Sunteți pe pagina 1din 261

1

CLIVE CUSSLER
CYCLOPS
Vol. 1


(Serie: Dirk Pitt)
Versiunea n limba romn Felicia Mardale
2
ISBN:
978-9180-13-2
3
Editura OLIMP
1995
Clive Cussler, marele
maestru al romanului
american de aciune i
aventuri, a copilrit n
Alhambra, California.
A studiat la Colegiul
Pasadena City timp de doi
ani, dup care s-a nrolat n
trupele de Aviaie pe timpul
Rzboiului din Coreea, unde
a lucrat ca mecanic de avion
i inginer de zbor n cadrul
Serviciului de Transport
Aerian al Armatei.
Dup liberare, a devenit copywriter i apoi director de creaie
pentru dou mari agenii de publicitate. La acea vreme, el a scris
i produs reclame pentru radio i televiziune care au ctigat
numeroase premii internaionale, dintre care unul la Festivalul de
Film de la Cannes.
Clive are 3 copii: Teri, fica nscut n 1957, Dirk, nscut n
1961 i Dayna, nscut n 1964.
Cussler a nceput s scrie n 1965 i a publicat primul su
roman cu Dirk Pitt n 1973, intitulat THE MEDITERANEAN CAPER.
Prima lucrarea de non-fciune, THE SEA HUNTERS, a fost lansat
n 1996. Datorit acestei lucrri, Consiliul Guvernatorilor
Colegiului de Marina de la Universitatea de Stat din New York a
considerat THE SEA HUNTERS a f o teza de doctorat i i-a acordat
4
lui Cussler titlul de Doctor n Filosofe n luna Mai a anului 1997.
A fost prima dat de la fondarea Colegiului n anul 1874 cnd s-
a acordat drept rsplat un astfel de titlu.
Renumit colecionar de automobile clasice, Cussler deine 85 de
exemplare frumoase cu design interior lucrat manual dar i
automobile decapotabile din anii 50 lucrate n serie. Ele sunt
adpostite n apropierea localitii Golden, Colorado. n prezent,
Cussler i mparte timpul ntre munii din Colorado i deserturile
din Arizona.
Romanele lui Clive Cussler sunt publicate n peste 40 de limbi
strine n mai mult de 100 de ri, cititorii si depind cifra de
125 de milioane.
n memoria celor opt sute
de americani care au pierit la
Leopoldville, lng Cherbourg,
n Frana n Ajunul Crciunului
1944.
Mulii i-au uitat, puini i-i
mai amintesc.
5
6
Prolog
7
9 martie 1918
Marea Caraibilor
Clipele mineralierului Cyclops erau numrate. Peste exact
patruzeci i opt de minute avea s devin groapa comun a celor
trei sute nou persoane afate la bordul su, pasageri i echipaj
laolalt, o tragedie cu neputin de nchipuit nici n cele mai negre
presimiri, dezminit de o mare cu ap lin i un cer limpede ca
de cristal. Pn i pescruii care-l nsoiser n ultima sptmn
neau din mare cu o lene indiferen i-apoi se afundau, cu
simurile moleite de vremea blnd. Briza uoar de la sud-est
abia unduia steagul american de la pupa.
La ora trei i jumtate n acea diminea, cei mai muli dintre
pasageri i marinarii care ieiser din cart nc dormeau. Doar
civa, incapabili s doarm de cldura moleitoare a vntului de
fux, stteau pe puntea superioar, aplecai peste balustrad,
urmrind lunecarea lin a prorei i nfundarea sa uoar n hula
care se rostogolea sub vas. Talazurile preau s se mite sub
suprafaa neted a mrii, n timp ce fore nfricotoare se adunau
n adncuri.
La timona vasului Cyclops, locotenentul John Church se uita
distrat pe hublou. Fusese de cart de la miezul nopii i altceva nu
avea de fcut ca s rmn treaz. Remarc vag nlimea valurilor,
tot mai mari, dar, atta timp ct erau blnde i rzlee, nu vedea
nici un motiv s reduc viteza vasului.
Mngiat de un curent prietenos, mineralierul nainta cu nou
noduri, trndu-se sub propria greutate. Cu mainria nvechit i
neglijat de mult vreme, vasul era mpins doar de motorul de la
babord. La scurt timp dup plecarea din Rio de Janeiro, motorul
de la tribord se defectase, iar mecanicul-ef spusese c reparaiile
nu puteau f fcute dect n Baltimore.
Locotenentul Church trecuse mnat de ambiie prin toate
gradele marinreti pn s ajung ofer de vas. Era un tnr
subirel, grizonat nainte de vreme i mai avea doar cteva luni
8
pn s mplineasc treizeci de ani. Navigase deja n jurul lumii de
patru ori, pe o sumedenie de tipuri de vase.
Cyclops era ns cel mai bizar vas cu care avusese de-a face n
cei doisprezece ani petrecui n marin.
Aceasta era prima lui cltorie pe vasul construit n urm cu
opt ani, o cltorie nu lipsit de ntmplri stranii.
De la plecarea din port, un marinar czuse peste bord i fusese
practic sfrtecat de elicea de la babord. Apoi, s-au ciocnit de
crucitorul Raleigh i asta a produs uoare avarii celor dou
nave. n arestul de la bord se afau cinci prizonieri. Unul,
condamnat pentru uciderea brutal a unui alt marinar, era
transferat la nchisoarea naval din Portsmouth, New Hampshire.
La intrarea din portul Rio, a fost ct pe-aci ca vaporul s se
izbeasc de un recif, iar cnd secundul l-a acuzat pe cpitan c
pune n pericol vasul prin modifcarea direciei, a fost arestat i
consemnat n cabina sa. n sfrit, mai era i nemulumirea
echipajului i problema motorului de la tribord i un cpitan care-
i bea minile. Trecnd n revist toate aceste incidente Church avu
presimirea c ceva i mai ru urma s se ntmple.
ngndurarea sa aproape deprimant fu ntrerupta de nite pai
apsai care se apropiau din hol. Se rsuci i lu poziie de drepi
la vederea cpitanului care intra n cabina timonei.
Locotenentul George Worley, comandantul mineralierului era
asemenea unui personaj ieit din paginile crii Comoara din
Insul. Tot ce-i lipsea era peticul de pe ochi i piciorul de lemn. Era
zdravn ca un taur, aproape c n-avea ceaf, iar capul masiv prea
s-i neasc direct din umeri. Minile i atrnau pe lng corp i
erau cele mai mari pe care le vzuse Church vreodat: lungi i
groase ct o enciclopedie. Venic certat cu regulamentul, Worley
purta drept uniform la bordul vasului su papuci de cas, plrie
tare i izmene lungi. Church l vzuse pe cpitan n uniform doar
atunci cnd Cyclops trgea la mal i Worley mergea n port cu
niscaiva treburi ofciale.
Mormind un salut, Worley trecu pe lng el i plesni
barometrul cu o lovitur zdravn. Se uit la el i ddu din cap:
Nu-i ru deloc, spuse el cu un uor accent german. Totul pare
9
n regul pentru urmtoarele douzeci i patru de ore. Cu puin
noroc, o s fe o datorie linitit, cel puin pn ajungem la Cap
Hatteras.
Toate navele dau de dracu lng Cap Hatteras, spuse Church
sec.
Worley intr n sala hrilor i privi iscoditor linia trasat care
nsemna cursul navei Cyclops i poziia sa aproximativ.
Modifc direcia cinci grade nord, spuse el ndreptndu-se
spre timon. O s ocolim Bancul Bahama Mare.
Ne-am abtut deja cu douzeci de mile la vest de cursul
principal, spuse Church.
Am eu motivele mele s evit crrile btute, i-o ntoarse
Worley rspicat.
Church se mulumi s-i fac un semn crmaciului, iar Cyclops
fu pus pe noua direcie. Uoara rsucire lovi hula de la babord, iar
cursul se schimb. Vasul prinse s nainteze anevoie.
Nu m prea impresioneaz marea asta, numai c valurile au
devenit ceva cam prea mari, spuse Church.
Nu-i lucru neobinuit n apele astea, replic Worley. Ne
apropiem de zona unde se ntlnesc Curentul ecuatorial de nord i
cel al Golfului. Am vzut marea neted ca o coal de hrtie, alteori
cu valuri nalte de ase metri, rostogolindu-se frumuel i
sfrmndu-se sub chil.
Church vru s spun ceva, dar se opri, ascultnd. Un sunet de
metal frecat de alt metal scrni i invad cabina. Worley se purt
de parc nu s-ar f ntmplat nimic. Church, ns, se ndrept spre
peretele din spate i scrut puntea lung a vasului.
Era o nav mare pentru vremurile acelea, cu o lungime de o
sut aizeci i doi de metri i o travers de douzeci de metri.
Construit la Philadelphia, n 1910, funcionase n cadrul
Serviciului naval auxiliar din Flota Atlanticului. Cele apte cale
imense puteau adposti zece mii cinci sute de tone de crbune, dar
n cltoria asta transporta unsprezece mii de tone de mangan.
Coca ei era instalat adnc n ap, la treizeci de centimetri sub
linia de plutire. Pe ct putea s-i dea seama Church, vasul era
periculos de suprancrcat.
10
Privind spre pupa, Church vzu cele douzeci de macarale de
ncrcare ivindu-se din ntuneric, cu imensele gheare ale cupelor
asigurate pentru vreme rea. Dar el mai desluea i altceva.
Coverta din mijloc se legna n ritmul valurilor ce lunecau sub
chil.
Dumnezeule! Coca se ndoaie dup mare, mormii Church.
Worley nici mcar nu se sinchisi s priveasc.
N-ai de ce te frmnta, fule. Vasul meu va umbla mult
vreme, cu puin trud.
N-am vzut n viaa mea un vas chinuindu-se n felul sta,
insist Church.
Worley se ls ntr-un fotoliu de rchit pe care l inea pe punte
i-i propti picioarele pe habitaclul busolei.
Fiule, n-ai de ce s-i faci griji pentru mineralierul Cyclops.
sta o s strbat marea-n lung i n lat dup ce noi n-om mai f.
Nepsarea cpitanului nu reui s domoleasc nelinitea lui
Church. Ba mai mult, simul primejdiei se adnci.
Dup ce pred cartul unui alt ofer, Church prsii puntea i se
opri la cabina de transmisiuni, la o ceac de cafea cu
radiotelegrafstul. Sparks, nu dormea astfel ca toi telegraftii de
vas, nl privirea spre mirarea lui Church.
Neaa, domnule locotenent.
Ai vreo tire interesant de la vasele din mprejur? Sparks
ridic ctile de pe urechi:
Poftim? Church repet ntrebarea.
Doar o pereche de radiofoniti de pe dou nave comerciale
care-i transmit mutrile de ah.
Ar trebui s li te alturi ca s mai rupi monotonia.
Damele sunt sportul meu, spuse Sparks.
Ct de aproape sunt cele dou vase?
Semnalele sunt destul de slabe probabil se af la mai bine
de o sut de mile de noi.
Church ncalec un scaun i-i sprijini braele i brbia pe
sptar.
Cheam-i i-ntreab-i cum e marea pe la ei.
11
Sparks ridic neputincios din umeri:
Nu pot.
Ai probleme cu transmitorul?
E mai bun dect o trf havanez de aisprezece ani.
Atunci, nu-neleg.
Ordinul cpitanului Worley, rspunse Sparks. Cnd am
plecat din Rio, m-a chemat la el i mi-a spus s nu transmit nici
un mesaj fr ordinul lui precis, nainte de-a ancora la Baltimore.
i-a dat vreo explicaie?
Nu, domnule.
Al naibii de ciudat.
Bnuiala mea e c trebuie s aib o legtur cu grangurul la
pe care l-am vzut mbarcndu-se ca pasager la Rio.
Consulul general?
Am primit ordinul imediat dup ce a urcat la bord.
Sparks se-ntrerupse i-i aps ctile pe urechi. Apoi ncepu s
mzgleasc mesajul primit pe o bucat de hrtie. Dup cteva
clipe, ntoarse spre Church o fa ngrijorat:
Semnal de pericol.
Church se ridic.
Care-i poziia?
Douzeci de mile sud de Reciful Anguilla.
Church fcu iute un calcul mental:
Asta-nseamn c sunt la cincizeci de mile de, noi. Altceva?
Numele vasului, Crogan Castle. Pror spart. Suprastructur
avariat. Ia ap. Cer ajutor imediat.
Pror spart, repet Church pe un ton mirat De la ce?
N-au spus, domnule locotenent. Church se-ndrept spre u.
M duc s-i raportez cpitanului. Transmite navei Castle c
ne-ndreptm spre ei cu toat viteza. Chipul lui Sparks lu o
expresie chinuit:
V rog, domnule locotenent, nu pot.
F-o! i ordon Church. mi asum ntreaga rspundere.
Se rsuci, strbtu n fug coridorul i urc rapid scara care
ducea la timon. Worley nc mai sttea n scaunul de rchit,
balansndu-se o dat cu legnarea vasului.
12
Ochelarii i alunecaser pe vrful nasului i citea din revista
Liberty.
Sparks a interceptat un S.O.S. La mai puin de cincizeci de
mile de noi, anun Church. I-am ordonat s confrme
recepionarea i s-i anune c schimbm cursul s le venim n
ajutor.
Worley fcu ochii mari, sri din fotoliu i-i nclet minile de
braele lui Church, care tresri, lund-ul prin surprindere.
Ai nnebunit? url el. Cine dracu i-a dat dreptul s
contramandezi ordinele mele? Durerea ni din braele lui Church
cci strnsoarea ca de menghin din minile acelea l fceau s-i
simt bicepii stori de orice vlag.
Doamne Dumnezeule, cpitane, dar nu vei ignora un vas n
pericol.
Ba putem dac aa spun eu!
Locotenentul rmase buimcit de ieirea lui Worley.
Ochii injectai, privirea rtcit i duhnea de la o pot a
whisky.
E o regul de baz pe mare, nu se ls el. Trebuie s le srim
n ajutor.
Se scufund?
Mesajul spune c iau ap.
Worley l mpinse pe Church la o parte.
Pe dracu. Las-i pe nenorociii ia s dea la pompe pn i-o
salva vreun alt vapor, da n nici un caz Cyclops.
Crmaciul i oferul de cart priveau uluii scena n care Church
i Worley se nfruntau fr s clipeasc. Atmosfera din cabin se
umplu de tensiune. Acum toate nenelegerile trecute dintre ei
rbufneau la suprafa.
Oferul de cart fcu o micare de parc ar f vrut s intervin.
Worley i ntoarse capul i mri:
Mai bine vezi-i de treaba ta i ai grij de timon.
Church i frec braul plin de vnti i l nfrunt pe cpitan:
Protestez mpotriva refuzului dumitale de a rspunde la un
S.O.S. i insist s fe consemnat n jurnalul de bord.
Te previn
13
i vreau s se consemneze c ai ordonat telegrafstului s nu
transmit.
Ai ntrecut msura, domnule. Worley vorbea apsat, cu
buzele lipite ntr-o linie strns, subire, cu faa scldat de
sudoare. Consider-te arestat i consemnat n cabin.
Mai aresteaz pe muli din oferii ti, sri Church ieindu-i
din fre i-ai s-i conduci singur vasul sta blestemat.
Deodat, nainte ca Worley s poat rspunde, Cyclops plonja
adnc ntre valuri. Instinctiv, clii de anii ndelungai pe mare, cei
din cabin s-au agat de primul obiect afat la ndemn, ca s-i
pstreze echilibrul. Grinzile navei gemur sub presiune, iar ei
auzir cteva prituri.
Sfnt Fecioar, murmur crmaciul, cu vocea ascuit de
spaim.
Gura, mri Worley, n timp ce Cyclops i rendrept poziia
la normal. A trecut i prin mri mai rele dect asta.
ngrozit, Church i ddu limpede seama ce li se ntmplase.
Cei de pe Crogan Castle, vasul care a trimis semnalul de
pericol, spuneau c prora le e spart i suprastructura grav
avariat.
Worley se zgi la el.
Ei, i?
Nu-nelegi probabil c a fost lovit de un val uria.
Vorbeti ca un nebun. Du-te n cabina ta, domnule. Nu vreau
s-i mai vd mutra pn n port.
Church ezit, cu pumnii ncletai. Apoi, ncet, minile i se
relaxar, pe msur ce-i ddu seama c orice alt discuie cu
Worley era o pierdere de timp. Se rsuci i, fr un cuvnt, prsi
cabina.
Se opri pe punte i privi nspre prora. Marea prea neltor de
calm. Valurile sczuser sub trei metri i apa nu mai urca pe
punte. i continu drumul i vzu parmele legate de tambururi
i de echipamentul auxiliar frecndu-se de parapet, n timp ce
nava se legna purtat pe valuri.
Apoi Church cobor s verifce cele dou cale cu minereu,
scormonind ntunericul cu lanterna spre parapeii instalai s
14
mpiedice manganul s se mprtie. Gemeau i scrneau sub
presiune, dar preau foarte rezisteni. Nu vedea nici un semn s se
f deplasat ceva.
i totui simi o nelinite i, pe deasupra, mai era i obosit.
Cu un efort de voin, i reprim dorina de a se ndrepta spre
tihna cuetei sale, cci tot ce-i dorea acum era s nu mai tie de
urgia de afar. Mai avea de fcut un tur de inspecie n sala
mainilor, s verifce dac nava nu luase ap la santin. Drumul
se dovedi lipsit de sens, prnd s confrme ncrederea lui Worley
n Cyclops.
Pe cnd strbtea coridorul ndreptndu-se spre popot s bea
o cafea, ua unei cabine se deschise i-n prag apru consulul
general al Americii n Brazilia, Alfred Gottschalk, care se opri,
vorbind cuiva din interior. Church iscodi peste umrul lui
Gottschalk i-l vzu pe doctorul vasului aplecat asupra unui
brbat ntins ntr-o cuet. Faa pacientului exprima oboseal; era
un chip tnr, blai, care contrasta vdit cu coama de pr alb de
pe cretet. Ochii-i erau larg deschii i refectau team amestecat
cu suferin, ochi care vzuser prea multe nenorociri. Scena era
nc un episod ciudat care se aduga celorlalte din cltoria lui
Cyclops nainte de plecarea din Rio, Church observase sosirea pe
chei a unui convoi de maini. Consulul general coborse din
maina ofcial i-i dduse oferului instruciuni s-i fe ncrcate
pe vas cuferele i geamantanele. Apoi, scrut vasul pn la ultimul
detaliu, de la prora cu linii greoaie, neinspirate, care urcau,
coborau i se opreau brusc, pn la pupa graioas ca o cup de
ampanie. n ciuda staturii sale mici i rubiconde, aproape comice,
consulul general rspndea n jur aerul nedefnit al cuiva obinuit
cu cele mai nalte sfere ale puterii. i purta prul blond-argintiu
excesiv de scurt, n stil prusac, iar sprncenele apropiate se
potriveau perfect cu mustaa tiat scurt din foarfece.
Cel de-al doilea vehicul din convoi era o ambulan. Church
privi cum o persoan era scoas pe targ i transportat la bord,
ns nu reui s zreasc nici o trstur prin voalul des care-i
acoperea faa. Dei persoana de pe brancard fcea vdit parte din
grupul consulului general, acesta nu-i ddu mare atenie,
15
concentrndu-se n schimb asupra camionului cu copertin care
trsese cu spatele.
Urmri cu ngrijorare cum o lad dreptunghiular fu ridicat de
una din macarale, rsucit n aer i depus n compartimentul din
fa.
Ca un fcut, Worley apru pe neateptate s supravegheze
personal ncuierea calei. Apoi l salut pe Gottschalk i-l nsoi
pn la cabina sa. Aproape instantaneu, ancora fu ridicat, iar
vasul porni la drum ndreptndu-se spre larg.
Gottschalk se-ntoarse i-l zri pe Church stnd pe culoar. Pii
afar din cabin i trase ua-n urma sa, cu ochii mijii a
nencredere.
Pot s v ajut cu ceva, domnule locotenent?
Church, domnule. Tocmai mi-am terminat turul de inspecie
pe vas i m-ndreptam spre popot s beau o cafea. Dorii s m
nsoii? O umbr de uurare trecu peste faa consulului, care-i
zmbi.
A putea. Niciodat nu dorm mai mult de-o or. Asta o
nnebunete pe soia mea.
A rmas la Rio?
Nu, am trimis-o naintea mea acas, n Maryland. Mi-am
terminat misiunea diplomatic n Brazilia. Sper s-mi nchei
cariera la Departamentul de Stat din Washington.
Lui Church Gottschalk i se pru nefresc de nervos. Ochii lui
iscodeau culoarul de la un capt la cellalt i-i tampona tot
timpul gura mic cu o batist de mtase.
l lu pe Church de bra.
nainte de a bea o cafea, v-ar deranja, domnule locotenent, s
m-nsoii pn la cala bagajelor?
Church fcu ochii mari.
Bineneles, domnule, dac aa dorii.
Mulumesc, spuse Gottschalk. Am nevoie de ceva dintr-un
cufr.
Dac Church gsi rugmintea neobinuit, nu spuse totui
nimic, doar ncuviin din cap i porni ctre pupa cu micuul
consul general gfind n urma sa. Ajunser sus i-i croir drum
16
pe calea de acces care ducea de la cabina cpitanului dinspre
pupa, pn la puntea de la prora, trecnd pe sub suprastructura
covertei, stngaci susinut de montani de oel, ca nite
picioroange. Lumina aburit, suspendat ntre cele dou catarge
frontale, ca un suport pentru reeaua scheletic care lega cele
dou macarale, arunca o strlucire spectral refectat de luciul
straniu al talazurilor n micare.
Ajungnd la o trap, Church deschise zvorul i-l invit pe
Gottschalk n jos pe-o scar, luminndu-i drumul cu lanterna.
Cnd ajunser pe puntea de jos a magaziei, Church cut
comutatorul i aprinse becul din tavan care scld ncperea ntr-o
lumin glbuie, nepmnteasc.
Gottschalk trecu pe lng Church i se-ndrept spre lada
asigurat cu lanuri reunite la capete cu lacte mari. Se opri acolo
cteva clipe, privind-o cu o expresie plin de respect, cu gndurile
aiurea, ctre alte lumi i alte timpuri.
Church se uita de-aproape pentru prima dat la aceast lad.
Pe laturile sale din lemn greu nu se afa nici un marcaj. Aprecie c
aceasta avea o lungime de trei metri, o nlime de un metru i o
lime de un metru i treizeci de centimetri. Nu putea ghici ct
cntrete, ns bnuia un coninut foarte greu. i aminti cum se-
ntinsese vinciul cnd ridicase lada la bord. Curiozitatea rzbtu
prin masca sa de nepsare.
V deranjeaz dac v-ntreb ce conine?
Privirea lui Gottschalk rmase aintit pe lad.
O relicv arheologic n drum spre muzeu, rspunse vag.
Trebuie s fe preioas, insist Church.
Gottschalk nu rspunse. Ceva de pe capac i atrsese privirea.
Scoase o pereche de ochelari i privi prin lentile. Minile ncepur
s-i tremure i trupul i ncremeni.
A fost forat.
Imposibil. Capacul este att de strns de lanuri, nct
verigile au lsat urme pe lemn.
Privete aici, spuse el, artnd un punct. Se vd urme acolo
unde capacul a fost forat.
Zgrieturile alea probabil au fost fcute la mbarcarea lzii.
17
Dar nu erau acolo acum dou zile cnd am verifcat-o,
susinu Gottschalk ferm. Cineva din echipajul dumitale a umblat
la ea.
V facei griji degeaba. Ce marinar ar f interesat de o relicv
care cntrete pe puin dou tone? i, apoi, cine, n afar de
dumneavoastr, mai are cheile de la lact? Gottschalk se ls n
genunchi, smuci de unul din lacte i rmase cu brida lui n
mn. n loc s fe de oel, era de lemn. Acum prea nfricoat. Ca
hipnotizat, se ridic ncet, privi slbatic prin compartiment i nu
rosti dect un cuvnt:
Zanona.
Era ca i cum s-ar f declanat un comar. Urmtoarele aizeci
de secunde au fost clipe de groaz. Consulul general a fost ucis
att de rapid nct Church a rmas mpietrit de spaim, mintea
nenelegnd nimic din ce vedea petrecndu-se sub ochii si.
O siluet sri din umbr pe capacul lzii. Brbatul era mbrcat
n uniform de marinar, dar nu puteai f nelat de trsturile rasei
sale, pr negru aspru i epos, pomei proemineni, ochi negri,
lipsii de orice expresie.
Fr s scoat un sunet, amerindianul nfpse o lance n pieptul
lui Gottschalk pn ce vrful ei iei prin spate, cam de douzeci i
cinci de centimetri. Consulul general nu czu imediat. i ntoarse
uor capul spre Church, cu pupilele lrgite i lipsite de orice via.
ncerc s spun ceva, dar nici o vorb nu iei, doar un soi de
tuse glgit care-i nsngera buzele i brbia. Cnd ncepu s se
prbueasc, indianul i puse un picior n piept i smulse lancea
din trupul su.
Asta era prima oar cnd Church l vedea pe uciga. Indianul
nu fcea parte din echipajul vasului i nu putea f dect un
pasager clandestin. Nu se citea pic de rutate pe faa lui tuciurie,
nici mnie, nici ur, doar o expresie ca a unei mti tiate n
piatr. Prinse lancea aproape neglijent i, tcut, sri de pe lad.
Church i adun forele pentru atacul slbaticului. Sri n
lturi cu agilitate, evitnd mpunstura suliei i zvrli cu putere
lanterna n faa indianului. Se auzi o bufnitur surd cnd tubul
metalic i lovi falca dreapt, zdrobindu-i osul i fcnd s sar
18
civa dini. Apoi, i prvli pumnul n gtlejul indianului. Lancea
czu pe podea, iar Church o nha de vrful din lemn i o ridic
deasupra capului.
Deodat, totul se nvlmi cumplit n cal, iar Church se
pomeni luptndu-se s-i in echilibrul pe podeaua care se
nclinase cu aproape aizeci de grade. Cumva reui s se menin
pe picioare, purtat n jos de gravitaie, pn cnd atinse peretele
nclinat. Corpul inert al indianului se rostogoli i i se opri la
picioare. Apoi privi cu spaim neputincioas cum lada desfcut
din lact se prvlea pe podea, zdrobind corpul indianului i
intuind piciorul lui Church de peretele de oel.
Izbitura deschisese pe jumtate capacul lzii, dezvluindu-i
coninutul.
Church se uit uluit nuntru. Privelitea neateptat care-i
apru n lumina tremurtoare fu ultima imagine care-i rmase
ntiprit n timpul fraciunilor de secund care-l despreau de
moarte.
La timon, George Worley asista neputincios la o scen
nfricotoare. Prea c deodat, vasul se prbuise ntr-o groap
fr fund. i prvlise prora n hul de dedesubt, iar pupa se
npustise n sus, cu elicele mult deasupra apei. n bezna
clocotitoare de deasupra, luminile de drum se refectau ca pe un
zid ntunecat care se ridica acoperind stelele.
Adnc, din mruntaiele calei, veni un huruit ngrozitor care se
simi ca un cutremur, fcnd nava s se zguduie de la prora pn
la pupa. Worley nu mai avu timp s dea glas panicii care-l strbtu
ntr-o strfulgerare. ncrctura se desprinse din chingi, iar
minereul de mangan deschise n cderea sa drumul lui Cyclops
spre adncuri.
Mut de uimire, crmaciul privea nspre babord, unde stlpul de
susinere, greu i nalt ct o cldire de zece etaje, se prvlea
venind spre ei cu bubuit de avalan. Milioane de tone de ap
sfrmar violent temelia navei inundnd complet prora i
suprastructura. Uile dinspre covert fur spulberate de apa care
invada cabina. Cu mintea paralizat, Worley se prinse de
19
balustrad, incapabil s neleag c sfritul era inevitabil.
Valul mtur nava. Prora se rsuci fcnd s prie grinzile de
oel i ncovoind chila. Planele stranic nituite ale carenei fur
smulse de parc erau de hrtie. Cyclops se scufund i mai adnc
sub imensa presiune a valului. Elicea lui muc apa din nou,
strpungnd i mai mult adncurile oceanului.
Cyclops nu mai avea scpare. Se prbuea tot mai afund, pn
ce trupul su zdrobit i oamenii captivi se prbuir pe nisipul de
pe fundul mrii, lsnd n urm un stol de pescrui nuci, ca
singur semn al sorii sale nefericite.
20
Partea nti
PROSPERO
1
10 octombrie 1989
Key West, Florida
Dirijabilul sttea suspendat n aerul tropical, tcut i nemicat
ca un petior n acvariu. Botul su se atingea uor de catargul de
ancorare, cu trenul de aterizare ca unic punct de sprijin. Era un
Zeppelin mbtrnit i obosit, cu nveliul odat argintiu acum
decolorat, zbrcit i peticit. Cabina de control prins sub pntecul
su aducea cu o barc antideluvian, iar ochiurile de sticl erau
nglbenite de vreme. Numai cele dou motoare de propulsare de
dou sute de cai putere fecare preau a f noi, pentru c fuseser
minuios refcute s arate ca odinioar.
Fa de mai tinerele sale surate care brzdeaz cerul
stadioanelor, nveliul su etan era confecionat din aluminiu i
nu din poliester cauciucat, find susinut de dousprezece cadre
circulare care-l fceau s semene cu o spinare de pete. n form
de trabuc, avea o lungime de cinci metri i coninea cinci mii de
metri cubi de heliu, iar dac vntul nu-i btea din fa, reuea s
se strecoare printre nori cu o vitez de aizeci i dou de mile la
or. Zeppelinul metalic blindat numrul doi fusese construit la
Detroit i apoi preluat de marina american, n 1929, unde
funcionase sub indicativul ZMC-2. Spre deosebire de majoritatea
21
aeronavelor timpului, prevzute cu patru stabilizatoare masive,
Zeppelinul nostru avea opt aripioare mai mici amplasate pe coad.
Foarte modern pentru vremea sa, servise excelent pn n 1924
cnd fusese demontat i apoi dat uitrii.
Timp de patruzeci i apte de ani, ZMC-2 zcuse ntr-un hangar
prsit al unei baze aeronavale abandonate, de lng Key West n
Florida. Apoi, n 1988, guvernul a vndut proprietatea unui
concern fnanciar n fruntea cruia se afa un mare proprietar de
ziar, Raymond LeBaron, a crui intenie era s o transforme n
baz de agrement.
La scurt timp de la sosirea sa de la Chicago, unde se afa sediul
corporaiei sale, n inspecie pe noua proprietate, LeBaron ddu
peste rmiele prfuite i ruginite ale dirijabilului ZMC-2 care-i
strni pe dat interesul i hotr s o dedice publicitii. Btrna
nav fu recondiionat, asamblat bucat cu bucat, motoarele
fur complet refcute iar, n fnal, fu botezat Prospero dup
numele revistei de afaceri care sttea la temelia imperiului su
fnanciar. Numele su, scris cu litere mari, roii, se odihnea ca un
imens blazon pe o latur a carapacei.
LeBaron nv s piloteze dirijabilul Prospero i reui s in n
fru capriciile navei, s-o redreseze cu mn ferm, cnd era nevoie
i s o menin pe direcie la orice schimbare a vntului. Pentru c
Prospero nu avea pilot automat care s-i redreseze botul la o rafal
neateptat sau s-l nale la o briz mai uoar. Altminteri, foarte
sprinten, se adapta cu uurin oricrei schimbri atmosferice. O
ploicic mrunt lipindu-i-se de carcas, i putea ngreuna
volumul cu sute de kilograme, tirbindu-i astfel din elegana
zborului, iar un curent de aer uscat sufndu-i n pntece dinspre
nord-vest punea la grea ncercare miestria pilotului, n lupt cu
nava mpins spre nlimi nedorite.
LeBaron era ncntat de noua experien. S ghiceasc cu o
fraciune de secund nainte micrile acelui burduf umplut cu
gaze i-apoi s lupte cu capriciile sale l stimula nespus, depind
cu mult plcerea de a pilota oricare dintre cele cinci avioane cu
reacie ale corporaiei sale. Ori de cte ori avea ocazia s scape de
la ntrunirile corporaiei, LeBaron ddea o fug la Key West i
22
survola insulele din Marea Caraibilor, astfel nct, curnd,
Prospero deveni o siluet familiar deasupra Insulelor Bahama. Un
lucrtor de pe plantaiile de trestie de zahr a descris odat
dirijabilul foarte exact, comparndu-l cu un porcuor care merge
napoi.
Dar, ca mai toi ntreprinztorii de succes, LeBaron era asaltat
de idei noi, venic frmntat de dorina de a mai aduga o reuit
palmaresului su i, dup nici un an, interesul su pentru dirijabil
ncepu s se sting.
i iat c-ntr-o sear, fu abordat pe falez, de un veteran al
plajelor, pe nume Caesar, care, n fruntea frmei sale de epave
pompos intitulat Companii de creaii exotice, Inc. Organiza
expediii de recuperare a epavelor pierdute n larg. n timpul unei
conversaii la un pahar de rom cu ghea, dac n-au fost chiar mai
multe, Caesar rosti cuvntul magic care de cinci sute de ani
ncoace a nfcrat imaginaia omului, fcndu-l uneori s-i
piard minile i pricinuind probabil mai multe nenorociri dect
jumtate din rzboaiele de pe pmnt. Acest cuvnt era comoar.
Ascultnd povetile depnate de Caesar despre galerele spaniole
care odinioar brzdau n lung i-n lat apele Mrii Caraibilor, cu
calele pline ochi de aur i argint, nave acum pierdute printre corali,
pn i un magnat al fnanelor att de ncercat n afaceri cum era
LeBaron putea f strnit. Aa c btu palma cu Caesar i aa
ncepu o nou asociere.
Interesul lui LeBaron pentru Prospero fu astfel trezit din nou.
Dirijabilul era o perfect platform de observare pentru localizarea
epavelor pierdute-n larg. Avioanele erau prea rapide pentru
supraveghere aerian, iar elicopterele, limitate ca timp de zbor, mai
i tulburau suprafaa apei cu palele de aer strnite de elice. n
schimb, dirijabilul putea rmne-n aer dou zile n pas de
croazier. Un ochi ager ar f putut detecta cu uurin de la o sut
treizeci de metri orice obiect fcut de mna omeneasc afat pn
la treizeci de metri sub apa calm i limpede a mrii.
Zorile se ridicau deasupra Golfului Florida i a celor zece
brbai din echipa de la sol care se nvrteau n jurul lui Prospero
i l inspectau naintea zborului. Soarele mngia imensa carcas
23
acoperit de roua dimineii i ea prea un balon de spun n razele
strlucitoare. Dirijabilul era aezat pe o pist de beton din ale crei
crpturi se ieau buruieni i scaiei. O uoar briz adia dinspre
Golf, rsucindu-l n jurul axei sale i aezndu-l cu faa la vnt.
Majoritatea celor zece membri ai echipajului erau tineri,
bronzai i lejer mbrcai n orturi, costume de baie sau jeans.
Nu ddur mare atenie limuzinei duble, un Cadillac, care travers
pista i care se opri lng un camion mare ce servea drept atelier
de reparaii, birou al efului echipei i cabin de transmisiuni
totodat.
oferul deschise portiera, iar LeBaron cobor din main, urmat
de Buck Caesar care se ndrept imediat spre nacela dirijabilului
cu un sul de hri maritime sub bra. ngrijit i plesnind de
sntate la cei aizeci i cinci de ani ai si, LeBaron i domina pe
cei din jur cu statura sa de un metru nouzeci.
Prul grizonat l purta ngrijit pieptnat, iar ochii, cprui-
deschis, aveau privirea preocupat a unei persoane cu mintea
scrutnd viitorul.
Se aplec i vorbi pre de cteva clipe unei femei atrgtoare,
tolnit pe bancheta din spate. O srut uor pe obraz, nchise
ua i se ndrept spre Prospero.
Cel de-al treilea membru al echipajului era Buck Caesar, un
brbat ntre dou vrste, c-un nelipsit zmbet blnd pe faa-i
tbcit ca o piele de viel. Privirea i era ns ireat, iar corpul
su pstra fermitatea caracteristic unui boxer. Sttea aplecat
asupra unei msue, contemplndu-i hrile i umplea cu
ptrele un sector din preajma Canalului Bahama.
Un fum albstrui ni din eava de eapament cnd LeBaron
porni motorul. Echipajul de la sol desfcu civa saci de balast i-i
arunc din nacel. Unul din membrii echipei, vntorul de
futuri, ntinse un giroscop prins pe un b lung pentru ca
LeBaron s poat nregistra exact direcia vntului.
LeBaron ddu semnalul de pornire. eful echipei trase sabotul
de lemn care mpiedica roata de aterizare, botul fu eliberat de
catargul de ancorare, iar oamenii care ineau frnghiile la bot,
traser n lturi i-apoi le ddur drumul. Cnd nava se eliber n
24
sfrit, LeBaron slbi frnele i bg n vril roata de elevare de
lng scaunul su.
Prospero fu mpins n sus, la patruzeci i cinci de grade i
uurel, se avnt spre cer.
Echipa de la sol privi n urma sa pn ce uriaul aparat se
pierdu n zare, deasupra apelor verzi-albstrii ale golfului. Apoi i
concentrar interesul asupra limuzinei i a siluetei feminine din
spatele geamurilor nchise la culoare.
Jessie LeBaron mprtea gustul de aventur n aer liber al
soului ei, dar, find socotit o femeie la locul ei, prefera s
patroneze baluri de binefacere sau ntruniri politice pentru
strngerea de fonduri, mai degrab dect s-i piard timpul n
cutarea unor comori mai mult dect dubioase. Plin de via, cu
o gur expresiv, capabil s etaleze o duzin de zmbete la ocazie,
era o femeie de cincizeci de ani care nu arta s aib mai mult de
treizeci i apte.
Jessie avea forme generoase, dar nc ferme i o piele fn ca de
catifea. i lsase prul natural, cenuiu. Ochii mari, negri, nu
pstrau acea expresie fecal care rmne de obicei dup operaiile
de chirurgie plastic.
Cnd dirijabilul dispru n zare, Jessie rosti n interfon:
Angelo, te rog s m conduci la hotel.
oferul, un cubanez cu faa tuciurie ca o gravur de pe timbre,
duse dou degete la cozoroc i ncuviin dnd din cap.
Lucrtorii privir Cadillac-ul ntorcnd i ndreptndu-se spre
poarta principal a fostei baze militare. Apoi cineva scoase o minge
de volei. Curnd apru i un fleu i oamenii trasar cercul se
mprir pe echipe, ncepur jocul pentru a le trece timpul n
vederea ateptrii dirijabilului n interiorul camionului. eful
echipei i radiofonistul primeau rapoartele transmise de pe
dirijabil. LeBaron transmitea cu regularitate la interval de
jumtate de or, descriind poziia aproximativ, schimbrile de
vreme sau vapoarele care navigau sub ei.
Apoi, la dou i jumtate dup-amiaz, transmisiunea ncet
brusc. Radiofonistul ncerc s localizeze dirijabilul, dar nu primi
nici un rspuns.
25
Trecu de ora cinci i nu recepiona nici un cuvnt.
Afar, lucrtorii i ncetar jocul i se strnser n faa uii
cabinei de transmisiuni n timp ce, n interior, tensiunea cretea
tot mai mult. La ora ase, neprimind nc nici un rspuns de pe
dirijabil, eful echipei alarm paza de coast.
Ceea ce nimeni nu tia i nici mcar nu bnuia, este c LeBaron
i prietenii lui de la bordul lui Prospero se topiser misterios ntr-o
aventur care depea orice nchipuire i ntrecea dimensiunile
unei simple vntori de comori.
2
Zece zile mai trziu, preedintele Statelor Unite privea gnditor
de la fereastra limuzinei sale peisajul de afar i btea uor
darabana cu degetele pe genunchi. Nu vedea ns ntinderile
pitoreti care se desfurau dinaintea ochilor, lui renumitul inut
al cailor din Potomac, Maryland. i nu ddu nici o atenie soarelui
strlucitor care se oglindea pe pielea cailor pur snge, hoinrind pe
pajiti i cmpii.
Imaginile care i se perindau n minte se nvrteau n jurul
evenimentelor ciudate care l propulsaser la Casa Alb.
Ca vicepreedinte, a trebuit s depun jurmntul pentru cel
mai important post al naiunii atunci cnd predecesorul su a fost
obligat s demisioneze din cauza unei boli mintale. Din fericire,
presa nu se lansase ntr-o campanie de investigaii i dezvluiri.
Sigur c fuseser luate interviuri de rutin nalilor demnitari de la
Casa Alb, diverilor lideri din Congres i ctorva psihiatri celebri,
ns nu iei nimic la suprafa care s aduc a intrig ori a
conspiraie. Fostul preedinte prsi Washingtonul i se retrase la
ferma sa din New Mexico, foarte respectat i privit cu compasiune
de popor, n timp ce adevrul fu cu grij ascuns publicului,
rmnnd cunoscut doar ctorva, puini la numr.
Noul ef al executivului era un brbat energic, bine cldit, nalt
26
de peste un metru optzeci i cntrind cam o sut de kilograme.
Faa cu maxilare puternice exprima fermitate, iar atunci cnd era
preocupat, i ncrunta sprncenele deasupra ochilor de un gri-
cenuiu intens care-i pstrau o expresie neltoare de limpezime.
Prul argintiu era tuns ntotdeauna ngrijit, cu crare pe dreapta,
n stilul fermierilor din Kansas.
Nu era privit ca un brbat frumos sau cuceritor, ns exercita
asupra celorlali un farmec i atracie nedefnite care emanau prin
toi porii. Dei era politician de carier, i construise o imagine
oarecum naiv despre guvern, pe care-l percepea ca pe o mare
echip n fruntea creia se afa el, antrenorul care lanseaz
mingea-n joc. Foarte apreciat pentru ideile sale novatoare i pentru
energia sa, se nconjurase de un cabinet cu oameni bine pregtii,
preocupai mai degrab s lucreze n bun nelegere cu Congresul
i nu de o band de oportuniti interesai de instalarea puterii
personale i de consolidarea propriei poziii.
Atenia i se ndrept acum spre inutul pe care-l strbteau, iar
oferul, agent n Serviciile Secrete, ncetini, vir i, ieind de pe
oseaua River Road North, trecu printr-o poart masiv din piatr
i intr pe un domeniu nconjurat de un gard alb, metalic. Din
gheret, ieir un portar n uniforma grzilor de securitate i un
agent secret n haine de lucru i cu ochelari de soare. Acetia
aruncar o privire rapid n main i ddur din cap, semn c-l
recunoscuser. Agentul vorbi ntr-un radio transmitor prins ca
un ceas la ncheietur:
Vine eful.
Limuzina rul pe aleea mrginit de pomi care ducea la Clubul
Congresului, ls pe stnga terenurile de tenis cu cohorta soiilor
de senatori uitndu-se dup ea i trase la intrarea strjuit de
coloane a cldirii clubului.
Hoskins administratorul clubului se ndrept spre main i
deschise ua din spate.
Pare o zi excelent pentru golf, domnule preedinte.
Am jucat i pe timp mai prost, spuse Preedintele rii.
Ce n-a lua de poman i eu optzeci de puncte.
A vrea i eu, spuse preedintele urmndu-l pe Hoskins spre
27
vestiarele din spatele clubului.
N-am mai marcat cinci puncte de cnd m-am instalat n
Biroul Oval.
Totui, nu-i ru deloc pentru cineva care joac doar o dat pe
sptmn.
Da, mai ales c-mi vine tot mai greu s m concentrez asupra
jocului.
Monitorul clubului i fcu apariia, se ndrept spre ei i
strnse mana preedintelui:
Reggie v ateapt cu crosele de golf la linia de plecare.
Preedintele fcu semn c a neles, urc alturi de el n cartul
de golf i, mpreun, se ndreptar pe o potec care ocolea un
heleteu spre cel mai mare teren de golf din ar. Reggie Salazar,
un sud-american mrunel i subirel i atepta sprijinindu-se de
un sac mare de piele burduit cu crose de golf, care-i ajungeau
pn la piept.
Aspectul lui Salazar ar f putut nela. Ca un asin din Munii
Anzi, putea s care dup el un drug de fer de douzeci i cinci de
kilograme, pe tot circuitul de golf, nu mai puin de optsprezece
pori, fr s-i piard o clip suful i fr un strop de sudoare.
Cnd nu era dect un puti de treisprezece ani, trecuse grania
de la California/Baja la treizeci de mile de San Diego, purtndu-i
mama bolnav pe brae i pe sora de trei ani n crc. Cnd, n
1985, toi transfugii au fost amnistiai, Reggie Salazar a nceput s
lucreze pe terenul de golf, pentru ca n fnal s ajung biat de
mingi la turneele de golf profesionist. Intuia perfect terenul cu
toate ondulrile sale ca i cnd ar f fost fcui unul pentru altul i
alegea cu mult fer crosa potrivit pentru loviturile mai grele.
Salazar era iste, chiar puin flosof, ba uneori trntea cte o vorb
de duh care l-ar f umplut de invidie chiar i pe Casey Stengel. Cu
cinci ani n urm, preedintele l luase cu el la turneul
congresmenilor i de atunci rmseser buni prieteni.
Salazar se mbrca simplu, ca un fermier; jeans, cma
western, cizme nalte cu botul ascuit i nelipsita plrie de pai cu
boruri imense. l recunoteai dintr-o mie.
Saludos, domnule preedinte, l ntmpin el n engleza sa de
28
grani, cu ochii lui cprui, de culoarea cafelei, lucind de plcere.
Vrei s mergei pe jos sau cu electrocarul? Preedintele strnse
mna ntins de Salazar.
Nu mi-ar strica puin micare, aa c hai s-o lum pe jos i
poate ne ntoarcem cu electrocarul.
Ddu prima lovitur, o minge luftat cu efect, care czu la dou
sute de metri mai ncolo, chiar lng marginea pistei. i pe cnd
se-ndeprta de primul stlp, grijile legate de conducerea rii se
topir i-i ieir complet din minte, cci tot ce-l frmnta acum era
cum s-i plnuiasc urmtoarea lovitur. A jucat aa, tcut,
minge dup minge, pn ce, cu o lovitur scurt marc un punct
i mingea se rostogoli n poart. Abia acum se destinse i-i ntinse
crosa scurt lui Salazar.
Ia, spune, Reggie, ai vreo sugestie legat de Colina
Capitoliului?
Prea multe termite negre, replic Salazar cu o schism
comic.
Termite negre?
Pi da, toi poart costum negru pe-acolo i miun ca
apucaii. i nu fac dect s scoat tone de hrtie i s dea din
gur. Io a da o lege prin care a interzice congresmenilor s se-
ntlneasc mai mult de o dat pe an. Asta ar aduce mai puine
belele.
Preedintele rse.
Dac m gndesc bine, cred c te-ar aplauda pentru idee cam
dou sute de milioane de electori.
Continuar circuitul urmai ndeaproape, discret, de doi ageni
speciali ntr-un electrocar i de vreo duzin de indivizi care ddeau
trcoale terenului de golf. Ct dur partida, atmosfera fu vesel i
distins. Dup ce a scos mingea din poarta de pe a noua poriune
de parcurs, scorul ajunsese la treizeci i nou de puncte, ceea ce
nu era dect o victorie nensemnat.
Hai s facem o pauz nainte de a ne concentra asupra porii
urmtoare, spuse preedintele. Eu am de gnd s srbtoresc cu o
bere, ce-ai zice s m-nsoeti?
Nu, mulumesc, domnule. Mai bine-n timpul sta cur
29
crosele de iarb i de mizerie.
Preedintele i ntinse crosa.
Cum vrei. Dar insist s bem mpreun un phrel dup cea
de-a optsprezecea poart.
Salazar se lumin ca un far n noapte:
Sunt onorat, domnule preedinte.
Apoi plec n trap spre baraca lui modest.
Douzeci de minute mai trziu, dup ce vorbise la telefon cu
eful de cabinet de la Casa Alb i dup ce dduse pe gt o sticl
de Coors, preedintele iei din cldirea clubului i se-ndrept spre
Salazar, care edea ghemuit n electrocar lng stlpul 9, cu
plria adnc tras peste ochi. Purta acum mnuile de lucru din
piele, iar minile se odihneau lene pe volan.
Ei, hai s vedem dac sar de optzeci de puncte, spuse
preedintele cu ochii scnteind la gndul unei partide bune.
Fr s scoat un cuvnt, Salazar i ntinse o cros universal.
Preedintele o lu i o privi nedumerit:
Bine, dar e o lovitur scurt. Nu crezi c ar f mai potrivit
crosa de lemn numrul trei? Privind n jos, cu plria
ascunzndu-i orice expresie de pe chip, Salazar scutur tcut din
cap.
Bine, tu tii mai bine, spuse preedintele dispus s fe de
acord.
Se apropie de minge, potrivi crosa bine cu ambele mini, i
arcui spatele pentru o lovitur prin pendulare, i nclin capul cu
elegan, se pregti s loveasc, ns micarea pe care o imprim
crosei fu cam stngace. Mingea zbur peste gardul viu i ateriz
departe, n afara traseului.
Faa preedintelui era mai mult dect surprins cnd i lu
jalonul i se urc la locul lui n electrocar.
E prima dat cnd te vd alegnd o cros proast.
Salazar nu rspunse. Aps pedala electric, trase de volan,
cartul se ndrept spre a zecea poriune de parcurs acoperit cu
iarb. Cam pe la jumtatea drumului, bg mana n buzunar i
scoase un pacheel pe care-l puse pe bord, chiar n faa
preedintelui.
30
Ce, i-ai adus o gustare n caz c i se face foame? ntreb
preedintele bine dispus.
Nu, domnule, este o bomb.
Sprncenele preedintelui se ridicar a iritare.
Nu e o glum bun, Reggie
Dar rmase aa, cu gndul nerostit pn la capt, cci plria
se ridicase, iar preedintele se pomeni privind n ochii albatri-
indigo ai unui necunoscut.
3
V rog s v inei minile acolo unde sunt, spuse strinul pe
un ton detaat, de conversaie. tiu c ai convenit s facei un
semn ctre agenii dumneavoastr cnd credei c viaa v este
pus n pericol.
Preedintele edea ca un copac dobort, nevenindu-i s cread
ce i se ntmpla, mai mult curios dect nfricoat. Tcea,
cntrindu-i cuvintele nainte de a vorbi. Ochii i rmaser
pironii pe pachet.
Este un act prostesc, rosti el n cele din urm. N-ai s apuci
s te bucuri de el.
Nu este vorba despre un asasinat. Nu vi se va ntmpla nimic
dac vei respecta strict instruciunile mele. Acceptai?
Dar tii c ai curaj, domnule! Necunoscutul trecu peste
remarc i continu pe tonul unui profesor care pred elevilor si
codul bunelor maniere:
Bomba pulverizeaz carne i oase pe o distan de douzeci
de metri n jur. Dac ncercai s v alertai gorilele am s acionez
comanda electronic nfurat pe ncheietura minii mele. V rog
s continuai partida ca i cnd nu s-ar f ntmplat nimic.
Opri cartul la civa pai de minge, cobor, ct prudent nspre
ageni, satisfcut s-i vad scrutnd spre liziera care nconjura
terenul. Apoi vr mana n sac, de unde scoase o cros de oel
31
numrul 6.
E clar c n-ai habar de golf, spuse preedintele simind c
aa avea un avantaj, fe i modest. Aici e nevoie de o lovitur
descompus, aa c d-mi o cros numrul 9 din oel.
Intrusul se conform i se inu dup preedinte ct timp acesta
cut prin iarb mingea i n fnal marc. De-abia cnd pornir
spre urmtoarea poart, l studie pe brbatul aezat lng el.
Cele cteva uvie de pr crunt care ieeau de sub borul
plriei i cearcnele negre de sub ochi spuneau c tipul avea
cincizeci-aizeci de ani. Corpul zvelt, aproape fragil, cu olduri
nguste, aducea perfect cu al lui Reggie Salazar, atta doar c tipul
avea trei centimetri mai mult. Trsturile erau fne i vag nordice.
Vocea educat, tonul controlat i manierat i felul n care-i inea
umerii lai vorbeau despre o persoan obinuit s comande, ns
nu se simea pic de rutate la el.
Am impresia nebuneasc, spuse calm preedintele, c ai pus
la cale toat nscenarea asta ca s obii ceva.
Nu e o impresie chiar greit. Suntei foarte iute la minte.
ns nici nu m ateptam la altceva de la o persoan cu puterea
dumneavoastr.
Cine naiba eti dumneata?
De dragul discuiei, spunei-mi Joe. O s v scutesc de a m
ntreba despre ce este vorba ndat ce ajungem la stlp. E o toalet
acolo. Fcu o pauz i scoase un dosar din sn, de sub cma, pe
care i-l strecur preedintelui.
Intrai acolo i citii-l iute. Avei doar opt minute. Dac
zbovii mai mult o s strnii bnuiala agenilor dumneavoastr.
Inutil s descriu consecinele.
Electrocarul se opri. Fr a scoate un cuvnt, preedintele intr
n cabina de toalet, se aez pe scaunul de WC i ncepu s
citeasc. Dup fx opt minute iei din cabin cu o imens
nedumerire pe chip.
Ce-i toat nebunia asta? Ce mecherie-i asta?
Nu-i nici o mecherie.
Nu-neleg de ce a trebuit s pui la cale toat combinaia asta
ca s m faci s-nghit aa o braoav. O istorie tiinifco-
32
fantastic, pe deasupra i hilar.
N-am inventat nimic.
Atunci nseamn c e un truc la mijloc.
Colonia Jersey exist cu adevrat, spuse Joe rbdtor.
Da i Atlantida exist pe-aici pe undeva.
Joe strmb din nas cu un surs.
Tocmai ai fost acceptat ntr-un club foarte select. Suntei al
doilea preedinte care ai luat cunotin de existena acestui
proiect. Acum, mi permit s v sugerez s continuai partida, iar
eu, n timpul sta, o s v lmuresc despre ce este vorba. Nu v
pot oferi o imagine complet pentru c nu avem prea mult timp la
dispoziie. Pe de alt parte, sunt unele detalii pe care nu e nevoie
s le tii.
nainte de asta, o ntrebare. mi datorezi un rspuns.
Bine.
Reggie Salazar?
Doarme butean n cabina lui.
Numai bunul Dumnezeu te poate ajuta dac mini.
Ce cros? ntreb Joe plin de solicitudine.
Poart mic. D-mi un 4 de oel.
Preedintele i pregti lovitura fr s se gndeasc, ns
mingea zbur drept spre int, rostogolindu-se la numai jumtate
de metru de poart. i zvrli crosa lui Joe i se ls greoi n cart,
ateptnd.
Ei bine, ncepu Joe accelernd spre fia cu iarb. n 1963,
cu numai dou luni nainte de moartea sa, preedintele Kennedy s-
a ntlnit cu un grup de nou persoane la reedina sa de la
Hyannis Port. Acetia s-au oferit s pun la punct un proiect
ultrasecret n mai multe etape, pe care s-l dezvolte sub acoperirea
programului de cercetare spaial, pe atunci la nceputuri. Aceste
nou persoane erau un grup de iniiativ numit Creierul, format
din tineri cercettori, oameni de afaceri, ingineri i politicieni.
Avnd fecare succese remarcabile n domeniul lui. Lui Kennedy i
plcu ideea i-o accept. Merse chiar mai departe propunnd
nfinarea unei agenii guvernamentale cu scopul de a colecta
taxele federale, iar suma strns urma s fe folosit de aa-
33
numita Colonie Jersey. mprumutul urma s fe restituit de
oamenii de afaceri, care au creat un cont special, strngnd pn
la ultimul bnu suma iniial mprumutat de la guvern. n
cldirile existente, n general depozite vechi, rspndite n toat
ara, au fost instalate laboratoare de cercetare. Aa s-au
economisit milioane de dolari pentru pornire, nemaipomenind c
s-au evitat i ntrebrile curioilor care n-ar f tiut ce s cread
dac se construia un centru imens, complet nou, de cercetare.
i cum a fost posibil pstrarea secretului? ntreb
preedintele. Precis au existat i scurgeri de informaie.
Joe ridic nepstor din umeri.
Am folosit o tehnic simpl. Fiecare echip de cercetare lucra
la propriul su proiect. Fiecare funciona n alt loc. tii
dumneavoastr, mna stng care nu tie ce face dreapta.
Echipamentul i instalaiile au fost date n lucru unor productori
nsemnai. Cam asta a fost. Partea cea mai grea ns era s ne
coordonm eforturile, chiar sub nasul celor de la NASA, fr ca ei
s-i dea seama ce se ntmpla de fapt. Aa c am infltrat la
centrele aerospaiale de la Cape Canaveral i Houston fali oferi
de armat, unul chiar la Pentagon, s blocheze probele
compromitoare.
Vrei s spui c Departamentul Aprrii nu are habar de asta?
Joe zmbi.
sta a fost lucrul cel mai simplu. Unul din membrii
creierului este ofer de Stat Major, numele su nu prezint
importan. Pentru el nu era o problem s ncurce nc o misiune
n hiul de la Pentagon.
Joe se opri pentru c se apropiaser de minge. Preedintele mai
execut o lovitur micndu-se ca un somnambul. Se ntoarse la
cart i-l privi pe Joe.
Pare de necrezut c cei de la NASA au fost trai pe sfoar n
felul sta.
Da, numai c una dintre persoanele-cheie din administraia
aerospaial, director, face parte din creier. Ideea era de a avea pe
cineva care s se poat mica nestingherit i s surprind
aselenizri de nave cu oameni la bord. El i ddu seama c NASA
34
nu-i permitea s pun la punct dou programe complexe i
costisitoare n acelai timp, aa c deveni membru al Coloniei
Jersey. A fost pstrat un secret absolut asupra proiectului, astfel
ca nimeni din executiv, Congres sau armat s nu poat interveni.
Dup cum au evoluat lucrurile, hotrrea s-a dovedit a f
neleapt.
Iar concluzia este c Statele Unite au un picior pe lun.
Joe ncuviin solemn:
Da, domnule preedinte.
Preedintelui i era imposibil s neleag pe deplin ideea.
Dar este imposibil ca un proiect att de vast s se f putut
realiza n spatele unei cortine de securitate impenetrabil, netiut
i nedescoperit de nimeni timp de douzeci i ase de ani.
Joe privi nainte la traseu.
Mi-ar lua o lun s v povestesc despre problemele,
impasurile i chiar tragediile prin care am trecut. Descoperirile
fcute de echipele noastre de ingineri i de oameni de tiin,
punerea la punct a procesului de reducie a oxigenului, instalaia
de generare a energiei acionat cu azot lichid, sunt toate, o
noutate absolut. Au urmat strngerea de materiale i de
echipamente i lansarea lor pe o orbit fx de ctre o agenie,
spaial particular sponsorizat de creier. Constituirea unui
vehicul de transfer lunar pentru transportarea acestora de pe
orbita pmntului n Colonia Jersey a generat multe probleme.
i toate astea au fost fcute chiar sub nasul celor de la
programele spaiale?
Ceea ce a fost prezentat drept satelii de comunicaie erau n
realitate pri ale vehiculului de transfer i fecare avea un om ntr-
o capsul proprie. Nu o s-ncerc s v explic ce-au nsemnat cei
zece ani de planifcare a acestui moment i nici ce eforturi a
presupus coordonarea echipelor ntre ele i cu echipa care lucra la
unul din laboratoarele spaiale abandonate, laborator folosit ca
baz pentru asamblarea vehiculului. i nici ce descoperire de
excepie a reprezentat realizarea motorului electric pe baterii solare
care folosete drept combustibil de propulsie oxigenul. n sfrit,
ceea ce conteaz este c treaba a fost fcut.
35
Joe se ntrerupse i-l ls pe preedinte s mai dea o lovitur.
Tot ce a trebuit s facem la sfrit a fost s recuperm
sistemele de conservare a vieii i materialele deja trimise pe orbit
i s le transportm pe toate, practic prin remorcare, pn la locul
stabilit de pe Lun. Am dus n Colonia Jersey orice deeu gsit n
spaiu, chiar i un laborator sovietic dezafectat. tiam de la bun
nceput c nu ne ateapt o treab uoar, de fapt ce-am fcut noi
a fost treab de pionierat i a constituit cel mai important pas n
evoluia civilizaiei umane de cnd, n urm cu trei sute de
milioane de ani, primul pete s-a zbtut pe uscat. Dar, pe legea
mea, am reuit! Acum cnd stm aici de vorb, zece brbai triesc
i lucreaz n mediu ostil la dou sute patruzeci de mii de mile de
noi, n spaiul cosmic.
Pe msur ce vorbea, ochii lui se umplur de o lumin profetic.
Apoi, imaginea pe care o ntrevzuse se stinse, iar Joe privi la ceas.
Mai bine continuai partida, altfel oamenii dumneavoastr or
s se-ntrebe de ce zbovim att. Oricum, cam asta ar f n mare.
Voi ncerca s v rspund la ntrebri pn la sfritul partidei.
Preedintele l privi cu o team aproape respectuoas.
Iisuse Hristoase, murmur oftnd. Nu cred c pot s diger
toate astea.
mi cer scuze dac v-am bombardat cu prea multe informaii
ntr-un timp att de scurt, spuse Joe iute. Dar n-aveam de ales.
Unde anume pe Lun se af Colonia Jersey?
Dup ce am studiat fotografi ale Lunii fcute din capsule
lansate pe orbita lunar i de misiunile Apollo, am gsit un gheizer
ntr-o regiune vulcanic pe emisfera sudic de pe faa cealalt a
Lunii. La o privire mai atent, aceasta s-a dovedit a f de fapt o
grot imens, un adpost perfect pentru amplasarea instalaiei.
Spuneai c sunt zece brbai acolo sus?
Da.
i cnd au fost schimbai?
Sunt aceiai.
Dumnezeule! Asta nseamn c echipa care a pus la punct
transportul pe lun este n cosmos de ase ani.
Aa este, confrm Joe. Unul dintre ei a murit i ali apte s-
36
au alturat celorlali, cnd baza s-a extins i a putut s gzduiasc
mai muli oameni.
i familiile lor?
Sunt toi burlaci. i toi tiau ce-i ateapt i i-au asumat
riscul.
Zici c sunt al doilea preedinte care af de existena
proiectului?
E-adevrat.
A nu permite efului executivului unei naiuni s ia parte la
un astfel de proiect este o insult la adresa instituiei prezideniale.
Ochii albastru-nchis ai lui Joe se-ntunecar i-l fxar pe
preedinte cu asprime.
Preedinii sunt animale politice. Pentru ei, voturile devin mai
importante dect orice comoar, Nixon s-ar f putut folosi de
Colonia Jersey ca s arunce fum peste afacerea Watergate i s
ias basma curat. La fel ar f fcut Carter n afacerea ratat a
ostaticilor din Iran. Reagan ca s-i sporeasc prestigiul i s-i
impresioneze pe rui. Nici nu vreau s m gndesc ce-ar f fcut
Congresul cu proiectul, poziiile partizane i nesfritele dezbateri
ale politicienilor interesai s lmureasc unde ar trebui s fe
investii banii, n aprare sau n ajutorarea srmanilor. Domnule
preedinte, eu mi iubesc ara i m consider un mai bun patriot
dect majoritatea americanilor, ns, n guvern, eu nu mai am pic
de ncredere.
Dar ai folosit bani din impozitele oamenilor.
Care vor f restituii nsutit din proftul pe care-l aduce
tiina. Da nu uitai c jumtate din sum a fost pltit de
persoane particulare i de corporaiile lor i, mi permit s adaug,
fr a se gndi la vreun proft sau la avantaje personale. Armata i
aerospaialele nu au a se plnge din pricina asta.
Preedintele nu mai adug nimic. Aez mingea pe suport i o
trimise spre careul optsprezece.
Dac ai att de puin ncredere n preedini, spuse el cu
amrciune, cum de m-ai ales tocmai pe mine s-mi spui toate
astea?
Se pare c avem o problem. Joe extrase o fotografe din
37
dosar i i-o ntinse. Prin unul din oamenii notri de legtur am
obinut o imagine luat dintr-un avion al Aviaiei afat n misiune
secret de patrulare deasupra apelor cubaneze.
Era inutil s ntrebe cum pusese Joe mna pe ea.
Ce-ar trebui s gsesc aici?
V rog s studiai zona de deasupra coastei nordice mai jos
de Florida Keys.
Preedintele scoase o pereche de ochelari din buzunarul cmii
i se uit cu atenie la imaginea din fotografe.
Seamn cu dirijabilul Goodyear.
Nu, este Prospero, un aparat vechi, proprietatea lui Raymond
LeBaron.
Dar tiam c LeBaron a disprut deasupra Mrii Caraibilor
acum dou sptmni.
Mai exact acum zece zile. i o dat cu el au disprut i
dirijabilul i cei doi oameni afai la bord.
nseamn c fotografa asta a fost fcut naintea dispariiei
lor.
Nu, asta este o imagine a avionului luat n urm cu opt ore.
Asta nseamn c LeBaron triete.
Mi-ar plcea s fe adevrat, ns, din pcate, toate apelurile
transmise prin radio lui Prospero au rmas fr rspuns.
Ce legtur are LeBaron cu Colonia Jersey?
Era unul dintre membrii creierului.
Preedintele se aplec spre Joe:
i, dumneata, Joe, faci parte din grupul celor nou care au
iniiat proiectul? Joe nu rspunse. Nici nu era nevoie. Dintr-o
privire, preedintele tiu.
Mulumit, se ls n scaun i se destinse.
n regul. Care-i problema?
Peste zece zile, sovieticii vor scoate din hangar un vehicul de
mare portant i-l vor lansa n spaiu mpreun cu o capsul de
aselenizare cu om la bordul su. Capsula este de ase ori mai mare
i mai grea dect sonda folosit de cosmonauii notri n cadrul
programului Apollo. Detaliile v sunt, desigur, cunoscute din
rapoartele CIA.
38
Mi s-a fcut un scurt rezumat al misiunii lor spaiale,
recunoscu preedintele.
Atunci trebuie s tii c, n ultimii doi ani, sovieticii au
lansat pe orbit n jurul Lunii trei sonde-pilot cu misiunea de a
examina i fotografa topografa i posibilele poziii de aselenizare.
Cea de-a treia i ultima, de altfel, s-a zdrobit de suprafaa Lunii. A
doua a explodat din cauza unei defeciuni la motor. Cu toate
acestea, prima sond s-a comportat perfect sau, cel puin, aa a
fost la nceput. A fcut ocolul Lunii de dousprezece ori. Apoi
pesemne c s-a ntmplat ceva. Dup ce s-a nscris pe orbita
Pmntului, chiar nainte de a reveni la sol, brusc a ncetat s
asculte comenzile primite de la punctul de control. n urmtoarele
optsprezece luni, dispecerii de zbor sovietici s-au strduit s aduc
nava jos, intact. N-avem cum ti dac au recuperat sau nu
materialul video. Cert e c-au reuit s activeze motoarele din spate.
ns, n loc s aterizeze n Siberia, Selenos 4, sonda lor lunar, s-a
prbuit n Marea Caraibilor.
i ce-au a face toate astea cu LeBaron?
A plecat de fapt n cutarea sondei sovietice.
O expresie de ndoial trecu pe faa preedintelui:
Bine, dar rapoartele CIA spun c sovieticii au recuperat
sonda undeva n largul coastei cubaneze.
Praf n ochi. Au regizat o scen-ntreag, chiar i ridicarea la
suprafa a aparatului. n realitate, mai caut i azi.
Iar oamenii dumitale cred c tiu unde se af?
Am calculat exact poziia, domnule preedinte.
De ce ai vrea s v batei cu ruii pentru cteva imagini
luate de pe Lun? Sunt attea mii de fotografi la ndemna oricui
vrea s le vad.
Da. Numai c toate aceste fotografi au fost fcute nainte de
nfinarea Coloniei Jersey, iar materialele noi iar putea ajuta pe
rui s ne localizeze.
i ce-ar f ru n asta? Ce s-ar ntmpla?
Am ferma convingere c, dac Kremlinul descoper adevrul,
prima misiune sovietic n cosmos va f atacarea i capturarea
Coloniei, iar apoi utilizarea ei n propriile lor interese. Uitai,
39
domnule preedinte, c proiectul nostru este nvluit ntr-un secret
absolut. Nimeni nu-i va putea acuza pe rui c ar f furat ceva ce
nici nu se bnuiete c ar exista.
Dar e necinstit ce spui, l repezi preedintele pe un ton tios.
Ochii lui Joe devenir parc mai duri.
N-are a face. Cosmonauii notri sunt primii care au pit pe
Lun. Noi am fost primii coloniti. Luna aparine Statelor Unite i
ne vom bate cu oricine ar ncerca s ne-o ia.
Doar nu suntem n secolul al XIV-lea, spuse preedintele
ocat. Nu putem pune mna pe arme pentru a nu-i lsa nici pe
sovietici i nici pe oricine altcineva s se apropie de Lun. i-apoi,
Naiunile Unite au votat o lege conform creia nici o ar nu are
jurisdicie asupra Lunii sau a altei planete.
Chiar credei Kremlinul n stare s respecte politica ONU? Eu
sunt convins c nu. Joe se rsuci n scaun i scoase o alt cros
din sac. Careul optsprezece, iarb. Ultima rund, domnule
preedinte.
Nucit de tot ce afase, preedintele parcurse fia de iarb i
marc din nou.
tii c v-a putea opri, spuse el.
Cum? Cei de la NASA n-au pregtit nici mcar o amrt de
nav cu care s trimit pe Lun o mn de pucai marini.
Mulumit nesocotinei celor ca dumneavoastr i, n special, a
predecesorilor dumneavoastr, cu toate eforturile lor n-au reuit s
fac mai mult dect lansarea pe orbit.
Dar nici nu pot sta aici, cu braele ncruciate i s permit
declanarea unui rzboi care s-ar putea abate asupra Pmntului.
Suntei cu minile legate.
S-ar putea s te neli n privina ruilor.
S sperm c m-nel, spuse Joe. Dar bnuiala mea este c
l-au omort deja pe LeBaron.
i de aceea mai ales drept confdent?
Dac se-ntmpl ceva grav, ireversibil, cel puin v-am prevenit
i v putei pregti pentru balamucul care o s urmeze.
i dac-i pun pe oamenii mei s te aresteze ca pe-un nebun
care a atentat la viaa mea i-apoi fac public afacerea Coloniei
40
Jersey?
Dac m arestai, Reggie Salazar va f omort. Iar dac vei
dezvlui secretul proiectului nostru, atunci toate tratativele
murdare, nelciunile, frauda i minciunile i chiar i morii care
ne-au ajutat s realizm ce-am realizat v vor f aruncate n spate,
ca balast politic, nc de la intrarea dumneavoastr n Senat. Vei
strni o mai mare nencredere dect Nixon i vei f alungat de la
Casa Alb, frete, dac nu vei muri pn atunci.
ndrzneti s m antajezi?! Pn acum, preedintele i
pstrase calmul sau cel puin ncercase s se controleze, ns
acum simea c ferbe de manie.
Salazar este un pre prea mic pentru scaunul de preedinte.
Avem nevoie doar de dou sptmni, apoi putei s
dezvluii existena Coloniei Jersey. n surle i trmbie vei f privit
drept marele erou politic. Doar dou sptmni i vei putea face
dovada celei mai mree descoperiri tiinifce a secolului al XX-lea.
Dup atta timp, de ce dou sptmni?
Pentru c atunci am planifcat cltoria spre Pmnt a
echipei din Colonia Jersey. Ea va aduce cu sine roadele a dou
decenii de cercetare spaial rapoarte meteorologice i probe ale
solului lunar; rezultatele tiinifce a mii de experiene biologice,
chimice, atmosferice; nenumrate fotografi i kilometri de
nregistrri video ale primei aezri omeneti din civilizaia
planetar. Visul creierului va lua sfrit. Iar Colonia Jersey va
aparine poporului american.
Preedintele se juc gnditor cu crosa. Apoi ntreb:
Cine eti, de fapt?
Aducei-v aminte, ne-am cunoscut n urm cu muli ani.
Cum voi putea s iau legtura cu dumneata?
Voi aranja eu o nou ntrevedere cnd voi crede de cuviin.
Joe trase crosele din portbagaj, o lu pe aleea ngust ctre
cldirea clubului, apoi se opri i se ntoarse din drum:
Bine c mi-am adus aminte. Am minit. Acolo nu-i o bomb ci
un cadou din partea creierului: o cutie cu mingi noi de golf.
Preedintele fcu ochii mari cnd auzi c fusese tras pe sfoar:
Lua-te-ar naiba, Joe!
41
Ah i nc ceva, felicitri.
Felicitri? Joe i ntinse cartonaul cu scorul.
Am inut socoteala. Ai reuit s facei aptezeci i nou de
puncte.
4
Carena graioas a iahtului, n zbor avntat ca de sgeat, abia
atingea marea-nvolburat, strnind n urma sa o boare de spum.
Zvelt i delicat arcuit, era plcut vederii pe ct de iute-i era
zborul peste valuri. Poate cel mai simplu dintre toate
ambarcaiunile cu pnze, iahtul avea carcasa din polietilen
turnat peste un miez din spum de plastic rigid care o fcea
uoar i fexibil. Chila minuscul ieea ca o protuberan de sub
pupa iar derivorul sttea pe mijloc, mpiedicnd-o s se lase pe-o
parte, dac vntul i-ar f btut dinspre unul din borduri.
Vela purpurie cu dung lat turcoaz era triunghiular, prins
de un catarg de aluminiu montat pe bord. O bar din lemn
rotund susinea catargul i vela i era prins cu parme lungi,
bine fxate de bordaj.
Dirk Pitt era mai obosit dect ar f dorit s recunoasc. i
simea muchii braelor i picioarelor grei ca plumbul, iar durerea
din spate i din ceaf se accentua la fecare manevrare a iolei. Era
pentru a treia oar n decurs de o or c trebuia s-i reprime
dorina presant de a vira spre mal ca s se ntind pe nisip.
Prin pnza transparent a velei, studie intens geamandura
portocalie care marca ultima tur a regatei de treizeci de mile ntre
Cape Florida i farul de la Key Biscayne. Cumpni cu grij poziia
n care avea s ocoleasc geamandura. Alese cea mai graioas
manevr n iahting, o ntoarcere prin schimbare de pnze, se
strecur cu agilitate printre ambarcaiunile care mpnzeau apa,
trase crma i-mpinse iola pe noua direcie. Apoi, prinznd
catargul doar cu o mn, rsuci vela pe direcia vntului, i
42
transfer greutatea pe cellalt picior i ddu drumul tangonului
din cealalt mn. Trase vela i-o plas mpotriva vntului i
prinse tangonul exact cnd trebuia. mpins dinspre nord de-o
briz de douzeci de noduri, iola fu propulsat pe apa nvolburat
pn ce atinse curnd treizeci de mile pe or.
Abia acum Pitt putu s vad c, dintre cei patruzeci de
concureni, majoritatea avnd cu cincisprezece ani mai puin dect
el, reuise s ajung pe locul trei, la numai douzeci de metri n
spatele celor doi din frunte.
Pnzele multicolore ale iolelor refectate pe luciul albastru-verzui
al apei preau o explozie de culoare. Acum se putea vedea punctul
de sosire de lng far. Pitt urmri cu atenie iahtul din faa sa,
pregtind cu grij momentul cel mai bun de atac.
Dar, nainte de a ncerca o depire, adversarul su, calculnd
pesemne greit micarea, fu rsturnat de un val. Acum Pitt
ajunsese pe poziia a doua i doar o mil l mai desprea de
sosire.
Apoi, pe cerul senin, fr un nor, trecu o umbr ntunecat, iar
Pitt auzi foarte clar huruitul unui motor de avion, deasupra
capului su, undeva uor spre stnga. Ridic privirea i nu-i veni
s-i cread ochilor.
La nici o sut de metri deasupra lui, acoperind soarele ca o
eclips, un dirijabil se prbuea din cer, npustindu-se
amenintor asupra concurenilor. Cobora n deriv i prea c
scpase de sub control. Motoarele abia dac se nvrteau, ns era
purtat n aer de briza uoar. Sportivii priveau neputincioi
intrusul care le tia calea agresiv.
Nacela se lovi de creasta unui val i balonul opi n aer
ridicndu-se la un metru deasupra apei, chiar n coasta primului
concurent. Nereuind s-i redreseze barca la timp, tnrul sportiv
de numai aptesprezece ani plonja n ap, cu o fraciune de
secund nainte ca vela i catargul iolei sale s fe mcinate de
elicea zimat a balonului.
Pitt trase cu putere de parma velei i-i aez iola paralel cu
balonul ieit din mini. Prinse cu coada ochiului numele su scris
cu litere mari, purpurii: Prospero. Ua dirijabilului era deschis
43
dar nu se zrea nici o micare n interior. Strig, dar vorbele sale
se pierdur n huruitul motoarelor i fur duse de vnt. Nava i
croise drum deasupra apei ca mnat de o voin puternic.
Brusc, Pitt simi cum l trec fori reci i presimi nenorocirea n
strfundul finei sale. Prospero se ndrepta spre plaj, direct spre
terasa hotelului Sonesta Beach, la nici un sfert de mil deprtare.
Ciocnirea dintre aparatul uor i zidul rezistent n-ar f pricinuit
prea mult ru, ns, cu siguran, ar f dus la un incendiu care ar
f cuprins camerele hotelului sau s-ar f rspndit spre curtea
interioar.
Pitt nesocoti valul de epuizare care-l strbtu aproape
paralizndu-l i, rsucind iola, o aez chiar sub nasul bondoc al
balonului. Nacela dans din nou n aer, elicea sa atinse apa i-l
mproc pe Pitt. Cu o spuzeal de ap srat. Vederea i se-nceo
o clip. Puin lipsi s-i piard echilibrul. Se propti bine pe
picioare, i redresa brcua i mai ctig civa metri. Mulimea
de vilegiaturiti de pe plaja n coast a hotelului ncepu s se agite,
fcnd semne spre ciudenia care se apropia.
Dac voia s reueasc, Pitt trebuia s i chibzuiasc perfect
fecare micare, pentru c nu mai era timp pentru o alt ncercare.
Dac rata, avea s sfreasc cu trupul sfrtecat de elice. Capul
ncepu s-i vjie. Era aproape stors de vlag, iar muchii
rspundeau cu-ntrziere la comenzile creierului. Se ncorda din
rsputeri cnd barca sa ajunse sub balon
Sri.
Se prinse de parma nacelei, dar minile-i alunecar pe
suprafaa ud, scrijelindu-i palmele i degetele. Cu disperare i
trecu un picior pe dup frnghie i se ncleta de ea cu ultima
frm de putere care-i mai rmsese. Se car pe ea pn la
capt. Abia apoi trase cu nesa o gur de aer i scuip ap srat
care-i intrase n gur. Urmritorul fusese luat ostatic.
Dar Pitt astfel trt nu avea cum s stvileasc singur cursa
nebuneasc a monstrului purtat de vnt. Era gata s-i dea drumul
przii sale, cnd picioarele-i atinser fundul. Fu tras prin valurile
care se sprgeau de mal i se simi ca la o curs de schi nautic. i
ridic privirea i, la civa pai n faa sa, vzu peretele hotelului.
44
Dumnezeule, gndi el, pn aici ne-a fost. n cteva secunde
Prospero se va izbi de hotel i va exploda. i mai era ceva. Elicele
se vor face ndri, iar bucile de metal vor mproca mulimea
paralizat cu fora ucigtoare a unui foc de mitralier.
Pentru Dumnezeu! Ajutor! url Pitt.
Grmada de oameni de pe plaj rmase nemicat, urmrind cu
gurile cscate, aproape fascinai, spectacolul neobinuit. i-apoi,
dou adolescente i-un biat nir nspre el i apucar una din
cele trei parme. Sri apoi un tnr de la punctul de salvare urmat
de o doamn n vrst, mai dolofan. i, n sfrit, vraja se rupse.
nc douzeci de privitori ieir din amoreal i se prinser de
frnghiile de la remorc. Scena arta de parc un trib, de slbatici,
pe jumtate despuiai, se luptau s nving un brontozaur strnit.
Picioarele lor goale lsar dare pe plaj, spar brazde n nisip,
cci fara ncpnat de deasupra lor i tra fr odihn.
Greutatea care-i atrna de coad fcu balonul s se clatine pn
ce se rsucii la o sut optzeci de grade, se aez ca un indicator
artnd spre hotel, iar roata de pe pntec i elicea, la numai civa
centimetri de zidul hotelului, crestar iedera, crengile i frunzele
din calea lor.
Dinspre mare, se abtu asupra lui Prospero o rafal puternic
de vnt, care-l mpinse spre terasa hotelului, fcnd s zboare
mese i umbrele i-l ridic de pupa n sus pn la etajul al
cincilea. Iar cnd vntul le smulse parmele din mini, un val de
neputin trecu peste mulime. Lupta prea pierdut.
Dar Pitt ni n picioare i, mai fugind, mai poticnindu-se,
ajunse lng un palmier. Cu un gest disperat, leg parma de
trunchiul fragil, rugndu-se ferbinte ca acesta s nu cedeze.
Frnghia pri, pru c se desface, apoi se-ntinse. Palmierul
nalt de cincisprezece metri se scutur, se legn, se-ncovoie pre
de cteva secunde.
ntreaga asisten i inu rsufarea. i-apoi, cu o ncetineal
cumplit, pomul reveni la poziia sa semea. Rdcinile viguroase
rezistaser, iar balonul fusese oprit, cu aripioara la numai un
metru de zidul hotelului.
Urale nir din dou sute de piepturi, iar mulimea ncepu s
45
aplaude. Femeile opiau de bucurie, iar brbaii fceau semnul
victoriei. Poate c nici o echip nvingtoare nu a fost vreodat
ovaionat mai sincer i mai spontan. Cei din paza hotelului i
fcur n sfrit apariia i-i inur la distan pe curioi, departe
de elicea care se nvrtea nc.
Pitt era acoperit din cap pn-n picioare de nisip ud. Sttea
acolo ncercnd s-i recapete suful i doar acum simi durerea
din minile arse de parm. De-abia acum l vzu pe Prospero mai
bine i fu fascinat de forma sa demodat. Se vedea clar c data de
pe vremea dirijabilelor Goodyear.
i croi drum printre mesele i scaunele rsturnate pe jos i sui
n nacel. Cei dinuntru nu apucaser s se ridice de pe scaune i
nici s-i desfac centurile. Stteau acolo nemicai i fr s
scoat un cuvnt. Pitt se aplec peste pilot spre bord, gsi
contactul i-l opri. Motoarele pocnir o dat sau de dou ori,
nainte de a muri complet, apoi tcur, iar elicea se opri i ea, cu o
ultim rotire.
O linite mormntal se aternu peste ei.
Cu o strmbtur incontient, Pitt se porni s examineze
interiorul cabinei. Nu era vizibil nici un semn de avarie, comenzile
i instrumentele preau a f n stare perfect de funcionare.
Rmase uimit la vederea aparaturii electronice: gradiometre pentru
detectarea ferului, sonare de scanare lateral, aparate de sondare
a fundului mrii i tot ce era necesar unei expediii moderne de
cercetare subacvatic.
Nu bg de seam c lumea se adunase n ua nacelei i nici nu
auzi sunetul sirenelor care se apropiau. Pentru o clip se simi
suspendat n spaiu i detaat, poate puin derutat. Aerul din
nacel era nchis i jilav, greu de un miros nedefnit, ca o duhoare
de corp n putrefacie.
Un brbat din echipaj sttea trntit pe mas, cu capul
odihnindu-i-se pe brae, ca i cnd ar f dormit. Avea hainele jilave
i murdare. Pitt i ls mna pe umrul lui i-l scutur uor.
Simi carnea nu tare, ci moale, fasc. l trecu un for de ghea,
pielea i se fcu ca de gin i broboane de sudoare rece l scldar
din cap pn-n picioare.
46
Se ntoarse spre fgurile nfricotoare aezate la bordul de
comand. Feele le erau acoperite de un nor de mute, iar
descompunerea fcuse s dispar tot ce fusese odat omenesc pe
chipul lor. Pielea se desprindea de carne i-i arta bicile ca o
arsur. Brbiile le atrnau moi, lsnd s se vad prin gura
cscat limba ars. Cu ochii larg deschii priveau n gol cu pupile
opace i mpienjenite. Minile erau nc aezate pe manete, ns
unghiile se-nvineiser de mult.
Nestingherite de enzime, bacteriile lucrau i emanau gaze care-i
ntorceau stomacul pe dos. Aerul jilav i temperatura mare de la
tropice accelerau grotesc procesul de descompunere.
Corpurile nensufeite de pe Prospero zburaser ca nite strigoi
ieii dintr-un mormnt netiut spre o misiune macabr.
5
Pe masa de disecie, zcea ntins sub lumina orbitoare din sal
cadavrul unei femei de culoare. Era perfect conservat i nu purta
urme vizibile de violen. Un ochi avizat i-ar f dat pe dat seama,
dup rigiditatea corpului, c moartea survenise n urm cu apte
ore. Femeia prea s aib ntre douzeci i cinci i treizeci de ani.
Probabil c, odat, fcuse muli brbai s-ntoarc capul dup ea,
ns acum corpul ei zcea slbit de inaniie, oflit i rvit de
droguri.
Doctor Calvin Rooney, medicul legist ef al districtului, nu prea
era ncntat c trebuia s fac disecia. Mureau atia oameni n
Miami, nct echipa lui trebuia s lucreze non-stop. Lui i plcea s
fac autopsia i-apoi s ancheteze cauza morii i i se prea cu-
att mai palpitant cu ct cazul era mai nclcit. O moarte prin
supradoz la o petrecere oarecare nu era de natur a-i strni
interesul. Numai c moarta fusese gsit pe gazonul din faa casei
inspectorului-ef al districtului i nu avea cum s scape de
autopsie.
47
Rooney, absolvent al Facultii de Medicin Harvard, veteran n
armata S.U.A., nscut i crescut n Florida, purta n acea zi, ca-
ntotdeauna, un halat albastru pentru c nu suporta halatele albe.
Bg o caset nou n reportofon i ncepu s fac comentarii seci
asupra strii generale a cadavrului.
Alese un bisturiu, se aplec asupra mesei i ncepu s taie de
sub brbie, inciznd mai departe spre osul pubian. Deodat se
opri deasupra coului pieptului, se aplec mai mult, scrutnd prin
ochelarii mari, cu rame de baga. Dup cincisprezece minute
reuise s elibereze inima pe care o scoase i-o examina vorbind
fr-ntrerupere n microfon.
Rooney tocmai fcea o ultim observaie cnd intr eriful Tyler
Sweat. Era un brbat potrivit de nalt, cu umerii uor adui. Mereu
dus pe gnduri, purta ntiprit pe chip o und de melancolie
amestecat cu o expresie de drz ncpnare. Ordonat i extrem
de cinstit, eriful se bucura de mare preuire din partea
subalternilor.
Arunc o privire inexpresiv spre cadavrul deschis i ddu din
cap a salut spre Rooney:
O bucic nou?
Femeia din curtea comisarului.
Intoxicat cu droguri?
N-am eu norocul sta: Cred c le dm de lucru celor de la
omucideri. A fost ucis. Are trei mpunsturi n inim.
Srutul morii?
Aa se pare.
Sweat privi spre cretetul pleuv al micuului medic legist i se
gndi c nfiarea sa se potrivea mai bine cu cea a unui preot de
ar.
Nimeni nu te poate trage pe sfoar, doctore.
i ce-l aduce pe cel mai mare mblnzitor al rufctorilor n
acest palat al plcerilor? ntreb Rooney jovial. Pescuieti n ape
tulburi?
Nu. Identifcarea unui mare tab. Vreau s vii i tu.
Corpurile gsite n dirijabil, deduse Rooney.
Sweat ncuviin dnd din cap.
48
Doamna LeBaron este aici s identifce rmiele pmnteti
ale soului ei.
Eu n-a sftui-o s-o fac. Ce-a mai rmas din brbatul ei nu-i
o privelite prea grozav pentru cineva care nu vede moartea n
fecare zi.
Am ncercat s-o conving c-i perfect legal dac-i identifc
doar obiectele personale, dar ea a insistat. L-a crat dup ea i pe
adjunctul guvernatorului, s-i netezeasc n felul acesta calea.
Unde sunt acum?
Ateapt n biroul de la morg.
Ziaritii?
Un regiment ntreg de reporteri TV i jurnaliti se fie pe-
aici ca apucaii. Le-am ordonat oamenilor mei s nu-i lase s
treac de intrare.
Ciudat mai merge lumea, spuse Rooney ntr-o dispoziie
flosofc. Celebrul LeBaron ocup pagina nti, iar amrtei steia
i dau doar cteva rnduri lng coloana de publicitate.
Apoi oft, i scoase halatul i-l arunc pe-un scaun.
Hai s sfrim odat. Mai am dou autopsii de fcut n dup-
amiaza asta.
Pe cnd vorbea, se strni o furtun tropical, iar tunetul,
bubuind, fcu pereii s se zguduie. Rooney i trase o jachet
sport i-i aranja cravata. Pornir, Sweat urmrind n timpul sta
desenul de pe mochet.
Ai vreo idee n legtur cu moartea lui LeBaron? ntreb
eriful.
Nu m pot pronuna nc. Rezultatele trimise de laborator
sunt neconcludente. Vreau s repet nite teste. Prea multe lucruri
nu se potrivesc. Nu m sfesc s-o spun, e-o treab ncurcat.
Vreo bnuial?
nc nu pot s-o pun pe hrtie. Suspect e ct de rapid au
intrat n putrefacie. n viaa mea n-am vzut esuturi s se
descompun att de repede, poate doar o dat, n 1974.
nainte ca Sweat s apuce s-i pun o alt ntrebare, ajunser la
birou, unde intrar. Adjunctul guvernatorului, un tip alunecos.
mbrcat la patru ace, ni n picioare ca un arc. nainte de a
49
scoate o vorb, Rooney i puse eticheta: un vierme.
Putem ncepe, domnule erif. Doamna LeBaron este ntr-o
situaie delicat i-ar vrea s se ntoarc ct mai repede la hotel.
Are ntreaga mea compasiune, rosti trgnat eriful. Inutil
s v amintesc, dumneavoastr ca funcionar public, c sunt legi
care trebuie respectate.
Nici eu nu trebuie s v repet c guvernatorul se atepta ca
departamentul dumneavoastr s aib amabilitatea de a-i uura
doamnei LeBaron durerea.
Rooney se minun de rbdarea de neclintit a lui Sweat. eriful
trecu pe lng el de parc ar f fost un gunoi de pe strad.
Permitei-mi s vi-l prezint pe doctorul Rooney, criminalistul
nostru ef. Va lua parte la identifcare.
Jessie LeBaron nu prea deloc stnjenit. edea dreapt pe un
scaun portocaliu din plastic, calm i cu capul seme ridicat. i
totui, Rooney percepu la ea o fragilitate bine inut-n fru de
educaie i mult stpnire de sine. Era hrit n edine de
identifcare a cadavrelor de ctre rudele acestora. Trecuse, n
cariera sa, de sute de ori prin aceast ncercare neplcut i,
instinctiv, vorbi msurat i cu blndee:
Doamn LeBaron, neleg prin ce trecei i-am s ncerc s
uurez lucrurile ct mai mult. Dar, n primul rnd, vreau s-
nelegei c, dup legile statului i districtului nostru, e sufcient
identifcarea lucrurilor personale. n al doilea rnd, ne-ar f de
mare folos, dac v-ai aminti ceva semne fzice particulare
cicatrice, lucrri dentare, fracturi ale oaselor, operaii chirurgicale.
n sfrit, n al treilea rnd, v rog din sufet s nu v uitai la
corpurile nensufeite. Dei trsturile faciale pot f nc
recunoscute, corpul este ntr-o faz avansat de putrefacie. Cred
c este mai bine s vi-l amintii pe domnul LeBaron aa cum era n
via i nu cum arat azi la morg.
Mulumesc, domnule Rooney. V sunt recunosctoare pentru
grija pe care o manifestai fa de mine, dar trebuie s m conving
c soul meu e mort.
Rooney ddu din cap cu tristee, apoi art o mas cu haine,
portofele, ceasuri de mn i alte obiecte personale.
50
Ai recunoscut lucrurile domnului LeBaron?
Da, le-am pus deoparte.
i suntei convins c lui i-au aparinut?
Nu am nici cea mai mic ndoial asupra borsetei i a
coninutului su. Iar ceasul i l-am fcut cadou la aniversarea
primului nostru an de cstorie.
Rooney se ndrept spre el i-l trase dintre celelalte obiecte.
Un Cartier de aur cu brar de aur i, s-mi spunei dac
m nel, cu cifre romane marcate n diamante.
Da, e-o form de diamant negru. E piatra zodiei lui.
Aprilie, nu? Ea se mulumi s dea din cap.
Doamn LeBaron, n afara obiectelor personale ale soului
dumneavoastr, recunoatei altceva care s f aparinut lui Buck
Caesar sau lui Joe Cavilla?
Nu-mi amintesc ca ei s f avut bijuterii, dar sunt sigur c
lucrurile de pe mas erau purtate de Buck i Joe cnd i-am vzut
ultima oar.
Oamenii notri n-au reuit s dea de nici o rud apropiat a
lui Caesar sau Cavilla, spuse Sweat. Aa c ne-ai ajuta foarte
mult dac ne-ai putea spune ce haine au aparinut fecruia.
Pentru prima dat, Jessie LeBaron avu o ezitare:
Nu sunt sigur. Cred c ortul de jeans i cmaa nforat
sunt ale lui Buck. Celelalte probabil c sunt ale lui Joe Cavilla.
Fcu o pauz, apoi spuse:
Pot merge acum s vd corpul soului meu?
Deci n-am cum s v determin s v rzgndii? ntreb
Rooney pe un ton plin de compasiune.
Nu. M vd obligat s insist.
Mai bine-ai face aa cum cere doamna LeBaron, se bg n
vorb adjunctul guvernatorului.
Rooney se uit la Sweat i ridic din umeri resemnat:
V rog s m urmai. Rmiele pmnteti se af n
camera frigorifc.
Toi l urmar asculttori pn la o camer cu perei dubli avnd
un vizor la nlimea ochilor. Se oprir n faa unui ivr
impresionant pe care Rooney l deschise n tcerea general. i izbi
51
un val de aer rece, iar Jessie tremur fr s vrea cnd Rooney i
pofti nuntru. i fcu apariia un lucrtor de la morg care-i
conduse pn la una din uile ptrate ce se nirau de-a lungul
pereilor. O deschise, trase afar un panou glisant din oel
inoxidabil i se ddu n lturi.
Rooney prinse un col al cearafului care acoperea corpul, dar
avu un moment de ezitare. Asta era partea pe care o ura cel mai
mult n meseria sa. Dup reacia pe care o aveau la vederea
corpului nensufeit, Rooney gndea c oamenii sunt de patru
feluri: cei care vrsau, cei care leinau, cei care fceau o criz de
isterie. Ultimul tip era ns cel care-l intriga cel mai mult pe
Rooney. Cei care rmneau ca mpietrii, nelsnd s apar la
suprafa nici o emoie. Rooney i-ar f dat salariul pe o lun s
tie ce le trecea prin minte n acel moment.
Ridic cearaful.
Adjunctului i fu de-ajuns o privire, scoase un mormit patetic
i czu moale n braele erifului. Treaba dezgusttoare pe care o
fcuse putrefacia aprea n toat urenia ei.
Rooney fu ns surprins de reacia lui Jessie care arunc o
privire scruttoare asupra obiectului grotesc ntins pe mas. i
inu respiraia i tot trupul su se ncorda. Apoi, ridic ochii i
spuse, fr s clipeasc, pe un ton calm, controlat:
Acesta nu este soul meu!
Suntei sigur? ntreb Rooney cu blndee.
Convingei-v, spuse ea pe. Un ton neutru, detaat. Crarea
nu e unde trebuia s fe. Oasele craniului sunt altfel. Raymond
avea o fa coluroas, aceasta este rotunjit.
Carnea n descompunere poate modifca faciesul, explic
Rooney.
Uitai-v cu atenie la dantur.
Rooney i cobor ochii.
Dinii acetia au plombe din argint.
Nu neleg.
Ale soului meu erau din aur.
Nu aveai cum s-o contrazici la punctul sta. Un om cu averea lui
LeBaron, cu siguran nu i-ar f fcut o lucrare ieftin.
52
Dar ceasul, hainele?! Le-ai recunoscut pe toate.
Nu dau nici o ceap degerat pe ce-am spus, ip ea.
Zbrcitura asta dezgusttoare nu este Raymond LeBaron.
Vznd-o att de furioas, Rooney nmrmuri. Rmase acolo
buimac, incapabil s scoat o vorb, n timp ce ea ieea ca o furie
din camera ngheat. eriful l trecu pe adjunct n braele omului
de la morg i spuse ntorcndu-se spre medic:
De asta ce mai spui?
Rooney cltin din cap:
Nu tiu.
Eu cred c a fcut un oc. Asta o f fost prea mult pentru ea
i a-nceput s bat cmpii. Tu tii mai bine dect mine c cei mai
muli dintre noi acceptm cu greu moartea celor dragi. S-o f nchis
n ea i-a refuzat s accepte adevrul.
Nu btea cmpii.
Sweat l privi.
Atunci asta ce-a fost?
O interpretare de zile mari.
De unde ai mai scos-o i pe asta?
Ceasul, rspunse Rooney. Unul din oamenii mei a lucrat
noaptea ca bijutier s ctige bani ca s-i termine coala. El i-a
dat seama c ceasul Cartier pe care doamna LeBaron l-a fcut
cadou soului ei de aniversare nu este unul scump ci un fals, o
reproducere ieftin de felul celor care se fac ilegal n Taiwan sau n
Mexic.
De ce ar oferi o imitaie ieftin o femeie care poate oricnd
completa un cec de un milion de dolari?
Raymond LeBaron avea clas i mult gust i nu putea f
pclit uor. Probabil c l-a acceptat aa cum era. ntrebarea e, de
ce s-l f purtat?
Deci crezi c doamna LeBaron s-a prefcut i a minit n
privina cadavrului?
Mi-e team c era pregtit pentru ce avea s urmeze, replic
Rooney. Ba, merg pn acolo nct mi pun la btaie Mercedes
Benz-ul meu i pariez c raportul FBI-ului, testele genetice, fa
stomatologic i rezultatul mulajului fcut dup ce-a mai rmas
53
din amprente i vor da dreptate doamnei LeBaron.
Se-ntoarse i privi cadavrul.
Pe masa asta nu este Raymond LeBaron.
6
Locotenentul Harry Victor, detectiv i ef al Departamentului de
Investigaii din cadrul Poliiei Metropolitane a Districtului Dade,
edea rsturnat ntr-un scaun rotativ i studia nite fotografi
fcute n interiorul cabinei de comand a lui Prospero. Dup cteva
minute i ridic ochelarii cu rame subiri pe fruntea nalt, sub o
claie de pr blond i se frec la ochi.
Victor era o persoan meticuloas. Fiecare lucru era bine pus la
punct n coliorul lui, bine ordonat dup alfabet i corect
numerotat. De altfel, Victor era singurul copoi din istoria
departamentului cruia i fcea plcere s scrie rapoarte. La sfrit
de sptmn, cnd majoritatea celorlali stteau n faa
televizorului urmrind rubrica sportiv sau leneveau pe la bazin
cu o carte poliist de Rex Burns n mn, Victor revedea dosare i
cazuri nerezolvate. ncpnat de felul lui, nu se lsa pn ce nu
ddea de frul unei afaceri nclcite i asta l interesa mai mult
dect s obin o condamnare pentru inculpat.
Cazul Prospero nu semna ns cu nici unul din cele pe care le
ntlnise n cei optsprezece ani ai si de serviciu n poliie. Trei
mori picai din cer ntr-un balon din alte vremuri, sta chiar c nu
era un caz obinuit. N-avea nici cel mai mic indiciu, iar cele trei
cadavre de la morg nu ofereau nici unul dintre acele semne
privind ascunztoarea n care sttuser o sptmn i jumtate.
i ls ochelarii pe nas, pregtindu-se s atace iar fotografile,
cnd se auzi zbrnitul telefonului.
Ridic receptorul i spuse, dus pe gnduri:
Da?
Se af aici un martor care vrea s v vad n legtur cu o
54
declaraie, rspunse fata de la recepie.
Trimite-l imediat, spuse Victor.
nchise dosarul cu fotografi i-l puse pe masa de metal,
antiseptic pe toat suprafaa, cu excepia unei plcue purtnd
numele su i telefonul. Pstr receptorul la ureche de parc
atepta s i se fac o legtur i se roti cu scaunul, privind n acest
timp spre ua care ddea n coridor, n cellalt capt al imensului
birou care se ocupa cu Omucideri.
n prag i fcu apariia uniforma de la recepie care art spre
Victor. Brbatul nalt de lng ea ddu din cap, i fcu loc i se
apropie. Victor i art scaunul din faa biroului su i ncepu s
mormie n receptor, dei la cellalt capt al frului venise tonul.
Era un truc mai vechi pe care-l folosea n interogatorii, un minut
care-i ddea timp s-l studieze nestingherit pe martor sau pe
suspect i s-i fac o idee asupra personajului din faa sa. i,
foarte important, era o ocazie de a le observa ticurile i obiceiurile
pe care le-ar f putut folosi mai trziu mpotriva lor la anchet.
Brbatul aezat n faa lui Victor avea treizeci i apte-patruzeci
de ani, avea un metru optzeci i optzeci i trei de kilograme, iar
prul su negru, crlionat, n-avea un fr alb. Pielea oache era a
unei persoane care st n soare tot timpul anului. Sprncenele i
erau nchise la culoare i stufoase. Nasul drept, fn i buzele
crnoase cu colurile rsucite-n sus se deschideau ntr-un venic
surs. Tipul purta sacou albastru deschis, pantaloni albi
presplai i un tricou galben desfcut la gt, mbrcminte sport,
de bun gust, ns nu din cea scump, probabil cumprat de la
Saks i nu de la un magazin pentru cei de bani gata. Era
nefumtor, cci nu se vedea nici un pachet prin hain sau n
buzunarul cmii. Cu braele ncruciate, sugera calm i
indiferen, iar minile-i erau lungi, fne i prlite de soare. Nu
purta inele i nici alte bijuterii, doar un ceas antiacvatic cu cadran
portocaliu i cu brar lat din oel inoxidabil.
Pe sta, Victor nu-l putea ncadra n nici un tipar. Toi cei care
ezuser n scaunul acela deveneau nervoi mai devreme sau mai
trziu. Unii-i ascundeau nervozitatea sub o masc de nepsare,
majoritatea i roteau nelinitii ochii prin ncpere, se uitau pe
55
fereastr, la tablourile de pe perei, la ceilali poliiti din birou, se
fiau pe scaun, puneau picior peste picior. Pentru prima oar pe
ct i aducea aminte, Victor nu se simi n largul su. Rutina nu-l
mai ajuta, iar jocul lui nu mai avea nici un farmec.
Vizitatorul nu prea deloc stnjenit. l privea pe Victor i-n ochii
lui verzi-opalin, cu un magnetism aproape hipnotic, se citea un
interes uor amuzat.
Privirea lui trecu prin detectiv i, negsind nimic interesant la
el, urmri desenul de pe tapetul din spatele acestuia. Apoi ochii i
se fxar pe telefon:
Majoritatea departamentelor de poliie folosesc sistemul de
comunicaii direct, spuse el pe un ton egal. Dac vrei s vorbii cu
cel de la captul frului, apsai pe buton i va veni tonul.
Victor i plec ochii. Unul dintre butoane era aprins, dar nu
fusese apsat.
Suntei foarte perspicace, domnule
Pitt, Dirk Pitt. Dac dumneavoastr suntei locotenentul
Victor, trebuia s ne ntlnim aici.
Eu sunt acela. Fcu o pauz i aez receptorul la loc n
furc. Suntei prima persoan care a pus piciorul n cabina de
comand a lui Prospero.
E-adevrat.
V mulumesc c ai venit aa devreme, duminic dimineaa.
V-a f recunosctor dac ne-ai ajuta s clarifcm cteva
probleme.
V rog. Dureaz mult?
Douzeci de minute, poate o jumtate de or. Trebuie s
ajungei undeva?
Am bilet la avionul de Washington peste dou ore.
Victor ddu din cap.
Avem destul timp. Deschise un sertar din care scoase un
reportofon. S mergem undeva unde-i mai mult linite.
l conduse pe Pitt pe un culoar lung pn la o camer
minuscul care servea pentru interogatorii. Interiorul su era
spartan: o mas, dou scaune i o scrumier.
V deranjeaz dac nregistrez discuia noastr? Nu pot s
56
iau notie, iar secretarele nu-mi pot descifra scrisul.
Pitt ridic din umeri cu nepsare.
Victor mpinse obiectul spre mijlocul mesei i aps butonul
rou de nregistrare.
Numele dumneavoastr?
Dirk Pitt.
Iniiala celui de-al doilea nume?
E de la Eric.
Adresa?
Airport Place 266, Washington, D. C. 20001.
Un telefon la care v putem gsi?
Pitt i ddu lui Victor numrul de la birou.
Ocupaia?
Director de proiecte speciale la Agenia Naional de Studii
Marine i Subacvatice.
Putei descrie evenimentul la care ai fost martor n seara zilei
de smbt 30 octombrie? Pitt i relat lui Victor apariia, n cursul
regatei, a dirijabilului scpat de sub control, cursa sa nebuneasc
agat de frnghia de ancorare i oprirea balonului, cu o clip
nainte de a se f ntmplat un dezastru. Sfri cu urcarea sa n
nacel.
Ai pus mana pe ceva?
Numai pe contact i pe butoanele bateriei. i am mai pus
mana pe umrul celui aezat la masa navigatorului.
Pe nimic altceva?
Singurul loc pe care mi-a mai f putut lsa amprentele este
scria care urc n cabin.
Sau pe sptarul scaunului pilotului, spuse Victor ncntat de
sine. S-a ntmplat cnd v-ai ntins peste bord, s oprii
motoarele.
Bine lucrat. Data viitoare o s-mi pun mnui chirurgicale.
Ne-a dat o mn de ajutor i FBI-ul.
Jos plria n faa competenei.
Ai luat ceva? Pitt i arunc lui Victor o privire tioas.
Nu.
Altcineva ar f putut s intre i s ia ceva?
57
Pitt scutur din cap.
Dup ce am cobort din balon, l-au luat n primire cei de la
paza hotelului iar, dup ei, a intrat un poliist.
Ce-ai fcut dup aceea?
I-am dat bani unui tip de la punctul de salvare s noate
pn la iahtul meu i s-l aduc la mal. Avea i-o camionet de
transport i-a fost amabil s ne duc, pe mine i iola mea, pn la
casa n care locuiesc cu nite prieteni.
n Miami?
Coral Globes.
V deranjeaz dac v ntreb ce cutai n oraul nostru?
Am terminat un proiect de explorare n larg pentru NUMA i
m-am hotrt s-mi iau o sptmn de vacan.
Ai recunoscut vreunul dintre mori?
Pe naiba. Nu prea. Nu l-a f recunoscut nici pe tata dac era
n halul la.
Avei idee cine sunt?
Presupun c unul dintre ei este Raymond LeBaron.
Ai auzit de dispariia lui Prospero?
Mass-media n-a scpat ocazia i a relatat dispariia pe larg.
Doar vreun pustnic ntr-un col uitat de lume n-ar f avut cum s
aud de asta.
V-ai fcut o prere asupra locului unde ar f putut s stea
ascuns balonul i echipajul su timp de zece zile?
N-am nici cea mai vag idee.
Nici mcar una nebuneasc? insist Victor.
Dispariia ar putea f o tire senzaional, ceva de felul unei
mecherii de proporii, merit s fac publicitate imperiului lui
LeBaron.
n ochii lui Victor se putea citi un interes tot mai viu.
Continuai.
Sau poate f o schem ingenioas de manevrare a aciunilor
lui LeBaron la Burs. Le vinzi n bloc nainte de dispariie, apoi le
cumperi din nou cnd Bursa se clatin. i le vinzi nc o dat, mai
scump, cnd LeBaron nvie din mori.
Cum v explicai moartea lor?
58
S-a ngroat gluma.
De ce?
Asta numai medicul legist v-o poate spune.
Eu v ntreb pe dumneavoastr.
Or f mncat pete stricat pe vreo insul pustie, spuse Pitt
ncepnd s se sature de tot jocul sta. De unde s tiu eu? Dac
avei nevoie de un scenariu, de ce nu cutai un scenarist?
Interesul din ochii lui Victor se stinse. Se ls pe spate, inspir i
expir cu zgomot aerul afar din plmni.
O clip am crezut c tii ceva, o aiureal care s ne ajute s
ne agm de ceva. Dar teoria dumneavoastr ne ajut la fel de
puin ca toate celelalte.
Nu m surprinde, spuse Pitt cu un surs nepstor.
Cum de ai reuit s decuplai motorul la numai cteva
secunde dup ce ai urcat la bord? ntreb Victor aducnd
interogatoriul pe fgaul su normal.
Dup ce am zburat cu vreo douzeci de avioane n armat, la
Aviaie i ca civil, sigur c am tiut unde s m uit.
Victor pru satisfcut.
nc o ntrebare, domnule Pitt. Cnd ai vzut prima oar
balonul, din ce parte zbura?
Era purtat de vnt dinspre nord-est.
Victor se-ntinse i opri reportofonul.
Cam asta ar f. Pot s v gsesc la birou astzi?
Dac nu sunt acolo, m gsete secretara.
V mulumesc pentru ajutor.
Mi-e team c n-a fost prea mare, spuse Pitt.
Trebuie s ne agm de orice fr. E mare tevatur cu LeBaron
care a fost aa de mare grangur. Cred c este cazul cel mai
neobinuit pe care l-a avut departamentul meu vreodat.
Nu v invidiez deloc. Pitt arunc o privire pe ceas i se ridic
de pe scaun. Ar f mai bine s m pun n micare. Trebuie s ajung
la aeroport.
Victor se ridic i el i-i ntinse mna peste mas.
Dac v mai trece prin minte vreo variant, domnule Pitt, v
rog s m sunai. Dintotdeauna mi-a plcut jocul minii.
59
Pitt se opri n prag i se ntoarse, cu o expresie ireat pe chip:
Avei nevoie de un fr, domnule locotenent? Prindei ideea asta
din zbor. Aeronavele de tipul acesta au nevoie de heliu ca s se in
n aer. Unui balon de tipul lui Prospero i-ar f trebuit cam cteva
zeci de mii de metri cubi de heliu ca s se ridice. Dup o
sptmn, nu i-ar mai f ajuns i asta l-ar f inut la sol. M
urmrii?
Depinde unde vrei s ajungei.
Balonul nu avea cum s dispar din Miami, dect doar dac
un echipaj priceput i-ar f fcut plinul, presupunnd c ar f avut
sufcient combustibil, n urm cu patruzeci de ore.
Victor l privea de parc atunci venise pe lume.
Ce vrei s spunei cu asta?
S cutai o pomp de combustibil prin vecini n stare s
pompeze cteva zeci de mii de metri cubi de heliu.
Apoi Pitt porni nainte pe culoar i dispru.
7
Nu pot s sufr apa, protest Rooney. Habar n-am s not, nu
tiu s m in la suprafa i mai am i ru de mare numai dac
m uit pe geamul unei maini de splat.
eriful Sweat i ntinse un Martini dublu.
Bea asta. O s te lecuiasc de grea.
Rooney se uit nciudat la apele golfului i ddu pe gt jumtate
de pahar.
Sper c nu iei n larg.
Nu. Doar facem o plimbare de plcere prin golf.
Sweat se strecur n cabina brcii sale albe de pescuit, care
strlucea de curenie i porni motoarele. Motorul Diesel de dou
sute aizeci de cai putere prinsese via. Din coada ambarcaiunii
iei fum, iar podeaua se cltin sub picioarele lor. Apoi Sweat trase
parmele i dezleg barca de la mal i pornir spre larg, croindu-i
60
drum prin marea de catarge a iahturilor ancorate n Biscayne Bay.
Cnd barca a trecut de geamandurile de la captul cheiului,
Rooney cuta sticla pentru un alt pahar.
Unde-i ii licoarea dttoare de curaj?
Jos, n cabina din fa. Poi s te serveti singur. Ai i ghea
n casca de scafandru.
Cnd reveni pe punte, Rooney ntreb:
Ce-nseamn toate astea, Tyler? Azi e duminic. Doar nu m-ai
scos de la meciul meu de fotbal i m-ai crat pn aici ca s-mi
ari Miami Beach de pe mare?
S-i spun drept, mi-a ajuns la urechi c-ai terminat azi-
noapte raportul despre morii din balon.
Mai precis, am terminat la trei, azi diminea.
M gndeam c poate ai s-mi spui ceva.
Pentru Dumnezeu Tyler, ce, se apropie sfritul lumii c nu
poi s atepi pn mine diminea?
Acum o or, am primit un telefon de la un agent federal din
Washington. Tyler se opri, i drese glasul i-apoi continu. Zicea
c ar f cu un agent secret local de care n-am auzit n viaa mea.
Nu vreau s te plictisesc spunndu-i pe ce ton mi-a vorbit.
Niciodat n-am putut s neleg de ce tipii tia din nord cred c
pot s-i duc de nas pe fcii notri din sud. n concluzie, vor s-i
predm pe cei de pe dirijabil autoritilor federale.
Care autoriti federale?
A refuzat s spun, iar cnd am insistat m-a bgat complet n
cea.
Rooney deveni brusc interesat.
i-a dat vreo explicaie de ce le trebuie morii?
Zicea c e o problem de securitate.
i?
I-am spus c o s m mai gndesc.
Turnura pe care o luaser evenimentele, combinat cu ginul, l
fcu pe Rooney s uite teama sa de ap. Observ chiar i linia
elegant a ambarcaiunii din fbr de sticl. Era al doilea sediu al
erifului Sweat, folosit ocazional s sprijine eforturile poliiei dar,
n special, ca vas de croazier pentru ofcialitile districtului sau
61
ale statului, venite la pescuit la sfrit de sptmn.
i ce nume i-ai pus?
Cui?
Brcii tale.
Ah! Linitea Sudului! Are zece metri i merge cu cincizeci de
noduri. A fost construit n Australia, de o companie de
echipament sportiv, numit Stebercraft.
Revenind la cazul LeBaron ai de gnd s te dai btut?
ntreb Rooney sorbind din pahar.
mi cam surde, spuse Sweat zmbind. Cei de la Omucideri
nc n-au afat care-i mobilul crimei. Mass-media face un circ
ntreg. i-n general, toi, de la guvernator pn la ultimul
funcionar, fac presiuni asupra mea. i, ca s pun capac la toate,
dup toate aparenele, crima nici n-a fost comis n circumscripia
mea. Da, domnule, chiar sunt tentat s-i pasez Washington-ului
gina, numai c sunt sufcient de ncpnat s cred c putem
gsi o soluie n toat aiureala asta.
Bine i-atunci, ce vrei de la mine?
eriful se ntoarse ctre el i-l privi intens, dnd astfel greutate
vorbelor sale.
Vreau s-mi spui ce-ai scris n raport.
Ce-am gsit eu ncurc i mai mult treaba.
Aproape s le taie faa o iol mic cu adolesceni la bord, aa c
Sweat ncetini i i ls s treac.
Spune-mi ce scrie acolo.
Hai s-ncepem cu sfritul. i convine aa?
Zi-i.
La-nceput, cazul mi-a dat mare btaie de cap, pesemne
pentru c nu-mi trecuse prin minte aa ceva. Am avut un caz
asemntor n urm cu cincisprezece ani. Atunci a fost descoperit
n grdina din spatele casei sale corpul unei femei aezat ntr-un
fotoliu. Soul ei a susinut c buser n noaptea aceea, c el se
dusese la culcare naintea ei i c ea avea s-l urmeze. Cnd s-a
trezit a doua zi, a cutat-o i-a gsit-o stnd n grdina din spate,
exact acolo unde o lsase. Dup toate aparenele, femeia murise de
moarte natural i nu prezenta urme de violen, nici de otrav,
62
doar alcool ntr-o cantitate considerabil. Organele interne erau
foarte sntoase i nu prezentau indicii ale unor boli sau dereglri
anterioare. Pentru o femeie de patruzeci de ani, avea un corp de
tnr de douzeci i cinci. A scos untul din mine. Apoi totul a
nceput s se lege. Paloarea cadavrului, pielea decolorat, care
datorit scurgerii sngelui este de obicei purpurie, la ea era roz-
viiniu. Asta indic drept cauz a morii otrvirea cu cianur sau
cu monoxid de carbon sau hipotermie. Am mai descoperit o
hemoragie a pancreasului. Am procedat prin eliminare i am
renunat la primele dou ipoteze. Apoi, am pus degetul pe ran
cnd am descoperit ocupaia brbatului. N-a fost chiar o prob
zdrobitoare dar sufcient ca judectorul s-i dea cincizeci de ani.
Cu ce se ocupa brbatul ei?
ofer pe un camion frigorifc, la o frm transportoare de
alimente congelate. Planul a fost curel. A pompat butur-n ea,
pn i-a pierdut cunotina. A aezat-o n camionul pe care-l
inea n faa casei peste noapte sau la sfrit de sptmn, a
pornit instalaia frigorifc i-a ateptat s i se ntreasc corpul.
Dup ce biata femeie i-a dat sufetul, a dus-o la loc pe scaunul
din grdin, iar el s-a dus la culcare.
Sweat se uit la el cu o privire goal.
Doar nu vrei s spui despre cei din balon c au fost inui
ntr-un congelator pn i-au dat sufetul.
Ba exact asta vreau s spun.
Eti sigur?
Pe o scar a probabilitii de la unu la zece, eu a alege opt.
i dai seama cum sun asta?
Pare o nebunie.
Trei brbai dispar n Marea Caraibilor la zece grade Celsius
i-apoi mor ngheai? Sweat nu adresa cuiva anume ntrebarea sa.
N-o s se lege niciodat, doctore. Poate doar dac am avea la
ndemn un camion frigorifc.
Oricum nimic nu se leag.
Adic?
A sosit i raportul FBI-ului. Jessie LeBaron a avut dreptate la
identifcare. Cel de la morg nu e soul ei, iar ceilali doi nu sunt
63
Buck Caesar, nici Joe Cavilla.
Dumnezeule, ce mai e i asta? Atunci cine sunt?
Nu au cazier la FBI i deci nu i-au putut identifca dup
amprente. Se pare c sunt strini.
Ai gsit ceva care ne poate ajuta s le afm identitatea?
Pot s-i spun ce nlime i ce greutate au avut tipii tia.
Pot s-i art radiografi dentare sau de fracturri ale oaselor.
Dup mrimea fcatului, se pare c toi trei au fost mari amatori de
butur.
Plmnii le sunt plini de fum de igar, iar dinii i buricele
degetelor vorbesc despre faptul c au fumat igri fr fltru. Au
fost mari mnci. La ultima lor mas, au mncat pine neagr,
fructe i carne. Doi au n jur de treizeci de ani, iar al treilea a srit
puin de patruzeci. n timpul vieii, au fost ntr-o condiie fzic
medie. Ei, n afar de astea, nu prea mai am Ce s-adaug ca s te-
ajut s-i identifci.
E i sta un nceput.
Dar asta-nseamn c LeBaron, Caesar i Cavilla sunt doar
disprui.
nainte ca Joe s poat rspunde, se auzi n microfonul staiei
radio o voce de femeie. Sweat rspunse i mut pe alt frecven
dup cum i se spusese.
Regret ntreruperea, i spuse el lui Rooney, dar am o urgen
pe linia care ne leag de rm.
Rooney ddu din cap. Intr n cabina din fa i-i mai turn un
pahar. O cldur i inund corpul. Mai zbovi cteva clipe nainte
de a urca pe punte, iar cnd ajunse sus, Sweat, rou la fa de
manie, tocmai lsa jos microfonul.
Nenorociii! spuse el printre dini.
Care-i problema? ntreb Rooney.
I-au luat, spuse Sweat i ddu un pumn n crm.
Blestemaii ia de ageni s-au dus la morg i au ridicat cadavrele
din dirijabil.
Dar sunt anumite proceduri legale care iau timp, protest
Rooney.
ase poliiti n haine civile i doi inspectori federali au
64
aprut cu toat hrogria n regul, au umfat corpurile, le-au
bgat n nite containere de tabl umplute cu ghea i-au ters-o
ntr-un elicopter al Marinei americane.
Cnd s-a ntmplat?
Nici cu zece minute n urm. Harry Victor, inspectorul
nsrcinat cu, rezolvarea cazului, spune c i-au cotrobit prin
birou ct s-a dus la toalet i i-au smuls flele din dosar.
i cu raportul meu ce-au fcut?
L-au luat i pe-la.
Ginul l adusese pe Rooney ntr-o stare euforic.
Privete-o i din unghiul sta; v-au luat o belea de pe cap, ie
i departamentului.
Mania lui Sweat se-mprtie ncet.
Nu neg c de fapt mi-au fcut un serviciu, numai c metoda
lor m scoate din mini.
Mai e o mic consolare, se-mpletici Rooney.
Deja ncepuse s-i fe greu s se in pe picioare.
Unchiul Sam n-a pus mna chiar pe tot.
Ca de exemplu, ce?
Ceva ce nu apare n raport. Un rezultat de la laborator care-
ar f creat mult confuzie dac-l aterneam pe hrtie. Pe sta nu e
bine s-l spui nici ntr-o cas de nebuni.
Despre ce e vorba? ntreb Sweat.
Cauza morii.
Pi da spuneai c e hipotermie.
Aa e, ns am omis cea mai tare poant. Vezi tu, am uitat s
precizez cnd s-a produs moartea.
Rooney ncepu s articuleze tot mai greu.
Nu putea s fe dect n urm cu cteva zile.
O, nu! Tipii ia i-au dat sufetul cu mult timp n urm.
Cam cnd?
Pi, n urm cu un an sau doi.
eriful Sweat csc ochii la Rooney, nevenindu-i s cread ce
auzea. Dar medicul legist sttea acolo rnjind perfd ca o hien.
Mai rnjea nc atunci cnd se aplec peste bord i ncepu s
verse.
65
8
Casa lui Dirk Pitt nu se afa nici pe o strad de la periferie, nici
n cartierul invadat de verdea al bogtailor din Washington. Nu
ddea spre nici o curte interioar i nu avea nici vecini de felul
celor cu o liot de copii glgioi i de cini care latr tot timpul.
De fapt, casa lui nici nu era o cas, ci un vechi hangar care se
gsea chiar pe drumul ce ducea de la Aeroportul Internaional n
capital.
Dac o priveai din strad, prea nelocuit. Buruienile puseser
stpnire pe cldire, iar zidurile din tabl ondulat erau mncate
de vreme i nu mai pstrau nici urm de tencuial. Singurul
indiciu c ar f fost locuit era un ir de ferestre plasate chiar sub
brul acoperiului vlurit. Dei erau ptate, murdare i pline de
praf, ferestrele nu erau btute-n cuie ca acelea ale unui depozit
abandonat.
Pitt i mulumi tipului de la ntreinerea aeroportului care l
adusese cu maina de la punctul terminus pn n faa casei.
Uitndu-se n jur s vad dac nu fusese urmrit, scoase din
buzunarul hainei un transmitor minuscul i ddu cteva
comenzi scurte care blocar sistemul de alarm fcnd s se
deschid o u lateral ce prea c nu se mai nvrtise n ni de
cel puin treizeci de ani.
Intr i pii pe o podea de beton bine lustruit pe care se
odihneau cam trei duzini de automobile clasice, lucind de
curenie, un avion de pe vremea bunicii i un vagon de cale ferat
de la nceputul secolului. Se opri n faa unui coupe sport Talbot-
Lago, o variant francez i se uit cu dragoste la saiul ei pe care
ncepuse s-l repare. Maina fusese aproape complet distrus de o
explozie, iar el era hotrt s pun cap la cap rmiele
contorsionate i s-i redea frumuseea i elegana de odinioar.
i cr bagajele n sus, pe o scar n spiral care ducea la
66
apartamentul su construit n partea cealalt a hangarului.
Ceasul de la mn arta ora dou i un sfert dup-amiaza, dar
mintea i trupul le simea obosite de parc ar f fost miezul nopii.
Dup ce-i desfcu bagajele se hotr s-i petreac urmtoarele
ore reparnd maina Talbot-Lago i s fac un du mai trziu. i
trsese deja pe el o salopet veche i tocmai deschisese un sertar
de la ldia cu scule, cnd ntreg hangarul rsun de un rit
puternic. Scoase un telefon fr fr din buzunarul larg al salopetei
de lucru.
Alo!
Cu domnul Pitt, v rog, rosti o voce de femeie.
La telefon.
O clip.
Dup ce atept cam dou minute, Pitt ntrerupse legtura i
se-apuc s lucreze la distribuia mainii Talbot. Nu trecuser nici
cinci minute i sunetul telefonului se auzi din nou. Ridic, dar nu
spuse nimic.
Mai suntei pe fr, domnule? ntreb aceeai voce.
Da, rspunse Pitt detaat, proptind telefonul de ureche cu
umrul n timp ce minile-i lucrau.
Sunt Sandra Cabot, secretara particular a doamnei
LeBaron. Vorbesc cu domnul Dirk Pitt?
Chiar el.
Doamna LeBaron dorete s v vad. Putei veni la reedina
sa la ora patru?
Drept la int, nu-i aa?
Poftim?
Regret, domnioar Cabot, dar trebuie s ngrijesc o main
bolnav. Poate dac doamna LeBaron ar putea s treac pe la
mine, am putea sta de vorb.
Mie team c e imposibil. D o petrecere ast sear, un
cocktail la care particip numai personaliti, printre alii i
secretarul de stat. Nu poate s lipseasc.
Atunci poate alt dat.
Se ls o linite de ghea, apoi Miss Cabot interveni:
Cred c nu ai neles.
67
Aa e, ceva mi scap.
Numele LeBaron nu v spune nimic?
Nu mai mult dect Shagnasty, Quagmire sau Smith, mini
Pitt jovial.
Pentru o clip, Miss Cabot se pierdu cu frea.
Domnul LeBaron
Bine, s lsm gluma, o ntrerupse Pitt. tiu foarte bine cine
este domnul LeBaron. i nu ne-am mai pierde vremea nici unii,
nici alii, dac v-a spune c nu mai am nimic de adugat n
legtur cu misterul dispariiei i morii sale. Transmitei-i
doamnei LeBaron condoleanele mele. E tot ce pot s fac pentru ea.
Cabot trase adnc aer n piept i o lu de la capt:
Domnule Pitt, v rog, v va f extrem de recunosctoare dac
putei veni aici.
Pitt aproape o vzu rostind cuvintele v rog cu dinii ncletai.
Bine, cred c o s pot veni. Care-i adresa?
Cabot i regsi arogana.
Trimit oferul dup dumneavoastr.
Dac n-avei nimic mpotriv, prefer s vin cu maina mea.
Limuzinele mi declaneaz claustrofobia.
Dac aa dorii, spuse ea bos. Casa se af la captul strzii
Beacon Drive, n Great Falls Estates.
Am s m uit pe o hart a oraului.
Apropo, ce main avei?
De ce vrei s tii?
S anun paznicul de la poart.
Pitt ezit o clip, apoi se uit n hangar i privirea i se opri pe o
main parcat lng intrare.
O decapotabil veche.
Veche?
Da, din 1951.
Atunci v-a ruga s fi amabil i s-o lsai n parcarea de
lng casa personalului. Este pe alee n dreapta, cnd venii
dinspre ghereta portarului.
Nu i-e niciodat ruine de felul n care le comanzi oamenilor?
N-are de ce s-mi fe ruine, domnule Pitt. V ateptm la ora
68
patru.
Ai vrea s terminai cu mine nainte de venirea oaspeilor?
ntreb Pitt cu vocea plin de sarcasm. tii, n-a vrea s ofensez
pe nimeni la vederea rablei mele care profaneaz domeniul.
Nu-i nici o problem, nu se ls nici ea mai prejos. Petrecerea
nu ncepe dect la opt. La revedere.
Dup ce Sandra Cabot a nchis, Pitt s-a ndreptat spre maina
decapotabil i s-a uitat la ea o vreme. Apoi a ridicat podeaua din
faa banchetei din spate i a prins undeva dedesubt frele unui
redresor de baterie. S-a ntors apoi la Talbot-ul su i, calm, a
continuat s lucreze de unde rmsese.
La opt i jumtate fx, portarul de la intrarea pe domeniul
LeBaron ntmpina o pereche de tineri ntr-un Ferrari galben, iar
dup ce verifcase numele lor pe lista invitailor le fcu semn s
intre. Sosi apoi o limuzin Chrysler n care se afau consilierul
preedintelui, Daniel Fawcett i soia.
Paznicul nu prea prea impresionat la vederea attor maini
extravagante i a ocupanilor lor celebri.
i ridic minile deasupra capului i, plictisit, se-ntinse i
csc. Minile-i rmaser n aer, iar gura i se-nchise cu un pocnet
sec cci se pomeni uitndu-se cu ochii larg cscai la cea mai mare
main pe care o vzuse n viaa lui.
Era monstruos de mare, cam ase metri din bar-n bar i
prea s cntreasc peste trei tone. Uile i capota erau gri
argintiu, iar aripile castaniu metalizat. Era o main sport
decapotabil, iar capota, dac era tras, era complet ascuns
vederii.
Avea o linie frumoas i elegant de main de clas, era un
exemplu viu de miestrie neasemuit.
Asta da main, spuse paznicul n cele din urm.
Daimler, rspunse Pitt.
Dup nume, pare englezeasc.
Chiar este.
Paznicul cltin din cap plin de admiraie, apoi arunc o privire
pe lista invitailor.
69
Numele dumneavoastr, v rog.
Pitt.
Nu v gsesc. Ai fost invitat?
Aveam o ntlnire cu doamna LeBaron mai devreme.
Paznicul intr n csua sa i verifc o list de pe un panou.
Da, domnule. ntlnirea era pentru ora patru.
Cnd i-am telefonat s-i spun c voi ntrzia, mi-a spus s
vin la petrecere.
Ei bine, dac tot v ateapt, spuse paznicul nc adncit n
admirarea liniilor acelui Daimler, de partea mea cred c e n
regul. Putei s mergei. Distracie plcut.
Pitt ddu din cap a mulumire, apoi conduse maina imens,
lin, pe aleea care erpuia pn n faa reedinei LeBaron. Cldirea
principal se ridica pe o colin, chiar deasupra unui teren de tenis
i a unei piscine. Arhitectura era specifc zonei, cas din
crmid, n stil colonial, cu trei etaje i coloane albe la intrare,
care susineau acoperiul deasupra unui portic frontal, aripile
casei ntinzndu-se apoi lateral. La dreapta era un plc de pini
care se ntindea pn la o cas stil vagon cu garaj la parter despre
care Pitt presupuse c era locuina personalului. Vis-a-vis i la
stnga conacului se afa o construcie imens cu perei de sticl,
luminat de candelabre de cristal ce atrnau din tavan. Flori i
arbuti exotici i mprtiau mireasma printre cele douzeci de
mese, iar pe o scen minuscul ridicat n faa unei cderi de ap,
cnta o orchestr mic.
Pitt fu profund impresionat. Era o ambian perfect pentru o
petrecere ntr-o sear rece de octombrie. Raymond LeBaron lu
not maxim pentru originalitate. Pitt trase Daimlerul n faa serei
unde atepta un lacheu mbrcat n livrea, cu expresia de team
respectuoas a unui tmplar privind la un arbore Sequoia.
Ct se strecur afar din main i-i ndrept smochingul, Pitt
remarc un grup destul de numeros strngndu-se n spatele
peretelui transparent i fcnd semne spre main. i ddu
valetului instruciuni cum s opreasc contactul, apoi intr pe ua
de sticl. Orchestra interpreta motive muzicale din melodiile la
mod ale lui John Barry, mai fn la almuri, n for la
70
instrumentele cu coarde.
Chiar la intrare, sttea i ntmpina oaspeii o femeie elegant,
mbrcat dup ultima mod a caselor de creaie.
Fr-ndoial, era Jessie LeBaron. Stpn pe sine,
ntruchiparea nsi a graiei i clasei, o dovad vie c o femeie
poate f frumoas i dup cincizeci de ani. Purta o tunic
strlucitoare btut n mrgele i paiete verzi i argintii peste o
fust strmt de catifea.
Pitt se apropie i fcu o uoar reveren.
Bun seara, spuse el arbornd cel mai seductor zmbet al
su.
Ce e maina aceea senzaional? l ntreb Jessie uitndu-se
prin u.
O Daimler, comand special mbuntit pentru consum de
5,4 litri, cu motor n opt cilindri i lucrtur artizanal a
caroseriei, marca Hooper.
Ea i zmbi fermector i i ntinse mana.
V mulumesc c ai venit domnule ezit ea, privindu-l
ntrebtor. Iertai-m, dar nu-mi aduc aminte s v f cunoscut.
Asta-i pentru c n-am dat niciodat ochii unul cu altul,
spuse el minunndu-se de timbrul gutural al vocii lui Jessie,
aproape rguit, cu-o umbr de vulgaritate senzual.
M numesc Pitt, Dirk Pitt.
Ochii ntunecai ai lui Jessie l fxar pe Pitt ntr-un fel foarte
special.
Ai ntrziat patru ore i jumtate, domnule Pitt. A intervenit
ceva neateptat?
Nimic de felul sta, doamn LeBaron. Mi-am aranjat sosirea
cu cea mai mare grij.
Dar n-ai fost invitat la petrecere, spuse ea calm. Aa nct va
trebui s plecai.
Ce pcat, spuse Pitt mbufnat. Aa de rar mi se ofer ocazia
s-mi pun smochingul.
Faa lui Jessie exprim dispre. Se-ntoarse spre o femeie cam
nepat, cu ochelari cu rame mari, care se inea puin n spatele ei
i despre care Pitt i imagin c era secretara, Sandra Cabot.
71
Caut-l pe Angelo i spune-i s-l conduc pe domnul.
Ochii lui Pitt sclipir rutcios.
Se pare c am un adevrat talent de a strni aversiune. Ce
preferai, s plec de bunvoie sau s provoc o scen neplcut?
Cred c ar f mai bine s plecai de bunvoie.
Atunci de ce mi-ai mai cerut s m vedei?
O chestiune legat de soul meu.
Nu ne-am ntlnit niciodat, aa c nu pot s v spun nimic
n plus fa de ce tii deja n legtur cu moartea sa.
Raymond n-a murit, spuse ea tranant.
Cnd l-am vzut eu n balon fcea foarte bine pe mortul.
Acela nu era el.
Pitt o privi sceptic, dar nu spuse nimic.
Nu m credei, nu-i aa?
De fapt, nu-mi pas.
Speram s m putei ajuta cu ceva.
Avei un fel foarte ciudat de-a cere ajutorul.
Suntei la un dineu de binefacere, domnule Pitt. Locul
dumneavoastr nu este aici. S stabilim o or la care s ne-
ntlnim mine.
Pitt se hotr s nu in seama de furia care-l cuprinsese.
Ce fcea soul dumneavoastr cnd a disprut? ntreb el
fr nici un preambul.
Cuta comoara El Dorado, i rspunse ea privind nervos spre
oaspeii dinuntru. Era convins c s-a scufundat o dat cu
Cyclops.
nainte ca Pitt s poat face vreun comentariu, Cabot se
ntorsese cu Angelo, oferul cubanez.
La revedere, domnule Pitt, spuse Jessie concediindu-l i
ntmpinnd o pereche de nou venii.
Pitt ridic din umeri a nepsare i-i oferi braul lui Angelo:
Hai, s-o facem ct mai ofcial. Condu-m tu afar. Apoi, se-
ntoarse spre Jessie. i nc ceva, doamn LeBaron. Nu-mi place s
fu tratat ca ultimul borfa. Alt dat, nu v mai deranjai s m
cutai.
De-abia apoi Pitt i permise lui Angelo s-l escorteze de la
72
cldirea serei pn la locul unde era parcat Daimler-ul su. Jessie
se uit dup el pn cnd impuntoarea main dispru n
noapte.
Se-ntoarse la oaspeii si i se amestec printre ei.
Douglas Oates, secretarul de stat, o privi apropiindu-se peste
umrul consilierului prezidenial Daniel Fawcett.
Splendid, Jessie.
ntr-adevr, sublinie Fawcett. Nimeni din Washington nu d
mese mai rafnate.
Ochii lui Jessie se luminar, iar buzele sale se arcuir ntr-un
zmbet cald.
V mulumesc, domnilor.
Oates art cu capul spre u:
A fost o-nchipuire, sau chiar l-am vzut pe Dirk Pitt dat pe
u afar? Jessie i arunc lui Oates o privire goal:
l cunoti?! ntreb ea surprins.
Sigur c da. Pitt este numrul doi la NUMA. El este cel care a
adus Titanicul la suprafa pentru Departamentul Aprrii.
i care i-a salvat preedintelui viaa, n Louisiana, complet
Fawcett.
Jessie pli imperceptibil.
N-am tiut.
Sper c nu l-ai nfuriat.
Poate c-am fost puin cam aspr, admise ea.
Nu v intereseaz forrile marine n larg de San Diego?
Ba da. Rapoartele seismice vorbesc despre un imens camp de
petrol nc neexplorat. Una dintre companiile noastre are u
deschis sus i nu va f nici o problem s obinem autorizaia de
forare. Dar, de ce-ntrebai?
Chiar nu tii cine este eful comisiei senatoriale care acord
dreptul de exploatare a petrolului pe terenurile care aparin
statului?
Desigur, este Vocea lui Jessie se pierdu, iar stpnirea sa
de sine se topi complet.
Tatl lui Dirk, ncheie Oates n locul ei. Senatorul de
California George Pitt. Fr sprijinul su i fr binecuvntarea
73
celor de la NUMA, pentru probleme de mediu, n-ai nici o ans s
capei drepturile de forare.
Se pare c ua care-i era deschis tocmai s-a nchis, spuse
Fawcett sarcastic.
9
O jumtate de or mai trziu, Pitt i parca maina Daimler pe
locul su din faa unei cldiri impuntoare, cu perei de sticl
mat, care adpostea sediul NUMA. Semn n condica de la biroul
pazei i lu liftul pn la etajul al zecelea. Cnd uile s-au deschis,
intr ntr-o ncpere imens, un adevrat labirint electronic, unde
se afa instalat reeaua informatic i de comunicaii a ageniei
marine.
Hiram Yaegger ridic privirea din spatele unui birou n form de
potcoav a crui suprafa era acoperit de o puzderie de
computere i-i zmbi:
Salut, Dirk. S-au nolit cu toii dar n-au avut unde s
mearg?
Gazda a hotrt c sunt persoan non grata, aa c am fost
debarcat.
Cineva cunoscut? fu rndul lui Pitt s zmbeasc. Se uit n
jos la Yaegger.
Electronistul-vrjitor prea c descinde direct din vremurile
hippy de la-nceputul anilor 70. Prul blond i-l lsase lung i-l
purta strns la spate ntr-o coad de cal. Barba-i era venic n
neornduial i rsucit n crlioni rebeli. Iar inuta sa la lucru
sau acas era o jachet i-o pereche de pantaloni Levis vri n
nite cizme de cowboy scoflcite i cam trecute.
Pitt spuse:
Nu mi te pot nchipui alturi de Jessie LeBaron, frecventnd
aceleai cercuri.
Yaegger scoase un fuierat:
74
Te-a turtit un picior dat n dos de una ca Jessie LeBaron?
Omule, da eti un adevrat erou pentru cei oropsii.
Ai chef s faci nite spturi?
Despre ea?
Despre el.
Brbat-su? Cel care-a disprut?
Raymond LeBaron.
Alt operaie sub clar de lun?
Spune-i cum vrei.
Dirk, zise Yaegger fxndu-l peste nite ochelari cu rame de pe
vremea bunicii, eti un tip cam curios i-i bagi nasul peste tot, da-
mi placi i-aa. Eu sunt aici s fac reele de calculatoare clasa nti
i s arhivez datele de geografe i istorie marin, da salivez la
gndul c-i vei face apariia cerndu-mi s-mi folosesc sprijinul
creator n scopuri obscure. De ce merg pe mana ta? O.K. i spun
de ce: findc am snge de cocar, nc mai mult ca tine. Acum zi-i
ct de adnc vrei s sap.
Pn-n trecutul lui cel mai ndeprtat. De unde-a aprut; ce
e cu banii care-au stat la baza imperiului su
Raymond LeBaron era destul de secretos cu viaa lui
particular. S-ar putea s-i f ters urmele.
mi dau seama de asta, da ai mai scos tu la lumin i alte
secrete de familie pn acum.
Da. Familia Bougainville, cu cteva luni n urm. I-am cam
fcut-o, ca s zic aa, amiralului.
nc ceva.
Sunt numai urechi.
Un vapor numit Cyclops. Ai putea s-i afi povestea?
Fr probleme. Altceva?
Cam asta ar f tot, rspunse Pitt.
Yaegger l privi.
Acum ce te-a mai suprat, btrne? Nu-mi vine-a crede c l
vnezi pe LeBaron numai pentru c ai fost azvrlit n strad de la
petrecere. De pild eu Am fost alungat de la cele mai spurcate
adunturi din oraul sta. i asta e.
Pitt rse.
75
Nu-i vorba de rzbunare. Sunt doar intrigat. Jessie LeBaron a
zis ceva care mi s-a prut cam curios n legtur cu dispariia
soului ei.
Am citit n Washington Post. Era un paragraf acolo n care
se vorbea despre tine ca despre eroul zilei; cum ai recuperat
balonul lui LeBaron cu-o mecherie cu-o sfoar i-un palmier.
Care-i treaba?
Susine c soul ei nu e printre morii care-au fost gsii n
cabina de comand.
Yaegger tcu, avnd acea privire care spunea c n-a-neles
nimic.
Nu se leag. Dac btrnul LeBaron a disprut n sacul lui
umfat cu gaze, e logic c tot el era acolo cnd a aprut balonul.
Nu, dac e s ne lum dup spusele soiei ndurerate.
Cred c privete lucrurile dintr-un anume unghi fnanciar
sau legat de asigurri.
Poate da, poate nu. Exist ns posibilitatea ca NUMA s ia
parte la anchet atta timp ct evenimentul nvluit n mister s-a
petrecut deasupra mrii.
i noi o s fm primii.
Ceva de felul sta.
i ce legtur are vasul Cyclops cu toat trenia?
Ea mi-a spus c LeBaron cuta Cyclops cnd s-a topit n aer.
Yaegger se ridic de pe scaun.
Bine. S-i dm bice. Ct timp pun eu la punct programul de
cutare, tu uit-te prin fiere dup informaii legate de vapor.
l conduse pe Pitt ntr-un soi de amfteatru cu un monitor
imens, instalat pe peretele din fa i-l pofti s se aeze la un
pupitru pe care se afa tastatura computerului. Aps cteva
butoane peste umrul lui Pitt i aparatul rspunse comenzilor.
Sptmna trecut am instalat un sistem nou. Terminalul
este cuplat la un sintetizor de voce.
Un computer care vorbete, spuse Pitt.
Da. nelege peste zece mii de comenzi verbale, poate da tot
attea rspunsuri corecte i, de fapt, poate chiar s ntrein o
discuie. Vocea i sun cam nefresc, ceva n felul lui Hal, robotul
76
uria din flmul 2001, dar o s te obinuieti. Noi i spunem
Sperana.
Sperana?
Da, sperana noastr c o s dea rspunsurile corecte.
Nostim.
Dac ai nevoie de ceva, m gseti la terminal. Nu trebuie
dect s ridici receptorul i s formezi 47.
Pitt ridic ochii spre ecran. Avea o culoare gri albstruie.
Prinse destul de precaut microfonul i vorbi n el:
Sperano, m numesc Dirk. Eti gata s ncepi o investigaie
pentru mine? Doamne, se simea ca un tmpit. Era ca i cnd s-ar
f adresat unui zid i ar f ateptat s-i rspund.
Bun, Dirk, i spuse o voce vag feminin, care suna de parc-
ar f ieit dintr-un burduf. Eu sunt gata. Spune tu cnd vrei s
ncepem.
Pitt trase adnc aer n piept i porni:
Sperano, a vrea s-mi spui cte ceva despre un vapor numit
Cyclops.
Cam cinci secunde se ls tcerea, apoi computerul rspunse:
Va trebui s faci precizri. Discurile mele de memorie conin
date despre cinci vase diferite cu numele Cyclops.
Al meu avea o comoar la bordul su.
mi pare ru, ns dup documentele de mbarcare nu rezult
c vreunul s f avut vreo comoar la bord.
mi pare ru. Lui Pitt nc nu-i venea s cread c face
conversaie cu o main.
Dac-mi permii s m abat o clip de la discuie, a vrea s-
i spun c eti un computer foarte inteligent i simpatic.
i mulumesc pentru compliment, Dirk. S tii c pot scoate
efecte de sunet; pot imita animale, tiu s cnt dei nu prea bine
i s pronun supercalifragelisticexplicalidosion, chiar dac n-
am fost programat pentru defniia sa exact. Vrei s-o spun i de
la sfrit la-nceput?
Poate alt dat. Revenind la Cyclops cel care m intereseaz
s-a scufundat n Caraibe.
Atunci ne rmn numai dou. Un vapor cu aburi care s-a
77
mpotmolit n Golful Montentego din Jamaica, la 5 mai 1968 i un
mineralier al Marinei Statelor Unite care transporta minereu sau
crbune, disprut fr urm ntre 5 i 10 februarie 1918.
Pitt se gndi c n-ar f avut nici un rost ca Raymond LeBaron s
caute un vas care euase ntr-un port aglomerat, doar cu douzeci
de ani n urm. i reveni n minte povestea mineralierului Marinei.
Dispariia sa fusese unanim considerat a f unul dintre marile
mistere ale deja legendarului Triunghi al Bermudelor.
Alegem transportorul Marinei, spuse Pitt.
Dac vrei s tipresc date, apas pe tasta de comand i
literele P.T. Dac te uii pe ecran, i voi proiecta fotografile de care
dispunem.
Pitt fcu ce i se ceruse, iar informaiile ncepur s curg din
imprimant. Sperana se inu de cuvnt i pe ecran apru o
fotografe a vasului Cyclops ancorat ntr-un port necunoscut.
Dei carena era zvelt, cu prora demodat urcnd i cobornd i
cu pupa graioas ca o cup de ampanie, suprastructura sa prea
un joc de cuburi aruncate de un copil alandala. O ngrmdire de
macarale, amestecate cu cabluri; un pienjeni, cu o mpletitur
de suporturi la nlimea unui stat de om, se ridica n mijlocul
corbiei, asemenea unei pduri moarte. Pe toat partea dinspre
pupa, chiar peste sala motoarelor, se ntindea o cabin lung cu
acoperiul mpodobit cu dou couri gemene i cteva guri de
aerisire, foarte nalte toate. n continuare, mai n fa, sttea
cocoat cabina timonei, chiar deasupra punii principale, aidoma
unei msue de toalet aezate pe patru picioare, cu numai un
singur ir de hublouri complet deschise n partea de jos. Cele dou
catarge nalte i grinda transversal ieit mult n afara covertei
aduceau perfect cu o poart de fotbal. Nava era diform i greoaie,
ca o gsc urt care n-are nici o ans s semene cu o lebd.
Plutea n jurul su ceva nedefnit, care-i ddea fori. La-nceput,
Pitt nu putu s deslueasc ce, mai apoi i ddu seama: n mod
bizar, pe punte nu se afa nici un marinar. Vasul arta de parc
era prsit.
Pitt i mut privirea de la ecran la datele statistice ale navei pe
care le cercet amnunit:
78
Lansare: 7 mai 1910 William Cramp Sons Shuipbuilders,
Philadelphia
Tonaj: deplasament 19.360
Lungime: 162 m (de fapt, mai lung dect vasele de lupt din
vremea sa)
Travers: 20 m
Pescaj: 8,5 m
Vitez: 15 noduri (cu trei noduri mai rapid dect vasele Liberty
din cel de-al doilea rzboi mondial)
Armament: 4 tunuri de 4 oli
Echipaj: 246 oameni
Comandant: G. W. Worley serviciul auxiliar Naval.
Pitt remarc faptul c Worley fusese cpitan pe Cyclops de la
lansarea sa la ap i pn-n ziua dispariiei. Se sprijini de sptar
i-i ls mintea s lucreze n timp ce el studia fotografa vasului.
Ai i alte fotografi ale navei? o ntreb el pe Sperana.
Trei din acelai unghi; una nspre pupa i patru ale
echipajului.
Hai s vedem cum arta echipajul.
Monitorul se-ntunec o clip, apoi pe el apru imaginea unui
brbat stnd n picioare lng balustrad i innd de mn o
feti.
Cpitanul Worley cu fica sa, explic Sperana.
Brbatul era masiv, cu prul rrit, o musta ngrijit, tiat i
mini imense. Sttea acolo ntr-un costum nchis, cu cravata strmb
ieindu-i din hain, cu pantofi bine lustruii. Se uita fx la aparatul
care-i imortalizase chipul cu 75 de ani n urm. Fetia blond de
lng el purta un tricou care-i ajungea pn la genunchi i o
plriu. inea strns n mnu o ppu care prea s fe tare,
n form de amfor.
Adevratul lui nume este Johan Wichman, l inform
Sperana fr ca el s-i f cerut. S-a nscut n Germania i a intrat
ilegal n Statele Unite, n 1878, pe un vas comercial care nu-i
aparinea, pe care l-a deturnat pn n San Francisco. Nu se tie
79
cum a reuit s falsifce actele. n vremea ct a fost comandant pe
Cyclops, a trit la Norfolk, n Virginia, mpreun cu fetia i soia.
Exist vreo posibilitate s f lucrat pentru nemi n 1918?
Nu exist nici o dovad n sensul acesta. Vrei s vezi raportul
anchetei fcute n urma tragediei?
Tiprete-l. O s-l studiez mai trziu.
Urmtoarea fotografe este a secundului, locotenentul David
Forbes, spuse Sperana.
Aparatul l surprinsese pe Forbes n uniform, n picioare lng
o main care-i pru lui Pitt a f un automobil Cadillac din 1916.
Forbes avea o fa. De ogar, cu nasul lung, subire, ochii
deschii a cror culoare nu se putea ghici din fotografa alb-negru.
Obrajii-i erau proaspt rai, sprncenele arcuite, iar dinii i avea
uor ieii n afar.
Ce fel de om era? ntreb Pitt.
N-a avut o pat la dosar pn n momentul n care Worley l-a
consemnat la bord pentru nesupunere fa de superiori.
Motivul?
Cpitanul Worley a schimbat cursul stabilit de Forbes, iar
Cyclops a fost pe punctul s eueze la intrarea n Rio. Cnd Forbes
a vrut s tie care a fost motivul pentru modifcarea de curs,
Worley s-a nfuriat i l-a consemnat n cabin.
Forbes nc mai era arestat n ultimul voiaj al lui Cyclops?
Da.
Cine urmeaz?
Locotenentul John Church, ofer de curs.
Fotografa nfia un brbat mrunel, aproape fragil, mbrcat
n civil i aezat la o mas ntr-un restaurant. Chipul su purta
ntiprit acea expresie de oboseal pe care o au fermierii dup o zi
grea de munc la cmp. Totui, ochii ntunecai exprimau veselie i
vorbeau despre un om cu fre deschis. Prul ncrunit din
pricina cruia i se ncrunta fruntea nalt era dat peste cap i pe
dup urechile mici.
Pare mai vrstnic dect ceilali, remarc Pitt.
De fapt, nu are dect douzeci i nou de ani, spuse
Sperana. A intrat n Marin cnd avea aisprezece ani i singur s-
80
a zbtut s ajung ofer.
A avut probleme cu Worley?
Nimic care s fe consemnat n fa sa.
n ultima fotografe erau prezeni doi brbai ateptndu-i
sentina ntr-o sal de tribunal. Nu se citea urm de team pe faa
lor, iar dac era ceva acolo, preau mai degrab nencreztori i
sfdtori. Cel din stnga era nalt i voinic, cu braele musculoase.
Cellalt avea dimensiunile i nfiarea unui urs grizzly.
Fotografa a fost luat la Curtea Marial. Apar n ea fochistul
grad I James Coker i fochistul grad II Barney DeVoe, judecai
pentru uciderea fochistului grad III Oscar Stewart. Toi trei
staionau la bordul crucitorului american Pittsburgh. Coker, cel
din stnga, a fost condamnat la moarte prin spnzurtoare, iar
sentina a fost executat n Brazilia. DeVoe, cel din dreapta, a fost
condamnat la o pedeaps ntre cincizeci i nouzeci i nou de ani,
care urma s fe efectuat la nchisoarea naval de la Portsmouth
din New Hampshire.
Ce legtur au ei cu Cyclops? ntreb Pitt.
Vasul Pittsburgh se afa la Rio de Janeiro cnd s-a comis
omorul. Cnd cpitanul Worley a ajuns n port i s-a ordonat s-i
transporte pe DeVoe i nc ali patru condamnai n Statele Unite,
n arestul de la bordul navei.
Deci ei erau la bord cnd a venit sfritul?
Da.
Nu-s alte poze cu membri ai echipajului?
Probabil c mai sunt n albumele de familie, sau pot f
procurate din alte surse particulare, ns asta este tot ce am n
banca mea de date.
Vorbete-mi despre evenimentele care au dus la dispariia lui
Cyclops.
Vorbesc sau scriu?
Poi vorbi i scoate i la imprimant n acelai timp?
mi pare ru, ns nu le pot face pe amndou deodat. Ce
variant preferi?
Vorbete.
Foarte bine. O clip, s adun datele.
81
Pitt ncepea s simt oboseala i aproape picoti. Fusese o zi
lung i-ncrcat. Folosi pauza i-l sun pe Yaeger s-i cear o
ceac de cafea.
Cum te nelegi cu Sperana?
Aproape ncep s cred c e adevrat, rspunse Pitt.
E bine, att timp ct nu ncepi s-i imaginezi ce forme are.
nc n-am ajuns n halul sta.
Cu ct o cunoti mai bine, cu att o placi mai mult.
Tu cum te descurci cu Raymond LeBaron?
De ce i-e team, spuse Yaeger. i-a ngropat bine trecutul.
Nici o referire la viaa personal, doar statistici fcute din
momentul n care a ajuns marele vrjitor din Wall Street.
Ceva interesant?
Nu tocmai. Se trage dintr-o familie nstrit.
Taic-su avea o reea de magazine de articole de ferrie. Dup
cte miros eu, Raymond nu se prea avea bine cu taic-su. Nu
apare nici o aluzie la familie n nici una din biografile fcute de
ziare dup ce a devenit mare grangur n fnane.
Ai afat cum a fcut primele miare?
Zona asta e cam nebuloas. A avut cu un asociat pe nume
Kronberg o frm de recuperri de epave, pe la jumtatea anilor 50.
Se pare c au tras targa pe uscat vreo civa ani, apoi au dat
faliment. Doi ani mai trziu, Raymond i lansa propria publicaie.
Prospero.
Corect.
Se spune pe undeva de unde i-au venit banii?
Deloc, rspunse Yaeger. Apropo, Jessie e a doua lui nevast.
Prima se numea Hillary i a murit n urm cu civa ani. N-avem
nimic despre ea.
Bine, ine-o aa.
Pitt nchise telefonul chiar n momentul n care Sperana ncepu
s vorbeasc:
Am pregtit datele pentru voiajul de pe urm i att de
nefericit al lui Cyclops.
S auzim.
A plecat din Rio de Janeiro pe 16 februarie 1918, cu
82
destinaia Baltimore, Maryland. La bordul su se afau 15 oferi,
231 de marinari, ali 57 de marinari de pe crucitorul Pittsburgh
care urmau s fe nlocuii la baza naval Norfolk i trimii pe alte
vase, cei cinci condamnai, inclusiv DeVoe i consulul general
american la Rio, Alfred. Morean Gottschalk care se ntorcea la
Washington. Vasul avea o ncrctur de 11.000 tone de minereu
de mangan. Dup o scurt oprire n portul Bahia pentru ridicarea
corespondenei, vasul a mai fcut o escal, neprogramat, pe 4
martie, la intrarea n Golful Carlisle, n Insula Barbados unde a i
aruncat ancora. Aici Worley a ncrcat provizii i crbune motivnd
c le sunt necesare pentru continuarea cltoriei, ns acest fapt a
fost, mai apoi, socotit nejustifcat. Dup ce vasul a disprut n larg,
consulul american din Barbados a raportat c circulaser o seam
de zvonuri n legtur cu aciunea neobinuit a lui Worley,
ntmplri ciudate la bordul vasului i o posibil revolt a
echipajului. Ultima oar cnd a fost vzut Cyclops, cu toi oamenii
de la bordul su, a fost n 4 martie, ziua n care a prsit Insula
Barbados.
Nu s-a mai stabilit dup aceea niciodat legtura cu ei?
Douzeci i patru de ore mai trziu, un cargou care
transporta cherestea, Crogan Castle, a semnalat c prova i fusese
zdrobit de un val uria, neateptat. Apelurile radio pe care le-au
trimis cei de la bordul su au fost recepionate de Cyclops. Ultimele
cuvinte venite de pe mineralier indicau frecvena lor i anunau o
sosire grabnic: Suntem la 50 mile sud de voi. Venim cu toat
viteza.
Altceva?
Asta a fost tot.
Crogan Castle i-a dat poziia?
Au raportat latitudine 2330 N i longitudine 7921 V, ceea
ce nseamn c se afa la aproximativ 30 de mile sud-est de un
recif de suprafa numit Anguilla Cays.
A disprut i Crogan Castle?
Nu. Rapoartele spun c a euat la Havana.
Vreo urm c Cyclops a naufragiat?
Cu toate cutrile febrile ale Marinei, nu s-a gsit nimic.
83
Pitt se-ntrerupse, cnd Yaeger intr n sala de proiecie; puse o
ceac de cafea pe pupitru i se retrase n tcere. Pitt lu cteva
nghiituri i i ceru Speranei s-i arate nc o dat fotografa lui
Cyclops. Vasul i fcu din nou apariia pe ecran, iar el l privi
gnditor.
Ridic receptorul, form un numr i atept. Ceasul digital de
pe consol arta ora 11 i 55, ns vocea care rspunse sun
proaspt i prietenoas:
Dirk! explod Dr. Raphael OMeara. Ce coinciden! M-ai
prins la anc. Azi diminea m-am ntors din Costa Rica, de la nite
spturi.
S mai gseti un vagon de cioburi?
Ciob? Doar cel mai bogat tezaur de art precolumbian
descoperit pn astzi. Piese unice, unele datnd din anul 300 .C.
Ce pcat c nu le poi pstra!
Toate descoperirile mele merg la Muzeul Naional din Costa
Rica.
Eti foarte generos, Raphael.
Dar eu nu le donez, Dirk. Aa e nelegerea, guvernul rii
unde gsesc relicvele le pstreaz ca parte a patrimoniului
naional. Dar ce te plictisesc eu pe tine, un nrit cuttor de
relicve la adncime. Crui fapt datorez onoarea de a-mi f
telefonat?
Am nevoie de cunotinele tale i de tiina ta n legtur cu o
comoar.
Cred c tii c nu trebuie s pronuni un asemenea cuvnt
naintea unui arheolog respectabil, spuse OMeara i tonul su
cpt o nuan de seriozitate.
Fiecare cu psrica lui, spuse Pitt. Vrei s ne-ntlnim la un
phrel?
Acum?! Ai idee ct e ceasul?
Se-ntmpl s tiu ce pasre de noapte eti tu. Las-o mai
moale. Undeva aproape de tine.
Ce zici de hanul Old Angler de pe Bulevardul MacArthur? S
zicem, ntr-o jumtate de or?
Perfect.
84
Poi s-mi spui ce comoar te intereseaz?
Cea la care viseaz toi.
Aha! i care s fe asta?
i spun cnd ne vedem.
Pitt nchise i se uit la Cyclops. Nava prea nsingurat,
abandonat, dar ntr-un chip aproape neomenesc. Nu se putea
opri s nu se-ntrebe ce secrete dusese cu ea n mormntul de pe
fundul mrii.
Vrei s-i mai dau i alte informaii? l ntreb Sperana
ntrerupndu-i gndurile morbide. Sau vrei s ne oprim?
Putem s-i zicem remiz, rspunse el. Mulumesc, Sperana.
A vrea s-i pot da un pupic.
i sunt recunosctoare pentru compliment, Dirk, ns nu
sunt fziologic pregtit pentru a primi srutri.
n sufetul meu, ai s rmi o scump.
Mai vino i folosete-te oricnd de mine.
Pitt rse.
La revedere, Sperana.
La revedere, Dirk.
De-ar f fost adevrat, gndi Pitt i suspin vistor.
10
D-mi un Jack Daniel fr ap, spuse vesel Raphael OMeara.
Cel mai bun medicament pe care-l tiu s-i limpezeasc creierul
dup jungla aia nenorocit.
Ct ai stat n Costa Rica? ntreb Pitt.
Trei luni. i tot timpul a plouat.
Gin Bombay cu ghea i cu poft, i spuse Pitt barmanului.
Deci te alturi i tu cohortei lacome a gunoierilor mrii,
spuse OMeara, iar vorbele-i ieir din hiul brbii pe care o
purta stil Gabby Hayes i care-i acoperea faa de la nas n jos.
Haida de Dirk Pitt cuttor de comori. Nu credeam s-apuc
85
vreodat ziua asta.
Interesul meu e pur academic.
Pi, sigur, aa spun toi. Ascult sfatul meu i las-o balt. A
fost un jaf ct s-a investit n cutarea de comori n mare, oricum
mai mult dect s-a gsit vreodat. i numr pe degete cteva
descoperiri fericite care s f meritat n ultimii optzeci de ani.
Aventura, plcerea, bogiile nu sunt dect exagerri i legend.
De acord.
Sprncenele stufoase se-ncruntar.
n defnitiv, ce vrei s afi?
Ai auzit de Raymond LeBaron?
Btrnul nenfricat Raymond, geniul fnanelor care scoate
Prospero?
Acelai. A disprut n urm cu dou sptmni n balonul
su cu care zbura pe undeva pe lng insulele Bahama.
Cum ar putea cineva s se fac nevzut cu balon cu tot?
Cumva a reuit. Trebuie s f auzit sau s f citit ceva despre
asta.
OMeara cltin din cap:
Nu m-am uitat la televizor i n-am vzut un ziar de nouzeci
de zile.
Le fu adus butura, iar Pitt i relat pe scurt mprejurrile n
care se produsese misterioasa dispariie. La bar, lumea ncepuse
s se rreasc, aa c rmseser acum aproape singuri.
i crezi c LeBaron se fia prin aer ntr-un burduf umfat
cu aer n cutarea unei epave pline ochi cu floane de nestemate?
Dup ct spune soia lui, Jessie
Ce vas?
Cyclops.
Am auzit de Cyclops. Un mineralier al Marinei care s-a topit
pur i simplu n urm cu aptezeci i unu de ani. Dar nu-mi aduc
aminte s se f spus ceva despre vreun tezaur afat la bordul su.
Se pare c LeBaron aa credea.
Ce fel de comoar?
El Dorado.
Pesemne c glumeti.
86
Fac numai s repet ce mi s-a spus.
OMeara rmase tcut vreme ndelungat, cu privirea pierdut
n alte timpuri.
El hombre dorado, spuse el n cele din urm. Aa se spune
n spaniol la brbatul de aur sau brbatul aurit. Legenda
unii spun c-ar f un blestem a nferbntat imaginaia oamenilor
timp de patru sute cincizeci de ani.
Exist o frm de adevr n ea?
Orice legend e inspirat de-o ntmplare adevrat, dar, ca
toate care au existat dinainte sau au aprut dup ea, aceasta a
fost denaturat i nfrumuseat pn ce a ajuns un basm. El
Dorado a strnit cea mai ndelungat cutare nentrerupt a
comorii din toate timpurile. Mii de oameni i-au dat viaa numai
pentru a o vedea.
Spune-mi, cum s-a nscut legenda? Mai sosir un Jack
Daniel i un gin Bombay.
Pe Pitt l pufni rsul cnd l vzu pe OMeara dnd pe gt o
duc de ap, aa, ca s se dreag. Apoi, arheologul se aez
comod i ncepu s povesteasc, ctnd spre alte vremi.
Conchistadorii spanioli au fost primii care-au auzit vorbindu-
se despre un brbat de aur ce stpnea un regat fabulos de bogat,
undeva prin jungla din Munii Anzi. Circula legenda c ar f locuit
ntr-un ora izolat, construit numai din aur, cu strzile btute-n
smaralde i aprat de o armat de frumoase amazoane nenfricate.
Pe lng el, Vrjitorul din Oz e-o biat marionet. Sigur c s-a
exagerat. Adevrul este ns c au existat civa El Dorado dintr-o
lung descenden de regi care adorau o zeitate-demon care tria
n Lacul Guatavita din Columbia. Cnd un nou rege prelua
conducerea regatului tribal, corpul i era acoperit cu rin peste
care se aeza praf de aur, de unde i numele su brbatul de aur.
Apoi era aezat pe o plut de ceremonie ticsit cu aur i pietre
preioase, dus n mijlocul lacului unde se arunca toat acea
bogie, drept ofrand adus zeului al crui nume mi scap.
Comoara a fost recuperat vreodat?
S-au fcut multe ncercri de drenare a lacului, ns toate au
euat. n 1965, guvernul columbian a declarat Guatavita zon de
87
interes cultural i a scos n afara legii orice operaie de recuperare
a comorii. Ce pcat, dac te gndeti la averea asta care zace pe
fundul lacului, dup unele evaluri ntre o sut i trei sute de
milioane de dolari.
Dar oraul de aur?
N-a fost gsit niciodat, spuse OMeara, fcnd semn
barmanului s mai aduc un rnd. Muli l-au cutat, muli i-au
gsit moartea. Nikolaus Federmann, Ambrosius Dalfnger,
Sebastian de Belalcazar, Gonzalo i Hernan Jimenez de Quesada,
toi au cutat El Dorado, dar nu s-au ales dect cu blestemul. La
fel s-a ntmplat i cu Sir Walter Raleigh. Dup cea de-a doua
expediie nereuit, regele Iacob i-a tiat capul, la propriu.
Legendarul ora El Dorado i cea mai mare comoar a tuturor
timpurilor au rmas pe veci pierdute.
S ne-ntoarcem o clip, spuse Pitt. Comoara de pe fundul
lacului nc nu e pierdut.
Nu sunt dect frimituri, explic OMeara. Adevrata
comoar, marele premiu, cea att de inaccesibil nct pare o
himer, a rmas ascuns pn-n zilele noastre. Poate cu dou
excepii, nici un strin, vreodat, n-a reuit s-o vad. O singura
descriere ne-a parvenit de la un clugr misionar n jungl, care a
ajuns la o aezare spaniol de pe fuviul Orinoco, pe la 1675.
nainte de a muri cu o sptmn, a spus c fusese n cutarea
unor mine de diamant alturi de o expediie portughez. El a fost
singurul supravieuitor pzit de un trib care-i spunea Zanona. Au
stat trei luni n ora, dar, unul cte unul, s-au prpdit cu toii.
Destul de trziu au descoperit c cei din tribul Zanona nu erau
att de prietenoi pe ct voiau s par. Erau canibali, i otrveau
pe portughezi i-apoi i mncau. Din toi, singur clugrul a reuit
s scape. Aa a putut s descrie temple i cldiri imense,
inscripiile ciudate, dar i comoara legendar care i-a trimis la
moarte pe att de muli dintre cuttorii si.
Un brbat din aur, specul Pitt. O statuie.
Te apropii, spuse OMeara. Eti al naibii de aproape, dar te-ai
nelat asupra sexului.
Cum asupra sexului?
88
La mujer dorada, femeia de aur, i rspunse OMeara. Sau pe
scurt, La Dorada. Vezi tu, numele s-a referit la-nceput la un brbat
i o ceremonie, dup aceea la un ora, iar n cele din urm la un
imperiu. Cu timpul, s-a extins la orice loc de pe pmnt unde se
af bogii. Aa cum s-a ntmplat cu attea legende pe care le
ursc misoginii, mitul masculin s-a generalizat, iar cel feminin a
fost dat uitrii. Eti gata pentru nc un rnd?
Nu, mulumesc. Mai trag de sta.
OMeara mai comand un Jack Daniel.
Cred c tii povestea legat de Taj Mahal. Un rege mogul a
ridicat acest mormnt mpodobit ca monument pentru soia sa. La
fel a fcut i un precolumbian, rege pe undeva prin America de
Sud. Numele lui nu s-a pstrat, ns, dup cum spune legenda,
soia sa a fost cea mai iubit dintre toate sutele de femei de la
curtea sa. Apoi a aprut ceva pe cer. Probabil o eclips sau cometa
Halley. Iar preoii i-au cerut s-o sacrifce ca s domoleasc mania
zeilor. Viaa nu era aa de uoar pe vremea aceea. Aa c a fost
omort, iar inima i-a fost smuls din piept cu o ntreag
ceremonie.
Credeam c numai aztecii cunoteau asemenea practici.
Aztecii nu deineau monopolul asupra sacrifciului uman. n
concluzie, regele i-a strns pe toi artitii i le-a cerut s ridice o
statuie dup chipul ei pe care el avea s o nchine unui zeu.
Clugrul a descris-o?
n culori vii i pn la ultimul detaliu, sigur, dac-ar f s
credem povestea lui. E complet goal i st pe un piedestal de
cuar roz; totul are o nlime de 1,80 m. Corpul e din aur pur.
Dumnezeule, trebuie c are o ton. Incrustat n piept, acolo unde
ar trebui s stea inima, e un rubin imens evaluat la aproximativ
1.200 de carate.
Nu am pretenia c m pricep, spuse Pitt, dar tiu c rubinele
sunt cele mai nepreuite pietre preioase, iar unul de 30 de carate e
o raritate. E de neimaginat un rubin de 1.200 de carate.
Stai, c sta e doar nceputul, continu OMeara. ntregul cap
al statuii este un imens smarald lefuit fr cusur, n ape verzi-
albastre nchise. Nu-mi dau seama cte carate are, dar, n orice
89
caz, bate orice record de greutate cu cele 135 de kilograme ale sale.
Poate chiar 180, dac te gndeti c-au trebuit s-i lefuiasc
i prul.
Care este cel mai mare smarald din lume?
Pitt se gndi o clip:
Cu siguran, nu are mai mult de 45 de kilograme.
i-o imaginezi stnd n holul Muzeului de istorie natural din
Washington, sub lumina refectoarelor? suspin OMeara cu
privirea pierdut.
Nu pot dect s m minunez ce valoare ar avea pe pia.
Poi spune fr a grei c e nepreuit.
A mai fost cineva care a vzut statuia? ntreb Pitt.
Colonelul Ralph Morehouse Sigler, un adevrat personaj, din
coala veche de exploratori.
Inginer n armata britanic, a colindat ntregul imperiu,
supraveghind zona de grani i construind forturi n Africa i-n
India. Era i geolog priceput aa c-i petrecea timpul liber cu
prospeciuni. A fost fe al naibii de norocos, fe prea bun, findc a
descoperit un imens zcmnt de cromit n Africa de Sud i cteva
floane de pietre preioase rare n Indochina. S-a-mbogit, dar nu
a avut timp s se bucure. Kaiserul a intrat n Frana i el a primit
ordin s plece pe frontul de vest i s construiasc fortifcaii.
Deci, n-a ajuns n America de Sud dect dup rzboi.
Ba nu. n vara anului 1916, a cobort de pe vapor la
Georgetown, n ceea ce era atunci Guyana Britanic. Se pare c
unui tip energic de la Trezoreria Angliei i-a venit ideea strlucit de
a trimite expediii n toat lumea pentru descoperirea i
deschiderea de mine de aur pentru fnanarea rzboiului. Sigler a
fost chemat de pe front i i s-a dat ordinul s plece n America de
Sud.
Crezi c tia povestea clugrului? ntreb Pitt.
Nimic gsit n jurnalele sau n nsemnrile lui nu arat c el
ar f crezut n povestea oraului pierdut. Tipul nu era un cuttor
de comori ptima. Pe el l interesau minereurile. Relicvele
arheologice nu l-au pasionat niciodat. i s-a fcut foame, Dirk?
Da, ncep s m gndesc la mncare. Am fost alungat de la
90
cin.
A trecut de mult ora cinei, dar dac-i rugm frumos sunt
sigur c pot s pregteasc rapid nite gustri.
OMeara i fcu semn chelneriei i, dup ce-i pleda cauza, o
convinse s le serveasc o farfurie de crevei cu sos asortat.
Pic bine, spuse Pitt.
A mnca drcii de-astea mici ct e ziua de lung, ncuviin
OMeara. Aa, unde rmsesem?
Sigler pe punctul de a gsi La Dorada.
A, da. Dup ce a format un grup de douzeci de brbai,
majoritatea soldai britanici, Sigler s-a afundat n slbticia
neexplorat naintea lui. Luni de zile nu s-a mai auzit nimic despre
ei. Englezii au nceput s presimt c se ntmplase o tragedie i-
au trimis dup ei cteva detaamente de cercetai, ns nici unul
nu a dat de urma celor disprui. n cele din urm, la doi ani de la
aceast ntmplare, o echip american, care supraveghea
lucrrile de construire a unei ci ferate, a dat peste Sigler la cinci
sute de mile la nord-est de Rio de Janeiro. Era singur ultimul
supravieuitor.
Dar pare incredibil c a strbtut o asemenea distan din
Guyana Britanic.
Aproape dou mii de mile de la punctul unde fuseser lsai,
n linie dreapt.
n ce stare era?
Mai mult mort dect viu, dup spusele inginerilor care l-au
gsit. L-au dus pe Sigler ntr-un sat unde se afa un spital mic i-
au transmis un mesaj celui mai apropiat consulat american.
Cteva sptmni mai trziu, a sosit de la Rio un grup care
trebuia s-i dea ajutor.
Grupul era american sau britanic?
Lucrurile au luat o ntorstur ciudat n acest punct, i
rspunse OMeara. Consulatul britanic a pretins c nu a fost
anunat niciodat c Sigler reapruse. Gurile rele spun c nsui
consulul general al Americii i-a fcut apariia s-i pun ntrebri.
Orice s-ar f ntmplat, Sigler a disprut din nou. Povestea spune
c a scpat din spital i s-a pierdut n jungl.
91
Greu de crezut s fi ntors spatele civilizaiei dup doi ani de
iad, spuse Pitt.
OMeara ridic din umeri:
Cine poate ti?
Sigler a vorbit despre expediie nainte de a disprea din nou?
Delira, mai tot timpul. Martorii au afrmat dup aceea c
spunea vorbe fr ir despre un ora pierdut pe care-l gsise,
nconjurat de stnci abrupte, invadat de vegetaia junglei.
Descrierea lui se asemna foarte bine cu cea a clugrului
portughez. A fcut chiar i-o schi sumar a unei femei din aur.
Schia a fost recuperat de o infrmier, iar acum se af la
Biblioteca Naional a Braziliei. Am aruncat o privire peste ea pe
cnd lucram la un alt proiect. Originalul trebuie s fe
nspimnttor la vedere.
Deci a rmas ngropat n jungl.
Aici e greutatea! suspin OMeara. Sigler a pretins c el i
oamenii lui au furat statuia i au crat-o douzeci de mile pn la
un ru, luptndu-se n rstimpul sta cu indienii Zanona. Cnd au
reuit s construiasc, n sfrit, o plut, s urce cu greutate La
Dorada pe ea i s-o porneasc, nu mai rmseser dect trei din
ci fuseser la nceput. Mai trziu, a mai murit unul de pe urma
rnilor, iar altul ntr-o vltoare.
Pitt era fascinat de ce-i povestea OMeara dar cu greu mai putea
s-i in ochii deschii.
ntrebarea care se pune este: unde a ascuns Sigler femeia din
aur?
Dac-a tii, rspunse OMeara.
N-a dat de nici o cheie a enigmei?
Infrmiera zicea c-i amintete ca el s f spus c pluta s-a
rupt i statuia a czut n ru la cteva sute de metri de locul unde
l gsiser lucrtorii. Nu-i face sperane prea mari. Spunea prostii.
Ani de zile, cuttorii de comori au plimbat n sus i-n jos pe ru
detectoare de metal i ele n-au scos nici cel mai slab ticit.
Pitt nvrti cuburile de ghea n pahar. tia, el tia, ce li se
ntmplase lui Ralph Morehouse Sigler i La Doradei.
Consulul general american, rosti Pitt uurel, a fost ultima
92
persoan care l-a vzut n via pe Sigler?
Enigma se-ncurc i mai mult n acest punct, dar, pe ct se
pare, rspunsul este: da.
Ia s vd dac pot pune cap la cap toate piesele. Totul s-a
petrecut n ianuarie-februarie 1918. Corect?
OMeara ncuviin din cap i-i arunc lui Pitt o privire curioas.
Iar consulul general se numea Alfred Gottschalk, care a i
murit cteva sptmni mai trziu la bordul lui Cyclops. Corect?
tii asta? spuse OMeara, nenelegnd.
Gottschalk auzise probabil despre misiunea lui Sigler de la
omologul su britanic. Cnd a primit mesajul de la lucrtorii de la
calea ferat i a afat c Sigler triete, a pstrat totul pentru sine
i a plecat spre interiorul rii, spernd c-i va pune cteva
ntrebri lui Sigler i le-o va lua nainte britanicilor cu informaii
preioase pentru propriul su guvern. Ce a afat, probabil c i-a
zdruncinat orice urm de etic care-i mai rmsese. Gottschalk s-a
hotrt s pstreze mina de aur peste care dduse pentru sine.
A gsit i-a scos din ru statuia din aur i-apoi a dus-o, cu
Sigler cu tot, la Rio de Janeiro. i-a ters urmele cu bani grei cu
care a cumprat pe oricine ar f putut s scoat un cuvnt despre
Sigler, iar dac presupunerea mea este corect, i-a omort pe cei
care l-au ajutat s recupereze statuia. Apoi, folosindu-se de
infuena pe care o avea n marin, a urcat pe furi, statuia i pe
Sigler, la bordul vasului Cyclops. Vasul a disprut i o dat cu el s-
a pierdut i secretul.
Ochii lui OMeara se-aprinser de interes.
Ascult, n-ai de unde s tii, spuse el.
Atunci, ce sens ar f avut ca LeBaron s caute, dect dac tia
c este La Dorada.
St n picioare ce spui, admise OMeara. Dar a mai rmas o
ntrebare la care n-ai rspuns nc. De ce Gottschalk nu l-a omort
pur i simplu pe Sigler dup ce a gsit statuia? De ce s-l in pe
englez n via?
Elementar. Consulul general a fost cuprins de febra aurului.
O voia pe La Dorada, dar mai voia i oraul de smarald. Sigler era
singura persoan care putea s-i spun unde e sau s-l conduc
93
acolo.
mi place cum gndeti, Dirk. Teoria ta dezlnuit mai cere
un pahar.
Prea trziu. Barul s-a nchis. Cred c-ar vrea s plecm, s
plece i ajutorul acas.
OMeara mim o min plouat.
Asta era frumos la primitivi. Nu tu ora nchiderii, nu tu
stingere. Mai lu o ultim nghiitur din pahar.
Ei bine, ce-ai de gnd s faci?
Nimic complicat, spuse Pitt zmbind. Am s pornesc n
cutarea navei Cyclops.
11
Preedintele era o persoan matinal. Se detepta la ase
dimineaa, i fcea gimnastica de ntreinere o jumtate de or,
nainte de a face un du i de a lua un mic dejun frugal. Dup
obiceiul su, pe care-l dobndise cam pe la sfritul lunii de miere,
se ddu uurel jos din pat i se mbrc tcut, s nu-i trezeasc
soia care mai dormea nc. Ea se culca trziu i, orice-ar f fcut,
nu reuea s se scoale nainte de apte i jumtate.
i trase pe el un trening, apoi scoase o serviet mic din piele
dintr-un dulap afat n camera de zi nvecinat cu dormitorul.
Dup ce-i srut cu tandree soia pe obraz, cobor scara ce
ducea la sala de sport a Casei Albe, care era chiar sub terasa
dinspre apus.
n ncperea spaioas dotat cu echipamente sportive din cele
mai diverse se afa un zdrahon de brbat ntins pe spate, pe o
banchet, fcnd exerciii de for cu o pereche de haltere. La
fecare ridicare gfia i gemea ca o femeie n durerile facerii. Faa
i era brobonat de sudoare, iar capul su rotund acoperit de pr
des i srmos ca o perie, ivoriu la culoare, era tuns scurt,
militrete.
94
Pntecul era imens i plin de pr, iar braele i picioarele erau
bine nfpte n trunchi, ca nite ramuri groase de copac. Semna
cu un lupttor de blci care i-a pierdut de mult forma.
Bun dimineaa, Ira, spuse preedintele. M bucur c ai
putut veni.
Grsanul aez halterele pe un suport afat chiar deasupra
capului su, se ddu jos de pe banchet i strnse cu putere mana
preedintelui.
mi pare bine c te revd, Vince.
Preedintele zmbi. Nici urm de reveren, de lingueal, nici
mcar obinuitul domnule preedinte n vorbele lui. Durul i
rbdtorul Ira Hagen, gndi el. Btrnul agent curajos care fusese
n attea misiuni speciale nu lsa pe nimeni s citeasc ce-i cu el.
Sper c nu te deranjeaz locul pe care l-am ales pentru
ntlnirea noastr.
Din gtlejul lui Hagen iei un hohot de rs indecent de puternic
care fcu s se zguduie pereii slii de sport.
Am fost poftit n locuri mai rele dect sta.
Cum i merge afacerea cu restaurantul?
Scot un proft frumuel de cnd am trecut de la buctria
fn european la mncruri specifc americane. Ce plteam pe
alimente ne mnca de vii.
Aveam douzeci de gustri cu sosuri scumpe i tot felul de
mirodenii dar nu scoteam prea mult cu ele. Aa c ne-am
specializat n cinci meniuri pe care nu le ofer restaurantele cu
multe stele: unc, pui, pete la minut, ghiveci i chiftelue.
E ceva, spuse preedintele. N-am mai gustat chiftele ca lumea
de cnd eram mic.
Clienilor notri le place, mai ales c am pstrat serviciul bun
i atmosfera intim. Toi chelnerii mei poart smoching, mesele
sunt aranjate cu stil, au lumnri pe ele, iar mncarea este
prezentat n stil european. Partea cea mai bun e c se mnnc
mai repede i seriile se schimb mai rapid.
nct nu mai ai probleme cu mncarea, dar tragi tare pe
butur. Corect?
Hagen rse din nou.
95
Vince, mi placi tare mult. Nu-mi pas ce spune mass-media
despre tine. Cnd o s ajungi politician la pensie, caut-m i
poate deschidem o reea de bodegi.
Duci dorul anchetelor penale, Ira?
Cteodat.
tii c-ai fost cel mai bun agent secret operativ pe care l-a avut
Departamentul Justiiei, spuse preedintele. Pn s-a prpdit
Martha.
Din acel moment nu mi s-a prut c era important s strng
probe pentru guvern despre tot felul de neisprvii. i-apoi, mai
erau i cele trei fete pe care trebuia s le cresc, iar slujba mea m
inea departe de cas, cteodat i cteva sptmni la rnd.
Fetele sunt bine?
Bine. Dup cum bine tii, cele trei nepoate ale tale au toate
csnicii fericite i m-au bucurat i cu cinci nepoi.
Ce pcat c Martha n-a apucat s-i vad. Dintre cele patru
surori i doi frai pe care i am, ea a fost preferata mea.
Nu m-ai adus tu de la Denver cu reactorul Forelor Aeriene
doar ca s plvrgim despre vremurile de altdat, spuse Hagen.
Care-i problema?
Eti nc n form?
Dar tu? Ai uitat s mergi pe biciclet? fu rndul preedintelui
s rd.
Aa-i cnd pui o ntrebare prosteasc
Refexele sunt poate o idee mai lente, materia cenuie, ns,
merge strun.
Preedintele i arunc servieta.
Citete ce-i acolo cu atenie ct mi fac eu cele dou mile de
alergare n jurul slii.
Hagen i terse cu un prosop sudoarea de pe fa i se-aez pe
cadrul unei biciclete ergonomice care amenina s se ndoaie sub
greutatea corpului su. Deschise servieta de piele i nu-i ridic
ochii de pe coninutul ei dect atunci cnd preedintele i
ncheiase tura de 1,6 mile.
Ei, ce prere ai? l ntreb n cele din urm preedintele.
Hagen ridic din umeri, dar nu-i ntrerupse lectura.
96
Ar f un scenariu grozav pentru o emisiune TV; fnanare
secret, camufare perfect, activitate la o scar imens fr
putin de-a f descoperit. Ce mai, genul de lucruri dup care s-ar
f dat n vnt H. C. Wells.
Crezi c e o cacialma?
S zicem c aa a vrea s cred. i ce cetean din ara asta
care-i pltete contiincios impozitele n-ar vrea s fe aa, ntr-o
situaie de felul sta, cei de la informaii apar ca o gac de surdo-
mui. Dar, dac-ar f o cacialma, nu vd ce-ar urmri cu asta? n
afara unei combinaii, n stil mare, de a escroca guvernul, nu-mi
dau seama ce-ar mai putea urmri.
Las-m s termin de citit. Ultima fl este scris de mn.
Ce mi-am adus aminte din discuia de pe terenul de golf. mi
cer scuze pentru mzgleala indescifrabil, ns n-am fost n stare
niciodat s nv s scriu la main.
Hagen l privi ntrebtor:
N-ai spus nimnui despre toate astea, nici mcar consiliului
tu de securitate?
Poate am devenit i eu puin paranoic, dar personajul sta pe
nume Joe s-a strecurat prin cordonul de ageni secrei ca o vulpe
la coteul cu gini. Din cte susinea el, membri ai creierului sunt
plasai n poziii importante n NASA i la Pentagon. E clar ca
lumina zilei c-au infltrat oameni de-ai lor n ageniile de informaii
i n personalul de la Casa Alb.
Hagen studie raportul scris de preedinte despre ntlnirea de
pe terenul de golf, revenind cnd i cnd la fla despre Colonia
Jersey pentru o scurt verifcare. n cele din urm i ridic trupul
masiv de pe biciclet i se aez pe o banc, fxndu-l pe
preedinte.
Instantaneul sta n care apare un brbat aezat lng tine n
electrocar sta e Joe?
Da. M ntorceam la cldirea clubului cnd am zrit un
reporter de la Washington Post care fotografase jocul meu de golf
printr-un obiectiv telescopic. L-am rugat s-mi fac plcerea i s-
mi trimit la Casa Alb o fotografe mrit, s i-o fac cadou cu
dedicaie biatului meu de mingi.
97
Bine gndit. Hagen cercet cu atenie fotografa apoi o puse
deoparte. Vince, ce trebuie s fac?
S afi numele celor care fac parte din creier.
Doar att? Nu vrei informaii sau probe despre proiectul
Colonia Jersey?
Cnd o s tiu cine sunt, spuse preedintele pe un ton
linitit, i vom aduce aici i-i vom interoga.
De-abia atunci o s tim ct de mult i-au ntins tentaculele.
Dac te intereseaz prerea mea, eu i-a prinde n piept
fecruia dintre aceti indivizi cte o medalie.
S-ar putea s fac acelai lucru, spuse preedintele cu un
zmbet reinut. Dar nu nainte de a-i opri s strneasc o lupt pe
via i pe moarte pentru Lun.
nseamn c eti ntr-o situaie limit. N-ai ncredere n nici
unul din informatori i m-ai ales pe mine s-i fu propriul agent
de informaii pe teren.
Da.
Ct timp mi dai?
Naveta spaial rus e programat s aselenizeze peste exact
nou zile. Am nevoie de fecare clip s mpiedic lupta dintre
cosmonauii lor i colonitii notri de pe Lun, care-ar putea s se
transforme ntr-un confict spaial cu neputin de oprit nici de
unii nici de ceilali. Creierul trebuie convins s stea linitit.
Trebuie s-i ascundem cu cel puin douzeci i patru de ore
nainte ca ruii s pun piciorul pe Lun.
Opt zile nu-nseamn prea mult timp pentru a descoperi nou
persoane.
Preedintele ridic neputincios din umeri.
Nimic nu ne vine de-a gata.
tii, un certifcat care s ateste c sunt cumnatul tu nu va f
de-ajuns s m fac s trec de tot hiul sta birocratic. Am
nevoie de o acoperire beton armat.
Te las pe tine s alegi ce identitate vrei. Eu am s-i dau un
permis de liber trecere Alpha 2 care-i va deschide practic toate
uile.
Nu-i ru deloc, cnd te gndeti c vicepreedintele nu are
98
dect un Alpha 3, spuse Hagen.
Am s-i dau numrul unui post telefonic care nu este
ascultat. S m ii la curent cu ce afi, zi i noapte! Ai neles?
neles.
ntrebri?
Raymond LeBaron e viu sau mort?
Nu e sigur. Soia lui nu a recunoscut cadavrul descoperit n
dirijabil ca find al soului ei. A avut dreptate. I-am cerut lui Sam
Emmett, directorul FBI-ului, s intre n posesia rmielor
pmnteti ale celor trei i s le aduc din districtul Dade, Florida.
As putea s vd raportul medicului legist din Dade?
Preedintele ddu din cap admirativ:
Nimic nu-i scap, Ira.
E clar c ar trebui s existe un astfel de raport.
Am s am grij s-i parvin un exemplar.
i rezultatele analizelor de la Walter Reed? Hagen vr la loc
n serviet dosarul pe care-l citise, ns pstr fotografa fcut pe
terenul de golf.
Sper c-i dai seama c s-ar putea s nu-l gsim niciodat pe
Raymond LeBaron.
M-am gndit c exist o astfel de posibilitate.
Nou negri mititei, au rmas doar opt i-n fnal doar apte.
apte? Hagen i vr fotografa sub nas preedintelui.
Nu-l recunoti?
S fu sincer, nu. ns, ntr-adevr a spus c ne-am cunoscut
cu muli ani n urm.
Echipa de baseball a liceului nostru. Tu erai punct de
pornire, eu juctor de cmp i Leonard Hudson prindea.
Hudson! Preedintele l privi nencreztor. Joe este Leo
Hudson? Dar Leo era gras. Cntrea pe puin o sut de kilograme.
ntre timp a nceput s-l preocupe sntatea trupeasc. A
slbit cam douzeci i apte de kilograme i a nceput s participe
la concursuri de maraton. Niciodat n-ai fost prea sentimental n
privina gtii noastre din coal. Eu ns le-am urmrit evoluia.
A ctigat tot felul de premii pentru lucrrile sale tiinifce. Mai
trziu i-a luat diploma cu felicitri la Stanford i a devenit
99
directorul Laboratorului Naional de Fizic Harvey Pattenden din
Oregon. A inventat rachete i sisteme spaiale i-a fost un adevrat
deschiztor de drumuri n acest domeniu, ntr-o vreme cnd
nimeni nu era nc preocupat de asta.
Adu-l aici, Ira. Hudson este omul-cheie care ne va conduce la
ceilali.
Mi-ar trebui o lopat.
Vrei s spui c trebuie s-l dezgropi?
Morii se ngroap, n general.
Cnd a murit?
n 1965, s-a prbuit cu un avion uor, n fuviul Columbia.
Cine e Joe atunci?
Leonard Hudson.
Parc spuneai
Corpul lui n-a fost gsit niciodat. Convenabil, ce zici?
i-a nscenat moartea, spuse preedintele de parc tocmai
avusese o revelaie. Afurisitul i-a nscenat propria moarte ca s
poat lucra n tain la proiectul Colonia Jersey.
Dac te gndeti mai bine, e o idee strlucit. Nu dai nimnui
socoteal de ceea ce faci, nu poi f acuzat c lucrezi la un program
clandestin, poi trece drept oricine cnd e n avantajul tu. O
persoan care nu exist i poate permite mult mai multe lucruri
dect contribuabilii de rnd ale cror nume, date personale i
obiceiuri proaste sunt consemnate n memoria a mii de computere.
O clip se ls tcerea, apoi se auzi vocea nverunat a
preedintelui:
Gsete-l, Ira. Gsete-l i adu-mi-l pe Leonard Hudson
ncoace, nainte s sar totul n aer.
Secretarul de Stat, Douglas Oates, iscodea prin ochelarii de
vedere ultima din cele treizeci de pagini ale unei scrisori. Cercet
cu atenie alctuirea fecrui paragraf, ncercnd s citeasc
printre rnduri. n cele din urm, ridic privirea spre consilierul
su, Victor Wykof.
Mie mi se pare a f autentic.
Experii notri n problem susin acelai lucru. Semantica
100
scrisului incoerent, propoziiile dezlnate, toate se potrivesc stilului
cunoscut.
Ca s nu mai vorbim c e n maniera lui Fidel, spuse Oates
simplu. i totui, tonul scrisorii m intrig. i d impresia c
cerete.
Eu n-a zice asta. Mai degrab pare c vrea s sublinieze
caracterul secret al mesajului, dar i adaug i-o doz zdravn de
urgen.
Consecinele propunerii lui sunt de natur s scoat din
mini pe oricine.
Oamenii mei au studiat mesajul pe toate feele, spuse Wykof.
Castro n-ar avea nimic de ctigat de pe urma unei farse.
Spuneai c a ales cile cele mai ocolite pentru a face s ne
parvin mesajul.
Wykof ncuviin:
Orict de nebunesc ar putea s sune, cei doi curieri care au
adus documentul la biroul nostru din Miami pretind c au reuit
s fug din Cuba i s ajung n Statele Unite la bordul unui
dirijabil.
12
Munii arizi i crestele ntunecate ale craterelor de pe Lun
nir dinaintea ochilor lui Anastas Rikov prin lentilele gemene
ale stereoscopului. Sub privirea atent a geofzicianului sovietic,
peisajul selenar dezolant de pustiu se aternea n trei dimensiuni
i n culori vii. Fotografate din cosmos, de la o distan de treizeci
i patru de mile, detaliile erau ocant de precise. Puteau f
percepute pietricele de numai doi centimetri.
Rikov sttea ntins cu faa-n jos pe o canapea i studia atent
montajul de imagini care era apoi rulat pe cele dou bobine mari
ale stereoscopului de sub el. Procedeul era asemntor celui de
vizionare a unui flm de ctre productorul su, doar c el sttea
101
mai comod. Mna lui era rezemat pe un mecanism mic de
comand care putea n acelai timp opri banda i mri poriunea
de pelicul care l interesa.
Imaginile fuseser preluate de pe o navet spaial rus, care
navigase n jurul Lunii, cu ajutorul unor dispozitive extrem de
sofsticate pe o prism amplasat pe suprafaa Lunii, care apoi le
descompunea n lungimi de und ale spectrului, le prelucra digital
n dou sute aizeci i trei de nuane de gri: la numrul dou sute
aizeci i trei se afa negrul care se pierdea pn la alb, afat la
zero. Apoi, computerul navetei le transforma ntr-un mozaic de
elemente fotografce pe o band de mare concentraie. Dup ce
datele erau recuperate astfel de pe naveta spaial plasat pe
orbit, ele erau tiprite n alb-negru, rou i verde. Ceea ce se
obinea era prelucrat color pe computer i aternut pe dou coli de
hrtie fotografc suprapuse pentru a f interpretate de stereoscop.
Rikov i scoase ochelarii i-i frec ochii nroii de oboseal.
Arunc o privire ceasului de mn. Arta 11 i 57 noaptea. Fusese
att de absorbit de studierea crestelor muntoase i a vilor de pe
Lun, nct nu dormise dect pe apucate n cele nou zile i nou
nopi de lucru. i aez ochelarii napoi pe nas i-i trecu minile
prin coama de pr negru, ncleiat i abia acum i ddu seama c
nu se splase i nu se schimbase de la nceputul misiunii.
i alung oboseala i se ntoarse contiincios la lucru. Examina
acum o poriune mic de pe cealalt fa a Lunii care era de
origine vulcanic.
Nu mai erau nregistrai dect cinci metri de pelicul dup care
imaginile se opreau n chip misterios.
Superiorii lui nu-i explicaser motivul acestei ntreruperi brute,
dar el presupunea c era vorba de o dereglare a mecanismului de
scanare.
Suprafaa n studiu era ca ciupit de vrsat i zbrcit asemeni
pielii acoperite de couri privit printr-o lup, iar culoarea ei prea
a f mai degrab ca jirul i nu cenuie. Bombardamentul constant
al meteoriilor la care fusese supus, de-a lungul veacurilor, lsase
crater peste crater i o brzdase cu cicatrice.
Rikov aproape trecu peste imagine. Ochii lui detectar o
102
ciudenie care nu se potrivea n cadru, ns mintea sa epuizat
ignor semnalul primit.
Obosit, ddu napoi imaginea i mri un careu care nfia
marginea unei creste abrupte care nea dintr-un crater micu.
Trei mogldee aprur desluit.
Ce-i fu dat s vad era de neconceput. Rikov ls stereoscopul,
trase adnc aer n piept, ncercnd s scape de oboseala care-i
nceoa creierul. De-abia apoi, privi din nou.
Erau tot acolo, numai c unul dintre obiecte era o roc. Celelalte
dou erau siluete omeneti.
Rikov rmase nmrmurit de ceea ce vzuse.
Apoi starea de oc puse stpnire pe el, minile ncepur s-i
tremure, iar n stomac simi un nod.
Cutremurat, se ddu jos de pe canapea, se ndrept spre un
birou i deschise un carneel cu numerele de telefon de-acas ale
membrilor comandamentului spaial militar sovietic. Grei de dou
ori numrul, dar n fnal l form corect:
Ce e?
General Maxim Iasenin?
Da, cine-i acolo?
Nu m cunoatei. M numesc Anastas Rikov. Sunt
geofzician i lucrez la proiectul Luna i cosmosul.
Comandantul misiunilor militare spaiale sovietice nu-i ddu
osteneala s ascund iritarea provocat de faptul c Rikov l
deranjase acas.
De ce dracu m suni la ora asta din noapte?
Rikov i ddea foarte bine seama c depise anumite limite,
ns continu:
Analizam nite imagini preluate de pe Selenos 4 i am dat
peste ceva care sfdeaz raiunea. Mi-am zis c trebuie s fi
informat primul.
Eti beat, Rikov?
Nu, generale. Sunt obosit, e-adevrat, dar m simt mai treaz
dect un siberian.
Sper c-i dai seama, doar dac nu ai nnebunit, c ai dat de
mare bucluc trecnd peste superiorii ti ierarhici.
103
Este o chestiune prea important i prea grav ca s dezvlui
acest lucru altcuiva dect dumneavoastr.
Mai bine trage un pui de somn i poate mine n-ai s fi att
de impertinent, spuse Iasenin. i fac un serviciu. i promit s uit
ce mi-ai spus. Noapte bun.
Nu-nchidei! strig Rikov, uitnd orice pruden. Dac nu m
ascultai, m vd nevoit s-i prezint descoperirea mea lui Vladimir
Polevoi.
Afrmaia lui Rikov se lovi de o tcere de ghea. n cele din
urm, Iasenin spuse:
Ce te face s crezi c eful siguranei statului va lua n seam
vorbele unui nebun?
Dup ce va f studiat dosarul meu, va descoperi c sunt un
membru de partid respectat i un om de tiin departe de a f
nebun.
A? spuse Iasenin, iar iritarea lui se transform n curiozitate.
Se hotr s-l asculte pe Rikov. Bine. Ce-i att de important pentru
Mama Rusie nct s nu parcurgi fliera stabilit? Rikov vorbi
foarte calm i apsat:
Am dovezi c exist oameni pe Lun.
Da, rspunse Rikov simplu, ns pe un ton hotrt.
Se privir n tcere i nici unul nu fcu vreun gest spre cellalt.
n sfrit, Rikov i drese glasul i-l conduse pe Iasenin spre
stereoscop.
Pe aici, generale, spuse el. V rog s v ntindei cu faa n jos
pe aceast canapea de piele i s v uitai pe ochean.
Aezndu-se cu grij deasupra montajului de fotografi, ntreb:
Ce trebuie s vd?
Concentrai obiectivul pe zona ncercuit, rspunse Rikov.
Generalul regla imaginea s vad mai bine i privi n jos, cu o
fa inexpresiv. Dup un minut, se uit ncruntat la Rikov, apoi
se aplec din nou asupra stereoscopului. n cele din urm se ridic
fr grab i se uit, cu ochii larg deschii la Rikov, cu o
surprindere nedisimulat.
Nu e vreo mecherie fotografc? ntreb el prostete.
104
Nu, generale. Ce vedei e-adevrat. Dou siluete omeneti,
mbrcate n costume ncapsulate, agit un fel de dispozitiv nspre
Selenos 4.
Mintea lui Iasenin nu putea accepta c ceea ce vzuse cu ochii
lui era adevrat.
Nu-i imposibil. De unde au aprut? Rikov ridic din umeri:
Dac nu sunt cosmonaui americani, nu pot s fe dect
extrateretri.
Nu cred n poveti supranaturale de adormit copiii.
Dar cum ar f fost posibil ca americanii s lanseze oameni n
spaiu, fr ca tirea s apar n pres i la televiziune sau fr s
fe descoperit de agenii notri de informaii?
S zicem c-au lsat oameni pe Lun mpreun cu materiale
care s le ajung mult vreme, poate n timpul programului
Apollo. Ar f putut s fac un asemenea efort.
Ultima aselenizare de care avem cunotin a fost a lui
Apollo 17 n 1972, preciza Rikov. Nici o fin omeneasc n-ar f
rezistat la condiiile aspre de pe Lun timp de aptesprezece ani
fr s i se trimit materialele necesare supravieuirii.
Altceva nu-mi trece prin minte, insist Iasenin.
Reveni la stereoscop i studie cu mare atenie siluetele omeneti
care stteau n crater. Costumele pe care le purtau erau albe i
percepu ca pe ceva apropiat vizorul verde nchis de pe cti. Forma
lor i era complet necunoscut. Iasenin distingea cu claritate urme
de pai care duceau pn la umbra aruncat de vrful ntunecat al
muntelui pe buza craterului.
tiu ce caviti, sunt acolo generale, spuse Rikov. Am
examinat deja fundul craterului dar n-am dat peste nici un semn
al prezenei navetei lor spaiale.
Poate c au cobort din vrful muntelui?
Asta ar nsemna o coborre de peste cinci sute de metri.
Recunosc c nu gsesc nici o alt explicaie, spuse Iasenin.
V rog s studiai ndeaproape dispozitivul pe care-l au cei doi
i pe care l ndreapt spre Selenos 4. Pare a f un aparat de
fotografat cu teleobiectiv impresionant de lung.
Nu, spuse Iasenin. Acum ai intrat pe teritoriul meu. Nu e un
105
aparat fotografc sau de flmat, este o arm.
Cu laser?
Nu e att de avansat. Mai degrab mi se pare a f un sistem
de lansare de proiectile sol-aer manual, de fabricaie american. A
putea spune chiar c e de tip Lariat 40. Atinge inta cu ajutorul
unei raze de ghidare cu o vitez de zece mile pe Pmnt, probabil
mult mai lent n atmosfera rarefat de pe Lun. Dispozitivul a
nceput s fe folosit de forele NATO n urm cu ase ani. Cam
asta ar f n legtur cu teoriile tale despre extrateretri.
Rikov amui.
Fiecare gram devine important n cadrul unui zbor n cosmos.
De ce s cari ceva att de greu i inutil, ca un lansator de rachete?
Tipii din crater au motivul lor. L-au folosit mpotriva lui
Selenos 4.
Rikov cuget cteva clipe.
Asta ar explica de ce s-au oprit scanerele un minut mai
trziu. Erau avariate
De un proiectil, sfri Iasenin fraza n locul lui.
Asta nseamn c am avut noroc c scanerele au transmis
totui datele digital nainte de a se zdrobi pe Lun.
Pcat c echipajul n-a fost la fel de norocos.
Rikov l fx pe general, netiind dac auzise bine.
La bordul lui Selenos 4 nu se afau oameni.
Iasenin scoase din tunic un portigaret de aur i alese o igar
pe care o aprinse cu bricheta sprijinit de capac. Apoi vr la loc
portigaretul n buzunarul de la piept.
Desigur, Selenos 4 nu avea oameni la bord.
Dar, tocmai ai spus
Iasenin zmbi s-i nghee sngele n vine:
N-am spus nimic.
Mesajul era clar. Rikov inea prea mult la poziia sa ca s
continue discuia. Se mulumi s dea din cap.
Vrei s fac un raport despre ce ai vzut n noaptea asta?
ntreb Rikov.
Originalul s fe mine pe biroul meu la ora 10 dimineaa.
Fr copii. i, Rikov, te rog s consideri subiectul secret de stat de
106
maxim importan.
N-am s vorbesc despre asta dect cu dumneavoastr,
generale.
Bravo. S-ar putea ca partidul s-i ofere o distincie.
Rikov nu avea de gnd s-i in rsufarea pn avea s-i pice
medalia, dar nu-i putu nfrna o pornire de mndrie profesional.
Iasenin reveni la stereoscop, absorbit de imaginea de pe Lun.
Deci, celebrul rzboi al stelelor despre care s-a vorbit att a
nceput, murmur el ca pentru sine.
Iar americanii au tras primul foc.
13
Renunnd la masa de prnz, Pitt deschise un baton de
napolitane, din cele care se gseau tot timpul n sertarul su.
Desfcu ambalajul deasupra unui co de hrtii, s nu se mprtie
pe jos frimiturile, fr s se uite la pachet pentru c ntreaga
atenie i era concentrat asupra unei hri maritime desfurate,
ct era de mare, pe biroul su. Ca s nu se ruleze napoi, aezase
pe ea o agend i dou manuale despre epave deschise la capitolele
care tratau despre Cyclops. Harta cuprindea o zon ntins a
vechiului Canal Bahama, fancat, la sud, de Arhipeleagul
Camaguey, un grup de insule rzlee n largul coastei cubaneze, iar
la nord, de apele puin adnci ale Bancului Bahama Mare. Colul
din stnga sus al hrii reprezenta Bancul Cay Sal care ngloba n
partea sa de sud-est Bancul Anguilla Cays.
Se ls pe spate i muc din napolitan. Apoi, se aplec din
nou asupra hrii, i ascui un creion i lu de pe mas un
compas distanier. Aez vrful compasului pe scala tiprit n
partea de jos a hrii, calcul ct ar f nsemnat douzeci de mile
marine i apoi marc foarte atent ntinderea Bancului Anguilla cu
o linie punctat. Descrise un arc scurt de vreo cincizeci de mile
nspre sud-est. n vrful arcului scrise Crogan Castle iar n
107
extremitatea sa Cyclops, cu un mare semn de ntrebare.
Undeva n arcul sta s-a scufundat Cyclops, i spuse el. Era o
presupunere logic, dac luai n considerare poziia
transportorului de cherestea n momentul n care lansase apelul
de avarie i distana pe care o anunase Cyclops n mesajul de
rspuns.
Singura problem era c n aceast enigm nu gsea locul lui
Raymond LeBaron.
Experiena lui de cuttor de epave i spunea lui Pitt c LeBaron
trebuie s f fcut aceeai operaie de sute de ori, doar c acesta
studiase n profunzime curenii, deinuse precis mai multe date
despre condiiile meteorologice din momentul naufragiului i tia
viteza cu care nainta mineralierul Marinei. ns probabil c
ajunsese la aceeai concluzie: mineralierul se scufundase n
mijlocul Canalului, sub presiunea a patru sute aptezeci de metri
de ap, la o adncime de patru sute cincizeci de metri sub nivelul
mrii. La o asemenea adncime nimeni nu-l putea vedea, poate
doar petii.
Pitt se ls n scaun i privi marcajele de pe hart. Dac
LeBaron nu era cumva n posesia unor informaii pe care nimeni
altcineva nu le deinea, atunci ce putea s caute acolo? Cu
siguran, nu nava i-n orice caz nu cu un dirijabil. O baleiere
lateral de pe un vapor sau scufundri la adncime de pe un
submersibil ar f fost poate mai potrivite pentru afacerea asta.
n plus, zona cercetat se afa la numai douzeci de mile de
coasta cubanez. Nu prea era locul potrivit pentru o croazier n
balon.
Canonierele cubaneze abia ateptau s deschid focul asupra
unei przi att de uoare.
Sttea acolo cufundat n gnduri, ciugulind cnd i cnd din
napolitan i ncercnd s gseasc un motiv plauzibil aciunii lui
LeBaron, ceva care-i scpase, cnd interfonul zbrni. Aps
butonul.
Da?
Sandecker la telefon. Poi s vii la mine n birou?
n cinci minute, domnule amiral.
108
Hai s zicem n dou minute.
Amiralul James Sandecker, directorul Ageniei Naionale de
Studii Marine i Subacvatice, era un brbat mrunel, cu corp
subire i aos, ns rezistent ca un cuirasat. Prul drept i barba i
erau roii ca focul. Adept al formei fzice perfecte, se inea de un
regim strict de exerciii. Cariera sa n Marin o datora mai mult
abilitii dect unor caliti deosebite de tactician n lupta pe mare.
i, dei nu era prea simpatizat n cercurile politice de la
Washington, politicienii l respectau pentru integritatea i talentul
su organizatoric.
Cnd Pitt intr n biroul lui, amiralul l salut doar cu o
nclinare scurt din cap, apoi i art o femeie care edea ntr-un
fotoliu de piele, n partea cealalt a ncperii.
Dirk, neleg c ai cunoscut-o pe doamna Jessie LeBaron. Ea
i ridic privirea i-i zmbi, numai c era un surs ndatoritor.
Pitt se nclin puin i-i strnse mna.
Regret c trebuie s-o spun, ns a prefera s uit c o cunosc
pe doamna LeBaron, spuse el cu indiferen.
Sprncenele lui Sandecker se mpreunar ntr-o linie:
E ceva ce nu mi s-a spus?
E vina mea, spuse Jessie, privindu-l pe Pitt drept n ochii
verzi i reci ca de ghea. Am fost cam aspr cu domnul Pitt ieri
sear. Sper c-mi accept scuzele i c m iart pentru impolitee.
Nu-i nevoie s luai o atitudine att de ofcial, doamn
LeBaron. Fiindc tot suntem vechi prieteni, n-o s m ofensez
dac-mi spunei Dirk. Iar ct privete iertarea, vreau s tiu ct
are s m coste?
Intenionam s v angajez, i rspunse ea, ignornd tonul
zefemitor.
Pitt i arunc lui Sandecker o privire mirat:
Ce ciudat. i eu care aveam impresia c lucrez la NUMA.
Amiralul Sandecker a fost amabil s consimt ca
dumneavoastr s fi eliberat de ndatoriri cteva zile, sigur, dac
suntei de acord, adug ea.
i ce-ar trebui s fac?
S-l cutai pe soul meu.
109
Nu facem trgul.
Pot s ntreb de ce?
Lucrez la alte proiecte.
Nu vrei s lucrai pentru mine pentru c sunt femeie. Asta e,
nu?
Sexul nu are nici o legtur cu hotrrea mea. S zicem c
nu-mi place s lucrez cu persoane pe care nu le respect.
Se ls o tcere apstoare. Pitt l privi pe amiral. Colurile gurii
i se lsaser n jos, dezaprobator, ns ochii i scnteiau pozna.
Btrnul se amuz copios, i zise Pitt.
M judeci greit, Pitt.
Jessie roise de ruine, ns privirea sa era tioas.
V rog! spuse Sandecker ridicnd minile rugtor. Ce-ar f s
cdei la pace? Ce-ar f s luai ntr-o sear cina i s clarifcai
toate astea amndoi? Pitt i Jessie se privir lung, n tcere. Apoi
gura lui Pitt se li ntr-un zmbet molipsitor.
De-acord, cu condiia s pltesc eu.
Jessie zmbi fr voia ei:
Puin consideraie. S-mprim nota pe din dou.
S-a fcut.
i-acum s ne-ntoarcem la treburile noastre, spuse
Sandecker, pe un ton care nu suferea contrazicere. Pn s vii tu,
Dirk, noi am discutat cteva ipoteze asupra dispariiei domnului
LeBaron.
Pitt o privi pe Jessie.
Suntei absolut sigur, fr urm de ndoial, c cei gsii n
dirijabil nu sunt domnul LeBaron i echipajul su? Jessie ddu
din cap:
Absolut sigur.
I-am vzut i eu. Nu mai rmsese mare lucru de recunoscut.
Cel de la morg era mai voinic dect Raymond, explic Jessie.
Mai mult, purta la mn o imitaie Cartier de felul celor ieftine
care se fabric n Taiwan. Eu i-am fcut cadou soului meu un
ceas Cartier autentic, foarte scump, la aniversarea primului nostru
an de csnicie.
ntre timp, am dat i eu cteva telefoane, adug Sandecker.
110
Medicul legist din Miami a ntrit spusele lui Jessie.
Caracteristicile fzice ale celor trei cadavre de la morg nu se
potrivesc cu ale celor care au decolat la bordul lui Prospero.
Pitt privi de la Sandecker la Jessie LeBaron i-i ddu seama c
se las atras n ceva ce-ar f vrut s evite; implicarea sentimental
ntr-un proiect care presupunea studiu amnunit, cunotine
tehnice solide, organizare riguroas nu fcea dect s atrag
complicaii inutile.
Corpurile i hainele se potriveau, spuse Pitt. Bijuteriile
personale au fost nlocuite cu imitaii. Avei idee care-ar f motivul,
doamn LeBaron?
Nu tiu ce s cred.
tiai c, ntre momentul n care dirijabilul a disprut i
momentul reapariiei sale, n Key Biscayne, combustibilul s-a
terminat i aparatul a trebuit alimentat din nou cu heliu? Ea i
deschise poeta, scoase un erveel Kleenex i-i tampona delicat
nasul, ca s-i ocupe minile cu ceva.
Dup ce poliia a plecat de pe dirijabilul Prospero eful
echipajului l-a cercetat amnunit. Am raportul lui, dac v
intereseaz s-l vedei. Suntei ntr-adevr foarte perspicace. El i-a
dat seama c aparatul a fost alimentat nc o dat. Nu cu heliu, ci
cu hidrogen.
Pitt i ridic privirea surprins:
Hidrogen? Nu a mai fost folosit la aparatele de zbor de cnd a
ars avionul Hinderburg.
Nu-i face griji, spuse Sandecker. Rezervorul aparatului
Prospero era plin cu heliu.
Atunci, despre ce e vorba? ntreb Pitt cu pruden.
Sandecker i arunc o privire aspr.
Aud c vrei s pleci n cutarea vasului Cyclops.
Nu e un secret, rspunse Pitt.
Ar fi bine s faci asta n timpul tu liber, fr s implici
oameni i echipamente de la NUMA. Nu le-ar place contribuabililor
s afe c am autorizat cutarea unei comori cu banii guvernului.
Sunt contient de asta.
Atunci vrei s auzi o alt propunere?
111
Ascult.
N-am de gnd s-mi bat gura i s-i explic ce mare
deserviciu mi-ai face dac n-ai pstra pentru tine ce vorbim aici.
Dac se-aude ceva, voi f mncat de viu, dar asta e treaba mea.
nelegi?
Dac spunei dumneavoastr.
Luna urmtoare trebuia s conduci un proiect de sondare a
fundului mrii, n Marea Bering, lng Aleutine. O s-l numesc pe
Jack Harris s te nlocuiasc n aciunea de cercetare la adncime.
Ca s prevenim orice ntrebri sau eventualele anchete, dac
lucrurile merg prost, o s rup toate frele care-ar putea s
dezvluie legtura ta cu NUMA. n ceea ce te privete, eti liber
pentru o perioad nelimitat pn l gseti pe Raymond LeBaron.
S-l gsesc pe Raymond LeBaron, repet Pitt sarcastic. Asta-i
dinamit curat. Urmele lui s-au pierdut acum dou sptmni i
cu fecare clip care trece mi va f tot mai greu. Nu exist motive,
urme i nici un indiciu care s spun de ce a disprut, cine l-a
ajutat i cum. Sunt optimist dac spun c e o misiune imposibil.
Cel puin, faci o ncercare? ntreb Sandecker.
Pitt i ls privirea pe dalele din lemn de tek care alctuiau
parchetul din biroul amiralului, n timp ce ochii si vedeau o mare
la Tropice, cam la dou mii de mile de-acolo. Nu-i plcea s aib
de-a face cu o necunoscut, fr s i poat calcula soluia
aproximativ. Dar el tia c Sandecker pricepuse c el va accepta
propunerea. S alerge dup o himer care se arta la orizont era o
nad creia Pitt nu-i putuse niciodat rezista:
Dac accept, am nevoie ca cea mai bun echip de cercettori
de la NUMA s participe la cutarea vasului. Toate vrfurile
politice trebuie s m sprijine. La nevoie, mi trebuie i sprijin
militar.
Dirk, sunt cu minile legate. Nu-i pot oferi nimic.
Ce?
M-ai auzit foarte bine. Dat find situaia, ancheta trebuie
condus foarte discret. Va trebui s te descurci fr vreun ajutor
de la NUMA.
V dai seama ce spunei? ntreb Pitt. Vrei ca un singur om,
112
care pe deasupra mai lucreaz i fr ajutor, s fac ce n-au reuit
jumtate din oamenii Marinei, Forele Aeriene i paza de coast?
Ce dracu? N-au putut s gseasc un dirijabil de patruzeci i cinci
de metri dect cnd acesta a aprut din nou. Eu ce trebuie s
folosesc, un b i o canoe?
Ideea ar f s parcurgi ultimul traseu pe care l-a strbtut
LeBaron cu Prospero, explic rbdtor Sandecker.
Pitt se ls s cad pe o canapea.
E cea mai stupid idee pe care am auzit-o n viaa mea, spuse
el, nevenindu-i nc s cread. Se ntoarse spre Jessie. Eti de
acord cu toate astea?
A face orice s-l gsesc pe soul meu, spuse ea fr ovial.
Parc-a f ntr-o cas de nebuni, spuse Pitt cu seriozitate. Se
ridic i ncepu s msoare cu pai mari ncperea, frngndu-i
minile. De ce trebuie s pstrm secretul operaiei? n defnitiv,
soul tu era o persoan important, o celebritate, confdent al
bogailor i al mrimilor, cu legturi n cercurile guvernamentale,
aproape un mentor pentru directorii marilor corporaii fnanciare,
care nu-i ieeau din cuvnt. Pentru numele lui Dumnezeu, de ce
tocmai eu din toat ara asta trebuie s-l caut?
Dirk, spuse Sandecker cu blndee, imperiul fnanciar al lui
Raymond LeBaron are mai mult sau mai puin legtur cu sute de
mii de persoane. Pentru moment, e dat uitrii, pentru c se crede
c a disprut. nc nu se poate dovedi dac e viu sau mort.
Guvernul a interzis orice cutare a lui Raymond LeBaron pentru
c pn acum echipele militare sau de salvare au cheltuit peste
cinci milioane de dolari fr a gsi cel mai mic indiciu unde ar f
putut s dispar. Congresmenii care in socoteala cheltuielilor vor
lua pielea de pe noi dac se cheltuiesc ali bani de la buget fr
nici un rezultat.
Ce-ai zice de particulari i de asociaii lui LeBaron?
Muli oameni de afaceri respectai l preuiau pe LeBaron,
ns mai devreme sau mai trziu fecare a fost desfinat de el n
articolele sale. N-or s scoat un ban i n-or s-i lase treburile ca
s-l caute. Iar cei apropiai cred c au mai mult de ctigat dect
de pierdut de pe urma morii sale.
113
Cred c asta e i prerea lui Jessie, aici de fa, spuse Pitt
uitndu-se la ea.
Ea zmbi aproape imperceptibil.
Nu te pot contrazice. Numai c mare parte din averea lui este
destinat operelor de binefacere i unor membri ai familiei. E-
adevrat c i eu voi moteni o parte considerabil din averea sa.
Probabil c avei propriul iaht, doamn LeBaron. De ce nu
strngi o echip de investigaie, s-i caui singur soul?
Sunt anumite motive, Dirk, care m fac s nu ntreprind un
asemenea efort n vzul lumii. Motive pe care nu trebuie s le
cunoti. Amiralul i cu mine suntem convini c exist o ans,
chiar dac minim, ca trei oameni care refac zborul lui Prospero n
exact aceleai condiii s descopere ce i s-a ntmplat lui Raymond.
Dar, n defnitiv, de ce m-a osteni? n aciunea de salvare, au
fost cercetate, scotocite toate insulele i bancurile de recif din zona
pe care ar f putut-o strbate dirijabilul cu combustibilul pe care-l
avea. Eu n-a face dect s reiau traseul.
Poate c le-a scpat ceva.
Poate Cuba.
Sandecker cltin din cap.
Exist o posibilitate ca Fidel s pretind la un moment dat c
LeBaron a violat spaiul aerian cubanez find trimis n misiune de
CIA i s f anunat ntr-un fel original lumii ntregi prezena lui
acolo. Dar nu; alta trebuie s fe explicaia.
Pitt se ndrept spre colul ncperii i de la fereastr privi cu
jind iahturile care participau la regat, mpnzind apele rului
Ancostia. Pnzele albe se refectau n apa verde ntunecat n
cursa lor spre geamandurile care marcau traseul.
Cum tiu care e zona asupra creia trebuie s m
concentrez? ntreb el fr s se ntoarc. Sectorul pe care trebuie
s-l acoperim are o mie de mile ptrate. Ne-ar trebui sptmni
ntregi s scotocim zona cum se cuvine.
Am toate nsemnrile i hrile fcute de soul meu, spuse
Jessie.
Le-a lsat acas?
Nu. Au fost gsite n balon.
114
Pitt privi iahturile n tcere, cu braele ncruciate. ncerc s
gseasc motivaii, s neleag toat povestea. ncerc s ordoneze
fecare explicaie n sertrelul ei.
Cnd trebuie s-ncepem?
Mine la rsritul soarelui, i rspunse Sandecker.
Amndoi insistai s conduc eu expediia?
Da, spuse Jessie hotrt.
Am nevoie de doi oameni care s m ajute. Cei la care m
gndesc sunt angajai la NUMA. Dac nu mi-i dai, nu accept
misiunea.
Faa lui Sandecker se ntunec.
Doar i-am spus o dat
Vrei luna de pe cer, domnule amiral. Ne cunoatem de prea
mult timp ca s nu tii c nu-mi place s fu descoperit cnd
lucrez. De ce s nu-i lsai i pe ceilali doi s vin cu mine? Nu-mi
pas cum o rezolvai.
Sandecker nu numai c nu se-nfurie dar nici mcar nu prea
scit de insistenele lui Pitt. Dac era cineva n toat ara care s
obin de la el imposibilul, acela era Pitt. Amiralul nu mai avea nici
o carte de jucat, aa nct ced.
Bine, spuse el. Ai ti sunt.
Mai e nc ceva.
Ce mai e? Pitt se-ntoarse cu un zmbet abtut. Privirea sa
trecu de la Jessie la amiral, dup care ridic neajutorat din umeri:
N-am pilotat n viaa mea un dirijabil.
14
Am impresia c te fereti de mine, spuse deschis Sam
Emmett, eful Biroului Federal de Investigaii.
Preedintele l privi peste masa de lucru din Biroul Oval,
zmbindu-i cu simpatie:
Ai perfect dreptate, Sam. Chiar asta fac.
115
Am avut deplin ncredere c m vei ine la curent.
Nu f suprat, Sam. Nu-nseamn c nu am ncredere n tine
sau n FBI.
Atunci de ce nu-mi spui despre ce este vorba? ntreb
Emmett ncercnd s nu-i arate indignarea.
Mai nti de toate, e-o chestiune care privete Afacerile
Externe.
Martin Brogan de la CIA El a fost consultat?
Martin nu e cooptat. i dau cuvntul meu de onoare.
i-n al doilea rnd?
Preedintele nu putea f forat s spun.
E treaba mea.
Emmett spuse cu rceal:
Dac domnul preedinte ateapt demisia mea
n nici un caz nu doresc asta, i-o tie preedintele. Eti cea
mai potrivit i cea mai capabil persoan s conduc Biroul. Ai
fcut o treab excelent pn acum, iar eu sunt unul dintre cei
mai mari susintori ai ti. Dar dac vrei s-i iei jucriile i s
pleci pentru c simi c orgoliul i-a fost clcat n picioare, eti
liber s-o faci. Poate ar f ns mai bine s-mi dovedeti c m nel.
Dar, dac n-ai ncredere
Ateapt, Sam. Hai s nu spunem lucruri pe care mine le-
am putea regreta. Eu nu pun la ndoial loialitatea sau integritatea
ta. Nu-ncearc nimeni s te loveasc pe la spate. Chestiunea n
discuie nu privete direct nici FBI-ul, nici vreo alt agenie de
informaii. n concluzie, tu eti cel care ar trebui s aib ncredere
n mine, cel puin n sptmna care urmeaz. Faci asta pentru
mine?
Asta mai liniti puin orgoliul lui Emmett. Ridic din umeri i se
nmuie.
Ai ctigat, domnule preedinte. Status quo. Merg pe mana ta.
Preedintele scoase un oftat de uurare.
Sam, i promit c nu te voi dezamgi.
i mulumesc.
Bun. i-acum s-o lum de la-nceput. Ce informaii deii n
legtur cu cei trei mori gsii n Florida? ncordarea de pe chipul
116
lui Emmett se risipi, iar el se simi mai n largul su. Deschise
servieta diplomat i-i ntinse preedintelui un dosar legat n piele.
Gseti aici raportul detaliat semnat de laboratorul patologic
Walter Reed. Analizele fcute de ei ne-au ajutat enorm s
identifcm cadavrele.
Preedintele l privi surprins:
Ai afat cine sunt?
Ne-a ajutat s-i identifcm rezultatul analizei pastei de bor.
Ce bor? Ce-i aia bor?
i-aminteti c medicul legist din districtul Dade a stabilit c
era vorba de moarte prin hipotermie sau congelare.
Da.
Ei bine, pasta de bor este un supliment alimentar ngrozitor
care se d cosmonauilor rui. Stomacul celor trei cadavre era plin
cu mecheria asta.
Vrei s spui c LeBaron i oamenii lui au fost schimbai cu
cosmonaui sovietici mori? Emmett ncuviin.
Am reuit chiar s afm numele lor cu ajutorul unui
transfug care-a trecut de partea noastr, fost medic de zbor pentru
programul spaial sovietic. El le-a fcut controlul medical n cteva
rnduri.
Cnd a fugit din Rusia?
A trecut de partea noastr n august 1987.
Asta-nseamn, cu mai puin de doi ani n urm.
Corect, aprob Emmett. Numele cosmonauilor gsii n
dirijabilul lui LeBaron sunt Serghei Enko, Alexandr Iudenici i Ivan
Ronski. Iudenici este novice, ns Zocenko i Ronski erau veterani,
fecare cu cte dou zboruri n cosmos la activ.
Mi-a da salariul pe un an s tiu ce cutau n dirijabilul la
afurisit.
Din pcate, n-am reuit s afm mai nimic pe aceast latur
a misterului. n prezent, singurii rui nscrii pe orbita Pmntului
sunt cei doi cosmonaui de la bordul staiei spaiale Saliut 9.
ns, cei de la NASA care supravegheaz zborul spun c toi sunt
sntoi tun.
Preedintele ddu din cap.
117
Deci, asta i-ar exclude pe astronauii sovietici din spaiu i ne
face s ne gndim la cei de pe pmnt.
Aici lucrurile iau o ntorstur ciudat, continu Emmett.
Dup spusele patologilor de la Walter Reed, cei trei brbai care
au fost examinai au murit prin congelare n spaiul extraterestru.
Preedintele ridic din sprncene:
Pot s susin cu dovezi?
Nu, ns ei afrm c sunt cteva elemente care motiveaz
aceast teorie, ncepnd cu borul i cu analizarea n laborator a
altor alimente condensate pe care le, consum sovieticii n timpul
voiajelor n cosmos. Sunt semne fziologice incontestabile c cei trei
au respirat aer cu concentraie mare de oxigen i c au petrecut o
perioad de timp considerabil ntr-un cmp antigravitaional.
N-ar f prima oar cnd sovieticii lanseaz oameni n spaiu
fr s-i poat recupera dup aceea. Poate c au stat n cosmos
ani de zile i nu s-au prbuit de pe orbit dect n urm cu cteva
sptmni.
Eu nu cunosc dect dou situaii n care sovieticii s f suferit
pierderi, spuse Emmett. Cosmonautul a crui capsul s-a nclcit
n arturile parautei de revenire la sol, chiar la nscrierea pe
orbit i care s-a zdrobit n cdere undeva prin Siberia, la o vitez
de cinci sute mile la or. i cei trei membri ai echipajului Soiuz
care au murit din cauza pierderii oxigenului prin defectarea trapei.
Astea au fost tragediile pe care nu le-au putut muamaliza,
spuse preedintele. CIA a consemnat moartea a cel puin treizeci
de cosmonaui rui de la-nceputul misiunilor lor spaiale. Nou
dintre ei nc se mai af n cosmos i zboar n deriv. Desigur, nu
putem da publicitii datele pentru c asta i-ar compromite pe cei
care ne furnizeaz informaii.
Genul de afacere noi-tim-dar-ei-nu-tiu-c-noi-tim.
Exact.
Ceea ce ne face s ne ntoarcem la cei trei cosmonaui care se
af aici la Washington, spuse Emmett aezndu-i servieta pe
genunchi.
i s ne punem o sut de ntrebri, ncepnd cu de unde-au
aprut?
118
Am fcut cteva verifcri la Comandamentul pentru aprare
n spaiul extraterestru. Inginerii lor susin c singurele aparate
trimise de rui n cosmos, sufcient de mari s permit prezena
oamenilor la bord, asta n afara staiilor lansate pe orbit, sunt
sondele lunare Selenos.
La auzul cuvntului lunare ceva se aprinse n mintea
preedintelui.
Ce-i cu sondele Selenos?
Trei au plecat n cosmos, dar nu s-a mai ntors nici una.
Bieilor de la Comandamentul pentru aprare li se pare extrem de
neobinuit faptul c sovieticii repet aceeai greeal, la zboruri
simple de nscriere pe orbita Lunii.
Tu crezi c sondele aveau oameni la bord?
Asta e convingerea mea, spuse Emmett. Doar tii c
sovieticilor le-a plcut ntotdeauna s mint. Dup cum ai sugerat,
ei nu recunosc niciodat c au suferit un eec n spaiul cosmic,
iar faptul c au nvluit ntr-un mister absolut misiunile lor care
vizau aselenizarea e doar o chestiune de rutin pentru ei.
Bine, s acceptm ipoteza c cei trei provin de pe o capsul
Selenos. Dac-i aa, unde au aterizat? Sigur c nu au urmat
traiectoria obinuit i nu au aterizat n stepele din Kazahstan.
Eu cred c undeva n Cuba sau n acea zon.
Cuba? accentua preedintele cele dou silabe.
Cltin din cap. Ruii n-ar f permis niciodat ca eroii lor
naionali s fe folosii, vii sau mori, ntr-o combinaie nebuneasc
n stare s atrag atenia agenilor de informaii din lumea
ntreag.
Poate c ei nici nu tiu.
Preedintele l privi pe Emmett.
S nu tie?
De dragul conversaiei s presupunem c naveta lor s-a
defectat i s-a prbuit n Cuba sau undeva n acea zon chiar n
momentul nscrierii pe orbita terestr. Cam n aceeai perioad
apar n zon Raymond LeBaron i echipa lui n cutarea unei
comori care se af pe un vapor, ns sunt capturai. Apoi, dintr-un
motiv pe care nu-l cunoatem, cubanezii schimb ntre ele
119
corpurile cosmonauilor cu ale lui Raymond LeBaron i ale
echipajului su i trimit dirijabilul napoi n Florida.
i dai seama ce ridicol sun?
Emmett rase.
Sigur c da. ns date find informaiile pe care le deinem
este cea mai bun ipotez pe care o pot formula.
Preedintele se aez mai comod n fotoliu i contempl tavanul
bogat ornamentat.
tii ceva? S-ar putea s f dat peste un flon inspirat cnd
spui asta.
Emmett l privi nencreztor.
Cum adic?
Urmrete-m, s vezi dac se potrivete. S presupunem, e
doar o simpl supoziie, c Fidel Castro ncearc s ne transmit
ceva.
i-a ales o cale neobinuit de a ne atrage atenia.
Preedintele culese de pe mas un stilou i-ncepu s
mzgleasc, disperat, ceva n agend.
Fidel nu s-a formalizat niciodat i nu s-a-ntrecut n
amabiliti diplomatice.
Vrei s continuu ancheta? ntreb Emmett.
Nu.
ii n continuare i insiti s nu dezvlui nimic Biroului?
Sam, nu e o afacere intern care s in de Departamentul de
Justiie. i sunt deosebit de recunosctor pentru ajutor, ns nu-i
pot spune mai mult.
Emmett trnti capacul servietei i se ridic n picioare.
Pot s-i pun o ntrebare incomod?
D-i drumul.
Acum, c am dat de o pist, fe ea i neconvingtoare, care ne
duce la o posibil rpire a lui Raymond LeBaron, a vrea s tiu de
ce preedintele Statelor Unite ar ine toate astea pentru el,
interzicnd agenilor si de investigaii i informaii s fac ei
cercetrile?
Bun ntrebare, Sam. Poate c n cteva zile, amndoi o s
cptm un rspuns.
120
Mult timp dup ce Emmett prsise Biroul Oval, preedintele se
foi n scaunul su i medita uitndu-se pe fereastr. Gura i se
uscase i transpirase abundent. Avea presentimentul de ru augur
c ntre Colonia Jersey i necazurile care se abtuser asupra
sondelor sovietice n drum spre Lun exista ntr-adevr o legtur.
15
Ira Hagen opri maina sa nchiriat la poarta de control i
prezent o legitimaie emis de guvern.
Paznicul ddu un telefon la centrul pentru vizitatori al
Laboratorului naional de fzic Harvey Pattenden, apoi i fcu
semn lui Hagen s intre.
O lu cu maina n sus pe alee i gsi un loc liber n parcarea
imens ticsit de maini multicolore. Terenul din jurul
Laboratorului era amenajat cu stnci acoperite de muchi unde
apreau plcuri de pini plantai printre dmburi erpuitoare de
iarb. Cldirea era tipic centrelor de cercetare tehnic rsrite ca
ciupercile n toat ara.
Construit dup arhitectura contemporan, avea perei din
crmid aparent i sticl, ornamente de bronz i colurile
rotunjite.
O recepioner atrgtoare, aezat n spatele unui birou n
form de potcoav, ridic privirea i-i zmbi n timp ce el strbtea
holul.
Cu ce v pot f de folos?
Sunt Thomas Judge pentru doctor Mooney.
Ea ndeplini ritualul tiut cu telefoanele i-apoi ddu spre el din
cap.
Da, domnule Judge. V rog s v prezentai la punctul de
control. Vi se va spune acolo pe unde s o luai.
nainte de a intra, pot s tiu cum se ajunge la toalet?
Sigur, spuse ea i-i art ua din dreapta, n spatele frescei.
121
Hagen i mulumi i trecu pe lng o pictur mural futurist n
care aprea o navet spaial trecnd n zbor avntat printre dou
planete siderale, pictate n albastru i verde. Intr ntr-o cabin,
nchise ua i se aez pe scaunul WC-ului.
Umbl n serviet, scoase o agend de lucru, de felul celor
folosite de guvern, legat n piele i o deschise la mijloc. Apoi, fcu
pe colul de sus al paginii, pe spatele ei, o seam de nsemnri
mrunte i diagrame n cod propriu despre sistemul de securitate
i amplasarea lui, aa cum l vzuse de cnd intrase n cldire. Un
bun agent secret nu pune niciodat nimic pe hrtie, ns Hagen i
putea permite s rite i s fe prins pentru c tia c preedintele
va garanta pentru el dac va f descoperit.
Cteva minute mai trziu, iei grbit de la toalet i intr ntr-o
ncpere cu perei de sticl ocupat de patru oameni din paza
cldirii mbrcai n uniform, care supravegheau un ir de
douzeci de monitoare montate pe peretele din faa lor. Unul dintre
paznici se ridic de la consol i se apropie de tejghea.
Domnul?
Am ntlnire cu doctor Mooney.
Paznicul trecu iute n revist numele vizitatorilor nscrise pe o
list.
Da, domnule. Dumneavoastr trebuie s fi Thomas Judge.
mi putei arta, v rog, o legitimaie?
Hagen i art permisul de conducere i legitimaia de la guvern.
Fu rugat politicos s-i deschid servieta. Dup o verifcare
sumar, paznicul i fcu semn lui Hagen s-o nchid, l rug s
semneze ntr-un registru de intrri/ieiri i-i ntinse un ecuson pe
care Hagen i-l prinse pe buzunarul de la piept.
Biroul doctorului Mooney este n fundul coridorului, imediat
ce trecei de ua dubl din capt.
Hagen se opri pe coridor, i puse ochelarii de vedere i se uit la
dou plci de bronz fxate pe perete. Fiecare reprezenta n
basorelief portretul unui brbat. Una era nchinat memoriei
doctorului Harvey Pattenden, fondatorul laboratorului i cuprindea
o succint prezentare a realizrilor sale din domeniul fzicii.
Cealalt plac l intrig pe Hagen pentru c pe ea sttea scris:
122
n memoria
Doctorului Leonard Hudson
1926-1965
al crui geniu creator
i va inspira venic pe urmaii si.
Nu era prea original, i spuse Hagen, ns trebuia s admit c
Hudson tia s fac pe mortul, nu-i scpase nici cel mai mic
amnunt.
Intr n anticamer i-i adres un zmbet clduros secretarei, o
persoan mai trecut, foarte rezervat, mbrcat ntr-un costum
bleumarin cu croial masculin.
Domnule Judge, v rog s poftii. Doctor Mooney v ateapt.
Mulumesc.
Earl J. Mooney era un brbat de treizeci i ase de ani, mult mai
tnr dect se ateptase Hagen s fe dup ce-i citise dosarul. l
izbise asemnarea dintre pregtirea lui profesional i cea a lui
Hudson: aceeai minte strlucitoare, acelai palmares universitar,
absolvise pn i aceeai facultate. Un puti gras care ajunsese
directorul Laboratorului Pattenden Doctorul Mooney l privea cu
ochii si verzi ca smaraldul pe sub nite sprncene nvolburate.
Purta musta ca mexicanii. mbrcat n tricou alb i blue-jeans,
prea departe de imaginea intelectualului riguros.
Veni din spatele biroului ticsit cu hrtii i agende aruncate n
neornduial i pline de sticle goale de pepsi i strnse cu putere
mana lui Hagen.
Luai loc, domnule Judge i spunei-mi ce pot face pentru
dumneavoastr.
Hagen se ls cu toat greutatea ntr-un scaun cu sptar drept
i spuse:
Dup cum v-am comunicat i la telefon, lucrez pentru Biroul
general de contabilitate care a primit o solicitare din partea
legislativului de a verifca contabilitatea dumneavoastr. Urmeaz
s trimitem o comisie de cenzori pentru a verifca cheltuielile din
fondul de cercetare.
123
Care membru al legislativului a avansat o asemenea cerere?
Senatorul Henry Kaltenbach.
Sper c nu are impresia c Laboratorul Pattenden este
amestecat ntr-o delapidare de fonduri, spuse Mooney adoptnd o
poziie defensiv.
Nici vorb. Cunoatei reputaia senatorului i tii ce miros
are n privina folosirii improprii a fondurilor alocate de guvern.
Vntorii lui de vrjitoare ns i fac publicitate serioas pentru
campania electoral. ntre noi fe vorba, sunt muli cei de la B.G.C.
care-i doresc ca senatorul s pice, s nu ne mai trimit s
cutm cai verzi pe perei. Totui, trebuie s-i dau dreptate
senatorului i recunosc cu toat onestitatea c au fost locuri, din
acestea unde se greete, unde noi chiar am dat peste nereguli.
Mooney se grbi s-l corecteze:
Ne place s credem despre noi c suntem un institut de
cercetare.
Desigur. Oricum, noi facem numai verifcri prin sondaj.
A vrea s nelegei c activitatea noastr este strict secret.
Proiectai rachete nucleare i arme nucleare de generaia a
treia a cror putere este concentrat ntr-o raz radioactiv foarte
fn, care parcurge traiectoria cu viteza luminii i poate distruge
obiective ndeprtate din cosmos.
Mooney l privi pe Hagen bnuitor.
Suntei foarte bine informat.
Hagen l liniti:
eful meu mi-a fcut o descriere foarte general. Doctore, eu
sunt contabil, nu fzician. Mintea mea nu e obinuit cu lucrurile
abstracte. Am i picat la examenul de matematic. Secretele
dumneavoastr sunt n siguran n ceea ce m privete. Treaba
mea e s am grij ca cetenii s nu plteasc degeaba impozitele
care le sunt percepute i apoi investite n programe fnanate de
guvern.
Eu cu ce v pot ajuta?
A dori s vorbesc cu revizorul, cu administratorul i cu
personalul care ine evidenele fnanciare. Echipa mea de cenzori
va sosi de la Washington peste dou sptmni. V-a f
124
recunosctor dac ne-ai pune la dispoziie un birou unde s nu v
stm n cale, de preferin lng contabilitate.
V vom acorda tot sprijinul nostru. Bineneles, va trebui s
obin permise de trecere de la punctul nostru de control, pentru
dumneavoastr i pentru echipa dumneavoastr. Am s v nsoesc
personal i am s vi-i prezint pe revizor i personalul de la
contabilitate.
nc ceva, spuse Hagen. Se poate lucra dup program?
Mooney zmbi.
Spre deosebire de funcionarii care ncep la nou i termin
la cinci fx, fzicienii i inginerii notri nu au program stabil. Muli
dintre noi lucrm douzeci i patru de ore. Eu nsumi am lucrat
nentrerupt timp de treizeci de ore. Asta ne-ajut s folosim la
maximum computerele noastre.
A putea s fac o verifcare preliminar, ncepnd chiar de
acum i pn la ora zece seara, s zicem?
Nu vd de ce n-ai putea, fu de acord Mooney. Avem la subsol
un bufet deschis toat noaptea i putei merge acolo dac dorii s
luai o gustare. ntotdeauna vei gsi un om de la paza cldirii care
s v indice drumul.
i care s m in departe de zona interzis, rse Hagen.
Am convingerea c suntei obinuit cu sistemele de securitate
ale instituiilor.
Adevrat, admise Hagen. Eram un om bogat dac mi s-ar f
dat un bnu pentru fecare or pe care am petrecut-o verifcnd
cu cenzorii mei diversele departamente ale Pentagonului.
V rog s m urmai, spuse Mooney, ndreptndu-se spre
u.
Doar aa, din simpl curiozitate, spuse Hagen neridicndu-se
de pe scaun. Am auzit de Harvey Pattenden. Presupun c a lucrat
cu Robert Goddard.
Da, doctor Pattenden a inventat cteva din primele motoare
de rachet.
Leonard Hudson nu-mi spune ns nimic.
Un tip strlucit, spuse Mooney. Un deschiztor de drumuri.
El a proiectat i a realizat majoritatea aeronavelor noastre cu mult
125
nainte ca ele s fe practic construite i trimise n cosmos. Dac n-
ar f murit prematur, nu se tie ce alte lucruri ar f realizat.
Cum a murit?
Accident de avion. Zbura cu doctor Gunnar Eriksen la un
simpozion care se inea la Seattle cnd avionul a explodat la
altitudine i s-a prbuit n rul Columbia.
Cine era Eriksen?
Un gnditor de mare calibru. Poate cel mai strlucit astro-
fzician pe care l-a avut ara noastr vreodat.
n mintea lui Hagen se aprinse beculeul de alarm.
Lucra la un proiect deosebit?
Da. Este vorba despre morfologia sinoptic geo-lunar pentru
populare la scar industrial.
Ai vrea s traducei?
Desigur, rase Mooney. Era obsedat de ideea de a nfina o
colonie pe Lun.
16
La o distan de zece ore, adic la ora dou noaptea, la Moscova,
patru brbai erau adunai n jurul unui emineu care nclzea o
camer de zi din Kremlin. ncperea era slab luminat i n aer
plutea ceva nesntos. Fumul igrilor se amesteca cu fumul unui
singur trabuc.
Preedintele sovietic, Gheorghi Antonov, fxa gnditor fcrile
jucue din cmin. i dezbrcase haina dup ce-i terminase cina
frugal i o nlocuise cu un tricou vechi de marinar. i scosese
pantofi, iar picioarele nclate numai n ciorapi i le aezase, fr
multe fasoane, pe un otoman
1
.
Vladimir Polevoi, eful Comitetului pentru sigurana Statului i
Serghei Kornilov, responsabilul programelor spaiale sovietice,
purtau costume negre n stof de ln comandate special la
1
Otoman este numele dat unei canapele brodate.
126
Londra, n timp ce generalul Iasenin era mbrcat n uniforma sa,
cu piepii acoperii de medalii.
Polevoi trnti raportul i fotografile pe o msu joas i cltin
din cap a uimire:
Nu-neleg cum de au reuit fr ca nimeni s nu tie?
Un progres att de remarcabil, istoric, pare de neconceput, fu
de acord Kornilov. Eu tot nu cred pn nu mi se prezint i alte
dovezi.
Dovada reiese clar din fotografi, spuse Iasenin. Raportul lui
Rikov nu las loc pentru ndoieli. Studiai detaliile. Cele dou
siluete de pe lun sunt reale. Nu sunt o iluzie creat de umbre sau
de vreo defeciune a scanerului. Ele exist cu adevrat.
Costumele nu se potrivesc cu cele ale cosmonauilor
americani, l contrazise Komilov. Ctile lor au un model diferit.
Nu o s v contrazic n lucruri lipsite de importan, spuse
Iasenin. ns eu nu m-nel n privina armelor pe care le in n
mn. Certifc eu c sunt lansatoare de rachete sol-aer de
fabricaie american.
i-atunci, unde este naveta lor? insist Kornilov. Unde este
vehiculul de teren? C doar nu au aprut, pur i simplu, din
neant.
V mprtesc ndoielile, spuse Polevoi. Este absolut
imposibil ca americanii s f trimis oameni i echipament pe Lun
fr ca reeaua noastr de informaii care urmrete ce fac ei s nu
afe nimic. Staiile noastre de urmrire ar f detectat orice micare
neobinuit ctre spaiul extraterestru sau ctre Pmnt.
Ce e nc i mai ciudat, spuse Antonov, este c americanii nu
au dat niciodat publicitii i n-au anunat o realizare epocal
cum este aceasta. Ce-ar avea de ctigat dac pstreaz secretul?
Komilov fcu un semn imperceptibil din cap:
nc un motiv s contestm raportul lui Rikov.
Pierdei cu toii din vedere un factor important, spuse Iasenin
pe un ton msurat. Selenos 4 a disprut imediat dup ce
scanerele de la bordul su au nregistrat siluetele care apar n
fotografi. Susin c naveta noastr spaial a fost avariat cu
focuri de rachet, care i-au perforat carcasa depresuriznd-o i
127
omorndu-i astfel pe cosmonaui.
Polevoi l privi fr s-i ascund mirarea:
Care, ce cosmonaui? Iasenin i Kornilov schimbar priviri
buimace.
Sunt lucruri pe care nici K.G.B.-ul nu trebuie s le tie,
spuse generalul.
Polevoi se uit amenintor la Kornilov.
Selenos 4 avea oameni la bord?
La fel i Selenos 5 i Selenos 6. Fiecare aparat purta cte
trei cosmonaui.
Se ntoarse spre Antonov care i pufia linitit havana.
Ai fost informat?
Antonov ddu din cap:
Da. Mi s-a adus la cunotin. Dar trebuie s reii, Vladimir,
c nu toate chestiunile legate de cosmos cad n sarcina siguranei
statului.
Nici unul dintre voi nu a ezitat s alerge la mine cnd
preioasa voastr capsul lunar s-a prbuit i-a disprut n
Indiile de Vest, spuse Polevoi furios.
O ntmplare neprevzut, i explic rbdtor Iasenin. Dup
revenirea sa de pe Lun, nu s-au putut cupla comenzile pentru
nscrierea ei pe orbita pmntului. Inginerii notri de la
Comandamentul Aerospaial au clasat Selenos 4 drept capsul
lunar disprut. Dup ce a gravitat n jurul Pmntului aproape
un an i jumtate, s-a mai fcut nc o ncercare pentru a restabili
controlul.
De data asta, sistemul de ghidare a reacionat, numai c
manevra de recuperare a reuit doar parial. Selenos 4 s-a
prbuit la douzeci de mii de mile de punctul de aezare la sol.
Era neaprat necesar s pstrm secretul asupra morii
cosmonauilor notri eroici. Bineneles c s-a apelat la K.G.B.
i ci cosmonaui mori nseamn asta? ntreb Polevoi.
Pentru a ntri destinul istoric al Sovietelor, trebuie fcute
sacrifcii, murmur flosofc Antonov.
i pentru a ascunde prostiile pe care le facem cu programele
noastre spaiale, spuse Polevoi cu amrciune.
128
S nu ne certm, interveni Antonov ncercnd s previn o
discuie. Selenos 4 i-a adus contribuia mrea la progresul
tiinei nainte de a se prbui n Marea Caraibelor.
Unde ar trebui s-o cutm, complet Polevoi.
Adevrat, spuse Iasenin. Dar cel puin am reuit s
recuperm informaiile culese despre suprafaa Lunii. Acesta a i
fost scopul principal al misiunii.
Nu credei c americanii, cu sistemele lor de supraveghere a
cosmosului, ar f putut s detecteze traiectoria capsulei i s
stabileasc precis locul unde s-a prbuit? Dac i-au pus n
minte s captureze Selenos 4, probabil c de-acum au ascuns-o
ntr-un loc sigur i netiut de nimeni.
Bineneles c au detectat-o n timpul prbuirii, spuse
Iasenin. Numai c specialitii lor n analizarea informaiilor nu au
de ce s cread c Selenos 4 e altceva dect o capsul spaial
lansat n cosmos, dinainte programat s aterizeze n apele
cubaneze.
E o fsur n scenariul pe care, cu-atta grij, l-ai pus la
punct, l contrazise Polevoi. Statele Unite i-au desfurat forele
de salvare naionale i-au scotocit marea i aerul n cutarea
capitalistului Raymond LeBaron, cam n aceeai zon ns la
cteva zile diferen unde s-a prbuit de pe orbit Selenos 4.
Am bnuiala foarte puternic c a fost o nscenare, pentru c n
realitate au ncercat s recupereze naveta noastr.
i-am citit raportul i analiza pe care le-ai fcut n legtur
cu dispariia lui LeBaron, spuse Kornilov. N-am vzut scris nicieri
c ar f fcut cercetri subacvatice. Misiunea de salvare a fost
curnd dup aceea anulat. LeBaron i oamenii lui sunt dai
disprui, aa scrie n presa american i se presupune c au
murit. ntmplarea asta e o simpl coinciden.
Atunci, suntem cu toii de acord c Selenos 4 cu
cosmonauii si zace pe undeva, pe fundul mrii. Antonov se opri
s fac un rotocol de fum. Problemele cu care ne confruntm n
continuare ar f: acceptm posibilitatea ca americanii s aib o
baz pe Lun i, dac da, ce vom ntreprinde n acest sens?
Eu cred c o asemenea baz exist, spuse Iasenin cu
129
convingere.
n orice caz nu putem ignora o asemenea posibilitate, ntri
Polevoi.
Antonov se uit insistent la Kornilov:
i tu, Serghei?
Selenos 8, prima noastr misiune de aselenizare a unei
capsule cu oameni la bord, va f lansat conform programrii peste
exact apte zile, rspunse el vorbind apsat. Nu putem rata
aceast misiune cum s-a-ntmplat cnd americanii ne-au luat-o
nainte cu programul Apollo. Conductorii notri au apreciat
atunci c nu e nici o onoare s fi a doua naiune care aeaz
oameni pe Lun, aa c am bgat coada ntre picioare i-am
renunat. A fost o greeal enorm s aezm ideologia politic
deasupra realizrilor tiinifce. Acum avem, gata testat, un vehicul
de mare importan, capabil s plaseze o ntreag staie spaial i
un echipaj de opt persoane pe solul lunar. Avantajele n materie de
propagand i proft militar sunt uriae. Dac elul nostru fnal
este de a obine supremaia n cosmos i de a o lua nainte
americanilor pe Marte, nu ne rmne altceva de fcut dect s
mergem nainte.
Supun la vot propunerea ca sistemul de orientare al lui
Selenos s aeze echipajul la civa pai de locul unde se afau
cosmonauii i s-i elimine.
Sunt perfect de acord cu Kornilov, spuse Iasenin. Faptele
vorbesc de la sine. Americanii sunt angajai activ ntr-o aciune de
agresiune imperialist n spaiul cosmic. Fotografile pe care le-am
studiat dovedesc c ei ne-au distrus deja o navet i au omort
echipajul. Cred c i cosmonauii de pe Selenos 5 i 6 au avut
aceeai soart. i-au dus realizrile lor colonialiste pe Lun i-
acum cred c-i a lor. Dovada este incontestabil. Cosmonauii
notri vor f atacai i ucii n momentul n care vor ncerca s
nfg steaua roie n solul lunar.
Se ls o tcere prelungit. Nimeni nu spunea ce gndete.
Polevoi fu primul care ntrerupse tcerea.
Deci tu i Kornilov propunei s-i atacm noi primii.
Da, spuse Iasenin, nclzindu-se pe msur ce vorbea.
130
Gndete-te ce chilipir. S capturm baza lor de pe Lun i s
punem mana pe tehnologia lor intact ar nsemna un progres al
programului nostru spaial de zece ani.
Casa Alb va organiza o ntreag campanie mpotriva noastr
i ne va condamna n faa lumii ntregi, aa cum s-a-ntmplat n
incidentul legat de zborul KAL 007, protest Polevoi.
Or s stea linitii, l asigur Iasenin. Cum pot s ne acuze de
capturarea a ceva ce nu se tie c exist.
Generalul are dreptate, spuse Antonov.
V dai seama c ne-am putea face vinovai de lansarea unui
rzboi cosmic, spuse prudent Polevoi.
Statele Unite au tras primul foc. Este datoria noastr sfnt
s rspundem prin for. Iasenin se ntoarse spre Antonov. Trebuie
s luai o hotrre.
Preedintele Uniunii Sovietice i ntoarse din nou privirea spre
foc. Apoi aez havana n scrumier i se uit lung la minile care-
i tremurau.
Faa lui, de obicei rumen, era acum palid, de cear i nu
prevestea nimic bun. Forele Rului erau mai numeroase dect
cele ale Binelui. O dat ce blestemata hotrre va f fost anunat,
lucrurile s-ar f pus n micare i-ar f evoluat independent de
voina lui. i totui, nu putea permite ca ara lui s fe batjocorit
de imperialiti. n cele din urm, se ntoarse spre cei prezeni n
ncpere i spuse cu un aer obosit:
Pentru Mama Rusie i partid, narmai-i pe cosmonaui i
dai-le ordin s-i atace pe americani.
17
Dup ce fusese prezentat de doctor Mooney la vreo opt persoane
i purtase trei discuii plicticoase, Hagen era acum instalat ntr-un
birou mic i fcea frenetic calcule i verifcri pe o main de
calculat.
131
Savanii se dau n vnt dup computere, inginerii prefer
calculatoarele digitale, ns contabilii sunt o specie demodat. nc
prefer tradiionalele maini de calcul cu butoane dup mrimea
degetelor i benzi de hrtie care scot totalul imprimat.
Revizorul era absolvent al Universitii Texas School of Business
i fost angajat n Marin. Dovad a acestui fapt, pe peretele
lambrisat n stejar din biroul lui erau agate toate diplomele i
fotografi ale vasului pe care fusese angajat. Hagen citi stnjeneal
n ochii revizorului, dar nici nu se putea atepta la altceva din
partea unui director fnanciar de corporaie cnd avea pe cap un
cenzor trimis de guvern s-i bage nasul n treburile lui.
Nu distinse la el nici priviri iscoditoare, nici ezitri cnd i ceru
s verifce convorbirile telefonice din ultimii trei ani. Dei toat
experiena sa contabil la Departamentul de Justiie se limita la
fotograferea n miez de noapte a registrelor lor contabile, auzise
destul vorbindu-se despre asta i le prinsese limbajul, att ct s
fac fa.
Oricine ar f intrat n ncpere i l-ar f vzut fcnd de zor
nsemnri i examinnd atent cifrele care ieeau din maina de
calcul l-ar f luat drept un btrn profesionist contabil.
Cifrele de pe banda de hrtie nu erau dect cifre. ns notiele
pe care le mzglea erau de fapt o diagram ordonat a amplasrii
camerelor de luat vederi i-a unghiului de urmrire ntre biroul n
care lucra el i cel al lui Mooney. Scrise dou nume i fcu cteva
adnotri n dreptul fecruia. Primul era Raymond LeBaron, iar al
doilea, Leonard Hudson.
Acum apruse i-un al treilea: Gunnar Eriksen.
Era sigur c Eriksen i nscenase moartea mpreun cu Hudson
i dispruse dintre cei vii ca s lucreze la proiectul Colonia Jersey.
Mai tia c Hudson i Eriksen nu ar f ntrerupt niciodat complet
legtura cu cei de la Laboratorul Pattenden.
Dotrile i echipa de oameni de tiin tineri i foarte bine
pregtii constituiau un potenial prea important pentru a f
ignorat. Trebuia s existe un canal subteran care ducea la creier.
Dosarele convorbirilor telefonice din acea instituie cu trei mii de
angajai umpleau cteva cutii de carton. Controlul lor era foarte
132
riguros.
Oricine folosea telefonul, indiferent n ce scop, personal sau de
serviciu, trebuia s in o eviden a convorbirilor. Hagen nu avea
de gnd s le verifce pe toate. Efortul ar f durat sptmni ntregi.
Nu-l interesau dect convorbirile nregistrate n registrul lunar al
lui Mooney, n special cele interurbane.
Hagen nu avea caliti paranormale i nici ferul unora de a
detecta imediat o neregul, ns avea un instinct special de a
asimila dintr-o ochire lucrurile pe care ceilali ncercau s le
ascund i instinctul acesta nu-l nelase niciodat.
Copie ase numere de telefon pe care Mooney le formase de mai
multe ori n ultimele nouzeci de zile. Dou erau clasate ca
aparinnd unor persoane particulare, iar celelalte erau ale unor
companii.
Toate aveau o mulime de cifre. Asta rmnea singura cale care
l-ar f putut conduce la un membru al creierului.
O lu metodic, ridic receptorul i form numrul centralei
Laboratorului Pattenden, cernd un fr i promise centralistei c va
nota toate telefoanele pe care le d. Era trziu, iar majoritatea
numerelor de pe lista sa aveau prefx de zon din partea central a
rii sau de pe coasta de est. Exista un decalaj de fus orar de
dou-trei ore fa de ora local i probabil c instituiile i
terminaser programul pentru acea zi, ns el se ncpna i
form un numr nou.
Centennial Supply, rspunse o voce masculin plictisit.
Da. Bun seara. Mai este cineva acolo?
Biroul s-a nchis. V adresai biroului de comenzi deschis
permanent.
M numesc Judge i lucrez pentru guvernul federal, spuse
Hagen, folosind aceast identitate pentru cazul n care telefonul ar
f fost ascultat. Facem un control fnanciar la Laboratorul de Fizic
Pattenden din Bend, Oregon.
Cred c va trebui s telefonai mine diminea cnd se
deschide biroul.
Da, aa voi face. ns mi putei spune dumneavoastr cu ce
fel de afaceri se ocup Centennial Supply?
133
Furnizm piese i aparatur electronic specializat pentru
sisteme de nregistrare de date.
Pentru ce aplicaii?
n special afaceri. Aparatur video pentru nregistrarea
edinelor de conducere, pentru experiene de laborator, sisteme de
securitate i aparatur audio pentru secretariat. tii, lucruri de
felul acesta.
Ci angajai avei?
Vreo doisprezece.
V mulumesc foarte mult, spuse Hagen. Ai fost foarte
amabil c m-ai ajutat. A! nc ceva. Primii multe comenzi de la
Pattenden?
Nu prea. La dou luni comand o pies pentru modernizarea
sau modifcarea sistemului lor video.
Mulumesc nc o dat. La revedere.
Hagen tie numrul cu o linie i ncerc altul.
La urmtoarele dou apeluri rspunser roboi telefonici. La
unul era un laborator de chimie de la Universitatea Brandeis din
Waltham, iar la cellalt un birou necunoscut al Fundaiei
naionale pentru tiin din Washington. Pe acesta din urm l ls
pentru a doua zi, dup care form numrul unei case particulare.
Alo?
Hagen se uit la numele nsemnat n registrul lui Mooney:
Doctor Donald Fremont?
Da.
Hagen i spuse refrenul cu verifcarea.
Ce-ai dori s afai, domnule Judge?
Vocea lui Fremont prea a f cea a unei persoane mai n vrst.
Fac o verifcare prin sondaj a convorbirilor interurbane. Ai
fost sunat de cineva de la Pattenden n ultimele nouzeci de zile?
ntreb Hagen uitndu-se la data fecrei convorbiri, apoi tcu,
ateptnd.
Desigur, doctor Earl Mooney. Mi-a fost student la Stanford.
Am ieit la pensie acum cinci ani, ns inem nc legtura.
Ai avut din ntmplare un student pe nume Leonard
Hudson?
134
Leonard Hudson? repet el ca i cnd ncerca s-i
aminteasc. L-am ntlnit n dou rnduri. Totui nu l-am avut la
curs. Cred c a fost student acolo naintea mea, adic, vreau s
spun, nainte de a ajunge eu la catedr. Cnd era student, eu
predam la University State of California.
Mulumesc, domnule doctor. Nu v mai rein.
Cu plcere. M bucur c v-am putut f de folos.
Tie i-al patrulea numr de pe list.
Urmtorul telefon de pe list era al lui Anson Jones.
ncerc din nou, dndu-i seama c numai dac avea mult
noroc putea s dea lovitura.
Alo?
Domnule Jones, numele meu este Judge.
Cum?
Thomas Judge. Lucrez pentru guvernul federal i facem nite
verifcri contabile la Laboratorul de Fizic Pattenden.
Nu cunosc nici un Pattenden. Probabil ai greit numrul.
Nu v spune nimic numele doctor Earl Mooney?
N-am auzit n viaa mea de el.
V-a sunat la acest numr de trei ori n ultimele aizeci de zile.
Trebuie s fe o ncurctur cu numerele de telefon greit
formate la companie.
Suntei Anson Jones, prefx 303, numrul 547
Nu i numrul e greit.
nainte de a nchide, am un mesaj.
Ce mesaj? Hagen fcu o pauz, apoi i-o trnti scurt:
Spune-i lui Leo c Gunnar vrea s-i plteasc pentru avion.
Ai neles?
La cellalt capt al frului se ls tcerea pentru cteva clipe.
Apoi n cele din urm se auzi:
Ce-i asta, dom-le, te ii de bancuri?
La revedere, domnule Jones.
Murdar treab.
Sun la cel de-al aselea numr, ca s fe cu contiina curat.
Rspunse dispeceratul unei agenii de burs. O fundtur.
Se simea de parc avea aripi. Deveni i mai mndru cnd not
135
n carnet: Mooney nu era unul dintre membrii creierului, ns era
n legtur cu ei, era unul dintre subalternii capilor.
Hagen form un numr de telefon la Chicago i atept. Dup
patru apeluri, rspunse o voce cald de femeie:
Hotelul Drake.
M numesc Thomas Judge i atept s-mi confrmai dac-mi
putei rezerva o camer pentru mine sear.
O clip. V dau legtura la rezervri.
Hagen repet ntrebarea funcionarului care rspunsese. Cnd i
ceru numrul crii de credit ca garanie pentru pstrarea
camerei, n caz c ntrzie, Hagen i ddu numrul de telefon al lui
Anson Jones.
Avei confrmarea, domnule.
Mulumesc.
Ct s f fost ceasul? Arunc o privire pe cadran i vzu c mai
erau doar zece minute pn la miezul nopii nchise servieta i
scotoci prin hain. Culese dintr-un buzunar o brichet pe care o
demont, i scoase capacul i pstr partea din interior. Apoi
desprinse de pe partea interioar a reverului hainei un ac metalic
minuscul prevzut la un capt cu un fel de oglind dentar.
Hagen se-ndrept spre u. innd servieta strns cu
genunchii, se opri n prag i mic oglinda de la un capt la altul
al coridorului. Apoi aez bricheta n aa fel nct s nu treac de
cadrul uii i aps aprinztorul.
n cabina de paz din spatele holului de la intrare, imaginea de
pe unul din monitoare se ntrerupse i pe ecran aprur purici.
Paznicul de la consol ncepu s verifce rapid circuitele.
Am o problem cu monitorul zece, anun el.
eful pazei se ndrept spre el venind de la birou i se uit la
monitor.
Parazii. Detepii de la laboratorul de electrofzic au fcut
iar ceva.
Brusc, fenomenul ncet, dar se mut pe alt monitor.
Este de-a dreptul ciudat. N-am vzut s se-ntmple n
secvene pn acum.
Dup dou secunde, ecranul se limpezi i pe el apru coridorul
136
gol. Cei doi paznici se mulumir s se uite unul la altul i s dea
din umeri.
Hagen ntrerupse dispozitivul miniatural de dereglare a
impulsurilor electronice imediat ce intr n biroul lui Mooney i
nchise ua n urma sa. i trase o pereche de mnui i aprinse
lumina din tavan.
Hagen era maestru n percheziionarea unei ncperi. Nu se
osteni s caute prin ce era la vedere sertare, dosare, adrese i
liste cu numere de telefon. Se duse direct la bibliotec i gsi ceea
ce spera s gseasc n mai puin de apte minute.
Putea Mooney s fe unul dintre cei mai mari fzicieni ai
naiunii, ns Hagen citise n el ca ntr-o carte deschis. Agenda
minuscul era ascuns n interiorul unei cri intitulate Mecanica
stelelor dintr-o perspectiv exact, de Horace DeLiso.
Coninutul agendei era scris ntr-un cod care folosea ecuaii.
Pentru Hagen era ca i scris n chinez, ns nsemntatea ei nu-i
putea scpa. n mod normal, ar f fotografat paginile i le-ar f pus
la loc, de data asta ns, bg agenda n buzunar, dndu-i seama
c n-ar f putut s le descifreze la timp.
Paznicii nc i bteau capul cu monitoarele, cnd Hagen i
fcu apariia la tejghea.
Dorii s semnez la plecare? ntreb el zmbind.
eful pazei se apropie, privindu-l bnuitor.
Venii direct de la fnanciar?
Da.
Nu v-am vzut pe monitorul de control.
N-am ce-i face, spuse Hagen cu nevinovie. Am ieit pe u
i-am trecut pe cteva coridoare pn am ajuns aici. Nu tiu ce
altceva a putea s v spun.
V-ai ntlnit cu cineva?
N-am vzut pe nimeni. ns lumina a plpit i s-a stins
scurt de dou ori.
Paznicul ddu din cap.
Interferen de la laboratorul de electrofzic. Asta cred c s-
a-ntmplat.
Hagen semn de plecare i iei n noaptea fr nori, fredonnd
137
uor ca pentru sine.
138
Partea a doua
CYCOPS
18
25 octombrie 1989,
Key West, Florida
Pitt sttea ntins pe betonul rece al pistei de aterizare i privea
n sus spre Prospero. Soarele se ridica la orizont i acoperea uurel
cu razele sale btrna carcas a dirijabilului ntr-o explozie de
nuane de portocaliu. Plutea n jurul dirijabilului o atmosfer
stranie, sau cel puin aa i se prea lui Pitt, o stafe din aluminiu
care nu tia nspre ce aventuri avea s porneasc.
n tot timpul zborului de la Washington la Key West, Pitt nu
nchisese ochii; i petrecuse vremea cu hrile fcute de Buck
Caesar despre vechiul Canal Bahama i ncercase s refac traseul
lui LeBaron nsemnat cu mare grij. nchise ochii ncercnd s-i
imagineze pe unde rtcise Prospero.
Dac rezervoarele de gaz din interiorul dirijabilului nu fuseser
umplute i alimentate de pe un vapor, rspunsul cu privire la
drumul lui Prospero nu se putea afa dect n Cuba.
Ceva suprtor l scia, un gnd pe care dup ce-l alunga din
minte revenea incontient, o frntur de imagine care devenea
extrem de clar cnd se opri asupra ei. i, brusc, prinse contur.
139
De fapt, zborul n care trebuiau s refac traseul lui LeBaron
era un aranjament.
O concluzie logic, pentru o schi nc nedesluit, ca nvluit
ntr-o negur. Ideea e c ei trebuiau s-l aeze ntr-un ablon.
Mintea i lucra febril ncercnd s stabileasc ce trebuia de fapt s
caute, cnd simi c o umbr se lete deasupra lui.
Ia te uit, spuse o voce cunoscut. Parc-ar f Alba-ca-Zpada
repetnd povestea cu mrul.
Fie o sta, fe care hiberneaz, se auzi o alt voce pe care Pitt o
recunoscu.
Deschise ochii, i feri de soare cu mana i privi n sus spre doi
indivizi care rnjeau cu gura pn la urechi i se zgiau n jos la
el. Cel mai scund, un personaj voinic, cu pntecul ct un butoi i
prul cre i care semna cu Mnctorul de pietre, era un bun
prieten de-al lui Pitt i adjunctul lui de la NUMA, Al Giordino.
Al se aplec, prinse mana pe care Pitt i-o ntindea i-l trase n
picioare att de uor cum ridic un gunoier de pe jos din parc o
cutie goal de bere.
Plecm n dousprezece minute.
Pilotul nostru misterios a venit? ntreb Pitt.
Cellalt brbat, puin mai nalt i mai slab dect Giordino,
cltin din cap.
N-a dat nici un semn.
Rudi Gunn l privi cu ochii si albatri, imeni din cauza
lentilelor groase ale ochelarilor. Avea aerul unui ajutor de contabil
subnutrit care pune bani la ciorap s-i cumpere un ceas de aur.
Numai c prima impresie era neltoare. Gunn era coordonatorul
proiectelor oceanografce de la NUMA.
n timp ce amiralul se lansa n btlii decisive cu Congresul i
birocraii federali, Gunn conducea NUMA i asta zi de zi. Pentru
Pitt, faptul c-i sufase pe Giordino i pe Gunn de sub nasul lui
Sandecker era o victorie nsemnat.
Dac vrem s respectm momentul plecrii lui LeBaron, cred
c va trebui s ne luptm noi s nlm balonul sta, spuse
Giordino neutru.
Cred c ne descurcm. Te-ai uitat prin manualele de pilotare?
140
Giordino ddu din cap.
Ai nevoie de cincizeci de ore de teorie i de zbor pentru a
primi permisul. Comenzile de baz nu sunt complicate, ns a
menine crnatul sta umfat pe vnt puternic cere exerciiu, nu
glum.
Pitt nu putu s nu zmbeasc la descrierea pe care o fcuse
Giordino.
Echipamentul a fost ncrcat?
ncrcat i asigurat, l liniti Gunn.
Atunci, presupun c putem s-o lum din loc.
Pe cnd se apropiau de Prospero, eful de echip al lui LeBaron
cobora scria care ducea n cabina de comand. i adres cteva
cuvinte unuia din oamenii si de la sol apoi fcu un gest prietenos
spre ei:
Domnul LeBaron a zburat cu vnt din fa, care btea
dinspre sud-est cu cinci mile la or. Voi o s luai n fa unul de
opt mile la or, aa c gndii-v ce trebuie s facei s recuperai.
Mai e i-un uragan ntrziat pentru acest sezon. Se-ndreapt spre
Insulele Turks i Caicos. Meteorologii l-au botezat Micua Eva
findc e slab i nu acoper dect o raz de aizeci de mile.
Buletinele meteorologice spun c o s treac spre nord, nspre
Carolina. Dac nu v-ntoarcei pn la ora dou, vntul care
rmne dup Micua Eva o s v-mping zdravn din pupa pn
acas.
i dac nu reuim?
Ce?
S revenim pn la dou?
eful echipei abia dac zmbi:
Nu v-a recomanda s v lsai prini de furtuna de la
Tropice, cu vnt care suf cu cincizeci de mile la or, cel puin nu
ntr-un aparat vechi de aizeci de ani cum e al vostru.
M-ai convins, aprob Pitt.
Dac ne las vntul frontal, spuse Gunn, nu vom ajunge la
obiectivul nostru, zona de cutare, dect pe la zece i jumtate. Nu
prea avem timp s discutm peisajul.
Da, spuse Giordino, dar ruta cunoscut a zborului lui
141
LeBaron ar trebui s ne duc drept la int.
Bun treab, prea bun, spuse Pitt ca pentru sine.
Cei trei brbai de la NUMA erau pe punctul de a urca la bord,
cnd limuzina lui LeBaron trase chiar lng dirijabil. Angelo cobor
i deschise elegant ua din spate. Jessie apru n soare i se
ndrept spre ei cu alur sportiv. Era mbrcat ntr-un costum
safari comandat, se vede pentru ea, iar prul l purta strns cu o
earf multicolor, n stilul anilor 30.
Avea o geant de voiaj din piele de cprioar.
Suntem gata? ntreb vesel, trecnd pe lng ei i urc
sprinten scara care ducea la cabina de comand.
Gunn i arunc lui Pitt o privire crunt:
Nu ne-ai spus c mergem la iarb verde.
Nici eu nu tiam, spuse Pitt uitndu-se la Jessie care
ajunsese sus i sttea acum cu faa la ei n cadrul uii.
E vina mea. Am uitat s v spun c eu sunt pilotul.
Giordino i Gunn o privir de parc nghiiser de vii nite
ipari. Pe faa lui Pitt se putea citi c-i amuzat:
Pe bune?
Raymond m-a nvat s-l pilotez pe Prospero. Am fcut 80 de
ore de zbor i mi-am luat permisul.
Nu glumeti? ntreb Pitt acum intrigat.
Lui Giordino nu-i venea s rd deloc.
tii s facei i scufundri?
Ce fel, sky sau scuba? Am permis pentru amndou.
Nu putem lua o femeie cu noi, spuse Gunn hotrt.
V rog, doamn LeBaron, ncerc s o conving i eful
echipei. Nu tim nc ce i s-a ntmplat soului dumneavoastr.
Zborul ar putea f periculos.
Vom folosi acelai tip de comunicare pe care l-a folosit i
Raymond, spuse ea, ignorndu-l. Dac descoperim ceva, vom
transmite normal, de ast dat necodifcat.
Bine, da e ridicol, trnti Gunn.
Pitt ridic din umeri:
tiu i eu Eu sunt pentru.
Doar nu vorbeti serios!
142
De ce nu? spuse Pitt cu un zmbet sardonic. Eu sunt un
adept convins al egalitii n drepturi. n defnitiv are i ea dreptul,
ca i noi, s-i piard viaa.
Oamenii de la sol stteau tcui i nemicai, ca nite ciocli, cu
ochii la btrnul dirijabil care se nla spre soare. Brusc, ncepu
s coboare. i inur respiraia cnd trenul de aterizare atinse
coama unui val. Apoi, se legn uor, ezit i porni cu greu n sus
abia cznindu-se s se ridice.
Se auzi un murmur de ngrijorare iar cineva mormi:
Hai, biete, sus! Prospero ctig cu greu civa metri, apoi
iari civa i, n sfrit, ajunse la o nlime convenabil. Cei de
la sol l urmrir nemicai pn ce dirijabilul deveni doar o pat
mic pierdut la orizont. Rmaser acolo i dup ce se pierduse
din vedere, nendrznind s scoat un cuvnt, cci teama li se
cuibrise-n sufet. Astzi nimeni nu mai avea s joace volei. Cu
toii s-au ngrmdit n rulot, fcnd astfel s mearg ca nebunul
sistemul de aer condiionat, strni ciorchine n jurul radio-
transmitorului.
Primul mesaj l primir la ora apte. Pitt le explic tot ce
nsemnaser acele ezitri de la plecare.
Jessie ncercase s compenseze cumva ngreunarea aparatului
din cauza greutii suplimentare a lucrurilor aduse la bord de
Giordino i Gunn.
Din acel moment i pn la ora paisprezece, Pitt rmase pe
recepie i ntreinu un dialog permanent cu cei de la sol,
comparnd propriile observaii cu nsemnrile fcute de LeBaron
n timpul zborului su.
eful echipei lu microfonul:
Prospero, aici casa Bunicii. Terminat.
Spune, Bunico.
Poi s-mi dai ultima ta poziie prin satelit VIKOR?
Recepie. VIKOR H3608 cu T8090.
eful echipei marc imediat poziia pe o diagram.
Prospero, stai bine. Suntei la cinci mile sud de Guichos Cay,
pe Bancul Bahama. Terminat.
143
Aa am calculat i eu, Bunico.
Cum e vntul?
Judecnd dup creasta valurilor, cred c a crescut la ase pe
scara Beaufort.
Ascult-m, Prospero. Paza de coast a transmis un nou
buletin despre Micua Eva. i-a dublat viteza i s-a rsucit spre est.
Sunt semne c vine uragan n toat zona, la sud de Insulele
Bahama. Dac-i menine cursul de-acum, o s ating coasta
estic a Cubei n ast sear. Repet, Micua Eva a luat-o spre est i
se-ndreapt acum spre voi. Prospero, zi c n-ai avut noroc astzi i
revino la baz.
Bine, Bunico. Schimbm cursul i o lum spre Keys.
Pitt nu mai transmise nimic n urmtoarea jumtate de or. La
ora paisprezece i treizeci i cinci, eful echipei i chem din nou pe
cei de pe Prospero.
Prospero, eti pe recepie? Terminat.
Nici un rspuns.
Rspunde Prospero. Aici Bunica. M auzi? Tot nimic.
Aerul ncins din rulot pru brusc s devin de ghea.
Nelinitea, ngrijorarea i teama puneau ncet-ncet stpnire pe
echipaj. Secundele treceau greu, apoi minutele, iar eful echipei
ncerca disperat s localizeze dirijabilul.
De pe Prospero nu venea nici un rspuns.
eful echipei trnti microfonul i-i fcu drum afar din rulot
printre oamenii si care stteau mpietrii. Alerg spre limuzina
parcat n apropiere i deschise precipitat portiera din spate.
Au disprut! I-am pierdut la fel ca data trecut! Brbatul
afat pe bancheta din spate ddu numai din cap:
ncearc s-i localizezi, spuse el calm.
Iar n timp ce eful echipei se-ndrepta grbit ctre staia radio,
amiralul James Sandecker ridic receptorul unui telefon aezat
ntr-o ni lcuit i form un numr:
Domnule preedinte.
Da, domnule amiral.
Au disprut.
neles. Am luat deja legtura cu amiralul Clyde Monfort de la
144
Forele de intervenie reunite pentru Marea Caraibelor. Navele i
avioanele lui sunt deja n stare de alarm n zona Insulelor
Bahamas. Imediat ce nchid i voi da ordin s se lanseze n operaia
de cutare i salvare.
V rog s-i explicai lui Monfort c e important s se mite
rapid. Mi s-a mai spus c Prospero a disprut n zona n care se va
abate un uragan.
Revenii la Washington, domnule amiral. Nu fi ngrijorat,
oamenii dumneavoastr i doamna LeBaron vor f gsii i salvai
n cteva ore.
Am s ncerc s v mprtesc optimismul, domnule
preedinte. Dac era vreo dogm n care Sandecker credea cu toat
convingerea, atunci aceea era: S nu ai niciodat ncredere n
cuvntul unui politician.
Form nc un numr de la telefonul afat n limuzin:
Aici amiralul James Sandecker. A dori s vorbesc cu
amiralul Monfort.
Imediat, domnule.
Jim! Eti chiar tu?
Salut, Clyde. mi pare bine c te-aud.
Doamne, au trecut aproape doi ani de cnd nu ne-am vzut.
Ce-ai pit?
Spune-mi Clyde, s-a dat alarma pentru o misiune de salvare
n zona Bahama?
De unde ai mai scos-o i pe asta?
Obinuitele zvonuri.
E prima oar cnd aud. Mare parte a Forelor din Caraibe
sunt concentrate pentru exerciii de aterizare pe amfbii, n zona
Jamaica.
Jamaica?!
O mic demonstraie de for. Vrem s-i impresionm cu
muchii notri pe sovietici i pe cubanezi. Asta o s-l dea peste cap
pe Castro. Cred c-o s cread c vrem s-i invadm zilele astea.
Da, chiar vrem?
La ce ne-ar folosi? Cuba ne face nou cea mai bun reclam,
pentru c demonstreaz ce-i comunismul cel mai mare faliment
145
economic. i-apoi, mai bine s arunce Uniunea Sovietic
dousprezece milioane de dolari pe apa smbetei n Cuba, dect
noi.
N-ai primit ordin s supraveghezi un dirijabil care a plecat de
la Keys n dimineaa asta? La cellalt capt al frului se ls
tcere.
Probabil n-ar f trebuit s-i spun asta, Jim, ns ntr-adevr
am primit un ordin verbal n legtur cu dirijabilul. Mi s-a spus
s-mi in departe navele i avioanele de bancul Bahamas i s
bruiez orice mesaj care vine din zona aceea.
Ordinul a venit direct de la Casa Alb?
Nu insista, Jim.
i mulumesc c-ai fost sincer cu mine, Clyde.
Oricnd mai ai nevoie. Ce-ar f s ne vedem data viitoare cnd
vin la Washington?
De-abia atept.
Sandecker nchise, rou la fa i cu ochii scprndu-i de
manie.
Dumnezeu s-i ajute, mormi el printre dinii ncletai. Am
fost cu toii trai pe sfoar.
19
Pe faa cu pomei ridicai, neted, fr nici un rid a lui Jessie se
citea ntreaga ncordare a luptei cu rafalele de ploaie i de vnt care
se abteau nemilos asupra dirijabilului.
i simea braele i ncheieturile amorite de ncletarea pe
manetele de comand i pe frn. Din cauza ploii, care se prinsese
de carcasa dirijabilului, devenise aproape imposibil s-l mai
menin pe direcie. Simi cum o cuprinde frica.
Va trebui s ne-ndreptm spre cel mai apropiat rm, spuse
ea aspru.
Pitt se uit la ea:
146
Cel mai apropiat rm e Cuba.
Mai bine s fm arestai dect mori.
nc nu e cazul, i rspunse Pitt de pe scaunul pe care era
aezat, la dreapta ei i puin n spate. ine-o aa nc puin.
Furtuna o s ne mture i-o s ne mping spre Key West.
Fr transmitor n-or s tie unde s ne caute dac
aterizm forat n mare.
Trebuia s te f gndit la asta nainte de a vrsa cafeaua pe el.
Nu mai fcea scurt-circuit.
i arunc o privire furi. Doamne, s-i iei din mini, nu
altceva, i spuse ea. El sttea mult aplecat n afar peste geamul
din dreapta i cerceta impasibil cu un binoclu marea de sub ei.
Giordino supraveghea marea prin hubloul lateral, n timp ce Gunn,
instalat n faa computerului de navigaie VIKOR, prelua poziia lor
de pe acesta i nsemna cursul dirijabilului pe o f de observaie.
La intervale egale de timp, Gunn examina calm marcajele acului de
pe gradiometrul Schonstedt, un instrument de detectare a ferului
prin msurarea intensitii magnetice. Cei trei brbai preau s
nu aib nici o grij.
N-ai auzit ce-am spus? ntreb ea exasperat.
Am auzit, rspunse Pitt.
Nu-l mai pot stpni pe furtuna asta. A devenit prea greu.
Dac nu scpm de balast o s ne prbuim.
Ultimul lest l-am aruncat acum o jumtate de or.
Atunci descotorosii-v de calabalcul la de colo pe care l-ai
adus la bord, spuse ea artnd spre un morman de lzi de
aluminiu ngrmdite unele peste altele i prinse n chingi.
Regret, dar calabalcul sta, cum l numeti, s-ar putea s ne
fe de folos mai trziu.
Bine, dar pierdem din nlime.
F un efort.
Jessie art prin parbriz:
Insula care se vede n dreapta noastr e Cayo Santa Maria.
Iar poriunea aceea imens de uscat care ncepe dup ea e Cuba.
Am s aez dirijabilul pe direcia sud, s ne-ncercm norocul la
cubanezi.
147
Pitt se rsuci spre ea de la fereastr i, hotrt, se uit int n
ochii ei:
Tu te-ai oferit pentru misiunea asta, spuse el brutal. Ai vrut
s fi cu bieii, aa c ine aproape.
Pune-i mintea la contribuie, Pitt, nu se ls ea. Dac mai
stm pe aici nc vreo jumtate de or, uraganul o s ne sfie n
buci.
Cred c-am vzut ceva, i ntrerupse Giordino.
Pitt se ridic de pe scaun i se ndrept spre centrul cabinei.
n ce direcie? Giordino i art:
Tocmai am trecut de el. Cam la dou sute de metri n tren.
E mare, spuse Gunn agitat. Nu-ncape pe cadran.
ntoarce! i comand Pitt lui Jessie. Du-ne napoi pe acelai
traseu.
Jessie nu se-mpotrivi. Molipsit brusc de febra descoperirii,
simi cum i dispare oboseala. mpinse cu putere maneta de
frnare nainte i ntoarse dirijabilul spre stnga, ateptnd ca
fora vntului s-i devieze cursul i s-o mping napoi pe ruta
fcut nainte. Carcasa de aluminiu fu izbit de o rafal nemiloas
care zgudui dirijabilul din ni i zgli cabina de comand.
Apoi zdruncintura se potoli, iar dirijabilul i continu zborul
ajutat de cele opt stabilizatoare din coad i de vntul care-i sufa
din spate.
n carling se ls o linite mormntal. Gunn derula sonda
senzorului legat la gradiometru i o ls s atrne la dou sute de
metri sub pntecul dirijabilului pn ce aceasta atinse crestele
nspumate ale mrii. i concentra din nou atenia asupra
aparatului de nregistrare ateptnd ca acul s lase o dar
orizontal pe diagram. Dup scurt timp cursorul ncepu s
tremure, oscil i tras linii nainte i napoi.
Ne-apropiem de obiectiv, anun Gunn.
Giordino i Pitt nici nu bgar n seam furtuna de afar i se-
aplecar mai mult pe fereastr. Marea tot mai nvolburat i
arunca n sus valurile nspumate, mpiedicndu-i s vad limpede
fundul. Jessie trecea prin clipe grele, luptndu-se s menin
dirijabilul sub control i s tempereze hurducturile sale violente.
148
Dirijabilul se opintea ca o balen care ncearc s noate
mpotriva curentului, n sus pe rul Colorado, printre vrtejuri.
L-am vzut, strig Pitt deodat. E aezat n direcia nord-sud
la circa o sut de metri n spatele nostru.
Giordino trecu n partea cealalt a cabinei de comand i privi
ncordat n jos.
n regul. l vd i eu.
Se vd macaralele? ntreb Gunn.
i vd conturul clar, dar nu reuesc s prind nici un detaliu.
A zice c e la o adncime de numai douzeci i patru de metri.
Mai degrab la douzeci i apte de metri, spuse Pitt.
E Cyclops? ntreb curioas Jessie.
nc nu putem ti. Pitt se-ntoarse spre Gunn.
Noteaz poziia de pe VIKOR.
Marcat, confrm Gunn.
Pitt i fcu un semn lui Jessie:
n regul, pilot. Hai s mai ncercm nc-o manevr. De data
asta prinde vntul i-ncearc s te menii deasupra obiectivului.
De ce nu-mi ceri s scot ap din piatr seac? i trnti ea
drept rspuns.
Pitt se apropie de ea i-o srut pe obraz.
Te descurci minunat. Mai rezist puin i dup aceea te
nlocuiesc eu la comand.
Nu m trata ca pe-un copil, spuse ea mbufnat, ns ochii ei
strluceau plini de cldur, iar cutele de ncordare de la colurile
gurii se ndulcir. S-mi spui cnd s fac staie.
E foarte voluntar, gndi Pitt. Pentru prima oar simi c l
invidiaz pe Raymond LeBaron.
Reveni n spate i puse o mn pe umrul lui Gunn.
Folosete clinometrul i vezi dac poi s-i calculezi cu
aproximaie dimensiunile.
Gunn ddu din cap:
Aa o s fac.
Dac sta e Cyclops, nseamn c aprecierea ta a fost al
naibii de bun, spuse Giordino vesel.
Cu o doz mare de noroc i ceva incontien, recunoscu Pitt.
149
i pe lng asta, mai e i ajutorul lui Raymond LeBaron i al lui
Buck Caesar care ne-au trimis exact unde trebuia. Nedumerirea
mea e de ce Cyclops a euat att de departe de ruta de navigaie
principal.
Giordino cltin netiutor din cap:
Probabil n-o s afm niciodat.
Suntem deasupra obiectivului, anun Jessie.
Gunn regla distana pe clinometru, privi prin obiectiv i msur
lungimea obiectului ntunecat din mare. Reui s menin fx
aparatul, pe cnd Jessie se zbtea din rsputeri s domine urgia
furtunii.
N-am cum s-i msor cu precizie limea pentru c nu
reuesc s-mi dau seama dac e culcat pe fund sau pe o parte,
spuse el studiind gradaiile.
Dar lungimea total? ntreb Pitt.
ntre 159 i 165 de metri.
E-o veste bun, spuse Pitt vizibil uurat.
Cyclops avea 162 de metri..
Dac ne lsm puin mai jos, s-ar putea s fac o evaluare mai
precis, spuse Gunn.
Mai ai ceva de fcut, Jessie, strig Pitt.
Nu cred. Ridic mna de pe manet i art prin parbriz ceva
care se afa n fa. Iat i comitetul de ntmpinare.
Dup expresie prea calm, poate prea calm.
Brbaii privir aproape fascinai un elicopter care apruse din
senin la treizeci de metri deasupra dirijabilului. Pre de cteva
clipe, pru s stea suspendat acolo, nepenit n aer ca un oim
care fxeaz un porumbel. Apoi se ls pe-o parte, se apropie de ei
i se nscrise pe un curs paralel cu Prospero. Prin binoclu puteau
vedea clar mutrele sumbre ale piloilor i cele patru mini
ncletate pe automate, scoase pe uile laterale deschise.
Au adus i nite prieteni cu ei, spuse scurt Gunn. i
ndreptase binoclul spre un vas cubanez afat la vreo patru mile de
ei, care zbura lsnd n urm o dar de spum ca nite aripi.
Giordino nu spuse nimic. Rupse chingile cu care erau prinse
lzile i ncepu s arunce coninutul lor pe punte. Gunn i se
150
altur, n timp ce Pitt ncepu s asambleze un obiect ciudat care
semna cu un ecran.
Au scos un panou pe care scrie ceva n englez, i anun
Jessie.
Ce scrie? ntreb Pitt fr s-i ridice privirea.
Urmai-ne i nu folosii radiotransmitorul, citi ea tare. Ce-ar
trebui s fac?
E clar c nu putem folosi radio-ul, aa c zmbete-le i f-le
cu mana. S sperm c n-o s trag dac vd c eti femeie.
Eu n-a bga mna-n foc, mormi Giordino.
ncearc s te menii deasupra epavei, adug Pitt.
Jessie nu ddea semne c i plcea ce se-ntmpl n cabin. Pli
aproape imperceptibil.
Spuse:
Mai bine-am face ce ne cer.
D-i dracu, spuse Pitt stpnit.
Desfcu centura ei de siguran, o ridic pe brae de la pupitrul
de comand. Giordino i ntinse dou butelii de oxigen, iar Pitt i
potrivi rapid curele pe umeri. Gunn i ntinse ochelarii de
scafandru, labele de not i-o vest de compensare a presiunii.
Repede! comand el. Pune-le! Ea rmase nemicat, nc
nedumerit.
Ce vrei s facei?
Credeam c i-ai dat seama, spuse Pitt. Mergem s notm.
Ce s facem? Ochii ei negri ca smoala erau acum mrii dar
nu de spaim ct mai ales de uimire.
N-avem timp de explicaii, spuse Pitt stpnit. Zi-i c e un
plan nebunesc ca s rmnem n via i las-o aa. Acum f ce i
se spune i-ntinde-te pe podea, n spatele paravanului.
Giordino privi nencreztor ecranul subire.
S sperm c o s-i fac datoria. Nu mi-ar plcea s fu prin
preajm dac vreun glon lovete una din buteliile de oxigen.
Nu-i fe team, i rspunse Pitt, n timp ce-i punea costumul
de scafandru. E fcut dintr-un plastic special extrem de rezistent.
Garantat oprete orice proiectil, pn la calibrul de douzeci de
milimetri.
151
Cu nimeni la crm care s-l piloteze, dirijabilul se nclina cnd
ntr-o parte cnd n alta sub fecare rafal nverunat a furtunii
i-acum se ndrepta nebunete spre mare. Instinctiv, toi se
aruncar pe podea i se prinser de ce le czu la ndemn. Lzile
n care fusese echipamentul alunecar pe podea i se zdrobir de
scaunul pilotului.
Fr pic de ezitare, fr a mai face o a doua tentativ de
comunicare, comandantul cubanez al elicopterului, nchipuindu-i
dup micrile dezordonate ale dirijabilului c voiau s fug,
ordon oamenilor si s deschid focul. O ploaie de gloane se
abtu asupra lui Prospero venind dinspre tribord, de la nici 30 de
metri. Carlinga deveni n scurt timp teatrul unui mcel. Ferestrele
nglbenite zburar n toate prile. O ploaie de cioburi mrunte
czu pe podea. Manetele i bordul fur spulberate ca de suful unei
explozii iar cabina ciuruit se umplu curnd de fum de la circuitele
care ardeau.
Pitt sttea peste Jessie, acoperind-o cu corpul su, cu Gunn i
Giordino deasupra ferindu-l pe el, ascultnd gloanele cu capt de
oel care se loveau de ecranul antiglon i ricoau din el. Apoi,
trgtorii din elicopter prur c abandoneaz inta, ns se
concentrar asupra motoarelor. Carenajul de aluminiu, mutilat de
focul devastator, atrna n fii care fur smulse i duse de
furtun. Cu cilindrii smuli de focul deschis asupra lor i cu uleiul
mprocat printre valurile de fum negru i gros, motoarele tuir o
dat, scuipar i apoi se oprir.
Rezervoarele de combustibil! se pomeni Jessie urlnd peste
vacarmul nnebunitor. Or s explodeze.
E ultima grij pe care o avem, i strig Pitt n ureche.
Cubanezii nu folosesc gloane incendiare, iar rezervoarele sunt
mbrcate ntr-un strat izolator de neoprenol.
Giordino se tari pe burt i pe coate pn la ceea ce mai
rmsese din lzi, un morman de buci sfiate i-mprtiate
care-ncotro i scoase de acolo ceva ce lui Jessie i se pru c
seamn cu un container tubular.
Ai nevoie de ajutor? strig Pitt.
Dac-ar putea Rudi s-mi prind picioarele
152
i vocea i se pierdu.
Lui Gunn nu-i trebuia manual de instruciuni s tie ce s fac.
i propti picioarele ntr-unul dintre pereii etani i-i prinse lui
Giordino genunchii ca-ntr-un clete.
Dirijabilul scpase complet de sub control i se plimba la voia
ntmplrii pe cer, cu faa nclinat la 40 de grade i botul
ndreptat direct spre mare. Nu mai avea nici o ans s se nale i
ncepu s se prbueasc din cer, n timp ce cubanezii continuau
s-mproate cu gloane carcasa lui neajutorat.
Aripioarele stabilizatoare se zbteau nc s redreseze
dirijabilul, ns btrnul Prospero se afa deja n ghearele morii.
Dar nu avea s moar singur.
Giordino reui s desfac cu greu tubul i trase afar un
lansator M-72 pentru care pregti o rachet de calibrul 66. Uurel,
cumpnindu-i fecare micare, mpinse botul armei bazuca peste
fragmentele de sticl spart, l scoase pe fereastr, l ndrept spre
int i ochi.
Spre mirarea celor de pe alupa de patrulare, afai la nici o mil
distan, elicopterul pru s se dezintegreze prins ntr-o vlvtaie
ca o ciuperc.
Explozia se auzi ca un bubuit de tunet i fu urmat de o ploaie
incandescenta de buci de metal cioprit care sfrir i
fumegar la atingerea cu apa.
Dirijabilul era nc n aer, pivotnd n jurul axei sale. Prin gurile
cscate n carcasa sa ncepuse s se scurg heliul. Cadrele
circulare din interior ncepur s trosneasc i se frnser ca nite
bee de lemn uscat. Ca i cnd i-ar f tras sufetul pentru ultima
oar, Prospero se strnse puin, apoi se prbui ca o coaj de ou i
se pierdu n mare, n ferberea care-l atepta.
Dezastrul se petrecuse pe negndite. n mai puin de douzeci
de secunde, ambele motoare fuseser smulse din lcaul lor, iar
barele care susinuser cabina de comand se rupseser urmate
de un scrnet tnguitor. Dirijabilul se dezintegra asemeni unei
jucrii fragile zdrobit de asfalt de un copil ru; niturile care-l
inuser explodar n toate direciile, iar suprastructura se frnse
urlnd n agonie.
153
Carlinga se prbui spre adncuri, iar apa o inund prin
ochiurile oarbe ale ferestrelor. Ca mpins de un uria, Prospero
alunec tot mai adnc, pn cnd dispru de tot. Cabina se eliber
brusc i czu ca o frunz uscat urmat de o nclceal de fre i
de cabluri. Dup ea veni carcasa de duraluminiu care flfia ca o
pasre beat dnd nebunete din aripile desfcute.
Un banc de peti cu cozi galbene se ferir din calea monstrului
n cdere, cu o clip nainte de a atinge fundul mrii, iar bufnitura
strni un nor fn de nisip.
Apoi marea se potoli, linitea de moarte find ntrerupt de
boscorodeala bulelor de aer.
La suprafaa nvolburat a mrii, echipajul de pe alupa de
paz, nmrmurit de nenelegerea a ceea ce se ntmplase, ncepu
s caute supravieuitori printre talazurile nnebunite. Nu gsir
nimic altceva dect pete mari de ulei i de combustibil.
Vntul se nteea, anunnd apropierea uraganului i crescuse
n intensitate la 8. Valurile ajunseser de patru metri, fcnd
imposibil orice cutare. Cpitanul nu mai avu ncotro i ordon
ca alupa s se ndrepte spre cel mai apropiat port cubanez,
lsnd n urma sa o mare nvolburat neprietenoas.
20
Pcla opac de nisip i mal care nvluia rmiele bietului
Prospero ncepu s se mprtie uor, purtat de curentul slab de
pe fund.
Proptindu-se n mini, Pitt reui s se ridice n genunchi i se
uit n jur la ce mai rmsese din carling: un trup sfrtecat. l
zri pe Gunn stnd n picioare pe podea, cu spatele rezemat de
peretele etan, acum deformat, al cabinei. Glezna stng i era
umfat ca o gluc, dar trgea aer din tubul de oxigen i ridic n
sus dou degete n V, semn al victoriei.
Giordino se cznea s se scoale de jos i-i apsa uurel mna
154
stng pe piept. Probabil avea o glezn i cteva coaste rupte, se
gndi Pitt. Ar f putut f i mai ru. Se apleca deasupra lui Jessie
i-i nl capul. i vzu ochii privindu-l cu o expresie de goliciune
prin lentilele mtii de scafandru. Fsitul slab aproape
imperceptibil al furtunului de reglare a respiraiei i felul n care se
ridica i cobora pieptul ei l convinser c respira normal, poate o
idee prea iute. i trecu degetele peste braele i peste picioarele ei,
dar nu gsi nici un semn c ar f fost fracturate. n afara vntilor
care aveau s apar n urmtoarele 24 de ore, Jessie prea s fe
ntreag.
Ca pentru a-l liniti, ea-l prinse de bra i-l strnse zdravn.
Mulumit, Pitt i concentra atenia asupra propriei persoane.
ncheieturile erau ntregi, muchii funcionau perfect, totul prea
s fe la locul lui. i totui, nu scpase complet nevtmat. Pe
frunte i cretea un cucui violaceu, iar n ceaf simea o
nepeneal ciudat. Pitt alung ns nelinitea, consolndu-se la
gndul c nici unul din ei nu sngera. Fuseser la un pas de
moarte i asta era de-ajuns pentru o singur zi, gndi el. Tot ce le
mai lipsea acum era s fe atacai de rechini.
Pitt i concentra atenia asupra a ceea ce aveau de fcut n
continuare: cum s ias din carling. Dup btaia pe care o
luaser, nu-i de mirare c ua era nepenit. Se aez n fund, i
ncleta ambele mini de tocul ndoit al uii i-i repezi picioarele
n ea. A spune c a izbit-o cu putere ar nsemna s exagerm. Sub
presiunea apei care opunea rezisten, lovitura i pierdu efectul,
iar Pitt avu senzaia c-ncearc s izbeasc fundul unui vas
umplut cu clei. La a asea ncercare, cnd deja ncepuse s simt
c l las genunchii i c l dor clciele, obstacolul din metal ced,
iar ua se deschise n afar, ca-ntr-o scen flmat cu ncetinitorul.
Giordino trecu primul, cu capul nvluit ntr-un norior de bule
care ieeau din tubul de oxigen. Se ntoarse cu faa spre u, i
nfpse bine picioarele n nisip, se pregti sufetete pentru durerea
din piept care avea s revin cu. Siguran i trase o gur zdravn
de aer. mpins dinuntru de Pitt i de Gunn, i fcu apariia un
obiect voluminos care abia ncpu pe u i czu cu o bufnitur n
nisip. Apoi fur trecute din mn n mn pn la Giordino care
155
atepta afar nc opt butelii de oel care conineau 31 de metri
cubi de oxigen.
n interiorul cabinei de comand zdrobite, Jessie se cznea din
rsputeri s se obinuiasc cu presiunea apei. i simea sngele
pulsndu-i n urechi i capul vjindu-i de durere i asta o fcea
s uite complet de ocul prbuirii n adncuri. Se pic de nas i
forni cu furie de cteva ori. La a cincea ncercare, n fne, i se
desfundar urechile, iar senzaia de uurare fu att de minunat
nct aproape c-i ddur lacrimile de bucurie. i ncleta dinii pe
buonul tubului de oxigen i trase cu nesa o gur de aer. Ce
minunat ar f s m trezesc n patul meu, gndi ea. Ceva i atinse
mana. Era o alt mn, puternic i aspr. Se uit n sus i ntlni
privirea lui Pitt care o fxa prin masca de scafandru i-ar f putut
s jure, lundu-se dup cutele din jurul ochilor, c i zmbea. i
fcu semn din cap s-l urmeze.
O conduse n abisala ntindere de ape de afar. Ridic ochii i
urmri jocul bulelor de aer care se-ncolceau n vltuci urcnd
spre suprafaa agitat a mrii. n pofda zbuciumului de deasupra,
aici, pe fund, apa era att de linitit nct puteai distinge cu
uurin orice obiect afat la 60 de metri n jur i ea vzu scheletul
aparatului de zbor aruncat nu departe de carling. ns pe Gunn
i pe Giordino nu-i zri nicieri.
Pitt i fcu semn s nu plece de lng buteliile de oxigen i de
lng obiectul acela misterios. i alese direcia dup busola prins
la ncheietura minii stngi i dispru not n necuprinsul de azur.
Ameit, Jessie se ls s pluteasc moale n voia apei, cci i
simea capul i corpul uoare ca un fulg. O nvlui un sentiment
copleitor de singurtate repede risipit de apariia lui Pitt. i fcu
semn s vin dup el, apoi se ntoarse i, micndu-i ritmic labele
de scafandru, se ndeprt din nou de ea. Jessie btu apa
nebunete zbtndu-se din rsputeri s-i nving mpotrivirea i-l
ajunse din urm.
Din nisipul lptos de pe fund, se iveau acum bancuri de corali
populate de cohorte de peti cu forme dintre cele mai stranii.
Culorile lor vii se estompau pn la gri deschis n particulele care
fltrau i absorbeau tonurile de rou, portocaliu i galben, lsnd
156
s se vad doar nuanele mai mohorte de verde i albastru. Pitt i
Jessie i croiau drum anevoie, naintnd lent doar cu o lungime
de bra deasupra acestei jungle submarine spectrale, urmrii de o
mulime de peti zburtori, calcani i clui de mare curioi.
Aceast scen amuzant i aminti lui Pitt de copilria lui cnd
asista la parada de Thanksgiving Day
2
, cu personajele de desene
animate imense de pe baloanele care deflau pe Broadway.
Deodat, Jessie i nfpse degetele n piciorul lui Pitt i-i art
ceva ce-i urmrea de deasupra i puin n spate. La nici ase metri
de ei nota lene, parc cuprins de apatie, un banc ntreg de
baracude.
Probabil c erau cam dou sute, nici unul mai mic de un metru.
Ca la un semn i ca mnai de o unic voin, i ncercuir pe
scafandri i notar n jurul lor fxndu-i curioi cu ochii ca de
mrgic. Apoi, pesemne hotrnd c Pitt i Jessie nu erau o prad
demn de ei, se-mprtiar ct ai clipi din ochi i disprur.
Cnd Pitt se-ntoarse, l vzu pe Rudi Gunn aprnd pe
neateptate din pnza de ap fumurie.
Gunn se opri i, cu un gest, i rug s vin n grab la el, dup
care fcu semnul victoriei.
nelesul gestului su era clar. Gunn ddu energic dintr-un
picior pn se nl rapid la nou metri deasupra ntinderii de
corali, ndeaproape urmat de Pitt i de Jessie.
naintaser cam o sut de metri, cnd Gunn ncetini brusc i-i
ndrept corpul la vertical, cu mana ntins n sus i cu un deget
ndoit artnd implacabil.
Asemeni unui castel bntuit de fantome, ivit din ceurile
mlatinilor din Yorkshire, se ridic silueta spectral a lui Cyclops,
rsrind din aburul lptos al apei, o form rea i sinistr, artnd
de parc o for nfricotoare i frmntase mdularele i te
pndea din mruntaiele ei.
2
Srbtoare ofcial american n amintirea primilor colonitii din
Massachussets, care se ine in ultima joi a luni noiembrie (n.tr.).
157
21
Pitt explorase de nenumrate ori marea n cutare de epave i
era primul om care ptrunsese pe Titanic, ns, la vederea vasului-
fantom intrat deja n legend l cuprinse o spaim superstiioas
care l paraliza. Iar gndul c Cyclops fusese mormntul a trei sute
de oameni nu fcu dect s sporeasc aura sa malefc.
Vasul scufundat zcea rsturnat ntr-o ran, nclinat cam la
douzeci i cinci de grade, cu prora nspre nord. Nu prea c s-a
ntins s se odihneasc pe fundul mrii, cci mama-natur i
fcuse lucrarea i aternuse un obroc de sedimente i de
organisme marine peste musafrul nepoftit.
Carena i scheletul erau n ntregime invadate de o faun i-o
for greu de descris burei de mare, crustacee, anemone, ferigi
de mare i alge graioase i zvelte care erau legnate de curent ca
braele unor dansatori. n mod surprinztor, n afara prorei
deformate i a trei macarale prbuite, vasul era intact.
l gsir pe Giordino rzuind o poriune mic, chiar sub
balustrada de la pupa. La apropierea lor se ntoarse i le art
triumftor ce fcuse. Scosese la lumin literele care alctuiau
numele vasului Cyclops.
Pitt arunc o privire pe cadranul portocaliu al ceasului de
scafandru Doxa. Prea c trecuse o venicie de la prbuirea
dirijabilului n ap, ns se scurseser doar nou minute din clipa
n care se eliberaser din carling. Era foarte important s
economiseasc oxigenul. nc mai aveau de cercetat epava, iar
aerul din buteliile de rezerv trebuia folosit la depresurizare. Aa
c rezerva se mpuina primejdios de repede.
Verifc buonul mtii lui Jessie i se uit la ochii ei. Erau
limpezi i chiar veseli. Respira uor, n ritm normal. Jessie ridic
degetul mare, semn c totul era n regul. i fcu chiar frivol cu
ochiul.
Uitase pentru moment c vzuse moartea cu ochii, pe Prospero.
Pitt i fcu i el cu ochiul. Chiar se simte bine i-o amuz, i
zise Pitt n sinea lui.
158
Folosindu-se de gesturi ca s se neleag unii cu alii, cei patru
i fcur vnt, cu labele, se aezar n ir indian notnd de-a
lungul epavei chiar deasupra punii de la pupa. Uile cabinei de pe
puntea din spate putreziser de tot, iar lemnul de tek din care era
fcut puntea fusese aproape complet mncat de carii. Orice
suprafa plat era acum invadat de sedimente care se
incrustaser pe ea dndu-i aspectul unui linoliu acoperit de praf.
Bastonul pavilionului la prora sttea acum gola, fr nsemnele
Statelor Unite, care putreziser de mult. Cele dou tunuri i
ndreptaser gurile mute spre pupa, iar courile gemene pzeau ca
dou santinele, dominndu-le, gurile de aerisire, bolardurile i
balustradele putrede, colacii de srme i cabluri nvechite care
mbriau vinciurile acoperite de rugin. Nava i oferea cu
generozitate fecare prticic a ei drept adpost aricilor epoi,
crabilor i altor creaturi ale mrii, aducnd acum cu o mahala cu
cocioabe mizere.
Pitt studiase atent o schi a interiorului navei, aa nct acum
era convins c orice explorare a pupei ar f fost o pierdere de vreme
inutil. Courile se afau chiar deasupra slii motoarelor i a
cabinelor echipajului. Deci, dac voiau s gseasc statuia La
Doradei ar f trebuit mai degrab s caute n compartimentul de
sub covert i teug. Aa c le fcu semn celorlali s continue
cutarea spre prova.
notar domol de-a lungul pasarelei care se ntindea peste gurile
cscate ale calelor umplute cu crbune, ocolir cu grij ghearele
cupelor de ncrcare i se strecurar pe sub macaralele acoperite
de rugin, cu braele ntinse disperat n sus s prind ceva din
lumina care venea de la suprafa. Era clar c Cyclops pierise de-o
moarte rapid i violent. Ce mai rmsese din brcile de salvare
putrezise n gruie i mare parte din corpul navei arta de parc
aceasta ar f fost zdrobit cu furie de un pumn uria.
Coverta se ivi ca un ldoi ciudat din marea ntunecat verde-
albastr. Cele dou fancuri care susineau tribordul se
nepeniser, ns carena se nclinase spre babord i asta
compensa oarecum poziia sa incomod. Parc rzvrtindu-se fa
de restul navei, coverta era culcat perfect la orizontal.
159
ntunericul din cabina timonei i ntmpin prin ua deschis.
Pitt aprinse lanterna subacvatic, alunec uor nuntru ferindu-
se s nu agite nisipul fn de pe punte cu atingerea labelor lui. O
lumin crepuscular se fltra prin hublourile acoperite de mal de
pe peretele etan exterior. terse nmolul care se lipise pe cadranul
busolei navei. Limbile fr luciu se nepeniser la ora doisprezece
i douzeci i unu. Examina busola care rmsese ntreag pe
stativul ei. Apa nu ptrunsese n interior, iar acul magnetic plutea
liber n kerosen, indicnd credincios nordul. Pitt remarc faptul c
vasul era aezat pe direcie la trei sute patruzeci de grade.
De-o parte i de alta a busolei, acoperite de o ntreag colonie de
burei de mare roietici, se ridicau din podea, sub lumina lanternei
lui Pitt, dou obiecte de felul celor folosite odinioar de pot, care
se deschideau n evantai n partea de sus. Curios, Pitt terse
sedimentele depuse pe obiectul dinspre babord, ddu peste un
cadran din sticl i, sub el, descoperi nite cuvinte care se
deslueau cu greu: cu toat viteza nainte, viteza la jumtate,
ncet, foarte ncet, stop i motoarele au murit. Era telegraful
de punte legat la sala mainilor. Remarc apoi c indicatorul din
alam rmsese fxat pe cu toat viteza. not spre telegraful
dinspre tribord, cur geamul. Indicatorul se nepenise pe
motoarele au murit.
Jessie era la numai douzeci de metri n spatele lui, cnd scoase
un strigt sugrumat ce-i ridic lui Pitt prul mciuc. Se rsuci
rapid, trecndu-i prin minte c fusese poate prins de un rechin,
ns ea-i art isterizat dou obiecte care ieeau din mal.
Dou cranii omeneti acoperite de mal pn la ceea ce fuseser
altdat nrile se holbau la ei prin gvanele ochilor. i ddur lui
Pitt senzaia neplcut c este urmrit. Scheletul unui alt marinar
zcea prbuit lng crm, cu un bra descrnat nc ncletat de
spiele ei. Pitt se ntreb care dintre ei era nefericitul cpitan
Worley.
Nu mai rmsese nimic de vzut aici, aa nct Pitt o trase pe
Jessie afar din cabin i o conduse spre o scar care ducea la
cuetele marinarilor i ale pasagerilor. Aproape n acelai timp,
Gunn i Giordino disprur pe o trap care marca intrarea ntr-o
160
cal mic, desenat ca o umbr.
Stratul de mal era foarte subire aici, de numai treizeci de
centimetri. Scara ducea spre un culoar lung cu cabine minuscule
de-o parte i de alta. n fecare se afau obiecte din porelan sparte,
rspndite care-ncotro, lucruri mprtiate i relicve ale
ocupanilor lor. Pitt renun s mai numere morii. Se opri, mai
ncrc puin aer n vesta de scufundare ca s-i menin corpul
n stare de plutire la orizontal, pentru c cea mai uoar atingere
a labelor ar f putut s strneasc vltuci de mal.
Pitt o btu pe Jessie pe umr i-i lumin, lng intrare, o cad
i dou toalete. i fcu un semn ntrebtor spre ele. Gura lui Jessie
se li ntr-un zmbet n jurul buonului de aer i fcu o grimas
comic de refuz.
Lovi din greeal conducta de abur care era prins pe tavan de
la un capt la cellalt al acestuia i pentru moment lanterna se
stinse. ntunericul total care se ls brusc asupra lor aproape c le
tie respiraia; se simir ca i cnd se afau ntr-un cociug cruia
cineva i trntise capacul deasupra lor. Pitt nu-i dorea s rmn
la nesfrit n acest trm al umbrelor, care era Cyclops i, repede,
aprinse lanterna care prinse n fascicolul ei o colonie de burei
galben cu rou agai de peretele culoarului.
Era evident c nu era nici urm de La Dorada aici. Fcur cale
ntoars pe culoarul morii i ieir pe puntea de la prora. Giordino
i atepta fcndu-le semne spre gura unei intrri care se-
nepenise pe jumtate deschis. Pitt se strecur prin fant,
ciocnindu-i tuburile de oxigen de tocul uii i se pomeni notnd
pe lng o scar cumplit de corodat.
not prin ceea ce prea a f un compartiment de bagaje,
dansnd printre cuferele rsturnate unele peste altele i se
ndrept spre lumina difuz a lanternei lui Gunn. Trecu deasupra
unui morman de oase dezarticulate cu mandibula larg deschis;
lui Pitt i se pru c tocmai scotea un strigt de groaz.
l gsi pe Gunn concentrat asupra unei lzi de transport mari
creia i examina cu zel coninutul ruginit. Dou schelete omeneti
nfricotoare la vedere zceau prinse ntre lad i perete.
O clip inima lui Pitt btu s-i sparg pieptul, anticipnd cu
161
emoie c cei doi fuseser primii care gsiser cea mai fabuloas
comoar din adncuri.
Apoi Gunn i ridic ochii, iar Pitt citi n privirea lui o crunt
dezamgire.
Lada era goal.
Avur revelaia zdrniciei faptei lor; cutarea i cercetarea calei
fuseser inutile. n ntunericul tenebros, zcea, ca o ppu turtit
de cauciuc, un costum de scafandru de mare adncime. Braele
erau larg desfcute, picioarele bgate n nite ghete groteti umfate
de ap. O casc de scafandru din alam, care-i pierduse de mult
strlucirea i o plato i acopereau capul i gtul. ncolcit lng
el ca un arpe mort, zcea cablul ombilical care coninea furtunul
de aer i cablul de legtur cu suprafaa. Fuseser smulse i
zceau cam la doi metri de locul de pe casc unde ar f trebuit s
fe prinse.
Stratul de nisip i de mal care se aternuse pe costum arta c
zcea acolo de mult vreme. Pitt scoase pumnalul pe care-l inea
prins n astfel de mprejurri la gamba dreapt i desfcu
uruburile care strngeau viziera ctii. La-nceput merse mai greu,
mai apoi piuliele se slbir de-ajuns ca s poat f scoase cu
mana. Deschise complet viziera i ndrept fascicolul lanternei spre
interior. Protejat de costumul de cauciuc i de supapele de
siguran ale ctii de ravagiile vieii submarine, capul era nc
acoperit de pr i pstra urme de carne.
Pitt i amicii lui nu erau primii care sondaser secretele
tenebroase ale nspimnttorului Cyclops.
Mai trecuse cineva pe aici, iar acel cineva luase cu sine statuia
preioas a La Doradei.
22
Pitt se uit la cadranul btrnului su ceas Doxa i calcul cte
opriri trebuiau s fac pentru depresurizare. Mai adug de la el
162
cte un minut n plus de rezerv pentru eliminarea bulelor de aer
din snge i din esuturi, asta ca s nu ajung la comarul legrii
scafandrilor unii de alii.
Dup ce au prsit vasul, au nlocuit tuburile de oxigen aproape
golite cu rezervele pe care le dosiser n spatele cabinei de control
i ncepur, fr grab, s urce lent spre suprafa.
La numai civa pai de el, Gunn i Giordino mai bgar aer n
vest ct s se menin la adncimea corect, mpovrai cum erau
de bagajul incomod.
Lsau n urma lor Cyclops, culcat n apa tenebroas, nsingurat
i pe veci sortit uitrii. n zece ani, pereii ruginii aveau s se
prbueasc n interior, iar peste un secol apa n venic micare
de pe fund avea s atearn peste rmiele bietului vas un
linoliu de mal din care aveau s rsar doar cteva resturi
acoperite de corali, ca unic semn c fusese ngropat acolo.
Deasupra lor, marea se agita ca argintul viu. La urmtoarea
oprire pentru depresurizare ncepur s simt frmntarea
valurilor uriae sprgndu-se peste ei i fcur eforturi disperate
s rmn mpreun n golul pe care-l lsau talazurile n urma lor.
Nici vorb s mai fac o oprire la ase metri de suprafa.
Rezervele de oxigen erau pe sfrite i moartea abia i atepta,
pndindu-i din adncuri.
N-aveau de ales, trebuiau s se ridice i s-i ncerce norocul n
furtuna de la suprafa.
Jessie nu se arta tulburat, dimpotriv, era linitit i
stpnit. Pitt i ddu seama c ea nu bnuia pericolul care-i
atepta la suprafa, c singura ei dorin era s vad din nou
cerul deasupra capului.
Pitt verifc pentru ultima dat ct timp fcuser i art n sus
cu degetul mare. ncepur s se ridice, Jessie atrnat de piciorul
lui Pitt, Gunn i Giordino trgnd dup ei obiectul voluminos. Nu
mai simeau mpotrivirea mrii ca pe o apsare, iar cnd Pitt ridic
privirea fu surprins s vad un vrtej de spum la nici un metru
deasupra capului su.
Se ls ridicat la suprafa n covata unui val uria ct un zid
de ap, care-l trase n sus i-l aez pe creast, jucndu-se cu el
163
ca i cnd ar f fost o jucrie de plastic ntr-un lighean. Vntul l
asurzi urlndu-i n urechi i stropi de ap i fchiuir obrajii. i
trase masca de pe fa i miji ochii. Spre est, cerul era acoperit de
nori nvrtejii, negri ca tciunele, trecnd n zbor nebunesc
deasupra mrii verzi-cenuii. Furtuna se apropia cu o vitez
ameitoare. Prea c dintr-un salt acoperise cerul de la un capt la
cellalt.
Jessie ni din ap lng el ca un dop de sticl i privi cu ochii
larg deschii, nfricoat, stihiile ntunecate care se npusteau
asupra lor.
Scuip buonul de la tubul de oxigen.
Ce se-ntmpl?
Uraganul, url Pitt ncercnd s acopere iureul vntului.
Vine mai repede dect ne-am f ateptat.
O, Doamne, spuse ea, simind c i se taie respiraia.
Desf-i centura de greutate i tuburile de oxigen, spuse el.
Nu trebui s le spun nimic celorlali. Deja se descotorosiser de
costume i desfceau acum pachetul acela ciudat. Norii se adunau
deasupra capetelor lor, mturai pe un cer ca de sfrit de lume, de
pe care dispruse orice culoare. Rmaser nmrmurii de
demonstraia de for a naturii.
Brusc vntul i dubl intensitatea, umplu aerul de spum, fcu
marea s mugeasc i-i mproc cu stropi.
Pachetul pe care-l craser cu ei cu attea eforturi tocmai de pe
Prospero se desfcu brusc fcnd s apar o barc pneumatic cu
un motor ncorporat de douzeci de cai putere, ferit ntr-un nveli
de plastic impermeabil. Giordino se rostogoli n barc urmat
imediat de Gunn i mpreun se opintir cu disperare s desfac
motorul. Vntul dezlnuit tari barca departe de Pitt i Jessie.
Distana pn la ea crescu alarmant de rapid.
Ancora plutitoare! zbier Pitt ca scos din mini. Aruncai
ancora plutitoare! Gunn abia dac-l auzi pe Pitt n urletul
tnguitor al vntului. Se opinti s ridice un sac conic din pnz
cauciucat deschis la gur i-l arunc peste un inel metalic. Iute,
dar cu mare efort, l trecu peste o cange i l fx pe binta de la
prora. Iar cnd ancora fu prins, barca se rsuci, cu pieptul
164
mpotrivindu-se vntului i-i domoli cursa avntat; ct Gunn
meteri la motor, Giordino i arunc lui Pitt un cablu de remorcare
pe care acesta i-l petrecu lui Jessie pe sub brae. i-n timp ce era
tras nspre barc, Pitt not dup ea cu valurile imense
sprgndu-i-se deasupra capului. Masca i fu smuls de pe cap de
o rafal puternic, iar spuma srat i biciui faa i-i intr n ochi.
i dubl efortul cnd vzu c marea pornit tara barca tot mai
departe de el, mai repede dect putea s noate ca s-o ajung.
Giordino i vr braele vnjoase n ap, o prinse pe Jessie de
ncheieturi i-o trase n barc dintr-o dat cu uurina cu care ar f
ridicat un biban de cinci kilograme. Pitt inea ochii abia
ntredeschii, pn ajunser ca dou linii subiri.
Simi cablul pe umr, dar nu-l vzu. Mai mult ghici faa
zmbitoare a lui Giordino, aplecat peste barc, cu minile lui
uriae trgnd de cablu. Pitt zcea acum pe podeaua brcii care se
cltina slbatic, sufnd din greu i clipind des s-i scoat sarea
din ochi.
nc un minut i cablul n-ar mai f ajuns la tine, strig
Giordino.
Cam iute trece timpul cnd te distrezi aa de bine, url Pitt
drept rspuns.
Giordino i ddu ochii peste cap la auzul replicii curajoase a lui
Pitt, fericit c acesta nu se dduse btut i se ntoarse s
metereasc la motor.
Pericolul cel mai mare era ca barca s se rstoarne. Pn s
porneasc motorul care, sigur, le-ar f dat puin stabilitate, orice
val putea s-i smuceasc i cu un bobrnac s-i dea peste cap. Pitt
i Gunn trecur bagajele inutile peste bord i lucrul sta mai
calm pentru o clip ameninarea.
Fora vntului sporise, iar vijelia devenise infernal. Muca din
trupurile lor i le lipea de piele stropi de ap pe care-i simeau
zgrunuroi ca nisipul. Micua lor barc pneumatic, lipsit de
orice aprare, se ndoia sub furia dezlnuit a mrii i se cltina
n ghearele furtunii afurisite, dar, printr-o minune, nu se ls
rsturnat.
Pitt ngenunche pe podeaua rezistent de cauciuc, se ag cu
165
mna dreapt de cablul de salvare, cu spatele la vnt. Era un truc
pe care-l tia de la un btrn marinar i care ntotdeauna inuse.
n emisfera nordic mna stng, liber, ar f putut s-i indice care
e centrul furtunii.
nc nu au ieit din centrul ei, gndi Pitt. N-aveau de ce s
respire uurai, pclii de acalmia relativ a furtunii. Ruta ei
principal trecea la o distan de patruzeci de mile bune nspre
nord-vest. Ce era mai ru, abia acum venea.
Un val se sparse peste ei, apoi un altul. Dou valuri de
asemenea mrime ntr-o succesiune att de rapid ar f zdrobit un
vas mai mare i mai rigid.
Numai c brcua, aa pipernicit cum era, se scutur de ap i
iei curajoas la suprafa, ca o foc jucu. Cu toii se prinser
bine de ea, s nu fe mturai peste bord.
n sfrit, Giordino le fcu semn c reuise s porneasc
motorul. Oricum, nimeni nu-l auzi n urletele vntului. Rapid, Pitt
i Gunn traser n barc ancora plutitoare i sacii care-o
ngreunaser.
Pitt i fcu cu o mn i strig n urechea lui Giordino:
Las-te n voia furtunii!
Era imposibil s se poat nscrie pe un curs lateral. Forele
reunite ale vntului i ale mrii i-ar f azvrlit imediat. S se vre
n mijlocul urgiei ar f nsemnat s fe mcinai fr scpare.
Singura lor ans era s se lase purtai de ea, fr a opune nici
cea mai slab rezisten.
ntunecat, Giordino ncuviin i eliber maneta crmei. Barca
se rsuci scurt ntr-un gol i se ridic pe creasta unui val lund-o
nainte pe o mare complet alb acum, de spum clocotitoare. n
afara lui Giordino, cu toii se lipir de podea. Acesta i nfurase
o mn pe cablul de salvare, iar pe cealalt o ncletase pe maneta
crmei cuplat la motor.
Umbrele serii apreau anunnd lsarea nopii cam ntr-o or.
Aerul devenise sufocant de ferbinte, mpiedicndu-i aproape s
respire. Zidul dur de ap ridicat de vnt fcea s nu mai vezi la trei
sute de metri. Pitt lu masca lui Gunn i nl capul peste bord.
Era ca i cnd s-ar f afat sub Cascada Niagara privind n sus la
166
cderea apei.
Giordino fu strbtut de un for de disperare cnd uraganul se
dezlnui cu toat furia asupra lor.
Supravieuiser atta timp doar printr-o minune. El lupta cu
marea care se prvlea peste ei cu un fel de frenezie inut n fru,
ncercnd cu disperare s stpneasc mica lor oaz plpnd, s
nu se lase acoperii de un val uria. Schimba n permanen
poziia frnei, ncerca s ncalce din spate talazurile, se uita peste
umr la intervale de cteva secunde la golul lsat de val, care-i
pndea la numai nou metri din spate i de dedesubt.
Giordino tia c sfritul era aproape n cteva minute sau, cu
puin noroc, ntr-o or totul avea s se termine. Ar f fost att de
simplu s aeze barca de-a curmeziul valului i s sfreasc
odat.
Arunc o privire rapid n jos la ceilali i vzu pe buzele lui Pitt
un zmbet larg de mbrbtare. Dac cel care-i era prieten de vreo
treizeci de ani simea apropierea morii, n orice caz nu lsa s se
vad nimic. Pitt se scutur vioi de un val i se uit din nou peste
bord. Giordino se ntreb la ce s-o f uitat.
Pitt studia valurile. Se ngrmdeau tot mai nalte i mai
abrupte, iar vntul le sufa spuma alb de pe coam n hul care
se csca n spate. Aprecie din ochi distana dintre crestele valurilor
i se gndi c se adunau tot mai aproape, ca fancurile unei
coloane de soldai n mar care ncetinesc.
Fundul mrii parc se ridica venind spre ei. Hula i trntea tot
mai adnc.
Pitt fcu un efort s vad prin zidul nebulos de ap. ncet, ca i
cnd ar f developat un flm alb-negru, ncepur s capete contur
imagini nedesluite ca nite umbre. Prima viziune care-i trecu
fulgertor prin faa ochilor fu aceea a unor dini cariai, a unor
msele cavernoase frecate cu past alb. Imaginea deveni mai
clar i n faa ochilor se proflar nite stnci ntunecate de care
se sprgeau talazurile ntr-o uria explozie de alb, fr sfrit.
Observ cum, izbindu-se, apa este proiectat spre cer, iar micarea
ei declana semnalul de alarm. Apoi, cnd hula se potoli, vzu cu
precizie un banc de corali care se ntindea paralel cu stncile, un
167
zid natural n faa unei faleze late, abrupte. Probabil c era insula
cubanez Cayo Santa Maria, socoti el.
Pitt realiz fr prea mare efort comarul care-i atepta:
trupurile lor aveau s fe sfrtecate n buci de recif sau aveau s
se zdrobeasc de stncile coluroase. i terse sarea de pe
ochelarii mtii i privi din nou cu atenie concentrat. Apoi realiz
ansa de unu la o mie s scape din aceast vltoare.
i Giordino l vzuse un intrnd mic ntre stnci. ndrept
barca ntr-acolo, contient c mai simplu ar f fost s caute acul n
carul cu fn.
n urmtoarele treizeci de secunde, marea agitat i furtuna i
trser o sut de metri. Deasupra recifului, marea ferbea cu
spum murdar, iar viteza vntului sporise acolo unde apa
nvolburat i ntunericul fceau practic imposibil s vezi ceva.
Jessie se albi; nghe. Ochii ei i ntlnir pentru o clip pe ai lui
Pitt, speriai, dar ncreztori. Pitt i trecu braul peste umeri i-o
prinse zdravn.
Un val care se sprgea de rm i strnse n ncletarea sa i se
prvli peste ei ca o avalan. Lovitura puse barca de-a-ndoaselea
i avur senzaia c vor f aruncai de pe coama valului. Huruitul
de mpotrivire al motorului fu necat n zgomotul asurzitor al
valurilor care se sprgeau de mal. Gunn deschise gura s-i
avertizeze de pericol, ns nu iei nici un sunet de pe buzele lui.
Valul n tromb se rsuci deasupra brcii, se prvli peste ei cu o
for fantastic. l smulse pe Gunn de pe cablul de salvare i Pitt l
vzu cum se rsucete n aer ca un zmeu cu sforile rupte.
Barca fu mpins pe recif i necat n spum. Coralii
strpunser materialul cauciucat i ptrunser n compartimentul
cu aer; un camp acoperit cu lame n-ar f fcut o treab mai bun.
Fundul acoperit de coli rmase n urm. Apoi, micua barc
credincioas iei la suprafa scpndu-i de corali; acum doar
cincizeci de metri de ap limpede i despreau de fortreaa de
stnci care se ivea ntunecat i amenintoare.
Gunn ni din ap la nici un metru mai ncolo i trase cu nesa
aer n piept. Pitt se aplec, l nfac de cureaua de la umr a
vestei i-l trase napoi n barc. l salvase n ultima secund.
168
Urmtorul val se npusti mugind asupra bancului de corali ca o
hoard de animale slbatice ce fuge din calea focului.
Giordino se aga cu ncpnare de motorul care torcea cu
ultimele puteri, tuind gata s-i scuipe pistoanele. Nu-i trebuia
prea mult minte s-i dai seama c fragila brcu fusese sfiat
n buci. Era inut la suprafa doar de aerul care nu ieise
complet din compartimentul pneumatic.
Aproape s ajung la limanul dintre stnci cnd fur prini de
un nou val. Golul lsat de cel dinainte alunec sub baza celui nou,
scobindu-l, nlndu-l peste doi metri. Viteza lui spori pe msur
ce se apropia de rmul stncos.
Pitt i ridic privirea. Vrfurile ascuite se ridicau amenintor
deasupra lor, iar apa ferbea la baz ca o oal care d n clocot.
Barca fu aruncat n calea valului i, pentru o clip, Pitt sper c
vor f purtai pe creasta lui nainte, peste stncile care fancau
trecerea strmt, sprgndu-se violent, cu bubuit de tunet; i
proiect pe ocupanii brcii i se retrase.
23
Brbatul care era fora motrice n iniierea i punerea la punct a
Coloniei Jersey sttea ntins pe canapeaua din biroul su de la
sediul secret de coordonare a proiectului. inea ochii nchii i se
gndea la discuia pe care o avusese cu preedintele pe terenul de
golf.
Leonard Hudson tia prea bine c preedintele nu era omul care
s stea cu braele ncruciate ateptnd rbdtor s fe din nou
contactat n secret. eful executivului era o persoan hotrt i
nu lsa nimic la voia ntmplrii. Dei sursele pe care Hudson le
avea la Casa Alb i la ageniile de informaii nu-i raportaser ca
preedintele s f iniiat vreo anchet, el era convins c acesta deja
ncercase o modalitate de a strpunge misterul n care era nvluit
creierul.
169
Aproape avea senzaia fzic a plasei care se strngea n jurul
lor.
Secretara btu discret la u, apoi o deschise:
Scuzai-m c v deranjez, ns domnul Steinmetz este pe
monitor i-ar dori s v vorbeasc.
Vin imediat.
Hudson i puse ordine n gnduri n timp ce-i lega ireturile.
Cu mintea organizat ca un computer, pe msur ce clarifca o
problem, Hudson o nota n memorie, apoi trecea la urmtoarea.
Nu prea avea chef s discute n contradictoriu cu Steinmetz, dei
omul era la o distan de un sfert de milion de mile de Pmnt.
Eli Steinmetz era genul de inginer cruia nici un obstacol nu-i
sttea n cale; el nsui proiecta soluia tehnic, dac era nevoie,
apoi construia totul cu propriile-i mini. Talentul lui de a improviza
fusese motivul principal pentru care Hudson l preferase ca ef al
Coloniei Jersey. Steinmetz absolvise la Caltech, i luase diploma la
Massachussets Institute of Technology, iar apoi condusese lucrri
de construcii n jumtate din rile lumii, pn i n Rusia.
Atunci cnd fusese abordat de creier i i se propusese s
construiasc primul habitat pe Lun, lui Steinmetz i trebuise o
sptmn pn s se hotrasc. n timpul sta i frmntase
mintea cu propunerea neobinuit i ovise asupra prii de
concepie a unui asemenea proiect. n cele din urm accept, dar
i impuse propriile condiii.
El i numai el avea s-i aleag pe membrii expediiei care urmau
s triasc pe Lun (nu acceptase drept rezideni piloi sau
cosmonaui vedet). Toate zborurile n cosmos aveau s fe dirijate
de la sol sau prin computere. Urmau s fac parte din echipaj doar
specialiti a cror pregtire era de importan vital pentru
construirea bazei selenare. n afara lui Steinmetz, primii trei
oameni care aveau s nceap ridicarea coloniei erau ingineri
specializai n probleme ale sistemului solar i ale structurii rocilor.
La cteva luni dup aceea au sosit la baza de pe Lun un medic-
biolog, un inginer geochimist i un inginer horticol. Au urmat ali
ingineri i oameni de tiin ale cror cunotine erau absolut
indispensabile.
170
La nceput, unii l-au considerat pe Steinmetz prea btrn
pentru un asemenea experiment. Cnd a pit pe Lun avea
cincizeci i trei de ani, iar acum cincizeci i nou. ns Hudson i
ceilali membri ai creierului i-au preuit de la bun nceput
experiena, nednd importan vrstei; niciodat de-atunci n-au
regretat alegerea fcut.
Acum Hudson se uita la imaginea de pe monitor care-l
reprezenta pe Steinmetz innd n mn o sticl pe care era lipit o
etichet scris de mn. Spre deosebire de ceilali coloniti, faa lui
Steinmetz avea o uoar tent nchis care se potrivea cu ochii
negri ca tciunele. Steinmetz era la a cincea generaie de evrei
stabilii n America, ns putea trece uor neobservat ntr-o
moschee musulman.
Ce zici de asta? i d un sentiment de mndrie, spuse
Steinmetz. Chateau Lunar Chardonnay, 1989. Nu e chiar o recolt
de mana nti; n-am avut struguri dect pentru a scoate patru
sticle. Ar f trebuit s ateptm nc un an, s dm timp viei-de-
vie din ser s se maturizeze, da n-am mai avut rbdare.
Vd c v-ai confecionat i-o sticl proprie, remarc Hudson.
Da, uzina noastr chimic pilot funcioneaz strun.
Productivitatea a crescut n aa msur nct prin prelucrarea a
dou tone de materiale colectate de pe scoara lunar putem
scoate nouzeci de kilograme de metal artifcial i dou sute
aisprezece kilograme de sticl n doar cincisprezece zile.
Steinmetz prea s fe aezat la o mas lung, neted, n centrul
unui fel de grot. Purta o cma subire din bumbac i un ort de
sportiv.
Pare s fe rcoare i plcut acolo la voi.
Asta a fost prioritatea noastr la aselenizare, spuse Steinmetz
zmbind. i-aminteti?
Ai blocat intrarea nspre grot i ai presurizat-o n interior
ca s putei lucra comod fr a f mpiedicai de greutatea
costumelor ncapsulate.
Dup ce-am trit timp de opt luni vri n costumele alea
blestemate nu-i poi nchipui ce uurare a fost pentru noi s
revenim la hainele normale.
171
Murphy a supravegheat n permanen temperatura din
interior. El spune c pereii grotei i-au accelerat ritmul de
absorbie a cldurii. V sugereaz s trimitei pe cineva afar s
reduc unghiul de captare a energiei solare cu jumtate de grad.
O s m ocup de asta.
Hudson fcu o pauz.
Mult a fost, puin a rmas, Eli.
S-a mai schimbat ceva pe Pmnt de cnd am plecat?
E cam tot aia, doar mai mult poluare, mai multe maini, mai
muli oameni.
Steinmetz rse.
ncerci s-mi aminteti c-mi fac datoria, Leo?
Nici nu m gndesc. Toate universitile or s-i ridice statuie
i ai s f considerat cel mai mare om de la Lindbergh ncoace cnd
ai s descinzi din naltul cerului.
O s mpachetm i o s sigilm toate rapoartele noastre i o
s le aezm n vehiculul de transfer cu douzeci i patru de ore
nainte de decolare.
Sper c n-avei de gnd s desfacei o sticl din vinul vostru
selenar n drum spre cas.
Nu O s dm petrecerea de adio cu mult vreme nainte de
plecarea spre cas, ca s avem timp s eliminm alcoolul.
Hudson ncercase s abordeze pe ocolite problema care-l
frmnta, dar se hotr c cel mai bine era s-o atace direct.
Vei avea de-a face cu ruii cu puin nainte de a pleca de pe
Lun, spuse el sec.
Am mai trecut prin asta, spuse Steinmetz hotrt. N-avem de
ce s credem c vor aseleniza la mai puin de dou mii de mile de
Colonia Jersey.
Atunci cutai-i voi i distrugei-i. Avei i armele i
echipamentele pentru asemenea vntoare. Savanii lor nu vor f
narmai. Ultimul lucru la care se ateapt este s fe atacai de ali
oameni afai pe Lun.
Bieii i cu mine o s fm mndri s ne aprm gospodria,
dar n-o s atacm nite oameni nenarmai care nici nu se
ateapt s fe ameninai de cineva.
172
Ascult-m, Eli, l implor Hudson. Exist o primejdie i nc
una foarte real. Dac sovieticii descoper ntr-un fel sau altul
existena Coloniei Jersey, or s i-o revendice imediat. Dup ce tu
i bieii ti vei f plecat deja spre Pmnt, la nici douzeci i
patru de ore dup ce cosmonauii lor aselenizeaz, colonia va f
pustie i s o ocupe o joac de copii.
mi dau la fel de bine seama de asta ca i tine, spuse
Steinmetz aspru i-mi displace ideea mai mult dect ie. Dar nici
nu ne putem amna plecarea. Ne-am strduit din rsputeri s
facem ce se poate aici i chiar ne-am depit limitele. Nu le pot
spune oamenilor nici s mai ateptm nc ase luni sau un an
pn cnd prietenii ti vor f n stare s trimit o alt navet aici s
ne preia i s ne depun ntr-un loc cldu de aterizare de pe
Pmnt. Pune totul pe seama neansei i a ruilor care i-au dat
peste cap programul de aselenizare cnd pentru noi era deja prea
trziu s ne modifcm zborul de ntoarcere.
Luna ne aparine. E de drept proprietatea noastr, l
contrazise Leo furios. Americanii sunt cei care-au pit primii pe
scoara Lunii i tot noi suntem primii care-am colonizat-o. Pentru
Dumnezeu, Eli, nu o s o dm cadou unei hoarde de bandii
comuniti.
La naiba, Leo. E loc pe Lun pentru toat lumea. i-n plus,
nu e chiar grdina Raiului pe-aici. n afara grotei noastre,
diferenele de temperatur ntre zi i noapte pot ajunge la dou
sute cincizeci de grade Celsius. Nici mcar cu jocurile de noroc n-
ai putea atrage oamenii s vin aici. Ascult, chiar dac
cosmonauii lor dau peste colonia noastr, tot n-or s dea peste un
flon de informaii. Toate datele pe care le-am strns n anii tia
vor ajunge o dat cu noi pe Pmnt. Iar ce lsm n urma noastr
poate f la nevoie distrus.
Nu f prost. De ce s distrugei ceva ce-ar putea f folosit de
urmtorii coloniti, de cei permaneni care i dai seama vor
avea nevoie de cel mai mic avantaj.
Uitndu-se pe monitorul din faa lui, Steinmetz vzu clar
roeaa care cuprindea obrajii lui Hudson la dou sute patruzeci
de mii de mile deprtare.
173
Sper c m-am fcut neles, Leo. Vom apra, dac va f nevoie,
Colonia Jersey, dar nu te atepta s ne constituim ntr-un
detaament de poliie gata s omoare cosmonaui nevinovai. Una e
s tragi asupra unei navete spaiale fr oameni la bord i cu totul
altceva s omori o alt fin omeneasc pentru c a intrat pe un
teren pe care are tot dreptul s calce.
Dup aceast adevrat declaraie de principii, se ls o tcere
apstoare, ns Hudson nici nu se ateptase la altceva din partea
lui Steinmetz. Tipul nu era la. Departe de asta. Hudson citise
rapoarte despre multe bti i ncierri la care luase parte
Steinmetz. Putea s o ncaseze pn cdea lat, dar cnd se ridica
n picioare, spumegnd de furie, putea s se bat ct zece
mpieliai la un loc. Cei care-i cunoteau legenda deja pierduser
irul patronilor de crciumi din cele mai ndeprtate coluri ale
rii pe care Steinmetz le desfinase.
Hudson rupse tcerea:
i dac astronauii sovietici aselenizeaz la numai cincizeci
de mile de voi? Asta ar f o dovad sufcient pentru tine c vor s
ocupe Colonia Jersey? Steinmetz se rsuci n scaunul su tiat n
roc, evitnd s fac vreo concesie.
Vznd i fcnd.
Nimeni n-a ctigat vreodat o btlie aezndu-se pe o
poziie defensiv, ncerc Hudson s-i explice. Dac locul pe care
se vor stabili este la o distan de la care pot s v atace i dac
vor exista semne c vor s se apropie de colonie accepi
compromisul i ataci?
Steinmetz nclin capul n semn de consimmnt.
Dac insiti s m pui cu spatele la zid Nu-mi dai nici o
ans.
Miza e prea mare, spuse Hudson. Mi-e team c n-ai de ales.
24
174
Negura din capul lui Pitt se risipi i, ncet-ncet, i reveni n
simiri aa cum revin la via plpind luminiele de pe un panou
electric. Fcu un efort s-i ridice pleoapele i s ntrezreasc
vreun obiect afat prin preajm. O jumtate bun de minut se uit,
fr s neleag nimic, la pielea propriei sale mini stngi, crpat
de contactul cu apa srat i la cadranul portocaliu al ceasului de
scafandru, ca i cnd era pentru prima oar n viaa lui cnd l
vedea.
n lumina difuz a crepusculului, limbile fosforescente artau
ora ase i treizeci i patru. Nu trecuser dect dou ore de cnd
se salvaser din epava cabinei de comand a lui Prospero. Parc se
scursese o venicie de atunci i parc nimic nu fusese aievea.
Vntul urla rscolind marea cu viteza unui accelerat, iar valurile
mrii combinate cu ploaia l izbeau n spate. ncerc s se ridice pe
mini n genunchi, numai c-i simi picioarele grele ca nite stlpi
de beton. Se aplec i privi n jos. Erau pe jumtate ngropate n
nisip de refuxul care mucase adnc din mal.
Pitt mai zcu acolo cteva clipe, ncercnd s-i refac forele, ca
un balot zdrobit, aruncat la rm n urma unui naufragiu. De-o
parte i de alta se ridicau blocuri de stanc erodate de mare ca
nite locuine mute care strjuiesc o alee. Primul lui gnd
contient fu c Giordino fcuse asta. El i mnase prin locul ngust
care se deschidea ca un ochi de ac n bariera de stnci.
Apoi deslui venind de undeva din furtuna dezlnuit vocea
slab a lui Jessie chemndu-l. i deseleni picioarele i se czni s
se ridice n genunchi, mpleticindu-se n furtuna afurisit,
ncercnd s scuipe apa srat care-i intrase n nas, n ochi i pe
gat.
Mai trndu-se, mai mpiedicndu-se n nisipul care-l rnea,
ajunse la Jessie care edea ameit i buimcit, cu prul fuior
czndu-i pe umeri; n poala ei se odihnea capul lui Gunn. Privi n
sus pierdut, dar la vederea lui ochii i se mrir i i se limpezir
brusc de o uurare enorm.
i mulumesc, Doamne, murmur ea, iar vorbele i se
pierdur n furtun.
Pitt i trecu braele n jurul umerilor ei, a mbrbtare. Apoi i
175
ntoarse privirea spre Gunn.
Era semicontient. Glezna rupt se umfase acum ct o minge
de fotbal. Avea o tietur adnc i urt n cretet, iar corpul i
fusese strpuns de corali n vreo dousprezece locuri, ns tria i
respira profund i regulat, iar asta era tot ce conta.
Pitt se frec la ochi i scrut plaja. Giordino nu se vedea pe
nicieri. La nceput, Pitt refuz s se gndeasc la ce i s-ar f putut
ntmpla. Secundele treceau, iar el sttea neclintit acolo, ncercnd
cu disperare s strpung torentul ntunecat. ntr-o strfulgerare
vzu ceva portocaliu n nvolburarea unui val care-i pierduse fora
i murea la mal i recunoscu imediat corpul ferfeniit al brcii
pneumatice. Fusese prins n ghearele refuxului, tras spre larg i
apoi mpins la mal de urmtorul val Pitt sttea pn la coapse n
ap, cltinndu-se, indiferent la valurile care se rostogoleau n
jurul lui. Se scufund sub barca zdrenroas, i ntinse minile
nainte i bjbi pipind ca un orb. Degetele lui nu ddur dect
de material ferfeniit. Mnat de o dorin mai presus dect el de a
se asigura, tr barca dup el spre plaj.
Un val puternic l lu prin surprindere i-l plesni n spate. Cum-
necum reuii s se in pe picioare i s trag barca ntr-un ochi
de ap. Cnd stratul de spum se risipi sufat de vnt, zri dou
picioare ieind de sub barca distrus. ocat, nencreztor, refuz
s accepte moartea lui Giordino.
nnebunit, ignornd uraganul nimicitor care-l asalta, sfie ce
mai rmsese din barc i ddu peste Giordino plutind cu capul n
jos ngropat ntr-o vest de salvare. Primul lucru pe care-l simi
Pitt fu sperana, apoi l invada un val de optimism pe care-l resimi
ca pe un ghem n stomac.
Poate c Giordino nc mai tria.
Pitt i sfie cmaa i se aplec spre chipul nvineit al lui
Giordino, disperat la gndul c prietenul lui ar putea s fe
nensufeit. Mai avea culoare n obraji i i se simea respiraia
poticnit i cavernoas dar, n sfrit, respira. Micuul italian
vnjos scpase printr-o minune, respirnd aerul care mai
rmsese n vest.
Pitt se simi uurat pn n mduva oaselor. Fizic i afectiv,
176
fusese cruat. Se cltin obosit sub rafalele de vnt care ncercau
s-l culce la pmnt. Numai hotrrea neclintit de a-i salva pe
ceilali i ddu putere. Uurel, nepenit de mulimea de rni i de
vnti, i strecura braele sub Giordino i-l ridic. Moale cum
era, Giordino atrna cu cele optzeci de kilograme ale sale ct o
ton.
Jessie i Gunn se apropiar sprijinindu-se unul de cellalt. Ea
ridic o privire ntrebtoare spre Pitt care, sub apsarea trupului
inert al lui Giordino, se cznea s-l trasc pe plaja mturat de
vnt.
Trebuie s ne gsim un adpost, url Pitt cu gtlejul iritat de
poria de ap srat.
Eu l ajut pe el, url Jessie drept rspuns. i ncolci braele
n jurul pieptului lui Gunn, i propti bine picioarele n nisip i-l
ajut s se ridice.
Cltinndu-se sub greutatea lui Giordino, Pitt o porni spre un
plc de palmieri care mrgineau plaja. La fecare metru se uita
peste umr napoi.
Jessie rmsese cu masca pe fa, aa c era singura care i
putea ine ochii deschii i capul sus s vad nainte. Preluase pe
umerii ei jumtate din greutatea lui Gunn, care se mpleticea
alturi de ea, cu ochii nchii s-i fereasc de nisipul usturtor,
trndu-i piciorul umfat.
Ajunser la palmieri, ns uraganul nu-i cru nici aici. Cu toat
fora ei, furtuna ncovoia pomii pn aproape de pmnt, cu
frunzele rsfrate ca hrtia ntr-o main de tocat. Nucile de cocos
smulse se zdrobeau de pmnt cu viteza obuzelor i erau poate la
fel de mortale. Una atinse umrul lui Pitt i-i sfie pielea goal.
Cursa lor nebuneasc se asemna cu fuga pe timp de rzboi a
unor rnii pe fia neutr.
Pitt i inea capul n jos, uor rsucit ntr-o parte i vedea doar
terenul de sub ochii lui. Fr s-l observe, dduse peste un gard de
srm. Jessie i Gunn l ajunser din urm i se oprir. Scrut n
dreapta, apoi n stnga, dar nu zri nici o bre n gard. S-l f
srit, nici nu ncpea discuie. Gardul avea pe puin trei metri
nlime, iar sus era srm ghimpat. Pitt mai vzu un izolator din
177
porelan i-i ddu seama c gardul era cuplat la curent electric.
ncotro? strig Jessie.
Ia-o tu nainte, i strig Pitt n ureche. Eu nu vd nimic.
Ea art cu capul spre stnga i porni cu Gunn chioptndu-i
alturi. Se opintir nainte, lovii la fecare pas de rafalele vntului
neobosit.
Dup zece minute nu parcurseser dect patruzeci i cinci de
metri. Pitt simi c nu mai poate continua. Braele i amoriser i
nu-l mai putea trage pe Giordino. nchise ochii i, fr s vad
nimic, ncepu s numere paii. Mergea n linie dreapt pentru c
umrul drept atingea gardul, sigur c uraganul smulsese frele de
electricitate.
O auzi pe Jessie strignd ceva i ntredeschise ochii ntr-o linie
ngust. i arta insistent ceva afat n faa lor. Pitt se ls n
genunchi, l aez pe Giordino cu grij n nisip i se uit spre ce i
artase Jessie. Furtuna dezlnuit smulsese din pmnt un
palmier care zbura ca o suli aductoare de moarte, dar spre
norocul lor ateriza pe gard de unde ricoa i se zdrobi de pmnt.
nfricotor de brusc, noaptea se ls peste ei, iar cerul deveni
negru ca smoala. Orbecind, trecur peste gardul turtit pind ca
nite bondari lipsii de vedere, cltinndu-se i cznd, purtai mai
mult de instinct i de o disciplin interioar care nu le-ar f permis
s se ntind i s se dea btui. Jessie deschidea drumul ca ntr-
un joc de copii. Pitt l aezase pe Giordino pe un umr i se
prinsese de cordonul slipului lui Gunn, nu att pentru sprijin, ct
mai mult ca s nu se piard unii de ceilali.
naintar nouzeci de metri i nc nouzeci de metri i,
deodat, Jessie i Gunn disprur de parc fuseser nghiii de
pmnt. Pitt i ddu drumul lui Gunn i czu pe spate, Giordino se
prbui cu toat greutatea pe pieptul lui, iar Pitt gemu sub
apsarea care-i scosese tot aerul din plmni. Se czni s ias de
sub Giordino, apoi, bjbind, ntinse mana n ntuneric, dar nu
ddu peste nimic.
Jessie i Gunn czuser ntr-un an de doi metri adncime
spat n mijlocul unui drum desfundat. Le distingea vag formele,
aa cum zceau aruncai unul peste altul n groapa de sub el.
178
V-ai lovit? strig el.
La ct suntem de rnii, n-a putea s-i spun. Vocea lui
Gunn se auzi ca un mormit i se pierdu n urletul furtunii; nu fu
ns att de nedesluit nct Pitt s nu-i dea seama c avea
dinii ncletai.
Jessie?
Sunt bine cred.
Poi s m ajui cu Giordino?
ncerc.
Las-l jos, spuse Gunn. Ne descurcm noi.
Pitt l trecu pe Giordino, moale cum era, peste buza gropii i-l
ls uor n jos inndu-l de brae.
Ceilali l prinser de picioare pn ce Pitt se strecur jos lng
ei i prelua trupul voluminos. ndat ce-l ntinse pe Giordino pe
pmnt, Pitt privi n jur i cercet cu atenie locul ca s-i fac o
idee cum stau.
Adncitura din mijlocul drumului i ferea de forele devastatoare
ale furtunii. Vntul nu-i mai sufa nisip n fa, iar Pitt putu n fne
s-i deschid ochii. Drumul era format din cochilii de scoici
bttorite i prea a f rezistent, ns puin folosit. Nu venea
lumin din nici o direcie, lucru nu tocmai surprinztor cnd se
gndi c locuitorii probabil abandonaser coasta nainte ca
uraganul s-i atace cu toat furia.
Jessie i Gunn se afau aproape la captul puterilor i respirau
gfind, n reprize scurte. Pitt i ddu seama c i el respira greu
i foarte iute, iar inima i btea s-i sparg pieptul ca o locomotiv
cu aburi care trage mai mult dect poate duce. Aa epuizai i
zdrobii cum erau, era o adevrat fericire s stea acolo n spatele
acestei baricade care reducea la jumtate fora dezlnuit a
furtunii.
Dou minute mai trziu Giordino ncepu s geam. Apoi se
ridic, privi n jur, dar nu vzu mai nimic.
Iisuse! Ce ntuneric e, murmur el pentru sine cu mintea
zbtndu-se s ias la lumin din pcla nclcit.
Pitt ngenunche lng el i-i spuse:
Bine-ai venit napoi n trmul umbrelor care mic.
179
Giordino ridic mana i atinse faa lui Pitt.
Dirk?
n carne i oase.
Jessie i Rudi?
Sunt amndoi aici.
Unde, aici?
Cam la o mil de plaj.
Pitt nu se osteni s-i explice cum supravieuiser ciocnirii de
mal i nici cum dduser de acel drum. Putea s-o fac mai trziu.
Unde te doare?
Peste tot. M dor coastele de parc ar f puse pe jar. Cred c
am umrul stng dislocat, mi simt unul din picioare de parc ar f
fost rsucit, iar capul m doare la ceaf i pulseaz ca nebunul.
Trase o njurtur plin de dezgust.
Dumnezeule, eu am aruncat totul n aer. Am crezut c pot s-o
fac s se strecoare printre stnci. Iertai-m c am zbrcit-o.
M-ai crede dac i-a spune c am f acum hran la peti
dac n-ai f fost tu? Pitt zmbi i pipi cu blndee genunchiul lui
Giordino bnuind c durerea venea de la un tendon rupt. Apoi i
ntoarse atenia asupra umrului su. N-am ce s-i fac n privina
coastelor, genunchiului sau capului tu ptrat, ns umrul este
ntr-adevr dislocat i, dac te simi n stare s supori, pot s-l
aez napoi la locul lui.
Parc-mi amintesc cum ai fcut acelai lucru n liceu, la un
meci de fotbal. Doctorul echipei a fcut mare trboi i-a spus c
trebuia s-l lai pe el.
Asta findc era sadic, spuse Pitt apucnd braul lui Giordino.
Gata?
D-i drumul! Rupe-mi-l!
Pitt se opinti, ntinse piciorul i articulaia pocni aezndu-se la
locul su cu un zgomot sec care se auzi distinct. Giordino scoase
un icnet care se topi ntr-un oftat de uurare. Pitt bjbi prin
ntuneric pe lng drum, pn ce dibui o creang viguroas pe
care furtuna o smulsese dintr-un crng de pini i-i ntinse ciotul
lui Gunn s-l foloseasc drept crj. Jessie l susinu pe Gunn de
braul cellalt, n timp ce Pitt se opintea cu Giordino, ajutndu-l s
180
se ridice pe piciorul sntos i-l sprijinea cu braul petrecut pe
dup talie.
De data asta, Pitt a fost cel care i-a condus pe ceilali, practic
lund-o nainte, la ntmplare, nspre dreapta. Mergea anevoie pe
lng taluzul nlat care le proteja naintarea de furtuna
dezlnuit ce prea c nu se mai domolea. Acum naintarea era
mai uoar. Scpaser de pomii rsturnai de care s se mpiedice,
de ploaia repezit peste ei care s-i tortureze, pentru c taluzul
anului trecea vntul peste capetele lor. Nu aveau naintea lor
dect drumul care se aternea drept, nivelat, pierzndu-se n
noaptea tnguitoare.
Dup o or Pitt calcul c naintaser poticnit cam o mil. Se
hotrse s le propun o scurt pauz de odihn, cnd Giordino se
opri brusc, att de brusc nct Pitt l scp, iar el se prvli peste
buza anului.
Grtar! url el. Simii? Cineva prjete carne de vit.
Pitt adulmec. Se simea un miros slab, dar era acolo. l ridic
pe Giordino i-l mpinse nainte. Mirosul de carne prjit pe
crbune devenea tot mai pregnant cu fecare pas pe care-l fceau.
Dup ali cincizeci de metri, ddur peste o poart din fer masiv
cu gratiile fgurnd nite delfni. De-o parte i de alta a porii se
ntindea un zid cu geamurile sparte n partea de sus care
nconjura o gheret de portar. Nu-i de mirare c locuitorii ei o
prsiser fugind din calea urgiei uraganului.
Poarta se ridica la trei metri spre cerul de ebonit i era
ncuiat, ns ua de la intrarea n casa paznicului i cele
interioare erau deschise, aa nct intrar. Nu departe de ei,
drumul se sfrea ntr-o alee circular care trecea prin faa a ceea
ce se ghicea prin ntunericul furtunii a f un dmb. Apropiindu-se
de el i ddur seama c era o construcie de forma unei fortree
al crei acoperi, asemeni laturilor, era ascuns n solul nisipos. Pe
el crescuser palmieri pitici i arbuti pipernicii. Doar latura din
fa a construciei era descoperit, complet despuiat. Nu avea nici
o fereastr, doar o u masiv din mahon lucrat artistic,
sculptat cu fguri de peti n mrime natural.
mi amintete de un templu egiptean ngropat, spuse Gunn.
181
Dac ua nu era mpodobit, a f zis c e un buncr, un
depozit de arme, spuse Pitt.
Jessie clarifc lucrurile:
E o cas ngropat n pmnt cu izolare excelent. Solul este
un izolator ideal de clim i oscilaii de temperatur. Acelai
principiu se ntlnete i la bordeiele din preria american, de la
nceputuri. Cunosc un arhitect care s-a specializat n proiectarea
unor astfel de locuine.
Dup cum arat, e prsit, remarc Giordino.
Pitt ncerc clana. Se rsuci. Deschise ua.
Mirosul de mncare venea de undeva, din interiorul ntunecat.
Dup miros, nu e, spuse Pitt.
Pardoseala din gresie avea motive spaniole, iar holul era luminat
de cteva sfenice mari aezate pe un postament nalt. Pereii erau
cioplii din blocuri de roc vulcanic neagr, iar singura lor
podoab era o pictur nfricotoare la vedere reprezentnd un
brbat atrnat de colii unui monstru marin care aducea cu un
arpe. Intrar, iar Pitt nchise ua n urma lor.
n mod bizar, urletul furtunii de afar i respiraia lor grea,
sacadat, nu fceau dect s sporeasc linitea mormntal a
casei.
E cineva acas? ntreb Pitt strignd.
Repet ntrebarea de nc dou ori, ns singurul rspuns pe
care l primi fu linitea nefreasc. Din hol, se deschidea un
coridor, ns Pitt ezit. Un alt val de miros plcut i gdila nrile.
Fum de tutun. Mai tare dect mirosul aproape ucigtor care
ieea din trabucurile amiralului Sandecker. Pitt nu era un
cunosctor, ns tia c trabucurile bune au miros mai greu dect
cele proaste. Presupuse c fumul venea de la o havan de calitate.
Se-ntoarse spre ceilali.
Ce prere avei?
Avem de ales? ntreb Giordino posac.
Da, rspunse Pitt. Putem fe s ne strecurm afar i s ne
ncercm norocul n uragan, apoi, cnd se va potoli, putem fura o
barc cu care s ne ndreptm spre Florida
Fie s ne dm pe mana cubanezilor, l ntrerupse Gunn.
182
Cam astea ne sunt ansele.
Jessie cltin din cap i-l privi cu ochi calzi i rugtori:
Nu ne putem ntoarce, spuse ea linitit, fr o umbr de
team. Furtuna o s se potoleasc n cteva zile i nici unul dintre
noi nu e n stare s supravieuiasc n urgia de afar nici mcar
patru ore. Eu propun s ne-ncercm norocul cu guvernul lui
Castro. Cel mai ru lucru care ni se poate ntmpla este s ne
arunce n pucrie, dar n timpul sta Departamentul de Stat va
face demersuri s fm eliberai.
Pitt se uit la Gunn:
Rudi, tu ce zici?
Suntem sfrii, Dirk. Logic e ce spune Jessie.
Al, tu cum vezi lucrurile?
Giordino ridic din umeri:
Nu trebuie dect s spui un cuvnt i sunt gata s not pn
n Statele Unite. Dar adevrul adevrat e c nu mai putem rezista
mult timp n felul sta. M doare s-o spun, dar cred c-ar trebui s
lsm steagul.
Pitt tia c Giordino crede ce gndete. Se uit la toi i se gndi
c nici nu putuse f blagoslovit cu o echip mai bun dect cea din
faa lui. Cu ei putea s nfrunte orice situaie difcil. Dar nici nu
trebuia s fi profet ca s-i dai seama c lucrurile aveau s ia o
turnur cel puin neplcut.
OK, spuse el cu un zmbet ntunecat. S spargem gaca.
O luar pe coridor, trecur pe sub o arcad i intrar ntr-o
camer de zi spaioas decorat cu antichiti spaniole. Pe perei
erau agate tapiserii uriae nfind galioane navignd n
apusul soarelui sau vase neajutorate aruncate pe bancuri de corali
de furtuna dezlnuit. Mobilierul avea o not marin. ncperea
era luminat de lampioane de corabie din cupru cu sticl colorat.
Focul trosnea n cmin mprtiind lumin i o cldur
nbuitoare.
Nu era nici un sufet prin preajm.
Parc-ar f o cas bntuit, spuse Jessie.
Gazda noastr are un gust morbid pentru decoraiuni interioare.
Pitt ridic o mn i le ceru s fac tcere.
183
Voci, spuse el ncet. Vin dinspre arcada strjuit de cele dou
armuri.
O luar pe alt coridor slab luminat de nite sfenice cu lumnri
plantate la trei metri unul de altul. Rsete i glasuri nbuite de
brbai i femei se auzeau tot mai tare pe msur ce se apropiau
de o draperie care se afa n faa lor. Pe sub ea se vedea o gean de
lumin. Ezitar o clip, apoi traser draperia i intrar.
Se pomenir ntr-o sufragerie lung n care erau aezate la mas
patruzeci de persoane; se oprir din discuie pentru a-i privi pe
Pitt i pe ai lui cu gurile cscate i cu acea expresie nspimntat
a unui grup de rani care vd pentru prima oar extrateretri.
Femeile erau elegante, nvemntate n rochii de sear, jumtate
din brbai purtau smoching, iar cealalt jumtate erau mbrcai
n uniforme militare. Civa chelneri se ineau lng mas, epeni
ca-ntr-o pelicul de flm la care s-a fcut stop-cadru. Linitea
apstoare era mai grea dect o ptur de ln. Parc era o scen
ieit dintr-o melodram hollywoodian a anilor 30.
Pitt i ddu seama c el i ai lui erau de fapt imaginea ocant.
Uzi pn la piele, cu hainele sfiate atrnndu-le n zdrene, plini
de vnti i cu pielea crpat, muchii sfiai i oasele rupte,
prul atrnnd lipit de cap probabil artau ca nite obolani
scpai dintr-un ru poluat.
Pitt l privi pe Gunn i ntreb:
Cum spui Scuzai deranjul n spaniol?
N-am nici cea mai vag idee. Eu am fcut franceza la coal.
i deodat evidena l frapa pe Pitt. Majoritatea brbailor n
uniform militar erau oferi sovietici de rang superior. Doar unul
prea s fe din armata cubanez.
Jessie era n elementul ei. Lui Pitt nu putea s i se par inuta
ei mai majestuoas, chit c acel costum safari i atrna n zdrene
pe lng corp.
Exist printre dumneavoastr un domn care s ofere un loc
unei doamne? ntreb ea.
nainte de a i se da vreun rspuns, zece brbai narmai cu
pistoale automate ruseti nvlir n ncpere i-i ncercuir
strns, tipi cu fee impenetrabile ale cror arme erau ndreptate
184
spre stomacul celor patru. Aveau privirea ngheat, iar buzele le
ineau strns lipite. Pitt nu avu nici o ndoial c tipii erau
antrenai s omoare la ordin.
Giordino, artnd ca un om peste care tocmai a trecut maina
gunoierilor, se ridic n toat nlimea lui i le nfrunt privirea:
Ai vzut vreodat attea fee zmbitoare? ntreb el pe un ton
de conversaie.
Nu, spuse Pitt ncercnd s afeze un rnjet de lua-v-ar-
dracu-pe-toi. n orice caz, nu de la Little Big Horn ncoace.
Jessie nu-i auzi. Ca n trans, trecu pe lng gorilele narmate
i se opri aproape de capul mesei, privind n jos la un brbat
mbrcat n haine de sear, care-o privea la rndul lui ocat.
Jessie i netezi prul ud, n neornduial i lu o atitudine de
felin monden. Apoi vorbi pe un ton cald, dar care nu lsa loc de
replic:
Fii aa drgu, Raymond i toarn-i soiei tale un pahar de
vin.
25
Hagen conduse pe autostrada 94, la nouzeci de mile est de
Colorado Springs, pn ajunse la Enoch Road. Apoi vir la dreapta
i ajunse la intrarea principal a Centrului reunit de operaiuni
spaiale.
Proiectul de dou miliarde de dolari cptase form pe un teren
de ase sute patruzeci de acri, era deservit de cinci mii de angajai
militari i civili i controla zborurile tuturor rachetelor i navetelor
spaiale, inclusiv programele de supraveghere prin satelit. O
ntreag comunitate spaial rsrise n jurul Centrului, acoperind
mii de acri cu cartiere rezideniale, parcuri de tiin i industrie,
uzine de producie i instalaii de cercetare a tehnicii de vrf i,
desigur, instalaii de testare care aparineau Aviaiei. n numai zece
ani, ceea ce odinioar fusese doar o pune ntins ocupat de
185
turme rzlee de vite devenise acum capitala spaial a lumii.
Hagen futur permisul de liber trecere la poart, trase n
parcare, n faa unei intrri laterale a unei cldiri impuntoare. Nu
cobor din main, ns deschise servieta de unde scoase agenda
sa uzat. Deschise la o pagin pe care se afau trei nume crora le
mai adug un al patrulea.
Raymond LeBaron domiciliu actual necunoscut
Leonard Hudson idem
Gunnar Eriksen idem
General Clark Fischer Colorado Springs.
Telefonul pe care Hagen l dduse de la Pattenden la hotelul
Drake l alertase pe un vechi amic de la FBI care descoperise c
numrul de telefon al lui Anson Jones era linia secret a reedinei
unui ofer de la Baza Peterson a Aviaiei, lng Colorado Springs.
Casa era ocupat de generalul cu patru stele Clark Fischer, eful
Comandamentului Forelor Spaiale reunite.
Dndu-se drept inspector sanitar, Hagen obinuse de la soia
generalului permisiunea de a intra n cas. Din fericire, sosirea lui
neateptat fu ntmpinat de aceasta ca o adevrat mn
cereasc i ea i se plnse c o ntreag armat de pianjeni i
invadase dependinele. O ascult atent i i promise s atace
insectele cu toate armele din arsenalul lui. Apoi, n timp ce ea se
agita prin buctrie pe lng buctarul angajat, ncercnd o nou
reet de sote de crevei cu caise, Hagen percheziion biroul
generalului.
Nu descoperi dect c Fischer era un adept fervent al securitii
absolute. Hagen nu gsi n sertarele biroului, n dosare sau n
agende nimic care i-ar f putut f de folos unui agent sovietic sau
lui nsui. Se hotr s atepte afar plecarea generalului spre cas
i apoi s caute i-n biroul lui de la Centrul spaial. Pe cnd Hagen
ieea pe ua din spate, doamna Fischer vorbea la telefon i se
mulumi s-i fac cu mana n semn de bun-rmas. Hagen se opri
n prag, trase cu urechea i o surprinse spunndu-i generalului s
se opreasc n drum spre cas s cumpere o sticl cu vin de Xeres.
Hagen i puse la loc agenda n serviet i scoase o cutie de
186
Coca dietetic i un sandvi gros cu salam i sos de mutar cu
mrar nfurat ntr-o hrtie cerat pe care era tiprit o reclam
de delicatese. Vremea se rcise serios de cnd soarele se ascunsese
n spatele Munilor Stncoi. Umbra vrfului Pike se ntindea peste
cmpie, aruncnd un vl ntunecat peste peisajul arid.
Hagen nu avusese timp s remarce frumuseea peisajului din
main. Ce-l deranja era c nu reuise nc s pun mana pe nici
unul dintre membrii creierului. Trei dintre cei de pe list erau
ascuni, Dumnezeu tie pe unde, iar al patrulea era socotit
nevinovat pn avea s-i fe dovedit vinovia. Nici o prob
zdrobitoare, doar un numr de telefon i bnuiala c Fischer fcea
parte din conspiraia Colonia Jersey. Trebuia s fe absolut sigur i
mai cu seam s pun mana pe un fr care s-l conduc la
urmtorul membru.
Hagen opri irul speculaiilor i se uit cu ochii aintii pe
oglinda retrovizoare. Un brbat n uniform bleumarin tocmai ieea
pe ua lateral pe care i-o inea deschis un sergent cu cinci trese,
n orice caz un specialist gradat de la Aviaie, sau ce-o f fost el.
Oferul era nalt, atletic, avea patru stele pe umeri i era un
brbat aproape frumos, n genul lui Gregory Peck. Sergentul l
nsoi pe o alee pn la un Sedan albastru cu nsemnele Forelor
Aeriene, care-i atepta acolo i deschise, cu ndemnarea
obinuinei, portiera din spate.
Ceva n toat scena asta fcu s sune un clopoel n mintea lui
Hagen. Se ridic n scaun, se-ntoarse i privi fr nici o reinere pe
fereastr. Fischer tocmai se apleca s urce n main i Hagen
vzu c inea o serviet n mn. Asta era! Nu inea servieta de
mner, cum se obinuiete, o strngea la piept cu o mn ca pe o
minge de fotbal.
Fr nici cea mai mic ezitare ls balt planul pe care i-l
construise cu atta grij. Improviz pe loc, uitnd complet c-i
propusese s percheziioneze biroul comandantului Fischer. Dac
scnteia de inspiraie pe care o avusese nu ddea roade putea s
revin oricnd la planul iniial. Porni motorul i trase maina n
parcare, chiar n spatele generalului.
oferul lui Fischer travers intersecia i trecu pe galben
187
nscriindu-se pe autostrada 94. Hagen trebui s opreasc la
semafor i, cnd circulaia se rri, trecu pe rou i acceler pn
ce ajunse din urm maina aviaiei. Se aez chiar n spatele ei,
att de aproape nct putea s-i vad oferului ochii prin oglinda
retrovizoare. i pstr poziia ncercnd s-i prind privirea. Nu
era cazul. Sergentul nu era tipul acela de ofer bnuitor i nu
verifc nici o clip dac este urmrit. Deci Hagen fcuse o
presupunere corect: nu era antrenat mpotriva unor posibile
atacuri teroriste i nu cunotea manevre de aprare din main.
Dup o curb blnd a autostrzii, se ivir luminile unui
complex comercial. Hagen arunc o privire pe vitezometru.
Sergentul rula cu cinci mile sub limita permis de vitez. Hagen se
nscrise pe banda din stnga i-l depi. Acceler uor, apoi
ncetini i intr pe aleea din faa complexului, presupunnd c
unul dintre magazine vindea buturi i c generalul Fischer nu
uitase rugmintea soiei sale de a cumpra o sticl de vin.
Maina Forelor Aeriene trecu pe lng el.
La naiba! mri Hagen suprat pe sine. Abia acum i trecu
prin minte c orice angajat al Centrului ar f cumprat butur de
la Magazinele Bazei la care lucra unde totul era pe cartel, mai
ieftin dect n orice alt magazin de vnzare cu amnuntul.
Cteva secunde i tie calea, blocndu-l, o femeie care ncerca
s-i scoat maina din parcare.
Cnd, n sfrit, drumul se eliber, plec n tromb, cu un
puternic scrnet de roi nsoit de mirosul de cauciuc ars. Se
nscrise pe autostrad. Din fericire, oferul lui Fischer trebui s
opreasc la semafor la urmtoarea intersecie, astfel nct Hagen i
putu ajunge din urm i-i depi.
Aps pedala acceleraiei pn la fund ncercnd s se
distaneze ct mai mult de ei. Dup dou mile, vir pe drumul
ngust care ducea la poarta principal a Bazei Peterson a Forelor
Aeriene. i art permisul de liber trecere poliistului de la aviaie
care sttea eapn pe cap cu o beret albastr, la gt cu o earf
asortat; la old i atrna un toc de arm din piele neagr n care
se afa un revolver cu mner de sidef.
Unde se af punctul de schimb i de cumprare al Bazei?
188
ntreb Hagen.
Poliistul art pe drum n sus:
Drept nainte, dup al doilea panou cedeaz trecerea. Apoi
facei la stnga spre turnul de ap i dai de o cldire cenuie.
Imposibil s v scape.
Hagen mulumi i demar chiar n momentul n care maina lui
Fischer l ajungea din urm i trecea pe poart la un semn al
poliistului care-i recunoscuse. Nu se grbea. Meninu viteza la
limita impus pe perimetrul Bazei i intr ncet n parcarea din
faa punctului de schimb, la numai un metru i jumtate n faa
lui Fischer. Trase ntre un jeep-vagon i o camionet cu rulot care
practic i ascundeau maina. Cobor de la volan, stinse luminile,
ns ls motorul s mearg.
Maina generalului tocmai oprise, iar Hagen se apropie de ea n
linie dreapt, ntrebndu-se dac Fischer va f cel care va cobor
sau l va trimite pe sergent dup vin.
Hagen i adres un zmbet n gnd. Trebuia s-i f imaginat c
totul era dinainte aranjat, dup tipicul obinuit. Sigur c generalul
l trimisese pe sergent.
Hagen ajunse la main cam n acelai moment n care
sergentul intra pe ua cldirii. Arunc o privire rapid njur s
vad dac nu era vreun sufet n vreo main parcat prin
preajm, care s se uite plictisit n direcia lui sau vreun
cumprtor mpingndu-i cruciorul cu cumprturi. Vechiul
clieu cale liber i fulger prin minte.
Fr nici cea mai mic ezitare, fr risip de micri, Hagen
scoase dintr-un buzunar ascuns al hanoracului un fel de cazma
grea din cauciuc, deschise cu o smucitur portiera din spate i-i
roti braul descriind un arc scurt. Fr vreo vorb de prisos,
cazmaua l lovi pe general drept n falc.
Hagen nfac servieta din braele generalului i se-ndrept
mergnd fresc napoi spre main. De la nceput i pn la sfrit
aciunea nu durase mai mult de patru secunde.
n timp ce se ndeprta de magazin, mergnd spre poarta
principal, Hagen fcu iute un calcul mental. Fischer i pierduse
cunotina i avea s rmn n starea asta douzeci de minute,
189
poate chiar o or. i ddu sergentului patru-ase minute s
gseasc raftul cu vin, s plteasc i s se ntoarc la main;
nc cinci minute pn s dea alarma, asta n cazul n care oferul
i-ar f dat seama c generalul fusese atacat.
Hagen se simi ncntat de propria-i persoan. Avea s treac pe
poarta principal i va f fost la jumtatea drumului spre
aeroportul din Colorado Springs cu mult timp nainte ca poliitii
Aviaiei s-i f dat seama ce se-ntmplase.
n interiorul unui mic avion Lear fr nsemne, tras tocmai la
captul pistei de lng punctul terminus, Hagen era aezat la o
msu i studia coninutul servietei generalului Fischer. Mare
parte din material era strict secret i coninea date despre
operaiunile curente ale Centrului spaial. Unul dintre dosare se
referea la zborul navetei spaiale Gettysburg care fusese lansat de
la Baza Vandenberg a aviaiei din California, n urm cu doar dou
zile. l amuz s gseasc ntr-un compartiment al servietei o
revist pornografc. Fu rspltit ns cu o agend legat n piele
care coninea treizeci i nou de nume i numere de telefon n
dreptul fecruia. Nu erau alte nsemnri, doar nume i telefoane
mprite n trei seciuni. n prima seciune se gseau paisprezece,
n a doua aptesprezece i-n cea de-a treia opt nume.
Nici unul nu-i atrase atenia n mod deosebit. Puteau f pur i
simplu prieteni sau asociai de-ai lui Fischer. Se uit gnditor la
cea de-a treia list, iar literele ncepur s-i joace n faa ochilor
din cauza oboselii.
Apoi, brusc, numele din capul listei i sri n ochi. Nu numele de
familie, ci prenumele.
Uimit, aproape ocat c nu-i venise n minte ceva att de simplu
codul era att de evident nct nimeni nu s-ar f gndit la asta
copie lista n agenda lui de lucru i descoperi identitatea a trei
dintre persoane adugnd n dreptul fecreia numele corect.
La scurt timp dup miezul nopii ncepu s ning peste sudul
inutului Colorado. La nceput, zpada se topi la atingerea cu
pmntul, dar repede se form o pojghi de ghea i peste sol se
aternu un strat alb de nea. Mai la est, vntul se ntei, iar patrula
190
poliiei trebuia s opreasc circulaia pe drumurile mici ale
inutului din cauza viscolului care se anuna.
Gunnar Monroe/Eriksen
Irwin Dupuy
Leonard Murphy/Hudson
Daniel Klein
Steve Larson
Ray Sampson/LeBaron
Dean Beagle,
Clyde Ward
Opt nume n loc de nou. Apoi Hagen cltin din cap,
nemulumit de ncetineala cu care i ddea seama de un lucru
evident generalul Fischer n-ar f avut de ce s-i treac propriul
nume pe o list cu numere de telefon.
Acum venea de-acas, ns entuziasmul su era umbrit de
oboseal. Nu dormise deloc n ultimele douzeci i patru de ore.
Riscase mult cnd i sufase generalului servieta, ns efortul i
fusese rspltit cu o pleac neateptat. n locul unui singur fr,
inea n mn cinci, deci cinci membri necunoscui ai creierului.
Acum tot ce-i mai rmsese de fcut era s gseasc i s
potriveasc numele cu numrul de telefon i, n sfrit, avea s
aib un pluton corect i ordonat.
Cel puin, asta era tot ce-i dorea. Comisese o greeal de
amator cnd vorbise de la Laboratorul Pattenden cu generalul
Clark Fischer, alias Anson Jones. ncercase s se mint c fcuse o
mutare abil menit s-i mping pe conspiratori la o micare
greit, care lui ar f trebuit s-i deschid o u. Acum i ddea
seama ns c de fapt dduse dovad de ngmfare i de foarte
mult prostie.
Fischer avea, cu siguran, s-i alerteze pe cei din creier, dac
n-o i fcuse pn acum. Dar Hagen nu mai putea schimba nimic.
Fcuse prostia Nu mai avea de ales, trebuia s se arunce cu
capul nainte.
Privea n gol, cnd pilotul intr n compartimentul principal al
191
carlingii.
Scuzai-m c v ntrerup din gnduri, domnule Hagen, dar
se ateapt ca furtuna de zpad s se nteeasc. Turnul de
control tocmai m-a anunat c vor s nchid aeroportul. Dac nu
decolm acum, s-ar putea s nu ne dea voie pn mine dup-
mas.
Hagen ddu din cap:
N-are rost s ne pierdem vremea pe-aici.
mi spunei care-i destinaia?
Se ls tcere; n timpul sta Hagen studie notiele scrise de
mn n agenda sa. Se hotr s-l lase pe Hudson la urm. Oricum
Hudson, Eriksen i Daniel Klein, oricine o mai f fost i sta, aveau
acelai prefx de regiune. i aminti crei zone i aparinea prefxul
din dreptul numelui Clyde Ward i se opri asupra lui pentru c
locul era la numai cteva sute de mile la sud de Colorado Springs.
Albuquerque, rosti el n cele din urm.
Da, domnule, i rspunse pilotul. V rog s v punei centura
de siguran. Vom decola n cinci minute.
De ndat ce pilotul dispru n cabina sa, Hagen i puse
centura i se ls moale n fotoliu. Dormea butean cnd roile
avionului s-au desprins de pista acoperit de zpad.
26
Teama pe care o inspira la Casa Alb eful personalului
preedintelui Dan Fawcett era imens. Deinea una din cele mai
nsemnate poziii ale puterii la Washington. El era pstrtorul celor
mai mari secrete. Practic, orice document sau raport care i era
adresat preedintelui trebuia s treac pe la el. i nimeni, nici
mcar membrii Cabinetului sau lideri din Congres, nu obineau
intrarea n Biroul Oval fr aprobarea lui Fawcett.
Niciodat pn atunci nu i se ntmplase ca cineva, persoan
important sau nensemnat, s nu ia de bun refuzul lui. Aa c
192
nu tia cum s reacioneze n faa amiralului Sandecker pe care-l
privea n ochii mocnind de mnie. Fawcett nu-i amintea s f
vzut pe cineva clocotind de atta furie i simea c amiralul fcea
un mare efort de voin s se stpneasc.
Regret, domnule amiral, ns agenda preedintelui este foarte
ncrcat. Nu am unde s v mai strecor n ea.
Anunai-m, i ceru Sandecker pe un ton poruncitor, rostind
cuvintele printre buzele ncletate.
Imposibil, i rspunse Fawcett ferm.
Sandecker i aez minile aproape cu evlavie peste hrtiile
care acopereau biroul din faa lui i se plec mult peste el pn
cnd aproape atinse nasul lui Fawcett.
S-i spui ticlosului, uier el printre dini artndu-i colii,
c tocmai mi-a omort trei dintre cei mai dragi prieteni. i dac
nu-mi d o explicaie afurisit de clar, cnd ies de-aici am s in o
conferin de pres i-am s dau n vileag attea secrete murdare
ct s-l pteze pe el i pe toat administraia lui pn la sfritul
mandatului. M-am exprimat clar, Dan?
eznd acolo, Fawcett simi c, dei ar f trebuit s se nfurie,
nu era dect ocat.
Nu o s facei altceva dect s v distrugei cariera. Ce rost ar
avea?
Nu m-ai ascultat atent. S-i mai spun o dat. Preedintele
este rspunztor de moartea a trei dintre cei mai scumpi prieteni ai
mei. Pe unul din ei l-ai cunoscut. l cheam Dirk Pitt. Dac nu era
Pitt, preedintele ar f zcut acum pe fundul mrii n loc s stea n
fund aici la Casa Alb. Vreau s tiu de ce a trebuit s moar Pitt.
Chiar dac m cost cariera i efa mea la NUMA, tot vreau s
tiu.
Faa lui Sandecker era att de aproape de a lui Fawcett nct
acesta putea s jure c o vedea palpitnd de o via proprie.
Pitt e mort? ntreb el prostit. N-am auzit
Tu spune-i preedintelui c sunt aici, i-o tie Sandecker. O s
m primeasc.
Vestea venise att de brusc i pe nepregtite nct Fawcett era
descumpnit.
193
O s-i spun preedintelui despre Pitt, rosti el rar.
Nu te obosi. Dac tiu eu, tie i el. Avem aceleai surse de
informare.
Am nevoie de timp, s vd despre ce e vorba, spuse Fawcett.
Nu mai ai timp, i spuse neclintit. Legea energiei nucleare
propus de preedinte va f supus la vot mine n Senat.
Gndete-te ce s-ar ntmpla dac i se va spune senatorului
George Pitt c preedintele este amestecat n moartea fului su.
Nici nu ncerc s-i descriu ce se va ntmpla cnd senatorul i va
retrage tot sprijinul pe care-l acord politicii preedintelui i va
trece, cu arme i bagaje, n tabra advers.
Fawcett era sufcient de inteligent s-i dea seama ce
ncurctur se profla la orizont. Se ls pe spate, i mpreun
minile i le privi ndelung cteva clipe. Apoi se ridic i se-ndrept
spre coridor.
Venii cu mine, domnule amiral. Preedintele are o
ntrevedere cu secretarul pentru aprare Jess Simmons. Cred c e
pe sfrite.
Sandecker atept afar n timp ce Fawcett intr n Biroul Oval,
se scuz i-i opti ceva la ureche preedintelui. Dou minute mai
trziu, Jess Simmons iei din cabinet, schimb un salut prietenos
cu amiralul, urmat de Fawcett care-l pofti pe Sandecker s intre.
Preedintele se ridic de la birou i veni spre Sandecker s-i
strng mana. Faa lui era lipsit de orice expresie, corpul relaxat
i drept, iar ochii inteligeni susinur privirea ncrcat, care te
ardea, a oaspetelui.
Se ntoarse spre Fawcett.
Eti bun s ne scuzi, Dan? A dori s vorbesc cu amiralul
ntre patru ochi.
Fr a scoate un cuvnt, Fawcett iei i nchise ua dup el.
Preedintele i art un fotoliu i-i zmbi.
Haidei s ne aezm i s ne relaxm.
A prefera s stau n picioare, rspunse Sandecker sec.
Cum dorii. Preedintele se ls ntr-un fotoliu adnc,
instalndu-se picior peste picior. mi pare ru pentru Pitt i ceilali,
spuse el fr alt introducere. Nimeni nu i-a dorit s se ntmple
194
acest lucru.
Pot s v ntreb, cu tot respectul, ce dracu se petrece?
Spunei-mi, domnule amiral, m credei cnd spun c atunci
cnd v-am rugat s m ajutai i s trimitei o echip pe dirijabil,
de fapt nu era vorba doar despre cutarea unei persoane
disprute.
V cred doar dac avei o explicaie solid care s susin
spusele dumneavoastr.
M credei c, n afar de a-i cuta soul disprut, doamna
LeBaron particip la un plan secret bine pus la punct de a
deschide o linie de comunicare direct ntre mine i Fidel Castro?
Sandecker privi cu ochii mrii la preedinte, uitnd pentru
moment de furia sa. Amiralul nu era nici impresionat, nici
nspimntat la vederea unui preedinte. Vzuse prea muli
perindndu-se la putere i vzuse prea multe din slbiciunile lor
omeneti. Nu-i venea n minte unul pe care s-l aeze pe piedestal.
Nu, domnule preedinte, nu m putei face s nghit gogoaa
asta, spuse el pe un ton caustic. Dac m ajut nc memoria,
avei un secretar de stat foarte capabil n Douglas Oates, care are
n spatele lui un Departament de stat foarte efcient. mi permit s
spun c sunt mai bine dotai s comunice cu Castro prin canalele
diplomatice obinuite.
Preedintele zmbi cu subneles.
Sunt momente cnd tratativele dintre rile cu relaii mai
ncordate trebuie s se abat de la cursul obinuit, la nivel de stat.
Sigur, asta trebuie s credei.
Da.
Dumneavoastr nu v-ai implicat n politic, n afaceri de stat,
nici n clasele sociale de la Washington, n amiciii sau clici, nu-i
aa, domnule amiral?
Aa este.
Dar dac v-a da un ordin, l-ai asculta?
Da, domnule, rspunse Sandecker fr s ezite. Sigur, doar
dac nu e imoral, ilegal sau neconstituional.
Preedintele czu o clip pe gnduri. Apoi ddu din cap i, cu
un semn, l pofti pe Sandecker s ia loc.
195
V rog, domnule amiral. Timpul meu este limitat, ns voi
ncerca s v explic pe scurt despre ce este vorba.
Fcu o pauz, ateptnd ca Sandecker s se aeze.
Aa. Acum cinci zile, a plecat clandestin din Havana un
document strict secret scris de mana lui Fidel Castro care a ajuns
la Departamentul nostru de stat. n principiu, era o propunere de
a deschide calea unor soluii pozitive i constructive ntre Cuba i
America.
Nu-i nimic de mirare n asta, spuse Sandecker. A-ncercat s
strng legturile cu noi de cnd preedintele Reagan l-a alungat
cu un picior n fund din Grenada.
Aa e, l aprob preedintele. Pn n prezent, singura
nelegere la care am ajuns la masa tratativelor a fost c au
acceptat s sporim rata emigrrii pentru dizidenii cubanezi care
cer azil n America. Aceast nou cerere le ntrece ns pe toate.
Castro cere, nici mai mult nici mai puin, dect ajutorul nostru n
a se debarasa de jugul sovietic.
Sandecker l privi sceptic:
Ura pe care o nutrete Castro la adresa Statelor Unite a
devenit deja o obsesie pentru el. Ce Dumnezeu, nc mai face
repetiii pentru invadarea rii noastre! Ruii nu se las dai la o
parte cu una cu dou. Cuba reprezint singurul lor cap de pod n
emisfera vestic. Chiar dac s-ar lsa furai de-o clip de nebunie
i ar accepta grbit ajutorul, insula se va prbui ntr-un colaps
economic. Cuba nu se poate ine singur pe picioare, nu are
resurse pentru aa ceva. Eu n-a da crezare aciunii lui Fidel nici
dac l-a auzi pe Iisus ludnd-o.
Tipul este inconsecvent, sigur, nu te poi bizui pe el, admise
preedintele. Dar nu-i subestima inteniile. Sovieticii sunt prea
ocupai cu propriul marasm economic. Teama paranoid a
Kremlinului fa de lumea din exterior i-a mpins la cheltuieli
militare astronomice pe care nu i le mai pot permite. Standardul
de via al ceteanului sovietic este mai prost dect al ultimului
om dintr-o ar industrializat. Recoltele lor, obiectivele industriale,
exportul de petrol, cu toate au ajuns la fundul sacului. Nu mai au
nici mijloace, nici resurse s pompeze ajutoare masive n rile
196
blocului estic. Iar n cazul Cubei, ruii au ajuns ntr-un punct n
care cer mai mult dect pot s dea. S-a dus de mult vremea n care
acordau garanii de ajutoare, mprumuturi cu dobnd mic i
furnituri ieftine de arme. S-a sfrit cu prietenia pe degeaba.
Sandecker cltin din cap:
i totui, dac a f n pielea lui Castro, a considera un astfel
de pas drept un trg prost. n nici un caz Congresul nu o s voteze
acordarea de miliarde pentru subvenionarea Cubei, iar cele
dousprezece milioane de cubanezi de pe insul cu greu se pot
descurca fr bunuri importate.
Preedintele arunc o privire ceasului de pe consola emineului:
Mi-au mai rmas doar zece minute. Oricum, teama cea mai
mare a lui Castro nu este haosul economic sau contrarevoluia. El
se teme de infltrarea constant a infuenei sovietice pn n
colurile cele mai ascunse ale guvernului. Oamenii Moscovei mai
dau un baci n dreapta, mai pclesc i fur n stnga, ateptnd
rbdtori s poat face mutarea corect ca s domine guvernul i
s controleze resursele rii. De-abia acum s-a trezit Castro la
realitate i i-a dat seama c prietenii lui de la Kremlin ncearc
s-i sufe ara de sub nas. Fratele lui, Raul, s-a speriat ru cnd a
fost prevenit c n corpurile lui de armat s-au infltrat puternic
oferi cubanezi care au jurat credin Uniunii Sovietice.
M surprinde. Cubanezii i detest pe rui.
Felul n care vd ei viaa difer total.
Sigur, Cuba nu a intenionat niciodat s devin un pion al
Moscovei, dar de la revoluie ncoace; mii de studeni cubanezi
nva n universiti din Rusia. Muli dintre ei, n loc s se
ntoarc acas la o slujb de stat pe care ar f ajuns s-o urasc sau
care nu i-ar f dus nicieri, s-au lsat convini de ofertele de bani
i prestigiu ale ruilor. Duplicitarii, care dau mai mare importan
propriului viitor dect sentimentelor patriotice, l-au trdat pe
Castro i au jurat n secret ascultare Uniunii Sovietice. Trebuie s
admiri c ruii sunt tari. Ei s-au inut ntotdeauna de cuvnt.
Folosindu-se de infuena pe care o au pe lng guvernul cubanez
ei i-au impus noii protejai i supui n poziii cheie ale puterii.
Castro e nc iubit de poporul cubanez, spuse Sandecker. Nu
197
cred c va suporta s stea cu braele ncruciate, uitndu-se cum
e subjugat total Moscovei.
Expresia preedintelui deveni grav:
Adevratul pericol este ca ruii s-i asasineze pe fraii Castro
i s dea vina pe CIA. Treaba e uor de fcut, cnd se tie c
agenia e rspunztoare pentru cteva atentate la viaa lui Castro,
de prin anii 60.
Iar Kremlinul intr pe ua din fa i instaleaz un guvern-
marionet.
Preedintele ddu din cap:
Aa ajungem la propunerea lui de a pactiza cu Statele Unite.
Castro nu vrea s-i sperie pe rui s-i mping el s fac micarea
pn ce nu vom fi de acord s-l susinem i s-i alungm pe
sovietici din Caraibe. Din nefericire, dup mutarea de nceput a
partidei, a ridicat un zid de tcere la toate rspunsurile venite din
partea mea i a lui Doug.
Figura e veche. ncearc s ne deschid apetitul.
Aa neleg i eu lucrurile.
i care e locul celor doi LeBaron n toat treaba asta?
Au czut n ea, spuse preedintele cu o und de ironie.
Cunoti povestea. LeBaron a plecat cu dirijabilul lui antic n
cutarea unui vapor cu o comoar la bordul su. n realitate,
scopul era altul, ns asta e o alt poveste care nu privete nici
NUMA nici pe dumneavoastr personal. Aa a vrut hazardul, ca
Raul Castro s fe pe teren ntr-un tur de inspecie la punctele
comandamentului de aprare a insulei, cnd LeBaron a fost
interceptat de sistemele lor de detectare n larg. S-a gndit c s-ar
putea ca din acest contact s ias ceva folositor. Aa a ordonat
forelor sale de coast s opreasc dirijabilul i s-l conduc sub
escort pn la un aeroport de lng oraul Cardenas.
mi nchipui ce s-a ntmplat dup aceea, spuse Sandecker.
Cubanezii au alimentat din nou dirijabilul, au trimis un curier la
bord care se afa n posesia documentului de pact Statele Unite-
Cuba i l-au trimis n aer, imaginndu-i c vntul l va mpinge
din spate napoi n Statele Unite.
V apropiai, ncuviin preedintele cu un zmbet. Numai c
198
nu s-au lsat n voia vntului. Un prieten apropiat al lui Fidel i un
pilot s-au furiat la bordul dirijabilului cu documentul. Au dus
dirijabilul pn la Miami i, la cteva mile de coast, au srit n
mare de unde au fost recuperai de un iaht care-i atepta.
A f curios s tiu de unde au aprut cele trei cadavre din
cabin? arunc Sandecker.
O idee melodramatic pus n scen de Castro pentru a-i
dovedi bunele intenii. Nu am timp acum s intru n detalii i s v
povestesc.
Ruii n-au devenit bnuitori?
nc nu. Atitudinea lor de superioritate fa de cubanezi i
mpiedic pentru moment s neleag ceva ce aduce att de bine
cu ingeniozitatea latin.
Deci Raymond LeBaron triete i se af pe undeva prin
Cuba.
Preedintele desfcu larg braele.
Nu pot dect s sper c asta e situaia. Surse din CIA susin
c serviciile de informaii sovietice le-au cerut cubanezilor s-l
predea pe Raymond LeBaron pentru anchet. Cubanezii au fost
amabili fa de rui i de-atunci nimeni nu l-a mai vzut pe
LeBaron.
Nu vrei mcar s ncercai s negociai eliberarea lui
LeBaron? ntreb Sandecker.
Situaia e i-aa destul de delicat fr a mai f nevoie s-l
aruncm i pe el pe masa tratativelor. Cnd problema o s fe
btut-n cuie i noi vom f semnat pactul Statele Unite-Cuba, nu
am nici cea mai mic ndoial c Fidel Castro l va cere pe LeBaron
ruilor i ni-l va da napoi.
Preedintele fcu o pauz i se uit din nou la ceasul de pe
emineu.
Am ntrziat deja la ntlnirea cu cei de la buget. Se ridic i
se-ndrept spre u. Apoi se ntoarse spre Sandecker. V voi spune
rapid Ce s-a ntmplat. Jessie LeBaron a fost instruit asupra
situaiei i pus s nvee pe de rost rspunsul nostru ctre Castro.
Planul era s se ntoarc cu dirijabilul aducndu-l i pe LeBaron la
bord. I s-a transmis lui Castro un semnal de rspuns din partea
199
mea n acelai fel n care mi-a fcut el propunerea. Ceva n-a mers
cum trebuie. Ai trecut pe lng Jess Simmons cnd ai intrat. M-a
informat asupra fotografilor fcute de aparatele noastre de
recunoatere n aer. n loc de a opri dirijabilul i de a-l conduce
sub escort la Cardenas, elicopterul de patrulare cubanez a
deschis focul asupra lor. Apoi, dintr-un motiv inexplicabil,
elicopterul a explodat i cu toii s-au prbuit n mare. Trebuie s
nelegei, domnule amiral, c nu am putut s trimit echipe de
salvare din cauz c misiunea este foarte delicat. mi pare sincer
ru pentru Pitt. i datoram att de mult i-acum n-o s m pot
revana fa de el niciodat. Nu ne rmne dect s ne rugm ca
Pitt, Jessie LeBaron i ceilali prieteni ai dumneavoastr s f
supravieuit printr-o minune.
Nimeni n-ar f avut cum s supravieuiasc dup o asemenea
prbuire n mare, chiar n calea uraganului, spuse Sandecker
caustic. S-mi fe iertat, domnule preedinte, dar pn i Mickey
Mouse ar f fost n stare s pun la cale o combinaie mai reuit.
O expresie de durere se citi pe chipul preedintelui. Ddu s
spun ceva, se gndi mai bine i deschise ua.
Regret, domnule amiral, ns am ntrziat la conferin.
Preedintele nu mai spuse nimic. Iei din Biroul Oval unde-l
ls pe Sandecker singur i ncurcat.
27
Uraganul Micua Eva trecu cu toat fora pe lng insul i apoi
se rsuci spre nord-est abtndu-se asupra Golfului Mexic. Vijelia
se mai domoli, iar vntul sczu la o vitez de patruzeci de mile la
or, ns mai aveau s treac nc dou zile pn s fe nlocuit de
vntul mai blnd din sud al refuxului.
Cayo Santa Maria prea pustie, nelocuit nici de oameni, nici de
animale. Cu zece ani n urm, ntr-un moment de generozitate
camaradereasc, Fidel Castro oferise insula aliailor si comuniti
200
ca semn al credinei sale. Apoi dduse o palm Casei Albe
proclamnd insula teritoriu al Rusiei.
Locuitorii au fost mutai forat pe insula mare a Cubei, iar aici
au sosit uniti de constructori ai G.R.U.
3
, braul narmat al
K.G.B.-ului, care au nceput construirea n mare tain a unei
instalaii subterane strict secrete. S-a lucrat n etape i numai la
adpostul ntunericului. i ncet complexul a nceput s capete
form sub stratul de nisip i plcurile de palmieri. Avioanele de
spionaj ale CIA au supravegheat insula, ns analizarea
informaiilor culese nu a scos la iveal existena unor instalaii de
aprare i nici transporturi importante de armament pe mare sau
pe calea aerului. La examinarea fotografilor mrite nu s-au putut
distinge dect cteva drumuri erodate care aveau aerul c nu duc
nicieri. Insula a fost atent studiat din rutin, ns nu a aprut
niciodat nimic din care s reias c securitatea Statelor Unite ar
f fost ameninat.
Undeva n mruntaiele insulei btute de vnturi, Pitt se trezi
ntr-o cmru steril, pe un pat cu saltea din puf de gsc, n
lumina unui neon care plpia intermitent. Nu-i aducea aminte
s f dormit vreodat ntr-un pat de puf, dar gsi c e foarte comod
i plcut i-i promise s caute aa ceva la Washington, dac avea
s se mai ntoarc vreodat acolo.
n afara vntilor, a durerii din ncheieturi i vjielii din cap,
se simea destul de ntreg dup toate cte i se ntmplaser.
Rmase ntins pe spate cu ochii aintii pe tavanul zugrvit n gri
i-i aduse aminte ce se ntmplase cu o sear nainte: cum l
descoperise Jessie pe soul ei; gorilele care-i conduseser sub
escort pe Pitt, Giordino i Gunn la o infrmerie unde un medic, o
rusoaic cldit ca o bil de popice, le ngrijise rnile; o mas cu
un fel de ghiveci cu carne de miel servit ntr-o sal murdar
creia Pitt i ddu cu ase puncte mai puin dect oricrei crme
texane pentru camionagii de pe margine; i, n sfrit, cum fusese
nchis ntr-o camer cu o toalet, o chiuvet, un pat i un dulap
ngust de lemn.
3
Glavnoie Razvedivatelnie Upralevnie sau Direcia General de
Informaie a Comandamentului General al Sovietelor (n.tr.).
201
i vr mana sub cearaf i i-o trecu peste corp. n afara
ctorva metri de leucoplast i de tifon, trupul lui era complet gol.
Se minun ct de mult i plceau bandajele medicului casei. i
aez picioarele goale pe podeaua de beton i rmase aa,
cntrind n minte cum s fac urmtoarea micare. O pulsaie n
bica udului i aminti c era n via, aa c se-ndrept spre
scaunul toaletei, gndindu-se ct de mult i dorea n acel moment
s bea o cafea. Ei, oricine ar f fost ei, i lsaser totui ceasul
Doxa. Pe cadran aprea ora unsprezece i cincizeci i cinci. Cum
niciodat n viaa lui nu dormise mai mult de nou ore, presupuse
c era a doua zi de diminea i nu se nela.
Un minut mai trziu se aplec deasupra chiuvetei i-i stropi
faa cu ap rece. Unicul prosop din ncpere era aspru i absorbea
cu greu umezeala. Se ndrept spre dulap, deschise larg uile i
gsi nuntru o cma i nite pantaloni kaki aezate pe un
umera, iar alturi era i o pereche de sandale. nainte de a se
mbrca, scoase cteva bandaje de pe rnile care ncepuser s se
nchid i putu s se bucure de libertatea de micare regsit.
Dup ce se mbrc, ncerc ua masiv de fer. Zvorul era pus,
aa c se arunc n panoul gros de metal provocnd un zgomot
care fcu s rezoneze pereii de beton.
Un fcu ce nu prea s aib mai mult de nousprezece ani,
mbrcat n uniform sovietic deschise ua i se trase napoi
ndreptnd spre stomacul lui Pitt un pistol automat ct un ciocan
obinuit de gospodrie. i fcu semn s-o ia n stnga pe culoar, iar
Pitt nu avu ncotro i se supuse. Trecur pe lng alte ui din fer,
iar Pitt se ntreb dac Gunn i Giordino nu erau cumva n spatele
vreuneia dintre ele.
Se opri n faa unui lift ale crui ui erau inute de un alt soldat.
Urcar i Pitt simi o uoar presiune n tlpi cnd liftul porni n
sus. Arunc o privire deasupra uii i vzu c indica doar cinci
niveluri. Un amplasament serios, i spuse el. Liftul se opri, iar
uile glisante se deschiser n mod automat.
Pitt i gardianul su pir ntr-o ncpere mochetat cu plafon
boltit. Cei doi perei din dreapta i din stnga erau tapetai cu sute
de cri. Majoritatea erau n englez i multe dintre ele erau scrise
202
de autori americani contemporani de succes. Peretele din fa era
acoperit de o hart imens a Americii de Nord. ncperea prea s
serveasc drept cabinet de lucru particular. Se mai afa un birou
imens cu lucrtur stil, acoperit cu marmur pe care erau
mprtiate ultimele numere ale ziarelor Washington Post, New
York Times, Wall Street Journal i USA Today. De fecare parte
a uii se mai gseau dou msue ticsite cu mormane de reviste
tehnice, inclusiv Computer Technology, Science Digest i Air
Force Journal. Covorul era rou ca vinul de Burgundia, gros i pe
el erau aezate armonios ase scaune verzi din piele.
La fel de tcut, gardianul se retrase n lift i-l ls pe Pitt singur
n ncperea pustie.
Probabil c a venit vremea s studiem maimua, cuget el. Pitt
nu-i ddu osteneala s cerceteze pereii n cutarea de camere de
luat vederi. N-avea nici o ndoial c erau pe undeva ascunse prin
ncpere, supraveghindu-i fecare micare. Se hotr s le foreze
mana i s le provoace o reacie. Se cltin ameit o clip, i ddu
ochii peste cap i apoi se prbui pe covor.
La nici cincisprezece secunde dup aceea, se deschise o u
ascuns al crei cadru se potrivea perfect pe liniile de latitudine i
longitudine ale hrii imense de pe perete i n ncpere intr un
omule cu o inut ngrijit, mbrcat ntr-o uniform militar
sovietic cu croial elegant. ngenunche lng el i-l privi n ochii
pe care Pitt i inea pe jumtate deschii.
M auzii? ntreb el n englez.
Da, murmur cu greutate Pitt.
Rusul se ndrept spre o msu, ridic o caraf de cristal i
turn ntr-un pahar din acelai serviciu. Se ntoarse la Pitt i-i
ridic capul.
Bei asta, spuse el poruncitor.
Ce este?
Coniac Courvoisier tare i neptor, spuse ntr-o american
cu accent impecabil. E numai bun s v dea aripi.
Prefer un Remy Martin mai plin i mai slab, spuse Pitt
ridicnd paharul. Noroc.
Sorbi din coniac pn-l termin, apoi se ridic lesne, fr efort,
203
gsi un scaun i se aez.
Oferul zmbi amuzat.
V-ai nsntoit foarte rapid, domnule
Snodgrass, Elmer Snodgrass din Moline, Illinois.
Are o plcut rezonan de Vest Mijlociu, spuse rusul
ducndu-se la birou i aezndu-se n spatele lui. Eu sunt Peter
Velikov.
Generalul Velikov, dac m mai ajut nc memoria s-mi
amintesc gradele militare ruseti.
Corect, aprob Velikov. Mai dorii un coniac?
Pitt cltin din cap i-l studie pe brbatul aezat la birou.
Aprecie din ochi c tipul nu avea mai mult de un metru cincizeci i
trei, o greutate de cincizeci i opt de kilograme i c se apropia de
cincizeci de ani.
Avea ceva prietenos care linitea i totui Pitt simi rceala care
se ascundea sub masca asta. Prul negru tuns scurt avea cteva
fre albe pe la tmple i se ridica ntr-o coam deasupra frunii.
Ochii i erau albatri, ca un lac de munte, iar pielea alb vorbea
mai mult de o descenden romn clasic dect de una slav.
Dac-l mbrcai n tog i-i puneai o cunun pe cap, i imagin
Pitt, Velikov ar f putut poza pentru un bust n marmur al lui
Iulius Cezar.
Sper c nu v deranjez dac v pun cteva ntrebri, spuse
Velikov politicos.
Deloc. N-am nici o ntlnire care s nu sufere amnare
pentru tot restul zilei. Timpul meu v aparine.
O sclipire tioas, ca de ghea, trecu ca un fulger prin privirea
lui Velikov i dispru imediat.
S zicem c-a vrea s-mi spunei cum ai ajuns pe Canyo
Santa Maria.
Pitt i desfcu braele ntr-un gest de neajutorare:
N-are rost s v pierdei vremea. Ar f mai bine s recunosc
deschis. Sunt preedintele Ageniei Centrale de Informaii.
Consiliul meu de administraie i cu mine ne-am gndit c ar f o
idee publicitar excelent s nchiriem un dirijabil i s aruncm
deasupra Cubei resturi de documente spre a f folosite drept hrtie
204
igienic. Am afat c e mare criz pe aici. Din pcate, cubanezii n-
au fost de acord cu strategia noastr de marketing i ne-au
dobort.
Generalul Velikov i arunc lui Pitt o privire tolerant ns
iritat. i aez pe nas o pereche de ochelari de citit i deschise un
dosar.
Citesc n dosarul dumneavoastr, domnule Pitt, Dirk Pitt
dac pronun corect, la proflul personalitii, c avei o minte rece
i calculat.
Scrie acolo c sunt i-un mincinos incurabil?
Nu, dar se pare c povestea vieii dumneavoastr este
fascinant. Ce pcat c nu suntei de partea noastr.
Haide, generale, ce viitor ar putea s aib un nonconformist
ca mine la Moscova?
Mi-e team c nici unul.
V felicit pentru sinceritatea dumneavoastr.
De ce nu mi-ai spune adevrul?
Doar dac suntei dispus s-l credei.
Credei c nu sunt n stare?
Nu, dac suntei atins de mania comunist de a vedea un
complot al CIA sub fecare piatr.
Se pare c dispreuii Uniunea Sovietic.
Numii un singur lucru pe care l-ai fcut n ultimii aptezeci
de ani ca s ctigai un premiu pentru umanitarism. Ce m
zpcete complet este cum de nu i-au dat niciodat seama ruii
c au ajuns de rsul lumii. Imperiul vostru este farsa cea mai
patetic a istoriei. Secolul XXI bate la u, iar guvernul vostru se
poart de parc n-ar f trecut niciodat de 1930.
Velikov nu clipi, ns Pitt remarc o uoar roea pe faa lui.
Era clar c generalul nu era obinuit s primeasc lecii de la o
persoan pe care-o dispreuia considernd-o un duman al
statului. Ochii lui l examinau pe Pitt cu privirea de neconfundat
pe care o are un judector care cntrete dac s-l condamne sau
nu la moarte pe un criminal nrit. Apoi privirea lui deveni
meditativ.
Am s m ngrijesc ca afrmaiile dumneavoastr s parvin
205
la Politburo, spuse el sec. Acum, dac v-ai terminat discursul,
domnule Pitt, m-ar interesa s afu cum ai ajuns aici, Pitt art
spre masa cu carafa:
Cred c a mai bea un coniac.
Servii-v.
Pitt i umplu paharul pe jumtate i se ntoarse la scaunul su.
Ce v voi spune imediat este adevrul gol-golu. A vrea s
nelegei c nu am nici un motiv s v mint. Din cte tiu eu nu
m afu n nici un fel de misiune trimis de guvernul meu. M-ai
neles acum, generale?
Da.
Aparatul de nregistrare ascuns pe undeva pe-aici este pus n
funciune? Velikov avu amabilitatea de a recunoate:
Da.
Pitt relat apoi cu lux de amnunte cum descoperise dirijabilul
fugar, ntlnirea cu Jessie LeBaron din biroul amiralului
Sandecker, ultimul zbor pe Prospero i, n fnal, cum reuise s
scape ca prin minune din ghearele uraganului; omise s fac vreo
meniune asupra felului n care doborse Giordino elicopterul de
patrulare sau despre scufundarea lor pe Cyclops.
Velikov nu-i ridic privirea imediat ce Pitt termin ce avusese
de spus. Rsfoi dosarul fr s-i f schimbat o clip expresia.
Generalul se purta de parc era cu mintea la ani-lumin deprtare
i nu auzise un cuvnt.
i Pitt tia s fac jocul sta. i lu paharul de coniac i se
ridic de pe scaun. Culese un exemplar din Washington Post i
nu mic i fu mirarea s vad c maneta ziarului oferea tirea
zilei.
Se vede treaba c avei un curier foarte efcient, spuse el.
Poftim?
Ziarele sunt de acum cteva ore.
Cinci ore, ca s fm mai exaci.
Coniacul aproape arse stomacul gol al lui Pitt. Dup al treilea
pahar se nmuie, gndindu-se la consecinele funeste ale situaiei
primejdioase n care se afa. Se hotr s atace.
De ce-l reinei pe Raymond LeBaron? ntreb el.
206
Pentru moment este oaspetele nostru.
Asta nu explic de ce, dou sptmni, ai pstrat secret
faptul c triete.
Nu sunt obligat s v dau nici o explicaie, domnule Pitt.
Cum se face c LeBaron particip la banchete mbrcat n
haine de sear, n timp ce prietenii mei i cu mine trebuie s
mncm i s ne mbrcm ca nite pucriai de drept comun?
Pentru c asta suntei cu toii, domnule Pitt. Pucriai de
drept comun. Domnul LeBaron este un brbat foarte bogat i
foarte puternic a crui conversaie este foarte instructiv. Voi, pe
de alt parte, ne incomodai. V-am satisfcut curiozitatea?
N-ai satisfcut nimic, spuse Pitt cscnd.
Cum ai distrus elicopterul patrulei? ntreb brusc Velikov.
Am aruncat cu pantofi n el, i-o ntoarse Pitt cu ndrtnicie.
La ce altceva v-ai putea atepta de la patru civili, dintre care unul
e femeie, care zboar ntr-un balon umfat cu gaze vechi de
patruzeci de ani?
Elicopterele nu explodeaz n aer din senin.
Poate c a fost trsnit.
Bine, domnule Pitt. Dac erai ntr-o simpl misiune de
cercetare n cutarea vreunui indiciu al dispariiei domnului
LeBaron i a existenei unei comori, atunci cum v explicai
raportul cpitanului alupei de patrulare care afrm c dirijabilul
avea cabina de comand att de distrus de focul de arm nct
nimeni n-ar f putut s rmn n via; c a vzut un fascicul
luminos nind din dirijabil cu o clip nainte de a exploda
elicopterul; i c, dei a trecut la o cercetare amnunit la locul
accidentului, nu a gsit nici o urm de supravieuitori? i totui
aprei ca prin minune pe o insul afat n cletele uraganului,
cnd patrulele de paz se adposteau n port din calea furtunii.
Exact la anc, ce zicei?
Dumneavoastr ce nelegei din toat istoria asta?
Fie balonul era dirijat de la distan, fe la bordul lui se afa
un echipaj care a fost omort de trgtorii din elicopter.
Dumneavoastr i doamna LeBaron ai fost adui pn aproape de
mal de un submarin, numai c n timpul debarcrii toi ai fost
207
aruncai la rm i rnii.
Din partea mea ai trecut examenul de ingeniozitate, numai
c v lipsete precizia. Doar partea cu debarcarea este corect.
Uitai ns ceea ce este important motivul. De ce ar ataca patru
naufragiai nenarmai ce-oi avea voi pe aici?
nc nu am gsit rspunsul, spuse Velikov cu un zmbet
dezarmant.
Dar avei de gnd s-l obinei.
Eu nu sunt omul care s piard, domnule Pitt. Povestea
dumneavoastr, dei plin de imaginaie, nu st n picioare. Aps
pe un buton al interfonului de pe un birou. O s mai vorbim
despre asta foarte curnd.
Cnd trebuie s ne ateptm c vei lua legtura cu guvernul
american ca s ncepei tratativele pentru eliberarea noastr?
Velikov l privi pe Pitt de sus:
Scuzele mele. Am uitat s v spun c guvernul
dumneavoastr a fost ncunotinat n urm cu o or.
Despre faptul c am scpat?
Nu, c ai murit.
Pentru o secund Pitt nu nelese. Apoi ncet l cuprinse
bnuiala.
Spune despre ce e vorba, generale.
Nimic mai simplu, rosti Velikov prietenos, de parc i
petrecea vremea la un taifas cu potaul. Fie printr-un accident, fe
conform unui plan ai dat peste cea mai important baz militar
pe care o avem n afara granielor Uniunii Sovietice. Nu v putem
lsa s plecai. Dup ce afu adevrul, va trebui s murii cu toii.
28
Cea mai mare plcere a lui Hagen era s mnnce, aa c-i
ngdui s petreac o or la mas, luptndu-se cu un prnz
mexican compus din chiftele condimentate n sos picant cu un ou
208
pregtit ca ochi deasupra, toate astea stropite cu tequilla iute.
Achit nota, prsi restaurantul i merse cu maina la adresa
presupus a f a lui Clyde Ward. Sursa lui de la compania de
telefoane dduse de urma numrului din agenda neagr a
generalului Fischer care corespundea unui telefon public de la o
benzinrie. Calcul timpul. Peste ase minute, pilotul avionului cu
care venise avea s sune de la aeroport la acest numr.
Gsi staia de benzin pe o platform industrial chiar lng un
depou al cilor ferate. Era o staie cu autoservire care punea n
vnzare o marc necunoscut de benzin a unui productor
independent. Trase la o pomp a crei vopsea era ascuns sub un
strat gros de funingine, bg furtunul de alimentare n orifciul
rezervorului de benzin al mainii sale, ncercnd s se abin de
la a se uita spre telefonul public care se afa n interiorul staiei. La
scurt timp dup aterizarea pe aeroportul din Albuquerque, Hagen
nchiriase o main i scosese treizeci de litri de benzin din
rezervor ca s par ct mai veridic oprirea sa la pomp. Bulele de
aer rmase n rezervor bolborosir, aa c strnse buonul i puse
la loc furtunul de alimentare. Intr n benzinrie i tocmai se
scotocea n portofel cnd telefonul public din perete ncepu s
sune.
Unicul lucrtor afat n benzinrie, care tocmai repara un
cauciuc spart, i terse minile pe o crp i ridic receptorul.
Hagen ciuli urechile la conversaia de la telefon.
Meis Service Cine? N-avem nici un Clyde pe-acilea h,
mi-s sigur. Numrul i greit Da, sta i numrul, da lucrai p-
acilea de ase ani i nu auzii de nici un Clyde.
nchise i se-ndrept spre cas zmbindu-i lui Hagen:
Ct s fe?
Patruzeci de litri. Treisprezece dolari i cincizeci i apte de
ceni. n timp ce vnztorul i ddu restul la o bancnot de
douzeci de dolari, Hagen arunc o privire iscoditoare n jur. Nu se
putu mpiedica s nu admire profesionalismul cu care era pus
totul n scen, pentru c asta era benzinria o faad. Biroul i
rampele pentru schimbul de ulei nu mai vzuser o mtur de ani
de zile. Din tavan atrnau pnze de pianjen, sculele erau ptate
209
mai mult de rugin dect de ulei, iar palmele i unghiile
vnztorului aveau aerul c nu atinseser ulei n viaa lor. Rmase
nmrmurit de sistemul lor de supraveghere. Ochii lui antrenai
descoperir fre electrice bine ascunse care nu aveau ce cuta la o
staie de benzin obinuit. Mai mult simi dect vzu
microfoanele i camerele de luat vederi.
Eti aa bun s m ajui? l rug Hagen pe vnztor ct
acesta i ddea restul.
Ce-ai dori?
Am un zgomot ciudat la motor. Vrei s ridici capota i s vezi
ce nu e-n regul?
Sigur, de ce nu. i-aa n-am mare brnz de fcut.
Hagen remarc tunsoarea modern, pricopsit a vnztorului i
se ndoi c i-o fcuse la frizerul din col. Mai vzu i o uoar
umftur sub pantaloni, de pe piciorul drept n afar, n jos spre
glezn.
Hagen i parcase maina pe o parte dinspre osea, n faa celei
de-a doua pompe, mai departe deci de cldirea benzinriei. Porni
motorul i slt capota. Vnztorul i puse piciorul pe bara din
fa i se uit la radiator.
N-auz nimic.
Vino pe partea asta, i spuse Hagen. Se aude mai tare aici.
Sttea cu spatele la strad i era acoperit de pompe, de main i
de capota ridicat aa nct nu putea f vzut din interior.
Cu vnztorul aplecat peste arip i cu capul bgat n motor,
Hagen scoase un pistol dintr-un toc pe care-l avea prins la spate n
curele i-i nfpse eava ntre fese.
E-un Magnum de lupt calibrul 357 cu butoia de 2,5 oli i
gloane dum-dum care abia ateapt s te fac af. Ai neles?
Da, te-am citit, amice.
i tii ce poate s fac un dum-dum de la asemenea distan.
tiu ce e un dum-dum.
Bun Atunci tii la fel de bine c-o s-i fac un tunel de la
fundul tu nenorocit i pn la creier, dac-mi vine mie s aps pe
trgaci.
Ce vrei s tii, amice?
210
Da, ce i s-a-ntmplat accentului tu de obolan?
Apare i dispare.
Hagen se aplec i cu mana liber trase de pe piciorul
vnztorului un automat Beretta de calibrul 38.
OK amice, unde l gsesc pe Clyde?
N-am auzit n viaa mea de el.
Hagen nfpse eava Magnumului, pn i atinse ira spinrii i
cu o asemenea for nct estura pantalonilor pocni, iar
vnztorul scoase un geamt de durere.
Pentru cine lucrezi? ntreb el gfind.
Pentru creier, rspunse Hagen.
N-ai cum.
Hagen vr i mai adnc eava. Faa amicului se schimonosi,
gemu i scrni de durere.
Cine-i Clyde? ntreb Hagen poruncitor.
Clyde Booth, bigui vnztorul cu dinii strni.
Nu te-am auzit, amice.
l cheam Clyde Booth.
Povestete-mi cine e.
Se pare c e un fel de geniu. Inventeaz i face tot felul de
mecanisme folosite n cosmos. Sisteme secrete pentru guvern. Nu
tiu precis, eu sunt cu paza.
Amplasamentul?
Fabrica e la zece mile la vest de Santa Fe. Se numete FD-
Tech.
De la ce vine FD?
Funda, rspunse vnztorul. Booth a jucat pentru echipa
statului Arizona n campionatul american de fotbal.
tiai c-am s apar?
Ni s-a spus s fm ateni la un brbat gras.
Ci oameni de-ai votri mai sunt plantai n jurul
benzinriei? ntreb Hagen.
Trei. Unul n josul strzii n camionul cu remorc, unul pe
acoperiul depozitului din spatele benzinriei i unul n camioneta
din spatele barului de lng noi.
De ce nu s-au micat?
211
Am primit ordin s te urmrim.
Hagen slbi apsarea i bg pistolul la loc n toc. Apoi scoase
cartuele din automatul vnztorului arunca arma jos i o mpinse
cu piciorul sub main.
n regul, spuse Hagen. Acum mergi ncet spre benzinrie,
dar nu n fug.
nainte ca vnztorul s f parcurs jumtatea distanei dintre
pomp i cldirea benzinriei, Hagen dduse colul, un bloc mai
ncolo. Mai lu cteva viraje scurte ca s scape de camion i
furgonet i goni cu toat viteza spre aeroport.
29
Leonard Hudson cobor din liftul care-l adusese jos, n inima
cartierului general al Coloniei Jersey. Ducea cu sine o umbrel din
care iroiau stropi de ploaie i o serviet de lux din lemn de nuc.
Nu se uit nici n dreapta nici n stnga i rspunse cu un gest
scurt la saluturile adresate de angajai. Hudson nu era de felul lui
un tip care s-i fac probleme din nimic i nici un lupttor, dar de
data asta era serios ngrijorat. Rapoartele care-i fuseser adresate
de ceilali membri ai creierului vorbeau despre un pericol real.
Cineva i cuta metodic i le dduse de urm. Intrusul fcuse o
bre n planul lor secret att de bine ticluit.
i acum, toate eforturile pe care le depuseser pentru realizarea
bazei de pe Lun ingeniozitatea, planurile, vieile omeneti, banii
i cunotinele investite n Colonia Jersey totul era pe punctul de
a f compromis de un necunoscut.
Intr n biroul su spaios i auster unde l gsi pe Gunnar
Eriksen.
Eriksen era aezat pe canapea, sorbea dintr-o ceac de cafea
ferbinte i trgea din pip, Faa rotund, fr un rid, era
preocupat, iar ochii exprimau buntate. Era n inut
neconvenional, ns hainele i erau ngrijite. Purta o jachet
212
sport din camir i un pulover glbui rscroit la gt i tras peste
nite pantaloni largi din ln asortai. N-ar f fost deloc deplasat
ntr-un salon automobilistic ca vnztor de Jaguar sau Ferrari.
Ai vorbit cu Fischer i Booth? ntreb Hudson agndu-i
umbrela i aeznd servieta jos, lng birou.
Am vorbit.
Ai idee cine ar putea f?
Nici una.
Ciudat e c niciodat nu las amprente, spuse Hudson lund
loc pe canapea lng Eriksen i turnndu-i o ceac de cafea
dintr-o cafetier.
Eriksen suf un nor de fum spre tavan.
Ce-i i mai ciudat e c imaginea lui nregistrat pe caset este
bruiat.
Trebuie c poart n permanen vreun aparat electronic de
tergere a imaginii.
E clar c nu-i vorba de un detectiv particular obinuit, cuget
Eriksen. E un profesionist de mna-nti susinut de sus.
tie pe unde s-o apuce, prezint acte de identitate i permise
de liber trecere corect ntocmite. Povestea pe care i-a servit-o lui
Mooney cum c-ar f fost cenzor pe lng Biroul General de
Contabilitate e de prim mn. Eu nsumi a f nghiit-o.
Ce ai afat despre el?
Doar o grmad de informaii care se bat cap n cap.
Concord doar n privina gabaritului su.
Toi sunt de acord c este un tip gras.
Crezi c s-ar putea s fe preedintele cel care a pus pe urma
noastr o agenie de informaii?
Dac lucrurile ar sta aa, spuse Hudson cu ndoial, n
momentul sta am fi asaltai de o armat de ageni secrei. Tipul
sta pare s lucreze singur.
Te-ai gndit la posibilitatea ca preedintele s f angajat n
tain un agent care nu lucreaz pentru guvern? ntreb Eriksen.
Mi-a trecut prin minte, dar nu sunt nc sigur. Prietenul
nostru de la Casa Alb poate s asculte ce se ntmpl n Biroul
Oval. Oricine sun, intr sau iese din aripa aceea a cldirii trebuie
213
s se prezinte. Sigur, mai e i linia personal a preedintelui, ns
nu cred c asta e genul de misiune pe care s-o conduc prin
telefon.
Interesant, spuse Eriksen. Grasul i-a nceput cercetrile
chiar n locul unde s-a nscut ideea Coloniei Jersey.
Chiar aa, aprob Hudson. A scotocit biroul lui Earl Mooney
de la Laboratorul Pattenden i-a dat de numrul de telefon al
generalului Fischer; chiar a fcut o remarc cum c tu ai vrea s-
mi plteti pentru avion.
A fost o referire clar la moartea noastr i la publicitatea
care i s-a fcut, spuse Eriksen, dus pe gnduri. nseamn c a
fcut legtura.
Apoi a aprut n Colorado, l-a atacat pe Fischer i i-a furat
agenda cu numele i telefoanele principalilor responsabili ai
proiectului Colonia Jersey, inclusiv cele ale creierului. Dup aceea,
parc-ar f mirosit capcana pe care i-am ntins-o n New Mexico i
ne-a scpat. Totui am afat ceva de la unul din oamenii notri de
la securitate care supravegheaz aeroportul din Albuquerque. El
spune c l-a vzut sosind pe gras i decolnd la numai dou ore
dup aceea ntr-un avion particular fr nsemne.
Trebuie s f nchiriat o main, deci a folosit un act de
identitate.
Hudson cltin din cap.
Nimic care s ne ajute. A prezentat un permis de conducere i
o carte de credit pe numele unui oarecare George Goodfy din New
Orleans care nici mcar nu exist.
Eriksen scutur scrumul pipei ntr-o scrumier de sticl.
E ciudat c nu s-a dus cu maina pn la Santa Fe s se
lmureasc ce-i cu operaiunea lui Clyde Booth.
Prerea mea e c-l intereseaz numai s culeag date.
Bine, dar de cine e pltit? De rui?
Cu siguran nu de K.G.B., spuse Hudson. Nu transmit ei
prin telefon mesaje cu dublu neles i nici nu bat n lung i-n lat
ara ntr-un avion particular. Nu, tipul sta se mic iute. A
spune c e n criz de timp.
Eriksen privi gnditor ceaca de cafea.
214
Misiunea sovietic pe Lun e programat s aselenizeze peste
cinci zile. S-ar putea ca asta s fe scadena.
Cred c ai dreptate.
Eriksen l privi cu ochii mari.
Atunci i dai seama c puterea care-l susine pe intrus nu
poate f dect preedintele, spuse el calm.
Hudson ncuviin uor din cap.
Am ncercat s m mint c nu asta este explicaia, spuse el
cu o voce rece, care prea s vin de departe. Mi-ar f plcut s
cred c preedintele va apra Colonia Jersey de orice intruziune
ruseasc.
Din cte mi-ai relatat despre ntlnirea voastr, prea c n-o
s tolereze o lupt pe Lun ntre oamenii notri i cosmonauii
sovietici. i cred c n-ar muri de plcere s afe c Steinmetz a
dobort trei rachete sovietice.
Ce m intrig pe mine, spuse Hudson, este c, dac suntem
de acord c aici e mana preedintelui, de ce, din toate resursele de
care dispune, a trimis dup noi doar un singur om?
Pentru c, o dat ce a acceptat existena Coloniei Jersey i-a
dat seama c susintorii notri or s-i urmreasc fecare micare
i a presupus corect c o s facem o diversiune s-l punem pe o
cale greit. E un tip detept, preedintele. A scos n teren o
rezerv care a spart zidul nostru de aprare nainte s ne dumirim
ce se ntmpl.
Poate mai e nc timp s-l punem pe o pist greit.
Prea trziu. Grasul are agenda lui Fischer, spuse Eriksen.
tie cine suntem i unde ne gsete. E o ameninare serioas la
adresa noastr. A-nceput de la capt i-acum a luat-o nspre vrf.
Cnd grasul o s ntre pe ua asta, Leo, fi sigur c preedintele va
f fcut micarea de a mpiedica confruntarea dintre cosmonauii
sovietici i oamenii notri din Colonia Jersey.
Sugerezi s-l eliminm pe gras? ntreb Hudson.
Nu, rspunse Eriksen. Ar f mai bine s nu ne facem un
duman din preedinte. Mai bine-l punem la pstrare cteva zile.
M ntreb unde o s apar acum? cumpni Hudson.
Eriksen i umplu pipa metodic.
215
A pornit vntoarea de vrjitoare n Oregon, apoi a continuat
n Colorado i New Mexico. Cred c urmtoarea lui escal va f n
Texas, la biroul omului nostru de la NASA din Houston.
Hudson form un numr de la telefonul su de pe birou.
Ce pcat c n-o s fu acolo cnd o s-l prindem n la pe
ticlos.
30
Pitt i petrecu urmtoarele dou ore ntins pe spate n pat,
ascultnd zgomotul fcut de uile metalice nchise i deschise i
ciulind urechea la paii care se auzeau pe culoar. Tnrul gardian
i aduse prnzul i atept pn ce Pitt termin de mncat,
asigurndu-se nainte de a iei din celul c luase toate
tacmurile. De data asta gardianul prea s fe ntr-o dispoziie
mai bun i era nenarmat. Ls chiar i ua deschis ct dur
masa, dndu-i astfel lui Pitt ocazia de a examina zvorul.
Fu surprins s constate c era o broasc obinuit i nu un
zvor special bine asigurat sau unul dublu cu siguran, care se
mbuc. Celula lui nu fusese construit s serveasc drept
nchisoare, mai degrab era destinat a f depozit.
Pitt vr lingura ntr-un bol cu o fertur de pete puturoas i
ddu napoi farfuria, interesat mai degrab s vad cum se nchide
ua dect s mnnce zoaiele alea care erau un prim pas al
rzboiului psihologic menit s-i amoreasc mecanismele de
aprare mental. Gardianul fcu un pas napoi i nchise grbit
ua de fer. Pitt i ciuli urechile i auzi un singur cnit dup ce
se nchisese ua.
ngenunche i examin atent fanta dintre u i zvor. Distana
era de numai o esime de ol. Fcu turul celulei n cutarea unui
obiect subire pe care s-l poat strecura sub limb ca pe o rang
i s poat deschide astfel zvorul.
Patul de cazarm pe care era aezat salteaua era din lemn, iar
216
prile sale componente erau crestate la margine i se mbucau
ntre ele. Nu avea nimic metalic sau din material mai rezistent.
Robinetul i bazinul chiuvetei erau din faian iar evile de sub
rezervorul W.C.-ului nu ofereau nimic ce-ar f putut f ndoit cu
mna. Fu mai norocos cu dulapul de haine. Oricare dintre
balamale putea s mearg perfect, atta doar c n-avea cum s
scoat uruburile dect cu unghiile.
Tocmai ntorcea problema pe toate feele, cnd gardianul
deschise ua i apru n prag. Cercet cu atenie din priviri celula.
Apoi, brusc fcu semn lui Pitt s ias, l conduse printr-un labirint
de coridoare ntunecate din beton i, n sfrit, se opri n faa uii
cu numrul ase.
Pitt fu mbrncit brutal ntr-o cmru ct o cutie de chibrituri
care duhnea s-i ntoarc stomacul pe dos. Podeaua din ciment
avea un canal de scurgere chiar n mijloc. Pereii erau vopsii ntr-
un ton lugubru de rou ca s ascund petele mprocate pe zid; nu
prevesteau nimic bun. Singura surs de lumin era un bec murdar
care atrna de un fr direct din tavan. Era cea mai deprimant
ncpere n care intrase vreodat Pitt.
Singura pies de mobilier era un scaun ieftin din lemn, plin de
crestturi. Pitt i ndrept ns atenia asupra brbatului aezat
pe el. Ochii care-i ntoarser privirea erau tot att de lipsii de
expresie ca i un cub de ghea. Pitt nu-i ddu seama ce nlime
putea s aib necunoscutul, ns pieptul i umerii erau att de
impresionante nct preau deformate, genul de tip care-i petrece
mii de ore asudnd i fcnd exerciii fzice ca s-i dezvolte
muchii.
Avea scfrlia ras complet, iar dup trsturi ai f zis c-i chiar
un tip frumos dac n-ar f avut nfpt n mijlocul feei un nas
borcnat ce nu se potrivea deloc cu restul. Nu purta dect o
pereche de cizme de cauciuc i un ort de plaj. Dac nu era
mustaa a la Bismarck, Pitt ar f putut jura c-l tie de undeva.
Fr s ridice ochii, ddu citire unui ir ntreg de frdelegi de
care era acuzat Pitt. ncepea cu violarea spaiului aerian cubanez,
doborrea unui elicopter, uciderea echipajului su, faptul c lucra
ca agent pentru Agenia Central de Informaii i c intrase ilegal
217
n Cuba. Acuzaiile curser tot aa i se ncheiar cu ptrunderea
ilegal ntr-o zon militar interzis. Tipul vorbea ntr-o american
get-beget, cu un uor accent vestic.
Ce prere ai?
Sunt vinovat de toate pcatele lumii.
O mn uria i ntinse o bucat de hrtie i un stilou.
Te rog s semnezi c recunoti.
Pitt lua stiloul, aez hrtia pe perete i o semn fr s citeasc
ce scria.
Anchetatorul privi semntura atent.
Cred c ai fcut o greeal.
Cum aa?
Nu te cheam Benedict Arnold.
Pitt pocni din degete:
Dumnezeule, ai dreptate. Aa m chema sptmna trecut.
Sptmna asta sunt Miliard Fillmore.
Foarte amuzant.
De vreme ce generalul Velikov i-a informat deja pe americani
c am murit, spuse Pitt serios, nu vd la ce-ar mai folosi s v
spun ceva. E ca i cnd ai face o injecie cu penicilin unui schelet.
La ce-ar mai f bun o mrturisire?
Asigurare mpotriva unor incidente nedorite, propagand,
chiar i un schimb, rspunse anchetatorul cu amabilitate. i-a
mai putea da nc o mulime de motive. Se ntrerupse i se uit
ntr-un dosar afat pe mas. Citesc n dosarul dat de generalul
Velikov c ai condus operaiunea de aducere la suprafa a vasului
mprteasa Irlandei naufragiat pe rul Saint Lawrence.
Corect.
Mi se pare c am fost i eu pe-acolo.
Pitt l privi atent. Avea ceva cunoscut, dar nu-i ddea seama ce.
Cltin din cap:
Nu-mi aduc aminte s f lucrat n echipa mea. Cum te
cheam?
Foss Gly, rosti el rar. Am lucrat pentru canadieni s sabotez
operaiunea voastr.
n mintea lui Pitt ni imaginea unui remorcher ancorat n
218
portul Rimouski din Quebec. i salvase viaa unui agent secret
britanic pocnindu-l n cap pe Gly cu o cheie francez. i mai
aminti, uurat, c Gly era cu spatele i c nu-l vzuse apropiindu-
se.
Deci nu ne-am ntlnit niciodat fa-n fa, spuse Pitt calm.
Studie chipul lui Gly, dar tipul nu ddu nici un semn c l-ar f
recunoscut.
Probabil c nu.
Eti cam departe de cas.
Gly ridic din umeri:
Lucrez pentru cine pltete gras pentru serviciile mele
speciale.
n cazul de fa, maina de bani scuip ruble.
Transformate n aur, adug Gly.
Oft, se ridic n picioare i se ntinse. Pielea era aa de ntins,
venele att de pronunate nct artau grotesc. Ridicndu-se de pe
scaun se uit n sus pentru c scfrlia goal ajungea numai pn
la brbia lui Pitt.
Mi-ar plcea s continum discuia despre ntmplrile din
trecut, domnule Pitt, dar trebuie s capt rspuns la cteva
ntrebri i s-mi dai semntura c recunoti.
Discut orice subiect vrei dac m asiguri c nu v vei atinge
de cuplul LeBaron i de prietenii mei.
Gly nu rspunse dar l fx cu o privire care friza indiferena.
Pitt simi c avea s urmeze o lovitur i se ncorda s o
primeasc. ns Gly nu coopera. n schimb ridic mna i o
nclet de gatul lui Pitt, chiar la baz, acolo unde ncep umerii.
La-nceput apsarea a fost slab, apoi treptat s-a transformat ntr-o
strngere de clete sub care ni durerea.
Pitt prinse ncheietura lui Gly cu ambele mini i ncerc s
scape de cletii aceia de fer, dar era ca i cnd s-ar f strduit s
smulg din rdcin un stejar de ase metri. i strnse dinii pn
simi c-i crap. Prin durerea care-i incendia creierul auzi vocea
lui Gly care prea s vin de departe:
OK, Pitt, nu e nevoie s treci prin toate astea. Spune-mi doar
cine-a avut ideea s tulburai linitea acestei insule i de ce. Nu-i
219
nevoie s suferi, sau poate-i f vreun masochist. Crede-m pe
cuvnt, experiena n-o s i se par amuzant. Spune-i generalului
ce vrea s tie. Ce vrei s ascunzi n-o s schimbe cursul istoriei.
Nici nu conteaz cteva mii de viei omeneti. De ce s fi btut ca
un sac de carton pn-i crap oasele i ncheieturile i pn cnd
tendoanele or s arate ca o gelatin? Pentru c asta e exact ce i se
va ntmpla dac nu vorbeti. M-ai neles?
Agonia se domoli cnd Gly l eliber din strnsoare. Pitt se
cltin pe picioare i-l privi cu ochii pe jumtate nchii pe
torionarul su, n timp ce cu o mn i masa vntaia urt
care-i apruse pe un umr. i ddu seama c n-ar f fost crezut
chiar dac ar f spus, adevrul sau o poveste inventat. nghe la
gndul c tortura avea s continue pn la epuizarea tuturor
resurselor sale fzice.
ntreb politicos:
Primeti o prim pentru fecare mrturisire?
Nu lucrez cu comision, i rspunse Gly bine dispus.
Ai ctigat, spuse Pitt ncet. Nu sunt o persoan rezistent la
durere. Ce vrei s mrturisesc, c am ncercat s-l asasinez pe
Castro sau c plnuiesc s scot din consilierii sovietici nite
adevrai democrai?
Purul adevr, domnule Pitt.
I l-am spus deja generalului Velikov.
Da, am ascultat nregistrarea.
Atunci tii deja c doamna LeBaron, Al Giordino, Rudi Gunn
i cu mine ncercm s gsim un indiciu al dispariiei lui Raymond
LeBaron i n acelai timp, cutm o epav pe care se crede c s-ar
gsi o comoar. Ce gseti c e att de grav n asta?
Generalul Velikov crede c e o faad pentru o misiune
secret.
Ca de exemplu?
O ncercare de a lua legtura cu fraii Castro.
Ridicol! Este primul cuvnt care-mi vine n minte. Exist ci
mai simple pentru ca guvernele noastre s duc tratative.
Gunn a recunoscut totul, spuse Gly. Tu trebuia s conduci
operaia de ptrundere n apele cubaneze de unde urma s fi
220
capturai i dui sub paz pn n Cuba. Odat ajuni acolo
trebuia s prezentai nite informaii vitale pentru relaiile secrete
dintre SUA i Cuba.
Pitt chiar nu mai nelegea nimic. Parc i se vorbea n chinez.
Asta-i cea mai stupid poveste de adormit copiii pe care am
auzit-o n viaa mea.
Atunci de ce erai narmai i-ai reuit s doborai elicopterul
de patrulare?
Nu am avut arme la noi, mini Pitt. Elicopterul a explodat din
senin n faa noastr. Nu pot s-i dau nici o explicaie.
Atunci explic-mi de ce nu a gsit paza de coast nici un
supravieuitor la locul accidentului?
Eram n ap. Era ntuneric i marea era agitat. Nu ne-au
vzut.
i totui, ai reuit s notai ase mile n marea prins de
furtun, toi patru strni n grup i s ajungei ntregi pe Cayo
Santa Maria. Cum ai fcut?
Presupun c-am avut noroc.
Acum cine spune un basm de adormit copiii? Pitt nu mai avu
cum s rspund. nainte s fe prevenit prin vreo micare a lui
Gly, acesta se rotise i-i repezise pumnul n corpul lui Pitt, chiar
lng rinichiul stng.
Durerea i nelegerea brusc a ceea ce se ntmplase nir n
el n acelai timp. i cum zcea czut n stare de lein o vzu pe
Jessie, ntinse mna s-o prind, dar ea rse i nu fcu nici un gest
spre el.
31
i rsun n urechi o voce profund care ncerca s-i spun ceva.
Vorbele erau nedesluite i veneau de departe. O cohort de
scorpioni se tra pe podea ndreptndu-i cozile nveninate nspre
el. Deschise ochii. Neonul puternic de deasupra capului l orbi, aa
221
c nchise ochii la loc. i simea corpul umed i-i spuse c
probabil nota, aa c ntinse minile. Apoi vocea de lng el rosti
desluit.
Stai linitit, amice. Doar i terg faa.
Pitt deschise ochii i-i ainti pe faa unui brbat mai n vrst,
crunt, cu ochi calzi, ns ngrijorai i cu expresia blajin a unui
savant.
Te doare ru?
M ustur puin.
Vrei ap?
Da, te rog.
Cnd brbatul se ridic, prul de pe cretet aproape atinse
tavanul. Scoase dintr-o geant mic de pnz o ceac pe care o
umplu la chiuvet.
inndu-se de partea rnit, Pitt se ridic ncetior n ezut. Se
simea lamentabil i-i ddu seama c avea o foame de lup. Cnd
mncase ultima dat? Mintea lui amorit nu-l ajut s-i
aminteasc. Accept cu recunotin apa i bu toat ceaca pn
la fund. Apoi, se uit la binefctorul su.
Presupun c eti Raymond, btrnul bogta nesocotit.
LeBaron abia schi un zmbet.
Nu e un titlu care s-mi plac.
Eti greu de gsit.
Soia mea mi-a spus cum i-ai salvat viaa. Vreau s-i
mulumesc.
Dup spusele generalului Velikov, nu-i dect o situaie
temporar.
LeBaron zmbi pierdut.
Ce i-a spus?
A spus, aici l citez: Vei muri cu toii.
Va explicat de ce?
Povestea pe care mi-a servit-o e c am dat peste o unitate
militar sovietic foarte special.
Pe faa lui LeBaron se aternu o expresie gnditoare. Apoi
spuse:
Minte. Planul iniial era ca aici s se construiasc o baz de
222
interceptare a transmisiunilor de date prin microunde provenind
din SUA, ns dezvoltarea rapid a sateliilor de interceptare a
fcut ca proiectul s fe depit.
Cum se face c tii toate astea?
Mi-au permis s m plimb pe insul. Lucru imposibil dac
zona era strict secret. N-am vzut echipamente sofsticate de
comunicare i nici antene pe nicieri. M-am mprietenit cu o
seam de cubanezi care vin pe insul i care-mi mai scap frnturi
de informaii. Ce-mi imaginez eu este c locul sta e un fel de
colior pentru oamenii de afaceri, o ascunztoare unde vin s
discute directorii de corporaii i s stabileasc strategia frmei
pentru anul urmtor. Probabil c aici se ntlnesc ofcialiti
sovietice i cubaneze de prim rang s stabileasc strategia politic
i militar.
Lui Pitt i venea greu s se adune. l durea ngrozitor rinichiul
stng i se simea amorit. Se clatin pn la toalet. Urina i era
nroit de snge, nu prea mult ns, semn c rana nu era grav.
Poate ar f mai bine s nu continum discuia. S-ar putea ca
celula mea s fe nesat de plonie.
LeBaron cltin din cap:
Nu cred. Nivelul sta n-a fost construit pentru detenie n
condiii de maxim securitate, pentru c n-ai cum s iei de aici.
ntocmai ca la vechiul penitenciar francez de pe insula Diavolului:
e imposibil s fugi. Insula mare a Cubei se af la douzeci de mile.
Apa e nesat de rechini, iar curenii te mping n larg. n sens
invers, cea mai apropiat fie de uscat sunt insulele Bahama, la o
sut zece mile spre nord-est. Dac i-a trecut prin minte s fugi,
sfatul meu este s-o lai balt.
Pitt se aez uurel pe spate.
I-ai vzut pe ceilali?
Da.
n ce stare sunt?
Giordino i cu Gunn sunt n aceeai camer la nou metri
mai ncolo pe coridor. Din cauza rnilor, au fost scutii de vizita la
camera ase. Pn n prezent au fost tratai destul de bine.
Jessie?
223
Faa lui LeBaron se ncord uor.
Generalul Velikov a avut amabilitatea s ne ofere o camer de
oaspei. Ni s-a permis chiar s mncm cu oferii.
M bucur s afu c ai fost cruai de un drum la camera
ase.
Da, Jessie i cu mine am avut noroc s fm tratai ct de ct
decent.
Vorbele lui LeBaron erau neconvingtoare, mai cu seam c
rostea cuvintele sec i monoton. n ochi nu mai avea pic de lumin.
Cel din faa lui nu mai era brbatul ndrzne, renumit pentru
aventurile sale cuteztoare i succesele rsuntoare din lumea
fnanelor sau din afara ei. Acest personaj nu mai aducea deloc cu
extraordinarul brbat energic al crui sfat era dorit de oamenii de
fnane i de conductorii lumii ntregi. I se pru lui Pitt c arta
ca un fermier alungat de pe pmntul lui de un bancher lipsit de
scrupule.
Ce se aude cu Buck Caesar i Joe Cavilla? ntreb Pitt.
LeBaron ridic trist din umeri:
Buck a scpat de gardieni n timpul unor exerciii n afara
bazei i a ncercat s fug not pn la trunchiul unui palmier
czut. Corpul lui, sau ce a mai rmas din el dup ce l-au terminat
rechinii, a fost aruncat la mal trei zile mai trziu. Ct despre Joe,
dup cteva edine la camera ase, a intrat n com i a murit.
Mare pcat. El nu avea de ce s nu coopereze cu generalul Velikov.
Nu i-ai fcut niciodat o vizit lui Foss Gly?
Nu, am fost scutit de experiena asta. De ce, nu tiu. Poate c
generalul Velikov crede c sunt prea preios drept moned de
schimb.
Ei bine, pe mine m-au ales, spuse Pitt crunt.
A dori att de mult s te scap de asta, ns generalul Velikov
nu mi-a ascultat rugminile de a-l lsa n pace pe Joe. E la fel de
neclintit i-n cazul tu.
Pitt se ntreb de ce, cnd LeBaron vorbea despre Velikov, i
amintea aproape respectuos i gradul.
Nu-neleg de ce se preteaz la un interogatoriu att de brutal.
Ce-au ctigat omorndu-l pe Cavilla? Ce sper s scoat de la
224
mine?
Adevrul, spuse LeBaron simplu.
Pitt i arunc o privire tioas.
Adevrul, din ct l cunosc eu, este c tu i echipajul tu ai
plecat n cutarea vasului Cyclops i c ai disprut. Soia ta cu
noi ceilali am pornit n cutarea epavei, n sperana c vom afa
ceva din ce i s-a-ntmplat. Spune-mi, ce sun fals n toate astea?
Cu mneca hainei, LeBaron i terse broboanele de sudoare care i
se formaser pe frunte.
N-are rost s te ceri cu mine, Dirk. Nu eu sunt cel care nu te
crede. Asta-i mentalitatea ruilor, s cread c n spatele fecrui
adevr e o minciun.
Doar ai vorbit cu Jessie. Sigur ea i-a explicat cum s-a
ntmplat s dm peste Cyclops i cum am ajuns pe insul.
LeBaron tresri vizibil cnd Pitt pronun numele Cyclops.
Brusc, pru s nu-l mai intereseze Pitt. i lu geanta de pnz i
se ndrept grbit spre u care se deschisese aproape imediat i
dispru.
Foss Gly prea c-l ateapt cnd LeBaron intr n camera ase.
Sttea acolo, rul personifcat, o adevrat main de tocat
oameni, imun la suferin sau la vederea morii. Tipul puea a
carne intrat n putrefacie.
LeBaron se apropie tremurnd i-i ntinse geanta din pnz. Gly
scotoci n ea, scoase dinuntru un casetofon mic i derula banda.
Ascult cteva secunde s se asigure c vocile se auzeau clar.
Are ncredere n tine? ntreb Gly.
Da. Nu a ncercat nici o clip s ascund ceva.
Lucreaz pentru CIA?
Nu cred. Felul n care a ajuns pe insul e un simplu accident.
Gly se ridic din spatele mesei i nfac pielea care-i atrna lui
LeBaron la talie. Trase de ea i-o rsuci. Magnatului i ieir ochii
din cap, nemaiputnd s respire din pricina durerii care-i sgeta
tot corpul. Uor, se prvli n genunchi pe pardoseal.
Gly se aplec la civa centimetri de ochii lui LeBaron i-i
arunc o privire crunt.
225
Nu-ncerca s m tragi pe sfoar, trtur, spuse el
amenintor, c altfel iubita ta soie o s fe prima care pltete
pentru asta cu un corp mutilat.
32
Ira Hagen dejuc planurile lui Hudson i Eriksen si nu trecu pri
Houston. Nu avea de ce s bat drumul. Computerul de la avionul
su i putea spune tot ce dorea s tie. Localizaser numrul de
Telefon din Texas afat n agenda de telefon a generalului Fischer
ca aparinnd biroului directorului de zboruri de la NASA, Irwin
Mitchell, alias Irwin Dupuy. Verifcnd un alt nume de pe list, Cel
al lui Steve Busche, directorul Centrului de Cercetare Spaial
NASA din California.
Nou negri mititei i-au rmas doar patru
Pe rbojul care cuprindea creierul se putea citi acum:
Raymond LeBaron ultima prezen semnalat n Cuba
General Clark Fischer Colorado Springs
Clyde Booth Albuquerque
Irwin Mitchell Houston
Steve Busche California
Dean Beagle (?) Philadelphia (identitatea i adresa nc
nu sunt sigure).
Daniel Klein (?) Washigton D.C. (idem)
Leonard Hudson Maryland (adresa nu e sigur)
Gunnar Eriksen Maryland (idem)
Termenul limit se apropia. Mai rmseser doar aizeci i ase
de ore. l inuse la curent pe preedinte cu tot ce afase i l
prevenise c laul se strngea. Deja preedintele adunase civa
oameni de ncredere care aveau s-i ridice pe membrii creierului
i s-i transporte ntr-un punct pe care preedintele nc nul
226
precizase. Asul lui Hagen era alturarea ultimelor trei nume de pe
list i faptul c se afau la distan mic unii de alii. Putea paria
c erau n aceeai barc.
Hagen i modifc micrile i nu mai pierdu timp s nchirieze
o main cnd avionul su ateriza pe Aeroportul Internaional din
Philadelphia. Pilotul telefonase nainte de sosirea lor iar acum i
atepta la scara avionului o limuzin Lincoln. Ct inu drumul cu
maina de la rul Schyulkill la parcul de stat Valley Forge, adic
douzeci i patru de mile, lucr febril la raportul ctre preedinte
i elabora un plan fulger pentru a-i descoperi pe Hudson i pe
Eriksen al cror numr comun de telefon se dovedi a f un post
suspendat dintr-o cas goal de lng Washington.
Cnd i nchise servieta, maina rula pe lng parcul unde, n
iarna anului 1777-1778, staionaser armatele lui George
Washington. Pomii mai pstrau nc frunze brumrii, iar colinele
unduitoare nu rmseser de tot pleuve. oferul vir pe drumul
care ocolea un deal ce ddea spre parc, strjuit de ambele pri de
ziduri vechi de piatr.
Istoricul han, Horse and Artillery fusese ridicat n 1790 ca
staie de potalion i tavern pentru colonitii rtcitori ntre
puni ntinse i dumbrav de copaci umbroi. Era o cldire
pitoreasc de trei etaje cu obloane albastre i o verand
impuntoare la intrare. Hanul era un exemplu al arhitecturii
originale rurale de nceput i purta o plac care atesta c fusese
nscris n Registrul naional de situri istorice.
Hagen cobor din limuzin, urc treptele care duceau la verand
cu balansoare de mod veche i intr n holul mobilat cu piese
vechi strnse ciorchine n jurul unui foc de buteni. Fu condus n
restaurant i invitat s ia loc la o mas de o tnr mbrcat n
costum colonial.
Dean e pe-aici? ntreb el direct.
Da, domnule, rspunse fata cristalin. Domnul senator este n
buctrie. Dorii s vorbii cu dansul?
I-a f recunosctor dac mi-ar acorda cteva minute.
ntre timp, dorii s vedei meniul?
Da, te rog.
227
Hagen arunc o privire pe meniu i fu tentat de felurile de
mncare americane tradiionale. Numai c mintea nu-i sttea la
mncare. Oare era posibil, gndi el, ca Dean Beagle s fe
senatorul Dean Porter, cel care odinioar fusese preedintele
puternicei comisii de relaii externe i care pierduse la cteva
puncte n cursa pentru preedinie n faa lui George McGovern?
Membru al Senatului american timp de aproape treizeci de ani,
Porter i lsase amprenta personal de neuitat asupra vieii
politice americane pn s se retrag n urm cu doi ani.
Pe ua batant care ddea spre buctrie iei un brbat pleuv,
care se apropia de optzeci de ani, tergndu-i minile de partea de
jos a unui or. O fgur care nu te impresiona prin ceva anume,
mai degrab aducea cu cea a unui bunic. Se opri la masa lui
Hagen i se uit la el de sus fr nici o expresie.
Vrei s-mi vorbii?
Hagen se ridic n picioare.
Domnule senator Porter.
Da.
M numesc Ira Hagen. Sunt i eu proprietarul unui
restaurant specializat n mncruri americane, dar nu att de
inspirate ca reetele dumneavoastr.
Leo m-a prevenit c s-ar putea s apari la ua mea, spuse el
scurt.
Nu vrei s luai loc?
Rmi la cin, domnule Hagen?
Aa intenionam.
Atunci permite-mi s-i ofer o sticl de vin de regiune. Fac eu
cinste.
Mulumesc.
Porter o strig pe chelneri i-i ddu comanda. Apoi se ntoarse
spre Hagen i-i arunc o privire ptrunztoare.
De ci dintre noi ai dat?
Cu dumneavoastr, ase.
Eti norocos c nu te-ai dus la Houston. Leo pregtise un
comitet de ntmpinare pentru dumneata.
Ai fost membru al creierului de la bun nceput, domnule
228
senator?
Am ajuns n consiliul de conducere n 1964 i am pus la
punct fnanarea secret.
V felicit pentru o treab excelent fcut.
Aud c lucrezi pentru preedinte.
Corect.
Care-i sunt inteniile n ceea ce ne privete?
n cele din urm v va acorda distinciile pe care le meritai
cu prisosin. ns principala lui preocupare n acest moment este
s-i mpiedice pe oamenii dumneavoastr de pe Lun s declaneze
rzboiul.
Porter fcu o pauz cnd chelneri aduse sticla de vin alb
pstrat la rece. Cu micri de cunosctor scoase dopul i turn
ntr-un singur pahar. Lu o nghiitur zdravn, plimb licoarea
prin gur i ncuviin.
Foarte bun.
Apoi i umplu paharul lui Hagen.
Domnule Hagen, n urm cu cincisprezece ani, guvernul
nostru a fcut o greeal prosteasc i a oferit pe tav ntreaga
noastr tehnologie spaial. Momentul a fost numit emblematic O
mn ntins n cosmos, dar n-a fost dect un gest infantil. Dac-
i aminteti, s-a fcut mare valv n jurul asocierii dintre
programele spaiale americane i ruse care cerea cosmonauilor de
pe Apollo s se-ntlneasc i s lucreze n echip cu astronauii
de pe Soiuz pe orbita Pmntului. Eu am fost mpotriva acestei
idei nc de la nceput, ns evenimentul a survenit n perioada de
destindere, iar vocea mea n-a fost dect un strigt n deert. N-am
avut ncredere n rui atunci cum nu am ncredere n ei nici
acum. ntregul lor program spaial se bizuia pe propagand politic
i pe mult prea puine realizri tiinifce. Le-am deschis ruilor
ochii asupra tehnologiei americane i noi eram cu douzeci de
ani naintea lor. Dup toi aceti ani, rachetele sovietice, adic
tblria lor, e un gunoi pe lng tot ce-am creat noi. Am aruncat
patru sute de milioane de dolari ca s le dm lor de poman
realizrile noastre tiinifce. Faptul c noi i-am pupat pe rui n
fund n timp ce ei l tergeau pe al nostru nu face dect s
229
confrme nc o dat morala lui Barnum n fecare clip se nate
un idiot. Atunci m-am hotrt s nu mai permit niciodat ca aa
ceva s se ntmple. D-aia n-am s stau cu minile-n sn s-i las
pe rui s fure roadele Coloniei Jersey. Dac ar f avut o tehnic
superioar celei de care dispunem noi sunt convins c ar f pus
gratii pe Lun s nu ne lase s punem piciorul acolo.
Deci suntei de acord cu Leo cnd spune c primii rui care
vor aseleniza trebuie exterminai.
Or s fac tot ce le st n putere s pun mana pe fecare
dintre cuceririle noastre tiinifce de pe baza noastr selenar.
Acceptai evidena, domnule Hagen. i vedei pe agenii notri
secrei furnd tehnologie de vrf ruseasc i aducnd-o prin
contraband n Vest? Sovieticii depind de tehnologia noastr
findc sunt prea proti i miopi pentru a crea ei nii una
proprie.
Nu avei o prere prea bun despre rui, spuse Hagen.
Atunci cnd Kremlinul se va hotr s construiasc o lume
mai bun n loc s-o dezbine i s-o conduc pe asta, poate am s-mi
schimb prerea.
M ajui s-l gsesc pe Leo?
Nu, spuse simplu senatorul.
Creierul ar putea cel puin s-l asculte pe preedinte
pledndu-i cauza.
De-asta te-a trimis?
Sper s v gsesc pe toi ct mai e nc timp.
Timp pentru ce?
n mai puin de patru zile primii cosmonaui sovietici vor
pune piciorul pe Lun. Dac oamenii dumneavoastr din Colonia
Jersey i omoar, atunci guvernul lor s-ar putea simi ndreptit
s doboare o navet spaial sau laboratorul spaial.
Senatorul l privi pe Hagen cu ochi de ghea.
O conjunctur foarte interesant. Cred c n-avem altceva mai
bun de fcut dect s ateptm s vedem ce se-ntmpl, ce zici?
230
33
Pitt se folosi de ncuietoarea brrii sale de ceas ca de o
urubelni i scoase bolurile care susineau balamala dulapului.
Apoi vr partea plat a balamalei ntre yala uii i limba zvorului.
Intr perfect. Acum tot ce-i mai rmnea de fcut era s atepte
pn cnd gardianul avea s apar cu cina lui.
Csc i se ntinse n pat gndindu-se la Raymond LeBaron.
Imaginea lui de celebru magnat al fnanelor se cam stricase i i se
vedeau fsurile. LeBaron nu se ridica la nlimea reputaiei sale.
Avea aerul unui brbat nspimntat. Nici mcar o dat, nu
pomenise de Jessie, Al sau Rudi. Cu siguran c ei i-ar f
transmis un mesaj de ncurajare. Era ceva foarte alunecos n
atitudinea lui LeBaron.
Se ridic la sunetul zvorului deschis. Gardianul intr ducnd o
tav n mn. I-o ntinse lui Pitt care i-o aez n poal.
Ce mncare care s-mi gdile papilele mi-ai adus ast-sear?
ntreb Pitt vesel.
Gardianul strmb buzele dezgustat i ridic din umeri cu
indiferen. Pitt nu-l putea acuza. Pe tav se afa o bucat de pine
necoapt, fr gust i o fertur ngrozitoare de pui.
Lui Pitt i era foame, ns mai presus de toate trebuia s
mnnce s capete puteri. nghii cu greu lturile care i se
aduseser forndu-se s nu le scuipe. n cele din urm i ddu
napoi tava gardianului care o lu tcut i, pind afar n coridor,
trase ua dup el.
Pitt sri din pat, se ls n genunchi i vr una din balamalele
dulapului ntre toc i zvor, n aa fel nct limba s nu se
nepeneasc. n acelai timp, mpinse umrul n u i vr i-a
doua balama ca aceasta s imite pocnetul zvorului.
De ndat ce auzi paii gardianului ndeprtndu-se pe coridor,
deschise ua doar puin, trase o bucat de leucoplast de pe
bandajul care-i acoperea o tietur de pe bra i l lipi pe butoiaul
zvorului ca ua s nu se ncuie.
Dup ce-i scoase sandalele i le vr la cingtoare, nchise ua
231
uurel n urma lui, bg un fr de pr n fant i o lu n vrful
picioarelor pe coridorul pustiu, lipindu-se de perete. Nu era nici
urm de gardieni sau de echipament de siguran.
Intenia lui Pitt era ca mai nti s-i gseasc prietenii i apoi
s pun la cale un plan de evadare, ns douzeci de metri mai
ncolo descoperi pe coridor un pu ngust de evacuare n caz de
pericol cu o scar care ducea sus, spre ntuneric. Se hotr s vad
unde ajunge. Urcarea prea fr sfrit, iar el i ddu seama c
trecea de nivelurile superioare ale construciei subterane. n
sfrit, minile sale dibuir un capac din lemn chiar deasupra
capului su. i propti spatele de el i-l mpinse uor n sus.
Capacul scri ngrozitor de tare.
Pitt i inu respiraia i nghe. Trecur cinci minute i nu se-
ntmpl nimic, nimeni nu apru, nimeni nu ip i cnd reui s
ridice capacul vzu podeaua de beton a unui garaj n care se afau
cteva camioane militare i cteva basculante.
ncperea era mare, douzeci i patru de metri pe treizeci i
foarte nalt, cam patru metri din podea pn-n tavanul susinut
de iruri de grinzi de oel. Parcarea era ntunecat, ns o lumin
puternic venea de la biroul din cellalt capt n care erau aezai
la o mas, jucnd ah, doi rui mbrcai n uniform militar.
Pitt se tr afar din gura de evacuare i se furi prin spatele
vehiculelor parcate, se strecur pe sub ferestrele biroului pn
ajunse la ua principal. Pn acum, drumul din celul fusese
surprinztor de uor, dar acum marc un eec de unde se atepta
mai puin. Ua era electrifcat. Nu avea cum s-o clinteasc fr
s-i alerteze pe juctorii de ah.
La adpostul ntunericului, se furi pe lng ziduri n cutarea
unei alte intrri. tia c lupt pentru o cauz pierdut. Dac
aceast cldire se afa la suprafa, probabil c era un alt dmb cu
o singur cale de acces intrarea vehiculelor.
nconjur garajul de la un capt la cellalt, furindu-se pe
lng ziduri i se ntoarse n locul din care pornise. Descurajat,
aproape pe punctul de a renuna, ridic ntr-o doar privirea i
zri o gur de aerisire pe acoperi. Prea sufcient de larg s se
poat strecura prin ea.
232
Fr a face cel mai mic zgomot Pitt se car pe acoperiul unui
camion, ntinse minile deasupra capului i, fcnd un salt, se
prinse de o grind. Se car pe ea, se strecur ca un arpe prin
gura de aerisire i-i croi drum afar. Valul de aer proaspt, umed,
l nvior. Presupuse c vntul de furtun i domolise suful i
btea acum doar cu douzeci de mile la or. Cerul era doar parial
acoperit i, find ptrar de lun, putea distinge cu uurin lucruri
afate la treizeci de metri de el.
Mai trebuia n continuare s sar peste zidul care mprejmuia
baza. n ghereta de la poart, acum se afa cineva, deci nu avea
cum s repete intrarea de acum dou nopi.
n cele din urm, tot norocul i sri n ajutor. Merse pe lng o
galerie de drenare a apei, mic, ce trecea chiar pe sub zid. Se ls
sub ea, ns ddu peste un grilaj de fer. Din fericire, barele erau
att de ruginite de aerul de la Tropice, nct nu fu mare lucru s le
ndoaie.
Trei minute mai trziu, Pitt reuise s ias din baz i alerga n
pas uor pe sub palmierii care se-nirau pe marginea drumului
desfundat. Nu se vedea nici un gardian prin preajm i nu preau
s existe camere de luat vederi, iar arbutii pitici i ascundeau
silueta proflat pe nisipul deschis la culoare. Alerg furiat nspre
plaj, pn ce ajunse la gardul electrifcat.
Atinse n cele din urm poriunea de gard rupt de furtun.
Fusese reparat, ns tia c acesta este locul pentru c palmierul
zcea rsturnat puin mai ncolo. Se ls n genunchi i ncepu s
sape n nisip, ncercnd s treac pe sub gard. nainta neobosit,
dar pe msur ce spa, pereii tunelului se surpau umplnd cu
nisip fundul gropii. Dup aproape o or, reuise s fac un crater
sufcient de adnc s se poat tr dincolo, pe spate.
l dureau umrul i rinichiul, iar apa curgea de pe el ca dintr-un
burete stors. ncerc s refac drumul pn la locul de pe plaj,
ntre stnci, unde debarcaser. Peisajul prea parc altul sub
lumina slab a lunii, dei nu-i aducea prea clar aminte cum arta
n noaptea n care fusese dobort de furtun, cu ochii atunci mai
mult nchii din cauza vntului.
Pitt rtci ncoace i-ncolo pe plaj cutnd locul dintre stnci.
233
Era pe punctul s se dea btut i s renune, cnd o raz de lun
dezvlui privirii sale un obiect strlucind n nisip. ntinse minile
spre el i atinse rezervorul de combustibil al motorului brcii
pneumatice. Elicea i arborele erau ngropate n nisip la nou
metri de limita fuxului. Sp n nisipul. Ud pn ce reui s
scoat motorul. Apoi ridic greutatea pe umeri i o porni pe plaj
ndeprtndu-se de baza ruilor.
Pitt n-ar f putut spune spre ce se-ndrepta i nici unde avea s
ascund motorul. Picioarele i se afundau n nisip pentru c povara
de trei kilograme i ngreuna mersul. Trebuia s se opreasc i s-
i trag sufetul din timp n timp.
Strbtuse deja dou mile cnd ddu peste un drum npdit de
buruieni ce trecea printre nite csue jalnice i prsite. Mare
parte din ele erau mici, ca nite bojdeuci i erau adunate n jurul
unei lagune. Pesemne c aici fusese odat un sat de pescari, gndi
Pitt. Nu avea de unde s tie c era una dintre acele aezri ai
crei locuitori fuseser smuli cu fora de la casele lor i
strmutai pe insula mare a Cubei cnd aceasta fusese trecut n
stpnirea Rusiei.
Uurat, ls motorul jos i ncepu s scotoceasc prin csue.
Pereii erau confecionai din tabl ondulat iar acoperiul din
rumegu presat. Din mobilier nu rmsese mare lucru. Gsi o
barc tras pe plaj, dar orice speran de a o folosi se nrui cnd
i vzu fundul distrus.
Pitt se gndi s construiasc o plut, dar efortul i-ar f luat prea
mult timp i-apoi nu putea risca s fac ceva pe ntuneric i fr
nici o scul. Ce-ar f ieit n-avea darul s-l liniteasc dac se
gndea la eventualitatea c-ar f strbtut poate o mare agitat.
Ceasul fosforescent arta c e ora unu i treizeci. Dac voia s-i
gseasc pe Giordino i pe Gunn trebuia s se pun degrab n
micare. Se ntreb de unde ar f putut s fac rost de combustibil
pentru motorul brcii, dar alung gndul pentru moment acum
nu avea timp s caute. Calcul c-i trebuia o or s ajung napoi
la celula sa.
Gsi o cad veche din fer sub pereii prbuii ai unei magazii.
Aez motorul pe pmnt i cada rsturnat cu fundul n sus
234
peste el. Arunc nite anvelope i-o saltea veche peste toate, apoi,
mergnd cu spatele, terse urmele lsate de paii si pe nisip cu o
foaie de palmier pe o poriune cam de douzeci i unu de metri.
Se furi n cazarm mai uor dect ieise. Nu trebuia s uite s
ndoaie la loc barele galeriei de drenare. Cu ntrziere se minun
c baza nu era mpnzit de trupe de paz i de gardieni, ns, i
ddu seama c zona era n permanen survolat de avioane
americane de supraveghere dotate cu aparate foarte avansate care
puteau s fotografeze totul cu o asemenea acuratee nct, de la
douzeci i apte de kilometri altitudine se putea citi cu uurin,
marca nscris pe o minge de golf.
Sovieticii tiau acest lucru i preferaser s renune la o paz
stranic pentru a da impresia c insula era prsit i c nu era
nici ipenie de om pe ea. Disidenii cubanezi care fugeau din ar
din cauza regimului lui Castro i ignorau existena, iar trupele de
comando cubaneze care supravegheau rmul o luau cu uurin
drept insula mare a Cubei. Atta timp ct nimeni nu putea s
scape de aici i nimeni nu avea cum s debarce pe insul, nici
ruii nu aveau de ce s o pzeasc.
Pitt se ls prin gura de aerisire i, tiptil, travers garajul pn
la puul de evacuare; cobor. Pe coridor era linite. Verifc ua
propriei celule i constat c frul de pr era acolo unde-l lsase.
Planul lui era s-i gseasc pe Gunn i pe Giordino, ns parc
nici nu voia s-i foreze norocul. Dei nu erau pzii cu strictee,
Pitt i ddea seama c nu-i putea gsi dect cu mult noroc. Iar
dac Pitt era descoperit n afara celulei sale, atunci toate
strdaniile sale ar f fost compromise. Velikov i Gly l-ar f inut cu
siguran sub strict supraveghere, dac nu cumva ar f hotrt
s-l execute pe loc.
ns el simea c trebuia s rite. Poate c asta era singura
ocazie care i se oferea. Orice sunet rezona pe coridorul de beton.
Aa c avea timp, asta dac nu ajungea prea departe, s se
ntoarc la celula sa n cazul c ar f auzit, la rndul su, pai.
ncperea care se afa lng celula lui avea pereii cptuii cu
dulapuri n care se afau vopsele. O cercet cteva minute, ns nu
gsi nimic care s-i fe de folos. Alte dou ncperi de vis-a-vis erau
235
goale. A treia adpostea tot felul de evi de instalaii. Apoi deschise
o alt u i se pomeni privindu-i drept n fa pe Giordino i pe
Gunn care-l privir la rndul lor surprini. Se strecur rapid n
ncpere avnd grij s nu blocheze ua care se ncuia pe dinafar.
Dirk! strig Giordino.
Mai ncet, spuse Pitt n oapt.
Ce bine-mi pare s te vd, amice.
Ai verifcat dac pereii n-au urechi? ntreb Pitt.
Am fcut-o n urmtoarele treizeci de secunde dup ce ne-au
azvrlit aici, rspunse Gunn. Camera e curat.
De-abia acum remarc Pitt umbrele ntunecate din jurul ochilor
lui Giordino.
Vd c te-ai ntlnit cu Foss Gly la camera ase.
Amndoi am avut nite discuii interesante, dei unilaterale.
Pitt l privi pe Gunn dar nu vzu urme pe faa lui.
i tu?
E prea detept s nu-i dea seama c n-are rost s m bat-n
cap, spuse Gunn cu un zmbet forat. Art spre glezna lui rupt.
Ghipsul dispruse. Cu mine i face treaba rsucindu-mi piciorul.
Jessie?
Gunn i Giordino schimbar priviri ntunecate.
Ne temem de ce e mai ru, spuse Gunn. Al i cu mine am
auzit ipete de femeie n dup-amiaza asta cnd coboram din lift.
Ne ntorceam de la interogatoriul pe care ni l-a luat ticlosul
la de arpe alunecos, Velikov.
sta-i sistemul lor, le explic Pitt msurnd furios ncperea
cu pai mruni. Generalul i pune mnuile de catifea i-apoi v
d pe mna lui Gly pentru tratamentul pumnilor de fer. Trebuie s-
o gsim pe Jessie i s scpm naibii de-aici.
Cum? ntreb Giordino. Ne-a vizitat LeBaron i ne-a explicat
c n-avem nici o ans s fugim de-aici.
Am tot atta ncredere n btrnul sta neisprvit de LeBaron
pe ct cred c pot s-arunc n aer hardughia asta, spuse Pitt acru.
Cred c Gly l-a btut pn l-a fcut piftie.
De-acord.
Gunn se rsuci pe-o parte n patul lui de campanie ca s nu-i
236
ating piciorul rupt.
i cum vezi tu plecarea noastr de pe insul?
Am gsit motorul brcii i l-am ascuns, asta n cazul n care
nu putem fura o barc.
Ce? ntreb Giordino uitndu-se nencreztor la Pitt. Ai ieit
de-aici?
N-a fost chiar o plimbare sub clar de lun rspunse Pitt, dar
am cercetat terenul i-am gsit o cale de evadare spre plaj.
E imposibil s furi o barc, spuse Gunn sec.
Tu tii ceva ce mie mi scap.
Slabele mele cunotine de rus s-au dovedit utile. Am
nceput s trag cu urechea la ce spun gardienii. Chiar am afat
cteva detalii uitndu-m pe hrtiile lui Velikov, din biroul su. O
informaie foarte interesant este aceea c insula este
aprovizionat noaptea de un submarin.
De ce trebuie s fe att de complicat? murmur Giordino.
Mie mi se pare c transportul la suprafa ar f mult mai efcient.
Asta presupune amenajarea unui port care poate f vzut din
aer, explic Gunn. Ei vor ca, indiferent ce-or f ascunznd aici, s
rmn ct se poate de secret.
Continui eu, spuse Pitt. Ruii i-au dat toat silina, au
muncit din greu ca insula s par pustie, nelocuit.
Nu-i de mirare c i-a ocat apariia noastr pe ua din fa,
spuse Giordino dus pe gnduri. Asta ar explica interogatoriile i
tortura.
E un motiv n plus s fugim i s ne salvm pielea.
i s alertm serviciile noastre de informaii, adug Gunn.
Cnd te-ai gndit s o iei din loc? ntreb Giordino.
Mine sear, imediat dup ce vine gardianul cu cina.
Gunn l privi lung pe Pitt, cu o expresie foarte hotrt.
Va trebui s pleci singur, Dirk.
Am venit mpreun, vom pleca mpreun.
Giordino cltin din cap.
Dar nu poi s ne cari pe Jessie i pe noi doi n spate.
Are dreptate, spuse Gunn. Al i cu mine suntem n aa un
hal nct nu putem face nici cincizeci de pai. Mai bine rmnem
237
dect s-i compromitem ansa. Ia-i pe cei doi LeBaron i noat ca
turbatul pn n State.
Nu vreau s risc dezvluindu-i lui Raymond LeBaron ceva.
Sunt sigur c o s ne toarne. Mi-a servit o groaz de minciuni
pretinznd c insula nu-i altceva dect un loc linitit unde se
retrag oamenii de afaceri.
Gunn cltin din cap, la rndul lui nencreztor:
Chiar aa, cine a mai auzit de un refugiu pzit de militari i
ai crui oaspei sunt torturai?
Las-l pe LeBaron. Ochii lui Giordino se ntunecar de furie.
Dar pentru numele lui Dumnezeu, salveaz-o pe Jessie nainte ca
nenorocitul la de Gly s-o omoare.
Pitt edea acolo, netiind ce s fac.
Dar nu pot s plec pur i simplu i s v las pe voi doi n
urm s murii.
Dac n-o faci, ai s mori i tu, spuse Gunn grav i nimeni n-o
s mai rmn n via s povesteasc ce se ntmpl aici.
34
Cerul era acoperit, ns atmosfera era linitit. Nu se
strnseser dect o sut de persoane ca s asiste la ceremonia ce
avea loc n acea zi, dis-de-diminea. n ciuda prezenei
preedintelui, doar o reea de televiziune se ostenise s trimit o
echip la faa locului. Mulimea, modest ca numr, sttea tcut
ntr-un col retras al parcului Rock Creek i asculta cuvntul de
ncheiere al preedintelui.
de aceea ne-am adunat n aceast diminea s ne exprimm
recunotina tardiv fa de opt sute de americani care au pierit la
bordul vasului de lupt Leopoldville torpilat din largul portului
Cherbourg, Frana, n Ajunul de Crciun al anului 1944.
Niciodat n-a fost o tragedie de rzboi mai lipsit de cinstirea pe
care o merit. Niciodat o asemenea tragedie n-a fost dat uitrii ca
238
aceasta.
Fcu o pauz i art spre o statuie acoperit de o pnz. Vlul
fu tras de pe ea i descoperi privirilor silueta solitar a unui
soldat, stnd neclintit n picioare, cu o expresie de hotrre
nenfricat n ochi, mbrcat ntr-o manta cazon i purtnd
echipament militar complet, cu o carabin. Lupttorul de bronz
sculptat n mrime natural purta pecetea unei demniti
ndurerate, pus n relief parc i mai mult de apa care i mbria
gleznele.
Dup un minut de aplauze, preedintele, care luptase ca
locotenent n Coreea ntr-o companie de artilerie a Corpului de
marin, ncepu s strng minile supravieuitorilor de pe
Leopoldville i altor veterani din divizia Panther. Pe cnd i croia
drum spre limuzina Casei Albe, brusc nepeni cnd strnse mana
celui de-al zecelea brbat din ir.
A fost un discurs emoionant, domnule preedinte, rosti o
voce pe care o recunoscu imediat. Am putea vorbi ntre patru ochi?
Leonard Hudson zmbea ironic cu buzele strnse. Nimic n inuta
lui nu amintea de vreo asemnare cu Reggie Salazar, scutierul de
golf. Prul era des, grizonat, ca i ciocul pe care-l purta acum.
Pe sub sacoul de tweed purta un pulover din ln cu col roule.
Pantalonii de fanel erau cafeniu nchis, iar pantofi englezeti de
piele erau impecabil lustruii. Arta de parc atunci descinsese
dintr-o reclam pentru coniac a revistei Town and Country.
Preedintele se ntoarse i se adres unui agent secret care l
urma la nici un centimetru de el:
Brbatul acesta m va nsoi pn la Casa Alb.
E-o mare cinste pentru mine, domnule, spuse Hudson.
Preedintele l fx pentru o clip i se hotr s continue jocul.
Faa i se destinse ntr-un zmbet prietenos.
Nu pot s scap ocazia de a depna poveti din timpul
rzboiului cu un vechi tovar de arme, nu-i aa Joe?
Coloana prezidenial o lu pe Massachussets Avenue cu
luminile i sirenele n funciune, acoperind zgomotul circulaiei
intense. Nici unul din brbai nu scoase un cuvnt timp de
239
aproape dou minute. n cele din urm, Hudson deschise discuia.
V-ai amintit unde ne-am ntlnit pentru prima oar?
Nu, mini preedintele. Nimic din persoana dumitale nu-mi
amintete de cineva cunoscut.
Presupun c ntlnii atta lume
Cinstit vorbind, am lucruri mult mai importante pe cap.
Hudson trecu peste umbra de ostilitate din glasul preedintelui.
Ca de exemplu, s m aruncai n pucrie?
Nu-mi st mintea acum la asta s urzesc planuri n jurul
dumitale.
Dar dumneavoastr nu suntei pianjenul, domnule
preedinte, iar eu nu sunt musca prins n plas. S-ar putea crede
c am intrat ntr-o capcan, n cazul de fa o main nconjurat
de o armat de gorile ageni secrei, ns ieirea mea, linitit, din
aceast situaie este asigurat.
Din nou vechiul truc cu bomba care nu exist?
De data asta lucrurile au luat o alt ntorstur. O bomb de
plastic a fost fxat pe fundul unei mese ntr-unul din
restaurantele de patru stele ale oraului. n urm cu exact opt
minute, senatorul Adrian Gorman i secretarul de stat Douglas
Oates s-au aezat la acea mas pentru o ntlnire la dejun.
Vrei s m intimidezi.
Poate, dar dac este adevrat ce spun, prinderea mea nu va
justifca mcelul din interiorul unui restaurant plin.
De data asta ce mai vrei?
Chemai-v napoi copoiul care ne adulmec urmele.
Explic-te, pentru Dumnezeu.
Luai-l pe Ira Hagen de pe mine ct mai are nc timp s
respire.
Pe cine?
Pe Ira Hagen, vechiul dumneavoastr coleg de coal care a
lucrat la Departamentul de Justiie.
Preedintele se uit vistor pe geam, de parc i aducea aminte.
Parc-a trecut o venicie de cnd n-am mai vorbit cu Ira.
Nu e nevoie s minii, domnule preedinte. L-ai angajat s
dea de urma creierului.
240
Ce-am fcut? mim surpriza preedintele, convingtor. Apoi
rse. Uii cine sunt. Cu un simplu telefon, a f putut pune pe
urmele voastre toate forele FBI, CIA i a cel puin nc cinci alte
servicii de informaii.
i de ce n-ai fcut-o?
Fiindc m-am consultat cu consilierii mei tiinifci i cu
cteva persoane respectabile care lucreaz la programele noastre
spaiale. n unanimitate mi-au confrmat c proiectul Colonia
Jersey este un vis care nu se poate realiza. Vorbeti bine, Joe, dar
nu eti altceva dect un arlatan care vinde himere.
Hudson fu luat prin surprindere.
Jur n faa lui Dumnezeu, Colonia Jersey este o realitate ea
exist cu adevrat.
Aa e, pe undeva pe la jumtatea drumului ntre ara lui Oz
i Shangri-La.
Crede-m, Vince, cnd primii notri coloniti se vor f ntors
de pe Lun i tu vei f anunat evenimentul, tirea va nfcra
imaginaia ntregii lumi.
Preedintele ignor ndrzneala cu care Hudson i se adresase.
Ce-ai vrea s anun cu adevrat lumii ntregi este o
presupus lupt cu ruii pentru cucerirea Lunii. De fapt, din ce
unghi priveti lucrurile? Ce eti, un exaltat care face publicitate la
Hollywood pentru o superproducie spaial sau un pacient care a
scpat de la casa de nebuni?
Hudson nu-i putu stpni valul de furie oarb.
Tmpitule! trnti el. Nu poi ntoarce spatele celei mai mree
realizri tiinifce a tuturor timpurilor.
Nu? Atunci uit-te bine la mine.
Preedintele lu telefonul din main.
Roger, oprete. Oaspetele meu coboar.
De partea cealalt a peretelui despritor din sticl, oferul i el
agent secret, ridic o mn de pe volan i ddu din cap semn c a
neles. Apoi transmise ordinul preedintelui i celorlalte vehicule.
Un minut mai trziu, coloana vir pe o strad lateral linitit
dintr-un cartier cu locuine i trase lng trotuar.
Preedintele se ntinse spre u i o deschise.
241
Captul, Joe. Nu tiu ce-i toat bazaconia asta despre Ira
Hagen, dar dac aud ceva despre moartea sa, voi f primul care
depune mrturie la proces c l-ai ameninat cu moartea. Asta,
frete, dac pn atunci nu s-a dat o sentin mpotriva ta pentru
comiterea unei vrsri de snge n mas ntr-un restaurant.
Aproape ameit de furie, Hudson cobor din limuzin. Ezit i,
aplecat pe jumtate nuntru, pe jumtate afar, spuse acuzator:
Comii o grav eroare.
Asta n-ar f o experien nou, spuse preedintele
concediindu-l.
Preedintele se ls pe banchet, zmbind mulumit de sine.
O reprezentaie de maestru, i spuse el. Hudson fusese
cltinat din convingerile sale, iar acum urma s-i ridice baricade
pe o alt strad. Devansase cu o sptmn dezvelirea
monumentului ridicat n memoria celor de pe Leopoldville i asta
fusese o micare inspirat i abil.
Poate i incomodase pe veteranii care asistaser la ceremonie,
ns btrnei fantome de Hagen i oferise un avantaj clar.
Hudson rmsese pe gazonul din parcare i urmri dezorientat
coloana prezidenial micorndu-se n zare pn ce dispru la
intersecie.
Dracu s te ia de birocrat cu tre n loc de creier, strig el
vznd c planurile i fuseser zdrnicite.
O femeie care i plimba cinele pe alee i arunc o privire
dezgustat.
O furgonet Ford fr nici un fel de nsemne ncetini i opri
lng el, iar Hudson urc n ea. Era capitonat cu plu, iar
scaunele cu sptar nalt erau aezate n jurul unei mese din lemn
de Sequoia, furniruit. Doi brbai, impecabil mbrcai n costume
de oameni de afaceri, l privir n tcere ateptnd s vorbeasc, pe
cnd el se ls obosit s alunece pe un scaun.
Cum a mers? ntreb unul dintre acetia.
Tmpitul la nenorocit m-a dat afar din main, spuse el
exasperat. Susine c nu l-a vzut pe Ira Hagen de ani de zile i c-
i pas tot att de puin dac-l omoram pe el sau aruncm
restaurantul n aer.
242
Nu m mir, spuse cellalt brbat, cu o privire
ptrunztoare, o fa roie, ptrat i nas acvilin. Tipul este al
naibii de pragmatic.
Gunnar Eriksen edea la mas cu pipa stins nfpt ntre buze.
Altceva? ntreb el.
Zicea c proiectul Colonia Jersey, dup ct crede el, e o fars.
Te-a recunoscut?
Nu cred. Mi-a spus tot Joe.
S-ar putea tot att de bine s se f prefcut.
Atunci a fost foarte convingtor.
Eriksen se ntoarse spre cellalt brbat.
Tu ce prere ai?
Nu tiu ce s cred despre Hagen. L-am urmrit ndeaproape
pe preedinte i nu mi-am dat seama s f stabilit vreun contact cu
el.
Nu crezi c Hagen ar f putut s f fost adus de unul dintre
directorii ageniilor de informaii? ntreb Eriksen.
Cu siguran nu, n orice caz, nu pe fliera obinuit. Singura
ntrevedere pe care a avut-o preedintele cu cineva de la informaii
a fost un scurt raport susinut de Sam Emmett de la FBI. Eu n-am
putut pune mana pe raportul scris, dar probabil c s-a referit la
cei trei gsii n dirijabilul lui LeBaron. n afar de asta, nu a
ntreprins nimic.
Nu, cu siguran trebuie s f fcut ceva, spuse Hudson calm
i hotrt. Mi-e team c i-am subestimat ascuimea minii.
Cum adic?
tia c am s-l contactez din nou, s-i cer s ntrerup
investigaiile lui Hagen.
Ce te-a fcut s tragi concluzia asta? ntreb nasul de acvil.
Hagen, rspunse Hudson. Niciodat un bun agent secret
operativ nu atrage atenia asupra sa. Iar Hagen a fost unul dintre
cei mai buni. Trebuie c a avut el un motiv ntemeiat cnd i-a
anunat prezena prin telefonul dat generalului Fischer i cnd a
avut discuia ntre patru ochi cu senatorul Porter.
i care-ar putea f motivul pentru care preedintele ar dori s
ne foreze mana, pentru c de fapt el nu ne-a cerut nimic? ntreb
243
Eriksen.
Hudson cltin din cap:
Tocmai asta m sperie, Gunnar. S m tai buci, tot nu vd
ce-ar avea de ctigat.
Pierdut n trafcul din centrul oraului, o main-caravan
veche si prfuit cu plcue de nmatriculare de Georgia urmrea
discret furgoneta. Ira Hagen era aezat n spate la o msu, cu
ctile nfundate pe urechi i microfonul ataat la ele i tocmai
scotea dopul unei sticle de Martin Ray Cabernet Sauvignon. Ls
sticla deschis pe mas n timp ce umbl la un buton de reglare a
sunetului al unui aparat de recepie pe unde scurte, montat pe un
panou de ascultare-nregistrare pe band.
Apoi i ridic de pe o ureche casca i spuse:
i pierdem. Apropie-te nc puin.
oferul, purtnd o barb fals jigrit, cu o apc de juctor de
basse-ball din echipa Atlanta Braves pe cap, rspunse fr s
mite capul:
A trebuit s ncetinesc cnd mi-a tiat calea un taxi.
Recuperez distana la urmtorul bloc.
Nu-i scpa din ochi pn nu parcheaz.
Da ce urmrim, o gac de trafcani?
Nu-i chiar att de exotic, rspunse Hagen.
Sunt bnuii c-au pus pe picioare o reea de jocuri de poker
itinerant.
Mare chestie, mormi oferul fr s-i dea seama c fusese
un joc de cuvinte.
Jocurile de noroc sunt n continuare o afacere n afara legii.
Aa-i i prostituia, da, al naibii s fu, dac nu e mult mai
distractiv.
Mai bine ai sta cu ochii lipii pe furgonet, spuse Hagen pe un
ton ofcial. i ai grij s nu se-ndeprteze la mai mult de un bloc
distan.
Transmitorul parai.
Iade, aici Casa Porter.
Te aud, Casa Porter.
244
l vedem pe Sirloin dar am prefera s zburm mai jos. Dac l
schimb un alt vehicul asemntor colorat pe sub pomi sau n
spatele unei cldiri s-ar putea s-l pierdem.
Hagen se ntoarse i privi pe geamul din spate al rulotei la
elicopterul de deasupra.
La ce altitudine eti? Hagen avu o convorbire scurt pe un
telefon cu Celul i reveni la pilotul elicopterului.
Aici e Iade, m auzi Casa Porter? Ai permisiunea s zbori la
orice nlime deasupra oraului atta timp ct nu pui n pericol
viei omeneti. Ai auzit?
Brbate, se vede treaba c eti blindat.
eful meu cunoate pe cine trebuie. S nu-i iei ochii de pe
Sirloin.
Hagen lu capacul unui co de picnic foarte scump cumprat de
la Abercrombie Fitch i deschise o cutie de pate de fcat de gsc.
i turn nite vin i continu acum s asculte conversaia.
Nu avea nici o ndoial c unul din brbaii din furgonet era
Leonard Hudson. Lui Gunnar Eriksen i se adresase pe numele
mic. Rmnea necunoscut identitatea celui de-al treilea brbat
nvluit n mister.
Hagen era pe urmele lui. Opt brbai care aparineau
creierului fuseser descoperii, ns mai rmnea al noulea care
se pstra n umbr. ncotro se ndreptau cei din furgonet? Ce fel
de construcie adpostea cartierul general al proiectului Colonia
Jersey? O denumire stupid, Colonia Jersey. Ce semnifcaie avea?
Putea s aib vreo legtur cu statul New Jersey? Trebuia s fe
ceva aici, un neles ascuns, o explicaie a faptului c nici o
informaie referitoare la nfinarea bazei de pe Lun nu atrsese
atenia vreunei ofcialiti importante din guvern. Cineva cu mult
mai mult putere dect Hudson sau Eriksen trebuie c era cheia
misterului. Poate ultimul nume de pe lista membrilor creierului.
Aici Casa Porter. Sirloin a luat-o spre nord-est pe Rhode
Island Avenue.
Recepie.
Hagen ntinse pe mas o hart a Districtului Columbia i
despturi o alta a statului Maryland. Trase o linie cu un creion
245
rou gros, care se lungea pe msur ce traversau Districtul i
intrau n comitatul Prince Georges. De pe Rhode Island Avenue
intrar pe autostrada 1 a Statelor Unite i pornir spre nord nspre
Baltimore.
Ai vreo idee ncotro se-ndreapt? ntreb oferul.
Nici cea mai vag idee, rspunse Hagen i murmur pentru
sine cu respiraia tiat: Doar dac
Universitatea Maryland. La nici douzeci de mile de centrul
Washingtonului. Hudson i Eriksen probabil s-au aezat n
preajma unui institut academic ca s profte de toat aparatura de
cercetare.
Hagen vorbi n microfon:
Casa Porter, fi cu ochii n patru. S-ar putea ca Sirloin s se
ndrepte spre Universitate.
neles, Iade.
Cinci minute mai trziu, furgoneta iei de pe autostrad i trecu
prin orelul College Park. Apoi, dup nici o mil, opri n faa unui
centru comercial imens, fancat la ambele capete de magazine
universale bine, cunoscute. Cei civa acri pe care se-ntindea
parcarea erau mpnzii de mainile cumprtorilor. n interiorul
furgonetei ncet brusc orice discuie, ceea ce-l lu pe Hagen prin
surprindere.
La naiba! njur el.
Casa Porter, se auzi vocea pilotului.
Te ascult.
Sirloin tocmai s-a oprit la intrarea principal.
Numai c e acoperit de o copertin i nu-l pot vedea.
Ateapt pn apare din nou i-apoi ine-te n urma lui, i
ordon Hagen ridicndu-se de la mas i venind n spatele
oferului. Oprete-te chiar n spatele lui.
N-am cum. Sunt cel puin ase maini ntre mine i el.
A cobort i-a intrat n magazin vreunul dintre ei?
E greu de spus n aglomeraia asta. Dar, parc dou, poate
trei capete s f ieit din main.
Te-ai uitat bine la tipul pe care l-am luat n urmrire din
ora? ntreb Hagen.
246
Pr crunt i barb. Subire, cam 1,76 metri. Pulover pe gat,
sacou din tweed, pantalon maro. Da, cred c l-a recunoate.
F tu un tur al parcrii i vezi dac nu-l zreti. El i cu
amicii lui s-ar putea s schimbe maina. Eu intru n complex.
Sirloin s-a pus n micare, anun pilotul elicopterului.
Nu te dezlipi de el, Casa Porter, spuse Hagen. Eu m duc s
iau aer.
Recepie.
Hagen sri din maina-caravan i se amestec grbit printre
cumprtorii din interiorul centrului comercial. Era ca i cnd ar f
pornit n cutarea a trei ace ascunse ntr-un car cu fan. tia cum
arat Hudson, obinuse cteva instantanee ale lui Gunnar
Eriksen, numai c oricare dintre ei, dac nu chiar amndoi,
puteau f nc n furgonet.
Trecu n grab de la un raion la altul, cercetnd feele celor din
jur, uitndu-se atent, la fecare cap de brbat care se ridica
deasupra mulimii de femei. De ce trebuie s fe week-end, se gndi
el. Puteai s tragi cu tunul prin magazine n orice zi lucrtoare i
n-ai f lovit pe nimeni. Dup aproape o or de cutri zadarnice,
iei i se opri lng main.
I-ai zrit? l ntreb pe ofer, tiind dinainte care avea s fe
rspunsul.
Acesta cltin din cap.
Mi-ar trebui zece minute s fac nconjurul parcrii. Trafcul e
prea dens i oricum conduc ca nite zombi n cutarea unui spaiu
de parcare. Suspecii ti ar putea oricnd s ias prin alt parte i
s plece linitii cnd eu sunt n partea cealalt a cldirii.
Hagen ddu un pumn, de necaz, n main. Era att de
aproape, al naibii de aproape i-acum euase ca necatul la mal.
35
Pitt se urc pe dulap i decupl tuburile de neon, rezolvnd
247
astfel problema somnului fr chinul constant al luminii care i
btea n ochi. Nu se trezi dect atunci cnd gardianul intr cu
micul dejun. Se simea refcut i se arunc asupra ferturii groase
de ovz de parc ar f fost mncarea lui preferat. Gardianul pru
mirat s gseasc camera n ntuneric, ns Pitt se mulumi s
ridice neputincios din umeri, ca i cnd n-ar f tiut despre ce era
vorba i s-i termine fertura.
Dou ore mai trziu era condus sub paz la biroul generalului
Velikov. Urm obinuita ateptare nesfrit care ar f trebuit s-i
nving rezistena psihic. Numai c jocul ruilor era transparent.
Intr n joc i btu camera n lung i-n lat, prefcndu-se c e
nervos.
Urmtoarele douzeci i patru de ore aveau s fe critice, ca s
folosim o exprimare blnd. Era sigur c putea din nou s ias din
perimetrul mprejmuit, ns nu avea cum s tie ce noi obstacole i
se puteau ivi n cale, sau dac ar mai f reuit s mite un deget
dup un alt interviu cu Foss Gly.
Nu trebuia s mai amne nici o clip i nici s mai stea pe
gnduri, ezitnd. ntr-un fel sau altul, trebuia s fug de pe insul
n noaptea asta.
n cele din urm, Velikov intr n ncpere i-l studie lung pe Pitt
nainte de a i se adresa. Se putea remarca n atitudinea generalului
o anumit rceal i-o duritate de neconfundat i se citea n priviri.
i fcu semn lui Pitt s se aeze pe un scaun tare, care nu fusese
n ncpere n cursul ntlnirii anterioare. Cnd vorbi, tonul lui era
amenintor.
Semnezi hrtia prin care recunoti c eti spion?
Dac asta te face fericit.
N-ai nimic de ctigat fcnd pe deteptul cu mine, domnule
Pitt.
Pitt nu-i putu nfrna mania care-l fcu s uite de orice
judecat sntoas:
N-am cum s fu amabil cu o lepdtur care maltrateaz
femei.
Sprncenele lui Velikov se ridicar:
Explic-te.
248
Pitt repet vorbele lui Gunn i ale lui Giordino de parc erau ale
lui:
Sunetele sunt amplifcate de zidurile de beton. Am auzit
ipetele lui Jessie LeBaron.
Chiar le-ai auzit? Velikov i trecu degetele prin pr ntr-un
gest de obinuin. Mie mi se pare c-ar trebui s-i dai seama ce
avantaje se ivesc dac accepi s colaborezi cu noi. Dac-mi spui
adevrul, s-ar putea s reuesc s mai reduc puin din necazurile
prietenilor ti.
tii care-i adevrul. De-aia nici nu mai ai cum s-o-ntorci.
Patru persoane i-au oferit o istorie identic. Nu i se pare ciudat
ca anchetator profesionist ce eti? Patru persoane care au fost
torturate fzic separat n edine diferite i care, cu toate acestea,
dau aceleai rspunsuri la ntrebrile voastre. Lipsa total de
profunzime a mentalitii ruseti nu este egalat dect de dorina
voastr nemsurat de a obine mrturisiri. Dac a semna o
declaraie prin care recunosc c sunt spion, mi-ai cere nc una
pentru crime mpotriva iubitului vostru stat, urmat de o alta n
care mrturisesc c am scuipat pe strad. Tactica voastr e la fel
de rudimentar pe ct v sunt i arhitectura i mncrurile. Cerei
un lucru i apoi nu v mai oprii. Adevrul?! N-ai accepta
adevrul nici dac-ar rsri din pmnt n faa ochilor votri i v-ar
strnge de nas.
Velikov l ascult tcut pe Pitt, uitndu-se la el cu tot dispreul
pe care un slav l poate arta unui mongol.
i cer nc o dat s colaborezi cu noi.
Nu sunt dect inginer de marin. Nu cunosc nici un fel de
secrete militare.
Singurul lucru care m intereseaz este ce i-au spus
superiorii ti despre aceast insul i cum de-ai ajuns s te afi
aici.
Acum ce comision mi oferi? Doar te-ai exprimat destul de
clar cnd ai spus c prietenii mei i cu mine vom muri.
Cine tie, poate i prelungeti viaa.
Velikov btu cu degetele n birou ca ntr-o tob.
Continui s susii c ai ajuns pe insula Cayo Santa Maria
249
printr-o simpl ntmplare?
Da.
i te atepi ca eu s cred c din toate insulele i plajele din
Cuba, doamna LeBaron a ajuns chiar n locul unde se afa soul ei
i asta fr s f tiut nimic dinainte, mi permit s adaug?
S fu cinstit, nici mie nu mi-a venit s cred, dar exact aa
stau lucrurile.
Velikov l privi intens pe Pitt i pru s ntrevad la el o hotrre
pe care nu se putea abine s n-o admire.
Eu am timp, domnule Pitt, am tot timpul de pe lume. Sunt
convins c-mi ascunzi informaii de importan vital. O s mai
vorbim noi, cnd o s-i pierzi din arogan.
Aps pe un buton afat pe birou, care chema gardianul. Un
zmbet i apruse pe fa ns nu se citea nici urm de satisfacie
sau de plcere. Prea s fe mai degrab un zmbet trist.
S m scuzi c sunt aa de direct, spuse Foss Gly. Experiena
mea mi spune c aciunile neprevzute dau natere unor rezultate
mai bune dect ateptarea.
Cnd Pitt intrase n ncpere, nici un cuvnt nu fusese rostit.
Nu fcuse dect un pas peste pragul camerei cnd Gly, care sttea
n dosul uii ntredeschise, l pocni n spate, chiar deasupra
rinichiului. Se sufoc de durere i aproape c-i pierdu cunotina,
ns, printr-o minune, rmase n picioare.
Aadar, domnule Pitt, acum c m asculi, poate c e ceva ce-
ai vrea s-mi spui.
i-a spus cineva vreodat c eti nebun incurabil? mormi
Pitt printre dini.
Vzu pumnul venind spre el, l atept i prelua lovitura
rostogolindu-se pregtit; se ddu de-a dura pn la peretele din
spate i se prbui pe podea, prefcndu-se c i-a pierdut
cunotina. Simi gustul de snge n gur i amoreala cum i
cuprinde partea stng a feei. inu ochii nchii i rmase ntins
moale acolo. Trebuia s se adapteze tratamentului acestei
matahale sadice, s vad care e reacia acestei lepdturi la
rspunsurile i atitudinea sa, s prevad momentul i locul n care
250
avea s-l ating urmtoarea lovitur. Pentru c oricum nu avea
cum s stvileasc brutalitatea lui dezlnuit. Singura lui
preocupare era s supravieuiasc anchetei i s ias, chiar dac
rnit, pe picioare.
Gly merse la o chiuvet murdar, umplu o gleat cu ap i i-o
trnti lui Pitt n cap.
Ei hai, domnule Pitt, dac m mai pricep nc la oameni, pot
spune c eti n stare s ncasezi lovituri mai zdravene dect asta.
Pitt se ridic cu greu pe mini n genunchi, scuip snge pe
podeaua de ciment i gemu convingtor, vrednic de mil.
N-am ce s-i spun mai mult dect i-am spus deja, rosti el
cu greutate.
Gly l ridic ca pe un copil i-l trnti ntr-un scaun. Cu colul
ochiului, Pitt nregistra rotirea periculoas a pumnului drept al lui
Gly venind spre el. Primi lovitura ct de bine putu, ncasnd-o
chiar deasupra obrazului, sub tmpl. Pre de cteva secunde,
ncerc s-i potoleasc durerea ucigtoare i se prefcu din nou
c se prbuete leinat.
nc o gleat de ap i Pitt refcu din nou scena cu gemetele.
Gly se aplec pn ce i atinse faa.
Pentru cine lucrezi?
Pitt i ridic minile i-i prinse capul care-i vibra de durere.
Am fost angajat de Jessie LeBaron s afu ce a pit soul ei.
Ai debarcat la bordul unui submarin.
Am plecat din Florida Keys pe un dirijabil.
Scopul venirii voastre aici era s strngei informaii despre
preluarea puterii n Cuba.
Pitt ridic sprncenele, nenelegnd nimic:
Preluarea de putere? Nu-neleg ce vrei s spui.
De data asta Gly l lovi drept n stomac, fcndu-l s-i piard i
ultima frm de sufu, apoi se aez calm i-i urmri reacia.
Pitt nepeni, luptndu-se s respire. Simea c parc inima
ncetase s-i bat. Simea gust de bil n gat. Pereii ncperii
ncepur s-i joace dinaintea ochilor. Gly aprea la captul unui
tunel de unde-i zmbea rutcios.
Ce ordine ai primit i ce trebuia s facei odat ajuni pe
251
Cayo Santa Maria?
Nici un ordin, spuse Pitt i vocea i sun nfundat.
Gly se ridic i se pregti s loveasc din nou. Ameit, Pitt se
ridic n picioare, se cltin o clip, cu capul atrnndu-i moale
ntr-o parte. Acum tia ce-i poate pielea lui Gly. i gsise punctul
slab. Ca majoritatea sadicilor, Gly era structural un la. Ar f btut
n retragere i-ar f fost scos din curs dac i te-ai f opus n acelai
fel.
Gly se pregti s-i rsuceasc corpul, dar mpietri de mirare.
Ridicnd pumnul de la podea i rsucindu-i umrul drept Pitt i
trnti un croeu de dreapta cu toat fora pe care reuise s-o
adune.
Pumnul se izbi de nasul lui Gly, zdrobind cartilajul i rupndu-i
osul. Apoi, i nfpse dou lovituri scurte i-o lovitur lateral cu
braul ndoit, drept n triunghi. Ar f putut la fel de bine s atace
piatra de col a lui Empire State Building i efectul ar f fost
acelai.
Oricine altcineva ar f czut pe spate. Gly se mpletici civa pai
i rmase n picioare, cu faa nroit de furie. Sngele i iroia din
nas, ns nici nu-l bg n seam. Ridic pumnul i-l agit spre
Pitt:
Pentru asta, am s te omor, spuse el.
Bag-i pumnul n fund, spuse Pitt scrbit.
nfac scaunul i-l arunc pn la Gly. Acesta l ddu la o
parte, zdrobindu-l, cu braul. Pitt prinse sclipirea de rutate din
ochii lui Gly i-i ddu seama c acesta nu mai avea s loveasc cu
iueala unui bici ci cu fora unei brute dezlnuite.
Gly smulse chiuveta din perete, rupnd pur i simplu evile de
care era prins i-o ridic deasupra capului. Fcu trei pai i-o
arunc nspre Pitt. Pitt sri n lturi i se feri de lovitur cu o
eschiv. n timp ce chiuveta zbura spre el ca un safe prbuindu-
se dintr-o cldire nalt, tiu c reacionase cu o secund mai
trziu. i ridic minile instinctiv ntr-un gest disperat s pareze
lovitura masei de fer i faian.
Salvarea lui Pitt fu ua. Zvorul prelua fora cu care venise spre
el chiuveta i care-l agase cu un col al su, iar ua fu smuls
252
din nchiztoare i se deschise violent. Pitt fu proiectat napoi pe
coridor unde se prbui grmad la picioarele gardianului speriat.
Durerea l sgeta n vintre i n braul drept, alturndu-se
suferinei cumplite provocate de loviturile n stomac i n cap.
Palid, valuri de grea asaltndu-l, se scutur de ameeala care
amenina s se transforme n lein i reui s se ridice n picioare,
sprijinindu-se cu minile de zid.
Gly smulse chiuveta din u, unde se nepenise i-l fulger pe
Pitt cu o privire criminal:
Eti un om mort, Pitt. Ai s mori ncet, milimetru cu
milimetru i-ai s ajungi s cereti s pun capt agoniei tale.
Data viitoare cnd ne vedem, te zdrobesc os cu os i-i smulg inima
din piept.
n ochii lui Pitt nu se citea ns nici un pic de team. Durerea
ncepuse s-l lase i era acum nlocuit de exaltare. Reuise s
scape ntreg. Era rnit, dar drumul era liber.
Data viitoare cnd ne-ntlnim, am s vin cu o bt groas.
36
Pitt reui s doarm dup ce gardianul l ajut s ajung la
celula sa. Se trezi trei ore mai trziu. Zcu ntins, pn ce mintea
ncepu s-i lucreze din nou. Corpul i faa i erau acoperite de o
mulime de vnti, ns nu avea nici un os rupt. Supravieuise.
Se aez n ezut i-i ls picioarele pe pardoseal, ateptnd
cteva clipe, s-i treac ameeala. Se slt pe picioare i ncepu s
fac exerciii s se dezmoreasc: Un val de slbiciune l npdi,
ns, cu un efort de voin, l alung i continu s fac gimnastic
pn-i simi din nou muchii i ncheieturile suple.
Sosi i gardianul aducndu-i cina, iar Pitt nepeni din nou cu
ndemnare zvorul, o manevr pe care o exersase n aa fel nct
s nu lase pe ultima clip nici o posibil greeal. Se opri, ascult
i, neauzind pai i nici voci pe coridor, iei din celul.
Timpul era extrem de preios. Avea prea multe de fcut i nu
253
erau dect cteva ore de ntuneric la adpostul cruia putea s
reueasc. Cu prere de ru se gndi c ar f vrut s-i ia rmas
bun de la Giordino i de la Gunn, ns orice clip n plus,
petrecut n baz, i micora serios ansele de reuit. Primul
lucru pe care-l avea de fcut era s-o gseasc pe Jessie i s-o ia cu
el.
O gsi n spatele celei de-a asea ui pe care o ncerc, zcnd
direct pe ciment doar cu o ptur murdar sub ea. Nu purta pe
trupul dezgolit nici urm de violen, ns faa sa, odinioar
frumoas, era grotesc acoperit de contuzii vinete. Gly lucrase cu
pricepere, umilindu-i pudoarea i brutaliznd ceea ce o femeie are
mai de pre chipul su.
Pitt se aplec deasupra ei i-i lu capul n mini, privind-o cu o
expresie plin de tandree, ns cu ochii ncrcai de o furie
nebuneasc. Simea urcnd n el dorina de rzbunare. l strbtu
un for de ur slbatic care depea ca intensitate orice simise
pn atunci.
Jessie, Jessie, m auzi?
Gura ei se deschise tremurnd, iar ochii l privir int:
Dirk, murmur ea, tu eti?
Da, te scot de-aici.
M scoi Cum?
Am gsit o modalitate de a evada din baza asta mprejmuit.
Dar insula? Raymond spunea c este imposibil s evadezi de
pe insul.
Am ascuns motorul brcii pneumatice. Dac am putea
construi o plut mic.
Nu! suspin ea hotrt.
Se czni s se ridice, cu o expresie de concentrare trecndu-i
peste chipul care era acum o masc. El o prinse delicat de umeri i
o susinu.
Nu te mica, spuse el.
Trebuie s pleci singur.
Nu te las n starea asta.
Ea scutur slab din cap.
Nu. N-a face dect s sporesc ansele ca tu s fi prins.
254
mi pare ru, spuse Pitt sec.
i place sau nu, vii cu mine.
Nu-nelegi, pleda ea. Eti singura noastr ans de a ne salva
pe toi. Dac reueti s te ntorci n Statele Unite i-i spui
preedintelui ce se petrece aici, Velikov nu va avea ncotro i ne va
ine-n via.
Ce legtur are preedintele cu toate astea?
Mai mult dect crezi tu.
Deci Velikov a avut dreptate. La mijloc e o conspiraie.
Nu-i pierde vremea cu speculaii. Du-te, te rog, pleac. Dac
scapi tu, ne salvezi i pe noi.
Pitt simi un val copleitor de admiraie pentru Jessie. Arta ca
o ppu dezmembrat, btut i lipsit de aprare, ns i ddu
seama c frumuseea ei fzic era pe msura unei frumusei
interioare curajul i hotrrea sa. Se aplec i-o srut uor pe
buzele zdrobite.
Voi reui, spuse el plin de ncredere. Promite-mi c-ai s reziti
pn m-ntorc.
ncerc s-i zmbeasc, ns buzele n-o ascultar.
Clovn nebun ce eti. N-ai cum s te-ntorci n Cuba.
Uit-te la mine.
Noroc, murmur ea sfrit. i iart-m c i-am ncurcat
viaa.
Pitt zmbea, ns simea c avea lacrimi n ochi.
Asta le i place brbailor la femei. Nu ne lsai niciodat s
ne plictisim.
O srut din nou pe frunte.
Escaladarea puului de evacuare strni n Pitt nenumrate
dureri, n special n brae, iar cnd ajunse sus trebui s se
opreasc s-i trag sufetul cteva minute nainte de a deschide
capacul i de a se tari afar, n ntunericul din garaj. Cei doi
soldai erau n continuare prini ntr-un joc de ah. Prea s fe un
lucru obinuit pentru a omori plictiseala rondului de noapte. De-
abia dac se osteneau din cnd n cnd s arunce o privire spre
vehiculele parcate n afara biroului n care se afau. N-aveau nici
255
un motiv s se gndeasc c se putea ntmpla ceva neprevzut.
Probabil c erau mecanici, nu soldai de paz, se gndi Pitt.
Fcu o scurt recunoatere a garajului: bancuri cu scule, rampe
de schimbare a uleiului, depozitul de piese de schimb i de uleiuri,
camioane i echipament de construcie. Camioanele aveau prinse
pe cadru canistre de benzin de douzeci de litri fecare. Pitt
scutur uurel canistrele pn ce gsi una plin. Restul erau pe
jumtate sau aproape goale. Bjbi prin ntuneric pe lng o trus
cu scule i-n cele din urm gsi un furtun pe care-l folosi s trag
benzin din rezervorul unui camion. Dou canistre cu patruzeci de
litri era tot ce putea s care cu sine. Problema pe care o avea acum
era s le treac prin gura de aerisire de pe acoperi.
Pitt lu un cablu de remorc agat i-i leg capetele de
mnerele canistrelor. i trecu pe umr cablul, ca pe o cobili, se
car pe grinzile de susinere. Uurel, uitndu-se spre mecanici
s. Vad dac mai erau captivai de partida de ah, mpinse
canistrele pe acoperi, una cte una, prin gura de aerisire.
Dup alte dou minute, le crase pn la galeria care trecea pe
sub zid. Desfcu barele i iei zorit.
Era senin, iar luna n ptrar plutea pe un cer spuzit de stele. Nu
se simea dect o boare de vnt, iar aerul nopii era rcoros.
Fr vreun motiv anume, de data asta merse pe partea cealalt
a drumului. nainta cu difcultate. Sub greutatea canistrelor, i
simi curnd minile atrnndu-i din ncheieturi. Picioarele se
afundau n nisipul afnat i trebuia s scape de durerea tot mai
pregnant din brae i din mini.
Pitt se-mpiedic i fu pe punctul s cad la marginea unei
dumbrvi dese de palmieri cu trunchiurile att de groase nct
aproape c se atingeau. ntinse minile i bjbi n jurul lui. Atinse
un obiect de metal afundat n nisip, aproape acoperit de acesta.
Curios, ls jos canistrele de benzin i se tari prudent pe
marginea luminiului. O gril de metal se ridica la aizeci de
centimetri de pmnt i se ntindea pe toat suprafaa poieniei.
Centrul ei cobora, pn devenea concav ca un bol. i trecu
degetele peste palmierii care nconjurau luminiul.
Erau fali. Trunchiurile i frunzele erau fcute din tuburi de
256
aluminiu nvelite ntr-o membran sablat din plastic care le imita
perfect pe cele adevrate. Erau peste cincizeci de astfel de palmieri,
bine camufai i vopsii n culori naturale ca s pcleasc
avioanele trimise de americani n urmrire i aparatele lor foto att
de sofsticate.
Bolul nu era altceva dect o imens anten radio-TV de forma
unei farfurii, iar falii palmieri, nite brae hidraulice care o ridicau
i-o lsau. Pitt mpietri dndu-i seama de importana descoperirii
sale accidentale. Acum tia c, ngropat sub nisipul insulei, se afa
un vast centru de comunicaii.
Dar, n ce scop?
Pitt nu avea timp s se gndeasc, ns era mai hotrt ca
oricnd s fug. Continu s nainteze n ntuneric. Satul era mai
aproape dect inea el minte. Era lac de sudoare i abia se mai
mpleticea de epuizare, cnd, n sfrit, ajunse n curtea casei
unde ascunsese, sub cad, motorul brcii. Uurat, ls canistrele
pe pmnt, se ntinse pe salteaua veche i aipi o or.
Dei era n criz de timp, somnul scurt se dovedi a-l nviora
considerabil. i lsase mintea s lucreze. n vremea asta, prinsese
contur o idee care era att de simpl nct nu-i veni s cread c
nu se gndise la ea dinainte.
Cr canistrele pn la lagun. Apoi se-ntoarse s ia motorul.
Cutnd prin mormanele de gunoaie, descoperi o scndur care
nu prea a f putred. Ultimul lucru pe care-l avea de fcut era i
cel mai greu. ns nevoia te nva, i repeta Pitt neobosit.
Folosind scndura ca pe un cadru al pupei, Pitt nfund motorul
n partea din spate a czii. Urmtorul lucru fu s curee fltrul de
benzin i s sufe nisipul de pe frnghii. O conserv pe care o
ndoi n form conic avea s fe folosit drept plnie de scurgere a
benzinei n rezervorul motorului. n fnal, nainte de a astupa cu
un dop ncropit gura de scurgere a czii rupse cele patru picioare
ale ei, ca nite labe, cu ajutorul unui drug de fer.
Trase de frnghia starterului de dousprezece ori nainte ca
motorul s scuipe, s porneasc i, n sfrit, s toarc linitit.
mpinse cada spre ap mai adnc pn ce pluti la suprafaa ei.
Apoi se car n ea. Greutatea propriului su corp i a celor dou
257
canistre pline cu benzin o fceau s se menin pe ap
surprinztor de bine. Ls braul elicei n ap i mpinse levierul
vitezei la nainte.
Strania ambarcaiune de forma unei mingi iei n lagun spre
larg i se ndrept spre cursul principal. Sub lumina lunii, marea
prea calm, iar valurile mai mici de un metru. Trebuia s-i
croiasc drum prin valurile care se sprgeau la mal i s se
ndeprteze ct mai mult de insul pn la rsritul soarelui.
ncetini i numr valurile, calculnd frecvena cu care se
sprgeau de rm. Nou valuri mai puternice se prvlir unul
dup cellalt lsnd un gol lung ntre ele i urmtorul. Pitt
mpinse frna pn la fund i stabiliz pupa czii. Urmtorul val fu
mic i se zdrobi chiar n faa lui. Prelua izbitura valului nspumat
chiar n prova dar reui s nainteze. Cada se cltin, elicea btu
apa i o mpinse peste creasta urmtorului val nainte ca acesta s
se sparg.
Pitt trase un chiot de fericire c se vedea n sfrit liber. Ce era
mai greu, trecuse. tia c nu putea s fe gsit dect printr-o
ntmplare. Cada era prea mic s poat f detectat pe radar.
ncetini puin, pentru a crua motorul i a economisi benzin. i
ls mana n ap i aprecie c nainta cu patru noduri. Pn a
doua zi de diminea avea s ias din apele cubaneze.
nl privirea spre cer, i alese cteva repere i o stea care s-l
cluzeasc i se nscrise pe cursul care-l ducea spre Canalul
Bahama.
Sfritul volumului 1
258
Cu!rin"
Prolog..........................................................................................................7
Partea nti PROSPERO......................................................................19
1..............................................................................................................19
2..............................................................................................................23
3..............................................................................................................28
4..............................................................................................................37
5..............................................................................................................42
6..............................................................................................................48
7..............................................................................................................54
8..............................................................................................................59
9..............................................................................................................66
10...........................................................................................................76
11...........................................................................................................83
12...........................................................................................................90
13...........................................................................................................95
14.........................................................................................................102
15.........................................................................................................107
16.........................................................................................................112
17.........................................................................................................116
Partea a doua CYCOPS...................................................................123
18.........................................................................................................123
19.........................................................................................................129
20.........................................................................................................136
21.........................................................................................................139
22.........................................................................................................144
23.........................................................................................................150
24.........................................................................................................154
25.........................................................................................................164
26.........................................................................................................170
27.........................................................................................................177
28.........................................................................................................184
259
29.........................................................................................................187
30.........................................................................................................191
31.........................................................................................................196
32.........................................................................................................199
33.........................................................................................................204
34.........................................................................................................210
35.........................................................................................................218
36.........................................................................................................223
Cu!rin"...................................................................................................229
260
261