Sunteți pe pagina 1din 99

0

A V E N T U R A
Romane de aciune i pasiune
PIERRE DEMOUSSON

SCLAVA
SCLAVA
PIRATULUI
PIRATULUI
Traducere de
MIU TEODORIU
1
2
Cuprins
PIERRE DEMOUSSON - SCLAVA PIRATULUI................3
CAPITOLUL 1..............................................................................3
CAPITOLUL 2. ATACUL..........................................................12
CAPITOLUL 3. TRGUL DE SCLAVI.......................................20
CAPITOLUL 4. INSULTA ADUS FRANEI.............................27
CAPITOLUL 5. FATMA, NEGRESA CEA BUN.......................34
CAPITOLUL 6. UN OFIER LA KASBAH................................39
CAPITOLUL 7. EVADAREA.....................................................46
CAPITOLUL 8. FELUCA CU PNZELE DE AUR......................51
CAPITOLUL 9. MEKTUB!........................................................57
CAPITOLUL 10. ARMATA NAVAL...........................................61
CAPITOLUL 11. SIDI FERRUH...............................................65
CAPITOLUL 12. STAUELI.........................................................70
CAPITOLUL 13. CAPITULAREA ALGERULUI...........................73
CAPITOLUL 14. I POARTA DE BRONZ A CETII KASBAH SE
DESCHISE.............................................................................76
YACU-MAMA..............................................................82
3
PIERRE DEMOUSSON
SCLAVA PIRATULUI
CAPITOLUL 1.
Ar trebui s intri n cabina ta, copila mea; cu venirea
serii se cam pornete vntul
Dar tu, tticule, nu m nsoeti?
Nu, Marie-Anne, eu mai rmn pe punte, tii bine c
pe la ora asta cpitanul lui Vulcan ine s mai plvrgim
puin i face plcere.
Admir, zu, rbdarea ta!
Chestie de obinuin. Viaa m-a nvat c nu stric
niciodat s fi amabil. Ceea ce nu m-mpiedic ns s-mi
pstrez libertatea de spirit, i s-mi judec contemporanii la
justa lor valoare.
O, tticule! ce diplomat eti tu! Zu c ministrul face
ru c nu folosete mai bine talentele tale! Ai s-mi trimei
un matelot s-mi vesteasc ora cinei?
N-ai nicio grij; la revedere.
Dialogul acesta se schimba pe puntea dinaintea vasului
cu trei catarge Vulcan, vas-curier francez, care n seara
aceasta de martie 1827, naviga, cu toate pnzele ntinse
4
spre Syria, dup ce prsise Marsilia de vreo patruzeci i
opt de ore.
Era ncnttoare aceast Marie-Anne, fat tnr de
douzeci de ani, brun cu ochi negri, cu nfiarea
inteligent i hotrt.
Tatl ei, consulul general Robert des Pallires, trimes de
guvernul Majestii sale Carol X ca s-l reprezinte la
Beyrouth unde, graie tratatelor datnd nc de pe vremea
bunului rege Francisc I, Frana ocupase ntotdeauna n
rile Levantului o situaie privilegiat.
Cam solemn, cam nepat, un fel de deformare
profesional, consulul general fcea celor care-l ntlneau
pentru ntia oar impresia c ar f un personaj rece,
nchipuit i foarte distant; dar dac putuse i mai ales
tiuse cineva s foreze uile intimitii sale, i da ndat
seama c nu se afa om mai bun pe lume.
Vduv devreme, nu tria dect pentru copila lui, fica lui
unic, portretul viu al soiei disprute.
Marie-Anne, ager, tot att de inteligent pe ct de
drgu, cunotea inima tatlui pn-n strfundurile
acesteia i bravul diplomat, foarte adesea fr, s-i dea
seama, era manevrat de mna de maestru a tinerei fete.
Aa se ntmpl c atunci cnd demnitarul primi
pergamentul cu pecetia regelui care-l mputernicea s
ocupe un post n Syria, Marie-Anne, de cum af, nu ovi
o clip.
Am s te nsoesc, tticule, i declar ea cu ton
hotrt.
Dar bine, mititico, nu te gndeti?
Ba dimpotriv Dac biata mea mam mai tria, ce
fceai?
5
De nu tiu.
Ei! vezi! Iac, s i-o spun eu: ai f dus-o cu d-ta. Da,
da, nu protesta. Nu poi rmnea singur. Cine oare s
poarte de grija casei? Cine s te ajute la recepiile
consulatului general?
De acord, dar e att de departe Tocmai n Asia
Ei i, cel mult cincisprezece zile!
Dar primejdiile cltoriei pe mare?
A, da! S vorbim i de asta. Vrei s i spun adevrat?
eu nu prea cred n ele. Nu cumva domnii pirai algerieni ar
ndrzni s atace vasul care-l duce la Beyrouth pe consulul
general al Franei, trimisul Majestii Sale regelui? Atta le-
ar lipsi! dac nu au scrupule i principii, aceste triste
personaje fr de credin i fr respect de lege, cunosc
totui nceputul nelepciunii, adic teama de cel mai tare.
i apoi, tticule, nu te gndeti la mhnirea ce mi-ai
pricinui plecnd fr mine?
Ah, mic vrjitoare!
Fa de argumentul acesta, consulul nu mai avu ncotro.
ntreaga lui diplomaie btea n retragere n faa farmecului
copilei sale i lacrimi de bucurie i de emoie i sugrumau
tainic gtleju1.
Cauza Marie-Annei era ctigat; dup o bun, nsoit
de tatl ei, se mbarca la Marsilia pe Vulcan, special
rechiziionat ca s-l transporte pe dl. des Pallires.
Bastimentul acesta cuprindea, de altminteri, o ntreag
ncrctur de stofe i mtsuri preioase, trimise de
comercianii din Lyon pe pieele Levantului.
Fr vreun incident de la plecare, cltoria se anuna
din cele mai favorabile i diplomatul se bucura.
Cele trei catarge ale lui Vulcan, ncrcate de pnze se
6
nlau impuntoare deasupra punii; briza serii se rcea
tot mai tare i d. des Pallires care-i trimisese fica n
cabin, regret c fgduiala dat cpitanului vasului l
mpiedica s-o imite.
Deodat, cobornd duneta, zri pe cel care era stpn
pe bord dup Dumnezeu; cu faa nconjurat de un colan
de barba aspr i ncrunit, ca cpitanul Baroni era o
corcitur de corsican i Marsiliez tot att de bun marinar
pe ct era de vestit ca povestitor de snoave.
Iat-m domnule consul, exclam el. V-am cam lsat
s m-ateptai. Dar v implor s m iertai.
Suntei gata iertat, domnule cpitan, datoriile dv. ...
Fleac! suntei, zu, foarte bun, dar pe blestematul
sta de vas trebuie s fi cu ochii n zece.
Totui, vd
Ba e chiar aa cum v-am spus. De pild, n-o s m
credei poate, dar am dat ordine formale ca, cele dou
tunuri cu care ne-a druit Arsenalul, n onoarea dv.
domnule consul general, s fe puse n stare de tragere, de
cum se las seara.
Ei, ce credei adineauri dnd o rait, ce-mi vzur ochii?
eful de echip sforia ca un tmpit lng piesele lui!
Ce lux de precauiuni, cpitane.
Ba nici de cum! De altminteri ncrctura e preioas.
Mulumesc! spuse diplomatul rznd deschis.
N-avei pentru ce! ntmpin cellalt fr ca s se
turbure. Dar nu vreau s v ascund nimic; rmurile
acestea, prin preajma Corsicii nu mai sunt sigure
Adevrat?
Nu sunt sigure de loc! i asta numai de cteva luni
ncoace. S-ar putea spune c pirateria i-a nteit
7
activitatea.
Dar nainte de a prsi Marsilia am primit instruciuni
severe i precise s m feresc pe ct se poate de primejdie.
i eu care m gndeam c cele dou tunuri ale dv. nu
erau aprovizionate dect cu focuri oarbe ca s salute
pmntul!
Da de unde! ghiulele bune, adevrate, de 24, pe care
le-a trimete fr mustrare de cuget n cheresteaua celei
dinti feluce, sau tartane sau ebece care-mi va prea
suspect. Ba, tiu chiar un bandit dintr-tia cruia i
rezerv o salv de onoare dac-l ntlnesc!
i cine-i oare, cpitane?
Acela care comand feluca
1
cu pnzele aurite. N-ai
auzit de el?
V mrturisesc c
Avei puintic rbdare, domnule consul general, am
s v istorisesc povestea lui, iar iat c briza slbete i
matelotul de serviciu la catart nu-mi pare s-i dea seama.
Scond din buzunar un fuier de argint, cpitanul
Baroni l duse la buze i scoase mai multe chemri
prelungi.
ndat, ca nite draci ieind din cutia lor, vreo ase
marinari aprur pe punte, cu picioarele descule, n
pantaloni albi, cu torsul lor atletie acoperit cu un tricou
albastru cu dungi albe.
Ei, mi casc gur, url cpitanul. La manevr, mii de
tunete. Ia ntindei-mi toat pnza asta.
Agili ca nite pisici, oamenii se supuser i se repezir la
vntrele.
Se lsa seara; la orizont, discul soarelui avea s dispar
1
Corbioar lung cu pnze i lopei.
8
pe dup valurile pe care le inunda ntr-o dr purpurie.
Aa, acum merge iar bine, spuse Baroni ntorcndu-se
la distinsul su pasager, dup ce mai nti se ncredinase
ca manevra comandat de el era pe cale de mplinire.
Cam pe unde ne afm acum, cpitane? ntreb d. des
Pallires.
Exact n preajma insulelor Sanguinare.
Mersul nostru parc se ncetinete.
Da, i tare m tem ca noaptea s nu treac n mici
manevre i trcoale. Va trebui s deschidem ochii.
V temei de stnci?
Nu stncile m sperie pe mine, ci piraii?
Iar cu piraii?
Ascultai bine ce am s v povestesc. Acum trei luni
m ntorceam de la Alicante, cu Vulcan al meu ncrcat
peste msur cu butoaie de vin. De aceea chiar mersul
nostru era foarte ncetinit.
Briza potrivnic m silea s plutesc n zig-zag, cnd
deodat santinela de pe catart mi semnaleaz o pnz la
rsrit.
Bun, mi spun, trebuie s fe vreun camarad care ca i
noi trebuie s fe n cutarea unui vnt favorabil; i nu m
tulbur ctui de puin.
Dar spre marea mea uimire, mi dau seama c feacul
acela, nu mai mare dect o coaj de nuc, se apropia de noi
cu mare vitez. mi iau luneta, ca s vd mai bine i iat
c descopr dou rnduri de vsle care se balansau n
caden de-a lungul cojii acelea. n acelai timp deosebii
pnzele ei galbene, galbene de tot, ca de aur.
Proast afacere, m gndii, cu att mai mult c n-aveam
nici mcar un pistol pe bord.
9
Necunoscutul nainta ntins spre noi i m mai ntreb i
azi ce ni s-ar f putut ntmpla, dac printr-un hazard, pe
care vreau s-l numesc providenial, la cellalt capt al
orizontului, nu s-ar f ridicat un fum gros
Un fum?
Da, domnule consul general. Cuprins de spaim
probabil, corsarul cu pnzele galbene face stnga-mprejur
i dispare.
Abia dup dou sptmni, la cpitanatul portului din
Marsilia avui explicaia acestui dublu fenomen: fumul
provenea de la unul din acele mici bastimente de o invenie
recent de tot, care cic, face s nainteze vasul cu ajutorul
aburilor, de fapt nu prea cred s fe mare lucru, cci
pnzele i-au fcut proba lor de veacuri, i care i fcea
ncercrile prin partea locului.
Dar prezena acestuia, a izbutit s pun pe fug vasul
pirat care se ndrepta spre noi i care nu era altul dect
faimoasa feluc cu pnzele de aur, comandat de Aga,
propriul fu al lui Hussein, deyul Algerului.
Cum? Acest pa ar tolera ca unul din familia lui?
Nu numai c tolereaz pirateria, dar o i ncurajeaz.
Algerul e un adevrat cuib de corsari de cnd i au instalat
domnia Turcii pe acolo.
tiu, tiu cu toate c ofcial
Da, cunoatem noi formula, mai e vorb? Dar v rog
s credei c Hussein i bate joc de aa ceva, i c, refugiat
n Kasbah, ca un vultur stpn pe larguri, i trimite
marinarii lui groaznici n toate direciile cu ordinul de a-i
nsui toate bastimentele pe care le vor ntlni, fr ca s se
sinchiseasc de felul pavilionului, i s-i aduc pasagerii i
10
echipajul: brbai, femei, copii, orice, totul e bun ca s fac
din ei sclavi.
Domnule consul general, n-o s m facei s cred c
habar n-avei de toate astea?
Diplomatul, sincer ncurcat, ovia cu rspunsul, prins
ntre francheea lui i secretul profesional
Dar deodat, se hotr:
Ai dreptate, cpitane: sunt la curent cu toate faptele
acestea. Dar ce s facem? Nu trebuie alarmat publicul, i
de aceea consemnul e tcerea.
Cnd cade pe un bastiment nenorocul s devie prada
unui corsar, statul se grbete s plteasc preul de
rscumprare, orict ar f de mare; i se iau toate
precauiunile ca nimeni s nu afe nimic.
O expediie ndeprtat spre aceste pmnturi
necunoscute. Pentru un succes mai mult sau mai puin
problematic, n-ar ntmpina din partea ponorului dect
indiferen, poate chiar ostilitate
Bine-neles n privina aceasta tii mult mai multe
dect mine.
Dar eu continui s strui asupra unui lucru, i anume:
c Algerienii, Arabii dac preferai, sunt un popor blajin i
panic, asuprii de o mn de Turci. Btinaii acetia dac
s-ar vedea sprijinii de un vreun popor al Europei n-ar lsa
s treac mult vreme ca s se revolte i s i rstoarne pe
tirani.
E un punct de vedere nou, cpitane, foarte interesant.
Se prea poate s ai dreptate. Dar m ndoiesc ca chestiunea
s f fost studiat vreodat sub lumina aceasta i rein
aspectul acesta al problemei ca s-l folosesc cu vreun
prilej.
11
Ah! Ah! Domnule consul, ncep s v convertesc! Dar
se las noapte! Venii n cabina mea, s bem acolo un
pahar de porto pentru izbnda cltoriei noastre.
Cei doi brbai apucar pe scara care duce spre
apartamentele cpitanului.
Acesta, de cum intr, ddu ordin omului su de serviciu
s aprind felinarul de aram care atrna de tavan.
Nu v-am ntrebat nc ce mai face fica dv.? ntreb
Baroni curtenitor.
Se simte foarte bine, rspunse d. des Pallires i aerul
de mare i priete minunat.
Diplomatul abia i sfrise vorba, cnd un zgomot de
pai grbii rsun n culoarul exterior. Ua cabinei se
deschise brusc i secundul lui Vulcan, un tnr chipe cu
ochiul ager, cu prul rocat, apru gfind cu plria de
piele n mn.
Iertare, scuzele mele, cpitane, domnule fcu el.
Ce s-a ntmplat, ntreb Baroni.
Un vas cu pnze dinspre tribord cpitane.
Drace! exclam Corsicanul, care fr s mai atepte
vreo explicaie, cu o mn i nfund plria n cap iar cu
cealalt nfc un pistol ncrcat care se afa pe mas i se
npusti afar, urmat de d. Des Pallires, intrigat de graba
aceasta.
Pe puntea lui Vulcan, n mijlocul ntunericului, forfoteau
umbre foarte slab luminate de felinarele atrnate la mare
deprtare unul de altul de-a lungul bordajului.
Bastimentul nu nainta dect foarte ncet i o hul foarte
blajin l legna parc cu bgare de seam.
Consulul ddu cu ochii, pe dunel, de un grup n care
recunoscu silueta ndesat a lui Baroni.
12
i unde se af vasul d-tale fantom? ntreb
Corsicanul.
Pe aici, cpitane, rspunse secundul artnd un
punct n noapte. Luna care-l lumina adineaori e ascuns
acum de un nor, dar v jur c n-am visat
Cellalt se ntoarse mormind, cutnd s strbat
misterul ntunericului.
Deodat, luna reapru rspndindu-i pe valuri lumina
ei livid i ireal.
Ca la un semnal ateptat, dou puncte luminoase, dou
tore se aprinser n deprtare, luminnd un bastiment de
form lung, subirel, sprinten, care nainta direct spre
Vulcan, dus cu repeziciune de sforarea vslailor lui.
Deasupra se nla o pnz, sinistr, ngust, curbat ca
lama unui imens iatagan care strlucea galben n lumina
lunii.
O njurtura scp de pe buzele cpitanului Baroni.
Feluca cu pnzele de aur! Exclam el i rmase o clip
ca buimcit, dar curnd i reveni n fre i, desprinznd
cornetul acustic care era atrnat de puntea de comand,
rcni ct l inea gara.
Ohe! cei de pe Vulcan, stop, fecare la postul lui!
pregtire de atac!
13
CAPITOLUL 2.
ATACUL
D. des Pallires mpietrit o clip de cuvintele cpitanului
Baroni i recpt foarte repede stpnirea de sine i
naint spre comandantul Vulcanului.
Comandante, oare i-a putea f cu ceva de ajutor?
Corsicanul, fr a rspunde ndat, privi pe diplomat din
cretet pn-n tlpi, bubele i se crispar, i ridic uor din
umeri.
Nu, domnule consul, spuse el n sfrit, ntinznd
mna, o lab mare, roie, aspr i proas, btrnului,
care, cu atta simplitate venise s se pun sub ordinele lui.
Nu, domnule consul, locul dv. nu-i aci pe punte. Ducei-
v la fica dv., n apartamentul ei i, ntmple-se orice s-ar
ntmpla, nu ieii de acolo.
Ct despre noi, vom ncerca s v aprm cum va f mai
bine.
D. des Pallires nu strui: Baroni era pe bordul lui
singurul stpn dup Dumnezeu i fecare trebuia s i se
supun.
i totui nu se putea gndi fr ca s se cutremure la
jertfa tuturor acestor viteji care aveau s-i pun viaa-n
joc pentru viaa lui i a copilei sale.
ncet i parc cu prere de ru, cobor de pe dunet, pe
14
cnd pe punte agitaia era la culme; marinarii alergau
ncoace i ncolo, unii narmai cu sbii cu topoare, alii cu
finte; ordinele, chemrile se ncruciau. n jurul
cpitanului, se adunaser vreo doisprezece brbai, de un
curaj slbatec, gata s se bat pn la moarte.
n clipa n care avea s dispar n ntunericul scrii,
diplomatul se opri i arunc o privire asupra valurilor: Colo
la distan de cteva sute de metri, ntocmai ca o fantom
mare, decupat ca o umbr chinezeasc pe ecranul cerului,
feluca duman nainta ca un vultur asupra przii sale.
Pe cnd zbovea, d. des Pallires se gndi deodat la
Marie-Anne. Biata copil nu tia ctui de puin despre
primejdia neateptat care amenina pe Vulcan, ea care-i
btuse ntotdeauna joc de pirai. Tatl ei aproape c se
dojenea singur c lsase s treac atta timp pn s-o
vesteasc.
Grbi ct putu pe treptele nguste. Pe cnd deschidea
ua cabinei n care se afa Marie-Anne, un duduit surd
rsun, zguduind ntreg vasul, fcnd s vibreze nveliul
de la cal pn la punte.
Dar ce se petrece, tat? ntreb tnra fat, venind n
ntmpinarea tatlui ei.
Acesta nu tiu ce s rspund, dar faa lui tras, gura
lui crispat vorbir pentru el.
Marie-Anne arunc ncolo cartea pe care o pstrase n
mn.
Ce s fe, spune? o primejdie?
Se auzi o alt duduitur, mai surd, mai apropiat dect
ntia.
Tunul! murmur d. des Pallires.
Tunul? Suntem oare atacai? i de cine?
15
De ctre pirai, copila mea. Dar ascult-m, trebuie s
fi calm. Nu-i fe fric.
Tticule, cu tine lng mine, nu m tem de nimic. Dar
vorbete, vorbete te rog. Vreau s tiu totul. Cel puin dac-
a f rmas pe punte!
Atta ar mai f lipsit. Dar uite n dou cuvinte despre
ce e vorba: cpitanul Baroni crede c ar f zrit un
bastiment suspect care se ndrepta spre noi. Nu e tocmai
sigur. Presupune totui c s-ar putea s fe faimoasa feluc
cu pnzele de aur
Frumos nume! dar asta nu-mi spune nimic.
E adevrat. Af deci c acesta e numele pe care
marinarii Mediteranei l-au dat vasului pe care-l comand
chiar ful deyului din Alger, Aga, cunoscut prin ndrzneala
i vitejia lui. Pnzele bastimentului lui sunt vopsite n
galben. De aci, oamenii mrii, care sunt cu toii cam poei,
ie-au botezat de aur nelegi?
Dar nu fi ngrijorat, copila mea. Cpitanul Baroni tie
sigur ce are de fcut, echipajul lui e viteaz i mai are i
tunurile pe care le-ai auzit. O s pun pe fug pe agresor,
dac exist vreun agresor, i m-a trimis lng tine ca s te
linitesc.
Nu am nevoie, nu mi-e fric i o s ne urcm i noi ne
punte.
Ai nnebunit?
Tnra fat se ndrept cu hotrre spre u.
Dar cine o s ngrijeasc pe rniii notri? exclam ea.
i apoi vreau s lupt i eu mpotriva acestor pirai care,
fr ruine, atac nite oameni panici.
Tticule, tticule, las-m s m duc. Nu sunt nepoata
amiralului Pallires, fratele tu care i-a gsit o moarte att
16
de glorioas la Navariu?
Nimeni n-ar putea vreodat spune care ar f putut f
rspunsul demnului consul general la evocarea acestor
amintiri familiare i istorice, cci chiar n clipa aceasta, un
zgomot ngrozitor care se auzea clar, cu toate uile nchise
i pereii cptuii, se ridic pe puntea lui Vulcan. Una
dup alta, dou detunturi bubuir; se pornise canonada
hotrt mpotriva asaltatorilor.
Strigte de furie slbatec ajunser pn la cabina
pasagerilor, nsoite de pocnetele fintelor, apoi deodat o
izbitur brutal fcu s se zguduie ntreg vasul: surprins,
d. des Pallires lunec pe podea iar Marie-Anne se repezi
s-l ridice.
Deasupra lor, btlia trebuie s se f ncins; se auzeau
lovituri surde, izbituri, strigate; fulgerri roii ca nite
fcri treceau prin faa ferestruicilor cabinei. Nenstare s
fac vreo micare, nu din pricina fricii ci a surprinderii,
Marie-Anne edea pe canapeaua cabinei lng tatl ei,
buimcit nc de reaua cztur suferit.
Urmrea cu ochii minii lupta care se ddea colo sus,
actele de curaj, sforrile tuturor bravilor mateloi care se
luptau ca s-o apere, pe ea, biata fat neputincioas s le
dea vreun ajutor.
Ah! Turcii tia blestemai, care n plin secol al XIX-lea
mai pstrau obiceiurile blestemate de alt dat. Ce s-ar
putea oare face ca s se curee odat pentru totdeauna
mrile de pacostea asta!
Deodat, o detuntur pocni aproape de tot de urechile
tinerei fete, un geam al uneia din ferestruicile rotunde se
fcu ndri n timp ce un glonte se nfpse n lemnria
cabinei.
17
Marie-Anne se ntoarse, brusc: prin gaura rotund a
ferestruicii apru faa hidoas, pmntie, a unui om, chior,
schimonosit. Purta un turban. O mn se ntinse spre d-ra
des Pallieres care simi un for strbtnd-o din cretet
pn-n tlpi. Dar i reveni repede n fre. De ce avea s se
team? Omul doar nu putea ptrunde nuntru prin
ferestruic.
Maimuoi blestemat! strig ea mnioas, ateapt
puin.
i apucnd o vergea grea de fer cu care se fxa de obicei
masa cabinei pe timp de furtun, ea lovi cu toat puterea
mna care-o mai amenina nc; rsun un urlet de durere
iar omul foros dispru.
n vremea asta, sus pe punte btlia continua.
Care avea s fe sfritul? S fe oare piraii att de
numeroi i att de puternici nct s doboare pe vitejii
mateloi ai cpitanului Baroni?
D. des Pallieres, ca pierdut ntr-un vis, nu mai spunea
nimic. Marie-Anne plec plin de ncordare urechea.
I se pru c detunturile se potoliser, se rriser.
Tunurile, fintele tcuser, doar unele gemete strbteau
pn la ea. Era sfritul: trebuie c barbarii fuseser
respini.
Tticule, spuse ea atunci, nu crezi c ar f bine s ne
urcm pe punte?
O, Doamne Copila mea
Ascult, nu se mai aude nimic. Desigur c s-a sfrit.
Feluca cu pndele de aur o f luat-o la fug. Hai, tticule
s-l felicitm pe cpitanul Baroni i pe bravii lui tovari.
Au binemeritat-o.
Diplomatul i fcu pe plac i mpreun cu fica lui ajunse
18
la scara care-i duse pe punte.
Dar acolo, n locul spectacolului la care se ateptau, ceea
ce vzur i cufund n uimire i groaz; voir s dea
napoi, s fug prea trziu. Zece mnii grele, grosolane, i
nfcar i ntr-o secund consulul general i Marie-Anne,
legai cobza, fur mpini spre un grup de brbai pui n
lanuri, printre care recunoscur pe cpitanul Baroni cu
faa nsngerat, pe secundul vasului i pe civa mateloi
de pe Vulcan.
Doamne! ce se ntmplase oare?
n curnd aveau s afe ceea ce de altminteri i ghiciser;
mpotriva oricror ateptri, piraii de pe feluca cu pnzele
de aur, puseser stpnire prin fora lor superioar pe
vasul francez.
Aga, corsarul cel cumplit, ful deyului, era de acum
ncolo stpn, nu numai pe bastiment ci i pe soarta
tuturor celor de pe vas.
D. des Pallires, prea bun cunosctor n ale Orientului,
nu se putea ndoi ctui de puin de soarta care-i era
rezervat att lui ct i tovarilor si de suferin.
Totui, i mai rmnea o speran: calitatea lui de consul
al Franei, putea s impresioneze pe barbarii acetia, cu
toate c epoca nu era prea ndeprtat ceva mai mult de
un secol n care venerabilul Printe Le Vacher, trimis al
regelui Franei la Alger, fusese legat de gura unui tun din
ordinul deyului care domnea pe vremea aceea i i gsise
astfel o moarte ngrozitoare, n dispreul cel mai deplin al
dreptului naiunilor.
Ticloii care luaser n primire pe d. des Pallires i pe
fica sa, i mpinser spre partea dinainte a vasului, unde
nite tore luminau un grup de oameni cu chipurile
19
energice, dar aspre i crunte.
La civa pai mai ncoace de ei, acela care pesemne era
eful lor sta n picioare cu braele ncruciate. nalt la stat,
prea mai distins la nfiare dect tovarii lui, i
mustaa neagr care-i mpodobea chipul ntunecat, nu
izbutea s rpeasc ntregii sale persoane un anumit aer de
mreie i de inteligen. Ochii lui aruncau fulgere, n
chimirul lui de piele galben, mpodobit ici i colo, cu pietre
scumpe, erau nfpte dou pistoale cu mnerele cu
ncrustri de Damasc i mai atrna de el un iatagan de
care prea c nu se servise, cci spre deosebire de
iataganele celorlali pirai, care-l nconjurau lama acestuia
nu arta nicio urm de snge.
La vederea consulului i a ficei sale, se nal i mai
mult din trup i cut s-i dea o nfiare i mai aspr.
Cine eti tu, ntreb el pe franuzete pe d. des
Pallires.
Dar tu? replic ndat diplomatul care tia c cu
Orientalii principalul lucru e s nu-i pierzi niciodat
obrazul.
ntrebarea pru c-l uluiete o clip pe pirat, dar i
reveni ndat:
Te intereseaz? Af deci c sunt ful Mriei Sale
Hussein, dey al Algerului i stpn atotputernic al
Regenei.
Eu sunt trimisul regelui Franei i, prin faptul acesta,
persoana mea e sfnit.
Rspunsul l biciuise pe turc n plin obraz.
Strnse pumnii dar se stpni.
Crezi tu c m impresionezi?
ineam s te previn, cci stpnul meu, mai puternic
20
dect tatl tu, va ti s rzbune insultele tale.
Deyul Algerului nu se teme de nimeni.
De aceea ful lui se poart ca un bandit.
Ticlosule! Am s-i art eu ct caz fac de tine! Dar
mai nainte rspunde, cine-i femeia asta? Soia ta?
E fica mea.
Piratul tcu i fx lung pe Marie-Anne care susinu
examenul fr ca mcar s clipeasc.
Ce putea s se petreac n capul acesta de barbar? era
oare sensibil la farmecul att de aievea al tinerei fete?
ntoarse ncet ochii de la ea, ridic din umeri ca i cnd
ar f voit s se descotoroseasc de un gnd scitor, apoi,
pe arbete, spuse cteva cuvinte la doi din oamenii lui
care se apropiar de prizonieri. Marie-Anne fcu o micare
ca s se trag napoi.
Nu v temei de nimic, domnioar, spuse Aga din nou
pe franuzete. N-o s vi se fac niciun ru dac nu
ncercai s fugii.
n clipa aceasta, d. des Pallires, nu se putu mpiedica s
nu pun o ntrebare:
Dar cine te-a nvat oare s vorbeti limba noastr?
ntreb el.
Asta te intereseaz? A putea s nu-i rspund, dar
pentru fica ta consimt s te informez; af dar c am fost
crescut de un renegat din ara ta.
i ce ai de gnd s faci cu noi?
S v adaug la ceilali captivi i s v conduc la Alger.
Apoi?
Tatl meu va decide.
Zicnd aceste cuvinte. Aga fcu un semn i piraii
mpinser pe cei doi prizonieri spre grupul lui Baroni i al
21
mateloilor si.
Dup care, parte dintre Turci trecu, dup mai multe
manevre ncoace i-ncolo, pe feluca cu pnzele de aur, iar
aceasta, lund pe Vulcan n remorc, porni ctre miaz-zi.
Dinspre rsrit, orizontul care plea vestea apropierea
aurorii.
22
CAPITOLUL 3.
TRGUL DE SCLAVI
Pe piaa Marinei, nu departe de Kasbah-ul mritului
Hussein, dey al Algerului, domnea un vlmag, un zgomot
fr de nume: Arabi mergeau i veneau, falnici n
burnusele lor albe, n cap cu un turban legat cu nur de
pr de cmil, ceea ce nsemna c sunt ef din Sud, fi ai
unor corturi mari, care veniser spre capital n sperana
unor afaceri bune. Droaie de negri forfoteau prin pia, cu
sau fr treburi.
Din cnd n cnd trecea cte o femeie voalat, fr a
atrage atenia nimnui i disprea ca o umbra ntr-una din
uliele nguste, care, ntocmai ca nite prpstii misterioase
se cscau la fecare col al pieii.
Din toat aceast omenire n micare se ridic un miros
puternic, acru de sudoare i de murdrie.
trengari, marinari, oameni n zdrene, se furiau
printre grupe, ducnd burdufuri pline de ap, couri cu
curmale, scond strigte ascuite, ferindu-se cnd i cnd
de cte-o lovitur.
Toat gloata asta mbrcat n alb sau n culori
iptoare, se izbea ca un val de un baraj de ieniceri, cu
musti lungi, nepstori n aparen ca nite statui i
rezemai de eava putilor lor cu patul mpodobit de
23
ncrustri. Soldaii, fr a s se clinteasc din loc, se
mulumeau s resping cu brutalitate pe imprudenii care-i
strngeau prea de aproape; i din cnd n cnd, un cuvnt,
un singur cuvnt aspru, ieea din gtlejul lor. Balek.
Atunci, Arabii se trgeau napoi, ctui de puin
turburai, ca s-i reia ceva mai departe nesfritele lor
plvrgeli.
Deodat, de sus, de la Kasbah, de pe zidurile cu
metereze, rsun un bubuit surd i prelung: era o lovitur
de tun tras de unul din strvechile tunuri de bronz a
crui gur se ntindea printre crenelurile vechii fortree.
Fr ndoia a c era vreun semnal cci numai de ct
ienicerii, cu pasul lor molatec se adunar ntr-un pluton
cam dezlnat i se duser s se posteze ntr-unul din
colurile pieii, mprind cu generozitate scuipturi sau
lovituri de cizm celora care nu se grbeau s-o tearg mai
curnd din faa lor.
ndat, mulimea de gur casc nvli i se resfr prin
aleile lsate libere ale unui trg n aer, liber ale crui
produse erau fine omeneti.
Era marele trg de sclavi al deyului din Alger, pe care
Mria Sa Hussein l deschidea cumpttorilor.
Jalnic marf, marfa expus acolo! Ciorchini de oameni
cu picioarele ferecate, femei, copii, de toate vrstele, de
toate naionalitile, negri, i albi, de la nenorociii Negri ai
Sudanului, adunai de caravanieri lacomi i adui n
capital ca turmele, biciuii, schingiuii i fmnzi. Pn la
echipajele vaselor franceze, italiene, engleze, spaniole,
baleare, malteze, capturate de pirai n cursul raitelor lor.
Erau acolo mai mult de cinci sute, iar printre ei, cteva
femei remarcabile prin frumuseea lor.
24
Un grup mai ales atrgea atenia eventualilor
cumprtori: era compus dintr-un brbat scurt de stat dar
lat n spate, solid, cu faa ars a marinarului care a
vnturat mrile tuturor climelor, un btrn cu prul alb,
trist, abtut, ca frnt de soart, i n sfrit dintr-o tnr
fat, frumoas, fraged, care prea plin de grij pentru cei
doi tovari ai ei.
Erau: Baroni, cpitanul lui Vulcan, consulul general des
Pallires i fica acestuia, Marie-Anne.
Dup capturarea bastimentului lor de ctre feluca cu
pnzele de aur, nefericiii prizonieri fuseser condui la
Alger de ctre ful deyului i aruncai n temniele
ntunecate din subsolurile puternicei ceti Kasbah,
reedina groaznicului i puternicului stpn care-i
exercita cruda lui tiranie asupra Regentei Algerului,
impunndu-se populaiei prin for i teroare.
n nchisorile acestea, adevrate morminte, sute de
nenorocii zceau n murdrie, n prada unor lipsuri din
cele mai cumplite, ateptnd aproape ca o mntuire ziua n
care clul va consimi s-i scoat de acolo ca s-i expun
n trgul sclavilor: robia cea mai grea nu putea f mai de
nesuferit dect aceast odioas captivitate.
Din fericire pentru dl. des Pallieres, nu numai c nu
fusese desprit de fica lui i de cpitanul Baroni, dar
ntemniarea lor nu fusese de lung durat, cci, ajuni
abia n ajun, supravieuitorii de pe Vulcan fuseser i scoi
la vnzare.
La dreptul vorbind, printre captivii europeni, circulau tot
felul de zvonuri, zvonuri care ajunser i la consulul
general i tovarii si, fr ca ei s le acorde totui mai
mult crezare dect meritau.
25
Se repeta, de la lan la lan, c deyul Hussein, ameninat
n sfrit de marile putei pentru ruinosul comer de care
se servea ca s se mbogeasc, se temea ca nu cumva
dintr-o zi ntr-alta s debarce pe coastele lui fota englez i
cea francez i c de aceea i golise dintr-odat prvliile
de jalnica marf nghesuit acolo.
Care era partea de adevr din cele afate, d. des Pallires
nu era n stare s controleze, i nimic, la plecarea lui din
Frana nu-l putea face s cread c guvernul regelui ar f
dispus s ntreprind vreo expediie ndeprtat;
dimpotriv chiar, iar sosirea lui la Alger fusese att de
rapid, internarea lui att de scurt, nct cu adevrat c
nu avusese nc nici timpul material s-i dea bine seama
de situaie.
ncercase el pe lng Aga s arate nsemntatea titlului
su de reprezentant califcat al regelui Franei, dar eful
pirailor i rse n nas.
O a doua ncercare pe lng ienicerul nsrcinat cu
nchisorile n-avu mai mare izbnd i diplomatul nu mai
avea dect o singur ndejde: s izbuteasc s dea de veste
colegului su. Acreditat pe lng dey, cavalerul Deval,
nsrcinat de afaceri al regelui la Alger pe care-l
cunoscuse odinioar la nceputurile carierei sale, n Italia
c se af cu fica sa printre captivii mritului Hussein.
Nu ncpea ndoial c consulul Franei ar f obinut
liberarea lui imediat.
Da, dar cum s-l previn?
D. des Pallires nu mai tia crui sfnt s i se nchine; i
dac Marie-Anne n-ar f fost lng el, nu ncape nici o
ndoial c bietul om s-ar f lsat s cad prad disperrii
celei mai cumplite.
26
Din fericire tnra fat se afa lng el ca s-i ridice
moralul, ajutat de cpitanul Baroni, care n cursul unei
lungi viei aventuroase, trecuse prin multe i lua lucrurile
cu flosofe.
Cu braele ncruciate, corsicanul privea cu un dispre
suveran pe Turcii, pe efi de trib uscivi i descarnai, pe
Maurii groi cu pielea lucitoare care i dau trcoale,
nendrznind s rite un pre pentru un servitor att de
sfdtor, att de puin dispus s primeasc sclavajul.
Un slujba al fnanelor deyului, nsoit de patru ieniceri,
circula printre grupe ncasnd sumele n duros, n
dubloane de aur sau de argint, dup fecare cumprtur
ncheiat.
Pe cnd se apropia de cei trei Francezi, Baroni murmur
deodat:
Domnule consul?
Ce-i? rspunse d. des Pallires, tresrind, ca i cum
ar f fost trezit dintr-un vis.
Facei ca i cum n-ar f vorba de nimic i ascultai-m.
i dv. domnioar, de asemeni. Poate c s f venit pentru
noi ceasul mntuirii.
Bine, spuse Marie-Anne care, pe nesimite, se apropie
de tatl ei.
Mai avei n buzunar, relu Corsicanul, scrisoarea pe
care o pregtiseri pentru colegul dv.?
Da.
Atunci, trecei-mi-o. Am observat o negres btrn,
vreo slujnic a deyului, fr ndoial, care nsoete pe l de
strnge gologanii i care m-a privit cu simpatie. Uite-o c se
ntoarce, am s ncerc s-i strecor biletul dv.
De-ai putea izbndi, prietene, spuse consulul,
27
strecurnd cpitanul ui scrisoarea.
Aceasta o apuc repede, o ascunse n mn i atept.
Doi Kaizi nali, un Maur cu nfiare buhit i
caraghioas, se opriser n faa francezilor i discutau ntre
ei pe arbete, presrndu-i conversaia cu strigte aspre
i guturale.
Unul din ei naint chiar i puse mna pe umrul
consulul general, fr ndoial ca s explice colegilor si c
btrnul ar f un sclav de pe urma cruia nu s-ar putea
alege cu vreun ctig.
Vznd aceasta strngtorul de impozite, mirosind vreo
afacere, se apropia cu escorta lui de ieniceri fcnd s
rsune n punga lui de piele, pe care o purta la cingtoare,
banii pe care-i adunase. Dar n clipa aceasta se isc un
vlmag n mulime, se ridicar strigte, protest i
amestecate cu adevrate urlete de furie i gemete.
Cu lovituri mari de grbaci mprite cu generozitate, doi
soldai, fr vreo alt arm vizibil dect un iatagan gol
trecut prin cingtoare i croiau drum prin mijlocul
grupelor, pind naintea unui tnr nalt cu nfiare
distins, dar crud, pe care Marie-Anne l recunoscu
ndat: era comandantul felucei cu pnzele de aur, Aga, ful
deyului.
Proftnd de turburarea pricinuit de aceast sosire
neateptat, cpitanul Baroni fcu un gest uor ctre
btrna negres pe care el o observase de mult, i pe care
n-o slbise din ochi din clipa n care o zrise.
Femeia pru c nelege i, apropiindu-se pe nesimite,
i fcu de drum, o dat, de dou ori, prin faa captivilor.
A doua oar, ea plec ducnd ascuns n cutele bu-bu-
ului care o drapa, scrisoarea d-lui des Pallires pe care
28
Baroni izbutise s i-o strecoare pe sub mn spunndu-i:
Pentru consulul Deval!
Fr a rosti vreun cuvnt, btrna ddu din cap i
prizonierii o vzur deprtndu-se, stpn pe soarta i
poate c i pe viaa lor.
n vremea asta Aga se apropiase tare de Francezi i, fr
ca un muchi al feei s i se f micat, chem pe
strngtorul de impozite:
Cine i-a permis s aduc aici pe aceti trei Francezi?
spuse el fr ca s ridice vocea; dar Marie-Anne i dedu
seama c ochii lui aruncau fulgere.
Doar tii bine, fu de cine, c acetia trei nfieaz
partea mea proprie de prad!
Cellalt se trase napoi cu civa pai, ducnd amndou
minile la frunte.
Dar Aga i fcuse un semn i cei doi ieniceri ai lui
puser mna pe umerii nenorocitului ore tremura din toate
mdularele i clnnea din dini.
Ducei-l, de aici! porunci ful deyului tot nepstor,
i punei s i se taie capul. S mprii ntre voi banii ce-i
are la el.
Soldaii se supuser.
ndat piaa Marinei, att de zgomotoas i de agitat cu
cteva clipe nainte, deveni tcut i se goli ca prin minune
de toi cumprtorii de sclavi, care, ca nite obolani de pe
un vas naufragiat, fugeau care ncotro, grbii s scape de
groaznica mnie a stpnului a crui violen o cunoteau
toi prea bine.
Curnd nu mai rmase dect lungul cir de nenorocii,
nctuai, nenstare s se mite i neizbutind s se
dumireasc ce se ntmplase.
29
Fr ca s prseasc superba lui indiferen, Aga trase
propriul lui iatagan, o arm de lux anume furit pentru
el, i se apuc s taie legturile Marie-Annei, ale tatlui ei
i ale cpitanului Baroni.
Apoi, mpingndu-i pe cteitrei, naintea lui le spuse cu
simplitate:
ntoarcei-v la Kasbah de unde n-ai f trebuit s mai
ieii vreodat. Suntei prizonierii Mei, s nu uitai asta!
30
CAPITOLUL 4.
INSULTA ADUS FRANEI
n dimineaa aceea, cavalerul Deval, consul general i
nsrcinat de afaceri al regelui Franei la Alger, se plimba
gnditor n cabinetul su de lucru, mbrcat ntr-o elegant
hain de cas, de provenien englezeasc dup moda
anului 1827, pe care o primise, cu ocazia trecerii ultimei
pote maritime engleze prin portul Alger.
Diplomatul era nelinitit.
Instruciunile pe care le cptase din partea guvernului
su i porunceau s se duc nentrziat la dey i s
pretind de la el reglementarea defnitiv a diferendelor
care existau de muli ani ntre Frana i Regen.
Or, mai bine ca oricare altul, Deval tia c practic era cu
neputin s-i smulgi paei cel mai mic rspuns pozitiv.
De cte ori nu scrisese la Paris:
Mentalitatea paei Hussein, suveran absolut i ciudat,
nu poate cu nimic f schimbat prin sfaturi. Urt de
populaii, nu domnete dect prin putere i graie fricii pe
care o inspir cei 18.000 de ieniceri care compun armata
lui.
Nu exist dect un mijloc, un singur mijloc dup
prerea mea, i Excelena Voastr o s m ierte c-mi iau
libertatea de a voi s par c v dau sfaturi, pentru a-i
31
impune Deyului voina noastr nu rmne dect: rzboiul.
Cavalerul Deval se oprise din plimbarea lui i recitea cu
atenie raportul su politic n care, urmnd marile tradiii
ale departamentului afacerilor strine, ncercase s
balanseze plcut perioadele stilistice, cnd o lovitur
uoar n ua cabinetului su de lucru l smulse din visare.
i puse depea pe birou i spuse:
Intr!
Ua se deschise, draperia care o ascundea se ddu n
lturi i un cawas al consulatului apru.
Omul, gras, burtos, mbrcat n portul oriental, cu un
turban verde pe cap, ilic, alvari, cu o sabie mare la
cingtoare se nclin adnc n faa stpnului su i
ducnd succesiv mna de la inim la frunte, atept:
Ce vrei Ali? ntreb consulul.
Estem aici un negresa tare btrn. Vrei vedem pe tine.
O negres btrn? Condu-o la secretarul meu.
Nu, stpne. Ea vrei vorbetem la tine singur.
Ei, asta-i bun! Dar ce-i nchipuie arpoaica asta, c
e aa de uor de deranjat consulul Franei?
La ea spus c primit scrisoare de la Francezi pentru
tine. Asta femeie vine de la Kasbah.
De la Kasbah? Francezi? nc vreo sclav, fr
ndoial, care se plnge, spuse consulul ridicnd din
umeri. Ei! ce le pot eu face! Am prevenit guvernul. Nu
trebuiau s se lase prini, iaca!
Departamentul nu-mi d instruciuni n sfrit, cu
att mai ru, fe! Ad-o ncoace pe negresa ta, Ali, dar ai s
rmi la dispoziia mea ca s-o reconduci imediat.
Demn i sever, consulul Deval se duse s se aeze la
biroul lui, dar n-avu mult de ateptat. Cawas-ul se ntoarse
32
aproape numai dect, mpingnd nuntru o biat femeie
zbrcit i uscat ca o lmie veche, cu pielea aproape
cenuie, nfurat ntr-un larg bu-bu alb. La vederea
diplomatului, ea czu n genunchi pe podea i-i ntinse o
hrtie strns n patru dup care, de la sine, se retrase
fcnd temele i mergnd de-a ndrtelea.
Oarecum intrigat, Deval desfcu mainal biletul pe care-l
primise, dar abia-i aruncase ochii pe el c scoase un
strigt pe care i-l nbui repede.
Ei, asta-i prea de tot! spuse el, apoi chem:
Ali! Ali!
Grasul cawas intr.
Negresa ceea, unde-i?
A plecat stpne.
A plecat? Ntrule! De ce? Doar i poruncisem
n turburarea lui consulul nu mai tia ce spunea, i
cawas-ul lui, prevznd o furtun, se furi binior spre
ua, nainte de a f izbucnit peste capul lui.
De fapt, avea i de ce i tulburat diplomatul, cci
scrisoarea pe care i-o predase negresa venea de la colegul
su des Pallires, care-i aducea la cunotin capturarea i
internarea sa n nchisorilor deyului precum i a ficei sale
i a cpitanului Baroni. Totodat l rug s intervin n
favoarea lui.
De ast dat, bombni Deval, s-a ntrecut msura! Ne
mai mulumindu-se cu marinari obinuii, canalia de
Hussein i garnisete acum nchisorile i cu oameni din
cariera diplomatic!
Dar n-o s mai mearg aa! Las c-l fac eu s simt cu
cine are de-a face. Bietul des Pallires, un om att de
cumsecade, cam ters, nu-i vorb, i care ar f trebuit s fe
33
pus n retragere, dar s-o sfreasc astfel!
i biata fica lui, o copil ncnttoare, mi aduc foarte
bine aminte c am zrit-o la Curte, cnd am trecut pentru
ultima oar la Paris. Ah! deyul sta blestemat! M duc la el
numaidect!
Furios, consulul trase un nur care atrna de-a lungul
peretelui; rsun un clopoel, deprtat, i aproape ndat,
secretarul lui, un Levantin cu nfiare deschis i
inteligent, apru,
l puse i pe el n curent cu uluitoarea veste.
i ce avei de gnd s facei, domnule consul general?
ntreb slujbaul.
S m duc pe dat la Kasbah i s pretind punerea
imediat n libertate a colegului meu, a ficei sale i a
tovarului su.
Dar suntem n ajunul srbtorii Bairamului.
Cu att mai vrtos; voi profta ca s prezint lui
Hussein felicitrile mele cu prilejul acesta. Asta mi va
nlesni intrarea.
Cavalerului Deval nu-i trebui timp mult ca s se
pregteasc de vizit.
Curnd, echipagiul lui la care erau nhmai doi cai
focoi arabi l duse spre Kasbah. Pe cnd un clre indigen
l preceda, mprind cu cea mai mare drnicie lovituri de
curea n dreapta i n stnga pentru a face loc stpnului.
Trsura se opri n faa unei ui a palatului unde moia
un ienicer cruia consulul i vorbi pe un ton rstit:
Condu-m la stpnul tu.
Dar Sidi
Haide! Nu crcni!
Sentinela se supuse i Francezul o urm prin gangurile
34
i bolile palatului, a crui arhitectur curioas, bine
cunoscut de el, nu-i mai atrage nici mcar privirile.
Strbtu curi rcoroase, umbrite de leandri, pe care i
nroura necontenit pulberea de ap din fntni nitoare,
apoi ajunse la o u pe care o pzeau doi harapi uriai, goi
pn la bru.
Ienicerul le adres cteva cuvinte pe arbete, unul din
negri i rspunse rostogolind nite ochi mari albi, apoi
dispru pe dup o perdea i se ntoarse dup o clip
nclinndu-se n faa consulului i poftindu-l s-l urmeze.
ncperea n care ptrunse Deval era vast, pereii
mpodobii cu covoare multicolore; pe jos erau rspndite
ici i colo o mulime de perne i piei de leu i de panter,
nveselind podeaua de lespezi cu nota lor galben.
Pe un fel de sofa acoperit cu un bogat covor de Persia
era tolnit un brbat. Cu nfiare comun, ndesat, cu
capul acoperit cu un turban strlucitor de alb. Fuma
nepstor din narghilea a crei eav lung nfur de
cteva ori picioarele unei msue scunde pe care era aezat
aparatul. Cu mna stng i fcea ncetior vnt spre a se
apra de mute, cu un fel de mturic al crei mner de
ivoriu era lucrat cu meteug.
Era deyul Hussein n persoan, ful lui Hassan
Smyrniotul i stpnul tiranic i nediscutat al Regenei.
La vederea Consulului Franei care se apropia
nchinndu-se de trei ori dup regulile protocolului din
Kasbah, nu catadicsi s-i schimbe mcar atitudinea.
La sfrit, cnd vizitatorul fu aproape de tot de el se
hotr s vorbeasc.
Allah s fe cu tine i s te aib n paza lui! zise el. Ce
vrei de la mine?
35
S v prezint omagiile mele, Mria Ta!
Ai venit la timp. Mi-ai adus ultima scrisoare pe care i-
a trimis-o ministrul tu?
Dar, Mria ta
Vreau s-o vd.
Exasperat de insolena deyului, Deval se apropia deodat
de inta vizitei sale.
Guvernul nostru nu corespondeaz dect cu mine,
zise el hotrt, privind drept n ochi pe Hussein, i bine
neles nu e defel dispus s dea satisfacie cererilor dv.
atta vreme ct piraii dv. vor captura vase franceze i
echipaj iile lor.
Ce vrei s spui?
tii tot att de bine ca i mine. Chiar zilele astea, un
bastiment din ara mea a fost luat de corsarii dv. i printre
sclavii care gem n nchisorile dv., se gsete un trimis al
regelui Franei.
Dar cine i-a dat de veste?
Ce v pas? V cer, v pretind punerea lor imediat n
libertate n numele regelui.
Ei, ei! Pe ce ton mi vorbeti! Frana ar face mai bine
s plteasc sumele pe care le datoreaz supuilor mei.
Dac-a f englez, regelui tu i-ar f mai mult fric de mine.
Nu v neleg.
E adevrat c Anglia ar f declarat rzboi Franei?
Zvonul acesta nu se bizuie pe niciun temei i nu vd,
zu de ce s-ar bate ntre ele dou naiuni mari pe care nu
le desparte niciun diferend.
Vaszic Frana acord Angliei tot ce vrea ea, i mie
nimic, absolut nimic.
Mi se pare totui, Mria Ta, c guvernul regelui v-a
36
acordat ntotdeauna tot ce a putut.
De ce n-a rspuns ministrul vostru, la scrisoarea pe
care i-am scris-o?
Am avut onoarea s v aduc rspunsul. ndat ce l-
am primit.
De ce nu mi-a rspuns direct. Sunt eu un derbedeu,
un om din nori, un trie bru? Dar vezi c d-ta, cu
reclamaiile d-tale stupide eti de vin c n-am primit
rspunsul de la ministrul vostru; d-ta l-ai sftuit s nu-mi
scrie? Eti un om hain, un necredincios, un ghiaur!
Tulburat de valul acesta de injurii, cavalerul se pregtea
s rspund cu cel mai mare snge rece, cnd deodat,
deyul, mnat de furie se ridic de pe sofa i, cu mnerul
gonitoarei-de-mute lovi cu putere de trei ori n cap i pe
bra pe consul strignd ca un ieit din mini:
Iei! Piei din ochii mei i prsete Algerul ct mai
degrab. Dac regele tu vrea rzboi sunt gata s-l primesc
c doar de aceea mi ntrein trupe.
Gonit insultat, lovit, Deval se retrase, cu sufetul sfiat
c nu-i putuse ndeplini misiunea i dezndjduit c era
silit s prseasc, pe nenorocitul des Pallires i pe fica
sa fr aprare mpotriva crudelor capricii ale noilor lor
stpni.
A doua zi, un vas maltez ducea departe de Alger pe
reprezentantul regelui Franei.
Cuvntul nu mai era al diplomailor ci al tunului, i
deyul Hussein, ca toi oamenii n prada mniei, nu
msurase desigur greutatea gestului su, cci, n afar c
acesta avea s-l coste tronul, lovitura lui de evantai trebuia
s aib cele mai fericite consecine pentru Frana creia
avea s-i aduc cea mai frumoas colonie a sa, Algeria.
37
CAPITOLUL 5.
FATMA, NEGRESA CEA BUN
Captivitatea consulului des Pallires, a ficei sale Marie-
Anne i a cpitanului Baroci dura de multe luni de zile fr
ca situaia lor s se f schimbat ctui de puin.
n urma scrisorii pe care ncercaser s-o fac s ajung
la nsrcinatul de afaceri al Franei, zadarnic speraser o
liberare, care nu venise.
Ba dimpotriv, afaser despre plecarea lui Deval i de
ruptura relaiilor diplomatice dintre guvernul francez i
deyul Hussein.
Totui, de cnd cu intervenia lui Aga, n favoarea
captivilor, acetia nu mai fuseser trimei niciodat la
trgul de sclavi, i chiar existena n nchisoarea lor, li se
organizase dac nu confortabil, cel puin n condiii mult
mai puin grele dect pentru ceilali nenorocii care zceau
n temniele din Kasbah.
Era vdit c mbuntirile acestea erau datorite mai
ales ocrotirii fie pe care ful paei, Aga, o ntindea
asupra lor.
Astfel c le fur rezervate nite mici apartamente departe
de castel: patru ncperi dnd ntr-o curte ngust, unde le
era ngduit s se plimbe i s ia puin aer.
O servitoare le fu pus la dispoziie, o negres btrn n
38
care Baroni, spre marea lui surprindere recunoscu pe
mesagera pe care o trimisese lui Deval: femeia aceasta, care
se numea Fatma, era, lucru pe care prizonierii aveau s-l
afe mai trziu, chiar, doica lui Aga. n orice caz ea ddea
dovad de cel mai desvrit devotament fa de noii ei
stpni.
Necutnd dect s le plac i s le satisfac toate
dorinele, inspirase Marie-Annei o afeciune sincera, i
mulumit ei i numai ei tnra fat putea afa unele tiri
din afar pe care la rndu-i se grbea. Firete, s le
comunice celor doi tovari ai ei.
Ct despre Aga, captivii abia de-l zriser de vreo cinci
ase ori, i nc, vizitele lui fuseser att de scurte nct
semnau mai curnd unor apariii.
Ce individ ciudat! nu mai contenea s repete Baroni.
S-ar putea spune c se teme de noi, spunea Marie-
Anne.
Ct despre consulul des Pallires, foarte atins de
nenorocitele evenimente care-l copleiser, i temndu-se
mai mult pentru fica lui dect pentru sine, pierduse orice
voioie i se cufunda n nesfrite meditaii din care nu
erau n stare s-l smulg nici mcar accesele de mnie ale
bravului Baroni.
De la plecarea grbit a lui Deval n urma insultelor
suferite, prizonierii afaser din gura credincioasei Fatma
c o divizie naval francez ncrucia prin faa Algerului i
meninea o blocad strns n faa oraului.
Hussein ns rdea de msura aceasta, cci dac silea
bastimentele lui s rmn n port, nu mpiedica totui
ctui de puin aprovizionarea cu de toate a capitalei lui.
De atunci bastimentele franceze i continuar n faa
39
Algerului datoria lor monoton, ingrat, penibil i pe leau
fe zis, fr de glorie.
Din cnd n cnd negresa semnala stpnilor ei cteva
mici fapte izolate, cum ar f bunoar liberarea n 28 Mai
1928 a unui vas francez capturat pe care bastimentele
blocusului izbutiser s-l reia corsarilor.
De-ar f barim Vulcan al meu! spuse Baroni.
Mai le povesti despre distrugerea a patru bastimente
pirate sub focul tunurilor neputincioase ale Turcilor.
n sfrit, n luna august 1829, ntr-o zi n care ecourile
unei canonade violente strbtuser pn la Kasbah,
prizonierii pricepur, din povestirea foarte ncurcat a
negresei c dou bastimente franceze, tare mari, tare
mari, cum spunea btrna, intraser n portul Alger ca s
aduc un parlamentar francez la Hussein, i c acesta din
urm, n loc s-l ntmpine panic, ar f dat ordin s se
trag asupra vaselor ce-l aduceau.
Nu-i cu putin, spunea d. des Pallieres, nu poate
avea chiar atta dispre pentru dreptul ginilor, care
impune respectarea solilor.
i captivii cu toat afeciunea ce o nutreau pentru
Fatma, ajunser s nu mai dea crezare povetilor ei pe care
le credeau exagerate sau chiar palavre, scorneli ale fanteziei
sale, ntr-o diminea, totui, pe cnd Marie-Anne se
ndeletnicea cu stropitul forilor pe care le plantase n
curticica ei, ocupaie care o distra i-i umplea golul zilelor
lungi, o vzu pe Fatma apropiindu-se de ea, gfind,
scldat n sudoare. Btrna apucnd-o de bra, i spuse:
Vino n cas la tine, stpn, am s-i povestesc ceva
ngrozitor.
Presimind ntotdeauna tot ce poate f mai ru, tnra
40
fal simi c inima ncepe s-i bat cu violen, apoi ns
i aminti c Fatma cam tia la piroane i c adeseori tatl
ei i Baroni o fcuser atent s nu prea cread exagerrile
bunei btrne.
Un zmbet i reveni pe buze.
Te urmez, drag Fatma, rspunse ea, dar te rog,
linitete-te.
Of! dac-ai ti!
Cele dou femei intrar n mica ncpere alb de tot, care
servea de camer Marie-Anne, prin perete strbtea pn
la ele vocea lui Baroni care, ca s-i mai treac vremea,
discuta cu d. des Pallires care ocupa apartamentul vecin.
Ei, haide, spuse Marie-Anne, vorbete, te ascult.
Uite stpn, azi n zori, feluca cu pnzele de aur,
comandat de Aga, a ieit din portul Alger, alergnd cu
toat repeziciunea ctre soare-rsare.
Cine le-a informat att de bine?
Cnd tiu c Aga trebuie s porneasc n larg, m duc
ntotdeauna s Tiu fa la plecarea lui. Uii c i-am fost
doic?
Nu uit! dar urmeaz.
De cum iei din apele Algerului, feluca fu zrit de
vasele franuzeti ale blocusului, i dou dintre ele, mult
mai puternice ca ea, ncepur s-o fugreasc. Toi locuitorii
oraului au fost martorii ntmplrii steia, cu simiminte
mprite, tii tu, cci cei mai muli dintre locuitori ursc
pe Dey i doresc odat pentru totdeauna izbnda
Francezilor.
Vznd primejdia, feluca s-a ntors la coast i s-a
mpotmolit, pe cnd de pe bastimente au fost trimese
fregate ca s-o distrug.
41
n aceeai clip, plaja se acoperi de oameni narmai,
clrei ce trepdau cu neastmpr, gata s treac de
partea celui mai tare. Atunci Aga mbrbtndu-i
mateloii. Deschise un foc asupra mbarcaiilor franceze i
una din ele, smuls de un val uria fu azvrlit pe mal cu
toi oamenii din ea.
Acetia, uzi leoarc, orbii de apa mrii, nenstare s se
apere, fur asaltai de toi netrebnicii care erau pe plaj i
care vedeau o prad bun n nenorociii acetia.
Cu toate strduinele lui Aga. N-a fost chip
Fatma se oprise deodat
Ei, spuse Marie-Anne foarte calm, urmeaz.
Nu mai ndrznesc, stpn, e prea groaznic lucru.
Vorbete, i poruncesc.
Dndu-i atunci seama de primejdia care ptea pe
mateloii francezi, dezarmai n mare parte, Aga voi s se
puie la mijloc ca s-i ocroteasc mpotriv bandiilor care se
npustiser asupra lor. Prea trziu! Tot ce a putut face, s
salveze pe oferul care-i comanda; i nc a trebuit s
fgduiasc ticloilor rsplata de 200 de piatri.
Dar mateloii, tovarii si?
Vai! erau douzeci i patru stpn, i douzeci i
patru de capete i-au fost aduse lui Hussein.
Dar e ngrozitor! e
Sunt obiceiurile rii tia, stpn. Dar crede, zu,
c dac micul meu Aga n-a putut ocroti mai bine pe
compatrioii ti, nu-i din vina lui, cci mi-a spus adesea c-
i e sil i c nu admite obiceiurile acestea barbare.
42
CAPITOLUL 6.
UN OFIER LA KASBAH
Dup povestirea lui Fatma, pe care o ascultase fr ca s
se cutremure i pe care o mprti ndat tatlui ei i lui
Baroni, Marie-Anne nu mai simi dect o dorin; s
zreasc pe nefericitul ofer captiv care putuse scpa de
mcelrirea ale crei victime, fuseser bieii lui tovari.
Dorina tinerei fete avea s se mplineasc mai curnd
dect se ateptase.
Dup cteva zile, nchis n camera ci, visa ntins pe o
sofa, cnd un zgomot de voci ajunse pn la ea. Un fel de
discuie pe franuzete ntre dou persoane ajungea pn la
ea.
Nu le putea vedea, cci scena se petrecea de cealalt
parte a apartamentelor ocupate de prizonieri.
Marie-Anne se ridic cu inima palpitnd. Nicio clip nu
se ndoi: cel care vorbea acolo nu putea f altul dect cel pe
care ea l numea n taina inimii eroul ei.
O ferestruic lung i ngust era cocoat sus de tot n
peretele odii. mpingnd o mas spre perete, se urc pe ea
i nlndu-se n vrful picioarelor putu arunca o privire
afar.
ntr-o curte, n mijlocul creia o fntn nitoare i
revrsa apele ntr-un havuz de marmur alb, doi brbai
43
se afau fa-n fa; i ntr-unul din ei, ea recunoscu ndat
pe Aga. Cellalt, nalt, zvelt, cu faa energic nconjurat de
o barb cafenie ce-i ddea o nfiare serioas i marial,
purta uniforma de locotenent ai marinei franceze.
La civa pai, se inea un ienicer al deyului, cu un
iatagan gol n mn.
Ce nsemna aceast punere n scen?
Tnra fat se cutremur.
Ce-i puteau spune aceti doi brbai, care fr ndoial
c se urau?
Marie-Anne ciuli urechile.
De ce m-ai fcut s ies din nchisoarea mea? ntreb
oferul, foarte calm i fr arogan.
Pentru c te-am vzut luptndu-te i i-am admirat
curajul. Allah vrea s. Dai cinste vitejilor.
Fie! Dar atunci ar f trebuit s mpiedici oamenii s
atace pe a mei care erau dezarmai.
Puteam oare? Puterea mea nu se ntinde dect asupra
mateloilor felucei mele, i chiar i tatl meu e neputincios
fa de triburile de pe coast.
Dar cum mi-ai cucerit admiraia, i deoarece,
cunoscnd bine pe roumi pe care i-am combtut adesea,
i detest mai puin dect i-ai putea nchipui, am cutat un
prilej s te ntlnesc ca s-i ndulcesc soarta.
Nu pretind nicio graie!
Ochiul lui Aga strluci i mai tare.
Eti mndru, cu att mai bine, mila mea nu va f ru
plasat. Ascult dar. Tentativa regelui Franei contra
Algerului e o nebunie. Niciodat, tatl meu, deyul Hussein,
nu va primi condiiile pe care stpnul tu vrea s le
impun, iar ghiulelele tunurilor voastre, n loc s ne fac s
44
tremurm, nu pot dect s ne ncurajeze la rezisten.
Tatl meu voia s te condamne la moarte ca s loveasc
pe ai ti printr-un mare exemplu; dar dup sfaturile mele, a
primit s-i druiasc viaa i s te pstreze ca ostatec, ca
s te poat schimba cu vreun om de-ai lui care au fost luai
ca prizonieri de vasele blocusului.
Captivitatea ta deci, mai poate dura nc mult vreme;
totui ai vrea s i-o ndulcesc. Aci, n palatul acesta, se
af prizonieri din neamul tu, sunt oameni de soi, pe care
i-am luat de mai bine de un an sub ocrotirea mea. De ce?
Nici eu nu tiu.
Turcul ncetase vorba, privirea lui vistoare rtci o
clip, apoi pru c se aintete asupra ferestruicii pe dup
care sta la pnd Marie-Anne.
Fr ca s-i dea seama, ca i cum el ar f putut-o zri,
tnra fat se trase napoi.
Aga, urm, ca i cum i-ar f vorbit sie-i:
Da, de ce oare? Captiva e frumoas.. S fe oare
pentru c am vzut n ochii ei negri ca o revelaie a unei
lumi necunoscute de mine? Oare pentru c tatl ei e
btrn i slab? Cine mi-ar putea spune crui mobil m-
am supus, devreme ce nu 1 cunosc nici eu?
Orice ar f, cnd tatl meu i-a trimes la trgul de sclavi
ca s poat lua bani buni pe ei, m-am mpotrivit i i-am
readus n palat, unde de atunci ncoace, triete, poate nu
prea fericii, dar cel puin la adpostul nevoilor i a
muncilor grele. Vreau s te duc la ei i s mprteti
viaa lor.
i cum oferul nu rspundea.
Urmeaz-m, spuse Aga, tot vistor, nu-i cer nicio
mulumire.
45
Apoi se ndrept spre o u care rspundea n fundul
curii.
ndat. Marie-Anne cobor de la postul ei de observaie i
ddu fuga la tatl ei i la Baroni crora le mprti cele
auzite.
Cnd Aga intr, gsi pe cei trei prizonieri ai si
mpreun.
i salut n felul lui, dar acetia, ca de obicei, nu se
ndeprtar de la rezerva adoptat odat pentru totdeauna
privitor la el.
Fr un cuvnt, ful deyului ls pe oferul de marin s
nainteze. Cu un gest art pe Francezi, apoi, fe c era
contrariat de rceala primirii, fe c nu tiuse ce s le
spun, se retrase.
D. des Pallires, fu primul care rupse tcerea
prezentndu-se. Apoi prezent i pe fica i pe tovarul
su.
ndat noul sosit rspunse la politea lor,
recomandndu-se la rndu-i:
Locotenent de vas Jacques de Marais, de pe fregata
Iphigenie.
Des Marais? exclam consulul, dar v cunosc familia,
comandante. Nu suntei originar din Lorenn?
Chiar aa, din Lunteville.
Gheaa se rupsese i repede se lmuri c familia
oferului era de muli ani n relaie cu a diplomatului.
A patra ncpere a apartamentului, care, pn atunci
servise de sal de reuniune, fu cedat locotenentului de
vas.
Baroni, d. des Pallires, cereau cu aviditate tnrului
ofer tiri asupra evenimentelor din ultimele luni, privitor
46
la care povestirile btrnei Fatima i informase prea
nelmurit.
Marie-Anne nu era mai puin curioas i mai ales ca s
cedeze rugminii ei locotenentul des Marais lu cuvntul:
Hussein, spuse el, a svrit n ultima vreme un act
de nengduit, care-i poate aduce din partea noastr
represaliile cele mai severe.
Cu cteva zile nainte de penibilele incidente care au
pricinuit captivitatea mea, Vasul Provence, purtnd
pavilionul contra amiralului de la Bretonniere, s-a
prezentat n faa Algerului, unde, graie interveniei unui
consul strin, deyul acceptase s aib o ntrevedere cu
eful forelor navale francezi.
Acesta, nsoit de un cpitan de fregat, de un secretar
i de un tlmaci, debarc n port. O mulime zgomotoas,
cu greu stpnit de grbacele ienicerilor murmura n
urma cortegiului. n drumul lui spre Kasbah, amiralul gsi,
nirate n trecerea lui, ca nite trofee de izbnd, brci
franceze, pe care vntul le mpinsese spre coast i pe care
puseser stpnire Algerienii.
Ajuns la castelul n care suntem prizonieri, n clipa
aceasta, d. de La Brettonniere refuz s suporte
umilitoarea pretenie pe care eticheta algerian o impunea
strinilor i i pstr sabia.
Conferina lui cu Hussein dur dou ore. Nu tiu ce-i
vor f spus; dar pot s v ncredinez c n-au fost de acord,
deoarece negocierile au durat pn n amiaza de 3 august
trecut.
n ziua aceea, brickul care nsoise pe Provence ncepu
manevrele pentru a iei din portul Algerului O or dup
aceea Provence ridic la rndu-i ancora. n momentul
47
acela, portul, cheiul, rmul, toate terasele caselor cu etaje,
din port i pn la Kasbah, erau pline de spectatori. Briza
era slab. Vasul sub pavilion parlamentar se deprta ncet.
Deodat, o detuntur rsun n bateria de la far, apoi o
a doua i o a treia. La semnalul tunului, mulimea
rspunse prin strigte slbatice; bateriile, care preau
deerte se nsufeir. Timp de cel puin o jumtate de or
bombele i ghiulelele czur n jurul vasului amiral, care
totui, nainta spre larg calm i dispreuitor, fr ca s
rspund la ultragiu. Cnd fu n afar de primejdie, ducea
cu el, ciuruit, pavilionul alb parlamentar pe care
unsprezece schije l atinseser.
Ah, ia stai! exclama Baram, trebuie c asta a fost
canonada pe care am auzit-o zilele trecute.
Desigur, i ddu cu prerea consulul, i Fatma i-a
povestit totul pe larg Marie-Annei. Dar noi eram departe de
a ne da seama de nsemntatea evenimentului.
Da, urm oferul, de ast dat Hussein s-a dezonorat
cu desvrire.
i ce spune despre asta opinia public din Frana?
Se cere rzbunare, n unanimitate. Astfel c guvernul
nu mai are niciun obstacol n faa lui pentru o aciune
rapid i hotrtoare.
n afar poate de greutile pe care i le-ar putea crea
anumite naiuni strine.
Domnule consul, privitor la aceasta, s v citez o
trstur care v va lumina asupra mentalitii
conductorilor notri. Se pare c ambasadorul Angliei,
urmnd ordinul guvernului su, a venit, la vestea blocrii
Algerului de ctre Frana s prezinte protestri ministrului
nostru de Marin. Aceasta, care nu prea e rbdarea n
48
persoan, declar scurt interlocutorului su: Scumpul
meu ambasador, n afacerea aceasta Frana nu are de dat
socoteal Angliei, att am de spus! i dac nu m credei,
adresai-v Ministerului Afacerilor Strine; v va da acelai
rspuns, dar n grai mai diplomatic.
Asta mi face cu adevrat plcere, spuse d. des
Pallires frecndu-i minile. Frana pare c s-a hotrt s
ias din lunga-i adormire.
Ct despre mine, ntmpin Baroni sunt ncntat c
n sfrit blestematul cela de dey va trebui s-i ispeasc
crimele.
Guvernul, relu oferul e hotrt s mearg pn la
capt.
Dar ce credei c are de gnd s fac?
La plecarea noastr din Marsilia, i asta e confrmat
de instruciunile primite de ctre amiral, era vorba de o
adevrat expediie militar cu un nsemnat corp de
debarcare.
Asta e stranic! Dar i-au dat oare seama acolo c
Algerul nu-i atacabil pe mare i cf dac vor s izbndeasc,
trebuie asediat oraul pe la miaz-zi?
Cred c da, cci am auzit vorbindu-se despre un
raport toarte documentat stabilit n 1808 asupra
fortifcaiilor Algerului de ctre un comandant de la geniu,
anume Boutin, care fusese trimis n oraul acesta de ctre
mpratul Napoleon
Ha! Napoleon! Mare geniu! ntrerupse Baroni, mgulit
fr ndoial n orgoliul lui de Corsican.
Aci nu v contrazic, admise cu polite de Marais. n
orice caz, raportul lui Boutin care este o autoritate n
materia aceasta, a fost tras n numeroase exemplare i
49
mprit tuturor oferilor.
Dar, relu incorigibilul cpitan Baroni, dac viitorul
ef comandant al expediiei de care vorbii ar putea avea
informaii proaspete de tot, credei c ansele lui de
izbnd n-ar crete considerabil?
Mai ncape vorb? Dar cum s ajung la el?
Prin evadarea noastr, comandante. S mergem s i le
ducem chiar noi!
50
CAPITOLUL 7.
EVADAREA
Cuvintele cpitanului Baroni czuser la comandantul
des Marais ntr-un teren gata pregtit. i el se gndise la
aceast evadare nc din ziua sinistr n care, dup
masacrarea mateloilor si, czuse n minile lui Aga.
Ardea de dorin s fug din Alger ca s poat duce
comandantului ef al expediiei ce se pregtea, indicii
precise asupra aprrii oraului.
Da, dar cum s ajung la asta?
Cnd fusese nchis singur ntr-o celul, dezndjduit, de
cte ori nu zguduise zbrelele, fr de succes din nefericire,
cci erau bine nfpte i tot astfel ua grea care-i nchidea
nchisoarea era solid zvorit.
Dar iat c deodat, situaia se schimb. Ca printr-un
adevrat farmec, se pomenise pus fa-n fa cu nite
compatrioi, care, ca i el, nu cutau, nu se gndeau dect
s fug, i a cror captivitate fusese att de mblnzit
nct i se ofereau de acum anse puternice de izbnd.
Prin ce capriciu al lui Aga i se schimbase pn ntr-att
soarta?
Oferul nu voia s piard timp cu cutarea pricinelor
acestei schimbri de neneles, dar era silit a recunoate c
n acelai timp n care mprejurrile se schimbau,
51
sentimente necunoscute luau natere n sufetul lui.
Fusese deajuns ca s-o vad pe graioasa Marie-Anne, ca
s se ndrgosteasc nebunete de ea. Nu mai trecea o clip
s nu se gndeasc la ea i singura lui dorin, singura lui
preocupare era s fe n preajma ei, s-o vad, s-o aud s-o
admire.
i iat c asta complica ciudat situaia.
Un om, doi oameni, la mare nevoie, puteau poate, cu
mare precauiuni precum i cu un noroc deosebit, izbuti s
fug din Kasbah. Dar pentru ncercarea aceasta
primejdioas, nu putea f vorba s se alture un btrn i o
fat tnr, Marie-Anne trebuia deci s rmn cu tatl ei,
n nchisorile deyului. i atunci, care ar f reaciunea
crudului personagiu n ziua n care ar afa c doi dintre
captivii lui de soi au ters putina? Nu-i va revrsa toat
greutatea rzbunrii asupra nefericiilor care fuseser silii
s rmn?
i dac se adaug la temerile acestea legitime tristeea pe
care o resimea oferul de marin la gndul de a f
desprit de aceea pe care o iubea, cu toate c nici prin
atitudinea sa, nici prin cuvintele sale n-ar f lsat pe
nimeni s ghiceasc sentimentele lui luntrice , se poate
lesne nelege c perspectiva unei evadri, necesar totui,
cufunda pe Jacques des Marais n cea mai groaznic
frmntare.
ntr-o diminea, pe cnd l chinuiau gndurile acestea,
copleit de spaim i de nehotrre, cpitanul Baroni veni
s-l caute n odia lui.
Ei, bine! comandante, unde am ajuns cu proiectele
noastre?
Locotenentul de marin tresri:
52
A, dai fcu el dup un timp oarecare, dup care czu
din nou pe gnduri, apoi:
Pot s-i spun adevrul prietene?
Desigur, comandante.
ovi, m tem, m ndoiesc, nu mai tiu ce s fac. Eu
unul. N-am cunoscut niciodat frica, pot s-i mrturisesc
c m tem de aventura n care voim s ne riscm.
Firete, nu e poate din cele mai simple. Dar gndete-
te la folosul i la nsemntatea indicaiilor pe care le-am
aduce generalului francez.
Iar d-ta, dragul meu Baroni, gndete-te la soarta
celor doi nenorocii pe care suntem silii s-i prsim aici.
Interesul particular nu trebuie oare s se plece
dinaintea interesului general?
n momentul acela se produse o lovitur de teatru: cnd
Baroni abia isprvise fraza, draperia care nchidea intrarea
micii ncperi se ddu brusc n lturi i Marie-Anne apru.
Cei doi brbai, dintr-un singur gest se ridicar,
surprini.
Am auzit ultimele dv. Cuvinte, domnilor, dei fr de
voia mea, dar trebuie s recunosc c numai cpitanul
Baroni are dreptate. Trebuie s v mulumesc foarte sincer
i aps asupra acestui cuvnt, domnule des Marais,
pentru sentimentele pe care le manifestai fa de tatl meu
i de mine nsumi.
V sunt recunosctoare din adncul sufetului, credei-
m, dar nu trebuie s ovii. Datoria dv. E limpede i
lmurit v cheam i v indic nendoielnic drumul de
urmat.
Domnioar Marie-Anne ncearc s implore
tnrul.
53
Da, urm ea, tiu ce avei s-mi spunei, dar nu
vorbii, e mai bine aa, pentru astzi cel puin. Eu v-o cer.
Plecai, plecai de-aici, fugii ct mai repede cu putin.
Frana v ateapt, i fi sigur c nicio clip gndul i
amintirea mea nu v va prsi.
Zicnd aceste cuvinte, tnra fat ntinse oferului
mna ei micu i fn, pe care i-o apuc, prea emoionat
ca s mai poat aduga un cuvnt.
Ct despre Baroni, chipul lui aspru de lup de mare, ars
de soare i de vnt, strlucea totui pe cnd dou lacrimi i
se prelingeau ncet pe obraji.
Vaszic ne-am neles, nu-i aa, domnilor? relu cu
drglie Marie-Anne. M vei asculta i o s plecai?
Dar cnd, ntrebar cei doi brbai ntr-un glas.
Numaidect!
Dar bine, domnioar
Vreau s spun c chiar n ast sear. n orice caz, nu
glumesc ctui de puin.
Ascultai-m dar. De cum se va nnopta vei porni la
lucru. S fe oare o ntmpinre sau cu totul altceva? Dar
de cteva zile ncoace am observat c ienicerii care sunt
nsrcinai cu paza apartamentelor noastre i prsesc
serviciul de cum se las ntunericul i nu mai sunt
nlocuii pn a doua zi dimineaa. Mai mult nc, trecerea
ngust care duce la drumul rondului de unde se domin
direct zidurile cetii nu mai e nchis de mai bine de o
sptmn. n sfrit, adineauri, umblnd prin curtea
noastr am gsit uitat de nu tiu cine o funie ntreag,
solid, avnd la un capt un crlig i m-am grbit s-o
ascund chiar n camera mea.
Dar asta-i prea de tot! exclam oferul, zu prea
54
multe de odat. Auzindu-v cineva domnioar, ar spune
c totul a fost combinat de vreo mn misterioas ca s
ncurajeze i s nlesneasc fuga noastr.
Poate! Dar prefer s cred n norocul nostru. Deci,
domnilor, nu mai ateptai mult. Azi dup amiaz, tatl
meu v va preda el nsui raportul pe ct de scurt cu
putin pe care l-a redactat, i ast sear vei putea fugi de
aici.
Ai dreptate, domnioar, i ddu cu prerea Baroni,
noroc sau ba, trebuie s proftm, Eti hotrt,
comandante?
Jacques, nainte de a lua vreo hotrre privi int pe
Marie-Anne, i fr ndoial c fu convins de ceea ce citi n
ochii ei, cci rspunse cu ton hotrt:
Da!
n aceeai sear trei umbre se furiau pe drumul
rondului care nconjoar zidul cetii. Nicio sentinel, aa
cum prezisese di a des Pallires. Oferul de marin i
cpitanul Baroni i luaser ziua bun de la consulul
general, i acum, se supuneau soartei lor.
Ajuni la un punct al zidului n care era prins un inel
mare de fer, locotenentul nfpse crligul de la captul
funiei pe care o ducea cu el iar celuilalt capt i ddu
drumul n gol.
E oare destul de lung? ntreb cu glas sczut, Marie-
Anne care voise s nsoeasc pn acolo pe cei doi
ndrznei.
Sper.
Era o noapte fr de lun dar aceast avea s rsar
curnd i trebuiau s se grbeasc spre a se folosi de
ntunericul complice. Primul care trecu parapetul de piatr
55
fu cpitanul Baroni i apucnd funia cu amndou minile
se avnt n necunoscut. Gfind, cei doi prieteni ateptau,
cnd deodat frnghia se scutur liber i le ddu a
nelege c Baroni ajunsese la picioarele zidului fr de
vreun accident.
Acum e rndul d-tale i spuse fata cu simplitate
cobornd vocea.
Oferul apuc mna pe care ea i-o ntinse i, dup ce o
duse la buze, trecu i el muchea zidului i se ls s lunece
n jos.
Cnd ajunse la pmnt unde l atepta Baroni, vzu
cznd la picioarele lui un lucru mic albicios, uor pe care-
l ridic ndat.
Era o batist fn, mbibat de un parfum delicat, n care
recunoscu parfumul Marie-Annei. Era un adio pe care i-l
trimetea curajoasa fat.
Ca o relicv preioas, el o puse pe inima lui.
ntrit, ncurajat prin talismanul acesta, urm apoi pe
Baroni, i pornir de-a lungul unei poteci nguste, care
dup presupunerea lor trebuia s-i conduc la rm.
56
CAPITOLUL 8.
FELUCA CU PNZELE DE AUR
Brickul cu aburi LAlerte, unul din primele puse n
serviciu de marina francez, patrula cu vitez micorat n
largul Algerului, formnd, mpreun cu alte cinci semene,
punctul extrem de avangard al armatei navale care, sub
conducerea amiralului Duperre, trebuia s aduc corpul
expediionar francez pn sub zidurile orgolioase ale
oraului deyului Hussein.
Flota cea mare imobilizat de vnturi potrivnice atepta
n raza Toulonului clipa prielnic pentru a porni n larg, i
amiralul dornic de a f informat cu exactitate nu ovise s
trimit nainte, ca eclerori, vasele cu roate, moderne i
rapide, pe care guvernul i le pusese la dispoziie: cum o
spunea chiar el n rapoartele lui, aceste bastimente erau
ochii lui, curioi i scormonitori, crora nimic nu le scpa.
Armai cu piese uoare, mobilitatea lor le ngduia s
mearg peste tot, s-i bat joc de un inamic nenstare s
le urmreasc i chiar s-l surprind n momentul n care
acesta se atepta mai puin.
LAlerte prsise Toulonul de o sptmn i nu ncetase
de a ine mereu largul n afar de o scurt escal la Port-
Mahon, unde se afa un depozit de crbuni pregtit pentru
nevoile amiralitii franceze,
57
Pe puntea de comand a bastimentului se afa eful ei,
un locotenent de vas, nsoit de un alt personaj; i
amndoi, cu ocheanele la ochi, rscoleau marea cu
nerbdare.
Nimic! spuse secundul, cu ton obosit i plictisit
totdeodat.
Ii vine a crede, rspunse cellalt c blestemaii ceia
de pirai nu mai ndrznesc s ias din cuibul lor.
M tem mai curnd c or f folosii la munca de
fortifcaie a oraului i c generalul de Bourmont va
ntmpina greuti serioase dinspre partea ceea.
Srmanii!
Cum? srmanii! i plngi, comandante?
Nu m nelegi greit, Baroni. M gndesc la amicii
notri care au rmas captivi acolo i care vor avea de
suferit toate primejdiile unui asediu poate lung i greu.
Comandantul brikului, nu era altcineva dect
comandantul de vas Jacques des Marais! i dac se afa azi
la postul acesta aventuros, mpreun cu cpitanul Baroni,
nsemna c evadarea lor din Kasbah izbutise pe deplin.
Prsind vechea cetate unde fuseser inui prizonieri,
cei doi tovari ndrznei, creznd c se ndreapt spre
mare, se nfundaser n cmpia algerian, i, proftnd de
noaptea care-i ferea de priviri, merser mult vreme, atta
vreme ct i susinur puterile.
Abia la rsritul soarelui i ddur seama de greeala
lor i o luar numai dect napoi nspre nord.
Fr ndoial ns c greeala aceasta i salvase, cci
dac Hussein pusese s-i caute, desigur c ienicerii lui i-au
cutat cel dinti pe coast.
Cnd dup mult strdanie se ntoarser la rmul
58
mrii, dup nespus de multe oboseli, cei doi fugari i
acordar un rgaz, ascuni n vgunile stncilor trind
din puinele provizii pe care le luaser, mulumit
prevederii Marie-Annei.
n sfrit, dup patru zile i patru nopi de groaz, cei
doi fugari zrir o barc mic de pescari zcnd pe nisipul
unei plaje nguste.
Proprietarul ei, un Arab btrn, pescuitor de mrgean,
sforia lng avutul lui.
Ct ai clipi, celor doi prieteni, le reveni toat energia
dintr-un salt se repezir asupra btrnului adormit, i fr
ca s-i fac vreun alt ru l legar cobz nainte ca el s-i
f putut mcar da seama de ceea ce i se ntmpla. Apoi,
adunndu-i toate puterile, trr barca, cu o anevoin
nemaipomenit, pn la mare unde izbutir s-o fac s
pluteasc.
Tot vslind, se deprtar de coast n aceast adevrat
coaj de nuc, i Dumnezeu tie ce s-ar f ales de ei dac,
la cteva mile de mal un pescar maltez nu i-ar f ajutat i
nu i-ar f dus la Valette de unde, mulumit gentileei
consulului Franei putur ajunge ia Marsilia pe un vas
curier englez.
De cum debarc, prima grij a lui Jacques des Marais
dup ce pred amiralitii nsemnatele informaii pe care le
aducea, fusese s cear s i se ncredineze un vas din
armata naval care se strngea la Toulon ca s mearg
mpotriva Algerului.
Dorinele lui fuseser ntrecute, cci amiralul Duperre,
fericit c-l putea rsplti pentru vitejia lui, i ncredinase
conducerea vasului LAlerte, post de ncredere invidiat de
toi oferii fotei.
59
i de atunci, cu un echipaj ales, secundat de activul i
ntreprinztorul Baroni, tnrul ofer tia n lung i-n lat
valurile Mediteranei, cu mintea necontenit ndreptat spre
Alger unde voia s poat ptrund primul, ca s
regseasc i s scape pe aceea pe care o iubea.
Dar, ca printr-o lovitur a soartei, se prea c marea se
golise dinaintea lui. Niciodat nu-i fu dat s vad, n zare
mcar, nicio pnz, nici cea mai mic corabie, nici mcar o
brcu.
Instruciile pe care le cptase comandantul vasului
erau formale: s nu se aventureze niciodat n apele
Algerului, dar s urmreasc, s atace i s scufunde fr
de mil toate bastimentele pe care ar futura pavilionul
deyului i care ar trece prin preajma lui.
Nu odat, des Marais se vitase de aceast absen
neobinuit i Baroni o regreta i el tot att de mult cci
avea, cum spunea el, o injurie personal de rzbunat
pentru capturarea lui Vulcan al su. Astfel c i Corsicanul
nu mai contenea a rscoli cu ochii zrile cci, cu toate
astea, tot mai spera.
Deodat scoase o exclamaie:
Mii de tunete!
Ei, dar ce-i, ce s-a ntmplat? ntreb numaidect
locotenentul.
Baroni, fr a rspunde ndat i frec ochii i i terse
cu o grab nfrigurat sticla ocheanului.
Ce s fe este este, comandante. Mii de tunete,
tare mi-e team s nu m f nelat!
Lipind din nou obiectivul la ochi, ncepu s scruteze cu
atenie orizontul, apoi, dup o clip, zise:
Ia vezi i d-ta, comandante.
60
Trecu instrumentul lui des Marais, artndu-i un punct
n larg. Tnrul fx la rndul lui locul indicat.
Ai dreptate, Baroni, zresc foarte limpede o pnz.
Hm!, comandante, i forma ei ciudat, oare nu i
spune nimic?
Da e o pnza latin.
Atunci, nu mai ncape nicio ndoial e un pirat.
Numai de n-o f vorba de vreun panic pescar balear
sau chiar maltez. Adu-i aminte de bravul om care ne*a
salvat.
Nimic mai simplu dect s ne ducem s ne dm
singuri seama.
Ai dreptate!
Ducnd la gur plnia acustic, des Marais ddu cteva
or line, iar apoi, prin tubul acustic comunicnd cu
mainitii, le ceru s dea presiune vaporilor.
Curnd, LAlerte, mrindu-i viteza se apropia simitor de
vasul suspect, pe care Baroni nu-l pierdea din vedere.
Distana dintre cele dou bastimente descretea vznd
cu ochii, dei feluca, clici oferul identifcase tipul
inamicului feluca suspect care fr ndoial i dduse
seama de apropierea vaporului, ncercase s-i fug din
cale:
Tunari, la piesele voastre! comand des Marais; apoi,
cu glas sczut, adug adresndu-se lui Baroni:
De cum vom f la distana bun le trimet un foc orb ca
s-i somez, i dac nu se fac cunoscui i nu stopeaz, cu
att mai ru pentru ei!
Deodat, pe cnd LAlerte ctiga i mai mare vitez,
Corsicanul exclam:
Comandante, comandante! dar e feluca cu pnzele de
61
aur!
ntr-adevr, nu mai ncpea ndoial. Mrindu-i pnza
ca s dea i mai mult vnt felucei, bastimentul fugar,
luminat n plin de soare, aprea ca ncercuit ntr-un
adevrat nimb de aur; pnzele lui galbene strluceau ca
ntreesute cu aur sub focurile astrului zilei.
Feluca cu pnzele de aur! Ea era! Dar atunci, Aga era pe
bordul ei. Aga! ful deyului, eful corsarilor, nvingtorul lui
Vulcan al meu! Un val de mnie fcu s i se urce
cpitanului Baroni sngele-n obraz.
Ce frumoas rzbunare pentru el!
Mii de tunete! comandante, exclam el vesel de tot, l
avem n mn, pe ticlos, i o s-l facem s mi-o plteasc
scump.
Des Marais nu rspunse. Un sentiment ciudat l coplei.
Acest Aga, un pirat, nici vorb, nu-i manifestase fa de
Marie-Anne, n tot timpul captivitii sale dect sentimente
de polite, de cea mai perfect polite. ef de corsari, fu
de dey ndeplinise ceea ce credea c-i datoria lui, dar
ndat dup aceea, a dat o strlucit dovad fa de
prizonierii si de cea mai larg bunvoin, mai nti
smulgnd pe Marie-Anne i pe tatl ei de la trgul de
sclavi, apoi reunind pe oferul francez cu compatrioii si.
i iat c soarta i punea din nou fa-n fa i n
mprejurri n care superioritatea forelor franceze era de
necontestat.
Dar disciplina l readuse numai dect pe tnrul ofer la
simul datoriei.
Feluca cu pauzele de aur nu mai era dect la deprtare
de cteva noduri: pe puntea ei ngust ncepuser s se
deosebeasc siluetele mateloilor algerieni.
62
Des Marais ddu un ordin.
Tunarii traser un foc orb, la care ceilali nu rspunser.
Preferau deci lupta!
Foc! ordon des Marais de sus de pe puntea de
comand.
Prima salv porni zguduind pturile atmosferei; dar tirul
find prost reglat, trecu deasupra felucii fr ca s-o ating.
Ca la un semnal toate pnzele inamicului czur dintr-
odat i, pe cnd se opri n loc, de-a lungul catargului su
un pavilion alb ncepu s urce ncet.
Feluca cu pnzele de aur se preda fr s lupte.
63
CAPITOLUL 9.
MEKTUB!
LAlerte se mai apropia de bastimentul algerian i, de sus
de pe puntea de comand, des Marais i Baroni putur
constata c o agitaie nfrigurat domnea pe vasul pirat: ia
partea dinainte sta un brbat nemicat, cu braele
ncruciate, dispreuitor, pe ct prea, fa de echipajul lui
care, adunat n dosul lui, l insulta i-l amenina. II
recunoscur pe Aga.
Extraordinar! spuse comandantul lui Vulcan, toate
canaliile astea i reproeaz c s-a predat fr s fi ncercat
s se apere!
Ei nu tiu ca el, rspunse des Marais, c graie
mainii noastre, avem asupra felucii o astfel de
superioritate, c nainte de a se f putut apropia de noi, cele
dou baterii de babord i de tribord ale noastre ar f i
spulberat-o.
ncetinindu-i viteza LAlerte se opri la o lovitur de pistol
de pirai.
Stop! comand locotenentul vasului, prin tubul
acustic, inginerului care conducea maina.
ndat roile micului bastiment se nvrtir napoi
izgonind apa, i vaporul se imobiliz, ateptnd manevra
Algerienilor.
64
Acetia, zrind n sfrit tunurile gata s scuipe foc
asupra lor, se potolir i grupul de btioi care nconjura
pe Aga se calm i se risipir cu ncetul.
Apucnd plnia acustic comandantul des Marais strig:
Aga, te predai?
Cellalt nu rspunse ci se mulumi s ridice din umeri
ntr-un gest fatalist.
Am s scobor dou brci n mare, urm locotenentul,
n care vei putea lua loc tu cu secundul, cu oferii i cu
zece din oamenii ti. Previn-i echipajul c la cea mai
uoar ncercare de rebeliune sau de rezisten, tunurile
mele i vor scufunda fr de mil feluca.
ndat, lunecnd pe macarale, dou brci fur coborte
n mare.
n fecare barc, luar loc cte cinci pucai i curnd
dup aceea mbarcai se ndreptau spre feluca cu pnzele
de aur.
n mijlocul celei mai profunde tceri i ca i cum ar f
fost nepstor fa de cele ce se petreceau, Francezii l
vzur pe Aga cobornd ncet de-a lungul unei scri de
frnghie, urmat de statul su major i de zece dintre
corsarii lui.
Toat aceast lume se mpri n cele dou brci, apoi un
odgon fu solid legat de prora vasului pirat i ataat de
partea din dos al Alerte-i.
Cteva clipe dup aceea, Aga i tovarii si se urcau pe
bordul vaporului, primii la scar de ctre nsui des
Marais care salut cu sabia pe inamicul nvins.
Acesta, recunoscnd pe ofer nu-i putu stpni un gest
de uimite.
Tu! spuse el cu simplitate.
65
Da, replic oferul de marin. Precum vezi,
Dumnezeu a vrut aa!
Allah e mare! atta rspunse turcul plecnd capul.
E voina lui fr ndoial, dar adu-i aminte c
francezii nu-i vor rul i am s m port ou tine tot att de
bine cum te-ai purtat tu cu mine.
Ce-mi pas! N-ai neles oare c fatalitatea apas
asupra noastr? Crezi c dac m-am predat fr ca s
ncerc s lupt, c dac feluca mea att de viteaz i de
glorioas e acum n stpnirea ta, crezi c nu a fost cu
voina mea?
Fr ndoial, i chiar nc nu-mi pot da seama cror
motive te-ai putut supune? Tu care ai dat att de adesea
dovad de ndrzneala ta
Nu m judeca ru. M-am predat anume unui vas
francez. mpotriva oricrui alt inamic ai f combtut pn
la moarte, de-ar f fost el de o sut de ori mai puternic ca
mine; mpotriva celor de rasa ta, nu mai tiu sunt
tulburat
Ce vrei s spui?
Nimic nu i-ai putea lmuri. F din mine orice ai
vrea; sunt prizonierul tu i nimic altceva.
Fr ca s adaoge un cuvnt mai mult la vorbele acestea
enigmatice, Algerianul i ncruci braele pe piept i,
deprtndu-se de grupul Francezilor, pru c se absoarbe
ntr-o visare adnc, absent la tot ce se petrecea n jurul lui
i ca i cum n-ar f fost unul dintre principalii actori.
Baroni privea pe oferul comandant cu oarecare
nelinite, dar acesta pstr tcere.
Cuvintele lui Aga, cu tot extremul lor laconism l turbura
adnc. Bnuia sentimentele pe care ar f voit s i le
66
mrturiseasc Turcul, dar, n acel a timp se temea s nu
rneasc sufetul acesta mndru i nestpnit.
Mektub! Da, ntr-adevr, era scris! Era scris n cartea
destinului c Francezii nu trebuiau, nu puteau f
considerai ca inamici de ctre Algerieni; i totui, ct
snge nu cursese deja din ciocnirea acestor dou popoare,
i ct va mai trebui s curg nc ca s ajung s
gndeasc toi ca Aga?
Farmecul unei tinere Franceze s f fost el oare strin de
aceast prefacere de aceast convertire?
Un gnd chinuitor strbtu creierul lui Jacques: ful
deyului iubea pe Marie-Anne i aceasta era explicaia
purtrii sale.
Barbarul acesta ndrznise s ridice ochii asupra curatei
copile?
Oferul strnse pumnii i fcu un pas nainte, dar
Turcul, complet desprins de ceea ce se petrecea n jurul lui,
pru c nici nu observase i urm s contemple mai
departe jocul valurilor.
Mnia locotenentului de marin se potoli ndat.
Captivul acesta i dduse o lecie bun. i adun
stpnirea de sine, apuc tubul acustic i ddu ordinele
necesare ca s porneasc la Toulon cu importanii lui
captivi.
67
CAPITOLUL 10.
ARMATA NAVAL
LAlerte nainta ncet, i mersul ei, mai era ntrziat i de
feluca remorcat, pe care pentru nimic n lume des Marais
n-ar f vrut s-o prseasc. Dar mai presus de toate era
mpiedicat de, un vnt puternic dinspre nord-est
mpotriva cruia cei o sut i aizeci de cai putere ai
mainii aveau de luptat din greu.
Comandantul calculase c-i vor trebui cel puin trei zile
ca s ajung la Toulon i nerbdarea lui cretea pe msur
ce se apropia de Frana. Dac, din ntmplare fota
amiralului Duperre pornise ntre timp pe mare, era posibil
s n-o mai ntlneasc. Ce de cale strbtut n zadar,
atunci! ce de timp pierdut!
A doua sear, tocmai cnd soarele s dispar la orizont,
sentinela care sta de pnd sus, arunc din nlimea
cuibului su aceste cuvinte care rscolir deodat
echipagiul.
n faa noastr, ctre tribord, armata naval!
ndat toi oferii i duser la ochi lunetele, toi
marinarii care nu erau ocupai la manevre se adunar pe
puntea principal.
Armata naval! Vaszic, amiralul se hotrse s dea
68
ordin de pornire! Sorii fuseser aruncai. Expediia
Algerului ncepuse.
Vestea aceasta produse asupra sufetului lui Jacques o
impresie pe care cu greu o putea analiza. De cnd
capturase feluca cu pnzele de aur, ncolise n strfundul
lui o idee pe care o crezuse perfect realizabil: s cear
comandantului suprem mputernicirea de a se ntoarce la
Alger ca s fac un schimb: s dea pe Aga n locul d-lui des
Pallires i al ficei sale.
Iat de ce, mai nainte de orice avusese mare grab s
ajung la Toulon; i iat c fota ntreag i-o luase nainte i
venea spre el.
ntr-adevr, puin cte puin, orizontul se popula cu
pnze care preau c rsar din unde la nesfrit; s-ar f
putut numra cu sutele i ultimele focuri ale soarelui n
declinele area cu o strlucire de apoteoz.
Ce frumos! nu se putu mpiedica s spun cpitanul
Baroni, care sta lng des Marais rezemndu-se de
bastingaj.
LAlerte, sub impulsul comandantului su, ddu
presiune i bastimentele se fcur i mai vizibile.
n frunte se recunotea cu uurin majestuoasa
Provence arbornd, lng pavilionul amiralului, i un
stegule care nsemna c generalul comandant suprem se
afa pe bordul lui.
Uluit, minunat, Jacques des Marais privea cu lcomie
spectacolul acesta mre
n centru i pe dou linii paralele evoluau escadra de
debarcare i escadra de lupt, apoi fregatele de rangul nti
i al doilea.
La vreo patru miile spre dreapta se vedea escadra de
69
rezerv; la aceeai distan spre stnga, convoiul. n sfrit,
la avangard, jucnd pe valuri ca nite pur-snge
nerbdtori s se avnte n aren, cinci mici bastimente cu
aburi, fraii Alerte-i, preau c simbolizeaz marina
viitorului, deschiznd drum marinei trecutului.
Ei, spuse Baroni, care nu i putea stpni uimirea, o
armat ntreab de 30.000 de oameni plutete cu toate
serviciile ei, cu tunurile ei! Mai s nu-i vin a crede!
i totui aa este, i rspunse locotenentul
comandant. Expediia pe care o comand nsui ministrul
de rzboi, generalul de Bourmont, e fr contrazicere cea
mai important a timpurilor moderne.
Niciodat pn acum o asemenea armat n-a fost
transportat att de departe de Frana, i m ndoiesc ca
s se mai poat repeta o astfel de isprav nainte de a trece
mult vreme.
nsui Napoleon n-a plecat n Egipt cu mai mult de
20.000 de combatani.
La evocarea numelui mre al mpratului, Baroni czu
pe gnduri; dar mersul rapid al Alerte-i se nsrcin s-l
readuc la realitate.
Intr-adevr micul bastiment se mai apropiase de fot i
fu recunoscut repede mai nti de vaporae care-l salutar
prin semnale, apo de vasul am ral nsui.
De altminteri, prada lui, feluca cu pnzele de aur, pe
care o remorca cu mndrie, era de ajuns ca s atrag
atenia asupra lui.
Deodat mici pavilioane multicolore urcar pe catargul
cel mare al Provence-i.
Sapristi! exclam Baroni, care recunoscuse semnalul,
70
mare cinste, Paaua
2
n persoan te poftete sus pe bordul
lui, bre, bre!
ntr-adevr, confrm des Marais. Ei bine! Am s
ascult i am s m raliez la vaporul lui. Dar ai s m
nsoeti i d-ta, dragul meu.
Dup cteva clipe o barc fu lsat n ap i Jacques se
aez n ea cu cpitanul lui Vulcan.
Pe bordul Provence-i fu ntmpinat de tnrul locotenent
Charles de Bourmont. Aghiotant al tatlui su,
comandantul suprem. Cei doi oferi i strnser cordial
minile, apoi locotenentul oferi camaradului su de la
Marin s-l conduc la careul unde se afa reunit Statul
Major n completul su.
Acolo, n prezena generalului comandant suprem
Bourmont, a amiralului Duperre i a comandanilor celor
trei divizii de debarcare, comandantul fregatei LAlerte
raport cum capturase feluca lui Aga, ceea ce interes
enorm pe marii ef.
l felicitar clduros; dar cnd tnrul ofer ncerc s le
sugereze s se ntoarc la Alger ca s-l schimbe pe Aga cu
Francezii care erau deinui acolo, se izbi de un refuz foarte
categoric din partea comandantul suprem.
E prea trziu, domnule, declar acesta din urm: de
altminteri continu el cu cea mai aleas polite, ce mare
valoare ar f avut propunerea d-tale, dar ar f putut f
formulat cu cteva sptmni nainte! Dar azi, sorii au
fost aruncai, suntem n 6 Iunie 1830, i peste dou sau
trei zile poate, vom ncrucia prin fata forturilor Algerului.
Nu vreau s mai stm de vorb cu Hussein. Cuvntul va f
al tunurilor.
2
Paaua comandantul supreme, n graiul marinresc.
71
Des Marais, buimcit, trebui s se ncline fa de voina
de neclintit a efului suprem care hotr, totui, c LAlerte
va merge mpreun cu fota i c Aga va rmnea prizonier
pe bordul lui. Ct despre feluc, ea cpt un echipaj de
marinari francezi i fu trimis la convoi.
Cu disperarea n inim, Jacques des Marais, chinuit de
nelinite pentru cea pe care o iubea, i prelu comanda.
Dup cum spusese generalul ef soarta expediiei va f
hotrt de tunuri i nu va trece mult ca s se aud grind
vocea lor cea mare.
72
CAPITOLUL 11.
SIDI FERRUH
nc nainte de zorii zilei de 14 Iunie 1830, ncepuse
debarcarea trupelor franceze pe coasta Africii.
Fregatele de avangard, ntrite de vapoare, fuseser
nsrcinate cu recunoaterea peninsulei Sidi-Ferruh,
aleas, dup solidele ndrumri date odinioar de ctre
comandantul Boutin n faimosul su raport, ca punct de
debarcare.
Lung de aproape un kilometru pe cinci sute de metri
lime n mijlociu, peninsula se desfura ntre dou
golfule, n direcia nord-est. n afar de masa stncoas
care o termin, i ale crei vrfuri ce rsar ici i colo din
ap, indic prelungirea ei submarin, solul e sczut, abia
ondulat, nisipos i arid: ctre continent o succesiune de
dune presrate cu mrcini duce pe nesimite la un
platou de o nlime nc prea puin nsemnat dar unde
pmntul, mai bun, hrnete o vegetaie mai abundent.
De la puntea Alerte-i, des Marais i Baroni studiaser i
strbtuser cu privirea terenul indicat.
Se mirau c nu descopereau vreo lucrare de aprare i
toc mai mult, c nu zresc vreo micare de trupe. Ciocul
Torre Chica, marabu-ul din Sidi-Ferruh, erau pustii. Mai
departe o baterie n ruin aprea complet dezarmat.
73
Chiar pe plaj, doar vreo civa clrei turci i arabi
galopau, unii nfurai n humusurile lor albe, alii
strlucitori de freturi i unii i alii buestrndu-i caii,
gesticulnd, nvrtindu-i pe sus armele, dnd iuree de
colo, colo n goan nebun cu caii lor, dar, n fond, cu totul
inofensivi.
Tocmai departe ndrt inginerii deyului Hussein i
construiser lucrrile de aprare; i cum LAlerte, nsoit de
Nageur i de Sphynx, se apropiau de pmnt cteva lovituri
de tun fur trase de ctre Turci, dar fr de nici un
rezultat, cci ghiulelele lor se nfundar n nisip, spre
marea bucurie a mateloilor francezi.
La asfnitul soarelui, escadra de lupt, escadra i fotila
de debarcare, rezerva i convoiul se aezar n faa plajei la
locul care le fusese indicat de amiral.
La 14 Iunie, ase batalioane desemnate pentru prima
cltorie se mbarcar, companie dup companie, n
patruzeci i opt de luntre muri i alupe gata s
remorcheze un numr egal de brci, n care se afau cte
doisprezece vslai sub ordinele unui ofer.
Alte dou luntre duceau dou baterii iar generalii urmau
convoiul.
La semnalul dat de un cpitan de fregat, brcile se
pornir n cea mai mare tcere; dar n apropierea plajei,
alinierea pstrat pn atunci se rupse: echipaj iile se iau
la ntrecere n vitez, aplaudate nteit de strigtele
soldailor pe care-i duceau. Fundul brcilor lunec
hrind pe nisipul plajei i iat-i pe toi srind n apa
mic, stropindu-se rznd i npustindu-se spre uscat.
De sus de pe puntea de comand, Jacques se
entuziasma la spectacolul acesta: curnd artileria debarc
74
la rndul ei i fr de o lovitur de tun mcar, peninsula e
ocupat.
Abia mai trziu, ctre ora ase dimineaa cteva
mpucturi semnalar apropierea Turcilor.
n vremea aceasta Francezii se organizaser.
Iac, spuse, Baroni, artnd un grup de uniforme
sclipitoare care debarcase pe plaj i prea a clca mai
anevoie pe nisip.
Este generalul de Bourmont i statul su major,
rspunsese des Marais, cu ocheanul la ochi.
Operaiunile vor ncepe.
Intr-adevr, vzur ndat o brigad ntreag naintnd
n direcia bateriilor turceti. Dar abia se puser-n micare
c o mas confuz de vreo cinci ase sute de clrei se
npustir asupra brigzii franceze.
Clrei cu vestmintele futurtoare, cu puti lungi,
ipnd i urlnd, se repezir nainte n galopul cailor; n
picioare pe scrile lor, cu frnele n vnt, i descrcau
armele, se-ntorceau, ipau i plecau napoi n goan.
Cteva descrcri ale batalioanelor franceze formate n
careu, curir repede locul, apoi coloana i urm marul.
Ajuni la o mie de metri de tpanul coronat cu artileria
turceasc, cele dou brigzi se rzleir ca s arjeze, dar
inamicul nu-i atept. Intimidai de baionete, artileritii
deyului o rupser de fug n debandad, lsnd
dousprezece tunuri n minile Francezilor.
De pe duneta Alerte-i, ca de pe nlimea unei tribune,
Baroni tropia din picioare de bucurie.
Victoriei Victorie! strig el. Ah! bietul Hussein o s-l
scoatem repede de urechi din vizuina lui dac soldaii lui or
da mereu dovad de atta curaj ca s-l apere.
75
Jacques de Marais, i el, nu putea dect s se bucure de
izbnda aceasta, i totui, n inima lui, se agitau mii de
sentimente opuse.
Desigur, dorise cu toate puterile lui rezultatul favorabil al
expediiei, dar, n mijlocul bubuitului tunurilor i a
vuietului btliei care strbtea pn la el, nu putea evita
s nu se gndeasc la biata captiv, la Marie-Anne care-l
atepta acolo.
Unul din agenii si de legtur cu amiralul l vesti c cu
prilejul atacului bateriilor de la Sidi-Ferruh, batalioanele
franceze fcuser prizonieri un anumit numr de soldai i
de oferi ai miliiei deyului, i se gndi ndat c poate c
printre acetia s-o f afnd vreunul care i-ar putea da tiri
despre d. Des Pallires i fica sa.
Lsnd comanda brickului pe seama secundului su,
des Marais cobor pe uscat ca s ajung la lagrul
generalului Bourmont.
Dup destul cutare, Jacques ajunse la locul unde, sub
paza unei seciuni de voltijori ai regimentului 7 de linie,
erau parcai cei civa ieniceri care avuseser nenorocul s
se lase prini.
ntr-o adncitur a terenului, pe dup nite dune de
nisip presrate ici colo de tufuri rare de cactui, oferul
zri vreo cincizeci de miliieni trntii n nisip, dormind sau
visnd, prnd n tot cazul cu desvrire strini de
evenimente.
Printre ei, descoperi pe unul care purta insignele de ba-
aga i i se adres:
nelegi franuzete?
Da, spuse cellalt, puin.
Atunci rspunde-mi. Cnd ai prsit Algerul?
76
Ieri.
Ai auzit spunndu-se c se af nite captivi francezi
n Kasbah?
Da.
Ai ceva tiri despre ei?
Da.
Atunci vorbete!
Se povestea n ora c Mria Sa Hussein a poruncit ca
toi captivii europeni s fe sugrumai n nchisorile lor.
Zicnd acestea, Turcul se ntoarse pe o parte,
prefcndu-se c doarme; dar lovitura l atinsese pe des
Marais n plin inim: captivii strini dar atunci Marie-
Anne? Nu, era prea oribil! Dac n-ar f fost silit s
strbat lagrul sub ochii soldailor, ar f izbucnit n hohote
de plns.
Ca buimcit se ntoarse la barca lui, i de cum ajunse pe
LAlerte se retrase n cabina lui, apoi chem pe un marinar.
Spune s fe adus Aga aici numai dect, porunci el.
Matelotul iei dar se ntoarse dup cteva clipe, nsoit
de secundul bordului care prea grozav de tulburat.
Ei, ce se aude? ntreb des Marais.
Comandante! prizonierul a evadat, rspunse cu
simplitate oferul.
Aceasta era lovitura din urm.
Singura speran care-i mai rmsese lui Jacques se
spulberase.
Ne mai putndu-se stpni, izbucni n plns, pe cnd
secundul se retrase cu discreie.
77
CAPITOLUL 12.
STAUELI
Btlia era n toi n jurul cmpiei Staueli unde aga
Ibrahim, ginerele dey-ului Hussein, adunase toate forele
Regenei: treizeci de mii de Arabi adui din ordinul deyului
de ctre efi deertului, i n sfrit vreo douzeci de mii
de Kabyli nedisciplinai se opuneau naintrii micii armate
franceze a generalului Bourmont.
De la 14 Iunie, ziua debarcrii la Sidi-Ferruh. Inamicul
prea c uitase de prezena Francezilor, i apoi deodat, la
19 Octombrie, un puhoi de tiraliori arabi venise s atace
avanposturile noastre.
Imediat, ncierarea ncepuse i de la ora patru i
jumtate dimineaa mpucturile trosneau fr ncetare,
nsoite n surdin de vocea groas a tunurilor.
De pe movil, nconjurat de tot statul su major,
comandantul suprem urma peripeiile aciunii, trimetea
ordine i conducea micrile trupei sale.
Deodat zri un batalion, pe care-l recunoscu ca fcnd
parte din regimentul 28 de linie i care fcea sforri uriae
ca s reziste la asaltul Turcilor att de numeroi.
Necontenitul atac pe care trebuia s-l ndure nu-i
ngduia s se refac solid. Izolat, pierdut ntr-un col
acoperit nc de negurile dimineii, se apra cum putea.
78
Cu fecare clip primejdia devenea i mai apstoare.
nc un asalt, i mica trup francez, repezit de nvala
Turcilor, zdrobit de numrul lor covritor, avea s dispar
i, prin sprtura de acum deschis, coloanele inamice se
vor rspndi pe cmpie i ar putea tia comunicaiile
armatei franceze cu peninsula Sidi-Ferruh.
Trebuiau luate msuri pentru a salva pe vitejii acetia
care mai bine cdeau pe loc dect s dea napoi.
Generalul de Bourmont foarte calm, stpnindu-i
turburarea luntric care-l agita, se ntoarse spre grupul
aghiotanilor si.
Al cui e rndul s intre n lupt, domnilor? ntreb el.
Doi oferi se prezentar n acelai timp.
Unul era locotenentul Charles de Bourmont, propriul fu
al marelui ef, care-i cerea astfel partea lui de primejdie,
cellalt, fapt uimitor, purta, uniforma de ofer al marinei
regale.
Bine, spuse generalul. Ai s pleci, Charles, i ai s dai
ordin tuturor elementelor risipite pe care le vei ntlni s se
ralieze drapelului regimentului 28 de linie, fe ce-o f.
eful vorbise; veni apoi rndul tatlui:
Du-te, copilul meu, adog el, du-te, dar nu te expune
zadarnic.
Apoi, fr fal ruine, n faa ntregului stat major, cei
doi brbai se srutar.
Aceasta avea s fe ultima lor mbriare, cci contele de
Bourmont n-avea s-i mai regseasc ful n via.
Ct despre oferul de marin, cnd vzu c eful
preferase pe camaradul mai tnr ca el, nu-i putu stpni
un gest de prere de ru.
Nu fi nerbdtor, domnule des Marais, i spuse atunci
79
generalul cu un zmbet amar, va veni destul de repede i
rndul d-tale!
Fr a rspunde, cu gtlejul sugrumat tnrul ofer
salut i-i trase napoi calul pn la grupul oferilor de
ordonan care continua s urmreasc peripeiile btliei.
Jacques des Marais, ntr-adevr, printr-o favoare
deosebit, datorit importanei informaiilor pe care le
adusese din scurta sa activitate n Alger, obinuse destul de
uor s fe ataat statului-major al generalului de
Bourmont, i nu cuta dect un prilej ca s afe o moarte
glorioas i liberatoare.
Nimic nu-l mai reinea pe pmntul acesta i nu-l mai
lega de lumea aceasta pe care iubita lui o prsise.
Prezena lui pe puntea Alerte-i i apsase pe umeri ca un
bolovan de plumb, n timp ce auzea n deprtare duduitul
tunurilor armatei n mar asupra Algerului.
Voia s se bat, s druiasc n serviciul patriei o
existen care-i devenise silnic.
Btlia angajat la Staueli i care trebuia s fe
hotrtoare pentru expediie i nlesnea prilejul att de
mult dorit.
Totui, pe cmpie, batalioanele franceze se refceau.
Dup ovielile nceputului, careurile respinser atacurile
dezordonate ale cavaleriei turceti.
La amiaz diviziile franceze ocupau cmpia de la Staueli
i chiar trecuser dincolo de ea: din adversarul spulberat
nu se mai vedeau dect porii lungi de praf ai cetelor ce
fugeau rupnd pmntul nspre Alger.
Dup btlie, cu tot doliul cumplit care-l copleea,
generalul de Bourmont urmat de ntregul su stat-major,
inu s-i exprime personal trupelor sale felicitrile lui.
80
Miliia turceasc a crezut, le spuse el, c era tot att
de uor s ne nving pe ct de uor era s ne insulte; o
deplin nfrngere a nvat-o minte: lupta urmtoare o
vom da n chiar cuprinsul zidurilor Algerului.
Aceste brbteti cuvinte avea s rsun cu un ecou
ciudat n inima lui Jacques. Destinul nu voise s-i
primeasc sacrifciul. De acum, trebuia s triasc pentru
a merge s smulg oraului care o iubise atta intr-o
tcut adorare.
81
CAPITOLUL 13.
CAPITULAREA ALGERULUI
Dup izbnda foarte nsemnat repurtat la Staueli, un
singur lucru mai desprea de Alger armata generalului de
Bourmont: forturile care nconjurau oraul i, printre ele,
cel mai important, Sultan-el-Kalassi, fortul mpratului,
numit astfel n amintirea lui Carol Quintul dar al crui
nume nu evoca n inima lupttorilor francezi dect
amintirea singurului mprat care a existat vreodat pentru
ei, Napoleon.
i de acum, ncolo asupra acestei importante fortree
aveau s se ndrepte toate sforrile corpului expediionar.
Jacques des Marais, care luase serviciu pe uscat. nsoi
frete pe general n cursul tuturor acestor operaiuni.
Baroni, care, ne mai putem ndoi, se fcuse luntre i
punte ca s j se ngduie s-l nsoeasc, se afa lng el
cnd pulberria fortului mpratului sri n aer.
Dup un moment de uluial, bravul cpitan constat, ca
toi Francezii, de fa c cu tot soarele dogoritor, atmosfera
era ncrcat cu un fel de praf des care cdea ncet.
Ia te uit, zpad neagr!
ntr-adevr, s-ar f putut spune c erau fulgi de zpad
sau mai curnd de funingine.
Atunci un ofer de geniu explic celor doi marinari c
82
aceste molecule nu erau altceva dect bucele de ln
carbonizate, n urma exploziei, din care turcii fcuser
baloturi enorme i le puseser n dreptul ferestrelor i
uilor fortreei ca s-i apere de schijele obuzelor.
Luarea fortului mpratului hotra soarta Algerului.
n aceeai zi, la 4 Iulie 1830, dup amiaz, des Marais
care era de serviciu n avanposturi, vzu venind spre el o
delegaie trimis de dey ca s negocieze predarea Algerului.
i poate oricine nchipui, c inima ncepu s-i bat i
mai tare cnd recunoscu printre oamenii acetia pe Sidi-
Mustafa, chiar secretarul deyului.
Totui, dup ce primi pe mesageri cu ceremonialul
datorit unor parlamentari, nu se putu mpiedica s nu-i
ntrebe de soarta Marie-Annei i a d-lui des Pallires, cci,
n ciuda tuturor informaiilor, n ciuda evidenei chiar, el tot
nu voia s-i piard ndejdea.
Dar vai! cu toate ntrebrile lui zorite, cu toate
rugminile, cu toate ameninrile chiar, nu putu obine
nicio lmurire. Turcul se mrgini s-i rspund, fr a-i
slbi o clip aerul indiferent:
Manarf! (Nu tiu!)
Cu inima plin de mnie, cu sufetul ndurerat, Jacques
trebui s se resemneze cu ndeplinirea pasiv a funciunilor
ce-i cdeau n sarcin, cnd el mai degrab ar f voit s
moar pe loc, deoarece nimic nu-l reinea pe lumea
aceasta.
i totui, martirul lui nu se sfrise, cci trebuia s
triasc i s-i fac datoria pn la urm.
nsoind pe delegai la comandantul suprem, auzi
condiiile pe care aceasta i le dict.
1) Fortul Kasbah, toate celelalte forturi care depind de
83
Alger, i porile oraului vor trebui s fe predate a doua zi,
5 Iulie, la amiaz, trupelor franceze;
2) Comandantul suprem se angajeaz fa de dey s-i
lase libertatea i posesiunea tuturor bogiilor sale
personale;
3) Deyul va f liber s se retrag cu familia sa n locul pe
care i-l va f ales;
4) Libertatea religiei musulmane va li asigurat de ctre
Francezi,
i, adug generalul Bourmont, adresndu-se cu
indulgena lui des Marais pe care-l prinsese tare drag de
cnd avusese prilej s-i preuiasc meritele. Hussein va
restitui, dac-i mai are, pe toi captivii europeni pe care-i
posed n nchisorile sale.
La rostirea acestui din urm condiii, secretarul deyului
nu clinti ci se mulumi doar s plece capul cu cea mai
mare seriozitate.
Apoi Jacques conduse pe Mustafa pn la avanposturi.
i cum, n cursul drumului, negociatorul, la fecare
bubuitur a tunurilor care continuau s trag dintr-o parte
i dintr-alta, pleca involuntar capul, saluta ghiulelele,
cum s-ar zice, vdit speriat, oferul de marin nu se putu
mpiedica s nu spun ironic:
Dar la ce v nelinitii, domnule? Doar nu v privete,
nu se trage asupra d-tale!
Turcul, drept orice rspuns, i arunc o privire rea i
plec.
n dup amiaza aceleiai zile, un alt om al deyului se
ntoarse la lagrul francez i vesti, din partea stpnului
su, a crui pecete o aducea, c avea depline puteri s
semneze protocolul de predare a cetii, dup condiiile
84
impuse de generalul francez.
Era sfritul, vizuina inviolabil a pirailor mediteranieni
era n fnal cucerit; nc odat dreptatea triumfa asupra
forei.
Cum s-ar f asociat i des Marais i Baroni la bucuria
care domnea n ntregul corp expediionar, dac gndurile,
dac sentimentele cele mai ntunecate nu le-ar f sfiat
inima.
Acolo, unde oamenii trupelor, de la cel din urm toboar
pn la colonel, nu vedeau dect sfritul glorios a
suferinelor asediului i perspectiva unei curnde
ntoarceri n patrie, locotenentul de marin tia c nu va
gsi dect confrmarea marei sale dureri.
Va regsi el oare mcar trupurile nefericiilor si amici ca
s le dea demnul mormnt pe care-l ateptau?
85
CAPITOLUL 14.
I POARTA DE BRONZ A CETII KASBAH SE
DESCHISE
n rpit de tobe. n sunetul fanfarelor de alam ale
muzicii militare, armata francez victorioasa intr n dup
amiaza zilei de 5 Iulie 1890 n Alger, aa cum fusese
hotrt ntre generalul de Bourmont i deyul Hussein.
Ah! ct ar f fost de frumoas ziua aceasta pentru des
Marais dac nu i-ar f fost tulburat de cele mai groaznice
amintiri de doliu.
Pe cnd deflarea se termina i ultimele trupe dispreau
dup o cotitur, n timp ce ecoul fanfarelor rzboinice, se
micora, generalul de Bourmont desclec. Fu imitat
ndat de statul su major; ordonanele se repezir ca s
in caii, i pornind pe scara monumental care ducea la
Kosbah, Marele ef se ntoarse spre colaboratorii si de zile
bune i de zile rele i le spuse cu un zmbet amabil.
Binevoii s m urmai, domnilor.
Chiar n aceeai clip, uile, grele de bronz care
nchideau locuina deyului Hussein, detronat acum, se
deschiser ncet, i cel mai neateptat dintre spectacole se
oferi privirilor oferilor francezi: apru un grup compus
dintr-un btrn, o fat tnra, un btina i o negres.
86
Faa celor doi europeni strlucea de fericire, lacrimi de
bucurie le curgea ncet din ochi, pe cnd Turcul pstra
aspr i mndr stpnirea de sine iar negresa, agitat,
ddea ntr-una din mini i din cap.
n acelai timp, dou strigte se ncruciar:
Marie-Anne!
Jacques!
Repezindu-se naintea camarazilor i superiorilor si i
chiar a comandantului suprem, uitnd orice grij de
etichet i de prevedere, des Mardis, urmat de Baroni, care
se strecurase pn la el, se npusti n sus pe scar i
cuprinse n brae pe tnr, fat, sub privirile binevoitoare
ale tatlui ei, d. des Pallires.
Ah! nu mai putea f vorba de forme nici de precauiuni
oratorice. Mai puternic i mai presus de uzanele
consfnite de lume, inima celor doi tineri vorbise i
descoperea n vzul tuturor dragostea pe care nu
ndrzniser s i-o mrturiseasc pn acum unul altuia.
Dup primele mbriri nainta i generalul de
Bourmont, cu un zmbet printesc i bun i, dup ce ceru
s-i fe prezentai captivii liberai le spuse:
V felicit, domnule conte, i pe d-ta, domnioar, de
fericitul sfrit al groaznicei aventuri care v-ar f putut f
fatal.
i, aduga el zmbind lui des Marais, te felicit i pe d-ta
drag prietene, cci dup cte am vzut, nu mai ncape
nicio ndoial. Pe cnd nunta? M ofer chiar de pe acum s
v fu na.
Roind i adnc micai, cei doi tineri se grbir s
mulumeasc marelui ef care, nevoind s turbure tnra
lor fericire cu atta greutate dobndit, se deprt ndat
87
cu oferii lui de ordonana i intr n palat.
Marie-Anne, ntreb atunci Jacques, i d-ta d-le
consul, mi-ai putea explica, n sfrit, prin ce ntmplare,
dup ce am desperat atta vreme nct mi doream
moartea, v regsesc aproape ca prin minune?
Era o ntrebare care merita ntr-adevr unele lmuriri,
mai ales dup oribilele chinuri sufeteti care copleiser pe
tnrul om n cursul zilelor din urm.
Da, afrm neastmpratul Baroni, curios i el, ba
nc i mai mult, iat un deznodmnt la care nu ne
ateptam ctui de puin, i zu c nu m-a supra defel
nici eu dac
Tnra fat privi pe tatl ei, apoi se ntoarser spre Turc,
care nu era altul dect Aga, nsoit de regresa Fatma.
Mulumit lor, spuse ea cu simplitate.
D. des Pallires confrm n tcere.
Cum se face, exclam oferul, c te regsesc aci, pe
tine, Aga, fost prizonier pe bordul meu. Nu i-a izbutit
aadar evadarea?
Indigenul nu rspunse, de parc nici n-ar f auzit nimic.
Ei bine! deoarece el nu vrea s vorbeasc relua Marie-
Anne, am s-o lac eu pentru el i-am s-i explic totul,
Jacques.
V putei lesne nchipui ce greu de suportat ne-a fost
ndrzneaa i curajoasa voastr plecare cu toate c eu
v-am ndemnat i ct grij ne-a pricinuit tatei i mie.
V-am urmrit cu gndul n ntreprinztoarea voastr
aventur; dar ceea ce ne ngrijora mai mult ca orice era
lipsa de tiri. Mai aveam noroc cu buna Fatma care nu mai
tia ce s fac s nu ne lase cu totul prad dezndejdii. Nu
ne urmrea dect un singur gnd: oare ai reui? ntr-o
88
zi, Aga rsri n faa mea i m surprinse plngnd.
Usuc-i lacrimile, mi spuse el cu simplitate,
logodnicul tu triete i e sntos teafr.
Tresrii
Logodnicul meu? Dar despre cine vorbeti?
Dar ce-i nchipui c n-am ochi s vd? Iubeti pe
Francezul care a plecat, i dac-l iubeti, e din pricina mea.
La cuvintele acestea m simii grozav de tulburat; fr
a-i pierde ns cumptul ful deyului urm.
Cci te iubesc i eu, pot s i-o mrturisesc acum cu
toate c tu eti cretin nc din ziua n care te-am vzut
pentru ntia oar. Din pricina ta mi-am trdat religia,
pentru tine am nfruntat dreapta mnie a tatlui meu. Te-
am salvat din trgul de sclavi..
Dar vzndu-te, observndu-te mai bine, am neles
toat diferena care ne desprea, toat superioritatea rasei
tale asupra rasei mele. Da. Am fost i suntem cu adevrat
barbari fa de tine i de ai ti.
Ca s m torturez, ca s m pedepsesc c am ndrznit
s ridic ochii asupra ta, eu singur am inut s te pun n
faa oferului francez i ce era inevitabil s-a produs. El s-a
ndrgostit de line. De altfel, poate cineva s te vad, fr
s te iubeasc?
Dar de data asta, dei renunasem pentru totdeauna s
te cuceresc, gelozia care se ridic n mine fu mai tare dect
totul. Nu v spuneai niciodat niciun cuvnt de dragoste,
i cu toate astea sentimentele voastre izbucneau n cele mai
mici cuvinte ale voastre, n cel mai simple din gesturile
voastre, n cea mai nevinovat din privirile voastre.
i atunci, tot eu am favorizat evadarea iubitului tu, din
Kasbah i aminteti frnghia, i celelalte... Barem n-aveam
89
s-l mai vd n ochi.
A f putut s-l omor dar prea mult snge cursese i aa,
n Alger, i preferam s-l las s plece mpreun cu tovarul
su.
Pricep acum totul, murmur Baroni.
Lsai-m s urmez, relu Marie-Anne irul povestirii.
Lucrnd cum am lucrat, mi spuse Aga, mboldit numai
de torturile inimii mele, tiu c-mi trdam ara, m
njoseam n ochii ti
Cu tonte astea, cutam toate prilejurile s-mi regsesc
puin linite sufeteasc, puina rscumprare a vinei
mele tainice, puina demnitate n ochii mei proprii. Am
reluat activitatea mea pe mare cu feluca mea cu pnzele de
aur pn-n ziua cnd fatalitatea m puse iar n prezena
logodnicului tu La ce bun s mai dau lupta? Allah e
stpnul, i m-nclinai dinaintea sentinei soartei.
Aga mi povesti apoi, Jacques, cum l-ai primit, cu ct
atenie l-ai tratat pe bordul vasului tu i ct de mult l-a
micat acest lucru. Apoi, cnd a auzit cele dinti bubuituri
de tun dinspre Sidi-Ferruh, cunoscnd caracterul dintr-o
bucat i rzbuntor al deyului, nu s-a mai rbdat locului.
Ca s m salveze, pe mine i pe tatl meu, a evadat de pe
LAlerte; riscndu-i viaa, a izbutit s reintre n Alger prin
surprindere i ne-a pus pe amndoi, i cu Fatma, sub paza
ctorva ieniceri care-i erau ndeosebi de credincioi.
E nevoie oare s-i mai spun, cu ce nestpnit bucurie
am primit tirile ce ne-a adus despre voi?
Fiece zi ce trecea ne apropia tot mai mult unul de altul,
scumpul meu.
Ieri, n sfrit Aga ne-a adus la cunotin cderea
oraului; i a vrut s plece mpreun cu tatl lui care, tii,
90
se mbarc chiar astzi mergnd la Neapole de unde trebuie
s plece n Asia Mic.
Dac-l mai vedei aci, e numai pentru c l-am rugat
struitor s mai rmn puin cu noi, ca s-i mulumim cu
toii mpreun.
Uimit, micat de cele auzite, oferul se ndrept atunci
spre Turc i-i ntinse amndou minile.
Mulumesc, spuse el simplu; niciodat n-am s uit ce
ai fcut pentru noi.
Indigenul zmbi dar ochiul lui rmase trist; cu o privire
larg, ndurerat, el mbri oraul alb oare se ntindea
dinaintea lui i din care mai urcau ecourile ctorva muzici
miliare care se napoiau la cantonamentul lor; la orizont, pe
nemrginirea mrii scnteietoare, pnzele fotei franceze,
nenumrate, se desprindeau lmurit pe albastrul undelor,
fcnd dovada, forei nvingtorilor.
Mektub! era scris! spuse atunci musulmanul, cu
gtlejul sugrumat. Voi suntei stpnii mai puternici ca noi;
voi avei n mini armele teribile ale civilizaiei voastre,
era fatal s ne ngenunchiai; fe ca stpnirea voastr sa
nu apese prea tare pe grumajii srmanelor populaii ale
Algeriei.
Deodat, pe piaa Marinei, o descrctur de tun,
urmat de toate cele trase de bateriile coastei i ale
forturilor. Erau semnalele, de bucurie ale biruitorilor,
salutnd drapelul francez care ncet, urca pe vergeaua
nalt nfpt pe creasta forei Kasbah, unde nlocuia
stindardul dey-ului afrmnd tuturor luarea n stpnire de
ctre Frana, a rii africane.
Jacques i Marie-Anne se privir cu duioie, minile lor
se strnser. Era sfritul ncercrilor dureroase prin care
91
le fusese dat n cadrul unor evenimente istorice
sngeroase s-i gseasc totui fericirea.
---- SFRIT ----
92
YACU-MAMA
3
n coliba sa de pe rmul zgomotosului ru Ucayali
Jenaro Valdivian vedea cu groaz c proviziile sale i
ceea ce era i mai ru muniia, i erau pe sfrite.
Credinciosul lui tovar, un Indian din tribul Coniva, care
cu sgeile sale sigure culegea cele mai grase maimue de
pe pomi, pentru a te transforma ntr-o friptur gustoas,
plecase n una din tainicele sale expediii prin pdurea
secular, din care obinuia s se ntoarc dup dou-trei
zile, cu un surs satisfcut pe chipul de bronz, ncrcat cu
orhidee roii ca sngele i futuri strlucitori pentru copilul
stpnului su. Cu neputin, de lsat singur pe mititelul
acesta de apte ani, care crescut printre Indieni, i
ncepuse s arate toate instinctele slbaticilor. Jenaro
Valdivian cobor la rmul rului i fuier mult timp, dar
zadarnic. Un vrtej n ap i cteva bici care ieir la
suprafa i rspunser n sfrit, dar mblnzitul arpe
boa nu catadicsi s apar. Desigur c zcea acolo jos n
fundul apei, i mistuia lene pecari-ul pe care-l nghiise
ieri. n cele din urm Valdivian i lu securea i carabina,
ncuie n colib pe micul Jenarito, care se mpotrivea cu
minile i picioarele i-l sftui foarte serios:
3
Mama fluviului cum spun Indienii de lng Amazon arpelui boa.
93
Fii cuminte, eu m ntorc curnd!
Ca s-l consoleze, i ddu o lumnare de seu i un pumn
de furnici prjite, mncri de care-i ling buzele copiii
crescui n slbticiune. Plin de nelinite porni Valdivian la
drum. n ziua precedent, pe cnd cresta un arbore de
cauciuc, i se pruse c zrete un tigru, care-l pndea din
desi. Cunotea prea bine obiceiurile viclene ale acestei
bestii cu blan minunat de catifea, care-i urmrete zile
ntregi prada, pndind momentul cel mai favorabil pentru a
se npusti. Iar cnd, apoi, noaptea la lumina lunii i
fumase pipa, vzuse sticlind n ntuneric cele dou lumini
fosforescente, pe care o mpuctur le stinge pentru o
clip, dar care apoi se rentorc, bgnd n rcori pe
culegtorul de cauciuc.
Jenaro, a crui burc era purtat cu repeziciune de
curentul puternic chibzui c-ar f mai bine s nu se
deprteze prea mult. Dup a doua cotitur a rului, n
valea erpilor, alturi de colibele Indienilor tribului Witoto
refugiai de la Putumayo de sus, se nla telegraful lor
misterios: un manguar un formidabil trunchi de copac
scobit cu o art att de ciudat, nct ntreaga pdure
rsuna pe o raz de patru mile, cnd bteai n nodurile
sale rotunde.
Tovarul su i destinuise cheia secret a telegrafului.
Desigur c unul dintre Indienii prieteni va auzi apelul su
poate chiar Gutierrez, bogatul negustor de cauciuc care
locuia n josul rului, i va trimite un om cu muniii i
alimente.
Pn la barc rzbeau miresmele grele ale pdurii,
aceast adiere cald a unui paradis n putrezire, care
mbta ntotdeauna pe Valdivian. Frunziul des al arborilor
94
n care ipau maimuele sau araii tricolori, atrna adnc
n jos atingnd oglinda apei. Ca nite frunze smulse de
vnt zbur un stol de papagali mici, verzi. Tremurnd uor,
barca nainta repede ca o sgeat.
ntoarcerea va f anevoioas, zise Jenaro ncet
pentru sine, vrnd lopata n valurile spumegnde numai
ca s pstreze direcia.
n coliba singuratic, micul Jenarito roni mai nti
mnarea de seu, i tbr apoi lacom asupra furnicilor
prjite din care dup un sfert de or nu mai rmase nimic.
Dar gustul lor piprat i fcu sete. Merse spre u ca s bea
din rul apropiat i s se blceasc n apa care nu era
adnc. Dar zadarnic zgudui el cu toat puterea de grilajul
de stuf. n prudena sa neleapt, tatl su sprijinise ua
pe dinafar cu carapacea unei broate estoase uriae.
Yacu-mama! Yacu-mama! strig copilul cu vocea
ademenitoare.
Din ru apru capul ngrozitor al arpelui boa. Cscnd
lenevos deschise botul su teribil. nc puin mai juca
limba neagr despicat n apa rece, apoi iot corpul alunec
ncet spre mal. Era mai lung de cinci metri, galben ca
frunza veted. Micul Jenarito btu n palme de bucurie c
arpele uria venise la chemarea lui ca un cine de cas.
Nu-i oare boa cel mai bun pzitor i tovar de joac al
copiilor crescui n slbticiune? Cel care a trit prin
esurile Amazonului din Peru, tie ce drgstos i blnd se
poart arpele boa cu copiii, cnd mini iscusite l
domesticesc.
Pe nimeni n-ascult arpele acesta superb mai mult
dect pe mititelul tiran, clreul acesta de broate estoase
95
i de erpi boa, care le vra pumnul lui micu n boturile
cscate i le gdila solzii cu o sgeat.
O lovitur cu coada i carapacea de dinaintea uii
zbur ct colo. Cu o legnare graioas ca de balerin,
arpele intr n colib.
Upa! strig Jenarito surznd vesel.
Boa l nfur imediat cu captul cozii sale i-l ridic
pn la tavan. Deodat pe neateptate, ntoarse repede
capul spre pdure, se ntinse drz, i drept n sus i
rmase nemicat ca un pom uscat. Prin solzii lui trecu un
prit electric i coada biciui furios podeaua, nct
guracamayo cel verde-albastru care se legna vesel n
lniorul su, izbucni n strigte ptrunztoare. eapn,
cu ochii strlucitori, arpele pru c ascult un singur
zgomot din vuitul vastei pduri. Maimuele din pdure
ipar speriate. Se prbuise oare vreun copac secular prin
apropiere, c zbura brusc attea pasri peste ru, ca i
cnd ar f plecat n cutarea altor locuri pentru cuiburi?
Numai auzul ascuit al unui boa era n stare s disting
n larma aceasta strnit de mii de zgomote, zgrietura
uoar a unor gheare
Cu o sritur tigrul fu n colib, i se chirci biciuindu-i
nervos coapsele cu coada. Ca o mam brutal, arpele
arunc mai nti copilul ndrtul su ntr-un col
ntunecat al ncperii, unde era n siguran. i lupta
ncepu. Tcut i ndrjit ca luptele Indienilor! Iute ca
fulgerul fcu tigrul o sritur spre capul arpelui, dar n
aceiai clip fu ncolcit de corpul lui. Coastele tigrului
trosnir sub strnsoarea nemaipomenit. Cu o smucitur
furioas a labei sale, tigrul smulse arpelui limba din gur;
din pricina durerii ngrozitore, boa slbi pentru o clip
96
strnsoarea, dar numai pentru o singur clip, corpul
arpelui se strnse i mai tare. Un urlet slbatec, apoi un
gfit sugrumat, spasmodic! O dubl nitur de snge
stropi podeaua; pe jos zcea o mas nclcit,
tremurtoare. Apoi ncet i tremuratul i nu mai rmase
nimic dect un ghem nemicat i o balt mare de snge
negru.
Copilul era teafr; la nceput, speriat de moarte,
urmrise apoi lupta cu o bucurie febril.
Cnd, cu ase ceasuri mai trziu, Jenaro Valdivian se
ntoarse acas, nelese dintr-o singur privire ntreaga
ntmplare. Adnc micat, strnse la pieptul su pe copilul
salvat. Apoi se aplec imediat spre arpele mort, l mngie
pe cap i suspin cu o expresie de ciudat duioie:
Yacu-mama! Srman, drag Yacu-mama!
---- SFRIT ----
97
98