Sunteți pe pagina 1din 244

1

2



3




















Capitolul VII
ETECTIV

Dup o veritabil curs de clrie, Sam Hawkens, Dick Stone,
Will Parkers i cu mine sosirm la vrsarea lui Rio Boxo, n apropiere de
Nacitoea, unde ndjduiam s ne atepte vreo solie din partea lui
Winnetou. Dar sperana noastr nu se mplini. Am gsit, ce-i drept, urmele unor oameni
care fuseser pe aici. Dar ce fel de urme! Erau leurile celor doi traders care ne dduser
informaii despre satul kiowailor. Dup cum am aflat mai trziu de la Winnetou,
negustorii fuseser mpucai de Santer.
Acesta vslise att de zdravn, nct ajunsese la vrsarea suspomenitului ru
concomitent cu negustorii, dei acetia plecaser mult mai nainte din satul lui Tangua.
Santer fusese nevoit s renune la nuggeii lui Winnetou; l atepta deci srcia. Atunci
i-au srit n ochi mrfurile celor doi negustori, pe care i-a mpucat, dup ce-i pndise,
probabil, dintr-o ascunztoare. Apoi a ters-o mpreun cu catrii i cu mrfurile furate.
Toate acestea le-a dedus, la sosire, Winnetou, cercetnd urmele lsate de Santer.
Ucigaul nu i-a luat o sarcin prea uoar. S mi de unul singur prin savan
atia catri ncrcai e o treab ce comport serioase dificulti. Pe deasupra, era i
foarte grbit, ca s nu-l ajung urmritorii.
Din pcate, se porni o ploaie care inu cteva zile i terse toate urmele, nct
Winnetou fu silit s se bizuie nu pe ceea ce vedea cu ochii, ci pe fel de fel de combinaii.
Foarte probabil c Santer, pentru a-i valorifica prada, se ndreptase spre una din
aezrile nvecinate; astfel, apaii nu aveau alt soluie dect s le cerceteze pe rnd.
Abia dup mai multe zile irosite, Winnetou regsi la agenia comercial Gater
urma celui cutat: Santer trecuse pe acolo, vnduse toat prada i, fcndu-i rost de un
cal bun, pornise ctre est, pe fosta osea Red River. Winnetou se despri de apaii lui,
care i-ar fi complicat de aci ncolo deplasarea; i trimise acas i hotr s continue
urmrirea de unul singur. Luase cu sine destui nuggei, poseda deci mijloace materiale
pentru o edere mai ndelungat n sat.
Cum din acest motiv nu mai expediase nici un curier la Nacitoea, noi nu tiam
D

4

unde se afl i ncotro s-l urmm. Am luat-o deci spre Arkansas, ca s ajungem pe
drumul cel mai drept la Saint Louis. Regretam nespus c nu-mi pot revedea prietenul,
dar nu era nimic de fcut.
Dup un drum lung, sosirm ntr-o sear la Saint Louis. Firete c prima mea
grij a fost s-l vizitez pe btrnul meter Henry. Cnd am pit n atelierul su, meterul
tocmai lucra la strung, n lumina lmpii, aa c nici nu auzise cnd am deschis ua.
Good evening, bun seara, mister Henry! L-am salutat ca i cnd ne-am fi
desprit abia n ajun. Ei, cum merge cu carabina? E gata?
Spunnd acestea, m sltai pe un col al mesei, cum obinuiam pe vremuri. Mister
Henry zvcni de pe scaunul lui, se holb la mine o clip ca de pe alt lume, apoi izbucni,
nebun de bucurie:
Dumneata... dumneata aici?... Meditatorul... Expertul... afurisitul de Old
Shatterhand!
M strnse la pieptul su i m srut repetat, zgomotos, pe amndoi obrajii.
Old Shatterhand?! De unde cunoatei acest nume? L-am iscodit dup ce
explozia de bucurie se mai potoli.
De unde? Mai ntrebi? Toat lumea vorbete de dumneata, cavaler teribil ce-mi
eti! Ai ajuns un westman cum scrie la carte! Mister White, inginerul seciei vecine, ne-a
informat cel dinti. Erau numai laude n privina dumitale, aa s tii! ns nimbul din
jurul frunii i l-a aezat Winnetou.
Cum aa?
Mi-a povestit totul, absolut totul!
Ce vorbii! A fost Winnetou pe-aici?
Firete c-a fost!
Cnd? Spunei, v rog!...
Acum trei zile. Doar i vorbisei de mine i de vechiul dobortor de uri. S-ar fi
putut oare s vin n localitate i s nu m viziteze? Mi-a zugrvit el cu de-amnuntul
cam ce fel de westman ai ajuns.
Bizoni, grizzly i aa mai departe! Te-ai ales pn i cu rangul de cpetenie.
Continu astfel nc mult vreme i degeaba ncercam s-l ntrerup. M mbria
iar i iar, jubilnd c m ndemnase cel dinti pe drumul Vestului slbatic.
Apoi mi povesti cele aflate de la cpetenia apailor.
Winnetou nu-i mai pierduse urma lui Santer i se inuse dup el pn la Saint
Louis. Dup care plec spre New Orleans. Din pricina grabei cu care se deplasa, n-am
apucat s-l mai prind n ora. mi lsase ns vorb prin Henry s vin i eu la New
Orleans dac m trage inima. i m-am hotrt s plec ct de curnd.
Trebuia, firete, s-mi ndeplinesc mai nti obligaiile profesionale, ceea ce am i
fcut a doua zi dimineaa. nc la prima or m aflam cu Hawkens, Stone i Parker n
dosul acelei ui cu geamuri prin care intrasem altdat ca s mi se verifice cunotinele.
Btrnul Henry nu renun nici el la plcerea de a fi de fa. Acolo se depanar o
mulime de poveti, de relatri, explicaii, ca s reias pn la urm c, dintre toate
seciile, a mea trecuse prin ncercrile cele mai grele i mai dramatice. Rmsesem
singurul n via dintre experii grupei.
Cnd veni rndul s se fac socotelile bneti, Sam i-a dat n zadar osteneala ca s
obin pentru mine o gratificaie suplimentar.
Ne-am ncasat, ce-i drept, lefurile, dar nici un dolar n plus. Mrturisesc sincer c
am predat cu un sentiment de amar decepie notele i schiele ntocmite cu atta cazn
i salvate cu attea riscuri. Domnii angajaser cinci experi i achitau acum doar o
singur leaf, restul l bgau n propriile lor buzunare, dei i nsuiser rodul ntregii
noastre munci i ndeosebi al eforturilor mele mai mult dect omeneti.
Drept care Sam improviza o cuvntare vijelioas, dar nu obinu nimic dect rsete,

5

n timp ce, mpreun cu Will i cu Dick, era condus amabil ctre u. Plecai, firete i
eu, fr a mai privi napoi. De altminteri, suma ncasat era, pentru condiiile mele de
atunci, destul de bunicic.
Eram, deci, hotrt s-l caut pe Winnetou, care mi lsase la mister Henry adresa
unui hotel din New Orleans. Din politee, dar i din devotament, i-am ntrebat pe Sam i
pe ceilali doi tovari dac ar vrea s vin cu mine. Ei ns preferau s rmn la Saint
Louis, s se odihneasc, n sfrit, ca lumea, ceea ce n nici un caz nu le-a fi luat-o n
nume de ru. Mi-am fcut rost de schimburi i de alte obiecte trebuincioase, m-am gtit
cu un costum nou, lepdnd vemintele indiene i am luat vaporul spre miazzi. Puinul
meu avut, pe care am renunat s-l mai car dup mine, ntre altele i dobortorul de
uri, l-am lsat n grija lui Henry, care mi-a fgduit s-l pstreze cu sfinenie.
Tot lui i-am ncredinat i calul, de care nu mai aveam trebuin. De altfel,
socoteam cu toii c absena mea va fi scurt.
Dar avea s se ntmple altcum. Ne aflam n toiul rzboiului civil, fapt pe care l-am
trecut pn acum sub tcere, neavnd nici o legtur cu evenimentele relatate.
ntmpltor, fluviul Mississippi era tocmai atunci deschis navigaiei datorit vestitului
amiral Farragut, care l readusese n stpnirea statelor nordice. Totui, cltoria mea cu
vaporul ntrzia mult din pricina msurilor restrictive de tot felul, desigur nc necesare.
Ajungnd la New Orleans i ntrebnd de Winnetou la hotelul pe care mi-l indicase Henry,
mi s-a rspuns c plecase n ajun, dar mi lsase vorb c se afl la Vicksburg, n
cutarea lui Santer; i c, din motive de securitate, nu m sftuiete s-l urmez. Adresa
lui mi-o va comunica mai trziu prin mister Henry din Saint Louis.
Ce-mi rmnea de fcut? M trgea aa s-mi vizitez rudele aflate n patrie i care
probabil c aveau nevoie de un ajutor bnesc; oricum, eram n msur s-i ajut. S m
fi ntors la Saint Louis ca s-l atept pe Winnetou? Cine tie dac acesta mai avea
posibilitatea s vin acolo... Pe de asupra, avnd alte preri dect suditii n problema
sclavagismului, eram de la nceput considerat ca suspect i nu aveam nici un chef s
ajung n nite ncurcturi al cror sfrit nu putea fi prevzut. S m ntorc n patrie, la
ai mei, care aveau nevoie de sprijinul meu? Poate c era lucrul cel mai nimerit.
M interesai dac exist vreun vapor gata de plecare. Gsii unul sub pavilion
nord-american, care ncerca s profite de acalmia de pe front pentru a ptrunde pn pe
coastele Cubei. Acolo se putea ivi un prilej s plec n Germania sau, deocamdat, la New
York. N-am stat mult pe gnduri i m-am mbarcat.
Ar fi fost bine dac-mi puneam n siguran agoniseala la vreuna din bnci, n
schimbul unui mandat de remitere. Dar ce banc din New Orleans era pe atunci demn
de ncredere? Apoi, nici timp nu prea mi rmsese. Pn la plecarea vaporului mai
trebuia s-mi fac rost de paaport. Aa c am plecat cu banii la mine.
Pentru a nu strui prea mult asupra acestei fatale mprejurri, voi spune doar c,
nu mai trziu dect n prima noapte, furm surprini de un puternic uragan. Ce-i drept,
nc de cu ziu vremea se artase vntoas, dar cltoria decursese normal pn spre
sear; nimic nu indica apropierea cumplitei furtuni. Ca i ceilali pasageri, care
folosiser prilejul de a pleca din New Orleans, m dusei linitit la culcare. Dup miezul
nopii am fost trezit de un tangaj i de un clocot ngrozitor. Am srit din pat ca ars. Dar
n aceeai clip vasul se cltin att de tare, nct m prbuii i tot calabalcul din
cabina n care se aflau nc trei pasageri czu peste mine. Cui i mai pas de bani n
asemenea clipe, cnd viaa atrn de un fir de pr?! Prin ntunericul i zpceala ce
domneau n cabin, mi-ar fi trebuit mult timp pn s-mi gsesc haina i portofelul. Nu
tiu nici eu cum m-am dezgropat de sub povara ce m strivea i am fugit ba nu, m-
am blbnit pn afar, pe covert. Vaporul se zbuciuma nebunete, fr rgaz.
Afar bezn, s-i scoi ochii. Ct ai clipi, uraganul m trnti jos i un talaz uria
se rostogoli deasupr-mi. Mi se prea c aud voci ngrozite, spulberate n vuietul

6

furtunii. Fulgere spintecar vzduhul, unul dup altul, luminnd totul pre de o
secund. Zrii nite stnci rpoase ieind din ap, iar dincolo de ele mijea rmul. Vasul
se nurubase cu botul ntre aceste stnci i, mpresurat de talazuri, se frmnta cu pupa
n vzduh. Era pierdut. n orice clip putea s fie rupt n buci. Brcile de salvare
fuseser smulse. Cum s scapi dintr-o asemenea situaie? Numai not! nc un fulger i
vzui cltorii ntini pe covert, cramponndu-se de obiectele din jur, pentru a nu fi
mturai de valuri. Dup prerea mea, ns, tocmai lsndu-te n voia apei, puteai s
mai speri n ziua de mine!
i iat, vine asupr-mi un talaz nalt ct casa; l zresc datorit luciului su
fosforescent. Se arunc asupra vasului care geme i trosnete, gata-gata s se fac
ndri. Eu m ag cu toat puterea de un stlp de fier, dar n zadar: mi scap din
mini. Doamne, ajut-m! Am senzaia c talazul m arunc sus de tot, m joac, m
sucete ca pe o minge, apoi m trage n adnc i m ridic iari n cretetul lui. Nu fac
nici o micare: orice efort ar fi zadarnic. Dar n clipa cnd talazul se va izbi de rm, voi
avea grij i nu m mai las trt n larg.
S se fi scurs o jumtate de minut de cnd m aflam n voia valurilor, dar mi se
prea c trecuser ore ntregi. Deodat, m pomenii aruncat n vzduh i aterizai ntre
stnci, unde apa era calm. Numai s nu m trag valul ndrt! M zbteam din
rsputeri, loptam cu braele, cu picioarele, ntr-un suprem i ultim efort. De fapt,
exagerez dac spun c acolo, ntre stnci, apa era "calm", pentru c e vorba de un calm
foarte relativ. Ieisem, ce-i drept, din vltoare, dar furtuna rscolea i rsturna oceanul,
purtndu-m n toate sensurile ca pe un dop de plut jucat ntr-un vas cu ap. Avui ns
norocul s zresc prin noapte fia de pmnt. Fr aceast fericit mprejurare, probabil
c n-a fi scpat cu via. tiam, deci, n ce direcie trebuie s not. i chiar dac n
iureul elementelor dezlnuite nu fceam dect progrese infime, atinsei, totui, pn la
urm rmul dei ntr-alt chip dect mi-a fi dorit. Ap i pmnt totul era negru ca
pcura, nct nu le puteam deosebi ca s-mi aleg un loc prielnic de acostare.
Orbecind astfel, m izbii cu capul ntr-o muche de stnc. Parc m-ar fi trsnit
cineva cu toporul n cretet. Mai avui prezena de spirit s m ag cu minile de stnc
i s m salt niel, dup care mi pierdui cunotina.
Cnd m-am dezmeticit, uraganul nc mai fierbea. M durea capul, dar nu luam n
seam durerea. Mai mult grij mi provoca faptul c habar nu aveam unde snt. M
aflam oare pe rm, sau pe o stnc ieit din ap? Era cu neputin s m clintesc din
loc. Piatra era neted i lunecoas. Cu greu izbuteam s rezist furtunii care tot mai
amenina s m nghit. n cele din urm, observai c uraganul parc s-ar domoli. i,
ntr-adevr, aa cum se ntmpl de obicei, se potoli curnd, ca la un semnal. Ploaia
ncet brusc i stelele se ivir pe cer.
La lumina lor m putui orienta. M aflam pe rm. ndrtul meu apele mai
clocoteau; n fa se nlau nite arbori rzlei. O luai ntr-acolo. O parte din arbori
nfruntaser cu succes furtuna; muli alii ns fuseser smuli din rdcini, culcai la
pmnt sau tri n largul apelor. Zrii apoi, ca printr-o pcl deas, cteva lumini
mictoare.
Bnuind c snt oameni, m grbii s ajung pn la ei.
Erau, ntr-adevr, nite oameni de prin partea locului, adunai n jurul unor case
crora uraganul le pricinui mari stricciuni. Uneia i smulsese acoperiul, zvrlindu-l ct
colo, n larg.
Ce mai uimire produse apariia mea! Se zgir oamenii la mine ca la o fantom.
Oceanul nc vuia bezmetic, aa c numai rcnind ne puteam auzi unul pe altul. Erau
pescari. Uraganul aruncase vasul nostru pe una din insulele Tortugas, unde se nla
fortul Jefferson. n fort se aflau atunci nchii prizonierii de rzboi ai Confederaiei.
Pescarii m primir ct se poate de prietenos, mi ddur rufrie uscat i

7

mbrcminte cci nu aveam pe mine dect pijamaua n care dormisem pe vapor. Apoi
se mprtiar s cerceteze coasta i s descopere pe eventualii naufragiai. Pn
dimineaa fur descoperite aisprezece victime, dintre care trei, dnd semne de via, au
putut fi salvate. Ceilali muriser. rmul era semnat de epave; vasul sfrmat, prova
nfipt n stnca de care o izbise uraganul.
Eram, aadar, un naufragiat n cel mai deplin neles al cuvntului, cci nu mai
posedam nimic; banii pe care i agonisisem zceau n negura oceanului. Firete c
regretam pierderea, dar m i consola faptul c eram unul dintre cei puini doar patru
la numr care scpaserm de moarte. Avusesem, fr ndoial, mare noroc.
Comandantul fortului se ocup de noi. Primirm toate cele necesare, iar mie mi se
oferi ocazia s m mbarc pe un vapor care pleca spre New York. Astfel ajunsei acolo, n
marele ora, mai srac chiar dect odinioar, cnd l vizitasem pentru prima dat. mi
lipsea pn i curajul de a o lua iari de la capt.
De ce am plecat la New York i nu la Saint Louis, unde aveam cunoscui i puteam
s m bizui cu toat ncrederea n ajutorul btrnului Henry? Pentru c i eram att de
ndatorat, nct nu mai voiam s abuzez de bunvoina lui. Ei da, s fi fost sigur c dau
acolo de Winnetou! ns goana lui dup Santer putea s mai dureze luni de zile, dac nu
mai mult. Unde s-l fi cutat n tot acest rstimp? Eram, ce-i drept, ferm decis s-l
regsesc, dar asta presupunea s m ntorc n Vestul slbatic, s vizitez iari acel
pueblo de lng Rio Pecos. Or, pentru a ntreprinde o asemenea cltorie, trebuia mai
nti s-mi refac situaia. n mprejurrile date gndeam eu numai la New York a fi
reuit s m pun din nou pe picioare.
Speranele nu mi-au fost nelate. Am avut noroc. Am fcut cunotina
preaonorabilului mister Josy Taylor, care conducea un corp de detectivi, renumit pe
atunci i mi-am oferit serviciile. Auzind cine snt i prin cte trecusem n ultima vreme,
dumnealui czu de acord dei eram german s m angajeze de prob. Avea ideea
preconceput c germanii nu ar fi api pentru specialitatea lui. Totui, graie ctorva
succese datorate mai curnd ntmplrii dect perspicacitii mele, am izbutit s-i inspir
ncredere i s i-o sporesc treptat. Astfel, pn la urm, am ajuns s m bucur de
ntreaga-i bunvoin i mi ncredina unele misiuni care cereau perspicacitate i
hotrre, dar, n caz de reuit, eram bine pltit. ntr-o zi, dup apelul nominal, m pofti
n cabinetul su, unde atepta un domn mai n vrst, cu nfiare ngrijorat. Se fcur
prezentrile i aflai c e vorba de bancherul Ohlert, venit s ne cear asistena ntr-o
chestiune particular. Cazul era pe ct de penibil pentru persoana lui, pe att de
periculos pentru afacerile sale.
Avea un singur copil, un fiu cu numele de William, n vrst de douzeci i cinci de
ani, investit cu dreptul de a dispune n chestiunile financiare ale firmei ca i tatl su.
Acesta din urm era nsurat cu o german, fiind el nsui de aceeai obrie. Tnrul,
mai mult vistor dect activ, se ocupa de preferin cu lecturi tiinifice, beletristice i
studia mai curnd metafizica dect registrele de contabilitate ale ntreprinderii,
considerndu-se i mare savant i poet desvrit. Faptul c una din revistele newyorkeze
de limb german i publicase cteva poezii l-a ntrit i mai mult n aceast convingere.
Din una-n alta, i trsni prin cap ideea s scrie o tragedie al crei principal erou s
fie un poet nebun. Pentru a se documenta ct mai temeinic, i procur o grmad de
cri de specialitate i se apuc s studieze bolile mintale. Consecinele fur ngrozitoare:
identificndu-se treptat cu eroul su, tnrul Ohlert ajunse s se cread el nsui nebun.
Nu demult tatl su fcuse cunotina unui medic psihiatru care afirma c are intenia
s creeze o clinic particular pentru alienai. Susinea c fusese mult vreme asistentul
unor specialiti celebri i i inspir bancherului atta ncredere, nct acesta l rug s se
ocupe de fiul su i s ncerce a-l vindeca.
Din acea zi o prietenie intim se leg ntre medic i Ohlert-junior pentru ca, la un

8

moment dat, s dispar amndoi n chip cu totul surprinztor. Abia atunci bancherul,
devenit mai atent, descoperi c medicul n cauz nu era dect un crpaci i un impostor
cum snt cu miile n Statele Unite, tolerai s-i fac mendrele pe spinarea bieilor
pacieni.
Taylor, eful meu, ntreb cum se numete acel pretins medic. Cnd i afl numele,
adic Gibson, precum i adresa, constat c aveam de-a face cu o veche cunotin. Eu
nsumi l supravegheasem mult vreme pentru o alt afacere necurat. Posedam i o
fotografie a lui.
O ineam n sertar i cnd i-o artai bancherului Ohlert, acesta recunoscu imediat
pe dubiosul prieten i medic al fiului su.
Acest Gibson era un escroc de prim clas, care hoinrise mult timp prin Statele
Unite i prin Mexic, atribuindu-i tot felul de titluri i profesiuni. Bancherul, vizitnd-o n
ajun pe gazda escrocului, afl c acesta pltise tot ce-i datora i plecase nu se tie unde.
William, fiul bancherului, luase cu sine o sum apreciabil de bani i totui, chiar
astzi, tatl su primi din partea unei bnci din Cincinnati, cu care ntreinea strnse
legturi de afaceri, o telegram prin care era anunat c William ridicase de la banc
cinci mii de dolari i plecase mai departe, la Louisville, ca s-i aduc de acolo logodnica.
Afirmaia din urm era, desigur, mincinoas.
Existau toate motivele s se presupun c falsul medic i rpise "pacientul"
pentru a intra n posesia unor mari sume de bani. William cunotea personal pe cei mai
de seam bancheri i putea obine de la ei orice sum ar fi cerut. Era, deci, neaprat
necesar ca escrocul s fie prins, iar bolnavul readus acas.
Cazul mi-a fost ncredinat mie. M narmai cu mputernicirile i instruciunile de
rigoare, precum i cu o fotografie a lui William Ohlert i m mbarcai pe un vapor, mai
nti spre Cincinnati. Cum Gibson m tia la fa, mi luai i recuzita necesar pentru
cazul c ar fi fost nevoie s m deghizez. La Cincinnati i fcui o vizit bancherului cu
pricina, care m inform c Gibson se gsea ntr-adevr n tovria lui William Ohlert.
Ajungnd apoi la Louisville, aflai c cei n cauz i luaser bilete pentru Saint Louis. M
dusei, firete, ntr-acolo, dar abia dup multe i neslbite cercetri ddui de urma lor.
De mare folos mi-a fost i de ast dat btrnul mister Henry; cred c nu mai e nevoie s
spun c l-am vizitat n atelierul su. Omul se art foarte surprins de faptul c
devenisem detectiv, m comptimi din toat inima pentru pierderea suferit de pe urma
naufragiului i, la desprire, mi ceru s-i fgduiesc c, dup ce-mi voi fi ndeplinit
misiunea n curs, voi renuna la slujb i m voi ntoarce n Vestul slbatic. Urma s
experimentez acolo noua lui arm cu repetiie, iar pn atunci dnsul avea s-mi in n
pstrare dobortorul de uri.
William i Gibson plecaser cu vaporul pe Mississippi spre New Orleans i trebuia
s m iau dup ei. Ohlert-senior mi dduse o list a tuturor bncilor cu care lucra. La
Louisville i la Saint Louis, informndu-m la bncile indicate pe list, aflasem ci William
trecuse pe acolo i ridicase diverse sume de bani. Acelai lucru l fcuse i la doi prieteni
de afaceri din New Orleans. Pe ceilali i-am prevenit i i-am rugat s m anune de
urgen n cazul c se va prezenta la ghieele lor.
Asta e tot ce descoperisem i m gseam acum n mijlocul puhoiului de oameni
care inundau strzile oraului. Evident c sesizasem i poliia despre cazul ce m
interesa i nu mai aveam altceva de fcut dect s atept rezultatul cercetrilor. Pentru a
nu sta degeaba, hoinream prin mulime, scrutnd cu atenie trectorii. Poate c o
ntmplare fericit mi-ar fi putut veni n ajutor.
New Orleans are un aspect hotrt sudic, mai ales n vechile cartiere. Dai de ulie
strmte i murdare, de case nvelite cu ieder i prevzute cu balcoane. Acolo se retrage
un anume fel de via care se teme de lumina zilei. ntlneti oameni cu tenurile cele mai
diferite, de la galbenul-palid, bolnvicios, pn la tuciuriul cel mai ntunecat al negrilor.

9

Flanetari, cntrei vocali ambulani i chitariti i mpuie urechile cu produciile lor
artistice. Brbaii strig, femeile ip.
Aci un matroz nfuriat l trage pe un chinez de smocul din cretet, n timp ce
acesta njur de mama focului; dincolo se ncaier doi negri spre hazul privitorilor
adunai n jur. Pe la fiecare col de strad hamalul d nas n nas cu alt hamal, i
leapd amndoi poverile i se iau la btaie. Intervine un al treilea, vrea s fac pace i
ncaseaz pn la urm pumnii amndurora.
O impresie mai bun fac micile aezri suburbane, cu case rustice, cochete,
mprejmuite cu grdini curate n care cresc trandafiri, coacze, oleandri, peri, smochini,
piersici, portocali, lmi. Acolo i afl ceteanul linitea i tihna mult dorite dup zarva
ameitoare a oraului.
Bineneles c n port agitaia e cea mai intens. Acolo miun vapoarele i
ambarcaiunile de tot soiul i de toate mrimile. Pe chei stau grmad muni de baloturi
i stive de butoaie printre care foiesc sute de docheri. Te-ai crede ntr-unul din marile
trguri de bumbac ale Indiei rsritene.
Rtceam deci prin ora cu ochii ateni dar zadarnic! Se fcuse amiaz i era
foarte cald. M aflam pe larga i frumoasa Common Street, cnd privirea mi fu atras de
firma unei berrii germane. Un pahar de bere Pilsen nu stric pe o asemenea ari, aa
c am intrat.
Ct trecere avea berea nc de pe atunci, se vedea din mulimea de consumatori
care umpleau localul. Dup mult cutare, am gsit un scaun liber, tocmai n fund, la o
msu cu numai dou locuri, dintre care unul ocupat de un ins al crui aspect ar fi
tiat oricui pofta de a se aeza lng dnsul. i cerui totui ngduina s-mi consum
berea la msua respectiv.
Pe chipul strinului se aternu un zmbet ca de mil. M privi cu struin i cu
oarecare dispre. Apoi ntreb:
Da' parale avei, master?
Firete! I-am rspuns mirat.
nseamn c, pe lng bere, putei plti i locul pe care-l ocupai?!
Aa cred.
Well, atunci la ce bun mi mai cerei ngduina s v aezai lng mine? Dup
socotelile mele, sntei strin, un pripit prin partea: locului, aadar un greenhorn. S-l
vd eu pe acela care mi-ar interzice; s m aez unde-mi place! L-a face zob! ntinde-i,
domnule, picioarele n voie, comand-i berea i, dac te incomodeaz cineva, d-i una
dup ceaf!
Mrturisesc sincer c purtarea lui m cam intimida. Simeam c roesc De fapt,
omul m luase peste picior i aveam sentimentul vag c nu ar trebui s i-o trec cu
vederea, c s-ar cuveni s schiez ct de ct un protest. De aceea, n timp ce m aezam,
i-am rspuns:
Ai ghicit, snt strin, master. Dar expresia cealalt v-o interzic, altminteri m-a
vedea obligat s v conving c nu snt deloc un greenhorn. A fi vulpoi iret nu implic i
lipsa de politee.;
Pshawl fcu el indiferent. n orice caz, dumneavoastr nu-mi.
Prea facei impresie de vulpoi. Iar pe orgoliosul n-are rost s-l jucai; degeaba
osteneala. N-am avut nici o intenie rea i, la urma urmei, m ntreb cum ai putea s v
impunei fa de mine. Old Death nu e omul care s se piard cu firea.
Old Death! Va s zic aveam de-a face cu Old Death! Auzisem multe despre acest
notoriu, ba chiar celebru westman. Despre isprvile sale se vorbea la toate focurile de
tabr dincolo de Mississippi i numele lui ptrunsese pn n marile orae din est. Dac
numai a zecea sau a douzecea parte din cte se povesteau despre el ar fi corespuns
adevrului, nc ar fi nsemnat s-i scoi plria n faa unui vntor i cerceta de

10

asemenea anvergur. i-a petrecut viaa cutreiernd Vestul n lung i-n lat i scpnd
teafr din toate primejdiile. Cei mai sraci cu duhul l credeau pur i simplu imun la
gloane.
Nimeni nu-i cunotea numele adevrat. Old Death era porecla lui de westman, de
rzboinic i nsemna "Moartea cea btrn". i-o ctigase datorit conformaiei sale
neobinuit de ciolnoase i deirate.
Avndu-l acum n faa mea, nelegeam de ce fusese poreclit astfel.
Era nalt, peste msur de nalt i trupul su ncovoiat prea s nu fie dect piele
i os. Pantalonii i fluturau largi n jurul picioroangelor. Haina de vntoare, croit din
aceeai piele ca i pantalonii, se nchircise cu timpul n aa hal, nct mnecile abia i
ajungeau la jumtatea braelor, dure, descrnate, scheletice.
Sus, din gulerul cmii, rsrea un gt interminabil, ca de mort, pe care mrul lui
Adam atrna ca ntr-un scule. i apoi, capul! Nici cinci grame de carne pe el; ochii
pierdui adnc n orbite, iar easta fr un fir
de pr. Obrajii cumplit de uscai, flcile
puternice, pomeii proemineni, nasul flasc i
teit, cu nrile mari n vnt leit hrc de care
s fugi ngrozit, dac i iese cumva n drum.
Capul acesta avea asupr-mi i un efect
olfactiv: mi prea c simt duhorile
descompunerii, mirosul de acid sulfuric i de
amoniac. S-i piar, zu, orice poft de
mncare i butur...
Picioroangele i le purta n nite teci, un
fel de cizme din piele de cal, croite dintr-o
singur bucat. La clcie o pereche de
pinteni uriai, avnd drept rotile dou monede
mexicane de argint.
Jos, lng msu, zcea un
harnaament complet de clrie, adic aua
cu toate dichisurile ei, de care omul i
rezemase una din acele vechi flinte de
Kentucky, lungi ct toate zilele i astzi rar
ntlnite.
Restul armamentului consta dintr-un
cuit "Bowie" i dou pistoale ale cror plasele
ieeau la iveal dintr-un fel de bru garnisit cu
o mulime de scalpuri ct o palm de mari
fiecare. Cum scalpurile nu proveneau de la
albi, era de presupus c posesorul lor jupuise, dup obiceiul locului, estele indienilor
nfrni de el.
Berarul mi aduse comanda. Cnd s duc paharul la gur, Old Death m opri cu
un gest poruncitor i zise:
Stai, nu te grbi, boy! Mai nti, s ciocnim. Dup cte tiu, cam aa se
obinuiete pe la dumneavoastr.
Avei dreptate, ns numai ntre prieteni, i-am rspuns, ovind s-i urmez
invitaia.
Ia nu mai facei nazuri! Stm aici unul lng altul i n-avem nici un motiv, ba
nici nu ne trece prin gnd s ne apucm reciproc de beregat. Haide, s ciocnim! Nu snt
spion, nici hingher; putei edea linitit un sfert de or n tovria mea.
Vorbele acestea sunau cu totul altfel. Ciocnirm deci paharele, apoi rostii, la

11

rndul meu:
tiu prea bine, sir, cu ce fel de ins am de-a face. Dac sntei ntr-adevr Old
Death, nu mi-e team c m-a afla ntr-o companie neplcut.
M cunoatei, va s zic? Pi, atunci s nu mai vorbim de mine, ci de
dumneavoastr! Ce gnd v-a ndemnat spre Statele Unite?
Acelai care-i ndeamn i pe alii: am venit n cutarea norocului.
Cred! Dincolo, n btrna Europ, oamenii i nchipuie c aici n-ai dect s-i
cti buzunarul ca s-l umpli cu dolari. Cum se pricopsete vreunul, gata, toate ziarele
tabr pe el. Dar despre miile de oameni care snt trai la fund i dispar n valurile vieii
nimeni nu sufl o vorb. Ei, v-ai gsit norocul, i-ai dat barem de urm?
M aflu, oarecum, n cea de-a doua ipostaz.
Atunci fii atent, nu cumva s-l pierdei din ochi! Eu tiu din proprie experien
ct de greu e s te ii dup el. Poate ai auzit c snt un scout, cerceta de profesie,
cluz. Nici un westman nu se poate msura cu mine. i, totui, degeaba m-am zbtut
i am alergat dup noroc. De sute de ori mi s-a prut c, uite, ntind numai mna i-l
apuc; dar de fiecare dat s-a nruit totul ca un castel de nisip, ca o himer.
Vorbise pe un ton sumbru i rmase apoi cu ochii n gol. Cum nu ddui nici o
replic, m privi dup o vreme i spuse:
Master, ncercai s fii mai detept ca mine! Vi se citete pe fa c ai putea s-
o pii.
Zu? Cum aa?
Sntei prea delicat, prea subire; mirosii a parfum. Un indian, privindu-v
frizura, s-ar prbui de spaim. Costumul, fr o pat, fr un fir de praf pe el. Aa,
dai-o naibii, n-o s gsii norocul n Vest!
Nu am intenia s-l caut numaidect acolo.
Fii atunci amabil i povestii-mi cte ceva despre condiia dumneavoastr
social, profesie, ocupaie.
Am studii.
I-am rspuns cu oarecare mndrie. Dar el mi zmbi alene pe figura lui supt
zmbetul prea mai curnd un rnjet sfidtor i cltin din cap:
Studii! Vai i amar! V nchipuii, probabil, c sntei grozav? Aflai c tocmai
oamenii de soiul dumneavoastr snt cei mai neajutorai cnd e vorba s-i caute
norocul. Avei vreo slujb?
Da, la New York.
Ce fel?
Avea un mod al lui de a ntreba; parc te obliga la rspuns. Totui, de ast dat
nu-i puteam spune adevrul.
Snt angajat la un bancher i am venit ncoace n interes de serviciu.
Bancher? Asta-i alt poveste. nseamn c drumul e mult mai neted dect
credeam. inei-v de slujb, sir Nu orice om cu studii se bucur de un angajament la
bncile americane. i nc la New York! n cazul acesta, v bucurai de mult ncredere,
mai ales c sntei nc foarte tnr. Cnd trimii pe cineva de la New York spre sud, nu
alegi pe un oareicare, ci pe un om care prezint toat sigurana. mi pare bine c m-am
nelat n presupunerea mea! Va s zic, avei de rezolvat o chestiune financiar?
Cam aa ceva.
Hm!
M cntri iari din ochi i, cu zmbetu-i tiut, continu:
i totui, cred c a putea s ghicesc adevratul scop al prezenei
dumneavoastr aici.
M ndoiesc.
Fie! V dau ns un sfat. Cnd nu vrei s se observe c v aflai aici n cutarea

12

cuiva, atunci stpnii-v bine ochii. I-ai msurat cu atta interes pe clienii localului i
i-ai cercetat prin geam pe trectori, nct nu ncape ndoial c urmrii pe cineva. Am
ghicit?
Da, master. Vreau s ntlnesc o persoan creia nu-i tiu adresa.
ntrebai pe la hoteluri.
N-am obinut nimic; chiar i osteneala poliiei a fost zadarnic.
Din nou se instala pe chipul lui acel zmbet pe care-l voia amabil. mi ddu un
bobrnac, amuzndu-se:
Master, sntei totui un greenhorn, un greenhorn desvrit.
Nu mi-o luai n nume de ru, dar sta-i adevrul.
Atunci mi ddui, firete, seama c vorbisem prea mult. Ceea ce dnsul se grbi s-
mi confirme:
Sntei aici ntr-o chestiune care seamn oarecum cu o afacere financiar.
Dup cum spuneai, omul n cauz e cutat i de poliie. Dumneavoastr niv
cutreierai strzile i localurile ca s-l depistai... Nu mi-ar spune lumea Old Death dac
nu a ti cu cine am onoarea...
Ei, cu cine, sir!
Cu un detectiv, cu un poliist particular nsrcinat s rezolve o chestiune mai
mult de familie dect una penal.
Omul acesta era, ntr-adevr, un psiholog ndrcit. S m fi dat btut
recunoscndu-mi identitatea? Nu. Aadar, am negat categoric:
Preuiesc, sir, agerimea dumneavoastr, dar n cazul de fa ai dat gre.
N-a crede!
Cu siguran!
Well! V privete dac-mi spunei sau nu adevrul. Nu pot i nici n-am de gnd
s v silesc. Dar dac dorii s nu vi se citeasc inteniile, fii, v rog, mai puin
strveziu. E vorba de bani. i iat c misiunea i e ncredinat unui greenhorn; se
procedeaz deci cu discreie; aadar, omul cutat este un prieten intim sau chiar rud
cu pgubitul. Ceva necurat e n orice caz la mijloc, altminteri poliia nu v-ar fi fgduit
asisten. Probabil c respectivul a czut n mrejele unui escroc care l exploateaz. Da,
da, nu v uitai aa la mine, sir V mir fantezia mea? Pi, un westman iscusit
reconstituie din dou urme de pai drumul de aici pn-n Canada i rareori greete.
Ce s spun, master, dispunei de o imaginaie formidabil!
Pshaw! Din partea mea, tgduii totul. N-am nimic de pierdut.
Cunosc oraul destul de bine i v-a fi un sfetnic bun. Dac socotii ns c,
procednd dup cum v taie capul, vei ajunge mai repede la int, m rog, foarte
frumos; dar nu tiu, zu, dac e i util.
Se ridic de pe scaun i scoase din buzunar o pung veche de piele ca s-i achite
consumaia. Mi-am zis c-l voi fi jignit cu nencrederea mea i am ncercat s terg
efectul:
Snt lucruri pe care nu e bine s le spui i altora, cu att mai puin unui
necunoscut. Totui, departe de mine intenia de a v indispune. Cred c...
Ai-ai! M ntrerupse el aruncnd o moned pe mas. Nici vorb de indispoziie.
Nu m simt deloc jignit. Dar aveam cele mai bune gnduri pentru c, s zic aa, un ce al
persoanei dumneavoastr mi-a strnit interesul.
Poate s ne revedem.
Cam greu. Chiar astzi plec n Texas i de acolo n Mexic. Nu cred c plimbarea
dumneavoastr s se desfoare pe aceeai rut, aa c... farewell, sir! Rmas-bun! i la
o adic, m rog, amintii-v c v-am fcut greenhorn. Din partea lui Old Death putei s-o
acceptai cu tot calmul. N-am spus-o ca s v insult i, dac nu greesc, unui novice i
ade foarte bine s nu se ncread n propriile-i caliti.

13

Lu din cuier plria cu boruri largi, i arunc n spinare harnaamentul i,
apucnd flinta, ddu s plece. Dar nu fcu nici trei pai, c se ntoarse grbit.
S nu v fie cu suprare, sir! mi opti. Am i eu studii i mi amintesc, ca s zic
aa, cu mare haz, ce dobitoc nfumurat am fost pe vremuri. Good bye!
De data aceasta prsi ntr-adevr localul. l urmrii cu privirea pn ce fptura-i
deirat, amuzndu-i pe trectori, se pierdu n mulime. M sileam s-i port pic, dar, n
ciuda strduinei, nu izbuteam. nfiarea lui deteptase n mine un fel de compasiune;
Rostea vorbe dure, n schimb, glasul i era blnd i binevoitor.
Ascultndu-l, mi-am dat seama c nu-mi dorea dect binele. Cu toat urenia lui,
mi plcuse. i, totui, a-i mrturisi inteniile mele ar fi fost mai mult dect imprudent,
dei nu m ndoiam c mi-ar fi putut veni n ajutor cu vreo idee ingenioas. Chestia cu
greenhorn-ul nu i-o luam n nume de ru: Sam Hawkens m obinuise ntr-att cu
porecla, nct nu m mai simii ofensat i nici nu gsii de cuviin s-l informez c
fusesem i eu cndva n Vestul slbatic.
edeam la mas ngndurat, cu capul sprijinit n palm i privind int naintea
mea. Cnd, deodat, ua se deschise i n cadrul ei apru nsui... Gibson!
Se opri n prag, plimbndu-i ochii peste cei prezeni. Cnd s-i ndrepte spre mine,
m rsucii cu spatele la u. n local nu era nici un alt scaun liber afar de cel pe care
ezuse adineauri Old Death.
Aadar, Gibson avea s vin la masa mea. M i bucuram n sinea mea de groaza
ce-o s-l apuce cnd se va trezi fa n fa cu mine. "
Dar nu veni. Auzii ua scrind din ni i m ntorsei. Probabil c, recunoscndu-
m, a ters-o imediat. l zrii tocmai cnd ieea n mare grab. Smulsei plria din cuier,
aruncai berarului o moned i nii afar ca din puc. Iat-l acolo, n dreapta, cutnd
s dispar" ndrtul unui grup masiv de trectori! ntoarce capul, m vede i i
lungete paii. l urmez n acelai ritm. Depesc grupul acela de oameni i observ cum
individul cotete ntr-o strad lateral. Ajung i eu la col, n timp ce el, tocmai la
captul opus al strzii, d s intre n alt strad. i, culmea culmilor se mai i oprete
locului, m scruteaz de departe, i scoate plria i o flutur n btaie de joc. Natural
c gestul m scoate din srite i, fr a ine cont de mirarea trectorilor, o iau pur i
simplu la trap. Pe strad, nici urm de poliist. S apelez la sprijinul cetenilor? Inutil.
Nu mi-ar sri nimeni n ajutor.
n sfrit, m pomenesc ntr-o mic pia. De ambele pri, nghesuite, se nir
case mici, btrne; n fa, vile cu grdini multicolore.
Piaa e destul de animat, dar nici pomeneal de Gibson. A disprut.
Un negru st sprijinit de ua unei frizerii. Pare c st de mult vreme acolo;
imposibil s nu-l fi vzut pe fugar. M apropii, mi scot politicos plria i-l ntreb dac
n-a observat cumva un gentleman care a trecut grbit prin pia. Omul i dezvelete
dinii lungi, galbeni i rspunde:
Yes, sir! Vzut. Fugit repede, foarte. Intrat acolo.
i mi art una din vile. i mulumesc i o iau spre poarta din faa grdinii. E
ncuiat. Sun vreo cinci minute n ir pn ce un brbat, negru i el, vine s-mi
deschid. i cer permisiunea s intru, dar mi trntete poarta n nas:
nti ntrebam massa. Dac massa nu dai voie, nu deschide.
Pleac i eu stau i atept ca pe jar cel puin alte zece minute. n sfrit, se
ntoarce.
Eu nu deschide, zice. Massa nu dai voie. Nimeni azi nu intr.
Poarta tot timp ncuiat. Plecai repede. Dac gard srii, massa ai drept trage cu
pistol.
Eu stau ca vielul la poart nou. Ce s fac? S intru cu fora, nu se poate; n
acest caz, proprietarul nu ar ezita s trag n mine; cnd e vorba de cminul su,

14

americanul nu tie de glum. Nu-mi rmne altceva de fcut dect s merg la poliie.
Necjit peste msur, dau s traversez piaa, cnd, iat, vd un biea ce alearg
spre mine, cu un bileel n mn.
Sir, sir! M strig. Stai niel! mi datorai zece ceni pentru bileelul sta.
De la cine?
De la un gentleman care a ieit din casa aceea, rspunde biatul, artndu-mi
cu totul alt cldire. V-a scris ceva pe bilet i m-a rugat s vi-l dau. Zece ceni, sir!
i ntind banii i iau rvaul. Putiul o ia repede din loc. Pe afurisita de foaie scria:
"Preastimabile master! Ai venit cumva dup mine la New Orleans? Aa-mi
nchipui, doar m urmrii. tiam eu c sntei un gogoman, totui nu v credeam att
de prost nct s ndjduii c vei pune mna pe mine. De-ai avea mcar un dram de
minte, nu v-ai angaja ntr-o astfel de aventur. Plecai frumuel napoi, la New York i
transmitei din parte-mi complimente lui master Ohlert! Am luat toate msurile ca s nu
m uite ct va tri. Sper, de asemenea, s v amintii cnd i cnd de aceast ntlnire,
care, de bun seam, nu a decurs prea glorios pentru persoana dumneavoastr.
Gibson".
V imaginai ce plcere mi-a fcut amabila epistol. mpturii bileelul, l bgai n
buzunar i-mi vzui de drum. Nu era exclus ca escrocul s m pndeasc dindrtul
vreunui geam. De ce s-i ofer satisfacia de a m vedea fstcit!
Totui, nu pierdeam din ochi piaa. Individul, nicieri. Plecase i negrul din faa
frizeriei; nici pe biea nu-l mai zream ca s-l ntreb de Gibson. Desigur c primise
indicaii s dispar.
Pe cnd sunam la poart i ateptam n faa vilei, Gibson avusese tot timpul s-mi
scrie acele rnduri. Negrul m trsese pe sfoar, Gibson i btuse joc de mine, iar
putiul afiase un zmbet, ca i cnd ar fi tiut de festa ce mi s-a jucat.
Eram ntr-o dispoziie cum nu se poate mai proast; euasem n chip lamentabil.
Mai mare ruinea! Nici mcar poliiei nu trebuia s-i suflu vreo vorb despre aceast
ntlnire cu Gibson. M deprtai deci tcut i amrt.
Prsind piaa, m apucai s cercetez toate strzile laterale, fr s ntrevd, de
fapt, nici o ans de succes; era doar la mintea cocoului c Gibson avusese grij s
prseasc acel cartier primejdios; era chiar de bnuit c se va folosi de prima ocazie
pentru a pleca din New Orleans.
M fulger acest gnd, cu toate c nu posedam vorba escrocului dect un
"dram de minte". Am cobort repede n port, unde ateptau vasele ce urmau s plece n
ziua respectiv. Am cerut i ajutorul a doi poliiti, dar fr nici un folos. Cutreierai toate
restaurantele i tavernele, pn trziu noaptea. Apoi, frnt de oboseal, revenii la hotel i
m culcai.
Dormeam i visam c m aflu ntr-un ospiciu. Sute de nebuni ce se credeau poei
mi ntindeau fiecare nite manuscrise uriae ca s le citesc. Firete c erau numai
tragedii i toate aveau ca erou principal cte un poet dement. Trebuia s le citesc pe
nersuflate, din scoar n scoar, cci Gibson veghea lng mine, gata s trag cu
pistolul dac m-a fi oprit din lectur. Citii aa ntruna, pn m trecur nduelile. La
un moment dat fcui totui o pauz ca s-mi scot batista din buzunar i s-mi terg
fruntea mbrobonat de sudoare. Atunci Gibson, nici una nici dou, trase.
Detuntura m trezi aievea din somn, cci nu fusese doar o prere.
Zvrcolindu-m n pat i repezindu-m s smulg pistolul din mna lui Gibson,
lovisem lampa de pe noptier i o sprsesem. Dimineaa, paguba adic opt dolari
mi-a fost pus la socoteal.
Dup ce m deteptai leoarc de sudoare, mi bui ceaiul i ieii n ora. n sfrit,
o baie n minunatul lac Pontchartrain m nvior de-a binelea i m pusei din nou pe
cutat. Dei fr vreo ndejde de a da aici de urma individului, intrai n berria unde l

15

ntlnisem pe Old Death. Localul era mai puin populat ca n ajun. Atunci zadarnic ai fi
cutat vreun jurnal liber pe care s-i arunci ochii; acum, pe toate mesele gseai diferite
ziare. Mi-am ales pe cel mai interesant din cte apreau pe atunci la New Orleans,
anume Deutsche Zeitung, care mai apare i astzi, dei, dup moda american i-a
schimbat de atunci n cteva rnduri editorul i redactorii.
Fr intenia de a citi cu prea mult zel jurnalul, l-am despturit i primul text
care-mi atrase atenia era un poem. Cnd citesc o gazet, las de obicei la urm versurile,
sau le trec cu vederea. Dar titlul acestui poem parc aparinea unui roman de groaz:
"Cea mai cumplit dintre nopi". Eram gata s ntorc pagina, cnd mi srir n ochi
iniialele din josul poeziei: "W.O.". Pi, aceasta s-ar putea s nsemne William Ohlert!
Numele mi struise n gnd atta vreme, nct fcui instantaneu legtura ntre cele dou
iniiale i tnrul pe care-l cutam.
Doar Ohlert-junior se credea poet. S-i fi folosit popasul la New Orleans pentru a
oferi cititorilor aa-zisele sale versuri? Poate c poezia i fusese tiprit att de prompt n
schimbul unei sume de bani. Dac nu greeam, atunci materialul acesta putea s
constituie pentru mine un preios indiciu. Aadar, citii:
CEA MAI CUMPLIT DINTRE NOPI
Cunoti tu noaptea ce-n vzduh se las Pe vnt turbat i-n rpit de ploi, Cnd nu e
stea pe bolta-ntunecoas i nici un ochi nu vede prin puhoi? Orict de neagr-i noaptea, zi
se face; Deci culc-te n tihn, dormi n pace!
Cunoti tu noaptea ce pe viei se las Cnd moartea-i d culcuul cel de veci,
Nemrginirea cnd te cheam-acas i sngele zvcnete-n spaime reci? Orict de neagr-i
noaptea, zi se face; Deci culc-te n tihn, dormi n pace! Cunoti tu noaptea ce n gnd se
las i nu-i poi smulge vlu-ntunecat i sufletu-i pierdut, ca strns n plas i mii de
diavoli creierii-i strbat? Atunci nu-i afli tihn i nici pace, Cci niciodat ziu nu se face!
W.O.
Mrturisesc c lectura acestor versuri m-a emoionat profund.
Orict de ndoielnic ar fi fost valoarea lor literar, ele conineau totui strigtul de
groaz al unui om oarecum nzestrat, care lupt neputincios mpotriva forelor sumbre
ale nebuniei i i presimte inevitabila prbuire. Mi-am stpnit ns repede emoia:
trebuia s acionez.
Eram convins c autorul poemului era William Ohlert. Dup ce am gsit n anuar
adresa redaciei, m-am grbit s-o vizitez.
Redacia i administraia se aflau n aceeai cldire. Cumprai de la biroul de
expediie numrul respectiv al jurnalului i mi ncepui investigaia. Presupunerea mea
se confirm ntocmai. Un anume William Ohlert venise n ajun cu poezia i rugase s-i
fie tiprit ct mai curnd. La refuzul redactorului, oferise zece dolari pentru ca poezia s
apar chiar n primul numr. Totodat, i exprimase dorina s i se trimit paltul. Se
purtase ct se poate de corect, doar c avea ochii tulburi i sublinia mereu c i-ar fi
scris poemul cu sngele inimii la urma urmei un mod de a vorbi al multor poei i
scriitori cu sau fr talent. Indicase unde s-i fie trimis corectura: locuia sau locuise
ntr-o pensiune de prim rang, foarte scump, situat n noul cartier al oraului.
Cutai adresa respectiv, dup ce n prealabil trecusem pe la hotel i m
deghizasem operaie care, dup prerea mea, mi reui excelent. Avui grij s iau cu
mine doi poliiti care s supravegheze casa ct vreme voi fi nuntru.
Eram aproape convins c escrocul i victima mi vor cdea n mn i, bine dispus,
sunai la ua pe care o plcu de alam anuna: "First class pension for Ladies and
Gentlemen", pensiune de prim rang pentru doamne i domni. Iat dar pensiunea
cutat. Era proprietatea unei cucoane. Portarul deschise ua, ntrebndu-m ce doresc;
cerui s fiu primit de stpna casei. i ddui i o carte de vizit, firete, pe alt nume.
Slujitorul m introduse n "vorbitor" i ateptai s apar gazda.

16

Femeia, cam de cincizeci de ani, era gras i elegant mbrcat.
Cu prul ei cre i cu unghiile uor umbrite, prea s mai poarte n vine o
rmi de snge negru; fcea impresia unei persoane oneste i m primi extrem de
amabil.
M recomandai ca redactor al pomenitului ziar german, i artai exemplarul cu
poezia i mi exprimai dorina de a vorbi cu autorul.
Versurile adugai se bucuraser de un asemenea ecou, nct voiam s-i achit
onorariul i s-i propun continuarea colaborrii.
Doamna m ascult cu politee, apoi spuse:
Va s zic, dumnealui a publicat la dumneavoastr o poezie? Foarte interesant!
Pcat c nu neleg germana, altminteri v-a fi rugat s mi-o citii. E frumoas?
Admirabil, dup cum v-am mrturisit de la bun nceput. A fcut vlv.
Extrem de interesant! De altfel, domnul Ohlert mi-a fcut impresia unui brbat
foarte cult i a unui gentleman desvrit. Din

pcate, era cam tcut i nici nu avea
relaii cu nimeni. Nu a ieit din cas dect o singur dat, probabil cnd v-a adus
versurile.
Da? Din scurta mea discuie cu el am neles c a ridicat n ora nite sume de
bani; trebuie deci s fi ieit i alt dat.
Doar dac o fi plecat n lipsa mea de acas; ori, poate c secretarul s-i fi
rezolvat problema banilor.
Are i secretar? Despre asta nu mi-a vorbit. nseamn c e un om cu stare.
Desigur! Pltea bine i comanda cele mai scumpe mncruri, Consumaia o
achita master Clinton, secretarul.
Clinton! Ah, dac-l cheam aa, trebuie s-l fi cunoscut la club.
E din New York sau, n orice caz, vine de acolo... Admirabil om de! Lume! Ne-am
ntlnit chiar ieri la prnz...
Se poate. A ieit, ntr-adevr, ieri n ora.
Am petrecut att de bine mpreun, continuai eu, nct mi-a druit i o fotografie
de-a lui. Din pcate, nu i-am putut oferi una n schimb, dar i-am promis s ne revedem
chiar azi. Poftii!
i artai fotografia lui Gibson, pe care o purtam n buzunar.
Da, chiar el e, secretarul, confirm doamna dup ce-i aruncase ochii asupra
fotografiei. Dar cu regret trebuie s v informez c

nu-l vei ntlni prea curnd. i nici
master Ohlert nu va putea s; ; satisfac cererea redaciei. Snt plecai amndoi.
Arn tresrit. Dar m-am recules repede:
mi pare foarte ru. Plecarea trebuie s fi intervenit pe neateptate, nu-i aa?
Exact. E o poveste profund emoionant. Bineneles c master i Ohlert nu mi-a
mrturisit nimic n aceast privin: oamenii se feresc s-i rscoleasc propriile rni.
Dar secretarul mi-a destinuit povestea cu condiia celei mai stricte discreii. Trebuie s
tii c m-am bucurat ntotdeauna de ncrederea locatarilor mei.
Nu m ndoiesc. Manierele dumneavoastr elegante, comportarea delicat cu
oamenii justific pe deplin ncrederea de care v bucurai, trncnii eu fr s clipesc.
Ah, v rog! Protest ea mgulit de complimentele mele. Povestea aceea m-a
micat pn la lacrimi. Bietul om! Bine c a reuit s fug la timp!
S fug? Asta sun de parc-ar fi urmrit!
Aa i este.
Ciudat lucru! Tocmai el, un poet att de nzestrat, a zice genial! n calitatea
mea de redactor, oarecum de coleg al lui, snt extrem de interesat s aflu despre ce-i
vorba. Presa e o for deloc neglijabil. Poate a putea s-i vin n ajutor printr-un articol.
Mare pcat c trebuie s pstrai atta discreie!
Doamna se ncinse la fa. i pregti o batist nu tocmai imaculat, ca s-o aib la

17

ndemn pentru momentele cheie i zise:
n privina discreiei, sir, nu e chiar att de grav, avnd n vedere c domnii s-au
pus n siguran. Presa, dup cum se spune, e o mare putere i a fi fericit s-l ajut pe
srmanul poet.
La rndul meu, voi face tot ce-mi st n putin; bineneles, dac voi afla cele
necesare.
Mrturisesc c-mi stpneam cu greu curiozitatea.
Le vei afla, inima mi spune s nu v ascund nimic. E vorba de o dragoste pe
ct de fidel, pe att de trist.
Mi-am nchipuit; nimic nu e mai greu, mai sfietor, dect o dragoste fr noroc.
Sublimasem aceasta, dei pe atunci nu prea aveam idee ce nseamn a iubi cu
adevrat.
Prin cuvintele dumneavoastr mi-ai cucerit simpatia, sir! Ai trecut oare prin
asemenea zbucium?
nc nu, doamn.
Atunci, v putei considera un om fericit. Eu am sorbit din paharul
amrciunilor, mai-mai s m coste viaa. Mama mea era mulatr. M-am logodit cu un
creol, fiul unui plantator francez. Dar fericirea noastr a fost distrus, pentru c tatl
logodnicului nu voia s admit n familia lui o fat de culoare. V nchipuii, aadar, ct
de mult m nduioeaz soarta bietului poet care sufer din acelai motiv.
Vrei s spunei c e ndrgostit de o fat de culoare?
Da, de o mulatr. Tatl lui i-a interzis aceast legtur i, folosindu-se de
tertipuri, a obinut un document semnat de fat, prin care aceasta renun la unirea ei
cu William Ohlert.
Tat denaturat! Exclamai eu plin de revolt, ceea ce mi atrase din partea gazdei
o privire cald, binevoitoare.
Suferea, pare-se, aievea de pe urma basmului scornit de Gibson.
Pesemne c, limbut cum era, femeia i istorisise propriul ei amor nefericit, iar
dnsul i ndrugase o poveste aidoma, ca s-i topeasc sufletul de mil i s justifice,
totodat, plecarea lor subit. Pentru mine, faptul c aflasem noul nume de mprumut
Clinton al escrocului era deosebit de important.
ntr-adevr, un tat denaturat! Aprob doamna. ns William nu s-a dezis de
iubita lui i s-au refugiat amndoi n oraul nostru. A dat-o aici n pensiune.
Atunci nu vd de ce a prsit New Orleans.
Din pricina urmritorului. Sosise n ora.
E vorba de tatl su?
N-a venit chiar el personal. A trimis un detectiv. Acest copoi ticlos, prevzut cu
un mandat, i-a hruit pretutindeni. (mi venea s rd de indignarea onorabilei doamne
mpotriva copoiului cu care, de fapt, se ntreinea att de amical.) Vrea s-l prind pe
William i s-l aduc napoi la New York.
Nu vi l-a descris, cumva, domnul Clinton pe individul acela infam? M interesai,
curios s mai aflu amnunte n legtur cu persoana mea.
Mi l-a zugrvit la perfecie, domnule, cci n-ar fi exclus ca nemernicul s
descopere adresa lui William i s m trezesc fa-n fa cu el. Dar nici o grij! Mi-am
pregtit cuvnt cu cuvnt rspunsurile.
N-o s-i spun cu nici un chip ncotro a plecat William. O s-l expediez exact n
direcia opus.
i doamna mi descrise, la rndul ei, pe "nemernic". l tia chiar pe nume adic
pe numele meu. Caracterizrile preau destul de obiective, corecte; n schimb, le rostea
ntr-o manier deloc mgulitoare pentru mine.
l atept s apar din clip n clip, opti femeia. Cnd ai sunat, eram aproape

18

sigur c-i el. Din fericire, m-am nelat. Nu sntei dumneavoastr dumanul acestor
ndrgostii, neomul care s loveasc n fericirea lor. Dimpotriv, ghicesc din emoia
dumneavoastr c vei scrie la gazet un articol n aprarea tinerei perechi i-l vei
demasca pe copoi, s-i piar pofta.
Desigur, a face-o din toat inima, dar trebuie s aflu unde se gsete acum
William Ohlert. Snt obligat s-l anun n prealabil. i cunoatei adresa, sper.
tiu ncotro a plecat, ns n-am habar dac scrisoarea dumneavoastr l va mai
gsi acolo. Pe detectiv l-a fi ndreptat spre nordvest; dumneavoastr v pot spune
cinstit c a plecat spre sud, cu intenia de a ajunge n Texas. Avea de gnd s debarce la
Veracruz, n Mexic. Negsind ns nici un vapor care s ridice imediat ancora i, grbit
din cauza primejdiei ce-l pndea, s-a mbarcat pe Delfinul n direcia Quintana.
Precis?
Absolut precis. N-a mai ntrziat nici un minut, doar ct s-i urce bagajele pe
bord. Portarul meu i-a dat o mn de ajutor i l-a condus chiar pe covert. Acolo,
marinarii l-au informat c Delfinul nu merge dect pn la Quintana, cu escal la
Galveston. Prin urmare, master Ohlert a plecat cu acest vapor; portarul a stat pe chei
pn la plecarea vasului.
Dac am. neles bine, William Ohlert a plecat mpreun cu logodnica i cu
secretarul, nu-i aa?
Desigur. Tustrei mpreun. Adevrat c portarul n-a vzut-o pe logodnic,
pentru c aceasta se retrsese ntr-o cabin rezervat femeilor. i firete c nu i-a
permis s ntrebe de ea. Personalul meu, in s-o subliniez, e foarte discret i stilat. Dar
se nelege c William nu-i va fi prsit logodnica expunnd-o primejdiei de a fi gsit de
copoi. Abia atept s se prezinte individul! Va fi o scen nostim. Mai nti am s ncerc
s-i moi inima, pe urm, dac nu reuesc, i spun de la obraz nite vorbe de-l vr n
pmnt.
Femeie naiv i de treab, gazda se enerv de-a binelea. Prea i pusese povestea
la suflet. Se ridic de pe scaun, i strnse pumnii grsui i, ndreptndu-i spre u,
exclam:
Hai, ticlosule, s te nv minte! Am s te strivesc numai cu vorba i cu ochii!
Era suficient. Puteam s plec. Altul i-ar fi luat rmas-bun i ar fi lsat-o s
struie n eroarea ei. Dar eu m simii dator s-o lmuresc i; s-i scot din cap c
escrocul ar fi om cumsecade. i spusei aadar:
!
Nu cred c vei avea ocazia s-l strivii pe copoi, precum sperai.
De ce nu?
Fiindc dnsul va proceda mpotriva tuturor ateptrilor. i nici n-are s-o apuce
spre nord-vest, cum ai vrea dumneavoastr. Dimpotriv, va pleca direct la Quintana, ca
s-i ajung din urm pe William: i pe aa-zisul secretar.
Pi, de unde s tie ncotro s-au dus?
tie! L-ai informat dumneavoastr!
Eu? Imposibil! Doar snt contient de mine! Cnd s-i fi spus?
Chiar acum.
Sir, nu v neleg! Izbucni femeia, mirat la culme.
V voi lmuri imediat. ngduii-mi s procedez mai nti la o mic transformare
a fizionomiei mele. mi scosei repede peruca de culoare nchis, barba i ochelarii.
Doamna sri din loc speriat:
Pentru Dumnezeu! Nu sntei redactor! Sntei copoiul! M-ai minit!
A trebuit s m prefac, doamn, pentru c ai fost de la bun nceput victima
unei minciuni. Povestea cu mulatra e pe de-a-ntregul plsmuit. Ai fost nelat n chip
ridicol, mizndu-se pe sensibilitatea dumneavoastr. Nici Clinton nu e secretarul lui
William. n realitate, l cheam Gibson; e un escroc dintre cei mai odioi, care trebuie

19

pus la punct.
Femeia se prbui pe un scaun i rosti adnc tulburat:
Nu, nu! Peste putin! Un brbat att de drgu, atent, ncnttor! Nu poate fi
escroc. Nu v cred!
M vei crede dac-mi permitei s v istorisesc totul. i artai adevrata fa a
lucrurilor i izbutii s transform simpatia ce i-o purta acelui brbat "drgu, atent,
ncnttor" ntr-o mnie violent. Recunoscu c fusese nelat n modul cel mai mrav
i, pn la urm, i exprim satisfacia c m deghizasem.
Altminteri, sublinie dnsa, n-ai fi aflat de la mine adevrul i ai fi plecat spre
nord, la Nebraska sau Dakota. Acest Gibson-Clinton merit cea mai aspr pedeaps.
Sper c vei porni imediat n urmrirea lui. V rog. S-mi comunicai din Quintana dac
ai reuit s-l prindei.
Iar la ntoarcere, n drum spre New York, aducei-l aici, la mine, ca s-l fac de
dou parale.
Asta cu greu a putea-o face. Nu e uor s prinzi un individ n Texas i s-l
aduci la New York. M-a mulumi s-l smulg pe William Ohlert din ghearele escrocului i
s salvez mcar o parte din sumele pe care le-au ncasat amndoi n cursul cltoriei.
Deocamdat, m-ar ncnta s aud din gura dumneavoastr c nu snt chiar att de
nemernic pe ct m-ai crezut...
Scuzndu-se, femeia mi ddu toate asigurrile c i-a revizuit prerea. Ne
desprirm cordial, dup care i anunai pe cei doi poliiti postai la poart c totul e n
ordine. Le strecurai n palm cte un baci i-mi vzui de drum.
Trebuia s m mbarc urgent pe un vapor. M interesai deci dac pleac vreunul
spre Quintana. Situaia nu era favorabil. Un cargobot urma s plece la Tampico, dar n
curs direct, fr escal. Alte ocazii spre Quintana s-ar fi gsit abia peste cteva zile.
Pn la urm, descoperii un vas rapid cu pnze, care transporta mrfuri la Galveston;
acesta ridica ancora dup prnz. Puteam s m mbarc i eu. La Galveston speram s
gsesc numaidect o legtur spre Quintana. mi adusei repede bagajul i urcai pe bord.
Din pcate, sperana de a gsi la Galveston un mijloc de transport pn la
Quintana nu se realiz. Mi se oferi, ce-i drept, o ocazie, dar; vasul respectiv naviga pn
dincolo de inta mea, ctre Matagorda, la vrsarea braului estic al fluviului Colorado.
Totui, primind

asigurri c de acolo mi va fi uor s ajung la Quintana, m hotri; s
profit de prilej. Ulterior, nu aveam s regret deloc aceast hotrre.
Pe atunci atenia guvernului de la Washington era ndreptat spre Mexic, unde
mai bntuiau luptele sngeroase dintre partizanii republicii i cei ai mpratului.
Statele Unite l recunoscuser pe Benito Juarez ca preedinte al republicii
mexicane i se opuneau cu fermitate mpratului Maximilian, considerndu-l, ca i pn
atunci, uzurpator. Se exercitau presiuni asupra lui Napoleon al III-lea, care aveau s
duc pn la urm la hotrrea acestuia de a-i retrage trupele din Mexic... Astfel, soarta!
Lui Maximilian era pecetluit.
La izbucnirea rzboiului civil, statul Texas se declarase de partea

Secesiunii,
alturndu-se forelor sclavagiste. nfrngerea acestora din
:
urm nu a dus, firete, la
calmarea peste noapte a populaiei, ndrjit mpotriva Nordului i ostil politicii lui. De
fapt, populaia din Texas nutrea sentimente sincer republicane. l aclama cu entuziasm
pe Juarez, "eroul indian", care nu a pregetat s-l nfrunte pe Napoleon i pe un vlstar al
puternicei dinastii habsburgice. Dar pentru c avea sprijinul Washingtonului, se urzeau
mpotriv-i tot soiul de conspiraii.
Populaia din Texas se mprise astfel n dou. Unii erau pe fa pentru Juarez;
alii acionau mpotriva lui, nu din convingere, ci doar din spirit de opoziie. Din pricina
acestei ncordri, nu era uor s cltoreti prin ar. Orice ncercare de a-i camufla
culoarea politic era zadarnic. Trebuia pur i simplu s te declari pentru o parte sau

20

alta...
Aa era situaia pe cnd se art nainte-mi acea prelung fie de pmnt care
desparte golful Matagorda de cel mexican. Navigarm prin Paso Caballo, dar furm silii
s ancorm repede, pentru c apa golfului era foarte puin adnc i riscam s ne
mpotmolim.
Se opriser acolo cteva ambarcaiuni mrunte, iar mai departe, n larg, o seam
de vase mari cu cte trei catarge i chiar un transatlantic. M deplasai, firete, n mare
grab, cu o barc, la Matagorda, ca s m informez dac exist o ocazie pentru
Quintana. Spre regretul meu, abia a treia zi avea s plece o goelet. Eram deci
imobilizat. M necjea faptul c Gibson, asigurndu-i un avans de patru zile, ar fi putut
s dispar fr urm. Dar mi ziceam, spre consolare, c fcusem tot posibilul n
mprejurrile date.
Acum trebuia s am rbdare i s atept. Trsei la un hotel i cerui s mi se
aduc bagajele rmase pe vapor.
Pe atunci Matagorda era o localitate mai mic dect azi. Situat n partea de rsrit
a golfului, portul avea o nsemntate secundar prin comparaie cu Galveston, de pild.
Ca pretutindeni n Texas, regiunea coastei e foarte nesntoas, din pricina umezelii.
Aici te poi alege uor cu o malarie. Iat de ce popasul acesta nu-mi fcea deloc plcere.
"Hotelul" semna cu un han de mna a treia sau a patra, odaia prea o cabin de
vapor i patul era att de scurt, nct mi atrnau afar ba capul, ba picioarele.
Dup ce-mi vzui la adpost bagajele, ieii s vizitez localitatea.
Ca s ajung de la odaia mea pn la scar, trebuia s trec prin faa unei ui
deschise. M uitai n treact nuntru. Odaia semna cu a mea, doar c n perete atrna
un harnaament de clrie i captul frului mtura duumeaua. Lng fereastr, zrii o
flint de Kentucky.
M gndii pe loc la Old Death. Totui, nu eram sigur. Lucrurile ar fi putut s
aparin altcuiva.
Prsii cldirea hotelului i o luai pe o strad n jos. Cnd, deodat, la o cotitur
m ciocnii de un brbat care venea n sens opus.
Thunder-storm! Mii de trsnete! M cert omul. Fii atent, sir, nu v npustii
ca furtuna!
Dac plimbarea mea de melc v pare o furtun, atunci stridia e un cargobot, l
calmai, rznd.
Se ddu un pas napoi i exclam:
Pi sta e ntfleul care se crede detectiv! Pe cine cutai n Texas i tocmai la
Matagorda?
n orice caz, nu pe dumneavoastr, master Death!
Cred i eu! S-ar prea c sntei chiar dintre acei oameni care niciodat nu
gsesc ceea ce caut, n schimb se ciocnesc de semenii care nu-i intereseaz. Cum stai
cu setea, cu foamea? Haidem la o bere! V-ai gsit locuin?
Da, la Uncie Sam.
Foarte bine! Am tras la acelai hotel.
Nu cumva ocupai odaia de lng scar, unde am vzut un harnaament i o
flint?
Chiar aa. Trebuie s tii c nu m despart niciodat de ele.
Lucrurile astea mi-s dragi. Un cal se mai gsete, dar o a bun, greu de tot. Ei,
haide! Tocmai ieisem dintr-o magherni unde se vinde bere rece, adevrat balsam pe
cldurile astea de iunie. Snt gata s m jertfesc i s mai beau un pahar cu
dumneavoastr.
M introduse ntr-un birt srccios, unde se servea bere la sticle, la un pre
considerabil umflat. Eram singurii consumatori. i oferii o igar de foi, dar o refuz. n

21

schimb, scoase din buzunar o roat de tutun de mestecat, din care i tie o porioar ca
pentru cinci matrozi luai laolalt. i-o potrivi cu satisfacie ntr-un cotlon al gurii, apoi
zise:
Aa! Acum v stau la dispoziie. Snt curios s aflu ce vnt v-a mnat aa de
repede pe urmele mele. Prielnic?
Din contra, foarte neprielnic.
Atunci probabil c nici n-ai avut intenia s v oprii aici.
Nu. inta mea e Quintana, ns n-am gsit o ocazie imediat.
De aceea m-am trambalat pn aici, de unde, cic, s-ar gsi mai uor un vas care
s m duc la destinaie. Din pcate, trebuie s mai atept dou zile.
Rbdai, master, rbdai! Eu, unul, pot s v consolez cu dulcea idee c sntei
un ghinionist!
Frumos! Credei c pentru asemenea consolri vei primi din parte-mi un rva
de mulumire?
V rog, eu dau sfaturi dezinteresate, rse el. De altfel i mie mi merge anapoda;
stau aici, fr nici o treab, fiindc m-am micat prea ncet. Voiam s ajung la Austin i
de acolo, peste Rio Grande-del-Norte. Anotimpul e favorabil. A plouat, fluviul a crescut i
navigaia se desfoar normal. Pentru c, trebuie s tii, altminteri acest Colorado e
cam srac n ap.
Am auzit, totui, c drumul ar fi barat.
Nu chiar barat. O ngrmdire de plute silete apele s se despart n mai multe
brae pe un parcurs de opt mile engleze. Apoi navigaia e iari liber pn la Austin i
chiar mai departe. Totui, e preferabil s te deplasezi pn acolo pe jos i abia pe urm
s te mbarci. De altfel, acesta fusese i planul meu, dar berea mi-a jucat renghiul. Am
tot but aici, la Matagorda i, pn am ajuns la plutele cu pricina, vaporul se i punea n
micare. Aa c mi-am dus iari aua la hotel i acuma trebuie s atept pn mine
diminea ca s apuc vasul urmtor.
Sntei, aadar, ghinionist ca i mine. E o consolare, vorba dumneavoastr.
Ba s-mi fie cu iertare, eu nu snt ghinionist. Eu nu urmresc pe nimeni! Ce
mi-e dac ajung la Austin azi sau peste o sptmn! M-a suprat ns un dobitoc, un
obraznic care, fiind sprinten ca mine i vznd cum am rmas lng plute, amrt i cu
aua alturi, m fluier de pe covert n btaie de joc. Dac-l mai ntlnesc vreodat, i
trag nite palme mai actrii dect cele pe care le-a ncasat la bordul vasului.
Va s zic, s-a lsat cu pruial?
Pruial? Nu m cunoatei, sir Old Death nu se ocup cu de alde astea. ns
cltorind ncoace pe Delfinul, am dat de un tip care rdea ntruna de mine. L-am
ntrebat de ce anume i par att de caraghios. i ce credei c mi-a rspuns?! Cic l
amuz scheletul meu! Atunci i-am trntit o pereche de palme de-a czut n dos. A vrut
s-i scoat pistolul, dar cpitanul vasului a intervenit cu autoritate, ordonndu-i s-o
tearg imediat. Se i cuvenea. Doar m ofensase. i uite c, de ciud, dobitocul i-a rs
iari de mine, mai pe urm, cnd m-a vzut n dreptul plutelor. Pcat de tovarul lui!
Prea un gentleman tare mhnit, nchis n sine, btut de gnduri negre. Toat vremea se
uita n netire, ca un om care i-ar fi pierdut minile. l ascultam cu o ncordare maxim.
i zicei c prea nebun? L-am ntrebat. I-ai aflat cumva i numele?
Cpitanul i zicea master Ohlert.
Parc mi-ar fi dat cineva cu o mciuc n cap.
Ah! i pe cellalt, obraznicul, cum l chema?
Clinton, dac nu greesc.
E posibil oare? Nu zu, e posibil? Exclamai, nind de pe scaun.
Va s zic, oamenii acetia se aflau pe bordul Delfinului, mpreun cu
dumneavoastr?

22

Ce v-a venit, sir? Se mir Old Death. Ai srit de pe scaun ca o rachet! V
intereseaz cumva persoanele respective?
Dac m intereseaz?! Snt chiar oamenii pe care i caut! Iari se ivi pe chipul
lui zmbetul pe care-l cunoteam de mai nainte, amical i sarcastic n acelai timp.
Bine, bine! Ddu el din cap. Recunoatei, n sfrit, c urmrii nite brbai. i
tocmai pe tia doi! Zu c sntei un greenhorn, domnule! Ai pierdut ansa din proprie
vin.
Fii mai limpede, v rog!
De ce nu mi-ai vorbit pe leau la New Orleans?
Nu puteam.
Totul e permis, dac te ajut s atingi inta. Numai s-mi fi spus mie adevrul
i vi-i ofeream plocon pe amndoi. I-a fi recunoscut nc la urcarea pe bord i v-a fi
anunat numaidect. Este?
Cine ar fi bnuit c-i vei ntlni? De altfel, eram informat c se mbarcaser
pentru Quintana, nu pentru Matagorda.
Aa ziceau ei. Nici prin gnd nu le trecea s plece la Quintana.
Ei i acum, dac v-ai cuminit, spunei-mi, v rog, toat istoria. Poate gsesc eu o
cale s v ajut.
Era clar c omul mi voia binele. Nici nu ncerca mcar s m tachineze. i totui
m simeam prost. nc n ajun refuzasem s-i dau o ct de vag informaie i acuma m
vedeam obligat s etalez totul.
Orgoliul m ndemna s tac, ns raiunea era mai tare. Scosei din buzunar
fotografiile persoanelor n cauz. I le artai:
nainte de toate, uitai-v la fotografii. Snt ei?
Da, chiar ei, confirm Old Death, dup ce arunc o privire asupra pozelor. Nu
ncape ndoial. i relatai sincer i deschis ntreaga poveste. M ascult atent i, n cele
din urm, spuse ngndurat:
Totul e limpede ca bun ziua. Numai un lucru nu neleg. Este William Ohlert
ntr-adevr nebun?
Nu. Dei snt destul de nepriceput n materie, totui nclin s cred c e vorba
numai de monomanie. Fcnd abstracie de un singur punct, Ohlert e pe deplin stpn
pe facultile sale.
Atunci mi e i mai neclar de ce a czut sub influena total a lui Gibson. Pare
s i se supun oricnd i n orice problem. Iar Gibson tie s-i exploateze din plin
monomania. Dar s sperm c-i vom dejuca planurile.
Sntei sigur c vor cobor la Austin? Nu cumva intenioneaz s rmn
undeva, pe parcurs?
Nu, Ohlert i-a declarat cpitanului c pleac la Austin.
M-ar mira. Doar n-o s spun chiar adevrul.
i de ce nu? Poate c Ohlert nici nu-i d seama c e urmrit, c umbl pe ci
greite. Ba dimpotriv, e convins c procedeaz just, c se druie exclusiv ideii sale,
restul fiind treaba lui Gibson. Bolnavul n-a socotit necesar s ascund c pleac la
Austin... Ei, ce avei de gnd s facei?
Firete c trebuie s plec imediat pe urmele lor.
Numai c, orict de grbit ai fi, situaia v oblig s ateptai pn mine. Mai
devreme nu gsii nici un vapor.
i cnd ajungem?
Dup starea timpului, cred c abia poimine.
Tare trziu!
Nu uitai c, din aceleai motive, vor ajunge i ei cu ntrziere.
n plus, vasul d inevitabil i peste bancuri de nisip; pn se despotmolete, mai

23

trece vreme.
De-am ti mcar ce are de gnd escrocul i ncotro l tot trte pe Ohlert!
Deh, asta e o enigm, cum se zice. O fi avnd el un plan. Banii pe care i-au
ridicat pn acum snt suficieni ca s-l navueasc. N-are dect s i-i bage n buzunar
i pe Ohlert s-l lase undeva, n plata Domnului. Dac n-a fcut-o pn acum, nseamn
c vrea s-i sporeasc suma. Nici nu bnuii ct m pasioneaz cazul. Barem
deocamdat, ct cltorim mpreun, v ofer ntregul meu sprijin. Folosii-v de el dac
avei nevoie.
Cu recunotin, sir mi inspirai mult ncredere. Ajutorul dumneavoastr sper
s-mi fie de mare folos.
Ne strnserm minile i traserm cte o duc de bere. De ce nu-i mrturisisem
omului acesta, nc din ajun, toat povestea?
Abia ne umplurm din nou paharele, c de afar se auzi mare trboi, vociferri,
chiote i ltrat de cini. Uile se izbir de perete i n prag aprur ase vljgani pe ale
cror fee se vedea ct de colo c buser zdravn; toi erau afumai. Chipurile lor
brutale, straiele subiri, caracteristice Sudului, armele impresionante toate i
atrgeau luarea-aminte. Purta fiecare puc, pumnal, revolver sau pistol i, n plus,
atrnat la cingtoare, cte o crava din acelea cu care erau btui sclavii negri. i
fiecare ducea de zgard cte o namil de
dulu dintr-o ras crescut cu grij n
statele sudice i dresat pentru
prinderea negrilor fugari. Acestor duli
li se spunea "butori de snge".
Fr s dea bun ziua, derbedeii
ne aruncar nite priviri ncruntate, se
tolnir pe scaune, fcndu-le s
trosneasc, i trntir picioarele pe
mas i, bocnind cu tocurile cizmelor,
l somar pe birta s se ocupe de ei.
Ai bere bun, m? Strig unul.
Birtaul confirm, speriat.
Adu s bem! Comand
individul.
Birtaul se retrase grbit, ca s-i
serveasc pe nobilii si clieni.
Fr nici o intenie, l priveam pe haidul care vorbise. Acesta m observ. Snt
convins c privirea mea nu avea nimic provocator; ns dumnealui cuta numaidect
pricin s se agae de cineva. mi strig:
Ce te zgieti aa la mine?
i ntorsei spatele, fr s rspund.
Bgai de seam! mi opti Old Death. tia-s rowdy, nite scandalagii de
pomin, probabil vtafi concediai de pe urma desfiinrii sclavajului i ajuni fr
cpti. S-au adunat n band ca s se in de blestemii. Mai bine nu le dm nici o
atenie. Golim paharele i plecm.
Dar tocmai uoteala i displcu individului.
Rcni spre noi:
Ce tot sufli acolo, n secret, mortciune btrn? Dac ai ceva de spus, apoi zi-i
cu glas tare! Ori vrei s-i cscm noi gura?
Old Death sorbi din pahar i nu rspunse. Derbedeii i duser i ei paharele la
gur. Berea era ct se poate de gustoas, dar dumnealor, aflndu-se ntr-o veritabil
dispoziie de rowdy, o vrsar pe jos. Cel care vorbise adineauri ntrzie cu paharul plin

24

n mn.
Nu vrsai pe jos! i sftui
el pe ceilali. Uite colea doi puiori
crora poirca asta pare s le plac.
S le-o pasm lor!
Vrs paharul i ne mproc.
Old Death se terse calm cu
mneca.
Eu, ns, nu reuii s m
stpnesc. Plria, gulerul, haina
pe toate mi le udase. M adresai
gliganului:
V rog, sir, s nu se mai
repete! Amuzai-v n familie, dac
avei chef. Dar pe noi lsai-ne n pace!
Nu zu! i adic, ce-ar fi dac v-a mai boteza o dat?
Asta s-ar vedea.
S-ar vedea? Uite c vreau s-o vd chiar acum! Birta, nc un rnd!
Ceilali rnjeau, aprobndu-l pe matador. Era clar c nu va ezita s repete
provocarea.
Pentru Dumnezeu, sir, nu v punei cu ei! Cut Old Death s m tempereze.
V temei?
i-ai gsit! Dar tia, nici una, nici dou, pun mna pe arm. i curajul, orict
de mare ar fi, nu te apr mpotriva unui glon miel.
Apoi, punei la socoteal i dulii.
Indivizii i legaser cinii de picioarele mesei. Ca s nu m mproate iari pe la
spate, mi prsii locul i m aezai piezi, cu cotul drept spre ei.
Aha i-a schimbat poziia! Scrni derbedeul cel guraliv. Va s zic, vrea s se
apere. S-l vd eu numai c mic! l slobod numaidect pe Pluto al meu. Doar nu l-am
dresat degeaba!
Dezleg cinele, inndu-l numai de les. Birtaul nc nu venise cu berea; mai era
vreme s lsm pe mas banii pentru consumaie i s ieim. Dar bnuiam c
haimanalele ne-ar fi tiat drumul i, n plus, aveam mndria mea: nu-mi convenea s-o
terg din faa acestui tip dezgusttor. "Vitejii" tia snt n fond nite lai.
Bgai mna n buzunar i desfcui piedica revolverului. De btaie nu-mi psa;
tiam s pun la respect pe oricine. M ngrijorau, n schimb, cinii, dei mai avusesem
de-a face cu asemenea duli, nvai s sar la om. Oricum, cu unul singur tiam s-o
scot la capt.
Sosi i birtaul. Aez sticlele pe mas i, plin de umilin, se adres btioilor
si musafiri:
Gentlemeni, vizita dumneavoastr mi-e ct se poate de plcut, dar, v rog din
suflet, lsai pe domnii acetia n pace. Snt i ei clieni, nu-i aa?
Mielule! l repezi unul. Te apucai s ne dai lecii de purtare? Stai c-i
potolesc eu febra!
i vrs n obrazul birtaului vreo dou sau trei pahare. Acesta nu zise nici ps,
socotind c e mai sntos s dispar din ochii lor.
i acuma, ia s-l vedem pe ludrosul de colo! Hohoti adversarul meu. S-i dm
i lui poria!
inndu-i cu stnga dulul de curea, ddu s-mi verse paharul n cap. Dar eu m
ferii i, ridicndu-m de pe scaun, l ameninai cu pumnul.
Pluto, go on! o pe el! Art dnsul n direcia mea i slobozi cinele din les.

25

ntr-o clip, tocmai cnd dulul fcuse un salt ca de panter, m fcui una cu peretele i
m ferii n lturi. Cinele, nvlind orbete s-mi sfie beregata, se izbi cu botul n zid.
Venise cu atta for, nct izbitura l amei. l apucai la iueal de picioarele dindrt, l
ridicai n aer i, proiectndu-l de perete, i zdrobii cpna.
Se strni atunci un scandal nemaipomenit. Dulii ltrau i se zbteau s rup
curelele, beivanii njurau de mama focului, iar stpnul potii ucise ddu s sar la
mine. ns Old Death, n picioare, i ndrept amndou pistoalele asupra bandei
dezlnuite:
Stop! Ajunge, boys! Nici o micare! Nu v atingei de arme c trag! V-ai nelat
n privina noastr. Eu snt Old Death, cercetaul.
Cred c-mi cunoatei numele. Iar acest tnr prieten al meu se teme de voi tot att
de puin ca i mine. Luai loc i bei n linite. Nu vri mna n buzunar c, pe legea
mea, v mpuc!
Acest din urm avertisment se adresa unuia din gligani care dduse semne c
vrea s apeleze la revolver. mi scosesem la rndul meu pistolul. mpreun cu Old Death
dispuneam de optsprezece gloane. Pn ce vreunul din netrebnici ar fi apucat arma, l-
am fi cuminit. Btrnul westman devenise parc alt om. Statura lui, de obicei
ncovoiat, se ndreptase de-a binelea; ochii i scprau i toat fptura lui exprima o
drzenie capabil s te vre n pmnt. Era
de-a dreptul comic ct de mititei se
fcuser deodat provocatorii. Ce-i drept,
mai mormiau cte ceva n brbi, dar se
retraser cu toii, cumini, la locurile lor.
Btiosul de adineauri nici nu ndrznea
mcar s se apropie de cinele ucis, ca nu
cumva s treac prin dreptul meu.
Stteam nc aa, cu pistoalele pe
mas, cnd apru n prag un nou client
un indian.
Purta o hain de piele alb, cu
custuri roii tipic indiene i pantaloni din
acelai material, garnisii cu ciucuri bogai
i cu pr de scalp.
Nici o pat, nici urm de murdrie
pe vemntul lui. Picioarele-i fine erau
nclate n mocasini mpodobii cu perle i
cu epi de mistre.
De gt i atrnau pungua cu
"medicamente", luleaua pcii artistic
crestat i o salb n trei iruri de gheare
de urs cenuiu, dobndite, desigur, cu
ocazia vntorilor prin Munii Stncoi. Un
bru lat, croit dintr-o ptur scump de
Santillo, i ncingea mijlocul subire. Din
bru se iveau prseaua cuitului i dou
tocuri de pistol. n mna dreapt inea o
puc cu dou evi i cu patul btut n
inte de argint.
Capul i era descoperit, prul lung,
des, de un negru-albstrui, mpletit cu
cordelue din piele de arpe, se aduna ntr-

26

o chic n form de coif. Nici o pan de vultur, nici un semn distinctiv nu-i mpodobea
cretetul; i totui se vedea ct de colo c tnrul acesta trebuia s fie o cpetenie, un
rzboinic vestit. Profilul su grav, de o frumusee autentic viril, semna cu al unui
roman; doar c umerii obrajilor erau uor ieii n afar. Avea faa complet ras, buzele
pline, frumos desenate, iar pielea btea ntr-un cafeniu mat, deschis, ca o discret
suflare de bronz. Pe scurt, indianul acesta nu era altul dect Winnetou, cpetenia
apailor i fratele meu prin legmnt.
Sttu o clip n cadrul uii. Privirea-i ager, ntunecat, se plimb prin ncpere i
pe feele celor prezeni. Apoi tnrul se aez n vecintatea noastr, ct mai departe de
beivanii care nu-l scpau din ochi.
Gata-gata s-i sar nainte, dar el dei m observase i, desigur, m recunoscuse
fcu pe indiferentul. Pesemne c avea motive serioase s se poarte astfel; de aceea m
oprii, arbornd o nepsare total.
Citeam pe faa lui c nelesese numaidect situaia. Privirea-i lunec iari, cu
oarecare dispre, asupra gliganilor; iar cnd ne vrrm la loc pistoalele i ne aezarm
din nou, un zmbet satisfcut, abia vizibil, i se aternu pe buze.
Personalitatea lui impunea att de mult, nct se fcu linite ca n biseric; ceea ce
trebuie s-l fi convins pe birta c pericolul trecuse, i ii mai nti capul pe u, apoi
dup ce se asigur c nu are motive de team apru ntreg.
V rog, o bere! I se adres Winnetou, cu glasul lui plcut, sonor i cu cel mai
bun accent englezesc.
Gliganilor faptul i se pru curios. i apropiar capetele uotind ntre ei i
trgnd cu coada ochiului spre indian. Se vedea c nu-l prea vorbesc de bine.
Sosi i berea comandat de Winnetou. Acesta ridic paharul n dreptul geamului,
l studie ca un cunosctor n materie i sorbi cu sete.
Well se adres birtaului, plescind din limb. Bun bere! Marele Manitu al
albilor i-a nvat multe meteuguri i ntre acestea, fabricarea berii nu e chiar cel din
urm.
S fie oare indian adevrat? l ntrebai n oapt pe Old Death, ca i cnd habar
nu aveam cine-i clientul cel nou.
Este! i nc ce indian! Rspunse btrnul cu glas reinut, dar cu mult
convingere.
l tii cumva? L-ai mai vzut?
De vzut, nu. Dar l recunosc dup nfiare, dup vrst i mbrcminte. i
mai ales puca! Faimoasa puc de argint, care nu bate niciodat pe alturi! Avei
norocul s-l vedei pe un ef indian, cum nu e altul n ntreaga Americ de Nord. E vorba
de Winnetou, cpetenia apailor, cel mai nobil i mai de seam om dintre pieile roii.
Numele lui circul pretutindeni, prin palate i colibe, pe la toate focurile de tabr.
Inteligent i drept, cinstit i devotat, mndru, viteaz fr pereche, meter n mnuirea
armelor, prieten sincer i ocrotitor al mulimii nevoiae, al oropsiilor, indiferent de neam
i culoare, Winnetou e cunoscut de-a lungul i de-a latul Statelor Unite i chiar ht
dincolo, peste grani, ca erou slvit i glorios al Vestului slbatic.
Dar de unde englezeasca lui perfect i inuta de gentleman?
Cltorete adeseori prin est. n plus, se spune c un nvat european, cznd
prizonier la apai i fiind tratat cu mult omenie, a hotrt s rmn printre ei i s-i
educe. Acesta cic i-a fost dascl lui Winnetou. ns cu vederile lui filantropice nu cred
s-o fi scos la capt. Probabil c-o fi renunat i deczut cu vremea.
Btrnul vorbea foarte ncet. Abia nelegeam ce-mi spune. i totui Winnetou,
aezat la vreo trei metri distan, se adres noului meu amic:
Old Death greete. Dasclul alb venise la apai din propria lui dorin i fusese
primit cu toat dragostea... Nici vorb s fi deczut; dimpotriv, s-a simit att de bine,

27

nct n-a mai vrut s se ntoarc printre albi. Cnd a murit, i s-a nlat un monument n
jurul cruia strjuiesc stejarii vieii. A trecut dincolo, n plaiurile de-a pururi verzi, unde
cei dui nu cunosc ura i se desfat privindu-l pe Manitu, Marele Spirit. Acolo l va
revedea odat Winnetou, uitnd mizeria i rutatea care domnesc aici, pe pmnt.
Old Death nu mai putea de bucurie c Winnetou l recunoscuse.
Faa i radia:
Cum, sir, m cunoatei, tii cine snt?
Nu v-am mai vzut pn acum, dar v-am ghicit din prima clip.
Sntei un scout al crui nume zboar pn dincolo de Las Animas.
i Winnetou i ntoarse iari ochii de la noi. Nici mcar cu o tresrire pe chipu-i
drz nu artase c ne-am cunoate. Acum edea linitit i medita; doar urechile parc-i
zvcneau uneori, trdnd atenia ncordat. ntre timp, cei ase derbedei continuau s
uoteasc, s se ntrebe din ochi, s se aprobe reciproc. Pn la urm, pru c luaser
o hotrre. Nu-l cunoteau pe Winnetou i nici din vorbele sale nu-i ghicir identitatea.
n acelai timp, ca s repare ruinea de adineauri, voiau s arunce asupra lui toat ura
lor nestpnit mpotriva indienilor, i imaginau, probabil, c mie i lui Old Death nici
prin gnd nu ne va trece s-i lum aprarea; nefiind direct provocai, trebuia, dup
obiceiul locului, s stm deoparte i s asistm impasibili la maltratarea moral a unui
om panic. Aadar, unul dintre gligani acelai care m apostrofase pe mine se
ndrept agale i sfidtor spre indian. Eu mi scosei repede pistolul i l aezai pe mas,
ca s-l am la ndemn.
Nu e nevoie, mi opti Old Death. Un Winnetou tie s dea de-a berbeleacul
chiar i de dou ori pe-atia derbedei.
Individul se propi n faa apaului, i puse minile n old i rcni:
Ce te plimbi prin Matagorda, m, piele-roie? Slbaticii n-au ce cuta printre
noi!
Winnetou nici nu-l privi, i duse paharul la gur, bu niel i l aez la loc,
plescind din limb.
N-auzii ce-am spus, rou afurisit? Strui mnios scandalagiul.
Vreau s tiu ce caui aici! Umbli s ne iscodeti, spionule? Sntei de-ai lui
Juarez, javra aceea cu piele roie ca i a voastr. Noi, ns, inem cu Max, cu mpratul.
Iar pe voi spnzurtoarea o s v mnnce. Dac nu strigi cu noi "Triasc mpratul
Max!" i punem laul de gt!
Nici acum Winnetou nu-i rspunse. Nici o fibr nu se clinti pe faa lui.
M-nelegi, cine, ori ba? Rspunde imediat! Se rsti derbedeul scos din rbdri
i i propti pumnul n umr.
Atunci trupul zvelt al indianului ni ca un fulger.
terge-o! Porunci el cu glas tuntor. Nu permit coioilor s latre la mine!
"Coiot" e denumirea unui lup de prerie foarte la i socotit ndeobte drept cel mai
dezgusttor dintre animale. Indienii i folosesc numele drept ocar exprimnd dispreul
nelimitat.
Cum ai spus? Coiot? Url provocatorul. Asta mi-o plteti chiar acum!
Ct ai clipi, i scoase pistolul. Dar atunci se petrecu ceva la care btuul nu se
ateptase: Winnetou l pocni peste mn, arma sri ct colo i scandalagiul se trezi
umflat de mijloc, ridicat n aer i zvrlit ca o minge prin fereastra care se fcu ndri.
"Viteazul" zbur tocmai n strad.
Lucrurile se petrecur cu o rapiditate pe care nu snt n stare s-o descriu.
Zdrngnitul cioburilor, glgia cinilor, strigtele turbate ale derbedeilor toate la un
loc iscar un trboi infernal, pe deasupra cruia se auzi totui glasul limpede i
puternic al lui Winnetou. Artnd spre geam, apaul rosti ctre haita furibund:
Mai dorete careva? N-are dect s se anune! Apropiindu-se prea mult de unul

28

din duli, acesta ddu s-l mute.
Dar apaul i trnti un picior, nct animalul se vr schellind sub mas. Btioii
vtafi se retraser intimidai i tcui. Winnetou i supraveghea cu minile goale, fr nici
o arm. Singur persoana lui impunea tuturor. Nimeni nu ndrznea s sufle o vorb.
Apaul semna cu un mblnzitor care intr n cuca plin de fiare i le domin doar cu
ochii si teribili.
Deodat, ua sri n lturi i n prag rsri "eroul" proiectat prin fereastr; avea pe
alocuri obrazul zgriat i lovit. Rcnind de furie, nvli cu cuitul asupra lui Winnetou.
Apaul nu fcu dect o uoar fent i, fulgertor, i prinse ca ntr-o menghin mna
narmat. Apoi l strnse ca i adineauri de mijloc i, sltndu-l n sus, bufni cu el de
podea. Gliganul rmase lat, fr cunotin. Nimeni dintre ai lui nu ndrzni s-i sar
n ajutor. Winnetou, ca i cnd nimic nu s-ar fi ntmplat, apuc linitit paharul i l goli
dintr-o sorbitur. Fcu apoi semn birtaului care se pitise speriat dup tejghea, scoase
de la bru o pung de piele i-i puse n palm un bob ct aluna, galben i lucios:
Poftim, pentru bere i pentru geamul spart, master! Dup cum vedei,
"slbaticul" nu ezit s-i achite datoriile. S sperm c i domnii "civilizai" i vor plti
consumaia. Ei, cic, interzic unui "rou" s ad aici. Dar Winnetou, cpetenia apailor,
nu pleac de teama lor, ci pentru c tie c, din pcate, numai faa li-e alb, nu i
sufletul. Pe scurt, mi-e scrb de o asemenea societate. i lu puca de argint i, fr a
se uita la nimeni, prsi birtul.
Nici mcar spre mine nu-i ntoarse ochii.
Acum, derbedeii se nsufleir din nou. Dar preau mai mult curioi dect suprai
pentru hapul ce-l nghiiser; nu le psa nici de camaradul lor ntins pe jos. i interesa
mai ales bobul din palma birtaului.
Un nugget, lamuri acesta, artndu-le bucica de aur. Pe puin doisprezece
dolari. Mi-a pltit geamul mprtete; de altfel, sticla era cam ubred i crpit. Ce s
spun, indianul pare doldora de nuggei.
Banda de rowdy comenta cu invidie faptul c o piele roie posed atta aur. i
treceau nuggetul din mn-n mn, cntrindu-l n fel i chip. Iar noi, profitnd de ocazie,
pltirm consumaia i plecarm.
Ei, master, ce zicei de apaul nostru? M ntreb Old Death, dup ce ne
vzurm n siguran. Oare-i mai gseti pereche n lume? S-au speriat de el ca vrbiile
de erete. mi pare ru c nu-l mai zresc nicieri. L-am fi putut nsoi o vreme. Tare a
vrea s tiu ce treburi are pe-aici i dac a tras la vreun hotel! n orice caz, trebuie s-i
fi priponit undeva calul; nu se poate apa fr cal, cu att mai puin cnd e vorba de
Winnetou. n ce v privete, sir, v-ai descurcat binior, n-am ce zice. Era ct pe-aci sa
intru la griji. Indivizii de soiul sta snt ai dracului de primejdioi. Dar modul n care ai
dat gata cinele m face s sper c vei iei curnd din tagma greenhorn-ilor. Ia te uit c
am i ajuns la hotel! Vrei s intrm? Eu, unul, n-a avea poft. Un traper btrn ca
mine nu se nchide cu plcere ntre patru perei, prefer s stau sub cerul liber. Haidei
s mai admirm Matagorda. Altfel nu prea tiu cum s ne omorm vremea. Sau poate v-
ar ispiti vreun joc?
Nu. Nu snt juctor, nici nu am intenia s ajung.
Prea bine, tinere! Aici mai toat lumea joac. n Mexic e i mai i. Acolo joac i
brbat i femeie i pisic i oarece, iar cuitele nu ruginesc n teac. Aadar, s
hoinrim niel. Pe urm lum masa i tragem un pui de somn. n ara asta
binecuvntat nu poi s tii unde i cum ai s te odihneti a doua zi.
Chiar aa de ru s fie?
Uitai, sir, c ne gsim n Texas, unde lucrurile nc nu s-au linitit nici pe
departe! S lum, de pild, cazul nostru. Noi vrem s ajungem la Austin; dar e foarte
problematic dac vom ajunge. Furtuna din Mexic s-a rostogolit i peste Rio Grande. Se

29

petrec evenimente neobinuite i, n plus, trebuie s inem seama i de toanele lui
Gibson. Dac i-a venit cumva n minte s-i ntrerup voiajul spre Austin i s coboare
mai tii unde? Atunci vom fi nevoii s-l imitm.
Dar cum vom afla dac a cobort de pe vas?
Va trebui s ntrebm din om n om. Vaporul nu se prea grbete pe Colorado,
ca de pild pe Mississippi sau pe alte fluvii. Avem la fiecare oprire un scurt rgaz pentru
cercetri. Nu stric s ne deprindem i cu ideea c va trebui, poate, s coborm pe mal n
vreo pustietate fr orae i hoteluri.
ntr-un asemenea caz, ce m fac cu bagajele mele? ntrebarea l fcu s rd
copios.
Bagaje! Ha-ha-ha! Geamantanul e o rmi preistoric. Oamenii cu scaun la
cap nu car dup ei asemenea balast. Dac m-a fi apucat s-mi complic existena cu
toate nimicurile necesare n cltoriile i hoinrelile mele, atunci n-a fi ajuns prea
departe. Luai numai ce v trebuie pentru moment, restul vi-l cumprai pe parcurs.
Dar ce lucruri grozave ducei n drcia aia de geamantan?
Haine, rufe, obiecte de toalet, recuzit pentru deghizare i altele.
Astea-s foarte bune, dar le poi cumpra peste tot. Iar unde nu se gsesc,
nseamn c nu e nevoie de ele. Pori cmaa pn o faci praf i apoi i iei una nou.
Obiecte de toalet? Nu mi-o luai n nume de ru, sir, ns peria de cap sau de unghii,
pomezile sau lipiciul pentru musti i alte asemenea bazaconii l dezonoreaz pe brbat.
Recuzit pentru deghizare? Haida-de! Poate s v fi folosit pe unde ai trecut, dar aici nu
mai are rost s v ascundei identitatea sub peruc. Asemenea romantice naiviti nu v
aproprie de el. Aici se cere s-l dibuii pe Gibson i s operai rapid. i...
Se opri i, msurndu-m din cretet pn-n tlpi, observ:
Aa cum artai acum, v putei prezenta fr sfial n salonul celei mai
elegante lady, sau la teatru. Dar Texasul nu seamn cu un budoar sau cu o loj. E
foarte posibil ca peste vreo dou-trei zile frumosul dumneavoastr costum s ajung
zdrene i jobenul de pe cap s se transforme n armonic. Parc tii ce vrea Gibson,
ncotro se va duce? Nici vorb s rmn n Texas! Intenia lui e s dispar, s ias
dintre graniele Statelor Unite. Faptul c a apucat direcia cunoscut ne arat limpede
c are de gnd s treac n Mexic. n zpceala de acolo te pierzi uor prin mulime i
nimeni, nici chiar poliia, nu e n stare s te dibuie.
S-ar putea s avei dreptate. Cred ns c, dac voia s treac n Mexic, i era
mai comod s plece direct spre un port mexican.
Absurd! Trebuia s fug att de repede din New Orleans, nct s-a repezit la
primul vapor care ridica ancora. i apoi nu uitai c porturile mexicane snt ocupate de
francezi. De unde tii c lui Gibson i-ar conveni s dea ochii cu ei? N-are alegere.
Trebuie s cltoreasc pe uscat i, n orice caz, va fi destul de detept s nu se foiasc
n vzul lumii prin oraele mari. De aceea e posibil s ocoleasc i Austinul, debarcnd
pe traseu n vreun alt port. Va s zic, el se ndreapt spre Rio Grande, clare, firete,
printr-o regiune puin populat. Iar dumneavoastr, nu-i aa, o s-l urmrii n
costumul acesta impecabil, cu joben i geamantan? Dai-mi voie s rd!
l aprobam n sinea mea, dar nu-mi fcea deloc plcere c i rde de frumosul meu
costum. El zmbi i m btu cu palma pe umr:
Nu regretai, sir. Fii cuminte i desprii-v de aceste haine nepractice.
Cutai un negustor, vindei-i tot calabalcul inutil i cumprai alte haine. Procurai-v
neaprat un costum trainic de vntoare. Cred c banii nu snt o problem, nu-i aa?
nseamn c totul e n ordine. Dai-le naibii de iretlicuri poliiste! Sntei clre? tii
s tragei cu arma? Atunci v trebuie i un cal. Dar aici, lng coast, nu face s-i
cumperi unul. Aici caii snt scumpi i proti. Mai n interiorul rii orice fermier i vinde
an animal cumsecade. aua ns trebuie s v-o luai de aici.

30

Aoleu! S umblu i eu cu aua-n spinare?
De ce nu? E ruinos? Cui ce-i pas c m car cu aua? Nimnui! Dac-mi
place, trsc dup mine i o canapea, ca s dorm pe moale n prerie sau n pdurile
neumblate. Rde careva, i dau una, de vede stele verzi. Numai ticloia i tmpenia snt
ruinoase. Presupunei, de pild, c Gibson a cobort undeva mpreun cu William, a
fcut rost de cai i s-a tot dus. S vedei atunci ce nseamn s ai o a la ndemn! M
rog, facei cum dorii, dar dac v convine tovria mea, ascultai ce v spun i hotri-
v repede!
Fr s mai atepte rspuns, m apuc de bra, m rsuci i mi art cldirea
unei prvlii purtnd, sus, firma cu litere de un cot: "Store for all things", magazin
universal. M trase dup el pn la intrare, mi ddu brnci nuntru, mai-mai s ncalec
nite butoaie cu scrumbii i m urm zmbind pe sub musta.
Inscripia de pe firm nu minea. Magazinul era foarte mare i avea ntr-adevr de
toate, inclusiv ei i puti.
Se desfur apoi o scen original. Parc eram un colar nsoit de tatl su,
stnd naintea tarabei de blci i abia cuteznd s-i exprime dorinele. Vrnd-nevrnd,
biatul trebuia s accepte alegerea ce o face btrnul potrivit experienei sale. De la bun
nceput, Old Death pusese condiia ca negustorul s primeasc drept plat costumul
meu, plus coninutul geamantanului. Omul se declar de acord i trimise un vnztor
s-mi aduc bagajul. Apoi lucrurile mele fur evaluate i Old Death porni prin magazin
s aleag cele de trebuin, mi alese nite pantaloni din piele neagr, o pereche de cizme
nalte cu pinteni, o cma roie de ln, vest de aceeai culoare, prevzut cu o
mulime de buzunare i buzunrae, un fular negru, clduros, un surtuc vntoresc din
piele de cerb nevopsit, un bru de piele lat de dou palme, cartuier, pung de tutun,
busol, pip i nc vreo douzeci de alte obiecte coluni n locul ciorapilor, un
sombrero uria, o ptur de ln cu spintectur pentru respiraie, un lasso, un cornet
cu pulbere, o scprtoare, un cuit, o a cu coburi i fru.
Trecurm apoi la alegerea putii. Old Death nu era amator de nouti.
Neglija produsele mai recente i se opri la o carabin veche pe care eu, n nici un
caz, n-a fi pus ochii. Cercetnd-o atent, cu morg de mare specialist, o ncarc, iei n
strad i ochi de la mare distan titirezul de pe acoperiul unei case. Glonul nimeri.
Well! aprob el satisfcut. Asta i va face datoria. A fost cndva pe mini bune i
face mai mult dect toate plesnitorile onorate astzi cu numele de puc. Dup mine,
arma asta e lucrat de un meter serios i sper c-l vei cinsti cum se cuvine. Acuma ne
mai trebuie o matri pentru turnat plumbul i gata! Plumb se gsete. O s facem la
gloane, s bgm tot Mexicul n speriei!
Cumprai i alte mruniuri, ca, de pild, batiste, pe care Old Death firete c le
gsi de prisos, apoi trecui ntr-o ncpere alturat ca s m schimb. Cnd revenii,
btrnul m msur cu vdit satisfacie.
Sperasem ntructva c se va oferi s-mi duc el aua, dar nici prin gnd nu-i
trecu. Mi-o urc n spinare, nghiontindu-m pe u afar.
S-a fcut! M tachina el n faa prvliei. Vedei i dumneavoastr dac e cazul
s v ruinai! Orice om sntos la cap v va lua drept un foarte onorabil gentleman. Iar
de ceilali ce v pas?
Acum nu mai aveam nici un avantaj fa de Old Death: trebuia s-mi port cu
rbdare ponosul pn la hotel, n timp ce dnsul pea lng mine fudul i, probabil,
foarte amuzat c ajunsesem n postur de hamal al propriului meu calabalc.
La hotel, Old Death se puse pe somn. Eu ns plecai n cutarea lui Winnetou. V
imaginai ct bucurie mi provocase neateptata revedere. M stpnisem anevoie ca s
nu-i sar de gt. Cum de ajunsese la Matagorda i ce treburi l-au mnat ncoace? De ce se
prefcuse c nu m cunoate? Avea, desigur, vreun motiv. Dar care anume?

31

Fr ndoial c dorea, ca i mine, s ne ntlnim i s discutm.
Poate c m atepta chiar undeva. Cunoscndu-i obiceiurile, nu era exclus s dau
de el. Imposibil s nu fi descoperit la ce hotel am tras.
Acuma va fi pndind prin preajm. Ocolii deci cldirea i ddui n spatele ei de un
cmp deschis. i, ntr-adevr, Winnetou era acolo, la cteva sute de pai de mine. Sta
rezemat de un arbore. Cnd m zri, o lu, agale spre pdure. l urmai. Acolo, sub
rmuri, m ntmpin cu braele ntinse i cu faa luminat de bucurie:
arli, dragul meu frate! Ce fericire pentru inima mea c te-am regsit! Aa se
bucur dimineaa cnd, dup trecerea nopii, rsare soarele!
M strnse la piept i m srut.
Dimineaa tie c soarele trebuie s rsar, i vorbii la rndul meu, noi ns nici
n-am bnuit c ne vom ntlni pe aceste meleaguri. Snt i eu fericit c te vd!
Ce caui, ce vnt te aduce? Ai vreo treab la Matagorda, sau eti n trecere spre
Rio Pecos?
Am venit ncoace cu o misiune.
Oare fratele meu alb nu-mi poate spune i mie despre ce-i vorba? N-ai vrea s-
mi povesteti pe unde ai umblat de cnd ne-am desprit la Red River?
M conduse mai n adncul pdurii. Ne aezarm pe nite buturugi. i stnd aa,
umr lng umr, i povestii toate paniile mele.
Winnetou m ascult cu toat atenia i apoi rosti:
Cnd te-am ajutat s termini msurtorile pentru calul de foc, am fcut-o
numai ca s poi ncasa banii ce i se cuveneau. i iat c uraganul i-a rpit toat
averea! De-ai vrea s rmi printre rzboinicii apai, care te ndrgesc i te stimeaz, n-ai
mai duce niciodat lips de bani. n orice caz, ai fcut bine c nu m-ai ateptat la Saint
Louis, la meterul i prietenul Henry. Eu n-a fi venit acolo i nu ne-am fi ntlnit.
L-ai prins cumva pe uciga, pe Santer?
Nu. Spiritul ru l-a ocrotit, iar Manitu nu mi-a stat n ajutor.
Santer s-a refugiat la militarii din sud i a disprut fr urme. Dar ochiul meu l
va gsi i atunci nu-mi mai scap! M-am ntors la Rio Pecos fr s-l fi pedepsit pe
uciga. Toat iarna rzboinicii notri au jelit moartea lui Inciu-Ciuna i a surorii mele. A
trebuit apoi s strbat clare mari deprtri, s trec pe la toate triburile apailor i s-i
mpiedic de la aciuni pripite, cci voiau s treac n Mexic i s ia parte la luptele de
acolo. Ai auzit de Juarez, preedintele din neamul indienilor?
Da.
i cine crezi c are dreptate, el sau Napoleon?
El.
Sntem ntr-un gnd. Dar s nu m ntrebi ce caut aici, n Matagorda. Va trebui
s pstrez taina chiar i fa de mine. I-am fgduit personal lui Juarez, cu care m-am
vzut la El Paso del Norte. Spune-mi, vrei s mai continui urmrirea celor dou fee
palide, dei ne-am regsit aici?
Trebuie! M-ar bucura nespus dac ai veni i tu cu mine. Ce zici, e posibil?
Nu. Sarcina mea e tot att de nsemnat ca i a ta. Mai rmn aici pn mine,
cnd iau vaporul spre La Grange. De acolo, trecnd pe la Fortul Inge, ajung la Rio Grande
del Norte.
nseamn c plecm cu acelai vapor: numai nu tiu pn unde.
Oricum, mine vom mai fi mpreun.
Asta nu.
Cum aa?
Nu vreau s-mi amestec fratele n treburile mele; de aceea m-am i purtat
adineauri ca i cnd am fi strini. i pe urm, n-am vrut s-i vorbesc n faa lui Old
Death.

32

Dar ce ai cu el?
I-ai spus c eti Old Shatterhand?
Nu. Nici nu s-a pomenit ntre noi de numele acesta.
Totui, l cunoate cu siguran. Tu ai lipsit mult timp i nu tii ct se discut
despre tine n Vest. Nici vorb c Old Death s nu fi auzit de Old Shatterhand. Numai c
te-a luat drept un greenhorn, nu-i aa?
Exact.
Ce mai surpriz va fi pentru el cnd va afla cine este greenhorn-ul! Ei bine,
plcerea asta n-a vrea s i-o stric. De aceea s nu ne vorbim nici pe vapor: nu ne
cunoatem i gata! Las' c discutm noi pe ndelete dup ce-l gseti pe William Ohlert
i pe escrocul care l-a rpit. Dar te ntorci pe urm la noi, aa cred?!
Desigur.
Atunci, drag arli, s ne desprim! Mai snt ateptat de nite fee palide.
Se ridic. Trebuia s-i respect secretul. Ne luarm rmas-bun n sperana unei
revederi apropiate.
A doua zi, nchiriind doi catri, strbtui mpreun cu Old Death drumul pn la
vapor. Animalele ne scutir de povara cea mai grea: transportul eilor.
Vasul nostru era construit dup sistemul american, care permite plutirea uoar
la suprafaa apei. Numeroi
pasageri se i aflau pe bord.
Urcarm i noi traversnd pasarela
cu eile n spinare. Atunci auzirm
un glas apsat:
By Jove! Pe Jupiter! Uite
nite catri neuai, care umbl n
dou picioare! Cine-a mai vzut aa
drcie? Facei loc, oameni buni!
Vri-i n cal! Dobitoacele n-au ce
cuta printre gentlemeni!
Glasul ne era cunoscut. Pe
locurile cele mai bune, la clasa nti,
protejate de un acoperi de sticl,
edeau derbedeii aceia rowdy cu
care ne ntlnisem n ajun. Iar injuriile le rostise chiar scandalagiul de ieri, care prea s
fie conductorul bandei. M dirijai dup Old Death. Cum dnsul nu reaciona defel, fcui
i eu ca i cnd n-a fi auzit insulta. Ne aezarm n faa lor mpingnd eile sub
banchet.
Btrnul se fcu comod, scoase pistolul, i trase piedica i l puse alturi. Eu i
urmai exemplul.
Indivizii uoteau ntre ei, fr s mai ridice glasul ctre noi. Dulii erau i ei
prezeni, minus unul, firete. eful scandalagiilor ne tot privea dumnos pe sub
sprncene. edea cam ncovrigat, pesemne din cauza zborului su original prin fereastr
i a modului puin amabil n care l tratase Winnetou. I se mai cunoteau pe obraz
zgrieturile provocate de sticl.
Cnd controlorul ne ntreb de inta cltoriei, Old Death l lmuri c plecm la
Columbus; de fapt, aa scria i pe biletele noastre. La nevoie, puteam plti diferena ca
s plecm mai departe. ns btrnul Death era convins c Gibson nu s-a deplasat chiar
pn la Austin.
Tocmai la cel de-al doilea semnal de plecare, apru un nou pasager: Winnetou.
Clrea un armsar negru, de o rar frumusee, dichisit cu cpstru indian. Trecu
pasarela i, ajuns pe bord, descleca, ducndu-i calul spre partea din fa a covertei, n

33

spaiul rezervat animalelor i prevzut cu un paravan nalt de scnduri. Apoi, ca i cum
n-ar fi luat pe nimeni n seam, se aez lng parapet. Derbedeii l priveau chiondr.
Se tot vnzoleau pe locurile lor, tueau tare, doar-doar i vor atrage atenia. Dar n zadar.
Winnetou, sprijinit n eava putii, edea ca i absent, pe jumtate ntors cu spatele la ei.
Se ddu i al treilea semnal. Vasul mai ntrzie puin, n ateptarea vreunui
pasager de ultim clip, apoi roile se puser n micare i pornirm n larg.
Cltoria noastr decurgea normal, n deplin pace. Ajunserm la Wharton, unde
coborr civa pasageri i se urcar n schimb alii, mult mai numeroi. Old Death iei
pentru cteva minute pe chei ca s se informeze la administraia portului dac nu cumva
Gibson trecuse pe acolo. Rspunsul fu negativ. Acelai rspuns l primirm mai apoi i
la Columbus, ceea ce ne determin s ne prelungim biletele de dram pn la portul La
Grange. De la Matagorda la Columbus vasul parcursese o distan echivalent cu vreo
cincizeci de ore de mers pe jos. Aici ajunserm ctre sear. n tot acest timp Winnetou
nu se micase din loc dect o singur dat, cnd i adap armsarul i i ddu grune
de porumb.
Cei ase rowdy preau s se fi calmat n privina noastr. ncercar s intre n
vorb cu noii cltori, dar acetia i tratau cu destul indiferen. Gliganii se bteau n
piept, flindu-se cu convingerile lor antiaboliioniste, interesndu-se de opinia celorlali
i bruftuluindu-i cnd ddeau de vreo alt prere. Curgeau din gura lor expresii ca
"republican afurisit", "slugoi" i altele nc mai tari. Astfel, scrbii, oamenii se retraser
n sine i nu le mai ddur nici o atenie. Probabil c de aceea zurbagiii renunar s se
mai lege de noi: vedeau c vor fi lipsii de sprijinul celorlali pasageri. Dac-ar mai fi gsit
pe bord i ali secesioniti, atunci, hotrt lucru, ar fi fcut-o lat.
Dar iat c la Columbus coborr muli dintre cltorii panici i se urcar nite
indivizi penibili. ntre alii se ivir pe pasarel, cltinndu-se, vreo cincisprezece-douzeci
de beivani care nu prevesteau nimic bun. Cei ase rowdy i ntmpinar cu exclamaii de
bucurie. Acestora li se asociar i ali noi venii, pn cnd, n cele din urm, forele
turbulente devenir majoritare. Zurbagiii tropiau, se tolneau pe bnci, se mbrnceau
fr s le pese de nimeni, fcnd totul ca i cnd ei ar fi fost stpnii absolui ai vasului.
Cpitanul i lsa n pace. Gsea, probabil, c lucrul cel mai bun e s nu-i bage n seam
ct vreme nu-l stingheresc n treburile lui. Pasagerii n-aveau dect s se descurce i s
se apere cum or ti. Acest cpitan nu avea nimic din nfiarea yankeilor. Era cam
corpolent, lucra rar la americani, iar pe obrajii lui buclai, rumeni, struia un surs de
bonomie...
Cei mai muli dintre secesioniti trecur n restaurantul vasului.
Rzbtea de acolo un zgomot infernal. Se sprgeau sticle. Deodat nvli afar un
negru vitndu-se. Era, probabil, chelner. Se cr sus, pe puntea de comand i
raport cpitanului c zurbagiii l btuser cu cravaa i c ameninau s-l spnzure de
coul vaporului.
Abia acum situaia ncepu s-l ngrijoreze pe cpitan. Se convinse mai nti c
vasul nainta pe direcia just, cobor apoi scria i ddu s intre n restaurant. Chiar
atunci i iei n cale crmaciul. Se oprir lng noi, nct auzii toat discuia.
Cpitane, raport subalternul, nu mai putem sta nepstori.
tia pun la cale blestemii. Spunei, v rog, indianului s coboare n primul
port. Au de gnd s-l spnzure. Se pare c ieri s-a cam rfuit cu unul din ei. Afar de
asta, e vorba i de doi albi, nu tiu care anume.
Vor s-i lineze. Cic au fost de fa i ei la btaia de ieri i ar fi spioni de-ai lui
Juarez.
Ei drcia dracului! Nu-i glum! Care or fi albii aceia? i cpitanul i roti ochii
n jur.
De noi e vorba, sir! l lmurii, ridicndu-m de pe banchet i apropiindu-m de

34

el.
Aa? Pi dac dumneavoastr sntei spion de-al lui Juarez, atunci eu snt gata
s nghit vaporul cu pasageri cu tot! Exclam el cntrindu-m cu toat competena.
Nici prin vis nu mi-a trecut s fiu spion! Eu nu m sinchisesc de politic...
Trebuie s v punei n siguran. Acostez chiar acum i dumneavoastr
prsii vasul.
n nici un caz! Snt obligat s-mi continui drumul i n-am timp de pierdut.
Neplcut afacere! Dar, stai niel!
Se apropie de Winnetou i-i spuse ceva. Apaul ascult i, refuznd din cap, i
ntoarse spatele. Cpitanul veni iari spre noi, necjit.
tiam eu c indienii tia snt tare ncpnai. Nu vrea nici el s coboare.
nseamn c domnii vor pi-o ru de tot, interveni ngrijorat crmaciul.
Bezmeticii aceia nu glumesc. Iar noi, o mn de oameni, nu le putem face fa.
Cpitanul czu pe gnduri. Apoi chipul i se lumin: se cunotea c-i venise o idee
fericit.
Am s le joc mgarilor un renghi de care s-i aminteasc mult vreme.
Dumneavoastr procedai cum v spun eu. nti de toate, nu v folosii de puti. Bgai-
le sub banchet, lng ei. Orice apel la arm n-ar face dect s strice lucrurile.
All devils! Pe toi dracii! i iei din fire Old Death. Adic s ne lsm linai?
Nicidecum. Dumneavoastr v aprai i att. Stai n defensiv. La momentul
oportun, intervin eu i le aplic o metod cu efect sigur. Las' c-i rcorim noi pe aceti
netrebnici! i mbiem. Bizuii-v pe mine! N-avem timp de prea multe explicaii. Iat-i,
vin ncoace!
ntr-adevr, derbedeii urcau scara spre covert. Cpitanul plec n grab de lng
noi i, n oapt, ddu dispoziii crmaciului. Acesta alerg la eful echipajului, n
preajma cruia se aflau doi timonieri.
Dup cteva momente, l vzui uotind cu cltorii panici: le comunica nite
instruciuni. Dar nu mai trsei cu urechea, deoarece, mpreun cu Old Death, mi
ndreptasem toat atenia asupra secesionitilor.
Observai doar c, n mai puin de zece minute, toi pasagerii se mutar n partea
din fa a covertei.
Cum ieir din restaurant, derbedeii ne i nconjurar. Noi, respectnd indicaiile
cpitanului, nici nu ne atinserm de arme.
Uite tipul! Strig eful scandalagiilor, artndu-m pe mine. Spion al Nordului,
omul lui Juarez! Ieri era mbrcat ca un gentleman; acum o face pe vntorul. De ce-i
schimb costumele, hai? Mi-a ucis cinele i, alturi de stlalt, m-a ameninat cu
pistolul!
Spion, spion! Urlar toi, fcnd un trboi grozav. Se vede dup cum se
deghizeaz... S constituim un tribunal! S le punem treangul de gt! Jos cu Statele din
Nord! Jos cu iscoadele lor!
Ce facei, gentlemeni? Interveni atunci cpitanul, strignd de sus, de pe puntea
de comand. Pstrai ordinea pe bord! Nu v legai de pasageri!
Ia ine-i gura, sir! i rspunse unul din hait. Parc noi nu vrem ordine? Asta i
facem! Ori intr cumva n obligaiile dumitale s-i ocroteti pe spioni?
Obligaia mea e s-i transport pe toi pasagerii care snt n regul cu bileele.
Chiar i secesionitii pot cltori pe vasul meu dac au bilete i se poart cuviincios.
Asta e datoria mea. ns dac tulburai ordinea, v scot la mal i n-avei dect s notai
pe uscat pn la Austin.
Derbedeii izbucnir n rs. Parc nechezau cu toii. Old Death i cu mine eram att
de nghesuii, nct abia ne mai puteam mica.
Protestam, firete, dar vocile noastre se pierdeau n urletul dezlnuit al bandei.

35

Furm mpini pn ht spre coul fumegnd al vasului.
Voiau s ne spnzure. Coul era prevzut din loc n loc cu crlige de fier prin care
treceau funii solide. Aadar, un dispozitiv ct se poate de adecvat pentru inteniile lor. Nu
aveau dect s sloboad un pic funiile i, fcndu-le la, s ni le petreac pe dup gt.
Acolo ne ngrmdir huliganii i alctuir la repezeal un tribunal, care atingea culmea
ridicolului. Cred c nici nu se ntrebar mcar de ce nu schim vreun gest de aprare.
Vedeau doar c purtm cuite i pistoale asupra noastr i c, totui, nu ne servim de
ele.
Old Death fcea eforturi uriae ca s par linitit. Mai-mai s pun mna pe pistol,
dar privirea cpitanului l readuse la realitate.
Ascultai! Zbier capul bandei ctre ai si. E limpede c avem de-a face cu nite
blestemai care submineaz Statele din Sud. Ce caut ei aici, n Texas? Snt spioni i
trdtori. S-i lichidm, scurt pe doi!
Propunerea fu aprobat glgios. Cpitanul vasului i mai avertiz o dat n mod
serios, dar nu obinu nimic. Derbedeii i rser de el. i puser apoi ntrebarea dac s-
l judece concomitent i pe indian, sau s ne spnzure mai nti pe noi. Deciser s fie
chemat i Winnetou. "Preedintele" tribunalului trimise doi "membri" s-l aduc.
mpresurai cum eram, nici nu-l vzurm pe tnrul apa. Auzirm doar un strigt
puternic. Winnetou doborse pe unul din gliganii
trimii dup el, iar pe al doilea l aruncase peste
bord. Apoi dispru n cabina crmaciului,
construit din plci de fier i situat lng carcasa
roilor. Printr-un ochi al cabinei miji curnd eava
dubl a putii sale de argint.
Firete c ntmplarea strni mare tmblu.
Se repezir toi la parapetul vasului, rugndu-l pe
cpitan s trimit o barc de salvare dup
camaradul lor expediat n ap. Cpitanul le
ndeplini rugmintea.
Un matroz sri n barca fixat la pupa, o
dezleg i vsli ctre gliganul care se zbtea n
valuri. Din fericire, acesta tia oarecum s noate
i se meninea la suprafa.
Old Death i cu mine rmaserm singuri.
Deocamdat scpasem de spnzurtoare. Crmaciul i ceilali matrozi stteau cu ochii
int la cpitan. Acesta ne fcu semn s venim mai aproape i ne spuse cu glas reinut:
Atenie, domnilor! i mbiem ndat. Dumneavoastr rmnei fr nici o grij
pe bord. i facei glgie, ct mai mult glgie!
Ddu ordin s se opreasc mainile i vasul pluti ncet ctre malul drept. Era
acolo un banc de nisip, pe care l lingea lene apa destul de srac a fluviului. Un semn
al cpitanului i crmaciul, zmbind complice, ndrept vasul spre banc. Un scrnet
dedesubt, o izbitur nct unii din pasageri se trezir pe jos i iat-ne proptii n mal.
Acum toat atenia celor ce urmreau barca de salvare i schimb obiectul.
Cltorii panici, informai i instruii din vreme, ipau de mama focului, ca i cnd le-ar
fi sunat ceasul morii. Iar derbedeii, creznd c e vorba de un accident, strigau la rndul
lor ca din gur de arpe. Atunci veni fuga unul am matrozi i, fcndu-l pe speriatul, i
raport cpitanului:
Ap n cal, domnule cpitan! Prova s-a rupt n dou! Cteva minute i vasul se
scufund!
Sntem pierdui! Exclam cpitanul. Se salveaz cine poate! Apa nu e adnc.
Repede, spre mal!

36

Cobor de pe punte, i scoase la iueal
haina, vesta, chipiul, i trase cizmele din
picioare i sri peste bord. Apa i ajungea
numai pn la gt.
Jos! Srii! Strig el. Mai e nc vreme.
Dac vaporul se scufund, s-a zis cu noi!
Secesionitii nici nu nregistrar
ciudenia c tocmai cpitanul vasului l
prsise cel dinti. Erau prea ngrozii ca s mai
cntreasc lucrurile. Se aruncau peste bord i
notau gfind spre mal, fr s observe cum
cpitanul, lund-o pe la spatele vaporului, se
cra frumuel pe scara pregtit dinainte.
Astfel, vasul fu curat i unde cu o clip
nainte domnise spaim, rsunar acum hohote de rs.
Pe cnd primii "salvai" atingeau malul, cpitanul ordon presiune maxim. Avnd
fundul plat i rezistent, vasul nu suferise nici cea mai mic avarie i se supuse docil
comandei. Fluturndu-i haina ca pe un drapel, cpitanul strig spre mal:
Farewell! Rmnei cu bine, gentlemeni! Dac v mai vine pofta s v jucai de-a
tribunalul, spnzurai-v ntre voi. Bagajele, cte au rmas aici, le voi preda n portul La
Grange. Ridicai-le de acolo!
V putei imagina ce impresie fcur toate acestea asupra derbedeilor pclii.
Rgeau desperai, l somau pe cpitan s opreasc i s-i ia pe bord, ameninau cu
reclamaii, cu moartea, ba se folosir chiar i de puti n msura n care acestea nu se
umeziser de tot. n cele din urm, unul din ei, cuprins de turbare i neputin, rcni
spre cpitan!
Potaie! Te ateptm noi aici la ntoarcere i te spnzurm pe propriul tu vas!
Well, sir! N-avei dect! V vom pofti pe bord! Dar pn atunci, transmitei
salutri generalilor votri din Sud!
Vaporul i lu toat viteza i navigarm ct se poate de repede, ca s recuperm
timpul pierdut...


Capitolul VIII
U-KLUX-KLAN

Acest cuvnt mai e i azi o enigm lexical creia i s-au dat
diferite explicaii contradictorii. Numele faimosului Kukluxklan sau,
altfel ortografiat, Ku-klux-klan, ar fi, dup unii, onomatopeic, imitnd
cnitul putii cnd o ncarci. Alii l descompun n cuc, adic avertisment, gluck, adic
glgit i clan, cuvnt de origine scoian care nseamn trib, seminie sau band. Cread,
fiecare ce vrea. Probabil c nici membrii Ku-klux-klanului nu tiu de unde vine acest
nume i ce neles are. La urma urmei, puin le pas. Poate c vreun ins a clnnit pur
i simplu din gur, iar alii l-au imitat, fr s se sinchiseasc de sensul sau nonsensul
expresiei.
K

37

Nu la fel de obscur era ns i scopul urmrit de aceast asociaie, care a aprut
mai nti n Carolina de Sud, Georgia, Alabama, Mississippi, Kentucky i Tennessee i, n
sfrit, ntinzndu-i tentaculele ctre Texas. Se alctuia dintr-o aduntur de dumani
nveterai ai Nordului, care i puseser drept el combaterea prin toate mijloacele, chiar
i cele mai criminale, a ordinii noi, instaurate dup ncheierea rzboiului civil. ntr-
adevr, ani de-a rndul Ku-klux-klanul a meninut n statele sudice o continu
tulburare, primejduind proprietatea, frnnd industria i comerul. i nici cele mai
drastice msuri nu au izbutit s pun capt nefastei sale activiti.
Organizaia secret, nfiinat n urma restriciilor pe care guvernul fusese silit s
le aplice fa de Sudul nvins, Ku-klux-klanul i recruta membri dintre partizanii
sclavajului, adversari ai Uniunii i ai partidului republican. Prestnd jurminte fanatice,
acetia se legau s execute orbete prevederile statutului i s pstreze, sub
ameninarea pedepsei cu moartea, toate secretele organizaiei. Nu se ddeau napoi de la
nici un act de violen, nici chiar de la incendieri i asasinate; se ntruneau periodic i
svreau crimele umblnd totdeauna clare i mascai. mpucau preoii n amvon i
judectorii n exerciiul funciunii,
atacau gospodari panici, lsndu-
i s zac sub ochii familiei, cu
spinrile sfiate pn la os. Toi
criminalii i btuii din lume
luai la un joc nu rspndeau atta
groaz ct acest Ku-klux-klan,
pentru combaterea cruia
guvernatorul Carolinei de Sud se
vzuse nevoit s cear
preedintelui Grant ajutor militar.
Asociaia luase asemenea
proporii, nct, fr acest ajutor,
nu i se putea ine piept. Grant a
supus chestiunea Congresului. A
fost promulgat o lege mpotriva
Ku-klux-klanului, conferind
preedintelui puteri excepionale,
mergnd pn la nimicirea bandei.
nsi nevoia de a recurge la astfel
de msuri extreme dovedete din
plin pericolul grav pe care Ku-
klux-klanul l reprezenta nu numai pentru indivizii luai n parte, dar i pentru ntreaga
naiune...
Se nserase cnd vaporul nostru sosi n portul La Grange i cnd cpitanul ne
anun c, din cauza condiiilor nesigure de navigaie, cltoria nu mai poate fi
continuat. Ne vzurm deci obligai s debarcm. Winnetou o lu nainte, traversnd
clare pasarela i topindu-se apoi n ntunericul portului.
Old Death l caut de ndat pe funcionarul de serviciu al ageniei de navigaie.
M intereseaz, sir, cnd a sosit aici ultimul transport de cltori din
Matagorda i dac toi pasagerii au cobort de pe vas.
Ultimul transport? Alaltieri, cam la ora asta. Iar pasagerii au cobort pn la
unul, deoarece vasul avea s-i continue cursa abia a doua zi dimineaa.
Ai fost de fa i la rembarcarea lor?
Firete, sir.
Atunci, v-a ruga s ne dai o informaie. Sntem n cutarea a doi prieteni care

38

au cltorit cu vasul respectiv i trebuie s fi poposit aici, laolalt cu ceilali pasageri.
Am vrea s tim dac i-au reluat cltoria.
Hm, nu-i uor de tiut. Nici nu se crpase bine de ziu, era nc ntuneric i pe
bord era mare nghesuial. n astfel de condiii, cum s observi pe fiecare n parte?
Probabil c toat lumea a plecat mai departe, exceptnd pe un domn Clinton.
Clinton? Pi, chiar de dumnealui e vorba. Venii, v rog, mai la lumin!
Prietenul meu are o fotografie a lui Clinton. S vedem dac-l recunoatei. ntr-adevr,
funcionarul confirm cu toat sigurana c acesta e domnul cu pricina.
tii, cumva, unde a tras n gazd? ntreb Old Death.
Nu tiu precis, dar pesemne c la seor Cortesio, ai crui oameni l-au
ntmpinat i i-au dus bagajele. E vorba de un spaniol care se ocup cu tot felul de
comisioane. Acuma se pare c livreaz n secret arme pentru Mexic.
Sper c e un gentleman?
Ce s v spun, sir, astzi oricine se crede gentleman, chiar dac-i car aua n
spinare.
Aluzia se referea, firete, la noi, dar omul n-o fcuse cu rutate.
De aceea Old Death relu prietenos:
Vreun han se gsete oare n acest port binecuvntat, unde, cu excepia
lanternei dumneavoastr, nu se vede nicieri mcar un fir de lumin? Adic un han
acceptabil, unde s te poi odihni fr a fi molestat de oameni sau de... alte insecte?
Nu e dect unul singur. Dar ai cam lungit discuia cu mine i pasagerii ceilali
trebuie s fi ocupat ntre timp cele cteva odi disponibile.
Destul de neplcut, constat Old Death, trecnd calm i peste aceast
impolitee. n casele particulare probabil c nu trebuie s ne ateptm la prea mult
bunvoin, nu-i aa?
Sir, eu nu v cunosc: nu tiu. La mine nu v pot gzdui din lips de loc. Dar e
cineva care n-o s v refuze, vreau s spun, dac sntei oameni cumsecade. E un fierar
care s-a mutat aici venind din Missouri.
Perfect! Se bucur Old Death. Doar nu sntem rufctori. i pltim cinstit i
poate s ne gzduiasc fr grij. N-ai vrea s ne dai adresa?
Nu-i nevoie de nici o adres. V-a conduce chiar eu, dar mai am nite treburi cu
vaporul. De altfel, master Lange, aa i zice fierarului, nu e nc acas. La ora asta se
afl de obicei la crcium. Aa e tradiia pe-aici. Ajunge s ntrebai de master Lange din
Missouri. i spunei c v-a trimis la el reprezentantul ageniei. Va s zic, o luai drept
nainte i v oprii la a doua cldire pe stnga. Vei recunoate uor crciuma: e
luminat. Prvliile nc nu s-au nchis.
Ddui omului un baci i plecarm, ducnd eile cu noi. Crciuma o
recunoscurm nu numai dup geamurile iluminate, ci i dup larma ce rzbtea
dinuntru. Pe firm, nchipuind un soi de broasc estoas uria, prevzut cu aripi i
numai cu dou picioare, scria: "Hawks Inn". Deci broasca, n intenia zugravului, trebuie
s fie de fapt o pasre de prad, osptria numindu-se "Vulturul".
Cum am deschis ua, nvli asupra noastr un nor de fum gros i neccios.
Consumatorii erau pesemne nzestrai cu nite plmni excepionali ca s nu se sufoce,
ba s se simt chiar bine n aceast atmosfer. Excelenta stare a bojocilor se vdea i
din vorbria neobinuit de sonor. Aici nu se discuta cu glas normal. Toi plvrgeau n
gura mare, de-ai fi zis c nici nu-i ascult interlocutorii.
Vznd aceast plcut ambian, stturm cteva clipe n pragul crciumii, ca s
ne mai obinuim ochii cu fumul i s ajungem a deosebi persoanele i lucrurile. n cele
din urm, constatarm c exist dou ncperi, una spaioas pentru clienii de rnd i
alta mai mic pentru oamenii mai cu vaz fapt nu numai neobinuit n America, dar
i primejdios, dac avem n vedere c nici un cetean al statelor libere n-ar fi admis

39

vreo discriminare social sau moral n dauna lui.
Cum n sala din fa toate locurile erau ocupate, ne ndreptarm spre ncperea
din fund, fr s ne bage nimeni n seam. Acolo gsirm dou scaune libere la o mas.
Lepdarm eile ntr-un ungher i luarm loc. La masa cu pricina mai edeau civa
brbai, care beau bere i discutau ntre ei. Ne privir scurt, ptrunztor i schimbar
brusc vorba, fapt pe care l sesizai dup oarecare semne ale lor de stnjeneal. Doi dintre
comeseni semnau leit unul cu altul. Se vedea ct de colo c snt tat i fiu. Erau nali,
viguroi, cu trsturi puternice conturate, cu mini mari i grele mrturii ale unei
munci aspre, srguincioase. Preau n fond nite oameni blajini, dar care tocmai
trecuser printr-un moment de enervare, ca i cnd ar fi discutat un subiect neplcut.
De altfel, se i mutar puin mai ncolo, sugerndu-ne cu discreie c n-au poft s
intre n vorb cu noi.
Stai pe loc; domnilor! Li se adres Old Death. N-o s v devorm, dei de azi-
diminea n-am pus mai nimic n gur. Se gsete pe-aici ceva de mestecat care s nu
cad prea greu la mae?
Cel pe care l bnuiam a fi tatl tnrului clipi din ochiul stng i rspunse vesel:
n ce privete integritatea persoanelor noastre, sir, cred c ne-am apra niel
nainte de a fi nghiii. De altfel, sntei leit Old Death.
Sper c nu v supr comparaia.
Old Death? sta cine-o mai fi? Se mir prietenul meu, fcnd o mutr ct se
poate de mirat.
n tot cazul, e un tip mai actrii ca dumneavoastr, un westman, un cerceta
cu mare faim. ntr-o lun de zile omul acela nfrunt mai multe primejdii dect alii n
toat viaa lor. Biatul meu, Will, l tie la fa, l-a vzut.
"Biatul" numra de bun seam vreo douzeci i ase de ani. Avea faa bronzat
i fcea impresia unui ins gata s se ncaiere cu o duzin de adversari. Old Death l privi
piezi i-l descusu pe btrn:
Zicei ca l-a vzut? Cnd?
In aizeci i doi, dincolo, n Arkansas, puin naintea btliei de la Pea Ridge.
Dar dumneavoastr probabil c nici n-ai auzit de aceast btlie.
De ce nu? Am pribegit nu o dat prin Arkansas i cred c atunci m aflam chiar
n apropiere de Pea Ridge.
i de partea cui erai, dac-mi permitei ntrebarea? mprejurrile snt n aa
fel, nct nu stric i tii ce hram poart persoana cu care stai la aceeai mas.
Nu v facei griji, master! Sper c nu sntei partizanul sclavagitilor btui. Or,
n acest caz, snt cu totul de prerea dumneavoastr...
Atunci fii binevenit! Dar s revenim la Arkansas i la Old Death.
tii, probabil, c acest stat, cnd a izbucnit rzboiul civil, nclina s treac de
partea Uniunii. Pe neateptate, ns, lucrurile s-au schimbat. Muli oameni destoinici,
care priveau cu oroare sclavajul i purtarea aristocraiei sudice, s-au strns laolalt
declarndu-se mpotriva secesiunii. Totui, forele conservatoare, printre care i acei
baroni din Sud, au pus mna pe crm. Elementele cu judecata sntoas au fost
intimidate i astfel Arkansas se altur Sudului! Firete c faptul acesta a provocat mare
amrciune. Dar pentru moment nu era nimic de fcut. Oamenii au fost nevoii s rabde
i s priveasc neputincioi cum ara aceea frumoas, mai ales n partea ei de
miaznoapte, era pustiit de rzboi. Eu locuiam pe atunci la Missouri, la Poplar Bluff,
aproape de grania cu Arkansas. Biatul meu, aci de fa, s-a nrolat, bineneles, ntr-
unul din regimentele unioniste care intenionau s vin n ajutorul celor din Arkansas.
O coloan, din care fcea parte i Will, a fost trimis n recunoatere peste grani. Acolo
a dat peste un numr covritor de trupe inamice i, dup o lupt eroic, ai notri au
fost nfrni.

40

Va s zic, au czut prizonieri? mi nchipui c nu le-a mers tocmai bine. Se tie
cum se purtau statele din sud cu prizonierii. Dintr-o sut de oameni, pe puin optzeci
mureau din cauza tratamentului inuman. Dar de mpucat nu-i prea mpucau.
Oho! Aici v nelai amarnic. Bieii notri s-au inut tare, au consumat toat
muniia i s-au btut apoi corp la corp, provocnd secesionitilor pierderi grele.
Pe prizonieri i s-i mcelreasc. Acum, singurul meu fecior, se afla n mare
primejdie. i dac-l vedei aici ntreg i teafr, pentru asta numai Old Death merit
mulumiri.
Cum aa, master? M facei din ce n ce mai curios. Te pomeneti c cercetaul
acela va fi adus nite trupe n ajutorul prizonierilor?
Ar fi fost prea trziu. Pn s soseasc asemenea trupe, fiul meu s-ar fi prpdit.
ns Old Death a procedat ca un westman care tie ce i cum. Adic, de unul singur, i-a
eliberat pe toi prizonierii.
Grozav! Asta zic i eu lovitur!
i ce lovitur! S-a trt pe burt pn n lagr, cum fac indienii.
Era sear i-i venise n ajutor i o ploaie torenial, care stinsese toate focurile. Se
nelege c vreo cteva santinele i-au simit vrful cuitului.
Altfel nu se putea. Secesionitii se aflau ntr-o ferm, un batalion ntreg. Ofierii
ocupaser camerele de locuit, iar trupa se adpostise la ntmplare. Pe prizonieri, vreo
douzeci la numr, i ngrmdiser ntr-o andrama unde era instalat teascul de zahr,
pzit de patru santinele, cte una pe fiecare latur a cldirii. Chiar n dimineaa
urmtoare, srmanii biei aveau s fie pui la zid. n timpul nopii, ns, dup
schimbarea santinelelor, prizonierii auzir un zgomot pe acoperi. Nu era ropotul ploii,
era un alt fel de zgomot. Sttur linitii i traser cu urechea. Deodat, o trosnitur.
indrila ced i cineva tot lrgea sprtura, pn ce ploaia nvli peste teasc. Timp de
zece minute nu se mai auzi nimic. Dar pe urm necunoscutul slobozi prin sprtur
trunchiul unui copac tnr, cioturos i destul de rezistent ca s suporte greutatea unui
om. Pe acest trunchi se crar prizonierii pn pe acoperiul nu prea nalt al
andramalei i de acolo se lsar n jos, pe pmnt. Afar, cele patru santinele din
schimb zceau n nesimire. Bieii le luar armele i, cu mult dibcie, salvatorul i
scoase dincolo de lagr, n drumul ce duce la frontier i pe care-l cunoteau cu toii.
Abia aici aflar ei c omul care i riscase viaa ca s-i salveze era Old Death, cercetaul.
i i-a nsoit mai departe? Se prefcu a nu ti Old Death.
Nu. Spunea c-l ateapt nite treburi urgente i se mistui repede n bezna
nopii ploioase. Bieii nici nu apucaser mcar s-i mulumeasc i s-i rein
trsturile feei. Era un ntuneric de nu se vedea om cu om. Biatul al meu abia de-i
ghici statura nalt i deirat.
Dar pe parcurs a schimbat cu el cteva vorbe de care i amintete la perfecie. Eh,
de l-am ntlni odat pe acest Old Death! Ar ti i el cum arat nite oameni
recunosctori!
O fi tiind el i aa. mi nchipui c fiul dumneavoastr nu e singurul om cu
care s-a ntlnit n via. Dar spunei-mi, sir, nu cunoatei cumva pe un anume master
Lange din Missouri?
Cellalt i nl atent capul.
Lange? ngn el. De ce v intereseaz?
Ne temeam c aici, la "Vulturul", n-o s mai gsim loc i ne-am informat la
reprezentantul ageniei de navigaie dac nu cunoate pe cineva care ne-ar putea gzdui
i dnsul ni l-a recomandat pe master Lange, sftuindu-ne totodat s ne referim la
bunele lui oficii. De altfel, tot el ne-a trimis ncoace, la restaurant.
Tatl lui Will i trecu din nou privirea cercettoare peste feele noastre.
Ei bine, sir, eu nsumi snt Lange. Pentru c tiu cine v-a trimis i prei nite

41

oameni cumsecade, ngduii-mi s v strng mna i s v spun bine ai venit. Sper c
nu-mi vei nela ncrederea. Dar cine-i amicul dumneavoastr, c n-a scos o vorbuli
pn acum?
E un german, om cu studii nalte. A venit s-i caute norocul pe aceste
meleaguri.
Vai, vai! Dumneavoastr, cei de dincolo, v nchipuii c aici umbl cinii cu
covrigii n coad. Aflai, ns, c aici se muncete din greu, iar amrciunile vin cu
toptanul pn s ajungi la o situaie.
Dar, m rog, s nu fie cu suprare! V urez succes i fii binevenit!
De ast dat mi ntinse i mie mna. Old Death i-o strnse pentru a doua oar.
i dac v mai ndoii c meritm ncrederea, adug el, m voi adresa fiului
dumneavoastr, care va depune mrturie n privina mea.
Will?! ntreb mirat Lange.
Chiar dnsul. Spuneai adineauri c a stat de vorb cu Old Death i c-i
amintete totul la perfecie. N-ai vrea, tinere, s-mi povesteti i mie ce anume ai
discutat? M intereseaz grozav.
Will, cruia i fusese adresat ntrebarea, rosti cu nsufleire:
Old Death pea n fruntea noastr. Fusesem rnit la bra de un glon i m
durea foarte tare; nu aveam pansament, mneca mi se lipise de ran. Tocmai treceam
printr-un crng i Old Death strni fr voie o creang. Aceasta mi lovi braul i m
fulger o durere att de vie, nct am ipat i...
... i btrnul cerceta v-a fcut de mgar! l ntrerupse Old Death.
De unde tii? Se minun Will.
Btrnul continu fr s-i rspund:
i atunci i-ai spus c eti rnit la bra i c rana s-a inflamat, iar Old Death te-
a sftuit s-i moi mneca n ap, ca s se dezlipeasc i s-i rcoreti apoi rana cu
zeam de ptlagin, care nltur pericolul gangrenei.
Da, da, exact aa! Confirm uimit tnrul Lange. Dar de unde tii toate astea,
sir?
Mai ntrebi? Doar eu snt omul cu care ai stat atunci de vorb.
Tatl dumitale gsea adineauri c semnm leit, Old Death i cu mine.
i uite c nu s-a nelat. Semnm ntr-adevr, cum seamn, de pild, nevasta
brbatului cu soia lui.
Adic... asta... cum s-ar spune... Sntei Old Death! Izbucni Will n culmea
bucuriei, srind de la locul lui i dnd s-l strng n brae pe btrnul cerceta, dar mna
viguroas a tatlui l opri i-l fcu s se aeze:
Ho', biete! Dac e s se lase cu duioii, apoi mi revine mie, ca tat, primul
drept i prima datorie de a-l mbria pe salvatorul tu.
Numai c, deocamdat, trebuie s ne abinem; nu uita unde ne aflm i ci ochi
ne pndesc. Prin urmare, stai la locul tu i fii cuminte!
i, adresndu-se lui Old Death, adug:
Nu mi-o luai n nume de ru, sir, dar am temeiuri serioase.
Aici, la noi i-a cam bgat dracul coada. S nu v ndoii de recunotina mea, dar
tocmai de aceea snt obligat s evit tot ce v-ar pune n primejdie. Dup cte tiu, lumea
v cunoate drept partizan al aboliionitilor. n timpul rzboiului, ai pus la cale nite
aciuni care v-au sporit faima i au provocat grele pierderi celor din Sud. V-ai ataat
unor Uniti din armata Nordului n calitate de cluz i cerceta, conducndu-le pn
n spatele dumanilor, pe drumuri pe care nimeni altul nu s-ar fi ncumetat. Iat de ce
v bucurai la noi de atta preuire. n schimb, cei din Sud v-au declarat spion. tii,
desigur, cum stau lucrurile. Dac ai cdea pe mna unor secesioniti, v-ai alege cu
treangul.

42

tiu totul, master Lange i puin mi pas, ripost ct se poate de calm Old
Death. Ce-i drept, nu in cu tot dinadinsul s atrn n treang, dar am fost de repetate
ori ameninat cu spnzurtoarea i uite c mai snt viu. Nu mai departe dect azi nite
rowdy plnuiau s ne spnzure pe amndoi de coul vaporului i n-au apucat s-i
realizeze opera.
i Old Death istorisi ntmplarea de pe vapor. Dup ce-l ascult cu atenie,
btrnul Lange coment ngndurat:
Cpitanul a procedat foarte curajos, dar s-a expus unei mari primejdii. Dnsul
trebuie s rmn aici, n La Grange, pn dimineaa iar huliganii pot sosi i ei n
cursul nopii. i atunci, cu siguran c vor cuta s se rzbune. De altfel i
dumneavoastr o putei pi, chiar mai ru dect cpitanul.
Da' de unde! Nu m tem eu de civa mgari! Am avut de-a face cu destui
indivizi de teapa lor.
Nu fii uuratic, str! tia pot strnge aici destule ajutoare. De ctva timp se
petrec la noi lucruri nu prea curate. Din toate prile ne vin strini pe care nimeni nu-i
cunoate; se adun prin locuri dosnice i se tot sftuiesc ntre ei. De afaceri nu e vorba,
cci toat ziua umbl creanga pe strzi. Se vede c n-au nici o treab. Acum ed dincolo
i url i casc nite guri, de-ar ncpea ursul n ele. Au i ncercat s ne provoace. O
vorb s le fi rspuns, ar fi ieit cu btaie i omor! De altfel, nu am nici un chef s mai
stau mult aici; vei fi avnd i dumneavoastr nevoie de odihn. Cu cina, ns, nu prea
stm pe roze. Eu snt vduv i duc, mpreun cu feciorul, via de holtei.
Lum masa la restaurant, ndeobte prnzul. i plus de asta, simind c aici cam
arde pmntul sub picioare, ne-am vndut casa mai zilele trecute. Nu vreau s spun c
nu-mi plac oamenii de prin partea locului. Snt, ca oriiunde, mai ri sau mai buni. Dar
urmrile rzboiului mai apas greu asupra Nordului, iar dincoace, n Mexic, mcelul
nc mai continu. Noi, n Texas, ne aflm tocmai la mijloc i cazanul s-a ncins de-a
binelea. Toate haimanalele nvlesc de peste grani i asta mi taie pofta s rmn aici.
Am hotrt s-mi vnd gospodria i s m mut la fiica mea, cstorit cu un om serios.
Acolo mi voi gsi un adpost cumsecade. Am gsit cumprtor chiar aici, n localitate, i-
a plcut gospodria i, alaltieri, mi-a i achitat toat suma n bani pein. Aa c pot s
plec cnd mi convine. M mut n Mexic.
Ce v-a apucat? Sri Old Death.
Pe mine?! De ce?
Pi chiar dumneavoastr v plngeai adineauri de Mexic.
Ziceai c acolo mai continu mcelul. i vrei s v aruncai n gura lupului!
N-am alt cale, sir. De altminteri, nu peste tot n Mexic e aceeai situaie. Unde
m duc eu, adic niel dincolo de Chihuahua, rzboiul s-a stins. E adevrat c Juarez a
fost nevoit s se retrag la El Paso, dar s-a descurcat repede i i-a respins pe franuji
spre miazzi. Ceasurile lor snt numrate. Soarta se va hotr n jurul capitalei. Sus, n
provinciile de la nord, cred c va fi linite. Acolo ne ateapt o situaie ct se poate de
bun. Ginerele meu posed o min de argint: e foarte bogat. Locuiete de mai bine de un
an i jumtate n Mexic i, n ultima lui scrisoare, mi aduce la cunotin c "regele
argintului", adic el, a devenit tat i c motenitorul i reclam cu energie bunicul.
Spunei i dumneavoastr, face s mai rmn aici? E vorba s fiu angajat la min
mpreun cu Will... Aadar, totul e n regul i nimic nu m mai poate reine. Bunicul
trebuie s stea lng nepoel; acolo i e locul, nu aiurea. Dac v-ar plcea s ne nsoii,
a fi extrem de bucuros.
Hm! Cuget Old Death. Nu glumii, sir! S-ar putea ntmpla i asta.
Zu? Avei de gnd s plecai cu noi? Ar fi minunat! Batei palma, sir! Mergem
mpreun.
i ne ntinse mna.

43

Uurel, uurel! Rse Old Death. Cred c ne vom duce i noi n Mexic, dar nu e
nc sigur. i chiar dac ar fi s ne hotrm, nu se tie dinainte pe care drum vom
apuca.
Dac e numai pe-atta, sir, atunci plec cu dumneavoastr pe unde voii. De aici
toate drumurile duc la Chihuahua i mi-e indiferent dac ajung la destinaie astzi sau
mine. Snt egoist i mi vd de interesul meu. Cltorind cu un westman i cerceta ca
dumneavoastr, m asigur c ajung dincolo nevtmat, ceea ce, pe vremurile astea
tulburi, nu e puin lucru. Ce credei, sir, unde v putei informa mai precis n legtur
cu drumul?
La un anume seor Cortesio. Poate c-l cunoatei?
Cum s nu-l cunosc! La Grange e att de mic, nct toate pisicile se tutuiesc
ntre ele. Aflai c tocmai acestui seor i-am vndut casa.
nti de toate, m intereseaz dac e om de treab sau lichea.
Om de onoare, sir. Culoarea lui politic nu m privete. Puin mi pas dac
cineva prefer s fie condus de un mprat sau de un preedinte de republic. Numai
datoria s i-o fac. Seor Cortesio are legturi strnse cu cei de peste grani. Noaptea
se adun la el tot felul de oameni; convoaie de catri ncrcai cu lzi grele snt dirijate
spre Rio del Norte. Eu, unul, bnuiesc c e vorba de arme i muniii destinate
partizanilor lui Jurez. Dar e posibil s plece i voluntari de-ai notri mpotriva
francezilor. n orice caz, omul lucreaz din plin, ceea ce nseamn c afacerea i merit
riscul.
Unde locuiete? A vrea s-i vorbesc nc azi.
l gsii pe la zece. Intenionam s tratez ceva cu el i m poftise acas pentru
ora asta. ntre timp, ns, lucrurile s-au aranjat.
Mai era cineva la dnsul cnd l-ai vizitat ultima oar?
Da. Erau doi brbai, un tnr i altul mai n vrst.
tii cum i cheam? Intervenii eu, curios.
Am stat aproape o or mpreun i am avut destul timp s le aflu numele.
Tnrului i zice Ohlert, iar celuilalt seor Gavilano. Acesta din urm pare s fie un vechi
cunoscut al lui Cortesio; vorbeau despre o ntlnire a lor de acum civa ani n capitala
Mexicului.
Gavilano? N-am auzit. N-o fi vreun nume nou de mprumut al lui Gibson? M
fcu atent Old Death.
Am scos fotografiile din buzunar i le-am artat fierarului. I-a recunoscut pe loc:
tia snt, sir. Cel slab i negricios ca un creol e seor Gavilano: cellalt e
master Ohlert, care m-a pus, de altfel, n mare ncurctur. M tot ntreba de nite
gentlemeni pe care nu i-am vzut de cnd triesc, de un negru, Othello, de o tnr din
Orleans pe nume Ioana, care la nceput ptea oile i apoi l-a nsoit pe rege n rzboi, de
o nefericit lady Mria Stuart, creia i-au tiat capul n Anglia, de un clopot pe care l-ar
fi cntat Schiller i chiar de un domn poet Ludwig Uhland
2
, care ar fi blestemat doi
trubaduri, iar regina i-ar fi aruncat din balcon trandafirul ce-l purta la piept. Scotea la
iveal o grmad de nume, de poezii i de poveti, din care n-am reinut dect cele ce v
spun. Mi se nvrteau toate n cap ca roata morii. Acest master Ohlert pare s fie un om
tare bun, dar a face prinsoare ca e niel scrntit. Pn la urm a scos o hrtie i mi-a
citit din ea. Era vorba de nite nopi ngrozitoare, de ploaie i stele, de negur i venicie,
de snge, de un duh care cheam mntuirea, de un diavol n creier i de o duzin de
erpi, m rog, tot lucruri nvlmite, care nu se potrivesc ntre ele. Zu c nu tiam ce
s fac, s rd sau s plng.
Nu mai ncpea ndoial: vorbise cu William Ohlert, iar escrocul de Gibson i
schimbase iari numele. Probabil c nici Gibson nu era numele lui autentic. Ticlosul
era ntr-adevr cam smead la fa ca un creol; doar l vzusem cu ochii mei. Poate c era

44

chiar din Mexic i l chema Gavilano, nume sub care l cunoscuse Cortesio. In limba
spaniol gavilano nseamn uliu, ceea ce i se potrivea de minune.
Voiam s tiu nainte de toate ce pretext folosise escrocul ca s-l aduc pe William
ncoace. Trebuie s fi nscocit ceva foarte ispititor pentru tnrul monoman, ceva n
legtur cu ideea ce-l obseda de a scrie o dram despre un poet nebun.
Poate c Ohlert i-a vorbit fierarului i despre aceast chestiune, ntrebai, deci:
n ce limb v-ai ntreinut cu Ohlert?
n german. Struia foarte mult asupra unei tragedii pe care voia s-o scrie. Cic
era nevoie s treac el nsui prin toate ntmplrile ce urma s le povesteasc.
De necrezut!
De ce adic de necrezut, sir? icneala const tocmai n faptul c te urmresc
nite gnduri care nici nu i-ar trece prin cap unui om sntos. La fiecare trei vorbe
pomenea de o seorita Felisa Perilla, pe care, cic, o va rpi cu ajutorul prietenului su.
Ei, asta e ntr-adevr nebunie! Dac omul i-a vrt n cap c trebuie s triasc
aievea tragedia eroilor si, atunci e cazul s fie mpiedicat. Sper c se mai afl aici, n La
Grange?
Nu. A plecat ieri, mpreun cu seor Cortesio, la ferma lui Hopkins. De acolo, ia
drumul spre Rio Grande.
Neplcut afacere, foarte neplcut! Trebuie s mergem pe urmele sale. Dac se
poate, nc azi. tii cumva unde ne putem face rost de nite cai buni?
Chiar la seor Cortesio. Are n permanen cai pregtii pentru oamenii ce
urmeaz s treac la Jurez. Dar nu v-a sftui s pornii noaptea. Nu cunoatei
drumul i ai avea nevoie de o cluz greu de gsit la ora asta.
Totui, poate gsim. S facem pe dracu-n patru i s nu mai ntrziem. Mai nti,
s vorbim cu Cortesio. A trecut de zece, trebuie s se fi ntors acas. V-a ruga s ne
artai locuina lui.
Cum dorii, sir, cu plcere.
Cnd s ne ridicm de pe scaune, auzirm tropot de copite n faa localului i,
dup cteva momente, aprur noi clieni. Spre mirarea mea i, desigur, cu destul
nelinite, recunoscui n acei oameni vreo nou sau zece din indivizii crora cpitanul
vasului le oferise plcuta ocazie de a se "salva" pe mal. Preau s-i cunoasc pe ceilali
cheflii, care i salutar zgomotos. Din schimbul lor de cuvinte aflarm c erau ateptai.
Cum toat lumea i asalta cu ntrebri, nici nu avur cnd s ne bage n seam, ceea ce,
firete, ne convenea foarte mult. Nu doream defel s le atragem atenia asupra noastr.
Rmaserm deocamdat tot la masa lui Lange. Ca s ieim, ar fi trebuit s trecem pe
lng ei i, fr ndoial, am fi fost provocai. Aflnd cine snt indivizii, btrnul Lange
mpinse ua ce ne desprea de odaia cea mare, lsnd-o numai niel crpat, ct s
putem auzi discuia lor. Ca o msur de precauie n plus, schimbarm ntre noi
locurile; eu m aezai cu spatele spre odaia vecin.
E mai bine s nu v vad la fa, sublinie fierarul. Las' c nici pn acum
atmosfera nu era prea simpatic pentru noi; dar dac tia v observ i pe
dumneavoastr, "spionii", atunci scandalul e gata.
Toate bune, rspunse Old Death, numai c nu ne prea convine s stm aici
pn dup plecarea lor! Trebuie s ajungem ct mai repede la Cortesio.
O facem i pe asta, sir. V art eu o ieire dosnic.
Old Death i roti ochii prin ncpere, apoi ntreb:
Cum aa? Nu vd alt ieire dect prin odaia din fa.
Pe aici, lmuri Lange artnd fereastra. Pe aici o s ieim mai comod.
Vorbii serios? Se mir btrnul cerceta. Sau v-ai speriat chiar de-a binelea?
S-o tergem englezete? Dar ce sntem noi, oareci care dispar n guri de frica pisicii?
Ne-am face de rs!

45

Eu nu prea tiu ce-i frica. Totui, in minte zicala din btrni, cum c fuga-i
ruinoas, dar sntoas. Nu e vorba de team, ci de prevedere. Gaca de dincolo ne
ntrece de zece ori ca numr. Derbedeii snt dezlnuii, pornii pe scandal, ne-ar bara
trecerea. i cum nici eu, nici dumneavoastr nu ne-am lsa clcai pe coad, ar iei o
scrmneal cumplit. M descurc eu, nu-i vorb i cu o liot ntreag, dac e pe btaie,
pe pumni, pe ciomgeal. Nu uitai c snt fierar i tiu s izbesc Cu ciocanul n moalele
capului. Dar pistolul e o arm perfid. Orice sfrijit i la te poate ucide cu un glon ct
un bob de mazre, chiar dac ai fi cel mai curajos dintre uriai. De aceea e mult mai
nelept s-o tergem pe fereastr i s-i lsai cu buzele umflate...
M gndeam n sinea mea c omul acesta cumpnit judec bine.
i Old Death recunoscu, dup o scurt pauz:
n sfrit, ideea nu e dintre cele mai proaste. Accept propunerea. Snt gata s-mi
strecor prin fereastr lboaiele cu toate anexele lor. I-auzi cum mai zbiar pctoii!
Cred c istorisesc pania de pe vapor.
Aa era. Noii venii vorbeau de cltoria lor, de Old Death, de Winnetou, de mine,
de cpitan i de stratagema lui. Numai c nu erau nc hotri asupra modului cum
aveau s se rzbune. Cei ase rowdy i unii partizani de-ai lor voiser s atepte pe mal
ntoarcerea vaporului, n schimb, alii se opuseser acestui plan.
Doar nu era s stm acolo pn la patele-cailor, explic unul dintre acetia.
Trebuia s venim ncoace. Eram ateptai. Noroc c am gsit n apropiere o ferm i am
luat caii cu mprumut.
Cu mprumut? Rse altul.
Da, n felul nostru, firete. Dar erau prea puini. Am fost nevoii s clrim cte
doi pe un cal. Mai trziu s-au ndreptat lucrurile. Am dat i de alte ferme, aa c, pn la
urm, ne-am putut cocoa fiecare pe gloaba lui.
Un hohot general salut isprava cu furtul cailor. Apoi povestitorul schimb vorba:
i aici? E totul n regul? L-au gsit pe...?
Gsit.
i hainele?
Am adus dou lzi pline; cred c e de ajuns.
Va fi o plcere! Dar i spionii aceia i cpitanul trebuie s-i primeasc poria.
Vasul a acostat aici pentru noapte, deci cpitanul va fi uor de gsit. De altfel, nici
dibuirea celor doi spioni i a indianului nu ne va cere prea mult timp. i recunoti de la o
pot. Unul poart costum nou de vntoare. Umbl amndoi pe jos, n-au cai, ns duc
cte o a n spinare.
Cte o a? Rsun un glas entuziast. N-or fi ia doi care au intrat adineauri
i...?
Restul nu se mai auzi. Discuia continu aproape n oapt.
Domnilor, constat fierarul Lange, e cazul s-o lum din loc. n cteva minute
haimanalele vor veni peste noi. Ieii mai nti dumneavoastr. eile vi le dm prin geam.
Omul avea dreptate. Fr nici o jen, m grbii s sar afar; Old Death m urm.
Apoi Lange i fiul su ne deter lucrurile, srind i ei pe fereastr.
Ne gseam n faa cldirii, ntr-o grdini mprejmuit cu un gard.
Pirm peste el i numaidect observarm c i ceilali ceteni care ezuser n
odia din fund se strecoar afar pe fereastr. Probabil c nici ei nu se ateptaser la
un tratament prea amabil din partea secesionitilor, prefernd s ne urmeze exemplul.
Ai-ai, se bucur Lange, ce mai guri or s cate dumnealor cnd vor constata c
psrelele au zburat din colivie! Le-am fcut-o, pe onoarea mea!
Totui, mare ruine! Bombni Old Death. Parc-mi i sun n urechi rsul i
batjocurile lor!
Lsai-i s se veseleasc acum! Cine rde la urm rde mai bine.

46

Vor mai fi ocazii s v dovedesc c nu m tem de ei, dar pruiala n crcium nu-
mi convine.
Cei doi fierari struir s ne duc ei eile; nu nelegeau ca musafirii lor s care
asemenea poveri.
Dup puin, ne oprirm ntre dou case. Ua din stnga era nvluit n bezn;
dincolo mijea lumin prin crptura oblonului.
Seor Cortesio s-a ntors, constat Lange. Casa de colo, unde se vede lumin, e
a lui. Batei n u i v va deschide. Dup ce terminai discuia, venii dincoace, la noi
i batei la geamul de lng u. Pn atunci v pregtim o gustare.
Plecar spre casa lor, iar Old Death i cu mine o cotirm la dreapta. La primul
nostru semnal ua se crp puin i cineva ntreb:
Acolo cine?
Doi prieteni, rspunse Old Death. Seor Cortesio e acas?
Ce dorim de la seor?
Dup vorb, omul de la u prea si fie un negru.
Am venit n legtur cu o afacere.
Ce fel afacere? Spune, altfel nu intr.
Ne-a trimis master Lange.
Massa Lange? Atunci bun. Putem intr. Stai puin! nchise ua, dar reveni n
scurt timp!
Poftim, intr! Seor spune vrea vorbit cu strini.
Printr-un coridor ngust pirm ntr-o mic ncpere care putea fi odaia de lucru.
Un birou-pupitru, o mas i cteva scaune de lemn alctuiau mobilierul. Lng pupitru,
privind spre u, sttea un brbat nalt i usciv. Se vedea ct de colo c e spaniol.
Buenos tardes! Bun seara! Rspunse el politicos la salutul nostru. V-a trimis
seor Lange? Pot s tiu ce v aduce la mine, seores?
Eram curios ce va rspunde Old Death. mi spusese nc de afar s las
convorbirea pe seama lui.
Ar putea s fie o afacere, sau, eventual, numai o informaie, seor. Nici noi nu
tim nc precis, spuse btrnul.
Vom vedea. Luai loc i servii cte un cigarillo. Ne ntinse tabachera cu igri i
scapr bricheta. Nu-l puturm refuza. Un mexican nu concepe o discuie, mai ales una
de afaceri, fr fum de igar.
Old Death, cruia o priz de tabac i-ar fi fost nzecit mai plcut dect cea mai fin
havan, trase din acel cigarillo subire i-l ddu gata din cteva fumuri. Eu, n schimb,
fumam mai pe ndelete.
De fapt, ceea ce ne aduce aici, ncepu Old Death, nu prezint cine tie ce
importan. Am ales aceast or trzie numai pentru c mai devreme nu erai de gsit i
nu ne-ar fi convenit s amnm vizita noastr pn mine. Situaia de aici nu ne mbie la
un popas mai lung. Avem intenia s trecem n Mexic i s ne punem la dispoziia lui
Juarez. Bineneles c aa ceva nu se face fr msuri prealabile.
Trebuie s ne asigurm ntructva c vom fi primii cu bunvoin.
De aceea am luat unele informaii discrete i astfel am aflat c aici, n La Grange,
se fac recrutri. Ne-a fost pomenit numele dumneavoastr, seor i de aceea am inut s
v vedem. Poate avei amabilitatea s ne spunei dac ne aflm pe drumul cel bun.
Mexicanul nu rspunse imediat. Ne cntri o vreme i ochii lui parc se oprir cu
satisfacie asupra mea; eram tnr i voinic. Old Death trebuie s-i fi plcut mai puin.
Trupul lui costeliv, aplecat, nu prea s reziste la mari eforturi. n cele din urm,
Cortesio ntreb:
Cine v-a indicat numele meu, seor?
Un brbat cu care ne-am ntlnit pe vapor, mini Old Death.

47

Am dat apoi, din ntmplare, peste master Lange, care ne-a informat c nu v
putem gsi acas nainte de ora zece. Noi sntem din Nord i am luptat mpotriva
Sudului. Avem, aadar, destul experien militar ca s putem fi de folos domnului
preedinte al Mexicului.
Hm! Toate-s bune, seor, dar v spun cinstit c nu-mi facei impresia unui om
care ar putea nfrunta greutile i privaiunile ce v ateapt.
Ai vorbit foarte sincer, seor, zmbi Old Death. Cred ns c ar fi suficient s-
mi spun numele pentru a v convinge c snt ct se poate de apt pentru o asemenea
sarcin. Mi se spune ndeobte Old Death.
Old Death! Exclam surprins Cortesio. E posibil? Sntei ntr-adevr faimosul
cerceta care le-a dat atta de furc celor din Sud?
Eu snt. M putei recunoate dup fizionomie.
Desigur, desigur, seor! Eu snt, n general, foarte prudent. Nimeni din afar nu
trebuie s afle c fac recrutri pentru Juarez; mai ales acum m pzesc nzecit. Totui,
n cazul lui Old Death, nu vd de ce m-a ine n rezerv. De aceea v rspund sincer c
ai fost ndreptai pe calea cea bun. Snt bucuros s v recrutez imediat; v pot asigura
chiar un rang corespunztor; un om ca Old Death trebuie, firete, apreciat la valoarea
lui; doar nu-l vom nrola ca osta de rnd!
- Sper i eu, seor. Iar n ce-l privete pe tovarul meu, chiar dac pentru nceput
va fi simplu soldat, snt sigur c va avansa rapid, n ciuda tinereii sale, a ajuns printre
aboliioniti la rangul de cpitan.
Numele, Mller, nu spune mult, dar e foarte probabil c ai auzit de el. A luptat
sub comanda lui Sheridan i, n calitate de sublocotenent, a condus primul ealon al
avangrzii n faimosul mar peste Missionary-Ridge. tii, desigur, ce aciuni temerare s-
au ntreprins atunci.
Mller era foarte apreciat de Sheridan care l folosea n cele mai teribile misiuni.
Dnsul e una i aceeai persoan cu mult ludatul ofier de cavalerie care, n sngeroasa
i decisiva btlie de la FiveForks, l-a eliberat din captivitate pe generalul Sheridan. Iat
de ce cred, seor, c nu facei o achiziie proast.
Btrnul minea de ngheau apele. Dar puteam oare s-l dau de gol? Simeam c,
de ruine, mi se urc tot sngele n obraz; n schimb, bravul Cortesio interpret
mbujorarea mea drept dovad de modestie, mi strnse mna i, minind la rndu-i, ca
un reporter de fapte senzaionale, rosti:
Lauda meritat nu trebuie s v indispun, seor Mller. Am auzit i eu de
numele i de isprvile dumneavoastr. V urez din inim bun venit printre noi.
Bineneles c vei fi nrolat ca ofier. V pot pune de pe acum la dispoziie o sum de
bani pentru procurarea celor necesare.
Old Death era gata s accepte. I-o citeam pe fa. De aceea m grbii s intervin:
Mulumim, seor. N-avem de gnd s ne echipm pe socoteala dumneavoastr.
Ceea ce ne trebuie la nceput snt doi cai. Am fi bucuroi dac ne-ai putea servi. Dar
fr harnaament; l avem pe-al nostru.
Perfect. V pot oferi nite cai foarte buni; iar dac vrei numaidect s-i pltii,
poftim, vi-i dau la preul de cost. Mine diminea mergem la grajduri i v art
exemplarele. Snt cei mai buni cai din ci posed. Cum stai cu cazarea?
Sntem invitai la master Lange.
Excelent! Altminteri, v-a fi poftit s dormii aici, dei locuina mea e cam
strmt. Ce prere avei: s aranjm restul chiar acum, sau lsm pe mine diminea?
Mai bine acum, rspunse Old Death. Ce formaliti se cer?
Deocamdat, nici una. Avnd n vedere c v echipai din fondurile
dumneavoastr, vei depune doar jurmntul i vei pleca s v preluai funciile. Tot ce
rmne de fcut e s v procur legitimaii i s v dau o scrisoare de recomandaie care

48

s v asigure acordarea gradului corespunztor. Firete c e mai bine s v ntocmesc
de ndat aceste acte. Aici nu se tie niciodat ce aduce clipa urmtoare, ngduii-mi,
deci, un sfert de ceas. Voi aranja totul repede. Servii-v cu cigarillos. Am i o
buturic din care nu prea dau la nimeni.
Pcat c e numai o singur sticl!
Ne oferi igri i aduse o sticl de vin. Apoi lu loc la pupitru i se apuc de scris
Old Death mi fcu discret cu ochiul; era ct se poate de satisfcut. i umplu paharul i,
nchinnd n sntatea gazdei, l ddu pe gt. Eu, ns, nu eram nici pe departe att de
mulumit, deoarece nu se pomenise nimic n legtur cu cei doi oameni pe care-i
cutam. i atrasei atenia, n oapt, btrnului. El fcu un gest care voia s nsemne c
n-a uitat problema i c are el grij. ntr-un sfert de ceas, Old Death goli de unul singur
sticla, iar Cortesio termin de scris. nainte de a sigila plicul, ne citi scrisorile de
recomandaie, care nu puteau dect s ne mguleasc. Apoi complet patru legitimaii,
dndu-ne fiecruia cte dou. Spre marea mea surpriz, observai c snt paapoarte;
unul tiprit n francez, altul n spaniol. Primul purta semntura lui Bazaine
1
, iar
cellalt al lui Juarez. nelegndu-mi, probabil, mirarea, Cortesio zmbi cu o satisfacie
ru ascuns:
Vedei, seor, c sntem n msur s prevenim orice eventual incident! Cum
am ajuns n posesia formularelor franceze e, desigur, secretul meu. Nu se tie ce se mai
ntmpl pe drum; de aceea e bine s fii narmai pentru orice mprejurare. Altor
persoane a ezita s le ncredinez asemenea legitimaii duble. Le acordm numai n
cazuri cu totul excepionale; de altfel, cei care pleac de aici nsoii de militari nu
primesc nici un fel de act.
Old Death se folosi, n sfrit, de prilej ca s atace chestiunea care m interesa att
de mult.
Cnd au trecut ultimii oameni dincolo?
Ieri. Am condus personal un grup de treizeci de recrui pn la ferma lui
Hopkins. Se aflau printre ei i doi seores civili.
Ah, transportai i civili? Fcu Old Death pe miratul.
Nu. Ar fi s ne complicm existena. Ieri am fcut o excepie, fiindc unul din
aceti domni e o veche cunotin a mea. Aadar, vei avea cai cumsecade; dac pornii
mine n zori, putei ajunge ealonul nc nainte de Rio Grande.
n ce punct urmeaz s treac apa?
Ei se ndreapt spre trectoarea Eagle. Dar pentru ca acolo s nu fie observai,
vor coti mai spre nord. ntre Rio Nuertes i Rio Grande vor apuca pe drumul de catri ce
vine de la San Antonio, vor depi fortul Inge care, de asemenea, trebuie ocolit i, ntre
cei doi aflueni, La Moras i Moral, vor traversa Rio Grande ntr-un loc uor de trecut pe
care-l tiu numai cluzele noastre. De acolo vor continua drumul spre vest, pentru a
ajunge, prin Baya, Cruces, San Vinzente, Tabal i San Carlos, n oraul Chihuahua.
Toate aceste denumiri mie mi sunau ca din alt lume. n schimb, Old Death
aproba din cap i le repeta cu glas tare, de parc-ar fi cunoscut regiunea ca n palm.
Apoi zise:
Dac avem ntr-adevr cai buni, i ajungem sigur din urm; ai lor pesemne c
nu-s prea grozavi. Dar ni se va ngdui oare s ne alturm ealonului?
Cortesio i ddu toate asigurrile c vom fi primii. Totui, Old Death strui:
M ntreb dac domnii aceia doi, adic civilii de care vorbeai, vor fi i ei de
acord...
Cum s nu fie? De altminteri, ei n-au nici un cuvnt de spus; s fie bucuroi c
au ocazia s se deplaseze sub ocrotirea detaamentului, n orice caz, v recomand s-i
tratai ca pe nite gentlemeni. Pe unul din ei, Gavilano, mexican de origine, l cunosc
mai demult. Am petrecut cu el destule ceasuri plcute n capital. Are o sor mai tnr

49

care sucete capul tuturor seniorilor ce-i ies n cale.
Probabil c e i dnsul brbat frumos?
Nu, nu seamn deloc ntre ei. De fapt, e sora lui vitreg. O cheam Felisa
Perillo i, fiind o cantora, o cntrea i pe deasupra balerin de talent, s-a bucurat de
acces n cea mai bun societate. Pe urm, ns, a disprut i am aflat abia acum de la
fratele ei c locuiete n mprejurimile oraului Chihuahua. Mai mult n-a tiut s-mi
spun; urmeaz s se informeze mai amnunit de soarta ei la faa locului.
mi permitei i v ntreb cu ce s-a ocupat sau se ocup acest seor?
E poet.
Old Death fcu o mutr ciudat, friznd dispreul, nct Cortesio inu s adauge:
Seor Gavilano scrie numai din pasiune. Posednd o avere frumoas, el nu
urmrete nici un ctig cu versurile sale.
Atunci, firete c merit s fie invidiat.
Ei, da, tocmai invidia i multele intrigi esute n jurul lui l-au silit la un moment
dat s-i prseasc ara. Acum se ntoarce mpreun cu un yankeu care vrea s
cunoasc Mexicul i s se introduc n tainele poeziei. Vor s nfiineze n capital un
teatru.
Din parte-mi, le doresc mult succes! Va s zic, Gavilano tia c v aflai n La
Grange?
Da de unde! Eram ntmpltor n port, cnd a acostat vaporul pentru a da
posibilitate pasagerilor s nnopteze n ora. L-am recunoscut numaidect i, firete, l-
am invitat s trag la mine mpreun cu tnrul american. Din una-n alta, am neles c
voiau s plece la Austin i s treac frontiera. Ei i atunci le-am oferit prilejul cel mai
sigur i mai rapid ca s ajung dincolo. tii doar c pentru un strin nu e recomandabil
s zboveasc prea mult aici, mai ales dac nu colaboreaz cu suditii. n Texas i fac
de cap o mulime de pescuitori n ap tulbure, aprui nu se tie de unde i cu ce scop,
indivizi fr cpti i certai cu legile. Din toate prile sosesc tiri despre acte de
violen, asasinate, atacuri mieleti, ale cror pricini nimeni nu le tie. Fptaii dispar
fr urm, iar poliia se dovedete neputincioas.
Nu cumva e vorba de Ku-klux-klan? ntreb Old Death.
Muli i-au pus aceeai ntrebare. De curnd s-au descoperit unele fapte care
par s confirme c avem de-aface cu aceast band.
Alaltieri, s-au gsit la Hallesville dou cadavre de care era prins cu bolduri cte o
etichet cu inscripia "cini yankei". Dincolo de Shelby, o familie ntreag a fost omort
prin biciuire, fiindc tatl luptase sub comanda generalului Grant. Iar astzi am aflat c
lng Lyons s-a gsit o cagul neagr pe care snt cusute dou oprle din stof alb.
Mii de trsnete! Chiar aa arat mtile pe care le poart bandiii din Ku-klux-
klan!
Da, i camufleaz chipul sub nite cagule negre, mpodobite cu tot felul de
figuri. Se pare c acestea difer de la om la om, pentru ca indivizii s se recunoasc fr
a se ti pe nume.
E de ateptat ca banda s se dezlnuie i aici. Pzii-v, don Cortesio! Vor veni
cu siguran. Mai nti au fost, va s zic, la Hallesville, apoi s-a gsit o cagul la Lyons.
Dup cte tiu, aceast din urm localitate e mult mai aproape de La Grange dect
prima.
ntr-adevr, seor, aa e. Voi avea grij s ferec bine uile i obloanele de la
ferestre. Putile am s le in n permanen ncrcate.
Foarte bine. Indivizii tia nu trebuiesc menajai; nici ei nu cru pe nimeni.
Cine conteaz pe omenia lor i Ii se pred de bunvoie, acela se nal ru de tot. Eu,
unul, n-a discuta cu ei dect prin eava putii. De altfel, se pare c nici n crciuma de
aici lucrurile nu stau prea bine: am vzut acolo nite tipi de la care te poi atepta la

50

surprize. Ai face bine s tergei orice semn care ar dovedi apartenena dumneavoastr
la cauza lui Juarez. Luai imediat msuri serioase! Mai bine pruden, chiar i
exagerat, dect s v expunei biciului i gloanelor. Ei, mi se pare c am terminat. Ne
revedem mine diminea. Sau mai avei ceva de spus?
Nu, seores. Pentru astzi att. Snt bucuros c v-am cunoscut i sper s aud
despre dumneavoastr numai lucruri bune. Am convingerea c, dincolo, la Juarez, v
ateapt succesul i c vei avansa foarte repede.
Cu aceasta ncheiarm discuia. Cortesio ne strnse prietenete minile i ne
desprirm. Pe cnd ua se nchidea n urma noastr i ne ndreptam spre locuina lui
Lange, nu m putui reine s nu-l nghiontesc pe btrnul Death:
Dar, master, i-ai turnat la minciuni cu sacul, nu alta! Ce v-a apucat?
Asta, hm, e cam greu s-o nelegei, sir! S-ar fi putut, nu-i aa, s ne refuze. De
aceea m-am strduit s-i inspir ct mai mult interes pentru persoanele noastre.
i erai gata-gata s-i luai i bani! Ar fi fost curat escrocherie!
Ei, nu exagerai! De ce s nu-i primesc, cnd mi-i ofer din proprie iniiativ?
Fiindc nu avem de gnd s justificm cu nimic cheltuiala.
M rog, poate c acuma nu avem de gnd. Dar de unde tii c nu se va ivi
prilejul s servim ntr-adevr cauza lui Jaurez? S-ar putea s fim chiar obligai la
aceasta n propriul nostru interes. Totui, nu contest s avei dreptate. Foarte bine c n-
am acceptat banii. Am fcut impresie! Numai aa ne-am ales cu paapoartele i cu
scrisorile de recomandaie. Dar lucrul cel mai important e c am aflat ncotro se
ndreapt Gibson. Cunosc perfect drumul. Mine pornim la prima or i snt sigur c-l
ajungem din urm. Cnd ne va vedea documentele, eful ealonului n-o s ezite s ni-i
predea pe amndoi.
Nici n-a mai fost nevoie s batem n geamul de lng intrarea n casa lui Lange.
Omul ne atepta n prag i ne pofti nuntru. Cele trei ferestre erau camuflate cu scoare
groase.
S nu v mire perdelele, domnilor! Zmbi fierarul. Le-am pus dinadins. i v
rog, vorbii ncet. Indivizii din Ku-klux-klan nu trebuie s afle c sntei aici.
I-ai zrit, cumva, pe derbedei?
Am observat n orice caz nite tipi care ne dau trcoale. Pe cnd erai dincolo, la
seor Cortesio, m plictisisem de ateptare i am ieit n faa casei. Deodat, zresc
nite umbre care se apropie pe furi dinspre crcium. Trag ua dup mine, dar nu de
tot i, privind prin crptur, vd trei ini cum se opresc chiar n apropierea uii. n
ciuda ntunericului, am observat c poart pantaloni lungi, foarte largi i vestoane la fel
de ncptoare. Pe fa au cagule negre cu nite semne de culoare deschis.
Exact dup moda Ku-klux-klanului.
Exact! Doi ini s-au oprit n faa uii, iar al treilea s-a strecurat pn n dreptul
ferestrei. S-a ntors apoi ctre ceilali i le-a comunicat c nu vede nuntru dect un
tnr, probabil feciorul lui Lange i c btrnul nu-i nicieri, dar c masa e pregtit.
Atunci altul a tras concluzia c ne vom aeza la cin i pe urm ne vom culca. Veniser
s dea ocol casei, s vad pe unde-i mai lesne de ptruns. Apoi au disprut dup col.
Cnd ai sosit dumneavoastr, tocmai terminasem de camuflat ferestrele. Asta-i tot. Dar
haide, s-i lsm naibii pe bandii! Doar n-o s uit din cauza lor c avem musafiri! Luai
loc, mncai, bei! Nu-i dect o gustare de colonist pribeag, ns v-o ofer din toat inima.
Despre ceia ce ne ateapt putem discuta i n timpul mesei.
Se nelege c n-o s v prsim la primejdie, fgdui Old Death.
Unde-i fiul dumneavoastr?
A plecat s-i aduc ncoace pe civa prieteni de-ai mei, oameni de ndejde. Pe
doi dintr-nii i cunoatei: edeau chiar la masa noastr, n restaurant.
Cred c or s fie destul de ateni i or s intre neobservai. Ar fi bine s-i

51

pclim pe kukluxiti; s cread c n cas nu sntei dect dumneavoastr i fiul.
Nici o grij! Oamenii mei tiu ce trebuie fcut; afar de asta, l-am instruit i pe
Will cum s procedeze.
Cina se compunea din pine, unc i bere. Abia ne aezarm la mas, c i
auzirm schellit de cine cam la cteva case mai ncolo.
sta-i semnalul! Explic Lange, ridicndu-se de pe scaun. Vin prietenii.
Iei din ncpere ca s deschid ua dinspre strad. Apoi se ntoarse mpreun cu
fiul su i cu cinci brbai narmai cu puti, pistoale i cuite. Fr a scoate o vorb, se
aezar pe unde era loc. Tcui, cercetar cu ochii dac geamurile snt bine camuflate.
Erau nite zdrahoni tot unul i unul. Oameni de aciune, nu palavragii. Printre ei se afla
i un brbat n vrst, crunt, cu barba alb. Acesta nu-i lua ochii de la Old Death. n
sfrit, rupse tcerea i se adres acestuia:
Iertare, master! Will m-a informat pe cine voi ntlni aici i am fost peste msur
de bucuros, pentru c, dac nu greesc, noi doi ne-am mai vzut undeva.
Se poate! Rspunse cercetaul. Am ntlnit n via foarte muli oameni.
Nu v amintii de mine?
Old Death l scrut o vreme i rspunse nesigur:
Parc-parc ne-am mai ntlnit undeva, dar nu-mi amintesc n ce mprejurare.
Dincolo, n California, acum douzeci de ani. n cartierul chinezesc. Nu v
amintii? Se juca tare i se fuma opiu. Pierdusem toi banii la cri, aproape o mie de
dolari. Nu-mi rmsese dect o singur moned i renunasem s mai mizez cu ea.
Gndeam s-mi cumpr nite opiu i apoi s-mi zbor creierii. Eram un juctor ptima,
ajuns la captul puterilor. Atunci...
Bine-bine! i tie vorba Old Death. mi amintesc! Ce nevoie s mai povestii
totul?
Ba e nevoie; sir! Dumneavoastr mi-ai salvat viaa. Ai ctigat la joc o sum ct
jumtate din pierderea mea. M-ai luat deoparte i mi-ai druit banii, cerndu-mi, n
schimb, s fgduiesc solemn c n-am s mai joc niciodat i, mai presus de toate, c
am s renun la tovria drceasc a opiului. V-am fgduit i, n ciuda ispitelor, m-am
inut de cuvnt. Sntei salvatorul meu. ntre timp, am ajuns destul de bogat. V rog,
fcei-mi plcerea i ngduii-mi s v restitui banii.
Nu snt chiar att de prost! Rse Old Death. De ani i ani port n mine satisfacia
c am svrit i eu odat o fapt bun i m feresc ca de foc s-mi vnd aceast
satisfacie. Cu ce alta s m prezint Alui de Sus cnd voi muri, dac nu cu aceast unic
fapt? De aceea n-o schimb pe nimic n lume! S lsm asta. Avem de discutat chestiuni
mult mai importante. De altfel, dac ai scpat atunci din ghearele a doi diavoli pe care,
din pcate, i cunoteam i eu prea bine, s tii c salvarea o datorai n primul rnd
propriei voine. Prin urmare, s nu mai vorbim!
Ascultndu-l pe btrnul westman, pe acest att de faimos prieten al meu, m
ncerc o bnuial. Old Death mi spusese nc la New Orleans c mama lui i artase
drumul spre fericire, dar c el a apucat-o pe alturi. Acum se mrturisea drept bun
cunosctor al celor dou vicii cumplite: jocul de noroc i fumatul opiului. S le fi
cunoscut doar din observaie? Cam greu de crezut. Mai curnd se impunea concluzia c
fusese el nsui un juctor ptima i c mai e, poate i acum. Ct despre opiu, fptura
lui scheletic sugera din plin c-i ncercase gustul ucigtor. Nu cumva fumeaz i acum
opiu n ascuns? Poate c, totui, l-a abandonat. ndeletnicirea asta cu fumatul opiului
necesit timp, or, cltoria noastr nu-i oferea nici un rgaz. i dac mestec otrav? n
orice caz, prea s mai fie i acum sub stpnirea vechii sale patimi. Dac s-ar fi
debarasat complet de viciu, atunci i fptura i s-ar fi nzdrvenit, s-ar fi refcut. Stimei
pe care i-o purtam i se aduga acum un simmnt de mil. Cu ce eforturi trebuie s fi
luptat bietul om mpotriva acestei duble terori! Ce trup i ce spirit sntos trebuie s fi

52

avut, dac nici pn azi otrava nu l-a drmat cu totul! Toate ncercrile prin care
trecuse, toate oboselile i privaiunile vieii sale de westman ce nsemnau ele pe lng
drama sa luntric! A luptat, poate, tot att de crncen cu cele dou patimi, cum se bate
indianul sortit pieirii mpotriva albilor care i covresc ca numr i for... Old Death...
Numele avea de aci ncolo pentru mine o rezonan sumbr. Pe acest brbat vestit l
amenina o descompunere nceat, crunt, fa de care simpla moarte fizic e o
binefacere.
Ultimele cuvinte ale lui Old Death: "S nu mai vorbim!" fuseser rostite pe un
astfel de ton, nct btrnul cu barba alb renuna s mai struie. Se mulumi s
rspund:
Well, sir! Avem acum de-a face cu un duman tot att de nverunat i
necrutor ca jocul i opiul. Din fericire, ns, e mai uor de nfrnt dect cele dou vicii i
noi sntem hotri s-l nfrngem.
Ku-klux-klanul este un adversar declarat al poporului i n contra lui trebuie s ne
aprm toi, nu numai cei care snt primii i cel mai fi atacai. E o bestie cu mii i mii
de gheare. Orice slbiciune a noastr ne-ar costa scump. Din capul locului trebuie s ne
artm nenduplecai.
Dac bandiii reuesc s se instaleze aci, atunci nu mai avem scpare.
Se vor ine de capul nostru i ne vor lichida pe rnd. De aceea s le pregtim o
primire ct se poate de tare, ca s le vrm frica n oase i s nu mai cuteze o nou
lovitur. Cred c sntei de acord.
Ceilali ncuviinar.
Bine! Urm el, c fiind cel mai n vrst. Trebuie s facem n aa fel, nct atacul
nu numai s eueze, dar s se i ntoarc mpotriva lor. Avei careva o propunere, o idee
potrivit? S-auzim!
Privirile lui, ca i ale celorlali, se ndreptar spre Old Death. Ca westman ncercat,
cunotea mai bine metodele de aprare mpotriva unor astfel de bandii. Vznd c toi l
intesc cu privirea i ateapt cu evlavie prerea lui, Old Death lu, ca de obicei, o
expresie de om calm i flegmatic. nclin uor capul i rosti:
Bine, domnilor, dac dumneavoastr tcei, atunci s spun eu cteva cuvinte.
Se pare c indivizii vor veni abia dup ce master Lange se va fi culcat. Cu ce se ncuie
ua din dos? Cu zvorul?
Nu. La toate uile avem broate solide.
Well! Probabil c asta o tiu i ei. Vor fi avnd i chei false. Fr ele, s-ar face de
baft. Oricum, printre membrii bandei trebuie s fie i lctui care se pricep s
mnuiasc un peraclu. Vor intra, deci, cu siguran n cas i depinde de noi cum vom
ti s-i ntmpinm.
Cu putile, firete. Tragem!
Atunci trag i ei, sir! Scprnd, putile voastre le vor arta exact locul unde v
aflai. Nu, nu e bine aa. M gndesc c ar fi o adevrat plcere s-i prindem fr a ne
expune gloanelor.
Dar e posibil?
Chiar destul de uor. Ne ascundem n cas i-i lsm s intre.
Cum vor fi ptruns, ieim, nchidem uile i le ncuiem pe dinafar.
Unii din noi vor veghea la ui, alii la ferestre. Altfel, nu vor mai putea s ias i
vor fi nevoii s se predea.
Btrnul care vorbise adineauri cltin din cap manifestndu-i dezacordul. Strui
cu energie ca bandiii s fie mpucai. Ascultndu-l, Old Death nchise un ochi i realiz
o strmbtur care, n mprejurri mai puin serioase, ar fi strnit rsul unanim.
De ce v strmbai aa, sir! ntreb Lange. Nu v surde deloc ideea?
Deloc, master. Ideea prietenului nostru pare, ntr-adevr, foarte atrgtoare i

53

uor de aplicat, numai c, dup judecata mea, lucrurile se vor petrece altfel. Derbedeii
ar merita pur i simplu btui dac ar proceda conform imaginaiei dumisale. Credei c
vor intra cu toii buluc i se vor oferi gloanelor noastre? Cine-ar face aa dect nite
tmpii?! Dimpotriv, snt convins c bandiii vor descuia ncet ua din dos i vor trimite
unul sau doi ini n recunoatere. Pe tia, fr discuie c i-am putea mpuca; dar
atunci ceilali ar terge-o repede i ar aduce ntriri. Nu, sir, planul acesta nu valoreaz
doi bani. Trebuie s-i lsm s intre i s-i prindem n capcan. i am nc un argument
i mai temeinic. Presupunnd c planul dumneavoastr ar fi aplicabil, v declar c mi-ar
fi sil de mine nsumi dac i-a ucide aa, cu grmada, fr a le lsa mcar timpul
cuvenit ca s mediteze la pcatele lor. Sntem oameni, domnilor i buni cretini. E drept
c trebuie s ne aprm mpotriva lor i s le tiem pofta de a mai reveni, dar asta se
poate realiza i cu mai puin vrsare de snge. Dac struii n ideea de a-i mpuca pe
toi ca pe o hait de fiare, n-avei dect s-o facei; dar nici eu, nici tovarul meu nu vom
fi prtai la aceast fapt. Plecm i nnoptm n alt parte, ca s nu ne urmreasc mai
trziu remucrile. i ddeam, ntr-adevr, dreptate. De altfel, cuvintele lui avur efect i
asupra celorlali. Oamenii se uitar unul la altul, aprobnd n tcere.
Apoi, cel mai n vrst rosti:
Prerea dumneavoastr, sir, e ct se poate de ntemeiat. Credeam c o
asemenea primire i-ar nva minte pe toi kukluxitii, odat pentru totdeauna, ca s
nu-i mai fac de cap n La Grange; dar nu am pus n cumpn rspunderea ce ne-o
lum. De aceea, m-a mpca bucuros cu planul dumneavoastr, dac-a ntrezri o ct
de mic ans de reuit.
Orice plan, sir, chiar i cel mai bine chibzuit, poate da gre.
Este i mai uman i mai nelept s le tiem ieirea i s-i prindem de vii. V rog
s m credei c e mult mai bine dect dac i-am mpuca.
Nu uitai c, mpucnd atia ini, v putei atrage rzbunarea ntregii bande. Nu
numai c nu-i vei ine pe kukluxiti departe de La Grange, ci, dimpotriv, i vei strni i
vor cuta s v-o plteasc cu vrf i ndesat. V propun, deci, s acceptai planul meu. E
tot ce se poate mai bun. Ca s nu scpm din vedere nici un amnunt, am s dau un
ocol casei chiar acum. Poate descopr ceva care ne-ar putea folosi.
N-ai vrea s renunai, sir, la operaia asta? Interveni Lange.
Spuneai chiar dumneavoastr adineauri c bandiii trebuie s fi lsat un om de
paz. Ar putea s v simt.
Pe mine?! Rse Old Death. Asemenea lucru nc nu mi l-a spus nimeni! S-l
simt cineva pe Old Death cnd acesta se furieaz n preajma unei cldiri sau a unui
om?! Haide, s nu mai glumim! Dac avei la ndemn o cret, desenai-mi aici, pe
mas, planul casei i al curii, ca s m pot orienta. mi dai drumul pe din dos i
ateptai pn m napoiez. N-am s ciocnesc n u; am s zgrii cu unghia.
Prin urmare, dac auzii bti n u, s tii c nu snt eu i s nu deschidei.
Lange lu o cret i schi pe mas planul. Old Death l studie atent i zmbi
satisfcut.
Se ndreptar amndoi spre u. Old Death se opri i m ntreb:
Sir, v-ai mai apropiat vreodat de un om pe furi?
Nu, minii eu, potrivit nelegerii pe care o aveam cu Winnetou.
Ei, vi se ofer acum un prilej minunat s vedei cum se procedeaz. Dac v
ispitete, poftii cu mine.
Stai niel, sir! Protest Lange. Asta-i prea din cale afar! Dumnealui recunoate
deschis c nu se pricepe n asemenea treburi.
O greeal ct de mic i biatul care pndete v poate observa.
S-ar duce de rp tot planul nostru.
Prostii! Ce-i drept, nu-l cunosc dect de scurt vreme pe acest tnr master, dar

54

tiu c arde de nerbdare s ajung un westman destoinic. O s-i dea toat osteneala
s nu greeasc... Haidei, sir! Dar facei ca mine i lsai-v aici plria. mpletitura
asta de paie cam bate la ochi i ne poate trda. Dai-v prul pe frunte i ridicai
gulerul, ca s nu vi se vad bine faa. V inei n spatele meu i m imitai ntocmai...
Nimeni nu-l mai contrazise. Trecurm n coridor i de acolo pn la ua din dos.
Fierarul o deschise ncet i, dup ce ieirm, puse iari lactul.
Cum ne vzurm afar, Old Death se ghemui la pmnt. Fcui la fel. Btrnul
prea c strpunge ntunericul cu ochii. l auzeam cum adulmec i trage aerul pe nri.
Dup ct mi dau seama, nu e nimeni pe aproape, mi opti, artnd spre grajd.
Ai ncercat vreodat, cnd erai copil, s imitai tritul greierului trecnd un fir de iarb
ntre degete?
Confirmai n oapt.
Acolo, n faa uii, crete iarb. Smulgei un fir i ateptai pn m ntorc. Nu
cumva s v micai din loc. Dac se ntmpl ceva, facei ca greierul i vin imediat.
Se culc la, pmnt i se tr de-a builea prin bezn. S tot fi trecut zece minute
pn se ntoarse. i a putea s jur c nu vzusem i nu auzisem nimic; doar instinctul
mi spunea c se apropie.
Aa cum am bnuit, opti el. n curte nu-i nimeni i nici aici, dup col. Dar
dincolo, n dreptul geamului dinspre dormitor, cred c pndete cineva. Culcai-v la
pmnt i haidei tr dup mine. Dar nu pe burt ca erpii, ci ca oprla. V sprijinii n
degetele de la mini i de la picioare, numai n vrfuri. Pipii terenul cu palmele ca nu
cumva s frngei vreo usctur. ncheiai-v bine la hain s nu vi se agae de ceva.
Hai!
naintarm tr pn-n col i ne oprirm. Dup un rstimp, Old Death ntoarse
capul spre mine i-mi spuse ncet de tot:
Snt doi. Fii atent!
Se strecur mai departe. Eu n urma lui. Nu ne inurm pe lng zid, ci o luarm
spre gardul de ipci din jurul grdiniei, npdit de vi slbatic sau de nu tiu ce alt
plant agtoare. Merserm apoi pe lng gard, paralel cu faada cldirii, cam la vreo
zece pai deprtare de ea. n acest spaiu zrii prin ntuneric un fel de ridictur de
forma unui cort. Dup cum am aflat mai trziu, erau nite araci pentru fasole i hamei,
pe care se ngrmdiser o mulime de vrejuri.
De acolo, de lng umbra aceea ciudat, veneau nite oapte. Old Death ntinse
mna spre mine, m apuc de guler, m trase lng el i mi sufl la ureche:
Snt ei! S ascultm ce discut! De fapt, ar trebui s m apropii numai eu
singur, pentru c, vedei, un greenhorn ca dumneavoastr ar putea s-mi strice toat
plcerea. Dar patru urechi aud mai bine dect dou. Ai fi n stare s va apropiai ntr-
att, nct s le auzii discuia?
Da, i-am rspuns.
Bine, s ncercm. Dumneavoastr o luai pe-aici, iar eu pe dup araci. Cum
ajungei, v lipii faa de pmnt, ca s nu v observe luciul ochilor. Dac totui v
dibuiesc, poate din cauza respiraiei prea grele, atunci trebuie s-i facem imediat
inofensivi.
i ucidem? ntrebai n oapt.
Nu. Totul va trebui fcut n deplin linite, fr zgomot, deci cu cuitul; dar
pentru asta nu cred c avei ndemnare. Oricum, de pistol s nu v atingei. Dac
vreunul din noi e descoperit, lum n primire fiecare pe cte un ins. i srii de gt i l
strngei cu ambele mini, ca nici s nu crcneasc. n aceeai clip, l dobori la pmnt.
Pe urm v spun eu ce mai facem. Fii atent: nici un zgomot! De voinic, sntei
voinic, dar m ntreb dac putei rpune fr nici o larm pe un trie-bru din tia?
Nu m ndoiesc!

55

Atunci, dai-i drumul, sir!
El se strecur pe o parte, eu pe cealalt. Ajunserm astfel la piramida de verdea.
Cei doi gligani edeau alturi, cu ochii la cas.
Izbutii s m apropii de unul din ei pn la o distan de un cot.
Acolo m lipii cu burta i cu fruntea de pmnt i mi acoperii faa cu minile. mi
ziceam c lucrul era necesar din dou motive. Mai nti, evitam ca albeaa feei s-mi
trdeze eventual prezena; apoi, n aceast poziie auzeam mai bine dect cu capul
ridicat. Indivizii vorbeau n oapt, dar cam repezit, ceea ce fcea ca discuia lor s fie
auzit relativ destul de departe.
Pe cpitanul vasului l lsam naibii, vorbi cel din imediata mea apropiere.. Chiar
dac s-a descotorosit de voi, n fond nu i-a fcut dect datoria. O fi el un afurisit, ns te
ntreb eu, mi Locksmith, cu ce ne-am alege dac l-am lichida? Vrem s ne stabilim aici
n Texas i s ne meninem? Atunci n-are rost s ne stricm cu cei de la navigaie.
Bine, fie cum dorii, cpitane. i indianul acela ne-a scpat, dup cte vd; nici
o piele-roie nu va sta toat noaptea n La Grange ca s atepte plecarea vaporului. Dar
cinii pe care am vrut s-i spnzurm se mai afl aici. tia snt spioni i trebuiesc
linai. Numai de-am dibui unde au tras peste noapte! Au ters-o din crcium ca nite
lai, au srit pe geam!
Las' c-i gsim! I-am ordonat "Melcului" s rmn n local.
N-are el pace pn nu le afl ascunztoarea. E iret, al naibii! N-a dibcit tot el c
Lange i-a vndut casa i a ncasat parale de la mexican? Ne ateapt dar o bun
afacere. Se las cu distracie. Fiul lui Lange a luptat ca ofier mpotriva noastr i va
plti cu treangul.
Btrnul i va primi pedeapsa pentru c l-a bgat pe fiu-su n ar: mat. Nu-l
spnzurm, dar l batem pn-i crap dosul. l aruncm apoi afar i dm foc
andramalei.
Cu asta nu-i provocm nici o pagub. Casa e vndut, replic cellalt.
n schimb, l plesnim pe mexican. Cu siguran c n-o s mai trimit oameni
peste Rio, ca s-l slujeasc pe Juarez. Facem noi curenie pe-aici i-i dm o lecie s n-
o uite niciodat. tiu oamenii notri ce au de fcut. Dar, spune-mi, Locksmith, eti sigur
c se potrivesc cheile?
Nu m jignii, cpitane! Doar mi cunosc meseria. Nici un lact de aici nu
rezist peraclului meu.
Bun. Numai de s-ar culca odat, blestemaii! Ai notri i-or fi pierdut rbdarea.
Nu-i nici o plcere s stai cu nasul n tufele de soc din spatele grajdului. Lange tia au
aruncat acolo toate cioburile i murdriile din cas. Tare-a vrea s dm mai curnd
semnalul convenit cu ai notri! M duc s trag cu urechea la oblon i s vd dac s-au
culcat, bufniele dracului.
Individul se scul i se ndrept ncetior spre oblon. I se spune deci "cpitan".
Titulatura, ca i convorbirea pe care tocmai o surprinsesem m fceau s presupun c
dnsul conduce operaia. Celuilalt i spunea Locksmith, adic "lctu". Poate c aa se
i numea, dar bnuiam c mai curnd era vorba de meseria lui; doar se ludase c tie
s mnuiasc peraclul. i chiar n clipa aceea Locksmith fcu o micare i auzii un
clinchet. Avea deci sculele la el.
O ciupitur la picior m smulse din gnduri. M tri niel mai napoi. Old Death
sttea lungit lng araci. mi apropiai obrazul de al lui. Btrnul, abia optind, se
interes dac am auzit i neles discuia.
Va s zic, tim cum stm. Las' c le joc acestor biei un renghi, s m in
minte! Numai s m pot bizui pe dumneavoastr!
ncercai. Ce am de fcut?
S-l prindei pe "cpitan" de beregat.

56

Well, sir!
Ca s mergei la sigur, stai s v explic eu cum trebuie procedat. Ascultai!
Individul n-o s se ntoarc prin spatele aracilor. Asta e clar...
Tocmai atunci "cpitanul" se ntoarse. Din fericire se aez imediat la locul lui.
Old Death socoti c nu mai e necesar s-l iscodim. Relu n oapt:
Aadar, iat cum: V tri pn ajungei exact n spatele lui.
Cnd auzii o exclamaie a mea, l prindei de gt. Dar tii, sntos de tot.
nelegei? Cele dou degete mari, mpreunate, i le nfigei n ceaf, iar cu celelalte opt,
cte patru de fiecare parte, i apsai beregata ct de tare putei.
Pi, atunci se nbu.
Da' de unde! Nu se sufoc att de repede! Canaliile astea fac parte din categoria
fiarelor care au apte viei n ele. Dup ce-l imobilizai, trntii-l la pmnt ca s venii
peste el. Dar s nu greii! V aflai, cum spuneam, n spatele lui. Nu cumva s-l tragei
spre dumneavoastr, ci s-l forai lateral spre stnga, obligndu-l s cad pe o parte i
apoi pe burt. Aa e cel mai sigur. Cum ns nu avei deprindere n asemenea lupt, s-ar
putea s-i scape totui un rcnet.
Nu-i nimic. Va fi, de fapt, numai un horcit scurt, desperat. Apoi va amui, iar
dumneavoastr l inei strns pn vin eu. Credei c va merge treaba?
Cu siguran. M-am mai luat eu la trnt i n alte ocazii.
Trnt? M lu n rs btrnul. Asta nu spune nimic. i nu uitai c eful sta e
mai matahal dect cellalt. De aceea, v rog, oferii-i o satisfacie meterului, adic mie
i nu v expunei blamului celor din cas! Hai, nainte! Ateptai semnalul meu.
Plec tr de lng mine, iar eu m strecurai la locul meu de adineauri, ba chiar i
mai aproape de "cpitan". Ateptam cu genunchii ncordai, gata s nesc n orice
clip.
Cei doi teroriti i reluaser discuia. Erau nemulumii c att ei, ct i camarazii
lor trebuie s atepte prea mult. Pomenir i de noi, exprimndu-i sperana c "Melcul"
ne va descoperi adpostul. Deodat, auzii vocea lui Old Death:
Atenie, domnilor! Sntem aici!
Srii drept n spinarea "cpitanului" i-l strnsei de gt cu ambele mini, aa cum
m nvase btrnul westman. Cu vrfurile degetelor nfipte n beregat l striveam n
acelai timp sub greutatea trupului meu, pn ce omul ced i se ntinse la pmnt, cu
faa n jos. Nu scoase nici un strigt; se zbtu cteva clipe bind din mini i din
picioare, apoi se liniti. Atunci apru lng noi, strns ghem, fptura lui Old Death.
Btrnul l lovi pe "cpitan" n cap cu mnerul pistolului i zise:
Dai-i drumul, sir, altminteri se sufoc de-a binelea! Pentru nceput n-ai lucrat
ru. S-ar zice c avei aptitudini. Cred c vei ajunge cndva ori un mare rufctor, ori
un westman destoinic. Luai-l n crc i venii dup mine!
i-l slt n spinare pe cellalt individ, iar eu pe "cpitan". La ua din dosul casei,
Old Death, conform nelegerii, ncepu s rcie cu unghia. Lange deschise ua i
intrarm.
Dar ce crai n spinare? ntreb el ncetior, cnd, cu tot ntunericul, observ
poverile noastre.
Las' c vedei, rspunse vesel Old Death. ncuiai ua i venii dincolo, n odaie.
Cum se mai minunar toi cnd ne depuserm prada pe duumea!
Formidabil! Exclam ceteanul cu barb alb. Pi tia snt kukluxiti. Mori?
S sperm c nu! Rspunse Old Death. Vedei ce inspiraie bun am avut cnd
l-am luat pe acest tnr master cu mine? S-a inut tare, l-a dobort chiar pe eful bandei.
Pe ef? Colosal! Dar oamenii lui unde snt? i pe tia de ce i-ai bgat n cas?
Mai e nevoie s explic? Nu ghicii? Eu i tnrul nostru sir ne vom travesti n
hainele acestor doi golani i vom aduce ncoace toat banda care ateapt ascuns dup

57

grajd.
Sntei dai dracului! V punei viaa-n joc! i dac v simt c nu sntei de-ai
lor?
Tocmai asta e, c n-or s ne simt, hotr cu calm btrnul westman. Old
Death e un mecher calificat, iar acest tnr master nu e nici el chiar att de prost
precum arat.
Old Death le istorisi apoi cele petrecute, dup care i expuse planul: eu m voi da
drept Locksmith, voi merge n spatele grajdului i-i voi aduce de acolo pe bandii, iar
dnsul, mbrcat n hainele efului, care i se potrivesc ca msur, va juca rolul acestuia.
Se nelege, adug el, c vom vorbi numai n oapt, ca s nu ne trdeze
timbrul strin al glasului.
M rog, dac ndrznii i asta, v privete! Se resemna Lange.
Doar nu e n joc pielea noastr, ci a voastr! i noi ce facem ntre timp?
nti de toate, ieii acum uurel afar i aducei nite brne sau pari solizi cu
care s imobilizm celelalte ui, ca s nu poat fi deschise pe dinuntru. Apoi stingei
lumina i v ascundei prin cas.
Asta-i tot. Restul nc nu se poate prevedea.
Lange i fiul su ieir n curte s aduc parii, n timp ce noi i dezbrcm pe cei
doi prizonieri de hainele lor negre cu nsemne albe.
eful purta pe glug, pe piept i la olduri cte un petic alb nchipuind un pumnal,
iar Locksmith, nite chei. Pumnalul era deci semnul distinctiv al efului. Individul care
zbovea n crcium, ca s afle unde sntem gzduii, se numea "Melcul". Probabil c
semnul lui distinctiv era un melc.
Tocmai cnd i scoteam "cpitanului" pantalonii, croii dup modelul braconierilor
elveieni i mbrcai peste alt pereche de pantaloni obinuii, banditul se trezi. Arunc
njur o privire mirat, rtcit i ncerc s se scoale, ducnd n acelai timp mna la
old, unde ar fi trebuit s se afle pistolul. Dar Old Death l trnti din nou la pmnt, i lipi
de piept vrful cuitului su de vntoare i-l avertiz:
Stai linitit, biea! Dac scoi o vorb sau te miti nu tiu cum, uite-aici, vr
cuitul sta frumos n tine!
eful era un brbat de vreo treizeci de ani i purta barb militreasc. Faa lui
cam trecut, uor mslinie i cu trsturi severe, prea a unui meridional. i duse
minile la cap, n locul unde fusese lovit i ntreb:
Unde m aflu? Cine sntei?
Asta-i casa lui Lange, biatule, cel pe care ai vrut s-l atacai.
Iar eu i acest tnr sntem "spionii" pe care "Melcul" are misiunea s-i descopere.
Te afli deci exact unde doreai s ajungi.
Omul i muc buzele i privi n jurul su speriat, slbatic. n clipa aceea se
ntoarse Lange cu fiul su. Aduceau civa pari i un ferstru.
Frnghie avem destul. Ajunge s legm i douzeci de ini, zise tatl.
Dai-ne, deocamdat, numai pentru tia doi.
Nu! Nu permit s m legai! Izbucni "cpitanul", ncercnd din nou s se ridice.
Old Death i mai art o dat vrful cuitului!
Stai i nu te roi! Desigur c nu tii nc pe cine ai n fa. M cheam Old
Death! Sper c nelegi ce nseamn asta. Ori crezi c a fi prietenul suditilor i al celor
din Ku-klux-klan?
Old... Old Death! ngim "cpitanul", speriat la culme.
Da, biete, chiar eu snt! Aadar, s nu-i faci iluzii dearte.
tiu c ai fi vrut s-l spnzuri pe tnrul Lange, s-l biciuieti pe btrn pn la
snge, s incendiezi casa. Dac mai speri s fii cruat, atunci fii cuminte i las-te n voia
soartei.

58

Old Death, Old Death! Repet gliganul livid la fa. S-a terminat cu mine!
nc nu. Nu sntem bestii ca voi. Predai-v fr lupt i vei rmne n via.
Altminteri, leurile voastre vor pluti mine pe apele fluviului. i comunic de pe acum ce
ai de fcut. Dac te supui, putei prsi regiunea i, dinspre partea mea i Texasul, ca
s nu mai revenii ct lumea. n schimb, dac neglijezi sfatul, s-a zis cu voi. Eu am s ies
afar i am s-i aduc ncoace pe oamenii ti. Vor fi, ca i tine, prizonieri.
Ordon-le s se predea. De nu, v mpucm ca pe nite hulubi slbatici.
Kukluxistul fu legat zdravn i i ndesarm n gur o batist. ntre timp, i
revenise i camaradul lui, dar prefera s nu sufle o vorb. l legarm i pe acesta i i
astuparm gura. Apoi i culcarm n cele dou paturi ale lui Lange, mai strnserm o
dat bine de tot legturile i i acoperirm pn sub brbie.
Aa! Rse mulumit Old Death. Acum comedia poate s nceap.
Ce-o s se mai mire lepdturile cnd i vor vedea frtaii ntini n pat! Ce plcere
pe capul lor! Dar ia spunei, master Lange, cum facem ca s discutm cu indivizii dup
ce-i vom aduce n cas i s-i inem n ah fr ca ei s ne vad sau s ne cuneze
vreun ru?
Hm! Fcu cel ntrebat, artnd n sus. Ne instalm n pod.
Tavanul e din scnduri. Putem s scoatem una.
Atunci luai putile i haidei cu toii afar. Vei urca scara i vei sta n pod
pn la momentul potrivit. Dar, mai nti, s pregtim proptelele.
Scurtarm cu ferestrul civa pari pe msura potrivit i-i puserm deoparte. n
timp ce Old Death se vr n costumul "cpitanului", eu mbrcai pantalonii i haina lui
Locksmith. O legtur mare de peracluri mi zorni n fundul buzunarului.
N-avei nevoie de ele, stabili Old Death. Nu sntei nici lctu, nici sprgtor i
v-ai trda prin stngcie. Mai bine luai cheile adevrate i, cnd o fi, v prefacei c
deschidei ua cu peraclul.
Bgai-v pistolul i cuitul prin buzunare ca i mine, iar putile noastre s le ia
dumnealor; n timp ce noi operm afar, dnii vor desface o scndur din tavan. Apoi
trebuie stins lumina.
Lucrurile se petrecur ntocmai. Luai cu mine cheile pentru toate cele trei ui. Old
Death m instrui mai abitir ca pe un ucenic. n clipa cnd auzirm zgomotul din tavan,
provocat de scoaterea scndurii, plecarm fiecare n misiunea lui. Btrnul avea s
atepte n faa casei, avnd parii la ndemn, iar eu strbtnd curtea urma s-i
chem pe drguii mei "camarazi". O luai spre grajd fr s-mi moi paii prea mult;
ineam s fiu auzit, pentru ca vreunul din bandii s mi se adreseze; m temeam ca,
vorbind primul, s nu greesc cumva n legtur cu consemnul lor.
Cnd s trec colul, se scul de jos o mogldea de care era ct pe-aci s m
poticnesc.
Stop! Sun un glas. Tu eti, Locksmith?
Yes Putei veni, ns fr zgomot.
Ateapt aici! S-i spun locotenentului.
Dispru ca o prere. Exista, va s zic i un "locotenent"! Ku-kluxklanul prea s
fie organizat ca o armat.
Nu trecu un minut i se ivi o alt persoan. mi spuse cu glas reinut:
Dar mult a mai durat! S-au dus la culcare, afurisiii?
S-au dus, n sfrit! Acuma dorm butean. Au golit n doi un ulcior ntreg cu
rachiu.
Atunci va fi treab uoar. Cum stm cu uile?
n regul!
Bine, s mergem. A trecut de miezul nopii i pe la unu, cum am stabilit, vine
rndul lui Cortesio. Hai, condu-ne!

59

ndrtul lui apru un grup de indivizi camuflai sub cagule; ne urmar i ei. n
faa casei ne ntmpin Old Death. Prin ntuneric, statura lui nu se deosebea de a
"cpitanului".
Avei vreun ordin, cpitane? ntreb cellalt ofier.
Nu! Rspunse btrnul sigur i firesc. Ne orientm nuntru.
Hai, Locksmith, deschide ua!
Cu cheia cea adevrat zgndrii o vreme broasca, prefcndu-m c nu merge i
c trebuie s ncerc alt cheie. n cele din urm, reuii, pasmite, s descui. Old Death
i cu mine ramaserm locului, lsndu-i pe ceilali s intre. Locotenentul ntrzie i
dnsul lng noi.
Dup ce intr pe u ultimul om, acesta ntreb:
Aprindem lanternele?
Deocamdat numai dumneata.
Trecurm i noi pragul. Trsei ua dup mine, fr s-o ncui, iar "locotenentul"
scoase din buzunarul pantalonilor si largi o lantern gata aprins, orbitoare. nsemnul
de pe hainele lui era un cuit de vntoare. La lumina lanternei numrai n cas
cincisprezece ini.
Fiecare purta alte semne distinctive: sfere, semiluni, cruci, erpi, stele, broate,
roi, inimi, foarfeci, psri, patrupede i altele. "Locotenentului" prea c-i place s
comande. i plimb lanterna n jur i hotr:
Trebuie o santinel aici, la u!
Pentru ce? Rosti Old Death. Nu e necesar. Locksmith n-are dect s ncuie i nu
mai intr nimeni.
M executai pe loc, pentru a nu da de gndit "locotenentului", avnd grij s las
cheia n u.
Intrm toi deodat, ordon Old Death. Fierarii tia snt ai dracului de vnjoi!
Azi v purtai altfel ca de obicei, cpitane!
i mprejurrile snt altele. Hai!
M mpinse spre ua ce ddea n prima odaie. Aici mi repetai jocul, prefcndu-m
cteva clipe c nu gsesc un peraclu potrivit. Apoi intrarm. Old Death lu lanterna din
mna "locotenentului" i ndrept fascicolul de lumin spre ua dormitorului.
Pe acolo! Zise el. Dar ncet, fr zgomot!
Nu aprindem i celelalte lanterne?
Nu, abia dup ce intrm. n felul acesta Old Death voia s evite ca "somnoroii"
din pat s fie recunoscui prea devreme. Dormitorul era destul de mare ca s ncap n
el toi cei cincisprezece ini. Numai c trebuia s i intre toi n aceast odaie, pentru ca
asediul s nu se extind i asupra ncperii alturate.
De ast dat lucrai cu i mai mult ncetineal i, n aparen, mai precaut. n
fine, deschisei ua. Old Death i plimb lumina lanternei prin dormitor, cercet
interiorul i opti:
Dorm. Intrai repede! Fr nici un zgomot! nti "locotenentul"!
Nu-i ddu rgaz nici s se opun, nici s mai chibzuiasc; l mpinse de la spate.
Ceilali l urmar n vrful picioarelor. Cnd trecu i ultimul, nchisei repede ua pe
dinafar i o ncuiai.
Haide, parii! Porunci Old Death.
Parii erau acolo, tocmai potrivii ca s-i putem fixa ntre pervazul ferestrei i rama
uii. Treaba reui pe deplin. Ar fi fost nevoie de fora unui elefant pentru a face s sar
ua. n sfrit, urcai n fug scara.
Sntei aici? ntrebai. I-am prins n capcan. Putei cobor! Oamenii srir jos
unul dup altul.
Snt nuntru, n dormitor. Ieii afar, trei ini i nepenii oblonul de la geam

60

cu nite pari. Cum ncearc vreunul s scape cu fuga, l mpucm.
Deschisei ua din dos i trei dintre oamenii notri se repezir afar.
Ceilali m urmar n odaia de locuit. ntre timp, o larm drceasc se strni n
dormitor. Bandiii pclii i ddur seama de situaie, aprinser lanternele i, la
lumina lor, i recunoscur pe indivizii din pat. Acum blestemau i zbierau de mama
focului, btnd cu pumnii n u.
Dai drumul la u! Deschidei, c drmm totul! Se auzea de dincolo.
Vznd c ameninrile nu au nici un efect, se apucar s foreze ua, care, ns,
nu ceda din cauza proptelelor ct se poate de solide. i auzirm apoi cum deschid
fereastra i ncearc s deschid oblonul.
Nu merge! Rosti cineva mnios. L-au nepenit pe dinafar, n clipa aceea tun o
voce din curte:
Jos mna de pe oblon. Sntei prini! Cine sparge oblonul se alege cu un glon n
cap!
Da, strig Old Death, care se afla alturi de noi n odaia de locuit. i ua e
barat! Iar noi, aici, sntem destui la numr ca s v trimitem urgent pe lumea cealalt.
ntrebai-l pe "cpitanul" vostru ce avei de fcut. i apoi, ncet, ctre mine:
Haide sus, n pod! Luai-v lanterna i puca. Ceilali, care rmn aici, pot
aprinde lampa.
Urcarm sus, deasupra dormitorului, unde era un fel de mansard.
Gsirm uor scndura desprins. Dup ce Old Death i camufla lanterna i ne
lepdarm glugile, scoaserm scndura de la locul ei. Astfel puteam urmri de sus tot ce
se petrece n dormitorul puternic luminat de cteva lanterne.
Stteau toi grmad. Primii doi prizonieri fuseser dezlegai, li se scoseser
cluurile din gur. "Cpitanul" vorbea cu glas cobort i, dup ct se pare, foarte
struitor.
Oho! Protest "locotenentul" pe un ton puin mai ridicat. S ne predm?! Dar, n
fond, cu ci ini avem de-a face?
Cu mai muli dect e nevoie ca s v lichideze pe toi n cinci secunde! Rspunse
de sus Old Death.
Toate privirile se ridicar spre tavan. i n aceeai clip rsun afar o
mpuctur, apoi nc una. Old Death nelese imediat ce se ntmpl i cum s-ar putea
folosi de mprejurare.
Auzii ce pesc camarazii votri dincolo, la Cortesio? Zise el.
Snt primii cu gloane! ntregul La Grange e mpotriva voastr. Se tie c v aflai
aici i v-am pregtit o primire pe cinste. Nu ne trebuie nici un Ku-klux-klan! n odaia de
alturi vegheaz doisprezece oameni de-ai notri; afar, sub fereastr, pndesc ali ase,
iar noi aici, sus, tot ase sntem. i ca s v lmurii mai bine, aflai c eu snt Old
Death. Ai priceput? V dau un rgaz de zece minute. Dac depunei armele, vom fi
generoi cu voi. Dac nu, v mpucm pn la unul.
Am terminat, nu mai am nimic de spus. Acum stai i judecai!
Aez la loc scndura i-mi opti:
i acum repede jos, s-i venim n ajutor lui Cortesio! Luarm cu noi pe cei doi
oameni care rmseser n odaia unde se afla Lange cu fiul su i mai luarm nc doi
ini de afar, de lng oblon, lsnd doar o singur straj. Socoteam c pentru moment
era de ajuns. ntre timp, rsun o nou mpuctur. Ieirm n strad i zrirm patru
sau cinci gligani deghizai. Cam tot atia veneau fuga din spatele casei lui Cortesio;
unul din ei strig mai tare dect s-ar fi cuvenit:
Trag i de dincolo. N-o s putem intra!
Eu m lungisem la pmnt i m apropiasem tr. Auzii un alt glas:
Afurisit treab! Cine-ar fi crezut? Mexicanul a prins de veste i acum i trezete

61

pe toi vecinii cu mpucturile lui. Mai peste tot s-au aprins lmpile. De dincoace se
aud chiar pai. Cteva minute i vor fi pe urmele noastre! Nu e timp de pierdut! S
spargem ua! De acord?
Nu mai ateptai s aud rspunsul. M strecurai n grab lng tovarii mei:
Repede, domnilor, s srim i s-i pocnim cu patul putii! Vor s sparg ua la
Cortesio.
Well, well! S le tragem una zdravn!
Loviturile czur ca din senin. Dezorientai, teroritii o luar la goan icnind i
lsar n urm patru dintre complicii lor, lovii n aa hal, nct nu mai puteau fugi. Pe
acetia i dezarmarm. Apoi Old Death se duse s bat la ua lui Cortesio.
Cine-i? ntreb o voce din cas.
Old Death, seor. V-am scpat de lichelele astea. S-au dus nvrtindu-se.
Deschidei, v rog!
Ua fu deschis cu precauie. Mexicanul l recunoscu pe Old Death, dei acesta
mai purta pantalonii i vestonul "cpitanului".
Au plecat, ntr-adevr? ntreb Cortesio.
Au luat-o la sntoasa. Avem i patru prizonieri. Dumneavoastr ai tras cu
puca?
Eu. Mare noroc c m-ai prevenit, altminteri nu tiu ce se alegea de noi. Eu am
tras de-aici, din fa, iar negrul meu din spatele casei. Astfel i-am inut la distan. Pe
urm, firete, am observat cum ai tbrt peste ei.
Da, v-am salvat. Acuma ns, e rndul dumneavoastr s ne ajutai. tia nu se
mai ntorc ncoace; n schimb, noi am prins dincolo cincisprezece indivizi care nu trebuie
s ne scape. Negrul dumneavoastr s mearg repede din cas-n cas i s dea alarma.
ntregul La Grange trebuie mobilizat ca s-i trimitem pe aceti biei la plimbare.
Atunci s-l anune mai nti pe erif. Auzii? Vecinii ncep s se adune. Vin i eu
ndat dincolo, seor!
Se retrase n locuin. Din dreapta aprur doi oameni narmai, interesndu-se de
pricina mpucturilor. Dup ce-i lmurirm asupra celor petrecute, ni se alturar fr
ovire. Pn i locuitorii cu oarecari simpatii secesioniste se lepdau de Ku-klux-klan,
ale crui isprvi inspiraser oroare cetenilor, indiferent de credinele lor politice. i
luarm de guler pe cei patru rnii i i duserm n casa lui Lange.
Acesta ne inform c prizonierii sttuser linitii. Sosi apoi i seor Cortesio, iar
n urma lui tot ali i ali ceteni din La Grange umplur pn la refuz odaia. Din lips
de spaiu, unii trebuir s stea afar. Era un asemenea vlmag de glasuri i tropit de
pai alergnd n toate sensurile, nct bandiii din Ku-klux-klan se puteau lmuri perfect
cum stau lucrurile.
Old Death m chem din nou sus, n podul casei. Ridicarm scndura de la locul
ei i naintea ochilor notri se ivi imaginea unei mnii surde i neputincioase. Prizonierii
stteau rezemai de perei, ori edeau pe pat i pe podea, cu capetele lor mascate
atrnnd n cel mai strict neles al cuvntului.
Ei, rosti Old Death, cele zece minute au trecut. Ce-ai hotrt? Nimeni nu
rspunse. Doar unul din derbedei trase o njurtur.
Tcei? Bine! Va s zic nu vrei s v predai i putem trage.
Duserm amndoi putile la ochi. Era ciudat c nici unuia dintre bandii nu-i
trecea prin gnd s ndrepte pistolul asupra noastr. Pe lng toate, mai erau i lai;
curajul lor se manifesta doar n acte de violen mpotriva celor fr aprare.
Haide, rspundei odat, sau trag! Amenin btrnul. E ultimul meu cuvnt!
Nici un rspuns... Atunci Old Death mi opti:
Tragei i dumneavoastr. Trebuie s-i pocnim, altminteri nu le impunem
respectul cuvenit. Rnii-l pe "locotenent" la mn, iar eu l ating pe "cpitan".

62

Gloanele pornir n acelai timp i nimerir cu precizie. Cei doi ofieri scoaser un
ipt avan i, ntr-o clip, izbucnir toi ntr-un concert desperat i asurzitor.
Oamenii de afar i din odaia vecin, auzind mpucturile i crezndu-ne
ncierai cu kukluxitii, ncepur i ei s trag. Gloanele treceau prin u i oblon de-a
dreptul n dormitor. Civa bandii se aleser chiar cu rni. Spre mai mult siguran,
toat gloata se lungise pe jos urlnd ca din gur de arpe. "Cpitanul", ngenunchind
lng pat, i nfur n cearaf mna sngernd. Apoi, cu ochii spre tavan, strig:
Oprii! Ne predm!
Bine! Rspunse Old Death. Aruncai toate armele pe pat i deprtai-v. Pe
urm o s v dm drumul afar. Dar vai de acela care va pstra la el vreo arm. l
mpucm pe loc. n jurul casei v ateapt sute de oameni. Putei scpa numai cu
condiia s v predai cinstit.
Situaia teroritilor era dezndjduit, evadarea imposibil. Asta o tiau i ei. Dac
se predau, ce li se mai putea ntmpla? Inteniile nu i le realizaser, deci nu puteau fi
acuzai de nici o crim. Era, n orice caz, mai convenabil s se supun dect s ncerce o
evadare fr ans, dar cu urmri grave pentru ei. Aadar, i ngrmdir la moment
toate pistoalele i cuitele pe pat.
Perfect, domnilor! Le strig de sus Old Death. i acum, nc un cuvnt: v vom
deschide ua, dar cine face cel mai mic gest ca s pun mna pe arm, poate s-i ia
rmas-bun de la via! Ateptai niel!
M trimise jos ca s-i comunic lui Lange dispoziia: va deschide ua spre dormitor
i-i va lua n primire pe kukluxiti. Numai c, n practic, lucrurile se dovedir mai
puin simple dect ne nchipuiam.
Coridorul, luminat de cteva lanterne rechiziionate n grab, era ticsit de lume. Eu
nc mai purtam cu excepia cagulei costumul "mprumutat" i oamenii m luar
drept unul din banda secret. Nici nu voiau s-mi asculte protestele; m nghesuiau i-
mi crau la pumni cu nemiluita. Mult vreme dup aceea aveau s m mai doar
coastele. Bravii ceteni ddeau s m scoat din cas i s m lineze.
M aflam la mare ananghie, cci oamenii nu tiau deloc cine snt.
Era mai ales unul nalt, ciolnos, care m toca mereu i striga:
Afar cu el, afar! Avem copaci cu rmuri des, vnjos, minunat! Crcile snt
tari de tot; nu se rup ele dac spnzurm pramatia asta. i m tot mpingea ctre ua
din dos.
Dar, sir, pentru numele lui Dumnezeu, i strigai, nu snt kukluxist! ntrebai-l
pe master Lange!
Las' c avem crci minunate, potrivite! M asigur el, nvineindu-mi coastele.
Cer s m ducei n odaie, la master Lange! Nu nelegei c m-am travestit
numai ca s...?
Ai i ce crci grozave avem! Gsim noi i funie aici, n La Grange, funie fin,
elegant, din cea mai bun cnep!
M mpingea mereu i m izbea cu pumnul, nct mi pierdui pn la uim
rbdarea. Tipul era n stare s-i ntrte i pe ceilali ca s m lineze. Dac ajungeam
afar, n curte, nu m atepta nimic bun.
Domnule, i strigai, nu permit s v mai atingei de mine! Vreau s vorbesc cu
master Lange! Ai neles?
Ce mai crci avem! i ce funii formidabile! Zbier el i m box iari n coaste.
Dar acum paharul se umpluse. Ii repezii un pumn n nas nct, dac-ar fi fost destul
spaiu mprejur, cu siguran c s-ar fi prbuit la pmnt. Era o nghesuial cumplit.
Totui, naintai cu fora, strignd din rsputeri i lovind orbete n toate prile. Nucii,
oamenii se mai ferir din calea mea i reuii s-mi croiesc drum ctre ncperea unde se
afla Lange. Dar, n timp ce naintam astfel, golul se umplea iari ndrtul meu i

63

pumnii mi cdeau n spinare ca grindina. Vai i amar de un veritabil kukluxist, dac
pn i o imitaie se alege cu attea vnti!
Ceteanul acela ciolnos i agresiv m urmri ct putu de repede.
Ca un mistre rnit se npusti n odaie aproape o dat cu mine. Urla din toi
bojocii. Vzndu-l, Lange ntreb:
Doamne iart-m, ce vi s-a ntmplat, sir? De ce strigai aa? De ce sngerai?
La spnzurtoare cu banditul! Rspunse acesta furios. Mi-a zdrobit nasul, mi-a
fcut praf doi dini, ba mi se pare chiar patru! i ce dini, domnule! Singurii pe care-i
mai aveam n fa! La spnzurtoare cu el!
Acum, ce-i drept, furia lui era mai ntemeiat; omul sngera serios.
Ce-avei cu dumnealui? Se mir Lange artnd spre mine. Vai, vai, stimate sir,
acesta nu e kukluxist! E prieten de-al nostru; chiar lui i datorm n bun parte reuita
aciunii. Fr dnsul, nici noi, nici seor Cortesio n-ar mai fi n via, iar gospodriile
noastre ar fi mistuite de foc!
Ciolnosul holb ochii i-i csc gura nsngerat. Apoi art spre mine i
ntreb:
Fr... fr... sta de-aici?
Amuzant tablou! Toat asistena izbucni n rs. Scondu-i batista, omul se tot
tergea de sudoare i snge, n timp ce eu mi frecam de zor diversele pri maltratate ale
corpului, mpodobite pentru mult timp cu instantaneele fotografice ale degetelor sale.
Ascultai, sir, l certai, erai gata s m spnzurai de o crac, iar cu pumnii
dumneavoastr afurisii mi-ai muiat os cu os. M simt ca un tlhar jefuit de propria sa
band.
Omul nu mai tia ce s zic. Sttea cu gura cscat i inea n palm ultimii si
dini din fa, care, pn adineaori, locuiser att de panic i sigur n gura lui. Nu-mi
mai stpnii nici eu rsul; prea arta jalnic i caraghios. n sfrit, izbutii s-mi
ndeplinesc sarcina.
ntre timp, ca msur de prevedere, fuseser aduse frnghiile i curelele
disponibile. Zceau toate grmad ntr-un ungher.
i acum, poftii-i afar din dormitor! Zisei ctre Lange. Dar unul cte unul. Cum
ies, i legai pe rnd. Old Death se va mira de ce am ntrziat atta. De fapt, s-ar fi cuvenit
ca eriful s fie aici, printre noi. Doar negrul lui Cortesio l-a anunat!
eriful?! Fcu mirat Lange. Pi e de mult aici! Nici nu tii cui i datorai
ghionturile. Chiar dumnealui e eriful! i-l arat cu mna pe ciolnos.
Mii de trsnete, sir! l luai eu n primire. Dumneavoastr sntei eriful, adic
reprezentantul suprem al puterii executive n aceast regiune? Dumneavoastr avei
misiunea s meninei aici ordinea i legalitatea? Asta-i bun! Atunci nu e de mirare c
domnii din Ku-klux-klan se lfie aici ca la ei acas.
Mustrarea mea l puse n mare ncurctur. Nu gsi altceva de fcut dect s-mi
arate iari dinii din palm. Apoi bigui:
Scuzai, sir! M-a nelat nfiarea dumneavoastr de criminal.
V foarte mulumesc! n schimb, dumneavoastr artai cu att mai jalnic. Dar
facei-v datoria mcar de-aci ncolo, dac nu vrei s strnii bnuiala c ncercarea de
a lina oameni cumsecade ascunde de fapt simpatia dumneavoastr pentru Ku-klux-
klan!
Aceste cuvinte avur darul s-i redea contiina rangului su oficial.
Na-na! Fcu el, umflndu-i pieptul. Eu, eriful onorabilului district Fayetta, s
fiu suspectat c snt kukluxist?! Am s v dovedesc numaidect contrariul. Chiar n
noaptea asta i vom judeca pe ticloi.
Facei loc, domnilor, pentru trecere! Ducei-v dincolo, n coridor i stai cu putile
ntinse spre u, ca s vad domniorii cine e stpn aici! Pregtii funiile i deschidei

64

ua!
Ordinul fu executat. O jumtate duzin de puti cu dou evi pndeau
amenintoare dinspre coridor. n odaie se aflau acum eriful, cei doi Lange, Cortesio,
doi dintre cetenii care ne ntovriser de la nceput i eu. Mulimea de afar ne
ndemna s grbim lucrurile. Desfcurm deci obloanele pentru ca oamenii din curte s
poat constata c nu stm degeaba. Scoaserm apoi proptelele i deschiserm ua de la
dormitor.
Nimeni dintre teroriti nu se hotra s ias cel dinti. l somai pe "cpitan", apoi pe
"locotenent". Amndoi i nfuraser minile n batiste. n afar de ei, mai erau vreo trei
sau patru rnii, care sngerau. Sus, la deschiztura din pod, pndea Old Death, cu
eava putii ndreptat spre bandii.
Toi pctoii acetia czui n capcana lui Old Death fur legai cu minile la spate
i alturai celor patru complici ai lor pe care i adusesem, tot legai, de la casa lui
Cortesio. Oamenii din curte, urmrind operaia, izbucneau mereu n urale. Toat banda
fu lsat cu glugile pe fa, n afar de "cpitan" i "locotenent". La struinele mele,
oamenii l anunar pe un aa-zis felcer care sosi la faa locului. Susinea c panseaz
rapid orice fel de rni, ba chiar le opereaz i le vindec. Dup ce-i cercet pe rnii,
trimise vreo treizeci de localnici s cutreiere oraul i s fac rost de vat, fee, plasturi,
vaselin, spun i alte asemenea lucruri necesare ndeletnicirii sale nobile.
Cnd, n fine, puseserm n afar de primejdie pe toi kukluxitii, se ridic
ntrebarea unde s-i adpostim, cci o nchisoare pentru nousprezece ini nu exista n
La Grange.
Bgai-i n salonul restaurantului! Porunci eriful. Trebuie s rezolvm
chestiunea ct mai repede. Constituim o curte cu juri i pronunm pe loc sentina. Ne
aflm n faa unui caz care impune msuri excepionale.
tirea se rspndi peste tot cu iueala fulgerului. Mulimea venea n valuri i zorea
spre restaurant ca s-i asigure un loc ct mai bun.
Cei care nu mai ncpeau nuntru stteau pe scri, n tind sau n ograd.
Teroritii fur ntmpinai cu ameninri teribile, nct escorta avu serios de lucru pentru
a-i apra de brutaliti. Cu mare greu intrar n aa-zisul salon, adic ntr-o ncpere
larg, dar scund, destinat balurilor. Estrada fu eliberat de tot calabalcul orchestrei
i ocupat de prizonieri. Cnd le scoaserm cagulele, se dovedi c toi erau strini, nici
unul mcar nu locuia prin vecintate.
Se form apoi tribunalul sub preedinia erifului, cu procuror, avocat al aprrii,
grefier i un numr de jurai. Caracterul tribunalului mai c m ngrozea, dar innd
seama de mprejurri, ca i de cazul n spe, faptul trebuia oarecum scuzat.
Ca martori figurau cei doi Lange, Cortesio, ali cinci ceteni, Old Death i cu
mine. Corpul delict consta din diversele arme ale acuzailor, expuse pe mas... Se
constat c putile erau ncrcate pe ambele evi.
eriful declar edina deschis, cu observaia c depunerea jurmntului de ctre
martori este inutil, deoarece "calitatea moral a acuzailor nu justific mpovrarea
unor martori att de onorabili cu formalitile respective". El constat c, n afara
kukluxitilor, se gsesc n salon numai persoane a cror "contiin i sim de justiie
snt deasupra oricror bnuieli". Tocmai acest fapt adug eriful trebuie subliniat
aici cu mare bucurie i satisfacie". Un "bravo" unanim rsplti complimentul, iar eriful
mulumi printr-o foarte demn nchinciune. Eu ns vedeam n jur destui ini care,
dup nfiarea lor, nu prea meritau elogiile att de patetice ale erifului.
Se proced mai nti la audierea martorilor. Old Death expuse amnunit
ntmplarea. Noi, ceilali, ne mrginirm s-i confirmm declaraia. Apoi se ridic
procurorul. El repet depoziiile noastre i stabili c acuzaii aparin unei asociaii
interzise care urmrete funestul scop de a submina ordinea legal, de a drma temelia

65

statului i de a organiza crime monstruoase ce se pedepsesc cu nchisoare pe termen
lung, cu munc silnic pe via i chiar cu moartea. nsi calitatea de membru al
acestei asociaii este suficient pentru a justifica o ntemniare pe zece sau douzeci de
ani. n plus, s-a mai dovedit c acuzaii plnuiser asasinarea unui fost ofier al
Republicii, biciuirea crunt a doi dintre cei mai stimai gentlemeni i incendierea unei
case din acest binecuvntat ora. i, n fine, nutriser intenia s-i spnzure pe nite
oameni strini de ora, doi brbai extrem de panici i de stimai (la aceste cuvinte,
procurorul se nclin n faa lui Old Death i a mea), fapt care mai mult ca sigur le-ar fi
cauzat moartea i, n consecin, trebuie pedepsit exemplar cu att mai vrtos, cu ct
tocmai acestor doi brbai li se datoreaz salvarea ntregului La Grange de npasta ce-l
amenina. Iat de ce el, procurorul, trebuie s struie asupra unei sentine ct se poate
de aspre i propune ca unii acuzai, pe care perspicacitatea onoratei curi va ti s-i
aleag, s fie spnzurai, iar ceilali, pentru "ndreptarea lor moral", s fie biciuii fr
mil i ntemniai pe via, rpindu-li-se astfel posibilitatea de a mai primejdui simul i
existena unor ceteni demni de toat cinstea.
Rechizitoriul procurorului fu, de asemenea, ludat cu strigte de "bravo!", crora
el le mulumi, nclinndu-se foarte solemn.
Lu apoi cuvntul avocatul aprrii, care fcu dintru nceput constatarea c
preedintele s-a abtut grav de la procedur, neglijnd s ia datele personale ale
acuzailor. n consecin, avocatul recomand respectuos ca greeala s fie pe loc
reparat, nu de alta, dar pentru a se cunoate mcar cine anume va fi spnzurat sau
ntemniat, ca i pentru ntocmirea cuvenitelor acte de deces i a celorlalte scripte
observaie plin de duh, care primi i din parte-mi o aprobare total, dei tacit.
Avocatul recunoscu n totul pomenitele intenii ale kukluxitilor, datoria sa fiind de a nu
tgdui adevrul, dar sublinie c nici una din ele nu a fost dus la ndeplinire, toate
rmnnd doar n stadiul de tentativ. Nu putea s fie vorba deci nici de treang i nici
de temni pe via. El adres ntregii asistene ntrebarea dac o simpl ncercare
neizbutit i-a cunat sau i poate cuna cuiva vreun ru. Fr ndoial c nu! Prin
urmare, nimeni n-a suferit prejudicii, fapt care justific pe deplin achitarea tuturor
acuzailor. Astfel, membrii naltului tribunal, precum i onoraii ceteni din sal se vor
dovedi nite gentlemeni iubitori de oameni i buni cretini.
Avocatul se bucur de aplauze sporadice. Se nclin i el adnc, de cteva ori, ca i
cum lumea l-ar fi rspltit cu ovaii.
Asupra acestora, preedintele se ridic din nou. nainte de toate declar c trecuse
dinadins peste formalitatea nregistrrii datelor personale, fiind convins c acuzaii ar fi
minit. Pentru cei condamnai la treang propuse, spre simplificare, ncheierea unui act
sumar de deces coninnd aproximativ urmtoarele: "Nousprezece membri ai Ku-klux-
klanului spnzurai din propria lor vin". El recunoscu apoi c e vorba, ntr-adevr, de o
tentativ i ddu asigurri c va formula chestiunea vinoviei n acest sens. Dar, pe de
alt parte susinu el numai celor doi gentlemeni strini li se datoreaz faptul c
tentativa n-a reuit. Intenia fusese extrem de primejdioas i acest lucru trebuie
pedepsit. n ce-l privete, n-are nici timp i nici chef s penduleze ore ntregi ntre
opiniile procurorului i cele ale aprrii; i apoi, nu consider necesar s se ocupe prea
mult de nite indivizi, nousprezece la numr, care constituii ntr-o band puternic
i foarte bine narmai s-au lsat prini de numai doi oameni. Asemenea "eroi" nu
merit nici mcar atenia ce o acorzi unui canar sau unei vrbii. El, eriful, a fost pus n
situaia s aud c ar simpatiza cu Ku-klux-klanul; aceast bnuial e intolerabil i de
aceea va avea i grij ca dumnealor s plece ruinai din acest district i s nu le mai
treac prin gnd o nou vizit. n concluzie, se adreseaz domnilor jurai cu ntrebarea
dac acuzaii s-au fcut sau nu vinovai de tentativ de omor, tlhrie, rnire, incendiere
i roag s nu se amne cumva rspunsul pn la finele lui decembrie viitor, deoarece n

66

faa tribunalului s-a adunat un public numeros, extrem de stimabil i nerbdtor s afle
sentina.
Acest discurs cu nuane de ironie fu puternic aplaudat. Juriul se retrase ntr-un
col i, dup o consftuire de cel mult dou minute, primul jurat i i comunic
preedintelui hotrrea pe care acesta o mprti asistenei. Era un verdict de vinovie.
Urm o discuie n oapt ntre erif i asistenii lui. Atrgea atenia faptul c, n
timpul discuiei, eriful ddu ordin ca buzunarele acuzailor s fie golite de coninutul
lor, n special de bani. Dup executarea acestui ordin, se fcu numrtoarea banilor.
eriful ddu satisfcut din cap, apoi se ridic pentru a rosti sentina.
Domnilor, spuse el, vinovia a fost stabilit. Cred c snt n asentimentul
dumneavoastr dac voi comunica pe scurt n ce const pedeapsa pe care am hotrt s-o
pronunm i s-o aplicm cu toat energia. Crimele proiectate n-au fost svrite n fapt;
de aceea, de acord cu domnul avocat al aprrii, care a fcut apel la sentimentele
noastre umanitare i cretineti, am decis s renunm la o sanciune direct...
Acuzaii rsuflar uurai i se nseninar. Din asisten se auzir cteva
exclamaii de protest. eriful continu:
Am mai spus c o tentativ de crim poate fi de asemenea primejdioas. Dac
astzi nu-i pedepsim pe aceti oameni ai Ku-klux-klanului, s avem cel puin grij ca s
nu mai reprezinte nici un pericol pe viitor. Aadar, am hotrt s-i expediem ct mai
departe de statul Texas i anume ntr-un chip att de ruinos, nct s le piar orice poft
de ntoarcere. n primul rnd, le vom tia prul de pe cap i brbile. Desigur c se vor
gsi printre dumneavoastr gentlemeni care s execute cu plcere aceast treab. Cei
care locuiesc pe aproape snt rugai s mearg acas i s aduc foarfece. Onoratul juriu
va da preferin acelor scule care nu taie prea bine.
Izbucni un rs unanim. Cineva deschise fereastra i le strig celor din curte:
Fuga dup foarfece! i tundem pe kukluxiti. Cine aduce foarfece poate s intre
n salon.
Eram convins c oamenii de afar vor alerga numaidect spre casele lor. i, ntr-
adevr, aa se petrecu. Toi fugeau i strigau ctre ai lor s caute instrumentele cu
pricina. Se auzir chiar voci care cereau s se aduc shears for cliping trees i
shears for cliping sheeps, adic foarfece de grdinar i foarfece de tuns oile.
Am mai hotrt, relu eriful, s-i mbarcm pe condamnai pe vaporul care a
sosit din Austin la ora unsprezece i pleac n zorii zilei la Matagorda. Sosii acolo, vor fi
preluai de primul vas care prsete definitiv Texasul, vor fi adui cu toii pe bord,
indiferent de identitatea i de domiciliul lor, ca i de destinaia vaporului. Din clipa de
fa i pn la rembarcarea lor pe acest ultim vas, osndiii n-au voie s-i scoat
deghizamentul, pentru ca toi pasagerii s vad cum procedm noi, aici n Texas, cu
membrii Ku-klux-klanului. Nu li se vor desface nici legturile. Ap i pine vor primi abia
la Matagorda. Cheltuielile vor fi acoperite din banii gsii asupra lor i care se ridic la
frumoasa sum de trei mii de dolari, realizat probabil din furt. n plus, li se confisc
toate lucrurile, ndeosebi armele, care vor fi scoase la licitaie chiar acum. Juriul a
hotrt ca ncasrile de pe urma licitaiei s fie investite n bere i coniac, iar butura s
stea la dispoziia onorabililor participani la aceast dezbtare i a soiilor lor cu prilejul
balului care va urma. La ivirea zorilor i vom conduce pe kukluxiti pn la debarcader n
sunetele unei muzici grave i n cntece de inim rea. Condamnaii vor asista la balul
nostru stnd nemicai chiar pe estrada unde se afl acum. Aceasta e sentina. Dac
aprarea are ceva de obiectat, o ascultm cu plcere, dar i cu condiia s nu vorbeasc
prea lung. Pn a ncepe balul trebuie s-i tundem pe condamnai i s organizm
licitaia. Ne ateapt deci destule treburi.
De ast dat obinu, ntr-adevr, inovaii furtunoase. Preedintele, precum i
avocatul aprrii trebuir s fac eforturi mari ca s restabileasc linitea. n sfrit,

67

aprtorul se rosti:
A mai avea de spus n favoarea condamnailor urmtoarele: gsesc sentina
naltului tribunal cam aspr; dar asprimea este mai mult dect compensat prin ultima
parte a hotrrii care se refer la coniac, la bere, la dans i muzic. De aceea, n numele
clienilor mei, ale cror interese le reprezint aici, m declar n totul de acord cu sentina
i sper c ea va servi acestor oameni drept ndemn pentru o via nou, mai frumoas i
mai folositoare. i avertizez totodat, c ntoarcerea le este interzis i c n caz contrar
voi refuza s le mai iau aprarea, lipsindu-i astfel de o strlucit asisten juridic. Din
punct de vedere profesional, mai observ c mi se cuvine un onorariu de cte doi dolari
per client, ceea ce, nmulit cu nousprezece, nseamn treizeci i opt de dolari, sum
pentru care nu e nevoie s dau chitan n scris, fiindu-mi achitat n faa attor
martori. Eu rein pentru mine optsprezece dolari, iar douzeci i donez pentru iluminatul
i chiria slii. Pentru plata muzicanilor propun o tax de intrare de cincisprezece ceni
de gentleman. Firete c doamnele snt scutite.
Se aez, iar eriful se declar absolut de acord cu propunerile lui.
Stteam acolo i mi prea c visez. Oare toate acestea se petreceau aievea? i,
totui, nu era vis! Aprtorul ncas banii i o mulime de brbai din asisten alergar
acas ca s-i aduc soiile; alii veneau de afar cu tot soiul de foarfece. Dei era cazul,
nici nu izbuteam mcar s m mnii; rdeam i eu alturi de Old Death, pe care acest
epilog al aventurii prea s-l amuze grozav.
Kukluxitii fur ntr-adevr tuni pn la piele. ncepu apoi licitaia. Putile gsir
repede amatori la preuri bune. i celelalte obiecte fur aproape toate vndute. Glgia,
foiala venic pe u, nghesuiala, mbrncelile erau de nedescris. Toi ddeau s intre n
salon, dei nici a zecea parte n-ar fi ncput. Sosir apoi muzicanii: un clarinetist, un
viorist, un trompetist i unul cu un fagot prpdit.
Acest ansamblu ciudat se instala ntr-un ungher i ncepu s-i acordeze
instrumentele astmatice ntr-un fel care nu prea anuna virtuozitate. A fi vrut s ies din
nghesuial, mai ales c apruser n sal i femeile; dar Old Death m opri. mi declar
c noi doi, de fapt eroii principali ai serii, aveam datoria s ne desftm dup atta
primejdie i efort. eriful l auzi i-l aprob, susinnd chiar c ar fi o ofens pentru toi
cetenii din La Grange dac am refuza s conducem primul cadril. n acest scop, i
oferea lui Old Death pe soia lui, iar mie pe fiic, ambele dansatoare de prima mn.
Cum eu i scosesem doi dini, iar dnsul mi zdruncinase serios coastele, se cuvenea,
firete, s fim amici i s nu-l jignesc refuznd invitaia. De altfel, omul ne invit la o
mas separat.
Ce puteam s mai fac? Din pcate, cele dou lady se i apropiaser de noi. Dup
recomandrile de rigoare, intrai n joc vrnd-nevrnd.
Trebuia s risc un faimos cadril i poate un vals sau o polc pe deasupra. Eu,
unul din eroii serii i... detectiv particular!
Pesemne c simpaticul erif nu mai putea de satisfacie druindu-ne cu cele dou
zeie ale cminului su. Reinuse o mas care avea cusurul de a nu ajunge dect pentru
patru persoane, astfel c fr mil i ndurare furm abandonai celor dou lady.
Doamnele se purtau mre. Poziia oficial a soului i respectiv a tatlui le
impunea cea mai riguroas inut. Mama, trecut de cincizeci de ani, tricota o jachet
de ln. Ea deschise o singur dat gura, referindu-se la Codul lui Napoleon. Apoi tcu
definitiv. Domnioara, trecut i ea de treizeci, adusese de acas un volum de poezii pe
care, n ciuda spectacolului din jur, prea s-l citeasc. Ea l onor pe Old Death cu o
observaie ce se voia spiritual despre Pierre Jean de Beranger i, dup ce btrnul
cerceta o asigur cu deplin sinceritate c nu l-a vzut n viaa lui pe acel gentleman,
se cufund ntr-o adnc i demn muenie. Cnd se servi berea, partenerele noastre nu
se atinser de ea; dar cnd eriful aduse dou pahare cu coniac, chipurile lor ascuite i

68

ursuze se nsufleir.
Cu acest prilej, onorabilul funcionar mi trnti unul din cunoscutele lui ghionturi
n coast i-mi opti la ureche:
ncepe cadrilul. Grbii-v!
Dar n-are s ne refuze? ntrebai eu pe un ton prea puin vesel.
Nu. Doamnele au fost informate.
M nclinai deci n faa fiicei, blbii cte ceva despre onoare, plcere i favor i m
alesei, n sfrit, cu... volumul de versuri care prea s fac parte integrant din trupul
duduii.
Old Death, n schimb, proced mai practic. El i strig mamei:
Haide, cucoan! Vrei pe dreapta, pe stnga, m rog, cum v place! Eu opi pe
toate picioarele.
Ce mai dans fcurm, ce mai trnt manc Old Death mpreun cu partenera lui,
cum se mai puser pe but gentlemenii din salon toate astea le las deoparte. Destul
c, la ivirea zorilor, proviziile erau pe sfrite, dei domnul erif ne asigura c a mai
rmas cte ceva din banii realizai la licitaie; se mai putea organiza mine sau chiar
desear nc un mic bal. n ambele ncperi de jos, n curte, n grdin, peste tot oameni
cherchelii, ba unii chiar zdrobii n toat regula.
Dar cum se rspndi vestea c alaiul e gata s porneasc spre debarcader, toi se
repuser pe picioare. Coloana se form astfel: n fa orchestra, apoi membrii
tribunalului, apoi condamnaii n straiele lor ciudate, dup care martorii, urmai la
nimereal de toi ceilali siri, masteri i gentlemeni.
Americanul e un tip original. Gsete totdeauna ce-i trebuie. M miram de unde
vor fi scos oamenii acetia, ct ai clipi, attea obiecte sonore din cele mai diverse! Mai
toat populaia din ora, cu excepia cuvioilor predicatori i a distinselor lady, se
alturase alaiului i fiecare venise cu cte un instrument capabil s sporeasc hrmlaia
"muzical".
Dup ce toat lumea se ncolona, eriful ddu semnalul. Alaiul se puse n micare
i "virtuoii" muzicieni ncepur s schingiuiasc celebrul cntec Yankee-Doodle. Apoi se
porni tmblul general. Greu de spus ce anume se fluiera, se urla, se cnta. Parc ne-
am fi gsit ntre nite nebuni de balamuc. Mrluirm astfel cu pas ncet, de
nmormntare, pn la debarcader. Acolo prizonierii fur predai cpitanului care dup
cum ne-am convins i lu n pstrare sigur. Evadarea garant el ar fi exclus.
De altfel i cltorii panici de pe bord nu-i scpau din ochi pe kukluxiti.
La plecarea vaporului muzicanii intonar cea mai frumoas melodie din
repertoriul lor i trboiul se dezlnui iari cu vigoarea cuvenit, n timp ce toat
lumea sttea cu ochii la vapor, eu l luai de bra pe Old Death i ne crbnirm acas,
mpreun cu cei doi Lange.
Hotrrm s ne odihnim niel, dar somnul meu se prelungi peste msur. Cnd
m deteptai, Old Death era deja n picioare. Nu putuse dormi. l durea un old. Spre
marele meu regret, mi aduse la cunotin c astzi e exclus s se urce pe cal. Bietul
om suporta acum efectul neplcut al trntei din timpul dansului.
Trimiserm dup felcer. Acesta sosi, l examina pe pacient i declar c e vorba de
o scrntitur. Osul trebuia readus n poziie normal, mi venea s-l iau la palme pe
arlatan care trgea de zor piciorul lui Old Death, asigurndu-ne c vom auzi curnd
pocnitura.
Noi ascultam cu atenie, dar degeaba. Smuciturile nici mcar nu-l dureau pe
pacient. Atunci l ddui la o parte pe felcer i cercetai la rndul meu situaia. Se vedea ct
de colo pe old o vntaie cu marginile glbui. Aadar, btrnul Death suferise o
contuzie.
V facem o frecie cu mutar sau cu alcool, hotri eu. Firete c trebuie s stai

69

linitit toat ziua. Pcat c, ntre timp, o s ne scape Gibson!
Gibson? Replic acesta. S nu v ngrijoreze defel! Cnd un copoi ca mine
miroase o urm, nu se las pn nu prinde vnatul. Avei toat ncrederea.
tiu, nu m ndoiesc. Numai c escrocul i bietul Ohlert ne-o iau prea mult
nainte.a
i ajungem noi. n fond, cred c n-are importan dac-i gsim cu o zi mai
devreme sau mai trziu. Sus capul! Acest prea onorabil erif, cu balul i cu cele dou
lady ale lui, ne-a cam stricat socotelile;
Dar fii pe pace, contuzia se vindec repede. i nu uitai c m cheam Old Death.
Pricepei, nu-i aa?
Desigur c toate astea sunau foarte frumos i, cum aveam ncredere n btrn, m
silii s nu par ngrijorat. n orice caz, nu puteam pleca de unul singur. De aceea m
bucurai din toat inima cnd, n timpul prnzului, master Lange m inform c e decis
s ne nsoeasc, avnd deocamdat acelai drum cu noi.
Cred c nu vei regreta prezena noastr, adic a mea i a lui Will, cut s m
conving fierarul. tiu s strunesc un cal i s manipulez o arm. Iar dac ne iese n
cale vreun rufctor, fie alb, fie piele-roie, v asigur c nu ne apuc strechea. Sntei
de acord s mergem mpreun? Batei palma!
Ne nvoirm, firete. Mai trziu sosi i Cortesio, care se odihnise cam multior i
zorea acum s ne arate caii. n ciuda durerii, Old Death iei afar chioptnd. Voia s
vad caii cu propriii lui ochi.
Acest june master afirm, ce-i drept, c ar fi clre, zise btrnul. Dar noi cam
tim ct valoreaz asemenea afirmaii. Pe urm, nici nu prea cred c se pricepe la cai.
Eu, la o adic, pot s aleg calul cel mai prpdit n aparen, tiind ns c de fapt e cel
mai bun dintre toi. Astfel de cazuri mi s-au ntmplat nu o dat.
Am fost nevoit s scot pe rnd toi caii din grajd i s-i ncalec, n timp ce Old
Death dup ce se interesa de pre le urmrea micrile ca un specialist de mare
clas. i, ntr-adevr, lucrurile se petrecur aa cum a prezis: nu alese nici un cal din
cei oferii de Cortesio.
Par mai grozavi dect snt, constat el. Dup cteva zile, i vezi istovii. Mai bine
i lum pe roibii tia btriori care, lucru de mirare, snt i foarte ieftini.
Pi, ai ales nite gloabe nenorocite! Interveni Cortesio.
Seor, ngduii-mi s v declar deschis c nu v pricepei la cai. tia doi snt
animale de prerie, dar au czut pe mini proaste.
Au suflu bun, nu se nbu la tvleal. i lum i basta! S-a fcut!

Capitolul IX
ESTE GRANI

O sptmn mai trziu, cinci clrei patru albi i un negru
atingeau punctul unde se ntlnesc meleagurile sudice a dou districte
din Texas: Medina i Uvalde. Albii clreau alturi doi cte doi, iar
negrul venea n urm. Perechea din fa purta mbrcminte aproape identic, numai c
hainele tnrului erau mai noi dect ale tovarului su mai n vrst i neobinuit de
slab. Roibii lor clcau n trap sprinten i nechezau din cnd n cnd cu voioie dovad
c drumurile lungi i grele din acel inut le priau destul de bine. Cei doi clrei din
spate se vedeau c snt tat i fiu. Erau i ei mbrcai la fel, dar nu n haine de piele ca
perechea din fa, ci n costume de stof de ln. Aveau pe cap plrii de psl cu boruri
largi. Armele lor, cte o puc cu dou evi, cuite i pistoale. Negrul, un flcu deosebit
P

70

de vnjos, purta mbrcminte dintr-o estur uoar, de bumbac, de culoare nchis,
iar pe capul lui cre trona un joben aproape nou, strlucitor, n mn inea o flint mare
cu dou evi, iar la bru o macheta, una din acele lame lungi, ncovoiate, nici cuit, nici
sabie folosite mai ales n Mexic.
Numele celor patru albi ne snt cunoscute: Old Death, fierarul Lange, fiul su i
eu. Negrul era omul lui Cortesio din La Grange, acelai care n seara memorabil ne
introdusese n casa mexicanului.
Trei zile i trebuiser lui Old Death pentru a-i vindeca stupida lui contuzie.
Bnuiam c pania l cam ruina. S fii rnit n lupt e o cinste; dar s cazi n timpul
dansului i s-i striveti jumtate din old, e tare neplcut pentru un westman cu faima
lui Old Death. Asta l i necjea pe btrnul cerceta. Desigur c ndurase n tain dureri
mult mai mari dect cele mrturisite altminteri n-ar fi acceptat s amnm cu trei zile
plecarea noastr. Desele sale strmbturi dovedeau c nici acum durerea nu-i trecuse cu
totul. Cortesio aflnd, firete, de hotrrea celor doi Lange de a ne nsoi, ne vizitase n
pre-ziua plecrii i ne rugase s-i facem un serviciu, adic s-l
lum cu noi i pe negrul Sam. Rugmintea ne-a cam surprins,
dei n-am lsat s se vad acest lucru. n plus, nu mi se prea o
plcere s trti dup tine, sptmni ntregi, un negru cu care
n-ai nici n clin nici n mnec. Dai Cortesio ne-a lmurit c
primise de la Washington o depe important, n urma creia
trebuia s expedieze la Chihuahua un plic nu mai puin
important. Ar fi putut s ni-l ncredineze nou, dar atepta un
rspuns pe care noi nu i-l mai puteam aduce. De aceea se vedea
nevoit s trimit un curier i drept cel mai potrivit pentru
aceast misiune l socotea pe Sam. Era un om simplu, un negru
de rnd, dar i ntrecea cu mult pe semenii si. l slujea pe
Cortesio de mult vreme, i era devotat i fcuse nu o dat
primejdiosul drum pn peste grania mexican, dovedindu-se
plin de curaj n momentele grele. Cortesio ne-a asigurat c Sam
nu ne va stingheri ctui de puin i c, dimpotriv, ne va fi de
un real ajutor. Drept care ne-am dat consimmntul. i trebuie
spus c pn acum nu aveam motiv s regretm. Sam era un
clre remarcabil. Deprinsese aceast art de pe vremea cnd,
mpreun cu stpnul su, mai locuia n Mexic i trebuia s mie
cirezile mergnd clare. Era sprinten i foarte ndatoritor, se
inea mereu respectuos la distan i, dintre toi cei patru albi,
prea s m simpatizeze cel mai mult pe mine. M copleea cu
tot felul de atenii care mi dovedeau ataamentul su.
Old Death considerase inutil s ne pierdem vremea tot cutnd urmele lui Gibson
i lundu-ne pas cu pas dup ele. tiam precis n ce direcie o apucase detaamentul de
care s-a alturat i prin ce localiti avea s treac. De aceea, btrnul westman opinase
s clrim direct spre Rio Nueces i mai departe spre trectoarea Eagle. Acolo era
foarte probabil s ntlnim detaamentul. Bineneles c trebuia s ne grbim pentru a
rectiga atta timp pierdut. Eu, unul, refuzasem s cred c ar fi posibil s-l ajungem din
urm. Dar Old Death mi dduse asigurri c escorta mexican care-i nsoea pe recrui
se va feri de ochii observatorilor nedorii i va fi, deci, nevoit s fac ocoluri mari, n
timp ce noi vom merge n linie dreapt, ceea ce ar compensa pe deplin avansul de cteva
zile al detaamentului.
Roibii notri parcurseser n ase zile aproape dou sute de mile engleze,
performan de care nimeni, afar de Old Death, nu i-ar fi crezut capabili. Caii acetia
btrnei preau s fi ntinerit aici, pe drumurile Vestului. Iarba bogat, aerul curat,

71

ritmul susinut toate le priau de minune; deveneau din zi n zi mai zdraveni i mai
vioi, iar btrnul cerceta nu mai putea de bucurie: se dovedise un excelent cunosctor
n materie.
Lsasem n urma noastr San Antonio i Castroville, strbtusem districtul
Medina, cel cu ape mbelugate i ne apropiam de inutul din ce n ce mai arid care se
pierde apoi n trista nisiprie texan, a crei dezolare culmineaz ntre Rio Nueces i Rio
Grande. Voiam s apoi la vrsarea lui Turkey Creek n Rio Nueces. La nord-vest de noi
se nal Leona, muntele seme din vecintatea fortului Inge. Presupuneam c pe acolo
trebuie s fi trecut detaamentul, desigur fr a fi fost observat de garnizoana fortului.
Ne ateptam deci s descoperim vreo urm a lui Gibson i a celor de care se alturase.
Terenul era ct se poate de bun pentru clrie. Ne gseam ntr-o prerie vast, cu
iarb mrunt. Caii aproape c zburau pe netezimea ei. Aerul era pur i, n faa ochilor
notri, zarea se desfura limpede i luminoas. Cnd clream drept spre sud-vest, nici
nu ne uitam n alt direcie. Aa se explic faptul c nu observarm dect destul de trziu
apariia unor clrei. Old Death i zri primul i ne atrase luarea-aminte artnd spre
dreapta:
Privii, domnilor! Ce prere avei?
Un punct ntunecos parc se mica i se apropia ncet-ncet de noi. Hm! Medita
Lange ducndu-i palma streain la ochi. O fi vreun animal care pate.
Aa! Zmbi Old Death. Un animal! i nc unul care ronie iarb! Frumos!
Ochii dumneavoastr par s nu se mpace prea bine cu perspectiva. Punctul acela se
afl cam la dou mile engleze de noi.
La o asemenea distan, pn i un punctule ca sta nu poate reprezenta un
singur animal. Ar trebui s fie un bizon ct cinci elefani la un loc; or, pe aici nu se afl
bizoni, cu excepia cte unui exemplar rtcit. Dar i acela, nici gnd s hoinreasc n
alt anotimp afar de primvar sau toamn. n plus de asta, dac nu ai ochi format,
micrile unui punct att de deprtat te nal foarte lesne. n timp ce pasc, bivolul i
calul nainteaz extrem de ncet, cu cte un pas. Iar eu pun rmag pe orice c punctul
acela se deplaseaz n galop ndrcit.
Imposibil! Exclam Lange.
Pi, dac dumneata, ca alb, nu te dumereti, relu Old Death, s auzim ce
prere are negrul. Ia spune, Sam, ce crezi tu c se vede acolo?
Negrul, n modestia lui, tcuse pn atunci. Dar, interpelat direct, rspunse:
Clrei este. Patru, cinci sau ase.
Aa vad i eu. S fie oare indieni?
O, nu, sirra! Indian nu aa drept la alb vine. Indian se ascunde ca s vede cine
este alb, apoi vorbete la el. Asta clreii drept la noi vine. Asta alb.
Foarte adevrat, Sam. Constat, spre bucuria mea, c mintea i-e mai luminoas
dect culoarea feei.
O, sirra, o! i sticli dinii bravul nostru flcu. Laudele lui Old Death
reprezentau pentru el o rar cinste.
Dac oamenii aceia au ntr-adevr intenia s se apropie de noi, zise Lange,
atunci s-i ateptm.
Nici s nu v gndii la aa ceva! l corect btrnul westman. Vedei doar c nu
vin chiar n direcia noastr, ci mai degrab tind spre miazzi. Au observat ncotro ne
ndreptm i, ca s ne ias n drum, au luat-o n diagonal. Aadar, nainte! Nu e timp
s stm pe loc. S-ar putea s fie soldai din fortul Inge, plecai n recunoatere, n cazul
acesta, ntlnirea n-ar avea de ce s ne bucure.
i de ce nu?
Fiindc am afla lucruri neplcute, master. Fortul Inge e destul de departe de
aici, la nord-vest. Cnd comandantul fortului trimite patrule la o asemenea distan,

72

nseamn c situaia nu e tocmai roz. O s v lmurii n
curnd.
Ne continuarm drumul n acelai tempo. Punctul se
apropia acum vznd cu ochii, divizndu-se treptat n ase
punctulee care se mreau din ce n ce. Nu aveam nici o
ndoial c e vorba de clrei. Dup cteva minute,
recunoscurm i uniformele militare. Clreii se apropiar
att de mult, nct auzirm i un glas care ne som s ne
oprim, n faa noastr se afla un sergent de dragoni nsoit de
cinci ostai.
ncotro aa de grbii? ntreb el, strunindu-i calul.
N-ai vzut c ne apropiem?
Ba da, rspunse calm Olt Death. Numai c nu
neleg de ce ar fi trebuit s ateptm.
Pentru c avei obligaia s v prezentai.
Ei, uite, sntem albi i mergem spre sud. Sper c ajunge att.
La dracu! Se rsti sergentul. S nu credei c vom permite s ne luai n
bclie!
Pshawl fcu Old Death zmbind cu superioritate. Parc mie mi arde de glume?!
Doar ne aflm aici n prerie i nu la vreo coal unde dumneavoastr s ne-o facei pe
dasclul narmat cu nuiaua, iar noi s rspundem nfricoai la ntrebri.
Eu execut ordinele pe care le-am primit. V somez s ne spunei pe rnd
numele!
i dac n-am avea poft?
Vedei doar c ne-am putea face ascultai: avem arme!
Va s zic, aa! mi pare nespus de bine. Numai c nu v sftuim s ncercai.
Noi, domnule sergent, sntem oameni liberi! Ia s-l vd eu pe acela care ne-ar sili s-i
dm ascultare! Reinei: ne-ar silii L-a vr n pmnt, l-a strivi sub copitele calului!
Ochii i scprau. Strns cu genunchii, roibul su se cabra i fcu un salt n
direcia sergentului. Acesta se ddu repede ndrt, gata de ripost. Dar Old Death nu-i
ls rgaz i vorbi suprat:
Nici nu pun la socoteal c snt de dou ori mai btrn dect dumneavoastr i
c am trecut deci n via prin mai multe dect vei avea vreodat dumneavoastr
prilejul. Vreau numai s rspund ameninrii cu armele. V imaginai c aceste cuite
ale noastre snt de maripan, c evile putilor snt de zahr i gloanele de ciocolat?
Luai seama, dulciurile astea v pot veni de hac! Spunei c executai ordinele primite.
Well, aa se i cuvine, n-am nimic mpotriv. Dar v cere, oare, ordinul s v rstii la
nite westmeni ncercai i s adoptai un ton de care se servete generalul fa de
recrut? Sntem gata s stm de vorb. Dar noi nu v-am poftit ncoace i v pretindem s
fii politicoi!
Subofierul se cam fstci. Old Death prea transfigurat i atitudinea lui nu rmase
fr efect.
De ce v suprai degeaba, sir? ntreb sergentul. N-am avut intenia s fiu
grosolan.
Iar eu n-am simit nici n tonul, nici n expresiile dumneavoastr prea mult
delicatee.
nelegei, desigur, c nu ne aflm n salonul unei lady. Bntuie pe aici tot felul
de vagabonzi i trebuie s fim cu ochii n patru. Sntem ntr-un post naintat.
Vagabonzi? Ne numrai oare i pe noi printre aceti gentlemeni dubioi? Se
burzului btrnul.
Nu pot spune n nici un fel. Dar un om cu contiina curat nu refuz s se

73

recomande. Circul pe aici destui afurisii care vor s treac dincolo, la Juarez. n
asemenea canalii nu poi avea nici o ncredere.
Sntei, aadar, de partea secesionitilor, a Statelor din Sud?
Da. Sper c i dumneavoastr.
Eu snt totdeauna de partea oamenilor de treab i mpotriva mieilor. n ce
privete numele i originea noastr, nu vd nici un motiv s le trecem sub tcere. Venim
din La Grange.
Sntei, va s zic, din Texas. i Texasul a mers mpreun cu Sudul. nseamn
c am de-a face cu oameni de aceleai convingeri politice.
Convingeri politice! All devils! V exprimai prea subire pentru un simplu
sergent. Dar dect s v nirm cele cinci nume ale noastre, pe care desigur c le vei
uita imediat, mai bine vi-l spun numai pe-al meu. Snt un vechi cerceta de prerie i cei
care m cunosc mi spun de obicei Old Death.
Numele fcu impresie. Sergentul se nl n a i se uit int la btrn. Ceilali
militari l priveau surprini, dar prietenoi.
Subofierul, n schimb, i ncrunt sprncenele
i vorbi sever:
Old Death? Sntei, va s zic, Old
Death, spionul Statelor din Nord!
Domnule! i rspunse indignat
btrnul. Luai seama cum vorbii! Dac ai
auzit de mine, vei ti, desigur, c nu snt omul
care se las jignit! Mi-am pus n joc pentru
Uniune toat averea, sngele i viaa, fiindc
aa mi-a plcut i fiindc am considerat i
consider c principiile Nordului snt juste. Prin
spion se nelege cu totul altceva. Iar dac un
ingu ca dumneavoastr arunc asemenea
vorb i eu, vezi bine, nu-l altoiesc cu pumnul,
nseamn ca mi-e mil de el! Old Death nu se
teme nici de ase dragoni, nici de zece, nici de
mai muli. Din fericire, soldaii dumneavoastr
par mai detepi. S-ar putea s raporteze ei
comandantului de la fortul Inge cum l-ai
ntmpinat pe Old Death i cum l-ai tratat ca
pe un mucos. Snt convins c ai ncasa-o pe
cinste. V-ar scdea nasul ntr-att, nct nici cu
binoclul nu i-ai mai da de urm.
Ultimele cuvinte i atinser scopul. Comandantul fortului probabil c era un om
mai inteligent dect sergentul su. n raportul lui, acesta din urm trebuia, bineneles,
s pomeneasc de ntlnirea cu noi. De fapt, pentru un ef de patrul e un eveniment
fericit s dea peste un vntor cu atta faim, care i poate mprti sumedenie de idei i
sfaturi folositoare. Westmenii de soiul lui Old Death snt tratai de ctre ofieri cu cea
mai mare consideraie i stim, ca nite egali ai lor. Aadar, ce avea s raporteze
sergentul dup ce s-a com portat ca un mojic n faa viteazului cerceta? Desigur c n
sinea lui i punea aceast ntrebare. Nu degeaba se mbujorase la fa. Pentru a-l
intimida i mai mult, Old Death adug:
Toat cinstea uniformei ce-o purtai, dar nici hainele mele nu valoreaz mai
puin. La vrsta dumneavoastr, nu stric s ascultai cteva sfaturi din gura lui Old
Death. Cine e comandantul fortului Inge?
Maiorul Webster.

74

Cel care acum doi ani era cpitan n fortul Ripley? Continu Old Death cu
ntrebrile.
Chiar el.
Atunci transmitei-i salutri din partea mea. M cunoate bine. Am tras
adeseori la int amndoi i, dintr-un foc, am btut cuiul drept n centru. Dai-mi
carnetul dumneavoastr, s-i scriu cteva rnduri. Cred c o s-l bucure nespus cnd va
afla c un subaltern al lui m-a fcut spion.
Descumpnit de-a binelea, sergentul nu mai tia ce s fac. nghii n sec i, n
cele din urm, ngim cu vizibil nelinite:
Dar, sir, v asigur c n-am avut nici un gnd ru! Pentru alde noi, serviciul nu e
o joac. Avem necazuri destule i nu e de mirare dac uneori ne scap cte un cuvnt
nelalocul lui.
M rog! Asta sun ceva mai politicos. S presupunem, deci, c abia acum
ncepe convorbirea. Sntei bine aprovizionai cu igri n fortul dumneavoastr?
Acum nu. S-au terminat.
Asta-i ru. Ostaul fr tutun n-are chef de nimic. Prietenul meu i-a umplut
coburul cu igri de foi. Poate c v cedeaz ceva din rezervele sale.
Ochii sergentului i ai celorlali militari se ndreptar curioi spre mine. Scosei un
pumn de igri i le mprii ntre ei, oferindu-le i foc, Subofierul trase cteva fumuri i
faa i se lumin de ncntare, mi mulumi din cap i zise:
O havan ca asta e o adevrat pip a pcii. Cred c l-a ierta pe cel mai
nverunat duman dac aici, n prerie, dup sptmni de renunare, mi-ar oferi un
asemenea deliciu.
Pi, dac havana e mai tare dect cea mai rea vrjmie, atunci se cheam c
nu sntei chiar att de crunt, rse Old Death.
Firete c nu snt. Dar, sir, trebuie s ne vedem de drum i s nu discutm
dect strictul necesar. Ai observat cumva urme de indieni pe unde ai trecut?
Old Death rspunse negativ i se interes la rndul lui dac exist indicii c s-ar
afla indieni prin partea locului.
Ba bine c nu! Avem toate motivele s bnuim c indienii se foiesc pe-aici.
Bestiile au dezgropat din nou securea rzboiului!
La naiba! nseamn c-i grav! Despre ce triburi e vorba?
Comani i apai.
Aadar, cei mai periculoi! i ne aflm tocmai ntre cele dou teritorii ale lor!
Vai de capul celui pe care-l prind n foarfec!
Da. Fii cu bgare de seam. Noi am luat toate msurile; am i trimis curieri
dup ntriri i provizii. Zi i noapte cutreierm regiu nea n lung i-n lat. Pe oricine ne
iese n cale l cercetm ca s tim ce hram poart. De aceea, se cade s-mi scuzai
purtarea de adineauri.
Ce-a fost s-a uitat. Dar cine i ce i determin pe indieni s se bat ntre ei?
Vinovat e tocmai blestematul acela de... Pardon, sir! Poate c avei alt prere
despre... vreau s zic preedintele Juarez. Sntei, desigur, informat c Juarez a fost
nevoit s se retrag pn la El Paso. Bineneles c francezii l urmresc. Au ajuns la
Chihuahua i la Cohahuela. A trebuit s se ascund de ei ca ursul hituit de cini. L-au
fugrit pn la Rio Grande i l-ar fi urmrit nc mai departe sau l-ar fi prins pur i
simplu, dac preedintele nostru de la Washington n-ar fi fost att de prost s-i
opreasc. Toat lumea era mpotriva lui Juarez; s-au dezis de el pn i indienii din care
face parte prin obrie.
i apaii?
Nu. tia n-au fost nici pentru, nici contra. N-au luat nici o atitudine i au stat
linitii n brlog. Aa i-a sftuit Winnetou, tnrul i vestitul lor ef. n schimb, agentul

75

trimis de Bazaine i-a strnit pe comani mpotriva "preedintelui rou". Au venit n cete
compacte, firete, pe ascuns, cum e felul lor i au trecut n Mexic, pentru a face de
petrecanie partizanilor lui Juarez.
Hm! Adic pentru a jefui i ucide, pentru a distruge i prjoli. Dar m ntreb, ce
interes ar avea comanii n Mexic? Doar nu acolo se afl aezrile i domeniile lor de
vntoare, ci dincoace de Rio Grande. Ce le pas lor, dac n Mexic guverneaz Juarez,
Maximilian sau Napoleon? Nu, vinovaii snt cei care i agit i i asmut mpotriva unor
oameni panici. Nu putem condamna un trib napoiat, dac se las ispitit i profit de
prilej ca s se navueasc. Dar i cunoatem noi pe cei ce poart vina... Nu vreau s
intru n amnunte.
Nici eu. n fond, nu m privete. i, cum ziceam, cetele comanilor au trecut
grania, au executat, firete, toate ordinele primite i, ca urmare, s-au izbit de apai.
Comanii snt dintotdeauna dumanii nempcai ai apailor. De ast dat au nvlit n
tabra lor, au semnat moarte, au capturat prizonieri, le-au luat corturile i caii.
i pe urm?
i pe urm, sir? Toi prizonierii brbai, aa cum e obiceiul la indieni, au fost
legai la stlpul torturii.
Bnuiesc c obiceiul acesta nu e prea plcut pentru victimele cioprite cu
cuitul i fripte de vii... Ei i atunci, probabil c apaii au hotrt s se rzbune.
Nu. Snt nite fricoi.
Asta o aud pentru ntia oar. Oricum, nu-mi nchipui s fi acceptat n linite
aceast frdelege.
Au trimis civa rzboinici s trateze cu cpeteniile cele mai n vrst ale
comanilor. ntlnirea a avut loc la noi.
n fortul Inge? De ce tocmai acolo?
Au ales un teren neutru.
Aha, neleg. Va s zic, efii comanilor s-au prezentat la ntlnire?
Au venit cinci cpetenii, nsoite de douzeci de rzboinici.
i ci apai?
Trei.
Cu ce escort?
Singuri.
Hm! i mai susinei c snt fricoi! Trei oameni fr nici o gard au curajul s
strbat teritoriul inamic pentru a se ntlni cu douzeci i cinci de adversari! Domnule,
dac-i cunoatei ct de ct pe indieni, trebuie s admitei c e un act eroic. i cum s-a
terminat ntrevederea?
Nu prea bine. Nenelegerile s-au adncit i mai mult. Pn la urm, comanii au
tbrt pe solii apailor. Doi au fost ucii, iar al treilea, dei rnit, a reuit s ajung la
calul su i s sar un gard de trei coi nlime. Comanii l-au urmrit, dar fr
rezultat.
i asta se ntmpl pe teren neutru, sub protecia unui fort co mandat de un
maior din trupele Uniunii! Ce perfidie din partea comanilor! Mai e de mirare dac, n
urma celor ntmplate, apaii au dezgropat securea rzboiului? Solul lor, care a scpat
din ghearele morii, le va fi adus tirea i acuma, firete c au pornit s se rzbune. i
cum crima s-a petrecut ntr-un fort al albilor, se vor ridica i mpotriva acestora. Dar
cum credei, ce atitudine vor avea comanii fa de noi?
Amicale. nainte de a prsi fortul, cpeteniile lor ne-au asigurat c se vor bate
numai cu apaii; feele palide, ziceau ei, snt prieteni.
Cnd a avut loc aceast ntlnire sngeroas?
Luni.
Astzi e vineri. Au trecut, aadar, patru zile. Ct au mai zbovit comanii n fort

76

dup fuga apaului?
Foarte puin. Pre de un ceas.
i i-ai lsat s plece? De ce nu i-ai reinut ca s dea socoteal de fapta lor?
Trdarea i crima au fost svrite pe teritoriul Statelor Unite. Maiorul avea datoria s-i
ia prizonieri i s raporteze cazul la Washington. Nu-l neleg!
Plecase n ziua aceea la vntoare i s-a ntors abia ctre sear.
Ca s nu asiste la tratative i la crim! Cunosc eu mecheria. Dac apaii afl
c li s-a permis comanilor s prseasc fortul, atunci vai de albii ce vor cdea n
minile lor! N-or s crue pe nimeni.
V alarmai degeaba, sir! Au profitat i apaii de pe urma acestei msuri. Dac
solii comanilor ar mai fi rmas numai o or n plus, atunci apaii ar mai fi pierdut nc
o cpetenie de-a lor.
Old Death se art surprins.
nc o cpetenie? Ah, ncep s neleg! Au trecut patru zile de atunci. Or, dnsul
avea un cal minunat, galopa mai repede ca noi. Da, da! Cu siguran c...
De cine vorbii? ntreb mirat sergentul.
De Winnetou.
Da, el a fost. Nu apucaser bine comanii s dispar spre apus, c i zrirm
un clre. Venea dinspre rsrit, din direcia lui Rio Frio i cuta s cumpere n fort
nite praf de puc i gloane de pistol. Nu purta nici un semn al vreunui trib i nu-l
cunoteam. n timp ce-i lua n primire muniia, ofierul de serviciu, care se afla
ntmpltor acolo, i povesti cele petrecute.
Foarte, foarte interesant! Exclam Old Death agitat la culme. Pcat c n-am fost
i eu de. Fa. i ce i-a rspuns ofierului?
Doar att: "Muli albi vor ispi aceast frdelege comis sub ochii votri i
nepedepsit!" Apoi a ieit din depozit i a nclecat. Ofierul s-a luat dup el ca s-i
admire murgul, un cal ntr-adevr splendid. Atunci indianul i-a spus: "Vreau s fiu mai
cinstit cu voi dect ai fost voi cu mine. V declar c de astzi ncepe btlia ntre
rzboinicii apai i feele palide. Oamenii notri stteau linitii n cor turile lor; au venit
comanii, i-au atacat mielete, le-au luat femeile, copiii, caii i corturile, pe muli i-au
ucis, pe alii i-au fcut prizonieri i i-au dus departe ca s-i pun la stlpul caznelor. Dar
i atunci nelepii notri, ascultnd de glasul Marelui Spirit i-au pstrat rbdarea. Nu
au dezgropat pe loc securea rzboiului, ci au trimis ncoace, la voi, pe solii neamului lor
pentru a se nelege cu comanii. i solii au fost omori aici, n faa voastr. I-ai lsat
pe ucigai s plece i v-ai artat a fi dumanii apailor. Nu asupra noastr, ci asupra
voastr cad n valuri sngele acestui rzboi!"
Da, da, aa e dnsul! Parc-l aud vorbind! Coment Old Death. i ofierul ce-a
fcut?
L-a ntrebat cine e. i abia atunci indianul i spuse numele: Winnetou,
cpetenia apailor. Aflnd cu cine are de-a face, ofierul a dat ordin s se nchid poarta
i indianul s fie luat prizonier. Avea ' tot dreptul s procedeze aa, deoarece Winnetou
declarase rzboiul i nu se afla n misiune de parlamentar. ns indianul i-a rs n nas, a
dat pinteni calului, a trecut ca un fulger printre militari i, ca i apaul dinaintea lui, a
srit peste gard. Detaamentul trimis n urmrire s-a ntors fr nici o isprav.
Ai dat de belea! Acum se dezlnuie iadul. Vai de fort i de garnizoana lui dac
nu nving comanii! Vei fi mcelrii cu toii... ia spunei-mi, n-ai mai avut i alt vizit?
A trecut unul clare, alaltieri, ctre sear. Pleca spre Sabinal i-i spunea
Clinton. Asta o tiu precis: eram tocmai de gard la poart.
Clinton! Hm! S vi-l descriu un pic, poate se potrivete.
l zugrvi pe Gibson care, dup cum se tie, i luase numele de Clinton. Sergentul
confirm. n plus, Old Death i art i fotografia, n care sergentul recunoscu fr nici o

77

rezerv pe omul cu pricina.
V-ai lsat dui de nas, zise Old Death. Individul nu mergea la Sabinal, ci a
trecut pe la voi ca s spioneze cum stau lucrurile. E unul din pctoii de care vorbeai
adineauri.
Desigur c s-a ntors la banda lui, care-l atepta. Altceva important nu s-a mai
ntmplat?
Nu mai tiu nimic.
Atunci am terminat. S-i raportai maiorului c m-ai ntlnit.
Ca subordonat, nu e nevoie s-i comunicai prerea mea despre ultimele
ntmplri, dar v spun c ai fi putut evita mari nenorociri i mult vrsare de snge
dac v-ai fi fcut datoria cum trebuie. Good bye, boys! La revedere, biei!
i ndemn calul i porni. l urmarm i noi, salutndu-i scurt pe dragonii care se
ndreptau spre nord. Galoparm apoi n tcere o bun bucat de drum. Old Death era
necjit, czuse pe gnduri. Soarele se pregtea s apun. Rmsese cel mult o or pn
s se nsereze i totui la miazzi orizontul mai arta ca o linie subire. Voiam s ajun
gem nc n aceeai zi la Rio Leone; or, pdurile de acolo ar fi trebuit s apar la orizont
ca o dung mult mai vizibil. nsemna, deci, c ne aflam nc departe de inta noastr.
i Old Death i ddu, desigur, seama de situaie; nu-i slbea deloc calul; zorea
ntruna.
Graba noastr se dovedi pn la urm util. Tocmai cnd discul dilatat al soarelui
se cufunda n apus, zrirm la miazzi o dung ntunecat. Pe ct ne apropiam, pe att
dunga devenea mai clar. Pmntul, pn atunci nisipos, se acoperea din nou cu iarb.
n sfrit, desluirm limpede i arborii. Dup ce fcuserm atta drum obosi tor, ni se
prea c vrfurile copacilor ne mbie i ne cheam la odihn. Old Death i ls calul la
pas i zise:
Unde cresc arbori, musai s fie i ap prin apropiere. n faa noastr e rul
Leona. Vom poposi pe malul lui.
Ajunserm curnd la un crng care se ntindea ca o fie ngust pe ambele maluri
ale rului. Pe lng arbori creteau tufe multe i dese. Albia rului era larg, apa n
schimb destul de mic. Totui, la punctul unde ajunsesem, nu era vad; de aceea o
luarm ncet n sus, de-a lungul malului. Dup o scurt cercetare, gsirm un loc unde
apa, nu prea adnc, unduia limpede peste prundiul lucios. ntr-acolo ne mnarm caii
ca s trecem pe malul cellalt. Old Death clrea n frunte. Cnd s intre n ap, btrnul
opri, descleca i privi atent albia rului.
Well! ddu el din cap. mi nchipuiam eu! Iat aici o urm pe care n-am fi
putut-o descoperi n pietriul de pe mal. Uitai-v i voi!
Desclecarm la rndul nostru i observarm ntr-adevr nite adncituri mai mari
de o palm i ducnd spre largul apei.
S fie asta o urm? ntreb Lange. n sfrit, s-ar putea s avei dreptate, sir. O
fi trecut vreun cal, adic un clre.
S vin i Sam. S-i auzim prerea.
Negrul se inea cuviincios ndrtul nostru. Veni n fa, se uit n fundul apei i
declar:
Asta doi clrei; trecut apa ncolo.
De unde tii c au fost clrei i nu nite cai slobozi?
Fiindc asta cai cu fier la picior, nu slbatic. Asta cal blnzi, merge pe ei
clrei. Urma este adnc. Cai avut greutate, adic om. Cai singuri nu trece alturi ap,
merge unul dup altul. nti oprete la mal i bei, dup aceea trece. Dar asta aici nu stat,
ci trecut drept nainte. Ai mers i alturi. Asta calul faci numai dac vine porunc de la
fru. i unde fru, nseamn c este a. i pe a este clrei.
Bravo, Sam! l lud din nou btrnul. Nici eu n-a ti s-o spun mai bine.

78

Vedei, domnilor, c snt cazuri n care un alb poate nva destule de la un negru. Prin
urmare, cei doi clrei erau grbii; nici n-au lsat rgaz cailor s-i moaie botul n ap.
Cum ns bietele animale vor fi fost nsetate i orice clre are n primul rnd grij de
calul su, mi vine s cred c s-au adpat la malul cellalt. Oricum, oamenii acetia
trebuie s fi avut motive serioase de s-au grbit atta s ajung dincolo. S sperm c le
vom afla.
n timp ce noi cercetam urmele, caii se adpar pe ndelete. Ne sltarm iari n
ei i atinserm malul opus fr s ne udm mcar cizmele; apa era acolo att de mic,
nct nu ne ajungea nici pn la scri.
Abia urcarm pe uscat c Old Death, al crui ochi atent nu scpa nici un
amnunt, zise:
Iat de ce erau grbii. Uitai-v la teiul acesta: e descojit cam pn la nlimea
unui om. i cu astea de-aici ce-o fi?
Ne art dou rnduri de rui nfipi n pmnt, nu mai mari ca nite creioane.
Ce rost vor fi avnd ruii? Continu Old Death. Ce legtur e ntre ei i
scoara teiului? Vedei pe jos nite rztur de coaj, uscat, mprtiat jur-mprejur?
ruii, domnilor, au fost folosii la mpletituri. Ai vzut vreodat un dispozitiv de lemn
pentru mpletit plase i alte lucruri asemntoare? Ei, un asemenea dispozitiv se afl
acum n faa noastr, numai c nu e din lemn i nu e prins n cuie. Cei doi clrei au
mpletit din scoar de copac o legtur de doi coi lungime i doi lime. Asta se vede
din felul cum snt dispui ruii. Dup cte tiu, asemenea legturi sau fee din scoar
proaspt le folosesc indienii pentru bandajarea rnilor. Scoara umed rcorete rana
i apoi, uscndu-se, se contract att de tare, nct face s reziste chiar i un os beteag.
nseamn c cel puin unul din cei doi clrei era rnit. i acum privii fundul apei.
Observai n nisip dou adncituri mari de tot ca de la nite scoici gigantice? Aici s-au
blcit caii. Aa nu fac dect caii indieni. Au fost deeuai ca s se poat odihni i rcori,
ceea ce nseamn c-i mai atepta un drum obositor. Snt aproape sigur c cei doi
clrei n-au zbovit aici dect pentru a confeciona fesele, apoi i-au continuat n grab
drumul. Iat deci concluzia cercetrilor noastre: doi clrei pe cai indieni, din care cel
puin unul era rnit, au trecut apa n mare grab fr s-i adape mai nti caii; zriser
teiul acesta i au dat zor ncoace ca s bandajeze rana. Apoi au pornit mai departe. Ce
rezult de aici, domnule? Frmntai-v un pic creierul! M ndemn btrnul pe mine.
Am s ncerc. Dar s nu rdei dac voi nimeri cu bta n balt!
Nici gnd! V consider ucenicul meu i de aceea nici nu m atept nc la o
judecat matur.
Ei bine, lund n considerare rasa cailor, presupun c stpnii lor erau indieni,
ceea ce m trimite cu gndul la ntmplrile din fortul Inge. Unul dintre solii apailor,
dei rnit, s-a salvat prin fug. Winnetou a prsit i el mai apoi fortul, s-a luat n toat
graba dup omul lui i, avnd un cal foarte sprinten, l-a ajuns curnd din urm.
Nu e ru! Aprob Old Death. i altceva?
Cei doi apai trebuiau s ajung repede la ai lor, ca s-i in formeze despre crima
svrit de comani la fortul Inge i s-i pun n gard asupra unui eventual atac din
partea acestora. De aci i graba lor. Abia dup ce au trecut dincoace i-au ngduit
rgazul de a se ocupa de bandajarea rnii; tiau, probabil, dinainte c aici vor putea face
rost de coaj de tei. Au lsat caii s se mai nvioreze i pe urm i-au reluat cursa.
Aa e! Snt mulumit de rspuns. Nici o ndoial c e vorba de Winnetou i de
solul scpat din minile comanilor. Firete c urmele lsate n iarb s-au ters pn
acum, dar mi nchipui ce direcie au apucat. Vor fi traversat Rio Grande, continundu-i
apoi drumul n linie dreapt. Aa vom merge i noi. Sper c vom da de vreun semn al
lor. Deocamdat, s ne cutm un loc de popas; mine va trebui s-o pornim foarte
devreme.

79

Ochiul lui ager gsi curnd un loc potrivit, un mic lumini cu iarb deas i
nconjurat de tufe, unde caii notri se puteau ospta din belug. Le scoaserm eile i i
priponirm cu ajutorul lasso-urilor pe care le luasem din La Grange. Apoi, din ultimele
rezerve alimentare, pregtirm o cin modest. ntrebndu-l pe Old Death dac n-ar fi
cazul s aprindem un foc de tabr, acesta m msur ironic i rspunse:
M ateptam, sir, la o astfel de ntrebare din partea dumneavoastr. Vei fi citit,
desigur, vreo dulceag istorioar cu indieni, din cele ale lui Cooper sau ale altor autori.
mi nchipui c v-au plcut, nu-i aa?
Oarecum.
Pi da! Toate astea se citesc cu plcere; lucrurile merg strun, fr greuti. i
aprinzi pipa sau igara, te lungeti pe canapea, i rezemi picioarele pe speteaz i te
scufunzi n lectura crii mprumutate de la bibliotec. Dar ia ncearc s intri aievea n
pdurile virgine, n Vestul slbatic! O fi fost Cooper un foarte iscusit romancier, nu zic
ba, de altfel am savurat i eu crile lui cu mohicani i cu alte drcovenii, dar n Vest nu
i-a clcat vreodat piciorul. S-a priceput de minune s amestece poezia cu realitatea,
numai c n Vest n-ai de-a face dect cu faptul concret. Eu, unul, n-am descoperit nici
strop de poezie. Citeti n volumele lui despre nite splendide focuri de tabr, la flacra
crora se frig pulpe suculente de bizon. Eu, ns, atta v spun, dac aprindem un
focule ct de mic, orice indian aflat la dou mile engleze de aici i-ar simi mirosul.
Va s zic la distan de aproape un ceas clare? E cu putin?
Vei mai avea prilejul s descoperii cum lucreaz nasul indienilor. i nu numai
ei, dar i caii lor adulmec orice miros i l semnaleaz cu acel nechezat specific n urma
cruia destui albi i-au pierdut viaa. Iat de ce cred c va trebui s renunm astzi la
farmecul focului de tabr.
Bnuiesc, totui, c nu snt indieni prin apropiere: comanii nc nu pot fi pe
drum. Pn s se fi ntors parlamentarii, pn s fi dat curierii alarma n diferitele triburi,
trebuie s fi trecut destul timp.
Hm! Ce mai vorbe detepte poate s nire un greenhorn! Ai uitat, din pcate,
trei lucruri. nti, c ne aflm chiar pe teritoriul comanilor; al doilea, c rzboinicii lor
miun pn i dincolo, n Mexic; al treilea, c nici cei rmai acas nu ateapt s fie
mobilizai cu toba, ci snt de mult gata de lupt. Sau credei cumva c comanii snt att
de proti nct s-i ucid pe solii apailor, fr s se fi pregtit pentru o btlie n stil
mare? Aflai c aciunea mpotriva solilor apai nu s-a produs n urma unui simplu
impuls de mnie: totul a fost di nainte chibzuit i hotrt. Pun rmag c nc de pe
acum comanii se afl la Rio Grande. i m tem c n-o s-i fie uor lui Winnetou s
treac rul pe ascuns.
Sntei, aadar, de partea apailor?
n sinea mea, snt. Li s-a fcut o nedreptate. Au fost atacai mielete. n plus,
am o simpatie deosebit pentru Winnetou. Dar prudena ne oblig s nu lum atitudine
pe fa. S fim bucuroi dac vom ajunge teferi la int; s nu cedm cumva ispitei de a
face ochi dulci vreuneia din pri. De altfel, nu prea am motive s m tem de comani. Ei
m cunosc. Nu le-am fcut niciodat cu bun tiin vreun ru. I-am vizitat adeseori i
m-au primit prietenete. Una din cele mai cunoscute cpetenii ale lor, Oyo-coltsa, adic
Biberul alb, mi-e chiar prieten. I-am fcut cndva un serviciu pe care a promis s nu-l
uite nicicnd. Asta s-a ntmplat sus, lng Red River; fusese atacat de o trup de cicazai
i, dac nu soseam eu i-ar fi pierdut, desigur, scalpul i viaa. Acum prietenia asta
poate fi de mare nsemntate pentru noi. Dac-i ntlnim pe comani i vedem c ne
ntmpin cu dumnie, atunci fac apel la prietenia cu eful. i, la urma urmei, sntem
cinci oameni n toat firea i sper c toi tim s tragem cu puca. Pn s-mi jupoaie
vreun indian pielea de pe cap, v asigur c o duzin de-ai lui vor primi bilete de cltorie
spre venicele plaiuri ale vntoarei. Oricum, s fim pregtii ca i cnd ne-am afla pe teri

80

toriu inamic. Nu ne culcm toi deodat; trebuie s avem mereu cte un om de gard; ne
schimbm din or n or; tragem la sori cu cinci fire de iarb i stabilim schimbul
fiecruia. Vom dormi deci fiecare cte cinci ore. E suficient.
Smulse firele de iarb i traserm la sori. Eu czui n ultimul schimb. ntre timp
se nnoptase i domnea un ntuneric de neptruns. Ct eram nc treji, nu trebuia nici o
gard. i se prea c nici nu aveam poft de somn. Ne aprinserm cte o igar i ne
aezarm la taclale. Mai cu seam Old Death ne antrena cu istorisirile lui. Alegea cu
bun tiin ntmplri din care s avem ceva de nvat. Astfel trecu o bun parte din
timp. Cnd s-mi reglez detepttorul de la ceasul meu de buzunar, constatai c se
fcuse ora zece i jumtate.
Deodat, Old Death tcu i trase cu urechea. Unul din caii notri sforise ntr-un
fel aparte, ca de nelinite sau team.
Hm! Fcu btrnul. Asta ce-o fi? tiam eu ce tiam cnd i-am declarat lui
Cortesio c gloabele astea trebuie s fi trit cndva n prerie! Numai un cal obinuit cu
Vestul sforie aa. Pesemne c a simit ceva suspect prin apropiere. Dar, domnilor, nu
mai cscai degeaba ochii ca s descoperii cauza nelinitii sale! Aici, ntre tufe, e
ntuneric bezn i, dac v concentrai privirea, ochii capt o strlucire care poate fi
observat de duman. Mai bine uitai-v n pmnt i lsai c scrutez eu ntunericul;
mi trag plria pe ochi ca s nu se vad licrul... Atenie! Nu v micai!
Sforitul se repet. Unul din cai probabil al meu tropia de parc-ar fi vrut s
se smulg din lasso. Amuirm cu toii, dar Old Death opti, mustrndu-ne:
Ce dracu' ai amuit? Dac e cineva prin preajm i ne-a iscodit, atunci tie c
stteam la taifas; i tocmai tcerea noastr de acum l va face s priceap c sforitul,
calului ne-a trezit bnuieli. Ei, hai, discutai! Vorbii ce v trece prin cap!
Atunci negrul anun n oapt!
Sam tie unde este om. Sam ai vzut doi ochi.
Bine! Dar nu te mai uita ncolo, c te vede i el. Unde zici c e omul?
Unde Sam legat cal, dreapta de corcodu. Jos, la pmnt, vzut doi scntei slab.
Am neles! M strecor eu n spatele lui i-l iau de ceaf. Nu cred s fie mai
muli, deoarece caii notri s-ar comporta n alt chip. Hai, vorbii, discutai cu glas tare!
Asta ne aduce un dublu folos: nti de toate, l facei pe individ s cread c nu bnuim
nimic i, n al doilea rnd, mi acoperii zgomotul pailor care, pe asemenea ntuneric, e
greu de evitat.
Lange m ntreb ceva n gura mare i eu i ddui un rspuns sonor. De aci se
porni un dialog susinut n care ne czneam s picurm ct mai mult umor, pentru a
crea o atmosfer de veselie i voie bun. Rsul degajat era, desigur, cel mai potrivit spre
a-l convinge pe spion de totala noastr nepsare i a-i abate atenia de la zgomotul provo
cat de apropierea lui Old Death. Will, fiul lui Lange, ca i negrul Sam ni se alturar i
sporovirm aa, fr nici o reinere, timp de vreo zece minute, pn cnd ne ntrerupse
glasul lui Old Death:
Ei, ia de colo! Nu mai turuii atta! Nu mai e nevoie. L-am prins. Vi-l aduc
plocon!
Dinspre partea unde era priponit calul negrului veni mai nti ca un fonet i apoi
se ivi btrnul clcnd apsat. Depuse n faa noastr povara pe care o crase n spinare.
Aa! Zise el. A fost o lupt uoar; larma voastr l-ar fi fcut pe indian s nu
aud nici huruitul unui cutremur de pmnt!
Indian? Atunci nseamn c snt i alii prin apropiere?
Se poate, dar nu cred. Deocamdat, s facem un pic de lumin i s-l vedem la
fa. Am vzut aici destule frunze uscate, ba i nite vreascuri. Stai s le aduc. ntre
timp, avei grij de dumnealui.
Vd c nu mic. L-ai ucis?

81

Nu. Doar contiina i-am trimis-o la plimbare. I-am legat minile la spate chiar
cu brul lui. Pn i vine n fire, m ntorc.
Se duse dup vreascurile cu pricina i se napoie curnd. Ne apucarm s le
mrunim. Chibrituri aveam. ncinserm astfel un crmpei de foc pentru a deslui chipul
prizonierului. Vreascurile erau att de uscate, nct aproape c nici nu scoteau fum.
Acum l vedeam bine pe indian. Purta pantaloni de piele cu ciucuri, cma
vntoreasc tot din piele i mocasini simpli, fr nici o podoab. Prul i era tuns
mrunt. Numai n cretet pstrase un smoc. Avea faa vopsit: dungi negre, pe fond
galben. Armele, adic un cuit, un arc i o tolb de piele pentru sgei, precum i alte
lucruri pe care le purta la bru i le luase Old Death. Indianul zcea fr simire,
nemicat, cu ochii nchii. Parc era mort.
Un rzboinic de rnd, constat Old Death. Nu poart nici un semn c ar fi rpus
vreun inamic: nici un scalp la bru, iar nclrile i snt simple, fr ciucuri de pr de
om. i lipsete pn i punga cu "medicamente". Pare s n-aib nume, sau poate i l-a
pierdut n lupt o dat cu amuletele. Acum l-au trimis ca iscoad; e o misiune plin de
primejdii, n care se poate evidenia dobornd vreun duman i redobndindu-i astfel
numele. Aha, uitai-v! ncepe s mite. i re vine. Stai linitii!
Prizonierul ncerc s-i destind mdularele i respir adnc. Dndu-i seama c
are minile legate, un fior de groaz i strbtu fiina. Deschise ochii, ddu s se salte,
dar czu la loc. Ne privi apoi cu ochii injectai. Zrindu-l pe Old Death, exclam:
Coa-pehve!
Aceasta e o expresie din graiul comanilor. nsemnnd btrna moarte, adic exact
nelesul numelui Old Death.
Chiar eu, rspunse btrnul cerceta. Rzboinicul rou m cunoate?
Fiii comanilor l cunosc foarte bine pe omul cu acest nume i care a fost
oaspetele lor.
Eti coman. Se vede dup vopseaua de pe obrazul tu. Cum te cheam?
Fiul comanilor i-a pierdut numele i n-o s-l mai poarte niciodat. Credeam
c-l recuceresc, dar cznd acum n minile feelor palide, m-am acoperit iari de ocar
i ruine. V rog, luai-mi viaa! Voi nla cntece de lupt i nu-mi va scpa nici un
geamt cnd m vei arde la stlpul caznelor!
Nu putem s-i ndeplinim rugmintea; doar i sntem prieteni! Numai
ntunericul e de vin c te-am luat prizonier; nu am tiut c eti un fiu al comanilor cu
care trim n bun pace. Vei rmne n via i vei svri fapte mari ca s-i cucereti un
nume, iar dumanii or s tremure naintea ta. Eti liber!
i Old Death i dezleg minile. M ateptam ca indianul s nu mai poat de
bucurie; dar el nici nu se mic din loc:
Nu, fiul comanilor nu e liber! El vrea s moar. Bag-i cuitul n inim!
N-am pentru ce i nici nu-mi face vreo bucurie. De ce, adic, te-a omor?
Pentru c m-ai prins. Dac rzboinicii notri afl adevrul, voi fi alungat. Ei vor
spune despre mine: "Mai nti i-a pierdut punga cu medicamente i numele, apoi a
czut n minile feelor palide; nseamn c e orb i surd i nu va mai purta niciodat
semne de rzboinic".
Omul vorbea sfietor de trist. Ce-i drept, nu-l nelegeam cuvnt cu cuvnt, pentru
c vorbea n graiul comanilor amestecat cu expresii englezeti. Dar ceea ce nu
nelegeam m sileam s ghicesc.
Fratele rou s nu-i simt fruntea ntinat i sufletul apsat de ruine,
intervenii eu, nainte ca Old Death s-i rspund. Nu e defel ruinos s fii prins de un
alb cum e Coa-pehve. De altfel, rzboinicii comanilor nu vor afla niciodat c ai czut
prizonier. Vom ti s pstrm taina.
i Coa-pehve ntrete oare acest legmnt? ntreb indianul.

82

Bucuros! ncuviin Old Death. Vom spune doar c ne-am ntlnit, att. Tu m-ai
recunoscut i, tiindu-m prieten, ai venit panic n ntmpinarea mea... Asta nu mai e
nici o greeal.
Vorbele fratelui meu alb, att de vestit, m bucur. Acum m pot ridica de jos;
am ncredere n cuvntul lui i nu m mai ntorc printre rzboinicii comanilor ca un
blestemat. Ct vreme ochii mei or s vad soarele, voi purta recunotina feelor palide
pentru tcerea lor.
Se ridic n capul oaselor, rmase un timp aa i rsufl uurat. Pe faa lui
vopsit, zadarnic ai fi cutat s-i deslueti starea sufleteasc; dar se simea ct de colo
c i se luase o piatr de pe inim.
Firete c lsai n seama btrnului westman s continue discuia. Ceea ce dnsul
nu ntrzie s fac:
Prietenul nostru rou a vzut c-i dorim binele. Sperm c i el ni-e prieten i
va rspunde cinstit ntrebrilor mele.
Coa-pehve s ntrebe. Voi spune numai adevrul.
A pornit oare fratele meu de unul singur i din voia lui ca s rpun vreun
duman sau vreo fiar slbatic, pentru ca pe urm s se ntoarc la el, n wigwam, cu
un nume nou? Sau poate c mai snt i ali rzboinici pe-aici?
Ct frunz i iarb.
nseamn c toi rzboinicii votri snt plecai de la wigwamurile lor?
Da, au pornit s le ia dumanilor scalpul.
Despre ce dumani vorbeti?
Despre cinii de apai. Au mprtiat o putoare, de-a ptruns pn n corturile
noastre. i atunci rzboinicii comanilor au pornit mpotriva acestor coioi, fgduind
s-i tearg de pe faa pmntului.
i n-au cerut mai nti sfatul neleptelor cpetenii?
Ba da. Cpeteniile s-au adunat i au hotrt rzboiul. Apoi vracii l-au ntrebat
pe Manitu, Marele Spirit i rspunsul a fost mulumitor, ncepnd de la taberele
comanilor i pn la marele fluviu pe care albii l numesc Rio Grande del Norte,
pretutindeni miun rzboinicii notri. De patru ori a asfinit soarele de cnd securea
rzboiului a fost purtat din cort n cort.
Fratele meu rou face i el parte dintr-o ceat de rzboinici?
Da. Am poposit mai sus de aici, pe malul rului i iscoadele au plecat s
cerceteze dac inutul e singur. Eu m-am ndreptat ncoace; mirosisem c se afl aici
nite cai strini, ai feelor palide. M-am strecurat printre tufe ca s-i numr; dar m-a
prins Coa-pehve i m-a omort pentru ctva timp.
S uitm ce-a fost i s nu mai pomenim de ntmplarea asta. Ci rzboinici ai
comanilor se afl acolo sus?
De zece ori zece.
i cine i comand?
Avat-vila, tnra cpetenie.
Avat-vila nseamn Marele urs. Old Death i controla memoria i rosti:
Nu-l cunosc. Nici n-am auzit de el.
i-a primit numele abia de cteva luni, fiindc a dobort n muni un urs
cenuiu i a adus acas blana i ghearele ursului. E feciorul lui Oyo-coltsa, cruia feele
palide i spun Biberul alb.
O, pe acela l cunosc! Sntem prieteni.
tiu. Am vzut cu ochii mei cnd ai fost la el. Fiul su, Marele urs, va fi bucuros
s te ntlneasc.
i unde l gsesc? Departe?
Dup socoteala noastr, ar fi cam o jumtate de or calare.

83

Atunci se cade s-l vedem. l vom ruga s ne primeasc n ospeie. Fratele meu
rou s ne arate drumul.
Dup nici cinci minute nclecarm i pornirm; indianul mergea nainte. Ne
conduse mai nti prin crng, ne scoase n cmp deschis i o lu apoi n susul malului.
Nu dur dect un sfert de or i observarm prin ntuneric cteva siluete de
oameni. Erau strjile. Cluza noastr schimb cu ele cteva vorbe i se deprta. Noi
ceilali ramaserm locului. Dup un timp, comanul se napoie i ne cluzi mai
departe. Era bezn s-o tai cu cuitul. Cerul se nnourase; pe bolt nici un licr de
stea. Ne uitam atent ba la dreapta, ba la stnga, dar nu deslueam nimic. Ne oprirm din
nou.
Fraii mei albi s nu mai nainteze, ne sftui cluza. Pe timp de rzboi fiii
comanilor nu aprind focul, dar acum l vor aprinde, fiindc snt convini c nu se afl
nici un duman prin preajm.
Plec iari de lng noi. La un moment dat, zrii prin noapte o lumini ct o
gmlie de ac.
Asta-i punka, ne lmuri Old Death.
Ce anume? M interesai, prefcndu-m c nu tiu.
Scprtoarea preriei. Dou buci de lemn, una lat, alta subire, rotund.
Cea lat e prevzut cu o mic cresttur care se umple cu punka, adic putregai uscat
de prin scorburile copacilor. E cea mai bun
iasc din cte se cunosc. Beiorul subire se
potrivete apoi n scobitura umplut cu putregai
i se freac repede-repede, cu amndou minile.
Prin frecare, iasca se ncinge i ia foc. Uitai-v!
Plpi mai nti o flcruie, apoi, alimentat
cu frunzi uscat crescu pllaie. Curnd, focul
sczu din nou, cci indienii tempereaz de obicei
lumina ca s nu se ntind prea departe. Ei car
uscturi i le aaz jur-mprejur, cu vrfurile
ndreptate spre flacr. Astfel, apropiind sau
deprtnd vreascurile de foc, lumina poate fi
nteit sau domolit dup voie.
Cnd, la un moment dat, flacra izbucni
mai tare, m dumerii unde ne aflm. Ne opriserm sub nite arbori i eram mpresurai
din toate prile de indieni. Numai puini erau narmai cu puti; majoritatea purtau
sulie, arcuri i sgei. Dar fiece ins i avea tomahawkul su, acea teribil secure a
indienilor care, mnuit de oameni iscusii, e cu mult mai primejdioas dect pare.
Dup ce comanii i reglar focul, ni se transmise invitaia s desclecm. Caii
notri fur dui n alt parte; ne aflam astfel n puterea indienilor, cci n aceste locuri
omul fr cal e ca i paralizat. Ce-i drept, nimeni nu ne ceru s depunem armele, dar
cinci oameni fie i narmai contra o sut de rzboinici nu nseamn un raport de
fore prea plcut.
Ni se ngdui s venim lng foc, unde nu edea dect un singur indian. Avea
obrazul att de vopsit (n aceleai culori ca i cluza noastr), nct nu deslueam deloc
dac e tnr sau btrn. Prul i era mpletit i adunat ntr-o chic nalt. O pan de
vultur alb i flu tura pe cretet. La bru i atrnau dou scalpuri, la gt punga cu
"medicamente" i pipa pcii. De-a curmeziul genunchilor inea o flint veche de prin
anii douzeci sau treizeci. Omul ne msur pe rnd din cretet pn-n tlpi. Pe negrul
nostru parc nici nu-l lu n seam, cci indienii i dispreuiesc total pe semenii notri
de ras neagr.
Face pe grozavul, mi strecur Old Death n nemete, pentru ca indianul s nu

84

priceap. Ia s-i artm c i noi sntem efi! Luai loc i lsai-m pe mine s vorbesc!
Se aez n faa cpeteniei i noi i urmarm exemplul. Numai Sam rmase n
picioare. tia c, fiind un negru, nu-i era ngduit s se aeze lng foc i c, abuznd de
o favoare rezervat numai cpeteniilor, ar fi putut s-i rite viaa.
Iuf! Fcu morocnos indianul i pronun nite cuvinte nenelese.
Pricepi limba feelor palide? ntreb Old Death.
Avat-vila o pricepe. Dar nu vrea s-o foloseasc, nu-i place! Rosti cpetenia
Old Death ne tlmaci pe loc rspunsul.
Te rog eu s vorbeti de ast dat!
De ce?
Fiindc tovarii mei nu cunosc limba comanilor i trebuie s neleag ce
vorbim.
Voi sntei aici la comani; se cade deci s vorbii n limba noa str. Aa cere
buna-cuviin.
Te neli. Cum s se foloseasc cineva de o limb pe care n-o cunoate? Afar
de asta, nsoitorii mei snt aici musafiri i i pot cere aceeai bun-cuviin. Doar zici c
tii englezete! Vrei s cread c, de fapt, nu tii?
Iuf! Exclam el. Apoi vorbi ntr-o englezeasc stricat: Eu nu mint. Dac nu m
cred pe cuvnt, nseamn c m jignesc i am s dau ordin s fie ucii! Cum de-ai
ndrznit s v aezai lng mine?
E dreptul nostru de cpetenii.
A cui cpetenie eti tu?
A cercetailor.
i dnsul? Se interes indianul artnd spre Lange.
Dnsul e cpetenia meterilor care fac arme.
i sta? Continu indianul fixndu-l pe Will.
Acesta e fiul su. Lucreaz sbii i tomahawkuri care sparg easta dumanilor.
Faptul prea s-i impun indianului.
Dac face aa ceva, nseamn c e o cpetenie foarte priceput. Dar la de colo?
M art roul pe mine.
Brbatul acesta renumit e tocmai de dincolo de apa cea mare. A venit din ara
lui deprtat ca s-i cunoasc pe rzboinicii comani. Dnsul e o cpetenie a nelepilor,
a nvailor. Cnd se va ntoarce la el acas, va povesti mulimii ce brbai destoinici
sntei.
Acestea parc depeau puterea de nelegere a indianului. M privi foarte atent,
apoi rosti:
Va s zic, face parte dintre brbaii cei mai nelepi i ncercai? Dar nici nu i-
a albit mcar prul!
n ara lui tinerii snt nelepi ca i btrnii votri.
Atunci Marele Spirit o fi iubind foarte mult acea ar. Numai c fiii comanilor
n-au nevoie de nelepciune strin; ei au destul minte ca s tie unde i cum s-i afle
norocul. De altfel, se pare c tnrul acesta i-a cam pierdut nelepciunea, de vreme ce
cuteaz s vin ncoace n timp de rzboi. Dup ce am dezgropat securea rzboiului,
oamenii albi nu mai au ce cuta n inuturile noastre.
Pesemne c nu tii ce au fgduit solii votri la fortul Inge. Ei au spus c vei
porni rzboi mpotriva apailor, dar cu feele palide vei rmne prieteni.
N-au dect s se in ei de cuvnt. Eu n-am fost de fa! Vorbise tot timpul pe un
ton ct se poate de sever, n schimb, Old Death se meninuse calm i prietenos. Acum,
ns, btrnul socoti necesar s-i schimbe atitudinea i se rsti la indian:
Aa tii tu s vorbeti? Dar cine eti tu, la urma urmelor, de ndrzneti s
arunci astfel de vorbe n obrazul lui Coa-pehve? De ce nu mi-ai spus numele tu? Ori

85

nici nu ai vreunul? Dac n-ai, atunci spune cum l cheam pe tatl tu!
Indianul, mirat de atta ndrzneal, l intui cu privirea pe Old Death i rosti:
Omule! Vrei s te pun la cazne i s te omor?
N-ai s-o faci!
Eu snt Avat-vila, cpetenia comanilor!
Avat-vila? Marele urs! Afl c eu, cnd am rpus pentru prima oar un urs, nu
eram dect un bieandru. De atunci am ucis atia grizzly, c a putea s-mi mbrac tot
trupul cu ghearele lor. Pe cine a dobort abia un urs, nc nu-l socotesc viteaz fr
pereche.
Atunci, uite aici, la bru, scalpurile!
Pshawl Dac i-a fi jupuit pe toi dumanii nfrni de mine, a avea scalpuri s-
i mpodobesc toat ceata de rzboinici. Nici asta nu-mi spune nimic!
Snt fiul lui Oyo-coltsa, marea cpetenie!
Ei, acum se mai schimb lucrurile. Cu tatl tu, Biberul alb, am fumat cndva
pipa pcii. Atunci ne-am legat ca prietenii lui s fie i ai mei, dup cum prietenii mei s
fie i ai lui. i ne-am inut totdeauna de cuvnt. Ndjduiesc c fiul su va face la fel!
Eti tare ndrzne la vorb! i nchipui, pesemne, c rzboinicii comani snt
oareci la care poate ltra orice cine?
Cine ai spus? Crezi c Old Death e o javr care se las ciomgit de oricine?
Dac aa i-e gndul, afl c te pot trimite numaidect n venicele plaiuri ale vntoarei!
Iuf! Am aici o sut de oameni!
i Avat-vila descrise un cerc cu braul.
M rog! Rspunse btrnul. Dar crezi c noi nu valorm ct o sut de comani
laolalt?! Toat ceata ta de rzboinici nu m poate opri s-i reped un glon n piept. i
pe urm mai vorbim i cu ei. Ia uite-ncoace! Am dou pistoale i n fiecare cte ase
gloane. Cei patru tovari ai mei snt tot att de bine narmai. Asta face la un loc aizeci
de gloane. Ei i mai adaug, te rog, putile i cuitele. Pn s ne rpunei, ar cdea
jumtate din rzboinicii votri!
Nimeni nc nu-i vorbise astfel acestui tnr ef indian. Cinci contra o sut! i,
totui, Old Death edea naintea lui, plin de siguran! Ciudat lucru! Avat-vila i se
adres cu oarecare ovial:
Se vede c ai leacuri tari!
Da, am un "medicament" care pn acum i-a trimis la moarte pe toi dumanii
mei. Aa va fi i de-aci ncolo. Rspunde: vrei s fii prieten cu noi, ori ba?
Trebuie s m sftuiesc cu rzboinicii mei.
O cpetenie a comanilor mai are nevoie de asemenea sfat? Asta n-a fi crezut-
o. Dar dac spui tu, hai s te cred. Noi, n calitate de efi, hotrm toate dup gndurile
noastre. nseamn, deci, c avem mai mult trecere i putere. De aceea nu se cade s
stm aici mpreun cu tine. Ne lum caii i plecm.
Btrnul se ridic innd ambele pistoale n mini. Ne scularm i noi, la rndul
nostru. Marele urs sri de la locul lui ca mucat de nprc. Ochii i fulgerau i dinii
albi i scprau prin buzele ntre deschise. Era vdit c ducea o lupt crncen cu sine
nsui. Dac ne-ar fi atacat, desigur c am fi pltit cu viaa curajul lui Old Death; dar tot
att de sigur era c muli comani ar fi fost ucii sau rnii. Tnrul ef tia ce arm
teribil e un pistol din acesta cu repetiie i c dnsul ar fi fost prima lui victim. Pe de
alt parte, era rspunztor fa de tatl su n ce privete ntregul detaament. i chiar
dac la indieni nu funcioneaz obligaia de a deveni rzboinic totui, odat in vestit
cu aceast calitate, trebuie s te supui unei discipline de fier i unor legi necrutoare.
Potrivit acestor legi, tatl i trimite la moarte chiar propriul fiu. Cine se dovedete la,
inapt sau prea puin rezistent n lupt, incapabil de a se stpni i de a ine seama de
interesul general se expune dispreului tuturor i nici un alt trib, fie i inamic, nu-l

86

mai primete n snul lui. Proscris, omul rtcete prin locuri pustii i slbatice i i
poate redobndi un nume ct de ct onorabil numai dac se ntoarce n preajma tribului
su i se sinucide lent, n cele mai groaznice chinuri, demonstrnd astfel c tie mcar
s ndure suferina. Aceasta e singura cale pentru a avea din nou acces n venicele
plaiuri ale vntoarei. i n acest scop, indianul, spre deosebire de orice alt ras, nu se
d ndrt de la nimic.
Asemenea simminte frmntau, probabil i sufletul tnrului ef. S porunceasc
oare ca s fim omori i abia pe urm s-l anune pe tatl su? i dac va cdea chiar el
ucis i tatl su va afla de la alii cum n-a fost n stare s se stpneasc i cum, pentru
a-i da aere de cpetenie, a refuzat dreptul la ospitalitate unui prieten, cum s-a rstit la
dnsul i la tovarii lui ca la nite poti?
Pe astfel de ezitri conta, desigur, Old Death. Chipul su nu trda nici cea mai
mic ngrijorare. Sttea n faa indianului, cu ambele pistoale gata s trag i privindu-l
int n ochii bntuii de mnie.
Vrei s plecai? Strig indianul. Unde v snt caii? Nu-i putei lua! Sntei
ncercuii!
i tu laolalt cu noi! Gndete-te la Biberul alb! Dac te mpuc, tatl tu nu-i
va nveli capul i nu va ngna pentru tine rugciunea morilor, ci va spune: "N-am avut
nici un fiu. Cel pe care l-a mpucat Old Death era un biea fr minte; nu mi-a
respectat prietenii i a dat ascultare numai prostiei sale". Umbrele celor pe care i vom
ucide o dat cu tine i vor nchide intrarea n venicele plaiuri ale vntoarei i babele
tirbe l vor batjocori pe conductorul care n-a tiut s crue viaa rzboinicilor si,
fiindc nici pe sine nsui n-a tiut s se con duc. Privete cum stau n faa ta! Am eu
mutr de fricos? Nu de team i vorbesc aa, ci pentru c eti fiul fratelui meu rou i
a vrea cu dnsul s fie mndru de tine. Acum n-ai dect s hotrti! Un singur cuvnt
necugetat spus alor ti, o singur micare pripit i trag! Lupta ncepe!
Cpetenia mai rmase pre de un minut pe gnduri... Apoi se aez ncet la loc,
desprinse calumetul de la gt i zise:
Marele urs va fuma pipa pcii cu feele palide.
Bine faci! Cine vrea s lupte cu apaii nu trebuie s se dumneasc i cu albii.
Ne aezarm cu toii.
Marele urs i scoase punga de la bru i i umplu pipa cu kinni kinnik, acel
tutun amestecat cu frunze de cnep slbatic. i ddu foc, rosti o scurt cuvntare din
care nu mai rein dect numeroasele referiri la pace, la prietenie i la fraii albi, trase
cteva fumuri, le slobozi apoi n sus, n jos i n cele patru puncte cardinale, dup care i
trecu pipa lui Old Death. Acesta, la rndui lui, improviza o foarte amical cuvntare n
numele ntregului nostru grup, trase i el ase fumuri procednd aidoma indianului i
mi ntinse pipa mie, cu observaia c noi, ceilali, nu avem dect s repetm jocul cu fu
mul. Apoi calumetul trecu la btrnul Lange i, n fine, la fiul su. Sam al nostru fu
trecut cu vederea, cci niciodat un indian nu s-ar mai folosi de o pip care a poposit
ntre buzele unui negru. Totui, Sam era i el cuprins n legmntul nostru de prietenie.
n sfrit, dup ce ncheiarm pactul, comanii care sttuser pn atunci n picioare,
formnd un cerc larg, se aezar i ei, iar iscoada fu chemat s raporteze despre
ntlnirea noastr. Bietul indian nu pomeni nici o vorb despre pania lui cu Old Death.
Rugai pe urm ca Sam s fie condus pn la caii notri, ca s-mi aduc igri. Firete c
nu oferii igri dect Marelui urs, avnd n vedere c ar fi fost in compatibil cu rangul
meu de "cpetenie" dac m-a fi purtat prea fa miliar cu rzboinicii de rnd. Marele urs
prea s preuiasc mult igara de foi. Dup ce aprinse havana i simi gustul fumului,
chipul i se transfigura de plcere... Pe urm ne ntreb ct se poate de prietenos, ce
anume scop are de fapt cltoria noastr. Old Death evit s-i mrturiseasc adevrul. l
inform doar c vrea s-i ajung din urm pe nite albi aflai la Rio Grande i s trecem

87

apoi n Mexic.
Atunci fraii mei albi ne-ar putea nsoi, propuse indianul. Noi sntem n
cutarea unui apa. ndat ce ne cade n mn, pornim la drum.
i din ce direcie l ateptai?
A trecut i el pe-acolo, unde solii notri s-au ntlnit cu creii mnctori de
strvuri. n limba albilor, locul acela se cheam fortul Inge. Ticlosul era s fie ucis, dar
a scpat numai cu cteva rni. n orice caz, nu se poate ine mult vreme n a. Trebuie
s se fi ascuns pe-aici, prin mprejurimi. Oare fraii mei albi nu i-au dat de urm?
Evident c vorbea de apaul cu care Winnetou trecuse apa ca s-l bandajeze.
Despre cpetenia apailor, ns, Marele urs nu tia nimic.
Nu, n-am vzut nici o urm, rspunse Old Death i, de fapt, nu minea, fiindc
nu zrisem alt semn dect adnciturile acelea pe fun dul rului. Bineneles c nu ne-ar fi
trecut prin minte s-l trdm pe Winnetou.
Atunci cinele trebuie s zac undeva mai la vale. Cu rnile lui, nu putea s
ajung prea departe. i apoi, rzboinicii notri l-ar fi prins numaidect dac-ar fi venit
dinspre fortul Inge, de partea astlalt a rului. Doar erau pregtii s-i ias n drum.
Vorbele lui anunau serioase primejdii pentru Winnetou. Eram, ce-i drept, convins
c semnele de pe fundul apei nu au putut fi descoperite de comani, deoarece caii notri
trecuser peste ele, dar aflndu-se de patru zile prin aceste locuri, nu era exclus ca
Winnetou i omul su s fi czut n minile unei cete de comani. Faptul c Marele urs
nu era informat nc nu era o dovad concludent. Old Death, care nu scpa nimic din
vedere, observ:
Cercetnd cu atenie, fraii roii vor gsi locul pe unde am trecut apa i am
descojit un tei. Mi s-a deschis o ran veche i am avut nevoie de coaj cu care s mi-o
leg. E un leac minunat. Fratele meu rou n-ar face ru s-l in minte.
Rzboinicii comanilor l cunosc i se folosesc de el cnd se afl vreo pdure n
preajm. Fratele meu alb nu-mi spune nimic nou.
Sper ca rzboinicii comanilor s nu aib trebuin de acest leac. Ca prieten, v
doresc izbnd i slav i mi pare ru c nu pot rmne cu voi; tiu c vei pierde nc
timp cu cutarea urmelor, pe cnd noi sntem grbii s-i ajungem pe albii notri.
n cazul acesta, fraii mei l vor vedea pe Biberul alb. Tatl meu va fi bucuros de
ntlnire. V dau o cluz care s v conduc pn la el.
Unde se afl tatl tu, vestita cpetenie a comanilor?
Ca s rspund ntrebrii, trebuie s numesc toate locurile cu numele pe care i
le-au dat feele palide. Dac fraii mei pornesc clare spre asfinit, vor ajunge la
afluentul lui Rio Nueces, cruia i zice Turkey-Creek, adic Braul Curcanului. Dup
aceea vor trece peste Chico-Creek, de unde se ntinde un mare deert pn la Elm-Creek.
Acest deert e cutreierat de rzboinicii tatlui meu, care vegheaz ca nimeni s nu
ptrund prin vadul ce duce peste Rio del Norte, mai sus de trectoarea Eagle.
Fir-ar s fie! i scp lui Old Death, dar se grbi s adauge: E tocmai drumul pe
care vrem s apucm i noi. Fratele meu rou ne-a fcut o mare bucurie. Snt fericit c-l
voi revedea pe Biberul alb. Dar acum cat s mergem la culcare, ca s ne putem scula n
zori.
V art eu un loc bun pentru odihn.
Indianul se ridic i ne conduse pn la un arbore masiv, cu coroana bogat.
Trimise apoi dup eile i pturile noastre. De cnd fumase cu noi pipa pcii, parc era
alt om. Dup ce plec, ne controlarm coburii. Nu lipsea absolut nimic, lucru vrednic de
toat lauda. Ne puserm eile la cpti i ne culcarm, nvelindu-ne cu pturile. Dup
puin venir i comanii; n ciuda ntunericului, observarm cum se rnduiesc i se
culc n jurul nostru.
S nu cdei la bnuial, ne liniti Old Death. Oamenii ne iau sub ocrotirea lor,

88

asta-i tot. Dup ce ai fumat cu un indian pipa pcii, poi s te bizui pe el. Mai pe urm
vom cuta s-o tergem de-aici ct mai departe posibil. I-am ameit frumos n ce-l privete
pe Winnetou; trebuia, nu-i aa, s le abat atenia. M tem doar c-i va fi extrem de greu
s ajung dincolo de Rio Grande. Altcineva nici vorb s izbuteasc. Pe el, ce-i drept, l
cred n stare, dar m nelinitete faptul c mai duce cu sine i un rnit. La tratative se
trimit, de obicei, rzboinicii cei mai nelepi. nseamn c apaul cu pricina trebuie s
fie un om n vrst. Dac mai adaug i frigurile provocate de ran, care, ndeosebi la un
asemenea ritm de clrie snt inevitabile, atunci m cam nspimnt soarta
amndurora. Ei, s lsm deoparte gndurile i s dormim. Noapte bun!
Ne urase noapte bun! Dar nu avui parte de linite. Nici vorb s adorm. Grija
pentru Winnetou nu-mi ddea pace. Zorile m gsir treaz, adic tot treaz. i deteptai i
pe ceilali. Se scular uurel, fr nici un zgomot. Dar n aceeai clip i indienii erau n
picioare. Acum, la lumina zilei, i puteam deosebi mult mai clar. M nfiorau desenul i
coloritul straniu al feelor, ca, de altfel, ntregul lor aspect. Doar puini i acoperiser pe
de-a-ntregul goliciunea. Majoritatea purtau nite zdrene jalnice, probabil pline de
parazii, dar erau flci nali, chipei, comanii fiind renumii pentru frumuseea lor
brbteasc. n schimb, femeile lor nici nu snt bgate n seam. Femeia, squaw, cum o
nu mesc ei, este o roab tratat cu dispre.
Cpetenia se interes dac n-am vrea s ne "osptm" i, ntr-adevr, ne aduse
cteva porii de carne de cal, vnoas, bttorit sub a. i mulumirm i scparm de
"osp" sub pretextul c avem destule provizii proprii, dei acestea se rezumau de fapt la
o rmi de unc. Marele urs ni-l prezent pe omul care urma s ne nsoeasc, iar
Old Death i epuiza toat arta diplomatic pentru a-l face s renune n cele din urm
la aceast idee. Cpetenia accept abia dup ce btrnul westman i de clar c ar fi o
jignire pentru nite rzboinici albi att de sus-pui, dac li s-ar afecta o cluz. De aa
ceva n-au nevoie dect copiii sau oamenii fr experien. II vom gsi noi singuri pe
Biberul alb.
Ne umplurm burdufurile cu ap, pregtirm cteva legturi de iarb pentru hrana
cailor i plecarm dup un scurt schimb de amabiliti. Ceasul meu arta ora patru.
Mai nti o luarm ncet, la pas, ca s se mai dezmoreasc animalele. Clcam nc
pe iarb, dar vegetaia devenea tot mai rar, mai seac, pn dispru cu totul i ls loc
nisipului.
Dup ce arborii de pe mal se pierdur n urma noastr, s-ar fi zis c ne aflm n
plin Sahara. Un es ntins, fr o colin ct de mic, se desfura n faa noastr: nisip,
nimic dect nisip i deasupra soarele care, n pofida orei matinale, ncepuse s
dogoreasc.
Acui o lum la trap, hotr Old Death. Trebuie s ne grbim, mai ales nainte
de amiaz, cnd avem soarele n spate. Drumul duce exact spre apus i dup-amiaz, cu
soarele n ochi, va fi mult mai greu.
Nu cumva o s pierdem direcia n esul acesta monoton, fr nici un punct de
reper? ntrebai eu, fcnd pe greenhorn-ul.
Old Death rse cu duioas compasiune.
Iari una din celebrele dumneavoastr ntrebri, sir! Soarele e cel mai sigur
ghid din cte exist. inta noastr imediat e Turkey Creek, la vreo aisprezece mile de
aici. Dac n-avei nimic mpotriv, vom ajunge n mai puin de dou ore.
Btrnul i porni calul la trap, apoi la galop. Fcurm i noi la fel. De aci ncolo,
amuirm cu toii. Cutam fiecare s ne menajm caii, scutindu-i de zdruncinturi i de
eforturi inutile.
Trecu o or, trecur dou. Pe parcurs mai lsarm uneori caii la pas, s rsufle.
Deodat, Old Death art drept nainte i-mi spuse:
Uitai-v la ceas, sir! Am clrit dou ore i cinci minute. i iat, n faa noastr

89

e Rio Nueces! Este?
ntr-adevr, aa era.
Ei, vedei, continu el, noi, tia, avem, ca s zic aa, ceasul n mdulare. Chiar
i noaptea, pe cel mai grozav ntuneric, v pot spune aproape cu precizie ct e ora. Nu
greesc dect cel mult cu cteva minute. Vei nva i dumneavoastr, ncet-ncet.
O dung ntunecat desena cursul rului, dar nu zream nici un copac, doar nite
tufiuri. Gsirm uor un loc de trecere i ajunserm apoi la vrsarea lui Turkey-Creek
n Rio Nueces. Puin dup ora nou ne aflam pe malul lui Chico-Creek. i aici albia era
secat. Doar pe alocuri, din cte o bltoac murdar, se prelingea la vale un firicel
subire de ap. Nici urm de arbore, de arbust. Pn i iarba puin era uscat ca iasca.
Desclecarm pe cellalt mal i adparm caii cu ap din burduf. Plria lui Will
Lange fcea oficiu de gleat. Sarcinile de iarb pe care le luasem cu noi se topir repede
n burile cailor i, dup un popas de jumtate de or, pornirm mai departe, spre Elm-
Creek, ultima int a cltoriei noastre.
Pe drum, animalele ncepur s dea semne de oboseal. Popasul i odihna
fuseser prea scurte pentru refacerea forelor. De aceea clream la pas.
Se fcuse amiaz. Soarele dogorea ca focul i nisipul era att de adnc, nct caii
parc notau n valurile sale fierbini. naintam cu greu. Ctre ora dou, desclecarm
din nou pentru a adpa caii cu apa ce mai rmsese pe fundul burdufurilor. Noi nu
burm nici un strop. Old Death ne oprise s bem. Zicea c noi, oamenii, putem ndura
setea cu mult mai uor dect caii care ne poart n spinare pe nisipul ncins.
De altfel, zmbi btrnul pe sub musta, v-ai inut foarte bine. Nici nu v dai
seama ce distan am parcurs. Spuneam c vom ajunge la Elm-Creek abia desear, dar
o s-l atingem n cel mult dou ore. E un succes pe care nu muli l-ar putea obine cu
asemenea cai. n fine, Old Death o coti niel spre sud i se mir:
E pur i simplu un miracol c n-am dat nc de urmele nici unui coman! Se
vede c s-au inut mereu pe lng ap. Auzi prostie, s pierzi atta vreme n cutarea
unui apa fugar! Dac-ar fi mers drept peste Rio Grande, i-ar fi surprins cu siguran pe
cei urmrii.
- i vor fi zicnd c nici acum nu-i prea trziu, raiona btrnul Lange. Dac n-au
trecut nc dincolo, Winnetou i rnitul nici n-au de unde bnui c trupele comanilor
snt att de aproape.
Hm! E un pic de adevr n ceea ce spunei, sir. Faptul c nu-i ntlnim pe
comani mi sporete ngrijorarea n legtur cu Winnetou. tia nu mai cutreier
regiunea, cum spunea Marele urs. Dimpotriv, se pare c s-au repliat undeva. Semn ru
pentru cei doi apai: te pomeneti c i-au i prins!
i n acest caz, ce-l ateapt pe Winnetou?
Cea mai crunt soart din cte se pot imagina. S nu credei c va fi torturat
sau ucis n timpul campaniei. A-l captura pe cel mai de seam conductor al apailor e
un eveniment excepional, pe care comanii l-ar srbtori cu cea mai mare pomp, adic
n chip oribil. Acetia l-ar pune sub paz sigur i l-ar duce pn la ei acas, unde n-au
rmas dect femeile, copiii i btrnii. Acolo l-ar ngriji cum nu se poate mai bine,
lipsindu-l numai de libertate. Femeile i-ar citi din ochi orice dorin. Dar dac apreciai
cumva c tratamentul acesta aplicat unui prizonier e frumos i uman, atunci v nelai
sut la sut. Ei nu urmresc dect s-l fortifice, ca s poat rezista mai trziu chinurilor
i s nu-i dea sufletul de la primele ncercri. Ascultai ce v spun: dac-l prind pe
Winnetou, comanii l omoar cu siguran, dar nu pe moment, nici dup un ceas, nici a
doua zi. Trupul i-ar fi sfiat bucat cu bucat, cu o meticulozitate aproape tiinific. Ar
trece multe zile pn s-l izbveasc moartea. Dup credina lor, asta nseamn o moarte
demn de un ef. i snt convins c, ndurnd toate aceste cazne rafinate, victima nici nu
s-ar strmba mcar de durere; mai curnd i-ar rde de cli, i-ar batjocori. Pe mine unul

90

m-ar durea nespus soarta lui Winnetou i v spun cinstit c, ntr-un asemenea caz, mi-
a risca fr preget viaa ca s-l scap din minile dumanilor. n sfrit, comanii se afl,
va s zic, la vest de noi. Hai s-o apucm mai spre sud. M gndesc s ajungem la un
vechi prieten al meu, unde vom cpta, probabil, informaii despre situaia de la Rio
Grande, nnoptm la dnsul.
Dar va fi bucuros de oaspei?
Fr ndoial! Altminteri, nici nu l-a numra printre prieteni. E vorba de un
ranchero, un agricultor mexican de cea mai curat obrie spaniol. Unul din strmoii
lui a fost ridicat de nu tiu cine la rangul de cavaler, aa c-i spune i el caballero. Iar
ferma i-a botezat-o cu rsuntorul nume de Estanzia del Caballero. Dumneavoastr s-
i spunei seor Atanasio.
Ne continuarm apoi drumul n linite. De galop nu putea fi vorba: caii notau n
nisip pn aproape de genunchi. Dar ncet-ncet, stratul de nisip sczu i, ctre ora
patru, salutarm primele smocuri de iarb. Ddurm apoi ntr-o prerie, unde nite
vaqueros, adic vcari, i supravegheau cornutele, caii i oile. Bietele noastre animale
se nsufleir pe dat i i iuir pasul. Mai n fund aprur primii arbori i, n fine, n
mijlocul decorului verde, licri silueta alb a unei cldiri.
Asta e Estanzia del Caballero, explic Old Death. E o construcie foarte
curioas, exact n stilul cldirilor "Moqui" i "Zunni". O adevrat fortrea, ceea ce prin
partea locului e ct se poate de necesar.
Ne apropiarm de acest edificiu i-l examinarm mai n amnunt. Casa era
mprejmuit cu un zid nalt ct dou statuii de om i prevzut cu o poart mare, masiv.
La poart se ajungea trecnd un pode boltit peste un an adnc de ap acum secat.
ntreaga construcie avea form de cub. Parterul nu se vedea, fiind pe de-a-ntregul
mascat de zid. Etajul era mai retras i jur-mprejurul lui se ntindea o teras acoperit
cu foaie alb de cort. Nu descoperisem nicieri nici o ferestruie. Deasupra etajului nti
se ridica un al doilea, n aceeai form cubic, avnd baza mai mic dect cel de dedesubt
i mprejmuit, la rndul lui, de o teras umbrit i ea cu foaie de cort. n felul acesta,
cldirea se compunea din trei cuburi suprapuse adic parterul i cele dou etaje ,
avnd dimensiuni din ce n ce mai reduse. Pereii erau albi, ca i pnza de cort. De aceea,
ntreaga cas parc lumina de departe. Abia cnd ajunserm aproape de tot, zrirm la
fiecare etaj cte un rnd de creneluri care probabil slujeau i ca ferestre.
Frumos palat! Zmbi Old Death. O s v mire i interiorul. M ntreb, cruia
dintre efii indieni i-ar trece mcar prin minte s ia cu asalt o asemenea cas!
Trecurm clare podeul pn la poarta prevzut cu un ochi discret. La o margine
atrna un clopot ct un cap de om. Old Death trase de clopot i strni un sunet care
putea fi auzit pe puin la o jumtate de ceas deprtare. Foarte curnd se ivir n
deschiztura porii un nas indian i nite buze groase.
Cine-i? ntreb omul n spaniol.
Prieteni ai stpnului, rspunse Old Death. E acas seor Atanasio?
Nasul i buzele disprur i n locul lor sclipir doi ochi negri.
Ce bucurie! Seor Death! V deschid numaidect. Poftii, seores! M duc s v
anun.
Se auzi zvorul. Apoi poarta se ddu n lturi i intrarm de-a clare. Paznicul era
un indian voluminos, mbrcat n haine de pnz alb; era unul din acei indios fideles,
adic indieni supui, credincioi, care, spre deosebire de temerarii indios bravos, s-au
mpcat cu normele civilizaiei moderne. El nchise poarta dup noi, fcu o plecciune
adnc, strbtu solemn curtea i trase de o srm atrnat de zid.
Mai avem vreme s ocolim casa clare, zise Old Death. Haide s-o admirm!
Vedeam acum i parterul, nzestrat cu creneluri jur-mprejur. Cldirea se nla n
mijlocul unei ogrzi nconjurat de ziduri, larg, nepavat, crescut cu iarb. n afara

91

crenelurilor nici o fereastr.
Fcurm ocolul i revenirm n faa casei, fr s fi descoperit nici o u de
intrare. Indianul ne atepta.
Dar cum se intr n cas? ntreb Lange.
Vei vedea numaidect, rspunse Old Death. Pe terasa parterului apru cineva
i, aplecndu-se peste balustrad, ne cercet din ochi. Zrindu-l pe indian, dispru
ndat i slobozi de sus o scar ngust pe care ne urcarm pn la primul etaj. Cine ar fi
crezut c gsete barem aici o u, ar fi rmas cu buzele umflate. La etajul al doilea ne
atepta un alt servitor, mbrcat de asemenea n alb. Acesta potrivi nc o scar i astfel
ajunserm tocmai sus, pe o platform de tabl acoperit cu nisip. n centrul platformei
se csca o deschiztur ptrat prin care cobora o scar n interior.
Vedei, aa construiau indienii nc demult, cu secole n urm, ne lmuri Old
Death. Nimeni nu e n stare s ptrund n curte. i dac, prin absurd, vreun duman
reuete s treac totui zidul, scara e retras imediat i omul rmne neputincios n
faa pereilor masivi, fr intrri. n timp de pace, firete c ai putea s intri i s iei de
aici fr s te foloseti nici de poart, nici de scar. Te ridici n picioare pe spinarea
calului i te sali peste zid n sus, pe galerie. Dar n timp de rzboi n-a sftui pe nimeni
s ncerce experiena. Cum vedei, de pe aceast platform i de pe terase, prin
creneluri, poate fi semnat cu gloane toat curtea, ca i terenul dimprejurul zidului.
Seor Atanasio dispune de vreo douzeci de vaqueros i de ali slujitori narmai cu
puti. Cnd aceti douzeci de flci trag de sus, atunci sute de indieni trebuie s cad
pn ce vreunul mai norocos izbutete s treac peste zid. Aici, la grani, o asemenea
construcie e de mare pre. Datorit ei, stpnul fermei a rezistat nu o dat unor asedii
serioase.
De sus, de pe cas, puteam cuprinde cu ochii ntreaga mprejurime. Observai c la
mic distan, n spatele cldirii, curgea Elm-Creek. Apa era clar, abundent i fertiliza
ambele maluri. Att de ispititoare i limpede era apa, nct mi trezi dorina de a face o
baie.
Condui de un slujitor, coborrm scara i ajunserm ntr-un coridor lung, ngust,
luminat la fiecare capt prin dou creneluri. De ambele laturi ale coridorului erau ui,
iar n fund o scar conducea spre catul de jos. Aadar, pentru a ajunge aici dinspre
curte trebuia s urci mai nti dou rnduri de scri i apoi, nuntru, s cobori alte
dou. Lucrul mi se pru foarte complicat, dar mprejurrile l justificau pe deplin.
Servitorul dispru ndrtul unei ui i reveni abia dup un rstimp, anunndu-
ne c sntem ateptai de ctre seor Capitano de Caballera. Pn atunci, Old Death
avusese grij s ne pun n gard:
Nu-i luai n nume de ru btrnului seor Atanasio dac v primete excesiv de
ceremonios. Spaniolul nu poate fr etichet, iar mexicanul de obrie spaniol a pstrat
uzanele. Dac eram singur, mi-ar fi ieit de mult n ntmpinare. Aa ns primirea
cpt un caracter oficial. S nu zmbii dac l vei vedea n uniform. n tineree a avut
gradul de cpitan n cavaleria mexican i a rmas cu obiceiul de a se arta n uniforma
lui veche, a zice antic. Plcerea lui, ce vrei! Altminteri, e un om de zahr. n sfrit,
servitorul ne conduse ntr-o odaie rcoroas, plcut, cu mobilier cndva preios, ns
degradat n toat legea. Trei ferestrui, cu perdelele trase pe jumtate, rspndeau o
lumin dulce i primitoare. n mijlocul odii sttea un brbat nalt, usciv, cu prul i
mustaa albe ca zpada. Purta pantaloni roii cu lampasuri late, aurii, cizme de lac,
nalte, de cavalerie i pinteni cu rotile mari, ct dou carboave. Tunica era albastr i
semna cu un frac, mpodobit cu brandenburguri strlucitoare. Pe epoleii, de asemenea
aurii, nu purta grade de cpitan, ci de general. La old, ntr-o teac de oel, i atrna
sabia cu mnerul suflat n aur. n mna stng inea un tricorn cu ciucuri de aur i cu
agraf lucioas n penajul multicolor. Pe scurt, parc era mbrcat ntr-un costum de

92

mascarad. Privindu-l pe omul acesta crunt, grav, seme, cu ochii nc tineri i blajini,
trebuia s zmbeti mcar pe ascuns. Cnd pirm pragul, omul i pocni clciele i
pintenii zornir militrete. Apoi seor Atanasio rosti:
Bun ziua, domnii mei! Fii binevenii! Cuvintele sunau marial. Ne nclinarm
tcui. Old Death rspunse n englezete:
Mulumim, seor Capitano de Caballera! Aflndu-m n acest inut, am voit s
ofer nsoitorilor mei plcerea de a face cunotin cu eroicul lupttor pentru
independena Mexicului. ngduii-mi s vi-i prezint.
Un zmbet mgulit se aternu pe faa btrnului haciendero. Aprob din cap i
zise:
Cu drag inim, seor Death! Snt ncntat s-i cunosc pe aceti seores!
Old Death i nir numele noastre, iar caballero ne strnse tuturor mna, chiar i
negrului Sam. Apoi ne pofti s lum loc. Old Death se interesa de seora i seorita, la
care stpnul casei deschise o u i amndou femeile pregtite din timp i ateptnd
invitaia intrar n odaie. Seora era o matroan foarte frumoas, cu privirea cald i
sincer; iar seorita o fat drgla era de fapt nepoata ei, dup cum aflarm mai
trziu. Amndou purtau rochii negre de mtase, gtite ca pentru o recepie la curtea
regal. Old Death se grbi s le ntmpine i le scutur minile att de viguros, nct mi-
era team s nu le striveasc. Lange i fiul su ncropir o nchinciune, iar Sam
exclam artndu-i toi dinii:
O, missis, missis, ce frumos, ce mtase!
M apropiai la rndul meu de seora, i luai mna cu vrful degetelor, m aplecai i
o dusei la buze. Doamna primi cu atta emoie gestul, nct mi oferi i obrazul ca s
depun acel beso de cortesa, srutul stimei ceea ce nsemna o mare cinste acordat
persoanei mele. La fel au decurs lucrurile i cu seorita. n sfrit, ne aezarm din nou.
Firete c veni vorba de scopul cltoriei noastre. Le povestirm ct socoteam necesar
despre ntlnirea noastr cu comanii. Toi ascultar cu cea mai mare atenie, schimbnd
priviri semnificative, ncheindu-mi relatarea, seor Atanasio ne pofti s-i descriem pe cei
doi oameni cutai de noi. Atunci scosei din buzunar fotografiile i le artai ntregii
familii. Cum i arunc ochii asupra lor, seora izbucni:
Ei snt, ei snt! Cu siguran! Nu-i aa, drag Atanasio?
ntr-adevr, confirm caballero. Seores, aceti doi domni au dormit azi-noapte
la mine.
Cnd au sosit i cnd au plecat? Se interes Old Death.
Au venit trziu seara, obosii de drum, istovii. Un vaquero de-al meu i-a
observat i i-a condus pn la mine. Au dormit adnc i s-au deteptat abia ctre prnz.
Acum trei ore au plecat mai departe.
Perfect! nseamn c-i gsim mine cu siguran. Urmele, n tot cazul, le vom
descoperi.
Da, da, firete, seor. Aveau de gnd s-o apuce spre Rio Grande i s-l
traverseze mai sus de trectoarea Eagle, cam ntre Rio Moral i Rio las Moras. De altfel,
vom mai afla nouti. Am trimis dup ei civa vaqueros i acetia ne vor spune precis
ncotro au luat-o.
De ce i-ai mai trimis pe slujitori?
Vedei, "musafirii" mi-au rspltit ospitalitatea n chip mrav. Dup ce-au ieit
pe poart, l-au expediat la mine cu o aa-zis scrisoare pe paznicul de acolo i, n lipsa
lui, au ters-o furndu-mi ase cai.
Ce ruine! nseamn c nu erau singuri?
Nu. Erau mpreun cu nite militari camuflai care escorteaz un detaament
de recrui pentru Mexic.
Atunci nu cred c oamenii dumneavoastr vor mai pune mna pe caii furai.

93

Snt prea puini n raport cu numrul tlharilor.
O, n-avei grij, oamenii mei tiu s-i foloseasc putile! Am trimis biei din
cei mai curajoi.
V-au vorbit cumva Gibson i Ohlert despre situaia i planurile lor?
Nici un cuvnt. Primul era, de altfel, foarte volubil, n timp ce al doilea tcea
ntruna. Eu le-am acordat toat ncrederea. Mi-au solicitat s le art ncperile i
aranjamentul casei. N-am refuzat. I-am condus peste tot. L-au vzut chiar i pe indianul
rnit pe care l in ascuns la mine.
Un indian rnit?! Cine-i? Cum a ajuns la dumneavoastr? Caballero zmbi
superior i rspunse:
Da, firete, asta v intereseaz foarte mult, seores! Aflai c-l adpostesc aici
pe solul apailor, despre care mi-ai povestit adineauri i cruia Winnetou i-a bandajat
rnile sus, la Rio Lena. E vorba de cpetenia Inda-nio.
Inda-nio, Omul bun, care-i merit pe deplin numele! Cel mai n vrst, mai
chibzuit i mai panic dintre efii apai! Trebuie s-l vd i eu!
Am s vi-l art. Cnd a venit ncoace, era ntr-un hal fr de hal. Trebuie s tii
c Winnetou, faimosul Winnetou, m cunoate i trage la mine ori de cte ori se afl prin
apropiere. Dnsul e sigur c poate avea oricnd ncredere n ospitalitatea mea. De data
asta, a venit cu Inda-nio de la fortul Inge, unde solul apailor fusese rnit la bra i la
coaps. Ajuni la Rio Leona, Winnetou i-a pansat rnile, apoi au clrit n grab mai
departe. Dar pe btrnul sol l-au npdit la un moment dat nite friguri crunte, n timp
ce comanii cutreierau deertul ca s-l prind pe fugar. E o minune cum de-a reuit
Winnetou, nfruntnd attea piedici, s-l aduc pn aici, la Estancia del Caballero.
Numai un Winnetou e n stare de aa ceva. ns de aici, ar fi fost cu neputin s mai
continue drumul mpreun cu btrnul rnit i bolnav. Inda-nio nu se mai putea ine
pe cal. Era tare slbit i-l scuturau groaznic frigurile. Pierduse o mare cantitate de snge
i, s nu uitm, a trecut de aizeci de ani.
Cine-ar crede! S fii rnit i s clreti, la vrsta lui, tocmai de la fortul Inge
pn aici, peste o sut aizeci de mile engleze! Numai un indian poate rezista atta.
Continuai, v rog!
Aadar, au sosit seara. Auzind clopotul de la poart, am cobort chiar eu i l-am
recunoscut pe Winnetou care mi istorisi tot ce s-a ntmplat i m rug s-i acord
rnitului ocrotirea mea pn va veni cineva s-l scoat de aici. n ce-l privete, trebuia s
treac repede Rio Grande i s anune triburilor trdarea i operaiile ostile ale
comanilor. I-am dat pe cei mai buni vaqueros ai mei ca s-l nsoeasc i, ntorcndu-se
apoi n grab, s-mi raporteze dac Winnetou a reuit s se strecoare neobservat.
i? ntreb ncordat Old Death. A trecut?
Da. i lucrul acesta m-a linitit pe deplin. A fost foarte prevztor. Nu s-a
deplasat n sus de Rio Moral, unde se afl comanii, ci a traversat Rio Grande mult mai
la vale. Bineneles c acolo nu exist vad de trecere. Apa e slbatic i, dac ncerci s-o
treci not, i riti serios viaa. Totui oamenii mei au trecut dincolo mpreun cu
Winnetou i l-au mai nsoit o bucat, pn s-au ncredinat c nu-l amenin primejdia
unei ntlniri cu comanii. Acum apaii snt pui n gard i i vor primi pe dumani cum
se cuvine. Dar, seores, dac dorii, putem s mergem la btrnul Inda-nio.
Ne ridicarm cu toii i, nclinndu-ne n faa doamnelor, coborrm la parter. Jos,
ne pomenirm ntr-un coridor identic cu cel de sus. Intrarm printr-o u pe partea
stng a coridorului.
Btrna cpetenie a apailor zcea ntr-o odaie cu aer proaspt, rcoros. Frigurile
se domoliser, dar omul era att de istovit, nct cu greu reuea s vorbeasc. Avea ochii
adncii n orbite i obrajii czui. Medici nu existau. Dar caballero ne asigur c
Winnetou e un mare meter n tratarea rnilor. l oblojise pe btrn cu nite buruieni de

94

leac i struise s nu i se desfac
bandajele. Dup trecerea frigurilor,
bolnavul va scpa de primejdie. Ar fi ns
grav dac ar mai i pierde snge i febra
s-ar ntoarce.
Dup ce ieirm din odaie i scara
se ivi din nou n faa noastr, mi
exprimai dorina s m scald n apa
rului.
Dac vrei, nici nu mai e nevoie
s cobori scrile, m lmuri seor
Atanasio. Putei iei de aici de-a dreptul
n curte.
Credeam c nu exist ui.
Ba exist, dar secrete. Le-am
construit ca s-mi asigur o ieire pentru cazul cnd, totui, nite bandii ar izbuti, n cele
din urm, s intre n cas. O s le vedei imediat.
Lng zid era un dulpior. l mpinse n lturi i apru o deschiztur prin care se
putea ajunge n curte. Afar, deschiztura era camuflat cu arbuti plantai n acest
scop.
Seor Atanasio m conduse pn afar, mi art zidul din partea opus a cldirii,
unde se aflau arbuti asemntori i relu explicaiile:
Pe acolo se iese n cmp, fr ca vreun ochi strin s-o bnuiasc. Vrei s v
folosii de aceast trecere? Duce de-a dreptul spre ru. Dar stai niel s v trimit un
costum mai comod. n clipa aceea sun clopotul la poart. Seor Atanasio se duse s
deschid. Erau cinci clrei, nite brbai splendizi, viguroi, pe care stpnul fermei i
trimisese pe urma hoilor de cai.
Ei? ntreb el. Ai adus caii?
Nu, rspunse unul. Era gata-gata s-i ajungem. Tocmai trecuserm peste apa
de aici, le descoperisem urmele. I-am fi prins n cel mult un sfert de or. Dar deodat
urmele lor se amestecar cu altele, multe la numr, venind dinspre dreapta. Se
ntlniser cu comanii. Ne-am luat imediat dup ei i, peste puin, i-am i zrit naintea
noastr. Erau peste cinci sute de comani i, fa de numrul lor att de mare, am
renunat s ne aventurm.
Foarte bine. Doar n-o s v riscai viaa pentru civa cai! i comanii ce-au
fcut? Cum i-au tratat pe albi?
Ar fi trebuit s ne apropiem prea mult ca s desluim ce se petrece.
ncotro clreau?
Spre Rio Grande.
Adic tot nainte. Deci n-ar fi nici un motiv de nelinite. n regul. Mergei la
cirezile voastre!
Clreii se deprtar. Dar bunul caballero se nela amarnic. Peri colul era
iminent. Comanii dup cum aveam s aflu mai trziu fuseser informai de Gibson
c btrnul apa rnit se afl n hacien da lui Atanasio. Drept care, un grup de
rzboinici s-au detaat numaidect de grosul trupei i au luat drumul ndrt, galopnd
nebunete. Primiser sarcina s-l smulg din adpost pe Inda-nio i s-l pedepseasc
pe seor Atanasio pentru gestul su amical fa de dumanii comanilor.
Dar, deocamdat, acesta urc linitit n cas i, dup puin, se ivi rugndu-m s-l
urmez. M scoase pe poart afar i m conduse la ru. Mai sus de hacienda era un vad
uor de ghicit dup jocul undelor. Lng vad, ns, apa era foarte adnc. Acolo se opri
peonul. inea pe bra un costum de pnz alb.

95

Aici, seor! M invit el. Dup baie, mbrcai acest costum. Hainele
dumneavoastr, dac-mi ngduii, le iau cu mine. Cnd terminai cu scldatul, tragei
clopotul de la poart i v vom deschide.
Plec cu hainele mele, iar eu srii n ap. Dup aria zilei i dup atta clrit era
o adevrat desftare s te afunzi ntr-o asemenea rcoare i s noi.
Cred c m blcii n ap cam o jumtate de or, apoi urcai pe mal i-mi pusei
costumul. Eram tocmai gata, cnd privirea mi czu pe malul opus. De aici, dintre
copaci, vedeam bine pn la cotul rului, unde se mica un ir lung de clrei indieni. Se
apropiau de cas. Ddui fuga la poart i trsei de clopot. Peonul m atepta. mi
deschise imediat.
Du-m repede la caballero! i poruncii. Vin indienii!
Ci?
Peste cincizeci. n prima clip omul se cam sperie. Dar dup ce afl numrul
indienilor, se nsenin numaidect.
Numai atia? Coment el. Ei, atunci nu-i mare lucru. O scoatem noi la capt cu
cincizeci de piei-roii, chiar i cu mai muli. Sntem pregtii pentru asemenea vizite.
Acum nu pot s urc la caballero; trebuie s-i vestesc mai nti pe paznici. Poftii hainele,
seor. Eu ies afar, dumneavoastr nchidei poarta pe dinuntru i alergai la seor
Atanasio. Dar, pe msur ce urcai, avei grij s tragei scrile!
Cum stm cu caii notri? Snt n siguran?
Da, seor. I-am dus afar, la pscut, sub paz bun. Harnaamentul l-am
adpostit n cas. S n-avei nici o grij n privina cailor. nchisei poarta i urcai n
toat graba ambele scri, trgndu-le pe rnd dup mine.
Cnd ajunsei sus, pe platform, seor Atanasio i Old Death tocmai ieeau din
interiorul casei. Gazda nu se sperie deloc cnd i comunicai apariia indienilor i
numrul lor. Se mrgini s m ntrebe calm:
Crui trib aparin?
Nu tiu. N-am putut recunoate vopselele de pe faa lor.
Ei, o s aflm noi curnd. Ori snt apai pe care Winnetou i-a ntlnit n drum i
i-a trimis dup Inda-nio, ori snt comani. Dac-s comani, snt, desigur, un grup de
recunoatere; ne vor ntreba dac n-am vzut nite apai. Aflnd rspunsul nostru, vor
pleca imediat.
Mie mi face totui impresia c vin cu gnduri rele, interveni Old Death. V
sftuiesc s luai urgente msuri de aprare.
S-a i fcut. Oamenii mei i tiu fiecare sarcina ntr-un asemenea caz. Privii,
peonul de colo alearg de pe acum la caii cei mai apropiai. Va sri n spinarea unuia i
va pune n gard pe vaqueros. Acetia, n cel mult zece minute, vor aduna cirezile,
lsndu-le n paza a doi oameni. Pe urm, vor face front mpotriva dumanilor. Lasso
urile snt arme teribile: un vaquero le mnuiete i mai abil dect indienii. n plus, putile
noastre trag mai departe dect arcurile sau flintele nvechite ale pieilor-roii. Nu se sperie
flcii mei de cincizeci de indieni! Iar noi aici, n estanzia, sntem bine aprai. Nici picior
de rou nu poate s treac dincoace, peste zid. De altfel, contez i pe dumneavoastr.
Dac-l socotim i pe negru, sntei cinci la numr, bine narmai. Mai snt i eu cu cei
opt peoni aflai n cas. Deci, n total paisprezece ini. S-i vd i eu pe indienii care ar
izbuti s-mi foreze poarta! O, nu, seor! Pieile-roii vor trage de clopot, ne vor spune ce-
i intereseaz i vor pleca iari cum au venit. Cnd cercetaul lor va zri aici sus
paisprezece brbai hotri, se va retrage respectuos. Situaia nu e deloc dificil.
Chipul lui Old Death exprima ndoial. Btrnul westman cltin din cap i zise:
Pe mine, ns, m bat alte gnduri. Snt convins c nu de apai e vorba, ci de
comani. Ce caut ei aici? O simpl aciune de recunoatere? Nu cred. Dac-ar fi intrat la
bnuial c apaii se afl prin mprejurimi, le-ar fi cutat urmele i le-ar fi gsit. ntr-un

96

asemenea caz, nu mai umbl ei dup informaii. Nu, banda urmrete un alt scop. Vrea
s ptrund n casa dumneavoastr, seor, ca s-l rpeasc pe apaul rnit.
Dar ei nu tiu nimic! Cine s le fi spus?
Chiar Gibson, omul pe care-l cutm i care a dormit la dumneavoastr. I-ai
artat pe apa, iar dnsul v-a vndut comanilor pentru a se pune bine cu ei. Dac nu-i
aa, s nu-mi spunei pe nume!
Se poate. n cazul acesta, m vor sili s-l predau pe apa.
Fr ndoial. i avei de gnd s-l predai?
Nici n ruptul capului! Winnetou mi-e prieten. El mi l-a ncredinat pe Inda-nio
i n-am s-i nel prietenia. Comanii se vor zbate n zadar. Ne vom apra.
V expunei unui mare pericol. E adevrat c putem s le inem piept acestor
cincizeci de ini, dar pe urm vor aduce ntriri: serioase i m tem c vei pierde
partida.
Asta e n mna sorii. Eu, ns, fie ce-o fi, mi respect cuvntul dat. Old Death i
strnse mna spaniolului i rosti:
Sntei un om de onoare i v putei bizui pe ajutorul nostru. Eu l cunosc pe
eful comanilor; sntem prieteni. Poate reuesc s-l abat de la acte ostile. I-ai artat lui
Gibson i uile secrete?
Nu, seor.
Foarte bine. Ct vreme pieile-roii nu cunosc aceste intrri, ne vom apra.
Acum s coborm, s ne lum armele. n timpul absenei mele, ni se repartizaser odi
n care fusese adpostit bagajul nostru. Pentru mine se nimerise o odaie din fa,
luminat prin dou ferestrui. Acolo mi gsii agat arma. Cnd s-o desprind din cui,
zrii printr-un crenel pe indienii care se apropiau dinspre vadul de lng hacienda.
Trecuser dincoace i goneau n galop ctre noi. Nu ipau, dup cum le era obiceiul, ci
pstrau o tcere perfid, care mi se pru i mai periculoas. Erau comani. i recunoscui
dup culoarea vopselelor de pe obraz. Ct ai clipi, ajunser lng zid, care masiv i
nalt i ascundea vederii noastre. Erau narmai cu sulie, arcuri i sgei. Numai
clreul din frunte, probabil conductorul, purta pe umr o flint. Unii trau nite pari
lungi, solizi, legai n spatele cailor. La nceput crezui c e vorba de bee de cort, mai
groase, dar mi ddui curnd seama c greesc. Firete c alergai s-i anun pe ai notri.
Pe coridor m ntlnii cu Old Death, care toc mai ieea din camera lui situat fa-n fa
cu a mea.
Atenie! Strig el. Comanii trec zidul! Au adus trunchiuri de copaci tineri. Se
servesc de ele n loc de scri. Repede sus, pe plat form!
Dar lucrurile nu merser chiar att de repede. Peonii se aflau jos, la primul etaj,
rezervat servitorilor. Nici Old Death i cu mine nu puturm urca imediat, deoarece o
dat cu caballero ieiser pe coridor i cele dou doamne, speriate n toat legea i
copleindu-ne cu lamentrile lor. Trecur deci pe puin dou minute pn s urcm
scara timp preios ntr-o asemenea situaie. Consecina nu ntrzie s se arate. n
clipa cnd ajunserm pe platform, primul indian se i slta pe bordura ei, urmat de
alii. Aveam armele pregtite, dar nu-i mai puteam opri dect dac ne-am fi hotrt s-i
mpucm. Folosindu-se de trunchiurile de copaci, indienii escaladaser zidul exterior
i, traversnd curtea, se craser cu o vitez uluitoare pe ambele etaje. Noi stam acum
n centrul platformei de sus, pe cnd comanii se mai aflau la marginea ei.
ndreptai armele asupra lor! Porunci Old Death. n primul rnd, trebuie s
ctigm timp.
Numrai cincizeci i doi de indieni. Operaser fr o vorb, fr un strigt, lundu-
ne prin surprindere. Totui, nu se hotrau nc s ne atace. Stteau la bordur cu
arcurile i sgeile n mini. Suliele, fiind prea lungi, i-ar fi stnjenit la crat. De aceea
le lsaser jos.

97

Caballero nainta civa pai i, ntr-un amestec de spaniol, englez i indian
folosit n acel inut de grani ntreb:
Ce doresc oamenii roii de la mine? De ce au ptruns n casa mea fr s-mi
cear voie?
eful, care ntre timp i scosese flinta de pe umr, nainta i el civa pai, apoi
rspunse:
Rzboinicii comanilor s-au convins c le eti duman. De aceea i vei lua
astzi rmas-bun de la lumina soarelui.
Ba nu snt dumanul vostru. Mie mi snt dragi toi oamenii roii; nici mcar
nu-i ntreb din care trib fac parte.
Faa palid minte! Aici, n cas, se afl ascuns o cpetenie a apailor. Cinii de
apai i dumnesc pe comani, iar cel care ascunde pe un apa nseamn c e
dumanul nostru i trebuie s moar.
Caramba! Vrei s-mi interzicei s dau adpost cui mi place? Dar cine-i stpn
aici, voi sau eu?
Rzboinicii comanilor au ocupat casa. Acum ei snt stpnii. Pred-ni-l pe
apa! Sau tgduieti c se afl la line?
Nici prin gnd nu-mi trece s tgduiesc. Numai fricoii se folosesc de minciuni.
Eu ns nu m tem. Pot s v spun deschis c...
Stai! l ntrerupse Old Death mai mult n oapt. Nu facei prostii, seor!
Credei c e mai bine s neg? ntreb mexicanul.
Bineneles. Minciuna e un pcat, recunosc. Dar adevrul ar fi n cazul acesta
curat sinucidere. i v ntreb: ce pcat e mai mare: s mini sau s te sinucizi?
Sinucidere? Ce snt n stare s fac indienii mpotriva celor paisprezece puti
ale noastre?
Multe pot face! Doar i vedei aici, sus. Majoritatea vor cdea, desigur, dar ne-
am alege i noi cu cteva sgei i cuite n piept. i dac-i alungm, vor aduce alt ceat
i va porni din nou mcelul. Lsai-m pe mine! Vorbesc eu!
Se ntoarse ctre eful indienilor:
Vorbele fratelui nostru ne mir foarte. Cum de v trece prin gnd c s-ar afla
aici un apa?
tim! Rspunse scurt comanul.
Atunci tii mai mult dect tim noi.
Vrei s zici c ne nelm? Mini!
I-ar tu, dac mai spui o dat cuvntul acesta, o plteti cu viaa! Nu ngdui s
fiu fcut de mincinos. Uite cum te pndesc armele noastre! Un semn al meu i de fiecare
puc ar cdea un coman.
n schimb, ceilali v-ar trimite pe urmele celor ucii. Colo, afar, snt nc muli
rzboinici de-ai notri, mai muli dect de zece ori zece ori cinci. Vor sri i vor drma
casa.
Nici mcar zidul n-au s-l treac! Acum tim totul i sntem pregtii. i vom
saluta cu gloane de n-o s rmn unul viu.
Fratele meu alb e bun de gur. Dar de ce vorbete dnsul? E cumva stpnul
casei? Ia s-mi spui cum te cheam i cum de grieti astfel cu un ef al comanilor?
Old Death ddu din mn cu dispre.
i cine-i, m rog, eful sta al comanilor? E cumva un rzboinic vestit, sau
face parte din sfatul nelepilor? Nu vd s poarte pan de vultur sau de cerb, nici
vreun alt semn al rangului. n schimb, eu snt o cpetenie a feelor palide. M ntreb, din
ce trib vei fi fiind, dac nici mcar nu m cunoatei! Eu snt Coa-pehve i am fumat
pipa pcii cu Oyo-coltsa, cpetenia voastr. Nu mai departe dect ieri am stat de vorb
cu fiul su, cu Avat-vila i am nnoptat n tabra lui. Va s zic e limpede c snt

98

prietenul vostru, al comanilor. Dar dac m facei de mincinos, rspund cu arma.
Un murmur strbtu rndurile indienilor. eful se ntoarse spre ei i le vorbi n
oapt. Felul cum l priveau pe Old Death vdea c nu mele lui fcuse impresie.
Dup o scurt deliberare, eful se adres din nou btrnului westman:
Rzboinicii comanilor tiu c Btrna moarte este prieten cu Biberul alb, dar
vorbele tale nu snt vorbe de prieten. De ce tinuieti c n casa asta se ascunde un
apa?
N-am ce tinui. V spun cinstit c nu e nimeni.
Noi ns am aflat c Inda-nio e aici. Ne-a spus-o chiar o fa palid, care ne-a
cerut ocrotire.
Cum se numete acea fa palid?
Are un nume pe care gura comanilor nu-l prea poate rosti, ceva ca Ta-hi-ha-
no.
Nu cumva Gavilano?
Da, da, aa-i spune.
n cazul acesta, ai fcut o mare greeal. Eu l cunosc pe Gavilano. E un ticlos
fr pereche i pe limb nu are dect minciuni. Rzboinicii comanilor se vor ci c l-au
luat sub scutul lor.
Fratele meu se nal. Faa palid ne-a spus adevrul. Noi tim c Winnetou l-a
adus ncoace pe Inda-nio i c a fugit apoi peste Avat-hono, adic Rio Grande. Dar o s-
l gsim, o s-l prindem i o s-l legm la stlpul caznelor. Mai tim c Inda-nio e rnit la
bra i la picior. tim chiar i locul unde st ascuns.
Dac-i aa, atunci spune-mi i mie locul.
Cobori de aici pe dou scri, n cas, pn dai de o trectoare ngust, lung, cu
o mulime de ui pe amndou prile. Deschizi ultima u pe stnga i acolo zace Inda-
nio. N-are putere nici s se dea jos din pat.
Faa palid te-a minit. n locul acela n-ai s gseti nici un apa.
Atunci las-ne s coborm i s vedem cine spune adevrul: tu sau faa aceea
palid.
Asta n-am s-o ngdui, firete. Casa e deschis numai pentru oamenii care vin
aici cu voia stpnului, nu i pentru cei care nvlesc cu dumnie" asupra ei.
Cuvintele tale dau de neles c apaul se afl totui aici. Biberul alb ne-a
poruncit s i-l aducem i vom mplini porunca.
Te neli i acum. Dac nu te las s intri, n-o fac pentru c apaul ar fi aici, ci
pentru c pretenia ta m jignete. Cnd Old Death v spune c ai fost minii, trebuie
s-l credei. Dar dac vrei, totui, s intrai cu de-a sila, m rog, n-avei dect! ncercai!
Nou ne ajunge un singur om ca s aprm intrarea! Stnd jos, pe scar, omul nostru
poate mpuca pe oricine ar ndrzni s coboare. V-ai urcat aici, sus, ca nite vrjmai.
De aceea nu v dau drumul. ntoarcei-v jos, la poart i rugai prietenete s v
deschidem. Atunci v vom primi i noi ca prieteni!
Btrna moarte tie s dea sfaturi foarte bune, dar care nu se potrivesc pentru
noi. Dac n-ai nimic pe cuget, las-ne s intrm. Dac nu, atunci stm aici i trimitem
un om s aduc ntreaga oaste a comanilor. Vei fi nevoii s ne lsai nuntru.
Nicidecum! O mie de comani de-ar veni, tot numai cte unul poate s treac,
iar noi i vom ucide pe rnd. De altfel, nici trimisul tu n-o s fac vreo isprav; cum se
deprteaz de zid i iese n btaia putii mele, l i culc la pmnt. Eu v snt prieten, dar
pentru c ai venit cu gnduri de vrjmie, n-am s v cru defel. n tot timpul discuiei,
putile noastre erau ndreptate asupra indienilor. Dei izbutiser s escaladeze zidul i
s se care pn pe platform, acetia se aflau totui n dezavantaj fa de noi lucru
de care i ddea seama eful. De aceea ncepu iari consultaiile cu ai lui. Ce-i drept,
nici poziia noastr nu era de invidiat. Old Death se scarpin dup ureche i zise:

99

ncurcat treab, zu aa! Prudena ne cere s nu-i tratm cu ostilitate. Dar
dac-i aduc i pe ceilali mpotriva noastr, atunci o pim! Da, da, ar fi bine s-l
ascundem pe apa, pentru ca dumnealor s-l caute fr nici un rezultat! M tot gndesc
la casa asta, pe care o cunosc la perfecie i nu vd nici o ascunztoare ca lumea.
S-l scoatem afar, propusei eu.
Afar? Rse btrnul. Sntei ntr-o ureche, sir? Cum s-l scoatem?
Ai uitat cele dou ui secrete? Snt n spate, pe cnd comanii stau n faa casei
i nu pot observa nimic. l duc eu afar, n tufriul de pe mal; s rmn acolo pn se
deprteaz primejdia.
tii c nu-i rea ideea! Admise Old Death. Nici nu m-am gndit la uile din dos.
Dar ce ne facem dac au postat afar o santinel?
Asta nu cred. Numrul lor nu trece cu mult peste cincizeci. Din tre acetia, unii
au trebuit s rmn lng cai, dincolo de zid. Greu de presupus ca s fi rnduit oameni
i n spatele casei.
Bine, hai s ncercm, sir. Preluai sarcina, mpreun cu unul din peoni. Noi
vom avea grij ca indienii s nu v observe cnd cobori i s nu sesizeze lipsa
dumneavoastr. S-ar putea ca i doamnele s v ajute; dup ce ieii pe u, s mping
la loc dulpiorul.
Mai am o propunere: ce-ar fi s le instalm pe doamne n odaia rnitului?
Comanii vor crede c acolo stau ntr-adevr femeile i c nu e vorba de nici un indian.
Foarte just! Observ seor Atanasio. E nevoie numai de nite cuverturi i de
hamacurile din odile soiei i nepoatei mele. Crlige se afl peste tot. Doamnele s se
culce, iar dumneavoastr cutai o ascunztoare pentru apa; cel mai bine ar fi s-l
ducei niel mai la vale de locul unde v-ai mbiat adineauri. O mulime de petunii n
floare atrn acolo pn deasupra apei; acolo vei gsi i barca noastr. Culcai-l pe apa
n barc i n-o s-l descopere nimeni. Luai-l i pe Pedro cu dumneavoastr. Pn v
ntoarcei, l inem pe coman aici; apoi l lsm s intre n cas. mpreun cu peonul
cruia i zicea Pedro, cobori scara pn jos, unde femeile ateptau ngrijorate
desfurarea evenimentelor. Aflnd care-i situaia, se artar gata s ne ajute. Aduser
chiar ele cuverturile i hamacurile. Apoi l nfurar pe apa ntr-o ptur. La vestea c
e cutat de comani, Omul bun rosti anevoie:
Inda-nio a vzut multe ierni i zilele lui snt numrate. De ce bunele fee palide
s-i pun n joc viaa din pricina lui? Mai bine s-l ucid i s-l predea comanilor.
Ascultai-i rugmintea!
Refuzai ideea, cltinnd doar energic din cap. Apoi l scosei n coridor. Ddui la o
parte dulpiorul, ieii cu rnitul i-l dusei fr nici o greutate pn dincolo de zid.
Pn atunci nimeni nu ne observase. Arbutii ne serviser de camuflaj, ns mai
departe, ctre ru, se ntindea o fie de teren ne acoperit, pe care trebuia s-o tiem de-a
latul. Prudent, m uitai de dup rmuri dac nu se afl nimeni prin apropiere. Spre
marea mea dezamgire, zrii un coman care edea ghemuit lng sulia, tolba i arcul
lui. Supraveghea zidul din spatele casei. Aceast mprejurare prea s ne dea peste cap
ntregul plan.
Trebuie s ne ntoarcem, seor, zise peonul dup ce i-l artasem pe indian. Am
putea, ce-i drept, s-l omoram, dar ne-am atrage rzbunarea celorlali.
Nu-l omoram n nici un caz. Poate gsim o soluie mai bun: l scoatem de-aici,
l ademenim n alt parte.
Dar nu vd cum s-o facem. Santinela nu-i prsete postul fr ordin.
Am eu un plan care ne poate salva. Tu ascunde-te aici, iar eu i voi atrage
atenia asupra mea. Cnd m observ, fac pe speriatul i o iau la fug. Firete c dnsul
se va lua dup mine.
Sau va trage cu arcul.

100

M rog, trebuie s risc.
S nu riscai, seor! E prea periculos! Comanii trag cu arcul cum tragem noi
cu puca, la sigur. Ca s fugii, trebuie s-i ntoarcei spatele i nu v putei feri de
sgeat.
Sar n ap i not pe spate; atunci vd cum intete i m dau repede la fund.
El, nchipuindu-i c plnuiesc ceva mpotriva comanilor, va grbi, probabil, not dup
mine. i pe urm, pe malul cellalt, m descurc eu; i izbesc un pumn i gata. Pn m
ntorc, stai aici, nu-i prsi locul! Adineauri m scldam, am vzut locul acela cu
petuniile. tiu i unde se afl barca. O trag eu pn aici.
Peonul se strdui ct putu s m abat de la ideea mea dar cum era s-l ascult
dac nu vedeam alt soluie ca s ne ndeplinim misiunea! Plecai, aadar. Pentru a
deruta santinela, m strecurai mai nti printre tufiuri, pe lng zid, ivindu-m apoi de
dup col.
Comanul nu m zri numaidect. Abia mai pe urm i ndrept privirea spre
mine i sri ca ars. mi ntorsei pe jumtate faa, ca s nu fiu recunoscut mai trziu.
Omul strig, m som, dar nu-i ddui ascultare. Atunci apuc arcul, scoase din tolb o
sgeat i ochi. Cteva salturi i ajunsei pe mal, nainte ca el s trag. Srii n ap i
crmii, pe spate, spre malul opus. Imediat ajunse i comanul pe mal. M zri i trase cu
arcul. Eu m scufundai pe moment. Sgeata nu-i atinse inta. Cnd ieii iari la
suprafa, l vzui pe coman cum pndete, ghemuit pe mal. i ddea seama c nu m-a
rnit. Alt sgeat nu avea, fiindc nu-i luase tolba. Atunci lepd arcul i sri n ap.
Era exact ceea ce prevzusem. Pentru a-l nela, m prefcui c snt un prost nottor i
l lsai s se apropie. Apoi m ddui la fund i notai ct putui de repede n josul rului.
Cnd m ridicai din nou, eram n imediata apropiere a malului. Comanul, mult mai sus,
departe, se inea pe ap i atepta s ies la vedere. Acum aveam avansul dorit, notai
deci spre mal, m sltai pe uscat i fugii printre copaci, de data asta n susul apei. La un
moment dat, zrii un arbore al vieii, solid de tot i acoperit cu muchi. l depii n fug
i apoi, ocolind, m ntorsei iari, pitindu-m n dosul trunchiului su masiv. Astfel
ateptam ivirea indianului care, fr ndoial, grbea pe urmele mele. Iat-l c sosete,
cu sufletul la gur iroind de ap ca i mine, de alfel gfind i cu ochii aintii
asupra urmelor. Trece n dreptul meu, cu privirea n pmnt, iar eu n vrful
picioarelor dup el. Respiraia grea l mpiedic s-mi aud paii. mi trebuir cteva
salturi ca s-l ajung. M npustii asupra lui i-l dobori. Apoi, ngenunchind lng el, l
apucai de beregat. Doi pumni n cap i omul se liniti.
Nu departe se afla un platan frnt, culcat n direcia rului; apa trecea la vreo doi
coi sub crengile lui vetede. Copacul acesta mi oferea o cale minunat ca s ajung
iari la ru, fr a lsa nici o urm. M sltai pe trunchiul lui, alergai aa o bucat i
srii apoi n ap. Drept n fa, pe cellalt mal, strluceau petuniile. notai ntr-acolo,
dezlegai barca i vslii spre locul unde atepta Pedro cu apaul rnit. Prinsei iari barca
de o rdcin i srii pe mal. Trebuia s ne grbim, s terminm toat operaia pn
comanul i va fi venit n fire. l culcarm pe Inda-nio n barc, dup ce-i ncropirm
un aternut bunicel din pturi i din propriile-i veminte.
Peonul se ntoarse numaidect la zid. Eu mnai barca pn sub petunii, o legai bine
i apoi, not, fcui cale ntoars. Pe cnd mi storceam hainele de ap i le mbrcam din
nou, tot scrutam cu privirea malul opus. M interesa dac indianul i revenise i dac
nu cumva observase apariia noastr. Dar, nimic. Omul nu era nicieri de vzut.
Intrarm n cas prin ua secret. Totul nu durase dect un sfert de or. Seora
mi oferi alte haine, uscate i astfel puteam s-i rd n nas oricrui coman care ar fi
ndrznit s afirme c eu, inocentul, am fost pe afar, sau, mai ales, c am fcut o
partid de not.
Femeile se tolnir n hamacurile lor, iar noi urcarm iari pe platform, fr s

101

uitm, bineneles, putile.
Sus, tratativele mai continuau. Old Death susinea punctul de vedere c
percheziionarea casei ar fi o insult grea pentru el i pentru haciendero. Dup ce-l
informai repede c apaul e pus n siguran, btrnul westman catadicsi s cedeze
ncet-ncet i, pn la urm, de clar c va permite unui numr de cinci comani s se
conving cu ochii lor c Inda-nio nu se afl n cas.
De ce numai cinci? ntreb eful. Nu sntem egali cu toii? Lucrm toi laolalt.
Old Death poate avea ncredere n noi. N-o s ne atingem de nimic, nici de cel mai
mrunt lucru.
Bine! S vedei i voi ct de largi sntem la inim. Putei intra toi: toat lumea
s se conving de adevr. Dar v cer, la rndul meu, s depunei armele i s ne dai
dreptul de a reine i pedepsi pe cei care s-ar atinge de vreo persoan sau de vreun
obiect fr permisiunea noastr.
Comanii se sftuir ntre ei i, n cele din urm, czur de acord. i lepdar
arcurile, tolbele, cuitele i urcar apoi n ir, unul dup altul. nc nainte de a m fi
deprtat cu Pedro, slujitorii vaqueros, narmai i clare pe cai buni, se postaser afar,
n cmp, cu privirile aintite n sus, spre noi. Ateptau semnalul stpnului i
deocamdat se ineau linitii.
Din cei paisprezece ci eram, numai haciendero i Old Death ur mau s-i conduc
pe comani prin ncperile casei. Doi oameni rmaser pe platform, iar dou grupuri de
cte cinci pzeau nuntru, cu armele n mini, ambele coridoare, pentru a prentmpina
orice excese din partea pieilor-roii. Eu m aflam pe coridorul de jos, n faa odii unde
zcuse apaul. Comanii se duser de-a dreptul acolo. Old Death deschise ua. Se citea
pe chipurile indienilor ct de convini erau c-l vor gsi pe Inda-nio. Dar n locul lui
ddur de cele dou femei culcate n hamacuri i citind.
Iuf! Exclam conductorul. Aici snt femei!
ntocmai! Rse Old Death. Dac-ar fi dup minciunile cu care v-a mbrobodit faa
aceea palid, ar trebui s-l gsii aici pe apa. Poftii, cutai-l! Intrai!
Privirea comanului fcu ocolul camerei. Apoi omul rspunse:
Un rzboinic nu intr n wigwamul femeilor. Aici nu e nici un apa. Ochiul meu
l-ar zri.
Atunci cutai n celelalte odi!
Dur mai bine de o or pn ce indienii terminar percheziia. Vznd c nu gsesc
pe nimeni, o luar iar de la nceput. Femeile izbutir s prseasc odaia, iar comanii
cotrobir peste tot cu cea mai mare atenie. Se ridicar chiar cuverturile i saltelele,
dei acestea erau ntinse de-a dreptul pe podea. Cercetar i duumeaua, dac n-are
cumva vreo deschiztur. n fine, se convinser c apaul nu se afl n estanzia. Cnd
eful se ddu btut, Old Death l mustr:
Eu v-am spus adevrul i nu m-ai crezut. Ai avut mai mult ncredere ntr-un
mincinos dect n mine, care snt prieten cu comanii. S tii c la prima ocazie am s
m plng cpeteniei voastre, Biberul alb.
Dac fratele meu alb vrea s-l vad, pofteasc mpreun cu noi.
Nu pot. Calul mi-e obosit. Ar fi s plec abia mine diminea. Or, rzboinicii
comanilor vor trebui s plece nc astzi de-aici.
Ba rmnem. Soarele d n asfinit i nu ne convine s clrim noaptea. Vom
porni n zori; atunci fratele meu poate s ne nsoeasc.
Bine! Dar nu plec singur. Mai am patru tovari.
Vor fi i ei binevenii la Biberul alb. Fraii mei ne vor ngdui s petrecem
noaptea n preajma casei.
N-am nimic mpotriv, rspunse mexicanul. V-am mai spus c snt prieten cu
toi oamenii roii care vin la mine cu gnduri panice. i, drept dovad, v druiesc i o

102

vit ca s-o tiai. Putei s aprindei focul i s punei carnea la fript.
Aceast promisiune fcu o deosebit impresie asupra comanilor. Acum erau pe
deplin convini c ne fcuser o nedreptate. De aceea se purtau ct se poate de frumos.
Desigur c, n bun msur, trebuie s fi contribuit la aceast schimbare de atitudine i
prestigiul de care se bucura printre ei Old Death. ntr-adevr nu se atinser de nici un
lucru i prsir casa, fr mcar s fie somai. Scrile erau lsate i poarta deschis.
Civa peoni narmai rmaser de gard pe platform. n ciuda comportrii prieteneti a
comanilor, vigilena nu era de prisos.
Noi, ceilali, coborrm n urma lor, iar slujitorii vaqueros primir ordin s prind o
vit. Caii comanilor ateptau n faa casei, dincolo de zid. Erau pzii de trei rzboinici.
O santinel a pieilor-roii veghea n spatele casei. Toi oamenii acetia fur numaidect
rechemai din posturi. Printre ei se afla i comanul pe care-l ademenisem pn din colo,
pe malul opus. Vemintele lui, foarte sumare, erau nc ude. ntors la postul su, nu
avusese nc prilejul s raporteze cele ntmplate. Acum se apropie de ef i-i vorbi, avnd
grij ca noi, albii, s nu auzim nimic. Prea s-i fi ncheiat raportul, cnd ddu cu ochii
de mine. Vopsit cum era, nu observai vreo schimbare pe faa lui, dar vzui c
gesticuleaz furios. Arta spre mine i-i striga superiorului su nite vorbe nenelese.
eful m privi cu ochi injectai i veni mai aproape:
Albul acesta tnr a trecut adineauri prin ap. L-a dobort el oare pe rzboinicul
meu?
Old Death interveni imediat, interesndu-se ce anume vrea s spun indianul.
Acesta i relat cele petrecute, la care btrnul westman se porni pe un rs grozav.
Rzboinicii roii par s nu se descurce prea bine cnd e vorba de chipurile
albilor. M ntreb chiar dac omul pe care l-a vzut fiul comanilor a fost ntr-adevr un
alb.
A fost un alb, rspunse hotrt santinela. Chiar sta de aici! L am vzut cnd
nota pe spate. Era mbrcat n hainele astea albe.
Aa! Va s zic a notat cu hainele pe el? Vd c ale tale snt ude leoarc.
nseamn c i ale lui ar trebui s fie la fel. N-ai dect s le pipi i ai s vezi c snt
uscate.
S-a strecurat n cas i a mbrcat altele.
i pe unde naiba s fi intrat? Nu stteau oare strjile voastre la poart? Nimeni
nu poate urca sau cobor din cas fr scar. Or, acolo pndea toat ceata voastr de
rzboinici. i atunci, cum ar fi reuit tnrul meu tovar s se plimbe pe afar?
Trebuir s recunoasc i ei justeea raionamentului, iar paznicul pclit se
resemna i el n cele din urm. Ultima umbr de ndoial o risipi haciendero, afirmnd c
de ctva timp bntuie prin mprejurimi o band de hoi de cai i c, desigur, omul cu
pricina face parte din aceast band. Misterios rmnea doar faptul c nu exist nici o
urm care s indice pe unde dispruse individul.
Pentru a dezlega enigma, eful, mpreun cu santinela n cauz i cu ali
rzboinici, porni clare prin vad i apoi ctre locul unde se petrecuse trenia. Noroc c
se nserase i o cercetare atent nu mai era posibil. Vicleanul de Old Death m pofti la
plimbare de-a lungul malului. Cu ochii int la clreii de pe malul opus, prefcndu-ne
c nu avem alt scop dect s-i urmrim cu privirea, ne deprtarm agale i ne oprirm
lng petunii. Acolo, btrnul westman vorbi ncetior, ca s nu-l aud dect omul din
barc:
Aici e Old Death i tnra fa palid care l-a adus ncoace pe Inda-nio. Oare
cinstita cpetenie a apailor mi recunoate glasul?
Da, se auzi rspunsul abia optit.
Comanii cred, n sfrit, c Omul bun nu se afl aici. Ei vor pleca n zori. Va
putea fratele meu s mai rmn atta vreme n barc?

103

Apaul va rbda. Rcoarea apei l nvioreaz, frigurile i-au trecut. Dar a vrea s
tiu ct mai rmne aici Old Death cu tovarii lui.
Plecm mine, o dat cu comanii.
Iuf! De ce se nsoete prietenul meu alb cu dumanii notri?
Cutm nite oameni care se afl acum la ei.
Dar pe rzboinicii apailor nu-i vei vedea?
S-ar putea s-i ntlnim, firete.
Atunci, ngduii-mi s-i dau ceva tnrului rzboinic care i-a primejduit viaa
pentru mine. E vorba de un totem pe care, artndu-l, va fi totdeauna binevenit n
mijlocul apailor. Old Death e un om iscusit i ncercat; cinii de comani nu-l vor prinde
dac, dup lsarea nopii, mi va aduce o bucat de piele alb i un cuit; iar n zori
poate s vin iari ca s-i dau totemul pe care-l voi pregti.
i voi aduce pielea i cuitul. Mai doreti ceva?
Nu. Apaul e mulumit. Fie ca bunul Manitu s vegheze pururea cile lui Old
Death i ale tnrului prieten alb!
Ne napoiarm. Nimeni nu observase absena noastr de un minut. Btrnul
westman mi lmuri gestul apaului:
Se ntmpl foarte rar ca un alb s capete un totem de la o cpetenie indian.
Avei baft, sir. "Manuscrisul" acesta al lui Inda-nio poate s v fie de mare folos.
Vrei, ntr-adevr, s-i procurai pielea i cuitul? Dac v prind comanii, v-ai
ars i dumneavoastr i apaul! S-a zis cu amndoi.
A! M credei un colar neisprvit? tiu eu ce se poate i ce nu. Conductorul
comanilor se ntoarse fr nici o isprav. Urma nu mai putea fi recunoscut.
Seara trecu fr alte ntmplri, noaptea la fel. n zori m trezi Old Death. mi ddu
un ptrel de piele tbcit, alb. O ntorsei pe ambele fee i nu descoperii dect pe
partea neted nite crestturi subiri, ce-mi preau fr nsemntate.
Acesta-i totemul? ntrebai. Nu vd nimic extraordinar.
Nici nu-i nevoie s vedei. Artai-l primului apa care v iese n drum i v vei
lmuri. Avei n mn o comoar. Mesajul de pe totem e deocamdat invizibil, deoarece
Omul bun nu a avut vopsele la dispoziie. Dar orice apa poate colora crestturile i
atunci iese la iveal desenul cu tot tlcul lui. V conjur, ns, nu-l lsai cumva pe mna
vreunui coman! V vei demasca numaidect ca prieten al apailor. i acum, haide,
mbrcai-v i cobori. Peste puin comanii vor fi gata de plecare.
Indienii tocmai i ameeau stomacul cu rmiele fripturii din ajun. Apoi i
duser caii la adpat, din fericire ht dincolo de ascunztoarea apaului. Apru i
haciendero cu cele dou femei, bucuroase c scpaser de primejdie.
Cnd slujitorii aduser caii notri, seor Atanasio cltin din cap i rosti ctre Old
Death:
Acetia nu snt cai potrivii, seor. tii ce nseamn, nu-i aa, un cal bun.
Domnul Lange i fiul su, ca i negrul, de altfel, nu m privesc. Dar dumneavoastr mi
sntei vechi prieten. i vznd ct l ndrgii pe acest tnr seor, mrturisesc c mi-a
devenit i mie sim patic. Vei primi amndoi nite cai mai cumsecade. ntmpinarm cu
satisfacie oferta mexicanului. La porunca lui, slujitorii prinser doi cai, pe jumtate
slbatici, cu care i nlocuirm pe-ai notri. Apoi ne luarm rmas-bun de la gazde i
plecarm n tovria comanilor.
Soarele nc nu se ridicase deasupra orizontului c i trecurm peste Elm-Creek i
ne continuarm galopul spre vest. Noi, cinci la numr, clream n fa, mpreun cu
eful comanilor; trupa venea n urm. M simeam mereu n nesiguran; mi era de
parc din clip n clip m-a fi putut pomeni cu o suli sau cu o sgeat n spate.
Aceti indieni, pe caii lor mruni, slabi, zbrlii i totui att de rezisteni, aceti indieni,
zic, cu armele, vopselele i ntreg felul lor de a se purta, nu aveau darul s-mi inspire

104

prea mult ncredere. Dar mprtindu-i lui Old Death ndoielile mele, acesta m liniti.
nc nu venise pn atunci vorba nici de momentul, nici de locul unde urma s ne
ntlnim cu grosul trupelor. Abia acum aflarm c acestea nu se opriser ca s atepte
ntoarcerea detaamentului. eful de lng noi primise, de fapt, ordin s pun mna pe
Omul bun i s-l trimit n spatele comanilor sub paza a zece rzboinici. Acolo,
prizonierul vavea s fie ucis la stlpul torturii. Ceilali patruzeci de oameni din
detaament trebuiau s se ndrepte n mare grab spre Rio Grande i s ajung din
urm grosul trupei. Biberul alb, aflnd de la Gibson c Winnetou traversase rul i
bnuind c acesta va da alarma printre apai, socotise necesar s se deplaseze cu toat
viteza ca s-i surprind pe dumani nainte de a-i fi luat msurile de aprare. Pentru
noi elul principal era s ajungem n tabra comanilor i s-l gsim pe Gibson.
Dup vreo dou ore sosirm n punctul unde detaamentul celor cincizeci de
rzboinici se desprise de grosul trupei. n direcia sud, la Rio Grande, se afla
trectoarea Eagle cu fortul Duncan pe care comanii trebuiau s-l evite. Dup alte dou
ore ddurm n sfrit peste ceva iarb srac; deertul Nueces rmase ndrtul nostru.
Urmele dup care ne orientam mergeau n linie dreapt, fr nici o ncruciare cu alte
urme. Aceasta nsemna c trupa comanilor trecuse neobservat de nimeni. Pmntul se
colora treptat ntr-un verde intens i, n fine, zrirm la apus pdurea. Ajunsesem deci
n apropierea lui Rio Grande del Norte.
Iuf! Fcu uurat conductorul comanilor. Nu ne-am ntlnit cu nici o fa
palid; prin urmare, putem s trecem numaidect apa. Cinii de apai se vor pomeni n
curnd cu noi i vor urla de spaim.
Clrirm ctva timp la pas pe sub platani i ulmi, pe sub frasini i arbori de
cauciuc, pn atinserm malul rului. Biberul alb era un comandant i cluz
priceput. Urmele, dei strbtuserm cteva mile, duceau exact pn n dreptul unui
vad. Acolo albia lui Rio Grande era foarte larg, apa, n schimb, srac. Din loc n loc se
iveau bancuri de nisip moale, afnat, n care uor te puteai mpotmoli. Semnele artau
c aici, pe mal, poposiser comanii n cursul nopii. Era de presupus c au pornit, ca i
noi, devreme, dar fr s se poat deplasa cu aceeai vitez, dat fiind c intraser pe un
teritoriu cu treierat de patrulele apailor. Aceast mprejurare impunea msuri de
precauie care, la rndul lor, ncetineau deplasarea. Se vedea c i trecerea rului o
realizaser cu foarte mult pruden. Numeroase urme de pai artau c o seam de
rzboinici desclecaser pentru a cerceta neltoarele bancuri de nisip. Locurile de
aceea fuseser mar cate cu crengi nfipte n fundul albiei. Pentru noi era mai lesne s
trecem dincolo; n-aveam dect s ne lum dup semnele lor. Bancurile de nisip despicau
apa n mai multe uvoaie pe care caii notri le trecur not. Dincolo, traversarm o fie
ngust de teren bogat n arbori i mrcini, dup care ddurm de iarb i, n sfrit,
iari de nisip. Ne aflam n inutul dintre Rio Grande i Bolsn de Mapimi, unde indienii
fceau dese incursiuni. Era o ntindere
larg, nisipoas, punctat pe alocuri de
nite oaze de cactui. O urm clar
strbtea esul n direcia vest cu o vag
deviere spre sud. Dar m nelasem
serios creznd c vom ajunge pn-n
sear la tabra comanilor. Nisipul
rscolit de copitele cailor i aruncat
departe ndrt dovedea c trupa
comanilor clrise n galop forat. Ctre
prnz depirm un lan de dealuri
joase, dup care ne atepta iar aceeai
monotonie neted, fr via.

105

Nu puteam s nu admir rezistena cailor indieni. Dei trecuse mult de amiaz,
totui animalele nu ddeau nici un semn de oboseal. Caii celor doi Lange i al negrului
clcau mai anevoie. Al meu, ns i al lui Old Death ne demonstrau c fcusem un
schimb excelent.
La primul scptat al soarelui, desluirm, spre mirarea noastr, c urmele coteau
brusc n alt direcie. Cu un sfert de ceas mai nainte, tiaserm drumul dintre San
Fernando i Baya; acum ns urma o lua spre sud-vest. De ce? Cutam motivul. Old
Death ne lmuri i de ast dat. Semnele artau c aici comanii fcuser o halt. ntr-
un anume punct, urmele a doi clrei, venind dinspre nord, se ntlneau cu cele ale
indienilor. Old Death descleca, le cercet cu atenie i zise:
Aici doi clrei, desigur, tot indieni, le-au ieit n drum comanilor. Se vede c
le-au adus o veste care i-a silit pe rzboinicii Biberului alb s-i schimbe direcia. Nu ne
rmne dect s ne-o schimbm i noi.
Conductorul comanilor descleca la rndul lui i, examinnd urmele, confirm
prerea lui Old Death. O luarm, aadar, spre sud. Clrirm ntruna ct mai deslueam
urmele: eram decii s mai strbatem pn la cderea nopii o bun parte de drum.
Chiar i pe nserate nc se mai puteau distinge amprentele copitelor. Apoi nu mai
deosebirm nimic. Eram gata s ne oprim. Dar calul meu, umflndu-i nrile, necheza
mereu i ne ndemna nainte. Simise, probabil, ap. i fcui hatrul i, peste cteva
minute, poposirm ntr adevr pe malul unui rii.
Dup atta drum i osteneal sub dogoarea soarelui, apa era un dar nepreuit
pentru oameni i cai. Ne aleserm apoi un loc de po pas. Comanii rnduir santinele i
caii, pui sub paz bun, se apucar de pscut. Noi, albii, ne gruparm laolalt. Old
Death se cufund n tot soiul de calcule, ncercnd s stabileasc denumirea rului la
care ajunsesem n chip neprevzut. Pn la urm, trase concluzia c ar fi rul Morelos
care se vars lng fortul Duncan n Rio Grande.
Dimineaa, cercetrile ne artar c ne aflm lng un curs de ap frumos,
pitoresc, pe care, nu departe de noi, comanii l traversaser not. l trecurm i noi,
continundu-ne apoi drumul pe ur mele comanilor. Ctre amiaz, acetia i schimbar
direcia ctre vest, spre nite muni pleuvi. Old Death avea o min ngndurat.
ntrebndu-l ce are, btrnul westman mrturisi:
Nu-mi place istoria asta. Nu neleg cum de s-a vrt Biberul alb tocmai aici. tii
cum se cheam ispititorul inut din faa noastr?
Da, Bolson de Mapimi.
i cunoatei acest deert?
Nu.
Mapimi, domnule, e un adevrat muuroi de triburi slbatice, renumite nc din
timpuri vechi pentru jafurile pe care le svreau n regiunile megiee. Dar s nu credei
c e vorba de un pmnt fertil care ar favoriza existena attor oameni. S-a fcut de mult
constata rea c inuturile sterpe constituie puncte de pornire ale migraiunii popoarelor.
De triburile acestea, care locuiesc sus pe platou, prin vguni ca i n vile din jur, nu te
poi apropia. tiu precis c acolo s-au stabilit i numeroase hoarde de apai. Dac
intenia comanilor e s-i atace, atunci le plng de mil, nu apailor, ci comanilor.
Apaii cutreier regiunea dintre Rio del Norte i Rio Pecos i controleaz ntregul inut
din nord-vest pn dincolo de Gila. Prin urmare, comanii pot cdea ntr-o capcan din
care s n-aib anse de scpare.
Vai! Atunci cdem i noi!
Da, numai c nu prea vd de ce ne-am teme. Noi nu le-am fcut nici un ru
apailor. S-ar cuveni, deci, s ne trateze fr dumnie. La nevoie, totemul
dumneavoastr i va face efectul.
N-ar trebui s-i prevenim pe comani?

106

Dac vrei s ncercai, poftim! Zi-i prostului c-i prost, c tot nu te crede.
Adineauri i-am mrturisit efului prerea mea. i tii ce-a fcut? S-a rstit la mine.
Cic el trebuie s mearg pe urmele Biberului alb, iar noi, dac nu ne convine, n-avem
dect s-o apucm n alt parte!
Urt din partea lui!
ntr-adevr, comanii nu frecventeaz cursuri de bun-cuviin i de
conversaie. Dar s vedem ce ne mai ateapt. M-a mira dac acolo sus nu se clocete
ceva mpotriva noastr. Grania, m rog, am trecut-o. Faptul s-a consumat. ns dac i
cum ne vom ntoarce, astea snt lucruri scrise ntr-o carte pe care n-am citit-o nc...

Capitolul X
RIN MAPIMI

Fusesem convins c voi pune mna pe Gibson nc n Statele
Unite. i iat c eram nevoit s-l urmresc tocmai n Mexic i nc n
cea mai primejdioas dintre regiuni. Drumul ce m-ar fi dus la
Chihuahua atinge nordul acelei pustieti numit Mapimi i trece ndeosebi prin cmp
deschis. Dar acum trebuie s ne ndreptm spre sud, unde se anunau primejdii extrem
de serioase. Gndurilor sumbre li se adugau oboseala trupului de care nici comanii nu
mai erau cruai, nc de la Hacienda del Caballero o inuserm mereu ntr-un ritm ct
se poate de intens. Comanii i epuizaser rezervele de pastram, n timp ce noi mai
dispuneam de foarte puine provizii din cele oferite nou de haciendero. Terenul urca
mereu n pant. Atinseserm i munii pe care i observasem de departe la amiaz: nite
coloi de piatr, fr pic de vegetaie. Trecurm printre muni, pstrnd mereu direcia
sud. ntre povrniurile abrupte soarele dogorea i mai tare dect pe cmp. Caii naintau
din ce n ce mai greu. De altfel, dup cum artau urmele i grosul trupei comanilor
clrise pe aici foarte ncet. Deasupra noastr se roteau vulturii, nsoindu-ne ore
ntregi, de parc-ar fi ateptat s cdem istovii i s le oferim un osp regal.
Deodat, pe cnd coteam dup o stnc, orizontul se ntunec spre miazzi. Acolo
parc se nlau nite muni mpdurii i caii, ca i cum ar fi simit apropierea, grbir
pasul. Old Death se nsenin la fa i vorbi:
n sfrit ncep s-mi dau seama ncotro ne ndreptm! Cred c am ajuns n
preajma lui Rio Sabinas care coboar din Mapimi. Dac Biberul alb i comanii lui s-au
hotrt s mearg n susul rului, nseamn c mizeria s-a sfrit. Chiar i n inutul
acesta nenorocit nu se poate ca, pe lng un curs de ap, s nu creasc iarb i s nu fie
pdure, poate chiar vnat. Hai s dm pinteni calului. Cu ct vor face eforturi mai mari,
cu att mai repede se vor odihni.
Urmele se ndreptau acum spre rsrit. Ajunserm ntr-un defileu lung i ngust,
care, lrgindu-se treptat, ne oferi din ce n ce mai clar privelitea unei vi nverzite,
strbtut de un firicel de ap. Ne repezirm n goana mare pn la pru i
desclecarm. La rndul lor, comanii chiar dac-ar fi preferat s mai rabde de sete
tre buir s fac pe voia cailor. Dar nici nu se adpar nc bine ultimii cai, c i
pornirm mai departe. Ceva mai ncolo, prul se vrsa ntr-o ap mai mrioar. Ne
continuarm drumul pe mal n sus, trecnd printr-o vgun cu perei aproape verticali
i npdii din loc n loc de buruieni. Apoi ajunserm sub coasta unor dealuri verzi, a
cror umbr ne odihni ct de ct ochii orbii de soare. ntre timp ncepu s se ntunece.
Trebuia s ne gndim la popas. eful comanilor strui s mai mergem o bucat pn
vom da de nite arbori. l ascultarm. Caii obosii se poticneau de pietrele din
drum. Se fcu aproape noapte cnd, deodat, auzirm un glas, un semnal, cruia eful
P

107

comanilor i rspunse cu mare bucurie. Ne oprirm locului. Old Death plec mpreun
cu eful i se ntoarse numaidect:
n faa noastr e tabra comanilor, ne inform el. Judecnd dup urme, n-a fi
crezut s-i ntlnim att de repede. Se vede c nu s-au ncumetat mai departe fr ca,
mai nti, s fac o recunoatere a terenului. De aceea s-au oprit aici i, nc la amiaz
i-au trimis iscoadele care, probabil, nu s-au ntors nici pn acum. Se ntmpl! Curnd
vom zri focurile.
tiam c ntr-o asemenea situaie nu se aprind focuri de tabr, obiectai eu.
Pesemne c terenul le-o permite. Bizuindu-se pe vigilena cercetailor aflai n
aciune, ei snt siguri c nu se gsete prin preajm nici un duman.
Pornirm mai departe. De la captul defileului observarm ntr adevr vreo zece
focuri arznd ca de obicei n taberele indiene cu flacr potolit. Tabra se afla ntr-
o vale nchis, circular, ca o cldare. Nu exista nici pdure, nu se vedeau nici arbori
izolai, nlimile, att ct puteam deslui prin ntuneric, urcau prvlatice jur-mprejur.
Probabil c aceast poziie li se pruse indienilor mai avantajoas i mai sigur.
Comanii cu care sosiserm o luar drept spre tabr, n timp ce noi urmam s
ateptm pn vom fi chemai. Trecu ctva timp pn ce unul din rzboinici se ntoarse,
invitndu-ne la cpetenia lor. Biberul alb edea la focul din centrul taberei, flancat de doi
brbai, probabil rzboinici de frunte. Avea prul nspicat, lung i adunat ntr-un coc cu
trei pene de vultur. Purta mocasini,
pantaloni din postav negru, vest i
surtuc mai deschis la culoare. Alturi
odihnea o arm cu dou evi; la bru
purta un pistol nvechit. Cpetenia tocmai
se aezase la cin, dar, zrindu-ne, puse
la o parte cuitul i halca de carne.
Friptura de cal rspndea un miros
puternic. Prin preajm se auzea mur mur
de izvor. Nici nu desclecarm bine, c se
i form n jurul nostru un cerc larg de
rzboinici, printre care se zreau i civa
albi. Caii notri fur imediat dui n alt
parte. Cum Old Death nu protest deloc, nsemna c faptul nu prezint nici un pericol.
Cpetenia i ceilali doi se ridicar n picioare venind n ntmpinarea lui Old Death. i
strnser mna dup obiceiul albilor, apoi Oyo-coltsa, adic Biberul alb, vorbi solemn i
amical:
Fratele meu Old Death ne-a fcut o bucurie neateptat. Cine-ar fi bnuit s-l
ntlneasc tocmai aici? Fie deci binevenit ca prieten n lupta noastr contra cinilor de
apai.
Vorbise anume n jargonul acela amestecat, spre a se face neles i de noi. Old
Death i rspunse tot n jargon:
neleptul Manitu i cluzete copiii, roii sau albi, pe drumuri minunate.
Fericit acela care ntlnete prieteni n cuvntul crora poate avea ncredere. Oare Biberul
alb va binevoi s fumeze pipa pcii i cu nsoitorii mei?
Prietenii ti snt i prietenii mei; oamenii pe care i iubeti se vor bucura i de
dragostea inimii mele. S se aeze lng mine i s soarb pacea din calumetul meu,
cpetenia comanilor.
Old Death lu loc. Noi i urmarm exemplul. Numai negrul se trase mai la o parte
i se aez n iarb. Indienii stteau jur-mprejur, mui, nemicai ca statuile. n ce-i
privete pe albi, mi era imposibil s le disting trsturile. Focul lumina prea slab.
Oyo-coltsa i desprinse calumetul de la gt, l umplu cu tutun din punga atrnat

108

la bru i-l aprinse. Se repet aproape identic ceremonia la care participasem n tabra
fiului su. Abia acum puteam fi siguri c nu trebuia s ne mai temem de vrjmia
comanilor. nc nainte de a ptrunde noi n tabr, eful celor cincizeci de rzboinici l
informase pe Biberul alb n ce ne privete. Acum, cpetenia l pofti pe Old Death s-i
relateze personal cele petrecute. Btrnul westman zugrvi ntmplarea n aa fel, nct s
nu provoace bnuieli nici mpotriva noastr, nici mpotriva lui seor Atanasio.
Biberul alb i adun ctva timp gndurile, apoi rosti:
Fratele meu e vrednic de crezare. Din cele istorisite de el, vd c nu umbl cu
iretlicuri. Dar i cealalt fa palid trebuie crezut, pentru c m ntreb de ce i-ar
mini pe rzboinicii comani, de vreme ce minciuna l-ar duce la moarte. Albul acela se
mai gsete aici, printre noi. Dac ne-ar fi minit, desigur c ar fi cutat s-o tearg ct
mai repede. Va s zic, nu-mi rmne dect s cred c unul din voi s-a nelat.
Judecase foarte logic din punctul su de vedere. Old Death tre buia s fie atent.
Nu era exclus ca Biberul alb s mai trimit o ceat de rzboinici i s-l atace pe
haciendero n timpul nopii! Cel mai bine ar fi fost s i se dea presupusei erori o
explicaie plauzibil. Aa gndea i btrnul westman. De aceea rspunse:
Trebuie s fi fost o nenelegere la mijloc. Eu, ns, n orice caz, nu m-am
nelat. Greeala e de cealalt parte. Fratele meu rou tie doar c nu s-a gsit nc
omul care s-l nele pe Old Death!
Atunci lmurete-m cum s-au petrecut lucrurile!
Mai nti trebuie s-i spun c nsi cpetenia comanilor, a fost dus de nas.
De cine? Se interes Biberul alb, devenind deodat foarte serios.
Bnuiesc c a fost minit de toi albii acetia pe care i ad postete n tabr.
Eu nu-mi plec urechea la o simpl bnuial. Vreau dovezi! Oa menii care m
mint dup ce au fumat cu mine pipa pcii trebuie s piar!
Aadar, pe lng c le-ai ntins o mn prieteneasc, ai fumat cu ei i pipa pcii?
S fi fost eu de fa, te-a fi prevenit. Uite, am s-i dau dovada pe care mi-o ceri. Spune-
mi, al cui prieten te socoti? Nu cumva l preedintelui Juarez?
Indianul rspunse cu dezgust:
Juarez e un rou care i-a prsit neamul i datina. St n case de zid i
triete ca i feele palide. Eu l dispreuiesc. Rzboinicii comani i-au pus vitejia n
slujba marelui Napoleon care le d n schimb arme, cai i pturi, ajutndu-i n lupta cu
apaii. Feele palide pe care le adpostesc snt i ele de partea lui Napoleon.
Vezi, tocmai asta-i minciuna cu care te-au mbrobodit. Albii acetia au trecut n
Mexic ca s-l sprijine pe Juarez. Tovarii mei snt martori. tii pe cine l ocrotete
printele alb de la Washington?
tiu, pe Juarez.
Mai tii, desigur, c dincolo se recruteaz pentru Juarez soldai, care snt
trimii pe ascuns peste grani. Ei, n La Grange locuiete un mexican pe nume
Cortesio. Noi doi l-am vizitat deunzi, iar nsoitorii notri i-au fost chiar vecini i
prieteni. Omul acela ne-a spus-o pe leau c face recrutri i c n ajunul sosirii noastre
civa dintre albii care se afl acum la tine intraser n solda lui Juarez. n ce-i privete
pe ceilali, nu snt dect militari travestii care-i nsoesc pe recrui. Iat, aadar, c,
minit i nelat, ai ajuns s fumezi pipa pcii cu oamenii lui Juarez, tocmai tu, care l
dumneti atta!
Ochii cpeteniei scnteiau de mnie. Ddu s vorbeasc, dar Old Death l opri:
Ascult mai nti pn la capt! Dup cum am spus, aceste fee palide snt ostai
de-ai lui Juarez. Alaltsear ei au tras la hacienda lui seor Atanasio care ine cu
Napoleon. Acesta tocmai primise vizi ta unui btrn i vestit conductor francez. Dac-ar
fi aflat cine-i musafirul, albii l-ar fi ucis. De aceea, omul a fost nevoit s se prefac
bolnav i s se vre n pat. Slujitorii lui Cortesio i-au vopsit repede faa ca s par indian.

109

Cnd feele palide l-au vzut i au ntrebat cum l cheam, li s-a spus c e un ef al
apailor, pe nume Inda-nio.
Biberul alb ridic sprncenele a mirare. Credea n povestea nscocit de Old
Death, dar mai strui totui, din precauie:
i de ce Atanasio le-a spus tocmai acest nume?
Pentru c apaii snt de partea lui Juarez i astfel albii puteau fi convini c
"bolnavul" cu pricina e un prieten. Se mai adug faptul c francezul era btrn i
crunt, deci se potrivea cu vrsta i nfiarea lui Inda-nio. Iat de ce i-au dat tocmai
numele apaului.
Iuf! Acum neleg. Acest seor trebuie s fie tare detept, dac a gsit n mintea
lui asemenea rspuns. Dar unde era francezul cnd au sosit rzboinicii mei? C doar nu
l-au vzut!
Plecase ntre timp. Aadar, faptul c Winnetou l-ar fi ascuns pe Omul bun la
Atanasio nu e dect o poveste ticluit de nevoie. Iar albii au crezut-o. Pe urm,
ntlnindu-v pe voi i tiind cu cine sntei, s-au dat i ei drept prieteni ai francezilor.
Te cred, dar mi trebuie o dovad sigur c oamenii acetia snt cu Juarez. Altfel
n-am cum s-i judec. Doar au fumat din pipa noastr!
Repet c am s-i dau i dovada. Trebuie s tii ns c, printre aceste fee
palide, se afl doi ini pe care vreau s-i iau prizonieri.
De ce?
Snt dumanii notri. De mult vreme ne ostenim caii pe ur mele lor.
Era cel mai bun rspuns. Dac Old Death s-ar fi apucat s depene toat istoria cu
Gibson i William Ohlert, n-ar fi obinut nici pe de parte rezultatul la care l conduser
aceste trei cuvinte: "Snt dumanii notri".
Cpetenia declar imediat, fr ezitare:
Dac snt dumanii votri, atunci, de ndat ce vom desface legmntul, i vom
socoti i noi drept dumani. Am s i-i dau pe amndoi.
Bine! Trimite dar dup conductorul feelor palide: am s vorbesc cu el i vei
nelege numaidect c e de partea lui Juarez.
Cpetenia fcu semn unui rzboinic i-i ddu ordinul cuvenit. Acesta plec n
grab, se opri n faa unuia dintre albi i-i transmise invitaia. Albul un brbat nalt,
brbos, cu trsturi soldeti se apropie de noi.
Ce dorii? ntreb el, msurndu-ne cu ochii ntunecai, ostili.
Probabil c Gibson m recunoscuse i l prevenise asupra primejdiei. Eram curios
cum se va descurca Old Death. Btrnul iretul westman, l privi amical i vorbi cu cea
mai aleas politee:
Seor, ngduii-mi s v salut din partea lui Cortesio din La Grange.
l cunoatei? ntreb repede omul, fr a bnui c muc dintr-o nad extrem
de primejdioas.
Firete c-l cunosc, rspunse Old Death. Sntem vechi prieteni. Din pcate, am
sosit prea trziu ca s v mai ntlnesc n casa lui, dar mi-a indicat direcia n care v pot
gsi.
Aa? nseamn c sntei ntr-adevr buni prieteni. i ce drum v-a indicat?
Trectoarea dintre Las Moras i Rio Moral, apoi peste Baya i Tabal spre
Chihuahua. Dup cum vd, v-ai abtut ns niel de la aceast rut.
Da, pentru c ne-am ntlnit cu prietenii comani.
Prieteni? Cred, dimpotriv, c e vorba de adversarii votri! Omul se afla ntr-o
serioas dilem; tuea n sec, se lsa ba pe un picior, ba pe altul i ncerca s-i fac
semne discrete lui Old Death, care se prefcea ns a nu le observa. Btrnul westman
relu:
Dumneavoastr sntei doar partizanii lui Juarez, n timp ce comanii lupt de

110

partea francezilor.
Acum, mexicanul deveni iari stpn pe sine.
Seor, rspunse el, v nelai. i noi luptm alturi de francezi.
i-i nsoii pe voluntarii care vin din Statele Unite n Mexic?
Da, ns pentru Napoleon.
Aa? Va s zic seor Cortesio lucreaz pentru Napoleon?
Firete. Pentru cine altul ar lucra?
Eu cred c pentru Juarez.
Nici gnd!
Bine! V mulumesc pentru lmuriri, seor! V putei ntoarce la locul
dumneavoastr.
Pe chipul omului zvcni o und de mnie. S se lase tratat ca un subaltern de ctre
un ins oarecare?
Seor, exclam el, cine v-a dat dreptul s-mi poruncii?
V-am ordonat s v retragei, pentru c aici, la focul acesta, nu iau loc dect
cpetenii i persoane de vaz.
Eu snt ofier!
Al lui Juarez? ntreb repede Old Death, srind n picioare.
Da, adic al lui Napoleon, cum am mai spus.
Ei, v-a luat gura pe dinainte. Un ofier, mai ales cnd se afl n asemenea
mprejurri, ar trebui s-i controleze mai bine vorbele. Am terminat. Putei pleca.
Ofierul ar fi voit s mai spun ceva, dar cpetenia tie cu braul un gest de
concediere.
Ei, ce prere are acum fratele meu? ntreb Old Death.
Chiar propria lui fa l nvinuiete, rspunse Biberul alb. Dar aceasta nc nu-i
o dovad.
Te-ai convins, totui, c e ofier i c a fost la Cortesio?
Da.
Aadar, trebuie s lucreze cu Cortesio pentru acelai scop?
Aa e. Dar ca s m convingi pe deplin, d-mi o dovad c acest Cortesio
recruteaz oameni pentru Juarez.
Ei bine, iat!
Old Death vr mna n buzunar i scoase documentul semnat "Jurez". Despturi
hrtia i rosti:
Pentru a ne convinge pe noi nine c seor Cortesio lucreaz pentru Juarez i
c feele palide care l viziteaz snt prietenii acestuia, ne-am prefcut c am vrea s fim
recrutai. Cortesio ne-a mplinit rugmintea i ne-a dat cte un paaport semnat cu
numele lui Juarez. Tovarul meu i poate arta i el o astfel de hrtie.
Cpetenia lu paaportul i l examina cu atenie. Apoi spuse cu un zmbet amar:
Biberul alb nu a nvat meteugul albilor i nu tie s vorbeasc pe hrtie,
declar el. Cunosc ns prea bine un semn care e zugrvit i aici: e totemul lui Juarez.
De altfel, printre rzboinicii mei se numr un tnr, un metis, care a trit de mic printre
feele palide i se pricepe s culeag asemenea vorbe. Am s-l chem.
Strig un nume. De ndat apru un tnr, mai alb la fa i dup ce ascult
porunca efului se aez lng foc. Traduse apoi documentul cuvnt cu cuvnt. Eu nu
nelegeam ce vorbete, dar chipul lui Old Death se lumina din ce n ce mai mult.
ncheind, tnrul vizibil satisfcut de propriile-i cunotine napoie paaportul i se
retrase. Old Death bg hrtia n buzunar i ntreb:
Vrea Biberul alb s vad i paaportul tovarului meu? Cpetenia refuz din
cap.
Crede acum fratele meu rou, continu Old Death, c aceste fee palide l-au

111

minit i c snt nite dumani?
Crede i nu se mai ndoiete. Voi chema numaidect pe cei mai nelepi
rzboinici i vom ine sfat.
S vin i eu?
Nu. Fratele meu are gnduri mari i mult vitejie n fapte; dar la sfat nu e nevoie
s vin: spusele lui au fost dovedite. Ceea ce urmeaz e numai treaba comanilor. Noi
am fost cei minii.
Mai am ceva. E drept c n-are legtur cu cele de pn acum, n schimb, e de
mare nsemntate pentru noi. De ce fratele meu rou s-a abtut att de mult spre
miazzi? De ce vrea s urce tocmai sus, pe nlimile acestei pustieti?
La nceput, gndeam c tot mergem nainte, spre miaznoapte; dar am aflat c
Winnetou a pornit cu cete mari ctre Rio Conchos i c satele apailor au rmas fr
paz. De aceea am cotit repede ctre miazzi. Vom cra acas la przi, cum nicicnd n-
am crat.
Winnetou la Rio Conchos? Hm! Oare te poi ncrede n aceast tire? De la cine
o ai? Nu cumva de la cei doi indieni cu care v-ai ntlnit ceva mai la miaznoapte?
Da. Le-ai zrit urmele?
Le-am zrit. Ce fel de indieni erau aceia?
Din neamul Topia, tat i fiu.
Se mai afl aici, n tabr? A putea s vorbesc cu ei?
Fratele meu e liber s fac tot ce poftete.
mi ngdui s vorbesc i eu cu cele dou fee palide pe care urmeaz s mi le
predai?
De ce nu?!
Atunci am o singur rugminte: d-mi voie s fac un ocol n jurul taberei!
Sntem aici n ar duman i vreau s m conving c s-au luat toate msurile pentru
sigurana noastr, deci totul e n bun regul.
Mare trebuie sa fi fost stima lui pentru Old Death, daca nu-l jignise rugamintea
acestuia de a controla masurile de siguranta luate de comansi.Cei doi fruntasi ai
comansilor care statusera toata vremea lng eful lor fr s scoat o vorb, se ridicar
acum i, cu pai rari, apsai, plecar s organizeze consftuirea. Ceilali rzboinici se
risipir pe la focurile lor. Fierarul Lange, fiul su Will i negrul Sam fur invitai s se
aeze la unul din focuri. Li se oferi cte o porie de carne de cal. Pe mine Old Death m
lu de bra i m conduse ctre focul n jurul cruia edeau albii. Cum ne zri, ofierul
se scul n picioare pn la doi pai de noi i ntreb n englezete, foarte indignat:
Ce-a vrut s nsemne examenul la care v-ai permis s m supunei adineauri,
master?
Btrnul i rse n nas i rspunse:
Asta o vei afla mai trziu de la comani, nu e cazul s-mi bat eu gura. De altfel,
printre dumneavoastr se afl nite hoi de cai. De-aceea s-ar cuveni s nu-i vorbii lui
Old Death pe un ton att de arogant! Toi comanii snt alturi de noi i mpotriva
voastr. Ajunge un semn ct de mic din partea mea i sntei pierdui!
i ntoarse hotrt spatele, dar nu se urni din loc, pentru a-mi da i mie ocazia s
intru n vorb. Gibson i William Ohlert edeau printre ceilali. Fiul bancherului arta
bolnav i ntregul su aspect era jalnic. Hainele i erau zdrenuite, prul vlvoi. Obrajii i
czuser, ochii se adnciser n orbite. S-ar fi zis c nu vede i nu aude nimic din ceea ce
se petrece n jur. inea n mini un creion i o hrtie de pe care nu-i lua ochii.
Deocamdat, nu-i ddui nici o atenie. Era cu desvrire absent. M-am adresat deci
escrocului care l rpise:
Ei, ne-am gsit n cele din urm, master Gibson? S sperm c de azi nainte
vom rmne mai mult timp mpreun.

112

Individul pufni ntr-un rs cinic i rspunse:
Cu cine vorbii, sir?
Cu dumneavoastr, natural!
Nu mi se pare chiar att de natural. Singur privirea dumneavoastr m face s
ghicesc c v adresai persoanei mele. Mi-ai spus, dac nu m-nel, Gibson?
Exact.
Numai c pe mine nu m cheam aa.
Oare n-ai ters-o de frica mea atunci, la New Orleans?
Cred, master, c v cam umbl oarecii sub plrie! Pe mine nu m cheam
Gibson!
Ei da, cine posed attea nume se poate uor dispensa de unul din ele. Oare la
New Orleans nu erai Clinton? i n La Grange nu v-ai dat drept seor Gavilano?
Vedei, acesta din urm e ntr-adevr numele meu. Dar, n definitiv, ce dorii de
la mine? N-am nimic comun cu dumneavoastr. Nici nu v cunosc. Lsai-m n pace!
Cred i eu c nu m cunoatei! Se ntmpl, nu-i aa, ca poliitii s rmn
anonimi. Dar cu tgada n-o s v mearg. Rolul dumneavoastr s-a ncheiat. Doar n-am
btut drumul de la New York pn aici ca s fiu luat peste picior! De aici ncolo m vei
urma unde vreau eu.
Oho! i dac refuz?
Atunci v leg frumuel de spinarea unui cal i sper c animalul mi se va
supune.
Gibson sri n sus, i smulse pistolul din teac i strig:
Omule, nc un cuvnt i dracu' te...
Nu mai apuc s termine. Old Death trecuse ndrtul lui i l pocni peste bra cu
patul putii. Gibson scap pistolul din mn.
Nu face pe grozavul, Gibson! l repezi btrnul westman. Se gsesc pe aici destui
oameni n stare s-i astupe gura!
Gibson, inndu-se de bra, strig:
Domnule, vrei cumva s-i nfig cuitul n coaste? Crezi c dac eti Old Death,
mi-e fric de dumneata?
Nu, biatule, s nu-i fie fric. Dar te vei supune! Dac mai rosteti o vorb care
s-mi gdile nasul, afl, stimabile, c strnut cu gloane de nu te vezi! S sperm c
gentlemenii aci de fa vor fi bucuroi s scape de o pulama ca tine.
Tonul i atitudinea lui nu rmaser fr efect asupra lui Gibson. Acesta rspunse
mai potolit:
Dar nici nu tiu ce vrei de la mine! M confundai, probabil, cu altcineva.
Ba deloc. Ai o mutr de punga att de autentic, nct nu poi fi confundat. De
altfel, martorul principal al acuzrii ade chiar aici, lng tine.
i art spre William Ohlert.
sta? Martor al acuzrii?! Se mir Gibson. Iat nc o dovad c m confundai.
N-avei dect s-l tragei de limb!
Pusei mna pe umrul lui William i l chemai pe nume. El ridic ncet capul, m
privi ca pe o nluc i nu rspunse.
Master Ohlert, sir William, nu m auzii? Repetai eu. Vin din partea tatlui
dumneavoastr.
Ochii lui goi rmaser aintii asupra mea ntr-o tcere stranie. Atunci Gibson se
rsti la el:
Vrem s auzim numele tu! Spune-l imediat!
Bietul William ntoarse capul spre Gibson i rosti cu jumtate de glas, ca un copil
speriat:
M cheam Guillemo.

113

i cine eti tu?
Snt poet.
Atunci l ntrebai, la rndul meu:
i zice Ohlert, nu-i aa? Eti din New York? Ai tat?
Fr s judece mcar o clip, tnrul rspunse negativ la toate ntrebrile mele.
Era clar c fusese dresat i c, de cnd se gsea n minile acelui om nefast, mintea i se
ntunecase din ce n ce mai mult.
Iat-l pe martorul dumneavoastr! Rse escrocul. V-a demonstrat i el eroarea
n care v aflai. Aadar, fii amabil i vedei-v de drum!
Vreau, totui, s-l ntreb ceva, struii eu. Poate c memoria lui e mai tare dect
bazaconiile pe care i le-ai vrt n cap. mi venise o idee. Scosei din buzunar portvizitul
n care purtam foaia de ziar cu poezia lui Ohlert. O despturii i citii rar, rspicat, prima
strof. Credeam c, la auzul propriilor sale versuri, tnrul se va smulge din starea lui de
prostraie. Dar el continua s se uite fix n hrtia lui i s tac. Citii i strofa urmtoare,
dar fr nici un rezultat. Trecui la a treia:
Cunoti tu noaptea ce n gnd se las
i nu-i poi smulge vlu-ntunecat i sufletu-i pierdut,
ca strns n plas i mii de diavoli creierii-i strbat?
Ultimele dou versuri le rostii cu patos sporit. Ohlert deveni atent, nl capul, se
ridic n picioare. Eu continuai:
Atunci nu-i afli tihna i nici pace
Cci niciodat ziu nu se face!
William scoase un chiot i se repezi cu mna ntins spre foaia de ziar. I-o ddui.
Se aplec lng foc i citi cu glas tare toat poezia. Apoi se ndrept i exclam
triumftor, sfiind linitea noptatic a vii:
Versuri de Ohlert, de William Ohlert! De mine! Chiar de mine! Chiar eu snt
William Ohlert! Eu! Nu tu, m-auzi? Nu tu!
Protestul acesta i se adresa lui Gibson. O bnuial grav ncoli n mintea mea. Nu
cumva Gibson, aflndu-se n posesia documentelor personale ale lui William, se
substituia dei mai btrn nefericitei sale victime? Oare?... Dar nu avui timp s-mi
duc pn la capt raionamentul, deoarece cpetenia comanilor, uitnd i de con
sftuirea cu nelepii i de propria-i demnitate, veni ntr-o goan i-l dobor pe William
la pmnt:
Taci, cine! Vrei s aud apaii c sntem aici? Cu glasul tu ascuit chemi
btlia i moartea asupra noastr!
William Ohlert gemu de durere. Nuc, i ridica ochii spre indianul nfuriat.
Scnteia de o clip se stinse din nou n mintea lui. i luai din mn ziarul i-l pusei la loc
n portvizit. Poate c mai trziu m gndeam s-l pot readuce la stare normal cu
ajutorul acestor versuri.
Nu-l certa! Strui Old Death pe lng eful comanilor. Mintea lui e ntunecat.
De-acum ncolo, nu va mai deschide gura. Dar, spune-mi, te rog, nu cumva acetia doi
de colo snt oamenii din tribul Topia de care mi-ai vorbit?
El i art doi ini mbrcai n veminte indiene, care edeau i ei la focul albilor.
Da, tia snt, rspunse Biberul alb. Ei nu neleg prea bine graiul comanilor.
Trebuie s le vorbeti n limba de la grani. Dar fii atent ca albul acesta, a crui minte a
cam luat-o razna, s nu mai ipe, altminteri va trebui s-i astupm gura.
Cpetenia se ntoarse la focul unde l atepta sfatul nelepilor. Old Death tcu un
timp, msurndu-i struitor pe cei doi indieni. Apoi se adres celui mai vrstnic dintre ei:
Fraii mei roii vin din ara tribului Topia? Oare rzboinicii care triesc acolo, n
muni, snt prieteni cu comanii?
Da, rspunse indianul. Noi i ajutm pe comani cu tomahawkurile noastre.

114

Cum se face atunci c, dup
cum arat urmele, ai venit din spre
miaznoapte? Doar acolo nu locuiesc
fraii votri, ci dumanii comanilor,
adic apaii Llanero i Taracon!
ntrebarea l cam puse n
ncurctur pe indian. Nici el, nici fiul
su nu erau vopsii, de aceea dilema se
citea pe feele lor. n cele din urm,
omul rspunse:
Fratele meu alb ar putea s-i
rspund singur i foarte uor la
ntrebare. Tribul nostru a dezgropat
securea rzboiului, iar noi am clrit
spre miaznoapte, ca s iscodim unde
se afl apaii.
i i-ai gsit?
L-am vzut pe Winnetou, cea mai mare cpetenie a apailor. Dnsul i-a adunat
pe toi rzboinicii i i-a dus la lupt dincolo de Rio Conchos. Iar noi, dup ce am vzut
ce-am vzut, am apucat repede calea ndrt ca s-i ntiinm pe ai notri i s-i
grbim la nval n satele apailor. ntlnindu-i n drum pe rzboinicii comani, i-am
cluzit ncoace ca s tabere i ei asupra dumanilor.
Comanii v vor purta recunotin. Dar ia spune, de cnd rzboinicii tribului
Topia au uitat s mai fie oameni cinstii?
Era clar c btrnul westman i suspecta. Dei prietenos, glasul lui avea unele
inflexiuni ciudate. Aa i suna totdeauna glasul cnd avea de gnd s demate pe cineva.
ntrebrile lui Old Death erau, desi gur, suprtoare pentru aceti presupui Topia.
Tnrul i arunc priviri dumnoase. Tatl cuta s rspund calm, dar nu izbutea.
De ce vorbete de cinste fratele meu alb? Spuse el n sfrit. Ce-l face s se
ndoiasc de noi?
Nu vreau deloc s v jignesc, dar m ntreb de ce nu stai mpreun cu
rzboinicii comanilor, ci v inei aici, lng feele palide?
Old Death ntreab prea multe. Dac edem aici, nseamn c aa ne place!
Dar asta arat ca i cnd rzboinicii comanilor v-ar dispreui i, n ciuda
faptului c se folosesc de serviciile voastre, nu v-ar ngdui s v aezai la focurile lor.
Era o insult. Indianul se supr:
Nu rosti asemenea vorbe, altminteri vei avea de furc cu noi. Am stat mpreun
cu comanii, apoi ne-am mutat aici, lng feele palide, s mai nvm cte ceva. Ori nu-
i ngduit cumva s ascultm i noi ce se ntmpl n oraele i pe meleagurile albilor?
Ba e ngduit. ns eu, n locul vostru, a fi cu mai mult bgare de seam.
Ochiul tu a vzut multe ierni. Ar trebui s nelegi ce vreau s spun.
Dac nu neleg, n-ai dect s m lmureti! Sun rspunsul cam n doi peri.
Atunci Old Death se apropie de indian, se aplec puin i-l ntreb aspru:
Ai fumat oare pipa pcii cu rzboinicii comanilor? Ai scos fumul pe nas?
Da!
Dac-i aa, avei datoria s facei totul numai spre binele lor.
i crezi c n-am vrea s-o facem?
Interlocutorii se fixau int n ochi. S-ar fi zis, dup privirile lor, c snt gata s se
ncaiere. Old Death rspunse:
Citesc n ochii ti c m-ai neles i c mi-ai ghicit gndul. Dac l-a tlmci n
cuvinte, ai fi pierdui amndoi.

115

Iuf! Fcu indianul srind n picioare i punnd mna pe cuit. Fiul su se ridic
de asemenea furios, scondu-i tomahawkul de la bru. Dar Old Death se mulumi s
clatine din cap cu gravitate i rosti:
Snt convins c nu vei rmne mult vreme printre comani. Cnd v ntoarcei
la ai votri, spunei-le c sntem prietenii lor. Old Death i preuiete pe toi oamenii roii
i nu-i ntreab din care trib fac parte.
Indianul uier printre dini:
Vrei s zici c nu inem de tribul Topia?
Fratele meu rou ar fi trebuit s se gndeasc nielu nainte de a pune aceast
ntrebare nesocotit. Eu mi-am ascuns anume gndurile, fiindc nu snt i nu vreau s-i
fiu duman. De ce te trdezi tu nsui? Nu-i dai seama c te pndete moartea?
Mna indianului zvcni, ca i cum ar fi vrut s repead cuitul.
Haide, spune odat drept cine ne iei! l som el pe Old Death. Acesta l apuc de
bra, l trase deoparte pn lng mine i i spuse ncet, dar n aa fel ca s aud i eu:
Sntei apai!
Indianul sri un pas napoi i, smulgndu-i braul din strnsoarea lui Old Death,
se repezi s-l loveasc:
Mini, cine!
Old Death nu se mic, nu schi nici un gest de aprare, ci doar i opti n grab:
Vrei s-l ucizi pe prietenul lui Winnetou?
Nu tiu ce anume nimerise drept la int: cuvintele acestea sau privirea semea,
hotrt a btrnului westman? Destul c indianul i ls braul n jos. Se apropie apoi
de urechea lui Old Death i l avertiz:
S-i ii gura!
n sfrit, se ntoarse i se aez la locul lui. Prea de un calm desvrit, ca i cum
nimic nu s-ar fi ntmplat. Dei se tia demascat, nu ddea nici un semn de fric sau
ovial. l cunotea oare att de bine pe Old Death, nct era sigur c nu va fi trdat?
Sau poate erau alte motive care i ddeau atta siguran? Fiul su se aez, de
asemenea, linitit i i vr tomahawkul n bru. Aceti doi apai ndrzniser s ias n
calea comanilor, dumanii lor de moarte i s-o fac pe cluzele. Ce curaj demn de
admiraie! Dac planul lor izbutea, comanii erau sortii pieirii.
Ct pe-aci s-i prsim, cnd o micare n rndurile comanilor ne opri locului.
Sfatul se ncheiase. Participanii la sfat se ridicaser n picioare, iar mulimea, la un
semn al cpeteniei, form un cerc masiv n jurul focului nostru. Albii fur mpresurai.
Cpetenia pi solemn n mijlocul cercului i, ridicnd braul, i anun intenia de a
vorbi. O tcere adnc se fcu jur-mprejur. Albii nc nu bnuiau ce avea s urmeze. Se
scular i ei n picioare. Numai cei doi presupui Topia continuau s ad i se uitau n
gol, ca i cnd nimic nu i-ar fi interesat. i William Ohlert rmsese inert la locul lui, cu
ochii int la creionul pe care-l inea ntre degete. Biberul alb ncepu rar i solemn:
Feele palide au venit la rzboinicii comanilor i i-au asigurat c le snt
prieteni. De aceea au fost bine primii i au fumat cu ei pipa pcii. Dar acum comanii
tiu c aceste fee palide i-au minit. Eu, Biberul alb, am cumpnit cu luare-aminte tot
ce vorbete pentru ei sau mpotriva lor. M-am sftuit cu cei mai ncercai rzboinici
pentru a hotr calea de urmat. Am ajuns mpreun cu ei la convingerea c feele palide
ne-au minit i c nu mai au dreptul la prietenia i ocrotirea noastr. De aceea, chiar din
clipa asta, legmntul nostru e desfcut i dumnia ia locul prieteniei.
Tcu un moment. Ofierul care se dduse drept partizan al francezilor se folosi de
prilej i interveni:
Cine ne-a brfit? Cu siguran c cei patru albi, care au venit aici mpreun cu
negrul lor, caut s ne arunce ntr-o primejdie nemeri tat. Noi am dovedit i repetm:
sntem prietenii comanilor. Pofteasc i aceti strini s aduc vreo dovad c snt

116

sinceri fa de fraii notri roii! Cine snt ei? Cine-i cunoate? Dac au clevetit pe seama
noastr, atunci cerem s ni se spun i nou minciunile lor, ca s ne putem apra. Dac
nu sntem ascultai, atunci nu ne supunem judecii! Eu snt ofier, aadar o cpetenie.
De aceea pot s pretind i am dreptul s iau parte la orice sfat n care se hotrte
soarta noastr!
Dar cine i-a dat voie s dai din gur? ntreb Biberul alb cu asprime. Cnd
vorbesc eu, toat lumea trebuie s atepte pn ter min ce am de spus! Ceri s fii
ascultat? Te-am ascultat adineauri, cnd ai vorbit cu Old Death. E limpede c sntei de
partea lui Juarez. Noi, ns, sntem cu Napoleon. Prin urmare, voi sntei dumanii
notri. M ntrebi cine snt aceste patru fee palide i eu i rspund: snt nite rzboinici
viteji i cinstii. Noi l cunoatem pe Old Death de multe ierni; n schimb, pe voi v-am
ntlnit acuma pentru ntia oar. Vrei s iei parte la sfatul nostru? i spun ca s tii:
nici mcar Old Death nu a primit asemenea nvoire. Rzboinicii comanilor snt brbai
n toat firea. Ei n-au nevoie de viclenia feelor palide ca s neleag ce-i bine i ce nu,
ce-i adevr i ce-i minciun. Am venit acum ca s v vestesc hotrrea noastr. Nu v
rmne dect s ascultai n linite i s nu scoatei o vorb. Altminteri...
Am fumat cu voi pipa pcii, l ntrerupse ofierul. Dac v purtai ca vrjmaii,
atunci...
Taci, cine! Tun cpetenia. Te i repezi s ne jigneti! Nu uita c sntei
mpresurai de cinci sute i mai bine de rzboinici gata s rzbune orice jignire! V-am
ntins pipa pcii numai datorit vicleniei i minciunilor voastre. Totui, rzboinicii
comanilor cunosc porunca Marelui Spirit. Ei tiu c v mai aflai nc sub scutul
legmntului i c deocamdat, ct vreme v mai ocrotete acest scut, trebuie s se
poarte cu voi prietenete. Rou e lutul sfnt din care a fost plmdit calumetul. Roie e
culoarea luminii, a zilei i a flcrii cu care se aprinde calumetul. Cnd flacra se stinge,
atunci pacea mai dinuie pn la ivirea zorilor. O dat cu zorii, nceteaz pacea i
legmntul. Pn atunci mai sntei oaspeii notri. Pe urm, va fi dumnie. Putei edea
i dormi aici. Nimeni nu se va atinge de voi. Dar cum se crap de ziu trebuie s plecai
n direcia de unde ai venit cu noi. V lsm s clrii cinci minute dup msura
voastr. Apoi v gonim din urm. Putei cra cu voi toate lucrurile; numai c, dup ce v
ucidem, vi le lum pe toate. i acum, n ce-i privete pe cei doi albi cerui de Old Death,
i vom socoti i pe ei oaspeii notri, fiindc am fumat mpreun calumetul; dar ei nu vor
pleca n zori cu ceilali, ci vor rmne aici ca prizonieri ai lui Old Death. S fac ce-o vrea
cu ei. Aceasta e hotrrea i v vei supune ntocmai. Biberul alb, cpetenia comanilor,
a vorbit!
Dup care se deprta.
Ce? Izbucni Gibson. Eu s fiu captivul acestui boorog? Pi am s...
Nu v pierdei cumptul! l ntrerupse ofierul. Hotrrea cpeteniei e
inatacabil. i cunosc eu pe indieni. Dar snt convins c lovitura pregtit nou se va
ntoarce mpotriva calomniatorilor. Pn diminea se mai pot ntmpla multe. Poate c
rzbunarea e mai aproape dect s-ar crede.
Se aezar din nou. Comanii ns nu se mai napoiar la locurile lor. Stinser
repede focurile i se culcar formnd patru cercuri concentrice i nconjurndu-i astfel pe
albi. Old Death m scoase din mijlocul cercului. Inteniona s mearg n recunoatere.
Credei, sir, c sntem acum siguri n privina lui Gibson i a lui William? l
ntrebai.
Dac nu se ntmpl ceva neateptat, atunci putem fi siguri, mi rspunse el.
N-ar fi mai bine s-i lum de pe acum n seama noastr?
Imposibil! Cu afurisita aceea de pip nu-i chip s te joci. Comanii n-ar ngdui
s ne atingem de Gibson nainte de revrsarea zorilor. Pe urm, putem s-l fierbem, s-l
frigem, s-l mncm cu furculia sau fr, nu import.

117

Vorbeai de "ceva neateptat". Bnuii vreo primejdie?
Din pcate, da! Am n vedere faptul c cei doi apai i vor atrage pe comani
ntr-o capcan teribil.
Credei c snt ntr-adevr apai?
Dac nu snt, m las spnzurat. Chiar de la bun nceput nu prea mi-a venit s
cred ca doi indieni Topia s se deplaseze ncoace, tocmai de la Rio Conchos. Asta i-o poi
spune unui coman dar nu unui westman ca mine. Apoi, cnd i-am vzut, m-am convins
imediat c nu m nelasem. Topia e un trib de indieni semicivilizat, cu o fizio nomie mai
tears, mai blajin. Privii, n schimb, trsturile aspre, ascuite, voluntare ale acestor
doi indieni! i pe urm, cnd i-am auzit vorbind! S-au trdat numaidect prin pronunia
lor specific. Iar cnd le-am spus n fa c snt apai, nu mi-au confirmat-o chiar ei prin
felul cum s-au comportat?
Sntei, va s zic, sigur?
Firete. Cnd a pomenit de Winnetou, indianul a adugat "cea mai mare
cpetenie". Care duman al apailor s-ar folosi de aceast expresie plin de respect i
adoraie? Pun rmag pe viaa mea c nu m-nel!
ntr-adevr, argumentele snt puternice. Dar dac e aa, atunci oamenii acetia
snt pur i simplu de admirat. Doi apai care se ncumet s nfrunte cinci sute de
rzboinici comani! E mai mult dect eroic!
Ehei, Winnetou i cunoate oamenii!
Credei c i-a trimis chiar dnsul personal?
Fr ndoial. tim de la seor Atanasio cnd i unde a trecut Winnetou peste
Rio Grande. E cu neputin s fi ajuns de pe acum la Rio Conchos i nc mpreun cu
toi rzboinicii si. Dup cum l cunosc, trebuie s se fi dus mai nti la Bolsn de
Mapimi spre a-i aduna oamenii. ntre timp, a trimis iscoade pentru a-i cuta pe
comani i a-i atrage la Mapimi. Acum comanii cred c apaii s-ar afla la Rio Conchos
i c satele lor au fost lsate fr aprare. De fapt, ns, Winnetou i pndete aici ca s-i
nimiceasc dintr-o lovitur.
Ei, drcie! Atunci nu stm pe roze: cei doi apai ne consider dumani!
Nu. Ei tiu c nu trebuia dect s-i suflu o vorb Biberului alb i amndoi ar fi
fost ucii n chinuri groaznice. Faptul c n-am fcut-o e cea mai sigur dovad c nu le
snt duman, ba chiar c le snt prieten.
Totui, nu neleg un lucru, sir. Nu e oare de datoria dumneavoastr s-i
prevenii pe comani?
Hm! Ai atins aci un punct nevralgic. Adevrul e c aceti comani snt nite
trdtori. Ei l sprijin pe Napoleon. S-au npustit n plin pace asupra apailor i i-au
mcelrit mielete. Dup orice drept, asemenea fapt trebuie pedepsit. Dar pentru c
am fumat cu ei pipa pcii, nu se poate s-i dm pe mna adversarilor.
Avei, firete, dreptate. Totui, ntreaga mea simpatie se n dreapt spre
Winnetou.
i a mea. i doresc numai bine, lui, ca i ntregului su neam. Desigur c pe
aceti doi apai nu trebuie s-i trdm, ceea ce nseamn, de fapt, pieirea comanilor.
Or, noi, potrivit legmntului, avem datoria s fim de partea lor. i atunci, ce-i de fcut?
Dar dac i-am avea de pe acum n mn pe Gibson i Ohlert, alta ar fi situaia. Am
terge-o de aici i am lsa ca taberele s se rfuiasc ntre ele.
Pi, mine diminea Gibson i Ohlert vor fi ai notri!
Da sau ba. E foarte posibil ca mine pe vremea asta s ne plimbm, laolalt cu
apaii i comanii, dui dintre cei vii, prin venicele plaiuri ale vntoarei i s vnm
mpreun cteva duzini de biberi sau poate vreun taur din ia btrni.
S fie oare pericolul att de iminent?
Aa cred i anume din dou motive. Mai nti c sntem aici destul de aproape

118

de satele apailor i Winnetou nu-i va lsa pe comani s se apropie i mai mult. n al
doilea rnd, ofierul acela mexican a rostit nite vorbe din care reiese c lovitura s-ar
pregti chiar astzi.
Foarte posibil. Noi, ns, ne putem bizui nu numai pe calumetul comanilor, ci
i pe totemul meu; mai ales c Winnetou v cunoate personal, iar pe mine m tie din
vedere. i, totui, stau i m gndesc c ntre dou pietre de moar, chiar dac nu-i
pas de fiecare n parte, tot sfreti prin a fi mcinat.
Aadar, nu rmne dect s ne ferim de ele sau s mpiedicm ca moara s
porneasc. Haidei n recunoatere! Poate c, n ciuda ntunericului, vom descoperi ct
de ct ceva care s-mi alunge ngrijorarea. Urmai-m ncet, fr zgomot! Dac nu m
nel, am mai fost cndva prin valea asta; sper s ne descurcm uor.
Peisajul era ntr-adevr aa cum l bnuisem. Ne aflam ntr-o vlcea aproape
nchis, circular, pe care o puteai parcurge n cinci minute de fug. Amndou i
intrarea prin care trecusem i ieirea erau la fel de strmte. Prin aceasta din urm
plecaser iscoadele. Tabra se afla n mijlocul vlcelei, ai crei perei de piatr, abrupi,
preau in accesibili pentru urcu sau cobor. Ocolirm toat aceast cldare, trecnd pe
lng strjile postate la intrare i la ieire. Apoi ne ndreptarm din nou spre tabr.
Ce soart nenorocit! Bombni btrnul westman. Ne aflm ntr-o capcan i n-
am idee cum s scpm de aici. Ar trebui s procedm ca vulpea care-i reteaz cu dinii
piciorul prins ntre ghearele de fier ale cursei.
Oare nu l-am putea convinge pe Biberul alb s prseasc imediat tabra i s-
i caute alt loc?
E singura soluie vrednic de ncercat. Dar m ndoiesc c va fi de acord, dac
nu-l informm despre prezena celor doi apai. Or, asta trebuie evitat cu orice pre.
Ei, dar prea vedei totul n negru, sir! Te pomeneti c ne aflm aici n deplin
siguran. Cele dou puncte de acces snt doar destul de bine pzite.
ntr-adevr, cte zece santinele de fiecare parte. S-ar prea c-i suficient. Dar s
nu uitm c avem de-a face cu Winnetou. M mir cum de-a putut Biberul alb, altminteri
detept i prevztor, s se instaleze ntr-o asemenea cldare! Cele dou iscoade ale
apailor trebuie s-i fi nirat la gogoi, nu glum. Am s discut cu el. Dac nu accept
s se mute i se ntmpl ceva, ne inem pe ct posibil deoparte. Sntem noi, cum s-ar
zice, prieteni cu comanii, dar trebuie s facem n aa fel, nct s nu fie ucis nici un
apa. n fine, iat c am ajuns n tabr. Uite-l i pe Biberul alb. Hai s-i vorbim!
Cpetenia edea lng focul mocnit. l recunoteai de departe, dup penele de
vultur din pr. Cnd ne apropiarm, ntreb:
S-a convins fratele meu alb c ne aflm n siguran?
Nu! Rspunse btrnul westman.
i ce anume nu-i place?
Sntem aici ca ntr-o capcan.
Fratele meu greete. Locul acesta nu-i o capcan, ci seamn ntocmai, cum
spun feele palide, cu un fort. Aici nu e n stare s ptrund nici un duman.
Ai dreptate. Jos, prin cele dou intrri, e greu de ptruns, pentru c snt foarte
strmte i zece rzboinici le pot apra cu succes. Dar dac apaii vin de sus, de pe
nlimi?
Nu se poate. Pereii snt prea drepi.
Fratele meu rou s-a convins chiar cu ochii lui?
Fiii comanilor au venit ncoace n plin zi i au cercetat peste tot. Au ncercat
chiar s se care pe stnci i n-au izbutit.
Dar poate c la coborre e mai uor dect la urcare. Eu tiu c Winnetou se
car mai abitir dect capra neagr din muni.
Winnetou e departe. Mi-au spus-o cei doi oameni din tribul Topia.

119

i dac s-au nelat, ori au aflat-o de la alii care nu cunosc bine situaia?
Mi-au spus-o rspicat, iar eu i cred, fiindc i ei l dumnesc pe Winnetou.
Dup ct se tie, Winnetou a trecut pe la fortul Inge. n cazul acesta putea el
oare, ntr-un timp att de scurt, s fac drumul pn aici, s-i adune rzboinicii i s
ajung de cealalt parte a lui Rio Conchos? Fratele meu s judece.
Cpetenia czu pe gnduri. Observaiile lui Old Death preau s-l conving. n
sfrit, zise:
Da, timpul a fost scurt i drumul lung. S-i mai ntrebm o dat pe brbaii din
tribul Topia.
Se ndrept spre locul unde se odihneau albii. Noi l urmarm. Acolo oamenii ne
privir cu ostilitate. Lange, fiul su i negrul Sam edeau ceva mai ncolo, izolai.
William Ohlert mzglea hrtia, surd i orb la tot ce se petrece n jur. Pretinii Topia i
ridicar ochii abia cnd cpetenia li se adres:
Snt fraii mei ntr-adevr siguri c...
Se opri. Pe nlimi rsun ca un piuit de pasre mrunt, speriat, urmat de un
ipt de cucuvaie. Biberul alb deveni extrem de atent. Old Death la fel. Ca n joac,
Gibson apuc o crengu pe care o inea lng el i scormoni jarul, strnind o flacr
scurt i vie. Se pregtea s repete gestul, n timp ce albii ceilali l priveau mulumii,
dar Old Death se repezi i-i smulse creanga din mn.
Lsai asta, sir! V interzic! Strig el amenintor.
De ce? ntreb mnios Gibson. N-am voie s zgndresc niel jarul?
Nu! Cnd bufnia ip sus, nu se cade s facei aici, jos, semnul convenit.
Ce semn? Ai nnebunit de-a binelea?
Da, am nnebunit n aa hal, nct snt gata s-i trag un glon n cap individului
care ar ncerca s mai ae o dat focul!
Ei, drcia dracului! V purtai aici de parc-ai fi stpn!
Pi snt! Iar dumneata, pn m-oi stura de mutra dumitale i te-oi lichida, eti
prizonierul meu. S nu-i nchipui c ai s-l tragi pe sfoar pe Old Death!
S-o nghiim i pe-asta? Ce prere avei, domnilor? Putem oare s mai rbdm?
ntrebarea fusese adresat celorlali albi. Old Death i scoase fulgertor ambele
pistoale. Eu, la fel. Ct ai clipi, cei doi Lange i Sam srir de la locurile lor cu pistoalele
n mini. Dac-ar fi ntins cineva braul dup arm, ar fi tras n el fr ezitare. n plus,
cpetenia ordon oamenilor si:
Sgeile!
Comanii executar ordinul pe dat. Cteva duzini de sgei inteau amenintor
asupra albilor.
Vedei? Rse Old Death. Acum v mai aflai sub ocrotirea legmntului. Pn i
armele v stau la dispoziie. Dar punei mna barem pe vreun cuit i s-a zis cu
ocrotirea!
Din nou se auzi un piuit, apoi iptul cucuvelei. Veneau de sus, ca din triile
cerului: Gibson tresri, de parc-ar fi vrut s ae iari focul, dar se ls pguba.
Cpetenia relu ntrebarea ntrerupt adineauri:
Snt oare siguri fraii mei Topia c Winnetou se afl dincolo de Rio Conchos?
Da, tim sigur, rspunse cel mai n vrst.
Gndii-v bine!
Fraii ti nu se nal. Eram ascuni printre tufe i l-am vzut cum trecea
dincolo.
Cpetenia continu interogatoriul primind rspunsuri ct se poate de categorice. n
sfrit, declar:
Rspunsurile m-au linitit. Fraii mei albi pofteasc dup mine! Invitaia era
destinat lui Old Death i mie, dar btrnul westman fcu semn celor doi Lange s vin

120

i ei. Acetia ne urmar, lundu-l i pe Sam.
De ce fratele meu i-a chemat i pe ceilali? ntreb cpetenia.
Fiindc mi se pare c voi avea nevoie de ei. Vreau ca primejdia s ne gseasc
laolalt.
Nu e nici o primejdie.
Te neli. Nu-i spune nimic iptul acela de cucuvea? Dup mine, e vorba de un
semnal.
Biberul alb cunoate glasurile tuturor psrilor i dobitoacelor. El tie s le
deosebeasc de orice sunet prefcut scos din gura omului. A fost o cucuvea!
Iar eu tiu c Winnetou se pricepe att de bine s imite glasurile diferitelor
animale, nct seamn aidoma cu cele adevrate. De aceea, te rog s fii prevztor.
Gndete-te numai: de ce albul acela s-a apucat s zgndreasc jarul? Avea sarcina s
dea un semn.
Atunci ar fi trebuit s fie neles cu apaii. Or, el nici nu i-a ntlnit.
i dac s-a neles altcineva cu ei, iar albul acesta s-a oferit s-l ajute, adic s
fac el semnul, ca s nu cad cumva bnuiala asupra adevratului trdtor?
Crezi c avem trdtori printre noi? Eu nu cred. i chiar dac-ar fi aa, nu
trebuie s ne temem de apai. Ei nu pot nici s treac de strjile noastre, nici s coboare
de sus.
M ndoiesc. Dac, de pild, coboar puin cte puin, folosindu-se de lasso-uri
i... Ascult!
Iari se auzi cucuveaua, ns de ast dat mult mai jos.
E pasrea, constat comanul, fr s manifeste nici o nelinite. Nu-i face griji!
Pe toi dracii! Apaii snt aici, n vale. Nu-i auzi?
La gura vii izbucni un strigt puternic, ascuit, nfiortor. i numaidect
vzduhul, pn atunci netulburat, se cutremur de urletele rzboinice ale apailor.
Asemenea urlet, dac l-ai auzit o dat, nu-l mai uii pn n mormnt. ntr-o secund,
albii srir n picioare.
Iat-i acolo, cinii! Exclam ofierul, artnd n direcia noastr. Pe ei!
Da, pe ei! Cri Gibson. Omori-i!
Noi eram n ntuneric i ofeream o int foarte nesigur. De aceea oamenii, n loc
s trag, se npustir asupra noastr cu armele ridicate, n orice caz, i pregtiser
planul dinainte, cci prea se micau repede i coordonat ca s fi fost vorba numai de o
aciune spontan. Stteam la cel mult treizeci de pai de ei. Totui, Old Death mai gsi
rgazul s spun:
Ei, n-am avut dreptate? Repede, sus armele! S-i primim cum se cuvine!
ndreptarm toate cele ase puti asupra agresorilor, socotind-o i pe a Biberului
alb care se afla cu noi. Putile trosnir de cte dou ori fiecare. Nu era timp s numr ci
oameni fur culcai la pmnt. Comanii ne srir i ei n ajutor, slobozind o ploaie de
sgei n coasta i n spatele atacatorilor. Mai putui observa c Gibson, n ciuda
ndemnului pe care-l lansase mpotriva noastr, nu se repezi nainte, ci rmase pe loc.
Sttea lng foc i-l trgea pe Ohlert de bra, silindu-l s se scoale. O clip doar i
imaginea dispru din ochii mei. Apaii se apropiaser vertiginos i, umplnd cerul cu
urlete, i atacar pe comani.
Pe ntuneric, apaii nu puteau ti cu ci adversari au de-a face. Comanii mai
stteau n cerc, dar acesta fu strpuns i spulberat ntr-o clip. Putile detunau, suliele
vjiau, sgeile uierau, cuitele scprau. Unde mai pui strigtele celor dou tabere
dumane i vlmagul de trupuri ncierate asemenea unor diavoli furioi. Lund-o
naintea cetei sale, unul dintre apai ptrunse n rndurile inamice innd n mna stng
un pistol i rotindu-i cu dreapta tomahawkul. n timp ce gloanele sale nimereau n
plin, securea fulgera peste ca petele comanilor. Apaul nu purta nici un semn

121

distinctiv, nici faa nu-i era vopsit. Aceasta se vedea clar. Dar fie i numai dup curajul
lui i dup faptul c poseda pistol nu era greu de identificat. Biberul alb l recunoscu
tot att de repede ca i noi.
Winnetou! Exclam el. n sfrit, am s-l prind! l iau pe seama mea!
Ne prsi n grab i se arunc n vltoarea luptei. Comanii se bulucir n urma
lui, nct ne scp din ochi.
Ei, ce facem? l ntrebai pe Old Death. Apaii snt mai puini la numr i, dac
nu se retrag repede, vor fi decimai. Trebuie s-i pre venim. M duc s-l scot pe
Winnetou din mpresurare!
Voiam s m reped, dar btrnul westman m apuc de bra:
Nu facei prostii! Noi nu avem dreptul s-i trdm pe comani; doar am fumat
cu ei pipa pcii! De altfel, Winnetou n-are nevoie de ajutor. Se descurc el i singur. Nu-l
auzii?
ntr-adevr, recunoscui glasul prietenului meu. Striga:
Am fost nelai! napoi! Retragerea!
n timpul acestei lupte scurte i crncene, singurul nostru foc de tabr aproape c
se stinsese i el, mai licrea totui suficient ca s pot urmri ceea ce se petrecea. Apaii
se retrgeau. Winnetou i dduse seama c inamicul e mult prea puternic. M mira
ns faptul c el, mpotriva bunului su obicei, nu fusese mai nti n recunoatere
pentru a stabili fora dumanului. Motivul aveam s-l aflu curnd.
Comanii ncercau acum s-i urmreasc pe apai, dar gloanele i ciocneau
ntruna. Cel mai des se auzea puca de argint a lui Winnetou, motenit de la tatl su.
Biberul alb puse s se nteeasc focul i lumina spori din nou. Apoi, cpetenia se
apropie de noi i ne spuse:
I-am scpat. Dar mine, n zori, i urmrim i i nimicim.
Crezi c se poate? ntreb Old Death.
Snt sigur! Oare fratele meu are ndoieli? Se nal!
Nu mi-ai spus i adineauri c m nel, cnd te-am prevenit asupra situaiei?
Ziceam c vlceaua este o capcan. S-ar putea s nu mai iei de aici.
S se crape numai de ziu i s-i vedem la fa, c-i zdrobim numaidect. Pn
acum, pe cei ce-au rmas i-a ocrotit ntunericul.
nseamn c acum nici n-ar mai trebui s tragei n ei; n-are rost s v irosii
sgeile. Ce-i drept, lemn se gsete aici berechet pentru altele noi, dar ce te faci dac n-
ai vrfuri de fier?... Ia spune-mi, cum stm cu cei zece rzboinici care strjuiau intrarea
vii? Mai snt acolo?
Nu. Au venit i ei ncoace ca s ia parte la btlie.
Trimite-i imediat napoi la postul lor. Trebuie s-i asiguri barem o cale de
retragere.
Fratele meu se teme fr rost. Apaii au fugit pe dincolo, iar de intrat, nu mai
intr nimeni.
Ascult-mi, totui, sfatul! Cei zece oameni nu-i snt de nici un folos aici. n
schimb, acolo snt necesari.
Cpetenia i accept sfatul, desigur, mai mult din stim dect din convingere.
Curnd se vzu ct dreptate avea Old Death. Abia ajunser cele zece strji la posturile
lor, c i rsunar acolo dou mpucturi, nsoite de un urlet crunt. Dup cteva
minute, doi dintre rzboinici se ntoarser fuga raportnd c fuseser ntmpinai la
intrare de dou focuri de arm i o mulime de sgei i c, din toi cei zece, doar ei
scpaser cu via.
Ei, m-am nelat i de ast dat? ntreb Old Death. Acum capcana e nchis de
amndou prile, iar noi sntem prini!
Biberul alb nu gsea nici o explicaie. ntreb dezolat:

122

Iuf! Ce s fac?
Nu-i risipi oamenii i armele! Aaz cte douzeci sau treizeci de rzboinici la
ieire i la intrare. S pzeasc mcar aceste dou puncte. Ceilali s se odihneasc i s
prind puteri pentru dimineaa. Acesta e, singurul lucru ce-i rmne de fcut.
De ast dat, cpetenia i urm fr ovire sfatul. Ne apucarm apoi s-i
numrm pe cei czui. n ce-i privete pe albi, dispruser toi, adic Gibson, William i
nc opt ini. Nu rmseser dect morii.
Foarte ru! Exclamai. Indivizii s-au refugiat dincolo, la apai.
Da. i au fost, desigur, bine primii, fiindc au lucrat mpreun cu cei doi
cercetai, aa-ziii Topia.
nseamn c Gibson ne-a scpat din nou!
Ba nu. Nu uitai c avem totemul lui Inda-nio. Pe de alt parte, apaii m
cunosc. Aadar, vom fi privii ca prieteni. Pe urm, aranjez eu lucrurile ca s ni-i predea
pe Gibson i pe Ohlert. Pierdem o singur zi, asta-i tot.
i dac cei doi spal putina?
Nu cred s-o fac. Ar trebui s strbat ntregul Mapimi i nu vor avea curaj...
Dar asta ce mai e?
Un numr de comani se strnseser grmad. Din mijlocul lor rzbteau gemete
i vaiete sfietoare. Ne apropiarm de ei i vzurm un alb grav rnit, care tocmai i
revenise n simiri. O suli l spintecase pe la spate ieind prin burt. Aadar, l lovise
un coman, n clipa cnd albii nvleau asupra noastr.
Old Death ngenunche, cercet rana i-i vorbi:
Omule, i-au mai rmas poate zece minute de trit. Uureaz-i sufletul, nu
cra minciuna cu tine pe lumea cealalt. Spune cinstit: ai fost de partea apailor?
Da, gemu rnitul.
tiai c vom fi atacai n noaptea asta?
Da. Tocmai de aceea oamenii din tribul Topia i-au condus ncoace pe comani.
i Gibson trebuia s semnalizeze nteind focul?
Da, sir. De fapt, trebuia s dea cte un semnal din acesta pentru fiecare sut de
comani prezeni n tabr. Dac apuca s-o fac, atunci Winnetou n-ar mai fi atacat
imediat, ci abia mine i din alt parte, pentru c, deocamdat, nu dispune dect de o
sut de rzboinici. Mine, ns, i vin ntriri.
Mi-am nchipuit. mpiedicndu-l eu pe Gibson s strneasc focul nc de patru
ori, apaii au crezut c inamicul e slab i c-l pot ataca numaidect. Acum, ns, au
ocupat ambele ieiri i nu putem rzbi pe nicieri. Mine, vlceaua noastr se va
transforma ntr-un mormnt deschis, n care vom fi cspii sistematic.
Ne vom apra! Scrni mnios cpetenia, care se afla de fa. Iar acest trdtor
duc-se pe plaiurile vntoarei ca un cine rios i s-l hituiasc lupii i s-i curg
balele din gur n vecii vecilor!
Scoase cuitul i-l nfipse adnc n inima rnitului.
Neghiobule! Exclam Old Death revoltat. Nu trebuia s-l ucizi!
Uite c l-am ucis! De-acum sufletul lui e robul sufletului meu. Haide, s inem
sfat de rzboi. Vitejii comanilor nu vor s atepte pn ce cinii de apai vor nvli n
haite asupra lor. Am putea s ne croim drum i s ieim din vlcea nc n noaptea asta.
Se aez lng foc, mpreun cu sfetnicii lui. i Old Death fu invitat s participe.
Eu, cei doi Lange i negrul rmaserm mult prea de parte de foc ca s putem trage cu
urechea la discuia lor; mai ales c se discuta aproape n oapt. Deslueam totui, din
expresia feei i din gesturile lui Old Death, c acesta era n divergen cu indienii. Prea
s-i apere cu energie prerile, dar fr rezultat. n cele din urm, sri mnios de la locul
lui i rosti cu glas tare, nct l auzirm cu toii:
N-avei dect s v ducei la pieire! V-am prevenit nu o dat, dar n-am fost

123

ascultat. i de fiecare dat dreptatea a fost de partea mea. Va fi i de-aci ncolo. Facei,
aadar, dup cum v taie capul. Eu i tovarii mei vom rmne aici.
Cum adic, eti att de la, nct te fereti s lupi alturi de noi? ntreb unul
din sfetnici.
Old Death i repezi braul nainte, gata s-i dea un rspuns usturtor. Dar se
rzgndi i vorbi calm:
Ar trebui ca fratele rou s-i dovedeasc propria vitejie, pn a se ndoi de
curajul meu. M numesc Old Death i cu asta am spus totul.
Se ntoarse i se aez lng noi, n timp ce comanii i continuau sfatul. n sfrit,
ajunser la o hotrre i se ridicar de la locurile lor.
Deodat, de dup cercul comanilor care nconjurau focul, se nl un glas
puternic:
Biberul alb s-i cate bine ochii! Puca mea nu mai poate de dorul lui!
Toate privirile se ndreptar ntr-acolo. Cu arma ntins, Winnetou sttea drept i
nenfricat n tabra comanilor. Puca lui fulger de dou ori. Biberul alb se prbui la
pmnt mpreun cu sfetnicul de lng el.
Aa vor pieri toi farnicii i trdtorii! Mai spuse Winnetou. Apoi dispru n
noapte.
Totul se petrecu att de repede, nct comanii nici nu apucaser sau, mai bine zis,
nu avur timp s intervin. Abia pe urm nir n picioare repezindu-se dup
Winnetou. Numai noi rmaserm pe loc. Old Death se aplec asupra celor doi comani.
Erau mori.
Ce curaj! Se minun Lange. Winnetou sta e dracul gol!
Ei, a! Rse Old Death. Fii ateni, s vedei ce mai urmeaz! Nu isprvi bine
vorba, c i auzirm un urlet nspimnttor.
V-am spus eu! Sublinie btrnul westman. Nu numai c i-a pedepsit pe
trdtori, pe Biberul alb i pe sfetnicul su, dar i-a mai i atras pe comani n gura
lupului. Sgeile apailor nu-i vor crua victimele. Ascultai!
Un pistol detun de opt ori la rnd, cu ecou scurt, subire.
Acesta e pistolul lui Winnetou, constat Old Death. Cred c pezevenghiul a srit
drept n grmada comanilor i nimeni nu e n stare s-l struneasc.
Pentru btrnul westman asemenea ntmplri erau destul de obinuite. Sttea att
de calm, nct ai fi zis c urmrete desfurarea unui spectacol de teatru, al crui
deznodmnt i e dinainte cunoscut.
Comanii se retraser, fr s-l fi putut rpune pe Winnetou. n schimb, aduser
pe brae mai muli camarazi de-ai lor, mori i rnii, ntr-o asemenea mprejurare, s-ar
fi cuvenit, fie din compasiune pentru victime, fie din pruden, s pstreze linite. Dar
comanii urlau i zbierau de parc-ar fi fost trai n eap i i agitau securile, opind n
jurul cadavrelor.
n locul lor, a stinge focul i a tcea mlc, zise Old Death. Aa ns, nefericiii
i cnt propriul prohod.
De fapt, ce se hotrse n sfatul lor de rzboi? ntreb Lange.
S-i croiasc imediat ieire spre vest.
Ce prostie! Ar nsemna s ias drept n calea celorlali apai, care urmeaz s
soseasc.
Nu prea, master, pentru c nici nu vor izbuti s treac. i chiar dac-ar izbuti, l-
ar avea n spate pe Winnetou, iar n fa s-ar lovi de rezervele sale, ceea ce nseamn
moarte sigur. Ei cred ns c apaii le snt inferiori ca numr i, drept urmare, vor fi
nfrni. De altfel, comanii mai tiu c fiul Biberului alb, cu care am avut ocazia s ne
ntlnim, se ndreapt ncoace, mpreun cu trupa lui. Faptul acesta le sporete i mai
mult ncrederea n victorie. Arde n ei dorina de a rzbuna moartea celor dou cpetenii.

124

Dup mine, comanii ar tre bui s atepte zorile i abia atunci s treac la aciune i s
sparg mpresurarea. La lumin l observi mai bine pe inamic i vezi toate obstacolele.
Eu i-am sftuit n acest sens, dar degeaba. Acum, descurc-se dup mintea lor. Pentru
noi e cu totul indiferent ce i cum vor face. Nu lum parte la nimic.
Dar pasivitatea noastr va fi luat n nume de ru!
Treaba lor! Eu, unul, n-am chef s-mi pun inutil pielea n joc. Atenie! Ce-a fost
asta?
Se auzi un zgomot. Dar comanii continuau s urle att de tare, nct era cu
neputin s distingem natura i semnificaia lui.
Protii dracului! Se mnie Old Death. Winnetou nu e omul care s nu foloseasc
din plin glgia lor. Pesemne c a dobort nite co paci ca s baricadeze ieirea. Mie aa
mi-a sunat la ureche. A putea s jur c nici un coman nu va scpa de aici. E o lecie
dur, dar dreapt. S nu uitm c, n plin pace, au nvlit n aezrile apailor.
Pn i pe solii acestora i-au ucis. Dac Winnetou izbutete s nchid ambele
ieiri, i poate aduna n linite oamenii i s cad apoi n spatele inamicului. Eu l cred
capabil de o asemenea manevr. ntr-un sfrit, urletele comanilor se potolir. Oamenii
se adunar laolalt i cel mai mare n rang, care preluase ntre timp comanda, le
repartiza sarcinile de lupt.
Cred c vor s porneasc nentrziat, constat Old Death. Trebuie s avem grij
de caii notri. Nu cumva s pun mna pe ei. Master Lange, mergei mpreun cu fiul
dumneavoastr i cu Sam i aducei caii ncoace. Noi rmnem locului; prevd c noul
ef se pregtete s ne in un scurt discurs. ntr-adevr, cum plecar cei trei tovari ai
notri, noua cpetenie se i apropie cu pai mari de noi:
Vd c dumneavoastr, feele palide, stai pe loc, n bun linite, n timp ce
comanii alearg la caii lor. De ce ai nepenit aici?
Pi, nici nu tim ce-ai hotrt.
Prsim vlceaua.
N-o s putei iei.
Old Death e ca o cioar care crie urt. Comanii vor trece peste orice stavil i-i
vor clca pe dumani n copitele cailor.
Nu vei clca pe nimeni; acolo v ateapt prpdul. Noi rmnem pe loc.
Oare Old Death nu mi-e prieten? Oare n-am fumat mpreun pipa pcii? Nu e
de datoria lui s lupte alturi de comani? Feele palide snt lupttori buni i curajoi.
S vin n fruntea noastr!
Atunci Old Death se ridic i, apropiindu-se de indian, i rse n obraz:
Fratele meu e foarte iret. Feele palide s mearg n fa i s piar
deschizndu-v vou drumul! Sntem, ce-i drept, prietenii comanilor, dar nu ne aflm
sub ordinele cpeteniei lor. Ne-am ntlnit din ntmplare i nu ne-am obligat s lum
parte la lupt. C avem curaj i pricepere n rzboi, asta se tie i fratele meu rou n-a
fcut dect s spun adevrul. Ne ajutm prietenii cnd lupta e dus cu cap i cu bun
judecat. Dar ca s ne batem dup nite planuri care tim c nu vor izbuti, asta nu!
Prin urmare, albii nu vor s mearg alturi de noi? V credeam mai viteji!
Viteji vom fi fiind, ns nu i uuratici. i apoi, nu uitai c sntem oaspeii
votri. M ntreb, de cnd ai luat obiceiul ca, n loc de a-i ocroti pe musafiri, cu toat
grija, s-i trimitei la moarte? Fratele meu e detept, dar nici noi nu sntem proti.
Fratele meu este, desi gur, un rzboinic foarte viteaz i va merge el nsui n frunte.
Acolo i e locul.
Intenia indianului de a ne jertfi pe noi pentru a se salva pe sine era ct se poate de
sfruntat. Cnd vzu c nu-i merge, se simi oare cum ncurcat i-l cuprinse furia. Tonul
lui, pn atunci msurat, se nspri.
i ce vor face feele palide dup ce vom pleca de-aici? Nu cum va vor trece de

125

partea apailor?
Cum adic, s facem una ca asta? Doar fratele meu vrea s-i nimiceasc pe toi
apaii! Nici n-am mai avea la cine s trecem!
Dar pe urm, le vor veni ntriri... Nu! Nu vei rmne aici! Trebuie s venii cu
noi!
i-am mai spus o dat: nu ne micm din loc!
Dac albii nu ne nsoesc, va trebui s-i privim ca dumani.
i dac roii ne socotesc dumani, i socotim i noi la fel.
Nu v dm napoi caii!
Prea trziu! I-am i luat! Uite-i!
ntr-adevr, cei doi Lange i Sam tocmai se ntorceau cu caii notri. Cpetenia i
ncrunt sprncenele i zise:
Va s zic, albii i-au fcut din timp pregtirile. nseamn c ne dumnesc.
Voi da porunc s fie luai prizonieri.
Old Death rse scurt i cam acru:
Cpetenia comanilor se nal grozav n privina noastr. I-am spus i
Biberului alb c rmnem aici. Dac ne ndeplinim acum hotrrea, nu facem dect s ne
inem de cuvnt, nicidecum s v artm dumnie. Nu vd de ce ne-ai lua prizonieri.
Totui, aa vom face dac albii nu fgduiesc imediat c vin cu noi i vor merge
n frunte.
Old Death i plimb privirea njur. Zmbea rutcios semn c n gndul lui
punea la cale o fest. Discuia la care asistam se desfura lng foc. La civa pai de
noi stteau cei doi Lange i Sam cu caii notri. Nici un alt indian nu se gsea prin
preajm. Plecaser toi dup cai.
Old Death ne vorbi n nemete, pentru ca indianul s nu neleag:
Dac-l dobor, srii pe cai i gonii dup mine spre gura vii; comanii snt
dincolo, la ieire.
Fratele meu s nu vorbeasc n limb strin. Vreau s tiu i eu ce anume are
de spus.
Vei afla imediat. Voi ai nesocotit astzi n cteva rnduri sfaturile mele i acum,
dup cte ai pit, tot nu v vine mintea la cap. V ducei la pieire i vrei s ne aruncai
i pe noi n braele morii. Pesemne c nc nu-l cunoatei bine pe Old Death! i
nchipui c m poi sili s fac ceva mpotriva voinei mele? Afl c nu m tem nici de
tine, nici de toi comanii ti. Zici c ne iei prizonieri? Nu-i dai seama c eti, de fapt, n
mna mea? Uit-te la arma asta! La cea mai mic micare, te trsnesc!
ntinse repede pistolul. Indianul ncerc s pun mna pe cuit, dar n aceeai
clip Old Death i lipi eava de piept.
Jos mna! Tun el. Indianul se execut speriat.
Aa! S tii c nu glumesc. Ai artat c ne eti duman. De aceea, ori te supui
imediat, ori te mpuc!
Faa vopsit a indianului se crispa. Privirea i lunec primprejur, cercettoare, dar
Old Death l preveni:
Nu cuta ajutorul nimnui. Chiar dac oamenii ti ar fi de fa, tot te-a
mpuca. i-e mintea slab i veted ca de muiere btrn.
Eti mpresurat de dumani, nfrngerea se apropie i tu strneti noi dumnii,
nc i mai rele. Cu armele noastre nu te joci! Pn s ne zgrie o sgeat, ucidem o sut
de comani. Vrei s-i duci oamenii la pieire? Treaba ta! Dar pentru noi poruncile tale nu
valoreaz nimic!
Dup ce se gndi un timp, indianul ncepu s retracteze:
Fratele meu nu trebuie s neleag pe dos vorbele mele.
Le neleg aa cum le aud. C ai fi vrut s spui altceva, m rog, te privete!

126

Las arma jos i s rmnem prieteni!
Asta se poate. Dar mai nti, trebuie s m asigur c ai de gnd s ne fii prieten
cinstit.
Mi-am rostit cuvntul. Asta ajunge.
Pi nu spuneai chiar tu, adineauri, c ntr-un fel i sun vorba i ntr-altfel
gndeti? Cum s mai avem ncredere n cuvintele i n fgduielile tale?
Dac nu m crezi pe cuvnt, n-am ce face, n-am alt chezie.
Ba da. D-mi calumetul tu i...
Iuf! Fcu acesta speriat. Calumetul nu se d nimnui.
Mie, de fapt, nici pipa nu-mi ajunge. Vreau i punga ta cu "medicamente".
Iuf-iuf-iuf! Nu se poate!
Nu i le cer pentru totdeauna. La desprire i le dau napoi, bineneles, dac
rmnem prieteni.
Nici un rzboinic nu se desparte de "medicamentul" su!
i, totui, va trebui s te despari. Eu cunosc datinile voastre. Din clipa cnd mi
dai calumetul i "medicamentul", sufletul tu trece n mine. i atunci, dac mi-ai face
vreun ru, te-ai lipsi tu nsui de bucuria din venicele plaiuri ale vntoarei.
Nu i le dau!
Ei, atunci am terminat! Te mpuc i-i iau scalpul, ca s ajungi cinele i robul
meu. Uite, ridic mna stng de trei ori. La a treia oar, dac nu te supui, trag n tine!
i ridic mna o dat, de dou ori, apsndu-i ntruna pieptul cu eava pistolului.
Cnd s fac al treilea gest, indianul strig:
Stai puin! M asiguri c le primesc napoi?
Da.
Atunci ne-am neles. Am s... i ridic minile, ca i cnd ar fi vrut s le duc
la gt, unde atrnau calumetul i punga cu "medicamente".
Stai! l opri Old Death. Jos minile, c trag! Nu te cred pn nu am lucrurile n
stpnirea mea. Tovarii mei le vor desprinde i le vor atrna la gtul meu.
Comanul se supuse. Eu executai operaia, dup care Old Death i retrase mna
narmat cu pistolul.
Aa! Zise el. Acum sntem prieteni i fratele meu n-are dect s fac ce-i place.
Noi rmnem aici i ateptm sfritul luptei.
Cpetenia de bun seam c nu mai trecuse niciodat printr-o furie att de
cumplit. Mna i zvcni spre cuit, dar nu ndrzni s-l trag de la bru. Se mulumi s
scrneasc din dini:
Feele palide snt acum sigure c nu li se poate ntmpla nimic ru. Dar cnd voi
fi iari n stpnirea calumetului i a medicamentului, atunci va fi vai de voi. Dumnia
mea se va aprinde ca un foc grozav i nu se va stinge pn nu vei pieri la stlpul
caznelor! Ne ntoarse spatele i plec.
Ei, acum putem vieui ca n snul lui Avraam! Conchise btrnul westman.
Totui, s nu uitm nici o msur de precauie. Nu stm aici, lng foc; ne retragem n
fundul vii i ateptm acolo desfurarea lucrurilor. Haidei, domnii mei! Luai i caii!
Pornirm spre locul indicat, priponirm acolo caii i ne aezarm la poalele
dealului, sub nite copaci. Focul lumina dinspre tabra pustie. Peste tot domnea pacea.
Stm aici pn la deznodmnt, hotr Old Death. Presupun c vnzoleala o s
nceap foarte repede. Comanii vor porni cu urlete drceti, dar muli i vor pierde
pentru vecie glasul. Aha! Iat c ncep!
Se dezlnui un urlet i un ipt ca de fiare slbatice.
Fii ateni! Auzii vreun rspuns al apailor? ntreb btrnul. Bineneles c nu.
Snt detepi i-i vd de treab.
Clocotind, strigtul de lupt ricoa de pereii stncoi. Trosnir deodat dou

127

mpucturi.
Tot Winnetou, cu puca lui de argint, stabili Old Death. Semn sigur c tentativa
comanilor a dat gre.
Dac s-ar fi auzit i zbrnitul sgeilor i al lncilor, valea toat s-ar fi umplut de
un zgomot neverosimil. Dar nu rzbteau dect vocile comanilor i detunturile putii
lui Winnetou. Toate astea nu durar mai mult de dou minute. Apoi un ipt strident:
"Ivivivivivivi!" spin tec vzduhul i ne nfiora.
Este apai! Constat cu bucurie negrul Sam. Ai nvins i btut comani.
Avea dreptate. Dup ce strigtul de izbnd se stinse, tcerea de plin nvlui
vlceaua. Numaidect aprur lng foc siluetele unor clrei crora li se adugau mereu
alii. Erau comanii. Evadarea euase. O nvlmeal grozav domni un timp n jurul
focului. Mulime de mori i rnii erau adui pe brae. i iari se porni un bocet
prelung.
Old Death nu avea astmpr. Era suprat foc i njura n fel i chip pe comani
pentru nechibzuina lor. Un singur lucru l aproba i anume c postaser mai nti un
numr de rzboinici la ambele ieiri. Asta da, fusese o msur absolut necesar.
Cnd, dup un rstimp destul de lung, bocetele amuir, comanii preau s se
adune la sfat. Mai trecu vreo jumtate de or; apoi zrirm un grup de rzboinici
prsind tabra i venind rzle n direcia noastr, spre fundul vii.
Ne caut, zise Old Death. S-au convins, pesemne, ce prostie au fcut i, lsnd
mndria la o parte, vor s ne cear sfatul.
Unul din rzboinici ajunse lng noi. Old Death tui uor. Omul l auzi i se
apropie.
Snt feele palide aici? ntreb indianul. S pofteasc lng foc.
Cine te-a trimis?
Cpetenia.
i ce s facem acolo?
Vrem s inem sfat i s-a ngduit ca i feele palide s ia parte.
S-a ngduit? Ce drgu din partea voastr! n sfrit, meritm s fim ascultai
de ctre nelepii rzboinici ai comanilor? Noi ns vrem s ne odihnim, ni-e somn.
Spune cpeteniei voastre c dumnia dintre voi i apai nu ne intereseaz.
Indianul trecu la rugmini, ceea ce muie inima generoas a lui Old Death. Acesta
rspunse:
Ei haide, fie. Dac nu gsii mntuire fr sfatul nostru, atunci s vi-l dm. Dar
un lucru s fie limpede: nu ne supunem nici unui ordin al efului vostru. Anun-l, deci,
c dac are nevoie de noi, s vin ncoace.
Asta n-are s-o fac: e cpetenie.
Ascult, omule, eu snt o cpetenie mult mai mare i mai vestit. Pe dnsul nici
nu-l tiu mcar pe nume. Spune-i i asta!
Chiar dac-ar vrea s vin, tot n-ar putea: e rnit la bra.
Dar ce, fiii comanilor nu mai merg pe picioare, ci pe mini? M rog, n-are dect
s rmn locului. Noi n-avem trebuin nici de el, nici de voi toi!
Vorbise cu atta hotrre, nct indianul nu mai strui i ddu s se retrag.
Am s-i duc cpeteniei vorbele lui Old Death. Poate c totui va veni.
Dar spune-i s vin singur. N-am chef s mai ascult i vorbria altora. Hai!
Omul plec. l vzurm cum se apropie de foc i intr n cercul rzboinicilor.
Trecu apoi destul vreme fr s zrim nici o micare. n fine, o siluet se
desprinse dintre rzboinici i veni ctre noi. Purta pene de vultur n chic.
Ia uitai-v, astea snt penele Biberului alb! S-a i mpopoonat cu nsemnele
rposatului! Acum o s se poarte cu i mai mare trufie.
Observarm c, ntr-adevr, braul stng i atrna legat cu o curea. Probabil c i se

128

indicase exact locul unde ne aflam, cci pea drept spre noi. Se opri apoi tcut n faa
noastr, ateptnd, se vede, s deschidem noi vorba. Dar Old Death nu se clinti din loc i
nu rosti nici un cuvnt. Noi, la fel.
Fratele meu alb m-a rugat s vin ncoace? ntreb n cele din urm indianul.
Old Death n-are de ce s roage i s se nchine n faa oricui. Tu ai dorit s-mi
vorbeti. Prin urmare, dac e vorba de rugminte, aceasta vine din partea ta. i acum,
te-a ruga totui foarte respectuos s-mi spui i mie cum te cheam, pentru c nu-i
cunosc numele.
l tie toat preria. mi zice Cerbul sprinten.
Eu am cutreierat toate inuturile, dar n-am auzit de numele tu. Se vede c l-ai
tinuit. ns de vreme ce nou ni l-ai spus, i ngduim s te aezi aici.
Cpetenia se ddu un pas ndrt. N-ar fi dat curs unei astfel de "invitaii"
umilitoare, dar nelegea c situaia l obliga s cedeze. Se aez deci ncruntat, fr
grab, drept n faa lui Old Death. Acesta ns nu deschise nici acum discuia. edea
nepstor, ca i cum de nimic nu-i psa. Vznd c ateptarea e zadarnic, indianul se
hotr s sparg el gheaa:
Rzboinicii comanilor gndesc s in un mare sfat, la care s vin i feele
palide i s-i spun prerea.
N-are nici un rost. Eu v-am spus nu o dat prerea i nu v-ai sinchisit de ea.
Or, afl de la mine c Old Death s-a deprins ca prerile sale s fie luate n serios. De
aceea nu v mai spun nimic.
Fratele meu s neleag, totui, c avem nevoie de priceperea lui!
Ah, da! V-au dat apaii o lecie ca s vedei, n sfrit, c Old Death are mai
mult minte n cap dect toi cei cinci sute de comani ai ti? i, m rog, cu ce v-ai ales
din atacul vostru?
N-am reuit s spargem mpresurarea. Apaii ne-au nchis ieirea cu bolovani i
cu copaci retezai.
tiam! Apaii doborau copacii cu tomahawkurile, iar voi nici gnd s-i auzii: tot
urlai ntruna i acopereai cu gura voastr toate zgomotele! De ce n-ai stins focul? Nu
v dai seama ce primejdie v pate?
Rzboinicii notri au fcut precum hotrse sfatul. Acuma, ns, vrem s
hotrm altceva mai nelept. i vei spune cuvntul, nu-i aa?
Snt convins c nici de data asta n-o s-l urmai.
Ba da.
Dac-mi fgduieti, atunci snt gata s v ajut.
Atunci, haide! S mergem la focul de tabr.
Mulumesc! Acolo nu m duc. Facei o mare greeal c inei focul aprins i le
artai astfel apailor ce se petrece la voi. Pe de alt parte, nu am poft s m cert cu
oamenii ti. i spun pe loc prerea mea i tu n-ai dect s faci ce-i place!
Spune!
Apaii nu se gsesc numai afar, la amndou ieirile, ci i nuntru. Ei s-au
cuibrit aici i au baricadat trecerile. Se pot mica deci n voie, dup cum vor gsi de
cuviin. Iar ca s-i alungi, nu se poate.
Dar sntem mult mai numeroi ca ei!
Ci rzboinici ai pierdut?
Marele Spirit i-a chemat pe muli sus, la el. Au murit mai bine de zece ori cte
zece. S-au prpdit i destui cai.
Prin urmare, n noaptea asta nu trebuie s mai ntreprindei nimic, altminteri v-
ar merge ca i pn acum, de-a-ndoaselea. Pe de alt parte, nici ziua nu e prielnic.
Apaii se vor orndui astfel nct s v doboare cu armele lor, n schimb voi nu-i vei
putea nimeri, ntre timp, vor sosi i ntririle dup care a trimis Winnetou. Astfel, o s

129

ajungei mai puini la numr dect apaii. Ce s mai vorbim, sntei condamnai!
Oare crezi c stm aa de prost? Atunci spune, cum s scpm de aici i-i vom
urma sfatul.
Dac te gndeti cum s scapi, nseamn c recunoti ceea ce i-am spus dintru
nceput: vlceaua asta e o capcan. Chibzuind bine, a vedea dou ci pe care s ncerci
o scpare. Firete c nu snt sigur dac vei izbuti sau nu. Una din ele ar fi s v crai
sus, pe stnci. Dar asta nseamn s ateptai pn se lumineaz de ziu. Or, atunci
apaii v-ar zri i s-ar npusti asupra voastr, dincolo de vlcea. i cum ei ar fi clri, iar
voi, firete, nu v-ai putea cra mpreun cu caii, judec i tu ce s-ar alege. Va s zic,
nu mai rmne dect o singur cale: intrai n vorb cu apaii!
Nicicum! Protest cpetenia. Apaii ar hotr moartea noastr.
Tot ce se poate. Eu, unul, nici nu le-a lua-o n nume de ru. Ai atacat satele
lor panice, le-ai jefuit avutul, le-ai rpit nevestele i fiicele, ai ucis mulime de
rzboinici sau i-ai supus la chinuri pn i-au dat sufletul. Apoi v-ai clcat cuvntul i
le-ai omort solii. Asemenea ticloii se cer rzbunate. De aceea nu v putei atepta la
blndee din partea apailor. Asta o tii i tu. nseamn c recunoti ce pcate mari v-ai
fcut cu ei.
Old Death vorbise ct se poate de deschis, fr ocoliuri, nct cpetenia amui
pentru o vreme.
Iuf! Exclam n cele din urm indianul. i toate astea mi le spui mie, mie,
cpetenia comanilor!
i le-a spune chiar dac-ai fi Marele Spirit n persoan. Felul cum v-ai purtat
cu apaii, care nu v fcuser nici un ru, a fost o mielie. Cu ce-au greit solii lor c i-
ai ucis? Pe ce temei ai pornit acest rzboi ca s semnai moarte i jale? Rspunde!
Abia dup o lung tcere, indianul izbucni mnios:
Ei snt dumanii notri!
Nu-i adevrat! Ei au trit n pace cu voi. Nici mcar nu le-ai dat de tire cnd
ai dezgropat securea rzboiului. De fapt, voi v cunoatei vinovia; de aceea nici nu
avei ndejde c vei fi iertai. i totui, ai putea obine o pace ct de ct blnd. Avei
mare noroc c eful lor e Winnetou, care nu dorete niciodat vrsare de snge. El e
singura cpetenie a apailor care s-ar arta, poate, mai ndurtor cu voi. Trimitei un om
s-l caute pe Winnetou i s pregteasc o ntlnire. Uite, pot s m duc chiar eu i s-l
rog din partea voastr.
Comanii mai bine mor dect s cear ndurare apailor!
M rog, asta nu m privete. i-am dat un sfat i att. l urmezi sau nu, treaba
ta.
Fratele meu nu mai tie i alt cale? Vd c el i vorbete de bine pe apai, va s
zic, e prietenul lor!
Eu snt prieten cu toi oamenii roii ct timp nu m trateaz cu dumnie.
Dinspre partea apailor n-am avut nicicnd de suferit. Aadar, de ce le-a fi duman? n
schimb, voi erai gata s v revrsai ura asupra noastr: i venise n gnd s ne faci
chiar prizonieri. Acum judec i tu cine merit mai mult prietenia noastr, voi sau
apaii?
Tu pori asupra ta calumetul i punga mea cu "medicamente", nseamn c
vorbele tale snt ca i cum ar fi ale mele. Iat de ce nu-i pot rspunde precum a vrea.
Dar sfatul tu nu-i bun la nimic. Urmreti s ne dai pe mna apailor. Las, ne
descurcm noi i singuri!
Dac-i aa, m mir de ce-mi mai ceri sfatul! Am terminat! Nu mai avem ce
vorbi!
Da, am terminat, sublinie comanul. Dar nu uita c, dei te afli nc sub
ocrotire, te numrm printre dumani. Nu-i mai ngdui s pstrezi calumetul i

130

"medicamentul" meu. Trebuie s mi le napoiezi nainte de a iei noi din vlceaua asta. Pe
urm, i-o pltim dup merit.
Well! Snt de acord. Oi pi, n-oi pi, eu, unul, atept n toat linitea. Deci, s
fie limpede: l-ai ameninat pe Old Death. Repet c nu mai avem ce discuta. Poi s pleci!
Iuf! Fcu slbatic cpetenia.
Apoi ne ntoarse spatele i se napoie cu pai hotri la focul de tabr.
Pctoii tia parc-s lovii cu leuca n cap! mi spuse Old Death mnios. Nu se
mai pot salva dect cernd pace, dar n loc s-o cear, i pun nc ndejdea n
superioritatea lor numeric. Situaia e ns de aa natur, nct singur Winnetou face ct
o sut de comani. Dumneavoastr, ca novice n Vestul slbatic, vi se pare desigur c
exagerez. Nici nu v dai seama ns ct valoreaz n anumite mprejurri un om
priceput. Spre exemplu, v-a povesti isprvile pe care acest tnr apa le-a svrit
mpreun cu prietenul su alb, Old Shatterhand. Nu v-am istorisit nc nimic despre ei?
Astfel, Old Death mi rosti pentru ntia oar numele.
Nu! I-am rspuns. Cine-i Old Shatterhand?
Un tnr ca i dumneavoastr, dar cu totul alt tip. Dintr-un pumn l d gata pe
orice adversar, trage cu puca de parc-ar avea pe dracul n el i, pe deasupra, e un
mecher fr pereche.
Deodat, se auzi ndrtul nostru un fonet, apoi un glas reinut:
Iuf! Old Death aici? N-am bnuit. M bucur grozav! Btrnul apuc repede
cuitul i ntoarse speriat capul. ntreb:
Cine-i acolo? Cine ndrznete s m spioneze?
Btrnul meu prieten s lase cuitul n pace. Doar n-o s-l nfig n Winnetou!
Winnetou! Nemaipomenit! Pi sigur, numai Winnetou putea s se strecoare pn
n spatele lui Old Death, fr ca acesta s-l simt! E o isprav pe care nu m-a ncumeta
s-o imit.
Apaul apru acum ntreg lng noi i, fr a se trda c m cunoate, vorbi:
Cpetenia apailor habar n-a avut c Old Death se afl aici. Altminteri, ar fi
venit mai devreme ca s mai stea de vorb.
Dar te expui unei mari primejdii! Te-ai furiat printre strjile comanilor, apoi
te-ai trt pn aici; unde mai pui c va trebui s te ntorci...
Ba nu e nimic din toate astea. Feele palide mi snt prieteni i le pot spune
adevrul. Vlceaua e situat pe teritoriul nostru, al apailor, iar eu am ornduit-o ca s
serveasc de capcan pentru nvlitori. Aceti perei de stnc nu snt chiar de netrecut,
cum s-ar crede. Apaii au croit sus o crare ce nconjoar vlceaua la o nlime de cteva
staturi de om. Folosind lasso-ul, urci i cobori destul de lesne. Comanii s-au lsat
atrai n aceast curs de ctre iscoadele mele. Acum vor pieri aci pn la unul.
Adic, le-ai hotrt pieirea?
Da. Winnetou a ascultat discuia ce ai purtat-o cu cpetenia comanilor i a
neles c ne ii partea. I-ai artat ce mare vin au comanii i cu drept cuvnt i-ai spus
c avem de rzbunat crimele lor mieleti.
Dar crezi c e nevoie ca, pentru aceste pricini, s curg valuri de snge?
Oare n-ai auzit cu urechile tale c ei nu-i recunosc vina? Nici nu vor s ia n
seam sfatul tu, nici s judece ca oamenii. Curg, deci, sngele! Vom da astfel o pild
de felul cum pedepsim trdarea. N-avem ncotro. Trebuie s lum msuri ca asemenea
ticloii s nu se mai repete.
ngrozitor! Dar nu-mi arde s mai strui cu sfaturile mele, de vreme ce n-au
urechi s aud.
Nu i le-ar lua n seam nici acum. Dup cte am neles, pori la tine lucrurile
sfinte ale cpeteniei, calumetul i punga cu "medica mente". Cum de-au ajuns n mna
ta?

131

Old Death i povesti ntmplarea. Dup ce-l ascult, Winnetou zise:
I-ai promis s i le napoiezi, deci trebuie s te ii de cuvnt. D-i-le chiar acum i
treci la noi. Vei fi primii cu toii ca prieteni.
Adic s trecem chiar imediat?
Da. n trei ore vor fi aici peste ase sute de rzboinici apai. Muli dintre ei snt
narmai cu puti. Gloanele lor vor mtura toat vlceaua i vei fi n primejdie.
Dar cum s ajungem la voi?
M mir c Old Death ntreab asemenea lucruri.
Hm, da! nclecm i mergem la focul de tabr. Acolo i napoiez cpeteniei
lucrurile sfinte. Pe urm dm pinteni cailor i mnm n direcia voastr, trecnd n galop
peste strjile care ne stau n drum. Toate bune, dar cum escaladm baricadele?
Foarte uor. Dup ce voi fi plecat, mai stai nc zece minute, pn s ncepei
aciunea. ntre timp, eu ajung la gura vii i v ntmpin acolo.
Acestea zise, Winnetou dispru.
Ei, ce preri avei? Ne ntreb Old Death.
Formidabil brbat! Se entuziasma Lange.
Fr ndoial. Dac-ar fi alb i, s zicem, militar, ar putea s urce pn la funcia
de comandant suprem. Nu-i invidiez pe albii care l-ar aduce n situaia s mobilizeze
toate triburile roii la lupta pentru aprarea drepturilor strmoeti! Dar Winnetou e un
om al pcii. De altminteri, el i d limpede seama c indienii, orict rezisten ar
opune, snt sortii pieirii. Numai c tace i nu-i divulg convingerea. O tinuiete n
adncul inimii. Ei, s ne mai aezm un pic: avem zece minute rgaz.
Vlceaua se scufundase ntr-o linite dulce. Comanii nc nu-i terminaser
sfatul. Dup zece minute, Old Death se scul de jos i ncalec.
Hai dup mine! Ne ndemn el.
Clrirm la pas pn la focul de tabr. Comanii deschiser cer cul i ne fcur
loc. Dac feele lor n-ar fi fost vopsite, cu siguran c am fi citit pe ele o uimire fr
margini.
Ce vrei? Ne ntmpin cpetenia srind n picioare. De ce v-ai urcat pe cai?
Venim clare pentru a cinsti cum se cuvine pe vitejii i nelepii rzboinici ai
comanilor. Ei, ce avei de gnd s facei?
Sfatul nu s-a ncheiat nc. Desclecai imediat! Sntei vrjmai i nu putem
rbda s ne vorbii de sus, de pe cai. Ori ai venit s-mi napoiai lucrurile?
Nu crezi c ar fi o prostie din partea mea? Doar ne-ai ameninat c, din clipa
cnd vei ajunge din nou n stpnirea acestor lucruri, dumnia i va spune cuvntul i
vom fi sortii s murim la stlpul caznelor?
i aa va fi! Eu nu arunc vorbe n vnt, vei pieri de mnia comanilor!
i, totui, ca s te convingi ct de puin ne pas de mnia voastr, iat-i
lucrurile! Vreau s vd ce-o sa ne facei!
i smulse cele dou obiecte de la gt i le zvrli ct colo. n aceeai clip, i
ndemn calul i, dintr-un salt, trecu peste foc, tind o bre n rndurile comanilor.
Sam, negrul, l urm primul i-l rsturn pe ef. Noi, ceilali, srirm dup ei. Vreo zece-
cincisprezece comani fur clcai de cai, printre care i un strjer ce se afla n calea lui
Old Death. Zburarm apoi peste vlcea, petrecui de urletul turbat al aa-ziilor notri
prieteni de pn atunci.
Iuf! Ne ntmpin o voce. Stai! Aici e Winnetou! Strunirm caii, pe care ni-i
luar imediat n primire civa rzboinici apai. mpreun cu Winnetou, ne continuarm
drumul pe jos, pn la ieirea din vlcea. Acolo totul era pregtit. Chiar i caii putur
trece n ir, unul cte unul.
Cum depirm baricada, privelitea se lrgi. Nu prea departe, doi indieni edeau
ghemuii lng un foc slab, rsucind o frigare. Vzndu-ne, se ridicar respectuoi i se

132

ddur n lturi. La fel procedar i ceilali apai, retrgndu-se dup ce ne priponir
caii. La oarecare distan, pteau o mulime de cai ai apailor sub paza unor strjeri.
Totul avea aspect de bivuac. Micrile erau sigure, precise, ca i cnd toi oamenii
acetia ar fi fost ndelung i minuios instruii.
Fraii mei s pofteasc lng foc, ne invit Winnetou. Am pus s se frig o
ciozvrt de bivol. Osptai-v pn m ntorc.
Vei lipsi mult? Se interes Old Death.
Nu. Trebuie doar s vd ce se mai ntmpl n vlcea. Te pomeneti c, furioi de
a v fi scpat din mn, comanii se vor lega de rzboinicii mei. Vreau s le expediez
cteva gloane.
Se deprta. Aezndu-se tacticos lng foc, Old Death i scoase cuitul i tie din
friptur. Era excelent. Amndoi nu mncaserm cam de multior. De altfel i ceilali trei
abia dac gustaser din carnea de cal a comanilor.
Friptura disprea vznd cu ochii. n scurt timp, se ntoarse i Winnetou, privindu-
m cercettor. Voia s afle dac mai e cazul s ne tinuim prietenia n faa celorlali.
Drept rspuns, m ridicai de la foc i-l prinsei de amndou minile.
Aadar, n-a mai fost nevoie s bat drumul pn la Rio Peco spre a-l ntlni pe
fratele meu Winnetou! Snt nespus de bucuros s te vd aici!
Ne mbriarm. Old Death nlemni de mirare. Apoi izbucni:
Dar asta ce-o fi nsemnnd? V cunoatei?
Cum s nu ne cunoatem! Rspunse apaul. E fratele meu, Old Shatterhand!
Old... Shat... ter... hand! Silabisi btrnul, fcnd o mutr grozav de
caraghioas.
i dup ce eu, rznd, confirmai adevrul, bravul Old Death bombni suprat:
Va s zic, m-ai minit, m-ai dus de nas! Pe mine, Old Death! Auzi! Old
Shatterhand! i dumnealui mi-o juca pe novicele, ba nghiea chiar porecla de
greenhorn.
i lsarm pe toi s se mire singuri, cci Winnetou avea s-mi spun multe.
Fratele meu tie c am fost la fortul Inge. Acolo am aflat c...
tiu totul. Cnd vom avea mai mult rgaz, i voi povesti cum am aflat
ntmplarea. Acuma, ns, m intereseaz ce s-a fcut cu cei zece albi care au poposit
printre comani i pe urm au ters-o cu iscoadele tale, aa-ziii Topia?
Au plecat.
ncotro?
Spre Chihuahua, la Juarez.
Prin urmare, au i plecat?
Da. Erau foarte grbii. Ziceau c ntrziaser din pricina ocolului fcut
mpreun cu comanii.
Mare pcat! Printre ei se aflau i cei doi ini pe care vreau s pun mna.
Iuf, iuf! Asta n-o tiam. Ei mi-au spus c trebuie s fie ntr-o anume zi la
Chihuahua i c se grbesc pentru c au pierdut o mulime de timp. Ca prieten al lui
Juarez, i-am ajutat s plece ct mai repede. Le-am dat cai odihnii, alimente i, drept
cluze, pe cei doi Topia, care cunosc bine drumul prin Mapimi spre Chihuahua.
Spuneau c nu mai au nici un minut de pierdut.
Asta mai lipsea! Provizii, cai odihnii, cluze pricepute! l i aveam pe Gibson n
mn! Acum mi scap iari!
Winnetou se gndi o clip, apoi spuse:
Fr s vreau, am svrit ntr-adevr o mare greeal. Dar am s-o repar. l voi
prinde pe Gibson. Misiunea pe care o aveam n Matagorda s-a ncheiat; ndat ce-i voi
nva minte pe comani, voi fi liber i te voi nsoi. V dau caii cei mai buni i, dac nu
se ntmpl ceva neprevzut, i ajungem pe albi pn a doua zi la prnz.

133

Deodat, un apa veni n goan dinspre vlcea i raport:
Cinii de comani au stins focul i au ieit din tabra lor. Se pregtesc s ne
atace.
Vor pi-o ca i pn acum, rspunse Winnetou. Dac fraii mei albi doresc s
m urmeze, i conduc ntr-un loc de unde vor auzi totul.
Ne ridicarm imediat n picioare. Winnetou ne conduse napoi, pn aproape de
baricade. Acolo i ntinse lui Old Death captul de jos al unui lasso agat de stnc i
rosti:
Urcai pn la vreo dou staturi de om. Acolo vedei nite copcei. ndrtul lor
e poteca pe care au tiat-o rzboinicii apai. Eu nu v pot nsoi; trebuie s alerg la
oamenii mei. ntre timp, desprinse un obiect spnzurat de peretele stncii. Era puca lui.
Hm! Bodogni Old Death. S te sui vreo dousprezece picioare pe un lasso
subirel ca sta! Doar n-oi fi maimu care se car pe liane! n sfrit, hai s ncerc.
Totui izbuti. l urmai i eu, apoi ceilali, desigur, nu fr eforturi. Ajunserm la
un copac cu rdcinile nfipte n stnc, de trunchiul cruia era legat lasso-ul. Alturi,
nite arbuti camuflau poteca. Era ntuneric bezn, aa c mai degrab pipiam dect
vedeam locul, naintarm astfel cte puin, orbecind, pn ce Old Death se opri.
Rezemai de stnc, ne puserm pe ateptare. mi fcea impresia c peste vlcea coborse
linitea de plumb a morii. Orict mi ncordam auzul, nu deslueam dect zbrnitul uor
al nrilor lui Old Death care adulmeca aerul.
Nite ntri comanii tia, nu-i aa? Mi se adres el. De acolo, dinspre
dreapta, simt c vine miros de cai aflai n micare. Da, da, n micare! Pentru c atunci
cnd caii stau pe loc, mirosul e cu totul altul, gros, lene ca s zic aa; poi s-i vri
nasul n el. Cnd caii merg, mirosul devine mai rar, mai fluid, se rspndete uor. Orict
de curios ar prea, totui un westman desluete dup densitatea mirosului dac e
vorba de nite cai n repaus sau n deplasare. Bineneles, cu condiia ca atmosfera s fie
linitit. Acum, iat c-mi vine din spre dreapta un asemenea iz de cai n micare, iar
btrnele mele urechi parc aud clctur de copite, uoar, nbuit, ca pe iarb. Cred
c acum comanii se ndreapt ncetior spre fundul vlcelei, ca s foreze ieirea.
Deodat rsun un glas limpede:
Ntsa-ho!
Cuvntul acesta nseamn acum. n clipa urmtoare, puca de argint a lui
Winnetou trosni de dou ori. Urmar focuri de pistol. O larm nemaipomenit urc pn
la noi. ipetele indienilor rscoleau toat valea. Tomahawkurile vjiau prin vzduh.
Lupta se ncinse.
Nu dur mult. Peste sforitul i nechezatul cailor, peste vacarmul pe care l
produceau comanii se nla victoriosul "Ivivivivi" strigat de apai. Auzeam cum
comanii se retrag n goan nebun. Oameni i cai fugeau de-a valma spre inima vlcelei.
N-am spus eu? Triumf Old Death. Apaii lupt admirabil. Stau pitii, trag cu
arcul i arunc suliele de i-e mai mare dragul! n schimb, comanii snt toi grmad;
sgeile, suliele, gloanele lui Winnetou, toate nimeresc n plin. Apoi, cnd dumanul se
retrage, apaii snt destul de detepi s nu-l urmreasc. Ei rmn frumuel ascuni.
Ce rost ar avea s ias n cmp deschis, cnd i aa nimeni nu poate s le scape?
Dup noul lor eec, comanii, parc amintindu-i de sfatul lui Old Death,
rmaser linitii. Urletul ncet, focul dispru i astfel apaii nu mai tiau ce se
ntmpl n tabra advers. Mai pndirm ctva timp, dar nici o micare nu se produse.
Deodat, auzirm glasul reinut al lui Winnetou:
Fraii mei albi s coboare. Lupta s-a ncheiat i nu mai ncepe din nou.
Ne ntoarserm la copacul de care era legat lasso-ul i ne lsarm n jos. De acolo,
mpreun cu Winnetou, revenirm la micul foc de tabr i ne aezarm n jurul lui.
Au ncercat de cealalt parte, zise apaul. Dar nici acum nu le-a mers. Snt

134

supravegheai cu atenie i nu mai pot face un pas fr s-i simim. Rzboinicii mei au
ptruns pn n preajma lor i s-au pitit n iarb, nirai de la un capt la altul al
vlcelei. Orice micare a dumanului e pus sub control.
Vorbind, i aplec puin capul spre dreapta, ca i cnd ar fi auzit ceva. Sri apoi
brusc n picioare i statura lui se nl mrea n lumina focului.
Ce s-a ntmplat? ntrebai.
Aud copite de cal pe drum pietros. Vine un clre, un rzboinic de-al meu i o
s vrea, desigur, s descalece, ca s cerceteze cine ade aici, lng foc. De aceea m-am
ridicat n picioare; s vad de departe c e vorba de Winnetou.
Auzul lui fin nu-l nelase. Un clre se apropie de noi la trap, i struni calul i
sri din a. Cpetenia l ntmpin oarecum sever. l mustr pentru clctura
zgomotoas a calului.
Rzbonicul ascult mustrarea ntr-o atitudine demn, respectuoas. Prea un om
mndru i liber, care recunoate cu satisfacie naltele nsuiri ale efului su.
Sosesc, raport el.
Ci?
Toi pn la unul. Cnd aud chemarea lui Winnetou, rzboinicii apai nu mai
ntrzie n preajma femeilor.
La ce deprtare se afl acum?
Vor fi aici o dat cu zorile.
Bine. Leag-i calul i culc-te lng strji. Caut de te odihnete.
Omul fcu ntocmai. Winnetou se aez iari lng noi. i po vestirm despre
popasul nostru la Hacienda del Caballero, apoi de spre ntmplrile din La Grange.
Timpul nainta mereu, dar nou nu ne ardea de somn. Cpetenia asculta cu atenie
relatrile noastre, intercalnd cte o scurt observaie sau ntrebare. n felul acesta,
noaptea trecu pe nesimite i ncepu s se crape de ziu.
La un moment dat, Winnetou ntinse braul i art spre apus:
Fraii mei albi se pot convinge nc o dat ct de punctuali snt rzboinicii apai.
Iat-i!
Ceaa vlurea n vzduh ca o ap cenuie, lin i i strecura trmbele opace
printre culmile munilor. Din acest ocean lptos se ivir mai nti unul, apoi o coloan
lung de clrei. Zrindu-ne, capul coloanei se opri pentru un moment i,
recunoscndu-l numaidect pe Winnetou, se apropie n trap mrunt de noi. Era o
cpetenie; pur ta dou pene de vultur nfipte n chic. De fapt, clreii nu posedau ceea
ce se cheam harnaament. i conduceau caii din cpstru i att. Totui, cum se
apropiar n galop elegant i luar poziie n cinci iruri paralele, ai fi zis c fac parte
dintr-o unitate de cavalerie euro pean de prim rang. Majoritatea rzboinicilor aveau
puti; doar civa erau narmai cu arc, sgei i suli. Comandantul unitii se ntreinu
ctva timp cu Winnetou, dup care acesta fcu un semn i, ntr-o clip, toi desclecar.
Cei fr puti luar n grija lor caii. Ceilali se ndreptar spre potec, urcnd unul dup
altul cu ajutorul lasso ului pe care ne craserm adineauri. Operaia se desfura
ntr-o linite total i att de precis, de ordonat, nct prea c fiecare i nvase
dinainte rostul i locul. Winnetou sttea calm, urmrind cu atenie micarea. Dup ce
dispru i ultimul rzboinic, cpetenia apailor se ntoarse spre noi:
Fraii mei albi i dau, desigur, seama c, la un ordin al meu, comanii ar fi
fcui una cu pmntul.
Fr ndoial, sntem convini, replic Old Death. Dar vrea Winnetou s verse
sngele attor oameni?
Iar eu v ntreb: merit ei altceva? Ce fac albii cnd un semen de-al lor e omort?
Nu-l caut pe uciga? i dup ce-l gsesc, nu se adun cpeteniile lor la sfat, pentru a-l
judeca i a-l osndi la moarte? De ce le-ai reproa apailor dac fac i ei la fel?

135

Dar vezi c lucrurile nu seamn ntru totul!
i care-i deosebirea?
Noi l pedepsim chiar pe uciga. Voi, ns, avei de gnd s ucidei nite oameni
care nici n-au fost de fa la pustiirea satelor voastre.
Vina e aceeai. Ei au ncuviinat crima. Ei au stat i au privit cum apaii notri
pier la stlpul caznelor. Ei au pus stpnire pe soiile i pe fiicele noastre, pe caii i pe
averea prdat.
Oricum, nu-i poi numi ucigai!
Nu neleg ce vrea Old Death! Doar voi pedepsii cu moartea nu numai pe
ucigai, ci i tot soiul de ali rufctori. De pild, orice westman i mpuc pe hoii de
cai. Dac cineva rpete soia sau fii ca unui alb, e omort mpreun cu toi prtaii la
aceast fapt. i iat c aici, n vlcea, se afl blestemaii care ne-au rpit femeile i
fetele, ne-au furat caii. Nu cumva s-i mai mpodobim pe deasupra cu ceea ce albii
numesc distincie sau ordin?
Firete c nu! n schimb, putei s-i iertai i s v luai avutul napoi.
Caii i putem lua, nu ns i femeile. Ct privete iertarea, de ce vrea fratele meu
s ne purtm cu totul altfel dect bunii lui cretini? Oare pe noi ne iart cretinii? i, la
urma urmei, pentru ce s ne ierte cnd ei snt aceia care ne cotropesc pmntul? Cnd la
voi cineva mut o piatr de hotar sau doboar n tain vreo slbticiune, l i aruncai
dup zidurile temniei. n schimb, aici ce facei? Unde snt preriile i savanele noastre?
Unde snt hergheliile de cai, cirezile de bizoni i attea alte vite care ne aparineau? Ai
venit hoarde peste hoarde i orice bieandru cu puc i-a luat dreptul s ne fure hrana
noastr zilnic. Fr nici un temei ne-ai rpit inut dup inut. i cnd omul rou i
apr glia, i zicei uciga i-l mpucai laolalt cu ai si. Ai vrea s-i iertm pe nite
rufctori crora noi niciodat nu le-am fcut vreun ru! Atunci de ce nu ne iart pe
noi albii care, fr nici un motiv, seamn jalea n inimile noastre? Dac ne aprm, e
dreptul nostru; nu ne facem dect datoria. i pentru asta voi ne ucidei. V ntreb, ce-ai
zice dac-am veni la voi i v-am sili s trii ca indienii? Ne-ai omor pn la unul, sau
ne-ai vr n case de nebuni. De ce n-am avea dreptul s procedm i noi la fel? Da,
toat lumea ip c omul rou e un slbatic i nu merit cruare, c nu va nva nici o
dat ce nseamn cultura i de aceea trebuie nimicit. Dar judecai cinstit: oare purtarea
voastr dovedete c avei ceea ce se cheam cultur?... M rog, ajunge! Acesta mi-e
rspunsul. N-o s-i plac, tiu, dar, n locul meu, n-ai vorbi nici tu altfel. Howgh!
Rostind aceast expresie indian, menit s ntreasc cele spuse, Winnetou ne
ntoarse spatele i se deprta civa pai. Se opri apoi, scrutnd deprtarea. Era bntuit
de propriile-i gnduri i fcea efor turi s se in n fru. Pe urm reveni i se adres lui
Old Death:
Am vorbit cam mult. Ndjduiesc ns c fratele meu mi va da dreptate, fiindc
are cugetul drept i sufletul cinstit. i, totui, inima mea nu dorete vrsare de snge.
Gndul mi-e mai blnd dect vorbele. Credeam c dumanii notri, comanii, vor trimite
un sol ca s cdem la nelegere. Cum n-au fcut-o, nici eu n-ar fi trebuit s-i cru. Dar,
uite, am s trimit eu un om s le vorbeasc n numele meu.
Asta m bucur mult, spuse Old Death. A fi plecat de aici foarte mhnit dac
toi aceti oameni ar fi fost omori, fr s ncerc salva rea lor. Doar snt i eu oarecum
vinovat c au czut n minile voastre.
Nu trebuie s ai remucri. I-a fi nfrnt i fr ajutorul tu, replic Winnetou.
Dar tii c alte sute de comani se ndreapt ncoace.
tiu. M-am furiat pn la ei mpreun cu Inda-nio. Nu snt dect o sut. i voi
nchide aici, n vlcea, laolalt cu cei vechi i, dac nu se predau, i omor pe toi.
Vezi numai s nu vin prea devreme. Ar trebui s termini mai nti cu cei de
aici.

136

Chiar dac-ar veni acum, tot nu mi-e team. Dar nu stric s m grbesc.
Ai vreun om potrivit ca s vorbeasc cu comanii?
Am destui, dar l-a prefera pe fratele meu alb.
Cu plcere. M apropii de ei i-l chem la mine pe ef. Ce condiii s le pun?
Le cerem cte cinci cai pentru fiecare om ucis n lupt i cte zece pentru cei
omori la stlpul caznelor.
Foarte puin. Totui, acuma, cnd au disprut marile herghelii de mustangi, nu
e prea lesne s faci rost de un cal.
S ne napoieze ntreg avutul. Totodat, s ne dea cte o fat tnr pentru
fiecare femeie sau copil ce ne-au rpit. Femei de-ale lor nu ne trebuiesc. Apoi s ne
restituie copiii. Crezi c-i prea mult?
Deloc.
i, n sfrit, s hotrm mpreun locul unde cpeteniile apailor i ale
comanilor s se adune la sfat spre a statornici pacea pentru cel puin treizeci de veri i
ierni.
Dac vor cdea la nelegere, eu, unul, am s-i felicit.
Propun ca sfatul s aib loc chiar n vlceaua asta unde-i inem mpresurai pe
rzboinicii lor. Tot aici s aduc i cele hotrte de noi. Deocamdat, pn ce-or mplini
toate cererile, comanii s se predea i vor fi prizonieri.
Gsesc c preteniile tale nu snt prea mari. M duc chiar acum s le vorbesc.
Old Death i petrecu puca pe umr i tie o creang, semn distinctiv al
parlamentarului. Dispru apoi mpreun cu Winnetou. Nu era deloc lipsit de primejdie
s te apropii de comani; dar btrnul nu tia ce-i frica.
Dup ce constat personal c Old Death intrase n vorb cu eful comanilor,
Winnetou reveni i ne conduse la caii sosii de curnd. Erau acolo i unii de ras nobil,
adui ca rezerv i cruai pe drum de povara clreului. Acetia urmau s fie folosii
numai n situaii cu totul excepionale. Restul erau cai de toat mna, fr caliti
deosebite.
Am fgduit frailor mei s le ofer cai mai buni, zise Winnetou. Hai s alegem!
Lui Old Shatterhand i druiesc un bidiviu de-al meu.
Alese cinci cai. Eram ncntat de frumuseea bidiviului. Cei doi Lange i Sam nu
erau mai puin bucuroi. Negrul i sticli dinii i exclam:
O-o, ce cal primit! Negru cum i Sam! i voinic cum Sam! Cal i Sam grozav
potrivete!
Old Death se ntoarse dup aproximativ trei sferturi de or. Era serios i grav.
Fusesem convins c, dat fiind situaia lor desperat, comanii vor accepta condiiile lui
Winnetou, dar chipul btrnului westman arta contrariul.
Fratele meu mi aduce, desigur, vestea ce o bnuiam, l ntmpin Winnetou.
Comanii refuz.
Din pcate, da.
Marele Spirit le-a luat mintea, ca s-i pedepseasc pentru faptele lor. El nu vrea
ca ei s aib parte de ndurare. i de ce nu se nvoiesc?
nc mai sper c vor nvinge.
Le-ai comunicat c mi-au mai sosit peste cinci sute de rzboinici? Le-ai spus i
unde se afl?
Le-am spus totul, dar nu vor s cread. Ba m-au luat i peste picior.
Atunci, nu le rmne dect moartea. ntririle lor vor veni prea trziu.
Cnd m gndesc ci vor pieri, zu dac nu mi se face prul mciuc!
Fratele meu are dreptate. Dei nu m ncearc vreo team, totui simt c inima
mi-e grea la gndul c va trebui s fac semnul pierzrii. N-am dect s ridic un bra i
toate putile prind s trosneasc. Dar hai s mai fac o ultim ncercare! Poate c Marele

137

Spirit le va lumina pentru o clip mintea. M voi duce chiar eu s le vorbesc. Fraii mei
s m nsoeasc pn la baricade. Dac nici cuvntul meu nu va gsi urechi care s-l
aud, atunci Manitu va nelege c nu fac dect s-i mplinesc voia.
Ne deplasarm mpreun pn la baricade. Acolo Winnetou se slt cu ajutorul
lasso-ului pn sus, pe poteca tiat de apai n aa fel nct s fie vzut de rzboinicii
comanilor. De altfel, nici nu ajunse bine sus, c i porni o ploaie de sgei. Dar btaia
lor era prea scurt. Se auzi i un foc de arm. Era puca Biberului alb cu care noul ef
al comanilor trase asupra lui Winnetou. Glonul se izbi de stnc, n timp ce apaul i
vzu de drum ca i cnd n-ar fi auzit nimic. Apoi se opri i i nl glasul. Vorbi pre de
cinci minute pe un ton rspicat, energic. La un moment dat, n timpul vorbirii, fcu un
semn cu braul i vzurm cum toi rzboinicii si, pn ht-departe n jurul vlcelei, se
ridicau din ascunziuri pentru a fi observai de dumani. Acetia nu puteau s nu
priceap c snt mpresurai de un inamic care dis pune de fore superioare. ncercarea
lui Winnetou de a-i convinge c n-au nici o ans de reuit i c e preferabil s depun
armele era un gest ct se poate de loial i de generos. Cpetenia apailor i relu apoi
discursul.
Deodat, dispru fulgertor din ochii notri i, n aceeai clip, rsun nc un foc.
eful comanilor trage iar asupra lui Winnetou, constat Old Death. sta e
rspunsul. Noroc c apaul a sesizat la timp primejdia i, ntr-o frntur de secund, s-a
lsat la pmnt. Acum ns... ia uitai-v!
La fel de repede cum se pitise, Winnetou ni iari n sus, i potrivi la ochi puca
de argint i trase. Un urlet prelung al comanilor cutremur vlceaua.
L-a pocnit pe ef, zise Old Death.
Acum Winnetou tie cu mna un semn pe orizontal. Apaii, ci i puteam
cuprinde cu privirea, duser toi armele la ochi. Trosnir pe puin vreo patru sute de
puti...
Venii, domnilor! Ne ndemn btrnul westman. S nu asistm la spectacol. E
prea "indian" pentru ochii mei, dei trebuie s recunosc c ntrii de comani i merit
soarta. Winnetou a fcut tot ce a putut ca s evite prpdul.
Ne ntoarserm la cai, unde Old Death i cercet pe ndelete darul. Mai rsun o
salv, apoi, strigtul de victorie al apailor.
Dup cteva minute se napoie i Winnetou. Pe chipul lui struia ca o umbr a
suferinei. El rosti:
n corturile comanilor va fi numai jale i bocet. Nimeni dintre rzboinicii lor nu
va mai veni acas. Marele Spirit a vrut ca morii notri s fie rzbunai i dumanii m-au
silit la nendurare. Dar ochii
mei nu mai pot privi aceast
vale a morii. Ce-a mai rmas
de fcut, vor face rzboinicii
mei. Las totul n seama lor. Eu
plec numaidect cu fraii mei
albi. ntr-o jumtate de or
pornirm la drum, aprovizionai
din belug cu cele necesare.
Winnetou mai lu cu el zece
apai, dintre cei mai buni
clrei. Cu ct bucurie
prseam, n sfrit, aceste
locuri blestemate!
Mapimi se gsete pe
teritoriul celor dou provincii

138

mexicane: Chihuahua i Chohahuila. E o regiune de es, foarte ntins, aparinnd
platoului nlat la peste o mie i o sut de metri fa de nivelul mrii. Cu excepia
limitei de nord, regiunea e nconjurat de un lan de stnci abrupte, calcaroase,
desprite prin numeroase rpe de inutul Mapimi propriu-zis. Acesta e alctuit din
terenuri ondulate, nempdurite, cu iarb srccioas, care alterneaz cu ntinderi de
nisip arareori punctate de mrcini. Ici-colo se nal n acest es gola cte un deal
singuratic. Adeseori pmntul se casc pn n strfund, iar cltorul e nevoit s fac
drumuri lungi pentru a ocoli prpstiile. Totui, Mapimi nu este cu totul lipsit de ap
cum mi imaginasem eu. Exist lacuri care, dei cele mai multe seac pe vreme de
ari, druiesc totui umiditate aerului i permit perpetuarea unei oarecare vegetaii n
preajma lor.
Ctre unul din aceste lacuri, Laguna de Santa Mria, ne ndreptam noi. Se afla la
aproximativ zece mile germane, adic vreo 75 de kilo metri, de vlceaua unde se
desfurase masacrul, deci o bun zi de mar dup o noapte nedormit. Clream
aproape numai prin v guni, care se ineau lan i ne nchideau orice perspectiv.
Soarele nu ptrundea la noi dect arareori i atunci doar pentru cteva clipe. n
plus, trebuia s cotim ba la dreapta, ba la stnga, ba s ne ntoarcem napoi, nct
aproape c pierdeam orientarea n teren.
Cobora seara cnd atinserm rmul lacului. Pmntul era nisipos, n locul unde
poposirm, nu cretea nici un copac, doar nite specii necunoscute de arbuti. Apa se
odihnea tulbure, nconjurat de mrcini srac i nvecinndu-se cu un es mrginit
spre apus de cteva coline joase. Soarele se i culcase ndrtul colinelor. Pe nlimi,
razele mai ardeau cu toat puterea; n schimb, prin vgunile strmte i adnci aproape
c drdiai de frig. Sus, unde poposeam, pmntul radia o cldur la care puteai coace
cozonaci. Dar n cursul nopii, dup ce aerul absorbi dogoarea, se fcu att de rece, nct
ne nvelirm temeinic n pturile noastre de ln. n zori ne reluarm drumul, mai nti
exact spre vest. Dar apoi furm nevoii s tot mergem n ocol din cauza rpelor. S cobori
pe astfel de stnci prpstioase ar fi practic imposibil dac natura n-ar fi avut grij s
formeze un fel de scri, dei i acestea pline de primejdie. Iar dac ai cobort, cat s mai
iei de-acolo! Trebuie s treci clare un ir lung de vguni sumbre, ntunecoase i de
gropi prvlatice, pn ce, dup multe peripeii, ajungi n sfrit sus, pe teren mai
deschis. Dar i acolo nu e nici o plcere. Clre i cal parc snt suspendai deasupra
stncilor. Sus, un petic de cer fierbinte; jos, prpastie cscat amenintor. i n acele
adncimi nu se gsete strop de ap, numai bolovni, numai piatr seac i dezolant.
n vzduh rotesc vulturii, nsoindu-l pe drume din zori pn-n sear. Cnd omul se d
odihnei, coboar i ei la mic deprtare, iar n zori i continu urmrirea, avertizndu-l
cu glasuri aspre, flmnde, c nu ateapt dect s-i dea duhul sau s cad n prpastie
cu cal cu tot. Altminteri, cel mult dac zreti cte un acal jigrit, scheletic, disprnd
ca o fantom dup vreo stnc, pentru ca s reapar apoi hmesit i spernd, asemenea
vulturilor, ntr-un eventual osp.
Ctre prnz trecurm iari printr-un fel de labirint fr sfrit, apoi strbturm
n galop o cmpie verde. Acolo descoperirm urmele a cel puin zece clrei venind
dinspre dreapta n unghi ascuit. Winnetou gsea c acestea snt urmele ce ne
intereseaz. Deslui chiar, dup tiparul copitei, caii potcovii ai albilor i caii nepotcovii
ai celor doi pretini Topia pe care dnsul i trimisese ca nsoitori. Old Death susinea, de
asemenea, c ne aflm pe drumul cel bun. Din pcate, constatarm c Gibson ctigase
fa de noi un avans de cel puin ase ore. Bnuind c vor fi urmrii, el i grupul lui
clriser, proba bil, fr ostenire, toat noaptea.

139

Spre sear, Old Death, care mergea n frunte i se
cam distanase de noi, i struni calul i atept s ne
apropiem. Pe acolo treceau dinspre sud alte urme,
provenind de la vreo treizeci-patruzeci de clrei dispui
n ir cte unul, ceea ce ngreuia stabilirea exact a
numrului. Acest fel de a clri n monom, ca i faptul c
toi caii erau nepotcovii, ne duse la concluzia c e vorba
de indieni. Clreii cotiser dinspre stnga n direcia
noastr. Dup ce, prin comparaie, stabilirm vechimea
urmelor aproape identic cu a celor ntlnite la prnz
se trezi n noi bnuiala c, de fapt, indienii acetia se
ntlniser cu albii. Old Death se foi, se socoti, apoi
spuse:
M ntreb, ce fel de indieni or fi fost? Apai
nicidecum. Prin urmare, nu ne putem atepta la nici o
plcere.
Fratele meu alb are dreptate, l aprob
Winnetou. Apai nu se mai gsesc acum pe-aici. i n
afara lor, numai hoarde vrjmae dac mai circul de obicei prin aceast vale din
Mapimi. S fim deci cu bgare de seam.
Pornirm iar i ajunserm curnd la punctul unde indienii i ntlniser pe albi.
Probabil c ambele grupe se opriser aici i duse ser tratative. Rezultatul prea s fi
fost favorabil albilor; indienii i luaser sub ocrotirea lor. Aceasta reieea din faptul c
cele dou cluze, oamenii lui Winnetou, se desprinseser de grup. Urmele lor duceau n
alt parte.
Dup ctva timp, sub nite dealuri acoperite cu iarb i tufri, ddurm lucru
rar n acele locuri peste izvorul unui pria unde fugarii i adpaser caii. Malurile
prului erau aproape golae, nct puteai urmri cursul apei pn ht-departe, spre
nord-vest. Old Death i puse palma streain la ochi i se uit lung n josul prului.
Vd n deprtare dou puncte. Parc-ar fi lupi. Dar ce vor fi fcnd acolo? Dac-ar
fi cu adevrat lupi, ar terge-o numaidect; nici o fiar nu e mai fricoas ca lupul de
prerie.
Fraii mei s tac un pic! Interveni Winnetou. Parc aud ceva. Fcurm linite
deplin i, ntr-adevr, dinspre cele dou puncte venea ca o chemare stins, desperat.
E glas de om! Stabili Old Death. Hai ntr-acolo! nclecarm repede. Simind c
ne apropiem, cele dou fiare care sttuser pe mal o rupser la fug. i iat c din ap
se iea capul descoperit al unui om. Era asaltat de nari. I se vrau n ochi, n urechi, n
nas, n gur.
Salvare, seores, pentru Dumnezeu! ngn el n spaniol. Mor, nu mai pot!
Bineneles c srirm imediat din ei.
Ce-i cu dumneata? ntreb Old Death tot n spaniol. Cum de-ai ajuns acolo?
De ce nu iei la mal? Apa nu-i deloc adnc. Nici dou picioare.
Snt ngropat.
Cum? Pe toi dracii! ngropat de viu? Dar cine a fcut pozna asta?
Nite indieni i albi mpreun.
Abia atunci bgarm de seam c urmele unor tlpi se inirau pe mal n direcia
victimei.
S-l scoatem numaidect! Haidem, domnilor! Cum n-avem unelte, l
despresurm cu minile.
Am o sap aici, la spatele meu. Mi-au vrt-o n nisip, rosti omul gemnd.
O sap? Ce cuta la dumneata?

140

Eu snt gambusino, cuttor de aur. Oameni ca mine nu se despart de sap i
trncop.
Gsirm unealta, intrarm n ap i ne puserm pe lucru. Fundul apei era moale,
nisipos, nct spatul nu ne ceru prea mult trud.
Descoperirm abia acum c gtul i era legat de o lance nfipt bine n pmnt, n
spatele su, astfel nct victima s nu-i poat nclina deloc capul. Apa i se ridica pn
sub brbie, dar imobilizat cum era omul n-ar fi reuit s soarb mcar o pictur. Afar
de aceasta, i unseser faa cu carne proaspt, sngernd, ca s atrag insectele i s-l
chinuiasc. O degajare din aceast poziie i-ar fi fost imposibil: minile i picioarele i
erau legate. Groapa n care l scufundaser avea o adncime de peste doi coi. Cnd, n
sfrit, l scoaserm la suprafa i i slobozirm legturile, omul lein. Nici nu era de
mirare. Fusese despuiat de haine i biciuit pe spate pn la snge.
Dar omul i recpt curnd cunotina i-l duserm spre locul unde aveam
intenia s poposim. nainte de toate, i ddurm s mnnce. Scosei apoi o cma din
cobur i ncropirm din ea un bandaj. n cele din urma, omul porni s ne lmureasc
asupra celor ntmplate:
Am lucrat ultima oar ntr-o bonanza, ntr-un zcmnt de aur situat n muni,
la o zi deprtare de aici. Aveam acolo un camarad, un yankeu, pe nume Harton, care...
Harton? l ntrerupse Old Death. i mai cum?
Fred.
Nu tii unde s-a nscut? Ci ani are?
E din New York. Cred c numr vreo aizeci de ani.
i-a spus cumva dac are familie?
Nevasta i-a murit. Un fecior al lui lucreaz la San Francisco, dar nu tiu n ce
meserie. l cunoatei cumva?
Old Death prea extrem de agitat. Ochii i ardeau i obrajii lui czui se
mbujoraser. Fcea ns eforturi s rmn stpn pe sine. Rspunse pe un ton mai
indiferent:
Da, l-am cunoscut cndva. Se pare c avea o situaie foarte bun. i-a vorbit i
de asta?
Mi-a spus c prinii si fuseser oameni onorabili i c dnsul apucase la
nceput calea negustoriei. Cic treptat-treptat ajunsese la o poziie excelent, dar un
frate ticlos se tot inea de capul lui i-l sugea ca o lipitoare.
tii i numele fratelui?
Da, Henry.
Exact. Sper c voi avea ocazia s-l revd pe Hartn al dumitale.
Cam greu. Cred c nu mai are mult de trit. L-au dus cu ei bandiii care m-au
ngropat aici.
Old Death se ncorda ca un arc gata s sar. Dar se stpni din nou i ntreb
linitit:
Cum s-a ajuns la situaia asta?
Tocmai voiam s v spun. Hartn fusese, aadar, negustor, ns fratele su i
mncase toat averea minind i escrocnd. i, totui, omul pare s-l mai iubeasc i azi
pe neisprvitul de frate-su care l-a ruinat. Dup ce a srcit, s-a ocupat de una, de
alta, ns fr noroc. ntr-un timp, s-a angajat ca vaquero. Pe scurt: a ncercat de toate
i fr succes, pn ce s-a alturat cuttorilor de aur. Numai c nu avea stof de
aventurier. n meseria asta de gambusino i-a mers tot pe dos.
Nici n-ar fi trebuit s se apuce de ea!
Dumneavoastr, seor, v vine uor s vorbii. Milioane de oa meni nu ajung
niciodat ceea ce ar dori sau pentru ceea ce ar avea chemare, ci se ocup cu treburi
pentru care n-au pic de talent. Poate c vreun motiv ascuns l-a determinat pe Hartn

141

s-i ncerce norocul printre cuttorii de aur. Fratele lui asta fcuse. i ce mai baft a
avut!
Dar povestea e cam ncurcat. Cum se face c destrblatul dup ce ajunge un
gambusino att de norocos, l despoaie totui pe fratele su de toat averea? Pi, unul ca
el trebuie s se fi scldat n bani!
i dac i-a tocat mai repede dect i-a gsit? Fratele lui Hartn era un risipitor
fr pereche. Bietul Fred, cnd a venit la Chihuahua, a cutat s se angajeze la patronul
meu. Atunci l-am cunoscut i l-am ndrgit, un caz rar de altfel, pentru c pizma i
dumnia domnesc aproape pretutindeni printre cuttorii de aur. De atunci am tot
spat mpreun.
Cum i zice patronului dumitale?
Davis.
Nu mai spune! tii cumva engleza, seor?
Ca i spaniola.
Atunci f-mi hatrul s vorbim englezete, deoarece doi dintre tovarii mei nu
neleg spaniola. Or, povestirea dumitale i va interesa, desigur, extrem de mult.
i Old Death art spre cei doi Lange.
De ce i-ar interesa chiar att de mult? ntreb strinul.
Ai s vezi numaidect. Auzii, master Lange, omul acesta e cuttor de aur i se
afl n slujba unui anume Davis din Chihuahua.
Cum? Davis? Sri fierarul. Pi sta e patronul ginerelui meu! Nu v grbii,
sir! Poate c exist mai muli ini cu acelai nume.
Dac acest master se refer la domnul Davis care exploateaz zcminte de aur
i de argint, atunci nu exist dect unul singur, preciz omul pe care l salvasem.
Exact! La el m gndeam! Se bucur Lange. l cunoatei?
Cum s nu-l cunosc! Doar mi-e patron!
i pe ginerele meu?
Cine anume?
Un german. i zice Uhlmann. A studiat la Freiberg.
Da, da. E director de mine i ctig bani grei. De cteva luni lucrurile s-au
ntors n aa fel, nct e pe cale s ajung chiar asocia tul patronului. Sntei, va s zic,
socrul lui Uhlmann?
Pi, cum! E cstorit cu fiica mea, Agnes.
Noi i spunem seora Inez. O cunoatem bine, sir! Auzisem c prinii ei ar locui
n Missouri. Vrei s-i facei o vizit?
Da, da.
Atunci nu e nevoie s mai mergei pn la Chihuahua. O luai de-a dreptul spre
bonanza de care am pomenit adineauri. Nu tiai?
E proprietatea ginerelui dumneavoastr! Nu demult, la o excursie n muni, a
descoperit un zcmnt de aur excepional de bogat. Seor Davis i-a pus la dispoziie
lucrtori ca s nceap imediat exploata rea. Acum, munca se desfoar din plin i
rezultatele snt att de bune, nct seor Davis pare s se gndeasc la o tovrie foarte
rentabil pentru amndoi.
Grozav! Ai auzit, Will?
Se-adresase fiului su. Acesta tcea i plngea de bucurie. Firete c i noi, ceilali,
ne bucuram sincer de neateptata veste care i fericea pe tovarii notri. Old Death
fcea tot soiul de grimase care, dei foarte anapoda, nu reueau s ascund tlcul lor;
btrnul westman era micat pn n adncul sufletului.
Trecu un timp pn s se mai potoleasc emoia produs de aceast tire
senzaional. Apoi strinul i relu povestirea:
I-am ajutat lui Hartn s pun n funciune bonanza. Pe urm, ne-am pus n

142

gnd s cercetm dac nu cumva exist aur prin Mapimi. Timp de trei zile am cutreierat
inutul clare, dar n-am gsit nici o urm de zcmnt. Azi, nainte de amiaz, am
poposit la prul acesta. Nu dormisem aproape deloc toat noaptea i eram obosii. Ne-a
furat somnul. Cnd ne-am trezit, eram nconjurai de o mulime de albi i de indieni.
Ce fel de indieni?
Din tribul Cimarra, patruzeci la numr. i zece albi.
Cimarra! Pi tia snt cei mai periculoi dintre bandiii care vntur regiunea.
i toat haita asta a tbrt pe doi biei oameni fr aprare? De ce? Oare se dumnesc
cu albii?
Nu se tie niciodat de partea cui snt; nici tu prieteni, nici tu dumani. Se
feresc pe ct posibil s-i dea pe fa ostilitatea, de altfel snt i prea slabi pentru o lupt
deschis, dar nici nu ni se altur vreodat n mod sincer, amical. Ceea ce implic
primejdii i mai mari dect dumnia declarat; nu tii la ce s te atepi.
M ntreb, ce i-a fcut, totui, s se poarte chiar att de crunt cu voi. Poate i-ai
provocat...
Ctui de puin. Dar seor Davis ne echipase excelent. Aveam cte doi cai, arme
bune, muniii, hran, unelte i toate cele necesare pentru un popas mai ndelungat ntr-
o regiune att de pustie.
Hm! Firete c toate astea snt foarte atrgtoare pentru nite indivizi pui pe
jaf.
Ne-au nconjurat, ntrebndu-ne cine sntem i ce cutam. Le-am spus
adevrul. Atunci s-au fcut foc, susinnd c Mapimi, cu toate bogiile solului i
subsolului, le aparine exclusiv lor. Apoi ne au cerut s le dm lucrurile noastre.
i v-ai supus?
Harton, mai detept, le-a dat totul. Eu, ns, am pus mna pe arm, nu ca s
trag (fa de numrul lor mare ar fi fost o nebunie!), ci ca s-i intimidez. Atunci au srit
pe mine, m-au dobort i m-au despuiat pn la piele. Albii nu ne-au dat nici o mn de
ajutor; n schimb, ne-au scit cu tot felul de ntrebri. Cum nu voiam s rspund, m-au
biciuit cu lasso-urile. i de data asta Harton s-a descurcat mai bine. Le-a spus totul,
pn i despre bonanza lui seor Uhlmann. Aici albii au devenit foarte ateni. L-au
obligat pe Harton s le descrie locul, dar am intervenit eu i l-am sftuit s tac. Drept
pedeaps, m-au legat i m-au ngropat aici, iar pe Harton l-au btut pn le-a mrturisit
toate amnuntele. Totui, bnuind c i-ar fi pu tut induce n eroare, l-au dus cu ei sub
ameninarea c, dac pn mine sear nu vor ajunge la min, l vor ucide n chinuri
groaznice.
Dei l cunoteam din attea mprejurri, Old Death mi se prea acum foarte
straniu. O hotrre crncen, slbatic, nenduplecat i se ntipri pe obraz. Arta ca un
om ferm decis s nu-i crue deloc victima, s o tearg de pe faa pmntului.
Cu o voce aspr, rguit, ntreb:
i crezi c s-au dus direct la bonanza?
Da. Vor s atace i s jefuiasc mina. Se afl acolo mari rezerve de muniie,
provizii de alimente i tot felul de obiecte valoroase, chiar i cantiti mari de argint.
Pe toi dracii! i vor mpri prada. Albii vor lua metalul, indienii restul. Ct e
pn la min?
O zi clare. Mine sear ar putea ajunge acolo, dac Harton nu-mi urmeaz
sfatul.
Ce sfat?
L-am ndemnat s-i poarte pe drum ocolit. Speram ca, ntre timp, s treac
cineva pe-aici i s m salveze. n acest caz, gndeam s-l rog pe salvatorul meu ca s
mie la galop i s-i previn pe cei din bonanza. Eu nsumi nu vd cum s-i anun, de
vreme ce nu am cal.

143

Old Death czu o clip pe gnduri, apoi zise:
De preferat ar fi s plecm numaidect i s ne inem de ur mele acestor canalii,
ns numai pn se ntunec. Apoi se schimb situaia. N-ai putea dumneata s ne
descrii drumul nct s ne orientm i noaptea?
Omul rspunse negativ, sftuindu-ne categoric s nu ne deplasm n cursul
nopii. Ca urmare, Old Death hotr s ateptm pn n zori.
Va s zic noi, aisprezece ini, socoti el, am avea de-a face cu patruzeci de
indieni i zece albi; cred c nu e cazul s ne temem. Cum erau narmai indienii
Cimarra?
Doar cu sulie, arcuri i sgei, rspunse strinul. ns acum dispun i de cele
dou puti, precum i de pistoalele noastre.
Nu-i nimic. Ei nu se pricep s mnuiasc asemenea arme. De altfel, vom cuta
s ne folosim de orice mprejurare favorabil. Ori cum, primul lucru e s aflm precis
unde se afl zcmntul. Ziceai c e att de ascuns, nct nu poate fi descoperit dect
ntmpltor. Asta n-o pricep. Trebuie ca bonanza s fie totui n apropierea vreunei ape.
Or, aceasta desigur c izvorte dintr-o rp, s zicem, care nu se poate s nu bat la
ochi dac inutul e deschis i nempdurit. Descrie-mi locul!
nchipuii-v o vgun tiat adnc n pdurea lit la centru i mprejmuit
de stnci nalte, calcaroase, foarte bogate n zcminte de argint, aram i plumb.
Pdurea mpresoar vguna din toate prile; pn i pe pereii de piatr cresc arbori i
tufe. Din adnc izvorte un fir de ap care, lrgindu-se treptat, devine un pria.
Vguna, sau mai curnd valea aceasta are o lungime de vreo dou mile engleze, dar
nicieri nu se arat vreo potec, vreun cobor. Singurul punct de trecere se afl chiar pe
albia prului i anume la ieirea acestuia din vale. Dar acolo, ntre stnci i firul apei, nu
e loc dect pentru trei oameni umblnd pe jos sau doi clrei alturai.
nseamn c acolo e o foarte bun poziie de aprare mpotriva unui atac!
Bineneles. Alt trecere nu exist, cel puin pentru oamenii care nu populeaz
actualmente aceast vale. n inima ei se muncete. Cum uneori drumul de o jumtate de
ceas pn la ieire crea dificulti n munc, seor Uhlmann a pus s se amenajeze ntr-
un anume loc o alt trecere. Acolo peretele stncos urc mai lin. S-au tiat trepte
ascunse sub un fel de streain solid de copaci dobori i de crengri. Astfel, treptele
snt invizibile pentru orice ochi neavertizat.
Oho! Pun rmag c eu a descoperi imediat aceste faimoase trepte. Chiar voi
niv, dobornd arborii, v-ai trdat secretul. Un loc despdurit indic prezena
oamenilor.
Nici n-ai bnui c aceti copaci snt dobori. Oamenii au lucrat din greu,
folosindu-se de lasso-uri i riscndu-i viaa. S m nelegei bine! Copacii n-au fost
tiai. Nu vei ntlni nicieri cioturi. Au fost desprini din rdcini i nclinai ncet-ncet
peste vgun. Cam la treizeci de oameni ineau cu otgoane fiece copac pentru ca s nu
se prbueasc, ci s lunece treptat, oprindu-se sus, pe podiul de piatr.
Aa de muli lucrtori are Uhlmann?
Acum snt la vreo patruzeci.
Ei, atunci nu trebuie s ne ngrijorm n cazul unui atac. i legtura cu lumea
de afar?
O dat la dou sptmni vin convoaie de catri care aduc cele necesare i
ncarc n schimb minereul.
Intrarea e pzit?
Numai noaptea, cnd majoritatea oamenilor se odihnesc. De altfel, a fost angajat
i un vntor care toat ziua cutreier mprejurimi le i asigur aprovizionarea cu vnat.
stuia nimic nu-i scap.
S-au construit i case?

144

Nu. Seor Uhlmann locuiete ntr-un cort spaios. Acolo se adun toat lumea
dup lucru. n alt cort nvecinat e magazia de materiale. Amndou corturile se reazem
de peretele stncos. n dreptul lor, rnduite n semicerc, se afl nite bordeie improvizate
unde stau lucrtorii.
Dar de sus, de pe muchea acestei cldiri, probabil c orice strin poate vedea
corturile, nu-i aa?
Nu. Corturile snt ascunse sub nite coroane de arbori i, n plus, acoperiul nu
e ca de obicei din foaie de cort alb, ci dintr-o pnz cauciucat i de culoare nchis.
Aa da. i cum stai cu armele?
Excelent. Toi lucrtorii au cte o arm cu dou evi, cuit i pistol.
Dac-i aa, atunci drguii de Cimarra n-au dect s pofteasc! Bineneles, cu
condiia ca noi s sosim naintea lor. Mine va trebui s ne punem caii la grea ncercare.
Haidei dar s ne culcm, s ne odihnim cu toii, oameni i cai.
Dar iat c, dei nu dormisem deloc n noaptea precedent, somnul rvnit m
ocolea. Gndul c a doua zi voi pune, n sfrit, mna pe Gibson, nu-mi ddea pace. Nici
Old Death nu dormea. Se tot foia sub ptur. Era ntr-o stare neobinuit.
Ba suspina, ba i spunea siei nite vorbe pe care, dei eram culcai alturi, nu le
deslueam. Ceva i mpovra inima. De altfel, nu-mi scpase tulburarea lui n momentul
cnd strinul gambusino adusese vorba despre Harton i nu mi-o explicam dect prin
faptul c btrnul cerceta l cunoscuse ntr-adevr pe omul n cauz. Sau poate va fi
avut cu el relaii care depeau o simpl cunotin trectoare?
Dup vreo trei ore de veghe, Old Death se scul. Cteva clipe sttu s ne asculte
respiraia i s se conving c dormim. Apoi se strecur pe tcute, mergnd de-a lungul
prului. Straja, un indian, l ls s treac. Eu rmsei pe loc n ateptare. Se scurse
astfel un sfert, dou, trei sferturi de or. Btrnul tot nu venea. Atunci m ridicai i eu
din culcu, lund-o pe urmele lui.
Se deprtase mult. l zrii abia dup vreo zece minute. Sttea la malul apei, ntors
cu spatele spre mine i privind discul lunii. Dei nu-mi ddeam osteneala s calc fr
zgomot, totui iarba mi nbuea paii. Dar i aa Old Death m-ar fi simit dac n-ar fi
fost att de cu fundat n gnduri. Abia cnd ajunsei aproape de tot, btrnul tresri i
ntoarse capul.
La naiba! Cine eti? Ce tot mi dai trcoale? i-a venit poft de glon...
Deodat, tcu. Cine tie unde-i fusese mintea, c m recunoscu att de trziu.
Ah, dumneavoastr! Se mir el. Ct pe-aci s trag. Credeam c e vreun strin.
De ce nu dormii?
M frmnt gndul la Gibson i Ohlert.
Aa? mi nchipui. Dar lsai c mine ne pic, n sfrit, n mn amndoi. De
nu, s nu-mi zicei Old Death. Pe urm, gata, nu m mai in de ei. Rmn la bonanza.
Dumneavoastr? De ce? Sau e secret?
Da.
Atunci, nu mai strui. Nu vreau s v sci cu curiozitatea mea. V-am auzit
suspinnd i m gndeam c mi-ai putea mprti i mie cauza mhnirii
dumneavoastr. Noapte bun, sir!
Ddui s plec, dar Old Death m opri:
Stai! Ai spus mhnire. ntr-adevr, mi-e sufletul greu, snt mhnit. V tiu ca
pe un tnr discret, cu inima cald. Cred c nu m vei judeca prea aspru. Iat de ce am
s v spun cte ceva n legtur cu zbuciumul meu. Restul vi-l vei imagina singur.
M lu de bra i o pornirm ncet de-a lungul malului.
Cam ce prere v-ai fcut despre mine? M ntreb el pe neateptate. De fapt, ce
credei despre caracterul meu, despre... ei... despre moralitatea lui Old Death?
Sntei un om de onoare. De aceea v stimez i v iubesc.

145

Hm! Dumneavoastr ai comis vreodat o fapt rea?
Hm! Fcui la rndul meu. Mi-am necjit prinii i profesorii. Am srit gardul n
livada vecinului. Pe bieii care se ncontrau cu mine i scrmnm serios i... aa mai
departe.
Nu mai ndrugai prostii! M refer la vreo fapt grav, pedepsit de codul penal,
de pild, o crim.
O, m-a ferit sfntul!
Atunci sntei un om fericit. V invidiez. Nu exist pedeaps mai grea dect o
contiin ncrcat! E mai ru dect treangul i nchisoarea!
Vorbise pe un ton care m zgudui profund. Da, omul acesta purta povara unei
fapte grave, altminteri n-ar fi att de zbuciumat. Tceam. Trecu un rstimp pn s
continue:
Domnule, s nu uitai un lucru: exist o justiie imanent, luntric, fa de
care justiia oficial, organizat de oameni, e un simplu joc de copii. Contiina i are
tribunalul ei care osndete fr cruare. Trebuie s v mrturisesc vina mea. Trebuie!
De ce tocmai dumneavoastr? Fiindc, dei sntei att de tnr, mi inspirai mult
ncredere. i pentru c presimt c mine mi se va ntmpla ceva ireparabil, ceva care nu-i
va mai permite btrnului cerceta s-i re cunoasc pcatele.
Ai nnebunit, sir? V obsedeaz moartea?
Da, confirm el. Ai auzit ce-a povestit adineauri acel gambusino n legtur cu
Harton. Ce prere avei despre fratele lui?
ncepeam s ghicesc adevrul; de aceea ddui un rspuns evaziv:
Era, probabil, cam uuratic.
Pshawl Vrei s fii indulgent? Ascultai-m pe mine: un om uuratic e mai ru
ca o canalie. Pe ticlos l recunoti de la distan; n schimb, uuraticul e de obicei biat
simpatic i de aceea mult mai primejdios. O mie de rufctori pot fi ndreptai, educaia
i poate schimba. Dar dintr-o mie de uuratici, de iresponsabili, abia dac unul singur se
corijeaz, fiindc superficialitatea, lipsa de seriozitate i de moral n-au contur, n-ai de
unde s le apuci pentru a le combate. De fapt, n-am fost niciodat un ticlos, dar
uuratic am fost, fr margini de uuratic, cci acel frate Henry, care i-a rpit lui Harton
toat averea, absolut totul, acela era... adic eram eu!
Dar mi spuneai cndva c numele dumneavoastr adevrat e altul!
Firete! Mi-am luat alt nume; pe cel autentic l-am dezonorat. Nici un pctos
nu vorbete cu plcere despre pcatul lui. V amintii ce v-am povestit la New Orleans i
anume c rposata mea mam m ndemnase pe drumul fericirii, dar c eu am apucat
alt drum?
Da, mi aduc aminte.
Atunci, s m spovedesc pe scurt. Cu limb de moarte mama m-a ndemnat pe
drumul virtuii, dar n-am ascultat-o. Voiam s ajung bogat, milionar. Am negustorit fr
pricepere i mi-am pierdut partea din motenire o dat cu cinstea de negustor. M-am
dus apoi printre cuttorii de aur. Ce-i drept, mi-a mers bine, am gsit aur cu grmada,
dar l-am risipit n jocuri de noroc. Trudeam luni de zile n cutarea aurului, pentru ca
apoi s mizez totul pe un numr i s-mi pierd n cinci minute ntreaga avere. Dar nici
asta nu-mi era de ajuns. Zcmntul meu de aur producea prea puin fa de lcomia
mea. mi pusesem n gnd, nebunul de mine, s mizez o sut de mii de dolari, s sparg
banca de joc i apoi toate bncile de acest gen din lume. Am plecat n Mexic, m-am
angajat gambusino i am avut parte de un no roc chior, dar i de ast dat am risipit
totul. Felul acesta de via m-a ruinat fizicete. S-a mai adugat i faptul c am ajuns
fumtor de opiu. Fusesem cndva un tnr puternic, musculos, un atlet i am devenit cu
vremea o zdrean. Nu mai puteam continua. Nimeni nu m mai lua n seam, doar
cinii se ineau de mine i m ltrau. Atunci l-am cutat pe fratele meu care avea

146

prvlie n San Francisco. Cu toat starea mea deplorabil, fratele m-a recunoscut i m-
a primit n casa lui. Mai bine n-ar fi fcut-o! S m fi lsat n voia sorii! i-ar fi cruat
lui suferina i mie toate mustrrile de cuget.
Tcu un timp. Vedeam cum i se zbate pieptul i m simeam cu prins de o adnc
mil.
Eram nevoit s m port bine, relu el. Fratele credea c m corijasem pe deplin
i m angaja n ntreprinderea lui. Dar demonul jocului dormita n mine i, cnd se
detept, m prinse n ghearele lui mai abitir ca nainte. Am sustras bani din cas ca s-
mi ncerc no rocul. Am isclit polie n fals. Dar pierdeam, pierdeam ntruna, pn n-a
mai fost chip s m salvez. Atunci am disprut fr urm. Fratele meu, obligat s-mi
onoreze poliele false, a ajuns srac lipit pmntului. A disprut i el mpreun cu
bieaul lui, dup ce soia i murise de inim rea. Toate astea le-am aflat abia dup ani
de zile, cnd am ndrznit s revin la San Francisco. Atunci am ncercat s repar rul.
Lucrasem ntre timp iari ca gambusino, avusesem din nou noroc i voiam s-l
despgubesc pe fratele meu. Dar ia-l de unde nu-i. L-am cutat peste tot i nu l-am mai
gsit. Aceast via de pribegie venic agitat m-a fcut s devin cerceta n Vest,
reuind adeseori s fiu i un sprijin moral pentru alii. M-am lsat de joc, dar nu i de
opiu. Nu-l mai fumez; l mnnc. Bag otrava n tutunul de mestecat, ce-i drept, n doze
foarte mici. Iat mrturisirea mea. i acum scuipai m, clcai-m n picioare! Altceva
nu merit. i desprinse braul de al meu, se aez pe iarb i, sprijinindu-i coatele de
genunchi, i ngropa obrazul n palme. Rmase aa mult, mult vreme, ncremenit
ntr-o tcere grea. Eu l priveam covrit de gnduri ce nu se pot descrie. n cele din
urm, Old Death se ridic n picioare, m fix cu nite ochi fantomatici i m ntreb:
Mai sntei aici? Nu v e scrb de o zdrean ca mine?
De ce mi-ar fi scrb? V comptimesc, sir. Ai greit mult, dar ai i suferit, iar
regretul dumneavoastr e sincer i profund...
Da, am suferit mult, foarte mult. Ce snt toate trmbiele din lume fa de glasul
mut i venic rscolitor al unei contiine ncrcate? Trebuie s ispesc i s ndrept pe
ct pot rul pe care l-am pricinuit. Mine sper s-l revd, n fine, pe fratele meu. Simt de
parc mi-ar rsri un soare nou n fa, unul din alte vzduhuri. n sfrit, toate astea
nu v privesc. Altceva a vrea s v spun i s v rog. Putei s-mi ndeplinii o dorin?
Firete, din tot sufletul!
Atunci, ascultai: am un motiv temeinic s port cu mine aua chiar i atunci
cnd umblu fr cal. Tindu-i cptueala, dai de nite lucruri destinate fratelui meu.
Vrei s reinei, sir, acest amnunt?
mi cerei o nimica toat.
Nu chiar. Poate c v vei convinge ct ncredere v acord. i acum, plecai!
Lsai-m singur! Ceva m ndeamn ca n noaptea asta s-mi rsfoiesc registrul
datoriilor. Mine s-ar putea s nu mai am rgaz. Exist presimiri de care eti contient
c anun o viitoare realitate. V rog, plecai! Dormii linitit! Doar n-avei nimic pe
contiin! Noapte bun, sir!
M ntorsei fr grab n tabr i m culcai. Abia ntr-un trziu adormii, cnd
noaptea era pe sfrite. Btrnul westman tot nu se napoiase.
Cnd ne trezirm, Old Death era n a. Parc un neastmpr febril l gonea spre
mplinirea presimirii sale. Strinul gambusino ne asigur c se simte destul de bine;
doar spinarea l cam durea. i ddurm o ptur cu care i nfur mijlocul, iar cu alta
i acoperi umerii. Un apa l slt pe cal, n spatele su. Apoi pornirm.
Pn la amiaz, strbturm din nou o mulime de vguni i rpe, depind cel
puin pentru ziua respectiv unul din cele mai dificile terenuri. Trecurm apoi esuri
bogate n iarb i punctate ici colo cu dealuri i coline. Ceasuri multe urmarm astfel
drumul mar cat de caii indienilor Cimarra.

147

La un moment dat, mexicanul gambusino rosti, plin de satisfacie:
De aici ncolo, prsim urmele. Vd c Harton mi-a ascultat sfatul i a luat-o pe
drum ocolit. Noi, ns, vom coti la dreapta i vom ine drumul cel mai scurt.
Well! S mergem cum spui dumneata. n direcia pe care o urmam, spre nord-
vest, zrirm la orizont nite mase albstrii. Mexicanul susinea c snt muni. Dar erau
att de departe, nct abia dup cteva ore de mers ncepurm s le deosebim contururile.
Imediat dup-amiaz fcurm un scurt popas, dup care ne continuarm drumul cu
vitez sporit. n sfrit, apru primul copcel, firav i uscat, apoi tufri din ce n ce mai
des. n cele din urm, se deschise n faa noastr preria verde, cu insule de arbuti pe
care trebuia s le ocolim. Respiram uurai. Caii rezistau ct se poate de bine. Erau ntr-
adevr mult superiori celor pe care i primisem de la senor Atanasio. naintau sprinten,
de parc abia ar fi ieit din grajd. ncet-ncet, ne apropiam de muni. Era i timpul.
Soarele coborse mult, apropiindu-se de piscurile lor. Un copac straniu ne ntmpin n
drum. Sttea stingher n largul preriei, cu crengile sfiate de vnt. l salutarm ns ca
pe un sol rvnit al pdurii. n sfrit, dup mici plcuri izolate de copaci, se alctui o
dumbrav luminoas ce urca n pant lin. Dincolo de pant, terenul cobora brusc ntr-
o vale nu prea adnc, pe care trebuia s-o strbatem. Apoi ne atepta urcuul anevoios
ctre culmea pleuv a unui deal, n spatele cruia cretea o pdurice. Drumul ducea
cnd printre copaci, cnd peste coclauri sterpe. Pn la urm, urcarm pe un mic platou
acoperit de iarb, fr alt vegetaie. Dar abia ajunserm acolo, c i observarm nite
dre late cznd perpendicular pe drumul nostru.
Urme! Exclam mexicanul. Cine s fi trecut pe-aici? Cobor de pe cal ca s le
cerceteze.
Le vd i eu i fr s descalec, zise posomort Old Death. Asemenea urme nu
pot proveni dect de la o trup de cel puin patruzeci de clrei. Prin urmare, am
ntrziat.
Credei c e vorba de indienii Cimarra?
Fr ndoial!
Winnetou descleca i el. Examina urmele pe oarecare distan i conchise:
Da, zece fee palide i patruzeci de indieni! Au trecut acum o or i mai bine.
Ei, seor gambusino, ce mai zici acum? ntreba Old Death.
Chiar i aa, nc le-o putem lua nainte, rspunse omul. Pn s atace, trebuie
s fac o recunoatere minuioas. Or, asta cere timp.
L-or fi silit pe Harton s le descrie totul, ca s nu-i mai piard timpul cu
recunoaterea.
Dar indienii nu atac la orice or. Ei ateapt totdeauna mijitul zorilor.
Las-m-n pace cu zorii dumitale! Doar tii c snt i albi printre ei! O s-i
doar-n cot de obiceiul indienilor. Pun rmag c nu s-ar sfii s atace bonanza i ziua-
n amiaza mare. Haidei mai departe!
Ddurm pinteni cailor i, ca n zbor, strbturm esul n cu totul alt direcie
dect aceea a indienilor Cimarra. Harton nu-i con dusese spre intrarea n bonanza, ci
spre limita din spate a vii. n schimb, noi grbeam s ajungem ct mai curnd la intrare.
Din nefericire, ntunericul se lsa din ce n ce mai des. n cmp deschis mai mergea. Dar
prin pdure, printre copaci, pe un teren absolut ne umblat, ba n urcu, ba n cobor,
drumul era foarte dificil. Pn la urm, a trebuit s ne lsm cu totul n seama
mexicanului care mergea nainte. Ne mai puneam ndejdea i n privirea ager a cailor.
Ddeam mereu de cioturi i crengriul ne biciuia obrajii, ameninnd s ne
rstoarne de pe cai. De aceea desclecarm i ne continuarm drumul pe jos, cu o mn
purtnd caii de drlogi, n cealalt innd pistolul ncrcat deoarece ne ateptam ca,
din clip n clip, s apar vreun inamic. n fine, auzirm clipocit de ap.
Am ajuns la intrare, ne opti cluza. Fii cu bgare de seam! n dreapta e ap.

148

Mergei n ir cte unul i inei mereu pe stnga, lng stnci.
Foarte bine! Aprob Old Death. Dar nu e nici o straj pe aici?
Acuma, nu. nc nu e ora de culcare.
Ce s zic, stranic rnduial pentru o bonanza! Dar drumul cum e? Umblm ca
orbii.
Mergei drept nainte. Terenul e neted. Pn la cort nu mai e nici un obstacol.
Nu sesizam, prin ntuneric, dect faptul c terenul era ntr-adevr neted. n stnga
se nla peretele de piatr al muntelui n dreapta susura apa. naintam cu drlogii la
mn. Eu, Old Death i mexicanul mergeam n frunte. Deodat, mi se pru c zresc
furindu-se pe lng stnc o umbr ca de cine; totul nu dur dect o clip. Atrasei
atenia celorlali. Ne oprirm. Traserm cu urechea. Era linite.
ntunericul nal, zise cluza. De altfel, scrile camuflate se afl ndrtul
nostru.
Atunci, poate c umbra venise de acolo.
n acest caz, n-am avea motive de team. Ar fi vorba de un prieten. Cum ns, la
ora asta, nici un locuitor al vii n-are ce cuta aici, cred c v-ai nelat.
Nu ne mai ocuparm de aceast chestiune care, din pcate, avea s fie fatal
pentru unul din noi. Mai trecu puin i o raz se strecur pn n preajma noastr,
venind dinspre cortul luminat de lmpi. Se auzir voci. Old Death, Winnetou i cu mine
merserm nainte.
Dumneata stai i ateapt-i pe ceilali, l rug Old Death pe mexican. Rmnei
lng cort pn l vom ntiina pe seor Uhlmann.
Zgomotul copitelor trebuie s fi ptruns n cort, dar nimeni nu se art.
Venii, sir! Mi se adres Old Death. S intrm i s mprtim cu cei dinuntru
bucuria surprizei.
Se vedea de afar perdeaua de la intrare. Old Death o ddu n lturi.
Iat-i, au i sosit! Exclam cineva. Nu-i lsai! i, pe neateptate, trosni un foc
de arm. Old Death se ag cu minile de cadrul per delei, n timp ce cteva puti l
pndeau amenintoare. Btrnul se chirci i czu gemnd:
Presimirea... frate... iertare... n aua mea...
Pentru Dumnezeu, seor Uhlmann, nu tragei! Strigai eu de afar. Sntem
prieteni! Socrul i cumnatul dumneavoastr snt aici. Venim s v aprm mpotriva
atacului pus la cale mpotriva voastr!
Doamne! Se auzi dinuntru un glas. Adevrat?
Da, e adevrat, nu tragei! Lsai-m s intru, barem eu singur!
Intrai! Dar numai unul!
Ptrunsei n cort. Se aflau acolo vreo douzeci de oameni narmai cu puti. Trei
lmpi agate sus luminau ncperea. M ntmpin un tnr. Lng el sttea un om mai
n vrst, cu nfiare jalnic.
Era i sta printre ei, Harton? l ntreb tnrul, artnd spre mine.
Nu, seor!
Absurd! Exclamai eu. Nu mai umblai cu cercetri! Noi v sntem prieteni,
dumanii vin n urma noastr. Din clip-n clip pot fi aici. Pe acest om l cheam
Harton? Va s zic, pe dnsul l-au crat pe drumuri indienii Cimarra?
Da. A reuit s scape. Nu snt nici zece minute de cnd a sosit.
Atunci, chiar dumneavoastr v-ai furiat adineauri pe lng noi, master
Harton. Eu v-am zrit, ns tovarii mei nu mi-au dat crezare. i cine a tras?
Eu! Rspunse unul.
Slav Domnului! Rsuflai uurat, cci m temusem ca nsui Harton s nu-i fi
mpucat fratele. A fost ucis un om nevinovat, cruia i datorai salvarea voastr!
n clipa aceea, intrar i cei doi Lange, mpreun cu mexicanul. Nu mai rbdaser

149

s atepte. Revederea provoc o explozie de bucurie, care i atrase i pe locatarii
corturilor din jur. A trebuit s strig din rsputeri ca s-i astmpr i s impun linite.
Old Death era mort, lovit n inim. Negrul Sam l duse nuntru i, jelind cu glas tare, l
culc la picioarele noastre. Dintr-o despritur a cortului, aprur dou femei, dintre
care una ngrijitoarea cu un biea n brae. Cealalt abia se inea pe picioare. Era
susinut de tatl i de fratele ei. n aceste mprejurri nu mai puteam s m bizui dect
pe propria mea luciditate. l ntrebai pe Hartn cum de a reuit s scape. n timp ce
oamenii se foiau care ncotro i trncneau ntruna, Hartn ncepu:
I-am condus anume pe alt drum pn sus, n pdurea din spatele vii. Acolo au
poposit, n vreme ce cpetenia a fcut recunoaterea. Apoi, pe ntuneric, au pornit mai
departe, lsndu-i caii sub paza ctorva oameni. Eu, cu minile i picioarele legate,
zceam lng paznici. La un moment dat, am izbutit s-mi dezleg minile, apoi m-am
eliberat de tot. M-am furiat repede pn la scara secret i de acolo am cobort n vale.
Zrindu-v pe dumneavoastr i crezndu-v dumani, am dat fuga ncoace, unde erau
adunai majoritatea muncitorilor. I-am anunat c se pregtete un atac asupra noastr.
Aa se explic de ce primul om care a dat s intre n cort a i fost mpucat.
Mai bine v-ai fi dus la dracu-n praznic! Ai provocat o mare nenorocire. n
sfrit... Spuneai c ticloii aceia se pot ivi din moment n moment. S lum, deci,
msurile cuvenite.
Vorbii tare ca s m aud Uhlmann, tnrul care la apariia mea sttuse
lng Hartn. i ddui apoi cteva detalii asupra situaiei i, cu ajutorul lui, luarm la
iueal msurile de rigoare. Caii fur dui departe, n fundul vii. Apaii notri se
postaser n spatele cortului, mpreun cu lucrtorii lui Uhlmann. Old Death, srmanul,
fu scos din cort. Duserm repede de pe malul apei un butoia cu gaz i o sticl cu
benzin. Dup ce desfundarm butoiaul, ddurm sar cin unui om s stea de veghe
i, la semnalul convenit, s toarne benzina peste gaz i s-i dea foc. ndat ce va fi
izbucnit pllaia, butoiaul trebuia aruncat n pru. Gazul aprins, revrsndu-se la
suprafaa apei, avea s lumineze ntreaga vale.
Stteam acum mai bine de cincizeci de oameni n ateptarea atacului. Eram egali
ca numr cu dumanul, dar mult mai bine narmai. Civa muncitori mai descurcrei
i mai cu experien fur trimii la punctul de acces n bonanza, ca s ne dea de tire
cnd vor sosi rufctorii.
Avurm, de asemenea, grij s desprindem crligele de la spatele cortului,
pregtindu-ne astfel o ieire dosnic. Femeile i copilul se ascunser n fundul vii.
Uhlmann, Winnetou, cei doi Lange i cu mine rmaserm singuri n cort. Negrul Sam
atepta afar, mpreun cu apaii.
Cred c stturm aa vreo zece minute. Deodat, apru unul dintre oamenii notri
trimii n recunoatere i ne vesti c a adus doi albi care, cic, vor s-l viziteze pe seor
Uhlmann. Totodat, ne atrase atenia c ndrtul acestor "musafiri" observase o
micare suspect; probabil c toat haita se afla prin apropiere.
Albii fur poftii nuntru. ntre timp eu, amndoi Lange i Winnetou ne
ascunserm n cealalt despritur a cortului.
Ei bine, cei doi "musafiri" erau chiar... Gibson i William Ohlert. Fur primii cu
politee i invitai s ia loc. Gibson se recomand Gavilano i se ddu drept geograf care,
mpreun cu colegul su ntre prind cercetri n aceast regiune de munte. Zicea c-i
aezase tabra prin apropiere, dar un gambusino, un anume Harton, trecnd pe acolo, l
informase c aici s-ar putea adposti mai confortabil. Colegul lui e bolnav i de aceea
dnsul, Gavilano, acceptase propunerea lui Harton de a-i conduce pn aici pentru ca
seor Uhlmann dac va binevoi s-l gzduiasc n noaptea asta pe suferind.
Nu avui rbdare s stau i s judec dac spusele lui erau bine sau prost ticluite.
Fr s mai atept, ieii la vedere. Gibson sri ca ars. M fix cu nite ochi plini de

150

spaim.
Dar indienii Cimarra care vin n urma dumitale snt i ei bolnavi, master
Gibson? l ntrebai. Desigur, William Ohlert poate s rmn aici. Ba l i iau cu mine. Pe
dumneata la fel. Ohlert era, ca de obicei, cu totul absent. Gibson, ns, i reveni repede.
Mizerabile! Se rsti el la mine. Te-ai apucat s-i urmreti pn i aici pe
oamenii cumsecade? Am s te...
Taci! i tiai vorba. Eti prizonierul meu!
nc nu! Replic el furios. Mai nti, uite!... Se repezi s m loveasc n cap cu
patul putii. Dar i prinsei braul rsucindu-l fulgertor, nct lovitura devie n capul lui
Ohlert. Acesta se prbui. Pe moment nvlir din spate civa lucrtori i i ndreptar
armele asupra lui Gibson, pe care-l mai ineam nc strns de bra.
Nu tragei! Le strigai, cci voiam s-l am viu la dispoziia mea. Dar era prea
trziu. Un glon i guri easta i Gibson se prbui.
Nu ne-o luai n nume de ru, domnule, dar aa e obiceiul pe la noi, mi se
adres muncitorul care trsese.
Ca i cnd mpuctura ar fi fost un semnal, poate chiar cel convenit ntre Gibson
i complicii si, n preajma bordeielor izbucni deodat urletul de lupt al indienilor. Iat
ct de aproape ajunseser mpreun cu frtaii lor albi!
Uhlmann se repezi afar, urmat de ceilali. i auzeam glasul. Se porni un schimb
de focuri, exclamaii, blesteme. Eu rmsesem n cort, lng Ohlert. ngenuncheai s vd
dac nu cumva murise. M linitii ns numaidect: pulsul btea. Prin urmare, puteam
s particip i eu la lupt.
Ieind din cort, mi ddui seama c nici nu mai era nevoie de ajutorul meu. Valea
se luminase toat de flcrile ce pluteau la suprafaa apei. Bandiilor li se fcuse o
primire cu totul neprevzut. Cei mai muli zceau la pmnt; alii, urmrii, fugeau
ctre ieire. Ici i colo mai rezista cte unul, ncolit de doi sau trei dintre oamenii lui
Uhlmann, dar, firete, fr speran de scpare.
Uhlmann sttea lng cort i trgea foc dup foc. l ndemnai s trimit un grup de
oameni sub conducerea lui Harton, pe scara secret, ca s pun stpnire pe caii
invadatorilor. Tot acolo ar putea fi lichidai i cei din urm fugari. Uhlmann mi ascult
sfatul fr ntrziere.
Nu trecuser nici trei minute de la primul foc de arm i terenul era complet
curat.
Prefer s nu descriu aici amnuntele acestui carnagiu. Imagini care cutremur
inima omului e mai bine s nu fie zugrvite nici cu penelul, nici cu condeiul.
Simmntul de omenie i refuz nvingtorului bucuria unui astfel de triumf.
Grupul trimis de Uhlmann puse uor stpnire pe cai. Oamenii rmaser toat
noaptea acolo. Singur Harton se ntoarse. Nici nu bnuia cine e omul care fusese prima
victim a acelei seri, omul care, datorit pripelii, czuse ucis de propriii s-i tovari. De
altfel, Old Death era singura jertf pe care o dduse tabra noastr. Ieii cu Harton
afar, n vale, unde ntre timp fuseser aprinse cteva focuri. Ne aezarm ntr-un loc
retras i l informai asupra tragicului adevr.
Bietul om plngea n hohote, ca un copil. l iubise dintotdeauna pe Old Death, l
iertase de mult i se fcuse cuttor de aur numai n sperana c aceast ocupaie i va
da prilejul s-i ntlneasc undeva fratele disprut.
A trebuit s-i povestesc totul, de la ntia mea ntlnire cu btrnul westman pn n
clipa cnd glonul pregtit pentru alii i-a curmat firul vieii. Voia s afle fiece cuvnt
schimbat ntre noi. i cnd, dup mai bine de un ceas, ne napoiarm n cort, m rug
s-i gsesc loc n inima mea i s-i fiu prieten cum fusesem cu fratele su.
Dimineaa ni se aduse aua lui Old Death. Fr nici un martor, Harton i cu mine
desfcurm cptueala eii i ddurm de un portvizit. Era uurel, n schimb foarte

151

preios. Decedatul lsa fratelui su valori bancare importante i, ceea ce era principalul,
i indica pe un plan, minuios desenat, o bonanza cu mari resurse, descoperit de el la
Sonora. Din clipa aceea Harton era, de fapt, un om bogat.
Firete c nu mai putui afla care anume fuseser planurile lui Gibson n legtur
cu William Ohlert. Nici chiar sora lui Gibson, Felisa Perillo, la care, probabil, inteniona
s ajung, n-ar fi fost n stare s m lmureasc. ntre lucrurile lui gsii toi banii
ridicai n contul bancherului Ohlert, minus cheltuielile de cltorie.
Tnrul Ohlert tria, nu-i vorb, dar nu-i revenea n simiri. Era deci de prevzut
c va trebui s mai ntrzii aici destul vreme, ceea ce, la drept vorbind, nu-mi displcea.
Aveam prilejul s m refac dup attea osteneli i s cunosc ndeaproape viaa i
activitatea unei exploatri aurifere. Aceasta, pn ce starea lui Ohlert va fi ngduit s-l
transport la Chihuahua i s-l dau n ngrijirea unui medic priceput.
Old Death fu nmormntat cum se cuvine. i
ridicarm un monument cu o cruce cioplit din
minereu de argint. Fratele su renun la slujba de
pn atunci la mina lui Uhlmann i se pregti s
plece la Chihuahua. Dorea s se odihneasc un
timp dup viaa grea pe care o dusese ca
gambusino.
De nedescris era bucuria ce o triau soii
Uhlmann datorit regsirii cu btrnul Lange i cu
fiul su. Erau o pereche amabil, ospitalier, care
i meritau pe deplin fericirea.
Lundu-i rmas-bun, Fred Hartn m invit
s-l nsoesc n cutarea zcmntului din Sonora.
Nu eram n situaia de a-i da un rspuns definitiv, dar i promisei c am s-l vizitez la
Chihuahua. n ce-l privete pe Winnetou, acesta se hotr s rmn cu mine. Pe cei zece
apai i trimise acas, dup ce Uhlmann i rsplti cu daruri bogate. Negrul Sam plec i
el ca nsoitor al lui Hartn. Am aflat mai trziu c i-a fcut bine datoria. Nu tiu ns
dac i-a mai reluat slujba la seor Cortesio.
i iat c, peste dou luni, m aflam la bravul clugr Benito din congregaia El
buono Pater de la Chihuahua. Era cel mai renumit medic din provinciile nordice. l
ddui n grij pe William Ohlert i, pn la urm, clugrul reui, ntr-adevr, s-l
vindece pe deplin. Zic "pe deplin", fiindc ciudat lucru! Pacientul reveni nu numai
la bunstare fizic, dar i la o comportare normal. Prea c lovitura ce o primise n cap
cu patul putii i-ar fi spulberat ideea fix cu poetul nebun. Se arta vioi, sntos, uneori
chiar exuberant i dorea foarte mult s se ntlneasc iari cu tatl su. De fapt,
btrnul bancher, ntiinat de mine, urma s soseasc n curnd; dar tnrul nu tia
nimic des pre aceast vizit. Tatl primise din parte-mi un raport detaliat asupra tuturor
peripeiilor prin care trecusem i m asigurase, prin coresponden, c va veni personal
ca s-i duc acas fiul regsit. l rugasem totodat s obin de la master Josy Taylor
eliberarea mea din funcia de detectiv. M simeam din ce n ce mai atras de propunerea
lui Harton de a-l nsoi la Sonora. Acesta venea zilnic s m vad. mi art o prietenie
cu adevrat emoionant i se bucura din tot sufletul de nsntoirea tnrului Ohlert.
n privina acestuia din urm, trebuie s mrturisesc c se ntmplase pur i simplu un
miracol. William Ohlert refuza s aud pn i cuvntul "poet". i amintea de orice clip
a vieii, excluznd perioada dintre fuga cu Gibson i revenirea lui la normal. Acest
rstimp rmase n mintea lui ca o pagin goal.
Ne aflam, aadar, ntr-o zi mpreun: clugrul, eu, Ohlert i Har ton. Depanam
diversele ntmplri i sperane ale vieii noastre. Deo dat, auzirm bti n u.
Servitorul deschise i n prag i fcu apariia un domn, la vederea cruia William scoase

152

un strigt de bu curie. Ct suferin i cte griji pricinuise printelui su aceasta o
aflase nc nainte din gura mea. Acum se arunc plngnd n braele btrnului, n timp
ce noi, ceilali, prsirm discret odaia.
Mai trziu, avurm destul timp s ne deschidem inimile i s ne povestim de toate.
Tatl i fiul edeau alturi, mn n mn. Btrnul bancher obinuse de la Taylor
eliberarea mea din post i, fr s mai preget, m angajai s-l nsoesc pe Harton.
Firete c ne-ar fi bucurat s participe i un al treilea la expediie. i cnd spun "al
treilea", m gndesc, bineneles, la srmanul Old Death, faimosul cerceta al Vestului
slbatic.

Capitolul XI
LD FIREHAND

Multe, foarte multe ar fi de povestit despre ntmplrile trite
alturi de Harton. Dar cum urmresc s-l nfiez n special pe
Winnetou care se afla atunci n alt parte m voi mrgini s spun
c, dup numeroase eforturi i nfruntnd multe primejdii, descoperirm pn la urm
bonanza. Nefiind dispus s m ocup de exploatarea prii ce-mi revenea, hotri s-o vnd
pe un pre care mi acoperi cu vrf i ndesat toate pagubele suferite n naufragiu. Pornii
apoi clare spre Rio Pecos, la apai. Acolo, n pueblo, apaii m primir ca pe un frate;
dar Winnetou lipsea. Fcea un tur de control pe la toate aezrile i detaamentele sale.
De fapt, mi lsase vorb s-l atept. Cum ns ateptarea ar fi durat cel puin o
jumtate de an, nu m lsai convins s rmn i fcui o escapad n Colorado, pentru ca
apoi, prin Kansas, s m ntorc la Saint Louis. Pe drum, mi se altur englezul Emery
Bothwell, un brbat extrem de instruit, ntreprinztor i curajos pe care, dup cum
stimaii cititori vor afla cu alt prilej aveam s-l regsesc mai trziu n Sahara.
Toate ntmplrile prin care trecusem alturi de Winnetou, ca i cele trite
mpreun cu Harton i acum, de curnd cu Bothvell devenir repede cunoscute, nct,
sosind la Saint Louis, fusei de-a dreptul surprins de cte se discutau pretutindeni n
legtur cu Old Shatterhand. Cnd btrnul mister Henry mi observ mirarea, zise, n
felul su original:
Al dracului om! Trecei ntr-o lun prin mai multe aventuri dect altul n dou
decenii, scpai din primejdii ca prin minune, v luai, ca, un greenhorn tinerel, colea, la
ntrecere cu cei mai mari oameni ai Vestului, dai peste cap toate obiceiurile sngeroase
de acolo, crundu-i pn i pe dumanii cei mai ri i pe urm cscai gura de mirare c
se discut peste tot de isprvile lui Old Shatterhand! Eu atta v spun: n ce privete
faima, l-ai depit n scurt vreme pn i pe marele Old Firehand, care numr de
dou ori atia ani ca dumneavoastr. Nici nu tii ct bucurie mi face cnd aud aceste
discuii! Doar eu i nimeni altul, v-am sftuit s apucai drumul Vestului! Pentru
bucuria ce-mi druii, se cade s-mi art recunotina. Ia privii ncoace!
Deschise scrinul n care i inea armele, scoase la iveal primul exemplar din
carabina "Henry" furit de el, mi explic mecanismul, modul de ntrebuinare i m
conduse apoi la poligonul de tir ca s ncerc i s apreciez nentrecuta lui oper. Eram
mai mult dect entuziasmat de carabin, dar, aa cum procedasem i altdat, i atrasei
atenia asupra faptului c rspndirea unei asemenea arme cu repetiie va avea cele mai
grave urmri n ce privete fauna i chiar existena populaiei din Vest.
tiu, tiu, confirm meterul. Mi-ai mai spus-o i cu alt prilej. Eu, ns, nu fac
dect puine exemplare. Asta de aici, adic primul, v aparine dumneavoastr. I-ai dus
faima n lume dobortorului meu de uri; pstrai-l, deci, mpreun cu carabina. Cred c
O

153

o s v foloseasc pentru viitoarele expediii dincolo de Mississippi.
O, nu m ndoiesc! ns, pentru moment, nu pot s accept darul.
De ce?
Fiindc, deocamdat, n-am intenia s plec n Vest.
Atunci, ncotro?
nti de toate, n patrie, apoi n Africa.
Ha?... fcu mister Henry, uitnd s-i nchid gura. Sntei ntr-o ureche? Vrei
s ajungei negru... hotentot?
Ei, nu merg eu pn acolo! Dar i-am promis domnului Bothwell s ne ntlnim n
Algeria, unde locuiesc nite rude ale sale. i ne bate gndul s facem o cltorie n
Sahara.
Ca s v nghit leii sau hipopotamii?
Pshaw!Hipopotamilor nu le place carnea i nu triesc n pustiu.
Dar leii?
Nici tia nu stau chiar n inima Saharei. Au i fiarele nevoie de ap.
tiu, stimabile, tiu. Doar n-o s bea sirop! E vorba ns de ceva mult mai
complicat. Nu-i aa c n Algeria se vorbete franceza?
Da.
i? V descurcai?
M descurc. tiu franuzete.
Dar n deert?
Acolo e nevoie de arab.
Ei, asta-i problema! O s avei dificulti.
Ba nu. Profesorul meu de arab trecea n Germania drept cel mai mare
specialist n limbile orientale.
Ei, bat-v norocul! Nimeni nu v poate veni de hac! M mai gndesc ns la
ceva care pesemne c v-ar scoate din cap ideea expediiei.
Ce anume?
Cheltuiala! Vreau s zic, paralele.
Am eu nite economii.
Ei, a!...
Vorbesc serios. Bonanza mi-a adus ctiguri mari. n plus, bancherul Ohlert m-
a onorat cu o gratificaie considerabil. Nu mai vorbesc de restul salariului pe care l-am
ncasat de la Josy Taylor pentru serviciile mele ca detectiv.
Atunci, poftim, luai-o la picior, tergei-o n Sahara! Izbucni meterul suprat.
Nu neleg ce poate s caute un om acolo! Nisip, nisip i iar nisip i, pe deasupra,
milioane de purici ai deertului! Aici, la noi, ai duce-o mult mai bine. n sfrit, aflai c
ntre noi doi s-a declarat divorul. Nici nu tiu dac ne vom mai vedea vreodat!
Se plimba cu pai mari, grbii, prin atelier, bombnea i ocra ntruna,
gesticulnd cu ambele mini. Dar firea lui, n fond blnd, rzbi repede. Se propi n faa
mea i m ntreb:
Acolo, prin pustiu, v mai folosete la ceva dobortorul meu de uri?
Desigur.
i carabina?
Mai ales!
Atunci, luai-le n spinare i crai-v! Hai, s nu v mai prind pe-aici, c v
dau pe u afar, mgar de Sahara ce-mi sntei!
mi vr cu de-a sila armele n mini, deschise ua larg, m mbrnci i trase zvorul
n urma mea. Dar pe cnd ieeam n strad, i scoase capul pe fereastr i strig:
Desear trecei pe la mine, nu-i aa?
Mai ncape vorb?

154

Well! V pregtesc o sup de bere, cina dumneavoastr preferat. Ei, ce mai
stai? N-ai ters-o?
Cnd, dup cteva zile, mi luam rmas-bun de la btrnul meter, acesta mi ceru
cuvntul c dac nici o piedic serioas nu-mi va sta n cale m voi ntoarce n cel
mult ase luni. i, ntr-adevr, am reuit s m in de cuvnt. Exact dup o jumtate de
an, m aflam din nou la Saint Louis.
Btrnul meter se bucur din inim auzind ct de mult mi folosiser cele dou
arme la strpirea faimoasei gum acea mult te mut caravan de tlhari. Totodat, m
inform c Winnetou l vizitase ntre timp.
Aflnd termenul cnd promisesem s m ntorc, Winnetou l rugase pe meter s
m ndrepte spre Rio Suanca unde, mpreun cu un grup de rzboinici apai, avea s
organizeze o mare vntoare.
Pornii numaidect la drum. mi trebuir trei sptmni ncheiate pn s ajung la
rul cu pricina i, dup o scurt recunoatere, ddui de tabra vntorilor. Winnetou
admir plin de entuziasm carabina lui Henry, dar nu-i exprim deloc dorina s-o
ncerce; considera c arma e proprietatea mea exclusiv, sfnt i intangibil. Spre
plcuta mea surpriz, tnrul apa mi oferi un armsar murg pe care mi-l adusese n
dar anume. Animalul, datorit vioiciunii sale, fusese botezat "Swallow", adic rndunic
sau rndunel. Se bucurase de cea mai nalt dresur
indian i se obinui cu mine foarte curnd.
Dup vntoare, Winnetou inteniona s viziteze tribul
Navajo, ca s aplaneze conflictul ce izbucnise ntre acesta i
oamenii tribului Niora. L-a fi nsoit cu drag inim, dar nu
se putu. Cteva zile nainte de proiectata noastr plecare, ne
ntlnirm cu un transport californian de aur. Cltorii se
speriaser cumplit vzndu-se deodat nconjurai de
indieni, dar se calmar curnd auzind de numele lui
Winnetou i al lui Old Shatterhand. Ce rsunet aveau aceste
dou nume se vdea i din faptul c oamenii m rugar,
firete, contra unei remuneraii corespunztoare, s-i
cluzesc pn la fortul Scott. Eu refuzai din capul locului,
pentru c nu voiam s m despart de Winnetou, dar dnsul,
ca fost dascl al meu, mgulit de atenia i ncre derea de
care m bucuram, m sftui s le fac serviciul cerut i apoi, de la fortul Scott, s m
ndrept spre miaznoapte, ctre preria Gravei, la vest de Missouri, unde urma s ne
regsim. Avea intenia s-l vizi teze pe vechiul i vestitul su prieten Old Firehand, care
se afla n acele inuturi.
Desprindu-ne, aadar, din propria lui dorin, plecai mpreun cu strinii aceia,
conducndu-i, nu fr a nfrunta destule primejdii, pn la destinaie. Trebuie spus c
numai mulumit carabinei Henry i calului meu excelent reuii s ies teafr din toate
ncercrile.
Trecui apoi prin Kansas i Nebraska, strbtnd inutul siucilor, de urmrirea
crora scpai tot datorit lui Swallow, calul meu nemaipomenit de iute. Winnetou mi
explicase c acest drum m va duce ctre un teren petrolifer proaspt descoperit i pus
n exploatare de un anume Forster; mi spusese c ar exista acolo i un magazin
universal, unde puteam s-mi cumpr de toate.
Dup calculele mele, trebuia s fi ajuns n preajma acelui teren petrolifer. tiam
c-i spune New Venango i c se afl n una din acele vguni numite "bluffs", tiate
aproape vertical n prerie i strbtute, de obicei, de un pria care fie c dispare fr
urm sub stnci, fie c se scurge treptat n pmntul avid sau dac volumul de ap e
mai mare se lrgete i devine ru n toat legea. Pn aici, ns, cmpul plin de

155

floarea-soarelui nu vdea nici un semn care s indice apropierea unei astfel de
depresiuni. Calul simea nevoie de odihn i eu nsumi, ostenit de lunga mea cltorie n
necunoscut, rvneam din ce n ce mai mult s ating odat elul ce mi-l fixasem pentru
ziua respectiv. Acolo gndeam s poposesc o zi, s m odihnesc i s-mi procur muniia
necesar, pentru c-mi epuizasem pe drum aproape toate rezervele.
Cnd s-mi pierd cu totul ndejdea c voi ajunge la int, Swallow i nl capul
i scoase acel fornit specific, prin care adevratul cal de prerie anun prezena unei
fiine. l oprii uurel n loc i m rsucii n a scrutnd mprejurimile. Nu era nevoie de
prea mult cercetare. La orizont, doi clrei care, probabil, m vzuser la rndul lor, se
apropiau de mine n galop. Distana dintre noi era nc prea mare ca s le pot deslui
chipurile, dusei la ochi luneta i, spre surpriza mea, constatai c unul din clrei
fapt neobinuit n acele i nuturi era un tnr aproape nevrstnic.
"Ciudat lucru! Comentai n sinea mea. Un copil clare prin prerie! i mbrcat ntr-
un autentic costum vntoresc!" Cuprins de nerbdare, mi vri la loc pistolul i cuitul
pe care, din precauie, le scose sem de la bru.
"i brbatul de alturi s fie oare un yankeu din tagma celor care se dau n vnt
dup ntmplri excentrice? Sau e vorba de acel flats ghost,
duh al cmpiei, care, dup credina indienilor, clrete
noaptea pe un cal de foc i ziua, sub tot felul de nfiri
neltoare, pribegete n preajma pdurilor, momindu-i pe
albi i ducndu-i la pierzanie? Sau e un ostatic alb capturat n
regiunile de rsrit?"
mi controlai, oarecum stnjenit, aspectul exterior, care
nu semna nici pe departe cu al unui gentleman; jambierele
erau numai noroi, pantalonii plini de jeg deoarece
respectam onorabilul obicei vntoresc de a nlocui ervetul
sau tergarul cu postavul ndragilor; ptndu-i din belug cu
grsime de bizon i de urs. Vesta, ca un sac de piele, care
suportase cu stoicism attea intemperii i calamiti
atmosferice, mi ddea nfiarea unei sperietoare de ciori
biciuit de furtuni. Iar cciuli de biber nu numai c se lise
peste msur, dar i nprlise parc dup termen: prea s fi
fost n foarte intime relaii cu focurile de tabr.
Din fericire, nu m aflam ntr-o loj a Operei Mari, ci
ntre Black Hills Colinele Negre i Munii Stncoi. i nici
timp n-aveam s m necjesc; abia apucasem s-mi examinez inuta, c ciudaii clrei
i ajunser lng mine. Drept salut, biatul i nl cravaa cu mnerul n sus i rosti
cu glas pur, aproape copilresc:
Good day, sir Ai pierdut ceva de v uitai att de atent la pro pria persoan?
Your servant, sluga dumneavoastr, domniorule! mi ncheiam platoa ca nu
cumva privirea dumneavoastr ager s-mi sfredeleasc pieptul.
Va s zic, e strict interzis s v privesc?
Nicidecum. Consider ns c i mie mi-e ngduit s v msor cu toat atenia.
M rog, cu un cavaler care poart plato i coif de biber trebuie s te pori
frumos. Ridicai-v, deci, privirea crunt i studiai-m!
Mulumesc. Ne putem cntri deci n toat voia, ceea ce pentru mine e, desigur,
mai plcut; inuta dumneavoastr impecabil s-ar potrivi de minune cu orice salon. i,
rsucindu-mi calul, adugai:
Aa, acum m putei vedea din toate prile, clare i n mrime natural! V
plac?
Stai niel, uitai-v i la mine! Rspunse biatul rznd. i cabra calul i se roti

156

la rndul lui. Acum prezentarea e complet. Binevoii a v exprima primul: v plac?
Hm, nu e ru! n orice caz, prei destul de acceptabil pentru aceste locuri. Dar
eu?
Aa i aa! Numai c nu se cade s m apropii de dumneavoastr mai mult
dect mi impune o anume pruden.
ntr-adevr, fcnd abstracie de persoana ca atare, alura e destul de
impozant, adug nsoitorul lui pe un ton de zeflemea i privindu-l cu vdit admiraie
pe Swallow.
Nelund n seam jignirea, m adresai biatului, care, pentru vrsta lui, dovedea o
excepional bun cretere:
Rezerva dumneavoastr, sir, e ndreptit. Cred ns ca m scuz nsi
slbticia acestor locuri.
Slbticie! Va s zic, sntei strin?
Att de strin, nct caut de o zi ntreag o anume adres i nu o gsesc.
Atunci, dac vrei s cunoatei nemrginirea acestei slbticii, haidei cu noi!
Apuc n direcia pe care o urmasem eu i i ndemn calul n toate felurile, de la
trap uor pn la galopul cel mai vijelios. Swallow al meu l imit fr greutate, dei nu
se odihnise toat ziua. Da, bravul animal parc nelesese c e vorba de un mic concurs
i o lu att de repede nainte, nct biatul, neputnd s se mai in de el, i struni calul
exclamnd:
Extraordinar, sir! Nu avei cumva de gnd s vindei armsarul?
Cu nici un pre, sir, rspunsei, mirat de propunere.
Nu m tot luai cu "sir"
Cum dorii. ns mustangul acesta, care m-a scos din attea primejdii, nu-l vnd
pentru nimic n lume.
A fost dresat de indieni, observ el cercetndu-l cu ochi de cunosctor. De unde
l avei?
De la Winnetou, cpetenia apailor, cu care m-am vzut ultima oar la Rio
Suanca.
M privi vdit surprins.
De la Winnetou? Pi sta e indianul cel mai vestit i mai temut din tre Sonora i
Columbia! Nu facei deloc impresia c l-ai cunoate, sir!
i de ce nu? ntrebai, zmbind.
Prei mai degrab vreun geometru; vei fi msurnd terenul sau cam aa ceva.
Oamenii acetia snt de obicei destul de pricepui i curajoi, dar nu-i vd s se
aventureze tocmai printre apai, niori sau navaicai. Ar fi prea de tot. Pistolul
dumneavoastr curel, luci os, cuitul prea delicat, puca aceea de parad prins n
curea, pn i poziia clreului pe cal nu prea se potrivesc cu imaginea unui squatter
sau vntor de prerie.
Ce-i drept, e drept: nu snt dect un vntor de duminic. Dar armele mele nu
snt chiar de lepdat. Le am din Saint Louis, de pe Front-Street. i dac, dup cum se
pare, sntei aici ca i acas, atunci trebuie s tii c la Saint Louis gseti pe pre bun
marf corespunztoare.
M rog, numai c marfa i dovedete calitatea abia dup ce-a fost folosit cum
trebuie. Ce prere avei de pistolul acesta?
i vr mna n coburul eii i scoase un cocogea pistol vechi i ruginit, care
semna mai degrab cu un retevei uzat dect cu o arm.
Deh! E de pe vremea lui Pazvante, dar n mna unui trgtor obinuit cu astfel
de arme s-ar putea dovedi destul de bun. Am vzut nu o dat indieni mnuind
admirabil cele mai prpdite puti.
Atunci, spunei-mi dac atingeau i ei asemenea performan? i ndemn

157

calul, se roti apoi n trap ntins mprejurul meu, nl pistolul i, pn s-mi dau seama
de intenie, trase asupra mea. Cciulia mi zvcni uor i, n acelai timp, floarea-
soarelui cu care mi-o mpodobisem zbur pe dinaintea ochilor mei. Pesemne c acest
trgtor excelent voia s-mi vad reacia i s se conving cte parale fac n calitatea mea
de vntor duminical. De aceea rostii foarte calm:
Cred c oricine e capabil de asemenea performan. n schimb, nu oricui i face
plcere s-i expun astfel plria, sub care s-ar putea s se afle din ntmplare i un
cap. De aceea v sftuiesc s nu mai tragei nainte de a-l fi convins pe interlocutor c
mnuii ntr-adevr fr gre stropitoarea asta de pulbere.
Wherefore? i de ce? Auzii ntrebnd n spatele meu. nsoitorul tnrului
clrea o mroag nalt, greoaie, care nu reuise s in pasul cu caii notri i ne
ajunse din urm abia cnd trosni pistolul.
Capul unui vntur-lume, relu el, plus cciulia nu fac, n orice caz, mai mult
dect o porie de pulbere.
Era un brbat nalt, usciv, deirat, cu gtul subire, cu o fizio nomie de yankeu
viclean. Din consideraie pentru tovarul su, tre cui i peste aceast grosolnie, dei
mi se pru c atitudinea mea pa siv era atribuit de biat unei alte cauze. Evident,
tnrul nu-mi ad mira deloc lipsa de combativitate.
Toat aceast ntlnire mi se prea foarte stranie. Dac-a fi gsit-o relatat ntr-an
roman, l-a fi bnuit cu siguran pe autor c d imposibilul drept posibil. Oricum, un
lucru era limpede: trebuia s fie vreo aezare omeneasc pe aproape i, cum n aceste
locuri de mult nu se mai desfuraser btlii ntre triburile slbatice, chiar i un
adolescent putea s se plimbe fr team prin prerie.
Nu-mi era tot att de limpede cum s m port cu acest tnr interesant. Dibcia i
cunotinele lui asupra Vestului m fceau s bnuiesc c-i duce viaa n condiii cu
totul speciale. Nu era, deci, de mirare c-l cercetam din ochi cu cea mai vie atenie.
Clrea naintea mea la o jumtate lungime de cal i soarele, cobornd spre apus,
l sclda n razele-i de aur. Era "oache i frumos", cum vorbete psalmul despre micul
David. Trsturile lui nobile, cu toat frgezimea specific vrstei, aveau accente
hotrte, dovedind o dezvoltare precoce a spiritului i o voin drz. ntreaga-i inut,
sigur, degajat, parc te obliga s nu-l tratezi ca pe un copil, dei nu prea s aib mai
mult de aisprezece ani.
M gndeam fr voie la unele povestiri pe care le citisem odini oar, la istorisirile
despre vitejia i cutezana proprii pn i copiilor, aici, n Far West. Dar aceast
dezinvoltur i hotrre nu puteau fi puse numai pe seama firii sale, ci i a bunstrii
materiale de care, probabil, se bucura. Altminteri, nici nu m-ar fi ntrebat adineauri
dac vreau s vnd mustangul. Deodat, biatul strnse de fru i domoli trapul calului.
Vrei s ajungei la New Venango, sir? M ntreb el.
Da.
i venii din savan, nu-i aa?
Exact. Se i vede, de altfel, dup nfiare.
Dar westman nu sntei!
Trebuie s avei nite ochi foarte ageri, ca s m ptrundei numai dintr-o
privire!
German?
Da. Pesemne c m cam trdeaz engleza mea, adic accentul.
Accentul nu e chiar att de prost, ns destul de caracteristic ca s v ghicesc
obria. Dac n-avei nimic mpotriv, putem vorbi n limba matern.
Cum, sntem compatrioi?!
Tata e german; eu, ns, m-am nscut la Quicourt. Mama era indian, din
tribul assineboinilor.

158

Abia acum mi explicam profilul su caracteristic i nuana nchis a pielii.
Aadar, mama i murise i tatl tria. M aflam n faa unui caz neobinuit i
curiozitatea mea se transform dintr-o dat ntr-un interes profund.
Uitai-v n zare, m ndemn biatul. Vedei fumul de colo, care se ridic din
pmnt?
Ah, am ajuns, va s zic, la acel "bluff" pe care-l caut! Acolo, cic, se afl New
Venango, aezat ca ntr-o copaie. l cunoatei pe Emery Forster, prinul petrolului?
Oarecum. E tatl cumnatei mele, adic a soiei fratelui care locuiete n Omaha.
Tocmai le-am fcut o vizit i la napoiere am tras aici, la o gazd. Avei vreo treab cu
Forster, sir?
Nu. Mi-ar trebui doar s gsesc un magazin ca s-mi procur cte ceva de acolo.
De Forster n-am ntrebat dect din curiozitate, cum fac, desigur, toi drumeii care trec
pe-aici. Nu se poate s nu te interesezi de unul din cei mai mari prini ai petrolului!
L-ai i vzut?
O, habar n-am cum arat!
Ba dimpotriv! l vedei i acum. Clrete alturi. Ce-i drept, nu am fcut
prezentrile, dar e de scuzat: n prerie nu se prea respect normele bunei-cuviine.
Nu snt de aceeai prere, protestai, fr a-l onora pe yankeu mcar cu o
privire. Socot chiar c preria are un mod al ei de a selecta oamenii, nu dup criteriul
bogiei, ci al valorii autentice. Dai arogantului dumneavoastr prin al petrolului arma
pe care o mnuii cu atta precizie i expediai-l de unul singur n Vest: cu toate
milioanele lui, se va prpdi. i, dimpotriv, ntrebai pe orice westman serios care, ca
un stpn absolut, cutreier cu puca lui imensitatea pre riei, ci bani posed i v va
rde n nas. Acolo unde omul se msoar dup primejdiile pe care tie s le nfrunte,
cciulia mea, de pild, face mai mult dect actul de proprietate asupra nu tiu ctor
izvoare de iei. n prerie nu profesorii de dans, ci cuitele de vntoare sta bilesc regulile
de conduit.
Tnrul i ndrept privirea mai nti asupra lui Forster, apoi asupra mea.
Observai c vorbele mele i merseser la inim. Totui, nu se putu abine de la o
rectificare:
N-am s v contrazic ntru totul, sir. Cred ns c exist pe ici, pe colo i
trapperi sau squatteri care nu mi-ar rde n nas dac i-a ntreba ct aur posed. Ai
auzit vreodat de Old Firehand?
Cum s nu! E unul din cei mai vestii vntori ai pdurilor; l cunosc, dar numai
din auzite.
Ei bine, el i Winnetou, va s zic un alb i un rou, fac parte dintre oamenii la
care m refer. Ei tiu toate hiurile, munii, rpele, pdurile i v pot conduce la
zcminte de aur sau argint nebnuite de alii. M ndoiesc c vreunul din ei ar face
schimb cu un petrolist!
Pshaw, Harry, interveni Forster, sper c nu vrei s m jigneti! Tnrul evit s
rspund. Eu ns rostii glacial:
Oricum, nu petrolistul a descoperit aceste comori i cred c nici n-ar cuteza s
le exploateze cu preul scumpei sale viei. De alt fel, tinere master, vei conveni c
observaia dumneavoastr confirm, de fapt, cele spuse de mine. Un adevrat westman,
chiar dac-ar des coperi cea mai bogat vn de aur, nu i-ar da pentru ea libertatea la
care ine mai presus de orice. Dar iat c am ajuns la "bluff", inta cltoriei noastre!
Ne oprirm la marginea unei rpe i zrii pe fundul ei o aezare mai mrunt dect
bnuisem. Terenul, jos, era relativ mic, strjuit jur-mprejur de stnci prpstioase i
strbtut de un ru destul de lat, ce-i tia drum prin bolovni. Peste tot instalaii de
foraj. O sond lucra din plin chiar pe malul apei. La centru, n vecintatea unor hale, se
afla o cldire cu locuine. Dei improvizat, cldirea prea destul de confortabil.

159

Oriiunde i roteai privirea, vedeai doage, funduri de butoaie i tot soiul de rezervoare,
unele nc goale, altele pline cu mult rvnitul carburant.
Da, sir, acesta este "bluff"-ul, spuse Harry. Dincolo vedei magazinul, alturi
restaurantul, apoi un hotel i altele. Iar aici e drumul cam povrnit, pe care va trebui s
coborm, desigur, cu precauie, ca s nu ne rupem gtul. Venii i dumneavoastr?
Desclecarm sprinten amndoi.
Luai calul de drlogi, m Sftui biatul.
Swallow al meu m urmeaz singur. Luai-o dumneavoastr nainte!
ntr-adevr, mustangul venea dup mine fr nici un ndemn i, n timp ce Forster
cu gloaba lui ne urma anevoie i cu team, eu ad miram viteza i sigurana biatului la
cobor. Era exclus ca asemenea deprinderi s i le fi nsuit n Est. i faptul acesta mi
sporea i mai mult interesul pentru persoana lui. Jos, nclecarm iari. Eram pe
punctul de a m despri de ei, creznd c se vor ndrepta spre cldirea cu locuine, n
timp ce eu trebuia s caut magazinul. Dar For ster mi se adres arogant:
Fr grab, stimabile! Mergem i noi pn la magazin. Mai am o bagatel de
aranjat cu dumneavoastr.
Datorit interesului pe care mi-l strnise biatul, m ispitea ntr-adevr gndul s
mai rmn puin n societatea lui. Dar pe For ster nici mcar nu-l ntrebai ce anume
"bagatel" va fi avnd de aranjat cu mine. De altfel, aveam s m lmuresc foarte curnd
n aceast privin. Ajuni la "Store and Boardinghouse", magazin i hotel precum
scria cu cret pe ua acelei construcii simple ca o caban , srirm de pe cai i
Forster, nici una, nici dou, l prinse pe Swallow de drlogi.
Cumpr calul. Ct cost?
Nu-l vnd.
Dou sute de dolari!
Am pufnit n rs, refuznd categoric.
Dou sute cincizeci!
Nu v mai ostenii degeaba!
Trei sute!
Nu-l vnd!
Trei sute i, n plus, alegei la magazin, n contul meu, tot ce v trebuie.
Credei cu adevrat c un om al preriei i nstrineaz calul, fr care s-ar
putea duce de rp?
V mai dau i calul meu pe deasupra.
Pstrai-v, domnule, gloaba! Nu merit nici un fir de pr din cciula mea!
Dar mi place! Trebuie s-mi dai calul! i pierdu rbdarea Forster.
Cred i eu c v place, ns degeaba struii. Sntei prea srac ca s-l putei
cumpra.
Prea srac?! Repet Forster, privindu-m de sus, ca i cnd ar fi vrut s m
intimideze. N-ai aflat c m cheam Emery Forster? Cei care m cunosc tiu bine c pot
s cumpr i o mie de mustangi ca sta!
Banii dumneavoastr m las rece. Dac v trebuie un cal, n-avei dect s
apelai la geambai. Dar armsarul meu lsai-l, v rog, n pace! Dai-i drumul!
Ia te uit, neobrzatul, neisprvitul! Asemenea individ, cruia i ies degetele
prin sprtura ghetei, ar trebui s se bucure nespus c i se ofer bani pentru o pereche
de cizme i c-i agonisete barem o dat n chip cinstit!
Emery Forster, ine-i limba-n fru! Altfel te vei convinge ndat c omul care,
dup cum te-ai exprimat adineauri, nu face mai mult dect "o porie de pulbere", tie s
i-o plteasc pe merit.
Oho, biete, aici nu ne aflm n prerie, unde orice haimana i poate face
mendrele! n New Venango eu snt stpn, eu poruncesc! Iar pentru cel ce nu nelege cu

160

binele, gsim noi leacul! Te mai ntreb o singur dat: mi dai calul, ori ba?
Orice alt westman i-ar fi rspuns de mult cu pistolul. Dar pe mine, n loc s m
nfurie, purtarea lui Forster m amuza. Pe de alt parte, simpatia pentru tnrul su
nsoitor m ndemna la rbdare. Aadar, refuzai nc o dat, linitit:
Nu-l dau! Luai, v rog, mna de pe drlogi! Ddui s-mi iau calul n primire, dar
Forster m mpinse zdravn i sri n a.
Aa, viteazule, ca s vezi c Emery Forster tie s cumpere chiar cnd i se refuz
vnzarea! Urc-te pe calul meu, i aparine. La magazin trguiete n contul meu. Iar
dolarii i capei cnd doreti! Vino, Harry! Am terminat discuia!
Biatul nu-l urm imediat. Mai sttu cteva clipe locului, privindu-m int n
ochi. Cum nu schiam nici un gest ca s-l pun la respect pe Forster i s-mi reiau calul,
o expresie de scrb se aternu pe chipul lui tnr.
tii ce nseamn coiot, sir? M ntreb el.
Da, confirmai cu tot calmul.
Ei?
V referii la lupul preriei? E un animal extrem de la. Fuge la orice ltrat de
cine i nu merit dect dispre.
Ai rspuns bine. De altfel, nici nu era greu, fiindc sntei din acelai neam...
un coiot!
Total decepionat, mi ntoarse spatele i plec dup individul care stpnea i
poruncea n New Venango.
Eu nu scosei nici o vorb. tiam ce fac. l lsam pe Forster s se legene ctva timp
n iluzii. n felul acesta mi asiguram prilejul de a-l mai revedea pe Harry, ale crui
ultime cuvinte nici mcar nu m jigniser.
Civa ceteni ieiser ntre timp din magazin i asistaser la penibila noastr
tocmeal. Unul din acetia leg mroaga lui Forster de un stlp i se apropie de mine.
Dup prul su rocat, i ddeai seama de la o pot c individul, cam cherchelit de
altfel, era irlandez.
Nu pierdei ocazia, master, m sftui el. E o afacere bun. Avei intenia s stai
mai mult timp la New Venango?
N-am nici un chef! Sntei, cumva, proprietarul acestui renumit complex
comercial?
Da, eu n persoan. Iar complexul, vorba dumneavoastr, e ntr adevr renumit.
Avei ntru totul dreptate. Unde mai pui c i eu personal snt ct se poate de faimos: nu-
mi gsii pereche la suptul rachiului. Se pare c norocul v-a adus ncoace.
Cum aa?
Uite ce-i: ai putea rmne la mine nu o zi-dou, ci definitiv. Am nevoie de un
tejghetar cruia s nu-i sar andra cnd se pomenete cu un picior n spate. n
meseria noastr de negustor, orgoliul nu e rentabil, ba dimpotriv. Or, am vzut
adineauri c tii s nghiii chiar i un brnci trior. Batem palma? E spre binele
dumneavoastr!
De fapt, ar fi trebuit s-l plesnesc. Dar propunerea lui era mai curnd caraghioas
dect suprtoare. De aceea intrai n magazin, fr s-i dau nici un rspuns. Alesei o
seam de lucruri i-l ntrebai de pre. Negustorul m privi mirat.
N-ai neles c pltete Forster? Dumnealui e om de cuvnt. Putei lua tot ce v
trebuie. Nu-mi datorai nici un penny.
Mulumesc! Eu nu apelez la punga unui ho de cai. mi achit singur marfa.
Negustorul parc-ar fi vrut s mai struie. Dar cnd vzu monedele de aur din mna
mea, fcu subit o mutr extrem de amabil i trgul ncepu cu acel amestec de viclenie i
drzenie cu care, n orice parte a lumii, negustorii tiu s-i buzunreasc pe naivi.
Pn la urm, czurm la nvoial. Intrai n posesia unui costum vntoresc nou-

161

nou i, n schimbul unei sume bunicele, mi asigurai provizii de alimente i muniii
pentru un rstimp destul de lung. ntre timp, seara cobor de-a binelea i peste tot se
aternu un ntuneric dens, opac. Odile scunde ale hanului nu m prea mbiau, mi
sltai deci pe umr sacul cu trguieli bucit pn la refuz i ieii afar, la aer. Gndeam
s-l caut pe Forster i s-i spun o vorbuli despre "drepturile" sale de atotstpn.
Drumul ducea de-a lungul rului i ceea ce nu observasem mai nainte mi se
preciza abia acum, cnd atenia nu-mi mai era sustras de prezena nsoitorilor: mirosul
de gaz rspndit peste tot se nteea i mai mult cu ct te apropiai de ap. nsemna, deci,
c pe ru se scurgea o mare cantitate de carburani.
Cldirile spre care m ndreptam se nlau sumbre, mohorte. Dar dup ce
naintai pe drumul uor cotit, un val de lumin m ntmpin dinspre veranda casei lui
Forster. mi ddui seama c pa tronul avea musafiri. M apropiai de gardul ce
mprejmuia curtea i desluii un fornit pe care-l recunoscui de ndat.
tiam c Swallow al meu nu se las dus n grajd de nici o mn strin. De aceea
fusese lsat afar i priponit chiar sub verand, unde putea fi mai uor supravegheat.
M strecurai tiptil n curte, pn la zidul scund pe care se sprijinea terasa. Ajunsei astfel
la mustangul meu i iat c de acolo l zrii pe Harry ntins ntr-un hamac. Era tocmai
pe punctul de a se angaja ntr-o discuie cu Forster care edea alturi. Fr s-mi iau
ochii de la ei, legai sacul cu trguieli de aua lui Swallow. Dragul de el, nici nu se lsase
mcar deeuat. Cnd l nclecase Forster, n-ar fi trebuit dect s fluier o dat i
mustangul ar fi dat cu el de pmnt i s-ar fi ntors la mine.
Treab inutil i urt, dear uncle, drag unchiule, l auzii pe biat vorbind. Nici
n-ai judecat bine ce faci, te-ai pripit.
Doar n-oi fi vrnd s m-nvei tu cum s procedez! Afacerile snt afaceri.
Preurile au sczut din cauza debitului prea mare. Dac lsm deci s se scurg ieiul
timp de o lun, preul va crete, beneficiul va spori. Ascult-m pe mine! Lovitura
trebuie dat pn la capt. Aa s-a hotrt i aa va fi! Prin sprtura aceea se duce totul
pe Venango-River. Pn urc iari preurile, punem n funciune i noua sond. De
butoaie nu ducem lips: peste cteva zile, expediez un transport n Est i pun mna pe o
sum considerabil, cteva sute de mii.
E o afacere necinstit. i, pe urm, se pare c ai uitat cu totul de existena
zcmintelor din vechiul continent i din alte pri ale lumii. Politica voastr i va
ndemna pe adversari la eforturi maxime, aa c voi niv vei pune n mna
concurenei, deocamdat neinformate, armele de rigoare. De altfel i aici, n Statele
Unite, stocurile snt att de mari, nct acoper necesarul pentru mult vreme.
Habar n-ai ce uriae snt cererile; de aceea nu eti n msur s apreciezi. i
nici vrsta nu te ajut.
Asta rmne de vzut.
Ce s se mai vad?! E limpede ca bun ziua. Nu mi-ai spus chiar tu, adineauri,
c te-ai nelat n legtur cu pdurarul acela, sau ce dracu' o mai fi? Mie nici prin vis
nu mi-ar fi trecut c te-ai putea complace ntr-o asemenea tovrie!
l vzui pe Harry c se simte jenat.
tii doar c am crezut tocmai ntr-o asemenea tovrie, rspunse el cu
fermitate. tii c mi-am trit pn acum viaa n aa zisa "lume de jos". Ar fi s nu-mi
iubesc tatl nici attica, dac a dispreui aceast lume numai pentru aspectul ei
exterior. Gseti acolo oameni cu care muli dintre nobilii votri gentlemeni i baroni pu
trezi de bogai nu se pot msura n privina valorii. Iar n legtur cu cazul de astzi, nu
nseamn c m-am nelat. i-am spus doar c la nceput omul mi se pruse altfel.
Pentru mine nu e totuna s presupun sau s m conving.
Forster i pregtea replica, dar nu apuc s deschid gura c bubui ca un trsnet
infernal, de parc pmntul de sub noi ar fi crpat n dou. Vzduhul se cutremur pn

162

ht-departe i cnd mi ntorsei speriat privirile, constatai c mai n sus, pe mal, acolo
unde funcionase pn adineauri sonda, se ridica o trmb incadescent de vreo cincizeci
de picioare nlime, zbuciumndu-se n aer, prbuindu-se apoi n adnc i inundnd cu
o vitez uimitoare terenul nclinat n pant, n acelai timp, nvli asupr-mi un miros
tare, neptor de gaz. Aerul prea ncins de un foc strveziu, fluid.
Cunoteam fenomenul acesta teribil, cci mai asistasem la o asemenea catastrof
n valea Kanawha. Dintr-un salt, nii n faa oamenilor adunai pe verand i mpietrii
de groaz.
Stingei luminile! Strigai. Repede, stingei luminile! A erupt sonda, nvlete
gazul! Stingei, c de nu, n dou minute totul ia foc, m-auzii?!
i, nici una, nici dou, m apucai s sting lmpile. Dar i n odaia de sus era
lumin, ca i dincolo, n prvlie. Gazul se rspndea cu o iueal fantastic. Trebuia
pus totul n joc pentru salvarea oamenilor.
Fugii de-aici! Fugii, pentru numele lui Dumnezeu! Urcai sus, ct mai sus,
cocoai-v pe stnci! Strigam ntruna.
Fr s m mai sinchisesc de ceilali, l nfcai pe Harry i, ct ai clipi, l urcai n
a, sltndu-m la spatele lui. Biatul, interpretndu-mi greit gestul i nebnuind ct de
grav e primejdia, se zbtea din rsputeri s scape din strnsoare. Dar cum n asemenea
momente fora fizic se manifest la extrem, l strnsei cu atta trie, nct rezistena lui
slbi curnd, n timp ce Swallow, al crui instinct fcea de prisos zbala i pintenii, ne
duse ca vntul n jos, de-a lungul rului.
Poteca pe care coborsem din savan spre New Venango nu mai putea fi folosit. O
npdise focul. Abia la captul vii puteam ncerca o salvare. Ziua, cnd cercetasem
locul, nu observasem nici un drum care s duc pe acolo; dimpotriv, pereii de piatr
erau att de apropiai, nct apa i croia anevoie cale printre ei, zbuciumndu-se i
spumegnd.
Spunei repede, m adresai lui Harry, exist vreun drum care s ne scoat din
valea asta?
Nu, nu! Gemu biatul, ncercnd din nou s scape din strnsoarea mea. Lsai-
m! Dai-mi pace!
Firete c nu puteam lua n seam dorina lui. Msurai cu atenie peticul de cer
care mijea printre cei doi perei abrupi de piatr. Deo dat, simii o apsare sub piept,
nsoit de glasul hotrt al lui Harry:
Dai-mi drumul, c de nu, v tai cu propriul dumneavoastr cuit!
Zrii cuitul scnteind n mna lui; mi-l smulsese de la bru. Nu mai era timp
pentru explicaii. Ii ncletai cu dreapta ncheieturile ambelor mini, iar cu braul stng l
strnsei i mai tare.
Pericolul cretea cu fiece clip; valul arztor inundase depozitele i butoaiele
detunau ca nite salve de artilerie. Coninutul lor se revrsa ca un evantai de foc n
oceanul arznd care potopea totul n calea lui. Aerul se nfierbntase. Aveam senzaia c
m sufoc fierbnd ntr-un cazan cu ap. Dogoarea crescu att de mult i de repede, nct
mi se prea c-mi frige mruntaiele. Mai-mai s-mi pierd cunotina, dar mi ncordai
toate fibrele corpului. Nu-mi era numai de mine: rspundeam i de viaa lui Harry.
Come on, Swallow, nainte, nainte, well!... Cldura ucigtoare mi uscase
gtlejul; glasul nu m mai asculta. Dar nici nu era nevoie de glas. Fr s atepte
ndemn, nenfricatul meu Swallow alerga cu o iueal fantastic. Iar eu nu mai vedeam
cu ochii dect c dincoace de ru nu era scpare. Flcrile luminau suficient pereii de
piatr ca s m pot convinge c escaladarea e imposibil. Trebuia s srim n ap!
Trebuia s tot mergem prin ap pn am fi putut iei undeva, pe partea cealalt.
Strnsei uor genunchii i Swallow, dintr-un salt, despic valurile care ne nghiir
apoi pentru o clip. Simeam c se nasc n mine puteri noi; sngele mi pulsa proaspt n

163

vine. Saltul fusese att de puternic, nct mustangul, bunul meu Swallow, dispru sub
mine n adncuri. Acum, ns, mi era totuna. Trebuia s ajung dincolo, tre buia s ne
tiem cale! Swallow ntrecuse n vitez focul ce ne gonea din urm. Acum, pllaia se
nla pn la cer i nvluia rul, alimentat de ieiul scurs n uvoaie. ntr-un minut, n
cteva secunde, poate i mai repede, putea s ne ajung i pe noi. Biatul se lipise de
mine, inert. Leinase. notam ca niciodat n viaa mea; de fapt, nu notam, ci m
aruncam nainte, nebunete, prin fulgerele ce zvcneau luminnd fundul apei. M
stpnea o groaz cumplit, nendurtoare, ca un comar. Deodat, auzii naintea mea
fornitul lui Swallow. "Bravo, credinciosule, viteazule... tu eti?" Malul era aproape...
Repede, n a!... Dar cum s m salt? Parc mi s-a uscat i mduva din oase... Doamne,
ajut-m, nu m lsa!... nc o ncercare... sus... am izbutit!... "Swallow, nainte,
nainte!... ncotro vrei, numai s ieim din iadul acesta!"
naintam i asta era tot; nici nu m ntrebam unde vom ajunge. Ochii orbii de
lumin m ardeau ca metalul topit; limba mi atrna ntre buzele crpate; trupul parc-
mi era burete ars, cenu, gata s se destrame. Calul de sub mine icnea, gemea aproape
omenete; alerga ntruna, se slta pe nlimi, se cra, zbura cu iueal de tigru i cu
mldieri de arpe. i cuprinsesem gtul cu braul drept; cu stngul l strngeam la piept
pe Harry. O sritur, un salt lung, neverosimil i, n sfrit, n sfrit trecurm de
peretele de piatr! nc o sut-dou de pai i iat-ne n prerie! Swallow se opri. Eu
czui din a ca o crp.
Totui, ncordarea, emoia dus la culme alungar leinul ce m amenina. M
ridicai cu greu, m lipii de grumazul viteazului, devotatului animal care tremura din
toate mdularele i, stpnit de un plns convulsiv, l srutai cu atta patim, cum
rareori vreun ndrgostit i va fi srutat aleasa inimii sale.
"Swallow, prieten minunat, i mulumesc. Mi-ai salvat viaa, ne-ai salvat pe
amndoi! Ceasul acesta n-am s-l uit niciodat!"
Cerul se colorase n sngeriu i aburii de iei pluteau ca nite valuri negre-
purpurii peste aezarea devastat. Dar nu era timp de contemplri; n faa mea zcea
Harry, palid, rece, cu mna nepenit pe cuit. M temeam c murise necat n valuri, n
timp ce eu ncercam s-l salvez de nvala flcrilor.
Hainele i erau numai ap, lipite de trupul nevolnic. Pe faa lui palid jucau
reflexele sinistre ale focului care lingeau pn pe cretet nlimile de piatr. l luai n
brae, i ddui prul de pe frunte, i frecai tmplele, mi lipii gura de buzele lui ca s-i
trezesc rsuflarea, ntr-un cuvnt, fcui tot ce-mi sttea n puteri ca s-l readuc la via.
i iat, n fine! l strbtu un fior, mai nti abia perceptibil, apoi din ce n ce mai
tare; i simii btaia inimii i suflul respiraiei. Se trezi, deschise ochii mari i m privi cu
o expresie pe care n-a putea-o descrie. Apoi se nsuflei brusc i, srind drept n
picioare, strig cu groaz:
Unde... cine eti... ce s-a ntmplat?
V-am smuls de jos, din prpdul acela! Sntei salvat! La auzul glasului meu i
observnd abia acum incendiul, biatul i reveni pe deplin:
Prpd?... Vai de mine, arde!... i Forster cu ai lui... Ca i cnd, pronunnd
numele lui Forster, ar fi neles dintr-o dat ntreaga primejdie n care-i lsase rudele,
biatul m apostrof cu pumnii ridicai:
Sntei un la, domnule, un la fr seamn, un coiot, cum am mai spus!
Puteai s-i salvai pe toi! Pe toi! Dar ai fugit cum fuge coiotul din faa unei poti. V...
v ursc! Trebuie s m ntorc numaidect! Ddu s plece, dar l inui strns de mn.
Stai! Nu mai e nimic de fcut! V ducei la pieire!
Lsai-m! Cu fricoi ca dumneavoastr nu vreau s am de-a face!
i smulse mna din strnsoare i o lu la goan. Simii atunci n palm un obiect
fin, rotund. Era inelul lui, care, datorit smuciturii, i se desprinsese din deget.

164

Alergai s-l ajung, dar biatul dispru fulgertor printre stncile povrnite. N-
aveam motive s m supr pe el. Era nc prea tnr i catastrofa i rpise calmul
necesar pentru a judeca normal. Vri deci inelul n buzunar i, trebuind s m odihnesc
dup atta trud i zbucium, hotri s-mi petrec noaptea pe loc firete c pn la
ivirea zorilor nici vorb nu putea fi s mai cobor iari n valea pustiit.
Tremuram din toate fibrele trupului, iar valea, n care incendiul continua cu furie
turbat, mi prea un cazan al iadului din care izbutisem s scap. Hainele de pe mine se
fcuser ferfeni; mi le schimbai cu cele noi, care, dei mbibate de ap, altminteri
rmseser nevtmate.
Swallow se lungi n preajma mea. Iarb era destul, dar bravul meu mustang nu
se atinse de nici un fir, fiind, probabil i mai istovit ca mine. Iar eu stam i m tot
gndeam ce vor fi ajuns oamenii din vale. ntrebarea aceasta m obseda, m chinuia,
dei aveam atta nevoie de odihn.
Sttui astfel treaz ntreaga noapte, deplasndu-m mereu pn pe marginea "bluff
"-ului pentru a cerceta situaia. Incendiul sczuse oare cum, totui oferea o privelite
sinistr, de neuitat. Pcura nea ver tical, ntr-o coloan de vreo treizeci de coi, care
ardea nprasnic, se pulveriza n jerbe i n puzderie de scntei, cdea la pmnt pentru a
se scurge apoi ca un bru de foc nspre albia apei, acoperind-o pe toat limea ei.
Astfel, dezastrul continu pn dimineaa i avea s mai dureze nc mult vreme.
Lumina zilei estomp oarecum lumina orbitoare a flcrilor. Cnd mi aruncai din nou
privirea n jos, constatai c, n afar de o csu izolat, unde focul nu ajunsese, totul,
absolut totul fusese mistuit. Locuina, instalaiile industriale, ca i restul cldirilor i
depozitele czuser prad focului. ntregul "bluff", pn sus, pe cea mai nalt stnc, era
negru de funingine i semna cu o tigaie uria pe care un buctar neglijent a uitat-o pe
plita ncins. n faa singurei csue scpate de la pieire stteau civa oameni, printre
care i Harry. Mnat de un curaj excepional, biatul reuise s ajung acolo n timpul
nopii. Acum, ziua, drumul nu mai prezenta dificulti. Apucai, aadar, poteca pe care
coborsem ieri, la sosire. La un moment dat, l zrii pe Harry artnd n direcia mea. Un
brbat intr repede n cas i reveni cu o puc n mn. mi iei n ntmpinare pe malul
opus al rului i se opri, ateptnd s ajung n dreptul lui.
Alo, dumneata de colo, mi strig el, ce te foieti ntruna pe aici? Car-te, dac
nu vrei s te trsnesc imediat!
Am rmas aici ca s v dau, pe ct posibil, o mn de ajutor.
Las' c tim noi! Rse el n btaie de joc. Cunoatem asemenea ajutoare!
Vreau, totui, s vorbesc cu tnrul Harry!
Cam greu!
Trebuie s-i dau ceva.
Nu m duce dumneata pe mine! Adic ce-oi fi avnd s-i oferi, haimana
pctoas? Dup ce c eti la, te mai i rzbuni i dai foc pcurii!
n prima clip, nici nu fusei n stare s scot o vorb. Eu i incendiator! Eram
stupefiat. Se vede ns c omul mi interpreta tcerea n alt chip. Credea c e o dovad a
vinoviei mele.
Ia uitai-v la el cum s-a speriat! Pi da, ne pricepem noi la de alde tia! Dac
n-o tergi imediat, te lichidez!
Ce-i veni, omule? Cum adic, mi pui n crc asemenea crim?! Gazul emanat
de la sond a luat foc din cauza lmpilor voastre. Nu mai neglijena voastr a provocat
ntreaga nenorocire.
Las, nu ne nva tu! Crbnete-te, c trag numaidect!
Oare dac eram eu fptaul, l-a mai fi salvat pe biat cu riscul propriei mele
viei?
Gogoi! Dac n-o luai la goan, puteai s-i salvezi pe toi! Dar aa, scrumul s-a

165

ales de bieii oameni! Ei bine, ia-i rsplata!
Trase. mpietrit de mirare, nu fcui nici un gest pentru a m feri de btaia putii.
Spre norocul meu, glonul ddu gre. M frigeau de getele s-i rspund cu aceeai
moned, ns mergnd la sigur. Bine neles c n-am fcut-o. I-am ntors pur i simplu
spatele i am plecat fr s-i arunc o singur privire. Ajuns sus, nclecai i-mi
continuai drumul. Cnd, n loc de mulumit pentru salvarea unei viei, te pomeneti
nvinuit de crim, nu-i rmne altceva de fcut dect s pleci i s-i vezi de treburile
tale.
Peste cteva zile, m aflam n preria Gravai, unde l ateptai o sptmn ntreag
pe Winnetou. n ce privete hrana, m descurcam binior; se gsea acolo vnat din
belug. De altfel, regiunea nu mi se prea deloc prsit i plicticoas. Miunau peste
tot cetele siucilor, obligndu-m la vigilen ca s nu fiu descoperit. Dup ce, n sfrit,
sosi Winnetou i l informai de prezena indienilor, czurm de acord s prsim ct mai
repede inutul.
M bucuram nespus la gndul c-l voi vedea pe Old Firehand i m pregteam s
nv multe, foarte multe de la faimosul westman. Drumul pn la el nu era lipsit de
primejdii. Chiar a doua zi ne ddurm seama de aceast realitate, descoperind urmele
unui cerceta indian.
Studiai cu atenie locul. Calul indianului fusese priponit i retezase n jurul lui
iarba veted a preriei; clreul ezuse jos i i deertase, probabil, tolba cu sgei; o
tij rupt n dou rmsese acolo, uitat neglijen aproape de necrezut cnd e vorba
de un indian.
Ridicai bucile de jos i constatai imediat c nu era o sgeat de vntoare, ci una
de campanie.
Va s zic, indianul a trecut pe-aici n misiune de lupt, comentai eu. Se vede
ns c e tnr i lipsit de experien; altminteri, ar fi strns numaidect cele dou
fragmente de tij. i apoi, nici urmele tlpilor nu snt ale unui brbat n puterea vrstei.
Dintr-o privire, ajunserm la concluzia c omul plecase doar cu puin nainte;
conturul urmelor era nc precis, iar firele de iarb clcate nc nu se ridicaser la loc.
O luarm deci pe drumul btut de iscoada indian, pn ce umbrele noastre se tot
lungir i seara cobor de-a binelea. Trebuia s desclecm ca s nu pierdem urma din
ochi. Dar, pn atunci, ddui s mai scrutez mprejurimile.
Ne aflam pe una din numeroasele coline ce se nal n acea parte a preriei ca
valurile unei mri mpietrite. De sus, dominam cu privi rea ntregul peisaj.
Nici nu-mi potrivisem bine luneta la ochi, c i zrii la nord o linie lung, dreapt,
prelungindu-se n zare, dinspre rsrit pn departe spre apus. Bucuros de descoperire,
i trecui luneta lui Winnetou. Dup ce privi cteva clipe, acesta scoase acel "Iuf!",
exclamaie de surpriz sau mirare a indienilor.
tie fratele meu ce drum e acela? l ntrebai. Pe acolo nu cred s fi clcat nici
bizoni, nici oameni roii.
tiu. Bizonul nu alearg pe atta ntindere, iar omul rou nu are cum s-i taie
asemenea drum prin prerie. Drumul acesta e al calului de foc, pe care l vom zri chiar
astzi.
Ridic din nou luneta, privind cu deosebit interes linia ferat pe care lentila o
apropia vederii. Apoi, pe neateptate, srind din a, i trase repede calul jos, ntr-o
adncitur.
Desigur c n-o fcuse fr vreun motiv serios; de aceea i urmai nentrziat
exemplul.
Lng drumul calului de foc se afl nite oameni roii, m lmuri Winnetou.
Snt ascuni, dar am zrit un cal de-al lor.
Procedarm just pitindu-ne cu atta grab. Dac rmneam sus, pe creasta colinei,

166

puteam fi lesne observai. Ce-i drept, distana era mare chiar i pentru ochii cei mai
ptrunztori, dar n cursul expediiilor mele vzusem nu o dat indieni folosindu-se de
lunete. Civilizaia nainteaz cu pai uriai, oferind chiar i neamurilor npstuite de
purttorii ei mijloace de aprare mpotriva agresiunii.
Ce crede fratele meu, ce gnduri vor fi avnd aceti oameni? l ntrebai pe
Winnetou.
Vor s distrug drumul calului de foc, rspunse acesta.
Aa mi se pare i mie. M strecor pn la ei s iscodesc. Lundu-i luneta din
mn, l rugai s m atepte i pornii n direcia indienilor.
Dei eram convins c acetia nu bnuiesc deloc prezena noastr, naintai cu mare
precauie, apropiindu-m att de mult, nct, culcat pe burt, i puteam observa i
numra.
Erau treizeci de ini, toi vopsii n culorile rzboiului, narmai cu sgei i cu
arme de foc. Numrul cailor priponii era ns cu mult mai mare i acest amnunt mi
ntri convingerea c e vorba de o band pornit pe jaf.
Deodat, auzii ndrtul meu o respiraie uoar. Scosei repede cuitul. Din
fericire, era Winnetou. Nu mai avusese rbdare s-mi atepte ntoarcerea.
Iuf! Fratele meu prea se vr pn sub nasul dumanilor. tia snt poncai, cei
mai curajoi din neamul siucilor, iar acolo iat-l pe Parranoh, cpetenia alb. l privii
mirat:
Cpetenia alb?
N-a mai auzit fratele meu de Parranoh, crunta cpetenie a atabaskahilor?
Nimeni nu tie de unde a rsrit, dar fiind un rzboinic grozav, a fost primit n sfatul
oamenilor roii. Cnd cpeteniile crunte s-au dus pe veci la Manitu, Marele Spirit,
atunci Parranoh a ajuns cpetenie i a cucerit n rzboaie o mulime de scalpuri. Pe
urm, ns, orbit de spiritul cel ru, a nceput s se poarte cu rzboinicii ca i cnd ar fi
din neamul negrilor i acetia, mnioi, l-au pus pe fug. Acum face parte din neamul
poncailor i i va conduce, desigur, la fapte cumplite.
Fratele meu l tie cum arat?
Ne-am i nfruntat cu tomahawkul. Dar cpetenia alb umbl cu viclenii, nu
lupt cinstit.
Pesemne c-i un ticlos. Vrea s opreasc n drum calul de foc, s-l jefuiasc i
s-i ucid pe fraii mei.
Pe albi?! Se mir Winnetou. Doar e i dnsul de aceeai culoare! i ce-ai de gnd
s faci?
Atept s vd dac ntr-adevr se apuc s strice drumul i alerg naintea
calului de foc ca s-i previn pe cltori.
Winnetou aprob din cap. Pe atunci nu rareori se ntmpla ca bandiii albi sau
indieni s provoace deraieri pentru a jefui trenurile. Despre asemenea nelegiuiri am s
mai pomenesc n aceste pagini.

167

Noaptea devenea tot mai neagr. mi era din ce n ce mai greu s urmresc
micrile dumanilor. Trebuia s mai rmn totui, ca s m informez exact asupra
inteniei lor. l rugai pe Winnetou s se ntoarc la caii notri i s m atepte acolo.
Dac fratele meu va fi n pericol, mi spuse el, s ipe ca ginua de prerie.
Atunci am s-i vin n ajutor.
Plec tr, iar eu, evitnd orice zgomot, m ndreptai spre terasamentul liniei
ferate. Dur mult pn s ajung acolo. Rostogolindu-m, trecui dincolo de linie i m
aezai la pnd. Poncaii erau foarte aproape. Lucrau de zor. Fapt extrem de rar: tocmai
acolo, n mijlocul preriei, se gseau o mulime de bolovani. Probabil c de aceea indienii
i aleseser acest loc pentru punerea n aplicare a planului. Auzeam cum ngrmdesc
bolovanii pe linie. Din icnelile i opintelile lor, nelegeam c e vorba de pietroaie mari,
nu glum.
Nu mai era nici o clip de pierdut. Dup ce m tri de-a-ndoaselea o bucat de
drum, m sculai n picioare i o pornii n goana mare ndrt. Nu tiam n ce punct al
cii ferate ne aflam i nici ora cnd urma s treac trenul; bnuiam, totui, direcia din
care avea s vin. Oricum, dac voiam s nu dau gre, trebuia s-mi asigur un avans
important pentru a-l preveni pe mecanicul locomotivei. Eram att de agitat i grbit, nct
nu lipsi mult s mor njunghiat de Winnetou care, pn a m recunoate, crezuse un
moment c vine un duman asupra lui.
Ne neleserm din cteva vorbe, apoi o luarm clare spre rsrit, de-a lungul cii
ferate. Firete c nu ne-ar fi stricat mcar un petic de lun, dar i la lumina stelelor
distingeam drumul ct de ct.
Clrirm n ntmpinarea trenului mai bine de o jumtate de or. Aadar, dac
izbuteam s ne facem vzui de mecanic, primejdia deraierii nu mai era chiar att de
mare. Distana pn la indieni era convenabil. Acetia nu mai puteau observa apariia
i oprirea trenului, a crui locomotiv american, cu faruri puternice, strbtnd esul
neted i ntins, se anuna vederii nc de la cteva mile deprtare. Aadar, lsarm fru
liber cailor i, tcui, mai fcurm nc o bun bucat de drum. n sfrit, mi se pru c
a sosit momentul s ne oprim. Desclecarm amndoi. Dup ce legarm bine caii,
fcurm un omoiog de iarb uscat, semnnd cu o tor. l presrarm cu pulbere, ca
s se aprind mai uor i ne puserm pe ateptat.
Lungii pe pturi, pipiam cu auzul tcerea neagr, privind ncordai n direcia
din care urma s soseasc trenul. n scurt timp, care ni se pru o venicie, o lumini, la
nceput abia vizibil, apoi din ce n ce mai clar, se ivi din adncul nopii. Pe urm se
auzi un huruit, amplificndu-se treptat ca un tunet n rostogol.
Sosise clipa. Trenul se apropia, duduind i luminnd
deprtrile. Luai pistolul i trsei n omoiogul de iarb.
Pulberea lu foc imediat i tora izbucni n flcri. O
agitam ntr-o mn; cu cealalt fceam semne de oprire.
Mecanicul trebuie s m fi observat repede prin
gemuleul locomotivei, cci numaidect rsun un uier
ascuit, repetat i, aproape n aceeai clip, frnele se
puser n funciune i vagoanele mpiedicate scrnir
asurzitor, trecnd prin faa noastr. i fcui semn lui
Winnetou s m urmeze i alergarm dup trenul care i
ncetinea mereu viteza. n fine, trenul se opri. Fr a-i lua
n seam pe cltorii care i ieau capetele prin ferestre,
fugii de-a lungul vagoanelor pn la locomotiv,
acoperindu-i farurile cu ptura pe care avusesem grij s
o iau cu mine. Totodat, strigai din rsputeri:
Stingei peste tot!

168

Felinarele se stinser imediat. Personalul liniei "Pacific" era alctuit din oameni
energici i cu prezen de spirit.
's death! Fir-ar s fie! Se auzi de sus, de pe locomotiv. De ce-ai acoperit
farurile, omule? Sper c nu se ntmpl nimic grav pe traseu.
Stai aa, pe ntuneric, sir! l avertizai pe necunoscut. Nite indieni vor s
provoace deraierea trenului.
Ei, drcie! Dac-i aa, nseamn c sntei tipul cel mai curajos din ci a
poposit prin aceste locuri blestemate! i, srind jos, mi strnse mna, de-mi veni s ip
de durere. Ct ai clipi, ne trezirm nconjurai de puinii cltori care populau trenul.
Ce s-a ntmplat? De ce-ai oprit?
Le explicarm n puine cuvinte situaia i se strni zarv mare.
Bine, foarte bine! Exclam conductorul trenului. Chiar dac trenia asta ne
cam ncurc treburile, avem, n schimb, prilejul s-i nvm minte pe bandii. Om fi noi
puini, dar n schimb sntem narmai cumsecade. tii cumva numrul indienilor?
Dup aprecierea mea, cam treizeci de poncai.
Atunci, ne batem cu plcere. Dar la
de colo cine-i? Un rou, pe onoarea mea!
i duse repede mna la pistol, gata s
trag n Winnetou care sttea mai la o parte,
mndru i netemtor.
Calmai-v, sir! E tovarul meu de
vntoare, care va fi foarte bucuros s-i
cunoasc pe vitejii clrei ai calului de foc!
Aa se mai schimb situaia. Chemai-
l! Cum i spune?
Winnetou, cpetenia apailor.
Winnetou? Se auzi un glas din spatele
grupului ce ne nconjura i un brbat i croi
repede drum spre noi. E aici Winnetou, marea
cpetenie a apailor?
Omul, cum deslueam prin ntuneric,
avea o statur de gigant i nu purta nici haine
obinuite, nici uniform de feroviar, ci un
costum vntoresc de prerie. Se opri n faa lui
Winnetou i-l ntreb cu vdit bucurie:
S fi uitat oare Winnetou cum arat i
cum vorbete prietenul su?
Iuf! Izbucni atunci tnrul ef indian. Chiar dac-au trecut multe luni de cnd ne-
am ntlnit ultima oar, Winnetou nu l-a uitat pe Old Firehand, cel mai mare dintre
vntorii albi!
Te cred, te cred, frate! Nici eu nu te-am uitat!
Old Firehand! Old Firehand! Se mirau n gura mare cei de fa, privindu-l cu
veneraie pe faimosul westman, n jurul cruia se eseau legende de necrezut i al crui
renume cretea mereu, alimentat de imaginaia vntorilor.
Old Firehand! Exclam i conductorul. De ce nu mi-ai spus numele
dumneavoastr cnd v-ai urcat n tren? V-a fi oferit locul cel mai bun!
Mulumesc, sir, cltoresc i aa destul de comod. Dar s nu ne pierdem
vremea. Mai bine s vedem ce-i de fcut n chestiunea cu indienii.
Toi se adunar n jurul lui, ca i cnd ar fi fost de la sine neles c dnsul i
nimeni altul, avea s decid iar eu fui obligat s mai prezint o dat toate amnuntele
situaiei.

169

Sntei, aadar, prieten cu Winnetou? M ntreb n cele din urm Old
Firehand. Nu-mi prea st n obicei s fac tovrie tam-nisam cu persoane necunoscute;
dar cine se bucur de ncrederea lui Winnetou, acela se poate bizui i pe mine. Dai-mi
voie s v strng mna!
Sntem prieteni i frai, confirm Winnetou. Am but fiecare din sngele celuilalt
pentru venica noastr unire.
Ah, v-ai unit, aadar, prin legmntul sngelui! Vorbi Old Firehand nfigndu-i
privirea n mine. nseamn c e... da, da... e...
Old Shatterhand, care doboar dintr-un pumn pe orice vrjma, ntregi
Winnetou.
Old Shatterhand! Old Shatterhand! Repetar cu uimire cei din jur, zgindu-se
s-mi vad mai bine faa.
Old Shatterhand? Se bucur conductorul. Ce ntlnire grozav! Old Firehand,
Old Shatterhand i Winnetou, tustrei laolalt! Cei mai renumii oameni ai Vestului,
treimea invincibil! Ei, atunci ne-am asigurat! Vai de bandiii aceia roii! Domnilor, v
stm la dispoziie. Spunei ce avem de fcut!
Va s zic, treizeci de haimanale roii,
chibzui Old Firehand. Ei bine, i lichidm pe toi fr
mult vorb.
Dar, sir, snt i ei oameni! Intervenii eu.
Oameni? Poate. ns nite deczui, nite
brute, slbatici, obiect el. tiu bine c i n cele mai
grave mprejurri dumneavoastr v artai
indulgent cu asemenea indivizi; numai c atitudinea
mea e alta. Dac-ai fi pit cte am pit eu, atunci
nu s-ar mai vorbi despre Old Shatterhand ca despre
omul care i menajeaz pe dumani. i cum aceast
band e condus de Parranoh, renegat i uciga
notoriu, cine mi poate lua dreptul de a-i lichida pe
toi, absolut pe toi?! Am eu o veche socoteal cu el!
Scris cu snge!
Howgh! Aprob Winnetou, pe care l tiam
att de generos din fire. Avea, probabil, motive
temeinice s adopte astzi, n ciuda caracterului su
panic, o atitudine att de dur.
Avei perfect dreptate, sir, declar i
conductorul. n cazul nostru, cruarea ar echivala cu o crim. Aadar, ce plan avei?
Personalul trenului va rmne pe loc. Sntei funcionari, nu trebuie s v
amestecai n lupt. Ceilali gentlemeni i pot ngdui plcerea de a lua parte la aciune
i de a-i nva minte pe bandii c e puin rentabil s se ocupe de jefuirea trenurilor. Ne
furim pn la ei i-i atacm fulgertor. Astfel, surprini i ngrozii, nici nu vor apuca
s se apere. Dup ce-i fugrim de la linia ferat, la un semnal trenul se va pune n
micare, dar ncet, cu precauie, pentru c nu se tie dac, ntre timp, vom fi fost n
stare s nlturm toate obstacolele. Aadar, cine merge cu noi?
Eu, eu, eu! Strigar toi, n afar de feroviari. Nimeni nu voia s rmn cu
braele ncruciate.
Atunci, luai-v armele i haidem! Trebuie s acionm rapid. Indienii tiu,
desigur, cu aproximaie, cnd ar trebui s soseasc trenul. Dac mai ntrziem, ar putea
s cad la bnuial.
Winnetou i cu mine o luarm nainte. Peste tot era o linite adnc i ne sileam s
n-o tulburm. Nimic, n aceast pace blnd a preriei, nu trda catastrofa att de

170

iminent.
Mai nti, strbturm o bun distan mergnd normal, fr prea mari eforturi,
dar pe urm o luarm tr, cte unul, de-a lungul terasamentului, sprijinindu-ne numai
n mini i n vrful picioarelor. ntre timp, rsrise luna luminnd, calm i familiar,
deprtrile. Ochii vedeau la o distan apreciabil. Ce-i drept, lumina ne cam stingherea
la furiat, dar n acelai timp ne ajuta, cci colinele, semnnd ntre ele i peisajul
repetndu-se aidoma, ne-ar fi fost destul de greu s ne orientm prin bezn i s nu
cdem n braele poncailor.
Din cnd n cnd m opream, m sltm nielu de la pmnt i mi aruncam
privirea dincolo de terasament. La un moment dar, vzui din partea cealalt silueta unui
om profilat pe orizont. Era o straj. Dac omul, care privea int n direcia de unde
urma s soseasc trenul, ar fi fost mai atent la ceea ce se petrecea n preajma lui, atunci
desigur c ne-ar fi simit.
Dup cteva minute, i zrirm i pe ceilali poncai. Ateptau linitii, ntini la
pmnt. i priponiser caii foarte aproape chiar ndrtul lor, ceea ce ne cam ncurca
socotelile. n momentul cnd am fi pornit atacul, caii acetia ne-ar fi putut trda.
Vedeam acum i msurile pe care indienii le luaser pentru a provoca deraierea,
ngrmdiser pe ine o cantitate i mai mare de bolovani dect vzuserm noi nainte.
M ngrozeam, gndindu-m la soarta ce i-ar fi ateptat pe cltori dac nu descopeream
la timp tentativa.
Ne furiarm apoi nc o bucat pn exact n dreptul poncailor. Acolo ne
oprirm, ntini pe burt, cu armele pregtite. n primul rnd, trebuia s scpm de
strjer, misiune pe care cu greu a fi ncredinat-o altuia dect lui Winnetou. La lumina
lunii, omul putea s deslueasc uor cea mai nensemnat micare i orice zgomot, ct
de mic, se auzea amplificat n tcerea din jur. Chiar dac izbuteai s te apropii, era
nevoie s te ridici de la pmnt, s sari n picioare ca s-i nfigi cuitul. Or, lucrul acesta
putea s atrag atenia celorlali poncai. Totui, Winnetou se oferi imediat s execute
dificila sarcin. Se furi uor de tot i, ntr-o clip, strjerul dispru ca nghiit ntr-o
genune, pentru ca, aproape simultan, s apar din nou, drept, neclintit, ca mai nainte.
Totul se petrecu uimitor de repede. Winnetou sttea acum de... straj n locul
poncaului.
Fcuse iari una din acele operaii specific indiene, care cer o iscusin
neobinuit. Linitea nu fusese tulburat. Poncaii nu simiser nimic. Astfel, problema
cea mai grea fusese rezolvat. Puteam trece la aciune.
Dar iat c nc naintea semnalului de atac, ndrtul meu rsun un foc de
pistol. Cineva din grupul nostru, un imprudent, apsase din neatenie pe trgaci. Dei
surprini, poncaii nu-i pierdur cumptul. Nou, ns, nu ne mai rmnea nimic de
fcut dect s srim din ascunzi i s tbrm asupra lor. Indienii izbucnir ntr-un
strigt cumplit, alergnd spre cai. Voiau, deocamdat, s-o tearg ct mai repede,
punndu-se la adpost, s hotrasc ce au de fcut.
Fii ateni! Ne strig Old Firehand. Tragei asupra cailor, ca s nu ne scape,
blestemaii! Apoi srii pe ei!
Armele trosnir i numaidect se produse o nvlmeal de oa meni i cai
rostogolii, de clrei care ncercau s se salveze n goana mare i pe care nu-mi era
deloc greu s-i opresc cu ajutorul cara binei "Henry". Cum ddea vreun ponca s fug,
i culcam calul la pmnt i omul se trezea aruncat ct colo.
Old Firehand i Winnetou se repezir cu tomahawkurile n vlmagul acela de
oameni i animale. Ceilali albi, dup cum bnuisem, de altfel, nu ne puteau fi de folos.
Trgeau la ntmplare, nimerind cel mai adesea n gol i o luau la sntoasa, ca nite
lai, de cte ori vreun indian se apropia de ei.
Isprvindu-mi gloanele, lepdai dobortorul de uri i carabina, intrnd n aciune

171

cu tomahawkul, alturi de Old Firehand i Winnetou. De fapt, nu rmseserm dect noi
trei s continum lupta cu poncaii.
Winnetou, a crui nenfricare mi era cunoscut, nu mai constituia pentru mine o
noutate. n schimb, m uimea grozav Old Firehand. Statura lui mi evoca personaje din
alte vremuri, despre care, ca adolescent, citisem attea poveti eroice. Cu picioarele
rchirate, sttea drept, seme, imbatabil, lundu-i n primire pe dumanii fugrii de noi
i zdrobindu-le estele cu tomahawkul. Prul lung i flutura n jurul tmplelor i pe
chipul lui se citea, n btaia lunii, acea siguran a izbnzii care mprumut fizionomiei
accente stranii. l vzui pe Parranoh n mijlocul mulimii nvlmite i ncercai s ajung
pn la el. Dar eful poncailor, cutnd s-mi scape, fugi n direcia lui Winnetou pentru
ca, sesiznd imediat pericolul, s-o ia iari la goan n alt parte. Atunci Winnetou se
avnt n urma lui strignd:
Parranoh, cine de atabaskah, ai vrea s fugi de mnia lui Winnetou, cpetenia
apailor? Trdtorule blestemat, fie ca pmntul s-i soarb sngele, vulturii s-i
mnnce trupul, iar scalpul tu s-mi mpodobeasc cingtoarea!
Lepd n grab tomahawkul, smulse cuitul de la brul lui mpodobit cu scalpuri
i, ct ai clipi, l prinse pe Parranoh de beregat. Dar nu-l omor pe loc, fiind oprit de Old
Firehand.
Tocmai n clipa cnd, mpotriva obiceiului su, Winnetou se npustise urlnd
asupra adversarului, Old Firehand recunoscu pe neateptate n eful alb al poncailor
un individ pe care-l ura din toate fibrele fiinei sale i pe care l cutase cu o
perseveren nenduplecat ani i ani de-a rndul. Acum, n sfrit, l avea n faa ochilor!
Tim Finnetey! Exclam el i, mturndu-i pe indienii ce-i stteau n drum, se
repezi la Winnetou i-i ncleta braul ridicat: Oprete, frate, nu lovi! De omul acesta m
ocup eu!
O clip, auzindu-se strigat pe adevratul su nume, Parranoh mpietri de spaim.
Dar cnd l recunoscu pe Old Firehand, profit de un moment de neatenie, se smulse
din strnsoarea lui Winnetou i, ca mpins de un resort, o lu la goan. n acea clip, m
descotorosii repede de adversarul meu i alergai ct putui de repede n urmrirea lui
Parranoh...
Old Firehand i Winnetou nir i ei, n aceeai secund, pe ur mele lui. Dar le-o
luasem binior nainte i-mi ddeam seama c nu vor putea s mai recupereze distana.
n plus, Parranoh se dovedea un alergtor extrem de iute i de sprinten, pe cnd Old
Firehand, dei mare meter n toate deprinderile specifice Vestului, nu mai era la vrsta
cea mai prielnic unei asemenea ntreceri pe via i pe moarte; ct despre Winnetou,
acesta mi mrturisise, nu o dat, c n ce privete fuga, nu e n stare s se msoare cu
mine.
Spre bucuria mea, observai c Parranoh, n loc s-i economiseasc forele, alerga
desperat, fr noim i, n zpceala lui, nu aplica obinuita tactic n zigzag a
indienilor; n schimb, eu mi reglam respiraia i, drmuindu-mi puterile, mutam
greutatea trupului cnd pe un picior, cnd pe altul msur care mi-a fost totdeauna de
folos.
Cei doi tovari ai mei rmneau tot mai n urm: le auzeam din ce n ce mai slab
respiraia, apoi deloc. n schimb, recunoscui, de la oarecare distan, glasul lui
Winnetou:
Old Firehand poate s se opreasc fr grij! Fratele meu alb l va prinde cu
siguran pe ticlos i-l va birui. Nu-i scap nimeni. Are picioare iui ca vntul!
Orict de mgulit a fi fost la auzul acelor vorbe, nu-mi puteam permite luxul s
m uit napoi, ca s constat dac nverunatul westman se oprise ntr-adevr locului.
Ce-i drept, lumina lunii m-ar fi ajutat s desluesc repede situaia, dar mai important
era s nu-l pierd din ochi pe fugarul din faa mea.

172

O vreme, nu izbutii s m apropii cu nici un pas de Parranoh, dar cnd observai
c-i domolete fuga, fcui un efort teribil i, peste puin, ajunsei att de aproape, nct i
auzeam gfiala. Nu aveam alt arm dect cele dou pistoale descrcate i cuitul meu
de vntoare, pe care-l ineam gata de atac. Tomahawkul m-ar fi stingherit la fug, de
aceea l lepdasem nc de la bun nceput.
Deodat, Parranoh sri n lturi, creznd c-l voi depi din plin avnt, iar dnsul
mi va cdea n spate. Firete c m ateptasem la o asemenea manevr. Fulgertor,
srii i eu n aceeai direcie, nct ne izbirm amndoi i bgai cuitul n el pn-n
prsele.
Din izbitur ne rostogolirm amndoi la pmnt, numai c dnsul rmase lat, n
timp ce eu, nefiind sigur c-l omorsem, nii numai dect n picioare. Vznd c nu mai
mic, rsuflai uurat i scosei cuitul din ran.
Nu era prima oar cnd biruiam un vrjma. Corpul meu purta destule amintiri
din ncierrile, nu totdeauna favorabile mie, cu btinaii stepelor americane, att de
clii n lupt! Dar aici, iat, zcea un alb omort de mna mea i-l priveam cu oarecare
strngere de inim. i meritase totui pe deplin soarta; de aceea nu aveam motive de
regret.
Pe cnd stam i cumpneam ce trofeu s-mi aleg ca semn al victoriei, auzii
ndrtul meu pai grbii de om. M culcai repede la pmnt, dar teama se risipi ndat:
era Winnetou, care, n grija lui freasc, alergase n urma mea.
Fratele meu alb zboar ca sgeata apaului, iar cuitul nu-i nimerete dect n
plin, rosti el, uitndu-se la Parranoh, care zcea fr suflare.
Dar Old Firehand unde a rmas? ntrebai.
E puternic ca ursul cnd cad primii fulgi de nea; numai c anii i s-au cam
agat de picioare. Vrea fratele meu s-i ia ca podoab scalpul acestui atabskah?
Ia-l tu, frate. i-l druiesc!
Din trei tieturi de cuit, Winnetou desprinse pielea de pe easta mortului. Ct de
crunt trebuie s-l fi urt pe acest Tim Finnetey, dac nici nu ovia mcar el, iubitorul
de oameni, s-i jupoaie pielea de pe cap! Operaia m scrbea peste msur. mi ntorsei
ochii n alt parte. i iat, parc zrii nite puncte negre apropiindu-se ncet de noi.
Winnetou ar face bine s se culce la pmnt, l prevenii pe tnrul apa. Vom
avea de aprat scalpul acestei cpetenii albe!
Poncaii se apropiau de noi cu vdit pruden; erau vreo ase la numr i veneau
ncet, atent, ca i cnd ar fi fost n cutarea unui obiect pierdut.
Cu burta lipit de pmnt, apaul se tr ntr-o parte, iar eu, ghicindu-i intenia,
fcui la fel. n ce-l privete pe Old Firehand, acesta ar fi trebuit, dup calculele mele, s
ne fi ajuns de mult ns, pierzndu-l, probabil, din ochi pe Winnetou, apucase ntr-o
direcie greit. Abia dup ctva timp observarm c indienii avuseser grij s-i ia i
caii; animalele veneau n urma lor, duse de drlogi... Faptul acesta constituia pentru noi
o primejdie n plus, iar pentru indieni un avantaj considerabil: puteau s acioneze
clare i, la nevoie, s-o ia la goan. Trebuia, deci, s-i deposedm de cai. Fcurm n
acest scop un ocol care ne aduse exact n spatele animalelor. Poncaii, nebnuind nimic,
mergeau linitii nainte.
S dai peste un cadavru tocmai acolo, la o asemenea distan de locul btliei?!
Cuprini de mirare, poncaii se repezir i se aplecar asupra mortului. Dac le-ar fi
trecut prin gnd c fusese ucis chiar acolo, pe loc, desigur c nu s-ar fi grbit s se
apropie. Dar ei credeau, pesemne, c omul, fiind rnit, se trse departe de vlmagul
luptei. Cnd colo ce surpriz! Chipul acela schimonosit de spas mele morii era al lui
Parranoh! Recunoscndu-l, poncaii scoaser o exclamaie de furie i groaz.
Era un moment ct se poate de prielnic pentru noi. Ct ai clipi, smulserm drlogii
din minile poncailor ncremenii de spaim, nclecarm i o pornirm la galop, trgnd

173

caii ceilali dup noi. Goneam ndrt, spre locul btliei. O ncierare cu cei ase
poncai ar fi fost prea riscant. Destul c, aproape nenarmai, izbutiserm s scpm
de un duman ntreit ca numr i, pe lng scalpul lui Parranoh, s aducem cu noi i
caii. n orice caz, i pclisem zdravn i mi imaginam cu satisfacie mutrele lor
pleotite, caraghioase, dup ce se vor fi trezit la realitate. Pn i venic gravul Winnetou
nu-i mai stpnea rsul. Eu, ns, m gndeam n acelai timp la Old Firehand. Nu
cumva s fi dat i peste el vreun grup rzle al poncailor!
i aceast grij a mea se dovedi ntemeiat. ntori pe cmpul de lupt, nu-l
gsirm nicieri pe faimosul vntor, dei de la plecarea noastr trecuse destul vreme.
Btlia se sfrise. Albii, care ne ajutaser sau, mai precis, nu ne ajuta ser la
nimic, adunau cadavrele indienilor. Poncaii scpai teferi dis pruser, crnd cu ei pe
rnii. La linia ferat, lng locul unde fuse ser ngrmdii bolovanii, se zbuciumau
acum dou focuri mari, luminnd mprejurimile i slujind de semnal pentru personalul
trenului. naintnd ncet, trenul se apropia i se opri apoi n faa celor dou semnale.
Feroviarii srir jos, interesndu-se de rezultatele luptei. Dup ce aflar ce i cum, se
pornir pe laude la adresa noastr lucru la care a fi renunat bucuros. Ba
conductorul trenului ne fgdui chiar o meniune special n raportul pe care urma s-l
prezinte administraiei, adugnd c va avea grij ca numele i faptele noastre s ajung
cunoscute peste tot.
Nu e nevoie, sir, cutai s-l temperez. Sntem westmeni, nimic mai mult i
renunm cu plcere la reclam. Dar dac v simii ntr adevr obligat la recunotin,
atunci popularizai pretutindeni n Statele Unite pe aceti eroici gentlemeni care au
consumat o grmad de pulbere i merit din plin elogiile noastre.
Vorbii serios, sir? ntreb conductorul trenului, bnuind n tonul meu oarecare
ironie.
Firete.
Adic, s-au comportat eroic?
Peste ateptri.
M bucur nespus. mi voi nota numele dumnealor i le voi da publicitii. Da
unde-i Old Firehand? Nu-l vd nicieri! Sper c nu i s-a ntmplat vreo nenorocire!
La aceasta rspunse Winnetou:
Fratele meu Old Firehand, pierzndu-i urma lui Parranoh, trebuie s se fi izbit
de vreun grup de poncai. M duc n cutarea lui, mpreun cu Old Shatterhand.
Bine, plecm numaidect, consimii eu. Poate c se afl n peri col. Pe
dumneavoastr, domnilor, sperm s v mai gsim aici la ntoarcere.
Ne luarm putile i tomahawkurile abandonate cnd cu urmrirea lui Parranoh i
pornirm grbii, apucnd direcia de adineauri. Speram c pe drumul acesta vom da de
Old Firehand.
Lumina era slab, zgrcit, nu vedeam dect la mic distan. Tre buia s ne
bizuim n primul rnd pe auz, ceea ce deocamdat era imposibil, din cauza larmei din
jurul trenului, care acoperea orice alt zgomot. Abia dup ce ne deprtarm suficient,
linitea nopii, pro fund, atotstpn, se aternu peste tot. Cnd i cnd ne opream din
mers, ca s mai tragem cu urechea.
Mult vreme nu auzirm i nu vzurm nimic, nct eram gata s ne lsm
pgubai i s facem cale-ntoars, ndjduind c Old Fire hand se va fi ntors ntre timp
la tren. Dar tocmai atunci ne ajunse de departe o chemare.
Pesemne c e Old Firehand, observ Winnetou. Nu cred ca vreun ponca,
scpat din ghearele morii, s strige i s atrag astfel atenia asupra lui.
Adevrat! Hai s dm fuga!
Desigur c se afl n primejdie, altfel n-ar chema! S ne grbim! Pornirm n
mare grab, dar ciudat lucru! Winnetou o lu spre nord, eu spre est. Ne oprirm

174

amndoi, nedumerii.
De ce o apuc fratele meu spre rsrit? Chemarea venea de dincoace.
Ba nu. Ascult!
Chemarea se repet. Cutai s-l conving pe Winnetou:
E limpede. Se aude de la rsrit.
Ba de la miaznoapte. Fratele meu se nal.
Snt convins c nu m nel. ns nu avem timp de pierdut. Winnetou n-are
dect s-o apuce spre nord, eu m duc spre est; unul din noi l va gsi cu siguran pe
Old Firehand.
Bine!
i Winnetou, care n asemenea chestiuni nu greea niciodat, dispru n noapte,
pe cnd eu o luai n direcia aleas de mine. n scurt timp, constatai c tot eu avusesem
dreptate; chemarea se auzi din nou, mai aproape, mai tare. Apoi desluii naintea mea
un grup de oameni ncierai n lupt.
Hei, Old Firehand, vin i eu! Strigai, alergnd ct m ineau picioarele.
Tabloul devenea din ce n ce mai clar. Old Firehand, rnit, se lsase n genunchi,
dar se mai apra eroic mpotriva a trei dumani, dup ce ali trei czuser dobori. Erau
cei ase poncai pe care i pclisem, lundu-le caii. Orice clip putea fi fatal pentru
viteazul westman; iar eu mai aveam nc vreo cinci sute de pai pn s ajung la el. M
oprii din fug i dusei la ochi carabina, pe care mi-o ncrcasem ntre timp. Lumina
ovielnic, btile precipitate ale inimii, gfiala de pe urma alergturii toate acestea
nu-mi ddeau siguran la ochit.
M temeam s nu-l lovesc tocmai pe omul pentru salvarea cruia venisem ncoace.
Trebuia, totui, s ncerc. Trei focuri consecutive i iat, tustrei indienii czur lai! Din
cteva salturi, aprui naintea lui Old Firehand.
Slav Domnului! Exclam el. Ai venit la anc, poate chiar n ultima clip!
Sntei rnit? M interesai n grab. Sper c nu e nimic serios?
ntr-adevr, nu e mortal. Dou lovituri de secure. Neputnd s m ating sus,
m-au pocnit jos, la picioare, de am czut n genunchi.
Ai pierdut, probabil, mult snge. Dai-mi voie s vd?
Da, da, poftii! Dar s v spun o vorb, sir! Sntei un trgtor fenomenal! Pe
asemenea lumin i dup atta fug s-i nimerii pe tustrei n cap! Numai un Old
Shatterhand e n stare de aa ceva. Adineauri, cnd alergai dup Tim Finnetey, nu v-am
putut ajunge din urm; am o ran de sgeat la picior, chestie veche. M pierdusem de
voi i v tot cutam cnd, deodat, ca din pmnt, rsrir n jurul meu aceti ase
indieni; sttuser ascuni i ateptaser s m apropii. Nu aveam alt aprare dect
pumnii i cuitul; armele de foc i tomahawkul le aruncasem ct colo, ca s pot fugi mai
uor. Ei i m-au plesnit peste picioare! Trei ini, ce-i drept, au pierit, dar ceilali m-ar fi
ucis numaidect, dac nu veneai dumneavoastr. Old Shatterhand, v asigur c voi ine
minte ajutorul ce mi l-ai dat. n timp ce povestea, i cercetai rnile; erau dureroase, dar
nu prezentau mare pericol.
Sosi apoi i Winnetou, care m ajut la pansarea rnilor. Prietenul meu indian
recunoscu deschis c, n ciuda auzului su excelent, greise de ast dat.
Lsarm acolo cele ase leuri ale poncailor i ne ntoarserm la linia ferat.
Drumul ns l strbturm ncet, din cauza lui Old Fire hand, care se mica greu de tot.
De aceea, nici nu ne mir faptul c, ntre timp, trenul plecase. Garnitura nu mai putea
atepta: trebuia s recupereze ntrzierea.
Caii pe care i luaserm de la poncai stteau priponii lng ai notri i aveau s
ne prind bine pentru deplasarea mai lesnicioas a lui Old Firehand.
Firete c, din pricina strii acestuia, eram nevoii s facem un popas de o
sptmn, sau chiar i mai lung, pn ce ar fi fost capabil s se in singur n a.

175

Dnsul ne propuse un loc situat la jumtate zi calare, unde era i pdure i ap, de care,
bineneles, aveam neaprat nevoie att noi, ct i animalele.

Capitolul XII
N "FORTREA

Trecur destule zile pn ce Old Firehand se ncumet s plece clare
spre "fortreaa" lui, nsoit de Winnetou i de mine. Drumul ne duse printr-o
regiune cu triburi vrjmae, pe care ns o str bturm netulburai. Acum, c
primejdiile rmseser n urma noa str, puteam s ne dedm, n sfrit, odihnei i s ne
ngrijim.
Putile se odihneau i ele n ultimul timp; renunarm s le folosim, ca s nu
atragem atenia pieilor-roii. Totui, nu duceam lips de hran: vnam cu lasso-urile.
ntr-o sear, edeam cu Old Firehand lng focul nostru de tabr. Winnetou fcea de
gard i, ntr-unui din rondurile lui, se apropie de foc. Old Firehand l mbie:
Haide, frate, poate vrei s te aezi! Drumul celor din tribul Arapaho nu duce pe-
aici. Sntem, deci, n siguran.
Ochiul apaului trebuie s fie ntotdeauna treaz, rspunse Winnetou. El nu se
crede n noapte. Noaptea e ca femeia.
i dispru din nou n ntuneric.
Urte femeile, insinuai eu, pentru a provoca vreo destinuire intim, care,
optit sub licrul duios al stelelor, rmne de obicei mult vreme n memorie.
Old Firehand desprinse punga ce o purta la gt, scoase luleaua, o ndes pe
ndelete cu tutun i-i ddu foc.
Credei? Poate c nu le urte dect aparent.
n orice caz, vorbele lui las aceast impresie.
Tocmai, vorbele. Dar n fond, nu-i chiar aa, preciza Old Firehand. A fost cndva
o femeie pentru care s-ar fi luptat i cu iadul; de atunci, ns, nici nu mai rostete
cuvntul squaw.
i de ce n-a luat-o de soie?
Ea iubea pe altul.
Indianul nu se d btut ntr-o asemenea situaie.
Dar era vorba de un prieten al su.
Cum i zicea?
Astzi i zice Old Firehand. mi ridicai privirea, surprins. M aflam n faa uneia
din multele drame care se desfoar n Vestul slbatic, imprimnd oamenilor i
ntmplrilor acea violen att de caracteristic. Firete c nu era cazul s insist.
Probabil ns c pe chipul meu se citea dorina de a afla ct mai multe. De aceea, dup o
scurt pauz, Old Firehand adaug:
Nu rscolii trecutul, sir! Dar dac m-a hotr vreodat s vorbesc despre
trecut, v asigur c, n ciuda tinereii dumneavoastr, ai fi sin gurul cruia m-a
destinui. i asta pentru c, n scurtul rstimp de cnd sntem mpreun, ai reuit s-
mi ctigai prietenia.
V mulumesc, sir. i eu m simt foarte legat de dumneavoastr.
tiu, v cred. Mi-ai dovedit-o cu prisosin. Fr ajutorul dumneavoastr, m-a
fi topit n noaptea veniciei. M aflam ntr-o situaie extrem de critic, sngeram ca un
bizon ciuruit de gloane, cnd ai aprut i m-ai salvat. Numai de un lucru mi pare ru:
am scpat ocazia s m rfuiesc personal cu Tim Finnerey. Mi-a fi jertfit un bra,
numai s simt aceast satisfacie: s-l iau pe miel n vrful cuitului!


176

La aceste cuvinte, un rictus amar i sever se ivi pe chipul su, alt fel att de calm
i deschis. Cum sttea n faa mea, cu ochii sgetnd, cu pumnii strni, mi imaginam
ct de crncen ar fi fost rfuiala lui cu acel Parranoh sau Finnetey.
Mrturisesc c eram din ce n ce mai curios s aflu cele petrecute cndva i nu m
ndoiesc c oricine n locul meu ar fi fost la fel de curios. Doar era vorba de un fapt cu
totul nou pentru mine i anume c Winnetou fusese cndva ndrgostit. Nici mcar mie,
prietenul i fratele su prin jurmnt, tnrul apa nu-mi ncredinase taina! Oricum,
trebuia s am rbdare. Eram sigur c timpul mi va dezvlui acest mister.
Old Firehand se ntremase mai repede dect ne-am fi ateptat. Strbtuserm
astfel curnd inutul rapahoilor i al pawnseilor, ndreptndu-ne spre rul Mankizila, pe
malul cruia Old Firehand i avea aa-numita "fortrea". Cum cu dou zile n urm
trecuserm not rul Kehupahan, nu mai rmnea mult pn la int.
Acolo intenionam s m altur pentru ctva timp vntorilor de sub conducerea
lui Old Firehand i apoi, prin Dakota i Preria Cinelui, s ajung n regiunea lacurilor.
Speram c timpul ce urma s-l petrecem mpreun s-mi ofere prilejul de a afla cte ceva
din trecutul celebrului westman. De aceea tceam fr s-i tulbur deocamdat discreia.
M ridicam doar din cnd n cnd ca s a focul.
La un moment dat, inelul de aur ce-l purtam n deget scnteie puternic n jocul
flcrilor, atrgnd atenia lui Old Firehand. Acesta sri perplex de la locul lui.
Ce inel purtai, sir? ntreb dnsul.
E o amintire dintr-un ceas cumplit al vieii mele.
Vrei s mi-l artai?
l scosei din deget i i-l ddui. Omul apuc inelul cu o grab nestpnit i, cum l
vzu mai de aproape, ntreb grav:
De la cine l avei?
O emoie teribil l cuprinsese. i ddui informaii asupra provenienei inelului:
l am de la un biat. Povestea s-a petrecut la New Venango.
New Venango? Izbucni el. Ai fost la Forster? L-ai vzut cumva pe Harry?
Vorbeai parc de un ceas cumplit, probabil o nenorocire!...
O mprejurare teribil, n care eu i bravul meu Swallow era s fim ari de vii, i
explicai, ntinznd mna dup inel.
Nu vi-l dau! Refuz Old Firehand. M intereseaz cum de a ajuns inelul n
posesia dumneavoastr. Am asupra lui un drept sacru i exclusiv al meu.
Fii pe pace, sir! Dac altcineva ar fi refuzat s mi-l napoieze, a fi tiut s-l
constrng, dar pe dumneavoastr am s v pun mai nti la curent asupra celor
ntmplate. Pe urm n-avei dect s-mi demonstrai ce drept avei asupra inelului.
Poftim, vorbii! Dar v declar c, dac-a avea de-a face cu un om n care n-am
ncredere, inelul acesta ar nsemna condamnarea lui la moarte. Haide, spunei!
Aadar, celebrul westman l cunotea pe Harry, l tia i pe Forster. Nelinitea lui
dovedea marele interes ce-l purta acestor persoane. Sute de ntrebri mi veneau n
minte, dar nu rosteam nici una. n sfrit, ddui drumul povestirii.
edeam lng foc, fa-n fa. Old Firehand se rezemase ntr-un cot i chipul lui
vdea ncordarea cu care m asculta. Parc-mi sorbea cuvintele. Relatndu-i scena cnd
l nfcasem pe Harry i-l urcasem n a lng mine, omul se ridic, exclamnd:
Aa, aa! Era unica salvare! Continuai, povestii totul! Tremur pentru viaa lui!
Retrind la rndul meu grava ncercare prin care trecusem, m sculai de jos i-mi
continuai istorisirea. Old Firehand se apropie tot mai mult de mine; inea gura
ntredeschis de parc-ar fi vrut s nghit silab dup silab; ochii dilatai mi urmreau
micarea buzelor; trupul i se ncrncenase, ca i cum s-ar fi aflat el nsui n spinarea
calului dezlnuit i s-ar fi aruncat aievea n valurile spumegnde, crndu-se apoi pe
stnca abrupt i coluroas. M apucase de bra i m strngea att de avan, nct mi

177

ncletam dinii de durere; as culta cu rsuflarea tiat, rscolit, zguduit.
Heavens! Cerule! Exclam el uurat, aflnd c trecusem cu bine pe marginea
prpastiei i-l pusesem n siguran pe biat. Ce comar! M-ai fcut s triesc nite
momente de zbucium ca i cnd trupul mi-ar fi fost incendiat. i, totui, eram sigur c
vei izbuti s v salvai. Altminteri, biatul nu v-ar fi putut drui inelul.
Nici nu mi l-a druit! I l-am smuls fr s vreau din deget, iar dnsul habar n-a
avut.
Atunci trebuia s i-l napoiai numaidect!
Firete, am i vrut s i-l restitui, dar biatul o luase la goan. Am alergat dup
el i nu l-am mai ajuns. Abia a doua zi l-am zrit n mijlocul unei familii ce scpase de la
moarte pentru c locuia pe un teren mai ridicat.
i i-ai spus chestia cu inelul?
Nu, nici nu m-au lsat s-i vorbesc. Au i tras asupra mea, nct a trebuit s
dispar din ochii lor.
Aa e Harry, da, exact aa! Nimic nu-l scrbete mai mult dect laitatea! V-a
luat, desigur, drept un la. Dar cu Forster ce s-a fcut?
Dup cte tiu, n-a mai scpat nimeni n afar de familia de care v-am vorbit.
Oceanul de flcri a inundat valea i i-a nghiit pe toi.
Grozav pedeaps! Prea grea, a zice, fa de ncercarea mrav de a ridica
preurile irosind atta petrol.
L-ai cunoscut pe Forster, sir? ntrebai.
L-am vzut n cteva rnduri la New Venango. Era un tip arogant, mndru de
bnetul lui, dei avea motive, v asigur, s se poarte mai cuviincios n ce m privete.
i l-ai vzut acolo i pe Harry?
Harry? Fcu el i un zmbet ciudat se ivi pe faa lui din nou limpezit. Da, l-am
ntlnit i acolo, ca, de altfel i n Omaha, unde are un frate. Poate l-am mai vzut i
altundeva.
mi nchipui c ai putea s-mi povestii cte ceva despre biat...
Cred c da. ns nu acum. Nu, nu! Cele auzite m-au impresionat n aa
msur, nct n-a putea s-mi adun gndurile. Mai trziu, la timpul potrivit, v voi
istorisi cele ce tiu despre dnsul. Nu v-a spus ce face la New Venango?
Ba da. Cic era n trecere.
Aha! i sntei convins c a scpat definitiv de primejdie?
Categoric!
Va s zic, l-ai vzut cum trage cu arma?
Cum v spuneam, trage excepional. E un biat cu totul neobinuit.
Avei dreptate. Tatl su e un vechi colecionar de scalpuri. Gloanele lui
nimeresc fr gre ntre coaste, inta preferat a indienilor. Se vede c biatul a nvat
meteug temeinic de la el. Dac v ndoii cumva c tie s trag fr ezitare i cu mare
precizie, atunci v nelai.
i unde-i tatl su?
Cnd ici, cnd colo i a putea spune fr exagerare c ne cunoatem binior.
Poate v nlesnesc cndva o ntlnire cu el.
Mi-ar face plcere.
Vom vedea, tinere... Meritai, desigur, recunotina lui de tat pentru salvarea
fiului.
O, nu m gndeam la asemenea lucru!
Se-nelege, se-nelege; v cunosc destul de bine. Dar poftim inelul! Vei afla mai
trziu ce semnificaie are faptul c vi l-am restituit. Deocamdat, m duc s-l schimb pe
Winnetou. Dormii fr grij, ca s fii mine sprinten i bine dispus. Dimineaa ne
cocom n spinarea gloabelor i-i tragem pe urm o clrie de dou zile.

178

Dou zile? Parc era vorba ca mine s mergem doar pn la Green-Park!
M-am rzgndit. Good night! Noapte bun!
Good guard! Serviciu uor! Nu uitai s m trezii cnd mi vine rndul.
Stai linitit! Pot s veghez i eu o dat n locul dumneavoastr, c, slav
Domnului, ai fcut destule pentru mine!
Eram ntr-o stare de spirit cu totul stranie. Nu tiam ce s cred i, cum stteam
aa ntins, nfurat n ptur, mii de ipoteze mi treceau prin cap, fr ca vreuna s-mi
par ntemeiat. Mult vreme nc, dup ce Winnetou se napoie i se nveli n ptura
lui, m tot sucii ba pe o parte, ba pe alta. Evocarea celor ntmplate la New Venango m
rscolise; toate amnuntele acelei seri ngrozitoare mi npdeau din nou cugetul i
printre imaginile comarului pe care-l trisem aprea iar i iar figura lui Old Firehand.
Pn i n ultima lupt dintre somn i trezie mi tot struiau n auz cuvintele lui: "Stai
linitit!... Ai fcut destule pentru mine!"
La deteptare, dimineaa, constatai c rmsesem singur lng foc. Totui, cei doi
tovari de drum nu puteau fi prea departe dovad, cznelul de tabl, cu apa
clocotind, atrnat deasupra flcrilor i mai ncolo, lng carnea rmas de asear,
sculeul cu fin deschis la gur.
M ridicai de sub ptur i cobori la ap, s m spl. Acolo, angajai ntr-o
discuie aprins, stteau tovarii mei. Din reacia lor n clipa cnd m zrir pricepui c
obiectul discuiei eram eu.
n scurt timp ne pregtirm de drum i apucarm apoi spre valea Mankizila
clrind paralel cu fluviul Missouri, cam la vreo douzeci de mile distan de mal.
Ziua era rcoroas. naintam cu spor. Caii, odihnii i hrnii din belug n
ultimele zile, strbteau cu ndejde ntinderile verzi ale preriei.
Observai n acest timp o ciudat schimbare n atitudinea prietenilor mei. Parc-mi
acordau o atenie deosebit, a spune un respect nedisimulat, iar Old Firehand m
nvluia din cnd n cnd cu o privire plin de afeciune i tandree.
M micau totodat dragostea i devotamentul ce i le artau reciproc. Frai buni
s fi fost i tot nu s-ar fi dovedit mai grijulii unul fa de altul. mi fcea impresia c
persoana mea juca un oarecare rol n aceast comportare a lor. Winnetou l trata pe Old
Firehand mai prietenos chiar dect pe mine, ceea ce m-ar fi putut mpinge la invidie, dac-
a fi fost predispus pentru asemenea simmnt.
Cnd, pe la prnz, fcurm un popas i Old Firehand plec n recunoatere,
Winnetou se tolni alturi de mine i-mi spuse pe neateptate:
Fratele meu e curajos ca pisica slbatic i tcut precum stncile de piatr.
Misterioas introducere, fa de care nu reacionai cu nici o vorb.
A trecut clare prin flcri i mie, fratelui su, nu i-a povestit nimic.
Limba omului, meditai cu glas tare, e ca cuitul ascuns n teac: tios,
primejdios. Nu e bine s te joci cu el.
Fratele meu vorbete nelept i are dreptate. Totui, Winnetou e mhnit cnd
inima bunului su prieten se nchide ca i piatra care ascunde n miezul ei gruntele de
aur.
Dar inima lui Winnetou s-a mrturisit oare urechilor mele?
Nu i-am mprtit eu toate tainele preriei? Nu i-am artat cum se recunosc
urmele, cum se arunc lasso-ul, cum se ia scalpul? Nu te-am nvat toate lucrurile pe
care trebuie s le tie un bun rzboinic?
ntr-adevr, m-ai nvat de toate, dar mi-ai vorbit oare i de Old Firehand,
care-i stpnete sufletul i de femeia pe care o pstrezi n amintire?
Winnetou a iubit i iubirea nu slluiete n vorbe. M ntreb, ns, de ce nu
mi-a pomenit fratele meu nimic despre biatul pe care l-a trecut prin foc, clare pe
Swallow?

179

Pentru c-ar fi sunat ca o laud de sine. l
cunoti pe biat?
L-am purtat pe brae; i-am artat toate florile
cmpului, copacii pdurii, petii apelor i stelele cerului;
l-am nvat s trag cu arcul i s ncalece armsarii
slbatici; l-am fcut s cunoasc graiurile oamenilor
roii i i-am druit n cele din urm puca de al crei
glon a murit Ribanna, fiica asineboinilor. l priveam
surprins. ncolea n mine o bnuial pe care nu
cutezam s-o exprim. i, totui, cred c-a fi fcut-o, dac
n clipa aceea nu s-ar fi ntors Old Firehand i nu ne-
am fi aezat tustrei la mas. n timpul prnzului,
vorbele lui Winnetou mi struiau mereu n minte;
raportndu-le la ceea ce aflasem de la Harry, deduceam
c nsui Old Fire hand e tatl biatului. De altfel,
comportarea btrnului, n ajun, cnd i povestisem
toat aventura, ntrea presupunerea mea. i, totui,
Old Firehand vorbise de tatl lui Harry la persoana a treia i nu scpase nici un cuvnt
care s-mi transforme bnuiala n certitudine...
Dup cteva ore de repaus, pornirm din nou la drum. Ca i cnd ar fi tiut c-i
ateapt un popas de cteva zile, caii tiau preria n zbor. Strbturm astfel pn spre
sear o distan bunicic, apropiindu-ne de lanul muntos ndrtul cruia se ntinde
valea lui Mankizila. Terenul urca din ce n ce mai sus; intrarm ntr-un defileu care,
dup toate aparenele, avea s ne conduc drept spre malul rului.
Stai! Parola! Rsun deodat un glas piezi de dup nite tufe de bumbac. i, n
aceeai clip, se ivi dintre crengi eava unei puti ndreptat asupra noastr.
Viteaz! - i?
Discret! Complet Old Firehand parola, privind cu insisten tufa cu pricina.
Crengile se desfcur i n faa noastr apru un ins care mi provoc o surpriz
foarte plcut.
De sub borurile pleotite ale unei plrii de psl cu o vechime i un colorit care l-
ar fi dezarmat pe cel mai abil cercettor, din nclceala unei brbi fr noim, neagr-
cenuie, pornea un nas de dimensiuni catastrofale, putnd sluji drept arttor oricrui
cadran solar. Din cauza brbii att de stufoase, nu se mai distingeau n afara
eminentului organ olfactiv dect doi ochiori ageri, jucui, care i muiau luminile
irete cnd spre unul, cnd spre altul dintre noi.
Acest cap original se sprijinea pe un fel de trup invizibil pn la genunchi, pierdut
ntr-o hain vntoreasc din piele de ap, croit probabil pe msura unui semen mult
mai voluminos. Astfel, omul nostru prea un prunc mbrcat n halatul de noapte al
bunicului.
Din costumul lui ridicol de larg se iveau picioarele subiri i strmbe ca nite
secere, nfurate n jambiere rupte i att de vechi, nct preau s depeasc cel puin
cu un secol vrsta stpnului. Dede subt rsrea nclmintea o pereche de cizme
indiene n care, la nevoie, ar fi ncput ntreaga sa persoan.
Omuleul purta o flint veche, de care numai cu cea mai mare precauie m-a fi
atins. i cum se apropia de noi, plin de prestan i mreie, cu greu s-ar fi putut
imagina o caricatur mai reuit a unui vntor de prerie.
Sam Hawkens! Exclam Old Firehand. Oare i-au mbtrnit ntr-atta ochii, nct
s-mi ceri mie parola?
N-a crede, sir Dar socot c o santinel n post trebuie s mai arate din timp n
timp c nu-i uit ndatoririle. Bine ai venit la Bafou, domnilor! Bucurie, mare bucurie!

180

S nnebunesc de fericire, nu alta, cnd l vd aici pe fostul meu greenhorn, supranumit
Old Shatterhand i pe Winnetou, marea cpetenie a apailor, dac nu m-nel!
mi ntinse amndou minile i m strnse la piept cu atta foc, nct haina lui de
vntoare trosni ca o cutie goal de lemn strivit. Ddu apoi s m srute, lucru pe care-
l evitai cu mult prezen de spirit. Barba, altdat neagr ca pana corbului, i cam
ncrunise.
M bucur din inim c te ntlnesc, drag Sam! i declarai cu toat sinceritatea.
Dar spune-mi, te rog, nu l-ai informat nc pe Old Firehand despre cunotina noastr i
despre faptul c i-am fost ucenic?
Firete c i-am spus-o!
i dumneavoastr de ce nu mi-ai suflat o vorb c-l voi revedea pe Sam
Hawkens aici?
Reproul, amical de altminteri, se adresa lui Old Firehand. Acesta rse:
Ziceam s v fac o surpriz. Vedei, prin urmare, c v tiam cu mult nainte de
a ne ntlni; am vorbit adesea de dumneavoastr. O s
mai dai aci i peste alte dou cunotine.
Nu cumva Dick Stone i Will Parker?
Exact. Sosirea dumneavoastr va fi i pentru
ei o surpriz plcut. Ascult, Sam, care dintre ai
notri au rmas azi acas?
Toi, afar de Bill Bulcher, Dick Stone i
Harris; tia trei au plecat s mai fac rost de carne.
Micul sir s-a ntors i el.
tiu, tiu c-i aici. n rest, ce s-a mai
ntmplat? Ceva piei-roii?
Deloc, sir, deloc. N-am simit pe nimeni, dei
(aici Sam i art puca) "Liddy" a mea cam umbl,
cum s-ar spune, dup mriti.
i cursele?
Au dat rezultate bune, foarte bune, dac nu
m-nel. Vei vedea i singur; vreau s spun c la
poart nu e dect foarte puin ap.
Fcu stnga-mprejur i, n timp ce noi ne
reluam drumul, se strecur iari n ascunztoarea
lui.
Din cele petrecute nelesei c ne apropiem de
"fortrea" i c Sam Hawkens fcea de straj n
preajma ei. M tot uitam cu atenie ca s descopr undeva poarta.
La stnga se deschidea o trectoare plin de bolovani i tufri de mure. Era att de
ngust, c, ntinznd braele, atingeai amndoi pereii laterali. Jos erpuia o grl pe al
crei fund pietros nici gnd s se imprime vreo urm de talp. Curat, strvezie, apa se
vrsa n ruleul pe lng care trecuserm mai nainte. Old Firehand crmi pe trectoare.
Noi l urmarm, naintnd ncet n susul grlei. Pricepui acum i tlcul celor spuse de
Sam n legtur cu apa de la poart.
Foarte curnd stncile se apropiar att de mult ntre ele, nct preau s ne nchid
drumul. Dar, spre surprinderea mea, Old Fire hand nainta mereu i, la un moment dat,
vzui c dispare, ca i cnd ar fi trecut prin peretele de piatr. Winnetou dispru la
rndul lui. Ajungnd i eu la locul cu pricina, descoperii misterul: iedera extrem de
deas, care atrna de sus, alctuise un fel de perdea, dnd iluzia c drumul s-ar nchide.
De fapt, dac treceai nainte, ajungeai ntr-un soi de tunel lung i ntunecos.
Mult i cu nenumrate viraje, clrirm prin noaptea ntortocheat a tunelului,

181

pn ce, n sfrit, rsri naintea noastr o zare de lumin. i iat-ne din nou ntr-o
trectoare care prea prelungirea celei dinti. La captul ei, m oprii, stpnit de uimire.
M aflam n faa unei cldri uriae, cu perei de piatr, inaccesibili. Un bru lat de
arbuti ncingea aceast vale aproape circular, acoperit cu iarb bogat, unde pteau
herghelii ntregi de cai i de catri. O droaie de cini alergau de colo-colo, unii zdraveni
dintr-o ras asemntoare lupilor, de care indienii se slujesc pentru paz i traciune,
alii, nite corcituri mrunte, uor de ngrat, a cror carne, alturi de a panterelor,
trece la btinai drept cea mai mare delicates.
Iat-mi fortreaa! Rosti Old Firehand, ntorcndu-se spre noi. V vei simi aici
mai bine ca n snul lui Avraam.
Exist vreo cale de acces dinspre muni? ntrebai eu, artnd spre peretele din
fund.
Cu neputin s se strecoare cineva. Iar cratul de afar, pe stnci, e aproape
imposibil...
Cum ai dat peste locul acesta grozav?
Urmream un racoon, un urs spltor i din goan am ajuns tocmai la brea
aceea care nc nu era acoperit de ieder. Firete c am pus numaidect stpnire pe
viitoarea mea fortrea.
Singur?
La nceput, singur. Gsisem o
ascunztoare bun, care m-a salvat de
nenumrate ori din faa blestemailor de
piei-roii care m hituiau. Mai trziu, ns,
mi-am chemat ncoace "bieii", ca s
nfruntm mpreun i primejdiile i
asprimea iernii.
Nu termin bine vorba, c rsun
deodat un uier ascuit peste ntinderea
vii. i abia se stinse ecoul, c de jur
mprejur, din tufriul ce mprejmuia valea,
iei la vedere o ceat de ini pe care i-ai fi re
cunoscut de la o pot c snt oameni ai
Vestului.
Coborrm la pas n ntmpinarea lor i ntr-o clip furm n conjurai. Oamenii
erau extrem de fericii s-l vad pe Old Firehand iari printre ei. Se afla acolo i Will
Parker, care, zrindu-m, se bu cur ca un copil. i bucuria i crescu i mai mult, cnd
constat c nsui Winnetou i acord un salut prietenesc. n toiul hrmlaiei, permis
doar ntr-un loc att de singuratic, Winnetou i deeua fr grab calul i, btndu-l cu
palma pe crup, i ddu a nelege c e slobod s se atearn pe frupt. i slt apoi aua
pe umr, lu ptura, frul i se deprta, fcnd abstracie de lumea din jur. i urmai i eu
exemplul, cci Old Firehand era prea solicitat din toate prile ca s se mai ocupe de noi.
l lsai liber pe bravul meu Swallow i, rspunznd n treact curiozitii glgioase a
"bieilor", pornii s m familiarizez cu locul.
Aruncat n sus de forele ascunse ale pmntului, masivul stncos crpase cndva
ca un uria balon de spun, alctuind o jumtate de sfer, goal pe dinuntru, cu gura
cscat spre cer, ca un crater colo sal. Aerul, soarele, furtunile i luaser apoi sarcina
s frmieze terenul dur i s-l fac propriu vegetaiei, iar uvoaiele din adnc,
mpreunndu-se, sfredeliser cu rbdare peretele de piatr, croind drum prului care ne-
a servit de cluz.
Alesei pentru plimbarea mea hotarul din fund al vii. Peam ntre brul de tufe i
zidul de piatr care urca aproape vertical i prea pe alocuri suspendat. Descoperii n zid

182

numeroase deschizturi, camuflate cu piei de animale i ducnd, probabil, spre
adposturile i magaziile att de necesare unei aezri vntoreti. n orice caz, aezarea
trebuia s aib mai muli locuitori dect cei care ne ieiser n ntmpinare. Cel puin aa
era de presupus dup numrul femeilor pe care le zream ba ici, ba colo, n cursul
plimbrii. Se vede ns c majoritatea brbailor erau dui la vntoare i aveau s
revin o dat cu iarna care se anuna destul de aproape.
Hoinrind astfel, descoperii la un moment dat, pe una din stncile care preau cu
totul inaccesibile, o colib mic, improvizat din crci. De acolo putea fi, desigur, vzut
ntreaga vale, cu toate amnuntele ei. De aceea hotri s m urc pn sus. Potec nu
era; n schimb, ddui peste urme de pai i m luai dup ele.
Nu mai aveam mult de urcat, cnd zrii strecurndu-se afar, prin uia joas a
colibei, o fptur omeneasc pe care eu desigur c nu o deranjasem cu nimic; de fapt,
nici nu m vzuse. ntoars cu spatele spre mine, se apropie de marginea stncii i,
fcndu-i palma streain la ochi, cercet adncul vii.
Purta o cma vntoreasc, pestri, dintr-o estur groas i jambiere
mpodobite de la old pn la glezne cu ciucur; mocasinii mici, delicai, aveau bogate
ornamentaii din mrgele de sticl i din pr de porc ghimpos. O basma roie nfurat
n chip de turban i acoperea capul i o earf de aceeai culoare i inea loc de bru.
Cnd pusei piciorul pe mica platform, fptura aceea m auzi i se ntoarse spre
mine. Era oare vis, ori vedeam aievea? O bucurie nvalnic m cuprinse. Strigai:
Harry! E posibil?
i m apropiai de el grbit.
Dar Harry m privea sever i rece. Nici o tresrire pe chipul lui, acum i mai ars de
soare, nu trda vreo emoie pricinuit de apariia mea.
Dac n-ar fi posibil, mi rspunse, atunci nu m-ai vedea aici, sir! Dar dreptul
de a pune asemenea ntrebri e mai degrab al meu dect al dumneavoastr. Cum de v-
ai permis s intrai n tabr?
Meritam oare o astfel de primire? Luai deci o atitudine i mai distan dect a lui.
Pshaw!
Numai att rostii i, ntorcndu-i spatele, cobori ncet de pe platform.
Aadar, Harry era ntr-adevr cum bnuisem fiul lui Old Firehand. Astfel mi
se limpezir dintr-o dat toate lucrurile.
Dei Harry nu era, n fond, dect un copil, totui purtarea lui dup toate cele
petrecute m necjea serios. Prerea lui Old Firehand c biatul m-ar socoti un la se
confirma, ce-i drept, prin insulta cu care acesta m gratulase nc atunci, la sond; nu
nelegeam ns deloc cum anume mi dovedisem laitatea. n sfrit, biruindu-mi
proasta dispoziie, revenii n tabr. nserase. n largul vii jucau, bogate, flcrile unui
foc proaspt ncins, n jurul cruia se adunase ntreg efectivul prezent n fortrea,
inclusiv Harry, care, dup cum mi ddui repede seama, se bucura de egalitate deplin
cu brbaii maturi. edea i el acolo, lng foc i parc m privea cu mai puin rceal
dect adineauri.
Oamenii i istoriseau tot felul de ntmplri din viaa lor. i ascultai i eu un timp,
apoi dup bunul meu obicei plecai s vd ce-mi face mustangul. Era o noapte
superb, nstelat, cu cerul att de blnd i calm, de parc habar n-ar fi avut c jos, pe
biata noastr planet, nite creaturi cu totul superioare stau venic gata s se ncaiere i
s se sfie ntre ele.
Un nechezat uor, vesel, dinspre tufiurile de la grl, mi indic locul unde se afla
Swallow. Calul m recunoscu imediat i i frec drgstos botul de umrul meu. De
cnd m salvase din foc i ap l ndrgisem nc i mai mult. Mngindu-l, mi lipii faa
de grumazul lui suplu, catifelat.
Deodat, calul forni scurt; era obinuitul lui semnal de alarm. Devenii atent i

183

m uitai n jurul meu. O siluet omeneasc venea spre mine i zrii fluturnd basmaua
nfurat n jurul capului. Era Harry.
Scuzai c v deranjez, rosti el cu vocea oarecum mai blnd. Mi-am adus
aminte de Swallow, calul dumneavoastr, cruia i datorez viaa. Voiam s-l vd, s-i fac
o vizit de prietenie.
Iat-l! n ce m privete, n-am s v tulbur ntlnirea. Good night! Noapte bun!
Ddui s plec, dar dup civa pai m auzii strigat:
Sir!
M oprii. Harry se apropie sfios de mine. Se vedea c nu tia cum s-i
stpneasc emoia.
V-am jignit.
Jignit? Fcui cu indiferen. V nelai, sir! Nu snt dect indulgent cu
dumneavoastr i atta tot. Nici vorb s m simt jignit.
Dur mai bine de un minut pn ce biatul gsi o replic acestui rspuns
neateptat.
Atunci, iertai-mi, v rog, eroarea.
Cu plcere. Snt deprins cu erorile.
Iar eu v asigur c n-am s mai profit pe viitor de indulgena dumneavoastr.
V-o pun, totui, oricnd la dispoziie.
Ddui din nou s plec, ns Harry m prinse de bra.
S trecem peste chestiunile noastre personale! Adevrul e c ai salvat de dou
ori ntr-o singur sear viaa tatlui meu; i aceasta, cu riscul propriei dumneavoastr
viei. De aceea, snt dator s v mulumesc, chiar dac mi-ai arunca n obraz cuvinte i
mai grele dect pn acum. Abia adineauri am aflat...
Orice westman e capabil de o asemenea fapt. Se petrec adese ori lucruri mult
mai impresionante dect cele despre care vorbii. Poate c omul care sare n ajutorul
altuia s-a bucurat i el cndva de un sprijin asemntor. Aa c treburile astea nu prea
merit discuie i nici nu e cazul s apreciai oamenii prin prisma dragostei ce o purtai
tatlui dumneavoastr..
La nceput am fost eu nedrept; acuma chiar dumneavoastr v subestimai. V
ntreb dac inei cu tot dinadinsul s m jignii i pe mine?
Nu in deloc!
Atunci mi ngduii o rugminte!
Poftim!
Purtai-mi pic, suprai-v pe mine ct vrei, dac vi se pare c am greit, dar
v rog, nu-mi mai pomenii de... indulgen! Sntei de acord?
Bine.
V mulumesc! i acum s ne ntoarcem, s le urm oamenilor noapte bun.
Am s v art odaia dumneavoastr. Trebuie s ne odihnim; mine plecm devreme.
ncotro?
Mi-am aezat cursele la Bee-fork i a vrea s vd ce s-a prins. M vei nsoi,
firete.
Peste cteva minute, ajunserm la o u cu trap. Harry m intro duse ntr-un
adpost complet ntunecat i, scprnd amnarul, aprinse la iueal o lumnare din seu
de cerb.
Iat dormitorul dumneavoastr, sir. Oamenii notri se retrag n aceste
adposturi atunci cnd, sub cerul liber, i amenin reumatismul.
i credei c m-a putea alege i eu cu tovria lui blestemat?
Dinspre partea mea, v doresc contrariul. Dar, vedei, valea e umed i vntul
nu ptrunde deloc din pricina munilor care o nconjoar de jur mprejur. Deci,
prevederea e mama nelepciunii. Somn uor!

184

mi strnse mna i, nclinnd graios capul, iei. Rmas singur, mi plimbai
privirea prin ncpere. Era un fel de peter nu natural, ci spat n piatr de mna
omului. Pe jos piei tbcite, pe perei de asemenea. n fund un pat confecionat
din crengi de cire i aternut cu piei de ciut. Numeroase pturi moi de Navajo, cldite
n stiv, parc te ndemnau i ele la somn. De nite rui fixai n crpturile pereilor
de piatr atrnau diverse obiecte de-ale lui Harry, ceea ce m duse la concluzia c
biatul mi cedase, de fapt, propriul su "cabinet".
Numai oboseala-mi aprig m fcu s rmn n acest adpost scund i puin
comod. Cine s-a obinuit cu nopile i cu nemrginirea pre riei, acela numai de nevoie
mai poate accepta nchisoarea creia civilizaia i spune "locuin".
Poate c izolarea acestui "dormitor" original fcu ca somnul s m cuprind mai
vrtos ca de obicei i s m in mult n braele sale. Cnd m deteptai, auzii un glas la
intrare:
Ptiu, sir, mai terminai cu msuratul pe orizontal, dac nu m-nel! Ridicai-
v un pic! O s v fac bine.
Srii din pat i m uitai la musafirul nepoftit din cadrul uii. Era Sam Hawkens.
n ajun nu-l vzusem dect cu puc; acum se echipase mre, ca un trapper, dovad c
avea s ne nsoeasc.
Vin ndat, drag Sam!
S sperm. Micul nostru sir cred c ne i ateapt dincolo, la ieire.
Mergi i dumneata?
Merg, dac nu m-nel. Doar n-o s se care biatul cu uneltele. i nici lui Old
Shatterhand, ca s zic aa, n-am s-i pretind asemenea lucru.
Afar, l zrii numaidect pe biat. M atepta la ieirea din tabr. Sam i aburc
o legtur imens de capcane i, fr s-i mai pese de mine, porni ca glonul nainte.
Nu lum i caii? Strigai din urm.
Dar ce, calul dumneavoastr a nvat cum se aaz cursele i cum se prind
biberii pe fundul apei?! Mai bine grbii-v, ca s ajungei la timp. Haide! M ndemn
Sam plin de importan.
Stai niel, btrne, vreau s mai vd ce-mi face calul!
Nici o grij! Tnrul sir a luat toate msurile, dac nu m-nel!
Rspunsul lui m bucur. Va s zic, Harry se ocupase de Swallow nc n zorii
zilei, semn c nici stpnul calului nu-i era indiferent. Desigur c tatl i vorbise de mine
i-l determinase s-i schimbe prerea. Tocmai m ntrebam cum de lipsete Old
Firehand de obicei att de atent i grijuliu cnd l zrii trecnd grla mpreun cu
Winnetou i cu nc un vntor.
Winnetou l salut pe Harry n felul indienilor:
Fiul Ribannei e puternic cu rzboinicii de pe malul rului Gila. Ochiul su va
zri muli biberi i braele sale vor osteni sub povara blnurilor.
i, observnd c-mi rotesc privirea peste vale ca s-l descopr pe Swallow, m
liniti:
Pleac, frate! Winnetou i va ngriji calul cu toat dragostea. Trecurm rpa i o
cotirm spre stnga, n josul rului, naintnd pn la vrsarea lui n Mankizila.
Malurile erau npdite de mrcini des, aproape de neptruns; vrejurile de vi
slbatic se crau pe tufe, se lbrau peste tot, se nclceau pe tulpinile alturate,
alctuind o reea prin care nu rzbteai dect cu ajutorul cuitului.
Sam, pe ct de mrunel, pe att de vajnic, mergea mereu n fruntea noastr i,
ncrcat cum era de poveri, mi amintea de tinichigiii slovaci care cutreierau periodic
tihnitele trguoare germane. Dei nimeni nu ne urmrea, totui cizmele-i uriae ocoleau
cu mare dibcie orice petic de pmnt care ar fi putut pstra vreun semn al pasului su,
iar ochiorii venic agitai scrutau neobosii vegetaia bogat care, n ciuda vremii trzii,

185

se putea lua la ntrecere cu flora virgin din valea lui Mississippi.
La un moment dat, Sam se aplec i se strecur sub nite vrejuri.
Venii, sir! M chem Harry, care l urma pe btrnul zurbagiu. Aici se despart
potecile biberilor. ntr-adevr, dup perdeaua aceea de vrejuri, erpuia o crruie
ngust, pe care naintarm un timp paralel cu rul, printr-un vlmag de copaci i de
tufe, pn ce Sam, auzind un fel de uier i mrit care veneau dinspre ap, se opri
numaidect i, ntorcndu-se spre noi, i duse un deget la gur.
Aici! opti Harry. Biberul de gard a simit ceva.
Dup o vreme, cnd linitea cobor dens peste mprejurimi, ne strecurarm pn
la un cot al rului, unde ni se oferi prilejul s contemplm o ntreag colonie de biberi.
Pn ht, n largul apei, animalele construiser un fel de stvilar pe care i un om
sprinten ar fi putut s peasc destul de lesne. Acum se strduiau de zor s fortifice i
s mreasc stvilarul. Dincolo, pe malul opus, un grup de biberi retezau ntruna
lstare de copaci pn le prbueau n ap; alii se ocupau cu transportul materialului,
mpingndu-l cu boturile, n timp ce coechipieri de-ai lor legau i tencuiau construcia cu
lut gros, adus de pe mal, potrivindu-l cu labele i btndu-l cu cozile lor groase,
transformate n mistrii.
Urmrind cu admiraie munca acestui mic destoinic popor, mi atrase luarea-
aminte un biber neobinuit de solid, care sttea sus pe stvilar i, dup toate
aparenele, fcea de gard. Deodat, biberul i ciuli urechile scurte, se nvrti n
semicerc, ddu iari un semnal sonor, apoi dispru sub ap.
Ct ai clipi, l urmar i ceilali biberi. Era extrem de caraghios s-i vezi cum se
afund cu dosul n sus, plesnind temeinic apa cu cozile i strnind puzderie de stropi
jur-mprejur.
Firete c nu era timp s ne pierdem n consideraii umoristice. Neateptata
perturbare n familia biberilor fusese provocat, desigur, de apariia unui vrjma. Or,
cel mai temut duman al acestor fiine att de rvnite nu e altul dect omul!
nc nu dispruse sub ap ultimul biber, c ne i culcaserm la pmnt, cu armele
pregtite, camuflai de crengile joase ale unor co conari. Pndeam cu ncordare ivirea
vreunui musafir nepoftit. i iat, peste puin, ceva mai sus de ascunztoarea noastr,
ncepu s se agi te ppuriul. Cteva clipe mai trziu vzurm furindu-se spre mal doi
indieni. Unul ducea n spinare cteva curse, cellalt cra nite blnuri. Ambii erau bine
narmai i atitudinea lor vdea c se tiau n preajma dumanului.
Zounds! uier Sam printre dini. Mieii au dat de capcanele noastre i au
cules fr s fi semnat, dac nu m-nel! Las' c le art eu cine-i stpnul capcanelor i
al blnurilor!
Ridic ncet puca, pregtindu-se s trag. Eu, ns, mi ziceam c indienii
trebuiesc dobori fr zgomot. De aceea l apucai pe btrnul trapper de bra. nc din
prima clip observasem c e vorba de rzboinici ai poncailor; iar vopseaua de pe feele
lor mi confirma faptul c nu porniser la vntoare, ci la btlie. Aadar, nu puteau fi
singuri. Orice foc de arm putea s atrag asupra noastr o droaie de ali rzboinici.
Stai, Sam, nu trage! Mai bine scoate cuitul. tia au dezgropat securea
rzboiului. Cu siguran c mai snt i alii pe aproape.
Sam ns, care avea mare poft s apese pe trgaci, se cam codea:
Firete c e mai bine s-i lichidm fr zgomot. Dar cuitul mi-e btrn i tocit.
Cam greu s tai doi vljgani dintr-o dat.
Aida-de! Dumneata sari pe unul, eu pe cellalt. Come on! Haide!
Hm! Patru capcane dintre cele mai bune! Trei dolari i jumtate bucata! Ai
naibii hoi! M-ar bucura, zu, dac pe lng cele furate, ne-ar lsa i pieile lor proprii.
D-i drumul, sir, s nu-i scpm!
Ne aflam n spatele indienilor care, cu ochii n pmnt, cutau s descopere vreo

186

urm. Lepdnd puca, m
tri uurel nainte. Cuitul l
strngeam ntre dini.
Deodat, auzii o oapt la
urechea mea:
Lsai-m pe mine,
sir! Aranjez eu totul. Era
Harry.
Mulumesc, m
descurc singur.
Ajuns la marginea
ppuriului, m sltai o dat
i cu stnga l apucai de ceaf
pe unul din indieni, iar cu
dreapta i repezii cuitul ntre
omoplai, nct omul czu fr s crcneasc. O fcusem, bineneles, din motive de for
major. Era vorba de poncai. Nu-i puteam crua. Dac ne-ar fi descoperit "fortreaa",
ar fi fost vai i amar de noi.
Scosei repede cuitul din ran, gata s sar, la nevoie, asupra celuilalt ponca. Dar
i acesta zcea la pmnt, iar Sam nclecat pe victim i trgea cu ndejde pielea
de pe cap.
Aa, biete! De-acuma poi s pui capcane n venicele plaiuri ale vntoarei!
Dar pe-ale noastre le lai aici! i, tvlind scalpul nsngerat prin iarb, adug
chicotind!
Prin urmare, sta e al meu. Unul la mn. Old Shatterhand s-l jupoaie pe al
doilea.
Deloc! l apostrofai. nc nu cunoti prerea mea n legtur cu scalparea? M
mir mult c te ocupi de asemenea treburi!
Am motivele mele, sir. De cnd ne-am vzut ultima oar, am trecut prin destule
necazuri. Am fost obligat s m lupt n fel i chip cu pieile-roii. De aceea nu mai am
nici o cruare. Parc ei s-au purtat cu mnui! Uitai-v!
i scoase plria pleotit i, o dat cu aceasta, peruca lui de pomin. De fapt, i
vzusem eu nc de mult easta scalpat, roie ca sngele.
Ce zicei, sir, dac nu m-nel? Mi-am purtat nc din pruncie, onest i cu
drepturi depline, smocul de pr original. Nici cel mai mecher avocat din lume n-ar fi
ndrznit s-mi conteste acest drept, pn s-au gsit o duzin sau dou de pawnee, care
pur i simplu m-au de posedat. A trebuit s m duc la Tekama, s-mi cumpr un scalp
nou, adic o peruc, dac nu m-nel. M-a costat o avere: trei legturi groase de blnuri
de biberi. M rog, n-ar fi nimic. Uneori prul sta nou e mai practic dect cellalt. Mai
ales vara e o plcere: l lepezi i nu mai transpiri. Totui, nu pot s nu m rzbun. Le-
am pltit-o indieni lor nu o dat. Vedei, scalpul sta e pentru mine o ncntare. M bu
cur mai mult dect cea mai fin blan de biber. Acestea zise, i potrivi la loc peruca i
plria. Dar nu era timp pentru vorb lung i amintiri. n orice moment, putea s
zbrnie o sgeat sau s fulgere vreo puc dindrtul unui copac. n plus, era nevoie s
dm ct mai iute alarma n tabr i s-i prevenim pe vntori asupra primejdiei.
Pune mna, l ndemnai pe Sam, s-i facem disprui pe indienii tia!
Just, adic necesar, vreau s spun. Dar tnrul sir ar face bine s treac niel n
dosul tufelor. Snt gata s-mi schimb mocasinii pe pantofiori de balet dac nu ne trezim
n curnd cu pieile-roii.
Harry ascult de sfatul btrnului, iar noi aruncarm repede cadavrele n
ppuriul de pe mal. S le aruncm n ap, n-ar fi fost prudent.

187

Aa, s-a fcut! Se bucur Sam dup ce terminarm operaia. i acum, luai-l pe
micul sir, mergei la "fortrea" i pregtii-i pe oamenii de acolo. n ce m privete,
vreau s studiez niel urmele acestor doi poncai. Poate descopr ceva mai mult dect au
apucat ei s ne spun...
N-ai vrea, Sam Hawkens, s v ducei dumneavoastr pn la tata? Interveni
Harry. V pricepei grozav la manipularea capcanelor i pe urm, nu-i aa, patru ochi
vd mai bine dect doi.
Hm! Cum dorii! O fac i pe-asta. Dar s nu-mi punei vin dac iese vreo
dandana.
Nici o grij, Hawkens! tii doar c-mi place i mie s am satisfacii.
Dumneavoastr v-ai ales cu un scalp; trebuie s m aleg i eu cu ceva. Haidei, sir!
i biatul l prsi pe Sam, lund-o prin desi. Eu l urmai.
Dei trebuia s fiu atent la eventuala primejdie din jur, nu puteam s nu-l admir
pe Harry, care, asemenea unui vntor iscusit, se strecura fr pic de zgomot prin
nclceala tufelor, dovedind mult pricepere i agilitate.
Era cu neputin ca biatul s nu fi fost familiarizat nc de mic cu viaa din "ara
vnatului", s nu fi nregistrat impresii care i-au ascuit simurile, i-au clit sufletul i au
dat destinului su o direcie att de neobinuit.
Merserm astfel pre de o or, fr rgaz, pn ddurm de o alt colonie de biberi,
ai crei membri, ns, nu-i prseau deloc vizuinile.
Aici instalaserm noi capcanele pe care le-au furat cei doi poncai, m inform
Harry. Iar colo sus se ramific acel Bee-fork la care voiam s ajungem. Se pare ns c
va trebui s renunm, cci, vedei, urmele roilor vin dinspre pdure. S mergem dup
ele. Era gata s porneasc, dar l oprii:
Harry!
Sttu i m privi ntrebtor.
N-ar fi mai bine s v ntoarcei i s lsai restul n seama mea?
Ce vi s-a nzrit?
Cunoatei primejdiile la care v putei expune mergnd n direcia asta?
i de ce nu le-a cunoate? Imposibil s fie mai mari dect cele prin care am
trecut pn acum.
Vreau s v cru!
Pi asta vreau i eu! tiu s m pzesc. Ori credei c orice fa vopsit m i
bag n speriei?
Ne continuarm drumul distanndu-ne de cursul rului i naintnd printre arbori,
sub rmuriul bogat i verde al pdurii. Pmntul era nvelit cu muchi umed pe care,
fr mult osteneal, puteai deslui orice urm de pai.
Deodat, Harry, care m preceda, se opri n loc. Jos se vedeau urmele nu a doi, ci
a patru oameni care se despriser acolo. Dup cum se tie, poncaii dobori de noi
erau echipai de campanie; presupuneam deci c i ali rzboinici de-ai lor se vor fi
aflnd prin preajm. n acelai timp era limpede c numai o aciune de mare importan
i-ar fi putut determina s bat atta drum pe teritoriu inamic. Iat de ce-mi trecu prin
gnd c prezena lor aici ar fi n legtur cu atentatul nereuit mpotriva trenului i c s-
ar putea s fie vorba de o expediie de rzbunare, n care indienii pun n joc totul i nu
cru nimic.
Cum procedm? ntreb Harry. Urmele acestea duc spre tabra noastr.
Indienii nu trebuie s-o descopere cu nici un pre. Ii urmrim pe cei patru, sau o apucm
fiecare n alt direcie?
Oricum, tuspatru snt iscoade i au venit ncoace dinspre tabra poncailor,
care, desigur, ateapt napoierea lor. De aceea e prefera bil ca, mai nti, s reperm
tabra, s vedem ci snt i ce planuri urmresc. n ce privete "fortreaa", cred c

188

santinela de la intrare tie ce are de fcut pentru a nu trda nimnui secretul.
Avei dreptate! Mergem nainte!
Pdurea cobora acum n pant lung, prelingndu-se n vale. Ici i colo se cscau
nite adncituri mari asemenea unor bazine mpresurate de ferigi i arbuti slbatici.
Tocmai ne apropiam de o astfel de rp, cnd un miros suspect mi atrase atenia.
Scrutnd adncul pdurii, observai drept naintea noastr o coloan subiric de fum,
care ba se nla, ba disprea, ba urca iari, jucu, printre coroanele copacilor.
Fumul nu putea proveni dect de la un foc aprins de indieni i iat de ce: pe ct
vreme albii arunc pe foc craci ntregi, strnind astfel flacr mare, nalt, cu fum mult
i gros, btinaii ntrein focul mpingnd vreascurile ncet, treptat, cu vrful n jos,
provocnd o ardere mai mult mocnit, cu flacr mrunt i fum abia vizibil. Winnetou
obinuia c spun despre procedeul albilor: "Feele palide fac atta cldur cu focul lor,
nct nici nu se mai pot apropia de el ca s se nclzeasc". l oprii pe Harry i-l fcui
atent asupra celor constatate.
Stai dup tufiul de colo; eu m duc s-i pndesc pe indieni.
i eu de ce s nu merg?
Ajunge unul singur; n doi crete primejdia de a fi descoperii. Biatul czu de
acord. Clcnd uor ca s nu lase nici o urm, se pitula dup un tufi, n timp ce eu m
strecurai de la copac la copac n direcia coloanei de fum. ntr-un bazin din cele
pomenite se aflau o mare mulime de indieni, care eznd, care culcai, nct abia i
gseau loc. La intrare sttea nemicat ca o statuie de bronz un flcu chipe, cu prul
revrsat pe umeri; pe alocuri erau postate strji care, din fericire, nu observaser
apariia mea.
Ddui s-i numr pe rnd, cte unul, dar m oprii deodat uluit.
Primul care-mi sri n ochi cu putin oare!? era cpetenia alb Parranoh sau
Tim Finnetey, cum i zicea Old Firehand. i doar l recunoscusem perfect atunci,
noaptea, la lumina lunii, cnd l-am njunghiat! S fie numai o iluzie? Imposibil! Nu tiam
ce s mai cred. i, culmea individul avea n cap chica lui ntreag, dei vzusem cu
ochii mei cum l-a scalpat Winnetou. Or, de-atunci apaul nu i-a scos nici o clip
scalpul de la bru.
Pe neateptate, una din santinele pru c se ndreapt spre locul unde m
adpostisem eu, culcat ndrtul unui bolovan uria. A trebuit s m trag napoi i s
fac repede cale-ntoars.
Ajunsei iari la Harry i-i fcui semn s vin dup mine. Ne napoiarm la
punctul unde se ramificau urmele iscoadelor. De aci o luarm pe potecua tiat prin
hi de poncaii dobori de noi. Aceasta cobora pn jos n valea prin care trecuserm
la sosirea noastr i unde ne ntmpinase santinela.
tiam acum precis c poncaii cptaser ntriri i ne urmriser ndeaproape cu
intenia s se rzbune. Popasul nostru n timpul bolii lui Old Firehand le oferise rgazul
s-i adune toate forele disponibile. Dar de ce era nevoie ca numai pentru trei ini s
mobilizeze atia rzboinici i de ce nu ne-au atacat mai demult, asta n-o mai nelegeam
afar de cazul c Parranoh tia unde se afl "fortreaa" i plnuia s atace ntreaga
aezare.
Cele dou iscoade croiser o potec destul de bun, nct coboram relativ repede
spre valea ce se ntindea naintea noastr. Cnd, deodat, auzii un zngnit ca de fiare
venind dinspre un desi de cirei slbatici.
Fcndu-i semn lui Harry s se ascund, m lungii repede la pmnt, trsei cuitul
din teac i m tri n ocol ctre locul cu pricina. Primul lucru care m izbi era o
grmad de capcane de fier i alturi o pereche de picioare subiri, strmbe, nclate
n nite mocasini colosali. Descoperii mai apoi un surtuc vntoresc de dimensiuni
remarcabile, la cptui cruia, sus, odihneau borurile obosite ale unei plrii de psl

189

sub care se iea o barb cloas, fr noim.
i din haosul brbii pndeau doi ochiori vioi, ateni, sfredelind frunziul.
Era Sam. Dar ce cuta btrnul aici cnd eu l credeam de mult sus, n
"fortrea"? Enigma era n fond lesne de dezlegat: n-aveam dect s-l ntreb. M furiai
deci uurel n spatele lui, bucurndu-m de pe acum de spaima ce avea s-o trag.
Uor, ct se poate de uor, pusei stpnire pe puca de lng el, preistorica lui
Liddy i i ridicai cocoul ruginit.
Auzind clmpnitul, Sam sri att de iute n picioare, nct i ag de rmuri
faimoasa plrie laolalt cu peruca. Iar cnd vzu propria-i arm ndreptat asupra lui,
sub nasul de papagal stropit cu toate culorile curcubeului, i se csc o gur ct o ur.
- Sam Hawkens, i optii, nchide repede gura, c de nu, i vr toate capcanele n
ea!
Good luck! Pcatele mele! M-ai speriat, sir, dac nu m-nel! Rspunse
omuleul care, n pofida spaimei, nu scosese nici mcar o exclamaie. i, potrivindu-i
peruca i plria la locul cuvenit, adug: Dracu' s v ia! Mi-au ngheat mdularele,
vreau s spun... dac ai fi fost o piele-roie, atunci...
... atunci mncarea ce ai nghiit-o asear ar fi fost, desigur, ultima. Iat-i
pucociul! i spune-mi, te rog, ce i-a venit s te culci tocmai aici?
S m culc? Adic s dorm? Ei, asta-i bun! Nici vorb de aa ceva... chiar
dac, ntmpltor, nu v-am bgat de seam. mi zburau gndurile la perechea aia de
obolani pe care voiam s-i vnez i s le iau pielea. Totui, cum s spun, apelez la
discreie. N-are rost s tie lumea cum l-ai luat pe btrnul Sam ca din oal.
Las, nu afl nimeni.
Dar unde-i tnrul sir?
E aici, mai n spate. Auzisem sunnd fierria asta i fusesem, firete, curios s
tiu cine trage clopotele.
Clopote? Se auzea chiar att de tare? Mi, mi, Sam Hawkens, urs idiot i btrn
ce-mi eti! Stai la pnd ca un catr ramolit, cic s mai faci rost de nite scalpuri i cnd
colo, te aud pn i surzii din Canada, dac nu m-nel! Dar cum de-ai nimerit aici?
Veneai i dumneavoastr pe urmele celor dou piei-roii?
Confirmai i i povestii cele vzute.
Hm! Va fi mare cheltuial de pulbere, sir, mare de tot! Veneam cu capcanele n
susul apei, cnd, deodat, zresc doi indieni, dac nu m-nel. Se foiau la marginea
tufiului, la vreo opt pai de mine. Firete c
m-am fcut una cu pmntul. Unul a luat-o
n jos, cellalt n sus, ca s cerceteze valea.
Las' c-mi pic ei n mn, mi-am spus. Am
ateptat pn a trecut unul pe lng mine, pe
urm m-am ascuns repede aici. Numai s se
ntlneasc amndoi sub nasul meu, c-apoi i
ntreb eu de nume!
Crezi c se poate?
Firete c se poate. Dac sntei
detept, ducei-v n partea cealalt i o s-i
prindem n clete. Prevenii-l i pe micul sir,
s nu fac vreo boroboa.
Procedai dup sfatul lui i, ntorcndu-
m la Harry, l informai, n cteva cuvinte,
asupra situaiei. Apoi ne postarm exact n
dreptul lui Sam, ateptnd s se ntoarc cei
doi indieni.

190

Rbdarea ne fu supus la greu examen. Trecur cteva ore pn auzirm paii
unui om care se furia n direcia noastr. Era unul din poncaii pe care-i ateptam, un
hojma de brbat, dat naibii se vede pentru c, nemaiavnd loc de cingtoare pentru
cte scalpuri lua se n viaa lui, i mpodobise i pantalonii cu ciucuri din pr de om.
Abia intr n "domeniul" nostru, c se i pomeni nfcat de ambele pri i
dobort. La fel o pi i cellalt, care apru dup scurt timp. Treaba mplinit, ne
napoiarm tustrei la "fortrea".
La intrare l gsirm de gard pe Will Parker, care sttuse pitulat ndrtul unor
tufe i trebuie s-l fi vzut pe ponca spionnd la nu mai civa pai de el. Sam l msur,
dezamgit.
Greenhorn mi-ai fost, greenhorn ai s rmi pn nu te-or apuca roii de chic,
dac nu m-nel. Crezui, pesemne, c poncaii umbl dup furnici, de n-ai nfipt
cuitul n el?!
Ascult, Sam Hawkens, mai ine-i limba-n fru, c altminteri fac cu tine ce n-
am fcut adineauri! Cui i zici greenhorn? Lui Will Parker? Pi, numai gluma asta i
ajunge s-i guresc mutra, hodorogule! Oare fiul mum-ti n-are atta glagorie n cap ca
s tie c pe o iscoad mai bine o lai s treac dect s-o dobori fr rost, trdndu-i
astfel prezena?
Fie pe voia ta, omule, dac nu te mbie, cum vd, nici un scalp indian...
i Sam porni ano spre grl. Dar nainte de a dispare dup stnci, se mai
ntoarse o dat spre Will Parker i adaug:
Casc bine ochii! Dincolo, n vgun, e un cuib ntreg de arcai. S-ar putea s-
i vre i ei nasul printre picioarele tale. Pcat de tine, dac nu m-nel, mare pcat!
i ne-o lu iari nainte. Mai c nu se zrea de sub capcanele lui. Curnd ieirm
din rp i ne plimbarm n voie privirea peste ntreaga tabr. Btrnul trapper uier o
dat lung, ascuit i toat lumea se nfi n mare grab ca s afle ultimele nouti.
Old Firehand ne ascult tcut pn la capt. Dar cnd i comunicai chestiunea cu
Parranoh, scp o exclamaie de mirare i totodat de bucurie..
Dac nu v-ai nelat cumva, sir, nseamn c pot s-mi mplinesc n cele din
urm jurmntul i s-l prind n pumni pe ticlos. Ani de zile aceasta mi-a fost singura
i cea mai arztoare dorin.
Dar chica lui m cam deruteaz.
A! Nu e nici o minune. l avei ca exemplu pe Sam Hawkens cu cpna i cu
peruca lui. i, totui, mai c nu-mi vine s cred c nu l-ai ucis n noaptea aceea. Poate
c n-a fost dect rnit i, gsindu-l, poncaii l-au transportat de acolo. S-o fi ntremat n
timpul zcerii mele. Apoi s-o fi apucat s ne adulmece, s ne urmreasc.
Atunci de ce nu atac?
Nu tiu. n orice caz, va fi avnd vreun motiv. Aflm noi mai trziu. Sntei
obosit, sir?
Nu prea.
Vreau s-l vd i eu. M nsoii?
Se nelege. Dar trebuie s v atrag
atenia c drumul e primejdios. Indienii i vor
atepta zadarnic iscoadele, apoi vor trimite oa
meni n cutarea lor. Iar acetia vor da peste
cele dou cadavre. Ne putem pomeni printre
poncai i fr sprijin de nicieri.
Posibil, firete. Dar nu m rabd inima
s stau aici, n bun linite, pn ne vor ataca.
Dick Stone!
Acesta fusese plecat la vntoare, deci nu

191

m vzuse pn atunci. Omul m salut cordial, dup care Old Firehand l ntreb:
tii ce avem de fcut?
mi nchipui.
I-ai puca i hai dup pieile-roii!
Snt gata, sir! Plecm clare?
Nu. Mergem numai pn la groapa aceea a lor... i voi, tilali, nu stai cu
minile n sn! Camuflai cu verdea catch-urile, adposturile pentru piei! Nu poi s tii
ce se mai ntmpl. Dac indienii trec cumva de stnci i vin ncoace, barem s nu
gseasc nimic de jefuit. Harry, tu du-te la Will Parker! Iar tu, Bill Bulcher, vezi s fie
ordine n absena noastr!
Ia-m i pe mine, tat! Se rug Harry.
N-are nici un rost, biete. Mai bine odihnete-te. O i-i vin i ie rndul la
timpul cuvenit.
Harry mai strui, dar Old Firehand rmase ferm pe poziie. Pornirm aadar n
trei, tind grla.
Dup cteva instruciuni date santinelei, ne ndreptarm spre locul unde sttuse
ascuns Sam Hawkens. Drumul care ducea de acolo spre rp era n orice caz mai
potrivit; aveam acoperire din ambele pri i, n plus, sigurana c-i vom ntlni pe
indienii care, dup cum chibzuisem, i vor fi prsit ascunziul ca s-i caute pe
camarazii disprui.
Dup ce noi plecaserm, n zori ieise i Winnetou din tabr i, din pcate, nc
nu se ntoarse. Ne-ar fi fost, desigur, un nsoitor ideal. Pe de alta parte, ntrzierea lui
m cam ngrijora. Nu era deloc exclus s se fi ntlnit cu poncaii. Or, n acest caz, cu
toat vitejia lui, n-ar fi putut scpa teafr.
M gndeam, tocmai, la aceste lucruri, cnd, deodat, tnrul ef al apailor rsri
dintr-un desi. Minile noastre care, la fonetul crengilor, se ncletaser pe puti,
revenir brusc n poziia normal.
Winnetou va merge i el cu oamenii albi ca s-i vad pe Parranoh i pe poncai,
hotr acesta. l privirm nedumerii. tia, va s zic, de prezena dumanului n acele
locuri.
I-a zrit oare fratele meu rou pe cei mai cruzi dintre rzboinicii siucilor? l
ntrebai.
Winnetou trebuie s-l ocroteasc pe fratele su, Old Shatterhand i pe fiul
Ribannei. De aceea s-a inut toat vremea dup ei. A vzut i cum s-au nfipt cuitele n
trupul celor dou iscoade. Ct despre Parranoh, acesta i-a pus pe cap chica unui
rzboinic din neamul osagilor. Are prul mincinos i gndul viclean. Winnetou l va
ucide.
Nu, s nu te atingi de Parranoh! Las-l n grija mea! protest Old Firehand.
Winnetou l-a mai druit o dat prietenului su alb.
Acum nu-mi mai scap, fii sigur cci...
Restul frazei nu-l auzii, pentru c, n acel moment, observai doi ochi lucind
dindrtul unei tufe i, repezindu-m, dintr-un salt, l nfcai pe spion.
i cine credei c era? Parranoh n persoan! Abia l apucasem ns de beregat,
c tufele vecine fonir amenintor i civa poncai se npustir n ajutorul cpeteniei.
Prietenii mei, vznd ce se ntmpl, srir la rndul lor n lupt. Pe eful alb al
poncailor l imobilizasem apsndu-l cu genunchiul n piept. Cu stnga l strngeam de
gt, cu dreapta i ncletam mna n care inea cuitul. Se zvrcolea ca arpele i fcea
eforturi desperate s se smulg din strnsoare. Zvrlea din picioare ca taurul mpiedicat,
ncercnd s se ridice; scalpul de mprumut, bogat i pletos, i zburase de pe cap; ochii
bulbucai mai c-i sreau din orbite; gura i spumega i easta, pe care Winnetou o
jupuise de piele, zvcnea ori bil n ritmul pulsului su slbatic. Parc aveam de-a face cu

192

un ani mal turbat. i nfipsei nemilos degetele n beregat, nct trupul i se chirci, se
cutremur, mdularele i se frnser fr vlag i, dnd ochii peste cap, rmase inert la
pmnt. l biruisem.
Abia acum, n fine, m uitai njur i vzui o scen pe care nici un condei n-ar
putea-o descrie. Pentru a nu atrage atenia inamicului, nimeni dintre noi nu se folosise
de puc, ci numai de cuit i de tomahawk. i, totui nici un ponca nu mai rmsese
n picioare. Toi se zvrcoleau pe jos, nsngerai i zdrobii.
Winnetou tocmai i nfigea cuitul n pieptul unui ponca dobort; nu avea nevoie
de ajutorul meu. Old Firehand l strivea pe unul sub genunchi i ncerca s-l in la
distan pe un altul, care-i sfrtecase braul. Alergai ntr-acolo i-l trznii pe ponca cu
propria-i secure. Trecui apoi la Dick Stone care, ntre dou leuri, se zbtea sub
genunchii unui vljgan gata s-l omoare. l izbii i pe acesta cu tomahawkul unuia
dintre morii de alturi.
Stone se scul de jos i-mi strnse mna.
By God, pe Dumnezeul meu, sir, asta zic i eu ajutor venit la timp! S te bai cu
trei ini, cnd nici n-ai voie s tragi cu puca, e cam mult! V mulumesc.
Old Firehand ddu s-mi ntind i el mna, dar tocmai atunci l zri pe Parranoh
culcat la pmnt.
Tim Fin...? Cpetenia? Cine l-a altoit?
Old Shatterhand, rspunse Winnetou n locul meu. Marele Spirit i-a dat putere
de bivol care spintec pmntul cu coarnele sale.
Omule, exclam Old Firehand, cte drumuri am btut, n-am mai ntlnit fiin
ca dumneavoastr! Dar Parranoh i ai si cum de-au reuit s se ascund aici, cu toate
c Winnetou se gsea prin preajm?
Eu nu m aflam n partea asta, lmuri Winnetou. Cpetenia alb descoperise
urmele i se luase dup ele pe potec. Desigur c rzboinicii si vor fi n curnd aici. Eu
zic ca fraii mei albi s m urmeze numaidect pn n wigwamul nostru.
Aa e! ntri Dick Stone. Trebuie s ajungem ct mai curnd la "fortrea".
Bine, s mergem, aprob Old Firehand, al crui bra sngera din belug. Dar
pn una alta, trebuie s tergem urmele luptei. Dick, tu posteaz-te niel mai n fa i
vezi s nu fim surprini.
Gata, m duc, sir, dar scotei-mi mai nti cuitul din spate. Nu-i chip s-l ajung
cu mna.
Unul dintre poncai i mplntase cuitul care, n cursul ncierrii, intrase i mai
adnc n carne. Din fericire, rana era uoar i, dup ce-i smulserm cuitul, Dick Stone
cu trupul lui de fier prea ca i nevtmat.
Cum l crm de-aici pe prizonier? Se interes Old Firehand.
S-l ducem pe sus, mi ddui cu prerea. Dar cnd o s-i vin n fire, vom mai
avea niel de furc.
Adic, l ducem n spinare? ntreb Stone. De mult nu m-am simit mai zdravn
ca acum. Hai s-i pregtesc flcului sta btrn o cltorie ct mai plcut!
Lovi de cteva ori cu securea, culc la pmnt nite arbuti, cur tulpinile, lu
ptura lui Parranoh tind-o fii-fii, apoi ddu din cap satisfcut.
Alctuim o targ, dac vrei, un fel de sanie, numele n-are im portan, l legm
bine de tot, l culcm ca n leagn i d-i drumul!
Propunerea fu acceptat i pus n practic. Apoi ne puserm n micare, lsnd
ns n urma noastr o dr att de pronunat, nct Winnetou, care era ultimul, se tot
cznea s o tearg, ct de ct...
A doua zi, foarte devreme, eram de mult n picioare i urcam pe stnca unde l
revzusem prima oar pe Harry. Soarele nc nu mijise pe culmi i o pace adnc
domnea peste ntreaga tabr.

193

Jos, n vale, plutea o cea deas,
nvluind tufele n rotocoale alburii, dar
sus vzduhul era clar i o boare
proaspt nc adia n jurul tmplelor. Un
botgros tot slta printre vrejurile de mure,
mbiindu-i parc, din gua lui mare, ca
de purpur, femeiuc neastmprat.
Ceva mai ncolo, opia pasrea poreclit
"pisic" pentru iptul ei caraghios, care
aducea a mieunat. Iar jos rsuna viersul
miestru al unei alte minuni zburtoare
care, dup fiece arpegiu, parc se
aplaud singur, cu un mcit zgomotos.
Totul era ct se poate de idilic i atrgtor. ns gndurile mele struiau mai puin la
acest con cert matinal i mai mult la ntmplrile petrecute n ajun.
Dup aprecierea unuia dintre vntorii notri care cutreierase pdurile i se
ntorsese n "fortrea", poncaii erau mult mai numeroi dect presupuneam. Omul
mai zrise nc o tabr de-a lor, unde i ineau i caii.
Era deci aproape sigur c aciunea poncailor nu viza nite persoane izolate, ci
ntreaga noastr aezare. Or, punnd n cumpn numrul covritor al inamicului,
situaia noastr nu era de invidiat.
Pregtirile n vederea aprrii mpotriva unui eventual atac ne ocupar toat
dup-amiaza pn seara trziu. Astfel, nici nu mai avurm timp s lum o decizie n
legtur cu soarta lui Parranoh. Acesta zcea, legat fedele i bine pzit, ntr-o mic
peter scobit n piatr...
Zilele urmtoare, poate chiar mai repede, aveau s se petreac evenimente
importante. Tocmai meditam cu ngrijorare la aceast perspectiv, cnd zgomotul unor
pai apropiai m smulse din gnduri.
Bun dimineaa, sir! m salut Harry. S-ar prea c somnul v-a prsit cam
devreme, ca i pe mine, de altfel.
Ddui la rndul meu binee i adugai:
Vigilena e calitatea cea mai de pre n acest col de lume plin de primejdii
neateptate.
V-ai speriat de pieile-roii? ntreb biatul zmbind.
tiu c glumii. Totui, dac e s judecm serios, nu sntem n total dect
treisprezece oameni, n timp ce dumanul numr de vreo zece ori pe-att. Nu-l putem
nfrunta ntr-o lupt fi. Singura noa str speran ar fi s nu ne descopere.
Vedei lucrurile prea n negru. Treisprezece brbai ca ai notri snt n stare s
se bat i s pun pe fug pieile-roii.
Eu judec altfel. Poncaii snt furioi din pricina atacului nostru neateptat, mai
mult, din pricina pierderilor suferite ieri. n plus, ei tiu c Parranoh, cpetenia lor, se
afl n minile noastre. Fr ndoial c au i cercetat terenul, au gsit leurile i au
constatat lipsa lui Parranoh. Cnd o hoard ca a lor a btut atta drum n vederea unui
scop, atunci l va urmri cu cea mai mare drzenie i viclenie.
Toate bune, sir, dar nu vd de ce ne-am nfricoa. i cunosc eu. Snt lai, i
pierd repede cumptul, atac numai pe la spate i pe cei lipsii de aprare. Am btut n
lung i-n lat pmnturile lor, de la Mississippi pn la Oceanul Pacific, din Mexic pn n
regiunea lacurilor. I-am fugrit i i-am hruit. Uneori, am fost nevoii s ne retragem i
s ne ascundem n faa superioritii lor numerice, dar ntotdeauna, datorit curajului
nostru, am rostit ultimul cuvnt. l priveam atent, fr s-i rspund. Biatul, ns, citea,
probabil, n ochii mei cu totul altceva dect aprobare. De aceea, dup o scurt pauz,

194

relu:
Gndii cum vrei, sir, dar uneori numai arma e n stare s slujeasc anumite
simminte ale omului, fie el brbat matur, fie tnr ca mine. Dac ai trece pe la Bee-
fork, ai vedea mormntul a dou fiine pe care le-am iubit mai presus de orice. Au fost
omorte de indieni. De atunci, ori de cte ori zresc fluturnd o chic de indian, mna mi
zvcnete i simt nevoia s m rzbun. Muli s-au prbuit de pe caii lor, fulgerai chiar
de pistolul acesta cu care mi-a fost ucis mama i de a crui precizie v-ai convins i
dumneavoastr la New Venango.
Scoase pistolul de la bru i mi-l inu sub ochi.
Sntei un bun inta, sir, dar cu aceast vechitur n-ai nimeri nici ntr-un
trunchi de copac aflat la numai cincisprezece pai de aici.
Gndii-v, deci, ct exerciiu mi-a fost necesar ca s ajung la o asemenea
siguran...
De unde avei pistolul? De la Winnetou, nu-i aa? V-a spus el?
Da.
Va s zic, tii totul?
Nu tiu nimic n plus.
Da, l am de la Winnetou. Aezai-v, sir! S v
istorisesc cte ceva, dei situaia n care ne gsim nu prea
ngduie vorb mult.
Harry se aez i el lng mine i cercet o clip
valea ce se ntindea sub ochii notri. Apoi i ncepu
povestirea:
Tatl meu era inspector silvic, dincolo, n vechiul
continent. i tria zilele panic i mulumit alturi de
soia i de fiul su; pn au nceput unele evenimente
care au rscolit viaa familiei sale silind-o s plece din
patrie. n timpul traversrii oceanului, i-a murit soia,
adic mama biatului. Apoi, n Lumea Nou, s-a pomenit
fr mijloace de trai, fr cunoscui. S-a agat de
singura soluie, adic, acceptnd ca biatul s fie adoptat
de o familie nstrit, s-a dus n Vest, ca vntor. Astfel i-
a petrecut destui ani, plini de ncercri, afirmndu-se ca
un westman destoinic, foarte preuit de albi i temut de
dumani. Participnd la o expediie de vntoare, a ajuns
la Quincourt, n mijlocul triburilor de asineboini, unde l-a ntlnit pentru prima oar pe
Winnetou, care urca de pe malurile lui Colorado ca s aduc de sus, din regiunea
Mississippi, argila sfnt pentru calumetele tribului su. Tata i Winnetou au fost primii
de cpetenia Taceatunga, s-au mprietenit cu el i au cunoscut n wigwamul lui pe fiica
acestuia, Ribanna. Era frumoas ca rsritul zilei, fermectoare ca raza munilor. Nici
una din fetele tribului nu se pricepea ca dnsa la prelucrarea pieilor fine i la cusutul
miestru al straielor de vntoare. Cnd ieea s aduc lemne, fptura ei ca de regin se
mldia cu o graie fr seamn i pru-i atrna n cozi grele i lungi pn la pmnt. Era
favorita lui Manitu, a Marelui Spirit, era mndria neamului ei i tinerii rzboinici se
grbeau s-i pun la picioare scalpurile dumanilor. Dar nici un brbat rou nu se
bucura de atenia ei, cci Ribanna l iubea pe vntorul alb, dei acesta era cu mult mai
n vrst dect ceilali adoratori. Dintre acetia, Winnetou era cel mai tnr, aproape
adolescent. La rndul lui, musafirul alb i purta fetei cele mai calde sentimente. i clca
venic pe urme, o veghea cu duioie i-i vorbea ca unei fete albe. i iat c, ntr-o sear,
Winnetou veni s-i vorbeasc: "Omul alb nu seamn cu ceilali din neamul su. Din
gurile lor curge minciuna ca maele din burta bivolilor spintecai. El, ns, nu l-a minit

195

niciodat pe Winnetou, prietenul su". "Fratele meu rou are brae vnjoase de
rzboinic i la sfat e mai nelept ca oricare dintre cpetenii. El nu rvnete la snge
nevinovat. De aceea i-am ntins cu drag mna de prieten. S vorbeasc, aadar!"
"Fratele meu alb o iubete pe Ribanna, fiica lui Taciatunga?" "Mi-e mai scump ca
toate turmele preriei i ca toate scalpurile oamenilor roii." i va fi bun cu ea? Nu-i
va vorbi cu asprime? i va drui inima? O va pzi de furtunile vieii?" "Am s-o port pe
brae i am s-o apr de orice restrite." "Winnetou cunoate cerul, tie numele i
graiul stelelor; dar steaua vieii lui apune i n inima lui se las bezna. El ar fi vrut s
culeag trandafirul din Quicourt, s-l duc n wigwamul lui, s-i culce capul ostenit la
snul Ribannei de cte ori se va fi ntors de la vntoare sau din satele vrjmae. Dar
ochii ei lucesc la vederea fratelui meu alb i buzele ei i optesc numele. Winnetou va
prsi lcaul fericirii i va rtci nsingurat pe malurile lui Rio Pecos. Nicicnd mna lui
nu va mngia capul unei femei, nicicnd glsciorul unui fiu nu-i va bucura urechea. Dar
se va ntoarce aici la vremea cnd cerbul ia drumul trectorilor i va vedea dac Ribanna,
fiica lui Taciatunga, e ntr-adevr fericit." i zicnd acestea, Winnetou se pierdu n
noapte. A doua zi nu a mai fost de gsit.
Cnd s-a ntors n primvar, a revzut-o pe Ribanna i ochii ei aprini i
mrturisir mai bine dect orice cuvnt fericirea pe care o tria. Tnrul apa lu n brae
pruncul adic pe mine (numram pe
atunci doar cteva zile), l srut pe gur
i, aezndu-i palma pe cretet, rosti ca
ntr-un legmnt: "Winnetou te va ocroti ca
pomul n crengile cruia dorm psrile i
sub care se adpostesc vieuitoarele
preriei cnd le amenin furtuna. Viaa lui
va fi i a ta, sngele lui va fi i al tu.
Niciodat rsuflarea lui nu se va stinge i
braul nu va osteni cnd va fi s-l apere pe
fiul rozei din Quicourt. Fie ca roua
dimineii s se atearn sub talpa ta i
soarele s-i lumineze drumul spre
bucuria fratelui meu alb." Trecur apoi
anii i eu crescui mare. i n aceeai
msur crescu i dorul tatlui meu dup primul lui nscut. Eu luam parte la joaca
bieilor de seama mea i-mi plcea grozav s-i imit pe rzboinici. Tata nu-i mai putea
stpni dorul ce-l mistuia, ntr-o zi m lu cu el i plecarm amndoi spre rsrit. Acolo,
alturi de fratele meu i n mijlocul lumii civilizate, cunoscui o via nou de care, la un
moment dat, mi se pru c nu voi reui s m mai despart. Tata se ntoarse singur n
Vest i m ls n grija prinilor adoptivi ai fratelui meu. Dar curnd, nostalgia Vestului
m rscoli n aa msur, nct abia de mai putui rbda. O nou vizit a tatei puse capt
ederii mele n lumea modern. M-am ntors cu el n adevrata mea patrie. i iat c
acolo gsirm tabra pustiit i ars. Dup multe cutri, ddurm de un vampum, o
anume scoic pe care Taciatunga o crestase pentru ca, la ntoarcerea noastr, s putem
afla despre cele pe trecute. Tim Finnetey, un vntor alb, vizitase nc mai demult, n
repetate rnduri, tabra i se ndrgostise i el de roza din Quicourt. Dar asineboinii nu-l
simpatizau, pentru c era tlhar i le jefuise nu o dat catch-urile. Aadar l-au gonit, iar
el, la rndul lui, a jurat s se rzbune. Aflase de la tata, cu care se ntlnise de mai multe
ori n Black Hills, la Colinele Negre, c Ribanna devenise soia lui i apel la tribul
"Picioarele-negre", ndemnndu-l la rzboi mpotriva asineboinilor. Acetia au nvlit
asupra taberei ntr-un moment cnd rzboinicii notri erau plecai la vntoare. Au
prdat, au incendiat totul, au ucis btrnii i copiii, au rpit femeile i fetele. Cnd s-au

196

ntors ai notri, n-au mai gsit dect cenu. Repede, s-au luat pe urmele tlharilor i,
cum acetia plecaser doar cu cteva zile nainte, ar fi reuit, probabil, s-i prind i s
le plteasc faptele. ntre timp, dup plecarea lor, am sosit i noi. Dar ca s fiu scurt: n
drum l-am ntlnit pe Winnetou, care venea de peste muni s-i vad prietenii. Aflnd de
la tatl meu ce se ntmplase, viteazul apa ni se altur imediat. N-am s uit niciodat
imaginea celor doi brbai care, tcui i cu inimile arznd, clreau cu o grab
nestpnit, ca s-i ajung din urm pe oamenii notri. I-am gsit la Bee-fork. Dibuiser
c "Picioarele-negre" poposesc n valea rului i ateptau s cad noaptea, ca s-i atace.
Pe mine m lsaser la cai, dar nu m-a rbdat inima s stau deoparte i n clipa decisiv
m-am strecurat pn la marginea pdurii. Tocmai atunci trosni primul foc de arm. A
fost o noapte ngrozitoare. Dumanul era superior ca numr i vacarmul luptei n-a
ncetat dect la ivirea zorilor. Asistasem la ncletarea aceea slbatic, auzisem gemetele
muribunzilor i m ghemuisem nfricoat n iarba umed, rugndu-m Cerului. Pe urm,
m-am ntors la caii notri. Straja de acolo dispruse. M cuprinse o fric teribil i, cnd
rsun urletul de triumf al dumanilor, am neles c sntem nfrni. Abia seara, dup
ce sttusem ascuns ntreaga zi, mi luai inima n dini i m furiai pn la locul btliei.
Pacea stpnea mprejurimile i morii se scldau parc n lumina lunii. ngrozit,
rtceam printre cadavre i, deodat, la un pas, o descoperii pe maic-mea, mpucat
n piept, cu braele nlnuite desperat n jurul surioarei mele abia venit pe lume, ucis
i ea cu o lovitur de cuit. Privelitea m coplei i czui ntr-un lung lein. Ct voi fi
stat aa, nu tiu. Se fcu ziu, sear, apoi
iari zi. i iat, rsunar nite pai. M ridicai
de jos i, o, Doamne! i vzui pe tata i pe
Winnetou, amndoi zdrenuii, plini de rni.
Covrii de numrul mare al dumanilor,
fuseser prini, legai i ridicai, dar izbutir s
se elibereze i s fug...
Respirnd adnc, Harry tcu i privi aspru
n deprtri. Apoi se ntoarse brusc spre mine:
Mama dumneavoastr mai triete?
Da.
Ce-ai face dac-ar veni cineva i ar ucide-o?
A lsa ca legea s-l pedepseasc pe uciga.
Bine. i dac braul legii e prea slab sau prea scurt, ca, de pild, aici, n Vest,
atunci nu i-ai veni n ajutor cu propriul dumneavoastr bra?
Pedeapsa nu e totuna cu rzbunarea, Harry! Prima este rsplata necesar a
frdelegii comise i e strns legat de noiunea de justiie; a doua, ns, e odioas i-l
coboar pe om la treapta pe care se afl animalul.
Vorbii aa, fiindc prin vinele dumneavoastr nu curge snge fierbinte de
indian. Cnd cineva, n mod contient, se leapd de omenie i devine un pericol pentru
ceilali, atunci trebuie tratat ca o fiar, adic ucis. n ziua n care am ngropat sub rn
cele dou fiine dragi ca s nu le sfie vulturii, inimile noastre nu cunoteau alt
simmnt dect cel al urii cumplite mpotriva ucigailor. Rscolitor s-a nlat jurmntul
pe care Winnetou l-a rostit atunci i n numele nostru: "Cpetenia apailor a scormonit
rna i a gsit sgeata rzbunrii. Pumnul lui e ca piatra, piciorul sprinten i
tomahawkul ascuit ca fulgerul. Winnetou l va cuta i-l va prinde pe Tim Finnetey,
ucigaul rozei din Quicourt. i va lua scalpul ca s rzbune moartea Ribannei, fiica
asineboinilor!"
Chiar Finnetey a ucis-o?
Chiar el. n primele clipe ale luptei, cnd se prea c cei din tribul "Picioarelor-
negre", buimcii de surpriz, vor fi nvini, Tim Finnetey a mpucat-o. Winnetou l-a

197

vzut, a srit la el, i-a smuls arma i l-ar fi omort pe loc, dac n-ar fi fost mpresurat de
o ceat ntreag. Dup o lupt inegal, desperat, apaul czu prizonier. Ca s-i bat
joc de el, i lsar pistolul golit de gloane. Aceasta e arma pe care mi-a druit-o mai
trziu i de care nu m despart niciodat, fie c bat caldarmul oraelor, fie c umblu
prin ierburile preriei.
Trebuie s v spun c...
Biatul fcu un gest hotrt i-mi tie vorba:
tiu ce vrei s-mi spunei! Mi-am spus-o i eu de mii de ori. Dar se vede c nu
cunoatei legenda lui flatsghost, strigoiul preriilor, care strnete vrtejuri slbatice i
nimicete totul n calea lui?... Prin vinele mele pulseaz ceva din acest duh dezlnuit i
trebuie s m supun chemrii lui, dei tiu c m duce la pierzanie.
Era ca o presimire grav. Tcerea se aternu apoi, grea de gnduri. Biatul acesta
cugeta, vorbea i aciona ca un om n puterea vrstei. Mi se prea nefiresc, straniu,
nfricotor. Rupsei linitea i-l mustrai, cutnd cuvinte aspre. Dnsul m ascult
cltinnd din cap. n fraze emoionante mi istorisi toate amnuntele acelei nopi de
groaz, ca i viaa lui de mai trziu, care-l aruncase ntre extremele slbticiei i ale
civilizaiei. i nelesei pn la urm c nu aveam nici un drept s-l condamn...
Deodat, un uier ascuit sfie vzduhul.
Tata i cheam oamenii, m lmuri Harry. S coborm. E timpul s-l judecm
pe prizonier, pe Tim Finnetey. M ridicai de jos i-l prinsei de mn:
Am o rugminte, Harry.
V-o ndeplinesc bucuros, dac se poate.
Lsai-i pe ceilali s se ocupe de judecarea prizonierului.
mi cerei tocmai imposibilul. De atta vreme doresc cu ardoare s stau naintea
lui i s-i zvrl moartea n fa; de mii de ori mi-am zugrvit acest ceas n toate culorile,
cu toat imaginaia de care snt capabil. Ceasul acesta a devenit scopul vieii mele,
rsplata tuturor suferinelor. i acum, tocmai acum, cnd o s-mi ating inta, vrei s
renun? Nu, nu, cu nici un pre!
Dorina dumneavoastr se va mplini i fr s participai direct la judecat.
Spiritul cat a nzui spre eluri mai nalte dect cel pe care vi l-ai propus; omul poate
avea satisfacii mai mari dect cele pe care i le ofer rzbunarea.
Credei cum v place, sir, eu rmn la hotrrea mea.
Prin urmare, nu vrei s-mi mplinii rugmintea.
Chiar dac-a vrea, nu pot. Venii.
Precocitatea acestui tnr att de dotat mi inspira un viu interes, dar regretam
ndrtnicia i spiritul su vindicativ. Impresionat n chip bizar de convorbirea noastr,
cobori ncet n urma lui.
Dup ce trecui pe la Swallow ca s-i aduc salutul meu matinal, m ndreptai spre
grmada de oameni strni n jurul unui copac, de care era legat Parranoh.
Ticlosul! Trebuie distrus, dac nu m-nel! i ridica tocmai glasul Sam
Hawkens. Numai c eu nu vreau s-o njosesc pe Liddy a mea cu asemenea nsrcinri.
Firete c trebuie s piar! Aprob Dick Stone. Tare mi-ar prii s-l vd cum se
leagn pe crac! Altceva nu merit. Ce prere avei, sir?
De acord! Rspunse Old Firehand. Dar tabra noastr, aici, frumoas i
ngrijit, nu se cade s-o murdrim cu snge de fiar. La Bee fork, unde i-a ucis pe-ai mei,
acolo s-i primeasc pedeapsa. Vreau s-mi mplinesc jurmntul chiar pe locul unde
am jurat.
Dai-mi voie, sir, interveni Stone, atunci de ce l-am mai crat degeaba pn aici?
Credei c am poft s-mi las tocmai acum crlionii n minile indienilor?
S auzim ce crede Winnetou, cpetenia apailor! Rosti Old Firehand, nelegnd
motivele acestei obiecii a lui Stone.

198

Winnetou nu se teme de sgeile poncailor; la bru atrn scalpul acestui cine
atabaskah; fratele alb s-i stpneasc n schimb trupul; i-l druiesc, s fac ce-o vrea
cu el.
i dumneavoastr? ntrebarea mi era adresat mie.
Isprvii cu el pe loc! Firete c nimeni dintre noi nu se sperie din cauza
indienilor, dar nu vd de ce ne-am expune inutil primejdiei, trdnd totodat
dumanului c ne aflm n acest inut. Individul nu merit un asemenea risc.
N-avei dect s rmnei aici, sir, s va pzii culcuul! Interveni Harry,
nemulumit. n ce m privete, cer ca sentina s fie neaprat executat la locul crimei.
Soarta nsi a vrut aa, sconduni-l n cale pe uciga tocmai aici i nu n alt parte.
Sntem datori fa de morii notri, crora le-am jurat s nu avem odihn pn n ceasul
rzbunrii.
M deprtai fr s-i rspund.
Prizonierul sta legat de trunchiul copacului, drept, neclintit, fr s se vaite, n
ciuda durerii pe care, desigur, i-o pricinuiau funiile in trate n carne i n pofida situaiei
grave n care se gsea. Nici o fibr nu tresrea pe chipul lui mncat de ani i de patimi.
Pe faa-i hd parc se citea ntreaga poveste a vieii sale i easta jupuit, pe care jucau
reflexe sngerii, sporea impresia dezgusttoare pe care individul ar fi fcut-o chiar i
asupra unui spectator neutru.
Dup o consftuire lung (eu m inusem deoparte), cercul se desfcu i oamenii
ncepur s se echipeze de plecare.
Aadar, Harry i impusese voina, iar eu nu reueam s-mi alung presimirea
unei nenorociri. Old Firehand se apropie i-mi puse mna pe umr:
Lsai ca lucrurile s-i urmeze calea, sir i nu judecai greit nite procedee
care ies din tiparele aa-zisei dumneavoastre culturi.
Eu nu-mi ngdui s condamn procedeele dumneavoastr, sir. Crima trebuie
pedepsit. Aa e drept. Dar s nu-mi luai n nume de ru dac nu voi asista la execuie.
Plecai la Bee-fork?
Plecm. i pentru c nu venii cu noi, m bucur s v pot ncredina securitatea
taberei. tiu c o las pe mini bune.
Dac, totui, se va ntmpla ceva, nu eu voi fi vinovatul, sir. Nu va depinde de
mine... Cnd v ntoarcei?
Greu de precizat. S vedem ce ne ateapt dincolo. Ei, rmnei cu bine i fii cu
ochii-n patru!
Se ndrept spre grupul destinat s-l nsoeasc pe prizonier. Acesta fu dezlegat de
copac. Se napoie i Winnetou, care cercetase n grab dac trecerea e sigur i nu
constatase nimic suspect. Dup ce-i nde sar prizonierului un clu n gur, pornir cu
toii spre ieire.
Fratele meu alb rmne aici? M ntreb Winnetou nainte de a se altura
celorlali.
Cpetenia apailor mi tie gndurile. Nu e nevoie s le mai rostesc.
Fratele meu e atent ca i piciorul nainte de a clca n apa cu crocodili. Dar
Winnetou nu poate s rmn. El trebuie s mearg mpreun cu fiul Ribannei.
Plec i el. nelegeam c-mi mprtete temerile i c numai din grij pentru
ceilali, mai ales pentru Harry, se hotrse s-i urmeze.
Puini rmaser cu mine n "fortrea", printre ei i Dick Stone. Le adusei la
cunotin c m duc s cercetez mprejurimile.
Nu cred s fie necesar, observ Stone. Avem un om de straj. i apoi, Winnetou
a cercetat chiar adineauri terenul. Mai bine stai pe loc i profitai de odihn. S-ar putea
s avei de lucru mai trziu.
Cum aa?

199

Pi, vreau s zic, indienii ia n-or fi ei orbi i surzi de-a binelea. Vor dibui ei c
e rost de niscai vnat prin preajm.
Ai perfect dreptate, Dick. Tocmai de aceea vreau s-mi rotesc puin privirea, s
vd dac nu e vreo micare pe undeva. ntre timp, stai de paz aici cu toat atenia. N-
am s lipsesc mult. mi luai carabina i ieii din "fortrea". Omul din post m asigura
c nu observase nimic care s-i dea de bnuit. Eu, ns, m obinuisem s cred numai
ce-mi vd ochii. M apucai, deci, s caut printre tufe urme de indieni.
Chiar la intrarea n valea noastr zrii cteva crengue frnte i, la o cercetare mai
atent, constatai c acolo sttuse culcat un om i c, la plecare, tersese cu mare grij
conturul trupului su ntiprit n frunziul de pe jos i n huma moale, afnat.
Fuseserm, aadar, spionai. "Fortreaa" era descoperit i un atac se putea
produce n orice moment. Presupunnd ns c dumanul i va ndrepta n primul rnd
atenia asupra lui Parranoh i a escortei sale, trebuia s-l previn ct se poate de repede
pe Old Firehand i, ca atare, luai hotrrea s-i ajung din urm.
Ddui strjii dispoziiile necesare i pornii dup convoiul nostru, care o luase pe
malul rului, n sus. Drumul trecea tocmai pe lng locul unde, cu o zi nainte, se
desfurase btlia. Ceea ce bnuiam se ntmplase aievea. Poncaii veniser la faa
locului i descoperiser morii. Iarba era clcat pe o mare poriune. Era, deci, de
presupus c un numr considerabil de oameni se ndeletniciser aici cu evacuarea
cadavrelor...
Dup un timp relativ scurt, ajunsei la vrsarea lui Bee-fork n Mankizila.
Cum nu tiam unde fixaser ai notri locul de execuie, trebuia s-mi dublez
atenia i, mereu ascuns dup verdea, s calc fr gre pe urmele lor.
Acum apa ocolea un lumini unde aa-zisa "vegetaie neagr" fcuse loc ierburilor
s creasc n voie. Aici, chiar la mijloc, se nla un plc de molifi, sub care edeau
vntorii notri discutnd aprins, n vreme ce prizonierul sttea legat de un arbore.
Exact naintea mea, la cel mult trei lungimi de om, civa indieni i pndeau pe ai
notri de dup tufele de mrcini. Am neles dendat c ceilali poncai executaser o
manevr, ocolind pe stnga i pe dreapta, ca s-i nconjoare pe albi i, printr-un atac
fulgertor, s-i nimiceasc ori s-i arunce n ru.
Nu mai era timp de pierdut. mi dusei carabina "Henry" la ochi i trsei. Cteva
clipe, nu se mic nimeni, nici un zgomot nu se fcu auzit. Att prietenii ct i dumanii
erau, pesemne, uluii de ntorstura neateptat pe care o luaser lucrurile. Dar mai
apoi izbucni strigtul de lupt al indienilor, de peste tot, de dup fiece tuf; un nor de
sgei se abtu asupra luminiului i, ca la un semn, un furnicar de oameni alergnd,
gfind, urlnd acoperi cmpul. Se ncinse o btlie dintre cele mai crncene.
Aproape n acelai timp cu indienii m aruncai i eu n lupt i tocmai bine nimerii
peste un ponca care se npustise asupra lui Harry, mpiedicndu-l s trag n Parranoh
pentru c aceasta fusese intenia biatului. Firete c-l dobori imediat. Stnd spate la
spate sau lipii de trunchiurile copacilor, vntorii notri se aprau din rsputeri,
nconjurai de dumani. Erau trapperi ncercai, tot unul i unul, care mai fcuser fa
multor ncercri i nu cunoteau frica. Dar era limpede c vor fi nfrni de numrul
covritor al atacanilor, cu att mai mult, cu ct surprini ntr-o poziie neprielnic
fuse ser aproape toi rnii nc din primele clipe.
Civa indieni se repezir de la bun nceput la Parranoh ca s-l elibereze i, n
ciuda interveniei pline de curaj a lui Old Firehand i Winnetou, reuir pn la urm s-
i realizeze planul. Smucindu-se violent i dezmorindu-i repede braele, Parranoh
nalt i solid smulse tomahawkul din mna unui ponca i se repezi la Winnetou:
Vino-ncoace, cine Pimo ce-mi eti! Vino s-mi plteti pielea de pe cap!
Apaul, insultat cu numele de ocar al tribului su, ncerc s-i in piept
vitejete, dar fusese rnit; pe deasupra, se pomeni atacat i din alt parte. Old Firehand

200

se afla n plin lupt, ncercuit de dumani,
iar noi, ceilali, eram att de ncierai cu
poncaii, nct ne-ar fi fost imposibil s
srim n ajutorul cuiva. S fi continuat, fr
nici o ans, rezistena? Ar fi fost curat
nebunie. Trebuia s renunm la orice
ambiie deart. De aceea, smulgndu-l pe
Harry din mijlocul dumanilor, strigai:
Srii n ap, oameni buni! n ap!
i, fr a mai sta pe gnduri, m
aruncai cel dinti. Cu tot vacarmul, oamenii
m auzir i cei care reueau s scape de
mpresurare mi urmau ndemnul. Apa, dei
adnc, era destul de ngust; ajungea s vsleti de cteva ori ca s atingi malul opus.
Totui, eram departe de a fi n siguran. Eu mi fcusem planul s ajung pn la limba
de pmnt ce desprea ruleul de apele fluviului Mankizila, pe urm s-l trec not i pe
acesta. i fceam tocmai semn lui Harry, indicndu-i direcia aleas de mine, cnd
crcnatul de Sam cu haina leoarc i cu mocasinii flecii ne depi, sfidnd cu
ochiorii lui istei pe indienii care l urmreau. Sri ct putu n lturi, lund-o piezi i
disprnd ntr-un zvoi cu slcii.
M luai numaidect dup el, cci planul lui mi se prea ntr-adevr mai ingenios
dect al meu.
Dar tata, ce-i cu tata? mi strig Harry nspimntat. Trebuie s m ntorc, nu
pot s-l prsesc!
Lsai! Hai dup mine! l ndemnai, trgndu-l de mn. Dac n-a reuit singur
s scape, atunci, n zadar, nu mai putem s-l salvm!
ntr-o grab febril, fugind printre slcii, ajunserm n sfrit din nou la malul lui
Bee-fork i anume ceva mai sus de locul unde ne aruncaserm n ap. Indienii,
nenelegnd manevra, se ndreptau cu toii spre Mankizila. Astfel noi, dincoace, ne
puteam vedea cu oare care siguran de drum. Sam Hawkens, ns, se opri locului.
Vedei putile alea prsite, sir? M ntreb.
Le-au lepdat indienii cnd au srit n ap.
Hi-hi-hi-hi, c proti mai snt, zu aa! Ne-au lsat, va s zic, pucoacele!
Ai vrea s le iei? Periculoas treab!
Cum adic, periculoas? Credei c Sam Hawkens e un fricos i un pap-lapte?!
Srind n zigzag ca un cangur hituit, Sam strnse putile grmad. M apucai i
eu s tai corzile arcurilor risipite pe jos, scondu-le ast fel din uz pentru ctva timp.
Nimeni nu ne-a mpiedicat n aceast operaie. Nici vorb s le treac prin cap
indienilor c, fugrii i ameninai cu moartea, am fi avut curajul s ne ntoarcem chiar
la locul luptei. Hawkens ridic grmada de puti, le privi cu oarecare mil, apoi le
slobozi n ap.
Bune unelte, sir, tare bune! n astfel de evi s-ar putea cuibri guzganii fr s
le pese de nimic, dac nu m-nel. Dar s mergem! Aici nu prea sntem la adpost.
Pornirm de-a dreptul, fr nici un ocol, ca s ajungem ct mai curnd la tabr.
Numai o parte dintre indieni fuseser la Bee-fork. Avnd n vedere faptul c iscoadele lor
ne descoperiser "fortreaa", era de presupus c ceilali poncai, profitnd de absena
noastr, se vor fi decis la un atac asupra micului grup de aprtori.
Mai aveam nc o bun bucat de mers, cnd rsun o mpuctur n vale.
nainte, sir! mi strig Hawkens, grbindu-i paii.
La rndul lui, Harry, cuprins de nelinite, zorea ct l ineau picioarele. Aadar,
temerile mele fuseser justificate i, chiar dac acum reprourile nu-i aveau locul,

201

vedeam limpede c biatul se mustra n sinea lui. mpucturile se repetar. Nu mai
ncpea ndoial c vntorii rmai n "fortrea" se aprau mpotriva indienilor i c
aveau nevoie de ajutor. Dei drumul prin pdure era foarte anevoios, izbutirm totui s
ajungem relativ repede pn n preajma taberei. Ne oprirm chiar n dreptul ieirii din
"fortrea", acolo unde descoperisem ur mele iscoadei. Fr ndoial c poncaii stteau
ascuni la marginea pdurii, ameninnd i blocnd intrarea. Pentru a ne asigura
succesul, trebuia deci s ajungem neobservai n spatele lor.
Deodat, ndrtul nostru fonir nite tufe. Parc s-ar fi strecurat cineva pe acolo
n mare grab. La un semn al meu, ne ascunserm tustrei, ateptnd s se iveasc cel n
cauz. Mare ne fu bucuria cnd recunoscurm pe Old Firehand, nsoit de Winnetou i
de nc doi vntori. Scpaser, va s zic! i chiar dac Harry nu-i manifesta zgomotos
fericirea de a fi iari mpreun cu tatl su, vedeam ct de profund l mica faptul
acesta i ce mult i ardea inima. Drept care m mpcai definitiv cu el.
Ai auzit i voi mpucturile? ntreb repede Old Firehand.
Desigur!
Atunci, haide, s dm o mn de ajutor! Ce-i drept, intrarea e strmt de tot;
poate fi aprat i de un singur puca. Totui, mai tii ce se ntmpl?!
Nu se ntmpl nimic, sir, dac nu m-nel, i ddu cu prerea Sam Hawkens.
Roii ne-au descoperit cuibul i ce i-au zis? "Hai s vedem ce clocesc albii acolo!" Bill
Bulcher, care e de schimb la intrare, trebuie s-i fi mprocat cu ceva plumbi; aa c,
din toat zarva asta, ne-om alege pn la urm cu nite pielicele de guzgan.
Se poate. Dar trebuie s ne convingem la faa locului. i s nu uitm c
urmritorii vor ajunge n curnd aici; vom avea deci, mpo triva noastr, un numr dublu
de indieni.
i cu oamenii notri risipii cum rmne? ntrebai eu.
Hm! Avem mare nevoie de ei; nu ne putem lipsi de nici un bra valid. Dar
nimeni nu va reui s treac de unul singur prin blocajul indienilor i s intre n
"fortrea". Ar trebui, totui, s vedem dac nu ncearc vreunul s se strecoare pn
aici.
Fraii albi s rmn pe loc, interveni Winnetou. M duc s vd unde i-au
atrnat poncaii scalpurile.
Fr s mai stea pe gnduri, Winnetou plec, iar nou nu ne rmase dect s ne
aezm i s-i ateptm ntoarcerea. ntre timp, doi din tre oamenii notri risipii reuir
s ni se alture. Auziser i ei focurile de arm i se furiar n mare grab pn la noi...
Eram acum n total nou ini, ceea ce nsemna ct de ct o for.
Trecu destul vreme pn se ntoarse Winnetou. Purta la cingtoare un scalp
proaspt. Doborse, deci, un ponca fr s-l fi vzut i simit nimeni. Acum ns, vrnd-
nevrnd trebuia s-o lum din loc; descope rind mortul, poncaii ar fi avut indicii sigure
asupra poziiei noastre.
Dup prerea lui Old Firehand, trebuia s ne strecurm pe lng desi, s cdem
n spatele inamicului i s-l izgonim din ascunzi. Pornirm deci, dup ce ne curarm
bine armele scoase din ap. Merserm astfel pre de cteva minute. Apoi toate cele nou
puti trosnir, nimerind n plin. Un urlet cutremur vzduhul. nirai pe o linie destul
de lung i trgnd foc dup foc, bgarm spaima n poncai. Crezndu-ne mult superiori
ca numr, acetia o luar la goan. Dar n loc s-o apuce spre valea deschis, unde ne-ar
fi oferit o int sigur, ddur buzna chiar printre trgtorii notri i fugir fr s se
mai sinchiseasc de morii lor...
Noi ns, trecnd de Bill Bulcher i Dick Stone care stteau pitii la intrare, ne
fcurm apariia n "fortrea" i furm numaidect asaltai de micul grup de aprtori,
dornici s afle cele petrecute. n clipa aceea, se auzi un tropit ca al unei cirezi de bivoli.
Surprini, luarm imediat poziie de tragere. ns mare ne-a fost uimirea, cnd vzurm

202

nite cai neuai i naintea lor, clare, un om n costum vntoresc, rnit la cap i cu
faa nsngerat. De alt fel, tot trupul i era npdit de rni. Omul se afla ntr-o stare
vred nic de mil.
Se opri exact la intrare i pru s-l caute pe omul n post, Bill Bulcher. Cum nu-l
zri, cltin nemulumit din cap i desclec n faa porii. Atunci rsun de lng mine
glasul lui Sam, care se grbi s-i ias n ntmpinare.
M las jupuit de viu dac sta nu-i Will Parker! Are felul lui de a sri din a,
dac nu m-nel!
Fie cum spui, mgar btrn! Rspunse noul venit. Iat-m, Will Parker n carne
i oase, adic greenhorn-ul, m rog, tii dumneata... ha-ha-ha! Iar cnd ieirm i noi n
faa porii, adug:
Ce-mi vd ochii? Pi, sntei aici toi, grmad, vitejilor care, dimpreun cu
feciorul mamei mele, ai rupt-o la fug din faa pieilor roii! Ei, sir, nu v fie cu suprare,
dar uneori fuga e tare sntoas!
Las, omule, tiu i eu cum e fuga. Mai bine
spune ce-i cu caii tia? ntreb Old Firehand.
Hm! Mi-a trsnit nu tiu cum prin gnd c
pieile-roii or s m caute peste tot n afar de
propria lor vizuin. i m-am vrt acolo. Nu mai era
ipenie de om. Ei i atunci prpditul de greenhorn,
m asculi, Sam Hawkens, ha-ha-ha-ha! Ce credei
c face? Se furieaz frumuel pn la locul unde se
aflau caii i unde nu rmseser dect doi paznici.
Ardeau, pesemne, de dorina s-i lase pielea n
minile mele. i le-am fcut pe plac! A fost o treab
destul de urt. M-am ales i eu, nu-i vorb, cu
cteva zgrieturi, dar nu m-am lsat. Mi-era c rmn
caii de izbelite. Pe caii nevolnici i-am gonit n prerie;
pe tia buni i-am adus cu mine.
Zu, zu? Aa s fie? Zise Dick Stone mirat
de vitejia tovarului su.
Firete c-i aa! ntri Parker. i, bag de
seam, fr cai, poncaii snt pierdui. Nu le mai
rmne, vorba aia, dect "s ia de pe jos"... Vedei
murgul sta, sir? Un asemenea exemplar de soi
musai s fi fost chiar al efului!
Parranoh! Mormi Sam zbrlit de cud.
Ticlosul pe care l-am dus cu toat pompa la plimbare n aer liber, dac nu m-nel...
Am nghiit o gluc formidabil, pe cinstea mea!
Old Firehand nu-l lu n seam. Se apropie de cal i-l msur cu admiraie.
Marf rar, conchise, adresndu-mi-se. Dac-ar fi s aleg ntre sta i Swallow,
nu tiu, zu, pentru care m-a hotr.
Winnetou vorbete cu sufletul cailor i aude cum le curge sngele n vine. Tot
Swallow e mai bun! Hotr apaul.
uiernd prin vzduh, o sgeat nimeri pe neateptate braul lui Hawkens, dar
ricoa din mneca surtucului su de piele, tare ca scndura. Concomitent, rsunar din
desi strigte asurzitoare "ho-ho-hi". Dar n ciuda acestei demonstraii rzboinice,
nimeni nu se ivi de nicieri. Sam Hawkens ridic sgeata de jos i o privi cu scrb:
Un fleac de nuia, hi-hi-hi-hi! Se d la surtucul meu! Treizeci de ani i-am tot pus
petic peste petic i uite c stau acum n el ca San Iago n snul lui Avraam, dac nu m-
nel!

203

Cum i va fi sfrit oda nchinat btrnului surtuc nu tiu, pentru c o
zbughirm cu toii dup tufi, ca s putem rspunde la salutul att de puin amical al
poncailor. Dac-am fi ncercat s ne refugiem iari n "fortrea", ar fi durat prea mult,
din cauza intrrii foarte strmte; cutnd s trecem unul cte unul, puteam fi mpucai
pe rnd. Pe de alt parte, ar fi nsemnat s abandonm caii capturai de Will i care se
gseau afar, lng intrare...
De fapt, ntreaga larm nu fusese dect un fel de demonstraie agitatoric; practic,
nimeni nu ntreprinse vreo aciune agresiv. Poncaii se retraser i amuir imediat,
ateptnd ntriri. Iar noi socotirm mai prudent s ne ntoarcem totui n "fortrea".
Puserm de santinel pe unul dintre vntorii care nu participaser la deplasare,
fiind deci mai odihnit. Ceilali ori i oblojeau rnile, ori mncau, ori i vedeau de somn.
Lng foc, unde se adunaser mai ales cei cu mncrime de limb, domnea mult
nsufleire. Toi aveau cte ceva de comentat, toi aveau cte o idee. De altfel, nimeni nu
se temea de un atac al poncailor. Dobndisem o mulime de scalpuri; aventura se
ncheiase favorabil pentru noi; rnile erau uoare. n plus, adpostul nostru prea s fie
sigur; aveam alimente i muniie din belug. Aa c dumanii puteau s ne asedieze
mult i bine sau s-i sparg capetele n stncile din jur.
Old Firehand era i el optimist. Numai Winnetou parc sttea la ndoial. Se
retrase mai la o parte, lng calul su i prea copleit de gnduri grave.
De ce s-a ntunecat fratele meu i grijile i brzdeaz fruntea? Ce temeri l
apas? ntrebai, apropiindu-m.
Cpetenia apailor vede cum coboar moartea din muni. Valea e cuprins de
flcri, apa e roie ca sngele. Winnetou vorbete cu Marele Spirit. Orbii de ur snt
ochii feelor palide. Pofta de rzbunare alung nelepciunea. Va veni Parranoh. Va veni
dup scalpurile vntorilor votri. Dar Winnetou e gata de lupt; el i va prohodi pe
dumani.
Cum s ptrund Parranoh aici, n tabr, cnd intrarea e pzit?
Fratele meu vorbete fr s cread nici el n propriile sale cu vinte. Poate oare
un singur puca s in n loc o grmad de oameni care ar nvli asupra porii?
Avea dreptate Winnetou...
Vorbii mai apoi cu Old Firehand n aceast privin. Dar el m asigur:
. Dac ar ndrzni, i-am mpuca pe rnd, de cum ar ajunge n dreptul rpei.
Prea s aib i el dreptate. De aceea, renunai s mai strui, dei bnuiam c
realitatea l-ar putea dezmini destul de uor.
Firete ca o dat cu seara, vigilena noastr spori simitor. Dei mi se mplinise
dorina de a intra n schimb abia ctre zori, cnd indienii prefer de obicei s atace, nu-
mi gseam deloc linitea. Vegheam mereu, gata pentru orice eventualitate.
Noaptea era linitit. Focul nvluia mprejurimile ntr-o lumin nestatornic.
Swallow ptea fr grij tocmai la captul vii, unde domnea ntunericul. M deplasai
pn acolo. l gsii chiar lng stnci. Mngindu-l ca de obicei, ddui s plec, dar
ncremenii locului: parc se rostogolise de sus o pietricic. Swallow i nl repede
capul ciulind urechile. Cum i zgomotul respiraiei ne putea fi fatal, l apucai de bot,
acoperindu-i cu palma nrile dilatate. De sus era greu s ne zreasc cineva; n schimb,
de jos, puteam s vd cu uurin orice micare profilndu-se pe bolta limpede a cerului.
Priveam ncordat. Cutam s descopr ce anume provocase rostogolirea pietrei.
La nceput, nu observai nimic suspect... Pe urm, ns, descoperii cteva umbre
desprinzndu-se de stnci i cobornd ncet. Mai apoi desluii un ntreg ir de indieni
prelingndu-se de sus, de pe creste, cu pai msurai. naintea lor venea un ins care
prea s cunoasc foarte bine locul. Acesta nu mai avea mult pn s ajung n vale.
Cu un singur foc de carabin mi-ar fi fost uor s-l arunc n prpastie, dnd astfel
i semnalul de alarm. Pierznd cluza, ceilali n-ar mai fi cutezat s coboare pe un

204

teren att de primejdios. Din pcate, ns, nu aveam la mine dect pistolul, cu care
degeaba a fi tras la o asemenea distan. S fi tras numai un semnal de alarm? Atunci
poncaii m-ar fi ncolit nainte ca tovarii s-mi poat veni n ajutor. M-a fi aflat ntr-o
situaie extrem de grea... De aceea m hotri pentru alt soluie.
Cluza probabil Parranoh care nu btea, se vedea, ntia oar acest drum,
ajunsese tocmai lng un stei pe care era nevoit s se care spre a-l ocoli. Dac reueam
s ajung acolo naintea lui, soarta i era pecetluit. Hotri deci s urc cu toat viteza.
Dindrtul blocului de piatr puteam, de altfel, s-i nfrunt i s-i lichidez pe toi, dac
s-ar fi apropiat de mine.
Dar nu apucai s fac primul pas, cnd la intrarea n "fortrea" rsun o
mpuctur, urmat curnd de altele. Era un iretlic al indienilor, care simulau un atac
la intrare, pentru a ne distrage atenia de la obiectivul propriu-zis al atacului. Eu, cu
grab sporit i cu ndrjire, m cram tot mai sus. Mai-mai s-mi ating inta, cnd
bolovanii de sub mine cedar i czui de-a berbeleacul din pietroi n pietroi,
rostogolindu-m pn jos. Ctva timp rmsei fr cunotin.
Cnd mi revenii, indienii din fa se aflau la civa pai de mine. Dei lovit i zdrelit
peste tot, m ridicai fulgertor i, trgnd glon dup glon, srii n spinarea lui Swallow,
care m duse n galop
ctre focul nostru de
tabr...
Poncaii, tiindu-se
descoperii, urlau ct i
inea gura i alergau n
urma mea...
... S-a ncins apoi o
btlie crunt, fantastic...
Ne vrsem prin
ascunztori, prin peteri i
de acolo ne apram cu
desperare... A fost o lupt
cum nici cea mai bogat
imaginaie n-ar putea-o
zugrvi. Focul, pe
jumtate stins, i arunca
reflexele slabe asupra
oamenilor, care preau nite demoni ieii din infern i angajai ntr-o teribil sfiere.
Printre urlete rzbteau ndemnurile noastre la lupt i pocnetele seci, scurte ale
pistoalelor. Pmntul prea c se cutremur sub paii grei ai morii.
Nu mai ncpea nici o ndoial c eram pierdui. Poncaii ne copleeau ca numr
i zadarnic am mai fi sperat s le inem piept. O ntorstur n favoarea noastr era tot
att de puin posibil ca i o eventual ncercare de a rzbate printre rndurile lor. De
aceea eram cu toii convini c, peste puin, vom prsi aceast lume. Dar, tot odat,
eram hotri s ne vindem pielea ct mai scump i s ne aprm crncen, fr istov.
n toiul ncierrii, gndul m ducea la btrnii mei de acas, care nu vor mai primi
nici o veste de la fiul lor disprut. Dar mi alungam gndul, m smulgeam din resemnare,
mi adunam iar i iar puterile. Situaia cerea o suprem trie fizic i moral.
Ah, de-a fi avut carabina cu mine!... Dar aa, mnat de o crunt nverunare,
loveam ca nebun cu tomahawkul n jurul meu.
Aa, sir, dai-i nainte! M mbrbta Sam Hawkens din petera n care se
vrse. Noi amndoi, ca s zic aa, ne potrivim grozav. Ar fi mare pcat s ne curee, dac
nu m-nel!

205

Eu izbeam fr s scot o vorb; era o lupt surd i cu att mai necrutoare. Will
Parker, sfidnd rnile primite n ajun, i rotea de zor patul putii i lovea cu ndejde.
Auzindu-l pe Sam, i strig n btaie de joc:
Sam Hawkens, uite-ncoa', mgar btrn! Uite cum se face treaba! Iei din
vizuin, omule i spune dac greenhorn-ul... ha-ha-ha... dac a nvat ceva, ori ba!
n dreapta, la nici doi pai de mine, se afla Old Firehand. Proptit n peretele de
piatr i stropit tot cu snge, i snopea n btaie pe poncaii grmdii n jurul lui. Prul
pletos, crunt, i era nclit de sudoare. Picioarele parc-i prinseser rdcini n pmnt.
Cu tomahawkul ntr-o mn, cu cuitul n cealalt, i inea la distan pe dumani. Avea
mai multe rni chiar dect mine, dar nimeni nu reuea s-l doboare. Iar eu, dei ncolit
din toate prile, nu puteam s nu-i admir din cnd n cnd statura de uria.
Deodat, croindu-i drum prin mulimea indienilor, apru Parranoh. l fulger din
ochi pe Old Firehand i exclam:
n sfrit, mi-ai czut n mn! Gndete-te la Ribanna i mori! Ddu s treac
pe lng mine ca s ajung la Old Firehand; dar l prinsei de umr i ridicai tomahawkul
s-l ucid. M recunoscu imediat, sri n lturi i tomahawkul meu lovi n gol.
i tu? Url el. Pe tine te vreau de viu! Luai-l n primire!
Nici nu avui vreme s mai ridic de jos securea. Ct ai clipi, Parranoh i descarc
pistolul n Old Firehand. Acesta i desfcu larg braele i, fr a scoate mcar un
strigt, se prbui ca din zbor n mijlocul dumanilor. mi era de parc eu nsumi a fi
fost mpucat, ntr-att m rscoli soarta viteazului meu tovar. Culcndu-l la pmnt pe
un indian care tocmai se legase de mine, ddui s sar asupra lui Parranoh, cnd
observai silueta unui om, ntunecat, mldioas, strecurndu-se ca arpele printre
dumani. i omul acela se nl crunt n faa ucigaului:
Unde-i broscoiul de atabaskah? Eu, Winnetou, cpetenia apailor, voi rzbuna
moartea fratelui alb!
Ha, cine de Pimo? Mnca-te-ar iadul!
De rest nu-mi mai ddui seama. Atras cteva clipe de nfruntarea dintre cele dou
cpetenii, neglijai propria-mi aprare i m pomenii cu un la n jurul gtului. O
smucitur puternic, o lovitur n cretet... i mi pierdui cunotina...
Cnd mi revenii, era linite i bezn i m czneam n zadar s ghicesc unde m
aflu i ce se ntmplase cu mine. O durere groaznic n cretet fcu s-mi amintesc, n
sfrit, de lovitura ce primisem. Apoi, ncet-ncet, se limpezir amnunte, imagini,
nchegndu-se ntr-un tot. Pe lng rana de la cap, m chinuiau celelalte rni ca i
strnsoarea diabolic a funiilor care m imobilizau complet, mucndu-mi adnc din
carne. La un moment dat, tresrii. Parc tuise cineva lng mine, slab, nbuit.
E cineva aici? ntrebai.
De bun seam c este! Ca i cnd Sam Hawkens n-ar fi nimeni, dac nu m-
nel...
Dumneata, Sam? Spune-mi, omule, unde ne gsim!
Pi, cum s-ar zice, sntem la umbr. Ne-au vrt n petera asta, vreau s spun
n depozitul de piei. tii i dumneavoastr unde le-am ngropat. N-or s gseasc o
pielicic, v asigur, nici una!
i ceilali? Ce soart au ceilali?
Aa i-aa, sir. Old Firehand, stins, Dick Stone, stins, Will Parker, stins (sta,
domnule, era un greenhorn, hi-hi-hi, un greenhorn fr leac, dar nu voia s-o cread, da,
nu voia s-o cread, dac nu m-nel!), Bill Bulcher, stins, Harry Korner, stins, toi, toi
pn la unul. Numai dumneavoastr mai plpii, vreau s spun. i Winnetou, la fel. i
micul sir mai plpie parc. i pe urm, va s zic, Sam Hawkens, nu-i aa, pe care nu l-
au curat nc de tot, hi-hi-hi-hi!
tii precis c Harry mai e n via? Insistai.

206

Credei c eu, btrn colecionar de scalpuri, nu tiu ce-mi vd ochii? L-au
aruncat n petera de alturi, mpreun cu Winnetou. A fi struit s m cazeze i pe
mine acolo: se pare ns c mi-au refuzat audiena.
i cum se simte Winnetou?
E ciuruit tot, sir. Dac scap de-aici, va arta ca surtucul lui Sam Hawkens:
petic peste petic.
De scpare, nici nu poate fi vorba deocamdat. M ntreb, ns, cum de a czut
viu n minile poncailor?
Ca i noi. S-a btut ca un pgn, nu alta, hm, e al dracului de viteaz, dac nu
m-nel! Mai degrab s-ar fi lsat ucis n lupt dect s cad prizonier i s fie fript la
stlpul torturii. ns n-a fost chip. Cnd l-au apucat, era ct pe-aci s-l rup n dou!...
M rog i credei c nu-i nici o ans de scpare? V asigur c Sam Hawkens ar avea
mare poft de aa ceva.
Degeaba pofta, Sam, cnd n-ai nici o perspectiv!
Nici una? Hm! Sun a Will Parker... Oameni de treab indienii tia, foarte de
treab! M-au jefuit cum scrie la carte. Mi-au luat i pistolul i pipa, hi-hi-hi-hi, ce-or s
se mire de parfumul ei! Cam duhnete a hoit, dar o s le plac. S-a dus naibii i Liddy,
biata mea Liddy! Cine tie ce acal va pune stpnire pe ea! i plria i peruca,
minunea de peruc, hi-hi-hi-hi... Am pltit-o atunci, la Dekama, cu trei legturi de...
Adic, tii, ce s v mai spun! Mi-au luat-o i pe asta. ns cuitul, vedei
dumneavoastr, cuitul mi l-au lsat. Oameni cumsecade! Vzusem c e lat ru i mi-l
vrsem n mnec, s stea acolo. i uite c st!
Va s zic, ai cuitul la tine? Dar cum l scoi din mnec?
Asta, recunosc, e o treab grea. S-ar cuveni s-mi dai un pic de ajutor.
Hai s ncerc. Poate reuesc s m dau de-a rostogolul pn la tine...
Era, de altfel, singura modalitate de a m urni din loc. Dar nici nu apucai s-mi
sfresc bine vorba, c pieile agate la intrare se ddur n lturi i n peter intr
Parranoh, nsoit de civa indieni. Plimb niel tora cu care venise, prinzndu-ne
chipurile n lumina ei. Nu-mi luai osteneala s simulez c a zcea i acum n nesimire,
dar nici nu-i ddui vreo atenie.
n sfrit, eti al meu! uier el printre dini. i-am rmas oarecum dator;
acuma, ns, nu vei mai avea motive s te plngi. Cunoti asta?
i-mi puse sub ochi un scalp. Era chiar scalpul lui, luat de Winnetou. tia, deci,
c eu l njunghiasem atunci! S i-o fi spus Winnetou? Cu neputin! Apaul, orict
strduin s-ar fi depus, n-ar fi scos nici o vorb. S-ar putea ns ca Finnetey nsui s
m fi recunoscut atunci, la lumina focului, sau chiar n momentul ncierrii. Nu ddui
nici un rspuns.
Vei simi i voi, relu dnsul, ce nseamn s-i trag cineva pielea peste
urechi. Doar puin rbdare, pn se face ziu. Atunci v voi rsplti cu toat
recunotina!
N-are s v mearg, dac nu m-nel! Interveni Sam Hawkens, cu gura lui
neastmprat. Snt curios ce piele mai gsii pe cpna mea, ca s mi-o tragei peste
urechi... Doar mi-ai luat peruca. Oper de maestru, ce zici, btrne Wambarico?
Insult-m ct pofteti! Mai gsim noi ceva piele pe tine ca s te jupuim!
i, dup o pauz n care ne controla legturile, rnji:
Credeai, desigur, c Tim Finnetey nici nu bnuiete n ce gaur v-ai ascuns,
ca oarecii. Eu cunosc valea asta nc nainte s-o fi mirosit cinele de Firehand, fi-i-ar
sufletul blestemat. Eram sigur c v adpostii aici. Mi-a spus-o unul... uite cine!
Scoase de la bru un cuit i-l vr sub nasul lui Sam. Acesta privi mnerul de lemn,
citi literele ncrustate i exclam:
Fred Owins! Hm, toat viaa lui a fost o pramatie! Vreau s sper c a simit i el

207

gustul cuitului.
Nici o grij, omule! Credea el c va scpa vnzndu-mi secretul, dar degeaba! I-
am luat viaa i pielea, cum vei pi i voi, de altminteri, numai c de-a-ndoaselea: nti
pielea i apoi viaa.
Cum vrei! Eu, unul, mi-am fcut testamentul. V las motenire peruca, aa i
zice, dac nu m-nel. O s v prind bine, hi-hi-hi-hi!
Parranoh l izbi cu piciorul i iei mpreun cu nsoitorii lui.
Un timp rmaserm, tcui, nemicai. Pe urm, crezndu-ne n oarecare
siguran, reuirm cu mult trud s ne apropiem de-a rostogolul unul de cellalt. Dei
cu minile strnse ca n menghine, scosei pn la urm cuitul din mneca lui Sam i i
tiai legturile din jurul braelor. Astfel, dup cteva clipe, eram amndoi n picioare, dez
morindu-ne de zor mdularele.
Bravo, Sam Hawkens! S-ar prea c nu eti chiar att de prost! Se felicit
omuleul. Ai mai trecut tu, nu zic ba, prin destule belele, dar asta de-acum le pune
capac la toate. M ntreb pe unde ai s scoi cmaa, dac nu m-nel?
S vedem mai nti ce-i pe afar, Sam!
Cred i eu! Asta n primul rnd!
Apoi s facem rost de arme. Dumneata, oricum, ai un cuit, dar eu snt cu
minile goale.
Gsim noi ceva!
Ne apropiarm de ieire i ddurm niel n lturi cele dou piei ce nchipuiau
ua.
Nite poncai i escortau tocmai pe cei doi prizonieri din petera vecin, iar dinspre
lagr venea Parranoh. Se crpase de ziu, nct puteam cuprinde cu ochii ntinsul vii.
Aproape de intrare, Swallow al meu se cam rzboia cu murgul capturat de bietul Will
Parker. Zrindu-mi prietenul drag i neostenit n credin, renunai la o evadare pe jos,
de altfel cea mai prielnic n situaia dat. Puin mai ncolo ptea calul lui Winnetou,
cruia cu greu i-ai fi ghicit valoarea dup aspectul lui ciolnos i greoi. Dac reueam s
ne facem rost de arme i s ajungem la cai, aveam oarecare anse de salvare.
Observai ceva, sir? Se nveseli Hawkens.
Ce s observ?
Colea, flcul acela btrn care st lungit n iarb fr grij.
l vd.
i obiectul de alturi rezemat de un pietroi?
Ei da.
Pi asta nseamn cum s-ar zice par mlia n gura btrnului Sam
Hawkens. S nu-mi spunei pe nume dac puca de colo nu e Liddy n persoan! Iar
dumnealui poncaul o fi avnd la el i o pung cu gloane.
Bucuria lui Sam m afect destul de puin, pentru c toat atenia mea se
ndreptase asupra lui Parranoh. Din pcate, nu deslueam nimic din discuia lui cu cei
doi prizonieri. Trecu o bun bucat de vreme pn se hotr s plece de lng ei. Totui,
ultimele cuvinte pe care le rosti cu glas tare ajunser pun la urechile mele i-mi
lmurir coninutul ntregii convorbiri.
Fii gata, Pimo! Am i pus s bat stlpul, iar tu, aruncnd o privire crunt lui
Harry, ai s te prjeti alturi de el. Fcu un semn i ordon ca prizonierii s fe dui
lng focul pe care oamenii si l ncinseser din nou i n jurul cruia fcuser cerc.
Apoi se deprta ano, sigur de sine.
Sosise momentul s acionm, fr amnare. Dac Winnetou i Harry ajungeau n
cercul pieilor-roii, era exclus s-i mai putem salva.
Ce zici, Sam, m pot bizui pe dumneata? l ntrebai pe mrunel.
Hm! Cum, adic, s tiu eu, cnd nici dumneavoastr nu tii? Hai s ncercm,

208

dac nu m-nel!
Dumneata l iei n grij pe cel din dreapta, eu pe cellalt. Repede de tot, nelegi,
le tiem curelele.
Pe urm o lum i pe Liddy, aa-i?
Ei, eti gata?
Confirm din cap. Era entuziasmat de perspectiva unei asemenea lovituri.
Atunci, fii atent, i dm drumul!
Uor, neauzii de nimeni, i ajunserm din urm pe indienii din escort care i
trau dup ei pe prizonieri. Dei i ntorceau mereu ochii ctre victimele lor, nu
apucaser s ne observe. narmat cu cuitul, Sam l atac pe unul din indieni cu atta
dibcie, nct acesta se prbui surd, ca un bolovan. Eu ns, neavnd arm, srii asupra
celuilalt, i smulsei cuitul de la bru i-i tiai beregata, nct nici nu apuc s mai strige.
Doar sngele uier nind din ran i omul czu la pmnt.
Tiarm apoi curelele care-i imobilizau pe tovarii notri, eliberndu-i. Toat
operaia se desfur cu o iueal fantastic. Winnetou i Hany nici nu-i ddur bine
seama ce se petrece.
nainte! Punei mna pe nite arme! Le strigai eu, cci mi ddeam seama c
altfel evadarea nu era posibil. Lund punga cu gloane de la brul poncaului ucis, m
repezii dup Winnetou, care, nelegnd
imediat situaia, se npusti nu nspre ieire,
ci drept n mulimea de indieni adunai n
jurul focului.
Cnd e vorba de via sau de moarte,
omul e capabil de performane uluitoare.
Astfel, tiind ce riscuri prezint aciunea
noastr, trecurm glon printre indienii
surprini, buimcii, smulgndu-le armele
din mini.
Swallow, Swallow! mi chemai calul
i, ct ai clipi, m avntai n a.
Winnetou sri pe roibul su, iar
Hawkens ncleca primul cal mai actrii
care-i czuse sub ochi.
Urc aici, lng mine, repede, pentru numele lui Dumnezeu! i strigai lui Harry,
vznd cum ncearc zadarnic s ncalece mustangul lui Finnetey, care zvrlea avan. l
apucai de bra, l sltai n a i o ntinsei la galop spre ieirea unde tocmai disprea
Sam.
Se dezlnui atunci un vacarm nemaipomenit. Urlete umpleau vzduhul, putile
trosneau, sgeile uierau jur-mprejur, tropoteau i nechezau caii pe care se aruncaser
poncaii gonind slbatic pe ur mele noastre.
Eu fugii ultimul i mi-e cu neputin s descriu n ce fel trecui prin tunelul acela
ngust, ntortocheat, fr s fiu ajuns din urm. Hawkens nu se mai zrea; Winnetou
cobora spre dreapta, n valea prin care, cu cteva zile nainte, ne ndreptasem ncoace.
ntorcea mereu capul ca s vad unde snt. Eram tocmai la curmtur, cnd un foc de
arm l fcu pe Harry s tresar. Fusese lovit.
Swallow, dragule, iuete pasul! mi ndemnai calul. Nelinitea m cuprinse.
Goneam n galop nebun, ca i atunci, dup explozia de la New Venango. ntorcnd o clip
capul, l vzui aproape de tot pe Parranoh, mnndu-i cu furie mustangul n urma mea.
Pe tovarii din fa nu-i vedeam pentru moment din cauza curmturii. Nu m-a fi dat n
lturi de la o nfruntare cu Parranoh, dar cu Harry n brae a fi fost, desigur,
handicapat. De aceea nu-mi rmnea alt soluie dect s fug ct mai repede.

209

Zburam de-a lungul malului ca purtai de furtun. Roibul lui Winnetou, cu
picioarele-i solide i lungi, alerga att de iute, nct i scprau copitele. O ploaie de
pietri se strnea ndrtul lui. Swallow dei cu doi oameni n spinare inea pasul
cu colegul su. i, totui, simeam chiar fr s m uit napoi c Parranoh nu se
d btut: galopul mustangului su se auzea desluit, amenintor. Din plin curs, l
ntrebai pe Harry:
Sntei rnit? Rspundei!
Da.
Grav?
Sngele-i cald mi se prelingea pe mna cu care l ineam strns lipit de mine. Prea l
ndrgisem, ca s nu fiu cuprins de cea mai vie ngrijorare.
Mai putei suporta drumul?
Sper. mi ndemnai iari calul, care zbura ca o rndunic. Abia de-i atingea
copitele de pmnt. Nu degeaba fusese botezat "Swallow".
inei-v bine, Harry! nc puin i sntem salvai!
Nu-mi prea pas de soarta mea. Dac v stingheresc, lsai-m jos!
Ba nu! Trebuie s trii Avei dreptul la via!
Acum, cnd tata e mort, mi-e totuna. Mai bine am fi pierit amndoi! Biatul
tcu. n rstimp, ne continuarm goana sau mai bine zis zborul.
Tata s-a stins din vina mea, relu Harry, cinndu-se. Dac v ascultam,
Parranoh ar fi fost ucis la "fortrea" i tata n-ar fi murit de gloanele indienilor!
Nu v mai gndii la ce-a fost! S vedem cum ne descurcm de-aci ncolo!
Eu, n orice caz, trebuie s cobor din a. Parranoh a cam rmas n urm; putem
s rsuflm un pic.
Bine, s ncercm!
Privii ndrt, ferm hotrt s-l nfrunt pe duman. Prsisem de mult cursul apei
i clream acum peste esul ntins, paralel cu linia pdurii din stnga noastr.
Parranoh rmsese multior n urm. Bunul meu Swallow se dovedi net superior
mustangului su. Dup eful alb al poncailor, veneau grupuri mici, rzlee, de
rzboinici care, n ciuda avansului nostru, nu abandonaser urmrirea.
Dincoace, naintea noastr, Winnetou coborse de pe cal. Sttea ndrtul roibului
su i-i ncrca arma cucerit de la poncai. M oprii i eu. l ajutai pe Harry s
alunece jos, srii apoi din a i-l culcai n iarb. Dar iat c, ntre timp, Parranoh se
apropie att de mult, nct nu mai avui rgazul s-mi ncarc puca. M aruncai deci
iari pe cal i apucai tomahawkul.
Desigur c Parranoh observase micarea, dar se ls dus de propriul su avnt i
se npusti asupr-mi agitnd securea. Atunci trosni un foc de arm. Trsese Winnetou.
n turbarea lui, Parranoh tresri ca atins de trsnet. l lovii i eu cu tomahawkul. i
nemernicul czu din a cu ochii holbai, cu capul zdrobit.
Apropiindu-se, Winnetou rsturn cu piciorul trupul inert i zise:
arpele de ponca n-o s mai uiere. Nici n-o s mai batjocoreasc pe cpetenia
apailor spunndu-i Pimo. Fratele meu alb s-i ia napoi armele. ntr-adevr, cuitul,
securea, pistolul i carabina mea se aflau asupra lui Parranoh. Le luai din nou n
stpnire i m grbii s vd de Harry. ntre timp, Winnetou l prinse pe mustangul
rmas fr stpn.
Poncaii ajunseser att de aproape, nct gloanele lor ne-ar fi putut ajunge cu
uurin. nclecarm deci repede i pornirm n galop forat.
Deodat, la stnga noastr lucir parc nite arme: ntr-adevr, dinspre liziera
pdurii se apropia o trup numeroas de clrei; intercalndu-se ntre noi i poncai,
veneau n goana mare asupra ce lor din urm.
Era un detaament de dragoni din fortul Wilke. Vznd c dragonii vin n ajutorul

210

nostru, Winnetou i rsuci roibul, ni ca fulgerul pe lng ei i, cu tomahawkul ridicat,
se npusti asupra poncailor, care abia de-i mai puteau stpni caii. Eu rmsei pe loc,
ca s vd de rana lui Harry.
Nu era adnc. Neavnd altceva la ndemn, rupsei o fie din cmaa mea i
improvizai un bandaj ca s opresc ct de ct hemoragia.
Ce zicei, o s mai putei clri, mpreun cu mine? l ntrebai pe biat.
Zmbi i se apropie de calul lui Parranoh, al crui fru Winnetou mi-l trecuse din
goan. i iat-l pe biat sltndu-se sprinten n a.
Acum, cnd nu-mi mai vd sngele, parc nici rana nu m mai doare. Uitai-v,
indienii se retrag. Haide dup ei, sir!
Lipsii de cpetenia lor, care i-ar fi condus n lupt sau cel puin le-ar fi organizat
retragerea, urmrii ndeaproape de dragoni, poncaii goneau ndrt pe drumul ce-l
btuserm noi n fuga noastr. Era, deci, de presupus c-i vor cuta un refugiu n
"fortreaa" prsit... ntr-adevr, indienii o cotir spre intrare. Dar tocmai n clipa cnd
primul clre ddu s treac nuntru, un glon l prbui de pe cal. Alt foc i nc un
indian czu de-a rostogolul. Ceilali, constatnd uluii c intrarea e blocat i c, dintr-o
clip n alta, pot cdea n minile noastre, se repezir spre Mankizila i, urmrii pas cu
pas de dragoni, galopar disperai de-a lungul malului.
Nu mai mic dect a lor era ns mirarea mea n ce privete ajutorul acesta
neateptat i preios care ne scuti de
attea alte eforturi. M lmurii ns
repede asupra identitii curajosului
puca. Nici nu se stinsese nc bine
tropotul cailor pe care goneau
dragonii, c se i art, dintr-o claie
de stuf, un nas enorm deasupra
cruia jucau doi ochiori foarte istei.
Apoi, orientndu-se dup nasul trimis
n recunoatere, ieir la iveal de
dup o stnc, cu precauie, dar i cu
ncredere, celelalte pri componente
ale unui ins ct se poate de caraghios.
Binecuvntai s-mi fie ochii, sir! Ce vnt v-a purtat ncoace, dac nu m-nel?
ntreb prichindelul, nu mai puin surprins ca mine.
Dumneata, Sam? Cum de-ai ajuns aici? Doar am vzut cu ochii mei cum ai
ters-o clare!
Am ters-o clare? Mulumesc de aa clrie! Ddui peste o bestie, sir. Abia se
urnea din loc. i scutura ciolanele, Doamne, Doamne! Gata s m mprtie pe jos,
dobitoc btrn ce snt! Am avut inspiraia s las bestia n cmp, blestemata naibii i m-
am ntors, hi-hi-hi-hi! mi ziceam c roii, lundu-se grmad dup voi, vor fi lsat
"fortreaa" pustie. i chiar aa s-a ntmplat, vai de capul lor! Ce s-au mai speriat
adineauri! Ce mutre, domnule, ce mutre, vreau, s spun!... Dar soldoii tia de unde
au mai rsrit, sir?
Aflm noi mai trziu cum de-au picat la momentul oportun tocmai n locul
acesta uitat de lume. Apariia lor seamn cu un miracol. Nu exagerez spunnd c ne-au
salvat de la pieire.
Ba nu snt de acord. Old Shatterhand, Winnetou, Sam Hawkens, pi tia tiu
s se salveze i singuri! Totui, ca s zic aa, au sosit taman la anc. N-o s ne uite
poncaii ct or tri. Sntei de prere s pornim numaidect dup ei?
La ce bun! O scot dragonii la capt i fr noi. Nici Winnetou nu se mai
sinchisete de ei; a intrat n "fortrea" mpreuna cu Harry.

211

S vedem mai bine de morii notri!
Pind din nou n aceast vale care ne pusese la grele ncercri, i vzurm pe
Winnetou i pe Harry chiar la locul btliei, aplecai asupra trupului lui Old Firehand.
Biatul plngea n hohote, lipindu-i de piept capul tatlui su, n timp ce apaul cerceta
rana. n clipa cnd ajunserm i noi, Winnetou exclama fericit:
Iuf, iuf, iuf! Nu e mort... triete!
Cuvintele lui ne-au electrizat pe toi. Harry chiui de bucurie. Participarm laolalt,
plini de ndejde, la eforturile apaului de a-l readuce pe Old Firehand n simiri. i mare
fu satisfacia cnd, dup un timp, acesta deschise ntr-adevr ochii. Ne recunoscu, i
surse biatului, dar nu putu scoate nici o vorb i czu iari n nesimire. l examinai
la rndul meu. Glonul i gurise plmnul drept i ieise prin spate; o ran foarte grav,
care i provocase mult pierdere de snge. i totui, n ciuda faptului c mai fusese rnit
destul de recent n btlia de la calea ferat, ndjduiam amndoi Winnetou i cu
mine c, graie organismului su extrem de viguros i, firete, cu o ngrijire atent, va
izbuti s-i revin. l pansarm dup metoda verificat a lui Winnetou i i aternurm
un culcu ct se poate de bun, n raport cu locul i cu mprejurrile. n sfrit, aveam
rgazul s ne ngrijim i de noi. Nimeni nu scpase neatins, totui ne crpirm de bine,
de ru rnile. Ceilali tovari, ns, pltiser cu viaa, fiindc nu luaser n seam
avertismentul meu.
Ctre amiaz, sosir i dragonii. i urmriser pe poncai cu atta perseveren,
nct nu le scpase nici unul. Comandantul un ofier ne declar c apariia
detaamentului su n-a fost ntmpltoare. Aflnd c poncaii ncercaser s provoace
deraierea trenului, el hotrse s-i pedepseasc. Pornise, deci, pe urmele lor, fr s-i
slbeasc o clip. Aceasta cu att mai mult, cu ct, ntre timp, fusese informat i asupra
campaniei lor de rzbunare mpotriva noastr.
Pentru a-i odihni caii ofierul i trupa rmaser trei zile cu noi n "fortrea",
timp n care avurm grij s-i nmormntm pe cei czui.
Apoi ne adres invitaia ca, de ndat ce Old Firehand va putea s suporte drumul,
s-l transportm la fortul Wilke unde, chiar dac nu se va bucura de o atenie att de
freasc, va fi, n schimb, supus unui tratament medical corespunztor. i fgduirm,
firete, s rspundem invitaiei.
C btrnul oltic Sam Hawkens deplnse cu profund regret moartea lui Dick Stone
i a lui Will Parker se nelege de la sine. Ne asigura ntruna c, pe viitor, nici un ponca
nu va mai scpa de rzbunarea lui. Eu, ns, nu-mi schimbai deloc atitudinea. Cine
fusese acest Parranoh? Un alb! Iata nc un argument care-mi ntrea convingerea c
numai datorit "feelor palide" indianul a devenit aa cum arat azi...


Capitolul XIII
EGUSTORUL AMBULANT

Era la trei luni dup peripeiile descrise mai sus si, cu toate c
trecuse atta vreme, urmrile lor nc nu se terseser pe deplin. Ce-i
drept, ndejdea noastr n salvarea lui Old Firehand se ndeplini, dar
procesul de vindecare se desfura mult prea ncet; din cauza slbiciunii persistente,
bolnavul nu-i prsea culcuul; ceea ce ne oblig s abandonm proiectul nostru iniial
de al transporta la fort. Trebuia sa ramn pe loc, la fortrea", pn la totala lui
ntremare. Aici, dup cum dovedea experiena, i puteam oferi o ngrijire destul de bun,
sub ndrumarea priceput a lui Winnetou.
N

212

Rana lui Harry fusese, din fericire, nensemnat. Winnetou se procopsise cu cteva
rni uoare, care se cicatrizau repede. Eu nu aveam dect nite contuzii fr importan;
m mai dureau la atingere, dar nvasem s suport orice durere ca un indian adevrat.
Cel mai puin vtmat ieise Sam Hawkens: cteva julituri care nu meritau discuie.
Era de prevzut c Old Firehand, chiar dup completa lui restabilire, va trebui s
se crue nc mult timp. I-ar fi fost imposibil s reia numaidect viaa de westman;
hotarse, aadar, ca ndat ce va suporta cltoria, s-l ia pe Harry i s plece n Est, la
fiul su cel mare. Se nelege ca, n acest caz, nu putea s lase aici n prsire marele
stoc de blnuri pe care le strnsese mpreun cu vntorii lui; acestea trebuiau puse n
valoare, adic vndute. La fort nu exista deocamdat nici o perspectiv de a le plasa, iar
unui convalescent i era dac nu chiar imposibil totui foarte greu s fac atta
drum cu blnurile dup el. Ce era de fcut? Soluia ne-o ddu un soldat din cei rmai o
vreme la noi ca s ne apere n eventualitatea unui atac. Omul tia c dincolo, la Turkey-
River, tria un pedlar, un negustor ambulant, care cumpra aproape orice marf,
pltind nu numai n natura, ci i cu bani pein. Negustorul acesta putea s ne scoat
din ncurctur.
Dar cum s-l aducem la faa locului? Prin cine s-l anunm, cnd nu dispuneam
dect de soldaii aceia care aveau ordin s nu-i prseasc postul? Nu rmnea dect ca
unul din noi s se deplaseze i s-l anune pe negustor. M oferii eu sa plec clare pn
la Turkey-River. Mi se atrase ns atenia c miun pe-acolo nite siuci-okananda,
extrem de pornii mpotriva albilor. Pedlarul putea s circule linitit oriunde, pentru c
roii nu prea i atac pe negustori, de la care i procur, prin schimb, cele de trebuin.
Cu att mai vrtos ns trebuiau s se fereasc albii ceilali. Dei faptul nu m ngrozea
chiar att de mult, m bucurai totui cnd Winnetou hotr s m nsoeasc. La urma
urmei, puteam s lipsim ctva timp amndoi, lsndu-l pe Old Firehand n grija lui Harry
i a lui Sam Hawkens. n ce privete hrana, aceasta era asigurat de ostaii care vnau
cu schimbul.
Aadar plecarm. Cum Winnetou cunotea perfect drumul, sosirm a treia zi la
Turkey-River sau Tur-key-Creek, cum i se mai zice. Exist cteva ruri cu acelai nume,
dar acesta la care m refer era faimos pentru multele btlii sngeroase dintre albi i
diverse triburi de siuci, desfurate n cursul vremii de-a lungul malurilor sale.
Bine, dar cum s-l gsim pe negustor? Dac era cumva printre indieni, trebuia s
fim cu bgare de seam. Chiar pe mal i prin vecintate locuiau nite coloniti albi care,
tu ani n urm, cutezaser s se aeze n acele locuri. Era, deci, indicat s-i vizitm i s
ne informm asupra situaiei. i iat-ne clrind pe marginea apei. Ctva timp nu
ntlnirm nici o aezare omeneasc pn ce, pe nserate, rsrir naintea noastr nite
lanuri de secar. Lng un mic afluent al rului se nla o cas destul de artoas,
cldit din buteni solizi, necioplii, cu grdin i cu gard masiv de lemn. Alturi, ntr-
un ocol bine mprejmuit, se aflau caii i vacile. Cotirm ntr-acolo, desclecarm i,
priponindu-ne caii, ddurm s ne apropiem de casa aceea cu geamuri nguste ca nite
creneluri. Deodat, la dou din geamuri apru cte o arm cu eava dubl i un glas
rstit ne soma:
Stai! Aici nu-i cote de porumbei n care intr i zboar care cum i place. Cine
sntei i ce vrei?
Eu snt german i caut un negustor despre care mi s-a spus c se afl prin
partea locului.
Atunci cutai-l acolo unde se afl! N-avem nimic de mprit! Crai-v!
Dar, sir, cred c vei fi att de nelept, ca s nu-mi refuzai o informaie pe care,
eventual, o deinei. Numai pe nite vntur-lume i alungi din prag.
Exact. Tocmai de aceea v i alung.
Ne luai, aadar, drept pulamale?

213

Yes!
De ce?
Asta-i treaba mea. N-am de dat nici o socoteala. Iar faptul c sntei german e o
nscocire.
Ba e adevrul curat.
Pshaw! Un german nu se aventureaz pn la noi, afara doar de Old Firehand...
Chiar din partea lui vin.
Dumneavoastr? Hm! i de unde anume?
Va despart trei zile clare de tabra lui. Poate c ai auzit.
Ce-i drept, a trecut odat pe-aici unul Dick Stone, care zicea la fel. Cic e n
serviciul lui Old Firehand.
Dick s-a prpdit. Am fost prieteni.
Se poate. Dar cum s am ncredere n dumneavoastr, cnd v vad cu un
indian?! Acum, vremurile snt aa fel, nct nu pot s permit ca un rou s-mi treac
pragul.
Aflai c indianul acesta, trecndu-v pragul, v-ar
face o mare cinste, pentru c-l cheam Winnetou i e
cpetenia apailor.
Winnetou? Formidabil! S-i vad puca! Winnetou
i scoase de pe umr faimoasa lui puca cu inte de argint
i o art stpnului casei.
Da, intele de argint! Exclam acesta. n regul.
Dar dumneavoastr vd c avei dou puti, una mare i
alta mai mic. Asta mi d oarecum de gndit. Nu cumva
cea mare e dobortorul de uri?
Ai ghicit.
i cea mic e carabina Henry?
Chiar aa.
i purtai alt nume dect cel adevrat? Vreau s
spun o porecl dobndit n prerie?...
Exact.
Nu cumva sntei Old Shatterhand, care, cic, e
neam de dincolo?
Chiar eu in persoan.
Asta-i bun! Poftii repede n cas, domnii mei!
Asemenea oaspei snt binevenii, firete. V stau la
dispoziie.
evile duble disprur de la geamuri i gazda se ivi numaidect n cadrul uii. Era
un om destul de vrstnic, dar vnjos i zdravn. Se vedea c luptase din greu cu viaa,
fr s se lase dobort. Ne ntinse amndou minile, apoi ne conduse n cas, unde se
gseau nevasta i feciorul lui, un flcu chipe, puternic. Mai trziu aflarm c avea nc
doi feciori, plecai n pdure.
Locuina nu numra dect o singur ncpere. Pereii erau mpodobii cu arme i
trofee de vntoare. Pe vatra simpl, din piatr, fierbea apa ntr-un cazan de tuci, vesela
i tacmurile numai strictul necesar se nirau pe o poli. Cteva lzi serveau drept
dulapuri de haine i cmar de provizii, iar de tavan atrnau afumturi ct s ajung
pentru luni de zile unei familii de cinci persoane. ntr-un col o mas meterit
primitiv de stpnul casei i cteva scaune pe potriv.
Furm invitai s lum loc i, n timp ce tnrul vedea de caii notri, gazda ne servi
cina, care, innd cont de mprejurri, nu lsa nimic de dorit.
In timp ce ne osptam, sosir i ceilali doi fii ai gazdei. Iar nici un fel de fasoane,

214

luar loc la masa noastr i, linitii, mncar zdravn, neamestecn-du-se n discuie.
Da, domnilor, vorbi btrnii, s nu mi-o luai n nume de ru dac v-am
ntmpinat cam aspru. Aici, n orice moment te poi trezi cu pieile-roii, mai ales cu
siucii-okananda, care chiar daunzi, nu mai departe dect la o zi clare de aici, au
atacat o cas de oameni cinstii, gospodari. i mai puin nc te poi ncrede n albii care
pic aici, dup ce-au fugit din est pentru cine tie ce isprvi necurate. Iat de ce simt o
bucurie ndoit cnd vd c am de-a face cu nite gentlemeni ca dumneavoastr. Va s
zic, l cutai pe negustor? Vrei s ncheiai vreo afacere?
Da, confirmai cu, n timp ce Winnetou, potrivit obiceiului, tcea.
Ce anume afacere? Nu v ntreb din curiozitate, ci pentru a v da eventual
unele indicaii.
Am vrea s-i oferim nite blnuri.
Multe?
Da, multe.
Contra marf, sau pe bani?
Pe bani, dac se poate.
Atunci negustorul acesta e, ntr-adevr, singurul om potrivit. Alii nu fac dect
schimb de mrfuri. El, ns, dispune totdeauna de aur sau bani, pentru c umbl i pe
la zcmintele aurifere. E un capitalist, nu un prlit colea, ce-i poart n boccelu
marfa.
O fi i cinstit?
Ei da, cinstit! Ce nelegei dumneavoastr prin cinstit? Orice negustor face
negustorie ca s ctige parale i nu e niciodat att de prost, nct s renune la vreun
profit. Cine se las nelat, treaba lui! E singur de vin. Aa, va s zic, omul de care
vorbesc se cheam Burton i i cunoate meseria, nu glum. Are atta dever, nct
cltorete n permanen cu cte patru sau cinci ajutoare dup el.
i unde credei c l-am putea gsi?
Aflm noi nc n seara asta. Unul din ajutoarele lui, i zice Rollins, a trecut ieri
pe-aici dup comenzi; acum e dus n sus, pe la colonitii vecini i se ntoarce desear ca
s nnopteze la noi. De altfel, Burton a cam avut ghinion n ultima vreme.
Cum aa?
I s-a ntmplat nu demult, de vreo cinci-ase ori, s se deplaseze n chestiuni de
afaceri i s gseasc aezrile arse i prdate de indieni. Asta nseamn nu numai
pierdere de timp pentru el, dar i pagub curat, fr a mai socoti primejdia la care se
expune, chit c e negustor, btnd atta drum prin regiunile bntuite de pieile-roii.
Atacurile s-au svrit n vecintatea dumneavoastr?
Da, innd seama c aici, n Vest, cuvinte ca aproape" sau departe" au cu totul
alt msur. Spre pild, vecinul meu cel mai apropiat se afl la noua mile de aici.
Asta-i ru. La asemenea distane nu v putei ajuta n caz de primejdie.
Firete. Dar nu mi-e fric. Nu le-ar merge piei-lor-roii cu btrnul Corner, aa
m cheam, Corner. I-a nva eu minte!
Totui, nu sntei dect patru persoane!
Patru? Putei, fr nici un risc, s-o numrai printre persoane i pe soia mea.
i ce mai persoan! Nu se sperie de nimic, iar puca o mnuiete ca i mine.
V cred. Totui, n faa unei cete de indieni, vorba ceea: dumanii muli,
nfrngere sigur, sau, cum zice neamul, muli cini, moartea iepurelui.
Well! Dar unde scrie c am fi nite iepuri? M rog, n-am pretenie, nu snt nici
pe departe un westman ca dumneavoastr, nu posed nici puc de argint, nici carabin
Henry; dar de tras tiu s trag cu ndejde. Avem arme bune i, dac blochez ua, nici
picior de indian nu-mi calc n cas. O sut de m-ar mpresura i cur pe rnd... Dar
stai puin! Cred c-a sosit Rollins.

215

ntr-adevr, se auzi un tropot de cal n curte. Corner iei, discut ctva timp afar
cu cineva, apoi se ntoarse nsoit de un brbat pe care ni-l prezent.
Iat-l pe mister Rollins despre care v-am vorbit, ajutorul negustorului.
i, adresndu-se noului sosit, adug:
V spuneam afar c vei avea o mare surpriz n legtur cu musafirii mei. Ei
bine, aflai ca aceti doi gentlemeni nu snt alii dect Winnetou, cpetenia apailor i
Old Shatterhand, despre care vei fi auzit destule. l caut pe mister Burton. Vor s-i
ofere spre vnzare nite piei i blnuri.
Rollins era un brbat de vrst mijlocie, un tip ct se poate de comun, fr nimic
aparte nici de bine, nici de ru, la prima vedere nu provoca nici o bnuial. i, totui,
cuttura i aerul lui parc nu-mi plceau. Dac eram, ntr-adevr, oameni att de
marcani cum ne nfiase gazda, se cdea s-l bucure o asemenea cunotin. Cu att
mai mult, cu ct i surdea i perspectiva unei bune afaceri. Dar omul nu arta nici
bucurie, nici satisfacie. Prea, mai degrab, indispus. S fi fost numai o aparen?
Posibil. Ceea ce mi displcea la el putea, la urma ttf-mei, s nu fie dect o simpl
timiditate pe care Un modest slujba o resimea n compania unor westmen-i ca noi, cu
renume bine stabilit. De aceea,
mi nfrnai orice idee
preconceput, nvitndu-l s ia
loc pentru a discuta cu noi
afacerea.
Gazda i oferi demncare,
dar omul prea s nu aib nici
pic de poft. Curnd, se ridic de
la mas, cic s vad de cal.
Pentru o asemenea treab nu era
nevoie de prea mult timp; i
totui Rollins zbovi peste un
sfert de or. N-a putea spune
c-l suspectam, dar m
zgndrea un simmnt
nedefinit, n-demnndu-m s ies
i eu n curte pentru o clip.
Calul lui era priponit de un stlp,
lng cas. Rollins ns
nicieri. Se nnoptase de-a binelea, totui, n lumina darnic a lunii, ar fi trebuit s-l
zresc de ndat. Abia trziu l vzui cum apare de dup un col al gardului. M observ
la rndu-i, sttu o clipa n loc i, n cele din urm, se apropie cu pai repezi.
V plac plimbrile sub clar de lun, mister Rollins? l ntrebai.
Nu, nu snt chiar att de vistor.
Se pare totui c sntei o fire poetica.
De ce?
Pi, v plimbai.
Oh, nu de dragul lunii! Mi-e cam ru. Mi-am stricat stomacul azi-diminea. i
pe urm, am tot ezut n a... Simeam nevoie de puin micare. Asta-i tot, sir...
Rostise aceste cuvinte pe un ton cu totul diferit, aproape politicos i curtenitor.
Era oare prefctorie? Sau poate recunotea c la nceput nu se purtase cum trebuie.
Ii dezleg calul i-l duse n ocolul unde se aflau i caii notri. Apoi intrarm
amndoi n cas. De ce oare m intriga personajul acesta? n fond, era liber s se mite
cum vrea i s fac ce-i place. Totui, spiritul de vigilen, att de propriu oricrui west-
man, l mpinge spre suspiciune. Desigur c motivul invocat de Rollins n ce privete

216

plimbarea" era ntru totul plauzibil. Mncase, de altfel, cu atta lips de poft, nct
prea c ntr-adevr l supr stomacul. i apoi, dup ce ne aezarm din nou n jurul
mesei, se purt foarte natural, discret, politicos. n felul acesta orice nencredere, chiar
gata conturat oarecum, era de natur s dispar.
Firete c vorbeam de afacerea noastr, de preurile zilei, de tratarea i transportul
pieilor i de multe altele. Rollins dovedea cunotine bune n brana lui i vorbea cu atta
cumpt, modest, chibzuit, nct cuceri pn i simpatia lui Winnetou, care se antrena n
discuie mai mult ca oriend. Povestirm i ultimele noastre peripeii, fiind ascultai cu
deosebit atenie. Desigur c m interesai i de negustor, fr prezenta i
consimmntul cruia nu se putea ncheia trgul. La aceasta, Rollins rspunse:
Din pcate, nu tiu unde se afl eful n clipa de fa, nici unde va fi mine sau
poimine. Misiunea mea e s nregistrez comenzile i s i le prezint n anumite zile, cnd
tiu unde poate fi gsit. Ce distana e pn la mister Firehand?
Trei zile clare.
Hm! Peste ase zile mister Burton va fi sus, la Riffley Fork. Pn atunci, a avea
timp s merg cu dumneavoastr, s vd marfa i s-o evaluez cu aproximaie. Apoi m
duc s-l informez pe patron i m ntorc mpreun cu el, firete, dac n prealabil m voi
fi convins c afacerea renteaz. Ce zicei, sir?
Bineneles c trebuie s vedei marfa nainte de a o cumpra. Ar fi ns de
preferat s tratm cu mister Burton personal.
Acuma, n nici un caz nu e posibil. De altminteri, chiar dac eful ar fi aici, nu
cred c v-ar nsoi numaidect. Firma noastr e mai mare dect v nchipuii i patronul
nu dispune de timp ca s-i ngduie o cltorie de trei zile nainte de a ti dac oferta l
intereseaz practic. Snt sigur c nu s-ar deplasa cu dumneavoastr, ci ar delega pe
unul din funcionarii si. Iat de ce spun c lucrurile s-au potrivit tocmai bine; fiind
deocamdat disponibil, a face eu drumul. Sntei de acord sau nu, ca s tiu cum
stm?
Nu aveam nici un motiv ca s-i refuz propunerea. Dimpotriv, eram convins c i
Old Firehand ar fi acceptat-o.
Dac avei destul timp, aprobai, atunci foarte bine, poftii! Ar nsemna s
plecm chiar mine n zori.
Desigur! Oameni ca noi nu-i irosesc zilele. Pornim la primele ere, cum se crap
de zi. De aceea, n-ar strica s ne culcm devreme.
i n aceast privin nu era nunic de obiectat, dei mai trziu aveam s constatm
c omul nostru nu era nici pe departe inofensiv precum prea.
Se ridic de la mas i ddu o mn de ajutor nevestei colonistului la aternutul
blnurilor i pturilor. Apoi ne ndemn s ne culcm.
Mulumesc, dar preferm s dormim afar, n aer liber, l asigurai.
Oh, mister Shatterhand, afara e lumin, bate luna! i pe urm, gndii-v,
noaptea e cam rcoare.
Sntem obinuii cu rcoarea. Iar n ce privete luna, las' s lumineze unde-i
place, nu ne suprm.
Rollins mai strui ctva timp, dar fr succes. Nu vedeam nimic suspect n grija ce
ne-o arta i abia pe urm, cnd l-am cunoscut mai bine, ne-am amintit firete, prea
trziu de aceste insistene ale lui, crora nu le acordasem atenia necesar.
Cnd s ieim din odaie, gazda ne spuse:
Noi, domnilor, obinuim s nchidem seara ua cu zvorul. Poate vrei s-o las
deschis de ast dat?
La ce bun?
Poate c avei trebuin de ceva...
N-o s avem. i-apoi, prin prile astea, nu a cazul s lai ua descuiat. Dac

217

avem ceva de spus, v-o spunem prin geam.
ntr-adevr, geamurile nu le nchidem.
De afar auzirm clar cum gazda noastr mpinse zvorul. Luna coborse jos de
tot, nct umbra casei cdea pn peste ocolul n care se aflau animalele. Intrarm i noi
la cai, ca s dormim ocrotii de ntuneric. Swallow al meu se lungise alturi de roibul lui
Winnetou. mi aternui ptura i m culcai lng el, folosind drept pern ca i n
attea alte rnduri grumazul cald, catifelat. Era de mult obinuit cu procedeul meu i
l accepta cu plcere. Curnd, m fura somnul.
S tot fi dormit un ceas, cnd, deodat, o tresrire a calului m trezi brusc. De
obicei, Swallow mi respecta cu strictee somnul i nu se mica dect n cazuri ieite din
comun. De data asta i nltase capul i trgea zgomotos aerul pe nri. M sculai
repede i, aplecndu-m pentru a nu fi zrit, m strecurai spre gard, n direcia pe care
mi-o indicase Swallow. Cu mult precauie m uitai printre ulucii gardului; la vreo dou
sute de pai parc se micau nite umbre, ncet-ncet, apropiindu-se de noi. Erau
oameni. Veneau tr. Ddui s m ntorc n grab ca s-l informez pe Winnetou, dar
acesta se i afla lng mine: paii mei uori l treziser totui din aomn.
Vede fratele meu micarea de colo? i optii.
Vd, rspunse el. Snt rzboinici roii.
Pesemne okananzi care vor s-l atace pe colonistul nostru.
Old Shatterhand a ghicit. S intrm n cas.
Haide, trebuie s-i dm o mna de ajutor. Dar caii? O s ne trezim fr ei.
i bgm i pe ei n cas. Repede! Bine c sn-tem la ntuneric. N-au cum s ne
vad siucii.
Ddurm fuga la cai, i scularm de jos i, scondu-i din ocol, i duserm pn la
ua casei. Winnetou, lng geam, tocmai voia s-i anune pe cei dinuntru, cnd eu,
dincoace, observai c, de fapt, ua nu era ncuiat, ba chiar crpat niel. O ddui larg
n lturi i-l trsei pe Swallow dup mine Winnetou proced la fel cu roibul su, apoi
trase zvorul. Firete c zgomotul i trezi pe toi din somn.
Cine-i? Ce s-a ntmplat? Cai, n cas?! Exclam colonitii! Srind din pat.
Noi sintem, Winnetou i Old Shatterhand, l lmurii, vznd ca nu ne
recunoate prin ntuneric.
Dumneavoastr? Pe unde ai intrat?
Pe u.
Cum aa?! Doar i pusesem zvorul!
Am gsit-o deschis.
Pe toi dracii! Oi fi fost zpcit. Dar de ce ai adus caii?
Omul zvorse, ntr-adevr, ua, ns bravul su musafir, negustorul, a deschis-o,
pesemne, iar, ca s le pregteasc indienilor terenul.
Am adus caii nuntru ca s nu ni-i fure, i explicai gazdei.
S-i fure? Cine, adic?
Siucii-okananda, care se apropie. Vor s ne atace.
V putei imagina ce panic strnir aceste vorbe. Corner, care se flise c nu-i e
team de nimic, se ngrozi n faa primejdiei iminente. La rndul lui, Rollins o juca pe
speriatul. Winnetou ceru s se fac linite i rosti:
inei-v cumptul! Doar n-o s-i batei pe okananzi cu glgie! Hai s ne
sftuim, s luam msuri.
Ce s ne mai sftuim!? Interveni Corner. Sntem pregtii. Cum apare unul, l i
mpucm. i aa, pe rnd, pn la ultimul. Bine c e lun i-i vedem!
Nu, asta s n-o facem! Protest apaul.
i de ce nu?
Nu trebuie s vrsm snge cnd nu e neaprat nevoie!

218

Dar acum se cere. Le-a da ciinilor stora o lecie s n-o uite neam de neamul
lor!
Va s zic, fratele meu alb i socotete pe indieni drept ciini. N-ar fi ru s-i
aminteasc faptul ca i eu snt indian i c-mi cunosc mai bine fraii roii dect i
cunoate el. Cnd indienii l atac pe un alb, ei n-o fac fr pricin. Fie c acesta le-a dat
ntr-adevr dovad de dumnie, fie c o alt fa palid i strnete i-i ndeamn la
atac. Poncaii care au tbrt asupra lui Old Firehand erau condui de un alb; iar acum,
dac siucii-okananda vin s te prade, snt ncredinat c tot un alb de-al vostru e de
vin.
Nu cred.
Crezi, nu crezi, asta n-are importan. Winnetou, cpetenia apailor, tie ce
vorbete.
Chiar aa fiind, tot trebuie sa-i pedepsim pe okananzi cu asprime. De ce se las
momii? Cnd cineva vrea s intre cu fora n casa mea, l mpuc fr mil. E dreptul
meu i am s-o fac!
Dreptul tu? Pstreaz-i-l sntos! Cnd eti singur, n-ai dect s faci ce vrei.
Dar acum sntem i noi aici, adic Old Shatterhand i cu mine. i afl c noi, oricnd i
oriunde, cerem s fim ascultai. De la cine ai cumprat pmntul acesta?
S-l cumpr? Dar ce, snt chiar att de prost?! M-am instalat aici, pentru c aa
mi-a plcut; i dac rmn pn la termenul prevzut de lege, obin dreptul de
proprietate.
Desigur, c pe siuci, adevraii stpni ai acestui pmnt, nici nu i-ai ntrebat
dac au ceva mpotriv?
Cum adic: s-i ntreb?!
i te mai miri c te privesc ca pe un duman, ca pe un ho care le-a rpit
pmntul? Zici c snt cini? Vrei s-i mputi? ncearc numai, c-i zbor numaidect
creierii!
Pi, atunci, ce vrei s fac? ntreb colonistul, care se potoli vzndu-se astfel
tratat de ctre faimosul ef al apailor.
S nu faci nimic, m-nelegi, nimic! Rspunse acesta. Eu i fratele Old
Shatterhand vom lucra n numele tu. Dac ne asculi ntocmai, scapi cu bine.
Tot acest schimb de cuvinte nu dur mai mult de un minut. ntre fimp, eu
pndeam la o fereastr ca s observ micarea okananzilor. Nu se zrea nimeni. Probabil
c ocoleau casa pe departe, ca s se conving c nu snt descoperii i c nu-i ateapt.
Vreo surpriz. Winnetou veni lng mine, curios.
Fratele meu i vede?
nc nu.
Eti i tu de prere s nu-i ucidem?
Sntem ntr-un gnd. Colonistul le-a furat glia. i apoi, m gndesc c venirea lor
poate s aib i un alt motiv.
Se prea poate. Dar cum s-i alungm fr vrsare de snge?
Fratele Winnetou tie ca i mine ce-i de fcut.
ntr-adevr, Old Shatterhand mi ghicete gn-durilc, cum le ghicesc i eu pe-ale
lui. S punem mna pe unul de-ai lor, s-l lum prizonier.
Exact. l prindem pe cel dinti care va veni ca iscoad. Nu-i aa?
Ba da. Snt sigur c vor trimite pe careva. i atunci, l nfcm!
Desfcurm zvorul i crparm niel ua, ct s putem privi n curte. M aezai la
pnd.
Timpul trecea ncet, apstor. n cas era bezn. Nici o oapt, nici o micare.
Deodat, auzii nite pai sau, mai bine spus, nu-i auzii cci nu urechea sesizeaz
zgomotul, ci un anume instinct specific oricrui westman cu experien. Cteva clipe i l

219

zrii ntr-adevr pe indianul trimis n recunoatere. Se lungise la pmnt i se tra uor,
atent, aproape, mai aproape. Ajuns la u, ridic mna ca s-o pipie. ntr-o secunda, o
deschisei toat, larg, srii asupra omului i-l apucai cu minile de gt. Indianul ncerc
s se apere, zvrli din picioare, i agit braele, dar degeaba. Nici mcar un strigt nu
reui s scoat. l trsei repede n cas i Winnetou zvor ua la loc.
Facei lumin, mister Corner! i poruncii colonistului. S-l vedem pe dumnealui
cum arat la fa.
Corner se execut i aprinse o luminare din seu de cerb. Dup ce-i slobozii gtul,
ncletndu-i n schimb vrtos braele, ne uitarm de aproape la chipul indianului.
Murgul" cpetenia siucilor-okananda! exclam Winnetou. Grozav captur a
fcut Old Shatterhand!
Strnsoarea mea aproape c-l sufocase pe indian. Acum rsufl din adncul
pieptului i rosti uluit:
Winnetou, cpetenia apailor!
Da, eu snt! M cunoti, nu ne vedem pentru ntia oar. Dar pe omul acesta
nu-l tii. Ai auzit cum i-am spus pe nume?
Old Shatterhand?
Chiar aa. De altfel, te-ai putut ncredina i singur cu cine ai de-a face: te-a
tras nuntru ca pe o crp. Acum eti al nostru. Ei, ce te ateapt, cum crezi?
Fraii mei snt vestii pretutindeni. Ei or s-mi dea drumul i voi fi slobod.
Aa crezi?
Da.
De ce?
Pentru c rzboinicii okananda nu se afl n dumnie cu apaii.
Dar voi facei parte din neamul siucilor ca i poncaii, care ne-au atacat
deunzi.
N-avem nici o legtur cu ei.
Ascult, lui Winnetou s nu-i vorbeti cu viclenie! Eu snt prietenul tuturor
oamenilor roii, dar pe ticloi, de orice culoare ar fi ei, i socot dumani. Zici c n-ai
nimic comun cu poncaii? E o minciun. tiu sigur c okananzii i poncaii nu s-au
rzboit nicicnd ntre ei; mai mult, acum snt chiar aliai. Aa c minciuna ta nu se
prinde. Ai venit aici ca s-i atacai pe aceti albi. Crezi cumva c eu i Old Shatterhand
vom ngdui asemenea lucru?
eful okananzilor i plec privirea ntunecat i ntreb:
De cnd Winnetou, marea cpetenie a apailor, a ajuns un om fr cumpna
dreptii? Lumea l preuiete pentru c s-a strduit de-a lungul vremii s nu oropseasc
pe nimeni. i astzi s-mi stea mpotriv tocmai mie, care snt n dreptul meu?
Te neli. Ceea ce vrei voi s facei nu e bine.
De ce? Oare nu-i al nostru pmntul? i dac cineva dorete s se aeze aici nu
e dator s ne cear nvoire?
Aa e.
Dar aceste fee palide nu ne-au ntrebat de nimic. Prin urmare, nu e dreptul
nostru sfnt s-i alungm?
Departe de mine s v tgduiesc acest drept; depinde ns ce i cum facei.
Trebuie oare s npstuii, s ardei, s ucidei, dac vrei s scpai de aceti nepoftii?
Adic, trebuie s v purtai dup pilda lor, s fii i voi tlhari care atac noaptea, pe
furi? Omul curajos nu se ferete s dea fa cu dumanii deschis, cinstit. Tu, ns, vii
ca un la, cu mulime de rzboinici, ca s ataci o mna de oameni. Mie, Winnetou, mi-ar
fi ruine s fac astfel. Oriiunde m voi duce, voi spune lumii ce fricoi snt fiii
okananzilor, care nici nu merit s se cheme rzboinici.
Murgul" fierbea de mnie, dar ochii apaului l fixau att de poruncitor, nct se

220

mulumi s mormie:
Fac i eu dup obiceiul oamenilor roii; dumanul trebuie atacat noaptea.
Cnd atacul e necesar! Numai atunci!
i ce-ai vrea, s-i iau pe aceti albi cu vorbe bune? S m rog de ei?
Ba s le porunceti, ns nu aa, furindu-te noaptea, ca tlharul, ci artndu-
te naintea lor demn, n plin zi, ca stpn al acestui inut. Spune-le deschis c nu le
ngdui s rmn aici; d-le un rgaz de cteva zile pentru mutare i numai dac nu te
vor asculta i nu vor nelege de cuvnt, atunci las-i fru liber mniei. Dac procedai
astfel, vedeam n tine pe cpetenia okananzilor i vorbeam de la egal la egal. Aa ns, te
privesc ca pe un om care, lipsindu-i curajul, apuc drumuri piezie.
Okanandul se uita int spre un col al ncperii, fr a scoate un cuvnt. Ce-ar fi
putut rspunde? i eliberasem braele din strnsoare, totui sttea n faa noastr
contient de primejdia n care s-a vrt. Pe chipul grav al lui Winnetou licri un zmbet
uor cnd mi se adres cu ntrebarea:
Murgul" spunea c o s-i dm drumul i va fi iari liber. Ce prere are fratele
meu Old Shatterhand?
Cred c i-a greit
socotelile. Cine vine s
prjoleasc i s ucid, acela nu
merit s mai vada lumina
soarelui.
Cum, Old Shatterhand
vrea s m omoare? Tresri
okanandul.
Nu. Eu nu snt uciga.
ns e o mare deosebire ntre a
omor pe cineva i a-l pedepsi pe
bun dreptate cu moartea.
i ar fi oare drept s-mi
luai viaa?
Firete!
Ba nu! Eu m aflu aici
pe pmntul nostru.
Ba te afli n casa unui
alb, chiar dac pmntul de
dedesubt i aparine. Dup legile Vestului, am dreptul s te ucid, dac ptrunzi cu fora
n wigwamul meu. Fratele Winnetou i-a spus cum trebuia s procedezi; i eu snt cu
totul de prerea lui. Nimeni nu ne poate nvinui de nimic dac i scurtm chiar acum
zilele. Dar tu ne cunoti; tii c nu vrsm niciodat sngele oamenilor dac nu e
neaprat nevoie. S-ar putea s ajungem la o nvoial care s tc salveze. ntreab-l pe
Winnetou, cpetenia apailor si vei afla ce i cum.
Omul venise ca s-i judece pe alii i acum sttea el naintea judecii. Se afla n
mare ncurctur. Tulburarea i se citea pe fa, dei i ddea osteneal s o ascund. Ar
fi vrut, firete, s mai aduca alte argumente n favoarea sa, dar nu le gsi. De aceea
prefer s tac, privindu-l pe apa cu nite ochi plini de ateptare i de mnie reinut.
Deodat, i ndrept privirea spre Rollins, ajutorul negustorului i mi se paru c,
premeditat sau nu, i cerea acestuia s-l sustin. i, ntr-adevr, negustorul i lu
partea.
Sper c Winnetou, eful apailor, nu e setos de snge. Chiar i aici, n Vest, nu
se aplic pedeapsa dect pentru fapte svrite. Or, n cazul nostru, nu s-a petrecut
nimic care s justifice o pedeaps.

221

Winnetou l msur cu privirea, bnuitor. Apoi rosti:
Cnd fratele meu Old Shatterhand i cu mine, cful apailor, avem ceva de
hotrt, nu ne trebuie patul nimnui. Va s zic, degeaba i bai gura. i vtr la cap c
brbailor nu le st bine limbuia. Vorbeste numai cnd e nevoie.
De ce asemenea dojana aspr? Poate c nici Win-iltetou nu-i ddea seama de ce.
ns, dup cum s-a dovedit mai trziu, instinctul lui nu dduse gre nici de ast data.
Adresndu-se Murgului", continu:
Ai auzit cuvntul lui Old Shatterhand: judecata lui e i a mea. Nu vrem s te
ucidem, dar trebuie s ne spui totul pe leau, fr ocoliuri sau nelciuni.
Mrturisete cinstit: De ce ai venit ncoace? Doar n-ai s fii att de la, nct s ne
ascunzi adevrul!...
Iuf! Fcu indianul cu ciud. Rzboinicii okananzi nu snt nite fricoi cum
ziceai adineauri. N-am nimic de ascuns. Am vrut s atacm casa.
i s-i dai foc?
Da.
i cu oamenii ce urma s se ntmple?
I-am fi ucis.
i v-ai hotrt singuri la aceast fapt? Okanandul ovi. De aceea, Winnetou
i preciza ntrebarea:
Poate v-a ndemnat cineva?
Omul tcu i de ast dat, ceea ce pentru mine nsemna de fapt o confirmare.
Murgul" pare s nu gseasc rspuns, strui Winnetou. Dar aici e n joc nsi
viaa lui. Dac vrea s aib zile, atunci s rspund. Cine a pus la cale atacul? Poate
cineva dinafar voastr?
A fost unul care ne-a ndemnat, mrturisi n cele din urm prizonierul.
Cine?
Oare cpetenia apailor obinuiete s-i trdeze aliaii?
Nu! Recunoscu Winnetou.
Atunci, s nu fie cu suprare, nici eu nu trdez.
neleg i nu m supr. De fapt, cine-i vinde prietenul merit ucis ca un cine
rios. N-ai dect s treci sub tcere numele lui. Vreau s tiu numai dac omul cu
pricina e din neamul vostru, al okananziior.
Nu.
E dintr-un alt trib?
Nu.
Va s zic, e un alb?
Da.
Se afl acum afar, printre rzboinicii ti ?
Nu, nu-i afar.
Aadar, se adeverete bnuiala noastr, a lui Old Shatterhand i a mea:
atorul e un alb. Asta nseamn c vom fi mai blnzi cu tine. Siucii-okananda au tot
dreptul s nu ngduie aezarea albilor pe glia lor strbun, dar nu e cazul sa-i i ucid
dup cum v puseseri n gnd. Chibzuind, pe de alta parte, c totui nu v-ai dus la
ndeplinire planul, o s-i druim, cu anumite condiii, viaa i libertatea.
Ce condiii? ntreba Murgul".
Dou la numr. Mai nti, trebuie s te lepezi de albul care v-a ndemnat
ncoace.
Condiia aceasta prea s nu-i convin okanandu-lui. Totui, dup oarecare
ovial, consimi i se interes de cea de-a doua condiie. Winnetou l lmuri.
Vei cere acestei fee palide, care se numete Corner, s cumpere de la voi
pmntul sau s-l parseasc. Numai dac nu-i va mplini cererea, atunci te vei

222

ntoarce cu rzboinicii ti i-l vei alunga.
De ast dat, Murgul" se nvoi mai repede. n schimb, colonistul era mpotriv. Se
referi la legea proprietii private i debita un lung discurs, pe care Winnetou i-l retez in
cele din urm.
Noi i cunoatem pe albi numai ca pe nite nemernici care ne fur pmntul.
Legile, dreptul i datinile voastre nu ne intereseaz. Crezi c dup ce-ai rpit pmntul
altora, vei scpa de pedeaps punndu-te sub ocrotirea legilor ticluite de voi? Te ajut ct
pot; mai mult s nu-mi ceri. Acum vom fuma calumetul, Old Shauerhand, eu i
cpetenia okananzilor, ca s consfinim nelegerea noastr.
Winnetou vorbise pe un ton att de hotrt, nct Corner renun s mai protesteze.
Apoi apaul umplu pipa pcii i, cu ceremonialul cunoscut, convenia fu pecetluit.
Socoteam puin probabil ca eful okananzilor s-i calce cuvntul. Nici Winnetou nu
ezita s-i acorde ncrederea: se ndrept spre u, trase zvorul i rosti:
Fratele meu rou se poate ntoarce acum la rzboinicii si i s plece cu ei
mpreun. Sntem convini c-i va ine legmntul.
Okanandul iei. Prevztori, puserm din nou zvorul la u i ne postarm la
ferestre ca s-l urmrim. Se depart doar civa pai i se opri anume n btaia lunii;
dorea s-l vedem i noi. Vrndu-i dou degete n gur, uier odat lung i ascuit. Ct
ai clipi, rzboinicii se adunar n jurul lui. Erau, firete, surprini de acest semnal, de
vreme ce nsui Murgul" le ordonase s stea ascuni i linitii. Dar cpetenia le vorbi
cu glas tare, spre bun-tiin.
Rzboinicii okananzilor s asculte aici! Am venit ncoace pentru a-l pedepsi pe
Corner, faa palid care s-a cuibrit pe pmntul nostru fr s ne cear nvoirea. Eu m-
am strecurat nainte ca s iscodesc i totul ar fi mers ca pe ap dac nu se aflau aici, n
popas de noapte, doi dintre cei mai vestii brbai ai preriei i ai munilor: Old
Shatterhand i cpetenia apailor, Winnetou. Ei ne-au zrit cnd veneam ncoace, iar pe
mine Old Shatterhand m-a prins i m-a vrt cu fora n cas. De fapt, nu-i nici o ruine
s fii biruit de un asemenea om. n schimb, e o cinste s fumezi cu el i cu Winnetou
pipa pcii. Aa am i fcut. i am ncheiat cu el legmnt s-i lsm n viaa pe albii care
s-au aezat aici, dac ne cumpr locul sau l prsesc ntr-un termen ce rmne s-l
hotarm mpreun. Aceasta e nelegerea noastr i eu, din parte-mi, m voi ine de
cuvnt. Winnetou i Old Shatterhand stau la fereastr i mi ascult vorbele. Intre noi e
pace i prietenie. Fraii mei s m urmeze! Ne ntoarcem la wigwamurile noastre!
Plec i dispru dup gard. Ceata de rzboinici pieri i ea n noapte.
Bineneles c ne repezirm cu toii afar s controlm dac plecaser cu adevrat
dei eram aproape siguri c nu aveau intenia s ne trag pe sfoar. Gsind totul n
ordine, secaserm caii din cas i ne culcarm iar n ocolul cu pricina. Numai Rollins
prea bnuitor i se lu dup indieni, cic s-i mai in un timp sub observaie. Firete
c, mai trziu, aveam s ne lmurim de ce devenise att de zelos. Nici nu bgarm de
seama cnd se napoic. Dar dimineaa, cnd m trezii din somn, l vzui eznd alturi de
gazd, n faa uii, pe un butean ce inea loc de banc.
Corner ne ddu binee pe un ton prea puin amabil. Era suprat i convins c ar fi
fost mult mai bine dac i-am fi curat" pe indieni, cum se exprimase n ajun. Acum
avea de ales ntre a plti i a pleca. La urma urmei, nu-l plngeam deloc. De ce se
instalase tocmai aici? Ce-ar spune locuitorii din Illinois sau din Vermont dac un indian
siux, cu familia dup el, s-ar opri acolo, dcclarnd trufa: Pmntul acesta mi
aparine!"?
Nu ne prea sinchisirm deci de suprarea colonis-tului i, mulumindu-i pentru
gzduire, pornirm la drum.
Potrivit nelegerii, Rollins ne nsoea, dar aproape c nu-i simeam prezena.
Clrea la oarecare distan, ca un mic slujba, care-i arat astfel respectul fa de

223

superiori. Lucrul nu avea n sine nimic suprtor, ba ne i convenea. Puteam s
discutm n voie, nestingherii de nimeni.
Abia dup cteva ore se apropie de noi i deschise vorba despre afacerea
proiectat. Se inform asupra calitii i cantitii pieilor pe care Old Fi-rehand avea
intenia s le vnd. Dup ce-i ddurm lmuririle necesare, ncerc s afle n ce anume
loc ne atepta Old Firehand, unde i cum i adpostise marfa. Am fi putut s-i
satisfacem i aceast curiozitate, dar netiind ce hram poart, evitarm s-i dm un
rspuns precis. De altfel, nu st n obiceiul westmen-ilot sau al vntorilor s divulge
locurile n care i pstreaz agonisita. Sincer vorbind, nici nu ne psa dac discreia
noastr l indispune. i ntr-adevr, din acea clip, Rollins se inu mereu retras, ct mai
departe de noi.
Clream n aceeai direcie din care veniserm n ajun prin urmare, nu mai
era necesar s cercetm mprejurimile. Le cunoteam destul de bine. Totui, nu
renunarm complet la acea precauie de care un westman ncercat nu s-ar lipsi
nicicnd, chiar dac ar cunoate inutul ca pe propriul su buzunar. Observam mereu
terenul i nu pierdeam din ochi urmele de oameni sau animale. i aceast atenie
neslbit ne duse, ctre amiaz, la descoperirea unei urme pe care am fi trecut-o, poate,
cu vederea, dac n-am fi constatat c cineva se ostenise s-o tearg. i nici atunci poate
c n-am fi luat-o n seam, dac n-am fi vzut alturi iarba culcat la pmnt, semn c
acolo poposiser nite oameni. Ne-am oprit, aadar, ca s examinm urma de aproape.
Atunci se apropie i Rollins, desclecnd lng noi.
O fi de animal sau de om? ntreb el.
Winnetou nu-i acord nici un rspuns; eu, ns, i-l ddui din politee.
Se pare c nu prea avei experien n citirea urmelor. Aici totul e clar de la
prima vedere.
Adic, oameni?
Desigur.
Nu-mi vine s cred... Ar nsemna ca iarba s fie mult mai strivit.
Va imaginai c exist pe-aici ini care bttoresc anume pmntul din plcerea
de a fi descoperii i nfcai?
Ah, nu, dar clare nu poi evita s lai urme mai pronunate.
i dac respectivii merg pe jos, fr cai?!
Cum pe jos? Prea ar bate la ochi, ar fi
chiar suspect. Aici nu cred s gsii om care
s nu-i aib calul su.
De acord. Numai c se ntmpl,
poate ai auzit i dumneavoastr, ca omul s-
i piard ntr-un fel calul.
Se ntmpl, firete. Dar n cazul
nostru, nu e vorba de un singur ins. Unul, m
rog, rmne fr cal, dar mai muli deodat?...
O fcea pe deteptul, dei era clar c nu
prea l ajut cunotinele. De altfel, nici nu
mai aveam chef s-i rspund. i chiar atunci
interveni Winnetou.
tie fratele meu Old Shatterhand ce
urm e asta?
tiu.
Trei albi fr cai, fr puti, numai
cu ciomege. Au plecat de aici n ir, unul dup
altul. Cel din coad a ncercat s tearg

224

urmele. Va s zic, se tiau urmrii.
Aa gndesc i eu. Totui... fr nici un fel de arme?...
n orice caz, nu aveau puti. Altminteri am gsi vreun semn pe locul unde le-au
lepdat n timpul popasului.
Hm! Ciudat! Trei albi nenarmai, ntr-o regiune att de periculoas! Nu vd alt
explicaie dect c li s-a ntmplat, poate, o nenorocire; poate au fost atacai i prdai.
Fratele meu alb parc ar gndi cu capul meu. Aceti oameni au trecut pe-aici
sprijinii n crci rupte din arbori; dovad, gurile lsate n pmnt. Desigur c au nevoie
de ajutor.
i vrei s mergem n ajutorul lor?
Cpetenia apailor e gata oricnd s ajute, fr s ntrebe dac e vorba de
indieni sau de albi. M intereseaz totui prerea lui Old Shatterhand, fiindc eu, dei
a vrea, m cam ndoiesc, n-am ncredere.
De ce?
Mi se pare cam suspect purtarea acestor fee palide. De ce i-or fi dat
osteneal s tearg urmele care duc mai ncolo, de vreme ce aici, pe locul popasului, au
lsat totul vraite?
Poate c n-au avut timp. Sau i-or fi zis c nu e nici o primejdie dac
urmritorii descoper locul acesta; important e s nu vad n ce direcie au apucat de
aci ncolo.
O fi cum spune fratele meu; dar asta nseamn c snt nite oameni fr
experien, nu westmen-i adevrai. Hai dup ei, s le dm ajutor!
De acord, mai ales c, dup ct se pare, nu trebuie s ne abatem prea mult din
drumul nostru.
nclecarm din nou. Rollins ns ovi.
N-ar fi mai sntos s-i lsm n plata Domnului? Ce interes avem s ne lum
dup ei? Nu ne folosete la nimic.
Nou, ce-i drept, nu ne folosete, n schimb, lor!...
Ne pierdem vremea...
Nu sntem chiar att de grbii nct sa abandonm nite oameni care, probabil,
au nevoie de sprijinul nostru.
Deoarece i vorbisem pe un ton cam aspru. Rollins, mbufnat, bigui ceva neneles
i se slt la rndul lui n a.' Mrturisesc c nu-l prea aveam la inim. Totui, nu mi-l
nchipuiam nc nici pe departe att de perfid pe ct era.
Urmele treceau prin pdure, ducind apoi n cmp deschis. Erau proaspete. Le
apreciam vechimea la cel mult o or. i, ntr-adevr, mnnd bine caii, i observarm
repede pe cei n cauz. Erau cam la o mil englez deprtare i abia strbturm
jumtate din drum, c ne zrir i ei. Statur o clip locului, parc speriai. Pe urm o
luar la picior, fugind ca i cnd i-ar fi ameninat moartea. Ddurm pinteni cailor.
Firete c i-am fi putut ajunge imediat, dar cutarm mai nti s-i linitim itri-gndu-le
cteva vorbe amicale. Atunci s-au oprii.
Erau, ntr-adevr, complet nenarmai; nu aveai; nici mcar cuite; i nchipuiser
nite ciomege din crci. n schimb, hainele de pe ei artau destul de bine. Primul era
legat la cap cu o basma; al doilea i purta braul stng ntr-o earf; al treilea prea
nevtmat. Ne privir bnuitori, nfricoai.
De ce fugii aa, domnilor? i ntrebai.
Dac nu tim cine sntei i ce gnduri nutrii!... rspunse cel mai vrstnic dintre
ei.
Asta n-are importan. Oricine am fi, tot v-am fi ajuns din urm. De aceea, fuga
e inutil. Dar fii pe pace: sntem oameni de treab. Ne-am luat dup dumneavoastr ca
s v dm, la nevoie, un ajutor. Bnuiam c nu sntei ntr-o situaie tocmai plcut.

225

i n-ai greit, sir. Ne-a mers prost. Slav cerului c am scpat de la moarte!
Dar cine v-a maltratat in felul sta? Niste albi?
Nu. Siucii-okananda.
Aa, va s zic... i cnd?
Ieri diminea.
Unde?
Sus, la Turkey-River.
Dar cum s-au petrecut lucrurile? Sau poate ai prefera s nu v ntreb?
De ce nu, dac sntei ntr-adevr oameni de treab, cum ne-ai declarat
adineauri?! n acest caz, n-am putea s aflm oare numele dumneavoastr?
Desigur, acest gentleman rou e Winnetou, cpetenia apailor, eu snt Old
Shatterhand, iar dumnealui e mister Rollins, negustor de profesie, care ne nsoete n
interes de afaceri.
High-day! Slav Domnului! Atunci, orice bnuial trebuie exclus. Despre
Winnetou i Old Shatterhand am auzit multe, dei nu ne numrm printre westmen-i.
Iat doi brbai de ndejde, pe care te poi bizui! Norocul nostru c ne-ai ieit n cale.
Da, domnilor, avem urgent nevoie de ajutor, foarte urgent. Rsplteasc-v cerul
pentru binele ce ni-l vei face!
Sntem gata! Numai s tim ce anume ar fi de fcut.
nainte de toate, s ne recomandm. Eu m numesc Warton. Acesta e fiul meu.
Iar cellalt mi-e nepot. Venim din regiunea New-Ulm, ca s ne stabilim la Turkey-River.
Mare impruden!
Aa e, din pcate. Dar n-am tiut ce ne ateapt aici. Ni se nfiase totul att
de frumos i de simplu! Ai fi zis c n-aveam dect s ne instalm si s strngem recolta.
Chiar aa? i la indieni nu v-ai gndit de loc?
Ba da, ins ne-au fost descrii cu totul altfel dect snt n realitate. Ne-am
echipat bine i am venit ncoace ca s ne alegem un loc bun pentru gospodrie. Ei i am
czut n minile pieilor-roii!
S fii mulumii c ai scpat aa de ieftin!
Avei dreptate, sir. La nceput, lucrurile se anunau mult mai grave. Indienii i
ddeau zor cu stlpul torturii i cu alte asemenea plceri. Dar pe urm s-au mulumii s
ne alunge, dup ce ne-ati luat totul, afar de haine. Aveau preocupri mai importante
dect s se care cu noi.
Ai neles, poate, despre ce anume preocupri era vorba?
Nu le cunoatem graiul, ns cpetenia o rupea niel pe englezete i ne-a
pomenit de unul Corner, un colonist, cruia probabil c-i purtau smbetele.
Exact. Se pregteau s-l atace chiar asear; de aceea nu prea aveau timp, nici
chef s se ocupe de voi. Asta v-a salvat viaa.
Dar ce fel de via!
Ce-ai spus? Nu neleg!
Vreau s spun c e un calvar s n-ai asupra ta nici o arm, nici mcar un cuit
cu care s-i faci rost de vnat. De ieri diminea ne-am hrnit doar cu rdcini i cu
coacze, iar aici, n prerie, nici att. Daca nu veneai, cred c muream de foame. Pentru
c, scuzai, ceva de-ale gurii, poate o bucic de carne, se va fi gsind, probabil, la
dumneavoas-tr...
Se gsete. O s v dm. i acum, de fapt, n-cotro grbeai?
Spre fortul Wilke.
Cunoatei drumul?
Nu prea, dar cred c am ghicit oarecum direcia.
ntr-adevr, ai ghicit-o. i avei vreun interes special s ajungei la fort?
Avem un interes ct se poate de serios. Va spuneam adineauri c noi, tia trei,

226

am luat-o nainte ca s depistm locul. Familiile noastre, venind din urm, ne ateapt
la fortul Wilke. Dac ajungem acolo, am scpat cu toii de primejdie.
Iat o coinciden fericit! i noi mergem exact n aceeai direcie. n plus, ne
aflm n raporturi amicale cu garnizoana din fort. Dac vrei, facem drumul mpreun.
Da?... Ne ngduii, sir?
Cum de nu! Doar n-o s v lsm aici la voia ntmplrii!
Dar nu avem cai; ni i-au luat indienii. Va trebui s mergem pe jos i vei pierde
mult timp din cauza noastr.
N-avem ce face. Acum stai, odihnii-v. S v dm i ceva de mncare.
Rollins nu prea deloc mulumit de hotrrea luat, njur printre dini, apoi
trncni ceva despre n-trziere i despre caritatea noastr inutil. Dar nu-l luarm n
seam. Srirm din a i, dup ce le ddurm demncare strinilor, ne culcarm n
iarb. Nefericiii drumei se osptar cu poft i se odihnir cteva ore. Apoi ne
continuarm drumul, relund direcia de la care ne abtusem. Oamenii erau fericii i
dispui s mai sporoviasc, dar Winnetou i cu mine nu ne artam prea guralivi.
n ce-l privete pe Rollins, cei trei ncercar zadarnic s-i dezlege limba. Era
suprat foc i, drept orice rspuns, i repezea cu brutalitate. Faptul acesta l sczu i
mai mult n ochii mei. Omul mi deveni i mai antipatic. De aceea l urmream mereu, pe
ascuns, cu privirea. i rezultatul acestei atente examinri se dovedi pe parcurs cu totul
altul dect cel bnuit.
Aa, de pild, vzui c, ori de cte ori se credea neobservat, un zmbet ironic,
satisfcut i rutcios ii strmba gura. Totodat, se uita piezi, cercettor, la Winnetou i
la mine. Desigur c aici era un tlc si nc unul primejdios. Atent, ca s nu bage de
seam, continuam s-l urmresc. Din cnd n cnd, privirea i se ntlnea cu a celor trei
strini care, repede i-o mutau n alt parte, lsndu-mi totui impresia c ar fi nelei
ntre ei. S fi fost oare tuspatru cunotine vechi sau chiar asociai? i atitudinea ostil
a lui Rollins s nu fi fost dect o masc? Dar ce motive s-i fi determinat la un asemenea
joc? Doar strinii acetia ni se artau plini de recunotin! Ori m nelam?
Curios lucru! Identitatea, a zice permanent, de simire i de gndire dintre apa
i mine, se manifest i acum. Tocmai cnd meditam asupra constatrilor mele,
Winnetou se opri, cobor de pe cal i se adres btrnului Warton:
Fratele alb a mers destul pe jos; s mai urce acum pe calul meu. Cred c i Old
Shatterhand va face la fel. Avem amndoi picioare bune i vom ine pasul cu caii.
La nceput, Warton se prefcu a nu accepta, dar pn la urm primi bucuros. Fiul
su ncalec pe Swallow. S-ar fi cuvenit ca i Rollins s-i ofere calul celui de-al treilea
drume. Dar n-o fcu. De aceea, pe parcurs, fiul i nepotul lui Warton se folosir cu
schimbul de calul meu.
Mergnd pe jos, ne cream posibilitatea de a rmne mai n urm, fr a da de
bnuit. Ne ineam la oarecare distan, ca s nu fim auzii i, ca msur de precauie,
vorbeam n graiul apailor.
Fratele meu Winnetou nu i-a cedat calul din mila, ci din alt cauz, ncepui
eu.
Old Shatterhand judec bine, confirm apaul.
I-ai observat cu atenie pe cei patru?
Vzndu-te cam bnuitor, m-am apucat i eu s-i urmresc. Dar i mai nainte
bgasem de seam unele lucruri.
Ce anume?
Fratele meu va ghici, desigur i asta.
Nu cumva e vorba de bandajele lor?
Chiar aa. Unul i-a nfurat capul, cellalt braul i cic rnile astea ar
proveni de la ntlnirca lor de ieri cu siucii-okananda. Crezi c-i adevrat?

227

Nu cred. Mai curnd mi se pare c nici n-au fost rnii.
Desigur, snt teferi. Pn acum am trecut pe ling dou ape i ei nici gnd s
stea s-i mai rcoreasc rnile. Dar dac nu snt rnii, nseamn ca toat povestea cu
okananzii e o minciun... i nc un lucru: te-ai uitat la ei cnd mncau?
Da. Au mncat serios.
Totui, prea puin i fr lcomia unor oameni care, de ieri diminea cic, nu
s-ar fi hrnit dect cu rdcini i coacze. i pe urm, ei susin c au fost ieri la Turkey-
River. Dar gndete-te: cnd au putut s bat atta drum pn aici?
Asta n-o mai tiu, nu cunosc distana.
Doar calare dac poi s-o parcurgi att de repede. Va s zic, ori au cai, ori n-au
fost la Turkey.
Hm! S presupunem c au cai, dar atunci de ce ne-au minit i n seama cui i-
au lsat animalele?
Aflm noi i asta. Crede fratele meu c Rollins i dumnete ntr-adevr?
Ba eu cred c se preface.
Am vzut i cu: sigur c se preface. Se cunosc tuspatru. Poate c snt chiar
nelei.
i de ce tot jocul acesta? n ce scop?
Greu de ghicit acum. Dar vom afla.
Ce-ar fi s le spunem deschis bnuiala noastr?
Nu e bine.
?
Purtarea lor poate avea alt pricin, fr nici o legtur cu noi. S-ar putea ca, n
ciuda bnuielii noastre, oamenii s fie foarte de treab. De aceea, s nu-i jignim: s nu
le spunem nimic pn nu ne convingem.
Hm! Uneori fratele meu Winnetou m face s m ruinez, pentru c m ntrece
cu mult n buntate i delicatee.
Oare Old Shatterhand mi gsete vreo vin c m port aa?
Nicidecum. Departe de mine s-i fac vreun repro.
Howgh! S nu condamni niciodat pn nu cunoti adevrul. Mai bine ndur tu
nedreptatea dect s-o svreti. Fratele meu s stea i s judece: ce pricin ar avea
Rollins s ne fac vreun ru?
Absolut nici una. Dimpotriv, ar trebui s fie bucuros de ntlnirea noastr.
Aa e, firete. Omul are tot interesul s vnd marfa; patronul lui ar putea s
ncheie o afacere bun cu Old Firehand. Or, n cazul c ni s-ar ntmpla ceva pe drum,
totul ar cdea balt, pentru c nimeni n-ar afla din gura noastr unde se adpostete
Old Firehand i marfa lui. Prin urmare, chiar daca Rollins ar plnui vreo ticloie,
deocamdat, pn nu va vedea pieile, putem fi linitii. Ce crede fratele meu?
Cred la fel ca i Winnetou.
i acum, n privina celor trei, care pasmite, au venit s-i caute aici un loc
pentru viitoarea lor colonie i au fost atacai...
Nu snt coloniti!
Aa gndesc i eu. Snt altceva.
Dar ce?
Orice-ar fi, ct cltorim mpreun, n-avem de ce ne teme.
Pe urm, ns, dup ce vom fi sosit la destinaie...
Iuf! Zmbi apaul. Old Shatterhand parc-ar gindi iari cu capul meu.
Nu-i de mirare. Presupunerea e la mintea oricui, nici nu vd alta posibil.
Adic vrei s spui c tuspatru snt negustori nelei ntre ei?
Da. Colonitii! Corner ne-a informat ieri c Burton, negustorul, lucreaz cu
patru sau cinci ajutoare. S-ar putea, deci, ca btrnul acesta, care i zice Warton, s fie

228

de fapt Burton. Numele se cam aseamn. Se poate ca negustorul s fi poposit azi-
noapte n vecintatea lui Corner, iar Rollins, ajutorul, tocmai de aceea s fi disprut o
vreme din cas; o fi plecat s-l anune pe patron n legtur cu afacerea propus de noi
i atunci, btrnul a hotrt s ne ias n drum i s ni se alture mpreun cu celelalte
dou ajutoare.
Dar cu ce gnd? Bun sau ru?
Hm! Cred c nu tocmai bun. Altminteri, ar nsemna ca toat mecheria s nu
aib dect un singur scop: ca negustorul s ajung la magaziile lui Old Firehand, sa vad
marfa i s-o preuiasc n tain, fr ca noi s bnuim cu cine avem de-a face. Ar fi, ca
s spun aa, un iretlic negustoresc. Dar nu-i prea neleg rostul, de vreme ce Rollins
poate stabili tot att de bine valoarea pieilor.
Far ndoial. Rmne deci s bnuim altceva. Drumeii" tia, mpreun cu
Rollins, vor s ptrunda la noi, sa vad unde se gsesc pieile i s le ia fra nici o plat.
Prin urmare, jaf sau chiar omor?
Da.
i eu bnuiesc acelai lucru.
E aproape sigur. Snt oameni suspeci, par a fi nite rufctori. ns pe drum,
nici o grij: nu ne vor face nimic. Lovitura urmeaz abia cnd vom ajunge la fortreaa"
lui Old Firehand.
Dar nu e deloc greu s le stricm socotelile.. Pe Rollins n-avem ncotro, trebuie
s-l lum cu noi. n schimb, de ceilali putem scpa mai repede. Ne desprim i gata.
Ziceau doar c se duc la fortul Wilke unde snt ateptai de familiile lor. Aa c e simplu.
Totui, chiar pe parcurs, nu trebuie s uitm nici o msur de precauie. Ni se pare
nou ca am prins firul, dar poate s i greim. De aceea, trebuie s fim cu ochii pe ei zi
i noapte.
Da, da, s fim ateni; eu, unul, cred c si caii lor se afl prin preajm, sub paza
cuiva. Va s zic, s ne hotrm: desear dormim cu schimbul. Vom veghea pe rnd, gata
de lupt i fr s ne simt nimeni.
Astfel se desfura discuia noastr, n timp ce mergeam pe jos, n urma cailor. Cu
luciditatea lui, Winnetou judecase iari bine. Dar nu ntrezrise totul. Dac-am fi bnuit
i restul, cu greu ne-am fi putut pstra calmi n faa tovarilor" notri de drum.
Nici dup-amiaz, dei invitai cu struin, nu ne folosirm de caii notri. Cnd se
fcu sear, am fi poposit bucuroi n preria deschis unde, privind roat, poi depista
mai uor primejdiile, dar se pornise o vntoas rece cu ploaie, care ne-ar fi muiat pn la
piele. Am preferat deci s ne continum drumul i, ajungnd la marginea unei pduri,
m-am adpostit sub nite arbori cu coama deas. Astfel, cutnd s ne ferim de ploaie,
lsarm oarecum pe al doilea plan preocuparea noastr n legtur cu pericolul poate
chiar iminent care ne amenina i cruia, dac s-ar fi produs, nu i-am fi putut face
fa dect prin neadormit vigilen.
Proviziile noastre erau calculate numai pentru dou persoane, dar Rollins avea i
el de-ale mn-crii, nct toat lumea se ndestul. Ba mai rmase i un rest pentru a
doua zi cnd, de altfel, ne puteam ngriji de ceva vnat prospt.
Dup cin ar fi fost desigur cazul s ne culcm, numai c nsoitorii notri nu se
artau dispui s doarm. Discutau zgomotos, nestingherii, cu toate c-i prevenisem s
nu vorbeasc tare. Pn i Rollins deveni vorbre, povestindu-i aventurile trite n
timpul diverselor sale cltorii de afaceri. Firete c nici eu, nici Winnetou nu puteam
adormi. Stteam amndoi treji, dei nu luam parte la discuie.
Aceast animaie glgioas nu-mi prea deloc n-tmpltoare, ba mai degrab
ntreinut intenionat. Nu cumva era un mod de a ne abate atenia de la nite lucruri ce
se petreceau n preajm? Privindu-l pe Winnetou, constatai c era i el frmntat de
acest gnd. Toate armele, chiar i cuitul, le inea la ndemn, iar privirea-i ager, abia

229

mijit printre gene, pndea orice micare dei numai eu, carc-l cunoteam ca pe mine
nsumi, eram n msur s-i observ ncordarea. Ziceai c st cu ochii nchii, c doarme.
Firete c i eu fceam la fel.
Ploaia ncet curnd i vntul se mai potoli. Ne-ar fi convenit s ne mutm acum n
cmp deschis, dar am fi dat loc la nemulumiri i proteste din partea celorlali. De aceea
ramaserm pe loc.
Aflndu-ne pe teritoriul ostil al indienilor siuci, aveam un pretext serios ca s nu
ncingem focul, dup care s-ar fi putut orienta eventualii aliai ai nsoitorilor notri.
Eram siguri c, datorit deprinderii noastre cu ntunericul, vom descoperi la timp orice
micare suspect...
Ne adpostiserm, cum spuneam, sub nite copaci cu rmuri bogat i,
presupunnd c dumanul nu ar putea veni dect dintr-o anume direcie, stteam cu
faa la pdure. Sus, n vzduh, se ii secera subire a lunii, presrnd cu lumin uoar,
mat, cretetele copacilor boltii deasupra noastr. Conversaia celor patru se prelungea
mereu, zgomotos. Era clar c, dei nu ni se adresau direct, urmreau s ne rein
atenia i s ne-o sustrag de la alte obiective. Winnetou sttea ntins pe jos, rezemat n
cotul stng i cu capul n palm. Deodat, observai c-i ndoaie uurel piciorul drept,
nchipuind cu genunchiul un unghi ascuit. Avea oare de gnd s trag cu arma de la
genunchi", acea faimoas i dificil poziie pe care am descris-o n alt parte?
ntr-adevr! Apuc puca de argint i o lipi, aparent fr nici o intenie, de coaps.
Scrutnd ntunericul n prelungirea
putii lui Winnetou, descoperii o
licrire slab de tot, cam
fosforescent, ce struia ntr-o
tuf, sub un copac al patrulea
de lng noi. Numai un om ca
Winnetou, extrem de ager i
exersat, o putuse zri. Fr
ndoial c acolo se ascundea
cineva. Winnetou se pregtea deci
s-l mpute pe spion de la
genunchi", s-l trsneasc drept ntre ochi, singura int sigur. nc niel i ochii
aceia vor intra n btaia putii. Ateptam ncordat clipa fatal. Winnetou nu trgea
niciodat pe alturi, fie chiar i noaptea, din aceast poziie dificil. Vzui cum i
fixeaz degetul pe trgaci... Dar nu aps... Dimpotriv, ls sa-i alunece puca din
min i i ntinse la loc piciorul. Ochii din tufi dispruser.
iret, biatul! mi opti Winnetou n graiul apailor.
Pesemne c tie cum se trage de la genunchi". S-o fi descurcnd i el din
asemenea poziie, i spusei tot n oapt.
E o fa palid.
Desigur. Un siux n-ar sta cu ochii cscai. Acuma tiu c dumanul ne
pndete.
Dar i dnsul tie c l-am simit.
Aa e, din pcate. O fi neles c te pregteai s tragi; de-acum nainte, va fi ct
se poate de atent.
N-o s-i ajute la nimic. M iau dup el. - E primejdios...
Pentru mine?
Va observa numaidect c ai disprut de aici i...
Pshaw! l fac s cread ca m duc la caii notri. Asta n-o s-l neliniteasc.
Las-l mai bine n seama mea, Winnetou!
Cum, vrei s te trimit pe tine n gura lupului, ca si cnd mie mi-ar fi team?! Eu

230

l-am zrit primul i e dreptul meu s-l nv minte. Ajut-m numai sa ies de aici fr
s-i trezesc hituiala.
Ca s-i ndeplinesc dorina, m adresai dup ctva timp nsoitorilor notri:
Ia mai ncetai cu sporovial! Pornim dis-de-diminea i trebuie s mai
apucm un pic se somn. Spunei, v rog, mister Rollins, v-ai priponit bine calul?
Bine! Rspunse acesta contrariat c le-am ntrerupt taifasul.
Al meu se cam plimb n voie, interveni cu glas tare Winnetou. Trebuie s-i aleg
i eu un locor de pscut n timpul nopii i s-l priponesc. Vrea fratele Old Sbatterhand
s-l duc i pe-al lui?
Dac eti att de bun! ncuviinai ca i cnd am fi avut ntr-adevr grija cailor.
Winnetou se ridic ncet, i arunc pe umeri ptura i plec agale spre cai. tiam
ns c, mai ncolo, se va culca pe burt i se va tr napoi spre pdure. Firete c
ptura nu-i slujea la nimic; nu o luase dect pentru a-i deruta pe ceilali.
Discuia, ntrerupt o clip, se reanim. Faptul mi convenea numai n parte.
Winnetou putea, cei drept, s se apropie mai uor de spionul cu pricina, dar n acelai
timp eu, de aici, nu-l mai puteam urmri cu auzul. M prefcui c moi, cu ochii
aproape nchii, ca i cum nimic nu m-ar interesa. De fapt, observam cu mare atenie
liziera pdurii.
Trecur cinci, zece minute; se fcu aproape o jumtate de or. ncepea s m
ngrijoreze soarta lui Winnetou, dei tiam ct de dificil e s te furiezi pe ntuneric i ct
precauie se cere cnd ai de-a face cu un duman iret care, pe deasupra, se mai i
ateapt la o surpriz. n sfrit, auzii zgomot de pai din direcia n care plecase
Winnetou, cic dup cai. ntorsei pentru o clip capul i zrii o umbr care venea de
departe, fr grab. Deslueam i ptura aruncat pe umeri. Aadar, era limpede.
Winnetou l prinsese pe spion i-l fcuse inofensiv.
l ateptam acum cu sufletul uurat. Paii se a-propiau din ce n ce, apoi se oprir
ndrtul meu si... stupoare! Un glas care nu era al lui izbucni:
i acum, ine!
M ntorsei brusc i vzui ntr-adevr ptura, dar cel ce o purta ca s m induc
n eroare nu era apaul, ci un individ brbos, care-mi pru cunoscut. Se pregtea tocmai
s m loveasc cu patul armei. Ddui s sar la o parte, ns prea trziu: doar att c nu
m nimeri n cretet, ci la ceaf un loc, de altfel i mai primejdios. Lovitura m
paraliza; o a doua, drept n cretet, m fcu s-mi pierd cunotina.
Trebuie s fi zcut aa pe puin cinci-ase ore, deoarece, cnd mi revenii n fire i,
cu mari eforturi, mi ridicai niel pleoapele ca de plumb, se lumina de ziu. Cteva clipe
i nchisei din nou ochii. Eram ntr-o stare cu totul aparte: nici somn, nici trezie, nici
ceva intermediar. mi era de parc a fi murit i spiritul meu asculta discuia celor
adunai lng propriu-mi cadavru. Numai c nu distingeam cuvintele pn ce auzii o
voce care m-ar fi putut scula ntr-adevr din mori.
Cinele de apa nu vrea s mrturiseasc nimic, iar pe stlalt mi pare c l-am
ucis. Pcat! Capturarea lui m-a bucurat mai mult ca orice. L-a fi fcut eu s simt ce
nseamn s cazi n minile mele! A da nu tiu ct s vd c mai triete!
Timbrul acestei voci m fcu s holbez ochii. Priveam fix la individul pe care din
cauza brbii lui dese i buimac cum eram, nu-l recunoscusem din prima clip. mi vei
nelege desigur grava uimire, aflnd c omul respectiv era Santer, nimeni altul dect
Santer! A fi vrut s nu observe c triesc dar nu reueam. Pleoapele, care mai
nainte mi pruser att de grele, refuzau acum s se nchid. l intuiam cu privirea i
parc nu eram n stare s mi-o mut de la el pn ce, la un moment dat, ticlosul sri n
sus de bucurie.
Triete, triete! A deschis ochii! Ia s controlez dac m nel, ori ba.
mi adres o ntrebare. Neprimind nici un rspuns, se ls n genunchi lng mine,

231

m apuc de guler i m zgli zdravn, izbindu-m cu capul de pietroaiele pe care
zceam. S m apr, nu era chip: fusesem legat cobz.
N-ai s vorbeti, cine? Vd c rsufli, i-ai venit n simiri, poi s rspunzi.
Dac nu vrei, i smulg eu vorba din gur.
mi tot scutura capul n toate prile, nct l zrii alturi pe Winnetou, legat
fedele, strns ca un ghem. O asemenea poziie l-ar fi dat gata pn i pe omul-arpe" de
la blci. Ct suferin va fi ndurat bietul meu prieten! i poate c sttea aa de multe
ore, chinuit n mod barbar. n afar de el i de Santer, nu mai vedeam dect pe pretinsul
Warton, cu fiul i cu nepotul su. Rollins, ajutorul negustorului, nu era de fa.
Ei, ai de gnd s vorbeti? Rcni Santer amenintor. Vrei s-i trezesc limba cu
cuitul? Rspunde dac m cunoti, dac tii cine snt, daca nelegi ce-i spun!
Ce rost mai avea s tac? Ne-am fi nrutit situaia i atta tot. Mcar de dragul
lui Winnetou trebuia s m art mai maleabil. Ce-i drept, nici nu tiam dac snt n
stare s vorbesc, dar ncercarea mi reui oarecum.
V cunosc. Sntei Santer.
Aa, aa! M recunoti, care va s zic! Rnji el satisfcut. mi nchipui c te
bucuri grozav! Ce surpriz pentru tine, ce plcere, ce ncntare! Nu-i aa?
Am ezitat s rspund acestei explozii de batjocur. Atunci i scoase cuitul i i
sprijini vrful de pieptul meu.
Deschide gura, spune da" rspicat! C de nu i strpung inima!
n ciuda durerilor, care, desigur c-l torturau, Winnetou interveni.
Fratele meu Shatterhand nu va spune da"! Mai degrab se va lsa ucis!
Taci, cine! Se rsti la el Santer. Dac mai scoi un cuvnt, i strng legturile
pn-i crap os cu os. Aadar, Old Shatterhand, prietene, dragule, nu-i aa c eti
fericit de revedere?
Da, am rspuns hotrt, fr a ine seama de dorina lui Winnatou.
Ai auzit? Ai auzit? Triumf Santer, adresn-du-se celorlali. Old Shatterhand,
faimosul, invincibilul Old Shatterhand cum mai tremur n faa cuitului! Iat-l cum
recunoate frumos, ca un biea cuminte, c-l bucur nespus ntilnirea noastr.
S nu fi fost starea mea chiar att de proast cum credeam sau cinismul acestui
om s-mi fi dat, poate, puteri nebnuite nu tiu. Dar mi simii deodat capul
limpede, uor, eliberat parc de durere i ameeal. Izbucnii cu glas tare, rznd:
V nelai ru de tot! Nu de teama cuitului am spus da".
Zu? Atunci, de ce?
Fiindc acesta e adevrul: m bucur sincer c ne revedem, n sfrit.
Cuvintele din urm le rostii ct se poate de serios, fr nici o nuan de ironie sau
de batjocur. Tonul acesta l nedumeri pe Santer. i nl capul, ncrunt sprncenele
i m studie ctva timp.
Ce-ai spus? Am auzit bine? Oare i-am zguduit creierul n aa hal, nct aiurezi?
Care va s zic, te bucuri cu adevrat?
Bineneles! Confirmai cu hoirre.
Pe toi dracii! Mai c-mi vine s cred c ver-beti neserios!
Ct se poate de serios!
Atunci eti incontient, eti nebun?
Nicidecum. Snt mai contient ca niciodat.
Da, da, da, atunci e vorba de obrznicie, nemaipomenit obrznicie! Omule, te
fac covrig, ca i pe Winnetou... te spnzur de picioare, s-i neasc sngele prin toi
porii!
Asta n-o vei face!
i de ce n-a face-o? Din ce motiv?
l cunoatei att de bine, nct nu e nevoie s vi-l spun.

232

Oho! Nu tiu nimic!
Pshaw! Pe mine nu m pclii! Vrei s m spnzurai? Poftim! n zece minute
mi dau duhul i n-o s mai aflai ceea ce v intereseaz.
Nimerisem n plin. I-o citeam pe fa. Privind mirat ctre Warton, cltin din cap i
zise:
Ai vzut, blestematul? Noi l credeam mort i cnd colo, nici nu-i pierduse
cunotina! A auzit tot ce l-am ntrebat pe Winnetou, roul sta al naibii, care i-a pus
lact la gur!
Iar ai dat pe-alturi, intervenii eu. Am zcut ntr-adevr n nesimire, ns Old
Shatterhand are destul minte n cap ca s v ghiceasc planul.
Aa? Pi atunci, n-ai dect s spui ceea ce ne intereseaz!
Absurd! V inei de copilrii! N-o s aflai nimic, absolut nimic! Dimpotriv, v
declar nc odat c m bucur sincer de ntlnirea noastr. Prea mult am dorit-o, pentru
ca acum, cnd s-a realizat, s nu-mi ncnte inima. n sfrit, ne gsim fa n fa, n
sfrit!
M privi ndelung, ca absent. Trnti apoi o njurtur, pe care nu o pot reda i se
rsti' la mine:
Afurisitule, ai noroc c te cred nebun, cci, dac a fi convins c eti n toat
firea i c-mi vorbeti anume asa, i-a oferi nite lecii de tortur s te-nvei minte! Voi
fi deci ngduitor. Dar te previn: rspunde sincer si de bun voie. Altfel, te ateapt o
moarte de care n-a mai murit nimeni pe lumea asta!
Se aez n faa mea i, dup ctleva clipe de meditaie, continu:
Voi, tia, v credei grozav de detepi, cei mai teribili din tot Vestul slbatic.
Dar ct de proti sn-tei de fapt amndoi! Uite, de pild, Winnetou se luase pe urmele
mele. Credea c m prinde. Ei, ce zici, m-a prins? Altul n locul lui ar crpa de ruine. i
acum, rspunde-mi cinstit: aa-i c asear mi-ai zrit ochii?
Da, confirmai eu.
Aa-i c Winnetou voia s trag n mine?
Da.
Ei vezi, eu mi-am dat seama numaidect i m-am ascuns. Dnsul s-a sculat de
lng tine i a dat s se strecoare pe furi n spatele meu. Aa-i?
Exact.
Zicea s m surprind, ha-ha-ha-ha! Parc n-a fi tiut ce urmrete! i un
copil ar fi neles manevra. Cic s m surprind pe mine! Ce tmpenie! Zu clac n-ai
merita s v batem la dos ca pe nite nci! Venise s m nface pe mine i, cnd coio, l-
am prins eu i l-am dobort cu patul putii. Pe urm, mi-am aruncat frumuel pe umeri
ptura pe care o lepdase el i m-am dus s-i fac o vizit. De fapt, ce i-ai zis cnd m-ai
vzut n locul apaului?
M-am bucurat.
i cnd te-am pocnit odat i a doua oar? Te-ai bucurat i atunci? Cred c mai
puin. V-am dus de nas ca pe nite bieai de care nici mcar nu-i vine s rzi, pentru
ca-i inspir mil. i acum? Acum va aflai n puterea noastr i nicieri o salvare,
absolut nicieri, afar de cazul c mi s-ar muia mie inima i m-a hotr la blndee. Nu
e deloc exclus s v ofer o dovad de mrinimie, ns cu o condiie: s-mi dai
informaiile de care am nevoie. Uit-te la aceti trei brbai! Snt oamenii mei. Vi i-am
scos n cale ca s v ademeneasc. Ei, s-i aud acum prerea: drept cine ne iei?
tiam acuma i cine i ce snt cu toii, dar raiunea mi poruncea s fiu abil. De
aceea, rostii:
Mi-ajunge ct tiu despre dumneavoastr; de mai mult n-am nevoie. Ai fost i
ai rmas, desigur, pn n ziua de azi, un nemernic.
Bine! Ascult ce-i spun: voi trece deocamdat peste aceast grav insult; dar

233

dup ce ncheiem discuia noastr, vine i rsplata. ine minte, s nu uii! i
mrturisesc fr ocol c dect semnatul ne place mai mult culesul. Cel dinti ne cam
obosete i l lsm n seama altora. Noi, unde dm peste vreo recolt uor de cules, o i
strngem fr a sta mult pe gnduri; nici nu ne pas ce vor spune oamenii care pretind
c ogorul e al lor. Aa am fcut pin acum, aa vom face i de aci ncolo, pn vom gsi
c ne ajunge.
i cnd va fi asta?
Poate chiar n curnd. Aici, prin apropiere, se afl un lan tare frumos i bine
copt. Am vrea s-l secerm. Dac izbutim, s-ar zice c ne-am cptuit.
Felicitrile mele! Rostii ironic.
Mulumesc! Rspunse el pe acelai ton. Dac ne felicii. nseamn c ne doreti
binele i vei fi drgu s ne dai o mna de ajutor ca s gsim lanul cu pricina.
Ah! Nu tii unde se afl.
tim numai c nu e departe de aici.
Asta-i neplcut.
Nici o grij! Ne dai tu informaiile necesare!
M cam ndoiesc.
Zu?
Pe onoarea mea!
De ce?
Fiindc nu cunosc nici un lan care sa va convin.
Ba cunoti!
Ba deloc!
Asta s-o crezi tu! Dac-mi ngdui, am s-i mprosptez memoria. Firete c nu
e vorba, pro-priu-zis, de un lan, de un cmp, ci de o magazie ascuns, pe care vrem s o
golim.
Ce fel de magazie?
Cu piei, cu blnuri i cu alte asemenea.
Hm! i zicei c-o cunosc?
Da.
Cred c v nelai.
Nicidecum. tiu totul. N-ai s tgduieti c ai fost n casa btrnului Corner,
la Turkey-River.
Am fost.
Ce-ai cutat la el?
Am poposit ntmpltor, fr nici o intenie.
Nu ncerca s m duci cu preul! Eu am vorbit cu Corner i am aflat chiar din
gura lui pe cine ai cutat acolo.
Ei, pe cine?
Pe un negustor, anume Burton.
Palavragiu, btrnul... Asta n-ar fi trebuit s v-o spun.
Uite c mi-a spus. Negustorul urma s cumpere de la voi o mare cantitate de
piei.
De la noi?
Adic, mai precis, de la Old Firehand, care conduce un grup de vntori i a
strns o grmad de piei n depozit.
Mi, mi, dar tiu c sntei bine informat!
Nu-i aa? Rse Santer, plin de sine, fr s priceap c-l iau peste picior. Nu l-
ai gsit pe negustor; n schimb, v-a nsoit unul din oamenii lui. Noi am urmrit s v
prindem pe tustrei; din pcate, ns, individul, cred c-i zice Rollins, a ters-o n timp ce
ne ocupam de voi.

234

Deprins s observ totul, chiar i cel mai mic amnunt, nu-mi scp faptul c,
povestindu-mi acestea, Santer aruncase o privire ctre locul de unde ne pndise n ajun.
Ochii lui struiser numai o clip, poate fr voie, asupra tufiului respectiv dar
destul ca s devin atent. Nu cumva aceast fugar privire l vizase tocmai pe Rollins?
Trebuia s dezleg taina. Deocamdat, ns, nici nu m uitai ntr-acolo, ca s nu simt c
bnuiesc ceva. Santer continu s-mi vorbeasc.
Dar nu face nimic. Nu-mi trebuie nici un Rollins ct vreme dispun de voi. l
cunoti pe Old Firehand?
Da.
tii i brlogul unde se ascunde?
Cum s nu!
Aha! M bucur c mi-o mrturiseti cu atta franchee.
Pshaw! De ce n-a spune adevrul?...
Welll Presupun, deci, c n-o s-mi faci greuti.
Credei?
Da. Pentru c recunoti, desigur, c n-avei cale mai bun dect s spunei
totul, absolut totul.
i ntruct calea asta e cea mai bun? - V vei uura soarta. Chiar foarte
mult.
i altminteri, ce credei c ne-ar atepta?
Moartea! Doar m cunoatei i v cunosc. tim foarte bine cum stm: cine
cade n puterea celuilalt e pierdut/Ei i ai czut voi n 'puterea mea, deci trebuie s
murii. ntrebarea e ns: cum, n ce fel? Am fost dintotdeauna hotrt s v jupoi pe
ndelete, cu voluptate, pn v dai sfritul. Acuma, lund n considerare afacerea cu Old
Firehand, poate c m-a arta mai puin sever.
i, adic, ce am avea de fcut?
S-mi descriei ascunztoarea i s-mi indicai unde se afl.
i, n schimb?
V asigur o moarte rapid, fr dureri; un glon n cap.
Splendid! Oferta e ntr-adevr ispititoare, dar nu prea cuminte din partea
dumneavoastr.
Cum aa?
De pild, vrnd s profitm de aceast moarte uoar i rapid, am putea foarte
bine s v minim, s v indicam un loc care nici mcar nu exist.
Ar nsemna c m credei mult prea naiv; doar n-am s m mulumesc fr
dovezile necesare. Deocamdat, s vedem dac-mi trdai locul.
Trdare, da, sta-i cuvntul. Numai c Old Shatterhand, dup cum vei fi tiind,
nu are obiceiul sa trdeze. De altfel i Winnetou v-a refuzat. mi nchipui c nici nu v-a
nvrednicit cu vreun rspuns, pentru c e prea mndru ca s stea de vorb cu orice
sectur. Eu, ns, m-am pretat la discuie i n-am fcut-o fr scop.
Va s zic, dumneavoastr urmrii un anume scop? Care r ntreb Santer cu
vdit curiozitate.
Nu e cazul s vi-l divulg; l vei afla mai trziu. ncercase s fie mai politicos cu
mine, nu m mai tutuise, mi spunea dumneavoastr"; dar acum se rsti din nou:
Prin urmare, refuzi i tu?
Da.
Nu vrei s-mi spui nimic?
Absolut nimic!
Te fac ghem ca pe Winnetou!
N-avei dect!
V chinuim pn scoatem sufletul din voi!

235

Degeaba! Nu v-ai alege cu nici un rezultat.
Asta s-o crezi tu! Gsim noi n orice caz depozitul!
V-ar trebui un noroc chior, dar nici atunci nu v-ai atinge inta. Ar fi prea trziu.
Pentru c, fii atent! Dac nu ne, ntoarcem pn la un anumit termen, atunci Old
Firehand va fi avertizat i va goli depozitul. Aa ne-am neles cu el nainte de plecare.
ntunecat, scormonind n sinea lui, Santer i tot juca n netire cuitul, ceea ce
ns nu m nspimnta deloc. i ghicisem de fapt dubla sa intenie. Prima euase:
trebuia s treac deci la cea de-a doua. Det fcea eforturi, nu reuea dect n mica
msura s-i ascund oviala.
S ne ucid i s-l jefuiasc pe Old Firehand iat ce-i propusese. Ins pofta de
navuire covrea pn i ura ce-o nutrea fa de noi. n ultima instan, era chiar gata
s ne elibereze, dac astiel ar fi putut intra n posesia comorii. De aceea, ateptam
oarecum lara grij hotrrea lui. n fine, i nal din nou privirea.
Va s zic, eti decis s taci?
Categoric!
Chiar dac refuzul v-ar costa imediat viaa.
Cu att mai mult! O moarte rapid e de preferai chinurilor la care vrei s ne
supunei.
Well! Am s te silesc. S vedem daca mdularele tale snt insensibile ca i ale
apaului.
Fcu un semn celorlali trei. Acetia m ufcar i m duser lng Winnetou
cu care prilej privii clin nou ctre locul unde luciser asear ochii spionului. Da,
bnuiala se adeveri: acolo se ascundea cineva. i scosese puin capul din frunzi ca s
vad ce se ntmpl cu mine. i mi se pru c e Rollins.
Ca s fiu scurt, voi spune doar c m legar ca i pe Winnetou. Zcurm aa vreo
trei ore, fr s schimbam ntre noi un cuvnt, fr s scoatem mcar un geamt. Santer
venea din sfert n sfert de ceas s ne ntrebe dac ne-am schimbat hotrrea, dar nu
primea nici un rspuns. Totul depindea de cine va -ti s rabde mai mult el sau noi.
Eram convins c Winnetou vede situaia n acelai fel.
Ctre amiaz, dup ce mai struise odat fr succes pe lng noi, Santer se
retrase i se sftui n taina cu complicii si. Apoi vorbi anume cu glas tare.
Mi se pare i mie c s-o fi ascuns prin preajm... C de fugit, cum s fug aa,
fr cal?! Hai, cuta-i-l peste tot! Eu rmn s-i pzesc pe dumnealor.
Se referise la Rollins. Ins faptul c vorbise n-gura mare, i demasca adevrarta
intenie. Cnd vrei s prinzi pe cineva care se ascunde prin apropiere, nu te apuci s
strigi i s-l pui astfel n gard. Complicii i luar armele i plecar. Iar eu, n sfrit, i
optii lui Winnetou:
tie fratele meu ce se urmrete?
tiu. l vor prinde, cic, pe Rollins i-l vor aduce aici.
Cu siguran! Iar Santer, dup ce, chipurile, ) va fi crezut duman, se va
preface c descoper n el o veche cunotin. i atunci Rollins va interveni n favoarea
noastr...
... i Santer, ovind" ctva timp, o s ne dea drumul. Lucrurile se vor petrece
ca n acele case mari, frumoase, unde feele palide joac teatru.
Exact! Santer firete c e negustorul care-i zice Burton, iar Rollins nu s-a
artat pn acum, pentru c trebuia s fie, cic, prins i astfel s intervin pentru
eliberarea noastr.
Aa e. Judecm la fel. Dac Santer ar fi fost mai detept, n-ar fi avut nevoie de
attea iretlicuri, l lsa pe Rollins s ne nsoeasc pn la capt i apoi fi aflat de! A el
unde ne poate gsi pe toi, pe noi i pe Old Firehand.
S-a pripit, vezi bine. Fr ndoial c era cu siucii-okananda cnd au atacat

236

casa lui Corner. Doar snt aliai. Iar Rollins, ajutorul, avea misiunea s iscodeasc.
Aflnd tine sntem, i-a raportat dendat lui Santer. Acesta, neputnd s se bizuie pe
indienii siuci, a hotrt s ne atace singur. Rollins a clrit cu noi, iar cei trei frtai
trebuiau s o ia nainte pe jos, n timp ce Santer venea din urm cu caii. Bu-curndu-se
prea devreme c ne va da gata, s-a cam pripit cu planul su. n prostia lui, a neglijat de
la bun nceput faptul c nu sntem att de pctoi, nct s-l trdm pe Old Firehand.
Acum ncearc s-i repare greeala. Ne vor da drumul ca s ne urmreasc apoi pn la
fortrea". Bine c nu i-am dat lui Rollins informaii n legtur cu ascunztoarea!
Discutarm astfel, aproape fr s micm buzele, nct Santer nici nu bg de
scam. Sttea, de altfel, pe jumtate ntors cu spatele i trgea cu urechea la cele ce se
petreceau n pdure.
Dup ctva timp, se auzi de acolo un strigt puternic, apoi rsunar alte glasuri i,
tot innd-o ntr-o glgie, cei trei Warton se artar de dup tufi; l nfcar pe
Rollins, care se zbtea nevoie-mare, cic s scape din minile lor.
n sfrit, l-ai adus! Le sri n ntmpinare Santer. Nu v spuneam eu c trebuie
s fie pe-aici?! Ducei-l lng ceilali i s mi-l facei ghem, ca i...
Nu sfri fraza i, covrit parc de o surpriz grozav de plcut, exclam blbindu-
se:
Ce ce!? Ci... cine-i sta? Vd eu bine, sau e o prere?
La rndul su, Rollins simula aceeai surpriza nebnuit, se smulse din minile
celor trei Warton i rosti emoionat:
Mister Santer! Dumneavoastr aici? E cu putin? O, atunci am scpat! Nu m
mai tem de nimic!
Firete, mister Rollins, firete! Fii pe pace! Ia te uit cum m-am nelat! Va s
zic, dumneavoastr sntei acel Rollins pe care umblam s-l prind? Cui sa-i treac prin
gnd c sntei, nu-i aa, una i aceeai persoan cu... adic, vreau s spun, c lucrai
acum cu Burton, negustorul?!
Da, mister Santer, am dus-o i eu, ca omul, cnd mai bine, cnd mai ru, dar
acum pot spune c snt mulumit. M aflam tocmai ntr-o cltorie de afaceri, excelent
afacere, mister Santer. Din pcate, ns, m pomenesc asear c...
Dar nu mai continu i-i strnse cu efuziune minile, ca unui amic pe care nu-l
vzuse mult vreme. Apoi, deodat, uitndu-se la noi, se art consternat.
Ei, dar stai niel, mister Santer! Nu cumva chiar dumneavoastr ne-ai fcut
pozna asear?
Bineneles.
Drace! S m trezesc atacat de cel mai bun prieten al meu, cruia i-am salvat
de attea ori viaa? Ce-avei cu mine?
Ce s am? Nimic. Nici nu v-am vzut bine la fa. Ai ters-o ca din puc!
E adevrat. Voiam s m pun mai nti n siguran, pentru ca, pe urm, s le
dau o mn de ajutor acestor doi gentlemeni. De aceea nici n-am fugit prea departe. M-
am ascuns chiar aici, ateptnd momentul potrivit ca s-i scap i pe ei. Dar de ce i-ai
legat n aa hal? Asta-i prea de tot! Dai-mi voie s-i dezleg numaidect!
Ddu parc s vin spre noi, dar Santer l apuc de bra.
Ce v trece prin gnd, mister Rollins? Indi-vizii tia snt dumanii mei de
moarte!
Dar, pe de alt parte, snt prietenii mei!
Nu m privete! Noi avem o rfuial, trebuie s-i terg de pe faa pmntului. De
aceea i-am i luat prizonieri. Firete... fr s tiu de prezena dumneavoastr.
Vai de mine, ce ncurctur! Va s zic, snt dumanii dumneavoastr de
moarte? i, totui, n-am alt cale, trebuie s-i ajut! Oare avei dovezi chiar att de
temeinice mpotriva lor?

237

Prea suficiente ca s le frng de zece ori gtul.
Nu uitai, totui, cine snt!
Credei c nu-i cunosc?
F vorba de Winnetou i de Old Shatterhand. Pe tia nu e cazul s-i ucidei aa,
cu una, cu dou!
Tocmai fiindc e vorba de ei nu pot s-i cru pentru nimic n lume.
Vorbii serios, mister Santer?
Foarte serios. V asigur c snt iremediabil pierdui.
Chiar dac v rog eu?...
Chiar i atunci.
Dar gndii-v la ce-mi datorai! V-am salvat viaa n attea rnduri...
tiu i n-am s-o uit niciodat, mister Rollins.
V mai amintii ce s-a petrecut ultima oar?
Ce?
Ai jurat c-mi vei mplini orice dorin, orice rugminte!
Hm! Parc-mi amintesc.
i dac v-a ruga, de pild, acum...?
Mai bine tcei, pentru c n cazul de fa snt nevoit s v resping rugmintea
i n-a vrea s-mi cab: promisiunea. Lsai-o pentru alt ocazie.
Nu pot. E vorba de nite obligaii care-mi snt sfinte. V rog, mister Santer,
venii s v explic!
Il lu de bra i-l conduse mai la o parte. Acolo se ncinse, aparent, o discuie n
contradictoriu, nsoit de gesturi nervoase. i jucau comedia cu atta pricepere, nct
dac nu eram convini de adevrul adevrat am fi fost n stare s-i credem. Apoi,
Rollins se apropie de noi singur.
Domnii mei, am obinut deocamdat permisiunea de a v uura situaia n care
v aflai. Ai vzut i dumneavoastr ct osteneal mi-am dat. S sperm c pn la
urm, tot voi reui s v eliberez.
Ne slobozi puin legturile, ct s putem respira mai uor. Apoi se ntoarse iar la
Santer relundu-i aa-zisa pledoarie n favoarea noastr. Dur destul de mult pn ce,
n sfrit, revenir amndoi i Santer ne inu urmtorul logos:
S-ar zice c dracul i-a pus n gnd s v ocroteasc. I-am fcut cndva o
promisiune acestui gentleman i acum trebuie s m in de cuvnt. Se folosete de ea i
nu renuna nici n ruptul capului. De dragul lui snt nevoit s fac cea mai gogonat,
prostie din viaa mea. V voi da drumul. Dar toate lucrurile voastre, aadar i armele,
ramn la mine.
Nu-i rspunserm nimic, nici eu, nici Winnetou.
Ei? V surprinde aa de mult mrinimia mea, nct v-ai pierdut graiul?
Tcurm i de ast dat. Atunci interveni Rollins.
Firete c snt uluii n faa unui gest att de nobil. Am s-i dezleg.
ntinse mna spre mine.
Stai, nu v atingei! i strigai. Lsai-m aa, mister Rollins!
Ce avei? Ai nnebunit?
Ori totul, ori nimic!
Cum adic?
Nu primim libertatea dac nu ni se restituie armele i celelalte lucruri!
Dar e posibil? Ce gnduri mai snt i astea?
Gndeasc alii cum le place! Winnetou i Old Shatterhand nu se urnesc de aici
fr lucrurile lor. Mai bine murim dect s se afle pe urm c am fost dezarmai!
Omule, ar trebui s fii bucuroi c...
Destul! i tiai vorba. tii c noi, cnd lum o hotrre, inem mori la ea.

238

Ei, drcia dracului! Dup ce c fac totul ca s v salvez, mai trebuie s nghit i
rstelile voastre!
l trase din nou pe Santer deoparte. La aceast nou consultare participar i cei
trei Warton.
Fratele meu a ntors-o bine, mi opti Winnetou. Cu siguran c ne vor face pe
plac. Doar snt convini c, pn la urm, toate vor fi ale lor.
Eram i eu de aceeai prere. Bineneles c Santer o juca iari pe intransigentul,
dar dup ctva timp se apropie de noi i rosti:
Pot spune c avei astzi noroc cu carul. Cuvntul dat m oblig s fac nite
lucruri de-a dreptul nebuneti. Vei rde voi acum de mine, dar v asigur c eu voi rde
la urm. i asta ct de curnd! Uite ce am hotrt...
Fcu o pauz pentru a pregti efectul scontat. Apoi relu:
V dau drumul, v restitui i lucrurile. Dar toat ziua de azi vei rmne aici
legai de copaci, ca s nu ne putei urmri. Noi plecm numaidect la treburile noastre.
Mister Rollins merge cu noi, pentru ca nu cumva s v elibereze prea curnd. Se va
ntoarce ns odat cu cderea nopii. i datorai viaa. S-l rspltii cum se cuvine!
Nimeni nu mai scoase o vorb. Furam legai de doi copaci vecini. Apoi oamenii lui
Santer ne priponir caii n apropiere i ne aruncar lucrurile grmad. Mare ne-a fost
bucuria cnd am vzut printre lucruri i armele noastre.
Fr a mai zbovi, tuscinci nclecar i pornir. Noi ramaserm tcui, extrem de
ateni, gata s prindem cel mai mic fonet i stturm aa pre de un ceas. La un
moment dat, Winnetou mi opti:
N-au plecat nicieri. S-au ascuns. Vor s ne urmreasc dup ce vom porni de
aici, adic la cderea nopii, cum au hotrt ei. Asta ca s nu-i putem zri pe ntuneric!...
Ce-ar zice fratele meu dac am pune mna pe Santer Cum s facem?
n nici un caz nu trebuie s-l purtm dup noi pn la Old Firehand.
Firete c nu! N-are voie s vad ascunztoarea. Dac mergem clare toat
noaptea, apoi i ziua, putem ajunge mine scar la fortrea". Dar noi ne vom opri pe
parcurs. Rollins urmndu-ne, va lsa, desigur, anumite semne n drum dup care s se
orienteze ceilali. Cnd va sosi clipa, l doborm i ne ntoarcem o bucat ca s-l ateptm
pe Santer cu ai si. Se nvoiete fratele meu cu acest plan?
Da, cred c e bun. Santer e convins c ne are n mn i, cnd colo, l avem noi.
Howgh!
Un singur cuvnt, atta rosti apaul. Dar rzbtea din el o uria satisfacie c
omul cutat de atta vreme va fi, n sfrit, prins.
Ziua se tra tcuta, cu ncetineal de melc. Cobor apoi o sear lung, lene i, n
cele din urm, odat cu primele semne ale nopii, auzirm un tropot de cal. Rollins sri
din a, veni spre noi i ne desfcu legturile. Desigur c nu pierdu ocazia s se nfieze
drept ngerul nostru salvator i s ne nire verzi i uscate despre drumul pe care, cic,
l strbtuse n-soindu-l pe Santer. Noi fcurm pe naivii i-l asigurarm de toat
recunotina noastr, ferindu-ne ns de vorbe prea mari. Apoi ne suirm pe cai i o
luarm ncet din loc.
Firete c salvatorul" se inea napoia noastr. Observam c, pentru a lsa urme
ct mai vizibile, i juca din cnd n cnd calul pe loc. Mai trziu, dup ce rsrise luna,
rupea din desi cte o crengu, arunend-o jos drept semn de orientare.
Dimineaa fcurm un popas, iar la prnz altul de data asta mai lung, cam de
vreo trei ore. ntrziam anume pentru ca Santer, care urma s porneasc abia a doua zi
n zori, s se apropie ct mai mult de noi. Fcurm apoi nc vreo dou ore de drum i
mai rmnea cam tot atta pn la fortrea".
n sfrit, sosi momentul s ne rfuim cu Rollins. Desclecarm. Faptul trebuie s-
i fi dat de bnuit, cci sri i el de pe cal, ntrebndu-ne:

239

De ce v-ai oprit, domnilor? Trei popasuri ntr-o zi? Doar n-o mai fi chiar aa de
mult pn la Old Firehand! Dect s nnoptm aici, mai bine i-am da drumul nainte.
Winnetou, altminteri att de temperat, i rspunse:
Uite c ne-am oprit, pentru c bandiii n-au ce cuta la Old Firehand!
Bandii? Ce vrea s spun cpetenia apailor?
Vreau s spun c tu nsui faci parte dintr-o band.
Eu? De cnd Winnetou e att de ingrat, nct arunc cu noroi asupra salvatorului
su?
Salvator? Crezut-ai oare cu adevrat c ne vei duce de nas pe amndoi, pe Old
Shatterhand i pe mine? tim totul, de-a fir-a-pr. Burton, negustorul, e de fapt Santer,
iar tu eti sluga lui. Tot drumul pn aici l-ai aternut cu semne, ca s-i arai pe unde s-
o ia spre ascunztoarea lui Old Firehand. Lucrezi cu dumanul i te lauzi c ne-ai
salvat! Am fost tot timpul cu ochi pe tine, fr s bnuieti. Dar acum i s-a infundat.
Santer ne-a cerut s-i artm recunotin. Ei bine, facem socotelile!
Ddu s-l umfle pe Rollins. Vznd primejdia, acesta se feri n lturi i se arunc
n a. Dar n aceeai clip, eu prinsei drlogii, iar Winnetou sri pe crupa calului. Cum
eu l ineam n loc, Rollins cut s scape mai nti de mine. Scoase pistolul, l ndrept
asupra mea i trase. M aplecai fulgertor. Glonul nu m nimeri. Exact atunci trase i
Winnetou, rsturnndu-l pe bandit de pe cal; l dezarma i-i vr un clu n gur. Apoi i
petrecurm bine curelele n jurul trupului (aceleai cu care fuseserm noi nine legai)
i l imobilizarm lng un copac. Calul i-l priponirm la mic distan. Ne gndeam ca,
mai trziu, dup ce-l vom fi prins i pe Santer, s-l ducem acolo. Apoi nclecarm i ne
ntoarserm o bucat ndrt ns nu pe urmele noastre, ci paralel cu ele pina
ajunserm la un desi izolat, de unde puteam supraveghea apropierea lui Santer i alor
si. Ascunserm caii n hugeag i ne aezarm la pnd.
Trebuiau s vin dinspre apus; ntr-acolo se ntindea o mic prerie neted, fr
nici un obstacol, care ne permitea s-l zrim pe Santer nainte de a ajunge n dreptul
nostru. Dup calculele noastre, nu mai aveam mult de ateptat. Mai rmsese
aproximativ un ceas i jumtate pn la asfinitul soarelui. Probabil ns c Santer avea
s apar mai curnd.
edeam tcui unul lng altul, fr s ne sftuim mcar asupra modului cum
vom proceda. Doar ne nelegeam att de bine, nct tiam fiecare ce avem de fcut. Ne
pregtiserm lasso-urile. Santer i cei trei Warton nu ne mai puteau scpa.
Dar trecu primul sfert de or, apoi al doilea i al treilea, fr ca nimeni s se arate.
Abia dup aproape un ceas de ateptare zrii la un moment dat, n partea de miazzi a
preriei, un punct care se deplasa rapid.
Iuf! Un clre! Exclam Winnetou, artnd ntr-acolo.
Exact, e un clre. Curios lucru!
Iuf, iuf! Galopeaz n ntmpinarca lui Santer. Deslueti cumva culoarea
calului?
Pare s fie un roib.
ntr-adevr, ca i calul lui Rollins.
Rollins? Imposibil! Doar l-am legat bine de tot!
Ochii lui Winnetou fulgerau. Respiraia i se acceler i faa lui bronzat se
ntunec i mai mult. Dar se stpni i zise calm:
S mai ateptm un sfert de ceas.
Trecu i acesta. Clreul dispruse demult i Santer nu mai venea. n sfrit,
apaul lu o hotrre:
Fratele meu s dea fuga pn la Rollins, s vad dac mai e acolo i s se
ntoarc numaidect.
i dac Santer cu ai lui apar ntre timp? i dovedesc eu i singur.

240

Scosei repede calul din hugeag i o luai napoi la galop. Cnd, dup zece minute,
ajunsei la locul cu pricina Rollins, nicieri! Dispruse cu cal cu tot. ntrziai nc vreo
cinci minute, ca s cercetez urmele lsate de fugar. Apoi m repezii iari la Winnetou.
Auzind care-i situaia, apaul ni n sus, ca mpins de un resort.
ncotro s fi fugit? ntreb el.
La Santer, ca s-l previn.
Ce arat urmele?
Acelai lucru.
Iuf! A ghicit c vom lua drumul napoi, ca s punem mna pe Santer i a cotit-o
niel spre miazzi ca s nu treac prin dreptul nostru. De aceea l-am zrit tocmai la
marginea preriei. Dar, m-mreb, cum s-o fi dezlegat? N-ai gsit vreo alt urm?
Ba da. Un clre, venind probabil din est, a desclecat lng el i i-a dat
drumul.
Te pomeneti c vreun soldat din fortul Wilke...
In nici un caz. Urma tlpilor e aa de mare, nct nu poate fi vorba dect de
uriaele nclri indiene ale lui Sam Hawkens. Iar dup forma copitelor, cred c ani
recunoscut-o i pe btrna lui Mary.
Iuf! Poate c mai e totui timp s-l prindem pe Santer. Fratele meu Shatterhand
s vin!
Srirm pe cai i pornirm ca
vntul spre vest. Winnetou nu scotea o
vorb i gonea nprasnic. Vai i amar
dac-l prindea pe Santer!
Soarele dispruse dup orizont.
In cinci minute, strbturm mica
prerie; dup alte trei minute da- duram
de urmele, lui Rollins, venind din stnga
i alturndu-se urmelor noastre mai
vechi; nc trei minute i ajunserm la
locul unde fugarul se ntl-nise cu
Santer i cu cei trei Warton. Sttuser
doar cteva clipe n loc i fcuser
repede cale-ntoars. Dei era ntuneric,
ne-ar fi fost destul de uor s-i urmrim dac ar fi luat-o ndrt, pe drumul tiut de
noi. Dar ei, prudeni, se abtuser n alt direcie, Iat de ce, orbecind o vreme prin
necunoscut nici urmele nu se mai vedeau din cauza ntunericului furm nevoii, n
ultima instan, sa abandonm.
Mut ca i pn atunci, Winnetou i ntoarse calul i o luaram la galop napoi.
Goneam iari spre vest. Mai vzurm odaia locul unde l pndiseram pe Santer, apoi
copacul de care fusese legat Rollins i trecurm nainte spre "fortrea". Santer ne
scpase iari din mini. Oare numai vremelnic, sau pentru totdeauna? Urmrirea n-o
puteam relua dect a revrsatul zorilor. i era de ateptat ca Winnetou s nu renune la
ea cu nici un pre.
Tocmai rsrea luna cnd ajunserm n preajma Mankizilei i ne lsarm n jos
ctre rpa unde, ascuns dup tufiuri, sttea de obicei omul nostru de gard. Era, ntr-
adevr, acolo i ne som cu glas tuntor. Auzind rspunsul nostru, se grbi s-i cear
scuze.
Nu v suprai c am strigat cam tare, ns azi trebuie s fim mai treji ca
oricnd.
De ce?
Pare c se ntmpl ceva nuntru.

241

Ce anume?
Nu prea tiu. Dar cum s-a ntors, mrunelul acela de Sam Hawkens, parc aa
i zice, s-a pornit pe un discurs interminabil.
Pi cum, a fost plecat?
Da.
Singur?
Singur.
Se confirma deci faptul c btrnul Sam, altminteri att de iret, fcuse prostia de
a-l elibera pe Rollins.
Intrnd n fortrea" primul lucru ce-l aflai era c starea lui Old Firehand se
nrutise. Dei boala nu prezenta un pericol deosebit, menionez totui mprejurarea,
pentru c tocmai ea avea s m despart de Winnetou.
Srind de pe cal, apaul se ndrept repede spre focul de tabr unde Sam
Hawkens, Harry i ofierul de la fortul Wilke edeau lng Old Firehand, ntins pe jos i
nvelit n pturi.
Slav Domnului c v-ai ntors! Ne ntmpin acesta cu voce stins. L-ai gsit
pe negustor?
L-am gsit i l-am pierdut, rspunse Winnetou. Fratele meu Hawkens a fost
cumva plecat?
Da, am tras o rait prin mprejurimi, confirm cu candoare Sam.
tie friorul meu cam ce e dnsul?
Ce s fie! Un westman, dac nu m-nel!
Westman? Un dobitoc, asta eti. Un dobitoc cum nu s-a vzut i nu se va vedea
vreodat. Howgh!
Dup aceast solemn caracterizare, apaul i ntoarse spatele i plec. O
asemenea explozie din partea lui Winnetou, altminteri att de calm i delicat, strni,
bineneles, senzaie. Dar totul se clarific dup ce le povestii oamenilor cele ntmplate.
l gsisem pe Santer i ne scpase din nou! Era o panie cum nu se poate mai trist.
Prichindelul de Sam i iei pur i simplu din fire; se blestema, se njura, i zbrlea ntr-
una barba haotic i nu mai reuea s se potoleasc; i smulse i peruca din cap,
batjocorind-o n fel i chip, dar nici aa nu se calm. Pn la urm, o ddu de pmnt i
trase concluzia:
Winnetou are dreptate, perfect dreptate! Snt cel mai sinistru dobitoc, cel mai
tmpit greenhorn din ci fac umbr pmntului! i tmpit voi fi cte zile-oi avea!
Cum s-a fcut, drag Sam, de-a scpat Rollins? l descusui.
Prostia mea, omule! Auzii dou mpucturi i o luai clare n direcia
respectiv. La un moment dat, ce-mi vd ochii? Un om legat de un copac i alturi un
cal priponit, dac nu m-nel. l ntreb, firete, pe individ cum de-a ajuns n starea asta
i el se d drept negustorul care l caut pe Old Firehand; cic indienii l-au atacat i l-au
legat de copac.
Hm! Dintr-o singur privire ai fi putut constata c urmele nu proveneau de la
indieni.
Aa-i, dar pesemne c intrasem ntr-o zodie rea. i uite c l-am dezlegat. Aveam
de gnd s-l aduc ncoace, dar a srit pe cal i d-i, exact n direcie opus. Eu, ce s
spun, czui la griji, mai ales din cauza indienilor de care mi vorbise. Aa c hotri s
dau fuga ncoace i s dau alarma, dac nu m-nel. mi vine s-mi smulg prul din
cap, dar ia-l de unde nu-i! Iar peruca, pot s-o i calc n picioare, c tot nu se schimb
situaia. Mine, ns, las' pe mine, gsesc cu urmele individului i nu m las pn nu-l
prind i nu-i cur pe toi!
Fratele Sam nu va face nimic, interveni Winnetou, care se napoiase ntre timp.
Eu, cpetenia apailor, l voi urmri singur pe uciga. Fraii mei albi s rmn pe loc,

242

pentru c Santer s-ar putea s vin totui la fortrea" ca s-o prade i atunci e nevoie
aici de oameni curajoi care s-i stea mpotriv.
Ceva mai trziu, dup ce oamenii se mai linitir, druindu-se odihnei, m dusei
s-l caut pe Winnetou. Calul lui ptea la malul apei, iar el sttea culcat n iarb. Cnd
m vzu, se ridic n picioare i-mi prinse mna.
tiu ce vrei s-mi spui, frate arli; ai dori s m nsoeti ca s-l prindem pe
Santer, nu-i aa?
Da.
Asta nu trebuie s-o faci. Old Firehand o duce cam ru cu sntatea; Harry e
nc un copil; Sam Hawkens, dup cum te-ai putut convinge i tu adineauri,
mbtrnete; iar soldaii de la fort snt nite strini totui. Aici, Old Firehand are mai
mult nevoie de tine dect am eu dincolo; cu Santer o scot i singur la capt. n schimb,
ce se ntmpl dac, n lipsa mea, ticlosul vine pe drum ocolit i, cu civa oameni de
strnsur, ptrunde n fortrea"? Haide, arat-mi c ii la mine i rmi cu Old
Firehand! Vrei s-mi ndeplineti dorina, frate?
mi venea nespus de greu s m despart de viteazul meu prieten, dar n faa
struinei sale m vzui obligat s cedez. n
fond, argumentul lui era just: Old Firehand
avea mai mult nevoie de ajutor dect dnsul.
Totui, nu m putui abine s nu-l nsoesc o
bucat de drum. Mai scnteia nc pe bolt
luceafrul dimineii cnd pornirm mpreun
prin pdure. Apoi, odat cu rsritul soarelui,
ne oprirm chiar n locul de unde Santer
fcuse cale-ntoars. Ochiul ager al apaului
mai deslui nc urmele.
Aici ne lum rmas bun, rosti
Winnetou, aplecndu-se din a i punndu-i
dreapta pe umrul meu. Marele spirit
poruncete s ne desprim, dar la timpul
cuvenit vom fi iari mpreun, cci Old
Shatterhand i Winnetou nu pot rmne
departe unul de cellalt. Pe mine vrjmia
m mn nainte, pe tine te oprete aici
prietenia, iar dragostea va face s ne ntlnim
din nou. Howgh!
mi strnse mna i, ndemnndu-i calul cu un strigt ascuit, se deprta n grab.
Pletele-i lungi i negre fluturau n vzduhul alb al dimineii. Vei reui oare s-l prinzi pe
duman? Cnd ne vom revedea, dragul meu Winnetou?


Sfritul volumului II





243



































CUPRINS
Capitolul VII DETECTIV...
Capitolul VIII KU-KLUX-KLAN...
Capitolul IX PESTE GRANI...
Capitolul X PRIN MAPIMI...
Capitolul XI OLD FIREHAND...
Capitolul XII N "FORTREA"...
Capitolul XIII NEGUSTORUL AMBULANT...


244