Sunteți pe pagina 1din 358

Dick Francis

PRINESA CASILIA
(BOLT, 1986)
n romnete de
DOINA CERCEANU
2
Editura VIVALDI
Bucureti, 1996
3
BOLT
by Dick Francis
Book Club Associates & Michael Joseph Ltd
Dick Francis, 1986
4
ISBN:973-9139-66-3
5
Pentru
DANIELLE i HOLLY
amndou nscute o dat cu
CONVORBIRI INTERCEPTATE
6
CAPITOLUL 1
Amarnic februarie, i-afar, i-n sufetul meu. O stare de
spirit pe potriva vremii; cer mohort, frig, aproape de nghe.
Am pornit din camera cntarului spre padocul de prezentare
de pe hipodromul din Newbury ncercnd s nu caut chipul
care n-avea s fe acolo, chipul pe care-l tiam att de bine al
Danielle-ei de Brescou, cu care eram logodit n mod ofcial,
dup tot tipicul, cu inel cu diamant i toate celelalte.
O cucerisem pe aceast tnr n noiembrie trecut n
chip neateptat i trisem sentimente de profund emoie, de
elan... de fericire. Dar s-o pstrez pe gerurile de dinaintea
primverii se dovedea al dracului de greu.
Tnra i mult adorata mea iubit cu prul negru prea
a-i muta n mod ngrijortor atenia de la un jocheu de
steeplechase (adic eu) spre o persoan sofsticat, de vi
nobil (un prin), mai bogat i mai n vrst, care nici mcar
nu avea decena s arate prost.
M strduiam pe ct puteam s nu mi se citeasc
tulburarea pe chip, dar frustrarea se revrsa, n schimb, n
timpul curselor, fcndu-m s sar peste obstacole
imprudent, s caut cu tot dinadinsul pericolul ca pe un drog
care s-mi aduc uitarea. Poate c nu este nelept s practici
o meserie plin de riscuri cnd mintea i este plecat la dou
sute de mile distan, dar pentru mine primejdiile erau ca un
7
tranchilizant.
Prinesa Casilia, fr a f nsoit de Danielle, nepoata
din partea soului, atepta, ca de obicei, n padocul de
prezentare urmrindu-l din ochi pe Cascade, calul su din
cursa urmtoare. M-am ndreptat spre ea, am strns mna
ce mi s-a ntins, am fcut o mic plecciune, ca un semn de
recunoatere a rangului su princiar.
Rece zi, a spus ea cu o voce ale crei consoane erau
uor guturale, vocalele pure i clare, singur accentul
amintind vag de ara ei de batin.
Da, rece, am rspuns.
Danielle nu venise. Bineneles c nu. Era stupid din
partea mea s mai sper. Ea mi spusese vesel la telefon c n-
o s fm mpreun n acest week-end pentru c se va duce cu
prinul i civa dintre prietenii lui la o manifestare de art
forentin, cu totul de excepie, care va avea loc la un hotel
din ara Lacurilor, unde custodele seciei de pictur italian
de la Luvru va ine cteva conferine despre Renaterea
Italian urmate de alte aciuni de acelai gen. Era o ocazie
unic i extraordinar, aa c mai mult dect sigur aveam s-
o neleg.
Ar f al treilea week-end consecutiv cnd ea apelase cam
n aceiai termeni la nelegerea mea.
Prinesa, o doamn de vrst mijlocie, supl, de o
deosebit feminitate i cldur, n haina-i de samur ce se
unduia pe umerii nguti avea un aer de o mare distincie, ca
ntotdeauna. De obicei, nu-i punea nimic pe cap, pru-i
negru i moale find strns ntr-o coafur montant, dar n
ziua aceea avea un fel de cciul ruseasc de blan, nalt,
cu urechile mari prinse n cretet i m-am gndit n treact
8
c puine femei ar f putut-o purta cu atta elegan. De
peste zece ani i clrisem caii, fuseser vreo douzeci, la
numr i ajunsesem s-i cunosc bine mbrcmintea de
curse. Cciula aceea era nou.
A observat direcia privirii mele i admiraia ce o nsoea,
dar n-a spus dect att:
Este prea rece pentru Cascade, nu crezi?
Nici n-o s se sinchiseasc, i-am rspuns. O s-i fe
tocmai bine cnd va ajunge la start.
Ea n-avea s aminteasc de absena Danielle-ei dac eu
n-o fceam. ntotdeauna rezervat, ascunzndu-i gndurile
n dosul genelor lungi, prinesa se aga de manierele
civilizate parc spre a se pune la adpost n faa asaltului
rutilor lumii, iar eu m afam n compania ei de prea
mult vreme ca s nu-mi dau seama de masca social pe
care i-o compusese cu bun tiin. Cu politeea sa putea s
domoleasc furtuni, s mprtie fulgerele printr-o simpl
conversaie, dar dus cu fermitate, se pricepea s-i
dezarmeze pe cei mai belicoi adversari fr a le cere altceva
dect s se comporte civilizat. tiam c ar f preferat s-mi
pstrez pentru mine gndurile negre i c s-ar f simit
stnjenit dac fceam altfel.
Pe de alt parte, nelegea perfect jalnica situaie n care
m afam n momentul de fa. Danielle era nepoata soului
su, iar Litsi, prinul care acum capta atenia Danielle-ei
invitnd-o la o manifestare de secol al XVI-lea, era propriul ei
nepot.
Att Litsi, nepotul ei, ct i Danielle, nepoata soului ei,
i erau oaspei n locuina din Eaton Square, unde se
ntlneau, din cte tiam eu, de diminea pn seara ... i
9
de seara pn dimineaa.
Ce anse avem? m-a ntrebat prinesa pe un ton
neutru.
Destul de bune, i-am rspuns.
A nclinat din cap n semn de aprobare, plin de
speran, perspectivele victoriei find destul de reale.
Dei nu era un cal inteligent, Cascade ctigase n trecut
numeroase curse de dou mile, ntrecndu-i muli
adversari. Dac avea noroc, o va face din nou; dar niciodat
nimic nu este sigur, nici la curse ... nici n via.
Prinul Litsi, al crui nume ntreg prea lung de un iard
1
i imposibil de pronunat pentru mine, era un tip cu vederi
largi, cultivat, prietenos i fcea o foarte bun impresie.
Vorbea o englez perfect, cu expresii idiomatice, fr nici
una din acele consoane guturale ale mtuii sale, ceea ce nu
era aproape deloc surprinztor, dat find c se nscuse dup
ce bunicii si de spi regal fuseser detronai i o mare
parte din copilrie el i-o petrecuse n Anglia.
Acum locuia mai mult n Frana, dar eu, de-a lungul
anilor, l ntlnisem de cteva ori cnd i vizitase mtua i-o
nsoise la curse. l plcusem ntr-un mod vag, fr s-l f
cunoscut prea bine. Cnd am auzit c va veni din nou n
vizit nu m-am gndit ctui de puin la impactul pe care
avea s-l produc asupra unei tinere americance plin de
duh, care lucra la o agenie de tiri T.V. i creia i plcea la
nebunie Leonardo da Vinci.
Kit, a spus prinesa.
Mi-am ndeprtat gndurile de la ara Lacurilor i mi le-
am concentrat asupra calmului de pe chipul ei.
1
1 iard = 0,9144 m.
10
Ei bine, am rspuns, unele curse sunt mai grele.
F tot ce poi.
Da.
De-a lungul anilor ntlnirile noastre dinaintea curselor
deveniser scurte i plcute interludii n care se spunea
foarte puin, dar se subnelegea mult. Mai toi proprietarii
mergeau n padocul de prezentare nsoii de antrenori, dar
Wykeham Harlow, antrenorul cailor prinesei, ncetase s mai
vin la curse. mbtrnind, nu mai suporta lungile cltorii
din timpul iernii. Wykeham, a crui memorie slbea pe zi ce
trece, iar genunchii i se anchilozau, nc mai era capabil s
creeze acea comuniune ntre el i cal, care-l plasase dintru
nceput direct n ealonul antrenorilor de vrf. La cei optzeci
de ani ai si continua s trimit din grajdul su ce se bucura
de o reputaie solid iruri de ctigtori pe care eu i
clream plin de recunotin.
Prinesa venea cu perseveren la curse, indiferent de
vreme, delectndu-se cu isprvile aa-ziilor ei copii, fcnd
planuri pentru viitorul lor, rememorndu-le trecutul,
umplndu-i zilele cu un interes mereu treaz fa de aceste
creaturi. n toi aceti ani, eu i ea ajunsesem la o relaie care
era att protocolar ct i de o anume profunzime,
mprtind laolalt momente de glorie i de tristee,
nelegndu-ne unul pe cellalt ntr-un perfect acord la curse,
desprindu-ne la poarta hipodromului, fecare rmnnd cu
propria lui via.
Fr s avem nici o alt legtur, ca s zic aa, pn n
noiembrie trecut cnd Danielle venise din America spre a-i
ncepe slujba la Londra i sfrise n patul meu. De atunci,
dei prinesa m acceptase fr ndoial ca pe un viitor
11
membru al familiei i m invitase deseori n casa ei,
comportarea sa fa de mine i a mea fa de ea rmsese
virtual neschimbat, n special la curse. Tiparele fuseser de
prea mult vreme turnate i amndoi le gseam perfecte.
Baft, a spus ea ncet cnd a venit timpul s ncalec,
dup care m-am ndreptat cu Cascade spre start.
Galopul uor ar f trebuit s-l nclzeasc, dar, ca de
obicei, nu-mi trimitea nici un mesaj telepatic despre starea
lui de spirit. Cu unii cai, o comunicare mental din ambele
pri putea f aproape tot att de clar ca i cum ne-am f
neles prin viu grai, dar Cascade cel negru, suplu i iret
era, ca ntotdeauna, iremediabil tcut.
Cursa s-a dovedit a f mult mai grea dect m
ateptasem, dat find c unul din cai prea a-i f gsit un
plus de valoare fa de ultima noastr ntlnire cnd l
nvinsesem. A srit obstacol dup obstacol mpingndu-l pe
Cascade spre gril i cnd a intrat n linie dreapt dup
ieirea din turnant, s-a inut scai de el de parc ar f fost
lipit cu clei. Cnd s-a ndreptat spre ultimele patru obstacole
era tot n coastele lui Cascade, jocheul lui inndu-l acolo cu
ncpnare, dei avea toat limea pistei la dispoziie. Era
o tactic demoralizant pe care acel jocheu o practica
adeseori fa de caii pe care-i credea uor de speriat, dar eu
nu m afam deloc ntr-o asemenea dispoziie ca s m las
nghesuit la gril de el sau oricare altul i eram contient,
aa cum mi se ntmpla prea des n ultimul timp, de furia i
violena ce mocneau n mine i de disperarea nbuit ce-
avea s tlzuiasc n curnd.
I-am dat pinteni zdraveni cu tocurile de la cizme la
ultimele srituri, forndu-l fr mil s le abordeze corect i,
12
dac nu i-a plcut, cel puin nu mi-a spus-o. i-a ntins gtul
i capul negru spre linia de sosire i, sub presiunea mea ce
n-a slbit deloc, s-a ntrebuinat pn la potou.
Am ctigat cu un scurt bot i, dup cteva micri
ovielnice, complet epuizat, Cascade a nceput s mearg la
pas. Mi-a fost oarecum ruine de mine nsumi i victoria m-a
bucurat n mic msur, iar n timp ce-l duceam spre
padocul arbitrilor, nu m-am simit ctui de puin eliberat
din tensiunea n care m gseam, ci cuprins doar de o team
crescnd c aveam s-l vd n curnd cznd mort din
pricina inimii care-i va ceda dup atta efort.
A pit n padocul arbitrilor cu picioarele tremurnde ca
s-i primeasc aplauzele pe care le merita din plin, iar
prinesa i-a ieit n ntmpinare cu o uoar nelinite n ochi.
Deja se anunase rezultatul sosirii n urma fotografei,
confrmnd victoria lui Cascade i se pare c prinesa nu era
preocupat dac ctigase sau nu, ci cum.
N-ai fost prea dur cu el, Kit? a ntrebat ea cu o
oarecare ndoial n timp ce desclecam. Poate mult prea dur,
Kit?
Am mngiat botul aburind al lui Cascade, simindu-i
transpiraia sub degete. Muli cai ar f crpat sub o asemenea
presiune, dar el n-a fcut-o.
E viteaz, i-am rspuns. D tot ce poate.
Ea m-a urmrit cu privirea n timp ce mi-am
desctrmat chingile i mi-am pus aua pe bra. Calul a
rmas nemicat, cu capul plecat de efort cnd Busty, eful
bieilor de grajd, i-a acoperit trupu-i murg iroind de
transpiraie cu un pled ca s nu rceasc.
Nu trebuie s dovedeti nimic, Kit, a spus prinesa
13
rspicat. Nici mie, nici altcuiva.
M-am oprit din aranjarea chingilor i m-am uitat la ea
surprins. Aproape c niciodat nu fcuse o remarc att de
direct privind viaa mea personal. Cred c artam la fel de
descumpnit dup cum m i simeam.
Am terminat de aezat chingile pe mn cu gesturi i
mai lente.
Mai bine m-a duce s m cntresc, am spus
ovitor.
Ea a ncuviinat printr-o nclinare a capului.
Mulumesc, i-am spus.
A dat din nou din cap i m-a mngiat uor pe bra, un
mic gest familiar pe care ntotdeauna l folosea ca semn c
m nelegea, dar i c ntrevederea luase sfrit. M-am
rsucit pe clcie ca s-o pornesc spre camera cntarului i l-
am vzut pe unul din arbitri venind foarte grbit spre
Cascade, pe care nu-l slbea deloc din priviri. Arbitrii
ntotdeauna par s arate la fel cnd examineaz caii
suprasolicitai n curs, dar, n cazul acestui arbitru, n zelul
cu care o fcea, era ceva mai mult dect simpla dragoste fa
de animale.
M-am oprit consternat, iar prinesa i-a ntors capul ca
s-mi urmreasc privirea i imediat s-a uitat din nou la
mine. I-am ntlnit ochii albatri i am vzut acolo un licr de
nelegere.
Du-te i te cntrete, a spus ea.
Am plecat recunosctor i-am lsat-o s-l nfrunte pe
acel brbat care, probabil, mai mult dect orice pe lume ar f
vrut s m vad pierzndu-mi licena de jocheu.
Sau ar f fost mai bine dac-mi pierdeam chiar viaa.
14
*
* *
Maynard Allardeck, care era arbitru la hipodromul din
Newbury (fapt ce-mi ieise din minte pentru moment) avea
toate motivele, ntemeiate i nentemeiate, ca s m urasc.
Pe mine, jocheul Kit Fielding.
Cele nentemeiate erau motenite, depeau orice
raiune i, ca atare, le fceai fa cel mai greu. Ele i avea
originea ntr-o vrjmie dintre familiile noastre care dura de
mai bine de trei secole i care generase un lung ir de fapte
violente i reprobabile din partea ambelor pri. n trecut cei
din neamul Fielding i omorser pe cei din neamul Allardeck
i viceversa. Eu nsumi, mpreun cu sora mea geamn,
Holly, fusesem nvai din fraged pruncie de ctre bunicul
nostru c toi din familia Allardeck sunt necinstii, lai,
rzbuntori i perfzi. Probabil c aa am f crezut toat viaa
dac Holly nu s-ar f ndrgostit de un Allardeck cu care s-a
i cstorit innd cu tot dinadinsul s repete povestea
Capulet - Montague.
Bobby Allardeck, soul ei, nici vorb ca s fe necinstit,
la, rzbuntor i perfd, ci dimpotriv, era un tip plcut,
bine intenionat i antrena cai de curse n Newmarket. Eu i
Bobby, datorit acestei cstorii, pusesem, n sfrit, cruce
vechii dihonii, lsnd-o s se odihneasc pentru o generaie,
dar tatl lui Bobby, Maynard Allardeck, era nc prizonierul
trecutului.
Maynard nu l-a iertat niciodat pe Bobby pentru ceea ce
el considera o trdare i nu numai c n-a ncercat o
15
reconciliere, ci dimpotriv, i-a ntrit credina c cei din
neamul Fielding, i mai cu seam eu i Holly, suntem hoi,
perfzi, cruzi i urzitori de comploturi. Inocenta mea sor,
Holly, nu era nimic din toate acestea, dar Maynard i vedea pe
toi din familia Fielding deformat.
Holly mi-a povestit c atunci cnd Bobby i spusese
tatlui su (pe cnd se afau cu toii n buctrie, acas la
Bobby i Holly) c Holly este gravid i, indiferent dac i
place sau nu, nepotul lui va avea sngele i genele att ale
familiei Allardeck ct i ale familiei Fielding, ea crezuse pe
moment c Maynard o s-o strng de gt. Numai c el, dei
avea minile ntinse spre gtul ei, se rsucise brusc pe
clcie i vomase n chiuvet. Cnd mi-a relatat scena, Holly
era foarte zguduit, iar Bobby s-a jurat c n-o s-l mai lase
pe tatl su niciodat s-i treac pragul casei.
Maynard Allardeck fcea parte din Clubul Jocheilor,
forul care guverna cursele i era foarte preocupat ca, prin
inuta sa impozant i printr-un arm cu priz la public, s
parcurg toate treptele ierarhice posibile. Maynard Allardeck,
care deja ajunsese arbitru, intea spre triumvirat, spre
grupul celor trei arbitri din care se alegea din trei n trei ani
arbitrul ef.
Pentru un Fielding care era jocheu, perspectiva unui
Allardeck ntr-o funcie ce-i oferea puteri aproape totale
asupra lui nsemna un adevrat dezastru. i de aici ncepeau
motivele reale i lesne de neles pentru care m ura
Maynard: avantajul imens pe care l aveam asupra lui era
acela c el nu-mi putea distruge cariera, viaa sau reputaia
fr s nu i le distrug i pe ale lui. Acest lucru era sufcient
de bine cunoscut i de alte cteva persoane care aveau grij
16
ca, n materie de curse, el s dovedeasc o atitudine corect
fa de mine.
Dac acum aducea totui probe c, ntr-adevr, l
maltratasem pe Cascade, putea s obin cu uurin o
amend i o suspendare pentru mine, ceea ce l-ar f umplut
de bucurie. n febra cursei i luat cu asalt de propriile mele
sentimente pe care nu le mai puteam ine sub control nici
mcar nu-mi trecuse prin minte c el st la pnd i m
urmrete din tribune.
M-am dus n camera de cntrire i m-am urcat pe
cntar, apoi am revenit n cadrul uii s vd ce se petrece
afar. De aici l-am urmrit pe Maynard cum i tot vorbea
prinesei care i aternuse pe chip expresia sa cea mai
politicoas i binevoitoare. Cei doi i ddeau roat lui
Cascade care tremura din toate mdularele i din trup i
ieeau aburi n aerul rece, pentru c Maynard i poruncise lui
Dusty s scoat pledul de pe el.
Maynard arta, ca ntotdeauna, elegant, ca scos din
cutie i demn de ncredere, aceasta find imaginea sa de
suprafa, care-i servea att n afaceri, unde se mbogise pe
seama altora, ct i n societate, unde fcuse numeroase
opere de caritate pentru care i cntase singur osanale.
Numai foarte puini, cei care i cunoscuser adevratul eu,
meschin, dur i nemilos, rmneau neimpresionai i-l
priveau cu cinism.
n semn de respect fa de prines, i scosese plria i
o inea strns la piept, iar pru-i blond, uor ncrunit i era
pieptnat impecabil. Aproape c se gudura ca s intre n
graiile prinesei, n vreme ce i ponegrea jocheul i nu eram
sigur dac n-o va convinge c de data asta Kit Fielding fusese
17
totui prea dur cu calul ei.
Ei bine... ei n-aveau s gseasc nici un semn pe pielea
lui Cascade pentru c nu-l atinsesem deloc cu cravaa.
Cellalt cal fusese att de aproape nct, atunci cnd am
ridicat braul, mi-am dat seama c l-a f atins pe el dac
lsam n jos cravaa, i nu pe Cascade. Fr ndoial,
Maynard vzuse braul meu ridicat, dar cele care acionaser
fuseser gambele, clciele, ncheieturile minilor i furia.
Puteau s fe urme de crava n sufetul lui Cascade, dac
avea vreunul, dar pe pielea lui n-avea s se vad nimic.
Maynard a perorat o bun bucat de vreme cu buzele
uguiate, cltinnd din cap i fr a o slbi din ochi pe
prines care continua s zmbeasc blnd, dar, n cele din
urm, s-a nclinat rigid spre ea, i-a pus plria pe cap cu
grij i s-a ndeprtat bos i dezamgit.
Foarte uurat, am privit-o pe prines cum se altur
unui grup de prieteni, n vreme ce Dusty, cruia i se citea
clar nemulumirea pe chip, i-a pus pledul la loc lui Cascade
i i-a spus biatului ce-l inea de cpstru s-l duc la
grajduri. Cascade a plecat obosit, cu capul lsat i fr nici
un strop de vlag n el. mi pare ru, mi-am zis n sinea mea,
mi pare ru, btrne. S-l ia naiba pe Litsi.
Prinesa a rezistat ncercrilor lui Maynard de a o
convinge i-i pstrase ndoielile pentru sine, mi-am zis n
gnd mulumit n timp ce-mi scoteam culorile ei i le puneam
pe cele din cursa urmtoare. Ea tia cum stteau lucrurile
ntre mine i Maynard, pentru c Bobby i povestise mai
demult, ntr-o zi de noiembrie, i, dei de atunci nu mai
pomenise nimic despre acest subiect, n mod cert nu uitase.
Se pare c trebuia s m fac vinovat de o vin mult mai mare
18
dect epuizarea unui cal ca ea s m predea dumanului.
Am clrit n cursa urmtoare foarte contient de
prezena lui Maynard n tribune: am parcurs dou mile de
obstacole n grab i am terminat al patrulea. Dup aceea m-
am schimbat din nou n culorile prinesei i m-am rentors n
padocul de prezentare pentru evenimentul central al zilei,
cursa cu obstacole de trei mile care era considerat ca o
prob pentru Grand National
1
.
n mod cu totul neobinuit, prinesa nc nu se afa n
padocul de prezentare i o vreme am stat singur privindu-l pe
vnjosul ei Cotopaxi cum era plimbat de biatul de grajd. Ca
muli din caii ei, el purta numele unui munte, i, n cazul lui,
se potrivea perfect, dat find c era mare, usciv i coluros,
un roib cu pete gri pe crupe, ca de zpad murdar. La cei
opt ani ai si alerga bine i uneori credeam, ntr-adevr, c a
putea, n sfrit, s obin cu el Grand National-ul peste o
lun.
Ctigasem aproape toate cursele clasice din calendarul
hipic, n afar de Grand National, unde fusesem al doilea, al
treilea, al patrulea, dar niciodat primul. Cotopaxi avea
calitile necesare ca s-l poat obine dac exista i puin
noroc.
Dusty a venit la mine, ntrerupndu-m din plcuta
visare.
Unde e prinesa? m-a ntrebat el.
Nu tiu.
Niciodat n-a lipsit de la cursa btrnului Paxi.
Mic de statur, btut de vreme i mereu suspicios,
1
Cea mai renumit curs britanic cu obstacole, care se ine anual la
Aintree, Liverpool.
19
Dusty se uita la mine acuzator de parc a f tiut ceva i nu-
i spusesem. Profesional, el depindea de mine, dup cum i eu
depindeam de el, dar n-am ajuns niciodat s ne agrem
reciproc.
Era capabil s-mi spun verde n fa c puteam eu s
fu jocheu campion sau nu, sigur n-a ctiga attea victorii
dac n-ar f munca grea a bieilor de grajd, printre care se
includea, bineneles, i pe sine. Comportarea lui fa de
mine uneori ajungea foarte aproape de impolitee, fr ns a
depi niciodat o anume limit, dar eu m obinuisem cu el,
mai cu seam c, de fapt, era bun n meseria lui, iar n
privina bieilor de grajd avea dreptate i, ca s fu cinstit,
nici nu prea aveam de ales. De cnd Wykeham ncetase s
mai vin la curse, starea cailor n timpul deplasrii depindea
ntru totul de Dusty, iar pentru mine tocmai acest aspect m
interesa cel mai mult.
Cascade abia i trage picioarele, a spus Dusty
aprinzndu-se la fa.
Nu chioapt, i-am spus cu blndee.
O s-i trebuiasc sptmni s se refac.
Nu i-am rspuns. Mi-am aruncat privirile n jur
cutnd-o pe prines, care nc nu apruse. Voiam, n
special, s afu ce-i spusese Maynard, dar se prea c va
trebui s mai atept. Era ceva cu totul neobinuit ca ea s
lipseasc din padocul de prezentare. Mai tuturor
proprietarilor le fcea plcere s se afe aici nainte de curs,
dar, mai ales pentru prines, aceasta devenise o rutin de la
care nu se abtea. n plus, inea la Cotopaxi, find foarte
mndr de el i toat iarna vorbise de ansele lui la Grand
National.
20
Minutele au trecut, s-a dat semnalul pentru jochei s
ncalece i Dusty m-a ajutat cu ndemnare, ca de obicei, s
pun piciorul n scar ca s urc n a. Am plecat din padoc
spernd c nu se ntmplase nimic grav i, pe cnd naintam
n canter
1
spre start, am avut timp s-mi ridic privirile spre
loja prinesei, care se afa sus, deasupra turnului arbitrilor,
creznd c am s-o vd acolo cu prietenii, urmrind cursa.
Totui, balconul era gol i am simit prima tresrire de
adevrat ngrijorare. Dac ar f trebuit s prseasc
hipodromul pe neateptate sunt sigur c mi-ar f trimis un
mesaj i, cum m afam n padoc, n-a f fost chiar greu de
gsit. Totui mesajele se puteau rtci, iar acesta, dac
cumva suna: Spunei-i lui Kit Fielding c prinesa Casilia a
plecat acas, n-ar f fost considerat drept o urgen.
Mi-am continuat drumul spre start gndindu-m c,
fr ndoial, am s afu la timp ce s-a ntmplat i spernd
c nu veniser pe neateptate veti proaste despre soul ei
care era n vrst i cu o sntate ubred, find legat pe
via de un scaun cu rotile. Pentru el prinesa se ntorcea
acas n fecare sear dup curse, indiferent de la ce
distan.
Cotopaxi, spre deosebire de Cascade, m bombarda cu
informaii, mai toate transmindu-mi c se simea bine, c
nu se sinchisea de vremea rece i c era bucuros c revenise
pe pist, n sfrit, pentru prima oar dup Crciun.
Ianuarie fusese cu mult zpad i nceputul lui februarie
foarte geros, iar caii pur-snge englezi, cum era Cotopaxi,
ajungeau s se plictiseasc uor de perioadele lungi petrecute
n grajd.
1
Galop de ncercare, scurt i uor.
21
Wykeham, spre deosebire de majoritatea ziarelor, nu se
atepta la o victorie pentru Cotopaxi la Newbury.
Nu este pe deplin pregtit, mi spusese el la telefon
seara trecut. Nu va f la vrf de form nainte de Grand
National. Acum ai grij de el, Kit, da?
I-am promis c o s am i, dup cele ntmplate cu
Cascade, va trebui s-mi sporesc atenia. O s am grij de
Cotopaxi, o s m uit dup Maynard i am s mi-l scot pe
prinul Litsi din gnduri. Eu i Cotopaxi ne-am fcut cursa
cu pruden i cu mintea limpede, am abordat corect fecare
obstacol srindu-le pe toate cu acuratee, precizia micrilor
fcndu-ne plcere i n-am tras deloc de timp. Am futurat
sufcient cravaa ca s nu se cread c nu l-am susinut de-
ajuns n fnal i am terminat onorabil pe locul al treilea,
destul de aproape de ctigtor ca s se tie c la viitoarea
ieire va f la form maxim. O treab bun pentru Cotopaxi,
o reasigurare pentru Wykeham i un licr de speran pentru
prines.
n timpul cursei ea nu fusese n balcon i nu-i fcuse
apariia nici n padocul arbitrilor. Dusty a mormit ceva
despre absena ei, iar eu am ntrebat pe unul i pe altul la
cntar dac nu-mi lsase vreun mesaj, dar fr nici un
rezultat. M-am schimbat din nou pentru cea de a cincea
curs i, dup aceea, mi-am pus hainele de strad i am
hotrt ca oricum s merg n loja ei, aa cum fceam la
sfritul fecrei zile de curse, s vd dac osptria de acolo
nu tia cumva ce se ntmplase.
Prinesa avea nchiriat cte o loj pe diverse
hipodromuri i toate erau decorate la fel, n nuane de crem,
cafeniu i culoarea piersicii. n fecare se afa cte o mas i
22
scaune pentru dejun, iar uile cu geamuri ddeau spre
balconul de unde se priveau cursele. De obicei, avea invitai
diveri prieteni, dar n ziua aceea pn i prietenii
dispruser.
Am btut scurt la u i, fr s mai atept rspuns, am
apsat clana i am pit nuntru.
Ca de obicei dup dejun, masa fusese mpins la perete
ca s rmn mai mult spaiu i pe ea erau aezate cele
necesare ceaiului: mici sandviciuri i prjiturele, farfurioare
i ceti, alcool la discreie i cutii cu trabucuri. n ziua aceea
toate erau neatinse i nu se vedea nici o osptri care s-
mi ofere ceai cu lmie nsoit de un zmbet pe buze.
De altfel, m ateptasem ca loja s fe goal i, totui, nu
era.
Prinesa se afa acolo, pe un scaun.
Lng ea, sttea n picioare un brbat pe care nu-l
cunoteam. Nu era nici unul dintre prietenii ei obinuii. Un
brbat nu cu mult mai n vrst dect mine, cu prul negru
i cu nas i maxilare puternice.
Prines... am spus i am fcut un pas nuntru.
Ea i-a ntors capul. Haina de samur i cciula ruseasc
nc mai erau pe ea, dei, de obicei, i le scotea n loj. S-a
uitat la mine cu ochi lipsii de expresie, mpienjenii i goi,
mari, albatri i abseni.
Brbatul a vorbit. Vocea se potrivea cu nasul i
maxilarele, era ferm, plin de for, se fcea remarcat.
Pleac de aici, a spus el.
23
CAPITOLUL 2
Am plecat.
Cu siguran nu aveam s m amestec nepoftit n nici
unul din necazurile din viaa personal a prinesei i cu acest
sentiment am ajuns la parter. M obinuisem de prea mult
vreme cu relaiile noastre, n care pstram totui o anume
distan nct s nu m gndesc la afacerile ei ca find
propriile mele afaceri, exceptnd doar ceea ce decurgea din
faptul c ea era soia unchiului Danielle-ei.
Pe cnd m ndreptam spre main, deja regretam c
am plecat att de precipitat, fr ca mcar s-o ntreb dac n-
o puteam ajuta. Fusese n vocea tranant a strinului o
not presant, care la nceput mi se pruse a purcede doar
din dorina de a o proteja pe prines, dar, gndindu-m mai
bine, nu mai eram att de sigur.
N-am nimic de pierdut, mi-am zis, dac o atept s
coboare ca s plece spre cas, ceea ce, cu siguran, trebuia
s fac pn la urm i astfel s m asigur c totul este n
ordine. Dac strinul se afa tot cu ea i era la fel de categoric
ca mai nainte, iar ea i cuta sprijinul, atunci, cel puin, i
voi spune c o puteam ajuta, n caz c ar avea nevoie.
M-am dus din padoc n parcare unde oferul ei, Thomas,
o atepta, ca de obicei, n Rolls Royce.
Eu i Thomas ne salutasem deseori n parcri. Era un
24
londonez fegmatic, care citea imperturbabil cri, fr a da
nici o atenie sportului ce se derula n preajm. Solid i demn
de ncredere, era oferul prinesei de ani de zile i-i cunotea
viaa i deplasrile la fel de bine ca oricare din familie.
M-a vzut venind i mi-a fcut un vag semn cu mna.
De obicei, dup ce plecam din loja prinesei, m urma i ea
destul de curnd, apariia mea find ca un semnal pentru
Thomas ca s porneasc motorul i s nclzeasc maina.
M-am dus la el i a cobort fereastra ca s vorbim.
Prinesa e gata? m-a ntrebat.
Am cltinat din cap.
Este un domn cu ea... Am fcut o pauz. Cunoti
cumva un brbat destul de tnr, subire, cu prul negru, cu
brbie i nas proeminente?
S-a gndit puin, dup care mi-a spus c nu-i venea nici
unul n minte i m-a ntrebat ce m ngrijora.
Ea n-a venit s-i vad caii alergnd.
Thomas i-a dezmorit spatele.
Niciodat nu s-a ntmplat aa ceva.
Nu. Ei bine, n-a fost.
Asta-i ru.
Da, cred c da.
I-am spus lui Thomas c m-a ntoarce s vd dac totul
este n ordine i l-am prsit lsndu-l la fel de ngrijorat ca
i mine.
Ultima curs se terminase, iar mulimea se grbea s
plece. Am rmas lng poarta de unde n-a f putut s-o scap
pe prines cnd cobora i priveam scruttor chipurile ce se
perindau prin faa mea. Pe muli i cunoteam, muli m
tiau ei pe mine. Am zis noapte bun de vreo cincizeci de ori,
25
cutnd n van cciula de blan.
Puhoiul de omeni s-a transformat n grupuri mici,
grupurile n perechi. Am pornit ncet napoi spre tribune
gndind nehotrt c poate am s urc din nou n loja ei.
Aproape c ajunsesem lng tribuna rezervat ofcialilor
cnd am zrit-o. Chiar de la douzeci de pai i se vedea
privirea mpienjenit i mersul ciudat, de parc nu simea
pmntul pe care-l clca, ridicnd piciorul mult prea sus i
coborndu-l ca din pod la fecare pas.
Era singur i ntr-o stare de nedescris.
Prines, am spus ndreptndu-m repede spre ea.
Dai-mi voie s v ajut.
S-a uitat la mine fr s m vad, cltinndu-se. Am
prins-o cu o micare sigur de talie, ceea ce n-a f fcut
niciodat n mprejurri obinuite i am simit cum se
ncordeaz, parc spre a nega nevoia de ajutor.
M simt perfect, a spus ea cu o voce tremurat.
Da... da, inei-v de braul meu.
Mi-am desprins mna din talie i i-am oferit braul pe
care, dup o uoar ezitare, l-a acceptat. Faa i era palid
sub cciula de blan i trupul i tremura. Am pornit alturi
de ea ncet spre poart i ne-am ndreptat spre locul unde ne
atepta Thomas. L-am gsit afar din main, prnd
nelinitit, i, la vederea noastr, a deschis portiera.
Mulumesc, a spus slab prinesa urcnd n main.
Mulumesc, Kit.
S-a lsat pe bancheta din spate scondu-i cciula i a
urmrit-o indiferent cu privirea cum se rostogolete jos.
i-a scos mnuile i i-a dus o mn spre frunte
acoperindu-i ochii.
26
Cred... A nghiit n sec i a fcut o pauz. Ai puin
ap, Thomas?
Da, doamn, a rspuns el cu promptitudine i s-a dus
la portbagaj s aduc cutia cu buturi rcoritoare pe care o
avea, de obicei, n mainii. Lichiorul de porumbe macerate n
gin, ampania, apa mineral, toate buturile preferate ale
prinesei se afau ntotdeauna la ndemn.
Stteam lng portiera deschis netiind dac va
considera c mai are nevoie de ajutor sau nu. i cunoteam
prea bine mndria, autocontrolul i speranele ce i le punea
n sine. Nu voia cu nici un pre ca alii s-o cread slab din
fre. Thomas i-a dat un pahar mare de cristal cu ap
mineral i cuburi de ghea zornitoare. Ea a sorbit dou
sau trei nghiituri mici i a rmas cu ochii pironii n gol.
Prines, am spus ovielnic, v-ar f de un oarecare
folos dac a veni cu dumneavoastr la Londra?
i-a ntors ochii spre mine strbtut de un for care a
fcut s-i zornie cuburile de ghea n pahar.
Da, a spus ea cu o uurare evident. Am nevoie de
cineva s...
S-a oprit negsindu-i cuvintele.
De cineva care s-i mpiedice prbuirea, am presupus
eu. Nu avea nevoie de un umr pe care s plng, ci de
prezena cuiva de jena cruia s n-o fac.
Thomas, aprobnd cele stabilite, m-a ntrebat prozaic:
Cum rmne cu maina dumitale?
Este n parcarea jocheilor. Am s-o duc napoi, lng
grajdurile hipodromului. Acolo o s fe n siguran.
A ncuviinat din cap i, n drum spre ieirea de pe
hipodrom, am fcut o scurt oprire ca s-mi mut Mercedes-
27
ul la un loc mai ferit i s-i spun efului de la grajduri c am
s revin dup el mai trziu. Prinesa prea c nici n-a
observat toate aceste aranjamente, continund s priveasc
n gol, cuprins de gnduri pe care nu mi le puteam imagina
i abia cnd am ajuns departe, n drum spre Londra, n
amurgul ce s-a lsat devreme, ea, n sfrit, s-a micat i,
absent, mi-a ntins paharul cu bule de ap gazoas i cu
bucele mici, nc netopite, rmase din cuburile de ghea,
gest ce nsemna un fel de preliminarii la conversaie.
mi pare ru c i-am dat btaie de cap, a spus ea.
Dar nu mi-ai dat.
Am avut un oc cumplit, a continuat ea cu grij. i
mi este difcil s explic...
S-a oprit i i-a cltinat capul, dnd neputincioas din
mini. Totui, mi fcea impresia c ajunsese la un punct n
care un oarecare ajutor ar f bine venit.
A putea face ceva pentru dumneavoastr? am
ntrebat-o pe un ton neutru.
Nu sunt sigur de ct pot cere.
Foarte mult, am rspuns sincer.
n ochi i s-au strecurat primele licriri ale unui surs,
dar au disprut la fel de repede.
M gndeam... a spus ea, dup care s-a oprit. Cnd
ajungem la Londra, vrei s vii la noi i s atepi ct vorbesc
cu soul meu?
Da, bineneles.
Ai timp? Poate cteva ore?
Orict, am asigurat-o crispat.
Danielle plecase s-l vad pe Leonardo i timpul se
scurgea greu fr ea. Mi-am nbuit sentimentul acut de
28
nefericire i m ntrebam doar ce oc o f suferit prinesa.
Nimic nu prea acum a avea vreo legtur cu sntatea
domnului de Brescou. Probabil c era ceva cu mult mai grav.
Am cltorit o bun bucat de drum n tcere n timp ce
afar se fcuse complet ntuneric i prinesa se uita din nou
n gol, oftnd din cnd n cnd, iar eu m ntrebam ce-a
putea face cu paharul.
Ca i cum mi-ar f citit gndurile, Thomas a spus brusc:
Este un suport pentru pahar pe u, sub scrumier,
domnule Fielding.
Mi-am dat seama c-mi observase dilema n oglinda
retrovizoare.
Mulumesc, Thomas, am spus uitndu-m n oglind
i i-am ntlnit ochii amuzai.
Am rabatat un obiect ce s-a dovedit a f un inel metalic
asemntor suportului pentru paharul cu ap de gur din
baie i am lsat pocalul s alunece n el. Prinesa continua
s-i priveasc viziunile ce o torturau.
Thomas, a spus ea n cele din urm, te rog, vezi dac
doamna Jenkins n-a plecat nc. Dac o gseti, roag-o s-l
sune pe domnul Gerald Greening i s-l ntrebe dac este
liber i poate s treac pe la noi n seara asta.
Da, doamn, a spus Thomas i a format numrul de
telefon aruncndu-i ochii asupra cifrelor cteva fraciuni de
secund, fr a-i desprinde cealalt mn de pe volan.
Doamna Jenkins lucra pentru prines i domnul de
Brescou ca secretar i ca ajutor la toate; era tnr, de
curnd mritat i prea un fel de creatur hoinar i
tears. Lucra de luni pn vineri i prsea slujba fx la ora
cinci. Uitndu-m la ceas, am vzut c nu mai erau dect
29
cteva minute pn la cinci. Se pare c Thomas a prins-o
chiar n prag de plecare i i-a transmis mesajul spre
mulumirea prinesei. Ea n-a spus cine era Gerald Greening
i treptat gndurile mohorte au cuprins-o din nou.
Cnd am ajuns n Eaton Square ea i revenise aproape
complet din punct de vedere fzic i, ntr-o bun msur, i
mental. Totui nc arta palid i ncordat i s-a sprijinit de
mna puternic a lui Thomas ca s coboare din main. Am
urmat-o i eu pe trotuar, iar ea a rmas acolo o clip
uitndu-se la mine i Thomas cum stteam n lumina
felinarelor din strad.
Ei bine, a spus ea czut pe gnduri, v mulumesc
la amndoi.
Thomas arta ca ntotdeauna de parc ar f vrut s-i
dea i viaa pentru ea, nu numai s-o duc i s o aduc de la
curse n deplin siguran, dar, de data aceasta, aa cum
traversa trotuarul cu legtura de chei n mn ca s-i
deschid prinesei ua din fa, prea un adevrat om de
lume.
Eu i prinesa am intrat n cas lsndu-l pe Thomas s
gareze maina i am urcat amndoi scara spaioas ce ducea
la etaj. La parterul casei mari i vechi se gseau
dependinele, apartamentul pentru oaspei, biblioteca i
camera pentru micul dejun. Prinesa i soul ei locuiau de
fapt sus; la etajul nti se afau salonul, camera de zi i
sufrageria, iar dormitoarele la urmtoarele trei nivele.
Personalul locuia la demisol, iar legtura ntre etaje se fcea
printr-un lift foarte bun, instalat n vremurile moderne spre a
f folosit de scaunul cu rotile al domnului de Brescou.
Vrei s atepi n camera de zi? a spus ea. Toarn-i
30
singur ceva de but. Dac doreti ceai, sun-l pe Dawson...
Formulele de politee veneau automat, dar privirea i era
nceoat i arta foarte obosit.
O s m descurc, am rspuns.
M tem c s-ar putea s lipsesc mult.
Am s fu aici.
A nclinat din cap i a urcat scrile largi la etajul de
deasupra, unde ea i soul ei aveau apartamente separate i
unde Roland de Brescou i petrecea cea mai mare parte a
timpului. Nu fusesem niciodat acolo, dar Danielle mi
descrisese apartamentul lui ca un minispital, cu un dormitor
i living, o camer de fzioterapie i o alta pentru asistentul
medical.
De fapt, ce are? o ntrebasem.
Un virus ngrozitor. Nu tiu exact ce, dar nu
poliomielit. Cu ani n urm picioarele sale au ncetat s mai
mearg. Ei nu prea vorbesc despre asta, i cunoti doar, i-mi
pare nepoliticos s-i ntreb.
M-am dus n camera de zi, care-mi devenise un teritoriu
familiar i l-am sunat pe Dawson, majordomul destul de
impozant i l-am rugat s-mi aduc un ceai.
Imediat, domnule, a spus el sobru. Este i prinesa
Casilia cu dumneavoastr?
Este sus cu domnul de Brescou.
A spus un a! i a nchis telefonul. A aprut dup foarte
puin timp aducnd o mic tav de argint cu ceai i lmie,
dar fr lapte, zahr, ori biscuii.
A fost o dup-amiaz cu succese, domnule Fielding?
m-a ntrebat el punnd tava jos.
Un ctigtor i un loc trei.
31
Mi-a zmbit vag. Era un brbat de aproape aizeci de
ani, fr familie i fericit n munca lui.
Foarte mulumitor, domnule Fielding.
Da.
A nclinat din cap i a plecat, iar eu mi-am terminat
ceaiul i l-am but ncercnd s nu m gndesc la pinea
prjit, cu unt. Pe gerul din februarie m ngrasem cu trei
livre
1
i, ca atare, ddeam o lupt mai aprig ca de obicei ca
s slbesc.
Camera de zi era plcut, cu carpete i tapierii cu fori,
cu lmpi rspndind pete calde de lumin, toate laolalt
crend o atmosfer mai prietenoas dect brocarturile aurii
ale salonului foarte franuzesc de alturi. Am deschis
televizorul ca s urmresc tirile i l-am nchis cnd s-au
terminat, apoi m-am nvrtit ncoace i-ncolo cutnd ceva
de citit. De asemenea, m ntrebam n treact de ce dorise
prinesa s atept i care anume ar f ajutorul pe care ea l-ar
putea gsi prea mare ca s-l cear.
Printre materialele de citit se pare c aveam de ales ntre
o revist despre arhitectur, n francez, editat pe foaie
velin i un orar al curselor aeriene internaionale i, pe cnd
m hotrsem pentru cea de a doua variant, am dat peste o
brour mpturit pe masa de alturi, care anuna:
Conferine despre mari maetri inute ntr-un decor cu totul
deosebit i m-am trezit fa n fa cu week-end-ul Danielle-
ei.
M-am aezat n fotoliu i am citit broura de la prima
pn la ultima pagin. Hotelul, nsoit de fotografile de
rigoare, era descris ca o cas de ar renovat masiv i care
1
1 livr = 453,6 gr.
32
se afa ntr-un peisaj cu dealuri i lacuri ce-i cutremurau
sufetul, iar camerele erau nclzite cu focuri strlucitoare de
lemne.
Manifestrile aveau s nceap cu o recepie vineri dup-
amiaza la ora ase (ceea ce nsemna c se vor derula pe mai
multe zile, dup cum am citit), urmat de un dineu i apoi
vor f interpretate sonate de Chopin n salonul auriu.
Smbt vor f inute conferine despre Maetrii
Renaterii Italiene de ctre ilustrul custode al picturilor
italiene de la Luvru. Dimineaa Capodopere din Luvru:
Botticelli, Leonardo da Vinci, Rafael i dup-amiaza
Cinquecento n Veneia: Concert cmpenesc de Giorgione i
Laura Dianti de Tizian, toate find nsoite de diapozitive care
s ilustreze aspecte de tehnic i stil. Conferinele, spunea
broura, reprezentau un privilegiu deosebit, rareori acordat
n afara granielor Franei de ctre cel mai mare expert din
lume, probabil, n arta Renaterii Italiene.
Smbt seara avea s fe un mare banchet forentin,
special organizat de ctre un maestru din Roma, iar
duminic vor avea loc vizite n ara Lacurilor, la casele lui
Wordsworth, Ruskin i (dac vor f amatori) Beatrix Potter. n
fnal se va servi ceaiul de dup-amiaz n jurul focului, n
salonul cel mare i apoi se vor ntoarce cu toii la casele lor.
Rareori m-am simit nesigur, fe de mine, fe de drumul
pe care l-am ales n via, dar am pus jos broura cu o
senzaie de total inadecvare.
Practic nu tiam nimic despre Renaterea Italian i nu-l
puteam plasa cu certitudine pe da Vinci ntr-un interval de o
sut de ani. tiam c o pictase pe Mona Lisa i c desenase
helicoptere i submarine, dar cam asta era tot. Despre
33
Botticelli, Giorgione i Rafael tiam la fel de puin. Dac pe
Danielle o interesau att de profund artele, avea ea s mai
revin vreodat la un brbat a crui munc era fzic, banal
i incert? La un om cruia n adolescen i plcuse biologia
i chimia i nu voise s urmeze o facultate? La cineva care ar
f evitat n mod cert s mearg acolo unde ea ar f ars de
nerbdare ca s se duc?
M-a trecut un for. Nu puteam suporta s-o pierd, nici
pentru pictori mori demult, nici pentru un prin n via.
Timpul trecea. Am citit orarul curselor aeriene
internaionale i am descoperit c erau multe locuri despre
care nu auzisem niciodat, cu oameni care zburau cu treburi
ntr-acolo sau de acolo n fecare zi. Erau mult prea multe
lucruri pe care eu nu le tiam.
n cele din urm, puin dup ora opt a reaprut
imperturbabilul Dawson i m-a invitat sus, iar eu l-am urmat
spre ua nefamiliar de la camera de zi a domnului de
Brescou.
Domnul Fielding, m-a anunat Dawson i am intrat
ntr-o camer cu perei de un verde nchis, draperii aurii ce
cdeau n falduri grele i fotolii de piele, de un rou-brun.
Roland de Brescou sttea, ca de obicei, n scaunul su
cu rotile i imediat s-a vzut c i el trecuse prin acelai oc
grav ca i prinesa. ntotdeauna a artat slbit, dar acum,
mai mult ca oricnd, prea pe punctul de a-i da duhul,
pielea-i palid, galben-cenuie i era ntins pe pomeii
obrajilor proemineni, iar ochii-i pustiii priveau n gol. Cred
c fusese un brbat bine la viaa lui i nc mai pstra un
cap frumos, mpodobit cu un pr alb i avea un fel aristocrat
de a f, foarte fresc. Purta, ca de obicei, un costum de
34
culoare nchis i cravat, nefcnd nici o concesie bolii.
Putea f el btrn i fragil, dar nc era propriul su stpn,
iar la minte n-avea egal. De la logodna mea cu Danielle l
ntlnisem de cteva ori, dar, dei fr ndoial politicos, era
ntotdeauna retras i tot pe-att de rezervat ca nsi
prinesa.
Intr, mi-a spus el cu vocea-i, ca de obicei,
surprinztor de puternic, prnd uor rguit acum. Bun
seara, Kit.
Engleza sa avea un vag accent francez, la fel de
imperceptibil ca al prinesei.
Bun seara, domnule de Brescou, am spus fcnd i
o uoar plecciune spre el, dat find c-i displceau
strngerile de mn: minile lui erau att de subiri c l-ar f
durut.
Prinesa, care sttea ntr-unul din fotolii, a ridicat
obosit degetele ntr-un mic semn de ntmpinare i, pe cnd
Dawson se retrgea nchiznd ua n urma mea, a spus
cerndu-i iertare:
Te-am fcut s atepi att de mult...
M-ai avertizat.
A dat din cap.
Vrem s i-l prezentm pe domnul Greening.
Domnul Greening probabil c era persoana care sttea
n picioare la captul camerei, rezemndu-se de peretele
verde, cu minile n buzunare i micndu-se de pe un picior
pe altul. Domnul Greening, n smoching i cravat neagr,
era trecut bine de cincizeci de ani i avea burt i chelie. M
privea cu ochi luminoi i cunosctori evalundu-mi vrsta
35
(treizeci i unu), nlimea (cinci picioare
1
i zece oli
2
),
hainele (costum gri, obinuit) i, probabil, venitul. Avea
aspectul omului obinuit s fac estimri rapide i care nu se
ncrede dect n propriile constatri i nu n spusele altora.
Jocheu, a zis el cu o voce care-i trda studiile la Eton.
Deci puternic i brav.
Era ironic, ceea ce nu m-a deranjat. Am zmbit uor,
parcurgnd mental diverse profesii posibile i m-am lansat cu
o supoziie:
Avocat? am sugerat eu. Perspicace?
A rs i s-a desprins de lng perete.
Gerald Greening, a spus el nclinnd din cap. Avocat.
O s fi aa de drgu i s asistai ca martor la semnarea
unor documente?
Am fost de acord, bineneles, refectnd c n-a f crezut
c prinesa o s-mi cear s atept att de mult doar pentru
asta, dar n-am zis nimic. Gerald Greening a ridicat de pe
msua de cafea hrtiile prinse cu o clam de mica planet
de scris, a ntors o fl i i-a dat stiloul lui Roland de Brescou
ca s semneze pe pagina a doua.
Cu o nforitur tremurat btrnul i-a scris numele
lng un sigiliu rou, rotund.
Acum dumneata, domnule Fielding.
Mi-au fost nmnate hrtiile i stiloul i am semnat acolo
unde mi-a cerut, sprijinind mica planet pe braul stng.
Am observat c documentul de numai dou pagini nu
era btut la main, ci redactat de mn, n cerneal neagr,
cu o caligrafe ngrijit. Numele meu i al lui Roland de
1
1 picior = 30,479 cm.
2
1 ol = 2,54 cm.
36
Brescou erau amndou scrise cu aceeai cerneal neagr.
Cnd Gerald Greening i-a adugat adresa i ocupaia sub
propria-i semntur din josul paginii, caligrafa sa era
identic cu cea a textului.
Deci totul se fcuse n mare grab. Mine s-ar f putut
s fe prea trziu.
Nu este necesar ca dumneata s cunoti ce conine
documentul pe care l-ai semnat, mi-a spus Greening cu
nonalan, dar prinesa insist s tii.
Ia loc, Kit, a zis prinesa, o s dureze.
M-am aezat ntr-unul din fotoliile de piele i mi-am
aruncat privirea spre Roland de Brescou care se uita plin de
ndoial de parc gndea c n-avea nici un rost s mi se
spun. Mai mult ca sigur c are dreptate, am gndit n sinea
mea, dar nu pot s neg c nu eram curios.
Simplifcnd lucrurile, a spus domnul Greening
continund s stea n picioare, documentul stipuleaz c,
indiferent de orice alte aranjamente anterioare, domnul de
Brescou nu mai poate lua nici o hotrre n probleme de
afaceri fr consimmntul i semnturile prinesei Casilia,
prinului Litsi - i se trecuse cel puin jumtate din tot numele
- i domnioarei Danielle de Brescou, semnturi ce vor f date
n prezena unor martori.
Am ascultat perplex. Dac nu era nimic n neregul cu
facultile mentale ale lui Roland de Brescou, atunci de ce
graba ca ei s semneze declinarea autoritii?
Aceasta este o msur interimar, a continuat Gerald
Greening. O msur de precauie, s-ar putea spune, ca s
oprim apele n timp ce construim barajul.
Prea ncntat de comparaie i am avut impresia c o
37
mai folosise i nainte.
i, ... valul const n ceva anume? am ntrebat eu.
Bineneles c aa trebuia s fe, din moment ce o
tulburase att de mult pe prines.
Gerald Greening a fcut un tur n jurul camerei, cu
minile la spate. O minte neobosit i un trup n perpetu
micare, am gndit n sinea mea i am ascultat amnunte
despre familia de Brescou pe care, altfel, nici prinesa, nici
soul ei nu mi le-ar f povestit ei nii niciodat.
Trebuie s ii cont, spunea Greening cutnd s m
fac s neleg, c domnul de Brescou aparine unei alte
societi, de dinainte de revoluie. Face parte dintr-o familie
aristocrat, chiar dac el nsui nu poart nici un titlu. Este
esenial s-i dai seama c pentru el personal onoarea
familiei are o importan suprem.
Da, am spus. neleg acest lucru.
Familia lui Kit nsui, a intervenit prinesa cu
blndee, are n urma ei o tradiie de secole.
Gerald Greening a prut uor uimit i m-am gndit
amuzat c secolele de mndrie i ur ale familiei Fielding nu
erau exact ceea ce avea el n minte. Totui, i-a remodelat
imaginea ce i-o formase despre mine spre a-mi include
strmoii i i-a continuat povestea:
Pe la mijlocul secolului al XIX-lea, a spus el,
strbunicul domnului de Brescou a avut ansa s participe la
construirea de poduri i canale i, ca atare, aproape fr
intenie, a ntemeiat una din cele mai mari societi de
construcii din Frana. El personal n-a lucrat niciodat n ea
- era moier - dar afacerile au prosperat imens adaptndu-se
cu o vigoare neobinuit vremurilor. La nceputul secolului al
38
XX-lea bunicul domnului de Brescou a fost de acord s-i
uneasc afacerile cu o alt societate de construcii proflat
pe osele, nu pe canale. Epoca construirii de mari canale se
ncheia, automobilul abia apruse i era nevoie de drumuri
mai bune. Bunicului domnului de Brescou i reveneau
cincizeci la sut din societatea nou creat, aranjament care
nu ddea nici unuia din parteneri control deplin.
Un licr de nemulumire s-a vzut n ochii lui Gerald
Greening n timp ce mergea cu pai rari n jurul scaunelor.
Tatl domnului de Brescou a czut n cel de al II-lea
Rzboi Mondial fr s apuce s moteneasc ceva. Domnul
de Brescou a devenit motenitor cnd bunicul su a murit la
vrsta de nouzeci de ani, dup cel de al II-lea Rzboi
Mondial. M urmreti?
Da, am spus.
Bine. A continuat s mearg cu pai rari depnndu-
i povestea cu luciditate, aproape ca i cum ar f expus
faptele n faa unui juriu destul de ursuz. Firma care a
fuzionat cu cea a bunicului domnului de Brescou era
condus de un brbat cu numele de Henri Nanterre, care, de
asemenea, era de origine aristocrat i de o nalt inut
moral. Cei doi brbai se plceau reciproc, aveau ncredere
unul n cellalt i au czut de acord ca frma lor reunit s
fe condus dup cele mai nalte principii. Au instalat n
posturi de rspundere persoane care se bucurau de o bun
reputaie, uurndu-i astfel munca i , ... i-au sporit
averile.
Mda, am spus.
nainte i n timpul celui de al II-lea Rzboi Mondial
frma a intrat in recesiune reducndu-se la un sfert din
39
volumul iniial, dar a rmas destul de solid ca s se
revitalizeze n anii cincizeci, n ciuda morii prietenilor care
fuseser iniial n posturi de conducere. Domnul de Brescou
a rmas n termeni buni cu motenitorul Nanterre - Louis - i
tradiia de a folosi cei mai buni directori a continuat. i cu
asta ajungem la vremuri apropiate nou. Acum trei ani de
zile, cnd Louis de Nanterre a murit, i-a lsat partea sa de
cincizeci la sut unicului su fu, Henri. Henri Nanterre are
treizeci i apte de ani, este un antreprenor capabil, plin de
energie, priceput n afaceri. Profturile frmei cresc an de an.
Att prinesa ct i soul ei au ascultat posomori acest
lung recital care-mi prea a f povestea unui succes de mari
proporii.
Henri Nanterre, a explicat Greening cu grij, aparine
lumii moderne. Sau, cu alte cuvinte, vechile valori nseamn
foarte puin pentru el.
N-are nici o onoare, a intervenit Roland de Brescou cu
dispre. i face numele de rs.
Am ntrebat-o trgnat pe prines:
Cum arat?
L-ai vzut, a rspuns ea simplu. n loja mea.
40
CAPITOLUL 3
A urmat o scurt tcere, apoi prinesa i s-a adresat lui
Greening:
Te rog, continu, Gerald. Spune-i lui Kit ce... ce vrea
ticlosul acela i ce a fost capabil s-mi debiteze.
Roland de Brescou a intervenit nainte ca el s nceap
s vorbeasc i, ntorcndu-i scaunul cu rotile ca s fe cu
faa spre mine, a zis:
Am s-i spun eu. O s-i povestesc eu. Eu, personal,
n-am vrut s te amestec n treburile noastre, dar soia mea
este de alt prere... A fcut un gest vag cu mna frav n
semn de afeciune fa de prines... i, dat find faptul c
urmeaz s te cstoreti cu Danielle, ei bine, poate... Dar
am s i-o spun eu nsumi.
Vocea i era trgnat, dar mai puternic, ocul
ncepnd s dispar, mnia lundu-i pesemne locul.
Dup cum tii, a continuat el, eu m afu n aceast
stare de mult vreme... A fcut un gest spre trupul su fr
alte comentarii. De asemenea, locuim n Londra de mult
timp. Departe de afaceri, deci, m nelegi, da?
Am dat din cap.
Louis Nanterre obinuia s se duc acolo destul de
des, s se consulte cu consiliul de administraie. Discutam
frecvent la telefon i el mi spunea tot ce se ntmpla... Luam
41
mpreun hotrri dac era cazul s ne ndreptm n alte
direcii. Eu i el, de exemplu, am pus pe picioare o fabric de
materiale plastice, deci nici metal, nici beton. Lucruri precum
conducte masive de canalizare care s nu plesneasc sub
osele i nici s nu se corodeze. nelegi? Am nceput s
producem materiale plastice noi, foarte rezistente.
A fcut o pauz mai mult ca s-i trag respiraia, se i
pare, dect din cauza a ceea ce avea de spus. Prinesa,
Greening i cu mine am ateptat s-i duc mai departe frul
gndurilor.
Louis, a spus el n cele din urm, obinuia s vin la
Londra, n aceast cas, de dou ori pe an, cu juritii i cu
contabilii - era prezent i Gerald - i analizam ce se realizase,
se citeau rapoartele i sugestiile venite din partea consiliului
de administraie, dup care luam hotrri. A oftat cu
amrciune. Apoi Louis a murit i eu l-am rugat pe Henri s
vin aici la ntlniri, dar a refuzat.
A refuzat? am repetat eu.
Absolut. i, apoi, dintr-odat n-am mai tiut ce se
ntmpl i l-am trimis acolo pe Gerald, am scris
contabililor...
Henri concediase contabilii, a spus Gerald Greening
succint n pauza care a urmat, i angajase alii alei de el. Se
debarasase de jumtate din consiliul de administraie
prelund el nsui conducerea i orientase producia n
direcii despre care domnul de Brescou nu tia nimic.
Lucruri total inadmisibile, a spus Roland de Brescou.
i azi? am ntrebat eu. Ce-a spus astzi la Newbury?
Ce ndrzneal, s se duc la soia mea! Tremura de
furie. S-o amenine! Este... este dezgusttor!
42
Se pare c nu existau cuvinte destul de puternice, care
s-i exprime adecvat sentimentele.
I-a spus prinesei Casilia, a intervenit prompt Gerald
Greening c are nevoie de semntura soului ei pe un
document pe care domnul de Brescou nu vrea s-l semneze,
iar ea urma s-l determine s-o fac.
Ce document? am ntrebat eu plat.
Nici unul dintre ei, se pare, c nu se grbea s rspund
i, n cele din urm, Gerald Greening a nlat din umeri i a
spus:
Un formular emis de guvernul francez care reprezint
o cerere preliminar pentru obinerea autorizaiei de
fabricare i export de arme.
Arme? am ntrebat eu surprins. Ce fel de arme?
Arme de foc pentru omorrea oamenilor. Arme mici
fcute din material plastic.
El mi-a spus, a intervenit prinesa ai crei ochi se
adnciser n orbite, c ar f simplu s se foloseasc la
fabricarea armelor materialele plastice care sunt foarte
rezistente. A zis c s-ar putea face din material plastic multe
pistoale i mitraliere moderne. Ar f mai ieftine i mai uoare,
a spus el. Producia ar f simpl i proftabil din momentul
n care a cptat licena. i a mai zis c o va obine n mod
categoric pentru c a fcut toate demersurile necesare.
Difcultile ntmpinate au fost minore, pentru c frma
Brescou - Nanterre are o reputaie att de bun i este
respectat, aa c n-ar mai avea nevoie dect de acordul
soului meu.
S-a oprit copleit de aceeai tristee care se putea citi n
egal msur i pe chipul soului ei.
43
Arme! a exclamat el. N-am s semnez niciodat. Este
dezonorant, nelegi, s faci n zilele noastre comer cu arme!
Este de neconceput! n Europa de azi aceasta nu este o
afacere care s se bucure de o reputaie bun. n special
cnd este vorba de arme din material plastic care pot f
trecute prin aeroporturi fr a f depistate. Bineneles, tiu
c materialele noastre plastice ar f foarte potrivite, dar
niciodat, absolut niciodat n-o s se ntmple ca numele
meu s fe folosit pentru vnzarea de arme care ar putea s-
i gseasc drumul spre teroriti. Categoric, aa ceva este de
neconceput!
Am vzut pe chipul lui c, ntr-adevr, aa era.
Unul din managerii notri mai vechi mi-a telefonat
acum o lun s m ntrebe dac chiar voiam s fabricm
arme, a continuat el furios. Nu auzisem pn atunci nimic
despre asta. Nimic! Apoi Henri Nanterre a trimis o scrisoare
prin care mi cerea n mod ofcial consimmntul. I-am
rspuns c n-am s i-l dau niciodat i m ateptam ca toat
problema s se ncheie aici. Sub nici o form nu se poate
trece la fabricarea armelor fr consimmntul meu. Dar s-
mi amenine soia!
Ce fel de ameninri? am ntrebat.
Henri Nanterre mi-a zis, a rspuns prinesa cu o voce
slab, c este sigur c am s-l conving pe soul meu s
semneze, pentru c n-o s vreau s se ntmple vreun
accident cuiva la care in... sau vreunuia din oamenii care
sunt n serviciul nostru.
Nu era de mirare c acestea o rviser, mi-am zis n
gnd. Arme, ameninri cu violen, perspectiva dezonoarei;
totul se afa la antipodul existenei sale respectabile, sigure i
44
ferite de vltorile lumii. Henri Nanterre, cu chipul lui dur i
voce autoritar, pesemne c o btea la cap de cel puin o or
cnd am ajuns eu n loj.
Ce s-a ntmplat cu prietenii dumneavoastr de la
Newbury? am ntrebat-o. Cei din loja dumneavoastr?
El le-a spus s plece, a rspuns ea obosit. Le-a zis
c trebuie s vorbeasc cu mine urgent, iar ei s nu se mai
ntoarc.
i ei au plecat.
Da.
Ei bine... i eu nsumi fcusem la fel.
Eu n-am tiut cine este, a continuat prinesa. Habar
n-aveam ce este cu el. A intrat ca o vijelie i i-a trimis pe toi
afar i nici n-a vrut s aud ntrebrile mele. Eu... A nlat
din umeri... Eu niciodat n-am fost pus ntr-o asemenea
situaie.
Henri Nanterre, el nsui arta n bun msur ca un
terorist, mi-am zis n sinea mea. n orice caz, avea o
comportare de terorist: voce puternic, aciuni de for i
ameninri.
Ce i-ai spus? am ntrebat-o, pentru c, dac putea
cineva s domoleasc un terorist prin cuvinte, cu siguran,
prinesa izbutea s-o fac.
Nu tiu. El nu asculta. Pur i simplu, vorbea
acoperind tot ce ncercam eu s-i spun, pn ce, n cele din
urm, nu i-am mai zis nimic. N-avea rost. Cnd am ncercat
s m ridic, m-a mpins jos. Cnd vorbeam, el urla i mai
tare. Turuia ntruna, spunnd mereu aceleai lucruri, iar i
iar... Cnd ai intrat n loj eu eram complet nuc.
Trebuia s f rmas.
45
Nu... ai fcut mult mai bine c ai plecat.
S-a uitat la mine calm. Poate c ar f trebuit, pur i
simplu, s m lupt cu el, mi-am zis n sinea mea, dar
probabil c a f pierdut i, cu siguran, asta n-ar f fost de
nici un folos nimnui. n orice caz, am procedat prost c n-
am rmas.
Gerald Greening i-a dres glasul, a pus pe masa de
alturi hrtiile prinse cu clam de mica planet de scris i a
revenit lng perete, n spatele meu, unde a continuat s se
mite de pe un picior pe cellalt.
Prinesa Casilia mi-a povestit, a spus el zornind
nite monede n buzunar, c n noiembrie trecut jocheul ei le-
a venit de hac la doi magnai corupi din lumea presei,
precum i unui ticlos ce a fcut averi mpingndu-i pe alii
la faliment.
Mi-am ntors capul i, pentru o fraciune de secund, i-
am ntlnit privirea care exprima total nencredere. Este o
persoan derutant, mi-am zis. Nu la asta m-a f ateptat de
la un om al legii.
Lucrurile, oarecum, au mers de la sine, am spus pe
un ton neutru.
Ei te mai urmresc i acum s-i plteasc poliele?
Era o tent ironic n vocea sa, ca i cum nimeni n-ar
putea lua n serios povestea prinesei.
Din cte tiu, doar cel cu averea fcut pe seama
falimentelor puse de el nsui la cale.
Maynard Allardeck?
Ai auzit de el?
L-am cunoscut, a spus Greening cu un uor zmbet
de triumf. Un brbat serios, ncnttor, a zice. Nicidecum
46
un escroc.
N-am fcut nici un comentariu. Evitam s vorbesc
despre Maynard ori de cte ori era posibil pentru c nu voiam
ctui de puin ca lucrurile defimtoare pe care le-a f
putut spune s ajung la urechile lui de crcota.
n orice caz, a continuat Greening cu ironie vdit n
voce, prinesa Casilia ar dori acum s alergi n galop i s
ncerci s-l scapi pe domnul de Brescou de odiosul Nanterre.
Nu, nu, a protestat prinesa nlndu-i capul.
Gerald, n-am spus eu aa ceva.
M-am ridicat ncet n picioare i m-am ntors ca s-l
privesc pe Greening direct n fa i nu tiu ce a vzut el
exact, dar a ncetat s se mai balanseze de pe un picior pe
cellalt, i-a scos minile din buzunar i a declarat brusc pe
cu totul alt ton:
Nu asta a spus, dar, fr ndoial asta dorete. i
trebuie s recunosc c pn n acest moment am considerat
c este un fel de glum. M-a privit ncurcat. Ascult, dragul
meu, poate c m-am nelat.
Kit, a intervenit prinesa din spatele meu, te rog, ia
loc. Categoric n-am cerut asta. M ntrebam doar... O, te rog,
ia loc.
M-am aezat i m-am aplecat n fa spre ea, privindu-i
ochii nelinitii.
Aceasta este ceea ce dorii, am spus cu solicitudine.
Asta trebuie s fe. Voi face tot ce pot ca s v ajut. Dar eu
sunt totui... un jocheu.
Eti un Fielding, a rspuns ea pe neateptate. Acest
lucru l-a neles adineaori Gerald. Ai acel ceva... de care
Bobby zicea c tu nu-i dai seama... S-a oprit, oarecum
47
confuz. n mprejurri normale niciodat prinesa nu mi-a
vorbit n acest fel. Voiam s te rog, a continuat ea cu o
stpnire de sine ce devenea tot mai vizibil, s faci tot
posibilul ca s previi orice fel de accidente. S te gndeti la
ce s-ar putea ntmpla, s ne avertizezi, s ne dai un sfat.
Avem nevoie de cineva ca tine, de cineva a crui minte s
poat prefgura...
S-a oprit. tiam exact ce voia s spun, dar am zis:
V-ai gndit s anunai poliia?
A ncuviinat n tcere printr-o nclinare a capului i, din
spatele meu, Gerald a spus:
Le-am telefonat imediat dup ce prinesa mi-a
povestit ce s-a ntmplat. Mi-au rspuns c i-au notat ce le-
am zis.
N-au ntreprins nici o aciune? am sugerat eu.
Au spus c sunt supraaglomerai cu delicte care deja
s-au comis, dar au pus aceast cas sub supraveghere.
i ai discutat, bineneles, cu cineva din factorii de
rspundere, nu?
Att ct i-am putut gsi n seara asta.
Este imposibil, am gndit n sinea mea, s pzeti pe
cineva n permanen ca s nu fe asasinat, dar m ndoiam
c Henri Nanterre avea de gnd s mearg att de departe.
Era mult mai probabil c s-a gndit c ar putea s sperie cu
destul uurin un btrn paralizat i o femeie lipsit de
sim practic, numai c el a subestimat att curajul prinesei
ct i onoarea infexibil a soului ei. Pentru un om lipsit de
scrupule, opoziia moral la care se atepta putea s-i par o
ncpnare temporar uor de nlturat, dar nicidecum o
barier de netrecut.
48
M ndoiam c punea, ntr-adevr, la cale accidente; se
atepta ca ameninrile s fe sufciente. M ntrebam ct de
curnd avea s afe c nu erau?
M-am adresat prinesei:
V-a fxat Nanterre o anume perioad de timp? V-a
spus cnd i unde urma ca domnul de Brescou s semneze
hrtia?
N-am s-o semnez, a intervenit Roland de Brescou.
Nu, domnule, dar Henri Nanterre nu tie nc.
A zis c va trebui ca un notar s fe martor cnd
semneaz soul meu, a rspuns prinesa cu o voce slab. A
spus c avea s aranjeze el asta i o s ne anune cnd.
Un notar? Un jurist francez?
Nu tiu. El le-a vorbit prietenilor mei n englez, dar,
dup ce ei au plecat, a nceput s turuie n francez i eu i-
am spus s vorbeasc n englez. Eu tiu franceza,
bineneles, dar prefer engleza, care este ca o a doua limb
pentru mine, dup cum tii.
Am dat din cap. Danielle mi spusese c nici prinesa,
nici soul ei nu vorbeau acas n limba matern a celuilalt,
amndoi considerau engleza ca limba lor de baz i din
aceast cauz aleseser s locuiasc n Anglia.
Ce presupunei c va face Nanterre cnd va afa c
cererea trebuie s fe semnat de patru persoane, nu numai
de domnul de Brescou? l-am ntrebat pe Greening.
S-a uitat la mine fx, avnd strluciri n priviri. Are
lentile de contact, am gndit n treact.
Consecinele sunt specialitatea dumitale, din cte
neleg, a rspuns el.
Depinde de ct este el de bogat, de lacom, de nsetat
49
de putere, de tenace i de criminal, am rspuns eu.
O, drag, ce oribile sunt toate acestea, a spus
prinesa cu o voce anemic.
Eram de acord cu ea. Cel puin n aceeai msur ca i
ea a f preferat s fu pe o pist, n btaia vntului, unde
ticloii aveau patru picioare i o zbal.
Exist o cale simpl ca s v inei familia n
siguran i s v pstrai numele neptat.
Continu, a spus domnul de Brescou. Cum?
Schimbai numele societii i vindei partea
dumneavoastr.
El a clipit. Prinesa i-a dus mna la gur i eu n-am
putut s vd reacia lui Greening care se afa n spatele meu.
Din pcate, a spus n cele din urm Roland de
Brescou, nu pot s-o fac fr consimmntul lui Henri
Nanterre. Aa a fost stabilit acordul iniial. A fcut o pauz.
Este posibil, bineneles, ca el s se nvoiasc cu asemenea
schimbri dac ar putea s formeze un consoriu care s
preia totul, avndu-l pe el n frunte cu o majoritate de voturi.
Atunci ar putea s fabrice arme dac dorete.
Pare o soluie acceptabil, a spus Gerald Greening din
spatele meu fr prtinire. Ai iei din ncurctur. Ai
transforma totul n capital. Da... cu siguran, propunerea
trebuie luat n consideraie.
Roland de Brescou mi studia faa.
Spune-mi, a zis el, tu personal ai urma aceast cale?
A urma-o oare? m-am ntrebat n sinea mea. A urma-o
dac a f btrn i paralizat? A urma-o dac a ti c
rezultatul ar f o grmad de noi arme ntr-o lume care deja
se scald n ele? Dac a ti c m ndeprtez de principiile
50
mele de via? Dac nu mi-ar f indiferent sigurana familiei
mele.
Nu tiu, i-am rspuns.
A schiat un zmbet i i-a ntors capul spre prines.
i tu, draga mea, tu ai proceda aa?
Ea n-a mai apucat s rspund find ntrerupt de
bzitul interfonului recent instalat n cas i care scutea pe
toat lumea de multe drumuri de fcut. Prinesa a ridicat
receptorul, a apsat un buton i a spus:
Da. A ascultat, apoi a zis: Numai o clip. i-a ridicat
privirile spre soul ei i l-a ntrebat: Atepi oaspei? Dawnson
zice c au venit doi domni care spun c au fxat o ntlnire.
I-a condus n bibliotec.
Roland de Brescou i-a cltinat capul plin de ndoieli i
chiar atunci s-a auzit un pocnet n telefon.
Poftim? a spus prinesa ducndu-i iar receptorul la
ureche. Ce-ai spus, Dawson? A ascultat, dar se pare c nu se
mai auzea nimic. A plecat, a zis ea nedumerit. Ce crezi c s-
a ntmplat?
M duc s vd, dac dorii, am spus eu.
Da, Kit, te rog du-te.
M-am ridicat i m-am ndreptat spre u, dar nici n-am
apucat s-o ating cnd s-a deschis brusc i i-au fcut
apariia doi brbai care au pit cu aplomb nuntru. Unul
era fr nici un dubiu Henri Nanterre; la un pas n urma lui
venea un tnr cu o fa usciv i palid, mbrcat ntr-un
costum negru i strmt i cu o serviet n mn.
Dawson a venit alergnd n urma lor, abia respirnd, cu
gura deschis de groaz pentru modul neprotocolar n care i-
au fost nclcate atribuiile.
51
Doamn, a spus el neajutorat, pur i simplu au trecut
val-vrtej pe lng mine...
Henri Nanterre a trntit cu brutalitate ua acoperindu-i
explicaiile i s-a trezit ntr-o camer plin de lume. A prut
deconcertat cnd l-a vzut pe Gerald Greening, mi-a aruncat
apoi i mie o privire fchiuitoare amintindu-i c m vzuse
nainte, dar fr s-l ncnte acest lucru. Mi-am dat seama
c se ateptase s-i gseasc doar pe prines i soul ei,
socotind c i timorase pe amndoi n sufcient msur
pentru a-i atinge scopul.
Nasu-i coroiat prea mai estompat aa cum se proiecta
pe pereii de culoare nu foarte deschis, iar agresiunea nu-i
mai era att de concentrat cum fusese n loja cu mult mai
mic, totui, fora se meninea att n vocea ridicat, ct i n
respingerea total a unui comportament civilizat care-i lipsea
probabil dintotdeauna.
A pocnit din degete spre campionul su, care a scos din
serviet o coal de hrtie de culoare bej i i-a dat-o, apoi i-a
spus ceva destul de lung i vizibil neplcut lui Roland de
Brescou n francez. inta atacurilor sale s-a tras spre spate
n scaunul cu rotile, parc spre a se retrage din faa a ceva
dezagreabil i, n prima pauz ivit, i-a spus cu sete:
Vorbete n englez.
Henri Nanterre a futurat hrtia i a dat drumul unei
alte avalane n francez trecnd peste orice ncercare a
domnului Brescou de a-l ntrerupe. Prinesa a fcut un gest
neajutorat spre mine artndu-mi c asta era exact ce i se
ntmplase i ei.
Nanterre! a intervenit autoritar Gerald Greening
proftnd de un respiro din tirada acestuia, pentru c de o
52
pauz nici mcar nu putea f vorba.
Eu m-am rentors la fotoliul pe care-l ocupasem nainte,
m-am aezat n el punndu-mi picior peste picior i am
nceput s-mi balansez unul din ele. Aceasta l-a iritat pe
Nanterre fcndu-l s se opreasc i s-mi spun ceva care
trebuie s f fost: Et qui tes vous?
1
dei nu sunt sigur.
Bruma de francez pe care o tiam fusese nvat pe
hipodromurile din Auteuil i Cagnes-sur-Mer i consta n
principal din cuvinte ca: haies (garduri), courants (alergtori)
i piste (pist).
Priveam calm spre Nanterre i am continuat s-mi
balansez piciorul.
Greening a proftat de scurta pauz ca s spun destul
de tranant:
Domnul de Brescou nu mai are nici o autoritate de
acum nainte ca s semneze vreo hrtie sau orice alt
document.
Nu f ridicol, a spus Nanterre, vorbind n cele din
urm n englez, limb pe care, ca toi oamenii de afaceri
francezi, s-a dovedit a o stpni perfect. Are mult prea mult
autoritate. El nu este n contact cu lumea modern i
atitudinea lui obstructiv trebuie s nceteze. Eu i cer s ia o
hotrre care va da un nou impuls i va aduce prosperitate
unei frme care mbtrnete i sufer de metode nvechite.
Vremurile construirii de drumuri s-au terminat. Trebuie s
cutm noi piee de desfacere. Eu am gsit o asemenea pia
care se potrivete perfect pentru materialele plastice pe care
le fabricm noi i nici o prejudecat stupid i perimat n-o
s-mi stea n cale.
1
i tu cine eti? (fr.)
53
Domnul de Brescou nu mai are autoritatea de a lua
singur decizii, a spus Greening. Ali patru oameni, n afar de
el, trebuie s-i pun semnturile pe orice modifcare legat
de proflul i orientarea frmei.
Asta, categoric, nu este adevrat, a spus Nanterre cu
trie. De Brescou are putere total de decizie.
Nu mai are. A semnat n acest sens.
Nanterre prea derutat i ncepuse s refecteze la
piedicile pe care Greening ar putea, de fapt, s le pun, cnd
acesta a fcut greeala stupid s trag cu coada ochiului
spre hrtiile de pe mas. Cum poate f cineva att de prost,
mi-am zis n sinea mea i l-am detestat n momentul n care
Nanterre i-a urmrit direcia privirii i s-a micat cu viteza
fulgerului pn la mas ajungnd acolo primul.
Las-le jos, a spus Greening furios, dar Nanterre deja
rsfoia paginile i i le-a ntins rapid palidului su acolit.
Asta sunt legale? a ntrebat el.
Gerald Greening a fcut civa pai ca s-i recapete
documentele n timp ce francezul ce nu ne fusese prezentat
se tot trgea napoi parcurgnd hrtiile pe care le inea astfel
ca s nu-i poat f luate.
Oui, a spus el n cele din urm. Da, sunt legale.
n acest caz... Nanterre i-a smuls foile din mn i le-
a rupt buci i bucele. Documentul nu mai exist.
Bineneles c exist, i-am spus eu. Chiar fcut
buci, exist. A fost semnat de fa cu martori. Intenia
rmne un fapt i actul poate f scris din nou.
Nanterre m-a sfredelit cu privirea.
Tu cine eti? m-a ntrebat el.
Un prieten.
54
nceteaz s-i tot bi piciorul la.
Am continuat s mi-l balansez.
De ce nu vrei s nelegi c domnul de Brescou nu va
accepta niciodat ca societatea lui s vnd arme? l-am
ntrebat. Dac dumneata asta doreti, de ce nu eti de acord
ca frma existent s fe dizolvat i cu partea dumitale s o
porneti pe un drum propriu?
Se uita la mine printre gene, toi din camer ateptndu-
i rspunsul. Cnd l-a dat, l-a spus n sil, dar se vedea clar
c nu minea. Vetile erau proaste i pentru Roland de
Brescou.
Mi s-a spus, a vorbit cu mnie Nanterre, c mi se va
acorda licena numai dac o va cere de Brescou personal. Mi
s-a precizat c este esenial s avem ca garanie numele su.
Atunci mi-a venit ideea c cineva din culisele franceze
probabil c nu voia ca Nanterre s fabrice arme i, ca atare,
i luase msuri subtile spre a-l opri, evitnd un refuz net,
care, din punct de vedere politic, poate c n-ar f picat tocmai
bine. Punnd o condiie care nu va f ndeplinit nsemna s
lase eecul planurilor lui Nanterre s apar ca datorndu-se
absolut numai lui de Brescou.
Aa c, a continuat Nanterre amenintor, de Brescou
va trebui s semneze. Cu voie sau fr de voie. S-a uitat la
paginile rupte pe care nc le mai inea n mn i i le-a dat
nsoitorului su. Du-te i vezi unde e baia, i-a spus el.
Descotorosete-te de hrtiile astea. Apoi ntoarce-te.
Tnrul cu fgur palid a dat din cap i a plecat. Gerald
Greening a nceput s fac tot felul de proteste care n-au avut
nici un efect asupra lui Nanterre. Acesta prea bntuit de
gnduri care nu-l ncntau deloc i l-a ntrerupt pe Greening
55
spunndu-i pe un ton ridicat:
Cine sunt oamenii care au semnat hrtia?
Greening, dnd pentru prima oar dup atta vreme
dovada nelepciunii unui om al legii, a spus c habar nu
avea.
Unde sunt respectivii? l-a ntrebat Nanterre pe Roland
de Brescou.
A primit drept rspuns o ridicare galic din umeri.
A pus ntrebarea cu aceleai strigte prinesei, care a
cltinat tcut din cap, apoi mi-a pus-o i mie cu acelai
rezultat.
Unde sunt?
Cred c acetia ascultau acordurile armonioase din
Chopin i m ntrebam dac mcar tiau despre existena
documentului n spe.
Cum i cheam? a ntrebat Nanterre.
N-a rspuns nimeni. S-a dus la u i a strigat tare pe
hol:
Valery! Vino aici imediat, Valery! Vino odat!
Tnrul Valery a aprut n grab i cu minile goale.
S-a terminat cu documentul, l-a asigurat el. Totul s-a
dus pe canal n jos.
Ai citit semnturile de pe el, da? l-a ntrebat Nanterre.
i aminteti numele acelea?
Valery a nghiit n sec.
Eu nu ... L-a strbtut un for. Nu le-am dat atenie.
- ... primul era al prinesei Casilia...
i celelalte?
Valery i-a cltinat capul, ochii mai-mai s-i ias din
orbite. i el, ca i Nanterre, vedea prea trziu c aruncaser
56
nite informaii care le-ar f putut f utile. i c n-aveau cum
s fac presiuni asupra unor oameni a cror identitate n-o
cunoteau. Nu tiau pe cine s mituiasc sau s ia cu
biniorul.
Nanterre i-a concretizat frustrarea devenind i mai
agresiv, vrndu-i din nou sub ochi lui Roland de Brescou
formularul i cerndu-i s-l semneze.
Domnul de Brescou nici mcar nu s-a deranjat s dea
din cap. Nanterre n-are anse, mi-am zis n sinea mea i n
curnd o s se retrag. Dar m-am nelat.
I-a ntins formularul lui Valery, i-a bgat mna dreapt
sub hain i, dintr-un loc ascuns a scos un pistol negru. Cu
un pas de felin a ajuns lng prines, i-a lipit eava de
tmpl, rmnnd n spatele ei i inndu-i strns capul cu
mna stng, de sub brbie.
Acum, a spus el cu asprime ctre de Brescou,
semneaz formularul.
57
CAPITOLUL 4
ntr-o atmosfer electrizat, am spus simplu:
Nu f ridicol.
Termin cu bitul acelui picior, mi-a zis Nanterre
furios.
Am ncetat s-l mai balansez. Era timp pentru toate.
Dac o mputi pe prinesa Casilia, am spus calm,
domnul de Brescou n-o s-i semneze declaraia.
Prinesa sttea cu ochii nchii, iar Roland de Brescou
prea fragil i pe punctul de a leina. Valery rmsese cu
ochii cscai, gata s-i ias din orbite, iar Gerald Greening pe
undeva, n spatele meu spunea n oapt, fr s-i cread
ochilor ceea ce vedea: O, Doamne, Dumnezeule!
Am spus cu gura uscat:
Dac o mputi pe prinesa Casilia, noi toi suntem
martori. Va trebui s ne omori pe toi, inclusiv pe Valery.
Valery a scos un geamt.
Domnul de Brescou n-o s semneze declaraia, am
continuat eu. Vei sfri la nchisoare, pe via. i cu ce te-ai
ales?
Se holba spre mine cu ochii-i negri, febrili, innd cu
strnicie capul prinesei.
Dup o pauz care parc a durat milenii a scuturat
capul prinesei i i-a dat drumul.
58
N-are gloane, a spus el.
A vrt pistolul napoi n toc i i-a lsat dinadins
jacheta descheiat. M-a sfredelit cu privirea ca i cum ar f
vrut s-i ntipreasc chipul meu n memorie pentru
totdeauna i, fr nici un alt cuvnt, a ieit din camer.
Valery i-a nchis ochii, i-a deschis apoi pe jumtate, i-
a vrt capul ntre umeri i a ters-o pe urmele stpnului
su artnd de parc ar f vrut s se afe oriunde n alt
parte, numai aici nu.
Prinesa, cu un oftat de mare amrciune s-a lsat n
genunchi lng scaunul cu rotile, i-a mbriat soul
sprijinindu-i faa de gtul lui, pru-i negru, strlucitor
proflndu-i-se pe obrazul lui palid. El i-a ridicat mna
frav, i-a mngiat capul i s-a uitat la mine cu ochii triti.
A f semnat, a spus el.
tiu.
Eu nsumi m simeam ru i mi puteam imagina cu
prisosin prin ce trecuser ei. Prinesa tremura vizibil i
cred c abia i stpnea plnsul.
M-am ridicat.
Am s atept jos, am spus eu.
El a nclinat rapid din cap, iar eu am nceput s m
retrag pe urmele lui Nanterre aruncndu-mi privirea napoi
spre Gerald Greening. Paralizat, acesta m-a urmat nchiznd
dup el ua i am cobort n salon unde ateptasem i
nainte.
N-ai tiut c pistolul nu era ncrcat, nu-i aa? m-a
ntrebat el rguit.
Nu.
i-ai asumat un risc teribil. S-a dus direct la tava cu
59
buturi, i i-a turnat brandy cu o mn care i tremura. Vrei
i dumneata?
Am nclinat din cap i m-am aezat destul de fr vlag
pe una din canapelele cu huse de creton. Mi-a dat i mie un
pahar i s-a prbuit i el la fel de sfrit ntr-un fotoliu.
Niciodat nu mi-au plcut armele, a spus el cu ochii
dui n orbite.
M ntreb dac a avut de gnd s-l foloseasc, am zis
eu. Nu cred, pentru c l-ar f adus ncrcat.
Atunci de ce-l poart cu el, la urma urmelor?
Ar putea f un prototip, nu credei? am sugerat eu.
Pistolul su din plastic, modelul pe care s-l arate. M ntreb
cum l-a introdus n Anglia fr s fe detectat n aeroporturi.
Ce credei? L-a adus demontat n buci?
Greening a atacat cu sete paharul su de brandy, dup
care a spus:
Cnd l-am ntlnit n Frana, l-am considerat
bombastic i viclean. ns ameninrile acelea... comportarea
lui din seara asta...
Nu viclean, ci dur, am spus eu.
Mi-a aruncat o privire.
Crezi c va renuna?
Nanterre? Nu, m tem c nu. Pesemne c i-a dat
seama c astzi a fost foarte aproape de a obine ceea ce voia.
A zice c va ncerca din nou. ntr-un alt mod, probabil.
Cnd dumneata n-o s te afi aici. A spus-o ca o
afrmaie sigur, toate ndoielile lui anterioare acum
disprute. Dac nu va f atent, mi-am zis n sinea mea, va
ajunge s se conving singur exact de contrariu. S-a uitat la
ceas i a oftat din strfunduri. I-am promis soiei c am s
60
ntrzii foarte puin. i uite ct de puin a fost! Trebuia s ne
ntlnim la un dineu. A fcut o pauz. Dac am s plec, ai s
m scuzi, da?
E-n ordine, am spus uor surprins. Nu v-ai gndit...
-... s instalai baricadele?
I-a trebuit o clip s-i dea seama la ce m refeream,
dup care a spus c-l va ntreba pe domnul de Brescou ce
dorete.
Ar putea f aprat aa cum ai avut de gnd, nu
credei? am spus eu. Mai cu seam c Nanterre nu tie
asupra cui s fac presiuni. Am tras cu coada ochiului spre
broura cu prelegeri despre marii maetri, care nc zcea pe
msua de cafea. Danielle i prinul Litsi tiu c s-a folosit
numele lor?
A cltinat din cap.
Prinesa Casilia nu i-a putut aminti hotelul. Dar asta
nu afecteaz legalitatea documentului. Consimmntul lor
n aceast faz nu este necesar.
S-au auzit civa pai cobornd scrile, apoi ua s-a
deschis uor i a intrat prinesa Casilia.
Amndoi ne-am ridicat n picioare. Dac plnsese, nu se
vedea nici o urm pe chipul ei, dei nc mai avea privirea
goal i paloarea oamenilor care au dat mna cu moartea.
Gerald, amndoi vrem s-i mulumim c ai venit, a
spus ea pe un ton ceva mai ridicat dect cel obinuit. Ne pare
ru c i-am stricat dineul.
Prines, a protestat el, timpul meu v aparine.
Soul meu te roag, dac ai putea, s revii mine
diminea.
Greening a fost uor ncurcat, de parc i-ar f fost
61
stricat partida de golf de smbt, a ntrebat dac ora zece
este convenabil i cu o vdit uurare a plecat.
Kit... Prinesa s-a ntors spre mine. Ai s rmi la noi
peste noapte? n caz c... doar n caz c...
Da, am rspuns.
i-a nchis ochii, apoi i-a deschis iar.
A fost o zi att de ngrozitoare. A fcut o pauz. Totul
pare ireal.
Pot s v torn ceva de but?
Nu, Roag-l pe Dawson s-i aduc s mnnci ceva.
Spune-i c ai s dormi n camera de bambus.
Mi-a aruncat o privire lipsit de expresie, find mult prea
obosit ca s mai poat f stpnit de vreo emoie.
Soul meu vrea s te vad mine diminea.
Dar destul de devreme, am sugerat eu. Trebuie s fu
la Newbury pentru prima curs.
Dumnezeule, uitasem! Un licr de interes i-a aprut
n priviri. Nici mcar nu te-am ntrebat ce-a fcut Cotopaxi.
A ieit al treilea. A alergat bine. Aveam senzaia c
asta se ntmplase cu mult timp n urm. Vei vedea la video.
Asemeni multor proprietari ea cumpra casete video cu
majoritatea curselor n care alergau caii ei spre a-i privi i a
se bucura din nou, ori de cte ori avea plcere, de
performanele lor.
Da, aa-i.
A spus noapte bun pe un ton att de fresc de parc n-
ar f avut un pistol lipit de tmpl cu o jumtate de or n
urm i a nceput s urce uor scrile cu o inut perfect
dreapt.
O femeie remarcabil, mi-am zis n sinea mea nu pentru
62
prima oar i am cobort la demisol ca s-l caut pe Dawson
care sttea n cma n faa televizorului bnd o bere.
Valetul, uor stnjenit pentru c nu-i putuse opri pe
musafrii nepoftii de a ajunge n salon, n-a obiectat cu nimic
la propunerea mea de a verifca mpreun sistemul de
aprare al casei. Ferestrele, ua din fa, ua din spate, de la
demisol, toate erau ncuiate.
Mi-a spus c John Grundy, asistentul medical, va sosi la
ora zece ca s-l pregteasc pe domnul de Brescou de culcare
i va dormi ntr-o camer alturat, iar mine diminea l va
ajuta s fac baie, s se brbiereasc i s se mbrace. i va
face patul i la ora unsprezece va pleca.
Dawson mi-a mai spus c el i soia sa (slujnica
personal a prinesei) dormeau la demisol, iar restul
personalului venea dimineaa. Prinul Litsi, care ocupa
apartamentul de oaspei de la parter i domnioara de
Brescou, a crei camer se afa dincolo de dormitorul
prinesei, dup cum tiam, erau plecai.
Cnd i-am transmis c voi sta n camera de bambus i-a
nlat sprncenele i mi-am dat seama de ce abia atunci
cnd m-a condus cu liftul la etajul de deasupra celui locuit
de prines i soul ei. Apartamentul era de-a dreptul
magnifc, pe tonuri de bleu pal, auriu i crem, pretndu-se
unor oaspei de cea mai nobil spi, numele de camera de
bambus venindu-i de la imprimeul draperiilor i mobilierul
de culoare deschis, stil Chippendale chinezesc. Era un pat
dublu, imens, o baie, tot felul de buturi i un televizor
ascuns n dosul unor ui plasate cu discreie.
Dawson a plecat i am proftat de ocazie ca s-i dau
obinuitul telefon de sear lui Wykeham, s-i povestesc cum
63
i alergasem caii. El a spus c era ncntat de Cotopaxi, dar
nu nelegea ce se ntmplase cu mine, cum de nu mi-am dat
seama ce i-am fcut lui Cascade? Dusty, plin de furie, i
relatase totul despre curs, inclusiv despre inspecia lui
Maynard Allardeck care a urmat dup aceea.
Cum se simte Cascade? l-am ntrebat.
L-am cntrit. A pierdut 30 de livre. Abia i mai
poate ine capul ridicat. Tu nu obinuieti s trimii caii la
grajd n aceast stare.
mi pare ru, am spus.
Sunt ctiguri i ctiguri, a spus el morocnos. L-ai
terminat pentru Cheltenham.
mi pare ru, am repetat eu plin de remucri.
Cursele de la Cheltenham ce vor avea loc peste dou
sptmni i jumtate, reprezentau punctul de vrf al anului
la steeple, ele bucurndu-se de un deosebit prestigiu i de
premii mari. Lui Wykeham i plcea, mai presus de orice, s
aib ctigtori acolo, lucru dup care tnjeam i eu i orice
jocheu de steeple. S pierd un premiu la Cheltenham cred c
era o nvtur de minte pentru mine, ca s nu m mai las
copleit de propria-mi nefericire, iar pentru Wykeham mi
prea ru din tot sufetul.
S nu mai faci una ca asta mine cu Kalgoorlie, a
spus el cu severitate.
Am oftat. Kalgoorlie era mort de muli ani. Memoria lui
Wykeham i fcea feste pn ntr-att c uneori mi era cu
neputin s-mi dau seama despre ce cal vorbete.
Cu Kinley, adic? i-am sugerat eu.
Poftim? Da, bineneles, aa am spus i eu. S faci o
curs frumoas cu el, Kit.
64
Cel puin tia cu cine vorbete, mi-am zis: deseori nc
mi mai spunea la telefon pe numele unui jocheu pe care-l
avusese cu zece ani n urm.
L-am asigurat c am s fac o curs frumoas cu Kinley.
i s ctigi, bineneles, a adugat el.
E-n ordine.
O curs frumoas i o victorie nu puteau merge
ntotdeauna mn n mn, dup cum i Cascade o tia bine.
Kinley era, totui, sperana noastr cea mai mare pentru
Cheltenham i, dac n-o s ctige uor la Newbury,
ndejdile puse n el deveneau incerte.
Dusty zice c prinesa n-a venit n padocul de
prezentare nainte de cursa lui Cotopaxi i nici dup aceea
nu l-a vzut pentru c era furioas din pricina lui Cascade.
Vocea gjit a lui Wykeham era plin de nemulumire. Nu
ne putem permite s-o mniem pe prines.
Dusty se nal, i-am rspuns. N-a fost furioas. A
avut nite neplceri cu... -... un vizitator venit pe nepus
mas n loja ei. Ea mi-a explicat ulterior... i m-a invitat n
Eaton Square, unde m afu acum.
O, a spus el domolit. E-n ordine, atunci. Cursa lui
Kinley se d mine la televizor, a continuat el, aa c am s-o
vd.
Grozav.
Ei bine, atunci... noapte bun, Paul.
Noapte bun, Wykeham, i-am spus.
Am sunat nerbdtor la telefonul robot de la mine de
acas, dar n-au fost mesaje deosebite i imediat s-a rentors
Dawson cu cina: sup de pui, unc i o banan (la cererea
mea).
65
Mai trziu am fcut mpreun un nou tur al casei i,
chiar cnd se ndrepta spre camera lui, l-am ntlnit pe John
Grundy, care era un brbat de aizeci de ani, vduv. Att el
ct i Dawson mi-au spus c n-am s-i deranjez dac am s
mai repet rondul la ore trzii, dar, dei am urcat i cobort o
dat sau de dou ori, imensa cas a rmas tcut toat
noaptea, singure ceasurile auzindu-se ticind n surdin. Am
dormit pe apucate n cearafuri de oland, sub o cuvertur
de mtase, n pijamaua pe care mi-a adus-o Dawson, iar
dimineaa am fost condus la Roland de Brescou.
Era singur n salonul din apartamentul su, mbrcat n
costum de ora, cma alb i earf n loc de cravat.
Pantofi negri erau lustruii-oglind. Prul alb i era periat cu
grij. Nu se fceau concesii nici condiiei lui, nici sfritului
de sptmn.
Scaunul su pe rotile era altfel dect celelalte, avnd un
sptar nalt nct i putea rezema capul dac voia s moie.
n aceast diminea, dei el era complet treaz, n orice caz,
i sprijinea capul de sptar.
Te rog, ia loc, a spus el politicos i m-a urmrit cu
privirea n timp ce m aezam n acelai fotoliu de piele
viinie n care sttusem cu o sear nainte.
El arta i mai fragil dect ieri, dac acest lucru nc
mai era cu putin, pielea i cptase o culoare cenuie, iar
minile lungi, care zceau linitite pe braele scaunului,
aveau o anume transparen, carnea care-i acoperea oasele
find de grosimea unei coli de hrtie.
M-am simit indecent de puternic i sntos n
comparaie cu el i l-am ntrebat dac puteam s-i fu cu
ceva de folos.
66
A spus nu clipind uor din ochi, ceea ce putea f
interpretat ca un zmbet de nelegere, ca i cum ar f fost
obinuit cu o asemenea reacie de vinovie din partea
vizitatorilor.
Vreau s-i mulumesc pentru c ai venit n aprarea
noastr, a spus el. Pentru c ai ajutat-o pe prinesa Casilia.
El niciodat nu o numise soia mea cnd discutase cu
mine, dup cum nici eu nu a f ndrznit vreodat s o
numesc altfel dect prines. Felul lui protocolar de a vorbi
era ciudat de molipsitor.
De asemenea, a continuat el cnd am deschis gura s
obiectez, i mulumesc pentru c mi-ai dat rgazul ca s
refectez la ce trebuie fcut n legtur cu Henri Nanterre. i-
a umezit buzele uscate cu vrful limbii care prea i ea
deshidratat. N-am putut s dorm... nu pot s risc s i se
fac vreun ru prinesei sau cuiva din preajma noastr. Este
timpul pentru mine s cedez controlul, s gsesc un
succesor... Dar eu n-am copii i au mai rmas foarte puini
din familia Brescou. N-o s fe uor ca s afu pe cineva din
neamul meu care s-mi ia locul.
Pn i gndul la discuiile i deciziile pe care aceast
hotrre le implica prea s-l epuizeze.
Louis mi lipsete teribil, a spus el pe neateptate. Nu
pot s merg mai departe fr el. A venit vremea s m retrag.
Trebuia s-mi f dat seama... cnd a murit Louis... c sosise
timpul.
Prea c vorbete att pentru sine ct i pentru mine,
limpezindu-i gndurile, ntrebrile citindu-i-se n ochi.
N-am fcut nici un comentariu, manifestndu-mi doar
interesul. Totui cred c i eu eram de aceeai prere c
67
timpul retragerii venise demult i se pare c el a intuit ceva
din gndul meu, pentru c a spus calm:
Bunicul meu la nouzeci de ani a fost n deplintatea
facultilor mentale. Am crezut c i eu am s mor afndu-
m n fruntea societii, dat find c acum sunt preedinte.
Da, neleg.
Privirea i s-a oprit pe chipul meu.
Prinesa Casilia va merge azi la curse. Sper c ai s
vii cu ea n main. A fcut o pauz. Pot s te rog... s-o aperi,
s nu i se ntmple ceva ru?
Da, o voi face cu preul vieii, am rspuns eu fr
emfaz.
Nici mcar nu suna melodramatic dup evenimentele
din seara trecut i el a prut s considere afrmaia mea ca
foarte freasc. Abia dac a nclinat vag din cap i m-am
gndit c ulterior, privind lucrurile retrospectiv, am s fu
teribil de ruinat de mine nsumi. Dar, n momentul de fa,
probabil c spusele mele acopereau exact gndurile, iar
sinceritatea lor srea n ochi pentru oricine.
n orice caz, se pare c acesta era rspunsul pe care
dorea s-l aud. A dat din nou ncet i de cteva ori din cap,
ca spre a pecetlui un pact i m-am ridicat s-mi iau rmas
bun. Am vzut o serviet ieind cam pe jumtate de sub unul
din scaunele dintre mine i u; am ridicat-o i l-am ntrebat
unde ar dori s-o pun.
Nu este a mea, a rspuns el fr prea mult interes.
Trebuie s fe a lui Gerald Greening. El revine n dimineaa
asta.
Totui, brusc mi-a rsrit n minte imaginea patetic a
lui Valery care a scos formularul pentru obinerea aprobrii
68
de fabricare a armelor exact din aceast serviet i care,
pn la urm, a zbughit-o din camer cu minile goale. Cnd
i-am explicat acestea lui Roland de Brescou el a sugerat s-o
duc jos, n hol, ca atunci cnd proprietarul ei se va ntoarce
s-o ia, s nu mai fe nevoie s vin sus.
Am luat servieta cu mine, dar, cum nu m caracteriza
onestitatea i lipsa de curiozitate a lui de Brescou, m-am dus
n camera de bambus i nu jos.
Servieta din piele neagr, practic i modest, s-a
dovedit a f nencuiat i neinteresant, coninnd doar ceea
ce prea a f un duplicat al formularului pe care Roland de
Brescou nu-l semnase.
O hrtie glbuie, mai toat scris cu litere cursive, mici
i, bineneles, n francez, o hrtie banal care cu greu ai f
crezut c poate provoca tulburrile pe care le-a provocat. Din
ct mi puteam da seama, nu se referea n mod special la
armament, dar avea multe spaii goale care trebuiau
completate. Nu se completase nimic pe duplicat, dei era de
presupus c formularul cu care plecase Valery era gata de
semnat.
Am pus formularul n sertarul unei mese i am dus
servieta jos unde l-am ntlnit pe Gerald Greening care
tocmai sosea. Ne-am dat bun dimineaa, fecare dintre noi
avnd vie n minte amintirea violenei din noaptea trecut, iar
el a spus c, nu numai c rescrisese documentul, dar l i
btuse la main aplicndu-i parafele necesare. Aa c eram
att de amabil nct s-mi repet serviciile ca martor?
Ne-am dus din nou la Roland de Brescou i ne-am pus
amndoi semnturile i eu am amintit iar c trebuie s-i
informm pe Danielle i prinul Litsi. Nu m-am putut abine
69
s nu m gndesc la ei. Acum pesemne c ei ascult
nceputul prelegerii Capodoperele lui Leonardo..., fr-ar s
fe.
Da, da, spunea Greening. neleg c ei se rentorc
mine sear. I-ai putea pune n tem chiar dumneata.
Probabil.
i acum, a zis Greening, s mprosptm memoria
poliiei.
S-a dus la telefon, a sunat i i-a gsit pe poliistul de ieri
i un superior. A obinut promisiunea ca acest caz s intre n
atenia unui ofer de la C.I.D.
1
Probabil c a fost ntrebat
unde s-ar putea afa Nanterre i a trebuit s admit c nu
tie.
Imediat ce-i va face din nou apariia v vom informa,
spunea el, iar eu m ntrebam n sinea mea ct de imediat va
f acel imediat promis dac Nanterre se va ntoarce narmat.
n orice caz, Roland de Brescou a prut a-l aproba fr a
da nici un semn de disperare i i-am lsat pe amndoi
discutnd despre cea mai bun modalitate de a gsi un
succesor al lui de Brescou. Am fcut apoi diverse pregtiri
pentru ziua ce o aveam n fa. Cnd prinesa a cobort cu
Dawson nvrtindu-se n jurul ei ca s mergem la curse, eu
m afam n hol, iar Thomas, care fusese anunat prin
telefon, a oprit lin maina n faa casei. Ea era mbrcat cu o
hain de culoare bej, nu cu cea de samur, fr plrie i cu
cercei grei, de aur. Dei prea perfect calm, n-a putut s nu
arunce cteva priviri nelinitite de-a lungul strzii n timp ce
traversa trotuarul nsoit de cei trei vajnici aprtori.
Este important, a spus ea dornic de conversaie
1
Departamentul de investigaii criminale din Marea Britanie.
70
imediat ce s-a urcat n main i Thomas a blocat toate uile
prin comand automat, s nu lsm ca primejdiile s ne
ntunece bucuriile.
Mda, am spus eu evaziv.
A zmbit blnd.
Este valabil i pentru tine, Kit.
Acele bucurii sunt pentru mine modul de a-mi ctiga
existena.
Atunci primejdiile nu trebuie s ne mpiedice de a ne
face datoria. A oftat. Spus aa, sun cam sever, nu crezi?
Deseori datoria i bucuria n adncul sufetului coincid, nu
eti de aceast prere?
Nu m gndisem pn acum la asta i mi-am zis c,
probabil, avea dreptate. Fr ndoial era un bun psiholog, n
felul ei.
Povestete-mi despre Cotopaxi, mi-a cerut n
continuare i a ascultat mulumit punndu-mi ntrebri
cnd m opream. Dup aceea am discutat despre Kinley,
unul dintre cei mai buni sritori tineri de obstacole pe care-i
avea, i apoi despre cellalt cal care alerga n cursele de azi,
Hillsborough, i abia cnd ne-am apropiat de Newbury am
ntrebat-o dac era de acord ca Thomas s-o nsoeasc n loj
i s stea alturi de ea toat dup-amiaza.
Thomas? a ntrebat ea surprins. Dar lui nu-i plac
cursele. l plictisesc, nu-i aa, Thomas?
De obicei, da, doamn, a spus el.
Thomas este solid i capabil, am spus eu scond n
eviden esenialul, iar domnul de Brescou a cerut ca
dumneavoastr s v bucurai de curse nemolestat.
O, a exclamat ea deconcertat. Ce... ce anume i-ai
71
spus lui Thomas?
S m uit dup un broscoi cu nas de vultur i s am
grij s nu v supere, doamn, a rspuns prompt Thomas.
Era uurat i amuzat, iar mie mi s-a prut c i
mulumit.
Acas, fe c ea tia sau nu, John Grundy i sacrifca
dup-amiaza lui de smbt rmnnd lng Roland de
Brescou, cu numrul de telefon al seciei locale de poliie
bine ntiprit n minte.
Poliia deja tie c s-ar putea s avei necazuri, i
spusesem eu lui de Brescou. Dac-i sunai, au s vin
imediat.
John Grundy, care era puternic pentru anii si,
mrturisise c avusese de-a face destul de des cu beivi pui
pe btaie, aa c lsai totul n seama mea. Dawson a crui
soie ieea n ora cu sora lui, jurase c el n-o s dea drumul
nici unui strin s le treac pragul. Dup prerea mea, cred
c era puin probabil ca Nanterre s ncerce un alt atac
frontal, dar ar f fost o prostie s riscm nelund msuri de
prevedere.
Thomas, care, cu statura sa, ntr-adevr arta ca o
gard personal, a mers toat dup-amiaza la un pas n
urma prinesei, iar aceasta s-a comportat aproape tot timpul
ca i cum n-ar f tiut nimic de umbra care o nsoea. Ea nu
voise s-i contramandeze pe cei cinci prieteni pe care-i
invitase n aceast dup-amiaz s ia masa mpreun i-i
rugase, la sugestia mea, s rmn cu ea n loj indiferent ce
s-ar ntmpla i s n-o lase singur dect dac ea nsi ar f
cerut-o.
Doi dintre ei au nsoit-o n padocul de prezentare
72
nainte de prima din cele dou curse n care alergau caii ei,
iar Thomas se afa mereu n preajm, toi trei formnd un
scut n jurul ei cnd au pornit spre tribune. Prinesa
reprezenta o int mult mai probabil dect de Brescou
nsui, mi-am zis n sinea mea nelinitit n timp ce m
ndreptam cu Hillsborough spre start i o urmream cu
privirea cum pleac din padoc. Soul ei n-ar f semnat
niciodat ceva care s-l dezonoreze spre a-i salva propria
via, dar ca s-i salveze soia rpit... probabil c ar f
fcut-o.
El ar putea s nege valabilitatea unei semnturi
obinute prin ameninare. Ar putea retracta, ar putea face
scandal, ar putea spune: N-am avut ncotro. n acest caz ar
f posibil ca armele s nu se mai fabrice, dar sntatea lui ar
f deteriorat i numele fcut de rs. Mai bine s previi dect
s salvezi, mi-am zis i m-am ntrebat dac-mi scpase ceva.
L-am simit pe Hillsborough n minile mele fr chef i
am tiut n timp ce m ndreptam spre linia de plecare c n-o
s fac o curs bun. Semnalele pe care i le dau caii care se
simt bine i sunt gata s alerge lipseau cu desvrire i, dei
am ncercat s-l nviorez dup ce s-a dat startul, el a rmas
la fel de lene ca un motor nenclzit.
A abordat majoritatea obstacolelor corect, dar a pierdut
teren la aterizare, pentru c nu pleca din nou cu destul
vitez i, cnd am ncercat s-l fac s alerge mai repede dup
ultimul obstacol, fe c n-a putut, fe c n-a vrut, aa c i-au
mai trecut nc doi cai nainte, terminnd i el, cu chiu, cu
vai, pe locul al optulea din cei doisprezece concureni.
N-aveai ce-i face. Nu poi s ctigi ntotdeauna. M-am
nfuriat, totui, cnd dup terminarea cursei a venit un
73
ofcial al hipodromului la vestiar i mi-a spus c arbitrii voiau
s m vad imediat. L-am urmat n turnul arbitrilor mai
degrab clocotind de furie dect resemnat i acolo, aa cum
m ateptam, se afa Maynard Allardeck aezat la o mas cu
ali doi arbitrii artnd tot ca un sfnt, imparial i nelept.
Arbitrii mi-au spus c voiau s tie de ce calul meu care era
cotat bine la book-maker-i alergase att de prost. Ei erau de
prere c n-am tras calul sau c nu m strduisem s ctig
i m rugau s le dau o explicaie.
Era aproape sigur c totul pornise de la Maynard, dar el
nu scotea o vorb. Unul dintre ei, un arbitru pe care l
respectam, a spus:
Domnule Fielding, explic-ne comportarea
lamentabil a lui Hillsborough n aceast curs.
El nsui clrise ca amator n vremuri demult apuse i
i-am rspuns fr nconjur c, pur i simplu, calul pruse a
nu se simi bine i nu-i fcuse plcere s alerge. N-avusese
chef chiar din clipa cnd se ndreptase spre start i n timpul
cursei ncercasem o dat sau de dou ori s-l stimulez.
Arbitrul s-a uitat spre Allardeck, apoi spre mine i mi-a
spus:
De ce n-ai folosit cravaa dup ultimul obstacol?
Fraza s biciuieti un cal mort mi-a venit n minte
aproape fr s vreau, dar n-am rspuns dect att:
I-am dat o mulime de stimulente s se grbeasc,
dar n-a putut. Dac l-a f cravaat, nu s-ar f schimbat
nimic.
Ai lsat impresia c nu l-ai forat deloc, a spus el, dar
fr patim. Ce explicaie dai?
Nu l-ai forat deloc era un eufemism pentru nu te-ai
74
strduit s ctigi, sau chiar mai ru, pentru ai evitat s
ctigi, ceea ce nsemna suspendarea licenei de jocheu. Am
spus cu oarecare for:
Caii prinesei Casilia i ai domnului Harlow
ntotdeauna dau tot ce au mai bun n ei ntr-o curs.
Hillsborough a fcut tot ceea ce a putut, dar azi a avut o zi
proast.
n ochii arbitrului a aprut o und de amuzament. El
tia, ca oricine din lumea curselor, cum stteau lucrurile
ntre familiile Allardeck i Fielding; de o jumtate de secol
arbitrii cutau s dea de capt acuzaiilor teribile aduse
tatlui lui Maynard de ctre bunicul meu sau aduse
bunicului meu de ctre tatl lui Maynard, amndoi
antrennd cai pentru curse de plat n Newmarket. Singura
noutate pe cmpul de btlie era prezena n ultimul timp a
lui Allardeck printre factorii de decizie, ceea ce i amuza fr
ndoial pe toi, n afar de mine.
Am luat not de explicaia dumitale, a spus arbitrul
sec i mi-a zis c pot s m retrag.
Am plecat fr s-mi arunc privirea spre Maynard. De
dou ori n dou zile i scpasem printre degete i nu voiam
s cread c jubilam de bucurie. M-am ntors n grab la
vestiar spre a-mi schimba culorile prinesei cu ale unui alt
proprietar i s m cntresc, dar tot am ajuns cu ntrziere
n padocul de prezentare pentru cursa urmtoare (i pentru
aa ceva, de asemenea, puteai f pedepsit).
M-am alturat grbit micului grup din care lipsea un
jocheu i atunci, la treizeci de pai, l-am vzut pe Henri
Nanterre.
75
CAPITOLUL 5
Se afa n mijlocul altui grup format din civa
proprietari, un antrenor i un jocheu i se uita n direcia
mea de parc mi-ar f urmrit sosirea.
Pe ct l detestam, totui, a trebuit s-mi mut gndurile
de la el pentru c aveam de dat socoteal celor doi soi rotofei
care ndjduiau din toat inima ca n urmtoarele zece
minute s le transform visele n realitate; n orice caz, speram
c prinesa se af sus n siguran, nconjurat de prieteni.
Calul, al crui nume era Visul, fusese un ctigtor n
cursele de plat i aceasta era prima sa alergare ntr-o curs
de steeple. S-a dovedit a f un cal bun, iute, dar nu era
deprins cu sritul obstacolelor. A trecut rapid i periculos
peste primele trei iruri de obstacole i a intrat cu picioarele
n cel de al patrulea i cu asta cursa s-a terminat pentru noi.
Calul, speriat, a luat-o razna n galop, iar eu m-am ridicat de
pe gazon nevtmat i am ateptat resemnat s vin
ambulana s m ia. O cdere la zece, unsprezece curse este
ceva fresc pentru oricine i n majoritatea cazurilor sunt
uoare, alegndu-te doar cu nite vnti, cum a fost de data
asta. Cele rele se ntmpl probabil de dou ori ntr-un an i
ntotdeauna vin cnd nici nu te atepi.
M-a controlat doctorul, aa cum se procedeaz dup
orice cdere i, n timp ce m schimbam pentru cursa
76
urmtoare mi-am gsit vreme s stau de vorb cu jocheul din
grupul lui Nanterre: Jamie Fingall cu care eram coleg de
mult vreme.
Franuzul cu nasul coroiat? Mda, ei bine, antrenorul
mi l-a prezentat, dar nu i-am dat prea mult atenie. Are
nite cai n Frana, ceva de genul sta.
Aha... Venise cu antrenorul tu sau cu proprietarii?
Cu proprietarii, dar mi s-a prut c antrenorul
ncerca s-l ademeneasc spre a-i trimite un cal aici.
Mulumesc.
N-ai pentru ce.
Antrenorul lui Jamie Fingall, Basil Clutter, i avea
grajdul n Lambourn, cam la o mil de casa mea, dar n-am
avut vreme s-l caut nainte de cursa urmtoare, o curs de
trei mile, iar dup aceea a trebuit s m schimb din nou i s-
o ntlnesc pe prines n padocul de prezentare unde Kinley
deja era plimbat la pas.
Ca i mai nainte, ea era bine gardat i aproape prea
c-i face plcere, aa c n-am tiut dac era cazul sau nu s-o
alarmez cu vestea despre Nanterre. n cele din urm, i-am
spus doar lui Thomas:
Franuzul este aici. Stai n preajma ei.
Thomas a schiat un gest cu mna c a neles i era
sufcient s-l priveti ca s-i dai seama c de el se putea
trece cu greu. Cu o asemenea nfiare cred c l-ar f inut n
loc i pe hanul Attila, mi-am zis n sinea mea.
Kinley m despgubea pentru o dup-amiaz de altfel
anost nlndu-mi sufetul chinuit din prpastie pe culmi
ameitoare.
Relaiile dintre noi, stabilite aproape instantaneu n
77
timpul primei sale curse de garduri n noiembrie trecut, se
adnciser n urmtoarele trei, aa c prin februarie el prea
s tie dinainte ceea ce voiam s fac, dup cum i eu
intuiam ceea ce el avea n gnd. Rezultatul era o curs
absolut sublim, o comuniune de spirit la un nivel primar i,
n mod cert, o bucurie reciproc mprtit.
Kinley srea obstacolele cu o asemenea impetuozitate
nct prima oar aproape c nici n-am sesizat cnd a fcut-o,
iar, dup aceea, chiar dac tiam, n-a putea spune c nu
m lua prin surprindere de fecare dat. Primul obstacol m-a
lsat cu gura cscat, ca de obicei, iar la sfrit mi-am dat
seama c furasem n aer douzeci de lungimi pe puin. A
ctigat degajat terminnd cursa ntr-un galop de vntoare.
Speram c Wykeham, care privea la televizor, avea s-i
spun: frumoas curs i o s m ierte pentru Cascade. n
timp ce-l duceam la pas pe Kinley ca s i se scoat aua de
pe el mi-am zis posomort n gnd c de data asta Maynard
Allardeck n-o s gseasc nici un pretext ori vreo chichi de
care s se lege. i mi-am dat seama c el i Kinley, precum i
Nanterre mi-au fcut, totui, un bine: mi-au oprit gndurile
s mai zboare spre Botticelli, Giorgione, Tizian i Raphael.
Prinesei i strluceau cele mai frumoase stele n ochii-i
albatri i arta de parc pistoalele nici mcar n-ar f fost
inventate. Am desclecat, ne-am zmbit ntr-un triumf
reciproc mprtit i cu greu m-am stpnit s n-o
mbriez.
Este pregtit pentru Cheltenham, a spus ea scondu-
i o mnu ca s-i mngie uor botul cenuiu. Este la fel
de bun ca Sir Ken.
Prin anii cincizeci Sir Ken fusese tot timpul vedet
78
ctignd trei Champion Hurdle i numeroase alte premii
clasice de steeple. S ai un cal precum Sir Ken era dorina
suprem a multora din cei care-l vzuser, iar prinesa, care-
l avusese, l lua deseori ca punct de referin.
l ateapt un drum lung, am spus eu n timp ce
desctrmam chingile. Este nc att de tnr.
O, da, a spus ea fericit. Dar...
S-a oprit brusc tindu-i-se respiraia. M-am uitat la ea
i i-am vzut ochii larg deschii privind cu groaz peste
umrul meu drept i m-am ntors rapid s vd ce se
ntmplase.
Henri Nanterre se uita fx la ea.
Eu m afam ntre ei. Thomas i ceilali prieteni se
gseau n spatele ei preocupai mai mult s evite copitele lui
Kinley dect s-i ndeplineasc misiunea de-a o pzi, locul
find unul dintre cele mai sigure i mai pline de public.
Imediat Nanterre i-a mutat privirea spre mine, dup
care, ocat, a rmas cu gura cscat i cu ochii pironii
asupra mea.
Cnd m afasem n padocul de prezentare, am crezut c
m recunoscuse, de vreme ce se uita la mine, dar, n clipa
aceea am neles c el m luase, pur i simplu, ca find
jocheul prinesei i atta. Prea c abia acum i ddea
seama c sunt unul i acelai cu interlocutorul su din seara
trecut.
Tu eti... a spus el pierzndu-i brusc graiul. Eti...
Exact, am rspuns. Ce doreti?
i-a revenit rapid din surpriz, i-a ngustat ochii aintii
din nou asupra prinesei i a spus rspicat:
Jocheii pot avea accidente.
79
La fel i oamenii care poart pistoale, i-am rspuns.
Asta ai venit s-mi comunici?
Prea, mai mult sau mai puin, c acesta era motivul.
terge-o de aici, i-am spus aa cum mi spusese i el
cu o zi mai nainte sus, n loj i, spre totala mea uluire, a
plecat.
Hei, a spus Thomas agitat, acela a fost... acela a fost...
nu-i aa?
Da, i-am rspuns aeznd chingile pe a. Acum tii
cum arat.
Doamn! a exclamat Thomas plin de cin. De unde
a venit?
N-am vzut, a rspuns prinesa cu respiraia uor
tiat. Pur i simplu, m-am trezit cu el acolo.
Tipul este alunecos ca un pete, a intervenit unul
dintre prietenii prinesei.
i, ntr-adevr, n modul n care s-a ndeprtat, era un
fel de furiare rapid i alunecoas.
Ei bine, dragii mei, a spus prinesa prietenilor si
zmbind strbtut de un for, s mergem sus s celebrm
aceast frumoas victorie. i, Kit, vino i tu ct poi de
repede.
Da, prines.
M-am cntrit i, cum aceasta fusese pentru mine
ultima curs a zilei, m-am schimbat n hainele de strad.
Dup aceea m-am abtut pe la boxele unde se pregteau caii
nainte de alergare pentru c, din cele spuse de Jamie, Basil
Clutter trebuia s fe acolo s-i neueze calul pentru ultima
curs.
n aceste locuri antrenorii n-au niciodat vreme s stea
80
de vorb, dar tot am izbutit s scot un rspuns sau dou de
la el, date fr tragere de inim, n timp ce aeza teltia cu
plumbi, pledul cu numrul din curs i aua pe calul su
care nu-i mai gsea astmpr.
Franuzul? Nanterre, da. Are cai n Frana antrenai
de Villon. E un industria, sau ceva de soiul sta. Unde st?
De unde s tiu? ntreab-i pe soii Roqueville, cu care era.
Soii Roqueville? Ascult, oprete-te cu ntrebrile, sun-m
disear. E-n ordine?
Da, am rspuns oftnd i am plecat lsndu-l s
tearg botul calului ca s apar curat i bine ngrijit n faa
publicului.
Basil Clutter era foarte muncitor, totdeauna zorit i, ca
s economiseasc bani, fcea i munca lui Dusty de
capelmaistru, nsoindu-i caii peste tot la curse.
Am urcat n loja prinesei, am but ceai cu lmie i am
retrit relatnd pentru ea i prietenii ei momentele de glorie
din sriturile lui Kinley. Cnd a venit timpul s plecm, ea
mi-a spus pe tonul cel mai natural, ca pe ceva de la sine
neles:
Tu ai s te ntorci cu mine, nu-i aa?
Iar eu i-am rspuns, de parc gseam situaia tot pe-
att de freasc:
Da, cu siguran.
Mi-am luat din main sacoa cu lucrurile pentru
noapte pe care, de obicei, o purtam cu mine i ne-am ntors
n Eaton Square fr alte incidente, iar apoi i-am telefonat lui
Wykeham din camera de bambus. Mi-a spus c era ncntat
de Kinley, dar era ngrijorat n legtur cu Hillsborough.
Afase de la Dusty c nu-mi ddusem nici un interes n
81
privina lui n curs, drept pentru care fusesem chestionat de
arbitri. n concluzie, ce este cu mine de-am intrat n
buclucuri dou zile la rnd?
L-a strnge de gt pe Dusty, mi-am zis n gnd i i-am
povestit lui Wykeham ceea ce le spusesem i arbitrilor.
Ei au acceptat explicaia, am continuat eu. Unul
dintre ei era Maynard Allardeck, iar el se ine scai de capul
meu, indiferent ce-a face.
Da, cred c da. S-a veselit o bucat de vreme i chiar
a chicotit. S-au fcut pariuri la bookmakeri
1
pentru ziua n
care Allardeck va obine suspendarea ta i nu dac va izbuti
s-o obin.
Foarte nostim, am comentat eu deloc amuzat. Sunt
tot n Eaton Square dac ai nevoie de mine.
Da? a spus el. E-n ordine atunci. Noapte bun, Kit.
Noapte bun, Wykeham.
L-am sunat apoi pe Basil Clutter care mi-a spus
numrul de telefon al familiei Roqueville i i-am prins pe soii
Roqueville care abia se ntorseser de la Newbury.
Bernard Roqueville a spus c el nu tie unde locuiete
Nanterre. Da, l cunotea, dar nu bine. l ntlnise la Paris, la
curse, la Longchamp, iar Nanterre reluase legturile
invitndu-i, pe el i soia lui, la o bere n Newbury. De ce m
interesa? m-a ntrebat el.
I-am spus c speram s afu unde locuiete Nanterre n
Anglia. Bernard Roqueville regreta, dar nu m putea ajuta
pentru c nu tia i asta a fost tot.
Un fr care n-a dus nicieri, mi-am zis resemnat n sinea
mea punnd receptorul n furc. Poate c poliia o s aib
1
Persoan care ine registrele de pariuri la curse (engl.).
82
mai mult succes, dei m temeam c, dac s-ar gsi cineva
care s-l admonesteze pentru futurarea unui pistol
nencrcat la tmpla unei prinese strine, n-ar nsemna
neaprat c s-a i trecut la organizarea prinderii lui.
Am cobort n salon i, n timp ce-mi goleam pe ndelete
paharul de whisky am discutat cu prinesa despre cderea n
dizgraie a lui Hillsborough i mai trziu ne-am dus n
sufragerie unde mpreun cu Roland de Brescou am luat cina
servit de Dawson; iar eu, de cel puin douzeci de ori, m-am
gndit la banchetul forentin ce avea loc n nord.
Abia dup ora zece, cnd ne spuneam noapte bun
prinesa a adus vorba despre Nanterre.
El te-a avertizat c jocheii au accidente, nu-i aa?
Da, aa a zis. i aa se i ntmpl destul de des.
Nu asta a vrut el s spun.
Probabil c nu.
Nu mi-a ierta-o, dac din cauza noastr ai pi ceva.
Pe asta i conteaz. Dar am s risc. La fel i Thomas.
i, n sinea mea, m-am gndit c, dac soul ei n-a
sucombat pe loc cnd a vzut pistolul la tmpla prinesei, n-o
s-o fac nici atunci cnd focul de baraj va f ndreptat asupra
capetelor noastre.
Au s se ntmple accidente cu cei pe care-i iubesc...
i cu salariaii mei.
Nu este dect gura de el. N-o s fac nimic, am spus
eu ncurajator, iar ea a rspuns anemic c sper s fe aa i
a plecat la culcare.
Am fcut din nou un tur al casei imense verifcndu-i
sistemul de aprare, ntrebndu-m din nou dac mi
scpase ceva.
83
Dimineaa am afat.
*
* *
La ora apte eram deja sculat cnd a sunat interfonul i
am auzit vocea adormit a lui Dawson care m-a rugat s ridic
telefonul pentru c eram sunat din afar. L-am ridicat i pe
fr era Wykeham.
Grajdurile cu cai de curse i ncep activitile devreme
i duminicile, la fel ca i n celelalte zile ale sptmnii, iar eu
eram obinuit cu refeciile matinale ale lui Wykeham care
ntotdeauna se trezea la ora cinci. Totui, n dimineaa asta
vocea lui era incoerent i agitat cum n-o mai auzisem
niciodat i la nceput m-am ntrebat disperat ce pcate a f
putut comite n timpul somnului.
Ai... ai auzit ce i-am... i-am spus? s-a blbit el. Doi!
Dd... doi din caii prin... prinesei sunt... sunt mori.
Doi?! am exclamat eu ridicndu-m brusc n capul
oaselor i simind cum tot trupul mi este strbtut de fori
reci. Cum? Adic... care doi?
Sunt mori n boxele lor. epeni. Sunt mori de cteva
ceasuri bune...
Care doi? am ntrebat din nou cuprins de team.
A urmat o tcere la cellalt capt al frului. El i
amintea cu greu numele cailor chiar i n perioadele lui cele
mai bune, aa c-mi puteam imagina ce mbulzeal de nume
ale unor eroi demult apui era atunci pe limba lui.
Cei doi, a spus el n cele din urm, care au alergat
vineri.
84
Am simit c ameesc.
Mai eti acolo? a ntrebat el.
Da... Adic... Cascade... i Cotopaxi?
Nu cred c se putea ntmpla una ca asta, mi-am zis n
sinea mea. Era imposibil s fe adevrat. Nu Cotopaxi... nu
nainte de Grand National.
Cascade, a spus el. i Cotopaxi.
O, nu...
Cum? am ntrebat eu n cele din urm.
Am chemat veterinarul, a rspuns el. L-am sculat din
somn. Nu tiu cum. Asta e treaba lui. Dar doi! neleg s
moar unul, tiu c se poate ntmpla, dar nu doi... Spune-i
prinesei, Kit.
Asta e datoria ta, am protestat eu.
Nu, nu, tu eti acolo... Spune-i-o tu. Mai bine dect la
telefon. Ei erau ca nite copii pentru ea. i iubea ca pe nite
oameni... Doamne Dumnezeule!
Ce face Kinley? l-am ntrebat precipitat.
Cine?
Kinley... ctigtorul de la cursa cu obstacole de ieri.
O, da, el. E bine. I-am verifcat pe toi ceilali cnd i-
am gsit pe cei doi. Boxele acestora erau una lng alta, cred
c i aminteti... Spune-i prinesei ct mai repede, Kit, da?
Va trebui s ducem de aici hoiturile. Ea va trebui s ne
spun ce s facem cu ele. Dei dac au fost otrvii...
Crezi c au fost otrvii? l-am ntrebat.
Nu tiu. Spune-i acum, Kit.
A pus telefonul n furc i l-am nchis i eu pe al meu cu
o furie neputincioas. S-i omoare caii! Dac Henri Nanterre
s-ar f afat aici n clipa asta i-a f vrt pistolu-i de plastic n
85
gt. Cascade i Cotopaxi... i tiam, i tiam de ani de zile. mi
prea ru dup ei ca dup nite prieteni.
Dawson a fost de acord ca soia sa s-o trezeasc pe
prines i s-i spun c am veti proaste despre unul din
caii ei i c o atept n salon. M-am mbrcat i am cobort n
salon, iar peste cteva clipe a venit i ea nefardat i cu
nelinite n priviri.
Ce s-a ntmplat? m-a ntrebat ea. Care din ei?
Cnd i-am spus c erau doi i care anume am vzut
cum groaza i s-a transformat n supoziii nspimnttoare.
O, nu, el n-a putut face asta! a exclamat ea. Crezi c
el...
Dac el a fcut-o, i-am rspuns, o s-o regrete
amarnic.
A hotrt s mergem la grajdul lui Wykeham imediat i
n-am putut s-o opresc cnd am ncercat s-o conving s nu
vin.
Bineneles c trebuie s merg. Bietul Wykeham, are
nevoie de un sprijin moral. M-a simi vinovat dac nu m-a
duce.
Wykeham avea nevoie de ncurajare ntr-o mai mic
msur dect ea, dar pe la opt i jumtate ne afam deja pe
drum, prinesa rujat, Thomas placid, fr s se plng de
faptul c ziua lui liber s-a dus. Oferta mea de a conduce
Rolls-ul n locul lui a fost refuzat ca o sugestie complet
nepotrivit.
Grajdul lui Wykeham se afa la o or de mers cu maina,
la sud de Londra, la marginea unui ctun, pe o pant de pe
colinele Downs din Sussex. Fusese mrit la ntmplare, la
diverse intervale de-a lungul unui secol, lbrndu-se pe o
86
suprafa mare, dar prezenta o atracie pentru proprietari
din cauza labirintului su de mici i neateptate curi
interioare cu cte opt sau zece boxe fecare i cu tufe de ilice
n ciubere vopsite n rou. Pentru personalul de la grajd
labirintul pitoresc nsemna munc n plus i pierdere de
timp. Caii prinesei erau rspndii n cinci din aceste curi
interioare, fr ns a ocupa toate boxele din vreuna din ele.
Wykeham, ca majoritatea antrenorilor, prefera s mprtie
caii unui proprietar, nu s-i in pe toi laolalt i s-a
ntmplat ca cei doi, Cotopaxi i Cascade, s fe singurii care
aparineau prinesei i care s-au afat n boxele din curtea
cea mai apropiat de intrare.
Am parcat maina i ne-am ndreptat pe sub arcade spre
boxele din curile interioare. Auzindu-ne venind, Wykeham
ne-a ieit n ntmpinare n prima curte.
Arat mbtrnit fa de acum o sptmn, mi-am zis
n sinea mea stnjenit n timp ce-l priveam cum srut
trengrete mna prinesei. El ntotdeauna cochetase
oarecum cu ea, ochii, de obicei, i jucau i ceva din vechiul
su arm mai ieea la iveal, dar n dimineaa asta el prea,
pur i simplu, absent i, cnd i-a scos plria, pru-i alb i
s-a fcut vlvoi, iar minile btrne i subiri i tremurau.
Dragul meu, Wykeham, a spus prinesa alarmat.
Ari att de fr vlag.
Haidei n cas, a spus el pornind-o ntr-acolo. Este
mai bine.
Prinesa a ovit.
Bieii mei cai, nc mai sunt aici?
El a dat din cap nefericit.
Veterinarul este cu ei.
87
Atunci am s-i vd, a spus ea simplu i s-a ndreptat
hotrt spre curte, eu i Wykeham urmnd-o, fr s
ncercm s o facem s se rzgndeasc.
Uile de la cele dou boxe erau deschise i n interior se
zrea o lumin electric slab, dei afar era plin zi. Toate
celelalte boxe erau nchise, iar Wykeham a spus:
Am lsat ceilali cai aici, n boxele lor. Nu par s fe
tulburai, pentru c nu exist nici o urm de snge... tii,
asta i-ar tulbura...
Prinesa, ascultnd doar pe jumtate, s-a ndreptat cu
pai i mai ncei spre locul acoperit cu zgur maronie din
boxele unde-i zceau caii, trupurile lor artnd ca dou
movile tcute, viteza lor fulgertoare stins pentru totdeauna.
Muriser cu pledurile care se puneau n cursul nopii pe
ei, dar, fe c veterinarul, fe c Wykeham, ori bieii de grajd
le scoseser i le fcuser sul punndu-le lng perete. Am
privit cu toii n tcere trupul negru, strlucitor al lui
Cascade i trupul murg, cu pete de zpad al lui Cotopaxi.
Robin Curtiss, veterinarul nalt, stngaci, cu nfiare
copilroas o mai ntlnise pe prines cnd i cnd, iar pe
mine mult mai des. mbrcat ntr-o salopet verde,
protectoare, a dat din cap spre noi i s-a scuzat c nu poate
s ne dea mna spunnd c mai nti trebuie s se spele.
Prinesa i-a rspuns la salut i l-a ntrebat imediat cu
stpnire de sine:
Te rog, spune-mi... cum au murit.
Robin Curtiss a aruncat o privire spre mine i
Wykeham, dar nici unul din noi n-am ncercat s-l oprim,
aa c s-a ntors spre prines i i-a spus direct:
Doamn, au fost mpucai. N-au simit nimic. Au fost
88
mpucai cu o arm care nu produce dureri. Cu un Colt cu
sgeat.
89
CAPITOLUL 6
Cascade zcea pe o parte n box, cu capul n umbr,
dar nu departe de u. Robin Curtiss a naintat civa pai
pe zgur i s-a aplecat ridicnd smocul de pr negru care
acoperea fruntea calului.
Nu putei vedea foarte clar, doamn, pentru c este
att de negru, dar exist chiar sub acest smoc un semn pe
unde a intrat sgeata. S-a ridicat tergndu-i degetele cu o
batist. Foarte uor l poi scpa, a continuat el. Nu-i dai
seama de ceea ce s-a ntmplat dect dac te atepi la aa
ceva.
Prinesa s-a ndeprtat de lng calul mort cu lacrimi n
ochi, dar cu chipul calm. S-a oprit pentru o clip n faa boxei
urmtoare unde lng u se vedea crupa lui Cotopaxi, fr a
i se zri capul, care se afa lng iesle.
i cu el s-a procedat la fel, a spus Robin Curtiss. Sub
coama de pe frunte, aproape c nici nu se vede semnul. A
fost un expert, doamn. Caii n-au suferit.
Ea a dat din cap nghiind n sec, apoi, incapabil s
scoat o vorb, l-a prins pe Wykeham de bra i cu cealalt
mn a fcut semn spre arcada porii i casa lui Wykeham ce
se afa dincolo. Eu i Robin Curtiss i-am urmrit cum se
ndeprtau iar el a oftat comptimitor.
Biata doamn. ntotdeauna asemenea lovituri sunt
90
att de greu de suportat.
Caii au fost omori, am spus. Ceea ce face s fe i
mai greu de suportat.
Da, n mod cert au fost omori. Wykeham a chemat
poliia, dei i-am spus c nu era neaprat necesar. Legea este
foarte vag n privina omorrii animalelor. Dar, cum caii
aparin prinesei Casilia, cred c a procedat bine. i el este
nerbdtor ca s ridicm hoiturile ct mai curnd posibil,
dar nu tiu cum st cu societatea de asigurri... dac, ntr-un
caz ca acesta, nu trebuie ca ei s fe anunai primii... i mai
este i duminic. S-a oprit pierzndu-i irul vorbelor, dup
care a adugat ceva mai coerent: n zilele noastre nu prea
ntlneti rni de acest fel.
Ce vrei s spui? l-am ntrebat.
Sgeile recuperabile sunt demult ieite din uz.
Aproape nimeni nu le mai folosete astzi.
Sgei recuperabile?
Coltul cu sgei recuperabile. Se numesc astfel pentru
c sgeata nu pleac defnitiv din pistol, ci revine automat
napoi. Cu siguran c tii asta, nu?
Da. Adic tiu c sgeata revine. Am vzut una chiar
de aproape, cu ani n urm. Nu tiam c sunt ieite din uz.
Acum ce se folosete?
Presupun c ai vzut cum este omort un cal, a
continuat el surprins. n curse, n toate cazurile cnd calul
pe care l clreti i rupe un picior...
Mie nu mi s-a ntmplat dect de dou ori, i-am spus.
i de ambele di mi-am scos aua i am plecat.
M-am trezit refectnd la acest lucru i am ncercat s-i
explic:
91
ntre tine i acea creatur se stabilete o comuniune,
probabil chiar ajungi s ii la el i n clipa urmtoare el
trebuie s moar... Aa c eu n-am vrut niciodat s stau s
privesc. i se poate prea ciudat, mai cu seam c am
crescut ntr-un grajd de cai de curse, dar, de fapt, eu n-am
vzut niciodat cum se duce pistolul la capul calului,
ntotdeauna mi-am imaginat vag c se mpuc dintr-o parte,
cum ar f tmpla omului.
Ei bine, a spus el surprins i uor amuzat, ar trebui
s te coleasc cineva. Tocmai dumneata s nu tii! Uite, a
continuat el, privete la capul lui Cotopaxi. i-a croit drum
printre picioarele epene ale calului pn a putut s-mi arate
ce voia. Ochii lui Cotopaxi erau pe jumtate deschii i
lptoi i, dei Robin Curtiss arta complet detaat, pentru
mine, totui, nu era o chestiune de zi cu zi.
Creierul unui cal este doar de mrimea unui pumn, a
spus el. Presupun ca asta o tii.
Da, tiu c este mic.
A dat din cap.
Mai tot capul unui cal este un spaiu gol, nuntru nu
sunt dect sinusurile. Creierul este sus, ntre urechi, n
extremitatea gtului. Osul n zona aceea este destul de tare.
Numai ntr-un singur loc sgeata poate s ptrund i s-i
ating inta. A ridicat coama lui Cotopaxi de pe frunte i mi-a
artat o mic neornduial n prul de culoare deschis.
Tragi o linie de la urechea dreapt la ochiul stng, a
continuat el, i o linie de la urechea stng la ochiul drept. n
locul n care liniile se ntlnesc, acolo este cel mai bine... mai
mult sau mai puin, acesta este... singurul punct n care
trebuie s ocheti. i vezi? Sgeata a intrat n capul lui
92
Cotopaxi exact n acest loc. N-a fost o treab fcut la
ntmplare. Indiferent cine este autorul, a tiut exact ce
trebuie s fac.
Ei bine, am spus czut pe gnduri, acum c mi-ai
explicat, tiu cum trebuie s procedez.
Da, dar nu uita c trebuie s ai i unghiul tot att de
corect stabilit ca i locul. Trebuie s inteti exact n punctul
n care se ntlnete coloana vertebral i creierul. Atunci
rezultatul este instantaneu i, dup cum vezi, nu exist nici o
urm de snge.
i, ntre timp, am sugerat eu ironic, calul st, pur i
simplu, i ateapt ca toate acestea s se ntmple?
Nostimada este c mai toi o fac. Chiar i aa, totui,
mi s-a spus c pentru oamenii scunzi este difcil s duc
mna la nlimea necesar spre a obine unghiul corect.
Da, cu siguran, am rspuns.
Mi-am cobort privirile spre cel care a fost o mare
speran n lumea curselor i s-a pierdut n van. l clrisem,
i nelesesem gndurile, i simisem elasticitatea muchilor,
m bucurasem de victoriile lui, l antrenasem cnd nu era
dect un nceptor i urmrisem emoionat cum devenea tot
mai viguros o dat cu trecerea timpului. i, totui, mi-am zis,
n-a putea s asist la omorrea unui cal, dac ar f s se
ntmple un accident ntr-o curs.
Am ieit afar urmat de Robin Curtiss care continua s
m instruiasc sec.
n afar de difcultatea de a lovi exact locul respectiv,
sgeata mai are un dezavantaj i anume acela c, dei ea se
retrage imediat, calul ncepe s cad tot att de repede, iar
dup mai multe ntrebuinri oasele craniene ndoaie sgeata
93
i pistolul nu mai funcioneaz.
Aa c acum folosii altceva?
Da, a ncuviinat el dnd din cap. Glonul. Am s-i
art, dac vrei. Am un pistol n main.
Ne-am ndreptat fr grab spre locul unde i era
parcat maina, nu departe de Rolls-ul prinesei. A descuiat
portbagajul, apoi o geant diplomat pe care o avea nuntru
i din ea a scos un obiect nvelit ntr-o crp maro, pe care a
dat-o la o parte.
A ieit la iveal un pistol automat, tip Luger, care nu
prea cu nimic ieit din comun, n afar de eav. Aceasta nu
era dreapt i ngust aa cum te-ai f ateptat, ci lat i
umfat, cu o deschiztur oval, tiat pe oblic, la capt.
eava asta trimite glonul afar nvrtindu-l n
spiral, mi-a explicat el.
Orice glon obinuit?
Da, orice tip de pistol i orice glon, dar trebuie s
aib calibrul potrivit. Acesta este unul din marile avantaje,
poi s sudezi o eav ca asta la orice pistol vrei. Ei bine...
glonul pleac din pistol cu energie mare, de scurt durat,
dar, pentru c merge n spiral, va f oprit de orice obstacol
pe care-l ntlnete n cale. Aa c, dac mputi un cal,
glonul se va opri n capul lui. n majoritatea cazurilor, aa se
ntmpl. A zmbit. Oricum, nu-i trebuie atta precizie ca la
sgeat, pentru c glonul are efecte mai mari i mai sigure.
L-am privit czut pe gnduri.
Cum poi s fi att de sigur c cei doi au fost omori
cu o sgeat?
O... la glon ar f arsuri de la praful de puc n locul
n care a intrat, de asemenea, i-ar f curs snge pe nas i
94
probabil pe gur. Uneori nu mult, dar oricum ar f fost ct de
ct, pentru c rana n interior este mult mai mare, nelegi?
Da, i-am rspuns oftnd. neleg. L-am privit cum i
nvelea la loc pistolul i l-am ntrebat: Presupun c i trebuie
o autorizaie pentru el.
Bineneles. La fel i pentru sgei.
Trebuie s fe mii de asemenea pistoale prin zon, am
refectat n sinea mea. Orice veterinar, probabil, c are unul.
Orice parlagiu. Orice fermier cu multe oi i vite. Orice hita
care are n grij o ceat de cini de vntoare. Oamenii care
se ocup de caii poliiei... Probabilitile preau fr de
sfrit.
Bnui c sunt sute de asemenea sgei prin zon,
ieite din uz i nefolosite.
Da, sub cheie i lact, a rspuns el.
Dar nu i n noaptea trecut.
Nu.
Cam pe la ce or din noapte crezi c s-a ntmplat?
i-a terminat de mpachetat pistolul i l-a pus din nou
sub cheie.
Devreme, a rspuns el convins. Nu mult dup miezul
nopii. ntr-adevr, a fost o noapte rece ca piatra n dimineaa
asta. Nici n interior nu mai erau calzi. Asta cere timp... iar ei
au fost gsii la ora ase i jumtate. A fcut o grimas. Celor
de la ecarisaj nu le place s ridice cai mori de atta vreme. i
deplaseaz greu cnd sunt nepenii i ca s-i scoi din box
este o problem. i-a dezbrcat salopeta i a pus-o n
portbagaj. Trebuie fcut autopsia. Cei de la asigurri insist
asupra acestui lucru. A nchis portbagajul. Putem s mergem
i noi n cas.
95
i-i lsm acolo?
Am fcut semn spre grajduri.
N-o s plece nicieri, a rspuns el, dar s-a ntors i a
nchis uile celor dou boxe. ntr-o duminic att de
frumoas s-ar putea ca unii proprietari s vin ca s-i vad
caii i sensibilitatea lor ar putea f afectat.
Cred c n prima sptmn din timpul pregtirii sale ca
medic veterinar i propria sensibilitate a lui Robin avusese
mult de suferit, dar se obinuise i acum era un doctor foarte
bun i efcient pentru caii lui Wykeham.
Am intrat n casa lui Wykeham, veche i ntortocheat
asemeni ogrzii i i-am gsit, pe el i pe prines,
consolndu-se cu ceai i amintiri, ea, plin de solicitudine i
stpnindu-i durerea, iar el prnd mai calm i mai sigur pe
sine, dar totui stnjenit.
Cnd mi-am fcut apariia, el s-a ridicat brusc n
picioare, s-a repezit spre mine i m-a scos din salon spunnd
c vrea s-mi arate unde s pregtesc ceaiul, dei asta o
tiam de zece ani.
Nu neleg, mi-a spus pe cnd m conducea spre
buctrie. De ce ea nu ntreab cine i-a omort? Este primul
lucru pe care a vrea s-l tiu. Ori ea nici n-a amintit mcar
o singur dat. A vorbit doar despre curse, n felul ei obinuit
i s-a interesat de ceilali cai. De ce nu vrea s tie cine i-a
omort?
Mde, i-am rspuns. Cred c tie.
Ce?! Atunci, pentru numele lui Dumnezeu, Kit...
cine?
Am ovit. El prea att de usciv i slbit, cute adnci
i brzdau faa btrn i zbrcit pe care pistruii aprui o
96
dat cu vrsta ieeau mult n eviden.
O s-i spun ea nsi, i-am rspuns, dar este ceva
legat de afacerile soului ei. Nu cred c este cazul s-i faci
griji c ar f un trdtor printre oamenii ti. Dac ea nu i-a
spus ce crede, nseamn c n-o s spun nimnui pn nu
discut cu soul ei i, chiar i atunci, s-ar putea s ia
hotrrea de a nu divulga nimic, pentru c tii ct de mult
ursc publicitatea.
n orice caz, va f publicitate, a rspuns el ngrijorat.
Co-favoritul pentru Grand National, mpucat n box... Chiar
dac ncercm, nu putem face s n-ajung la urechile presei.
Am nceput s pregtesc ceaiul pentru mine i Robert
fr a mai insista asupra vlvei care se va produce n mod
cert.
n orice caz, am continuat eu, principala dumitale
problem nu este s afi cine a fcut-o. Dumneata trebuie s
te ngrijeti nainte de toate ca toi ceilali cai s fe n
siguran.
Kit! Era totul uluit. A... afurisit treab, Kit... Kit. Se
blbia iar. N-o s... n-o s se ntmple din nou!
Ei bine, am spus eu domol, dei n-aveam cum s-o
spun cu mai multe menajamente, a zice c pericolul i pate
pe toi. Toi caii ei. Nu imediat. Nu chiar azi. Dar, dac
prinesa i soul ei se hotrsc pentru un anume curs al
lucrurilor, ceea ce este foarte probabil, atunci toi sunt n
pericol, Kinley mai ales. Aa c, ceea ce trebuie fcut este s
ne punem minile la treab pentru a lua msuri de aprare.
Dar, Kit...
Trebuie angajate patrule cu cini, am spus eu.
Sunt foarte scumpe...
97
Prinesa este bogat, am subliniat eu. ntreab-o. Dac
nu-i convine preul, am s pltesc eu. Wykeham a rmas cu
gura cscat i a nchis-o cnd i-am explicat mai departe: Eu
deja am pierdut cea mai bun ans pe care am avut-o
vreodat de a ctiga Grand National-ul. Caii ei nseamn tot
att de mult pentru mine, ct i pentru ea i pentru tine, i
s m ia naiba dac stau cu minile n sn i las s fe
omori doi cte doi. Aa c, pn disear s aduci oameni de
paz, s te asiguri ca de acum nainte s fe cineva n
permanen la grajduri, s se patruleze toate curile zi i
noapte.
E-n ordine, a spus el trgnat. Am s aranjez totul...
Dac a ti cine i-a omort, l-a ucide cu propria mea mn.
Suna extraordinar, aa cum fusese spus, fr mnie,
mai mult ca o autodescoperire neateptat. Aceasta era i
dorina mea, dar n-a f putut-o face dect la furie. El sugera
o aciune dus pn la capt cu mintea limpede; oamenii
ns fac asemenea afrmaii, fr a le da nici ei crezare, iar el
nu avea putere nici ct un oarece n faa lui Nanterre, care
era ca un uliu de prad, mi-am zis n sinea mea cu prere de
ru.
n tinereea lui fusese ca un Hercule, aa-mi spusese, un
fel de uzin energetic pe dou picioare, cu o bucurie de a
tri pulsndu-i n vene.
Sete de via, asta este ceea ce am cu prisosin, mi
repetase el de nenumrate ori. Asta ai i tu. Nimeni nu
ajunge nicieri dac n-o are. Plcerea luptei, asta-i totul.
Fusese jocheu de renume n curse de amatori, se
ndrgostise lulea i se nsurase cu fata unui antrenor
mediocru ai crui cai au nceput s ctige din momentul n
98
care Wykeham a pit n ograd. Acum, dup cincizeci de
ani, cnd toat vigoarea i era dus, soia moart, iar
propria-i fic, ea nsi bunic, lui nu-i mai rmsese dect
priceperea de nepreuit de a transmite setea de a tri cailor
si. Nu se prea mai gndea la altceva n afar de ei, alte
lucruri nu-l mai interesau, i fcea rondul de sear la
grajduri vorbind fecrui cal ca unui om, jucndu-se cu unii,
mutruluindu-i pe alii, mgulind foarte puini, dar fr a
ignora pe nici unul.
Clrisem pentru el de cnd aveam nousprezece ani,
fapt pe care-l povestea cu mulumire de sine. Uitai-v la
tnrul la, le spusese pe atunci diverilor proprietari. Este
ceea ce ne trebuie. i m pricep bine la asta. Uneori m
gndeam c el mi dduse cu tenacitate exact ceea ce oferea
celor dragi: ans, ncredere i bucuria muncii.
Pe cnd mi fceam ucenicia, el antrenase doi cai ce
ctigaser Grand National-ul, ca jocheu, fusesem i eu
destul de aproape n a-l obine, dar abia de curnd mi
ddusem seama ct de mult i dorea a treia victorie. Calul
mort de afar nsemna pentru noi toi o mare pierdere, care
ne seca inimile de durere.
Cotopaxi, a spus el cu intensitate, nimerindu-i exact
numele n chip surprinztor, era calul pe care l-a f scos
primul dintr-un incendiu.
*
* *
Eu i prinesa ne-am ntors la Londra fr ca s mai
ateptm poliia, pe cei de la asigurri sau ecarisaj (totul era
99
att de oribil).
M ateptam ca ea s vorbeasc mai cu seam despre
caii ei, ca de obicei, dar, se pare, c acum gndurile i erau
spre Wykeham.
Acum treizeci i cinci de ani, cnd tu nici nu erai
nscut, a spus ea, cnd am intrat n lumea curselor,
Wykeham domina scena ca un Colossus. Era exact aa cum
povestete el, un Hercule, ntr-adevr. Puternic, plin de
succes, teribil de atractiv... Mai toate femeile erau leinate
dup el, iar soii i ieeau din mini de furie... A zmbit la
aduceri aminte. Presupun c este greu pentru tine, Kit, s i-l
imaginezi astfel, cunoscndu-l doar de cnd este btrn, dar
a fost un brbat splendid... i nc mai este, bineneles. M-
am simit privilegiat, n urm cu muli ani, cnd a acceptat
s-mi antreneze caii.
Priveam fascinat faa-i senin. n trecut o vzusem
deseori cu Wykeham la curse, totdeauna ascultndu-i
sfaturile, btndu-i uor pe bra vesel. Nu-mi ddusem
seama ct de mult trebuie s-i f simit ea lipsa cnd el a
nceput s nu mai vin la curse, ct de mult trebuie s f
regretat ea vetejirea unui asemenea titan.
Contemporan cu bunicul meu (i cu tatl lui Maynard
Allardeck) Wykeham era o legend pentru mine cnd mi
oferise slujba. O acceptasem aproape uluit i m
maturizasem rapid, avnd o judecat de om n toat frea la
douzeci de ani din cauza responsabilitilor pe care mi le
ncredinase. Cai de sute de mii de lire se afau n minile
mele tot timpul, succesul unui grajd era pus pe umerii mei.
Nu inuse cont de tinereea mea, mi spusese n termeni
foarte clari de la nceput c toat munca lui atrna n fnal de
100
priceperea jocheului, de nelepciunea i de capacitatea lui de
a lua hotrri la rece. Aa c, dac nu eram la nlimea
cerinelor lui, nu ne rmnea altceva de fcut dect s ne
lum rmas bun.
Micat n adncul sufetului meu, mbriasem din
toat inima ceea ce mi oferise tiind c o asemenea ans nu
mai ntlneam a doua oar n via; i, n general, totul ieise
foarte bine.
Gndurile prinesei erau identice cu ale mele.
Cnd Paul Peck a avut accidentul acela ngrozitor i s-
a hotrt s se retrag, a spus ea, eram n plin sezon, fr
nici un jocheu la grajd, iar ceilali jochei de valoare aveau
angajamente n alt parte. Wykeham ne-a spus, mie i altor
proprietari, c era n Newmarket un biat, Fielding, care
clrea ca amator de un an de zile, de cnd terminase
coala... A zmbit. Toi eram foarte ndoielnici. Wykeham ne-a
spus s avem ncredere n el, pentru c nu se nela
niciodat. tii ct este de modest! A fcut o pauz czut pe
gnduri. Cnd a fost asta?
Acum zece ani, la sfrit de octombrie.
A oftat.
Timpul trece att de iute.
Cu ct mbtrneti cu att trece i mai repede... i
pentru mine era la fel. Timpul nu se mai dilata la infnit. Anii
ct voi mai sta n a se apropie de sfrit, poate vor f patru,
poate vor f cinci. Asta se va ntmpla atunci cnd trupul nu
mi se mai vindeca att de repede dup czturi, iar eu nici pe
departe nu eram pregtit s fac fa scurgerii inexorabile a
zilelor. mi iubeam cu pasiune meseria i m temeam de ziua
cnd se va ncheia. Orice ar urma dup aceea va f nespus de
101
plictisitor, mi-am zis n sinea mea.
Prinesa a rmas tcut pentru o vreme, gndurile
ntorcndu-i-se spre Cascade i Cotopaxi.
Sgeata aceea, a spus ea ezitnd... n-am putut s-l
ntreb pe Robin... eu, de fapt, nu tiu cum arta un
asemenea pistol.
Robin spune c acel Colt cu sgeat nu prea mai este
folosit n zilele noastre, i-am rspuns, dar eu am vzut
cndva unul. Veterinarul bunicului meu mi l-a artat. Era un
pistol foarte greu, cu o eav foarte groas. Sgeata n sine
este o vergea din metal care alunec pe eav. Cnd se apas
pe trgaci, vergeaua metalic nete afar, dar, pentru c
este fxat nuntru pe un arc, revine imediat n eav. Am
refectat cteva clipe, apoi am continuat: Vergeaua, sgeata...
este puin mai groas dect un creion i cam zece centimetri
din ea intr n... - ... cel asupra cruia s-a tras.
A fost surprins.
Att de mic? tii, am crezut c este mult mai mare.
i pn astzi habar n-am avut c... c se trage n frunte.
S-a oprit brusc i o bun bucat de vreme s-a
concentrat asupra peisajului. Fusese de acord fr nici o
rezerv asupra patrulei cu cini i-i spusese lui Wykeham s
nu fac economii, pericolul n care se afau toi ceilali cai ai
si find evident.
Ateptasem cu atta nerbdare Grand National-ul, a
spus ea n cele din urm. Cu att de mult nerbdare!
Da, tiu. i eu la fel.
M-a mngiat uor pe mn destul de absent.
Este o pierdere att de mare, a spus ea cu durere. i
totul a fost att de stupid. Soul meu n-o s intre niciodat n
102
comerul cu arme ca s-mi salveze caii. Niciodat. i nici nu
i-a cere-o. Dragii, dragii mei cai!
S-a luptat ca s n-o apuce plnsul i cu cteva prize de
aer trase pe nas i cteva nghiituri n sec a ctigat btlia.
Cnd am ajuns n Eaton Square a spus s mergem n salon
s bem ceva ca s ne mai treac suprarea.
Totui, acest plan bun a czut pentru c salonul era
ocupat. Dou fguri, care stteau fecare n cte un fotoliu, s-
au ridicat n picioare cnd prinesa a pit nuntru; erau
prinul Litsi i Danielle.
Scumpa mea mtu, a spus prinul Litsi aplecndu-
se i srutndu-i mna i amndoi obrajii. Bun dimineaa.
Bun dimineaa, a rspuns ea anemic i a srutat-o
pe Danielle. Credeam c v ntoarcei disear, trziu.
Vremea a fost ngrozitoare, a spus prinul
strngndu-mi mna. Ploaie. Cea. Frig. Ieri am hotrt c
ne-a fost de-ajuns i am plecat dis-de-diminea, nainte de
micul dejun.
Am srutat obrazul catifelat al Danielle-ei, dorind mult
mai mult dect att. M-a privit scurt n ochi i a spus c
Dawson le zisese c eu locuiam aici. N-o vzusem de trei
sptmni i nu voiam s aud nimic despre Dawson. Totui,
n preajma prinesei mi-am stpnit emoiile care m
rveau i m-am auzit ntrebnd-o dac i-au plcut
prelegerile, de parc i sperasem acest lucru.
Au fost grozave.
Prinesa a hotrt ca eu, prinul Litsi i Danielle s
servim cte o butur, iar ea a plecat sus s-i vad soul.
F tu pe gazda, i-a spus ea nepotului. i tu, Kit,
povestete-le tot ce s-a ntmplat, vrei? Dragii mei... nite
103
necazuri att de oribile.
A futurat vag din mn n semn de rmas bun i a ieit
din salon. O siluet zvelt i dreapt, care se defnea singur.
Kit, a spus prinul deplasndu-i atenia asupra mea.
Sir.
Stteam amndoi n picioare de parc ne cntream
unul pe cellalt: El era mai nalt dect mine, cu zece ani mai
n vrst i un om de lume. Un brbat robust, cu umeri
puternici, cap mare, buze crnoase, nas drept i ochi
inteligeni, de culoare deschis. Pru-i castaniu ncepuse s
se retrag uor de pe frunte, dndu-i un aer de distincie, iar
din cmaa-i crem, nenchis la guler se profla un gt
puternic. Arta la fel de impuntor cum l tiam
dintotdeauna. Trecuse un an sau mai mult de cnd ne
vzusem ultima oar.
La rndul lui, cred c a vzut un pr castaniu,
crlionat, nite ochi cprui i un trup slbnog, aa cum
cereau baremurile curselor. Pesemne c el a mai vzut i un
brbat pe a crui logodnic o ademenise cu plceri ezoterice,
dar, ca s fu drept, nu se citea pe chipul lui nici triumf, nici
amuzament.
A vrea s beau ceva, a spus Danielle brusc. S-a
aezat n fotoliu ateptnd. Litsi...
Prinul m-a mai cntrit o clip din ochi, apoi s-a ntors
i s-a ocupat de sticle. Pn acum noi discutasem doar
despre curse, am refectat eu, meninndu-ne la o
conversaie politicoas i superfcial. De fapt, l cunoteam
tot pe-att de puin pe ct m cunotea i el.
Fr s ntrebe, a turnat vin alb pentru Danielle i
scotch pentru noi doi.
104
E-n ordine? m-a ntrebat el oferindu-mi paharul.
Da, Sir.
Zi-mi Litsi, a spus el cu nonalan. Tot acest
protocol... nu-mi place n intimitate. Cu tanti Casilia este
altceva, dar eu n-am cunoscut vremurile de altdat. Nu mai
exist nici un tron... eu n-am s fu niciodat rege. Eu triesc
n lumea modern... aa c s rmn n ea, vrei?
Da, am rspuns. Dac dorii.
A ncuviinat din cap i a sorbit cteva nghiituri.
Tu, n orice caz, i spui mtuii Casilia prines, a
subliniat el.
Ea mi-a cerut-o.
Deci rmne cum am hotrt. A fcut un gest larg cu
mna, subiectul find nchis. Spune-ne ce a rvit aceast
cas.
Am privit spre Danielle care era mbrcat n pantaloni
negri, bluz alb i pulover bleu. Era fardat cu obinuitul
ruj roz, iar pru-i negru, bogat fusese strns la spate cu o
panglic bleu. Totul mi era cunoscut, familiar i drag.
Doream cu ardoare s-o strng n brae, s-i simt cldura
trupului lipit de al meu, dar ea sttea foarte hotrt n
fotoliul n care nu ncpea dect o persoan find concentrat
asupra buturii i dac-mi ntlnise privirea pentru o
secund sau dou.
O pierd, mi-am zis n sinea mea i nu puteam s suport
gndul.
Kit, a spus prinul lund loc n fotoliu.
Am respirat adnc, mi-am ntors privirea spre el i m-
am aezat i eu, dup care mi-am nceput lungul recital,
pornind cronologic de la descinderea scandaloas a lui
105
Nanterre de vineri dup-amiaz i terminnd cu caii mori
din grajdul lui Wykeham din dimineaa asta.
Litsi a ascultat cu o consternare crescnd, iar Danielle,
pur i simplu, era indignat.
Asta-i oribil, a spus ea. Biata tanti Casilia! S-a
ncruntat. Cred c nu este bine s cedezi sub ameninri, dar
de ce este unchiul Roland att de pornit mpotriva armelor?
Ele se fabric n toat lumea, nu?
n Frana, i-a rspuns Litsi, pentru un om de rangul
lui Roland, dac s-ar ndeletnici cu armele, ar f considerat
demn de dispre.
Dar el nu locuiete n Frana, a spus Danielle.
El triete n sine. Litsi i-a ntors privirile spre mine.
Tu nelegi de ce nu poate, nu?
Da, i-am rspuns.
A dat din cap. Danielle s-a uitat pe rnd la fecare din
noi i a oftat.
Asta-i judecat european, presupun. Comerul cu
arme n America nu nseamn mare lucru.
Mi-am zis c, probabil, nsemna cu mult mai mult dect
i ddea ea seama, iar din expresia lui Litsi am neles c i
el gndea la fel.
Cele patru sute de familii cu vechi tradiii ar face
nego cu arme? a ntrebat el, dar, dac s-a ateptat la un
rspuns negativ, nu l-a avut.
Da, bineneles, cred c da, a spus Danielle. Adic, de
ce i-ar face probleme?
n orice caz, a spus Litsi, pentru Roland este
imposibil.
Discuia a fost ntrerupt de o voce ce venea dinspre
106
scri, o voce feminin, puternic, ce se apropia.
Unde sunt? nuntru? A aprut i persoana n cadrul
uii de la salon. Dawson zice c este ocupat camera de
bambus. Asta-i ridicol! Eu ntotdeauna am stat n camera de
bambus! I-am spus lui Dawson s mute lucrurile, indiferent
ale cui sunt.
Dawson mi-a aruncat o privire inexpresiv peste umerii
ei i i-a continuat drumul spre etajul de sus ducnd o
valiz.
Acum, a spus apariia din prag, s-mi pregteasc
cineva i mie un Bloody Mary
1
. Afurisitul de avion a avut o
ntrziere de dou ore..
Drace! a exclamat abia auzit Danielle, pe cnd toi trei
ne ridicam n picioare. Tanti Beatrice.
1
Combinaie de votc i suc de roii (slang. engl.).
107
CAPITOLUL 7
Mtua Beatrice, sora lui Roland de Brescou, vorbea cu
un uor accent francez mult estompat de un pronunat
accent american. Avea un pr foarte bogat, nu negru i lung
ca al Danielle-ei, ci alb, btnd n oranj pal, care ncadra o
fa rotund, cu ochi tot rotunzi, n care se citea o expresie de
o hotrre ce mergea pn la obstinaie.
Danielle! a exclamat Beatrice cu sprncenele-i subiri
nlate. Ce faci aici?
Lucrez n Anglia. Din toamna trecut.
Danielle s-a ndreptat spre mtua sa ca s-i dea
srutarea cuvenit.
Mie nimeni nu-mi spune nimic.
Beatrice purta un costum din jers din mtase - haina
de vizon i fusese dus sus pe braul lui Dawson - cu o blan
de foc prins cu un lan de aur care-i strlucea pe piept.
Degetele-i pline de inele artau ca o pepit de aur, cam de o
uncie i un crocodil fusese sacrifcat pentru geanta ei. ntr-
un cuvnt, Beatrice tia s se bucure de banii ei.
Ea era pe punctul de a ntreba cine suntem eu i Litsi,
cnd a intrat prinesa, care, din cte mi-am dat seama,
coborse ntr-o vitez record.
Beatrice, a spus ea naintnd cu ambele brae ntinse
i un zmbet contrafcut, ce surpriz plcut!
108
A mbriat-o pe Beatrice i i-a aplicat dou srutri de
bun venit, dar i-am observat disperarea din ochi.
Surpriz? a ntrebat-o Beatrice cnd s-a desprins din
mbriare. Am sunat vineri i am vorbit cu secretara. I-am
spus s-i ia toate msurile ca s-i transmit mesajul i mi-
a promis c o s-i lase o not.
O! O expresie de toleran a strbtut faa prinesei.
Pesemne c este jos, n birou i eu n-am observat-o. Am
fost... destul de ocupai.
Casilia, n privina camerei de bambus... a nceput cu
tenacitate Beatrice, dar prinesa a ntrerupt-o cu dexteritate.
l cunoti pe nepotul meu, Litsi? a spus ea fcnd
prezentrile de rigoare. Litsi, ea este sora lui Roland, Beatrice
de Brescou Bunt. Beatrice, ai plecat din Palm Beach asear?
Ai fcut un zbor att de lung din Miami.
Casilia... Beatrice a dat mna cu Litsi. Camera de...
i el este logodnicul Danielle-ei, Christmas Fielding, a
continuat prinesa fr s-i lase timp de vorbire. Cred c nici
pe el nu-l cunoti. i acum, draga mea Beatrice, puin vodc
cu suc de roii?
Casilia! a spus Beatrice proptindu-i bine picioarele n
pantof. ntotdeauna am avut camera de bambus.
Am deschis gura s spun ndatoritor c nu m deranja
s m mut n alt parte cnd am primit o privire rapid, de
oel pur, din partea prinesei. Am nchis gura uluit i amuzat,
fr a lsa s mi se citeasc ceva pe chip.
Beatrice, doamna Dawson i despacheteaz lucrurile
n camera roz, a spus prinesa cu fermitate. Ai s te simi
foarte bine acolo.
Beatrice, furioas, dar nemaiavnd ncotro, l-a lsat pe
109
amabilul Litsi s-i pregteasc un Bloody Mary, dnd
instruciuni precise despre cum se agit sucul de roii,
despre ct Worcestershire s pun, ct lmie i ct
ghea. Prinesa o urmrea cu o expresie vag binevoitoare, iar
Danielle i stpnea cu greu rsul.
i acum, a spus Beatrice cnd, n sfrit, butura i-a
fost pregtit pe placul ei, ce este toat aiureala asta cu
Roland care nu vrea s-i extind afacerile?
Dup o secund de imobilitate de ghea, prinesa i-a
revenit i s-a aezat ntr-un fotoliu, ncrucindu-i braele i
picioarele ntr-o poz studiat.
Beatrice a repetat ntrebarea cu insisten. Mi-am dat
seama c ea nu se ddea niciodat btut. Litsi i-a oferit un
scaun, a instalat-o cu blndee n el, discutnd vrute i
nevrute, dndu-i prinesei timp s-i recapete stpnirea de
sine.
Litsi s-a aezat n al treilea fotoliu nclinndu-se spre
Beatrice cu o politee care s-o domoleasc, iar eu i Danielle
ne-am instalat pe sofa, cu o jumtate de pogon de creton
nforat ntre noi.
Roland, pune tot felul de piedici, iar eu am venit s-i
spun c nu-l aprob. Trebuie s-i schimbe modul de a gndi
imediat. Este ridicol s nu fi n pas cu vremea i a venit
timpul s cutm noi piee.
Prinesa s-a uitat spre mine i eu am dat din cap. Noi
auzisem acelai lucru, unele fraze chiar identice, din gura lui
Nanterre vineri seara.
De unde tii despre unele oferte de afaceri? a
ntrebat-o prinesa.
Tnrul acela plin de energie, ful lui Luis Nanterre,
110
mi-a spus, bineneles. A fcut un drum special ca s m
vad i mi-a explicat totul de-a fr a pr. M-a rugat s-l
conving pe Roland s triasc n secolul al XX-lea, ce s mai
vorbim de al XXI-lea care bate la u i m-am hotrt s vin
eu nsmi aici ca s-l conving.
tii c el i propune s fabrice i s exporte arme?
am ntrebat-o.
Bineneles, a rspuns ea, dar numai componentele
de plastic. Roland este demodat. Am o prieten n Palm
Beach iar frma soului ei produce proiectile pentru
Ministerul Aprrii. Aa c unde-i diferena? A fcut o pauz.
i pe tine ce te privete? Ochii i s-au oprit asupra Danielle-ei
i i-a amintit. Presupun, a spus ea n sil, c tangenial te
intereseaz i pe tine. N-am tiut c Danielle s-a logodit. Mie
nimeni nu-mi spune nimic.
Henri Nanterre, mi-am zis n sinea mea, i spusese mult
prea multe.
Beatrice, a intervenit prinesa, sunt sigur c vrei s
te speli dup drum. Dawson ne pregtete dejunul dei, dat
find c n-am tiut c vom f aa de muli...
Vreau s vorbesc cu Roland, a spus Beatrice cu
ncpnare.
Da, mai trziu. Acum se odihnete.
Prinesa s-a ridicat n picioare, la fel i noi, ateptnd ca
mtua Danielle-ei s plece sus, aa cum i-o cereau bunele
maniere; i a fost interesant c ea s-a dat btut, a lsat jos
paharul cu butura neterminat i a plecat mormind,
totui, n timp ce se ndeprta, c sper s fe instalat n
camera de bambus cel trziu ziua urmtoare.
Este de nenduplecat, a spus Danielle cnd vocea nu i
111
s-a mai auzit. ntotdeauna obine ce vrea. i, n orice caz,
camera de bambus nu este ocupat, nu-i aa? Ce ciudat din
partea mtuii Casilia s-o refuze.
Am dormit eu acolo n ultimele dou nopi, am spus.
ntr-adevr? m-a ntrebat Litsi. Eti gzduit la un
rang mai mult dect princiar.
Nu f nedrept, i-a spus Danielle. Tu ai spus c preferi
camerele de la parter pentru c poi s vii i s pleci fr s
deranjezi pe nimeni.
Litsi a privit-o cu afeciune.
ntr-adevr? Am vrut s spun doar c mtua Casilia
i stimeaz foarte mult logodnicul.
Da, a rspuns Danielle, aruncndu-mi o privire
ncurcat. l stimeaz.
Ne-am aezat din nou cu toii, dar Danielle n-a venit mai
aproape de mine pe sofa.
Litsi a ntrebat:
De ce Henri Nanterre a recrutat-o pe mtua ta cu
atta srguin? Ea n-o s-l fac pe Roland s se
rzgndeasc.
Beatrice triete din banii familiei de Brescou, a spus
Danielle pe neateptate. La fel i prinii mei, acum c, oaia
neagr adic tatl meu, a fost reprimit n snul clanului. Din
benefciile de pe pmntul su, unchiul Roland a stabilit
sume frumoase pentru fecare, dar mtua mea, chiar de
cnd am cunoscut-o, se plnge c el ar f putut f mai
generos.
De cnd ai cunoscut-o? a repetat Litsi. N-o tii
dintotdeauna?
Danielle a cltinat din cap.
112
Ea nu l-a aprobat pe tata. Cnd tata a prsit casa
printeasc, a provocat o adevrat furtun, dei exact ce-a
fcut niciodat nu mi-a spus. Cnd l ntreb, el o d pe
glum, dar trebuie s f fost ceva destul de grav. Mama spune
c trebuia s aleag ntre exil i pucrie, iar el a ales
California. Ea i cu mine am aprut pe scen mult mai
trziu. n orice caz, acum opt ani tanti Beatrice a dat nval
peste noi s vad ce s-a ales de friorul ei czut n dizgraie
i de atunci am vzut-o de nenumrate ori. Cu mult timp n
urm ea s-a mritat cu un om de afaceri american i, dup
moartea lui, a nceput s-l caute pe tata. I-au trebuit doi ani
- Statele Unite sunt o ar mare - dar la ea perseverena este
o virtute de cpti. Locuiete ntr-o superb cas stil spaniol
n Palm Beach - am stat acolo cteva zile ntr-o vacan de
primvar - iar ea vine des la New York i n fecare var
cltorete n Europa unde i petrece o vreme n castelul
nostru, aa cum l numete ea.
Litsi ddea din cap n semn de aprobare.
Tanti Casilia venea s m viziteze la Paris cnd
cumnata ei sttea prea mult acolo. Tanti Casilia i Roland, a
explicat el, fr s fe necesar, merg n fecare an la castel
pentru vreo ase sptmni, n iulie i august, ca s respire
aer de ar i-i joac i ei rolul de proprietari. tiai?
I-am auzit uneori, i-am rspuns.
Da, bineneles, a spus Litsi.
Cum arat castelul? l-a ntrebat Danielle.
Nu este un castel tip Disney Land, a rspuns Litsi
zmbind. Seamn mai degrab cu o mare cas de ar
georgian, construit din piatr de culoare deschis i cu
obloane la toate ferestrele. Castelul de Brescou... Oraul din
113
apropiere se af la sud de Bordeaux i a fost construit mai
tot pe pmntul lui Roland, aa c prosperitatea lui
constituie un motiv de mndrie civic i moral pentru
Roland. Chiar i fr societatea de construcii, el ar putea
sponsoriza o parte din jocurile olimpice cu venitul pe care-l
primete din chirii, iar proprietile sale sunt conduse, aa
cum era i compania, de manageri buni, de o mare
corectitudine.
El nu poate s fabrice i s vnd arme, am comentat
eu.
Danielle a oftat.
mi dau seama, ntr-adevr, a admis ea, c toat acea
onoare aristocratic, veche de secole, nu i-ar permite s-o
fac.
Dar pe mine m surprinde foarte mult, am spus eu,
c Beatrice a putut mbria ideea cu destul uurin. A f
crezut c ea mprtete sentimentele fratelui su.
Pariez, a spus Danielle, c Henri Nanterre i-a promis
un milion de dolari dac-l face pe unchiul Roland s se
rzgndeasc.
n cazul sta, am sugerat eu blnd, unchiul tu ar
putea s-i ofere dublu ca s se ntoarc la Palm Beach i s
rmn acolo.
Danielle prea ocat.
Asta n-ar f corect.
Din punct de vedere moral, nu, am ncuviinat eu, dar
din punct de vedere pragmatic, ar f o soluie efcace.
Litsi m-a privit czut pe gnduri.
Crezi c ea reprezint o asemenea ameninare?
Cred c ar f ca pictura de ap ce-i sap calea n
114
stnc. Ar f ca apa ce picur pe fruntea unui om pn-l
scoate din mini.
Tortura cu ap, a spus Litsi. Am auzit c, dup o
vreme, o simi ca un sfredel ncins cum i gurete easta.
Beatrice este exact aa, a spus Danielle.
A urmat o scurt tcere n care am refectat asupra
capacitilor distructive ale doamnei Beatrice de Brescou
Bunt i apoi Litsi a spus cumpnind bine lucrurile:
Ar putea f o idee bun s-i vorbeti despre
documentul la semnarea cruia ai fost martor. D-i vestea
proast c va trebui ca noi toi patru s fm de acord cu
armele i asigur-o c, chiar dac reuete s-l determine pe
Roland s cedeze, ea va trebui, totui, s aib de-a face cu
mine.
Nu-i spune, m-a rugat Danielle. N-o s ne mai dea
pace la nici unul.
Nici Danielle, nici Litsi nu obiectaser c li se folosise
numele n absen; dimpotriv, fuseser ncntai. Ne face
s fm ca o familie, spusese Danielle, iar cel care se simea
exclus eram eu, martorul.
Sus am ceva ce cred c este un duplicat al
formularului pe care Henri Nanterre voia s-l semneze
domnul de Brescou, am spus eu czut pe gnduri. Este n
francez. Ai vrea s-l vezi?
Foarte mult, a rspuns Litsi.
E-n ordine.
M-am dus sus s-l iau i am gsit-o pe Beatrice Bunt n
camera mea.
Ce faci aici? a ntrebat ea.
Am venit s iau ceva, i-am rspuns.
115
inea n mn ortul bleu n care obinuiam s dorm i
pe care n dimineaa asta l pusesem n scrinul de lng pat,
peste formularul lui Nanterre. Sertarul era deschis i
formularul, probabil, c se afa nuntru.
Astea sunt ale tale? m-a ntrebat Beatrice
nencreztoare. Tu stai n camera asta?
Exact.
M-am dus spre ea, i-am luat ortul din mn i l-am
pus la loc n sertar. Am fost uurat s vd c formularul
zcea acolo neatins.
n cazul sta, a spus ea triumftoare, nu este nici o
problem. O s iau eu camera asta i tu o poi lua pe
cealalt. Eu ntotdeauna am stat n apartamentul de
bambus, este un lucru de la sine neles. Vd c ai cteva
obiecte n baie. N-o s-i ia mult ca s le strngi.
Cnd intrasem, lsasem ua deschis i probabil c
auzindu-i vocea prinesa s-a grbit s vin s vad ce se
ntmpl.
Casilia, i-am spus acestui tnr s se mute, pentru
c aceasta este camera mea, bineneles, a spus Beatrice.
Logodnicul Danielle-ei rmne n aceast camer
atta vreme ct st n aceast cas, a spus prinesa calm.
Acum s mergem, Beatrice, te rog, camera cu trandafri este
extrem de plcut, ai s vezi.
Este jumtate ct asta i n-are o camer de toalet.
Prinesa i-a aruncat o privire goal mascnd admirabil
iritarea.
Cnd va pleca Kit, tu o s ai apartamentul de
bambus, bineneles.
Am avut impresia c ai spus c-l cheam Christmas.
116
Aa-i, a ncuviinat prinesa, s-a nscut n ziua de
Crciun. Haide, Beatrice, s coborm, prnzul este deja
foarte ntrziat.
i-a condus hotrt cumnata afar pe coridor i o
secund mai trziu s-a ntors pentru o scurt i remarcabil
propoziie, care suna jumtate ca porunc:
Atta vreme ct ea st n casa asta tu nu pleci de aici.
*
* *
Dup prnz, eu, Litsi i Danielle am urcat n teritoriul
disputat ca s ne uitm la formular, Litsi punnd pariu c
Beatrice m va expulza din acest apartament splendid
nainte de mine sear.
Ai observat ce priviri ca nite pumnale i arunca,
mai-mai s-nghee i faa de mas de groaz?
N-aveau cum s-mi scape.
i remarcile acelea ascuite despre bunele maniere,
despre generozitate i ntietatea pe care o are rangul social.
Prinesa se comportase de parc toate acestea nici nu i-
ar f trecut pe lng urechi, se interesase cu amabilitate de
sntatea Beatrice-ei i a cinilor si, precum i despre
starea vremii n Florida n luna februarie. Roland de Brescou,
aa cum se ntmpla adeseori, rmsese s ia prnzul sus,
mai mult ca sigur cu ua baricadat. Prin cuvinte blnde
prinesa i luase aprarea.
Ei bine, am spus, iat formularul.
L-am scos de sub ortul albastru i i l-am dat lui Litsi
care s-a ndreptat cu el spre cele cteva scaune confortabile
117
de lng fereastr. L-a citit cu atenie, instalndu-se absent
pe unul din ele. l urmream din priviri: era un brbat
robust, fr a excela printr-o for deosebit i se comporta
cu o mare naturalee. l plceam, dar, din cauza Danieile-ei,
m i temeam de el, mi crea un amestec contradictoriu de
sentimente, totui, aveam ncredere n nfiarea lui ce
emana competen i bunvoin.
M-am dus i eu lng fereastr, la fel i Danielle, iar,
dup o vreme, el i-a ridicat capul i s-a ncruntat.
Mai nti de toate, a spus el, acesta nu este un
formular prin care s se cear licen de fabricare i de
export arme. Eti sigur c asta a zis Nanterre c ar f?
Am refectat.
Din cte mi amintesc avocatul Gerald Greening a
spus c este un formular guvernamental pentru o cerere
preliminar de licen. Am neles c tot asta i-a spus Henri
Nanterre prinesei n loja ei din Newbury.
Ei bine, nu este absolut deloc un formular
guvernamental. Nu este o cerere pentru nici un fel de licen.
Este un formular general i vag folosit pentru ncheierea unui
contract obinuit. A fcut o pauz. n Anglia, cred c oricine
poate cumpra de la papetrii un formular tiprit ca s fac
un testament. n el se af toi termenii legali care s asigure
ntocmirea corect a testamentului. Cel interesat
completeaz, pur i simplu, spaiile libere cu ceea ce dorete
s se fac, de exemplu, s lase o main unui nepot. Ceea ce
conteaz, de fapt, este ce s-a scris n aceste spaii. Ei bine,
acest formular este ceva oarecum similar. Termenii legali sunt
coreci, aa c acesta ar f un document autentic dac este
semnat aa cum trebuie n prezena martorilor. i-a cobort
118
privirea pe hrtie. Bineneles, este imposibil s tii cum ar f
completat Nanterre toate aceste spaii, dar bnuiesc c, n
principal, ar spune c prile numite n contract au czut de
acord asupra unui anume curs al aciunii, conform
documentelor anexate. A nclina s cred c acest formular ar
f ataat - el fgurnd ca pagina numrul 1 - la un teanc de
hrtii care ar include tot felul de lucruri precum: capacitatea
fabricii, posibilitile de vnzare n strintate, comenzi
preliminarii din partea clienilor i specifcarea armelor
propuse spre a f fabricate. Tot felul de lucruri. Dar acest
simplu formular, cu semntura lui Roland pe el, ar valida tot
materialul anexat. Ar f luat foarte n serios, ntr-adevr, ca o
declaraie de intenii complet. Avnd aceast hrtie la mn,
Henri Nanterre poate s cear imediat licena.
i s-o primeasc, am spus eu. El era sigur de asta.
Da.
Dar unchiul Roland ar putea spune c a fost
constrns s semneze. Ar putea s repudieze actul, nu? a
spus Danielle.
O cerere se poate anula mai uor, dar un contract
este mult mai difcil, iar oamenii legii ar putea spune c este
prea trziu s se rzgndeasc din moment ce a capitulat.
i dac ar obine anularea contractului, am spus eu
czut pe gnduri, Henri Nanterre ar putea s-i nceap
ameninrile din nou i nu s-ar da deloc btut pn nu s-ar
semna iar contractul.
Dar acum trebuie s fe semnat de noi toi patru, a
spus Danielle. Ce se ntmpl dac noi toi spunem nu?
Cred, am rspuns eu, c, dac unchiul tu se
hotrte s semneze, atunci toi va trebui s-l urmai.
119
Litsi a dat din cap.
Consensul celor patru semnturi nu este dect o
tactic de amnare, nu o soluie.
i care este soluia? a ntrebat Danielle plat.
Litsi a privit spre mine.
Pune-l pe Kit s-o gseasc. A zmbit. Danielle mi-a
spus c, n noiembrie trecut, le-ai venit de hac la civa
indivizi foarte puternici. N-o poi face din nou?
Acum situaia este oarecum alta, am rspuns.
Ce s-a ntmplat data trecut? m-a ntrebat el.
Danielle nu mi-a dat nici un detaliu.
Un ziar a fcut publicitate proast surorii mele i
soului ei - el este antrenor i ei au spus c se af n pragul
falimentului - iar eu, n principal, l-am determinat s-i cear
scuze i s-i plteasc lui Bobby unele compensaii.
Povestete-i lui Litsi i despre detestabilul tat al lui
Bobby, a spus Danielle.
Ea m privea de parc totul ar f fost ca nainte. Am
ncercat, probabil cu puin succes, s-mi ascund nelinitea
ce pusese stpnire pe mine n legtur cu ea i i-am relatat
povestea lui Litsi.
Adevratul motiv al atacurilor asupra lui Bobby a fost
s se ajung la tatl lui, care ncercase s pun mna pe ziar.
Tatl lui Bobby, Maynard Allardeck, era pe liste pentru a f
fcut cavaler, iar ideea celor de la ziar a fost s-l discrediteze,
ca s nu mai poat obine titlul. Maynard a fost o adevrat
pacoste, o povar pe umerii lui Bobby. Aa c eu... -... l-am
scpat de ea.
Cum? a ntrebat Litsi curios.
Maynard, i-am rspuns, i-a sporit capitalul
120
mprumutnd bani oamenilor ale cror afaceri ncepeau s se
clatine. Le aducea pe linie de plutire i apoi cerea restituirea
banilor. Respectivii nu puteau s-i plteasc aa c el prelua
afacerile i, la scurt timp dup aceea, vindea averea frmei
falite. Rechinul venea cu zmbetul pe buze i nghiea n
grab petiorii plini de recunotin care nu-i ddeau
seama de greeal dect dup ce au fost pe jumtate digerai.
Aa c tu ce-ai fcut? m-a ntrebat Litsi.
Ei bine... m-am dus i am luat interviuri flmate celor
pe care i-a distrus. A fost un material destul de impresionant:
Nite btrnei crora li s-a luat prin nelciune un cal
campion, un brbat al crui fu s-a sinucis cnd a dat
faliment i un tnr fr minte care a fost ajutat s-i
risipeasc jumtate din avere jucnd la curse.
Eu am vzut flmul, a spus Danielle. Lovea n plin...
M-a fcut s plng. Kit l-a ameninat pe Maynard c va
trimite copii n diverse locuri dac acesta i va mai face vreun
ru lui Bobby. i tu ai uitat s-i spui, mi s-a adresat ea mie,
c Maynard a ncercat s-l determine pe Bobby s te omoare.
Litsi a clipit.
S-l omoare...
Mda, am spus. E paranoic, nu poate s accepte
cstoria lui Bobby cu sora mea. Din fraged pruncie i s-a
inoculat ura mpotriva tuturor Fielding-ilor. i spunea lui
Bobby cnd era mic c, dac nu este cuminte, va f mncat
de cei din familia Fielding.
I-am povestit apoi ct de amarnic i profund era
vechea dumnie dintre clanul Fielding i Allardeck.
Bobby i cu mine, am continuat eu, i-am pus capt i
suntem prieteni, dar tatl lui nu poate suporta asta.
121
Bobby crede, mi s-a adresat Danielle, c lui Maynard
i stau n gt succesele tale. Nu te-ar ur cu atta nverunare
dac ai f un jocheu de mna a aptea.
Maynard, i-am spus eu lui Litsi zmbind, este
membru al Clubului Jocheilor i acum apare destul de des ca
arbitru la diverse curse. Ar f teribil de ncntat dac m-ar
vedea pierzndu-mi licena de jocheu.
Pe care n-o poate obine pe ci necinstite din cauza
existenei acelui flm, a spus Litsi czut pe gnduri.
Este o situaie fr ieire, am ncuviinat eu calm.
Bun, a spus Litsi, atunci ce-ai zice de o situaie
similar pentru Henri Nanterre?
Nu tiu sufciente lucruri despre el. Pe Maynard l
cunosc de o via. Nu tiu nimic despre arme i n-am nici o
cunotin care s se ndeletniceasc cu ele.
Litsi i-a uguiat buzele.
Cred c asta s-ar putea aranja, a spus el.
122
CAPITOLUL 8
Mai trziu, duminic dup-amiaza, i-am telefonat lui
Wykeham i i-am ascultat temerile. Pentru el fusese o zi plin
de frustrri i difculti, care nc nu se terminaser. Omul
angajat s patruleze cu cinele se afa n buctrie, cu cine
cu tot, bnd ceai i plngndu-se de gerul de afar. Wykeham
se temea c patrula se va desfura peste noapte mai mult
nuntru dect prin ograd.
A nceput deja ngheul? l-am ntrebat.
ngheul reprezenta ntotdeauna o veste foarte proast,
pentru c, n acest caz, cursele aveau s fe abandonate,
pmntul find tare, alunecos i periculos.
Dac mai coboar dou grade s-a terminat.
Wykeham inea termometre deasupra robinetelor de
afar ca atunci cnd gerurile erau foarte puternice s pun
n funcie boilerele ca apa s nu nghee. Grajdul su era plin
cu tot felul de dispozitive pe care le instalase de-a lungul
timpului, ca, de exemplu, lumini infraroii n boxe, spre a ine
caii la cldur i sntoi.
A venit un poliist, a continuat Wykeham. Un detectiv.
A fost de prere c s-ar putea s fe o pozn de-a copiilor.
Spune i tu! I-am zis c, s mputi doi cai cu o pricepere de
expert nu prea ctui de puin o pozn, dar el mi-a rspuns
c este uluitor de ce sunt n stare copiii s pun la cale. El
123
vzuse lucruri i mai rele, de pild, ponei pe cmp cu ochii
scoi. Toat discuia cu el a fost o... o... aiureal. I-am zis c,
oricum, Cotopaxi nu era un ponei, era cofavoritul pentru
Grand National, iar el mi-a rspuns c a fost... a fost
ghinionul proprietarului.
A promis s ntreprind ceva?
A spus c o s revin mine ca s ia declaraii de la
bieii de grajd, dar nu cred c ei tiu ceva. Pete, care se
ngrijea de Cotopaxi, avea ochii plini de lacrimi, iar ceilali
erau indignai cu toii. Pentru ei a fost mai ru dect atunci
cnd vreun cal moare ntr-un accident.
Pentru noi toi este mai ru, am spus eu.
Da, a oftat. Oamenii de la ecarisaj au scos cu greu
cadavrele afar din grajd. Eu nu m-am uitat. N-am putut.
Caii tia... i iubeam pe amndoi.
Pentru parlagii, bineneles, hoiturile de cai nu
nsemnau dect carne pentru cini, aceasta le era meseria,
iar implicaiile sentimentale nu-i aveau locul. Ori, pentru
oameni ca Wykeham, care ineau la cai, era fresc ca nu
ntotdeauna s poat stabili un dialog cu ei, s fac planuri
laolalt sau s triasc viaa lor. Antrenorii de steeplechase
lucreaz cu un cal pe perioade de timp mult mai mari dect
antrenorii de plat. Uneori, zece ani sau mai mult, pe cnd
ceilali nu depesc trei ani sau patru ani. Cnd Wykeham
spunea c iubete un cal, acesta era purul adevr.
Totui, mi-am zis, sentimentul pe care-l avea pentru
Kinley era ceva cu totul aparte. Kinley rmnea starul de
excepie, tnr i clocotind de via!
Ai grij de Kinley, i-am spus.
Da, l-am mutat. Este n boxa din col.
124
Boxa din col era ntotdeauna folosit ultima i nu se
putea ajunge la ea direct din nici o curte, ci doar printr-o alt
box. Poziia ei era incomod pentru bieii din grajd, dar
nsemna locul cel mai sigur i cel mai secret din tot grajdul.
Asta-i grozav, i-am spus uurat. i acum, ce este cu
ziua de mine?
Mine?
Cursele de la Plumpton.
A urmat o scurt tcere ca s-i fac ordine n gnduri.
El ntotdeauna i trimitea civa cai la Plumpton, pentru c
era unul din cele mai apropiate hipodromuri i, din cte
tiam, eu aveam de clrit ase cai acolo.
Dusty are o list, a spus el n cele din urm.
O.K.
Clrete-i aa cum crezi tu c este mai bine.
E-n ordine.
Atunci, noapte bun, Kit.
Noapte bun, Wykeham.
Cel puin mi-a spus corect numele, mi-am zis n timp ce
puneam telefonul n furc. Probabil c vor ajunge la
Plumpton toi caii care trebuiau.
*
* *
Dimineaa urmtoare am luat trenul spre grajdurile lui
Wykeham simind cum m cuprinde bucuria odat cu fecare
mil cu care m ndeprtam de casa din Eaton Square. Dei
atenuat de prezena prinesei, a lui Litsi i a Danielle-ei, o
sear petrecut cu Beatrice de Brescou Bunt deschidea
125
perspectiva unui calvar fr sfrit. Aa c m scuzasem
foarte devreme sub privirile pline de repro ale celorlali, dar,
chiar i n somn, mi s-a prut c aud acea voce insistent,
care venic se plngea de ceva.
Dimineaa cnd plecasem, Litsi mi spusese c-i va
petrece mai toat ziua cu Roland. Prinesa i Danielle se vor
ocupa de Beatrice. Danielle, care lucra n schimbul de sear
la compania sa de televiziune, avea s lase totul pe umerii
prinesei curnd dup ora cinci i jumtate. Promisesem s
m ntorc de la Plumpton ct de curnd posibil, dar, la drept
vorbind, am fost bucuros cnd s-a ivit o scuz bun pentru a
m eschiva i anume mesajul pe care l gsisem la vestiar.
Mesajul fusese transmis de directorul hipodromului din
Newbury care m ruga s mut maina de unde o parcasem,
pentru c locul respectiv era solicitat urgent pentru alte
scopuri.
Am telefonat n Eaton Square i a rspuns Danielle. I-
am explicat ce se ntmplase.
Din Plumpton am s plec cu cineva cu maina la
Newbury. Totui, cred c ar f mai bine s dorm acas, n
Lambourn, dat find c mine trebuie s merg la curse la
Devon. Vrei s m scuzi fa de prines? Spune-i c am s
m ntorc mine sear, dup curse, dac dorete.
Dezertorule, a spus Danielle. Pari suspect de
ncntat.
ine cont de milele pe care le am de strbtut, am
rspuns.
Asta s i-o spui lui mutu'!
Ai grij de tine, i-am zis.
Dup o pauz, ea a spus un da ca un oftat i a nchis
126
telefonul. Uneori prea c totul ntre noi este la fel ca mai
nainte, i apoi, ntr-o clip, totul se spulbera. Fr prea mult
entuziasm m-am dus s-l caut pe Dusty care sosise exact cu
caii care trebuiau i cu culorile grajdului pe care urma s le
port, dar i cu o prere proast despre poliistul detectiv, care
ncercase s-i chestioneze pe bieii de grajd n timp ce erau
la lucru. n orice caz, nimeni nu tia nimic, spune Dusty, iar
bieii erau ntr-o stare de spirit c ar f linat pe orice strin
pe care l-ar f prins dnd trcoale pe acolo. Smbt noaptea,
capelmaistrul (nu Dusty care avea sarcina s aduc la curse
caii nscrii n program) i fcuse rondul pe la grajduri, ca de
obicei, pe la ora unsprezece cnd totul pruse n ordine. El
nu se uitase n toate cele optzeci de boxe, ci doar n una sau
dou ai cror ocupani nu se simeau bine. Nu trecuse nici pe
la Cascade, nici pe la Cotopaxi. Se oprise la Kinley i
Hillsborough ca s se asigure c-i mncaser hrana dup
curse i plecase acas s se culce. Ce putea mai mult s fac
cineva? se ntreba Dusty.
Nimeni nu-nvinuiete pe nimeni, i-am spus.
Deocamdat nu, a rspuns posomort i a luat aua
ca s-o pun pe calul pe care urma s clresc n prima
curs.
Ne-am ndeplinit fecare ndatoririle, aa cum fceam
adeseori, el aducnd i neund caii, eu clrindu-i, amndoi
achitndu-ne de obligaiile ce le aveam fa de diveri
proprietari, felicitndu-i, comptimindu-i, explicndu-le i
scuzndu-ne. Am ncheiat ziua n mod obinuit: dou curse
pe locul unu, una pe locul doi, alte dou terminnd traseul
neclasat, i o cdere, dar cu o aterizare uoar i fr
urmri.
127
Mulumesc, Dusty, i-am spus la sfrit. Mulumesc
pentru tot.
Ce vrei s spui? a ntrebat suspicios.
Nimic altceva dect c ase curse nseamn o zi
aglomerat pentru tine i totul a mers bine.
Ar f mers i mai bine dac nu cdeai ntr-a cincea, a
rspuns el ursuz.
Eu nu czusem. Calul alunecase cu mine, dovad i
petele de iarb rmase pe numrul de pe pledul lui. Dusty
tia asta foarte bine.
Ei bine, i-am spus, i mulumesc oricum.
A dat din cap fr s zmbeasc i a plecat n grab.
Dei eram ntr-un dezacord permanent, fr nici o ndoial,
aveam s acionm ca o echip ziua urmtoare la Newton
Abbot i n cealalt la Ascot, o echip efcient, dar glacial.
Doi jochei care locuiau n Lambourn m-au dus cu
automobilul lor pn la Newbury, de unde mi-am luat maina
i m-am oprit la casa mea de pe colin.
Am aprins focul n cmin ca s mai nveselesc puin
atmosfera, am mncat pui la grtar i i-am telefonat lui
Wykeham.
El avusese o alt zi obositoare. Cei de la asigurri i
chestionaser oamenii de paz, detectivii i bgaser n
speriei pe toi bieii de grajd, iar omul cu cinele fusese
gsit dormind n hambarul cu fn de ctre capelmaistru cnd
sosise la ora ase dimineaa. Wykeham informase
secretariatul Clubului Jocheilor despre moartea cailor (o
rutin obligatorie) i toat dup-amiaza telefonul l scosese
din mini, ziarele sunnd unul dup altul ca s-l ntrebe dac
era adevrat c fuseser omori cei doi cai.
128
Telefonase i prinesa ca s-i spun c-i
contramandase vizita la prietenii din Newton Abbot, aa c
nu va mai f acolo s-i vad caii i-l rugase pe Wykeham s-i
transmit lui Kit c ea inea neaprat ca el s se rentoarc
n Eaton Square ct de curnd posibil.
Ce se ntmpl acolo? m-a ntrebat Wykeham, fr a
manifesta un interes deosebit. Ea pare cu totul schimbat.
Cumnata ei a sosit pe neateptate.
Da? Nu i-a mai continuat ideea. Astzi ai fcut curse
frumoase cu cei doi ctigtori.
Mulumesc.
Am fcut o pauz ateptndu-m s aud c Dusty i
spusese c-a f czut de pe cal, dar l-am judecat greit pe
btrnul argos.
Dusty mi-a povestit c Torquil a czut ca o plcint n
cursa a cincea. Tu ai pit ceva?
Nici o zgrietur, i-am rspuns foarte surprins.
Bun. Atunci pentru ziua de mine...
Am discutat despre caii ce urmau s alerge a doua zi i,
n cele din urm, mi-a spus la revedere, numindu-m pentru
a doua oar la rnd Kit. Lucrurile vor f intrat n normal, mi-
am zis, atunci cnd mi va spune din nou Paul.
Mi-am ascultat mesajele lsate la robot i mai toate erau
asemntoare cu telefoanele primite de Wykeham: un ir
lung de ziariti care voiau s-mi cunoasc sentimentele n
legtur cu pierderea lui Cotopaxi. Mai bine c nu fusesem
acas, mi-am zis n sinea mea.
M mai cutase i un antrenor din Davon care voia s
tie dac puteam clri pentru el la Newton Abbot, pentru c
jocheul lui fusese accidentat. I-am cutat caii n stood-book,
129
dup care i-am telefonat ca s-i spun c primesc i m-am
dus linitit la culcare.
*
* *
Telefonul m-a trezit n jur de ora dou i jumtate.
Alo, am spus adormit, trgnd cu coada ochiului spre
ceas, ateptndu-m la veti proaste. Cine este la telefon?
Kit...
M-am trezit deplin ntr-o fraciune de secund. Era
vocea Daniele-ei, foarte amrt.
Unde eti? am ntrebat-o.
A-... tii... am nevoie... sunt ntr-un shop.
Ai spus oc sau shop? am ntrebat-o.
O... Am auzit-o cnd a tras adnc aer n piept.
Ambele sunt valabile, cred.
Ce s-a ntmplat? Trage-i respiraia i spune-mi pe
ndelete.
Am plecat de la studio... la dou i zece... m-am urcat
n main i am pornit spre cas.
S-a oprit. Ea ntotdeauna termina slujba la ora dou,
cnd studioul se nchidea i toi concetenii ei din America,
care recepionaser tirile mergeau la culcare, iar ea pleca cu
micul Ford spre garajul din Eaton Square, din spate, unde
Thomas inea Rolls-ul.
Zi-i mai departe, i-am spus.
Mi s-a prut c o main m urmrete. Apoi am avut
o pan de cauciuc. A trebuit s m opresc... Am auzit-o
trgnd din nou aer cu putere n piept. Am vzut... c aveam
130
pan la dou roi. S-a oprit i cealalt main i un brbat a
cobort din ea. Purta... purta o masc.
Iisuse Cristoase! mi-am zis n sinea mea.
Am alergat, a continuat Danielle ncercnd vizibil s-
i potoleasc starea de surescitare. A nceput i el s fug
dup mine... eu am alergat, am alergat... i am vzut acest
shop... este deschis toat noaptea... i am intrat nuntru.
Dar proprietarul nu vrea s aib probleme. M-a lsat s-i
folosesc telefonul... dar n-am nici un ban, geanta i haina mi-
au rmas n main... i nu tiu... ce s fac...
Ceea ce trebuie s faci, i-am spus, este s stai acolo
pn vin eu.
Da, dar... omul de aici nu vrea s m lase nuntru...
i afar... nu pot... pur i simplu, nu pot s merg afar. M
simt att de stupid... dar mi este fric.
Da, ai toate motivele s-i fe. Am s vin imediat. D-
mi-l la telefon pe proprietar... i nu-i face griji, am s fu
acolo n mai puin de o or.
A spus aproape n oapt, bine i dup cteva secunde
s-a auzit un alo pronunat de o voce ce prea asiatic dup
accent.
Prietena mea, i-am spus, are nevoie de ajutorul
dumitale. O ii la cldur, i dai un ceai ferbinte i ai grij de
ea pn la sosirea mea, iar eu am s-i pltesc.
Bani ghea, a spus el scurt.
Da, bani ghea.
Cincizeci de lire, a precizat el.
Pentru aceasta, i-am rspuns, ai grij de ea foarte
bine. i acum spune-mi adresa. Cum ajung acolo?
Mi-a dat toate lmuririle i mi-a spus c se va ocupa de
131
tnra doamn, s nu m grbesc, dar s-i aduc bani pein,
iar eu l-am asigurat din nou c aa voi face.
M-am mbrcat, am aruncat cteva haine ntr-o saco,
am nchis casa i am pornit spre Londra fr a mai respecta
nici o limit de vitez. Dup ce am greit de vreo dou ori
apucnd-o pe alte strzi i dup ce l-am ntrebat pe un
trector ce n-avea chef de vorb, am gsit strada cu irul de
prvlii ntunecate, cu excepia uneia, la cellalt capt, lng
staia de metrou, care avea ferestrele luminate. Am oprit
brusc pe linia galben dubl i am intrat nuntru.
Locul era un mini-supermarket strmt, cu un galantar
cu geam lng u n care erau expuse preparate calde, tot
restul spaiului find ticsit pn n tavan cu mrfuri care
emanau un vag miros de mirodenii. Doi clieni alegeau
mncare cald, un al treilea, ceva mai departe, examina nite
cutii de conserve, dar Danielle nu se zrea nicieri. Asiaticul
care servea, un brbat cu faa rotund, neted, rotofei la trup
i cu privirea ca de drogat, s-a uitat la mine o fraciune de
secund cnd am intrat grbit nuntru i i-a vzut mai
departe de treab netulburat scond cu cletele din galantar
papanaii i specialitile alese de clieni.
Tnra doamn, unde este? l-am ntrebat.
S-a comportat de parc nu m-ar f auzit, mpachetnd
cumprturile i calculnd preul.
Unde este? am insistat, dar parc nici n-a f vorbit.
Asiaticul a discutat cu clienii si ntr-o limb pe care n-
am auzit-o niciodat, le-a luat banii, le-a dat restul i a
ateptat ca ei s plece.
Unde este? am ntrebat pe un ton ridicat, nelinitea
punnd stpnire pe mine.
132
D-mi banii. Ochii i vorbeau clar despre nevoia lui
stringent de bani ghea. Ea este n siguran!
Unde?
n spatele magazinului, dup u. D-mi banii.
I-am dat ceea ce ceruse, l-am lsat numrndu-i i
aproape c am zburat acolo unde-mi artase. Am ajuns la
peretele din spate care era acoperit cu mrfuri, ca i restul
ncperii, din duumea pn n tavan i furia ncepea s
pun stpnire pe mine pn s m dumiresc c i ua era
acoperit cu rafturi.
ntr-un spaiu minuscul, ticsit cu pachete de cafea, am
zrit mnerul uii. M-am repezit asupra lui, l-am apsat i
am mpins ua. Am intrat ntr-o camer plin cu i mai multe
cutii de carton maro. Aici nu rmnea dect un mic spaiu
liber n care se afau un birou, un scaun i un radiator
electric cu un singur element.
Danielle sttea pe un scaun nfurat ntr-o hain
brbteasc mare, de culoare nchis, ncercnd s se
nclzeasc la radiatorul anemic, iar privirea i era aintit n
gol.
Bun, i-am spus.
Uurarea evident de pe chipul ei cred c mi-a picat la
fel de bine ca un srut ptima pe care, de fapt, nu l-am
primit. S-a ridicat n picioare i mi-a alunecat n brae ca i
cum ar f venit acas i am inut-o strns aproape fr s-i
simt trupul prin haina groas. Trgnd n piept parfumul
oriental, de mosc, al materialului de culoare nchis,
mngiam prul Danielle-ei i respiram adnc, plin de
mulumire.
Dup o vreme s-a desprins uor din braele mele, dei
133
eu a mai f rmas aa ore n ir.
Pesemne c m crezi idioat, a spus ea tremurnd,
respirnd adnc i tergndu-i lacrimile cu degetele. Am fost
o proast, ntr-adevr.
Departe de mine asta.
M bucur att de mult c te vd.
O spunea din inim, nu era nici un dubiu.
Haide, atunci, i-am spus cu sufetul mai mpcat. Mai
bine s plecm.
A ieit din haina care-i era prea mare i a lsat-o pe
scaun tremurnd puin, rmas doar n pantaloni, bluz i
pulover. Este din cauza ocului, mi-am zis n sinea mea,
pentru c nici n prvlie, nici n camera de depozitare a
mrfurilor, de fapt, nu era frig.
Am un pled n main, i-am spus. Apoi vom merge s-
i lum haina.
Ea a dat din cap, n semn de ncuviinare, apoi am
strbtut prvlia ndreptndu-ne spre ua de la strad.
Mulumesc, i-am spus asiaticului.
Ai oprit radiatorul? m-a ntrebat el.
Am cltinat din cap. N-a prut ncntat.
Noapte bun, i-am spus, iar Danielle a adugat:
Mulumesc.
Ne-a urmrit cu ochii-i de drogat i n-a rspuns, noi am
ieit afar, am traversat trotuarul i ne-am oprit la main.
De fapt, a fost de treab, a spus Danielle n timp ce-i
puneam pledul pe umeri. Mi-a oferit cafea i ceva s mnnc,
dar n-am putut s iau o nghiitur.
Am instalat-o pe bancheta din spate i m-am strecurat i
eu lng ea.
134
Unde i-ai lsat maina? am ntrebat-o.
Nu-i putea aminti, ceea ce nu era surprinztor, dat
find panica n care fugise.
Cred c parcursesem doar dou mile cnd mi-am dat
seama c am o pan de cauciuc. Am scos maina de pe
carosabil. Dac ne ntoarcem spre studio... dar nu-mi
amintesc...
O s-o gsim, i-am spus. N-ai putut alerga prea
departe.
i, de fapt, am gsit-o destul de uor pe o strdu
lateral, imediat dup col i am parcat n spatele ei.
Am lsat-o pe Danielle n main i m-am dus s-mi
arunc o privire. Haina i poeta dispruser, la fel i
tergtoarele i radioul. Este bine, totui, mi-am zis, c
maina nc mai era acolo, chiar dac cele dou roi erau
dezumfate, pentru c cheile nc se gseau n contact. Le-am
luat, am ncuiat uile i m-am ntors la Danielle cu vetile
bune i rele.
Maina nc o mai ai, i-am spus, dar ar putea f
spart sau furat pn mine diminea dac n-o remorcm.
A dat tcut din cap i a rmas n main cnd am gsit
un garaj cu program de noapte oare avea cu ce s-o tracteze.
Am dus tratative cu cei care erau de serviciu.
Bun, au spus ei trgnat, lund cheile mainii,
notnd numrul de nmatriculare i locul unde era parcat.
Mi-au zis s-o las n seama lor, pentru c o s-o aduc imediat,
o s-i repare anvelopele, o s-i nlocuiasc tergtoarele i
dimineaa avea s fe gata putnd veni dup ea.
Danielle n-a mai discutat nimic despre prezumtivul ei
atacant pn cnd am pornit-o spre Eaton Square i atunci a
135
fcut-o fr tragere de inim.
Crezi c a vrut s m jefuiasc? m-a ntrebat ea
ncordat.
Ei bine... m tem c... pare foarte probabil.
Am ncercat s afu cum arta. Ce fel de haine purta? Ce
masc?
N-am observat, a nceput ea i apoi mi-am dat seama
c reinuse mai mult dect ar f crezut c este posibil. Un
costum. Un costum brbtesc obinuit i pantof de piele,
bine lustruii. Strlucea lumina n luciul lor i i-am auzit
cum tropiau pe caldarm... Ce ciudat! Masca era... o cciul
de ln, de culoare nchis, tras peste fa, cu orifcii pentru
gur i ochi.
Oribil, am spus comptimitor.
Probabil c m-a ateptat s plec de la studio. A fost
strbtut de un for. Crezi c el mi-a tiat pneurile?
Pan la dou roi deodat nu poate f o coinciden.
Ce crezi c trebuie s fac?
S anuni poliia? i-am sugerat.
Nu, categoric nu. Ei consider c o femeie care merge
cu maina singur n puterea nopii i caut singur
necazuri.
Totui...
tii, a continuat ea, o cunotin de-a unei prietene -
o americanc - era cu maina, ca mine, n Londra i, fr s
fac absolut nimic a fost oprit de poliie i dus la secie. Au
dezbrcat-o! Poi s crezi una ca asta? Au spus c verifcau
toi suspecii cutnd droguri sau bombe... Se temeau de un
atac terorist i au avut impresia c ea are un accent strin. I-
a trebuit o groaz de vreme pn ce i-a gsit nite colegi pe
136
care i-a sculat din somn i care au confrmat c ea, ntr-
adevr, mergea acas dup ce lucrase la slujb pn noaptea
trziu. A fcut un oc, care a marcat-o pe tot restul vieii i a
trebuit s renune la serviciu.
Pare, ntr-adevr, de necrezut, am ncuviinat eu.
S-a ntmplat exact cum i-am povestit, a spus ea.
Nu toi poliitii sunt astfel, am spus eu blnd.
n orice caz, Danielle a luat hotrrea de a spune
colegilor de studio c trebuie pus paz la parcare.
mi pare ru c te-am fcut s vii att de departe, a
continuat ea nu deosebit de convingtoare. Dar n-am vrut s
amestec poliia i altfel ar f trebuit s-i trezesc pe Dawson ca
s trimit pe cineva s m ia. M simeam drmat... tiam
c tu ai s vii.
Da.
A oftat, ceva din tensiunea interioar nemaisimindu-i-
se n voce.
n geant n-aveam cine tie ce, asta-i bine. Doar
rujul, peria de pr i foarte puini bani. Nici o carte de credit.
Cnd merg la slujb niciodat nu-mi iau prea multe cu mine.
Am ncuviinat din cap.
Dar cheile?
O...
Cheia de la intrare din Eaton Square?
Da, a rspuns ea consternat. i cheia de la ua din
spate de la studio, pe unde intr personalul. Va trebui s le
spun mine, cnd vine schimbul de diminea.
Ai avut ceva la tine pe care s fe trecut adresa din
Eaton Square?
Nu, a spus ea categoric. n dup-amiaza asta am
137
fcut ordine n main... ca s scap de tanti Beatrice... i mi-
am schimbat geanta. N-aveam nici o scrisoare sau altceva de
genul sta la mine.
Asta tot e ceva, am spus eu.
Eti att de practic.
Eu a anuna poliia, am spus pe un ton neutru.
Nu. Tu nu nelegi, nu eti femeie.
Nu prea aveam nici o replic, aa c n-am mai insistat.
Am ofat spre Eaton Square cum mai fcusem de multe ori
nainte, cnd o conduceam acas de la slujb i abia cnd
eram aproape de cas m-am ntrebat dac omul cu masc n-
ar f putut f Henri Nanterre i nicidecum un tlhar.
Privind superfcial lucrurile, nu prea posibil, dar
ipoteza trebuia avut n vedere. Dac, de fapt, fcea parte din
campania de accidente i intimidri, aveam s afm, aa
cum vom afa i despre cai: nici un act de terorism nu era
complet dac autorii nu se i fleau cu el dup aceea.
Danielle nu-l vzuse niciodat pe Henri Nanterre, aa c
nu tia cum arat, dac e gras sau slab, sau cum se mic.
Pe de alt parte, nici el nu i-ar f fcut apariia n Chiswick
dac n-ar f tiut c ea se af acolo.
Ai devenit brusc foarte tcut, a spus Danielle, prnd
a nu mai f speriat, ci mai degrab somnoroas. La ce te
gndeti?
Mi-am aruncat o privire spre faa de pe care dispruser
urmele ncordrii. Pn acum, de trei sau patru ori tiusem
fecare despre cellalt ce gndea, ntr-un fel de joc telepatic ce
se ntmpl uneori ntre oameni ce se cunosc foarte bine, dar
asta nu se mai petrecea frecvent, iar n ultimul timp, deloc.
M bucuram c n clipa de fa nu-mi putea citi gndurile,
138
pentru c nu tiam dac ar f mai mult sau mai puin
speriat, n cazul n care mi le-ar f cunoscut.
Mine sear, roag-l pe Thomas s te duc cu
maina, i-am spus. El nu merge la Devon... i am s vin eu
s te iau.
Dar dac ai curse la Devon...
Am s m duc acolo cu trenul, i-am rspuns. O s fu
napoi, n Eaton Square, n jurul orei nou.
Bine, presupun c... Mulumesc.
Am parcat maina pe locul unde sttea maina ei de
obicei, mi-am luat sacoa din portbagaj i, cu Danielle
nfurat n pled ca ntr-un al foarte mare, ne-am ndreptat
spre ua din fa din Eaton Square.
Sper c ai o cheie, a spus ea cscnd. Dac n-ai, nu
tiu ce facem, artm ca nite igani.
Dawson mi-a dat una.
Bun... dorm din picioare.
Am intrat nuntru i am urcat ncet scrile. Cnd am
ajuns la etajul ei am mbriat-o din nou, cu pled cu tot,
innd-o strns lipit de trupul meu, dar de data asta n-am
mai simit acelai rspuns din partea ei i, cnd m-am
aplecat s-o srut, mi-a oferit obrazul, nu gura.
Noapte bun, i-am spus. Te simi bine?
Da. Aproape c mi-a ocolit ochii. i mulumesc, ntr-
adevr.
N-ai pentru ce, i-am rspuns.
O...
Mi-a aruncat o privire scurt, parc contrariat. Apoi a
lsat s-i cad pledul pe care-l inuse strns n jurul ei ca pe
o pavz de aprare, i-a aruncat braele de gtul meu i mi-
139
a dat o srutare rapid, o reminiscen din vremuri mai bune
chiar dac a aternut-o undeva pe brbie.
Somn uor, a spus ea ncet i a pornit de-a lungul
coridorului spre camera ei, fr s se mai uite napoi.
Mi-am luat sacoa i pledul i am urcat la mine
simindu-m cu mult mai bine dect cu o zi nainte. Am
deschis ua camerei de bambus ateptndu-m s-o gsesc pe
Beatrice sforind fericit n cearceafurile mele, dar patul era
neatins i gol i m-am cufundat n el, ntr-un somn fr vise,
pentru dou ceasuri bune.
140
CAPITOLUL 9
Dimineaa, pe la ora apte i un sfert, am cobort la
parter i am btut la ua lui Litsi pn cnd o voce
somnoroas a spus:
Cine este?
Kit.
A urmat o scurt pauz, dup care am auzit:
Bine, intr.
Camera era n ntuneric, Litsi sttea sprijinit ntr-un cot,
strduindu-se s aprind un lampadar de lng pat cu
cealalt mn. Lumina a dat la iveal o camer spaioas,
panelat cu stejar, cu un pat cu tbliile pictate pe ambele
pri, cu draperii de brocart i tablouri vechi. Nici c putea f
altceva mai potrivit pentru Litsi, mi-am zis n sinea mea.
Credeam c nu eti aici, mi-a spus el, frecndu-se la
ochi cu degetele. Ce zi este astzi?
Mari. M-am ntors n dimineaa asta nainte de ora
cinci i tocmai despre asta am venit s-i vorbesc.
S-a ridicat n capul oaselor n timp ce asculta.
Crezi c, ntr-adevr, a fost Nanterre? m-a ntrebat
cnd am terminat de povestit.
Dac a fost, probabil c a vrut doar s-o prind i s-o
sperie... s-i spun ce s-ar putea ntmpla dac unchiul ei
nu cedeaz. Indiferent cine a fost, nu s-a ateptat ca ea s
141
alerge att de repede. Danielle poart la lucru pantof sport...
adidai de fapt... i, n genere, are o condiie fzic bun.
Probabil c el, pur i simplu, n-a putut s-o prind.
Dac a vrut s-o avertizeze, treaba nu i-a reuit. Deci,
vom mai auzi de el.
Da. i despre cai.
i-a ieit din mini, dac a fost el, a adugat Litsi.
n orice caz, am crezut c este mai bine s te previn,
i-am spus.
I-am povestit i despre geanta Danielle-ei care a
disprut.
Dac este un ho obinuit, n-are importan, pentru
c nuntru nu era nici o adres, dar, dac a luat-o Nanterre,
acum el are o cheie de la ua din fa a acestei case. Crezi c
ai putea s-i explici prinesei i s-o rogi s schimbe
ncuietoarea? Eu plec la Devon unde am cteva curse i am
s m ntorc disear. Am s m duc eu s-o aduc pe Danielle
de la slujb, dar, dac nu prind trenul la ntoarcere, ai tu
grij ca ea s ajung n siguran acas, da? Dac ai nevoie
de main, poi s-o iei pe a mea.
Totui, nu pierde trenul.
Nu.
i-a nlat sprncenele, apoi le-a cobort.
Atunci d-mi cheile, a spus el.
I le-am dat.
ncearc s afi dac Danielle i-a spus mtuii
Beatrice unde lucreaz i la ce or pleac de la slujb.
A clipit din ochi.
Henri Nanterre, i-am reamintit, are un spion chiar n
aceast cas.
142
Bun. Acum du-te i... baft.
Am zmbit i am plecat reuind s prind trenul spre
Devon. Pesemne c sunt nebun, mi-am zis n sinea mea, de
vreme ce i-o ncredinez pe Danielle lui Litsi, dar ea trebuie s
fe n siguran i un drum scurt, cu Litsi la volan, n
Mercedes-ul meu era puin probabil ca s hotrasc lucrurile
ntr-un fel sau altul.
Cu toat viteza i riscurile implicate de meserie, cazurile
mortale printre jocheii de steeplechase surveneau rar. Era
mai periculos, de exemplu, s curei geamurile ca s ai din ce
tri. Oricum ns, se putea foarte uor ca uneori s sfreti
la spital i asta se ntmpla ntotdeauna n momentele cele
mai nepotrivite. N-a putea spune c n ziua aceasta am
clrit cu o deosebit pruden la Newton Abbot, dar n mod
cert furia nesbuit din ultimele dou sptmni dispruse.
Poate c n cele din urm Danielle se va ntoarce la mine,
poate c nu. n orice caz, aveam anse mai bune acum cnd
m afam lng ea i nu la dou sute de mile deprtare.
Subiectul de conversaie al ntregii dup-amieze pe
hipodrom, din cte am putut s-mi dau seama, a fost
omorrea lui Cascade i Cotopaxi. n tren am citit relatrile
din paginile sportive a dou ziare iar n vestiar am mai vzut
alte dou, dar toate erau mai mult speculaii i titluri scrise
cu litere mari, dect fapte brute. Am fost asaltat cu ntrebri
pline de curiozitate i comptimire din partea tuturor cu care
am stat de vorb, dar nu le-am prea putut rspunde mare
lucru, dect: da, i vzusem n boxele lor i da, bineneles,
prinesa era foarte amrt, i da, am s caut un alt cal pe
care s-l clresc la Grand National.
Dusty, pe chipul cruia se citeau doar tunete i fulgere,
143
era supus aceluiai tir de ntrebri. S-a mai domolit puin
cnd unul din caii prinesei a ctigat, find ntmpinat de
aplauze i ovaii din partea tuturor, fapt ce vorbea de la sine
de simpatia de care se bucura prinesa n public. Arbitrul ef
i preedintele colegiului director m-au chemat n camera
directorilor nu ca s se plng de felul cum am clrit, ci ca
s m roage s transmit regretele lor prinesei i lui
Whykeham. M-au btut cu sobrietate pe umr i mi-au dat
ampanie, totul la antipodul felului n care am fost primit
cnd m-a reclamat Maynard Allardeck.
La ntoarcere, am prins trenul aa cum plnuisem, am
mncat un sandvici cumprat n gar i am ajuns n Eaton
Square nainte de ora nou. A trebuit s-l chem pe Dawson
s-mi deschid pentru c broasca fusese, ntr-adevr,
schimbat i m-am dus n salon, unde i-am gsit pe prines,
pe Litsi i Beatrice Bunt eznd cu toii n linite, fecare
nvluit n propria-i tcere ca ntr-un clopot de sticl, fr s
se poat auzi unul pe cellalt.
Bun seara, am spus, vocea mea sunnd deosebit de
puternic.
Beatrice Bunt a srit n picioare pentru c vorbisem
lng ea. Pe chipul prinesei golit de orice expresie s-a
aternut brusc bucuria, iar Litsi a prins via de parc cineva
ar f atins cu o baghet vrjit o fgur de cear.
Te-ai ntors! a exclamat el. Mulumesc lui Dumnezeu
mcar pentru asta!
Ce s-a ntmplat? l-am ntrebat.
Nici unul din ei nu prea era pregtit s-mi spun.
Danielle e bine? am ntrebat.
Prinesa a prut surprins.
144
Da, bineneles. Thomas a dus-o cu maina la slujb.
Sttea pe sofa cu spatele drept, capul nlat i muchii
ncordai. Vino aici, a spus ea, atingnd uor cu palma
pernele de pe sofa i povestete-mi cum au alergat caii.
tiam c acesta era refugiul ei din realitate cnd
aspectele neplcute deveneau covritoare. ntotdeauna n
trecut, n clipele cele mai grele vorbise despre caii ei,
agndu-se de ei ca de o stnc ntr-o lume care se cltina.
M-am aezat lng ea, intrnd bucuros n joc.
Bernina a fost n vrf de form i a ctigat cursa.
Pare s-i plac hipodromul din Devon, este a treia oar cnd
ctig acolo.
Povestete-mi cum a fost, a spus prinesa, prnd
att ncntat ct i, ntr-un fel, nc dezorientat n sinea ei,
iar eu i-am relatat cursa, dar fr s se schimbe ceva pe
chipul ei. Am aruncat o privire spre Litsi i am vzut c i el
asculta n acelai mod detaat, apoi mi-am plimbat ochii spre
Beatrice care prea c nu este atent deloc.
I-am transmis compasiunea directorilor i i-am povestit
ct de ncntat a fost mulimea cnd unul din caii ei a
ctigat.
Ce drgu, a murmurat ea.
Aici ce s-a mai ntmplat? am ntrebat din nou.
Litsi a fost cel care a rspuns n cele din urm:
Henri Nanterre a telefonat acum o or. Voia s
vorbeasc cu Roland, dar Roland a refuzat i apoi m-a cerut
pe mine personal.
Am ridicat sprncenele a mirare.
Mi-a spus c-mi tia numele, dat find c eram unul
dintre cei trei care trebuiau s semneze alturi de Roland
145
cnd se luau hotrri n materie de afaceri. A spus c notarul
su i amintise. Ceilali erau prinesa i Danielle.
M-am ncruntat.
Cred c i le-ar f putut reaminti numai dac i le-ar f
spus cineva... atunci ar f putut s le i recunoasc.
Litsi a ncuviinat din cap.
Henri Nanterre a zis c notarul lui i-a uitat servieta
la Roland n salon. n serviet se gsete un contract cu
spaiu liber n josul paginii pentru semnturi i martori. Zice
c toi patru trebuie s semnm acest formular n prezena
notarului su i ntr-un loc pe care o s ni-l comunice. A
spus c va telefona n fecare diminea pn ce toi vom f de
acord.
i dac n-o s fi? am ntrebat.
A menionat c ar f pcat ca prinesa s-i piard i
ali cai fr rost i c tinerele femei care circul singure
noaptea sunt ntotdeauna n primejdie, a rspuns Litsi pe un
ton plat. Apoi a fcut o pauz nlndu-i o sprncean
ironic. A mai zis c prinesa nu este imun la accidente i c
un anume jocheu, dac vrea s rmn teafr, s plece de
aici i s-i vad de treburile lui.
Sunt exact cuvintele lui? l-am ntrebat plin de interes.
Litsi a cltinat din cap.
A vorbit n francez.
Am ntrebat-o pe Beatrice, a intervenit prinesa cu o
furie reinut i o politee de suprafa, dac de duminic, de
cnd a sosit n aceast cas, a mai vorbit cu Nanterre
vreodat, dar ea zice c habar nu are unde se af acesta.
M-am uitat spre Beatrice, care, imperturbabil, i-a
ntors privirea n alt parte. De fapt, nu era necesar s tii
146
unde st cineva din moment ce-i aveai numrul de telefon,
dar, se pare, c n-avea rost s-o fac s treac din stadiul evaziv
n cel de minciun sfruntat, lucru ce mi-l confrma i
obrznicia ce i se citea n priviri.
Prinesa mi-a spus c soul ei o rugase s-mi transmit
c vrea s vorbeasc cu mine la ntoarcere i mi-a sugerat c
ar f timpul s merg la el. Am plecat avnd senzaia c cei trei
ncremenesc iar fecare n clopotul lui de sticl i, ajuns sus,
am ciocnit la ua lui Roland de Brescou.
M-a poftit s intru i s iau loc, dup care m-a ntrebat
cu un interes bine disimulat despre succesele zilei de azi. I-
am spus c Bernina ctigase, iar el a rspuns absent:
bine, n vreme ce-i ornduia n minte ceea ce avea s-mi
spun. Nu mai arata att de fragil din punct de vedere fzic ca
vineri i smbt, mi-am zis n sinea mea, dar nu mai prea
nici aa de hotrt.
Retragerea mea va lua ceva timp, a spus el i, imediat
ce voi face o micare Henri Nanterre are s-o afe. Gerald
Greening crede c atunci cnd va ajunge la urechile lui
Nanterre, acesta o s-mi cear s renun presndu-m cu tot
mai multe ameninri i aciuni viclene. Am fcut o pauz.
i-a spus Litsi despre telefonul lui Nanterre?
Da, domnule.
Caii... Danielle... soia mea... Litsi... dumneata... nu
v pot lsa pe toi expui primejdiei. Acum Gerald Greening
m sftuiete s semnez contractul i apoi, imediat ce
Nanterre obine aprobarea pentru arme, s vnd toat partea
mea. Nanterre va trebui s fe de acord. Am s-o pun drept
clauz nainte de a semna. Toat lumea i va da seama c eu
am vndut din cauza armelor... cel puin, ntr-o oarecare
147
msur reputaia mea este salvat. Un spasm de amrciune
i-a contorsionat gura. Pentru mine semnarea acestui contract
este cea mai mare ruine posibil, dar alt cale nu vd.
A rmas tcut, dar cu o ntrebare nerostit, de parc m-
ar f invitat s-mi spun prerea, ceea ce am i fcut dup o
scurt pauz:
Nu semnai, domnule, i-am zis.
M-a privit czut pe gnduri, pentru prima oar aprnd
pe chipul lui un surs abia schiat.
Litsi a spus c aa ai s reacionezi, a continuat el.
Da? i prerea lui Litsi care a fost?
Dumneata ce crezi?
S nu semnai, am rspuns.
Dumneata i Litsi. A aprut iar sursul fugar. Suntei
att de diferii. i att de asemntori. El zice despre
dumneata - acestea sunt cuvintele lui, nu ale mele - c eti
un diavol detept i tenace i mi-a spus c ar trebui s-i
dau dumitale i lui timp s v gndii la un mod de a-l opri
pe Nanterre defnitiv. A spus c numai dac voi amndoi nu
reuii i v recunoatei nfrngerea, numai atunci, eventual,
s semnez.
i... ai fost de acord?
Voi f, dac asta este dorina dumitale.
Ca s m angajez ntr-o aciune categoric era cu totul
altceva fa de elaborarea unui sistem de aprare; dar m-am
gndit la cai, i la prines, i la Danielle i ndoielile mele s-
au spulberat.
Da, este, i-am rspuns.
Foarte bine... dar sper din sufet c nu se va ntmpla
nimic ngrozitor.
148
I-am spus c vom face tot ceea ce ne st n putin ca s
nu se ntmple i l-am ntrebat dac este de acord cu
prezena unui om de paz n cas n fecare zi, n orele n
care John Grundy este liber.
Un paznic? m-a ntrebat ncruntndu-se.
Nu n apartamentul dumneavoastr, domnule de
Brescou. Un paznic care s fe prin preajm. Nici nu l-ai
observa, dar i-am da un radio-emitor, aa c l-ai putea
chema dac-ai avea nevoie. i am putea instala un telefon
care s nregistreze toate convorbirile?
i-a ridicat vag mna-i subire i a lsat-o s cad la loc
pe braul fotoliului.
F ceea ce crezi c este mai bine, a rspuns el, apoi,
cu un zmbet aproape ugub, singura licrire a unui
comportament mai puin protocolar pe care i-am vzut-o
vreodat, m-a ntrebat: A reuit Beatrice s te scoat din
camera de bambus?
Nu, domnule, i-am rspuns bucuros.
A fost aici azi-diminea i mi-a cerut s te mut, a
spus el, zmbetul nc persistndu-i pe chip. i m-a pisat la
cap s-l las pe Nanterre s dirijeze afacerile aa cum crede el
c este mai bine, dar, drept s-i spun, nu tiu care din cele
dou focuri o obsedau mai mult. Trecea de la unul la cellalt
n cadrul aceleiai propoziii. A fcut o pauz. Dac poi s-o
nfrngi pe sora mea, a continuat el, Nanterre trebuie s fe o
bagatel.
*
* *
149
n dimineaa urmtoare am ieit n ora ca s cumpr
un telefon dotat cu un sistem de nregistrare a convorbirilor
i s-a prezentat i omul de paz, un tnr sprinten, de
douzeci de ani, deloc convenional, care nvase karate din
fraged pruncie.
Cum era de ateptat, Beatrice n-a fost de acord nici cu
prezena, nici cu nfiarea lui, mai cu seam c fusese
gata-gata s-o doboare la pmnt cnd ncercase s
demonstreze c poate alerga mai repede dect liftul de la
parter la ultimul etaj.
Mi-a spus c numele lui este Sammy (n aceast
sptmn) i c fusese profund impresionat de prines
creia i se adresa cu Altea Voastr spre amuzamentul ei
discret i prietenos.
Crezi c este bun? m-a ntrebat ea tatonndu-m
cnd el nu era de fa.
Are referine extrem de bune, am asigurat-o eu.
Patronul lui mi-a garantat c poate s zboare pistolul din
mna oricui nainte ca respectivul s f apucat s apese pe
trgaci.
Spiritul uor demonic al lui Sammy o amuza teribil pe
prines, aa c a anunat pe un ton categoric c vom merge
cu toii, inclusiv Beatrice, bineneles, la cursele de la Ascot.
Prnzul deja fusese comandat acolo, iar soul su rmnea n
paza lui Sammy. Ea uneori se comporta cu veselia pe care i-
o d asumarea unui risc, veselie care, n cele din urm, s-a
dovedit molipsitoare i pentru Danielle i Litsi.
Posac, Beatrice s-a plns c nu-i plceau cursele. Eu
sczusem teribil n ochii ei de cnd descoperise c eram
jocheu profesionist.
150
El nu este dect un slujba n simbria ta, am auzit-o
din ntmplare spunndu-i furioas prinesei. n mod sigur
sunt nite camere la mansard.
Aa cum am descoperit n timpul turelor mele din cursul
nopii, la mansard erau mai multe camere pentru copii,
nelocuite, reci, cu mobilele acoperite cu huse, ca s fe ferite
de praf. Camera care mi-ar f putut f dat se afa lng
camera cu trandafri, amndou folosind aceeai baie, dar i
ea avea mobila acoperit cu huse galbene.
N-am tiut c vii, Beatrice drag, i-a amintit prinesa.
Iar el este logodnicul Danielle-ei.
Dar ntr-adevr...
Fr nici o tragere de inim, ea a mers, totui, la curse
probabil pe considerentul c, dei ar f izbutit s intre din
nou la fratele ei i s-l aduc la disperare, n-ar f reuit s-l
fac s semneze contractul, pentru c, n primul rnd, nu-l
avea (acum se afa n camera lui Litsi spre a f n siguran n
eventualitatea c ea ar f ocupat cu fora camera de bambus),
iar, n al doilea rnd, cei trei co-semnatari n-ar f putut f
constrni ntr-un mod similar. Litsi avusese grij s-i spun,
dup telefonul lui Nanterre i nainte de ntoarcerea mea de
la Devon c formularul de contract nu fusese gsit nicieri.
Unde este? ntrebase ea.
Draga mea Beatrice, i rspunsese Litsi politicos,
habar n-am. Servieta notarului nc se af n hol ateptnd
ca s fe ridicat, dar nu este nici o hrtie n ea de nici un fel.
Dar cu o sear nainte, la sugestia lui, eu i dusesem
hrtia jos ca s fe n siguran.
Beatrice a mers la Ascot cu prinesa n Rolls; Danielle i
Litsi au venit cu mine.
151
Danielle, abtut, s-a aezat pe bancheta din spate.
Cnd o adusesem noaptea trecut de la slujb tcuse mai tot
timpul, find strbtut cnd i cnd de cte un for din
pricina gndurilor, pentru c, de altfel, n main era cald. i
povestisem despre telefonul lui Nanterre, de asemenea,
despre nelegerea dintre unchiul ei, Litsi i mine i, dei
ochii ei se fcuser imeni de groaz, tot ceea ce spusese a
fost: Te rog, fi cu grij. Amndoi... fi cu mare bgare de
seam.
La Ascot am urmrit, cuprins indubitabil de gelozie,
cum Litsi a condus-o ctre loja prinesei spre a servi prnzul,
n vreme ce eu m-am desprins de grup, dac pot s spun aa,
ca s-mi vd de slujb.
Clream n patru curse; una pentru prines, dou
pentru Wykeham i una pentru un antrenor Lambourn.
Dusty era prost dispus, Maynard Allardeck i fcuse din nou
apariia ca arbitru, iar secundul meu mi spusese c
greabnul de la aua mea favorit se fcuse ndri. n afar
de asta, era al dracului de frig i, colac peste pupz, eu mai
pusesem nc o livr, probabil din pricina sandviciului din
gar.
Primul pursnge al lui Wykeham era un fost cal de plat
care se afa la prima lui ieire la obstacole i, dei fcusem cu
el mai multe srituri la antrenamentele lui Wykeham, nu
izbutisem s-i insufu i curaj. El a parcurs toat cursa
artndu-mi clar c nu-i place i, dup aceea, cu greu m-am
putut gndi la ceva ncurajator pentru proprietarii lui. Un cal
cruia nu-i plac cursele este o pierdere de timp, de bani i de
emoii. Era mai bine s-l vnd repede i s cumpere altul.
Le-am spus asta cu cel mai mare tact posibil, dar proprietarii
152
au cltinat din cap plini de ndoieli i au zis c-l vor ntreba
pe Wykeham.
Nici al doilea cal al lui Wykeham nu s-a plasat, nu
pentru c n-ar f vrut, pentru c era inimos i sigur pe
picioarele lui, ei pentru c n-a fost sufcient de rapid ca s-i
depeasc adversarii.
Am plecat de la cntar pentru cursa cu calul prinesei
cu un joie de vivre
1
foarte sczut, sentiment ce nu m-a
prsit ctui de puin cnd am zrit-o pe Danielle intrnd n
padocul de prezentare inndu-l pe Litsi de bra i rznd.
Prinesa, care ajunsese prima n padoc, dup ce i-a
vzut calul neuat, mi-a urmrit privirea i m-a btut uor
pe bra:
Este ntr-o stare confuz, mi-a spus ea slab. D-i
timp.
M-am uitat n ochii albatri ai prinesei, pe jumtate
ascuni, ca de obicei, n dosul genelor. Pesemne c ea i
dduse seama cu acuitate c aveam nevoie de un sfat, pentru
c altfel nu mi l-ar f dat.
I-am spus e-n ordine cu brbia ncordat, iar ea a dat
scurt din cap ntorcndu-se s-i ntmpine pe ceilali.
Unde este Beatrice? a ntrebat ea uitndu-se n van
peste umerii celor doi. N-a cobort?
A zis c este prea frig. A rmas sus, n loj, a rspuns
Litsi. Adresndu-mi-se mie, a adugat: S pariem pe tine?
Col, calul prinesei, acoperit cu un pled bleumarin, cu
blazon auriu, era plimbat la pas prin padoc i prea fr nici
un chef. Era un cal care-i pierdea repede forma i punea
probleme n curs, pentru c, dac atacai prea devreme i
1
bucurie de a tri (fr.)
153
luai capul, se nfrna, iar dac n ultima turnant atacai
trziu i nu te plasai erai considerat, dar i tu nsui te
simeai ca un idiot.
Nu pariai pe el, i-am rspuns simind c astzi nu
prea a f una din zilele lui bune.
Ba da, pariai, a spus brusc prinesa.
Ne suntei de un ajutor teribil, a comentat Litsi
amuzat.
Col era un murg cu o pat alb pe bot i pintenog la trei
picioare. Ca majoritatea cailor cu care Wykeham spera s
ctige la Cheltenham, Col probabil n-o s fe n vrf de
form dect peste dou sptmni pentru National Hunt
Festival, dar el trebuia s fe destul de pregtit pentru Ascot
unde avea o curs ceva mai uoar.
La Cheltenham el va concura pentru Cupa de Aur, cursa
cea mare a zilei i, dei nu era favoritul indubitabil, aa cum
fusese Cotopaxi pentru Grand National, avea anse s vin
bine plasat.
F tot ce poi, mi-a spus prinesa, aa cum mi
spunea adeseori, iar eu, ca de obicei, i-am rspuns da, voi
face.
Dusty m-a ajutat s pun piciorul n a, dup care am
plecat cu Col n canter spre start ncercnd s adun ceva
fore pentru amndoi. Un jocheu morocnos, pe un cal fr
nici un chef, puteau foarte bine s se ntoarc direct la grajd.
n momentul n care s-a dat startul am nceput s-i
spun c ne afm aici ca s facem o curs aa cum se cuvine
i s ne mndrim puin cu ea, i vorbeam att lui ct i mie;
iar n tura a treia, la cel de al douzeci i doilea obstacol, a
aprut un uor elan la amndoi ce prea a f n cretere.
154
Arta sriturilor ntr-o curs consta, de obicei, n a aduce
calul n faa obstacolului n aa fel nct s-l poat sri fr
s piard din vitez. Col era printre puinii cai care tia
singur s aprecieze distanele, lsndu-i jocheul s se
preocupe de probleme tactice, dar niciodat nu se grbea
dac nu-l solicitai i n-avea spirit competitiv.
l clrisem i ctigasem de multe ori cu el, l
nelegeam bine i tiam c, n cele din urm, va trebui s
ajung pn la acea facr ce mocnea n el i care avea s-i
trezeasc la via sufetu-i fegmatic.
ndrznesc s spun c din tribune nimeni nu-i putea
da seama c ceva nu este n ordine. Dei mie mi se prea c
abia i trte picioarele, pasul lui Col era destul de rapid.
Cele trei mile le-am parcurs afndu-ne mai mereu pe locul
patru sau cinci i cnd am ajuns pe ultima turnant eram pe
locul al treilea, cei doi jochei din faa mea ncepnd deja s
dea semne de oboseal.
Mai erau nc trei obstacole de trecut, dup care dou
sute patruzeci de iarzi de alergat la plat. Unul din caii din
faa noastr nc era n plin vitez: pe el Col trebuia s-l
depeasc. Jocheul de pe cellalt cal deja scosese cravaa,
simind primele semne amenintoare ale oboselii. L-am
mboldit vag pe Col ca s rmn pe locul al treilea la primul
dintre cele trei obstacole n linie dreapt. L-a srit cu
acuratee i s-a comportat la fel de bine cnd l-a trecut i pe
urmtorul, ntrecndu-l pe jocheul ce scosese cravaa nainte
de a ajunge la ultimul.
Rmsese prea mult spaiu liber, mi-am zis. Lui i plcea
s sar ultimul obstacol cu nc doi sau trei cai lng el.
Totui, l-a srit cu un pas imens i apoi n-a mai fost cazul
155
s-i strnesc dorina de a ctiga i s-i spun c acum...
acum... era momentul.
Col a aterizat pe piciorul din fa care s-a ncovoiat sub
el. Botul i-a cobort spre iarb. Am dat drumul drlogilor s-
mi alunece printre degete pn la capt i m-am lsat pe
spate nfgndu-mi zdravn clciele n burta lui ca s nu fu
aruncat din a. Printr-un miracol, cellalt picior din fa a
atins pmntul sigur pe el susinnd toat greutatea
trupului de o jumtate de ton, Col s-a reechilibrat i i-a
continuat alergarea.
Am strns drlogii. Cursa ar f trebuit s fe pierdut,
dar focul care mocnise atta vreme acum cu greu mai putea
f stvilit. Haide, animal ticlos, i spuneam, acum este
momentul, nu mai ai dect un singur cal pe care s-l
nfrngi, termin cu el, acum s-mi ari, dovedete-le
tuturor ce poi face, pentru c totui poi.
Ca i cum ar f neles fecare cuvnt, i-a lsat capul pe
spate i a accelerat ntr-un efort de ultim moment, rapid i
uluitor, efort cu care reueti s smulgi o victorie n situaii
ce par imposibile.
Aproape c izbutisem, eram la un pas de victorie. Col
recupera lungimile pe care le pierduse i aproape c-l
clream cu tot atta nverunare ca pe Cascade, dar fr
furie i iat-ne ajuni la crupa celuilalt cal, la a, la gt... dar
linia de sosire a aprut cu trei fuleuri mai devreme.
Prinesa spusese c nu va cobor n padoc dac nu
ctigm, find distana prea mare de la loja ei.
Totui, cnd am cobort din a, Maynard se afa acolo
holbndu-se la mine, cu privirea ntunecat i chipul livid de
ur. Nu puteam nelege de ce a venit lng mine. Dac eu a
156
f urt pe cineva att de mult, a f evitat s-l vd pe ct a f
putut, iar eu l detestam pe Maynard pentru ceea ce
ncercase s fac cu Bobby, s ia minile propriului fu i s-l
mping la crim.
Dusty l-a acoperit pe Col cu un pled n chip ostentativ,
fr s fac nici un comentariu referitor la rezultatul cursei,
iar eu m-am dus s m cntresc cu mai toat nemulumirea
dup-amiezii plutind n jurul meu ca un nor.
n cursa urmtoare am clrit pentru antrenorul din
Lambour i am terminat al treilea, deci mai prost i, cu
sentimentul de a nu f realizat nimic, m-am schimbat n
hainele de strad, ziua de curse terminndu-se pentru mine.
Cnd m ndreptam spre loja prinesei, am auzit pe
cineva n urma mea strignd: Hei, Kit i m-am ntors ca s-l
afu pe Basil Clutter care venea cu pai repezi.
nc l mai caui pe Henri Nanterre? m-a ntrebat
cnd m-a prins din urm.
Da.
M-am oprit i s-a oprit i el micndu-se de pe un picior
pe cellalt pentru c niciodat nu putea s stea locului
linitit.
Astzi soii Roqueville sunt aici, au avut un cal n
prima curs. Este cineva cu ei care l tie destul de bine pe
Henri Nanterre. Au spus c, dac nc te mai intereseaz,
poate c ai dori s-o cunoti.
Da, a vrea.
S-a uitat ia ceas.
Acum ar f timpul s m ntlnesc cu ei n barul
proprietarilor i antrenorilor la un pahar, aa c mai bine ai
veni cu mine.
157
Mulumesc foarte mult, i-am spus.
L-am urmat spre bar unde, narmat cu un Perrier
alturi de paharele lor cu vin de Porto, am cunoscut-o pe
prietena soilor Roqueville, care s-a dovedit a arta foarte
franuzoaic i minion, cu un ic trengresc ce-i ddea o
not de tineree. Chipu-i de spiridu era ridat, pru-i negru,
tiat scurt, era grizonat la rdcin, purta cizme nalte, negre
i un pantalon i jachet din piele neagr, fn, cu o earf de
mtase legat la spate, stil cowboy.
Vorbea, n chip surprinztor, o englez tipic pentru
lumea curselor i mi-a fost prezentat ca doamna Madeleine
Darcy, soia englezoaic a unui antrenor de cai de curse
francez.
Henri Nanterre? a spus ea cu dezgust. Bineneles c-l
cunosc pe ticlos. I-am antrenat caii pn ce a ters-o ntr-o
noapte cu ei i i-a trimis lui Villon.
158
CAPITOLUL 10
Ea discuta fr reticene, cu libertatea pe care i-o d
amorul propriu jignit i cu plcerea de a amuza un auditoriu
atent.
Este ca un coco care se umf n pene i ip foarte
tare, a spus ea. l tiu de pe vremea cnd era un adolescent
i caii aparineau tatlui su, Louis, care era un om foarte de
treab, un gentleman.
Deci Henri a motenit caii? am ntrebat-o eu.
Da, laolalt cu toate celelalte. Louis a fost un prost. A
crezut c ful su nu poate face nimic ru. Att de stupid!
Henri este un hrpre din cale afar. Villon i se potrivete de
minune.
Hrpre? Cum adic? am ntrebat-o.
Sprncenele-i pensate i s-au nlat.
Noi am cumprat o mnz de un an, cu o bun linie
genetic, pe care voiam s-o antrenm i s o bgm n curse
pentru noi, iar mai trziu s-o prsim. Henri a vzut-o n
ograd - ntotdeauna i bga nasul prin grajduri - i a spus
c ar dori s-o cumpere. Cnd i-am zis c nu vrem s-o vindem,
ne-a ameninat c-i va lua caii de la noi dac nu i-o dm.
Avea opt cai... i nu voiam s-i pierdem. Am fost foarte
furioi. Ne-a fcut s-i vindem mnza la preul la care o
cumprasem... iar noi o aveam de cteva luni bune. Apoi,
159
dup cteva sptmni, ne-a telefonat ntr-o sear i ne-a
spus c dimineaa vor veni rulotele ca s-i ia caii. i dui au
fost.
Ce s-a ntmplat cu mnza? am ntrebat-o.
Gura i-a schiat un zmbet de plcere.
A fcut o boal a oaselor de la picioare i a trebuit s
fe omort, biata creatur, i tii ce i-a trecut prin minte
ticlosului aceluia de Nanterre?
S-a oprit o clip pentru a spori efectul. Patru voci,
inclusiv a mea, au ntrebat:
Ce?
Villon ne-a povestit. Era dezgustat. Nanterre a zis c
nu are ncredere n cei de la ecarisaj, pentru c acetia ar f
putut s ndoape mnza cu medicamente ca s-i calmeze
durerile i s o vnd, obinnd un proft pe seama lui. Aa
c a inut mori s fe de fa. Mnza a fost omort n
ograda lui Villon i sub ochii lui Nanterre.
Doamna Roqueville prea i dezamgit i pe punctul de
a i se face sil. A spus:
Cnd l-am ntlnit la Longchamp i apoi la Newbury,
prea un brbat destul de agreabil.
Cred c i marchizul de Sade era deosebit de
ncnttor pe un hipodrom, a spus Madeleine blnd. Este
locul unde oricine se poate preface c este un gentleman.
Dup o pauz, am ntrebat-o:
tii ceva despre afacerile lui?
Afaceri! a strmbat din nas. Societatea de construcii
Brescou & Nanterre este a lui. Nu tiu nimic despre
afacerile lui, ci doar despre cai. N-a avea ncredere n el n
materie de afaceri. Judec omul dup felul n care se
160
comport fa de antrenorul cailor si de curse i tiu c aa
se va comporta i n afaceri. Omul de onoare va rmne om
de onoare, iar hrpreul i va da curnd n petic.
i... tii cumva unde l-a putea gsi n Anglia?
Nu l-a cuta, dac a f n locul tu. Mi-a aruncat un
zmbet care i-a luminat chipul. Nu-i va aduce nimic altceva
dect necazuri.
Am relatat conversaia lui Litsi i Danielle n loja
prinesei.
Acest Nanterre, a spus Danielle dezamgit, este
ordinar.
Prinesa i Beatrice, care se afau n balconul lojei,
discutau cu un brbat nalt, solid, cu ochi cenuii i o fa
mare, blnd.
Litsi, urmrindu-mi privirea, a spus:
Lordul Vaughnley a venit s-o consoleze pe tanti
Casilia pentru ghinionul lui Col. l cunoti? Cred c este ceva
n jurnalistic.
Da, am spus plat. Este proprietarul ziarului The
Towncrier.
ntr-adevr? Mintea agil a lui Litsi a nceput s
lucreze rapid. Nu este ziarul care l-a atacat... pe Bobby?
Nu, acela era The Flag.
O! Litsi prea dezamgit. Deci nu este unul din cei doi
magnai ai presei care pn la urm au fost nfrni?
Ba da, este. Lordul Vaughnley i-a aruncat ochii spre
mine. Am s-i povestesc eu odat, i-am spus lui Litsi i l-am
urmrit cu privirea pe lordul Vaughnley cum s-a ndreptat
spre noi i cum apoi a ezitat, aa cum fcea ntotdeauna,
nainte de a-mi ntinde mna. Totui el n mod cert a tiut c
161
avea s m ntlneasc n acest loc, pentru c prezena mea
aici, la sfritul fecrei zile de curse, era un ritual bine
cunoscut pentru el.
Kit, a spus el nfrngndu-i oviala, a fost o curs
mare... i s ai un asemenea ghinion!
Se ntmpl, i-am rspuns.
Baft mai mult la Cupa de Aur, ce zici?
Ar f bine.
Pot face ceva pentru tine, dragul meu?
Aceast ntrebare mi-o punea ori de cte ori m
ntlnea, totui, cu coada ochiului am putut s vd uluirea
de pe chipul lui Litsi. De obicei, i rspundeam c nu era
nevoie, dar, de data asta, m-am gndit c n-aveam nimic de
pierdut dac fceam o ncercare. Dac voiam s afu trebuia
s ntreb.
Nimic, de fapt, i-am rspuns, afar doar... presupun
c n-ai dat niciodat pn acum de numele lui Henri
Nanterre.
Toi l-au urmrit cu privirea n timp ce refecta, prinesa
cu un interes crescnd, Litsi i Danielle cu o simpl
curiozitate, Beatrice prnd alarmat. Lordul Vaughnley i-a
plimbat privirea peste chipurile care ateptau, s-a ncruntat
i, n cele din urma, a rspuns tot cu o ntrebare:
Cine e? a zis el.
Partenerul de afaceri al soului meu, a rspuns
prinesa. Dragul meu, l cunoti?
Lordul Vaughnley era nedumerit, dar i-a cltinat capul
su mare.
Nu-mi amintesc s f auzit de el.
Ai putea... -... s vedei dac The Towncrier are un
162
dosar n legtur cu el? l-am ntrebat.
Mi-a aruncat un uor zmbet resemnat i a dat din cap:
Scrie-mi numele pe o hrtie, mi-a spus el. Cu litere de
tipar.
Am pescuit din buzunar un pix i un carneel i i-am
scris cu majuscule, aa cum m-a rugat, att numele lui ct i
al societii de construcii.
Este francez, i-am spus. Este proprietar de cai de
curse. Ar putea f gsit n paginile de curse, sau, eventual, n
cele de afaceri. Sau chiar la rubricile de brf monden.
Doreti ceva n mod deosebit? m-a ntrebat el nc
zmbind.
Chiar acum el se af n Anglia. Ar f ideal dac am
afa unde st.
Gura lui Beatrice s-a deschis i s-a nchis cu zgomot. n
mod cert ea tie cum se ajunge la el, mi-am zis n gnd. Poate
c o s folosim acest lucru cnd o s avem un plan.
Lordul Vaughnley a mpturit hrtia i a pus-o n
buzunarul de la hain spunnd c va introduce numele n
computer chiar n seara asta dac este important pentru
prines.
Este, ntr-adevr, a spus prinesa tulburat.
Orice fapt, ct de minor, poate s ajute, am spus eu.
Foarte bine.
A srutat mna prinesei i a fcut un gest de rmas
bun pentru toat lumea i, pe cnd se ndrepta spre u, m-a
ntrebat:
Te-ai mbarcat ntr-o nou cruciad?
Cred c da.
Atunci Dumnezeu s-l apere pe acest Nanterre.
163
Ce-a vrut s spun cu asta? a ntrebat Beatrice, dup
ce a plecat lordul Vaughnley.
Prinesa i-a spus cu diplomaie c aceasta era o poveste
lung care nu-i avea locul aici, mai cu seam c ea voia s-i
relatez cu lux de amnunte cursa lui Col. A mai adugat c
lordul Vaughnley era un prieten bun pe care-l ntlnea
deseori la curse, aa c nimic mai fresc ca el s-o ajute la
nevoie.
Ca s fm drepi, Beatrice devenise mult mai tcut
dup telefonul din seara trecut al lui Nanterre. Refuzase s
cread c el omorse caii, (Trebuie s f fost nite
rufctori, aa cum a spus poliia) pn n momentul n
care el nsui o recunoscuse, i, dei continua s susin cu
trie c Roland trebuie s mearg cu Nanterre n afaceri,
totui, n-o mai auzisem ludndu-l.
Pe de alt parte, ostilitatea ei fa de mine prea c se
adncise i, n timp ce-mi relatam cursa, i-a exprimat
propria-i prere:
Toate astea sunt aiureli! N-ai pierdut cursa la ultimul
obstacol. Tot timpul ai fost mult prea n coad. Toat lumea a
vzut asta.
A luat un mic sandvici de pe platoul de pe mas i i-a
nfpt dinii n el cu hotrre de parc mi-ar f sfrtecat mie
capul.
Nimeni n-a contrazis-o, aa c, ncurajat, i-a spus
Danielle-ei cu rutate:
Vntorul tu de zestre nici mcar nu este un jocheu
bun.
Beatrice, a intervenit imediat prinesa calm, Kit are
propria lui avere i l va moteni i pe bunicul su, care este
164
un om bogat.
Mi-a aruncat o privire rapid, care-mi interzicea s-o
contrazic.
Averea mea se rezuma la ceea ce ctigasem ca jocheu,
iar bunicul meu, dei avea numeroi cai n Newmarket,
valoarea lichid a bunurilor sale nu reprezenta cine tie ce.
i, tanti Beatrice, a spus Danielle, roind uor, eu
sunt srac.
Beatrice i-a mncat sandviul lsndu-i ochii s
vorbeasc n locul ei. Pru-i portocaliu deschis are aproape
aceeai culoare cu pnza de sac cu care sunt tapisai pereii,
mi-am zis n sinea mea, fr nici o logic.
Cursa a asea i ultima era n plin desfurare,
auzindu-se cu prisosin strigtele mulimii din tribune. Toi,
n afar de Beatrice, au ieit pe balcon s priveasc, iar eu
m-am ntrebat dac merita s te frmni att pentru un
ipotetic milion de dolari. Este bine s fi drgu cu oamenii,
ne spunea destul de des bunica, mie i lui Holly pe cnd
eram copii i se ocupa de educaia noastr. Ura i
mpovreaz mintea. Bunicul, cnd o auzea din ntmplare,
ncerca s ne scoat din cap nvmintele ei prin tirade
mpotriva familiei Allardeck, dar, pn la urm, tot ea a
nvins. Holly se cstorise cu Bobby, iar eu, dac nu luam n
consideraie actuala stare de spirit datorat relaiilor cu
Danielle sau diversele lovituri grave ncasate n trecut,
rmsesem n esen o fre fericit. Beatrice, cu toat haina
sa de vizon, accesoriile de crocodil i casa n stil spaniol din
Palm Beach, nu fusese att de norocoas.
Cnd a venit vremea s mergem acas, Beatrice a plecat
din nou cu prinesa n Rolls. Sperasem c Litsi avea s li se
165
alture, dat find c eu trebuia s fac o abatere la Chiswick
ca s-o las pe Danielle la studio, dar el a luat-o pe Danielle de
bra i a condus-o spre parcajul jocheilor, ca i cum aceasta
ar f fost ceva de la sine neles. Litsi motenise iscusina de
nepreuit a mtuii sale de a-i urma propriul drum,
comportndu-se n mod politicos i discret. Ar f fost un mare
monarh dac ar f avut ansa, m-am gndit n sinea mea cu
amrciune.
Am lsat-o pe Danielle la slujb (ea i-a futurat mna
spre amndoi i n-a srutat pe nici unul), dup care noi ne-
am ndreptat spre Eaton Square. n chip destul de fresc,
Beatrice i-a fcut apariia n conversaia noastr.
Ai fost ocat cnd ai auzit-o spunndu-i vntor de
zestre, a spus el amuzat. Tu nici mcar nu te gndisei la
perspectivele Danielle-ei.
M-a fcut jocheu nepriceput, i-am rspuns.
O, da. A chicotit. Tu eti un puritan.
Danielle are banii pe care-i ctig, i-am spus. i eu
la fel.
Danielle este nepoata lui Roland, a spus el, de parc
ar f nvat un copil. Roland i tanti Casilia o ndrgesc
foarte mult, iar ei n-au copii.
Nu vreau aceast complicaie.
A mormit ceva lng mine i n-a mai spus nimic despre
acest subiect. Dup o vreme l-am ntrebat:
tii de ce n-au copii? Pentru c n-au vrut sau din
cauza bolii lui? Sau, pur i simplu, nu s-a putut?
ntotdeauna am presupus c din cauza bolii lui, dar
n-am ntrebat niciodat. Cred c el avea n jur de patruzeci
de ani cnd s-au cstorit, find cu cincisprezece ani mai
166
mare dect ea, iar el a contactat virusul acela nu mult mai
trziu. Nu-mi amintesc s-l f vzut vreodat mergnd, dei
cred c la vremea lui a fost un bun schior.
Cumplit tragedie pentru ei, am spus.
A dat din cap ncuviinnd.
ntr-o oarecare msur el a fost norocos. Muli oameni
care se contamineaz cu acel virus - i mulumesc lui
Dumnezeu c este rar - nu mai pot s-i foloseasc nici
braele. Bineneles ei niciodat nu prea discut despre acest
subiect.
Cum ai de gnd s-i salvezi onoarea?
Tu inventezi i eu o s acionez, a spus Litsi alene.
Acionezi o prghie, am spus eu absent.
O prghie?
Ca s rstorni lumea.
i-a dezmorit oasele mulumit.
Ai, totui, ct de ct vreo idee?
Una sau dou. Destul de vagi.
Pe care nu vrei s le divulgi?
Nu nc. Trebuie s m mai gndesc puin.
I-am povestit c n dimineaa asta cumprasem un
telefon care s nregistreze convorbirile.
Cnd vom ajunge acas o s-l instalm i o s facem
o prob.
El a zis c o s sune din nou n seara asta.
Nu era cazul s ntreb cine era el.
Mda, am spus. Telefonul pe care l-am cumprat este
i un telefon pentru conferine. Are i un difuzor, deci toat
lumea din camer poate s aud ce spune interlocutorul. Nu
ai nevoie de un receptor. Aa c, atunci cnd o s sune
167
Nanterre, dac rspunzi tu, vrei s-l faci s vorbeasc n
englez?
Poate c este mai bine s rspunzi tu i, vrnd-
nevrnd, n-o s mai aib de ales.
E-n ordine. i mesajul pe care-l transmitem, nu
este... un mare risc?
N-ai putea doar s-l duci de nas?
Da, eventual, am rspuns. Dar, ca s-l anihilm
trebuie s-l gsim, ori el se poate afa oriunde. Beatrice tie
unde este sau mcar cum s dea de el. Dac-l prindem n
cmp deschis.... Am fcut o paz. Ceea ce ne trebuie, de fapt,
este o momeal, un ap ispitor.
i cine este cel pe care l-ai ales pentru aceast treab
ingrat? m-a ntrebat Litsi ironic.
Am zmbit.
Un ap mpiat, cu un behit mecanic. Toi apii
adevrai trebuie s fe bine pzii sau ei nii s fe cu mare
bgare de seam.
Tanti Casilia, Roland i Danielle s fe pzii.
i caii, am adugat eu.
O.K. i caii s fe pzii. Iar eu i tu...
Am aprobat din cap:
S fm foarte ateni.
Nici unul din noi n-am pomenit nimic despre faptul c
Nanterre ne ameninase pe fecare c o s fm intele lui
imediat urmtoare. N-avea nici un sens s-o facem. Nu cred c
va ncerca, ntr-adevr, s omoare pe vreunul din noi, dar
pericolul trebuia s fe destul de mare ca s obin rezultatul
scontat.
Cum arat? m-a ntrebat Litsi. Tu l-ai ntlnit. Eu nu
168
l-am vzut niciodat. S-i cunoti inamicul... este prima
regul n lupt.
Ei bine, eu cred c el a intrat n toate astea fr s f
chibzuit ctui de puin nainte, am spus eu. Cred c vinerea
trecut el gndea c o va speria sufcient de tare pe prines
nct Roland avea s cedeze. Ceea ce, de altfel, a fost aproape
gata s se ntmple.
i, din cte neleg, nu s-a ntmplat pentru c tu te-
ai afat acolo.
Nu tiu. n orice caz, vineri noaptea cnd a scos
pistolul care n-avea gloane n el... cred c acesta este un
comportament tipic pentru el. Acioneaz sub imperiul
impulsurilor, fr s cntreasc lucrurile mai nti. Este
obinuit s-i croiasc drum cu uurin prin intimidri. S-a
nvat s i se dea ascultare. De cnd a murit tatl su - iar
acesta, de obicei, l tempera - a condus societatea de
construcii dup bunul su plac. A zice c a atins stadiul n
care, pur i simplu, crede c nu poate f nfrnt, i mai cu
seam de un btrn bolnav, care nu mai are nici un contact
cu lumea. Cnd Roland i-a trimis o scrisoare prin pot,
refuzndu-l, bnuiesc c-a venit aici gndind: Curnd o s se
schimbe toate astea. Cred c, ntr-un anume fel, el se poart
copilrete, ceea ce nu-l face mai puin periculos, ba chiar
dimpotriv.
Am fcut o pauz, dar Litsi n-a comentat.
Atacnd-o pe Danielle, am continuat eu, a gndit din
nou c lucrurile vor iei cum vrea el. Pariez c nici nu i-a
trecut ctui de puin prin minte c ea va alerga mai repede
dect el. Aa c i-a fcut apariia n costum de ora i
pantof lustruii. A fost un fel de arogan, a considerat de la
169
sine neles c el o s fe n chip fresc mai rapid i mai
puternic, deci o s domine situaia. Dac-ar f avut ct de ct
dubii, ar f trebuit s poarte un trening sau ceva de felul sta
i pantof mai comozi.
i caii? a ntrebat Litsi.
Mi-era groaz s m gndesc la cai.
Erau vulnerabili, am spus. i el tia cum s-i omoare.
N-am idee de unde i-a procurat un Colt cu sgeat, dar el se
ndeletnicete cu armele. Poart asupra lui un pistol. Armele
l atrag, altfel n-ar vrea s le fabrice... De obicei, oamenii se
ocup cu ceea ce este n frea lor, nu-i aa? Poate c el simte
o nevoie real s vad cum mor finele vii... Cnd a spus c
vrea s se asigure c parlagii
1
nu-l neal, aceasta putea f
singura motivaie plauzibil pe care o putea aduce spre a nu
da n vileag dorine mai morbide. Oamenii ntotdeauna i
gsesc motivaii rezonabile pentru ceea ce vor s fac.
i tu? m-a ntrebat curios.
Bineneles. Eu spun c mi place s clresc pentru
bani.
i n-o faci pentru asta?
A face-o i pe degeaba, dar, dac sunt pltit, este i
mai bine.
A ncuviinat printr-o nclinare a capului, nelegndu-
m pe deplin.
Deci, la ce te atepi n continuare de la Nanterre? m-
a ntrebat.
Un alt atac pe jumtate pus la punct asupra unuia
dintre noi. El n-o s-l plnuiasc aa cum trebuie, dac
inem cont de toate detaliile anterioare, dar noi, n orice caz,
1
Parlagu, parlagii, s. m. Mcelar care taie vitele de consum la abator.
170
ne putem atepta la situaii neplcute.
ncnttor, a spus el.
S nu-i fxezi ntlniri cu persoane necunoscute pe
alei ntunecoase.
N-o fac niciodat.
L-am ntrebat, mai degrab ca s-l ncerc, cu ce se
ocupa la Paris, acolo unde locuia.
M tem c nu cu cine tie ce, a rspuns el. Am o
galerie de art. mi petrec o bun parte din timp privind
picturi. Expertul de la Louvre pe care eu i Danielle ne-am
dus s-l ascultm este o foarte veche cunotin a mea. Am
fost sigur c ei o s-i plac... A fcut o pauz. i i-a plcut,
ntr-adevr.
Da.
L-am simit cum s-a micat pe bancheta din spate pn
a reuit s m vad mai bine.
Am fost un grup de prieteni, a spus el. N-am fost
singuri.
Da, tiu.
Nu i-a mai continuat ideea. n schimb, a spus pe
neateptate:
Am fost cstorit, dar suntem desprii. Mai bine zis,
nc sunt cstorit. Dac vreunul din noi ar dori s se
recstoreasc, va trebui s aib loc divorul. Dar ea i are
iubiii ei, aa cum i eu am iubite... A nlat din umeri. Este
ceva destul de obinuit n Frana.
Dup o pauz, i-am spus: Mulumesc i el a dat din
cap; i acest subiect nu l-am mai abordat.
Dup o vreme a spus:
Mi-ar f plcut s fu artist. Am studiat civa ani...
171
Pot s detectez geniul n marile picturi, dar, n ceea ce m
privete... pictez pe pnz, ns nu am un talent deosebit. Iar
tu, Kit, dragul meu prieten, eti al dracului de norocos find
nzestrat cu o ndemnare ce-i d posibilitatea s-i traduci
dorinele n practic.
N-am mai scos o vorb; am fost redus la tcere. Aveam
aceast ndemnare nnscut i, practic, nu pot s spun de
unde vine; i nu m prea gndisem la ce s-ar f ntmplat
dac n-a f avut-o. Brusc, am privit viaa din perspectiva lui
Litsi, mi-am dat seama c, ntr-adevr, eram al dracului de
norocos, c de-aici i trgea seva starea fundamental de
fericire i c ar trebui cu umilin s-mi art recunotina.
Cnd am ajuns n Eaton Square i-am sugerat s-l las la
ua din fa iar eu s m duc s garez maina, dar el nici n-a
vrut s aud. Mi-a reamintit ce-i spusesem despre aleile
ntunecate i despre faptul c trebuie s fm cu bgare de
seam.
Se vede ceva lumin la garaje, i-am spus.
n orice caz, parcm maina mpreun i ne
ntoarcem mpreun lundu-ne precauiile pe care le-am
hotrt.
E-n ordine, i-am spus i mi-a trecut prin minte c la
unu i jumtate, cnd m voi duce s-o iau pe Danielle, am s
merg singur pe aceeai alee ntunecat i mai degrab atunci
va trebui s fu foarte atent.
Eu i Litsi am intrat n cas iar Dawson ne-a ntmpinat
n hol spunndu-ne c prinesa i Beatrice dispruser n
camerele lor ca s se schimbe.
Unde este Sammy? l-am ntrebat.
Dawson a rspuns cu o oarecare dezaprobare c Sammy
172
se plimba peste tot i niciodat nu sttea ntr-un loc mai
mult de un minut. M-am dus sus s aduc noul telefon i l-am
ntlnit pe Sammy care cobora scrile venind de la ultimul
etaj.
tiai c mai este o buctrie acolo sus? m-a ntrebat.
Da, am vzut-o.
i mai este un luminator, ba chiar dou. Am plasat
sub ele nite dispozitive ingenioase, o minunie. Dac auzi
acolo sus ceva ca nite pocnituri de arm, vii imediat cu
ntriri.
L-am asigurat c aa voi face i l-am luat jos cu mine ca
s-i art i lui, precum i lui Dawson i Litsi cum
funcioneaz telefonul care nregistra convorbirile.
Sistemul telefonic din aceast cas era i simplu, dar i
complicat: nu exista dect o singur linie, dar numeroase
aparate erau rspndite peste tot.
La apelurile din exterior sunau doar trei aparate: unul n
salon, unul n birou unde doamna Jenkins lucra n cursul
zilei, i altul la demisol. Cine se afa mai aproape de vreunul
din aceste trei telefoane rspundea cnd suna i, dac era
cutat altcineva, persoana respectiv era anunat prin
interfon, aa cum Dawson procedase cu mine duminica
trecut cnd sunase Wykeham. Acest aranjament scutea ase
sau mai multe persoane de a rspunde ori de cte ori suna
telefonul.
Din fecare camer de oaspei se putea chema direct
exteriorul, la fel i n apartamentele prinesei i al soului ei.
Casa rareori era aa de aglomerat ca acum, inuse s
precizeze Dawson, aa c telefonul nu prea era ocupat. n
mod normal, sistemul funciona fr probleme.
173
Le-am explicat c noul telefon era foarte simplu, trebuia
doar introdus n priz n locul celui vechi.
Dac apei pe butonul acela, le-am spus artndu-l,
se nregistreaz toat conversaia. Dac apei pe cellalt, toi
cei din camer pot auzi ce se discut.
Am instalat telefonul n priza din salon.
Este mai bine s fe aici cnd ne afm cu toii acas.
Peste zi, dac suntem plecai, cum s-a ntmplat astzi, poate
f instalat n biroul doamnei Jenkins i noaptea, dac
Dawson, n-are nimic mpotriv, la demisol. N-are importan
cte convorbiri nesemnifcative sunt nregistrate, pentru c le
putem terge, dar neaprat... vocea aceea nu trebuie s ne
scape.
Toi au ncuviinat dnd din cap.
Un brbat att de grosolan, a comentat Dawson,
glasul acela strident l-a recunoate dintr-o sut.
Dup ce Dawson i Sammy au plecat, Litsi a spus:
Pcat c nu putem intercepta telefonul lui Beatrice i
s nregistrm ce spune.
Ori de cte ori este sus, ca acum, putem s ridicm
receptorul i s ascultm.
Ceea ce am i fcut, dar nimeni din cas nu vorbea.
Putem s ateptm i s ascultm ore n ir, dar, n acest
timp, nimeni din afar nu are cum s ne cheme. Cu regret,
Litsi a pus receptorul la loc n furc spunnd c s-ar putea
s aib noroc, aa c va ncerca din cinci n cinci minute; dar
pn n momentul cnd Beatrice a reaprut pentru cin,
veghea intermitent nu a dat nici un rezultat.
ntre timp, eu am vorbit cu Wykeham i mi-am adunat
mesajele de la robot ceea ce n-a durat prea mult i, dac
174
cineva ar f ncercat s sune n acest timp, a f auzit
pocnituri pe fr, dar n-am auzit nimic.
Beatrice a cobort ntr-o rochie alb, cu un imprimeu
frumos cu foarea soarelui i a cerut un Bloody-Mary, iar
Litsi se tot nvrtea n jurul ei plin de solicitudine, fr a ine
cont de lipsa ei de politee.
tiu c nu m vrei aici, a spus ea fr menajamente,
dar pn ce Roland nu semneaz, n-am s plec.
Prinesa a cobort la cin fr Roland i dup aceea,
cnd ne-am rentors n salon, Litsi, cu discreie a manevrat
pe toat lumea astfel c eu am ajuns s stau lng telefon. A
zmbit pe deasupra cetii sale de cafea i toi ateptam.
Cnd, n cele din urm, a sunat telefonul, Beatrice a
srit n picioare.
Am ridicat receptorul apsnd att butonul de
nregistrare ct i pe cel de conferin: n ateptarea tuturor,
s-a auzit o voce sonor vorbind n francez.
175
CAPITOLUL 11
Litsi s-a ridicat imediat, a venit spre mine i mi-a fcut
semn s-i dau telefonul.
Nu este Nanterre, a spus el.
A luat receptorul, a decuplat butonul de conferin i a
vorbit n francez: Oui... non... certainement... ce soir...
oui... meri
1
.
A pus telefonul n furc i aproape n aceeai secund a
sunat din nou. Litsi l-a ridicat, a ascultat foarte puin, a
fcut o grimas, a apsat iari pe butonul de nregistrare i
cel de conferin i mi l-a pasat mie.
El este, mi-a spus succint i, ntr-adevr, toi am
putut auzi vocea cunoscut, poruncitoare, debitnd o
avalan de cuvinte care pentru mine nu aveau absolut nici
un sens.
Vorbii, v rog, l-am ntrerupt eu.
Am spus, a continuat Nanterre n englez, c vreau s
vorbesc cu prinul Litsi care trebuie adus la telefon imediat.
Acum este ocupat, i-am rspuns. i pot transmite
mesajul.
Cine eti dumneata? m-a ntrebat. tiu cine eti.
1
Da... nu... cu siguran... n seara asta... da... mulumesc (fr.).
176
Jocheul.
Da.
Am lsat instruciuni ca s prseti casa aceea.
Nu dau ascultare instruciunilor tale.
Ai s-o regrei.
n ce fel? l-am ntrebat, dar el nu s-a lsat antrenat
ntr-o ameninare direct; ceea ce cred c se datora probabil
faptului c nc nu se hotrse asupra unei anume mutilri.
Notarul meu va ajunge mine diminea acolo la ora
zece, a continuat el. Ca i rndul trecut o s fe condus n
bibliotec. O s atepte acolo. Roland de Brescou i prinesa
Casilia s coboare imediat ce sosete el. La fel i prinul Litsi
i Danielle de Brescou. Toi trebuie s semneze formularul
care este n servieta notarului. Notarul va f martor la fecare
semntur i va aduce documentul n servieta sa. Este clar?
A fost foarte clar, am rspuns eu calm, dar asta n-o
s se ntmple.
Trebuie s se ntmple.
Nu exist nici un document n serviet.
Rspunsul meu abia dac l-a oprit pentru o secund.
Notarul meu va aduce un formular similar. Toi
trebuie s semneze documentul notarului.
Nu, ei nu sunt pregtii s-o fac, i-am spus.
V-am prevenit ce-o s se ntmple dac documentul
nu este semnat.
Ce-o s se ntmple? l-am ntrebat. Nu poi s-i faci
pe oameni s se comporte mpotriva contiinei lor.
Orice contiin are un pre, a spus el furios i a
nchis brusc.
S-au auzit cteva pcnituri n telefon, dup care a venit
177
tonul i am pus receptorul n furc.
Litsi a cltinat din cap cu regret.
A nceput s devin precaut. Nimic din ce-a spus nu
poate f prezentat poliiei ca o ameninare care s cear o
intervenie din partea lor.
Ar trebui s semnai cu toii documentul i s nu-i
mai punei piedici n extinderea afacerilor, a spus Beatrice ce
se vedea frustrat n drepturile sale.
Nimeni nu s-a obosit s-o contrazic: subiectul deja
fusese discutat de prea multe ori. Apoi Litsi a ntrebat-o pe
prines dac o deranja faptul c el i cu mine vom iei
pentru puin vreme n ora. Sammy nc se afa aici i se va
ocupa de toate pn venea John Grundy, iar eu aveam s m
ntorc la timp ca s merg s-o aduc pe Danielle.
Prinesa a ncuviinat acest aranjament n tcere, fr a
prea prea entuziasmat de perspectiva de a f singur cu
Beatrice o vreme i, cu o senzaie de vinovie, l-am urmat
fericit pe Litsi afar din camer.
O s lum un taxi pn la hotelul Marylebone Plaza,
a spus el.
Locul nu pare genul frecventat de tine, am remarcat
eu calm.
Mergem s ne ntlnim cu cineva. Este genul lui de
local.
Cine?
Cineva care s-i vorbeasc despre comerul cu arme.
Adevrat? am ntrebat interesat. Cine este
respectivul?
Nu tiu precis. Trebuie s mergem n camera 1112 i
s stm de vorb cu un anume domn Mohammed. Acesta nu
178
este numele lui adevrat, pe care el prefer s nu-l
cunoatem. Mi s-a spus c ne va f de folos.
Litsi a zmbit.
De fapt, nu eu l-am gsit. Dar am ntrebat pe cineva
n Frana care, n mod normal, trebuie s tie... care ar putea
s-mi spun ce se petrece n lumea armelor. Aa a aprut
domnul Mohammed. Fii mulumit cu asta.
O.K.
Numele tu este domnul Smith, iar al meu domnul
Jones, a spus el.
Sunt de-o originalitate uluitoare.
Hotelul Marylebone Plaza se afa cam la trei mile de
Eaton Square i ntr-o lume complet diferit din punct de
vedere economic. Cinstit vorbind, Marylebone Plaza era un
hotel mizer, un fel de hardughie fr nici o personalitate,
unde trgeau peste noapte cltori sraci, un adpost pentru
cei anonimi. Trecusem destul de des pe lng el, dar
niciodat nu-i clcasem pragul i era limpede c nici Litsi.
Ne-am croit drum printr-un hol imens, pestri si cenuiu si
am luat liftul pentru etajul XI.
Sus, coridoarele erau nguste, dar mochetate i luminate
cu economie. Ne-am chiort la numerele de pe ui, am gsit
1112 i am btut.
Ne-a deschis un brbat smead la fa mbrcat ntr-un
costum elegant, cma alb, butoni de aur i cu o expresie
impasibil pe chip.
Domnul Jones i domnul Smith, a spus Litsi.
Omul a deschis ua mai mult i ne-a fcut semn s
intrm. nuntru am gsit un brbat similar mbrcat, afar
doar c acesta avea n plus un inel masiv de aur, cu patru
179
diamante ntr-o montur de form ptrat.
Mohamed, s-a prezentat el ntinzndu-ne mna cu
inel ca s i-o strngem.
A fcut semn peste umerii notri ctre prietenul su
care a ieit afar nchiznd ua n urma lui.
Mohammed, care cred c se plasa undeva ntre vrsta
mea i a lui Litsi, avea prul de culoarea corbului, ochii
negri, pielea mslinie i o musta bogat, neagr. Opulena
inelului i avea corespondent n servieta de piele ce zcea pe
pat i n ceasul care aprea ca un colan de aur masiv la
ncheietura minii.
Era binedispus i i-a cerut scuze c ne-a fxat
ntlnirea ntr-un loc unde nimeni nu ne cunoate pe
niciunul din noi.
M ocup de comerul cu arme, cu acte n regul, ne-a
asigurat el. Am s v lmuresc tot ceea ce dorii s afai, cu
condiia s nu spunei de la cine tii.
S-a scuzat din nou pentru faptul c n camer nu se
gsea dect un singur scaun i i l-a oferit lui Litsi. Eu m-am
cocoat pe o mas i Mohammed s-a aezat pe pat. La
fereastr erau perdele roiatice, pe duumea un covor
maroniu cu model, iar pe pat o cuvertur de bumbac, n
dungi; totul prea curat i n stare bun.
Eu trebuie s plec peste o or, a spus Mohammed
consultndu-i ceasul de aur. V intereseaz pistoalele de
plastic. V rog, dai-i drumul.
-... s-a blbit Litsi.
Cine le fabric? l-am ntrebat eu.
Mohammed i-a ndreptat ochii negri n direcia mea.
Cele mai cunoscute, a rspuns el fr nconjur, sunt
180
fcute de frma Glock din Austria. Glock 17. i-a tras fr
grab servieta spre el i a deschis-o. V-am adus unul ca s-l
vedei.
Engleza sa cultivat avea un accent pe care nu-l puteam
identifca. ntr-o anume msur, arab, cred. Categoric
mediteranean, italian nu, poate francez.
Glock 17 este fcut mai mult din material plastic, dar
are i pri de metal, a continuat el. n viitor, arme de acest
fel pot f fabricate ntru totul din plastic. Nu este dect o
problem de a gsi formula potrivit pentru material.
A scos din serviet o cutie neagr, ptrat.
Am acte n regul ca s posed acest pistol, a precizat
el. n ciuda condiiilor n care are loc ntlnirea noastr, eu
sunt un comerciant care m bucur de o bun reputaie.
L-am asigurat c nici n-am crezut altfel.
A dat din cap mulumit i a ridicat capacul cutiei.
nuntru se afau n lcae anume fcute pentru ele un pistol
negru, ca o jucrie, o lam pentru cartue, optsprezece
gloane aurii, aranjate ordonat pe trei iruri a cte ase, cu
capetele plate n sus, iar vrfurile nu se vedeau.
Mohammed a scos pistolul din cutie.
Pistolul acesta are multe avantaje, a spus el. Este
uor, este mai ieftin i se confecioneaz mult mai simplu
dect orice pistol din metal. De asemenea, are o precizie mult
mai mare.
A lsat informaiile s ni se sedimenteze n creier, ca un
adevrat negustor.
Se demonteaz. Ne-a demonstrat-o scond printr-o
pocnitur toat partea de sus i dnd la iveal o eav
metalic. Acesta este tamburul. L-a scos. Mai este i un ax
181
metalic. i gloanele sunt tot din metal. Patul i lama pentru
cartue sunt din plastic. Piesele se monteaz la loc cu mare
uurin. A reasamblat pistolul rapid fxnd i partea de sus
la locul ei tot printr-o pocnitur. Dup cum vedei este extrem
de uor. n ncrctor intr nou gloane. Oamenii care
folosesc acest pistol, inclusiv unele fore ale poliiei, l gsesc
mult mai avantajos i consider c n curnd va nlocui tipul
clasic.
n America n-au ncercat s-l interzic? a ntrebat
Litsi.
Ba da. Mohammed a nlat din umeri.
Amendamentul 4194 la Legea 18, prin care se interzice
importul, confecionarea i vnzarea de orice fel de arme
fabricate dup 1 ianuarie 1986. Asta pentru c plasticul nu
poate f detectat de aparatura cu raze X. Se tem c aceste
arme vor f introduse n aeroporturi i n cldiri
guvernamentale de ctre teroriti.
i n-au s-o fac? am ntrebat eu.
Probabil c da. A nlat din umeri. Aproximativ dou
milioane de ceteni particulari din America posed arme, a
spus el. Ei sunt convini c au tot dreptul s poarte arme.
Acest pistol Glock aparine viitorului. Ca o consecin, cred
c va lua amploare fabricarea detectorilor de arme din
plastic... i, pesemne c se vor interzice n avioane orice
bagaje de mn, exceptnd poetele doamnelor i servietele
diplomat, ce pot f cercetate manual. i-a mutat privirile de la
mine spre Litsi. Terorismul este problema care v
intereseaz?
Nu, a rspuns Litsi. Nu direct.
Mohammed a prut uurat.
182
Pistolul sta n-a fost inventat ca o arm terorist, a
spus el. Serios, este un pistol bun, mult mai bun din toate
punctele de vedere.
Ne dm seama de asta, i-am spus. Ct este de
proftabil?
Pentru cine?
Pentru cel care l fabric.
A! i-a dres vocea. A refectat. Cost puin ca s-l faci
i, ca atare, este mai ieftin dect pistoalele din metal.
Diferena de proft poate s nu fe foarte mare, n general, dar
benefciul brut, bineneles, depinde de numrul de articole
vndute. A zmbit bonom. Se estimeaz c majoritatea celor
dou milioane de oameni care deja posed arme n America,
de exemplu, vor dori s treac la noul produs. tii cum este:
ceea ce este nou este considerat mai bun, se bucur de un
prestigiu mai mare i aa mai departe. De asemenea, i
forele de poliie ar vrea s-l aib n dotare. Lsndu-i pe
americani la o parte, n lume este o cerere mare de arme -
tii, americanii particulari le posed mai mult din
considerente istorice sau pentru sport, din pur fantezie,
pentru sentimentul de putere personal i nu pentru c ar
vrea s omoare oameni cu ele - dar n multe, foarte multe
locuri, elul cumprrii lor este uciderea. Omor, securitate i
aprare. Piaa este larg deschis pentru noile pistoale care,
ntr-adevr, sunt bune, ieftine, demne de ncredere. Mcar
pentru o vreme, pn ce cererea este satisfcut, fabricanii
pot s strng rapid sume mari de bani pe ci cinstite.
Eu i Litsi l ascultam cu atenie.
Ce este cu banii obinui pe ci necinstite? l-am
ntrebat.
183
A fcut o pauz foarte scurt.
Depinde la cine v referii.
Discutm nc tot despre fabricani, i-am spus.
A! O corporaie?
O societate particular, cu un singur om la
conducere.
Un asemenea brbat i poate tipri propriile
milioane.
Ct anume? l-am ntrebat.
Cel mai uor mod este s-i mbarce produsul pe
dou nave, a spus el demontnd din nou pistolul din plastic
n componentele sale. S zicem c toate aceste piese le
mpachetai ntr-o cutie ca aceasta, omind doar eava. O
eav, s presupunem, fcut dintr-un material plastic
special, care nu se topete i nu se deformeaz din cauza
cldurii rezultate din frecarea glonului care trece prin ea.
S-a uitat la noi ca s vad dac apreciem nite chestiuni
att de simple i, prnd mulumit de constatri, a
continuat:
Fabricantul export evile separat. Aceasta, i zice el,
este o msur de precauie pentru cazul n care ncrctura
este deviat pe drum - deviat find un eufemism pentru
furat - i atunci bunurile nu vor avea nici o valoare. Numai
cnd ambele transporturi ajung n siguran la destinaie,
pistolul poate f asamblat. Corect?
Corect, am rspuns amndoi.
Fabricantul i pune toate hrtiile la punct. Fiecare
transport expediat este nsoit de chitanele de plat a taxelor
vamale, fecare transport conine exact ceea ce este trecut n
chitane, totul este legal. Pasul urmtor se face n funcie de
184
ct de urgent vrea clientul armele.
Cum adic? a ntrebat Litsi.
S presupunem, a rspuns Mohammed, savurndu-i
spusele, c este vorba despre un client care are nevoie
stringent de arme. Fabricantul i trimite pistoalele fr evi.
Clientul pltete conform nelegerii. Numai dup aceea
fabricantul trimite evile. nelegei?
Amndoi am dat din cap.
Fabricantul i spune clientului c trebuie s plteasc
facturile societii care le-a fabricat, dar, n afar de ele, mai
are de pltit o sum ntr-un alt cont de banc - al crui
numr i ar i-au fost transmise - i cnd aceast sum se
af n siguran n posesia fabricantului, i numai de el
tiut, abia atunci i va trimite i evile.
Simplu, am remarcat eu.
Bineneles. Este un procedeu foarte rspndit.
Asemenea lucruri se practic n toat lumea.
peruri, am spus eu.
Cu siguran. n multe ri sistemul este unanim
acceptat. Comerul nu poate merge nainte fr el. Un mic
comision ici-colo... A nlat din umeri. Fabricantul
dumneavoastr care produce arme din plastic i la un pre
ieftin poate trece un proft adecvat n registrele societii i s
bage n buzunarul su o avere care nu apare nicieri n
scripte.
A reasamblat pistolul cu dexteritate i mi l-a ntins.
Pipii-l, a spus el. Un pistol numai din plastic va f
mult mai uor chiar i dect acesta.
Am luat arma cercetndu-i suprafaa neagr, mat, de o
form adaptat scopului, buza metalic a evii ieind la iveal
185
la una din extremiti. n mod cert, era teribil de uor de
mnuit, chiar dac avea unele pri metalice. Confecionat tot
numai din plastic va arta ca o jucrie pentru copii.
Strbtut de un for i l-am dat lui Litsi. Era pentru a
doua oar n patru zile cnd fusesem instruit cum s
mnuiesc armele i, dei folosisem una mai demult, nu eram
un bun trgtor i, probabil, c n-am s ajung niciodat s
practic acest sport. Litsi a cntrit czut pe gnduri pistolul
pe care-i avea n palm, apoi i l-a napoiat proprietarului.
Discutm despre un fabricant anume? a ntrebat
Mohammed.
Despre unul care dorete s obin licena de a
fabrica i exporta arme din plastic, dar care pn acum n-a
fost n negoul cu arme, am rspuns eu.
i-a nlat sprncenele.
n Frana?
Da, a spus Litsi, fr a f ctui de puin surprins i
mi-am dat seama c Mohammed trebuie s f tiut c cererea
i fusese adresat prin canale franceze, chiar dac nu el
fusese cel care vorbise cu Litsi la telefon.
Mohammed i-a uguiat buzele sub mustaa-i imens.
Ca s obin licena, persoana dumneavoastr trebuie
s fe de o condiie deosebit de bun. tii, aceste licene nu
se mprtie aa peste tot ca nite confetti, el trebuie, cu
siguran, s aib posibilitatea de a le fabrica, deci, n primul
rnd, s aib fabrica. De asemenea, i prototipul i, probabil,
nite comenzi, dar mai presus de toate trebuie s se bucure
de o reputaie bun.
Ne-ai fost de mare folos, a spus Litsi.
Mohammed radia de ncntare.
186
Cum obinuiete un fabricant s-i vnd armele?
Prin intermediul reclamei? l-am ntrebat.
Cu siguran. Reclame n revistele de comer i de
arme din toat lumea. Poate, de asemenea, s angajeze un
agent, aa cum sunt eu. A zmbit. Eu lucrez contra unui
comision. Sunt foarte bine cunoscut. Oamenii care vor s
cumpere arme vin la mine i m ntreab: Ce ar f mai
potrivit pentru noi? Ct cost? Ct de repede le putem
primi? i-a rsfrat palmele. Eu sunt un intermediar. Noi
suntem indispensabili. S-a uitat la ceas. Mai dorii i altceva?
ntrebarea mi-a venit pe buze spontan:
Dac cineva ar vrea s aib un Colt cu sgeat, ai
putea s-i facei rost?
Este ieit din uz, a rspuns el prompt. Au fost fcute
n Anglia de Accles i Shelvoke, n Birmingham. La acelea v
referii? Calibrul 405, probabil?
Cred c da, am spus. Nu tiu.
Eu nu m ocup cu asemenea arme... Sunt prea
speciale. N-ar merita s m pltii ca s v gsesc unul. Sunt
o mulime peste tot, toate ieite din uz. A ntreba veterinari
mai n vrst, ei, probabil, ar f interesai s vnd.
Bineneles, avei nevoie de permis ca s intrai n posesia
unuia. A fcut o pauz. Ca s fu cinstit, domnilor, gsesc c
este foarte proftabil s am de-a face cu clieni pentru care
permisele nu constituie o problem.
Este cineva, l-am ntrebat, i v rog s nu mi-o luai
ca pe o insult, dar exist cineva cruia ai refuza s-i vindei
arme?
N-a luat-o ca o ofens. A spus:
Numai dac cred c respectivii nu pot sau nu vor s
187
plteasc. Din considerente morale, nu. Nu-i ntreb ce fac cu
ele. Dac mi-ar psa ce fac cu ele, ar nsemna c mi-am
greit meseria. Vnd butura, nu-mi frmnt creierii cu la
ce folosete?.
Se pare c att eu ct i Litsi epuizaserm ntrebrile.
Mohammed a pus pistolul la locul lui n cutie, aezndu-l cu
grij deasupra gloanelor. A cobort capacul i a bgat cutia
n serviet.
S nu uitai, a spus el cu zmbetul nc pe chip, c i
atacul i aprarea sunt vechi de cnd lumea i pmntul. n
vremurile de demult eu a f vndut vrfuri de suli din
cremene bine ascuite.
Domnule Mohammed, v mulumim foarte mult, i-am
spus.
A dat din cap ndatoritor, Litsi s-a ridicat n picioare i a
strns din nou mna cu inel cu diamante, aa cum am fcut
i eu. Mohammed ne-a spus c, dac-l vom vedea pe
prietenul su pierzndu-i vremea pe coridor, s nu ne facem
griji i s nu-i vorbim, pentru c el se va ntoarce n camer
imediat ce noi vom f disprut.
Nu i-am dat nici o atenie prietenului su care atepta la
lift i am cobort la parter fr incidente. Nici unul din noi n-
am scos o vorb pn nu ne-am vzut ntr-un taxi, n drum
spre Eaton Square.
El i aducea justifcri lui nsui, a spus Litsi.
Toat lumea o face. Este mai sntos.
i-a ntors capul spre mine.
Ce vrei s spui?
Alternativa este disperarea ce i-o produce vinovia.
ntr-un cuvnt auto justifcarea poate f o iluzie, dar te
188
oprete de la sinucidere.
Tu ai putea s-i autojustifci chiar i sinuciderea.
I-am zmbit privindu-l din profl.
i tu la fel.
Nanterre, a spus el, simte o atracie deosebit ctre
cremenele ascuite.
Mda. Cremene uoare, ieftine, ascuite-brici.
Care s poarte marca de Brescou.
Mi-l i imaginez pe Roland dnd mna ca s
pecetluiasc trgul cu Mohammed.
Litsi a rs.
Trebuie s-l salvm s nu ajung la justifcri.
Cum ai dat de Mohammed? l-am ntrebat.
Unul din avantajele de a f prin, a spus Litsi, este i
acela c, dac ntrebi, rareori eti refuzat. Altul este c ai
prilejul s cunoti o mulime de oameni care ocup poziii
importante i pot s-i fe folositori. Eu, pur i simplu, am
pus cteva rotie n micare, la fel cum ai fcut tu ieri cu
lordul Vaughnley. A urmat o pauz. De ce un om pe care l-ai
nfrnt este att de dornic s-i fe pe plac?
Ei bine... cnd l-am nvins, l-am i salvat. Maynard
Allardeck a fost pe punctul de a-i prelua ziarul n mod legal,
dar prin mijloace categoric ticloase, iar eu i-am oferit
posibilitatea de a-l opri defnitiv oferindu-i o copie a acelui
flm.
neleg, a spus Litsi ironic, c el i este dator o favoare
sau dou.
De asemenea, am continuat eu, biatul care a pierdut
la pariuri jumtate din motenire, urmnd sfaturile lui
Maynard a fost Hugh Vaughnley, ful lordului Vaughnley. Sub
189
ameninarea c va face public flmul, lordul Vaughnley l-a
constrns pe Maynard s dea napoi partea de motenire ce
i-o nsuise. De fapt, motenirea nu era altceva dect aciuni
la ziarul The Towncrier.
Un fel de antaj poetic. A fost ideea ta?
Ei bine... oarecum.
A chicotit.
Presupun c ar trebui s nu fu de acord. Cu
siguran a fost ceva mpotriva legii.
Legea nu face ntotdeauna dreptate. De cele mai
multe ori victimele pierd. Adeseori legea poate doar s
pedepseasc, dar nu corecteaz lucrurile.
Iar tu crezi c a ndrepta relele pricinuite victimelor
este mai important dect orice altceva.
Acolo unde este posibil este prioritatea numrul unu.
i ai nclca legea pentru asta?
Acum este noapte i prea trziu ca s despicm frul
n patru, i-am spus. i, de fapt, iat c am ajuns n Eaton
Square.
Am urcat n salon i, cum prinesa i Beatrice plecaser
la culcare, am but un brandy ca s ne relaxm. mi plcea
din ce n ce mai mult Litsi ca persoan, dar a f dorit s stea
permanent n cealalt emisfer a pmntului; i, uitndu-m
la el i la mine, m ntrebam dac nu cumva gndea i el
acelai lucru.
Ce faci mine? m-a ntrebat.
Am curse la Bradbury.
Unde-i asta?
La jumtatea drumului spre Devon.
Nu tiu de unde ai atta energie. A cscat. Am
190
petrecut o dup-amiaz plimbndu-m n jurul hipodromului
Ascot i trebuie s recunosc c am fost mort de obosit.
i-a but paharul de brandy i ceva mai trziu am scos
din priz telefonul care nregistra convorbirile i l-am dus la
demisol. Apoi am urcat la parter i ne-am oprit o clip n faa
camerei lui Litsi.
Noapte bun, am spus.
Noapte bun.
A ezitat, apoi mi-a ntins mna. I-am strns-o.
Un obicei att de stupid, a spus el ironic, dar ce poi
face?
A schiat o futurare a minii i a intrat n camera sa, iar
eu mi-am continuat drumul pe scri, s vd dac voi mai
dormi n camera de bambus i, se pare c ansele erau de
partea mea.
M-am lungit peste cuvertur, pentru o or sau dou,
dup care am cobort i m-am dus s iau maina ca s-o
aduc pe Danielle.
n timp ce mergeam ncet pe aleea ntunecoas i pustie
m gndeam c aceasta, ntr-adevr, ar f un loc ideal pentru
o ambuscad.
191
CAPITOLUL 12
Aleea era o fundtur pietruit, lung cam de o sut de
iarzi, i lat de vreo ase picioare, find ns ceva mai larg la
unul din capete, unde mainile puteau ntoarce n voie. De o
parte i de alta, era strjuit de spatele unor cldiri nalte,
care o nchideau asemeni unui canion. La parterul cldirilor
se nirau uile garajelor, dar, spre deosebire de alte zone, n
care actualele garaje fuseser cndva grajduri ce adposteau
caleti i cai, locul numindu-se chiar Falmouth Mews
1
, aici
nu exista nici o intrare pentru locatari.
n timpul zilei garajele erau pline de via i ntr-o forfot
continu, mai cu seam c multe dintre ele erau deinute de
o frm ce se ocupa cu repararea mainilor pentru cei din
cartier. Noaptea, cnd toi mergeau acas, aleea strjuit de
ui mari, ferecate, era pustie i ntunecoas, find luminat
doar de la ferestrele locuinelor de deasupra.
Garajul n care Thomas inea Rolls-ul se afa pe la
jumtatea aleii. Dincolo de el, era un garaj care aparinea
mecanicilor auto pe care Thomas i convinsese s-l nchirieze
temporar prinesei pentru maina Danielle-ei (pe care
Thomas o adusese de la reparat). Eu mi parcam Mercedes-ul
1
Grajdurile Falmouth (engl.).
192
afar, n faa uii garajului Danielle-ei. Ici-colo mai erau alte
cteva maini parcate similar. Pentru o familie care avea dou
maini, una, de obicei, se afa n garaj, iar cealalt era
parcat afar, n faa intrrii.
Aceste maini parcate afar ofereau o mulime de locuri
n care se putea ascunde cineva.
Ar trebui s am cu mine o lantern, mi-am zis n sinea
mea. Mine o s-mi cumpr una. Garajele puteau adposti
tot felul de montri... iar Beatrice tia ora la care plecam n
fecare noapte la Chiswick.
Mergeam pe mijlocul aleii simind cum inima mi bate
s-mi sar din piept, dei cu o noapte nainte trecusem pe
aici fr nici o palpitaie. Imaginaia mi face feste, mi-am zis
cu o grimas. Nu s-a auzit nici un fonet prin tufuri, nu s-a
npustit nimeni asupra mea, nu sttea nici un tigru ia pnd
n ateptarea cprioarei.
Maina prea exact cum o lsasem, dar am verifcat
circuitul electric sub capot i sub tabloul de bord nainte de
a rsuci cheia n contact. Am controlat s nu fe vreo
scurgere de ulei pe sub motor, pneurile s fe tari, iar frna
am verifcat-o printr-o apsare brusc nainte de a iei din
alee.
Mulumit, am ofat fr nici o problem spre Chiswick i
am luat-o pe Danielle de la studio la ora dou. Ea era obosit
dup o zi lung de lucru i a vorbit puin, spunndu-mi doar
c i-au petrecut toat seara cu o poveste despre case de
zpad i ghea, pe care ea, personal, le considera o pierdere
de timp.
Ce case de zpad i ghea? am ntrebat-o mai mult
ca s vorbesc cu ea, dect c a f vrut s afu.
193
Sculpturi pentru un concurs. Civa din biei s-au
dus acolo i au flmat expoziia. Un fel de castele de nisip,
atta doar c erau fcute din zpad i ghea. Unele din ele
preau destul de drgue i aveau chiar lumini n interior.
Reporterii care s-au dus acolo au spus c au avut senzaia c
ar f flmat un iglu. Presupun c toat povestea a fost
nostim, dar, n rest, am avut penurie de tiri.
A cscat i n-a mai spus nimic. n scurt vreme am
ajuns la garaje. Noaptea ntotdeauna drumul l fceam ntr-
un timp scurt, pentru c nu era trafc.
N-o s poi s vii mereu s m tot iei, a spus ea cnd
ddeam colul n Eaton Square.
mi face plcere.
Litsi mi-a spus c omul cu masc a fost Henri
Nanterre. A strbtut-o un for. Nu tiu dac este mai bine
sau mai ru. n orice caz, acum nu mai lucrez n nopile de
vineri i nici smbetele i duminicile, bineneles. Aa c
vineri noaptea poi s dormi.
Am intrat n cas folosind noile chei i n faa camerei ei
ne-am spus noapte bun. n casa aceasta nu dormisem
niciodat n acelai pat, aa c nu erau multe amintiri sau
regrete care s-mi frmnte mintea, dar, n timp ce urcam
scrile, am simit o dorin ferbinte ca ea s vin cu mine;
i, totui, nu avea rost ca s i-o sugerez pentru c srutul ei
de noapte bun fusese doar o stratagem de aprare, nu o
promisiune i din nou nu dusese nicieri.
D-i timp... Timpul era o stare de nelinite care durea,
fr a se ntrevedea vreo certitudine n perspectiv.
*
194
* *
n salonul de diminea, care se af vis vis de
apartamentul lui Litsi, te ateptau micul dejun, ziarele i o
cldur mbietoare. Joi dimineaa, n jurul orei nou, m
afam acolo bndu-mi sucul de portocale i verifcnd numele
cailor ce alergau n ziua aceea la Bradbury, cnd s-a auzit
vocea lui Dawson n interfon spunndu-mi c eram cutat la
telefon de domnul Harlow.
Am ridicat receptorul cu team.
Wykeham?
O, Kit. Ascult, m-am gndit c este mai bine s
vorbesc cu tine, dar n-o alarma pe prines. Noaptea trecut
un ho ne-a dat trcoale.
Caii sunt n ordine? Kinley?
Da, da. Nu s-a ntmplat nimic. Omul cu cinele a
spus c acesta a fost nelinitit, ca i cum cineva s-ar f
plimbat prin preajm. A zis c mai bine de o jumtate de or
cinele a tot scheunat i a fost numai ochi i urechi. Au fcut
turul grajdurilor de dou ori, n-au vzut pe nimeni, i, dup
o vreme, cinele s-a potolit. Aa c... tu ce crezi?
Cred c ai fcut o treab grozav c ai adus cinele.
Da... sunt foarte ngrijorat.
Pe la ce or a fost asta?
Cam pe la miezul nopii. Bineneles, eu m culcasem
i omul de paz nu m-a trezit de vreme ce nu s-a ntmplat
nimic. Nu s-a vzut nici un semn c ar f fost cineva acolo.
Continu cu patrulele, i-am spus, i ai grij s nu i-l
mai trimit pe omul care a dormit n grajdul cu fn.
Nu. Le-am cerut s nu-l mai vd pe aici. Dup acea
195
prim noapte au fost cu toii foarte ateni.
Am discutat despre cei doi cai ce vor alerga la Bradbury,
nici unul din ei nu era al prinesei. Uneori el trimitea caii cei
mai ncei la Bradbury find convins c, dac nu ctigau
acolo, n-aveau s ctige nicieri, dar, de cele mai multe ori,
evita acest hipodrom. Era un hipodrom mic, de ar, cu un
circuit plat, ceva mai mare de o mil, uor de clrit dac
mergeai pe coard.
S faci o curs frumoas cu Melisande.
Da, Wykeham, i-am rspuns. Melisande fusese pe
vremea cnd eu nc nu eram jocheul lui. Vrei s spui
Pinkeye?
Ei bine... sigur c da... i-a dres vocea. Ct mai stai
n Eaton Square?
Nu tiu. Totui, am s-i spun cnd plec.
Am nchis i am pus o felie de pine, care reprezenta
toat masa mea de diminea, n aparatul de prjit i m-am
gndit la cei care au dat trcoale pe la grajduri.
A intrat Litsi i i-a turnat puin cafea.
Cred c a putea s merg astzi la curse, a spus el
amator de conversaie, n timp ce-i umplea un bol cu
muesli
1
i smntn.
La Bradbury? am ntrebat eu mirat. Nu seamn cu
Ascot-ul. Este cel mai pricjit dintre hipodromuri. Este lipsit
de confort.
Adic nu vrei s m iei?
Ba da. Dar te-am prevenit.
S-a aezat la mas i m-a privit cum mncam pinea
fr unt sau gem.
1
Mncare din fulgi de ovz, fructe uscate, nuci, miere, etc. (engl.).
196
Dieta ta este ngrozitoare.
M-am obinuit cu ea.
M-a urmrit cum nghieam o pilul sorbind din cafea.
Ce sunt acelea? m-a ntrebat.
Vitamine.
A cltinat din cap resemnat cufundndu-se n hrana-i
bogat n calorii. A intrat Danielle mbrcat ntr-un pulover
alb, llu, artnd proaspt i cu strluciri n priviri.
Bun, a spus ea fr s se adreseze vreunuia din noi
n mod special. M ntrebam dac suntei aici. Ce facei
astzi?
Mergem la curse, a spus Litsi.
i tu? i-a ntors privirea spre el surprins. Mergi cu
Kit?
Bineneles cu Kit.
O! Atunci... -... pot veni i eu?
i-a plimbat privirea de la unul la cellalt vznd fr
doar i poate bucurie pe ambele chipuri.
ntr-o jumtate de or s fi gata, am spus eu
zmbind.
Nimic mai simplu.
Aa c toi trei am plecat la cursele din Bradbury,
lundu-ne rmas bun n hol de la prines care venise s
pun la punct unele treburi de secretariat cu doamna
Jenkins i, de asemenea, de la Beatrice, care coborse din
pur curiozitate. Beatrice i-a pironit privirea-i tioas
asupra mea:
Te ntorci? m-a ntrebat.
Da, se ntoarce, a rspuns prinesa blnd. i mine o
s mergem cu toii la Sandown, unde-mi alearg doi cai, aa
197
c va f nostim, nu?
Beatrice a privit descumpnit de la unul la cellalt i,
proftnd de acel moment de incertitudine, eu, Litsi i
Danielle am ters-o.
Cnd am ajuns la Bradbury am vzut c hipodromul era
n cursul unor transformri ambiioase. Peste tot fuseser
puse afe prin care se cereau scuze pentru inconvenientele
create de grmezile de materiale i altele ustensile ale
constructorilor. Din zona peluzei se profla printre schele o
nou tribun central i mai tot etajul superior al tribunei
ofcialilor fusese transformat ntr-o sal cu ferestre mari, cu
mese, scaune, aperitive i buturi rcoritoare. Acolo mai
fcuser i o galerie din care se puteau vedea caii cum sunt
plimbai n padocul de prezentare.
Pe o mas din faa camerei de cntrire se afa o mic
machet, care arta cum va f totul cnd lucrrile vor f gata,
iar directorul executiv se plimba ncoace i-ncolo primind
felicitri cu zmbete pline de-ncntare.
Litsi i Danielle au plecat ntr-o stare de beatitudine s-
i cumpere un sandvici i ceva de but de la vechiul bar nc
nerenovat, iar eu, n timp ce-mi puneam pantalonii i
nclrile, ncercam s nu m gndesc prea mult la ei. Am
mbrcat o fanel de corp subire i secundul meu mi-a
aranjat earfa alb la gt. Dup aceea, mi-am pus brul care-
mi proteja coloana i rinichii, peste care am mbrcat cazaca
din prima curs a zilei. Am verifcat totul: toca, ochelarii,
cravaa, bucata de pnz cu numrul calului, teltiile i aua;
m-am cntrit, i-am dat cele necesare lui Dusty ca s
neueze calul, mi-am pus un hanorac pentru c era rece i
am ieit afar.
198
Nu mi-ar f displcut ca, mcar o dat, s am i eu o zi
cnd s pot merge la curse cu Danielle, s stau n tribun ca
oricare altul. S mnnc un sandvici, s beau ceva, s pun
un pariu. n timp ce m ndreptam spre pist i-am vzut pe
amndoi zmbind i fcndu-mi semne cu mna, le-am
rspuns la rndul meu dorind s fu i eu acolo lng ei, n
tribun.
Calul pe care l-am clrit a ctigat cursa, ceea ce avea
s-l surprind i s-i fac plcere lui Wykeham, dar nu va
compensa eecul lui Col din ziua anterioar.
n afar de cei doi cai ai lui Wykeham fusesem anunat
n program pentru nc trei. Am clrit unul din ei fr nici
un rezultat n cursa a doua i am pus cazaca n dungi, rou
cu albastru, a lui Pinkeye pentru cea de a treia curs, peste
care am mbrcat hanoracul i m-am ndreptat spre padocul
de prezentare ca s stau de vorb cu proprietarul cel mai
crcota i cu cele mai multe ifose al lui Wykeham.
N-am apucat s ajung la padocul de prezentare. S-a
auzit un ipt sus de tot i o voce care a strigat ajutor i, la
fel ca toi ceilali, mi-am ntors capul s vd ce se ntmpl.
Sus, la balconul de la tribuna ofcialilor, sttea agat un
brbat ntr-o singur mn. Un brbat nalt, mbrcat n
pardesiu de culoare nchis.
Litsi.
ngrozit pn-n strfundurile sufetului, l-am privit cum
s-a rsucit pn a izbutit s se prind cu ambele mini de
marginea balconului dar era prea lung i prea greu ca s se
trag n sus iar sub el l atepta un picaj direct pe tarmacul
dur, de la o nlime de 50 de picioare.
Am zburat pn acolo, mi-am scos hanoracul i l-am
199
aternut exact pe locul deasupra cruia atrna Litsi.
Scoatei-v haina, i-am spus celui mai apropiat
brbat de lng mine. Punei-o jos.
Cineva trebuie s urce s-i ajute, a spus el. Cineva se
va duce.
Scoatei-v haina. M-am ntors spre o femeie.
Scoatei-v haina! Punei-o jos! Repede, repede, punei
hainele jos!
S-a uitat la mine perplex. Purta o hain de blan,
lung, scump. i-a scos-o, a aruncat-o peste hanoracul meu
i a spus cu vehemen brbatului de lng ea:
Scoatei-v haina!
Doamne Dumnezeule, Litsi, ine-te bine, nc puin, m-
am rugat n gnd.
Mai strigau i ali oameni spre el: ine-te, ine-te! S-au
auzit i unul sau dou ipete prosteti i aveam impresia c
este mult zgomot dei foarte muli tceau.
Un bieel cu ochi imeni i-a descheiat micul su
hanorac albastru, i-a smuls i fanelaul multicolor i le-a
aruncat peste grmada care cretea, dup care a nceput s
alerge prin mulime doar n tricoul de bumbac, viu colorat, i
s strige att ct putea cu glasul su de copil: Repede,
repede, Scoatei-v hainele!
Iniiativa a dat rezultate. Hainele veneau cu zecile, date
din mn n mn, erau aruncate claie peste grmad, ca s
formeze o saltea care ncepuse s se ntind pe o raz destul
de mare, sufcient ca s-i cuprind trupul dac venea n
picaj, dar ar f trebuit s fe mai groas, i mai groas.
nc nu ajunsese nimeni la balcon, la Litsi, n-a aprut
nici un bra puternic care s-l prind i s-l trag n sus.
200
Hainele zburau ca frunzele. Cuvintele: Scoatei-v
haina, Scoatei-v haina... repede... repede... treceau din
gur n gur.
Cnd Litsi a czut, arta tot ca o hain n zbor, afar
doar c el venea rapid i parc ar f fost de plumb. O secund
a plutit n aer, i n urmtoarea a fost jos. La nceputul
picajului, trupul lui era de o verticalitate perfect, apoi
umerii si mari l-au dezechilibrat trgndu-l napoi i a
aterizat pe spate, aproape la orizontal. A ricoat cu putere
pe grmada de haine, s-a rostogolit, a alunecat de pe ele i a
rmas lungit pe o parte, cu capul pe o hain i trupul pe
tarmac, artnd aproape ca o crp.
Am nit i am ngenuncheat lng el. Mi-am dat
seama imediat c, dei era complet nuc, totui, era viu cu
adevrat. S-au ntins mini ca s-l ajute, dar el nu era
pregtit pentru asta, aa c am spus:
Nu-l atingei... lsai-l pe el s se mite nti... Trebuie
s fi cu mare bgare de seam.
Toi care erau din lumea curselor tiau c la fracturile de
coloan jocheii nu trebuiau micai pn nu se luau toate
msurile de siguran, iar eu, care m afam acolo purtnd
cazaca de jocheu, nu am fcut dect s le reamintesc acest
lucru. Minile pregtite s-l ajute nu l-au atins.
M-am uitat la mulimea strns n jur, toi n cmi,
toi tremurnd de frig, toi nite oameni minunai. Unii aveau
lacrimi n ochi, mai ales doamna care-i aternuse haina de
vizon.
Litsi, am spus coborndu-mi privirile spre el i
vznd c o oarecare ordine se restabilise n ochii lui. Litsi,
cum te simi?
201
Am... czut?
A micat o mn, apoi picioarele doar foarte puin i
prin mulime a trecut un murmur de uurare.
Da, ai czut, am spus. Rmi acolo unde eti, doar
un minut. Totul este bine.
Cineva de sus a strigat: Este teafr? i am vzut la
balcon doi brbai care, se pare, alergaser s-l salveze.
Mulimea a strigat: Da i s-a pornit s bat din palme,
apoi, aproape ca la un spectacol de gal, au nceput s-i ia
hainele din grmad. Cred c sunt vreo dou sute, mi-am zis
n sinea mea n timp ce priveam. Hanorace, haine de piele, de
tweed, fulgarine, blnuri, smochinguri, pulovere, chiar i un
pled pentru cal.
Bieelul cu ochi mari i-a ridicat din grmad
hanoracul albastru, l-a pus peste jerseu uitndu-se int la
mine. L-am strns la piept i l-am ntrebat:
Cum te cheam?
Matthew.
Eti un tip grozav.
Aceea este haina tatlui meu, cea de sub capul
domnului, a spus el.
Roag-l pe tticul tu s-o mai lase acolo doar un
minut.
Cineva alergase s aduc primul ajutor, care a i sosit
cu o brancard.
Totul e n ordine, a spus Litsi cu o voce anemic, dar
nc era dezorientat, abia i trgea respiraia i nu s-a
mpotrivit deloc cnd s-au fcut pregtirile spre a f
transportat.
Brusc, a aprut lng el Danielle, cu faa alb ca varul.
202
Litsi, a spus ea. O, Doamne...! i-a ridicat privirile
spre mine. l ateptam,... am auzit pe cineva spunnd c a
czut un brbat... este teafr?
Va f, i-am rspuns. O s fe bine.
O...
Am prins-o cu minile de umeri.
Este n ordine. n mod sigur. Se pare c nu-l doare
nimic, i s-a tiat doar respiraia.
S-a desprins uor i s-a dus lng brancard n
momentul n care o ridicau.
Suntei soia lui? a ntrebat medicul.
Nu... o prieten.
Tatl bieelului i-a luat haina i mi-a strns mna.
Femeia a ridicat de jos vizonul mototolit, l-a scuturat de praf
i m-a srutat. A venit un arbitru care m-a rugat s-mi iau
calul i s merg la potou pentru c deja era trziu. M-am
uitat la ceasul hipodromului i am vzut cu uimire c abia
trecuser cincisprezece minute de cnd ieisem din camera
cntarului.
Toi caii, toi proprietarii i antrenorii se afau nc n
padocul de prezentare de parc timpul s-ar f oprit pe loc, dar
acum jocheii ncepuser s-ncalece; moartea fusese evitat,
viaa putea merge linitit nainte.
Mi-am ridicat hanoracul. Toate hainele fuseser luate,
numai el zcea acolo singur pe tarmac i cravaa dedesubt.
Mi-am nlat privirile spre balcon, care era att de departe,
de gol i neinteresant. Brusc, nimic nu mai prea real, totui
ntrebrile ncepuser s-i croiasc drum. Ce cuta Litsi
acolo, sus? Cum ajunsese s se agae de via cu buricul
degetelor? De ce nu fusese atent?
203
*
* *
Litsi a stat lungit n camera de prim ajutor pn s-au
terminat cursele, dup care a insistat c este restabilit pe
deplin i poate s se ntoarc la Londra.
S-a scuzat fa de directorul hipodromului pentru c
fusese att de idiot ca s urce la balcon spre a privi mult
ludata privelite i a spus c numai propria sa
nendemnare l fcuse s se mpiedice de nite materiale
lsate de constructori i s-i piard echilibrul.
Cnd a fost ntrebat cum se numete, a dat o versiune
prescurtat a numelui su de familie, fr s adauge titlul de
prin n fa, i i-a exprimat sperana c nu se va face
publicitate n legtur cu propria-i stupiditate.
Sttea pe bancheta din spate cu Danielle lng el i ne
povestea toate acestea n timp ce ne ndreptam spre Londra.
Cum te-ai mpiedicat? l-am ntrebat urmrindu-l n
oglinda retrovizoare din cnd n cnd. Erau multe materiale
acolo, sus?
Scnduri i lucruri de felul sta. Prea nedumerit. De
fapt, nu tiu cum m-am mpiedicat. Am pus piciorul pe ceva
care s-a balansat, am ntins o mn ca s m sprijin i m-am
trezit n aer, dincolo de parapetul balconului. Totul s-a
derulat att de repede... Pur i simplu, am alunecat.
Te-a mbrncit cineva? l-am ntrebat.
Kit! a exclamat Danielle ngrozit, dar acest aspect
trebuia avut n vedere i, se pare c Litsi deja refectase
asupra lui.
204
Am zcut acolo n pat toat dup-amiaza, a spus el
trgnat i am ncercat s-mi amintesc exact cum s-a-
ntmplat. N-am vzut pe nimeni acolo sus, sunt sigur de
asta. Am pus piciorul pe ceva care s-a balansat de parc m-
a f dat hua i mi-am pierdut total echilibrul. Nu cred c am
fost mbrncit.
Ei bine, am spus eu czut pe gnduri, te deranjeaz
dac ne ntoarcem? Ar f trebuit s urc pn sus i s-mi
arunc o privire cnd s-au terminat cursele.
Oamenii hipodromului au verifcat, a spus Litsi. Au
venit i mi-au spus c nu era nimic deosebit de periculos dar,
bineneles, eu n-ar f trebuit s urc acolo.
Ne ntoarcem, am spus i, dei Danielle a protestat
pentru c va ntrzia la slujb, am virat-o napoi spre
hipodrom.
I-am lsat pe Litsi i Danielle afar, n main, i eu am
urcat n tribuna central. Ca la mai toate tribunele centrale
aveai mult de urcat pn ajungeai la ultimul rnd, iar cile
de acces spre tribunele de rangul al doilea nu erau prea
numeroase, aa c, dat find i mulimea ce se ngrmdise
n tribunele de rangul nti ca s vad cursa, era uor de
neles cum celor care alergaser s-l salveze pe Litsi, le
trebuise o bun bucat de vreme ca s ajung pn sus.
Treptele largi de la tribunele de rangul nti coborau
direct spre aleea de lng pist, find deci uor accesibile, dar
la tribunele de rangul al doilea se putea ajunge doar pe cele
dou scri laterale ce se afau n extremiti.
Am urcat pe scara dinspre camera cntarului, cea pe
care o folosise i Litsi ca s ajung n locul unde se
dezechilibrase. Cnd te uitai de jos, din spatele tribunei
205
centrale, locul cu pricina se afa n stnga, la captul
balconului.
Scara ducea mai nti la treptele de sus ale tribunei de
rangul nti, fr a se opri aici, aa c am urcat pn la
ultimul nivel unde camerele destinate bufetelor erau n plin
proces de construcie. ntreaga suprafa fusese nchis cu
geamuri, rmnnd deschis doar balconul. Acesta se ntindea
de-a lungul camerei unde va f bufetul cu aperitive i buturi
rcoritoare. Deocamdat fusese dotat cu ui cu geam, care
acum erau nchise, dar prin ele se vor aduce sandviciurile
cnd renovarea se va f terminat. Peste tot erau grmezi de
materiale de construcie, scnduri, bidoane de vopsea i scri
mobile.
M-am ndreptat pind cu grij spre balconul deschis,
expus frigului i vntului, ctre locul unde Litsi i pierduse
echilibrul i mi-am dat seama cam ce se ntmplase. Tot
coridorul ce ducea spre balcon era plin cu scnduri aranjate
n stive destul de nalte. Cnd am pit peste ele mi s-a prut
c balustrada balconului mi-ar ajunge n talie, iar Litsi era
mai nalt dect mine, cam cu un lat de palm.
Indiferent ce a alunecat sub picioarele lui Litsi, acum nu
s-a mai clintit nimic, dar scndurile din balcon nu mai erau
stivuite ordonat ca pe coridor ci mprtiate de-a valma. Mi-
am croit drum printre ele simind cum se mping una pe
cealalt cnd le atingeam i-am ajuns n locul de unde
czuse Litsi.
Proptindu-mi bine picioarele n duumea am privit n
zare. De aici aveai o privelite extraordinar asupra padocului
de prezentare i a frumoaselor dealuri din deprtare.
Balconul era foarte atractiv i nu prezenta nici un pericol
206
dac picioarele i erau bine fxate n duumea.
L-am parcurs n ntregime avnd intenia s cobor pe
scara de la cellalt capt, de lng parcare, dar mi-am dat
seama c nu era posibil: treptele lipseau, locul find n
reconstrucie. M-am ntors spre captul pe unde urcasem,
am reevaluat scndurile i am cobort.
Ei bine, m-a ntrebat Litsi cnd m-am ntors la
main, ce-ai afat?
Scndurile acelea par destul de nesigure.
Da, a spus el amrt n timp ce porneam maina i
ne ndeprtam de porile hipodromului. Dup ce mi-am
pierdut echilibrul i am reuit s m prind ct de ct de
marginea parapetului m-am gndit c, dac izbutesc s stau
aa, cineva avea s vin s m salveze, dar tii... degetele, pur
i simplu, au cedat... Nu mi-am dat drumul n mod contient.
n timp ce cdeam am fost convins c am s mor... i aa s-ar
f ntmplat... este incredibil cum toi acei oameni i-au scos
hainele. A fcut o pauz. A vrea s le mulumesc, a
continuat el.
N-am tiut unde te-ai dus, a intervenit Danielle. Te
ateptam n tribun unde stabilisem s ne ntlnim cnd m-
am dus la toalet. Nu mi-am imaginat...
Dar eu am urcat n balconul acela pentru c trebuia
s te ntlnesc acolo, Danielle.
Am oprit brusc maina.
Mai spune-o o dat, i-am zis.
207
CAPITOLUL 13
Litsi a mai spus-o o dat:
Am primit un mesaj c Danielle m-ateapt sus, n
balcon, s admirm privelitea.
Eu nu i-am trimis un asemenea mesaj, a spus
Danielle sec. Eu te-ateptam acolo unde urmrisem cursa
dinainte, n locul n care stabilisem s ne ntlnim.
Cine te-a anunat? l-am ntrebat pe Litsi.
Un brbat oarecare.
Cum arta?
Ei bine, ... un brbat obinuit. Unul foarte tnr. Avea
n mn un Sporting Life i cred c un stood book
1
... i
binoclu.
Ce voce avea?
Obinuit.
Am ridicat piciorul de pe frn cu un oftat i am pornit
spre Chiswick. Litsi czuse direct ntr-o capcan care trebuia,
fe s-l nspimnte, fe s-l omoare i nimeni altul n-ar f
putut s-o pun la cale dect Nanterre. Nu-l vzusem pe
Nanterre la curse, iar Litsi i Danielle habar nu aveau cum
1
Carte n care sunt trecute date despre caii de curse: natere, linie de
snge, pedigriul, proprietari etc. (engl.)
208
arat.
Dac Nanterre organizase capcana, nseamn c tia
unde o s fe Litsi n aceast zi i singura modalitate prin
care ar f afat ar f fost prin Beatrice. Nu credeam s fe
contient de felul n care ar putea f folosit plvrgeala ei
i, pe moment, mi-am dat seama c nici n-a f vrut ca ea s
tie. Era important ca Beatrice s continue s vorbeasc.
Litsi i Danielle stteau tcui pe bancheta din spate,
fr ndoial gndindu-se i ei la acelai lucru. Totui, s-au
mpotrivit cnd le-am spus s nu-i pomeneasc lui Beatrice
despre mesajul fals.
Dar ea trebuie s tie, a protestat cu vehemen
Danielle. Astfel i va da seama c trebuie s se opreasc. Va
nelege ct de periculos este acel brbat...
N-a vrea s se opreasc deocamdat, am spus. Nu
nainte de mari.
De ce nu? De ce mari?
Vom face aa cum vrea Kit, a spus Litsi. i voi povesti
lui Beatrice ceea ce le-am spus i ofcialitilor hipodromului,
c m-am dus n balcon s admir peisajul.
Dar e periculoas, a spus Danielle.
Nu vd cum l putem prinde pe Nanterre fr ajutorul
ei, i-am replicat. Aa c, te rog, fi nelegtoare.
Nu tiu dac acesta a fost de fapt cuvntul potrivit care
s-o reduc la tcere, dar ea n-a mai fcut nici o obiecie i
pentru o vreme am mers fr s ne mai spunem ceva
deosebit. Pe Litsi l dureau braele i umerii i, din cnd n
cnd se mica gsindu-i cu greu locul i gemnd uor.
M-am gndit iar la brbatul care transmisese mesajul i
l-am ntrebat pe Litsi dac era absolut sigur c respectivul
209
folosise cuvntul Danielle.
Categoric, a rspuns Litsi, fr nici o ezitare. Ceea ce
mi-a spus din capul locului a fost: Cunoti pe cineva care se
numete Danielle? Cnd i-am rspuns c da, mi-a spus c
aceasta m ruga s urc la balcon s privim peisajul. Mi-a
artat i unde. Aa c m-am dus.
E-n ordine. Atunci vom trece la aciune.
Ca mai toi care i desfurau activitatea n lumea
curselor, aveam un telefon n main i am sunat la The
Towncrier cernd departamentul Sport. Nu eram sigur dac
corespondentul lor hipic, Bunty Ireland se afa la birou la ora
asta, dar, spre norocul meu, l-am gsit. Nu fusese la
Bradbury: de obicei mergea la cursele importante, iar n
celelalte zile i scria rubrica la slujb.
Vreau s dau un anun, i-am spus, dar trebuie s fe
pe pagina de curse i ntr-un loc vizibil.
Eti n cutare de curse? m-a ntrebat el sardonic. Un
cal pentru Grand National? Ai a, dar n-ai pe ce s-o pui, ceva
n genul sta?
Mda, am spus. Foarte amuzant. Bunty avea un umor
grosolan, dar era bun la inim. Scrie ce-i spun eu, cuvnt cu
cuvnt i convinge-l pe redactorul de la pagina de curse s-o
tipreasc cu litere mari, care s-i sar n ochi de la o pot.
Atunci, d-i drumul.
Se ofer recompens substanial persoanei care a
transmis un mesaj din partea Danielle-ei la cursele de joi
dup-amiaz, la Bradbury.
Am dictat rar i am adugat numrul de telefon din
Eaton Square.
Dezorientarea lui Bunty s-a simit clar pe fr.
210
Pentru asta ai nevoie de rubrica anunuri personale,
a spus el.
Nu. Pagina de curse. Ai notat exact?
A citit textul, cuvnt cu cuvnt.
Hei, a spus el, dac ai clrit la Bradbury poate c-mi
poi confrma o poveste foarte ciudat care ne-a ajuns la
urechi despre un tip care a czut de la balcon pe un morman
de haine. i-a btut careva joc de noi sau o putem tipri?
Aa a fost, i-am spus.
Ai vzut tu, cu ochii ti?
Da.
Tipul a pit ceva?
Nu, absolut nimic. Ascult, Bunty, caut-i pe
altcineva care s-i spun povestea, te rog. Sunt n main i
vreau ca notia aceea s ajung la The Sporting Life i la The
Racing Post nainte de a pleca n tipografe. Ai putea s-mi dai
numerele lor?
Bineneles, ateapt.
Am pus telefonul jos, mi-am scos agenda i pixul i i le-
am dat Danielle-ei, iar cnd Bunty a revenit cu numerele, le-
am repetat cu voce tare ca ea s le scrie.
Ascult, Kit, a spus Bunty, zi-mi pe ce loc termini
mine cu Abseil.
tii c nu pot, Bunty, lui Wykeham Harlow nu-i place
asta.
Bine, bine. E un ticlos btrn care nu vrea deloc s
coopereze.
Nu uita anunul, i-am spus.
A promis c se va ocupa de el, iar eu am sunat la cele
dou gazete sportive cu aceeai rugminte.
211
Mine i smbt s le tiprii, le-am spus. Cu litere
mari, negre, pe prima pagin.
O s te coste, m-au avertizat.
Trimitei-mi nota.
Danielle i Litsi au ascultat aceste conversaii n tcere
i, cnd am terminat, Litsi m-a ntrebat plin de ndoieli:
Crezi c va da vreun rezultat?
Nu se tie niciodat. Dac nu ncerci, n-ai nici o
ans.
Danielle a spus:
Este motto-ul vieii tale.
Nu e ru, a spus Litsi.
Am lsat-o pe Danielle la studio la timp i ne-am
ndreptat spre Eaton Square. Litsi a hotrt s nu spun
nimic despre felul cum a scpat ca prin urechile acului i m-
a ntrebat ce-i recomand ca s-i lecuiasc ntinderea de
muchi.
O saun i-un masaj, i-am spus. n lipsa lor, o baie
ct mai lung, ferbinte i nite aspirine. Iar mine diminea
John Grundy i poate face un masaj.
A hotrt s se doftoriceasc acas i cnd am ajuns n
Eaton Square a disprut n apartamentul su ca s-i vad
singur de locurile dureroase. Eu mi-am continuat drumul
spre camera de bambus, nc neinvadat, unde, ca n fecare
sear, i-am telefonat lui Wykeham i mi-am adunat mesajele
de la robotul de acas.
Wykeham a spus c proprietarii lui Pinkeye erau iritai
pentru c a nceput trziu cursa i s-au plns c, dup
aceea, eu nu le ddusem atenia cuvenit.
Dar Pinkeye a ctigat, i-am spus.
212
Clrisem n toat cursa ca un automat, aa cum ofezi
pe un drum foarte cunoscut, cu mintea preocupat de altele
i la sosire nu-i aminteti nimic despre drum. Cnd am
ajuns la potou n-a f putut s spun prea multe despre
obstacolele srite.
i tii cum sunt, a rspuns Wykeham. Niciodat nu
sunt mulumii, nici atunci cnd ctig.
Mda, am spus. Calul este n ordine?
Toi caii sunt bine, a spus Wykeham iar Abseil (se
pronun Absail) nu-i mai gsete astmprul, aa c mine
trebuie s fac un trap pe land.
Grozav, am spus. Ei bine, noapte bun, Wykeham.
Noapte bun, Paul.
Categoric, starea de normalitate revenea pe fgaul ei,
mi-am zis n sinea mea zmbind n timp ce puneam telefonul
n furc.
Cina a fost pretenioas, cu Roland de Brescou stnd n
capul mesei, n scaunul su cu rotile i prnd destul de
absent.
Beatrice s-a plns o vreme de magazinele Harrods care
deveniser de nefrecventat (autocare pline cu turiti,
Casilia!), la fel i magazinele Fortnums, iar magazinul ei
preferat de blnuri trsese obloanele, nu mai exista, pur i
simplu. Ziua de cumprturi a lui Beatrice inclusese i o
vizit la coafor, ceea ce avusese ca rezultat intensifcarea
nuanei de piersic a prului. Dup cum mi-am dat seama,
plcerile lui Beatrice constau dintr-un anume mod de a-i
pierde timpul aiurea, era o lips de perspectiv i de el care
te sufoca i te deprima teribil. Cu tot acest vid care o
nconjura, nu era de mirare c se plngea tot timpul de ceva,
213
mi-am zis n sinea mea.
S-a uitat spre mine, simindu-mi fr ndoial privirea i
mi-a spus cu un venin brusc pe care nu s-a mai obosit s-l
mascheze:
Tu eti cel care stai n calea progresului. O tiu, s n-
o negi. Roland a recunoscut-o n dimineaa asta. Sunt sigur
c el ar f fost de acord cu planurile lui Henri dac nu erai tu.
Tu eti piaza rea.
Beatrice, a admonestat-o prinesa, el este oaspetele
nostru!
Nu-mi pas, a spus ea nferbntat. N-ar trebui s
fe. mi st tot timpul n cale.
n calea ta, Beatrice? a ntrebat-o Roland.
Beatrice a ezitat.
St n camera mea, a rspuns ea n cele din urm.
Este adevrat, am spus eu, fr s ridic tonul, c nu
sunt de acord ca domnul de Brescou s semneze ceva care
este mpotriva contiinei sale.
O s scap eu de tine, mi-a rspuns ea.
Nu, Beatrice, zu c asta-i prea de tot! a exclamat
prinesa. Kit, te rog s accepi scuzele mele.
Nu v facei probleme, am asigurat-o eu, fr s mint.
Este perfect adevrat. Recunosc, stau n calea doamnei Bunt.
ntotdeauna m voi opune ca domnul de Brescou s
ntreprind ceva mpotriva contiinei sale.
Litsi m-a privit speculativ. Eu fcusem o declaraie
foarte explicit i provocatoare i, se pare, c se ntreba dac
eram contient de asta. Pe de alt parte, eram bucuros c mi
se ivise prilejul i a f repetat ceea ce am spus dac mi se
mai oferea ansa.
214
Umbli dup banii lui Danielle, mi-a replicat ea
furioas.
tii c n-are deloc.
Umbli dup averea pe care o va moteni de la Roland.
Prinesa i Roland erau consternai. Cred c nimeni
pn acum nu dusese o btlie att de sfruntat la o mas
ce se desfura dup toate normele de etichet.
Dimpotriv, i-am rspuns politicos. Dac vnzarea de
arme l face pe domnul de Brescou mai bogat i dac eu a
umbla dup motenirea fabuloas a Danielle-ei, atunci l-a
ndemna s semneze imediat.
A rmas cu ochii pironii asupra mea, fr s mai scoat
nici o vorb o bucat de vreme. Mi-am pstrat aceeai
expresie evaziv pe chip, obicei ce-l deprinsesem n confictele
cu Maynard Allardeck i m-am comportat de parc purtam
cea mai normal conversaie posibil.
n general, i-am spus pe un ton amabil, m-a opune
categoric fa de oricine ar ncerca s-i croiasc drum prin
ameninri i hruieli. Henri Nanterre s-a comportat ca un
gangster i atta vreme ct vei sta aici voi face tot ce pot ca
s-i dejoc planurile.
Litsi a deschis gura s spun ceva, dar, dup o scurt
refectare, a renunat. Meditaia ce se citise pe chipul lui a
fost nlocuit de o anume nelinite.
Ei bine, a spus Beatrice... E bine...
Am continuat cu o voce calm, ca i nainte:
ntr-adevr, este foarte bine ca fecare s-i spun
limpede punctul de vedere. Aa cum ai fcut i
dumneavoastr, doamn Bunt, nu-i aa?
n acel moment, la mas se servea calcan de Dover.
215
Beatrice a hotrt c erau prea multe oase care-i solicitau
atenia, iar Litsi a spus c a fost invitat la deschiderea unei
noi galerii de art n Dover Street pentru miercurea viitoare i
voia s tie dac mtuii Casilia i fcea plcere s-l
nsoeasc.
Miercuri? prinesa i-a mutat privirile de la Litsi spre
mine. Unde avem curse miercurea viitoare?
La Folkstone, am rspuns.
Prinesa a acceptat invitaia lui Litsi pentru c, de
obicei, nu mergea la Folkstone i a schimbat peste mas
cteva platitudini cu el spre a atenua canonada de replici
Bunt-Fielding. Cnd am trecut n salon, Litsi din nou a avut
grij ca eu s stau lng telefon, dar acesta a rmas mut
toat seara. Nici un mesaj, nici o ameninare, nici o intrare
intempestiv din partea lui Nanterre. Ar f prea mult s
sperm c i-a mpachetat lucrurile i a plecat, mi-am zis n
sinea mea.
Cnd, n cele din urm, Roland, prinesa i Beatrice s-
au dus la culcare, Litsi, n timp ce s-a ridicat n picioare spre
a-i urma, a spus:
Deci, te-ai ales pe tine nsui drept ap ispitor?
N-am de gnd s m las rpus, i-am spus zmbind i
ridicndu-m de pe scaun.
S nu urci la nici un balcon.
Nici o grij, i-am rspuns. Noapte bun.
Am fcut rondul casei, dar totul prea n siguran i la
vremea potrivit m-am dus s-o iau pe Danielle.
Aleea arta la fel de bntuit de stafi i mi-am luat i
mai multe precauii n privina mainii, dar din nou totul
prea perfect i am ofat pn n Chiswick fr nici un
216
incident.
Danielle era palid i obosit.
A fost o sear agitat, a spus ea.
Slujba ei de coordonator de birou implica luarea
deciziilor privind felul n care era acoperit fecare tire i, ca
atare, trimiterea carelor de reportaj la faa locului. Fusesem
de multe ori la ea la studio i o vzusem lucrnd, aa c
tiam ct energie mental i pricepere stteau la baza
succesului pe care i-l ctigase acolo. i cunoteam
tenacitatea i spiritul inventiv i tiam c acestea se puteau
transforma rapid ntr-o tcere plictisit.
Tcerile dintre noi nu mai erau momente de o profund
comuniune ntre prieteni, ci deveniser aproape
stnjenitoare, aa cum sunt tcerile ntre strini. n Week-
end-urile din noiembrie, decembrie, ianuarie fcusem
dragoste cu pasiune, dar, cu fecare sptmn ce trecea,
totul prea s se nruie.
Am ofat pn-n Eaton Square cu gndul la ct de mult
o iubeam, ct doream ca ea s fe ca altdat i, cnd am
oprit la garaje, am spus sub imperiul unui impuls, nainte ca
ea s coboare:
Danielle, te rog... te rog, spune-mi ce nu este n
ordine.
Procedam fr tact i din disperare, i nesocotisem
sfatul prinesei; i, imediat ce vorbele mi-au ieit din gur,
am regretat c le-am rostit, pentru c ultimul lucru de pe
lume pe care a f vrut s-l aud era ca ea s-mi confrme c-l
iubea pe Litsi. M-am gndit c poate chiar o determinam s-o
recunoasc i, n panic, am adugat:
Nu-mi rspunde... N-are importan. Nu-mi
217
rspunde.
i-a ntors capul, m-a privit, apoi s-a uitat iar n
deprtare.
La nceput a fost minunat, nu-i aa? a spus ea. S-a
ntmplat att de repede. A fost... ca o vraj.
N-o mai puteam asculta. Am deschis portiera i am dat
s cobor.
Ateapt, a zis ea. Trebuie - acum c am nceput.
Nu, am spus. Nu.
Cam acum o lun, a continuat ea revrsndu-i, cum
i veneau n gur, gndurile ce le adunase atta vreme, cnd
ai avut cderea aceea ngrozitoare la Campton i te-am vzut
cum zceai pe targ incontient, cnd te-au scos din
ambulan... i cnd m-a apucat diareea, eram att de
speriat c-ai s mori... i am fost copleit de ct pericol este
n viaa ta... i ct suferin... i m-am vzut aici, ntr-o ar
strin... cu un angajament pe via... nu chiar cu
perspectiva unei frumoase i neateptate poveti de dragoste,
ci prins pentru totdeauna n capcana unei viei departe de
ai mei, cu teama n sufet n fecare zi... i eu n-am tiut c
este att de rece i umed aici, eu am crescut n California...
i apoi a venit Litsi... i el cunoate att de multe... i pare
att de simplu s fi cu el, s mergi la lucruri care nu
prezint nici un pericol, ca la expoziii, de pild, i s nu-mi
aud btile inimii n creier... n sptmna asta i-am simit
ngrijorarea din voce la telefon, i-am citit-o pe chip cnd te-
am revzut, dar parc nu puteam s-i spun... A fcut o
scurt pauz. Am vorbit cu tanti Casilia. Am ntrebat-o ce s
fac.
Mi s-a dezlegat glasul:
218
i ce i-a spus? am ntrebat-o.
Mi-a zis c nimeni nu poate hotr pentru mine. Am
ntrebat-o ce prere are, dac m-a putea obinui cu ideea de
a tri pentru totdeauna ntr-o ar strin, aa ca ea, de
asemenea, dac a putea face fa n eventualitatea c tu ai f
omort sau mutilat ngrozitor... i s nu spui c asta nu se
ntmpl, sptmna trecut un jocheu a avut un accident
mortal... i am ntrebat-o dac credea c-i spun tmpenii...
S-a oprit trgndu-i rsufarea.
Ea mi-a spus c nimic n-o s te schimbe, c tu eti
aa cum eti i c eu trebuie s te judec foarte limpede. Mi-a
zis c ntrebarea nu era dac eu voi reui s fac fa vieii de
aici cu tine, ci dac putem face fa vieii oriunde n alt
parte fr tine.
A urmat o nou pauz dup care a urmat:
I-am povestit ct de linitit m simeam cu Litsi... Ea
a spus c Litsi este un brbat drgu... A zis c, cu timpul,
am s vd... am s m lmuresc... ce-mi doresc cel mai
mult... A spus c timpul are modul lui de a rezolva
lucrurile... A zis c tu o s ai rbdare i are dreptate, tu, tu
ai... Dar eu nu pot continua aa la infnit, tiu c nu este
cinstit. Am mers la curse ieri i azi s vd dac m-a putea
rentoarce... dar nu pot. Cu greu am urmrit cursele. N-am
vrut s m gndesc la ce faci... c tu eti acolo. I-am promis
lui tanti Casilia c am s merg... c am s ncerc... dar am
stat tot timpul de vorb cu Litsi...
Vocea i s-a stins, rmnnd tcut, obosit i nefericit.
Te iubesc foarte mult, i-am spus ncet. Vrei s m las
de aceast meserie?
Tanti Casilia mi-a zis c, dac i-o cer, tu ai s-o faci i
219
ne cstorim, dar o s fe un dezastru, n cinci ani vom f
divorai. A fost foarte categoric. Mi-a spus c nu trebuie s
i-o cer, ar f total necinstit, te-a distruge, pentru c eu n-am
curajul tu.
A nghiit de cteva ori, necndu-se, cu ochii plini de
lacrimi.
Am privit de-a lungul garajelor nvluite n ntuneric i
m-am gndit la pericol i team, att de strns legate unul de
cellalt. Nimeni nu te poate nva cum s trieti cu ele, asta
trebuie s vin din interiorul finei tale. Ca-n orice,
experiena te poate ajuta, dar s-ar putea s-i dispar curajul
peste noapte. Nervii te in i te las, mai ales dac este ceva
dincolo de capacitatea ta de a ndura.
Haide s mergem, i-am sugerat. Este frig. Am fcut o
pauz. i mulumesc c mi-ai spus.
Ce... ce-ai de gnd s faci?
S intru n cas i s dorm pn diminea.
Nu... A oftat, schind un surs. n legtur cu ceea
ce i-am spus.
Am s atept aa cum mi-a spus prinesa Casilia, i-
am rspuns.
Prinesa! a exclamat Danielle. I-ai povestit?
Nu, nu eu. Ea a spus-o din senin n padocul de
prezentare la Ascot.
O, a optit Danielle. Eu am stat de vorb cu ea mari,
cnd tu aveai curse la Devon.
Am cobort din main i am ncuiat uile. Ceea ce-mi
spusese Danielle era destul de ru dar nu att de ru i de
irevocabil ct ar f fost o recunoatere a dragostei pentru
Litsi. Pn nu-i va scoate inelul de logodn pe care nc l
220
purta, m mai puteam aga de o uoar raz de speran.
Am mers unul lng altul pn n piaet i din nou ne-
am spus scurt noapte bun pe palier. Am urcat la mine i m-
am lungit pe pat cu sufetul chinuit o bun bucat de vreme,
dar pentru aa ceva aspirina nu-mi putea oferi un leac.
*
* *
Cnd am cobort la micul dejun, Danielle i Litsi se
afau acolo, el stnd la mas i citind The Sporting Life i ea
aplecat peste umrul lui fcnd acelai lucru.
A aprut? am ntrebat.
Ce s apar? a spus Litsi continund s citeasc
foarte atent.
Anunul pentru cel care a transmis mesajul, am
rspuns.
Da, a aprut, a spus Litsi. Este o poz de-a ta n ziar.
Mi-am adus un pahar cu suc de grapefruit fr a f
nerbdtor s-o vd. mi apreau destul de des fotografi n
ziare: inea de natura meseriei.
Aici scrie, a continuat Litsi, c jocheul campion Kit
Fielding a salvat viaa unui brbat la Bradbury, convingnd
mulimea s-i atearn hainele n chip la saltea. A lsat jos
ziarul i m-a privit int. N-ai scos o vorb c asta a fost
ideea ta.
i Danielle rmsese cu ochii pironii asupra mea.
De ce nu ne-ai spus?
O criz de modestie, am rspuns n timp ce-mi beam
sucul.
221
Litsi a rs.
Atunci n-o s-i mulumesc.
Nu, n-o face.
Danielle m-a ntrebat:
Vrei nite pine prjit?
Da... te rog, i-am rspuns.
S-a dus la bufet, a tiat o felie de pine ce reprezenta
ntregul meu mic dejun i a pus-o n aparatul de prjit. i
urmream gesturile i mi-am dat seama c Litsi m privete.
Ochii ni s-au ncruciat, dar n-a putea spune ce gndea i
m-am ntrebat ct de multe se puteau citi pe chipul meu.
Ce-i mai fac muchii? l-am ntrebat.
Sunt nepenii.
Am dat din cap. Felia mea a srit din aparatul de prjit,
Danielle a pus-o pe o farfurie i mi-a adus-o.
Mulumesc, i-am spus.
Cu plcere.
O spusese cu blndee, dar nu era o ntoarcere la
noiembrie. Am mncat felia de pine ct nc era ferbinte i
am fost recunosctor pentru micile atenii.
Eti iar ocupat n dup-amiaza asta? m-a ntrebat
Litsi.
Am cinci curse, i-am rspuns. Vii?
Tanti Casilia a zis c mergem cu toii.
Deci, aa a zis.
Am refectat o clip, venindu-mi n minte conversaia de
diminea din hol. I-am spus Danielle-ei:
Ar f bine dac ai putea aminti ntmpltor de fa cu
Beatrice, dar find sigur c te aude, c sptmna viitoare
n-o s mai ai tur de noapte dect luni.
222
Prerea nedumerit.
Dar nu-i adevrat. Programul nu mi s-a schimbat cu
nimic.
Vreau ca Beatrice s cread c luni este ultima
noapte cnd te ntorci att de trziu acas.
De ce? a ntrebat Danielle. Adic nu vreau s spun c
n-am s-o fac, dar de ce?
Litsi nu m slbea din ochi.
i ce altceva mai vrei? m-a ntrebat el.
I-am rspuns amator de conversaie:
Nu este nici un pericol dac montm o srm cu
cteva crlige cu momeal pe ea. Nu pierdem nimic dac
petele nu proft de prilej.
i dac o face?
l pescuim.
Ce fel de srm i ce fel de crlige? a ntrebat
Danielle.
Un anume timp i loc pentru a scpa de un
indezirabil pe care altfel n-ai cum s-l ndeprtezi.
L-a ntrebat pe Litsi:
Tu tii ce vrea s spun?
M tem c da, a rspuns Litsi. Seara trecut i-a spus
lui Beatrice c Roland nu va semna contractul pentru arme
atta vreme ct el se af aici ca s mpiedice acest lucru. De
asemenea, Kit este singurul dintre noi pe care Nanterre nu l-
a atacat direct n nici un fel, dei a promis de dou ori c o va
face. Kit l dirijeaz spre un anume timp i loc pe care am
putea s le folosim n avantajul nostru. Timpul, cred eu, este
luni dup miezul nopii, spre ziua de mari, cnd el pleac de
aici ca s te ia de la slujb.
223
i locul? a ntrebat Danielle cu ochii mari.
Litsi mi-a aruncat o privire rapid.
Toi tim foarte bine locul, a rspuns el.
Dup o pauz extrem de scurt, ea a spus plat:
Aleea.
Am dat din cap.
Cnd Thomas o s le duc astzi la curse pe prines
i pe Beatrice o s spun c a uitat s ia ceva foarte
important din garaj. Aa c o s mearg cu maina la garaje
pn la locul din capt unde s poat ntoarce, ca Beatrice s
aib o privire de ansamblu, iar, dup ce-a ntors, o s se
opreasc lng garaj, dar n spatele Mercedes-ului meu. El o
s spun ct de pustie i ntunecoas este aleea noaptea... o
s atrag atenia c Mercedes-ul este al meu i o s
menioneze c-n fecare sear eu vin s te iau de la slujb.
Dac Beatrice nghite momeala, aceasta este ansa pe care i-
o oferim lui Nanterre. Iar, dac el nu proft de ea, aa cum v-
am mai zis, nu pierdem nimic.
Tu ai s fi pe alee? a ntrebat Danielle, dar n-a mai
ateptat un rspuns i a continuat: Ce ntrebare stupid!
Am s nchiriez un ofer care s te aduc de la
Chiswick, i-am spus.
N-ar putea Thomas...?
Thomas, zice c nu vrea s piard reprezentaia cu
nici un pre, i-am rspuns. El i Sammy se vor afa amndoi
aici. N-am s fu singur pe alee.
N-am s pot s lucrez nimic, a spus Danielle. Nu cred
c am s m duc.
Dar trebuie neaprat, a spus Litsi. Totul trebuie s
par c se desfoar normal.
224
Dar dac el vine? a ntrebat ea. Ce faci dac-l prinzi?
Am s-i propun o ofert la care n-are cum s reziste,
i-am rspuns i, dei amndoi voiau s tie ce este, m-am
gndit c nc nu era timpul s le spun.
225
CAPITOLUL 14
Ne-am dus cu toi la cursele de la Sandown, cu excepia
lui Roland, bineneles, care rmsese n grija lui Sammy.
Telefonul care nregistra convorbirile se afa n biroul
doamnei Jenkins, find lsate instruciuni tuturor ca orice
mesaj ce venea pentru Danielle s fe nregistrat cuvnt cu
cuvnt, iar celui care suna s i se cear numrul de telefon i
adresa ca s putem ajunge la el.
Probabil c o s cear o recompens, i-am spus fravei
secretare, precum i lui Dawson i lui Sammy. Dac o face,
d-i toate asigurrile c o s-o primeasc.
Toi au fost de acord i n-au pus nici o ntrebare.
Eu, Litsi i Danielle am mai ntrziat prin cas pn ce
Thomas a plecat cu maina cu prinesa i Beatrice care se
plngea c nu-i place s mearg la curse de dou ori pe
sptmn. Dup ce Thomas a instalat-o pe bancheta din
spate i a nchis portiera, mi-a fcut semn cu ochiul nainte
de a se aeza la volan, iar eu am refectat ce oameni de
ncredere erau toi angajaii din casa prinesei, cum fceau
toate acele lucruri ale cror rosturi nu le tiau, mulumindu-
se doar cu faptul c erau foarte importante pentru prines.
Cnd am ajuns la garaje, Rolls-ul nu se mai zrea, iar
Litsi i Danielle s-au speriat foarte tare cnd au vzut c mi-
226
am verifcat din nou maina. Am mprumutat oglinda pe care
mecanicii o foloseau ca s fac inspecii rapide pe sub
main, dar n-am gsit nici un material exploziv, i, cu toate
acestea, nu i-am lsat pe cei doi s se urce n main nainte
de a o porni, dup care am rulat civa iarzi i am oprit-o
apsnd cu fora pe frn.
Faci asta de cte ori pleci? m-a ntrebat Litsi czut pe
gnduri, n timp ce se aezau amndoi pe bancheta din
spate.
De fecare dat, dar numai n aceste ultime zile.
De ce n-o parchezi n alt parte? m-a ntrebat, pe
bun dreptate, Danielle.
M-am gndit i eu la asta, i-am rspuns. Dar mi ia
mai puin timp s-o verifc dect s gsesc un loc de parcare.
n afar de asta, tu vrei ca Nanterre s tie unde-i
parchezi maina, dac nu cumva tie deja.
Mda.
A dori s nu se ntmple totui, a spus Danielle.
Cnd am ajuns la hipodrom, din nou ei s-au dus s ia
prnzul, iar eu s lucrez. Litsi poate c a fost destul de
norocos ca s scape de publicitate, dar numele meu apruse
n prea multe ziare, aa c o mulime de necunoscui mi-au
strns mna, fapt pentru care toat dup-amiaza mi s-a
prut teribil de stnjenitoare.
Cel care, aa cum era de ateptat, gsea enervant
climatul de simpatie general era Maynard Allardeck, care
prea c m urmrete pas cu pas spernd c doar-doar m-o
prinde nclcnd regulile cu ceva.
Dei nu fcea parte dintre arbitrii care rspundeau de
cursele din aceast zi, el se posta n padocul de prezentare,
227
nainte de fecare curs urmrind tot ce fceam, iar cnd m
ntorceam din curs l gseam n pragul camerei de cntrire
privindu-m cu ochii ostili i foarte atent.
Ca de obicei, arta ca un aristocrat, stlp al societii,
un gentleman pe care nu l-ar f interesat nici o comoar chiar
dac i s-ar f oferit pe tav. Cnd am ieit pentru cea de a
treia curs cu calul prinesei, Abseil, ea l-a zrit pe Maynard
la o distan de civa iarzi.
Domnul Allardeck se uit int la tine, mi-a spus
prinesa n padocul de prezentare cnd m-am alturat
grupului ei format din Litsi, Danielle i Beatrice.
Da, tiu.
Cine este domnul Allardeck? a ntrebat Beatrice.
Tatl soului sorei lui Kit, a rspuns Danielle succint,
fr alte amnunte, lsnd-o pe mtua ei la fel de
neinformat.
Este enervant, a spus Litsi.
Am ncuviinat din cap.
Cred c asta i urmrete. Toat dup-amiaza nu m-a
slbit din ochi.
Totui, tu nu pari enervat.
Nu prea tare.
M-am ntors spre prines:
Am vrut mereu s v ntreb ce v-a spus dup ce
Cascade a ctigat sptmna trecut?
Prinesa a schiat un gest de amrciune cu gndul la
soarta calului ei, dar a rspuns:
O inea una i bun c ai cravaat fr mil calul.
Acestea au fost cuvintele lui. Dac ar f gsit mcar un semn
pe Cascade... A nlat din umeri. Voia ca eu s confrm c ai
228
fost de o cruzime excesiv.
Mulumesc pentru c n-ai fcut-o.
A ncuviinat din cap tiind c acesta era adevrul.
Am s fu blnd cu Abseil, i-am spus.
Nu prea blnd. A zmbit. A vrea din tot sufetul s
ctige.
Individul nc se holbeaz la tine, a spus Danielle.
Dac privirile ar putea ucide, ai f deja n mormnt.
Prinesa s-a hotrt s-l abordeze direct i, ca i cum
abia acum l-ar f zrit pe Maynard pentru prima oar, i-a
ridicat minile nmnuate, a fcut civa pai, ieindu-i n
ntmpinare i i-a spus:
O, domnule Allardeck, ce zi splendid, nu-i aa?
El i-a scos plria, s-a nclinat spre ea i a rspuns cu
o voce destul de rguit c da, era, ntr-adevr. Prinesa a
mai adugat c era bine c se mai vedea puin soarele dup
atta vreme noroas, iar Maynard a aprobat-o.
Este frig, a continuat prinesa, dar este normal
pentru aceast perioad a anului.
Da, a rspuns Maynard.
Prinesa a aruncat o privire spre noi toi i i s-a adresat
din nou lui Maynard:
Mi-au plcut foarte mult cursele de la Sandown,
dumitale nu? Caii mei ntotdeauna par s sar bine pe acest
hipodrom, ceea ce m ncnt foarte mult.
Aceast remarc inocent, fcut cu nonalan, a
provocat o privire i mai intens n direcia mea - o privire
otrvit, neagr i periculoas.
De ce asta l nfurie att de ru? mi-a optit
nedumerit Litsi n ureche.
229
Nu-i pot spune aici, i-am rspuns.
Atunci mai trziu.
Poate.
S-a dat semnalul pentru jochei s ncalece i, cu un
zmbet candid pe buze, prinesa i-a urat lui Maynard o dup-
amiaz plcut, apoi a venit spre mine s-mi spun, nainte
de a ncepe cursa s te ntorci teafr.
Da, prines, i-am rspuns.
Ochii i-au zburat pentru o clip n direcia Danielle-ei i,
brusc, i-am neles gndurile: S te ntorci teafr pentru c,
altfel, i vei pierde iubita pentru totdeauna.
D-i toat silina, a spus prinesa ncet ca i cum ar
f negat primele sfaturi, iar eu am ncuviinat din cap i am
pornit cu Abseil n canter spre start gndindu-m c, n mod
cert, a putea s-mi fac cursele preocupndu-m n primul
rnd de sigurana mea, cum, de altfel, procedasem ntr-o
oarecare msur toat sptmna, dar, dac aveam de gnd
s fac asta mereu, puteam s m las de meserie imediat. S
fi precaut i s ctigi nu mergeau mn n mn. Un jocheu
prea grijuliu i-ar pierde reputaia, proprietarii, cariera... iar,
n cazul meu, respectul fa de mine nsumi. Alegerea
tranant ntre Danielle i slujba mea, alegere pe care
noaptea n-o rezolvase, mi chinuise mintea i-n timpul celor
dou curse cu obstacole, care nu-mi puseser probleme. De
fapt, eu fusesem teribil de contient de prezena ei n tribune
ntr-un mod cum nu mi se mai ntmplase niciodat pn a
nu f afat de frmntrile i temerile ei.
Abseil, un cal de steeplechase, sur, de opt ani, era un
bun sritor, cu micri suple, cu o vitez rezonabil i de o
robustee ndoielnic. Amndoi ctigasem cteva curse, dar,
230
de cele mai multe ori, terminasem pe locul al doilea, al treilea
sau al patrulea pentru c n momente critice nu lupta.
Singurul su avantaj era curajul cu care aborda obstacolele;
dac-l domoleam aici, n-aveam alt ans dect s ne trm
n coad.
Hipodromul Sandown, vlurit, cu apte obstacole plasate
unul lng altul la una din extremiti, avea o pist pe care
jocheii buni puteau s-i etaleze valoarea. Mie mi plcea n
mod deosebit s clresc aici, era un loc excelent i pentru
Abseil, exceptnd dealul din fni care-l putea gsi obosit.
Pentru a ctiga trebuia s alerge n frunte, pe culoarul din
afar i s sar ultimele trei obstacole cu cea mai mare vitez
posibil. Apoi, dac obosea pe deal, nu mai avea mult pn la
potou spre a se menine n frunte.
n mod cert, lui Abseil i plcea s alerge i-mi trimitea
semnale c este n form i plin de neastmpr. Ard de
nerbdare, mi spusese Wykeham; i aceast curs avea s
se desfoare grupat pentru c el nu alerga la Cheltenham
Festival, nefcnd parte din clasa de elit.
Linia de plecare pentru cursa de dou mile se afa cam
la jumtatea distanei dintre cele dou turnante, riviera
rmnnd n spate. n curs alergau opt cai, pe un hipodrom
de o mrime potrivit, iar Abseil era cel de-al doilea favorit.
Am pornit cu toii deodat, nu n pas ntins, pentru c
nimeni nu inteniona s atace cursa din start i n-a fost nici
o problem pentru mine ca s fu atent la primele trei
garduri, la turnanta lung i la celelalte trei obstacole care
aveau s fe ultimele n tura urmtoare i nici cnd am urcat
dealul pe lng tribune.
Acolo, n vrful dealului, cnd am cotit-o la dreapta spre
231
a porni n circuitul urmtor, a trebuit s m hotrsc pe loc:
Fie s cobor dealul i s sar peste urmtorul obstacol n
ritmul cursei, ceea ce putea nsemna nmormntarea multor
sperane, fe s verifc, s strunesc calul, s sar cu grij i s
pierd poate patru lungimi...
Abseil voia s mearg. I-am dat un pinten. Am zburat
peste obstacol depind n aer doi cai i am aterizat pe panta
dealului cu precizie i cu vitez mare, iar la turnant ne
afam pe locul al doilea.
Urmtoarele apte obstacole erau astfel plasate c, dac
l abordai pe primul corect, mergeau nur i toate celelalte,
aa cum se ntmpl n trafc cu semafoarele. Totul era s
apreciezi bine distana cu mult nainte de primul, astfel ca s
faci orice corectur din vreme, iar atunci cnd ajungi la
obstacol s te afi exact n locul de unde s sari fr a mai
mri sau scurta fuleul. Era o deprindere pe care toi jocheii
de clas i-o formau din primii ani, intrndu-le apoi n snge.
Abseil a priceput ce voiam, i-a micorat pasul continund s
galopeze fericit i a srit peste primul din cele apte obstacole
la perfecie.
Hotrrea fusese luat aproape incontient. Alt
alternativ nu exista. Eram ceea ce eram, ceea ce tiam s
fac se afa acolo, n faa mea i nici chiar pentru Danielle nu
puteam s renun.
La cel de al doilea din cele apte obstacole, Abseil a
preluat conducerea de la favoritul cursei, iar eu i trimiteam
mesaje mentale: Haide, d-i btaie, treci i peste sta, alt
cale nu ai, asta-i ansa ta, iar eu sunt cum sunt, asta e
viaa... d-i btaie i zboar.
A srit peste groap i apoi peste rivier. S-a ndreptat
232
spre ultimele trei obstacole din extremitatea pistei. Era cu
treizeci de iarzi buni n fruntea celorlali.
nc trei obstacole.
Urechile i erau ciulite, cursa l umplea de bucurie.
Precauiile pierduser demult btlia, i n mintea lui i n
mintea mea. S-a ndreptat spre primul din cele trei obstacole
n plin vitez, la fel i spre cel de al doilea i spre ultimul.
Eu aproape c stteam lipit de gtul lui, trupul findu-mi
aplecat mult n fa i cu capul lng al lui.
A obosit foarte repede pe deal, aa cum m-am temut.
Trebuia s-i menin echilibrul, dar simeam cum ncepe s
nainteze mai anevoie, s ovie, i-mi spuneam c fusese
prea mult pentru el.
Haide, nu te lsa, aproape c am reuit, d-i 'nainte
ticlosule, n-o s pierdem chiar acum, suntem la civa pai,
aa c mic-te.
Auzeam mulimea strignd, ceea ce, de obicei, nu mi se
ntmpla. Auzeam un alt cal care venea n urma mea, copitele
duduindu-i. l vedeam cu coada ochiului, braul jocheului
nlndu-se n aer n momentul n care am simit c Abseil
ncepe s cedeze... i atunci stlpul de la potou a aprut
chiar la timp, nu cu trei fuleuri mai trziu.
Abseil era mndru de el i pe bun dreptate. L-am
mngiat fr rezerve pe gt i i-am spus c totul a fost O.K.,
c a fcut treab bun i c este un camarad pe cinste. Apoi
s-a ndreptat tropind spre padocul unde i se scotea aua de
pe el, urechile findu-i nc ciulite i prul de la chii umed
de transpiraie.
Prinesa era mbujorat i ncntat, aa cum era
ntotdeauna dup o curs foarte strns.
233
Am desclecat, i-am zmbit i am nceput s
desctrmez chingile.
Asta numeti tu blndee? m-a ntrebat ea fr nici o
urm de repro.
I-a spune constrngere, i-am rspuns.
Abseil, pur i simplu, se nclina spre mulime tiind c
aplauzele i se cuveneau. L-am mngiat iar pe gt,
mulumindu-i. i-a rsucit capu-i sur ca s m priveasc cu
amndoi ochii, rsufnd cu putere pe nri i s-a nclinat din
nou.
Caii i vorbesc, a spus prinesa.
Unii dintre ei.
Am nfurat chingile pe a i m-am ntors pe clcie ca
s-o pornesc spre camera de cntrire cnd l-am vzut pe
Maynard Allardeck stndu-mi exact n cale, aa cum fcuse
Henri Nanterre la Newbury. Ura de pe chipul lui Maynard era
evident, i srea n ochi.
M-am oprit. Nu mi-a plcut niciodat s-i vorbesc,
pentru c, orice i spuneam l ofensa. Unul dintre noi trebuia
s se dea la o parte i acela aveam s fu eu, pentru c, n
orice fel de confruntare ntre un arbitru i un jocheu, jocheul
de regul pierde.
Ei bine, domnule Allardeck, a spus prinesa pind
lng mine, vrei s m felicitai? A fost o curs grozav, nu?
Maynard i-a scos plria i a spus cu tupeu c era
ncntat c ea fusese norocoas mai cu seam c jocheul ei
venise n fa mult prea devreme, find gata-gata s dea peste
cap toat cursa.
O, dar, domnule Allardeck, am auzit-o spunndu-i
blnd pe cnd fceam un pas lateral ca s-l las pe Maynard
234
s treac i apoi s m ndrept i eu spre camera cntarului,
dac nu i-ar f deschis un asemenea culoar, n-ar f ctigat.
Ea nu numai c este o mare doamn, mi-am spus
mulumit n sinea mea n timp ce stteam pe cntar, dar i
nelege ce se ntmpl, de fapt, ntr-o curs, ceea ce nu muli
proprietari o pot face.
Totui, Maynard m nelinitea pentru c prea c
ncearc s m foreze s am o confruntare cu el, aa c-mi
pusesem n gnd s fu ntotdeauna extrem de atent i s evit
s-i fu n preajm. Filmul pe care i-l fcusem i-ar distruge
credibilitatea acolo unde conta, dar acesta reprezenta ultimul
mijloc de aprare pe care nu-l puteam folosi uor, dat find
faptul c-i punea la adpost i pe Bobby i Holly n faa
consecinelor distructive ale obsesiei lui Maynard, nu numai
pe mine. Dac-l foloseam, s-ar alege praful de viaa lui
Maynard, dar furia lui n-ar mai putea f stpnit. El n-ar
mai avea nimic de pierdut, iar noi am f cu toii n pericol.
ntre timp, ca de obicei, am mai clrit i n alte curse.
Am mai fcut nc dou, din start pn la fni, fr s-mi
iau msuri de precauie, dar zeii au fost buni cu mine i n-
am atins turful. Maynard a continuat s m pironeasc cu
privirile, iar eu m-am strduit s fu foarte atent i, ntr-un
fel sau altul, am reuit s scap nevtmat pn la ora
ceaiului.
M-am schimbat n hainele de strad i am urcat n loja
prinesei unde l-am gsit pe lordul Vaughnley stnd de vorb
cu ea, cu Litsi i Danielle; Beatrice nu era nicieri.
Dragul meu, a spus lordul Vaughnley, cu faa-i mare
i blnd pe care se citea numai bunvoin, am venit s-o
felicit pe prinesa Casilia. Ai fcut o curs foarte reuit,
235
foarte reuit, dragul meu, cu o tactic foarte potrivit.
Mulumesc, i-am rspuns prietenos.
i ce s mai zic de ziua de ieri! Ai fost grozav, absolut
de prim clas!
Ieri n-am avut nici un cal n curs, a spus prinesa
zmbind.
Nu, nu, nu este vorba de cal ctigtor. Felul cum i-a
salvat viaa acelui tip la cursele de la Bradbury, nu tii?
Ce tip? a ntrebat prinesa.
Un nebun care s-a dus unde nu trebuia i a czut din
balcon. Nu i-ai povestit, Kit? Nu, i-a dat el cu prerea.
Presupun c n-ai fcut-o. n orice caz, toat lumea a discutat
despre asta, ntreaga dup-amiaz i ntmplarea a aprut n
mai toate ziarele.
N-am vzut ziarele n dimineaa asta, a spus prinesa.
Lordul Vaughnley i-a relatat cu lux de amnunte cele
petrecute, auzite la a doua mn, dar care, n esen, erau
adevrate. Litsi i Danielle priveau preocupai pe fereastr,
iar eu mi doream s pot mnca din prjiturile cu crem i
lordul Vaughnley s nceteze cu superlativele.
Apropo, a spus el ridicnd un plic maro, mare, care
zcea pe mas, acesta este pentru tine. Este tot ce am putut
gsi. Sperm c-i va f ct de ct de folos.
Mi-a ntins plicul.
Mulumesc foarte mult, i-am spus lundu-l.
E-n ordine, a spus lordul Vaughnley ncntat. i
mulumesc mult pentru ceai, drag prines Casilia i, din
nou, felicitri.
A plecat nvluit ntr-un nimb de beatitudine lsnd-o pe
prines cu ochii mari de nedumerire.
236
Voi ai fost la Bradbury, le-a spus prinesa lui
Danielle i Litsi. Ai vzut toate astea?
Nu, n-am vzut, a rspuns Danielle. Am afat n
dimineaa asta din The Sporting Life.
De ce nu mi-ai spus?
Kit n-a vrut.
Prinesa s-a uitat la mine. I-am spus ridicnd din umeri:
Este adevrat, eu n-am fost de acord. i v-a f foarte
recunosctor, prines, dac nu i-ai povesti nimic doamnei
Bunt.
N-a mai avut cnd s m ntrebe de ce, pentru c a
reaprut Beatrice, parc la momentul potrivit, intrnd n loj
cu o expresie de infatuare pe chip, care s-a accentuat i mai
mult cnd m-a vzut. Tot timpul ct i-a mncat cu poft
prjitura cu crem nu m-a slbit deloc din ochi ca i cum
foamea mea i-ar f fcut, ntr-adevr, plcere. La asta pot face
fa cu mai mult uurin, mi-am zis n sinea mea cu
amrciune, dect la celelalte necazuri mult mai numeroase
ale zilei.
Prinesa i-a spus lui Beatrice c este timpul s plece,
ultima curs terminndu-se demult i a condus-o spre Rolls.
Nu era nici o ans ca Litsi s mearg cu ele, chiar dac ar f
vrut, pentru c Danielle l-a inut strns de bra tot drumul
pn la parcare. Nu voia s rmn singur cu mine dup
explicaia de asear i am vzut, aa cum presupusesem
toat ziua, c ea n-ar f venit deloc la curse dac n-ar f
contat pe prezena lui. Ziua urmtoare aveam din nou curse
la Sandown i am nceput s m gndesc c ar f mai puin
ncordare pentru toat lumea dac ea n-ar mai veni.
Cnd am ajuns la main, Litsi s-a aezat pe locul din
237
fa, la insistenele Danielle-ei, iar ea pe bancheta din spate
i, nainte de a porni maina, am deschis plicul mare, maro,
pe care mi-l adusese lordul Vaughnley.
nuntru am gsit o tietur mic dintr-un ziar, o alta
mai mare dintr-o revist ilustrat, o fotografe alb-negru de
opt pe zece i o foaie de hrtie cu cteva rnduri de la lordul
Vaughnley care m ruga s napoiez materialul la The
Towncrier, unde acum nu mai existau dect fotocopiile.
Ce este, m-a ntrebat Litsi?
I-am dat fotografa alb-negru fcut cu ocazia unei
ceremonii de acordare a premiilor dup o curs. Era un grup
de oameni care ofereau sau primeau un trofeu. Danielle s-a
uitat peste umrul lui Litsi i a ntrebat:
Cine sunt toi aceti oameni?
Brbatul care primete cupa este Henri Nanterre.
Amndoi au exclamat uitndu-se i mai atent la
fotografe.
Brbatul de lng el este antrenorul francez de cai de
curse Villon i presupun c hipodromul este Longchamp.
Uit-te pe verso, s-ar putea s fe unele informaii.
Litsi a ntors fotografa.
Scrie doar att: Dup Prix de la Cit, Villon,
Nanterre, Duval.
Duval este jocheul, le-am explicat eu.
Deci, aa arat Nanterre, a spus Litsi, czut pe
gnduri. O dat ce l-am vzut este uor de recunoscut. I-a
dat fotografa lui Danielle. Ce altceva mai ai?
Aceasta este dintr-o revist englezeasc i pare s fe
un spot publicitar pentru Derby-ul de anul trecut. Villon, se
pare, c a avut un cal care a participat la Derby, iar articolul
238
vorbete despre proasptul triumf de la Longchamp.
Nanterre este menionat ca unul dintre proprietari.
Cealalt tietur, care era tot dintr-un ziar englezesc, nu
mi-a fost nici ea de mai mult folos. Spunea c Proudhomme,
al crui proprietar era industriaul francez H. Nanterre i
care fusese antrenat de Villon, venise s alerge n Newmarket
i murise din cauza unui atac de cord; i asta era tot.
Cine a fcut fotografa? am ntrebat ntorcndu-m
spre Danielle. Este menionat cumva?
Copyright Towncrier, a rspuns ea, citind pe verso.
Am nlat din umeri.
Pesemne c ei s-au dus acolo pentru o curs
important. L'Arc de Triomphe, a nclina s cred.
Am luat napoi fotografa i am pus-o n plic laolalt cu
tieturile din pres.
Are o fa foarte dur, a spus Danielle referindu-se la
Nanterre.
i o voce pe msur, am adugat eu.
Dar n-am naintat cu nimic, a conchis Litsi.
Am pornit motorul i ne-am ndreptat spre Londra unde
am afat c nu se ntmplase nimic deosebit, ceea ce l
plictisise pe Sammy.
Chiar i dac stai, i ctigi pinea, i-am spus.
Omule, nimeni nu tie c sunt aici. Aa c stau
degeaba.
Ei tiu, cu siguran, i-am rspuns sec. Tot ce se
ntmpl n casa asta ajunge la urechea individului de care
ne temem, aa c s nu adormi cumva.
Nu mi s-a ntmplat niciodat, a spus el suprat.
Bine. I-am artat fotografa fcut de The Towncrier i
239
i-am spus: Acesta este omul. Dac-l vezi vreodat, trebuie s
fi cu mare bgare de seam. Poart pistol care poate f
ncrcat sau nu i recurge la tot felul de iretlicuri.
S-a uitat lung la fotografe i a czut pe gnduri.
Am s-l recunosc, a spus el.
Am luat darurile lordului Vaughnley n camera de
bambus, i-am telefonat lui Wykeham, mi-am cules mesajele
de la robot i m-am ocupat de ele: rutin obinuit. Cnd am
cobort n salon, unde se servea cte o butur nainte de
cin, Litsi, Danielle i prinesa discutau despre impresionitii
francezi i expoziiile lor din Paris din preajma anului 1880.
Czanne... Pissarro, Renoir... Degas... cel puin despre ei
auzisem. M-am dus la tava cu buturi i mi-am turnat un
scotch.
Berthe Morisot este dintre cei mai buni, a spus Litsi
fr a se adresa cuiva anume din ncpere. Nu credei?
El ce-a pictat? l-am ntrebat cnd deschideam sticla.
El a fost o ea, a spus Litsi.
Am mrit uor i mi-am turnat puin whisky.
Deci ea ce-a pictat?
Femei tinere, copii, efecte de lumin.
M-am aezat n fotoliu i mi-am but scotch-ul privindu-
l pe Litsi. Cel puin el nu m trata cu condescenden, mi-am
zis n sinea mea. Nu-i poi vedea chiar oriunde, muli sunt n
colecii particulare, alii sunt la Paris i foarte muli la
National Gallery of Art din Washington.
Pesemne c tia c era puin probabil ca eu s le dau de
urm.
Sunt nite picturi ncnttoare, a spus prinesa.
Luminoase.
240
i n-o uitai pe Mary Cassatt, a spus Danielle. i ea a
fost extraordinar. S-a ntors spre mine: Era americanc, dar
a fost studenta lui Degas la Paris.
Am s merg cu ea la galeriile de art, dac asta i face
plcere, mi-am zis n gnd.
ntr-una din aceste zile poi s-mi dai nite lecii, i-am
spus calm.
i-a ntors capul, ca i cum ar f fost gata s izbucneasc
n plns, ceea ce nu fusese ctui de puin intenia mea; i
cred c a fost foarte bine c exact n acel moment a sosit i
Beatrice ca s-i ia o porie de Bloody Mary.
Beatrice i pierduse total simul umorului. Sammy, care
circula numai n goan, se ciocnise din nou de ea pe scri i-
i repetase scuzele: Scump bunicu, iart-m, te rog.
Beatrice s-a simit profund jignit. Cnd a vzut sursul de
pe chipul meu s-a nfuriat i mai tare. Litsi i-a mascat
zmbetul ducnd paharul la gur. Prinesa, cu un rictus abia
vizibil, i-a asigurat cumnata c-i va cere lui Sammy s fe
mai atent, iar Beatrice a spus c era vina mea, pentru c eu
l adusesem n cas. Incidentul a animat i a nveselit seara,
fcnd-o s treac mai uor dect celelalte; dar tot n-a sunat
nimeni n legtur cu anunurile din ziare, iar Nanterre n-a
dat nici un semn.
Dimineaa urmtoare, cu mult nainte de ora apte,
Dawson m-a trezit din nou prin interfon, spunnd c eram
cutat de Wykeham Harlow. Am ridicat telefonul, somnul
deja dus.
Wykeham? am spus.
K... K... Kit. Se blbia ngrozitor. V... V... Vino aici.
V... Vino imediat.
241
242
CAPITOLUL 15
Wykeham a nchis imediat telefonul fr s-mi spun ce
se ntmplase i cnd am sunat la el n urmtoarea secund
n-a mai rspuns nimeni. Cuprins de sentimente ngrozitoare,
m-am mbrcat la repezeal, am plecat n fug la main, am
verifcat-o superfcial i am ofat n mare vitez pe strzile
aproape goale ndreptndu-m spre Sussex.
Wykeham prea aproape descompus, ocul i vrsta
fcnd s-i tremure cumplit vocea. Atunci cnd am ajuns la
el li se mai alturase i mnia, transformndu-se totul ntr-
un tremur i o furie neputincioas. L-am gsit n parcare,
lng Robin Curtiss, medicul veterinar.
Ce s-a ntmplat? l-am ntrebat cobornd din main.
Robin a fcut un gest neajutorat cu mna, iar Wykeham
a spus cu mnie:
V... Vino i privete.
L-am urmat n ograda de lng cea n care fuseser
Cascade i Cotopaxi. Wykeham, cu genunchii tremurnd de
emoie dar eu spatele drept, a pornit spre una din uile
nchise i a pus mna pe clan.
Aici, nuntru, a spus el.
Ua boxei era nchis, dar fr zvoare trase, pentru c,
oricum, calul dinuntru nu mai avea cum s scape.
Am deschis ua i am vzut hoitul zcnd pe zgur.
243
Un murg de culoare deschis, pintenog la trei picioare i
cu o stea alb n frunte.
Era Col.
Fr s pot rosti nici un cuvnt, m-am ntors spre
Wykeham i Robin nelegnd furia i toat disperarea lui
Wykeham. Nanterre era prea iute de mn i laul se
strngea cu repeziciune n jurul lui Roland de Brescou.
Este la fel ca nainte, a spus Robin. Sgeat. S-a
aplecat, a dat la o parte smocul de pr i mi-a artat semnul
de pe steaua alb din fruntea murgului. Este mult ulei n
ran... n comparaie cu ultima dat, pistolul acum a fost
uns. A dat drumul smocului de pr i a revenit la vertical.
Calul este rece ca o stan de piatr. A fost omort devreme,
a zice c nainte de miezul nopii.
Col... alergase minunat la Ascot, promind a f n vrf
de form pentru Cheltenham pentru Cupa de Aur.
Patrula unde a fost? am ntrebat regsindu-mi, n
sfrit graiul.
Aici, a rspuns Wykeham. n grajd, adic nu n curte.
A plecat, presupun.
Nu, i-am spus s te atepte. Este n buctrie.
Col este singurul... nu-i aa? l-am ntrebat.
Robin a ncuviinat dnd din cap.
Ar trebui s ne bucurm pentru asta.
Nu mult, mi-am zis n gnd. Cotopaxi i Col fuseser doi
dintre caii cei mai buni ai prinesei i nu putea f nici o
coinciden c tocmai ei au fost inta atacurilor.
Kinley? l-am ntrebat pe Wykeham. Ai trecut pe la
Kinley?
Da, imediat. El este nc n boxa din col, din ograda
244
alturat.
Cei de la asigurri n-or s fe prea ncntai, a spus
Robin coborndu-i privirile spre calul mort. La primii doi s-
ar f putut spune c a fost doar ghinion, dar trei... A ridicat
din umeri. Nu este problema mea, bineneles.
Cum a reuit s-i gseasc? am ntrebat mai mult
pentru mine dect pentru Robin i Wykeham. Asta este boxa
n care st de obicei Col?
Da, a rspuns Wykeham. Cred c acum am s-i mut
dintr-o box n alta, dar asta d peste cap tot grajdul.
Abseil e teafr? l-am ntrebat.
Cine?
Ctigtorul de ieri?
Gndurile lui Wykeham s-au limpezit.
O, da, este bine.
Abseil putea f recunoscut tot att de uor ca i ceilali,
am gndit n sinea mea. Nu era murg, nici aproape negru
precum Cascade, ci cenuiu, cu coad neagr.
Unde este? l-am ntrebat.
n ultima ograd, lng cas.
Dei l vizitam destul de des pe Wykeham, ntotdeauna
veneam pentru antrenament, drept pentru care ne deplasam
cu maina pn la colinele Downs, unde clream o serie de
cai nvndu-i cum s sar obstacolele. Aproape niciodat
nu plecasem la antrenamente sau s m f ntors de acolo
clare. i, dei tiam n ce boxe se af unii din cai, ca de
pild, Cotopaxi, nu eram sigur de nici unul.
M-am aplecat i am atins piciorul din fa al lui Col i i-
am simit rigiditatea, rceala. Era piciorul care ne salvase la
Ascot, cel care-i susinuse ntreaga greutate.
245
Va trebui s-i spunem prinesei, a zis Wykeham
nefericit. Poate o faci tu, Kit?
Da, am s-i spun eu, i-am rspuns. La Sandown.
A nclinat din cap.
Ce cai avem acolo? m-a ntrebat.
Helicon al prinesei i ali trei.
Dusty are lista, bineneles, a adugat el.
Mda, am spus.
Wykeham s-a uitat din nou lung la splendoarea care
zcea pe zgur.
Am s-l omor pe ticlosul care a fcut asta cu propria
lui sgeat, a spus el.
Robin a oftat i a nchis uile grajdului spunnd c va
aranja s fe luat hoitul, dac Wykeham era de acord.
Wykeham a dat tcut din cap i am ieit cu toii din
ograd, ndreptndu-ne spre casa lui Wykeham iar Robin s-a
dus la telefonul din birou. Omul cu cinele se afa nc n
buctrie, nervos, dar spit. Cinele, un Dobermann negru,
zcea la picioarele lui i csca.
Spune-i lui Kit Fielding ce mi-ai povestit i mie, i-a zis
Wykeham.
Omul cu cinele era de vrst mijlocie, ncepuse s se
ngrae i purta o uniform bleumarin. Vocea i era agresiv,
dar btnd n retragere, prea de o inteligen medie i-mi
doream s-l f adus aici, n locul lui, pe Sammy care alerga ca
un titirez. M-am aezat de cealalt parte a mesei i l-am
ntrebat cum de i-a scpat cel care l-a ucis pe Col.
N-am avut cum, ce-a f putut s fac? a spus el. Cu
toate bombele acelea ce s-au inut lan!
Ce bombe? Mi-am aruncat privirea spre Wykeham
246
care, n mod evident auzise despre bombe nainte. Ce bombe,
pentru numele lui Dumnezeu?
Omul cu cinele avea o musta pe care i-o tot
ferchezuia rsucind-o n afar, ntre degetul mare i arttor.
Ei bine, cum puteam eu s tiu c acelea nu erau
bombe adevrate? a spus el. Fceau destul zgomot.
Ia-o cu nceputul, i-am spus. Povestete din
momentul n care ai venit la slujb. i -... ai fost aici i-n
celelalte nopi?
Da, a spus el. De luni pn vineri, cinci nopi.
E-n ordine, i-am spus. Descrie-o pe ultima.
Eu vin de obicei la slujb pe la ora apte, cnd
capelmaistrul termin de hrnit caii. mi instalez cartierul
general aici, n buctrie i fac cte o inspecie din jumtate
n jumtate de or, aa cum se obinuiete.
Ct i ia o inspecie?
Cincisprezece minute, poate mai mult. n nopile
astea a fost amarnic de frig.
i treci prin toate ogrzile?
Niciodat nu-mi scap vreuna, a spus el smerit.
i unde altundeva te mai duci?
Cercetez opronul cu fn, camera unde se ine hrana,
ura cu nutreuri, curtea din spate unde se af tractorul,
grapa, grmada de blegar i toate celelalte.
Zi-i mai departe, atunci, i-am spus. Cte inspecii
fcusei cnd au izbucnit bombele?
A numrat pe degete.
Nou, cred. Capelmaistrul trecuse pe aici s mai
arunce o ultim privire, aa cum face de obicei, i totul era n
ordine. Aa c eu m-am ntors n buctrie ca s m mai
247
nclzesc puin i am ieit din nou la unsprezece i jumtate,
a zice. mi ncepusem rondul cnd s-au auzit din spate toate
acele pocnete i bubuituri ngrozitoare. Aa c m-am repezit
acolo cu Ranger... i-a cobort privirile spre cine. Ei bine,
ce-a f putut face? Era normal, nu?
Da, am spus. Unde exact n spate?
La nceput n-am putut vedea bine pentru c acolo nu
prea era lumin, iar mirosul acela puternic, de ars, i
ptrundea pe gt i atunci a explodat alta la civa metri de
mine. Aproape c mi-a spart timpanele.
Unde au fost bombele? l-am ntrebat din nou.
Prima a fost dup grmada de blegar. Am gsit
resturile ce au mai rmas din ea dup aceea, cu lanterna.
Dar nu ai la dumneata lanterna tot timpul?
N-ai nevoie de ea n ogrzi pentru c mai toate sunt
luminate.
Mda. O.K. Unde a fost a doua?
Sub grap.
Wykeham, ca muli antrenori, folosea din cnd n cnd
grapa la padocuri ca s le menin n bun stare.
Grapa a fost aruncat n aer? am ntrebat
ncruntndu-m.
Nu, tii, nu erau bombe adevrate.
Dar ce fel de bombe?
De sub grap s-a nlat o imens trmb de scntei.
Scntei aurii ce s-au rspndit n tot locul. Mici scntei care
ardeau. Au czut cteva i pe mine... Erau focuri de artifcii.
Am gsit cutiile goale. Pe cele care nu arseser scria bomb.
Acum unde sunt? l-am ntrebat.
Acolo unde au explodat. Nu le-am atins, afar doar pe
248
cele pe care le-am lovit cu piciorul ca s le ntorc s vd ce
scrie pe ele.
i cinele dumitale ce-a fcut n tot acest timp?
Omul prea dezamgit.
l aveam n les. ntotdeauna l in aa, bineneles.
Nu i-au plcut bubuiturile, scnteile, nici mirosul. Cred c a
fost dresat s nu se sinchiseasc de mpucturi, dar nu i-au
plcut focurile de artifcii. Ltra, gata s se npusteasc i
ncerca s-o ia la fug.
A ncercat s alerge n diferite direcii dar l-ai oprit?
Exact.
Pesemne c a ncercat s alerge dup cel care
mpucase calul.
Omul a rmas cu gura cscat, dup care a nchis-o
rapid cu un pocnet. i-a netezit mustaa de cteva ori i a
devenit vizibil mult mai agresiv.
Ranger ltra la bombe, a spus el.
Am dat din cap. Era prea trziu ca s mai aib vreo
importan.
i presupun c n-ai auzit celelalte zgomote din
deprtare... N-ai auzit mpuctura? l-am ntrebat.
Nu, n-am auzit-o. Urechile mi bubuiau i Ranger
fcea un trboi ngrozitor.
Aa c, mai departe ce s-a ntmplat?
Nimic, a spus el. Am crezut c a fost vreunul din
bieii aceia care lucreaz aici. Pur i simplu, nite derbedei.
Aa c, mi-am continuat patrulele ca de obicei. Nu era nimic
n neregul... Mai bine zis nimic nu prea astfel.
M-am ntors spre Wykeham care tot timpul ascultase
posomort.
249
Tu ai auzit artifciile? l-am ntrebat.
Nu, dormeam. A ovit, dup care a adugat: Nu
dorm prea bine... Zilele astea n-am putut s dorm deloc fr
somnifere. Avusesem patru nopi nelinitite i fusesem treaz
mai tot timpul, aa c... n ultima noapte am luat un
somnifer.
Am oftat. Dac Wykeham ar f fost treaz, n orice caz el
ar f alergat tot spre locul cu exploziile i ar f fost acelai
lucru.
I-am spus omului cu cinele:
Ai fost aici miercuri cnd s-a dat trcoale prin
preajm?
Da, am fost. Ranger a tot scheunat, dar n-am gsit pe
nimeni.
Nanterre venise la grajduri miercuri noaptea cu gndul
de a ucide, mi-am zis n sinea mea, i fusese ndeprtat de
prezena cinelui, aa c revenise dou nopi mai trziu
punnd la cale diversiunea.
Pesemne c fusese la Ascot i vzuse calul. Dar eu nu-l
zrisem, dup cum, de altfel, nici la Bradbury nu ddusem
cu ochii de el; dar aceasta era ceva fresc pe un hipodrom
plin de lume, iar eu find i ocupat pe deasupra.
Mi-am cobort privirile spre Ranger ntrebndu-m n
sinea mea cum reacioneaz de obicei.
Cum se comport Ranger cnd vin oameni aici, aa
cum am fcut eu cu puin timp mai nainte? mi-am pus cu
voce tare ntrebarea.
Se ridic, se duce la u i scheaun un pic. n
general, este un cine linitit. Nu latr. De aceea tiu c a
ltrat din cauza bombelor.
250
Ei bine, n timpul scurtelor ederi n buctrie, ce faci
aici?
mi pregtesc o cafea. Mnnc. Citesc. M uit la
televizor. i-a netezit mustaa displcndu-i ntrebrile mele.
Nu moi, dac asta v intereseaz.
Asta inusem s afu, i, bineneles, ceea ce fcuse pe
parcursul nopii. Date find cele patru nopi reci, lungi i
linitite, totul era explicabil, dar nu i scuzabil.
n timpul week-end-ului va trebui s dublm i s
triplm paza, i-am spus lui Wykeham. S fe patrule n
permanen.
A dat din cap n semn de ncuviinare.
Va trebui s-o facem.
Ai anunat deja poliia?
Nu nc. Totui, o s-o fac curnd. S-a uitat cu dezgust
spre omul cu cinele. Poliitii vor vrea s aud ce-ai de spus.
Totui, omul s-a ridicat n picioare, a anunat c el deja
trebuia s plece de o or, iar, dac poliia vrea s stea de
vorb cu el, putea s-o fac prin intermediul frmei sale. Acum
se va duce s se culce.
Wykeham l-a urmrit posomort cu privirea cum pleac
i a spus:
Ce naiba se ntmpl, Kit? Prinesa tie cine i-a
omort caii, dup cum tii i tu, aa c spune-mi i mie.
Nu este corect ca el s nu tie, mi-am zis n sinea mea,
aa c i-am povestit pe scurt: cineva ncearc s obin cu
fora semntura lui Roland de Brescou atacndu-i familia
oriunde e posibil.
Dar sta e... terorism.
Wykeham a folosit cuvntul cu grij, de parc simpla lui
251
pronunare l ofensa.
ntr-o mic msur, da, am recunoscut eu.
Mic?! a exclamat el. Trei cai de mare clas omori,
tu numeti asta ntr-o mic msur?
Bineneles c nu. Gndul la ei m mbolnvea i m
nfuria. n comparaie cu terorismul mondial, sta era o
nimica toat, dar amndou i aveau rdcinile n
convingerea mrav c drumul spre atingerea scopului trece
prin omorrea celor nevinovai.
M-am ridicat.
Arat-mi unde sunt toi caii prinesei, i-am spus lui
Wykeham i am ieit amndoi din nou afar, n aerul rece ca
s facem turul grajdurilor. Boxele lui Cascade i Cotopaxi
erau nc goale i nici unul din caii prinesei nu se gseau n
prima ograd. n a doua fusese doar Col. n cea de dincolo de
aceasta se afau Hillsborough i Bernina, iar Kinley n boxa
din colul cel mai ndeprtat.
Cam o treime din cai se afau la antrenamente pe land
i, n timp ce prseam ograda n care era boxa lui Kinley, s-
au auzit ntorcndu-se tropind, umplnd tot locul cu
zgomote i micare, bieii de grajd desclecnd i ducndu-i
n boxele lor. Eu i Wykeham ne-am croit drum printre bieii
care i eslau protejaii, le curau culcuul, umpleau
gleile, aduceau fn n iesle, propteau eile n faa boxelor,
trgeau zvoarele i plecau i ei s-i ia micul dejun.
Mi-am revzut vechii prieteni, fecare n boxa lui; printre
ei, North Face, Dhaulagiri, Icicle i Icefall, precum i tnrul
Helicon, un cal de patru ani care avea s mearg n aceast
dup-amiaz la Sandown. Wykeham le-a nimerit numele la
jumtate din ei, ateptnd ca eu s-l ajut la ceilali. Totui, el
252
cunotea cu precizie cariera i pedigriul fecruia; caii erau
pentru el o realitate care nu avea nevoie s poarte un nume
alturi. Capelmaistrul tia s aleag exact ce avea el n minte
atunci cnd ntorcea listele cu caii ce urmau s participe la
curse.
n ultima ograd ne-am oprit la Abseil i am deschis
oblonul din partea de sus a uii. Abseil a venit spre noi i i-a
scos capul afar ntrebtor. I-am mngiat nrile cenuii i
buza de sus i mi-am lipit capul de al lui, trimindu-i n nas
propria-mi respiraie. El i-a frecat de cteva ori botul de
obrazul meu, apoi i-a nlat capul n semn c schimbul de
saluturi se terminase. Wykeham nu ne-a dat nici o atenie. i
Wikeham vorbea n acest mod cu caii, cu cei cu care se putea
comunica. Cu alii, nimeni nu s-ar ncumeta niciodat fr
riscul de a rmne cu nasul cioprit.
Wykeham a scos dintr-un buzunar adnc un morcov i i
l-a dat lui Abseil dup care a nchis oblonul, lsndu-l iar n
semiobscuritate.
Wykeham a artat cu mna boxa urmtoare:
De obicei, asta e boxa lui Kinley. Acum este goal. Nu-
mi place s-l in n boxa aceea din col, este prea ntunecoas
i prea anost pentru el.
Sper c n-o s trebuiasc s-l lai acolo mult vreme,
i-am spus i i-am sugerat s mergem s cercetm bombele.
Wykeham le vzuse mai devreme i mi le-a artat i mie.
Aa cum m ateptasem, mai rmsese din ele doar partea
de jos a recipientului de carton, partea de sus arsese.
Amndou erau la fel, pe suprafeele arse nc se mai
distingeau fcrile pictate n galben i rou iptor, iar pe cea
gsit sub grap era scris cu litere ce-i sreau n ochi:
253
BOMB AURIE.
Ar f mai bine s le lsm acolo s le vad poliia, am
spus.
Wykeham a fost de acord, dar a zis c artifciile vor
convinge i mai mult poliia c este vorba de joac de copii.
Ne-am ntors n cas i Wykeham a telefonat la poliie
obinnd promisiunea c se va cerceta cazul, iar eu l-am
sunat pe Dawson rugndu-l s-i spun prinesei c eu sunt
la Wykeham de unde voi pleca la Sandown.
Eu i Wykeham am servit apoi micul dejun, dup care
am plecat n furgoneta lui cu roi mari spre dealurile Downs
ca s vedem antrenamentul celui de al doilea lot de cai. Sub
cerul rece i vntos am rmas surprins cnd l-am auzit
spunndu-mi din senin c avea de gnd s-i ia din nou un
ajutor. tiam c n trecut avusese cnd i cnd cte un
ajutor, dar nici unul nu rezistase mult vreme.
ntr-adevr? l-am ntrebat. Am crezut c nu supori
s ai un manager.
Nu sunt buni de nimic, a spus el. Dar mbtrnesc...
trebuie s gsesc pe cineva care s-i plac prinesei. Cineva
cu care i tu s te nelegi. Aa c, dac ai n minte pe cineva,
spune-mi. Eu nu-i mai tiu acum.
E-n ordine, i-am promis, dar cu regret. Wykeham, n
pofda neputinei sale de a ine minte vreun nume, era de
nenlocuit. N-ai de gnd s te pensionezi, nu?
Nu, nici vorb! Niciodat. N-a avea nimic mpotriv
dac a muri aici urmrindu-mi caii. A rs brusc, n ochi
reaprndu-i un licr vag din vigoarea ce zcuse cndva n el,
nu cu mult vreme nainte, pe cnd era un titan. tii, am
avut o via extraordinar. Una dintre cele mai bune.
254
Nu te da btut, i-am spus.
A cltinat din cap.
Poate c anul viitor o s ctigm Grand National-ul.
*
* *
Caii lui Wykeham alergau la Sandown n primele trei i
n cea de a cincea curs, iar pe prines am vzut-o cnd a
cobort n padocul de prezentare pentru cursa lui Helicon,
care era cea de a treia n program.
Se afau cu ea Beatrice, precum i Litsi cu Danielle,
care, dup ce ne-am salutat vag, a fost foarte preocupat s
nu m mai bage n seam, prnd a urmri foarte atent caii
care se plimbau n cerc. Faptul c ea se afa aici, c ncerca
s-i nving teama cred c nsemna totui ceva.
Bun dimineaa, mi-a rspuns prinesa cnd m-am
nclinat spre ea. Dawson mi-a zis c a telefonat din nou
Wykeham devreme.
Era o umbr de nelinite pe chipul ei, care brusc s-a
accentuat cnd i-a dat seama de propria mea stare de spirit.
A fcut civa pai mai ncolo, ndeprtndu-se de
ceilali i eu am urmat-o.
Iari? a ntrebat ea nevenindu-i s cread. Ci i
care din ei?
Unul, am spus. Col.
i-a mascat ocul clipind ndelung.
n acelai mod... ca nainte? a ntrebat.
Da. Cu sgeata.
Bietul meu cal!
255
mi pare ru.
N-am s-i spun soului meu, a continuat ea. Te rog,
s nu le spui celorlali, Kit.
Mine sau luni vor scrie ziarele, probabil c se va face
mai mult vlv ca nainte, i-am spus.
O... Perspectiva o afecta tot att de mult ca i moartea
lui Col. N-am s-l las s nteeasc presiunile asupra soului
meu, a spus ea cu hotrre. El nu poate semna contractul
acela mizerabil! Dac-o face, va muri, tii asta. N-o s
supravieuiasc dezonoarei care o s-i tortureze contiina.
Va dori s moar... n toi aceti ani, dei starea lui fzic este
o grea ncercare pentru el, totui, a vrut s triasc. A fcut
un vag gest cu mna nmnuat. tii... mi este... foarte
drag, Kit.
Auzeam n minte vorbele bunicii despre crcotaul meu
bunic: l iubesc pe btrnul pezevenghi, Kit, ceea ce era tot
o declaraie de dragoste fa de un om care la prima vedere
nu prea chiar demn de a f iubit.
Era surprinztor c prinesa o fcuse, dar nu att de
imposibil cum ar f fost nainte de apariia lui Nanterre. Mi-
am dat seama c n ultimele opt zile multe se schimbaser n
relaiile noastre.
S-i salvez onoarea, s-i salvez viaa, s salvez viaa lor
laolalt... Dumnezeule, mi-am zis, era peste puterile mele! Ea
avea nevoie de Superman, nu de mine.
S nu-i spui despre Col, m-a rugat din nou.
Nu, n-am s-i spun.
Privirea i s-a oprit asupra lui Beatrice.
N-am s spun nici celorlali, am asigurat-o. Dar n
lumea curselor n-o s rmn un secret. Dusty i bieii care
256
au venit cu caii tiu toi. i de la ei au s afe i ceilali biei
de grajd... i m tem c se va rspndi.
Ea a dat uor din cap, nefericit i i-a deplasat atenia
de la Beatrice la Helicon care chiar trecea pe lng noi. L-a
privit cteva secunde i i-a ntors capul dup el cnd s-a
ndeprtat.
Ce prere ai despre el? m-a ntrebat, mecanismului ei
de aprare punndu-se vag n micare. La ce s m atept?
nc e un pic cam difcil, i-am spus, dar, dac o s-l
pot tempera, o s alerge bine.
Dar n-o s fe un alt Kinley? a sugerat ea.
N-o s ajung att de departe.
F tot ce poi...
I-am spus, ca de obicei, c am s m strduiesc i ne-
am alturat celorlali ca i cum ar f vorbit doar despre calul
ei.
Ai bgat de seam cine se tot holbeaz la tine? m-a
ntrebat Danielle.
i i-am spus c, ntr-adevr, observasem ochii aceia care
m urmreau pretutindeni.
Nu te calc pe nervi? m-a ntrebat Danielle.
Care nervi? a zis Litsi.
Vorbii despre domnul Allardeck, a ntrebat Beatrice.
Nu neleg de ce nu-i place. Pare adorabil.
Adorabilul brbat i proiecta de la distan gndurile
obsesive n direcia mea ntr-o adevrat invazie psihologic,
iar eu am refectat din nou nelinitit la starea de spirit care le
genera. Ochiul diavolului mi-am zis n sinea mea: i nu
vedeam nici un scut care s m apere.
A venit timpul s ncalec aa c eu i impacientatul
257
Helicon am ieit pe pist. Era i nervos i impetuos; deci, nici
o bucurie s-l clresc. Cnd ne ndreptam spre start am
cutat s-l domolesc, dar, ca de obicei, a fost ca i cnd a f
ncercat s aplatizez o spiral de srm ghimpat. Prinesa l
cumprase cnd avea un an i i pusese mari sperane n el,
dar, dei srea destul de bine, nici eu, nici Wykeham nu
izbutisem s-i temperm ciudeniile.
Erau cam douzeci de cai n curs, iar eu i Helicon am
pornit-o destul de n frunte, pentru c, dac rmnea la
grmad, s-ar f speriat i s-ar f oprit; totui, trebuia s-l
strunesc bine pentru c putea s acioneze dup capul lui i
s-o ia complet razna.
A nceput s scuture din cap, aa cum reaciona
ntotdeauna cnd se simea constrns, dar l aveam sub
control i alerga destul de bine, iar cnd am srit peste cel de
al treilea obstacol, m-am gndit c partea cea mai difcil
fusese depit, aa c puteam s ne relaxm puin i s ne
concentrm pentru o curs acceptabil.
Dar n-a fost s fe. La cel de al patrulea obstacol, calul
imediat din faa lui i-a bgat piciorul n gard i a czut cu o
izbitur puternic la pmnt lungindu-se pe o rn. Helicon
a venit peste el cu repeziciune azvrlindu-m din a; i mai
departe nu tiu prea clar ce s-a ntmplat, pentru c s-au
ngrmdit unii peste alii de-a valma, cai i clrei, ntr-o
mbulzeal demn de o busculad pe o autostrad n plin
cea. Mai trziu, am afat c la sritura aceea cinci cai au
lovit tija de deasupra obstacolului. Unul dintre ei, se pare, c
a aterizat chiar deasupra mea; ceea ce nu era o bucurie
pentru oasele nimnui.
258
CAPITOLUL 16
Zceam pe iarb evalund situaia. Eram contient i
m simeam ca un gndac strivit, dar nu-mi fracturasem
picioarele, lucru de care ntotdeauna m temeam cel mai
mult.
Unul din ceilali jochei din nvlmeal s-a ridicat pe
vine lng mine i m-a ntrebat dac eram teafr, dar nu i-am
putut rspunde pentru c mi pierdusem respiraia.
Este rnit, a spus colegul meu cuiva de alturi, iar eu
am refectat: La fel ca Litsi la Bradbury, vai de capul meu!.
Colegul mi-a desctrmat toca i mi-a scos-o de pe cap,
lucru pentru care nu i-am putut mulumi. Respiraia mi-a
revenit, aa cum se ntmpl de obicei. Pn cnd a sosit
ambulana i doctorul eu ajunsesem la concluzia
mbucurtoare c nu aveam nici o fractur i c era timpul
s m ridic n picioare i s iau lucrurile ca atare. Cnd am
dat s m scol de jos, m-am simit de parc a f fost strivit
cu barosul i nu era bucic din mine care s nu m doar,
dar trebuia s iau situaia ca atare i am recunoscut c
fusesem norocos s scap att de uor dintr-o asemenea
terciuial.
Unul din ceilali jochei nu fusese att de norocos i era
lungit la pmnt, alb la chip ca varul i nu scotea nici un
sunet, cu doctorul ngenuncheat nelinitit lng el. S-a trezit
259
uor cnd ambulana a trecut prin dreptul tribunelor i a
nceput s geam cu intermitene, ceea ce i-a alarmat pe
nsoitori, dar mcar a dat semne de via.
Cnd am ajuns la camera de prim ajutor i uile din
spate ale ambulanei s-au deschis, eu am cobort primul i
am gsit-o pe soia celuilalt jocheu ateptnd, frumoas,
gravid i cu chipul rvit de nelinite.
Joe este teafr? m-a ntrebat i apoi l-a zrit pe targ
foarte departe de a f bine.
I-am vzut ocul pe chip, paloarea rapid, gura uscat...
agonia.
Asta era ceea ce i se ntmplase lui Danielle, mi-am zis n
sinea mea. Asta era n mare ceea ce vzuse i ceea se simise
i era destul.
Am cuprins-o pe soia lui Joe de umeri, am strns-o la
piept i i-am spus c Joe va f bine, sigur va f bine, dar nici
unul din noi nu tiam dac acesta era adevrul.
Joe a fost dus n camera de prim ajutor, ua nchizndu-
se n urma lui, dar imediat a ieit un doctor care i-a spus cu
blndee soiei lui Joe c l vor trimite la spital imediat ce va
sosi ambulana de la Urgen.
Putei s venii nuntru i s stai cu el dac dorii, i-
a mai spus, dup care a adugat, adresndu-mi-se mie: Ar f
mai bine dac-ai veni i dumneata.
Am intrat i eu, iar el m-a consultat, dup care m-a
ntrebat:
mi ascunzi ceva?
Nimic.
Te cunosc bine, a spus el. Oriunde te ating i nbui
un strigt.
260
Au, m doare, dac asta vrei, i-am spus.
Unde te doare?
Glezna, n special.
Mi-a tras cizma i eu am scos un au destul de tare,
dar, dup prerea mea, nu cred c era o fractur. A spus c-
mi trebuie o fa i puin repaos, adugnd c a putea
clri luni dac nu m jeneaz la mers i dac sunt destul de
nebun.
S-a ntors s se ocupe de Joe i una din surori s-a dus
s vad cine a btut la u, dup care a venit s-mi spun c
eram ateptat afar. Mi-am pus din nou cizma n picior, mi-
am trecut degetele prin pr i am ieit n hol unde m
ateptau Litsi i Danielle.
Litsi o inea pe Danielle cu un bra de dup umeri, iar
Danielle arta de parc acesta era ultimul loc de pe lume
unde ar f dorit s fe.
Eram contient de starea deplorabil n care m afam,
de chioptatul pe care nu-l puteam ascunde, de petele de
iarb de pe mine i de pantalonii sfiai ceva mai jos de
oldul stng.
Litsi m-a cntrit dintr-o privire, iar eu i-am zmbit
uor.
Asta este, i-am spus.
Aa-i. M-a privit gnditor. Tanti Casilia ne-a trimis s
vedem... cum te simi.
i trebuise mult curaj lui Danielle, m-am gndit n sinea
mea, ca s se afe aici, s fac fa la ceea ce ar f putut f o
repetare a ntmplrii din ianuarie. M-am adresat lui Litsi,
dar cu ochii pironii asupra Danielle-ei.
Te rog, spune-i c totul este n ordine. Luni voi clri.
261
Cum o s mai clreti? m-a ntrebat rvit.
Stnd n a, cu picioarele n scri i cu minile pe
drlogi.
Nu f stupid! Cum poi s glumeti... Nu e cazul s
rspunzi. Cunosc ambele rspunsuri: Uor sau greu, depinde
cum va f mai nostim.
Brusc a izbucnit n rs, dar era mai mult un rs nervos
i i-a sprijinit faa de umrul puternic al lui Litsi.
Am s urc n loj, le-am spus, i Litsi a dat din cap,
dar nainte ca ei s plece, ua de la camera de prim ajutor s-a
deschis i a aprut soia lui Joe.
Kit, a spus ea uurat vznd c nc mai eram aici.
Trebuie s merg la toalet... Stomacul mi-a luat-o razna... Ei
zic c pot s-l nsoesc pe Joe la spital, dar, dac vine
ambulana n lipsa mea, ar putea pleca fr mine. Vrei s stai
aici i s le spui? Nu-i lsa s plece fr mine.
O s am eu grij, i-am promis.
Mi-a zis un mulumesc abia auzit i a plecat mai mult
alergnd spre toalet, iar Danielle cu ochii mari a spus:
Dar ea este... exact ca mine. Soul ei... este rnit
grav?
Cred c este prea devreme ca s tim.
Cum poate s reziste?
Nu tiu, i-am rspuns. Crede-m, nu tiu. Este mult
mai simplu pentru Joe... i pentru mine.
Merg s vd dac o pot ajuta cu ceva, a spus brusc
Danielle i, prsind sprijinul oferit de Litsi, a plecat dup
soia lui Joe.
Serios, a ntrebat Litsi urmrind-o cu privirea, cum
poi s glumeti?
262
Cnd este vorba despre Joe sau despre soia lui, n-o
fac, dar cnd e vorba de mine nsumi, de ce nu?
Dar... merit?
I-am rspuns:
Dac ai putea picta aa cum ai dori, ai suporta unele
dureri?
A zmbit nlndu-i sprncenele.
Da, le-a suporta.
Este cam acelai lucru, i-am spus. Este vorba de
propria-i mplinire.
Ne afam ntr-un loc mai linitit de pe hipodrom, departe
de zgomotul tribunelor, care se pregteau pentru cursa
urmtoare. Dusty a sosit n fug, cutndu-m grbit din
ochi i alarmat.
Mi-am luxat glezna, i-am spus. Pentru cursa a treia
va trebui s-l iei pe Jammie, tiu c este liber. Dar pentru
luni sunt n form. Helicon este bine?
A dat scurt din cap de cteva ori i a plecat fr a mai
face risip de cuvinte.
Litsi a spus:
Este o minune c nu te afi ntr-o stare mai jalnic. A
prut ceva cumplit. Tanti Casilia te urmrea cu binoclul i a
fost foarte ngrijorat pn n momentul n care te-ai ridicat
de jos. Atunci a spus c tu i-ai asumat asemenea riscuri,
aa c era de ateptat ca aceste lucruri s se ntmple din
cnd n cnd.
Are dreptate, i-am rspuns.
n cel mai civilizat mod cu putin, s-a uitat la urmele de
pmnt de pe cazac, la pantalonii ce-mi erau sfiai i cu
pete verzi de la iarb i la piciorul pe care nu m puteam
263
sprijini.
Cum faci fa la toate astea, mereu i mereu? m-a
ntrebat el.
A vzut rictusul de pe buzele mele i a adugat:
Uor sau greu, dup cum este mai nostim.
Am rs.
Niciodat nu m atept la ele din start. ntotdeauna
vin ca o surpriz neplcut.
i acum, cnd s-a ntmplat, cum le faci fa?
M gndesc la altceva, i-am rspuns. Iau o grmad
de aspirine i m strduiesc s-mi revin ct mai repede
posibil. Nu-mi place s tiu ali jochei pe caii mei, cum se
ntmpl acum. Vreau s-i clresc eu. Atta vreme ct i-am
nvat eu i i tiu cum se comport, consider c sunt ai mei.
i i place s ctigi.
Da, mi place.
Ambulana spitalului a sosit la cteva minute dup ce
soia lui Joe i Danielle s-au rentors i, n timp ce Joe era
transferat, eu, Litsi i Danielle am rmas lng soia lui Joe.
El nc era semiincontient, nc gemea i faa i cptase o
culoare pmntie. Brancardierul a ajutat-o pe soia lui Joe s
urce n ambulan i nainte de a se nchide uile, i-am vzut
chipul tnr i speriat aruncnd o ultim privire spre noi.
Litsi i Danielle s-au uitat la mine i eu m-am uitat la ei;
nu mai era nimic de spus, ntr-adevr.
Litsi i-a pus iar braul pe umerii lui Danielle, s-au
rsucit pe clcie i au plecat; am pornit-o i eu chioptnd,
am fcut un du i m-am schimbat n hainele de strad,
dup nc o cdere din irul multor altora dintr-o carier de o
via.
264
Pe cnd ieeam din camera cntarului ca s m duc n
loja prinesei, m-am trezit cu Maynard Allardeck n calea
mea. Arta ca ntotdeauna, foarte elegant, gentleman-ul
englez prin excelen, mbrcat din cap pn-n picioare de la
cele mai luxoase magazine. Purta o cravat de mtase, n
dungi, mnui din piele de porc, iar n ochi i se citea aceeai
nebunie dintotdeauna.
M-am oprit simind cum mi se taie respiraia.
n faa camerei cntarului, acolo unde ne afam, era o
verand acoperit, cu trei trepte largi care coborau spre
padocul unde se scoteau eile de pe primii patru cai clasai
din fecare curs. O alee cu tarmac traversa iarba ducnd
spre turnul arbitrilor.
Caii din cursa a cincea fuseser deeuai i scoi din
padoc, mai erau ceva oameni prin preajm, dar nu foarte
muli.
Maynard sttea ntre mine i trepte i, ca s-l evit,
trebuia s fac un pas lateral i s-l ocolesc.
Fielding, a spus el apsnd pe fecare silab. Nu mi se
adresa pur i simplu pe nume, ci folosea cuvntul ca un
blestem, n felul n care generaii n ir l-au folosit, nsetate
de rzbunare. mi blestema strbunii, propria mea existen,
ura adunat de secole revrsndu-i-se n gur ca ferea,
aspectul iraional al dumniei lui fa de mine bine strunit.
Era mai nalt dect mine cam cu o palm i mai gras cu
vreo cincizeci de livre, dar mai btrn cu douzeci de ani i
fr condiie fzic. Dac n-a f avut glezna scrntit l-a f
evitat cu uurin, dar, n situaia n care eram, cnd eu
fceam un pas ntr-o parte, fcea i el la fel.
Domnule Allardeck, am spus pe un ton neutru, m
265
ateapt prinesa Casilia.
N-a dat nici un semn c m-ar f auzit, dar cnd am fcut
un nou pas lateral, el nu s-a mai micat. A rmas pe loc i
am trecut pe lng el, dar dup doi pai, cnd m afam n
vrful treptelor, am primit un brnci puternic n spate.
M-am dezechilibrat, am simit cum vin mpleticindu-m
pe cele trei trepte, sfrind prin a m lungi ct eram de mare,
pe aleea cu tarmac. M-am rsucit ateptndu-m ca Maynard
s se arunce asupra mea, dar el sttea n vrful scrilor
holbndu-se, iar atunci cnd ni s-au ntlnit privirile, a fcut
stnga mprejur i dup nc vreo trei pai s-a ataat unui
mic grup de brbai cam de aceeai talie cu el.
Un antrenor pentru care clrisem cndva i care s-a
ntmplat s fe n apropiere, m-a prins de cot i m-a ajutat
s m ridic.
Te-a mbrncit! a exclamat el fr s-i vin s cread.
Am vzut-o cu ochii mei! Este de neconceput! Omul acela a
pit exact n spatele tu i te-a mpins!
Stteam ntr-un picior, scuturndu-mi hainele de
mizeriile de pe jos.
Mulumesc, i-am spus.
Dar te-a mbrncit! N-ai de gnd s faci nici o
plngere?
Cui?
Dar Kit... Treptat i-a dat seama de situaie. Acela
este Maynard Allardeck.
Mda.
Dar n-are dreptul s te atace. Iar tu te-ai rnit la
picior.
Nu de la el mi se trage, i-am spus. Este de la cztura
266
din cursa a treia.
Mare harababur... S-a uitat la mine plin de ndoieli.
Dac vrei s faci plngere, eu o s spun ce-am vzut.
I-am mulumit din nou i i-am spus c n-o s m
deranjez, ceea ce el tot n-a putut nelege. Am aruncat o
privire rapid spre Maynard, care acum era cu spatele spre
mine, de parc n-ar f tiut nimic de prezena mea i,
ontcind, am pornit-o din nou spre loja prinesei.
mbrncitura n sine fusese o chestiune relativ minor,
dar cum Maynard era sngeros din fre, aceasta putea f luat
ca o tentativ de omor, o rbufnire de eliberare, o supap de
evacuare care s opreasc aruncarea n aer a muntelui din
cauza vulcanului din adncuri.
Filmul avea s in vulcanul sub control, am gndit n
sinea mea nelinitit; i cred c putem face fa jeturilor de
abur dac le consideram drept supape de siguran menite
s reduc presiunea de ferbere. Nu voiam s erup ieit de
sub control. Preferam s mai cad pe cteva trepte; dar, de
asemenea, trebuia s fu mai atent pe unde umblam.
Cnd am ajuns la loja prinesei, ea era pe balcon,
singur, nfurat n haina de blan.
M-am dus i eu afar i am gsit-o czut pe gnduri,
plimbndu-i privirea goal pe deasupra hipodromului.
Prines, am spus.
i-a ntors capul, rmnnd cu ochii aintii asupra
mea.
S nu v dai btut, i-am spus.
Nu.
i-a ndreptat coloana i i-a nlat gtul parc spre a
nltura un asemenea gnd.
267
Helicon este teafr? m-a ntrebat ea.
Dusty a spus c da.
Bine. A oftat. Ai idee cine alearg sptmna viitoare?
Mintea mi este complet goal.
i mintea mea era la fel.
Icefall alearg joi la Lingfeld.
Cum a czut Helicon? m-a ntrebat i i-am spus c n-
a fost calul ei de vin, ci cellalt dinaintea lui l-a fcut s
cad.
El alerga bine, i-am spus. Se maturizeaz i devine
mai uor de stpnit. O s-l antrenez sptmna viitoare
ntr-o diminea ca s-i recapete ncrederea n el.
n ciuda tuturor neplcerilor zilei, i s-a ivit, totui, un
licr de bucurie n ochi. Nu m-a ntrebat direct de starea
sntii mele pentru c n-o fcea niciodat: ea considera
cderile mele ca aparinnd vieii mele private n care nu voia
s se amestece. Era o atitudine ce-i avea rdcinile n
propria sa comportare rezervat i, departe de a m deranja,
o apreciam. Exact ceea ce nu suportam era de a se face caz
n ceea ce m privea.
Am intrat nuntru ca s bem puin ceai mpreun cu
Danielle, Litsi i Beatrice i imediat i-a fcut apariia lordul
Vaughnley n mai mult sau mai puin frecventele sale vizite n
loja prinesei.
Vaga sa expresie de nelinite a disprut n momentul n
care m-a vzut acolo bndu-mi ceaiul, i, dup cteva
minute, a reuit s m desprind de ceilali, dirijndu-m
spre un col al lojei.
I-am mulumit pentru pachetul de ieri.
Poftim? O, da, dragul meu, n-ai pentru ce. Dar nu
268
asta voiam s discut cu tine, absolut deloc. Mi-e team c s-a
afat ceva... Totul este foarte neplcut.
Ce anume s-a afat? am ntrebat nedumerit.
Despre flmul pe care l-ai fcut cu Maynard Allardeck.
Mi-e team, a continuat lordul Vaughnley, c a ajuns
la urechile lui Allardeck c ai trimis o copie celor din comisia
de acordare a titlurilor de onoare din Downing Street. tie c
niciodat nu va mai f luat n consideraie spre a i se oferi
rangul de cavaler, pentru c tu le-ai pus la dispoziie acel
flm. A zmbit oarecum nelinitit, dar n-a putut s nu
conchid jurnalistic: Niciodat nu va f Sir Maynard,
niciodat lordul Allardeck, din cauza lui Kit Fielding.
Cum naiba de-a afat? l-am ntrebat.
Nu tiu, a rspuns lordul Vaughnley ncurcat. Dragul
meu, de la mine n nici un caz, te asigur. Eu n-am spus
absolut nimnui. Dar uneori asemenea lucruri transpir.
Cineva de la serviciul civil... Cine tie?
L-am privit consternat.
De ct vreme tie? l-am ntrebat.
Cred c de sptmna trecut. i-a cltinat capul
ntristat. Eu am afat n dimineaa asta la o edin a
comitetului societii de caritate, unde eu i Allardeck
suntem directori. El este preedinte, bineneles. Societatea
de Caritate pentru cei din Serviciile Publice, i-o aminteti?
Mi-o aminteam. Prin opere de binefacere pentru cei
bolnavi i nevoiai care fcuser parte din serviciile publice,
Maynard se strduise din rsputeri ca s urce la rangul de
cavaler.
Sper c flmul n-a fost vzut de nimeni, de la
Societatea de Caritate, nu? l-am ntrebat urgent.
269
Nu, nu, dragul meu. Ei au auzit doar c exist. Se
pare c unul dintre ei l-a ntrebat pe Allardeck dac tia ceva
despre asta.
O, Doamne Dumnezeule! mi-am zis n sinea mea; cum a
fost oare cu putin?!
M-am gndit c este mai bine s tii, a continuat
lordul Vaughnley. i nu uita c eu sunt tot att de interesat
de acel flm pe ct eti i tu. Dac este artat n tot locul ne
vom pierde prghia pe care putem aciona.
Maynard i va pierde reputaia de sfnt.
Poate s opereze i fr ea.
Singurele copii care exist, am spus eu, sunt: una pe
care v-am dat-o dumneavoastr i alta celor din comisia
pentru acordarea titlurilor de onoare, plus cele trei pe care eu
le am n banc. Dac dumneavoastr i cei din comisie nu le
artai... i nu pot s cred c o vor face... am spus eu
rbufnind, atunci totul rmne doar un zvon.
M-am gndit c trebuie s te previn.
M bucur c ai fcut-o.
Asta explic att de multe n privina comportrii lui
Maynard din ultimul timp, am refectat eu. Lund n
consideraie ct trebuie s f clocotit de furie cnd m-a
mbrncit pe scri, asta denot o uluitoare stpnire de sine.
Deci... eu nc am flmul i atta vreme ct n-a fost
vzut de un public mai larg, categoric Maynard are tot
interesul s nu fe artat i altora, chit c a pierdut deja
foarte mult din cauza lui.
Lordul Vaughnley - s-a scuzat fa de prines pentru c
i-a monopolizat jocheul i m-a ntrebat dac m mai
interesau nc informaiile despre Nanterre.
270
Da, v rog, i-am rspuns i el a dat din cap spunnd
c scotocete n continuare prin computere.
Ai necazuri? m-a ntrebat Litsi venind lng mine
dup ce a plecat lordul Vaughnley.
Necazuri cu Allardeck, am zmbit strepezit. Cei din
neamul Fielding au avut probleme cu familia Allardeck de
cnd lumea i pmntul. Cazul Nanterre este mult mai
presant.
Am privit ultima curs, n ceea ce m privete nu cu
cine tie ce interes, iar la terminare ne-am ntors la maini.
Litsi i Danielle au prsit Rolls-ul spunnd c vin cu mine.
n drum spre parcare eu m-am oprit de cteva ori din
cauza piciorului. Nimeni n-a fcut nici o remarc, dar cnd
am ajuns la maina mea Danielle a spus hotrt:
Trec eu la volan. Tu-mi spui pe unde trebuie s-o iau.
Nu-i este necesar piciorul stng cnd ai comand
automat, am subliniat eu.
ofez eu, a spus ea cu nverunare. Am mai condus i
altdat maina ta.
O fcuse ntr-o ocazie similar.
M-am aezat lng ea fr alte comentarii i, dup ce
am parcurs o bucat de drum, am rugat-o s opreasc la
farmacie.
Ce-i trebuie? m-a ntrebat ea brusc oprind maina.
Am s-i aduc eu.
Nite fae i ap mineral.
Aspirine vrei?
Sunt cteva n torpedo.
A plecat cu micri repezi spre drogherie i s-a ntors cu
o pung de hrtie, pe care mi-a aruncat-o n poal.
271
Am s-i spun cum se va desfura scenariul, i s-a
adresat ea lui Litsi cu un fel de furie stpnit n timp ce a
rsucit cheia n contact i am pornit-o spre Londra. O s-i
bandajeze glezna i o va ine tot timpul sub cuburi de ghea
ca s nu se umfe prea tare. Trupul o s-i fe tot numai
vnti sub form de copit, care pn mine se vor nnegri
i nu va f bucic din el care s nu-l doar. Nu va vrea s
bagi de seam c nu-i poate pune piciorul acela n pmnt
fr a f sfredelit de durere pn n creieri. Dac-l vei ntreba
cum se simte, o s-i rspund: cu nervii la pmnt. Nu-i
place s fe comptimit. Rnile l fac s se simt prost i se va
strdui din rsputeri s le ignore.
Cnd ea s-a oprit, Litsi a spus:
nseamn c-l cunoti foarte bine.
Asta a redus-o la tcere pe Danielle. Continua s ofeze
cu aceeai mnie nbuit i i-a trebuit ceva timp s se
calmeze.
Am nghiit cteva aspirine cu ap mineral i am
refectat la ce spusese. Litsi avea dreptate, mi-am zis n sinea
mea: ea, ntr-adevr, m cunotea foarte bine. Din pcate
suna ca i cum ar f dorit s nu fe aa.
Dup o vreme, Litsi a ntrebat:
Kit, nu mi-ai spus de ce l-a deranjat att de mult pe
Maynard Allardeck cnd prinesa a zis c ntotdeauna caii ei
au alergat bine la Sandown. Cum naiba poate una ca asta s
nfurie pe cineva?
Modestia mi interzice s-i rspund, i-am spus
zmbind.
Ei bine, ncearc.
Ea-mi fcea un compliment pe care Maynard nu voia
272
s-l accepte.
Vrei s spui c graie priceperii tale caii ei sar bine?
Chestie de experien, i-am rspuns. Ceva de genul
sta.
E obsedat, a spus Litsi.
Este periculos, mi-am zis n sinea mea. i mai era ceva:
putea s angajeze ucigai de profesie, lucru la care nici nu
voiam s m mai gndesc. Ca s-mi ndeprtez mintea de la
idei att de ngrozitoare am ntrebat-o pe Danielle dac a
reuit s-i spun lui Beatrice c luni va f ultima zi cnd va
sta la serviciu pn noaptea trziu.
Dup o pauz lung, Danielle a rspuns c n-o fcuse.
A f vrut s-i spui, i-am zis alarmat. Mi-ai promis.
Nu pot s-i spun... Dac apare Nanterre i te
mpuc?
N-o s m mpute, am asigurat-o. Dar, dac nu-l
prindem... Am fcut o pauz. Astzi prinesa mi-a spus c,
dac Roland semneaz contractul pentru arme ca s ne
salveze pe toi, mai mult ca sigur va muri de ruine. N-o s
mai vrea s triasc. Era extrem de speriat c el va ceda...
ea-l iubete... vrea ca el s triasc. Aa c va trebui s-l
oprim pe Nanterre; i asta curnd.
Am parcurs dou sau trei mile fr ca Danielle s
rspund i, n cele din urm, Litsi a rupt tcerea:
Am s-i spun eu lui Beatrice, a zis el hotrt.
Nu, a protestat Danielle.
Noaptea trecut, Nanterre a omort un alt cal al
prinesei, le-am spus eu. Prinesa nu vrea ca Roland s tie...
nici Beatrice, pentru c ar ajunge la urechile lui Roland.
De pe buzele celor doi au nit exclamaii de durere.
273
Nu e de mirare c ea a fost att de trist, a spus Litsi.
Nu era de vin doar cderea lui Helicon.
Care cal a fost omort? a ntrebat Danielle.
Col, i-am rspuns. Cel pe care l-am clrit la Ascot.
Acela care a fost aproape gata-gata s ctige? a
ntrebat Litsi.
Da, a rspuns Danielle. Era calul ei pentru Cupa de
Aur. A nghiit n sec. Dac Litsi i spune lui Beatrice c luni
este ultima oar cnd sunt de serviciu n tura de noapte, n-
am s neg.
*
* *
Am mai petrecut nc o sear de claustrare n cas.
Roland a cobort la cin i conversaia a fost pe teme banale
menite s ne mpiedice s ne gndim la lucruri care nu erau
cunoscute de toi cei prezeni i nici nu trebuiau dezvluite.
Litsi a reuit s-i spun foarte clar lui Beatrice, dar pe
un ton fresc, c luni era ultima oar cnd o aduceam pe
Danielle noaptea de la slujb, pentru c nu va mai lucra
dect n turele de diminea, veste care a surprins-o mult pe
prines.
Beatrice a receptat informaia n chip satisfctor, m-a
privit cu coada ochiului i pentru fecare a fost limpede c
nghiise momeala.
M ntrebam dac ea-i ddea seama de ceea ce speram
ca s pun la cale. Prea c nu avea nici o ndoial sau
reinere n privina organizrii unei ambuscade care s m
ndeprteze din calea ei; dar, bineneles, ea nu tia nimic
274
despre atacul asupra lui Litsi sau despre moartea lui Col,
lucruri pe care nu i le puteam spune pentru c, fe c l-ar f
informat imediat pe fratele ei i l-ar f presat ca s cedeze, fe
c ar f apucat-o remucrile i atunci n-ar f ntreprins
nimic.
Beatrice era unica noastr carte, cu care puteam ctiga
sau pierde partida.
Nici de data asta Nanterre n-a telefonat; i toat ziua n-a
sunat nimeni care s se intereseze de recompensa n legtur
cu Bradbury.
Timp de dou zile anunul fusese la loc proeminent n
ziarele de curse, la fel i n The Towncrier, dar, fe c cel care
transmisese mesajul nu-l vzuse, fe c nu voia s rspund
deocamdat.
Ei bine, mi-am zis dezamgit pe cnd mergeam s m
culc, la vremea respectiv pruse a f o idee bun. Fr nici o
ndoial i Eva i-a spus la fel lui Adam dup ce i oferise
mrul.
Duminic dimineaa, nainte de ora apte, Dawson m-a
chemat prin interfon.
Rspundei la telefon, a spus el.
Nu din nou! mi-am zis n sinea mea: Doamne, nu din
nou!
Am ridicat receptorul cu un sentiment teribil de team,
ncercnd cu greu s nu tremur.
Ascult, a spus vocea, mesajul la pentru Danielle.
Nu vreau s am necazuri, dar recompensa este o treab
sigur?
275
CAPITOLUL 17
Da, este, am spus simind cum nu mai am saliv n
gur.
Atunci, ct?
Am tras adnc aer n piept abia venindu-mi a crede i cu
inima gata-gata s-mi sar din piept.
Destul de mult, i-am rspuns. Depinde de ce-mi
spui... A vrea s vii i s stm de vorb.
Nu tiu dac am s-o fac, a spus el fr chef.
Recompensa va f mai mare, i-am spus. i am s-o
aduc cu mine.
Respiram mai uor, minile nu-mi mai tremurau.
Nu vreau s am necazuri, a zis el.
N-o s ai. Dumneata mi spui unde s ne ntlnim i
eu am s vin.
Cum te cheam?
Am ezitat o fraciune de secund.
Christmas, i-am spus.
Bine, domnule Christmas, nu m ntlnesc cu
dumneata fr o sut de btrne.
Era agresiv, suspicios i precaut, toate laolalt.
E-n ordine, am spus trgnat. Sunt de acord.
La vedere, pe mas, a spus el.
Da, s-a fcut.
276
i dac-i spun ceea ce te intereseaz, dublezi suma.
Dac-mi spui adevrul, da.
Mda, a spus el acru. Atunci e-n ordine... Stai n
Londra, nu? sta e numr de Londra.
Da.
Ne ntlnim la Bradbury, a continuat el. n ora, nu la
hipodrom. Vii la Bradbury la ora dousprezece i ne ntlnim
la crciuma de acolo... King's Head. Cam pe la jumtatea lui
High Street.
Voi f acolo, i-am spus. Cum o s te recunosc?
S-a gndit respirnd anevoie.
O s in n mn The Sporting Life, cel cu anunul
dumitale.
i... -... cum te cheam? l-am ntrebat.
Avea rspunsul la ntrebare pregtit:
John Smith, a spus el prompt. Atunci o s ne vedem,
domnule Christmas. O.K.?
O.K., am spus.
A nchis telefonul i eu m-am lungit iar n pat simindu-
m mai degrab nelinitit dect ncntat. Petele nu prea c
se prinsese bine n undi. Mucase din momeal, dar ovia.
Speram al dracului de tare s-i fac apariia n locul i la
ora la care spusese, iar dac venea, s fe omul care-mi
trebuia.
Vorbea o englez rural, nu foarte dialectal, exact
vorbirea obinuit din inutul Berkshire pe care o auzeam
zilnic n Lambourn. Nu prea din cale afar de inteligent sau
viclean, iar suma pe care o ceruse, mi-am zis, spunea foarte
multe despre veniturile i preteniile lui.
Recompens mare... Cnd nu fcusem nici o obiecie la
277
o sut, o dublase. Dar pentru el dou sute nsemna mult.
Era un parior: Litsi l descrisese ca avnd n mn un
ziar sportiv, un anuar hipic i binoclu. Ceea ce prea acum
sigur era c juca la sume mici, find un parior pentru care o
sut de lire nsemna un ctig substanial. Cred c ar trebui
s fu fericit c nu s-a gndit la o sut ca punct de plecare: o
recompens mare pentru cineva de acest gen ar f putut f o
mie.
Mulumit n sinea mea, am ncercat s m ridic din pat,
ceea ce ntotdeauna n dimineile ce urmau unor cderi mi
izbutea anevoie i cu dureri mari. Cuburile de ghea ce le
pusesem la culcare se topiser demult, dar glezna care n
dup-amiaza anterioar se umfase ca o gogoa, acum i
redusese dimensiunile n chip vizibil. Am scos bandajul
examinndu-mi vntile ce se nnegriser i l-am nfurat
din nou strngndu-l bine. Din fericire, laba mi intra n
pantof.
n pantaloni, cma i pulover am cobort cu liftul la
parter i am terpelit o mulime de cuburi de ghea din
frigider, le-am pus n pungi de plastic i mi le-am ngrmdit
n oset. Dawson a aprut n halat s vad ce se petrecea n
buctrie i abia a nlat din sprncene, tot pe-att ct
nlase i seara trecut cnd m vzuse adunnd toate
cuburile de ghea din cas.
Am procedat bine, m-a ntrebat el urmrindu-mi
micrile, cnd v-am chemat diminea la telefon?
Categoric da.
Zicea c este n legtur cu anunul, spunea c se
grbete pentru c este la un telefon public.
Era la telefon public?
278
Mi-am lsat maneta de la pantalon n jos, peste oseta
doldora i am simit cum rceala gheii trece prin bandaj.
Da, a spus Dawson. Auzeam iuiturile. Nu v alegei
cu degerturi de la ghea?
Niciodat pn acum.
Uor resemnat, a spus c micul dejun va f servit n
salonul de diminea ntr-o jumtate de or, iar eu i-am
mulumit i mi-am petrecut timpul ce-l aveam la dispoziie
trezindu-l pe Litsi, care a spus cu ochii crpii de somn c nu
era obinuit s se scoale nainte de zece n zilele de duminic.
A aprut o pist la orizont, i-am explicat i i-am
povestit despre John Smith.
Eti sigur c nu-i ntinde Nanterre o curs? m-a
ntrebat Litsi trezindu-se de-a binelea. Nu uita c Nanterre ar
f putut foarte bine s vad i el acel anun. Ar f posibil ca tu
s fi cel legat fedele i nu invers... Sper c te-ai gndit la
asta, nu?
Da, m-am gndit. Dar cred c John Smith este curat.
Dac ar f fost o capcan, s-ar f prezentat altfel, mai mult ca
sigur.
S-a ncruntat.
Am s vin cu tine, a spus el.
Am cltinat din cap.
mi face plcere compania ta, dar Sammy este liber
pentru c suntem cu toii acas, ori, dac plecm amndoi...
E-n ordine, a spus el. Dar nu te urca n balcoane. Ce-
i mai face glezna? Sau nu trebuie s ntreb?
Cam pe jumtate spre normal, i-am spus. Danielle
exagereaz.
Nu prea mult. i-a trecut o mn prin pr. Ai destui
279
bani lichizi pentru John Smith?
Da, acas la mine. n drum am s trec pe-acolo. O s
m ntorc aici dup-amiaz, nu tiu cnd.
Totul are s fe bine, a spus el sec.
*
* *
Dup ce am fcut o verifcare foarte amnunit a
mainii, am plecat spre Lambourn. Totui era posibil ca John
Smith s fe o capcan, dei, cntrind lucrurile, nu-mi
venea s cred. Nanterre nu putea gsi un actor care s
acopere toate nuanele din atitudinea lui John Smith i nici
el nsui n-avea cum s-i imite vocea. Ar f fost posibil ca
John Smith s fe cineva care s ncerce s pun mna pe
recompens fr a avea nimic de dat n schimb; ar putea f
un punga, mi-am zis, dar nu un pericol mortal.
Casa mea era goal i rece. Am deschis toate scrisorile
care se adunaser de la nceputul sptmnii, le-am luat pe
cele care m interesau, iar, pe celelalte le-am aruncat la co
laolalt cu numeroase ziare necitite. Am frunzrit gazetele de
duminic i am gsit dou sau trei meniuni despre
mpucarea lui Col prezentate ca nouti i ca paragrafe
speciale n paginile de sport. Toate istorisirile aminteau de
Cascade i Cotopaxi, dar nu puneau ntrebarea capital de
ce i spuneau doar c autorul rmnea un mister total. De
cnd a venit, n-o vzusem niciodat pe Beatrice citind un
ziar sportiv i speram al dracului c n-o s nceap chiar n
dimineaa asta.
Am adunat cteva lucruri pe care s le iau cu mine:
280
lenjerie curat, bani lichizi, hrtie de scris, un casetofon de
buzunar, casete de rezerv i cteva fotografi alese dintr-un
sertar unde zceau de-a valma.
Am dus n main i video-recorder-ul pe care-l
folosisem ca s fac flmul ce-l incrimina pe Maynard, precum
i cteva casete de rezerv i baterii, dar totul mai mult ca s
fe, n caz de nevoie, nu ca un plan precis de utilizare. Am
luat din buctrie, de unde-l ineam, un mic aparat pe care l
cumprasem din New York i care pornea maina de la
distan. Funciona prin radio, comanda find preluat de un
receptor din main care declana aprinderea i pornea
motorul. mi plceau aceste dispozitive ingenioase, iar cel de
fa era foarte folositor pe vremea geroas pentru c puteai
s-i porneti maina din cas i motorul se nclzea nainte
ca tu nsui s plonjezi n viscolul de afar.
Mi-am luat mesajele de la robotul telefonic rezolvnd pe
cele urgente, mi-am burduit oseta cu alte cuburi de ghea
i, n cele din urm, am plecat spre Bradbury, ajungnd n
orelul de provincie cu zece minute mai devreme la locul de
ntlnire.
Am descoperit c King's Head era o cldire mic,
ptrat, din crmid, relativ modern i proflat pe bere. N-
avea nimic din savoarea vremurilor de altdat, nu erau nici
vase cu jar pentru nclzit, nici brne de stejar, nici abajururi
roii, nici cni de cositor; dar nici parcare nu avea. Bradbury
Arms de peste drum prea dotat din plin cu orice.
Am parcat maina n strad i am intrat n crciuma
King's Head, oprindu-m mai nti n barul pentru publicul
de rnd, unde se gseau un panou pentru aruncri la int,
numeroase bnci i mese joase, un covor de iut i un bar
281
destul de srac.
Nu era nici un client.
Am ncercat apoi barul select, mobilat mai cu grij, cu
cristal pe mese i cu fotolii relativ confortabile, din lemn. M-
am aezat i eu n unul i am ateptat.
A aprut un brbat n spatele tejghelei i m-a ntrebat ce
doresc.
O bere blond.
Mi-a dat-o i am pltit.
Am pus pe cristalul de pe masa din faa mea plicul
mare, maro n care era fotografa lui Nanterre dat de lordul
Vaughnley. De fapt, plicul era burduit i cu micul casetofon
de buzunar, alte patru fotografi, dou grmezi de bancnote
puse n plicuri separate i cteva coli de scris. Tot ceea ce mi
trebuia n legtur cu John Smith era pregtit, dar John
Smith nu se zrea nicieri.
Civa oameni din partea locului, cunotine bune ale
barmanului, au intrat i au comandat butura obinuit. Se
uitau curioi la mine, eu find pentru ei un strin. Nici unul
dintre ei nu avea n mn un ziar. i am mai remarcat c nu
era nici o femeie n local.
Am auzit un zgomot... un zornit de zaruri... cineva juca
table n barul pentru publicul de rnd, aa c mi-am luat
plicul i berea i m-am rentors acolo ca s m uit.
De data asta aici erau trei clieni; doi jucau table i altul
sttea pe marginea unei bnci uitndu-se la ceas.
Pe banc, lng el, zcea ziarul The Sporting Life de
smbt, cu anunul tiprit cu litere aldine n partea de sus
a paginii.
Cu un sentiment de o mare uurare m-am dus spre el i
282
m-am aezat pe banc, ziarul rmnnd ntre noi.
Domnul Smith? am ntrebat.
A tresrit speriat, cu toate c m urmrise cu privirea
cnd m ndreptasem spre el.
Avea n jur de cincizeci de ani, purta o jachet cafenie,
nchis n fa cu fermoar i arta cu un ins deprins cu
nfrngerile. Pru-i nc negru era pieptnat cu grij ca s-i
acopere parial chelia, iar vrful nasului i era ndreptat exact
n jos de parc cineva i-ar f imprimat direcia respectiv, n
vremuri demult apuse.
Numele meu este Christmas, i-am spus.
M-a privit atent i s-a ncruntat.
Te cunosc parc.
Posibil, i-am spus. i-am adus banii... Vrei s bei
ceva?
O s-mi aduc eu, a spus el.
S-a ridicat grbit i s-a ndreptat spre bar ca de acolo s
m studieze nencreztor. Am bgat mna n plicul mare, am
apsat pe tasta de nregistrare a casetofonului i am scos
primul pachet cu bani pe care l-am aezat pe mas, lng
paharul meu.
n cele din urm, s-a ntors cu o halb i a but cu sete
cam o treime din ea.
De ce chioptezi? m-a ntrebat punndu-i cu grij
halba pe mas.
Mi-am luxat glezna.
Eti jocheul acela, Kit Fielding, a spus el.
Am simit cum l-a cuprins teama cnd m-a identifcat i
am mpins banii spre el spre a-l ine locului, ca s-l opresc s
nu-i ia tlpia.
283
O sut, la vedere, i-am spus.
N-a fost vina mea, s-a scuzat el grbit, pe jumtate
belicos, jumtate n defensiv.
Nu, tiu asta. Ia banii.
A ntins o palm mare, cu degete cioturoase, a luat
prada, a verifcat i i-a dat drumul ntr-un buzunar interior.
Totui, nu era pregtit. Stnjeneala, privit sub aspect
cauz i efect, era prima de care trebuia s m ocup.
Ascult, vreau ca lucrurile s se opreasc aici, a spus
el nervos. N-am tiut ce hotrre s iau. Am vzut anunul
vineri... dar, tii, de fapt, atunci eu n-ar f trebuit s m afu
la curse. Dumitale i spun c am fost acolo dar nu vreau ca
lucrurile s mearg mai departe.
Mda, am spus eu pe un ton neutru.
Dar vezi, nu mi-ar pica ru nite bani neimpozabili,
cui i-ar cdea ru? Aa c m-am gndit s-i spun, dar
valoreaz dou sute pentru dumneata.
Restul se af aici, l-am ntrerupt artnd spre plicul
maro. Trebuie doar... s-mi spui ce s-a ntmplat.
Ascult, eu atunci trebuia s fu la munc. Am ters-
o zicnd c am grip. Dac efi m-ar f descoperit n-a f fost
concediat, a f primit doar o mutruluial, dar nu vreau ca
soia mea s afe, m nelegi? Ea m credea la lucru. M-am
ntors acas la ora obinuit. Dac-ar ti, ar apuca-o durerile
de stomac, e ceva cronic la ea. Nici nu vrea s aud de
pariuri, nelegi ce vreau s spun?
Iar dumitale i place s faci cte un mic pariu la
curse, i-am spus.
Nu-i nimic ru n asta, nu? a ntrebat.
Nu, i-am rspuns.
284
Nevasta nu tie c sunt aici, a continuat el. Asta nu e
crciuma mea. I-am spus c vin la Bradbury ca s-mi iau
ceva pentru motor... Schimb uleiul i am nevoie de un fltru.
Nu trebuie s scot nici o vorb despre ntlnirea noastr,
nelegi? Diminea te-am sunat din ora cnd am ieit s
plimb cinele. Aa c m nelegi, nu vreau s afe.
M-am gndit, fr a m simi vinovat, la micul meu
casetofon care nregistra, dar cred c efuziunea domnului
Smith ar nceta ntr-o fraciune de secund dac ar afa de
existena lui. Totui, el prea c nu este genul de om care s
suspecteze o asemenea prezen.
Sunt sigur c n-o s se afe, domnule Smith, i-am
spus.
Din nou a tresrit uor la auzul numelui.
tii, numele meu nu este Smith, cred c i-ai dat
seama. Dar, dac nu-l tii, eu sunt mult mai n siguran, m
nelegi?
Da, i-am spus.
A but aproape toat berea i i-a ters gura cu o batist
alb cu carouri maro pe margini. Cei doi brbai care jucau
table i-au terminat partida i au plecat n barul select
lsndu-ne singuri n decorul spartan.
M uitam la caii din padoc i o pornisem spre
bookmakeri cnd tipul la a venit la mine i mi-a oferit o
bancnot de cinci lire ca s duc un mesaj.
O bancnot de cinci, am repetat eu.
Mda... ei bine, i-am spus: Zece i e-n regul. A pufnit
pe nas. N-a fost foarte ncntat. Mi-a aruncat o privire
dispreuitoare dar, n cele din urm, s-a nvoit. Zece lire, asta
nseamn c puteam s pariez n voie pentru cursa aceea,
285
nelegi ce vreau s spun?
Da, i-am rspuns.
Aa c tipul la a zis c tot ceea ce trebuia s fac era
s m duc la un brbat pe care mi-l va arta el i s-i spun
c Danielle l roag s vin sus, n balcon, s admire
privelitea.
Asta a spus el n mod sigur?
M-a pus s-o repet de dou ori. Apoi mi-a dat dou
bancnote de cinci i mi-a artat un brbat nalt, cu un
pardesiu de culoare nchis, cu o nfiare foarte distins.
M-am rsucit s-l vd, dar cnd am revenit la loc individul
plecase. n orice caz, mi pltise ca s transmit mesajul , aa
c l-am transmis. Nu m-am gndit deloc la el, nelegi? Vreau
s spun c nu prea nici un pericol n el. tiam c balconul
nu era deschis, dar, dac el dorea s urce acolo, l privea. M
nelegi?
Da, neleg.
Am transmis mesajul i domnul cu nfiare elegant
mi-a mulumit, iar eu m-am dus la bookmakeri i am pus
amndou bancnotele de cinci pe Applejack.
Domnul Smith fcea parte din categoria oamenilor
ghinioniti, mi-am zis n sinea mea. Atunci eu clrisem pe
Pinkeye i l btusem pe Applejack, care se plasase pe locul al
doilea.
Nu bei, a observat el ndreptndu-i privirile spre
paharul meu care era plin.
Berea nsemna un plus de greutate pentru mine.
Dac-i face plcere, poi s-o iei dumneata, i-am spus.
A luat paharul fr alte comentarii i a nghiit pe
nersufate coninutul.
286
Ascult, a zis el. Mai bine mi-ai spune... brbatul
cruia i-am transmis mesajul a fost cel care a czut de la
balcon?
Ochii i erau speriai, aproape plednd pentru orice
rspuns n afar de acel de care se temea.
M tem c da, i-am spus.
M-am gndit eu c aa trebuie s fe. Nu l-am vzut
cnd a czut, eu eram afar, n fa, la bookmakeri, nelegi?
Dar mai apoi am auzit ici i colo oamenii vorbind despre
haine i alte asemenea lucruri... totui, n-am tiut despre ce
a fost vorba pn n ziua urmtoare cnd s-a scris n gazete.
i-a cltinat capul. Totui, eu nu puteam s spun nimic
despre ce se ntmplase la curse din moment ce nevast-mea
tia c n-am fost acolo, nu?
Difcil, ntr-adevr, am ncuviinat eu.
N-a fost vina mea c el a czut de la balcon, a
continuat posomort. Aa c m-am gndit ce rost avea s-i
povestesc cuiva despre mesaj. i mi-am pus lact la gur.
Poate c acea Danielle l-a mbrncit, m-am gndit eu. Poate
c era soul ei, iar amantul m-a pus s-l trimit acolo, sus, ca
ea s-i poat face vnt. M nelegi?
Mi-am nbuit un zmbet vznd ce avea el n cap.
Nu voiam s am de-a face cu poliia, nelegi? Vreau
s spun c, datorit dumitale, n-a fost omort, aa c nu s-a
ntmplat nimic ru, nu?
Nu, am spus. N-a fost mpins. i-a pierdut echilibrul
pe nite grmezi de scnduri lsate acolo de constructori. El
mi-a povestit, explicndu-mi cum a czut.
O! Domnul Anonim Smith prea i uurat i
dezamgit c nu fusese implicat ntr-o ncercare de crim
287
pasional. neleg.
Dar, am continuat eu, el este curios n privina
mesajului. Ar vrea s tie cine te-a rugat s i-l dai, aa c ne-
am hotrt s dm acel anun la ziar.
Deci l cunoti? m-a ntrebat el perplex.
Acum da, am rspuns.
A! A dat din cap.
Omul care i-a dat mesajul, l-am ntrebat pe un ton
indiferent, i aminteti cum arta?
Am ncercat s nu mi se taie respiraia. Totui domnul
Smith a simit c aceasta era o ntrebare crucial i a privit
semnifcativ spre plic, mintea lui concentrndu-se asupra
celui de al doilea pachet cu bancnote.
Cea de-a doua sut este a ta dac mi-l poi descrie, i-
am spus.
Nu era englez, a zis el, avntndu-se. Tip forte, voce
dur, nas mare.
i-l aminteti clar? l-am ntrebat relaxndu-m n
sinea mea. L-ai recunoate?
M gndesc la el de joi, a rspuns el simplu. L-a
recunoate.
Am scos cu nonalan cele cinci fotografi din plic: toate
erau poze alb-negru, lucioase, de opt pe zece, cu oameni
care-i primeau trofeele dup curse. n patru dintre ele
jocheul care ctigase era Fielding, dar n dou stteam cu
spatele spre aparatul de fotografat. Pozele erau cel mai corect
test pe care-l putusem improviza n timpul scurt pe care-l
avusesem la dispoziie.
Vrei s te uii la aceste poze i s-mi spui dac
respectivul se af n ele? i-am zis.
288
i-a scos o pereche de ochelari i i-a pus pe nasul turtit:
era un brbat ters, nefericit.
A luat fotografile, s-a uitat la ele cu atenie, una cte
una. Poza lui Nanterre era a patra dintre cele cinci; s-a uitat
la ea i a trecut mai departe. A privit-o i pe a cincea i le-a
pus pe toate jos, pe mas. Am sperat din tot sufetul s nu-mi
confrme dezamgirea.
Ei bine, a spus el chibzuind. Da, este.
L-am privit abia mai respirnd i am ateptat. Dac,
ntr-adevr, l recunotea pe Nanterre, i ndeplineam orice
dorin.
Ascult, a spus parc speriat de propriul tupeu, eti
Kit Fielding, aa-i? Nu duci tu lips de parale. i brbatul
care a czut arta destul de bogat. nelegi ce vreau s spun?
F dou sute cincizeci i am s i-l art care este.
Am respirat adnc i m-am prefcut c iau n seam
propunerea fr tragere de inim.
E-n ordine, am spus n cele din urm. Fie dou sute
cincizeci. A trecut rapid prin fotografi i l-a artat cu precizie
pe Nanterre.
El este, a zis el.
Ai cele dou sute cincizeci de lire, i-am spus. I-am dat
cel de al doilea plic. Acolo sunt o sut de lire. Mi-am scos
portmoneul din buzunar i i-am mai dat cincizeci.
Mulumesc, i-am spus.
A cltinat din cap i i-a pus banii de-o parte cu grij, ca
mai nainte.
Domnule Smith, l-am ntrebat eu relaxat, ce-ai face
pentru nc o sut?
S-a holbat la mine prin ochelari.
289
Ce vrei s spunei?
Prea plin de speran. I-am spus:
Dac scriu cteva cuvinte pe o bucat de hrtie, vrei
s-i scrii numele de familie pe ea? Numele de John Smith
merge foarte bine.
Ce cuvinte? m-a ntrebat prnd din nou
nspimntat.
Am s i le scriu, i-am spus. Apoi o s vezi dac o poi
semna.
Pentru o sut de btrne?
Exact.
Am scos o foaie de hrtie din plic, mi-am deschis stiloul
i am scris: La cursele din Bradbury (am menionat data) i-
am transmis unui domn un mesaj, n sensul c Danielle voia
ca el s vin sus, la balcon. Brbatul care mi-a dat acel
mesaj este cel pe care l-am indicat n fotografe.
I-am dat-o domnului Smith. A citit-o. Nu era sigur de
consecinele semnturii sale, dar nc se mai gndea la cele o
sut de lire.
Semnezi, domnule Smith? l-am ntrebat.
Da, cu nforituri, aa cum se cere a f o semntur.
I-am dat stiloul meu. Fr prea multe ezitri a fcut aa
cum i cerusem.
Grozav, am spus lund coala i am bgat-o cu
fotografile napoi n plic.
Mi-am scos portmoneul din nou, i-am mai dat o sut de
lire i am vzut cum i strluceau ochii aproape cu foame
cnd a zrit banii care nc-i mai aveam.
Mai sunt i alte o sut cincizeci de lire nuntru, i-am
spus artndu-i-le. Ar face n total n jur de cinci sute.
290
Jocul ncepuse s-i plac tot mai mult. A spus:
Pentru acelea ce-ai dori?
S m scuteti s te urmresc pn acas, i-am
rspuns blnd. A vrea s-mi scrii pe o foaie separat numele
adevrat i adresa.
Am scos o coal din plic.
Stiloul meu nc mai este la dumneata, i-am
reamintit. Fii bun i scrie.
Arta de parc l-a f lovit n moalele capului.
Am venit cu autobuzul, a rspuns el abia auzit.
Pot s urmresc i autobuzele, i-am rspuns.
Prea c e gata s i se fac ru.
N-am s-i spun soiei dumitale c ai fost la curse, i-
am promis. N-am s-o fac dac ai s-i scrii numele, aa c nu
va mai f cazul s te urmresc.
Pentru o sut cincizeci? a ntrebat el slab.
Da.
i-a scris numele i adresa cu litere mari:
A.V. HODGES
44, CARLETON AVENUE
WIDDERLAWN, NR BRADBURY
Ce nseamn A.V., l-am ntrebat.
Arnold Vincent, a spus inocent.
E-n ordine, am zis. Poftim restul de bani. I-am
numrat n locul lui. S nu-i joci pe toi deodat.
A aprut surprins i apoi, ruinat, a rs scurt:
Nu m pot duce des la curse, nelegi? Nevast-mea
tie ci bani am.
291
Acum nu tie, i-am rspuns vesel. Mulumesc foarte
mult, domnule Smith.
292
CAPITOLUL 18
Aveam destul timp i m-am gndit c poate ar f bine s
fu totui sigur. Am hoinrit aiurea n timp ce John Smith i-
a cumprat fltru de ulei de la un garaj. A luat apoi
autobuzul, iar eu l-am urmrit discret pn la Widderlawn.
John Smith a cobort i s-a ndreptat spre Carleton
Avenue unde s-a oprit la numrul 44, o cldire a consiliului
comunal, bine ngrijit, ce forma un singur corp cu surata ei
de alturi. A deschis ua cu cheia i s-a fcut nevzut.
Mulumit de rezultate, m-am ntors la Londra i, cnd
tocmai intram n hol, l-am ntlnit pe Litsi care ieea din
bibliotec.
Te-am vzut cnd ai venit, a spus el trgnat.
Ferestrele bibliotecii ddeau, ntr-adevr, n strad. Sunt
ncntat c te-ai ntors.
M ateptase, mi-am zis n gnd.
N-a fost o capcan, i-am spus.
Vd.
Am zmbit brusc i el a continuat:
Eti ca un motan care toarce, dac am vzut vreodat
vreunul.
Am fcut semn cu capul spre bibliotec:
S mergem nuntru i o s-i povestesc.
Am luat cu mine sacoa cu haine i plicul mare n
293
camera lung, panelat, cu pereii cptuii cu rafturi de
cri, cu covoare persiene, cu draperii roii de catifea i
perdele de tul. Era o camer elegant i bine proporionat.
De obicei, aici erau primii oaspeii ce nu fceau parte dintre
intimii casei, care, de regul, erau invitai sus; pentru mine
avea aerul unor sli de ateptare scumpe, lipsite de via.
Litsi i-a cobort privirile spre picioarele mele.
Poi clca pe toat talpa? m-a ntrebat fr s-i vin a
crede.
Mda.
Am pus jos sacoa i plicul i m-am desclat de
pantoful stng n care se scursese unul din pachetele cu
cuburi de ghea. Spre oroarea lui, am luat cealalt pung
din oset, care rmsese intact i-am vrsat coninutul
ntr-un ghiveci cu plante ornamentale. Cea de a doua pung,
care se golise din proprie iniiativ, a urmat-o pe prima n
coul de gunoi. Mi-am scos oseta ud, am mpturit-o, am
pus-o pe saco i am nclat din nou pantoful jilav.
Cred c toate astea au fost un fel de frigider
ambulant, a spus Litsi.
Exact.
Eu a f pus o compres cald, a zis el czut pe
gnduri.
Gheaa este mai efcace.
Am luat plicul i m-am ndreptat spre cele dou fotolii
aezate de o parte i de alta a mesei pe care se afa o veioz;
am aprins veioza i m-am aezat n fotoliu. Litsi m-a urmat
ocupnd i el cellalt fotoliu. Biblioteca era mai ntotdeauna
n semintuneric, luminile trebuind s stea aprinse mai
mereu, cenuiul dup-amiezii topindu-se n faldurile crem ale
294
perdelei de tul de la fereastra ce ddea spre strad.
Domnul Smith poate vorbi el nsui, am spus.
Am pus micul casetofon pe mas, am derulat banda i
am apsat tasta de pornire. Litsi, domnul cu nfiare
distins, a ascultat cu o fascinaie crispat pn n
momentul n care el fusese salvat, iar ctre sfrit a rmas cu
sprncenele nlate, ceea ce nsemna c nu nelesese ceva.
I-am artat hrtia pe care o semnase John Smith i, n
timp ce o citea, eu am desenat un cerc cu stiloul n jurul
capului lui Nanterre din fotografe.
Domnul Smith locuiete, ntr-adevr, acolo unde a
scris, i-am spus. L-am urmrit pn acas, ca s fu sigur.
Dar, dac l-ai urmrit, a spus Litsi surprins, de ce i-
ai mai dat ultimele o sut cincizeci de lire?
O... mde,... n-am mai pierdut vremea ca s-i afu
numele de la vecini. Litsi prea sceptic. Ei bine, am continuat
eu, le merita.
Ce-ai de gnd s faci cu toate astea? m-a ntrebat el
schind un gest cu mna.
Cu puin noroc, asta, i-am rspuns.
i i-am povestit.
Graie liftului am urcat trei etaje i m-am oprit n
camera de bambus ca s-mi scot nclrile, s fac du, s-
mi pun alte fae, hotrnd s ntrerup cuburile de ghea.
Cred c ncepusem s m simt ca acas n camera foarte
elegant. Se pare c Beatrice renunase la planurile de a o
lua cu fora, dei inuse cu tot dinadinsul s nu am nici un
dubiu n privina triei resentimentelor sale; i, cum
afeciunea mea pentru camer cretea cu fecare zi, i
295
nelegeam tot mai mult amorul propriu jignit.
Seara cnd am cobort la cin, ea nu era n sufragerie;
nu se afau dect prinesa, Danielle i Litsi, care le turna
butur n pahare.
M-am nclinat uor spre prines pentru c o vedeam
prima oar n aceast zi i am srutat-o pe Danielle pe obraz.
Unde ai fost? m-a ntrebat ea pe un ton neutru.
La pescuit.
Ai prins ceva?
Am pus momeal pentru un rechin, am rspuns.
Mi-a aruncat o privire rapid, cu zmbete n ochi.
Pentru o fraciune de secund, n faa mea s-a afat iar
Danielle cea de altdat, blnd i iubitoare, dar n clipa
urmtoare s-a evaporat. Am luat paharul n care Litsi pusese
foarte puin scotch i am ncercat s-mi nbu un regret.
Chiar n acel moment i-a fcut apariia Beatrice cu ochii-i
rotunzi speriai i a rmas n mijlocul camerei de parc n-ar
f tiut ce s fac n continuare.
Litsi a nceput s-i prepare butura preferat: ar f fost
un bun rege, dar un barman i mai bun, mi-am zis n sinea
mea plcndu-l. Beatrice s-a ndreptat spre sofaua pe care
sttea prinesa i s-a aezat lng ea, de parc i s-ar f tiat
genunchii.
Beatrice s-a uitat la butur fr s-o vad.
Casilia, a rostit ea de parc cuvintele i-ar f rnit
gtul. Am fost aa de proast.
Draga mea, Beatrice... a spus prinesa.
Dintr-o dat Beatrice a nceput s plng, nu linitit, ci
cu suspine care erau foarte aproape de gemete.
Prinesa prea ncurcat i Litsi a fost cel care a venit n
296
ajutorul lui Beatrice oferindu-i o batist alb, brbteasc i
linitind-o.
Spune-ne ce te supr i cu siguran te vom ajuta, i-
a zis el.
Beatrice a scos iari un oftat din adncul plmnilor,
gura deschis i s-a contorsionat ntr-un cerc agonic i i-a
ters ochii cu putere cu batista lui Litsi.
ncearc s-i revii, Beatrice, i-a spus prinesa cu o
und de maliie. Nu te putem ajuta pn nu tim despre ce
este vorba.
Paroxismul uor teatral al lui Beatrice a disprut, lsnd
locul unei mhniri autentice. Supralicitarea sentimentelor de
comptimire poate c a dat gre, dar cina era real.
N-am avut ncotro, a spus ea i i-a tamponat cu grij
fardul de la ochi punnd marginea batistei mpturite peste
pleoapa de jos i clipind din pleoapele de sus, lsnd urme
fne, negre, pe batist.
Nimeni n asemenea momente nu i-ar f putut terge
ochii mai meticulos, am gndit n sinea mea.
Am fost att de proast, a repetat ea.
n ce mod, draga mea? a ntrebat-o prinesa, lsnd
clar impresia c ea deja o considera astfel pe cumnata ei de
mai mult vreme.
Eu... am vorbit cu Henri Nanterre, a spus Beatrice.
Cnd? a ntrebat-o rapid Litsi.
Chiar acum. Sus, din camera mea.
i eu i el ne-am uitat la telefonul pentru nregistrri
care nu dduse nici un semn de via. Pn la urm nici eu,
nici Litsi nu ridicasem receptorul la momentul oportun.
Tu i-ai telefonat? a ntrebat-o Litsi.
297
Da, bineneles. Beatrice a nceput s-i revin la
starea-i normal de inteligen, atta ct era. Ei bine,
adic...
Ce i-a zis el ca s te tulbure att de mult? a ntrebat-
o Litsi nelsnd-o s-i termine gndul.
Eu... Eu... El era att de drgu cnd a venit s m
vad la Palm Beach, dar eu m-am nelat... m-am nelat
teribil.
Acum ce anume i-a zis Nanterre? a ntrebat-o din
nou Litsi.
A zis... s-a uitat la Litsi nspimntat, a zis c a fost
convins c Roland va da ortul popii la vestea c tu ai fost la
un pas de moarte... i m-a ntrebat de ce n-a murit... Dar
eu... eu nici mcar n-am tiut c tu ai fost gata-gata s mori.
I-am spus c n-am auzit nimic despre asta i c eram sigur
c nici Roland, nici Casilia nu tiau nimic, iar el a fost teribil
de furios, a urlat... Beatrice i-a cltinat capul. A trebuit s
in telefonul departe de ureche... nu mai puteam suporta.
Prinesa privea uluit i ntristat.
Litsi! Ce s-a ntmplat? N-ai spus nimic...
Henri s-a ludat, a continuat Beatrice pe un ton
jalnic, c el a pus la cale un accident pentru Litsi, care ar f
reuit de minune dac acest... acest... Nu tia cum s m
numeasc, aa c s-a mulumit s arate spre mine. El i-a
salvat viaa lui Litsi. Beatrice s-a necat. N-am crezut
niciodat... absolut niciodat... c Nanterre va face ceva att
de ngrozitor... c, ntr-adevr, va rni pe cineva. i el a spus...
a spus... el a crezut c Roland i Casilia n-or s vrea s mai
aib ali cai mori. i m-a ntrebat cum a reacionat ea cnd
a auzit despre Col... iar, cnd i-am spus c nu tiam nimic
298
despre asta, el a izbucnit n urlete... A ntrebat dac Roland
afase i i-am spus c habar n-aveam... i el rcnea n
telefon... era total ieit din mini... a zis c n-a crezut
niciodat c ei au s reziste att... A zis c deja dura de prea
mult vreme i c va mri presiunea.
ocul lui Beatrice era profund.
A zis c jocheul i st ntotdeauna n cale, i pune
piedici, a adus oameni de paz, telefoane care s nregistreze
convorbirile; aa c mai nti avea s scape de jocheu. Apoi i
va veni rndul lui Danielle, pe care o va slui - i atunci
nimeni nu-l va mai opri pe Roland s semneze. A zis, a
adugat ea cu ochii-i rotunzi, din nou fr lacrimi, ca eu s-i
reproduc exact lui Roland toate ameninrile lui. M-a sftuit
s spun c el a telefonat aici i s-a ntmplat s ridic eu
receptorul.
Prinesa ngrozit, dar cu fruntea sus, a spus:
N-am s te las s-i spui lui Roland nimic, Beatrice.
Henri a nchis telefonul, a continuat Beatrice, iar eu
am rmas sus, n camera mea, gndindu-m c n-avea s
fac toate astea, c nu putea s slueasc chipul Danielle-ei...
Ea este tot att nepoata mea ct i a lui Roland... Aa ceva n-
a f admis pentru toi banii din lume... Am ncercat s m
conving singur c nu erau dect ameninri, dar el chiar o
urmrise n seara aceea i el a omort, ntr-adevr, caii; el s-a
ludat cu astea... i eu n-am vrut s cred c a ncercat s-l
omoare pe Litsi... S-l omoare!... Nu era cu putin... Dar el
prea att de pornit... n-a f crezut c putea f astfel. S-a
ntors implornd-o pe prines. Casilia, poate c sunt
proast, dar ticloas nu sunt.
Ascultam avalana de mrturisiri cu profund nelinite.
299
Nu voiam ca remucrile ei trzii s distrug planurile fcute
cu atta grij. A f preferat ca elurile ei iniiale s rmn
puternice i intacte.
L-ai sunat din nou? am ntrebat-o.
Beatrice nu voia s vorbeasc cu mine i n-a rspuns
pn ce Litsi n-a pus aceeai ntrebare.
L-am sunat, a recunoscut ea pe un ton ce implora
iertare, dar deja plecase.
Deja? a ntrebat Litsi.
Beatrice a spus cu o voce mult mai slab:
El mi-a spus c nu-l mai pot gsi la acel numr. n
orice caz, nici pn acum nu prea era de gsit acolo. Adic...
De cte ori ai vorbit cu el? a ntrebat-o Litsi cu
blndee. i la ce or din zi?
Beatrice a ezitat, dar a rspuns:
Azi i ieri cam n jurul orei ase i joi dimineaa i...
Ea ncerca s-i aminteasc. Trebuie s f fost miercuri seara
la ase i luni de dou ori, dup ce am afat... Vocea i s-a
pierdut, recunoaterea, chiar i parial, alarmnd-o brusc.
Ai afat ce? a ntrebat-o Litsi fr menajamente.
Ea a rspuns nefericit:
Marca i culoarea mainii lui Danielle. El voia s
tie... Eu habar n-am avut... a gemut brusc... c el voia s-o
atace. Cnd mi-a spus la telefon nici nu mi-a venit s cred...
Cnd el i-a spus lui Litsi... cnd a zis c tinerele femei n-ar
trebui s ofeze singure noaptea. S-a ntors apoi spre Danielle
spunndu-i struitor: Danielle, eu niciodat nu i-a face
vreun ru, niciodat.
Dar joi i-ai spus c eu i Danielle vom merge la
cursele de la Bradbury, a continuat Litsi.
300
Da, dar el mi-a cerut s-i spun amnunte de acest fel,
a zis Beatrice furioas. Voia s fu la curent cu cele mai
mrunte lucruri tot timpul. M ntreba ce se ntmpl...
spunea c, dat find c era important i pentru mine ca el s
reueasc, trebuia s-l ajut cu detalii, orice fel de amnunte,
ct de mici.
Am ntrebat n aceeai manier ca Litsi, ca s n-o
strnesc:
n ce msur era important i pentru dumneavoastr,
doamn Bunt?
Totui, a fost iritat. S-a uitat lung la mine i n-a
rspuns. Litsi a reformulat ntrebarea:
i-a promis Henri... poate un cadou frumos... dac
reuea?
Beatrice s-a uitat nesigur la prines, al crui chip era
sever, iar privirea aintit asupra minilor aezate n poal.
Nimic pe lume n-ar f convins-o s-i spioneze cu bun
tiin gazda n favoarea dumanului fratelui ei i mi
imaginez c ncerca din rsputeri s nu-i arate pe fa
dezgustul.
Beatrice i-a rspuns lui Litsi autoscuzndu-se:
Bineneles eu am partea mea din capitalul familiei de
Brescou, dar te cost mult s-i menii poziia social n Palm
Beach... tii seratele, la care nu invit mai mult de cincizeci
de prieteni apropiai... nimic de proporii... i servitorii, n-am
dect doi, so i soie... Abia dac mi-ajunge, iar Henri a
spus, Henri a promis...
A fcut o pauz cuprins de ndoieli.
Un milion de dolari? a sugerat Litsi.
Nu, nu, a protestat ea, nu att de mult. El a zis c,
301
atunci cnd pistoalele vor ncepe s fe fabricate i cnd el va
f ncheiat prima afacere bun cu arme, ceea ce gndea c se
va ntmpla nainte de un an, mi va trimite n dar dou sute
cincizeci de mii... i, dup aceea, o sut de mii n fecare an,
timp de trei ani. Nu era mult... dar, tii, pentru mine ar f
contat.
O serat pentru o sut de persoane, am gndit n sinea
mea sarcastic. O mic nlare ca poziie social printre cei
bogai. Se ajungea n total la ceva mai mult de o jumtate de
milion. Diferena era vizibil.
Nu am vzut nimic ru n a ncerca s-l conving pe
Roland, a spus ea. Cnd am venit aici, am fost sigur c voi
reui cu uurin, dup care urma s-mi primesc banii de la
Nanterre i s fac ce vreau cu ei.
V-a dat un contract scris? am ntrebat-o.
Nu, bineneles c nu, a rspuns ea uitnd c vorbea
cu mine, dar mi-a promis. El este un gentleman.
Chiar i ea, dup ce a spus-o, i-a dat seama c
Nanterre putea f orice, de la un aristocrat pn la un om de
afaceri, dar gentleman, n orice caz, nu.
A promis, a repetat ea.
Beatrice prea s se simt mai n largul ei, ca i cum
mrturisirea complet ar f scuzat vinovia.
Eram nelinitit s afu cte informaii transmisese pn
a-i da seama de adevrata fa a lucrurilor, dup care
ncepuser mustrrile de contiin. Multe planuri aveau s
se duc pe apa smbetei, dac ea nu relatase ceea ce voisem
noi.
Doamn Bunt, am spus eu cu un exces de modestie,
dac Henri Nanterre v-a spus c avea de gnd s scape de
302
jocheu, v-a dat de neles i cum? Sau poate cnd? Ori unde?
Nu, n-a spus, a rspuns ea prompt, privindu-m cu
dezaprobare.
Dar poate c i-ai spun unde m duc i cnd, la
modul la care i-ai vorbit despre Danielle i Litsi?
Pur i simplu, a rmas holbndu-se la mine. Litsi
nelegnd ce-am vrut eu s afu, a spus:
Beatrice, dac i-ai povestit lui Nanterre unde ar putea
f Kit vulnerabil, trebuie s ne spui acum, serios, trebuie.
S-a uitat la el btnd n retragere.
Din cauza lui (acela eram eu) Roland n-a fost de acord
cu planurile lui Nanterre. Aa mi-a spus Roland. i el nsui
a recunoscut-o. i-a nlat brusc capul n direcia mea. El a
spus-o pe fa la cin... l-ai auzit... c, atta vreme ct el se
af aici, Roland n-o s semneze. Are atta putere... toi facei
ceea ce v spune el... Henri a zis c, dac n-ar f fost el aici,
totul s-ar f aranjat chiar din prima zi, nainte de venirea
mea. Totul este din cauza lui. El a fost cel care l-a determinat
pe Henri s fac toate acele lucruri ngrozitoare. Din cauza
lui probabil c eu nu-mi voi mai cpta banii. Aa c, atunci
cnd Henri mi-a cerut dac pot s afu cnd i unde jocheul
va f singur... ei bine, ... i-am spus c o voi face... c eram
bucuroas s o fac!
Tanti Beatrice! a exclamat Danielle. Cum ai putut?
El mi-a luat camera! a explodat Beatrice. Camera
mea!
Au urmat cteva clipe de tcere tensionat. Apoi am
spus blnd:
Dac ne spui ce i-ai povestit lui Henri Nanterre,
atunci n-am s m duc acolo... niciodat.
303
Trebuie s ne spui, a intervenit prinesa vehement.
Dac i se ntmpl ceva lui Kit din cauza ta, Beatrice, nu vei
mai f primit niciodat nici n aceast cas, nici la castel.
Beatrice parc a mpietrit la aceast ameninare att de
teribil.
Pe deasupra, a spus Litsi pe un ton dur, tu nu-mi eti
nici sor, nici cumnat, nici mtu. Nu suntem legai prin
sentimente de familie. Tu ai dat informaii care ar f putut
duce la moartea mea. Dac ai fcut acelai lucru i n
privina lui Kit, ceea ce se pare c da, iar dac Nanterre
reuete s-l omoare, ai s fi vinovat de co-participare la
crim i eu am s informez poliia n acest sens.
Beatrice s-a prbuit total. Asta ntrecerea cu mult
msura n care ea ar f vrut s se implice, iar ameninarea lui
Litsi suna de parc s-ar f auzit n deprtare apropiindu-se
cu pai grei un viitor proces penal.
Beatrice i-a rspuns lui Litsi uor ocat:
I-am spus lui Henri unde-i ine maina ct st aici.
Iar n seara asta i-am spus c mine o s mearg s-o ia pe
Danielle pentru ultima oar... c se duce la main n jurul
orei unu i jumtate... Henri a zis c este excelent... dar apoi
el a vorbit despre tine la Bradbury, despre caii care au
murit... i a nceput s ipe, iar eu mi-am dat seama... n ce
mod m-a folosit.
Faa i s-a schimonosit de parc ar f vrut s plng din
nou, dar, probabil, simind lipsa total de compasiune, i-a
domolit impulsul i i-a plimbat privirea de la unul la cellalt
cutnd mil.
Litsi arta uor triumftor, aa cum m simeam i eu,
de altfel. Totui prinesa era ocat i ochii i se fcuser
304
mari.
Garajele de pe aleea aceea ntunecat! a spus ea
nspimntat. Kit, s nu te duci acolo.
Nu, am asigurat-o eu. Am s-mi parchez maina n
alt parte.
S-a destins, vizibil mulumit de soluia simpl, iar
Danielle m-a privit czut pe gnduri, tiind c nu era
adevrat.
I-am fcut semn cu ochiul. Ea aproape c a rs.
Cum poi? m-a ntrebat ea. Cum poi s glumeti? S
nu spui, s nu spui... cu uurin.
Beatrice i prinesa preau nedumerite, dar n-au dat
prea mult atenie.
Suntei absolut sigur, am ntrebat-o pe Beatrice, c
nu putei lua legtura din nou cu Nanterre?
Da, sunt, a rspuns ea ndoielnic i a privit nervos
spre Litsi. Dar... dar...
Dar ce, Beatrice?
El urma s telefoneze n seara asta aici. Voia ca eu s-
i spun lui Roland despre accidentul tu i despre Col c a
fost mpucat i atunci avea s afe dac Roland este gata s
semneze... Iar dac nu... Beatrice se simea ncurcat. Nu
puteam s-l las s-i fac ru Danielle-ei. N-am putut!
Ochii i erau aintii spre butura neatins. i-a ntins
mna cu unghii de un rou intens, ncrcat cu inele i a
but cu sete. Prinesa abia suportnd s-o mai priveasc pe
cumnata ei, s-a ndreptat spre u i mi-a fcut semn s vin
cu ea.
Am urmat-o. A intrat n sufragerie, unde masa era
pregtit i m-a rugat s nchid ua, ceea ce am fcut. A
305
spus cu o nelinite profund:
Nimic nu s-a schimbat din cauza a ceea ce ne-a spus
Beatrice, nu?
Nu, am spus cu o mulumire al crui substrat ea nu-l
bnuia.
Nu putem continua aa la nesfrit. Nu putem risca
s-o vedem pe Danielle mutilat. Nici tu nu poi s faci asta.
Dilema era ngrozitoare, aa cum voise Nanterre.
Nu, i-am spus. Nu pot s risc aa ceva. Dar dai-mi
timp pn mari. Pn atunci nu lsai ca ameninrile s
ajung la urechile domnului de Brescou. Avem un plan, avem
o prghie, dar ne trebuie una mai puternic. O s scpm de
Nanterre, v promit, dac ne dai acest rgaz.
Tu i Litsi?
Da.
Litsi a fost brbatul care a czut de la balcon? a
ntrebat ea voind o confrmare.
Am ncuviinat din cap i i-am povestit despre mesajul-
capcan, dar nu i-am spus c l-am gsit pe cel care l-a
transmis.
Doamne Dumnezeule! categoric trebuie s anunm
poliia.
Ateptai pn mari, am rugat-o. O vom face atunci,
dac va trebui.
A ncuviinat cu destul uurin pentru c cercetrile
poliiei ar f dus la publicitate; iar eu speram, de dragul lui
John Smith Arnold Vincent Hodges, c nu vom f nevoii s-l
dm n vileag fa de nevast.
Am ntrebat-o pe prines dac pot s am o convorbire
de zece minute cu soul ei, ntre patru ochi. Fr alte
306
comentarii, m-a condus la lift i a aranjat s-l vd imediat
spunnd c era momentul cel mai potrivit, pentru c Roland
nu va cobor la cin.
M-a condus la el i ne-a lsat singuri, iar eu m-am
aezat n fotoliul rou, de piele, aa cum mi-a indicat Roland.
Cu ce te pot ajuta? a ntrebat el politicos, cu capul
sprijinit de sptarul nalt al scaunului cu rotile. Mai muli
paznici? L-am ntlnit pe Sammy, a continuat el zmbind
vag, este un tip amuzant.
Nu, nu mai multe grzi. M ntrebam dac a putea
s-l vd pe avocatul dumneavoastr, Gerald Greening, mine
diminea devreme. V-ar deranja dac a fxa o ntlnire?
Asta are legtur cu Nanterre?
Da, domnule.
Ai putea s-mi spui de ce vrei s-l ntlneti pe
Gerald?
I-am explicat. A spus ngrijorat c nu vedea nici o ans
de succes, dar nu era nevoie s m duc la biroul lui Gerald,
Gerald ar vrea s vin aici. Lumea, mi-am dat seama amuzat,
este mprit n cei care merg la birourile avocailor i cei la
care vin avocaii acas.
Roland a spus s caut numrul lui Gerald i s-l sun i,
dac este acas, va vorbi el nsui cu avocatul. Aa c n
scurt timp ntlnirea a fost fxat.
El va veni aici nainte de a se duce la birou, a spus
Roland ntinzndu-mi receptorul s-l pun n furc. La opt i
jumtate. S i se dea micul dejun.
Da, domnule.
A nclinat uor din cap.
Noapte bun, Kit.
307
Am cobort la cin, care s-a servit ntr-o tcere mai
mare ca niciodat i mai trziu, aa cum ameninase, a
sunat Nanterre.
Cnd i-am auzit vocea, am apsat pe butonul de
nregistrare, nu pe cel de conferine.
Vorbesc cu oricine, dar nu cu tine, a spus el.
Atunci, nu vorbeti cu nimeni.
A ridicat vocea:
Vreau s vorbesc cu Casilia.
Nu.
Vreau s vorbesc cu Roland.
Nu.
Cu Beatrice.
Nu.
Ai s-o regrei, a urlat el i a trntit receptorul.
308
CAPITOLUL 19
Eu i Litsi l-am primit pe Gerald Greening n salonul de
diminea unde el a mncat scrumbii afumate, urmate de
ou cu unc, toate aduse de Dawson, care fusese anunat
din vreme.
Mda, mda, a mormit Greening n timp ce noi i
explicam ce voiam. Mda... nu este absolut nici o problem.
Vrei, te rog, s-mi dai untul?
Era rotofei i jovial i-i mngia stomacul.
Avei puin pine prjit?
i-a scos din serviet un bloc-notes mare pe care a
nceput s-i ia notie.
Da, da, a spus el continund s scrie. Am neles
fondul problemei. Dorii ca inteniile dumneavoastr s fe
formulate n termeni legali foarte exaci, aa-i?
I-am rspuns c da.
i dorii ca toate acestea s fe btute la main i
pecetluite cu sigiliile de rigoare?
Da, v rugm, am spus. n dou exemplare.
Nici o problem. Mi-a dat absent ceaca de cafea ca
s i se mai toarne o porie ferbinte. A putea s le aduc aici
n jur... de... i-a consultat ceasul... s zicem ora
dousprezece, la prnz. Este n ordine?
I-am rspuns afrmativ. i-a uguiat buzele.
309
Mai repede nu pot. Trebuie formulat corect, btut la
main fr greeli, toate acestea verifcate, plus drumul cu
maina din City pn aici.
I-am neles punctul de vedere.
A dori puin gem.
I l-am dat.
Altceva?
Da, a spus Litsi aducnd de pe o mas de alturi
formularul redactat n francez care fusese n servieta
notarului. Am vrea s ne dai un sfat n privina acestuia.
Gerald a spus surprins:
Singur franujii l-au luat cu ei cnd domnul de
Brescou a refuzat s-l semneze?
Acesta este un duplicat n alb, necompletat, a spus
Litsi. Credem c acel pe care Henri Nanterre l voia semnat
reprezenta prima pagin de la un ntreg dosar de documente.
Eu i Kit dorim ca acest exemplar nefolosit s constituie
prima pagin a dosarului nostru. I l-a nmnat lui Greening.
Dup cum vedei, este un formular de contract, cu spaii
pentru detalii i este n francez, bineneles. Trebuie s aib
valoare de document, altfel Henri Nanterre nu l-ar f folosit.
Propun ca spaiile goale s fe completate n francez, astfel
ca acesta mpreun cu cellalt document care-l nsoete s
constituie un contract obligatoriu, n conformitate cu legea
francez. V-a f foarte recunosctor, a continuat el pe tonul
su cel mai princiar, dac m-ai sftui cum s-l redactez.
n francez? a ntrebat Greening nelinitit.
n englez... Eu am s-l traduc.
Am lucrat amndoi asupra documentului pn ce am
fost mulumii, iar Greening s-a aruncat asupra celei de a
310
patra felii de pine prjit. l invidiam nu pentru ct era de
rotofei, nici pentru apetitul lui, ci pentru c nu trebuia s se
abin de la nimic. Aa c mi-am nghiit vitaminele fade
dorind ca mcar s miroas a mic dejun.
El a plecat dup a cincea felie de pine prjit lundu-i
notiele i promind s treac imediat la aciune; i,
inndu-se de cuvnt, a reaprut n maina sa condus de
ofer la dousprezece fr zece. Eu i Litsi ne afam n
bibliotec i ne uitam pe fereastr, aa c i-am deschis ua
din fa rotofeiului avocat i l-am poftit n biroul folosit de
micua doamn Jenkins.
Acolo am ataat la prima pagin a documentelor
impuntoare aduse de Greening formularul original n
francez i o fotocopie a lui la cellalt grupaj, completate i
btute la main ordonat, find lsate spaii mari pentru
semnturi.
Am luat apoi liftul i am urcat la Roland de Brescou n
salon, unde ne ateptau cu toii: el, prinesa i Danielle.
Gerald Greening cu gesturi uor teatrale le-a prezentat
la fecare pe rnd documentele, precum i lui Litsi, rugndu-i
s-i semneze numele de patru ori, o dat pe fecare din
formularele n francez i o dat la sfritul fecrui
document.
Cele dou dosare erau legate n marginea din stnga cu
o panglic roz, ca testamentele, iar n dreptul fecrei
semnturi de la sfrit era aplicat un sigiliu rou, rotund.
Greening i-a pus pe fecare n parte s repete cuvintele
vechi de secole cerute de pecetluirea documentului i le-a
spus s pun degetul pe sigiliu, el nsui find martor la
fecare semntur. M-a rugat s fu i eu martor alturi de el,
311
ceea ce am fcut.
Nu tiu n ce msur toate acestea sunt absolut
necesare, a spus el fericit, dar domnul Fielding a vrut ca
aceste documente s nu poat f atacate prin nici un
subterfugiu al legii. Sper c-nelegei cu toii exact ceea ce ai
semnat i, ca atare, dac nu sunt arse sau distruse, aceste
documente sunt irevocabile.
Toi au dat din cap n semn de ncuviinare, iar Roland
de Brescou cu tristee.
Asta-i splendid, a spus Greening expansiv i a
nceput s-i plimbe privirea prin camer i s se uite din
cnd n cnd spre ceas ateptnd.
i acum, Gerald, dorete puin vin de Xeres? a
sugerat prinesa uor amuzat.
Prines Casilia, asta este o idee grozav! a spus el cu
o surpriz prefcut. Un pahar ar pica nemaipomenit.
M-am scuzat fa de toi dat find c urma s clresc la
Windsor la dou i jumtate i deja ar f trebuit s fu plecat
de cincisprezece minute.
Litsi a strns documentele semnate, le-a pus n plicul
mare n care le adusese Gerald i mi le-a nmnat.
Nu uita s telefonezi, a spus el.
Nu.
A ezitat, dup care a spus:
Noroc.
Toi au crezut c se referea la curse, ceea ce era ntru
totul fresc.
Prinesa nu avea nici un cal pentru astzi, deoarece
aproape niciodat nu mergea la Windsor, neavnd nici o loj
acolo. Beatrice i petrecea ziua la coafor, spre a-i repara
312
respectul fa de sine. Litsi l nlocuia pe Sammy care,
probabil, se odihnea. Nu m ateptasem ca Danielle s vin
cu mine din proprie iniiativ, dar a cobort o dat cu mine
din apartamentul lui Roland i m-a ntrebat:
Dac vin cu tine poi s m duci la studio la ase i
jumtate?
Chiar cu o or mai devreme.
S vin?
Da, am spus.
A ncuviinat din cap i s-a dus n camera ei s-i ia
haina, dup care ne-am ndreptat spre garaje aproape ca-n
vremurile noastre bune. M-a urmrit cu privirea fr alte
comentarii ct timp am verifcat maina, ateptnd la o
oarecare distan cnd am pornit motorul i am apsat pe
pedala de frn, iar, n drum spre Windsor, am vorbit despre
Gerald Greening, despre Beatrice i reedina de la Palm
Beach i despre slujba Danielle-ei: subiecte sigure, care nu
puneau probleme, dar eu eram bucuros pentru c ea se afa
lng mine i asta-mi era sufcient. Purta o jachet de ploaie,
gri-verzuie, bordat cu blan, pe care i-o fcusem cadou de
Crciun, pantaloni negri, helanc alb, iar pru-i negru,
bogat era strns la spate cu o panglic de creton, lat i cu
fori. Prerea unanim a celorlali jochei c ea ar f
formidabil n-am gsit niciodat c nu i s-ar potrivi. Am
ofat cu vitez spre Windsor i din parcare am plecat rapid
spre camera cntarului unde l-am gsit pe Dusty nvrtindu-
se ncoace i ncolo, cu ochii pe ceas.
Ce-i face glezna? m-a ntrebat suspicios. nc
chioptezi.
Cnd clresc, nu, i-am rspuns.
313
Dusty
1
mi-a aruncat o privire demn de numele su i a
plecat grbit, iar Danielle a spus c se duce s-i cumpere un
sandvici i o cafea.
O s fe totul n ordine dac rmi singur?
Bineneles... altfel n-a f venit.
n lunile trecute, ea se mprietenise cu soia
antrenorului din Lambourn pentru care clream adeseori i
cu soiile a doi jochei, dar eu tiam c se simea stingher n
dup-amiezile cnd venea la curse fr mtua ei.
n cursa a patra nu clresc. Aa c o putem urmri
mpreun, i-am spus.
Da, du-te i te schimb, ai ntrziat.
Pachetul cu documente l luasem cu mine pe hipodrom,
nu-l lsasem n main, aa c la vestiar i l-am dat n grij
secundului meu. Locul n care acesta pstra n siguran
orice (ca, de pild, propriul portmoneu), rivaliza cu
subsolurile Bncii Angliei n care era depozitat tezaurul i
acel loc nu era altul dect buzunarul foarte ncptor al
orului su, de material plastic. orul, presupun c fusese
conceput exact pentru acest scop: n vestiar nu existau lacte
i fecare i atrna hainele n cuier.
Nu era o zi cu curse difcile. Am ctigat-o pe prima la
care am participat (care era a doua n program) cu douzeci
de lungimi, ceea ce Dusty a considerat c este mult prea
mult, i am pierdut-o pe urmtoarea exact cu aceeai
distan, ceea ce iari l-a nemulumit. A urmat cursa a
patra pe care am privit-o din tribun cu Danielle. ntre timp
1
Prfuit, neinteresant, plat (engl.)
314
pe Danielle o mai zrisem n treact n drumurile dintre
camera cntarului i padocul de prezentare. I-am relatat
vetile ce le afasem despre Joe, jocheul rnit la Sandown,
care acum era contient i n curs de vindecare iar ea mi-a
spus c buse o cafea mpreun cu Betsy, soia antrenorului
din Lambourn.
Totul a fost bine, a spus ea, pur i simplu, bine.
Era a treia zi din martie, o zi rece i vntoas, iar pn
la Festivalul Naional de Vntoare de la Cheltenham nu mai
era dect o sptmn.
Betsy spune c este pcat c n-ai s mai clreti
pentru Cupa de Aur, acum, c srmanul Col este mort.
Doar dac cumva vreun biet nenorocit nu-i rupe
gtul.
Kit!
Asta-i piesa.
Ea m-a privit ca i cum n-ar mai f fost nevoie s-i
reamintesc, iar mie mi-a prut ru c am fcut-o. Am ieit n
cursa a cincea ntrebndu-m dac aceast zi nu era cumva
un fel de test: dac ea nu voia s se conving defnitiv n ce
msur putea face fa sau nu la tot ceea ce-i rezerva viaa n
cazul n care rmnea pentru totdeauna cu mine. M-am
simit cuprins de un uor for n btaia vntului i m-am
gndit c pericolul de a o pierde era cel mai ru din toate.
Am terminat cursa al treilea i cnd m-am ntors n
padocul unde se scoteau eile de pe cai am gsit-o acolo pe
Danielle ateptndu-m. Arta ciudat, era palid i tremura
vizibil.
Ce este? am ntrebat-o brusc, cobornd de pe cal. Ce
s-a ntmplat?
315
El este aici, a spus ea ocat. Henri Nanterre. Sunt
sigur... El este.
Ascult, i-am spus, trebuie s intru s m cntresc,
doar s stau pe cntar. M ntorc imediat. Rmi n faa uii
de la camera cntarului... Nu te mica de acolo.
Nu.
S-a dus unde i-am artat, iar eu am scos aua de pe cal
i am fcut unele comentarii vagi, dttoare de sperane
proprietarilor, care erau totui ncntai. Am trecut cntarul,
i-am dat secundului meu aua, cravaa i toca i am ieit
afar la Danielle care se oprise din tremurat, dar nc prea
tulburat.
Unde l-ai vzut? am ntrebat-o.
n tribun n timpul cursei. A prut c se ndreapt
spre mine, venind de jos, croindu-i drum prin mulime
spunnd scuzai-m i uitndu-se din cnd n cnd la mine
de parc verifca unde sunt.
Eti sigur c a fost el?
Era exact ca-n fotografe, aa cum l-ai descris tu. La
nceput nu mi-am dat seama... apoi l-am recunoscut. Am
fost... A nghiit n sec... Am fost ngrozit. Se strecura printre
oameni alunecnd ca un pete.
El este, am spus posomort.
M-am furiat din calea lui, a spus Danielle. M-a
cuprins un fel de... panic. Nu m puteam mica repede...
erau atia oameni, toi urmrind cursa i eu i deranjam...
i, cnd am reuit s prsesc tribuna, cursa se terminase...
i am alergat. Ce-am s fac acum? Tu clreti n cursa
urmtoare.
Ei bine, ceea ce ai de fcut este plictisitor de moarte,
316
dar ai s fi n siguran. Am zmbit cerndu-mi scuze. Du-te
la toalet i stai acolo. Gsete un scaun i ateapt. Spune-i
ngrijitoarei c i-e ru, c leini, c eti obosit, orice. Stai
acolo pn se termin cursa i am s vin s te iau. O s
dureze o jumtate de or, nu mai mult. Am s-i trimit pe
cineva cu un mesaj... i s nu iei afar dac mesajul nu este
de la mine. Ne trebuie o parol...
Zi de Crciun, a spus ea.
O.K. S nu iei de-acolo fr aceast parol nici dac
i se spune c sunt n drum spre spital sau orice altceva de
acest fel. Am s-i spun parola secundului meu i o s-l trimit
pe el s te ia dac eu nu pot... dar voi veni, am asigurat-o eu
vznd teama extraordinar de pe chipul ei. Am s clresc
al dracului de atent. ncearc s nu te vad Nanterre cnd
intri acolo, dar dac te vede...
S nu ies afar, a spus ea. Nu te ngrijora, n-am s
ies.
Danielle...
Da?
Te iubesc, i-am spus.
A clipit, a nclinat uor din cap i a plecat repede, iar eu
mi-am zis c Nanterre avea de unde s tie c sunt la cursele
de la Windsor, nu trebuia dect s se uite n ziar. i mi-a mai
trecut prin minte c eu i oricine din familia prinesei eram
vulnerabili pretutindeni, nu numai pe aleile ntunecoase.
Am urmrit-o pe Danielle cu privirea pn a disprut
ntr-un loc n care Nanterre nu se putea duce dup ea, apoi
m-am ntors grbit s-mi schimb cazaca i s m cntresc.
Nu l-am zrit pe franuz nicieri, ceea ce nu nsemna c nici
el nu m vzuse. Natura prin excelen public a slujbei
317
mele, putea, totui, s acioneze n favoarea mea, mi-am zis
n gnd. Era difcil pentru Nanterre s m atace la curse,
pentru c pretutindeni unde mergeam m afam n vzul
mulimii. n padocurile de prezentare, pe cai, n tribune...
oriunde se ducea un jocheu n culorile unui proprietar
capetele se ntorceau ca s-l vad. Cnd ieea de pe
hipodrom intra n anonimat.
Am alergat n acea ultim curs de la Windsor cu o
concentraie extrem, mai ales c era o curs de steeple
pentru debutani, ceea ce reprezenta ntotdeauna o mare cot
de neprevzut. Calul meu nu era antrenat de Wykeham, ci de
soul lui Betsy, antrenorul din Lambourn, i trebuie s
recunosc c acesta pregtea caii cu minuiozitate, nefind
adeptul lucrurilor fcute de mntuial.
Soul lui Betsy a fost mulumit cu locul al patrulea
pentru c mnzul srise bine, iar eu i-am spus: Data
viitoare va ctiga, aa cum se obinuiete, spre a-i face
plcere lui i proprietarilor.
M-am cntrit pentru locul al patrulea, m-am schimbat
rapid, mi-am luat documentele de la secund, i am scris un
bileel pentru Danielle: s-au ivit zorii zilei de Crciun. E
timpul s mergem.
n cele din urm, Betsy a fost cea care a dus biletul la
toalet, de unde a ieit zmbind un minut mai trziu cu
Danielle alturi.
Am oftat uurat; la fel i Danielle, se pare. Betsy a
cltinat din cap la jocul nostru copilresc, dup care eu i
Danielle am plecat n grab spre parcajul care se golea.
L-ai vzut pe Nanterre? a ntrebat Danielle.
Nu. Nicieri.
318
Sunt sigur c era el.
Da, i eu la fel.
Maina rmsese aproape singur n captul parcrii,
vecinele ei plecaser. M-am oprit la o oarecare distan i am
scos din buzunar demarorul automat.
Dar, de obicei, dispozitivul sta se folosete cnd este
ger, a spus Danielle surprins.
Mda, am rspuns i am apsat pe comand.
N-a fost nici o explozie. Motorul a pornit lin, prinznd
via. Ne-am ndreptat spre main i am fcut i celelalte
verifcri, pentru orice eventualitate, dar n-am gsit nimic.
Dar dac ar f explodat? a ntrebat Danielle.
Mai bine maina s sar n aer dect noi.
Crezi c el ar f n stare s o fac?
Nu tiu. Nu m deranjeaz s iau unele precauii,
chiar dac se dovedesc inutile. Un regret de genul: Dac a f
fcut doar cutare lucru ar putea s ne coste mult.
Am ieit pe autostrad i la prima intersecie am virat-o
n direcie opus.
Asta ine tot de Dac a f fcut doar cutare lucru,
m-a ntrebat Danielle ironic.
Vrei s te trezeti cu vitriol n ochi?
Nu n mod special.
Ei bine... nu tim ce surprize ne pregtete Nanterre.
i pe o autostrad este foarte uor ca o main s stea n
urma ta ore n ir neobservat. Nu-mi place s ne pomenim
cu el aruncndu-se asupra noastr pe strzile acelea mici din
Chiswick.
Cnd am ajuns la cealalt intersecie, am fcut manevra
invers, iar Danielle studia trafcul n oglinda retrovizoare.
319
Tot drumul nu s-a inut nimeni de noi, a spus ea.
Bine.
Deci ne putem relaxa?
Brbatul care vine s te ia disear se numete
Swallow, i-am spus. Cnd sosete maina, roag-l pe
zdrahonii aceia de la poarta studioului s-l ntrebe cum l
cheam. Dac nu spune Swallow, verifc la frma de la care
am nchiriat maina. Mi-am scos portmoneul. Cartea lor de
vizit o gseti acolo, n prima despritur.
A luat cartea de vizit i mi-a restituit portofelul.
A mai rmas ceva la care nu te-ai gndit?
i eu a vrea s tiu.
Chiar i cu abaterea n direcie opus, drumul de la
Windsor la Chiswick era scurt i am sosit pe strzile din
preajma studioului cu o or bun nainte de ase i jumtate.
Vrei s te duci la slujb mai devreme?
Nu... Parcheaz maina unde putem s privim rul.
Am gsit un loc de unde se vedea apa maronie ce curgea
lin i acoperea peticele de ml cnd venea fuxul. Pescruii
zburau mpotriva vntului, scond ipete rguite i ntr-o
barc patru vslai, cu spinrile curbate trgeau la rame din
rsputeri.
Am... -... am ceva s-i spun, a zis Danielle
nervoas.
Nu acum, am rspuns strbtut de un for.
Nu tii despre ce este vorba.
Astzi a fost un test, i-am spus.
Danielle a rspuns alene:
Am uitat c uneori citeti gndurile.
Nu. Nu foarte des. tii asta.
320
De data asta chiar ai fcut-o.
Sunt zile mai bune dect ziua de azi, i-am spus fr
nici o speran.
i mai rele.
Am ncuviinat din cap.
Nu f att de trist, a zis ea. Nu pot s suport s te vd
aa.
N-am s mai fu dac te mrii cu mine, i-am zis.
Vrei, ntr-adevr?
Da.
Nu arta prea bucuroas. Cred c totul era pierdut.
Eu... -... s-a blbit ea, dac n-o s mai fi trist, am
s m mrit cu tine.
Am crezut c n-am auzit bine.
Ce-ai spus? am ntrebat-o.
Am spus... S-a oprit. Vrei s te nsori cu mine sau
nu?
Poftim ce ntrebare!
M-am aplecat spre ea i ea a venit spre mine i ne-am
srutat de parc ne-am f regsit dup o desprire
ndelungat. Am sugerat s ne mutm pe bancheta din spate,
cum, de altfel am i procedat, dar nu ca s facem dragoste,
pe de o parte, pentru c era nc zi i treceau muli pietoni,
pe de alta, pentru c spaiul disponibil nu era satisfctor.
Ne-am mbriat, ceea ce dup toate aceste sptmni mi
prea de-a dreptul incredibil i am spus-o de cteva ori, mai-
mai s devin plictisitor.
N-am avut de gnd s fac acest pas, mi-a mrturisit
ea. Cnd m-am ntors din ara Lacurilor voiam s gsesc o
modalitate de a-i spune c totul s-a terminat... c a fost o
321
greeal.
Ce te-a determinat s te rzgndeti?
Nu tiu,... o mulime de lucruri. Fiind cu tine att de
mult... simindu-i lipsa ieri... Lucruri obinuite... Vznd ct
te respect Litsi, Betsy, care mi-a spus c sunt norocoas...
i soia lui Joe... tii, ea a dat totul peste cap. Absolut totul.
Era ntr-o stare, ba transpira, ba o apucau frigurile... i mai
era i gravid... Am ntrebat-o cum poate tri cu aceast
team... i a spus c se puneau n cntar dou lucruri:
teama alturi de Joe i lipsa de team, dar fr Joe, aa c
alegerea era uoar.
Am mbriat-o strns. i simeam inima btndu-i cu
putere.
Astzi mi-am pus o mulime de ntrebri, am
examinat lucrurile pe toate prile, a continuat ea. M-am
ntrebat dac acceptam viaa din lumea curselor i iernile i
starea de nelinite permanent... Privindu-te cum clreti
toi caii aceia fr s tii... fr s-i pese... dac va f ultima
ta jumtate de or din via... i toate acestea repetndu-se
de cinci sau ase sute de ori n fecare an. I-am privit i pe
ceilali jochei cum plecau din padocul de prezentare i toi
erau la fel ca tine... perfect calmi, de parc s-ar f dus la
birou.
Este mult mai bine dect ntr-un birou.
Da, pentru tine. M-a srutat. Poi s-i mulumeti lui
tanti Casilia pentru c m-a fcut s vin din nou la curse, de
ruine... Dar cel mai mult poi s-i mulumeti soiei lui Joe.
Astzi m-am gndit foarte clar la ce ar f viaa pentru mine
fr tine... N-ar exista team i nici Kit... aa cum a spus
ea... Cred c am s aleg teama.
322
i fruntea sus.
Cnd sus, cnd plecat n pmnt. Soia lui Joe
spunea c aa este pentru toate nevestele n diverse momente
din existena lor. i pentru civa brbai, presupunem c
este la fel.
Ce ciudat, cum i se poate schimba complet viaa ntr-o
singur clip, mi-am zis n sinea mea. Pcla de nefericire care
m nvluise n ultimele luni se destrmase ca o pnz de
pianjen. M simeam cu inima uoar, miraculos de fericit,
chiar mai fericit dect la nceputul prieteniei noastre.
Pesemne c, ntr-adevr, mai nti trebuie s pierzi i apoi s
rectigi ca s cunoti acest gen de bucurie.
N-o s te rzgndeti? am ntrebat-o.
Nu, n-am s m rzgndesc, a rspuns ea i o bun
bucat de vreme a fcut tot ceea ce se putea face, innd cont
de spaiul restrns pentru a-mi dovedi c aa este.
n cele din urm am condus-o la studio, iar eu m-am
ntors ntr-o stare euforic, n Eaton Square, dar am revenit
cu picioarele pe pmnt la timp spre a-mi parca maina la
timp i cu grij la locul obinuit, la garaje.
Am oprit motorul i am rmas o vreme la volan,
privindu-mi vag minile i gndindu-m ce m-ar putea
atepta mai departe. M-a strbtut un for n moalele
capului. Apoi am telefonat i Litsi mi-a rspuns imediat de
parc ar f ateptat telefonul meu.
Sunt n alee, i-am spus.
323
CAPITOLUL 20
Nu tiam nici cum, nici cnd, nici dac i va face
apariia. Noi i indicasem o ans i i oferisem un motiv. i
dezvluisem timpul i locul de unde ar f putut ndeprta
obstacolul de netrecut ce-i sttea n cale: dar, dac el avea s
dea curs invitaiei indirecte, numai Dumnezeu tia.
Henri Nanterre... nsui numele lui suna ca o
ameninare.
M-am gndit la prezena lui la Windsor. Cum i croise
drum prin mulimea din tribune, strecurndu-se cu abilitate
ca s se afe n apropierea Danielle-ei. M-am gndit c pn
n acea dup-amiaz s-ar f putut ca el nici mcar s nu f
tiut foarte bine cum arta ea. Lunea trecut cnd i tiase
anvelopele i o urmrise, o vzuse pe ntuneric i o
recunoscuse dup main, nu dup chip.
Probabil c o zrise cu Litsi la Bradbury, dar pesemne
c nu prea de aproape. Trebuie s f tiut c tnra care-l
nsoea pe Litsi era ea. Pentru c Beatrice i spusese c ei vor
veni cu mine la hipodrom.
S-ar f putut ca Nanterre habar s nu f avut c Danielle
m nsoise la Windsor pn cnd n-o vzuse cu mine de mai
multe ori n padocul de prezentare i n tribun n timpul
cursei a patra. S-ar f putut ca el s f venit la Windsor fr
nici un plan dinainte stabilit, dar ceea ce a pus la cale cnd a
324
ntlnit-o a fost ceva de comar.
Toate acestea mi treceau prin minte nu n propria mea
main, ci stnd pe jos, pe o pern de buret, n garajul unde
Danielle i inea micul Ford. Una din uile garajului era
deschis cam de un lat de palm, att ct s pot s vd
Mercedes-ul i o bun parte din garajele care ddeau spre
intrarea n alee. Civa oameni se ntorceau de la lucru,
deschideau garajele, bgau mainile nuntru i le nchideau.
Ali civa ieeau seara n ora, aa ca reluau procesul, dar
pe invers.
Mecanicii plecaser demult i n garajele lor era linite.
Numeroase maini, asemeni Mercedes-ului, erau parcate
afar, lng bordur, lsnd un mic culoar liber pe centru.
Amurgul s-a transformat n noapte i agitaia din
preajm s-a stins lsnd locul unui zgomot ndeprtat, febril
al trafcului londonez. Stteam linitit, avnd lng mine
cteva lucruri pe care mi le adusesem, precum o sticl de
Perrier, somon afumat i un mr, reexaminnd cu ochii
minii diverse posibiliti, dintre care nici una nu s-a
ntmplat.
Cam la fecare jumtate de or m sculam n picioare,
mi dezmoream coloana, fceam civa pai n jurul mainii
lui Danielle i m aezam iar. Nu s-a ntmplat nimic de un
interes deosebit la garaje, iar limbile ceasului meu se micau
cu o ncetineal de melc; ora opt, ora nou, zece.
M-am gndit la Danielle i la ceea ce-mi spusese la
desprire:
De dragul lui tanti Casilia sper ca arpele cu clopoei
s-i fac apariia la garaje, dar, dac vei f omort, n-am s
te iert niciodat.
325
Un gnd pentru eternitate, i-am spus.
Ia-i toate msurile ca eternitatea s-o petreci aici, pe
pmnt, cu mine.
Da, doamn, i-am spus i am srutat-o.
arpele cu clopoei trebuia s soseasc, totui, mai
devreme, mi-am zis n sinea mea cscnd, pe cnd minutarul
trecea de ora unsprezece. De obicei, eu veneam la garaje la
ora unu i jumtate ca s am vreme s ajung n Chiswick
nainte de ora dou. i m-am gndit c, dac Nanterre
plnuia un atac fzic direct de orice fel, el va trebui s-i fac
apariia cu mult nainte spre a-i cuta un loc unde s se
ascund. Eram sigur c el nu venise nainte de ora apte
pentru c cercetasem fecare cotlon nainte de a m instala n
garaj i alte intrri, n afar de cea dinspre strad, nu mai
existau. Dac de atunci se furiase pe undeva fr ca eu s-l
vd, probabil c vom avea cu toii necazuri.
La unsprezece i un sfert mi-am dezmorit iar picioarele
plimbndu-m n jurul mainii lui Danielle, dup care m-am
aezat din nou.
La unsprezece i aptesprezece minute petele a venit
senin la momeal.
Sperasem i-mi dorisem din tot sufetul s vin, l
ateptasem... i, totui, atunci cnd i-a fcut apariia, am
simit cum pielea mi se ncreete cuprins de o team
animalic, de parc tigrul ar f stat, ntr-adevr, la pnd n
ateptarea cprioarei.
A mers direct spre garaje ca i cum ar f avut o main
acolo. Nu era un mers propriu-zis, ci mai degrab aluneca lin
ca un ipar.
i ntorcea capul dintr-o parte n alta, uitndu-se la
326
mainile tcute, parcate pe alee, i, chiar i n lumina slab
ce abia se fltra de sus, prin ferestrele de la cldirile din
preajm, forma nasului i a maxilarelor rmnea
inconfundabil.
Se apropia din ce n ce mai mult; i, din cte mi-am dat
seama, nu cuta o ascunztoare, ci se uita dup maina
mea.
Pentru o clip de groaz i-a ndreptat privirile direct
spre ua uor crpat a garajului unde m afam, dar eu
stteam complet nemicat, n ntuneric, mbrcat n haine de
culoare nchis i am nceput s respir din nou abia cnd a
prut a nu vedea nimic care s-l alarmeze sau s-l
nfricoeze.
Nanterre este aici, mi-am spus plin de bucurie; chiar
aici, n faa ochilor mei i tot ceea ce plnuisem avea s se
mplineasc. Indiferent ce se va ntmpla, pn acum
presupunerile noastre n-au dat gre, am recunoscut n sinea
mea.
Nanterre a privit napoi, n direcia de unde venise, dar
nimic n-a prut a-l neliniti.
A venit i mai aproape de maina mea. S-a oprit lng
ea, dup care a mai fcut civa pai stpn pe sine i a
descuiat portiera cu un peraclu de parc i-ar f petrecut
toat viaa ocupndu-se numai de furturi.
Al dracului de bine lucrat, mi-am zis n sinea mea i am
auzit zgomotul capotei cnd a apsat pe butonul de
decuplare din interior. A ridicat capota, a fxat-o i s-a
aplecat asupra motorului luminndu-i cu o lantern ca i
cum ar f reparat ceva, aa c oricine ar f venit n acel
moment la garaje n-ar f dat nici o atenie.
327
Dup o vreme a stins lanterna, a lsat capota n jos, lin,
fr a o trnti brusc, cum ar f fost normal, i a apsat-o cu
ambele palme ca s-o nchid. n cele din urm, a ncuiat fr
zgomot i portiera; cnd s-a rsucit pe clcie ca s plece l-
am vzut zmbind.
M-am ntrebat dac ceea ce lsase n motor era un
obiect de material plastic ca i armele sale.
A mai fcut civa pai de-a lungul garajelor nainte ca
eu s m ridic n picioare, s m strecor pe u i s pornesc
dup el, nevoind s m aud prea curnd.
Am ateptat pn a ajuns n dreptul unei anume maini,
mic, alb, parcat lng bordur i atunci am alergat n
urma lui fr s fac zgomot pe caldarm, cu pantofi mei cu
tlpi de gum. Cnd am ajuns n spatele lui, am aprins
lanterna.
Henri Nanterre, am spus.
A rmas nemicat un lung moment, findu-i imposibil
s-i revin din oc. Apoi, cu micri nesigure, a cotrobit n
bluzonul de gabardin ncercnd s-i scoat pistolul.
Sammy, am strigat i Sammy a nit ca un glon din
maina mic i alb, scond un urlet care, alturi de vocea
mea, a umplut aleea linitit cu un zgomot ce prea o
adevrat rafal de artilerie.
Nanterre reuise s-i scoat pistolul, chipul findu-i
cuprins de lividitate. L-a ndreptat asupra mea ochind... i
Sammy, confrmndu-i renumele, dintr-o lovitur cu
piciorul, i l-a zburat din mn.
Nanterre a nceput s alerge abandonndu-i pistolul
czut cu zgomot pe caldarm.
Eu i Sammy am alergat dup el i, dintr-o alt main
328
mai mare, parcat pe alee, au nit Thomas i Litsi strignd
vitejete, cu lanterne aprinse, ainndu-i calea.
Thomas i Litsi l-au oprit, iar eu i Sammy l-am prins.
Sammy a legat mna strng a lui Nanterre de braul drept al
lui Thomas cu o sfoar din nylon, creia i-a aplicat o tehnic
a nodurilor cu totul deosebit.
Nu este cel mai elegant mod de a face o captur, mi-am
zis, dar, n orice caz, este efcace; i, cu tot zgomotul produs,
nimeni n-a ieit afar ca s pun ntrebri curioase n
privina trboiului, nimeni din Londra n-ar face o asemenea
prostie. Aleile ntunecoase erau alei ntunecoase i, dac se
mai auzea i scandal pe ele, era cu att mai ru.
L-am obligat pe Nanterre s mearg napoi spre
Mercedes. Thomas mai mult l-a tras, iar Sammy venea n
urma lui aplicndu-i cte o lovitur de picior ncurajatoare
peste gambe.
Cnd am ajuns lng pistol, Sammy l-a ridicat de jos, l-a
cntrit surprins n mn i a fuierat scurt.
Are gloane? l-am ntrebat.
A scos ncrctorul i a ncuviinat dnd din cap.
apte, a spus. Micue i strlucitoare.
A bgat ncrctorul la loc, a aruncat o privire n jur i l-
a ascuns sub o main din apropiere tiind c eu nu voiam
s-l folosesc.
Nanterre ncepuse s-i revin la modul lui arogant de a
se comporta i s amenine plin de tupeu c ceea ce fceam
noi era mpotriva legii. N-a menionat care lege i nici nu avea
dreptate. n anumite condiii, arestarea cetenilor era perfect
legal.
Netiind cum vor evolua lucrurile, a trebuit s facem
329
cele mai bune planuri lund n considerare toate
eventualitile. nchiriasem mica main alb i cealalt mai
mare, de culoare nchis, amndou cu ferestre uor
colorate, iar eu i Thomas le parcasem n cursul dimineii n
locuri unde tiam c nu incomodam pe nimeni: cea mare la
intrarea pe alee, foarte aproape de strad i pe cea alb la
jumtatea distanei dintre aceasta i Mercedes.
Litsi, Thomas i Sammy intraser n maini dup ce eu
cercetasem ntreaga zon i-i telefonasem lui Litsi dndu-i
toate asigurrile, iar ei se pregtiser s atepte pn la ora
unu i jumtate i s spere.
Nimeni nu tiuse ce va face Nanterre dac va veni la
garaje. Hotrsem c, dac va veni pe lng Litsi i Thomas i
se va ascunde nainte de a ajunge la maina alb, Litsi i
Thomas vor semnaliza prin lanterne ca eu i Sammy s le
srim n ajutor; ne-am dat seama c, dac va veni pe lng
Sammy, va f n raza mea vizual i toi vor atepta semnalul
meu, ceea ce s-a i ntmplat.
Am fost cu toii de acord c, dac Nanterre i va face
apariia n zon, s-ar putea s se hotrasc s rmn n
maina sa pe strad ateptndu-m s vin dinspre piaet, i,
dac proceda aa sau dac nu venea deloc, nsemna c noi
ne-am pierdut o bun bucat de vreme pregtindu-ne pentru
un mare bluf.
Mai era i pericolul c, chiar dac venea, l puteam
pierde, putea s se strecoare printre capcanele noastre i s
scape; i mai putea f i-un pericol i mai mare i anume
acela c el avea s intre n panic i s recurg la pistol, ceea
ce nsemna c unul sau mai muli dintre noi ar f fost posibil
s fe rnii. Totui, atunci cnd acel moment a venit, cnd el
330
i-a scos pistolul i l-a ndreptat asupra mea, pericolul cruia
trebuise s-i fac fa atta vreme a trecut aa de repede c
brusc a prut a nu f existat i nici nu merita a f luat n
consideraie.
Plnuisem ca, dac-l prindem pe Nanterre s-l ducem n
garajul unde l ateptasem s vin, dar, n timp ce mergeam
pe alee, am fcut o rapid regndire a planului i m-am oprit
lng maina mea.
Ceilali s-au oprit i ei uitndu-se la mine ntrebtori.
Thomas, i-am spus, dezleag-l pe Nanterre de la
mna ta i leag-l de oglinda retrovizoare din stnga.
Thomas, fr s pun nici o ntrebare, a tras de un la
de pe unul din degetele sale i toat sfoara a czut de pe
ncheietura minii: talentele lui Sammy par fr limite.
Thomas a legat sfoara cu noduri mult mai sigure de suportul
solid al oglinzii retrovizoare, iar Nanterre continua s ipe c
facem nite greeli pe care le vom regreta.
Tac-i feanca, i-am spus pe un ton la fel de ridicat,
dar fr prea mult efect.
S-i punem clu, a sugerat Thomas vesel.
A scos o batist din buzunarul pantalonilor, la vederea
creia Nanterre, din fericire, a amuit.
Leag-i gura, dac vine cineva la garaje, i-am spus lui
Thomas, care a dat din cap.
A fost sufcient lumin ca s v dai seama dac
domnul Nanterre a ridicat capota mainii mele? i-am ntrebat
pe Litsi, Sammy i Thomas.
Toi au spus c vzuser acest lucru.
Nanterre a rmas cu gura deschis i, pentru prima
oar, se pare c i-a dat seama c se af ntr-un pericol
331
serios.
Domnul Nanterre, am spus eu adresndu-m
celorlali, este un amator care i-a lsat amprentele pe toat
vopseaua de pe maina mea. Ar f o idee bun s chemm
poliia.
Ceilali priveau nepstori, pentru c tiau c nu voiam
s-o fac, dar brusc Nanterre a tras cu for de sfoara bine
legat, stil Sammy.
Mai exist o alternativ, am spus.
nc luptndu-se sub privirea plin de interes a lui
Sammy, Nanterre a ntrebat curios:
Ce alternativ?
Spune-ne de ce ai venit aici n aceast noapte i ce ai
pus n maina mea?
S v spun vou...
Da, s ne spui.
n realitate, mintea nu-l ducea prea departe. A spus cu
violen:
Pesemne c Beatrice v-a prevenit. Vaca aia! I s-a fcut
fric i v-a spus... i-a concentrat privirea asupra mea. ntre
mine i viitoarele mele milioane nu era dect semntura lui
de Brescou, iar tu... tu... eti pretutindeni n calea mea.
Aa c te-ai hotrt s foloseti o mic bomb i pac,
nu mai este nici un obstacol, nu?
Tu m-ai adus aici, a strigat el. Tu m-ai mpins s-o
fac... Dac mureai, el ar f semnat.
Am fcut o mic pauz, dup care am spus:
Am discutat cu omul cruia i-ai dat mesajul pentru
prinul Litsi la Bradbury. Te-a recunoscut dintr-o fotografe.
Avem mrturia lui cu semntur.
332
Nanterre a spus cu ur:
Am vzut anunul vostru. Dac prinul Litsi ar f
murit, n-ar f afat nimeni despre mesaj.
Chiar ai vrut s moar?
C triete, c moare, pentru mine n-avea
importan. Trebuia s-l sperii, da. S-l fac pe de Brescou s
semneze. A ncercat din nou, fr efect, s dezlege funia.
Dai-mi drumul...
Eu m-am dus ns n garaj unde ateptasem sosirea lui
Nanterre i am ieit din nou afar cu un plic mare, cu
documente semnate.
Nu te mai tot zbate, mai bine ascult cu atenie, i-am
spus lui Nanterre.
N-a prea dat mare importan.
Asculi sau chem poliia, l-am ameninat.
A spus posomort c va f atent.
Preul libertii tale, i-am spus, este s-i pui
semntura pe aceste contracte.
Ce e cu ele? m-a ntrebat el furios, studiind
masivitatea lor aparent. Ce contracte?
Prin ele se schimb numele din Societatea de
Construcii de Brescou i Nanterre n Societatea de
Construcii Gascony i ele reprezint o nelegere ntre cei
doi proprietari cu drepturi egale ca s transforme societatea
privat ntr-o societate public, urmnd ca fecare proprietar
s-i scoat aciunile la vnzare.
Era uluit i furios.
Societatea este a mea... Eu o conduc... Nu voi f
niciodat de acord!
Va trebui s fi, i-am spus prozaic.
333
Am scos micul casetofon din buzunarul jachetei, am
apsat uor tasta de derulat napoi i, n fnal, starter-ul.
Vocea lui Nanterre s-a auzit clar: C triete, c moare,
pentru mine n-avea importan. Trebuia s-l sperii, da. S-l
fac pe de Brescou s semneze.
Am oprit casetofonul. Spre surprinderea mea, Nanterre
tcea amintindu-i probabil celelalte lucruri incriminatorii pe
care le spusese.
Avem mrturia celui care a transmis mesajul la
Bradbury, am spus. i avem vocea pe aceast caset. Cred c
avem i bomba pe care ai pus-o n maina mea. Ai s semnezi
contractul, s tii.
Nu este nici o bomb n maina ta, a spus el furios.
Poate nite focuri de artifcii, am spus.
Mi-a aruncat o privire goal.
Vine cineva spre garaje, a spus Thomas precipitat,
scond batista din buzunar. Ce facem?
Maina se vedea intrnd pe alee.
Dac ipi, i-am spus lui Nanterre amenintor, poliia
va f aici n cinci minute i ai s-o regrei... Ei nu sunt prea
amabili cu indivizii care pun bombe n automobile.
Maina care intrase pe alee s-a ndreptat spre noi i s-a
oprit chiar nainte de a ajunge la maina alb, unde se
ascunsese Sammy. Ocupanii ei au cobort, au deschis
garajul, au bgat maina nuntru, au nchis garajul i s-au
uitat spre noi dubios.
Noapte bun, le-am strigat pe un ton vesel.
Noapte bun, au rspuns ei, mai asigurndu-se o
dat i s-au ndreptat spre strad.
E-n ordine, am spus relaxndu-m. Este timpul s
334
semnezi.
Eu n-o s-mi vnd societatea. N-o s-o vnd.
Am spus rbdtor:
N-ai nici o alt alternativ dect s intri la nchisoare
pentru c ai ncercat s-l omori pe prinul Litsi i pe mine.
El nc refuza s accepte starea de fapt. Pesemne c se
simea tot att de furios c este constrns s semneze
mpotriva voinei sale, pe ct se simise i Roland.
Am scos din buzunar dispozitivul de pornire automat a
motorului. i i-am explicat lui Nanterre ce voiam s fac.
n sfrit, Nanterre a nceput s tremure, iar Litsi,
Sammy i Thomas s-au tras napoi ndeprtndu-se de
main cu o team autentic, de parc acum ar f auzit
pentru prima oar ce se afa sub capot.
Ai s fi doar tu singur lng main, i-am spus lui
Nanterre. Ne vom duce la captul aleii i o s te lsm aici.
Prinul Litsi i ceilali doi vor pleca. Cnd se vor afa n
siguran n casa din Eaton Square, am s aps pe butonul
care pornete motorul.
Litsi, Sammy i Thomas deja se retrseser destul de
departe.
Ai s mori de propria ta bomb, i-am spus
adunndu-mi n voce i n felul de a m comporta toat fora
i puterea de convingere de care eram capabil. La revedere, i-
am spus.
M-am rsucit pe clcie. Am fcut civa pai buni. M
ntrebam dac va f sufcient de speriat nct s cread c-mi
voi pune ameninarea n practic; m ntrebam dac cineva
ar avea tria s rite.
ntoarce-te, a ipat el.
335
Era team autentic n vocea lui ridicat. Adevrat
team de moarte.
Fr nici o mil mi-am vzut de drum.
ntoarce-te...
M-am ntors. Picturi mari de sudoare i se prelingeau de
pe frunte. nc se lupta din rsputeri ca s se dezlege, dar
tremura prea tare ca s reueasc.
Vreau s fabric arme, spunea el cu patim. A face
milioane... A avea putere... Cei din familia de Brescou sunt
bogai... cei din familia Nanterre n-au fost niciodat... Vreau
s fu bogat, la standardele mondiale... s am putere... Am
s-i dau un milion de lire... mai mult... dac... l faci pe
Roland s semneze... ca s fabricm arme.
Nu, am rspuns plat i m-am rsucit iar pe clcie,
artndu-i din nou dispozitivul de pornire prin telecomand.
E-n ordine, e-n ordine... n cele din urm, a renunat
defnitiv, aproape suspinnd. Pune obiectul la jos... pune-l
jos.
Am strigat spre strad:
Litsi!
Ceilali trei s-au oprit i au venit ncet napoi.
Domnul Nanterre va semna, le-am spus.
Pune obiectul la jos, a repetat Nanterre pe o voce
leinat, cu toat obrznicia i toate ipetele duse. Pune-l jos.
L-am bgat n buzunar, ceea ce nc l speria.
Nu se poate declana i singur? a ntrebat Litsi, nu
pentru c ar f fost nelinitit, ci din precauie.
Am cltinat din cap.
Butonul trebuie apsat cu for.
I-am bgat lui Nanterre contractele sub ochi i i-am zrit
336
licrul de furie n priviri cnd a vzut c fecare prim pagin
era aceeai cu formularul pe care el i ceruse lui Roland s-l
semneze.
Ne trebuie semntura ta de patru ori, i-am spus. Pe
fecare prim pagin i pe fecare document ataat. Cnd
semnezi documentele ataate, pune-i arttorul pe sigiliul
rou de lng numele tu. Noi trei, care nu suntem implicai
n nici un fel n afacerile familiilor de Brescou i Nanterre,
vom semna sub numele tu ca martori.
I-am pus stiloul meu n mna dreapt care-i tremura i
i-am pregtit documentele pentru semnat aezndu-le pe
maina mea. Nanterre a semnat formularul francez. Am dat
foile pn la ultima pagin a contractului i i-am artat
spaiul care-i era rezervat. A semnat din nou i i-a pus
degetul pe sigiliu.
Cu o uurare intern enorm, am scos i cel de al doilea
set ca s repete procedura. n tcere, cu stropi de sudoare
prelingndu-i-se pe obraji, a semnat din nou.
Am trecut numele meu sub al lui n cele patru locuri,
find urmat de fecare dat de Thomas i Sammy.
E foarte bine, am spus cnd totul a fost completat.
Avocaii domnului de Brescou vor demara contractele
imediat. Unul din aceste dou contracte i se va trimite n
Frana, ie sau avocailor ti.
Am bgat documentele n plic i i l-am dat lui Litsi care
l-a pus n buzunarul interior de la hain.
Las-m s plec, a spus Nanterre aproape n oapt.
Te vom dezlega cu condiia s scoi ceea ce ai pus n
maina mea, i-am spus. Dup aceea, poi s pleci.
L-au trecut forii, dar pn la urm n-a prut att de
337
difcil pentru el s demonteze frele i s scoat un obiect de
forma i dimensiunile unui cub de zahr. Detonatorul ce era
lipit de el, l-a tratat cu un respect delicat, deurubnd,
separnd i punnd piesele componente n diverse buzunare.
Acum lsai-m s plec, a spus el tergndu-i
transpiraia de pe fa cu dosul palmelor.
I-am spus:
ine minte c avem mrturia celui care a transmis
mesajul la Bradbury i caseta cu vocea ta... i am auzit cu
toii tot ceea ce ai spus. ine-te departe de familia de
Brescou, s nu le mai faci alte necazuri.
Mi-a aruncat o privire furioas, bolnav, o privire de om
nvins. Sammy n-a mai ncercat s desfac nodurile de la
sfoara de nylon de pe ncheietura minii lui Nanterre, ci a
tiat-o cu foarfeca.
Pornete maina, mi-a zis Litsi, ca s-i art c nu era
o glum. Plecai de lng ea, le-am spus.
Ne-am ndeprtat vreo douzeci de pai, Nanterre
afndu-se printre noi, am scos dispozitivul de pornire din
buzunar i am apsat butonul.
Motorul a nceput s mearg lin, sigur de el i cu for.
M-am uitat direct la Nanterre, la colurile gurii lsate n
jos, semn al acceptrii, mpotriva voinei sale, c btlia
fusese pierdut. Ne-a aruncat o ultim privire plin de
nelesuri, obraznic, fr regrete. Thomas i Sammy au fcut
un pas n lturi, ca s-l lase s treac i el a pornit pe alee n
sus, cu nasul acela i maxilarele nc puternice, dar cu
umerii prbuii.
L-am privit n tcere pn a ajuns la captul aleii i a
dat colul fr s se mai uite napoi.
338
Atunci Sammy a tras un iuhuu de bucurie pentru
victoria uor obinut i a plecat tropind ca s aduc
pistolul de unde l ascunsese.
Mi l-a prezentat ostentativ, aezndu-mi-l n mini.
Captur de rzboi, a spus el zmbind.
339
CAPITOLUL 21
Dup ce le-am mulumit aa cum se cuvenea lui
Thomas i Sammy pentru ajutor, eu i Litsi ne-am instalat n
salon srbtorind victoria la un pahar de brandy; i-am
telefonat i Danielle-ei ca s-i spunem c nu zceam n bli
de snge.
Slav zeilor, a spus ea. N-am putut s lucrez nimic,
gndul mi-a fost numai la voi.
Cred c am fcut ceva cu totul imoral, a comentat
Litsi dup ce am pus telefonul n furc.
Categoric, am ncuviinat eu calm. Am procedat exact
cum voia Nanterre s procedeze; i-am smuls o semntur
sub ameninare.
Cred c am luat legea n propriile noastre mini.
Am fcut dreptate cu propriile noastre mini, l-am
corectat eu.
i, aa cum ai spus tu, a continuat el, este o mare
diferen.
El este liber, nepedepsit i bogat, am spus eu. Dac te
gndeti bine, asta nu nseamn dreptate. Dar el nu l-a
distrus i nu mai are cum s-l distrug pe Roland. A fost un
trg destul de corect.
Dup ce Litsi a plecat la el n camer cscnd, eu am
340
ateptat-o pe Danielle i i-am ieit n ntmpinare cnd am
auzit-o intrnd. A venit drept n braele mele zmbind.
N-am crezut c ai s te duci s te culci fr mine.
Fie ca asta s se ntmple ct mai rar cu putin
pentru tot restul vieii.
Am urcat tiptil n camera de bambus i, avnd grij c
Beatrice era n camera de alturi, ne-am suit n pat fr
zgomot i tot n linite am fcut dragoste. Intensitatea tririi
n-are nici o legtur direct cu excesul de onomatopee,
vorbele spuse n oapt sunt chiar mai potrivite, mi-am zis n
sinea mea, lsndu-m cotropit de emoii; i, dac spusele
noastre erau mai reinute dect nainte, ne redescopeream
unul pe cellalt cu o pasiune mult mai profund.
Am dormit mbriai i ne-am trezit nainte de
revrsatul zorilor nfometai din nou dup adnci satisfacii.
Acum m iubeti mai mult, mi-a optit ea n ureche.
Te-am iubit ntotdeauna.
Nu ca acum.
Am adormit iari istovii i nainte de ora apte ea a
fcut un du, i-a pus hainele cu care fusese mbrcat ieri
i a cobort cuminte n camera ei.
Tanti Casilia, mi-a spus ea calm, se ateapt ca
nepoat-sa, mcar de ochii lumii, s dea impresia c a dormit
n patul ei.
Ar deranja-o dac ar ti c n-ai dormit la tine?
Mai degrab dimpotriv, a zice.
Eu i Litsi ne beam deja cafeaua n salon cnd Danielle
i-a fcut apariia mbrcat n tonuri de albastru i verde. A
adus o cutie cu juice i alta cu fulgi de porumb i mi-a prjit
pine. Litsi ne-a privit speculativ cntrindu-ne cu atenie pe
341
amndoi, i, n cele din urm, chipul i s-a luminat.
Felicitri, mi-a spus sec.
Nunta va f n curnd, i-a spus Danielle calm.
Aa cum bnuiam i eu, i-a rspuns el.
Ceva mai trziu eu i Litsi am urcat s-i vedem pe
Roland de Brescou i pe prines ca s le dm contractele
semnate.
Am fost sigur c Nanterre nu se va nvoi s dizolvm
societatea. Fr ea, categoric, nu poate s fabrice arme... nu-
i aa? a spus el cu o voce slbit.
Chiar dac o face vreodat, i-am rspuns, numele
dumneavoastr nu va mai f implicat cu nimic.
Gascony, aa cum se numea noua societate public, era
vechiul nume al provinciei din Frana unde se afa castelul
familiei de Brescou. Roland a fost i ncntat, dar i ntristat
de soluie.
Cum de l-ai convins, Kit? a ntrebat prinesa uitndu-
se la semntura lui Nanterre fr s-i cread ochilor.
Hm... l-am legat fedele.
Mi-a aruncat o privire rapid.
Atunci mai bine nu ntreb.
Nu este rnit i nu are pe el nici un semn.
Dar poliia? a ntrebat Roland.
Nici o poliie, am spus. Am fost nevoii s-i promitem
c nu va f implicat poliia ca s-l facem s semneze.
Trgul e trg, a ncuviinat Litsi. A trebuit s ne inem
fgduiala i l-am lsat liber.
Prinesa i soul ei tiau ce-nseamn s-i ii cuvntul
dat i, atunci cnd am plecat din camera lui Roland, ea a
venit dup mine, lsndu-l pe Litsi n urm.
342
N-am cuvinte ca s-i mulumesc... Cum am putea s-
i mulumim? m-a ntrebat ncurcat.
Nu este nevoie. -... eu i Danielle ne vom cstori n
iunie.
Sunt foarte bucuroas, a spus ea cu o vdit plcere
i m-a srutat cu cldur nti pe un obraz, apoi pe cellalt.
Mi-au trecut prin minte clipele cnd a f vrut s-o
mbriez; probabil c ntr-o zi am s-o fac, dar nu pe un
hipodrom.
mi pare att de ru pentru caii dumneavoastr, i-am
spus.
Da... Cnd te vezi cu Wykeham roag-l s nceap s
se intereseze ca s cumpere alii n locul lor. Nu ne putem
atepta la un alt Cotopaxi, dar probabil, la anul vom avea n
orice caz un cal de valoare pentru Grand National... i nu
uita c sptmna viitoare l avem, totui, pe Kinley pentru
Cheltenham.
Triumph Hurdle, i-am spus.
Ceva mai trziu am plecat cu trenul la cursele de la
Folkestone cu inima uoar, dar fr Danielle care avea or la
dentist.
Am clrit n patru curse ctignd dou i m simeam
bine, n form, plesnind de sntate i, pentru prima oar de
attea sptmni, fr nici o grij. Era un sentiment
extraordinar, numai de-ar dura!
Bunty Ireland, corespondentul pentru curse de la The
Towncrier, mi-a dat un plic mare de la lordul Vaughnley.
Proaspt ieit de la computer, mi-a spus el.
Din nou coninutul plicului prea destul de srcu, dar
i-am mulumit i gndindu-m c, din fericire, nu-mi mai era
343
necesar, l-am luat cu mine napoi spre Londra fr s-l
deschid.
Cina n seara aceea a fost de-a dreptul festiv, dei
Danielle nu era prezent find la studio unde ajunsese
ofndu-i singur Ford-ul.
Am crezut c asear a fost ultima oar cnd fcea de
serviciu noaptea, a spus Beatrice fr s bnuiasc nimic.
Programul i s-a schimbat din nou, i-am explicat.
O, ce neplcut!
Beatrice hotrse s se ntoarc la Palm Beach ziua
urmtoare. Scumpii ei cini probabil c-i duceau dorul, a
spus ea. Se pare c prinesa i povestise c planurile lui
Nanterre euaser, ceea ce, n mod surprinztor, i diminuase
obiceiul de a se tot plnge.
M obinuisem cu prezena ei: cu pru-i oranj pal, cu
ochii-i rotunzi, cu inelele-i asemeni plcuelor metalice ce se
pun pe degete la box i cu vemintele ei din Florida. Viaa va
f destul de plicticoas fr btrna harpie; ba mai mult,
imediat dup plecarea ei, va trebui s-mi fac i eu bagajele.
M ntrebam ct va mai sta Litsi...
Roland a cobort la cin, a oferit ampanie i a nchinat
un pahar n cinstea mea i a lui Litsi. Beatrice s-a ncruntat
puin, dar a nforit ca o foarea-soarelui cnd Roland a spus
c, dat find capitalul ce se va obine n plus din vnzare, s-ar
putea s-i mreasc cota de motenire. Era mult prea
generos, mi-am zis n sinea mea, dei, fr ajutorul ei, nu
cred c am f reuit.
Roland, Beatrice i prinesa s-au retras destul de
devreme, lsndu-ne pe mine i pe Litsi la taclale n salon.
Mult mai trziu, mi-am adus aminte de plicul de la lordul
344
Vaughnley pe care-l lsasem nedeschis pe o msu.
Litsi m-a privit absent cnd l-am deschis i am scos
dinuntru o fotografe lucioas, alb-negru i o tietur mic
dintr-un ziar. De asemenea, o foaie cu antetul ziarului The
Towncrier cu cteva cuvinte: Regret, dar nu mai avem nimic
altceva n legtur cu Nanterre.
Poza l arta pe Nanterre n haine de sear nconjurat de
ali civa brbai, similar mbrcai, pe puntea unui iaht. I-
am pasat-o lui Litsi i am citit fuica de ziar ce o nsoea:
La petrecerea dat vineri seara de comercianantul de
arme Ahmed Fuad la bordul iahtului su Felissima n portul
Monte-Carlo, cu ocazia celei de a cincizecea aniversri, au
participat musafri din diverse coluri ale lumii: California,
Peru i Darwin - Australia. ntr-o abunden debordant,
Fuad i-a servit cu caviar i pate de foie gras prietenii din
lumea hobby-urilor sale: jocul de table, curse i cluburi de
noapte.
Litsi mi-a napoiat fotografa i eu i-am dat tietura din
ziar.
Asta voia Nanterre s ajung, i-am spus. S-i
primeasc musafrii pe un iaht pe Mediterana, mbrcat n
smoching alb, s dea mese extravagante, bucurndu-se s fe
adulat i fatat. Asta dorea... s fe multimilionar i s aib
putere.
Am ntors fotografa citind informaiile sumare de pe
foia de hrtie lipit pe verso: o niruire de nume i data.
Asta-i ciudat, am spus eu czut pe gnduri.
Ce anume?
Petrecerea s-a inut vineri noaptea.
Da, i ce este cu asta?
345
Pesemne c Nanterre a fcut un zbor pn acolo i s-
a ntors, la fel ca i ceilali.
Vineri noaptea, Col a fost mpucat.
Litsi a rmas holbndu-se la mine.
Nanterre nu putea s-o fac, i-am spus. El se afa la
Monte Carlo.
Dar el singur a recunoscut c l-a mpucat. S-a
ludat cu asta fa de Beatrice.
M-am ncruntat.
Da, ntr-adevr.
Pesemne c a pus pe altcineva s-o fac, a spus Litsi.
Am cltinat din cap.
Tot ce-a fcut pn acum a fcut singur: A ameninat-
o pe prines, a urmrit-o pe Danielle, pe tine te-a atras n
capcan, a venit s pun bomba n maina mea. Pentru nici
unul din aceste lucruri n-a avut ncredere s apeleze la
altcineva. Se pricepe la cai, a inut s-i mpute singur
propria mnz... l-ar f putut mpuca pe Col... dar n-a fcut-
o el.
Dar el cu gura lui a recunoscut c a mpucat toi
caii, a insistat Litsi.
Da, dar s presupunem... c a citit despre ei n
ziare... c a citit c moartea lor s-a produs n condiii
misterioase i c nu se tie cine i-a omort... El inea cu tot
dinadinsul s-i nspimnte pe Roland i pe prines. S
presupunem c el a spus c i-a omort, dar n-a fcut-o.
Dar, n cazul sta, cine a fcut-o? a ntrebat Litsi
czut pe gnduri. Cine, n afar de Nanterre, ar f dorit s
omoare caii cei mai buni ai prinesei?
M-am ridicat ncet n picioare avnd senzaia c voi
346
leina dintr-o clip n alta.
Ce este? m-a ntrebat Litsi speriat. Te-ai albit ca foaia
de hrtie.
Au fost omori caii cu care eu a f putut ctiga
Grand National-ul, am spus fr s mai am nici un pic de
saliv n gur. Caii cu care a f putut ctiga Cupa de Aur.
Kit... a zis Litsi.
Nu este dect o singur persoan, am continuat eu cu
difcultate, care m urte att de mult nct s fac asta. Cel
care nu poate s suporte s m vad ctignd toate aceste
curse... care ar dori s-mi ia toate premiile care-mi sunt cele
mai dragi pentru c i eu i-am luat recompensa lui...
Am simit c mi se taie respiraia i mi se nvrtete
capul.
Stai jos, a spus Litsi alarmat.
Kinley, am zis eu.
Am nit la telefon i l-am sunat pe Wykeham.
Chiar m duceam la culcare, s-a plns el.
Ai suspendat patrula cu cini? l-am ntrebat.
Da, bineneles. Tu mi-ai spus azi-diminea c nu
mai este nevoie de ea.
Cred c m-am nelat. Nu putem s riscm. Pornesc
chiar acum spre tine i va trebui s punem din nou patrulele
cu cini, paza s fe mai puternic dect oricnd n toate
zilele care au mai rmas pn la Cheltenham i probabil i n
continuare.
Nu neleg, a spus el.
i-ai luat somniferul? l-am ntrebat.
Nu, nu nc.
S nu-l iei pn nu ajung eu la tine, da? i unde l-ai
347
pus pe Kinley n noaptea asta?
napoi, n boxa lui, bineneles. Ai spus c pericolul a
trecut.
Cnd ajung la tine o s-l mutm iar n boxa din col.
Kit, nu, nu la miezul nopii.
Vrei s-l ai n siguran, nu? l-am ntrebat i la asta
nu mai era nici un contraargument.
Am nchis telefonul i Litsi a spus ncet:
Crezi c este Maynard Allardeck?
Da, ntr-adevr. Cam acum vreo dou sptmni a
afat c n-o s mai primeasc niciodat titlul de cavaler,
pentru c eu am trimis comisiei care acord ordinele de
onoare flmul pe care i l-am fcut. i dorea rangul de cavaler
de cnd i-a spus bunicului meu c va veni o zi cnd cei din
neamul Fielding vor trebui s i se ncline pentru c va ajunge
lord. El se pricepe la cai mai bine dect Nanterre... a fost
crescut n grajdul bunicului su i a fost ajutorul lui la
antrenamente ani n ir. I-a vzut pe Cascade i pe Cotopaxi
la Newbury i amndoi sunt cai uor de remarcat... i fr
doar i poate... pe Col la Ascot.
M-am ndreptat spre u.
Am s telefonez diminea, am spus.
Vin cu tine, a zis el.
Am cltinat din cap.
N-ai s nchizi nici un ochi toat noaptea.
Hai s mergem, a spus el. Tu ai salvat onoarea
familiei mele... Las-m s rscumpr ceva din datoria lor.
ntr-adevr, eram foarte bucuros de companie. Ne-am
ntors iar n aleea ntunecat de la garaje i Litsi a spus c,
dac aveam starter-ul n buzunar, am f mai n siguran s-l
348
folosesc. Dar Nanterre nu se mai ntorsese cu bombele lui i,
de la cincizeci de iarzi, am pornit motorul Mercedes-ului.
Ne-am ndreptat spre Sussex i, din main, i-am
telefonat Danielle-ei ca s-i spunem unde i de ce mergem.
Ea n-avea de ce s nu cread c Maynard ar f n stare de
ceva mult mai ru, mai cu seam c la Ascot i Sandown i
pruse de-a dreptul nebun dup cum se uita la mine i nu
m slbea deloc din ochi.
Te privea cu atta dumnie c i nghea sngele n
vine, a spus ea. Ura parc i se revrsa valuri-valuri.
O s ne ntoarcem pentru micul dejun, i-am spus
zmbind. Somn uor.
I-am auzit rsul n timp ce puneam receptorul jos.
I-am povestit apoi lui Litsi despre bombele - focurile de
artifcii pe care le folosise spre a ndeprta patrula cu cine
de la boxa lui Col, dup care am continuat:
tii, pe alee, cnd Nanterre a spus c n-a pus nici o
bomb n maina mea, l-am ntrebat dac erau focuri de
artifcii. A cscat ochii de parc n-ar f tiut nimic de aa
ceva... Atunci nu m-am gndit prea mult la asta, dar acum
mi dau seama c el, pur i simplu, habar n-avea despre ce
vorbeam eu. El nu tia nimic despre focurile de artifcii de la
grajdurile lui Wykeham pentru c nu se scrisese nimic
despre ele n ziare.
Litsi a scos un sunet ceva ntre apreciere i acord i, n
aceti termeni de bun nelegere, am ajuns n satul lui
Wykeham.
Ce-ai de gnd s faci aici? a ntrebat Litsi.
Am nlat din umeri.
S dau ocol grajdurilor. I-am explicat despre micile
349
ogrzi. Nu este un loc unde se patruleaz uor.
Crezi, ntr-adevr, c Allardeck va ncerca s omoare
nc unul din caii mtuii Casilia?
Da. Kinley, n mod special, calul ei cel mai bun la ora
actual pentru curse cu obstacole. Nu tiu dac va ncerca n
seara asta, sau mine sau n celelalte zile, dar nu vreau s
risc. Am fcut o pauz. n orice caz, vreau s-mi cer scuze
prinesei Casilia... s-i pltesc...
Ce vrei s spui?
Cascade, Cotopaxi i Col au murit din cauza vrajbei
dintre familiile Fielding i Allardeck. Din cauza mea.
Ea nici n-o s conceap una ca asta.
Acesta este adevrul. Ne afam deja pe aleea din faa
casei lui Wykeham. N-am s las s moar i Kinley.
Am oprit maina n parcare i am cobort n tcerea
miezului de noapte, sub un cer limpede, plin de stele ce
strluceau ca nite diamante. Aceste creaii desvrite ale
universului erau sufciente spre a umili sforrile pline de
sudoare ale pmntului.
Am tras adnc aer n piept lsndu-m cuprins de pacea
nopii... i am auzit, la o oarecare deprtare, bufnitura
nbuit, surd a unei sgei.
Doamne Dumnezeule, mi-am zis. Am ajuns prea
trziu.
Am alergat. tiam ncotro. Spre ultima curte, cea mai
apropiat de casa lui Wykeham. mi zburau clciele de furie,
mi se fcea ru de la inim i-n mintea mea era un amestec
de mnie, team i regrete ngrozitoare.
Trebuia s f ofat mai repede... A f putut pleca mai
devreme... Ar f trebuit s deschid plicul de la lordul
350
Vaughnley cu multe ceasuri mai nainte... Kinley era mort i
eu l omorsem.
Am intrat n ograd alergnd i, cu toat viteza mea,
evenimentele de cealalt parte s-au derulat mult mai repede.
n timp ce fugeam l-am vzut pe Wykeham luptndu-se
s se ridice de jos, din potec, unde zcea n faa uilor de la
boxe.
Dou din ui erau deschise, boxele se afau n ntuneric,
lumina venind numai de afar, din curte. ntr-una din boxe
am zrit un cal zcnd pe o parte, cu picioarele nc
zbtndu-se n convulsiile morii. n cealalt box a intrat
Wykeham.
Cnd eu mai aveam nc vreo civa iarzi pn la el, l-
am vzut ridicnd ceva de pe pervazul de crmid al
ferestrei, dup care a intrat n box fr s i se aud
picioarele pe zgur.
Am continuat s alerg.
n box mai era nc un brbat, mai nalt, care nhase
calul de cpstru.
L-am vzut pe Wykeham ridicnd obiectul ce-l avea n
mn spre capul celui de al doilea brbat. Am zrit
strlucirea de o clip i am auzit pocnetul ngrozitor...
Cnd am ajuns la u, un brbat mort zcea pe zgur,
un cal nevtmat arunca din cap i fornia pe nri de fric,
n aer se simea miros de praf de puc, iar Wykeham sttea
n picioare, cu privirile aintite n jos i cu Coltul n mini.
Calul care tria era Kinley... dar n-am simit nici o
uurare.
Wykeham! am spus.
i-a ntors capul i mi-a aruncat o privire confuz.
351
El mi-a mpucat caii, a zis el.
Da.
L-am omort. Am spus c o voi face... i am fcut-o.
Mi-am cobort ochii spre brbatul mort, spre costumul
elegant i pantofi fcui de comand.
Zcea pe o parte, pe cap avea un ciorap de nylon n chip
de masc, cu o gaur n el n spatele urechii drepte.
Litsi a intrat alergnd n ograd i, abia respirnd, a
ntrebat ce s-a ntmplat. Aa cum m afam n cadrul uii,
m-am ntors spre el fr a-l lsa s vad ce este nuntru.
Litsi, du-te i telefoneaz la poliie, i-am spus.
Folosete telefonul din main. Apas pe 0 i-i va rspunde
centralista... cere poliia. Spune-le c aici a fost omort un
om ntr-un accident.
Un om! a exclamat el. Nu un cal?
Amndoi... dar lor spune-le c un om.
Da, a zis el nefericit. Bine.
A pornit napoi de unde venise, iar eu m-am ntors spre
Wykeham care acum privea cu ochii larg deschii i ncepuse
s tremure.
N-a fost un accident, a spus el oarecum cu mndrie
n voce i n felul n care-i inea capul. Eu l-am omort.
Wykeham, i-am spus presant. Ascult! M asculi?
Da.
Unde vrei s-i petreci ultimii ani din via? n
nchisoare sau pe colinele Downs cu caii ti?
Sttea holbndu-se la mine.
M asculi?
Da.
Se va face o anchet, am continuat eu. i acesta a fost
352
un accident. M asculi?
A dat din cap.
Ai ieit afar nainte de a te culca s vezi dac totul
este n ordine.
Da, am ieit.
Ai avut trei cai omori n ultimele zece zile... Poliia
n-a putut descoperi cine a fcut-o... tiai c eu trebuie s vin
n noaptea asta ca s te ajut la patrularea ogrzilor, dar, n
chip fresc erai ngrijorat.
Da.
Ai intrat n aceast ograd i ai auzit pe cineva care
i-a mpucat unul din cai.
Da, aa este.
Este Abseil?
Doream din tot sufetul s spun nu, dar el a spus da.
Abseil... care a alergat cu o vitez c a fost ct pe-aci s-
i frng gtul peste ultimele trei obstacole la Sandown i
care s-a agat de victorie chiar pe linia de potou.
I-am spus:
Ai fugit ncercnd s-l mpiedici pe intrus s fac i
mai mult ru... Ai vrut s-i smulgi pistolul din mini.
Da.
El era mai tnr, mai puternic i mai nalt dect
tine... Te-a mbrncit la pmnt folosind pistolul, tu ai czut
pe potec, nucit pe moment.
De unde tii? m-a ntrebat Wykeham uluit.
Semnele evii sunt peste tot pe obrazul tu.
Sngereaz. S nu-l atingi, i-am spus cnd i-a ridicat mna
s se pipie. El te-a trntit la pmnt i a intrat n cea de a
doua box ca s omoare i cellalt cal.
353
Da, s-l omoare pe Kinley.
Ascult... El a avut arma n mn.
Wykeham a nceput s-i clatine capul i apoi s-a oprit.
Am continuat:
Omul avea de gnd s-i mpute calul. Tu te-ai
repezit spre arm ca s-l opreti. Ai ncercat s i-o iei... el a
cutat s i-o smulg din mn. A reuit s te izbeasc, dar
tu aveai nc minile pe arm i, n ncierare, cnd a smucit
arma spre el, captul gros al evii i-a lovit capul, iar atunci,
nu se tie cum, ai apsat pe trgaci.
Se uita la mine cu o privire fx.
Tu n-ai vrut s-l omori; m asculi, Wykeham? Tu ai
vrut s-l mpiedici s-i omoare i cel de al doilea cal.
K... Kit... a zis el n cele din urm blbindu-se.
Ce ai de gnd s le spui celor de la poliie?
Eu... am... am ncercat s-l... s-l opresc s mpute...
A nghiit n sec... El a... a smucit pistolul... care i-a izbit
capul... Arma s-a... s-a descrcat.
El nc mai inea n mn pistolul de patu-i de lemn
grosolan.
Arunc-l pe zgur, i-am spus.
L-a aruncat i privirile noastre s-au oprit asupra lui: era
un instrument al morii, greu, urt, grosolan.
Litsi s-a ntors spunnd c poliia va veni curnd i el a
fost cel care a aprins lumina dnd la iveal fecare detaliu al
scenei.
M-am aplecat i m-am uitat mai de-aproape la Maynard.
Pe ciorapul de mtase era o pat de ulei, acolo unde
ptrunsese sgeata, i mi-am amintit c Robin Curtis
spusese c sgeata fusese uns nainte de a f omort Col...
354
Robin i va aminti... Nu va exista nici un dubiu c Maynard
omorse toi cei patru cai.
tii cine este? l-am ntrebat pe Wykeham n timp ce
m ridicam la vertical.
tia pe jumtate. Pe jumtate nici nu-i venea s cread.
Allardeck? a spus el fr a prea sigur.
Allardeck.
Wykeham s-a aplecat s-i scoat ciorapul de pe cap.
S nu faci asta! i-am spus cu bruschee. S nu-l
atingi. Oricine poate vedea c el a venit aici ncercnd s nu
fe recunoscut... pentru a omor caii... Nimeni nu pleac s-i
fac plimbarea de sear purtnd o masc din ciorap i un
Colt cu sgeat.
L-a ucis pe Kinley? a ntrebat Litsi nelinitit.
Nu, acesta este Kinley. L-a omort pe Abseil.
Litsi prea de-a dreptul copleit.
Biata tanti Casilia... Mi-a povestit ct de frumos ai
ctigat cu Abseil. De ce l-a omort pe cel care n-ar f putut
ctiga Grand National-ul? i-a cobort privirile spre
Maynard nelegndu-i motivele. Allardeck nu suporta ca tu
s strluceti, indiferent n ce fel.
Vrjmia dintre cele dou familii era moart, mi-am zis
n sinea mea. S-a terminat pentru totdeauna. Vechea obsesie
murea o dat cu Maynard, iar el murise nainte de a atinge
zgura, la fel cu Cotopaxi, Cascade, Abseil i Col.
Un sfrit pe msur, mi-am zis.
Litsi a spus c promisese poliitilor s-i atepte n
parcare ca s le arate unde s vin, aa c a plecat.
Wykeham a petrecut o bun bucat de vreme uitndu-se
la Kinley, care acum sttea linitit, fr a mai f speriat, apoi,
355
pentru o clip, i-a oprit privirile asupra lui Maynard.
M bucur c l-am omort, a spus el cu nverunare.
Da, tiu.
Ai grij ca s ctigi Triumph Hurdle.
M-am gndit la antrenamentele pe care le fcusem cu
acest cal, nvndu-l s aprecieze distanele pe colinele
Downs, sub supravegherea lui Wykeham, modelnd talentul
nativ, extraordinar, adugndu-i noi valene pentru o
pregtire desvrit.
Am s fac tot ceea ce pot, am rspuns.
A zmbit.
Mulumesc, Kit, mi-a zis. i mulumesc pentru tot.
Poliitii au venit nsoii de Litsi: doi dintre ei, cu grade
superioare, i luau note i au spus c trebuie chemai
medicii veterinari legiti i fotografi.
L-au chestionat pe Wykeham asupra celor ntmplate.
Am ieit afar... l-am gsit pe intrus... el m-a trntit
la pmnt... Avea de gnd s mpute i calul sta... m-am
ridicat n picioare.
A fcut o pauz.
Continuai, domnule, a spus poliistul nelegtor.
n faa lor, pe zgura din box, lng intrusul mort care
zcea alturi de arma-i amenintoare ce strlucea n lumina
soarelui se afa un btrn slab, cu prul alb, rvit, cu
fruntea acoperit de pistruii senectuii i cu snge nchegat
pe obraz de la loviturile de pistol.
Ei au vzut, aa cum vor vedea i judectorul, i juraii,
i presa nfiarea exterioar a omului deteriorat de vreme i
cu micri tremurate i nu titanul care nc mai zcea n el.
Wykeham i-a ndreptat privirile spre Kinley; spre viitor,
356
spre calul care putea s zboare pe colinele Downs, cu coada
futurnd n vnt, srind dumnezeiete n ntmpinarea
destinului su.
i-a ntors capul spre poliiti, iar n ochii lui se oglindea
lumina cerului.
A fost un accident, a spus el.
SFRIT
357
CUPRINS
CAPITOLUL 1..............................................................................................5
CAPITOLUL 2............................................................................................20
CAPITOLUL 3............................................................................................35
CAPITOLUL 4............................................................................................50
CAPITOLUL 5............................................................................................66
CAPITOLUL 6............................................................................................78
CAPITOLUL 7............................................................................................94
CAPITOLUL 8..........................................................................................107
CAPITOLUL 9..........................................................................................123
CAPITOLUL 10........................................................................................139
CAPITOLUL 11........................................................................................154
CAPITOLUL 12........................................................................................168
CAPITOLUL 13........................................................................................183
CAPITOLUL 14........................................................................................199
CAPITOLUL 15........................................................................................214
CAPITOLUL 16........................................................................................229
CAPITOLUL 17........................................................................................244
CAPITOLUL 18........................................................................................259
CAPITOLUL 19........................................................................................273
CAPITOLUL 20........................................................................................287
CAPITOLUL 21........................................................................................301
358