c ai
fost concediat.
N-a fost din vina mea, s-a aprat ea. Am fost ntr-o situaie
imposibil
Imposibil? a luat-o el n derdere. Nu cred c i poi imagina
cum e s fii ntr-adevr sub presiune, Storm. Ochii lui reci o
sfredeleau. N-ai idee Aa c de ce ai fost concediat?
Asta e treaba mea, a replicat ea. S ne ntoarcem la Morgan i
Adevrul e c ai fost concediat pentru c ai btut un copil fr
aprare, nu-i aa? n timp ce a cscat gura spre el, el a repetat cu o
grab nspimnttoare: Nu-i aa?!
Da, a gfit ea, surprins de iuimea atacului lui.
El a surs cu amrciune.
Da, aceasta e povestea adevrata, nu? Ai fost dat afar pentru
c ai maltratat un biat mic neajutorat care nu se putea apra.
Nu!
i care era n grija ta, Storm. Lsat n grija ta.
S-a uitat fix la el, hipnotizat.
Asta a fost foarte moral, nu? i ai dreptul s arunci acuzaii n
jur, nu?
Jason, a spus ea cu respiraia tiat, cu faa alb ca varul, asta
e cine i-a spus? Domnioara Quinlan?
i eu am fcut cercetri n privina trecutului tu, i-a spus el cu
un zmbet sec. E uluitor ce iese la iveal, nu?
E o minciun, a zis ea tremurndu-i vocea. Dac domnioara
Quinlan i-a spus aa ceva, atunci ea ea
Ce? a ntrebat el scurt.
E o complet deformare a adevrului, a spus ea fr s tie de
lacrima care i sclipea pe obraz. Nici mcar nu-mi acorzi ansa s m
apr.
Nu m intereseaz aprarea ta, a replicat el. Nu mai mult dect
te interesa pe tine a mea, cu cteva minute nainte. Ne putem acuza
unul pe altul, Storm. Asta face i legea acuz. i e foarte dificil s
rspunzi oricrei acuraii indiferent ct de nevinovat ai putea fi. De
aceea exist avocai. Nu pentru a-l scoate basma curat pe vinovat, ci
pentru a ajuta la descoperirea adevrului. S-a uitat lung la el,
tremurndu-l buzele.
Nu l-am btut pe acel bieel
i-am spus, a zis el, nu m intereseaz Aud destule istorii
sordide n munca mea. Mi-e scrb i m-am sturat de ele. Ai fost dat
afar pentru c l-ai btut pe prin, nu-i adevrat?
Nu, a urlat ea, nu e adevrat! ei bine, este adevrat, ntr-un mod
oribil
Ascult-m, Storm, a zis Jason cu rceal, ridicndu-i brbia cu
o mn puternic i privind-o fix n ochii nceoai. Nu ne aflm aici
pentru a ne ntreba de filozofia noastr moral. Participm la o
ntrecere ca parteneri de afaceri i aceasta poate fi o aciune cu mult
mai serioas dect i imaginezi. M-ai suprat deja o dat extrem de
mult n aceast diminea. Nu mai repeta experiena. S-a neles?
S-a uitat la el jalnic.
S-a neles, domnioar Calderwood?
Da, a pufnit suprat, rnit peste limita experienei ei
anterioare.
El a dat uor din cap afirmativ, avnd nc n ochi acel foc rece.
Atunci hai s ajungem la Nethaerby Hall.
Vreau s merg napoi la Londra, a cerut ea, suflndu-i nasul n
timp ce el a dat drumul la motor.
Hai, taci, a spus Jason sec. ncep s regret c am rspuns la
anunul acela idiot al tu. Puteam s tiu c nu duce la nimic bun
Nu m urc n nici un balon cu tine, a zis ea bosumflat. Du-m
napoi, fir-ar s fie!
Poi s iei trenul napoi dac eti att de disperat, i-a tiat-o el,
schimbnd viteza cu un mrit al motorului bine reglat.
Storm se uita la el cu ochii roii de suprare amarnic.
nc n-ai avut curajul s-mi rspunzi la ntrebare, a zis ea, cu o
voce joas. Crezi cu adevrat c Morgan i Outram sunt nevinovai?
Muchii obrajilor! s-au ncordat.
Nevinovai? A privit la drumul din fa cu ochii care nu vedeau
nimic. Nici unul din ei n-a apsat pe trgaciul armei care l-a omort pe
P.C. Davis, dac asta ai n vedere.
Nu te cred, a replicat ea frecndu-i ochii cu ncheieturile
minilor.
Doamne! Crezi cumva c dau doi bani pe ce crezi tu, nu? a
rspuns ei furios. Acum taci pentru ultimele cteva mile, f-o pentru
amndoi!
Storm edea ntr-o tcere mocnit, durerea i apsarea arznd-o pe
dinuntru. Cine dracu credea el c este? Vreo fiin special care avea
dreptul s fac consideraii morale despre alii, mai puin oameni? A
aruncat o privire mnioas spre figura puternic de la volan, att de
perfect mbrcat n pulovrul Fair Isle i cmaa de bumbac deschis
exact ct s se vad primele fire de pr cre de pe pieptul lui larg. Pur i
simplu cine dracu se credea c este?
Nu-l credea n privina celor doi gangsteri. Era ceva nu putea s
spun exact ce anume ceva evaziv care-i spunea c el nu credea c
cei doi sunt nevinovai. n ciuda tonului lui sigur de sine l deranja
profund provocarea ei. Porcul! Scrni din dini. Ei bine, reuise s i-o
plteasc pentru rutatea din partea domnioarei Quinlan. Ca bun
avocat, tia cum s ntoarc dovezile cu capul n jos, iar propriul caz
s-l fac s par de nerecunoscut. Iar n ceea ce o privea pe
domnioara Quinlan btrna maliioas aa i pe dincolo i ddea
seama c i putea distruge efectiv viitoarea carier lui Storm,
rspndind istoria c l btuse pe Majeed Hussein? Dac cel puin ar fi
putut vedea adevrul, s-l vad pe drcuorul la lovind-o cu capul n
stomac! Ar fi vrut s-o vad pe domnioara Quinlan inndu-i piept lui
Majeed. Uf! A privit ferma veche, splendid, din fa cu ochi verzi
reci.
Este locuina tatlui tu? a ntrebat, dorind nespus de mult s
ias din main.
Da, a spus calm Jason.
S-a uitat la chipul lui frumos, linitit acum i atent. Week-endul
acesta nu va fi o plcere asta era sigur!
Un brbat nalt, cu nfiare distins, cu prul argintiu, a ieit
dintr-unul din hambare n timp ce ei naintau cu maina i l-a salutat cu
un semn al minii. Pe cnd ea i Jason coborau din Lamborghini el a
venit spre ei cu ochii cenuii strlucind de plcere.
Minunat c te vd, biete, a, surs el spre Jason strngndu-i
mna cu cldur.
Jason s-a ntors spre Storm.
Storm Calderwood acesta este tatl meu, judectorul Bentley.
Deci dumneata eti tnra ndrznea care se va ridica n
nlimi n drcovenia lui Jason? a zmbit judectorul, lundu-i mna.
nc nu m-am angajat cu ceva, domnule judector, a zis ea,
plcndu-l imediat pe btrnul cu ochi luminoi i trsturi att de
asemntoare cu ale fiului su.
Te rog, nu domnule judector, draga mea. Spune-mi Lockwood,
sta e numele meu. Pot s-i zic Storm?
Bineneles, a surs ea. Jason o privea cu o licrire ironic n
ochi. Ea s-a uitat n jur la construciile fermei vechi englezeti, frumos
ntreinute i la cldirea principal din grdina mare de partea cealalt.
Ce loc minunat!
Judectorul a privit-o radios.
Aa zic i eu, a spus cu o mndrie evident care a fermecat-o. El
i-a luat braul pe partea stng i pe al lui Jason pe dreapta i i-a dus
spre cas.
A fost construit de unul dintre strmoii notri ndeprtai, i-a
spus. Stil Elizabethan. A zmbit de sub mustaa lui argintie i i-a
murmurat lui Storm la ureche: Plin de stafii, draga mea!
Nu-l lsa pe tatl meu s te duc pe poteca grdinii cu povetile
lui fanteziste despre stafii, a avertizat-o Jason zmbindu-i drgstos
btrnului. Are un simmnt viu al istoriei.
Ei, ateapt s vezi, a spus judectorul fr s regrete nimic.
Ua din fa era larg deschis i au trecut printr-o tind din sticl
plin de ghivece cu flori i apoi ntr-un living-room confortabil care
era tipic pentru vechile case de ferm din Kent. Dominat de un
emineu mare cu aprtoare de alam strlucitoare i vechi, ncperea
era lambrisat pe dou laturi cu lemn de stejar, pe perei atrnau vechi
picturi rurale cai lucioi animale premiate, un peisaj spectaculos de
frumos care arta ca un Constable i diferite portrete din secolele XVII
i XVIII. Storm privea n jur cu ncntare, remarcnd confortul
evident al scaunelor mari, rastelul cu arme dintr-o vitrin nchis,
florile din flecare vas aranjate stngaci dar inteligent. S-a ntors spre
judector care l privea reaciile cu un mic surs.
E minunat! Ca ceva din secolul trecut!
Este casa mea, a spus el simplu, obrajii radiindu-i de mndrie.
Jason a artat spre cminul magnific i vechi.
Acestea au fost ale mamei mele, i-a spus i ea s-a dus s
examineze zecile de ornamente de porelan care stteau imaculate i
ordonate pe polia mare de marmur. Toate erau animale de ferm,
unele evident extrem de vechi. Multe erau Staffordshire, primitive i
fermectoare, altele aveau o lucrtur incredibil de fin, produse
delicate de Meisen i Dresda, inestimabile i rare. Storm le-a atins cu
uimire i admiraie, dndu-i seama de dragostea care trebuie fi
ptruns n aceast colecie de o via. Vaci grase cu picioare scurte
drglae, vite mioase de Highland, porci mici rotofei, cai care bat din
picioare, o mic turm de oi din porelan pictat.
Dac n-a ti despre ce este vorba, a zis ea, a spune c aparin
unui muzeu.
Jason a surs sec i s-a ntors spre tatl su.
Am de dat un telefon, tat. n drum i spun lui Annie s fac
nite ceai.
Cnd Jason a ieit, judectorul a condus-o pe Storm la cel mai
confortabil fotoliu i s-a aezat n faa ei, surznd cu un arm delicat.
Storm e un nume att de frumos, a zis. Jason mi-a spus c te-ai
nscut n timpul unei furtuni pe mare.
Da, aa a fost, a spus ea, destul de surprins c recele i
imperturbabilul Jason i spusese tatlui su asemenea detalii despre ea.
I-a explicat istoria cu lux de amnunte.
i unde sunt n prezent prinii ti? a ntrebat el.
Au murit, acum aproximativ ase ani. Un accident de main.
A, a zis judectorul, evident ngrozit c abordase un subiect
dureros. mi pare att de ru, draga mea. N-am vrut s te fac s suferi.
Nu-i nimic, a zmbit ea, plcndu-l i mai mult. Era un btrn
foarte distins, drept ca lumnarea i evident n bun condiie fizic, cu
manierele perfecte ale unei generaii trecute. Jason va fi la fel peste
patruzeci de ani, a reflectat ea.
i soia ta? a ntrebat ea cu blndee.
Nu mai e cu mine, i-a zis el cu regret, cu ochii lui cenuii linitii
i triti. La Crciun se fac doi ani de cnd a murit. De aceast dat a
fost rndul lui Storm s-i par ru. El a ndeprtat cu un gest scuzele ei,
cu bunvoin, orivind-o cu atenie amgitoare. Spune-mi, te-a fcut
Jason s plngi?
S-a uitat rapid la el, apoi i-a zmbit uor.
Se vede?
Sunt judector, a zis simplu. Cunosc cte ceva despre natura
uman. Ai considera-o curiozitate de om btrn dac te-a ntreba
despre ce a fost vorba?
Ea a oftat.
Da, nu sunt sigur cu adevrat. Mi-e team c am fost foarte
necivilizat cu Jason.
n legtur cu ce?
Cu munca lui. I-a ntlnit ochii btrni, blnzi, plin de
remucri. Sunt de neiertat. i menionasem unul din cazurile lui
recente i mi-e team c am sugerat c scosese basma curat doi
oameni vinovai.
Morgan i Outram? a ntrebat calm judectorul.
Ea a dat afirmativ din cap, rsucindu-i minile i o expresie
ngrijorat, obosit a traversat chipul nobil al Judectorului.
N-ai prea dat dovad de tact, draga mea, i-a zis el cu blndee.
ncep s doresc s nu fi auzit niciodat de Morgan l Outram.
i eu la fel, a spus ea amintindu-i de furia ca de ghea de pe
figura lui Jason. Lockwood Bentley a privit-o cu ochi nelepi.
Storm, pot s-i dau un sfat? Nu mai aborda din nou acest caz.
Nu pot vorbi pentru Jason, ns pot s-i spun c nu va voi s discute
vreunul din cazurile lui rupt de context.
neleg, a dat ea din cap.
i mai e un lucru, a zis el ridicndu-se n timp ce o femeie gras,
rozalie la fa, a adus o tav frumoas de argint cu ceai i prjituri. A,
Annie, draga mea. Aceasta este Storm Calderwood. Storm Annie
White, menajera noastr. Mna mea dreapt, n realitate, a adugat i
femeia a fcut o reverin radioas, rspunznd zmbetului
judectorului i a ieit repede afar. Lockwood Bentley a turnat ceai
cu mini grijulii.
Ce spuneai? a ntrebat Storm.
Da, despre lege n general. E o treab nostim, a ndrzni s
spun i pare foarte anapoda oamenilor care nu sunt implicai n ea. I-a
dat lui Storm o ceac de porelan i o felie groas de prjitur cu nuci.
Annie a fcut prjitura, e delicioas, vei vedea. ns legea, a continuat
cu ochii calmi i prietenoi, este o instituie masiv i minunat.
mparte dreptatea, Storm. Nu caritate sau buntate. O justiie rece,
dur. Acesta e un lucru pe care oamenii nu l pot nelege ntotdeauna.
Cred c tiu ce vrei s spunei, a zis ea.
El a ncuviinat din cap.
Bun. Acum, fr ndoial c m consideri un btrn ncnttor?
Zmbetul lui era irezistibil.
i, a spus ea, surznd la rndul ei.
i poate c sunt. ns nu uita c am fosi judector n vremea de
dinaintea abolirii pedepsei capitale n ara asta. Am condamnat
oameni la moarte, Storm.
S-a fcut linite. Storm l privea, brusc fascinat. El a surs,
bndu-i ceaiul cu savoare.
Erau oameni foarte ri, draga mea. i meritau cu prisosin
condamnrile. Au fcut lucruri care te-ar fi fcut s te trezeti noaptea
ipnd. i nu am regretat nici o clip nici una dintre ele.
ns, a ezitat ea, aceiai oameni azi
Intr la nchisoare pe via. Da. Dac e cumva o sentin mai
uman sau nu, e dificil de spus. Dar aceasta e legea. Nu decizia unei
singure persoane, ci decizia colectiv a tuturor oamenilor, trecui i
prezeni. Administrat de cteva femei i civa brbai, foarte bine
pregtii i ntotdeauna sub cercetare public deplin.
Storm a dat ncet din cap. Lockwood Bentley i-a cercetat ochii cu
propria-i privire inteligent.
Nu fi aspr cu Jason, draga mea. Are destule necazuri ale lui. A
scuturat din cap meditativ. Jason i-a pierdut o mulime de prieteni din
cauza acestui caz, Storm. Oameni proti, care nici mcar nu urmresc
detaliile suficient de atent ca s tie c el a avut dreptate. Oameni care
se grbesc s trag concluzii.
Ea a privit vinovat n lturi.
Exact cum am fcut eu, a spus ea nefericit.
Nu te acuza, i-a zmbit el. Dar tiu c prietena lui actual a fost
una dintre cei care l-au fcut de ocar i asta l-a rnit ru.
Cea care urma s mearg cu el la ntrecere? a ntrebat ea.
Lockwood Bentley a ncuviinat.
Da. O creatur capricioas, ns Jason inea foarte mult la ea,
cred. Oricum, a surs confidenial, nu te grbi s-l condamni. Cred c-l
aud venind pe scri
i ua s-a deschis, lsndu-l s intre pe Jason care le-a surs
amndurora.
Facei cunotin unul cu altul? a ntrebat el. Storm a observat c
atmosfera de tensiune care plana n jurul lui la Londra se risipea ncet
aici la ar. S-a hotrt s ncerce un nou nceput cu Jason, dac el i va
permite. Acest brbat puternic, frumos ascundea mult mai mult dect
fusese ea pregtit s vad la nceput.
Lockwood i-a turnat ceai fiului su avnd un zmbet aninat n
musta.
Am discutat despre profesiunea juridic, a zis el.
Buza lui Jason s-a arcuit n timp ce s-a aezat, ncrucindu-i
picioarele. Expresia de relaxare i-a disprut rapid i i-a ntlnit ochii
lui Storm cu o licrire rece, amenintoare.
neleg. Storm are opinii foarte ferme n privina profesiunii de
jurist, a spus el scurt.
Lockwood i-a privit pe amndoi, apoi i-a dat ceaca cu ceai lui
Jason.
Mi-a spus c ai avut o nenelegere pe drumul de la Londra
ncoace, i-a reamintit el cu blndee.
Storm este o tnr creia i place foarte mult s argumenteze, a
spus Jason sec i ochii lui Storm au scnteiat. El i-a zmbit glacial.
Oamenii care sunt blestemai s aib o dispoziie certrea n-ar trebui
s nceap lupta pn ce nu cunosc corect faptele. E o greeal mare,
nu crezi?
Evident, a replicat ea cu o politee rece. Toate hotrrile ei de a o
lua de la nceput cu Jason s-au spulberat n vnt, ns cei care au un
control mare asupra vieii altor oameni ar trebui s aib un simmnt
de responsabilitate, nu crezi?
Gura pasionat s-a transformat ntr-o linie ferm.
Fetiele ignorante n-ar trebui s ncerce s fac pe deteptele, a
trntit-o el.
Clocotind, Storm s-a uitat la el crunt. Nesuferit brbat! Btrnul
judector s-a uitat de la fiul su la Storm cu o anumit groaz.
Frumoasa tnr pe care Jason o adusese acas pentru weekend era
evident plin de spirit. i era o nenelegere profund ntre ei, asta era
vdit. A oftat calm n sinea lui. Ce pcat prea realmente o tnr
ncnttoare!
CAPITOLUL IV
Storm privea absent muchii puternici ai lui Jason. Acesta fixa
legturile de mijloc cu micri repezi, sigure, ochii lui cprui de leu
fiind concentrai asupra lucrului. Sam White, soul lui Annie, i dusese
cu maina pe cmp i Storm sttuse posac pe o buturug de copac n
timp ce el i Jason au descrcat balonul de pe remorc. Era ntins acum
pe iarba moale a pajitei o folie lung de poliuretan galben i
albastru. A examinat coul cu dezaprobare prea suficient de
confortabil, ca un co de picnic imens, demodat ns avea numai
cinci picioare nlime. Nu vor cdea dac balonul se va legna?
A ridicat privirea spre cer simind cum i se formeaz n stomac un
nod de tensiune. Cel puin era o zi frumoas. Cerul forma o bolt
albastr peste cmpul din Kent i era destul de cald ca toi s se
dezbrace n tricouri. Storm s-a uitat la Jason pe ascuns. Era
nendoielnic un brbat cu un corp splendid, lat n umeri i suplu. Storm
i i-a imaginat ntotdeauna pe avocai ca fiind seci, neinteresani, cu
ochelari, cu buri prospere i piele palid. Acesta nu era aa. Era
puternic i cu condiie fizic, bronzat, de culoarea mahonului auriu
nchis i muchii de sub materialul fin al cmii sale pulsau de putere.
Numai o femeie oarb ar fi negat c era nnebunitor din punct de
vedere fizic un brbat de natur s fac orice femeie s i se opreasc
inima. Ceea ce arat, a decis Storm, ct de neltoare pot fi
aparenele. Pentru c n afar de atracia fizic fa de Jason Bentley, l
gsea un brbat extrem de nesuferit dur, nemilos, i evident plin de
antipatie pentru Storm. De la prnzul ncordat n vechea sufragerie
frumoas (pe care bietul judector l prezidase cu nelinite, ncercnd
s suplineasc lipsa de conversaie) Jason dac schimbase trei vorbe
cu ea. i cnd ochii li s-au ntlnit, aceasta s-a petrecut cu o antipatie
reciproc pe care pn i Sam White a remarcat-o.
Pregtirile erau evident aproape gata acum i Jason ridica marele
arztor de spirt metalic la gtul balonului. Storm a privit cu oarecare
ngrijorare cum arztorul s-o aprins cu zgomot trimind o flacr
mare violet n gtul deschis al balonului care era susinut de un cadru
de srm. S-a dat jos de pe buturug i s-a dus spre Jason care controla
coninutul nacelei de nuiele.
E sigur? a ntrebat artnd spre arztor. N-o s ia balonul foc?
E neinflamabil, i-a zis el scurt.
Ea s-a ntors s se uite la balon. Acesta ncepea s se umfle cu aer
cald, ridicndu-se perceptibil. Deodat i-a devenit clar ce urmau ei s
fac i a simit c plete puin, ochilor ageri ai lui Jason nu i-a scpat
schimbarea i i-a aruncat o privire sarcastic.
Te-ai rzgndit?
Deloc, a zis ea cu rceal i s-a ntors.
Balonul imens s-a ridicat lent de la pmnt, cutele i pliurile
nveliului lui umplndu-se continuu. Se uita fascinat cum se umfl,
o sfer colorat strlucitor care cretea constant, ridicndu-se n sus.
Mrimea a surprins-o. i imaginase ceva destul de mic; acesta avea
mrimea unei csue, o sfer mare, strlucitoare care umplea cerul de
deasupra lor. Aerul cald continua s nvleasc prin gtul deschis.
Pentru prima oar, nelesul a ceea ce se ntmpla i-a devenit clar
lui Storm fascinaia acestor structuri imense, fragile, nfiortor mai
uoare dect aerul, capabile s nfptuiasc visul universal al
oamenilor de pretutindeni zborul! I-a privit chipul lui Jason n timp
ce acesta se uita n sus. Era pasionat, vesel figura unui om vistor.
Aproape c-l plcea mai mult acum dect l plcuse la nceput. Acum
balonul era aproape gata, o bic masiv n dungi care trgea de
pmnt n dorina de a-i lua zborul. Sam legase coul cu frnghii
fixate de rui n pmnt i acum acestea erau ntinse. Suprafaa
lucioas a balonului era i ea ntins. Ce privelite extraordinar va fi!
i-a dat seama Storm aceast structur feeric strlucind pe un cmp
linitit din Kent.
S-a ntors l l-a gsit pe Jason deschizndu-i ua de nuiele a micului
co. Cu inima btndu-i puternic a intrat n cabin imediat, contient
de smuciturile serioase ale balonului asupra structurii uoare. El a
nchis ua atent, cu curele groase de piele. Arztorul duduia nc
deasupra capetelor lor i Storm i-a ridicat privirea spre gura
balonului. Focul violet ptrundea n caverna luminoas de deasupra i
marea sfer strlucitoare de poliuretan se bombase n sus i n lturi i
se ridica cincisprezece picioare deasupra capetelor lor. Zgomotul
arztorului era destul de mare pentru a mpiedica conversaia i Jason
comunica cu Sam prin seme. Cu o ridicare n sus a degetului mare i
un surs larg, Sam a dat drumul i ultimului cordon ombilical care-i
inea legai de pmnt. Apucnd marginea coului cu minile care i
deveniser insensibile, Storm a simit brusc cum cedeaz gravitaia. I
s-a tiat respiraia de groaz i plcere, sngele fierbndu-i de emoie
ca i cum vinele i erau pline de ampanie i apoi au nceput s se
ridice.
A cscat gura de mirare spre cmpul de sub ei, dndu-se napoi n
timp ce se nlau cu repeziciune. Minile puternice ale lui Jason
controlau arztorul, apreciind ascensiunea lor cu atenie. Figura lui
Sam se micora sub ei pn ce a rmas ca o ppu dnd din mn,
stnd lng o camionet-jucrie pe un cmp de mrimea unei
cuverturi. Ea s-a ntors, plin de emoie, spre Jason. El i-a artat spre
altimetru. Se ridicaser deja la o mie de picioare! Cabina din nuiele se
legna uor sub picioarele lor i ea i-a pus braul n jurul unui otgon
pentru a se uita n jos la cmpurile de sub ei.
i atunci Jason a ntrerupt arztorul i s-a fcut linite. O linite
incredibil, calm, frumoas, perturbat numai de sunetul vntului i
scritul linitit al cabinei de nuiele. Ca ntr-un vis, Storm se uita n
jur. n tcere, se ridicau nc, lsnd pmntul verde i maroniu n
urma lor. Putea s vad cmpiile i pajitile ntinse n peisajul plat de
sub ei. n deprtare, n dreapta, orelul Sutten Valence cu clopotniele
bisericii, aezat pe un teren mai nalt, n stnga, cele trei bazine
albastre-verzui ale unei ferme piscicole, un pria, licrirea cenuie a
unui iaz de moar. Totul n miniatur, o lume perfect, splendid
construit la o scar care s-i fac plcere unui copil. Dou mii cinci
sute de picioare. Domul mare albastru i galben de deasupra lor nainta
n sus spre cer aerul fierbinte din el ducndu-i departe de verdeaa din
Kent, spre cerul de deasupra. Faa magnific a lui Jason zmbea spre
ea cu un amuzament sec.
i place?
E e fabulos! a rsuflat ea. E ca ceva din O mie i una de
nopi! i e atta linite
Da. A privit afar peste lumea de sub ei innd cu o mn
cafenie sistemul de legturi. De asta mi plac baloanele, spre deosebire
de elicoptere i avioane. Sunt att de linitite, de panice. S-au uitat
unul la altul, linitea strecurndu-se n ei. Jason a controlat altimetrul.
Trei mii de picioare. n curnd o s fie rcoare. E bine s-i pui
un pulovr.
Aerul devenea ntr-adevr delicios de rcoros i Storm i-a tras
pulovrul roz pe ea, trgndu-i prul blond de sub guler. Jason o
privea cu ochi de neptruns i din nou a simit acea izbitur n plex pe
care uneori i-o provocau ochii lui.
Probabil c e numai din cauza altitudinii, a decis ea ferm i s-a uitat
n afar la lumea de jos. Acum era ntr-adevt mai mult cer dect
pmnt n jurul lor. Sfera strlucitoare atrna n cerul albastru ca o
bijuterie, prnd aproape nemicat. De fapt, dup cum a observat
Storm brusc, pluteau continuu spre sud-est. S-a ntors ngrijorat spre
Jason.
Este este vreo posibilitate s dirijezi a-cest lucru?
Nu prin mijloace mecanice, a rspuns el calm, aplecndu-se spre
co i examinnd-o pe Storm cu ochi linitii, frumoi. Nu exist
motor, dac la asta te gndeti.
I s-a pus un nod n gt.
Atunci cum tii ncotro mergem?
ntr-o oarecare msur, ntotdeauna e puin mister cu baloanele,
a zis el, gura lui ciudat arcuindu-se ntr-un surs ambiguu. Ne putem
controla coborrea i urcarea destul de uor cu arztorul i elibernd
mai mult aer cu cordonul de eliberare. Afar de asta, trebuie s ne
bazm pe curenii de aer care predomin ntr-un moment sau altul.
Cureni? Suntem n voia vnturilor?
Nu exact, a spus el verificnd din nou altimetrul. Cinci mii de
picioare. Nu ne vom urca mai sus de aceast dat, nu vreau s te aud
ipnd i s te vd vomitnd.
Ea i-a aruncat o privire suprat.
Voi face tot ce pot, i-a replicat ea. i cum tii unde mergem?
n primul rnd, am verificat direcia vntului nainte de a pleca.
Evident, nu ncerci s mergi n sens opus brizei dominante. n cazul
nostru ne deplasm spre Lympne, unde vreau s ajung.
De ce?
Pentru c e un aerodrom acolo, a rspuns trgnd de sfori,
pentru c e un loc plcut, dar n principal pentru c Sam merge n
momentul de fa n acea direcie cu camioneta, n intenia de a ne
ntlni acolo.
Aha, a zis ea. i ce se ntmpl dac vntul i schimb direcia?
Eti realmente plin de ntrebri, nu? a comentat el.
S-a strmbat la el.
E drum lung pn jos, i-a reamintit ea. A dori pur i simplu s
tiu, asta e tot.
Da, curenii se mic n direcii diferite la altitudini diferite,
pentru a m exprima foarte simplu. Trebuie numai s gsim nivelul
corect, asta e.
Aha, a zis din nou Storm. Lumea plutea pe sub ei, o succesiune
de cmpii desprite de pomi. Un sat cenuiu i roz, dominat de o
clopotni ascuit, se afla acum sub cabina lor.
Pluckley, a informat-o el. S-a uitat la chipul bronzat al lui Jason.
Vntul uor i sufla prul des, negru i era nemaipomenit de atrgtor.
Sau ar fi, i-a reamintit ferm, dac ea n-ar fi cu mult deasupra unor
asemenea nebunii. S-a linitit, concentrndu-se asupra zborului.

Focul mare trosnea linitit sub grtar. Judectorul l ntreinuse s
ard bine pentru ntoarcerea lor n acea sear i acum mocnea ntr-o
mare de tciuni scnteietori care sfriau i uierau plcut n linitea
casei. Judectorul se retrsese la culcare cutnd dup cin
plngndu-se de oboseal. n realitate, Storm era sigur, spera la un
gen de reconciliere ntre fiul su i vizitatoarea lor. Ea s-a uitat la
Jason care privea spre foc cu ochi abseni, ntins pe spate pe preul de
ln groas din faa grtarului. Ea nsi edea cu genunchii sub
brbie, cu minile n jurul genunchilor. Strlucirea luminii focului i
plcea i se juca pe faa lui Jason. Era linite i tcut n vechea cas,
nct Storm a putut s aud iptul ndeprtat al unei bufnie undeva i
ltratul ntmpltor al unui cine la cteva ferme distan de Kent.
Zborul cu balonul fusese minunat, o experien care depea cele
mai extravagante vise. Sus n profunzimea cerului albastru se
simiser liberi, nestingherii de vreun gnd pmntesc. Plutiser pe
aripile unor cureni de nlime, linitii i calmi, cu toat Anglia de
sud-est desfurat la picioarele lor. Lng Lympne au ntlnit primii
nori, o materie moale ceoas care sufla printre frnghii linitit, lsnd
o uoar umezeal n urm i au nceput s coboare Cnd marele balon
albastru i galben a aterizat, uor ca un fulg, Sam sosise, zmbind i
fcnd cu mna de la volanul camionetei de ferm. Uluit de o
asemenea experien, Storm i-a ajutat pe cei doi brbai s ncarce
balonul dezumflat napoi n camionet i s-a strecurat ntre ei n
main, visnd tot drumul napoi spre Sutton Valence, mintea ei nc
plin de oceanul adnc al cerului.
Cnd s-a uitat din nou la el, Jason o privea, lumina focului
trasformndu-i ochii frumoi n licriri de aur. De ce avea el acest
efect asupra ei? Vocea lui era calm i blnd.
i-a plcut zborul din dup-amiaza asta, nu?
Mi-a plcut, a dat ea din cap, prul scnteindu-i n lumina cald.
Nici nu mi-am nchipuit c poate fi astfel.
Jason a ridicat uor din umeri.
Unii oameni joac golf sau se plimb cu barca de plcere. Eu
merg cu balonul.
E o modalitate minunat de relaxare, a fost ea de acord,
adugnd cu precauie: n special cu o munc solicitant ca a ta.
Ce tii tu despre asta? a replicat el cu zmbetul ncordat.
Ea a strns din dini, hotrt s nu se lase atras din nou de
agresiunea lui.
Jason, m-am decis n privina cursei. Vreau s merg, la urma
urmei. i-a lsat ochii n jos, privind cu tristee la crbunii aprini.
Dei bnuiesc c nu m mai vrei.
S-a fcut linite. Apoi Jason s-a micat privind nc spre crbuni i
a ntrebat:
De ce? De ce vrei s vii?
Trebuie s dau un motiv? a ntrebat cu blndee.
El a zmbit cu amrciune.
Am vzut privirea din ochi ti toat ziua Storm. Nu-i plac, nu-i
aa?
Ea a fcut o pauz, nefericit i nesigur.
Da ai spus mai devreme c ar trebui s facem abstracie de
sentimentele noastre n treaba asta, Jason. Poate c ar fi lucrul cel mai
bun. Vreau s merg n aceast ntrecere din motivele mele. Pentru c
nu vreau s merg napoi direct la munc. Pentru c vreau aventura.
Pentru c se ntmpl c tocmai m-am ndrgostit de mersul cu
balonul.
neleg, a zis el. Ea i-a privit muchii fini de pe stomac, ncordai
sub cmaa subire n timp ce-i ncrucia nonalant picioarele.
Bnuiesc c acestea sunt motive la fel de bune ca oricare altele. i eu
a putea admite c nu-mi place n mod special compania ta. Ochii lor
s-au ntlnit, apoi amndoi au privit n lturi, ns ntrecerea are loc n
mai puin de zece zile. i mi vei fi de foarte mare folos.
Credeam c aveam simplul rol de decor? a ntrebat ea sec.
El a dat afirmativ din cap.
Acesta e rolul. Se ntmpl ns c eti o pies de decor deosebit
de frumoas.
Sigur, a replicat ea, ntrebndu-se de ce i-a tremurat inima la
cuvintele lui. Jason i-a surs ironic, lumina focului aruncnd umbre n
jurul gurii sale.
n ceea ce m privete nu te gsesc atrgtoare, a spus el calm.
Dar corespunzi cerinelor pr blond, ochi verzi, fa i corp frumoase
sponsorii vor fi ncntai. Ceea ce nseamn mai mult sponsorizare
pentru balonul meu.
O, a zis ea, inndu-i strns n brae genunchii.
n plus, a continuat el, punctele pentru cursa transalpin sunt
acordate pe baza unui sistem complicat care include ceva ce se
numete stil. nsemnnd modul n care arat baloanele, cum se
mic, sistemul de suspensie i piloii.
neleg.
Am ncredere c vanitatea ta nu ne va dezamgi, a spus Jason
sec. n special cnd i vom gsi un costum decent pentru ntrecere S-a
aplecat nainte, lumina moale jucndu-se pe muchii antebraelor lui
n timp ce aa focul cu un vtrai, apoi s-a aezat la loc. A privit-o cu
ochi duri i provocatori.
Deci: Am nevoie de tine i tu ai nevoie de mine. Facem
afacerea?
Da, a spus ea, dup o secund de ezitare. S-a fcut.
El a ntins mna i Storm i-a strns-o simindu-i degetele puternice
aproape de ale ei pentru o clip. Nu se tie de ce contactul dintre
palmele lor a fcut-o s se nfioare i s-a uitat la el sfiat ntre
antipatie i atracie.
E mult prea devreme de mers la culcare, a comentat el,
uitndu-se la ceas. Asta e problema la ar serile sunt att de linitite
nct te plictiseti.
Eu nu m-am plictisit, ndrzni ea.
Eu m-am plictisit. Joci ah?
Nu prea bine, a zis ea ezitnd. Nu-i pot da cine tie ce satisfacie
ca adversar de joc.
Trece timpul, oricum. S-a ridicat i a tras o mas joas i dou
scaune n faa focului. Lampa cu picior solitar din col lumina
lambriurile de stejar n timp ce el trase draperiile. Nu avem nevoie de
asta, a spus el, stingnd-o. Putem vedea la lumina focului.
Camera era iluminat de lumina delicat, portocalie a focului i
Storm s-a ridicat pentru a se aeza pe unul din scaune n timp ce Jason
a adus setul de ah i a nceput s scoat piesele afar. Erau din filde
rou i alb, indiene i evident foarte vechi. Storm a luat unul din cai i
i-a examinat capul delicat sculptat.
Ale mamei tale? a ntrebat.
El a dat din cap, ntinzndu-i i pumnii strni pentru ca ea s
aleag culoarea. A ales-o pe cea roie, i el a ntors tabla.
Jucau n tcere, fiecare concentrat asupra gndurilor lui n timp ce
mutau vistori piesele pe tabla de ah.
E ah la regin, a anunat-o el cu ochi abseni i ea a luat piesa
neted privindu-l n fa.
Jason, a zis ea ezitnd, tiu c sunt complet deplasat, dar mi
povesteti despre acel caz? Te rog.
Instantaneu, ochii lui au devenit prudeni i aproape c putea vedea
tensiunea aezndu-se pe umerii lui.
De ce? a ntrebat el suprat.
Pentru c mi dau seama c te obsedeaz, a zis ea calm. i tatl
tu simte la fel. tiu c nu i plac, dar cel puin sunt cineva cu care poi
s vorbeti. Nu i-ar face bine s vorbeti?
Eti un psihiatru amator, nu? a ntrebat el cu un sarcasm
muctor. Sau caui emoii ieftine n tragedia altcuiva?
Asta nu-i cinstit, a replicat ea trntind piesa fr grij pe tabla de
ah.
Jason s-a uitat la pies.
Hmm. N-a fost o micare proast.
A studiat tabla cu ochi ateni, cu buzele strnse. Disperat, Storm
s-a lsat pe spate. Aceasta gura era att de nfiortor de atrgtoare, s-a
gndit ea, putea s fac s-i sar inima cnd zmbea ntr-un anumit
mod. i totui nu era aproape deloc relaxat, ntotdeauna fie strns,
fie cu un zmbet batjocoritor. Ce-l rodea pe Jason Bentley? A inspirat
adnc i a ncercat din nou.
Morgan i Outram au fost singurii implicai n jaf?
Pentru Dumnezeu! i-a ridicat capul s se uite furios la ea. De ce
naiba ntrebi? Nu poi s-o lai balt?
A putea dac i tu ar putea, a rspuns ea cu calm.
A privit-o nc o secund, apoi s-a prbuit napoi n scaun.
Morgan i Outram, a spus el ncet, cu privirea pierdut. Avocaii
sunt protejai n faa clienilor lor. Nu-i vd niciodat clienii singuri.
E ntotdeauna prezent un avocat consultant. Uneori paz, poliiti,
oficialiti de tot felul. S-a aplecat n fa, mutnd o pies i s-a uitat
suprat la ea. E rndul tu s mui, i-a spus el i Storm i-a lsat ochii
n jos pe tabl, pretinznd c se concentreaz.
Vrei s tii despre Morgan i Outram? Doi copii nfricoai, asta
e. Copii ri, recunosc, copii care au luat-o pe un drum greit. Dar copii,
totui. Billy Morgan avea optsprezece ani, Butch Outram
nousprezece. Erau doi biei slbnogi, palizi, amestecai ntr-o
aduntur de porci una din gtile cele mai scrboase din East End.
i acuzaia era i ea scrboas. P.C. Davis nu era mai mare dect
Morgan i Outram. Venise s investigheze o reclamaie la banca din
Cannon Street. Cnd a intrat pe u, cinci brbai cu ciorapi pe fa au
trecut pe lng el. Unul dintre ei l-a mpucat i era deja mort cnd a
sosit ambulana. Mai trziu n aceeai zi, poliia i-a prins pe Morgon i
Outram cu ceva din banii furai. i cu arma care-l ucisese pe poliist.
Storm nu se mai uita la tabla de ah ci la faa lui, urmrindu-i
cuvintele.
Aa c firete au fost pui sub acuzare. Dovezile la prima facie
erau foarte puternice. Neeseniale ns material bun, solid pe care
sunt fondate acuzrile pline de succes banii, arma crimei, doi copii
care fuseser aruncai la lada cu gunoi i care se rzbunaser pe o
societate pe care o urau i de care se temeau. Trebuie s mui.
Ea s-a uitat prostete la tabla de ah, a mpins o pies, apoi a ridicat
din nou privirea spre Jason. El a judecat mutarea ei ca i cnd ar fi fost
extrem de relaxat; ns Storm putea spune, cu instinctul rapid al unei
femei, c fiecare muchi al torsului lui puternic era ncordat i chinuit.
ns nu erau vinovai? l-a mboldit ea calm.
Nu erau vinovai de ce erau acuzai, nu. tiu c nici unul dintre
ei nu se gsea n a propiere de Cannon Street cnd a avut loc
mpuctura.
Dar banii? Arma?
Fceau parte din band, da. i bieii detepi plasaser dovezile
la aceti doi idioi A mutat o alt pies. i e ah, apropo.
Pe Storm nu o mai interesa jocul.
i ce s-a ntmplat atunci? a ntrebat ea
Ei bine, cu toate c lucrurile artau prost mpotiiva celor doi
tineri tlhari, nu erau vinovai. Svriser nite treburi ngrozitoare la
viaa lor, dar uciderea poliistului Davis nu era una dintre ele. i am
reuit s conving n acest sens juriul.
A fost o lupt grea?
Dup cum merg aceste lucruri, da. Judectorul era absolut
mpotriva celor doi copii, nu era nici o ndoial n mintea lui c ei l
mpucaser pe poliist. ns situaia avea mai multe aspecte dect
faptele pe care le tie oricare dintre noi. Dup cum i-am spus,
avocatul e protejat fa de clienii si. Nici mcar nu se sinchisete de
regul s afle dac ei sunt ntr-adevr vinovai sau nu. n acest caz
existau motive ca Morgan i Outram s fie arestai. Fusese o ceart
confuz n lumea interlop, privind o prostituat cu numele de Mavis
Walker. Avea o pic crunt pe Billy Morgan i Butch Outram pentru
c acetia i uciseser amantul. Sau aa spunea ea. i a ncercat s
stabileasc propria ei versiune de justiie.
A aprut la proces, aceast Mavis Walker?
A fost martorul principal al acuzrii, a zis el, ochii aurii
ntunecndu-i-se. Minea cu neruinare, desigur. ns era de neclintit.
Pretindea c fusese la banc n dimineaa aceea. i c-i recunoscuse pe
cei doi acuzai. Avea o mulime de detalii, confirmri, dovezi. Era
hotrt ferm s-i nfunde pe Morgan i Outram pentru tot restul vieii
lor.
Dar ai ctigat cazul, nu? Unul dintre colegii ti mi-a spus c a
fost o aprare strlucit.
Da. Strlucit. Vocea i era aspr. A fost o lupt, o lupt
anevoioas pe tot parcursul. Dar n cele din urm am distrus dovezile
lui Mavis Walker, pies cu pies. Juriul acela ncpnat mi-a opus
tot timpul rezisten, dar n final am ctigat. Dei ncepusem deja s
am dubii, s devin nesigur.
Nesigur n ce privin?
n privina lui Morgan i Outram. Sau a ceea ce fceam. n
privina oamenilor cu care m-am amestecat. n definitiv, aceti doi
copii uciseser probabil cinci-ase oameni la vremea lor n afar de
btile i rnile de cuit pe care le administraser. De ce s nu fie
bgai la nchisoare?
Pentru c nu erau vinovai de acuzaia respectiv, a exclamat
Storm i el a ncuviinat din cap.
Da. Pentru c n acest caz erau nevinovai. De aceea i-am scpat.
A fost un triumf minor. A mutat nc o pies. ah mat.
Altceva s-a ntmplat, nu? a ntrebat ea Ce anume?
Cnd am ieit din sala de judecat dup achitare, a spus el, cu
vocea calm i ncet, am vzut-o pe Mavis Walker. Avea parc figura
unei stafii ngrozitoare. Nu cred c am vzut atta fric n ochii cuiva
nainte. tia c e condamnat. Succesul meu nsemna distrugerea ei. i
achitarea tinerilor nsemna pentru ea sentina de condamnare la
moarte. Storm s-a uitat la el ngrozit.
Au?
Au sfiat-o n buci, a spus el linitit. Au gsit-o ntr-un club
din Soho, au trt-o la toalet i acolo au ucis-o.
Vai, nu
Ba da. Pentru c am fost al naibii de detept ca s-i scap pe cei
doi ucigai, Mavis Walker a fost omort. Cioprit n buci, ntr-o
toalet murdar din Soho.
Jason, a optit ea. Nu era vina ta
Nu? Dac n-a fi fost eu, nu s-ar fi ntmplat. i de aceast dat
Morgan i Outram au avut grij s aib un alibi de fier. Billy Morgan
chiar m-a sunat, poi s-i nchipui? S-a fcut dreptate, domnule
Bentley, mi-a spus. S-a fcut dreptate. Jason a pus piesele n cutie i
s-a ridicat cu faa aspr i chinuit. N-am mai dormit de atunci. i nc
nu tiu dac m mai ntorc napoi n Barou.
Storm l-a privit ngrozit, gndindu-se la cuvintele stupide, crude
pe care i le spusese n dimineaa aceea. Doamne! Putea fi ceva mai
inoportun? Avusese noroc c n-o omorse! Propriile cuvinte i-au venit
napoi, cuvinte nverunate, dumnoase care probabil c turnaser
acid pe rana deschis. Nici o mirare c o antipatiza, c o privea cu ur.
Ea s-a ridicat cu inima btndu-i tare i a ntins o mn.
Pentru Dumnezeu, nu te acuza, a zis ea imperios. Nu puteai face
nimic pentru a preveni ce s-a ntmplat, nu era nici mcar problema
ta
N-am nevoie de sfatul tu, a ntrerupt-o Jason cu bruschee.
Aveai dreptate s spui ce ai spus de dimineaa, i-am scpat pe cei doi
ucigai ca s omoare din nou.
Dar dar nu puteai s-i lai s mearg la nchisoare pentru o
crim pe care nu o comiseser, Jason!
Crezi c n-am rsucit problema n cap pe o faa i pe alta, de o
mie de ori? i-a vrt minile n buzunar i s-a uitat la focul care se
stingea cu ochi plini de amrciune. De aceea am ales aceast
ntrecere. Ca s-mi permit s m gndesc la toat afacerea asta
sordid pn la capt i s ajung la vreun fel de decizie n legtur cu
viaa mea.
Viaa ta?
Cariera mea, ca s-o spun direct.
Storm s-a uitat la el cu profund ngrijorare, neplcndu-i ridurile
de ncordare vizibile acum n jurul acelei guri pasionate a lui.
Eti un avocat strlucit, Jason, i-a zis ea cu blndee. Ai o carier
spectaculoas n faa ta
Am viaa mea nainte, a mrit el. Cariera vine pe un plan
secundar, Storm.
Dar ai talent pentru avocatur, i-a reamintit calm. E ceva foarte
special, Jason, ceva ce nu poi abandona pur i simplu. Ar putea s
nsemne speran pentru sute, chiar mii de oameni
Nu asta spuneai de diminea, i-a replicat el ntlnindu-i ochii,
cu o mnie rece.
Storm a dat din cap, lumina focului strlucindu-i in pr.
Ai dreptate. Dar probabil c m-am maturizat de azi-diminea
pn ast-sear, Jason i m ntrebam ce ar nsemna s fii acuzat de o
crim pe care n-ai comis-o, s nu poi s te aperi, s n-ai pe nimeni
care s vorbeasc pentru tine. S-a cutremurat. Nici nu poi s te
gndeti la aa ceva!
neleg, a rspuns el cu ironie. i ce spui despre cellalt aspect,
aspectul despre care fceai atta trboi azi-diminea? Despre dile
n care am scpat oameni pentru a comite i mai multe crime mpotriva
unei societi fr aprare?
Nu cred c se ntmpl prea des, a rspuns ea, uitndu-se n fa
cu ochi blnzi.
El a privit-o i apoi a cltinat ncet din cap.
Nu, nu se ntmpl des. Dar care e diferena ntre o moarte i o
sut? i apas contiina cu aceeai greutate, nu?
Poate. ns tatl tu a trimis oameni la spnzurtoare ca
judector, nu se poate ca unul dintre ei s fi fost nevinovat? mpotriva
tuturor probelor? Victima unei coincidene oribile?
Unde bai?
Vreau s subliniez faptul c suntem oameni i nimic mai mult.
Nu deinem cunoaterea divin a ceea ce e n minile oamenilor i cnd
administrm legea trebuie s acceptm c uneori, chiar dac se
ntmpl o dat la un milion, se produc greeli. Asta nu nseamn c
am putea tri fr lege.
Jason se uit la ea, ochii lui cobornd de la ochii ei spre gur. A
ridicat din umeri.
Poate c ceea ce spui e adevrat. Este modul n care gndeam,
cu mult timp n urm.
Jason, am spus o mulime de prostii azi-diminea. tiu ns un
lucru a prefera s fii un om care a ncercat s ajute oamenii,
indiferent de ce au fcut, dect un om care s vrea s-i pedepseasc,
indiferent de ceea ce au fcut.
n timp ce vorbea Storm i-a pus mna pe pielea cald a braului lui
i s-a trezit aproape de el, privind n cei mai frumoi, cei mai masculini
ochi pe care i-a vzut vreodat. Ochi cprui-verzui cu pete fioroase
aurii n ei, mrginii de gene dese negre. El s-a uitat n jos la degetele
ei subiri de pe braul lui i a cltinat uor din cap.
Pot s nu-i admir personalitatea, a zis cu vocea rguit ntr-un
mod care i-a oprit rsuflarea, ns nu sunt imun la frumuseea ta fizic,
Storm. i chiar acum se ntmpl s am mare nevoie de o femeie. Aa
c nu te uita astfel la mine. Un zmbet amar i-a fluturat pe buze.
Indiferent de ce ar mai fi putut face, Morgan i Outram mi-au
nenorocii cu certitudine viaa social i asta include i viaa mea
sentimental.
Tatl tu mi-a spus c fata care urma s-i fie partener A
ezitat, nesigur cum s continue.
Numele ei e Helena Salisbury, a zis el sec. Da, m-a prsit, exact
ca i restul celorlali. Da, m-a prsit. Crezusem c e diferit, c va
nelege, dar A ridicat din umeri cu neles.
Nu te-ai putut duce la ea? Adic s-i explici lucrurile s
aplanezi treaba.
Ce rost avea? a ntrebat el acru. Helena mi-a artat exact cum e
cnd m-a prsit. n plus, a zis, privind-o pe Storm, nu am chef de
stupiditi romantice n momentul de fa. Pur i simplu n-am putut s
abordez nici o ncurctur emoional. A ntins mna i i-a atins
buzele cu degetul, mngind pielea satinat. Pe de alt parte, a
mormit, am foarte mare nevoie de ncurajare fizic. Sunt sigur c tii
ce vreau s spun.
Storm s-a ntors ntr-o parte, inima galopndu-i, cu imaginea acelui
chip minunat gravat pe vecie n minte.
mi pare ru, a zis ea, cu vocea nesigur. Am vrut pur i simplu
s-i subliniez un lucru i anume s nu lai aceast afacere oribil
s-i apese contiina. Nu merii vina, nu a fost greeala ta.
A dori s pot s m conving la fel de inteligent cum ai fcut-o
tu, a comentat el. Ar trebui s ncerci i tu profesiunea juridic,
Doamn Virtuoas.
Poate c o voi face, a spus ea uor, apoi s-a aventurat s se uite
din nou la el. N-ai S-a oprit, apoi a continuat timid, n-ai mai dormit
ntr-adevr de la acel proces?
Nu cum trebuie. Aipesc din cnd n cnd. De fiecare dat cnd
adorm vd figura lui Mavis Walker
Jason, nu! l-a ndemnat ea ntinznd mna din nou dup el.
Lumina focului i transformase ochii n bulboane de aur lichid, i
aveau acum o expresie care i nmuiau picioarele. Ce voise s spun
cnd zisese c nu era imun la frumuseea ei fizic? O gsea cu adevrat
atrgtoare? Gndul acesta i rscolea simurile.
Pielea ta parc e de catifea, Storm. tiai asta?
Ea s-a uitat la el, hipnotizat. Jason a ntins o mn i i-a mngiat
prul cu dosul palmei, o mngiere delicat care a fcut-o s se
nfioare. i prul tu, a zis el linitit. E att de frumos. A rsucit o
uvi aurie n jurul unui deget, cu ochii concentrai asupra ei. E des i
greu, ca i cnd ar fi fcut din fire de aur.
L-am motenit de la mama, a spus ea cu o ntrerupere n voce.
Ce-i fcea? tia c atingerea lui o lsase fr putere, o fcuse s-i bat
inima?
Vorbete-mi de prinii ti, i-a cerut el aezndu-se din nou jos
n faa focului i btnd cu palma locul de lng el.
Storm s-a aezat, recunosctoare, pentru c picioarele ncepuser
s-o lase deodat i i-a povestit mpiedicndu-se la nceput, apoi n
grab, pe msura revenirii amintirilor. Despre cariera politic nesigur
a tatlui ei, tensiunea alegerilor i a nfrngerilor, vrtejul vieii
politice. Despre dragostea profund dintre el i mama ei, mama ei
linitit, surztoare care fusese att de loial familiei. Despre
accident. i singurtatea care ddea n disperare. i despre lupta lung,
de una singur de atunci ncoace.
i i-ai luat licena?
Una foarte mediocr. Literatur englez i italian. Nu mi-a fost
de nici cel mai mic folos.
O s-i fie, a zis el criptic. Poate c tu ai greit i nu licena e
greit.
Poate, a zis ea cu o voce mic. Jason se sprijinea ntr-un bra, cu
faa lui aproape de a ei, ochii lui privindu-i buzele n timp ce ea
vorbea. Expresia de pe figura lui ncepea s-i dea din nou fiori. Focul
se domolise din nou ntr-o mare de tciuni, un petec rubiniu
incandescent care umplea camera cu o lumin infinit de cald, infinit
de linitit. Jason a ntins o mn i a cobort degetul pe obrazul lui
Storm, fcndu-i pielea de gin pe tot corpul.
Presupun c brbaii te urmresc de cnd aveai aisprezece ani?
a ntrebat el mngindu-i obrazul cu nodurile degetelor.
Niciodat n-am avut mult timp pentru brbai, a spus ea
nervoas, contient c era n mare pericol de a-i freca obrazul de
mna lui ca o pisic!
Aproape c te cred, a spus el cu o ironie delicat. Ochii ti pot
deveni ntr-adevr foarte reci, Doamn Virtuoas. Dar ajung fetele la
douzeci i doi de ani n zilele noastre fr cel puin douzeci i doi de
prieteni la activ?
i-am spus, a zis ea, rsuflarea devenindu-i neregulat sub
influena atingerii lui Jason. Niciodat n-am avut timp pentru brbai.
Poate c e timp acum, a sugerat el mor-mind uor,
aplecndu-se n fa.
CAPITOLUL V
Buzele lui erau calde i ferme pe ale ei, degetele lui mngindu-i
nc obrazul. Storm s-a tras napoi, pulsul accelerndu-i-se.
Jason, nu fi prost, a spus ea timid.
i buzele i sunt de catifea, a zis el privind-o cu ochi adnci i
ameitori. tia c avea s-o srute din nou, dar nu se putea mica s-l

opreasc. Focul sfria linitit alturi de ei, trosniturile i oaptele lui
calde fiind singurul sunet care perturba pacea n camera linitit. Se
ateptase ca srutul lui s fie agresiv, aspru cum fusese dispoziia lui
n tot cursul zilei. n schimb, a fost delicat i insistent. Buzele lui erau
calde, presndu-le pe ale ei, explorndu-i gura ntr-un mod care
ncepea s-o ameeasc. A ncercat din nou s se trag napoi, ns
braele puternice au cuprins-o de umeri lsnd-o n jos pe spate. S-a
uitat n sus ameit la faa splendid a lui Jason, cu respiraia uoar,
accelerat.
Nu cred c e foarte nelept, a zis ea nervoas.
De ce nu? a ntrebat el plimbndu-i buzele pe adncitura
gtului ei.
Storm a ncercat s-i reprime geamtul care i se ridica n gt.
Pentru c am czut de acord s nu amestecm sentimentele
personale n afacerea noastr
Eu o fac, a murmurat el. Tu nu? S-a aplecat peste ea srutnd-o
pe ceaf, mngindu-i pielea cald de sub pr cu gura.
Dar i-a pierdut ea rsuflarea.
Nici un dar. Nu trebuie s ne plcem pentru a face asta? Nu? i
te-am prevenit, Storm. n momentul de fa m pot ocupa numai de
asta, fr complicaii emoionale. Srutrile lui erau att de uoare i
delicate nct o ameeau. Buzele lui au trasat o linie de foc sub brbia
ei. Ea putea s-i miroas prul, s simt atingerea cald a pielii lui.
Disperat, i-a mpins umrul ntorcndu-i capul ntr-o parte. Muchii
largi ai pieptului lui se micau sub palma ei sugernd puterea stpnit
de acel corp puternic, deosebit de frumos. i tocmai acum mi se
ntmpl s am nevoie foarte mult de o femeie. A simit rsuflarea lui
cald pe obraz cnd i-a luat lobul urechii ntre dini i a tras de el cu
blndee.
Te rog, nu! S-a sucit s se elibereze, simindu-i spatele umed de
transpiraie.
De ce nu? E ceva de care avem nevoie amndoi.
Greeti, a gfit ea. Nu am nevoie de asta, Jason
Nu? I-a trecut degetele care deveniser brusc aspre prin pr,
fcnd-o s i se taie respiraia. Cred c ai nevoie, Storm. De ce ncerci
s negi?
Ea a nchis gura n timp ce el se apleca s o srute din nou,
nchiznd ochii. Era hotrt s nu-i rspund. Fir-ar el s fie! Era att
de expert, att de autoritar. Fr ndoial c sedusese zeci de femei
chiar aici n faa acestui foc care trosnea, aromat!
Limba lui a strbtut uor linia gurii ei trasnd un foc mbttor de
la un col la altul, mpotriva voinei ei, i simea fiecare muchi al
corpului relaxndu-se, braele alunecnd n jurul gtului lui, cu o mn
gsind cldura prului lui des ondulat.
Buzele i s-au deprtat la insistena pasionat, delicat a buzelor lui.
El ar fi putut s-i deschid gura cu fora, tia asta, dar alesese calea de
a o face s i se predea de bun voie. Orbete, a ncercat s-i reziste, a
ncercat s-i in dinii ncletai dar ei s-au deschis mpotriva voinei
ei. Deodat a fost ca i cum un foc de artificii incredibil de minunat i-a
explodat n minte, mprtiind strlucire l culoare prin ntuneric. S-a
trezit c spatele i se arcuiete n sus, mpingndu-i snii spre pieptul lui
tare. Degetele i s-au ncletat n prul lui i apoi s-a pierdut ntr-un
srut cu mult mai senzual, mai ncnttor dect orice visase vreodat.
Corpul lui slbatic i muchiulo l presa pe al ei, gurile lor mpreunate
ntr-o dulcea arztoare, nvluind-o ca un foc
Jason, a zis ea cu respiraia tiat pe cnd el se retrgea
zmbindu-i. Nu-mi face aa ceva! Las-m.
Nu mai face pe inocenta, a pufnit el. Srutrile tale mi spun tot
ce vreau s tiu, Storm Calderwood. De ce s facem o problem din
asta?
Pentru c este o problem, a spus ea, ridicndu-se cu ovial,
contient c i tremurau muchii stomacului. Nu sunt genul de femeie
care sare n pat cu fiecare brbat!
Cine a spus ceva de pat? Nu e destul de confortabil aici? a zis el
n batjocur.
Nici mcar nu m placi! a protestat ea vehement.
Jason a ridicat din umeri.
i? Nu are nimic de a face cu asta. Aceasta e ceva de care au
nevoie corpurile noastre. Nu trebuie s te plac pentru a face dragoste
cu tine, nu?
Cum poi vorbi astfel? a spus ea cu respiraia tiat. N-am mai
ntlnit o persoan att de insensibil ca tine. Niciodat!
Sunt pur i simplu practic, Storm. A ntins mna, descheindu-i
nasturii din fa ai bluzei. Capul i s-a lsat n jos neputincios, prul ei
greu, auriu atingndu-i degetele.
Jason, nu face asta, pentru Dumnezeu
O fac pentru mine, a spus, vocea fiindu-i profund i aspr de
dorin. A dat n lturi materialul subire al bluzei i a cuprins ntre
degete ridictura plin, neted a snilor ei. Ei i s-a tiat respiraia
simindu-i tot corpul cum se nfioar i se schimb i s-a aplecat n
fa peste el, fruntea odihnindu-i-se pe a lui. A simit n interior o
durere profund. n tcere, degetele lui i-au mngiat cu delicatee
pielea ultrasensibil, nnebunitor de lent. Storm era contient c
mintea i alunec n adncurile arztoare ale dorinei. Mna lui pe snii
el era o agonie, un extaz, un chin dulce care trebuia adus la o
concluzie, trebuia oprit
Cnd n cele din urm i-a cuprins snul n mn, sfrcul
zvcnindu-i n palm, Storm a gemut tare, scuturnd capul i
retrgndu-se. Orice depire a acestei limite, tia, i nu va mai avea
nici un control asupra a ceea ce i se va ntmpla va fi a lui Jason total
i complet. i-a nchis bluza cu degetele tremurndu-i, optind:
Nu nu aa.
Cum atunci? Trebuie s i se fac curte i s fii flatat ca orice
femeie stupid? M gndeam c eti mai inteligent, Doamn
Virtuoas, a lut-o el n rs.
Nu are nici o legtur cu inteligena, a replicat ea scuturndu-i
prul din ochi. Nu e drept, Jason, nu e ceea ce vreau.
Nu cred c vrei s-mi spui c n-ai avut niciodat un brbat, nu?
Cu o micare vioaie i-a scos tricoul l scnteierea tciunilor era
plcut pe luciul pielii lui. Era magnific cldit, fiecare muchi
distingndu-se sub pielea mtsoas, lat n umeri dar nu greoi. A
ncercat s-i smulg privirea de la el, dar era prea frumos. El a tras-o
din nou spre el i atingerea trupului fierbinte, gol a fost mai mult dect
putea ea s suporte. S-a agat de el cu o pasiune confuz, oferindu-i
faa srutrilor lui, srutri pasionate, ameitoare, care veneau ca o
ploaie arztoare pe pleoapele ei, pe obraji, pe tmple, pe gur
n timp ce minile lui i-au alunecat sub bluz pentru a-i atinge
pielea care se nfiora, propriile ei degete s-au nfipt n muchii lui
puternici de pe spate i ea i-a primit srutul cu o pasiune arztoare care
i-a fcut pe amndoi s-i piard rsuflarea, s ameeasc.
Doamne, a optit el slbatic, am atta nevoie de tine, Storm! Eti
att de frumoas
Ai pur i simplu nevoie de orice femeie, de orice corp de femeie
care s-i aduc alinare, s te fac s dormi!
Atunci d-mi tu aceast alinare, i-a comandat el, cu ochii lui de
leu nfometat, poruncitori.
Nu pot, a spus ea cu un mic suspin. Nu pot. Jason. Nu aa! Nu
att de crud, fr dragoste
De ce nu, pentru Dumnezeu? Eti virgin?
tii c sunt, a spus ea, retrgndu-se i ncheindu-i nasturii la
bluz cu mini care tremurau ca frunzele toamna.
De fapt, nu tiam, a spus el cu blndee, mngindu-i prul. Dar
este sta un lucru att de teribil?
Nu are nici o legtur cu asta, a rspuns, tnjind dup el cu o
durere dulce care nu semna cu nimic din cte cunoscuse vreodat. Nu
faptul c sunt virgin are importan, ci ceea ce facem, modul n care
facem, cum s te las s-mi foloseti corpul cnd nu-i pas nici de doi
bani de mine?
Sunt pregtit s te las s-mi foloseti corpul n aceleai condiii,
a zis el calm.
Nu e suficient!
neleg, a surs el batjocoritor, ai nevoie de minciuni, cutii de
ciocolat, buchete de flori vulgare
Puin afeciune, un sentiment autentic ar fi de ajuns, a replicat
ea. Amndoi s-au ridicat n picioare, suprarea crescndu-le din nou n
ochi.
Doamne! Deci te-ai jucat cu mine tot acest timp? a ntrebat cu
furie Jason.
Tu ai nceput, i-a trntit ea, amarnic de mnioas i rnit.
ncep s neleg ce fel de femeie eti, a zis el cu un sarcasm
muctor. Genul de femeie creia i place s ae brbaii
Nu!
Genul de femeie care-l duce de nas pe un brbat pn ce obine
ce a vrut i apoi
Jason, oprete-te! a strigat ea suprat. Cum poi s vorbeti
astfel?
Cum te poi comporta astfel? a ntrebat el, chipul findu-i o
masc de suprare.
Storm s-a ntors ntr-o parte, nedornd ca el s vad lacrimile
strlucitoare din ochii ei verzi.
Pentru c astfel sunt fcut, a replicat ea. i n-am ce s fac.
S-a lsat o linite ncordat.
Atunci spune-mi un lucru cinstit n-ai simit chiar nimic
ast-sear?
E o chestiune la care nu vreau s m gndesc
Rspunde, fir-ar s fie. Uit-te la mine. Nu m vrei? Nu m
doreti?
S-a uitat la el cu ochii plini de lacrimi, suprai, care strluceau ca
smaraldele umede n lumina slab.
tii c da, a optit ea. Fir-ai tu s fii!
S-a ntors orbete i a alergat pn la ea sus n camer suspinnd.

Ziua urmtoare a fost nefericit i ncordat Storm i Jason preau a
fi la cuite, evenimentele din noaptea trecut plannd deasupra lor ca
un nor. Rspunsurile lui la remarcile ei erau monosilabice, ochii i erau
reci i aspri. Lockwood Bentley, dup ce a ncercat n zadar s insufle
puin cldur n atmosfer, a renunat n cele din urm i a luat-o pe
Storm la un tur al micii sale ferme. Mndria lui evident pentru acel
loc i frumuseea lui considerabil, ambele au nveselit-o puin pe
Storm. Experiena nopii trecute o zguduise profund, a forat-o s
reconsidere o mulime de lucruri despre ea. Uurina cu care Jason
fcuse s se prbueasc aprarea ei era un lucru grav. La fel de grav
era de asemenea gndul c fusese impulsiv i stupid n aprecierea ei
iniial a muncii lui juridice. O deprima gndul c a fost capabil de
asemenea judeci greite ea care fusese ntotdeauna mndr de
abilitatea ei de a merge la baza lucrurilor.
L-a nsoit pe judector, zmbind i dnd din cap la conversaia
amabil, dar gndindu-se totui serios. Ceea ce o rnise mai mult dect
orice fusese depoziia calm c putea s fac dragoste cu ea c
puteau s se bucure de corpurile lor fr cea mai mic scnteie de
afeciune, ca s nu mai vorbim de dragoste. i aproape c o fcuse s
cedeze. Chiar i acum pe cnd mngia cu admiraie gturile lucioase
ale animalelor de ras ale judectorului, amintirea atingerii lui Jason,
buzele lui, i provocau un fior interior de voluptate. Deci aa era Storm
cea rece i de neatins, nu? S-a dojenit cu suprare. S sucombi astfel la
atingerea unui strin! Ce era ea o adolescent vistoare? i-a jurat ca
niciodat s nu-l mai lase pe Jason Bentley s-o strneasc din nou.
Niciodat! Judectorul, zrindu-i expresia de hotrre pe cnd ea
privea cu asprime, nepstoare, vierul lui premiat, a fost destul de
uimit.
Cnd s-au ntors napoi acas, Jason ntocmise un contract cu
condiiile asupra crora czuser de acord mai nainte n acea
sptmn. I l-a nmnat cu rceal i dup ce l-a citit pn la capt ea
a ncuviinat.
Pare n regul, a fost ea de acord. El i-a dat Parker-ul de aur n
tcere i ea i-a scos capacul, a ezitat i apoi a semnat n josul paginii.
Bun, a spus el scurt, dndu-l copia ei i aezndu-se n faa ei.
Acum, a zis el sec, cu ochii imperturbabili, ntrecerea ncepe pe data
de cinci luna urmtoare. Mai este abia o sptmn pn atunci i
avem o mulime de pregtiri de fcut. Printre ele este i procurarea
unor haine potrivite pentru tine. ndeosebi ceva ce s pori n timpul
cursei. Cum stai cu hainele pentru exterior?
Mai am astrahanul mamei, s-a aventurat ea.
Jason a cltinat din cap.
Ai nevoie de ceva fascinant. i s in de cald. De asemenea
fulare, cciuli, mnui, asemerea lucruri. Mai e, a adugat el, gura
contorsionndu-i-se ntr-o grimas ironic, problema recepiilor
prosteti dinainte i dup curs. S-a uitat la ea medidativ i din nou lui
Storm i-a amintit de proprietarul unui cal de curse analiznd o viitoare
iap de prsil. Cred c e bine s-i vedem pe cei cu vermutul mine
diminea. i dup-amiaz s ncercm s-i gsim nite
mbrcminte. De acord?
Dac zici tu, a spus ea consimind cu ironie
El ia aruncat o privire tioas.
Nu mi plac aceste gteli mai mult dect ie Storm. Trebuie s le
suportm.
Bineneles, a zis ea cu rceal. Tot aa cum i tu va trebui s m
supori n balon.
Ochii lui erau reci.
Da. Este un ru necesar. S-a uitat la ceas. apoi s-a ridicat cu
micri sprintene, rapide care l caracterizau. Ea i-a reamintit ntr-o
strfulgerare acel splendid tors la lumina focului, dar i-a reprimat
gndul imediat. Acum te duc napoi la Londra, a informat-o el. Ar fi
bine s te pregteti.
Nimic nu-mi face o mai mare plcere, i-a zis ea sec.
Micimea propriului ei apartament a deprimat-o dup fascinaia
spaioas a domeniului Bentley. Jason o lsase la u i n-a fost n
stare s-i reprime un sentiment brusc de pierdere cnd el a plecat.
Avea n fa o sear de duminic trist i solitar. Kelly i Paul se
duseser la Devon pentru weekend i nu mai era nimeni la Londra pe
cine s in s vad. Ne-avnd chef s gteasc a ieit s-i cumpere
pete i cartofi prjii, dar cea mai mare parte a aruncat-o la cutia de
gunoi, fiind de nemncat. Programul de duminic seara la televiziune
era la fel de imposibil ca i cartofii flecii i s-a suit pe sofa cu o
carte, pierzndu-se n plcerea ce deriva din aventurile altcuiva.
Cu perversitatea caracteristic fiinei umane, tocmai ncepuse s
savureze cartea, cnd a sunat soneria i a bodognit suprat n timp ce
s-a dus s deschid. Era Steve Manning zmbind destul de jalnic.
Tocmai m-am certat cu Les, a informat-o el. El i cu prietena lui
abia se mpcaser de curnd. Ea s-a dus furioas la sora ei. Aa c am
venit la tine s m consolezi.
Vino nuntru, a zmbit ea forat. Cafea? Sau ceva mai tare?
Nu, mulumesc, a spus el cutremurndu-se. Cearta a nceput din
cauz c am fost la crcium seara trecut cu civa vechi prieteni.
I-a fcut ceai, prndu-i ru de el. Steve i Lesley, tia, se iubeau
mult, un cuplu vesel, fericit pe care era o plcere s-l cunoti. Din cnd
n cnd revenirea ntmpltoare a lui Steve la zilele rele din tineree
provocau o ceart, care curnd se aplana, dar era amuzant de feroce ct
timp dura.
Storm asculta irul lui de nenorociri, ncercnd s nu zmbeasc i
l-a asigurat c Lesley se va ntoarce destul de curnd. El a nceput s
arate ntructva mai linitit.
i tu? a ntrebat, l-ai lsat pe Kelly i Paul s te conving s nu te
duci la ntrecerea de baloane?
Nu, a zmbit ea. De fapt, am semnat contractul n dimineaa
asta. I-a explicat cadrul aranjamentului ei cu Jason Bentley i el a
ascultat cu o licrire de nelegere n ochii lui albatri strlucitori,
Totul pare foarte atrgtor, a comentat el. ns nu ari deosebit
de fericit, Storm. Tonul de la sfrit a transformat propoziia n
ntrebare i ea i-a mucat buza.
Ei bine, dac vrei s tii, l gsesc pe Jason Bentley un brbat
destul de tulburtor.
n ce fel?
E da, e dificil de spus cum. Foarte detept, foarte masculin,
foarte dur i nemilos. i nu m place ctui de puin.
Steve a ridicat din sprncene ntinznd ceaca pentru a mai primi
cafea.
Nu? Atunci de ce te ia cu el n curs?
Pentru c are nevoie de mine, a zis ea cu un mic surs amarnic.
Dup un minut de ezitare i-a spus de ntrecere i necesitatea de a avea
o apariie fascinant.
i de ce nu te place? Nu poi s-l farmeci cu ochii ti de
smarald?
Mi-e team c nu. Am fost foarte nepoliticoas cu el i nu cred
c m va ierta vreodat.
E ceva ce nu mi-ai menionat, Storm. Zmbetul bieesc al lui
Steve era grav. Ce simi tu pentru el? Te atrage, ntructva?
Ctui de puin, a replicat ea fioroas. Att de fioroas c
sprncenele lui Steve s-au arcuit din nou. Ursc acest gen de brbai, a
continuat ea grbit, acest gen de brbai agresivi care cred c fiecare
femeie e a lor, s se nfrupte din ea. Este persoana cea mai arogant pe
care am ntlnit-o vreodat.
Da, a murmurat Steve. tiu c nu trebuie s te ntreb asta, Storm,
dar eti o prieten veche i cred c te cunosc destul de bine
Dac a ncercat s se dea la mine? a spus ea din proprie iniiativ
i el a ncuviinat. Nu tiu dac ai putea s-o numeti ncercare, a zis ea
plictisit, nchiznd ochii. Pur i simplu a vrut s-i cedez. Fr
obligaii, fr legturi emoionale.
Steve s-a uitat la ea cu comptimire.
Nu toat lumea este att de sentimental sau moral n privina
sexului ca tine, Storm, a spus el cu delicatee.
Ea a deschis ochii.
Nu sunt sentimental sau moral! a exclamat.
Ba da, eti! a spus el cu fermitate. tiu c-i place s pretinzi c
eti rece i pragmatic, Storm, dar nu eti. i e timpul s ncepi s i dai
seama de asta. Dac ntr-adevr ai fi att de rece i calculat cum i
place s crezi, ai fi srit n pat imediat cu Jason Bentley, dac-mi
permii s fiu direct. Storm s-a uitat la el cu ochii ei verzi mari, uimit.
El a continuat:
Eti foarte vulnerabil, Storm. Cu att mai mult cu ct se
ntmpl s fii o femeie foarte frumoas, care ntotdeauna va atrage
brbaii. n ceea ce-l privete pe Jason Bentley, da, consider c nu tii
foarte multe despre el. i n ciuda protestelor tale, mi se pare foarte
mult c l placi. Foarte mult.
Ea s-a uitat n jos spre mini, simindu-i deodat obrajii
nfierbntai.
Fii atent, Storm, a prevenit-o Steve. Brbaii pot fi complet fr
mil cnd e vorba de femei. Apoi, din nou, pot fi ngeri. Depinde mult
de ct de bine v cunoatei unul pe altul i ct de cu cap te compori.
A nghiit ultima pictur din cafea i i-a surs. Nu te lsa prea mult
prins de sentimentul de ur fa de Jason Bentley. Bine, lecia s-a
terminat!

Funcionarul responsabil cu publicitatea de la firma de vermut a
fost ncntat de Storm. Era un brbat impozant, frumos i s-a agitat n
jurul ei cu plcerea unui specialist n cini ciobneti cruia i se arat
un specimen deosebit. Ea a crezut chiar c el ar fi dorit s-i examineze
dinii, dar c buna cretere l-a reinut considerabil.
Este un potenial tot att de mare n asta, a asigurat-o el cu
ardoare, pe ct este n cursa de Formula 1. Cnd el i Jason au ajuns s
discute despre bani, cifrele n discuie au uluit-o pe Storm; nu-i
dduse seama nainte ct de costisitoare era organizarea unei operaii
de acest gen. ntructva ameit de aceast discuie de sute i mii, l
nsoise pe Jason afar din cldire, la un restaurant apropiat unde au
luat un prnz uor compus din salat. Dup aceea, Jason s-a uitat la ea.
Mulumesc pentru c ari frumos. Apropo, a zis el sec, ai fost
de mult ajutor.
Storm se ocupase de nfiarea ei, mbrcnd hainele cele mai
bune, o rochie de mtase crem i o jachet asortat i colierul greu de
perle pe care tatl ei l cumprase pentru mama ei. Arta bine, da, dar
pe msur ce trecea timpul iritarea i cretea la gndul c era numai
manechinul animat al unui croitor, recuzita atrgtoare a unei realizri
masculine. Nu avusese niciodat obiceiul s se gndeasc la
nfiarea ei mai atent. Pn foarte de curnd nu se gndise la faptul
c era frumoas, acceptndu-i corpul i figura cu gratitudine, nu cu
vanitate pentru c amndou erau att de sntoase. Era o experien
nou s descopere c era cu adevrat frumoas, o persoan care putea
fi aleas s fac reclam la vermut n acele anunuri fascinante de la
televiziune.
i agentul publicitar, cu dinii striucindu-i ntr-un zmbet larg, a
fcut aluzii clare c ar mai putea fi o mulime de treab pentru ea, n
funcie de cum va fi primit cursa cu baloane.
Avei inut, a asigurat-o el, avei stil. Asta, de asemenea, a
iritat-o. Era politicos oare, s-a ntrebat ea, ca un strin s fac
comentarii personale despre nfiarea i corpul ei? Eliberarea
femeilor nu prezentase niciodat vreun interes pentru Storm, ns
ncepea s se nclzeasc la sugestia c era pur i simplu un obiect
frumos. Aa c atunci cnd Jason i-a mulumit c arat bine, ea i-a
acordat numai un zmbet mic, rece i a mai cerut cafea.
n costumul lui gri imaculat, a reflectat ea, era ca un rspuns la
rugciunea unei fecioare, plcerea unei adevrate debutante. Asta
pn cnd priveai mai de aproape i vedeai un brbat care mnca
fecioare la micul dejun, un brbat puternic, dur, ai crui ochi splendizi
cprui aveau lumina autoritar a unui leu. S-a uitat la ceas.
Mergem!
Interiorul automobilului Lamborghini era cald de la soare i
mirosea delicios a piele i after shave scump. Storm s-a aezat,
pierdut n gnduri, n timp ce Jason a fcut cteva nsemnri n
carnetul lui. Apoi a ridicat privirea.
Hai s-i lum o hain, nu? E vreun loc special unde vrei s
mergi?
Nu tiu, a rspuns ea. Marks i Spencer's?
Nu cred, a zmbit el. E un loc pe Regent Street care ar putea
avea ce avem nevoie. A nvrtit cheia i a pornit motorul.
Rossignol din Regent Street era literalmente magazinul cel mai
scump n care clcase Storm vreodat. Nu erau etichete cu pre la cele
ase haine uluitoare din vitrin. Una dintre ele era o cascad
strlucitoare de zibelin, de culoarea abanosului care putea costa,
Storm tia, tot att de mult ct o cas mare. i nuntru erau lucruri din
piele i velur i blan, de plu, catifea i jachete cu un stil ndrzne, de
zibelin i vulpe i nurc. Acestea erau hainele pe care numai cei
foarte bogai le purtau, mantourile i blnurile rare i cciulile pe care
le vedeai pe coperile de la Paris Match i Stern, drapnd cu
nonalan umerii sau braele u-nor femei renumite.
Hotrt s nu se lase impresionat, s-a ntors spre Jason cu un
surs rece.
Faci multe cumprturi aici? Femeile tale trebuie s fie foarte
rsfate.
Nu am obiceiul s le rsf pe femeile mele, cum le zici tu, i-a
spus el sec. Asta este o investiie, Storm.
M flatezi, a spus ea cu o und de amrciune. Sper numai s m
ridic la nivelul ateptrilor.
Te descurci bine, a zis el scurt i arogana lui a fcut-o s
scrneasc din dini. Vnztoarea a venit spre ei cu o licrire
speculativ n ochi; ns ndat ce directorul l-a vzut pe brbatul nalt,
autoritar i pe frumoasa blond, a ndeprtat-o discret napoi dup
tejghea i s-a prezentat cu un zmbet.
Pot s v ajut, doamn? Storm s-a uitat la Jason.
Da, v rog, a spus ea. A dori o hain. Ochii directorului i-au
admirat silueta.
Desigur, a radiat el i s-a aplecat foarte adnc.
Brusc, Storm a fost foarte mulumit c alesese cea mai bun rochie
crem pentru cumprturile de diminea. N-o s ias de la Rossignol's
fr o cheltuial de cel puin dou sute de lire, era sigur. i dac asta
voia Jason Bentley, atunci
Dar ceva mai clduroas ca asta, spunea Jason. Ce zicei de cea
de pe suport?
Aceea e piele de cprioar, domnule, a zis directorul cu o
strlucire n ochi. E o hain frumoas, nu? I-a petrecut haina de
cprioar, incredibil de moale, care se mula peste umerii lui Storm i
ea s-a ntors n faa oglinzii. Era superb croit, cu revere largi i pielea
oropriu-zis era minunat, o gam de nuane de la ciocolatiu la auriu
pal, la fel de moale ca mtasea groas .
E frumoas, a oftat ea. Piele de cprioar? A examinat-o cu
suspiciune. Nu e acelai material din care se fac pieile de ters i
curat?
Vai, nu, doamn, a protestat directorul cu un zmbet spre iason.
E o piele de antilop spaniol, doamn. A putea s v spun c nevasta
preedintelui american
N-o vreau, a zis Storm scond de pe ea frumoasa pies.
Jason a ridicat o sprncean.
De ce nu?
Nu vreau nimic confecionat prin sacrificarea animalelor
slbatice, a spus ea. Nu cred c femeile ar trebui s se mpodobeasc
cu blana unor animale frumoase.
Directorul l-a privit pe Jason, apoi a rs politicos.
Vai, doamn, a spus, mngind pielea frumoas cu un surs
superior, nu e nevoie s fii suprasentimental. Aceste creaturi sunt
Nu o vrea, a spus Jason i duritatea de oel care se ghicea n
vocea lut de catifea i-a ters zmbetul de pe buze directorului.
Desigur, a spus acesta n grab. Voiam numai
Ceva din ln? a ntrebat Jason apucndu-se s examineze un
rastel cu haine de lng el. A luat una i i-a artat-o. i place asta?
Storm a luat-o frecndu-i degetele de cldura imediat a lnii. Era
o hain lung, de un alb pur, cu un guler nalt la spate i buzunare
adnci, uoar i clduroas ca lumina soarelui. A pus-o pe ea,
directorul ajutnd-o din spate i a studiat rezultatul n oglinda. Linia
lunga, alb a hainei i punea n eviden corpul, puritatea culorii ei
reliefndu-i perfect aurul pielii.
E frumoas, a recunoscut ea.
i animalul a cedat-o de bunvoie, a zis Jason cu o ironie seac.
S-a dus n spatele ei s examineze cum cade haina, cu un ochi critic.
ntoarce-te, i-a comandat el. Storm a fcut asculttoare o
piruet, simindu-se ca un manechin dintr-un spectacol de mod privat
i i-a ntlnit ochii. O privea cu o asemenea admiraie direct, nct
inima ei s-a oprit. S-a uitat n jos, nroindu-se. n ceea ce-l privea pe
Jason, tia, putea fi absolut goal! Cu faa att de fierbinte ca i cum ar
fi stat de fapt n faa lui fr nimic pe ea s-a ntors ntr-o parte i s-a
uitat din nou la hain.
Nu sunt sigur c e suficient de clduroas, a spus ea.
Vai, doamn, a gngurit directorul, adulmecnd o vnzare, e
unul din cele mai clduroase materiale din magazin. i dac mi
permitei, a adugat, cu o privire nervoas spre Jason, v st foarte
frumos.
Ea s-a uitat ntrebtor la Jason, iar el a ridicat uor din umeri.
Tu decizi, Storm. i place?
E minunat, a zmbit ea, presndu-i stofa extrem de moale pe
obraz. Nasturii perlai ddeau hainei o frumusee sclipitoare care o
ncnta. Ct cost? l-a ntrebat pe director. Fr s clipeasc, acesta a
spus o sum care era aproximativ dublul salariului lunar al lui Storm
ca guvernant a eicului. Jason prea totui impasibil.
i nite mnui. i o cciul.
Desigur, domnule, a radiat directorul. Va fi o adevrat plcere,
domnule, i Storm l-a vzut etalndu-i toi dinii ntr-un zmbet larg.
E nemaipomenit ce pot face banii, nu? i-a remarcat ea lui Jason
n timp ce directorul plecase n grab.
Sursul ei era rece i plin de o ironie amar.
Da, a zis el cu cruzime, aproape uitasem c eti o mic creatur
plin de moralitate.
Urndu-l, i-a scos haina alb de ln i vnztoarea a aprut n
spatele ei s-o ia, clipind din pleoapele albastre strlucitoare n direcia
lui Jason.
Nu-i aa c e o zi minunat, domnule? a miorlit ea cu un
zmbet afectat, apoi a observat expresia de pe chipul lui Storm.
M duc s-o mpachetez, a spus ea cu un nod n gt, zmbetul
diprndu-i de pe chip.
Spaiul din spate la Lamborghini era foarte mic (egoist main, s-a
gndit Storm, egoist brbat) i deborda de pachete costisitoare n
momentul n care Jason a tras n faa apartamentulul lui Storm din
Wright Street. Conversaia fusese minim i rece tot drumul de la
Rossignol i n tcere, Storm s-a ntors s-i strng noile posesiuni.
Jason a exclamat iritat:
Fir-ar al naibii! Am uitat c trebuia s m ntlnesc cu un client
n seara asta. Va trebui s-l amn. S-a ntors spre Storm care-l privea
peste braele pline de pachete. mi dai voie s dau un telefon de la tine?
Dac trebuie, a zis ea neospitalier, nesurzndu-i ideea ca
Jason s vin n micul ei apartament. L-a condus plin de resentimente
pn sus la apartamentul ei, a deschis ua cu umrul (nu l-a lsat s
care nici una din cumprturile de dup-amiaz) i i-a fcut semn cu
dispre spre telefon.
Uite-l, servete-te
A ngrmdit pachetele vrnd-nevrnd pe sofa. Ce ncntat ar fi
fost s primeasc orice alt brbat la fel de frumos ca Jason Bentley n
apartamentul ei. S-a uitat la el pe ascuns n timp ce-i zbiera ordinele
la telefon. Ce pcat de corpul lui frumos, s-a gndit ea. Un brbat cu
asemenea for de atracie fizic nu avea dreptul s fie un atare diavol
cu snge rece. I-a msurat cu privirea ochii cprui, feroci, arcuirea
gurii pasionate, atitudinea echilibrat dei ncordat a corpului lui
atletic. Cum o arta n instan? s-a ntrebat ea. De-a dreptul
formidabil, a decis ea. Roba neagr de mtase, destinat s acorde un
aspect impuntor i demnitate oamenilor obinuii, pe el ar arta
magnific, chiar maiestuos. Ca interogator ar intimida. Foarte.
Contient de privirea ei ascuns a ridicat brusc privirea, ntlnindu-i
ochii cu acel oc electric care ntotdeauna o cutremura. Ea a artat
ntrebtoare spre cafetier i el a dat scurt din cap. Fir-ar s fie! Nu
voia s se ntrein cu el. Voia s plece i s se duc acas ct mai
repede posibil. Totui, n mod obscur era satisfcut n timp ce-i fcea
cafeaua. Era amuzant; dar era o plcere special, unic feminin de a
face ceva chiar dac era numai o ceac de cafea pentru brbatul
ubit.
A nurubat capacul de la filtrul de cafea i a pus aparatul pe plit,
apoi i-a fcut de lucru cu cele mai bune ceti i farfurioare ale ei. I-ar
place biscuii de ciocolat, s-a ntrebat ea, sau
Brboiul iubit? O ceac de ceai i-a czut printre degetele inerte n
timp ce se mica rapid pentru a privi prin ua chicinetei la Jason care
asculta concentrat la ce spunea cealalt persoan. Inima i btea
dureros n coaste i i-a dat seama subit c va trebui s se aeze.
Ea, Storm cea rece, Storm cea imperturbabil ndrgostit?
ndrgostit de Jason Bentley? De cel mai necivilizat, cel mai arogant
brbat pe care-l ntlnise? Era imposibil! Ceaca abandonat s-a
rostogolit ntr-un semicerc lent spre suprafaa melaminat i Storm a
fost destul de rapid s-o prind n timp ce cdea. Ce aberaie, ce
nebunie o apucase s cread c era ndrgostit de el? Sfinte Doamne,
ce idee absurd! Linitete-te, a spus ea vesel inimii care palpita. Fii
linitit, fir-ai s fii! Nu e adevrat. Trebuie s fie o greeal
grotesc
Ce s-a ntmplat? Jason sttea n u, privind-o cu rceal. Te
simi ru?
A cscat gura spre el. Era lucrul cel mai extraordinar, dar nu
remarcase pn acum ce contrast uluitor fceau acei ochi cprui-verzi
cu genele negre, sprncenele negre, prul des negru. Acesta era
ntr-adevr secretul nfirii lui fantastice. i gura, firete, acea gur
delicios senzual care putea s ngrozeasc i s mngie n acelai
timp. i nasul, desigur acel nas drept cu nrile fine, dilatate
Storm! A scuturat-o el mijindu-i ochii de ngrijorare. Ce e,
fato! Nu te simi bine?
O, a murmurat ea, revenindu-i din visare cu o tresrire, da
sunt bine. Mi-a venit pe neateptate un gnd, asta e tot.
Ei, mulumesc lui Dumnezeu, a zis el sec, cu ochii nc
ngrijorai. O clip am crezut c te-ai electrocutat cu cafetier.
l privea cu ochii ei verzi, larg deschii ca i cum l vedea pentru
prima oar. Era posibil ca acesta s fie brbatul destinat s-l iubeasc?
Niciodat! Dragostea nu sosea pur i simplu neanunat n buctrie,
n timp ce pregtea cafeaua. Dragostea venea sub clar de lun, cu
buchete de traridafiri. i nu iubeti oameni ca Jason Bentley, ci iubeti
oameni cu totul diferii, ca ca Storm a ncercat s evoce alte
persoane masculine din imaginaie. Dar nu era nici una. Nici una, cu
excepia acestui brbat incredibil de puternic.
Storm! Jason a luat-o de umeri i a zglit-o. Ce naiba se
ntmpl n capul tu?

Vrei s te ntinzi?
Nu, a zis ea, revenindu-i subit la normal

cu un efort, nu, n-am
nimic. Du-te i te aaz i aduc cafeaua ntr-o clip.
Mintea i alerga n timp ce prepara cafeaua,

ncercnd s asimileze
descoperirea pe care tocmai o fcuse. S-ar putea s-o fi fcut, s-a
avertizat ea. Degetele i erau ovielnice, inima nc i btea puternic.
Cerule, va trebui s fie n gard de acum nainte, n gard n fiecare
minut, fiecare secund. Pentru c dac Jason va bnui vreodat ct de
profund o strnea, nu va mai avea nici un fel de aprare mpotriva lui.
Nici una.
A adus tava nuntru i l-a gsit scriind de zor n carnet. Trebuia s
par natural cu orice pre.
Ce e treaba asta cu clientul? a ntrebat uor, turnnd lichidul
cald, aromat. Am crezut c ai abandonat activitatea juridic pentru un
timp?
Mulumesc, a zis el absent, lundu-i ceaca din mna ei. E un
caz mai vechi. Pur i simplu n-am putut s-l contramandez.
n ce const acuzarea? a ntrebat ea, privindu-i minile cafenii
puternice n timp ce fcea nsemnri rapide, prescurtate pe carnet.
A ridicat puin privirea.
Hmmm? O nimic fascinant. Delapidare.
Vai, a zis ea. E vinovat? A privit din nou iritat.
Ce?
E vinovat? a ntrebat iari.
Jason s-a uitat la ea fr s o vad, cu ochii lui cprui abseni.
Da, a spus el ncet. E vinovat n regul. Dar sunt circumstane
atenuante nenorocitul a mprumutat doar bani ca s-i acopere nite
cheltuieli urgente. Intenionase s-i pun napoi. A fost prins prea
devreme. A nceput s scrie din nou. Storm a privit cu nemulumire
chipul concentrat. Nimic din viaa asta nu prea s ias dup cum te
ateptai, s-a gndit ea confuz, iat-o, palpitnd de emoie n faa a ceea
ce ar putea fi cea mai important descoperire a vieii ei tinere, eznd
cu inima ndurerat i palmele umede i singurul brbat pentru care a
simit o scnteie de sentiment n viaa ei sttea i scria, ignornd-o
complet.
Fr s-i ridice privirea, Jason a spus pe neateptate:
De ce nu ncerci din nou haina?
Foarte bine, a spus ea fericita i a srit s-o scoat din pachetul
lucios.
E pcat c nu-i arat mai mult picioarele, a zis el absent.
Organizatorilor de reclame le plac picioarele.
Da? a spus ea glacial cu o voce distant, scuturnd haina alb
pufoas.
Hmm, a fcut el ridicndu-i privirea un moment. Aa fac
judectorii s-i aminteti de asta n Italia.
Voi face tot posibilul, a zis Storm cu rceal, n timp ce el se
apleca peste notele lui. Ea a nceput s descheie nasturii perlai ncet,
fericirea domodindu-i-se dintr-odat.
Hai, a rostit Jason fr s se uite. Nu am mult timp.
Fac tot ce pot, a scrnit ea.
Da bine. Vreau s fiu sigur c nu mi-am irosit banii.
Haina alb l-a lovit n piept cu o for furioas. S-a uitat la ea, mirat.
Ce
Sunt i eu om, fir-ar s fie, a srit ea cu gura la el.
Jason s-a desclcit din hain cu ochii mari de surpriz.
Sigur c eti
Atunci trateaz-m ca pe un om!
El i-a msurat cu privirea chipul alb, furios i ochii scnteietori.
Ce-i cu tine, totui? a ntrebat-o. Nu i s-a dat chiar acum o hain
de ln frumoas
Dat? a surs ea batjocoritor. Nu chiar! A fost pus pe mine cu
aproape tot att de mult sensibilitate de parc a fi fost un manechin
nensufleit dintr-o vitrin de magazin!
Storm
Ei bine, mi-e deajuns, i-a spus ea cu amrciune. Dac nu m
poi trata ca pe o fiin uman ca pe o femeie atunci poi s te duci
singur n blestemata ta ntrecere de baloane!
El a privit-o cu rceal.
Am ncercat s te tratez ca pe o femeie acum dou seri, i
aminteti? Dar n-ai vrut nici aa ceva.
Asta e limita comportrii tale? a ntrebat ea. Fie c ncerci s-mi
foloseti corpul indiferent dac mi place sau nu sau m tratezi ca
i cnd a fi o simpl pies de birou.
Acesta este un aranjament de afaceri, i-a reamintit el glacial.
Credeam ca am czut de acord n privina asta? Credeam c eti rece i
profesional.
S fii profesional nu nseamn s te mpaci cu o lips
intolerabil de bun cretere i insensibilitate, a replicat ea aprins. Ci
tocmai contrariul, de fapt!
Nu te pot urmri, Storm, a zis el, vocea fiindu-i pe msura
ghearilor din priviri. A dat haina alb la o parte i s-a ridicat, o siluet
formidabila neateptat. N-am fost niciodat fermecat de stilul tu,
tnr doamn, dar m-am gndit c mcar te ridici deasupra trfelor
isterice feminine.
N-are nimic de-a face cu a fi femeie, a trntit-o ea. Nici eu nu te
neleg, Jason. Crezi, se pare, c eti singura persoan din lume care
are necazuri i griji
Din contr, a zis el rece. Sunt foarte contient de sentimentele
altor oameni. i mai mult, ncerc ca propriile mele necazuri s nu
influeneze modul de a-mi conduce afacerile
Nu faci aa ceva! Eti cea mai insensibil i arogant persoan
pe care am ntlnit-o vreodat.
Eti surescitat, Storm. Pe faa lui se vedea suprarea acum, cu
gura comprimat ntr-o linie aspr de care ea se temea att. Mai bine ai
dormi puin. Nu tiu ce naiba e cu tine
i nu vei ti niciodat, a replicat ea, primejdios de aproape de
lacrimi, pentru c pur j simplu puin i pas Apoi s-a trezit n
braele lui, ncercnd s-i reprime sughiurile. Ce naiba se ntmpla
cu ea? Undeva, dincolo de agitaia ei emoional, care-i tulbura inima,
era un fragment din mintea ei care privea cu groaz. Doamne, cum l
ura! Voia s se smulg din braele lui i s fug, s fug o mil. Asta
nsemna dragostea? Aceast furie, aceast mnie rnit, aceast
furtun iraional din inim?
El i-a ridicat brbia cu asprime i gura lui a cutat-o pe a ei, ferm i
fioros. Cu un geamt plin de suspine, gura ei i-a cedat lui Jason,
lsndu-l s ptrund prin moliciunea buzelor ei, prdndu-le dulceaa
interioar. Acum dorina era crunt, turnndu-i flcri lichide in corp,
n inim, n coapse, minile ei i-au croit drum pe sub cmaa lui
pentru a pune stpnire pe carnea tare, dulce a umerilor lui. Jason a
strns-o puternic, nfiorndu-i corpul ntr-un mod care o fcea s se
simt fr vlag i ea i-a mulat corpul de conturul musculos al forei
lui, oldurile ei zvcnind nainte, cutndu-i dorina fr ruine. Cu o
icnitur adnc, el i-a lsat minile pe oldurile ei, trgnd-o spre el
cu o for ameitoare n timp ce gurile lor se luptau, se gustau,
contopite ntr-un chin topit care era mai puternic, mai adnc dect
orice pe lume.
Storm s-a smuls de lng el, cu respiraia ntretiat i i-a tras
prul spre spate cu o mn tremurnd.
Nu, a optit ea nesigur, nu m face s-mi pierd capul
Jason s-a uitat la ea cu ochi arztori, cu pieptul puternic
tresltndu-i, apoi s-a ntors pe clcie cu faa sever.
Nu am timp de aceste jocuri feminine cu tine, Storm, trebuie s
fiu n instan mine la nou. Plec. La u s-a ntors spre ea. Aa,
apropo, dac al vreo idee copilreasc s te retragi din curs, renun
la ea. Ai semnat un contract, i aminteti? Ochii lui erau de ghea.
Dac ncerci s-l ncalci o s te fac s regrei, Storm. Foarte amarnic.
Ua s-a trntit puternic.
Storm s-a uitat la ea cu ochii plini de lacrimi, amintirea buzelor lui
arzndu-i nc gura. Dragoste? Aceast descoperire a ei nu avea s-i
fac viaa mai uoar. Din contr, o va face imposibil. Peste o
sptmn aveau s fie mpreun n Italia!
CAPITOLUL VI

n aproximativ douzeci de minute. Ora local este ase i
treizeci p.m. i temperatura la aeroportul din Milano este
nousprezece grade. V mulumim c ai zburat cu Alitalia. Signore e
signori, il capitano Storm se uita pe fereastr n timp ce stewardesa
continua s vorbeasc. Italia era undeva dedesubt, la aisprezece mii
de picioare mai jos de marea aceea de nori subiri. Jason avea ochii
nchii. De la decolarea de pe Heothrow nu schimbaser mai mult de
zece cuvinte. Ceea ce nu era nimic neobinuit, n ultima sptmn
relaiile dintre ei fiind ncordate. Nu fusese timp de gndit. i ea era
obosit acum i ntructva tensionat. A privit dintr-o parte spre faa
lui Jason, Sub bronz i el arta obosit. Se ntreba dac dormise cum se
cuvine de la procesul cu ucigaii. Bnuia c nu. S-a uitat n jos la
minile puternice uor ncruciate n poal. Mini elegante, puternice.
Mini care i-au mngiat pielea nfiorat
Storm a refuzat s se mai gndeasc la asta i a reuit un zmbet
pentru stewardes cnd aceasta i-a dat ceaca de plastic.
Milano era la distan de un sfert de or. Apoi direct la Cremona,
unde avea rezervri la hotel Imperial. (Nu are rost s mergem la unul
de categoria a doua, a comentat Jason sec.) i poimine ntrecerea
Transalpin de Baloane, un extraordinar amestec de farmec,
sportivitate, spectacol l pericol.
Ct de mare pericolul? Jason o pusese s studieze n detaliu ruta
ntrecerii. De la Cremona la Milano. De la Milano la Zrich. De la
Zrich la Konstanz. ntre Milano i Zurich harta fusese un mozaic de
purpuriu i alb. nlimi de peste nou mii de picioare Alpii. i o
nlime mare de la care puteai s cazi. Jason nu fcuse nici o ncercare
s minimalizeze pericolul peste jumtate din cltoria lor se va
desfura peste Alpi. Nu era neobinuit ca baloanele s se ridice la
asemenea nlimi. Problemele principale, o prevenise el, sunt frigul i
altitudinea. mpotriva frigului te poi mbrca gros, ns cu altitudinea
e mai dificil. Te face s-i pierzi concentrarea, pe de o parte capul i se
umple de gnduri prosteti i te cuprinde somnul. n cel mai nefericit
caz, i se face ru.
Ct de ru? a ntrebat Storm cu team. Nimic ce nu poate fi tratat
cu pilule de ru de nlime, spusese el cu un zmbet crunt. Nu dureaz
mult. Sunt numai dou mari srituri de fcut Oberwald i
Grindelwald.
Cele dou nume i-au ngheat puin inima i s-a uitat cu spaim la
el.
Vei putea s te consolezi, i-a reamintit Jason cu duritate, cu
privelitea.
Cu un scrit al anvelopelor, avionul a aterizat i smucitura
puternic a motoarelor le-a nfrnat pentru cteva secunde; apoi au
rulat spre terminalul aerian.
Aerul era proaspt i rece i Jason a pufnit privind-o pe Storm.
Zpad, a spus el scurt. Poate azi sau mine.
Storm l-a urmat prin Vam i Imigrri n aeroportul modern
Leonardo de Vinci. Maina nchiriat la firma Avis i atepta, un Fiat
bleu deschis i Jason a ncrcat genile de voiaj n portbagaj.
Vreau s ajung direct la drumul spre Cremona, a spus el. De
acord?
De acord, a zis ea. Abia atept s dorm puin, a fost o sptmn
agitat.
El a ncuviinat din cap.
i-e foame?
A putea mnca ceva, a ridicat ea din umeri.
Lsnd-o s stea n main i s priveasc irul nesfrit de pasageri
care plecau sau soseau, Jason a disprut ntorcndu-se dup cinci
minute cu dou pizze frumos mirositoare i dou sticle mari de ap
mineral.
Storm a mncat din gustarea delicioas cu plcere, n timp ce el a
pornit maina. Era departe de sandviurile tari, nedigerabile presrate
cu brnz Cheddar pe care le gseai n Anglia era un lucru proaspt
cu gust exotic care ameea simurile unei fete nfometate.
Numai italienii pot avea atta grij i ingeniozitate pentru o
gustare la pachet, a comentat Jason, sugndu-i vrfurile degetelor. Au
schimbat zmbete precaute. i o furnictur mic de emoie prima
de multe zile a gdilat-o pe ira spinrii. Erau aici Italia! i cea mai
mare aventur a vieii ei era pe punctul de a ncepe. Ca i cum i-ar fi
simit dispoziia i i-o mprtea, sursul lui Jason s-a lrgit ntr-un
rnjet care i-a transformat faa.
Am reuit, a zis el calm. i spre mirarea lui Storm, a ntins mna
stng cu palma n sus. Dup o ezitare de o secund i-a luat-o n
propriile-i mini i a aezat-o la ea n poal nendrznind s se uite la
el, dar deodat mai fericit dect fusese sptmni ntregi.
Jason i-a retras mna dup cteva minute pentru a se ocupa de mai
multe stopuri i strzi aglomerate de la marginea oraului Milano i
apoi au ajuns pe autostrada larg, ntunecat Autostrada del Sole
spre Cremona. Cnd au ajuns la Cremona era ora opt, i a fost evident
imediat c oraul zumzia de Cursa de Baloane. Strzile erau
aglomerate, ticsite de maini i pietoni fericii (numai italienii, a decis
Storm, dintre toate popoarele Europei, tiau cum s srbtoreasc un
eveniment). Cafenelele de pe strzi erau pline, fiecare felinar i pom
purtnd placarde care anunau ntrecerea.
n timp ce ncetineau pentru a-i croi drum pe strzile aglomerate
spre Imperial, Storm a observat c vnztorii de baloane, semnul
universal de srbtoare italian, fceau un comer nfloritor. Fiecare
copil i nu puini aduli aveau baloane colorate agate de sfori,
cele mai multe mpodobite cu emblema cursei.
Ce atmosfer! a comentat ea. Nu-mi imaginam c acestei
ntreceri i se face atta publicitate.
E vorba de afaceri serioase, a asigurat-o Jason.
O orchestr cnta ntr-una din pieele publice, i tonalitile vesele
ale muzicii acopereau zgomotul claxoanelor i motoarelor din trafic.
Cremona era un ora splendid, cu faade lungi n stilul Renaterii i
bulevarde jalonate de pomi. Storm a privit pe fereastra Fiatului feele
vesele din cafenele, familii ntregi poate, care petreceau n aerul
delicios al nopii i se bucurau de plcerea unui pahar de vin i a unei
porii de pizza sau tart. Dispoziia ei bun crescuse considerabil i
amndoi au cobort ferestrele pentru a se bucura puin de festiviti.
La un stop mpodobit, bineneles, cu baloane, au oprit. O mulime de
tinere fete s-au strns n jurul lor, rznd i strignd de la unul la altul.
Una dintre ele, o creatur extraordinar de frumoas de aisprezece sau
aptesprezece ani i-a aruncat un surs strlucitor lui Jason i s-a
aplecat pe fereastr.
Ciao, bello, a chicotit ea i i-a plasat pe neateptate un srut
lipicios pe gur.
Hotelul Imperial era o structur mare din sticl colorat
ridicndu-se distonant dintre acoperiurile medievale ale oraului i ei
au parcat maina n parcajul vast subteran de sub hotel. Diferii lachei
n uniform au aprut imediat s se ocupe de cheile mainii, de bagaje,
de haine. ns licrirea de transpiraie de pe buza de sus a
recepionerului prevestea necazuri.
Sunt dezolat, signore i signora, a gemut el. Dar prostia
funcionarului nostru cu rezervrile i confuzia cu ntrecerea toi
turitii, a explicat el, fcnd semn cu mna spre foaierul aglomerat,
desigur nu ar fi trebuit s se ntmple, dar n aceast situaie
Ce ncercai s spunei? l-a ntrebat Jason nervos. Vrem s
mergem n camerele noastre ct mai curnd posibil.
Vai, signore, s-a tnguit funcionarul, ncerc s v explic c din
cauza prostiei celui care face rezervrile
Ai pierdut rezervrile? a ntrebat Jason cu ochii ca de ghea.
Nu, nu, nu, nu le-am pierdut, signore. A ncercat un zmbet
mieros. Pur i simplu nu s-a neles. Sub imperiul momentului, cu toi
aceti turiti, e cursa de baloane, desigur
Ce aranjamente ai fcut, atunci? a ntrebat Storm.
Vai, signora, a ridicat minile apologetic, nu dou camere
single, ci o camer dubl.
O camer dubl? au schimbat priviri ngrijorate. Nu avei nimic
altceva? a ntrebat Jason iritat.
Sunt dezolat, signore, ns nu avem. E ntrecerea de baloane,
tii, tot oraul e aglomerat.
Trebuie s ne mpcm cu asta, a zis el scurt. i convine, Storm?
Cred c merge, a spus ea. ns gndul de a petrece o noapte n
aceeai camer cu Jason Bentley a nfiorat-o. Jason i-a scos stiloul i
a semnat n registru. Strfulgerat de un gnd s-a uitat la faa palid,
nervoas a recepionerului.
Apropo, sunt dou paturi n camera aceasta?
O expresie nefericit a traversat figura o mului.
Sursa confuziei, signore, a fost similitudinea ntre numele
dumneavoastr stimat i ce al unui cuplu american care
Cte paturi sunt n camer? a ntreba Jason glacial.
Recepionerului i s-a pus un nod n gt.
Signore, e apartamentul nupial.
Apartamentul nupial?
Apartamentul nupial, signore. S-a tras de guler. Firete, a spus
el jcu un zmbet firav, vom calcula pentru signore preul la dou
camere single.
La dracu'! Jason s-a uitat la Storm cu ochi aprigi i gura sever.
Nu mai avei nimic altceva?
E ntrecerea de baloane, signora, a explicat funcionarul jalnic.
Tot oraul e plin.
Ce ncurctur a naibii! a mrit Jason.
Signore, a spus funcionarul ngrijorat, aceasta este probabil
singura camer liber din Cremona n seara asta. V sftuiesc s-o luai.
Jason a privit-o din nou pe Storm, expresia lui sugernd c ea ar
putea fi purttoarea u-nor nenumrate boli contagioase mortale.
Nu sfori, l-a asigurat ea cu un surs slab. Ochii lui erau
sardonici. A oftat.
Presupun c aceast situaie are aspectele ei amuzante, a spus el
sec. Dar s fiu al dracului dac le pot vedea.
Au rmas tcui n timp ce liftul i-a dus ca o vijelie pn la
nlimea etajului optsprezece. i au rmas tcui pe cnd hamalul se
zorea n faa lor pe coridorul carpetat elegant. Era evident sectorul cel
mai luxos al marelui hotel. Hamalul s-a oprit n faa unei ui mari
duble de mahon, a scos o cheie din buzunar i i-a introdus umil n
apartament. Oftnd n interiorul ei, Storm l-a urmat pe Jason.
O, Doamne!
Ea a urmrit privirea nencreztoare a lui Jason spre pat. Patul? Era
o noiune hotelier modern a unui tron al iubirii o structur
incredibil de vast i ornat, avnd deasupra un baldachin cu ciucuri
de mtase. Tblia mare de la cap arcuit n arabescuri rococo formnd
n centru o inim tapiat cu plu roz. Amorai aurii inteau cu sgei
din fiecare cele patru coluri. n jurul marginii decorate a divanului
nimfe musculoase urmreau prin pdure ciobnie cu snii mari. i
acest pat incredibil era evident piesa central a camerei. Restul, scaune
mici i mese de toalet, un ir de msue de cafea i sofale, era aranjat
n jurul patului. Erau, puine ndoieli n privina a ceea ce se atepta
hotelul s fie prioritile unui cuplu n luna de miere. Storm n-a fost n
stare s-i suprime un chicotit n faa aspectului nfiortor al camerei i
Jason a privit-o urt. Hamalul servil i-a permis un semn cu ochiul
respectuos dar nendoios lubric, a bgat n buzunar baciul lui Jason
i a nchis ua dup el.
Cu o alt privire nspimnttoare spre pat, Jason a deschis ua de
legtur dezvluind o cmru pentru micul dejun ale crei ui mari
de sticl ddeau ntr-un balcon. Au intrat nuntru i au ieit n aerul
rece acum al nopii i s-au uitat la oraul de jos strlucitor luminat.
Ei bine, a rostit Storm, cel puin patul e suficient de mare s
avem fiecare cte zece picioare ptrate.
M surprinde c nu sunt oglinzi n tavan, a zis Jason acru.
Ba sunt, a surs ea. Tragi pur i simplu una din corzi i draperiile
se deschid. I s-a ridicat culoarea n obraji sub privirea dur a lui Jason.
Tocmai am observat asta, a terminat ea cu o voce mic.
Ce detept eti, a mormit el, apoi i-a ntins umerii mari. Vrei
s mergi jos s ne uitm prin jur timp de o or nainte de a ne sui n
Nova Venus? a ntrebat el laconic.
Piazza Maggiore fremta. Orchestra i dublase eforturile i
zdrngnea acum o selecie din operetele lui Franz Lehar, lagrele
romantice de acum optzeci de ani. Spoiala de zpad nu reuise s
domoleasc ardoarea oamenilor i piaa mrginit de pomi era prins
n vrtejul perechilor de dansatori. Jason i cumprase lui Storm o
cutie de bomboane de Cremona migdale delicioase prjite nvelite n
zahr crocant, trufe aromate cu rom, drajeuri cu arom de cozonac
umplute cu o crem uimitor de delicioas i ea le ddea gata
savurndu-le cu uimire, cu o mn vrt sub braul lui, lipit de
muchii lui puternici.
Are vreo importan zpada asta? a vrut ea s tie.
Ce, pentru noaptea noastr de miere?
Nu, a zis ea, stingherit, pentru ntrecere.
Probabil c nu. Dac devine prea abundent, ne putem oricnd
ridica deasupra norilor. Zpada va face totul mai frumos. Probabil c
sponsorii au un aranjament cu Atotputernicul.
Ea a zmbit la nepoliteea lui. O pereche de la o mas apropiat s-a
ridicat s plece i Jason a tras-o ntr-acolo i s-au aezat jos s
priveasc abisul. Un chelner radios le-a adus cafea i Grappa o form
de foc lichid i au but buturile calde cu recunotin.
Vrei s dansezi? a ntrebat-o cu un zmbet.
Ea a cltinat din cap.
Nu, mulumesc, dac n-ai nimic mpotriv. Prefer s stau aici i
s m relaxez. N-ar fi fost
Ciao, bello! Frumuseea cu ochii ca tciunele care l srutase pe
Jason prin fereastra Fiatului a aprut din mulime, cu gura ei roie
frumoas zmbind. Ignornd-o complet pe Storm s-a cocoat pe mas
alturi de Jason.
Ciao, bella, a surs el.
Vuol ballare?
Vrea s danseze cu mine, i-a explicat el lui Storm uitndu-se la
ea de dup fundul tineresc al fetei.
tiu, a rspuns ea scurt. Am licena n italian.
Nerbdtoare, fata i-a luat mna lui Jason i l-a tras de pe scaun.
M ntorc ntr-un minut, a rs el.
Nu-i nici o grab, i-a zis Storm acr i a surs, n inima ei
dorindu-i moartea.
Fata l-a dus pe Jason n mijlocul dansatorilor. Ultimul lucru pe care
Storm l-a vzut la ei a fost o mn cu unghii roii alunecnd posesiv pe
spatele lui.
Sttea tcut i furioas. Oare nu brbaii italieni se presupunea c
sunt att de bgcioi? I-a pierdut din vedere n mulime. Se lsase
prad unui gen foarte special de tortur, era evident. Ce pcat c nu
mai putea fi Storm cea rece, cea pragmatic, aa cum dorise s fie! Ct
de interesant ar fi fost aceast cltorie numai dac n-ar fi avut
proasta inspiraie s se ndrgosteasc de Jason Bentley! Dar era
dragoste aceasta? Spasmele de gelozie care o chinuiser cnd italianca
l luase pe Jason erau, n definitiv, perfect normale. Orice femeie ar fi
fost iritat dac i se sufla partenerul de sub nas. Era realmente o emoie
profund, acest sentiment pe care-l avea pentru Jason?
Poate c era numai o pasiune nebun. Infatuarea ntrziat a unei
colrie. i-a amintit de pasiunea pe care a simit-o pentru profesorul
ei din primul an, bietul btrn domn Derbyshire, mncat de molii. i
trecuse destul de repede. Poate c i de data asta va fi la fel. Nu, nu era
dragoste. Nu putea fi! Dac ar fi fost cu adevrat dragoste l-ar fi fcut
pe Jason s-o vad pn acum. Dac era cu adevrat dragoste, cu
siguran ei. Fir-ar s fie! Iat-o din nou pe blestemata aia de fat!
Storm i-a mijit ochii verzi furioas. Uit-te la ea s se agae astfel de
el cu snii obraznici de adolescent presai de pieptul lui.
Obrznictur neruinat! Unde era maic-sa? A privit faa splendid
a lui Jason surzndu-i fetei leia, cu dinii lui albi, strlucitori. Fata a
rs, o glgial delicioas care a venit spre Storm peste zarva mulimii.
Jason i-a fcut semn cu mna zrind-o. Storm s-a prefcut c nu a
observat i a privit crunt n direcia opus. Cu certitudine nu era
dragoste asta era sigur. Era pur i simplu o pasiune trectoare. S-a
uitat ursuz la paharul lui Jason, neatins. Nu e de mirare c toate acele
femei Borgia purtaser pilule de otrav ascunse n inele!
Chiar i baia de la Imperial fusese proiectat cu gndul la perechea
teoretic nesioas aflat n luna de miere.
Suporturile aurite pentru prosoqpe erau etichetate cu AL EI i AL
LUI i cada era o orhidee de ceramic purpurie, evident fcute pentru
bi conjugale. Pletora de oglinzi dimprejur era calculat, s-a gndit
acru Storm, pentru a stimula narcisismul cuplului proaspt cstorit,
care fr ndoial va opi n jur n pielea goal cea mai mare parte a
timpului, cltinndu-se intre cruciorul cu ampanie i acel pat ocant
de sugestiv.
Storm s-a uitat urt n oglinda la forma ei mbrcat cuminte cu o
cmu de noapte. Porcul! Nu vorbise cu el pe drumul napoi spre
hotel ndat ce acea mica obrznictur fusese luata de lng el de
prietenii ei. i nc mai era o pat a rujului ei scrbos (o culoare
respingtoare, fr ndoial, numit Degetele lui Cupidon) pe brbia
lui. Storm i-a frecat dinii cu o energie cruda, a vrsat Colgate n
bazinul de forma orhideei i a pit n dormitor. Jason era deja n pat
cu torsul lui gol magnific proptit n perne, citind o carte. i o noua
oroare s-a dezvluit cearafurile erau confecionate din mtase aurie.
Nu stacojiu nflcrat sau negru decadent, ci auriu. Ochii lui cprui au
privit-o n ochi, au cobort spre cmua ei lung pn la glezne, apoi
s-au ntors spre carte. Era realmente situaia cea mai jenant n care
fusese Storm vreodat. A mers mndr la msua de toalet i a
nceput s-i perie prul lucios n oglind. i putea vedea prin ea, prul
cre negru acoperindu-i pieptul musculos. Umerii lui largi i braele
erau acoperite de muchi. Era corpul unui sportiv, puternic i viril.
i-a smuls ochii de la el simindu-i stomacul gol i tremurnd.
Trebuia ntr-adevr s se urce n acel pat cu el? Cu Jason n el, brusc
nu mai arta deloc caraghios. Pe fundalul cearafurilor aurii, corpul lui
era magnific, o culoare vie frumoas
Nu-l peria pn nu mai rmne nimic, i-a cerut el sec, uitndu-se
la ea cu o privire rece. Storm a pus jos peria, scrnind din dini i s-a
dus spre pat cu inima btndu-i puternic. A intrat sub cuvertur;
salteaua era minunat de moale i ntins. Proiectat fr ndoial de
experi pentru a da cele mai bune rezultate la ei, n-are importan,
l-a ntors spatele ostentativ l s-a cuibrit printre pernele moi
strngnd din ochi.
E ceva n neregul? a ntrebat el calm.
n neregul? a ntrebat ea cu o surprindere elaborat. Desigur c
nu. Ce ar putea fi n neregul?
Pari puin ncordat, asta e tot.
L-a auzit ntorcnd o pagin i s-a fcut tcere. Sttea ntins tot
att de relaxat ca o pisic alturi de un cine i se gndea la toate
lucrurile tioase pe care ar fi dorit s i le spun, dac i-ar fi dat ansa.
Nu eti suprat din cauza copilului luia, nu?
Ce copil? a ntrebat ea cu aceeai voce surprins.
A fost o alt pauz.
Oricum, a zis ea, vocea fiindu-i nbuit de pern, dac ea era
copil, atunci eu sunt bunic.
O mn puternic a apucat-o de umr i a tras-o pentru a-i privi n
fa ochii reci.
Ce ai spus? a ntrebat el.
Am spus c nu era copil, a repetat Storm uitndu-se revoltat la
el, strngnd cuvertura cu minile.
Avea cincisprezece ani, a replicat el.
Da? Dup cum dansa, n-ai fi crezut.
El a privit-o cu ochi profunzi i meditativi.
Ari grozav n aceste aternuturi, i-a zis el fr legtur. Inima
lui Storm s-a rsucit n timp ce el a ntins o mn i i-a dat la o parte
prul moale de pe fa. De fapt, a spus el cu gentilee, ari splendid
oriunde. Ea s-a uitat n sus la el fascinat. Doamne, era att de frumos!
Dac ar putea s ntind mna i s-i adjudece acest corp mare, de
brbat. Dac ar fi fost cu adevrat n luna de miere!
n mai puin de dou zile, tu i cu mine vom fi mpreun n aer, a
spus. Zmbetul lui a fcut-o s tremure i a dat din cap, gtul fiindu-i
prea uscat ca s rspund, i-a mngiat prul cu delicatee pe spate, o
mngiere care a fcut-o s vrea s se topeasc n el. Prezena cald a
trupului lui, att de aproape de al ei nct putea s-l simt cu fiecare
nerv din pielea ei ncepea s-o ameeasc. Poate c aceast senzaie era
provocat de altitudine?
Storm, a zis el calm, cu ochii calzi i mngietori spre ai ei,
ncep s m gndesc c te-am tratat aspru n ultimele zile.
Aspru? O nu, dragule mi-ai luat numai ase straturi de piele
Storm a spus tare:
Ai fost n tensiune, neleg.
Da? M-ai ajutat mult, Storm. Nu tiu exact cum, dar avndu-te
n preajm lucrurile mi-au venit mai uor.
M bucur, a zis ea cu o voce mic. Jason s-a aplecat i ea a nchis
ochii pentru srutul lui, inima btndu-i repede. A aterizat cu afeciune
freasc pe fruntea ei.
Hai s dormim puin, e bine? Noapte bun, micuo.
Noapte bun, a optit ea. Micuo!
Afeciunea din aceast drglenie era un fel de consolare pentru
dezamgirea srutului lui. S-a ghemuit, contient c mruntaiele i
s-au topit, c o durere de acum prea familiar i s-a instalat n stomac.
Jason a examinat tabloul cu comenzi de lng pat cu oarecare
perplexitate.
E precum tabloul de comand de pe Star-ship Entreprise, a
bolborosit el i a ntors un buton n mod experimental.
Instantaneu, sunetul dulce al unor viori igneti a plutit din
difuzoare ascunse.
Treaba asta blestemat a fost proiectat pentru perechi fr
imaginaie, a comentat acru i Storm a chicotit. A ncercat un alt
buton. Luminile principale s-au stins ns patul era acum scldat ntr-o
lumin roz senzual. S-au uitat unul la altul. Efectul era de bordel
turcesc din o mie opt sute optzeci. nverunat, Jason a ncercat din nou.
Lumina roz a fost nlocuit de una ultra-violet, o lumin purpurie
nchis n care dinii lor strluceau alb fluorescent, iar corpurile lor
coruurate puternic pe cearafurile aurii. Jason a mormit ceva ce nu
putea fi repetat i Storm a chicotit din nou.
Prin asta trebuie s treac perechile n luna de miere? a ntrebat
el sec. Dumnezeu s-i ajute, ca i cnd n-au destule necazuri! Mi-e
team s mai ating altceva ca nu cumva s fim lansai n Cosmos.
Las-m pe mine s ncerc, a surs ea i s-a aplecat peste el
pentru a apsa pe butoane. Pentru cteva secunde a strlucit nemilos o
lumin intermitent apoi camera s-a cufundat ntr-un ntuneric slab. i
Storm a devenit brusc contient c se afla peste pieptul puternic,
dezgolit al lui Jason. S-a uitat n ochii lui. i apoi braele lui au
cuprins-o, innd-o acolo nainte de a putea s revin la loc.
Nu ai fost cu adevrat geloas pe fato aia, nu? a ntrebat, ochii
strlucindu-i n ntuneric. Putea s-l miroas, un amestec de after
shave, brbat i piele nclzit.
Desigur c nu, a zis ea ncercnd s-i menin echilibrul vocii.
Prin cmaa ei de noapte i simea corpul ferm i cald. Pur i simplu
nu-mi place s fiu lsat singur, asta e tot.
Spune-mi adevrul, a spus el cu gentilee. Nu-i faci idei
prosteti despre mine? Vreau s spun iluzii romantice?
Sigur c nu! a negat ea bucuroas de ntunericul care i ascundea
obrajii nfierbntai.
Am spus adevrul n noaptea aceea cnd eram la tatl meu, l-a
amintit el. Helena Salisbury m-a vindecat de orice dorin de a m mai
angaja n iluzii romantice proprii, Storm. Pur i simplu nu m
intereseaz.
Nici pe mine, l-a asigurat ea, ncercnd s par sincer.
Eti sigur? a ntrebat el. Nici o palpitaie stupid de inim?
Nici una, a scrnit ea din dini, foarte contient de pieptul lui
puternic de sub palmele ei, dorindu-i s-i dea drumul. Devenea tot
mai dificil s se in departe de el, ntreaga ei fiin tnjea dup el,
dorind s se dizolve n el, s fie protejat de puterea lui, s se
abandoneze puterii lui. Nici una.
Bun, a pufit el. i a tras-o spre el, gura lui gsind-o pe a ei cu o
intimitate ocant, sondndu-i umezeala gurii. i-ai schimbat cumva
hotrrea de a nu m lsa s fac dragoste cu tine? a murmurat el.
Nu! i-a rspuns ea cu rsuflarea tiat. Sursul lui era lene,
extrem de ncreztor n sine.
Sigur? El i-a srutat ochii, pecetluindu-i i i-a pus capul pe
obrazul lui. Te vreau, Storm. tii asta, nu?
Da, a optit ea.
Vino n braele mele. Cu o for irezistibil a tras-o peste el
astfel nct sttea ghemuit lng brbia lui, capul ei odihnindu-se pe
perna tare a umrului lui. i simt inima cum bate, i-a zis el ncet. i-e
fric de mine?
n anumite privine, a recunoscut ea cu buzele pe pielea lui.
Putea s simt lungimea corpului lui pe al ei. Era gol, numai n chiloi
i era contient de subirimea cmii ei de noapte, singurul lucru
care le mpiedica corpurile s se ating. Mna lui i-a mngiat
rotunjimea oldului, a cobort pe coaps i a alunecat sub cma.
n ce fel eti speriat de mine? a rostit el uor. Lui Storm i s-a
oprit respiraia n timp ce mna lui i mngia pielea nfiorat a
coapsei, a oldului, apoi frgezimea spatelui.
De asta sunt speriat, a spus ea tremurndu-i vocea. De ce poi
s-mi faci, de ceea ce te las s-mi faci!
Nu vrei?
Nu, a gemut ea gustndu-i mirosul pielii cu limba, dorind s-i
mute carnea dur, ar fi att de greit, Jason
Dar dac nu e o complicaie emoional, ce poate fi ru n asta? a
ntrebat, mna lui mngindu-i netezimea stomacului n jos spre
coapsele mtsoase.
Complicaie emoional! Storm a nchis ochii cu inima sfiat.
Cerule, ce poate fi mai amarnic ironic? Atingerea lui era nnebunitoare
dizolvndu-i voina dea rezista, devenea un chin dulce care amenina
s-o fac s strige.
Nu nelegi, a spus ea cu rsuflarea ntretiata.
Ba da a rspuns el, vocea fiindu-i aspr de dorin. Mngierea
lui se apropia tot mai mult de satisfacerea dorinei ei, i cu ct se
apropia mai mult o fcea s o doar tot mai crunt.
Moralitatea nu nseamn nimic pentru tine? s-a rugat ea. Ea i-a
oprit mna cu disperare. Jason, te rog, vorbete-mi despre ea.
Despre cine? a ntrebat mirat.
Despre Helena Salisbury. Te-a rnit foarte ru?
Presupun c da, a zis el nervos. De ce vrei so tii?
Atunci trebuie c ai iubit-o foarte mult, s-a aventurat ea cu voce
slab.
Jason a oftat exploziv i s-a lsat pe spate.
Helena are o poziie social important, Storm. i este unul din
oamenii frumoi. Bnuiesc c am fost ndrgostit de ea, da, m-am
nelat. Era extrem, de superficial o persoan creia nu-i psa de
nimic dect de haine i corpul ei sau de ce gndeau alii despre ea.
Uit-o, Storm.
Totui a murmurat ea, brbaii iubesc asemenea femei foarte
profund.
M ntrebi dac mai simt ceva pentru Helena Salisbury? A
scuturat din cap lent. Nu mai simt, Storm. Nu n acel sens, jur.
i aminteti suferina totui, l-a acuzat ea. Dac mai suferi nc
pentru ce i-a fcut, atunci trebuie c o iubeti!
Niciodat n-am iubit-o, Storm, a scrnit el. Nici mcar nu am
spus asta. Trdarea ei m-a rnit, nu ncheierea afacerii noastre.
Crede-m. Buzele lui le-au gsit din nou pe ale ei, hruitoare,
chinuitoare, pn ce s-a tras spre el, nemaipsndu-i dac era prima
sau ultima femeie n braele sale, nemaipsndu-i dac el mai simea
ceva pentru Helena Salisbury. A avut nevoie de un imens efort de
voin pentru a rezista ndemnului interior de a-i ceda, de a-l lsa s o
ia, oricum dorea.
Dac mi ceri s m opresc, m opresc, a optit el. Pielea i ardea
pe a ei, era ca i cum fiecare muchi din corpul ei se topea, dorind s se
reverse n el, s devin una cu el. Dac nu-mi spui s m opresc, atunci
nu m opresc, Storm, a zis el. Am atta nevoie de tine, am nevoie de
tandreea ta, de alinarea ta Cuvintele lui o puneau pe foc aproape
mai mult ca atingerea lui. Febril, i-a cobort mna pe netezimea
ferm o stomacului lui. Reacia lui a fost instantanee, ntretierea
respiraiei lui accelerndu-i pulsul. O, nu! Propriul ei corp! se ridica
mpotriv? Pielea lui Jason se simea umed, respiraia i venea n
gfituri uoare. Storm i suporta tot mai greu propriile sentimente.
Cu disperare, i-a oprit mintea s mai gndeasc la ndoielile ei, la
prevedere, la acel ultim instinct de autoconservare care ipa n ea: el ii
va zdrobi inima. Faa i era lipit de pieptul lui, inima lui i zvcnea n
obraz; i-a plimbat cu timiditate degetele peste corpul lui, inima
desftndu-i-se slbatic n geamtul profund izbucnit pe buzele lui.
Sunetul telefonului a fost un ipt care a rupt tcerea mistuitoare de
nervi a pasiunii lor. Amndoi au ngheat de nencredere i groaz n
timp ce sunetul strident se auzea n ntuneric. i Storm, cu mintea
revenindu-i uor pe pmnt a rostit o rugciune de uurare. Cu o
njurtur, Jason a aprins veioza, s-a ridicat suprat, cu torsul lui
frumos acoperit de transpiraie i a ridicat receptorul. A inspirat adnc
i cu cea mai calm voce de care era capabil, a spus:
Da?
Ea sttea ntins pe spate, simindu-se puin ameit, tot corpul
durnd-o de dorin arztoare i s-a uitat la brbatul pe care-l iubea
att de mult n timp ce el asculta vocea de la cellalt capt al firului.
Ochii lui cprui s-au dilatat, gura contorsionndu-se ntr-o grimas
confuz. A lsat receptorul si cad n poal i a privit-o fr s-i vin
s cread.
E directorul, i-a spus el, cu voce rguit. Zice c a reuit s
gseasc doua camera single i ne ntreab dac le vrem?
CAPITOLUL VII
Balonul a sosit a doua zi dimineaa cu avionul de la Milano. Cea
mai mare parte a zilei a fost ocupat cu pregtirea lui pentru curs,
care trebuia s nceap a doua zi dimineaa la apte i jumtate punct.
Punctul de plecare, pentru a spune aa, era cmpul mare frumos din
afara oraului numit Campo Grazieno. Lsndu-l pe Jason s fac
ultimele verificri dinainte de curs la toate instrumentele i la arztor,
Storm s-a plimbat prin mulimea de conductori de baloane care se
ocupau de lucruri similare, pn la chiocul cu hotdogs pentru a
cumpra ceva de mncare pentru amndoi.
Era uor de vzut de ce fusese numit ,,Cursa Frunzelor
Cztoare. Peisajul tocmai ncepuse s capete culoare de toamn
deplin i era uluitor de minunat. Sub cerul rece, senin, pomii aveau o
mie de nuane diferite de rou-cafeniu, chihlimbar i ruginiu i galben
i rou. Iarba era presrat cu ultimele flori de var i primele flori de
toamn i acoperit cu un strat uor, proaspt de frunze. n timp ce ea
sttea i atepta hot-dog-ul, briza uoara a scuturat mai multe frunze
uscate din irul de plopi.
Bel tempo, a zmbit la vnztorul de hot-dog, fermecat de
aceast blond frumoasa cu ochi verzi calzi. Storm l-a rspltit cu un
surs. Timpul era ntr-adevr frumos. O perioad frumoas a anului de
fapt, puteai simi natura plutind ntre un anotimp i altul, un moment
de acalmie nainte ca voluptatea verii depline s cedeze locul
frumuseii mai grave a toamnei.
Campo Graziano era nesat de lume, majoritatea privitori
entuziati. Cele mai multe baloane erau desfurate pe iarba bogat
formnd ntinderi strlucitor colorate de poliuretan, ns unul sau doi
dintre competitori le umflaser experimental i sferele gigantice
atrnau peste peisajul aglomerat, legnndu-se maiestos n vntul
delicat. Echipele cu camere de luat vederi ale diferitelor televiziuni
internaionale concurau pentru cele mai bune unghiuri i n timp ce
Storm i ducea hot-dogul lui Jason prin mulime, a trecut pe lng
autobuzul alb al BBC.
Eti englezoaic, nu? a ntrebat unul dintre cameramani i, cnd
Storm a dat din cap afirmativ, a vrut s tie dac particip la ntrecere.
Ochii lui s-au aprins i l-a chemat prin walkie-talkie pe cel ce lua
interviuri.
L-am cutat pe Bentley peste tot, a informat-o el. Ne d un
interviu, ce crezi?
Ai putea ncerca, a zmbit ea i i-a condus prin mulime acolo
unde Jason descurca le gturile balonului stacojiu-turcoaz.
Interviul a nceput cu rutina obinuit. Storm, surprinztor de
netulburat de primul ei contact cu mass media, se uita la chipul
frumos al lui Jason rspunznd vioi i fluent ntrebrilor.
Deci credei c avei o ans s ctigai? a ntrebat reporterul,
un brbat cu faa subire, de la secia de sport.
Cu certitudine, a zis Jason, artndu-i dinii perfeci ntr-un
rnjet care urma, se gndea Storm confuz, s nfierbnte un milion de
inimi n Marea Britanie. Reporterul s-a ntors spre camera de luat
vederi.
Jason Bentley, desigur, e mai cunoscut drept unul dintre cei mai
ambiioi avocai din Marea Britanie. Cei mai muli telespectatori i-l
vor aminti drept avocatul aprrii n cazul notoriu de omor din Cannon
Street. S-a ntors spre Jason ai crui ochi cprui mijeau amenintor.
Achitarea lui Morgan i Outram a fost o floare la ureche, nu,
domnule Bentley? Batjocura din vocea reporterului nu a fost prea
mascat i Jason a ridicat din umeri suprat. Inima lui Storm s-a oprit.
Nimic nu i-ar fi plcut mai mult reporterului dect s-l fac pe Jason
Bentley s explodeze n faa camerelor care, du p cum vedea, se
micau pentru a lua imagini ct mai de aproape cu figura lui Jason.
Presupun c ai fost foarte ocupat cu pregtirea acestei ntreceri,
a continuat reporterul cu un zmbet tios ca un brici. M ntreb dac
ai auzit c Mavis Walker, principalul martor al acuzrii, a fost ucis
brutal ntr-un club din Soho la cteva zile dup proces?
Da, a scrnit Jason. tiu bine acest lucru. A strns din pumni.
Evident, reporterul a simit tensiunea lui Jason i i-a lins buzele
subiri.
Presupun c ai fost foarte mulumit de dumneavoastr cnd ai
asigurat eliberarea lui Billy Morgan i Butch Outram, a continuat, dei
tiai
E munca mea, a spus Jason cu ochii ca gheaa. Lui Storm i btea
inima tare. tia ce urmeaz. Explozia se va abate asupra reporterului,
indiferent cum; i agonia intern a lui Jason cu privire la caz nu-i va
permite s raioneze normal i apoi va fi prea trziu.
Sigur c e munca dumneavoastr, a zis n derdere reporterul. i
nc o munc indispensabil. Totui, scparea celor doi biei nu pare
s fi fost spre binele lui Mavis Walker, nu?
E o calomnie! a replicat Jason, corpul lui puternic devenind
rigid de tensiune.
Chiar aa? Sprncenele nguste ale reporterului s-au arcuit spre
cer. De ce? N-am spus nimic necuviincios, nu?
Aproape c ai insinuat c Morgan i Outram au omort-o pe
Mavis Walker, a mrit Jason. In mod clar era pe punctul de a-i
pierde cumptul i Storm a gemut n ea. Avea s fie un dezastru!
Nu credei c au omort-o? a ntrebat reporterul cu rutate.
Nu are nimic de a face cu mine, a replicat ei gura devenindu-i o
linie aspr.
Nu? Din nou sprncenele subiri au exprimat nencredere.
Reporterul a schimbat foaia. Poliistul Davis a fost nmormntat
miercurea trecut, a spus el. Avea douzeci i cinci de ani.
E foarte tragic, a scrnit Jason.
Da, nu? a zis n zeflemea reporterul, simind c Jason era pe
punctul de a-i pierde cumptul n orice clip, ns ucigaii poliistului
Davis au scpat nepedepsii
N-au fost arestai nc, a ntrerupt Jason cu faa aspr i suprat.
Reporterul a revenit batjocoritor:
O mulime de oameni consider c au fost arestai, domnule
Bentley i c dumneavoastr ai fost destul de detept s-i scpai!
Outram i Morgan nu l-au ucis pe poliist, a mrit el ca rspuns.
Nu? Dar ai fost pltit foarte bine ca s dovedii asta, nu? a
replicat reporterul ofensiv.
S fii al naibii, a nceput Jason naintnd cu pumnii strni.
Disperat, Storm l-a apucat de bra i l-a tras posesiv spre ea.
Se pare c nu avei suficiente cunotine despre legile engleze,
i-a spus ea reporterului cu un zmbet strlucitor. Camerele s-au
ndreptat spre ea i reporterul, plcerea fiindu-i aparent rpit pentru
moment, a ntins acru microfonul.
Ce vrei s spunei cu asta, domnioar Calderwood?
Vreau s spun urmtorul lucru: cazul n spe este terminat. Iar
Morgan i Outram au fost achitai. Asta nseamn, a adugat ea, ca i
cnd explica ceva simplu unui copil foarte mic, c au fost gsii
nevinovai. Nevinovai pentru ce au fost acuzai.
Da, dar
Au fost judecai de un juriu, i-a amintit ea calm. Un grup de
doisprezece aduli, brbai i femei, care nu aveau nici un interes i
nici sperane ntr-un fel sau altul. i ei au decis c Morgan i Outram
nu au comis crima, Asa c, a conchis ea uitndu-se la el cu ochi verzi
reci, s ncepei s insinuai c erau vinovai dup toate astea, nu e
numai ridicol, ci i condamnabil.
Jason tcea cu ochii nc mijii. Reporterului i s-a pus un nod n gt
apoi a ndrznit un zmbet acru.
Morgan i Outram sunt nite ucigai
Nimeni nu neag acest lucru, a ntrerupt calm Storm. Dar se
ntmpl s fie un alt punct fundamental n legea englez c oamenii
sunt acuzai de cte un lucru o dat. i indiferent ce au fcut altcndva
aceti doi copii, nu l-au ucis pe P.C. Davis. i ar fi fost o mare eroare
de justiie dac ar fi fost condamnai.
Dar Mavis Walker
Moartea ei este de asemenea o tragedie, a dat din cap Storm.
ns mrturia ei la proces s-a dovedit rutcioas i total fals.
Reporterul arta uluit.
Asta nu nseamn c a meritat ce i s-a ntmplat, a spus n cele
din urm.
Sigur c nu, ar fi teribil de spus aa ceva. Dar e la fel de teribil s
se ncerce a-l blama pe Jason Bentley pentru moartea ei, cnd mi se
pare c a acionat superb ntr-un caz extrem de dificil i ambiguu.
S-a fcut tcere, umplut doar de sunetul ndeprtat al unui sistem
de difuzare public anunnd buletinul meteo. Reporterul le-a zmbit
uor la amndoi.
Ei bine, domnule Bentley, a comentat el, se pare c avei i
dumneavoastr un aprtor foarte eficient. mi pare ru dac
Unul dintre tehnicieni s-a apropiat de el cu ctile la ureche, innd
un exemplar din ziua precedent a jurnalului Telegraph. Pe prima
pagin erau fotografii ale lui Billy Morgan i Mavis Walker i
tehnicianul a artat articolul de dedesubt.
Mai bine citete aici, Sam; i-a sugerat el. Reporterul s-a uitat
peste articol cu atenie n timp ce cameramanii se relaxau cobornd
aparatele lor grele i aprinznd igri.
Butch Outram l-a bgat la rcoare pe Billy Morgan, a comentat
el. A fost acuzat de uciderea lui Mavis Walker.
D-mi s vd. Jason a luat ziarul i a parcurs articolul.
Reporterul s-a uitat la Storm.
Alibiul lor s-a prbuit, i-a spus el. i n plus l-au identificat pe
ucigaul adevrat al poliistului Davis trei duri din una din bandele
din East End. Au fost i ei arestai. E un succes pentru poliie. Jason a
ridicat privirea cu ochi gnditori.
tiam asta, a murmurat.
Reporterul i-a ters brbia, apoi a zmbit.
Domnule Bentley, se pare c v datorez scuze. Aprtorul
dumneavoastr, a fcut un semn ctre Storm, a avut dreptate n
definitiv. Ai luat decizia corect ntr-o situaie foarte dificil. mi pare
ru de ce am spus.
E munca dumitale, a ridicat Jason din umeri acordndu-i un
surs ambiguu.
Da, dar am fcut-o puin prea bine. Uite, putem repeta interviul?
Chiar de la nceput?
Jason a ezitat, pe urm a ncuviinat.
Grozav i fr prostii de data asta, promit. Domnioar
Calderwood, vrei s venii i s-i luai braul cum ai fcut nainte?
Foarte bine, e perfect. Ce pereche frumoas, nu-i aa, biei?
Storm i-a zmbit lui Jason i apoi reporterul s-a nclinat spre ei cu
arm profesional.
Strlucitul avocat Jason Bentley are un hobby destul de
neobinuit, a nceput el. Atunci cnd nu are grij s se fac dreptate n
ploioasa Londr este aici n Italia concurnd ntr-una din cele mai
fascinante i prestigioase ntreceri din lume Cursa Transalpin de
Baloane, cunoscut mai familiar drept Cursa Frunzelor Cztoare.
n timp ce echipa de filmare se ndeprta cu interviul realizat Storm
ia ntins timid hot-dog-ul acum rece pe care-l inuse strns n mn de
cnd se ntorsese.
S-a muiat puin, i-a cerut ea scuze. Vrei s-i aduc altul?
Jason a privit-o cteva secunde lungi, cu ochi insondabili. Apoi a
luat hot-dog-ul, l-a aruncat i i-a luat faa lui Storm n mini. Srutul
pe care i l-a dat pe buze a fost cel mai viguros i cel mai perfect pe care
l-a primit vreodat.
Vai, a zis ea cltinndu-se.
El a surs.
Mulumesc Portia.
Portia?
Nu-i nimic. A btut-o uor cu palma pe obraz. Se pare c i-ai
schimbat opiniile despre profesia mea, a adugat sec. Oricum, m-ai
scos din ncurctur. Eram pe punctul de a-l pune la pmnt pe
prietenul Sam.
tiu, a spus ea, nc mbujorat dup srutul lui. I-a evitat ochii.
E gata balonul?
Aproape. E o mic problem cu altimetrul. Nu-mi ia mai mult de
cteva minute s-l aranjez i apoi mergem napoi la Cremona s lum
prnzul. E bine?
Ea a dat din cap i a stat deoparte privindu-l cum lucreaz la
instrumentul delicat, cu mini sigure. Buzele i le simea nvineite de
srutul lui i gndurile i s-au ndreptat spre noaptea dinainte. Roeaa
i-a rmas pe fa n timp ce-i amintea patul imens i ct de aproape
fusese s-i cedeze. Dup acel telefon providenial au rs amndoi pn
n-au mai putut, vocea directorului auzindu-se ca un crit ntrebtor
din receptorul abandonat pe cuvertur. Apoi s-a cuibrit n braele
puternice ale lui Jason i a adormit imediat, pentru a se trezi a doua zi
dimineaa cu faa pe pieptul lui i cu mna pe suprafaa ferm a
stomacului su.
La ce te gndeti? a clipit. Jason nu ridicase privirea ca s
ntrebe ci aranja cu grij ceva care arta a arc de ceas ntr-un mic
cilindru de metal.
La nimic deosebit, a minit ea.
A pus cilindrul napoi n carcasa lui cu un clic i a ridicat privirea
spre ea.
Mi-a plcut noaptea trecut, a zis ei calm.
Aa Roeaa i-a revenit n obraji..
i nu m gndesc la giugiuleal, a mustrat-o el.
La ce atunci?
La faptul c am dormit cu tine. Literalmente. S-a ridicat
tergndu-i minile de praf i lui Storm i-a amintit de prima oar cnd
l-a ntlnit. i tersese minile de praf cu aceeai micare i atunci. C
am fost cu tine. Eti foarte odihnitoare, Storm.
Sunt?..
Nu cnd i ainteti ochii aceia verzi spre mine ntr-un anumit
mod, a recunoscut el. Dar n general, da. E ceva profund linitit n tine,
Storm.
Este? A cscat gura spre el. Prietenii mi spun ntotdeauna ce
persoan neastmprat sunt, incapabil s stau dou minute ntr-un
loc.
Nu mai e aa.
Ce?
El i-a surs cu gentilee. Nu-i dai seama? Te-ai schimbat, Storm.
Probabil pentru totdeauna.
Ea s-a uitat n ochii lui cprui, gndindu-se la ceea ce spusese el.
Adevrat?
Uit-te la tine, nu fizic, vreau s spun. Eti diferit, mai calm,
mai echilibrat. Mai puin nclinat s fii stupid i s te irii. Storm pe
care am ntlnit-o acum dou sptmni n-ar fi fost n stare deloc s
acioneze att de inteligent cu acel reporter, cum ai procedat tu. Se
pare c acum tii mai bine ce vrei.
Avea dreptate. Se maturizase n ultimele sptmni mai rapid dect
n ultimiii ani. i tia ce vrea acum. tia c-l iubea pe Jason Bentley
mai mult dect puteau spune cuvintele. i c el nu o iubea.
Atepi cu interes balul de disear? a ntrebat el nonalant,
trgndu-i hanoracul.
Balul?
Trezete-te, adormito, a spus el sec. Mergem la balul
concurenilor n seara asta, tii?
A, da, mi amintesc. i abia atept ntr-adevr, a zis ea ncet.
Jason s-a uitat la ea.
M-ai fi putut pcli, a comentat el.
Balul nsui era un arajament grandios, organizat n primria
baroc. n plus, fa de cei o sut douzeci de concureni se mai aflau
prezeni cel puin de dou ori mai muli oameni de pres, oficiali,
demnitari (artnd incredibil de solemni) i oaspei de onoare. Acetia
din urm includeau o actri italian renumit i frumoas care fusese
adus pentru a aureola atmosfera general. Storm i Jason au fost
plasai la masa ei, printre aranjamente strlucitoare de trandafiri,
argintrie i cristaluri i ea admirase vedeta toat noaptea. Cu invidie,
Storm a observat tenul perfect al femeii mai n vrst i genele
incredibil de lungi, dar evident naturale. Aceast fa renumit a
reflectat ea, avea cel puin cincizeci de ani, i totui anii adugaser
numai graie i frumusee inefabil corpului ei fabulos, ochilor mari
lucitori, gurii largi, zmbind misterios.
Nu e uimitoare? i-a optit Storm lui Jason. E ca o regin.
Da. i cnd a nceput era numai o florreas din Neapole. A
surs pe cnd o priveau pe marea doamn ascultnd cu un interes
graios o istorie plictisitoare pe care i-o spunea primarul.
A da orice s fiu la fel de frumoas ca ea, a optit Storm cu
invidie.
Eti mai frumoas dect ea, i-a zis Jason calm.
Ea s-a uitat la el cu ochii mari.
Ce? A clipit, apoi a privit ntr-o parte. Ei, eti numai amabil cu
mine
De ce a fi amabil? A examinat-o grav. Un corp splendid ntr-o
rochie de sear magnific. E adevrat. E o frumusee de ser, dar tu
eti proaspt, natural. Nu cred s fi cunoscut vreo femeie mai
drgu ca tine, Storm.
Ea a cscat gura spre el, simindu-se puin ameit. Era serios?
nainte de a blbi un rspuns istoria primarului a ajuns la finalul ei
neamuzant i marea stea s-a aplecat spre Jason, cu ochii ei lucitori
plini de interes.
i dumneata, signore, i dumneata intenionezi s ctigi cursa?
Desigur, madonna, a surs el. Altceva nu se discut, nu?
Nu pentru dumneavoastr brbaii, a rspuns Steaua, ochii
scnteindu-i. Pentru noi, bietele femei e diferit, nu? Trebuie s stm
acas n timp ce dumneavoastr creaturile mari, puternice v ducei s
ctigai ntrecerile, s construii canale, s luptai n rzboaie. Nu am
dreptate?
Suntei prea modest, madonna, a rnjit Jason. Uite ce mcel ai
fcut.
Eu? a gngurit ea cu ochii pe jumtate nchii.
Dumneavoastr, madonna, cu inimile brbailor de pe ntregul
glob.
Ea a rs, un chicotit delicios care a glgit din coloana subire a
gtului ei.
ns victimele mele nu mor de fapt, signore!
Nu numai o dat, nu, ci de o mie de ori!
A rs din nou. Primarul, zmbind afabil, i-a dres glasul ca preludiu
la o alt istorisire interminabil i marea stea i-a ridicat ochii spre cer
pentru o fraciune de secund o mic rugminte de salvare, adresat
numai lui Jason.
mi facei onoarea s dansai cu mine, madonna?
A fi ncntat, a rostit ea ntorcndu-i ntreaga for a ochilor
ei migdalai spre Storm. Asta dac frumoasa dumneavoastr partener
nu are vreo obiecie?
Niciuna, madonna, a rsouns Storm cu graie i a privit-o n
timp ce ei s-au ndreptat bra n bra spre ring. Orchestra a nceput
valsul Dunrea albastr n onoarea actriei i brusc, ringul de dans a
fost ticsit de perechi valsnd sub balonul mare umplut cu heliu pe care
organizatorii l suspendaser deasupra ringului. Storm s-a ui
l
at la
Jason i la actri, potrivindu-se splendid cum se micau prin mulime.
Era destinul ei s petreac tot timpul n Italia stnd pe scaun n vreme
ce Jason dansa cu populaia feminin a Italiei? O durea inima dup el.
Considera cu adevrat c e frumoas? Sau era pur i simplu amabil cu
o mic fata englezoaic, departe de cas?
A cuprins-o o profund melancolie. Mine ntrecerea va fi n plin
desfurare. Vor petrece cteva ore agitate mpreun, sus deasupra
norilor i apoi vor fi napoi n Anglia, separai. l va mai vedea
vreodat pe Jason, dup ce se va termina cursa? Se ndoia de asta. El o
prevenise s nu-i fac tot felul, de iluzii romantice i ea l ignorase.
Dar ar fi putut face ceva? Poate cineva face ceva ca s nu se
ndrgosteasc? i-a amintit cum a venit dragostea ei, att de abrupt,
n chicineta micului ei apartament i a zmbit cu tristee. Valsul
continua spre punctul lui vesel culminant i Jason o nvrtea pe actri
n brae ca pe o pan. Cu un ropot de aplauze, valsul s-a terminat i
orchestra a nceput Trandafirul din Istanbul. Jason a condus-o pe
partenera lui care se nroise i surdea cu sursul ei renumit, napoi la
mas. Primarul i anturajul su erau gata s o primeasc i Jason s-a
aezat din nou cu Storm, ntorcndu-se spre ea, rznd:
Vrei s S-a oprit uitndu-se la ea. Era aproape s-i dea
lacrimile. El s-a aplecat nainte. Vrei s mergi acas? a ntrebat calm.
Storm a dat afirmativ din cap i el s-a ridicat imediat trgnd-o n sus
i conducnd-o printre mesele aglomerate spre ieire. La garderob
i-a luat haina ei frumoas alb i i-au croit drum prin aerul rcoros al
nopii. n timp ce fuseser n sala de bal, ninsese puin, i Cremona era
acoperit de un strat subire alb de zpad proaspt. Braul lui Jason
se afla n jurul mijlocului ei i ea i-a aplecat capul trist pe umrul lui.
Portarul a fluierat dup un taxi la ieirea lor, ns Jason a scuturat
abrupt din cap i a condus-o pe Storm n josul scrilor de marmur, n
strad i prin piaa mrginit de plopi. Ea i-a tras haina de ln mai
strns n jurul rochiei ei subiri de mtase.
Unde mergem? a ntrebat.
S gsim o trsur, a zmbit el.
Trsur?
El a dus-o pe cealalt parte a pieei unde se afla oraul vechi. Un ir
de trsuri cu cai deschise se aflau pe strada linitit, ateptnd clienii.
Ningea nc uor i caii mari castanii scoteau aburi i loveau ncet din
picioare n aerul proaspt.
Aa se ntorceau nainte acas oamenii de la baluri a zmbit
Jason. Tipii tia btrni sunt ultimii dintr-o ras pe cale de dispariie.
Birjarul din fa, vzndu-i venind spre el, a mboldit calul la trap i
i-a ntlnit la colul pieei.
La Imperial, te rog, i-a spus Jason i a ajutat-o pe Storm s se
urce n trsur. Canapelele erau din piele roie, lustruite de ani de
folosin i erau mai multe pturi ntr-un col. Cu una din ele, Jason a
nfurat picioarele zvelte ale lui Storm, petrecndu-i-o n spate i apoi
s-a aezat pe locul din fa cu un bra ntors de-a lungul sptarului.
Clopoeii mici ai trsurii zdrngneau muzical i clap-clopul
potcoavelor cailor fcea un zgomot delicios, demodat, care se auzea ca
un ecou linitit pe strzile goale, acoperite de zpad. Storm sttea
rezemat pe spate, fulgii de zpad lipindu-se ca nite srutri mici
reci pe faa ei, i respira aerul nopii. Mirosea vag a castane prjite i a
zpad proaspt.
Ei, i acum, a spus Jason calm, ce s-a ntmplat, Storm?
Despre ce e vorba? a parat ea, evitndu-i ochii.
Despre tine. Cnd m-am ntors de la dans, artai de parc erai pe
punctul s izbucneti n lacrimi. Ce e?
Nimic, a oftat ea. Sunt puin emoionat, asta e.
Din cauza ntrecerii? a ntrebat el cu grij. Ea a dat din cap i el
prea c se relaxeaz uor. Micarea trsurii era infinit de linititoare,
o micare delicat oscilant care dintr-un anumit motiv i amintea lui
Storm de copilrie.
Ce idee minunat ai avut, a spus ea, ncercd s zmbeasc.
mi pare bine c i place, i-a rspuns el, ns ochii lui cprui o
studiau atent. Vizitiul, cu un cilindru vechi lsat pe capul lui crunt, i
cloncnea ncurajator calului.
Cremona era un ora tcut, cu strzile aproape pustii. Numai cnd
au trecut pe lng o cafenea sau o tavern au auzit sunete de festivitate
i au zrit grupuri fericite prin ferestrele luminate. i ningea
imperceptibil. Au cltorit n tcere, Storm uitndu-se pe ascuns la
chipul lui, tnjind de dragoste pentru el. La hotelul Imperial s-au urcat
n camer fr s-i vorbeasc. Ridicnd telefonul Jason a comandat
cafea i o gustare uoar nici unul din ei nu mncase la bal i s-au
aezat n fotoliile cretonate, ammdoi tcui.
Nu e numai ntrecerea, nu? a ntrebat Jason cu delicatee.
Storm a deschis gura pentru a protesta, a vzut privirea din ochii lui
i a nchis-o la loc.
Da, a zis ea n cele din urm. E mai mult dect ntrecerea.
Ce este? Eu?
Da, a optit ea. Chelnerul le-a adus cafeaua i o tav cu
sandviciuri i cteva fructe i l-au privit cum le pune jos i se nclin n
tcere. Jason a turnat cafea, i-a dat ei o ceac, apoi s-a lsat pe spate,
cu ochii gravi.
Storm, a nceput el uor Te-am prevenit o dat s nu-i faci
idei romantice prosteti despre mine.
De ce sunt prosteti? a ntrebat ea mngindu-i minile cu
cldura cetii de cafea.
Pentru c vei avea numai de suferit, Storm. Ar fi trebuit s te
stabileti la o relaie pur fizic.
Jason, eu
Ar fi fost mai sntos i mai uor pentru amndoi, a zis el brutal.
Pasiunile romantice nu fac dect s ne creeze probleme.
Probleme pentru blestemata ta de ntrecere, vrei s spui, s-a
aprins ea. Numai la asta te gndei?
Asta e motivul pentru care suntem aici, i-a amintit el cu rceala.
Nu sunt main, Jason, a spus ea cu amrciune. Nici eu n-am
vrut s se ntmple asta.
Uite, a spus el scurt, s fim cinstii nu aveai cine tie ce
cunotine despre sex nainte de a m ntlni pe mine, nu?
tii c nu, a zis ea posac.
Exact, i pentru prima oar, ai ntlnit un brbat care e mai mare
ca tine i care tie ceva mai mult despre sex dect tine. Ceea ce ai
experimentat cu mine e numai dorin, Storm. n definitiv, eti o
tnr sntoas, e perfect natural. E sex, pur i simplu, nu o mare
descoperire emoional.
Asta e ceea ce ai dori s crezi, a spus ea suprat.
Am vrut pe cineva s m ajute cu aceasta curs blestemat, a
replicat el. Nu cineva care s-mi stea n cale!
Cum i-am stat n cale? a ntrebat. Jason s-a ridicat agitat i a
fcut pai prin camer.
Crezi c mi face plcere s fiu cu tine? i-a trntit-o. Crezi c e
uor s fii cu o femeie frumoas, s dormi n acelai pat cu ea, s-i
mpri viaa cu ea i s nu ai voie s-o atingi?
Mai atins o mulime, i-a amintit ea caustic.
Vreau s fac dragoste cu tine, a scrnit, Nu s ne jucm de-a
virgina toat noaptea!
F dragoste cu mine, atunci, a optit ea, inima btndu-i
puternic.
El a fcut o grimas de dispre.
Nu ncerca s joci teatru i s faci pe trfa, Storm, pentru c nu
eti.
Nu joc teatru, a zis ea cu o voce ncordat. A lsat haina alb s-i
alunece de pe umeri dezvluindu-i pielea aurie a braelor i a gtului
pe fundalul albastru al rochiei. El a strns din dini, ochii strbtndu-i
nfometat corpul, apoi s-a ntors ntr-o parte.
nceteaz, Storm, a scrnit din nou.
Crezi c nu te vreau? a optit ea. i dac-mi vrei trupul, Jason,
m-am hotrt n sfrit, Ia-m.
Pentru Dumnezeu, fii serioas, a replicat ei. Doar nu crezi c a
mai avea de-a face cu tine acum, nu?
De ce nu? Numai pentru c
Pentru c i-ai mpuiat capul la tnr idiot cu prostii
sentimentale, de asta, a zis el crunt.
tiu ce i-a fcut Helena Salisbury, a spus ea imperios, dar nu-i
poi baza restul vieii pe sentimentele tale pentru ea!
Helena? a ggit el. Nu mai dau nici doi bani pe Helena, tu mi
creezi destule probleme, tnr doamn.
Da? a ntrebat, netiind dac ce-i spusese i face plcere sau nu.
Atunci de ce nu ncerci s rezolvi unele din ele chiar acum? a zis ea
provocatoare.
Nu, atta timp ct creierul tu e zpcit de prostii romantice, a
replicat el.
De ce tot numeti asta prostie romantic i sentimental? a
ntrebat ea. Are un nume, tii.
Dragoste? a remarcat ei batjocoritor. Puin probabil!
De ce nu? a ntrebat ea calm.
Pentru c sunt prea btrn pentru tine, pe de o parte, a zis el
aspru.
Eti numai cu zece ani mai n vrst
Sunt cu o mie de ani mai btrn ca experien, a ntrerupt el.
Atunci arat-mi, s-a rugat ea. Ochii lui au strlucit ca o flacr i
s-a dus spre ea apucnd strns braele scaunului.
Nu vezi c i eu tnjesc dup tine? a spus el cu patim. Nu vezi
ct de mult te vreau, ct vreau s te ating, s te zdrobesc de mine?
Jason A ntins minile tremurnde pentru a-i mngia faa.
Scumpule
Storm, nu vreau s te fac s suferi, a gemut el. Am nevoie att de
mult de tine, dar nu aa cum vrei tu.
n ce fel, atunci?
Astfel. Srutul lui a fost slbatic, pasionat, cu braele strnse n
jurul umerilor ei. A ridicat-o n brae i s-a uitat la ea cu nite ochi care
o ameeau i o nfiorau. Doamne, a murmurat el rguit. A dori s te
pun jos pe acest pat acum i s fac dragoste cu tine!
Ea s-a agat de gtul lui.
Dac aa vrei, atunci ia-m, a respirat ea greu.
El a cltinat din cap, cu ochii chinuii.
Dac ai vrea ce vreau eu, ar fi att de uor, a spus el calm, A
dus-o n pat i a pus-o cu gentilee jos. Ea s-a agat de braele lui i el
s-a uitat n jos spre chipul ei frumos, netezindu-i prul auriu peste
cuvertur.
Vai, Storm, a oftat, mngindu-i uor faa, de ce-mi faci asta?
Vorbesc serios, a zis ea, inima zbtn du-i-se ca o pasre n
capcan. De ce s-i faci probleme din cauza mea, Jason? Dac n
inima ta nu e loc pentru mine, de ce s-i faci griji de ce se ntmpl cu
mine?
S-a uitat la ea cteva secunde lungi, apoi s-o aplecat i a srutat-o
cu infinit tandree pe buze.
Pentru c, mica mea idioat, a spus el slab, ntreaga problem
este c mi placi suficient pentru a nu vrea s te rnesc. S-a ridicat i
i-a dat drumul la cravat, un zmbet ambiguu arcuindu-i gura
splendid. i dai seama, a oftat, c trebuie s petrec nc o noapte
ntreag alturi de tine?
E att de ngrozitor? a ntrebat ea uitndu-se n sus la el.
L-ai face pe un om care moare de sete s doarm lng o
frumoas fntn de cristal?
O, Jason
Ajunge! a prevenit-o el punndu-i un deget sever pe buze. N-ai
putea niciodat accepta genul de relaie pe care-l vreau, Storm.
De unde tii? a ntrebat disperat. Poate..
Poate nimic. i-a descheiat cmaa frumoas de mtase i a
scos-o, dervluindu-i corpul cu pielea catifelat pe care ea l tia att
de bine. Eti nscut pentru cstorie i o cas drgu n suburbii.
i tu? a ntrebat ea.
Jason s-a uitat la ea, albastrul strlucitor al rochiei punnd n
evidena pielea ei aurie ca mierea.
Asta nu-i pentru mine, Storm. Nu nc, oricum. Am nevoie de o
via fr complicaii.
Dar fa de Helena ai simit altfel, l-a acuzat ea.
Da, a ncuviinat el. i am descoperit pe pielea mea ct de prost
plasat a fost ncrederea mea. Discutasem chiar i despre cstorie,
Storm. Doamne, m gndesc cu groaz la nefericirea prin care am fi
trecut dac chiar ne-am fi cstorit. Helena era extrem de superficial,
o femeie pentru care nimic nu conta cu excepia plcerii ei personale i
a statutului social. A scuturat din cap suprat. tii ce m-a zguduit cel
mai mult din toat afacerea? C am putut s-o judec att de greit. C
am putut s fiu att de prost nct s m ncred n cineva att de gol i
superficial ca Helena Salisbury. Ei bine, am jurat s nu mai fac din nou
aceeai greeal, Storm. C nu voi mai avea atta ncredere rtr-o alt
femeie. Tot ce vreau, a spus el ncet, este dorina ta. i tot ce pot s-i
dau e dorina mea.
M-a putea mulumi cu asta, dac a iubi pe cineva.
Nu fi proast, a zis el aspru. Cum s te fac s nelegi? S-a uitat
crunt la ea. Nu nsemni nimic pentru mine, Storm, a spus cu o voce
aspr. Absolut nimic. Eti numai o femeie n patul meu i am avut
attea femei n pat c am nceput s le ncurc. M-am fcut clar neles?
Ea s-a ridicat, arznd de suprare i suferin.
Da, Jason, a rostit ea. A fost clar ca bun ziua!
Bun.
El s-a dus n baie i a trntit ua.
Storm s-a uitat dup el cu ochii verzi furioi. Apoi a murmurat un
cuvnt care nu se aude de obicei n cercuri politicoase i a aruncat o
pern cu toat fora n ua de la baie Aceasta s-a deschis i Jason a
privit-o cu ochi reci.
Nimic nu este mai ngrozitor dect o femeie creia nu i se d
atenie. S-i ii firea, tnr doamn, sau dac nu i dau cteva la
fund.
Storm s-a dus la masa de toalet i i-a periat prul inofensiv cu
micri dumnoase, n ochi strlucindu-i lacrimi de mnie i
nefericire. i aruncase dragostea napoi n fa. O costase att de mult
ca s o recunoasc n faa lui! i o costase i mai mult s se mpace cu
gndul de a-i oferi corpul. Respinsese i asta. Nu-i spusese de fapt ce
simea pentru el, dar el tia ce voia ea s spun. Fir-ar s fie Helena
Salisbury!
i dup privirea rece a acelor ochi cprui, prioritatea de acum
ncolo era s o alunge din viaa lui la prima ocazie care se va-ivi.
CAPITOLUL VIII
Privelitea la plecarea n curs era extraordinar. Marele cmp era
acum dominat de baloanele concurenilor, peste o sut douzeci de
sfere mari smucind de frnghiile de ancorare, legnndu-se cu o
maiestate plin de culoare n briza uoar. Cerul era senin i strlucea
i stratul fin de zpad alb nu se transformase n noroi. Pe fundalul lui
ters baloanele erau strlucitoare, n fiecare nuan a curcubeului, cele
mai multe dungate n culori vii, ca bomboanele.
nfurat n haina ei frumoas, Storm admira privelitea
uimitoare. Ea l Jason veniser acolo dimineaa devreme pentru a
umfla balonul i a se pregti pentru ntrecere. Cu cteva minute mai
devreme avusese loc inspecia. Un grup mare de oficiali mai fcea
nc rondul, fiecare purtnd foarte importanta planet pe care urmau
s fie trecute punctele, comentariile i nsemnrile.
Se adunase o mulime imens, inut n fru de barierele pe care le
ridicase poliia peste noapte, dar excitat i fericit totui. Se vedeau
chiar mai multe echipe de televiziune i cerul strlucitor al dimineii
zumzia de trei sau patru elicoptere i un aeroplan uor, toate filmnd
plecarea n curs,
Storm s-a uitat la Jason. Figura lui era vioaie i nflcrat i
minile care au controlat legturile de nylon erau sigure i nu
tremurau. Storm era i ea emoionat i speriat. Acum e acum
momentul pe care-l anticipase i de care se temuse zile ntregi.
Difuzoarele transmiteau tiri, informaii, anunuri. La concuren cu
ele, de la cellalt capt al cmpului se auzea o orchestr militar care
zdrngnea o serie de lagre populare incluznd Up, Up and Away
3

(lucru care a amuzat-o pe Storm). Aerul era viu de un freamt care
zumzia, mbibat de mirosul emanat de o sut douzeci de arztoare.
S-a auzit brusc un pocnet i o flacr portocalie strlucitoare a fcut un

3
Sus, sus i la drum.
arc electric pe cerul albastru. Jason a privit spre Storm cu ochi
strlucitori i a ntins minile dup minile ei.
Pornim, a zmbit el. Impulsiv, ea s-a aplecat pentru a primi
srutul lui.
Noroc, a optit ea.
Noroc, a rspuns Jason fixnd-o cu privirea. M ieri pentru
noaptea trecut?
Nu, a spus ea cu un surs ambiguu.
S-a auzit un vuiet din mulime i amndoi s-au ntors. Primul balon
plecase, ca o minge frumoas alb-roie, ridicndu-se repede de la
pmnt. L-au privit, fascinai. Baloanele erau lansate individual,
potrivit unui sistem complicat de handicapuri, Jason i explicase c
arbitrii puteau aduga sau reduce din minute n funcie de o varietate
de factori nfiare, spirit sportiv, stil, astfel nct primul balon care
va ateriza la Konstanz nu era necesar s fie i ctigtorul cursei.
Acesta va fi cunoscut numai dup ce toate variabilele vor fi elaborate
i reduse la o singur cifr timpul cursei. Cele mai multe curse de
ciclism, cum ar fi Turul Franei, a informat-o el, sunt organizate pe
acelai principiu.
Un alt balon s-a ridicat n aer, acompaniat de un ipt vesel din
partea mulimii. Sngele lui Storm curgea repede. Era ceva superb de
emoionant n legtur cu privelitea, ceva att de simbolic pentru
nevoia omului de a se elibera de gravitaie, s zboare! A descoperit c
i tremurau genunchii. Un alt balon, unul rou aprins, se ridicase acum
i cele trei nave frumoase formau o linie inegal pe cerul senin,
ndreptndu-se hotrt spre nord-vest, spre Alpi. Mulimea extaziat
era rspltit generos. nchiznd ochii, Storm a murmurat o rugciune
incoerent. Apoi i-a scos aparatul de fotografiat i a nceput s
fotografieze evenimentul. nc dou baloane se mai ridicaser,
formele mici ale courilor lor plannd sub ele. i apoi, propriul lor
pontator se pregti s dea drumul frnghiei de ancorare.
Pronto? a strigat, innd n sus cronometrul. Jason a dat
afirmativ din cap cu minile gata la arztor i oficialul a tiat frnghia
cu o secure. Imediat, Jason a deschis arztorul i, cu un vjit, au
nceput s urce rapid spre cer. Storm s-a agat de frnghii, inima
btndu-i slbatic n timp ce Campo Graziano se ndeprta de ei.
Mulimea fcea semne cu batistele i plriile i ea s-a uitat napoi la
privelitea fantastic o mare de baloane strlucitoare, ateptnd
dornice semnalul spre a se ridica n nlimi. n cteva secunde, se
urcaser deja la o mie de picioare, domul stacojiu i turcuoaz de
deasupra lor ducndu-i fr efort prin aerul proaspt. n dreapta lor n
deprtare se ntindea Cremona, portocaliul acoperiurilor medievale
contrastnd cu verdele i ro-cafeniul peisajului rural. Ea a ntlnit
ochii rztori ai lui Jason i s-au mbriat. Apoi el i-a dat mnuile
frumoase din piele de foc pe care le cumprase la Londra i i-a tras
cciula de blan n jos peste prul blond, care-i flutura n vnt.
O s fie foarte frig, a prevenit-o el.
A privit atent peste marginea coului. Cmpia fertil a Lombardiei
se ntindea sub ei, cmpuri gata nentru recolta de toamn, petece lungi
de zpad, bucla scnteietoare a cte unui ru ici i colo. Ajunseser
deja la trei mii de picioare, naintea lor, primele baloane se niruiau ca
mrgelele pe colierul unei gigante sau ca lanterne magice de basm. Era
suprins peste msur ct de departe de Cremona ajunseser deja.
Marele cmp era acum numai un petec de culoare i un ir lung de
baloane se ntindea n spatele lor, ridicndu-se de la marginile
oraului. Era o privelite ciudat i minunat. Storm i-a ndreptat
atenia asupra lor prin vizorul aparatului de fotografiat, a fcut cteva
fotografii i apoi s-a ntors spre Jason. El i-a zmbit de lng arztor,
cu faa lui magnific, vesel i ea a apsat declanatorul instinctiv. O
fotografie mrea. Cu un fior brusc s-a ntrebat dac asta va fi tot ce
va avea de la el, dup ce se va termina ntrecerea.
n decursul ctorva ore, linia ordonat a baloanelor s-a dispersat
complet. La distan se ntrezreau dou sau trei pete strlucitoare,
ns din toate punctele de vedere erau singuri pe cer. Era o lume tcut,
frumoas. Aerul de toamn era proaspt i rcoros, dar nu ntlniser
aproape nici un nor pn acum i briza nsoitoare le asigura o vitez
bun spre frontiera elveian. La prnz treceau peste Milano, o mas
vast, cenuie ce se ntindea sub ei. Acum au nceput s ntlneasc
mai muli rivali. Fiecare balon trebuia s fie nregistrat de un
observator din centrul oraului i Jason a dat drumul la aer aa nct s
ajung la cteva mii de metri deasupra acoperiurilor i strzilor. Era
un ora de geamuri colorate i beton alb, anonim i modern. n
mijlocul oraului, fcnd not discordant cu modernismul din jur, se
afla crucea mare cenuie a Catedralei. Au trecut peste clopotniele ei i
peste piaa mare, ticsit de privitori. Au mncat n grab, pui rece, udat
cu cafea fierbinte dintr-un termos i curnd ultimele suburbii rzlee
ale oraului Milano se pierdeau n urm.
Schimbaser numai cteva cuvinte de la plecarea din Cremona.
Asprimea ultimei nopi i producea nc dureri de inim lui Storm i
cearta lor dac se putea numi aa i lsase pe amndoi abtui i
nezmbitori. n cea mai mare parte a timpului, Storm se aplecase pe
marginea coului i se uitase n jos, ncercnd s se piard n
frumuseea captivant a privelitii de dedesubt. Peisajul devenea
treptat tot mai neregulat. Cmpurile verzi lsau locul la stnci i
pduri. Au nceput din nou s vad zpad sub ei. Pe la dou
dup-amiaz se apropiau de primii muni adevrai, plutind printre vi,
la acelai nivel cu culmile. n faa lor, o vale larg ducea spre o cmpie
i o ntindere lung de ap albstruie ca oelul.
Lacul Como, i-a spus Jason. Aici ncep Alpii.
Avem un timp bun?
Destul de bun, a dat el din cap, verificnd cronometrul. Ar trebui
s fim la cea mai mare nlime din Alpi n jur de ora cinci. Vom trece
peste Zrich n zori am putea ateriza pentru cteva minute dac
rmnem fr carburani. Apoi la Konstanz, probabil la mijlocul
dimineii.
Au mers n voia vntului de-a lungul vii, lungi, n soarele
strlucitor de dup-amiaz. n timp ce se apropiau de lac, un vultur a
planat la cteva zeci de picioare sub ei i Storm s-a uitat fascinat n
jos, la pasrea enorm, penele aripilor sale micndu-se imperceptibil
cnd plutea n curenii de aer nali. Jason a venit alturi de ea i au
privit mpreun pe cnd pasrea mare s-a ridicat spre est, ochii ei
ascuni n pene scnteind n soare. Ei i-a atins umrul i ea s-a ntors s
ia ceaca de plastic cu ceai fierbinte pe care i-o ntindea el. Ochii lui
frumoi o priveau grav n timp ce bea.
i place?
Vai, Jason, este lucrul cel mai uluitor pe care l-am fcut
vreodat! Este att de A fcut semn la splendoarea vii lungi, la
culmile pe lng care treceau, fr cuvinte. Este att de minunat
Storm, tiu c am fost crud noaptea trecut, mi pare ru.
Ea a ridicat din umeri, zmbind cu durere.
Am depit momentul n cele din urm, a spus ea confuz. Ai fost
crud ca s fii amabil, nu?
Ceva asemntor, a admis el. nelegi?
Presupun c da, a zis ea cu ciud. Dar asta nu nseamn c te iert.
Jason s-a uitat la ea cteva secunde apoi s-a ntors spre arztor i a
trimis cu zgomot flacra violet n gura balonului. Marginea lacului
plutea sub ei i apoi au fost deasupra suprafeei lui albastre sticloase,
observnd reflexia lor roie i turcoaz plannd n adncurile
ultramarine, ridicndu-se deasupra brcilor att de ndeprtate n jos.
La cellalt capt al lacului lung ca un iatagan, Storm a vzut munii
ridicndu-i culmile purpurii la disan.
Aceia sunt Alpii? a vrut ea s tie.
Poalele lor, a ncuviinat el. La distan, dincolo de latura de vest
a vii, se vedeau dou baloane, puncte de galben i albastru pe
cenuiul-verdele stncilor.
Fia lung, albastr de ap a trecut repede pe sub ei i Jason a
deschis din nou arztorul Se ridicau ncontinuu, a observat Storm. A
controlat altimetrul, Opt mii de picioare. Alarmat s-a uitat peste
margine. Preau s fie la aceeai nlime deasupra pmnului. S-a
uitat la Jason care i privea chipul cu ochi ironici.
Se ridic pmntul, i-a spus el. Cu ct munii sunt mai nali, cu
att trebuie s ne ridicm mai sus.
Da, a zis ea, privind cu team la acele culmi de purpur crestate,
de la distant. Sunt o mulime de nori acolo sus, a spus ea, ncercnd s
nu i se ghiceasc frica. El a dat din cap, serios.
Da. Nori de zpad. Sper s nu ning sau s fie furtun cnd
ajungem acolo.
Lui Storm i s-a fcut un mic ghem n stomac.
Furtun? Cum o s ne descurcm? Jason a fcut o strmbtur.
Va trebui s aterizm dac se nrutete. Prognozele meteo
artau c vom scpa de vreme rea. A privit n sus la lanul lung de
muni ascuii ca dinii din fa, a luat binoclul dintr-una din geni i s-a
uitat concentrat prin el la nori. Deschide radioul, i-a comandat el. Va fi
un buletin meteo n cinci minute.
La radio erau n curs ultimele momente ale unui concert simfonic i
acordurile pasionate dar totui panice ale unei simfonii de Beethoven
constituiau o partitur muzical perfect pentru voiajul spre nlimi
pe care l fceau. Buletinul meteo era n italian, prea rapid i fluent
chiar i pentru Storm, ca s-l urmreasc. Jason asculta intens, cu
figura serioas. Cnd s-a terminat, a aprins din nou arztorul i marele
balon s-a nlat i mai sus n aer. n ciuda strlucirii soarelui, pe feele
lor frigul se fcea clar simit i Storm a privit tnjind la rndul de
termosuri din co. Dup ce a ntrerupt arztorul, Jason i-a acordat un
zmbet grav.
Tocmai am trecut grania elveian, a informat-o el.
Ura! a zis ea sec. Ce a spus la buletinul meteo?
Se apropie o furtun mare de zpad, a spus el cu un oftat.
Vai, a comentat ea i s-a uitat n fa la Alpi. Se puteau vedea
acum piscurile care atingeau ptura norilor ntunecai. Ce vom face? a
ntrebat ea.
Da, a spus el gnditor, cei mai muli dintre competitori vor
ateriza undeva n partea aceasta a Alpilor, la Bellinzona sau poate la
San Bernardino.
Cei mai muli?
Adevraii ncpnai vor ncerca s evite furtuna pe dedesubt,
pe deasupra sau vor trece chiar prin ea.
i vor ajunge la fini primii? a tras ea concluzia.
El a ridicat din umeri.
Probabil. Depinde ct de mult vor fi ntrziai de furtun dac
sunt deviai sau chiar forai s coboare undeva n muni. Ar dura poate
mai puin s atepi pn trece vremea rea.
i noi ce facem? a ntrebat ea. Ochii lui cprui erau amuzai.
Te ia cu frig i fric?
M ia cu frig peste tot, a recunoscut ea strngndu-i minile
nmnuate n jurul corpului.
El a dat din cap.
E altitudinea. Spune-mi dac te simi ru, Storm.
M voi simi sigur, ru dac va trebui s zburm prin furtun, i-a
spus sarcastic.
El a surs.
Ei bine, s ateptm pn ajungem mai aproape i ne hotrm
atunci, a sugerat el i Storm a ncuviinat din cap.
Ea s-a uitat la chipul lui, faa aristocratic, cu privirea calm pe care
ajunsese s-o cunoasc att de bine n ultimele sptmni. Relaiile
dintre ei erau bizare, ncordate, ca i cum erau nite strini care au
fcut recent cunotin. i n afar de acea mbriare vesel, a
observat c Jason evitase s o ating, chiar s vin aproape de ea. Ceea
ce era surprinztor de uor n nacel, care era plin cu echipament i
uimitor de ncptoare. Storm a bnuit c Jason se decisese s o lase
absolut de capul ei de ndat ce i-a dat seama c ea se implicase
emoional. Era foarte sigur n adncul inimii ei c Jason va scpa de
ea ndat ce va putea. Pentru totdeauna.
Nu mai sta aa posac, i-a ntrerupt el reveria trist. De aici
ncolo privelitea este realmente spectaculoas.

Storm s-a trezit cu senzaia c ceva nu era cum trebuie. Confuz i
cu o durere de cap, nu a putut s neleag la nceput unde se gsea,
apoi scritul nacelei i fluieratul rece al vntului printre legturile de
nylon i-au readus totul n memorie. Cursa! i decizia de a fora
furtuna! S-a ridicat n capul oaselor, sacul de dormit cznd ntr-o
parte i a ters un strat fin de zpad de pe nylon. Micul co se legna
destul de neconfortabil n lumina sngerie.
A scuturat din cap pentru a-i nltura ameeala. San Bernardino
acolo au cobort. Un sat alpin frumos, cu vite de munte scunde i
grase i capre, talangele lor cloncnind muzical. Asta fusese la ora trei.
Ea s-a uitat la ceas. Cinci i cincisprezece minute. Limba violet a
arztorului vuia n interiorul luminos al balonului i nacela slta sub
ea. San Bernardino unde o mulime entuziasmat de spectatori i
informase c toate celelalte baloane se deciseser s foreze drumul
peste Alpi ct mai inea lumina zilei
Numai cu cteva minute naintea dumneavoastr, signore, l-au
asigurat ei pe Jason, liderul nu e cu mai mult de o jumtate de or
naintea dumneavoastr.
Au controlat din nou starea vremii. Potrivit crainicului elveian
furtuna de zpad nu se declana pn a doua zi dimineaa. i n timp
ce Jason s-a uitat n sus la munii aflai la o distan de patruzeci de
mile, Storm i-a zis imperios:
S mergem! Nu vom ctiga niciodat ac stm aici! i pe cnd
el se uita la ea, chibzuind, un alt balon a trecut deasupra or
indreptndu-se direct spre Alpi.
i au ales s continue. Storm s-a ridicat simind cum o muc frigul.
Dup ce au prsit San Bernardino s-a ghemuit lng mpletitura de
nuiele pentru un pui de somn. Dormise aproape dou ore. Coul s-a
legnat destul de neplcut, producndu-i grea cnd s-a ridicat
cltinndu-se n picioare. Din nou Jason a dat drumul la arztor i solia
luminoas a focului a nit n sus n lumina galben grea. Ea a venit
lng el i s-a agat de umerii lui largi. Plafonul de nori era foarte jos
deasupra lor, un strat greu de cumulus negri care cerneau mult
zpad. Corpul mare al balonului de deasupra lor proteja coul de cea
mai mare parte a zpezii, ns era cumplit de rece. Prin zpada care
cdea, Storm putea zri piscurile magnifice, crestate ale unui munte, la
numai o mie de picioare sub ei, O lumin galben sngerie strlucea
din vest ns cerul era ntunecat i amenintor.
Cum stm? l-a ntrebat pe Jason, inndu-l strns.
Un bra puternic i-a alunecat n jurul taliei i a tras-o ctre el.
Nu prea bine, a recunoscut el.
Doamne, mi pare ru c am dormit att de mult, a spus ea, n-am
vrut s
E n regul, i-a zmbit el i i-a zrit strlucirea dinilor. Din
cauza altitudinii. Suntem n momentul de fa la zece mii de picioare
nlime. Ea a tresrit cnd o strfulgerare la distan a iluminat valea
vast din dreapta lor, pentru o secund lugubr. O rafal de vnt a
zglit din nou nacela trimind un nor de zpad spulberat n co i
balonul a sltat solemn n aer, ca o minge ce salt pe valurile
oceanului.
ncerc s ajung deasupra acestui nor, i-a spus el mbrind-o
strns cnd ea se cltina. Dar se pare c nu putem trece prin zpad.
Sunt probabil o sut de kilograme de zpad, n vrful balonului. A
ntins mna spre arztor i cldura cumplit a flcrii s-a nvrtoat n
sus cteva secunde lungi. Balonul s-a avntat n sus trgnd coul cu
greutate, apoi s-a legnat oribil pn s-a oprit. n lumina stranie Storm
a vzut c planau ntre dou piscuri maiestuoase, ntr-o vale mare care
se ntindea n jos n ntunericul bntuit de zpada de deasupra. Dinii ei
ncepuser s clnne i se simea fr aer altitudinea, a bnuit ea.
Jason a murmurat o njurtur i a ncercat din nou arztorul. De
aceast dat marele balon s-a ridicat impulsionat de aerul cald care se
urca repede i au ptruns n sus, n stratul de nori. Imediat au fost
acoperii de o cea groas, de ghea, neputnd vedea la mai mult de
civa centimetri naintea ochilor. Flacra violet ilumina universul
alb umed, de ghea i Storm a simit coul ridicndu-se sub picioarele
ei. i-a presat faa n cldura pieptului lui Jason ncepnd s se simt
serios alarmat. Zpada curgea slbatic n jurul lor umplndu-le
fiecare cut a mbrcminii. Era un frig crunt, fiecare rsuflare
arzndu-i plmnii lui Storm ca un foc rece.
i apoi norul s-a ndeprtat i ei cdeau n vale, nfrni. Jason a tras
cu ferocitate de prghie i izbucnirea flcrii i-a propulsat din nou n
sus. O alt strfulgerare la distan a conturat un pisc triunghiular
slbatic naintea lor, nlndu-se la o mie de picioare deasupra
balonului n norul negru de deasupra. Storm a scos un ipt speriat.
Oberwald, a zis el calm. Are aproape dousprezece mii de
picioare nlime. Peisajul care se vedea prin zpad era magnific i
teribil o mare de piscuri i trectori, separate de vi vaste goale i
crevase imense.
De ce nu putem trece prin acest nor? a ntrebat ea uitndu-i-se
direct n fa. E din cauza zpezii de pe balon?
Da, i a altitudinii nsi. Arztorul nu e aa de eficient la
aceast nlime. El a privit spre ea, scuturndu-i zpada de pe pr cu o
mn delicat. Nu e prea bine, Storm. Am luai o hotrre greit la San
Bernardino.
Amndoi am luat o decizie greit, l-a corectat ea. Eu te-am
determinat i aminteti?
Nu sunt sigur ce ni se va ntmpla, a spus cu ochii calmi i
insondabili aintii asupra ei. Dac i se ntmpl ceva, n-o s mi-o iert
niciodat. Nici n-ar fi trebuit s fii aici ar fi trebuit s stai n siguran
la Londra, bnd ceai fierbinte.
Sunt aici pentru c vreau s fiu aici, l-a corectat ea, un nod
ridicndu-i-se n gt. N-a fi pierdut aa ceva pentru nimic n lume,
Jason.
S-a ntors spre ea, presndu-i buzele reci de faa ei ntr-un srut
tandru care a fcut s-i bat inima.
Dumnezeu s te aib n paz, Storm, a surs el. i-am spus
vreodat ce femeie minunat eti?
Nu recent, a zmbit ea tremurnd. Nacela se legna oribil n
rafala de vnt grea de zpad i s-a agat de el.
Eti magnific, Storm, a spus, vechiul lui zmbet spndu-i
riduri fascinante la colurile gurii. A tras-o mai aproape de el i de
aceast dat srutul a fost mai temeinic. Buzele lor erau de ghea, dar
dup un moment ale lui erau calde i slbatice, vrndu-se ntre ale ei
cu un mesaj nendoios, care i topea oasele, pasionat. Uitnd de
furtun, de zpad, de pericol ea s-a agat de el, contient numai de
corpul lui ferm lipit de al ei, braele lui innd-o strns i cu patim. Ca
rachiul, srutul lui i s-a rspndit prin corp nclzind-o i topind-o,
aprinzndu-i n interior un foc arztor. Apoi coul s-a legnat i a
scrit slbatic i Jason s-a smuls de lng ea pentru a apuca de
arztor cu mini rapide, n timp ce flacra duduia, Storm a vzut piscul
crenelat trecnd repede pe lng ei, la cteva picioare de fundul fragil
al coului. Un alt pisc ascuit ca un pumnal s-a conturat, tcut i
mortal, din zpada nvrtejit i a trecut pe lng ei. Gurile unei vi
mari se deschideau sub ei i n lumina slab ea a vzut piscuri imense
ridicndu-se n jurul lor, nlndu-se deasupra micului balon ca nite
gigani ce se ncrunt oribil la un minuscul intrus n regatul lor.
Sub influena arztorului balonul s-a ridicat cu greutate i fr chef.
Din nou o lam crud, alb de stnc s-a ridicat din zpad n faa lor
pentru a trece tcut i ascuit pe lng ei. Era imposibil de spus ce
era acum n faa lor,
Pentru c era vorba de ceai fierbinte, a tremurat Storm bjbind
pe fundul acum ntunecat al coului dup termos, am nevoie de puin
subzisten A gsit forma neted, a deschis capacul i i l-a dat lui.
Nu ne mai batem capul cu ceti, a zis ea ambiguu. Jason a but, a rnjit
a mulumire i i-a dat termosul napoi. Ceaiul era clu i slab, dar i-a
dat via. S-a dus napoi la Jason, i-a pus braele n jurul mijlocului lui
strns l s-a atrnat de el.
Ctigm cursa? a ntrebat ea.
Cursa? a repetat el. La dracu cu ea. Acum sunt mai preocupat
cu aducerea ta n siguran napoi la civilizaie.
i a ta, a spus ea cu voce slab.
Eti singura mea preocupare, Storm, a zis el, inndu-i capul pe
obrazul lui, Pentru mine, nu-mi pas dar tu nici mcar n-ar trebui s
fii aici. A srutat-o aspru. O s te duc napoi, i jur.
tiu c o vei face a spus ea, cu inima plin de bucurie la
cuvintele lui. nsa cursa, a zis ea jalnic, nsemna att de mult pentru
tine!
Nu, a spus el calm. Ea nu nsemna ceva, nu cursa propriu-zis.
Nici chiar cltoria cu balonul. Pur i simplu aveam nevoie s-mi
reconsider poziia fa de acel oribil proces i toata amrciunea pe
care a lsat-o n mine.
i ai reuit?
Aa cred, a zmbit el. Mulumit ie.
Mie? A clipit ea spre el. De ce mie? Ai Un versant alb crestat
s-a repezit din zpada spulberat de vnt spre ei i Jason a tras de
arztor. De aceast dat duduitul flcrii n-a mai ridicat balonul deloc
i Storm i-a ngropat faa n umrul lui n timp ce peretele slbatic de
stnc se npustea spre ei, convins c acesta era sfritul i
rugndu-se nearticulat, instictiv bucuroas c era cu el n acest
moment. Au scpat de marginea stncii la o distan de numai cteva
picioare ngrozitoare i s-au avntat greoi n abisul de dincolo de ea,
Arztorul duduia constant acum, cu tiul vioi al flcrii plpind n
haosul alb din jurul lor, Peste zgomot, Jason a strigat la ea:
Trebuie s fie o jumtate de ton de zpad pe balon acum. Nu
se mai ridic deloc!
Viscolul se nteise i lumina slbise. Storm s-a uitat la el printre
drele aprige de zpad pe care vntul le spulbera ntre ei,
Nu putem arunca pese bord ceva din echipament? a ntrebat ea.
E numai material uor, a spus el cu ochii ncordai i ngrijorai.
N-ar avea cine tie ce importan. Ce avem nevoie e s scpm de
zpada de deasupra.
Cum?
Am o idee, a spus el cu faa amrt i suprat. Doamne, mi
pare ru de asta, Storm.
S nu-i par, Jason. Prefer s fiu cu tine aici dect oriunde
altundeva.
Nu fi nebun, a zise el, zmbind n ciuda ngrijorrii.
Vorbesc serios, a spus ea, inndu-i braul i uitndu-se la el cu
ochi vezi adnci. Dac tiam c eti n pericol aici sus, scumpule, crezi
c puteam fi fericit?
Storm, a spus el ntinznd mna dup ea. Brusc viscolul s-a
nteit, zpada lovind n balon ca nite mnui moi, fatale, de box,
acionate de un gigant ruvoitor, ducndu-i inexorabil n jos. Jason a
aprins arztorul disperat i flacra a ptruns n zpada viscolit care
umplea nacela. Apoi o rafal dumnoas a aruncat un nor de zpad
sufocant amestecat cu ghea peste ei, orbindu-i i stingnd flacra
violet.
Fir-ar al dracului, arztorul nu mai merge! a strigat el i Storm
s-a mpiedicat de el, zpada nepndu-i faa.
Ce se va ntmpla cu noi? i s-a tiat ei rsuflarea. Simea cum
coborau, lsndu-se constant n jos prin viscol. El o inea strns,
adpostindu-i faa la pieptul lui.
Cu ceva noroc, vom ateriza pe zpad moale, i-a zis el imperios.
Trebuie s fie vreun sat prin apropiere i avem raiile de necesitate. n
timp ce se scufundau prin aerul de ghea, Storm a simit un suspin
ridicndu-i-se n gt. Cu orice pre, trebuia s-i spun ct de mult l
iubea acum, nainte de a fi prea trziu pentru a mai spune ceva.
Scumpule, i s-a tiat rsuflarea.
Jason i-a scos haina de piele, punnd-o pe ea i a ncercat s-o
adposteasc n braele lui.
Cnd atingem pmntul, i-a spus rapid, dac suntem desprii
stai linitit. Ai neles? S nu te miti. Vin eu s te caut. Ai reinut?
Da, a spus ea. Jason, vreau
Mna mare alb a unui gigant, format din gheaa ce se rotea sub ei,
l-a izbit cu o for monstruoas i i-a rsturnat n agonie n hul alb de
dedesubt.

Storm i-a venit n simiri n zpada adnc, dinii clnnindu-i ca
mitraliera. Viscolul vjia peste panta abrupt pe care sttea ntins.
Unde era Jason? S-a ridicat cltinndu-se n picioare, strigndu-i
numele. Panica a transmis energie membrelor ei ngheate i se
deplasa cu greu nainte uitnd zpada care-i biciuia faa sau stncile de
care se mpiedica. Altitudinea i ddea ameeli i a devenit contient
c vntul cumplit i lua strigtele de pe buze si le arunca n haosul din
jurul ei. Abia vedea forma nalt a unei culmi chiar n fa, dar restul
era neclar n furtuna de zpad. Nu se vedea nici urm de balon sau de
Jason. i era imposibil de stabilit din ce parte venise. Amintindu-i
brusc de instruciunile lui finale s-a lsat pe genunchi din nou. Frigul
era acut i ncetul cu ncetul a nceput s simt durerile i vntile de
pe tot corpul. Balonul trebuie s fi aterizat undeva deasupra, pe piscul
de lng ea, aruncnd-o jos pe aceast stnc n pant. Din cte tia,
prpstii hidoase de mii de picioare se puteau afla de o parte sau de
alta a ei. i Jason? O cuta, chiar acum, strigndu-i numele n zpada
care curgea? S-au zcea incontient, poate grav rnit? Cuibrit n
zpad ea a agonizat minute n ir. n cele din urm, contient c
frigul avea s-i paralizeze destul de repede membrele, s-a hotrt s
nainteze pn la piscul din fa. A pornit-o dibuind nainte, mijind
ochii din cauza acelor de zpad i ghea, rugndu-se n disperare ca
Jason s fie n via, ateptnd-o undeva n haosul din fa. Ultima
lumin a zilei ncepea s dispar i tia c ndat ce va veni ntunericul
nici unul din ei nu va avea ansa s supravieuiasc noaptea pe acel
versant fr nume, gol. Chiar dac s-ar ntlni, pericolul ar rmne, dar
tia c dac ar ajunge s-i ngroape faa la pieptul lui, fora ei se va
dubla.
Stngace i nepenit de frig s-a crat pe pant. Era un teren
oribil de neltor, un grohoti cu pietre ascuite acoperite cu zpad
uoar i s-a mpiedicat i a czut dureros de ru de mai multe ori.
Apoi a czut pe ceva neted i rece. A mturat la o parte zpada cu o
grab frenetic era altimetrul lor, zdrobit i inutil. Vai de raiile lor
de necesitate trebuie c sunt mprtiate pe sute de metri peste
versant, iremediabil pierdute, ns altimetrul i-a dat sperane noi,
Balonul i brbatul pe care-l iubea trebuie s fie undeva prin
apropiere. S-a crat din nou, inima btndu-i cu putere. A dat i peste
alte resturi zcnd pe jumtate ngropate n ntunericul care se aduna.
Iari i iari, i striga numele lui Jason n zpada slbatic pn ce a
rguit i apoi
El a venit profilndu-se din ntunericul din fa cu braele ntinse
dup ea. Suspinnd, a alergat spre el aruncndu-i-se n brae.
O, Jason, mulumesc lui Dumnezeu c eti n via!
i-a presat buzele ca gheaa de faa ei, cu braele strnse n jurul ei
i a inut-o fr s vorbeasc. Cnd tremurul ei a nceput s se
domoleasc, el s-a uitat la ea.
Nu putem sta aici, Storm. Trebuie s gsim un adpost, ceva
chiar dac e numai o stnc deasupra capului. Poi merge?
Sunt bine, i-a zmbit ea printre lacrimi. El a srutat-o din nou,
aspru i puternic.
Mulumesc lui Dumnezeu c te-am gsit Mi-era aa team c ai
putea fi S-a oprit, scuturnd din cap i privind cu ochii mijii n
zpada care cdea, Hai, a zis, s pornim
CAPITOLUL IX
inndu-se de Jason, Storm a mers nainte mpiedicndu-se prin
viscol, mintea devenindu-i pe nesimite la fel de amorit i insensibil
ca i picioarele. O dezndejde obositoare ncepea s se stabileasc n
ea o epuizare care i mistuia puterea inexorabil. Brbatul de lng ea
era un munte de putere i ea se sprijinea tot mai mult pe voina lui
ncpnat n timp ce-i croiau drum poticnindu-se de-a lungul
pietriului neltor, zpada aruncat biciuindu-i cu brutalitate.
Ori de cte ori se mpiedica, braele lui puternice erau gata s-o
prind, s-o ridice pe picioare i s-o ndemne mai departe, ns i
slbeau puterile parial datorit ocului ntrziat al prbuirii lor care
ncepuse s-o afecteze acum. I se prea c are plumb n picioare, se
trau n zpada grea i era prea slbit s-i ridice picioarele peste
obstacole i fluierele picioarelor se loveau dureros de stncile ascuite.
Numai c devenise insensibil la durere. Insensibil la toate.
Chiar i frigul sever prea se se domoleasc, lsnd o amoreal
total n urma lui.
Hai, fato, o ruga Jason pe cnd ea se poticnea din nou, minile
strngndu-i-se slab de braul lui. S-a ridicat din nou, a fcut nc un
pas i apoi a czut n genunchi lovindu-se de o stnc. Era prea
ntuneric ca s vad figura lui Jason cnd s-a aplecat peste ea,
ncercnd s-i frece picioarele cu minile nmnuate, pentru a i le
dezmori.
Trebuie s mergem ncontinuu, scumpo, i-a zis el imperios. Nu
putem s zcem aici, murim n cteva ore.
Nu pot, a gfit ea. Vai, Jason, nu e nici o speran! Unde
suntem? Unde mergem? Nici mcar nu tim ce cutm.
Un adpost o mic scobitur ntr-o stnc, poate o colib
ciobneasc orice care s ne adposteasc de zpad. A ridicat-o cu
braele lui neobosite i i-a presat faa rece de obrazul ei. Te rog,
scumpo, i-a zis la ureche, nu m dezamgi.
Ea a stat n braele lui, cuprins de extenuare, zpada czndu-i pe
faa ntoars n sus.
E a doua oar cnd mi-ai spus scumpo, a zis ea vistoare, cu
ochii ei verzi nceoai.
i spun cum vrei, a spus el cu un surs confuz, atta timp ct te
face s te miti. Te rog, Storm!
Ea s-a pus pe picioarele care erau nesigure i aproape inutile i a
ncercat s capete for din interiorul fiinei ei.
Eti minunat, i-a zis Jason cu o not de triumf n voce. ine-te
de mijlocul meu, i pun un bra n jurul umerilor. Acum hai s ne
micm. Furtuna se nteete.
M bucur s aud asta. Am crezut c este numai vina mea.
n ntunericul care se aduna puteau spune acum c panta abrupt
ncepuse s se niveleze i terenul, att ct puteau s-i dea seama n
zpada mare, era mai neted. ns era cumplit de frig i singura parte
din corpul lui Storm care mai simea ceva faa o durea. Capul ei
blond se lsa pe umrul lui Jason cnd mergea
n visul ei erau napoi n balon. Nu li se ntmplase nici una din
aceste orori, erau sus n aerul cald i ea era ntins pe lucrtura de
nuiele solid, capul legnndu-i-se n mica rea constant a balonului.
Dar era oare un balon? Nu, nu era contient de nlarea lin a
balonului. Era mersul constant a ceva n via. Un cal, poate? Da.
Trsura. Putea chiar s aud clopoeii de argint, dei nu auzea
clop-clopul potcoavelor cailor pe strzile pustii ale Cremonei. i era
Jason, magnific n costum de sear, privind-o cu ochii lui cprui cu
acea jumtate de zmbet care i producea fiori pe ira spinrii
Realitatea s-a ntors lent, fr voie, n mintea ei. Furtuna.
ntunericul. i frigul, un frig teribil ptrunztor care storcea viaa din
ea. S-a descoperit n braele lui Jason, capul odihnindu-i-se sub brbia
lui putea s-i aud respiraia iute i neregulat ducnd-o prin furtuna
de zpad cu braele neobosite, sigure. Doamne, nu putea s-l lase s
fac asta! De cnd o cra?
Las-m jos, a cerut ea slab. Las-m jos!
Sst! Brbia lui era aspr pe tmpla ei.
Pot merge, a insistat ea cu puin iritare. Las-m jos, Jason,
N-ai putut s faci doi pai, a spus el, cu voce aspr i obosit. Nu
te smuci aa, Storm, pentru Dumnezeu.
Las-m jos, a zis ea cu respiraia tiat, ncercnd s-l mping
n lturi cu braele, iraional i fr putere. Vreau jos, te omori n felul
sta!
Taci, i-a zis cu ndrjire, plecndu-i capul n faa zpezii
biciuitoare. Dintr-un anumit motiv determinat de extenuare i oc, a
cuprins-o o furie firav. l lovea n umeri cu pumnii, njurnd.
Las-m jos, fir-ai s fii! Vreau s m lai jos.
Te pun pe gennuchi i-i trag una, dac nu ncetezi s te
vnzoleti, a spus el cu rutate.
Storm a ncerc s-l loveasc n fa cu minile amorite.
Ticlosule, i-a pierdut ea rsuflarea ntr-o furie slab. Te ursc!
Nu m simt prea amabil fa de tine, a mrit el, strngnd-o i
mai tare i poticnindu-se n ntuneric.
Totdeauna te-am urt, a suspinat ea renunnd n cele din urm
la lupt. Te-am urt din primul moment cnd te-am vzut!
Jason aproape c era s cad, mpiedicndu-se de o stnc i ea s-a
apucat cu disperare de gtul lui, abia reinndu-i furia.
Arogantule, prost arogant! I-a spus ea pe nersuflate. Ursc totul
la tine! M auzi? Te ursc!
Taci, pentru Dumnezeu! i-a spus el cu severitate, cu vocea grea
de oboseal.
Nu tac, s-a smiorcit ea fr s gndeasc. Vreau s m lai jos.
Nu vreau nici mcar s m atingi.
Da, te arunc n prima crevas la care ajungem, de acord?
mi convine de minune, a mrit ea. Sau a crezut c a mrit. A
spus ea asta cu adevrat? Nostim, nu putea s-i aminteasc dac o
spusese Sau numai o gndise. Nostim. S-a decis c ar fi cel mai bine
s-o spun, totui, ca s fie sigur. n definitiv, avusese de gnd s-o
spun. N-avea rost s n-o spun odat ce se gndise la asta. Un
comentariu destul de muctor, de fapt. Aaa, da, era o nestemat. Asta
l va muca. i va arta ea lui. A chicotit n sinea ei. Porcul arogant,
asta i va arta din ce material e croit ea. A deschis gura ce era?
Uitase comentariul. Comentariul ei nepreuit, acela care urma s-i
arate ce gndea ea despre el. Dispruse. Fir-ar s fie
Jason sttea n faa ei n trsur, ochii strlucitori i amuzani.
Acum putea saud clap-clopul potcoavelor calului. Fusese ironic cu
ea. Fir-ar s fie! i apoi i-a amintit comentariul cel nepreuit.
mi convine de minune, a spus ea, deschiznd ochii pe jumtate
n zpada care cdea.
Ce i convine de minune? a rostit el cu respiraia ntretiat.
Storm nu putea s-i aminteasc. Totul era att de al naibii de fr
speran, totui O lacrim de autocomptimire i s-a rostogolit pe
obraz i a fost tears de vnt. Te ursc, a suspinat ea. M auzi? Te
ursc, Jason!
i apoi a alunecat pe pmnt, picioarele fr putere ndoindu-i-se
sub ea. Suprarea se ridica ncet-ncet n ea. O va lsa s moar, aici n
aceast furtun de zpad care nu se mai termina. Cum putea fi el att
de insensibil?
De ce m-ai lsat jos? a ntrebat.
O colib, a spus el cu respiraia ntretiat, mirarea rzbtnd
prin asprimea vocii.
Ridic-m, i-a cerut ea nenelegndu-l.
Ateapt aici, i-a ordonat el, respiraia venindu-i n icnete
imense, extenuate. ncerc s gsesc ua.
Nu m prsi!
ns iptul ei s-a pierdut n vnt. A ntins minile spre el jalnic i a
atins un perete. Zidul rece, aspru, inconfundabil al unei locuine
umane. Apoi ultimele cuvinte rostite de Jason i-au ptruns prin mintea
obosit. O colib! Ajunseser la o colib. Sttea ntins pe spate n
zpad, veselia infiltrndu-i-se lent i constant n corp.

S-au poticnit intrnd mpreun pe u n ntunericul colibei,
trntind ua dup ei n faa mugetului furtunii. Storm s-a aplecat spre
pereii aspri, prea obosit ca s mai gndeasc mcar, n timp ce Jason
bjbia prin ntuneric ciocnindu-se de o pies de mobil grea, cu o
njurtur. A scprat un chibrit, lumina mic a plpit, a crescut i s-a
transformat n lumina slab dar confortabil a unei lmpi cu petrol.
Storm s-a uitat cu ochii obosii prin camera cu umbre.
Ce este locul sta? a ntrebat.
Coliba unui pstor de capre, cred. Trebuie s fie lemn de foc pe
undeva. S-a uitat n jur, infinit de recunosctoare pentru adpost. Era
puin mobil; o mas mare, dou sau trei scaune de nuiele, un pat
lung, jos care prea s fie fcut din ierburi de pdure, o main ele gtit
rudimentar. n ciuda simplitii lui, locul avea nota specific a unui
cmin perdele strlucitoare la ferestre, o pictur mare religioas pe
perete.
Unde este pstorul? a ntrebat ea, alunecnd pe un scaun, corpul
fiindu-i nc rigid i amorit.
Aha! Jason a descoperit o legtur mare de nuiele ntr-un col i
a trt-o la vatra nconjurat de pietre. Ne vom nclzi curnd.
Pstorul? E jos n sat, ca orice om cu mintea la cap. Poate la zece sau
cincisprezece mile de aici. A aezat nuielele pe grtor cu mini sigure.
Asta trebuie s fie coliba lui cnd vine la pscut, petrece cteva nopi
odat aici n cursul verii, cnd aduce caprele la pscut. A ntins mna
dup chibrituri i a inut flacra lng lemnul subire. n plus, aceste
locuri sunt la ndemn n cazuri de necesitate ca acum. A zmbit
obosit spre ea n timp ce flacra galben a nceput s plpie fr curaj
n grmada de lemne. Un iure brusc de veselie a strbtut inima lui
Storm i a alunecat nainte n genunchi, ntinznd braele spre el. El a
inut-o strns, uitnd de zpada care-i acoperea prul i hainele. n
tcerea din jur, vntul vuia n jurul pereilor groi de brne ai colibei,
ca i cum fusese lipsit de prada lui i focul a nceput s trozneasc
prinznd via. A Inspirat adnc n timp ce suspinele ameninau s-o
podideasc i Jason s-a dat puin napoi, zmbindu-i cu ochi amuzai.
Ce te face s plngi acum? a vrut el s tie, Te-am scos din
viscol, nu?
Sunt att de fericit, a spus ea, cltinndu-se. Eti minunat,
Jason
Asta e o schimbare, a zis el sec, ridicndu-se i scondu-i
haina grea. Acum cteva minute eram cel mal mare porc de pe pmnt.
Da, dragule, a spus ea, ngrozit n timp ce-i revenea memoria.
Nu mi-am dat seama ce-am zis.
tiu, a spus el ambiguu. Totui cred c mi-ai nvineit ochii.
Vai, nu! Remucarea a amuit-o pe cnd el s-a ntors ntr-o parte
i a nceput s scotoceas prin dulpiorul dintr-un col ntunecos,
ncet, a devenit contient de situaia mizer n care se gsea, hainele i
erau ngheate i pielea o ardea agonizant pe msura ce circulaia i
revenea treptat n corp. A nceput s tremure, uor i intermitent la
nceput, apoi incontrolabil. Auzindu-i clnnitul dinilor, Jason s-a
uitat la ea.
Te simi ru, a zis el insensibil, ntorcndu-se la cutrile lui.
Oricum, am gsit nite comori aici. S-a ridicat cu un bra de lucruri.
Trebuie s facem asta pas cu pas, i-a spus el mprtiind lucrurile de
pre pe mas. n primul rnd A destupat o sticl lung, neagr, a
mirosit-o i a dat din cap aprobator. A ngenuncheat lng ea lund-o
pe dup cap cu braul i atingndu-i gtul sticlei de buze.
Bea, i-a ordonat el.
Ce e? a ntrebat suspicioas, n timp ce dinii i clnneau pe
sticl.
El a surs.
Petrol. Rachiu. Ce conteaz? Neimpresionat, Storm a deschis
gura i el i-a turnat o porie generoas pe gt. Un foc lichid i-a cuprins
gtul, a erupt lav topit care i-a fcut loc arznd n jos spre stomac.
Pe cnd ea tuea ntr-o agonie oarb, a luat i el o nghiitur i cu
respiraia ntretiat a aprobat.
Kirschwasser, a spus, clipind din pleoape pentru a-i ndeprta
lacrimile din ochi. Viinat de cas. Din nou, gtul sticlei i-a atins
buzele i nainte de a putea protesta, i mai mult lav topit i curgea
pe gt n jos. Cnd a tuit de aceast dat, a simit gustul slab de viine,
ca i cum un maniac criminal amestecase sirop de viine cu napalm.
Lsnd-o s tueasc pn i va recpta respiraia, Jason a astupat
sticla i a scotocit prin lucrurile de pe mas. Ce e asta? Praf de
budinc? S-a uitat n pung i apoi i-a dat seama. A, fulgi. i lapte
praf. Excelent. i imaginezi nite fulgi calzi cu rachiu?
Storm a gemut. ns ncepea s se simt evident mai bine. Focul
cretea n intensitate, umplnd baraca mic de cldur i agonia din
gtul i din stomacul ei se transformase ntr-o cldur plcut, ca un
sistem corporal de nclzire central. Chiar vuietul furtunii de afar
ncepea s capete un sunet tihnit. l privea pe Jason n timp ce el
amesteca zpad topit n tigaia uzat pe care o gsise i creia i
adugase coninutul pungii cu fulgi de ovz. El ncepuse s scoat
aburi, a observat ea invidoas i s-a trt nainte pentru a i se altura n
faa focului. i-a aplecat capul pe umrul lui i el a bgat tigaia n
focul strlucitor i amndoi au stat n tcere, ascultnd vntul btnd
n acoperi, fiecare pierdut n gndurile lui.
Fiertura era fierbinte i dulce i infinit de reconfortant. Pe cnd
rzuia cu lingura pe fundul tigii l-a privit pe Jason, pe care l-a
surprins zmbindu-i.
Ce e att de amuzant? a ntrebat ea.
Tu eti, a chicotit el. Acum cinci minute erai pe moarte. Ar
trebui s te vezi acum.
Nici tu nu artai de invidiat, i-a spus ea uitndu-se la prul lui ud
i la hainele aburinde. A supt lingura cu deliciu, simindu-se brusc de o
sut de ori mai bine.
Adevrat, a zis el cu vioiciune ridicndu-se. Scoate-i hainele.
Ce? s-a uitat la el alarmat.
Eti ud, i-a zis el rbdtor. i camera se nclzete suficient. Nu
poi s stai cu hainele alea pn vine cineva n ajutor, aa c scoate-le.
Dar eu El nu mai asculta, scondu-i cmaa peste cap.
Storm a privit cu oarecare tulburare cnd i-a tras fermoarul la blugi i
i-a aruncat cu dezgust:
Ateapt! Nu e decent, Jason!
S-a uitat la ea cu ochii cprui i a oftat.
Tocmai am trecut prin ghearele morii mpreun, Storm. Cred c
nu mai avem vreun secret unul fa de altul?
Ea s-a uitat la el. n lumina focului era magnific, o statuie de bronz
vie cu pielea catifelat i fin. Chiloii albatri i strngeau corpul fr
ruine i ea s-a uitat ntr-o parte ngrozit.
Te dezbraci tu, dac vrei, a spus ea posac. M simt bine aa
cum sunt.
El n-a rspuns i ea a privit n lumina glbuie cu sentimentul clar c
el rnjea la ea. L-a auzit atrnndu-i hainele ude pe sptarul scaunului
s se usuce. Nervoas, a agitat focul cu o creang i apoi i-a trecut
degetele prin prul blond ud.
Nite mini puternice au apucat-o de brae i au ridicat-o n
picioare. Ea a scncit ngrozit n timp ce Jason a ntors-o spre el.
Ochii lui strluceau de amuzament. Dar erau de a semenea i foarte
hotri.
A trebuit s te car Dumnezeu tie ct de mult, prin viscol. Acum
vreau s fiu ascultat.
Jason, a zis ea cu sufletul la gur.
El s-a dat napoi,
Uite, nc mai am chiloii pe mine, e n regul?
Ochii ei au fulgerat n jos de-a lungul corpului lui magnific i s-a
colorat n obraji cnd a vzut chiloii sumari albatri care se ineau de
el.
Ei, a zis el ferm i degetele lui au tras de nasturii perlai ai hainei
ei de ln frumoasa odat. Hipnotizat, i-a privit muchii puternici,
delicai totui de pe umerii iargi. Pielea lui era incredibil de neted, dar
sub ea muchii tari ca fierul pulsau i se micau cu for masculin. A
ntors-o ca i cnd ar fi fost un manechin i i-a scos haina grea, ud de
pe umeri.
Jason a nceput nervoas pe cnd el o ntorcea la loc.
Taci, i-a zis el calm i i-a tras jacheta de camir peste cap.
Jason, a rostit ea, las-m!
Cu o dezinvoltur dispreuitoare i-a dat la o parte minile care
ncercau s-l opreasc i a nceput s-i descheie nasturii de la bluza de
mtase.
E spre binele tu, i-a spus el, ochii lui frumoi ntlnindu-i pe ai
ei cu o und de amuzament n adncimile lor cprui.
Doamne, te ursc, a murmurat ea, obrajii mbujorndu-i-se cnd
i-a tras poalele bluzei neceremonios din fust. Las-m, fac eu restul.
De ce? a ntrebat el rece. mi place, i-a scos mtasea umed de
pe brae i a lsat bluza s cad pe sptarul scaunului. Cldura focului
i nclzea pielea goal i ea a ncercat s se ntoarc cu faa de la el.
Mi-e suficient de cald, a strigat protejndu-i sutienul dantelat
cu braele.
Nu e ud? a rnjit el glumind.
E perfect uscat, l-a asigurat ea precaut. Neconvins, Jason a
tras-o napoi la el i a luat-o n brae. Ea i-a pierdut rsuflarea n timp
ce pielea goal a stomacurilor lor s-a ntlnit.
Nu ncerc s te umilesc, Storm, a zis el cu blndee.
Atunci ce
Degetele lui sigure, delicate i descheiaser sutienul i ea i-a
ncruciat braele peste snii plini. Dup care el i-a scos calm fusta ud
de catifea reiat cndva elegant.
Jason! a strigat cu rsuflarea tiat, ngrozit. Fac eu restul, i
jur!
D-i drumul, atunci, a rs el ntorcndu-se la foc. njurndu-l n
gnd, i-a scos bocancii i dresul simind o uurare de nespus n timp
ce scpa de mbrcmintea ud. Dogoarea uscat a focului i invada
pielea, domolindu-i nepturile i durerea lsate de calvarul prin care
trecuse.
Pot s rmn cu chiloii? a ntrebat ea nervoas.
Firete, a zis el ironic. Ceea ce era un lucru mare din partea lui,
avnd n vedere c erau oricum aproape transpareni. Nu-i trecuse prin
cap lui Storm, mbrcndu-se pentru ntrecere cu cteva ore nainte, c
se va dezbrca aproape goal ntr-o caban alpin. Muchii lui mari de
pe spate s-au ncordat cnd a trt patul spre foc. Ea sttea prostete,
acoperindu-i snii cu braele. El s-a uitat la ea cu ochii cprui ncini.
Mai bine vino lng foc, a sftuit-o el. Bag-i ceva cldur n
corp.
A naintat cu precauie. Patul era jos i arta neuniform, dar era
surprinztor de moale i confortabil. S-a aezat jos prudent,
evitndu-i ochii. Chicotitul lui a fost grav i gutural.
Vino lng foc, i-a comandat el i a tras-o ntr-acolo de
ncheietura minii. Eti nepenit?
Ea a dat din cap.
Nu m surprinde. Corpul i-e plin de vnti.
i al tu e la fel, i-a spus ea, uitndu-se repede la el pe sub gene.
Hai, i-a spus el sec, aaz-te n dreptul cldurii.
Storm s-a mutat cu greutate i s-a aezat cu picioarele ncruciate n
faa focului. Cldura lui s-a revrsat asupra ei, o dogoare somnoroas,
senzual care alina durerea i stinghereala. Jason s-a mutat n spatele
ei i i-a simit minile alunecndu-i pe umeri, frecndu-i muchii
obosii de o parte i de alta a cefei. S-a ncordat instinctiv.
Uurel, a mrit el. Nu te mnnc.
S-a relaxat lent. Minile lui erau infinit de puternice, infinit de
delicate, degtele lui desepenindu-i muchii ncordai, ndeprtndu-i
ncordarea. Treptat, Storm i-a lsat braele s cad de pe sni,
permind luminii focului s-i mngie pielea sensibil.
Pielea ta e ca cea mai fin mtase, a zis el calm. E extraordinar.
Capui i-a czut n fa n timp ce se legna n ritmul masajului
tandru, puternic al minilor lui. Putea s simt tensiunea ieind din ea.
Focul troznea i optea n faa ei i viscolul lovea n van n zidurile
solide.
i aminteti ultima oar cnd am stat n faa focului? a ntrebat
el.
Ea a ncuviinat.
Mult prea bine, a zis ea uor. El a rs linitit.
S-au schimbat multe de atunci, nu, Doamn Virtuoas?
Au trecut zile de cnd nu mi-ai mai spus aa. A nchis ochii.
Minile lui au trecut s-i frece omoplaii i senzaia era delicios de
mngietoare. Dar ce s-a schimbat, Jason? Nu tu, desigur.
Greeti, Storm. A frecat-o cu blndee pe umeri apoi s-a aplecat
n fa pentru a-i mngia ceafa cu buzele. Ea a ridicat capui sus,
buzele deprtndu-i-se.
Aproape c te-am ucis n noaptea asta, a spus el calm. i totul
pentru ce? Pentru nimic.
Nu pentru nimic pentru cursa ta.
Furtuna asta de zpad nseamn sfritul cursei, a oftat el.
Practic fiecare balon din competiie a fost deviat sau aruncat la sol. O
s fie rnii, echipe de cutare e un dezastru. Sponsorii vor
contramanda totul i vor organiza o curs de primvar sau de var
anul viitor.
Presupun c te vei nscrie, a sugerat ea.
Ochii lui erau calmi.
Nu, Storm, nu m voi nscrie. Nu mai vreau s concurez. Nu mai
plec nicieri acum. Nu mai am nevoie.
Te-ai gndit ce vei face?
Da. M ntorc la profesia de avocat.
Ea a ntors capul pentru a se uita ia el cu ochii verzi pe jumtate
nchii.
M bucur att de mult, Jason, a zis ea serios. O s poi ajuta
muli oameni dac i reiei profesia.
Sper, a spus el cu un surs. E frumos s tiu c cineva are
ncredere n mine.
ncredere? Ea a zmbit calma nspre foc. Am mai mult
ncredere n tine, Jason, dect n stnca acestui munte pe care suntem
cocoai.
Minile lui s-au oprit secunde lungi pe spatele ei. Apoi a nceput
s-o maseze din nou.
Eram ntr-o dispoziie proasta cnd te-am ntlnit, Storm. Mai
rea dect i poi nchipui. Nu cred s fi fost vreodat att de deprimat
N-o s mai fiu din nou aa, e sigur. M cufundam n propria
amrciune.
Jason
i a fost nevoie de cineva foarte special s m scoat din aceast
stare, Storm. Cineva cu o inima ct oceanul.
Eu? a ntrebat ea mirat.
Rsul lui era aproape de umrul ei.
S nu pari att de surprins. A tras-o spre spate i ea a czut pe
pat, minile micndu-i-se instinctiv s-i acopere snii goi. El a
zmbit vzndu-i pudoarea i s-a uitat la ea cu ochi care licreau n
lumina focului.
Crezi c sunt primii sni de femeie pe care i-am vzut? a ntrebat
sec.
Nu, a zis ea cu voce mic. Dar eti primul brbat care i-a vzut
pe ai mei.
Zmbetul i-a disprut de pe fa. Apoi i-a luat minile n ale lui i i
le-a ridicat de pe piept. Snii ei erau plini, cu vrfurile roz. Jason s-a
aplecat n fa i i-a atins fiecare mugur mtsos cu buzele, Storm a
icnit tare, apoi l-a ndeprtat cu minile care ncepuser s-i tremure.
El a scuturat din cap.
Nu vreau s te a, Storm. Am attea s-i spun, nu tiu pur i
simplu de unde s ncep
Jason Bentley n criz de cuvinte, a zis ea ambiguu. Pare greu de
crezut. Voia s-i acopere din nou snii ns i inea ferm minile n ale
lui. I-a zmbit, umbrele profilndu-se n cutele ce i se formau n jurul
gurii. Era incredibil de atrgtor, incredibil de frumos.
A trebuit s apari tu, Storm, ca s-mi ari drumul afar din
hiul n care m gseam.
Dar
Nu neaprat prin lucrurile pe care le-ai spus sau chiar cele pe
care le-ai fcut a zmbit el. Ci prin ceea ce eti, att de inocent, att de
tnr i totui att de puternic.
i-a ridicat privirea i s-a uitat la el n tcere, inima ncepndu-i s
bat puternic. Ochii lui i mngiau faa.
Eti att de frumoas, Storm! Cnd ai intrat pe u n acea
magazie din Whitethorn Road cu lumina soarelui strlucindu-i n pr,
abia mi-a venit s-mi cred ochilor.
Jason, nu
Pielea catifelat a coastelor lui i-a trecut peste sni pe cnd el s-a
aplecat s o srute. Gura lui era agonizant de delicat, o mngiere ca
aripa unui nger, producndu-i ameeal ca i cnd ar fi privit de la o
nlime imens.
Nu mai m-ai srutat niciodat aa, a rsuflat ea.
Nu? Ciudat, ntotdeauna am avut de gnd.
El i-a srutat tandru gtul i ea a oftat, braele alunecndu-i n jurul
gtului lui, trgndu-l jos peste ea. Focul fia i troznea uor, de
capul lui. Sttea lungit peste ea, calm, i au ascultat vntul care uiera
peste muni.
Am nvat multe de la tine, Jason, a zis ea cu gura n prul lui.
Mai mult dect am nvat toat viaa, cred.
Ce te-am nvat? a ntrebat el i a putut s-i simt sursul pe
piept.
S m cunosc, n primul rnd, a rspuns ea. S simt, s fiu
fericit, s
Ce? a ntrebat el ridicndu-se n capul oaselor i zmbindu-i cu
ochi care te orbeau.
Storm i-a pus minile pe prul cre de pe pieptul lui i i-a cobort
ochii.
S ce? a insistat Jason.
Nu a nceput ea, apoi a ridicat privirea spre el cu ochii verzi
triti. Nu cred c vrei s auzi, Jason.
Nu? El s-a aplecat nainte pentru a-i lua gura iari, un srut
delicat care s-a lipit de buzele ei cu pasiune senzual. Apoi a srutat-o
din nou, slbatic i aspru, braele lui reclamnd-o cu o for aproape
feroce. Srutul lui i-a sfiat simurile ca focul, turnnd flcri n
centrul fiinei ei, arzndu-i sufletul.
Apoi s-a rostogolit pe spate, trgnd-o peste el i privind-o cu ochi
nfometai, adoratori.
Storm, a rsuflat el. Ce nume frumos Storm.
Ea s-a uitat la el fascinat de frumuseea lui masculin, simindu-i
corpul n toat lungimea lui sub ea.
Mi-ai salvat viaa n seara asta, Jason, i-a zis ea tremurndu-i
vocea. M-ai dus n brae, chiar cnd eram pe jumtate nebun i m
luptam s m eliberez, nu mi-ai dat drumul
Deloc, a rnjit el. i n-o voi face niciodat. n definitiv, nu
oricine are ocazia s-i care toat viaa n brae.
Jason, a zis ea, inima btndu-i s-i sparg pieptul, nu m
tachina astfel, te rog
Dac ai fi murit acolo afar, Storm, m-a fi ntins lng tine i a
fi murit acolo cu tine.
Jason
Nu te tachinez, Storm. Te iubesc. Din toat inima cu fiecare
fibr i muchi ale corpului meu, cu fiecare milimetru al minii mele,
al inimii i al sufletului meu.
O, scumpul meu.
Ea s-a cufundat n flcrile srutului lui pierzndu-se n el,
nemaifiind Storm Calderwood ci un suflet trind experiena minunat
agonizant i nspimnttoare de a se contopi cu un alt suflet. Era vag
contient c avea un corp, un corp care se cuibrea cu o desftare
incredibil lng puterea ferm a brbatului pe care-l iubea, dar cel
mai mult era contient de plcerea care-i inunda spiritul, o veselie
prea profund pentru trup, prea nalt pentru gnduri, o veselie care i
umplea toat fiina cu lumin. O iubea Jason singurul brbat din
lume pe care-l iubise vreodat, singurul brbat care a putut vreodat
s-o mite o iubea. S-a contopit cu el, prea fericit pentru a mai avea
cuvinte, n timp ce el i mngia prul auriu cu mini tandre.
Nu-mi face aa ceva, Storm, a zis el i era o not rugtoare n
vocea lui profund. Ea i-a ridicat capul pentru a se uita la el. Ochii i
ardeau de pasiune, faa i era ncordat.
Ce s nu fac? a zmbit ea panic.
Nu m face s atept spune-mi, pentru Dumnezeu ii la mine,
nu? O dat ai spus c da.
O, scumpule, a zis ea tremurnd n timp ce prindea nelesul
cuvintelor lui. Jur c nu va trebui s m ntrebi din nou. Te iubesc de
sptmni. Am ncercat s m opun, la fel de hotrt cum am fcut-o
cu orice n via, dar n-a fost chip. Sunt a ta, dragul meu, cu trup i
suflet!
Buzele lui le-au revendicat pe ale ei, din nou vesel i feroce i subit
Storm a fost complet contient de goliciunea lor, trupurile lor
atingndu-se n lumina focului. Un fior adnc, senzual a trecut prin ea
i s-a ntins cu o pasiune delicioas peste corpul lui tare.
Ai fi fost a mea de la nceput, i-a spus el cu un zmbet care a
zguduit-o. Te voiam att de mult, Storm. n primul rnd ca iubit. Eti
att de minunat, att de incredibil de atrgtoare. N-am putut s-mi
iau ochii de la tine.
Poi s te uii ct doreti acum, a zis ea timid, uitndu-se la el cu
ochii ei verzi pe jumtate nchii. El a srutat-o din nou, mngindu-i
buzele cu un amuzament pasionat.
Dar asta n-a fost de ajuns. Foarte curnd am tiut c nu va fi
suficient s fiu numai iubitul tu. Voiam mai mult dect att. Te voiam
pe tine trup i suflet. Te voiam alturi de mine, pentru totdeauna s
avem copiii notri, s ne croim viaa mpreun.
i ea? a murmurat Storm Helena Salisbury. Te mai gndeti
la ea?
Helena? a izbucnit n rs. Nu cred c-i mai faci griji n privina
ei, nu? Biata mea ppuic, n-ai auzit ce-am spus n noaptea aceea la
Cremona? N-am iubit-o niciodat pe Helena, niciodat! i cum a
putea s m gndesc la altcineva acum cnd sunt ndrgostit de cea
mai frumoas, mai adorat, mai sexy
Buzele ei l-au fcut s amueasc la nceput timid, apoi cu ardoare
crescnd care i-a fcut pe amndoi s tremure.
Jason, i-a optit ea uimit. Eti att de frumos, iubitule! S nu
m prseti niciodat
S te prsesc? Da, cnd mi voi fi prsit inima i creierul, cnd
m voi fi prsit pe mine i stelele i universul i voi fi ajuns la alte
dimensiuni i vrst pentru a plnge pentru totdeauna, atunci te-a
putea prsi. Dar nu nainte!
Iubitul meu drag, voi fi tot ce vrei. Te voi face foarte fericit!
N-ai putea s dai gre, a zis el cu ochii adnci i adoratori. Te
mrii cu mine, Storm?
S m mrit cu tine? A inspirat adnc, nfiorat. Voi fi orice, voi
face orice, atta timp ct voi putea sta alturi de tine tot restul vieii.
Sunt a ta, sufletul meu dac te nsori cu mine sau nu.
n acest caz, a rs el, hai s trim mpreun. Apoi a privit
expresia de pe figura ei. Inimioara mea drag, vei fi cea mai frumoas
mireas care va fi trecut vreodat prin naosul catedralei.
Storm a rs puin printre lacrimi.
Crezi c munii sunt plini de perechi ca noi n noaptea asta,
scumpule croindu-i viaa mpreun, furindu-i viitorul mpreun?
Oricine ar fi afar n noaptea asta nemiloas, a zmbit Jason
grav, nu poate fi la fel de fericit sau de norocos ca noi. Sper s fie
nevoie de sptmni ca s ne gseasc.
Eu nu, a zis ea cu un zmbet. Vreau s m mrit cu tine ct mai
curnd posibil. Lumina din ochii ei verzi a lsat s i se vad intenia
ct se poate de clar i Jason a rs uor i ncntat.
Devii destul de ndrznea, scumpa mea soie!
Probabil c da, a zis ea calm dar roeaa din obraji i-a dezminit
rceala tonului. Jason a strns-o n brae, nc rznd i i-a acoperit
chipul dulce, oval cu srutri.
Draga mea Storm, a zis el uor, strngnd-o la piept. Vreau s
tiu totul despre tine. Chiar acum orice detaliu, de la cele dinti
amintiri pn n momentul de fa.
N-o s ia mult, i-a surs ea emoionat.
Dac nu vei mai avea ce spune, a rs el, ncep cu povestea vieii
mele. Avem la dispoziie tot restul vieii noastre, oricum!

i tot mai vorbeau, cu vocile slabe i joase i drgstoase, cnd s-au
ivit zorile senine i purpurii peste muni i primele strigte ale echipei
de salvare au nceput s rsune peste vile pline de zpad.