Sunteți pe pagina 1din 272

1

CLIVE CUSSLER
CYCLOPS
Vol. 2


(Serie: Dirk Pitt)
Versiunea n limba romn Felicia Mardale
2
ISBN:
978-9180-15-9
3
Editura OLIMP
1995
Clive Cussler, marele
maestru al romanului
american de aciune i
aventuri, a copilrit n
Alhambra, California.
A studiat la Colegiul
Pasadena City timp de doi
ani, dup care s-a nrolat n
trupele de Aviaie pe timpul
Rzboiului din Coreea, unde
a lucrat ca mecanic de avion
i inginer de zbor n cadrul
Serviciului de Transport
Aerian al Armatei.
Dup liberare, a devenit copywriter i apoi director de creaie
pentru dou mari agenii de publicitate. La acea vreme, el a scris
i produs reclame pentru radio i televiziune care au ctigat
numeroase premii internaionale, dintre care unul la Festivalul de
Film de la Cannes.
Clive are 3 copii: Teri, fica nscut n 1957, Dirk, nscut n
1961 i Dayna, nscut n 1964.
Cussler a nceput s scrie n 1965 i a publicat primul su
roman cu Dirk Pitt n 1973, intitulat THE MEDITERANEAN CAPER.
Prima lucrarea de non-fciune, THE SEA HUNTERS, a fost lansat
n 1996. Datorit acestei lucrri, Consiliul Guvernatorilor
Colegiului de Marina de la Universitatea de Stat din New York a
considerat THE SEA HUNTERS a f o teza de doctorat i i-a acordat
4
lui Cussler titlul de Doctor n Filosofe n luna Mai a anului 1997.
A fost prima dat de la fondarea Colegiului n anul 1874 cnd s-
a acordat drept rsplat un astfel de titlu.
Renumit colecionar de automobile clasice, Cussler deine 85 de
exemplare frumoase cu design interior lucrat manual dar i
automobile decapotabile din anii 50 lucrate n serie. Ele sunt
adpostite n apropierea localitii Golden, Colorado. n prezent,
Cussler i mparte timpul ntre munii din Colorado i deserturile
din Arizona.
Romanele lui Clive Cussler sunt publicate n peste 40 de limbi
strine n mai mult de 100 de ri, cititorii si depind cifra de
125 de milioane.
5
Partea a treia
SELENOS 8
37
30 octombrie 1989
Kazahstan, URSS
Cu mingea de foc strlucind n coada sa mai luminoas dect
nopile albe, Selenos 8 se ridic spre cerul albastru n aerul
rcoros ducnd cu sine staia lunar de o sut zece tone cu
oameni la bord. Superracheta, prevzut cu patru servomotoare cu
o for de ase sute treizeci de mii de kilograme, ls n urma sa o
coad ca de comet cu o lungime de trei sute de metri i o lime
de nouzeci de metri. Un fum alb ni i nvlui rampa de lansare,
iar huruitul motoarelor fcu s se zglie ferestrele pe o distan
de doisprezece mile njur. La nceput se ridic att de lin nct
prea c mici nu se-nlase. Apoi lu vitez i dispru ca fulgerul
nspre nalturi.
Preedintele sovietic Antonov urmrea lansarea rachetei de la
fereastra unui buncr blindat printr-un binoclu montat pe un
trepied. Serghei Cornilov i generalul Iasenin se ineau n picioare
lng el, urmrind cu atenie comunicarea verbal dintre
cosmonaui i cei de la centrul de control al zborurilor.
O privelite impresionant, rosti Antonov aproape cu
6
veneraie.
i o lansare ca la carte, spuse Cornilov. Vor atinge viteza de
nscriere pe orbit n numai patru minute.
Totul funcioneaz perfect?
Da, tovare preedinte. Toate sistemele funcioneaz normal.
i s-au nscris pe ruta corect.
Antonov urmri limba lung de foc pn ce se pierdu n cosmos.
Doar atunci suspin i se ndeprt de telescop.
Ei bine, tovari, acest adevrat spectacol spaial ar trebui s
abat atenia lumii de la urmtorul zbor al navetei americane pe
care ei vor s-o plaseze pe noua staie orbital.
Iasenin ncuviin i-l strnse de umr pe Cornilov.
Felicitri, Serghei. Ai sufat yankeilor o nou victorie, n
favoarea Uniunii Sovietice.
Nu-i meritul meu, spuse Cornilov. Din cauza mecanicii
spaiului cosmic, s-a ntmplat c fereastra noastr spre Lun s-a
deschis cu cteva ore naintea celei programate de ei pentru
lansare.
Antonov privea aerul ca vrjit.
Presupun c serviciile de informaii americane nu sunt la
curent cu faptul c astronauii notri nu sunt ceea ce par a f.
Un iretlic desvrit, spuse Iasenin fr nici o rezerv.
Schimbarea a cinci oameni de tiin specialiti n probleme
spaiale cu soldai special antrenai, doar cu cteva clipe naintea
lansrii, a trecut neobservat.
Sper c se poate spune acelai lucru i despre programul de
ultim or prin care am nlocuit echipamentul de cercetare cu
armamentul, spuse Cornilov. Vestea a provocat aproape o revolt
n rndul oamenilor de tiin ale cror experimente au fost
anulate. Iar inginerii crora li s-a cerut s reproiecteze interiorul
staiei, s-o adapteze la noii factori de greutate i s-o
compartimenteze pentru pstrarea armelor, s-au nfuriat c nu li
s-a explicat de ce era nevoie s aduc aceste modifcri de ultim
or. Sigur c ceva din nemulumirea lor va ajunge la urechile
americanilor.
Nu-i pierde cumptul din pricina asta, spuse Iasenin rznd.
7
Autoritile spaiale americane nu vor bnui nimic pn nu se-
ntrerupe legtura cu preioasa lor baz selenar.
Cine e comandantul trupei noastre de asalt? ntreb Antonov.
Maiorul Grigori Leucenko, expert n lupta de gheril. Maiorul
a repurtat nenumrate victorii mpotriva rebelilor din Afganistan.
Garantez personal pentru calitile sale de soldat nenfricat i
devotat cauzei.
Antonov ncuviin ngndurat:
O alegere bun, generale. Suprafaa Lunii nu i se va prea
mult diferit de pmntul din Afganistan.
Nu-ncape ndoial c maiorul Leucenko va conduce aceast
operaiune spre o reuit total.
Uii de astronauii americani, generale, spuse Cornilov.
Ce-i cu ei?
Fotografile demonstreaz c i ei sunt narmai. M rog s nu
fe att de fanatici nct s dezlnuie o lupt serioas n aprarea
bazei lor de pe Lun.
Iasenin zmbi indulgent:
Te rogi, Serghei? i la cine te rogi? Precis c nu lui
Dumnezeu. N-o s-i ajute pe americani cnd or porni la atac
Leucenko i oamenii si. Concluzia e evident. Oamenii de tiin
nu se pot msura cu soldai profesioniti antrenai s ucid.
Nu-i subestima. Asta a fost tot ce-am avut de spus.
Destul! spuse Antonov aproape ipnd. S nu mai aud c
vorbii ca nite defetiti. Maiorul Leucenko are dublul avantaj al
atacului-surpriz i-al armamentului superior. Peste mai puin de
aizeci de ore din acest moment, va ncepe adevrata btlie n
spaiul cosmic. Iar eu nu m atept ca Uniunea Sovietic s
piard.
La Moscova, Vladimir Polevoi era aezat la biroul su din
centrala K.G.B.-ului afat n Piaa Dzerjinski i citea un raport
primit de la generalul Velikov. Nu ridic privirea cnd l auzi
intrnd cu pai mari n ncpere pe Lev Maiski i nici nu-l vzu
cum ia loc fr a f invitat. Maiski avea o fa oarecare, lipsit de
expresie i unidimensional, ca i personalitatea sa. Era adjunctul
8
lui Polevoi n fruntea Directoratului principal, braul operaiunilor
cu strintatea din cadrul K.G.B.-ului. Relaiile dintre Maiski i
Polevoi erau rezervate, ns cei doi se completau unul pe altul.
n cele din urm, Polevoi ridic ochii i privi plictisit la Maiski.
Vreau o explicaie.
Prezena soilor LeBaron nu a fost prevzut, spuse Maiski
concis.
Poate prezena doamnei LeBaron i-a echipajului ei de
cuttori de comori. Dar cu LeBaron ce-a fost? De ce a trebuit
Velikov s-l preia de la cubanezi?
Generalul s-a gndit c Raymond LeBaron ar putea f un
zlog util pe masa negocierilor cu Departamentul de Stat al SUA
dup ndeprtarea frailor Castro de la putere.
Bunele lui intenii ne-au vrt ntr-un joc periculos, spuse
Polevoi.
Velikov m-a asigurat c LeBaron este deinut n cel mai strict
secret i c i se ofer numai informaii false.
i totui, exist eventualitatea, ct de mic, ca LeBaron s
descopere adevrata destinaie a insulei Cayo Santa Maria.
Atunci va f ndeprtat.
i Jessie LeBaron?
Pi cred c ea i prietenii si s-ar putea dovedi utili cnd o s
aruncm vina aa-zisului dezastru la poarta CIA.
Velikov sau unul dintre agenii notri secrei de la
Washington au descoperit vreun plan al americanilor de infltrare a
insulei?
Nu, rspunse Maiski. A fost verifcat echipajul de pe dirijabil
i nici unul nu are legtur cu CIA. Sau cu cercurile militare.
Nu vreau nici un amestec nedorit, rosti Polevoi ferm. Ne-
apropiem cu pai mari de succes. S-i transmii ce i-am spus lui
Velikov.
O s primeasc ntocmai instruciunile.
Se auzi o btaie n u, dup care intr secretara lui Polevoi.
Fr a scoate un cuvnt, i ntinse o hrtie i iei din ncpere.
Brusc, faa lui Polevoi se nroi de mnie.
La dracu! Vorbeti de un pericol i el devine realitate.
9
Poftim?
Un semnal urgent de la Velikov. Unul dintre prizonieri a
evadat.
Maiski fcu o micare nervoas cu minile:
Imposibil. Nu exist nici o barc pe Cayo Santa Maria, iar
dac e sufcient de nebun s plece not, ori se va neca, ori va pieri
mncat de rechini.
Oricine ar f, nu ajunge departe.
l cheam Dirk Pitt i, dup prerea lui Velikov, e cel mai
periculos din tot grupul.
Periculos sau nu
Polevoi i fcu semn s tac i ncepu s msoare camera, cu
faa refectnd o mare agitaie.
Nu ne putem permite s avem surprize. Scadena aventurii
noastre cubaneze trebuie devansat cu o sptmn.
Maiski cltin capul, dezaprobator:
Vasele nu vor ajunge n Havana la timp. Pe de alt parte, nu
putem schimba data srbtoririi. Fidel va f prezent la ceremonie
mpreun cu toate ofcialitile din guvernul su pentru a lua
cuvntul. Roile mainriei au fost puse n micare. Nimic nu mai
poate modifca momentul stabilit. Rom i Cola trebuie fe
rechemai, fe lsai s continue conform planului.
Polevoi i frngea minile, nehotrt nc asupra deciziei.
Rom i Cola, ce nume idiot pentru o operaiune de asemenea
anvergur.
Un motiv n plus s continum. Programul nostru de
dezinformare s-a pus n micare i au nceput deja s fe
mprtiate zvonuri despre un plan al CIA de distrugere a Cubei.
Expresia Rom i Cola este tipic american. Nici un guvern strin
nu va bnui c planul a fost elaborat n secret la Moscova.
Polevoi ridic din umeri, semn c este de acord:
Foarte bine, ns nici nu vreau s m gndesc ce urmri ar
avea dac acest individ Pitt scap printr-un miracol i ajunge
napoi n Statele Unite.
E deja mort, anun Maiski sigur pe sine. Sunt sigur de asta.
10
38
Preedintele bg capul n biroul lui Daniel Fawcett i schi un
gest.
Nu te ridica. Am vrut doar s tii c urc s iau prnzul cu
soia mea.
Nu uitai c avem o ntlnire important cu efi ageniilor de
informaii i cu Doug Oates peste patruzeci i cinci de minute, i
aminti Fawcett.
Promit c m ntorc la timp.
Preedintele se ntoarse i lu liftul pn la locuina sa
personal de la etajul doi al Casei Albe. Ira Hagen l atepta n
apartamentul Lincoln.
Pari obosit, Ira.
Hagen zmbi.
Se apropie scadena.
Cum stm?
Am descoperit identitatea tuturor celor nou membri ai
creierului. apte tiu deja unde pot f gsii. Doar Leonard Hudson
i Gunnar Eriksen rmn n afara plasei ntinse de mine.
Nu le-ai luat urma dup episodul de la centrul comercial?
Hagen ezit.
Nimic de felul unei reuite totale.
Staia selenar sovietic a fost lansat n urm cu opt ore,
spuse preedintele. Nu mai pot amna lucrurile nici o clip. Dau
ordin ca n dup-amiaza asta s fe strni membrii creierului,
atia ci vor putea f gsii.
Cu armata sau cu FBI?
Nici unii, nici alii. Un vechi tovar de arme din corpul de
marin va avea onoarea. I-am dat deja lista noastr cu numele i
locul unde poate s-i gseasc. Preedintele se opri i-l privi fx pe
Hagen. Spuneai c ai descoperit identitatea tuturor celor nou
brbai, Ira, dar n raportul pe care mi l-ai dat nu apar dect opt
11
nume.
Hagen pru c face asta mpotriva voinei lui, ns bg mna n
buzunarul hainei i scoase o bucat de hrtie mpturit.
N-am dezvluit identitatea celui de-al noulea brbat, pentru
c am vrut s fu absolut sigur cine este. Un analizor de voce mi-a
confrmat bnuielile.
Preedintele lu hrtia din mna lui Hagen, o despturi i citi
numele scris pe ea. i scoase ochelarii i terse preocupat
lentilele, de parc nu-i venea s-i cread ochilor. Apoi, vr hrtia
n buzunar.
Presupun c am tiut de la bun nceput, dar n-am putut s
cred n complicitatea lui..
Nu-i judeca aspru, Vince. Oamenii tia sunt nite adevrai
patrioi, nici vorb s fe trdtori. Singurul lucru de care se fac
vinovai este tcerea pe care au pstrat-o. n cazul lui Hudson i al
lui Eriksen. S-au prefcut c sunt mori n toi aceti ani.
Gndete-te la durerea pe care au provocat-o rudelor i prietenilor,
lor. Naiunea american nu-i va putea recompensa pentru
sacrifciul lor i nici nu va f capabil s neleag deplin
binefacerile realizrilor acestora.
mi dai lecii, Ira?
Da, domnule, i dau lecii.
Preedintele bg de seam abia acum lupta interioar a lui
Hagen. nelese c n sufetul prietenului su se ddea o btlie
decisiv. Loialitatea lui Hagen era pe muchie de cuit.
mi ascunzi ceva, Ira.
N-am s te mint, Vince.
tii unde se ascund Hudson i Eriksen.
S zicem c am o bnuial a naibii de solid.
Pot s m ncred n tine c ai s-i aduci aici?
Da.
Eti un bun cerceta, Ira.
Unde vrei s i-i livrez i cnd?
Camp David, rspunse preedintele. Ora opt mine
diminea.
Vom f acolo.
12
Nu te pot include i pe tine, Ira.
Lucrul pe care trebuie s-l faci tu, Vince, s zicem un fel de
rsplat pentru efortul meu, este c-mi datorezi s fu prezent n
fnal.
Preedintele se gndi o clip.
Ai dreptate. Mcar att pot s fac.
Martin Brogan, director CIA; Sam Emmett de la FBI i
secretarul de stat Douglas Oates se ridicar n picioare la intrarea
preedintelui n sala de ntruniri, cu Dan Fawcett venind n urma
lui.
V rog, luai loc, domnilor, spuse preedintele zmbind.
Urmar cteva minute de discuii nensemnate pn ce Alan
Mercier, consilierul n probleme de securitate, i fcu apariia.
mi cer scuze pentru ntrziere, spuse el, lsndu-se grbit s
alunece ntr-un scaun. N-am avut timp nici s m gndesc la o
scuz plauzibil.
Iat un brbat sincer, spuse Brogan rznd. Mi-e sil.
Preedintele aez stiloul pe agend.
Cum stm cu pactul cubanez? ntreb el, privindu-l pe Oates.
Pn nu reuim s ncepem un dialog secret cu Castro, nu
putem dect s ateptm, n priz.
Exist vreo posibilitate, orict de mic, ca Jessie LeBaron s
f ajuns la el cu ultimul nostru rspuns?
Brogan cltin capul.
Cred c e foarte ndoielnic s f stabilit legtura. Sursele
noastre de informare n-au scos un cuvnt de cnd a fost dobort
dirijabilul. Consemnul este c a murit.
Vreo tire de la fraii Castro?
Nici una.
De la Moscova ce veti ai?
Lupta intern dintre Castro i Antonov amenin ca n
curnd s devin fi, spuse Mercier. Oamenii notri de la
Ministerul cubanez de Rzboi susin c Fidel Castro amenin s-
i retrag trupele din Afganistan.
Aa se mai leag lucrurile, spuse Fawcett. Antonov n-o s
13
stea cu minile n sn, s permit ca aa ceva s se ntmple.
Emmett se aplec nainte peste mas i-i mpreun minile.
Totul a nceput n urm cu patru ani, cnd Castro s-a rugat
umilindu-se s fe scutit de plata simbolic a celor zece miliarde de
dolari pe care le datora Uniunii Sovietice i care reprezentau
mprumuturi ntoarse i rsntoarse nc din anii 60. A vrut s
dea impresia c e un centru economic puternic ntr-un col de
lume i-a trebuit s-i cedeze lui Antonov cnd i-a cerut s trimit
trupe n rzboiul din Afganistan. Nu doar cteva mici companii, ci
aproape douzeci de mii de oameni.
Cte victime a nregistrat CIA n rapoartele sale? ntreb
preedintele ntorcndu-se spre Brogan.
Cifrele pe care le deinem indic aproape o mie ase sute de
mori, dou sute de rnii i peste cinci sute de disprui.
Doamne Dumnezeule, dar asta nseamn peste douzeci la
sut.
nc un motiv pentru cubanezi s-i deteste pe rui, continu
Brogan. Castro e ca un om care se plimb cu o barc care ia ap.
Iar dac America i arunc frnghia de care s se agae, cei de la
Kremlin or s-l spulbere.
De fapt, oricum vor s-l mture, adug Emmett.
Avem vreo idee cnd i n ce fel va avea loc asasinarea lui?
ntreb preedintele.
Brogan se rsuci n scaun nelinitit.
Sursele noastre nu au reuit s descopere i s decodifce nici
una din datele preluate de pe sateliii notri de ascultare care sunt
concentrai asupra operaiunii. Doar frnturi i fragmente de
informaii care, puse cap la cap, nu ne ajut s ne facem o idee
despre planurile lor.
tii cine rspunde de ea? insist preedintele.
Generalul Piotr Velikov, de la G.R.U., considerat a f un expert
n infltrarea guvernelor Lumii a treia i manipularea acestora. El a
fost artizanul rsturnrii guvernului din Nicaragua n urm cu doi
ani. Din fericire, guvernul marxist pe care l-a instalat nu a rezistat.
Lucreaz lng Havana?
E mai tcut ca mormntul, rspunse Brogan. Imaginea
14
perfect a unui tip care se af nicieri. Velikov nu a fost vzut n
public n ultimii patru ani. Suntem al naibii de siguri c trage
sforile dintr-un loc ascuns.
Ochii preedintelui se ntunecar.
Deci, tot ce tim este o teorie extrem de vag cum c
Kremlinul ar plnui s-i asasineze pe Fidel i pe Raul Castro
ncercnd s dea vina pe noi, apoi s preia conducerea folosind
nite marionete cubaneze care, de fapt, ar primi ordine de la
Moscova. S fm serioi, domnilor, nu pot aciona pe baza unui
simplu ce-ar f dac. Am nevoie de dovezi.
E o poveste care se bazeaz pe fapte reale, explic Brogan.
Avem numele cubanezilor care sunt pltii de sovietici i care
ateapt la rnd s pun mana pe putere. Informaiile noastre
susin clar intenia Kremlinului de a-i asasina pe fraii Castro. CIA
e apul ispitor perfect, pentru c poporul cubanez nu a uitat
nc ce s-a-ntmplat la Bay of Pigs i mici uneltirile soldate cu un
eec ale ageniei de a-l ucide pe Fidel cu ajutorul Mafei, n timpul
administraiei Kennedy. V asigur, domnule preedinte, c eu
consider chestiunea aceasta o prioritate. aizeci de ageni la toate
nivelurile fac eforturi de a strpunge vlul de mister de care s-a
nconjurat Velikov.
i noi nu putem s ajungem pn la Castro pentru un dialog
deschis de ntrajutorare
Nu, domnule, rspund, e Oates. Se opune oricrui contact pe
cale ofcial.
Nu-i d seama c s-ar putea s nu mai aib timp? ntreb
preedintele.
Cred c plutete n gol, i rspunse Oates. Pe de-o parte, se
simte n siguran, tiind c marea mas a cubanezilor l
idolatrizeaz. De fapt puini conductori de naiune pot spune c
se bucur de teama respectuoas i de afeciunea de care se
bucur el. Totui, pe de alt parte, nu e capabil s neleag pe
deplin ameninarea grav la adresa vieii i a guvernului su care
vine din partea sovieticilor.
Deci, ce vrei s-mi spunei, spuse preedintele grav, este c
dac agenii notri nu reuesc s strpung zidul de securitate sau
15
s strecoare pe cineva n vizuina lui Castro i s-l fac s neleag
situaia realist, n-avem altceva de fcut dect s stm confortabil
n fotoliu i s urmrim cum se scufund Cuba prins complet sub
dominaia sovietic.
Da, domnule preedinte, spuse Brogan. Asta este exact ce
ncercam s v spunem.
39
Hagen hoinrea de parc n-avea nici o treab prin raioanele
centrului comercial i se uita cu coada ochiului la mrfurile de pe
rafturi. Mirosul de alune prjite i aminti c-i era foame. Se opri
lng o gheret vopsit n culori vii i cumpr o pung de arahide
rumenite.
Ca s-i odihneasc picioarele, se aez pe canapeaua dintr-un
raion de aparatur electronic i se uit la cele douzeci de
televizoare nirate pe un perete, toate deschise pe acelai canal.
Imaginile prezentau tirea lansrii, n urm cu o or, din
California, a navetei spaiale Gettysburg. De la primul zbor al
rachetei din 1981, peste trei sute de oameni fuseser lansai n
cosmos, iar, n afara mediilor de informare, se prea c nimeni nu
mai acord atenie acestui tip de informaii.
Hagen btu magazinele n sus i-n jos, oprindu-se s priveasc
ca un gur-casc printr-o fereastr ntr-o cabin n care un disc-
jockey schimba discurile pentru staia local de radio a
magazinului. Trecea pe lng o mulime de cumprtoare, ns
atenia sa se concentra asupra puinilor brbai. Majoritatea
preau a f n pauz de mas, cutnd prin rafturile ngrijit
aranjate, de obicei cumprnd primul lucru care le cdea n mn,
spre deosebire de femei, care scotoceau peste tot, n dorina
nebuneasc de a gsi ceva mai bun la un pre convenabil.
Zri doi brbai care mncau sandviuri imense la un
restaurant cu preparate la minut. Nu aveau nici o saco de
16
cumprturi i nici nu erau mbrcai ca nite angajai de
magazin. Purtau acelai stil de mbrcminte sport ca i doctorul
Mooney de la Laboratorul Pattenden.
Hagen i urmri pn ntr-un magazin universal imens. Luar
liftul spre subsol i intrar ntr-un coridor n captul cruia se afa
un indicator pe care scria: Accesul interzis persoanelor strine.
Un becule de avertizare se aprinse n mintea lui Hagen. Reveni
la o tejghea pe care se afau aezate n stiv o mulime de
cearafuri, i scoase haina i-i puse un creion dup ureche. Apoi
atept ca vnztorul s fe ocupat cu un client i dup aceea lu o
grmad de cearafuri i se ndrept spre coridor.
Trei ui ddeau nspre magazii, dou spre camerele de odihn,
iar pe una scria pericol de electrocutare. Ddu de perete ultima
u i intr zorit n ncpere. Un paznic uimit aezat la un birou
ridic ochii.
Hei, nu ai voie s
Asta a fost tot ce-a apucat s spun nainte ca Hagen s-i
arunce cearafurile n cap i s-i aplice n ceaf o lovitur de judo.
Mai erau nc doi paznici de la securitatea cldirii n spatele unei a
doua ui, iar Hagen i dobor pe amndoi n mai puin de patru
secunde. Se ncorda i intr rapid n alt ncpere, n ateptarea
unei ameninri.
O sut de perechi de ochi l priveau cu o expresie de uimire
fi.
Hagen se afa ntr-o ncpere care prea c se lungete la infnit.
De la un zid la altul, era plin de oameni, birouri, computere i
echipament de comunicaii. O secund bun rmase acolo, privind
aproape fascinat hala imens. Apoi fcu un pas nainte i apuc de
bra o secretar ngrozit, ridicnd-o din scaun.
Leonard Hudson! trnti el. Unde l gsesc?
n ochi i lucea teama, ca dou luminie gemene. Art cu capul
spre dreapta:
B-biroul c-cu ua alb-albastr, se blbi ea.
Mulumesc foarte mult, spuse el cu un zmbet larg.
Hagen eliber fata i parcurse iute ncperea aglomerat. Faa i
era ncruntat de parc ncerca s previn pe oricine ar f ncercat
17
s-l opreasc ce-l putea atepta.
Dar nimeni nu fcu nici cel mai mic gest. Mulimea care se
adunase se ddea la o parte din calea lui ca Marea Roie n faa lui
Moise.
Cnd ajunse la ua albastr se opri, se-ntoarse i mbria
dintr-o privire acest adevrat trust de inteligen care era centrul
de comunicaii al programului Colonia Jersey. Nu se putu opri s
nu-l admire pe Hudson. Alesese un loc perfect i ingenios. Hala
fusese amenajat n timpul construirii centrului comercial i,
probabil, nu atrsese nici o bnuial. Oamenii de tiin, inginerii
i secretarele puteau intra i iei nestingherii pierzndu-se printre
cumprtori, iar mainile lor se confundau printre sutele de
maini parcate. i staia de radio era o idee genial. Cine ar f
bnuit c transmiteau i primeau cu ajutorul ei mesaje de pe Lun
printre discursurile din Topp patruzeci difuzate pentru Colegiul
din apropiere? Hagen mpinse ua i intr n ceea ce prea a f
cabina de comand a unui studio.
Hudson i Eriksen erau aezai cu spatele la el, privind n sus
spre un video monitor imens pe care aprea imaginea unui brbat
cu faa i capul complet rase i care se opri la jumtatea
propoziiei, iar apoi ntreb:
Cine e brbatul din spatele vostru?
Hudson arunc o privire peste umr:
Bun, Ira. Vocea sa, ca i ochii, erau de ghea; Hagen avu
senzaia ciocnirii unor cuburi de ghea. Chiar m ntrebam cnd
ai s apari.
Intr, spuse Eriksen pe un ton glacial. Ai picat la anc s
vorbeti cu omul nostru de pe Lun.
40
Pitt ieise deja din apele cubaneze i se nscrisese pe drumul
navigabil principal din Canalul Bahama. ns norocul ncepea s-l
18
prseasc. Puinele nave care-i apruser n cmpul vizual nu
sesizaser prezena sa. Un petrolier imens care arbora steagul
panamez trecuse pe lng el la nici o mil deprtare. Sttea ridicat
att ct putea s nu rstoarne cada i futur cmaa, ns micua
lui ambarcaiune trecu neobservat de echipaj.
S crezi c un ofer de cart afat pe punte i-ar f putut ndrepta
binoclul exact spre acel loc i exact n momentul n care cada se
ridica din golul unui val pe creasta lui, chiar nainte de a disprea
din vedere, era un pariu pe care n-ar f ndrznit s-l fac nici un
parior care se respect. Iar Pitt se vzu obligat s recunoasc
adevrul ngrozitor: i construise o ambarcaiune care nu putea f
zrit dect cu mare greutate.
Pitt ncepu s fac micrile mecanic. Picioarele i amoriser
din pricina poziiei n care se strnsese n cada ngust i-n care se
afa de peste douzeci de ore de cltorie pe mare; mai mult dect
att, friciunea permanent de fundul dur al czii nu fcuse
altceva dect s-i produc bici care-l usturau. Soarele arztor de
la Tropice se abtuse asupra lui, ns, din fericire, era bine bronzat
i ultimul lucru de care se temea erau arsurile.
Marea continua s fe calm, ns el trebuia s fac eforturi
permanente s menin prora czii deasupra valurilor i-n acelai
timp s scoat apa din ea. Scursese ultimele picturi de benzin n
motor i acum umpluse canistrele cu ap de mare pentru a
menine constant greutatea czii.
Motorul nu mai putea funciona dect nc cincisprezece-
douzeci de minute nainte de a rmne fr combustibil mai
mult nu mai putea spera. Dup care totul avea s se sfreasc.
Lipsit de control, cada avea s ia ap, iar apoi s se scufunde.
ncepu s picoteasc nu dormise de treizeci i ase de ore. Se
lupt din rsputeri s rmn treaz, crmind i scond apa din
cad, cu brae ca de plumb, cu minile crpate de apa srat. Pitt
scruta orizontul neobosit, ns prea c nu va trece nici un vapor
prin partea asta a mrii. Civa rechini se loviser de fundul czii
care se mica ncet; unul fcu greeala s se apropie prea mult de
elice i-i prinse coada n ea; fu sfrtecat. Pitt i privi cu detaare.
Se gndi prostete c putea s le ofere o mas bun doar s
19
deschid gura i s se arunce n mare; poate era mai bine dac se
neca. i ddu seama ce gnd nebunesc i trecuse prin minte i, pe
dat, l alung.
Vntul se pornise din nou. O rafal trecu deasupra sa i depuse
civa stropi de ap pe fundul czii. Nu era tocmai curat, ns era
mai bun dect nimic. Strnse n cuul palmei att ct s bea de
cteva ori i, lacom, nghii apa cu recunotin. Se simi nviorat.
Pitt ridic privirea i se uit la cer, nspre apus. Noaptea avea s
se lase ntr-o or. Ultima lui scnteie de speran se stingea o dat
cu apusul soarelui. Chiar dac, printr-o minune, s-ar f meninut
la suprafa, oricum n-avea cum s fe vzut pe ntuneric.
D-mi, Doamne, mintea de pe urm, cuget el.
Mcar de s-ar f gndit s fure o lantern.
Brusc, motorul se nec i apoi porni din nou. Eliber crma
doar un pic, pe ct putea ndrzni s-o fac, contient c nu-i sttea
n putere s amne sfritul inevitabil dect cu un minut sau
dou.
Pitt ncerc s se scuture de dezndejdea care punea stpnire
pe el i se ntri, spunndu-i c trebuia s scoat apa att ct l-
ar mai ine braele sau pn cnd srmana ambarcaiune, lipsit
de aprare, avea s fe lovit de un val i rsturnat. Goli una din
canistre n mare. Cnd cada avea s se scufunde, i spuse el, n-
avea dect s foloseasc canistra drept plut i era hotrt ca,
atta timp ct nc mai putea s mite un deget, s nu se dea
btut.
Credinciosul motor tui o dat, de dou ori, apoi se stinse.
Dup ce, toat noaptea dinainte, i auzise huruitul, Pitt se simi
copleit de linitea care se lsase brusc. edea acolo n micua
ambarcaiune a crei soart era pecetluit, pe o mare nepstoare,
sub cerul senin, fr nori.
Meninu cada la suprafa nc o or sub lumina amurgului.
Era att de ostenit, de epuizat fzic, nct nici nu bg de seam c
ceva se micase, la nici o sut cincizeci de metri de el.
Comandantul Kermit Fulton se trase de lng periscopul afat n
cabina de comand a submarinului de atac Denver, iar pe chip i se
20
citi o expresie de profund mirare. Privi spre secundul su:
Senzorii notri au stabilit un contact? Secundul rosti ntr-
unul din microfoanele afate n cabin:
N-apare nimic pe radar, cpitane.
Sonarul a stabilit un contact slab care a ncetat n urm cu un
minut.
Ce prere avei?
Rspunsul nu veni imediat, iar cpitanul repet ntrebarea.
Sonarul zice c sun ca un motor exterior de barc de numai
douzeci de cai putere.
Se-ntmpl ceva al naibii de ciudat acolo, spuse Fulton.
Vreau s verifc despre ce e vorba. Micorai viteza la o treime i
virai stnga la cinci grade.
i lipi din nou fruntea de lentila periscopului i apropie
imaginea. Dup care rosti rar, nc i mai mirat:
D ordin s ne ridicm la suprafa.
Ai vzut ceva? l ntreb secundul.
ncuviin tcut din cap.
Toi cei afai n cabina de comand l priveau atent pe Fulton
ateptnd s vorbeasc. Secundul avu iniiativa:
Te deranjeaz dac ne spui i nou despre ce este vorba,
cpitane?
Douzeci i trei de ani pe mare i eu care credeam c am
vzut tot ce se putea vedea, rosti Fulton. Da s m ia naiba, dac
nu e un brbat acolo, la o sut de mile de orice fie de uscat, care
st linitit ntr-o cad de baie.
41
De la dispariia dirijabilului, amiralul Sandecker i prsise
biroul. Se cufundase n lucru, ns curnd munca i pierdu
nelesul. Prinii si, dei destul de vrstnici, triau nc la fel
fratele i sora. De fapt, Sandecker nu trecuse niciodat printr-o
21
dram personal.
n toi anii petrecui n Marin, se druise cu devotament
carierei sale. Nu avusese timp pentru o relaie serioas cu o femeie
i avea puini prieteni, majoritatea fcui printre cei cunoscui n
Marin. Ridicase un zid ntre el i superiori sau subalterni i
pstra o cale de mijloc. inuse steagul sus pn la cincizeci de ani,
ns simea c bate pasul pe loc.
Cnd Congresul a aprobat numirea sa n fruntea Ageniei
naionale de studii marine i subacvatice a simit c revine la
via. Atunci s-a nfripat prietenia cald cu trei brbai neobinuii
care-l priveau cu cel mai mare respect, ns nu-l tratau altfel dect
pe vecinul de la bar.
ncercrile prin care a trecut NUMA i toate proiectele la care au
lucrat i-au apropiat i mai mult. Al Giordino, extrovertitul care
simea o plcere nebun s se ofere voluntar pentru cele mai grele
proiecte i care-i fura trabucurile scumpe lui Sandecker. Rudi
Gunn, hotrt, nici mai mult nici mai puin, s ating perfeciunea
cu harul lui organizatoric neegalat i care, s se f strduit i tot n-
ar f reuit s-i fac dumani. i-apoi, mai era Pitt, cel care, mai
mult dect oricine altcineva, reuise s-i renvie lui Sandecker
spiritul creator. Curnd se apropiaser att de mult nct prietenia
lor avea ceva din relaia tat-fu.
Pitt, cu atitudinea sa neconformist fa de via, cu spiritul viu
i umorul sarcastic, lsa o impresie vie n urma sa, ca trecerea
impetuoas a unei comete. De cum intra ntr-o ncpere, parc o
nsufeea. Sandecker ncerc fr succes s alunge amintirile
care-l asaltau i s se desprind de trecut. Se ls n scaunul de la
birou, nchise ochii i se abandon durerii. i pierduse pe toi dintr-
o lovitur i asta-l tulbura dincolo de orice nchipuire.
Pe cnd sttea cu gndul la Pitt, se aprinse beculeul de la linia
sa personal i, n ncpere, se auzi bzitul telefonului. i mas
scurt tmplele i ridic receptorul.
Jim, tu eti? Am obinut numrul tu de la un prieten comun
din Pentagon.
Scuzai-m, eram cu mintea n alt parte. Nu v recunosc
vocea.
22
Aici e Clyde, Clyde Monfort.
Sandecker deveni atent.
Clyde, ce s-a-ntmplat?
A ajuns pe biroul meu un mesaj de la submarinele noastre de
atac plecate la manevre de debarcare n Jamaica.
i ce legtur au toate astea cu mine?
Comandantul submarinului raporteaz c a cules din mare
n urm cu douzeci de minute un naufragiat. Nu st tocmai n
obiceiul forelor noastre de pe submarinele nucleare s ia strini la
bord, ns tipul pretinde c lucreaz cu tine i a-nceput s fac
scandal cnd cpitanul nu i-a permis s-i transmit un mesaj.
Pitt!
Asta e, i rspunse Monfort. sta e numele pe care l-a dat.
Dirk Pitt. De unde tii?
Slav Domnului!
E verifcat odat?
Da, da, e bona fde, rspunse Sandecker nerbdtor. i
ceilali?
Alii nu sunt. Pitt era singur n cad.
Repet.
Cpitanul s-a jurat c era ntr-o cad de baie cu un motor de
barc.
Cunoscndu-l pe Pitt, Sandecker nu se ndoi o clip de adevrul
celor ntmplate.
Ct de repede poi aranja s fe luat de un elicopter i adus pe
cel mai apropiat aeroport spre a f transportat la Washington?
tii c nu pot face asta, Jim. Nu pot s-i dau drumul pn
cnd nu trage submarinul la chei n portul nostru din Charleston.
Ateapt la telefon, Clyde. Sun la Casa Alb de pe alt linie s
obin autorizaia.
inteti aa de sus? ntreb Monfort nencreztor.
Acolo i chiar mai sus.
Poi s-mi spui ce se petrece, Jim?
Crede-m pe cuvnt. E mai bine s nu tii.
Se adunaser cu toii la Casa Alb pentru dineul dat n onoarea
23
primului ministru al Indiei, Rajiv Gandhi, care se afa ntr-o
cltorie neofcial n Statele Unite. Actori i lideri politici, sportivi
i miliardari i mprteau opiniile i divergenele de opinii,
amestecai ca nite buni vecini care particip la o serbare
cmpeneasc ntr-o zi de duminic.
Fotii preedini Ronald Reagan i Jimmy Carter discutau i se
purtau cu atta naturalee de parc n-ar f prsit niciodat aripa
de apus a Casei Albe. n picioare, ntr-un col al ncperii ncrcate
de fori, secretarul de stat Douglas Oates depna ntmplri
petrecute n timpul rzboiului cu Henry Kissinger, n timp ce
fundaul echipei Houston Oilers, campion n supercup, se afa n
faa emineului i se uita fx n decolteul Sandrei Malone, vioaia
prezentatoare de tiri de la reeaua de televiziune ABC.
Preedintele toasta cu primul ministru Gandhi cruia i-l
prezent pe Charles Murphy, cel care de curnd survolase
Antarctica ntr-un balon cu aer cald. Soia preedintelui se
ndrept spre ei, l lu de bra pe soul su i-l antrena spre ringul
de dans al slii de recepie.
Un consilier de la Casa Alb prinse privirea lui Dan Fawcett i-i
fcu un semn artnd spre u.
Fawcett se apropie de el, ascult ce avea s-i spun, apoi se
ndrept spre preedinte. Verigile erau bine unse.
mi cer scuze, domnule preedinte, ns tocmai a sosit
curierul cu un proiect de lege care trebuie semnat nainte de
miezul nopii.
Preedintele nclin capul, semn c a neles. Nu exista nici o
lege care trebuia semnat. Era codul pentru mesaje de maxim
urgen. Se scuz fa de soia sa i strbtu holul spre un birou
particular. nainte de a ridica receptorul, atept ca Fawcett s
nchid ua.
Aici e preedintele.
Amiral Sandecker, domnule.
Da, domnule amiral, despre ce este vorba?
l am pe comandantul Forelor navale din Caraibe pe o alt
linie. Tocmai m-a informat c unul dintre oamenii mei care a
disprut mpreun cu Jessie LeBaron a fost salvat i se af pe
24
unul dintre submarinele sale.
A fost identifcat?
E Dirk Pitt.
Omul sta, fe este indestructibil, fe foarte norocos, spuse
preedintele, iar n glasul su se simi o not de uurare. Ct de
repede poate s ajung aici?
Amiralul Clyde Monfort ateapt la telefon pentru a primi
autorizarea dumneavoastr pentru transportarea urgent a lui
Pitt.
Putei s-mi facei legtura cu el?
O clip, domnule.
Urm o pauz de o secund i apoi un declic.
Preedintele spuse:
Domnule amiral Monfort, m auzii?
V aud.
mi recunoatei vocea?
Da, domnule, o recunosc.
Vreau ca Pitt s ajung la Washington ct mai repede posibil.
M-ai neles?
Am neles, domnule preedinte. Am s m ocup personal. i
voi pune la dispoziie un avion al Marinei care-l va aduce la Baza
Andrews a Forelor aeriene nainte de rsritul soarelui.
nc ceva, domnule amiral. Nu lsai s se afe nimic despre
afacerea asta. inei submarinul pe mare i izolai-i pe piloi timp
de trei zile i pe oricine se apropie de Pitt la o distan de o sut de
metri.
Urm un moment de ezitare.
Ordinele dumneavoastr vor f executate.
V mulumesc. Acum a vrea s vorbesc cu amiralul
Sandecker.
Sunt aici, domnule preedinte.
Ai auzit? Amiralul Monfort va aranja ca Pitt s ajung pe
Andrews nainte de rsritul soarelui.
M voi duce s-l ntmpin.
Perfect. l vei aduce cu un elicopter la cartierul general al CIA
de la Langley. Va f ateptat de Martin Brogan i de reprezentani ai
25
preediniei i ai parlamentului de stat pentru a relata ce s-a
ntmplat.
S-ar putea s nu vin cu nimic care s arunce lumin asupra
situaiei.
Probabil c avei dreptate, spuse preedintele obosit. Poate
atept prea mult. Presupun c ntotdeauna m atept la prea mult.
nchise i oft lung. Se adun puin i bg toate aceste gnduri
ntr-un sertar al minii urmnd s mediteze asupra lor mai trziu.
Era o tehnic pe care orice preedinte ajungea s-o stpneasc mai
devreme sau mai trziu. A trece de la momente de criz la lucruri
de rutin i-apoi din nou la criz, ca i cnd ai f acionat un buton
era o necesitate care mergea mn n mn cu postul de
preedinte.
Fawcett cunotea strile preedintelui i atepta rbdtor. n
cele din urm, spuse:
Poate n-ar f o idee rea dac a asista i eu la ntrevedere.
Preedintele ridic privirea spre el i-l fx cu tristee:
Ai s mergi cu mine la Camp David mine n zori de zi.
Fawcett pru surprins.
n agenda dumneavoastr nu se af nici o referire la un
drum la Camp David. Mare parte a dimineii este ocupat cu
discuiile fxate cu diveri lideri ai Congresului asupra noului
buget.
Vor trebui s atepte. Mine am o ntlnire mult mai
important.
n calitatea mea de ef al personalului, mi pot permite s
ntreb cu cine vei purta discuii?
Cu un grup de brbai care-i spun creierul.
Fawcett fcu ochii mari i-l privi fx pe preedinte, iar gura i se
strnse uor.
Nu neleg.
Ar trebui s nelegi, Dan. Dumneata eti unul dintre ei.
nainte ca Fawcett s-i revin din buimceal i s-i poat
rspunde, preedintele ieise din birou i se altura invitailor la
dineu.
26
42
Zgomotul surd pe care-l fcu trenul de aterizare la contactul cu
pista l trezi pe Pitt. n afara avionului cu dou motoare cu reacie
al Marinei cerul era nc ntunecat. Prin hubloul mic, vzu prima
gean de lumin strpungnd ntunericul i anunnd o nou zi.
Bicile pe care i le fcuse friciunea de cad l mpiedicaser s
stea normal n scaun, aa nct trebuise s doarm ncovrigat pe o
parte. n general, se simea ngrozitor i i era sete de altceva dect
de cantitile interminabile de suc de portocale care-i fuseser
pompate n stomac de medicul grijuliu de pe submarin.
Se ntreb ce-ar f fcut dac s-ar f ntmplat s se mai
ntlneasc vreodat cu Gly. Pedepsele ngrozitoare pe care i le
imagina pentru el i se preau prea blnde. l obseda gndul agoniei
la care erau supui Jessie, Giordino i Gunn. Avea un sentiment
de vinovie c reuise s evadeze.
Zgomotul motoarelor cu reacie ncet i de-abia atunci se
deschise ua. Cobor eapn scara avionului i cnd ajunse jos fu
mbriat de Sandecker. Amiralul ddea rareori mna cu cineva,
iar dovada asta neateptat de afeciune l lu pe Pitt prin
surprindere.
Bnuiesc c vorba aia a da orice s tiu ce gndeti este
valabil n cazul tu, spuse Sandecker rguit, gsindu-i cu greu
cuvintele.
Bine c n-am murit, i rspunse Pitt, zmbind.
Sandecker l lu de bra i-l conduse la o main care-i atepta.
Te ateapt la cartierul general al CIA de la Langley s-i
pun ntrebri.
Pitt se opri brusc:
Toi sunt n via, anun el scurt.
n via? ntreb uimit Sandecker. Toi?
Sunt prizonieri ai ruilor, torturai de unul care a trecut la ei.
Pe faa lui Sandecker se citea c nu nelege nimic.
27
Ai fost n Cuba?
Pe una din insulele ei, explic Pitt. Trebuie s-i anunm pe
rui c am scpat ct mai repede i s-i oprim s
Ia-o mai ncet, l ntrerupse Sandecker. Nu te mai pot urmri.
Pentru moment, mai bine am atepta s ajungi la Langley i s le
spui lor toat povestea. Cred c-ai dat peste o min de aur i te-ai
ntors cu braele ncrcate.
Ct timp dur zborul, peste ora ncepu s plou. Pitt privea
prin parbrizul de plexiglas la cei dou sute nousprezece acri de
teren mpdurii care se ntindeau n jurul cldirii imense de beton
i marmur gri, cminul armatei de muchetari ai Americii. Privit
de sus, cldirea prea pustie, nu se vedea nici ipenie de om
micndu-se pe pmnt. Pn i parcarea era pe sfert goal.
Singura siluet omeneasc pe care o zri Pitt era statuia celebrului
spion al naiunii, Nathan Hale, care fcuse greeala de a se lsa
prins i fusese spnzurat.
Pe rampa de aterizare a elicopterului i ateptau, cu umbrelele
deschise, doi ofciali de la CIA, mai n vrst. Intrar cu toii grbii
n cldire, iar Pitt i Sandecker fur invitai ntr-o sal mare de
ntruniri. Erau prezeni acolo ase brbai i o femeie. Martin
Brogan se ndrept spre Pitt, i strnse mna i apoi fcu
prezentrile. Pitt ddu din cap n semn de salut cnd fcu
cunotin pe rnd cu fecare, ns uit pe loc numele lor.
Brogan spuse:
Aud c ai avut o cltorie plin de peripeii.
n nici un caz una pe care s o recomand turitilor, rspunse
Pitt.
Dorii s mncai sau s bei ceva? i propuse Brogan
politicos. O cafea, poate chiar un mic dejun?
Dac s-ar gsi o sticl rece de bere
Desigur.
Brogan ridic receptorul i rosti cteva cuvinte.
Sosete imediat.
Sala de conferine era amenajat simplu, dup canoanele
oricrui birou. Pereii erau bej, o nuan oarecare, la fel i covorul,
28
dar mobila arta de parc ieise dintr-un magazin cu reduceri de
pre. ncperea nu era nsufeit de nici un tablou, de nici un
obiect decorativ. O camer a crei unic destinaie era aceea de a
servi drept spaiu de lucru.
Lui Pitt i se oferi un scaun din capul mesei, ns refuz. Nu era
nc pregtit s se aeze. Toi ochii erau aintii asupra lui i,
curnd, ncepu s se simt ca un animal captiv la grdina
zoologic ntr-o dup-amiaz de duminic.
Brogan zmbi destins.
V rugm s o luai de la nceput i s ne povestii ce-ai
remarcat i ce-ai auzit. Relatarea dumneavoastr va f nregistrat
i apoi transcris. Dup aceea, v vom pune cteva ntrebri. V
convine s procedm aa?
Sosi i berea. Pitt sorbi lung, se destinse la rndul lui i ncepu
s relateze faptele din momentul decolrii de la Key West i pn
cnd zrise, nebun de fericire, submarinul ieind la suprafa la
numai civa metri de cada care ncepuse s se scufunde. Nu
omise nimic i povesti de-a fr-a-pr, amintind toate amnuntele,
indiferent ct de lipsite de importan puteau prea. Povestirea i
lu aproape o or i jumtate, ns a fost ascultat fr ntreruperi
i nimeni nu i-a pus ntrebri. Cnd, n sfrit, termin se aez
cu grij pe un scaun, cci l durea corpul peste tot i-i privi calm
pe ceilali cum verifc notiele luate.
Brogan propuse o scurt pauz n care au fost aduse fotografi
fcute din aer ale insulei Cayo Santa Maria, dosarul lui Velikov i
al lui Gly i copii dup transcrierea nregistrrii. Dup ce le-au
studiat pre de patruzeci de minute, Brogan iniie tirul de ntrebri
lansnd-o pe prima:
Ai avut arme cu voi pe dirijabil. De ce?
Planurile asupra locului n care se af epava Cyclops indic
faptul c s-a scufundat n apele cubaneze. Ni s-a prut fresc s
avem la noi un scut antiglon i un lansator de proiectile n caz c
trebuie s ne aprm.
Desigur, v dai seama c atacul dumneavoastr neavizat
asupra elicopterului-patrul cubanez constituie o nclcare a
politicii statului nostru.
29
Cuvintele fuseser rostite de un tip despre care Pitt i amintea
c lucreaz la Departamentul de stat.
Eu am respectat legea suprem, spuse Pitt zmbind tios.
i care ar f legea asta, dac-mi permitei s ntreb?
Vine din vestul slbatic, ceva ce se numete autoconservare.
Dac nu m-nel, cubanezii au deschis focul, au tras cam o sut
de reprize i-abia apoi i-a spulberat Al Giordino.
Brogan zmbi. Pitt era un tip care-i mergea la sufet.
Ceea ce ne-ar interesa pe noi este s facei o descriere a
instalaiei ruseti de pe insul. Spunei c nu-i pzit.
Singurii gardieni pe care i-am vzut la sol sunt staionai la
intrarea n zona ngrdit. Nu patruleaz nici un soldat pe
drumuri sau pe plaj. Singura lor msur de securitate e gardul
electrifcat.
Asta explic de ce n imaginile luate cu infrarou nu apare
nici un semn de activitate, spuse un analist care studia atent nite
fotografi.
Nu e n frea ruilor s nu fac caz de ceva, rosti un alt
personaj important de la CIA. Aproape invariabil transpir cte un
secret pzit cu strnicie pentru c exagereaz msurile de
securitate.
Nu e cazul acum, spuse Pitt. Au preferat extrema cealalt i
asta s-a dovedit a f n favoarea lor. Generalul Velikov a fcut
afrmaia c este cea mai important baz militar din afara
granielor Uniunii Sovietice. Constat c nimeni de la agenia
voastr nu tia nimic i nici nu bnuia mcar existena ei.
Recunosc c am fost trai pe sfoar, spuse Brogan. Cu
condiia ca tot ce ne-ai relatat s fe adevrat.
Pitt i arunc o privire glacial, apoi se ridic cu greutate de pe
scaun i se ndrept spre u.
E-n regul, fe cum spunei voi: eu am minit. i mulumesc
pentru bere.
Pot s v ntreb unde plecai?
Convoc o conferin de pres, spuse Pitt adresndu-i-se lui
Brogan direct. n fond, eu pierd timp s v ajut pe voi. Cu ct
anun mai repede c am evadat i cer eliberarea soilor LeBaron, a
30
lui Gunn i a lui Giordino, cu att mai repede va f obligat Velikov
s opreasc maltratarea i executarea lor.
Se aternu o tcere grea. Nici unuia din cei prezeni la masa de
discuii nu-i venea s cread c Pitt pleac, nici unuia cu excepia
lui Sandecker.
Amiralul edea la mas i zmbea triumftor de parc ctigase
lozul cel mare.
Mai bine i-ai bga minile n cap, Martin. Tocmai vi s-a servit
pe tav o informaie de importan vital i dac nimeni din
ncperea asta nu-i d seama despre ce e vorba, mi permit s v
sugerez s schimbai tactica.
Poate c Brogan era un tip plin de sine i cam dur, ns prost nu
era deloc. Se ridic grbit i-l opri pe Pitt la u.
S iertai un btrn irlandez care s-a prjit de-attea ori n
viaa lui. Dup treizeci de ani n meseria asta, oricine poate s
devin Toma Necredinciosul. V rugm s ne ajutai s punem cap
la cap piesele din povestirea dumneavoastr. Apoi, sigur, vom
discuta ce se poate face pentru soii LeBaron i pentru prietenii
dumneavoastr.
Are s v coste nc o bere, spuse Pitt.
Brogan i ceilali ncepur s rd. Gheaa fusese spart, iar
ntrebrile ncepur s curg n avalan.
Acesta e Velikov? ntreb un analist ridicnd o fotografe.
Da, generalul Piotr Velikov. Vorbete o englez cu accent
american ca la carte. Aproape era s uit, are dosarul meu, pn i
un profl al personalitii.
Sandecker se uit la Brogan.
Se pare c Sam Emmett are o crti la serviciul de dosare al
FBI.
Brogan zmbi sarcastic.
Sam n-o s se bucure cnd o s afe.
S-ar putea scrie o carte despre isprvile lui Velikov, spuse un
brbat vnjos aezat n faa lui Pitt. Dup ce o s terminm, mi-ar
plcea s-mi facei o descriere a personalitii lui.
De-abia atept, spuse Pitt.
i acesta este anchetatorul cu pumn de fer, Foss Gly? Pitt
31
ddu din cap la vederea celei de-a doua fotografi.
n poz pare cu zece ani mai tnr, da el este.
Mercenar american, nscut n Arizona, spuse analistul.
Spuneai c v cunoatei dinainte?
Da, n timpul proiectului mprteasa Irlandei, n cutarea
Tratatului nord-american. Cred c v aducei aminte.
Brogan ncuviin dnd din cap:
ntr-adevr, mi amintesc.
Revenind la amplasarea instalaiei, spuse femeia. Cte nivele
are construcia?
Dup indicatorul liftului, cinci, toate subterane.
Avei idee ce suprafa are?
Tot ce-am vzut au fost celula mea, coridorul, biroul lui
Velikov i garajul. Ah, da i mai este i intrarea n ncperile de la
nivelul solului, decorate n stil spaniol.
Grosimea pereilor?
Cam jumtate de metru.
Starea construciei?
Bun. Nu exist fsuri n beton.
Tipul vehiculelor din garaj?
Dou camioane militare. Restul, vehicule pentru construcii
un buldozer, o betonier i un elevator.
Femeia ridic privirea de pe carnet.
Poftim? Ce e ultimul?
Un elevator, explic Pitt. Un camion special cu platform
telescopic pentru lucru la nlime. E folosit de lucrtorii de la
telefoane care repar frele i de cei care taie crengile i se car n
pomi.
Dimensiunea aproximativ a antenei parabolice?
E greu de spus, era ntuneric. Cu aproximaie, lungimea
trei sute de metri, limea dou sute. E ridicat la poziia de
funcionare de nite brae hidraulice camufate pentru a da
impresia c sunt palmieri.
Grilaj sau solide?
Grilaj.
Conexiuni, branamente, relee?
32
N-am vzut, ns asta nu nseamn c nu exist.
Brogan urmrise dialogul fr s intervin.
Acum ridic ns mna i se uit la un brbat aezat la
jumtatea mesei.
Ce scoi din asta, Charlie?
Nu am sufciente, detalii tehnice ca s pot trage concluzia
corect. ns, exist trei posibiliti. Unu poate f o staie de
ascultare capabil s intercepteze convorbiri telefonice,
radiotransmisiuni i semnale radar pe ntreg teritoriul Statelor
Unite. Doi un dispozitiv foarte puternic de distrugere instalat
acolo n ateptarea momentului crucial, de felul unui distrugtor
dintr-o singur lovitur care acioneaz imediat dup ce este
activat, capabil s spulbere sistemul nostru vital de comunicaii
militare i comerciale. A treia posibilitate este c ar putea avea
capacitatea s transmit informaii false prin strpungerea
sistemelor noastre de comunicaii. Ceea ce m nelinitete cel mai
mult este c dimensiunile sale i felul n care este construit ar
putea foarte bine acoperi cele trei funcii n acelai timp.
Muchii feei lui Brogan se ncordar. Faptul c o astfel de
instalaie i o operaiune de spionaj supersecret fuseser montate
la nici dou sute de mile de coasta Statelor Unite nu avea cum s-l
ncnte pe eful Ageniei Centrale de Informaii.
Dac tot vorbim despre ce-i mai ru, atunci, ce-ar putea s
fe?
Mi-e team c avem de-a face cu o instalaie electronic
avansat i extrem de puternic capabil s intercepteze
comunicaiile telefonice i radio pe care le temporizeaz apoi
pentru a permite sintetizorilor de ultim generaie s imite vocile
vorbitorilor i s modifce astfel mesajul. Ai f uimit s vezi cum
sunt manipulate propriile tale cuvinte la telefon i cum ajung altfel
la interlocutorul tu fr mcar s-i dai seama de schimbare. De
fapt, Agenia Naional pentru Securitate are instalat acelai tip de
echipament la bordul unui vas.
Deci, ruii ne-au ajuns din urm, spuse Brogan.
Tehnologia lor s-ar putea s fe mai puin elaborat, dar se
pare c ne-au luat-o cu un pas nainte n ceea ce privete scara la
33
care au construit-o.
Femeia ridic din nou ochii spre Pitt:
Spuneai c insula este aprovizionat de pe submarin.
Aa mi-a spus Raymond LeBaron. i din puinul pe care l-am
vzut eu, se pare c la rm nu e amenajat nici un port.
Sandecker se juca cu un trabuc, ns nu-l aprinse. ndrept un
capt spre Brogan.
Se pare c sovieticii i-au dat, de data asta, toat silina s-i
pun pe-o pist greit pe oamenii ti care supravegheaz Cuba,
Martin.
n timpul anchetei mi-am dat seama c ruii se temeau c au
fost descoperii. Velikov pretindea c suntem ageni n solda
voastr.
Nici nu pot s-l acuz pe ticlos, spuse Brogan. Probabil c
apariia voastr i-a ocat al naibii de ru.
Domnule Pitt, putei face o descriere a persoanelor care
participau la dineu n momentul n care ai intrat? ntreb un
brbat cu faa blnd de persoan studioas, mbrcat ntr-un
pulover de culoarea argilei.
Pot spune cu aproximaie c erau prezeni aisprezece femei
i dou duzini de brbai.
Am auzit eu bine? Ai spus femei?
Da.
Ce tip de femei? ntreb femeia din ncpere.
Pitt se vzu obligat s ntrebe:
Ce nelegei prin tip?
tii dumneavoastr, rspunse ea serios. Neveste, femei
singure sau femei uuratice.
Sigur nu erau prostituate. Majoritatea purtau uniform,
probabil fceau parte din personalul lui Velikov. Iar cele care aveau
verighete probabil erau nevestele civililor i oferilor cubanezi
prezeni la petrecere.
Oare ce dracu o f n mintea lui Velikov? ntreb Brogan fr a
se adresa cuiva anume. Cubanezii nsoii de nevestele lor la o
instalaie strict secret? Nu mai neleg nimic.
Sandecker i cobor gnditor privirea pe mas.
34
Ba eu neleg, dac Velikov folosete insula Cayo Santa Maria
n alt scop dect spionajul electronic.
Ce vrei s spui, Jim? ntreb Brogan.
Insula ar putea constitui o baz perfect de aciune n cazul
n care ar vrea s nlture guvernul lui Castro.
Brogan l privi mirat:
De unde ai mai scos-o i pe asta?
M-a pus la curent preedintele, spuse Sandecker seme.
neleg.
Era clar ns c Brogan nu pricepea nimic.
Ascultai, mi dau seama c toate astea sunt de o extrem
importan, spuse Pitt, ns fecare minut pe care-l petrecem aici
fcnd speculaii i apropie pe Jessie, Al i Rudi i mai mult de
moarte. Sper c ai neles, oameni buni, c trebuie s-i salvm.
Putei s le transmitei ruilor c suntei la curent cu detenia lor
pentru c eu am scpat i v-am spus totul.
Cererea lui Pitt fu ntmpinat de o tcere nefreasc. Nimeni, n
afara lui Sandecker, nu se uit la el. n special cei de la CIA i
evitau privirea.
mi pare ru, spuse Brogan rece, ns nu cred c ar f o
micare inteligent.
Sandecker l fulger cu o privire ncrcat de mnie:
Ai grij ce spui, Martin. tiu c n mintea ta se nate un plan
machiavelic. Dar te previn, amice, mi datorezi salvarea lor, eu n-o
s-mi las prietenii s fe aruncai hran la rechini.
Noi ne gndim la un joc cu miz mai mare, spuse Brogan. S-
ar putea s fe n avantajul nostru s nu-i spunem lui Velikov
nimic.
i astfel s sacrifcai cteva viei omeneti pentru o misiune
riscant de spionaj? spuse Pitt cu amrciune. Nu sunt de acord.
V rog s m ascultai o clip, i pleda Brogan cauza. Sunt
gata s lansez o poveste prin care s le spun ruilor c tiu c soii
LeBaron i cei de la NUMA sunt n via. Apoi i vom acuza c-i in
prizonieri la Havana.
Cum o s nghit Velikov o gogoa ca asta? O s miroas
imediat.
35
Nici nu m atept s cread. Doar nu e cretin. Are el miros
s-i dea seama c e ceva putred aici; dar se va ntreba ct tim
despre insul. Dar asta-i tot ce poate s fac s-i pun
ntrebri. Vom tulbura i mai mult apele pretinznd c informaiile
noastre sunt susinute de fotografile n care apare barca voastr
pneumatic aruncat la mal la insula mare a Cubei. O s uite o
vreme de captivii notri pentru c va f prea ocupat s fac
pronosticuri. Piesa de rezisten va f povestea cu descoperirea
cadavrului lui Pitt de ctre un pescar.
Ce dracu vii s propui aici? ntreb Sandecker.
Nu m-am gndit nc foarte bine, recunoscu Brogan, ns
ideea ar f s-l trimitem din nou pe Pitt pe insul.
De ndat ce lu sfrit discuia cu Pitt, Brogan se ntoarse n
birou i puse mana pe telefon. Apelul lui trecu prin fliera
obinuit de legturi tampon, ns n cele din urm preedintele
rspunse la telefon.
Te rog s fi scurt, Martin. Tocmai plecam spre Camp David.
Am terminat interogatoriul lui Dirk Pitt.
A venit cu informaii interesante?
Pitt ne-a dat datele care ne ajut s ne infltrm, aa cum am
discutat.
Cartierul general al lui Velikov?
Ne-a dus direct la surs.
Ai fcut o treab bun. Acum oamenii dumitale pot lansa
operaiunea de infltrare.
Cred c ar f mai indicat o soluie de durat.
Vrei s spui c vei face cunoscut ameninarea prin
intermediul presei din ntreaga lume?
Nu. Trebuie s mergem acolo i s distrugem Baza.
43
36
Dup ce a ajuns la Camp David, preedintele a luat un scurt
dejun frugal. Vremea era neobinuit de cald pentru acea perioad
a anului, aa c era mbrcat doar n pantaloni din bumbac i ntr-
un tricou cu mneci scurte.
Sttea ntr-un scaun cu brae i inea n poal cteva
bibliorafturi cu dosare coninnd povestea vieii membrilor
creierului. Studia totul atent. Dup ce citi ultimul dosar nchise
ochii, cntrind ce i cum s le vorbeasc brbailor care-l
ateptau n sufrageria principal.
Hagen intr n ncpere i atept linitit pn ce preedintele
deschise ochii.
Eu sunt gata; atept s-mi spui cnd ncepem, Vince.
Preedintele se ridic ncet de pe scaun.
Poate c-ar f mai bine s-i dm drumul chiar acum.
Ateptau aezai n jurul mesei mari dup cum i invitase s ia
loc preedintele. Nu erau pzii pentru c nu era nevoie Erau toi
persoane respectabile fr nici o intenie criminal. Se ridicar n
picioare manifestndu-i respectul cuvenit la intrarea
preedintelui, ns acesta le fcu semn s ia loc.
Erau de fa opt persoane. Generalul Fischer, Booth, Mitchell i
Busche edeau pe o latur a mesei n faa lui Eriksen, a
senatorului Porter i a lui Dan Fawcett. Hudson era aezat singur
la capul mesei. Nu lipsea dect Raymond LeBaron.
Erau mbrcai neconvenional i stteau aezai comod i
relaxat de parc erau nite juctori de golf la clubul lor; nu se citea
mici urm de tensiune pe feele lor i preau foarte siguri pe ei.
Bun dimineaa, domnule preedinte, l salut bine dispus
senatorul Porter. Crui fapt datorm onoarea acestei convocri
misterioase?
Preedintele i drese vocea:
Cu toii tii de ce ai fost adui aici. Aa c nu trebuie s ne
prefacem.
Nu cumva vrei s ne felicitai? ntreb Clyde Booth sarcastic.
Onorurile vor f sau nu acordate. Depinde.
De ce? ntreb brutal Gunnar Eriksen.
Eu cred c tiu unde bate preedintele, spuse Hudson. Vrea
37
s ne cear binecuvntarea pentru a le permite ruilor s cear o
mprire a Lunii.
Asta i s recunoatei c ai provocat o exterminare n mas.
Zarurile fuseser aruncate. Stteau acolo cu ochii larg deschii,
ca nite peti n congelator, fxndu-l pe preedinte.
Senatorul Porter, iute la minte, lans primul atacul.
O execuie n stilul gangsterilor sau ceva de felul otrvire ca
n Arsenic i dantel? Dac-mi permitei o ntrebare, domnule
preedinte, ce naiba vrei s spunei?
O chestiune mrunt care se refer la moartea a nou
cosmonaui sovietici.
Cei care au disprut n primele misiuni Soiuz? ntreb Dan
Fawcett.
Nu, rspunse preedintele. Cei nou rui care au fost ucii pe
sondele lunare Selenos.
Hudson se prinse de tblia mesei i l privi de parc fusese
electrocutat.
Navele Selenos nu aveau oameni la bord.
Aa au vrut ruii s cread ntreaga lume, numai c n
realitate fecare avea cte trei oameni. Unul din echipaje se af n
congelator la morga spitalului Walter Reed, asta dac v
intereseaz s vedei ce a mai rmas din ei.
Nici unul dintre ei nu se ateptase la aa ceva. Se considerau
persoane cu o moralitate impecabil, ceteni care nu fceau
altceva dect s lucreze pentru binele rii. Ultimul lucru pe care
s-ar f ateptat s-l vad privindu-se n oglind era imaginea unui
uciga cu snge rece. Deci a spune c preedintele i avea acum la
degetul mic ar nsemna o descriere palid a situaiei.
Hagen asculta fascinat. Auzea acum pentru prima oar toate
astea.
Dac m urmrii, continu preedintele, mi voi permite s
prezint faptele i cteva speculaii personale. Voi ncepe prin a
spune c dumneavoastr i colonitii de pe Lun ai pus la punct o
oper incredibil. V felicit pentru perseverena i geniul de care
ai dat dovad i sunt convins c ntreaga lume o va face n
sptmnile viitoare. Cu toate acestea, ai comis din nesbuin o
38
eroare ngrozitoare care ar putea umbri i pta realizarea
dumneavoastr. n zelul dumneavoastr de a zbura printre stele i
constelaii ai uitat de existena Tratatului internaional privind
spaiul cosmic care legifereaz toate activitile de pe Lun,
ratifcat de Statele Unite, Uniunea Sovietic i nc alte trei ri n
1984. Apoi ai acionat pe cont propriu pretinznd c Luna v
aparine, c suntei suveranii ei i, frete, vorbesc la fgurat, ai
plantat indicatoare de felul Strinii vor f mpucai. Chiar v-ai
inut de cuvnt distrugnd trei sonde lunare sovietice. Una dintre
ele, Selenos 4, a reuit s revin pe Pmnt n jurul cruia a
gravitat timp de optsprezece luni pn ce a fost restabilit legtura.
Inginerii spaiali sovietici au ncercat s-o repun la sol n stepele
din Kazahstan, ns naveta era avariat i s-a prbuit undeva
lng Cuba. L-ai trimis pe Raymond LeBaron deghizat n cuttor
de comori s-o gseasc naintea ruilor. Trebuiau terse urmele
care puteau s vorbeasc despre amestecul colonitilor
dumneavoastr. Cubanezii v-au luat-o ns nainte, au gsit naveta
scufundat i au scos-o la suprafa. Nu v-ai dat seama de asta
dect acum, iar ruii nc nu tiu nimic. Doar dac
Preedintele fcu o pauz:
Doar dac Raymond LeBaron nu a dezvluit ruilor sub
tortur existena Coloniei Jersey. Sunt informat din surse sigure c
a fost capturat de cubanezi i predat serviciilor de spionaj militar,
G.R.U.
Raymond n-o s sufe o vorb, spuse Hudson cuprins de
mnie.
Poate c nici nu e nevoie s vorbeasc, rspunse preedintele.
n urm cu o or, analitii de informaii crora le-am cerut s
examineze nc o dat semnalele sovietice primite din cosmos n
cursul zborurilor de revenire pe orbit ale lui Selenos 4 au
descoperit c s-au transmis date despre suprafaa Lunii de pe
navet la o staie de interceptare terestr de pe insula Socotra, de
lng Yemen. nelegei care ar putea f consecinele, domnilor?
nelegem ce vrei s spunei. Vorbise generalul Fischer pe un
ton preocupat. Sovieticii s-ar putea s aib probe vizuale ale
existenei Coloniei Jersey.
39
Da i probabil c le-au pus cap la cap i i-au imaginat c
oamenii dumneavoastr de acolo au legtur cu distrugerea
navetelor Selenos. S fi siguri c vor plti cu aceeai moned. Nu
vor exista convorbiri pe frul direct cu Moscova, mici mesaje
strecurate pe canalele diplomatice, nici cuvntri prin TASS sau n
Pravda. Lupta pentru cucerirea Lunii se va da n secret i nici una
din pri nu va scoate o vorb. i acum, dac e s inem scorul, v
anun, domnilor, c ai iniiat un rzboi pe care s-ar putea ca
nimeni s nu-l mai poat opri.
Brbaii aezai n jurul mesei erau ocai i tulburai, ameii i
furioi. Furioi doar pentru c cntriser greit un eveniment
care depea puterea lor de previziune. Le trebuir cteva minute
ca s accepte adevrul teribil.
Vorbeai despre faptul c ruii or s se rzbune, domnule
preedinte, spuse Fawcett. Avei informaii c acest lucru se va
ntmpla?
Punei-v n pielea ruilor. Staia lor lunar Selenos 8 a fost
lansat cu o sptmn naintea plecrii voastre. Dac eu a f
preedintele Antonov a ordona ca misiunea s se transforme
dintr-o explorare cu caracter tiinifc ntr-o operaiune militar. N-
am nici cea mai mic ndoial c n momentul n care Selenos 8
atinge solul lunar, deci peste exact douzeci de ore, o echip
special de comando va ncercui i va ataca Colonia Jersey. i-
acum, a vrea s afu de la dumneavoastr, domnilor, dac baza
are resurse s se apere.
Generalul Fischer l privi pe Hudson, apoi se ntoarse spre
preedinte.
Nu-mi dau seama. Niciodat nu am luat n calcul
eventualitatea unui atac armat asupra coloniei. Din cte mi-
amintesc, singurele arme sunt dou pistoale-mitralier i un
lansator de rachete.
i cnd trebuie s prsii dumneavoastr Luna?
Ar trebui s se ridice de la sol n treizeci i ase de ore,
rspunse Hudson.
Sunt curios s afu cum intenioneaz s ntre n atmosfera
Pmntului? spuse preedintele. Cu siguran c vehiculul lor
40
lunar nu are capacitatea asta.
Hudson zmbi.
Vor veni la baza spaial Kennedy de la Cape Canaveral la
bordul rachetei.
Preedintele oft.
Gettysburg. Cum de nu m-am gndit la asta? E deja tras pe
rampa de lansare a staiei noastre spaiale.
Echipajului nu i s-a spus nc nimic, spuse Steve Busche de
la NASA, ns dup ce vor trece peste ocul provocat de apariia n
spaiu a colonitilor notri pe un vehicul de transport lunar, cred
c vor f mai mult dect ncntai s ia la bord civa pasageri n
plus.
Preedintele tcea i-i privea acum pe membrii creierului cu o
expresie brusc posomort.
Chestiunea ferbinte cu care ne confruntm, domnilor, este
dac colonitii vor reui s scape cu via i s fac acest voiaj.
44
i credei c o s scpai uor din asta? ntreb Pitt.
Colonelul n rezerv Ramon Kleist de la Corpul de Marin al
Statelor Unite se rsuci pe clcie i-i frec spatele cu un baston.
Da, atta timp ct ne putem retrage toat unitatea, lund cu
noi i rniii, se cheam c misiunea a fost dus la bun sfrit cu
succes.
E o operaiune prea complicat ca s ne facem iluzii c o s
ias ca la carte, spuse Pitt. Distrugerea bazei i a antenei, plus
uciderea lui Velikov i a oamenilor si sun c vrem s ne ntindem
mai mult dect ne e plapuma.
Observaiile dumneavoastr ca martor ocular i probele
oferite de fotografile secrete luate de la bordul avioanelor noastre
puse cap la cap ne vor ajuta s elaborm cu uurin un plan de
aprare.
41
Din ci oameni este format echipa? ntreb Pitt..
Treizeci i unu, incluzndu-v i pe dumneavoastr.
Ruii or s descopere c cineva a afat de existena bazei lor
secrete i o s v trezii ntr-un viespar.
Face parte din plan, spuse Kleist detaat.
Kleist se inea bos, iar pieptul amenina s ias prin cmaa
nforat. Pitt presupuse c era un brbat care se apropia de
aizeci de ani. Era un mulatru nscut n Argentina. Unicul copil al
unui fost ofer SS care fugise din Germania la terminarea.
Rzboiului i-al ficei unui diplomat libian. Trimis la o coal
particular din New York, se hotrse s renune la studii n
favoarea unei cariere n Marin.
i eu care credeam c exist o nelegere nescris ntre CIA i
K.G.B: noi i crum pe agenii votri atta timp ct i cruai i voi
pe-ai notri.
Colonelul i arunc lui Pitt o privire nevinovat.
Oare ce v-a fcut s credei c noi vom face porcrii?
Pitt nu-i rspunse, ns l fx ateptnd.
Misiunea va f condus de Forele speciale de securitate
cubaneze, i explic el. Echivalentul trupelor noastre SEAL. De
fapt, ca s fu cinstit, vor fi transfugi cubanezi antrenai serios
pentru misiuni speciale mbrcai n uniforme de lupt cubaneze.
Pn i lenjeria de corp i osetele lor sunt procurate din Cuba.
Ceasurile, armele i echipamentul de lupt sunt de fabricaie
sovietic. i ca s salvm toate aparenele, debarcarea pe insul se
va face dinspre Cuba.
Totul e curat i bine pus la punct.
ncercm s fm efcieni.
i dumneavoastr vei conduce misiunea?
Kleist zmbi.
Nu, sunt prea btrn s mai particip la astfel de aventuri.
Echipa de asalt va f condus de maiorul Angelo Quintana. l vei
ntlni la baza noastr de la San Salvador. Eu o s v atept prin
apropiere pe un SPUT.
Vrei s repetai?
Transportor subacvatic pentru misiuni speciale, i rspunse
42
Kleist. E un vas construit anume pentru operaiuni de acest fel.
Puini tiu de existena lui. O s vedei ce interesant este.
Dar eu nu sunt tocmai apt de lupt.
Ceea ce va trebui s facei dumneavoastr este s-i
introducei pe oamenii mei n incinta bazei s le artai gura de
aerisire care duce n garaj. Dup care v vei ntoarce pe plaj i
vei sta ascuns pn la ncheierea misiunii.
Ai calculat durata raidului?
Faa lui Kleist lu o expresie de scial.
S zicem c e o operaiune acoperit.
Regret, dar n-am citit manualul dumneavoastr de
terminologie, aa c nu-neleg.
Drept rspuns la ntrebarea dumneavoastr, tot ce v pot
spune este c pornim n larg la ora dou, peste exact patru zile.
Patru zile ar putea nsemna prea mult pentru a-mi salva
prietenii.
Kleist l privi cu o expresie de sincer compasiune.
i aa suntem presai de timp i am scurtat exerciiile de
teren ct am putut de mult. ns avem nevoie de timp pentru a
elimina toate necunoscutele i orice eveniment neprevzut. Planul
nostru trebuie s fe att de strns pe ct l pot elabora programele
noastre tactice pe computer.
i dac planul este dat peste cap de o fsur?
Orice urm de bunvoin dispru de pe faa lui Kleist i fu
nlocuit de o cuttur rece i ncrncenat.
Dac exist vreo fsur n tot planul nostru, acela suntei
dumneavoastr, domnule Pitt. Excluznd intervenia divin,
reuita sau eecul acestei misiuni atrn greu pe umerii
dumneavoastr.
Cei de la CIA erau foarte meticuloi. Pitt a fost trt dintr-un
birou n altul, supus la nesfrite interogatorii, toate cu o precizie
de cronometru. Planul de neutralizare a insulei Caye Santa Maria
progresa cu viteza cu care un foc nainteaz n preerie. Discuia cu
colonelul Kleist a avut loc la trei ore dup interogatoriul pe care i-l
luase Martin Brogan. Ajunse s descopere c fuseser de mult
elaborate nenumrate variante de invazie pentru fecare insul din
43
Caraibe i pentru fecare stat din America Central i de Sud.
Existau programe cu jocuri de rzboi computerizate care ofereau
diverse alternative. Tot ce aveau de fcut experii n operaii fulger
era s aleag programul care se potrivea cel mai bine obiectivului
i s-l adapteze n consecin.
Pitt trebui s treac printr-un examen medical amnunit
nainte de a i se permite s ia masa. Medicul l declar sntos,
bg n el tone de vitamine superconcentrate i-i prescrise s
mearg la culcare devreme, nainte ca mintea lui s devin un
talme-balme de impresii.
O femeie nalt cu pomei ridicai i prul mpletit ntr-o coad
fu desemnat s-l nsoeasc i ea era aceea care-l conducea n
ncperile n care era ateptat, la timpul cuvenit. Se prezent cu
numele de Alice i nu-i ddu numele de familie, nici gradul. Purta
un costum cafeniu peste o bluz brodat. Pitt o gsi destul de
atrgtoare i se gndi cum ar f artat ntr-un pat cu aternuturi
de mtase.
Domnul Brogan a aranjat s mnnci n sufrageria
executivului, i spuse ea pe un ton perfect de ghid. Vom lua liftul
pn acolo.
Pitt i aminti brusc ceva.
A dori s dau un telefon.
mi pare ru, dar este imposibil.
Te deranjeaz dac ntreb de ce?
Ai uitat c toat lumea trebuie s tie c ai murit? ntreb
Alice doar ca s-i aduc aminte. Un telefon dat unui prieten sau
iubitei i ntreaga operaiune va sri n aer.
Aa e, cu un cuvnt poi ucide un om, spuse Pitt cinic.
Ascult, vreau s obin o informaie de la un tip pe care nu-l
cunosc. O s m prezint sub un nume fals.
mi pare ru, e imposibil.
Lui Pitt i veni n minte o melodie de pe o plac veche de patefon.
D-mi un telefon c altfel fac o prostie.
Ea l privi amuzat.
Ca de pild?
Plec acas, i rspunse el simplu.
44
Ordinul domnului Brogan. N-ai voie s prseti cldirea
pn cnd pleci la baza noastr din San Salvador. Te pune n
cma de for nainte s ajungi la intrare.
Pitt se opri din mers pe culoarul pe care se afau, apoi se
ntoarse brusc i intr ntr-o anticamer pe a crei u nu scria
nimic. Trecu calm de secretara care-l privea uimit i intr n
birou. Un tip mrunel cu pr alb des ca o perie i o igar aprins,
atrnndu-i din gur, fcea nite nsemnri ciudate pe un grafc,
dar cnd Pitt intr, ridic privirea i-l fx cu o surprindere
aproape amuzat.
Pitt arbor cel mai seductor zmbet de politician n campanie
electoral i spuse:
mi cer scuze pentru deranj, pot folosi telefonul
dumneavoastr?
Dac lucrai aici tii desigur c folosirea unui telefon fr
autorizare prealabil este o nclcare a regulamentului ageniei.
Atunci am scpat, spuse Pitt. Nu lucrez aici.
N-o s obinei legtura cu exteriorul, spuse Pr Alb.
Privii-m.
Pitt ridic receptorul i ceru s i se fac legtura cu biroul lui
Martin Brogan. n cteva secunde rspunse la telefon secretara
personal a lui Brogan.
Numele meu este Dirk Pitt. Te rog s-i comunici domnului
Brogan c dac nu obin un fr ntr-un minut o s fac un scandal
monstru.
Cine suntei?
i-am spus.
Pitt era foarte ncpnat. Nu ced i refuz s accepte un
rspuns negativ; cam douzeci de minute strig, njur i-n
general se purt imposibil, pn cnd, n cele din urm, Brogan l
ls s dea un telefon n exterior dar numai cu Alice lng el, s
asculte i s nregistreze conversaia.
Ea l conduse ntr-un birou mic i-i art un telefon.
O centralist ateapt s-i dai numrul i-i va face legtura.
Pitt vorbi n microfon:
Eti centralista? Cum te cheam?
45
Jennie Murphy, rspunse o voce atrgtoare.
Jennie, hai s cerem o informaie la Baltimore. Vreau
numrul de telefon al frmei Weehawken Marine Products.
O clip. l obin imediat.
Jennie obinu numrul de la informaiile din Baltimore i-i fcu
legtura.
Dup ce expuse problema pentru care sunase la patru persoane
diferite, lui Pitt i se ddu legtura cu preedintele consiliului de
administraie, o funcie oferit cu titlu onorifc celor mai vechi
directori ai companiei care ncet-ncet erau ndeprtai de la
deciziile importante ale corporaiei.
Bob Conde. Cu ce v pot ajuta?
Pitt se uit la Alice i-i fcu cu ochiul.
Jack Farmer, domnule Conde. Particip la o cercetare
arheologic federal i am descoperit o casc veche de scafandru
pe o epav. Ceea ce v-a ruga ar f, dac putei, s o identifcai.
Am s ncerc. Bunicul meu a pornit afacerea n urm cu
optzeci de ani. Am inut o eviden foarte strict. Putei s-mi
spunei seria?
Este scris ntr-un col, pe plcua de pe piept. Pitt nchise
ochii i vizualiza casca cadavrului din interiorul vasului Cyclops.
Scria Weehawken Products Inc., Mark V., numr 58-67-C..
O casc de scafandru standard pentru Marin, spuse Conde
fr mici cea mai mic ezitare. Le fabricm din 1916. E din cupru
turnat cu garnituri de bronz. Are patru viziere de sticl etane.
Ai vndut-o Marinei?
Majoritatea comenzilor noastre provin de la Marin. De fapt,
lucrurile stau tot aa i acum. Mark V, model unu este nc folosit
n unele scufundri cu alimentare de aer de la suprafa. ns
casca asta a fost vndut unei companii comerciale.
Iertai-m c v ntreb, dar, de unde tii?
Dup numr. Cincizeci i opt este anul fabricaiei, aizeci i
apte este numrul produsului, Iar C vine de la companie. Cu alte
cuvinte este cel de-al aizeci i aptelea produs fabricat n anul
1958 i a fost vndut unei companii de recuperri de epave.
Avem vreo ans c, dac facem spturi, s dm de
46
compania care a cumprat-o?
S-ar putea s dureze o jumtate de or. Nu ne-am mai ostenit
s stocm pe discul computerului date att de vechi. V sun eu.
Alice cltin capul.
Statul i poate permite s plteasc o convorbire telefonic,
domnule Conde. Atept la telefon.
Cum dorii.
Conde era un tip de cuvnt. Reveni la telefon peste treizeci i
unu de minute.
Domnule Farmer, unul dintre contabilii, notri a gsit ce
cutai.
V ascult.
Casca a fost vndut mpreun cu ntregul echipament de
scafandru i furtunurile de alimentare cu oxigen unei persoane
particulare. Printr-o coinciden, l-am cunoscut. Se numea Hans
Kronberg. Scafandru din coala veche. Avea microbul mai mult
dect oricine altcineva. Hans era chiop, dar asta nu l-a mpiedicat
niciodat s fac scufundri.
tii ce s-a ntmplat cu el?
Din cte mi amintesc, a cumprat echipamentul pentru a
recupera ceva de pe o epav, pe undeva pe lng Cuba. Zvonurile
spun c pasiunea lui l-a costat de data asta viaa.
Nu v amintii pentru cine lucra?
Nu, a trecut mult timp de atunci, spuse Conde. Cred c i
gsise un partener care avea ceva bani. Costumul de scafandru pe
care-l folosea Hans era vechi i uzat. Cred c avea vreo cincizeci de
petice. Lucra ca s triasc de pe o zi pe alta. n ziua n care a
venit aici, a cumprat echipament nou i a pltit pe loc.
V mulumesc pentru ajutor, spuse Pitt.
Cu plcere. M bucur c ai sunat. E interesant c ai sunat.
Pot s v ntreb unde ai gsit casca?
n interiorul unei btrne epave de aluminiu lng insulele
Bahama.
Conde pricepu cum stau lucrurile. Tcu cteva momente, apoi
spuse:
Deci Hans n-a mai ieit la suprafa. Ei bine, cred c oricum
47
a preferat s moar aa dect s se sting n patul lui.
Cunoatei pe cineva care i mai amintete de Hans?
Nu cred. Toi scafandrii nrvii de pe vremea lui au murit de
mult. Singura legtur pe care o pot face este vduva lui Hans.
nc mi mai trimite felicitri de Crciun. Locuiete ntr-un cmin
pentru btrni.
tii cum se numete casa sau mcar unde se af?
Cred c e la Leesburg n Virginia. N-am idee Cum se
numete. Dar, pentru c tot vorbim de nume; al ei e Hilda.
Mulumesc, domnule Conde. M-ai ajutat enorm.
Dac se-ntmpl s venii la Baltimore, domnule Farmer,
trecei pe la mine s stm de vorb despre vremurile de altdat.
Am timp destul de mult, fi mei m-au ndeprtat de la conducerea
companiei.
Mi-ar face mare plcere, spuse Pitt. La revedere.
Pitt aps n furc i o sun pe Jennie Murphy. i ceru s o
caute pe Hilda Kronberg la toate casele de odihn pentru aduli din
zona Leesburg.
De fapt, ce caui? l ntreb Alice.
Pitt zmbi:
El Dorado.
Foarte amuzant.
sta-i necazul cu voi tia de la CIA, spuse Pitt. Nu gustai
glumele.
45
Furgoneta Ford rul pe aleea care ducea la cminul pentru
aduli Winthrop Manor i trase n faa intrrii de serviciu. Era
vopsit ntr-o nuan vesel de albastru i avea desenate
aranjamente forale pe ambele pri. Pe ea scria cu litere aurii crei
companii aparine, Mothers House of Flowers.
Te rog s nu pierzi vremea, spuse Alice nervoas. Trebuie s
48
ajungi n San Salvador peste exact patru ore din acest moment.
O s m strduiesc, spuse Pitt srind din furgonet. Era
mbrcat n uniform de ofer i ducea un buchet de trandafri.
Rmne un mister pentru mine cum ai reuit s-l convingi pe
domnul Brogan s faci escapada asta.
Pitt zmbi pe cnd trntea portiera.
Trebuie s ai putere de convingere.
Cminul Winthrop Manor era un loc idilic n care s te stabileti
spre sfritul vieii. Avea teren de golf cu parcurs de nou pori, o
piscin acoperit permanent, nclzit, o sufragerie elegant i
grdini cu vegetaie luxuriant. Cldirea principal era astfel
construit nct aducea mai degrab a hotel de cinci stele dect a
sanatoriu mohort.
Nu era un cmin ubred pentru btrni sraci, gndi Pitt.
Winthrop Manor respira gust rafnat i era fcut pentru bogaii n
vrst. ncepu s se ntrebe cum de reuise vduva unui scafandru
care abia-i tra zilele s ajung aici i de unde avea bani s
triasc ntr-un asemenea lux.
Intr pe o u lateral, se ndrept spre recepie i art forile.
Fac o livrare pentru doamna Hilda Kronberg.
Recepionera l privi ptrunztor i-i zmbi. Pitt o gsi foarte
atrgtoare, cu prul rocat nchis, lung i lucios i ochi albatri-
gri aezai pe o fa mic.
Lsai-le aici, i spuse ea cu o voce cald. Am s rog unul
dintre nsoitori s i le dea.
Trebuie s i le nmnez personal, spuse Pitt. Am un mesaj
verbal pe care trebuie s i-l transmit.
Ea ddu din cap i-i art o u lateral.
O s-o gsii pe doamna Kronberg lng piscin. Nu v
ateptai c are s neleag mare lucru, mintea ei a luat-o razna.
Pitt i mulumi i regret c n-avea cum s o invite la cin. Intr
pe u, cobor pe o pasarel i se pomeni n piscina amenajat n
afara cldirii n stil grdin havanez cu roci vulcanice negre i
havuzuri, prins ntre perei de sticl.
Dup ce ntreb dou femei n vrst cine este Hilda Kronberg, o
gsi eznd ntr-un crucior fxnd detaat apa, cu mintea parc
49
n alt parte.
Doamna Kronberg? Ea i trecu mana peste ochi i ridic
privirea:
Da?
M numesc Dirk Pitt i a vrea s v pun cteva ntrebri,
dac nu v deranjeaz.
Aa, domnule Pitt, spuse ea cu un ton cald.
Se uit la uniform i la fori.
Ce ntrebri ar putea s-mi pun un biat de la forrie?
Pitt zmbi auzind-o pronunnd cuvntul biat i-i ntinse
forile.
Este vorba despre fostul dumneavoastr so, Hans.
Eti cu el? ntreb bnuitoare.
Nu, sunt singur.
Hilda era ngrozitor de slab, iar pielea era transparent ca o
foi de hrtie de mtase. Era machiat violent, iar prul l purta
vopsit proaspt. Cu inelele cu diamant pe care le purta la deget ar
f putut probabil cumpra o droaie de maini Rolls Royce. Pitt se
gndi c era probabil cu cincisprezece ani mai tnr dect cei
aptezeci i cinci de ani pe care-i arta. Hilda Kronberg era o
femeie care i dorea s moar. i totui, cnd Pitt aminti numele
soului su, ochii prur s-i rd odat cu ntreaga fa.
Eti prea tnr s-l f cunoscut pe Hans, spuse ea.
Domnul Conde de la Weehawken Marine mi-a vorbit despre
el.
Sigur, Bob Conde. El i Hans erau parteneri la poker.
Nu v-ai recstorit dup moartea lui.
Ba da, m-am recstorit.
i totui, purtai nc numele lui.
E o poveste veche care nu te intereseaz.
Cnd l-ai vzut ultima oar pe Hans?
Era ntr-o joi. L-am vzut plecnd pe vaporul Monterey, spre
Havana, n 10 decembrie 1958. Hans a alergat ntotdeauna dup
himere. El i partenerul lui se mbarcaser din nou ntr-o expediie
de cutare de comori. A jurat c o s gseasc atta aur nct s-
mi cumpere casa pe care mi-am visat-o. Din nefericire, nu s-a mai
50
ntors niciodat.
V amintii cine era partenerul su?
Trsturile ei blnde se asprir brusc.
De fapt, ce cutai, domnule Pitt. Cine v-a trimis?
Sunt coordonator de proiecte speciale la Agenia naional de
studii marine i subacvatice, rspunse el. n timpul unei
scufundri pe epava Cyclops am descoperit ceva ce cred c
reprezint rmiele pmnteti ale soului dumneavoastr.
L-ai gsit pe Hans? ntreb ea surprins.
Nu s-a fcut o identifcare a cadavrului, ns casca de
scafandru ne-a trimis la el.
Hans a fost un om bun, spuse ea cu o privire plin de regret.
Poate c nu a reuit s ctige prea muli bani, dar am dus-o bine
mpreun pn cnd n sfrit, pn cnd a murit.
M-ai ntrebat dac sunt cu el? nu se ls Pitt.
Un secret de familie, domnule Pitt. Sunt bine ngrijit. El are
grij de mine. N-am de ce s m plng. Izolarea mea de viaa real
mi-am ales-o singur Vocea i se pierdu, iar privirea se pierdu i
ea n deprtare.
Pitt trebuia s n-o scape, s n-o lase s se retrag n cochilia ei.
El v-a spus c Hans a fost omort?
Ochii Hildei sclipir o clip, apoi cltin tcut din cap.
Pitt ngenunche lng ea i-o lu de mn.
Cordonul de asigurare i furtunul de aer i-au fost tiate n
timp ce lucra la adncime.
Ea se cutremur.
De ce mi-ai spus toate astea?
Pentru c sta e adevrul, doamn Kronberg. V dau
cuvntul meu de onoare. Cel care a lucrat cu Hans probabil l-a
omort ca s-i fure partea din comoar.
Hilda sttu ca-n trans aproape un minut.
Ai afat despre comoara La Dorada, spuse ea n cele din
urm.
Da, rspunse Pitt. tiu i cum a ajuns pe Cyclops. Mai tiu c
Hans i partenerul lui au reuit s recupereze ce era pe vas.
Hilda ncepu s se joace cu unul dintre diamantele de pe deget.
51
Undeva n adncul sufetului meu, l-am bnuit ntotdeauna
pe Ray c l-a omort pe Hans.
Pitt nelese greu despre cine era vorba i juc cu pruden o
carte nebuneasc.
Credei c Hans a fost omort de Raymond LeBaron?
Ea ncuviin fcnd un semn din cap.
Revelaia neateptat l lu pe Pitt prin surprindere i-i trebuir
cteva clipe s-i revin.
Motivul a fost comoara? ntreb el uurel.
Nu. Eu am fost motivul, cltin ea din cap.
Pitt nu spuse nimic, doar atept o explicaie.
Se mai ntmpl i aa n via, ncepu ea s povesteasc n
oapt. Eram tnr i frumoas pe atunci. Poi s-i imaginezi c
am fost odat frumoas, domnule Pitt?
Suntei nc frumoas.
Cred c ar trebui s-i pui nite ochelari, dar, oricum, i
mulumesc pentru compliment.
Avei i-o inteligen vie.
Ea art nspre cldirea principal.
i-au spus c sunt puin srit?
Recepionera a strecurat c nu suntei tocmai bine.
E un rol pe care-mi place s-l joc. Asta-i face pe toi s-i
pun ntrebri. Ochii i strlucir scurt, iar apoi ctar undeva
foarte departe. Hans era un tip de treab, cu aptesprezece ani mai
btrn dect mine. Dragostea mea pentru el era amestecat cu
compasiune pentru corpul lui schilodit. Eram cstorii de trei ani
cnd, ntr-o sear, l-a adus pe Ray la cin. Ne-am mprietenit
curnd la cataram toi trei: brbaii s-au asociat nfinnd o
frm de lucruri vechi recuperate de pe epave pe care le vindeau
apoi anticarilor sau colecionarilor de obiecte marine. Ray era
chipe pe atunci, iar n scurt timp noi doi am trit o poveste de
dragoste. Ezit i l privi pe Pitt. Ai iubit vreodat din tot sufetul
dou femei n acelai timp, domnule Pitt?
Experiena asta m-a ocolit.
Ce e ciudat, e c nu aveam mici un sentiment de vinovie. A-
l nela pe Hans devenise chiar o aventur palpitant. Nu pentru
52
c a f fost o persoan necinstit. Asta s-a petrecut pentru c nu
mi se mai ntmplase s mint pe altcineva pn atunci, aa c n-
am tiut ce-s remucrile. i mulumesc lui Dumnezeu c Hans n-
a afat nimic nainte s moar.
Putei s-mi vorbii despre comoara La Dorada?
Dup ce a absolvit la Stanford, Ray a petrecut doi ani prin
junglele din Brazilia n cutare de aur. Apoi a auzit prima oar
despre La Dorada de la un supravieuitor american. Nu-mi
amintesc amnunte n acest moment, ns era sigur c se afa la
bordul navei Cyclops cnd a disprut. El i Hans au trt dup ei
doi ani un instrument de detectare a ferului i-au btut apele
Mrii Caraibelor n lung i-n lat. n cele din urm, au gsit epava.
Ray a mprumutat ceva bani de la mama lui s-i cumpere
echipament de scafandru i o mic ambarcaiune. El a plecat
nainte n Cuba pentru a pune la punct o baz pentru operaiune,
n timp ce Hans i cuta o slujb n New Jersey.
Ai primit vreun telefon sau vreo scrisoare de la Hans dup ce
s-a mbarcat pe Monterey?
A sunat o dat din Cuba. Tot ce mi-a spus a fost c el i Ray
urmau s plece n larg, spre locul unde se afa epava, chiar a doua
zi de diminea.
Dou sptmni mai trziu, Ray s-a ntors i mi-a spus c Hans
murise de aeroembolism i c rmsese n mare.
i comoara?
Ray a descris-o ca pe o statuie imens din aur, rspunse ea.
Nu tiu cum a fcut, dar a reuit s-o ridice n barc i a dus-o n
Cuba.
Pitt se ridic, se ntinse i apoi se ls din nou pe vine lng
Hilda.
Ciudat e c nu a adus statuia n State.
i era team c Brazilia, statul Florida, guvernul federal, ali
cuttori de comori i arheologi i-o vor confsca sau l vor tr prin
tribunale, iar n fnal va rmne cu minile goale. i-apoi, mai era
i sistemul de impozitare. Ray n-ar f suportat s arunce milioane
de dolari pe taxe dac putea s le evite. Aa c nu mi-a spus dect
mie despre descoperirea sa.
53
Ce s-a ntmplat cu statuia?
Ray a scos un rubin imens din inima statuii, l-a tiat n
pietre mici i le-a vndut bucat cu bucat.
i aa s-a nscut imperiul fnanciar LeBaron, spuse Pitt.
Da, numai c, nainte ca Ray s poat tia smaraldul din
care e fcut capul sau s topeasc aurul, puterea a fost preluat n
Cuba de Castro, iar el a fost obligat s ascund statuia. Nu mi-a
spus niciodat unde e.
nseamn c La Dorada se af nc undeva n Cuba.
Sunt sigur c Ray nu a avut cum s se-ntoarc acolo i s-o
ia.
L-ai mai vzut pe domul LeBaron dup aceea?
Oh, pi sigur c da, spuse ea vesel. Am fost cstorii.
Dumneavoastr ai fost prima doamn LeBaron? ntreb Pitt
uimit.
Timp de treizeci i trei de ani.
Dar pe prima sa soie o chema Hillary i a murit cu civa ani
n urm.
Ray a preferat Hillary n loc de Hilda cnd s-a mbogit.
Zicea c numele are mai mult stil. Moartea mea era un aranjament
perfect cnd m-am mbolnvit n-ar f suportat ideea de a divora
de o femeie bolnav. Aa ca a nmormntat-o pe Hillary LeBaron,
n timp ce Hilda Kronberg s-a retras aici.
Mi se pare c e o atitudine crud, inuman.
Chiar dac nu e un om simitor, soul meu este generos. Am
dus dou existene diferite. Dar nu-mi pas. Jessie vine din cnd
n cnd s m viziteze.
Cea de-a doua doamn LeBaron?
O persoan fermectoare i foarte grijulie.
Cum de s-a nsurat cu ea cnd dumneavoastr trii nc?
zmbi vesel.
E singura oar n viaa lui cnd Ray a fcut o afacere proast.
Doctorii i-au spus c mai am doar cteva luni de trit. Dar eu i-am
pclit pe toi i m ag de via de apte ani.
Asta face din el un bigam, un criminal i un ho.
Hilda nu-l contrazise.
54
Ray este un om foarte complicat. Ia cu mult mai mult dect
ofer.
Dac-a f n locul dumneavoastr l-a bate n cuie pe prima
cruce.
Eu nu mai am timp, domnule Pitt. Ridic privirea spre el, cu
o sclipire n ochi. Dar poi face dumneata ceva n locul meu.
Spunei.
Gsete La Dorada, spuse ea febril. Gsete statuia i red-o
lumii. Ai grij s fe expus ntr-un loc public. Asta l va rni pe
Ray mai mult dect dac ar pierde revista. ns, ce-i mai important
este c Hans i-ar f dorit asta.
Pitt i lu mna i i-o strnse.
Hilda, rosti el cu blndee, am s fac tot ce-mi st n puteri.
46
Hudson regla imaginea i ddu din cap a salut nspre chipul
care-l privea de pe ecran.
Eli, e cineva aici care dorete s-i vorbeasc.
Sunt ntotdeauna ncntat s cunosc fee noi, rspunse vesel
Steinmetz.
Un brbat se aez n faa camerei video i a monitorului n
locul lui Hudson. Privi totul fascinat pre de cteva secunde nainte
de a vorbi.
Chiar v afai pe Lun? ntreb el n cele din urm.
Nu, e doar un spectacol televizat, rspunse Steinmetz cu un
zmbet plcut.
Se ndeprt, iei din cadru, lu camera video de pe trepiedul ei
i, ndreptnd-o spre peisajul selenar, ncepu s transmit imagini
flmate prin fereastra din cuar.
mi pare ru c nu pot s transmit imagini ale Pmntului,
ns ne afm pe partea cealalt a Lunii.
V cred.
55
Steinmetz aez camera la locul ei i reveni n cadru. Se aplec
nspre monitor i privi cu atenie.
Sursul se topi, iar ochii exprimar o mirare interogativ.
Suntei cine cred c suntei?
M recunoatei?
Artai i vorbii ca preedintele.
A fost rndul preedintelui s zmbeasc.
Nu eram sigur c suntei la curent. M tiai senator cnd ai
plecat de pe Pmnt i ziarele nu prea ajung pe-acolo.
Cnd orbita Lunii n micarea sa n jurul Pmntului se af
n poziia corect putem prelua orice transmisie prin satelit. n
timpul ultimei pauze de odihn, echipajul meu a urmrit cel mai
recent flm de succes al lui Paul Newman. Ne plac programele de
tiri prin cablu pe care le devorm ca nite cini nfometai.
Colonia Jersey este o realizare extraordinar. Naiunea v va
f venic recunosctoare i probabil nu v vom putea rsplti
niciodat.
Mulumesc, domnule preedinte. Recunosc ns c m-a luat
prin surprindere gestul lui Leo de a anuna reuita proiectului
nainte de revenirea noastr pe Pmnt. Nu fcea parte din planul
iniial.
Nu s-a fcut nici un anun public, spuse preedintele
devenind serios. n afara dumneavoastr, a colonitilor i a
creierului sunt singura persoan din exterior care tie de
existena voastr; poate ruii s mai tie ceva.
Steinmetz se zgi la el de la dou sute patruzeci de mii de mile
din cosmos.
Cum ar putea s tie ceva de colonia Jersey?
Preedintele fcu o pauz pentru a se uita la Hudson care sttea
n afara cmpului vizual al camerei. Hudson, ddu din cap.
Fotografile Lunii luate de Selenos, rspunse preedintele
omind orice referire la faptul c navetele aveau oameni la bord.
Una dintre sonde a reuit s transmit datele n Uniunea Sovietic.
Noi credem c n imagini apare Colonia Jersey. Suntem ndreptii
s credem c ruii v bnuiesc de a f distrus sondele lor de pe
solul selenar.
56
Expresia de pe faa lui Steinmetz arta c nelesese.
Credei c plnuiesc s ne atace, asta e?
Da, Eli, aa cred, spuse preedintele. Selenos 8, staia
lunar sovietic, s-a nscris pe orbit n jurul Lunii n urm cu trei
ore. Computerele de la NASA estimeaz c vor trece de locul de
aselenizare de pe faa Lunii, care e cel mai sigur i c se vor aeza
pe faa ntunecat, chiar n vecintatea voastr. O poziionare
riscant, asta dac nu vizeaz un obiectiv anume.
Colonia Jersey.
Vehiculul lor de aselenizare conine apte oameni, continu
preedintele. Naveta are nevoie pentru a f dirijat la sol de doi
ingineri piloi. Asta nseamn c ar f cinci persoane pregtite de
lupt.
Noi suntem zece, spuse Steinmetz. Doi la unu, nu-i ru deloc.
Doar c ei au avantajul c sunt narmai i antrenai pentru
lupt. Sunt sigur c echipa asta e format din cei mai buni oameni
pe care i-au gsit ruii.
Descriei lucrurile ntr-o lumin ntunecat, domnule
preedinte. Ce ateptai de la noi?
Ai realizat mai mult dect ar f sperat oricare dintre noi.
Numai c acum suntei cu faa la zid. Distrugei colonia i plecai
nainte de a se face vrsare de snge. Vreau ca dumneavoastr i
oamenii pe care-i avei acolo s v ntoarcei teferi pe Pmnt
pentru a primi onorurile pe care le meritai.
Nu cred c v dai cu-adevrat seama ct ne-am chinuit s
facem ce-am fcut.
Orict de important este ce-ai realizat acolo nu merit s
pltii cu viaa.
Am trit cu toii nfruntnd moartea timp de ase ani de zile,
rosti Steinmetz msurat. Ce mai conteaz cteva ore n plus?
Nu dai cu piciorul la tot ce ai realizat pentru o lupt pe care
o vei pierde, l contrazise preedintele.
mi pare ru, domnule preedinte, ns v adresai unui
brbat care i-a pierdut tatl pe un dmb cu nisip la Wake Island.
Supun la vot propunerea dumneavoastr, dar cred c tiu de pe
acum rezultatul. Ceilali biei n-or s o rup nici ei la fug, ceea
57
ce n-am s fac nici eu. Rmnem i ne batem.
Preedintele se simea n acelai timp mndru de ei i nfrnt.
Ce arme avei? ntreb el ngrijorat.
Arsenalul nostru este format dintr-un lansator de rachete la
care mai avem doar o rachet, o arm M-14 National Match i un
pistol de tir calibrul 22. Le-am luat cu noi pentru o serie de
experimente privind cmpul gravitaional.
Sunt depite, Eli, spuse preedintele dezndjduit. Nu v
dai seama?
Nu, domnule, refuz s abandonez, pentru c exist un mic
detaliu de natur tehnic.
Ce detaliu?
Ruii sunt oaspeii.
i ce-i cu asta?
Asta nseamn c noi suntem echipa gazd, spuse Steinmetz
cu iretenie. Iar echipa gazd are avantajul terenului.
Au aselenizat! exclam Serghei Cornilov, trgndu-i un
pumn n palma deschis. Selenos 8 este pe Lun! Sub camera de
observare pentru ofcialiti, inginerii i oamenii de tiin de la
parterul Centrului sovietic de control al misiunilor spaiale
izbucnir n urale i aplauze dezlnuite.
Preedintele Antonov ridic un pahar de ampanie.
ntotdeauna un avantaj.
Pentru gloria Uniunii Sovietice i a partidului.
Toastul fu repetat de ofcialitile i oferii superiori de la
Kremlin care se strnseser n ncpere.
nchin pentru piatra de temelie pe care am pus-o astzi ca
prim pas spre Marte, toasta generalul Iasenin.
Hip, hip! i rspunser toi n cor. Pentru Marte! Antonov
aez paharul golit pe o tav i se ntoarse spre Iasenin, devenind
brusc serios.
Ct de repede va ajunge maiorul Leucenko la baza de pe
Lun? ntreb el.
Pi mai nti va trebui s asigure sistemul navetei, apoi s
fac o recunoatere a terenului, s-i plaseze oamenii pentru atac
58
cred c patru ore.
La ce distan se af locul de aselenizare?
Selenos 8 a fost programat s ating solul n spatele unui
ir mic de coline la mai puin de trei kilometri de locul n care a
detectat Selenos 4 prezena astronauilor americani, rspunse
generalul.
Pare s fe destul de aproape, spuse Antonov. Dac
americanii au mirosit ceva n legtur cu descinderea noastr,
Leucenko nu se va mai bucura de factorul surpriz.
M ndoiesc c au afat ce-am pus la cale.
Deci nu eti ngrijorat?
Avantajul nostru este experiena lui Leucenko i dotarea,
tovare preedinte. Chipul lui Iasenin luase expresia unui
antrenor de box care i-a trimis cel mai bun lupttor n ring s
lupte mpotriva unui boxer, cu o singur mn. Americanii sunt
ntr-o situaie dezavantajoas.
47
Maiorul Leucenko sttea ntins n praful cenuiu, fn, de pe
suprafaa Lunii i se uita la ntinderea dezolant de pustie care se
desfura dinaintea ochilor si sub un cer negru ca smoala.
Gsea c exist o asemnare ntre acest peisaj tcut, spectral i
deertul arid din Bazinul Seisan al Afganistanului. Cmpiile cu
pietri i colinele erpuitoare, mici ca nite dmburi, nu precizau
prea bine relieful. i sugerau o mare nesfrit de ipsos i totui, n
mod bizar, peisajul i se prea a f cunoscut.
ncerc s se stpneasc i s nu vomite. El i oamenii si
suferiser ngrozitor din cauza greei. Nu avuseser timp s se
antreneze pentru zborul n condiii de imponderabilitate i nici nu
avuseser la dispoziie sptmnile i lunile ntregi de adaptare la
mediu de care dispuneau cosmonauii misiunilor Soiuz. Nu
fuseser instruii dect cteva ore asupra felului n care trebuiau
59
s foloseasc sistemele de prezervare a vieii ataate la costumele
lunare i li se spuseser doar cteva cuvinte despre condiiile pe
care aveau s le gseasc pe Lun i, sigur, unde se afa amplasat
colonia american.
Prin costumul su, simi o mn cum l strnge de umr. Fr
s se ntoarc, vorbi n transmitorul montat n interiorul ctii.
Ce-ai gsit? Locotenentul Dimitri Petrov art spre un platou
care se deschidea ntre pereii nclinai a dou cratere, la o mie de
metri spre stnga.
Urme de vehicule i de pai care se concentreaz n stnga, n
umbra de la gura craterului. Disting trei, poate patru construcii
joase.
Sere presurizate, spuse Leucenko. Aez un binoclu de forma
unei cutii pe un mic trepied i potrivi partea mai lat a obiectivului
pe viziera ctii sale.
Parc s-ar vedea aburi ieind de pe latura nclinat a
craterului. Se opri pentru a regla imaginea. Da, acum se vede clar.
E o intrare n stnc, probabil o u de etaneizare, o cale de acces
ce duce n interiorul coloniei lor. Nu sunt semne de via.
Perimetrul exterior pare pustiu.
S-ar putea s stea ascuni, la pnd, spuse Petrov.
Unde s se ascund? ntreb Leucenko, cercetnd panorama
care se deschidea dinaintea ochilor si. Stncile rzlee sunt prea
mici ca s ascund un om. Nu sunt fsuri n teren i nici urme c
s-ar f fcut lucrri pentru aprare. Un astronaut n costum lunar
alb s-ar detaa ca un om-de-nea pe un camp acoperit de funingine.
Nu, cred c s-au baricadat n interiorul grotei.
Nu e o bun poziie defensiv, ns e n avantajul nostru.
Au totui un lansator de rachete.
Nu are efecte grave asupra unor lupttori mprtiai n
formaie de lupt.
Adevrat, numai c noi nu suntem acoperii i nu putem ti
sigur c n-au i alte arme.
Focul concentrat asupra intrrii n grot s-ar putea s le
foreze mna, suger Petrov.
Ordinele pe care le-am primit spun c nu trebuie s
60
producem distrugeri grave bazei lor dac ele nu sunt necesare,
spuse Leucenko.
Trebuie s pornim
Se mic ceva afar! strig Petrov.
Leucenko privi prin binoclu. Un vehicul descoperit, foarte bizar
ca nfiare apruse din spatele uneia dintre sere i se ndrepta
spre ei. La anten era ataat un steag alb care atrna moale n
atmosfera lipsit de aer. i urmri pn se opri la cincizeci de metri
de ei; din el cobor pe solul lunar o siluet.
Interesant, spuse Leucenko gnditor. Americanii vor s
parlamenteze.
Poate e o curs. Poate e un iretlic pentru a ne studia.
Nu cred. N-ar f stabilit contactul cu un steag de armistiiu
dac acionau de pe o poziie de for. Oamenii lor de la informaii
i sistemele de interceptare de pe Pmnt i-or f prevenit de sosirea
noastr i i-au dat seama c nu sunt narmai cum se cuvine.
Americanii sunt nite capitaliti. Privesc lucrurile de pe poziia
unui om de afaceri. Dac nu pot ctiga ceva prin lupt, atunci
ncearc s ncheie o nelegere.
Te duci? ntreb Petrov.
N-o s murim dac stm puin de vorb. Nu pare a f
narmat. Poate c-o s reuim s-i convingem c le lsm viaa n
schimbul coloniei intacte.
Am primit ordin s nu lum prizonieri.
N-am uitat, spuse Leucenko dur. N-avem dect s ne
nclcm cuvntul de ndat ce ne atingem scopul. Spune-le
oamenilor s fe cu ochii pe american. Dac ridic mna stng, d
ordin s deschid focul.
i ntinse automatul su lui Petrov i se ridic uurel n picioare.
Costumul su, arma i echipamentul de prezervare a vieii care
coninea un ncrctor de rezerv cu oxigen i unul cu ap de
rcire adugau optzeci i apte de kilograme greutii lui Leucenko
i asta nsemna, n total, o sut aizeci i dou de kilograme
terestre. Numai c n atmosfera de pe Lun, Leucenko nu cntrea
dect trei kilograme.
Se ndrept spre vehiculul lunar, pe jumtate mergnd, pe
61
jumtate sltnd din cauza cmpului gravitaional redus de pe
Lun. Se apropie curnd de vehicul i se opri la cinci metri de el.
Colonistul american de pe Lun se sprijinea fr nici o grij de
una din roile din fa. Se ndrept, se ls pe un genunchi i
scrise o cifr n praful plumburiu.
Leucenko nelese i schimb pe frecvena indicat. Apoi ddu
din cap.
M recepionezi? ntreb americanul vorbind stricat rusete.
Vorbesc engleza, i rspunse Leucenko.
Bun. Asta o s ne scuteasc de nenelegeri. M numesc Eli
Steinmetz.
Eti eful bazei americane de pe Lun?
Da, eu conduc proiectul.
Maior Grigori Leucenko, Uniunea Sovietic.
Steinmetz se apropie i schimbar o strngere de mn rece.
Se pare c avem o problem, domnule maior.
Una pe care nici unul dintre noi nu o poate evita.
Poi s te ntorci napoi la naveta spaial care te-a adus aici,
spuse Steinmetz.
Am primit anumite ordine, spuse Leucenko pe un ton
hotrt.
Vei ataca i captura colonia mea.
Da.
Nu exist nici o cale prin care s prentmpinm vrsarea de
snge?
V putei preda.
Nostim, spuse Steinmetz. Eram pe punctul de a v cere
acelai lucru.
Leucenko era sigur c Steinmetz joac teatru, ns nu putu citi
nimic pe chipul ascuns n spatele vizorului auriu opac. Singurul
lucru pe care-l vzu Leucenko fu refectarea propriului su chip.
Cred c-i dai seama c oamenii ti n-or s reziste n faa
noastr.
Probabil ai ctiga ntr-o lupt corp la corp sau ntr-o
confruntare fi, l aprob Steinmetz. ns nu putei rmne n
afara capsulei dect cteva ore, dup care trebuie s v ntoarcei
62
i s umplei din nou rezervoarele cu oxigen. Socotesc c ai folosit
deja dou.
Ne mai rmne sufcient s terminm ce-avem de fcut,
spuse Leucenko sigur pe sine.
Trebuie s te previn, domnule maior. Avem o arm secret. Tu
i oamenii ti vei muri cu siguran.
E un bluf, domnule Steinmetz. M ateptam la mai mult de la
un om de tiin american.
Steinmetz l corect:
Inginer. E o diferen.
Fie cum spui, rspunse Leucenko dnd semne de nerbdare.
Fiind soldat se simea stingher la tratative la care se vorbea att.
El era nerbdtor s porneasc la aciune. Nu are nici un rost s
mai continum discuia. Ar f o dovad de nelepciune dac i-ai
chema oamenii afar i ne-ai preda baza. V garantez viaa pn
la revenirea pe Pmnt.
Mini, domnule maior. Fie oamenii ti, fe ai mei vor trebui s
moar. Nici unii nici alii nu ne permitem s acceptm nvini care
ar spune lumii ntregi ce s-a ntmplat aici.
Te-neli, domnule Steinmetz. Predai-v i vei f tratai cum
se cuvine.
Regret, nu facem trgul.
Bine, atunci n-o s umblm cu jumti de msur.
Nici nu m ateptam la altceva, rspunse Steinmetz pe un
ton mohort. Atacai i responsabilitatea pentru pierderea de viei
omeneti o vei purta voi.
Leucenko se nfurie.
Ca persoan direct rspunztoare de moartea a nou
cosmonaui sovietici, nu cred c eti n msur s-mi dai mie lecii
despre valoarea unei viei omeneti, domnule Steinmetz.
Leucenko nu era sigur, dar ar f putut jura c Steinmetz se
ncordase. Fr a mai atepta rspunsul, se rsuci pe clcie i se
ndeprt sltnd. Se uit peste umr i-l vzu pe Steinmetz
zbovind acolo cteva clipe nainte de a se urca n vehiculul de
transport i de a conduce napoi la colonie; lsase n urma sa un
norior de praf cenuiu.
63
Leucenko zmbi n sinea sa. n dou ore, cel mult trei, misiunea
lui avea s fe dus cu succes la ndeplinire. Cnd ajunse la
oamenii si, studie prin binoclu terenul bolovnos i plin de stnci
care se aternea n faa intrrii n baza lunar. n cele din urm,
satisfcut c nu vedea mici un colonist american ascuns printre
stnci, Leucenko ddu ordin oamenilor si s se mprtie i s
nainteze.
Echipa de lupttori sovietici de elit se puse n micare fr a
bnui o clip c Steinmetz le ntinsese o capcan ingenioas care
abia i atepta.
48
Steinmetz se ntoarse la intrarea n cartierul general al Coloniei
Jersey, bine ascuns sub nivelul solului, fr s se grbeasc,
parc vehiculul i intr trndu-i ncet picioarele. Nu se grbea,
aproape simea n spate ochii lui Leucenko urmrindu-i fecare
micare. De ndat ce iei din cmpul vizual al ruilor, se opri
brusc n faa uii de acces etane i pi scurt ntr-un tunel lateral
care urca n trepte pe panta interioar a craterului. Trecerea lui
strnea noriori de praf n tunelul ngust i trebui s-i tearg n
permanen viziera pentru a vedea pe unde calc.
Dup ce fcuse cincizeci de pai, adic dup un minut, se
aplec i se strecur printr-o gur care ddea ntr-o ni camufat
cu o pnz gri ce imita perfect suprafaa nconjurtoare. O alt
persoan sttea ntins pe burt uitndu-se prin ctarea unei
puti telescopice.
Willie Shea, geofzicianul coloniei, nu remarc prezena celuilalt
pn ce Steinmetz nu se ls uurel lng el.
Nu cred c ai fcut cine tie ce impresie, spuse el anualiznd
uor cum vorbesc cei din Boston. Slavii sunt pe punctul de a ne
ataca gospodria.
De pe poziia lor avantajoas de observaie, Steinmetz l vedea
64
cu claritate pe Leucenko i pe oamenii lui naintnd n vale. Se
apropiau ca nite hitai care urmreau s ncoleasc vnatul i
nu ncercar nici o clip s se apropie de terenul nlat de la
marginea craterului. Terenul plin de isturi fcea imposibil o
naintare rapid, aa c ei sreau n zig-zag, se aruncau pe burt
dup civa metri, folosindu-se de fecare bolovan, de fecare
denivelare a solului. Un trgtor de elit n-ar f reuit s-i
nimereasc cu toate rsucirile i sriturile laterale pe care le
fceau.
Trage un foc cam la trei metri n faa conductorului lor,
spuse Steinmetz. Vreau s vd ce reacie are.
Dac-au rmas pe frecvena noastr, o s compromitem
micrile pe care vrem s le facem, protest Shea.
N-au timp s caute frecvena. Taci din gur i trage.
Shea se strnse n costumul su lunar, ochi prin ctare i trase
focul inaugural. Lovitura nu se auzi deloc pentru c pe Lun nu
exist aer care s poarte sunetele mai departe.
Un norior de praf se ridic n faa lui Leucenko i acesta,
vzndu-l, se arunc imediat pe burt. Oamenii si i urmar
exemplul uitndu-se prin ctarea automatelor lor n ateptarea
urmtorului foc. ns nu se mai ntmpl nimic.
A vzut cineva din ce direcie a venit? ntreb Leucenko.
Toi rspunser negativ.
i potrivesc tirul, spuse sergentul Ivan Ostrovski. Veteran
ncercat n rzboiul din Afganistan, sergentului tot nu-i venea s
cread c se lupt pe Lun. Art cu degetul spre un loc care se
afa cam la dou sute de metri n faa lor.
Oare ce-or f pietrele alea colorate, domnule maior? Leucenko
vedea pentru prima dat i studie atent bolovanii mprtiai n
vale ntr-o linie, acoperii cu pete de vopsea portocaliu deschis.
Nu cred c focul a fost tras din unghiul de jos, spuse Petrov.
Leucenko scoase binoclul din buzunarul de la old, l aez pe
trepied i studie atent partea lateral i gura craterului: Soarele
era ca o minge alb strlucitoare ns fr aerul care s-i mprtie
lumina nu aveau cum s vad dac se ascundea vreun astronaut
65
dup stnci. Practic, era invizibil.
Nu se vede nimic, spuse el n cele din urm.
Dac ne ateapt s strngem cercul, probabil o fac ca s
economiseasc muniia.
Vom afa dup treizeci de metri ce fel de primire ne-au
pregtit, mormi Leucenko. ndat ce ajungem la adpostul
serelor, nu vor avea cum s ne mai vad de la intrarea n grot. Se
sprijini n genunchi i-i mic mna nainte. mprtierea i
rmnei n alert.
Cei cinci lupttori sovietici se ridicar n picioare i se
mprtiar. Cnd ajunser lng bolovanii portocalii, o alt
lovitur fcu s se ridice pulberea fn din faa lor, iar ei se
aruncar din nou pe burt formnd o linie proeminent de siluete
albe cu vizierele strlucind n razele intense ale soarelui.
Nu-i mai separau dect o sut de metri de sere, ns greaa i
storcea de vlag. Erau duri i rezisteni ca toi lupttorii din lume,
dar acum trebuiau s se lupte cu rul de cosmos pe un teren
extraterestru. Leucenko tia c poate conta pe oamenii si care
erau gata s lupte peste puterea lor de rezisten. ns dac nu
reueau s-i croiasc drum forat n atmosfera normal din
interiorul coloniei n urmtoarea or, nu mai avea anse s se
ntoarc la vehiculul lor de aselenizare nainte de a li se termina
resursele de prezervare a vieii. i mai ls un minut s se
odihneasc, iar el examina terenul din faa lui.
Leucenko avea un sim special i mirosea cnd i se ntindea o
curs. De trei ori fusese la un pas de a f ucis n ambuscadele
rebelilor afgani i deprinsese o adevrat art n a presimi
pericolele cele mai grave.
Nu era vorba de ce putea s vad; ceea ce nu vedea fcea s
sune un clopoel de alarm n mintea lui. Cele dou mpucturi
nu se potriveau nici unei scheme de lupt. l izbise faptul c
preau plasate acolo n mod deliberat. S f fost un avertisment de
ageamiu? Nu, trebuie c aveau cu totul alt neles, se gndi el.
Poate era un semnal?
Spaiul limitat la care-l constrngeau costumul presurizat i
casca l irita. Tnjea dup echipamentul lui comod de lupt, ns
66
i ddea seama perfect c nu l-ar f aprat de cldura torid i de
razele cosmice. Pentru a patra oar simi gustul de bil ridicndu-
i-se n gtlej i glgi ncercnd s-o nghit.
Era un iad, gndi el nfuriat. Nimic nu-i era pe plac. Oamenii
lui erau expui n cmp deschis. Nu i se furnizaser nici un fel de
informaii n privina armelor folosite de americani, cu excepia
faptului c aveau un lansator de rachete. Acum erau atacai cu
arme mici de foc. Singurul gnd care-l consola pe Leucenko era c,
dup ct i ddea el seama, colonitii preau s foloseasc o
puc, poate chiar un pistol. Dac ar f avut un automat, i-ar f
dobort pe sovietici cu o sut de metri n urm. i lansatorul de
rachete. De ce nu-l folosiser pn acum? Ce Dumnezeu ateptau?
ns ceea ce-l nelinitea cel mai mult era faptul c americanii nu
fcuser nc mici o micare. Serele, echipamentul, micile module
de laborator care se afau parcate n jurul intrrii n grot, toate
preau a f pustii.
Nu tragei dect la int, pn ajungem ntr-un loc unde s
ne putem ascunde, ordon el. Apoi ne regrupm i intrm cu fora
n stnc.
Leucenko atept pn ce toi patru i fcur semn c au neles
i-abia apoi porni.
Caporalul Mihail Iuciuk se gsea la trei metri n spatele
tovarului su din stnga. Se ridic i ncepu s alerge cu
spinarea ncovoiat. Nu fcuse dect civa pai, cnd simi o
neptur n rinichi. Apoi, senzaia brusc de durere se repet.
ncerc s gseasc un punct de sprijin, apoi se prinse cu minile
de ale, chiar deasupra raniei n care purta sistemul de prezervare
a vieii. Ochii i se nceoar i ncepu s se sufoce pentru c
costumul lui presurizat era fsurat. Czu n genunchi i i privi
prostit minile. Mnua i era nmuiat n sngele pe care l
pierdea i care ncepuse s se coaguleze n cldura torid a
soarelui.
Iuciuk ncerc s-l previn pe Leucenko, ns vocea nu-l
ascult. Apoi czu n pulberea cenuie i cu privirea nceoat,
vzu pe cineva ntr-un costum spaial foarte ciudat care sttea n
picioare cu un cuit. Dup care, lumea se ntunec.
67
Steinmetz asist la moartea lui Iuciuk din punctul su de
observaie de unde ddu o serie de comenzi scurte cu ajutorul
transmitorului montat la casc.
OK, Dawson. Omul tu e zece pai n stnga ta i la opt pai
n fa. Gallagher al tu e la douzeci de pai n dreapta i merge
nainte. Uurel, uurel, se ndreapt spre Dawson. OK, doboar-l.
Urmri cum doi dintre coloniti apar din neant ca printr-o vraj
i-l atac pe unul dintre sovietici, care rmsese puin n spatele
tovarilor si.
Doi dobori; au mai rmas trei.
Eu sunt cu ctarea fxat pe naintare, spuse Shea. ns nu
promit c am s-l nimeresc dac nu st locului o secund.
Mai trage nc o dat, mai aproape, s-i faci s se culce. Apoi,
rmi cu ochii pe el. Dac se deteapt, s-ar putea s-i omoare pe
oamenii notri nainte s ajung la el. Spulber-l dac ntoarce
capul.
Shea inti din nou i trase nc un foc cu arma M-14, care lovi
solul la nici trei picioare n faa cizmelor tipului din frunte.
Cooper! Snyder! url Steinmetz. Omul vostru e culcat la
pmnt la douzeci de picioare n fa, spre stnga. Terminai-l.
Acum! Se opri s studieze poziia celuilalt rus care mai rmsese
n via. La fel, Russell i Perry, treizeci de picioare fx n fa.
Start!
Cel de-al treilea membru al echipei de lupt sovietice nu avea s
afe niciodat ce-l lovise. Muri mbrind solul n cutarea unui
loc unde s se ascund. Cei opt coloniti se strngeau acum ca un
clete n jurul ariergrzii ruse, care se concentra n exclusivitate
asupra coloniei.
Brusc, Steinmetz nghe. Tipul din spatele conductorului se
ntoarse n momentul n care Russell i Perry se repezeau asupra
lui ca nite juctori de rugby care placheaz un adversar.
Locotenentul Petrov zri cele dou umbre n momentul n care
se ridica n picioare pentru a parcurge ultima poriune pn la
sere. Se ntoarse instinctiv cu o micare brusc n momentul n
care Russell i Perry se npusteau asupra lui.. Ca profesionist cu
snge rece, ar f trebuit s trag i s-i doboare imediat. Secunda
68
de ezitare provocat de uimire fu ns prea lung. Americanii
rsriser din sol ca nite demoni. Reui s trag la-ntmplare un
glon care strpunse braul unuia dintre atacatori. Apoi vzu
strlucind un cuit.
Leucenko i inea ochii fxai pe colonia din faa lui. Habar n-
avea de mcelul care se petrecea n spatele lui pn n momentul
n care Petrov scoase un gjit drept avertisment. Se rsuci i
rmase nmrmurit de groaz.
Toi cei patru oameni ai si zceau cu braele i picioarele
desfcute n pulberea de pe Lun. Opt coloniti americani
rsriser din neant i l ncercuiau cu micri iui. l invad brusc
ura i ndrept arma spre ei n poziie de tragere.
Un glon l muc de coaps i-l fcu s se clatine. Se ncord
din pricina durerii brute i trase o rafal de douzeci de gloane.
Majoritatea se pierdur n spaiu, ns dou dintre ele i gsir
inta. Unul dintre coloniti se prbui pe spate, iar cellalt czu n
genunchi cu mna ncletat de umr.
Apoi, i trecu un alt glon prin gt. inea mereu degetul apsat
pe trgaci, iar automatul su mproc gloane n jur, cnd acestea
se terminar continu s cne n gol.
Leucenko njur i czu moale.
Lua-v-ar dracu de americani! strig el.
Blestemaii nu respectaser regula jocului, gndi el. Sttea
ntins pe spate uitndu-se n sus la siluetele fr chip care erau
aplecate asupra lui.
Se ddur cu toii la o parte la apariia unui alt colonist care
ngenunche lng Leucenko.
Steinmetz? ntreb Leucenko pierit. M auzi?
Da, suntem pe aceeai lungime de und. Te aud.
Arma ta secret cum au aprut oamenii ti din senin?
Steinmetz tia c se adresa unui muribund i c acesta avea s se
sting peste cteva secunde.
Trebuie s tii s sapi, rspunse el. Cum toi purtm
costumele presurizate cu sistemul de prezervare a vieii ncorporat,
a fost foarte simplu s-i ngrop n solul moale.
Poziia era marcat cu pietre portocalii?
69
Da. Aa i-am putut ghida de pe o platform ascuns privirilor
voastre i le-am spus cnd i unde s atace, lovind din spate.
Nu vreau s fu ngropat aici, murmur Leucenko. Spune
poporului meu spune-le s ne aduc acas ntr-o bun zi.
Sfritul se apropia i Leucenko vorbise pierit, ns Steinmetz
nelesese.
Cu toii v vei ntoarce acas, spuse el. Promit.
n Rusia, Iasenin, negru de suprare, se ntoarse spre
preedintele Antonov.
Ai auzit, spuse el cu gura ncletat. Au murit.
Au murit, repet Antonov mecanic. Leucenko a rostit ultimele
cuvinte de parc se afa n ncperea asta.
Aparatul lui de transmisie a fost racordat de cei doi piloi de
pe naveta de aselenizare direct la centrul nostru de comunicaii, i
explic Cornilov.
Antonov se ndeprt de fereastra care ddea n sala de
comand a misiunii i se ls greoi ntr-un scaun. Muntele acesta
de brbat se grbovise i arta de parc mbtrnise brusc. i
privi minile i cltin capul cu tristee.
Prost plan, spuse el ncet. Am sacrifcat degeaba vieile
maiorului Leucenko i ale oamenilor si.
Nici n-a fost timp s facem un plan ca lumea, spuse Iasenin
drept scuz.
n condiiile date, nu se putea face mai mult, adug
Cornilov. Ne-a rmas nc gloria c sovieticii sunt primii care au
pit pe Lun.
Glorie care s-a stins deja. Vocea lui Antonov era mpovrat
de suprarea nfrngerii. Ceea ce-au realizat americanii va umbri
nfptuirile noastre cu toat propaganda pe care-am fcut-o.
S-ar f putut s-i mai putem opri, spuse Iasenin cu
amrciune.
Cornilov l fx pe general.
Cum? Trimind n spaiu fore de lupt mai bine pregtite?
Exact.
Poate c-ar f mai bine s-i ateptm pn se ntorc.
70
Antonov se uit la Cornilov ntrebtor.
Ce propui?
Am vorbit cu Vladimir Polevoi. M-a informat c centrul de
ascultare al G.R.U din Cuba a interceptat i identifcat o voce i
transmisiunea video de la colonia de pe Lun ctre un punct
localizat lng Washington. Trimite prin curier copii ale emisiei.
Una din copii conine referiri la momentul plecrii colonitilor spre
Pmnt.
Se ntorc? ntreb Antonov.
Da, rspunse Cornilov. Dup spusele lui Polevoi, urmeaz s
se cupleze la staia spaial american peste 46 de ore i-apoi vor
reveni pe platforma de aterizare Kennedy de la Cape Canaveral la
bordul navetei Gettysburg.
Faa lui Antonov se lumin.
Deci nc mai sunt anse s-i oprim.
Iasenin ncuviin.
Pot f distrui n spaiu nainte de a ajunge la destinaie.
Americanii nu vor ndrzni s dea o replic dup ce-i vom
confrunta cu crimele pe care le-au comis mpotriva noastr.
Mai bine s-i pedepsim printr-o lovitur dat n for, spuse
Cornilov gnditor.
O lovitur?
Cornilov zmbi enigmatic:
Americanii au o vorb: mingea e n terenul nostru iar ei sunt
acum pe poziie de aprare. Probabil c la Casa Alb i la
Departamentul de stat se pregtete chiar n acest moment un
proiect de rspuns la protestul nostru. Eu propun ca de data asta
s eludm rutina i s pstrm tcerea; s nu jucm rolul unei
naiuni lovite. n schimb, lovim n for i provocm noi un
eveniment.
Ce fel de eveniment? ntreb Antonov, ncordndu-se de
curiozitate.
Punem mna pe cantitatea impresionant de date cu care se
ntorc colonitii de pe Lun.
Cum? ntreb Iasenin.
Zmbetul pieri de pe faa lui Cornilov i el deveni brusc serios.
71
Provocm aterizarea forat a rachetei Gettysburg n Cuba.
72
Partea a patra
GETTYSBURG
49
3 noiembrie 1989
Insula San Salvador
Pitt simea c mai are puin i nnebunete. Cele dou zile de
inactivitate fuseser cele mai chinuitoare din viaa lui. Nu avea
prea multe de fcut n afar de a mnca, a face cteva exerciii
fzice i a dormi. Trebuise s ia parte la instrucia militar. Or
dup or l ocra pe colonelul Kleist care suporta atacurile
neobosite ale lui Pitt cu stoic indiferen, explicndu-i cu rbdare
i cu buzele strnse c echipa sa, aa-zisele fore speciale
cubaneze, nu putea lua. Cu asalt Cayo Santa Maria pn nu
considera el c e pregtit pentru asta. i nu, el nu avea de gnd
s schimbe programul i s sar etapele.
Pitt ncerca s-i domoleasc nerbdarea fcnd lungi
incursiuni not n larg, pn la bancul de corali i escaladnd o
stnc abrupt din al crei vrf putea contempla marea care
nconjura insula.
San Salvador, cea mai mic insul a arhipelagului Bahamas, era
cunoscut de marinarii btrni sub denumirea de Insula Watling,
botezat astfel dup numele unui corsar habotnic care-i biciuia
73
marinarii dac nu respectau ziua de Sabat.
Se mai credea c aici ar f pus Columb pentru prima oar
piciorul pe uscat n Lumea Nou. Cu portul su pitoresc i
interiorul cu vegetaie luxuriant mbrind lacuri albastre cu
ap dulce, n-ar f dat niciodat de bnuit turitilor mbtai de
frumuseea sa c aici se afau un imens complex de pregtire
militar i o instalaie de lansare de rachete.
CIA i revendicase o plaj ndeprtat din extremitatea sudic a
insulei, cunoscut sub numele de French Bay. Nu erau drumuri de
legtur ntre centrul de antrenament secret i Cockburn Town
sau aeroportul principal. Singura modalitate de a ajunge pe plaj
era s vii cu o ambarcaiune mic printre corali sau cu elicopterul.
n a treia zi a ederii sale pe insul, Pitt se trezi nainte de
rsritul soarelui i not voinicete o jumtate de mil, iar apoi i
croi drum napoi spre rm notnd i scufundndu-se printre
corali. Dou ore mai trziu iei din apa cald a mrii i se ntinse
pe plaj, copleit de un sentiment de neputin la vederea Cubei,
care se ivea ceva mai departe din mare.
Deasupra lui se profla o umbr care se opri chiar lng el un
brbat cu pielea oache, mbrcat lejer n cma i pantaloni
largi din bumbac. Prul l avea lins, ntunecat ca noaptea, la fel ca
mustaa impresionant. De pe faa acoperit de cute de prea mult
stat n soare i n btaia vntului, l privir doi ochi triti, iar cnd
necunoscutul i zmbi lui Pitt, buzele aproape nu se desprinser.
Domnul Pitt?
Da.
N-am fost nc prezentai unul altuia. Eu sunt maior Angelo
Quintana.
Pitt sri n picioare i cei doi i strnser minile.
Quintana ddu din cap.
Colonelul Kleist mi spunea c l-ai nclecat i nu-l lai deloc
s rsufe.
Am lsat acolo nite prieteni care probabil lupt s rmn n
via.
i eu mi-am lsat nite prieteni n Cuba, domnule Pitt.
Numai c ei au pierdut lupta pentru a rmne n via. Fratele
74
meu i tata au murit n pucrie denunai de un membru al
comitetului de bloc, care datora bani familiei mele i care i-a
acuzat de aciuni contrarevoluionare. i neleg compasiunea i ai
toat nelegerea mea, da, vezi, nu deii monopolul durerii.
Pitt nu-i prezent condoleanele. Quintana i fcea impresia
unei persoane creia nu-i place s insiste asupra necazurilor sale.
Atta timp ct cred c mai exist o speran, spuse el
hotrt, eu nu m las.
Quintana i zmbi calm. i plcea lumina pe care o vedea n
ochii lui Pitt. sta era un tip pe care te puteai bizui dac lucrurile
ar f luat o ntorstur proast. Un ncpnat care nu tie ce
nseamn s fi nfrnt.
Deci tu eti cel care a reuit s scape att de ingenios din
brlogul lui Velikov.
Am avut i mare noroc.
Ce poi s spui despre moralul trupelor care pzesc incinta?
Dac te referi la starea lor psihic, cred c se plictisesc de
moarte. Ruii nu sunt obinuii cu umezeala de la Tropice.
Impresia general e c sunt cam apatici.
Ci oameni patruleaz pe insul?
Nici unul, pe ct am vzut eu.
Ci sunt la ghereta de la poart?
Doar doi.
Un vulpoi btrn, Velikov sta.
Presupun c-l respeci pentru felul n care a aranjat lucrurile
ca insula s par nelocuit.
Ai ghicit. M ateptam la o mic armat de paz i la
obinuitele msuri de securitate. Numai c Velikov nu gndete ca
un rus. ntocmete un plan ca un american, l perfecioneaz ca
un japonez i-l pune n aplicare ca un neam. Tipul e un om de
aciune foarte abil.
Aa am auzit i eu.
Mi s-a spus c l-ai cunoscut.
Am discutat de cteva ori.
Ce impresie i-a fcut?
Citete Wall Street Journal.
75
Asta-i tot?
Vorbete mai bine engleza dect mine. Are unghiile curate
i ngrijite. Iar dac-a citit jumtate din crile i revistele din
biblioteca pe care o are n birou tie mai mult despre America i
americani dect jumtate din politicienii notri de la Washington.
Probabil c eti singurul fugar n Vest care l-a cunoscut
personal.
N-a fost o plcere, crede-m.
Quintana scurm cu piciorul n nisip, dus pe gnduri.
S lai o instalaie vital nepzit e-aproape o invitaie
deschis la infltrare.
n nici un caz, dac Velikov tie c vii, spuse Pitt.
OK, reeaua de radare cubanez i sateliii de spionaj ruseti
pot detecta orice avion sau ambarcaiune pe o raz de cincizeci de
mile. Dar dac ne apropiem de ei venind de sub ap, s-ar putea s
pclim grilele lor de detectare. Quintana se opri i zmbi. n cazul
tu, ambarcaiunea era prea mic ca s apar pe radarele lor.
Flota mea de iahturi oceanografce a fost cam restrns,
spuse Pitt glumind, dar deveni imediat serios. Scapi din vedere un
lucru.
Ce?
Mintea lui Velikov. E un organizator abil, tu ai spus-o. N-a
construit o fortrea mpnzit de tranee i de bunkere din beton
pentru simplul motiv c n-avea de ce s-o fac. Tu i colonelul Kleist
suntei nite optimiti incurabili dac v imaginai c putei trece
de reeaua lor de securitate ntr-un submarin sau SPUT-ul la al
vostru, sau cum l-o chema.
Quintana se ncrunt.
Continu.
Senzori subacvatici, explic Pitt. Cred c a aezat pe fundul
mrii un cerc strns de senzori care nconjoar insula, iar tia pot
detecta naintarea unui submarin i btaia elicelor sale prin
deplasarea masei de ap pe care o pune n micare.
Vasul nostru Sput a fost proiectat special pentru a scpa
nedetectat de astfel de sisteme.
Nu i dac inginerii marini ai lui Velikov au plantat senzorii
76
la treizeci de metri unii de alii. i dai seama c n-ar putea trece
pe-acolo dect un banc de peti. Am vzut camioanele din garaj.
Dac Velikov e avertizat de sosirea noastr cu numai zece minute
nainte, are timp sufcient s-i desfoare trupele de securitate i
fi sigur c declaneaz mcelul nainte ca oamenii ti s apuce s
scoat capul din ap. Eu v-a sugera, ie i lui Kleist, s mai
programai o dat jocurile voastre de-a rzboiul.
Quintana czu pe gnduri. Planul su de debarcare conceput cu
atta grij pn la ultimul detaliu ncepuse s se clatine sub ochii
si.
Computerele noastre ar f trebuit s se gndeasc la asta,
spuse el cu amrciune.
Dar ele nu sunt capabile s creeze ceva ce nu li s-a spus s
fac, rspunse Pitt flosofc.
Cred c-i dai seama c n acest caz trebuie s renunm la
operaiune. Fr elementul surpriz, n-avem nici cea mai slab
speran de a distruge instalaia i de a-i salva pe doamna
LeBaron i pe ceilali.
Eu nu sunt de acord.
Crezi c eti mai iste dect computerele noastre care
elaboreaz planuri de misiuni?
Eu am reuit s scap de pe Cayo Santa Maria fr a f
reperat. Pot s-i duc pe insul pe oamenii ti n acelai fel.
Pe o fot de czi de baie? ntreb Quintana sarcastic.
Nu. mi trece prin minte o variant mai modern.
Quintana l cntri pe Pitt din ochi.
Ai o idee care-ar putea s in?
i ce idee.
i te ncadrezi n program?
Da.
Crezi c reuete?
Te-ai simi mai bine dac i-a da o poli de asigurare?
Quintana realiza c Pitt era convins de ceea ce spune. Se
ntoarse i porni spre cldirea principal a taberei de instrucie.
Haide, domnule Pitt. A venit vremea s te punem la treab.
77
50
Fidel Castro sttea aplecat n fa pe scaunul de pescuit afat pe
puntea iahtului su de croazier i privea gnditor spre pupa.
Umerii i avea prini n nite huri care-l asigurau n timpul
pescuitului iar minile nmnuate ineau neglijent undia grea din
fbr de sticl al crei fr pornea de pe o mulinet imens i atrna
pierzndu-se n marea scnteietoare. Carnea de delfn pe care o
folosea drept momeal fu smuls de o baracuda, dar Castro prea
s nu f bgat de seam. Gndul nu-i era la pescuit.
Corpul su vnjos care-i adusese titlul de prim atlet al Cubei se
cam nmuiase i lise cu trecerea anilor. Prul crlionat i barba
srmoas erau acum cenuii, dar focul revoluionar din ochii negri
nc mai strlucea scnteietor, la fel ca-n urm cu treizeci de ani
cnd coborse din Munii Sierra Maestra.
Tot ce purta era o apc de baseball, chiloi de not, o pereche de
pantof de tenis obosii i ochelari de soare. n colul gurii i atrna
un muc de havan. Se ntoarse i-i duse mna la ochi, s-i
protejeze de lumina puternic a soarelui tropical.
Vrei s pun capt internaionalismului? ntreb el acoperind
zgomotul celor dou motoare Diesel. S renun la politica de
rspndire a infuenei Cubei n strintate? Asta vrei? Raul
Castro edea ntr-un ezlong i inea n mn o sticl de bere.
Nu se renuni, dar s pui capt treptat angajamentelor
noastre n strintate.
Fratele meu revoluionarul nverunat. Ce-a produs
schimbarea asta?
S-au schimbat vremurile, spuse Raul cu simplitate.
Rece i distant n public, fratele mai mic al lui Fidel era vesel i
comunicativ n viaa particular. i purta prul negru i neted
ngrijit tiat deasupra urechilor. Raul privea lumea prin nite ochi
negri ca mrgica aezai pe o fa ghidu. Deasupra buzei
superioare se ntindea o musta ngust care se termina exact la
78
colurile gurii.
Fidel ndeprt cu dosul palmei cteva broboane de transpiraie
care se adunaser n sprncene.
Nu pot terge cu buretele cheltuielile bneti imense pe care
le-am fcut i nici sngele vrsat de soldaii notri. i cum rmne
cu prietenii notri din Africa i din cele dou Americi? i uit i pe
ei cum s-a-ntmplat cu soldaii notri din Afganistan? Preul cu
care a fost pltit Cuba pentru implicarea noastr n micrile
revoluionare atrn mai mult n balan dect ctigul. Ne-am
fcut prieteni n Angola i n Etiopia. Bun. i, ce-o s fac ei
pentru noi? Amndoi tim care-i rspunsul: nimic. Trebuie s
privim realitatea n fa, Fidel, am fcut greeli. Eu sunt primul
gata s-mi recunosc greelile. Dar pentru numele lui Dumnezeu,
s isprvim odat cu pierderile astea i s ne concentrm asupra
edifcrii Cubei ca naiune socialist mrea invidiat de toat
Lumea a treia. O s realizm mult mai mult dac devenim un
exemplu demn de a f imitat dect dac le dm sngele poporului
nostru.
Tu-mi ceri s ntorc spatele onoarei i principiilor mele.
Raul lipi sticla rece de bere de tmpla sa ncins.
S privim adevrul n fa, Fidel. Am mai aruncat noi
principii peste bord i altdat, dac lucrul acesta a fost n folosul
revoluiei. Dac nu schimbm direcia rapid i nu nviorm
economia care stagneaz, nemulumirea oamenilor ar putea da
natere la agitaie, n ciuda dragostei pentru tine.
Fidel scuip mucul de trabuc peste balustrada ambarcaiunii i-
i fcu semn unui marinar de pe punte s-i aduc altul.
Congresul american ar f fericit s vad c poporul se ridic
mpotriva mea.
Congresului i pas tot att de puin ct i pas i
Kremlinului, spuse Raul. Unde ntorc capul, vd cte un trdtor
care a fost cumprat de Antonov. Nu mai pot s am ncredere mici
n oamenii mei de la securitate.
ndat ce preedintele i cu mine convenim i semnm pactul
ntre SUA i Cuba, prietenii notri blai o s fe obligai s-i ia
tentaculele din jurul gatului nostru.
79
Cum putem s fnalizm ceva dac tu stai i refuzi s discui
cu ei?
Fidel i aprinse trabucul adus de marinar.
Pn acum cred c s-a convins c propunerea mea de a rupe
relaiile cu Uniunea Sovietic n schimbul unor acorduri
comerciale i de ajutor economic american este autentic. Dac
dau impresia c de abia atept s ne-ntlnim, o s propun nite
condiii preliminare imposibile pentru noi. Las-l s farb o
vreme Cnd o s-i dea seama c nu m trsc s ceresc la ua
Casei Albe, o s mai coboare i el preteniile.
Cred c preedintele o s fe cel care-i dorete s ajung la o
nelegere cnd o s afe de varianta cu uzurparea puterii de ctre
cumetrii lui Antonov.
Fidel ridic trabucul ca s dea i mai mare greutate punctului
su de vedere.
Tocmai de asta am stat linitit i-am permis s se ntmple
aa ceva. Dac tim s speculm teama americanilor de planurile
sovietice de a aduce la putere un guvern de marionete n serviciul
Uniunii Sovietice atunci cred c n-ar f dect n avantajul nostru.
Raul goli sticla de bere i-o puse jos, culcat.
Ai grij, fratele meu, s n-atepi prea mult, c s-ar putea s
ne pierdem scaunele.
Aa ceva nu se va-ntmpla niciodat. Faa lui Fidel se ncrei
sub un zmbet ano. Eu sunt cel care face posibil ca revoluia s
continue. Tot ce trebuie s fac e s ies n faa mulimii i s-i
dezvlui pe trdtori i complotul sovieticilor de a submina
suveranitatea noastr sacr. i-apoi, ca preedinte al consiliului de
minitrii tu vei f cel care va anuna ntreruperea legturilor cu
Kremlinul. i orice nemulumire va f nlocuit de bucurie
naional. Dintr-o singur lovitur, voi stinge datoria imens pe
care o avem fa de Moscova i voi ridica embargoul comercial al
Statelor Unite.
Bine ar f s faci asta repede.
n discursul meu de la aniversarea Zilei nvmntului.
Raul se uit la calendarul de la ceasul su.
Mai sunt cinci zile.
80
E o ocazie perfect.
M-a simi mai bine dac am ti cum vede preedintele
propunerea ta.
Te las pe tine s iei legtura cu Casa Alb i s aranjezi o
ntlnire cu reprezentani ai Statelor Unite n timpul festivitii de
Ziua nvmntului.
Sper c nainte de discurs.
Bineneles.
Nu crezi c, dac atepi n ultimul moment pur i simplu te
joci cu norocul tu?
Nu m las el pe mine, spuse Fidel dintr-un nor de fum. Cred
c greeti. Darul pe care l-am fcut cu cei trei cosmonaui
sovietici, cred c i-au dovedit bunele mele intenii.
Raul se ncrunt.
Poate c ne-a trimis deja rspunsul su.
Fidel se ntoarse i se uit la el.
Asta-i o noutate pentru mine.
N-am venit la tine pentru c e o simpl presupunere, spuse
Raul nervos. M gndesc ns c preedintele s-a folosit de
dirijabilul lui LeBaron pentru a ne transmite ceva fr ca ruii s-
i dea seama.
Dumnezeule! N-a fost distrus de unul din elicopterele noastre
de patrulare?
O greeal grosolan, recunoscu Raul. N-au fost
supravieuitori.
Pe faa lui Fidel se citi nedumerire.
i-atunci de ce ne-acuz Departamentul de Stat c-i inem
nchii pe, doamna LeBaron i echipajul ei?
Habar n-am.
De ce nu mi s-a spus nimic despre toate astea?
i-am trimis raportul, dar nu l-ai citit, ca attea altele. Greu
mai ajunge omul la tine de la o vreme, frioare. Nu ai dat atenie
amnuntelor cum fceai altdat.
Fidel trase nfuriat undia din ap i dezleg chingile care l
inuser prins de scaun.
Spune-i cpitanului s ntoarc barca spre rm.
81
Ce-ai de gnd s faci?
Fidel zmbi larg n spatele igrii.
M duc s vnez rae.
Acum? Azi?
Cum ajungem n port, o s m retrag la casa mea de lng
Havana i tu vii cu mine. Ne izolm de restul lumii, fr telefoane,
fr ntlniri pn la Ziua nvmntului.
Crezi c e o idee bun s-l lai pe preedinte s atepte i noi
s fugim pur i simplu cnd ruii amenin securitatea noastr
naional?
Ce ru vezi n asta? Roile diplomaiei americane se nvrtesc
ca roile unei crue trase de boi. Dac tot i-au murit mesagerii, n-
are dect s se uite pe perei i s atepte urmtoarea mea
micare. Ct despre rui, nc nu cred c s-au copt lucrurile i n-o
s fac nici o micare. i trase uor un pumn lui Raul n umr.
Fruntea sus, frioare. Ce poate s se-ntmple n urmtoarele cinci
zile? Ceva ce tu i cu mine s nu putem controla?
Aceeai ntrebare i-o punea i Raul. i se mai ntreba cum era
posibil, s-i fe frig de parc se afa ntr-un mormnt i nu sub
soarele torid al Caraibelor.
La scurt timp dup miezul nopii, generalul Velikov sttea n
poziie de drepi lng biroul su ateptnd s se deschid uile
liftului din care iei cu pai mari, intrnd n birou, Lev Maisky.
Velikov l salut rece.
Tovare Maisky. Ce plcere neateptat!
Tovare general.
Pot s v ofer ceva de but?
Umezeala asta afurisit e ca un blestem, i rspunse Maisky
trecndu-i o mn peste sprncene i uitndu-se apoi la
picturile de transpiraie care-i rmseser pe degete. Cred c mi-
ar trebui un pahar de vodc cu ghea.
Velikov puse mna pe telefon i ddu un ordin scurt. Apoi fcu
un gest de invitaie artnd un fotoliu.
V rog s v facei comod.
Maisky se ls s cad ntr-un fotoliu moale de piele i csc
82
obosit de zbor i de decalajul orar.
Regret c n-ai fost informat despre sosirea mea, generale,
ns tovarul Polevoi s-a gndit c-i mai bine aa dect s fe
interceptate i decodifcate noile instruciuni de instalaiile de
ascultare ale Ageniei naionale de informaii a SUA.
Velikov ridic sprncenele cu o micare care era deja un tic i-i
arunc lui Maisky o privire ireat.
Noi instruciuni?
Da, e vorba de o operaiune mai complicat.
Sper c eful K.G.B.-ului nu-mi ordon s contramandez
proiectul de asasinare a lui Castro.
Nu, nu. Mi s-a cerut s-i comunic c vasele cu ncrctura
pe care ai cerut-o vor sosi n portul Havana pentru treaba asta cu
jumtate de zi nainte de momentul programat.
Velikov ddu din cap mulumit.
Putem folosi timpul suplimentar.
Au aprut probleme? ntreb Maisky.
Totul merge perfect.
Totul? repet Maisky. Tovarul Polevoi n-a fost prea bucuros
cnd a afat c unul dintre prizonieri a evadat.
Nu trebuie s fe ngrijorat. Un pescar a descoperit corpul
brbatului care a fugit prins n plasa sa. Secretul instalaiei
noastre e n siguran.
i ceilali? Probabil c tii c Departamentul de stat cere
autoritilor cubaneze s-i elibereze.
E un bluf, rspunse Velikov. CIA n-are nici o dovad c
intruii sunt nc n via. Faptul c Washingtonul cere eliberarea
lor cubanezilor i nu nou, dovedete c pescuiesc n ape tulburi.
Problema e, ce vor s gseasc? Maisky fcu o pauz i
scoase din buzunarul, de la piept un portigaret din platin.
Aprinse o igar lung fr fltru i suf fumul spre tavan. Nimic
nu trebuie s ntrzie planul nostru Rom i Cola.
Castro va vorbi dup cum a promis.
Eti sigur c n-o s se rzgndeasc brusc?
Istoria se repet, aa c suntem pe teren sigur. El jefe
maximo, eful suprem, n-a pierdut niciodat pn acum o ocazie
83
de a vorbi n public.
Dac excludem accidentele, boala sau uraganul.
Sunt unele lucruri pe care nu le putem controla, dar, oricum,
nu vreau s ratm.
i fcu apariia un soldat care aduse o sticl de vodc i un
pahar cu un strat gros de cuburi de ghea.
Un singur pahar, generale? Nu bei cu mine?
Poate-am s beau un coniac mai trziu.
Velikov atept rbdtor ct Maisky bu un sfert din sticl, iar
apoi fcu primul pas.
Pot s-l rog pe adjunctul efului Directoratului suprem s m
lmureasc asupra noii operaiuni?
Sigur, spuse Maisky prietenos. Trebuie s foloseti sistemele
electronice de care rspunzi i s aduci forat naveta spaial a
Statelor Unite pe teritoriul Cubei.
Am auzit bine? ntreb Velikov nmrmurit.
Dumitale i se ordon, ordin direct de la tovarul Antonov,
s strpungi sistemul de comand prin computer care dirijeaz
naveta spaial Gettysburg i, dup intrarea ei pe orbit, s-i
deviezi cursul cnd ajunge lng Cape Canaveral i s o deturnezi
la aeroportul nostru militar de la Santa Clara.
ncurcat, aiurit, Velikov se uit la Maisky de parc adjunctul
efului K.G.B.-ului nnebunise.
Dac-mi permitei, este cea mai nebuneasc combinaie pe
care a imaginat-o vreodat Directorul.
i totui, oamenii notri de tiin au reuit s pun totul la
punct, spuse Maisky detaat. i aez piciorul pe o serviet
burduit. Ai aici toate datele pentru a programa computerele i a-
i pregti oamenii.
Dar, oamenii mei sunt ingineri specializai n comunicaii.
Velikov prea s nu-neleag nimic i aa i vorbea. Nu tiu nimic
despre dinamica spaial.
Nici nu trebuie. Computerele o s fac totul n locul lor.
Important e c echipamentele de aici de pe insul au capacitatea
s se suprapun peste centrul de control spaial de la Houston i
s preia comanda asupra navetei.
84
Cnd trebuie s se ntmple asta?
Din cte spune NASA, Gettysburg ncepe manevrele de intrare
pe orbit n aproximativ 29 de ore din acest moment.
Velikov se mulumi s dea din cap, semn c a neles. ncepuse
s-i treac starea de oc i-i regsea sngele rece, devenise iar
profesionistul calm, cu mintea iute.
Se nelege c v voi sprijini pe ct mi st n putin, dar nu
m sfesc s spun c nici o minune nu ne poate ajuta s facem
imposibilul.
Maisky ddu pe gt nc un pahar de vodc i fcu un gest
ncercnd s alunge pesimismul lui Velikov.
ncrederea, generale, nu n miracole, ci n cunotinele
savanilor i inginerilor sovietici. Asta o s doboare i-o s aduc n
Cuba naveta spaial cea mai avansat a Americii.
Giordino se uit nencreztor la farfuria din poala sa.
Mai nti ne d zoaie, iar acum muchi de vit cu ou. N-am
pic de ncredere n ticloii tia. Probabil c ai condimentat-o cu
arsenic.
E o ncercare ieftin de-a ne ntri nainte de-a ne face frme
din nou, spuse Gunn npustindu-se asupra crnii. Da eu nu o s
in cont de asta.
E a treia zi de cnd caraghiosul la de la camera ase ne las
n pace. Ceva pute.
Ce, ai prefera s-i mai rup o coast? mormi Gunn printre
dou nghiituri.
Giordino ncerc oule cu furculia, nu mai rezist i le gust.
Probabil c ne-ngra ca s ne omoare.
M rog la Dumnezeu s-o f lsat n pace i pe Jessie.
Sadici de felul lui Gly se-nferbnteaz cnd bat femei.
i-ai pus vreodat ntrebarea de ce nu e niciodat de fa
Velikov n timpul partidelor de box ale lui Gly?
E tipic pentru rui s-i lase pe strini s fac treaba murdar
n locul lor, sau poate, cine tie, l impresioneaz vederea sngelui.
De unde vrei s tiu eu? Ua se ddu brusc de perete i n celul
intr Foss Gly. Buzele lui crnoase se deschiser ntr-un rnjet, iar
85
pupilele erau negre, ntunecate i nu exprimau nimic.
V place cina, domnilor?
Ai uitat de vin, rspunse Giordino arogant. i-alt dat, s ai
grij ca muchiul meu s fe n snge.
Gly se apropie i, nainte ca Giordino s-i dea seama ce intenii
are, i trase un pumn teribil cu dosul palmei direct n coaste.
Giordino simi c se sufoc i-ntregul corp i se convulsiona sub
ocul loviturii. Faa i se fcu galben ca ceara, sngele ncepu s-i
iroiasc printre epii brbii care ncepuse s-i creasc, din locul n
care i mucase buza inferioar, dar, incredibil, reui s
zmbeasc strmb.
Gunn se ridic din pat sprijinindu-se ntr-o mn i-i arunc
farfuria cu mncare lui Gly n cap; oule se scurser pe faa
torionarului, iar carnea din mncare care rmsese pe jumtate
nimeri drept la int-n gur.
Asta a fost o reacie tmpit, spuse Gly gfind de furie. Ai s
regrei. Se aplec, i prinse lui Gunn glezna rupt i o rsuci
turbat.
Gunn i ncleta pumnii, cu ochii mpienjenii de durere, dar
nu scoase un sunet. Gly se ddu un pas napoi s-l studieze,
aproape fascinat.
Eti rezistent, chiar foarte rezistent pentru unul mic ca tine.
Trte-te napoi n gaura ta, rm, i spuse Giordino nc
inndu-i respiraia.
ncpnat, ce mai, ncpnat, oft Gly pe un ton plictisit.
O clip ochii lui luar o expresie gnditoare, dar imediat redevenir
goi, reci i ri de parc ar f fost ai unei statui nensufeite.
A, da. Era s uit. Venisem s v dau veti despre prietenul
vostru Dirk Pitt.
Ce-i cu el?
A-ncercat s evadeze i s-a necat.
Mini, spuse Gunn.
L-a gsit un pescar din Bahamas. Consulatul american a
identifcat cadavrul su, n fne, ce-au mai lsat rechinii din el.
Dup care Gly i terse oul de pe fa, lu muchiul din farfuria
lui Giordino, l ls s cad pe pardoseal i-l strivi cu cizma.
86
Bon appetit, domnilor.
Iei din celul i ncuie ua n urma lui.
Giordino i Gunn se privir n tcere, ncepnd s neleag.
Apoi, feele li se luminar de un zmbet larg care se transform
ntr-un hohot de ras nestpnit.
A reuit! strig Giordino, fericirea descoperirii fcndu-l s
uite de durere. Dirk a ajuns acas!
51
Partea spectaculoas a experimentelor care se fceau pe staia
spaial Columbus o constituiau fabricarea de medicamente noi,
dezvoltarea cristalelor pure care urmau a f folosite drept cipuri
pentru semiconductorii computerelor i observarea razelor gama.
ns activitatea de zi cu zi a stabilimentului de patruzeci de tone
de la marginea frontierei celei mai ndeprtate cu Pmntul erau
repararea i ntreinerea sateliilor.
Jack Sherman, comandantul staiei, se afa n modulul cilindric
de ntreinere ajutnd o echip de ingineri s dirijeze un satelit pe
platforma suspendat pentru reparaii, cnd auzi o voce la
difuzorul central.
Eti liber, Jack?
Sunt aici.
Poi veni la modulul de comand?
Ce s-a-ntmplat?
E un glume care-ncearc s ntre pe canalul nostru de
comunicaii.
urubresc pe-aici.
Mai bine ai veni.
Las-m cteva minute.
Dup ce asigurar satelitul i nchiser ua de presurizare,
Sherman i scoase costumul i-i vr cizmele ntr-un fel de
schiuri scobite. Apoi nainta cu o micare de alunecare prin mediul
87
antigravitaional pn la centrul de coordonare al staiei.
Inginerul ef, specialist n comunicaii i electronic, se mulumi
s ncline capul la apropierea lui.
Ascult asta. Vorbi ntr-un microfon montat pe un panou de
comand. V rog s v identifcai din nou.
Urm o scurt pauz, dup care se auzi:
Columbus, aici Colonia Jersey. Cerem permisiunea s ne
cuplm la staia voastr.
Inginerul se ntoarse i ridic privirea spre Sherman.
Ce prere ai? E vreo fantom de pe Pmnt?
Sherman se aplec peste panou.
Colonia Jersey, dac sta i-e numele, ai intrat pe un canal de
comunicaii nchis care aparine NASA. Bruiezi comunicaiile
spaiale. Te rog s ntrerupi.
Nu se poate, rspunse strania voce. Vehiculul nostru de
transfer de pe Lun se ntlnete cu voi peste dou ore. Rugm
transmitei instruciunile de cuplare.
Ce Lun, domnule? Faa lui Sherman se ncordase de
enervare. Houston, m auzi?
Recepie, se auzi o voce venind de la Centrul de control
spaial de la Houston.
Tu ce-ai neles din asta?
ncercm s-l localizm, Columbus. Rmi pe recepie.
Nu tiu cine eti, jupne, trnti Sherman, dar tiu c-ai dat de
necaz.
M numesc Eli Steinmetz. V rog s avei pregtit asistena
medical. Am doi rnii la bord.
Sherman ddu un pumn n sptarul scaunului pe care era
inginerul.
E nebun.
Cu cine vorbesc? ntreb Steinmetz.
Aici Jack Sherman, comandantul staiei Columbus.
Regret c am dat buzna aa, dar credeam c ai fost prevenii
de sosirea noastr.
nainte ca Sherman s poat rspunde ceva, turnul de control
de la Houston intr din nou pe recepie.
88
Columbus, semnalele nu sunt transmise de pe Pmnt, repet,
nu sunt transmise de pe Pmnt. Vin din spaiu, de sub voi.
n regul, biei, care-i poanta?
n acel moment se fcu auzit vocea directorului de zboruri de
la NASA.
Nu-i nici o poant, Jack. Aici Irwin Mitchell. Pregtete-i
echipajul s-l primeasc pe Steinmetz i pe colonitii lui.
Ce coloniti?
Era i timpul s apar cineva din creier, spuse Steinmetz.
Pentru o clip, am crezut c trebuie, s lum cu asalt intrarea
principal.
mi pare ru, Eli. Preedintele a socotit c e mai bine s nu
zicem nimic pn nu ajungei lng Columbus.
mi spune i mie cineva ce se petrece? ntreb Sherman
exasperat.
O s v explice Eli cnd v ntlnii, rspunse Mitchell. Apoi i
se adres lui Steinmetz. Cum se simt rniii?
Se odihnesc, numai c unul are nevoie de o intervenie
chirurgical. Are un glon chiar la baza creierului.
Ai auzit, Jack, spuse Mitchell. Pune n stare de alert
echipajul de pe navet. S-ar putea s-i devanseze plecarea.
O s am grij, spuse Sherman. Se mai potolise i vocea era
mai calm, dar era prea inteligent s nu fe n continuare
nedumerit. i, de unde dracu vine, asta Colonia Jersey?
M crezi dac-i spun c de pe Lun? rspunse Mitchell.
Nu, rspunse Sherman sec. N-am cum s cred aa ceva.
Camera Theodore Roosevelt din aripa vestic a Casei Albe fusese
numit odinioar Camera cu peti pentru c aici se afau acvarii i
trofeele de pescuit ale lui Franklin Delano Roosevelt. Sub Richard
Nixon, ncperea fusese decorat n stil Regina Anne i
Chippendale i destinat ntlnirilor cu personalul i, ocazional,
conferinelor de pres.
Pereii i covorul erau n tonuri contrastante de terracotta. Pe
peretele estic atrna, chiar deasupra poliei cminului din lemn
sculptat, un tablou nfind declaraia de independen.
89
Supraveghea sever ncperea din portretul pictat la Paris de Tade
Styka, de pe peretele dinspre sud, imaginea lui Teddy Roosevelt
clare pe un cal. Preedintele prefera aceast ncpere intim
Cabinetului, pe care-l gsea mai rece i aici inea ntrunirile
importante, n parte i pentru c nu existau ferestre.
Era aezat n capul mesei de conferin i nota ceva nervos ntr-
un carnet. n stnga sa era aezat secretarul pentru aprare, Jess
Simmons. Lng el venea directorul CIA, Martin Brogan, apoi Dan
Fawcett i Leonard Hudson. Douglas Oates, secretarul de stat,
sttea imediat n dreapta preedintelui, urmat de consilierul
pentru probleme de securitate naional Alan Mercier i generalul
Forelor aeriene Allan Post, care rspundea de programele militare
spaiale.
Hudson i petrecuse o or explicnd oamenilor preedintelui
ntreaga poveste a Coloniei Jersey. La nceput toi ascultar tcui
nevenindu-le s cread. Apoi i cuprinse interesul, emoia puse
stpnire pe ei i-l asaltar pe Hudson cu o mulime de ntrebri la
care acesta rspunse pn n momentul n care preedintele ceru
s le fe adus prnzul.
Uimirea se transform n entuziasm i toi l felicitar pe
Hudson i prin el pe creier, ns curnd revenir la realitatea
sumbr citind raportul despre confictul cu cosmonauii sovietici.
ndat ce colonitii Jersey ajung n siguran la Cape
Canaveral, spuse preedintele, ncerc s-l potolesc pe Antonov
oferindu-i o parte din imensitatea de date culese de Steinmetz i
echipa sa.
i de ce-ar trebui s le oferim ceva? ntreb Simmons. i-aa
ne-au furat destul tehnologie pn acum.
Nu vreau s neg furtul lor, spuse preedintele. Dar dac am f
noi n locul lor, eu nu i-a lsa s scape cu una cu dou dup ce
mi-au omort paisprezece astronaui.
Sunt de partea dumneavoastr, domnule preedinte, spuse
secretarul de stat Oates. Dar dac ai f n pielea lor, cum ai
nelege s v facei dreptate?
Simplu, spuse generalul Post. Dac a f n locul lui Antonov
a spulbera staia Columbus.
90
O idee ngrozitoare, dar cred c ar f mai bine s-o lum n
serios, spuse Brogan. Cred c efi sovietici gndesc c li se cuvine
prin drept divin s distrug staia i pe toi cei de la bordul su.
Sau poate numai racheta i echipajul su, adug Post.
Preedintele l fx pe general.
Columbus i Gettysburg pot f aprate?
Post cltin scurt din cap.
Sistemul nostru de aprare cu laser nu poate intra n
funciune dect peste paisprezece luni. Atta timp ct sunt n
spaiu, staia i naveta sunt vulnerabile n faa sateliilor sovietici
de lupt 1400. Putem ns apra naveta Gettysburg dup ce intr
n atmosfera terestr.
Preedintele se ntoarse spre Brogan.
Martin, cum vezi dumneata situaia?
Nu cred c or s vizeze Columbus. Ne-ar deschide calea s le
dm replica cu noua lor staie Satelit 10. Eu cred c o s-ncerce
cu naveta.
O tcere glacial se ls n Camera Roosevelt, fecare ncercnd
s-i pun ordine n gnduri. Apoi, faa lui Hudson se lumin i
spuse, trntind stiloul pe mas:
Scpm din vedere un lucru.
Care? ntreb Fawcett.
Adevratul motiv al atacului lor asupra Coloniei Jersey.
Brogan prelua ideea din zbor.
S-i salveze onoarea distrugnd orice urm a descoperirilor
noastre cosmice.
Nu e vorba de a distruge, ci de a fura, spuse Hudson febril.
Uciderea colonitilor n-ar f nsemnat o pedeaps de genul ochi
pentru ochi. Jess Simmons a fost pe-aproape. n viziunea
Kremlinului, este vital s capteze colonia intact pentru a pune
mna pe tehnologie, pe date. i pe rezultatele miliardelor de dolari
investii i a 25 de ani de munc. Asta urmreau de fapt.
Rzbunarea vine pe planul doi.
Ce spunei pare a f n regul, susinu Oates. Doar c acum
colonitii sunt n drum spre cas, iar Colonia Jersey e la dispoziia
oricui vrea s pun mana pe ea.
91
Dac folosim vehiculul nostru lunar putem trimite acolo o
alt echip peste dou sptmni, interveni Hudson.
Cei doi cosmonaui de pe Selenos 8, spuse Simmons, n
fond ce i-ar putea opri s mearg pn acolo i s preia controlul
asupra coloniei?
Scuze, i rspunse Hudson. Am uitat s menionez c
Steinmetz i-a transportat pe cei cinci rui mori napoi la vehiculul
de aselenizare i i-a urcat la bord. Apoi i-a obligat pe cei doi
supravieuitori s se ridice i s se ntoarc pe Pmnt, sub
ameninarea c, dac nu-l ascult, i va spulbera cu ultima
rachet care i-a mai rmas n proiectil.
eriful care cur oraul de rufctori, spuse Brogan
admirativ. De-abia atept s-l cunosc pe tipul sta.
Numai c totul are un pre, l temper Hudson. Steinmetz
aduce cu el doi coloniti grav rnii i un mort.
Cum se numea cel care a murit? ntreb preedintele.
Doctor Kurt Perry, un strlucit biochimist.
Preedintele se uit la Fawcett.
S te ngrijeti s i se fac o nmormntare cum se cuvine.
Urm un scurt moment de tcere, apoi Post relu discuia.
OK, dac ruii n-au pus mana pe Colonia Jersey, atunci ce
le-a mai rmas?
Gettysburg, i rspunse Hudson. Ruii mai au o ans dac
ne rpesc comoara cu date tiinifce.
Cum? nfac naveta n aer? spuse Simmons cu sarcasm. Nu
tiam c-l au pe Buck Rogers de partea lor.
Nici n-au nevoie de el, i-o ntoarse Hudson. Din punct de
vedere tehnic, se poate programa o deviere a sistemelor de ghidare
a zborului. Dac intri n reea poi aciona, prin comenzile date
prin computer, motoarele de ridicare de la sol, cele de propulsare
i-n general echipamentele de comand de pe Gettysburg. Exist o
mie de modaliti diferite de a abate cu cteva grade o rachet de
la cursul pe care trebuie s se nscrie. n funcie de distana dintre
locul din care emii comenzile i punctul de aezare la sol, se poate
devia cursul pn la o mie de mile deprtare de aeroportul spaial
Kennedy de la Cape Canaveral.
92
Da, numai c piloii pot renuna la sistemul computerizat i-n
defnitiv pot ateriza folosind comenzile manuale, protest Post.
Nu i dac sunt convini c sunt dirijai spre culoarul de
revenire pe Pmnt de la Centrul din Houston.
Se poate aa ceva? ntreb preedintele parc nevenindu-i s
cread.
Alan Mercier ddu din cap.
Cu condiia ca sovieticii s dispun de transmitoare locale
mai puternice dect echipamentul electronic de pe navet i s
poat bruia semnalele emise de turnul de control din Houston.
Preedintele i Brogan schimbar priviri jalnice.
Cayo Santa Maria, rosti Brogan distrus.
O insul la nord de Cuba pe care se af o puternic
instalaie de transmisiuni i ascultare capabil s fac treaba, le
explic preedintele celorlali.
Poate n-au afat faptul c oamenii notri au plecat de pe
Lun, spuse Fawcett optimist.
tiu, i rspunse Hudson. Odat ce sistemul lor de ascultare
era cu urechile ciulite la ce se-ntmpl pe Colonia Jersey, fi sigur
c au interceptat toate mesajele noastre.
Trebuie s ne gndim la un plan de neutralizare a instalaiei
de pe insul, suger Post.
Brogan zmbi.
ntmplarea face c tocmai se desfoar o operaiune de
acest fel.
Post i ntoarse zmbetul.
Dac bai acolo unde m gndesc eu, tot ce m intereseaz e
s tiu cnd va avea loc atacul.
Se spune, i atrag atenia c sunt numai zvonuri, c trupe
militare cubaneze se vor lansa ntr-o misiune de asalt i distrugere
a instalaiei chiar n noaptea asta.
i care e momentul plecrii navetei spre cas? ntreb Alan
Mercier.
Ora cinci mine, rspunse Post.
Asta aranjeaz lucrurile, spuse preedintele. Transmitei
comandantului staiei Columbus s in naveta Gettysburg pe
93
platform pn cnd i garantm c se poate ntoarce acas n
siguran.
Toi cei strni n jurul mesei preau a f satisfcui pentru
moment, toi, n afar de Hudson. Arta ca un bieel cruia i-a
fost ridicat celuul de ctre hingheri.
mi doresc din tot sufetul, spuse el neadresndu-se cuiva n
mod special, s fe att de simplu pe ct pare.
52
Velikov i Maiski stteau n balcon, la trei niveluri deasupra
centrului de ascultare i priveau de sus micua armat de brbai
i de femei care manevrau echipamentul electronic de recepie att
de sofsticat. Antene uriae implantate n Cuba interceptau,
douzeci i patru de ore din douzeci i patru, telefoanele
particulare i semnalele militare transmise prin radio n Statele
Unite, pe care le transmiteau prin cablu pe insula Cayo Santa
Maria unde erau preluate, decodifcate i analizate pe computer.
Ai fcut o treab cu adevrat superb, generale, spuse
Maiski. Rapoartele despre instalaie pe care le-ai transmis la
Moscova sunt prea modeste.
Nu e zi s nu continum dezvoltarea bazei, spuse Velikov cu
mndrie. n afara destinaiei lucrative a complexului, mai avem pe
insul o sufragerie foarte bine aprovizionat, un centru dotat cu
echipament pentru antrenament de ntreinerea condiiei fzice i o
saun. Avem chiar i o sal de spectacol i-o frizerie.
Ochii lui Maiski se oprir pe dou ecrane de trei metri pe patru
i jumtate fecare, amplasate pe perei diferii. Cel din stnga afa
imagini generate pe computer iar pe cel din dreapta rulau iruri de
date i de grafce complicate.
Oamenii ti au afat ce s-a ntmplat cu colonitii de pe
Lun?
Generalul ncuviin din cap i puse mna pe telefon. Rosti
94
cteva cuvinte n receptor urmrind n acelai timp forfota din sala
echipamentelor. De la consol, ridic privirea spre el un angajat i-
i fcu semn cu mna. Apoi, cele dou ecrane se ntunecar un
scurt moment i-apoi se nsufeir din nou, prezentnd alte
coloane de date.
Totul a mers ceas, spuse Velikov artnd cu degetul spre
ecranul din stnga. Putem intercepta practic tot ce se transmite de
la Houston, toate schimbrile de mesaje cu astronauii. Dup cum
putei vedea, transportul lunar cu care au circulat colonitii de pe
Lun s-a cuplat n urm cu trei ore la platforma de pe staia
spaial.
Maiski era fascinat i urmrea intens informaiile afate sub
ochii lui. i venea greu s accepte c agenii americani tiau i ei
tot att de mult dac nu chiar mai mult, despre eforturile spaiale
sovietice.
Transmit codifcat? ntreb el.
Uneori, dac e vorba de o misiune militar, ns n mod
curent, NASA discut cu astronauii si deschis.
Dup cum putei observa din informaiile expuse pe ecran,
Centrul de control al zborului de la NASA a ordonat navetei
Gettysburg s amne plecarea pentru mine diminea.
Nu-mi place cum sun.
Nu vd nimic suspect. Preedintele probabil are nevoie de
timp s organizeze o campanie masiv pentru a anuna noul
triumf american n spaiu.
Sau poate c s-au gndit ce intenii am putea avea noi.
Maiski tcu brusc, pierdut n gnduri. Ochii lui exprimau
ngrijorare i-i freca minile nervos.
Velikov l privi amuzat.
Dac v ncurc aa de mult planurile, cred c pot s intru
pe frecvena centrului din Houston i s dau un ordin fals.
Poi face asta?
Da, pot.
S simulezi un ordin prin care anuni staiei spaiale s plece
spre Pmnt?
Da.
95
Eti sigur c-i poi nela pe comandantul staiei i pe cel al
navetei i c-i poi face s cread c aud voci cunoscute?
N-o s-i dea niciodat seama de diferen. Sintetizatoarele
noastre dispun de un numr sufcient de nregistrri ca s poat
imita perfect accentul, infexiunile vocale i ticurile verbale a
douzeci de persoane importante de la NASA.
i ce crezi c-i va opri pe cei de la Houston s contramandeze
ordinul?
Pot s provoc o defeciune la sistemul lor de transmisiuni
pn o s fe prea trziu s mai opreasc racheta. Apoi, dac
instruciunile pe care le-ai luat de la savanii sovietici sunt
corecte, vom deregla sistemele de zbor ale navetei i o vom dirija s
coboare pe aeroportul Santa Clara.
Maiski l privi lung pe Velikov, parc ar f cntrit cele auzite,
apoi spuse:
F-o!
Preedintele era cufundat ntr-un somn profund, cnd telefonul
de la capul patului sun ncetior. Se nvrti pe partea cealalt i
se uit la ceasul de la mn. Era ora unu i dou minute dup
miezul nopii. Apoi rspunse la telefon.
Spunei.
Vocea de la cellalt capt al frului era a lui Dan Fawcett.
mi cer scuze c v trezesc, domnule preedinte, ns a
aprut ceva neateptat i m-am gndit c trebuie s afai despre
ce e vorba.
Ascult. Ce este?
Tocmai am primit un telefon de la Irwin Mitchell de la NASA.
Spune c Gettysburg s-a desprins de Columbus i se nvrte pe
orbit pentru revenirea pe Pmnt.
Preedintele se ridic att de brusc n picioare nct o trezi pe
soia lui.
Cine a dat ordinul? ntreb el.
Mitchell nu-i d seama cine ar putea f. Linia de comunicare
ntre Houston i staia spaial a czut din cauza unei bruieri
inexplicabile.
96
i-atunci cum a avut confrmarea c naveta a plecat?
Generalul Fischer a urmrit n permanen staia Columbus
de la Centrul su de operaiuni spaiale de la Colorado Springs
ncepnd din momentul n care Steinmetz a prsit Colonia Jersey.
Camerele senzoriale de la centru au nregistrat micarea navetei
Gettysburg n momentul n care a prsit platforma de cuplare.
Mitchell mi-a telefonat ndat ce a fost informat.
Preedintele trnti un pumn n saltea, ngrozit.
La naiba!
Mi-am permis s-l alertez i pe Jess Simmons. A trimis deja
dou escadrile de aprare tactic aparinnd Forelor aeriene
pentru a escorta naveta din momentul n care intr n atmosfera
Pmntului.
De ct timp dispunem pn cnd naveta Gettysburg atinge
solul?
De la pregtirea pentru coborre i pn n momentul n care
atinge solul, aproximativ dou ore.
Ruii sunt n spatele afacerii steia.
Aa credem toi, ncuviin Fawcett. nc nu putem ti sigur,
ns, dup toate aparenele, se pare c la originea problemelor de
bruiaj de la Houston este Cuba.
Cnd atac echipa special a lui Brogan Cayo Santa Maria?
La ora dou.
Cine-i conduce pe insul?
O clip, s verifc numele n raportul de ieri al CIA. Fawcett
ls receptorul, dar nu lipsi mai mult de treizeci de secunde.
Misiunea este condus de colonelul de marin Ramon Kleist.
l tiu. Lui Kleist, Congresul i-a oferit medalia de onoare.
Mai e ceva.
Ce?
Oamenii lui Kleist sunt condui de Dirk Pitt.
Preedintele oft cu mare tristee.
A fcut i aa destul pn acum. Chiar era nevoie de el acolo?
S-a hotrt c ori pleac Pitt ori anuleaz totul.
Pot distruge centrul de bruiere la timp?
Prerea mea sincer e c totul e o loterie.
97
Spune-i te rog lui Jess Simmons s stea pregtit n Sala de
rzboi. Mi-e team c dac lucrurile merg prost, singura
alternativ pe care o avem pentru a-i mpiedica pe rui s pun
mna pe Gettysburg i pe ncrctura sa preioas este s doboram
noi naveta. M-ai neles, Dan?
Da, domnule, rspunse Fawcett nglbenindu-se ca ceara. i
voi transmite mesajul dumneavoastr.
53
Oprirea! ordon Kleist. Verifc din nou datele afate pe
instrumentul Navstar care prelua datele de pe satelit i aez un
compas pe o diagram ntins pe mas. Suntem la apte mile est
de cursul stabilit pentru Cayo Santa Maria. Mai mult nu
ndrznim s ne apropiem cu SPUT-ul.
Maiorul Quintana, mbrcat ntr-un costum de lupt trcat gri
cu negru, privi marcajul galben de pe diagram.
Ne-ar lua cam patruzeci de minute s ocolim insula pe la sud
ca s putem debarca dinspre Cuba.
Vntul s-a potolit, iar valurile mrii n-au nici un metru
nlime. Avem noroc c nu e lun.
Deasupra noastr e o noapte neagr ca smoala.
E i bine i ru, spuse Quintana. Suntem imposibil de
depistat, da nici n-o s vedem soldaii dac patruleaz. Dup cum
vd eu lucrurile, problema noastr este c s-ar putea s nu
atingem fx baza. S-ar putea s debarcm pe insul la cteva mile
de ea.
Kleist se ntoarse i se uit lung la un tip nalt, autoritar care se
sprijinea de perete. Era mbrcat n aceeai uniform de lupt ca i
Quintana. Ochii si verzi, ptrunztori, susinur privirea lui
Kleist.
nc nu poi localiza obiectivul?
Pitt i ndrept spinarea, surse detaat cu venicul lui zmbet,
98
nnscut i spuse simplu:
Nu.
Nu e tocmai ncurajant ce spui, zise Quintana acru.
Se poate, dar cel puin sunt sincer.
Kleist rosti cu mult ngduin.
Regretm cu toii, domnule Pitt, c nu ai benefciat de-o
vizibilitate ideal n noaptea cnd ai evadat de pe insul, ns i-am
rmne ndatorai dac ai face cteva precizri.
Zmbetul dispru de pe chipul lui Pitt.
tii ceva, am debarcat pe insul n mijlocul furtunii i am
fugit n miez de noapte. Ambele ntmplri s-au petrecut pe partea
insulei opus celei unde trebuie s debarcm noi. N-am msurat
distanele i nici n-am presrat frimituri ca s marchez urmele.
Terenul este drept i gol, fr coline sau cursuri de ap dup care
s ne ghidm. E acoperit doar de palmieri, boschete i nisip.
Antena am descoperit-o la jumtate de mil la vest de sat. Baza am
lsat-o n spate cam la o mil deprtare. Cnd o s ajungem la
drum, o s tim c zona ngrdit se af n stnga noastr. Asta-i
tot ce am s v ofer.
Quintana ddu din cap resemnat.
Cred c n condiiile date, nici nu ne putem atepta la mai
mult.
Un membru al echipajului, mbrcat n pantaloni jeans crestai
i maiou, intr pe tambuchi n camera de comand. i ntinse lui
Kleist un mesaj descifrat i iei fr s f scos un cuvnt.
De n-ar anula misiunea n ultima clip, spuse Pitt tios.
Nici vorb, mormi Kleist. Se pare c lucrurile iau o nou
ntorstur.
Citi mesajul pentru a doua oar, iar faa lui, altminteri
impasibil, se ncrunt. I-l ddu i lui Quintana, care-i parcurse
coninutul strngnd buzele de enervare i apoi i ntinse hrtia lui
Pitt. Pe bileel scria:
NAVETA SPAIAL GETTYSBURG A PRSIT STAIA I
GRAVITEAZ PE ORBIT ATEPTND REVENIREA PE
PMNT. SISTEMUL ELECTRONIC AL OBIECTIVULUI S-A
99
SUPRAPUS PESTE COMPUTERELE DE GHIDARE I A
PRELUAT COMANDA. PRESUPUNEM DEVIERE DE CURS
PENTRU AEZAREA NAVETEI LA SOL N CUBA LA ORA 03.40.
CRIZ DE TIMP. SITUAIE CUMPLIT DAC OBIECTIVUL NU E
DISTRUS LA TIMP. SUCCES.
Drgu din partea lor c ne-au anunat n ultimul moment,
spuse Pitt ntunecat. Ora 03.40 nseamn dou ore din acest
moment.
Quintana l privi pe Kleist ncruntat.
Sovieticii chiar pot s fac chestia asta i s scape basma
curat?
Kleist nu-l ascult. i concentra din nou atenia asupra
diagramei i tras o linie scurt cu creionul care marca drumul
spre sudul insulei Cayo Santa Maria.
Cu aproximaie, unde crezi c e antena? Pitt lu creionul i
fcu un punct pe insula mic ct un viermior, chiar lng coada
ei.
Sper c-am nimerit-o.
OK. i dm un transmitor-receptor minuscul, impermeabil,
introduc poziia pe diagram i-o programez n computerul Navstar
i apoi urmresc semnalul i te ghidez.
S-ar putea s nu fi singurii care m urmresc.
E riscant, ns aa ctigm timp preios. S-ar putea s
reueti s le distrugi antena mai uor i s tai legtura cu
Gettysburg, oricum n mai puin timp dect dac te-ai lupta s
intri n incinta bazei i s le distrugi centrul de coordonare.
E logic.
Acum, c ne-am pus cu toii de acord, eu zic s-o tergei,
domnilor, spuse Kleist linitit.
Transportorul subacvatic pentru misiuni speciale nu semna cu
nici un submarin vzut de Pitt pn atunci. Ambarcaiunea avea o
lungime de peste nou metri i arta ca o dalt rsturnat.
Din prora ascuit i alungit ca o pan se lea carena,
aproape ptrat, care se termina brusc la pupa, parc trntit
100
acolo, fr nici o legtur cu restul vasului. Puntea superioar era
perfect nivelat, mici o protuberan nu se iea din ea.
Nu sttea nimeni la crm. Vasul era complet automatizat, iar
cele dou motoare funcionau cu energie nuclear i, la nevoie, era
mpins de pompe silenioase care preluau apa i-o expulzau prin
nite supape plasate lateral.
SPUT-ul fusese special construit pentru CIA, care-l folosea n
misiunile armate secrete pe teritoriu strin, la infltrarea agenilor
secrei i la atacurile fulger. Vasul se putea scufunda pn la dou
sute patruzeci de metri adncime i putea nainta cu cincizeci de
noduri la or, dar n acelai timp putea urca pe plaj elibernd din
pror dou sute de soldai cu cteva vehicule.
Vasul se ridicase la suprafa, iar puntea sa dreapt se inea la
jumtate de metru deasupra apei ntunecate. Echipa de transfugi
cubanezi a lui Quintana se strecur afar din cal, ncepur iute
s ridice hidromobilele care le erau trecute de jos prin tambuchi.
Pitt condusese un hidromobil ntr-o staiune din Mexic. Era un
vehicul propulsat prin fora apei, fabricat n Frana pentru sport
de agrement nautic. Denumit i maina sport a mrilor, micua
ambarcaiune rapid arta ca dou torpile ataate lateral una de
cealalt. Cel care o conducea sttea pe spate cu picioarele ntinse
n fa n cele dou compartimente ale corpului ei i i controla
micrile cu ajutorul unui volan ca al unui automobil. Era
propulsat prin fora unei baterii de mare putere care putea s
in trei ore nainte de a f din nou ncrcat i nainta pe o mare
calm cu o vitez de douzeci de noduri pe or.
Dup ce Pitt le propuse s foloseasc hidromobilul ca s se
strecoare nevzui prin reeaua de radare cubane, Kleist se grbi
s comande un lot special la fabric i aranja s-i fe aduse la San
Salvador la bordul unui avion al Forelor Aeriene n cincisprezece
ore.
Aerul dimineii era cldu; o rafal scurt de ploaie trecu peste
ei. Pe msur ce fecare om se strecur n hidromobilul su, acesta
era trecut peste puntea umed, peste bordul liber i cobort n
mare. Fuseser montate n spatele fecrei ambarcaiuni lumini
albastre pentru ca fecare s-l poat urma pe cel din faa sa.
101
Pitt se opri o clip i scrut ntunericul n direcia insulei Cayo
Santa Maria, spernd cu disperare c nu ajunsese prea trziu ca
s-i salveze prietenii. Un pescru matinal trecu ipnd deasupra
lui i dispru nevzut pe cerul ntunecat.
Quintana l prinse de bra.
Tu urmezi. Se opri i se zgi prin bezn. Asta ce dracu mai e?
Pitt ridic un obiect din lemn, pe care-l inea ntr-o mn.
Un bttor de baseball.
La ce-i trebuie aa ceva? i s-a dat un AK-74.
E un dar pentru un prieten.
Quintana scutur capul ncurcat.
Hai s-o lum din loc. Tu conduci. Eu rmn n coad s-i
zoresc pe cei din urm.
Pitt fcu semn c a neles, se ls n hidromobilul su i-i
potrivi un emitor minuscul la ureche. Chiar nainte ca cei de pe
SPUT s-l coboare peste bord, colonelul Kleist se aplec i-i strnse
mana lui Pitt.
Pitt i arunc o privire ncordat:
Asta e i intenia mea.
Imediat hidromobilul lui atinse apa. Regla maneta ca s ating
doar jumtate din vitez i se desprinse de transportor. N-avea rost
s ntoarc capul i s verifce dac ceilali l urmau. Oricum nu se
vedea nimic. Doar stelele luminau noaptea, ns erau prea slabe s
se refecte n apa mrii.
Mri viteza i privi cadranul fosforescent al busolei prins la
ncheietur. Meninu cursul spre est pn ce auzi n receptor vocea
lui Kleist:
Pstreaz cursul la dou sute aptezeci de grade.
Pitt corect traiectul i meninu cursul pe o distan de zece
mile, mergnd cu cteva noduri sub viteza maxim pentru a le da
celorlali timp s recupereze dac ar f ieit din rnd. Era sigur c
senzorii subacvatici detectaser de mult apropierea grupului lor,
ns conta pe faptul c ruii nu vor da importan mesajului
recepionat de aparatele lor, lundu-i drept un banc de peti.
De la aproape patru mile deprtare de ei, ni strpungnd
ntunericul, venind de la sud dinspre Cuba, lumina proiectorului
102
unei alupe de patrulare, care mtur apa n cutarea de vase
nepoftite.
Fasciculul deprtat trecu peste ei, ns erau prea mici ca s
poat f vzui de la asemenea distan.
Pitt primi un nou mesaj de la Kleist i schimb cursul spre
nord. Era mai ntuneric ca-ntr-o cript, aa c nu-i rmnea dect
s spere c ceilali treizeci de oameni veneau strns n urma lui.
Cele dou compartimente ale hidromobilului se scufundar n
golul format de o suit de valuri care-l mprocar cu stropi de ap
srat.
Uoara tulburare a apei pe care o ntea trecerea
hidromobilului su pe valuri strnea stropi scnteietori care
sclipeau scurt, fosforescent, ca o armat de lmpae i se stingeau
apoi n urma sa. Pitt ncepuse s se relaxeze, cnd auzi din nou
vocea lui Kleist:
Suntei la aproximativ dou sute de metri de rm.
Pitt ncetini i-i ndrept micua ambarcaiune nainte, cu mare
pruden. Apoi opri, lsndu-se purtat de curent. Atept, cu ochii
scrutnd ntunericul, ncordat i cu urechile ciulite. Dup cinci
minute; se profla, ieind ntunecat i amenintoare din noapte,
silueta nedefnit a insulei Cayo Santa Maria. Aproape c nu erau
valuri la mal i singurul zgomot pe care-l auzea era plescitul apei
pe plaj.
Aps uor pedala i nainta pe nesimite, pregtit s vireze
brusc i s-o ia napoi spre largul mrii dac ar f vzut c fuseser
descoperii. Cteva secunde mai trziu, hidromobilul se lovi de
nisip fr a scoate nici cel mai mic zgomot. Pitt sri jos i trase
ambarcaiunea uoar pe plaj pn la un plc de palmieri unde o
ascunse. Atept pn ce Quintana i oamenii lui aprur ca nite
umbre i se grupar strns n jurul lui, siluete spectrale
proflndu-se n noapte, recunosctori brbatului care-i ajuta s
pun din nou piciorul pe pmnt.
Ca msur de prevedere, Quintana zbovi puin s verifce dac
toi oamenii si ajunseser i controla starea echipamentului de
lupt. Satisfcut, se ntoarse, n sfrit, spre Pitt.
Dup tine, amigo.
103
Pitt arunc o privire pe busol i deschise drumul spre
interiorul insulei lund-o uor nspre stnga. inea ntins nainte
bttorul de baseball ca un orb care se ajuta de baston. La mai
puin de aizeci de metri de locul unde ieiser din mare, bttorul
lui atinse gardul electrifcat. Se opri brusc, iar cel din spatele lui se
lovi de el.
Uurel, uier Pitt. Spune-le i celorlali, c am ajuns la gard.
Ieir din rnd doi brbai cu lopei i atacar pe loc nisipul
moale. Ct ai clipi, spaser deja o groap att de mare nct
putea s treac i un asin prin ea.
Pitt se strecur primul. O clip, nu tiu n ce direcie s-o apuce.
Se opri, adulmecnd vntul. Apoi, deodat, tiu unde se af.
Am ncurcat-o, i opti el lui Quintana. Baza se af la numai
cteva sute de metri n stnga noastr. Antena, la o distan de-o
mil n sens opus.
De unde tii?
Miroase i tu. Se simt gaze arse de la motoarele Diesel care
acioneaz generatoarele.
Quintana inspir profund.
Aa e. Le aduce briza dinspre nord-vest.
N-avem ncotro, trebuie s lum o decizie rapid. Oamenilor
ti le ia o jumtate de or s ajung la anten i s pun
explozibilul.
i noi ne-ndreptm spre baz.
E mai bine s le facem pe amndou deodat.
Trimite-i pe cei mai buni alergtori s arunce n aer antena i
noi ceilali o s-o lum spre centrala electronic.
Lui Quintana nu-i trebui nici o secund s ia hotrrea. Trecu
printre oamenii si i alese cinci dintre ei. Reveni cu un tip scund,
cu chip nedesluit, care abia-i ajungea lui Pitt pn la umr.
Sergentul Lopez. Trebuie s-i spui cum se ajunge la anten.
Pitt i scoase busola de la mn i i-o ntinse sergentului. Lopez
nu vorbea engleza, aa c Quintana trebui s fac pe interpretul.
Micuul sergent nva repede. Quintana repet instruciunile lui
Pitt ntr-o spaniol cursiv. Pe chipul lui Lopez futur un zmbet,
ddu un ordin scurt oamenilor si i se fcu nevzut n noapte.
104
Pitt i restul trupelor lui Quintana o rupser la fug. Vremea
ncepea s se strice. Nori groi ncepur s acopere stelele i stropi
de ploaie mprocar foile de palmier scond un sunet de
daraban la atingerea lor. erpuir strecurndu-se printre
palmierii ndoii de furia furtunii. La civa pai cte cineva se
mpiedica i cdea, ridicat imediat de ceilali. Curnd, ncepur s
rsufe tot mai greu, iar transpiraia s li se scurg pe corp
mbibndu-se n uniforma de lupt. Pitt imprimase un ritm alert
cursei purtat de disperarea gndului c trebuia s-i gseasc pe
Jessie, Giordino i Gunn nc n via.
ncerc s ignore epuizarea fzic care-l cuprindea i s alunge
din minte gndul chinuitor care nu-i ddea pace c prietenii lui n
timpul sta erau chinuii ngrozitor de Foss Gly.
Se ntrerupse din gndurile sale morbide cnd ajunse la liziera
pdurii de palmieri, pe drumul ce ducea la baz.
O lu la stnga spre baz, folosind terenul stabil pentru a
ctiga timp, fr a face nici o ncercare de a se furia sau de a se
ascunde. Pitt ncepuse deja s recunoasc terenul. ncetini mersul
i l chem n oapt pe Quintana. Cnd i simi mana pe umr, i
art o lumin difuz, abia cernut printre pomi care venea
dinspre ghereta de la intrare n baz.
Ghereta de paz de la poart.
Quintana l atinse uor pe Pitt pe spate, semn c a neles i-i
ddu cteva ordine scurte celui din spatele lui, care lunec
ndreptndu-se spre locul de unde venea lumina.
Pitt i ddu seama c orice ntrebare era inutil. tia c soldaii
care pzeau intrarea nu mai aveau dect dou minute de trit.
Se furi pe lng zid i se strecur ca un arpe n galerie,
uurat de vreme ce gsise barele ndoite aa cum le lsase. Se
trr cu toii nuntru i se furiar spre gura de aerisire din
garajul bazei. Conform planului, Pitt nu trebuia s mearg mai
departe. Instruciunile ferme pe care i le dduse Kleist erau ca el
s-i conduc pe oamenii lui Quintana pn la gura de aerisire i
acolo s se opreasc. Aici nceta rolul lui i trebuia s se ntoarc
singur la locul n care debarcaser i s atepte retragerea
celorlali.
105
Kleist ar f trebuit s-i dea seama c ceva nu e n regul cnd
Pitt nu protestase c nu-i va asculta ordinul, ns colonelul avea
attea probleme pe cap nct nici o bnuial nu se nscuse n
mintea lui. Iar drguul, btrnul Pitt fusese un adevrat model de
colaborare cnd fcuse schia intrrii n baz.
nainte ca Quintana s aib timp s ntind mna dup el i s-
l apuce, Pitt se ls prin gura de aerisire, n jos pe grinda de
deasupra mainilor parcate i dispru ca o umbr prin puul de
evacuare care ducea la celulele de dedesubt.
54
Dave Jurgens, comandantul navetei Gettysburg, era uor
emoionat. mprtea entuziasmul tuturor celor de pe staia
spaial la sosirea neateptat a lui Steinmetz i a oamenilor si de
pe Lun. Aa c nu gsi c-ar f fost ceva n neregul cnd primi
ordinul neateptat de a-i transporta pe coloniti pe Pmnt, de
ndat ce bagajul lor tiinifc avea s fe ncrcat n cala navetei.
Ce-l nedumerea ns era reacia celor de la turnul de control din
Houston care-i cereau, din senin, s fac o aterizare nocturn la
Cape Canaveral. Sugestia lui de a atepta cteva ore pn la
rsritul soarelui fu respins cu rceal. Nu i se oferise nici o
explicaie, nici un motiv pentru care autoritile de la NASA i
modifcaser dintr-o dat politica, pe care o respectau de altfel cu
strictee de treizeci de ani; toate aterizrile se fceau la lumina
zilei.
l privi pe copilotul su, Carl Burkhart, un veteran al
programului spaial, cu douzeci de ani de zboruri la activ.
De data asta n-o s vedem cine tie ce din bltoacele Floridei.
Dac vezi un crocodil
1
e ca i cnd i-ai f vzut pe toi, i
rspunse Burkhart laconic.
Pasagerii notri sunt bine instalai?
1
Din avion, Florida are forma unui crocodil (n.tr.).
106
Sunt mai nghesuii ca boabele de porumb n hambar.
Computerele sunt programate pentru revenirea pe Pmnt?
Programate ceas.
Jurgens arunc o privire scurt pe cele trei monitoare afate
chiar n centrul panoului principal de comand. Unul afa starea
tuturor sistemelor mecanice, iar celelalte dou, datele referitoare la
comenzile de meninere pe traiectorie i la dirijarea navetei. El i
Burkhart trecur scurt n revist toate comenzile de ieire pe
orbit i revenire n atmosfera terestr.
Noi suntem gata, Houston. Te ateptm pe tine.
OK, Don, i rspunse turnul de control de la sol. Suntei gata
s nii?
Ochii care nu se vd se uit, spuse Jurgens. Aa se zice, nu?
Nu s-a neles, repet.
Cnd am plecat de pe Pmnt m chema Dave.
Scuze, Dave.
Cine-i acolo? ntreb Jurgens curios.
Merv Foley. Nu recunoti vocalele mele sonore?
S uii cum m cheam, dup toate conversaiile noastre
sclipitoare Mai mare ruinea.
O greeal de pronunie, spuse vocea familiar a lui Foley. i-
acum s lsm fecreala i s revenim la acionarea navetei.
Cum spui tu, Houston. Jurgens aps scurt pe butonul
interfonului de la bordul navetei sale. Suntei pregtii s pornii
spre cas, domnule Steinmetz?
De-abia ateptm s facem cltoria asta, rspunse
Steinmetz.
n cabinele de locuit spartane de sub puntea de zbor i cabina
pilotului, specialitii navetei i colonitii se nghesuir unii n alii
folosind fecare centimetru de spaiu liber. n spatele lor se
deschidea cala de transport lung de nou metri, pe trei sferturi
ncrcat cu nregistrri de date, mostre de roci lunare, casete
coninnd rezumatul a peste o mie de experiene chimice i
medicale o zestre impresionant cu care reveneau colonitii pe
Pmnt i care oferea material de studiu amnunit oamenilor de
tiin pentru douzeci de ani de-acum ncolo. n cal se mai afa
107
i corpul nensufeit al doctorului Kurt Perry.
Naveta Gettysburg cltorea prin Cosmos rsturnat cu o vitez
de 15.000 de noduri pe or. Fuseser activate reactoarele de
control care scoaser cu o zguduitur naveta spaial de pe orbit,
n timp ce servomotoarele o npustir cu botul n sus ca fuzelajul
ei etaneizat s preia ct mai puin din frecarea cu atmosfera
terestr. Deasupra Australiei activar nc dou motoare pentru a
micora viteza pe care o avusese naveta pe orbit, de douzeci i
cinci de ori mai mare dect cea a sunetului. O jumtate de or mai
trziu, se lovir de stratul atmosferic, cu puin nainte de a ajunge
deasupra Hawai-ului.
Cu ct cretea densitatea atmosferei, cu att cretea i cldura
care color fuzelajul navetei Gettysburg n portocaliu intens.
Servomotoarele i pierdur din putere, iar crmele de direcie i de
profunzime fur frnate de aerul greu. Computerele controlau
ntregul zbor. Jurgens i Burkhart nu aveau altceva de fcut dect
s verifce datele afate pe monitoare i cele care indicau
funcionarea sistemelor.
Deodat, auzir n cti sunetul de alarm i imediat vzur
lumina de alarm a zborului plpind. Pe loc, Jurgens reacion i
ncepu s apese tastatura computerului dnd comenzi care cereau
explicarea problemei, n timp ce Burkhart ntiina turnul de
control de la sol.
Houston, avem semnal de avertisment.
Aici nu apare nimic, Gettysburg. Sistemele funcioneaz
perfect.
Houston, se ntmpl ceva, insist Burkhart.
Nu poate f dect o eroare a calculatorului.
Te contrazic. Avem confrmare de la computerele navigante i
de ghidare.
Am gsit, spuse Jurgens. E o eroare de curs.
Vocea ndeprtat de la Centrul spaial Johnson reveni:
Ignor eroarea, Dave. Suntei pe drumul cel bun. neles?
neles, Foley, dar ai puin rbdare pn verifc pe
computerul de rezerv.
Dac asta te face fericit Dar toate sistemele funcioneaz
108
perfect.
Jurgens ddu nite comenzi scurte ca s extrag date de curs
din computerul de rezerv. Dup nici treizeci de secunde prelua
din nou legtura cu Houston-ul.
Merv, e ceva suspect. i computerul de rezerv indic deviaie
de curs la patru sute mile sud i cincizeci mile est de Canaveral.
Ai ncredere n mine, Dave, spuse Foley pe un ton plictisit.
Toate staiile de urmrire a zborului arat c eti nscris pe curs.
Jurgens se uit pe fereastra lateral de lng el, dar nu vzu
dect ntuneric dedesubt. ntrerupse legtura cu turnul de control
i se ntoarse spre Burkhart:
Nu dau o ceap degerat pe ce zice Houston-ul. Am ieit de
pe cursul de apropiere. Nu-i dect ap sub noi, cnd ar f trebuit
s vedem deja luminile de pe peninsula Baja California.
M depete, spuse Burkhart rsucindu-se fr astmpr n
scaun. Ce-ai de gnd?
Ne pregtim s prelum comanda manual. Dac n-a ti cu
cine vorbesc, a jura c Houston-ul ne dirijeaz spre Cuba.
Vine n jos ca un zmeu pe care-l tragem noi de sfoar, spuse
Maiski cu o expresie de lcomie.
Velikov ddu din cap:
nc trei minute i Gettysburg va trece de punctul din care nu
mai are cum s-nvie.
Cum s-nvie? repet Maiski.
Pi da, dup asta nu mai are cum s vireze i s se ntoarc
la Centrul spaial Kennedy.
Maiski i frec minile nervos gndindu-se la ce avea s
urmeze.
O navet spaial american pe mna sovieticilor. Asta o s
fe lovitura cea mai mare a secolului dat de un serviciu de
spionaj.
Washington-ul va ipa ca un sat de fete violate, cerndu-ne s
le-o dm napoi.
O s le dm supermainua de un miliard de dolari. Da nu
nainte ca inginerii notri s f cercetat i fotografat fecare
109
milimetru al ei.
S nu uitm bogia de informaii pe care le-au adus
colonitii lor de pe Lun, i aminti Velikov.
O fapt, eroic incredibil, generale. Precis ai s capei
ordinul Lenin pentru asta.
S nu zicem hop, pn n-am srit prleazul, tovare Maiski.
Nu putem ti cum va reaciona preedintele.
Maiski ridic din umeri indiferent.
Are minile legate dac-i propunem s negociem. Singura
noastr problem, pe ct mi se pare mie, sunt cubanezii.
Nu v facei griji, general-colonelul Kolceak a amplasat trupe
n jurul pistei de la Santa. Clara, o mie cinci sute de soldai. i,
cum consilierii notri i controleaz pe cei din aprarea aerian a
Cubei, naveta are cale liber pentru aterizare.
Pi, e ca i-n minile noastre. Velikov ncuviin:
Cred c putei spune asta fr s greii.
Preedintele era aezat n halat de baie la masa de lucru din
Biroul Oval, absorbit n gnduri, cu coatele sprijinite pe braele
fotoliului. Era obosit i tras la fa.
Ridic capul brusc i spuse:
E absolut sigur c Houston nu poate s stabileasc legtura
cu Gettysburg?
Martin Brogan ddu din cap:
Exact aa ne-a spus Irwin Mitchell de la NASA. Semnalele lor
sunt acoperite de un bruiaj care vine din afara centrului.
Jess Simmons e pregtit la Pentagon?
Avem legtura cu el pe o linie direct, rspunse Dan Fawcett.
Preedintele ezit, iar cnd vorbi se auzi o oapt:
Atunci, cred c ar trebui s-i spui s dea ordin piloilor de pe
avioanele de vntoare s se pregteasc de lupt.
Fawcett ddu grav din cap i puse mna pe receptor.
Vreo veste de la oamenii ti, Martin?
Ultima tire e c au debarcat pe plaj, spuse Brogan
neajutorat. Dup asta, nimic.
Preedintele se simea dobort de disperare.
110
Dumnezeule, parc-am f la poarta iadului.
n ncpere rsun ritul unuia din cele patru telefoane i
Fawcett nfac receptorul precipitat.
Da, da, e-aici. Da, i spun. Aez la loc receptorul n furc, iar
pe faa lui se aternu o expresie de descurajare.
Era Irwin Mitchell. Gettysburg s-a abtut prea mult la sud ca
s mai poat f adus la Cape Canaveral.
nc ar mai putea s aterizeze pe mare, spuse Brogan fr pic
de entuziasm.
Cu condiia s fe prevenii la timp, complet Fawcett.
N-ar ajuta la nimic. Viteza la aterizare va f de peste dou
sute de mile la or. S-ar face buci.
Ceilali tceau, ncercnd s-i gseasc cuvintele. Preedintele
se roti cu scaunul i se ntoarse spre fereastr, cu sufetul
ngreunat de durere.
Dup cteva clipe, se ntoarse spre oamenii si care ateptau n
picioare lng birou.
S m ierte Dumnezeu pentru c semnez condamnarea la
moarte a acestor brbai de isprav.
55
Pitt sri din tunelul de evacuare i o rupse la fug pe coridor.
Rsuci clana i ddu de perete ua celulei n care se afau
Giordino i Gunn, cu atta putere nct aproape c o desprinsese
din balamale.
ncperea era goal.
Sunetul pailor si l dduse de gol. Apru n fug dup col, pe
un culoar lateral, un soldat care se opri mirat la vederea lui Pitt.
Secunda de ezitare l cost. Chiar cnd ridica eava putii Pitt l
lovi cu bttorul de baseball peste tmpl. Apoi l prinse n brae
pe soldatul ghinionist, nainte s ating podeaua i, potrivindu-i
minile n jurul taliei sale, l tari pn la o celul apropiat. l
111
arunc pe pat, privind la chipul necopt al soldatului care-l nsoise
n timpul deteniei sale pn la biroul lui Velikov. Biatul respira
normal, aa c Pitt presupuse c singurul ru pe care i-l fcuse
era un cucui.
Ai noroc, putiule. Nu trag niciodat n cineva care n-a
mplinit douzeci i unu de ani.
Quintana tocmai ieea pe gura puului de evacuare cnd Pitt l
ncuia pe soldat n celul i se ndeprta n fug. Nu se osteni s-i
ascund prezena. Era pregtit s loveasc din nou dac s-ar mai
f ntlnit cu alt gardian. Ajunse la ua celulei lui Jessie i-o
deschise, trntind-o de perete.
Nu era nici ea n celul.
Groaza i strbtu ntregul corp. O rupse la fug pe coridor pn
ajunse n faa camerei ase. Nu era nimic nuntru, n afara
mirosului greu de snge.
O furie rece, necontrolat, puse stpnire pe el, lund locul
groazei. Pitt deveni parc o alt persoan, un brbat care uitase
ce-i aceea contiin sau cod moral; incapabil s-i mai controleze,
strile, cineva pentru care pericolul era un lucru inexistent.
ncetase s-i mai fe fric de moarte.
Quintana se apropie n grab de Pitt i-l prinse de bra.
Lua-te-ar naiba! Te ntorci imediat pe plaj! Cunoti ordinul
Nu ajunse s termine ce-avea de spus. Pitt nfpse gura armei
AK-74 n stomacul lui Quintana i-l mpinse napoi, pn ce se lipi
de perete. Quintana vzuse moartea de aproape de mai multe ori
n via ns, privind chipul mpietrit din faa sa, descoperi
expresia rece ca gheaa, ncrcat de hotrre criminal, din ochii
verzi ai lui Pitt i nelese c, dac se opune i-a btut primul cui
la cociug.
Pitt nu scoase un cuvnt. Trase arma napoi, i puse bttorul
pe umr i trecu mai departe printre oamenii lui Quintana.
Deodat, se opri i se ntoarse.
Liftul e n partea asta, spuse el linitit.
Quintana le fcu semn oamenilor si s-l urmeze. Pitt fcu iute
o socoteal. Cu el, erau douzeci i cinci. Se ndrept grbit spre
liftul care urca la nivelurile superioare. Nu le mai tie calea nici un
112
gardian. Culoarele erau pustii. Pitt se gndi c, dac prizonierii
erau mori, probabil Velikov nu mai avea nici un motiv s lase mai
mult de un soldat de paz n zona magaziilor.
Ajunser la lift. Tocmai se pregtea s apese pe buton, cnd
motorul ncepu s bzie. Le fcu celorlali semn s se lipeasc de
perete. Ateptar, auzir cum se oprete liftul la etajul de deasupra
i detectar zvon de voci i rsete nbuite. Rmaser nemicai i
vzur lumina din interiorul liftului aprnd prin fanta dintre ui
cnd acesta ajunse la nivelul lor.
Totul se petrecu n zece secunde. Uile se deschiser i doi
tehnicieni n halate albe pir afar din el i murir, fr a apuca
s scoat cel mai mic sunet, datorit cuitului nfpt drept n
inim. Pitt rmase uimit de rapiditatea i efciena aciunii. Nici
unul dintre cubanezi nu prea s simt vreo remucare.
E timpul s lum o hotrre, spuse Pitt. n lift nu-ncap dect
zece persoane.
Mai sunt paisprezece minute pn la aterizarea navetei
spaiale, spuse Quintana zorit. Trebuie s descoperim unde este
sursa de curent a bazei i s ntrerupem curentul.
Deasupra noastr mai sunt patru niveluri. Biroul lui Velikov
se af la ultimul etaj. Tot acolo sunt i ncperile unde se lucreaz
i dormitoarele. Ai tu grij de celelalte trei.
Vrei s arunc o privire rapid?
Ce altceva ne rmne de fcut? ntreb Pitt iute. Suntem
nghesuii de timp ca sardelele ntr-o conserv. Eu zic s ne
mprim n trei grupe i fecare s se ocupe de un nivel. Putem
acoperi teritoriul mai rapid n felul sta.
Pare n regul, l aprob Quintana grbit. Am ajuns pn aici
fr s f ntlnit pe cineva. N-o s se atepte la vizitatori care dau
buzna n acelai timp, n pri diferite ale construciei.
M duc eu cu opt oameni pn la nivelul doi i trimit jos
liftul, pentru urmtoarea grup care va ataca nivelul trei i aa
mai departe.
Bine.
Quintana nu mai pierdu vremea cu discuii. Alese n grab opt
oameni i le ordon s urce n lift, alturi de Pitt. Chiar nainte de
113
a se nchide uile i trnti lui Pitt:
Ai grij s nu mori, afurisitule! Ascensiunea liftului prea s
nu se mai sfreasc. Nici unul dintre ei nu privea n ochii
celorlali. Civa i tergeau broboanele de sudoare care le curgea
pe fa, unii se scrpinau nervos, dar toi aveau degetul lipit pe
trgaci.
n cele din urm, liftul se opri i uile se deschiser. Cubanezii
nvlir ntr-o sal operativ n care se afau douzeci de oferi
G.R.U i patru femei, mbrcate i ele n uniform. Majoritatea
murir la birou, rpui sub ploaia de gloane, prea uimii pentru a
mai apuca s fac vreun gest. n cteva secunde, biroul art ca
un cavou, iar sngele mproc pereii.
Pitt nu mai zbovi s vad ce se-ntmpl. Aps pe butonul
pentru nivelul unu i urc singur n lift spre biroul lui Velikov.
Lipit cu spatele de peretele pe care se afau uile, cu arma
pregtit s trag, arunc scurt o privire n ncpere prin uile
care se deschideau. Ceea ce vzu n birou strni n el un sentiment
amestecat de fericire i de furie slbatic.
apte oferi G.R.U stteau strni n semicerc n jurul lui Foss
Gly i urmreau fascinai spectacolul pe care-l oferea acesta cu o
plcere sadic. Preau s f nesocotit zgomotul nfundat al
mitralierelor, de la etajul inferior, cu simurile amorite, gndi Pitt,
din pricina coninutului celor cteva sticle golite care zceau
rsturnate pe jos.
Rudi Gunn sttea rsturnat pe-o parte, cu faa fcut chiseli
de la btaia mncat, ncercnd cu disperare, din mndrie, s-i
in capul sus, cu dispre. Un ofer ndreptase un pistol automat
spre Al Giordino, legat de un scaun metalic, acoperit de snge din
cap pn-n picioare. Micuul italian ndesat atrna ca un sac,
capul aproape atingndu-i genunchii i se blbnea dintr-o parte
n alta, de parc voia s-i scuture durerea i s-i limpezeasc
mintea. Unul dintre brbai ridic piciorul i-l lovi pe Giordino
ntre coaste, trntindu-l, cu scaun cu tot, pe podea. Raymond
LeBaron era chiar lng Gly, uor n spatele lui. Dinamicul magnat
al fnanelor arta acum ca o umbr, un spectru al crui sufet i
fusese smuls din trup. Privea nainte cu ochii goi, iar pe faa sa nu
114
se citea nimic. Gly l tocase i-l cotonogise pn-l fcuse s arate
ca o legum veted.
n centrul ncperii, sttea n genunchi Jessie LeBaron,
privindu-l sfdtor pe Gly. Strngea n jurul umerilor o ptur.
Fusese btut mr, iar pe picioare i pe brae purta urme i
vnti urte.
Prea s f trecut dincolo de pragul suferinei i era detaat de
orice durere. n ciuda faptului c starea ei i strnea mil, era, n
acel moment, incredibil de frumoas, avea o senintate i o inut
remarcabile.
Foss i ceilali brbai se ntoarser spre lift cnd acesta se opri,
dar vznd c, dup toate aparenele, acesta era gol, se ntoarser
concentrai la jucriile lor.
Chiar n momentul n care uile ncepuser s se nchid, Pitt
pi n ncpere cu un calm aproape neomenesc, cu puca AK-74
la ochi, iar gura evii ncepu s scuipe foc.
Ochi atent i linitit brbatul care l trntise pe Giordino la
pmnt. A doua lovitur atinse pieptul acoperit de medalii al
oferului aezat lng Gunn i-l azvrli de bibliotec. Al treilea i
al patrulea foc spulberar trei brbai care stteau strni, n
grup. Tocmai rsucea eava putii spre Foss Gly, urmtoarea lui
int, numai c ticlosul, cu toat masivitatea sa, reaciona mai
rapid dect ceilali.
Gly o ridic pe Jessie n faa lui drept pavz. Asta-l fcu pe Pitt
s ezite i-i ddu timp celui de-al aptelea rus, care sttea att de
aproape de el nct mai c-i atingea cotul, s scoat din toc un
pistol automat i s trag un foc disperat.
Glonul atinse obturatorul armei lui Pitt, i-o smulse din mn i
o fcu s ricoeze n tavan. Pitt ridic arma i sri n lturi n
acelai moment n care vzu scnteind al doilea foc la gura
pistolului automat. Acum, totul pru s se desfoare cu
ncetinitorul. Chiar i expresia de pe chipul nfricoat al rusului
cnd apsa trgaciul pentru a treia oar; glonul ns nu mai
apuc s plece. Focul pornit din arma AK-74 tie aerul i se opri n
capul rusului, n care fcu o gaur adnc.
La-nceput, Pitt crezu c cel de-al doilea glon ratase inta, dar
115
apoi simi sngele prelingndu-i-se pe gt din urechea stng, de
unde mucase glonul.
Rmase nemicat, urmrindu-l furios pe Gly cum o mbrncete
i o trntete pe Jessie la pmnt.
Un rnjet diabolic se li pe faa rutcioas a lui Gly care
exprima ateptare ncrcat de promisiuni necurate.
Te-ai ntors.
Eti foarte detept pentru un cretin.
i-am promis c-ai s mori n chinuri data viitoare cnd ne
mai vedem, spuse Gly amenintor. Mai ii minte?
N-am uitat, spuse Pitt. i-am adus i-un ciomag cu mine.
Pitt n-avea nici o ndoial c Gly i-ar f dorit s-l omoare cu
minile lui masive. Dar mai tia c singurul lui avantaj real, n
afara bttorului, era c nu simea nici un pic de team. Gly era
obinuit s-i vad victimele n toat goliciunea lor, neajutorate i
nfricoate de fora lui de brut. Pitt i rspunse cu un rnjet la fel
de diabolic i ncepu s-l pndeasc pe Gly i s-l hruiasc de
parc l vana, urmrind cu satisfacie detaat privirea derutat
care apru n ochii adversarului su.
Pitt fcu o fandare, se pregti pentru o lovitur joas, de
baseball, rsuci bttorul i-l lovi pe Gly n genunchi. Lovitura
zdrobi rotula lui Gly care icni de durere, dar ticlosul reui s se
in pe picioare. i reveni ct ai clipi din ochi i se npusti asupra
lui Pitt, primind de data asta o nou lovitur n coaste care-i tie
rsufarea de durere. O clip, rmase nemicat, urmrindu-l
prudent pe Pitt n timp ce-i pipia coastele rupte i trgea
disperat aer n piept.
Pitt se ddu napoi i ls n jos bttorul.
i spune ceva numele de Brian Shaw? ntreb el calm.
Ura ncrncenat din priviri se transform n perplexitate.
Agentul britanic. l cunoti?
Acum ase luni i-am salvat viaa pe o alup, pe Raul Saint
Lawrence. i-aminteti? l strngeai de gt, dar am venit eu din
spate i te-am pocnit n cap cu o cheie.
Pitt savura privirea de furie slbatic din ochii lui Gly.
Tu ai fost?
116
Asta o s fe ultimul gnd pe care-l iei cu tine n mormnt,
spuse Pitt zmbind diabolic.
A fost confesiunea unui om mort. n glasul lui Gly nu se
simea dispre, sfdare sau insolen, ci o convingere netirbit.
Fr a mai scoate un cuvnt, cei doi ncepur s-i dea trcoale,
ca doi lupi, Pitt cu bttorul ridicat, Gly trndu-i piciorul rnit.
O tcere nefreasc se aternu n ncpere. Gunn ncerc s-i
nving durerea insuportabil i se tr spre automatul czut la
podea, ns Gly prinse cu coada ochiului micarea i, dintr-o
lovitur, zvrli cu piciorul pistolul ct colo. Legat de scaun,
Giordino ncerca neputincios s se desfac, n timp ce Jessie zcea
unde o aruncase Gly, urmrind scena cu o fascinaie morbid.
Pitt fcu un pas nainte i era pe punctul de a se rsuci pentru
a-i aplica lui Gly o nou lovitur, cnd alunec pe sngele unuia
dintre ruii dobori.
Lovitura ar f trebuit s-l ating pe Gly la tmpl, dar devie i
trecu pe lng el la milimetru. Din refex, Gly ntinse braul i
prelua impactul cu toat fora bicepilor si enormi.
Bta se cltin n minile lui Pitt de parc se lovise de bara de
protecie a unui camion. Gly ntinse mna liber, nfac bttorul
de cellalt capt i-l ridic ca un halterofl. Pitt se prinse strns de
mner simind c de asta depindea viaa lui; fu ridicat n aer ca un
copil i azvrlit n partea cealalt a camerei unde se lovi de un raft
de cri legate n piele care se prvlir ca o avalan n capul lui.
Disperai, Jessie i ceilali i ddur seama c Pitt nu avea cum
s-i revin din izbitura zdrobitoare de perete. Pn i Gly se
relaxa o idee i se apropie fr grab de corpul ntins la podea; pe
faa hidoas de monstru i apruse o expresie victorioas, iar
buzele ncepur s se leasc ntr-un rnjet la gndul plcerii de
a-l extermina pe Pitt.
Numai c Gly se opri privindu-l prostit pe Pitt cum se ridic n
picioare de sub muntele de cri, ca un funda care fusese trntit
la pmnt, uor ameit i dezorientat, ns pregtit pentru
urmtoarea lovitur. Ce tia ns Pitt, iar ceilali ignorau, este c
mormanul de cri amortizase lovitura. l durea tot corpul, ns nu
era rnit i n-avea nici un os rupt. Ridicnd bttorul nainta n
117
ntmpinarea omului de fer i repezi cu toat fora captul gros al
btei n faa batjocoritoare a lui Gly.
Numai c judec greit fora neobinuit a brutei. Gly fcu o
fandare i, dintr-un pumn, i zbur din mn bata; folosindu-se de
micarea de naintare a lui Pitt i ncleta braele de fer n jurul
trupului su. Pitt se rsuci violent i-i repezi genunchiul n
vintrele lui Gly cu o lovitur att de slbatic nct ar f dobort i-
un taur. Dar nu pe Gly. Acesta scoase un icnet, tresri de durere,
dar imediat l strnse i mai tare ntr-o mbriare puternic ca a
unui urs iar Pitt simi cum se scurge toat vlaga din el.
Gly l fx n ochi pe Pitt de la nici un centimetru, fr mcar s
clipeasc. Pe faa lui nu se citea nici urm de efort. Doar sursul
batjocoritor era acolo, la locul lui. l ridic pe Pitt n brae i-l
strnse, l strnse tot mai tare, bucurndu-se la gndul c, n
ultimele clipe, chipul lui avea s fe desfgurat de groaz.
Pitt simea cum rmne fr aer i csc gura, sufocndu-se.
ncperea ncepu s-i piard conturul sub privirea lui nceoat
i simi cum i ia foc pieptul de chinul insuportabil. O auzi ipnd
pe Jessie, l auzi pe Giordino strigndu-i ceva, dar nu nelese
nimic. Cu toat durerea, mintea lui rmsese limpede i-i lucra
febril. Refuz s se resemneze n faa morii i, la rece, se gndi la
o cale de a o alunga.
O mn o avea liber, cealalt, care mai strngea nc bttorul
de baseball, era imobilizat sub ncletarea lui Gly. Vlul de
ntuneric ncepuse s i se lase peste ochi pentru ultima oar i el
i ddea seama c numai cteva secunde l mai despreau de
moarte, dar fcu un ultim efort disperat.
Ridic mna pn ajunse la nivelul feei lui Gly i-i repezi cu
for degetul mare n ochiul lui, apsnd, mpingnd i-l rsuci
adnc n creier.
ocul terse rnjetul batjocoritor de pe faa lui Gly un oc ndoit
de o durere atroce i de surpriz. Faa lui ntunecat se
contorsiona, transformndu-se ntr-o masc a suferinei i,
instinctiv, l eliber pe Pitt din strnsoare i-i duse minile la ochi,
scond un urlet oribil, care fcu s se zguduie pereii.
Dei fusese teribil rnit, Gly rmase n picioare, nvrtindu-se
118
prin camer ca turbat, nnebunit de durere. Lui Pitt nu-i venea s
cread c monstrul nc mai sufa i se gndi, o clip, c, poate, e
de nenvins, pn cnd un bubuit asurzitor puse capt urletelor
lui de agonie.
O dat, de dou ori, de trei ori. Jessie aps pe trgaciul armei
pe care o ridicase de jos, calm i cu snge rece i-l nimeri pe Gly
drept n burt. Gloanele i mucar din trup, se ddu napoi
civa pai cltinndu-se i rmase cteva clipe n picioare, ca o
marionet grotesc tras de fre. n cele din urm, se prbui la
pmnt, ca un copac dobort. Ochiul teafr i rmsese deschis,
ntunecat i ru n moarte cum fusese i-n via.
56
Maiorul Gus Hollyman pilota avionul su de vntoare i era
nfricoat. Era pilot de carier n Aviaie i numra aproape trei mii
de ore de zbor, ns, la zborul sta, l chinuia ndoiala i ndoiala
este cel mai de temut duman al unui pilot. Lipsa de ncredere n
propriile fore, n aparatul su de zbor sau n oamenii de la sol i
puteau fi fatale unui pilot.
Parc tot nu-i venea s cread c misiunea lui era de-a dobor
naveta spaial Gettysburg i-i repeta ntruna c nu putea f
altceva dect un exerciiu tmpit, imaginat de cine tie ce general
cu creier de bibilic, mort dup jocuri de-a rzboiul pe cer. E doar
un exerciiu de simulare, i spuse el pentru a zecea oar, nu
putea s fe dect o simulare, care avea s fe oprit n ultimul
moment.
Hollyman privi stelele care se zreau din carlinga avionului su
de vntoare F-15E pentru atacuri nocturne i se ntreb: chiar,
ce-ar f fcut dac ar f primit cu-adevrat ordin s distrug
naveta, cu toi cei afai la bordul ei?
Privirea i se ls asupra aparatului care plpia pe bordul din
faa sa. Se afa acum la o altitudine de patru mii cinci sute de
119
metri. n mai puin de trei minute, putea s se apropie de naveta
spaial, s ocheasc i s o distrug cu o rachet Modoc, dirijat
prin radar. Trecu n revist, n mod automat, ce avea de fcut,
spernd c n-avea s fe altceva dect o repetiie mental a
misiunii.
Ceva nou? l ntreb pe operatorul radar, locotenentul Regis
Murphy, un tip care mesteca venic gum.
nc n-a aprut, rspunse Murphy. Ultimile tiri de la centrul
spaial din Colorado o situeaz la douzeci i ase de mile de noi,
vitez aproximativ ase mii, ncetinete. Ar trebui s ntre n
sectorul nostru n cinci minute patruzeci de secunde, cu o vitez
de o mie dou sute.
Hollyman se ntoarse, scrut cerul ntunecat din spatele lui i
zri scnteia slab de la cele dou aeronave care l urmau.
Fox Two, eti pe recepie?
Recepie, Fox Leader.
Fox Three?
Recepie.
Parc i aerul din carlinga n care se afa Hollyman era
deprimant. Nu era n regul. Doar nu-i pusese viaa n slujba
aprrii rii i nu petrecuse ani ntregi de antrenament intens ca
s arunce n aer o aeronav la bordul creia se afau oameni de
tiin nenarmai care veneau din cosmos. Ceva chiar nu era n
regul.
Turnul de control Colorado, aici Fox Leader.
D-i drumu, Fox Leader.
Cer permisiunea s nchei exerciiul. Terminat.
Urm o pauz lung i dup aceea:
Maior Hollyman, i vorbete generalul Allan Post. M auzi?
Deci sta era generalul cu creier de gin, gndi Hollyman.
Da, domnule general, v aud.
Acesta nu este un exerciiu. Repet, nu este un exerciiu.
Hollyman nu reuea s accepte mesajul.
V dai seama ce-mi cerei s fac, domnule?
Nu-i cer, maior. i dau ordinul direct de a dobor Gettysburg
nainte s aterizeze n Cuba.
120
N-avusese timp pentru un instructaj complet cnd primise ordin
s se nale. nepeni, nevenindu-i s cread ce i spusese Post.
Iertai-m, domnule general, pentru ntrebare, ns ai primit
ordin de la un grad superior? Terminat.
Te mulumete ordinul comandantului de la Casa Alb?
Da, domnule, rosti el rar. Cred c da.
Dumnezeule, i spuse Hollyman cu disperare, n-avea cum s
ias din situaia asta.
Altitudinea douzeci i nou de mile, nou minute pn la
aezarea la sol. Burkhart i citea lui Jurgens datele care apreau
afate pe instrumente.
Avem lumini n dreapta.
Houston, ce se-ntmpl? Unde dracu vrei s ne punei?
ine-i frea, i rspunse vocea impasibil a coordonatorului
de zbor Foley. Stai splendid, chiar pe traiectorie. inei-v bine i
v aducem jos.
Radarele i instrumentele de navigaie zic c ne aezm n
mijlocul Cubei. V rog verifcai.
Nu-i nevoie, Gettysburg, v apropiai de ultima sut de metri..
Houston, nu m ndrept spre tine. Repet, unde vrei s ne
aezai la sol?
Nu veni nici un rspuns.
Ascult-m, spuse Jurgens la un pas de disperare. Trec pe
comand manual.
Se respinge, Dave. Rmi pe automat. Toate sistemele sunt
acionate pentru aterizare.
Jurgens i ncleta pumnii de neputin.
De ce? ceru el socoteal. De ce ne facei asta?
Nici un rspuns.
Jurgens se uit la Burkhart.
Transfer dispozitivul de frnare napoi pe zero la sut.
Continu, pe TAEM
2
. Vreau s in nava asta n aer pn primesc
nite rspunsuri clare.
2
Controlul energiei n zona terminus. procedeu de pstrare a vitezei i
a altitudinii (n.tr.).
121
Nu faci dect s amni inevitabilul cu cteva minute, spuse
Burkhart.
Da nici nu putem sta n fund s nghiim asta.
N-avem ce face, rspunse Burkhart jalnic. N-avem unde ne
duce n alt parte.
Adevratul Merv Foley era aezat la consola centrului din
Houston, cuprins de o furie neputincioas. Pe faa sa alb ca varul
se citea c nu-i vine s cread ce se-ntmpl. Trnti pumnul de
marginea consolei.
i scpm, spuse el dezndjduit.
Irwin Mitchell sttea chiar n spatele lui.
Oamenii notri de la comunicaii fac tot ce le st n putin s
restabileasc legtura.
E prea trziu! izbucni Foley. Intr n poriunea fnal.
Se ntoarse i-l apuc pe Mitchell de bra.
Pentru numele lui Dumnezeu, Irv, roag-l pe preedinte s-i
lase s aterizeze. Dai-le naveta ruilor, lsai-i s ia tot ce vor. Dar
nu-i lsai pe oamenii ia s moar.
Mitchell se uit undeva sus spre datele care erau afate pe
ecran fr s le vad.
E mai bine aa, spuse el cu o voce pierit.
Colonitii de pe Lun bine dar sunt oamenii ti. Dup toate
cte au fcut, dup ce au luptat ani n ir s rmn n via ntr-
un mediu n care-i puteau gsi moartea n orice clip, nu se poate
s-i condamni tocmai tu, cnd sunt att de aproape de cas.
Tu nu-i cunoti pe oamenii tia. N-ar permite niciodat ca
rezultatul muncii lor s ncap pe minile unei ri dumane. Dac
a f fost eu acolo sus i Eli Steinmetz aici, n locul meu, el n-ar f
ezitat o clip s fac praf Gettysburg.
Foley l privi lung pe Mitchell, apoi se-ntoarse i i lu capul n
mini, zdrobit de durere.
122
57
Jessie ridic capul spre Pitt, iar ochii ei cprui ca nite boabe de
cafea se umezir i lacrimile ncepur s se rostogoleasc pe obraz,
splndu-i rnile urte. Tremura, realiznd abia acum prezena
morii, dar i o imens uurare. Pitt o strnse la piept fr nici o
reinere i-i lu uurel arma din mn. Apoi i ddu drumul din
brae, l dezleg iute pe Giordino, l strnse de umr pe Gunn, a
mbrbtare i se ndrept grbit, spre, harta imens de pe
perete.
Lovi uor cu degetul n ea, ncercnd s vad dac erau
diferene de grosime a zidului, apoi fcu un pas i lovi cu piciorul
chiar n centrul Oceanului Indian. Ua ascuns sub hart ced
sub lovitur, se desprinse din ni i se izbi de perete.
M-ntorc imediat, spuse el i dispru.
Ua ddea ntr-un coridor puternic luminat i mochetat. Se
repezi nainte uitnd de orice pruden, cu arma pregtit de atac.
Dei culoarul avea aer condiionat, lui Pitt i era cald i valuri de
transpiraie i ieeau prin toi porii, mai abundent ca niciodat.
Se terse cu mneca pe frunte, acoperindu-i o clip ochii i asta
era ct pe ce s l coste viaa.
Chiar n acea secund ajunse ntr-un punct n care culoarul lui
se intersecta cu un altul i, ca ntr-o comedie mut cu Mack
Sennett, se ciocni de doi soldai care ddeau colul.
Pitt intr n ei i-i mpinse pe unul n dreapta, pe cellalt n
stnga, fcu un salt i ateriz pe podea. Avantajul era de partea
lui. Paznicii nu s-ar f ateptat o clip s se ntlneasc cu un
duman att de aproape de biroul lui Velikov i asta-i lu prin
surprindere. Pitt proft i trase patru focuri unul dup altul cu
automatul din minile lui nainte ca soldaii s f apucat s apese
pe trgaci. Se ridic n picioare nainte ca soldaii s cad la
pmnt.
Dou secunde, poate chiar mai mult, care-i prur lungi ct o
or, nu-i putu dezlipi privirea de pe chipurile lor ngheate, n
mod curios neafectat de moartea lor, dar nc uimit c totul se
123
petrecuse att de rapid.
Era epuizat psihic, ns se simea n plin form fzic. Inspir
profund de cteva ori s-i limpezeasc mintea buimcit, i
adun gndurile i-i concentra atenia asupra drumului pe care
trebuia s apuce, ntrebndu-se care culoar o f ducnd la centrul
electronic al bazei.
Culoarul pe care-l intersectase avea pardoseala de ciment, n
timp ce acela pe care venise era mochetat, aa c, fr s mai stea
la ndoial, o lu la fug nainte. Dup nici o sut cincizeci de
metri, mintea ncepu s-i funcioneze din nou, normal i se ocri
n gnd c n-avusese inspiraia s ia cu el una din putile
soldailor. Trase camera ncrctorului afar i constat c era gol
nu mai avea dect un singur cartu. Dar alung orice prere de
ru i continu cursa. n acel moment, lumina deveni mai
puternic i auzi murmur de voci. ncetini, se trase lng zidul
unui portal care se deschidea naintea lui i iscodi s vad ce se
af dincolo de el, ca un oarece pndind la o gaur de zid, s nu
fe prins de pisic.
Vzu la doi metri n faa lui balustrada unui balcon care domina
o sal imens, umplut la refuz cu calculatoare i cu console,
aezate n iruri ordonate militrete, sub dou monitoare imense
pe care rulau coloane ntregi de date. Pe puin zece tehnicieni i
ingineri erau aezai n faa computerelor i ali cinci sau ase
discutau animat n picioare.
Puinii soldai n uniform prezeni n ncpere se strnseser
ciorchine n cellalt capt al ncperii, cu armele ainute pe o u
masiv din oel. De-afar se auzeau focuri de arm, iar Pitt tiu c
Quintana i ai lui luaser cu asalt ua i erau pe punctul s i
croiasc drum nuntru. Acum chiar c-i prea ru c nu luase
armele celor doi soldai mori. Era ct pe ce s fac cale-ntoars s
le aduc, cnd un bubuit ngrozitor umplu ncperea, ua se curb
i explod n mii de buci, acoperind totul cu o ploaie de moloz i
de praf.
nainte ca praful s se liniteasc, cubanezii trecur deja prin
deschiztur, cu mitralierele scuipnd foc. Primii trei care au
intrat n sal au czut sub gloanele soldailor, apoi fu rndul
124
ruilor s cad secerai pn la ultimul n acest mcel necrutor.
Vacarmul dinuntru ncepuse s se potoleasc, dar Pitt auzea nc
ipetele rniilor. Majoritatea tehnicienilor se ascunseser sub
mese, ns au fost gsii i mpucai fr mil.
Pitt iei n balcon, scurgndu-se de-a lungul peretelui, cu
spatele strns lipit de el i vzu doi brbai la nou metri mai
ncolo, care urmreau ngrozii mcelul care se desfura sub ochii
lor. Unul dintre ei era generalul Velikov. Pitt l recunoscu i se
apropie pe furi, fxndu-i vnatul. Nu fcuse dect civa pai,
cnd Velikov se trase de lng balustrad i se ntoarse. Se pomeni
uitndu-se drept n ochii lui Pitt, pe care-l privi o clip alb, cu ochii
mrii de spaim cnd l recunoscu, apoi zmbi neateptat. Tipul
prea s aib nervi de oel.
Pitt ridic arma i ochi pe ndelete.
Cu agilitatea unei pisici, Velikov l trase pe cellalt n faa lui, cu
o fraciune de secund nainte ca degetul lui Pitt s apese pe
trgaci.
Glonul l nimeri pe Lev Maiski drept n piept. Adjunctul efului
de la K.G.B. rmase nemicat, mpietrit, privindu-l ocat pe Pitt i
nevenindu-i s-i cread ochilor, apoi se cltin i se rsturn pe
balustrad, iar n fnal ateriza pe podeaua slii de sub ei.
Pitt aps mecanic din nou pe trgaci, numai c arma era goal.
Cu un gest inutil, de neputin, arunc mitraliera spre Velikov,
care o par cu uurin cu un singur bra.
Velikov ddu din cap, iar pe faa lui se putea citi mai degrab
curiozitate dect team.
Eti un tip surprinztor, domnule Pitt.
nainte ca Pitt s poat rspunde sau s fac un pas nainte,
generalul se strecur printr-o u lateral i o trnti n urma sa.
Pitt se arunc asupra uii; era prea trziu. Ua era zvort pe
dinuntru. Pe asta nu mai avea cum s-o deschid cu o lovitur.
Zvorul greu, masiv era bine prins ntr-un cadru metalic. i ridic
pumnul, a neputin, dar se gndi c avea ceva mai bun de fcut,
se rsuci i o porni n fug pe o scar care ducea n sala de
dedesubt.
Travers ncperea pind peste cadavrele ntinse pe jos, pn la
125
Quintana care-i descrca arma AK-74 ntr-un ir de computere.
Las-o balt! i strig Pitt n ureche. Art spre consola unde
se afa staia radio. Dac oamenii ti n-au distrus nc antena,
las-m s iau legtura cu naveta.
Quintana i ls arma i-l privi ntrebtor.
Comenzile sunt n rus. Te descurci?
Habar n-am pn nu ncerc, spuse Pitt. Se aez la consola
radio i examina rapid mulimea de luminie i butoane ncurcate
pe care erau aternute cuvinte n alfabetul chirilic.
Quintana se aplec peste umrul lui Pitt.
N-ai timp s gseti frecvena.
Eti catolic?
Da.
Atunci mai bine roag-te sfnilor patroni ai sufetelor
pierdute ca obiectul sta s fe pe frecvena navetei.
Pitt aez o casc minuscul la ureche i aps o serie de
butoane pn ce auzi un ton. Apoi regla microfonul i aps un
buton, spernd cu ardoare s fe cel de transmitere.
Alo, Gettysburg, m auzi? apoi aps butonul care tia sigur
c este de recepie.
Nimic.
Mai ncerc o dat i nc o dat.
Gettysburg, m auzi? Terminat.
Aps pe un al patrulea buton.
Gettysburg, Gettysburg, te rog, rspunde, implor Pitt. M
auzi? Terminat.
Linite i apoi:
Aici Gettysburg. Voi cine dracu mai suntei? Terminat.
Rspunsul neateptat, att de clar, l lu pe Pitt prin
surprindere, aa c-i trebuir trei secunde pn s poat
rspunde.
Nu c-ar avea vreo importan, da m numesc Dirk Pitt.
Pentru numele lui Dumnezeu, Gettysburg, taie-o. Repet, plecai. V
afai pe un culoar de coborre n Cuba.
Ca s vezi ce noutate, spuse Jurgens. Nu pot s mai in
pasrea asta n aer dect nc cteva minute; dup aia trebuie s
126
ncerc s aterizez pe cea mai apropiat fie de pmnt. Cam asta
e tot ce pot s aleg.
Pitt nu-i rspunse imediat. nchise ochii i se concentra. i veni
brusc o idee.
Gettysburg, poi s ajungi pn la Miami?
Imposibil. Terminat.
F o ncercare baza aeronaval Key West. E chiar la
marginea recifului.
Am neles. Pe computere apare la o sut zece mile nord i
uor la est de noi. Nu cred. Terminat.
Mai bine v prbuii n mare dect s ncpei pe mna
ruilor.
ie-i vine uor s spui, dar noi avem doisprezece oameni la
bord. Terminat.
Pitt ddu pentru o clip o lupt teribil cu propria-i contiin,
ntrebndu-se dac se cuvenea s-l substituie pe Dumnezeu. Apoi,
rosti precipitat:
Gettysburg, f-o! ndreptai-v spre recif.
N-avea de unde s tie, ns Jurgens luase deja aceeai
hotrre.
i de ce nu? n defnitiv ce avem de pierdut? O aeronav de
un miliard de dolari i viaa noastr. ine-ne pumnii.
Eu ntrerup i dup aceea vei restabili legtura cu Houston-
ul, spuse Pitt. Succes, Gettysburg. S ne vedem cu bine acas.
ncheiat.
Pitt rmase locului, stors de vlag. Se lsase o linite nefreasc
n ncperea devastat, o linite parc mai profund sub gemetele
rniilor. Ridic privirea spre Quintana i-i zmbi moale. Rolul lui
se ncheiase, tot ce-i mai rmnea acum de fcut era s-i ia
prietenii i s se ntoarc acas.
Dar, aproape imediat, i aminti de La Dorada.
127
58
Gettysburg se profla ca o pasre bondoac n timp ce aluneca
uor prin noapte. Nu venea nici o scnteie de la cele dou motoare
stinse, ns era ca un licurici, acoperit din cap pn-n picioare de
luminiele de navigaie aprinse. Se afa la numai un sfert de mil
naintea avionului de vntoare al lui Hollyman, poate uor sub
curs. El tia c nimic nu mai poate salva naveta i oamenii pe care-
i purta la bordul su. Doar cteva secunde o mai despreau de
sfritul su inevitabil.
Hollyman recapitula nc o dat toate micrile mecanice pe
care trebuia s le fac pentru atac. Datele afate pe panoul de
comand din faa sa i indicau viteza i coordonatele de navigaie,
dar i stadiul i indicii de lansare ai rachetei cu care trebuia s
distrug naveta Gettysburg. Un computer digital urmrea naveta
spaial, aa c lui nu-i mai rmnea altceva de fcut dect s
apese pe un buton i s lanseze racheta aductoare de moarte.
Turnul Colorado, sunt activat pe int.
Recepie, Fox Leader. Patru minute pn la aterizare.
Lanseaz atacul.
Pe Hollyman l rodea ndoiala i nehotrrea. Simi un val de
repulsie att de puternic, nct o clip fu incapabil s fac o
micare, aproape bolnav la gndul actului nfricotor pe care
urma s-l comit. Nutrise sperana nebuneasc c afacerea avea
s se dovedeasc a nu f altceva dect o greeal ngrozitoare i c
Gettysburg, asemeni unui condamnat la moarte din flmele vechi,
avea s fe graiat n ultimul moment de preedinte.
Cariera remarcabil pe care Hollyman i-o croise n aviaie era
terminat, sfrit. Chiar dac nu fcea dect s execute nite
ordine, pe veci avea s fe pecetluit i etichetat de ceilali drept
pilotul care a dobort Gettysburg-ul i echipajul su. Era i
nfricoat i furios n acelai timp, cum nu-i amintea s mai f fost
vreodat.
Nu reuea s se resemneze, nu putea s accepte gndul c
destinul l alesese tocmai pe el s le fe clul. i blestema n gnd
128
pe politicienii care luaser aceast hotrre, cnd decizia trebuia
luat de militari i care-l aduseser pe el n situaia de a face aa
ceva.
Repet, Fox Leader. N-am neles mesajul.
N-am spus nimic. Nimic!
De ce ntrzii? ntreb generalul Post. Pornete imediat la
atac.
Degetele lui Hollyman se apropiar de buton.
Doamne, iart-m, murmur el.
Brusc, coordonatele de zbor ale navetei afate pe bordul su se
modifcar. Le studie scurt, mnat de curiozitate. Apoi, se uit
concentrat la navet. Prea c se mic.
Turnul Colorado! url el n microfon. Aici Fox Leader.
Gettysburg i-a modifcat cursul de apropiere. M recepionezi?
Gettysburg s-a nclinat pe stnga i o ia spre nord.
Am recepionat, Fox Leader, i rspunse Post vdit uurat. i
pe dispozitivele noastre de urmrire apare modifcare de curs.
Redreseaz-te i nsoete naveta. Bieii tia or s aib mare
nevoie de sprijin moral. S-i ajutm.
Cu mare plcere, spuse Hollyman nveselit. Cu mare plcere.
O tcere de moarte se aternuse asupra celor din turnul de
control al centrului spaial Johnson. Fr a bnui mcar o clip
drama care era ct pe ce s aib loc sub ochii lor i rolul pe care l-
ar f putut juca aviaia, echipa de dispeceri de la sol, format din
patru coordonatori de zbor, la care se adugase o mulime tot mai
mare de oameni de tiin i de directori de la NASA, urmrea
aparatura cu sufetul la gur, ca n chinurile iadului. Reeaua de
computere care urmrea zborul afa o rsucire brusc a navetei
ctre nord, dar s-ar f putut tot att de bine ca asta s indice
fnalul, o bucl de pregtire pentru aterizare.
Apoi brusc, att de neateptat nct i fcu pe toi s tresar,
sparse linitea vocea lui Jurgens.
Houston, aici Gettysburg. M interceptezi? Terminat.
Toi cei afai n ncpere reacionar cuprini de frenezie,
izbucnind n urale i aplauze. Merv Foley rspunse prompt:
129
Recepie, Gettysburg. Bine ai venit n ograd.
Vorbesc cu adevratul Merv Foley?
Dac cumva suntem doi, sper ca cellalt s fe prins nainte
de a semna cecuri n numele nostru.
Bine, tu eti Foley.
Unde te afi, Dave? Terminat.
Ne urmrii?
De cnd ai plecat de pe staia spaial n-au fost moarte
dect sistemele de contact i comenzile de ghidare a zborului.
Pi atunci tii c suntem la o altitudine de treisprezece mii
dou sute de metri, viteza o mie. ncercm aterizarea la baza
aeronaval Key West. Terminat.
Foley l privi ncordat pe Irwin Mitchell.
Mitchell ncuviin i-l btu uurel pe Foley pe umr.
Hai s ieim din joc i s-i lsm pe bieii tia s se
ntoarc acas.
Da e la o distan prea mare, patru sute de mile de zona de
aterizare, spuse Foley descurajat. Avem un aparat de o sut de
tone, cu o vitez de coborre de trei mii de metri pe minut, o
nclinare de aterizare de zece ori mai mare dect cea a unui avion
de linie. N-o s reuim niciodat.
Niciodat s nu spui niciodat, i rspunse Mitchell. Acum,
spune-le c lum noi legtura cu aeroportul. i ncearc s pari
vesel.
Vesel? Foley zbovi cteva secunde s se adune i apoi aps
pe butonul de transmisie. OK, Dave, la asta lucrm acum.
ncercm s v aducem la Key West. Suntei pe TAEM? Terminat.
Afrmativ. Facem tot ce putem s pstrm altitudinea. Trebuie
s renunm la schema obinuit de apropiere i s extindei zona.
Terminat.
neles. Alertm toate unitile de salvare aeriene i navele
din zon.
N-ar f o idee rea dac i-ai anuna pe cei de la Marin c
picm peste ei la micul dejun.
Se face, spuse Foley. Rmi pe recepie.
Introduse datele de curs n computer i ele au fost imediat
130
afate pe ecranul conectat la consol. Gettysburg cobora cu peste
unsprezece mii opt sute cinci zeci de metri i mai avea nc optzeci
de mile de strbtut.
Mitchell se apropie i se uit la traiectoria afat pe monitorul
imens de pe perete. i puse casca la ureche i vorbi cu Jurgens.
Dave, aici Irwin Mitchell. Revenii pe pilot automat. M-ai
recepionat? Terminat.
Recepionat, Irv, da nu-mi place.
Mai bine s lsm computerele s dirijeze faza asta a
apropierii. Poi reveni pe control manual la zece mile de locul de
aterizare.
Bine, terminat.
Foley se uit n sus la Mitchell.
Ct de aproape sunt? a fost tot ce-a ntrebat.
Mitchell trase n piept o porie bun de aer.
La un fr de pr.
Pot s-o fac?
Dac nu se-nteete vntul, au o ans infm. Dac vntul
i schimb direcia i bate doar cu cinci noduri mai mult, nu mai
e nimic de fcut.
Cei din cabina navetei Gettysburg nu simeau pic de team. Nici
nu era timp pentru asta. Jurgens urmrea concentrat traiectoria
descendent a aeronavei pe monitoarele computerului. i mica
degetele i le mldia ca un pianist naintea concertului, ateptnd
nerbdtor momentul n care avea s preia comanda manual
pentru manevrele de aterizare fnal.
Avem escort, spuse Burkhart.
Pentru prima oar dup stabilirea contactului cu Houston-ul,
Jurgens i desprinse privirea de pe instrumente i se uit afar pe
geam. Distinse un avion de vntoare F-15 care zbura alturi de el
la nici dou sute de metri distan. n timp ce-l privea, pilotul
aprinse luminile de zbor i cltin aripile. Alte dou avioane n
formaie de lupt l urmau. Jurgens schimb frecvena aparatului
radio pe una militar.
Voi, de unde ai mai aprut, biei?
131
Eram i noi n trecere prin vecini dup fete i v-am vzut
mainua naripat, rspunse Hollyman. Putem s v ajutm cu
ceva? Terminat.
Avei un cablu de remorcare? Terminat.
Gata pregtit.
Mulumim c suntei aici. Terminat.
Jurgens se simea mai linitit. Mcar dac se prbueau lng
Key West i trebuiau s moar, cel puin avioanele tiau de ei i ar
f ghidat echipele de salvare pn la locul unde czuser. i
concentr din nou atenia asupra indicatoarelor de zbor i se
ntreb, nedumerit, de ce nu-i pusese Houston-ul n legtur cu
baza aeronaval de la Key West.
Pe dracu, cum adic Key West este nchis? strig Mitchell la
un inginer alb la fa ca o coal de hrtie, care sttea chiar lng el
cu un receptor n mn. Fr s mai atepte rspunsul, Mitchell
nfac telefonul. Cu cine vorbesc? ceru el socoteal.
Aici locotenentul Redfern, comandantul aeroportului.
Suntei pe deplin contient de gravitatea acestei situaii?
V-am explicat, domnule, nu se poate face nimic. Mai devreme,
n seara asta, s-a prbuit un avion care transporta combustibil
peste frele de electricitate, iar pista nu are curent.
i generatoarele de urgen?
Motorul Diesel care acioneaz sursa de curent a mers perfect
aproape ase ore, dup care a czut din cauza unei probleme
mecanice. Se lucreaz acum la repararea lui i probabil c va
funciona ntr-o or.
E al naibii de trziu, trnti Mitchell. Gettysburg mai are dou
minute pn la aterizare. Cum i putei ghida s aterizeze pe pist?
N-avem cum, rspunse comandantul. Nici un echipament nu
funcioneaz din cauza lipsei de curent.
Pi atunci marcai pista cu luminile de la camioanele i
mainile pe care le avei sau, n sfrit, cu orice ar putea-o lumina.
Vom ncerca, domnule, dar cu numai patru oameni de
serviciu la ora asta matinal, nu cred c facem mare lucru. Regret,
dar asta e.
132
Nu suntei singurii care regret, mri Mitchell i trnti
telefonul n furc.
Ar f trebuit s vedem deja pista, spuse Burkhart ngrijorat.
Se vd luminile din Key West, dar nici urm de baz aerian.
Pentru prima oar, pe fruntea lui Jurgens aprur broboane de
transpiraie.
Al naibii de ciudat c n-au stabilit cu noi legtura cei de la
turnul de control.
Chiar n acel moment, interveni vocea ncordat a lui Mitchell
i-l ntrerupse:
Gettysburg, baza. Key West are o pan de curent. Fac un efort
i ncearc s lumineze pista cu faruri de vehicule. V dirijm
apropierea dinspre est; s ncercai o aterizare pe curs vestic. Pista
pe care trebuie s aterizai are o lungime de dou mii o sut de
metri. Dac ratai, o s v mping vntul ntr-un parc de
distracii. Ai recepionat? Terminat.
Recepionat.
V lsm la 3.390 de metri, vitez patru sute zece, Dave. Un
minut, zece secunde, ase mile pn la aterizare. Intr pe comand
manual. Terminat.
Recepionat, trecem pe manual.
Vezi pista?
nc nu.
Scuzai ntreruperea, Gettysburg. Hollyman intrase pe
frecvena Houston-ului. Cred c eu i bieii mei putem s ajutm
sniua voastr. V-o lum nainte i luminm drumul. Terminat.
V rmnem ndatorai, amice, rspunse Jurgens cu
recunotin.
Vzu cum cele trei avioane F-15 accelerar i-i depir, i
lsar boturile n jos ndreptndu-le spre Key West. O luar n ir
urmndu-i conductorul i aprinser luminile de aterizare. La-
nceput, razele se refectar doar pe ap, apoi luminar i
dezvluir privirilor o ntindere de pmnt searbd la malul mrii
i n sfrit mturar pista bazei aeronavale.
Pe chipul lui Jurgens se citea ncordarea. Naveta se ndrepta
133
spre locul spre care o dirija el, numai c nu fusese construit s se
comporte ca un aparat de zbor uor. Burkhart i citea viteza i
altitudinea afate pe calculator, astfel ca Jurgens s se poat
concentra doar asupra zborului.
Gettysburg, eti la numai nouzeci de metri de limita de
portanta, spuse Foley.
Dac ncerc s-o mai nal puin, va intra n vril.
Pista prea c n-o s se leasc niciodat. Naveta nu era dect
la patru mile de pist, ns lui Jurgens i se prea c mai sunt o
sut pn acolo. Jurgens spera i credea c o s reueasc.
Trebuia s reueasc. Din toate puterile i dorea ca Gettysburg s
reziste.
Vitez trei sute douzeci, altitudine o mie ase sute, trei mile
pn la pist, i raporta Burkhart. Vocea lui prea mai rguit
acum.
Jurgens vzu n sfrit luminile vehiculelor de la sol i
semnalizatoarele echipei de intervenie. Avioanele de vntoare
planau deasupra lor, luminnd cu poziiile de aterizare pista cu o
lungime de o mil i jumtate i o lime de aizeci de metri.
Naveta mnca ultimele mile care-o mai despreau de punctul
de aterizare. Jurgens aprinsese toate luminile de pe navet; mai
mult nici nu se putea. Luminile de aterizare se refectau pe linia de
coast care nu se afa la nici douzeci i apte de metri sub ei.
Amna ct mai mult posibil momentul n care avea s apese pe
buton i s deschid trenul de aterizare. Procedurile normale de
aterizare prevedeau c roile trebuiau s parcurg opt sute optzeci
i opt de metri dup ce atinseser solul, ns Jurgens spera,
inndu-i respiraia, s ating mcar pista de beton.
ntinderea mrii scnteie sub lumina orbitoare a fasciculelor i
se pierdu n urm, n noaptea ntunecat. Burkhart, prins strns
n centurile de siguran ale scaunului, citea monoton i sacadat
distana care se micora.
Vitez dou sute cinci Trenul principal la trei metri doi
metri, un metru contact.
Cele patru cauciucuri imense ale trenului principal de aterizare
scrnir i scoaser fum la contactul cu suprafaa dur.
134
Msurtorile ulterioare aveau s dovedeasc faptul c Jurgens
aezase naveta la sol la numai paisprezece metri de captul pistei.
Jurgens cobor cu blndee botul navetei pn cnd roile trenului
din fa atinser solul i mpinse pn la fund ambele pedale de
frnare. ntoarse naveta, rul pe pist i n sfrit o opri; din acel
punct pista mai avea nc nou sute de metri.
Au reuit! chiui Hollyman n aparatul su de radio.
Gettysburg ctre Houston, rosti Jurgens cu un suspin din
toat inima. Roile s-au oprit.
Minunat! Splendid! strig Foley.
Felicitri, Dave, adug Mitchell. Nimeni n-ar f reuit s-o
aeze mai bine.
Burkhart i privi i ridic degetul mare n semn de victorie, fr
a f capabil s rosteasc un cuvnt.
Jurgens rmase pe scaun, nc tensionat, gustnd din plin
victoria pe care o repurtase, n pofda oricrei ateptri. i ls
mintea obosit s hoinreasc i se ntreb cine putea f acel Dirk
Pitt. n cele din urm aps pe butonul interfonului.
Domnule Steinmetz.
Da, domnule comandant.
Bine-ai venit pe Pmnt. Am ajuns acas.
59
Cnd Pitt pi din nou n biroul lui Velikov, o privire fusese de-
ajuns s-i dea seama ce se-ntmpl. Toi cei pe care-i lsase n
ncpere erau adunai n genunchi n jurul lui Raymond LeBaron.
Jessie i luase mna ntr-a sa i-i spunea ceva n oapt. Cnd Pitt
se apropie de ei, Gunn ridic privirea i cltin din cap.
Ce s-a-ntmplat? ntreb Pitt sec.
A srit n picioare s-i vin n ajutor i l-a atins glonul care
i-a ciupit urechea, rspunse Giordino.
nainte de-a se lsa n genunchi, Pitt l privi pe milionarul rnit
135
mortal. Cmaa care-i acoperea pieptul era nroit. Ochii mai
pstrau o ultim scnteie de via i o fxau, pierdut, pe Jessie.
Gfia i respiraia i se pierdea, ntretiat. ncerc s-i ridice
capul i s-i spun ei ceva, ns efortul fusese prea mare i i czu
la loc.
Uurel, Pitt ngenunche lng Jessie. Ea se ntoarse spre el i-l
privi. Lacrimi mari i scldau obrajii tumefai. i ntoarse scurt
privirea, fr s rosteasc nimic. Nu-i venea nici un cuvnt de
mbrbtare n minte, era depit de tot ce se-ntmpla.
Raymond a ncercat s-i salveze viaa, rosti Jessie, cu o voce
uscat; rguit. tiam eu c n-au cum s-l dea complet peste cap
i-n cele din urm a redevenit el nsui.
Raymond tui i scoase un sunet ciudat, ca un hrit. Se uit la
Jessie cu o privire tears, cu faa alb ca hrtia, de pe care
dispruse orice urm de via.
Ai grij de Hilda, opti el. Las totul n minile tale. nainte de-
a mai apuca s spun ceva, camera se cutremur, umplndu-se de
huruitul exploziilor care urcau parc din strfunduri.
Echipa lui Quintana ncepuse distrugerea echipamentelor
electronice din interiorul bazei. Trebuiau s prseasc locul ct
mai repede i nici vorb nu putea f s-l ia pe Raymond LeBaron cu
ei.
Pitt se gndi la toate articolele i istorisirile din ziare i reviste,
care-l ridicau n slvi pe brbatul ce se stingea sub ochii lui, pe
covor; vorbeau elogios despre el i-l prezentau drept omul de
afaceri cu nervi i voin de oel, care putea s fac i s desfac
posturi de directori n marile corporaii sau de politicieni n
guvern; era magnatul cu puteri impresionante, capabil s
manevreze pieele fnanciare din ntreaga lume, brbatul cu snge
rece, necrutor, care lsase n urma lui cadavrele attor companii
concurente, cu miile lor de angajai aruncai n strad. Pitt citise
despre toate aceste lucruri. Numai c vedea naintea sa un btrn
care-i ddea sfritul, imaginea paradoxal a slbiciunilor umane,
cel care-i furase soia celui mai bun prieten al su i pe care-l
omorse apoi pentru a face avere de pe urma comorii pe care o
descoperiser mpreun. Pitt nu putea simi nici un fel de mil
136
pentru un asemenea om, nici cea mai slab urm de emoie.
i-acum, frul fragil care-l mai lega nc de via sttea gata s
se rup. Pitt se aplec deasupra lui i-i apropie buzele de urechea
btrnului care se jucase cu puterea.
La Dorada, opti Pitt. Ce-ai fcut cu ea? LeBaron l privi i,
pentru o clip, ochii i sclipir nsufeii de un ultim efort al minii
lui nceoate, de a privi n trecut. Vocea se pierdu ntr-o ultim
sforare de a-i aduna puterile i a rspunde. Cuvintele le, rosti cu
ultimul sufu.
Ce-a spus? ntreb Giordino.
Nu sunt sigur, i rspunse Pitt, cu o expresie de uimire total
pe fa. Prea c-a spus: Caut pe strada principal.
De partea cealalt a golfului, n insula mare a Cubei, exploziile
se auzir ca un bubuit nfundat de tunet i cubanezii nu le ddur
nici o atenie. Nu strnir curiozitatea lor nici o explozie puternic,
asemenea unei erupii de vulcan, cu fcri roii i portocalii i nici
o coloan de zeci de metri de fcri i fum pe cerul ntunecat.
Sunetele ieeau nfundat pentru c baza era distrus n interior,
sub pmnt. Pn i distrugerea ntrziat a imensei antene
parabolice trecu neobservat.
Pitt o susinu pe Jessie pn ce ajunser la locul de pe plaj
unde debarcaser, urmat de Giordino i de Gunn, acesta din urm
crat de cubanezi pe o targ. Quintana i ajunse din urm i,
lsnd la o parte orice pruden, aprinse o lantern subire ct un
creion i-i lumin lui Pitt faa.
Ar trebui s-i bandajezi urechea.
Nu mor pn ajungem pe SPUT.
A trebuit s abandonez doi oameni de-ai mei printre
drmturi. Nu-i va gsi nimeni niciodat acolo. Numai c acum
tot o s fm mai muli dect la venire. Unii dintre voi vor trebui s
mai ia pe nc cineva la bordul hidromobilului. Dirk, tu mergi cu
doamna LeBaron. Domnul Gunn poate s vin cu mine. Sergentul
Lopez poate s
Sergentul poate s mearg singur, l ntrerupse Pitt.
Singur?
137
i noi am pierdut un om pe care l-am lsat aici, spuse Pitt.
Quintana trecu rapid lumina lanternei peste ceilali.
Raymond LeBaron?
El n-o s vin.
Quintana ridic din umeri aproape nevzut, nclin capul spre
Jessie i spuse simplu:
mi pare ru.
Apoi le-ntoarse spatele i-ncepu s-i adune oamenii i s-i
organizeze pentru cltoria pe care o aveau de fcut napoi la vasul
care urma s-i duc acas.
Pitt o inea pe Jessie strns lipit de el i-i vorbea cu blndee:
i-a cerut s ai grij de prima lui soie, Hilda, care mi
triete.
Nu-i putu vedea faa ca s-i dea seama dac era surprins, dar
i simi uorul tremur care-i strbtu corpul.
Cum de-ai afat? l ntreb ea nevenindu-i s cread.
Am cunoscut-o i-am vorbit cu ea acum cteva zile.
Ea prea s-i accepte explicaia i nu-l ntreb cum ajunsese s
dea peste Hilda la cminul pentru aduli.
Raymond i cu mine am fcut cununia i ne-am jucat rolurile
de so i soie, dar el, de fapt, n-a reuit niciodat s se despart
de Hilda cu adevrat.
Un brbat care a iubit dou femei n acelai timp.
Pe fecare dintre noi ne-a iubit altfel, ntr-un mod foarte
special. Un leu n afaceri i un mieluel blnd n viaa particular,
Raymond s-a simit pierdut cnd mintea Hildei a nceput s o ia
razna i starea ei fzic s-a agravat. Avea disperat nevoie de o
femeie pe care s se bizuie. A avut sufcient infuen s fac s
se cread c Hilda a murit i s-o interneze ntr-un cmin pentru
aduli sub numele pe care-l purta nainte de-a se cstori cu el.
i tu ai stat la coad s intri n viaa lui. Nu-i plcea c era
cinic, dar nici nu simea vreo prere de ru.
De fapt, intrasem de mult n viaa lui, spuse ea, fr s par
jignit. Eram unul din redactorii ef ai publicaiei sale Prospero.
Raymond i cu mine aveam o legtur de civa ani. El se simea
bine cu mine. Cnd m-a cerut n cstorie, de fapt nu se gndea
138
c-mi ofer altceva dect un contract, era o cstorie de
convenien care s salveze aparenele, ns, curnd, ea a devenit
mult mai mult dect att. M crezi?
Nu m pricep s dau verdicte, rspunse Pitt calm.
Quintana apru din ntuneric i-i atinse braul lui Pitt.
Plecm. Iau eu radiotransmitorul i merg n frunte. Se
apropie de Jessie i-i vorbi cu blndee. ntr-o or totul o s se
termine i vei f n siguran. Credei c mai rezistai nc puin?
M descurc. Mulumesc pentru grija pe care mi-o artai.
Traser hidromobilele pe plaj, pn la ap. La ordinul lui
Quintana se urcar n ele i pornir spre larg pe marea ntunecat.
De data asta, Pitt era ultimul, iar Quintana era cel care deschidea
calea, conducndu-i spre SPUT, dup comenzile pe care i le
transmitea colonelul Kleist prin transmitor.
Lsar n urm o insul a morii. Imensa baz fusese redus la
nite drmturi din beton, care se prbuiser n interior i o
acopereau ca o lespede de mormnt. Vasta ncrengtur de
echipamente electronice i mobilierul frumos decorat al instalaiei
rmseser s ard mocnit, asemeni inimii unui vulcan stins,
undeva n adncuri, sub nisipul scldat de soare. Imensa anten
zcea n mii de buci contorsionate, att de zdrobit nct nu mai
putea f reparat niciodat. Peste cteva ore, sute de soldai rui
condui de ageni ai G.R.U.-ului aveau s se trasc printre ruine,
scurmnd nisipul n cutarea unor probe care s incrimineze
responsabilii acestei distrugeri. Numai c singurele frnturi de
dovezi pe care aveau s le strng, n urma cercetrilor lor, aveau
s-l indice pe Castro i mintea lui ireat, netrimind nicidecum
la CIA.
Pitt i inea privirea aintit pe luminiele albstrii ale
hidromobilului din faa sa. naintau acum mpotriva mareei, iar
micua ambarcaiune se avnta, cu botul direct n golurile lsate
de valuri i se legna apoi nind pe creasta lor ca o nav de
coast pe un brizant. Greutatea lui Jessie micora din vitez i Pitt
inea apsat pedala de acceleraie ca s nu se rstoarne.
Nu parcurseser dect o mil i Pitt observ c Jessie i
descolcise un bra din jurului pieptului lui.
139
Eti bine? o ntreb el.
Rspunsul pe care-l primi fu gura rece a pistolului lipit de
pieptul lui, chiar la subioar. i plec uor capul i se uit s
vad ce-i sub braul lui. Se profla ntr-adevr silueta ntunecat a
unui pistol automat lipit de coaste, un Makarov de nou milimetri,
iar mana care-l inea era sigur i puternic.
Dac nu sunt prea obraznic, a putea s te ntreb ce-i trece
prin minte? rosti el, de-a dreptul surprins.
O schimbare de plan, rspunse ea pe un ton sczut dar
hotrt. N-am fcut dect jumtate din ce trebuia s facem.
Kleist msura nervos puntea SPUT-ului pe cnd echipa de
corsari ai lui Quintana era ridicat la bord, iar hidromobilele
trecute rapid printr-un tambuchi i apoi coborte pe o ramp,
pn n mruntaiele cavernoase ale calei. Quintana nconjur n
hidromobilul su vasul, conducndu-i n continuare oamenii,
pn ce ultimul dintre ei urc la bord. Abia atunci urc i el pe
puntea de jos.
Cum a fost? ntreb Kleist nelinitit.
Cum se spune pe Broadway, succes rsuntor. E distrus
complet. Poi s anuni la Langley c G.R.U.-ul e n cer.
Bine lucrat, spuse Kleist. Ai s primeti o prim gras i o
vacan prelungit. Ca semn de mulumire din partea lui Martin
Brogan.
Cred c Pitt trebuie s primeasc partea leului. Ne-a dus
direct n salon nainte ca ruii s deschid gura. Tot el a mers n
sala de comunicaii i-a prevenit naveta spaial despre ce e vorba.
Din pcate, nu se dau decoraii celor care ne ajut drept
colaboratori, ca s zic aa, spuse Kleist confuz. Apoi, foarte precis,
ntreb: Ce-i cu generalul Velikov?
Presupun c a murit ngropat printre ruine.
Noi avem mori?
Am pierdut doi oameni. Fcu o pauz. A murit i Raymond
LeBaron.
Preedintele n-o s se bucure cnd o s aud vestea asta.
A fost un accident. A ncercat, foarte curajos, dar ntr-un act
140
prostesc i inutil, s-i salveze viaa lui Pitt. A fost mpucat pentru
ncercarea lui.
Deci btrnul ticlos a murit ca un erou. Kleist se apropie de
marginea SPUT-ului i scrut ntunericul. Ce-i cu Pitt?
A fost rnit uor. Nu-i nimic grav.
i doamna LeBaron?
Dac se odihnete cteva zile i-i face tratament cosmetic ca
s acopere contuziile, o s arate ca nou.
Kleist se ntoarse iute spre Quintana.
Cnd i-ai vzut ultima dat?
Cnd am plecat de pe plaj. Pitt o urcase pe hidromobilul
su. Am mers cu vitez mic ca s ne ajung din urm.
Quintana nu avea cum s vad, ns n privirea lui Kleist se
citea team, teama de a-i f dat seama brusc c ceva nu era n
regul.
Pitt i doamna LeBaron nu au urcat pe punte.
Cum s nu, spuse Quintana deodat nelinitit. Eu sunt
ultimul care a urcat.
Nu i-am vzut pe nici unul dintre ei, spuse Kleist. Sunt nc
undeva pe mare. i, cum Pitt nu mai are radiotransmitorul, nu
avem cum s-i mai ghidm spre cas, Quintana i duse mna la
frunte.
E vina mea. Eu sunt rspunztor de ce s-a ntmplat.
Poate, cine tie. Da poate nu eti. Dac s-ar f ntmplat ceva,
vreau s spun dac s-ar f defectat hidromobilul, Pitt ar f strigat,
iar tu l-ai f auzit, cu siguran.
Poate-i prindem pe radar, propuse Quintana ncreztor.
Kleist i strnse pumnii i-i lovi uor unul de cellalt.
Ar f bine s ne grbim. E-o adevrat sinucidere s mai
zbovim pe-aici.
El i Quintana coborr n fug pn la cabina de comand.
Operatorul de la radar sttea n faa unui periscop nchis. Ridic
ochii cnd cei doi oferi l fancar, privindu-l cu fee ncordate.
Ridic antena, i ordon Kleist.
O s fm detectai de toate radarele de pe coasta cubanez,
protest operatorul.
141
Ridic-o! i ordon Kleist tios.
Deasupra lor se deschise o parte a punii i o anten de direcie
se desprinse de pe ea i se ridic n vrful unui catarg la
cincisprezece metri deasupra mrii. n interiorul SPUT-ului, ase
perechi de ochi urmreau s vad tot ce mic deasupra lor.
Ce cutm? ntreb operatorul.
Doi dintre oamenii notri au disprut, i rspunse Quintana.
Sunt prea mici s apar pe ecran.
Ce-ar f s foloseti computerul i s intensifci imaginea?
Putem ncerca.
F-o!
Dup treizeci de secunde, operatorul cltin din cap.
Nu se vede nimic pe o raz de dou mile.
Intensifc cmpul la cinci.
Nimic.
D pe zece. Operatorul nici nu se mai. Uit pe periscop i
urmri doar ecranul computerului.
OK. Vd un obiect minuscul care-ar putea f cel cutat de
noi. La nou mile sud-vest, la 2-2-2 grade.
Cred c i-am pierdut, murmur Kleist.
Operatorul de la radar cltin din nou din cap.
Doar dac sunt orbi sau proti de-a binelea.
Cerul e limpede ca un cristal. Ultimul cerceta de ase ani tie
unde se af Steaua Sudului.
Quintana i Kleist i ndreptar spinrile i se privir mui de
uimire, incapabili s accepte c. Ce vedeau era adevrat. Kleist fu
primul care puse ntrebarea ce se impunea.
De ce? ntreb el prostit. De ce s se ndrepte deliberat spre
Cuba?
142
Partea a cincea
!Y B"GLO#
143
60
6 noiembrie, 1989
Coasta nordic a Cubei
Pitt i Jessie scpar de o alup de patrulare cubanez care le
dduse trcoale i ajunser la trei sute de metri de coasta
cubanez, cnd bateria hidromobilului pe care se afau se termin.
Pitt trase fele de contact care se desprinser lsnd micua
ambarcaiune de agrement n voia sorii; se scufund i lu ap la
bord. Cizmele de lupt pe care le purta Pitt erau att de fxe nct
apa nu intra n ele, aa c Pitt nu le scoase dndu-i prea bine
seama c aveau s-i fe de mare folos cnd avea s ajung la mal.
Apa era foarte bun, iar valurile nu se nlaser prea mult.
ncepea s se piard la orizont luna n ptrar, lsndu-le nc dou
ore pn la rsritul soarelui. Sub lumina lunii, Pitt putea s-o
urmreasc uor pe Jessie. Tuea, de parc nghiise ceva ap,
ns prea c se ine la suprafa fr prea mare efort.
Cum te descurci dac noi pe spate? o ntreb el.
Bine. Tui i scuip, apoi spuse: Am ieit pe locul trei la
proba asta ntr-o ntrecere ntre state pe cnd eram la colegiu.
i tu, n ce stat ai nvat?
Wyoming.
Nu tiam c cei din Wyoming au piscin.
Nostim.
Fluxul ne ajut, aa c eu zic s ne micm nainte de a se
schimba.
O s se crape de ziu foarte curnd, spuse ea.
nc un motiv s ne grbim spre rm i s ne adpostim.
i cu rechinii cum rmne?
Nu mnnc niciodat nainte de ase dimineaa, spuse el
144
zorit. Acum, haide, gata cu vorbria.
Se puser n micare notnd pe spate n stilul clasic, aruncnd
braele napoi i picioarele btnd apa energic. Fluxul i mpingea
tot mai aproape de rm i se descurcar destul de bine s scoat
un timp bun. Jessie era o foarte bun nottoare. inea ritmul
impus de Pitt i-i arunca braele napoi, peste cap, o dat cu el,
meninndu-se tot timpul aproape. Pitt se minun ce rezisten
avea Jessie dup tot ce ndurase n ultimele ase zile i, ntr-un fel,
i era mil de ea, de suferinele pe care precis le ndura i de
epuizarea pe care nu avea cum s n-o simt. ns, nici vorb s
slbeasc ritmul pn cnd n-aveau s ajung la mal i s-i
gseasc un adpost, orict de precar.
Ea nu-i oferise nici o explicaie pentru faptul c-l obligase s o
ia spre Cuba i nici Pitt nu insistase. Nici nu era nevoie s fe
clarvztor pentru a-i da seama c Jessie era stpnit de o
hotrre neclintit, care aproape friza nebunia. Micua doamn
tia bine ce vrea, iar ideile ei limpezi erau dublate de o voin fr
egal. Ar f putut oricnd s-o dezarmeze, doar s rsuceasc
ambarcaiunea pe creasta unui val i era sigur c n-ar f apsat pe
trgaci dac nu se supunea dorinei ei.
Numai c Pitt, prin frea lui, trebuia s se implice n afacerea
asta, vorba ceea: Ai intrat n hor, trebuie s joci/Cu mult
dragoste, orice poi. Sigur, el nu era ndrgostit de Jessie; atras,
da, ns nu ndrgostit de ea. ntotdeauna, la el, curiozitatea era
mai puternic dect orice pornire de iubire. Nu putuse niciodat
rezista tentaiei de a se arunca n necunoscut. Mai era i ispita
seductoare pe care o exercita asupra lui doar gndul la comoara
La Doradei. Indiciul pe care i-l dduse LeBaron nu-l ajuta prea
mult, ns La Dorada se afa cu adevrat pe undeva, prin Cuba, iar
el trebuia s o gseasc. Nimic nu-i mai putea sta n cale acum,
doar dac era omort.
Pitt se opri, se scufund i atinse fundul la trei metri sub ei. Se
ridic la suprafa i atinse din greeal piciorul lui Jessie. Ea
scoase un ipt de spaim, gndindu-se c fusese atacat de
animalul marin cu coad despicat, privire oarb i coli puternici
pe care un dentist i-ar f apreciat cu siguran.
145
Nu face glgie! scrni el. Ai s alertezi toate patrulele de
coast pe o raz de cteva mile.
Off, Doamne, tu erai! gemu ea, aproape ngheat de spaim.
Vorbete ncet, i opti el la ureche. Apa duce mai departe
orice sunet. O s ne odihnim i-n timpul sta o s fm ateni s nu
apar semne de activitate la mal.
Ea nu-i rspunse nimic, doar l atinse uor cu mna pe umr, n
semn de ncuviinare. Clcar apa cteva minute, ncercnd s
strpung cu privirea ntunericul. Luna i arunca lumina slab
peste linia coastei Cubei, pe care se deslueau o fie ngust de
nisip i umbrele ntunecate ale vegetaiei din spate. La dou mile
n dreapta lor se vedeau farurile mainilor care treceau pe un
drum tiat chiar lng rm, iar la cinci mile peste osea, luminile
strlucitoare ale unui orel portuar.
Ct sttur aa, Pitt nu putu deslui nici o micare. i fcu
semn lui Jessie i se puse i el n micare, de data asta notnd
bras, cu ochii aintii drept nainte. Pe msur ce se apropiau,
umbrele care se proflau ca nite denivelri cu forme nedesluite
ncepur s prind contur i devenir nite siluete nebuloase.
Dup cincizeci de metri, Pitt ntinse picioarele n jos i atinse
nisipul de pe fund.
Se opri i apa i ajungea pn la piept.
Poi s pui picioarele jos, spuse el ncetior.
Urm o pauz de o clip, dup care ea murmur obosit:
Slav Cerului, braele au nceput s-mi atrne de parc ar f
de plumb.
Cum ajungem la mal te opreti i te odihneti. Eu o s m
duc s cercetez locul.
Te rog, ai grij.
Nu-i f griji, spuse el, iar gura i se deschise ntr-un zmbet
larg. Vreau doar s vd care-i treaba. n fond, e a doua plaj a
dumanului pe care am poposit n noaptea asta.
Tu nu poi s fi niciodat serios?
Doar cnd o cere situaia. Ca acum. D-mi arma.
Ea ezit.
Cred c-am pierdut-o.
146
Crezi?
Cnd am intrat n ap
Ai scpat-o.
Am scpat-o, repet ea, cu nevinovie.
Nici nu tii ce plcere este s am de-a face cu tine, spuse el
exasperat.
Parcurser not, tcui, ultima poriune care-i mai desprea de
mal, pn cnd apa deveni tot mai mic, doar de civa centimetri
adncime. i fcu semn lui Jessie s rmn pe loc. Cteva
secunde, Pitt se ncord, rmase nemicat, apoi, brusc, fr s
scoat un sunet, ni n picioare, o rupse la fug pe plaj i se
fcu nevzut n ntuneric.
Jessie se lupta s rmn treaz. Se simea toropit i parc tot
corpul i era amorit de oboseal; i ddu seama cu bucurie c
suferina provocat de tortura la care o supusese Foss Gly se mai
domolise. Mngierea linititoare a apei calmase durerile care i
sgetau tot corpul i acionase ca un sedativ.
Dar imediat, nghe, degetele i se nfpser n nisipul umed i-i
simi inima btndu-i s-i sparg pieptul.
Unul dintre tufuri se micase. La zece, poate doisprezece metri
mai ncolo, din umbrele nedesluite se desprinse o form
ntunecat care nainta spre plaj, chiar spre ea.
Nu era Pitt.
Razele slabe ale lunii dezvluir privirii sale o siluet mbrcat
n uniform, care purta o puc. Jessie paraliz de spaim,
simind aproape dureros neputina sa. i lipi trupul gol de nisip i
alunec trgndu-se uor napoi, nspre apa mai adnc, fcnd
prudent cte un centimetru o dat.
Jessie se strnse ct putu mai bine, dorindu-i s se fac ct
mai mic, nevzut, cnd fasciculul unei lanterne strpunse
ntunericul jucnd pe plaj chiar la punctul de ntlnire cu apa.
Santinela venea spre ea, mturnd cu lumina lanternei plaja n
sus i-n jos, examinnd cu mare atenie nisipul. Cu spaim, Jessie
i ddu seama c grnicerul urmrea amprente de pai i, brusc,
o cuprinse mnia gndindu-se la Pitt, care o prsise singur
acolo i lsase urmele ce duceau direct la ea.
147
Cubanezul, se apropiase la nici zece metri i, dac ar f privit n
direcia ei, i-ar f vzut cu siguran corpul proflndu-i-se
deasupra apei. Fasciculul luminos i ntrerupse cursa i rmase
nemicat, aintit asupra unei dre lsate de Pitt n alergarea sa pe
plaj. Grnicerul se ntoarse spre dreapta, se ghemui i ndrept
fasciculul de lumin spre arbutii care marcau marginea plajei.
Apoi, n mod inexplicabil, se rsuci brusc spre stnga i lanterna o
prinse n plin pe Jessie. Lumina puternic o orbi.
O clip, cubanezul rmase nemicat, mpietrit de surpriz, apoi
mana lui liber se ndrept spre puca automat pe care o purta
atrnat pe umr, o prinse i-o ndrept spre Jessie. Prea ngrozit
s mai scoat un cuvnt, Jessie nchise ochii, strns, ca i cnd
asta ar f putut alunga groaza care o paraliza i opri gloanele care
aveau s se abat asupra ei.
Auzi o bufnitur slab urmat de un geamt spasmodic. Atept
gloanele, dar ele nu venir. Urm doar o linite ciudat, iar apoi
simi c lumina se stinsese. Deschise ochii i ddu peste dou
picioare nfundate pn la glezne n ap, desfcute chiar n faa ei,
printre care vzu corpul inert al grnicerului cubanez, ntins, ct
era de lung, pe plaj.
Pitt se aplec i-o ridic cu blndee pe Jessie n picioare. i
ddu la o parte de pe fa prul ud, care-i atrna rebel.
Se pare c nu m pot ntoarce cu spatele nici mcar pentru o
clip, fr ca tu s dai de bucluc.
Credeam c-am murit, spuse ea, simind cum i se mai
linitesc btile inimii.
Gndul sta trebuie s-i f trecut prin minte de cel puin
douzeci de ori, de cnd am plecat de la Key West.
tii, ia ceva timp pn te obinuieti cu teama de apropierea
morii.
Pitt ridic lanterna cubanezului, o ascunse n palm i ncepu
s-i descheie uniforma.
Din fericire, nenorocitul e destul de jigrit, cam de talia ta.
Probabil c ai s noi n cizmele lui, da mai bine s fe largi dect
strmte.
E mort?
148
Are doar o gaur n cap de la lovitura pe care i-am dat-o cu
piatra. O s-i revin n cteva ore.
Ea strmb din nas cnd prinse din zbor uniforma aruncat de
Pitt.
Cred c nu s-a splat n viaa lui.
Cltete-o n mare i mbrac-o ud, spuse el energic. Ai grij
s faci totul rapid. Nu avem timp de fasoane de cucoan bogat,
care vrea s fe n pas cu moda. Grnicerul de la urmtorul punct
de paz o s se-ntrebe de ce nu se arat colegul lui. Curnd o s
apar schimbul lui i sergentul de gard.
Cinci minute mai trziu, Jessie sttea pe plaj mbrcat n
uniforma grnicerului cubanez, cu iroaie de ap prelingndu-se
de pe ea. Pitt avusese dreptate, cizmele erau cu dou numere mai
mari. i prinse prul ud i-l adun mpingndu-l cu grij sub
bonet. Se ntoarse spre Pitt i-l privi cum iese de sub pomi,
trnd dup el puca i-o foaie de palmier.
Ce-ai fcut cu el? l ntreb ea.
L-am ascuns ntr-un tuf. n tonul lui Pitt se simea o
nuan de urgen trebuia s se grbeasc. Arta spre o licrire
de lumin care se zrea la un sfert de mil mai ncolo, pe plaj.
Vin. Nu mai avem timp pentru un schimb de mingi. S-o lum din
loc.
O mpinse brutal spre pduricea care ncepea chiar din
marginea plajei i o urm, el mergnd de-a-ndrtelea, s tearg
urmele cu foaia de palmier. Dup aptezeci de metri, arunc
frunza i o lu la fug alturi de ea prin pdure, distanndu-se
ct mai mult de plaj, astfel ca zorii zilei s-i gseasc ct mai
departe de acel loc.
Parcurser deja cinci mile, cnd cerul ncepu s se coloreze n
portocaliu spre rsrit, sprgnd ntunericul nopii. Din bezna
care ncepea s se risipeasc, rsri dinaintea lor un camp de
trestie-de-zahr i merser de-a lungul lui pn ddur de un
drum pavat, cu dou benzi. Nu se zreau faruri pe osea venind
din nici o direcie. Merser pe marginea drumului, umr la umr,
ascunzndu-se n tufuri de cte ori se apropia vreo main sau
vreun camion. Pitt observ c Jessie ncepuse s se poticneasc i
149
s gfie. Se opri, aez o batist pe lantern i o aprinse drept n
faa ei. Nu trebuia s fi medic acreditat pe lng o echip de
sportivi s-i dai seama c era epuizat. i petrecu mna dup
talia ei, o susinu i continuar s mearg pn ajunser pe
marginea unei rpe mici, dar abrupte.
Tu trage-i sufetul. M ntorc ndat.
Pitt cobor povrniul i ajunse la o albie de rule secat care
urma un curs ntortocheat, nconjurnd o colin pe care erau
aruncai ici-colo bolovani i pini pitici. Rul trecea printr-o
conduct din beton cu diametrul de un metru, spat chiar sub
osea i-apoi se elibera spre o pune mprejmuit, care se
deschidea n partea cealalt. Se car n grab, urcnd rpa spre
osea, o prinse de mn pe Jessie, fr a rosti un cuvnt i o trase
dup el, mai mpleticindu-se, mai alunecnd, pn pe fundul
rpei. Aprinse lanterna i lumin conducta.
E singura camer liber din ora, spuse el ct de vesel putea
n acele clipe.
Locul nu era un adpost ideal, ns fundul concav al conductei
pstra civa centimetri de nisip moale i limanul era cel mai sigur
refugiu pe care sperase Pitt s-l gseasc. Orice soldai care-i
urmreau, dac ar f dat n cele din urm de urmele lor i s-ar f
luat dup ele pn la osea, ar f vzut c se opresc i ar f
presupus c intruii se ntlniser aici cu o main care-i atepta,
dup cum se neleseser dinainte.
Reuir, n sfrit, s-i gseasc o poziie ct de ct comod n
locul strmt, ntunecat. Pitt i aez arma i lanterna la ndemn
i, n sfrit, reui i el s se relaxeze.
Aa, spuse el, iar vorbele fur purtate de ecou n locul nchis
din conduct. Cred c a venit vremea s-mi spui i mie ce cutm
aici.
Numai c Jessie nu-i rspunse.
Uitnd de uniforma ud, lipicioas, care nici mcar nu i se
potrivea, uitnd pn i de durerea de picioare i de mini care-i
rmsese dup cursa not, Jessie se ncolcise ca o pisic i
dormea profund.
150
61
Mori? Cu toii? spuse furios Antonov, liderul de la Kremlin.
Baza a fost distrus complet i nu sunt supravieuitori, nici unul?
Polevoi ncuviin dnd din cap fr tragere de inim.
Cpitanul submarinului care a detectat exploziile, mpreun
cu colonelul care comand forele speciale de securitate trimise pe
insul s fac o anchet, au raportat c nu au gsit nici un
supravieuitor. Au scos de sub drmturi corpul nensufeit al
adjunctului meu, Lev Maiski, ns pe generalul Velikov nu l-au
gsit nc.
Lipsesc coduri i documente secrete? Polevoi nu avea nici cea
mai mic intenie s-i pun singur capul pe butuc i s se fac
rspunztor pentru eecul unei operaiuni secrete care se dovedise
a f dezastruoas. i-aa era la un pas de a-i pierde postul cldu
i de-a ajunge un funcionar uitat de toat lumea, numit cine tie
pe unde, n fruntea unui lagr de munc.
Toate informaiile strict secrete au fost distruse de oamenii
generalului Velikov nainte de a muri n lupt.
Antonov accept minciuna.
Aici e la mijloc CIA, spuse el dup ce se gndise la toate
astea. Numai ei pot f n spatele acestei provocri mrave.
Nu cred c-i putem scoate pe cei de la CIA api ispitori de
data asta. Probele care au fost strnse pn acum arat c e vorba
de o operaiune cubanez.
Imposibil! trnti Antonov. Prietenii notri, militarii din armata
lui Castro, ne-ar f prevenit cu mult timp nainte c se pune la cale
un plan att de serios de a ataca insula. i-apoi, o operaiune de o
asemenea amploare, care presupune i curaj i imaginaie,
depete mintea unui latin.
Se poate, ns cele mai ascuite mini ale noastre care
lucreaz n spionaj nu cred ca CIA s f tiut ceva de existena
centrului nostru de interceptare i comunicaii de pe Cayo Santa
151
Maria. Nu a fost depistat nici cel mai slab indiciu c americanii ar
f inut-o sub supraveghere. Sigur, cei de la CIA sunt buni, dar nu
sunt nite supraoameni. Nu aveau cum s pun la punct un plan,
pe care s-l pregteasc i s-l duc la bun sfrit atacnd insula,
n cele cteva ore care s-au scurs din momentul n care naveta s-a
desprins de staia spaial i pn cnd a prsit, brusc, cursul pe
care i-l imprimasem noi, pentru a ateriza n Cuba.
Ce, am pierdut i naveta?
Aparatele noastre care supravegheaz centrul spaial
Johnson au interceptat mesajul prin care se spune c naveta a
reuit s aterizeze la Key West.
Cu tot cu colonitii americani de pe Lun, adug el sec.
Da, erau i ei la bord.
Pre de cteva secunde, Antonov rmase aa, prea furios s mai
reacioneze, cu buzele strnse i ochii pierdui n gol.
Cum de-au reuit? tun el. Cum au fcut s-i salveze
preioasa navet n ultimul moment?
Norocul prostului, spuse Polevoi, bizuindu-se din nou pe
dogma comunist de a arunca vina pe altcineva. Au fost salvai i
de amestecul viclean i lturalnic al frailor Castro.
Antonov i fx brusc ochii asupra lui Polevoi.
Cum ai inut de-attea ori s-mi aminteti, tovare director,
fraii Castro nu merg la toalet fr ca K.G.B.-ul s nu tie ci
metri de hrtie folosesc. Acum, vii s mi-o spui c s-au trt la
picioarele preedintelui Statelor Unite i c agenii ti nu i-au dat
seama de nimic? Din nesocotin, Polevoi se vrse singur ntr-o
ncurctur i acum ncerca s ias din ea abtnd cursul
discuiei.
Operaiunea Rom i Cola este ns n curs de desfurare. Om
f fost noi pclii cu naveta spaial, sigur, am pierdut o surs
bogat de date tiinifce, dar e o pierdere acceptabil prin
comparaie cu planul nostru de a ctiga controlul total asupra
Cubei.
Antonov ascult cuvintele lui Polevoi i muc din momeal:
Am ndoieli. Fr Velikov n fruntea operaiunii, cred c
ansele de reuit sunt njumtite.
152
Generalul nu mai este crucial pentru Rom i Cola. Planul a
fost pus la punct n proporie de 90 la sut. Vasele or s ntre n
portul Havana mine sear, iar Castro i-a programat discursul
pentru a doua zi de diminea. Generalul Velikov a fcut o treab
excelent punnd bazele operaiunii. Au nceput deja s circule n
Occident zvonuri despre un complot pus la cale de CIA pentru
asasinarea lui Castro, iar noi avem gata pregtite dovezi c
americanii sunt bgai pn-n gt n asta. Tot ce mai avem de fcut
este s apsm pe buton.
Au fost alertai oamenii notri din Havana i din Santiago?
Sunt pregtii s ntre n scen i s formeze un nou guvern
de ndat ce se confrm asasinarea.
i cine-o s fe noul guvernant?
Alicia Cordero.
Antonov rmase cu gura cscat.
Adic, o femeie? Vrei s spui c numim o femeie n fruntea
Cubei dup moartea lui Fidel Castro?
E o alegere perfect, spuse Polevoi cu fermitate. E secretara
Comitetului Central i a Consiliului de Stat. Un lucru foarte
important este c se bucur de ncrederea lui Fidel, a crui
confdent este i c e, pur i simplu, idolatrizat de popor pentru
programele economice familiale, pe care le-a elaborat i
discursurile sale nfcrate. Are tot atta farmec i carism ca i
Fidel. Devotamentul ei fa de Uniunea Sovietic este indiscutabil
i se va bucura de sprijin total din partea forelor armate
cubaneze.
Care lucreaz pentru tine.
Care ne aparin, l corect Polevoi.
Deci suntem angajai n operaiunea asta i hotri s o
ducem la bun sfrit.
Da, tovare preedinte.
i, dup aceea? ntreb Antonov mnat de curiozitate.
Nicaragua, Peru, Chile i, sigur, Argentina, spuse Polevoi,
nclzit de subiectul abordat. Fr revoluii dezonorante pentru
noi, fr micri sngeroase de gheril. Le infltrm guvernele cu
oameni de-ai notri i-i distrugem, fr s-i dea seama, din
153
interior, ateni s nu strnim ostilitatea Statelor Unite. Cnd se vor
trezi ntr-un sfrit, o s fe prea trziu. America Central i de
Sud vor f un teren solid pe care s-a extins Uniunea Sovietic.
i partidul? l ntreb Antonov cu repro. Polevoi, ai uitat de
motenirea glorioas a comunismului?
Partidul este fundamentul pe care cldim. Dar nu putem
continua s ne lsm nlnuii de o flosofe arhaic marxist,
creia i-au trebuit o sut de ani s dovedeasc c e inutil. Ne mai
desparte numai un deceniu de nceputul secolului al XXI-lea. A
sosit vremea s dm dovad de un realism rece, calculat. V citez,
tovare preedinte: n viziunea mea, se nate o nou epoc a
socialismului care va mtura de pe faa pmntului dumanul
nostru cel mai mare, capitalismul asupritor. Cuba este primul pas
n realizarea visului dumneavoastr pentru o lume dominat de
Kremlin.
Iar Fidel Castro este o piedic n calea noastr.
Da, spuse Polevoi, cu un zmbet rutcios. Dar pentru numai
patruzeci i opt de ore.
Avionul prezidenial decola de la baza Andrews a Aviaiei i o lu
spre sud, zburnd deasupra dealurilor istorice ale Virginiei. Cerul
dimineii era albastru i senin, iar limpezimea lui era frnt ici i
colo de civa noriori rzlei. Pilotul zborului Boeing, care
condusese cu avionul trei preedini pn acum, colonel de aviaie,
se ridic zece mii de metri i anun pasagerii, prin interfonul din
carling, ora de sosire la Cape Canaveral.
Un mic dejun, domnilor? ntreb preedintele artnd spre
un mic compartiment, amenajat de curnd n interiorul avionului
special, pentru a lua masa. Soia lui avusese ideea de a aga o
lustr Tifany deasupra unei mese art deco i ele confereau
compartimentului un aer relaxat, prietenos. n buctria noastr
avem i ampanie, dac dorii s srbtorim evenimentul.
Mai c-a bea o ceac de cafea ferbinte, spuse Martin
Brogan. Lu loc i scoase un dosar din servieta pe care, apoi, o
aez sub mas.
Dan Fawcett i trase un scaun lng el, n timp ce Douglas
154
Oates era aezat n faa lui, lng preedinte. Un sergent de la
Aviaie mbrcat n uniform alb servea suc de guava, butura
preferat a preedintelui i cafea. Fiecare dintre cei prezeni spuse
ce dorea, dup care se destinser, ateptnd ca preedintele s
deschid discuia.
Ei bine, spuse acesta zmbind, avem multe de povestit
nainte de a ateriza la Cape i a-i felicita pe toi cei de acolo. Aa
c, s ncepem. Dan, spune-ne n ce stare se af Gettysburg i
colonitii de pe Lun.
Am vorbit la telefon toat dimineaa cu responsabilii de la
NASA, spuse el, cu emoie evident n glas. Dup cum tim, Dave
Jurgens a izbutit s aeze naveta la Key West, dei nu credeam s
reueasc. A fcut o treab excelent. Baza aeronaval a fost
nchis, nici un avion nu mai poate ateriza sau decola i este
interzis accesul mainilor n incinta sa. Porile i gardul care
mprejmuiete baza sunt pzite de soldai ai Marinei militare.
Preedintele a ordonat ca, pentru moment, s se pstreze secretul
absolut asupra situaiei pn cnd va anuna existena noii
noastre baze de pe Lun.
Cred c reporterii url ca nite psri de prad rnite,
ncercnd s afe de ce a aterizat naveta spaial la o deprtare
att de mare de cursul pe care trebuia s-l urmeze, spuse Oates.
E de la sine neles.
Cnd v-ai gndit s facei public existena bazei? ntreb
Brogan.
Peste dou zile, i rspunse preedintele.
Avem nevoie de timp s descurcm situaia, pn gsim toate
implicaiile imense pe care ea le presupune i s-i ascultm pe
Steinmetz i pe oamenii lui, apoi s sortm informaiile i s vedem
ce anunm mass-media.
Dac amnm prea mult momentul, adug Fawcett, se va
gsi cineva din corpul de pres acreditat pe lng Casa Alb, care
s afe ceva i s l fac public.
Unde sunt colonitii de pe Lun?
Sunt supui unor teste la punctul medical al centrului
spaial Kennedy, rspunse Fawcett. Au fost transportai acolo
155
direct de la Key West, imediat dup aterizarea navetei Gettysburg,
mpreun cu echipajul lui Jurgens.
Brogan se uit la Oates.
Kremlinul a scos vreun cuvnt?
Linite deplin pn n prezent.
M-ar interesa s tiu cum reacioneaz la vestea uciderii
conaionalilor lor.
Antonov e un piicher btrn, spuse preedintele. O s se
lanseze ntr-un atac fulger i ne va acuza c i-am omort
cosmonauii. n schimbul tcerii sale va cere convorbiri secrete n
care va revendica o compensare sub forma mpririi datelor
tiinifce.
I le vei da?
Preedintele este obligat s se supun, spuse Oates.
Brogan i Fawcett l privir ngrozii.
Bine, dar asta nu e o chestiune politic, spuse Brogan abia
auzit. Nu scrie nicieri c trebuie s dezvluim secrete de
importan vital pentru aprarea rii noastre.
De data asta suntem cu minile legate. Noi o s fm privii
drept rufctori, nu ruii, protest Oates. Mai avem puin i
semnm acordul SALT IV, tratatul de ncetare a amplasrii de
rachete nucleare. Dac preedintele ignor revendicrile lui
Antonov, negociatorii sovietici se vor ridica de la masa tratativelor
cu cteva ore nainte de semnarea tratatului, n stilul lor obinuit.
S-ar putea s ai dreptate, spuse Fawcett. Dar cei implicai n
operaiunea Colonia Jersey n-au muncit timp de dou decenii ca
s sfreasc prin a mpri totul cu Kremlinul.
Preedintele urmrise acest schimb de preri fr s intervin.
Acum ns ridic mna.
Domnilor, nu am de gnd s divulg totul. Dar materialul este
att de bogat, nct ne putem permite s-l mprtim ruilor i
lumii ntregi, n interesul umanitii. Descoperirile medicale, datele
geologice i astronomice trebuie s circule n ntreaga lume. V rog
ns s v linitii. Nu e intenia mea s compromit programele
noastre spaiale i de aprare. Acest domeniu va f strict
administrat de noi. Sper c m-am fcut neles.
156
n compartimentul-restaurant se ls tcerea, ct stewardul
aduse trei farfurii aburinde cu ou, unc i cornuri calde. Turn
cafea n cetile care se goliser. ndat ce se ntoarse n buctrie,
preedintele scoase un suspin adnc i se uit la Brogan.
N-ai mncat nimic, Martin.
De obicei, sar peste micul dejun. Prnzul e masa principal.
Nu tii ce pierzi. Cornuleele astea sunt foarte fne, chiar
delicioase.
Nu, mulumesc. Rmn la cafea.
Ct mncm, noi ceilali, ce-ar f s ne spui ce s-a-ntmplat
cu operaiunea Cayo Santa Maria.
Brogan sorbi din cafea, deschise dosarul i-i prezent
coninutul, pe scurt.
Astzi diminea a debarcat pe insul, la ora dou dup
miezul nopii, o trup special antrenat pentru lupt, sub
comanda colonelului Ramon Kleist, condus la atac de maiorul
Angelo Quintana. La ora patru i jumtate, instalaia de spionaj
sovietic, ntreaga baz, inclusiv antena, au fost distruse i o dat
cu ele a fost omort ntregul personal de pe insul. A fost o
cronometrare perfect, pentru c ultima transmisie radio i-a
avertizat pe cei de pe Gettysburg s schimbe cursul la doar cteva
minute nainte de a ateriza pe teritoriul cubanez.
Cine a transmis avertismentul? interveni Fawcett.
Brogan i privi peste mas i zmbi:
S-a prezentat sub numele de Dirk Pitt.
Dumnezeule, tipul sta e peste tot, exclam preedintele.
Au fost salvai Jessie LeBaron i cei doi oameni ai amiralului
Sandecker de la NUMA, continu Brogan. Raymond LeBaron a fost
ucis.
Moartea lui a fost confrmat? ntreb preedintele, cu o
expresie grav.
Da, domnule, a fost confrmat.
O mare pierdere. Merit ntreaga noastr recunotin pentru
contribuia pe care a adus-o la proiectul Coloniei Jersey.
Oricum, misiunea este o mare reuit, spuse Brogan linitit.
Maiorul Quintana s-a ntors cu un munte de informaii secrete,
157
inclusiv ultimele cifruri folosite de sovietici. Au sosit acum o or i
analitii de la Langley cern toate informaiile n acest moment.
Constat c felicitrile se in lan, spuse preedintele. Oamenii
dumitale au fcut o isprav pe cinste.
N-ar trebui s v grbii cu laudele pn ce nu ascultai
povestea pn la capt, domnule preedinte.
n regul, Martin, s auzim.
Dirk Pitt i Jessie LeBaron Brogan se opri i ridic abtut
din umeri. Nu s-au ntors la bordul vasului cu Quintana i cu
oamenii lui.
Au fost omori pe insul o dat cu Raymond LeBaron?
Nu, domnule, au plecat de pe insul mpreun cu ceilali,
ns s-au desprit de ei i s-au ndreptat spre Cuba.
Cuba, repet preedintele moale. Se uit peste mas la Oates
i Fawcett care i ntoarser privirea nedumerii. Doamne
Dumnezeule, Jessie ncearc s ajung cu rspunsul nostru
despre propunerea de pact americano-cubanez.
Are anse s ntre cumva n legtur cu Castro? ntreb
Fawcett.
Brogan cltin capul, semn c avea mari ndoieli.
Insula geme de fore de securitate, miliie i uniti speciale
care mpnzesc ara i verifc practic fecare mil de teren.
Probabil c, n nici o or, vor f arestai, asta n cazul n care trec
de grnicerii de coast.
Cine tie, poate c Pitt va f norocos, murmur Fawcett plin
de speran.
Nu, spuse preedintele cu faa abtut de ngrijorare. Cred c
i-a consumat pn acum tot norocul pe care-l poate avea un om.
ntr-un mic birou de la cartierul general al CIA de la Langley,
sttea aezat la biroul su, cu picioarele puse pe mas i rsfoind
un teanc de dosare care tocmai i parveniser de la San Salvador,
Bob Thornburgh, analistul ef al documentelor secrete. Pufia,
nervos din pip i fumul albstrui l nvluise complet pe cnd
traducea din rus materialul btut la maina din faa lui.
Trecu iute n revist trei dosare i culese de pe mas un al
158
patrulea dosar. l intrigase titlul lui care, n mod ciudat, era scris
n american. Era o aciune secret denumit dup o butur
cocktail. Arunc o privire rapid asupra coninutului de la nceput
i pn la capt, iar cnd termin rmase cu dosarul pe genunchi,
nmrmurit. Apoi, i trase jos picioarele de pe birou, puse pipa
ntr-o scrumier i reciti dosarul cu mare atenie, fraz cu fraz,
fcnd nsemnri ntr-o agend de lucru galben.
Dou ore mai trziu, Thornburgh ridic receptorul i form un
numr de telefon intern.
Rspunse o voce de femeie, iar el ceru s vorbeasc cu
directorul adjunct.
Eileen, aici Bob Thornburgh. Pot vorbi cu Henri?
E la alt telefon.
Spune-i s m sune imediat ce nchide, e o urgen.
i spun.
Thornburgh i puse ordine n nsemnri i studia dosarul
pentru a cincea oar, cnd fu ntrerupt de bzitul telefonului.
Oft i ridic receptorul.
Bob, aici Henri. Ce ai?
Ne putem ntlni acum? Am parcurs o parte a materialului
secret adus dup operaiunea Cayo Santa Maria.
Ceva valoros?
S zicem c-i o bomb de calibru.
Poi s-mi dai un fr?
n legtur cu Fidel Castro.
Ce prostie a mai pus la cale de data asta?
Trebuie s moar poimine.
62
De ndat ce se trezi, Pitt se uit s vad ct era ceasul. Era
doisprezece i optsprezece. Se simea nviorat, n form, ba chiar
optimist.
159
Cnd se gndi ns mai bine, gsi c era caraghios s fe att de
bine dispus cnd perspectivele erau sumbre. Nu era tocmai vesel
viitorul care l atepta. Nu avea acte de identitate i nici bani
cubanezi. Se afa ntr-o ar comunist n care nu cunotea pe
nimeni, n-avea nici o persoan de legtur favorabil lui i nici
mcar o explicaie a prezenei lor aici. i mai purta i-o uniform
care nu se ncadra n peisaj. Trebuia s aib prea mult noroc s
reziste fr a f prins o zi ntreag sau s fe mpucat ca spion.
ntinse mna i-o atinse cu blndee pe Jessie, pe umr. Apoi,
iei, trndu-se pe burt din canal, cercetnd cu mare grij zona
i ncepu s fac cteva micri, s-i dezmoreasc muchii
nepenii.
Jessie deschise ochii i se trezi buimcit, revenind cu greu la
via din somnul adnc, voluptuos; i lu ceva timp s se adune i
s-i aduc aminte unde se afa. Se descolci i-i ntinse braele i
picioarele ca o pisic. Gemu uor din pricina durerii pe care o mai
simea nc, dar era mulumit c putea s-i adune gndurile i
c mintea i funciona.
La-nceput i trecur prin minte tot felul de lucruri prosteti pe
cine s invite la urmtoarea sa petrecere, ce meniu s aleag cu
buctarul ef, trebuia s-i aminteasc grdinarului s taie
tufurile care strjuiau aleile i-apoi ncepur s-o asalteze
amintiri legate de soul ei. Se ntreb cum de reueau femeile s
triasc i s lucreze alturi de un brbat douzeci de ani i, dup
atta timp, s nu se revolte n faa strilor interioare contradictorii
ale acestuia. i totui, ea, mai mult dect oricine altcineva, l
considera pe Raymond LeBaron o fin omeneasc ca oricare alta,
nici mai bun, nici mai ru dect ceilali brbai. Avusese o fre care
radia compasiune, meschinrie, strlucire, inteligen sau lips de
scrupule dintr-o singur rsufare, la moment.
nchise ochii i ncerc s alunge gndul morii sale. Gndete-
te la altcineva sau altceva, i spuse siei. Gndete-te cum poi s
supravieuieti n urmtoarele zile. Gndete-te la Dirk Pitt.
Cine era? se ntreb ea. Ce fel de om era, oare? l privi prin
deschiztura canalului, urmrindu-l cum se apleac i-i
rsucete corpul i, pentru prima oar de cnd se cunoteau, simi
160
c este atras fzic de el. Era ridicol, se gndi ea, era mai btrn
cu cincisprezece ani. i-apoi, niciodat n-o fcuse s neleag c o
gsea atrgtoare ca femeie, nici mcar nu-i aruncase vreo
sugestie insinuant i nici nu ncercase s firteze cu ea. Hotr c
Pitt era un adevrat mister, tipul de brbat care ar intriga orice
femeie i ar face-o s se poarte uuratic, dar care nu s-ar f lsat
niciodat pclit, cu att mai puin vrjit de ncercrile ei.
Jessie reveni brusc la realitate cnd Pitt intr n canal i-i
zmbi.
Cum te simi?
Ea i evit privirea, nervoas.
La pmnt, dar pregtit s nfrunt o nou zi.
mi cer scuze c micul dejun nu e gata, spuse el, iar ecoul i
amplifc vorbele, Serviciul n camer cam las de dorit pe-aici.
Mi-a da i sufetul pentru o ceac de cafea.
Dac ne lum dup indicatorul de pe marginea drumului, pe
care l-am zrit la vreo cteva sute de metri de noi, mai sunt zece
kilometri pn la urmtorul ora.
Ct e ceasul?
Unu fr douzeci.
Am pierdut jumtate de zi, spuse ea rsucindu-se i ieind pe
mini i pe genunchi afar, la lumin. Trebuie s pornim.
Rmi pe loc.
De ce? El nu-i rspunse, ns se ntoarse i se aez lng ea.
i lu cu tandree faa n mini i o srut pe gur.
Jessie fcu ochii mari, ns imediat i rspunse cu un srut
lacom. Dup o vreme, el se trase napoi. Ea-l atept rbdtoare,
ns Pitt nu fcu alt gest, mulumindu-se doar s stea lng ea i
s-o priveasc lung.
Te doresc, i spuse ea.
Da.
Acum.
O trase spre el, lipind-o strns de corpul lui, apoi o srut din
nou. Aproape imediat, o-mpinse de lng el.
Mai nti s lmurim ceva.
Ea i arunc o privire curioas, rnit.
161
Ce s lmurim?
Spre exemplu, de ce m-ai obligat s vin n Cuba?
Ai un fel ciudat de-ai alege momentul.
i nici nu-mi st n fre s conduc jocuri de societate prin
canale.
Ce vrei s tii?
Totul.
i dac nu-i spun?
El rse.
Ne strngem mana i ne vedem fecare de treaba lui.
Pre de cteva clipe ea tcu, cu spatele lipit de peretele
conductei, gndindu-se ce-ar f reuit s fac fr ajutorul lui.
Probabil c n-ar f ajuns n cel mai apropiat ora, n-ar f trecut de
primul miliian sau securist bnuitor care i-ar f aprut n cale.
Pitt prea s fe un ins cu resurse nelimitate. O dovedise de attea
ori pn acum. Nu avea cum s nu recunoasc adevrul teribil c
avea mai mult nevoie de el dect credea.
Cumpni bine, cutnd vorbele cele mai potrivite, o explicaie, o
introducere care s aib ct de ct un neles. Decise ns c era
mai bine s-i spun de-a dreptul adevrul i-n fnal trnti:
M-a trimis preedintele s-l ntlnesc pe Fidel Castro.
Ochii lui verzi, adnci, o cercetar cu o curiozitate nedisimulat.
Ai nceput bine. A vrea s-aud i restul.
Jessie inspir profund i continu.
i povesti despre oferta lui Fidel Castro de a ncheia un acord cu
ei i despre modalitatea neobinuit de-a le-o transmite chiar sub
nasul agenilor sovietici vigileni.
i relat ntlnirea secret cu preedintele dup apariia
neateptat a lui Prospero i rugmintea de a-i transmite
rspunsul su lui Castro, refcnd zborul cu dirijabilul soului ei,
un pretext pe care cubanezul l-ar f recunoscut imediat.
Recunoscu c-i nelase pe Pitt, Giordino i Gunn atunci cnd i
atrsese n jocul sta i-i ceru lui Pitt s-o ierte pentru c planurile
lor ieiser prost, cnd fuseser atacai prin surprindere de
elicopterul cubanez.
Sfri prin a spune c generalul Velikov ncepuse s aib
162
bnuieli i se apropiase foarte mult de adevratul scop al cltoriei
lor, o ncercare improvizat de a ajunge la Castro, supunndu-i la
tortur, prin Foss Gly, pentru a scoate adevrul de la ei.
Pitt ascult povestirea ei fr a face vreun comentariu.
Partea de care se temea ea cel mai mult era reacia lui. i era
fric s se gndeasc la ce-ar f putut spune sau ce-ar f fcut
acum, cnd afase cum fusese folosit, minit i nelat, btut la
snge i aproape omort n cteva rnduri, ntr-o misiune de care
nu avea habar. Ea se gndea c avea dreptate s-o strng de gat.
Nu-i veni altceva n minte i-i spuse:
mi cer iertare.
Pitt n-o strnse de gat. ntinse mana spre ea. Ea i-o prinse i
Pitt o trase spre el.
Deci te-ai folosit de mine tot timpul, spuse el.
Doamne, ochii aceia verzi, gndi ea. i dorea s se scufunde n
ei.
Ai dreptate s fi suprat.
O inu strns mbriat cteva clipe lungi.
Ei bine?
Ei bine, ce?
Nu spui nimic? l ntreb ea, timid. Nu eti furios? El i
descheie nasturii cmii de la uniform i-i atinse uor snii.
Ai noroc c nu sunt ranchiunos.
Apoi, fcur dragoste, n timp ce mainile treceau pe oseaua de
deasupra lor.
Jessie se simea incredibil de linitit. Senzaia de cldur n-o
prsi n urmtoarea or, ct merser pe marginea drumului. O
nvluise, punnd stpnire pe ea ca un calmant, alungnd tema
i sporindu-i ncrederea. Pitt i acceptase istoria i o va ajuta s
ajung la Castro. Iar acum, mergea urmndu-l, iar el o conducea
spre interiorul Cubei, cu o dezinvoltur de parc era la el acas.
Jessie se simea aprat i linitit dup gustul plcut pe care i-l
lsase interludiul intim.
Pitt culese cteva fructe de mango, un ananas i dou roii pe
jumtate coapte, pe care le mncar din mers. i depir cteva
163
vehicule, majoritatea camioane care transportau trestie-de-zahr i
citrice. La intervale rare, trecea i cte un camion militar plin cu
miliieni. Jessie se strngea de spaim uitndu-se nervoas la
ghetele pe care i le prinsese strns n ireturi n timp ce Pitt ridica
arma strigndu-le:
Saludos amigos!
E bine c nu pot s aud ce spui, rosti ea.
Cum aa? ntreb el cu fals indignare.
Ai un accent ngrozitor.
M-am descurcat ntotdeauna la ntrecerile de ogari de la
Tijuana.
Aici n-o s in. Ai face mai bine s m lai pe mine s
vorbesc.
Crezi c tu vorbeti mai bine spaniola?
Ca i cnd ar f limba mea matern. Vorbesc fuent rusa,
franceza i germana.
Continui s m uimeti cu cte tii, spuse Pitt sincer. Velikov
tia c vorbeti rusa?
Dac afa, eram cu toii mori de mult.
Pitt vru s spun ceva, dar se opri, artnd nainte pe osea.
Ajunseser la o curb i, dup col Pitt art o main parcat
lng drum. Capota era ridicat i cineva era aplecat deasupra
motorului, cu capul i umerii complet ascuni privirii.
Jessie se opri, ns Pitt o lu de mn i-o trase dup el.
Preia tu discuia, i spuse el blnd. Nu te speria. Amndoi
avem uniforme militare, iar a mea aparine unei trupe de atac de
elit.
Bine, dar ce s spun?
Te descurci tu. S-ar putea s avem o ans de-a merge cu
maina.
nainte ca ea s apuce s protesteze, oferul le auzi paii
apropiindu-se pe pietri i se ntoarse spre ei. Era un brbat
scund, cam de cincizeci de ani, cu pr des, negru i pielea nchis
la culoare. Nu purta cma, n-avea dect un ort pe el i o
pereche de sandale. Uniformele militare erau un lucru obinuit n
Cuba, aa c abia dac le ddu atenie. Le zmbi larg i le spuse:
164
Hola.
Ai probleme cu motorul? ntreb ea n spaniol.
A treia oar n ultima lun. Ridic neputincios din umeri. Pur
i simplu s-a oprit.
tii ce are? Brbatul ridic i-i art un fr scurt de srm,
mncat de rugin n trei locuri, care se inea numai n banda
izolant.
E frul de la distribuitor.
Trebuia s-l schimbi.
El o privi bnuitor.
E imposibil s gseti piese pentru o main veche cum e
asta. Ar trebui s tii.
Jessie i ddu seama c fcuse o gaf i, zmbindu-i ct mai
dulce, imediat gdil coarda sensibil a masculului latin.
Sunt o biat femeie. Ce m pricep eu la mecanic?
A, spuse el zmbindu-i binevoitor. i-nc una fermectoare.
Pitt nu ddea atenie discuiei. Se nvrtea n jurul mainii,
cercetnd atent linia ei. Se aplec deasupra motorului pe care-l
studie o clip. Apoi, i ndrept spatele i se ddu napoi.
E un Chevrolet din 57, spuse el admirativ, n englez. Un
automobil dat naibii. ntreab-l dac are un cuit i-o band de
leucoplast.
Lui Jessie i czu faa de surprindere i spaim.
oferul l privi nencreztor, netiind ce s fac. Apoi l ntreb
ntr-o englez stricat.
Tu nu vorbit spaniol?
Pe legea mea, care-i treaba? tun Pitt. N-ai mai vzut pn
acum un irlandez?
De ce irlandez purtat uniform cubanez?
Maiorul Paddy OHara, Armata Republican Irlandez, numit
consilier pe lng miliia voastr popular.
Faa cubanezului se lumin ca un bli i Pitt fu aproape
mulumit s vad c individul l privea profund impresionat.
Herberto Figueroa, spuse el, ntinzndu-i mana. nvat
englez muli ani nainte, cnd americani fost aici.
Pitt i strnse mna i i-o art cu capul pe Jessie.
165
Caporal Maria Lopez, ajutorul i ghidul meu, m ajut s fu
neles n spaniol.
Figueroa nclin capul n semn de salut i remarc verigheta de
pe inelarul lui Jessie.
Senora Lopez. Se ntoarse spre Pitt. Ea neles englez?
Pronunnd ia neles ingles?
Puin, i rspunse Pitt. i-acum, dac-mi dai un cuit i nite
leucoplast, cred c pot s te pun din nou n micare.
Sigur, sigur, spuse Figueroa. Scoase un briceag din torpedoul
mainii i gsi o band de leucoplast n cutia de scule din
portbagaj.
Pitt se aplec deasupra motorului, tie cteva buci de srm
din frele lungi care duceau la baterie i lipi capetele ntre ele. Fcu
acelai lucru cu bucile de srm tiate i reui s ncropeasc
un fr destul de lung, care unea bobina i distribuitorul.
OK, pornete.
Figueroa rsuci cheia n contact i motorul V-8, de apte sute
centimetri cubi se opinti o dat, de dou ori, pn ce se scutur i
ncepu s se nvrteasc gtuit.
Magnifco! strig Figueroa fericit. Vrei s v duc cu maina
undeva?
Pn unde mergi?
Havana. Locuiesc acolo. Brbatul surorii mele a murit i-am
fost la Nuevistas, s-o ajut cu nmormntarea. Acum m ntorceam
acas.
Pitt i fcu un semn lui Jessie. Hotrt lucru, asta era o zi
norocoas. ncerc s-i aduc aminte harta Cubei i calcul
corect c, n linie dreapt, spre nord-est, mai erau dou sute de
mile pn la Havana, pe osea, probabil trei sute.
El se urc n fa alturi de ofer, iar Jessie pe bancheta din
spate.
i mulumim, Herberto. Maina de serviciu a rmas n pn
la dou mile n urm, a pierdut uleiul i s-a calat motorul. Ne
duceam la o tabr de pregtire militar la est de Havana. Dac ne
poi lsa n fa la Ministerul Aprrii, o s avem grij s fi pltit
pentru deranj.
166
Lui Jessie i se lungi faa i-l privi pe Pitt cu o expresie de
dezgust. Pitt tia c-l numea, n gnd, ticlos nenorocit.
Ghinionul vostru a fost bafta mea, spuse Figueroa, fericit c
mai poate ciupi civa pesos.
Figueroa strni pietriul n urma sa, cnd trase maina n vitez
pe asfalt i schimb vitezele rapid pn cnd micua lui Chevy rul
cu iueal, la aptezeci de mile la or. Motorul torcea linitit, ns
tblria se zglia din toate ncheieturile i, prin gurile mncate
de rugin din podea, intra n cabin gaz de eapament.
Pitt se uit la Jessie prin oglinda retrovizoare.
Prea stingher, de parc nu era n apele ei. O limuzin ar f fost
pe gustul ei. Pitt ns se simea grozav pentru moment, pentru c
afeciunea pe care o simea fa de mainile vechi reuise s-l fac
s uite orice gnd al pericolelor care-i ateptau.
Cte mile ai cu ea? ntreb el.
Peste 680.000 de kilometri, rspunse Figueroa.
Motorul e nc bun.
Dac yankeii ridic embargoul, a putea s cumpr cteva
piese de care are nevoie i s mai merg cu ea. Dar, n-o s dureze o
venicie.
Ai probleme la punctele de control?
Mi se d cale liber ntotdeauna.
Probabil c eti infuent. Cu ce te ocupi la Havana?
Figueroa rase.
Sunt ofer de taxi.
Pitt nu se osteni s-i ascund zmbetul. Era chiar mai bine
dect ar f putut spera. Se ls pe sptarul scaunului, relaxat i
privi cu plcere peisajul care se derula n faa ochilor si,
bucurndu-se ca un turist. ncerc s se gndeasc la ce voise s
spun LeBaron despre locul unde era ascuns La Dorada, numai
c l cuprinse remucarea.
tia c, mai devreme sau mai trziu, aveau s opreasc undeva
pe drum i s-i ia lui Figueroa bruma de bani pe care o avea i
maina. Pitt spera c nu va f nevoie s-l omoare pe micuul
bonom, n ncercarea de a-l fura.
167
63
Preedintele se ntoarse de la centrul spaial Kennedy la Casa
Alb trziu, n miez de noapte i se duse direct n Biroul Oval.
Dup ntlnirea secret cu Steinmetz i colonitii de pe Lun i
dup ce i ascultase deertnd cu entuziasm sacul cu poveti
despre cercetrile fcute pe Lun, preedintele era ntr-o stare de
euforie, simind c plutete de fericire. Uit de somn cnd pi n
biroul su, gndindu-se, deja inspirat, la lansarea unor noi
programe de cercetare spaial.
Se aez la biroul imens i deschise sertarul cel mai de jos, din
care scoase o caset din lemn de nuc pentru igri. O deschise i
alese un trabuc mare. i scoase celofanul, se uit fx, pre de cteva
clipe, la foia subire maro nchis, n care era nvelit acesta i
inhala aroma ameitoare. Era un Montecristo, cel mai fn trabuc
care se fabric n Cuba, un articol interzis la import de embargoul
impus asupra mrfurilor cubaneze.
Preedintele i procura trabucurile printr-un fost coleg de
coal, o persoan de ncredere, care le trecea clandestin prin
vam din Canada, o cutie la dou luni. Nici soia i nici consilierii
si de ncredere nu aveau habar de secretul lui, pe care-l inea bine
tinuit. Tie unul din capete i aprinse trabucul la cellalt capt ca
un cunosctor, ntrebndu-se, ca de fecare dat n asemenea
situaie, ce reacie public ar f strnit mica lui patim clandestin
i oarecum ilegal.
n seara asta, ns, nu-i psa deloc. Se simea plutind pe culmi
nalte. Economia era ntr-o stare bun, Congresul reuise, n
sfrit, s voteze o lege prin care se tiau drastic din fondurile
strnse pentru buget i se stabilea o impozitare confortabil
pentru ceteni. Scena politicii internaionale intrase ntr-o
perioad de dezghe, fe i temporar, iar sondajele de opinie
prezentau o cretere a popularitii sale cu 5 procente. i acum,
era pe punctul de a profta imens de pe urma prudenei pe care o
168
manifestaser colonitii fa de predecesorii si, aa cum Nixon
culesese roadele dup reuita programului Apollo. Succesul
uria al coloniei de pe Lun avea s fe momentul culminant al
administraiei sale.
Urmtorul obiectiv asupra cruia trebuia s-i concentreze
atenia era consolidarea imaginii sale n relaiile externe cu
America Latin. Castro i deschisese ua, lansndu-i propunerea
pentru acel tratat.
Tot ce trebuia s fac n continuare era s pun piciorul n prag
nainte de a i se trnti ua n nas. Asta era ansa lui de a lupta i a
neutraliza infuena marxismului n cele dou Americi.
Pentru moment perspectiva era sumbr. Pn acum, probabil c
Jessie i Pitt fuseser deja arestai, dac nu chiar mpucai. Dac
nu se ntmplase nc asta, probabil c inevitabilul sfrit avea s
se produc n cteva ore. Singurul lucru pe care trebuia s-l fac
acum era s strecoare pe cineva n Cuba care s ncerce s ia
legtura cu Castro.
n ncpere, se auzi sunetul interfonului.
Da?
mi cer scuze c v deranjez domnule preedinte, spuse
centralista de la Casa Alb, dar v caut domnul Brogan, care
insist s vorbeasc cu dumneavoastr. Spune c e urgent.
E-n regul. Te rog s-mi faci legtura.
Dup un scurt declic, se auzi vocea lui Martin Brogan.
V-am trezit?
Nu, nc nu m-am culcat. Ce a aprut att de urgent nct nu
poate f amnat pe mine diminea?
M afu tot pe baza Andrews. M atepta aici adjunctul meu
cu o traducere dup un document care ne-a parvenit de pe Cayo
Santa Maria. Materialul e incendiar.
Poi s-mi spui despre ce e vorba?
Ruii au de gnd s-l elimine pe Castro poimine.
Operaiunea este intitulat codifcat Rom i Cola. Dosarul prezint
detaliat preluarea conducerii Cubei de ctre ageni sovietici.
Preedintele urmri fumul albstrui al havanei urcnd spre
plafon.
169
Dau lovitura mai repede dect ne ateptam, spuse el dus pe
gnduri. Cum intenioneaz s-l elimine pe Castro?
Asta e partea cea mai tare a planului, spuse Brogan. G.R.U.-
ul, braul narmat al K.G.B.-ului, intenioneaz s arunce n aer,
oraul deodat cu Castro.
Havana?
O bun parte a ei.
Sfnte Cristoase, vrei s spui, o bomb nuclear?
V spun cinstit c materialul nu face nici o referire exact la
mijloacele care vor f folosite, dar este clar c vor intra n port,
clandestin, la bordul unor vase, cu nite materiale explozive care
pot arunca totul n aer pe o raz de patru mile ptrate.
Preedintele fu cuprins de o stare de depresie, care alung
imediat buna sa dispoziie de pn atunci.
n document este menionat numele vasului?
Se face referire la trei vase, dar nici unuia nu i se d numele.
i cnd se crede c va avea loc explozia?
n cursul Zilei nvmntului, la srbtoarea organizat cu
acest prilej. Ruii tiu c Fidel Castro va aprea pe nepus mas i
va ine unul din discursurile lui ditirambice de dou ore.
Nu pot s cred c Antonov e prta la o asemenea oroare. De
ce s nu trimit la faa locului o echip de comando care s-l
mpute pe Castro? Ce are de ctigat dac ia vieile a 100.000 de
oameni nevinovai?
Castro e adulat de cubanezi, i explic Brogan. E o fgur
jalnic de comunist pentru noi, dar pentru cubanezi, un idol
venerat. Un simplu asasinat ar declana un puternic val de ur
ndreptat mpotriva celor care, susinui de sovietici, i vor lua
locul. Dac ns se petrece un dezastru, asta le va da motiv noilor
conductori s strige sus i tare, mai ales dac se strng sufciente
dovezi, c SUA e de vin, adic CIA i s incite poporul s strng
rndurile n jurul noului guvern.
Tot nu-mi vine s cred c s-au gndit la o combinaie att de
mrav.
V asigur, domnule preedinte, c totul e scris ntocmai,
negru pe alb. Brogan se opri s consulte o pagin a documentului.
170
E foarte ciudat c nu dau detalii precise asupra desfurrii n
sine a operaiunii, ns nir, pas cu pas, ampla campanie de
blamare a rii noastre. Apare aici o list complet a celor aservii
sovieticilor, care vor prelua conducerea cu numele i funcia pe
care o vor ocupa dup ce pun mna pe putere. M gndesc c v-ar
interesa s tii c noul preedinte va f Alicia Cordero.
Fereasc Dumnezeu. E de dou ori mai fanatic dect Fidel.
Oricum ar f, sovieticii au de ctigat din asta, iar noi, de
pierdut.
Preedintele aez trabucul ntr-o scrumier i nchise ochii. Nu
se mai sfresc odat problemele astea, gndi el. Din fecare
problem se nate o alta. Bucuria victoriei nu durase prea mult.
Situaiile grele i grijile nu te las niciodat s respiri.
Marina ar putea s le opreasc vasele? ntreb el.
Conform planului lor, dou dintre ele au tras la chei n
Havana, rspunse Brogan. Cel de-al treilea trebuie s ntre n port
dintr-o clip n alta. i mie mi-a venit aceeai idee, ns suntem la
un milimetru naintea lor i totui am afat prea trziu.
Trebuie s afm numele vaselor.
I-am pus deja pe oamenii mei s verifce toate intrrile n
portul Havana. ntr-o or, le identifc sigur.
i tocmai acum i-a gsit Castro s se ascund de lume,
spuse preedintele exasperat.
L-am gsit.
Unde?
La reedina lui de la ar. A tiat orice legtur cu lumea
exterioar. Nici consilierii lui apropiai i nici nalii funcionari
sovietici nu au cum s-l contacteze.
Cine, din echipa noastr, s-ar putea ntlni cu el ntre patru
ochi?
Brogan mormi.
Nimeni.
Trebuie s fe cineva pe care s-l putem trimite la el.
Dac Fidel Castro era ntr-o dispoziie mai comunicativ, mi
vin n minte cel puin zece persoane afate n solda noastr care ar
reui s treac de intrare. Dar, dup cum se prezint lucrurile
171
acum, nu vd pe nimeni.
Preedintele se juc cu trabucul, cutnd s gseasc o idee
inspirat.
Ci cubanezi de ncredere exist la Havana care lucreaz n
port i care au experien pe mare?
Va trebui s verifc.
ncearc acum.
Aa, cu aproximaie, poate cincisprezece sau douzeci.
n regul, spuse preedintele. Adun-i. Ajut-i s se urce la
bordul vaselor lora ntr-un fel sau altul i s gseasc bomba.
Ne va trebui un specialist care s-o dezamorseze dup ce-o
gsesc.
O s ne gndim la asta dup ce afm unde e ascuns.
O zi i jumtate nu nseamn prea mult, spuse Brogan posac.
Mai bine ne-am gndi cum s scpm din ncurctura n care o s
intrm dup aceea.
Mai bine d-i drumul. ine-m la curent cu ce se-ntmpl
din dou-n dou ore. Pune-i la treab pe toi cei din departamentul
care se ocup de Cuba.
i cum l avertizm pe Castro?
E treaba mea. M ocup eu de asta.
Succes, domnule preedinte.
i vou, Martin.
Preedintele nchise. Trabucul i se stinsese de mult. l aprinse
din nou, apoi ridic receptorul i-l sun pe Ira Hagen.
64
Soldatul de la punctul de control era doar un copil, n-avea mai
mult de aisprezece ani, dar era dedicat trup i sufet lui Fidel
Castro i-i fcea datoria cu zel neobosit i vigilen revoluionar.
Cnd se apropie de geamul lsat al mainii, cu puca prins
strns peste umr i le ceru s-i prezinte actele de identitate,
172
emana prin toi porii arogan, c doar era persoan ofcial.
Trebuia s se-ntmple i asta, i opti Pitt n barb.
Soldaii de la primele trei puncte de control, pe care le
depiser, i fcuser, plictisii, semn lui Figueroa s treac,
atunci cnd i scosese permisul de ofer de taxi. Erau
campesinos
3
i preferaser s ntre n armat dect s duc o
existen precar, fr nici o perspectiv ca muncitori ntr-o
fabric sau lucrtori pe cmp. i, ca majoritatea soldailor din
lumea ntreag, se plictiseau n post i se relaxau, dar deveneau de
ndat zeloi i vigileni cnd se anunau superiorii n inspecie.
Figueroa i ntinse tinerelului permisul.
E valabil numai pentru oraul Havana. Ce cutai aici?
A murit cumnatul meu, i rspunse Figueroa rbdtor. M-am
dus la nmormntare.
oferul se aplec i se uit prin geamul lsat spre locul de lng
ofer.
Ei cine sunt?
Eti orb? Sunt militari ca i tine.
Am primit ordin s cutm un brbat mbrcat n uniform
de miliian. E bnuit c-ar f spion imperialist; a intrat pe insul la
dou sute de mile de-aici.
Pentru c ea poart uniform de miliian, spuse Figueroa
artnd n spate, nspre Jessie, crezi c imperialitii yankei trimit
acum femei s ne invadeze?
Vreau s le vd documentele, insist soldatul.
Jessie ls geamul din spate i se aplec n afar.
Dnsul e maiorul OHara din Armata Republican Irlandez,
trimis n misiune special pentru consultan militar. Eu sunt
caporal Maria Lopez. Destul cu prostiile astea. D-te la o parte.
Soldatul nu-i lua ochii de la Pitt.
Dac e maior, de ce nu-i poart gradele? Pentru prima oar
i trecu i lui Figueroa prin minte c nu vzuse de fapt nici o tres
pe uniforma lui Pitt. Se uit la el i o expresie de ndoial,
bnuitoare, i se aternu pe fa.
Pitt sttea linitit la locul lui, prnd s nu dea atenie
3
rani (lb. spaniol, n.tr.).
173
schimbului de cuvinte. Apoi, se ntoarse spre soldat, l privi drept
n ochi i-i arunc un zmbet prietenos. Cnd deschise gura,
glasul lui era blnd, ns avea o not de autoritate creia nu i te
puteai mpotrivi.
Ia numele i gradul soldatului stuia. Doresc s fe felicitat
pentru seriozitate n timpul serviciului. De cte ori n-a spus
generalul Raul Castro c ara are nevoie de brbai de calibrul
sta.
Jessie traduse i vzu cum soldatul i ndreapt spinarea de
mndrie i zmbete.
Apoi, vocea lui Pitt deveni brusc glacial; la fel i privirea sa.
i-acum spune-i s se dea la o parte c, de nu, aranjez s fe
trimis n Afganistan. Tnrul soldat pru s ntre la ap cnd
Jessie i repet n spaniol vorbele lui Pitt. Sttea nemicat, parc
pierdut, netiind prea bine ce s fac, cnd o main lung,
neagr, trase i opri n spatele taxiului hodorogit. Pitt recunoscu
maina era Zil, o limuzin luxoas cu apte locuri, construit
special n Rusia pentru conductorii statului i persoanele ofciale
din armat.
oferul Zil-ului aps nervos claxonul, n timp ce soldatul
continua s stea pierdut, nehotrt. Se ntoarse i se uit rugtor
la un alt soldat, ns colegul lui era preocupat s verifce mainile
care treceau n cealalt direcie. oferul limuzinei claxona din nou
i strig scond capul pe geam:
Mut maina aia din drum i f-ne loc s trecem.
Aici i fcu Figueroa intrarea n scen i ncepu s ipe la rui:
Rui mpuii ce suntei! Tac-v feanca! Mai bine splai-v,
c simt cum duhnii de-aici! oferul sovietic deschise portiera,
ni afar din main i-l mbrnci pe soldat ct colo. Era bine
cldit, vnjos, cu un trup imens i capul mic ct o gmlie de ac.
Dup grad, era sergent. l fx pe Figueroa i ochii lui scprau
scntei.
Idiotule! mri el. Mic-i rabla de-aici!
Figueroa agit pumnul sub nasul rusului.
Plec cnd mi spune un cubanez.
Te rog, te rog, insist Jessie, trgndu-l de umr pe Figueroa.
174
N-avem nevoie de ncurcturi.
Tactul nu face parte din virtuile cubaneze, murmur Pitt.
Rsuci puca n mn ndreptnd eava spre rus i deschise
portiera.
Jessie se trase la loc pe banchet i se uit prudent n spate la
limuzin, prin oglinda retrovizoare, la anc s vad cobornd din
ea un ofer sovietic urmat de doi gealai, care urmreau cu un
zmbet amuzat meciul ce se desfura lng taxi. Jessie rmase
cu gura cscat i simi c i se taie rsufarea.
Generalul Velikov, obosit i tras la fa, mbrcat ntr-o uniform
de mprumut care nu-i venea pe msur, se apropia de Chevrolet-
ul lor, tocmai cnd Pitt cobor din main i-o ocoli prin fa;
Jessie nu mai avu timp s-l previn.
Velikov era atent la oferul lui i la Figueroa i nu-l bg n
seam pe cel care coborse de pe scaunul de lng ofer. Nu prea
altceva dect un soldat cubanez.
Ce se-ntmpl? ntreb el, ntr-o spaniol cursiv.
Rspunsul nu veni de la oferul lui ci de la cine se atepta mai
puin.
Ceva ce putem rezolva ca ntre persoane bine crescute, spuse
Pitt acid n englez.
Velikov l privi lung pe Pitt, iar zmbetul amuzat i dispru de pe
buze i faa-i deveni impasibil ca-ntotdeauna. Singurul semn c-l
recunoscuse imediat era duritatea din ochii reci, fxai asupra lui
Pitt.
Amndoi am supravieuit, nu-i aa, domnule Pitt? rspunse
el.
Am avut noroc, asta e. Amndoi am avut noroc, rspunse Pitt
calm.
Te felicit pentru felul n care ai fugit de pe insul. Cum ai
fcut?
O ambarcaiune improvizat. i tu?
Pe un elicopter ascuns lng baz. Din fericire, prietenii ti n-
au avut timp s-l descopere.
O scpare.
Velikov se uit pe furi la cei doi din garda personal i remarc,
175
iritat, atitudinea lor relaxat.
Ce caui n Cuba? Pitt i strnse mai bine mna pe puc i
ndrept gura evii undeva sus, deasupra capului lui Velikov,
innd degetul pregtit pe trgaci.
Ce te mai osteneti s m-ntrebi cnd tii c sunt un
mincinos nrvit?
Ce mai tiu e c mini doar cnd ai un motiv ntemeiat. Doar
n-ai venit n Cuba s bei rom i s te prjeti la soare.
Aa; i?
Privete n jurul tu, domnule Pitt. Nu cred c eti n situaia
de a uza de for. Cubanezii nu se poart frumos cu spionii. Cred
c-ar f mai nelept s lai arma i s te pui sub protecia mea.
Mulumesc, nu. Am vzut cum e sub protecia ta. l chema
Foss Gly. i-l aminteti, nu? Murea de plcere de cte ori avea
ocazia s-i ndese pumnii n carnea altuia. Sunt fericit s-i
comunic c s-a lsat de meseria asta. Una din victimele lui l-a
mpucat acolo unde doare cel mai ru.
Oamenii mei te pot omori pe loc.
E clar c nu-neleg o boab de englez, habar n-au ce vorbim
noi acum. Nu-ncerca s-i previi. S-i traduc se cheam c sunt
nencreztor ca un mexican. ncearc tu s ridici mna la nas i i-
l nfund cu un glon.
Pitt se uit n jur. Cei doi soldai cubanezi i oferul sovietic
ascultau, fr s-neleag nimic din discuia care se purta n
englez. Jessie se fcuse mic pe bancheta din spate a Chevrolet-
ului i nu i se vedea pe geam dect vrful bonetei militare. Gorilele
lui Velikov stteau relaxai, cu ochii i cu mintea pierdute n peisaj,
iar automatele erau la loc sigur, bine vrte n tocurile lor.
Urc n main, generale. Ai s faci o plimbare cu noi.
Velikov l fx pe Pitt rece.
i dac refuz?
Pitt i ntoarse privirea de ghea.
N-apuci. Mai nti mori tu, dup aia gealaii ti. Apoi, soldaii
cubanezi. Sunt gata s ucid. i-acum dac eti amabil
Luate prin surprindere, gorilele sovietice rmaser nmrmurite
de surprindere i-l urmrir pe generalul Velikov cum ddea curs,
176
tcut, invitaiei lui Pitt i urca pe locul din fa. Acesta se ntoarse
dintr-o micare i se uit la Jessie.
Doamna LeBaron?
Da, generale.
Eti cu aceast doamn?
Da.
Bine, dar, de ce? Figueroa deschise gura s spun ceva, ns
Pitt l mpinse brutal cu umrul pe oferul sovietic la o parte, l
trase ferm de bra pe soldatul cubanez i ajunse la Figueroa, pe
care-l scoase din main.
Pn aici, amigo. Declar autoritilor cubaneze c te-am
ameninat i i-am furat taxiul.
Apoi, i trecu puca lui Jessie prin geamul lsat i se strecur
ct era de lung n spatele volanului.
Dac generalul ncearc s clipeasc, mpuc-l drept n cap.
Jessie ncuviin cu o micare a capului i lipi eava putii de
ceafa lui Velikov.
Pitt bg maina n viteza nti i acceler treptat, de parc
mergea la plimbare ntr-o zi liber, privind ns n acest timp feele
celor de la punctul de control prin oglinda retrovizoare. A fost
mulumit s constate cum se mprtie derutai, netiind prea bine
ce era de fcut. Apoi, oferul i gealaii lui Velikov se trezir, n
sfrit, din amoreal i se ndreptar n fug spre limuzin, s se
ia dup ei.
Pitt opri maina i lu arma din mna lui Jessie. Trase cteva
gloane n frele de telefon prinse n izolaiile lor n vrful unui
stlp de pe margine. nainte ca frele rupte s aib timp s cad pe
asfalt, maina fugea mncnd pmntul.
Asta ne face s ctigm un avans de o jumtate de or,
spuse el.
Limuzina e la o sut de metri n spatele nostru. O s ne
ajung din urm. Vocea lui Jessie era strident i se vedea c o
cuprinsese panica.
Nu scapi de ei, spuse calm Velikov. oferul meu e expert n
curse de vitez, iar maina are aprindere n apte timpi i motor de
patru sute douzeci i cinci de cai-putere.
177
Pe lng dezinvoltura lui Pitt i felul lui degajat de-a f se mai
simea la el un aer de ncredere de nezdruncinat, de parc tia
exact ce avea de fcut.
Se-ntoarse spre Velikov zmbindu-i nepstor i-i spuse:
N-au fcut nc ruii maina care s ntreac un Chevy din
57.
Ca pentru a pune punct discuiei, aps pn la fund pedala de
acceleraie, iar btrna main obosit i puse la btaie toate
piesele hodorogite i-i adun puterile pentru o curs de vitez
cum nu mai fcuse de treizeci de ani. Grmada de fer gemea din
toate ncheieturile, dar rezist i merse mai departe. Ctiga vitez
i mnca mil dup mil, iar zgomotul asurzitor pe care-l scotea
motorul voia s dovedeasc c-i fcea din plin datoria.
Pitt i concentrase ntreaga atenie asupra felului n care
conducea maina i asupra drumului, anticipnd ce-l atepta cu
trei curbe nainte.
Zil-ul se inea ncpnat pe urmele lor, abia vizibil prin norul
de fum care ieea pe eava de eapament a Chevrolet-ului. Pitt
conduse maina fr s-o crue pe cele cteva serpentine strnse
care urcau un ir de dealuri mpdurite. Erau pe marginea
prpastiei. Frnele erau terminate i nu fceau altceva dect s
scoat fum cnd le apsa Pitt. Erau mncate de mult i ferul se
freca scrnind de fer.
La nouzeci de mile la or, maina prinse pe roile din fa o
denivelare i se zgudui cu un huruit nfortor. Volanul se scutur
n minile lui Pitt, mai s-i scape. Amortizoarele nu-i mai fceau
datoria, iar Chevrolet-ul se freca cu fundul de drum la fecare
cotitur, se nclina amenintor, iar cauciucurile scoteau ipete
stridente ca un stol de gte slbatice.
Velikov se inea eapn de parc nghiise un b, cu ochii
aintii undeva nainte. Se prinsese att de strns de mnerul uii
iar ncheieturile i se albiser ntr-att, de parc era pregtit s sar
la primul semn de accident, care i se prea oricum inevitabil.
Jessie era de-a dreptul nspimntat. i nchisese ochii s nu
mai vad cum se opintea maina nainte i cum se legna, cnd pe
o parte, cnd pe alta a drumului. i proptise genunchii n sptarul
178
scaunului din fa s nu fe aruncat dintr-o parte n alta i inea
arma ndreptat spre ceafa lui Velikov.
Chiar dac Pitt i ddea seama de supliciul ngrozitor la care-i
supunea pe ocupanii mainii, nu lsa s se vad nimic. Avea un
avans de jumtate de or, mai mult nu putea spera, pn cnd
soldaii cubanezi aveau s ia legtura cu superiorii lor i s le
comunice rpirea generalului sovietic. Primul semn c militarii
cubanezi ncercau s-i ncercuiasc ntinzndu-le o curs avea s
fe apariia unui elicopter. Cnd i unde aveau s blocheze drumul
nu avea cum s tie, putea doar s fac presupuneri. Cnd, dup o
curb, aveau s le ias neateptat n cale cu un camion sau maini
puse de-a curmeziul drumului, atunci puteau f siguri c totul se
sfrise. Numai prezena lui Velikov avea s-mpiedice masacrarea
lor.
oferul Zil-ului nu se lsa nici el mai prejos. Se apropia de Pitt
tot mai mult dup fecare curb, ns era btut la drum ntins i
pierdea teren pentru c Chevrolet-ul era mai puternic. Pitt ntrezri
cu coada ochiului un marcaj pe care scria c se apropiau de oraul
Cardenas. Pe marginea drumului ncepur s apar case i
dughene, iar circulaia deveni mai intens.
Arunc o privire pe vitezometru. Acum oscila n jurul vitezei de
optzeci i cinci de mile. Ridic doar puin piciorul de pe acceleraie
pn ce viteza sczu la aptezeci de mile, inndu-i n ah pe cei
din Zil. Se strecur printre maini, cu mna apsat pe claxon. Un
poliist ncerc zadarnic s-l opreasc, fcndu-i semn s trag la
bordur, cnd trecu prin Piaa Colon, nconjurnd statuia din
bronz a lui Columb. Spre norocul lui, strzile erau destul de late,
aa c evita cu uurin pietonii i celelalte maini.
Oraul era aezat la gura unui golf care-l nconjura din trei
laturi, iar Pitt i spuse c, atta timp ct gonea pe lng mare, era
pe drumul cel bun spre Havana. Ca prin minune, rmase pe
strada principal i, dup zece minute, maina ieea zburnd din
centrul oraului i-i continua drumul prin ar.
Cat timp durase cursa ndrcit pe strzile oraului, Zil-ul se
apropiase de ei la nici cincizeci de metri. Una din gorile se aplec
pe geam i trase un foc de arm.
179
Trag n noi, anun Jessie, la captul puterilor.
Nu n noi, i rspunse Pitt. intesc n cauciucuri.
Eti ca i prins, rosti Velikov pentru prima oar dup
cincizeci de mile. Renun. N-avei scpare.
Nu m las nici mort.
Calmul desvrit al lui Pitt te descumpnea.
Nu era tocmai rspunsul pe care-l atepta Velikov. Dac toi
americanii ar f fost ca Pitt, gndi el, atunci Uniunea Sovietic i-ar
f gsit naul de mult. Velikov se socotea o persoan abil i se
mndrea cu iscusina sa n manevrarea oamenilor, ns pe Pitt
simea c nu avea cum s-l ngenuncheze.
Maina zbur peste un povrni i ateriza cu o bufnitur pe
partea cealalt. Toba i fu smuls iar gazele de eapament,
eliberate, nir afar cu un bubuit asurzitor. Le lcrimau ochii
de la fum i curnd se simir n interiorul mainii ca ntr-o saun
din cauza cldurii degajate de motor i-a aerului umed de afar.
Podeaua era att de ncins nct puin mai lipsea s se topeasc
tlpile bocancilor lui Pitt. Dogoarea i zgomotul erau teribile, iar
Pitt avu senzaia c se afa de ore ntregi, asudnd, ntr-o sal a
cazanelor.
Cu btrnul Chevrolet care arta acum ca o caricatur de
main, preau scpai cu toii de la casa de nebuni. Dinii
transmisiei erau mncai de tot i urlau mpotrivindu-se rotaiilor
ndrcite la care erau supui; din mruntaiele motorului ncepur
s se aud bti ciudate, dar, dei scotea sunete gtuite de
mpotrivire, btrnul Chevrolet tot nu se lsa i se opintea mai
departe, parc presimind c acesta era ultimul drum pe care-l
fcea.
Pitt ncetinise pe nesimite lsndu-l pe oferul rus s-l ajung
din urm, la numai trei lungimi de main n spate. Conducea
Chevrolet-ul n zigzag s-l fereasc de gloanele trase de gorila lui
Velikov. Ridic o idee piciorul de pe acceleraie, pn cnd Zil-ul
ajunse la ase metri de bara sa din spate.
Atunci, aps frna pn la fund.
Sergentul care conducea Zil-ul era un bun ofer, dar nu destul
de bun pentru ce i se-ntmpla acum. Trase de volan n dreapta i
180
fu ct pe ce s scape. Numai c nu mai avu timp i distana era
acum prea mic. Zil-ul intr n fundul Chevrolet-ului cu scrnet
de fare zdrobite i explozie de sticl spart, radiatorul se nfund
n motor, iar izbitura l ntoarse de spate ca pe un titirez.
Scpat de sub control, Zil-ul deveni acum o grmad
neputincioas de metal de trei tone care se ndrepta spre moarte
sigur. Evit la milimetru un pom i patin pe osea pn se izbi
de un autobuz abandonat pe marginea drumului, la o vitez de
optzeci de mile la or. Din main nir limbi de foc ct se ddu
peste cap de cteva ori, pentru a se opri rsturnat cu susu-n jos,
cu roile n sus, nvrtindu-se mai departe. Ruii erau prini
nuntru ca ntr-o capcan, din care nu mai aveau scpare, iar
pllaia de foc portocalie se transform curnd ntr-un nor gros de
fum.
Btrnul, credinciosul Chevrolet continua s mearg trepidnd,
aa dezmembrat cum era. Motorul mproca aburi i ulei pe sub
capot, viteza a doua i frnele se duseser de mult, iar bara din
spate, rsucit, se tra pe asfalt, aruncnd n urm o ploaie de
scntei.
Norul de fum avea s-i atrag curnd pe urmritori. Dup o
mil, poate la urmtoarea curb, puteau s se trezeasc n faa
unui baraj. Pitt atepta dintr-o clip-n alta s vad aprnd un
elicopter deasupra pomilor care strjuiau oseaua. Trebuia s
scape, de main. Ar f fost o nesbuin s mai conteze pe bafta
pe care o avusese pn atunci. Venise vremea s schimbe caii, ca
un tlhar care fuge din faa poterei.
Se apropiau de oraul Matanzas a crui periferie se profla
acum la orizont i Pitt ncetini la cincizeci de mile. Zri un
combinat de ngrminte i intr n parcarea din faa lui.
Chevrolet-ul care se tnguia, pe duc i-l trase sub un copac
rmuros, se uit n jur i, nevznd pe nimeni, opri motorul.
Pritul grmezii de metal ncinse i sfritul aburului luar
locul bubuiturilor care le sprsese timpanul pn atunci.
Ce plan ai? ntreb Jessie care, ntre timp, i venise n fre
complet. Sper c ai un plan de rezerv.
Ucenicul Vrjitor n-are putere asupra mea, spuse Pitt cu un
181
zmbet linititor. Rmi aici. Dac prietenul nostru generalul
ndrznete s sughie omoar-l.
Cobor n parcare. Era zi lucrtoare, iar parcarea era plin de
mainile muncitorilor. Duhoarea grea care venea dinspre combinat
umplea aerul cu miasme puturoase pe o raz de cteva mile. Se
opri la poarta principal privind la coloanele de camioane
ncrcate cu sulfat de amoniu, clorur de potasiu i blegar,
intrnd n combinat i cele care ieeau cu ngrminte ambalate
n saci de hrtie. i veni o idee i se ndrept cu pai mari spre un
drum murdar care ddea n osea. Dup un sfert de or de
ateptare apru un camion rusesc plin cu ngrminte naturale
care se ndrepta spre combinat. Se aez n mijlocul drumului i i
fcu semn oferului s opreasc.
oferul era singur n cabin. Se uit n jos spre Pitt cu o privire
ntrebtoare. Pitt i fcu semn s ias artndu-i ceva sub camion.
Curios, oferul sri afar din cabin i se aplec alturi de Pitt
care cerceta atent arborele de antrenare al camionului. Nevznd
nimic n neregul, oferul ddu s se ntoarc spre Pitt tocmai
cnd acesta i aplica o lovitur n ceaf.
oferul se nmuie, iar Pitt l prinse de umeri. l nghesui pe
cubanezul leinat cum putu n cabin, apoi se sui i el rapid.
Motorul continua s mearg, iar Pitt bg n vitez i conduse
camionul pn la pomul care ascundea Chevrolet-ul de privirile
urmritorilor din aer.
Toat lumea sus, spuse el srind din cabin.
Jessie se strnse de scrb.
Dumnezeule, ce e nuntru?
Cuvntul cel mai elegant care-mi vine-n minte e blegar.
M vezi pe mine blcindu-m n mizeria asta? ntreb
Velikov.
Nu numai c o s v blcii, da o s v bgai pn-n gt,
spuse Pitt. Lu puca din mana lui Jessie i-o nfpse brutal n
spinarea generalului. Hai, hopa sus, domnule general. S vezi i tu
ce simeau victimele tale cnd le obligai s se trasc n noroi.
Velikov i arunc lui Pitt o uittur crunt, ncrcat de ur, dar
urc n spatele camionului. Jessie l urmri scrbit ct Pitt l
182
dezbrc pe ofer de haine. Erau cu cteva msuri mai mici, aa
c trebui s lase cmaa desfcut i pantalonii descheiai la
fermoar ca s poat intra n ele. l mbrc rapid pe oferul
cubanez n uniforma lui i-l tr pn-n spatele camionului,
trntindu-l alturi de ceilali. Abia acum i ddu napoi puca lui
Jessie. Ea o lu fr a mai atepta s i se spun ce are de fcut i
lipi gura evii de capul lui Velikov. Pitt gsi o lopat pe o poli, n
spatele cabinei i se porni s arunce blegar peste ei, s-i acopere.
Jessie i astup gura i nrile, cznindu-se s nu verse.
Asta nu cred s-o mai suport.
Bucur-te c e gunoi de grajd, de la cai i vaci i nu de la
canalizare.
ie i-e uor s vorbeti. Tu stai la volan.
Dup ce-i acoperi pe toi, lsndu-le loc ct s respire, Pitt urc
n cabin i se ntoarse la osea. Se opri pn cnd trecur de ei,
rotindu-se ca nite bondari deasupra lor, trei elicoptere militare i
fcu loc unui convoi de camioane pline cu soldai care se-ndreptau
spre Zil-ul prefcut ntr-un morman de fare carbonizate.
Atept i abia dup aceea coti la stnga, nscriindu-se pe
osea. Aproape de intrarea n oraul Matanzas opri n faa unui
baraj, o main blindat n jurul creia stteau cincizeci de
soldai, toi foarte ncruntai i hotri.
Opri i le art actele oferului. Planul lui merse mai bine dect
se ateptase. Soldaii nici gnd n-aveau s se apropie de camionul
urt-mirositor. i fcur semn s treac, bucuroi s-l vad
ndeprtndu-se, fericii c puteau din nou respira aer curat.
O or i jumtate mai trziu, soarele dispru la apus, iar n zare
aprur strlucind luminile Havanei. Pitt intr n ora i o lu pe
Via Blanca. Se simea n siguran, pierdut n iureul circulaiei
agitate, zgomotoase, a strzii la acea or de vrf; poate doar
miasma emanat de camion ar f putut atrage atenia asupra lor.
Era oricum mai bine c intrau n ora pe nserat.
Fr paaport i fr bani oricum nu aveau de ales, trebuia s
ia legtura cu misiunea diplomatic american afat n incinta
Ambasadei Elveiei. Doar ei puteau s-l ajute s scape de grija lui
Jessie i s-l ascund pn i se trimiteau prin curier de la
183
Washington paaportul i documentele de intrare n Cuba n bun
regul. De ndat ce devenea n mod ofcial turist, putea linitit s
caute s tlmceasc enigma La Doradei.
Din partea lui Velikov nu erau probleme. Atta timp ct tria,
generalul era o adevrat ameninare pentru c ar f continuat
irul de crime i frdelegi. Pitt hotr s-l mpute imediat pe o
alee lturalnic.
Eventualii curioi care s-ar f mirat la auzul mpucturilor, n
fnal, le-ar f pus pe seama rateurilor camionului.
Vir scurt pe un drum ngust care trecea printre dou iruri de
depozite, n zona docurilor i opri camionul. Ls motorul s
mearg i seduse n spate. Cnd sri parapetul i urc n camion
vzu ieind afar din gunoaie capul i minile lui Jessie. i curgea
snge dintr-o ran adnc de la tmpl, iar ochiul drept era umfat
i nvineit. Singurele semne ale prezenei lui Velikov i a oferului
cubanez erau nite adncituri, acolo unde Pitt i ngropase.
Dar ei dispruser.
O scoase pe Jessie cu grij din gunoi i i terse faa. Ea
deschise ochii cu greutate i-i ainti asupra lui i, dup o vreme,
ncepu s clatine uor din cap, legnndu-l dintr-o parte. n alta.
mi pare ru. Am ncurcat iari lucrurile.
Ce s-a-ntmplat? o ntreb el.
oferul s-a repezit asupra mea i m-a lovit. Nu te-am strigat
s-mi vii n ajutor de team s nu strnesc bnuieli i s fm oprii
de poliie. Ne-am luptat pe arm pn a czut din camion. Apoi,
Velikov m-a inut de mini i oferul m-a btut pn mi-am
pierdut cunotina. Deodat Jessie i ddu seama c ceva nu era
n regul. Unde sunt?
Probabil c au srit din camion, i rspunse el. i-aduci
aminte unde i cnd s-a-ntmplat? Pe faa lui Jessie se vedea c
face eforturi s se-adune.
Cred c atunci cnd am intrat n ora.
Mi-amintesc de zgomotul circulaiei intense.
Cu mai puin de douzeci de minute n urm.
O susinu pn la marginea camionului i-o ajut cu blndee
s coboare.
184
Mai bine am lsa camionul aici i-am ncerca s lum un
taxi.
Nu pot s merg nicieri puind n halul sta, spuse ea vdit
surprins de propunerea lui Pitt. Uit-te la tine. Ari ridicol, aa
descheiat complet la cma.
Pitt ridic din umeri.
Ei, las, n-o s fu arestat pentru inut indecent. Totui am
pantaloni pe mine.
Nu putem lua nici un taxi. N-avem nici un pesos, spuse ea cu
exasperare.
Misiunea american cantonat la Ambasada Elveiei o s se
ngrijeasc de toate. tii unde e?
Se numete Secia de operaiuni speciale. Cuba a trimis la
Washington o misiune asemntoare. Cldirea este situat pe
Bulevardul Malecon i faada ei d nspre mare.
O s ne ascundem pn se-ntunec. Poate gsim o cimea s
te speli. Velikov o s ordone ca oraul s fe scotocit pe toate feele.
Probabil o s-i pun oamenii s supravegheze ambasada, aa c
trebuie s ne gndim cum s ne strecurm nuntru. Te simi n
stare s mergi?
tii ceva, i spuse ea cu un surs mhnit. Am obosit de
ntrebarea asta a ta stupid.
65
Ira Hagen cobor din avion i intr n terminalul Aeroportului
Jose Marti. Se atepta i se pregtise sufetete s rabde hruiala
vameilor, dar acetia se mulumir s arunce o privire pe
paaportul lui diplomatic i-l lsar s treac fr prea multe
formaliti. Pe cnd se ndrepta spre punctul de recuperare a
bagajelor, se auzi strigat de un brbat ntr-un costum n dungi albe
i albastre de bumbac.
Domnul Hagen?
185
Da, eu sunt Hagen.
Tom Clark, eful Seciei de operaiuni speciale. nsui
Douglas Oates ne-a prevenit despre sosirea dumneavoastr.
Hagen l msur pe Clark din cap pn-n picioare. Diplomatul
era un brbat atletic, cam de treizeci i cinci de ani, bronzat, cu o
musta a la Errol Flynn, cu prul rocat, rrit, adus cu grij spre
frunte, s mai acopere din nceputul de pleuvie, cu ochi albatri i
nasul rupt n cteva locuri. Scutur inimos mna ntins de Hagen
de vreo apte ori.
Cred c nu vin prea muli americani pe-aici, spuse Hagen.
Foarte puini de cnd preedintele Reagan a interzis intrarea
turitilor i-a oamenilor de afaceri n Cuba.
Presupun c ai fost prevenit asupra motivului vizitei mele.
S ateptm pn urcm n main i vorbim atunci, spuse
Clark, artndu-i o femeie gras care sttea discret puin mai
ncolo, cu un geamantan aezat pe genunchi.
Lui Hagen nu-i trebuiau prea multe explicaii recunoscu
imediat un radioreceptor care le nregistra fecare vorb.
Dup aproape o or, valiza lui Hagen iei n sfrit din vam i
ei se-ndreptar spre maina lui Clark, o limuzin Lincoln, n care-i
atepta oferul la volan. ncepu s burnieze, dar Clark era pregtit
cu o umbrel la-ndemn. oferul aez geamantanul n
portbagaj, dup care pornir spre Ambasada Elveiei care
adpostea Secia de operaiuni speciale a Statelor Unite.
Hagen i petrecuse apte ani buni din via n Cuba nainte de
revoluie i gsi Havana aproape neschimbat, ntocmai cum i-o
amintea. Culorile pastelate ale cldirilor ornamentate cu stil, care
nsoeau pline de farmec bulevardele, strjuite de palmieri, preau
uor splcite, dar nu se schimbaser prea mult. Era o revenire n
timp, plin de nostalgie. Strzile erau nesate de automobile din
anii 50, mrci vechi care strneau aduceri aminte Kaiser,
Studebaker, Packard, Hudson, chiar unul sau dou Edsel. Erau
amestecate printre mai noile Fiaturi i Lada aduse din Italia i din
Rusia.
Oraul era nsufeit, dar nu de atmosfera exuberant din anii
cnd n fruntea rii se afa Batista. Ceretorii, prostituatele i
186
mahalalele sordide dispruser. Le luase acum locul o atmosfer
de ponoseal i srcie, semnul distinctiv al comunismului.
Hotrt lucru, i spuse Hagen, marxismul era ca un furuncul pe
fundul umanitii.
Se ntoarse spre Clark.
De ct timp lucrai n diplomaie?
Nu lucrez. Sunt de la Agenie.
CIA?
Clark ncuviin dnd din cap.
Dac vrei s-i spunei aa.
i-atunci, ce-a fost cu convorbirea cu Douglas Oates?
Asta a fost pentru cei care trag cu urechea la aeroport. De
fapt Martin Brogan m-a informat despre misiune.
Cum stai cu explozibilul? L-ai gsit, l-ai dezamorsat?
Clark zmbi sumbru.
Putei s-i spunei bomb, c asta e. Fr ndoial, una cu
raz limitat de aciune, dar cu destul for s devasteze jumtate
din ora i s strneasc un incendiu care va reduce la cenu
toate andramalele i cocioabele de la mahala. Nu, n-am gsit-o.
Am trimis o echip format din douzeci de oameni ageni, siguri
s scotoceasc portul i s cerceteze cele trei vase. N-au dat nc
de nimic. Caut acul n carul cu fn. Ceremonia ofcial i parada
ncep n mai puin de optsprezece ore. Doar o armat ntreag de
vreo dou mii de cuttori ar putea gsi bomba la timp. i, de
parc asta nu era de-ajuns, forele noastre modeste mai sunt
handicapate i de faptul c trebuie s nele vigilena cubanezilor
i-a ruilor care-au luat msuri foarte drastice de securitate. Dup
cum se prezint lucrurile, m vd obligat s spun c explozia este
inevitabil.
De-a putea ajunge pn la Castro s-i transmit mesajul
preedintelui
Castro nu vrea s vorbeasc cu nimeni, spuse Clark.
Cubanezii de ncredere foarte bine plasai n guvern i sunt vreo
cinci la numr, nu pot lua legtura cu el. Trebuie s spun c
misiunea dumneavoastr este nc i mai lipsit de speran dect
a mea.
187
Avei de gnd s v evacuai oamenii?
O umbr de tristee trecu prin ochii lui Clark.
Nu. Vom rmne cu toii aici pn la capt.
Hagen tcu, iar oferul iei de pe Bulevardul Malecon i se
ndrept spre intrarea a ceea ce fusese odinioar Ambasada
Statelor Unite, acum sediul ofcial al Ambasadei Elveiei. Doi
soldai n uniforma armatei elveiene le deschiser porile metalice.
Pe neateptate, ni, nu se tie de unde, un taxi care se aez
drept n spatele limuzinei i intr pe poart n urma ei, nainte ca
gardienii luai prin surprindere, s aib timp s o nchid. Taxiul
nu se oprise nici cnd srir afar o femeie mbrcat n uniform
de miliian i un brbat de pe care atrnau nite zdrene. Soldaii
i revenir iute i alergar spre strinul care se postase n faa lor
gata s-i nfrunte, ateptndu-i ntr-o atitudine de box i judo
combinate. Se oprir cutndu-i pistoalele automate care se afau
n toc asupra lor. ntrziaser ns sufcient de mult s-i dea timp
femeii s nhae i s deschid portiera din spate a Lincoln-ului.
Femeia urc n main.
Suntei americani sau elveieni? ntreb ea.
Americani, rspunse Clark, nmrmurit de apariia ei
neateptat, dezgustat de putoarea pe care o emana. Ce doreti?
Nu se ateptaser la un asemenea rspuns din partea ei. Femeia
se porni pe un ras isteric.
Americani sau elveieni. Dumnezeule, sun de parc v-a
ntreba dac avei ceva la desert.
oferul se trezi n sfrit din amoreal, sri din main i-o
prinse pe Jessie de talie.
Ateapt, spuse Hagen pe un ton autoritar, vznd c faa
femeii era acoperit de contuzii. Despre ce e vorba?
Sunt cetean american, trnti ea dup ce-i veni n fre. M
numesc Jessie LeBaron. V rog s m-ajutai.
Doamne Dumnezeule, opti Hagen, suntei chiar soia lui
Raymond LeBaron?
Da, eu sunt. Le art nnebunit lupta care se ddea pe aleea
ambasadei. Trebuie s-i oprii. El este Dirk Pitt, director pentru
proiecte speciale la NUMA.
188
M ocup eu, spuse Clark. Pn s aib timp s intervin, Pitt
doborse deja unul din paznici i se lupta cu cellalt. oferul
cubanez opia ca un apucat n jurul lor, ddea din mini i ipa
s i se dea banii pentru curs. Civa poliiti n civil aprui din
neant la poarta ambasadei sporir zpceala general cernd ca
Pitt i Jessie s le fe predai. Clark nu-i bg n seam pe poliiti,
plti oferul, apoi l conduse pe Pitt la limuzin.
De unde dracu ai aprut? ntreb Hagen. Preedintele v
credea arestai sau mpucai.
Nu acum, l ntrerupse Clark. S disprem pn nu uit
poliitii de imunitatea noastr diplomatic i se nfurie ru de tot.
i mpinse zorit n incinta ambasadei i-i nsoi pe un coridor
care ducea n partea care aparinea americanilor. Pitt a fost condus
ntr-o camer liber s fac du i s se brbiereasc. Unul dintre
funcionari care avea cam aceeai statur i mprumut nite haine
comode. Uniforma lui Jessie a fost ars la incinerator i,
recunosctoare, ea se spl i n sfrit scp de mirosul greu de
blegar. Un doctor de la Ambasada Elveiei i fcu un control
medical amnunit i i pansa rnile. i prescrise o mas copioas
i dispuse s fe lsat s doarm cteva ore nainte de a f audiat
de funcionarii de la Secia de operaiuni speciale.
Dup care, Pitt a fost condus ntr-o sal mic de consiliu. La
intrarea lui, Hagen i Clark se ridicar n picioare i se prezentar
n sfrit. l invitar s ia loc i toi cei prezeni se aezar n jurul
unei mese cu picioare masive, lucrat artizanal din lemn de pin.
N-avem vreme de explicaii lungi, spuse Clark fr alt
introducere. n urm cu dou zile, superiorii mei mi-au adus la
cunotin planul de atac secret al insulei Cayo Santa Maria.
Contau pe mine s fu pregtit s dau de urmele voastre la Havana
n cazul n care operaiunea ar f euat. Am afat c a reuit cnd
domnul Hagen
Ira, i-o tie scurt Hagen.
Cnd Ira mi-a artat un document strict secret sustras de la
instalaia sovietic de pe insul. Am primit prin el instruciuni de
la Martin Brogan i de la preedinte s v gsesc pe
dumneavoastr i pe doamna LeBaron. Mi s-a ordonat s-i anun
189
imediat dac-ai fost prini i arestai.
Sau executai, complet Pitt.
i-n cazul sta, recunoscu Clark.
Atunci tii de ce-am venit n Cuba eu i cu Jessie.
Da, ea are un mesaj urgent pentru Castro din partea
preedintelui.
Pitt se ls relaxat pe spate, sprijinindu-se pe sptar.
Bine. Deci rolul meu n aceast afacere s-a ncheiat. V-a
rmne ndatorat dac mi-ai gsi un loc la avionul pentru
Washington peste cteva zile. n timpul sta eu am ceva personal
de rezolvat.
Clark i Hagen avur un scurt schimb de priviri, dar nici unul
nu ndrzni s-l priveasc pe Pitt n ochi.
Regret c trebuie s v dau planurile peste cap, spuse Clark.
A picat o problem din senin, iar priceperea dumneavoastr la
vapoare s-ar putea s ne fe de folos.
N-am cum s v ajut. Sunt rupt de oboseal.
Putem sta de vorb cteva minute, doar ct s v explicm cu
ce ne-am trezit pe cap.
Sunt gata s v ascult.
Clark ddu din cap mulumit.
OK. Ira vine direct de la preedinte. El ar putea s v explice
situaia mai bine dect mine. Se ntoarse spre Hagen. Ai cuvntul.
Hagen se dezbrc de hain, i scoase o batist dintr-un
buzunar al pantalonilor i-i terse fruntea nduit.
Uite care-i treaba, Dirk. Nu te superi dac-i spun Dirk?
De vreme ce aa m cheam.
Hagen se pricepea la oameni i-i plcea ce vedea n faa ochilor
lui. Tipul nu prea a f un fraier, nu era genul pe care s-l duci cu
preul. Era ceva n persoana lui care inspira ncredere. Hagen
ddu crile pe fa i vorbi deschis despre planul ruilor de a-i
omor pe fraii Castro i de-a prelua conducerea asupra Cubei.
Trecu n revist detaliile mai importante n termeni concii,
explicnd c explozibilul intrase clandestin n port i cnd fusese
programat momentul detonrii.
Dup ce Hagen sfri ce avea de spus, interveni Clark care
190
preciza c erau n curs de desfurare operaiunile de cutare a
bombei. C nu mai era timp s aduc o echip special pentru
dezamorsarea bombelor nucleare i c, oricum, cubanezii nu le-ar
f permis s pun piciorul n port. Nu avea la dispoziie dect zece
oameni care foloseau un echipament rudimentar de detectare a
radiaiilor. El purta responsabilitatea teribil de a conduce
cercetrile i nu trebuia s fac uz prea mare de imaginaie s-i
dea seama de inutilitatea eforturilor pe care le depuneau.
Ai neles, Pitt?
Da, rspunse Pitt rar. Am neles. Mulumesc pentru
explicaii.
ntrebri?
Cteva, ns una m frmnt cel mai mult. Ce se va
ntmpla cu noi toi dac nu e gsit i dezamorsat la timp
dispozitivul acela?
Cred c tii rspunsul, spuse Clark.
Pi vreau s-l aud de la tine.
Cnd Clark rspunse, faa lui era ndurerat ca a unei bocitoare
la o nmormntare.
Vom murii cu toii.
Ct timp mai avem Clark?
Nici o zi nu avem?
Ne ajui? l ntreb Hagen.
Pitt se gndii la ore. Se ridic de pe scaun i ncepu s msoare
camera n lung i-n lat, cernnd ca prin sit avalana de
informaii. Nici dup un minut de tcere, timp n care Hagen i
Clark l-au urmrit rbdtori, Pitt se aplec; asupra mesei,
sprijinindu-se cu minile de ea i spuse.
A dorii s vd o hart a docurilor.
Unul din oamenii lui Clark aduse imediat una.
Pitt o ntinse pe mas i o cercet atent.
Ziceai c nu putei s-i punei n gard pe cubanezi spuse el
studiind construciile de pe chei.
Nu, i rspunse Hagen. Guvernul lor e mpnzit de ageni
sovietici secrei. Dac i-am anuna ar pune bee-n roate oamenilor
notri; dac nu i prevenim, s-ar putea s i ignore complet, pe, cei
191
care ncearc s gseasc bombele.
i Castro?
E treaba mea s trec de securitatea lui si s-l previn
i ntreaga vin o s cad asupra Statelor Unite.
Au grij de asta serviciile sovietice de dezinformare.
mi dai un creion, v rog?
Clark scoase unul i se aez tcut pe scaun ct Pitt ncercuia
nite poriune a docului pe schi
Presupunerea mea este c vasul cu bomba este tras in golful
Antares.
Clark i ridic sprncenele a mirare.
De unde tii?
E locul din care o bomb explodnd ar face cele mai mari
ravagii. Canalul sta ajunge pn-n inima oraului.
Bine gndit, spuse Clark. Dou dintre vasele suspecte sunt
ancorate acolo. Cellalt este de partea cealalt a golfului.
Ai afat ceva despre vase?
Clark examina o pagin a unui document care fcea referiri la
sosirea vaselor.
Dou dintre ele aparin fotei comerciale a Uniunii Sovietice.
Al treilea navigheaz sub pavilion panamez i aparine unei frme
conduse de exilai cubanezi anti-Castro.
Ultimul vas e doar un paravan n spatele cruia se afa
K.G.B-ul, spuse Hagen. O s pretind c transfugii cubanezi
lucreaz pentru CIA i-or s ne fac rspunztori de dezastru. Nu
cred s mai fe dup aceea un stat pe faa pmntului care s ne
cread c nu noi am fost implicai.
Pare a f un plan solid, spuse Clark. Nici nu era de crezut c
or s transporte bomba pe un vas de-al lor.
Da, numai c de ce s distrug dou vase cu ntreaga lor
ncrctur dac nu urmresc ceva cu asta? ntreb Pitt.
Sunt de acord c nu are sens.
Numele vaselor i ncrctura lor?
Clark scoase o alt foaie a documentului i citi din ea:
Ozero Zaisan cargou sovietic care transport echipament
militar i alimente pentru armat. Ozero Baikai petrolier de
192
dou sute de mii de tone. Falsul vas condus de cubanezi este Amy
Bigalow, transportor de mrfuri n vrac, care are acum la bordul
su douzeci i cinci de mii de tone de azotat de amoniu.
Pitt ridic fascinat ochii spre tavan.
Petrolierul e vasul amarat n partea cealalt a golfului?
Da, lng rafnrie.
A fost descrcat vreunul dintre vase?
Clark cltin din cap.
Nu am vzut nici un semn de activitate n jurul celor dou
cargouri, iar petrolierul pare a f cu ncrctura intact la bord.
Pitt se aez din nou la mas i le arunc celor doi brbai din
ncpere o privire rece, dur.
Domnilor, ai fost dui de nas.
Clark l privea pe Pitt, dnd semne c avea o bnuial teribil.
Ce vrei s spui?
Ai supraapreciat tactica ruilor, dndu-i o prea mare
importan, dar le-ai subestimat viclenia, spuse Pitt. Nu e nici un
fel de bomb nuclear pe nici unul din vase. Pentru ce-au de gnd
s fac n-au nevoie de bombe nucleare.
66
General-colonelul Viktor Kolceak, comandantul celor
cincisprezece mii de soldai i consilieri militari sovietici staionai
pe teritoriul cubanez, se ridic din spatele biroului i-l mbri
clduros pe Velikov.
Domnule general, mici nu tii Ct m bucur s vd c
suntei n via.
V mprtesc bucuria, domnule general colonel, spuse
Velikov ntorcndu-i lui Kolceak strnsoarea ca de urs.
Luai loc, luai loc, avem attea de discutat. Cei care se af
n spatele distrugerii instalaiei noastre de supraveghere de pe
insul vor trebui s plteasc, oricine ar f ei. ntr-un mesaj venit
193
direct din partea preedintelui Antonov, acesta m asigur c nu
va accepta ultragiul i nu va sta cu minile n sn.
Eu, mai mult dect oricine, neleg lucrurile n acelai fel,
spuse Velikov. Avem ns ceva urgent de discutat.
Dorii un pahar de vodc?
M descurc i fr, i rspunse Velikov rstit. Rom i Cola
trebuie s aib loc mine diminea la ora zece i jumtate. Ai
ncheiat pregtirile?
Kolceak i turn un deget de vodc n pahar.
Demnitarii sovietici i prietenii notri cubanezi prsesc
discret oraul n grupuri mici. Majoritatea trupelor noastre sunt
deja la patruzeci de mile de aici pentru nite aa-zise manevre.
Pn-n zori, personalul, echipamentele, documentele noastre
importante vor f discret evacuate.
Lsai ceva n urm, i spuse Velikov direct.
Kolceak l privi pe generalul Velikov peste ochelarii fr rame, ca
o bunic care se uit la nepoelul ei sugar.
Ce s lsm n urm, domnule general?
Velikov i alung privirea ironic din ochi.
Cincizeci de funcionari sovietici mpreun cu familiile lor,
neveste i copii i dou sute dintre militarii notri.
Suntei contient de ceea ce-mi cerei?
Tocmai c sunt contient. Nu-i putem nvinui pe cei de la CIA
de a f provocat moartea a o sut de mii de persoane fr s
nregistrm i noi cteva victime. Ruii mor alturi de cubanezi. O
s culegem astfel roadele propagandei noastre i-o s netezim calea
pentru instalarea noului guvern.
Nu pot s cred c trebuie s iau viaa a dou sute cincizeci de
conceteni de-ai mei.
Tatl dumneavoastr nu i-a fcut prea mari procese de
contiin cnd a curat un cmp minat de germani trimindu-i
oamenii s calce peste mine.
Era vreme de rzboi.
Ca i-acum, doar c s-au schimbat dumanii, spuse Velikov
rece. Suntem n rzboi cu Statele Unite din 1945. Preul pe care-l
pltim cu propria noastr via e mic dac-l comparm cu
194
infuena tot mai mare pe care o ctigm n emisfera vestic. Nu
se accept contraargumente, domnule general. ara ateapt s ne
facem datoria.
N-avem nevoie de lecii de la K.G.B. s afu ce-nseamn s-mi
fac datoria fa de ar, spuse Kolceak fr rutate.
Velikov ridic nepstor din umeri.
Fiecare i joac rolul su. S revenim la Rom i Cola. Dup
explozie, trupele dumneavoastr vor reveni n ora i vor acorda
ajutor medical n sprijinul operaiunilor de salvare i stingere a
incendiului. Oamenii mei vor avea grij ca tranziia la noua
conducere s se fac fr incidente. O s aranjez o campanie n
presa internaional care s i prezinte ntr-o lumin favorabil pe
soldaii sovietici dnd primul ajutor supravieuitorilor rnii.
Ca militar, m vd obligat s spun c ntreaga operaiune mi
se pare dezgusttoare. Nu-mi vine s cred c tovarul Antonov a
fost de acord cu aa ceva.
tie el ce face, iar eu nici nu m gndesc s-i pun la ndoial
motivele.
Kolceak se sprijini de marginea biroului cu umerii czui.
Voi face o list cu cei care rmn.
Mulumesc, domnule general-colonel.
Presupun c toate pregtirile s-au ncheiat.
Velikov ncuviin dnd din cap.
Dumneavoastr i cu mine i vom nsoi pe fraii Castro la
tribuna ridicat n vederea paradei. Am s am la mine un
transmitor de buzunar care va detona explozibilul de pe vasul
principal. Cnd Castro o s se lanseze n discursul lui
interminabil, o s prsim pe nesimite tribuna i-o s ajungem la
o main ofcial care ne ateapt. Cnd o s ajungem destul de
departe ca s fm n siguran asta nseamn la o distan de
cincisprezece mile, adic treizeci de minute de mers eu o s
activez transmitorul i dup aceea va urma explozia.
Cum o s explicm salvarea noastr miraculoas? l ntreb
Kolceak sarcastic.
n primele rapoarte o s se spun c am disprut, deci c
suntem mori, dup aceea, c am fost descoperii printre rnii.
195
Ct de grav rnii?
Ct s par convingtor. Uniforme sfiate, ceva snge, cteva
rni false acoperite de bandaje.
Ca doi huligani care am dat spargere la garderoba unui
teatru.
Nu e tocmai comparaia care-mi vine acum n minte.
Kolceak se ntoarse spre fereastr i privi oraul aglomerat al
Havanei.
Mi-e greu s cred c mine, pe vremea asta, totul o s se
transforme ntr-o ntindere de cenu, o mare suferin i moarte.
Preedintele nu se culcase, lucra nc la biroul su. Nimic nu
era clar, hotrt, alb sau negru.
Munca efului executivului presupunea un compromis dup
altul. Victoriile sale asupra Congresului erau subiate de
amendamente btute-n cuie, politica lui extern disecat de efi
politici din lumea-ntreag pn nu mai rmnea nimic din
propunerea sa original. Iar acum ncerca s-i salveze viaa unui
brbat care, timp de treizeci de ani, considerase Statele Unite
dumanul su principal. Se ntreba ce importan aveau s aib
toate astea peste dou sute de ani.
Dan Fawcett intr cu o cafetier aburind i nite sandviuri.
Biroul Oval vegheaz, spuse el, ncercnd s par vesel.
Sandviurile dumneavoastr preferate, thon cu unc. i ntinse
preedintelui o farfurie i-i turn nite cafea. V mai pot ajuta cu
ceva?
Nu, mulumesc, Dan. Redactez discursul pentru conferina
de pres de mine.
De-abia atept s vd ce mutre or s fac cei din pres cnd o
s dezvluii existena coloniei de pe Lun i-o s-i prezentai pe
Steinmetz i pe oamenii lui. Am vizionat cteva casete video aduse
de pe Lun cu nregistrri de experimente. Sunt incredibile.
Preedintele aez sandviul deoparte i sorbi gnditor din
cafea.
Lumea s-a ntors cu fundu-n sus.
Fawcett tocmai muca dintr-un sandvi, dar se opri.
196
Poftim?
Gndete-te ct e de absurd. n momentul n care eu anun
lumii ntregi cea mai mrea realizare a lumii moderne, Havana va
f ras de pe faa Pmntului.
Ai primit vreo veste de ultim or de la Brogan dup apariia
neateptat a lui Pitt i Jessie LeBaron la Secia noastr de
operaiuni speciale?
De o or n-am mai primit nici una. Brogan a rmas la birou
peste noapte.
Nu contenesc s m minunez cum de-au reuit s scape.
Dou sute de mile ntr-o ar ostil. M depete.
Sun la telefonul direct cu Langley.
Da.
Martin Brogan, domnule preedinte.
Rapoartele trimise de Havana spun c nu a fost detectat nici
urm de reactivitate pe nici unul dintre vase.
Oamenii au reuit s urce la bordul lor?
Nu. Securitatea e stranic. N-au putut dect s treac cu
maina pe lng cele dou vase ancorate n port. Cellalt vas, un
petrolier, e amarat n golf. N-au reuit dect s mearg-n jurul lui
ntr-o ambarcaiune.
Ce vrei s spui, Martin, c bomba n-a fost descrcat i
ascuns undeva n ora?
Vasele sunt strict supravegheate de la intrarea lor n port. N-
au fost descrcate.
Poate c radiaiile nu trec prin carena de oel a navelor.
Experii de la Los Alamos m asigur c-ar trebui s treac.
Problema e c oamenii notri din Havana nu sunt profesioniti,
experi n depistarea radiaiilor. Sunt cu minile legate, pentru c
trebuie s foloseasc aparate Geiger care se gsesc n comer i
care nu sunt sufcient de sensibile s msoare micile oscilaii.
De ce n-am trimis profesioniti califcai cu aparatur
special la faa locului? ntreb preedintele.
Una e s trimii un singur brbat ntr-o misiune diplomatic,
cu o singur valiz la el, cum e Ira Hagen i cu totul altceva s faci
s treac neobservat prin vam o echip narmat cu dou sute
197
de kilograme de echipamente electronice. Parautrile secrete sau
debarcrile n-au nici o ans s treac de sistemul de aprare
cubanez. S strecurm un vapor ar f cea mai bun soluie, numai
c-n cazul sta pregtirile ne-ar lua o lun.
Sun de parc-ai vorbi despre un bolnav care sufer de-o
boal necunoscut, deci cruia nu i se poate prescrie nici un
tratament.
n mare, despre asta este vorba, domnule preedinte, spuse
Brogan. Nu ne rmne altceva de fcut dect s stm i s-
ateptm i s privim cum se petrec lucrurile.
Nu, nu pot s accept postura asta. n numele umanitii,
trebuie s facem ceva. Nu-i putem lsa pe toi oamenii aceia s
piar. Fcu o pauz pentru c simea cum i se pune un nod n
stomac. Dumnezeule, tot nu-mi vine s cred c ruii or s
declaneze o bomb nuclear ntr-un ora. Antonov oare nu-i d
seama c ne nfund i mai adnc ntr-un marasm din care n-o s
ieim niciodat?
V rog s m credei, domnule preedinte, analitii notri au
studiat pe computer toate eventualitile posibile. Nici unul din
rspunsurile pe care le-au cptat nu e ncurajator. Dac le cerem
cubanezilor s evacueze zona prin posturile noastre de radio nu
facem nimic. Pur i simplu or s ignore orice avertisment venit din
partea noastr.
nc mai sper c Ira Hagen va ajunge la Castro la timp.
Credei c Fidel o s-l cread pe Ira? Puin probabil. O s
cread c e un complot de-al nostru, o ncercare de a-l discredita.
Regret, domnule preedinte, trebuie s ne-ntrim n faa
nenorocirii, pentru c nu putem face absolut nimic s-o
mpiedicm.
Preedintele nu-l mai asculta. Faa lui refect o disperare
ntunecat. Trimitem oameni n Lun i instalm acolo o colonie,
i spuse el, iar locuitorii Pmntului nu se las i se omoar ntre
ei cu ncpnare.
Convoc cabinetul ntr-o edin mine diminea, nainte de a
anuna tirea despre colonia de pe Lun, spuse el nfrnt. Trebuie
s elaborm un plan de contracarare a acuzaiilor sovietice i
198
cubaneze. Trebuie s respingem nvinuirile lor i s punem cap la
cap bucile cum ne pricepem mai bine.
67
Ieir din Ambasada elveian ridicol de uor. n urm cu
douzeci de ani fusese spat un tunel care trecea la treizeci de
metri pe sub strzi i conductele de canalizare, prea adnc ca s
fe ajuni de securitatea cubanez prin canalele pe unde se
strecurau pe sub blocuri. Zidurile erau acoperite cu un strat
special ca s rein apa i fuseser instalate pompe silenioase care
lucrau n permanen s previn infltraiile.
Clark l conduse pe Pitt pe-o scar pn jos, apoi printr-un
culoar subteran care inea ct dou blocuri, nainte de a se opri la
o gur de evacuare. Urcar i ajunser ntr-o cabin de prob
dintr-un magazin cu haine de dam.
Magazinul se nchisese n urm cu ase ore, iar marfa etalat n
vitrin i ascundea de orice privire indiscret. n depozitul
magazinului stteau trei brbai care preau obosii dar n acelai
timp nemblnzii, nverunai. Abia dac catadicsir s fac un
semn de recunoatere spre Clark cnd acesta intr cu Pitt.
Nu-i nevoie s ne tim numele adevrate, spuse Clark. D-mi
voie s ii prezint pe Manny, Moe i Jack.
Manny, un negru musculos, bine cldit, cu o fa brzdat toat
de cute adnci, mbrcat ntr-o veche cma verde decolorat i
pantaloni kaki, i aprinse o igar i abia de-i arunc o privire
detaat de toate cele lumeti lui Pitt. Arta ca cineva care a trecut
prin cele mai urte ntmplri n viaa sa, nu-i mai fcea iluzii i
nu-i mai psa de nimic.
Moe purta ochelari de vedere i citea dintr-un ghid de
conversaie n limba rus. Avea aerul unei persoane pedante i
studioase o expresie vistoare, pr rebel, o barb ngrijit tiat.
Ddu linitit din cap i zmbi degajat.
199
Jack era tipul clasic de latin, parc ieit din anii 30, cu ochi
scnteietori, bine adunat, cu dantur de vedet, musta pe oal.
Tot ce-i lipsea ca s-mplineasc acest portret era o tob
zgomotoas. El, singur dintre toi, rosti cteva cuvinte n semn c-l
recunoscuse pe Clark.
Hola, Thomas. Ai venit s-i ddceti soldeii?
Domnilor, acesta e Sam. A venit cu un punct de
vedere care arunc o nou lumin asupra cutrilor noastre.
Ar face bine s fe al naibii de valabil, s nu ne f scos din
port degeaba, mormi Manny. Nu prea avem timp s ne pierdem
vremea cu teorii tmpite.
Norocul nu ne-a surs n ultimele douzeci i patru de ore,
aa c v sftuiesc s-l ascultai, spuse Clark rbdtor.
S te ia dracu, spuse Manny. Acum i-ai gsit s ne ntrerupi
cnd am gsit i noi o cale s ne strecurm la bordul unuia din
cargouri?
Putei s scotocii vasul, milimetru cu milimetru, c tot n-o s
dai peste nici o bomb nuclear, spuse Pitt.
Manny se ntoarse cu toat atenia spre Pitt, msurndu-l din
cap pn-n picioare, cum ar cntri un nainta pe mijlocaul
echipei adverse.
Ia zi, isteule, unde e bomba pe care o cutm?
Trei bombe, l corect Pitt i nici una nu e nuclear.
n ncpere se ls tcere. n afar de Clark, toi preau sceptici.
Pe Pitt nu-l descumpni n nici un fel lipsa de interes a grupului de
ageni CIA. tia c se gsea n faa unor brbai dinamici,
meticuloi i competeni. Era sigur c, toi pn la unul, tiau o
mulime de lucruri i c erau animai de o voin neclintit care
nu-i lsa s accepte prea uor gndul unei nfrngeri.
Amy Bigalow este prima verig din irul de nenorociri care
va aduce holocaustul. Are o ncrctur de douzeci i cinci de mii
de tone de azotat de amoniu care
Nu-i altceva dect ngrmnt chimic, spuse Manny.
este i o substan chimic volatil, continu Pitt. Dac
explodeaz ntreaga cantitate de azotat de amoniu, fora sa va f cu
mult mai mare dect cea a bombelor lansate asupra oraelor
200
Hiroshima i Nagasaki. Acelea au fost aruncate din avion i mare
parte a forei lor pustiitoare s-a pierdut n aer. Dar dac Amy
Bigalow sare-n aer, explozia se va petrece la sol i va devasta cu
toat fora sa Havana, mturnd-o de pe faa pmntului, iar
suful ei va f la fel de puternic ca un val de lav topit. Ozero
Zaisan, al crui document de drum pretinde c-ar transporta
furnituri militare, probabil c e plin ochi de muniie. Cnd Amy
Bigalow va exploda, se va dezlnui i el ca o furie. Va urma
Ozero Baikai cu petrol la bord; acesta se va aprinde ca o tor
sporind nc i mai mult efectul distrugtor. Or s sar-n aer, o
dat cu cele trei vase, rezervoarele de petrol, rafnriile,
combinatele chimice, fabricile care lucreaz cu substane volatile,
toate, absolut toate, iar focul o s in cteva zile-n ir.
Cnd te uitai la ei, Manny, Moe i Jack nu preau a f deloc
impresionai, nu lsau s se ieasc nimic pe chipul lor. Dar n
interior, erau cutremurai de grozvia de nenchipuit pe care
tocmai le-o descrisese Pitt, imaginea iadului pe pmnt.
Moe l privi pe Clark.
tii c nu se potrivete cu ce-au cei de la centru?
Sunt de acord. Langley a interpretat greit inteniile
sovieticilor. Se pot obine aceleai rezultate fr a se recurge la
ameninarea nuclear.
Manny se ridic i-l prinse pe Pitt de umeri cu minile sale
imense ca dou gheare de macara.
Biete, m vz obligat s-mi scot plria. Chiar tii de unde
bate vntul.
Pentru prima oar de cnd se afau mpreun, Jack deschise
gura.
Imposibil s descrcm vasele pn mine nainte de
srbtoare.
Dar putem muta vasele, spuse Pitt.
Manny se gndi la spusele lui Pitt cteva clipe.
Vasele comerciale pot f scoase din port, da, n-a bga mna-
n foc c putem face acelai lucru cu petrolierul. Ne-ar trebui un
remorcher s-l mpingem spre canal.
Cu fecare mil pe care-o punem ntre vase i port cresc
201
ansele de a salva o sut de mii de viei, spuse Pitt.
i-am ctiga timp s cutm detonatoarele, spuse Moe.
Dac nu, mormi Manny sumbru, nseamn c ne sinucidem
cu toii.
Nevast-ta n-o s mai dea bani pe nmormntare, spuse Jack
cu un rnjet. N-o s mai rmn nimic din tine de ngropat.
Moe i privi plin de ndoial.
Suntem prea puini.
Ci ingineri constructori navali poi s aduni la repezeal?
ntreb Pitt.
Din cellalt capt al ncperii, Moe ddu din cap semn c e de
acord cu Pitt.
Manny a fost inginer ef. Pe cine mai cunoti, Manny?
Enrico tie ce-are de fcut n sala motoarelor.
La fel i Hector cnd e treaz.
Asta-nseamn trei, spuse Pitt. Pe punte?
Cincisprezece, aptesprezece dac-i socotim i pe Moe cu
Jack, rspunse Clark.
Asta fac douzeci i cu mine douzeci i unu, spuse Manny
cu dispre. Cred c va trebui s scoatem singuri vasele din port.
Stai aa, interveni Moe. Chiar dac trecem de trupele de
securitate care pzesc docurile, tot avem de nfruntat echipajele
vaselor.
Pitt se ntoarse spre Clark:
Dac oamenii ti se ocup de soldaii de pe chei, pot s scap
eu de marinari.
Voi conduce un grup de lupttori, i rspunse Clark. Da-s
tare curios s tiu cum te-ai gndit tu s rezolvi partea ta.
E ca i fcut, spuse Pitt cu un zmbet larg. Vasele sunt
pustii. i garantez eu c echipajele vaselor au fost demult evacuate
pe tcute ntr-un loc sigur, undeva n afara razei de aciune a
exploziei.
Sovieticii pot s crue viaa oamenilor lor, spuse Moe. Dar nu
cred s le pese nici ct negru sub unghie de echipajul strin de pe
Amy Bigalow.
E-adevrat, dar, pe de alt parte, nici nu pot risca s dea
202
peste ei un marinar cu gur mare i s-i surprind chiar cnd
amplaseaz dispozitivul de detonare.
Jack se gndi o clip, apoi spuse:
Doi i cu doi fac patru. Tipul sta e iute la minte.
Manny se uit cu respect la Pitt.
Lucrezi la Agenie?
Nu, la NUMA.
S-o nimereasc un amator, oft Manny. Cred c-a venit vremea
s ies la pensie.
Ci oameni crezi c pzesc vasele? l ntreb Clark.
Manny scoase o batist murdar i-i suf nasul zgomotos
nainte de a rspunde.
Vreo doipe pzesc Bigalow, acelai numr pentru Zaisan
i-o mic alup de patrulare e amarat lng petrolier. Probabil c
nu sunt mai mult de ase, apte marinari la bord.
Clark msur camera n lung i-n lat ct timp vorbi:
Deci asta e. Strngei-v oamenii. Oamenii mei or s v scape
de santinelele de pe chei i v vor apra n timp ce voi operai.
Manny, tu i oamenii ti punei n micare Amy Bigalow. Moe
preia Ozero Zaisan. alupa e sectorul tu, Jack. Avei grij s nu
dai alarma cnd le furai. Mai avem ase ore pn-n zori. S nu
irosim nici un minut. Se opri i se uit la ei. ntrebri?
Moe ridic mna:
Dup ce ieim n larg, ce se-ntmpl cu noi?
Luai alupa cu motor de la bord i-o tergei ct mai departe
i ct de repede putei, nainte s nceap exploziile.
Nimeni nu fcu nici un comentariu. Toi tiau c nu aveau a-i
face prea mari sperane.
M ofer s merg cu Manny, spuse Pitt. M descurc de minune
la crm.
Manny se ridic n picioare i-i trase lui Pitt o palm pe spate
de-i tie rsufarea.
Pe Dumnezeul meu, Sam, ncepi s-mi placi tot mai mult.
Pitt i arunc o privire ngrijorat.
S sperm c o s-avem zile s apucm s vedem dac m
placi sau nu.
203
68
Amy Bigalow era tras la chei, amarat paralel cu un
debarcader modern construit de inginerii sovietici. Dincolo de el, la
cteva sute de metri peste canalul navigabil din zona portuar, se
profla din ntuneric silueta lptoas a lui Ozero Zaisan, tcut i
pustiu. Luminile oraului aruncau refexe pe oglinda ntunecat a
apei, n port. Civa noriori se lsaser din muni asupra
oraului, dar trecur mai departe, spre larg.
Maina din frunte, de fabricaie ruseasc, iei de pe Bulevardul
Desemparados urmat de dou camioane mari, militare. Convoiul
se deplasa ncet pe chei i se opri la rampa de acces pe vasul Amy
Bigalow. Din ghereta santinelei iei un soldat care se apropie
prudent de maina comandantului.
Avei permisiunea de acces n aceast zon? ntreb el.
Clark, n uniform de colonel cubanez, i arunc soldatului o
privire dispreuitoare.
Cheam-l pe oferul de gard, i ordon el tios. i spune
domnule cnd te adresezi unui ofer.
Recunoscnd gradele pe care le purta Clark, sub lumina
glbuie, aburit, care se refecta n ap, santinela lu poziie de
drepi i salut.
Imediat, domnule. l chem imediat.
Soldatul alerg napoi la ghereta sa i puse mana pe un
radiotransmitor portabil. Clark se rsuci n scaun nelinitit. Era
foarte important, vital, s-i pcleasc, pentru c a uza de for n
cazul sta le era fatal. Dac deschideau focul asupra vaselor,
imediat s-ar f dat alarma n toate garnizoanele din ora. Odat
alertai i pui cu spatele la zid, ruii n-aveau s ezite i precis ar
f declanat explozia nainte de momentul programat.
Pe ua unui depozit din apropiere iei un cpitan, care se opri
s se uite o clip la irul de maini parcate i, n cele din urm, se
204
ndrept spre locul din dreapta al mainii din frunte i i se adres
lui Clark:
Cpitan Roberto Herras, spuse el salutndu-l. Cu ce v pot f
de folos, domnule?
Colonel Ernesto Perez, i rspunse Clark. Am primit ordin s
v nlocuim.
Herras pru surprins:
Eu am primit ordin s pzesc vasele pn mine la amiaz.
Ordinul s-a schimbat, i-o tie Clark. Strngei-v oamenii i
pregtii-v s v ntoarcei la cazarm.
Dac nu v suprai, domnule colonel, a dori s primesc
confrmare de la oferul ierarhic superior.
Iar el va trebui s-l sune pe generalul Melena care e n pat n
acest moment. Clark l privi rece, cu ochii ngustai. O scrisoare n
care s se spun cum c nu v-ai supus unui ordin n-o s fac o
impresie prea bun cnd o s v vin rndul s fi avansat la
gradul de maior.
V rog, domnule, nu refuz s ascult ordinele unui superior.
Atunci, v sugerez s ascultai de ordinul meu.
Da, domnule colonel. Eu eu nu pun la ndoial ordinul
dumneavoastr. Ced. mi adun oamenii.
Aa s facei.
Zece minute mai trziu, cpitanul Herras i adunase cei
douzeci i patru de soldai din trupele de securitate, i ncolonase
i se pregtea de plecare. Cubanezii primiser cu mare plcere
vestea nlocuirii lor n post. Toi erau mulumii c aveau s se
ntoarc n cazarm pentru o noapte de somn bun. Herras pru s
nu remarce c oamenii colonelului rmneau nevzui n
ntunericul din interiorul camionului din frunte.
E toat unitatea dumneavoastr? l ntreb Clark.
Da, domnule. Am strigat apelul i sunt toi.
Chiar i cei care pzesc cellalt vas?
mi pare ru, domnule colonel. Am lsat civa de planton la
rampa de acces pe vas pn se mprtie oamenii dumneavoastr,
ca s fm siguri c nu urc nimeni la bord. O s-i lum cnd
trecem pe lng ei cu maina.
205
Foarte bine, domnule cpitan. Al doilea camion e gol. Dai
ordin oamenilor dumneavoastr s se urce n el. Putei lua maina
mea pentru dumneavoastr. O s-i transmit aghiotantului meu s-o
recupereze mai trziu de la cartierul general.
Suntei foarte amabil, domnule. V mulumesc.
Clark inea mna strns pe un automat cu surdin calibrul
douzeci i cinci, pe care-l pusese la-ndemn n buzunarul de la
pantaloni, ns nu trebui s-l foloseasc. Cubanezii urcau deja n
camion, condui de un sergent. Clark i oferi locul su lui Herras i
se-ndrept cu pai mari spre camionul de la care nu se vedea nici
un semn de via, dar n care se gseau Pitt i marinarii cubanezi.
Mainile ntorseser deja i tocmai prseau zona docurilor,
cnd, deodat, apru o main ofcial n care se afa un ofer rus,
care se ndrept spre grupul lui Clark i se opri. Rusul se aplec n
afar pe fereastra din spate i se uit la Clark ncruntat i
bnuitor:
Ce se-ntmpl aici?
Clark se apropie de main, o ocoli prin fa i vzu c-n ea nu
se afau dect rusul i oferul lui.
Am schimbat garda.
Nu tiu nimic despre un astfel de ordin.
A fost dat de generalul Velikov, spuse Clark oprindu-se la nici
doi metri de portiera din spate.
Acum vzu c rusul avea grad de colonel.
Vin de la cartierul general n inspecie s vd cum se
desfoar paza. Colonelul deschise portiera dnd s coboare din
main. Trebuie s fe o greeal.
Nu-i nici o greeal, spuse Clark. Trnti portiera cu genunchii
i-l mpuc pe colonel drept n frunte. Apoi, trase imperturbabil
dou gloane n ceafa oferului.
Cteva minute mai trziu, bg maina n vitez i o mpinse n
apele ntunecate dintre pontoane.
Manny era in frunte, urmat de Pitt i patru marinari cubanezi
de pe un vas comercial. Urcar grbii rampa de acces pn sus,
pe puntea principal a vasului Amy Bigalow unde se desprir.
206
Pitt urc pe o scri care ducea sus, n timp ce ceilali coborau pe
scara dintre puni pn la sala motoarelor. Cabina timonei era
cufundat n ntuneric i Pitt nu aprinse lumina. Urmtoarea
jumtate de oro i-o petrecu studiind i verifcnd la lumina
lanternei sistemul electronic de comand al vasului i pe cel de
comunicaii, pn cnd memora ce fceau fecare buton.
Puse mna pe telefonul interior i sun n hala mainilor. Trecu
un minut bun pn s rspund Manny.
Ce dracu vrei?
Verifcam, spuse Pitt. Eu am terminat. Cnd eti i tu gata
i-a luat cam mult.
nainte ca Pitt s aib timp s rspund, n cabina timonei intr
Clark.
Vorbeti cu Manny? ntreb el.
Da.
Spune-i s urce imediat.
Pitt i transmise lui Manny comanda concis a lui Clark i, pn
s nchid, auzi un potop de cuvinte scurte.
Nici un minut mai trziu, Manny ddu buzna pe u nvluit
ntr-un miros de sudoare i de motorin.
Hai, spune repede, i trnti lui Clark. Am o problem.
Moe are una i mai grav.
Am afat. Motoarele au fost nchise.
Ale tale sunt n stare de funcionare?
De ce n-ar f?
Echipajul sovietic de pe Ozero Zaisan a luat toate cheile de
pe ventile, spuse Clark grav. Moe susine c reparaiile ar lua dou
sptmni.
Jack va trebui s-l remorcheze i s-l scoat n larg cu lepul,
spuse Pitt categoric.
Manny scuip prin ua deschis a cabinei:
N-o s aib niciodat timp s se ntoarc i s trag un
petrolier. Doar n-or f orbi ruii. O s se prind ce facem de cum
rsare soarele.
Clark ncuviin, semn c nelesese.
Mi-e team c are dreptate.
207
Dac jucria asta are motoare Diesel, pot s-o pornesc n dou
ore. Numai c are turbine cu abur.
Ct timp ai la dispoziie? Manny se uit n jos la punte, cu
mintea pierdut la manevrele complicate pe care le avea de fcut i
care i-ar f luat timp ndelungat.
Suntem ntr-un punct mort. Primul lucru pe care l-am fcut
a fost s pornim generatorul Diesel de avarie i s dm drumul la
injectoarele din cazan pentru a nclzi motorina. Cablurile trebuie
curate de condens, boilerele aprinse i motoarele auxiliare puse-
n funciune. E-o treab de patru ore cu condiia ca totul s
mearg strun.
Patru ore? ntreb Clark ameit.
Asta-nseamn c Amy Bigalow nu poate iei din port pn
mine n zori, spuse Pitt.
Aici ne-am blocat.
n tonul lui Clark se simea oboseala.
Nu ne-am blocat deloc, spuse Pitt cu hotrre. Dac-am reui
s trecem mcar unul din vase dincolo de intrarea-n port, atunci
cred c-am reduce numrul victimelor la o treime.
Dar o s murim cu toi, adug Clark. N-avem scpare. n
urm cu dou ore credeam c mai avem o ans de cinci la sut de
a supravieui. Acum nu mai gndesc aa, cnd vd cum ne-a
pregtit btrnul nostru prieten Velikov planul monstruos care se
apropie vertiginos de fnal. S nu uitm de colonelul sovietic care
zace pe fundul golfului; de dispariia lui i vor da curnd seama ai
lui i probabil c vor trimite un ntreg regiment s-l caute.
Mai e i cpitanul de securitate, spuse Manny. O s se
trezeasc al naibii de iute cnd o s fe luat la frecat c a plecat din
post fr ordin.
Afar, se auzi apropiindu-se un zgomot nfundat de motor
Diesel, iar vasul care se apropia de ei scoase trei semnale de siren
reinute.
Pitt se holb pe geamul care ddea spre pasarel:
Vine Jack cu alupa.
Se ntoarse i privi luminile oraului. i aduceau aminte de o
imens caset cu bijuterii. Se gndi la nenumraii copii care se
208
duseser la culcare cu gndul la srbtoarea de a doua zi. Se
ntreb ci din ei aveau s se trezeasc.
Mai avem o speran, spuse el n cele din urm. Le explic
rapid la ce se gndise, cea mai bun soluie de a reduce ravagiile
exploziei i de a salva mare parte a Havanei. Cnd termin,
privirea i se mut de la Manny la Clark. Ce zicei, se poate?
Dac se poate? spuse Clark stupefat. Adic eu i nc trei
oameni s inem pe loc jumtate din armata cubanez timp de trei
ore? E sinucidere curat.
Manny? Manny se uit la Pitt, ncercnd s disting ceva din
faa abia luminat de stlpii de pe ponton.
De ce i-ar f dat viaa un american pentru un popor care l-ar f
mpucat pe loc? tiu c n-avea s afe rspunsul niciodat aici, n
bezna cabinei de timon a lui Amy Bigalow i se mulumi s
ridice nepstor din umeri.
Ne pierdem vremea, spuse el ntorcndu-se i plecnd spre
sala motoarelor.
69
Limuzina neagr ofcial ncetini i se opri tcut n faa porii
principale a cabanei de vntoare a lui Castro, de pe dealurile de la
sud-estul oraului. Unul dintre cele dou steaguri prinse de banca
din fa era al Uniunii Sovietice, iar cellalt arta c ocupantul
mainii era un nalt demnitar militar.
Casa de oaspei de lng gardul proprietii, afat n afara
acesteia, era de fapt cartierul general al elitei grzii personale a lui
Castro. Un brbat mbrcat ntr-o uniform croit pe msur, ns
fr nici un fel de trese, se apropie calm de main. Privi atent
silueta oferului sovietic cu grad mare aezat n obscuritatea de pe
bancheta din spate i documentul de identitate care-i era prezentat
prin geamul uor lsat.
Domnul general-colonel Kolceak. Nu trebuie s v legitimai.
209
l salut cu un gest neconvenional. Juan Fernandez, eful grzii
personale a lui Fidel.
Nu dormi niciodat?
Sunt ca o cucuvea, spuse Fernandez. Ce v aduce aici la ora
asta imposibil din noapte?
O urgen aprut pe neateptate.
Fernandez atept explicaii, dar nu i se ddu nici una. ncepu
s se simt stingherit. tia c numai o situaie critic l-ar f adus
acolo la ora trei i jumtate dimineaa pe ataatul militar sovietic.
Nu prea tia cum s procedeze de data asta.
mi pare ru, domnule, ns Fidel a dat ordin expres s nu fe
deranjat de nimeni.
Respect dorina preedintelui Castro. Numai c eu trebuie s
stau de vorb cu Raul. Te rog s-i comunici c sunt aici cu o
problem de extrem urgen pe care trebuie s i-o aduc la
cunotin personal.
Fernandez sttu o clip pe gnduri la auzul cererii general-
colonelului, dup care ddu afrmativ din cap.
Telefonez la caban i-l anun pe aghiotantul lui c v-
ndreptai spre el.
Mulumesc.
Fernandez i fcu semn unei persoane nevzute din interiorul
casei de oaspei i poarta acionat electronic se deschise.
Limuzina urc un drum care erpuia printre dealuri i strbtu
cam dou mile.
Ajunser n faa unei vile construit n stil spaniol care domina
un ir de dealuri ntunecate nsufeite ici i colo de luminie
ndeprtate.
Cizma oferului scri pe pietriul de pe alee cnd cobor i
nconjur maina pn la ua din dreapta. Nu deschise portiera, ci
atept lng ea aproape cinci minute, urmrind n acest timp
soldaii care patrulau prin zon. n cele din urm, iei pe ua de la
intrare eful de personal al lui Raul Castro.
Domnule general-colonel, ce plcere neateptat, spuse el
fr pic de entuziasm. V rog, poftii nuntru. Raul vine imediat.
Fr a scoate o vorb, oferul sovietic i extrase trupul
210
voluminos din main i-l urm pe aghiotant trecnd printr-o
curte interioar pn n salonul cabanei. i ridic o batist spre
fa i forni n ea. oferul venea i el, inndu-se la civa pai
mai n spate. Aghiotantul lui Castro se ddu la o parte invitndu-i
n sala trofeelor:
V rog s v simii ca acas. Am s cer s fe adus nite
cafea.
Lsai singuri, cei doi rmaser n picioare i se uitar tcui,
cu spatele spre ua deschis, la o armat de capete de porci
mistrei agai de perete i psri mpiate cocoate peste tot de
jur mprejurul camerei.
Raul Castro veni destul de repede, n pijama i halat de mtase.
Rmase cu piciorul n aer la jumtatea drumului, cnd oaspeii si
se ntoarser spre el i-l privir. Sprncenele i se-mpreunar de
surprindere i de curiozitate.
Cine naiba suntei?
M numesc Ira Hagen i am un mesaj foarte important din
partea preedintelui Statelor Unite.
Hagen se opri i art spre ofer, care i scoase chipiul de pe
cap, lsnd s i se reverse pe umeri o claie de pr. Permitei-mi s
v-o prezint pe doamna Jessie LeBaron. A trecut prin ncercri din
cele mai dure pentru a aduce personal fratelui dumneavoastr
rspunsul preedintelui n legtur cu propunerea de pact
americano-cubanez.
Pre de cteva clipe, linitea din ncpere a fost att de deplin
nct Hagen auzi ticitul unui ceas cu lucrtur veche de pe
vremea bunicii, aezat pe peretele opus. Privirea ochilor negri ai lui
Raul se mut de la Hagen la Jessie, apoi se opri asupra ei:
Bine, dar Jessie LeBaron a murit, spuse el cu mirare
reinut.
Am scpat dup prbuirea dirijabilului i-am supravieuit
torturii la care m-a supus generalul Velikov. Vocea ei era calm i
autoritar. Avem la noi documentele care atest inteniile lui de a
v asasina mpreun cu Fidel mine diminea, la srbtoarea Zilei
nvmntului.
Felul direct n care i se adresase, tonul autoritar, fcur o
211
impresie puternic asupra lui Raul.
Ezit, gnditor. Dup care ddu din cap:
l trezesc pe Fidel i-l rog s v asculte.
Velikov urmrea cum era urcat ntr-un crucior un fet cu
dosare din biroul lui i-apoi dus jos cu liftul la subsolul blindat al
Ambasadei sovietice. Adjunctul lui, ofer K.G.B, intr n camera n
dezordine, mpinse nite hrtii jos de pe un scaun i se aez.
Mare pcat c trebuie s ardem toate astea, spuse el obosit.
O cldire nou i cu mult mai mare se va ridica din cenu,
spuse Velikov cu un zmbet iret.
Ca dar al guvernului cubanez venic recunosctor.
Sun telefonul i Velikov rspunse iute:
Ce este? se auzi vocea secretarei:
Maiorul Borcev dorete s v vorbeasc.
F-mi legtura.
Domnule general?
Da, Borcev, ce problem avei?
Cpitanul nsrcinat cu paza cheiurilor i-a prsit postul
mpreun cu oamenii si i s-a ntors la cazarma din afara
oraului.
Au lsat vasele nepzite?
Nu nu tocmai.
Au dezertat sau nu din post?
Zice c a fost nlocuit de o trup de securitate sub comanda
colonelului Ernesto Perez.
N-am dat un asemenea ordin.
tiu, domnule general, pentru c dac ordinul ar f venit de la
dumneavoastr, cu siguran a f afat i eu.
Cine e acest Perez i din ce unitate face parte?
Oamenii mei au verifcat toate dosarele militarilor cubanezi.
N-au gsit nici o meniune despre el.
L-am trimis personal pe colonelul Mikoian s inspecteze cum
se aplic msurile de securitate n jurul vaselor. Ia legtura cu el i
vezi ce dracu se petrece acolo.
ncerc s dau de el de o jumtate de or, spuse Borcev. Nu
212
rspunde.
Sun telefonul pe o alt linie i Velikov l ls pe Borcev s
atepte:
Ce e? trnti el.
Juan Fernandez, domnule general. M-am gndit c v
intereseaz s tii c domnul general-colonel Kolceak tocmai a
sosit la o ntlnire cu Raul Castro.
Tu mai dormi vreodat?
L-am verifcat personal cnd a intrat pe poart.
Aceast nou ntorstur l puse i mai mult pe jar pe Velikov. O
expresie de profund nedumerire puse stpnire pe faa lui i
expir tot aerul din plmni cu un uierat puternic. Nu dormise
dect patru ore n ultimele treizeci i ase i simea c mintea i
este mbcsit.
Suntei la telefon, domnule general? ntreb Fernandez,
ngrijorat de linitea care se lsase.
Da, da. Ascult-m, Fernandez. Du-te pn la caban i
ncearc s afi ce fac Castro i Kolceak. Ascult ce vorbesc i
raporteaz-mi peste dou ore.
Nu mai atepta ca Fernandez s-i spun c a neles i trecu
imediat pe linia cu Borcev:
Domnule maior, strnge un detaament i du-te imediat la
docuri. Vei conduce personal operaiunea. Verifc cine sunt acest
Perez i trupele lui care-au intrat n post i raporteaz-mi imediat
ce afi despre ce e vorba.
Dup care, Velikov o sun pe secretar.
D-mi legtura la cartierul general al general-colonelului
Kolceak.
Adjunctul lui i ndrept spinarea pe scaun i-l urmri cu mare
curiozitate. Nu-l mai vzuse niciodat nervos pe Velikov.
S-a-ntmplat ceva?
nc nu tiu, mormi Velikov.
Brusc, ni de la cellalt capt al frului vocea general-
colonelului Kolceak:
Velikov, cum merge treaba la G.R.U. i la K.G.B.?
Velikov rmase nmrmurit cteva clipe, abia apoi i reveni:
213
Unde suntei?
Unde sunt? repet Kolceak. ncerc s clasez documentele i
echipamentele de la cartierul meu general, exact ce facei i
dumneavoastr. Unde s fu?
Tocmai mi-a parvenit un raport n care se spune c suntei la
o ntlnire cu Raul Castro la cabana de vntoare.
Regret, n-am ajuns nc s fu n dou locuri deodat, spuse
Kolceak imperturbabil. Agenii dumneavoastr se pare c-au
nceput s vad fantome.
Foarte ciudat. Raportul vine de la o persoan foarte serioas.
E cumva pus n pericol operaiunea Rom i Cola?
Nu, continu conform planului.
Bine. Deci neleg c operaiunea se desfoar fr greuti.
Da, mini Velikov cu un sentiment de team care devenea
certitudine. Totul este sub control.
70
Remorcherul se chema Pisto, dup denumirea unui fel de
mncare specifc spaniol preparat din gogoari, ardei iute i roii
nbuite. Numele i se potrivea pentru c era acoperit pe laturi de
dungi roii de rugin, iar metalul cptase o culoare verde-gri. i
totui, n ciuda strii jalnice a exteriorului su, motorul Diesel de
trei mii de cai-putere, care pulsa de via n mruntaiele lui era
bine ntreinut, bine lustruit, strlucind de curenie ca o
sculptur din bronz, bine lefuit.
Cu minile ncolcite strns pe timona din lemn de tek, Jack se
uita prin geamurile vrstate de umezeal la masa uria care se
ridica amenintoare din bezna nopii. Vasul era la fel de
nfricotor i ntunecat ca i celelalte dou cargouri aductoare de
moarte, legate la mal. Nu se vedea nici o lumini de navigare care
s indice prezena lui n golf. Numai alupa de patrulare, care i
ddea trcoale vasului cu o lungime de trei sute treizeci de metri i
214
o lime de patruzeci i opt de metri, servea drept avertisment
remorcherului, prevenindu-l parc s nu se apropie.
Jack aduse remorcherul n linie cu Ozero Baikai i trase ncet
ctre lanul ancorei de la pupa.
alupa de patrulare i zri imediat i veni spre ei.
Trei brbai afai pe punte se repezir spre ei i manevrar cu
ndemnare, aintind asupra lor o mitralier instalat la prora.
Jack sun sala mainilor i ddu ordin s fe oprite motoarele
aa, de ochii lumii, pentru c deja valul antrenat de lep n
naintarea sa murise acum, lundu-i locul un clipocit lene.
Un tnr locotenent brbos se aplec peste timona alupei i
tun printr-un portavoce.
Ai intrat n zon interzis. N-avei ce cuta aici. Plecai.
Jack i duse minile cu la gur i strig:
Nu mai am curent n generatoare i motorul Diesel a murit.
Putei s m remorcai?
Locotenentul cltin din cap exasperat:
Suntem vas militar i nu remorcm pe nimeni.
Pot urca la bord s-l sun pe eful meu? O s trimit el un
remorcher s ne scoat de-aici.
Ce are bateria de avarie?
S-a uzat. Jack fcu un gest de neputin. N-avem cu ce s-o
reparm. Suntem pe lista de ateptare, tii cum e.
Cele dou ambarcaiuni erau acum att de aproape una de
cealalt nct mai c se atingeau. Locotenentul ls portavocele i-i
rspunse cu o voce hrit:
Nu pot permite aa ceva.
Pi, atunci cred c-o s arunc ancora aici pn mine
diminea, spuse Jack ncpnat.
Locotenentul ridic nfuriat minile, semn c cedase:
Urc la bord i d-i telefonul.
Jack cobor o scri aruncat peste bord i sri cam un metru
de pe remorcherul su pe alup, ct desprea cele dou
ambarcaiuni. Se uit njur ncet, cu prefcut indiferen,
remarcnd atitudinea degajat a celor trei soldai de la mitralier,
crmaciul aezat la timon aprinzndu-i calm o igar, aerul
215
obosit i plictisit de pe faa locotenentului. Singurul care lipsea de
pe punte era inginerul care se afa, cu siguran, jos.
Locotenentul veni spre el:
Grbete-te, suntem n plin operaiune militar.
Iart-m, spuse Jack servil, dar nu eu am vrut s se-ntmple
aa.
nainta spre locotenent de parc ar f vrut s-i strng mna i
trase dintr-un automat cu surdin dou gloane, drept n inima
locotenentului. Apoi, l mpuc calm pe crmaci.
Trio-ul de la prora muri de trei sgei trase precis n int cu
arbaleta de oamenii lui Jack.
Inginerul nici nu avu timp s simt glonul care-l lovi drept n
tmpl. Czu peste motor, nc innd n mn o crp i o cheie.
Jack i oamenii lui crar corpurile nensufeite jos i apoi
deschiser rapid toate supapele de golire i supapele care
corespundeau n mare. Se ntoarser pe lepul lor i nu mai
aruncar nici o privire spre alupa-patrul care se scufund pn
cnd dispru n ntunecimea de sub ap.
Nu era lsat nici o schel de coborre de pe vas, aa c
aruncar o ancor cu patru gheare peste balustrada punii. Jack
se car pe punte mpreun cu ali doi oameni de ai si dup care
traser sus nite bidoane cu acetilen i o lamp de tiat.
Patruzeci i cinci de minute mai trziu, lanul ancorei era tiat
i micuul Pisto, asemeni unei furnicue care ncearc s mite
din loc un elefant, i lipi tranchetul de la pror, cu cablul, de pupa
imens a vasului Ozero Baikai. Centimetru cu centimetru, la-
nceput aproape imperceptibil, apoi metru cu metru, remorcherul
ncepu s mite petrolierul, nghiontindu-l spre mijlocul golfului,
departe de rafnrie.
Pitt observ micarea lene a lui Ozero Baikai printr-un
binoclu cu infraroii. Din fericire, refuxul lucra n folosul lor,
mpingnd monstrul departe de inima oraului.
Gsise un aparat cu oxigen i masc de gaze de sine-stttor i
scotocise toate compartimentele n cutarea dispozitivului de
detonare, dar nu gsise absolut nimic. Ajunse la concluzia c
probabil era ngropat undeva n azotatul de amoniu, ntr-una din
216
calele centrale. Dup aproape dou ore de cutri, urc pe puntea
principal i inhala plin de recunotin briza rcoroas a mrii.
Ceasul lui Pitt arta patru i jumtate cnd Pisto i fcu
apariia din nou, revenind n zona docurilor. Se ndrept direct
spre vasul cu muniie. Jack se apropie de el pn cnd oamenii lui
Moe prinser cablul de remorcare desfurat de pe troliul uria de
la pupa lepului i se grbir s-l prind de bolardurile de la pupa
lui Ozero Zaisan. Totul era gata de plecare i Pisto pregtit s
trag cnd pe chei sosi huruind un convoi format din patru
camioane militare.
Pitt se ls rapid pe rampa de coborre i o lu la fug ntr-o
curs disperat pe chei. Ocoli o macara de ncrcare i se opri
lng parma de la pupa. Dezleg odgonul gros, murdar, de pe
baba de chei i-l ls s cad n ap. Nu avea timp s fleze
parma. Din camioane sreau brbai narmai pn-n dini care
se grupau n formaie de lupt. Urc n fug rampa de acces la
bord i porni troliul electric care o ridica la nivelul punii,
gndindu-se c puteau f atacai de trupele de pe chei.
nfac telefonul de punte i sun n sala mainilor.
Manny, au venit, a fost tot ce-a spus.
Am fcut vid i avem destul abur ntr-unul din cazane ca s
pot porni vasul.
Ai fcut treab bun, prietene. Ai meterit o or i jumtate.
Pi, hai s ne micm fundul.
Pitt se duse la telegraful vasului potrivit indicatoarelor pe
Atenie. Trase tare de crm ca s desprind pupa de la chei i s-
o scoat din rndul vaselor afate n dan. Dup care le transmise
celor de jos: Cu vitez mic napoi.
Manny l sun din sala mainilor i Pitt simi motoarele
ncepnd s duduie sub picioarele lui.
Clark i ddu seama ngrozit c micul lui grup era cu mult
depit ca numr i c orice posibilitate de scpare le era tiat.
Mai descoperi c nu erau confruntai cu soldai cubanezi obinuii
ci cu pucai marini din trupele de elit. n cel mai bun caz, putea
s ctige cteva minute sufcient s le dea timp vaselor s plece
217
de la chei.
Vr mna ntr-un sac din pnz de prelat care-i atrna de
centur i scoase o grenad. Iei din umbr i arunc grenada, ca
pe-o minge, spre ultimul camion din convoi. Explozia se auzi ca un
bufnet nfundat, urmat de o pllaie de foc cnd rezervorul de
benzin explod. Camionul prea s nforeasc sub explozie iar
oamenii erau aruncai n toate prile pe chei, ca nite popice
incandescente.
Alerg printre ruii stupefai, derutai, dezorganizai, srind
peste trupurile rniilor care scoteau urlete de durere i se
tvleau pe chei ncercnd cu disperare s-i sting hainele
cuprinse de fcri.
Urmtoarele explozii se succedar foarte rapid, iar ecoul le
amplifc prin tot golful, cci Clark mai arunc trei grenade sub
burta celorlalte camioane.
Deasupra acoperiurilor depozitelor de pe chei se ridicar noi
limbi de foc i nori vrtoi de fum. Pucaii marini i
abandonaser nnebunii mainile, ncercnd s-i salveze viaa i
s scape de masacru. Civa au fost prini de foc i ncepur s
ard ca nite tore strpungnd ntunericul, forme luminoase care
aduceau vag cu o siluet uman. Canonada distrugtoare se
contopea cu sunetele de sticl spart, care zbura n toate direciile,
de la ferestrele aruncate n aer ale depozitelor.
Micul grup al lui Clark format numai din ase lupttori l
acoperi deschiznd focul. Puinele focuri de arm trase n direcia
lor le treceau peste cap. Ateptar pn cnd Clark se amestec n
nvlmeal, fr a strni mcar o bnuial n uniforma sa de
ofer cubanez, trgndu-i o serie de njurturi ntr-o rus cursiv
i ordonndu-le pucailor s strng rndurile i s atace
pontonul.
Gruparea! Gruparea! striga el agitat. Fug. Micai-v, lua-v-ar
dracu nainte s ne scape trdtorii! Se opri brusc cnd ddu nas
n nas cu Borcev.
Maiorul sovietic rmase cu gura cscat de uimire, dar nainte
s aib timp s-o nchid, Clark l nfac de bra i-i fcu vnt n
ap. Norocul a fcut, n deruta general, c nimeni nu a remarcat
218
ce se-ntmplase.
Dup mine! url Clark i fugi n sus pe chei, lund-o printre
dou depozite.
Cte unul sau grupuri de patru, cinci pucai sovietici se luar
dup el, ba alergnd n zigzag, ba ghemuindu-se pe ponton cu
micri de profesioniti bine antrenai, aprndu-se cu un scut de
gloane pe care le trgeau pe msur ce naintau.
Preau s f depit starea de oc paralizant din primul
moment, iar acum erau hotri s dea o replic inamicului
nevzut i s-i ia revana. N-aveau s afe niciodat c scpau
dintr-un comar ca s ntre n altul. Nimeni nu punea la ndoial
ordinele lui Clark. Cum nu primeau alte ordine de la comandantul
lor, suboferii i mboldeau pe oamenii lor s-l urmeze pe oferul
n uniform cubanez care conducea atacul.
Cnd pucaii se strecurar deja ntre depozite, Clark se arunc
la pmnt, ca i cnd fusese rnit. Era semnalul pentru oamenii
si s deschid focul. Sovieticii au fost atacai din toate prile.
Muli au fost secerai din picioare. Erau inte perfecte, siluetele lor
proflndu-se pe vlvtaia de care erau cuprinse camioanele,
arznd ca un rug n spatele lor. Cei care n-au fost dobori de
ploaia gloanelor ucigae au scpat cu foc, la rndul lor. cnitul
sacadat al gloanelor lovindu-se de pereii din lemn se amesteca
tnguitor n noapte, asurzindu-te, cu urletele celor din ale cror
trupuri mucau gloanele, ricond cu buci de carne mai
departe. Clark se arunc rostogolindu-se spre adpostul pe care i-l
oferea o lad de transport, numai c fu ajuns de un glon care-i
intr n coaps i de nc unul care-i trecu prin ambele ncheieturi.
Zdrobii, dar nc luptnd, pucaii marini ncepur s bat n
retragere. Fcur o ncercare inutil s fug din zona docurilor
pn la zidul din beton care i desprea de bulevardul principal,
spernd c aveau s gseasc scparea acolo, ns doi din oamenii
lui Clark i oprir, mprocndu-i cu o ploaie de gloane.
Clark zcea n spatele lzii, sngele i se scurgea n valuri din
venele deschise i, o dat cu el i viaa lui, iar el tia c nu avea
cum s opreasc sfritul. Minile i atrnau moi ca nite
trunchiuri doborte de copaci; nu-i mai simea degetele. Deja i se
219
aternea vlul morii peste ochi cnd, cu o ultim sforare, se tr
aproape de marginea danei i se uit spre port.
Ultimul lucru pe care aveau s-l vad ochii lui a fost silueta
celor dou cargouri proflndu-se pe luminile de pe cellalt mal.
Ieiser din zona docurilor i virau spre intrarea n port.
71
n timp ce pe ponton se ddea cu furie lupta ntre cele dou
tabere, micuul Pisto se aez la remorca lui Ozero Zaisan i
ncepu s-l mping n port cu pupa nainte. Cu mare cazn, i
nfund singura elice n apa murdar de uleiuri i motorin,
strnind o ferbere de spum uleioas.
Vasul de douzeci de mii de tone se puse n micare, iar forma
sa masiv era nsufeit de fcri portocalii, cnd alunec spre
larg. Dup ce Jack o scoase din zona docurilor, se rsuci la o sut
optzeci de grade, nvrtindu-se n jurul vasului cu muniie pn ce
reui s-i orienteze prora cu faa spre intrarea n port. Apoi, cablul
de remorc fu desfcut i rulat la loc pe vinclu.
La timona lui Amy Bigalow, Pitt inea strns crma, spernd
din toat inima c totul va merge bine. Era att de ncordat nct
abia ndrznea s respire. Parma legat strns la prora se ntinse
i parai sub povara vasului din spate i refuz, opunnd
rezisten, s cedeze. Asemeni unui cine care se mpotrivete
lesei, Amy Bigalow se ncorda uor de prora, sporind i mai mult
tensiunea. Parma nu ced, numai c bolardul fu smuls, cu un
trosnet puternic de lemn sfrmat, din suportul n care era montat
pe chei.
Vasul se cutremur din tot corpul i, treptat, ncepu s o ia cu
spatele spre port. Pitt trase de crm i prora se rsuci ncet, pn
ajunse perpendicular pe linia docurilor care rmneau n urm.
Vibraiile motorului se domolir pn disprur complet i,
curnd, ei toi alunecau uor pe ape cu pupa nainte, o coloan
220
subire de fum ridicndu-se pe co.
ntreaga suprafa a apei prea s ard cu vlvtaie, iar limbile
de foc ale camioanelor aprinse aruncau o lumin nefreasc,
nepmntean, care sclipea n cabina timonei. Toi, cu excepia lui
Manny, urcar, din sala motoarelor, inndu-se la prora. Acum c
avea destul loc pentru manevrarea vasului, Pitt rsuci energic
crma la tribord i transmise prin telegraful interior ncet
nainte. Manny i rspunse i Amy Bigalow se-ntoarse i porni s
se trasc nainte.
Stelele ncepur s-i piard din strlucire nspre rsrit, iar
carena nedesluit a lui Ozero Zaisan prindea contur lng ei,
lateral. Pitt ddu comanda Stop ct lepul veni spre el, ocolindu-l
pn sub prora. Oamenii de pe Pisto aruncar n sus o parm
de remorcare uoar, legat de un ir ntreg de odgoane mai
groase. Pitt i privi de pe punte cum le nnodau la bord. A fost
ridicat apoi cablul gros de remorcare, legat de vinciul frontal i
asigurat.
Aceeai operaie se repet la pupa, numai c locul cablului de
remorcare a fost luat de cablul ancorei de amarare de pe vasul
Ozero Zaisan, acum neputincios i n deriv.
Dup ce a fost trecut peste vinci, prile de prisos au fost tiate.
Acum cargoul era prins din dou pri ca-ntr-o zbal, iar cele
trei vase erau priponite ntre ele, cu Amy Bigalow la mijloc.
Jack, trase sirena de pe Pisto i imediat remorcherul se mic
ncet nainte, ntinznd uor cablul, urmrit de Pitt care sttea pe
punte i privea n spate, spre el. Cnd unul dintre oamenii lui
anun c, la pupa, cablul de remorcare era ntins complet, Pitt
trase la rndul lui sirena i trecu indicatoarele telegrafului pe
nainte.
Ultima parte a planului conceput de Pitt fusese ndeplinit.
Petrolierul rmsese n urm, plutind aproape de rezervoarele
de depozitare a petrolului de pe malul cellalt, dar la o mil
deprtare de centrul aglomerat al oraului. Cele dou vase i
ncrctura lor aductoare de moarte i croiau drum, umr la
umr, spre larg, micuul remorcher i Amy Bigalow unindu-i
forele pentru a mri viteza convoiului marin.
221
Lsau n spatele lor coloana imens de fum i de foc care se-
ncolcea spre cerul albastru al dimineii. Clark le oferise ansa s
ctige destul timp, ns, pentru asta, pltise cu viaa.
Pitt nu se uit napoi. Ochii lui erau atrai ca de-un magnet de
lumina de semnalizare a farului care se ridica deasupra zidurilor
cenuii ale castelului Morro, fortreaa sumbr care strjuia
intrarea n portul Havana. Era la numai trei mile de ei, lui Pitt i se
prea ns c aveau de strbtut treizeci.
Zarurile fuseser aruncate. Manny spori puterea celuilalt motor
i zbaturile duble btur apa. Amy Bigalow ncepuse s ia vitez.
Dou noduri i-apoi trei. Din trei, patru, se opintea pe canalul
strjuit de far ca un Clydesdale
4
o ntrecere.
Doar patruzeci de minute i mai despreau de zona n care
aveau s fe n siguran. Numai c semnalul de alarm fusese tras
i grozvia abia acum ncepea.
Maiorul Borcev se strecura printre tciunii aprini care zburau
n jurul lui i sfriau n contact cu apa. Plutind printre resturi
sfrtecate auzea cnitul putilor automate i vedea limbile de foc
care neau spre cer. Apa murdar dintre dane era cldu i
duhnea a pete mort i a motorin. i duse mna la gur; vrs
gura de ap puturoas pe care o nghiise cnd l mpinsese n ap
ciudatul colonel cubanez.
not, lui i se pru cale de-o mil, pn ddu de-o scar pe care
o urc i ajunse pe un ponton prsit. Scuip s scape de gustul
greos i alerg cu pas mrunt spre convoiul n fcri.
Trupuri nnegrite ardeau mocnit, mprtiate peste tot pe chei.
Tirul se oprise dup ce puinii supravieuitori din grupul lui Clark
fugiser pe o alup. Borcev pi cu atenie printre rmiele
acestui mcel. n afar de doi rnii care se refugiaser n spatele
unui electrocar, restul erau mori. ntregul lui detaament fusese
curat.
Nebun de furie, Borcev i croia drum printre cadavre,
cercettor, pn cnd ddu de corpul lui Clark. l rsuci pe spate
i privi n ochii lipsii de via.
4
Clydesdale ras viguroas de cal de ham din Scoia (n.tr.).
222
Cine eti? ntreb el, fr nici o noim. Pentru cine lucrezi?
Rspunsurile muriser odat cu Clark.
Borcev l prinse de centur i tari corpul nensufeit spre
marginea danei. Apoi, l mpinse cu piciorul n ap.
S vezi i tu cum el strig el, scos din mini.
Pre de zece minute, Borcev se agit de colo-colo printre
victimele masacrului pn i regsi stpnirea de sine. n cele din
urm, i ddu seama c trebuia s-i raporteze lui Velikov. Unicul
radiotransmitor pe care-l avea se topise o dat cu camionul din
frunte, deci o rupse disperat la fug pe marginea apei, n cutarea
unui telefon.
Gsi un semn de telefon pe o cldire, care prea c servete
drept loc de recreere pentru docheri. Se repezi cu umrul n u i
o deschise la perete. Pipi peretele, gsi comutatorul i aprinse
lumina. ncperea era mobilat cu canapele vechi, ptate. Erau
acolo jocuri de ah i de domino, chiar i-un frigider. De pe perei l
priveau fx afe cu chipul lui Castro, Che Guevara fumnd arogant
un trabuc i portretul unui Lenin cam posac.
Borcev intr ntr-un birou care prea a f al efului i nfac
telefonul de pe birou. Form numrul de cteva ori, fr s obin
legtura. n sfrit, rspunse centralista i Borcev njur
inefcienta i lentoarea sistemului de telefonie cubanez.
Norii care se adunaser deasupra dealurilor rsritene ale
oraului ncepur s capete refexe roiatice, iar pe chei se
strnseser mainile pompierilor, cu sirenele n funciune, cnd el
reui, n sfrit, s capete legtura cu Ambasada sovietic.
Cpitanul Manuel Pinon sttea pe latura dinspre punte a
fregatei de patrulare pe care o comanda, o ambarcaiune Riga, de
construcie ruseasc i ncerca s-i potriveasc binoclul. Fusese
trezit din somn de secundul lui, imediat dup ce izbucniser lupta
i mcelul din partea comercial a docurilor. Din punctul unde se
afa, nu vedea mare lucru prin binoclu pentru c vasul su era
amarat ntr-un loc din care vederea era acoperit de nite
construcii.
N-ar trebui s mergem s vedem despre ce e vorba? l ntreb
223
secundul.
Poliia i pompierii se descurc singuri, rspunse Pinon.
Par a f focuri de arm.
Cine tie, o f luat foc un depozit care a aprins muniie. Mai
bine s nu ne apropiem de vasele de lupt. i ntinse binoclul
secundului. Tu urmrete ce se-ntmpl. Eu m duc napoi la
culcare.
Pinon era pe punctul de a se ntoarce n cabina lui, cnd
secundul veni n fug spre el pe culoar.
Domnule, ar f mai bine s v ntoarcei pe punte. Dou vase
ncearc s ias din port.
Fr permisiune?
Da, domnule.
Poate c merg s amareze n alt loc.
Secundul cltin din cap.
Se-ndreapt direct spre cursul navigabil principal.
Pinon scoase un oftat.
Mi-e scris s nu pot dormi n noaptea asta. Aa vrea
Dumnezeu.
Secundul rnji batjocoritor:
Un bun comunist nu crede n existena lui Dumnezeu.
Spune-i asta btrnei mele mame.
Pinon ajunse iar pe puntea principal, csc i privi atent
ncercnd s vad ceva prin abureala lptoas a zorilor. Dou vase
remorcate mai aveau puin i intrau n Canalul Entrada care avea
ieire spre larg.
Ce dracu Pinon i regla binoclul. Nici un pavilion, nici o
lumin de navigaie, nici un semnal de avertisment pe punte
i nici nu rspund la semnalele noastre radio prin care le
cerem s-i precizeze inteniile. Au aerul c vor s-o tearg.
Ticloi contrarevoluionari care ncearc s ajung n Statele
Unite, mri Pinon. Pi, da, asta trebuie s fe. Altceva nu poate f.
S dau ordin s ridice ancora i s pornim n larg?
Da, imediat. O s-i ocolim pn ajungem sub bordaj i le
tiem calea.
Nu terminase nc ce avea de spus c secundul i pusese mana
224
pe siren care ddea semnalul echipajului de a-i ocupa locurile
pentru a porni n aciune.
Zece minute mai trziu, vasul de treizeci de ani, retras din
circulaie de Marina sovietic dup ce fusese nlocuit cu altul mai
nou, de fapt alt tip de fregat, se puse n micare tind apa cu
babordul. Tunurile sale de patru oli se rotir intind orizontal spre
vasele cufundate n ntuneric, spectrale, care se apropiau.
Pitt privi uimit semnalul luminos care licrea intermitent de pe
fregat. O clip a fost tentat s deschid aparatul radio, dar
czuser de acord, de la bun nceput, ca vasele lor, naintnd n
convoi s pstreze tcerea n cazul n care autoritile portuare
alertate sau un alt post de paz ar f intrat pe frecvena lor. Pitt
uitase codul Morse, dar reui s descifreze mesajul: Oprii-v
imediat i identifcai-v.
i inea privirea aintit asupra lui Pisto tiind c, dac s-ar f
pus problema s se salveze, prima micare ar f venit de la Jack.
Pitt sun jos, n sala motoarelor, s-l previn pe Manny asupra
apariiei fregatei care ncerca s le blocheze calea, ns
indicatoarele de bronz ale telegrafului de bord rmseser fxate pe
nainte.
Erau att de aproape acum nct, n briza care btea dinspre
coast, putea distinge cu claritate nsemnele navale cubaneze.
Lampa de semnalizare plpi din nou, se aprinse i se stinse, de
data asta transmind mesajul: Oprii-v imediat, altfel deschidem
focul.
La pupa lui Pisto se ivir doi oameni care ncepur s
desfoare frenetic cablul. n acelai timp, remorcherul se opri,
vir scurt spre tribord i rmase aa. Apoi Jack apru de la timon
i se adres celor de pe fregat vorbind printr-o portavoce.
La o parte, tmpiilor. Nu vedei c am vase remorcate?
Pinon trecu peste insult. Nici nu se atepta la altceva de la
cpitanul de remorcher.
Nu avei autorizaie. Trimit nite oameni la bord.
S m ia dracu dac las vreun neisprvit de marinar s pun
piciorul pe vasul meu.
225
Pi, dac nu ne lai, o s mori, i rspunse Pinon bine
dispus.
Acum nu mai era la fel de sigur c era o ncercare de fug n
mas a unor disideni, dar, oricum, micrile ciudate ale
remorcherului i faptul c vasele nu aveau lumini cereau neaprat
clarifcarea situaiei.
Se aplec peste balustrada punii i ordon echipajului s fleze
cuterul cu motor ai fregatei. Cnd se ntoarse spre convoiul
necunoscut nghe de spaim.
Prea trziu. Nu vzuse n bezna care-i nconjura c unul din
vasele din spatele remorcherului avea motoarele pornite. Se
ndrepta int spre fregat cu o vitez de opt noduri. l privi
buimcit cteva secunde bune nainte s priceap despre ce e
vorba.
nainte! url el. Foc! Ordinul lui fu urmat de o canonad
asurzitoare de obuze trase spre vasul care se apropia; sfiar
suprastructura i bordajul lui Amy Bigalow, care a fost cuprins
de fcri, urmat, de o explozie de achii de oel, zburnd n toate
prile. Partea dinspre port a timonei pru s se topeasc, de
parc intrase ntr-o main de mcinat gunoiul. Sticl i resturi de
coc zburau ca alicele trase dintr-o arm.
Pitt nu se lsa i nainta cu minile ncletate pe timon cu o
hotrre care friza ncpnarea oarb. Era norocos c scpase
doar cu cteva rni uoare i o coaps nvineit.
Cea de-a doua salv smulse sala hrilor i despic catargul n
dou. Vrful su se prvli pe-o parte i a mai fost trt nc o
sut de metri nainte de-a se desprinde complet de cabluri i a
pluti liber. Coul a fost zdrobit, fcut praf i pulbere, iar un obuz
nimeri n compartimentul n care era nchis ancora de la tribord,
smulgnd buci de ochiuri de lan ruginit de la contactul cu
sarea, care zburar ca rapnelul, nnegurnd totul.
A treia salv nu avea s mai vin.
Pinon sttea nemicat, cu minile ncletate de balustrada de pe
punte. Privea n sus spre prova lui Amy Bigalow care se ridica
amenintoare deasupra fregatei, cu o fa alb ca ceara i ochii
bolnavi de certitudinea c vasul lui avea s piar.
226
Zbaturile fregatei bteau disperat apa, ns nu aveau cum s-o
mping din calea lui Amy Bigalow la timp. Nu era nici o ndoial
c Amy Bigalow i va grei inta sau c Pitt avea s-i schimbe
inteniile. Ctiga teren i tia din distana care-l desprea de
burta fregatei. Marinarii afai pe punte, care vedeau apropiindu-se
dezastrul, se holbau mui de neputin i spaim pn s
reacioneze n sfrit i s se arunce peste bord.
Amy Bigalow intr n plin cu toat fora celor optsprezece metri
nlime ai ei, strpunse fregata chiar n spate, unde se afau
tunurile, sfiind carena blindat pe care o ptrunse cam ase
metri. Poate c vasul lui Pinon ar f supravieuit ciocnirii i ar f
reuit s ajung la rm nainte de a f nghiit de ape, dar, cu un
scrnet ngrozitor de oel mcinat, prora lui Amy Bigalow se
ridic deasupra rnii care se csca n corpul fregatei pn cnd i
se vzu chila. Rmase aa agat n aer cteva clipe, iar apoi se
prvli peste fregat pe care o zdrobi n dou, trnd resturile
pupei adnc, sub suprafaa apei.
Pe loc, marea nvli n pupa amputat, ducnd cu ea
acoperiuri i perei ndoii i inundnd compartimentele expuse.
Cnd talazurile invadar carena osndit s piar a fregatei,
aceasta se ls rapid pe pupa. Agonia sa nu inu mult. Ozero
Zaisan ajunsese, remorcat cum era, la locul prpdului i fregata
dispruse, lsnd la suprafa civa marinari care se zbteau
neputincioi n ap.
72
Ai intrat ntr-o capcan? Vocea lui Velikov se auzea la telefon
seac i dur.
Borcev nu se simea n largul lui. i venea greu s recunoasc c
era unul dintre cei trei supravieuitori, c ali treizeci i apte de
oameni muriser iar el scpase fr o zgrietur.
Fore necunoscute formate din cel puin dou sute de
227
cubanezi au deschis focul asupra noastr cu echipament greu,
nainte s coborm din camioane.
Eti sigur c erau cubanezi?
Cine altcineva ar f putut organiza i duce la bun sfrit un
asemenea plan? Oferul care-i conducea era mbrcat n uniforma
armatei cubaneze.
Perez?
Nu tiu. Ne ia timp s-l identifcm.
Poate c a fost o greeal; poate c beretele verzi au deschis
focul de panic.
Erau departe de-a fi proti. nc mai pot s recunosc trupe
de lupt bine antrenate. tiau c venim i ne-au ntins o curs
pregtit dinainte.
Faa lui Velikov i pierdu culoarea, apoi, brusc, se nroi. Atacul
asupra insulei Cayo Santa Maria se petrecuse sub ochii lui. Abia
dac putea s-i in n fru furia.
Care era obiectivul lor?
O aciune care trebuia s ne mpiedice s punem din nou
mana pe vase.
Rspunsul lui Borcev l lu pe Velikov prin surprindere. Avea
senzaia c prin vene i curgea ghea. ntrebrile se succedar
sacadat:
Au pus mana pe vasele pentru operaiunea Rom i Cola? Sunt
amarate la chei?
Nu, o alup a remorcat Ozero Zaisan. Amy Bigalow i-a
pornit motoarele i-a plecat singur. Le-am pierdut din vedere
dup ce au trecut de promontoriu. Ceva mai trziu am auzit nite
zgomote care preau a f salve de tun, venind dinspre intrarea n
canal.
i Velikov auzise bubuitul tunurilor. Se uita la peretele gol din
faa sa i nu-i venea s cread. ncerca sa i-i imagineze pe cei
care i dduser peste cap planurile att de atent elaborate. Refuza
s accepte ideea c uniti de securitate loiale lui Castro afaser
de operaiune i c erau capabile s fac aa ceva.
Numai braul lung al americanilor, cu a lor Agenie Central de
Informaii, ar f putut distruge Cayo Santa Maria i zdrnici
228
planul lui de a pune capt regimului Castro. O singur persoan
putea f rspunztoare pentru scurgerea de informaii.
Dirk Pitt.
O expresie de ncordare se aternu pe faa lui Velikov. Apele se
limpezeau. tia ce avea de fcut n puinul timp care-i mai
rmsese la dispoziie.
Vasele mai sunt nc n port? l ntreb el pe Borcev.
Dac ncearc s scape n larg, cred c-ar putea f undeva n
Canalul Entrada.
Gsete-l pe amiralul Cekoldin i spune-i c vreau s
opreasc vasele i s le aduc napoi n portul interior.
Credeam c toate vasele cu pavilion sovietic au plecat n larg.
Amiralul i vasul lui amiral nu trebuie s plece dect la opt
dimineaa. S nu dai telefon. Transmite personal cererea mea i
insist asupra caracterului su urgent.
nainte ca Borcev s aib timp s rspund, Velikov trntise
telefonul i se ndrepta grbit spre intrarea principal a
Ambasadei, nelund n seam agitaia personalului care se
pregtea de evacuare.
Alerg afar pn la limuzina ambasadei, se trnti pe locul
oferului care atepta, n picioare, s-l duc pe ambasadorul
sovietic ntr-un loc ferit, sigur.
nvrti cheia n contact i o puse n micare exact n momentul
n care pornise motorul. Cauciucurile din spate se nvrtir cu un
scrnet furios, iar maina ni pe poarta ambasadei, ieind n
strad.
Dou blocuri mai ncolo, Velikov a fost oprit.
Un convoi militar formase un baraj, blocndu-i calea. De-a
curmeziul bulevardului se aezaser dou maini blindate i o
companie de soldai cubanezi. Se apropie de main un ofer care
lumin cu o lantern interiorul ei.
Pot s vd actele dumneavoastr, v rog?
Sunt generalul Piotr Velikov, ataat militar pe lng
Ambasada sovietic. M grbesc s ajung la cartierul general al
general-colonelului Kolceak. D-te la o parte i f-mi loc s trec.
Oferul studie faa lui Velikov cteva secunde, ca spre a se
229
convinge. nchise lanterna i le fcu semn la doi oameni de-ai si
s urce pe bancheta din spate. Apoi, veni i el prin fa, ocolind
maina i se aez pe scaunul de lng ofer.
V ateptam, domnule general, spuse el pe un ton rece dar
politicos. V rog s facei ce v spun. Virai la stnga la
urmtoarea intersecie.
Pitt sttea cu picioarele uor deprtate, cu ambele mini strnse
ncletat pe timon i se uita cum trece pe lng ei, cu o lentoare
ngrozitoare, turnul farului de la intrarea n port. i concentrase
ntreaga minte, corpul i fecare nerv, s duc vasul ct mai
departe de oraul aglomerat, asta nainte ca azotatul de amoniu s
fe detonat.
Oglinda apei devenise, din verde-cenuiu, verde de smarald, iar
vasul ncepuse s se clatine uor brzdnd valurile care veneau
spre mal. Amy Bigalow lua ap prin carcasa ei blindat, care
fusese despicat la prora, dar rspundea nc la comenzile date de
la crm i se inea pe cursul pe care i-l imprima, din spate,
remorcherul. Pe Pitt l durea tot corpul de epuizare. Se fora s
mearg nainte cu toat puterea sa de voin. Sngele care-i
cursese din rnile fcute de focul tras de pe fregat se coagulase i
se transformase n dre ntrite care-i acopereau faa. Uit de
sudoare i de hainele care i se lipeau de corp.
nchise ochii i-i dori s fe n acest moment n apartamentul
lui din hangar cu un gin Bombay dinaintea sa, sub aburul
binefctor al unui du cald. Doamne, ce obosit era.
O rafal neateptat de vnt ddu buzna prin ochiurile de geam
spart ale cabinei i el deschise din nou ochii. Studie coasta n
dreapta i-n stnga. Tunurile amplasate n locuri ascunse
rmneau tcute i nu se iviser nc semne de avioane sau vase
de patrulare. n ciuda luptei pe care o dduser cu fregata Marinei,
nc nu se dduse alarma.
Confuzia care domnea printre trupele de securitate cubaneze i
circulaia proast a informaiei lucrau n favoarea lor.
Oraul nc adormit rmsese n spate, de parc se inea n
urma pupei vasului. Soarele era sus pe cer, iar convoiul era
230
descoperit, putnd f vzut din orice parte de pe coast.
Numai cteva minute, numai cteva minute, i repeta el n
gnd, la nesfrit.
Lui Velikov i se ordon s opreasc ntr-un col linitit lng
Piaa Catedralei, din partea veche a oraului Havana. A fost
condus ntr-o cldire drpnat cu ochiuri de geam spart,
acoperite de praf, pe lng nite vitrine sub care se afau afe
decolorate cu stele de cinema din anii 40, care-i urmrir cu
privirea pn cnd se aezar la barul dinuntru.
Odinioar un local celebru, care forfotea de lume, patronat de
celebriti chivernisite din America, barul Sloppy Joe era acum o
jalnic barac pentru muncitori, demult pierdut n uitare; poate
doar civa btrni s-i mai f adus aminte de el.
Patru persoane stteau de partea cealalt a barului delsat,
care i pierduse de mult strlucirea.
nuntru era ntuneric i mirosea a dezinfectant i a putrefacie.
Velikov nu-i recunoscu gazdele pn ce nu ajunse n mijlocul
ncperii, pe podeaua nemturat. Atunci se opri brusc, uitndu-
se la ei fr s-i cread ochilor i simi cum l cuprinde ameeala.
Jessie LeBaron sttea ntre un necunoscut rotofei i Raul
Castro. Cel de-al patrulea personaj l privea la rndul lui
amenintor.
Bun dimineaa, domnule general, spuse Fidel Castro. M
bucur c-ai putut veni.
73
Urechea lui Pitt prinse zumzetul unui avion. Ddu pentru o
clip drumul timonei i iei n u, pe punte.
Se apropiau dinspre nord, de-a lungul coastei, dou elicoptere
militare. Privirea i alunec spre intrarea n port. Un vas de rzboi
cenuiu venea cu toat viteza pe canal n sus, hotrt s atace,
231
strnind n urma sa un val uria. De data asta era un distrugtor
sovietic, subire ct un creion, cu tunurile aintite asupra vaselor
aductoare de moarte, acum lipsite de aprare i care de-abia se
mai trau. Se pornise vntoarea din care nimeni nu avea s ias
nvingtor.
Jack iei pe coverta remorcherului i se uit n sus la puntea
spart, sfrmat, a lui Amy Bigalow. Tot se minuna c
timonierul era nc n via i o mai manevra. Ridic mna la
ureche i-l atepta pe cellalt s-i fac semn c nelesese. Urmri
un marinar care alerga spre pupa cargoului i-i fcu acelai semn
lui Moe, care se afa la bordul lui Ozero Zaisan. Apoi reveni n
cabin i fcu un apel radio.
Aici Pisto. M auzi? Terminat.
Clar i tare, i rspunse Pitt.
Recepia, adug Moe.
E vremea s blocai timona i s prsii corabia, spuse Jack.
Cltorie sprncenat, rse Moe cu zgomot la s lsm
hrdaiele astea mpuite s mai mearg i singure.
Noi lsm motoarele la vitez maxim, spuse Pitt. Tu ce faci
cu Pisto?
l mai conduc cteva minute, s fu sigur c vasele nu vireaz
napoi spre rm, i rspunse Jack.
Ai grij, nu sta prea mult. Bieii lui Castro ne-au luat urma.
i vd, spuse Jack. Succes. Terminat.
Pitt bloc timona n poziia nainte i-l chem pe Manny. Durul
inginer ef nu avu nevoie s i se spun de dou ori. Trei minute
mai trziu, Manny i oamenii lui dduser motoarele la maximum
i alergau spre barca de salvare. Se suir n ea i ncepur s-o
coboare, cnd Pitt sri peste balustrad i se ls lng ei.
Ct pe ce s te uitm aici, i strig Manny.
Am luat legtura cu distrugtorul i i-am avertizat s nu se
apropie c altfel arunc n aer vasul cu muniie.
nainte ca Manny s-i poat rspunde se auzi un bubuit ca de
tunet. Cteva secunde mai trziu, czu n mare un obuz la
cincizeci de metri n faa lui Pisto.
N-au nghiit povestea asta, mri Manny.
232
Porni motorul brcii i potrivi, din crm, barca n paralel cu
vasul, cnd atinser suprafaa apei. Tiar apoi legturile i fur
aruncai n valuri iar brcua aproape se scufund. Amy Bigalow
trecu pe lng ei n ultima sa cltorie, abandonat i sortit
distrugerii.
Manny se ntoarse i vzu cum Moe i oamenii lui lsau la ap
barca de pe Ozero Zaisan. Se prvli n apa prins de un val
care-o izbi de peretele de oel al vasului cu o asemenea for nct
niturile au fost smulse de la tribord, cala invadat de ap i
motorul necat.
Trebuie s-i ajungem, spuse Pitt.
Aa e, fu Manny de acord.
nainte s aib timp s se apropie, Jack vzuse cum stteau
lucrurile i le strig prin portavoce:
Lsai-i acolo. i iau eu dup ce prsesc remorca. Avei grij
de voi i luai-o spre mal.
Pitt se aez pe scaunul pilotului, nlocuind un marinar care-i
zdrobise degetele cnd dduse drumul brcii prin gruie. ndrept
alupa spre cldirile nalte care se nirau pe malul dinspre
Malecon i nfund crma n lcaul su.
Manny se uita n urm, la remorcher i la barca care aluneca,
purtndu-i n deriv pe Moe i oamenii lui. Faa i se ntunec cnd
distrugtorul, lansnd un nou foc, strni dou valuri imense care
se abtur asupra lui Pisto. Apa se prvli asupra remorcherului,
dar el se scutur de puhoi i-i urm drumul despicnd apele.
Moe i ntoarse privirile cu un sentiment de groaz pe care nu
dorea s-l arate. tia c n-avea s-i mai vad niciodat prietenii
n via.
n acest timp, Pitt msura distana tot mai mare care separa
vasele, ncercnd s fug, de mal.
Erau nc prea aproape de rm i o explozie ar fi devastat mare
parte din Havana.
Preedintele Antonov a fost de acord cu planul dumitale de a
m asasina? ntreb Fidel Castro.
Velikov era n picioare cu braele ncruciate. Nu i se oferise nici
233
un scaun. i ntoarse privirea lui Castro cu dispre rece.
Sunt ofer superior al Uniunii Sovietice. Cer s fu tratat
corespunztor gradului meu.
Ochii negri ai lui Raul Castro sclipir de mnie.
Suntem n Cuba. Aici nu ceri nimic. Nu eti altceva dect o
lichea K.G.B.
Destul, Raul, gata, l tempera Fidel. Se uit la Velikov. Nu te
juca cu noi, domnule general. Am studiat documentele dumitale.
Nu mai e nici un secret ce-nseamn Rom i Cola.
Velikov i desfcu larg braele.
tiu totul despre operaiune. E nc o ncercare dumnoas
din partea CIA de-a submina prietenia dintre Cuba i Uniunea
Sovietic.
Dac e aa, de ce nu m-ai prevenit?
Nu era timp.
Da, i-ai gsit timp s-i evacuezi conaionalii rui, trnti
Raul. De ce fugeai i unde, la ora asta a dimineii?
Pe faa lui Velikov trecu o umbr de arogan:
Nici nu m obosesc s v rspund la ntrebri. Cred c nu e
nevoie s v aduc aminte c am imunitate diplomatic. N-avei nici
un drept s m supunei la un interogatoriu.
Cum intenionezi s detonezi explozibilul? ntreb calm Fidel.
Velikov nu scoase un cuvnt. Colurile gurii i se ridicar ntr-un
zmbet la auzul bubuitului ndeprtat de tunuri. Fidel i Raul
schimbar priviri ntre ei, dar nu spuser nimic.
Jessie simi cum o trec fori vznd cum crete tensiunea n
interiorul barului. O clip i dori din tot sufetul s fe brbat i
s-l bat pe general pn avea s scoat adevrul de la el. Deodat
i se fcu ru i-o cuprinse dorina s strige, simind dureros cum
se scurge timpul preios.
V rog s le spunei ce tii, l implor ea. Nu putei sta aici
ateptnd ca mii de copii s moar pentru o cauz politic lipsit
de sens.
Velikov nu o contrazise. Rmase ns neclintit.
Tare mi-ar plcea s-i trag o mam de btaie, spuse Hagen.
N-are rost s v mnjii minile, domnule Hagen, spuse Fidel.
234
Am experi care se pricep la anchete i care de-abia-l ateapt
afar.
N-ai s-ndrzneti, trnti Velikov.
Gsesc c e de datoria mea s te previn c dac nu opreti
explozia vei f torturat. Nu simple injecii cum sunt tratai deinuii
politici de la spitalele voastre de psihiatrie din Rusia, ci tortur pe
care nu vreau s-o descriu i care nu se va mai sfrii, zi i noapte.
Medicii notri excepionali te vor ine-n via. Nici un comar nu-i
poate descrie ce-ai s ptimeti, generale. Ai s strigi pn n-o s
mai ai putere s-o faci. i dup ce-o s fi redus la starea de legum
veted n-ai s mai vezi, n-ai s mai poi vorbi sau auzi o s te
ducem undeva unde nimeni nu va ncerca s ajute un biet ceretor
infrm care triete n mizerie. Nimnui nu-i va f mil de tine. Vei
deveni ceea ce voi, ruii, numii o persoan fr identitate.
Carapacea n care se ascunsese Velikov se fsur. ns doar o
idee.
i pierzi vremea. Eti un om mort. i eu sunt un om mort.
Nici unul nu mai avem scpare.
Aici greeti. Vasele care transport muniia i azotatul de
amoniu au fost scoase din port de cei pe care-i acuzi. Chiar n
acest moment, agenii CIA le conduc n larg, acolo unde
explozibilul nu va omor dect petii.
Velikov proft rapid de micul, lui avantaj.
Nu, senor presidente, nu, greeti. Bubuitul de tun pe care l-
ai auzit cu cteva minute mai-nainte venea de pe un vas sovietic
care ncearc s opreasc vasele i s le aduc napoi n port.
Poate c-o s explodeze naintea discursului srbtoresc, dar nc o
s-i ating inta.
Mini, spuse Fidel stingher.
Gata, s-a ncheiat cu domnia ta de mare printe al revoluiei,
spuse. Velikov cu voce de vulpoi btrn care ntinde momeala. mi
dau bucuros viaa pentru Mama Rusie. Tu eti gata s-i sacrifci
viaa pentru Cuba? Poate cnd erai tnr, dar acum, cnd i ai pe
alii care s fac treaba murdar n locul tu i cnd te-ai moleit?
Duci o via bun i n-ai de gnd s-o lai s-i scape. Dar, gata, s-a
terminat. Mine n-o sa fi altceva dect un alt portret agat pe un
235
perete i locul tu o s fe luat de un alt preedinte. Unul care e
cu-adevrat loial Kremlin-ului.
Velikov fcu civa pai napoi i scoase o mic caset din
buzunar.
Hagen o recunoscu imediat:
Un transmitor electronic. Poate transmite de-aici semnalul
care detoneaz explozibilul.
Off, Doamne Dumnezeule! strig Jessie disperat. Doamne,
e-n stare s-o fac, chiar o s-o fac.
Nu te mai osteni s-i chemi gorilele, spuse Velikov. N-o s
aib timp s reacioneze.
Fidel l fxa cu o privire rece, tioas.
Adu-i aminte ce i-am spus.
Velikov i ntoarse privirea dispreuitor:
Chiar m vezi pe mine urlnd sub tortur ntr-una din
nchisorile tale mpuite?
D-mi transmitorul i te las s prseti Cuba fr s-i fac
nici un ru.
i s m-ntorc la Moscova ca un personaj demn de mil?
De tine depinde, spuse Fidel cu o expresie amestecat de
furie i team. tii ce te ateapt dac declanezi explozia i apuci
s rmi n via.
Sunt prea mici ansele, rse Velikov n btaie de joc. Cldirea
asta e la nici cinci sute de metri de canalul portului. N-o s mai
rmn nimic din noi. Fcu o pauz, iar expresia de pe faa sa era
aceea a unui gargui
5
. Apoi rosti: Adio, senor presidente.
Ticlosule Hagen se arunc peste mas cu o agilitate
neobinuit pentru volumul lui imens i nu era dect la civa
centimetri de Velikov cnd rusul aps pe butonul care declana
explozia.
5
Gargui capt de burlan n form de animal fantastic (n.tr.).
236
74
Amy Bigalow se pulveriza.
Lui Ozero Zaisan nu-i trebui mai mult de o fraciune de
secund s se transforme, la rndul Su, n praf i pulbere. Cu
for ndoit, ncrctura exploziv de pe cele dou vase ni o
mie cinci sute de metri n sus pe cerul tropical, o uria coloan de
fum i resturi incandescente. n ap se csc un vrtej colosal,
asemenea unui imens gheizer cu ap nvolburat i aburi
vltucii, contopii la-nceput cu fumul, care, frmntndu-se,
nir la sfrit spre nlimi.
O lumin orbitoare roiatic, vrstat cu alb, explod peste ape,
strlucind cu intensitatea a zece sori, iar defagraia care-i urm se
abtu cu muget de tunet asupra ei, biciuind i strivind crestele
valurilor.
n amintirea lui Pitt rmase ntiprit pe veci imaginea
curajosului Pisto, propulsat la aizeci de metri n aer de suful
exploziei, asemenea unei rachete dezintegrate. Urmri mpietrit de
durere cum, ceea ce mai rmsese din remorcher, cu Jack i
echipajul su laolalt, a fost aruncat napoi n vltoare, pulverizat
ntr-o ploaie incandescent.
Moe i oamenii lui de pe brcua n deriv au disprut pur i
simplu, nghiii de ape.
Furia exploziei atinse i cele dou elicoptere blindate, care se
topir n aer. Pe o raz de dou mile de la locul defagraiei,
pescruii au fost zdrobii pn la unul. Turbina lui Ozero Zaisan
zbur peste ap i zdrobi cabina de comand a vasului sovietic,
distrugndu-i blindajul de oel; nituri, zale de lanuri, aparatur de
bord, contorsionate, trecur prin acoperiuri i prin ziduri ca nite
ghiulele de tun. Stlpi i felinare au fost secerate i smulse din
rdcini.
Sute de oameni au pierit n paturile lor, nc adormii. Muli au
fost sfrtecai de cioburi sau zdrobii sub plafoane prbuite.
Pietonii i muncitorii matinali au fost ridicai n aer i apoi azvrlii
i zdrobii de ziduri.
237
Unda de oc s-a abtut asupra oraului cu for ndoit, mai
mare dect a oricrui ciclon ntlnit pn atunci, turtind i
strivind construciile de lemn de la rm ca pe nite jucrii de
hrtie, zdrobind faade, pulveriznd sute de mii de ferestre,
azvrlind de pereii cldirilor automobilele parcate n strad.
n incinta portului, ni n aer malefcul, nspimnttorul
Ozero Baikai.
La nceput, din carena lui sri o fam, apoi ntregul petrolier
explod ca o imens minge de foc. Un val de petrol mtur ce mai
rmsese din cldirile de pe chei, asemenea unui val de lav
ncins i strni o reacie n lan de explozii pe vasele pline cu
combustibil, care ateptau amarate n dan. Buci de metal n
fcri aterizar pe cisternele de petrol i de gaze afate n partea de
rsrit a portului. Una dup alta, srir toate n aer ca un foc de
artifcii, mprocnd oraul cu nori groi, uriai, de fum negru ca
smoala.
Explod o rafnrie de petrol, apoi o fabric chimic, urmate de
o fabric de vopsele i una de ngrminte. Dou vase comerciale
nvecinate, care se ndreptau spre larg, se ciocnir, luar foc i
ncepur s ard ca o tor. O bucat de oel smuls din
petrolierul distrus zbur, n fcri, se nfpse ntr-unul dintre cele
zece vagoane ale unui tren cu ncrctur de propan, l arunc n
aer, urmat de celelalte, ca nite petarde.
O explozie nc una i nc una.
Pe o distan de patru mile, coasta se transform ntr-un peisaj
apocaliptic. Cenu i zgur se cernur asupra oraului, ca o
ninsoare murdar, acoperindu-l. Din fericire, rafnriile i
combinatele chimice erau aproape pustii. Dac n-ar f fost zi de
srbtoare, pierderile de viei omeneti ar f fost, cu siguran, mai
numeroase.
Catastrofa care se abtuse asupra portului se apropia de sfrit,
ns calvarul prin care avea s treac oraul abia acum ncepea.
Un imens val nalt de cincisprezece metri se ridic din inima
vltorii i se npusti asupra coastei. Pitt urmrea cu ceilali,
paralizat, muntele verde cu alb care mugea pe urmele lor. Stteau
238
cu toii nemicai, ateptndu-l, fr s simt nici un strop de
panic, privindu-l neputincioi, pregtii pentru momentul n care
avea s le transforme n frme fragila brcu neajutorat, iar pe
ei aveau s-i nghit adncurile.
Doar douzeci de metri i mai despreau de rmul care se
ntindea de-a lungul Bulevardului Malecon, cnd avalana se
npusti, lacom, asupra brcuei. Creasta valului se rsuci i se
prvli peste ei. i smulse pe Manny i pe nc trei oameni de pe
locurile lor, iar Pitt i privi neputincios cum sunt proiectai n
spuma nvolburat, ca indrila smuls din acoperi de uragan.
Zidul de ap se npusti asupra rmului, iar micua ambarcaiune
a fost ridicat pe coama unui val i proiectat pe bulevardul larg.
Pitt se-nclet de crm din rsputeri; a fost smuls i proiectat
o dat cu ea. i zise c acesta e sfritul, dar se ncorda din toate
puterile i, cu un efort de. Voin, i lu o gur bun de aer i-i
inu respiraia cnd fu mpins de val. Ca ntr-un vis, vzu deflnd
prin apa dezlnuit ca o furie, ns ciudat de limpede, maini
rsucindu-se nebunete, ca azvrlite de o mn de uria.
mpins adnc sub nvolburarea clocotitoare, se simea ciudat de
detaat. i trecu prin minte gndul absurd c avea s moar necat
pe o strad a unui ora. Se aga de via cu ncpnare, ns,
instinctiv, ncerca s nu se mpotriveasc stihiei i s nu risipeasc
nici un strop din oxigenul att de preios. Se ls moale n voia
valului, atent s vad tot ce trecea pe lng el prin spuma
nvolburat, cu mintea lucrndu-i febril, cu o limpezime nefreasc.
tia c, dac valul l izbea de un zid de beton, tonele de ap
asmuite aveau s-l zdrobeasc sub fora lor, lsnd din el ce-ar
mai rmne dintr-un pepene aruncat din avion.
Groaza lui ar f sporit dac ar f vzut brcua zdrobindu-se de
cel de-al doilea etaj, unde locuia corpul de tehnicieni rui. ocul
ciocnirii strivi carena ca pe-o coaj de ou. Motorul Diesel n patru
cilindri a fost proiectat printr-o fereastr spart i a euat n casa
scrilor.
Din fericire pentru el, Pitt a fost mturat de ape pe o strdu
ngust, ca un butean mpins n jos pe un tobogan. Potopul cra
tot ce-i ieea n cale, un talme-balme de sfrmturi. Dar chiar
239
dac se rsucea peste cldirile care nc mai rezistau asaltului su
slbatic, fora valului ncepuse s scad. n cteva secunde avea s
ajung n punctul maxim, al ncrncenrii sale, dup care avea s
se sting treptat, iar torentul s care cu el, napoi n mare, corpuri
omeneti i sfrmturi.
Rmas aproape fr oxigen, Pitt ncepu s vad stelue colorate.
Simurile i se blocar unul dup altul. Simi un oc puternic cnd
umrul su se izbi de un obiect fx. ncerc s-i ncolceasc
braele n jurul lui, s se prind de el, dar a fost tras i trt mai
departe de fora valului. Se izbi de o alt suprafa neted; de data
asta ntinse mana i se nclet de ea cu toat fora pe care i-o
ddea frica de moarte, fr s tie c obiectul de care se agase
era frmamentul unui magazin de bijuterii.
Curnd i pierdu cunotina i legtura cu propriul su corp,
brusc, ca o rsucire a comutatorului. i vjia capul, iar steluele
care i jucau dinaintea ochilor au fost acoperite de un vl de
ntuneric. Pitt exista numai prin instinct i, curnd i acesta avea
s-l prseasc.
Valul pustiitor ajunsese la apogeu i ncepu s se replieze,
retrgndu-se vijelios spre larg. ns, pentru Pitt era prea trziu
i pierdea treptat cunotina. n chip miraculos, creierul reui s
transmit trupului su un ultim mesaj. i vr unul dintre brae
ntre frm i suportul ei, care ieea mult n afara cldirii i rmase
aa, nepenit acolo.
Dup care, plmnii i luar foc, nemairezistnd presiunii, iar
Pitt ncepu s se nece.
Huruitul nfricotor al exploziilor reverbera peste dealuri i
peste mare. Deasupra oraului nu se vedea strlucind soarele;
lumina sa nu reuea s strpung pcla deas, ntunecat de
fumul neobinuit de compact. ntregul port prea a f pustiit de
fcri: docurile, vasele, rezervoarele de combustibil i trei mile
ptrate de ap necat n petrol, pe care dansau fcri portocalii-
albastre, brzdnd bolta unui cer plumburiu.
Oraul rnit de moarte ncepu s se scuture, s-i revin din
oc i se puse, cltinndu-se, pe picioare. Valul se retrsese n
240
Golful Mexic, trnd cu sine o ngrmdire uria de sfrmturi
i de trupuri neajutorate.
Cei rmai n via se ridicar, mpleticindu-se ameii,
cltinndu-se rnii i o pornir pe strzi ca nite oie rtcite,
ocai de privelitea dezastrului din jurul lor, att de uluii nct
nici nu-i mai simeau rnile. Alii se uitau prostii la crma
imens a vasului Amy Bigalow care se zdrobise de o staie de
autobuz, fcnd praf patru maini i pe cei civa cltori care
ateptau s urce.
O bucat din catargul frontal al lui Ozero Zaisan a fost gsit
ngropat n pmnt, chiar n mijlocul Stadionului Havana, pe
terenul de fotbal.
Un vinci de o ton a aterizat pe una din aripile Clinicii
Universitare, strivind sub greutatea sa singurele trei paturi
neocupate dintr-un salon de patruzeci. Episodul avea s fe
ndelung comentat, mult timp dup aceea, drept unul dintre sutele
de miracole care se-ntmplaser n acea zi: era nc un semn al
graiei divine i un pas napoi pentru marxism.
Curnd, au nceput s se formeze echipe de prim ajutor, iar pe
malul apei s-au adunat pompieri i poliiti. S-a apelat la uniti
de armat i de miliie. n haosul de la-nceput, a domnit panica.
Forele militare au abandonat operaiunile de salvare i, creznd n
mod eronat c era vorba de o invazie american, s-au concentrat
asupra aprrii insulei. Oraul gemea de rnii; unii urlau de
durere, alii se trau ncercnd s se ndeprteze de portul cuprins
de fcri.
Pmntul se cutremur sub unda de oc a valului i se liniti o
dat cu retragerea lui. Plafonul barului Sloppy Joe se prbuise n
interior, ns pereii se mai ineau nc n picioare. ncperea
barului era devastat un talme-balme de drmturi. Sub
norul gros de praf i de moloz zceau mprtiate grinzi de lemn,
tencuial czut, mobil rsturnat i sticle sparte. Ua batant
fusese smuls din ni i atrna, agat n aer, deasupra
agenilor lui Castro prbuii la pmnt, gemnd sub o movil de
crmizi.
241
Ira Hagen se ridic cu greu n picioare i i scutur capul s
alunge huruitul care-i vjia nc n urechi. i terse ochii
ncercnd s disting ceva prin norul gros de praf i se sprijini de
un perete. Privi n sus prin plafonul orb i vzu, la etajul de
deasupra, tablouri nc agate de perei.
Primul lui gnd a fost Jessie. Zcea fcut ghem sub masa care
era nc n picioare, n mijlocul ncperii. Hagen ngenunche lng
ea i-o ntoarse cu blndee.
Zcea nemicat, parc nensufeit sub norul alb de tencuial,
dar nu purta urme de snge sau rni grave. Ochii-i inea pe
jumtate deschii i gemea uor. Hagen zmbi uurat i-i scoase
haina. O mpturi i i-o aez sub cap.
Ea ntinse mana spre el, l prinse de ncheietur, mai strns
dect s-ar f ateptat i-l privi.
Dirk a murit, opti ea.
Poate c triete, spuse Hagen blnd, numai c-n vocea lui
nu se simea strop de optimism.
Dirk a murit, repet ea.
S nu te miti, i spuse el. Stai linitit ct vd eu ce-i cu
fraii Castro.
Dup care, se ridic greoi i ncepu s-i caute printre
drmturi. Auzi pe cineva tuind, spre stnga, trecu peste moloz
i se ciocni de bar.
Ameit i ocat, Raul Castro sttea atrnat de o latur a barului
i ncerca s scape de praful care-i intrase pe gat. Din nas i se
scurgea snge, iar pe brbie avea o ran adnc.
Hagen nu se putu mpiedica s nu se mire ct de departe i
proiectase explozia, dup ce, la nceput sttuser strns, unii
lng alii. Ridic un scaun rsturnat i-l ajut pe Raul s se
aeze.
V simii bine, domnule? l ntreb Hagen vdit ngrijorat.
Raul fcu un semn abia perceptibil cu capul:
Sunt bine. Fidel? Unde-i Fidel?
Rmnei aici. l caut eu.
Hagen i croi drum prin moloz pn ce-l gsi pe Fidel Castro.
Conductorul Cubei era ntins pe burt, uor rsucit lateral, cu
242
umerii ridicai de la sol, proptit ntr-o mn. Hagen urmri fascinat
scena care se derula sub ochii lui, pe podea.
Ochii lui Castro erau aintii pe chipul celui care zcea pe spate,
la nici un metru de el. Generalul Velikov czuse cu picioarele larg
desfcute; peste ele se prbuise o grind mare, zdrobindu-i-le.
Expresia feei era un amestec de sfdare i team. Se uita la Castro
cu o privire n care se citea gustul amar al nfrngerii.
Pe chipul lui Castro nu se citea ns pic de emoie. Praful de
moloz care i se aternuse pe fa l fcea s semene cu o statuie
dltuit n marmur. Rigiditatea trsturilor o masc i
concentrarea total nu aveau nimic omenesc.
Trim, generale, murmur el triumftor. Amndoi.
Nu-i drept, scrni Velikov. Ar f trebuit s fm mori cu toii.
Dirk Pitt i ceilali se vede c au reuit s strecoare cumva
vasele printre unitile voastre de marin i s le scoat-n larg,
explic Hagen. Fora pustiitoare a defagraiei nu a atins dect a
zecea parte din ce-ar f trebuit s fe, dac vasele ar f rmas n
port.
Ai pierdut, spuse Castro. Cuba rmne ce a fost Cuba.
Att de-aproape i totui Velikov cltin capul resemnat.
Parc te-ai jurat s te rzbuni pe mine.
Ai s mori cte puin pentru fecare cubanez pe care l-ai
omort, i promise Castro pe un ton rece, implacabil. Chiar dac ar
f vorba de o mie de mori sau o sut de mii. Ai s ptimeti ca i
cnd ai muri de tot attea ori.
Velikov rnji strmb. Prea c nimic nu e n stare s-l mite.
Altcineva, alt dat i tot ai s fi omort, Fidel. Pentru c, n
cazul n care acest plan ar f euat, K.G.B. am elaborat nc cinci
alternative ale lui.
243
Partea a $a%ea
E&R"'( L )OR)
75
8 noiembrie 1989
Washington D.C.
Martin Brogan sosi cu ntrziere la ntrunirea matinal a
guvernului. Preedintele, mpreun cu brbaii aezai n jurul
mesei n form de boab de fasole, ridicar privirile spre el,
ntrebtori.
Vasele au explodat cu patru ore nainte de momentul stabilit,
i inform el, nc stnd n picioare.
Vestea pe care le-o adusese a fost ntmpinat ntr-o tcere
deplin. Fiecruia dintre cei afai n jurul mesei i se adusese la
cunotin planul incredibil al ruilor de a-l ndeprta pe Castro;
primiser tirea mai mult ca pe o tragedie inevitabil dect ca pe o
catastrof ocant.
Ce spun rapoartele de ultim or? Cte victime? ntreb
Douglas Oates.
E nc prea devreme s se tie, i rspunse Brogan. ntreaga
zon a portului este cuprins de fcri. Numrul de mori poate
atinge i cteva mii. Cu toate acestea, distrugerile nu sunt att de
mari pe ct ne-am ateptat noi. Se pare c agenii notri din
244
Havana au pus mana pe dou dintre vase i le-au scos din port
nainte de a exploda.
Toi cei prezeni l ascultar tcui, ateni, pe Brogan, dnd citire
primelor rapoarte trimise de Secia de operaiuni speciale de la
Havana. Acesta relat n detaliu planul de a scoate vasele din port
i schi toate amnuntele desfurrii reale a operaiunii. nainte
de a termina, unul dintre ajutoarele lui intr n ncpere i-i
strecur un raport actualizat. l parcurse tcut, iar apoi ddu citire
primului rnd al acestuia.
Fidel i Raul Castro triesc. Fcu o pauz pentru a-l privi pe
preedinte. Omul dumneavoastr, Ira Hagen, spune c a stabilit
contactul direct cu fraii Castro, care ne solicit tot sprijinul pe
care-l putem acorda pentru uurarea urmrilor dezastrului,
inclusiv ajutor medical, medici i medicamente, echipament pentru
stingerea incendiului, alimente i haine, ca i specialiti la morg,
pentru mblsmare.
Preedintele l privi pe generalul Clayton Metcalf, eful Statului
Major.
Domnule general? Dup telefonul pe care mi l-ai dat ieri
noapte, am alertat Comandamentul transporturilor aeriene. Putem
ncepe ridicarea de la sol de ndat ce sosesc oamenii i furniturile
pe aeroporturi i sunt ncrcate n avion.
Zborurile avioanelor noastre militare trebuie coordonate
pentru c altfel, cubanezii, la apropierea lor, pot scpa de sub
control rachetele lor sol-aer, sublinie Secretarul pentru aprare
Simmons.
Am s aranjez s rmn n permanen deschis o linie
direct de comunicaii cu Ministerul lor de Externe, spuse
secretarul de stat Oates.
Ar f bine s-i explicai lui Castro c toate ajutoarele noastre
sunt organizate sub patronajul Crucii Roii, adug Dan Fawcett.
N-am vrea s-l speriem i s ne trezim cu o u trntit n nas.
E un aspect pe care nu-l putem neglija, spuse preedintele.
E aproape o crim s proftm n felul acesta de o calamitate
ngrozitoare, gndi Oates cu voce tare. i totui, nu putem nega c
e o adevrat mn cereasc s putem astfel cimenta relaiile cu
245
Cuba i s mai potolim febra revoluionar care a cuprins cele
dou Americi.
M ntreb dac Fidel Castro l-a studiat vreodat pe Simon
Bolivar, ntreb preedintele, fr a se adresa cuiva anume.
Marele eliberator al Americii de Sud este unul dintre idolii la
care se nchin Castro, i rspunse Brogan. De ce ntrebai?
Atunci poate c a tras ceva nvminte din spusele lui
Bolivar.
La ce v referii, domnule preedinte?
Preedintele i privi, pe rnd, pe cei aezai n jurul mesei,
nainte de a rspunde:
Cel care servete o cauz revoluionar trebuie s nfrunte
valurile.
76
Haosul dispru ncetul cu ncetul, iar operaiunile de salvare
ncepur s-i urmeze cursul fresc, pe msur ce populaia
Havanei i reveni din oc. Au fost pornite procedeele obinuite de
acordare a ajutorului n caz de calamitate. Printre ruine au nceput
cutrile efectuate de uniti de armat i de miliie, nsoite de
medici care-i ridicau pe cei n via i-i duceau la ambulane, iar
pe mori la camioane, pentru a f transportai la morg.
Mnstirea Santa Clara, datnd din 1943, a fost transformat
pentru moment n spital i s-a umplut rapid de rnii. Curnd,
saloanele i culoarele Clinicii Universitare gemeau pn la refuz.
Vechiul palat prezidenial att de elegant, acum Muzeul revoluiei,
a fost transformat n morg.
Rniii bntuiau strzile, cu sngele curgndu-le din rnile
deschise, privind n gol sau cutndu-i cu disperare pe cei dragi.
Ceasul de pe o cldire din Piaa Catedralei, n vechiul ora Havana,
nepenise artnd ora 6:21. Civa locuitori, care i prsiser
casele n timpul calamitii, reveneau derutai. Alii, care nu mai
246
aveau unde s se ntoarc, pribegeau pe strzi, croindu-i cu grij
drumul printre trupurile czute, crnd cu ei boccelue n care-i
duceau ce mai putuser salva.
Toate unitile de pompieri de pe o raz de o sut de mile se
scurgeau spre Havana, ncercnd cu disperare s sting focul care
se mprtia mistuitor, de la malul apei spre ora. Explod un
rezervor de clor i asta adug o emanaie otrvitoare la ravagiile
pustiitoare ale incendiului. n dou rnduri, sutele de pompieri au
trebuit s se retrag i s-i caute adpost, cnd schimbarea de
vnt le-a trimis drept n fa valul de cldur prjolitor.
Nici nu se terminase bine organizarea operaiunilor de salvare,
cnd Fidel Castro a lansat aciunea de curire a guvernului i a
armatei de trdtori. Raul personal a condus arestarea lor. Muli
dintre ei prsiser deja oraul, prevenii dinainte de Velikov i
K.G.B. despre operaiunea Rom i Cola. Dar au fost toi arestai pe
rnd, nevenindu-le s cread c fraii Castro nu muriser nc.
Au fost ridicai i dui cu sutele sub paz strict la o nchisoare
militar secret din muni, de unde nu aveau s mai apar
niciodat.
La ora dou dup-amiaza, primul avion ncrcat al Aviaiei
Americane a aterizat pe aeroportul internaional din Havana. Puin
dup aceea au nceput s soseasc constant i celelalte aeronave.
Fidel Castro a fost prezent acolo, s-i ntmpine pe medicii i
asistentele venii ca voluntari. S-a ngrijit personal ca ajutoarele s
fe recepionate de comitetele de salvare i de colaborarea cu nou-
veniii americani.
Pn la lsarea serii ncepur s soseasc, venind de la Miami,
vase de lupt contra incendiului, ivindu-se ca nite nluci din
perdeaua de fum. Printre ruinele n fcri din port aprur i se
puser pe lucru buldozere, echipament greu i specialiti n
stingerea mareei de petrol, din Texas.
n ciuda divergenelor politice din trecut, americanii i cubanezii
preau s nu scape ocazia de a lucra cot la cot pentru a stinge
urmrile calamitii.
Trziu, n cursul dup-amiezii, amiralul Sandecker i Al
247
Giordino au cobort dintr-un avion cu reacie al NUMA. Au luat
primul camion care le-a ieit n cale, ncrcat cu aternuturi,
pturi i paturi de campanie, pn la un depozit unde acestea se
distribuiau. De aici, Giordino a mprumutat un Fiat abandonat.
Falsul apus de soare al fcrilor le colora, prin parbriz feele n
rou aprins, iar ei priveau uluii norul uria de fum i ntinderea
nesfrit de foc mistuitor.
Dup ce s-au nvrtit o or prin ora dirijai de poliitii care le
artau pe unde s ocoleasc strzile blocate de drmturi sau de
mainile descrcate cu ajutoare, au ajuns, n sfrit, n faa
ambasadei Elveiei.
Aici ne-am blocat, spuse Sandecker privind ruinele cldirilor
i tot molozul care umplea marele bulevard Malec.
Giordino ddu trist din cap:
S-ar putea s nu-l gsim niciodat.
i totui i datorm mcar o ncercare.
Da, spuse Giordino hotrt. I-o datorm lui Dirk.
Se ntoarser i intrar pe ua spulberat a ambasadei i fur
condui la camera de comunicaii a Serviciului special.
ncperea gemea de specialiti care-i ateptau rndul s
transmit tiri despre catastrof.
Sandecker i fcu loc prin puzderia de reporteri i gsi un
brbat corpolent, care-i dicta unui radiofonist. Cnd brbatul
termin ce avea de spus, Sandecker l btu pe bra.
Suntei Ira Hagen?
Da, eu sunt Hagen.
Vocea rguit se potrivea cu faa tras a celui care vorbise.
Aa mi-am zis i eu, Preedintele v-a descris cu lux de
amnunte. Hagen se btu pe burta rotunjoar. ncercnd s
zmbeasc:
Cu greu pot trece neobservat n mulime. Apoi se opri i-l
privi bnuitor. Spuneai c preedintele
L-am ntlnit n urm cu patru ore la Casa Alb. Eu m
numesc Sandecker, iar el este Al Giordino. Lucrm la NUMA.
Da, domnule amiral, v tiu dup nume. Cu ce v pot f de
folos?
248
Suntem prieteni de-ai lui Dirk Pitt i Jessie LeBaron.
O clip, Hagen nchise ochii, apoi se uit fx la Sandecker.
Doamna LeBaron e un drac de femeie. S-a ales de pe urma
exploziei cu cteva rni i vnti uoare, n rest e-n form. D o
mn de ajutor ntr-un spital pentru copii, amenajat ntr-o veche
catedral. Dar dac-l cutai pe Pitt, cred c v pierdei vremea. El
era la timona lui Amy Bigalow cnd acesta a explodat.
Deodat, Sandecker se simi copleit de durere.
Nu e nici o ans s f scpat?
Dintre cei care au inut piept ruilor pe chei cnd plecau spre
larg vasele lor, doar doi au scpat cu via. Toi cei care se afau la
bordul vaselor i al remorcherului au fost dai disprui. Sunt prea
puine sperane ca vreunul s se f salvat la timp. i dac n-au fost
omori de explozie, sigur s-au necat n valul de fux.
Giordino i ncleta pumnii a neputin. i ntoarse faa i privi
n lturi, s nu-l vad ceilali cum i se strng lacrimi n colurile
ochilor.
Sandecker cltin capul ndurerat:
Am dori, totui, s-l cutm prin spitale.
Ursc c trebuie s v par lipsit de inim, domnule amiral,
dar cred c-ar f mai bine s cutai la morg.
O s cutm i-acolo.
O s-i rog pe elveieni s v dea un permis diplomatic, s v
putei mica nestingherii prin ora.
V mulumesc.
Hagen i privi pe cei doi brbai, plin de compasiune.
Dac asta v-ar putea consola, a vrea s tii c prietenului
dumneavoastr, Pitt, i se datoreaz salvarea a o sut de mii de
viei.
Sandecker l privi, cu o expresie de mndrie ntiprit pe fa.
Dac l-ai f cunoscut pe Dirk Pitt, domnule Hagen, nici nu v-
ai f ateptat la altceva.
249
77
Fr a-i face prea mari sperane, Sandecker i Giordino
ncepur s-l caute pe Pitt prin spitale. Trecur peste iruri
nesfrite de rnii ntini direct pe jos, surori care le acordau tot
ajutorul pe care-l puteau da i medici istovii care lucrau n slile
de operaie. De nenumrate ori trebuir s se opreasc i s ajute
la transportarea brancardelor, nainte de a-i continua cutrile.
Pe Pitt nu-l gsir printre cei vii.
Cutarea continu prin slile de morg improvizate, cu
camioane burduite de cadavre, stivuite cte patru-cinci, unele
peste altele, ateptnd la intrare. O adevrat armat de oameni se
ocupau de mblsmarea lor, lucrnd febril s previn rspndirea
vreunei molime. Morii zceau peste tot ca nite vrejuri, cu
trupurile goale, cu privirile aintite spre tavan. Muli dintre ei erau
att de ari i de mutilai nct n-au mai putut f identifcai i au
fost nmormntai mai trziu, n cadrul unei ceremonii comune, n
cimitirul Colon.
Un lucrtor istovit de la morg le art rmiele unui brbat
despre care se spunea c fusese aruncat de mare la rm. Nu era
Pitt, iar ei nu aveau cum s-l recunoasc pe Manny, pentru c nu-l
tiau.
Soarele se ridic n zorii celei de-a doua zi deasupra unui ora
pustiu, devastat. Au fost gsii i adui la spital ali rnii i ali
mori au fost dui la morg. Soldai cu baioneta la arm patrulau
pe strzi, pentru a preveni jafurile. Flcrile nc bntuiau
dezlnuite zona docurilor, ns pompierii i croiser deja drum
printre ele i le mai potoliser. Norul uria de fum ntuneca cerul,
iar piloii de pe avioane de linie aveau s raporteze mai trziu c
vntul l mpinsese departe spre rsrit, pn la Mexico City.
Cutremurai de tot ce vzuser n acea noapte, Sandecker i
Giordino s-au bucurat s vad din nou lumina soarelui. S-au
ndreptat cu maina spre Piaa Catedralei, dar s-au oprit trei
blocuri nainte de a intra n ea, din cauza drmturilor care
blocau drumul. Au mers dup Jessie pn la spitalul, improvizat,
250
pentru copii.
Ea tocmai linitea o feti care plngea, n timp ce un medic
ncerca s-i pun n ghips piciorul slab, maroniu. Jessie ridic
ochii la apropierea amiralului i a lui Giordino. Privirea ei ns
trecu peste feele lor, prea obosit s-i recunoasc.
Jessie, spuse Sandecker blnd. Suntem Jim Sandecker i
Giordino.
Ea i privi cteva secunde, apoi nelese cine sunt.
Domnule amiral Al! Off, slav cerului c ai venit. i opti
copilei ceva la ureche, dup care se ridic i se arunc n braele
lor, izbucnind n hohote necontrolate de plns.
Doctorul fcu un semn spre Sandecker.
Muncete fr ntrerupere de douzeci ore. Ce-ar f s avei
grij s ia o gur de aer? Cei doi o luar de bra i o conduser
afar. O ajutar cu delicatee s se aeze pe treptele catedralei.
Giordino se aez lng Jessie i o privi. nc mai era mbrcat
n uniforma de lupt, acum ptat de snge. Prul nclcit i
atrna n uvie jilave, iar ochii i erau nroii de fumul
ptrunztor.
M bucur att de mult c m-ai gsit, spuse ea ntr-un trziu.
Ai venit acum?
Ieri sear, i rspunse Giordino. l cutm pe Dirk. Ea se
uit pierdut la norul gros de fum.
S-a prpdit, spuse ea ca n trans.
Soiul ru nu piere niciodat, murmur Giordino absent.
Cu toii s-au dus, soul meu, Dirk, atia alii.
Vocea i se frnse.
Se gsete pe undeva nite cafea? spuse Sandecker,
ncercnd s schimbe subiectul. Cred c putem bea cu toii dintr-o
ceac.
Jessie art slab cu capul spre intrarea catedralei.
O biat femeie ai crei copii sunt grav rnii face cafea pentru
voluntari.
M duc s-aduc, spuse Giordino. Se ridic i dispru
nuntru.
Jessie i amiralul rmaser tcui cteva clipe ascultnd
251
sirenele i privind fcrile cum se nvltuceau n deprtare.
Dup ce ne-ntoarcem la Washington, spuse Sandecker n cele
din urm, dac te pot ajuta cu ceva
Suntei foarte amabil, domnule amiral, dar cred c m
descurc i singur. Ezit. Poate totui ar f ceva. Credei c ar f
posibil s se gseasc corpul lui Raymond i s fe adus acas
pentru a f nmormntat?
Sunt sigur c dup tot ce-ai fcut, Castro o s fac o excepie
de la regul.
Ce ciudat cum am fost toi tri n aventura asta din cauza
unei comori.
La Dorada?
Privirea lui Jessie era aintit pe un grup de persoane care se
apropiau de ei, venind din deprtare, fr ns s-i vad.
Oamenii s-au lsat ademenii de ea de cinci sute de ani
ncoace i majoritatea au pierit din cauza propriei lcomii de-a o
avea. Ce stupid e stupid c s-au irosit attea viei pentru o
statuie.
nc e considerat a f cea mai valoroas comoar din lume.
Jessie nchise ochii, obosit.
Slav cerului c e bine ascuns. Cine poate ti ci ali
oameni n-ar ucide pentru ea.
Dirk n-ar clca niciodat pe cadavre pentru bani, spuse
Sandecker. Eu l tiu bine. S-a lansat n aventura asta de dragul ei
i strnit de mister, nici o clip pentru a scoate un proft.
Jessie nu-i rspunse. Deschise ochii i remarc abia acum
grupul care se apropia de ei. Nu-i vedea prea bine. Prin pcla
glbuie care rmsese n urma fumului, unul dintre cei din grup
prea s aib doi metri. Ceilali erau foarte mici. Toi cntau, dar
nu distingea melodia.
Giordino se-ntoarse ducnd o scndur subire pe care aezase
trei ceti. Se opri i se uit i el lung la grupul care nainta anevoie
printre drmturile din pia.
Cel din mijloc nu avea doi metri; era un brbat cu un copila pe
umeri. Bieelul prea nfricoat i se prinse strns cu minile de
capul brbatului, acoperindu-i partea de sus a feei. Pe unul din
252
braele sale vnjoase se ghemuise cutnd aprare o feti, n timp
ce de cealalt mn atrna o copil de nici cinci ani. Un ir de
zece, poate unsprezece copii veneau n urma lui. Preau s cnte
ceva n englez, dar pronunau cuvintele foarte prost. Trei cini
opiau n jurul lor i ltrau drept acompaniament.
Sandecker l privi curios pe Giordino. Italianul cu pntece ct
un butoi clipi s scape de lacrimile pe care i le strnise fumul i se
uita intens, uluit, la privelitea ciudat i patetic.
Brbatul arta ca o fantom, epuizat, ngrozitor de epuizat.
Hainele i atrnau n zdrene i chiopta. Ochii i erau dui n
fundul capului, iar faa scoflcit era brzdat de dare de snge
nchegat. i totui, brbia lui exprima hotrre i-i conducea pe
copii cntnd cu o voce puternic.
Trebuie s m-ntorc la treab, spuse Jessie ridicndu-se cu
greu. Copiii tia au nevoie de ngrijire.
Se apropiaser destul de ei ca Giordino s prind ce cntau.
Sunt un yankeu obinuit. Un yankeu obinuit lupt sau
moare
Lui Giordino i czu faa i fcu ochii mari, nevenindu-i s
cread ce vedea. Cu toat fina lui, exprima ncordare i uluire.
Apoi, arunc cetile de cafea peste umr i ni ca un apucat pe
scri n jos.
El e! ip.
Un adevrat nepot al Unchiului Sam. Nscut pe patru iulie
Ce-a fost asta? strig Sandecker dup el.
Ce-ai spus? Jessie ni i ea n picioare, uitnd de oboseal
i o rupse la fug pe urmele lui Giordino.
S-a-ntors! strig ea. Sandecker o rupse i el la fug.
Copiii se oprir din cntat i se strnser n jurul brbatului din
frunte, nspimntai la apariia celor trei aduli care veneau n
fug spre ei, strignd n gura mare. Se agar de el cu disperare,
pentru c la el era salvarea lor. Cinii strnser rndurile la
picioarele lui i ncepur s latre mai tare.
Giordino se opri la nici un metru n faa lui, netiind prea bine
ce s spun. Zmbea cu gura pn la urechi, cu o imens uurare
i plcere. n cele din urm i gsi cuvintele:
253
Bine-ai venit, Lazre.
Salut, amice. N-ai cumva, din ntmplare, vreo sticl de
Martini sec prin buzunar?
78
ase ore mai trziu, Pitt dormea butean ntr-o frid goal a
catedralei. Nu a acceptat s se culce pn cnd n-a fost sigur c li
s-a dat ngrijire copiilor i cinilor, dup care insist ca Jessie s
se odihneasc i ea.
Erau ntini la civa metri unul de cellalt pe nite pturi duble
aezate pe pardoseala tare, n chip de saltele. Credinciosul
Giordino era aezat pe un scaun de rchit, chiar la intrarea n
alcov, pzindu-i s nu le fe tulburat somnul, fcnd semne s tac
cte unui grup de copii glgioi care se jucau prea aproape de ei..
ncremeni cnd l vzu pe Sandecker apropiindu-se n fruntea
unui grup de cubanezi n uniform. Ira Hagen era i el printre ei,
artnd mbtrnit i cu mult mai obosit dect l vzuse Giordino
cu nici douzeci de ore nainte. Giordino l recunoscu imediat pe
brbatul de lng Hagen, chiar n spatele amiralului. Se ridic n
picioare cnd Sandecker i fcu semn cu capul spre cei doi care
dormeau cufundai ntr-un somn adnc.
Trezete-i, spuse el pe-un ton sczut.
Jessie se czni s ias din somnul adnc i gemu. Giordino
trebui s-o zglie de umeri de cteva ori s nu adoarm la loc.
nc frnt de oboseal i de somn, Jessie se ridic n picioare i-i
scutur capul s alunge buimceala.
Pitt se trezi aproape instantaneu i se cupl cu realitatea cu
precizia unui ceas detepttor. Se rsuci i se sprijini n coate s se
ridice n ezut i, cu o privire atent, i cercet pe brbaii care se
strnseser cerc n jurul lui.
Dirk, spuse Sandecker. Acesta este preedintele Fidel Castro.
E ntr-un tur de inspecie prin spitale i a afat c tu i Jessie
254
suntei aici. Ar dori s v vorbeasc.
nainte ca Pitt s aib timp s fac vreo remarc, Castro fcu un
pas nainte, l prinse de mn i-l trase n picioare cu o for
surprinztoare. Ochii si cprui, magnetici, i ntlnir pe cei verzi,
ca de opal ai lui Pitt, care l sfredelea cu privirea. Castro era
mbrcat ntr-o uniform oliv impecabil, curat i apretat, cu
tresele comandantului suprem pe umeri, spre deosebire de Pitt
care nc mai purta aceleai haine zdrenroase i murdare pe care
le avea cnd sosise n faa catedralei.
Deci acesta este omul care i-a rs n nas poliiei mele secrete
i a salvat oraul, spuse Castro n spaniol.
Jessie i traduse lui Pitt care fcu un gest de negare.
Nu sunt dect unul dintre norocoii care-au supravieuit.
nc ali cel puin doisprezece brbai au ncercat s opreasc
tragedia.
Dac navele ar f explodat pe cnd erau nc trase la chei,
mare parte din Havana n-ar f fost altceva dect un teren pustiu.
Propriul meu mormnt i al altor cinci sute de mii de cubanezi.
Cuba v este recunosctoare i dorete s v ofere titlul de erou al
revoluiei.
Aa-mi trebuie dac m bag n treburile vecinilor, mormi
Pitt.
Jessie i arunc o privire de dojan i nu traduse.
Ce-a spus? o ntreb Castro.
Jessie i drese glasul:
A spunea c este onorat s accepte.
Castro l rug apoi pe Pitt s-i povesteasc despre modul cum
capturaser vasele.
Spunei-mi ce-ai vzut, i spuse el politicos. Tot ce tii, tot ce
s-a-ntmplat, de la bun nceput.
ncepnd din momentul n care am prsit Ambasada
Elveiei? ntreb Pitt cu ochii ngustai iret, dar ntre timp mintea
i lucra febril.
Cum dorii, i rspunse Castro, nelegnd sensul privirii sale.
Ct Pitt relat lupta disperat de pe chei i calvarul prin care
255
trecuser s pun n micare Amy Bigalow i Ozero Zaisan i s
le scoat afar din port, Castro l ntrerupse cu un adevrat tir de
ntrebri. Curiozitatea liderului cubanez era de neostoit. Povestirea
inu aproape tot att de mult ct ntmplarea n sine.
Pitt relat faptele pe ct putu el de sec, la rece, tiind c
niciodat nu avea cum s redea la adevrata lor dimensiune
curajul i sacrifciul de sine al celor care-i dduser viaa pentru
poporul unei alte ri. Povesti despre bravura nemaipomenit i
felul n care inuse Clark piept trupelor care-i depeau cu mult ca
numr; cum Manny i Moe se zbtuser mpreun cu oamenii lor
n mruntaiele ntunecate ale vaselor s le pun n micare,
contieni c, n orice clip, puteau f spulberai i dezintegrai de
explozie. Le povesti cum au stat alturi de ei, Jack i echipajul su
de pe remorcher i cum au legat ntre ele vasele aductoare de
moarte i le-au mpins spre larg, pn ce, pentru ei, a fost prea
trziu s se mai poat salva. De-ar f fost i ei acolo s-i spun
singuri povestea Se ntreb ce-ar f relatat. Zmbi n sinea sa
gndindu-se cum ar f ntors Manny discuia cu limba lui ascuit
i felul su spurcat de-a vorbi.
Pitt le povesti n fnal cum a fost azvrlit la mal de valul de fux
i cum i-a pierdut cunotina, pentru a-i reveni trezindu-se
atrnat cu capul n jos de frma unui magazin de bijuterii. Le
relat cum, cltinndu-se printre mormanele de moloz auzise
plngnd o feti, cum i scosese, pe ea i pe fratele ei de sub
drmturile unui bloc care se prbuise. Dup aceea copiii au
fost atrai de el ca un magnet. Echipele de salvare au mai adugat
peste noapte civa grupului su. Cnd s-a stabilit c nu mai
aveau pe cine s gseasc n via, poliitii l-au ndrumat pe Pitt
spre spitalul pentru copii i spre centrul de ajutor al sinistrailor,
unde a i fost descoperit de prietenii si.
Brusc, vocea lui Pitt se stinse i minile i czur moi pe lng
corp.
Cam asta ar f de spus.
Castro l fx pe Pitt cu privire ferm, ns pe faa lui se citea
emoia. Fcu un pas nainte i l mbria.
V mulumesc, murmur el cu o voce sugrumat. Apoi o
256
srut pe Jessie pe amndoi obrajii i-i scutur mana lui Hagen.
Cuba v mulumete tuturor. N-o s v uitm niciodat.
Pitt se uit la Castro cu interes abia disimulat.
M gndeam dac-a putea s v cer un serviciu.
Numai s-l numii, i rspunse Castro fr ezitare.
Pitt ovi o clip, apoi spuse:
E vorba de oferul de taxi Herberto Figueroa. Dac-a gsi n
Statele Unite un Chevrolet recondiionat din 57 i l-a trimite aici
credei c ai putea aranja s-l primeasc? Herberto i cu mine v-
am rmne recunosctori.
Cum s nu. M ocup personal s-i primeasc darul.
Ar mai f ceva, spuse Pitt.
Nu-i fora norocul, i strecur Sandecker.
Despre ce e vorba? l ntreb Castro binevoitor.
A putea mprumuta o barc i o macara?
79
Corpurile lui Manny i a trei dintre oamenii si au fost n cele
din urm identifcate. Pe Clark l-a pescuit din canal o barc de
pescari. Rmiele lor nensufeite au fost trimise la Washington,
pe calea aerului, pentru a f nmormntai. Nu s-a afat niciodat
nimic despre ce se-ntmplase cu Jack, Moe i restul oamenilor.
Incendiul a fost n sfrit neutralizat la patru zile dup ce vasele
morii trecuser n uitare. Flcrile n-au fost ns stinse complet
dect dup o sptmn. Aveau s mai treac nc ase sptmni
pn ce ultimul mort a fost gsit. Muli ns n-au mai fost gsii
niciodat.
Cubanezii i-au numrat cu meticulozitate victimele i, n fnal,
au reuit s fac o list complet: numrul morilor identifcai sa
ridicat la 732, rniii la 3.769, dispruii la 197.
La cererea preedintelui, Congresul a votat o lege de acordare a
unui ajutor de urgen de patruzeci i cinci de milioane de dolari
257
pentru a-i sprijini pe cubanezi s refac oraul Havana. Tot
preedintele, ntr-un gest de bunvoin, a ridicat embargoul
comercial care funcionase timp de treizeci i cinci de ani. n
sfrit, americanii puteau, fr a comite o ilegalitate, s fumeze
iari trabucuri cubaneze veritabile.
Dup ce ruii au fost expulzai, singura lor reprezentan n
Cuba a fost Serviciul de operaiuni speciale gzduit de Ambasada
polonez. Nici un cubanez n-a vrsat lacrimi la plecarea lor.
n adncul sufetului, Castro rmnea un revoluionar marxist,
dar ideile lui au nceput s se mai mblnzeasc. Dup ce a
convenit n principiu asupra semnrii tratatului de prietenie
americano-cubanez, a acceptat, fr cea mai mic ezitare, invitaia
de a face o vizit preedintelui la Casa Alb i de a ine o cuvntare
n faa Congresului; a cam strmbat din nas cnd i s-a spus c
discursul nu trebuia s depeasc douzeci de minute.
n zorii celei de-a treia zi de la exploziile vaselor, o brcu
jalnic i mncat de vreme, cocovit, arunc ancora chiar n
mijlocul portului. Vase pentru stingerea incendiilor i
ambarcaiuni de salvare treceau n toate direciile pe lng ea, ca o
biat main rmas n pn n mijlocul autostrzii. Era o
ambarcaiune bondoac, lat, de vreo optsprezece metri lungime,
cu o macara fxat la pupa al crei bra se ntindea mult deasupra
apei. Echipajul de pe punte prea strin de activitatea febril din
jur.
Majoritatea incendiilor din zona docurilor fuseser deja
localizate dar pompierii continuau s toarne mii de galoane de ap
peste ruinele care mai ardeau mocnit n interiorul depozitelor a
cror structur era contorsionat de dogoare. Cteva rezervoare de
petrol afumate, din port, continuau cu ncpnare s scuipe
vlvti, iar pala de fum neptor mirosea groaznic a cauciuc i
petrol ars.
Pitt sttea n picioare pe puntea decolorat a ambarcaiunii i
privea cu ochii mijii prin pcla glbuie, deas, epava petrolierului.
Tot ce mai rmsese din Ozero Baikal era scheletul prjolit i
deformat al pupei care se ridica grotesc deasupra apei uleioase. Se
258
concentra din nou asupra unei mici busole pe care-o inea n
mn.
sta-i locul? ntreb amiralul Sandecher.
Calculele noastre corespund jalonrii i rspunse Pitt.
Giordino scoase capul pe geamul cabinei timonei.
Magnetometrul a luat-o razna Suntem chiar deasupra unui
obiect metalic masiv Jessie sttea pe marginea tambuchiului i
Arta drgla ca-ntotdeauna, n orul gri i bluza albastru-
deschis.
i arunc lui Pitt o privire ntrebtoare.
Tot nu mi-ai spus de ce crezi c Raymond a ascuns La
Dorada pe fundul mrii, n port i cum tii unde anume s-o caui?
Ce idiot am fost s nu-mi dau seama imediat; rspunse Pitt.
I-am interpretat greit spusele Am crezut c ultimele lui cuvinte
au fost: Caut pe artera principal. Ceea ce ncerca el s spun
era Caut pe locul lui Maine
6
.
Jessie l privi ncurcat.
Locul lui Maine?
Amintete-i de Pearl Harbor, Alamo i Maine. Chiar n
locul sta sau undeva pe-aici a fost scufundat n 1898 vasul
american de rzboi Maine moment care a declanat rzboiul cu
Spania.
Vorbele lui Pitt i strnir curiozitatea.
Vrei s spui c Raymond a scufundat statuia pe o epav
veche?
Pe locul unde s-a scufundat vasul o corect Pitt. Coca vasului
Maine a fost ridicat la suprafa n 1912, remorcat n larg unde
a fost scufundat cu onoruri militare.
Da, de ce s se f descotorosit Raymond de comoar?
Totul a nceput cnd el i partenerul lui, Hans Kronberg,
asociat n afacerea de recuperri de obiecte de pe epave vechi, au
descoperit Cyclops i au ridicat la suprafa La Dorada. Asta ar f
putut nsemna victoria a doi prieteni care au luptat umr la umr
mpotriva greutilor i au rpit mrii cea mai cutat comoar a
6
Eroul face confuzie ntre dou sintagme omofone, adic pronunate
identic, ns scrise diferit si cu neles diferit (n.tr.).
259
tuturor timpurilor. Episodul ar f trebuit s fe un fnal fericit.
Numai c ntreaga poveste a cptat un gust amar. Raymond
LeBaron o iubea pe soia lui Kronberg.
Faa lui Jessie lu o expresie nou, de nelegere.
Hilda.
Da. Hilda. Raymond avea dou motive s scape de Hans:
comoara i femeia lui. A fcut el cumva s-l conving pe Hans s
mai fac o scufundare dup ce La Dorada fusese adus la
suprafa. Dup care i-a tiat cordonul care-l lega de barc i cel
de oxigen, lsndu-i prietenul s piar de-o moarte ngrozitoare.
Poi s-i nchipui ce chin trebuie s fe s mori asfxiat ntr-o
cript de oel cum e Cyclops.
Jessie nu-i putea lua ochii de la el.
Refuz s cred ce-mi spui.
Doar ai vzut cu ochii ti corpul lui Kronberg. Hilda a fost
cheia misterului. Ea mi-a schiat mare parte din aceast poveste
sordid, iar eu n-am fcut dect s-o completez cu cteva detalii.
Raymond n-ar f fost capabil de crim.
Ba a fost i a i fcut-o. Odat Hans eliminat, fcea un mare
pas nainte. Evita fscul american dac-i aduci aminte, pe la
sfritul anilor 50, guvernul federal percepea impozit de 80 din
veniturile care depeau o sut cincizeci de mii de dolari i scp
de un proces ndelungat pe care i l-ar f intentat brazilienii; acetia
i-ar f cerut, pe bun dreptate, s restituie statuia patrimoniului
lor naional. Aa c i-a inut gura i s-a ndreptat spre Cuba. Un
bandit, iubitul sta al tu. Rmnea de rezolvat cum avea s
valorifce statuia. Cine i-ar f putut permite s plteasc fe i-o
parte, din suma de douzeci-cincizeci de milioane de dolari pentru
un obiect de art? Se mai temea c, o dat ce ar f afat de
existena ei, dictatorul cubanez al timpului, Fulgencio Batista, un
gangster de prim mrime, ar f pus imediat mna pe ea. i chiar
de n-ar f nhat-o el, mulimea de mafoi pe care el i-a atras n
Cuba dup cel de-al II-lea rzboi mondial cu siguran ar f fcut-
o. Aa c Raymond s-a hotrt s taie La Dorada n buci i s-o
vnd treptat. Ghinionul lui c i-a fcut prost socotelile! A venit
cu vasul lui de recuperri la Havana, chiar n ziua n care Castro i
260
rebelii au nvlit n ora dup rsturnarea guvernului corupt al lui
Batista. Revoluionarii au blocat imediat porturile i aeroporturile
pentru a-i mpiedica pe oamenii lui Batista, s fug din ar cu
bogii nenumrate.
Adic, LeBaron nu s-a ales cu nimic? ntreb Sandecker. A
pierdut totul?
Nu chiar totul. i-a dat seama c era prins ntr-o curs i c,
mai devreme sau mai trziu, revoluionarii aveau s-i
percheziioneze vasul i s gseasc La Dorada. Singura ieire era
s taie din ea att ct putea s duc i s prind urmtorul avion
spre Statele Unite. La adpostul nopii, probabil c s-a strecurat cu
barca lui n port, a rsturnat statuia peste bord; ea a czut pe
locul unde se scufundase cu aptezeci de ani n urm vasul de
rzboi Mine. Sigur c i-a fcut socoteala ca, atunci cnd
lucrurile se vor f limpezit, s se ntoarc i s-o recupereze, ns
Castro i-a dat calculele peste cap. Idila dintre Cuba i Statele Unite
s-a sfrit curnd, iar Raymond LeBaron nu s-a mai putut ntoarce
niciodat s-i recupereze cele trei tone de comoar nepreuit de
sub nasul forelor de securitate ale lui Castro.
Ce parte a statuii a putut s ia? ntreb Jessie.
Dup spusele Hildei, i-a smuls inima de rubin. Apoi, dup ce
a reuit s-o treac peste grani i s-o aduc acas, a dus-o cu
mare discreie la tiat i lefuit, vnznd-o apoi prin intermediari.
Avea acum destule atuuri s ajung n vrful marii fnane, avnd-
o i pe Hilda alturi. Raymond LeBaron devenise un mare magnat.
Ctva timp, tcur toi, fecare cufundat n propriile gnduri,
imaginndu-i disperarea lui LeBaron cnd, n urm cu treizeci de
ani, a trebuit s arunce peste bord statuia de aur a femeii.
La Dorada, spuse Sandecker rupnd tcerea.
Greutatea sa ar f putut s-o afunde sub nisipul fn de pe fund.
Amiralul are dreptate, spuse Giordino.
LeBaron nu s-a gndit c recuperarea ei va f o operaiune de
anvergur.
Recunosc, gndul sta m-a scit i pe mine, spuse Pitt.
Probabil el s-a ateptat c, dup ce inginerii armatei au dislocat
corpul navei Mine i l-au ridicat la suprafa, vor rmne
261
afundate n ml sute de tone din resturile epavei, ceea ce ar f fcut
practic imposibil depistarea statuii.
Cele mai sofsticate detectoare de metal existente la ora actual
n-ar putea s disting un obiect anume n cimitirul sta de fare
vechi.
Deci statuia va zcea acolo pentru vecie, spuse Sandecker,
doar dac, ntr-o bun zi, o s apar cineva dispus s dragheze
jumtate din port pn ar detecta-o.
Poate c n-o s fe aa, spuse Pitt meditativ, ca pentru sine.
Raymond LeBaron a fost un tip prevztor, un profesionist n
recuperarea valorilor de pe epave. i mai cred c a tiut bine ce
face.
Unde vrei s-ajungi? ntreb Sandecker.
De acord c a lsat statuia peste bord. Dar pun pariu c a
cobort-o ncet n poziie orizontal, aa c ea a ajuns pe fund n
picioare.
Giordino privi n jos.
S-ar putea, spuse el. S-ar putea. Ce nlime are?
Cam doi metri i jumtate.
Ar trebui aproape treizeci de ani ca un obiect de trei tone s
se afunde complet n ml calcul Sandecker. S-ar putea ca
aizeci de centimetri s mai f rmas deasupra.
Pitt zmbi, dus pe gnduri.
O s tim ndat ce Al i cu mine ne vom scufunda i vom
porni cutrile.
Parc n ateptare, toi devenir tcui privind peste bord la apa
lucioas de ulei, acoperit de cenu, ntunecat i plin de taine.
Undeva n adncurile verzi, sinistre, La Dorada i atepta.
80
n costumul lui de scafandru, Pitt urmrea cum urc bulele de
aer din adncuri i se sparg la suprafa. Se uit la ceas
262
cronometrnd timpul scurs. Giordino coborse de cincizeci de
minute la o adncime de doisprezece metri. Nelundu-i ochii de la
ap, vzu cum bulele descriu un cerc. tia c lui Giordino i mai
rmsese destul aer s mai fac o micare circular n jurul
cablului de coborre la adncime, legat de un balon afat la
aproximativ treizeci de metri de barc.
Cei civa marinari cubanezi pe care Sandecker i recrutase
erau tcui. Pitt se uit spre ei i-i vzu nirai la balustrad lng
amiral, privind ca n trans bulele sclipind sub soare.
Pitt se ntoarse spre Jessie care sttea chiar lng el. Ea nu
scosese nici un cuvnt i nu fcuse nici o micare n ultimele cinci
minute, doar faa trdnd-o c e cufundat n gnduri, cu ochii
scnteind de emoie. Era transportat la gndul c avea s vad o
legend prinznd form. Apoi, brusc, strig:
Atenie, privii!
Din adncuri, se ridic nvluit ntr-un nor de bule o form
nedefnit, iar capul lui Giordino ni din ap chiar lng
geamandur. not pe spate, micnd uor labele i se ndrept
spre scria care urca pe punte. Le ntinse vesta i tuburile de
oxigen nainte de a urca. i trase masca de pe fa i scuip peste
bord.
Cum a mers? l ntreb Pitt.
OK, rspunse Giordino. Uite cum stm. M-am nvrtit de opt
ori n jurul punctului n care este ancorat cablul de adncime. Nu
se vede la mai mult de un metru. S-ar putea ns s avem puin
noroc. Pe fund este un amestec destul de solid de mal cu nisip. S-
ar putea ca statuia s nu se f afundat complet.
Curentul?
Cam un nod. Ne descurcm.
Piedici?
Cteva resturi de metal ruginit ies din mal, deci, s avem
grij s nu agm cablul.
Sandecker se apropie din spate i verifc pentru ultima oar
costumul lui Pitt. Acesta pi ntr-o deschiztur din balustrad,
fxndu-i n gur buonul de aer.
Jessie l strnse de bra i el simi prin costumul uscat de
263
protecie tandreea din gestul ei.
Succes, i ur ea.
El i fcu cu ochiul de dup masc i ntinse piciorul mult
nainte pentru plonjon. Lumina strlucitoare a soarelui se difuz
cu explozie brusc de bule cnd fu nghiit de adncurile verzi.
not pn la geamandur i ncepu coborrea inndu-se de
cablu. nurul glbui din nailon se pierdea pentru a disprea apoi
complet la civa metri sub ntunecimea apei.
Pitt se inu de cordon cu mare atenie, fr s se grbeasc.
Fcu o singur oprire s-i desfunde urechile. Nici un minut mai
trziu, fundul mrii pru s urce brusc spre el i se lovi de mna
lui ntins. Fcu din nou o pauz pentru a-i regla vesta de
presurizare, arunc o privire pe ceas, apoi pe busol pentru a
verifca presiunea aerului. Prinse cablul de distanare pe care-l
fxase Giordino de cel de coborre i ncepu s noate inndu-se
de el.
Dup ce parcurse not cam apte metri, atinse cu mana un nod
pe care-l fcuse Giordino n nur pentru a delimita perimetrul
exterior al ultimei sale rotiri n jurul cablului. Pitt zri nu departe
de el un jalon portocaliu care marca locul de unde trebuia el s
nceap cutrile, rotindu-se n cerc. Mai fcu un pas pn cnd
cablul se ntinse complet i ncepu s noate, uitndu-se cu atenie
n dreapta i-n stnga, ncercnd s vad ceva prin bezna care se
risipea doar la un metru de el.
Nu era nici o micare n adncuri, apa era pustie i mirosea a
chimicale. Trecu pe lng colonii ntregi de peti mori, zdrobii de
suful exploziei de pe petrolier, cu corpurile plutind n voia apei pe
fundul mrii, ca nite frunze moarte purtate de o adiere blnd de
vnt. Pitt asudase n costumul lui de scafandru, sus, pe punte,
sub cldura soarelui i transpirase i acum, la doisprezece metri
adncime. Ajungeau pn la ei zgomotele fcute de brcile de
salvare care se vnzoleau deasupra lui, n port, uruitul de motoare
i vjitul elicelor, amplifcate toate sub masa de ap.
Metru dup metru, Pitt cercet fundul gol al mrii, de sub port,
pn ce nchise complet cercul. Mut jalonul puin mai ncolo i
ncepu s noate n cerc, n sens invers.
264
De cele mai multe ori, scafandrii care noat n pustiul din
adncuri cufundat n linite i bezn total, fr a vedea nimic la
un metru de ei, se simt copleii de un sentiment de nsingurare.
Lumea real, cu oameni, la doisprezece metri deasupra lor,
nceteaz parc s existe. Uitnd de orice pruden, ei trec atunci
printr-o stare de abandon i de indiferen fa de necunoscut.
ncep s perceap lumea diferit, s vad nluci i s-i imagineze
tot felul de lucruri.
Pitt nu simea nimic din toate astea, poate doar tentaia de a da
fru liber imaginaiei. Era att de mbtat de cutare, absorbit de
gndul c trebuia s vad statuia preioas, imaginndu-i-o
rsrindu-i n fa strlucitoare de aur i nestemate n apele verzi,
nct era gata s treac pe lng forma nedesluit care se ridica
misterioas din pcl, undeva n dreapta lui. Btu rapid apa cu
labele i not spre ea.
Obiectul era rotunjit, neclar i parial ngropat n mal. Cele dou
picioare care se ridicau din nisip erau acoperite de mal i invadate
de vegetaia marin care se unduia dup curent.
De sute de ori se ntrebase Pitt ce avea s simt, cum avea s
reacioneze la vederea femeii de aur. Ceea ce simi el cu-adevrat n
acel moment a fost teama, aproape spaima c nu era dect o
alarm fals, c cercetrile lor n-aveau s se termine nicicnd.
Uurel i cu mare grij, ndeprt depunerile mloase cu mna
sa nmnuat. Particule mrunte de vegetaie i de nisip se-
mprtiar ntr-un nor maroniu, acoperind pentru moment
obiectul. Atept ntr-o linite mormntal pn cnd noriorul se
dispers n ntunericul din adncuri.
not n continuare, lsndu-se s pluteasc aproape de fund,
pn ce faa lui ajunse la civa centimetri de obiectul misterios.
Se uit atent prin viziera mtii, simindu-i gura uscat i inima
btndu-i s-i sparg pieptul.
Cu un aer de melancolie atemporal l priveau doi ochi verzi de
smarald.
Pitt gsise La Dorada.
265
81
4 ianuarie 1990
Washington D.C.
Anunul preedintelui despre existena Coloniei Jersey i a
faptelor vitejeti ale lui Eli Steinmetz i ale colonitilor de pe Lun a
cutremurat i a entuziasmat ntreaga naiune, provocnd vlv n
lumea ntreag.
Timp de o sptmn, n fecare sear, telespectatorii au putut
urmri imagini spectaculoase ale peisajului selenar, niciodat
vzut pn atunci, nici mcar n emisiunile despre aselenizarea
programelor Apollo. Lupta americanilor de a supravieui
ncercnd s-i construiasc pe Lun un habitat n condiiile de
via de pe Pmnt a fost prezentat dramatic, pn n cele mai
mici detalii.
Steinmetz i oamenii lui au devenit eroii zilei; au fost aclamai
de toat ara, srbtorii i prezentai n nenumrate interviuri de
canalele de televiziune. Nu a lipsit nici tradiionala parad cu
fanfar i onoruri de la New York.
Ovaiile cu care a fost ntmpinat triumful colonitilor de pe
Lun aveau ceva din patriotismul de mod veche, numai c
impactul tirii a fost mult mai profund i mai plin de nelesuri.
Intrase n istorie ceva mult mai important dect o scurt cltorie
demonstrativ n atmosfera extraterestr, apruse certitudinea
unei permanene n spaiu, dovada clar c oamenii puteau s
triasc departe de planeta pe care se nscuser.
Preedintele a fost fermector i s-a ntrecut pe sine la dineul
intim pe care l-a dat n cinstea creierului i a colonitilor de pe
Lun. Era ntr-o dispoziie total diferit de cea pe care o avusese n
momentul primei confruntri cu cei care concepuser i lansaser
baza selenar. i ntinse lui Hudson un pahar cu ampanie. Acesta
privea absent camera plin de lume, de parc nu se afa nimeni n
ea i era linite.
Eti pierdut n spaiu, Leo?
266
Privirea lui Hudson se opri asupra preedintelui, o clip, iar
apoi cltin din cap.
mi cer scuze. sta-i obiceiul meu. La petreceri m detaez de
ce se-ntmpl-n jur.
Pun pariu c iar pui la cale vreun plan despre o nou aezare
pe Lun.
Hudson zmbi iret.
De fapt, m gndeam la Marte.
Deci, Colonia Jersey nu e sfritul.
N-o s existe niciodat un sfrit, doar nceputul unui lucru
nou.
Congresul va trebui s asculte de glasul naiunii i va vota o
lege de susinere fnanciar a coloniei. Dar, o cltorie pn pe
Marte, asta presupune bani grei.
Chiar dac n-o facem noi, cu siguran o va face urmtoarea
generaie.
Are i-un nume acest proiect?
Hudson cltin din cap.
De fapt, nc nu m-am gndit la asta.
S tii c mi-am pus de multe ori ntrebarea cum i-a venit
ideea s-i spui proiectului Colonia Jersey.
i n-ai afat?
M-am gndit la Statul Jersey, la insulele Jersey din largul
coastei franceze, la puloverele Jersey
Mai este i o ras de vaci.
O ce?
Cntecul de leagn. Hei, nir-te poveste/Pisicua cu
scripca/i vcua, ti, peste Lun.
Preedintele l privi prostit o clip, dup care izbucni n hohote
de ras.
Dumnezeule! Da, tiu c ai simul umorului.
Realizarea cea mai mrea a omenirii a fost denumit dup un
personaj dintr-un cntec de leagn.
E extraordinar de frumoas, spuse Jessie.
Da, fabuloas, a fost, Pitt de acord. Nu-i vine s-i iei ochii de
267
pe ea.
Priveau pierdui, fascinai statuia La Doradei care se afa acum
expus n holul central al aripii de rsrit al Galeriilor Naionale de
Art de la Washington. Corpul su poleit n aur i capul lefuit
dintr-un smarald imens aruncau sclipiri jucue sub razele
soarelui care strlucea pe cer. Efectul dramatic era extraordinar
statuia inspira un sentiment de veneraie. Sculptorul indian
necunoscut o fcuse irezistibil de frumoas i de graioas. Femeia
sttea ntr-o poziie relaxat, cu un picior naintea celuilalt i avea
braele uor ndoite din coate, iar palmele rsucite n exterior.
Piedestalul de cuar pe care era aezat fusese ridicat pe un
bloc masiv de lemn de trandafr de Brazilian, nalt de un metru i
jumtate. n locul inimii de rubin fusese aezat un bloc de sticl
purpurie, miestrit lefuit, care imita splendoarea originalului.
Lumea se mbulzea s vad statuia i se uita fermecat la
privelitea ameitoare pe care o oferea. n faa galeriei se formase o
coad care se ntindea pn la promenad, pe un sfert de mil. La
Dorada atrsese atta lume, nct btuse recordul nregistrat la
expunerea relicvelor regelui Tutankhamon.
Toi nalii demnitari din capital veniser s-i prezinte omagiul.
Preedintele i soia sa au nsoit-o pe Hilda Kronberg-LeBaron
ntr-un scaun cu rotile, o btrn doamn mulumit, cu ochi
scnteietori, care-i zmbi preedintelui cnd acesta vorbi despre
cei doi brbai din viaa ei, n scurtul cuvnt de deschidere. Cnd
preedintele o ajut s se ridice din scaunul cu rotile i-o sprijini
pn la statuia pe care ea o atinse, nu era persoan n ncpere
care s nu f vrsat o lacrim.
Ce ciudat, spuse Jessie, cnd te gndeti cum a nceput totul
cu naufragiul lui Cyclops pentru a se termina cu naufragiul lui
Maine.
Asta e pentru noi, spuse Pitt cu gndurile pierdute n alt
timp. Pentru ea, totul a nceput n urm cu patru sute de ani ntr-o
jungl din Brazilia.
Greu de nchipuit c o frumusee desvrit ca a ei a putut
provoca atta moarte.
El nu o mai asculta i nu-i rspunse.
268
Ea i arunc o privire ntrebtoare. Pitt privea intens statuia cu
mintea pierdut n alt timp, n alte locuri.
Bogat e comoara, dulce e plcerea, spuse ea citndu-l.
El se ntoarse lent spre ea i o fx, iar privirea reveni din nou n
prezent. Vraja se rupsese.
Poftim? spuse el.
Jessie nu se putu mpiedica s nu zmbeasc.
Cnd ai s pleci s faci o ncercare?
ncercare?
Cnd o s dai fuga n cutarea oraului pierdut al La
Doradei?
Nu-i nevoie s dau fuga, i rspunse Pitt izbucnind n rs. Nu
pleac nicieri.
Sfrit
269
*+prin%
Partea a treia SELENOS 8....................................................................5
37.............................................................................................................5
38.............................................................................................................9
39...........................................................................................................14
40...........................................................................................................16
41...........................................................................................................18
42...........................................................................................................23
43...........................................................................................................32
44...........................................................................................................36
45...........................................................................................................42
46...........................................................................................................48
47...........................................................................................................52
48...........................................................................................................56
Partea a patra GETTYSBURG............................................................64
49...........................................................................................................64
50...........................................................................................................68
51...........................................................................................................76
52...........................................................................................................82
53...........................................................................................................86
54...........................................................................................................93
55...........................................................................................................98
56.........................................................................................................104
57.........................................................................................................108
58.........................................................................................................112
59.........................................................................................................119
Partea a cincea !Y B"GLO#.....................................................126
60.........................................................................................................127
61.........................................................................................................133
62.........................................................................................................140
63.........................................................................................................148
64.........................................................................................................152
65.........................................................................................................163
270
66.........................................................................................................170
67.........................................................................................................175
68.........................................................................................................179
69.........................................................................................................184
70.........................................................................................................188
71.........................................................................................................194
72.........................................................................................................200
73.........................................................................................................204
74.........................................................................................................208
Partea a $a%ea E&R"'( L )OR)...........................................215
75.........................................................................................................215
76.........................................................................................................217
77.........................................................................................................220
78.........................................................................................................223
79.........................................................................................................226
80.........................................................................................................231
81.........................................................................................................234
*+prin%...................................................................................................238
271
272