Sunteți pe pagina 1din 241

CONACUL

DINTRE DEALURI


Seria HERCULE POIROT











editura rao

3

Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei
CHRISTIE, AGATHA
Conacul dintre Dealuri / Agatha Christie; trad.: Oana Adriana Du,
Bucureti, Editura RAO, 2013

ISBN 978-606-609-455-9

I. Du, Oana Adriana (trad.)

821.111-312.4=135.1

Editura RAO
Grupul Editorial RAO
Str. Turda nr. 117-119, Bucureti, Romnia
www.raobooks.com
www.rao.ro

AGATHA CHRISTIE
The Hollow
1946 Agatha Christie Limited
Toate drepturile rezervate
AGATHA CHRISTIE POIROT sunt mrci nregistrate ale
Agatha Christie Limited n Marea Britanie i/sau n restul lumii
Toate drepturile rezervate

Traducere din limba englez
OANA ADRIANA DU

Editura RAO, 2013
Pentru versiunea n limba romn
2013

ISBN 978-606-609-455-9

4








Pentru Larry i Danae,
Cu scuze pentru c le-am folosit piscina
drept scena unei crime


5


Capitolul 1
ntr-o diminea de vineri, la ora ase i treisprezece minute, ochii
mari i albatri ai lui Lucy Angkatell ntmpinar o nou zi. Ca de
obicei, se trezi instantaneu i ncepu imediat s ntoarc pe o parte i
pe alta problemele care-i ocupau mintea incredibil de activ. Simea
nevoia s vorbeasc i s se consulte cu cineva, astfel c se hotr s
apeleze la verioara ei, Midge Hardcastle, care tocmai sosise la conac
n ajun. Prin urmare, doamna Angkatell cobor din pat, i trase un
neglijeu pe umerii nc supli i se ndrept spre camera lui Midge.
Gndea foarte repede, aa c ncepu conversaia n minte,
completnd rspunsurile lui Midge cu roadele imaginaiei sale
bogate.
Discuia era deci n toi atunci cnd doamna Angkatell deschise
ua camerei lui Midge.
Aadar, draga mea, probabil eti de acord c acest sfrit de
sptmn va fi unul destul de dificil!
Ah? Ce? mormi Midge nearticulat, trezit din somnul dulce i
profund.
Doamna Angkatell se duse la fereastr, deschise obloanele i
ridic jaluzelele cu o micare iute, lsnd s ptrund n camer
lumina palid a zorilor de septembrie.
Psri! observ ea, privind cu duioie pe geam. Ct de drgu.
Poftim?
n fine, vremea nu va fi o problem. Se pare c va fi chiar
frumos. Asta e mare lucru. Probabil eti i tu de prere c situaia ar
fi extrem de tensionat dac attea caractere diferite s-ar vedea
obligate s rmn n cas. i vor putea ocupa timpul cu tot felul de

6

jocuri. Sper s nu se ntmple ca anul trecut, nu m voi ierta
niciodat pentru ce i-am fcut bietei Gerda. I-am spus ulterior lui
Henry c a fost foarte nesbuit din partea mea. Desigur, trebuie s o
invitm, fiindc ar fi nepoliticos s-l chemm pe John fr ea, ns
totul e foarte complicat. Cel mai ru e c femeia este chiar amabil.
Uneori m surprinde c o persoan att de cumsecade poate fi
complet lipsit de inteligen. Dac aa funcioneaz legea
compensaiei, nu mi se pare deloc just.
Despre ce vorbeti, Lucy?
Despre sfritul de sptmn, draga mea. Despre oamenii
care vin mine. Toat noaptea m-am gndit la asta i mi-am fcut tot
felul de probleme. Discuia noastr m unge la suflet, Midge. Eti
mereu foarte practic i corect.
Lucy, spuse Midge cu asprime, tii ct e ceasul?
Nu prea, draga mea. M cunoti, niciodat nu-s atent la asta.
E ase i un sfert.
Da, scumpo, admise doamna Angkatell, fr s dea semne de
uimire.
Midge o privi cu severitate. Ct de exasperant, ct de imposibil
putea fi Lucy! Sincer, se gndi Midge, nu tiu de ce ne punem la
mintea ei!
Totui, de ndat ce i veni acest gnd, tiu i rspunsul. Lucy
Angkatell zmbea, iar Midge vzu farmecul deosebit pe care l
emanase toat viaa i care nici acum, la mai bine de aizeci de ani,
nu dispruse. Acel farmec uluise, consternase sau pusese n
ncurctur oameni din ntreaga lume, magnai strini, ambasadori,
funcionari guvernamentali. Orice critic plea n faa plcerii i
desftrii sale copilreti. Lucy nu trebuia dect s-i deschid
imenii ochi albatri, s-i ntind minile fragile i s murmure:
Ah! mi pare att de ru, iar orice resentiment se evapora
imediat.
Draga mea, susur doamna Angkatell, mi pare att de ru. Ar
fi trebuit s-mi spui!

7

i spun acum, dar e prea trziu! M-am trezit de tot.
Mi-e foarte ruine. Dar m vei ajuta, nu-i aa?
n legtur cu sfritul de sptmn? De ce? Care e problema?
Doamna Angkatell se aez pe marginea patului. Midge se gndi
c nimeni altcineva nu s-ar fi aezat astfel. Greutatea nu i se simea
deloc, de parc acolo ar fi poposit, pre de o clip, o zn din poveti.
Doamna Angkatell i ntinse minile albe ntr-un gest fermector
i neajutorat.
Vin numai persoane nepotrivite. Vreau s spun, persoane
nepotrivite pentru a fi mpreun. Ele, n sine, sunt persoane foarte
drgue.
Cine-s invitaii?
Midge i ndeprt hotrt prul negru, srmos, de pe fruntea
ptrat. Spre deosebire de verioara ei, gesturile nu-i semnau deloc
cu cele ale unei zne.
Ei bine, John i Gerda. Nu ar fi nicio problem. Vreau s spun
c John e armant i foarte atrgtor. Iar biata Gerda< ei bine, trebuie
s fim drgui cu ea. Foarte, foarte drgui.
Mnat de un instinct obscur de aprare, Midge coment:
Ei, hai, nu e chiar att de proast.
Draga mea, e jalnic. Ochii aceia. i mi se pare c niciodat nu
nelege ceea ce i se spune.
Nu nelege, aprob Midge. Cel puin nu ceea ce spui tu. ns
nu a nvinui-o. Lucy, mintea i merge att de repede, nct oricine
trebuie s fac salturi uriae ca s in pasul cu tine n conversaie.
Toate elementele de legtur trebuie deduse.
Ca o maimu, murmur doamna Angkatell.
i cine mai vine n afar de soii Christow? Presupun c
Henrietta?
Chipul doamnei Angkatell se lumin.
Da. Sincer, cred c pe ea ne vom putea bizui. Mereu a fost de
ndejde. Henrietta e foarte drgu, nu numai n aparen. O va
ajuta foarte mult pe biata Gerda. Anul trecut a fost minunat. Ne

8

amuzam cu ghicitori, formri de cuvinte sau citate, nu mai tiu exact.
Cnd terminaserm cu toii i le citeam cu voce tare, am descoperit
brusc c biata Gerda nici mcar nu ncepuse. Nici mcar nu era
sigur n ce consta jocul. ngrozitor, nu-i aa, Midge?
Habar nu am de ce vine lumea la conacul familiei Angkatell,
bombni Midge. Nu neleg cui i poate plcea s-i pun mintea la
contribuie pentru tot felul de cimilituri, s suporte jocurile de salon
i stilul tu ciudat de a face conversaie, Lucy.
Da, draga mea. Cred c suntem insuportabili, iar pentru Gerda
trebuie s fie oribil. De multe ori mi spun c, dac ar avea o frm
de curaj, nici mcar n-ar aprea pe aici. i totui vine, i e mereu att
de zpcit i de afectat de ceea ce i se ntmpl. Iar John era teribil
de nerbdtor. Data trecut n-aveam idee cum s remediez situaia,
i de aceea i-am fost att de recunosctoare Henriettei. A nceput s
vorbeasc blnd cu Gerda, a ntrebat-o despre puloverul pe care l
purta era groaznic, prea o lptuc decolorat, de parc ar fi fost
luat de la solduri , iar Gerda s-a luminat dintr-odat. A rspuns c l
croetase chiar ea, iar Henrietta a rugat-o s-i dea tiparul, i Gerda
arta extraordinar de mndr. Asta voiam s zic n legtur cu
Henrietta. Tot timpul face asta. E un fel de har.
Se preocup, rosti Midge ncet.
Da, i tie ce s spun.
Dar nu e vorba numai despre ce spune. tii, Lucy, Henrietta
chiar i-a croetat puloverul acela.
Vai de mine, se mir doamna Angkatell. i l-a purtat?
L-a purtat. Henrietta nu face lucrurile pe jumtate.
Era urt, presupun.
Nu. Pe Henrietta sttea foarte bine.
Cu siguran. Asta e diferena ntre Henrietta i Gerda. Tot ce
face Henrietta e bine. Se pricepe la absolut orice. Trebuie s
recunosc, Midge, c dac ne salveaz cineva zilele astea, acea
persoan va fi Henrietta. Va fi drgu cu Gerda, se va ntreine cu
Henry, l va ajuta pe John s fie binedispus i sunt sigur c va fi

9

foarte util i n ceea ce l privete pe David.
David Angkatell?
Da. Tocmai a venit de la Oxford sau de la Cambridge. La vrsta
asta, bieii sunt dificili, mai ales cei cu propensiuni intelectuale.
David e foarte intelectual. Poate ar fi bine ca putii acetia s amne
intelectualitatea pn ce se mai coc la minte. Aa ns, se uit mereu
strmb, i rod unghiile, sunt plini de couri i au mrul lui Adam
foarte dezvoltat. Fie nu vor s vorbeasc deloc, fie sunt foarte
zgomotoi i contrazic pe toat lumea. n fine, dup cum spuneam,
am ncredere n Henrietta. E o femeie plin de tact i pune ntrebrile
potrivite. E sculptori i toat lumea o respect, mai ales c nu
sculpteaz numai animale sau capete de copii, ci i lucruri evoluate,
precum obiectul acela curios din metal i ghips pe care l-a prezentat
anul trecut la expoziia tinerilor artiti. Semna cu o scar. Se numea
Gndire nltoare, sau ceva de genul sta. Aa ceva l-ar impresiona
pe un biat ca David. Mie mi s-a prut o chestie stupid.
Lucy!
ns cred c unele dintre operele Henriettei sunt chiar drgue.
De exemplu, Frasinul plngtor.
Henrietta e genial, din punctul meu de vedere. Plus c e o
persoan foarte agreabil, zise Midge.
Doamna Angkatell se ridic i se ndrept din nou ctre fereastr.
Se juc distrat cu nurul jaluzelelor.
M ntreb de ce sunt ghinde, murmur ea.
Ghinde?
Pe nurul de la jaluzea. Aa cum sunt mpodobite porile cu
fructe de ananas. Vreau s spun c trebuie s existe un motiv. Ar
putea fi un con de brad sau o par, dar sunt ntotdeauna ghinde.
Definiiile de la cuvintele ncruciate le aseamn cu jirul. tii,
fiindc le mnnc porcii. Mereu mi s-a prut curios.
Nu schimba subiectul, Lucy. Ai venit aici ca s vorbeti despre
sfritul de sptmn, i nu neleg de ce eti ngrijorat. Dac
reueti s renuni la jocurile de salon, dac eti coerent cnd

10

vorbeti cu Gerda i eti convins c Henrietta l va mblnzi pe
intelectualul de David, unde e problema?
n primul rnd, draga mea, va veni Edward.
Ah, Edward. Midge tcu o clip dup ce i pronun numele,
apoi ntreb ncet: De ce Dumnezeu l-ai invitat pe Edward?
Nu l-am invitat eu. S-a invitat singur. A trimis o telegram i a
ntrebat dac l primim. tii cum e Edward. Ct de sensibil e. Dac
i-a fi rspuns c nu, probabil c n-ar mai fi venit niciodat. Aa e
Edward.
Midge ddu ncet din cap. Da, se gndi ea, aa era Edward.
Pentru o fraciune de secund i vzu chipul n faa ochilor, acel chip
tare drag. Acel chip care avea ceva din farmecul diafan al lui Lucy:
blnd, respectuos, ironic<
Dragul de Edward, spuse Lucy, ca ecou al gndurilor lui
Midge, apoi continu nerbdtoare: Ce bine-ar fi ca Henrietta s se
hotrasc odat s se mrite cu el. tiu c i e drag. Ar fi fost bine s
petreac aici cteva zile, dar fr soii Christow. John Christow a
avut ntotdeauna un efect nefast asupra lui Edward. John, dac
nelegi ce vreau s spun, crete, iar Edward scade. Pricepi tu?
Midge ncuviin.
Problema e c nu pot scpa de soii Christow, fiindc sfritul
acesta de sptmn a fost stabilit cu mult timp n urm, ns am
senzaia c totul va fi un calvar, cu David care se uit urt i i roade
unghiile, cu Gerda care se va simi exclus, cu John att de ncreztor
i dragul de Edward att de descurajat<
Ingredientele nu par prea promitoare, murmur Midge.
Lucy i zmbi.
Uneori, medit ea, lucrurile se aranjeaz de la sine. L-am
invitat duminic la prnz pe omul cu crimele. Nu crezi c va fi
distractiv?
Omul cu crimele?
Ca un ou, explic doamna Angkatell. Venise cu treburi la
Bagdad atunci cnd Henry era guvernator. Sau poate mai trziu?

11

L-am invitat la mas mpreun cu alte persoane. Purta un costum
alb, avea o floare roz la butonier i pantofi negri de lac. Nu in
minte prea multe, fiindc niciodat nu mi s-a prut interesant de
tiut cine a omort pe cine. Vreau s zic, dup ce un om moare, nu
prea mai conteaz de ce, i mi se pare stupid s faci atta vlv.
Dar sunt crime pe aici prin zon, Lucy?
Vai, nu, draga mea. El st ntr-una dintre vilele recent
construite. tii, cele cu grinzile foarte joase. Au instalaii foarte bune,
dar nite grdini destul de bizare. Pe londonezi i amuz lucrurile
astea. Cealalt vil cred c e ocupat de o actri. Spre deosebire de
noi, oamenii acetia nu locuiesc aici tot timpul, ns cred c le place,
adug doamna Angkatell plimbndu-se prin camer. Drag Midge,
i mulumesc pentru ajutor.
Nu cred c i-am fost de mare folos.
A, nu? Lucy Angkatell pru surprins. Bine, somn uor acum,
nu e nevoie s cobori la micul dejun, iar cnd cobori, poi fi ct de
nepoliticoas vrei.
Nepoliticoas?! exclam Midge uimit. Ah! rse ea. Pricep.
Inteligent idee, Lucy. Poate c de data asta o s te ascult.
Lucy Angkatell zmbi i iei. Trecu pe lng ua deschis a bii,
iar cnd vzu ceainicul i reoul i veni o idee. tia c oricui i place
un ceai aromat, iar Midge nu avea s coboare dect mult mai trziu.
Avea s-i fac nite ceai verioarei sale. Puse ceainicul pe foc i apoi
cobor pe hol.
Se opri la ua soului ei i aps pe clan, dar Sir Henry
Angkatell, ca un bun administrator, i cunotea perfect soia. O
iubea mult, ns nu voia s-i fie deranjat somnul de diminea. Ua
era ncuiat.
Doamna Angkatell intr n camera ei. Ar fi vrut s-l consulte i pe
Henry, dar chestiunea putea fi amnat. Poposi lng fereastra
deschis, privi pe geam cteva clipe, apoi csc. Se vr n pat, puse
capul pe pern, iar n dou minute dormea ca un copil.
n baie, apa ddu n clocot i fierse, i fierse<

12

nc un ceainic de aruncat la gunoi, domnule Gudgeon, spuse
Simmons, menajera.
Gudgeon, majordomul, i cltin gnditor capul crunt.
Lu ceainicul ars de la Simmons i intr n cmar. Scoase un alt
ceainic din dulapul de vase, unde mai existau cteva de acelai fel.
Poftim, doamn Simmons. Doamna nu va ti niciodat.
Doamna face deseori astfel de lucruri? ntreb Simmons.
Gudgeon oft.
Doamna are o inim de aur, ns e foarte uituc, dac nelegi
ce vreau s spun. Dar, n casa aceasta, eu fac tot posibilul pentru a o
scuti de orice suprri sau griji.


13


Capitolul 2
Henrietta Savernake rul o fie de argil i o aez pe sculptur,
apsnd-o puin cu mna, ca s se fixeze. Modela un cap de fat cu o
dexteritate uimitoare.
Aerul fu brzdat de scncetul subire al unei voci destul de
comune:
Cred, domnioar Savernake, c aveam ntr-adevr dreptate!
I-am i spus: Dac ai de gnd s o iei aa Prerea mea,
domnioar Savernake, e c o fat trebuie s ia atitudine din punctul
acesta de vedere, pricepei dumneavoastr? I-am zis: Nu sunt
obinuit s mi se spun astfel de lucruri, i trebuie s v informez c
avei o imaginaie foarte rutcioas! Lucrurile neplcute trebuie
evitate, i cred c am fcut bine lund poziie, nu-i aa, domnioar
Savernake?
O, desigur, aprob Henrietta cu o fervoare care i-ar fi sugerat
cuiva care o cunotea bine c nu ascultase cu mare atenie.
Dup care am adugat: Dac soia dumneavoastr spune
lucruri de genul acesta, eu ce pot s fac? Nu tiu de ce, domnioar
Savernake, ns dau numai de probleme, i sunt sigur c nu e vina
mea. Brbaii sunt aa de sensibili, nu vi se pare?
Modelul rse cu cochetrie.
Groaznic, murmur Henrietta, cu ochii pe jumtate nchii.
Superb, se gndea. Planul de sub pleoap e superb, la fel ca
planul cellalt, care i vine n ntmpinare. Unghiul maxilarului nu e
bun. Trebuie s-l dau jos i s-l refac. E greu.
Coment cu vocea ei cald, afectuoas:
Trebuie s v fi fost foarte greu.

14

Cred c gelozia e foarte nedreapt, domnioar Savernake, i
foarte ngust, dac m nelegei. E vorba numai de invidie, dac pot
spune aa, pe frumuseea i pe tinereea celuilalt.
Lucrnd la falc, Henrietta rosti absent:
Da, desigur.
n urm cu muli ani nvase s-i nchid mintea n
compartimente etane. Putea s joace bridge, s poarte o conversaie
inteligent, s ntocmeasc o scrisoare bine pus la punct, fr a
acorda mai mult de o frm de atenie respectivei activiti. Acum
era hotrt s o vad pe Nausica plmdindu-i-se n mini, iar
torentul de cuvinte ce iroia dintre acele buze minunate, copilreti
nu ptrundea deloc n profunzimile minii ei. Putea continua
discuia fr niciun efort. Era obinuit cu modelele care voiau s
vorbeasc. Nu att profesionistele, ct amatoarele care compensau
inactivitatea forat a membrelor lansndu-se n dialoguri aprinse.
Astfel, aparent Henrietta asculta i rspundea, iar Henrietta
adevrat, cea aflat departe, observa: E o femeie comun i
rutcioas! Dar ce ochi< Nite ochi superbi<
Ct lucr la ochi, nu-i ntrerupse sporovial. Avea s-o roage s
tac atunci cnd ajungea la gur. O amuza faptul c uvoiul acela de
ruti provenea din nite curbe att de splendide.
La naiba, se gndi Henrietta cu frenezie subit. Am stricat
arcuirea sprncenei! Care e problema? Am scos prea mult n
eviden osul, i trebuie s fie delicat, nu proeminent<
Se ddu puin n spate, privind ncruntat sculptura i modelul.
Doris Saunders continu:
Ei bine, i-am zis, chiar nu neleg de ce soul tu nu ar putea
s-mi ofere un cadou dac vrea, i nu cred c trebuie s faci astfel de
insinuri. Domnioar Savernake, era o brar att de drgu,
chiar foarte drgu. Sigur, ndrznesc s spun c bietul om i
dduse ultimii bani pe ea, ns mi s-a prut un gest foarte simpatic,
i nici prin gnd nu-mi trecea s o dau napoi!
Nu, nu, murmur Henrietta.

15

Nu e ca i cum ar fi fost ceva ntre noi. Ceva ru, adic. Nu s-a
ntmplat nimic de genul acela.
Nu, spuse Henrietta. Sunt sigur c nu s-a ntmplat nimic.
Chipul i se lumin. n urmtoarea jumtate de or lucr cu un soi
de furie. Se mnji cu argil pe frunte i pe pr, iar ochii i sclipeau cu
intensitate. Era pe cale< reuise<
Acum, n cteva ore, avea s scape de agonie. Agonia care o
bntuise n ultimele zece zile.
Nausica< Fusese bntuit de Nausica, se trezise cu Nausica,
luase micul dejun cu Nausica i ieise n ora cu Nausica. Strbtuse
strzile cu o nelinite arztoare, incapabil s se gndeasc la altceva
dect la minunatul chip nevzut care i umplea mintea. Avusese
ntrevederi cu tot felul de modele, ezitase n privina celor cu profil
grecesc, se simise foarte nemulumit<
Voia ceva< ceva care s o ajute s porneasc, ceva care s-i
ntrupeze viziunea. Mersese mult, ajunsese la epuizare din cauza
acestei nzuine nencetate< aceea de a vedea
Bntuia pe strzi privind n gol. Nu observa nimic n jur. Se
strduia, se strduia n permanen, ca s-i poat apropia acel chip.
Se simea bolnav, ameit, nefericit<
Apoi, din senin, vederea i se limpezise i n faa ei, n autobuzul n
care se urcase distrat i fr a o interesa destinaia, o zrise, n carne
i oase, pe Nausica! Un chip de copil, cu buzele ntredeschise i cu
ochi superbi, abseni, goi.
Fata apsase butonul de oprire i coborse. Henrietta o urmase.
I se adresase pe un ton calm i profesional. Avea ceea ce i dorea,
agonia cutrii disperate luase sfrit.
M scuzai pentru deranj. Sunt sculptor profesionist, iar chipul
dumneavoastr este exact ceea ce-mi trebuie pentru un nou proiect.
Era prietenoas, fermectoare i hotrt, aa cum tia s fie cnd
i dorea ceva.
Doris Saunders fusese bnuitoare, alarmat, flatat.
Ei bine, nu tiu. Nu sunt sigur. Dac e vorba doar despre cap.

16

Sigur, n-am mai fcut niciodat aa ceva!
Ezitrile cuvenite, ntrebri financiare subtile.
Desigur, insist s acceptai tariful breslei.
Aadar, n faa ei, pe podium, se afla Nausica, entuziasmat de
ideea c nurii aveau s-i fie imortalizai (dei nu-i plceau prea mult
celelalte lucrri ale Henriettei pe care le vzuse n atelier!) i
nerbdtoare s-i dezvluie personalitatea, mai ales c prea s se
bucure ntru totul de simpatia i atenia interlocutoarei sale.
Pe masa de alturi se aflau ochelarii fetei, pe care i purta ct mai
rar posibil, din raiuni de vanitate. Prefera s mearg aproape
orbete uneori; i mrturisise Henriettei c fr ochelari era att de
chioar, nct abia putea vedea la un metru.
Henrietta dduse aprobator din cap. Aa se explica, prin urmare,
acea privire goal i minunat.
Timpul trecu. Henrietta ls brusc jos instrumentele de sculptur
i i ntinse braele.
Gata, spuse ea. Am terminat. Sper c nu suntei prea obosit.
A, nu, mulumesc, domnioar Savernake. A fost foarte
interesant. Vrei s spunei c e gata, aa de repede?
Henrietta rse.
O, nu, nu e chiar gata. Mai am puin de lucru. Dar am terminat
n ceea ce v privete pe dumneavoastr. Am fcut ceea ce voiam.
Am construit planurile.
Fata cobori ncet de pe podium. i puse ochelarii, iar inocena
distant i farmecul vag al chipului ei disprur. Rmnea acum
doar o drglenie simpl, ieftin.
Se apropie de Henrietta i privi modelul de argil.
Ah, rosti ea pe un ton dezamgit, nu prea seamn cu mine,
nu-i aa?
Nu, nu e un portret, zmbi Henrietta.
ntr-adevr, nu prea existau similitudini. Poziionarea ochilor i
linia obrajilor fuseser elementele eseniale n concepia Henriettei.
Nausica nu era Doris Saunders, ci o fat fr chip, despre care se

17

putea compune un poem. Avea buzele ntredeschise, la fel ca Doris,
dar nu erau buzele lui Doris. Erau buze care vorbeau o alt limb i
care ar fi dat glas unor gnduri care nu erau gndurile lui Doris.
Nicio trstur nu era clar definit. Era Nausica din amintiri, nu
cea vzut<
Ei bine, opin domnioara Saunders cu ndoial, cred c va
arta mai bine dup ce o vei mai lefui puin. Suntei sigur c nu
mai avei nevoie de mine?
Nu, mulumesc, spuse Henrietta. (Slav Domnului! adug
pentru sine.) Ai fost splendid. V sunt foarte recunosctoare.
Scp cu agilitate de Doris i i fcu o cafea neagr. Era obosit,
extrem de obosit, ns fericit i mpcat.
Parc m-a fi ntors de pe alt lume, i zise ea.
Gndurile i zburar dintr-odat la John.
John< Cldura i nvli n obraji, iar btaia mai rapid a inimii o
fcu s se mbujoreze.
Mine voi merge la Conacul dintre Dealuri< l voi vedea pe
John<
Se ntinse pe divan i sorbi lichidul fierbinte i tare. Bu trei ceti
i simi cum viaa i revenea n vene<
Se gndi c era reconfortant s fii din nou femeie, nu nluc. Era
plcut s se simt linitit, nu irascibil i obsedat. Se bucura c nu
mai trebuia s rtceasc debusolat pe strzi, cutnd ceva ce nu
gsea i lsndu-se prad nervilor i nerbdrii fiindc, de fapt, nu
tia ce anume cuta! Acum, slav Domnului, nu urma dect o munc
susinut, i cui i era team de munc?
Puse jos ceaca goal, se ridic i se ntoarse la Nausica. O privi un
rstimp i, ncet, sprncenele i se ncruntar.
Nu era< nu era chiar<
Ce nu era n regul?
Ochii goi<
Ochii goi, mai frumoi dect nite ochi care ar fi putut vedea<
Ochii goi, care i sfiau inima fiindc erau orbi< Reuise sau nu?

18

Reuise, ntr-adevr, dar mai reuise i altceva. Ceva ce nu voise
sau la care nu se gndise< Compoziia era satisfctoare, ns de
unde venea acea impresie vag<
Impresia unei mini comune i rutcioase<
Nu ascultase, nu ascultase cu adevrat. Cu toate astea,
transmindu-se de la urechi la degetele ei, aluziile rutcioase se
ntipriser n argil.
tia c nu avea cum s elimine aceast impresie.
Henrietta se ntoarse brusc cu spatele. Poate c era numai o
nchipuire. Da, precis despre asta era vorba. A doua zi avea s vad
lucrurile cu totul altfel. Uimit, medit cteva clipe la
vulnerabilitatea fiinei umane.
Se ndrept pufnind spre cellalt capt al atelierului. Se opri n
faa sculpturii Adoratorul.
Aceasta arta bine. Era cioplit dintr-un lemn de pr cu o
granulaie perfect, pe care l pstrase ani de zile.
O privi cu un ochi critic. Da, era izbutit, fr ndoial. Cea mai
bun pe care o fcuse de mult timp. O realizase pentru Grupul
Internaional. Da, merita s fie expus.
i reuise totul: smerenia, fora muchilor gtului, umerii
ncovoiai, faa uor ridicat o fa fr trsturi, pentru c
venerarea distruge personalitatea da, supunere, adoraie i
devotament mai presus de idolatrie.
Henrietta suspin. Dac John n-ar fi fost att de furios<
O speriase acea izbucnire. i spusese despre John ceva ce probabil
nu tia nici mcar el.
Nu poi expune asta! o repezise el tios.
Ba da, rspunsese ea, cu aceeai rceal.
Se ntoarse ncet la Nausica. Se gndi c avea s o repare cumva.
Pulveriz ap peste sculptur i o nveli n crpe umede. Trebuia s
o lase aa pn luni sau mari. Nu avea de ce s se grbeasc.
Urgena dispruse, iar toate planurile eseniale erau acolo. Nu mai
avea nevoie dect de rbdare.

19

O ateptau trei zile fericite cu Lucy, Henry i Midge. i cu John!
Csc, se ntinse asemenea unei feline, cu desftare i abandon,
ncordndu-i complet fiecare muchi. Brusc, i ddu seama ct era
de obosit.
Fcu o baie fierbinte i se duse la culcare. Se ntinse pe spate,
privind stelele de pe cer. Apoi, ochii i se oprir asupra singurei
lumini pe care o lsa mereu aprins, beculeul ce punea n valoare
masca de sticl care fusese una dintre primele ei lucrri. Destul de
comun, i prea acum. Convenional.
Din fericire, se gndi Henrietta, oamenii evolueaz<
Iar acum, somn! Cafeaua tare pe care o buse nu-i provoca
insomnii dect dac voia ea. Cu mult timp n urm, nvase ritmul
esenial care putea invoca uitarea.
Iei gndurile, le alegi din cutia minii i apoi, fr a zbovi asupra
lor, le lai s-i alunece printre degetele spiritului, fr s le opreti,
fr s zboveti, fr s te concentrezi, doar le lai s alunece<
Afar, cineva ncerca s porneasc o main. Se auzeau ipete i
rsete puternice. Prsi starea de contien pe acest fundal sonor.
Maina, i se pru ei, era ca un tigru care urla< galben i negru<
dungat ca frunzele< frunze i umbre< o jungl fierbinte< iar apoi,
n josul fluviului, un fluviu tropical larg< pn la mare< voci
puternice care i luau rmas-bun< John era lng ea pe punte< ea
i John porneau< marea era albastr< Dup aceea, n sala de mese,
i zmbea de vizavi, ca la cina de la Maison Dore< Bietul John, ct
fusese de mnios!< din nou aerul nopii i maina, senzaia de
alunecare a roilor< drumul rapid care o ducea departe de
Londra< urcuul pe Shovel Down< copacii< adorarea copacilor<
Conacul dintre Dealuri< Lucy< John< John< boala lui
Ridgeway< dragul de John<
Alunec n lumea viselor, ntr-o beatitudine desvrit<
O senzaie puternic de disconfort i de vinovie o mpinse
napoi. Ceva ce ar fi trebuit s fac< Ceva ce ezitase<
Nausica?

20

ncet, fr voie, Henrietta se ridic din pat. Aprinse luminile, se
duse n camera de lucru i desfcu una cte una crpele.
Inspir adnc.
Nu era Nausica, ci Doris Saunders!
O cuprinse un fior. ncerca s se conving singur: Pot s repar,
pot s repar<
Proasto, i spuse ntr-un final. tii foarte bine ce ai de fcut.
Dac nu o fcea atunci, chiar atunci, a doua zi n-ar mai fi avut
curaj. Era ca i cum i-ar fi distrus propria carne i propriul snge.
Durea, da, durea<
Poate, se gndi Henrietta, aa se simt pisicile atunci cnd unul
dintre puii lor e bolnav i se vd nevoite s-l omoare<
Trase aer n piept, apoi apuc forma de lut, o smulse de pe suport
i o arunc n coul de gunoi.
Rmase acolo, respirnd adnc, privindu-i degetele mnjite cu
argil, supus unei torturi fizice i psihice deopotriv, i cur ncet
minile.
Se ntoarse n pat cu un sentiment straniu de pustietate, ns,
totodat, de pace.
Se gndi cu tristee c Nausica nu avea s se ntoarc. Se nscuse,
fusese contaminat i murise.
Ciudat, reflect Henrietta, cum i se pot ntipri anumite lucruri
fr s-i dai seama<
Nu ascultase, nu ascultase cu adevrat; cu toate astea, gndurile
mediocre, rutcioase ale lui Doris i ptrunseser n minte i,
incontient, i influenaser minile.
Acum, ceea ce fusese Nausica Doris era numai argil, numai
materia brut ce avea s fie transformat curnd n altceva.
Henrietta se ntreb vistoare dac aa o fi i moartea.
Personalitatea e doar o form? O form dat de gndurile cuiva? Ale
cui gnduri? Ale lui Dumnezeu?
Asta era, nu-i aa, ideea existenei lui Peer Gynt? ntoarcerea n
creuzetul topitorului de nasturi.

21

Unde am fost eu nsumi, ct am lipsit de aici. Eu, cel ntreg,
deplinul, pecetluit pe frunte de Dumnezeu, eu nsumi, unde am
fost?
1

Oare aa se simea John? Fusese att de obosit noaptea trecut,
att de descurajat. Boala lui Ridgeway< Nicio carte nu-i spunea
cine a fost Ridgeway! Ct de stupid! Ar fi vrut s tie< boala lui
Ridgeway< John<


1
Din Henric Ibsen, Peer Gynt (1867), n romnete de Virgil Teodorescu, n
volumul Peer Gynt. Stlpii societii. Editura Minerva, Bucureti, 1971. (n.tr.)

22


Capitolul 3
John Christow se afla n cabinetul su i i consulta penultima
pacient din acea diminea. Ochii si, blnzi i ncurajatori, o
priveau n timp ce aceasta i descria, i explica, i prezenta detalii.
Cnd i cnd ddea din cap nelegtor. Punea ntrebri, ddea
sfaturi. Chipul suferindei se lumin. Doctorul Christow era
extraordinar! Era att de interesat i de preocupat! Chiar i o simpl
discuie cu el i ddea putere.
John Christow trase spre el o foaie de hrtie i ncepu s noteze.
Socotea c ar fi fost indicat un laxativ. Marca aceea american nou,
ambalat n celofan i cu un nveli de culoare roz. Foarte scump i
greu de gsit, nu era de vnzare n orice farmacie. Probabil trebuia s
se duc tocmai pe strada Wardour ca s-l gseasc. Poate c avea s
o liniteasc timp de o lun, dou, iar apoi avea s se gndeasc la
altceva. Nu putea face nimic pentru ea. Nu avea un organism
puternic, i asta era situaia. Efectiv, nu avea cum s-o ajute. Spre
deosebire de btrna doamn Crabtree<
O diminea plicticoas. Profitabil din punct de vedere financiar,
dar att. Ah, ct de obosit era! Stul de femei bolnvicioase i de
vicrelile lor. Vindecare, alinare, doar att. Uneori se ntreba dac
merit, dar i amintea instantaneu de spitalul St. Christopher, de
lungul ir de paturi din salonul Margaret Russell i de zmbetul fr
dini al doamnei Crabtree.
Ct de bine se neleseser! Ea era o lupttoare, nu ca leguma din
patul vecin. Ea era de partea lui, voia s triasc, dei numai
Dumnezeu putea ti de ce, avnd n vedere spelunca n care locuia,
cu un so beiv i o ciurd de copii neastmprai. Din zori pn n

23

sear, freca sute de podele n sute de birouri, ntr-o sclavie dur i
nencetat, cu mult prea puine plceri! Dar voia s triasc, iubea
viaa aa cum o iubea i el, John Christow! Nu iubeau micile
ntmplri de zi cu zi, ci viaa nsi, ideea existenei. Ce curios! Iat
un lucru greu de explicat. Se gndi c trebuia s vorbeasc despre
asta cu Henrietta.
Se ridic pentru a-i nsoi pacienta la u. Mna lui o strnse pe a
ei cu cldur, cu prietenie, cu ncurajare. i vocea i era optimist,
plin de atenie i de simpatie. Plec revigorat, aproape fericit.
Doctorul Christow chiar i ddea interesul!
Atunci cnd ua se nchise, John Christow uit instantaneu de
pacient, aproape c nu fusese contient de existena ei nici mcar
ct se aflase n cabinetul lui. Se limitase la ndeplinirea obligaiilor
profesionale. Totul era automat. Pe de alt parte, chiar dac nu-i
acordase prea mult atenie, depusese anumite eforturi. Formulase
rspunsuri automate i, cu toate astea, se simea sectuit de putere.
Dumnezeule, i zise, sunt obosit.. nc un pacient i apoi sosea
sfritul de sptmn. Se gndi la el cu recunotin. Frunze aurii
cu nuane roietice i maronii, mirosul umed i delicat al toamnei,
drumul prin pdure, focurile de tabr. Lucy, o persoan unic i
extrem de ncnttoare, cu mintea ei curioas, rapid, ager. n opinia
lui, Henry i Lucy erau cele mai bune gazde din Anglia, iar Conacul
dintre Dealuri era casa cea mai frumoas pe care o vzuse vreodat.
Duminic avea s se plimbe prin pdure cu Henrietta, pn n vrful
dealului i de-a lungul coamei. Mergnd alturi de Henrietta, avea
s uite c n lume existau oameni bolnavi. Slav Domnului, cuget
el, Henrietta nu se mbolnvete niciodat.
Iar apoi, cu o schimbare brusc de dispoziie, se gndi c ea nu
i-ar fi spus niciodat dac ar fi fost bolnav.
nc un pacient. Trebuia s apese clopoelul de pe birou. Totui, n
mod inexplicabil, amn momentul. Deja era trziu. Probabil c
prnzul era gata sus, n sufragerie. Probabil c Gerda i copiii
ateptau. Trebuia s continue<

24

Cu toate astea, rmase acolo, nemicat. Era istovit.
Oboseala l cuprindea din ce n ce mai mult n ultima vreme. tia
c era tot mai nervos, ns nu se putea controla. Biata Gerda, medit
el, cte trebuia s suporte! Era att de supus, mereu pregtit s-i
asume vina chiar dac, n jumtate din situaii, rspunderea i
aparinea lui! Erau zile n care tot ceea ce spunea sau fcea Gerda l
irita; i ddea seama cu tristee c nimic nu-l enerva mai mult dect
virtuile ei. Rbdarea ei, altruismul, felul n care i nsuea dorinele
lui l fceau s-i piard cumptul. Iar ea nu-i reproa niciodat
ieirile, nu ncerca niciodat s-i impun preferinele, nu voia
niciodat s aib ultimul cuvnt.
Ei bine, se gndi, de asta te-ai nsurat cu ea, nu? De ce te plngi?
Dup vara de la San Miguel<
Curios era faptul c nsei calitile care l nemulumeau la Gerda
erau cele pe care ar fi vrut s le gseasc la Henrietta. Ceea ce l
enerva la Henrietta (nu, de fapt l nfuria, nu l enerva), ceea ce l
nfuria la Henrietta era corectitudinea ei deplin n raport cu el. Nu
se potrivea deloc cu atitudinea ei fa de lume n general. i spusese
odat:
Cred c eti cea mai mare mincinoas din cte cunosc.
Poate.
Eti dispus s declari ntotdeauna orice, numai ca oamenii s
se simt mai bine.
Asta mi se pare mai important.
Mai important dect adevrul?
Mult mai important.
Atunci de ce naiba nu m poi mini i pe mine un pic mai
mult?
Vrei s te mint?
Da.
mi pare ru, John, dar nu pot.
Cu siguran tii prea bine ce vreau s-mi spui<
La naiba, nu trebuia s se gndeasc n acele momente la

25

Henrietta. Avea s o vad chiar n dup-amiaza respectiv. Acum
trebuia s-i continue munca. S apese butonul i s-i examineze
ultima pacient. Alt bolnav nchipuit! Zece la sut suferin
autentic i nouzeci la sut ipohondrie! Ei bine, de ce s nu se
bucure de boal dac i plcea s plteasc pentru asta? Aa se
ajungea la un echilibru cu toate doamnele Crabtree din lume.
ns rmase n continuare acolo, fr s se mite.
Era obosit, foarte obosit. I se prea c se afla n aceast stare de
foarte mult vreme. i dorea ceva din tot sufletul.
Un gnd i fulger prin minte: Vreau s merg acas.
Fu uluit. De unde venise aceast idee? Ce voia s spun cu asta?
Acas? Pentru el, acas nu existase niciodat. Prinii lui fuseser
anglo-indieni, l crescuser diveri unchi i mtui i i petrecuse
vacanele la tot felul de rude. Prima cas permanent pe care o
avusese era aceast locuin din Harley Street.
Oare acolo era acas? Ddu din cap cu hotrre. tia c nu.
ns curiozitatea medical i fusese strnit. Ce nsemna acel gnd
aprut subit?
Vreau s merg acas<
Trebuia s existe ceva. O imagine<
i nchise pleoapele pe jumtate ca s poat intra n atmosfer
Vzu foarte clar, cu ochii minii, albastrul profund al Mrii
Mediterane, palmierii i cactuii, inspir praful fierbinte de var i i
aduse aminte de apa rece i de plaja n btaia soarelui. San Miguel!
Fu uimit i puin deranjat. Nu se mai gndise la San Miguel de ani
de zile. Cu siguran nu voia s se ntoarc acolo. Toate acele
evenimente aparineau trecutului.
Se ntmplase n urm cu doisprezece, poate paisprezece sau
cincisprezece ani. Fcuse ceea ce trebuia! Judecase aa cum era
corect! Fusese ndrgostit la culme de Veronica, ns relaia n-ar fi
mers. Veronica l-ar fi absorbit cu trup i suflet. Era o femeie extrem
de egoist i nu se ferea s-o recunoasc! Veronica pusese mna cam
pe tot ce-i dorise, ns nu i pe el. Reuise s scape. Probabil o

26

tratase necavalerete, potrivit concepiei tradiionale. Altfel spus, i
dduse papucii. Adevrul era ns c voia s-i triasc propria
via, iar Veronica nu i-ar fi permis s fac acest lucru. Veronica voia
s-i triasc viaa ei, cu John pe post de anex.
Fusese ocat atunci cnd el refuzase s o nsoeasc la
Hollywood.
i spusese cu dispre:
Dac tot vrei s fii doctor, poi s faci facultatea acolo,
presupun, dar chiar nu e nevoie. Eti n stare s te ntreii, iar eu o s
ctig o grmad de bani.
Dar mi iubesc profesia, ripostase el cu vehemen. Voi lucra cu
Radley.
Vocea lui, tnr i entuziast, pronunase numele respectiv cu
admiraie. Fata pufnise.
Moul la ridicol?
Moul la ridicol, rspunsese John furios, a fcut cele mai
valoroase cercetri despre boala lui Pratt.
Cui i pas de boala lui Pratt? l ntrerupsese Veronica.
California era, din punctul ei de vedere, o regiune cu o clim
ncnttoare; n plus, era minunat s vezi lumea. O s fie groaznic
fr tine, adugase ea. Te vreau, John. Am nevoie de tine.
Apoi i propusese ideea formidabil ca ea s refuze oferta de la
Hollywood, s se mrite cu el i s se stabileasc la Londra.
Fusese amuzat, dar ferm. Ea avea s se duc la Hollywood, l
iubea pe John, iar John trebuia s se nsoare cu ea i s o nsoeasc.
Nu avea dubii n legtur cu frumuseea i puterea ei.
John nelesese c nu putea face dect un lucru, aa c l fcuse. i
scrisese, anunnd-o c rupea logodna.
Suferise foarte mult, ns nu se ndoise niciodat de nelepciunea
deciziei sale. Se ntorsese la Londra, ncepuse s lucreze cu Radley,
iar dup un an se cstorise cu Gerda, care era diferit de Veronica
n toate privinele.
Ua se deschise i secretara lui, Beryl Collier, intr n cabinet.

27

Mai trebuie s o consultai pe doamna Forrester.
tiu, rspunse el scurt.
Am crezut c poate ai uitat.
Beryl travers ncperea i iei. Ochii lui Christow i urmrir
retragerea calm. Era o fat simpl, dar extrem de eficient. Lucra
pentru el de ase ani. Nu fcuse niciodat vreo greeal, nu era
niciodat stnjenit, ngrijorat sau grbit. Avea prul negru, o
figur tears i o brbie hotrt. Din spatele ramelor groase, ochii
ei de o culoare nedefinit, gri-deschis, i supravegheau pe el i pe
restul lumii cu aceeai atenie inexpresiv.
Voise o secretar simpl, care s nu se in de prostii, i avea o
secretar simpl, pe care nu o interesau deloc prostiile. Cteodat, n
mod paradoxal, lucrul acesta l scotea din mini. Dup toate regulile
artei, Beryl ar fi trebuit s-i fie dedicat trup i suflet. n realitate
ns, atitudinea ei era glacial. Nu se ntrezrea nicio urm de
devotament sau de abnegaie, fiindc Beryl l privea ca pe o fiin
uman, supus greelii la fel ca toate celelalte. Nu era impresionat
de personalitatea lui, nu era influenat de farmecul lui. Uneori, John
Christow se ndoia c Beryl l plcea mcar.
O surprinsese odat vorbind cu o prieten la telefon.
Nu, spunea ea. Nu cred c e mult mai egoist dect era nainte.
Poate doar mai nepstor i lipsit de tact.
tia c vorbea despre el, iar timp de douzeci i patru de ore
aceast idee l nfuriase!
Dei entuziasmul necondiionat al Gerdei l enerva, l enervau i
aprecierile reci ale lui Beryl. De fapt, se gndi, m enerveaz
aproape orice.
Era ceva n neregul. Prea mult munc? Poate. Nu, asta era doar
o scuz. Nerbdarea din ce n ce mai mare, oboseala iritant trebuiau
s aib o semnificaie mai profund. Nu se poate. Nu mai pot
continua aa. Ce se ntmpl cu mine? De-a putea pleca.
Ideea de fug i ncoli iari n minte.
Vreau s merg acas<

28

La naiba, casa lui era n Harley Street, la numrul 404!
Iar doamna Forrester se afla n anticamer. O femeie obositoare, o
femeie cu prea muli bani i prea mult timp liber, n care se gndea
numai la boli.
Cineva i spusese odat:
Probabil c v epuizeaz pacienii bogai care se cred mereu
bolnavi. Trebuie s fii fericit atunci cnd discutai cu sracii, care
merg la doctor doar atunci cnd chiar au probleme!
Rsese. Era amuzant ce credeau oamenii despre Sraci, cu S mare.
Ar fi trebuit s o vad pe doamna Pearstock, pacient a cinci clinici
diferite, care lua n fiecare sptmn, gratis, flacoane de
medicamente, unguente pentru spate, siropuri de tuse, laxative,
digestive!
Domnu doctor, de paipe ani iau leacu maro i numai sta-mi
face bine! Domnu doctor cel tnr mi-a dat unul alb sptmna
trecut. Nu-i bun deloc! Da e firesc, nu-i aa, domnu doctor? Iau de
paipe ani leacu maro, i dac n-am parafina lichid i bulinele
maro<
i rsuna n minte vocea aceea plngrea. Era o femeie sntoas
tun. Nici mcar medicamentele pe care le lua nu-i fceau ru!
Erau la fel, ca nite surori desprite la natere, doamna Pearstock
din cartierul muncitoresc Tottenham i doamna Forrester din zona
rezidenial Park Lane. Trebuia s le asculi i s mzgleti ceva cu
pixul pe o fil de agend scump sau pe o reet de spital, dup
caz<
Dumnezeule, ct era de istovit
Marea albastr, mirosul vag, dulce de mimoze, praful fierbinte
Trecuser cincisprezece ani. Se terminase totul, slav Domnului!
Avusese curajul s pun capt
Curaj? se ntreb nedumerit. Asta se numete curaj?
De fapt, fcuse ceea ce trebuia, nu-i aa? Fusese un adevrat chin,
i l duruse n ultimul hal. Dar reuise s treac peste toate, venise
acas i se nsurase cu Gerda.

29

Avea o secretar simpl i o nevast simpl. Asta voise, corect? Se
sturase de frumusee, nu? Vzuse ce putea face cu frumuseea o
femeie ca Veronica. Vzuse ce efect avea asupra tuturor brbailor
din jur. Dup Veronica, i dorise siguran. Siguran, pace,
devotament i toate celelalte lucruri mrunte, linitite, durabile ale
vieii. O dorise, de fapt, pe Gerda! Voise pe cineva care s-i preia
concepiile, care s-i accepte deciziile i care s nu aib, nici mcar o
dat, idei proprii.
Cine spusese c adevrata tragedie a vieii nseamn s ai ceea ce vrei?
Aps cu furie butonul de pe birou.
Trebuia s-o examineze pe doamna Forrester.
Consultaia dur un sfert de or. Din nou, i ctig uor banii.
Ascult, puse ntrebri, ddu sfaturi, fu convingtor, transmise ceva
din propria-i energie vindectoare. Scrise nc o reet pentru un
medicament scump.
Femeia nevrotic i bolnvicioas care abia se trse n cabinet
plec mai sigur pe ea, cu obrajii mbujorai, cu senzaia c poate, la
urma urmei, viaa merit trit<
John Christow se sprijini de sptar. Acum era liber. Liber s
mearg sus, la Gerda i la copii. Scpase de grijile bolilor i ale
suferinelor pentru un ntreg sfrit de sptmn.
Nu-l prsise ns dorina de a nu se mica, acea letargie
nemaintlnit. Era obosit, obosit, obosit<


30


Capitolul 4
n sufrageria apartamentului de deasupra cabinetului de
consultaii, Gerda Christow se uita cu ochii mari la pulpa de miel.
Trebuia s o trimit napoi la buctrie, ca s fie inut cald, sau
nu?
Dac John mai ntrzia mult, avea s se rceasc, iar asta era
groaznic<
Pe de alt parte, plecase deja ultima pacient, iar John avea s urce
ntr-o clip. Dac trimitea mncarea napoi, ar fi trebuit s mai
atepte dup ea, iar John era nerbdtor i ar fi dojenit-o: Nu tiai c
urma s vin imediat? Vocea lui ar fi avut acel ton de exasperare
stpnit pe care l cunotea i l detesta prea bine. Apoi, carnea s-ar
fi uscat i s-ar fi rscopt. John nu suporta carnea rscoapt.
Pe de alt parte, nu-i plcea nici mncarea rece.
Oricum, la momentul respectiv mncarea era bun, fierbinte<
n mintea ei era un du-te-vino constant, iar senzaia de nenorocire
i de team se intensific.
Lumea ntreag se rezuma la acea pulp de miel, care se rcea pe
farfurie.
De cealalt parte a mesei, fiul ei, Terence, de doisprezece ani, i
spuse:
Srurile borice ard cu o flacr verde, srurile de sodiu sunt
galbene.
Gerda privi distras chipul ptros i pistruiat al copilului. Habar
nu avea despre ce vorbea.
tiai asta, mam?
Ce s tiu, dragule?

31

Despre sruri.
Ochii Gerdei zburar spre olivier. Da, sarea i piperul erau pe
mas. Perfect. Sptmna trecut, Lewis uitase s le aduc, iar John
se enervase. Mereu era ceva<
E unul dintre testele chimice, spuse Terence cu voce vistoare.
Foarte interesant.
Zena, de nou ani, cu un chip frumos, ns inexpresiv, scnci:
Mi-e foame. Nu putem s mncm, mam?
Doar o clip, draga mea. Trebuie s-l ateptm pe tata.
Am putea s ncepem, propuse Terence. Pe tata nu l-ar deranj
a. tii ct de repede mnnc.
Gerda ddu din cap.
S taie ea pulpa? Nu tia niciodat pe unde trebuia s vre cuitul.
Desigur, poate c Lewis o aezase corect pe farfurie, ns uneori
greea, iar John se supra dac friptura nu era tranat dup reguli.
Gerda i zise disperat c ea nu o tia niciodat bine. Doamne, ct de
mult se rcise sosul, se formase o pojghi deasupra! Trebuia s
trimit carnea napoi. Dar dac John era pe cale s vin< i sigur
trebuia s vin<
Se gndi i se rzgndi nefericit, ca un animal n cuc.
Lsat pe spate n scaunul din cabinet, lovind uor masa cu
palmele, contient c, sus, masa trebuia s fie gata, John Christow nu
se putea hotr s se ridice.
San Miguel marea albastr parfumul de mimoze crinul stacojiu
ncadrat de frunze verzi soarele puternic praful disperarea dragostei
i a suferinei
Se gndi: Gata, Doamne, nu mai vreau. Niciodat! S-a
terminat<
i dori brusc s n-o fi cunoscut niciodat pe Veronica, s nu se fi
nsurat niciodat cu Gerda, s n-o fi ntlnit niciodat pe Henrietta<
Doamna Crabtree valora mai mult dect toate. Ct de ru se
speriase cu o sptmn n urm! Fusese foarte mulumit de reaciile
ei. Deja putea suporta 0,005. Dup aceea se produsese o cretere

32

alarmant a toxicitii, iar reacia D.L. fusese negativ, nu pozitiv.
Femeia gfia cu chipul vineiu i l privea cu ochi neastmprai,
maliioi.
M foloseti pe post de cobai, drguule? Faci experimente pe
mine, nu-i aa?
Vrem s v facem bine, rspunsese Christow zmbind.
S v jucai cu mine, vrei s spui! rsese ea brusc. Nu-i nimic.
F-i treaba, dom doctor! Cineva tre s fie primul, nu-i aa? Cnd
eram mic mi-am fcut un permanent. Greu mi-a mai fost! Nu
puteam s-mi trec pieptenele prin pr. Cu toate astea, a fost tare
distractiv. Poi s te distrezi, dom doctor, eu rezist.
V simii destul de ru, nu-i aa? i atinse pulsul cu mna i i
transmise btrnei din pat propria sa vitalitate.
Tare ru m simt, ai dreptate! Nu sta era planul, nu? Nu
conteaz. Nu te descuraja. Pot s ndur multe, s tii!
John Christow i spusese pe un ton apreciativ:
Suntei n regul. A vrea ca toi pacienii mei s fie ca
dumneavoastr.
Vreau s m fac bine< asta e! Vreau s m fac bine. Mama a
trit pn la optzeci i opt de ani, iar bunic-mea a murit la nouzeci.
n familia mea se triete mult.
Plecase nefericit, plin de ndoieli. Fusese att de sigur c se afl pe
drumul cel bun. Unde greise? Cum s reduc toxicitatea, s
menin coninutul de hormoni la un nivel ridicat i, totodat, s
neutralizeze pantratina<
Fusese prea ncreztor. Fusese convins c scpase de toate
obstacolele.
Acolo, pe treptele spitalului St. Christopher, l cuprinsese o
disperare subit, o ur fa de munca ndelungat, lent, obositoare
ce-i ocupa timpul, i se gndise la Henrietta. Se gndise brusc, nu
att la ea, ct la frumuseea, la prospeimea ei, la sntatea i la
vitalitatea ei radiant, la mirosul slab de primule al prului ei.
Se dusese imediat la Henrietta, dup ce anunase acas c avea s

33

ntrzie. Ptrunsese n atelier i o luase n brae, strngnd-o cu o
ferocitate nou pentru ei.
l privise uimit. Dup aceea se eliberase din braele lui i i fcuse
o cafea. ncepuse apoi s-i pun ntrebri. Venea direct de la spital?
El nu voia s vorbeasc despre asta. Voia s fac dragoste cu
Henrietta i s uite de spital, de doamna Crabtree, de boala lui
Ridgeway i de toate celelalte griji.
Totui, la nceput mai reticent, apoi mai lejer, i satisfcuse
curiozitatea. n scurt timp se plimba prin atelier, lansndu-se n
explicaii i teorii tehnice. Se oprise o dat sau de dou ori, ncercnd
s simplifice problema.
Vezi, trebuie s obii o reacie<
Henrietta adugase rapid:
Da, da, reacia D.L. Trebuie s fie pozitiv. neleg asta.
Continu.
De unde tii despre reacia D.L.? o ntrebase uimit.
Am citit ntr-o carte<
Ce carte? A cui?
Femeia artase nspre msua cu cri, iar John pufnise.
Scobell? Scobell nu e bun. Scrie numai prostii. Fii atent, dac
vrei s citeti, nu<
Nu vreau dect s neleg civa dintre termenii pe care i
foloseti, ca s te pot urmri fr a fi nevoie s te opreti de fiecare
dat i s-mi explici. Continu, pricep foarte bine.
Ei bine, spusese el cu ndoial, s nu uii c Scobell scrie numai
aiureli.
Apoi continuase. Vorbise dou ore i jumtate. Analizase
problemele, examinase posibilitile, evideniase ipotezele
acceptabile. Aproape c nu era contient de prezena Henriettei. De
mai multe ori, cnd el ovia, inteligena ei l ajutase s progreseze,
vznd, aproape naintea lui, ce ezita s propun. Acum devenise
interesat i i recptase ncrederea n sine. Avusese dreptate, teoria
principal era corect i existau modaliti, mai multe modaliti de

34

a combate simptomele toxice<
Apoi, dintr-odat, se simise obosit. Totul i era foarte clar. A doua
zi diminea avea s rezolve problema. Avea s l sune pe Neill, s-i
spun s combine cele dou soluii i s ncerce aa. La naiba, doar
nu avea de gnd s se dea btut!
Sunt obosit, rostise brusc. Doamne, ce obosit sunt!
Apoi se lsase pe spate i czuse ntr-un somn profund.
Cnd se trezise, Henrietta i zmbea n lumina soarelui de
diminea i pregtea ceaiul. i zmbise i el.
Lucrurile n-au mers conform planului.
Mai conteaz?
Nu. Nu. Eti foarte drgu, Henrietta. Dac te intereseaz
subiectele astea, adugase el privind nspre msua cu cri, o s-i
aduc ceva bun de citit.
Nu m intereseaz subiectele astea. M interesezi tu, John.
Nu poi citi Scobell, protestase el, lund n mn volumul cu
pricina. Omul sta e un arlatan.
Ea rsese. John nu nelegea de ce opinia lui despre Scobell o
amuza att de mult.
Asta l uimea de fiecare dat la Henrietta. Revelaia subit i
deconcertant c ea putea rde de el<
Nu era obinuit cu aa ceva. Gerda l lua ntotdeauna n serios.
Veronica nu se gndise niciodat dect la ea nsi. ns Henrietta
obinuia s-i ncline capul pe spate, privindu-l cu ochii
ntredeschii, cu un zmbet brusc, tandru, pe jumtate ironic, ca i
cum ar fi spus: Ia s m uit eu bine la omul sta< S m ndeprtez
puin i s m uit la el<
I se prea c se comporta la fel ca atunci cnd se ncrunta puin
pentru a-i privi lucrrile sau un tablou. Era< la naiba< era detaat.
Nu voia ca Henrietta s fie detaat. Voia ca Henrietta s se
gndeasc doar la el, s nu mai aib altceva n cap.
Chiar asta nu-i place la Gerda, de fapt, se lumin el brusc.
Adevrul era c nu tia ce voia i se comporta ilogic.

35

Vreau s merg acas< Ce propoziie absurd, ridicol, fr
sens.
Peste o or i ceva avea s plece din Londra, avea s uite de
bolnavii care miroseau ciudat i avea s adulmece fumul, pinii i
frunzele umede i moi de toamn< nsi micarea mainii avea s-l
calmeze< Acea accelerare uoar, fr efort<
i ddu seama c lucrurile nu aveau s stea aa fiindc, din cauza
unei luxaii la o ncheietur, trebuia s conduc Gerda, iar Gerda,
Dumnezeule, nu fusese n stare nici mcar s-i nsueasc
rudimentele condusului! De fiecare dat cnd schimba vitezele, John
trebuia s tac, s strng din dini ca s nu spun nimic, pentru c
tia din experien c orice ar fi zis ar fi nrutit lucrurile. Curios
era faptul c nimeni nu reuise s-o nvee pe Gerda s schimbe
vitezele, nici chiar Henrietta. i pasase aceast responsabilitate
Henriettei, gndindu-se c entuziasmul ei ar fi avut mai mare succes
dect nervozitatea lui.
Henrietta iubea mainile. Vorbea despre ele cu patosul cu care
alii vorbeau despre primvar sau despre primul ghiocel.
Nu e o frumusee, John? l vezi cum toarce? (Pentru Henrietta,
mainile erau mereu masculine.) Reuete s urce dealul Bale n
viteza a treia, fr s trebuiasc s ambalezi motorul. Ascult cum
toarce.
Odat izbucnise furios:
Nu crezi, Henrietta, c ai putea s-mi acorzi puin atenie i s
uii cteva clipe de afurisita asta de main?
ntotdeauna i era ruine de astfel de ieiri.
Nu tia niciodat cnd se produceau, din senin.
La fel se comporta i fa de munca ei. i ddea seama c
sculpturile ei erau bune. Le admira i, n acelai timp, le ura.
Cea mai aprig ceart o avuseser din aceast cauz.
Gerda i spusese ntr-o zi:
Henrietta m-a rugat s-i fiu model.
Poftim? ntrebase el cu o uluire deloc laudativ. Pe tine?

36

Da, mine m duc la atelier.
De ce naiba are nevoie de tine?
Nu, nu fusese deloc politicos. Din fericire, Gerda nu sesizase
nimic. Prea ncntat de ofert. Bnuia c Henrietta dduse dovad
de una dintre proverbialele sale galanterii nesincere. Poate c Gerda
sugerase c i-ar fi plcut s fie sculptat, sau ceva de genul acesta.
Apoi, peste cteva zile, Gerda i artase triumftoare o statuet
din ghips, destul de drgu i bine lucrat, la fel ca toate realizrile
Henriettei. Statueta o idealiza pe Gerda, iar femeia era n mod
evident mulumit.
E splendid, John.
E opera Henriettei? Nu nseamn nimic, absolut nimic. Nu
neleg cum de a ajuns s fac aa ceva.
Desigur, nu are nimic n comun cu lucrrile ei abstracte, dar mi
se pare c e bun, John, chiar mi se pare.
Nu mai spusese nimic fiindc nu voia s-i strice plcerea Gerdei,
ns o abordase pe Henrietta cu prima ocazie.
Ce te-a apucat s-o sculptezi pe Gerda? E nedemn de tine. De
regul faci lucrri onorabile.
Nu cred c e o sculptur proast, rspunsese Henrietta ncet.
Gerda prea destul de mulumit.
E de-a dreptul ncntat. Nu-i de mirare. Gerda nu tie s fac
diferena ntre art i o fotografie color.
Nu era o lucrare slab, John. Era doar o statuet-portret.
Inofensiv i deloc pretenioas.
De regul nu-i pierzi timpul cu aa ceva<
Se ntrerupsese cnd dduse cu ochii de o sculptur din lemn,
nalt cam de un metru i jumtate.
La naiba, ce e asta?
E pentru Grupul Internaional. Lemn de pr. Adoratorul.
Henrietta l urmrea cu privirea. John fcuse ochii mari i, brusc, se
ntorsese spre ea cu sngele pulsndu-i n tmple.
Deci pentru asta ai avut nevoie de Gerda? Cum ai ndrznit?

37

M ntrebam dac ai s-i dai seama<
S-mi dau seama? Sigur c-mi dau seama! E aici! strigase el,
indicnd cu degetul muchii lai i grei ai gtului.
Henrietta ncuviinase din cap.
Da, aveam nevoie de gt i de umeri, de acea uoar nclinare
n fa, de privirea plecat a supunere. E minunat!
Minunat? Ascult, Henrietta, lucrurile nu pot rmne aa.
Trebuie s-o lai n pace pe Gerda.
Gerda nu va ti. Nu va ti nimeni. tii c Gerda nu s-ar
recunoate niciodat. Nimeni nu ar recunoate-o. i, de fapt, nu e
Gerda. Nu e nimeni.
Eu am recunoscut-o, nu-i aa?
Tu eti altfel, John. Tu vezi lucruri.
Ct tupeu! Nu, Henrietta! Nu se poate aa ceva! Nu nelegi c
nu ai scuz pentru ceea ce ai fcut?
Poftim?
Nu-i dai seama? Unde i-e sensibilitatea obinuit?
Nu nelegi, John, rspunsese ncet Henrietta. Cred c nu te voi
putea face s nelegi niciodat. Nu tii ce nseamn s vrei ceva, s l
priveti zi de zi, linia gtului, muchii, unghiul n care capul se
ndreapt nainte, curbura maxilarelor. Mi le doream de fiecare dat
cnd m uitam la Gerda< Trebuia s le am!
Nu ai pic de scrupule!
Da, probabil. Dar atunci cnd vrei lucruri la modul sta trebuie
pur i simplu s le iei.
Vrei s spui c trebuie s nu-i pese deloc de cei din jur. Nu-i
pas de Gerda<
Nu fi absurd, John. De asta am fcut statueta de ghips. Ca s-i
plac Gerdei i s fie fericit. Nu sunt inuman!
Ba chiar inuman eti!
Chiar crezi, sincer, c Gerda se va recunoate vreodat n
sculptura asta?
John privise lucrarea fr chef. n cele din urm, lsase furia i

38

resentimentele pe planul al doilea. Avea n fa un personaj straniu,
o figur care adora o zeitate nevzut, cu chipul ndreptat n sus,
oarb, surd, devotat, de un fanatism nenchipuit<
Ce lucru ngrozitor ai putut face, Henrietta!
Da, rspunsese ea cutremurndu-se uor. i eu m-am gndit la
asta<
La ce se uit? Cine e acolo, n faa ei?
Henrietta ezitase. ntr-un trziu mrturisise, pe un ton ciudat.
Nu tiu. Dar cred c e posibil s se uite la tine, John.


39


Capitolul 5
I

n sufragerie, Terence formulase o nou concluzie tiinific.
Srurile de plumb sunt mai solubile n apa rece dect n cea
cald.
Privi n expectativ spre mama sa, dar fr vreo speran real. n
opinia micului Terence, prinii erau dezamgitori.
tiai asta, mam?
Nu tiu nimic despre chimie, dragul meu.
Puteai s fi citit ntr-o carte, spuse Terence.
Era o simpl afirmaie, ns, printre rnduri, se putea citi o
anumit melancolie.
Gerda nu-i percepu tristeea. Era prins n capcana propriei
nefericiri. Din nou, din nou, din nou< Fusese nefericit de cnd se
trezise dimineaa i nelesese c urma excursia la familia Angkatell,
de care se temea att de mult. Conacul dintre Dealuri reprezentase
ntotdeauna un comar pentru ea. Se simea mereu pierdut i
buimcit. Cel mai mult o speria Lucy Angkatell, care nu-i termina
niciodat propoziiile, se gndea i se rzgndea la fel de repede i
ncerca tot timpul s fie drgu. Dar i ceilali erau aproape la fel de
ri. Pentru Gerda urmau dou zile de martiriu, pe care avea s le
ndure de dragul lui John.
n dimineaa aceea, cnd se trezise, John remarcase, pe un ton de
vdit plcere:
Slav cerului c ajungem la ar zilele astea. i va face bine,
Gerda. Exact de asta ai nevoie.

40

Va fi ncnttor, rspunsese ea, zmbind mecanic, cu o bravur
altruist.
Privirea ei mhnit scrutase dormitorul. Tapetul n dungi crem,
cu un semn negru lng ifonier, msua de toalet din lemn de
mahon, cu oglinda care se nclina prea mult, covorul vesel, de un
albastru strlucitor, acuarelele care nfiau peisaje din inutul
Lacurilor. Nu avea s mai vad toate aceste lucruri dragi pn luni.
n schimb, trebuia s suporte o camerist, care avea s intre n
dormitorul strin, s aeze pe noptier tava cu ceai, s ridice
jaluzelele, iar apoi s-i mptureasc hainele, ceea ce o deranja cel
mai mult pe Gerda. Trebuia s stea locului, s ndure toate aceste
servicii, s se calmeze gndindu-se c mai era doar o diminea< Ca
atunci cnd era la coal i numra zilele.
Gerdei nu-i plcuse la coal. Era mai incomod ca oriunde. Acas
fusese mai bine, ns nici mcar acas nu se simise n largul ei.
Desigur, toi erau mai rapizi i mai inteligeni ca ea. Comentariile lor
iui, nerbdtoare, nu neaprat rutcioase, i uierau n urechi ca o
furtun: Hai mai repede, Gerda, Bleago, d-mi-l mie!, N-o lsa
pe Gerda s fac asta, o s dureze ani de zile, Gerda nu pricepe
niciodat nimic<
Nu neleseser oare c aa nu reueau dect s o fac i mai
nceat, i mai proast? Ajunsese din ce n ce mai ru, mai
nendemnatic, mai lent n gndire, mai predispus s priveasc
n gol atunci cnd i se spunea ceva.
Brusc, descoperise soluia. De fapt, aproape accidental, i gsise
propria arm de aprare.
Devenise i mai lent, iar privirea uluit i devenise i mai pustie.
Acum ns, cnd i se reproa Doamne, Gerda, ct de proast eti, nu
nelegi asta?, putea, n spatele acelei expresii goale, s jubileze n
secret< Nu era att de proast pe ct o credeau< De multe ori, cnd
se prefcea c nu nelege, nelegea. Alteori, i ncetinea intenionat
ritmul i zmbea n sine atunci cnd degetele nerbdtoare ale altei
persoane i preluau activitatea.

41

Ct de bine se simea tiind c, de fapt, era superioar. ncepuse s
se amuze destul de des< Da, era distractiv s tie mai mult dect
credeau alii. S poat face un lucru, dar s nu lase pe nimeni s o
afle.
Pe de alt parte, se bucura de avantajul, descoperit dintr-odat, c
sarcinile ei erau preluate de alii. Desigur, asta o scpa de o grmad
de griji. Apoi, dac oamenii se nvau s fac treburile n locul ei, nu
mai trebuia s se osteneasc, i nimeni nu se prindea c nainte le
fcea prost. Aa c, treptat, ajungea chiar de unde plecase. La
sentimentul c era egal cu toi cei din jur.
Gerda se temea ns c acest lucru nu era valabil i n cazul
familiei Angkatell. Soii Angkatell erau mereu att de sus, nct nu
puteai spera s-i ajungi. Nu-i suporta! Dar lui John i fceau bine
vizitele la ei. Se ntorcea acas mai puin obosit i, cteodat, mai
puin nervos.
Bietul John! se gndi ea. John era minunat. Toat lumea era de
prerea asta! Un medic att de inteligent, att de drgu cu pacienii.
Trudea pe brnci i era foarte preocupat de bolnavii din spital, dei
aceast latur a activitii nu-i aducea niciun ban. John era att de
dezinteresat, att de nobil.
tiuse ntotdeauna, nc din prima clip, c John era strlucit i c
avea s ajung n vrf. Iar el o dorise pe ea, dei s-ar fi putut nsura
cu o femeie mult superioar. Nu-l interesase c era nceat, destul de
proast i nu foarte frumoas. i promisese c avea s-i poarte de
grij, c nu trebuia s se ocupe de nimic, c el avea s-o ocroteasc<
Exact aa trebuia s fie un brbat. Iar John o alesese pe ea.
mi place ca lucrurile s se fac aa cum vreau eu, i spusese
odat, cu zmbetul acela subit, armant, pe jumtate poruncitor.
Sigur, ea nu avea nicio problem. ncercase ntotdeauna s-i fac
pe plac. Chiar i n ultima vreme, cnd fusese att de dificil i de
nervos, i nimic nu prea s-i convin. Nimic din ce fcea ea nu era
bine. Nu putea s dea vina pe el. Era att de ocupat, att de altruist<
Dumnezeule, friptura! Ar fi trebuit s o trimit napoi. John nc

42

nu apruse. De ce nu putea s ia hotrrea corect? Se simi din nou
cufundat n nefericire. Friptura! Sfritul de sptmn la familia
Angkatell! Simi cum i zvcnesc tmplele. O, nu, nu migrenele! John
se enerva i mai tare cnd ea avea migrene. Nu voia s-i dea
niciodat o pastil, dei i-ar fi fost foarte simplu, fiind medic. i
spunea s nu se mai gndeasc i s fac o plimbare, fiindc nu avea
sens s se otrveasc cu medicamente.
Friptura! Privind pulpa de miel de pe mas, Gerda simi cuvntul
repetndu-se n capul care i plesnea: friptura, friptura, friptura<
Lacrimi de neputin i nvlir n ochi. De ce, se gndi ea, nimic
nu-mi iese niciodat bine?
Terence i privi mama i apoi pulpa de miel. De ce noi nu putem
s mncm? Ct de proti sunt adulii! Nu are nicio noim! se gndi
copilul.
Apoi rosti cu o voce precaut:
Eu i Nicholson Minor o s facem nitroglicerin n grdina
tatlui lui. Locuiesc n Streatham.
Serios, dragule? Cred c va fi foarte drgu, spuse Gerda.
nc mai avea timp. Dac suna i i spunea lui Lewis s duc acum
friptura la nclzit<
Terence o studie plin de curiozitate. Avusese impresia c
fabricarea de nitroglicerin nu era o preocupare ncurajat de
prini. Alesese un moment n care socotise c afirmaia lui va trece
neobservat. Se gndise bine. n cazul n care aveau s-l certe adic
dac proprietile nitroglicerinei aveau s se manifeste n mod prea
evident , putea spune, pe un ton spit, c o anunase pe mama<
Cu toate astea, se simi oarecum dezamgit.
Chiar i mama, i zise el, ar trebui s tie ce e aia nitroglicerin.
Copilul oft. l cuprinse acel sentiment intens de singurtate pe
care l pot nutri doar copiii. Tatl lui era prea nerbdtor ca s-l
asculte, mama era prea neatent, Zena era doar o feti netiutoare<
Pagini de teste chimice extrem de interesante. i cui i psa de ele?
Nimnui!

43

Bang! Gerda se sperie. Se auzise ua cabinetului. John urca la etaj.
John Christow ptrunse n camer, aducnd cu sine o energie
intens. Era binedispus, nfometat, nerbdtor<
Dumnezeule! exclam aezndu-se i ascuind cu putere lama
cuitului de tranat. Ct m enerveaz bolnavii!
Vai, John, i repro Gerda. Nu spune asta. Vor crede c
vorbeti serios, art ea nspre copii.
Vorbesc serios, spuse John Christow. Nimeni n-ar trebui s fie
bolnav.
Tata glumete, i strecur Gerda lui Terence.
Terence i analiz tatl cu atenia potolit pe care o acorda
tuturor lucrurilor.
Nu cred.
Dac te-ar enerva bolnavii, nu ai mai fi doctor, dragule,
observ Gerda, rznd uor.
Tocmai sta e motivul, spuse John Christow. Doctorilor nu le
plac bolile. Dumnezeule, carnea asta e sleit. De ce naiba n-ai
trimis-o jos ca s stea cald?
Dragule, n-am tiut. Vezi, am crezut c vii<
John Christow sun ndelung, iritat. Lewis sosi ndat.
Du asta jos i spune-i buctresei s-o nclzeasc.
Da, domnule.
Prin cele dou cuvinte aparent inofensive, Lewis, uor
impertinent, reuise s sugereze care era prerea ei despre o femeie
care sttea degeaba lng masa din sufragerie i se uita cum se
rcete friptura.
Gerda continu destul de incoerent:
mi pare ru, dragule, e vina mea, dar vezi, mai nti am crezut
c vii i apoi m-am gndit c dac o trimit napoi<
John o ntrerupse nerbdtor:
Ei, ce mai conteaz? Nu conteaz. Nu trebuie s facem atta
tevatur. Maina e aici?
Cred c da. Collie a chemat-o.

44

Atunci putem pleca imediat ce terminm de mncat.
Se gndi c aveau s traverseze podul Albert, iar apoi aveau s o
ia prin Clapham Common, pe scurttura de lng Palatul de Cristal,
Croydon, Purley Way, iar apoi, ca s evite drumul principal, trebuia
s o ia la dreapta, pe dealul Metherly, de-a lungul coamei Haverston,
dup care ieeau de pe centur prin Connerton i apoi pe Shovel
Down, printre copacii aurii, nconjurai pretutindeni de pdure, de
mirosul blnd al toamnei i mai sus, pe creasta dealului<
Lucy i Henry< Henrietta<
Nu o vzuse pe Henrietta de patru zile. La ultima lor ntlnire, se
nfuriase. Avea privirea aceea< Nu distras, nu neatent. De fapt nu
o prea putea descrie. Prea c se uit la ceva< la ceva ce nu era acolo
i (mai ales) nu era John Christow!
i spusese n sine: tiu c e sculptori. tiu c lucreaz bine.
Dar, la naiba, nu poate s lase asta deoparte uneori? Nu poate s se
mai gndeasc i la mine i nu la altceva?
Era nedrept. tia c era nedrept. Henrietta vorbea foarte rar de
munca ei i era mult mai puin obsedat dect majoritatea artitilor
pe care-i cunotea. Numai foarte rar i se ntmpla s acorde att de
mult atenie unei viziuni interioare nct s nu mai fie la fel de
interesat de el. ns, de fiecare dat, asta l scotea din mini. Odat o
ntrebase cu asprime:
Ai renuna la toate astea dac i-a cere-o?
La toate ce?
Vocea ei cald denota surprindere.
La toate astea, rspunsese el, artnd atelierul.
Se mustrase imediat, n gnd. Prostule! De ce ai ntrebat-o asta?
i totui< poate c accept. S m mint! Poate c spune c ar
face-o. Nu conteaz dac e adevrat sau nu. Dar a vrea s o spun.
Trebuie s aud asta.
n schimb, Henrietta tcuse ceva timp. Ochii ei priveau n gol. Ba
chiar se ncruntase puin. Apoi murmurase:
Presupun. Dac ar fi nevoie

45

Nevoie? Ce nseamn?
Nu tiu exact ce nseamn, John. Nevoie, aa cum poate fi
nevoie de o amputare<
Deci o compari cu o operaie!
Eti nervos. Ce voiai s zic?
tii foarte bine. Mi-ar fi fost de ajuns un cuvnt. Da. De ce nu
poi spune asta? Le spui o grmad de lucruri altora, ca s-i faci s se
simt bine, fr s-i pese dac-i mini sau nu. De ce nu-mi spui i
mie ceea ce vreau s aud? Pentru numele lui Dumnezeu, de ce?
Henrietta replicase la fel de ncet:
Nu tiu< serios, nu tiu, John. Nu pot. Pur i simplu nu pot.
John se ridicase i ncepuse s se plimbe prin camer.
M aduci n pragul nebuniei, Henrietta. Niciodat nu simt c
am vreo influen asupra ta.
i de ce ai vrea s ai?
Nu tiu, dar vreau, mormise John, trntindu-se pe un scaun.
Vreau s fiu pe primul loc.
Dar eti, John.
Nu-i adevrat. Dac a muri, primul lucru pe care l-ai face, n
timp ce i-ar curge lacrimile pe obraji, ar fi s ncepi s modelezi o
bocitoare sau o sculptur care s reprezinte durerea<
M ntreb< Da, cred c da. Probabil asta a face. tiu c e
groaznic<
Rmsese acolo, privindu-l cu ochi goi.

II

Budinca era ars. Christow ridic din sprncene, iar Gerda se
grbi s-i cear scuze.
mi pare nespus de ru, dragule. Nu tiu de ce s-a ntmplat una
ca asta! E vina mea. D-mi partea de sus i mnnc tu partea de jos.
Budinca era ars fiindc el, John Christow, rmsese n cabinetul
de consultaii cu un sfert de or mai mult dect ar fi trebuit,

46

gndindu-se la Henrietta i la doamna Crabtree i lsndu-se
npdit de sentimente nostalgice cu privire la San Miguel. Vina era a
lui. Era stupid ca Gerda s ncerce s o ia asupra ei, l scotea din
srite faptul c ea avea de gnd s mnnce partea ars. De ce
trebuia s se martirizeze tot timpul? De ce se holba Terence la el cu
privirea aceea struitoare i interesat? i de ce naiba trebuia Zena s
se smrcie tot timpul? De ce erau cu toii att de enervani?
i descrc furia pe Zena.
De ce naiba nu-i sufli nasul?
Cred c a rcit puin, dragule.
N-a rcit deloc. Crezi tot timpul c sunt rcii! Nu are nimic.
Gerda suspin. Nu nelesese niciodat de ce un medic, care-i
petrecea timpul vindecnd suferinele altora, putea fi att de
indiferent fa de sntatea propriei familii. Respingea mereu orice
sugestie de boal.
Am strnutat de opt ori nainte de mas, proclam Zena,
dndu-i importan.
Din cauza cldurii, rspunse John.
Nu e prea cald, remarc Terence. Termometrul din hol arat
treisprezece grade.
John se ridic.
Am terminat? Bun, s mergem. Eti gata, Gerda?
ntr-o clip, John. Mai am de pus cteva lucruri n bagaj.
Ai fi putut s faci asta mai nainte. Ce-ai fcut toat dimineaa?
Iei din sufragerie pufnind. Gerda se repezise nspre dormitor.
Graba de a termina avea s-o fac i mai nceat. Dar de ce nu fusese
gata? Valiza lui era nchis i se afla deja n hol. De ce naiba<
Zena se apropie de el, innd n mn un pachet de cri.
Pot s-i ghicesc viitorul, tati? tiu s fac asta. I-am ghicit lui
mami, le-am ghicit i lui Terry, i lui Lewis, i lui Jane, i buctresei.
Fie.
Se ntreb ct de mult avea s dureze pn venea Gerda. Voia s
plece din casa asta insuportabil, de pe strada asta insuportabil, din

47

oraul plin de oameni bolnavi, suferinzi, neputincioi. Voia pdure
i frunze umede, i era dor de personalitatea graioas a lui Lucy
Angkatell, care i ddea uneori senzaia c nici mcar nu avea trup.
Zena amesteca teancul de cri.
Aici, n mijloc, eti tu, tati, regele de cup. Persoana creia i se
ghicete viitorul e mereu regele de cup. Apoi le pun pe celelalte cu
faa n jos. Dou la stnga ta, dou la dreapta, una deasupra, care are
putere asupra ta, una sub tine, asupra creia ai tu putere. Iar asta te
acoper! Fetia inspir adnc. Acum ntoarcem crile. La dreapta ta
se afl dama de caro, destul de aproape.
Henrietta, se gndi el, amuzat i distrat de solemnitatea Zenei.
Urmtorul e valetul de pic, adic un brbat destul de tnr, iar
la stnga optul de pic. Asta nseamn un duman secret. Ai un
duman secret, tati?
Nu, din cte tiu eu.
Apoi vine dama de trefl, o doamn mult mai n vrst.
Doamna Angkatell, cuget John.
Cea de deasupra ta, care are putere asupra ta. Dama de cup<
Veronica, i zise el. Veronica! Iar apoi: Sunt un prost! Veronica
nu mai nseamn nimic pentru mine acum.
Sub tine se afl dama de pic. Ai putere asupra ei.
Gerda intr grbit.
Sunt gata, John.
Ateapt, mam, ateapt. i ghicesc viitorul lui tati. Mai e o
singur carte, tati, cea mai important dintre toate. Cea care te
acoper.
Degetele mici i lipicioase ale Zenei ntoarser cartea. Fetia
tresri.
O! E asul de pic! Asta nseamn de regul moarte, dar<
Maic-ta, spuse John, o s calce pe cineva cu maina. Hai,
Gerda. La revedere, copii. S fii cumini.


48


Capitolul 6
I

Midge Hardcastle cobor smbt dimineaa n jurul orei
unsprezece. Luase micul dejun n pat, citise o carte, picotise puin,
dup care se sculase.
i plcea s leneveasc aa. Era i timpul s aib o vacan! Fr
nicio ndoial, madame Alfrege o clca pe nervi.
Iei pe ua din fa i primi cu bucurie razele soarelui plcut de
toamn. Aezat pe o bncu, Sir Henry Angkatell citea ziarul The
Times. Se uit la ea i i zmbi. Midge i era tare drag.
Bun, frumoaso.
Am ntrziat foarte mult?
N-ai ratat prnzul, surse Sir Henry.
Midge se aez lng el i oft:
E minunat aici.
Nu ari prea bine.
Ah, n-am nimic. E tare bine s te afli ntr-un loc unde nu vezi
tot timpul femei grase care ncearc s ncap n haine mult prea
mici pentru ele!
Trebuie s fie oribil! Dup o clip, Sir Henry spuse, privindu-i
ceasul de mn: Edward ajunge la dousprezece i un sfert.
Da? Midge fcu o pauz, apoi adug: Nu l-am vzut pe
Edward de mult timp<
Nu s-a schimbat deloc. Vine foarte rar de la Ainswick.
Ainswick, se gndi Midge. Ainswick! Inima i tresri. Zilele
frumoase de la Ainswick. Vizitele ateptate de luni de zile! Merg la

49

Ainswick< Nopile nedormite naintea cltoriilor! Staia mic, de
ar, n care trenul expresul de Londra se oprea doar dac l rugai
pe controlor! Automobilul Daimler care o atepta afar. Intrau pe
poart i urcau prin pdure pn ajungeau la poian. Acolo o
atepta o cas mare, alb, primitoare. Btrnul unchi Geoffrey n
jacheta groas, de ln<
Acum tineretul trebuie s se distreze.
i chiar se distrau. Henrietta venea din Irlanda. Edward, de la
Eton. Ea lsa n urm mediul rece al unui ora plin de fabrici. Se
simea ca n rai.
Dar totul gravita n jurul lui Edward. Edward, nalt i amabil,
respectuos i ntotdeauna drgu. Sigur, nu o bga n seam prea
mult, fiindc era acolo i Henrietta<
Edward, att de retras, cu alur de oaspete, nct fusese uimit
ntr-o zi cnd Tremlet, grdinarul-ef, spusese:
Domeniul sta va fi al domnului Edward ntr-o zi.
Dar de ce, Tremlet? Doar nu e fiul unchiului Geoffrey.
E motenitorul, domnioar Midge. E motenitorul de drept, aa
i se spune. Domnioara Lucy e singurul copil al domnului Geoffrey,
dar nu poate moteni fiindc e femeie, iar domnul Henry, soul ei, e
doar vr de-al doilea. E o rud mai ndeprtat dect domnul
Edward.
i acum, Edward locuia la Ainswick. Sttea singur i prsea
moia foarte rar. Midge se ntreba cteodat dac pe Lucy o
deranjase. Lucy se comporta ntotdeauna ca i cum nu o deranja
nimic.
Cu toate astea, Ainswick fusese cminul ei, Edward i era vr i
era mai tnr dect ea cu douzeci de ani. Tatl ei, btrnul Geoffrey
Angkatell, fusese o personalitate n regiune. Posedase o avere
considerabil, care i revenise n mare parte lui Lucy, aa c Edward
era srac n comparaie cu ea. Avea suficieni bani ct s ntrein
domeniul, ns cam att.
Nu c Edward ar fi avut gusturi scumpe. Lucrase n diplomaie

50

ceva timp, dar cnd motenise Ainswick i dduse demisia i se
mutase acolo.
Era pasionat de lectur, colecta ediii princeps i, ocazional, scria
articolae ironice, destul de ezitante, pentru reviste obscure. De trei
ori o ceruse n cstorie pe Henrietta Savernake, care i era verioar
de-a doua.
Midge se gndi la toate astea n btaia soarelui de toamn. Nu
putea s se hotrasc dac vederea lui Edward avea s o bucure sau
nu. Nu era ca i cum l-ar fi uitat. Pur i simplu, nimeni nu putea s-l
uite pe Edward. Edward, moierul de la Ainswick, era la fel de real
pentru ea ca acel Edward care se ridicase s o salute ntr-un
restaurant din Londra. l iubise pe Edward de cnd se tia<
Vocea lui Sir Henry o trezi din visare:
Cum i se pare c arat Lucy?
Splendid. La fel ca ntotdeauna. Ba chiar mai mult, spuse ea
zmbind uor.
Mda. Sir Henry pufi din pip i rosti, pe neateptate: tii,
Midge, cteodat Lucy m ngrijoreaz.
Te ngrijoreaz? l privi Midge surprins. De ce?
Sir Henry ddu din cap.
Lucy nu-i d seama c exist lucruri care nu-i stau n putere.
Midge fcu ochii mari.
Face totul cum vrea ea. Mereu a fcut asta, adug el surznd.
A nclcat toate regulile n perioada cnd am fost guvernator. N-a
inut cont de nicio norm a societii, iar asta, Midge, e crim curat!
A aezat dumani de moarte la aceeai mas i nu i-a psat vreodat
de diferenele dintre rase! i n loc s se ite un scandal, n loc s fac
de rs Coroana Britanic, nu s-a ntmplat nimic! Zmbete i i
dezarmeaz toi criticii. Procedeaz la fel i cu servitorii. i pune la
treab de dimineaa pn seara, iar ei o ador.
tiu la ce te referi, rspunse Midge gnditoare. Lucrurile pe
care nu le-ai accepta de la altcineva le consideri corecte dac vin de
la Lucy. Din ce cauz o fi, m ntreb? Farmec? Magnetism?

51

Sir Henry ridic din umeri.
A fost tot timpul aa, nc de cnd era tnr, dar cteodat am
senzaia c exagereaz< Mai precis, nu-i d seama c exist
anumite limite. Midge, pe cuvnt, uneori am impresia c Lucy e n
stare s cread c ar putea comite o crim fr s o prind nimeni!

II

Henrietta scoase maina din garaj i se pregti s porneasc la
drum dup o conversaie tehnic ampl cu prietenul ei, Albert, care
se ocupa de automobilul Delage.
E n stare excelent, domnioar, spuse Albert.
Henrietta zmbi. Puse motorul n micare, savurnd desftarea pe
care o simea ntotdeauna cnd conducea singur. De altfel, prefera
s nu aib pasageri. Aa putea profita de satisfacia intim pe care i-o
oferea condusul mainii.
i plcea s vad c se descurc n trafic, i plcea s descopere noi
scurtturi pentru ieirea din Londra. Avea propriile trasee, iar n
metropol cunotea strzile mai bine ca un taximetrist.
Acum o lu pe drumul dinspre sud-vest, proaspt descoperit,
fcnd nenumrate viraje prin complicatul labirint al strduelor din
suburbie.
Cnd ajunse n final la Shovel Down, era dousprezece i
jumtate. Henriettei i plcuse ntotdeauna panorama. Se opri chiar
acolo unde drumul ncepea s coboare. Pretutindeni n jurul ei se
aflau copaci, ale cror frunze galbene cptau deja o tent maronie.
n lumina soarelui de toamn, ntreaga lume era aurie i splendid.
Henrietta se gndi c iubea acest anotimp. Era mult mai bogat ca
primvara.
Subit, avu o senzaie de fericire intens, senzaia de splendoare a
lumii, de dragoste fa de acea lume. Se gndi c nu avea s mai fie
niciodat la fel de fericit ca n momentul acela< niciodat<
Rmase acolo o clip, contemplnd lumea aurie care prea c

52

noat i se topete n ea nsi, nceoat i estompat de propria-i
frumusee<
Apoi cobor creasta prin pdure, pe drumul abrupt, ctre Conacul
dintre Dealuri.

III

Cnd Henrietta ptrunse pe poart, Midge sttea pe marginea
terasei i o salut vesel. Henriettei i fcea plcere s o vad.
Doamna Angkatell iei din cas i o ntmpin:
Ah! Ai ajuns, Henrietta. Dup ce i duci bidiviul n grajd i i
dai ceva de mncare, prnzul va fi gata.
Ce comentariu perspicace, i spuse Henrietta lui Midge, care i
se alturase de pe trotuar n timp ce ocolea casa. tii, tot timpul am
fost mndr c am scpat complet de obsesia pentru cabaline a
strmoilor mei irlandezi. Cnd creti printre persoane care vorbesc
numai despre cai, i se pare ceva deosebit s nu-i pese de ei. i acum
Lucy mi arat c-mi tratez maina exact ca pe un cal. Are dreptate.
tiu, o consol Midge. Lucy e rvitoare. Azi-diminea mi-a
spus c pot fi orict de obraznic vreau n perioada ederii mele aici.
Henrietta se gndi o clip, iar apoi ddu din cap aprobator.
Sigur! exclam ea. Magazinul!
Da. Atunci cnd trebuie s-i petreci toat ziua ntr-o cutiu
afurisit, s fii politicoas cu femei neobrzate, s le vorbeti frumos,
s le ajui s se mbrace, s le zmbeti i s asculi toate prostiile pe
care le debiteaz, zu c i vine s-i iei cmpii! tii, Henrietta, m-am
ntrebat mereu de ce lumea crede c e umilitor s fii slujnic i c e o
mare dovad de independen s vinzi ntr-un magazin. n magazin
trebuie s supori mai multe obrznicii dect suport Gudgeon,
Simmons sau oricare alt servitor care lucreaz ntr-o cas decent.
Probabil c e ngrozitor, draga mea. A vrea s nu fii att de
mndr, s nu insiti s te ntreii singur<
Oricum, Lucy e un nger. Zilele astea am s fiu foarte obraznic

53

cu toat lumea.
Cine mai e aici? se interes Henrietta cobornd din main.
Vin soii Christow, spuse Midge, dup care fcu o pauz. Apoi
adug: Tocmai a sosit i Edward.
Edward? Ce drgu! Nu l-am vzut de-o venicie. Altcineva?
David Angkatell. Lucy spune c o s fii foarte util n ceea ce-l
privete. O s-l faci s nu-i mai road unghiile.
Nu prea cred, zise Henrietta. Nu-mi place s m bag n viaa
oamenilor i nici nu m gndesc s le schimb obiceiurile. Ce a spus,
de fapt, Lucy?
Att! i c are mrul lui Adam proeminent!
Nu trebuie s fac ceva i n privina asta, nu-i aa? ntreb
Henrietta alarmat.
i trebuie s fii drgu cu Gerda.
Dac a fi n locul Gerdei, a ur-o pe Lucy!
Mine la prnz vine un brbat care rezolv crime.
N-o s ne jucm de-a crima, nu-i aa?
Nu cred. E doar ospitalitate fa de vecini.
Vocea lui Midge se schimb puin.
Iat-l pe Edward, vine nspre noi.
Dragul de Edward, se gndi Henrietta, plin de cldur.
Edward Angkatell era foarte nalt i slab. Se apropie de cele dou
femei zmbind.
Bun, Henrietta. Nu te-am vzut de mai bine de un an.
Bun, Edward!
Ce atrgtor era! O emoionau nespus zmbetul lui, ridurile din
colurile ochilor, oasele puternice< Cred c oasele lui mi plac att
de mult, conchise Henrietta. Afeciunea pe care o nutrea pentru
Edward o uimi. Uitase ct de drag i era<

IV

Dup prnz, Edward spuse:

54

Hai s facem o plimbare, Henrietta.
Pentru el, o plimbare nsemna o drumeie.
Urcar prin spatele casei, pe o crruie ce erpuia printre copaci.
La fel ca n pdurea de la Ainswick, se gndi Henrietta. Ct de mult
se distrau acolo! Aduse vorba despre Ainswick i depnar amintiri.
i aduci aminte de veveria noastr? De cea cu lbua rupt? Pe
care am inut-o ntr-o cuc i s-a fcut bine?
Sigur c da. Avea un nume ridicol< cum o chema?
Cholmondeley-Marjoribanks!
Aa e.
Rser amndoi.
i btrna menajer, doamna Bondy, care mereu ne avertiza c
ntr-o zi o s ias pe co.
i noi am fost att de indignai<
Iar apoi chiar a ieit
A reuit, spuse Henrietta convins. Doamna Bondy i-a dat
veveriei ideea asta. Totul a rmas la fel, Edward? Sau s-a schimbat
ceva? mi nchipui c nu e mare lucru.
De ce nu vii s vezi cu ochii ti, Henrietta? N-ai mai fost de
mult la Ainswick.
tiu<
De ce lsase s treac atta timp?
Devenise din ce n ce mai ocupat, interesat de ali oameni<
tii c eti bine-venit oricnd.
Eti att de drgu, Edward!
Scumpul de Edward, cu oasele lui splendide
M bucur c i place la Ainswick, Henrietta.
Ainswick e cel mai frumos loc din lume, rspunse ea vistoare.
O fat cu picioare lungi, cu o claie de pr aten dezordonat< o
fat fericit, care habar n-avea prin cte va trece n via< o fat care
iubea copacii<
Fusese att de fericit, fr s o tie! De s-ar fi putut ntoarce n
timp

55

l ntreb brusc:
Ygdrasil mai e acolo?
L-a dobort un fulger.
Nu se poate! Nu Ygdrasil!
Se ntrist. Ygdrasil era numele pe care ea i-l dduse stejarului
btrn. Dac zeii l puteau dobor i pe Ygdrasil, atunci nimic nu mai
era sigur pe lumea asta! Era mai bine s nu se ntoarc<
i aduci aminte de semnul acela special, de semnul lui
Ygdrasil? ntreb Edward.
Pomul acela ciudat i nemaivzut pe care l desenam peste tot?
nc l desenez, Edward! Pe bucele de hrtie, pe agende de telefon,
pe carneelele de bridge. l mzglesc tot timpul. D-mi un creion.
Brbatul i ntinse un creion i un carneel i, rznd, Henrietta
desen copacul ridicol.



Da, opti el, acesta e Ygdrasil<
Aproape c ajunseser n captul crruii. Henrietta se aez pe
un trunchi dobort la pmnt. Edward i se altur.
Locul sta seamn cu Ainswick, e un fel de Ainswick n
miniatur. M ntreb cteodat, Edward, oare de-asta au venit Lucy
i Henry aici?
Posibil.
Nu se tie niciodat ce se ntmpl n mintea lui Lucy. Dar
spune-mi, ce-ai mai fcut de cnd te-am vzut ultima dat?
Nimic, Henrietta.
Ce linitit sun.

56

Niciodat nu m-am priceput s fac ceva.
Henrietta i arunc o privire curioas. Detectase o nuan stranie
n tonul su. ns el i zmbea potolit. i simi din nou acel val de
afeciune profund.
Poate e un semn de nelepciune.
nelepciune?
C nu faci nimic<
E ciudat s spui tu asta, Henrietta. Tu, care ai atta succes.
i se pare c am succes? E amuzant.
Dar ai, draga mea. Eti o artist. Probabil eti mndr de tine.
Nu ai cum s nu fii.
tiu. Mult lume mi spune asta, dar nimeni nu nelege.
Nimeni nu nelege nimic. Nici tu, Edward. Sculptura nu e o meserie
pe care i-o alegi i n care reueti. E o pasiune care te cotropete,
care te bntuie i, mai devreme sau mai trziu, trebuie s-i cedezi.
Apoi, pentru puin vreme, ai parte de linite, dup care totul o ia de
la capt.
Vrei linite, Henrietta?
Cteodat cred c vreau linite mai mult dect orice pe lumea
asta, Edward!
Ai putea avea linite la Ainswick< Cred c ai putea fi fericit
acolo. Chiar dac ar trebui s m supori pe mine. Ce spui, Henrietta?
Nu ai vrea s vii la Ainswick i s te stabileti acolo? Te ateapt
dintotdeauna.
Henrietta i ntoarse ncet capul i rosti cu voce joas:
A vrea s nu-mi fii att de drag, Edward. Mi-e foarte greu s
te refuz.
Deci m refuzi?
mi pare ru.
Mi-ai mai respins oferta nainte, dar acum credeam c va fi
altceva. Ai fost fericit n dup-amiaza asta, Henrietta. N-o poi
nega.
Am fost foarte fericit.

57

Pari chiar mai tnr dect de diminea.
tiu.
Ne-am simit extraordinar mpreun, am vorbit despre
Ainswick, ne-am gndit la Ainswick. Nu nelegi ce nseamn asta,
Henrietta?
Tu nu nelegi ce nseamn, Edward! Toat dup-amiaza asta
am trit n trecut.
Trecutul poate fi uneori foarte comod.
Nu ne putem ntoarce n timp. Oamenii nu pot face asta.
Edward rmase tcut cteva clipe, apoi rosti, pe un ton calm,
agreabil i relativ indiferent:
n realitate vrei s-mi spui c nu te mrii cu mine din cauza lui
John Christow.
Henrietta nu rspunse, iar Edward continu:
Asta e, nu-i aa? Dac nu ar exista John Christow, te-ai mrita
cu mine.
Nu-mi pot imagina o lume n care s nu existe John Christow,
se rsti Henrietta. Trebuie s nelegi asta.
Dac aa stau lucrurile, de ce Dumnezeu nu divoreaz, ca s
v putei cstori?
John nu vrea s divoreze, iar eu nu tiu dac m-a mrita cu el,
chiar dac ar divora. Lucrurile nu stau aa cum crezi.
John Christow< Sunt prea muli ca el pe lumea asta, murmur
Edward gnditor.
Nu ai dreptate, ripost Henrietta. Exist foarte puini oameni
ca John<
Ar fi bine s fie aa! Cel puin asta cred eu. Ar fi mai bine s ne
ntoarcem, conchise el, ridicndu-se.


58


Capitolul 7
De ndat ce intrar n main, iar Lewis nchise ua casei din
Harley Street, Gerda se simi exilat. Ua nchis o fcuse s se
cutremure. Nu mai avea nicio scpare. i mai erau o grmad de
lucruri pe care nu le rezolvase nainte de plecare. Oare oprise
robinetul din baie? Iar biletul pentru spltorie< l pusese< unde l
pusese? Copiii aveau s se poarte bine cu mademoiselle? Mademoiselle
era att de< att< Oare Terence, de exemplu, avea s fac tot ceea
ce-i spunea mademoiselle? Gerdei i se prea c guvernantele
franuzoaice erau complet lipsite de autoritate.
Se aez nefericit n faa volanului i aps nervoas butonul
demarorului. l aps o dat i nc o dat.
i va fi mai uor, Gerda, dac roteti cheia n contact.
Vai, ct de proast sunt! exclam Gerda privindu-l alarmat.
Dac John se enerva< ns, spre uurarea ei, brbatul zmbea.
Asta, i zise Gerda cu o sclipire de isteime, deoarece se bucur c
mergem la familia Angkatell.
Bietul John, muncea att de mult! Viaa lui era att de altruist,
att de devotat celor din jur. Nu era de mirare c atepta acest
sfrit de sptmn prelungit. i, amintindu-i de conversaia
purtat la prnz, rosti, n timp ce ridic prea brusc piciorul de pe
ambreiaj, iar maina porni cu o smucitur:
tii, John, nu ar trebui s spui n glum c nu supori oamenii
bolnavi. E minunat faptul c eti att de modest, eu te neleg, dar
copiii nu pricep asta. Terry, n special, ia totul att de n serios.
n anumite momente, remarc John Christow, Terry mi se pare
aproape uman, nu ca Zena! Ct timp obinuiesc fetele s fie att de

59

afectate?
Gerda rse ncet. tia c John o provoca. i meninu punctul de
vedere. Era extrem de ncpnat.
John, chiar cred c e bine ca micuii s neleag altruismul i
devotamentul unui medic.
O, Doamne! gemu Christow.
Gerda se gndea n alt parte. Semaforul de care se apropia era
verde de mult vreme. Era sigur c avea s devin rou nainte s
ajung la el. ncepu s ncetineasc< Tot verde<
John Christow i uit hotrrea de a nu comenta stilul de a ofa al
soiei sale i o ntreb:
De ce te opreti?
M-am gndit c s-ar putea pune rou<
Aps pe acceleraie, maina se deplas puin, pn n intersecie,
apoi, incapabil s-i menin turaia, motorul se opri. Semaforul se
schimb.
Vehiculele ce veneau din dreapta i din stnga ncepur s
claxoneze.
John observ, pe un ton destul de agreabil:
Chiar conduci prost, Gerda!
Mereu m ncurc semafoarele. Efectiv nu am cum s tiu cnd
se schimb.
John o privi cu coada ochiului.
Pe Gerda o ngrijoreaz orice, se gndi el, i ncerc s-i
imagineze cum putea fi s trieti aa. Dar, fiindc nu avea prea
mult imaginaie, nu reui.
Vezi tu, i susinu Gerda punctul de vedere, le-am spus
ntotdeauna copiilor ce nseamn viaa unui medic sacrificii,
devotamentul fa de vindecarea durerilor i a suferinei, dorina de
a-i ajuta pe ceilali. E o via nobil, iar eu sunt mndr de felul n
care i dedici timpul i energia i depui attea eforturi<
John Christow o ntrerupse:
Nu te-ai gndit niciodat c mi place medicina, c e o plcere,

60

nu un sacrificiu? Nu nelegi c e o meserie chiar interesant?
Nu, i zise el, Gerda nu ar nelege niciodat aa ceva! Dac i-ar
fi povestit despre doamna Crabtree i despre salonul Margaret
Russell, nu l-ar fi vzut dect ca pe un binefctor ngeresc al
Sracilor cu S mare.
necat n melas, murmur brbatul.
Poftim? ntreb Gerda aplecndu-se spre el.
John cltin din cap.
Dac i-ar fi spus Gerdei c ncerca s gseasc tratamentul
vindector pentru cancer, ea ar fi reacionat, ar fi putut pricepe o
simpl afirmaie sentimental. Dar nu ar fi priceput niciodat
fascinaia deosebit pe care o exercita boala lui Ridgeway i nici
complexitatea acesteia. De fapt, se ndoia c ar fi putut s-o
lmureasc vreodat ce era boala lui Ridgeway. (Nici mcar noi nu
tim, zmbi John n sinea lui. Nu tim care e cauza degenerrii
cortexului!)
Era ns posibil ca Terence, dei doar un copil, s fie interesat de
boala lui Ridgeway. i plcuse felul n care l privise putiul nainte
de a spune: Nu cred c tata glumete<
Terence fusese pedepsit n ultimele zile fiindc stricase cafetiera
Cona. ndrugase ceva despre producerea amoniacului. Amoniac?
Nstrunic copil, de ce ar fi vrut s fac amoniac? Interesant, totui<
Gerda se simi uurat de tcerea lui John. Putea conduce mai
bine dac nu trebuia s ntrein o conversaie. Mai mult, dac era
absorbit de gnduri, avea s observe mai rar zgomotele pe care le
fcea maina atunci cnd schimba forat vitezele. (Niciodat nu
recurgea la o treapt inferioar dac nu era neaprat nevoie.)
Existau anumite momente, iar Gerda tia asta, cnd operaiunea i
ieea destul de bine (cu ezitrile de rigoare), dar asta nu se ntmpla
cnd era i John n main. Atunci lua hotrrea de a conduce corect,
ns ieea un dezastru, mna i tremura, accelera prea mult sau prea
puin, mnuia schimbtorul cu micri mult prea brute, iar acesta
scria ngrozitor.

61

Mngie-l, Gerda, mngie-l, ncercase s-o conving Henrietta,
n urm cu civa ani. Uite cum vrea s se deplaseze, vrea s alunece
uor, ine mna moale pn reueti s-l simi. Nu-l mpinge pur i
simplu, simte-l.
Dar Gerda nu reuise niciodat s simt ceva la schimbtorul de
viteze. Dac l mpingea mai mult sau mai puin n direcia corect,
ar fi trebuit s mearg! Mainile ar fi trebuit s fie construite astfel
nct s nu scoat tot felul de zgomote oribile.
n ansamblu, constat Gerda, n timp ce urca dealul Mersham,
drumul nu fusese prea ru. John nc era cufundat n gnduri i nu
observase cnd schimbase viteza mult prea brutal n Croydon. Cu
optimism, tocmai cnd maina accelera, schimb ntr-a treia i
pierdu din demaraj. John tresri:
Ce sens are s treci ntr-o vitez superioar cnd urci o pant?
Gerda strnse din dini. Nu mai era mult. Nu c ar fi vrut s
ajung acolo. Nu, ntr-adevr, ar fi preferat s conduc ore ntregi,
chiar dac John ar fi certat-o!
Acum ns parcurgeau Shovel Down, nconjurai din toate prile
de pduri aurii.
E minunat s pleci din Londra i s ajungi aici! exclam John.
Gndete-te, Gerda, n majoritatea dup-amiezilor lum ceaiul
nchii n salona, cteodat chiar i cu lumina aprins.
Imaginea salonaului destul de ntunecat din apartament era un
miraj sublim. Ah! De-ar fi fost acolo.
Peisajul e minunat! rspunse ea cu eroism.
Acum coborau dealul abrupt i nu mai avea nicio scpare.
Sperana difuz c ceva, nu tia ce, ar fi putut-o salva din acest
comar nu se materializase. Ajunseser.
Cnd intrar pe poart, fu uurat s o vad pe Henrietta, care
sttea pe marginea unui zid mpreun cu Midge i un brbat nalt i
slab. Simea c se putea baza pe Henrietta, care, cteodat, o ajuta n
mod neateptat, dac situaia se nrutea.
i John se bucura s o vad pe Henrietta< S o gseasc pe

62

Henrietta ateptndu-l i se prea un final cum nu se putea mai
potrivit pentru drumul minunat n acel peisaj de toamn.
Purta haina i fusta de ln verde care i plceau lui i care, dup
el, i stteau mult mai bine dect hainele de Londra. n picioarele
lungi avea ghete maro, bine lustruite.
Schimbar un zmbet rapid, artndu-i c erau bucuroi s se
revad. John nu dorea s vorbeasc neaprat atunci cu Henrietta. Se
bucura doar c era acolo i tia c, fr ea, sfritul de sptmn ar
fi fost pustiu.
Doamna Angkatell iei din cas i i salut. Se art, intenionat,
mai afabil cu Gerda dect ar fi fost cu orice alt oaspete.
Ce m bucur s te vd, Gerda! De cnd n-ai mai trecut pe aici! i
John!
Voia s demonstreze, n mod clar, c Gerda era oaspetele mult
ateptat, iar John un simplu obiect auxiliar. Lucy nu-i atinse scopul,
fcnd-o pe Gerda s se simt jenat i nelalocul ei.
Lucy spuse:
l tii pe Edward? Edward Angkatell?
John l salut pe Edward cu o micare din cap i rspunse:
Nu, nu cred.
Soarele de dup-amiaz lumina prul auriu i ochii albatri ai lui
John. Aa ar fi trebuit s arate un viking care tocmai se ntorcea acas
dup o expediie. Vocea lui, cald i rezonant, i mngia auzul, iar
magnetismul ntregii sale personaliti umplea atmosfera.
Revrsarea aceasta de energie nu o vtma pe Lucy. Dimpotriv,
i scotea n eviden plutirea nepmntean. Pe de alt parte,
Edward prea, n contrast cu cellalt brbat, lipsit de via, sumbru,
poticnit<
Henrietta i suger Gerdei s arunce o privire la grdina de
legume.
Lucy va insista s ne arate grdina de stnc i florile de
toamn, spuse ea lund-o nainte, ns am fost ntotdeauna de prere
c grdinile de legume sunt drgue i linitite. Te poi aeza pe

63

cadrele pentru castravei, poi intra n ser dac i-e frig, nu te
deranjeaz nimeni i cteodat gseti chiar i ceva de mncare.
Gsir, ntr-adevr, nite mazre trzie, pe care Henrietta o roni
crud, ns Gerdei nu-i strni o impresie deosebit. Se bucura c
scpase de Lucy Angkatell, care i se prea mai alarmant ca
niciodat.
Abord conversaia cu un anume entuziasm. ntrebrile
Henriettei erau puse n aa fel, nct Gerda tia ntotdeauna
rspunsurile. Dup zece minute, Gerda se simea mult mai bine i
ncepuse s cread c poate sfritul de sptmn nu avea s fie
chiar aa de neplcut.
Zena mergea la cursuri de dans i tocmai primise o rochi nou,
pe care Gerda o descrise n detaliu. De asemenea, gsise un magazin
nou de pielrie. Henrietta o ntreb dac era greu s-i fac singur o
geant. Gerda trebuia s-i arate.
Nu vrea dect s fie lsat s se ghemuiasc i s toarc, se
gndi Henrietta.
Se aezar vesele pe colul unui cadru pentru castravei; soarele,
acum aproape s apun, le ddea iluzia unei zile de var.
Apoi se ls linitea. Chipul Gerdei i pierdu expresia calm.
Umerii i se nmuiar i prea nefericit. Tresri atunci cnd
Henrietta lu cuvntul.
De ce vii, dac deteti locul sta?
Gerda se grbi s rspund:
Nu, nu-i adevrat! Vreau s spun, nu tiu de ce crezi< Fcu o
pauz, dup care adug: E minunat s pleci din Londra, iar
doamna Angkatell e att de drgu<
Lucy? Nu e deloc drgu.
Gerda pru uimit.
Ba da. Cu mine e mereu foarte drgu.
Lucy are maniere frumoase i poate fi amabil, dar n realitate
e o persoan destul de crud. Probabil din cauz c, din sfera ei
nalt, nu tie ce simt i ce gndesc oamenii obinuii. Nu-i place

64

locul acesta, Gerda. Eti perfect contient de asta. De ce vii dac
nu-i place?
Lui John i place i<
Bine, lui John i place. Dar ai putea s-l lai s vin singur.
N-ar fi de acord. Nu s-ar simi n largul lui fr mine. John e
att de altruist! Spune c aerul curat mi face bine.
Aerul curat e bun, ntr-adevr, dar nu vd de ce trebuie s
supori familia Angkatell.
Nu vreau s crezi c sunt nerecunosctoare.
Draga mea Gerda, de ce ar trebui s-i plac de noi? Am fost
ntotdeauna de prere c familia Angkatell e pur i simplu odioas.
Ne place s ne ntlnim i s vorbim o limb extraordinar, pe care
n-o nelege nimeni altcineva. M mir c oamenii din jur nu vor s ne
omoare. Apoi ncheie: Cred c e ora ceaiului. S ne ntoarcem.
O privi pe Gerda n timp ce aceasta se ridic i se ndrept spre
cas. Interesant, se gndi Henrietta, a crei minte era ntotdeauna
parial detaat, s vezi cum arat faa unei martire cretine chiar
nainte de a intra n arena leilor<
Pe cnd prseau grdina de legume se auzir mpucturi, iar
Henrietta observ:
Se pare c a nceput masacrul familiei Angkatell!
Se dovedi c Sir Henry i Edward discutau despre armele de foc i
i ilustrau conversaia prin mpucturi. Henry Angkatell, pasionat
de arme, avea o adevrat colecie.
Luase cu el mai multe revolvere i cteva inte n care trgeau
acum de zor.
Bun, Henrietta. Vrei s vezi dac poi omor un tlhar?
Henrietta lu pistolul.
E bine. Aa. Acum ochete.
Bang!
Ai ratat, spuse Sir Henry.
E rndul tu, Gerda.
O, nu cred<

65

Haidei, doamn Christow. E chiar simplu.
Gerda trase tremurnd i cu ochii pe jumtate nchii. Glonul
nimeri mai departe dect cel al Henriettei.
Vreau s trag i eu! strig Midge, sosind n fug. E mai greu
dect ai crede, observ ea dup cteva focuri, dar e destul de
distractiv.
Lucy iei din cas, urmat de un tnr nalt, cu mrul lui Adam
foarte pronunat.
A venit David, anun ea.
Lu revolverul de la Midge n timp ce soul ei l saluta pe David
Angkatell, l ncrc i, fr s spun o vorb, nimeri de trei ori n
mijlocul intei.
Bravo, Lucy! exclam Midge. Nu tiam c te pricepi la tir.
Lucy, rosti solemn Sir Henry, i nimerete mereu inta! A fost
chiar util odat, adug el cu nostalgie. i aduci aminte, draga mea,
de tlharii care ne-au atacat atunci, pe malul asiatic al Bosforului,
s-au npustit asupra mea i au ncercat s m omoare?
i ce-a fcut Lucy? ntreb Midge.
A tras dou focuri de arm. Nici mcar nu tiam c avea
pistolul cu ea. L-a nimerit pe unul n picior i pe cellalt n umr.
Niciodat n-am fost aa de aproape de moarte. nc nu neleg cum de
nu m-a nimerit pe mine.
Doamna Angkatell i zmbi.
Cred c ntotdeauna trebuie s-i asumi riscuri, spuse ea cu
blndee. i trebuie s acionezi rapid, fr a te gndi prea mult.
Admirabil concepie, draga mea, o aprob Sir Henry. Dar
ntotdeauna am avut senzaia neplcut c riscul pe care i l-ai
asumat atunci era pierderea vieii mele.


66


Capitolul 8
I

Dup ceai, John o invit pe Henrietta la o plimbare, iar doamna
Angkatell spuse c trebuia s-i arate Gerdei grdina alpin, dei,
bineneles, nu era tocmai sezonul potrivit.
Henrietta se gndi c plimbrile cu John erau complet diferite de
plimbrile cu Edward.
Cu Edward mergea agale. Edward, i zise ea, se nscuse ca s fie
calm. n schimb, dup John trebuia practic s alerge, iar atunci cnd
ajunser n vrful coamei Shovel Down i spuse gfind:
sta nu e un maraton!
John ncetini i surse.
Merg prea repede?
Pot s in pasul cu tine, dar care e rostul? Nu avem niciun tren
de prins. De unde toat energia asta? Fugi cumva de tine nsui?
Brbatul se opri brusc.
De ce spui asta?
Fr vreun scop anume, rspunse Henrietta, privindu-l
intrigat.
John porni din nou la drum, dar de data aceasta mai ncet.
De fapt, mrturisi el, sunt obosit. Foarte obosit.
Henrietta i simi apatia din voce.
Ce mai face doamna Crabtree?
E cam devreme s m laud, ns cred, Henrietta, c am reuit
s-i dau de capt. Dac am dreptate, continu el grbind pasul, voi
revoluiona foarte multe idei, va trebui reanalizat toat problema

67

secreiei hormonale<
Vrei s spui c va exista o vindecare pentru boala lui
Ridgeway? C nu vor mai muri oameni?
Printre altele.
Ce ciudai erau medicii, se gndi Henrietta. Printre altele!
Din punct de vedere tiinific, apar milioane de posibiliti noi!
exclam el trgnd aer n piept. Dar m simt foarte bine aici, mi
place s respir aer curat, sunt fericit s te vd. Iar Gerdei i va face
foarte bine, adug el cu un zmbet fugar.
Sigur, Gerda ador s vin la Conacul dintre Dealuri!
Evident. Apropo, l-am mai ntlnit pe Edward Angkatell
vreodat?
De dou ori, spuse Henrietta cu rceal.
Nu ineam minte. E o persoan tears, nedefinit.
Edward e un scump. Mereu mi-a fost drag.
Ei bine, s nu pierdem timpul cu Edward! Nu conteaz
niciunul dintre oamenii tia.
Henrietta rosti cu voce joas:
Uneori, John, mi-e team pentru tine!
Ce vrei s spui cu asta? o ntreb el, privind-o surprins.
Eti att de uituc, att de< de orb.
Orb?
Nu-i dai seama, nu nelegi c eti prea insensibil? Nu tii ce
simt i ce gndesc alii<
Ba dimpotriv, a zice eu.
Da, vezi lucrurile la care te uii. Eti< ca o lantern. Un fascicul
puternic de lumin care se focalizeaz n punctul de interes, i att.
n spate i n lateral e numai ntuneric!
Henrietta, draga mea, ce nseamn toate astea?
E periculos, John. Presupui c toat lumea te place, c toat
lumea i vrea binele. Oameni ca Lucy, de exemplu.
Lucy nu m place? ntreb el surprins. Mereu am inut enorm
la ea.

68

Drept urmare, presupui c te place. Dar n-a fi att de sigur<
Apoi Gerda i Edward< sau Midge i Henry? De unde tii ce simt
pentru tine?
i Henrietta? tiu ce simte ea? o complet lundu-i o clip
mna ntr-ale lui. Cel puin sunt sigur de tine.
Femeia i retrase mna.
Nu poi fi sigur de nimeni pe lumea asta, John.
Chipul lui cpt o expresie grav.
Nu, nu pot s cred asta. Sunt sigur de tine i sunt sigur de
mine. Cel puin<
Figura i se schimb.
Ce s-a ntmplat, John?
tii ce m-am trezit spunnd astzi? Ceva destul de ridicol.
Vreau s merg acas. Asta am spus, i n-am nici cea mai mic idee
la ce m refeream.
Probabil aveai n minte vreo imagine, rspunse Henrietta ncet.
Nimic, absolut nimic! replic el tios.

II

n seara aceea, la cin, Henrietta a fost aezat lng David, iar din
capul mesei sprncenele delicate ale lui Lucy au transmis nu o
porunc, Lucy nu poruncea niciodat o rugminte.
Sir Henry ncerca i reuea s poarte o conversaie cu Gerda. John,
destul de amuzat, urmrea salturile i pienjeniurile minii
ncurcate a lui Lucy. Midge sporovia destul de convenional cu
Edward, care prea mai aerian dect de obicei.
David sttea ncruntat i i frmia pinea cu degete nervoase.
Sosise la conac lipsit de chef. Nu-i mai ntlnise niciodat pe
Henry sau pe Lucy Angkatell i, nefiind un adept al Imperiului, era
pregtit s nu se apropie prea mult de aceste rude. Pe Edward l
cunotea i l considera un diletant. i examin pe ceilali patru
oaspei cu un ochi critic. I se prea c relaiile de rudenie erau o

69

corvoad i c la astfel de mese trebuia s socializezi, ceea ce nu se
numra printre pasiunile lui.
Pe Midge i pe Henrietta le excluse din analiz, considerndu-le
lipsite de inteligen. Doctorul Christow era cu siguran un arlatan
de pe Harley Street, pentru care contau doar manierele i succesul
social. Pe soia acestuia nici mcar nu o lu n calcul.
David se foi uor i i dori cu ardoare ca toate aceste persoane s
tie ct de mult le dispreuia. Reprezentau o cantitate neglijabil.
Dup ce i repet de trei ori aceast concluzie, se simi mult mai
bine. Rmsese ncruntat, dar renunase la jocul cu pinea.
Henrietta reacionase n mod loial la rugmintea sprncenelor,
ns ntmpina dificulti. Replicile scurte ale lui David erau extrem
de acide. n final, apel la o metod pe care o mai utilizase cu tinerii
nu prea vorbrei.
Fcu, intenionat, o afirmaie dogmatic i destul de greu
justificabil cu privire la un compozitor modern, tiind c David
poseda multe cunotine muzicale.
Spre ncntarea ei, planul funcion. David se ndrept de spate,
vocea i deveni brusc mai ferm i ncet s mai frmieze pinea.
Asta, spuse el rspicat, privind-o cu rceal pe Henrietta, arat
c nu avei idee nici mcar de chestiunile eseniale!
De atunci i pn la finalul cinei, i explic problema pe un ton
limpede i agresiv, iar Henrietta se complcu n postura
nvcelului.
Doamna Angkatell privi aprobator n jurul mesei, n timp ce
Midge se distra de minune.
Ct de inteligent eti, draga mea, murmur Lucy lund-o de
bra pe Henrietta n drumul spre salon. Din pcate, cu ct oamenii au
mai puine n cap, cu att se pricep mai bine s-i foloseasc minile!
Ce prere ai? S jucm cri, bridge, remi sau jocul acela simplu cu
sunete de animale?
Cred c David s-ar simi jignit.
Poate c ai dreptate. Bridge s fie, atunci. Cu siguran va avea

70

senzaia c e un joc inutil i ne va putea dispreui fr probleme.
Se juca la dou mese simultan. Henrietta fcea pereche cu Gerda
mpotriva lui John i lui Edward. Din punctul ei de vedere,
combinaia nu era una prea bun. Voise s o despart pe Gerda de
Lucy i, dac era posibil, i de John, ns doctorul fusese ferm. Iar
Edward i-o luase nainte lui Midge.
Henriettei i se pru c atmosfera nu era prea confortabil, dar nu
putea identifica precis cauza. Oricum, n cazul unei posibile egaliti,
i pusese n cap s o lase pe Gerda s ctige. Gerda nu juca bridge
foarte prost, iar n lipsa lui John era chiar o juctoare acceptabil,
ns era nervoas, nu judeca bine i nu era contient de valoarea
crilor. John era bun, dei mult prea ncreztor. Edward era un
juctor excelent.
Seara trecu, iar masa Henriettei nc juca acelai rober. Scorurile
creteau deasupra liniei orizontale, la fiecare echip. Partida
devenise din ce n ce mai tensionat i o singur persoan nu i
ddea seama de asta.
Pentru Gerda, acest rober se nimerise s fie unul chiar agreabil. Se
simea bine. Cnd trebuia s ia decizii dificile, Henrietta supralicita
n mod neateptat, ca s poat prelua ea jocul.
Momentele n care John, incapabil s se abin de la criticile care
afectau ncrederea Gerdei mai mult dect i-ar fi nchipuit, exclama:
De ce naiba ai artat cartea asta, Gerda? erau contracarate imediat
de rspunsurile rapide ale Henriettei: Ce Dumnezeu, John, sigur c
trebuia s o arate! Era singura soluie.
n final, cu un suspin, Henrietta trase tabela de marcaj spre ea:
Joc i rober, dar nu cred c vom ctiga prea mult cu asta,
Gerda.
Ct noroc! remarc John vesel.
Henrietta tresri. i cunotea prea bine tonul. i ntlni privirea i
ls ochii n jos.
Se ridic, se apropie de emineu, iar John o urm.
Nu te uii ntotdeauna la crile altora, nu-i aa?

71

Poate am fost puin cam ostentativ, admise Henrietta calm. E
josnic s vrei s ctigi, presupun!
n realitate, voiai s ctige Gerda roberul. n dorina ta de a-i
face fericii pe alii, nu te dai n lturi de la a tria.
Ce urt sun ceea ce spui! Problema e c ai dreptate<
Se pare c i partenerul meu i mprtea aceast dorin.
Deci observase, se gndi Henrietta. La rndul ei, fusese surprins.
Edward era att de priceput, nct nu l-ar fi putut bate nimeni. O
dat uitase s liciteze. Alt dat pusese o carte destul de bun, dar
nu aceea care i-ar fi asigurat victoria.
Simi o und de ngrijorare. tia c Edward nu ar fi jucat niciodat
astfel nct ea, Henrietta, s poat ctiga. Era mult prea corect ca s
fac asta. ns nu suportase ideea ca John Christow s ias primul
din nou.
Brusc, se alarm. Nu-i plcea aceast petrecere a lui Lucy.
Iar apoi, n mod dramatic, neateptat, cu artificialitatea unei
intrri n scen< Veronica Cray ptrunse nuntru!
Uile vitrate rmseser deschise, fiindc afar era destul de cald.
Veronica le ddu la o parte, intr i rmase n prag, cu bolta
ntunecat drept fundal, zmbind cu o uoar melancolie. Atept
puin nainte s vorbeasc, pentru a se asigura c are public.
V rog s m iertai pentru c am dat buzna aa. Doamn
Angkatell, sunt vecina dumneavoastr de la Dovecotes i mi s-a
ntmplat o nenorocire! Surse larg i deveni mai binedispus. Nici
un chibrit! Nici mcar un chibrit n cas! E smbt seara. Am fost
tare neatent. ns ce a putea face? Am venit pn aici ca s-i cer
ajutorul singurei vecine pe care o am.
Toat lumea tcu sub vraja acestei apariii. Veronica era frumoas.
Nu era o frumusee discret, nici una orbitoare, ns era o frumusee
att de reuit, nct i tia respiraia! Buclele de un blond
strlucitor, gura arcuit, blana de vulpe argintie ce-i mbrca umerii
i catifeaua alb i bogat de dedesubt<
i privi amuzat i fermectoare pe toi cei prezeni.

72

Problema e c fumez ca o locomotiv! Bricheta nu mi se
aprinde! Plus c mai e i micul dejun, trebuie pornit aragazul. M
simt tare prost, continu ea, frngndu-i minile.
Lucy fcu un pas plin de graie.
Sigur, e<
Veronica Cray o ntrerupse. Se uita la John Christow. Pe chip i se
ivi o expresie de uluire, de ncntare incredul. naint spre el cu
minile ntinse.
Ei bine, e chiar John! John Christow! Extraordinar! Nu te-am
vzut de secole i te gsesc aici!
i strnser minile. Veronica, emannd cldur i entuziasm, se
ntoarse pe jumtate spre doamna Angkatell.
E o surpriz minunat. John e un vechi prieten de-al meu. E
primul brbat pe care l-am iubit vreodat! Am fost nebun dup
tine, John. Impresionat de amintirea iubirii din tineree, femeia
chicoti galnic. Mereu am fost de prere c John e un brbat
minunat!
Curtenitor, Sir Henry se apropie de ea. Dorea s-i ofere ceva de
but i luase dou pahare. Doamna Angkatell rosti:
Midge, drag, sun clopoelul.
Cnd sosi Gudgeon, Lucy ceru:
O cutie de chibrituri, Gudgeon. Buctreasa mai are destule,
presupun.
Au sosit astzi dousprezece cutii, doamn.
Atunci adu ase, Gudgeon.
Vai, nu, doamn Angkatell, numai una! protest Veronica.
Actria sorbi din butura ce-i fusese oferit i zmbi larg. John
Christow i se adres:
i-o prezint pe soia mea.
M bucur s v cunosc, spuse Veronica surzndu-i Gerdei,
care o privea nucit.
Gudgeon se ntoarse purtnd cutiile de chibrituri pe o tav de
argint.

73

Doamna Angkatell o indic pe Veronica Cray, i el i oferi tava.
Vai, nu, doamn Angkatell, nu am nevoie de attea!
Lucy fcu un gest de o nonalan regal.
Niciodat nu e bine s ai un singur obiect de un fel, iar noi ne
putem lipsi de ele fr probleme.
Sir Henry ntreb cordial:
Cum vi se pare la Dovecotes?
mi place la nebunie. Locul e splendid, e aproape de Londra i,
cu toate astea, te simi complet izolat. Veronica puse jos paharul i se
acoperi mai bine cu blnurile argintii. Le zmbi tuturor. V
mulumesc foarte mult! Ai fost att de amabili, adug ea privindu-i
pe Sir Henry i pe doamna Angkatell i, cine tie din ce motiv, pe
Edward. Trebuie s duc acas proviziile. John, continu ea pe un ton
amical, a vrea s m nsoeti, fiindc sunt foarte curioas ce ai fcut
n toi anii tia. M simt tare btrn
Se apropie de ua vitrat, iar John Christow o urm.
mi pare foarte ru c v-am deranjat< V mulumesc din
suflet, doamn Angkatell.
Iei urmat de John. Sir Henry rmase lng fereastr, privindu-i.
E o noapte destul de clduroas.
Dragule, trebuie s mergem la culcare, murmur doamna
Angkatell cscnd. i neaprat s vedem un film de-al ei. Sunt
sigur, dup seara asta, c e o actri excelent.
Urcar. Midge le ur noapte bun i o ntreb pe Lucy:
O actri excelent?
Nu eti de aceeai prere, draga mea?
Lucy, pari s fii convins c are chibrituri la Dovecotes tot
timpul.
Zeci de cutii, drag. Dar nu trebuie s fim egoiti. Iar ea chiar e
o actri foarte bun!
Pe hol se auzeau trntindu-se ui, iar ocupanii conacului i urar
noapte bun. Dup ce anun c avea s lase ua de la teras
deschis pentru John, Sir Henry se duse n dormitorul su.

74

Ct de amuzante sunt actriele, i spuse Henrietta Gerdei. Au
nite intrri i ieiri absolut spectaculoase. Mi-e tare somn, adug ea
cscnd.
Veronica Cray nainta sprinten de-a lungul potecii din pdurea de
castani.
Lsnd copacii n urm, ajunser la luminiul de lng piscin.
Aici se afla un mic pavilion unde se adpostea familia Angkatell n
zilele cu soare, dar vntoase.
Veronica Cray se opri. Se ntoarse i l privi pe John Christow.
Apoi rse. Art cu mna suprafaa plin de frunze a piscinei.
Nu prea seamn cu Mediterana, nu-i aa, John?
Atunci, brbatul tiu ce anume ateptase. i ddu seama c n cei
cincisprezece ani ct fusese desprit de Veronica, ea l nsoise peste
tot. Marea albastr, parfumul de mimoze, praful fierbinte date la o
parte, mpinse ntr-un sertar al amintirii, ns niciodat uitate cu
adevrat< Toate nsemnau un singur lucru: Veronica. Era un tnr
de douzeci i patru de ani, disperat i ndrgostit, iar de data asta
nu avea s mai fug<


75


Capitolul 9
John Christow iei din pduricea de castani i se ndrept spre
cas. Ferestrele conacului scldat n lumina lunii i ddeau o
impresie stranie de nevinovie. Se uit la ceas.
Era ora trei. Inspir adnc, iar pe chip i se putea citi nervozitatea.
Nu mai era, nici pe departe, un tnr de douzeci i patru de ani
ndrgostit. Era un brbat practic i ager, de aproape patruzeci de
ani, cu mintea perfect limpede.
Desigur, fusese un bleg, ns nu-i prea ru! Acum nelegea c
era stpnul propriului destin. Se simea ca i cum, timp de ani de
zile, ar fi avut o ghiulea legat de picior. Acum ghiuleaua dispruse.
Era liber.
El, John Christow, era liber, iar pentru el, specialistul reputat din
Harley Street, Veronica Cray nu nsemna absolut nimic. Totul se
ntmplase n trecut, iar fiindc respectivul conflict rmsese
nerezolvat, fiindc suferise i se simise umilit n permanen din
cauz c dduse bir cu fugiii, imaginea Veronici nu-l prsise pe
de-a ntregul. n aceast sear, i apruse ca dintr-un vis< el
acceptase visul, iar acum, slav Domnului, scpase de el pentru
totdeauna. Se ntorsese n prezent, era ora trei dimineaa i exista
pericolul ca atitudinea lui s fi deranjat destul de mult lume.
Petrecuse trei ore cu Veronica. Femeia ptrunsese n cas ca o
fregat cuceritoare, l rpise din mijlocul celor dragi i l purtase cu
ea ca pe un trofeu. Acum se ntreba ce vor fi crezut toi cei prezeni.
De exemplu, ce prere avea Gerda?
i Henrietta? (Dar nu-i psa prea mult de Henrietta. Avea
senzaia c Henriettei i putea explica, ns pe Gerda n-ar fi putut-o

76

lmuri niciodat.)
Era sigur nu voia s piard nimic din ceea ce avea.
Toat viaa i asumase un volum considerabil de riscuri. Riscuri
cu pacienii, riscuri de tratament, riscuri de investiii, ns niciodat
un risc extraordinar. i asumase doar riscuri care nu-l puneau prea
mult n pericol.
Dac Gerda ar fi tiut< dac Gerda ar fi bnuit<
Dar oare ar fi bnuit? Ct de bine o cunotea de fapt pe Gerda? n
mod normal, credea c un lucru alb e negru, dac el i spunea asta.
Dar ntr-o astfel de situaie<
Cum artase atunci cnd urmase silueta nalt, triumftoare a
Veronici i ieise din cas? Ce sugera chipul lui? Era oare chipul
ndrgostit i subjugat al unui adolescent? Sau doar chipul unui
brbat politicos? Nu tia! Nu avea nici cea mai vag idee.
i era ns team. Team pentru linitea, ordinea i sigurana vieii
lui. Fusese nebun, se gndi cu exasperare c fusese prea nebun, dar
tocmai aceast idee l liniti. Probabil c nimeni nu l-ar fi crezut chiar
ntr-att de nebun.
Toat lumea dormea, asta era clar. Ua vitrat a salonului era pe
jumtate deschis, lsat anume pentru el. Privi din nou conacul
care dormea nevinovat, poate chiar prea nevinovat.
Dintr-odat, tresri. Auzise sau i nchipuise c auzise o u
nchizndu-se.
ntoarse iute capul. Poate cineva coborse la piscin i l urmrise.
Poate c l urmrise i pe drumul de ntoarcere, dup care ocolise
pentru a intra n cas prin poarta lateral a grdinii. Poate chiar de
acolo provenea zgomotul.
Se uit cu atenie la ferestre. Oare perdeaua se mica, fusese tras
ntr-o parte astfel nct cineva s priveasc, iar apoi fusese lsat s
cad la loc? Camera Henriettei<
Henrietta! Nu Henrietta, url inima lui, cuprins de o panic
subit. Nu o pot pierde pe Henrietta!
Dintr-odat, vru s arunce pietricele n geam, s o strige: Vino

77

afar, iubirea mea. Vino s ne plimbm prin pdure pn la Shovel
Down i ascult-m< ascult tot ce tiu acum despre mine i tot
ceea ce trebuie s tii i tu. Dac nu cumva o tii deja<
Voia s-i spun Henriettei: O iau de la capt. De astzi ncepe o
nou etap. Lucrurile care m-au lovit i m-au mpiedicat s triesc
au disprut. Aveai dreptate n dup-amiaza asta cnd m-ai ntrebat
dac fugeam de mine nsumi. Asta fac de ani de zile. Niciodat n-am
tiut dac am prsit-o pe Veronica din prea mult putere sau din
prea mult slbiciune, i mi-a fost team de mine, de via, de tine.
De-ar fi putut s-o trezeasc pe Henrietta, s mearg cu ea n
pdure i s vad mpreun soarele rsrind deasupra cupolei
lumii<
Eti nebun, i spuse n gnd. Tremura. Era frig, la urma urmei
septembrie se apropia de sfrit. Ce naiba se ntmpl cu tine? se
ntreb. Ai luat-o razna complet. Dac poi scpa basma curat, ai
mare noroc! Ce-ar fi zis Gerda dac ar fi fost plecat toat noaptea i
s-ar fi ntors acas odat cu pota de diminea?
Ce-ar fi zis familia Angkatell?
Asta nu-l ngrijora ns prea mult. Familia Angkatell i potrivea
ceasurile dup Lucy, iar lui Lucy tot ceea ce era neobinuit i se prea
normal.
Gerda, din pcate, nu gndea aa.
Trebuia s dea ochii cu ea, i era bine ca asta s se ntmple ct
mai curnd.
Dac era Gerda persoana care l urmrise? Nu avea niciun sens s
se mint spunndu-i c nimeni nu face aa ceva. Ca medic, tia mult
prea bine cum se comportau oamenii onorabili, intelectuali, sensibili,
exigeni. Ascultau la ui, deschideau scrisori, spionau i trgeau cu
urechea, nu fiindc ar fi fost de acord cu un astfel de comportament,
ci fiindc grijile lumeti i aduceau n pragul disperrii.
Biei diavoli, reflect el, biei diavoli umani n suferin< John
Christow cunotea ndeaproape suferina uman. Nu-i comptimea
prea mult pe cei bolnavi, dar pe cei chinuii de suferine mentale, da,

78

fiindc tia c numai cei puternici sufer.
De-ar ti Gerda< Prostii, i spuse n gnd, de ce ar ti? S-a culcat
i doarme tun. N-are pic de imaginaie, n-a avut niciodat.
Deschise ncet uile vitrate, aprinse un bec, apoi ncuie i puse
zvorul. Stinse lumina i prsi ncperea, gsi ntreruptorul din
hol, urc scrile repede i cu pai uori, dup care stinse lumina din
hol. Rmase pentru o clip lng ua dormitorului, cu mna pe
clan; n cele din urm, aps i intr.
n camer era ntuneric i se putea auzi respiraia linitit a
Gerdei. Femeia se mic atunci cnd John intr i nchise ua.
Tu eti, John? mormi ea adormit.
Da.
Nu e cam trziu? Ct e ceasul?
N-am idee, rspunse el precipitat. mi pare ru c te-am trezit.
M-a invitat n cas i a trebuit s accept un pahar.
Vocea lui prea obosit i somnoroas.
Ah< Noapte bun, John, murmur Gerda, ntorcndu-se pe
partea cealalt.
Ieise bine! Ca de obicei, avusese noroc< Ca de obicei< Pentru o
clip l sperie gndul c avusese mereu prea mult noroc. De
nenumrate ori i se ntmplase s-i in respiraia i s spun:
Dac asta nu merge bine< i mersese bine! Dar ntr-o zi, cu
siguran, norocul avea s i se schimbe<
Se dezbrc repede i se vr n pat. Era ciudat ce i ghicise Zena n
cri. Cartea asta e deasupra ta i are putere asupra ta< Veronica!
i, ntr-adevr, avusese putere asupra lui.
Pn-aici a fost, draga mea, se gndi el cu o satisfacie slbatic.
S-a terminat! Am terminat-o cu tine!


79


Capitolul 10
John cobor la ora zece. Micul dejun era pe bufet. Gerda rugase s
i se trimit la pat, dup care se frmntase de grij c ar fi putut s
creeze probleme.
Prostii, spusese John. Oamenii ca familia Angkatell, care nc i
permiteau s aib majordomi i servitori, trebuiau s le dea acestora
ceva de tcut.
Se simea foarte binedispus n acea diminea. Avea senzaia c
nervozitatea din ultima vreme dispruse.
Doamna Angkatell l inform c Sir Henry i Edward plecaser la
vntoare. Ea era ocupat cu grdinritul. John sporovi cu gazda
pn ce sosi Gudgeon, cu un plic pe tav.
Tocmai a sosit scrisoarea aceasta, domnule.
O lu ridicnd din sprncene. Veronica!
Se refugie n bibliotec i deschise plicul.

Te rog s vii n dimineaa asta. Trebuie s vorbim.
Veronica.

Poruncitoare ca ntotdeauna, i zise el. Se hotr s nu se duc,
ns apoi i veni ideea c ar fi putut lmuri problema o dat pentru
totdeauna. Avea s plece imediat.
O lu pe drumul care trecea prin faa ferestrei bibliotecii i trecu
pe lng piscina unde se mpreunau crri ce veneau din toate
direciile, una dinspre deal, prin pdure, alta dinspre grdina cu
flori, alta dinspre ferm i, n sfrit, cea pe care o alese el.
La captul aleii se afla reedina Dovecotes.

80

Veronica l atepta. I se adres de la fereastra cldirii ornate
pretenios cu grinzi aparente:
Vino nuntru, John. E destul de frig.
n camera de zi, decorat cu pernue crem i lila, era aprins focul.
O privi atent i i ddu seama de diferenele dintre femeia de
acum i adolescenta pe care o cunoscuse n urm cu ani de zile,
fiindc nu le putuse observa n noaptea precedent.
Practic, se gndi, era mai frumoas dect atunci. i nelegea mai
bine frumuseea, o ngrijea i o punea n valoare. Prul, odinioar de
un auriu aprins, avea acum culoarea platinei. Sprncenele, pensate
altfel, i accentuau mai mult expresia feei.
Nu fusese niciodat o frumusee fr creier. Veronica era
considerat o actri intelectual. Fcuse o facultate i i citise pe
Shakespeare i pe Strindberg.
l uimi acum o idee pe care o luase n considerare doar vag n
trecut, anume c egoismul acestei femei atingea cote anormale.
Veronica era obinuit s fac totul aa cum voia ea, iar n spatele
trupului frumos se putea citi o ncpnare detestabil.
Te-am rugat s vii, i explic Veronica ntinzndu-i o tabacher,
fiindc trebuie s vorbim. Trebuie s punem la punct detaliile pentru
viitorul nostru.
John lu o igar i o aprinse, dup care ntreb calm:
Dar avem un viitor?
Veronica l privi cu asprime.
Ce vrei s spui cu asta, John? Sigur c avem un viitor. Am irosit
cincisprezece ani. Nu avem de ce s mai pierdem timpul.
Brbatul se aez.
mi pare ru, Veronica, ns am senzaia c ai neles totul
greit. Mi-a fcut mare plcere s te revd, dar nu avem nimic n
comun. De fapt, vieile noastre sunt complet diferite.
Ce prostii spui, John. Te iubesc i m iubeti. Ne-am iubit
ntotdeauna. Ai fost tare ndrtnic! Dar nu mai conteaz. Nu trebuie
s existe conflicte. Nu am de gnd s m ntorc n State. Dup ce

81

termin filmul la care lucrez acum, voi juca ntr-o pies la Londra. Am
primit un text minunat, pe care Elderton l-a scris special pentru
mine. Va fi un mare succes.
Sunt sigur c aa va fi, rosti el politicos.
Iar tu poi fi n continuare medic. Mi s-a spus c eti destul de
cunoscut, continu ea pe un ton agreabil i condescendent.
Scumpa mea, sunt nsurat i am copii.
Momentan i eu sunt cstorit, ns asta nu-i o piedic. Un
avocat bun rezolv orice. Am vrut mereu s m cstoresc cu tine,
dragule, adug cu un zmbet rpitor. Nu neleg de ce am pasiunea
asta nebun pentru tine, dar asta e!
mi pare ru, Veronica, dar n-o s rezolve nimic niciun avocat.
Vieile noastre nu au nimic n comun.
Nici dup noaptea trecut?
Nu mai eti un copil, Veronica. Ai avut doi soi i, dup cte se
pare, mai muli iubii. Ce nseamn de fapt noaptea trecut? Absolut
nimic, iar tu tii asta.
Ah, dragul meu John, rse ea amuzat. Dac i-ai fi vzut
chipul acolo, n salonul de la conac! Ca i cum ai fi fost din nou n
San Miguel!
Eram n San Miguel, rspunse John oftnd. ncearc s nelegi,
Veronica. Ai venit din trecut. Azi-noapte i eu am trit n trecut, dar
acum lucrurile stau altfel. Am cu cincisprezece ani mai mult. Nu m
cunoti, i ndrznesc s spun c nu m-ai plcea prea mult dac m-ai
cunoate aa cum sunt.
i preferi pe soia i pe copiii ti n locul meu?
Uluirea Veronici era sincer.
Orict de bizar i s-ar prea, i prefer.
Prostii, John, m iubeti.
mi pare ru, Veronica.
Nu m iubeti? ntreb ea, nencreztoare.
E mai bine s clarificm totul. Eti extraordinar de frumoas,
Veronica, dar nu te iubesc.

82

Femeia rmase nemicat ca o statuie de cear. Rigiditatea ei l
fcu s se simt oarecum stingher.
Cnd lu iari cuvntul, tonul ei era veninos.
Cine e ea?
Ea? Ce vrei s spui cu asta?
Femeia de azi-noapte, de lng emineu.
Henrietta! se gndi el. Cum naiba ajunsese la Henrietta?
Apoi rspunse cu voce tare:
Despre cine vorbeti? Midge Hardcastle?
Midge? Asta trebuie s fie fata brunet, nu-i aa? Nu, nu m
refer la ea, i nici la nevast-ta. M refer la obraznica rezemat de
emineu. Din cauza ei m refuzi! Te prefaci c e vorba de nevast i
copii. E vorba de cealalt femeie. Se ridic i se apropie de el. Chiar
nu nelegi, John, c de cnd m-am ntors n Anglia, de un an i
jumtate, nu mi te pot scoate din minte? De ce crezi c am cumprat
casa asta inutil? Pur i simplu pentru c am aflat c vii des la familia
Angkatell!
Deci tot ce s-a ntmplat noaptea trecut a fost plnuit,
Veronica?
mi aparii, John. Mereu mi-ai aparinut!
Nu aparin nimnui, Veronica! Viaa nu te-a nvat nici mcar
acum c nu poi stpni trupul i sufletul altora? Te-am iubit cnd
am fost tnr. Voiam s-mi petrec viaa cu tine. Tu nu ai vrut!
Viaa mea i cariera mea au fost mult mai importante ca ale tale!
Oricine poate fi medic!
John i pierdu puin cumptul.
Chiar eti att de minunat pe ct te crezi?
Vrei s spui c nc n-am ajuns n vrf. Dar voi ajunge! Voi
ajunge!
John Christow o privi cu o indiferen neprefcut.
tii, nu cred c vei ajunge< i lipsete ceva, Veronica. Nu vrei
dect s posezi, ns nu tii deloc s fii generoas. Cred c asta e<
Veronica rosti cu o voce joas:

83

M-ai refuzat acum cincisprezece ani< Acum m refuzi din
nou. i va prea ru.
John se ridic i o lu spre u.
Veronica, mi pare ru dac te-am rnit. Eti foarte frumoas,
draga mea, iar odat te-am iubit foarte mult. N-o putem lsa aa?
La revedere, John. Nu m voi opri ns aici. Vei nelege ct de
curnd. Cred< cred c te ursc mai mult dect a fi crezut vreodat
c pot ur pe cineva.
John strnse din umeri.
mi pare ru. La revedere.
John parcurse ncet drumul de ntoarcere prin pdure. Cnd
ajunse la piscin, se aez pe banc. Nu regreta modul n care se
comportase. Veronica, i zise el, fusese ntotdeauna o femeie
afurisit. Slav Domnului c scpase de ea la timp. Cine tie ce i s-ar
fi ntmplat dac nu ar fi fcut-o!
Acum simea c ncepe o nou via, debarasat de fantomele
trecutului. Probabil c fusese o persoan foarte dificil n ultimii doi
ani. Biata Gerda, se gndi el, cu tot altruismul ei i cu dorina ei
permanent de a-i face pe plac. Avea s fie mai drgu cu ea pe
viitor.
Poate c reuea s n-o mai terorizeze pe Henrietta. Nu c
Henrietta ar fi putut fi terorizat. n jurul ei izbucneau furtuni, iar ea
rmnea pe loc, meditativ, privind de departe<
Avea s se duc la Henrietta pentru a-i povesti totul.
Se uit n sus, deranjat de un zgomot neateptat. n pdure se
auziser mpucturi i, desigur, sunetele obinuite provocate de
psri i de cderea melancolic a frunzelor. ns acesta era un alt
zgomot, un ticit foarte slab<
Brusc, John contientiz pericolul. De ct timp sttea acolo? De o
jumtate de or? De o or? Cineva l urmrea. Cineva<
Iar ticitul acela era, desigur<
Se ntoarse instantaneu, fiindc era un brbat cu reflexe rapide. De
data asta ns, nu fu suficient de rapid. Ochii i se mrir de surpriz,

84

dar nu avu timp s scoat niciun sunet.
Se auzi mpuctura, iar el czu, mpleticindu-se, pe marginea
piscinei.
Un uvoi rou i ni n partea stng a trupului i se prelinse
ncet pe betonul din jurul bazinului, dup care ncepu s picure n
apa albastr<


85


Capitolul 11
I

Hercule Poirot i ndeprt de pe pantofi un ultim fir de praf. i
alesese cu grij inuta pentru prnzul la care primise invitaie i era
mulumit de rezultat.
tia foarte bine ce fel de haine se purtau n Anglia dac i
petreceai duminica la ar, ns nu-i surdea s se conformeze ideilor
englezeti. Rmnea fidel propriilor standarde de elegan urban.
Nu era un moier englez, i nu avea s se mbrace ca atare. El era
Hercule Poirot!
i mrturisi c nu-i prea plcea la ar. Att de muli prieteni i
ludaser beneficiile vieii rurale, nct se lsase convins i
cumprase domeniul Resthaven pentru a-i petrece acolo sfritul
de sptmn, dei, n realitate, singurul lucru care l atrsese fusese
forma casei, aproape perfect cubic. Nu-i psa de peisajul din
mprejurimi, dei tia c era considerat o frumusee. Din punctul lui
de vedere era mult prea asimetric. Copacii oricum nu-l interesau
prea mult, fiindc aveau obiceiul dezordonat de a-i schimba
frunzele. Putea suporta plopii i ali arbori de genul acesta, ns
desiul de stejari i fagi nu-i spunea nimic. Panorama aceea trebuia
admirat din main, ntr-o dup-amiaz frumoas. Exclamai Quel
beau paysage! i te ntorceai la un hotel confortabil.
Se gndi c lucrul cel mai bun pe care l avea Resthaven era mica
grdin de legume, aranjat cu atenie n straturi de grdinarul su
belgian, Victor. ntre timp, Franoise, soia lui Victor, se ngrijea de
stomacul stpnului su.

86

Hercule Poirot deschise poarta, oft, i mai privi o dat pantofii
strlucitori, i potrivi plria de culoare gri-deschis i se uit n
lungul drumului.
Aspectul casei Dovecotes i ddu fiori. Dovecotes i Resthaven
fuseser ridicate de doi antreprenori concureni, care achiziionaser
fiecare cte o bucic de teren. Orice alte aciuni pe care doriser
acetia s le ntreprind fuseser anihilate rapid de agenia naional
pentru conservarea peisajului rural. Cele dou case reprezentau fidel
dou coli de gndire opuse. Resthaven era o cutie cu acoperi, mult
prea modern i oarecum anost. Dovecotes combina, ntr-un spaiu
foarte mic, stilul vechi i ornamentele bogate din lemn.
Hercule Poirot se ntreb care era drumul cel mai bun pentru a
ajunge la Conacul dintre Dealuri. tia c trebuia s-o ia n sus, pe alee,
s intre pe o poart mic, iar apoi s urmeze o potec. Acesta era
traseul neoficial, mai scurt cu opt sute de metri dect cel de pe osea.
Hercule Poirot inea ns la etichet, astfel c opt pentru varianta
mai lung, urmnd s ptrund pe poarta din fa.
Aceasta era prima lui vizit la familia Angkatell. i zise c atunci
cnd eti invitat la persoane importante nu se cade s o iei pe
scurttur. Trebuia s admit c invitaia lor i fcuse plcere.
Je suis un peu snob, murmur n gnd. Soii Angkatell i fcuser
o impresie agreabil n timpul ederii la Bagdad; doamna, mai ales,
l epatase. Une originale!
Estimase bine de ct timp avea nevoie ca s ajung la conac pe
osea. Era exact unu fr un minut cnd sun la poarta din fa. Se
bucur c traseul obositor se ncheiase. Nu-i plcea s mearg pe jos.
i deschise magnificul Gudgeon, pe care Poirot l aprecia. Primirea
nu fu ns cea sperat.
Doamna este n pavilionul de lng piscin, domnule. V rog
s m urmai.
Pasiunea englezilor de a sta n aer liber l enerva pe Hercule
Poirot. Dei, ntr-adevr, un astfel de capriciu putea fi tolerat n toiul
verii, se gndi el, ar fi trebuit ca lucrurile s stea altfel la sfritul lui

87

septembrie! Ziua fusese una blnd, ns destul de umed, la fel ca
orice zi de toamn. Ar fi fost mult mai plcut un salona confortabil,
cu un foc n emineu. ns acum, resemnat, trebuia s treac prin ua
vitrat, s strbat peluza i grdina de stnc i apoi, printr-o
porti, s ptrund pe poteca umbrit de castani tineri.
Soii Angkatell aveau obiceiul de a-i invita oaspeii la ora unu, iar
n zilele frumoase serveau cocktailuri i sherry n pavilionul de lng
piscin. Prnzul era programat pentru unu i jumtate, or la care
vor fi ajuns pn i cei mai nepunctuali musafiri. Astfel, buctreasa
excelent a doamnei Angkatell putea s prepare, fr prea mult
agitaie, sufleuri i alte delicatese cu timpi de gtire precii.
Lui Hercule Poirot planul nu i se prea unul strlucit.
n cteva minute, se gndi el, ajung chiar de unde am plecat.
Urm silueta nalt a lui Gudgeon, simind o durere tot mai mare n
pantofi.
Chiar n acel moment, din faa lui se auzi un scncet. Zgomotul i
mri oarecum nemulumirea. Era neadecvat, de-a dreptul bizar n
acel context. Nu l clasific i nu-i acord atenie. Cnd avea s
reflecteze la el, mai trziu, avea s ntmpine greuti n a-i aminti
ce emoii prea s transmit. Groaz? Surprindere? Oroare? Putea
spune doar c i sugerase, ntr-un mod foarte clar, ceva neateptat.
Gudgeon iei dintre castani. Se ddu ntr-o parte, cu respect,
pentru a-i permite lui Poirot s treac i tui discret:
Domnul Poirot, doamn<
Vorbise pe un ton jos i plin de consideraie, ns, dintr-odat,
nepeni. Scoase un icnet cu totul nepotrivit pentru un majordom.
Hercule Poirot pi n spaiul deschis ce nconjura piscina i,
instantaneu, tresri i el, ns de iritare.
Era prea mult. Era chiar prea mult! Nu bnuise c soii Angkatell
aveau s joace un teatru att de ieftin! Drumul lung pe osea,
dezamgirea de la sosire i acum asta! Bizarul umor englezesc!
Era enervat i plictisit. Ah, ct de mult se plictisea! Pentru el
moartea nu era o glum, i iat c i pregtiser o comedie

88

bulevardier.
Avea n fa scena unei mori atent regizate. Lng piscin se afla
cadavrul, aranjat artistic, cu un bra ntins n afar i puin vopsea
roie care se scurgea n ap. Era un corp bine fcut, al unui brbat
blond. Deasupra acestuia, cu revolverul n mn, se afla o femeie
scund, ntre dou vrste, robust, cu un chip curios de inexpresiv.
Mai erau nc trei actori. La marginea bazinului se afla o tnr
zvelt al crei pr se asorta la culoare cu frunzele de toamn i care
avea n mn un co plin cu dalii. Puin mai departe, un brbat nalt,
cu o figur comun, ntr-un costum de vntoare, purtnd un pistol.
Imediat la stnga lui, cu un co de ou n mn, se afla gazda,
doamna Angkatell.
Hercule Poirot observ imediat c acolo, la piscin, se ntlneau
mai multe poteci i c fiecare personaj sosise pe alt drum.
Totul era foarte matematic i artificial.
Suspin. Enfin, ce se ateptau s fac? Trebuia s pretind c ia n
serios aceast crim? Trebuia s se arate ngrozit? Alarmat? Sau
trebuia s se ncline, s-i felicite gazda i s o asigure c sceneta
fusese ncnttoare?
Situaia era foarte stupid i deloc spiritual. Aa cum regina
Victoria spusese: Nu ne amuz deloc, i el se simi nclinat s
proclame: Pe mine, Hercule Poirot, nu m amuz deloc.
Doamna Angkatell se ndrept spre trupul inert. El o urm, fiind
contient c n spatele lui se afla Gudgeon, care nc respira greu.
Hercule Poirot se gndi c majordomul nu fusese informat despre
scenet. De pe partea opus a piscinei li se alturar celelalte dou
persoane. Acum erau cu toii destul de aproape, privind corpul
prbuit lng bazin.
Brusc, cu un oc fantastic, cu aceeai senzaie pe care o ofer
nceoarea unui ecran cinematografic nainte de focalizarea
imaginii, Hercule Poirot i ddu seama c aceast scen regizat
coninea mcar o frm de adevr.
Dac persoana pe care o privea nu era moart, era, cel puin,

89

muribund.
Pe marginea betonului nu se scurgea vopsea roie, ci snge. Acest
brbat fusese mpucat n urm cu foarte puin timp.
Arunc iute o privire spre femeia care sttea acolo cu revolverul
n mn. Chipul ei era gol, fr niciun fel de expresie. Prea uluit i
oarecum nuc.
Curios, se gndi Poirot.
Se ntreb dac se debarasase de toate emoiile, de toate
sentimentele, atunci cnd apsase pe trgaci. Acum, dup ce
nlturase orice urm de pasiune, rmsese doar o carcas epuizat?
Probabil, i zise el.
Apoi l privi pe brbatul mpucat i tresri. Ochii muribundului
erau deschii. De un albastru intens, aveau o expresie stranie, pe care
Poirot o interpret ca pe un soi de contientizare acut.
Brusc, detectivului i se pru c n tot grupul exista o singur
persoan vie: omul care trgea s moar<
Poirot nu mai vzuse niciodat o asemenea vitalitate. Ceilali erau
figuri terse, vagi, actori ntr-o dram ndeprtat, ns acest brbat
era real
John Christow deschise gura i vorbi. Vocea lui era puternic,
ferm i imperativ.
Henrietta, spuse el.
Apoi pleoapele i czur i capul i se blngni ntr-o parte.
Hercule Poirot ngenunche, verific, dup care se ridic
tergndu-i mecanic praful de pe pantaloni.
Da, rosti el. E mort<

II

Imaginea se sparse, se cltin, se refocaliz. Acum se puteau
observa reaciile individuale. Poirot avu senzaia c ochii i urechile i
se mriser considerabil i c nregistrau. Doar att, nregistrau.
Vzu cum mna cu care doamna Angkatell inea coul deveni

90

moale, iar Gudgeon sri n fa i l prelu rapid.
Permitei-mi, doamn<
Mecanic, aproape natural, doamna Angkatell opti:
Mulumesc, Gudgeon. Apoi, ovind, spuse: Gerda<
Femeia care inea revolverul tresri pentru prima oar. Privi njur.
Cnd vorbi, glasul ei denota pur uluire.
John e mort, ngim ea. John e mort<
Dovedind prezen de spirit, tnra nalt cu prul aten se
apropie de ea.
D-mi sta, Gerda.
Cu dexteritate, nainte ca Poirot s poat protesta sau interveni,
lu revolverul din mna Gerdei Christow.
Poirot fcu iute un pas nainte.
Nu ar trebui s facei asta, mademoiselle
Femeia tresri nervoas la auzul vocii lui. Revolverul i alunec
printre degete i, cum sttea pe marginea piscinei, czu n ap.
Deschise gura i scoase un sunet de consternare, privindu-l jenat
pe detectiv.
Ce proast sunt, bolborosi ea. mi pare ru.
Poirot tcu o clip. Privi fix acea pereche de ochi de culoarea
alunelor. Se ntreb dac suspiciunea sa de moment fusese
nedreapt.
Apoi rosti calm:
Lucrurile trebuie atinse ct mai puin. Toate obiectele trebuie
lsate exact aa cum sunt, ca s le poat examina poliia.
Se auzir murmure, apoi, foarte vag, se instal o atmosfer de
stnjeneal.
Doamna Angkatell coment nemulumit:
Sigur, presupun c aa trebuie s fie. Da, poliia<
Pe un ton agreabil, dar cu o nuan de repulsie, brbatul n
costum de vntoare spuse:
Lucy, mi-e team c e inevitabil.
Momentul de linite i contientizare fu ntrerupt de zgomotul

91

unor pai fermi, rapizi i al unor voci vesele i indistincte.
Pe crarea dinspre cas veneau Henry Angkatell i Midge
Hardcastle, vorbind i rznd.
La vederea grupului adunat n jurul piscinei, Sir Henry se opri i
exclam uluit:
Ce s-a ntmplat? E vreo problem?
Soia i rspunse:
Gerda l-a< Vreau s spun, John e<
Gerda interveni cu vocea ei plat, uimit:
John a fost mpucat< e mort
Se uitar cu toii n alt parte, jenai, apoi Lucy Angkatell adug:
Draga mea, cred c ar fi mai bine s te ntinzi puin. E de
preferat s mergem toi n cas. Henry, tu i domnul Poirot putei
rmne aici ca s ateptai poliia<
Ai dreptate, spuse Sir Henry. Te rog s suni la poliie,
Gudgeon. Spune-le exact ce s-a ntmplat. Cnd vin agenii, adu-i
direct aici.
Gudgeon nclin puin capul i ncuviin demn:
Da, Sir Henry.
Era puin palid, ns rmsese servitorul perfect.
Tnra nalt o lu de bra pe Gerda i o conduse spre cas. Gerda
mergea ca prin vis. Gudgeon se ddu puin napoi ca s le lase s
treac, iar apoi le urm, purtnd coul cu ou.
Sir Henry se rsuci iute spre soia sa.
Acum, Lucy, ce nseamn asta? Ce s-a ntmplat, mai exact?
Doamna Angkatell i ntinse minile subiri ntr-un gest
emoionant de neajutorare. Hercule Poirot simi farmecul i atracia
acestei micri.
Dragul meu, habar nu am< Eram la gini. Am auzit o
mpuctur destul de aproape, dar nu m-am gndit c ar putea fi
ceva grav. Apoi am venit la piscin i l-am gsit pe John, ntins pe
jos, cu Gerda lng el, innd revolverul n mn. Henrietta i
Edward au ajuns aproape n acelai timp, de acolo.

92

Fcu un gest spre partea cealalt a bazinului, de unde porneau
dou poteci spre pdure.
Hercule Poirot tui.
Cine sunt John i Gerda? Dac pot s tiu, desigur.
Ah, sigur, se scuz doamna Angkatell ntorcndu-se spre el.
Cnd cineva e omort, mai uii s faci prezentrile. John Christow
este medic, iar Gerda Christow e soia lui.
i doamna care a intrat n cas cu doamna Christow?
Verioara mea, Henrietta Savernake.
Brbatul din stnga lui Poirot fcu un gest aproape imperceptibil.
Henrietta Savernake, se gndi Poirot, iar lui nu-i place faptul c
ea mi-a zis; la urma urmei, a fi aflat oricum<
(Henrietta! spusese muribundul. Rostise acest nume ntr-un
mod foarte curios. Lui Poirot, tonul lui i aducea n memorie ceva, un
incident< Nu tia exact ce anume, dar avea s-i aminteasc.)
Doamna Angkatell continu, hotrt s-i ndeplineasc
ndatoririle sociale.
Acesta este un alt verior de-al nostru, Edward Angkatell. i
domnioara Hardcastle.
Poirot se nclin politicos. Midge fu gata s pufneasc n rs, dar
reui s se controleze.
Acum, draga mea, prelu Sir Henry iniiativa, cred c ar fi mai
bine s te duci n cas. Voi discuta puin cu domnul Poirot.
Doamna Angkatell i privi gnditoare.
Sper c Gerda s-a ntins puin. Am procedat corect sugerndu-i
asta? Nu prea am tiut ce s-i spun. Nu am de unde s tiu. Ce i se
spune unei femei care tocmai i-a omort soul?
Se uit la ei ndjduind s obin un rspuns edificator, apoi se
ndrept spre conac, urmat de Midge. Edward ncheia irul.
Poirot rmase cu stpnul casei.
Sir Henry i drese vocea. i venea greu s gseasc expresiile
potrivite.
Christow, declar el ntr-un final, era o persoan foarte

93

competent. Chiar foarte competent.
Ochii lui Poirot poposir din nou asupra cadavrului. nc avea
impresia curioas c defunctul era mai viu dect cei vii.
Se ntreba de ce.
E o tragedie nefericit, coment el politicos.
ine mai degrab de domeniul dumneavoastr de activitate,
nu de al meu. Nu cred c am mai avut de-a face cu o crim pn
acum. Sper c m-am comportat aa cum trebuia.
Procedura a fost urmat corect, l liniti Poirot. Ai chemat
poliia i, pn ce vin agenii ca s preia cazul, nu mai avem nimic de
fcut. Doar s ne asigurm c nimeni nu atinge cadavrul sau
probele.
Atunci cnd spuse ultimul cuvnt, privi n piscin, unde se putea
vedea revolverul, pe planeul de ciment, uor distorsionat de apa
albastr.
Se gndi c poate dovezile fuseser alterate nainte ca el, Hercule
Poirot, s poat mpiedica acest lucru.
Dar nu, fusese un accident.
E cam rcoare. Cred c ar fi o idee s mergem n pavilion.
Poirot, care suporta greu umezeala i mai avea puin i tremura,
aprob bucuros. Pavilionul se afla de cealalt parte a piscinei, iar
prin ua deschis puteau vedea bazinul, cadavrul i crarea dinspre
cas, pe care urmau s soseasc poliitii.
Era mobilat cu fotolii confortabile i covoare vesele. Pe o msu
pictat, din fier, se afla o tav cu pahare i cu un clondir de sherry.
V-a oferi o butur, spuse Sir Henry, dar e mai bine s nu
atingem nimic pn nu vine poliia, dei nu cred c i-ar putea
interesa ceea ce se afl aici. Totui, s fim precaui. Vd c Gudgeon
nc nu a adus cocktailurile. Atepta sosirea dumneavoastr.
Cei doi brbai se aezar cu grij n dou fotolii de rchit de
lng u, ca s poat ine sub observaie poteca dinspre cas.
Se simeau stingherii. ntr-o astfel de situaie nu se prea puteau
discuta banaliti.

94

Poirot se uit prin pavilion, n ncercarea de a depista vreun
detaliu ciudat. Pe sptarul unui scaun se afla o cap scump din
blan de vulpe argintie. Se ntreb oare cui i aparinea. Extravagana
ei ostentativ nu se potrivea cu niciuna dintre persoanele pe care le
vzuse pn n acel moment. De exemplu, nu i-o putea imagina pe
umerii doamnei Angkatell.
Era ngrijorat. Sugera o combinaie de opulen i autoafirmare cu
totul strin femeilor pe care le ntlnise acolo.
Presupun c putem fuma, spuse Sir Henry, oferindu-i lui
Poirot tabachera lui.
nainte de a lua igara, detectivul adulmec aerul.
Parfum franuzesc< un parfum franuzesc scump< Mai
rmsese numai o dr, ns era acolo, iar mirosul nu putea fi
asociat, din punctul lui de vedere, nici unuia dintre ocupanii
conacului dintre dealuri<
Cnd se aplec n fa pentru a-i aprinde igara de la bricheta lui
Sir Henry, privirea i czu asupra unei grmezi de cutii de chibrituri
de pe o msu aflat alturi. Acest detaliu i se pru din cale-afar de
bizar.


95


Capitolul 12
I

Dou i jumtate, anun doamna Angkatell.
Se gsea n salon cu Midge i Edward. Din spatele uii nchise a
biroului lui Sir Henry se auzeau voci. Acolo erau Hercule Poirot, Sir
Henry i inspectorul Grange.
Doamna Angkatell oft.
tii, Midge, cred c ar trebui fcut ceva n legtur cu
prnzul< Desigur, e cam neomenos s stai la mas ca i cum nu s-ar
fi ntmplat nimic. ns domnul Poirot a fost invitat la mas i
probabil c-i e foame. Iar pe el nu are de ce s-l afecteze faptul c
John Christow a fost ucis, aa cum ne afecteaz pe noi< n plus, dei
eu nu prea am chef s mnnc, Henry i Edward trebuie s fie
flmnzi, pentru c au vnat toat dimineaa<
Nu-i face griji pentru mine, Lucy drag, spuse Edward
Angkatell.
Eti foarte amabil, Edward. i mai e David< am observat c a
nfulecat lacom asear la cin. Se pare c intelectualii au mereu
nevoie de mult mncare. Apropo, unde e David?
A urcat la el n camer, o inform Midge, dup ce a auzit ce s-a
ntmplat.
Da, a procedat inteligent. A spune c se simea nelalocul lui<
Desigur, orice ai zice, o crim e un lucru ciudat, i deranjeaz pe
servitori i perturb rutina general. Ar fi trebuit s avem ra la
prnz; din fericire, carnea de ra e bun i rece. Dar ce s facem cu
Gerda? S-i trimit ceva de mncare sus? Poate puin sup?

96

Lucy e chiar inuman, se gndi Midge. Apoi i veni ideea c
Lucy avusese aceast reacie tocmai pentru c era prea uman. Nu
era adevrat c toate catastrofele generau presupuneri i conversaii
de complezen? Lucy nu fcea altceva dect s exprime cu voce tare
gndurile pe care majoritatea oamenilor nu le recunoteau. Te
gndeai la servitori, te ngrijorai n legtur cu masa i chiar i era
foame. Chiar i ei i era foame la momentul respectiv! Foame i
grea< O combinaie ciudat.
i, desigur, se simea jenat fiindc nu tia cum s se poarte cu o
femeie destul de comun care mai ieri era considerat biata Gerda,
iar acum urma s fie acuzat de crim.
Lucrurile astea li se ntmpl altora, i zise Midge. Nu ni se pot
ntmpla nou.
l privi pe Edward. Cei asemenea lui n-ar fi trebuit s se confrunte
cu aa ceva. Oameni att de panici< O ungea pe suflet s se uite la
el. Att de linitit, de rezonabil, de amabil i de calm<
Gudgeon intr, se nclin i vorbi n oapt:
Am dus sendviuri i cafea n sufragerie, doamn.
Vai, mulumesc, Gudgeon! Gudgeon e minunat, adug Lucy
Angkatell dup ce majordomul iei din camer. Nu tiu cum m-a
descurca fr el. tie mereu ce trebuie fcut. Nite sendviuri bune
satur la fel de mult ca un prnz i nu sunt lipsite de suflet, dac
nelegei ce vreau s spun!
Ah, Lucy, nu
Midge simi lacrimi calde pe obraji. Doamna Angkatell o privi
surprins i murmur:
Biata de tine. Eti zguduit!
Edward se apropie de canapea i se aez lng Midge,
nconjurnd-o cu braele.
Nu-i face griji, micuo, o mbrbt el.
Midge i ngrop faa la pieptul lui i suspin. i amintea ct de
drgu fusese Edward cu ea atunci cnd i murise iepuraul la
Ainswick, n vacana de Pate.

97

Edward spuse cu afeciune:
A fost un oc. De unde pot s iau nite coniac, Lucy?
Din sufragerie, de pe bufet. Nu cred<
Se ntrerupse cnd Henrietta i fcu apariia n camer. Midge se
ridic. l simi pe Edward ncordndu-se.
Oare ce simte Henrietta? se ntreb Midge. i fu greu s se uite
la verioara ei, dar nu era nimic de vzut. Henrietta nu prea
afectat, ci mai curnd rzboinic. Intrase cu brbia sus, mbujorat
i agil.
Ah, ai venit, Henrietta! strig doamna Angkatell. M tot
ntrebam unde eti. Poliitii sunt cu Henry i cu domnul Poirot. Ce
i-ai dat Gerdei? Coniac? Sau ceai i o aspirin?
I-am dat puin coniac i o sticl cu ap fierbinte.
Foarte bine, o aprob doamna Angkatell. Asta te nva la
leciile de prim ajutor, adic sticla de ap fierbinte pentru oc, nu
coniac, n ziua de azi nu prea se mai recomand alcoolul. Dar cred c
asta e doar o mod. Cnd eram eu tnr, la Ainswick se bea mereu
coniac n situaii de oc. Dei presupun c nu poate fi vorba chiar de
oc n cazul Gerdei. Nu tiu ce simi cnd i omori soul, pur i
simplu nu-mi pot nchipui aa ceva, dar nu cred c a fi ocat. Vreau
s spun c nu ar exista niciun element de surpriz.
Vocea ngheat a Henriettei sparse atmosfera linitit.
De ce suntei toi aa de siguri c Gerda l-a omort pe John?
Urm o pauz de un moment, iar Midge simi o schimbare brusc
de atitudine: n aer pluteau confuzie, tensiune i, n final, un soi de
expectativ.
Apoi doamna Angkatell replic, pe un ton neutru:
Ni s-a prut mai mult dect evident. Ce alt variant ar mai fi?
Nu e posibil ca Gerda s se fi apropiat de piscin, s-l fi gsit pe
John ntins acolo i tocmai s fi ridicat revolverul atunci cnd am
sosit i noi?
Urm o nou perioad de tcere. Doamna Angkatell ntreb:
Asta spune Gerda?

98

Da.
Nu era o simpl afirmaie. n spatele ei se simea for. Cuvintele
niser ca o mpuctur.
Doamna Angkatell ridic din sprncene, dup care anun cu o
indiferen aparent:
n sufragerie sunt sendviuri i cafea.
Tresri atunci cnd Gerda Christow intr pe ua deschis. Gerda
spuse iute, ca i cum i-ar fi cerut iertare:
Chiar nu mai puteam rmne n pat. Pur i simplu nu-mi
gsesc linitea.
Stai jos, strig doamna Angkatell. Stai jos imediat. O ddu pe
Midge la o parte de pe canapea, o aez pe Gerda i i puse la spate o
perni. Biata de tine.
Vorbise pe un ton rspicat, dar cuvintele preau lipsite de sens.
Edward se apropie de fereastr i privi n zare.
Gerda i alung prul de pe frunte i bolborosi panicat:
Abia acum ncep s-mi dau seama. Pur i simplu n-am putut
simi, nc nu pot simi< c e adevrat c John e mort. Cine l-ar fi
putut omor? ntreb ea tremurnd. Cine ar fi putut s fac asta?
Doamna Angkatell inspir profund, apoi se ntoarse. Se
deschisese ua biroului lui Sir Henry. Acesta intr nsoit de
inspectorul Grange, care era un om solid, cu mustaa ncovoiat spre
brbie.
Soia mea. Domnul inspector Grange.
Grange se nclin i spuse:
A putea vorbi puin cu doamna Christow, doamn Angkatell?
Lucy i fcu semn spre canapea.
Doamn Christow?
Da, eu sunt doamna Christow, confirm Gerda.
Nu vreau s v deranjez, doamn Christow, ns a dori s v
adresez cteva ntrebri. Desigur, putei solicita prezena avocatului
dumneavoastr dac gsii de cuviin<
Uneori e mai nelept, Gerda, i suger Sir Henry.

99

Un avocat? De ce un avocat? l ntrerupse Gerda. Ce treab ar
avea un avocat cu moartea lui John?
Inspectorul Grange tui. Sir Henry prea doritor s vorbeasc.
Interveni Henrietta:
Domnul inspector vrea doar s tie ce s-a ntmplat n
dimineaa asta.
Gerda se ntoarse spre el i mrturisi cu glas ovielnic:
Mi se pare un vis urt, un comar. Nici mcar nu am putut
plnge. Pur i simplu nu simt nimic.
Grange i spuse linititor:
Din cauza ocului, doamn Christow.
Da, da, presupun c de asta. Dar, vedei, totul a fost att de
brusc. Am ieit din cas i am luat-o pe crarea spre piscin<
Pe la ce or, doamn Christow?
Era chiar nainte de ora unu, cam unu fr dou minute. tiu
asta fiindc m-am uitat la ceas. Cnd am ajuns acolo, John zcea pe
jos, i era snge pe marginea piscinei<
Ai auzit o mpuctur, doamn Christow?
Da< nu< nu tiu. tiu c Sir Henry i domnul Angkatell erau
la vntoare< Doar l-am vzut pe John<
Da, doamn Christow?
L-am vzut pe John< i sngele< i un revolver. Am luat
revolverul<
De ce?
Poftim?
De ce ai luat revolverul, doamn Christow?
Nu< nu tiu.
Nu ar fi trebuit s-l atingei.
Nu ar fi trebuit? ntreb Gerda nuc. Dar l-am atins. L-am
inut n mn< i privi minile ca i cum ar fi vzut arma n ele. Se
rsuci spre inspector. Dintr-odat, vocea i deveni ascuit,
temtoare. Cine l-ar fi putut ucide pe John? Nimeni nu i-ar fi putut
dori moartea. Era< cel mai bun om. Era drgu, altruist, fcea totul

100

pentru cei din jur. Toi l iubeau, domnule inspector. Era un medic
minunat. Cel mai bun so. Trebuie s fi fost un accident, trebuie,
trebuie!
ntinse mna spre restul ncperii.
ntrebai pe cine vrei, domnule inspector. Nimeni nu i-ar fi
putut dori moartea.
Inspectorul Grange i nchise carnetul.
V mulumesc, doamn Christow, spuse el pe un ton placid.
Deocamdat asta este tot.
Hercule Poirot i inspectorul Grange merser mpreun prin
pdurea de castani pn la piscin. Cadavrul lui John Christow
fusese fotografiat, msurat i examinat de ctre medicul legist, apoi
transportat la morg. Poirot se gndi c, n mod curios, bazinul
prea neatins. Toate evenimentele din acea zi fuseser neobinuit de
fluide; doar John Christow, dei mort, rmsese obiectiv i pregnant.
Piscina nu mai era acum o simpl piscin, era locul unde se aflase
cadavrul lui John Christow, locul unde sngele lui se prelinsese de
pe beton n apa de un albastru artificial<
Artificial< pentru un moment, Poirot se ag de acest cuvnt.
Da, situaia avusese ceva artificial. De parc<
Un brbat n costum de baie se ndrept spre inspector.
Poftii revolverul, domnule, spuse el.
Grange lu grijuliu obiectul ud.
Nu mai putem spera s gsim amprente acum, observ el, dar
din fericire nu conteaz n cazul acesta. Doamna Christow avea n
mn revolverul cnd ai sosit, nu-i aa, domnule Poirot?
Da.
Urmeaz identificarea armei, spuse Grange. mi nchipui c Sir
Henry ne va putea ajuta. Cred c l-a luat din biroul dumnealui.
Arunc din nou o privire n jurul piscinei.
S ne mai lmurim o dat. Poteca din partea de jos duce la
ferm, de unde a venit doamna Angkatell. Ceilali doi, Edward
Angkatell i domnioara Savernake, au sosit din pdure, dar nu

101

mpreun. El a venit prin stnga, iar ea prin dreapta, dinspre grdina
cu flori. ns amndoi se aflau n partea cealalt a bazinului cnd ai
sosit dumneavoastr?
Da.
Iar crruia de lng pavilion conduce la drumul Podder.
Perfect, o vom lua pe aici.
n timp ce mergeau, Grange vorbi ncet, fr emoie, doar cu un
pesimism potolit i mult experien:
ntotdeauna mi-au displcut cazurile de genul acesta. Anul
trecut, lng Ashridge, am mai avut unul la fel. Era vorba de un
militar n retragere, un om cu o carier deosebit. Soia era linitit,
drgu, de mod veche, vreo aizeci i cinci de ani, cu prul crunt.
Se ocupa mult de grdinrit. ntr-o zi urc la el n camer, scoate
revolverul pe care soul l avea din armat, iese n grdin i l
mpuc. Pur i simplu! Sigur, a trebuit s cercetm o grmad.
Uneori inventeaz poveti despre vagabonzi! Ne prefacem c le
acceptm, sigur, ca s ne continum investigaiile netulburai, dar
tim foarte bine cum stau lucrurile.
Vrei s spunei, ntreb Poirot, c n opinia dumneavoastr
doamna Christow i-a mpucat soul?
Dumneavoastr nu credei la fel? se art surprins inspectorul
Grange.
Lucrurile s-ar fi putut petrece aa cum a spus ea, rspunse ncet
Poirot.
Inspectorul Grange ridic din umeri.
Da, ntr-adevr. S-ar fi putut petrece aa, dar e cam improbabil.
Toat lumea e convins c ea l-a omort! Probabil tiu ceva ce noi nu
tim. i dumneavoastr ai crezut c ea era vinovat atunci cnd ai
ajuns la piscin, nu-i aa? ntreb el privindu-i curios nsoitorul.
Poirot i nchise ochii pe jumtate. Venise pe potec< Gudgeon
se dduse ntr-o parte< Gerda Christow se afla lng soul ei, cu
revolverul n mn i cu privirea pustie. Da, aa cum spusese i
Grange, i el crezuse c ea era vinovat< cel puin crezuse c asta era

102

impresia pe care trebuia s-o aib<
Da, ns nu era acelai lucru
O scen regizat creat pentru a induce n eroare
Gerda Christow arta ca o femeie care tocmai i mpucase soul?
Asta voia s tie inspectorul Grange.
Hercule Poirot i ddu brusc seama c n lunga sa carier nu
vzuse niciodat o femeie care tocmai i omorse soul. Cum ar fi
trebuit s arate? Triumftoare, ngrozit, satisfcut, consternat,
incredul, pustie?
Probabil c oricare dintre opiunile astea, se gndi el.
Inspectorul Grange i continuase peroraia. Poirot prinse sfritul
frazei.
Dup ce descoperi toate amnuntele din spatele cazului, iar
astea se afl de regul de la servitori.
Doamna Christow se ntoarce la Londra?
Da, are doi copii. A trebuit s-o lsm s plece. Sigur, o vom
supraveghea atent, dar ea nu va ti asta. Crede c a scpat cu bine.
Mi se pare o femeie destul de limitat<
Poirot se ntreba dac Gerda Christow era la curent cu opinia
poliitilor i a familiei Angkatell. Prea c nu nelege absolut nimic,
prea o femeie cu reacii lente, care era complet nucit i ndurerat
de moartea soului ei<
Ajunseser la drum.
Poirot se opri la poarta casei lui. Grange spuse:
Asta e csua dumneavoastr? Drgu i cochet. Ei bine, la
revedere, domnule Poirot. V mulumesc pentru colaborare. Voi mai
trece pe la dumneavoastr ca s v anun cum stm. Privirea i se
plimb n lungul aleii. Cu cine suntei vecin? Aici st vedeta?
Am impresia c domnioara Veronica Cray, actria, vine aici la
sfrit de sptmn.
Sigur. Dovecotes. Mi-a plcut de ea n Lady Rides on Tiger, dar e
prea sofisticat pentru gustul meu. Le prefer pe Deanna Durbin i pe
Hedy Lamarr. Se ntoarse. n fine, munca nu-mi d rgaz. La

103

revedere, domnule Poirot.

II

Recunoatei obiectul acesta, Sir Henry?
Inspectorul Grange aez revolverul pe biroul din faa btrnului
gentleman i l privi nerbdtor.
Pot s-l ating? ntreb Sir Henry, apropiindu-i degetele de
arm.
Da, aprob Grange. A fost n piscin. Nu mai sunt deloc
amprente pe el. Mare pcat, ca s spun aa, c domnioara
Savernake i-a dat drumul n ap.
Da, da, ns, desigur, a fost un moment tensionat pentru noi
toi. Femeile se zpcesc uor i< scap lucruri din mn.
Inspectorul Grange ncuviin din nou i adug:
Domnioara Savernake pare o tnr inteligent, capabil.
Cuvintele sale erau lipsite de intonaie, ns l fcur pe Sir Henry s
ridice privirea. Grange continu: l recunoatei, domnule?
Sir Henry ridic revolverul i l examin. Not numrul i l
compar cu o list dintr-o agend legat n piele. Apoi, nchiznd
agenda cu un oftat, rspunse:
Da, domnule inspector, face parte din colecia mea.
Cnd l-ai vzut ultima dat?
Ieri dup-amiaz. Am avut o partid de tir n grdin, i
aceasta a fost una dintre armele folosite.
Cine a utilizat revolverul atunci?
Cred c toat lumea a tras cu el cel puin o dat.
Inclusiv doamna Christow?
Inclusiv dumneaei.
i dup partida de tir?
Am pus revolverul acolo unde l pstrez de obicei. Aici.
Trase sertarul unui birou mare. Era plin pe jumtate cu pistoale.
Avei o colecie impresionant de arme de foc, Sir Henry.

104

Am o pasiune pentru ele de muli ani.
Ochii inspectorului Grange l analizar cu atenie pe fostul
guvernator al insulelor Hollowene. O persoan distins, cu un
aspect venerabil, tipul de om cruia i-ar fi fost i el subordonat cu
mare plcere, de fapt l-ar fi preferat de departe actualului su ef.
Inspectorul Grange nu avea o prere prea bun despre comandantul
poliiei din Wealdshire, un tiran argos i un lingu, dar acum
trebuia s nu se mai gndeasc la asta i s se concentreze.
Presupun c revolverul nu era ncrcat atunci cnd l-ai pus la
loc, nu-i aa, Sir Henry?
Sigur c nu.
i unde pstrai muniia?
Aici, spuse Sir Henry scond o cheie dintr-o firid i descuind
unul dintre sertarele de jos ale biroului.
Destul de simplu, se gndi Grange. Nevasta lui Christow a vzut
unde se pstreaz muniia i, fr probleme, a luat ct a vrut.
Gelozia, medit el, le joac feste femeilor. Ar fi pus prinsoare pe
orice c era vorba de gelozie. Lucrurile aveau s se limpezeasc
dup ce termina investigaiile de la conac i mergea la casa din
Harley Street. Trebuia s urmeze procedura.
Se ridic i spuse:
V mulumesc, Sir Henry. V voi ine la curent cu rezultatele
anchetei.


105


Capitolul 13
La cin se servi friptura rece de ra. Urm o budinc cu sos de
caramel, despre care doamna Angkatell spuse c indica o atitudine
extrem de cuviincioas din partea doamnei Medway.
Buctria, considera ea, oferea posibiliti multiple de manifestare
a unor sentimente delicate.
Dup cum tie i buctreasa, nu ne place foarte mult budinca
de caramel. Ar fi o obrznicie ca dup moartea unui prieten apropiat
s mnnci desertul pe care-l adori. Dar budinca de caramel e att de
uoar i de alunecoas, dac m nelegei, nct tot timpul lai
puin pe farfurie.
Oftnd, i exprim sperana c hotrrea de a o trimite pe Gerda
napoi la Londra fusese corect.
i Henry a procedat foarte bine c s-a oferit s o nsoeasc.
Sir Henry insistase s o conduc pe Gerda n Harley Street.
Sigur, se va ntoarce aici pentru anchet, continu doamna
Angkatell, mncnd gnditoare din budinca de caramel. Dar a vrut
s-i informeze pe copii nainte ca ei s vad n ziare. Cine tie ce s-ar
fi putut ntmpla cu o franuzoaic n cas; franuzoaicele sunt att
de impresionabile, ar fi putut avea o crise de nerfs. ns Henry se va
ocupa de tot, i cred c Gerda va fi bine. Probabil va chema o rud s
o ajute, poate pe surorile ei. Gerda e genul de persoan care trebuie
s aib vreo trei sau patru surori pe la Tunbridge Wells.
Ce lucruri ciudate spui, Lucy, remarc Midge.
Ei bine, draga mea, Torquay dac preferi. Nu, nu Torquay, ar
trebui s aib cel puin aizeci i cinci de ani dac ar locui acolo.
Poate Eastbourne sau St. Leonards.

106

Doamna Angkatell se uit la ultima gur de budinc de caramel i
o puse pe farfurie cu un uor regret.
David, cruia i plceau doar dulciurile, i privi triumftor
farfuria goal.
Doamna Angkatell se ridic.
Cred c toi vrem s ne culcm devreme n seara asta, spuse ea.
S-au ntmplat att de multe! Dac vezi o asemenea poveste n pres,
nu ai cum s-i dai seama ct de obositor e totul. tii, m simt ca i
cum a fi mers pe jos vreo douzeci de kilometri, dei de fapt n-am
fcut altceva dect s stau degeaba. Dar i asta e obositor, fiindc
n-ai cum s citeti o carte sau un ziar, pare un gest att de lipsit de
compasiune. Poate c editorialul din The Observer ar fi fost n regul,
dar n niciun caz News of the World. Nu eti de acord cu mine, David?
mi place s tiu ce prere are tineretul, m ajut s m menin n
form.
David replic argos c nu citea niciodat News of the World.
Eu l devorez, mrturisi doamna Angkatell. Ne prefacem c l
cumprm pentru servitori, dar Gudgeon e foarte nelegtor i nu l
ia dect dup ora ceaiului. E un ziar extrem de interesant, numai
despre femei care se omoar dnd drumul la gaze. Incredibil ct de
multe sunt!
Ce vor face n viitor, cnd totul va fi electric? ntreb Edward
Angkatell cu un zmbet abia schiat.
Presupun c vor renuna la astfel de idei i i vor continua
viaa. La urma urmei, asta e decizia corect.
David interveni:
Nu sunt de acord cu dumneavoastr, domnule, c n viitor
totul se va baza pe electricitate. Poate exista nclzire centralizat.
Fiecare locuin ocupat de clasa muncitoare trebuie s fie dotat n
mod corespunztor.
Edward Angkatell spuse grbit c, din pcate, nu se pricepea
foarte bine la subiectul respectiv. David i uguie buzele a dispre.
Gudgeon aduse cafeaua pe o tav, micndu-se mai ncet dect de

107

obicei, pentru a sugera senzaia de doliu.
Ah, Gudgeon, exclam doamna Angkatell, voiam s-i aduc
aminte despre ou. Intenionam s scriu data cu creionul, ca de
obicei. O rogi pe doamna Medway s se ocupe de asta?
Doamn, totul s-a rezolvat n mod satisfctor, rspunse
Gudgeon dregndu-i vocea. M-am ocupat eu nsumi.
O, i mulumesc, Gudgeon.
Cnd majordomul iei, Lucy murmur:
Gudgeon e ntr-adevr minunat. Toi servitorii sunt minunai.
mi pare att de ru c am avut de-a face cu poliia, pentru ei trebuie
s fie groaznic. Apropo, au mai rmas?
Poliiti, vrei s spui? ntreb Midge.
Da. Nu aa se obinuiete, s rmn unul n hol? Sau poate
pzete ua din fa.
De ce ar pzi ua din fa?
Nu tiu, nu sunt sigur. Aa procedeaz n cri. Iar n cursul
nopii e omort alt persoan.
Vai, Lucy, nu vorbi aa, se tngui Midge.
Draga mea, mi pare att de ru, rspunse doamna Angkatell
privind-o curioas. Ce nesbuit sunt. Sigur, nu ar mai putea fi ucis
nimeni. Gerda a plecat acas. Dumnezeule, Henrietta drag, mi cer
mii de scuze. Nu am vrut s spun asta.
Dar Henrietta nu reacion. Se oprise lng masa rotund i se
uita la tabela cu scorurile de la bridge pe care o inuse n seara
precedent.
Pardon, Lucy, ce ziceai? rosti ea, ndreptndu-se de spate.
M ntrebam dac or mai fi rmas poliiti.
Aa cum rmn bulendrele la solduri? Nu cred. S-au ntors toi
la sediu, ca s transcrie n limbaj poliienesc declaraiile noastre.
La ce te uii, Henrietta?
La nimic.
Henrietta se apropie de emineu.
Ce credei c o s fac Veronica Cray n seara asta? ntreb ea.

108

Doamna Angkatell o privi ngrozit.
Dumnezeule! Doar nu crezi c are de gnd s vin din nou aici.
Probabil c a aflat pn acum.
Da, murmur Henrietta gnditoare. Probabil c a aflat<
Asta mi amintete, spuse doamna Angkatell, c trebuie s
telefonez la familia Carey. Nu-i putem lsa s vin la mas mine ca
i cum nu s-ar fi ntmplat nimic.
Prsi ncperea.
David, detestndu-i rudele, murmur c voia s caute ceva n
Encyclopaedia Britannica. Se gndi c biblioteca era un loc linitit.
Henrietta se apropie de uile vitrate, le deschise i iei. Dup o
ezitare de o clip, Edward o urm.
O gsi afar, uitndu-se la cer. Ea observ:
Nu e la fel de cald ca asear, nu-i aa?
Nu, e mult mai rcoare, rspunse el, pe tonul su agreabil.
Henrietta contempla casa. Privirea i se plimba de-a lungul
ferestrelor. Apoi se ntoarse i se uit spre pdure. Nimeni n-ar fi
putut spune ce se petrecea n mintea ei.
Edward se ndrept ctre ua deschis.
Ar fi mai bine s intrm. E frig.
Henrietta ddu din cap negativ.
M duc s fac o plimbare. La piscin.
Vin cu tine, draga mea, se oferi el.
Nu, mulumesc, Edward. Vocea ei uier prin rceala aerului
de toamn. Vreau s fiu singur cu mortul meu.
Henrietta! Scumpa mea< Nu am zis nimic, dar tii ct de ru
mi pare.
i pare ru? C John Christow e mort?
Tonul ei nc avea o oarecare rceal.
mi pare ru pentru tine, Henrietta. tiu c trebuie s fi fost un
adevrat oc.
oc? Sunt foarte puternic, Edward. Rezist la ocuri. Pentru
tine a fost un oc? Ce-ai simit cnd l-ai vzut ntins acolo? Presupun

109

c ai fost bucuros< Nu-i plcea John Christow.
Nu prea aveam multe n comun, murmur Edward.
Frumos spus! Att de reinut. De fapt ns, aveai ceva n
comun. Pe mine! M iubeai amndoi, nu-i aa? Numai c asta nu
v-a unit, din contr.
Luna apruse de dup un nor, iar Edward fu uimit atunci cnd
contientiz felul n care l privea Henrietta. Fr s-i dea seama, o
considerase mereu o proiecie a Henriettei pe care o cunoscuse la
Ainswick. I se pruse ntotdeauna o fat zmbitoare, cu ochi jucui,
plini de speran. Femeia pe care o privea acum era o strin cu ochi
strlucitori, dar reci i dumnoi.
Henrietta, draga mea, spuse el cu sinceritate, te rog s crezi c
sunt alturi de tine n durerea i n pierderea pe care le-ai suferit.
Oare e durere?
ntrebarea l uimi. I se pru c nu i-o adresase lui, ci chiar siei.
Femeia adug cu voce joas:
Att de repede< se poate ntmpla att de repede< Acum
trieti, respiri, i n clipa urmtoare, mori, dispari, totul e gol< Ah!
Gol! i iat-ne, pe toi, mncnd budinc de caramel, iar John, care
era mai viu dect oricare dintre noi, e mort. tii, mi repet ncontinuu
cuvntul. Mort-mort-mort-mort-mort< Dup asta nu mai are sens,
nu mai are sens deloc< E doar un cuvinel amuzant, aa cum se
rupe o creang putred. Mort-mort-mort-mort Sun ca tobele din
jungl, nu i se pare? Mort-mort-mort-mort-mort-mort<
Henrietta, oprete-te! Pentru numele lui Dumnezeu, oprete-te!
Ea l privi curioas.
Nu tiai c aa voi reaciona? Ce credeai? C o s plng uor n
batist n timp ce tu m ii de mn. C a fost un oc, pe care ns l
voi depi n curnd. Iar tu m vei consola. Eti drgu, Edward. Eti
foarte drgu, dar eti att de< de inoportun.
Edward se retrase, iar chipul i se ncord. Replic sec:
Da, am tiut asta mereu.
Henrietta continu cu patim:

110

Cum crezi c m-am simit toat seara, cnd John e mort i nu ne
pas dect mie i Gerdei? Tu te-ai bucurat, David era stingher,
Midge nu se simea bine, iar Lucy se entuziasma cu delicatee
descoperind c exist i n viaa real tirile din News of the World!
Nu-i dai seama ce comar e sta?
Edward nu spuse nimic. Fcu un pas napoi, n umbr.
Privindu-l, Henrietta murmur:
n seara asta nimic nu mi se pare adevrat, nimeni nu e
adevrat, n afar de John!
tiu. Eu nu sunt foarte adevrat, rosti linitit Edward.
Ce brut pot s fiu, Edward! Dar nu m pot abine. Sunt
furioas c John, care era att de viu, e mort.
Iar eu, care sunt pe jumtate mort, triesc.
Nu am vrut s spun asta, Edward.
Ba cred c da, Henrietta< i s-ar putea s ai dreptate.
Cu mintea distras de un gnd din trecut, Henrietta reflect:
Nu e chiar durere. Poate c nu sunt n stare s simt durerea<
Poate nu o voi simi niciodat< i totui, a vrea s-l pot jeli pe
John<
Cuvintele ei i se prur bizare, ns fu i mai uimit atunci cnd ea
adug, pe un ton aproape profesional:
Trebuie s merg la piscin.
Se ndeprt printre copaci.
Mergnd agale, Edward intr, fr s priveasc n jur, prin ua
deschis de la teras. Midge l analiz atent. Avea chipul pmntiu
i vlguit. Prea lipsit de via.
Edward nu auzi suspinul lui Midge. Se apropie mecanic de un
scaun i se aez. tia c femeia ateapt un cuvnt din partea lui,
aa c rosti:
E frig<
i-e foarte frig, Edward? S facem< s fac focul?
Poftim?
Midge lu o cutie de chibrituri de pe emineu. ngenunche i

111

aprinse focul. l privi cu atenie pe Edward i i se pru c era complet
nuc.
i va prii, spuse Midge. Te nclzete<
Ct de rece pare, se gndi ea. Dar nu poate s fie aa de frig
afar! E Henrietta! Ce i-o fi zis?
Vino mai aproape cu scaunul, Edward. Vino mai aproape de
cmin.
Poftim?
Scaunul. Lng cmin.
i vorbea tare i rar, ca unui surd.
Dintr-odat, att de brusc nct inima i tresri de fericire,
Edward, adevratul Edward, era din nou acolo. i zmbea uor.
Vorbeai cu mine, Midge? mi pare ru. Mi-e team c m
gndeam la altceva.
A, nimic important. Doar focul.
Lemnele trosneau, iar cteva conuri de brad ardeau cu flacr
puternic. Edward le privi i spuse:
E un foc frumos.
i ntinse minile lungi spre vlvtaie, contient c scpase de
tensiune.
La Ainswick erau tot timpul conuri de brad, i aminti Midge.
nc mai sunt. n fiecare zi se aduce un co de conuri pentru
emineu.
Edward la Ainswick< Midge nchise ochii pe jumtate i se ls
n voia imaginaiei. Probabil sttea n bibliotec, n partea de vest a
casei. Una dintre ferestre era aproape acoperit de o magnolie, care
umplea camera cu o lumin aurie-verzuie dup-amiaza. Prin
cealalt fereastr se putea contempla peluza, pzit, ca de o
santinel, de un arbore sequoia. Iar n dreapta se afla un fag nalt.
Ah< Ainswick< Ainswick<
Parc simea aievea aerul proaspt emanat de magnolia care, n
septembrie, nc mai avea cteva flori albe, cerate, frumos
mirositoare< i conurile pe foc< i mirosul vechi al crii pe care o

112

citea Edward< Probabil sttea n balansoar, probabil c, din cnd n
cnd, ochii i se plimbau de la carte la foc i poate c, pentru o clip,
se gndea la Henrietta<
Midge tresri i l ntreb:
Unde e Henrietta?
S-a dus la piscin.
De ce? exclam Midge holbndu-se la el.
Vocea ei, profund i neateptat de puternic, l agas ntru ctva.
Draga mea Midge, probabil c tii sau, cel puin, ai ghicit c l
cunotea destul de bine pe Christow<
Ah, sigur, asta se tie! Dar nu neleg de ce s-a dus s se plimbe
acolo unde a fost mpucat el. Nu e deloc n firea Henriettei. Ea nu e
niciodat melodramatic.
tie oare vreunul dintre noi cum sunt ceilali? Henrietta, de
exemplu<
Midge se ncrunt:
De fapt, Edward, noi doi o tim pe Henrietta de cnd lumea i
pmntul.
S-a schimbat.
Nu chiar. Nu cred c lumea se schimb.
Henrietta s-a schimbat.
Midge l privi plin de curiozitate.
Mai mult dect ne-am schimbat noi?
Pi, eu am rmas la fel, tiu asta prea bine. Iar tu<
O privi ngenuncheat la gura sobei. Ca i cum s-ar fi uitat la ea de
departe, observndu-i brbia ptrat, ochii negri, gura hotrt.
Spuse:
A vrea s te vd mai des, draga mea Midge.
Ea i zmbi:
tiu. n vremurile astea e mai greu s ii legtura.
Afar se auzi un zgomot, iar Edward se ridic.
Lucy avea dreptate. A fost o zi obositoare. Prima ntlnire cu o
crim! M duc la culcare. Noapte bun.

113

Ieise din camer cnd intr Henrietta.
Midge se ntoarse spre ea.
Ce i-ai fcut lui Edward?
Lui Edward?
Henrietta era nesigur. Fruntea i se ncreise i prea s aib
mintea peste mri i ri.
Da, lui Edward. Arta groaznic cnd a intrat< rece i cenuiu.
Dac i pas att de mult de Edward, Midge, de ce nu faci ceva
n legtur cu asta?
S fac ceva? Ce vrei s spui?
Nu tiu. Urc-te pe un scaun i strig! Atrage atenia asupra ta.
Nu tii c asta e singura speran cu un brbat ca Edward?
Edward n-o s te iubeasc dect pe tine, Henrietta. Niciodat
n-a iubit pe altcineva.
Atunci e prost. Te-am rnit, spuse ea privind chipul palid al lui
Midge. mi pare ru. Dar l detest pe Edward n seara asta<
l deteti pe Edward? Nu se poate
O, ba se poate! Nu tii<
Ce anume?
mi amintete de o grmad de lucruri pe care a vrea s le uit.
De ce lucruri?
De Ainswick, de exemplu.
De Ainswick? Vrei s uii de Ainswick? ntreb Midge pe un
ton nencreztor.
Da, da, da! Am fost fericit acolo. Acum nu pot suporta s mi
se aminteasc de atta fericire< Nu nelegi? Atunci nimeni nu tia
ce ne ateapt. Toat lumea spunea, convins, c viaa va fi
frumoas. Unii sunt nelepi i nu sper s fie fericii vreodat. Eu
am sperat. Nu m voi ntoarce niciodat la Ainswick, conchise ea
brusc.
Midge murmur:
i totui, m ntreb<


114


Capitolul 14
Luni dimineaa, Midge se trezi brusc.
Pentru o clip rmase n pat, nuc, privind confuz spre u,
fiindc se atepta s apar Lucy. Ce spusese oare verioara ei atunci
cnd dduse buzna n dormitor n prima diminea?
Un sfrit de sptmn cu probleme? Era ngrijorat, se gndea
c se putea ntmpla ceva neplcut. Da, ntr-adevr se ntmplase
ceva neplcut, ceva ce acum i apsa sufletul asemenea unui nor
negru, dens. Un lucru la care nu voia s se gndeasc, pe care nu
voia s i-l aminteasc. Cu siguran ceva o speriase Ceva care avea
legtur cu Edward< Memoria i reveni rapid. Un cuvnt
ngrozitor: crim!
O, nu, se gndi Midge, nu poate fi adevrat. Am avut un vis.
John Christow, ucis, mpucat, prbuit lng piscin. Snge i ap
albastr< ca ntr-un roman poliist. Fantastic, ireal< Genul de
eveniment care nu crezi c i se poate ntmpla vreodat< Dac
acum am fi la Ainswick< La Ainswick nu s-ar fi putut petrece aa
ceva.
Greutatea apstoare i prsi fruntea i i se instal n stomac,
provocndu-i grea.
Nu era un vis. Era o ntmplare real, ca acelea descrise n News of
the World, iar ea, Edward, Lucy, Henry i Henrietta erau cu toii
implicai.
Nedrept, extrem de nedrept, fiindc nu era vina lor c Gerda i
omorse soul.
Midge se foi.
Gerda era panic, prostu, demn de mil. O femeie ca ea nu

115

putea fi asociat melodramei i violenei.
Cu siguran Gerda nu ar fi putut mpuca pe nimeni.
Simi din nou un nod n gt. Nu, nu trebuia s gndeasc aa<
Cine altcineva l-ar fi putut omor pe John? Gerda se afla lng
cadavrul lui, cu revolverul n mn. Revolverul sustras din biroul lui
Henry.
Gerda afirmase c l gsise pe John mort i c luase arma< Ei
bine, ce altceva ar fi putut spune? Trebuia s spun ceva, biata de
ea<
Foarte bine c Henrietta o apra, susinnd c povestea Gerdei era
perfect posibil. Henrietta nu se gndise la variantele imposibile.
Henrietta se comportase foarte ciudat n noaptea precedent.
Dar, desigur, cauza era ocul provocat de moartea lui John
Christow.
Biata Henrietta! Ct de mult l iubea pe John!
Cu timpul totui, avea s depeasc problema. Timpul vindeca
totul. Apoi, avea s se mrite cu Edward, aveau s locuiasc la
Ainswick, iar Edward avea s-i gseasc n sfrit fericirea<
Henrietta inuse mereu la Edward, ns ntre ei intervenise
personalitatea agresiv i dominant a lui John Christow. n
comparaie cu Christow, Edward prea att de< palid.
Cnd cobor la micul dejun, Midge i ddu seama c, dup
dispariia lui John Christow, Edward ncepuse s se afirme. Prea
mai sigur pe el nsui, mai puin ezitant i retras.
Purta o conversaie agreabil cu argosul de David.
Trebuie s vii mai des la Ainswick, David. Mi-ar plcea s te
simi ca acas i s te familiarizezi cu locul.
Servindu-se cu marmelad, David i rspunse cu rceal:
Domeniile astea mari sunt complet ridicole. Ar trebui
mprite.
Sper c asta nu se va ntmpla ct triesc eu, spuse Edward
zmbind. Arendaii mei sunt foarte mulumii.
Nu ar trebui s fie, spuse David. Nimeni nu ar trebui s fie

116

mulumit.
De-ar fi mulumite maimuele de coada pe care-o au, murmur
doamna Angkatell de lng bufet, contemplnd, cu privirea rtcit,
o farfurie cu rinichi. Am nvat la grdini poezia asta, dar nu mai
in minte cum continu. Ar fi cazul s stm de vorb, David, ca s
aflu toate ideile noi. Dup cte vd, trebuie s urti pe toat lumea,
dar, n acelai timp, trebuie acordat asisten medical gratuit i
foarte mult educaie suplimentar! Atia copii neajutorai trimii la
coal n fiecare zi, iar bebeluii sunt obligai s bea untur de pete
indiferent dac le place sau nu< i ce miros ngrozitor.
Midge se gndi c Lucy nu se dezminea.
i Gudgeon, pe care-l ntlnise pe hol, se comporta firesc. Viaa de
la conacul dintre dealuri prea c i reluase cursul normal. Odat cu
plecarea Gerdei, ntreaga dram prea doar un vis.
Apoi se auzir roi pe pietriul din faa casei i apru maina lui
Sir Henry. Dormise la club i plecase devreme.
Ei bine, drag, spuse Lucy, a fost totul n regul?
Da. Secretara, o fat competent, era acolo. S-a ocupat ea de tot.
i urmeaz s vin sora Gerdei. Secretara i-a trimis o telegram.
tiam c trebuie s aib o sor, zise doamna Angkatell. De la
Tunbridge Wells?
Cred c de la Bexhill, rspunse Sir Henry uimit.
ntr-adevr, reflect Lucy. Da, destul de probabil.
Gudgeon se apropie.
A telefonat inspectorul Grange, Sir Henry. Audierile oficiale
vor avea loc miercuri la ora unsprezece.
Sir Henry ddu din cap. Doamna Angkatell suger:
Midge, ar fi mai bine s suni la magazin.
Midge se duse ncet la telefon.
Viaa ei fusese ntotdeauna att de normal i de obinuit, nct
simea c nu dispune de cuvintele necesare pentru a-i explica
patroanei c, dup patru zile libere, nu putea s se ntoarc la
serviciu fiindc era implicat ntr-o crim.

117

Nu prea credibil. Nici mcar nu simea c ar fi credibil.
Iar madame Alfrege nu era o persoan creia s i se poat explica
lucrurile cu uurin.
Midge i fcu curaj i ridic receptorul.
Convorbirea fu att de neplcut pe ct i nchipuise. De la
cellalt capt al firului se auzi vocea rguit a evreicei argoase:
Ce e asssta, domnioar Hardcassstle? Moarte? nmormntare?
Nu tii c nu m dessscurc? Credei c o sss accept astfel de
ssscuze? O, da, mi imaginez c v dissstrai bine.
Midge o ntrerupse, rostind cuvintele clar i apsat.
Poliia? Poliia, ssspunei? aproape c ip madame Alfrege.
Avei de-a face cu poliia?
Strngnd din dini, Midge continu s-i explice. Femeia de la
cellalt capt al firului fcea ca lucrurile s par att de sordide. Un
caz penal vulgar. Ce alchimie i producea efectele n fiinele umane!
Edward deschise ua i intr, apoi, vznd c Midge vorbea la
telefon, vru s ias. Ea l opri.
Rmi, Edward. Te rog.
Prezena lui Edward i ddea putere, contracara veninul.
Ridic mna de pe receptor i relu convorbirea:
Poftim? Da. mi pare ru, doamn< Dar, la urma urmei, nu e
vina mea<
Vocea rguit ipa nervoas:
Ce prieteni avei dumneavoassstr? Ce fel de oameni trebuie
sss fie ca sss ssse implice poliia i sss fi fost mpucat un om? Ar
fi mai bine sss nu v primesssc deloc napoi! Nu-mi pot permite
sss fie afectat reputaia magazinului.
Midge ncheie cu cteva fraze politicoase i puse receptorul n
furc, rsuflnd uurat. Se simea scrbit i furioas.
E vorba despre magazinul unde lucrez, explic ea. A trebuit
s-i anun c nu m ntorc pn joi din cauza anchetei.
Sper c au fost nelegtori. Cum e magazinul acesta? Femeia
care se ocup de el e agreabil i e plcut s lucrezi pentru ea?

118

Nici pe departe! E o evreic din cartierul Whitechapel, cu prul
vopsit i o voce ca de prepeli.
Dar, draga mea Midge<
Consternarea de pe chipul lui Edward aproape c o fcu pe Midge
s rd. Era foarte preocupat.
Scumpa mea, nu poi accepta un astfel de comportament. Dac
trebuie s lucrezi e necesar s o faci ntr-un mediu armonios, cu
persoane de care s-i plac.
Midge l privi o clip fr s-i rspund.
Cum i-ar fi putut explica situaia unei persoane ca Edward? Ce
tia Edward despre piaa muncii, despre angajri?
O cuprinse subit un val de amrciune. Lucy, Henry, Edward, da,
chiar i Henrietta se aflau de cealalt parte a unei frontiere
insurmontabile: frontiera care i desparte pe oamenii cu bani de clasa
muncitoare.
Nu aveau idee ct de greu era s-i gseti un loc de munc i,
dup ce l gseai, s-l pstrezi! Probabil i-ar fi spus c nu era nevoie,
de fapt, ca ea s munceasc. Lucy i Henry ar fi gzduit-o cu mare
drag i tot cu drag i-ar fi acordat i o rent. Cu siguran c i
Edward ar fi fcut acelai lucru.
Dar Midge nu voia s accepte traiul tihnit pe care i-l puteau oferi
rudele ei sus-puse. Se bucura s le viziteze i s se cufunde n luxul
bine ordonat al vieii lui Lucy. Putea accepta aa ceva. Pe de alt
parte, spiritul ei independent nu-i permitea s accepte drept cadou o
astfel de via. Acelai spirit de independen o mpiedicase s-i
deschid propria afacere cu bani mprumutai de la rude i prieteni.
Vzuse prea multe cazuri de acest gen.
Nu avea de gnd s ia bani pe datorie sau s se foloseasc de
relaiile altora. i gsise singur un loc de munc pltit cu patru lire
pe sptmn i, dac madame Alfrege i oferise slujba fiindc spera
c Midge i va aduce prietenii bogai la magazin, fr ndoial c se
nelase. Midge nu-i ndemna nici pe departe cunotinele s fac
acest lucru.

119

Nu o entuziasma deloc munca. Nu-i plcea magazinul, nu-i
plcea madame Alfrege, nu-i plcea ideea de a se supune venic unor
cliente prost dispuse i nepoliticoase, dar se ndoia c ar fi putut
obine o alt slujb care s o satisfac mai mult, deoarece nu avea
nicio calificare.
Presupunerea lui Edward c ar fi avut la dispoziie o gam variat
de opiuni era pur i simplu enervant. Cu ce drept tria el ntr-o
lume att de ndeprtat de realitate?
Aparineau cu toii familiei Angkatell. Ea, doar pe jumtate!
Uneori, de exemplu n dimineaa asta, nu se simea deloc o
Angkatell. Era doar fiica tatlui ei.
Ca ntotdeauna, se gndi la tatl ei cu dragoste i remucri
deopotriv. Un om ntre dou vrste, cu prul crunt i cu chipul
obosit< Dup o lupt de ani de zile, njghebase o mic afacere de
familie care, n pofida efortului i grijilor sale, se dusese pe apa
smbetei. Nu fusese de vin incompetena lui, ci progresul
societii<
n mod bizar, Midge i fusese ntotdeauna devotat tatlui ei
harnic i istovit, nu mamei strlucitoare, din familia Angkatell. De
fiecare dat cnd se ntorcea din vizitele la Ainswick, care erau
desftarea extravagant a vieii ei, rspundea ntrebrilor
dezaprobatoare care se citeau pe chipul epuizat al tatlui
nconjurndu-i gtul cu braele i spunndu-i: M bucur c m-am
ntors acas.
Murise atunci cnd Midge avea treisprezece ani. Uneori, Midge
i ddea seama c tia prea puine despre mama ei. Fusese o femeie
vesel, fermectoare, vioaie. i regretase cstoria, cstoria care o
scosese din cercul clanului Angkatell? Midge habar nu avea. Tatl ei
devenise tot mai crunt i mai tcut dup moartea soiei. Lupta
pentru a-i pstra afacerea devenise tot mai asidu. Se stinsese
discret atunci cnd Midge avea optsprezece ani.
Midge locuise la mai muli membri ai familiei Angkatell,
acceptase cadouri de la ei, se simea bine mpreun cu ei, dar

120

refuzase s depind financiar de bunvoina lor. Orict de mult i-ar
fi iubit, existau momente ca acestea cnd percepea acut distana
care-i separa de ea.
Habar nu au, se gndi cu ranchiun.
Sensibil ca ntotdeauna, Edward o privea uimit.
Te-am suprat? De ce?
Lucy ptrunse n camer. Se afla n toiul uneia dintre conversaiile
ei obinuite.
Vezi tu, pur i simplu nu tiu dac ar prefera la Cerbul Alb sau
la noi.
Midge se uit la ea nucit, apoi la Edward.
Nu are sens s-i ceri prerea lui Edward, spuse doamna
Angkatell. Edward n-are habar, dar tu, Midge, eti ntotdeauna
foarte practic.
Nu tiu despre ce vorbeti, Lucy.
Lucy pru surprins.
Despre audieri, draga mea. Gerda trebuie s vin la audieri.
Oare e mai bine s stea aici, sau s mearg la Cerbul Alb? Sigur,
amintirile de aici sunt dureroase, dar la Cerbul Alb vor fi oameni
care o s-o priveasc ciudat i o grmad de ziariti< Miercuri la
unsprezece, sau la unsprezece i jumtate? Faa doamnei Angkatell
fu luminat de un zmbet. Nu am fost niciodat la nite audieri
oficiale! M-am gndit s m mbrac n gri, s port plrie, desigur, ca
la biseric, dar nu mnui< tii, continu ea traversnd camera,
ridicnd receptorul telefonului i privindu-l atent, nu cred c mai
am alte mnui n afar de cele de grdinrit! Sigur, am foarte multe
mnui lungi de sear, de pe vremea cnd era Henry guvernator.
Mnuile sunt destul de inutile, nu vi se pare?
Au rostul s evite lsarea amprentelor n cazul unei crime,
surse Edward.
Foarte interesant c spui asta, Edward, foarte interesant. Ce
voiam s fac cu sta? ntreb doamna Angkatell privind receptorul
cu ndoial.

121

Voiai s suni pe cineva?
Nu cred.
Doamna Angkatell cltin din cap i aez receptorul la loc.
Se uit atent la cei doi.
Edward, nu cred c ar trebui s o superi pe Midge. Pe Midge o
afecteaz morile subite mai mult dect pe noi.
Draga mea Lucy, exclam Edward, eram doar ngrijorat pentru
locul ei de munc. Mi se pare c e complet nepotrivit.
Edward crede c ar trebui s am o ef ncnttoare i
simpatic, n stare s m aprecieze, rosti Midge cu rceal.
Dragul de Edward, murmur Lucy apreciativ.
i zmbi lui Midge i prsi ncperea.
Serios, Midge, spuse Edward. Sunt ngrijorat<
Ea l ntrerupse:
Femeia aia afurisit m pltete cu patru lire pe sptmn.
Asta e tot ce conteaz.
Trecu iute pe lng el i iei n grdin.
Sir Henry sttea n locul su obinuit, pe marginea zidului, ns
Midge se ndrept spre grdina de flori.
Rudele ei erau minunate, dar nu avea chef de minunia lor n
dimineaa aceea.
David Angkatell sttea pe banca din captul aleii.
David nu era deloc minunat, aa c Midge i se aez alturi,
observnd cu o plcere maliioas dezamgirea biatului.
Tnrul se gndi c era tare greu s scapi de restul lumii.
Trebuise s-i prseasc dormitorul din cauza cruciadei
cameristelor narmate cu mturi i pmtufuri de praf.
Biblioteca (i Encyclopaedia Britannica) nu fuseser sanctuarul la
care sperase. Doamna Angkatell intrase i ieise de dou ori,
adresndu-i remarci amabile, la care nu se putea oferi niciun
rspuns inteligent.
Venise aici ca s mediteze la situaia lui. ederea la conac, pe care
o acceptase de voie, de nevoie, se prelungise din cauza acelei mori

122

subite i violente.
David, care prefera contemplarea trecutului academic sau
discuiile oneste despre un viitor socialist, nu tia cum s se
comporte n prezentul plin de brutalitate. Dup cum i spusese
doamnei Angkatell, nu citea News of the World. ns acum tirile din
News of the World sosiser la Conacul dintre Dealuri.
Crim! David se cutremur cu dezgust. Ce aveau s cread
prietenii lui? Cum se reaciona la ideea de crim? Care era
atitudinea? Plictiseal? Dezgust? Uor amuzament?
ncerca s lmureasc toate aceste probleme, aa c sosirea lui
Midge l deranj. Se uit urt atunci cnd ea se aez lng el.
Fu oarecum uimit de sfidarea cu care ea i susinu privirea. O fat
dezagreabil, fr pic de valoare intelectual.
i plac rudele tale? ntreb Midge.
Chiar trebuie s ne gndim la rude? spuse David ridicnd din
umeri.
Chiar trebuie s ne gndim la ceva?
Fr ndoial, i zise David, fata asta nu se gndete la nimic. O
inform aproape cu amabilitate:
mi analizam reaciile fa de crim.
Cu siguran e bizar s fii implicat ntr-o crim.
Stresant, oft David. Asta era atitudinea cea mai bun, conchise
el. i toate clieele despre care credeam c se gsesc numai n
romanele poliiste!
Probabil i pare ru c ai venit, continu Midge.
Da, a fi putut rmne la un prieten care st n Londra. Are o
librrie n care se vnd cri socialiste.
Cred c e mai confortabil aici, opin Midge.
Chiar conteaz unde e mai confortabil? ntreb David cu
dispre.
Exist momente n care am senzaia c numai asta conteaz.
Iat o viziune rsfat asupra existenei, remarc David. Dac
ai munci<

123

Midge l ntrerupse.
Muncesc. Tocmai de asta mi se pare att de important
confortul. Mobilier modern, perne de puf, micul dejun adus la pat, o
cad de porelan, cu ap cald la discreie i sruri parfumate.
Scaune moi<
Se opri din enumerare.
Cei care muncesc, proclam David, ar trebui s aib toate
aceste lucruri.
Avea ns dubii n legtur cu micul dejun la pat, care prea o
idee mult prea extravagant pentru o lume bine organizat.
Asta e absolut adevrat, rosti Midge din toat inima.


124


Capitolul 15
Hercule Poirot tocmai savura o ceac de ciocolat cnd auzi
sunetul telefonului. Se ridic i puse mna pe receptor.
Allo?
Domnule Poirot?
Doamn Angkatell?
Ce drgu c mi-ai recunoscut vocea. V deranjez?
Deloc. Sper c nu v simii ru din cauza evenimentelor
nefericite de ieri.
Nu, nicidecum. Au fost nefericite, dup cum spunei, dar m
simt destul de detaat. V-am sunat ca s v ntreb dac ai putea veni
pn la mine. tiu c v cer cam mult, dar chiar am nevoie de sfatul
dumneavoastr<
Sigur, doamn Angkatell. S vin chiar acum?
Bineneles, acum. Ct de repede putei. Suntei tare drgu.
E plcerea mea, doamn. S o iau deci prin pdure?
Da, sigur, pe drumul cel mai scurt. V mulumesc foarte mult,
domnule Poirot.
Poirot i ndeprt cteva fire de praf de pe reverele hainei i i
trase pe umeri un pardesiu subire. Apoi travers aleea i parcurse
grbit poteca dintre castani. Piscina era pustie, fiindc poliitii i
terminaser treaba i plecaser. Locul prea nevinovat i panic n
lumina cald, ceoas de toamn.
Detectivul arunc o privire nspre pavilion. Capa de vulpe
argintie nu se mai afla acolo, ns cele ase cutii de chibrituri
rmseser pe masa de lng fotoliu. l intrigau mai mult ca oricnd
chibriturile acelea.

125

Chibriturile nu trebuie pstrate aici, la umezeal. Poate o cutie,
pentru comoditate, dar nu ase.
Se uit la msua pictat din fier. Tava cu pahare fusese luat de
acolo. Cineva mzglise pe blat, cu creionul, un copac foarte urt.
Hercule Poirot suferea. Era o adevrat ofens la adresa minii sale
ordonate.
Ddu din cap i se grbi spre cas, ntrebndu-se de ce fusese
chemat att de urgent.
Doamna Angkatell l atepta n dreptul uilor vitrate i l pofti n
salonul gol.
Ai fost foarte drgu c ai venit, domnule Poirot.
Sunt la dispoziia dumneavoastr, doamn.
Minile doamnei Angkatell se ntinser expresiv. Ochii ei mari se
deschiser larg.
Vedei, situaia e att de dificil. Inspectorul l intervieveaz, l
chestioneaz, i ia o declaraie, n fine, nu tiu cum se spune, lui
Gudgeon. Toat viaa noastr depinde de Gudgeon, aa c suntem
alturi de el. Desigur, pentru bietul om e ngrozitor s fie interogat
de poliie, chiar dac inspectorul Grange e o persoan amabil i,
probabil, un adevrat tat de familie, cred c i ajut pe biei seara la
Meccano, iar soia lui are o cas foarte curat, dar puin cam prea
aglomerat.
Hercule Poirot clipi pe msur ce doamna Angkatell descria
modul n care i imagina locuina inspectorului Grange.
Dup felul n care i atrn mustaa, continu doamna
Angkatell, cred c o cas prea curat poate fi uneori deprimant, aa,
ca spunul de pe chipurile infirmierelor. Strlucete! Dar numai n
strintate se mai ntmpl asta, n spitalele din Londra au foarte
mult pudr i rujuri stridente. Spuneam, domnule Poirot, c trebuie
s venii la noi pentru a prnzi aa cum se cuvine cnd se termin
totul.
Suntei foarte gentil.
Pe mine nu m deranjeaz poliia, urm doamna Angkatell. Mi

126

se pare chiar foarte interesant. I-am spus inspectorului Grange c l
voi ajuta cu tot ce-mi st n puteri. Pare o persoan destul de
dezorientat, ns metodic. Se pare c pe poliiti i intereseaz
foarte mult mobilurile. C vorbeam de infirmiere, cred c John
Christow< o infirmier cu prul rou i nasul n vnt, destul de
atrgtoare. Desigur, asta s-a ntmplat acum mult vreme, iar
poliia s-ar putea s nu fie interesat. Nu avem de unde ti cte a
trebuit s ndure sraca Gerda. E tipul soiei loiale, nu vi se pare? Sau
poate c doar crede ceea ce i se spune. Cred c e bine s faci asta dac
nu eti prea inteligent.
Pe neateptate, doamna Angkatell deschise ua biroului i l invit
nuntru pe Poirot, strignd:
Iat-l pe domnul Poirot.
l ocoli pe detectiv i iei, nchiznd ua. Inspectorul Grange i
Gudgeon stteau lng masa de lucru. n col se afla un tnr cu un
carnet. Gudgeon se ridic respectuos n picioare.
Poirot se grbi s se scuze.
M retrag imediat. V asigur, nu tiam c doamna Angkatell<
Nu, sunt convins c nu tiai.
Mustaa lui Grange prea mai pesimist ca oricnd. Probabil, se
gndi Poirot, fascinat de schia conturat de gazd, s-a fcut prea
mult curenie n cas, ori s-a cumprat o mas din alam de
Benares i bunul inspector nu mai are pe unde s se mite.
Alung iritat aceste gnduri. Locuina curat, dar aglomerat a
inspectorului Grange, soia, copiii lui i pasiunea lor pentru
Meccano erau numai nchipuiri ale unei mini agitate.
l impresiona ns modul n care aceste fantezii cptau o
consisten real. Talentul doamnei Angkatell era uimitor.
Luai loc, domnule Poirot, spuse Grange. Vreau s v ntreb
ceva, i aproape c am terminat aici.
Se ntoarse ctre Gudgeon, care se aez respectuos i i privi
interlocutorul cu un chip inexpresiv.
Numai asta v putei aminti?

127

Da, domnule. Totul era la fel ca de obicei. Nu au existat niciun
fel de neplceri.
n pavilionul de lng piscin se afl o cap de blan. Cui i
aparinea?
V referii la capa de vulpe argintie, domnule inspector? Am
observat-o ieri cnd am dus paharele n pavilion, dar nu aparine
nimnui din cas.
A cui este atunci?
I-ar putea aparine domnioarei Cray. Domnioara Veronica
Cray, actria. Purta ceva de genul acesta.
Cnd?
Cnd a fost aici acum dou nopi.
Nu ne-ai spus c edea i dumneaei aici.
Nu edea aici, domnule inspector. Domnioara Cray locuiete
la Dovecotes, mai sus pe alee, i a venit dup cin ca s mprumute
nite chibrituri.
A luat ase cutii? ntreb Poirot.
Gudgeon se ntoarse spre el.
ntr-adevr. Doamna Angkatell a ntrebat dac avem suficiente
chibrituri i a insistat ca domnioara Cray s ia ase cutii.
Pe care le-a lsat n pavilion, adug Poirot.
Da, domnule detectiv, le-am observat ieri-diminea.
Omului acestuia nu-i scap nimic, remarc Poirot dup ce
Gudgeon plec, nchiznd ncet i respectuos ua n urma sa.
Inspectorul Grange coment c servitorii erau diavolul n
persoan.
Totui, continu el puin mai nveselit, ne putem baza
ntotdeauna pe fata de la buctrie. Fetele de la buctrie chiar
vorbesc, nu ca valeii tia scoroi. Am trimis un om s cerceteze pe
Harley Street, iar mai trziu m voi duce i eu acolo. Ar trebui s
aflm cte ceva. A ndrzni s spun c soia lui Christow trebuia s
suporte destul de multe. Doctorii la mod i pacientele< de-ai ti!
Doamna Angkatell sugera c a existat o problem cu o infirmier.

128

Bineneles, a fost foarte nesigur<
Poirot aprob.
Nu m mir c a fost nesigur<
Da, o imagine construit cu atenie. John Christow i intrigile
amoroase cu infirmiere< oportunitile vieii unui medic<
numeroase motive de gelozie pentru Gerda Christow, care au
culminat, n final, cu o crim<
Da, un scenariu meticulos care atrgea atenia asupra contextului
din Harley Street, departe de Conacul dintre Dealuri, departe de
atmosfera n care Henrietta Savernake luase revolverul din mna
inert a Gerdei Christow, departe de momentul n care John
Christow, muribund, rostise numele Henriettei
Deschizndu-i brusc ochii, care fuseser nchii pe jumtate,
Hercule Poirot ntreb curios:
Bieilor dumneavoastr le place Meccano?
Poftim? tresri inspectorul Grange revenindu-i din visare. De
unde pn unde? De fapt sunt cam mici, dar m gndeam s-i iau lui
Teddy de Crciun un set de Meccano. De ce vrei s tii?
Poirot cltin din cap.
Doamna Angkatell, i zise el, era periculoas tocmai pentru c
sugestiile ei intuitive se puteau adeveri de multe ori< Cu un cuvnt
neglijent (aparent neglijent), ea construia o imagine, iar dac o parte
din imagine era corect, i venea s crezi, n pofida tuturor celor
tiute, c i cealalt jumtate era corect.
Inspectorul Grange vorbea.
Vreau s discut cu dumneavoastr un lucru, domnule Poirot.
Domnioara Cray, actria, vine la conac i cere chibrituri cu
mprumut. Dac voia chibrituri, de ce n-a apelat la dumneavoastr,
care locuiai foarte aproape? De ce a mers aproape un kilometru?
Hercule Poirot ridic din umeri.
Pot exista diverse motive. Motive snoabe, s spunem? Csua
mea e mic i nensemnat. Eu locuiesc acolo doar smbta i
duminica, dar Sir Henry i doamna Angkatell, personaliti de vaz,

129

i au aici reedina permanent. Poate c domnioara Veronica Cray
dorea s-i cunoasc; la urma urmei, asta era o modalitate la fel de
bun ca oricare alta.
Inspectorul Grange se ridic.
Da, spuse el, e perfect posibil, desigur, dar nu vreau s scpm
nimic din vedere. Totui, nu m ndoiesc c va fi floare la ureche. Sir
Henry a identificat pistolul drept unul din colecia dumnealui. Se
pare c exersaser cu el n dup-amiaza anterioar. Doamna
Christow nu a trebuit dect s intre n birou i s-l ia de unde l
vzuse pe Sir Henry punnd armele i muniia. A fost destul de
simplu.
Da, murmur Poirot, totul pare destul de simplu.
Se gndi c exact acesta era modul n care o femeie ca Gerda
Christow ar fi comis o crim. Fr subterfugii sau complexiti.
Mnat brusc la violen de nefericirea amar a unei mini nguste,
dar extrem de iubitoare<
Cu toate acestea, ar fi trebuit s aib, ct de ct, simul conservrii.
Sau acionase n acea orbire, n acea clip de ntunecare a spiritului
n care raiunea este lsat complet deoparte?
i aminti de chipul ei pustiu i buimcit.
Nu tia. Pur i simplu nu tia.
Dar simea c trebuie s tie.


130


Capitolul 16
Gerda Christow i trase peste cap rochia neagr i o ls s cad
pe un scaun.
Ochii ei exprimau nesiguran.
ngim:
Nu tiu< chiar nu tiu< Mi se pare c nimic nu mai conteaz.
Fii pe pace, draga mea, neleg.
Doamna Patterson era amabil, dar ferm. tia cum s se poarte
cu persoanele n doliu. ntreaga familie spunea c Elsie era minunat
ntr-o situaie de criz.
Actualmente, se afla n dormitorul surorii ei, Gerda, din Harley
Street. Elsie Patterson era nalt i energic. O privea pe Gerda cu un
amestec de iritare i compasiune.
Biata Gerda< ct de tragic era s-i fi pierdut soul ntr-un mod
att de ngrozitor. Problema era c nici mcar acum nu reuea s
neleag implicaiile! Desigur, i zise doamna Patterson, Gerda era
ntotdeauna extrem de nceat. Apoi, avusese cu siguran un oc.
Spuse iute:
Cred c eu a lua costumul negru de crep, cel la dousprezece
guinee.
Tot timpul trebuia s ia decizii n locul Gerdei. Gerda rmsese
eapn, ncruntat. Rosti ezitant:
Nu tiu dac lui John i plcea doliul. Am impresia c mi-a
spus odat c nu<
John, se gndi ea. Dac John ar fi aici ca s-mi spun ce s fac.
Dar John nu avea s mai fie prezent niciodat. Niciodat,
niciodat, niciodat< Pulpa de miel care se rcea pe mas<

131

zgomotul uii de la cabinet, John care urca dou trepte odat, mereu
grbit, aa de sprinten, aa de viu<
Viu
ntins pe spate lng piscin< stropii de snge< revolverul n
mna ei<
Un comar, trebuia s se trezeasc n curnd i s vad c nimic
nu fusese adevrat<
Vocea aspr a surorii ei i brzd gndurile nebuloase.
Trebuie s pori ceva negru la audieri. Ar fi foarte nepotrivit s
apari mbrcat n albastru electric.
Audierile astea groaznice! se tngui Gerda, nchizndu-i ochii
pe jumtate.
E cumplit, ntr-adevr, spuse repede Elsie Patterson. Dar dup
ce se termin totul o s vii la noi i o s avem grij de tine.
Ceaa din gndurile Gerdei Christow se ndesi. Murmur cu o
voce nfricoat, lovit de panic:
Ce m fac fr John?
Elsie Patterson tia rspunsul la aceast ntrebare.
i ai pe copii. Trebuie s trieti pentru ei.
Zena, suspinnd i plngnd< Tati a murit! Aruncndu-se pe
pat< Terry, palid, punnd ntrebri, fr s verse lacrimi<
Un accident cu un revolver, aa le spusese. Tati a avut un
accident.
Beryl Collier, extrem de amabil, confiscase ziarele de diminea
ca s nu fie vzute de copii. i avertizase i pe servitori. Beryl fusese
foarte drgu i atent.
Terence venise la mama lui n salonaul ntunecat. i uguiase
buzele, iar faa i cptase o paloare aproape verzuie.
De ce a fost mpucat tata?
Un accident, dragule. Nu pot s vorbesc despre asta.
Nu a fost un accident. De ce m mini? Tata a fost ucis. A fost
crim. Aa scrie n ziar.
Terry, de unde ai fcut rost de un ziar? I-am spus domnioarei

132

Collier<
Dduse din cap n mod repetat, ca un om foarte btrn.
Am ieit i am cumprat unul. n ziar trebuia s fie ceva ce nu
ne-ai spus, altfel de ce l-ar fi ascuns domnioara Collier?
Nu avea sens s-l mint pe Terence. Curiozitatea lui bizar,
detaat, tiinific trebuia s fie satisfcut.
De ce a fost omort, mam?
Atunci izbucnise i devenise isteric.
Nu m ntreba, nu-mi aduce aminte despre asta, nu pot s
vorbesc< e prea ngrozitor.
Dar vor afla, nu-i aa? Vreau s spun c trebuie s afle. E
necesar.
Att de chibzuit, att de detaat< Gerdei i venise s ipe, s rd
i s plng deopotriv. Se gndise c nu-i pas, c nu-i poate psa,
c nu face altceva dect s pun ntrebri. Nici mcar nu plnsese<
Terence plecase, evitnd sfaturile mtuii Elsie. Se simise
ntotdeauna singur, dar asta nu contase pn acum.
Astzi, se gndi el, lucrurile stteau altfel. Ar fi fost bine s
gseasc pe cineva care s-i ofere rspunsuri rezonabile i
inteligente.
A doua zi, mari, el i Nicholson Minor plnuiau s fabrice
nitroglicerin. Ateptase momentul cu mari emoii. Emoiile
dispruser. Nici mcar nu-i psa dac aveau s reueasc.
Terence era ocat de propria-i atitudine. S nu-i mai pese de un
experiment tiinific! Dar cnd i era omort tatl< Se gndi:
tata< omort<
Ceva l zgudui< l cutremur< o furie crescnd.
Beiyl Collins btu la ua dormitorului i intr. Era palid, dar
eficient i stpnit. Spuse:
A sosit inspectorul Grange. Vznd c Gerda oft i o privi cu
team, Beryl continu: A spus c nu e nevoie s v ngrijorai. Va
schimba cteva cuvinte cu dumneavoastr nainte s plece, dar n
principal vor fi doar ntrebri de rutin despre cabinetul domnului

133

doctor Christow, iar eu i pot spune tot ceea ce vrea s tie.
Mulumesc, Collie.
Femeia iei repede, iar Gerda suspin uurat:
Collie a fost de mare ajutor. E att de practic.
ntr-adevr, confirm doamna Patterson. O secretar excelent,
sunt sigur. O nfiare banal, nu-i aa? Ei bine, cred c era destul
de convenabil banalitatea asta. Mai ales cu un brbat atrgtor ca
John.
Gerda se nfurie:
Ce vrei s spui, Elsie? John nu ar fi fost n stare< niciodat<
Vorbeti de parc John ar fi flirtat sau ar fi fcut ceva ngrozitor dac
ar fi avut o secretar drgu. John nu era deloc aa.
Sigur c nu, drag, ncerc doamna Patterson s-o mbuneze.
Dar, la urma urmei, tii cum sunt brbaii!
n cabinet, inspectorul Grange se trezi fa n fa cu privirea rece
i rzboinic a lui Beryl Collier. Observ c era rzboinic. Ei bine,
poate aa i sttea n fire.
N-ar trebui s fie prea mari probleme, se gndi el. Nu cred c
avea vreo legtur cu medicul. Cel mult, s fi fost exagerat de
drgu cu el. Se mai ntmpl.
Dar nu i de aceast dat, conchise el peste un sfert de or.
Rspunsurile lui Beryl Collier la ntrebrile lui fuseser modele de
claritate. i oferise prompt toate lmuririle i cunotea fiecare detaliu
al cabinetului. Schimb subiectul i aduse vorba subtil despre relaia
dintre John Christow i soia sa.
Beryl afirm c se nelegeau excelent.
Presupun c se mai certau, ca orice cuplu? sugerase inspectorul
pe un ton confidenial.
Nu-mi amintesc de niciun fel de ceart. Doamna Christow i
era devotat i foarte supus soului dnsei.
Glasul ei avea o tent de dispre. Inspectorul Grange o simi.
Fata asta e cam feminist, reflect el.
Adug cu voce tare:

134

Nu i susinea deloc punctul de vedere?
Nu. Totul se nvrtea n jurul domnului doctor Christow.
Era cam tiranic, nu?
Beryl chibzui puin.
Nu, nu a spune asta< Dar era un om foarte egoist. I se prea
absolut normal ca doamna Christow s-i aprobe mereu ideile.
Au existat probleme cu pacieni< cu paciente, vreau s spun?
Putei fi sincer, domnioar Collier. Se tie c medicii mai pot grei
n aceast privin.
Ah, asta vrei s spunei! exclamase Beryl iritat. Domnul
doctor Christow nu avea probleme de acest gen. Se comporta
excelent cu pacientele i era un medic desvrit, ncheiase ea pe un
ton admirativ.
Avea vreo legtur amoroas? tiu c suntei loial,
domnioar Collier, dar este important s aflm.
Da, neleg asta. Din cte tiu eu, nu.
Puin cam brusc, se gndi el. Nu tie, ns poate bnuiete<
Ce ne putei spune despre domnioara Henrietta Savernake?
ntreb el subit.
Beryl strnse din buze.
Era o prieten apropiat a familiei.
Domnul i doamna Christow nu au avut nenelegeri din cauza
dumneaei?
Sigur c nu.
Rspunsul fusese rostit rspicat. (Poate prea rspicat?)
Inspectorul schimb subiectul.
Dar domnioara Veronica Cray?
Veronica Cray? repet Beryl uluit.
Era o prieten a doctorului Christow, nu-i aa?
N-am auzit niciodat de ea. Dar numele mi se pare familiar<
Actria de film.
Chipul lui Beryl se lumin.
Sigur! M ntrebam unde i-am auzit numele. Dar nici mcar nu

135

tiam c domnul doctor o cunotea.
Prea att de hotrt, nct inspectorul renun s mai insiste.
Ceru detalii despre comportamentul doctorului Christow n ziua de
smbt. Aici, pentru prima dat, Beryl ovi. Spuse ncet:
Nu se comporta ca de obicei.
Care era diferena?
Mintea prea s-i fie n alt parte. A stat mult timp n cabinet
nainte s-o pofteasc nuntru pe ultima pacient, dei, n mod
normal, se grbea s termine dac tia c pleac dup prnz. M-am
gndit< da, m-am gndit c avea vreo problem.
Dar Beryl nu-i putu oferi mai multe informaii.
Inspectorul Grange nu era foarte mulumit de cercetrile sale. Nu
reuise s identifice mobilul crimei, iar acesta trebuia stabilit nainte
de a trimite cazul la procuratur.
Era foarte sigur c Gerda Christow i omorse soul. Presupunea
c era vorba de gelozie, ns nu gsise nicio prob concludent.
Sergentul Coombes discutase cu cameristele, ns toate spuneau
aceeai poveste. Doamna Christow venera pmntul pe care clca
soul ei.
Se gndi c, n mod cert, factorul declanator trebuia cutat la
Conacul dintre Dealuri. Amintindu-i de conac, simi o vag
nelinite. Oamenii de acolo se comportau straniu.
Telefonul de pe birou sun, iar domnioara Collier rspunse.
E pentru dumneavoastr, domnule inspector, spuse Beryl
nmnndu-i receptorul.
Da, Grange la aparat< Poftim?
Beryl i simi modificarea din glas i l privi curioas. Chipul
inspectorului era ns la fel de impasibil ca ntotdeauna. Se
ncruntase i asculta.
Da, am neles asta. E absolut sigur, nu? Fr posibilitate de
greeal< Da, da, ajung n curnd. Aproape c am terminat aici<
Da.
Puse receptorul n furc i rmase nemicat o clip. Beryl l studia

136

cu interes. Se adun i rosti pe un ton complet diferit de cel cu care
adresase ntrebrile anterioare:
Domnioar Collier, avei vreo idee n privina asta?
Vrei s spunei<
Vreo idee n legtur cu asasinul doctorului Christow?
Nu am absolut nicio idee, domnule inspector, spuse ea pe un
ton neutru.
Cnd a fost gsit cadavrul, doamna Christow se afla lng el,
cu revolverul n mn<
Ls intenionat propoziia neterminat.
Reacia secretarei sosi prompt. Fr entuziasm, pe un ton rece,
avocesc.
Dac suntei de prere c doamna Christow i-a omort soul,
v pot asigura c nu avei dreptate. Doamna Christow nu este deloc
o persoan violent. Este o fire blnd i supus i se afla complet
sub papucul doctorului. Mi se pare ridicol c cineva i-ar putea
nchipui, chiar i pentru o clip, c l-a mpucat, orict de multe
dovezi ar exista mpotriva ei.
Dac n-a fost ea, cine s fi fost atunci? o iscodi inspectorul
Grange.
Nu am idee<
Inspectorul se apropie de u. Beryl ntreb:
Vrei s-o vedei pe doamna Christow nainte de a pleca?
Nu< Da< Poate c ar fi mai bine.
Beryl avu din nou senzaia c nu vorbea cu acelai brbat care o
chestionase nainte de a suna telefonul. Ce veste primise de i se
schimbase att de mult atitudinea?
Gerda intr nervoas. Prea nefericit i confuz. Spuse pe un ton
cobort i tremurtor:
Ai mai aflat ceva despre ucigaul lui John?
nc nu, doamn Christow.
E imposibil, e absolut imposibil.
ns e adevrat, doamn Christow.

137

Femeia aprob, privind n jos i jucndu-se cu batista.
Inspectorul spuse ncet:
Soul dumneavoastr avea dumani, doamn Christow?
John? Sigur c nu. Era minunat. Toat lumea l adora.
Cunoatei pe cineva care s fi avut ceva mpotriva lui< sau
mpotriva dumneavoastr?
mpotriva mea? Gerda pru uluit. Nu, domnule inspector.
Poliistul oft.
Ce mi putei spune despre Veronica Cray?
Veronica Cray? Ah, v referii la femeia care a venit s cear
chibrituri cu mprumut?
Da, la ea m refer. O cunoteai?
Gerda ddu din cap negativ.
Nu am mai vzut-o niciodat. John a cunoscut-o n urm cu
muli ani, sau cel puin aa a spus ea.
Ar fi putut s aib un motiv s-l deteste, iar dumneavoastr s
nu tii?
Gerda rosti demn:
Nu cred c ar fi avut cineva motive s-l deteste pe John. Era un
om cumsecade, altruist i nobil.
Hm, fcu inspectorul. Da. ntr-adevr. Ei bine, la revedere,
doamn Christow. S nu uitai de audieri. Miercuri, la ora
unsprezece, n Market Depleach. Va fi foarte simplu, nu avei de ce
s v ngrijorai. Probabil c se va da o amnare de o sptmn ca s
ne putem aprofunda cercetrile.
Ah, neleg. Mulumesc.
Gerda l privi cum se ndeprta. Inspectorul Grange se ntreb
dac, mcar acum, i ddea seama c era principala suspect.
Opri un taxi. Cheltuiala se justifica, avnd n vedere informaia pe
care tocmai o primise prin telefon. Nu tia ns n ce direcie l ducea
respectiva informaie. Aparent, era un amnunt irelevant i
neplauzibil. Pur i simplu nu avea sens. Cu toate acestea, ntr-un
mod misterios, trebuia s aib o logic.

138

Singura concluzie pe care o putea trage era aceea c dosarul nu
avea s fie att de simplu pe ct presupusese el.


139


Capitolul 17
Sir Henry l privi mirat pe inspectorul Grange i rosti ncet:
Mi-e team c nu v neleg, domnule inspector.
E destul de simplu, Sir Henry. V rog s v verificai colecia de
arme de foc. Presupun c sunt catalogate i indexate.
Desigur. Dar am identificat deja acest revolver ca fcnd parte
din colecia mea.
Chestiunea nu e att de simpl, Sir Henry.
Grange se ntrerupse un moment. Instinctele i recomandau s nu
ofere niciodat informaii, dar n aceast situaie i se fora mna. Sir
Henry era o persoan important. Fr ndoial, avea s se
conformeze, ns voia s afle motivul. Inspectorul hotr c trebuia
s i-l prezinte.
Doctorul Christow nu a fost mpucat cu revolverul pe care
l-ai identificat n dimineaa aceasta.
Sir Henry ridic din sprncene.
Nemaipomenit! exclam el.
Grange se simi consolat. Aceeai prere o avea i el. i era
recunosctor lui Sir Henry pentru c exprimase acest lucru i, de
asemenea, i era recunosctor fiindc nu spusese mai multe. Asta era
tot. Situaia era nemaipomenit i nimic nu prea s aib sens.
Sir Henry ntreb:
Avei temeiuri s credei c arma cu care s-a tras mpuctura
fatal provenea din colecia mea?
Niciunul. Dar trebuie s m asigur, ca s spunem aa, c nu era
de acolo.
Sir Henry ddu din cap aprobator.

140

ntr-adevr. Ei bine, s trecem la lucru. Va dura ceva timp.
Trase un sertar al biroului i scoase un volum legat n piele.
l deschise i repet:
Verificarea va dura<
Atenia lui Grange fu atras de ceva din tonul su. l privi curios.
Sir Henry, cu umerii ncovoiai, prea dintr-odat mai btrn i mult
mai obosit.
Poliistul se ncrunt i se gndi c oamenii de la conac erau
extrem de ciudai<
Ah<
Grange se ntoarse i se uit la ceas. Trecuser treizeci, de fapt
douzeci de minute, de cnd Sir Henry anunase c operaiunea
urma s dureze.
Da, domnule?
Lipsete un Smith & Wesson de calibrul 38. Avea un toc maro
de piele i se afla n captul irului din acest sertar.
Aha! Inspectorul i pstr tonul calm al vocii, dar era
emoionat. i cnd l-ai vzut ultima dat la locul su?
Sir Henry reflect cteva clipe.
Nu e foarte uor de spus, domnule inspector. Am deschis acest
sertar ultima dat acum vreo sptmn i cred, de fapt sunt
aproape sigur, c dac revolverul ar fi lipsit atunci a fi observat
locul liber. ns nu a putea s v spun cu certitudine c l-am vzut
acolo.
Inspectorul Grange ncuviin.
V mulumesc, domnule, neleg< Ei bine, trebuie s-mi
continui munca.
Poliistul prsi ncperea.
Sir Henry rmase nemicat cteva clipe, apoi iei pe teras. Soia
lui era ocupat cu un co de grdinrit i cu mnuile. Tundea cteva
tufiuri cu un foarfece.
i fcu vesel cu mna.
Ce voia inspectorul? Sper c nu-i va deranja din nou pe

141

servitori. tii, Henry, lor nu le place situaia. Nu li se pare amuzant i
nemaivzut, cum ni se pare nou.
Aa ni se pare nou?
Tonul lui i atrase atenia. i zmbi cu afeciune.
Pari att de obosit, Henry. Chiar trebuie s lai toate
evenimentele astea s te ngrijoreze att de mult?
O crim e ngrijortoare, Lucy.
Doamna Angkatell se gndi o clip, tind distrat cteva crengi,
apoi faa i se ntunec.
Dumnezeule. Asta e partea cea mai proast a foarfecelor. Sunt
fascinante, nu te poi opri i tai mereu mai mult dect ai vrea. Ce
spuneai despre crime, c ar fi ngrijortoare? Henry, nu am neles
niciodat de ce. Vreau s spun, dac trebuie s mori, poi muri de
cancer, de tuberculoz ntr-un sanatoriu, poi muri din cauza unei
apoplexii, cu chipul contorsionat, poi fi mpucat, njunghiat sau
strangulat, dar, pn la urm, ajungi la acelai lucru, adic la moarte!
Att! Fr griji. Grijile le au rudele, se ceart pe bani, se gndesc dac
s poarte doliu sau nu, ori cine va moteni masa de scris a mtuii
Selina i alte chestii de genul sta!
Sir Henry se aez pe zidul de piatr i spuse:
O s fie mai greu dect am crezut, Lucy.
Ei bine, dragule, va trebui s rezistm. Poate cnd se termin
totul ar fi o idee s plecm undeva. S nu ne gndim la grijile
prezente, ci s privim spre viitor. Ar fi extraordinar. Ce zici dac am
merge la Ainswick de Crciun? Sau s-o lsm pentru Pate? Ce
prere ai?
Avem tot timpul s ne facem planuri pentru Crciun.
Da, dar mi place s vizualizez totul. Poate de Pate< Da, sigur
va trece peste asta pn atunci, spuse Lucy, zmbind fericit.
Cine? ntreb Sir Henry nuc.
Henrietta, rspunse calm doamna Angkatell. M gndesc c
dac fac nunta n octombrie, octombrie anul viitor adic, am putea
merge s petrecem Crciunul acolo. tii, Henry, m-am tot gndit<

142

Ar fi mai bine s nu te mai gndeti, draga mea. Gndeti prea
mult.
ii minte hambarul? Ar fi un atelier de lucru perfect. Henrietta
va avea nevoie de un atelier. Chiar are talent. Edward va fi foarte
mndru de ea, sunt sigur. Poate doi biei i o fat< sau chiar doi
biei i dou fete<
Lucy, Lucy! Ct de repede treci de la una la alta.
Dar, dragule, strui doamna Angkatell deschizndu-i larg
ochii frumoi, Edward nu se va nsura cu altcineva dect cu
Henrietta. E foarte, foarte ncpnat. Seamn cu tata din punctul
sta de vedere. Dac-i intr ceva n cap< Sigur, Henrietta trebuie s
se mrite cu el i o va face, acum c nu mai e John Christow. El a fost
cea mai mare nenorocire care i s-ar fi putut ntmpla.
Bietul om!
De ce? A, fiindc e mort? Ei bine, toat lumea moare la un
moment dat. Nu-mi fac niciodat griji pentru cei care mor<
Henry o privi cu interes.
Am avut mereu senzaia c i plcea de Christow, Lucy.
l consideram un om agreabil. i avea farmecul lui. Dar cred c
nimnui nu trebuie s i se acorde prea mare importan.
Surznd, doamna Angkatell tie fr remucri un lstar de
clin.


143


Capitolul 18
Hercule Poirot privi pe fereastr i o vzu pe Henrietta Savernake
ndreptndu-se spre casa lui. Purta acelai costum verde pe care l
avusese n ziua tragediei i era nsoit de un cocker spaniel.
Se grbi spre u i o deschise. Femeia i zmbi.
Pot s intru s v vd locuina? mi place s admir casele
altora. Ieisem s plimb cinele.
Bineneles. Plimbatul cinelui e un obicei tipic englezesc!
tiu, spuse Henrietta. M-am gndit la asta. Exist i o
poezioar: Zilele treceau ncet, una cte una. Psrile le hrneam,
nevasta mi-o dojeneam, seara la flaut cntam i plimbam
cinele-ntruna.
i oferi iari un zmbet strlucitor i diafan. Poirot o pofti n
salon. Henrietta observ amenajarea atent i ordonat i ddu din
cap n semn de apreciere.
Drgu, remarc ea, cte dou obiecte de fiecare gen. Nu v-ar
plcea deloc atelierul meu.
De ce?
E plin de argil i, din loc n loc, se afl cte un obiect care mi
place i al crui sens ar disprea complet dac ar exista cte dou.
Pot nelege asta, mademoiselle. Suntei o artist.
i dumneavoastr nu suntei tot artist, domnule Poirot?
Poirot i nclin capul ntr-o parte.
Interesant ntrebare. La prima vedere, a spune c nu. Am
avut de-a face cu crime foarte artistice, n sensul c reprezentau
exerciii supreme de imaginaie, ns pentru rezolvarea lor nu e
nevoie de putere creativ. E nevoie de pasiune pentru adevr.

144

Pasiune pentru adevr, repet Henrietta gnditoare. Da,
neleg ct de periculos v poate face asta. V-ar mulumi adevrul?
O privi mirat.
Ce vrei s spunei, domnioar Savernake?
Pot s neleg de ce ai vrea s tii. Dar ar fi suficient s tii?
Sau ai merge mai departe i ai transpune cunoaterea n aciune?
l interesa abordarea ei.
Sugerai c, dac a afla adevrul despre moartea domnului
Christow, m-a putea mulumi cu att. tii cumva dumneavoastr
adevrul n aceast privin?
Henrietta ridic din umeri.
Rspunsul evident pare s fie Gerda. E cinic, nu-i aa, c
ntotdeauna primul suspect e soia sau soul.
Dar nu suntei de acord?
mi place s-mi pstrez mintea limpede.
Poirot ntreb ncet:
De ce ai venit aici, domnioar Savernake?
Trebuie s mrturisesc c nu am pasiunea dumneavoastr
pentru adevr, domnule Poirot. Plimbatul cinelui a fost o scuz
tipic englezeasc. Dar, desigur, soii Angkatell nu au cine, dup
cum poate ai observat zilele trecute.
Corect.
Aa c am mprumutat cinele grdinarului. Recunosc,
domnule Poirot, c nu sunt cea mai sincer persoan din lume.
Chipul i se lumin de acelai zmbet strlucitor, fragil. Se ntreb
de ce i se prea att de emoionant.
Nu, ns avei integritate, replic Poirot.
De ce naiba spunei asta?
Henrietta era uimit, aproape ocat, i se pru detectivului.
Deoarece am aceast convingere.
Integritate, repet Henrietta gnditoare, m ntreb ce o
nsemna cu adevrat<
Rmase nemicat, privind covorul, apoi i nl capul i se uit

145

fix n ochii lui.
Nu vrei s tii de ce am venit?
Probabil v e greu s-mi explicai.
Cred c asta e. Domnule Poirot, audierile au loc mine. Trebuie
s m hotrsc ct de mult<
Se ntrerupse. Se ridic i se duse ctre emineu, unde mut
cteva bibelouri i aez o vaz cu flori de ochiul-boului care se afla
n mijlocul mesei din col. Se ddu puin n spate, privind
aranjamentul dintr-un unghi lateral.
V place, domnule Poirot?
Deloc, mademoiselle.
Aa m gndeam i eu.
Rse i aez rapid obiectele n poziia iniial.
Ei bine, dac vrei s spui un lucru trebuie s o faci! Mi se pare
c suntei o persoan cu care se poate discuta. Iat care e problema.
Credei c e necesar ca poliia s afle c eram amanta lui John
Christow?
Vocea ei era oarecum seac i indiferent. Nu l privea pe Poirot,
ci peretele din spatele lui. Cu un deget trasa conturul vazei cu flori
mov. Detectivul se gndi c micarea acelui deget era modul ei de
a-i exprima emoiile.
neleg, rosti Hercule Poirot imitndu-i degajarea. Erai iubii?
Dac vrei s v exprimai aa.
O privi cu curiozitate.
Dumneavoastr nu v-ai exprimat aa, mademoiselle.
Nu.
De ce nu?
Henrietta ridic din umeri. Se aez lng el pe canapea.
mi place s descriu lucrurile ntr-un mod ct mai exact.
Interesul su pentru Henrietta Savernake crescu. O ntreb:
De ct timp erai amanta domnului Christow?
De vreo ase luni.
Presupun c poliitilor nu le va fi greu s descopere asta.

146

Henrietta medit.
mi nchipui c nu. Vreau s spun, vor cuta indicii n acest
sens?
Fr ndoial.
Da, aa m gndeam i eu.
Tnra fcu o pauz, i examin degetele ntinse pe genunchi,
apoi se uit la el cu simpatie.
Ei bine, domnule Poirot, ce-ar trebui s fac? S m duc la
inspectorul Grange i s-i mrturisesc adevrul? Ce i se poate spune
unei asemenea musti? E o musta att de< casnic.
Mna lui Poirot se aez pe mustaa proprie, de care era foarte
mndru.
Iar a mea, mademoiselle?
Mustaa dumneavoastr, domnule Poirot, este un triumf
artistic. Nu poate fi comparat cu nicio alta. Sunt convins c e
unic.
Absolut.
Probabil acesta e motivul pentru care v vorbesc att de
deschis. Dac poliia trebuie s afle adevrul despre mine i John, va
trebui fcut public totul?
Depinde, spuse Poirot. Dac poliitii cred c nu are nicio
relevan pentru caz, vor fi destul de discrei. inei mult s nu se
afle?
Henrietta ddu din cap. i privi minile timp de cteva clipe,
apoi ridic brusc capul i vorbi. Vocea nu-i mai era seac i
nonalant.
De ce trebuie ngreunat situaia bietei Gerda? l adora pe John,
iar el e mort. L-a pierdut. De ce s mai ndure nc o povar?
La ea v gndii, deci?
M credei ipocrit? Socotii probabil c, dac mi-ar fi psat
vreun pic de linitea Gerdei, nu a fi devenit niciodat amanta lui
John. Dar nu nelegei. Nu e ca i cum i-a fi distrus viaa de cuplu.
Eu eram doar una, dintr-o grmad.

147

Deci, aa stteau lucrurile?
Henrietta ripost vehement:
Nu, nu, nu! S nu v treac prin minte aa ceva! Asta m
deranjeaz cel mai mult! Ideea fals pe care o vor avea toi despre
caracterul lui John. De asta am venit s vorbesc cu dumneavoastr,
fiindc am o frm de speran c v voi face s nelegei. S
nelegei ce fel de persoan era John. tiu foarte bine ce se va
ntmpla i ce vor scrie ziarele. Viaa amoroas a unui medic! Gerda,
eu, Veronica Cray. John nu era aa. De fapt, John nu prea se gndea
la femei. Cel mai mult se gndea la munc, nu la femei! Munca i
acapara tot interesul, toate emoiile i tot spiritul de aventur. Dac
John ar fi fost pus s indice, pe nepregtite, numele femeii care i
ocupa cel mai mult mintea, tii care ar fi fost rspunsul? Doamna
Crabtree!
Doamna Crabtree? Poirot era surprins. Cine este aceast
doamn Crabtree?
Henrietta oscila ntre rs i plns:
E o femeie btrn, urt, murdar, plin de riduri, cu o fire
imposibil. John avea o impresie extraordinar despre ea. E
internat n spitalul St. Christopher. Sufer de boala lui Ridgeway. E
o maladie foarte rar, dar, dac o ai, nu poi scpa, pur i simplu nu
exist vindecare. John era pe cale s gseasc un tratament, nu pot
explica n termeni tehnici, era totul foarte complicat, ceva legat de
secreia hormonal. Fcuse experimente, iar doamna Crabtree era o
pacient care reaciona, avea curaj, voia s triasc i, n plus, inea la
John. Amndoi se aflau de aceeai parte a baricadei. Boala lui
Ridgeway i doamna Crabtree i-au acaparat toate gndurile lui John
n ultimele luni, zi i noapte, nu mai conta nimic altceva. Asta
nsemna cariera de medic a lui John, nu consultaiile acordate
femeilor bogate i grase. Pe el l interesau curiozitile i realizrile
tiinifice. Ah< a vrea s v fac s nelegei.
i flutur minile ntr-un gest disperat, iar Hercule Poirot
observ c minile acelea erau foarte graioase i sensibile.

148

Detectivul spuse:
Se pare c dumneavoastr nelegei foarte bine.
Aa este. Vedei dumneavoastr, John venea la mine i vorbea.
Nu neaprat cu mine, ci n parte cu el nsui. Aa lmurea lucrurile.
Uneori era aproape disperat, nu tia cum s rezolve creterea
toxicitii, iar apoi i-a venit ideea s varieze tratamentul. Nu v pot
explica n ce stare era< ca i cum ar fi purtat o btlie. Nu v putei
nchipui ct furie i concentrare, ct zbucium< Alteori, o oboseal
crunt<
Tcu vreme de cteva clipe, cu ochii ntunecai de amintiri.
Poirot remarc intrigat:
Dup cum se pare, avei i dumneavoastr anumite cunotine
tehnice.
Henrietta cltin din cap.
Nu chiar. Suficiente ct s neleg despre ce vorbea John.
Mi-am luat cri i am citit.
Tcu din nou, cu chipul mblnzit i cu buzele ntredeschise.
Detectivul se gndi c i amintea.
Suspinnd, reveni n prezent i l privi nostalgic.
De v-a putea lmuri<
Dar m-ai lmurit, mademoiselle.
Serios?
Da. Recunosc autenticitatea atunci cnd o aud.
V mulumesc. Dar nu va fi aa de uor s-i explic totul
inspectorului Grange.
Probabil c nu. Se va concentra pe aspectul personal.
Dar acesta era att de nesemnificativ, de-a dreptul minor,
replic Henrietta cu nfocare.
Poirot ridic ncet din sprncene. Ea rspunse protestului su
nerostit:
Chiar aa era! Vedei, dup o vreme am devenit un fel de
barier ntre John i intelectul lui. L-am afectat, ca femeie< Nu se
putea concentra cum trebuie, din cauza mea. A nceput s-i fie team

149

c se ndrgostise, cnd el nu voia s iubeasc pe nimeni. Fcea
dragoste cu mine fiindc nu voia s-i ocup prea mult gndurile. Voia
s fie o aventur uoar, la fel ca toate celelalte pe care le avusese.
Iar dumneavoastr, spuse Poirot urmrind-o ndeaproape, v
mulumeai cu att?
Henrietta se ridic i rosti cu o voce seac:
Nu, nu m mulumeam. Sunt i eu om<
Poirot atept o clip, apoi insist:
Atunci de ce, mademoiselle?
De ce? ntreb ea plimbndu-se n jurul lui. Voiam ca John s fie
satisfcut, s aib ceea ce-i dorea. Voiam s se poat ocupa de
singurul lucru de care-i psa, de munc. Dac el nu voia s fie rnit,
s fie din nou vulnerabil< ei bine, eu nu aveam nicio problem!
Poirot i frec nasul.
Ai amintit-o pe Veronica Cray. i ea era o prieten de-a lui
John Christow?
Pn smbta trecut, nu o mai vzuse de cincisprezece ani.
Se cunoteau acum cincisprezece ani?
Au fost logodii i urmau s se cstoreasc, spuse Henrietta
aezndu-se din nou. Vd c trebuie s v explic. John o iubea cu
disperare pe Veronica. Veronica era i este o nenorocit, egoist
pn n mduva oaselor. Voia ca John s renune la tot ceea ce-l
interesa i s devin soul linitit al Veronici Cray. John a rupt
logodna, pe bun dreptate, dar a suferit ngrozitor. Nu voia dect s
se nsoare cu o persoan ct mai diferit de Veronica. A luat-o de
nevast pe Gerda, care e o toant de prima mn. Totul mergea bine,
ns, aa cum i-ar fi putut spune oricine, a sosit ziua cnd a nceput
s-l enerveze s fie nsurat cu o toant. A avut mai multe aventuri,
dar fr importan. Sigur, Gerda nu a aflat niciodat de ele. Cred
totui c, timp de cincisprezece ani, John a avut o problem legat de
Veronica. Nu a reuit niciodat s-o uite. Iar smbta trecut a
ntlnit-o din nou<
Dup o pauz ndelungat, Poirot murmur vistor:

150

A ieit n seara aceea ca s o conduc i s-a ntors la conac la ora
trei dimineaa.
De unde tii?
Pe o camerist o durea mseaua.
Lucy are prea muli servitori, remarc Henrietta pe lng
subiect.
Dar i dumneavoastr erai la curent, mademoiselle.
Da.
Cum aflaseri?
Urm o nou pauz infinitezimal, apoi Henrietta rspunse ncet:
M uitam pe fereastr i l-am vzut ntorcndu-se.
O durere de msea, mademoiselle?
Ea i zmbi.
Un alt fel de durere, domnule Poirot.
Se ridic i se ndrept spre u, iar detectivul i propuse
curtenitor:
V conduc la conac, mademoiselle.
Traversar drumul i ptrunser pe plantaia de castani.
Henrietta spuse:
Nu e nevoie s trecem pe lng piscin. O putem lua n stnga
i apoi spre aleea cu flori.
Crngul era strbtut de o potec abrupt. Dup o vreme ajunser
la o crare mai larg, trasat n unghiuri drepte pe dealul de
deasupra castanilor. Cnd ddur peste o banc, se aezar s se
odihneasc. Deasupra i n spatele lor se afla pdurea, iar dedesubt,
plcurile dese de castani. Din faa bncii pornea o potec erpuitoare
care cobora spre locul unde se vedea doar o plpire de ap albastr.
Poirot o privi pe Henrietta fr s vorbeasc. Chipul i se relaxase,
tensiunea dispruse. Prea mai tnr, cu un chip mai rotund. i
ddu seama cum trebuia s fi artat cnd era adolescent.
ntr-un final spuse pe un ton blnd:
La ce v gndii, mademoiselle?
La Ainswick<

151

Ce e Ainswick?
Ainswick? E un loc.
I-l descrise vistoare. Casa alb, graioas, cu magnolia care
cretea la fereastr, ntr-un amfiteatru de dealuri mpdurite.
Era cminul dumneavoastr?
Nu chiar. Eu locuiam n Irlanda. La Ainswick mergeam toi n
vacan. Eu, Edward i Midge. n realitate, era casa lui Lucy. i
aparinea tatlui ei. Dup moartea lui, i-a rmas lui Edward.
Nu lui Sir Henry? El deine titlul.
Ah, titlul lui Henry i-a fost acordat de Coroan, nu e ereditar
explic ea. Henry era doar un vr ndeprtat.
i dup Edward Angkatell, cui i va reveni aceast proprietate?
Ce ciudat. Asta nu m-a preocupat niciodat. Dac Edward nu
se nsoar<
Henrietta fcu o pauz i chipul i fu umbrit de gnduri.
Hercule Poirot se ntreb ce anume i trecea prin minte.
Presupun, murmur femeia, c i va rmne lui David. Deci de
asta<
De asta ce?
De asta l-a chemat Lucy aici< David i Ainswick? Pur i
simplu nu se potrivesc, spuse ea cltinnd din cap.
Poirot indic poteca din faa lor.
Pe crarea aceasta ai cobort ieri la piscin, mademoiselle?
Henrietta se nfior.
Nu, pe cea mai aproape de cas. Edward a venit pe aici. Chiar
mai trebuie s vorbim despre asta? ntreb ea enervat. Ursc
piscina< Ursc chiar i Conacul dintre Dealuri.
Ursc genunea pndind viclean dintre dealuri,
Cu buzele-i mnjite de ierbi mpurpurate,
Din coaste i nete, lugubru, snge-n valuri
i Ecoul, orice-ai zice, rspunde-ntruna Moarte.
2


2
Primele versuri ale poemului Maud de Alfred, Lord Tennyson (n.red.)

152

Henrietta l privi uluit.
Tennyson, spuse Hercule Poirot, dnd cu mndrie din cap.
Poezia Lordului Tennyson.
Henrietta repeta.
i Ecoul, orice-ai zice< continu, ca pentru ea nsi: Sigur,
pricep, asta e, ecoul!
La ce v referii?
Locul sta, conacul! Mi-am dat seama smbt, cnd am urcat
cu Edward pn n vrful dealului. Un ecou al Ainswick-ului< Asta
suntem noi, familia Angkatell. Ecouri! Nu suntem fiine reale, aa
cum era John. A fi vrut s-l cunoatei, domnule Poirot. Suntem toi
umbre n comparaie cu John. John chiar era viu.
Am perceput asta chiar i cnd trgea s moar, mademoiselle.
Aa e. Se simea< Acum, John e mort i noi, ecourile, suntem
vii< nelegei, e ca o glum proast<
Tinereea i dispruse din nou de pe fa. Avea buzele boite,
uscate de durere.
Cnd Poirot vorbi, adresndu-i o ntrebare, nu-i nelese de la
nceput cuvintele.
mi pare ru. Ce spuneai, domnule Poirot?
Voiam s tiu dac mtua dumneavoastr, doamna Angkatell,
l simpatiza pe doctorul Christow.
Lucy? E verioara mea, apropo, nu mtua. Da, l plcea foarte
mult.
i domnul Edward Angkatell, care presupun c v e tot vr, l
agrea?
Poirot avu senzaia c i formula rspunsul cu dificultate.
Nu n mod deosebit, dar nici nu prea l cunotea.
i cellalt vr, David Angkatell?
Henrietta zmbi.
Cred c David ne urte pe toi. St toat ziua nchis n
bibliotec, citind Encyclopaedia Britannica.
Un tip serios, aadar.

153

Mi-e mil de el. A avut o via de familie dificil. Mama lui era
foarte bolnav. Acum, singura modalitate de autoaprare pe care a
gsit-o este s se refugieze superior n fortreaa lui intelectual. E
bine atta timp ct funcioneaz, dar, din cnd n cnd, zidul se
sparge i apare David cel vulnerabil.
I se simea superior doctorului Christow?
A ncercat, dar nu cred c a reuit. mi nchipui c John era
chiar aa cum i-ar fi dorit i David s fie. Prin urmare, l detesta.
Poirot ddu din cap gnditor.
Da< ncredere, siguran, virilitate, toate calitile unui brbat.
Interesant, foarte interesant<
Henrietta nu rspunse.
Printre castani, lng piscin, Hercule Poirot vzu un om
aplecndu-se, de parc ar fi cutat ceva.
Murmur:
M ntreb<
Poftim?
Acela este unul dintre oamenii inspectorului Grange. Caut
ceva, dup cte se pare.
Indicii, presupun. Poliitii caut indicii, nu-i aa? Scrum de
igar, urme de pai, chibrituri arse?
Vocea ei era uor ironic. Poirot i rspunse pe un ton grav:
Da, caut indicii de acest gen, i uneori le i gsesc. ns
indiciile reale, domnioar Savernake, ntr-un caz ca acesta, se
rezum de regul la relaiile personale ale celor implicai.
Nu cred c v neleg.
Lucruri mrunte, explic Poirot, cu capul dat pe spate i cu
ochii ntredeschii. Nu scrum de igar sau o urm de pantof, ci un
gest, o privire, o aciune neateptat<
Henrietta se rsuci brusc nspre el. Poirot i simi cuttura
sfredelitoare, dar nu se ntoarse.
V gndii la ceva n special?
M gndeam la modul n care ai luat revolverul din mna

154

doamnei Christow i apoi l-ai lsat s cad n piscin.
Poirot simi uluirea ei, ns vocea femeii era normal i calm.
Domnule Poirot, Gerda e o persoan destul de
nendemnatic. Din cauza ocului, i dac revolverul mai avea un
cartu n el, ar fi putut s trag i s rneasc pe cineva.
Dar i dumneavoastr ai fost nendemnatic, nu-i aa, dndu-i
drumul n piscin?
i eu suferisem un oc, replic ea, dup care fcu o pauz. Ce
sugerai, domnule Poirot?
Detectivul se ridic i vorbi pe un ton grav:
Dac ar fi existat amprente pe revolver, adic amprente fcute
nainte ca doamna Christow s pun mna pe el, ar fi interesant de tiut
cui i aparineau aceste amprente. Nu vom afla niciodat.
Henrietta spuse ncet, dar hotrt:
Aadar, bnuii c erau ale mele< Sugerai c l-am mpucat
pe John, iar apoi am lsat revolverul lng el ca s poat veni Gerda
s-l ridice i s-l in n mn? Asta sugerai, nu-i aa? Sper c nu m
credei ntr-att de proast nct s nu-mi fi ters nti propriile
amprente!
Dar suntei cu siguran suficient de inteligent, mademoiselle,
nct s v dai seama c, dac ai fi fcut acest lucru i pe revolver
nu s-ar fi gsit alte amprente dect cele ale doamnei Christow, situaia ar fi
fost cel puin ciudat! Folosiseri cu toii arma n ziua precedent.
Gerda Christow nu ar fi avut de ce s tearg amprentele de pe
revolver nainte s-l utilizeze ea.
Henrietta murmur:
Deci suntei convins c l-am omort pe John.
Cnd doctorul Christow trgea s moar, a rostit numele
dumneavoastr.
Credei c asta era o acuzaie? V asigur c nu.
Ce era atunci?
Henrietta i ntinse picioarele i desen ceva cu degetul mare.
Nu cumva uitai ceea ce v-am spus n urm cu puin timp?

155

Relaia pe care o aveam cu el?
A, da. Erai amani. Deci, cnd trage s moar, v cheam la el.
Foarte emoionant.
l privi cu furie.
Chiar trebuie s fii ironic?
Nu sunt ironic, ns nu-mi place s fiu minit, i am senzaia c
asta ncercai s facei.
V-am spus c nu sunt o persoan foarte sincer, dar cnd John
mi-a pomenit numele nu m acuza c l-a fi omort. Nu putei
nelege c oamenii ca mine, care creeaz, nu pot lua viaa cuiva? Nu
simt o criminal, domnule Poirot. Nu a putea omor pe nimeni.
Acesta e adevrul. M bnuii doar fiindc numele meu a fost
bolborosit de un om care trgea s moar i care abia tia ce spune.
Doctorul Christow tia foarte bine ce spune. Vocea lui era la fel
de vie i de contient precum cea a unui medic care face o operaie
extrem de important i rostete cu fermitate: Infirmier, forcepsul,
te rog.
Dar<
Henrietta pru surprins. Hercule Poirot continu rapid:
Nu e vorba numai de ultimul cuvnt al doctorului Christow
cnd murea. Nu am crezut nicio clip c suntei capabil de crim
premeditat. n niciun caz. Dar ai fi putut apsa pe trgaci ntr-un
moment de ur ptima; ntr-o asemenea situaie, mademoiselle,
avei imaginaia creativ i capacitatea de a v acoperi urmele.
Henrietta se ridic. l privi palid i rvit i spuse cu un
zmbet amar:
i eu care credeam c m simpatizai.
Hercule Poirot oft cu tristee:
Din pcate pentru mine, aa este.


156


Capitolul 19
I

Dup plecarea Henriettei, Poirot rmase pe banc pn ce l vzu
pe inspectorul Grange trecnd de piscin cu pai hotri i lund-o
pe crarea de lng pavilion.
Inspectorul avea un mers ferm.
Poirot i zise c se ducea fie la Resthaven, fie la Dovecotes.
Se ridic i porni spre cas. Dac inspectorul Grange venea s-l
vad, era curios s aud ce avea de spus.
Dar cnd ajunse napoi la Resthaven, nici urm de musafir. Poirot
privi gnditor spre drum, n direcia conacului Dovecotes. tia c
Veronica Cray nu se ntorsese la Londra.
Deveni tot mai curios n legtur cu Veronica Cray. Blana
strlucitoare de vulpe argintie, cutiile de chibrituri, intrarea
tumultuoas de smbt seara i, n final, dezvluirile Henriettei
Savernake despre John i Veronica.
Totul contura un tipar interesant< Da, aa i se prea: un tipar.
O combinaie de emoii amestecate i de personaliti
contradictorii. O estur bizar, cu fire ntunecate de ur i dorin.
Gerda Christow i mpucase soul? Sau era mult mai complicat
de-att?
Se gndi la conversaia cu Henrietta i decise c lucrurile erau mai
complicate.
Henrietta trsese concluzia c el o bnuia de crim, dar, de fapt,
mintea lui nu mersese att de departe. Era ns convins c Henrietta
tia ceva. tia sau ascundea ceva. Ce anume?

157

Cltin din cap nemulumit.
Scena de lng piscin. O scen regizat. De teatru sau de film.
Regizat de cine? Regizat pentru cine?
Bnuia c rspunsul la a doua ntrebare era Hercule Poirot. Aa
crezuse la momentul respectiv. Atunci fusese convins c era vorba
de o impertinen, de o glum.
Era, ntr-adevr, o impertinen, dar nu i o glum.
Iar rspunsul la prima ntrebare?
Cltin din cap. Nu tia. Nu avea nicio idee.
i nchise ochii pe jumtate i i-i imagin pe toi, cu ochii minii.
Sir Henry, fost guvernator, un om integru, responsabil, de ncredere.
Doamna Angkatell, derutant, zpcit, fermectoare ntr-un mod
neateptat, cu o fatal putere de sugestie. Henrietta Savernake, care
l iubise pe John Christow mai mult dect se iubea pe ea nsi.
Edward Angkatell, amabil i negativist. Midge Hardcastle, cu tenul
msliniu i firea hotrt. Chipul nucit al Gerdei Christow, cu un
revolver n mn. Personalitatea adolescentin i infatuat a lui
David Angkatell.
Erau cu toii captivi n pnza legii. Reunii fr voia lor de
consecinele neprevzute ale unei mori subite i violente. Fiecare
avea propria tragedie, propriul rol, propria poveste.
Undeva, n acea nvlmeal de personaje, se afla adevrul<
Pentru Hercule Poirot un singur lucru era mai fascinant dect
studiul fiinei umane, i anume cutarea adevrului.
Se hotr s afle adevrul cu privire la moartea lui John Christow.

II

Sigur, domnule inspector, spuse Veronica. V ajut cu mare
plcere.
V mulumesc, domnioar Cray.
ntr-un fel, Veronica Cray nu era deloc aa cum i nchipuise
inspectorul.

158

Se pregtise pentru extravagan, pentru artificialitate, poate
chiar pentru eroism. Nu l-ar fi surprins ca ea s fi jucat un rol.
Sigur c juca, i zise inspectorul, dar genul de rol la care se
ateptase el.
Actria nu ncerca s-l copleeasc prin farmec sau extravagan.
i fcu, n schimb, impresia unei femei care arta foarte bine,
mbrcat cu haine scumpe i care era, totodat, o bun afacerist.
Poliistul se gndi c Veronica Cray nu era deloc proast.
Avem nevoie doar de o declaraie oficial, domnioar Cray.
Smbt seara v-ai dus la Conacul dintre Dealuri.
Da, rmsesem fr chibrituri. Am uitat ct de importante sunt
lucrurile astea atunci cnd stai la ar.
Ai btut tot drumul pn la conac? De ce nu ai apelat la
vecinul dumneavoastr de alturi, domnul Poirot?
Veronica i oferi un surs cinematografic superb i plin de
ncredere.
Nu tiam cine e vecinul meu, altfel i-a fi cerut ajutorul,
evident. M-am gndit c e un strin i c, cine tie, putea s devin o
persoan enervant, mai ales c locuia att de aproape.
Da, se gndi Grange, destul de plauzibil. Avea explicaia
pregtit.
Ai luat chibriturile i ai recunoscut un vechi prieten n
persoana doctorului Christow, din cte am neles.
Bietul John, spuse Veronica. Da, nu-l mai vzusem de
cincisprezece ani.
Serios?
Tonul inspectorului denota o nencredere politicoas.
Serios, rspunse Veronica pe un ton ferm.
V-ai bucurat s-l ntlnii?
Foarte mult. Domnule inspector, ntotdeauna e minunat s dai
peste un vechi prieten, nu-i aa?
Poate fi, n anumite situaii.
Veronica Cray continu fr a mai atepta s fie ntrebat.

159

John m-a condus acas. Probabil vrei s tii dac a spus ceva
care ar putea s aib vreo relevan. M-am gndit cu mare atenie la
toat conversaia noastr, dar chiar nu a fost nimic de acest gen.
Despre ce ai vorbit, domnioar Cray?
Despre vremurile de demult. Despre una i-alta. Ne
cunoscuserm n sudul Franei. John se schimbase foarte puin.
Sigur, era mai matur i mai sigur pe el. Cred c avea o reputaie
destul de bun n meseria lui. Nu a vorbit deloc despre viaa
personal. Am avut senzaia c nu avea o via de cuplu extrem de
fericit, dar a fost doar o impresie extrem de vag. Presupun c soia
lui, biata de ea, era o femeie geloas i insuportabil i i fcea tot
timpul scandal n legtur cu pacientele care artau bine.
Nu, o contrazise Grange. Se pare c doamna nu era aa.
Vrei s spunei c a ascuns totul? ntreb repede Veronica. Da,
neleg, asta poate fi mult mai periculos.
Credei c doamna Christow l-a mpucat, domnioar Cray?
Nu ar fi trebuit s spun asta! Comentariile de acest tip nu sunt
permise nainte de audierile oficiale, nu? mi pare foarte ru,
domnule inspector. Camerista mi-a spus c a fost gsit lng
cadavrul lui, cu revolverul n mn. tii c n zonele astea linitite,
de ar, totul se exagereaz, iar servitorii poart vorba.
Servitorii pot fi extrem de utili cteodat, domnioar Cray.
Da, presupun c se obin multe informaii datorit lor.
Grange continu:
Desigur, se pune problema mobilului.
Fcu o pauz. Veronica rosti, cu un zmbet trist:
Iar soia e mereu prima suspect? Ct de cinic! Dar exist, de
regul, i o alt femeie! Presupun c i ea ar fi putut avea un mobil,
nu-i aa?
Credei c exista o alt femeie n viaa doctorului Christow?
Da, mi-am nchipuit c exista. tii, aa mi-a lsat impresia.
Impresiile pot fi foarte utile uneori, observ Grange.
Din ceea ce mi-a spus, am bnuit c sculptoria i era o prieten

160

foarte apropiat. Dar presupun c deja tii totul despre asta.
Desigur, trebuie s analizm toate aspectele.
Vocea inspectorului Grange era complet neutr, ns, fr s se
dea de gol, el vzu o licrire rapid de satisfacie n acei ochi mari i
albatri.
Relu, pe un ton foarte oficial:
Spunei c doctorul Christow v-a condus acas. La ce or v-ai
luat rmas bun de la el?
S tii c nu-mi aduc aminte. Am vorbit ceva timp. Probabil c
era destul de trziu.
A intrat?
Da, i-am oferit ceva de but.
neleg. Mi-am nchipuit c poate conversaia dumneavoastr a
avut loc n pavilionul de lng piscin.
Actria clipi i, dup un moment de ezitare, spuse:
Chiar suntei detectiv, nu-i aa? Da, ne-am aezat acolo, am
fumat i am stat de vorb. De unde tii?
Pe chipul ei se citea expresia entuziasmat i curioas a unui copil
care ateapt s i se arate un truc ingenios.
V-ai lsat capa de blan acolo, domnioar Cray. i
chibriturile, adug el degajat.
Da, ntr-adevr.
Doctorul Christow s-a ntors la conac la ora trei dimineaa,
urm inspectorul cu aceeai degajare.
Era chiar aa de trziu? ntreb Veronica mirat.
Da, domnioar Cray.
Sigur, am avut foarte multe de vorbit, nu ne vzuserm de
atta vreme.
Suntei sigur c trecuse att de mult de la ultima ntlnire?
Tocmai v-am spus c nu ne vzuserm de cincisprezece ani.
Nu cumva facei o greeal? Am senzaia c v-ai vzut destul
de des.
Ce naiba v face s credei asta?

161

n primul rnd, biletul acesta.
Inspectorul Grange scoase din buzunar o bucat de hrtie, i
drese vocea i citi:
Te rog s vii n dimineaa asta. Trebuie s vorbim. Veronica.
Da, recunoscu ea zmbind. Mi-e team c tonul este cam
poruncitor. Hollywoodul te face s devii cam arogant.
Doctorul Christow s-a prezentat la Dovecotes n dimineaa
respectiv, ca rspuns la convocare. V-ai certat. Ai fi amabil s-mi
spunei, domnioar Cray, de ce v-ai certat?
Inspectorul i demascase atuurile. Observ cu iueal furia,
uguiatul nervos al buzelor.
Nu ne-am certat, ripost ea.
Ba da, domnioar Cray. Ultimele dumneavoastr cuvinte au
fost: Cred c te ursc mai mult dect a fi crezut vreodat c pot ur
pe cineva.
Veronica tcu. Grange i ddu seama c i trecea n revist
opiunile. Unele femei s-ar fi grbit s vorbeasc, dar Veronica Cray
era mult mai inteligent.
Ridic din umeri i spuse cu lejeritate:
neleg. Tot vorbe de-ale servitorilor. Camerista mea are o
imaginaie cam bogat. tii, lucrurile se rostesc pe diverse tonuri.
V pot asigura c nu eram melodramatic. Era pur i simplu o
glum. Ne tachinam reciproc.
Deci cuvintele respective nu trebuiau luate n serios?
Sigur c nu. V pot asigura, domnule inspector, c nu-l mai
vzusem pe John Christow de cincisprezece ani. Putei verifica.
Era din nou calm, detaat, sigur pe ea.
Grange nu o combtu i nu merse mai departe. Se ridic.
Deocamdat asta a fost tot, domnioar Cray, spuse el pe un
ton agreabil.
Prsind domeniul Dovecotes, se ndrept spre Resthaven.


162

III

Hercule Poirot l privi extrem de surprins i repet nencreztor:
Revolverul pe care l avea n mn Gerda Christow, i care,
ulterior, a fost lsat s cad n ap nu era revolverul cu care s-a tras
mpuctura fatal? Extraordinar.
ntr-adevr, domnule Poirot. Practic, nu are sens.
Poirot murmur ncet:
Nu, nu are sens< Totui, domnule inspector, trebuie s aib
un sens, nu-i aa?
Inspectorul oft:
Asta e problema, domnule Poirot. Trebuie s gsim o
explicaie, dar deocamdat nu vd niciuna. Adevrul e c nu vom
avansa prea mult pn nu vom gsi arma care a fost folosit. Cu
siguran provenea din colecia lui Sir Henry, ntruct de acolo
lipsete un pistol. Asta nseamn c tot exist o legtur cu conacul.
Da, opti Poirot. Exist o legtur cu conacul.
Prea o chestiune simpl i direct, continu inspectorul. Ei
bine, nu e nici simpl, nici direct.
Nu, recunoscu Poirot, nu e deloc simplu.
Trebuie s admitem posibilitatea ca totul s fi fost nscenat
pentru a o incrimina pe Gerda Christow. Dar, dac aa au stat
lucrurile, de ce n-a fost lsat lng cadavru revolverul cu care chiar
se trsese?
Poate c nu l-ar fi ridicat.
Chiar dac nu-l ridica, atta timp ct pe pistol nu se aflau
amprentele altcuiva, adic dac fusese ters dup utilizare, tot ea ar
fi fost suspecta principal. i asta voia criminalul, nu-i aa?
Oare?
Grange fcu ochii mari.
Ei bine, atunci cnd comii un asasinat, vrei s dai repede vina
pe altcineva, nu-i aa? Asta ar fi reacia normal a unui criminal.
ntr-adevr, spuse Poirot. Dar poate c aici e vorba despre un

163

criminal neobinuit. Poate c asta este soluia la problema noastr.
Care s fie soluia?
Un criminal neobinuit, rosti detectivul gnditor.
i atunci, ntreb inspectorul Grange, care era planul
criminalului? Ce anume urmrea?
Nu am idee, rspunse Poirot, oftnd. Habar nu am. ns am
senzaia c asasinul a vrut s-l omoare pe John Christow, dar nu a
vrut s-o acuze pe Gerda Christow.
Hm! De fapt, am suspectat-o nc din prima clip.
Aa e, dar la un moment dat avea s se descopere adevrul
despre pistol i situaia avea s fie privit dintr-o nou perspectiv.
Pn una-alta, criminalul a avut timp<
Poirot se ntrerupse.
Timp s ce?
Ah, mon ami, m-ai prins. Trebuie s spun din nou c nu tiu.
Inspectorul Grange ddu cteva ture prin camer. Apoi se opri n
faa detectivului.
Domnule Poirot, am venit n dup-amiaza aceasta din dou
motive. n primul rnd, fiindc tiu, de fapt, toat poliia tie foarte
bine c suntei un om cu o experien considerabil n acest
domeniu. Acesta e primul motiv. Mai exist ns unul. Erai acolo.
Ai fost martor ocular. Ai vzut ce s-a ntmplat.
Poirot aprob.
Da, am vzut ce s-a ntmplat, ns ochii, domnule inspector, nu
sunt martori de ncredere.
Ce vrei s spunei, domnule Poirot?
Ochii, uneori, vd ceea ce trebuie s vad.
Vrei s spunei c totul fusese plnuit dinainte?
Bnuiesc c da. nelegei, era ca o scen regizat. Ceea ce
vedeam era destul de clar. Un brbat tocmai fusese mpucat, iar
femeia care l mpucase inea n mn arma crimei. Asta am vzut i
tim deja c, mcar dintr-un punct de vedere, imaginea e greit.
Pistolul nu fusese folosit pentru a-l omor pe John Christow.

164

Hm, fcu inspectorul mngindu-i mustaa. Vrei s spunei
c i alte elemente ale imaginii pot fi eronate?
Poirot ddu afirmativ din cap.
Mai erau prezente nc trei persoane, care, aparent, tocmai
sosiser la piscin. Dar i asta poate s fi fost o minciun. Bazinul e
nconjurat de un desi de castani tineri. De acolo pleac cinci crri:
una spre cas, alta spre pdure, alta spre aleea cu flori, alta spre
ferm, alta spre drumul de aici.
Fiecare dintre acele trei persoane venise pe un drum diferit:
Edward Angkatell din pdure, doamna Angkatell de la ferm i
Henrietta Savernake de pe aleea cu flori. Ajunseser aproape
concomitent la locul faptei, la cteva minute dup Gerda Christow.
ns unul dintre cei trei, domnule inspector, ar fi putut ajunge la
piscin naintea Gerdei Christow, l-ar fi putut mpuca pe John
Christow i s-ar fi putut ntoarce pe drumul pe care venise. Apoi ar fi
putut sosi la locul crimei n acelai timp cu ceilali.
Da, e posibil.
Mai exist o variant la care nu ne-am gndit: cineva ar fi putut
veni pe crarea dinspre drum, l-ar fi putut mpuca pe John
Christow i apoi s-ar fi putut ntoarce pe aceeai crare, nevzut.
Avei mare dreptate, spuse Grange. Mai sunt dou persoane
suspecte n afara Gerdei Christow. Mobilul e acelai, gelozia, pentru
c a fost cu siguran un crime passionnel. John Christow avea legturi
cu alte dou femei. Christow fusese s o vad pe Veronica Cray n
dimineaa respectiv. Se certaser. Ea i spusese c avea s-i par ru
pentru ceea ce-i fcuse i c l ura mai mult dect credea c ar fi
putut ur vreodat pe cineva.
Interesant, murmur Poirot.
A sosit direct de la Hollywood i, dup cte am citit n ziare,
acolo oamenii mai obinuiesc s se mpute. Ar fi putut veni ca s-i
recupereze blana pe care o lsase n pavilion n seara precedent.
Poate c s-au ntlnit, s-au certat din nou, l-a mpucat i apoi,
auzind zgomot de pai, s-a ntors pe unde venise. Fcu o pauz,

165

dup care adug iritat: Acum ajungem la partea pe care nu o pot
deslui. Pistolul la afurisit! Doar dac, spuse el cu o licrire n ochi,
nu l-a mpucat cu propria-i arm i apoi s-a descotorosit de pistolul
pe care-l luase din biroul lui Sir Henry, ca s arunce bnuielile
asupra oamenilor de la conac. Poate c nu tia c putem identifica
pistolul dup urmele de pe glon.
M ntreb cte persoane sunt la curent.
L-am ntrebat pe Sir Henry. Dumnealui spune c destul de
muli oameni au aceast informaie, la cte romane poliiste s-au
scris. Mi-a vorbit despre unul nou, Indiciul de la fntna curgtoare, pe
care l citise chiar John Christow smbt i care evidenia acest
aspect.
ns Veronica Cray ar fi trebuit s ia cumva pistolul din biroul
lui Sir Henry.
Da, asta ar nsemna premeditare<
Inspectorul i rsuci din nou mustaa, apoi l privi pe Poirot.
ns ai sugerat chiar dumneavoastr o alt posibilitate,
domnule Poirot. Domnioara Savernake. i aici intervenii din nou
ca martor ocular sau, mai degrab, auditiv. Doctorul Christow i-a
pronunat numele nainte s moar. L-ai auzit, l-a auzit toat lumea,
dei se pare c domnul Angkatell nu a neles ce a spus<
Edward Angkatell nu a auzit? Asta e interesant.
Dar pentru ceilali a fost clar. Domnioara Savernake spune c
a ncercat s-i vorbeasc. Doamna Angkatell afirm c a deschis
ochii, a vzut-o pe domnioara Savernake i i-a rostit numele. Am
senzaia c nu a acordat nicio importan acestui fapt.
Nu, sunt sigur c nu i-ar fi acordat importan, surse
detectivul.
Dar dumneavoastr, domnule Poirot? Erai acolo, ai vzut, ai
auzit. Doctorul Christow ncerca s v spun tuturor c Henrietta l
mpucase? Pe scurt, faptul c i-a pronunat numele reprezenta o
acuzaie?
Nu am crezut asta la momentul respectiv.

166

Dar acum, domnule Poirot? Ce prere avei?
Detectivul oft:
E posibil. Nu pot spune mai multe. mi cerei doar o impresie,
dar la o anumit perioad dup evenimente oricine este tentat s dea
interpretri noi lucrurilor pe care le-a vzut.
Sigur, asta nu conteaz pentru anchet, se grbi s adauge
Grange. Opiniile dumneavoastr nu constituie un indiciu, ns m-ar
putea ajuta.
V neleg foarte bine, iar impresia unui martor ocular poate fi
nepreuit. ns trebuie s recunosc c impresiile mele sunt lipsite de
valoare. Eram att de convins c doamna Christow i omorse soul,
dup ceea ce vzusem, nct atunci cnd doctorul Christow a deschis
ochii i a rostit numele Henrietta, nu m-am gndit niciodat c ar
fi vorba de o acuzaie. Dar e uor, n retrospectiv, s atribui
elementelor semnificaii diferite.
tiu ce vrei s spunei, admise Grange. ns mi se pare c, din
moment ce numele Henrietta a fost ultimul cuvnt rostit de
Christow, trebuie s fi nsemnat fie o acuzaie de crim, fie o
exprimare emotiv. Era femeia pe care o iubea, iar el trgea s
moar. Acum, innd cont de toate astea, ce variant vi se pare mai
plauzibil?
Poirot inspir adnc, nchise ochii, i deschise din nou i i ntinse
minile neputincios:
Vocea lui era poruncitoare, asta pot s v spun cu siguran.
Nu mi s-a prut nici acuzatoare, nici emoionat, ci poruncitoare! i
mai sunt sigur de un lucru. Era n deplintatea facultilor mintale.
A vorbit ca un medic, ca un medic care se confrunt cu o urgen
chirurgical, poate un pacient care sngereaz prea puternic< Asta
e tot ce pot face pentru dumneavoastr, ncheie el ridicnd din
umeri.
Ca un medic, spunei? Ei bine, asta e o a treia perspectiv. A
fost mpucat, bnuia c o s moar, voia s se fac repede ceva
pentru el. i dac, aa cum spune doamna Angkatell, domnioara

167

Savernake a fost prima persoan pe care a vzut-o cnd a deschis
ochii, ar fi putut apela la ea. Explicaia nu e ns foarte
satisfctoare<
Nimic din cazul sta nu e satisfctor, spuse Poirot cu
amrciune.
O scen de crim, regizat pentru a-l nela pe Hercule Poirot! l
nelase! Nu, situaia nu era deloc satisfctoare.
Inspectorul Grange privea pe fereastr.
Ia uite, sosete Clark, sergentul meu. Se pare c a aflat ceva. A
discutat amical cu servitorii. Arat bine i are succes la femei.
Sergentul Clark sosi gfind. Era, fr ndoial, mndru de el
nsui, dar se pricepea s o ascund arbornd o atitudine
respectuoas.
M-am gndit c ar fi mai bine s vin s v raportez, domnule,
pentru c tiam unde v-ai dus.
Ezit, privindu-l cu ndoial pe Poirot, al crui aspect exotic nu
prea prea ncurajator pentru divulgarea unei informaii oficiale.
D-i drumul, biete, spuse Grange, nu te sfii de domnul Poirot.
A uitat mai multe despre meseria asta dect vei afla tu n muli ani
de-acum nainte.
Da, domnule inspector. Raportez, domnule inspector. Am aflat
ceva de la fata de la buctrie.
Grange l ntrerupse i se ntoarse triumftor spre Poirot:
Ce v-am spus? Dac exist ajutoare de buctar, exist
ntotdeauna i speran. Nu tiu ce ne vom face cnd lumea n-o s
mai aib ajutoare de buctar. Fetele astea sporoviesc ntruna. Stau
tot timpul n umbra buctresei i a servitorilor i au tendina de a
povesti tot ceea ce tiu oricui vrea s le asculte. Continu, Clark.
Asta mi-a spus fata, domnule. C duminic dup-amiaz l-a
vzut pe majordom, pe Gudgeon, mergnd pe hol cu un revolver n
mn.
Pe Gudgeon?
Da, domnule, ntri Clark scondu-i carneelul. Acestea au

168

fost cuvintele ei: Nu tiu ce s fac, dar cred c trebuie s v spun ce
am vzut n ziua aceea. L-am vzut pe domnul Gudgeon n hol, cu
un revolver n mn. Avea o expresie destul de ciudat. Nu cred,
adug Clark, c expresia ciudat nseamn ceva. Probabil a
inventat fata. M-am gndit c trebuie s v informez imediat,
domnule inspector.
Grange se ridic de pe scaun cu satisfacia unui om pe care l
ateapt o activitate la care se pricepe foarte bine.
Gudgeon? Voi discuta imediat cu domnul Gudgeon.


169


Capitolul 20
Aflat din nou n biroul lui Sir Henry, inspectorul Grange privi
chipul impasibil al brbatului din faa lui.
Pn la momentul respectiv, Gudgeon nu se dezminise.
mi pare foarte ru, domnule inspector, repet el. Probabil c ar
fi trebuit s menionez evenimentul, ns mi-a scpat.
Privi spit de la poliist la Sir Henry.
Cred c era cinci i jumtate, domnule. M duceam s verific
dac nu erau scrisori de pus la pot, cnd am observat un revolver
pe msua din hol. Am presupus c era din colecia stpnului, deci
l-am ridicat i l-am adus aici. Pe raftul de lng emineu era un loc
liber, aa c l-am pus acolo.
Artai-mi unde, spuse Grange.
Gudgeon se ridic i se apropie de raftul respectiv, urmat de
inspector.
Aici, domnule.
Degetul lui Gudgeon indic un pistol Mauser de la captul
rndului.
Era un pistol de calibrul 25, destul de mic. Cu siguran nu era
vorba de arma care l omorse pe John Christow.
Grange, fr a-i lua ochii de la chipul lui Gudgeon, constat:
Acesta e un pistol automat, nu un revolver.
Majordomul tui.
ntr-adevr, domnule? Mi-e team c nu m pricep la armele
de foc. Poate c am folosit termenul revolver ntr-un sens prea
larg.
Dar suntei sigur c acesta e pistolul pe care l-ai gsit n hol i

170

l-ai adus aici?
O, da, domnule inspector. Sunt foarte sigur.
Grange l opri cnd se pregtea s ntind mna.
V rog s nu-l atingei. Trebuie s examinm amprentele i s
vedem dac nu e ncrcat.
Nu cred c e ncrcat. Nicio arm din colecia lui Sir Henry nu e
inut ncrcat. n ceea ce privete amprentele, am ters pistolul cu
batista nainte de a-l pune la loc, deci pe el vor fi doar amprentele
mele.
De ce ai fcut asta? ntreb Grange cu asprime.
Zmbetul smerit al lui Gudgeon nu se clinti.
M-am gndit c ar putea fi plin de praf, domnule inspector.
Se deschise ua i intr doamna Angkatell, care i surse
poliistului.
M bucur s v vd, domnule inspector Grange. Ce legtur
poate avea Gudgeon cu un revolver? Fata de la buctrie plnge de
mama focului. Doamna Medway s-a luat de ea, dar, desigur, fata
avea dreptate s spun ce-a vzut dac s-a gndit c trebuie s-o fac.
i eu am greuti n a distinge ce e bine de ce e ru, tii, e uor dac
binele e neplcut i rul e plcut, fiindc atunci e clar, dar te ncurci
dac lucrurile stau invers, i cred, nu-i aa, domnule inspector, c
fiecare trebuie s fac ceea ce socotete c e bine. Ce le-ai spus despre
pistol, Gudgeon?
Gudgeon declar solemn:
Pistolul se afla n hol, doamn, pe masa din mijloc. Nu am idee
de unde a aprut. L-am adus aici i l-am pus la loc. Asta i-am relatat
domnului inspector, i a neles.
Doamna Angkatell ddu din cap:
Nu ar fi trebuit s spui asta, Gudgeon. Voi vorbi eu cu domnul
inspector.
Gudgeon fcu o micare uoar, iar doamna Angkatell adug, pe
un ton fermector:
i apreciez loialitatea, Gudgeon. tiu c ntotdeauna ncerci s

171

ne scuteti de probleme i de necazuri. Asta e tot deocamdat.
Gudgeon ezit, se uit nti la Sir Henry i apoi la inspector, fcu o
plecciune i se ndrept spre u.
Grange fcu un gest ca i cum ar fi vrut s-l opreasc, ns,
dintr-un motiv pe care nu i-l putu explica, i ls braul s cad din
nou. Gudgeon iei i nchise ua.
Doamna Angkatell se aez pe un scaun i le zmbi celor doi
brbai.
tii, chiar cred c Gudgeon a fost foarte drgu. Feudal, ca s
zic aa. Da, acesta e cuvntul potrivit.
Grange spuse cu asprime:
Trebuie s neleg, doamn Angkatell, c i dumneavoastr
tii ceva despre aceast problem?
Sigur c da. Gudgeon nu a gsit pistolul n hol, ci cnd a scos
oule.
Oule? se holb poliistul.
Din co, complet doamna Angkatell, ca i cum aceste cuvinte
ar fi lmurit totul.
Trebuie s ne spui mai multe, draga mea, rosti cu blndee Sir
Henry. Eu i inspectorul Grange nc nu pricepem.
Ah! Pistolul era n co, sub ou, spuse doamna Angkatell
ncercnd s fie explicit.
Ce co i ce ou, doamn Angkatell?
Coul cu care m-am dus la ferm. Pistolul era n co, iar apoi
am pus oule peste pistol i am uitat de el. Cnd l-am gsit pe bietul
John Christow mort lng piscin, din cauza ocului, am dat drumul
la co, i slav Domnului c Gudgeon l-a prins la timp (din cauza
oulor, vreau s spun, dac i ddeam drumul s-ar fi spart) i l-a
adus napoi n cas. Mai trziu am vrut s scriu datele pe ou, tot
timpul fac asta, fiindc altfel se mnnc oule mai proaspete
naintea celor mai vechi, iar Gudgeon a spus c s-a ocupat de tot;
dac stau s m gndesc bine, chiar a evideniat acest aspect. La asta
m refer cnd spun c are un comportament feudal. A gsit pistolul

172

i l-a pus la loc aici, probabil pentru c n cas miunau poliiti. Am
senzaia c pe servitori i ngrijoreaz poliia. Omul e foarte amabil i
loial, dar i destul de stupid, fiindc, nu-i aa, domnule inspector,
dumneavoastr dorii s auzii adevrul.
Doamna Angkatell ncheie oferindu-i inspectorului un zmbet
larg.
Doresc s aflu adevrul, spuse Grange destul de aspru.
Doamna Angkatell suspin.
Ce harababur, nu vi se pare? S hituii aa oamenii. Chiar nu
cred c persoana care l-a mpucat pe John Christow a vrut s-l
rneasc grav. Dac a fost Gerda, sunt sigur c ea n-a vrut. De fapt,
chiar m surprinde faptul c n-a ratat, asta ar fi fost normal la un om
ca Gerda. Plus c e o femeie chiar drgu i cumsecade. Dac o
arestai i o spnzurai, ce-o s se ntmple cu copiii? n cazul n care
l-a mpucat pe John, cu siguran i pare tare ru. Pentru copii e
suficient de greu c le-a fost ucis tatl, ca s le mai fie spnzurat i
mama pentru asta. Cteodat am senzaia c poliia nu se gndete la
lucrurile astea.
Deocamdat nu intenionm s arestm pe nimeni, doamn
Angkatell.
Iat o decizie neleapt. ns am fost ntotdeauna de prere,
domnule inspector, c suntei un om foarte nelept.
Acelai zmbet armant, aproape nucitor.
Inspectorul Grange clipi ncurcat i ajunse la ceea ce l interesa:
Dup cum tocmai ai spus, doamn Angkatell, vreau s aflu
adevrul. Ai luat pistolul de aici< despre ce pistol era vorba,
apropo?
Doamna Angkatell tcu un gest spre raftul de lng emineu.
Al doilea din capt. Mauser de 25.
Modul sec i profesionist n care rostise acele cuvinte l uimi pe
Grange. Nu se atepta ca doamna Angkatell, pe care pn atunci o
considerase cu capul n nori i destul de icnit, s poat descrie o
arm cu o asemenea precizie tehnic.

173

Ai luat pistolul de aici i l-ai pus n co. De ce?
tiam c m vei ntreba asta! exclam doamna Angkatell pe un
ton triumftor. Sigur, trebuie s existe un motiv. Nu crezi, Henry?
Nu crezi c am avut un motiv s scot pistolul n dimineaa aceea?
Aa ar fi normal, draga mea, mormi Sir Henry.
i se ntmpl s faci unele lucruri, spuse meditativ doamna
Angkatell, iar apoi s uii de ce le-ai fcut. ns, tii, domnule
inspector, cred c ntotdeauna exist un motiv, dar trebuie s i-l
aminteti. Probabil c am avut vreo idee care m-a mpins s aez
pistolul n co. La ce credei c m-a fi putut gndi?
Grange o privi cu ochi mari. Femeia nu prea jenat, ci manifesta
doar o curiozitate copilroas. Trebui s se declare nvins. Nu mai
cunoscuse pe nimeni ca Lucy Angkatell i, n clipa aceea, nu tia cum
s procedeze.
Soia mea, interveni Sir Henry, este extrem de distrat,
domnule inspector.
Aa se pare, domnule, ncuviin Grange, dar nu pe un ton
foarte agreabil.
De ce credei c am luat pistolul? l ntreb doamna Angkatell
pe un ton confidenial.
Nu am idee, doamn Angkatell.
Am venit aici, murmur femeia. Am vorbit cu Simmons despre
feele de pern i mi-aduc aminte c m-am apropiat de emineu, m
gndeam c trebuie s lum un vtrai nou< fiindc vicarul, nu
parohul<
Inspectorul Grange se holb din nou. Simea c i se nvrte capul.
mi aduc aminte c am luat Mauserul. E un pistol tare drgu,
mereu mi-a plcut. L-am pus n co, fiindc tocmai luasem coul din
camera pentru flori. Aveam attea pe cap, m gndeam la Simmons,
la rochia-rndunicii care mi ncurc rondurile de ochiul-boului, i
speram c doamna Medway o s fac negri n cmi albe<
Negri n cmi albe? o ntrerupse inspectorul Grange.
Ciocolat, ou, acoperite cu fric. Desertul care i-ar plcea

174

unui strin.
Inspectorul Grange i se adres aspru, fr menajamente, simind
c trebuia s dea la o parte pnzele fine de pianjen care-i
obstrucionau vederea:
Ai ncrcat pistolul?
Ndjduise s o sperie, poate mcar s o zguduie puin, ns
doamna Angkatell nu fcu altceva dect s chibzuiasc intens.
Oare l-am ncrcat? Ce prostie! Nu in minte. Dar cred c l-am
ncrcat, nu-i aa, domnule inspector? Vreau s spun, ce sens are un
pistol fr muniie? A vrea s-mi amintesc exact ce gndeam la
momentul respectiv.
Draga mea Lucy, spuse Sir Henry, toi cei care te cunosc bine se
ntreab dintotdeauna ce-i trece prin cap.
ncerc s-mi amintesc, Henry drag, susur ea cu un zmbet
dulce. Dintr-odat, te trezeti c faci lucruri curioase. Ieri-diminea
am ridicat receptorul telefonului i m-am uitat la el destul de uimit,
fiindc nu mai tiam ce intenionasem s fac.
Probabil voiai s sunai pe cineva, suger cu rceal
inspectorul.
Nu, tiu c e bizar, dar nu. Mi-am amintit mai trziu. M
ntrebam de ce soia grdinarului, doamna Mears, i ine copilul n
brae ntr-un mod att de ciudat, i am ridicat receptorul telefonului
ca s vd, nelegei, cum ar trebui inut n brae un copil. Desigur,
mi-am dat seama c prea bizar fiindc doamna Mears e stngace,
iar capul copilului st invers.
i privi triumftoare pe cei doi brbai.
Ei bine, se gndi inspectorul, e posibil s existe astfel de
oameni.
ns nu era foarte sigur.
i ddu seama c ntreaga situaie putea fi o ncrengtur de
minciuni. Fata de la buctrie spusese, de exemplu, c Gudgeon
inea n mn un revolver. Totui, nu putea pune prea mare baz pe
asta. Fata nu tia nimic despre arme. Auzise vorbindu-se despre un

175

revolver n legtur cu crima, iar revolverul i pistolul erau unul i
acelai lucru pentru ea.
Att Gudgeon, ct i doamna Angkatell i artaser pistolul
Mauser, ns declaraiile lor nu puteau fi probate. Poate c Gudgeon
avusese n mn chiar revolverul care lipsea i l dusese napoi, nu n
birou, ci chiar doamnei Angkatell. Toi servitorii preau subjugai de
femeia aceea afurisit.
i dac ea l omorse pe John Christow? (Dar de ce? Nu putea
nelege de ce.) Personalul avea s o susin n continuare, s spun
n continuare minciuni pentru ea? l ncerca senzaia inconfortabil
c asta ar fi fcut.
i tot ndrugase c nu putea s-i aminteasc. Evident c ar fi
putut nscoci ceva mai plauzibil. Prea att de natural, deloc jenat
sau pus n ncurctur. La naiba, chiar i ddea senzaia c spune
adevrul.
Se ridic.
Poate c atunci cnd v vei aminti mai multe, mi vei spune,
doamn Angkatell, rosti el cu severitate.
Sigur c da, domnule inspector. Cteodat i aminteti din
senin.
Grange iei din birou. Pe hol, i lrgi puin gulerul de la cma i
respir adnc.
Se simea prins iremediabil ntr-o urzeal extrem de nclcit.
Avea nevoie de o pip ct mai veche, de o halb de bere i de o
friptur cu cartofi prjii. Ceva clar i obiectiv.


176


Capitolul 21
n birou, doamna Angkatell se tot foia de colo-colo, atingnd
lucrurile cu gesturi diafane. Sir Henry se lsase pe spate n fotoliu i
o privea:
De ce ai luat pistolul, Lucy?
Doamna Angkatell se aez cu graie pe un scaun.
Nu sunt foarte sigur, Henry. Presupun c aveam idei foarte
vagi n legtur cu un accident.
Accident?
Da. Vezi tu, cu toate rdcinile de copaci care ies n afar, e aa
de uor s te mpiedici< Poate c cineva trsese la int i lsase un
glon pe eav< din neglijen, desigur, dar oamenii sunt neglijeni.
Tot timpul m-am gndit c un accident ar fi modul cel mai simplu de
a face aa ceva. Sigur, i-ar prea ru, te-ai nvinui tot timpul<
Vocea i se stinse. Sir Henry o contempla nemicat. Vorbi din nou,
cu acel glas msurat:
Cine urma s aib accidentul?
Lucy ntoarse puin capul, privindu-l surprins.
John Christow, desigur.
Dumnezeule, Lucy! izbucni el.
O, Henry, am fost att de ngrijorat pentru Ainswick, spuse ea
sincer.
neleg. E vorba de Ainswick. Tot timpul i-a psat prea mult
de Ainswick, Lucy. Cteodat cred c e singurul lucru de care i
pas<
Edward i David sunt ultimii, ultimii din familia Angkatell.
David nu e bun, Henry. N-o s se cstoreasc niciodat din cauza

177

mamei lui. El va moteni domeniul la dispariia lui Edward i n-o s
se nsoare, iar noi doi vom fi murit demult, nainte ca el s
mbtrneasc. Va fi ultimul Angkatell, i totul o s se piard.
Conteaz att de mult, Lucy?
Sigur c da! Ainswick!
Ar fi trebuit s fii biat, Lucy.
Zmbi uor, fiindc nu i-o nchipuia pe Lucy altfel dect
feminin.
Totul depinde de nsurtoarea lui Edward, iar Edward e att
de ncpnat, la fel ca tata. Speram c va depi povestea cu
Henrietta i se va cstori cu o fat drgu, dar acum neleg c nu e
nicio speran. Apoi am crezut c relaia Henriettei cu John va fi una
obinuit. mi nchipuiam c aventurile lui John nu au fost niciodat
de lung durat. Dar l-am vzut cum o privea n seara aceea. Chiar
inea la ea. Am avut senzaia c, dac John nu le-ar mai fi stat n cale,
Henrietta s-ar fi mritat cu Edward. Ea nu e genul de persoan care
s in la o amintire i s triasc n trecut. Vezi, totul se rezuma la a
scpa de John Christow.
Lucy, spune-mi c nu< Ce-ai fcut, Lucy?
Doamna Angkatell se ridic i scoase dintr-o vaz dou flori
ofilite.
Dragule, spuse ea, sper c nu-i imaginezi c l-am mpucat pe
John Christow. E drept, mi trecuse prin minte posibilitatea unui
accident. Dar tii, mi-am dat seama dup aceea c noi l-am invitat pe
John Christow, nu se invitase el singur. Nu poi invita pe cineva la
tine, iar apoi s aranjezi accidente. Chiar i arabii in foarte mult la
ospitalitate. Deci nu te ngrijora, te rog, Henry.
l privi cu un zmbet strlucitor i afectuos. Henry murmur:
Mereu m ngrijorez pentru tine, Lucy<
Nu e nevoie, dragule. Vezi, pn la urm totul a ieit bine. John
a disprut din ecuaie fr ca noi s facem nimic. Asta-mi amintete,
spuse doamna Angkatell gnditoare, de brbatul acela din Bombay
care a fost extrem de nepoliticos cu mine. L-a clcat tramvaiul trei

178

zile mai trziu.
Deschise uile vitrate i iei n grdin.
Sir Henry rmase nemicat, privindu-i silueta nalt i zvelt.
Prea btrn i obosit, iar chipul su era cel al unui om care triete
ntr-o team permanent.
n buctrie, Doris Emmott ndura reprourile severe ale
domnului Gudgeon. Doamna Medway i domnioara Simmons i
ineau isonul.
Te-ai dat n spectacol i ai tras concluzii ca o fat necoapt la
minte.
Aa e, ntri doamna Medway.
Dac m vezi cu un pistol n mn, trebuie s vii la mine i s
m ntrebi: Domnule Gudgeon, mi putei da o explicaie?
Sau ai fi putut veni la mine, interveni doamna Medway. Pot
ntotdeauna s ajut o tineric s gndeasc aa cum trebuie.
Ceea ce nu ar fi trebuit s faci, spuse Gudgeon cu severitate, era
s dai fuga s-i spui totul unui poliist! Culmea, unui sergent!
Contactele cu ei trebuie s se limiteze la strictul necesar. i-aa e
destul de dureroas prezena lor n cas.
Nespus de dureroas, murmur domnioara Simmons. Nu mi
s-a mai ntmplat niciodat aa ceva.
tim cu toii, continu Gudgeon, cum e doamna. Nu m
surprinde nimic din ceea ce face dumneaei, dar poliia n-o cunoate
aa cum o cunoatem noi, i e absurd ca doamna s fie deranjat cu
ntrebri i suspiciuni aberante doar fiindc umbl cu arme. Nu e
nimic neobinuit, ns poliia nu vede dect crime i frdelegi.
Doamna e distrat i nu ar face ru nici unei mute, dar, fr
ndoial, pune lucrurile n locurile cele mai neateptate. N-o s uit
niciodat, adug Gudgeon cu patim, cnd a venit cu un homar viu
i l-a pus pe tava pentru cri de vizit din hol. Am crezut c am
vedenii!
Probabil asta se ntmpla nainte s vin eu, spuse Simmons
curioas.

179

Doamna Medway privi spre oia rtcit.
Vorbim despre asta alt dat, se rsti ea. Acum, Doris, te-am
prevenit spre binele tu. E njositor s vorbeti cu poliia mai mult
dect trebuie, s nu uii asta. Poi continua cu legumele i s fii mai
atent la fasolea verde dect asear.
Doris scnci.
Da, doamn Medway, ngim ea, trndu-i picioarele spre
chiuvet.
Doamna Medway rosti pe un ton profetic:
Nu tiu ct de pufos o s-mi ias aluatul astzi. Audierile alea
afurisite de mine. M cutremur numai cnd m gndesc. S ni se
ntmple nou una ca asta!


180


Capitolul 22
Se auzi poarta, iar Poirot privi pe fereastr, ca s vad cine era
musafirul neateptat. tiu din prima cu cine avea onoarea. Se ntreb
ce anume o adusese la el pe Veronica Cray.
Odat cu ea ptrunse n camer un parfum vag, delicios, pe care
detectivul l recunoscu. Purta haine de ln i pantofi cu toc jos, la fel
ca Henrietta, ns era, fr doar i poate, foarte diferit de aceasta.
Domnule Poirot, ncepu ea emoionat. Tocmai am aflat cine
este vecinul meu. i am vrut ntotdeauna att de mult s v cunosc.
Poirot i lu mna ntins i fcu o plecciune.
ncntat, madame.
Femeia accept zmbitoare omagiile i refuz invitaia la ceai,
cafea sau cocteil.
Nu. Am venit doar s vorbesc cu dumneavoastr despre ceva
serios. Sunt ngrijorat.
Suntei ngrijorat? mi pare ru s aud asta.
Veronica se aez i oft.
E vorba despre moartea lui John Christow. Audierile sunt
programate mine. tii asta?
Da, tiu.
Toat situaia e att de ciudat, ncepu ea. Majoritatea
oamenilor n-ar crede. Dar am senzaia c dumneavoastr ai
nelege, fiindc tii destule despre firea omeneasc.
Da, tiu cte ceva, recunoscu Poirot.
Inspectorul Grange a venit s m vad. I-a intrat n cap c m
certasem cu John. Asta e adevrat ntr-un fel, dar nu aa cum a
spus-o domnul inspector. I-am zis c nu-l mai vzusem pe John de

181

cincisprezece ani i efectiv nu m-a crezut. Dar e adevrat, domnule
Poirot.
Dac e adevrat, poate fi dovedit cu uurin, deci de ce v
facei griji?
Veronica i napoie zmbetul cu deplin cordialitate.
Problema e c pur i simplu nu am ndrznit s-i spun
domnului inspector ce s-a ntmplat cu adevrat smbt seara.
Totul a fost att de straniu, nct nu m-ar fi luat n serios. Dar simt c
trebuie s-i mrturisesc cuiva. De asta am venit s v vd.
M simt flatat.
Poirot observ c actria era o femeie foarte sigur de efectul pe
care l producea. Att de sigur, nct ar fi putut comite o greeal.
Acum cincisprezece ani, eu i John am fost logodii i urma s
ne cstorim. M iubea foarte mult, enorm, de ajunsese s m sperie.
Voia s renun la actorie, s nu mai am idei proprii sau o via
proprie. Era att de posesiv i de egoist, nct simeam c nu mai pot
continua; prin urmare, am rupt logodna. Mi-e team c nu a
reacionat foarte bine.
Poirot fcu un gest discret de simpatie.
Nu l-am mai vzut pn smbt seara. M-a condus acas.
I-am spus inspectorului Grange c am vorbit despre vremurile de
demult. ntr-un fel, era adevrat. Dar a mai fost ceva<
Da?
John nnebunise complet. Voia s-i prseasc nevasta i
copiii, voia ca eu s divorez de soul meu i s m mrit cu el. Mi-a
spus c nu m-a uitat niciodat, c n clipa n care a dat cu ochii de
mine timpul s-a oprit n loc<
nchise ochii i nghii n sec. Sub machiaj, chipul i era foarte
palid. Deschise din nou ochii i i zmbi aproape timid lui Poirot.
Putei crede c e posibil un astfel de sentiment? ntreb ea.
Da, cred c e posibil, spuse detectivul.
S nu uii niciodat, s atepi, s plnuieti, s speri, s
hotrti cu toat inima i cu toat mintea ce vrei de fapt< Exist

182

brbai de genul sta, domnule Poirot.
Da, i femei.
Veronica l privi cu asprime.
Vorbesc despre brbai. Despre John Christow. Ei bine, aa
stteau lucrurile. La nceput am protestat, am rs, am refuzat s-l iau
n serios. Apoi i-am spus c e nebun< Era cam trziu cnd a plecat
spre conac. Ne-am certat ncontinuu. Cu toate astea, nu a ncetat s
insiste. nghii din nou n sec. De asta i-am trimis un bilet n
dimineaa urmtoare. Nu puteam lsa lucrurile aa. Trebuia s-l fac
s priceap c mi cerea un lucru imposibil.
Era imposibil?
Sigur c era imposibil! A venit la mine. Nu a vrut s m asculte
nicio clip. Era la fel de struitor. I-am spus c n-avea sens, c nu-l
iubeam, c l uram< Femeia fcu o pauz, respirnd greu. A trebuit
s fiu dur. Aa c ne-am desprit suprai< Iar acum e mort.
i vzu minile frngndu-se, vzu degetele rsucite i oasele
proeminente. Erau nite mini mari, oarecum brutale.
Percepu emoia puternic pe care o resimea i ea. Nu era durere,
nu era nefericire, ci furie. Furia unei egoiste frustrate.
Ei bine, domnule Poirot? Vocea ei era din nou controlat i
neutr. Ce ar trebui s fac? S mrturisesc totul, sau s in povestea
pentru mine? Asta s-a ntmplat, dei e destul de greu de crezut.
Poirot o privi ndelung.
Nu credea c Veronica Cray spunea adevrul, i totui simea un
substrat irefutabil de sinceritate. Se ntmplase, i zise el, dar nu
aa<
Dintr-odat, nelese. Era o relatare autentic, dar inversat. Ea nu
putuse s-l uite pe John Christow. Ea fusese cea jignit i respins.
Iar acum, incapabil s-i suporte n tcere furia, ca o tigroaic lipsit
de ceea ce considera o prad legitim, inventase o versiune care s-i
satisfac mndria rnit i s-i ostoiasc foamea de un brbat care
izbutise s scape din ghearele ei. Nu putea recunoate c ea,
Veronica Cray, fusese incapabil s obin ceea ce-i dorise! Aa c

183

inversase totul.
Poirot respir adnc i spuse:
Dac toate aceste evenimente au vreo legtur cu moartea lui
John Christow, ar trebui s le comunicai anchetatorilor. Dac nu, i
nu vd de ce ar avea vreo legtur, cred c avei dreptul s le pstrai
pentru dumneavoastr.
Se ntreb dac oare o dezamgise. Avea senzaia c, n starea n
care se afla, ar fi vrut s-i vad povestea n ziare. De ce venise la el?
S ncerce marea cu degetul? S-i testeze reaciile? Sau mai degrab
s-l foloseasc, determinndu-l s-i transmit versiunea mai
departe?
Dac rspunsul calm al lui Poirot i stricase planurile, n-o art. Se
ridic i i ntinse o mn lung, cu o manichiur ngrijit.
V mulumesc, domnule Poirot. Ceea ce mi spunei pare de
bun-sim. M bucur c am venit la dumneavoastr. Simeam nevoia
s discut cu cineva.
V voi respecta ncrederea, madame.
Dup ce rmase singur, deschise puin fereastra. Mirosurile
puternice i fceau ru. Nu-i plcea parfumul Veronici. Era scump,
dar epatant i sufocant, la fel ca personalitatea ei.
n vreme ce ddea ntr-o parte draperiile, se ntreb dac Veronica
Cray l omorse pe John Christow.
Era convins c ar i fost dispus s-l ucid. Ar fi savurat
momentul n care ar fi apsat pe trgaci, i-ar fi plcut s-l vad
cltinndu-se i cznd.
ns n spatele furiei rzbuntoare se aflau rceala i isteimea, se
afla un spirit care i analiza ansele, o inteligen dur i calculat.
Orict de mult ar fi vrut Veronica Cray s-l omoare pe John
Christow, Hercule Poirot se ndoia c i-ar fi asumat acest risc.



184


Capitolul 23
Audierile se terminaser. Dei erau contieni c avea s fie o
simpl formalitate, aproape toi cei implicai ncercaser o senzaie
de frustrare i dezamgire.
Se decisese o amnare de dou sptmni la solicitarea poliiei.
Gerda sosise de la Londra cu doamna Patterson ntr-un Daimler
nchiriat. Purta o rochie neagr i o plrie neatrgtoare i prea
nervoas i nuc.
Doamna Angkatell o abord cnd tocmai urca n main.
Ce mai faci, Gerda drag? Sper c reueti s dormi ct de ct.
A mers destul de bine, nu-i aa? mi pare ru c nu ai venit s stai la
conac, dar neleg ct de dificil ar fi fost.
Doamna Patterson interveni pe un ton ridicat, privindu-i cu
repro sora pentru c nu fcuse prezentrile de rigoare:
A fost ideea domnioarei Collins s venim cu maina i s ne
ntoarcem n aceeai zi. Sigur, e scump, dar am considerat c merit.
Ah, sunt ntru totul de acord.
Doamna Patterson cobor vocea.
i duc pe Gerda i pe copii direct la Bexhill. Are nevoie de
linite i de odihn. Reporterii! Nu avei idee! Pur i simplu miun
pe Harley Street.
Se declan bliul unui aparat de fotografiat, iar Elsie Patterson i
mpinse sora n automobil. Apoi plecar.
Ceilali vzur foarte puin chipul Gerdei sub borurile plriei.
Femeia arta pierdut, pustiit, ca un copil retardat.
Biata de ea, murmur Midge Hardcastle.
Ce-o fi vzut toat lumea la Christow? ntreb Edward iritat.

185

Nenorocita pare complet distrus.
Era complet dependent de el, spuse Midge.
De ce? Era egoist, putea fi o bun companie dintr-un punct de
vedere, ns< Tu ce prere aveai despre el, Midge?
Eu? Midge reflect i ntr-un final declar, surprins de
propriile vorbe: Cred c l respectam.
l respectai? De ce?
Era bun n meseria lui.
Te gndeti la el ca medic?
Da.
Nu avur timp s discute mai mult.
Henrietta o ducea pe Midge napoi la Londra cu maina. Edward
se ntorcea s mnnce la conac i lua mpreun cu David trenul de
dup-amiaz.
Trebuie s ieim s lum prnzul ntr-o zi, i spuse Edward lui
Midge.
Midge i rspunse c ar fi foarte drgu, dar c nu i putea lua
liber mai mult de o or. Edward i oferi zmbetul su fermector i
zise:
Ah, dar e o ocazie special. Sunt sigur c vor nelege.
Apoi se apropie de Henrietta.
O s te sun, Henrietta.
Da, te rog, Edward. Dar s-ar putea s fiu plecat o bun bucat
de vreme.
Plecat?
Henrietta zmbi ironic.
S-mi nec amarul. Doar n-o s stau acas i s plng toat ziua.
Nu te mai neleg, Henrietta. Te-ai schimbat.
Chipul ei se mblnzi.
Dragul de tine, rosti ea pe neateptate i i strnse braul. Apoi
se rsuci spre Lucy Angkatell. Pot s m ntorc dac vreau, nu-i aa,
Lucy?
Sigur, draga mea, spuse doamna Angkatell. Oricum, audierile

186

se vor relua peste dou sptmni.
Henrietta se duse n centrul localitii, unde i parcase maina.
Valiza ei i cea a lui Midge erau deja nuntru. Se urcar i pornir la
drum.
Automobilul urc povrniul i urm coasta dealului. Dedesubt,
frunzele maronii i aurii tremurau n rcoarea zilei posomorte de
toamn.
M bucur c plec, mrturisi Midge. M bucur c scap chiar i
de Lucy. E tare drgu, dar cteodat mi d fiori.
Henrietta, privind atent n oglinda retrovizoare, spuse distrat:
Lucy trebuie s nfrumuseeze totul< chiar i o crim.
tii, nu m-am mai gndit niciodat la o crim.
De ce te-ai fi gndit? Nu e ceva la care s te gndeti. E un
cuvnt de cinci litere ntr-un rebus sau o poveste pasionant ntre
copertele unei cri. Dar realitatea<
Fcu o pauz. Midge ncheie propoziia:
E real! Asta m sperie.
Nu trebuie s te sperie, o mbrbt Henrietta. Tu eti n afara
crimei. Probabil, singura dintre noi care e-n afar.
Suntem cu toii n afar acum. Am scpat.
Oare? murmur Henrietta.
Se uit din nou n oglinda retrovizoare. Aps brusc pedala de
acceleraie. Maina reacion. Arunc un ochi la vitezometru.
Trecuser de optzeci la or. n curnd ajunser la o sut de kilometri
pe or.
Midge o privi pe Henrietta. Verioara ei nu obinuia s conduc
nesbuit. i plcea viteza, ns drumul n zigzag nu justifica
acceleraia. Henrietta zmbea ironic.
Uit-te n urm, Midge. Vezi maina din spatele nostru?
Da.
E un Ventnor 10.
Da?
Midge nu era foarte interesat.

187

Sunt mainue utile, consum puin, merg bine, dar nu sunt
foarte rapide.
Nu?
Midge se gndi c fascinaia Henriettei pentru automobile i
performanele lor fusese ntotdeauna bizar.
Dup cum spuneam, nu sunt rapide, dar maina aceea, Midge,
a reuit s nu ne piard urma, dei am mers cu mai mult de o sut de
kilometri la or.
Vrei s spui c<
Henrietta aprob.
Presupun c poliia are motoare speciale n maini aparent
obinuite.
Vrei s spui c nc ne supravegheaz pe toi?
Mi se pare destul de evident.
Midge se cutremur.
Henrietta, poi nelege care-i treaba cu al doilea pistol?
Nu, doar c o exonereaz pe Gerda. ns n afar de asta nu
prea pare s aib sens.
Dar dac era unul dintre pistoalele lui Henry<
Nu tim dac era sau nu. Nu uita c nc nu a fost gsit.
ntr-adevr. Ar putea fi cineva complet strin. tii cine mi-ar
plcea s cred c l-a omort pe John, Henrietta? Femeia aceea.
Veronica Cray?
Da.
Henrietta nu spuse nimic. Conduse n continuare, cu privirea
aintit asupra drumului din fa.
Nu crezi c e posibil? insist Midge.
Posibil, da, rosti ncet Henrietta.
Atunci nu crezi<
Nu e bine s crezi un lucru fiindc vrei s-l crezi. Asta ar fi
soluia perfect, ne-ar exclude pe toi din cercul suspecilor!
Ne exclude? Dar<
Suntem implicai cu toii! Chiar i tu, Midge drag, dei le-ar fi

188

greu s gseasc un motiv pentru care s-l fi mpucat pe John.
Sigur, mi-ar plcea s fi fost Veronica. Nimic nu m-ar bucura mai
mult dect s o vd interpretnd un rol remarcabil, cum ar spune
Lucy, n boxa acuzailor!
Midge o privi iute.
Spune-mi, Henrietta, simi o dorin de rzbunare?
Adic< Henrietta fcu o pauz. Pentru c l-am iubit pe John?
Da.
Midge i ddu seama, cu o uoar uimire, c era prima dat cnd
acel adevr fusese exprimat n cuvinte. Toi, Lucy, Henry, Midge,
chiar i Edward, acceptaser c Henrietta l iubea pe John Christow,
ns nimeni nu vorbise niciodat deschis despre asta.
Urm o pauz, iar Henrietta pru s chibzuiasc. Apoi rspunse
gnditoare:
Nu pot s-i explic ce simt. Poate c nici eu nu tiu.
Traversau podul Albert.
Henrietta adug:
Ar fi mai bine s vii cu mine la atelier, Midge. Lum ceaiul i
apoi te duc acas.
n Londra, soarele slab al dup-amiezii apunea deja. Parcar n
faa atelierului, iar Henrietta descuie ua. Intr i aprinse lumina.
E destul de rcoare, spuse ea. Ar fi mai bine s pornesc soba.
Ah< am vrut s iau chibrituri de pe drum.
Nu poi folosi o brichet?
A mea nu merge, i oricum brichetele nu prea sunt bune ca s
aprinzi un foc pe gaz. F-te comod. La col e un btrn orb care
vinde chibrituri. Mereu iau de la el. Vin n dou minute.
Rmas n atelier, Midge contempl creaiile Henriettei. Se simea
ciudat singur, n camera spaioas i goal, cu sculpturi stranii din
lemn i bronz.
Ddu cu ochii de un cap de bronz, cu obraji nali i o caschet de
tabl, poate un soldat al Armatei Roii, apoi de o structur diafan
din aluminiu rsucit, ca o panglic, sculptur care o intrig foarte

189

mult. Urma o broasc mare din granit rozaliu, iar n spatele
atelierului se afla un personaj din lemn de proporii aproape
naturale.
Se uita la aceast figur cnd n u se auzi cheia rsucindu-se, iar
Henrietta intr gfind.
Midge se ntoarse.
Ce e asta, Henrietta? M nspimnt.
Asta? Adoratorul. E pentru Grupul Internaional.
Midge repet, cu ochii mari:
M nspimnt<
ngenunchind ca s aprind focul, Henrietta spuse peste umr:
E interesant c spui asta. De ce te nspimnt?
Probabil pentru c nu are chip<
Ct dreptate ai, Midge<
E foarte bine fcut, Henrietta.
E un lemn de pr excelent<
Se ridic n picioare. i arunc poeta i haina de blan pe divan
i puse pe mas cteva cutii de chibrituri.
Midge fu uluit de expresia de pe faa ei, care afia o bucurie
inexplicabil.
i acum, ceaiul, spuse Henrietta, cu vocea nclzit de aceeai
jubilare pe care Midge i-o zrise pe chip.
Midge uit ns curnd de acea impresie, la vederea celor dou
cutii de chibrituri.
i aminteti de chibriturile pe care le-a luat Veronica Cray?
Atunci cnd Lucy a insistat s-i dea ase cutii? Da.
S-a interesat oare cineva dac a avut tot timpul chibrituri n
cas?
Probabil c poliitii au verificat. Cred c sunt foarte riguroi.
Buzele Henriettei schiau un zmbet vag triumftor. Midge se
simi uluit i aproape dezgustat.
Oare Henrietta chiar a inut la John? Oare? Cu siguran, nu.
i o cuprinse un fior de dezolare cnd se gndi: Edward nu va

190

trebui s atepte prea mult<
Era foarte meschin din partea ei s nu manifeste entuziasm. Voia
ca Edward s fie fericit, nu-i aa? Oricum nu l-ar fi putut avea pentru
ea. n ochii lui Edward avea s rmn ntotdeauna micua Midge.
Numai att. Niciodat o femeie care putea fi iubit.
Edward, din pcate, era un om loial. Ei bine, oamenii loiali
obineau de regul ceea ce doreau.
Edward i Henrietta la Ainswick< acesta era finalul corect al
povetii. Edward i Henrietta trind fericii pn la adnci
btrnei<
Putea vedea totul foarte limpede.
Fruntea sus, Midge, spuse Henrietta. Nu trebuie s te lai
dobort de o crim. Ieim mai trziu s mncm n ora?
Midge murmur c trebuia s se ntoarc acas. Avea treab, nite
scrisori de ntocmit. De fapt, era mai bine s plece de ndat ce-i
termina ceaca de ceai.
Bine. Te duc cu maina.
Pot s iau un taxi.
N-are sens. S folosim maina, tot e aici.
Ieir n aerul umed al serii. Cnd ajunser la captul strzii,
Henrietta i art un automobil parcat lng trotuar.
Un Ventnor 10. Umbra noastr. O s ne urmreasc, vei vedea.
Ce situaie neplcut!
Aa i se pare? Pe mine nu prea m deranjeaz.
Henrietta o ls pe Midge la pensiunea n care locuia i se ntoarse
acas. Ls maina n garaj. Apoi intr din nou n atelier.
Cteva minute sttu calm, btnd cu degetele n emineu. Apoi
spuse cu un oftat:
Ei bine, la lucru< S nu pierdem timpul.
Se dezbrc de costum i i puse salopeta.
Peste o or i jumtate se trase civa pai napoi i i studie
opera. Avea obrajii mnjii de argil, prul i era nclcit, dar fcu un
gest de aprobare ctre modelul de pe suport.

191

Figura semna, n oarecare msur, cu un cal. Argila fusese
aezat n buci mari, neregulate. O asemenea sculptur i-ar fi
provocat apoplexie comandantului unui regiment de cavalerie,
ntr-att de puin semna cu orice cal n carne i oase de pe faa
pmntului. Nici strmoii irlandezi ai Henriettei n-ar fi fost prea
ncntai. Cu toate astea, era un cal, ntr-o concepie abstract.
Henrietta se gndi cum ar fi reacionat inspectorul Grange dac
l-ar fi vzut, iar atunci cnd i imagin chipul acestuia, schi un
zmbet.


192


Capitolul 24
Edward Angkatell se opri ovind n mijlocul puhoiului de
oameni de pe Shaftesbury Avenue. i fcea curaj s intre n
magazinul deasupra cruia se putea citi, cu litere aurii, Madame
Alfrege.
Un instinct obscur l mpiedicase s sune i s-o invite pe Midge la
prnz. Acel fragment de conversaie telefonic de la conac l
nelinitise, ba, mai mult, l ocase. Vocea lui Midge trda obedien,
o servitute care l contrariase profund.
Midge cea liber, cea vesel, cea sincer, trebuia s adopte o astfel
de atitudine. Trebuia s se supun obrzniciilor i insolenelor de la
cellalt capt al firului. Nu era bine, nu era bine deloc! Iar apoi, cnd
i manifestase ngrijorarea, Midge i comunicase ritos adevrul greu
de digerat c trebuia s-i pstreze locul de munc, c slujbele nu se
gseau uor i c un serviciu stabil implica mai multe neplceri dect
simpla ndeplinire a sarcinilor trasate.
Pn atunci, Edward acceptase cu o anume detaare faptul c
multe femei tinere aveau un serviciu. n rarele ocazii cnd se gndise
la asta, trsese concluzia c, n general, se angajau fiindc munca le
aducea satisfacii, fiindc se simeau independente i i puteau
urma propriul interes n via.
Lui Edward nu-i trecuse prin minte c o zi de lucru de la nou la
ase, cu o or liber pentru masa de prnz, i refuza unei fete
majoritatea plcerilor i posibilitilor de relaxare de care se bucura
clasa privilegiat. Descoperi cu stupoare c Midge nu putea merge la
o galerie de art dect dac i sacrifica pauza de mas, nu putea
asista la un concert de dup-amiaz, nu putea s plece din ora ntr-o

193

zi frumoas de var, nu putea lua prnzul n voie la un restaurant
situat mai departe, ci trebuia s-i amne excursiile la ar doar
pentru sfritul de sptmn i s mnnce ntr-o cafenea
aglomerat. i era tare drag Midge. Micua Midge, asta era pentru
el. Sosea timid, cu ochii mari, s-i petreac vacana la Ainswick,
nti mai reticent, apoi extrem de entuziast i de afectuoas.
Tendina lui Edward de a tri exclusiv n trecut i de a accepta
prezentul cu ndoial, ca pe un element nc neverificat, l fcuse s
nu-i dea seama c Midge era o femeie adult, pe picioarele ei.
n seara aceea la conac, cnd intrase zgribulit i tremurnd de
nervi dup cearta ciudat avut cu Henrietta, cnd Midge
ngenunchease s aprind focul, devenise contient pentru prima
oar c Midge nu mai era un copil afectuos, ci o femeie. Fusese o
viziune dureroas. Pentru o clip simise c pierduse ceva, ceva care
constituia o parte preioas din Ainswick. Iar apoi spusese impulsiv,
mboldit de acel sentiment neateptat: A vrea s te vd mai des,
draga mea Midge<
Afar, n lumina lunii, vorbindu-i unei Henriette care, brusc, nu
mai era Henrietta pe care o iubise att de mult vreme, fusese
cuprins de o spaim subit. Iar ablonul bine pus la punct al vieii
sale se zguduise nc o dat. Micua Midge fcea i ea parte din
Ainswick, ns nu mai exista micua Midge, ci o femeie adult,
curajoas, cu ochi triti, pe care nu o cunotea.
De atunci se tot gndise i i tot fcuse reprouri fiindc nu se
interesase niciodat de fericirea sau confortul lui Midge. Ideea c
slujba de la madame Alfrege era nepotrivit l ngrijorase din ce n ce
mai mult i se hotrse s vad cu ochii lui cum era acest magazin de
haine.
Edward se uit n vitrin la o rochie neagr scurt, cu o centur
aurie ngust, la cteva taioare ndrznee i la o rochie de sear din
dantel colorat, destul de strident.
Edward nu se pricepea la hainele pentru femei, dar instinctul i
spuse c toate obiectele acelea de mbrcminte i s-ar fi potrivit doar

194

unei curtezane. Nu, se gndi el, locul sta nu o merita pe Midge.
Cineva, poate Lucy Angkatell, trebuia s intervin n acest sens.
Depindu-i timiditatea cu un efort, Edward i ndrept umerii
i intr.
l cuprinse o jen instantanee. Dou blonde platinate cu voci
sclifosite examinau rochiile din vitrin n compania unei angajate
brunete. n spatele magazinului, o femeie scund, cu nasul gros,
prul vopsit cu henna i un timbru neplcut se certa cu o client
rotofeie i zpcit n legtur cu modificarea unei rochii de sear.
Dintr-o cabin alturat rsuna glasul iritat al unei femei:
Groaznic, pur i simplu groaznic. Chiar nu poi s-mi aduci la
probat nimic acceptabil?
Se auzi vocea uoar a lui Midge, pe un ton respectuos i
persuasiv:
Acest model de culoarea vinului este foarte elegant. i cred c
vi s-ar potrivi. Dac l-ai mbrca<
Nu am de gnd s pierd timpul probnd lucruri aiurea. D-i
un pic silina. i-am spus c nu vreau nuane de rou. Dac ai asculta
ce i se spune<
Edward se mbujor. Spera ca Midge s-i arunce rochia n cap
femeii aceleia odioase.
n schimb, fata murmur:
M mai uit o dat. Probabil c nu v-ar plcea verdele, doamn.
Dar nuana aceasta de piersic?
Oribil, efectiv oribil! Nu, nu vreau s mai vd nimic! Pierdere
de timp<
Madame Alfrege se ndeprtase de clienta rotofeie i se apropiase
de Edward, privindu-l ntrebtoare.
Edward se adun.
Este< a putea s vorbesc< domnioara Hardcastle este
disponibil?
Madame Alfrege ridic din sprncene, ns observ croiala de
mare art a hainelor lui Edward i i oferi un zmbet a crui graie

195

era chiar mai neplcut dect ar fi fost proasta ei dispoziie.
Din interiorul cabinei se auzi aceeai voce iptoare:
Ai grij! Ct de nepriceput eti! Mi-ai agat voaleta.
mi pare ru, doamn, ngim Midge.
Neatenie i prostie! continuase vocea, nfundat. M descurc
singur. Centura, te rog.
Domnioara Hardcastle va fi liber ntr-un minut, anun
madame Alfrege cu un surs iret.
Din cabin iei o femeie nervoas, cu prul rocat, trnd cteva
pachete dup ea. Midge, ntr-o rochie neagr, i deschise ua. Prea
palid i nefericit.
Am venit s lum prnzul, spuse Edward fr preambul.
Midge se uit repede la ceas.
Nu pot s plec dect la unu i un sfert, ncepu ea.
Era unu i zece.
Madame Alfrege interveni mrinimoas:
Putei pleca acum, domnioar Hardcastle, dac tot a venit
prietenul dumneavoastr.
Ah, mulumesc, madame Alfrege, murmur Midge. Sunt gata
ntr-un minut, i zise lui Edward disprnd n spatele magazinului.
Edward, neplcut surprins de felul n care madame Alfrege
accentuase cuvntul prieten, o atept neputincios.
Patroana se pregtea s nceap o conversaie cu el cnd se
deschise ua i intr o femeie cu un aer opulent, nsoit de un
pechinez. Instinctele comerciale o mnar pe madame Alfrege s se
apropie de nou-venit.
Midge apru cu haina pe ea i, lund-o de bra, Edward o scoase
din magazin.
Dumnezeule, spuse el, asta trebuie s nduri tu? Am auzit cum
i vorbea femeia aceea afurisit n spatele draperiei. Cum poi s
reziti, Midge? De ce nu i-ai aruncat rochia n cap?
Mi-a pierde slujba dac a face una ca asta.
Dar nu i vine s-o plesneti pe o fiin care se poart aa?

196

Midge inspir adnc.
Ba sigur c-mi vine. Sunt perioade, mai ales la sfritul
reducerilor de var, cnd mi-e team c ntr-o zi o s m descarc i o
s le spun tuturor exact ce cred despre ele, n loc de da, doamn, nu,
doamn sau o s vd dac avem altceva, doamn.
Midge, micua mea Midge, nu poi s nduri aa ceva!
Midge rse cu o voce tremurnd.
Nu fi aa de suprat, Edward. De ce ai venit aici? De ce n-ai dat
telefon?
Am vrut s vd cu ochii mei. Eram ngrijorat< Fcu o pauz i
apoi izbucni: Lucy n-ar vorbi nici cu femeia care spal vasele aa
cum i-a vorbit ie individa aceea. Nu e normal s fii obligat s
supori atta insolen i obrznicie. Dumnezeule, Midge. A vrea s
te duc departe de toate, la Ainswick. A vrea s opresc un taxi, s te
arunc n el i s plecm la Ainswick acum, cu trenul de dou i un
sfert.
Midge se opri. Aparena de nonalan o prsi. Avusese o
diminea lung, obositoare, cu cliente pretenioase, iar Madame
fusese mai tiranic dect oricnd. Se ntoarse spre Edward cu o
zvcnire brusc de ostilitate:
De ce n-o faci? Sunt o grmad de taxiuri!
Edward csc ochii mari, uimit de furia ei brusc. Midge
continu, din ce n ce mai nervoas:
De ce trebuie s vii i s spui toate lucrurile astea? Nici tu nu le
crezi. i nchipui c mi-e uor, dup ce am avut o diminea de
comar, s-mi aduci aminte c exist locuri ca Ainswick? Crezi c-i
sunt recunosctoare c stai aici i-mi ndrugi c i-ar plcea s m
duci departe de toate? Cuvinte dulci i nesincere, pentru c nu
vorbeti serios. Nu tii c mi-a vinde i sufletul ca s pot s prind
trenul de dou i un sfert ctre Ainswick i s scap de toate? Nici
mcar nu suport s m gndesc la Ainswick, nelegi! Poate-mi vrei
binele, Edward, dar eti crud! Vorbe, numai vorbe<
Erau fa n fa, n mijlocul aglomeraiei de la ora prnzului din

197

Shaftesbury Avenue, ns fiecare nu era contient dect de prezena
celuilalt. Edward o privea de parc abia se trezise din somn.
Bine, la naiba! Vii la Ainswick cu trenul de dou i un sfert.
Ridic bastonul i fcu semn unui taxi. Deschise portiera, iar
Midge, nucit, intr. Edward i spuse oferului c mergeau la gara
Paddington i se urc i el.
Nu vorbea niciunul. Midge strngea din buze, cu ochii sfidtori i
rebeli. Edward se uita drept n fa.
Cnd ateptau la semaforul din Oxford Street, Midge rosti ironic:
Se pare c i-am dat n vileag cacealmaua.
Edward rspunse scurt:
Nu e cacealma.
Taxiul porni din nou, cu un scrit de roi.
Cnd automobilul fcu stnga pe Edgware Road, spre Cambridge
Terrace, Edward i recpt atitudinea normal.
Nu putem prinde trenul de dou i un sfert. Btnd n geamul
despritor, l anun pe ofer s mearg la Berkeley.
De ce nu? ntreb Midge cu rceal. E doar unu i douzeci i
cinci.
Nu ai bagaje, micu Midge, i zmbi Edward. Nu ai cma de
noapte, periu de dini sau pantofi adecvai. Mai e un tren la patru
i un sfert. Acum mergem s mncm i s vorbim.
Midge suspin.
Ce previzibil eti, Edward. i aduci aminte ntotdeauna de
partea practic. Impulsurile nu te duc prea departe, nu-i aa? n fine,
a fost un vis frumos ct a durat. l lu de mn i i surse ca de
obicei. mi pare ru c am ipat la tine pe strad ca o mahalagioaic,
spuse ea. Dar tii, Edward, erai enervant.
Da, admise el, cred c eram.
Intrar veseli n Berkeley, unul lng altul. Se aezar la o mas
lng fereastr i Edward comand un prnz excelent.
Dup ce terminar puiul, Midge oft:
Ar trebui s m ntorc la magazin. Mi se termin pauza.

198

Astzi o s iei masa aa cum trebuie, chiar de-ar fi s cumpr
jumtate dintre hainele din magazin!
Drag Edward, eti minunat!
Mncar crpes Suzette, iar apoi chelnerul le aduse cafea. n timp
ce amesteca zahrul cu linguria, Edward spuse:
i place sincer la Ainswick, nu-i aa?
Chiar trebuie s vorbim despre Ainswick? Am supravieuit
ideii c nu prindem trenul de dou i un sfert i neleg c nici nu
poate fi vorba despre cel de patru i un sfert, dar te rog s nu m
chinui mai mult.
Edward zmbi.
Nu, nu i propun s prindem trenul de patru i un sfert. Dar i
propun s vii la Ainswick, Midge. S vii acolo de tot, dac tu crezi c
m poi suporta.
l privi pe deasupra cetii de cafea i abia reui s o aeze pe
farfurioar.
Ce vrei s spui, Edward?
i propun s te mrii cu mine, Midge. mi imaginez c nu sunt
o perspectiv foarte romantic. Sunt plictisitor, tiu asta, i nu m
prea pricep la nimic. Nu fac altceva dect s citesc i s fac umbr
locului de poman. Totui, chiar dac nu sunt o persoan foarte
interesant, ne tim de mult vreme i cred c Ainswick ar fi o< o
compensaie bun. Cred c ai fi fericit la Ainswick, Midge. Vrei s
vii?
Midge nghii n sec de cteva ori i murmur:
Dar credeam c Henrietta<
Edward rspunse cu voce plat i indiferent:
Da, am rugat-o pe Henrietta de trei ori s se mrite cu mine.
M-a refuzat de fiecare dat. Henrietta tie ce nu vrea. Urm o tcere,
dup care Edward continu: Ei bine, Midge drag, ce prere ai?
Midge l privi i spuse cu vocea ntretiat:
E extraordinar< s i se pun cerul la picioare, la Berkeley!
Chipul lui Edward se lumin i i lu minile intr-ale lui.

199

Cerul la picioare! Asta simi despre Ainswick. O, Midge, ct
m bucur!
Mai zbovir n culmea fericirii. Edward plti nota i ls un
baci gras.
Oamenii din restaurant ncepeau s plece. Midge spuse cu un
efort:
Trebuie s mergem< Presupun c trebuie s m ntorc la
madame Alfrege. Se bazeaz pe mine. Nu pot pleca tam-nisam.
Nu, trebuie s te ntorci i s-i dai demisia. N-o s mai lucrezi
acolo. Nu accept. Dar cred c mai nti trebuie s mergem pe Bond
Street s cutm un inel.
Inel?
E normal, nu-i aa?
Midge rse.
n lumina difuz a magazinului de bijuterii, Midge i Edward se
aplecar asupra cutiilor cu inele de logodn, n timp ce un vnztor
discret i privea binevoitor.
Nu smaralde, spuse Edward, mpingnd la o parte o cutie
mbrcat n catifea.
Henrietta n costume verzi, Henrietta ntr-o rochie de sear ca
jadul chinezesc<
Nu, nu smaralde<
Midge nbui durerea ce-i strpungea sufletul.
Alege pentru mine, i ceru ea.
Edward se nclin deasupra cutiei din faa lor. Alese un inel cu un
singur diamant. Piatra nu era foarte mare, dar avea o culoare i
reflexii deosebite.
L-a vrea pe acesta.
Midge aprob. i plcea c Edward avea gusturi exigente i
desvrite. i-l puse pe deget n timp ce el se ndrepta spre
vnztor. Edward scrise un cec pentru trei sute patruzeci i dou de
lire i se ntoarse zmbind spre Midge:
Hai s mergem s fim nepoliticoi cu madame Alfrege.

200


Capitolul 25
Dragii mei, m bucur tare mult!
Doamna Angkatell i ntinse lui Edward o mn fragil i o
mngie uor pe Midge cu cealalt.
Ai fcut foarte bine, Edward, c ai luat-o de la acel magazin
abominabil i ai adus-o ncoace. Sigur, va locui aici, i de aici va
pleca la cununie. Slujba va avea loc la St. George, sunt vreo ase
kilometri pe osea. Prin pdure ar fi numai doi, dar nu se merge la
nunt prin pdure. Cred c va trebui s v cunune vicarul, bietul om
rcete groaznic la cap toamna< Parohul are o voce acut, tipic
anglican, iar slujba ar fi mai impresionant i, desigur, mai
religioas, dac nelegi ce vreau s spun. E greu s fii atent atunci
cnd cineva vorbete pe nas.
Midge hotr c ntmpinarea era caracteristic pentru Lucy. i
venea s rd i s plng deopotriv.
Mi-ar plcea s m mrit la biserica de aici, Lucy, o asigur ea.
Atunci aa rmne, scumpa mea. Presupun c satin crem i o
carte de rugciuni de culoarea fildeului, nu buchet. Domnioare de
onoare?
Nu, nu vreau mult agitaie. Doar o nunt foarte linitit.
neleg ce vrei s spui, draga mea, i cred c ai dreptate. La
nunile de toamn sunt tot timpul crizanteme, o floare destul de
simpl, aa mi s-a prut mereu. i dac nu stai pe ndelete ca s le
alegi cu grij, domnioarele de onoare nu se asorteaz niciodat, i
aproape ntotdeauna e una tare urt care stric totul, dar nu poi s-o
scoi din joc, fiindc de regul e chiar sora mirelui. Dar, sigur, zmbi
doamna Angkatell, Edward nu are surori.

201

Se pare c asta mi aduce o bil alb, surse Edward.
Cei mai enervani sunt ns copiii, continu doamna Angkatell,
urmndu-i firul gndurilor. Toat lumea spune c sunt dulci, dar,
draga mea, i dau atta btaie de cap! Te calc pe tren sau plng
dup bon, i de multe ori li se face ru. Tot timpul m-am ntrebat
cum poate o fat s mearg la altar cu mintea limpede cnd habar
n-are ce se ntmpl n spatele ei.
Nu trebuie s fie nimic n spatele meu, zise vesel Midge. Nici
mcar o tren. Pot s m mrit i n taior.
Ah, nu, Midge, parc ai fi vduv. Nu, satin crem i nu de la
Madame Alfrege.
Cu siguran nu de la Madame Alfrege, coment Edward.
Te voi duce la Mireille, spuse doamna Angkatell.
Draga mea Lucy, nu-mi permit s-mi fac rochia la Mireille.
Prostii, Midge. Eu i Henry ne vom ocupa de trusoul tu. i,
desigur, Henry te va duce la altar. Sper c nu-l vor strnge prea tare
pantalonii. Se fac doi ani de cnd n-a mai fost la o nunt. Iar eu voi
purta<
Doamna Angkatell fcu o pauz i nchise ochii.
Da, Lucy?
Bleu-ciel, anun doamna Angkatell ncntat. Edward,
presupun c unul dintre prietenii ti i va fi cavaler de onoare.
Altfel, desigur, l avem pe David. Sunt convins c va fi foarte bine
pentru David. tii, s-ar simi apreciat de noi toi. Sunt sigur c asta e
foarte important pentru el. Trebuie s fie dezolant s te simi detept
i intelectual i, cu toate astea, nimeni s nu te aprecieze! Dar,
bineneles, va fi un risc. Poate c pierde verighetele sau i pic pe jos
n ultima clip. Cred c Edward ar fi prea ngrijorat. Ar fi o idee
simpatic s apelm la aceiai oameni pe care i-am avut oaspei cnd
cu crima.
Doamna Angkatell rosti ultimele cuvinte pe un ton absolut firesc.
Doamna Angkatell a invitat la crim civa prieteni toamna
asta, spuse Midge fr s se poat abine.

202

Da, murmur Lucy gnditoare. Presupun c aa prea. O
invitaie la tir< tii, dac stai s te gndeti, chiar asta a fost!
Midge se nfior:
n fine, acum s-a terminat.
Nu prea s-a terminat, audierile au fost doar amnate. Iar
inspectorul Grange a umplut ferma de oameni care miun prin
plantaia de castani, sperie toi fazanii i apar n locurile cele mai
neateptate.
Ce caut? ntreb Edward. Revolverul cu care a fost mpucat
Christow?
Presupun c da. Aveau un mandat de percheziie i pentru
cas. Inspectorul i-a tot cerut scuze, dar, sigur, a trebuit s-i spunem
c nu e nicio problem. De fapt, a fost foarte interesant. Au cutat
absolut peste tot. I-am nsoit i chiar le-am sugerat cteva locuri n
care nu cutaser. Dar nu au gsit nimic. A fost tare dezamgitor.
Bietul inspector Grange e din ce n ce mai slab i se tot trage de
musta. Soia ar trebui s-i pregteasc nite feluri foarte hrnitoare,
avnd n vedere toat agitaia prin care trece, ns am impresia c e
una dintre acele femei pe care le intereseaz mai mult s aib
linoleumul bine lustruit dect s gteasc o mas bun. Asta-mi
aduce aminte c trebuie s vorbesc cu doamna Medway. E amuzant
c servitorii nu pot suporta poliia. Sufleul de brnz de asear nici
mcar nu a fost comestibil. Sufleurile i aluaturile i dau
ntotdeauna de gol starea de spirit. Dac n-ar fi Gudgeon care s-i
in n fru, cred c jumtate din membrii personalului ar pleca. De
ce nu v ducei voi doi s facei o plimbare i s-i ajutai pe poliiti
la cutarea revolverului?

Hercule Poirot sttea pe banc, privind piscina i pdurea de
castani ce se aternea la poalele culmii. Doamna Angkatell l poftise
s se plimbe oriunde i oricnd ar fi vrut. Amabilitatea ei l
descumpnea.
Cnd i cnd, auzea trosnetul rmurelelor sau vedea o siluet

203

deplasndu-se printre plcurile de castani de sub el.
Nu dup mult timp, pe crarea dinspre poian apru Henrietta.
Se opri pentru o clip cnd l vzu pe detectiv, apoi veni i se aez
lng el.
Bun dimineaa, domnule Poirot. Tocmai v cutasem, dar
erai plecat. Avei un aer plin de mreie. Conducei vntoarea?
Domnul inspector pare foarte activ. Ce caut? Revolverul?
Da, domnioar Savernake.
Credei c-l vor gsi?
Cred c da. i nc destul de curnd.
l privi ntrebtoare.
Avei deci idee unde se afl?
Nu, dar cred c va fi gsit n curnd. A venit momentul s fie
gsit.
Ce lucruri ciudate spunei, domnule Poirot!
Aici se ntmpl lucruri ciudate. V-ai ntors foarte repede de la
Londra, mademoiselle.
Faa ei se nspri i rse scurt, cu amrciune.
Criminalul se ntoarce la locul crimei? Asta e vechea
superstiie, nu-i aa? Deci suntei convins c eu am svrit
asasinatul! Nu m-ai crezut cnd v-am spus c nu a putea omor pe
nimeni?
Poirot nu rspunse imediat. ntr-un trziu rosti gnditor:
Mi s-a prut nc din primul moment c aceast crim era fie
foarte simpl, neplauzibil de simpl (simplitatea, mademoiselle, poate
fi uluitor de deconcertant), fie extrem de complex, adic aveam
de-a face cu o minte capabil de invenii ingenioase i obscure, astfel
nct de fiecare dat cnd ni se prea c ne ndreptm spre adevr
eram de fapt condui pe o pist care ne ndeprta de acesta i nu
avea nicio destinaie clar. Aceast aparent pedalare n gol, aceast
lips permanent de rezultate nu e real, ci artificial, plnuit. O
minte foarte subtil i iscusit reuete s ne dejoace inteniile de
fiecare dat.

204

i? spuse Henrietta. Ce legtur are asta cu mine?
Mintea care comploteaz mpotriva noastr e o minte creativ,
mademoiselle.
neleg. Deci acesta ar fi rolul meu?
Tcu i strnse din buze. Scosese din buzunar un creion i acum
desena, pe lemnul alb al bncii, fr s-i dea seama, conturul unui
copac fantastic.
Poirot o privi. Ceva i strfulgera n minte< salonul doamnei
Angkatell n dup-amiaza crimei, tabelele de scor de la partida de
bridge, msua de fier din pavilion n dimineaa urmtoare i o
ntrebare pe care i-o adresase lui Gudgeon.
Asta ai desenat pe tabela de la partida de bridge: un copac.
Da. Henrietta pru s contientizeze brusc ceea ce fcea.
Ygdrasil, domnule Poirot, adug rznd.
De ce i spunei Ygdrasil?
Femeia i explic originea numelui.
Deci< atunci cnd mzglii aa se spune, nu? tot timpul l
desenai pe Ygdrasil?
Da. E drgu s mzgleti, nu vi se pare?
Aici, pe banc< pe tabela de la bridge, smbt seara< n
pavilion, duminic dimineaa<
Mna care inea creionul se ncord i se opri.
n pavilion? ntreb Henrietta cu un amuzament detaat.
Da, pe msua rotund de fier de acolo.
Ah, trebuie s fi fost smbt dup-amiaz.
Nu a fost smbt dup-amiaz. Cnd Gudgeon a adus
paharele n pavilion, duminic la ora dousprezece, nu era nimic
desenat pe mas. L-am ntrebat i era foarte sigur.
Atunci trebuie s fi fost, spuse ea ezitnd pentru o clip,
duminic dup-amiaza.
Zmbind la fel de agreabil, Hercule Poirot cltin din cap.
Cred c nu. Oamenii lui Grange au forfotit pe lng piscin
toat dup-amiaza zilei de duminic, fotografiind cadavrul, scond

205

revolverul din ap. Nu au plecat dect trziu. Ar fi vzut dac cineva
intra n pavilion.
Henrietta murmur:
Acum mi amintesc. M-am dus acolo seara, trziu, dup cin<
Vocea lui Poirot se auzi brusc:
Oamenii nu mzglesc pe ntuneric, domnioar Savernake.
Vrei s-mi spunei c v-ai dus n pavilion noaptea, ai stat lng
msu i ai schiat un copac fr s putei vedea ce anume
desenai?
Henrietta replic imperturbabil:
V spun adevrul. Sigur, nu m credei. Avei propriile
dumneavoastr idei. Apropo, care sunt acestea?
Sugerez c ai fost n pavilion duminic dimineaa, dup ora
dousprezece cnd a adus Gudgeon paharele. Ai stat lng mas
privind sau ateptnd pe cineva i, incontient, ai scos un creion i
ai desenat copacul fr s v dai prea bine seama ce facei.
Nu am fost n pavilion duminic dimineaa. Am stat puin
timp pe teras, apoi am luat coul de grdinrit, m-am dus la stratul
de dalii i am tiat cteva flori uscate, dup care am aranjat puin
stratul de ochiul-boului. n cele din urm, la ora unu, m-am dus la
piscin. I-am povestit totul inspectorului Grange. Nu m-am apropiat
de bazin pn n acel moment, chiar dup ce John fusese mpucat.
Asta este povestea dumneavoastr. Dar Ygdrasil, mademoiselle,
v trdeaz.
Insinuai c am fost n pavilion i l-am mpucat pe John, asta
vrei s spunei?
Ai fost acolo i l-ai mpucat pe doctorul Christow, sau ai fost
acolo i ai vzut cine l-a mpucat, sau a fost acolo alt persoan care
tia despre Ygdrasil i l-a desenat intenionat pe mas, ca s atrag
bnuielile asupra dumneavoastr.
Henrietta se ridic i l privi cu brbia ridicat.
Tot mai bnuii c eu l-am mpucat pe John Christow. Sperai
s putei demonstra c eu l-am mpucat. Ei bine, v voi spune ceva.

206

Nu o vei putea dovedi niciodat. Niciodat!
V credei mai deteapt ca mine?
N-o vei dovedi niciodat, repet Henrietta, i, rsucindu-se pe
clcie, plec pe crarea erpuit care ducea ctre piscin.


207


Capitolul 26
Grange sosi la Resthaven ca s bea o ceac de ceai cu Hercule
Poirot. Butura era exact aa cum se temea c va fi: foarte slab i,
mai ru, chinezeasc.
Strinii tia, se gndi Grange, habar n-au s fac un ceai, nu poi
s-i nvei. Dar nu-l deranja prea mult. l cuprinsese o asemenea
stare de pesimism, nct simea o satisfacie bizar atunci cnd ddea
de nc un lucru deranjant.
Audierile au loc poimine, i unde am ajuns? Nicieri. La
naiba, pistolul trebuie s fie undeva! Sunt kilometri ntregi de
pdure, a avea nevoie de o armat ca s caut bine. Gsete acul n
carul cu fn. Ar putea fi oriunde. Trebuie s ne consolm cu ideea c
nu vom gsi niciodat pistolul.
l vei gsi, spuse Poirot ncreztor.
Ar fi i cazul!
l vei gsi, mai devreme sau mai trziu. Dup mine, mai
devreme. nc o ceac de ceai?
Da, v rog. Nu, fr ap fierbinte.
Nu e prea tare?
Nu, nu e prea tare.
Inspectorul era contient c minte. Sorbi butura glbuie.
M termin psihic cazul sta, domnule Poirot! Nu reuesc s-i
desluesc pe oamenii acetia. Las impresia c vor s ajute, dar tot ce
mi spun m conduce departe, la piste false.
Departe? ntreb Poirot, cu o sclipire ciudat n ochi. Da,
neleg. Departe
Inspectorul i depna psurile.

208

Pistolul, de exemplu. Christow a fost mpucat, potrivit
autopsiei, doar cu un minut sau dou nainte de sosirea
dumneavoastr. Doamna Angkatell avea coul cu ou, domnioara
Savernake avea un co de grdinrit plin de flori uscate, iar Edward
Angkatell purta o hain de vntoare larg, cu buzunare mari pline
de cartue. Oricare dintre ei ar fi putut s ia revolverul. Nu era
ascuns pe lng piscin, oamenii mei au cutat peste tot.
Poirot aprob. Grange continu:
Cineva i-a fcut o nscenare Gerdei Christow< dar cine?
Fiecare indiciu pe care-l urmresc pare s dispar n neant.
Au dat explicaii satisfctoare privind modul n care i-au
petrecut dimineaa de duminic?
Explicaiile sunt n regul. Domnioara Savernake se ocupa de
grdin. Doamna Angkatell strngea ou. Edward Angkatell i Sir
Henry erau la vntoare i s-au desprit la finalul dimineii; Sir
Henry s-a ntors acas, iar Edward Angkatell a cobort la piscin
prin pdure. Tnrul era n dormitor i citea. Cam ciudat s citeti n
dormitor pe aa o vreme frumoas, dar aa e genul lui. Domnioara
Hardcastle a cobort n livad cu o carte. Totul pare foarte normal i
foarte plauzibil, i nu avem cum s verificm. Gudgeon a dus o tav
cu pahare n pavilion pe la ora dousprezece. Nu poate spune unde
era sau ce fcea nimeni dintre cei ai casei. tii, ntr-un fel exist ceva
mpotriva tuturor.
Chiar aa?
Desigur, suspecta care sare n ochi e Veronica Cray; se certase
cu Christow, l detesta, e posibil s-l fi mpucat, dar nu pot gsi nici
cea mai mic dovad care s-o incrimineze. Nicio dovad c avusese
ocazia s ia revolverele din colecia lui Sir Henry, nu a vzut-o
nimeni pe lng piscin n ziua respectiv. Iar revolverul care
lipsete nu e n posesia ei acum.
Ah, v-ai asigurat?
Ce credei? Probele ar fi justificat un mandat de percheziie,
dar nu a fost nevoie. A fost chiar foarte binevoitoare. Pistolul nu e n

209

casa ei. Dup amnarea audierilor, le-am urmrit pe domnioara
Cray i pe domnioara Savernake ca s vedem unde se duc i ce fac.
Un om a stat la studioul cinematografic i a supravegheat-o pe
Veronica. Niciun semn c ar fi ncercat s ascund arma acolo.
Dar Henrietta Savernake?
Nimic nici n ceea ce o privete. S-a ntors direct n Chelsea, i
de atunci am tot pzit-o. Revolverul nu e n atelierul ei sau la ea. A
fost amabil cnd s-a fcut percheziia, a prut chiar amuzat. Omul
nostru a fost oarecum speriat de creaiile ei. Mi-a spus c habar n-are
de ce pot face oamenii asemenea minuni: statui pline de umflturi i
cocoloae, buci de alam i aluminiu rsucite n forme bizare, cai
despre care nu tii c sunt cai.
Poirot tresri puin.
Ai spus cai?
Ei bine, un cal. Dac se poate numi cal! Dac oamenii vor o
statuie care s nfieze un cal, de ce oare nu se duc s se uite cum
arat unul?
Un cal, repet Poirot.
Grange ntoarse capul.
De ce v intereseaz asta att de mult, domnule Poirot? Nu
neleg.
Asocierea< o idee din psihologie.
Asociere de cuvinte? Cal i cru. Cal de jucrie. Cal de
gimnastic. Nu, nu neleg. n fine, dup o zi sau dou, domnioara
Savernake i face bagajele i se ntoarce aici. tiai asta?
Da, am vorbit cu ea i am vzut-o plimbndu-se prin pdure.
N-are deloc stare. Ei bine, era iubita doctorului, iar faptul c el
i-a pronunat numele nainte s moar poate sugera o acuzaie. Dar
nu e suficient, domnule Poirot.
Nu, ncuviin detectivul gnditor, nu e suficient.
Grange bombni:
Atmosfera de acolo e tare ciudat! Te ameete! E ca i cum toi
ar ti cte ceva. Doamna Angkatell n-a fost n stare s-mi dea un

210

motiv plauzibil pentru care a luat cu ea un pistol n ziua respectiv.
E un lucru nebunesc< cteodat cred c i ea e nebun.
Poirot cltin uor din cap.
Nu, spuse el, nu e nebun.
Apoi, Edward Angkatell. Am crezut c avem ceva mpotriva
lui. Doamna Angkatell a spus, nu, a sugerat, c e ndrgostit de
domnioara Savernake de ani de zile. Ei bine, asta i ofer un mobil.
i acum aflm c e logodit cu cealalt, cu domnioara Hardcastle.
Deci au picat i suspiciunile la adresa lui.
Poirot murmur cteva cuvinte de simpatie.
Dup aceea, tnrul, continu inspectorul. Doamna Angkatell
a lsat s-i scape ceva despre el, se pare c mama lui a murit ntr-un
azil, suferea de mania persecuiei, credea c toat lumea conspir s
o omoare. Ei bine, nelegei ce ar putea nsemna asta. Dac biatul a
motenit cumva boala psihic, ar fi putut s cread c doctorul
Christow avea de gnd s-l duc la ospiciu. Nu c asta ar fi fost
specialitatea lui Christow. Afeciuni nervoase ale canalului
alimentar i nite maladii cu nume complicate, de asta se ocupa
Christow. Dar dac biatul avea probleme, i-ar fi putut nchipui c
Christow venise acolo doar ca s-l in sub observaie. E tare
nstrunic biatul sta, e agitat ca o pisic. Grange tcu pre de
cteva clipe. nelegei ce vreau s spun? Numai bnuieli vagi, care
nu duc niciunde.
Poirot tresri din nou i opti:
Departe, nu aproape. De la, nu ctre. Niciunde, n loc de undeva
Da, sigur, asta trebuie s fie.
Grange se holb la el i spuse:
Sunt ciudai aceti Angkatell. Cteodat a fi n stare s jur c
tiu totul.
Aa e, confirm linitit Poirot.
Vrei s spunei c tiu, toi, cine a fcut-o? ntreb inspectorul
nencreztor.
Da, tiu toi. Am presupus asta mai de mult. Acum sunt destul

211

de sigur.
neleg, spuse inspectorul cu ndrjire. i vor s pstreze
secretul? Ei bine, am eu ac de cojocul lor. Voi gsi pistolul.
Poirot avu senzaia c inspectorul recit un imn.
Grange continu nciudat:
A face orice ca s le art eu lor!
Lor?
Tuturor! M ameesc! Sugereaz tot felul de lucruri! Dau
indicii! mi ajut oamenii, i ajut! Numai piste false i pnze de
pianjen, nimic tangibil! Vreau ceva solid!
Hercule Poirot privea pe fereastr de ceva timp. Privirea i fusese
atras de o imperfeciune n simetria curii sale.
Vrei ceva solid! Eh bien, dac nu m nel, n gardul viu de
lng poarta mea vei gsi ceva solid.
Se ndreptar spre grdin. Grange ngenunche i rscoli printre
crengue pn ce gsi obiectul care fusese ndesat ntre ele. Oft din
rrunchi atunci cnd observ eava neagr, de oel.
E un revolver.
Pentru o clip, l scrut pe detectiv cu un aer suspicios.
Nu, nu, prietene, spuse Poirot. Nu l-am mpucat pe doctorul
Christow i n-am pus revolverul n propriul gard.
Sigur c nu, domnule Poirot! mi pare ru! Ei bine, l-am gsit.
Pare s fie cel care lipsete din biroul lui Sir Henry. Putem verifica
asta de ndat ce identificm calibrul. Apoi o s vedem dac e
revolverul cu care a fost mpucat Christow. Lucrurile se simplific.
Scoase pistolul din gard cu o atenie deosebit, folosind o batist de
mtase. Ca s fim mai siguri, avem nevoie de amprente. tii, am
senzaia c ntr-un final ni s-a schimbat norocul.
V rog s m anunai<
Sigur, domnule Poirot, v voi suna.
Poirot primi dou telefoane, primul chiar n acea sear.
Inspectorul jubila.
Suntei dumneavoastr, domnule Poirot? Iat tirile.

212

Revolverul e cel pe care-l cutam. Cel care lipsea din colecia lui Sir
Henry i cu care a fost mpucat John Christow! Asta e sigur! Are
amprente clare pe el! Degetul mare, arttorul, o parte din degetul
mijlociu. Nu v-am spus c ni s-a schimbat norocul?
Ai identificat amprentele?
Nu nc. Nu sunt ale doamnei Christow, fiindc pe-ale ei le-am
luat. Dup mrime, par s aparin unui brbat. Mine m duc la
conac s iau amprentele tuturor. Iar apoi, domnule Poirot, vom ti ce
trebuie s facem!
Aa sper, spuse Poirot politicos.
Al doilea telefon sosi a doua zi, iar vocea de la cellalt capt al
firului nu mai era vesel. Pe un ton mhnit, Grange l inform:
Vrei s aflai ultimele nouti? Amprentele nu aparin
nimnui care are legtur cu cazul! Nu, domnule! Nu sunt ale lui
Edward Angkatell, ale lui David sau ale lui Sir Henry. Nu sunt ale
Gerdei Christow, ale Henriettei Savernake, ale Veronici, ale
doamnei sau ale brunetei! Nici mcar nu sunt ale fetei de la buctrie
sau ale vreunuia dintre servitori!
Poirot i exprim prerea de ru. Glasul trist al inspectorului
Grange continu:
Se pare c, la urma urmei, s-a acionat din exterior. Cineva
care, s spunem, avea ceva mpotriva lui Christow i despre care nu
tim nimic! Cineva invizibil i neauzit, care a luat pistolul din birou
i, dup ce l-a mpucat pe doctor, a plecat pe crarea dinspre
poian! Cineva care a pus arma n gardul dumneavoastr i apoi s-a
evaporat!
Vrei s-mi luai amprentele?
N-ar fi ru! Domnule Poirot, ai fost acolo i, n ansamblu,
suntei de departe cel mai suspect personaj din acest caz!


213


Capitolul 27
I

Procurorul i drese vocea i privi ctre purttorul de cuvnt al
juriului.
Acesta se uit la hrtia pe care o inea n mn. Emoia i fu
trdat de micrile brute ale mrului lui Adam. Citi cu atenie:
Am ajuns la concluzia c decedatul a fost asasinat cu
premeditare de o persoan sau de persoane necunoscute.
Poirot, din colul n care se afla, ddu ncet din cap.
Nu ar fi putut exista alt verdict.
Afar, soii Angkatell se oprir o clip s discute cu Gerda i cu
sora acesteia. Gerda purta aceleai haine negre, iar chipul ei avea
aceeai expresie uluit i nefericit. De data asta nu veniser cu
automobilul. Dup cum explic Elsie Patterson, le fusese extrem de
comod s vin cu trenul. Dac luau rapidul pn la Waterloo,
puteau prinde cu uurin trenul de 13.20 ctre Bexhill.
Lund mna Gerdei, doamna Angkatell murmur:
Trebuie s ii legtura cu noi, drag. Ar fi minunat s lum
prnzul ntr-o zi n Londra. Poate vii din cnd n cnd la
cumprturi?
Nu< nu tiu, ngim Gerda.
Trebuie s ne grbim s ajungem la tren, drag, interveni Elsie
Patterson, iar Gerda plec uurat.
Midge spuse:
Biata Gerda. Singurul lucru bun pe care i l-a adus moartea lui
John a fost faptul c a eliberat-o de ospitalitatea ta ngrozitoare,

214

Lucy.
Ce rea eti, Midge. Nimeni nu poate pretinde c n-am ncercat.
Cu ct ncerci mai mult, cu att e mai ru, Lucy.
n fine, slav Domnului c s-a terminat totul, nu-i aa? conchise
doamna Angkatell zmbind. Sigur, cu excepia bietului inspector
Grange. mi pare tare ru pentru el. Credei c s-ar simi mai bine
dac l-am invita la mas? Prietenete, vreau s spun.
Cred c ar fi mai bine s nu, Lucy, spuse Sir Henry.
Poate ai dreptate, admise doamna Angkatell gnditoare.
Oricum, azi nu avem meniul potrivit. Potrnichi pe varz i sufleul
surpriz care i iese delicios doamnei Medway. Nu ar fi deloc genul
de prnz care s-i plac inspectorului Grange. O friptur bun, puin
n snge, o tart cu mere fr prea multe dichisuri sau poate glute
cu mere, asta a comanda eu pentru inspectorul Grange.
Instinctele tale cu privire la mncare sunt ntotdeauna foarte
corecte, Lucy. Cred c ar fi mai bine s mergem acas, la potrnichi.
Am senzaia c vor fi delicioase.
Da, m-am gndit c ar trebui s srbtorim cumva! E minunat,
nu-i aa, c totul se termin ntotdeauna cu bine?
Mda<
tiu la ce te gndeti, Henry. Dar nu te ngrijora. M voi ocupa
de asta dup-mas.
Ce mai ai de gnd, Lucy?
Doamna Angkatell i surse.
E n regul, drag. Mai am de rezolvat un fleac.
Sir Henry o privi cu ndoial.
Cnd ajunser la conac, Gudgeon se prezent s deschid ua
automobilului.
Totul a decurs foarte mulumitor, Gudgeon, spuse doamna
Angkatell. Te rog s le transmii doamnei Medway i celorlali. mi
dau seama ct de neplcut a fost pentru voi toi, i a dori s tii c
eu i Sir Henry apreciem foarte mult loialitatea voastr.
Am fost foarte ngrijorai pentru dumneavoastr, doamn,

215

declar Gudgeon.
Foarte drgu din partea lui Gudgeon, remarc Lucy intrnd n
salon, ns nu prea avea sens. Eu chiar m-am simit bine, situaia a
fost att de diferit de lucrurile de toat ziua cu care suntem
obinuii. David, tu nu ai senzaia c o astfel de experien i-a lrgit
orizonturile? Probabil nici nu se compar cu Cambridge.
Eu merg la Oxford, o corect David cu rceal.
Cursa de canoe, murmur doamna Angkatell nesigur. Tipic
englezesc, nu i se pare? adug ndreptndu-se spre telefon. Ridic
receptorul i, cu el n mn, continu: David, sper c vei mai veni s
stai la noi. E greu s cunoti oamenii atunci cnd are loc o crim, nu-i
aa? i e aproape imposibil s pori conversaii intelectuale.
Mulumesc, spuse David. Dar cnd o s am din nou vacan
m duc la Atena, la Colegiul Britanic.
Doamna Angkatell se ntoarse ctre soul ei:
Cine mai e ambasador? Ah, sigur, Hope-Remmington. Nu, nu
cred c lui David i-ar plcea de ei. Fetele lor sunt mult prea vioaie.
Joac hochei i crichet i nu mai tiu ce joc n care trebuie s prinzi
ceva ntr-o plas. Se ntrerupse, privind receptorul telefonului. Ce
voiam s fac cu sta?
Probabil voiai s suni pe cineva, suger Edward.
Nu cred, spuse punndu-l la loc. i plac telefoanele, David?
David se gndi iritat c era o ntrebare tipic pentru doamna
Angkatell, o ntrebare care nu avea un rspuns inteligent. Opin cu
rceal c erau utile.
Vrei s spui, ca mainile de tocat carne? Sau ca benzile elastice?
Oricum, nu ai<
Se opri cnd n prag apru Gudgeon, s anune prnzul.
Dar i plac potrnichile, i se adres doamna Angkatell lui
David.
Tnrul recunoscu c i plceau potrnichile.
Cteodat chiar am senzaia c Lucy are probleme, observ
Midge, ieind cu Edward s fac o plimbare n pdure.

216

Potrnichile i sufleul surpriz fuseser excelente, iar faptul c
audierile se ncheiaser mbuntise considerabil atmosfera.
Edward rosti meditativ:
Mereu am fost de prere c Lucy are o minte strlucit, care se
exprim ca la un concurs de completare a cuvintelor lips. Amestec
metafore. Ca un ciocan care cade de pe un cui pe altul i le lovete pe
fiecare fr greeal.
Oricum, insist Midge, Lucy m sperie uneori. i locul sta m-a
speriat n ultima vreme, adug ea uor nfiorat.
Conacul? Edward o privi uluit. Mie mi amintete puin de
Ainswick, mrturisi el. Sigur, nu e cel adevrat<
Asta e problema, Edward, l ntrerupse Midge. Mi-e team de
lucrurile care nu sunt adevrate< Nu tii ce e n spatele lor, e< ca o
masc.
Nu trebuie s ai o imaginaie aa bogat, micu Midge.
Era tonul de dinainte, tonul indulgent pe care l folosise n urm
cu muli ani. Atunci i plcea, ns acum o deranja. ncerc s se
explice, s-i arate c sub ceea ce el numea imaginaie se afla
percepia difuz a unei realiti.
Am scpat de senzaia asta cnd eram la Londra, dar acum, c
m-am ntors, a revenit i ea. mi face impresia c toat lumea tie cine
l-a omort pe John Christow< C numai eu nu tiu.
Chiar trebuie s ne gndim i s vorbim despre John Christow?
A murit. A murit i s-a dus, spuse Edward iritat.
A murit i mi s-a dus, iarb i s-a pus la cpti, a murit i mi
s-a dus, i s-a pus o piatr de clci
3
, murmur Midge. i aez
mna pe braul lui. Cine l-a omort, Edward? Am crezut c a fost
Gerda, dar n-a fost Gerda. Cine a fost atunci? Ce crezi? A fost o
persoan pe care n-o cunoatem?

3
Fragment dintr-o replic a Ofeliei din Hamlet, de William Shakespeare (n
traducerea poetului Ion Vinea, Hamlet. Othello. Macbeth. Poveste de iarn, Bucureti,
1971). (n.tr.)

217

Mi se pare c speculaiile astea nu aduc nimic bun, spuse el
nervos. Dac poliia nu poate afla sau nu poate gsi suficiente
dovezi, cazul va trebui lsat deoparte, iar noi vom scpa de griji.
Da, dar faptul c nu tim<
De ce am vrea s tim? Ce legtur are John Christow cu noi?
Cu noi, se gndi ea, cu Edward i cu mine? Nimic! Era
reconfortant ideea, ea i Edward mpreun, ca un tot. i totui,
totui< John Christow, chiar dac fusese aezat n sicriu i i se
fcuse slujba de ngropciune, nu era ngropat cu totul. A murit i
s-a dus< Dar John Christow nu murise, nu se dusese, dei Edward
i-ar fi dorit acest lucru< John Christow nc se afla la conacul
dintre dealuri.
Unde mergem? vru Edward s tie.
Ceva din tonul lui o surprinse.
Hai s urcm pn n vrful dealului. Vrei?
Dac vrei tu.
Dintr-un anume motiv, el nu prea era ncntat. Midge se ntreb
de ce. De regul, i plcea s se plimbe pn n vrful dealului. El i
Henrietta aproape ntotdeauna< Gndul fichiui nemilos i apoi se
ntrerupse< El i Henrietta<
Ai mai urcat acolo toamna asta?
Am fost cu Henrietta n prima dup-amiaz, rosti el cu
asprime.
Continuar urcuul n tcere.
n final ajunser n vrf i se aezar pe copacul dobort la
pmnt.
Midge se gndi: Poate c a stat aici cu Henrietta<
i nvrti inelul pe deget. Diamantul sclipi cu rceal. Nu
smaralde, hotrse el.
Va fi minunat s petrec din nou Crciunul la Ainswick, spuse
ea cu un uor efort.
Brbatul prea c n-o aude. Era plecat departe.
Se gndete la Henrietta i la John Christow, i zise ea.

218

Pe cnd sttuser acolo, i spusese ceva Henriettei, sau ea i
spusese ceva< Poate c Henrietta tia ce anume nu voia, dar el nc
i aparinea Henriettei. Midge i ddu seama c ntotdeauna avea
s-i aparin Henriettei<
Durerea i aps sufletul. Lumea fericit n care trise n ultima
sptmn se zgudui i se sparse cu un zgomot surd.
Nu pot tri aa, se gndi ea, cu Henrietta mereu n mintea lui. Nu
pot rezista. Nu pot ndura.
Vntul suspin printre copaci. Frunzele cdeau repede i aproape
c nu mai erau aurii, doar maronii.
Edward! strig ea.
Tonul vocii ei l fcu s tresar. ntoarse capul.
mi pare ru, Edward. Buzele i tremurau, dar se for s fie
calm i s se controleze. Trebuie s-i spun. Nu are niciun rost. Nu
m pot mrita cu tine. Nu ar merge, Edward.
Dar, Midge, sigur c Ainswick<
Nu m pot mrita cu tine doar pentru Ainswick, Edward, l
ntrerupse ea. Probabil c nelegi asta.
Edward suspin prelung. Oftatul lui fu ca un ecou al frunzelor
moarte, care alunecau uor printre ramurile golae ale copacilor.
neleg ce vrei s spui, zise el. Da, probabil c ai dreptate.
A fost foarte drgu din partea ta. Dar nu ar merge, Edward.
Pur i simplu nu ar avea sens.
Sperase, vag, c poate el o va opri, c va ncerca s-o conving, dar
se prea c era de acord cu ea. Aici, cu fantoma Henriettei att de
aproape, i el avea senzaia c nu avea s mearg<
Nu, relu el, ca un ecou, nu o s mearg.
i scoase inelul de pe deget i i-l ntinse.
Avea s-l iubeasc ntotdeauna pe Edward, Edward avea s-o
iubeasc ntotdeauna pe Henrietta, iar viaa era un calvar<
E un inel minunat, Edward.
A vrea s-l pstrezi, Midge.
Nu pot face asta, spuse ea cltinnd din cap.

219

N-o s-l mai dau altcuiva, s tii.
Ca doi prieteni< El nu tia, nu avea s tie niciodat ce simea
ea< Cerul la picioare< Cerul se evaporase pe nesimite, sau poate
c nu fusese niciodat acolo, la picioarele ei.

II

n dup-amiaza aceea, Poirot primi a treia vizit.
i trecuser pragul Henrietta Savernake i Veronica Cray. Acum
venise doamna Angkatell. Sosi plutind pe alee, la fel de diafan ca de
obicei.
Poirot deschise ua, iar ea i zmbi.
Am venit s vorbesc cu dumneavoastr, anun ea.
Probabil pe acelai ton se exprimau znele atunci cnd le fceau
favoruri muritorilor.
Sunt ncntat, madame.
O conduse n salon. Lucy Angkatell se aez pe canapea i zmbi
din nou.
Hercule Poirot se gndi: E btrn, are prul crunt i riduri. i
totui, are un farmec< va avea ntotdeauna un farmec<
A vrea s facei ceva pentru mine, spuse ncet doamna
Angkatell.
Da, madame?
Pentru nceput, trebuie s v vorbesc despre John Christow.
Despre doctorul Christow?
Da. Am senzaia c totul trebuie s nceteze. nelegei ce vreau
s spun, nu-i aa?
Nu sunt sigur c neleg, doamn Angkatell.
i oferi iari un zmbet superb i i aez mna alb, graioas,
pe mneca lui.
Dragul meu domn, tii foarte bine. Poliitii l vor cuta peste
tot pe deintorul acelor amprente, nu-l vor gsi i, ntr-un final, vor
lsa cazul balt. Dar mi-e team c dumneavoastr nu-l vei lsa balt.

220

Nu, eu nu-l voi lsa balt, spuse Hercule Poirot.
Aa m gndeam i eu. Acesta e motivul pentru care am venit
s v vd. Vrei adevrul, nu-i aa?
Sigur c vreau adevrul.
Cred c nu m-am explicat foarte bine. ncerc s aflu de ce nu
vrei s lsai cazul balt. Nu e din cauza prestigiului
dumneavoastr sau fiindc ai vrea s spnzurai un criminal (mereu
mi s-a prut c e o moarte att de neplcut, att de medieval). Cred
c pur i simplu vrei s tii. nelegei, nu-i aa? Dac ai ti
adevrul, dac vi s-ar spune adevrul, ai fi mulumit? Ai fi
mulumit, domnule Poirot?
V oferii s-mi comunicai adevrul, doamn Angkatell?
Femeia ddu din cap afirmativ.
Deci l cunoatei?
Lucy fcu ochii mari.
O, da, l tiu de ceva vreme. A vrea s vi-l spun. Iar dup
aceea putem ncheia subiectul pentru totdeauna. Facem trgul,
domnule Poirot?
Nu, madame, nu facem niciun trg, replic detectivul anevoie.
Voia< Voia foarte mult s lase totul balt, doar fiindc Lucy
Angkatell l rugase.
Doamna Angkatell rmase tcut pentru o clip, apoi ridic din
sprncene.
M ntreb, spuse ea. M ntreb dac tii cu adevrat ce facei.


221


Capitolul 28
Midge se foia nelinitit pe perne. Nu putuse nchide un ochi.
Auzi deschizndu-se o u i pai pe hol, trecnd prin faa uii
ei<
Era ua lui Edward i era mersul lui Edward<
Aprinse veioza de lng pat i se uit la ceasul de pe noptier.
Trei fr zece.
Edward cobora la parter la ora asta. Era ciudat.
Se culcaser toi devreme, la zece i jumtate. Ea nu putuse
adormi, se tot foise n pat cu pleoapele arznd de febra unei dureri
sfietoare.
Auzise de fiecare dat cnd btea ceasul, auzise bufniele din
copaci. Simise acea depresie care i atinge nadirul la dou
dimineaa. Se gndise: Nu mai pot ndura< nu mai pot ndura.
Mine e o nou zi. nc o zi pe care trebuie s-o ndur.
Lipsit de Ainswick din propria voin, lipsit de toat
frumuseea i blndeea de la Ainswick, care i-ar fi putut aparine.
Dar prefera s nu aib acces la toate acestea, prefera singurtatea,
o via anost i banal n locul unei csnicii cu Edward i fantoma
Henriettei. Pn n ziua aceea, n pdure, nu se tiuse capabil de o
asemenea gelozie amar.
La urma urmei, Edward nu-i spusese niciodat c o iubete.
Afeciune, simpatie, nu pretinsese niciodat c ar fi fost vorba de mai
mult. Acceptase aceste limite i nu nelesese c, pentru ea,
afeciunea lui Edward nu era suficient, pn ce nu vzuse ce ar fi
nsemnat s triasc n apropierea unui Edward care se gndea tot
timpul la Henrietta.

222

Edward trecuse prin faa uii ei i coborse la parter<
Era ciudat, foarte ciudat. Unde se dusese?
O cuprinse nelinitea. Nimic neobinuit n raport cu senzaia pe
care i-o dduse conacul n ultima vreme. Ce fcea Edward la parter
la ora aceea? Plecase s se plimbe?
ntr-un final nu mai rezist. Se ridic, i lu pe ea un capot i, cu o
lantern n mn, iei pe hol.
Era ntuneric, nu fusese aprins nicio lumin. Midge o lu spre
stnga i ajunse n capul scrilor. i jos era ntuneric. Cobor treptele
i, dup o ezitare de o clip, aprinse lumina din holul principal.
Tcere. Ua din fa era ncuiat. ncerc i ua lateral, dar i aceea
era ncuiat.
Deci Edward nu ieise din cas. Dar unde putea fi?
Dintr-odat, slt capul i adulmec.
Un miros< un miros foarte slab de gaze.
Ua dinspre camerele de serviciu era ntredeschis. Dinspre
buctrie se vedea o lumin slab. Mirosul de gaze era mult mai
puternic.
Midge fugi ntr-acolo. Edward era ntins pe podea, cu capul n
cuptor, care era pornit la maximum.
Midge era rapid i practic. Primul lucru pe care-l fcu fu s
deschid obloanele. Nu putu debloca fereastra i, nfurndu-i n
jurul minii o crp de ters geamurile, o sparse. Apoi, inndu-i
respiraia, se aplec, l trase pe Edward din cuptor i opri gazul.
Respira greu, dar Midge tia c nu putea s fi zcut acolo de prea
mult vreme. Probabil c tocmai i pierduse cunotina. Vntul care
ptrundea prin fereastra spart mprtia rapid mirosul de gaz. Fata
l tr pe Edward aproape de geam, ca s simt mai bine aerul
proaspt. Se aez i l lu n braele ei puternice.
i rosti numele, mai nti ncet, apoi cu o disperare crescnd:
Edward, Edward, Edward
El se mic, horci i n cele din urm deschise ochii.
Cuptorul< opti el privind spre maina de gtit.

223

tiu, dragule, dar de ce, de ce?
Brbatul tremura, iar minile i erau reci i lipsite de via.
Midge?
n vocea lui se ghiceau surprinderea i plcerea.
Te-am auzit trecnd pe lng ua mea< Nu tiam< Am
cobort.
Suspin ndelung, ca i cum se ntorsese de departe.
Era cea mai bun soluie, spuse el.
Midge i aminti de vorbele lui Lucy din seara crimei i de News of
the World.
Dar, Edward, de ce? De ce?
Edward se uit la ea, iar ntunericul rece i gol al privirii lui o
sperie.
Fiindc tiu c nu sunt bun de nimic. N-am fost niciodat bun
de nimic. Brbaii precum Christow fac tot felul de lucruri, iar
femeile i admir. Eu sunt un nimic, nici mcar nu sunt viu. Am
motenit Ainswick i am suficieni bani ct s triesc, altfel a fi
murit de mult. Nu m pricep la nicio profesie i habar n-am s scriu.
Henrietta nu m voia. Nimeni nu m voia. n ziua aceea, la Berkeley,
am crezut< Dar a fost la fel< Nici tu nu m voiai, Midge. Nici
mcar pentru Ainswick nu puteai s reziti lng mine< Aa c am
crezut c era mai bine s pun capt chinului.
Dragule, dragule, nu nelegi, se grbi ea s-l potoleasc. A fost
din cauza Henriettei. Fiindc am crezut c nc o iubeti foarte mult.
Henrietta? murmur el slab, ca i cum ar fi vorbit despre o
persoan ndeprtat. Da, am iubit-o foarte mult.
Ca de pe alt lume, l auzi murmurnd:
E att de frig<
Edward, dragul meu<
l nconjur strns cu braele. El i zmbi, murmurnd:
Eti att de cald, Midge. Att de cald.
Da, se gndi ea, asta era disperarea. Fiori de ghea, rceal i
singurtate fr margini. Nu-i dduse niciodat seama c

224

disperarea era ceva complet lipsit de cldur. Se gndise c era o
trire fierbinte i pasional, violent, nflcrat. Dar nu era aa. Asta
era disperarea, solitudinea ntr-o obscuritate dttoare de fiori. Iar
pcatul disperrii despre care vorbeau preoii era un pcat rece,
pcatul de-a te desprinde de cei calzi i vii<
Eti att de cald, Midge, repet Edward.
Dintr-odat, cu ncredere i mndrie, Midge i ddu seama:
Asta vrea el, iar eu i-o pot oferi! Toi cei din familia Angkatell
erau reci, chiar i Henrietta avea ceva din acea rceal supranatural.
Edward putea s-o iubeasc pe Henrietta ca pe un vis intangibil, dar
avea nevoie de cldur, de permanen, de stabilitate. La Ainswick
era nevoie de prietenie, de dragoste i de rsete.
Lui Edward i trebuie cineva care s-i aprind focul n cmin, i
zise ea. Eu pot face asta.
Brbatul privi n sus. O zri pe Midge aplecndu-se deasupra lui,
i observ pielea rumen, gura generoas, ochii fermi i prul care i
desprea fruntea n dou.
O vzuse ntotdeauna pe Henrietta ca o proiecie a trecutului. n
femeia adult o cutase i voise s-o vad doar pe adolescenta de
aptesprezece ani care fusese prima lui dragoste. Dar acum,
uitndu-se la Midge, avea senzaia c i vede ntreaga existen, de
cnd era colri i avea prul prins n dou cozi pn acum, cnd
buclele brunete i ncadrau faa, i tia exact cum avea s-i arate
prul atunci cnd avea s ncruneasc<
Midge, reflect el, e adevrat< e singurul lucru adevrat pe care
l-am cunoscut vreodat< i simi cldura i puterea: pregnante,
pozitive, vii, autentice! Midge e stlpul pe care mi pot construi
viaa<
Draga mea, rosti el, te iubesc att de mult, s nu m lai
niciodat<
Midge se aplec asupra lui i el i simi cldura buzelor, i simi
dragostea nvluindu-l, protejndu-l, iar fericirea nflori n deertul
rece n care trise atta timp<

225

Midge rupse tcerea cu un rset emoionat:
Uite, Edward, a venit s ne priveasc un gndac! Nu e un
gndac drgu? N-am crezut niciodat c mi-ar putea plcea att de
mult un gndac! Ce ciudat e viaa, adug ea vistoare. Iat-ne cum
stm pe podeaua unei buctrii care nc miroase a gaz, printre
gndaci, i ni se pare c aa trebuie s fie raiul.
A putea s rmn aici pentru totdeauna, murmur el vistor.
Ar trebui s mergem la culcare. E ora patru. Cum naiba o s-i
explicm lui Lucy c am spart fereastra?
Din fericire, se gndi Midge, era tare uor s-i explici lucrurile lui
Lucy<
Adoptnd procedeul verioarei sale, fata intr n camera acesteia
la ora ase i o inform scurt:
Edward a cobort azi-noapte i a bgat capul n cuptorul cu
gaze. Din fericire l-am auzit i m-am dus dup el. Am spart fereastra
fiindc n-am putut s-o deschid repede.
Midge trebuia s recunoasc faptul c Lucy era minunat.
Femeia zmbi uor, fr a se arta surprins.
Draga mea Midge, constat ea, eti mereu att de practic. Sunt
sigur c vei fi o soie minunat pentru Edward.
Dup ce Midge plec, doamna Angkatell rmase pe gnduri.
Apoi se ridic i se duse n camera soului ei, care, de data aceasta,
nu era ncuiat.
Henry.
Draga mea! nc nu au cntat nici cocoii.
Nu, dar ascult, Henry, e foarte important. Trebuie s instalm
o main de gtit electric i s scpm de soba pe gaz.
De ce, dac merge bine?
Merge bine, dragule, dar le d tot felul de idei oamenilor, i nu
toat lumea e la fel de practic precum Midge.
Plec aproape fr s ating pmntul. Sir Henry se ntoarse pe
partea cealalt mormind. Chiar cnd ncepea s aipeasc, se trezi
brusc:

226

Am visat, bolborosi el, sau a intrat Lucy n camer i a nceput
s vorbeasc despre soba pe gaz?
Doamna Angkatell intr n baie i puse un ceainic pe plit. tia c
uneori oamenilor le plcea s bea o can de ceai dimineaa
devreme< Mulumit de ea nsi, se ntoarse n pat i se ntinse pe
perne.
Edward i Midge la Ainswick, audierile se ncheiaser. Trebuia s
vorbeasc din nou cu domnul Poirot. Era un omule de treab<
Pe neateptate, i veni alt idee i se ridic.
M ntreb, oare s-o fi gndit la asta?
Cobor din pat i intr n camera Henriettei, ncepnd s
vorbeasc, la fel ca de obicei, nainte ca aceasta s-o poat auzi.
i dintr-odat, draga mea, mi-a venit ideea c ai fi putut s uii
de asta.
Henrietta murmur adormit:
Pentru Dumnezeu, Lucy, nu s-au trezit nici ginile!
tiu, draga mea, e destul de devreme, dar a fost o noapte tare
agitat, Edward i soba pe gaz, Midge i fereastra de la buctrie,
m-am tot gndit ce s-i spun domnului Poirot i<
Lucy, mi pare ru, dar nu neleg nimic din ce ndrugi acolo.
Nu mai poate atepta?
E vorba despre toc, draga mea. M-am gndit c poate ai uitat
de toc.
Toc? Henrietta se ridic n capul oaselor i, brusc, se trezi
complet. Ce vrei s spui cu asta?
Revolverul lui Henry era ntr-un toc. Iar tocul nu a fost gsit.
Sigur, e posibil ca nimeni s nu se gndeasc la asta, dar pe de alt
parte cineva ar putea<
Henrietta cobori din pat.
Se spune c tot timpul uii ceva! i e adevrat!
Doamna Angkatell se ntoarse n camera ei.
Se ntinse n pat i adormi repede.
Apa din ceainicul de pe plit ddu n clocot i fierse, i fierse<

227


Capitolul 29
Gerda se rostogoli pn pe marginea patului i se aez.
Capul nu o mai durea aa ru, ns tot se bucura c nu mersese cu
ceilali la picnic. Era bine c rmsese puin singur acas.
Fr ndoial, Elsie fusese foarte drgu, mai ales la nceput. n
primele zile, i se aducea micul dejun la pat i toat lumea o poftea s
ocupe cel mai confortabil fotoliu, s-i ridice picioarele, s nu fac
niciun efort.
Cu toii o comptimeau, din cauza lui John. Le fusese
recunosctoare pentru c o protejaser. Nu voise s se gndeasc, s
simt sau s-i aduc aminte.
Acum ns, cu fiecare zi, simea c se apropie tot mai mult
momentul n care avea s fie obligat s triasc din nou, s decid
ce s fac, unde s locuiasc. Deja Elsie se arta nerbdtoare,
ndemnnd-o s nu mai fie aa de nceat!
Totul era la fel ca n urm cu muli ani, nainte ca John s o ia de
soie. Toi o credeau slab de minte. Numai John i spusese c va
avea grij de ea.
Ca s-i aline durerea de cap, se gndi s-i fac un ceai.
Cobor n buctrie i puse apa la fiert. Aproape dduse n clocot
cnd auzi soneria.
Personalul de serviciu avea zi liber. Gerda se duse la u i o
deschise. Vzu cu uluire maina Henriettei parcat n strad i pe
Henrietta nsi n prag.
Henrietta! exclam ea, dndu-se napoi civa pai. Intr. Mi-e
team c sora mea i copiii nu sunt acas, dar<
Henrietta o ntrerupse.

228

Bine. M bucur. Voiam s te gsesc singur. Ascult, Gerda, ce
ai fcut cu tocul?
Gerda se opri. Privirea ei prea pustie i confuz.
Tocul? ntreb ea. Ar fi mai bine s stm aici, adug
deschiznd o u din dreapta holului. Mi-e team c e cam mult
praf. N-am prea avut timp dimineaa asta<
Henrietta i retez vorba din nou:
Ascult, Gerda, trebuie s-mi spui. n rest totul e n regul. Nu
exist nimic care s te nvinuiasc. Am gsit revolverul acolo unde
l-ai ascuns, n tufiul de lng piscin. L-am dosit ntr-un loc n care
tu n-ai fi putut s-l pui, iar pe el sunt amprente pe care nu le vor
identifica niciodat. Nu mai e dect tocul. Trebuie s tiu ce ai fcut
cu el.
Se opri, rugndu-se ca Gerda s reacioneze rapid.
Habar nu avea de ce se grbea aa, ns era n culmea agitaiei. Se
asigurase c nu fusese urmrit. Pornise n direcia Londrei, i
alimentase maina i menionase c se ducea n capital. Apoi, puin
mai trziu, cotise pe cteva drumuri de ar pn ce dduse n
oseaua ce mergea spre sud.
Gerda nc se holba la ea. Problema Gerdei, se gndi Henrietta,
era ncetineala exasperant.
Dac nc l mai ai, Gerda, trebuie s mi-l ncredinezi. O s
scap de el ntr-un fel sau altul. E singurul lucru care te-ar mai putea
incrimina. E la tine?
Urm o pauz, dup care Gerda ddu uor din cap.
Nu tiai c nu e bine s-l pstrezi? ntreb Henrietta, aproape
neputndu-i controla nerbdarea.
Am uitat de el. Era la mine n camer. Cnd a venit poliia n
Harley Street l-am tiat n dou i l-am pus n sculeul de lucru
unde mi in bucile de piele.
Ai fcut un lucru inteligent, remarc Henrietta.
Nu sunt aa de proast cum m crede toat lumea, spuse
Gerda, ducndu-i o mn la gt. John, John

229

tiu, draga mea, tiu.
Dar nu ai cum s tii< John nu era< nu era< Tcu, iar chipul
ei inspira compasiune. Apoi i ridic brusc privirea spre Henrietta:
Era o minciun. Totul era o minciun! Tot ce credeam despre el!
L-am vzut cnd s-a dus dup femeia aia, dup Veronica Cray!
Sigur, tiam c o iubise n urm cu muli ani, nainte s se nsoare cu
mine, dar am crezut c se terminase totul.
Se terminase, opti Henrietta.
Nu, o contrazise Gerda. A venit acolo i a pretins c nu-l mai
vzuse pe John de ani de zile, dar i-am vzut chipul< A ieit cu ea.
M-am dus la culcare. Am ncercat s citesc, am ncercat s citesc
cartea poliist de pe noptiera lui John. Dar John n-a venit< ntr-un
final am ieit afar<
Ochii ei preau c deruleaz scena.
Era lun plin. M-am apropiat de piscin. Era lumin n
pavilion. Erau acolo John i femeia aia<
Henrietta scoase un sunet slab.
Chipul Gerdei se schimbase. Nu mai avea amabilitatea sa
obinuit, uor absent. Era implacabil, neclintit.
Aveam ncredere n John. Credeam n el ca i cum ar fi fost
Dumnezeu. l socoteam cel mai nobil om din lume! i totul era o
minciun! Nu-mi rmsese nimic, absolut nimic. l venerasem pe John!
Henrietta o privea fascinat. Aici, n faa ei, se afla figura pe care o
ghicise i creia i dduse via, cioplind-o n lemn. Aici era
Adoratorul care renunase la veneraia oarb i devenise dezamgit,
periculos<
Nu puteam ndura! spuse Gerda. Trebuia s-l omor! Trebuia!
nelegi asta, Henrietta?
Tonul ei era neutru, aproape prietenos.
tiam c trebuie s am grij, fiindc poliitii sunt foarte
inteligeni. Dar nu sunt chiar aa de proast cum m crede lumea!
Dac te miti foarte ncet i nu faci altceva dect s cati ochii,
oamenii cred c nu pricepi nimic, dei, uneori, pe ascuns, rzi de ei!

230

tiam c l puteam omor pe John fr tiina cuiva, ntruct citisem
n cartea aceea c poliitii i pot da seama cu ce pistol s-a tras un
anumit glon. Sir Henry mi artase cum s ncarc i s folosesc un
revolver. Trebuia s iau dou revolvere. Cu unul l mpucam pe
John i apoi aveam s-l ascund. Martorii aveau s m gseasc
inndu-l n mn pe cellalt, iar la nceput aveau s cread c eu l
omorsem, dup care urmau s afle c nu ar fi putut fi omort cu
revolverul acela. Concluzia evident ar fi fost c nu eu comisesem
crima!
Ddu din cap triumftoare.
Dar am uitat de chestia aia din piele. Era n sertar, n
dormitorul meu. Cum i spune, toc? Probabil c poliia nu se mai
gndete la asta acum.
Poate c se vor gndi, spuse Henrietta. Ar fi mai bine s mi-l
dai, i scap eu de el. Odat ce nu mai e asupra ta, eti n siguran.
Se aez. Dintr-odat se simi groaznic de obosit.
Nu ari bine, observ Gerda. Tocmai pregteam un ceai.
Iei din camer i se ntoarse cu o tav cu un ceainic, o can de
lapte i dou ceti. Cana de lapte se vrsase fiindc era prea plin.
Gerda puse tava pe mas, turn butura cald ntr-o ceac i i-o
ntinse Henriettei.
Vai de mine, constat ea dezamgit, cred c n-a fiert apa.
E-n regul, spuse Henrietta. Du-te i ia tocul, Gerda.
Femeia ezit i apoi prsi ncperea. Henrietta i ls capul n
mini. Era att de obosit, att de extenuat< Dar aproape c se
terminase totul. Gerda avea s fie n siguran< aa cum voise John.
Se ridic, i ddu prul la o parte de pe frunte i trase spre ea
ceaca de ceai. Tresri cnd se auzi un zgomot. Pentru prima dat n
via, Gerda nu se mocise.
ns n prag se afla Hercule Poirot.
Ua din fa era deschis, anun el, apropiindu-se de mas,
deci mi-am permis s intru.
Dumneavoastr! exclam Henrietta. Cum ai ajuns aici?

231

Ai plecat n mare grab de la conac i tiam unde v ducei.
nchiriind o main foarte rapid, am ajuns direct aici.
neleg, oft Henrietta.
Nu ar trebui s bei din ceaiul acesta, o statui Poirot, lundu-i
ceaca din mn i punnd-o la loc pe tav. Ceaiul care nu e preparat
cu ap fiart nu trebuie but.
Conteaz aa de mult ca apa s fie fiart?
Totul conteaz, murmur detectivul.
n spatele lui se auzi un zgomot, iar Gerda intr n camer innd
n mn un scule de lucru. i plimb iute privirea de la Poirot la
Henrietta.
Mi-e team, Gerda, c sunt o persoan destul de dubioas,
spuse repede Henrietta. Se pare c domnul Poirot m tot urmrete.
Crede c l-am omort pe John, dar n-o poate dovedi.
Vorbise lent, n mod intenionat. Atta timp ct Gerda nu se
ddea de gol<
mi pare ru. Dorii ceai, domnule Poirot? ntreb Gerda.
Nu, mulumesc, madame.
Gerda se aez i ncepu s vorbeasc pe tonul ei supus:
mi pare tare ru c e toat lumea plecat. Sora mea i copiii
s-au dus la picnic. Nu m simeam foarte bine, aa c am rmas
acas.
mi pare ru, madame.
Gerda lu o ceac de ceai i bu.
E att de ngrijortor totul. Totul m ngrijoreaz< Vedei,
John se ocupa mereu de toate i acum John nu mai e. Vocea i
tremur. John nu mai e<
Privirea ei vrednic de mil, dezorientat i nvlui pe amndoi.
Nu tiu ce s fac fr John. John avea grij de mine< Avea grij
de mine. Acum nu mai e, nimic nu mai e< i copiii< mi pun
ntrebri i nu pot s le rspund. Nu tiu ce s-i spun lui Terry. Tot
m ntreab de ce a fost omort John. Probabil, ntr-o zi, va afla de
ce< Terry trebuie s tie ntotdeauna. Ce m uimete e c ntreab

232

numai de ce, nu i cine!
Gerda se ls pe spate. Buzele i se nvineiser.
Nu< nu m simt foarte bine, rosti ea cu greutate. Dac John<
John<
Poirot se apropie de ea i o zgli uor. Capul i czu n piept.
Detectivul se aplec i i ridic pleoapa. Apoi se ndrept de spate.
O moarte uoar i fr dureri.
Henrietta l privi nedumerit.
Inima? Nu. Mintea ei fcu o asociere rapid. Ceva n ceai<
Ceva ce pusese chiar ea n ceai. A ales s se sinucid?
O, nu, ddu Poirot din cap. Era pentru dumneavoastr. Era n
ceaca dumneavoastr.
Pentru mine? ntreb Henrietta nencreztoare. Dar eu
ncercam doar s-o ajut.
Asta nu conta. Nu ai vzut niciodat un cine prins n
capcan? i nfige colii n oricine se apropie de el. Nu s-a gndit
dect c i cunoteai secretul i deci trebuia s murii i
dumneavoastr.
M-ai pus s aez ceaca la loc pe tav< Asta nseamn c ai
vrut< ai vrut ca ea
Poirot o ntrerupse cu blndee:
Nu, nu, mademoiselle. Nu tiam cu siguran c era ceva n
ceaca de ceai. tiam doar c ar fi putut s fie. i, odat ce ceaca se
afla pe tav, erau anse egale s bea dintr-una sau din cealalt<
dac poate fi vorba de anse. Cred c un asemenea final e milostiv.
Pentru ea i pentru cei doi copii nevinovai. Suntei tare obosit, nu-i
aa?
Henrietta aprob.
Cnd ai ghicit?
Nu tiu exact. Am avut din prima clip senzaia c scena era
regizat, dar mult vreme nu am neles c fusese regizat chiar de
Gerda Christow. Atitudinea ei era studiat fiindc, de fapt, juca un rol.
Am fost uimit de simplitatea situaiei i, totodat, de complexitatea

233

ei. Mi-am dat seama destul de repede c trebuia s lupt cu
ingeniozitatea dumneavoastr i c toate rudele v-au ajutat i v-au
sprijinit de ndat ce au priceput ce anume urmreai! De ce voiai
asta? adug el dup o scurt pauz.
Fiindc John mi-o ceruse! Asta a vrut s spun cnd mi-a
pronunat numele. M-a rugat s-o protejez pe Gerda. Vedei, o
iubea< Cred c o iubea mult mai mult dect i ddea seama. Mai
mult ca pe Veronica Cray, mai mult ca pe mine. Gerda i aparinea, iar
lui John i plceau lucrurile care-i aparineau< tia c, dac cineva o
putea apra pe Gerda de consecinele aciunilor sale, eu eram acea
persoan. i tia c eu a fi fcut tot ce voia el, fiindc-l iubeam.
i v-ai pus imediat pe treab, spuse Poirot cu asprime.
Da, primul lucru care mi-a venit n minte a fost s-i iau
revolverul i s-l arunc n piscin. Aa nu aveau s se gseasc
amprente. Cnd am descoperit mai trziu c fusese mpucat cu alt
pistol, am ieit s-l caut i l-am depistat foarte repede, ntruct tiam
unde l-ar fi pus Gerda. Le-am luat-o poliitilor cu doar cteva
minute nainte.
Fcu o pauz, dup care continu:
L-am inut asupra mea, n geant, pn ce l-am putut aduce la
Londra. L-am ascuns n atelier ateptnd ocazia de a reveni aici, ca
s-l pun ntr-un loc unde s-l gseasc poliia.
Calul de lut, murmur Poirot.
De unde tii? Da, l-am pus ntr-o geant pentru cosmetice i
am fixat armtura n jurul lui. Apoi l-am acoperit cu buci de lut.
Poliia nu putea s distrug opera unui artist, nu-i aa? De unde
tiai unde era?
Faptul c ai ales s sculptai un cal. Incontient, l-ai asociat cu
calul troian. Dar amprentele< Cum ai fcut rost de amprente?
Un btrnel orb care vinde chibrituri pe strad. L-am rugat s-l
in pentru o clip, ct scoteam banii!
Poirot o privi un moment.
C est formidable! exclam el. Mademoiselle, suntei unul dintre cei

234

mai buni adversari pe care i-am avut vreodat.
A fost groaznic de obositor s in pasul, cu dumneavoastr pe
urmele mele!
tiu. Am nceput s neleg adevrul de ndat ce mi-am dat
seama c totul era gndit ca s nu fie implicat nimeni, i totui s fie
implicat toat lumea, cu excepia Gerdei Christow. Fiecare indiciu
ducea spre altcineva. Ai desenat intenionat copacul ca s-mi atragei
atenia i s ridicai suspiciuni asupra dumneavoastr. Doamna
Angkatell, care tia foarte bine ce facei, s-a amuzat ndrumndu-l pe
bietul inspector Grange ba ntr-o direcie, ba ntr-alta. David,
Edward, ea nsi. Da, pentru a nltura bnuielile ce planeaz
asupra unei persoane care chiar este autoarea faptei se poate aciona
ntr-un singur mod. Trebuie sugerat vinovia n alt parte, dar nu
localizat. Acesta e motivul pentru care fiecare indiciu prea
promitor, dar, n final, nu conducea la nimic.
Henrietta privi fptura ghemuit pe scaun.
Biata Gerda, spuse ea.
Asta ai simit tot timpul?
Cred c da< Gerda l iubea foarte mult pe John, dar nu voia
s-l iubeasc pentru ceea ce era el cu adevrat. i construise un
piedestal i i atribuise trsturile cele mai nobile, splendide i
altruiste. Atunci cnd i se prbuete un idol, nu-i mai rmne
nimic Fcu o pauz, iar apoi continu. ns John era mult mai mult
dect un idol pe piedestal. Era un om adevrat, dinamic, plin de
via! Era generos, cald i vivace i un medic extraordinar, da, un
medic extraordinar! Acum e mort, iar lumea a pierdut un om
deosebit. n ceea ce m privete, l-am pierdut pe singurul brbat pe
care-l voi iubi vreodat<
Poirot i atinse uor umrul.
Dar facei parte dintre acei oameni care pot tri cu o sabie n
suflet, care pot zmbi n continuare<
Henrietta l privi, iar buzele i schiar un zmbet amar.
Cam melodramatic, nu vi se pare?

235

Pentru c sunt strin i mi place s folosesc cuvinte frumoase.
Ai fost foarte amabil cu mine.
Pentru c v-am admirat ntotdeauna.
Domnule Poirot, ce vom face? M refer la Gerda.
Poirot apuc sculeul de lucru. l goli de bucile de piele
colorat i gsi trei fragmente de piele groas, de un maro
strlucitor. Le potrivi mpreun.
Tocul. l iau eu. Biata madame Christow a fost copleit,
moartea soului a fost prea mult pentru ea. i-a luat viaa fiindc
avea probleme psihice<
Henrietta opti:
i nu va ti nimeni niciodat ce s-a petrecut cu adevrat?
Probabil c o persoan va ti. Fiul doctorului Christow. Cred c
ntr-o zi va veni la mine i m va ntreba care e adevrul.
Dar nu-i vei spune, strig Henrietta.
Ba da, i voi spune.
Vai, nu!
Nu nelegei. Pentru dumneavoastr e insuportabil s i se fac
ru cuiva. Dar pentru ali oameni exist ceva i mai insuportabil: s
nu tie. Ai auzit-o pe biata femeie afirmnd acum cteva clipe c
Terry trebuie s tie ntotdeauna< Pentru o minte tiinific,
adevrul e primordial. Adevrul, orict de greu ar fi el, poate fi
acceptat i suportat.
Henrietta se ridic.
S mai rmn aici, sau ar fi mai bine s plec?
Cred c ar fi mai bine s mergei.
Ea ddu din cap aprobator. Apoi adug, mai mult pentru ea
nsi:
Unde s m duc? Ce-o s m fac< fr John?
Vorbii asemenea Gerdei Christow. Vei ti unde s v ducei i
ce s facei.
Oare? Sunt att de obosit, domnule Poirot, att de obosit<
Poirot rosti cu blndee:

236

Mergi, copila mea. Locul tu este printre cei vii. Eu rmn aici,
cu morii<


237


Capitolul 30
La Londra, Henrietta era tulburat de un gnd care nu-i ddea
pace. Ce-o s m fac? Unde o s m duc?
n ultimele sptmni fusese n permanen agitat, n priz, fr
o clip de relaxare. Avusese ceva de ndeplinit, o sarcin pe care i-o
dduse John. Dar acum ajunsese la capt. Reuise sau dduse gre?
Oricare dintre variante putea fi corect< n orice caz, totul se
terminase i abia n aceste momente resimea oboseala.
i revenir n memorie ultimele cuvinte pe care i le adresase lui
Edward pe teras n seara aceea, n seara morii lui John, n seara
cnd se dusese singur la piscin, n pavilion, i, intenionat, la
lumina unui chibrit, l desenase pe Ygdrasil pe msua de fier. Abil,
organizat, incapabil s plng, s-i boceasc iubitul mort. Mi-ar
plcea, i spusese lui Edward, s-l pot jeli pe John<
Dar nu ndrznise s se relaxeze, nu ndrznise s se lase nfrnt
de durere<
Acum ns, putea s jeleasc. Acum avea tot timpul din lume<
Rosti, cu rsuflarea ntretiat:
John< John<
Se simi npdit de amrciune i de o revolt ncrncenat. Ar
fi fost mai bine s fi but ceaiul, se gndi.
Cnd se gsea la volan era mai calm i mai puternic< Dar n
curnd avea s ajung la Londra. Urma s lase maina n garaj i s
intre n atelierul pustiu< Pustiu, fiindc John nu avea s mai fie
niciodat acolo, ironiznd-o, suprndu-se pe ea, iubind-o mai mult
dect ar fi vrut s-o iubeasc, vorbindu-i cu patim despre boala lui
Ridgeway, despre triumfurile i disperrile lui, despre doamna

238

Crabtree i despre spitalul St. Christopher<
Brusc, vlul negru care i nceoa mintea se ridic. Zise cu voce
tare:
Sigur. Acolo trebuie s merg. La St. Christopher<
Din patul ngust de spital, btrna doamn Crabtree i privi
musafira cu ochi urduroi.
Era exact aa cum o descrisese John, iar Henrietta simi o cldur
subit, o nlare a spiritului. Asta era adevrat, asta avea s dureze!
Aici, ntr-un spaiu strmt, l regsise pe John<
Bietu dom doctor. Groaznic, nu? spuse doamna Crabtree.
Vocea ei trda regret, dar i un soi de voluptate, fiindc doamna
Crabtree iubea viaa, iar morile subite, mai ales crimele sau decesele
infantile, erau cele mai bogate pri ale tapiseriei vieii. S se lase
omort aa! Mi s-a fcut pielea de gin cnd am auzit! Am citit n
ziar, sor-mea mi le-a dat pe toate pe care-a pus mna, chiar a fost
cumsecade. Erau poze de tot felu< Piscina i alte alea. Nevasta,
cnd a plecat de la audieri, biata de ea, i doamna Angkatell,
proprietreasa! O grmad de poze. Un adevrat mister, cum zice la
gazet.
Henrietta nu fu dezgustat de ncntarea morbid pe care o zrea
pe chipul pacientei. i plcea fiindc tia c i lui John i-ar fi plcut.
Dac trebuia s moar, el ar fi preferat ca acest lucru s-o
impulsioneze pe doamna Crabtree, nu s-o fac s verse lacrimi.
Sper s-l prind pe la care l-a omort i s-l spnzure,
continu doamna Crabtree pe un ton rzbuntor. Pcat c nu se mai
spnzur oamenii n public, cum se fcea odat. Toat viaa mi-am
dorit s merg la o execuie< A fi mers de dou ori, dac pricepi ce
vreau s spun, cnd l spnzurau pe-la care l-a omort pe dom
doctor! Ce poam trebuie s fi fost! Nu mai era nimeni ca dom
doctor! Tare detept i de treab! Te fcea s rzi chiar dac nu voiai!
Spunea cte n lun i-n stele! A fi fost n stare de orice pentru el,
zu aa!
Da, confirm Henrietta. A fost un om foarte detept. Un om

239

deosebit.
Toat lumea-l iubea n spitalu sta! Toate asistentele. i
pacienii! Dac era el prin preajm, simeai c te faci bine.
Deci v vei face bine, spuse Henrietta.
Ochii mici i vioi se nceoar pentru o clip.
Nu prea am ndejde, maic. Acu e doctoru tnr, cu ochelari,
pe care-l ridic toi n slvi. Nu e defel ca doctoru Christow! Nu rde
niciodat! Doctoru Christow era o figur, mereu pus pe ag! Mi-a
dat mare btaie de cap cu tratamentu sta al lui. i ziceam c nu pot
s mai ndur, i el, nimic: Ba da, putei, doamn Crabtree. Suntei
puternic. Putei suporta. O s facem istorie n medicin. i m
amgea. A fi fcut orice pentru el! Atepta multe de la bolnavi, zu
aa, da simeai c nu poi s-l dezamgeti, dac m-nelegi.
neleg, spuse Henrietta.
Ochii mici o privir cu atenie.
Auzi, drag, nu eti cumva nevasta doctorului?
Nu, sunt doar o prieten.
Pricep, rosti doamna Crabtree.
Henrietta fu convins c pricepea.
De ce-ai venit, nu te supra c te-ntreb?
Doctorul mi vorbea foarte mult despre dumneavoastr i
despre noul tratament. Am vrut s vd cum v simii.
Dau napoi, asta fac.
Dar nu trebuie s dai napoi, strig Henrietta. Trebuie s v
facei bine.
Doamna Crabtree chicoti.
S nu crezi c vreau s dau ortu popii!
Atunci, luptai! Doctorul Christow spunea c suntei o
lupttoare.
Zu? Doamna Crabtree tcu o clip, apoi adug ncet: Nu tiu
cine l-a secerat, da tre s fi fost mare nemernic! Nu mai sunt muli
ca el<
N-o s-l mai vedem vreodat< cuvintele i rsunau n minte

240

Henriettei. Doamna Crabtree o privea cu atenie.
Fruntea sus, drag. Sper c a avut o nmormntare frumoas.
A avut o nmormntare splendid, o asigur Henrietta.
A! De-a fi mers i eu! Doamna Crabtree suspin. Urmtoarea
nmormntare la care iau parte o s fie a mea.
Nu! exclam Henrietta. Nu trebuie s v dai btut. Tocmai
aminteai ce v-a spus doctorul Christow, c o s facei istorie n
medicin. Ei bine, trebuie s continuai singur. Tratamentul e
acelai. Trebuie s avei curaj pentru amndoi, trebuie s facei
singur istorie n medicin, pentru el.
Doamna Crabtree o privi cteva clipe.
Sun tare mre! Fac tot ce pot, maic. Nu pot s spun mai mult
de-att.
Henrietta se ridic i i strnse mna.
La revedere. Voi mai trece pe la dumneavoastr dac mi dai
voie.
Vino, vino. O s-mi fac bine s mai stm la taclale despre
dom doctor. Ochii i licrir din nou. A fost un om tare bun.
Da, opti Henrietta. A fost<
Nu te necji, maic, spuse btrna. Ce s-a dus s-a dus. Nu se
mai ntoarce<
Henrietta constat c i doamna Crabtree, i Hercule Poirot
exprimaser aceeai idee prin cuvinte diferite.
Reveni n Chelsea, ls maina n garaj i se ndrept spre atelier.
Acum, i zise ea, a sosit. Momentul de care mi-era team,
momentul n care voi fi singur< Acum nu pot s mai amn<
Durerea e aici, cu mine.
Ce-i spusese lui Edward? A vrea s-l pot jeli pe John<
Se ls s cad pe un scaun i-i ddu la o parte prul de pe
frunte.
Singur, goal, pustie<
Pustietatea asta nspimnttoare.
Lacrimile i curser ncet pe obraji.

241

Durere, se gndi ea, durere pentru John.
Ah, John< John<
Amintiri, amintiri< Vocea lui chinuit: Dac a muri, primul
lucru pe care l-ai face, n timp ce i-ar curge lacrimile pe obraji, ar fi
s ncepi s modelezi o bocitoare sau o sculptur care s reprezinte
durerea<
Tresri. De ce se gndise la asta?
Durere< Durere< O figur cu un vl< cu conturul aproape
imperceptibil< cu fruntea plecat<
Alabastru<
Putea vedea liniile nalte, alungite< jalea ascuns, dezvluit
doar de cutele ndoliate ale vlului<
Jalea sugerat de alabastrul limpede, transparent.
Dac a muri<
Brusc o npdi amrciunea.
Asta sunt eu, se gndi ea. John avea dreptate. Nu tiu s iubesc,
nu tiu s plng cu toat fiina< Midge, oamenii ca Midge sunt
numai suflet.
Midge i Edward la Ainswick<
Adevr, putere, cldur<
Eu, pe de alt parte, nu sunt o fiin ntreag. Nu-mi aparin mie,
ci unei fore exterioare<
Nu-mi pot jeli morii<
Trebuie s-mi iau jalea i s-o-ntrupez ntr-o sculptur de
alabastru<
Exponatul nr. 58. Durere, alabastru. Domnioara Henrietta
Savernake.
Rosti n oapt:
John, iart-m< iart-m< pentru ceea ce nu pot ndura s nu
fac<