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O Nobre e a Plebia

Surrender To The Devil


Lorraine Heath
Londres, 1851.
Um duque sedutor.
Frannie Darling foi uma menina de rua que cresceu rodeada de ladres, delinquentes e marginais
perigosos. Mas embora tenha sobrevivido a esses tempos difceis de inf!ncia e adolesc"ncia, e tenha se
tornado uma mulher de incompar#vel bele$a. Frannie n%o quer envolvimento com os homens que se
interessam por ela, os cavalheiros que frequentam a casa de &ogos onde ela trabalha. Frannie '
perfeitamente capa$ de tomar conta de si mesma e sabe se cuidar... isto ', at' ela retornar ao
submundo onde cresceu, e descobrir que, de fato, ' um lugar muito perigoso...
Divers%o sim, casamento n%o.
( assim que pensa )terling Mabr*, o duque de +re*stone. Frannie, por'm, abomina aristocratas
arrogantes e egostas que s, pensam em seu pr,prio pra$er. Mas ent%o por que o simples pensamento de
um encontro ilcito com o atraente duque a dei-a tr"mula do dese&o. / por que seu solit#rio cora0%o
anseia por se entregar para sempre 1quele homem.
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Querida leitora,
Frannie Darling cresceu nas ruas de Londres, onde aprendeu a sobreviver. 2uando ela fica
conhecendo )terling Mabr*, ela lhe rouba o cora0%o com a mesma facilidade com que lhe rouba a
carteira, e tudo o que arrogante lorde dese&a ' possuir aquela mulher. 3 atra0%o de )terling '
correspondida, e # medida que ele e Frannie se apai-onam, os dois s%o dragados para o sombrio
submundo londrino. 4sto, por si s,, representa um enorme perigo, mas )terling guarda um segredo que o
coloca num perigo maior ainda...
Leonice Pom!nio "ditora
5op*right 6 7889 b* Lorraine :eath
;riginalmente publicado em 7889 pela :arper5ollins <ublishers
<=>L453D; );> 35;?D; 5;M :3?</?5;LL4@) <=>L4):/?).
@A.@A B =)3
Codos os direitos reservados.
Codos os personagens desta obra s%o fictcios. 2ualquer semelhan0a com pessoas vivas ou mortas ter#
sido mera coincid"ncia.
CDC=L; ;?4+4@3LE )=??/@D/? C; C:/ D/F4L
/D4C;?3
Leonice <omponio
3))4)C/@C/) /D4C;?434)
<atrcia 5haves
/D4GH;IC/JC;
Cradu0%oE )ulamita <en
3?C/
MKnica Maldonado
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)Knia )assi
<3+4@3GH;
3na >eatri$ <#dua
5op*right6 7811 /ditora @ova 5ultural Ltda.
?ua Ce-as, 111, sl. 783, Mardim ?ancho 3legre, )antana do <arnaba N )<
OOO.novacultural.com.br
4mpress%o e acabamentoE <rol /ditora +r#fica
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Pr#lo$o
Crecho do di#rio de Frannie Darling.
Minha mem,ria mais remota ' Feagan di$endo, com
seu sotaque do bairro do e-tremo leste londrinoE
B Frannie querida, venha sentarNse no meu colo.
<ara ele eu era sempre PFrannie queridaP.
Frannie querida, pegue o gim.
Frannie querida, esfregue meus p's cansados.
Frannie querida, eu lhe contarei uma hist,ria.
Codos me conheciam por Frannie Darling, ou se&a,
Frannie querida.
/u morava em um quarto com Feagan e seu not,rio
bando de crian0as conhecidas pelas m%os leves. @%o me
lembro de uma 'poca em que Feagan n%o estivesse em
minha vida. 3lgumas ve$es eu imaginava que ele era meu
verdadeiro pai. ;s cabelos dele eram vermelhos e
rebeldes como os meus. Mas ele nunca me chamou de
filha. /u era uma de suas crian0as, aquela que se sentava
em seu colo e o a&udava a contar os len0os e as moedas
que os outros tra$iam.
/u removia cuidadosamente da seda os monogramas
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bordados. 3prendi muitas letras com essa tarefa
tediosa, pois os volteios rebuscados me fascinavam. /u
sempre perguntava a Feagan o significado das letras
antes de come0ar a apagar todas as evid"ncias de que
elas haviam e-istido. <ensando nessa 'poca, eu me
surpreendia ao entender que um peda0o de pano tivesse
tanto valor. / tinha.
)uponho que Feagan poderia ter sido um professor
em sua &uventude, lecionando letras e nQmeros, e
admirado por seus alunos. ;u talve$, se ele fosse meu
pai, eu gostaria que ele fosse mais do que um criminoso.
/le n%o falava em seu passado e eu nunca lhe
perguntei do meu.
/u simplesmente aceitava minha vida no triste
corti0o como algo que me fosse devido. ;s meninos de
Feagan tratavamNme como se eu fosse especial, talve$
por eu remendarNlhes as roupas e aconchegarNme neles
quando ia dormir. 2uando fiquei mais velha, co$inhava
para eles e cuidava de seus ferimentos. / algumas ve$es
eu os a&udava a furtar.
Mas nada disso havia me preparado para o medo ou o
horror quando, aos do$e anos, fui raptada e vendida para
um bordel. LuRe e MacR, na 'poca os meninos mais velhos
de Feagan, salvaramNme do pesadelo.
Mas n%o a tempo. LuRe matou o homem que t%o
cruelmente roubara minha inoc"ncia.
/nquanto ele esperava o &ulgamento, recebeu a visita
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do pai do morto, o conde de 5la*bourne, que reconheceu
LuRe como seu neto h# muito tempo sumido e nossas
vidas tiveram uma reviravolta dr#stica. 3 coroa perdoou
LuRe, devolveuNo aos cuidados de seu avK que me levou
&unto.
; conde estava determinado a darNnos as
oportunidades que nunca havamos tido. /le contratou
tutores, e eu aprendi rapidamente a ler, a escrever e a
fa$er c#lculos complicados. 3prendi etiqueta e bom
comportamento, mas sempre me senti constrangida na
resid"ncia de )t. Mames.
LuRe come0ou a freqSentar o universo da
aristocracia, e eu comecei a sentirNme desa&eitada a seu
lado. /u ficava muito mais 1 vontade na companhia de
MacR. 2uando a sorte lhe sorriu e ele abriu um clube para
cavalheiros, ofereceuNme um belo sal#rio para cuidar da
contabilidade. 3gradeci ao conde tudo o que ele havia
feito por mim e, mesmo sabendo que minha vida
melhorara em todos os aspectos devido a seus esfor0os,
foi com certo alvio que dei-ei a mans%o da )t. Mames.
@o ntimo eu estava convicta de que n%o merecia
aquela vida. /u n%o fa$ia parte da aristocracia, onde um
lugar raramente era conseguido por meio de esfor0o ou
reali$a0%o, e sim por descend"ncia, o que n%o era meu
caso. Fiquei satisfeita por n%o ter de suportar os
olhares, os falat,rios e as especula0es sussurradas.
5onvenciNme de que seria feli$ se n%o tivesse mais
de conviver com os lordes e as damas da aristocracia, e
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aboliNos de minha vida.
Crabalhei duro para criar um porto seguro onde eu
me sentisse contente e feli$. /u sabia ter conseguido o
que dese&ava e n%o alme&ava mais nada.
/nt%o, ele entrou em meu mundo pequeno e seguro...
que, mais uma ve$, tornouNse um lugar muito perigoso.
%a&tulo '
Londres, 1851.
)terling Mabr*, o oitavo duque de +re*stone, n%o
soube di$er por que a notara.
Mais tarde ele refletiria se n%o tinha sido atrado
pelo vermelho vibrante de seus cabelos. ;u talve$ fosse
o fato de ela encontrarNse no altar ao lado de 5atherine,
irm% dele, que se casava com Lucian Langdon, conde de
5la*bourne. ;u talve$, quem sabe, fosse a maneira sQbita
B durante a recep0%o na resid"ncia rec'mNadquirida do
cunhado B com que tr"s homens se apro-imaram dela,
cada um reivindicando seu territ,rio, da mesma maneira
como acontecia entre os lees da Lfrica que ele vira.
)urpreendeuNo nenhum deles ter rugido.
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3o lado da &anela da sala de estar, com a ta0a de
champanhe na m%o e 1 espera do brinde obrigat,rio que
liberaria sua volta para casa, )terling observou o sorriso
tmido com que ela conversava e a maneira como inclinava
a cabe0a de lado, como se partilhasse de um segredo
escandaloso. /le dese&ou saber do que se tratava e
mesmo sem escut#Nla pela dist!ncia que se encontrava,
imaginou se a vo$ seria doce como a de um an&o ou se ela
cantava como uma sereia, pois os tr"s pareciam hipnotiN
$ados pela &ovem.
/ra ,bvio que eles tinham em comum algo de muito
especial, pois foi possvel ver a afei0%o que ela
demonstrava, em um seu rosto ador#vel e e-pressivo, por
cada um deles.
)terling pouco se interessou por aqueles homens,
e-ceto pelo papel que deveriam desempenhar na vida
dela. ; primeiro ele conhecia muito bem. CratavaNse de
MacR Dodger, propriet#rio do not,rio clube masculino
aonde )terling ia com frequ"ncia desde sua volta a
Londres. ; segundo, o mais alto e corpulento dos tr"s,
era uma criatura que ele n%o gostaria de encontrar em
uma viela 1 noite... nem durante o dia. ; terceiro
cavalheiro era Tilliam +raves, o m'dico que LuRe
5la*bourne mandara quando 5atherine desmaiara no
recente vel,rio do pai de ambos.
)terling notou com interesse a apro-ima0%o de LuRe
e a maneira como o pequeno grupo o saudou, com sorrisos
largos, tapinhas nas costas, apertos de m%o e uma leve
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$ombaria. @enhum abra0o da dama, apenas um sorriso
caloroso que falava por si. /la o admirava, ficava feli$ por
ele, dese&avaNlhe as melhores coisas e, sobretudo, o
amava.
;s cinco estavam &untos de novo, todos, sem dQvida,
provenientes das ruas. Ladres, batedores de carteiras,
assassinos e sabeNse l# mais quais outras liga0es entre
eles. /sse entendimento deveria ter posto um fim ao
interesse de )terling pela &ovem, mas, ao contr#rio, a
atra0%o s, fe$ aumentar.
/le escutou os passos leves e conhecidos, e se virou
no momento e-ato em que 5atherine chegava perto dele.
5om os cabelos louros presos no alto da cabe0a, ela
estava corada pela e-cita0%o do casamento e seus olhos
a$uis brilhavam como &oias.
B Fascinado por eles. B ela ca0oou.
/le se deu conta de que seu olhar fi-o poderia ter
sido n%o apenas rude, mas tamb'm ,bvio, embora tivesse
certe$a de que outros convidados tamb'm notavam o
grupo.
)terling n%o deveria surpreenderNse com a presen0a
de tantos membros da aristocracia. 3 notcia do
casamento apressado entre o 5onde Diab,lico e
5atherine corria por toda Londres. 3 curiosidade da elite
lotara a pequena capela e no momento eram muito bem
recebidos na casa de LuRe. 3t' mesmo Marcus Langdon, o
antigo herdeiro ao ttulo de conde de 5la*bourne,
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comparecera. <arecia que ele aceitara seu destino de e-N
sucessor. )em dQvida, todos estavam intrigados e o
esc!ndalo era murmurado de boca em boca.
B /u estava apenas curioso, s, isso B ele foi
lacKnico. B /les n%o fa$em parte de nosso meio. 2uem '
a mulher estava ao seu lado no altar.
B Frannie. @,s nos tornamos amigas. )e o senhor
meu irm%o tivesse vindo ao &antar comemorativo que
oferecemos ontem 1 noite, ou chegado 1 igre&a mais cedo,
eu poderia ter feito as apresenta0es.
)terling ignorou a admoesta0%o B ele n%o se sentiria
bem no &antar, assim como ela n%o se sentiria 1 vontade
ao lado dele, quando tudo fora dito e feito B e fi-ouNse
no nome. Frannie. /sperava algo mais e-,tico e, no
entanto, o nome combinava com ela.
B /la se veste com muita simplicidade.
; tra&e a$ul de tecido grosso que ela usava n%o
estava de acordo com o ambiente. )terling imaginouNa
com um vestido de seda escarlate ou violeta para
destacar as curvas e os p's descal0os.
B =ltimamente aprendi a n%o &ulgar pelas apar"ncias
B 5atherine censurouNo.
)terling &ulgava as pessoas pela apar"ncia e pelo
status. /le separava a elite daqueles com quem s,
mantinha uma associa0%o se fosse absolutamente
necess#rio. @unca tivera ra$%o nem dese&o de reunirNse
com antigos criminosos.
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B /les a sustentam. B ele perguntou.
B 5omo '.
B ;s homens que a rodeiam s%o parentes dela. Do
que ela vive.
B /st# fa$endo perguntas indiscretas, meu irm%o.
B /la ' amante de algum deles. B /le a fitou com
seriedade.
)terling n%o podia imaginar 5atherine relacionandoN
se com eles, muito menos ela incluir em sua festa de
casamento uma mulher de moral question#vel, mas se a
outra fosse amiga de LuRe do tempo em que
perambulavam pelas ruas...
B 2uem lhe disse isso. B 5atherine escarneceu. B
/la ' guardaNlivros do DodgerUs, o clube masculino de
&ogo.
=m nome respeit#vel para um clube de cavalheiros
nem tanto, o que deveria ser importante, )terling supKs.
B /stranho.
B 3cho admir#vel. @em todas as mulheres t"m um
pai que as sustente.
B /ncolha as garras, 5atherine, n%o estou insultando
a &ovem, mas admita que as mulheres costumam se ocupar
com a casa e n%o com neg,cios.
/la tocouNlhe o bra0o.
B <erd%o, mas eu n%o gosto que critiquem os amigos
de 5la*bourne. @a sua aus"ncia, )terling, eles me
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a&udaram v#rias ve$es.
/nt%o sua longa viagem for0ara a irm% a procurar
patifes conhecidos. ; fato deve ter agradado o pai deles
e dado mais um motivo para ele ficar desapontado com o
herdeiro, a quem considerava um perdul#rio.
)terling admitia que vivera como esban&ador, visando
os pr,prios pra$eres acima de tudo. Muitas ve$es
discutira com o pai sobre as escolhas que fa$ia, mas o pai
fora incapa$ de compreender o que representava n%o
estar no controle da pr,pria vida e o que era ter medo de
enfrentar um futuro sombrio e solit#rio.
B /u deveria t"Nlo apresentado. B 5atherine
procurou animar )terling, percebendo que os
pensamentos do irm%o trilhavam caminhos #ridos.
B @%o ' necess#rio. B /le n%o achava que sua
apro-ima0%o fosse apreciada.
B =ma pena que tenha mudado tanto, )terling.
B M# a escutei comentar isso antes. Codos mudam,
5atherine, e eu poderia di$er o mesmo a seu respeito.
B @%o dessa maneira. Cenho a impress%o de que o
cinismo tomou conta de suas ideias.
B 3penas me tornei realista. <rocure seu marido,
pois quero fa$er o brinde e terminar com minha
obriga0%o.
;s olhos a$uis de 5atherine, semelhantes ao do
irm%o, n%o esconderam o pesar, e )terling segurouNa pelo
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bra0o antes de ela se afastar.
B <erdoeNme. /u lhe dese&o felicidades mais do que
merecidas. 5omo fiquei afastado durante um perodo e
passei a maior parte desse tempo ao ar livre, n%o me
sinto bem confinado em um sal%o cheio de gente.
MoverNse em meio a tamanha confus%o sem colidir
com ningu'm se tornara uma tarefa desagrad#vel. )e ele
soubesse que o nQmero de convidados de 5atherine e
LuRe era e-cessivo, teria se despedido na igre&a.
B <or isso n%o saiu de perto da &anela, como se
quisesse pular da a qualquer momento.
B @o meio da tempestade. B )terling olhou a chuva
batendo na vidra0a. 3s nuvens negras fa$iam a manh%
parecer noite, e a noite se tornara sua inimiga. B ; dia
ho&e est# melanc,lico.
B Discordo. /ste ' o dia mais maravilhoso de minha
vida. )terling reconheceu a pr,pria grosseria e resolveu
corrigirNse.
B <osso lhe garantir que ser# o primeiro de muitos
dias maravilhosos de sua vida, minha querida.
B )ei que n%o conto com sua aprova0%o na minha
escolha para um marido, pois, como a maioria dos lordes,
voc" s, en-erga que o passado est# contra ele. Mas tenho
a esperan0a de que o tempo se encarregar# de fa$"Nlo
apreciar as melhores qualidades de 5la*bourne.
<rovavelmente n%o, mas )terling n%o queria ofuscar a
alegria da irm% com a negativa.
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B )terling, suponho que depois de tanto tempo
despendido nas viagens pelo mundo sua aten0%o se
concentrar# na busca de uma esposa.
B <osteriormente. /stamos de luto e at' por isso eu
n%o esperava que este evento fosse t%o e-uberante.
B <ois n%o foi nem um pouco e-agerado. Calve$
tenhamos um pouco mais de convidados do que seria
apropriado, mas eles facilitar%o o caminho de 5la*bourne
em meio 1 aristocracia, depois de anos andando 1 margem
dela. 3l'm disso, os homens n%o se prendem t%o
rigorosamente ao luto quanto as mulheres. )e quiser
dan0ar esta noite, ningu'm o repreender#.
B 3h, esse ' o poder que vem com o ducado.
B <or acaso algu'm ocupou seus pensamentos
enquanto esteve fora. B 5atherine interessouNse.
B Fa$endo o papel de casamenteira. )er# melhor
pensar em sua viagem de nQpcias.
B @%o poderemos via&ar. Cemos alguns assuntos para
resolver em Londres.
B Mesmo assim suponho que seu marido estar#
contando com sua aten0%o completa por uns tempos. )ou
perfeitamente capa$ de procurar uma esposa sem
perturb#Nla.
B 4sso n%o seria perturba0%o, mas um pra$er B /la
apertouNlhe o bra0o. B )enti sua falta, )terling, e estou
muito feli$ com sua presen0a. 3gora, se me der licen0a,
vou procurar 5la*bourne, para que voc" possa fa$er seu
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brinde.
5atherine afastouNse e ele abafou a culpa que as
palavras dela provocaram. )terling gostaria de estar em
qualquer outro lugar, menos ali. /le bebeu o champanhe,
chamou um criado e pediu outra ta0a. )er# que a festa
n%o terminaria nunca.
5atherine apro-imouNse do marido e )terling notou
que ele a fitava com adora0%o. <or que n%o ador#Nla. /la
era a filha de um duque, e sua linhagem era o melhor que
a aristocracia brit!nica tinha para oferecer. 5atherine
entendia seu lugar no mundo e a&ustavaNse perfeitamente
dentro dele. )terling &# n%o podia afirmar isso sobre si
mesmo. 3 urg"ncia de escapar dali rugia em sua mente e
ele estava no limite de sua paci"ncia. /nt%o os murmQrios
no sal%o cessaram e ele aproveitou para erguer a ta0a.
B V minha irm%, 5atherine, a nova condessa de
5la*bourne e a seu afortunado marido. Minha querida, que
o sol sempre a ilumine, mesmo durante o mais escuro dos
dias.
/le tomou o lquido borbulhante enquanto uma roda
de aplausos e vivas ecoavam pelo sal%o. LuRe e 5atherine
beberam o champanhe e bei&aramNse. ;s presentes
riram, aplaudiram e dese&aram felicidades ao casal.
)terling tomou mais uma ta0a de champanhe. Calve$
se bebesse al'm do usual, pudesse afogar a dor de saber
que &amais poderia alcan0ar o que o &ovem casal
alcan0ara. 3 felicidade de um amor verdadeiro.
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(((
/le era o aristocrata mais perigoso da recep0%o.
Frannie Darling entendeu que dava um cr'dito
e-cessivo ao homem que estava em p' &unto 1 &anela,
tendo em vista estar rodeada por pessoas que n%o tinham
escrQpulos em infringir a lei se isso lhes fosse
conveniente. Mas enquanto seus amigos eram perigosos
para todos, e-ceto para ela, aquele homem representava
perigo apenas para ela.
)abia disso da mesma forma que intua quais eram os
bolsos mais recheados para ali meter a m%o, ou da mesma
forma que sabia quando uma lista de nQmero fora
registrada de forma incorreta antes de fa$er a soma ou
tamb'm como a certe$a que naquele recinto coalhado de
gente, seus amigos eram apenas MacR, Mim e >ill.
:avia pouco tempo descobrira que LuRe sempre
duvidara de que fosse o verdadeiro conde de 5la*bourne,
mas os Qltimos acontecimentos convenceramNno da
verdade, e ele n%o mais questionara a heran0a do ttulo.
5onfiante, ele circulava por entre os convidados, sem
temer que estivesse vivendo na pele de outro.
Frannie n%o podia admitir sentirNse t%o 1 vontade em
um mundo enorme, importante e que n%o lhe pertencia.
3pesar de seu pequeno universo sumir na compara0%o, era
onde se sentia satisfeita. /ra possvel que o desagrado
com os circunsNtantes a tivesse feito notar o homem que
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estava &unto 1 &anela e que parecia querer fugir dali como
ela. )abia de quem se tratava. /ra o irm%o de 5atherine,
o rec'mNsagrado duque de +re*stone.
<ensou t"Nlo visto olhar para ela e observouNo
sorrateiramente. Cinha pele bron$eada, como se
trabalhasse ao ar livre. @%o havia um fio fora do lugar
dos cabelos louroNescuros que tinham sido penteados
para a ocasi%o, mas Frannie n%o pKde dei-ar de imagin#N
los soltos ao vento enquanto ele galopava pelos mesmos
caminhos e-plorados por Marco <olo. +re*stone era um
aventureiro destemido. :avia pouco quando falava com os
demais, ele demonstrava polide$, uma certa toler!ncia,
como se dese&asse outra fonte de entretenimento.
B 3cha que eles ser%o feli$es. B MacR perguntou e
ofereceuNlhe outra ta0a de champanhe, for0andoNa a
desviar a aten0%o do homem que a fascinava.
/le superava a import!ncia da vida e, por regra geral,
ela preferia o pequeno e o rotineiro.
B Cenho certe$a disso. 5atherine e LuRe combinam.
B ; que acha do irm%o dela.
/le era t%o poderoso quanto a tempestade que
inundava a cidade. 3lguma mulher certamente descobriria
em seus bra0os pra$eres para ela desconhecidos. ; calor
a invadiu e ela teve de mentir.
B @%o sei.
B /le nos observava B Mim afirmou.
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B Muitos convidados est%o fa$endo a mesma coisa B
>ill murmurou.
B )em perder de vista os pr,prios bolsos B MacR
acrescentou. B )intoNme tentado a circular por a e
furtar algumas coisas.
Frannie fran$iu o cenho. ; avK de LuRe os livrara dos
corti0os, mas n%o fora capa$ de tirar completamente os
corti0os de dentro deles.
B @%o fa0a nada que possa embara0ar LuRe. /le
finalmente foi aceito por seus pares e convidarNnos me
fa$ pensar em um pouco de rebeli%o.
/les eram os patifes de sua &uventude que nunca
tinham sido abandonados. ; passado deles for&ara um
liame inquebrant#vel.
B 3inda 1 espreita dele. B MacR perguntou.
B 3ssim como eu espreito todos voc"s e voc"s fa$em
o mesmo comigo.
:avia ocasies em que a observa0%o deles era muito
ntima e superprotetora. Frannie os amava muito, mas 1s
ve$es ela dese&ava algo que n%o podia identificar. Calve$
esse fosse o motivo de ela ter vontade de encenar uma
rebeli%o. /spiou o cavalheiro parado &unto 1 &anela.
B 5reio que vou me apresentar.
B /le ' um miser#vel duque B MacR lembrouNa.
B )ei disso B Frannie murmurou antes de entregar a
ele a ta0a, suspirar e atravessar o recinto.
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5omo princpio, ela costumava evitar os nobres, pois
eles a lembravam de sua origem humilde, mas algo naquele
homem despertava sua aten0%o e a fa$ia alme&ar por um
momento de imprud"ncia. Durante toda sua vida ela
procurara isolarNse de tudo que a fi$esse sofrer, o que
tornara sua e-ist"ncia mon,tona, mas nada aquele homem
lembrava monotonia.
Frannie sentiuNse observada pelos presentes e
poderia ter se aborrecido, mas teve uma sensa0%o de
carcia ao notar que ele a analisava e por pouco n%o
trope0ou. ;s rapa$es de Feagan nunca a olhavam com
dese&o. / talve$ por esse fato, +re*stone fosse t%o
perigoso para ela. 5om apenas um olhar, ele a fa$ia
e-perimentar a transforma0%o de menina desa&eitada em
uma mulher tentadora capa$ de atrair um homem para o
pecado.
; mais surpreendente era a atra0%o que sentia por
ele. /la &amais encontrara um homem que lhe despertasse
pai-%o ou que a fi$esse dese&ar ser bei&ada e acariciada.
Derrotou a vontade de voltar a seu porto seguro e
parou diante dele. ;s olhos a$uis de +re*stone a
lembraram de uma safira que adornava uma corrente por
ela roubada de uma rica mulher. Feagan ficara t%o feli$
com a pe0a que lhe comprara um morango. Vquela altura
ela n%o conseguia comer a fruta sem lembrarNse de que a
mesma representava a recompensa por seu
comportamento depravado. =ma noite com +re*stone
resultaria em comer uma tigela inteira de morangos
18
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deliciosos.
B 5reio que n,s ainda n%o fomos apresentados. )ou
Frannie Darling.
B 3 guardaNlivros do DodgerUs.
Frannie arregalou os olhos. /la raramente entrava no
recinto de &ogos e poucas pessoas tinham a chave para
acesso em seu local de trabalho.
B /u me recordo de que o senhor ' um dos membros
do clube.
B / eu me lembro de que seus amigos B ele apontou
MacR, Mim e >ill que esperavam ansiosos a volta da
parceira B s%o gatunos.
Desapontada, Frannie concluiu que ele fa$ia parte do
grupo que desacreditava na ascens%o social, o mesmo
grupo que a fi$era sofrer enquanto morara com o conde
de 5la*bourne. /la deveria t"Nlo dei-ado entregue 1 sua
mesquinhe$, mas sentiuNse compelida a ficar. Calve$
quisesse dar a ele a oportunidade de se redimir.
B )uponho que tenha desaprovado a lista de
convidados, mesmo que se&a costume ap,s as nQpcias
oferecer um caf' da manh% na casa da famlia da noiva.
B <ense o que quiser, mas eu valori$o minha
propriedade e prefiro n%o ter m%os leves circulando por
aqui.
B /ntendo.
Frannie sabia &ulgar como ningu'm o car#ter das
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pessoas, mas o dele n%o se revelava. ;s mendigos eram os
melhores atores do mundo. 5om um olhar para a vtima,
eles conquistavam cora0es e simpatia, e podiam fa$er
uma pessoa doar sua Qltima moeda. 3o que parecia,
+re*stone fingia uma atua0%o que lhe garantia n%o ter de
recompensar ningu'm. /la imaginou quais seriam os
motivos.
B /le a far# feli$. B /le perscrutou a multid%o.
B LuRe.
B 5la*bourne.
<elo menos ele reconhecia o ttulo de LuRe e
importavaNse com a felicidade da irm%.
B 4mensamente.
/le anuiu com brusquid%o.
B /nt%o isso ' tudo o que importa. )e me der
licen0a... /le deu alguns passos e Frannie o chamou.
B Fossa +ra0a.
)terling virouNse e Frannie sorriu com malcia, sem
saber se pretendia irrit#Nlo, embora ele o merecesse. /la
n%o pretendia dei-ar sem resposta o insulto a seus
amigos e tinha sua pr,pria declara0%o para fa$er. /les
n%o eram os Qnicos ladres presentes. Frannie levantou a
m%o e em seus dedos estava pendurado um rel,gio de
ouro preso a uma grossa corrente.
B Milorde esqueceu seu rel,gio.
)terling olhou para o colete, apalpouNo sem acreditar
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e voltou para Frannie um olhar amea0ador, estendendo a
m%o. /la dei-ou a pe0a valiosa na palma da m%o dele e n%o
teve como se livrar do aperto em seu pulso.
B 5uidado, srta. Darling B ele a avisou com rispide$.
B Fiquei fora muito tempo e agora sou muito menos
civili$ado do que era antes de minha partida.
Frannie n%o duvidou da afirmativa e teve a impress%o
de que seria devorada. )eu cora0%o disparou e as pernas
amoleceram.
5om uma mesura brusca, )terling soltouNa e afastouN
se. Frannie observouNo sair pela porta e surpreendeuNse
como o feiti0o se virara contra o feiticeiro. @%o esperava
ser dei-ada sem fKlego pelo encontro, nem muito menos
se aborrecer por isso. =m sentimento incomum e
poderoso a impediu de dese&ar que ele partisse.
)terling queria sair logo dali, mas moderou os passos
para n%o colidir com as pessoas e conseguiu dei-ar o
recinto com facilidade. )ua e-press%o sombria n%o
animou ningu'm a det"Nlo para uma conversa.
3dmitia que seu comportamento com a srta. Darling
fora odioso, mas ele n%o contava com a pr,pria rea0%o
diante da pro-imidade dela. /la n%o tinha vo$ angelical,
mas sim um tom que despertava pai-es dentro de quatro
paredes. 2uente, sensual e de tirar o fKlego, como se
eles &# houvessem feito amor e ela dese&asse repetir a
dose.
/le quase gemeu ao lembrarNse dos olhos dela,
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verdes e fulgurantes. ; que mais o atrara fora a
diferen0a com as outras &ovens. ; olhar dela n%o era
inocente, mas sim de quem aprendera com a vida. /la vira
muito e provavelmente agira de maneira que faria as
outras desmaiar.
)terling perdia o controle em raras ocasies, mas
entendeu que se n%o se afastasse dela, provavelmente a
tomaria nos bra0os, independentemente de onde
estivesse.
/ ainda por cima n%o a sentira surrupiar seu rel,gio
de bolso. ; que era uma pena, pois ele gostaria de sentir
seu toque. <or isso tratou de afastarNse a passos largos.
; encontro com )terling Mabr*, o oitavo duque de
+re*stone, dei-ara Frannie inquieta.
;s meninos de Feagan B ela sempre pensava neles
como meninos apesar de adultos B n%o lhe fi$eram
perguntas. /la precisava de um pouco de solid%o para se
recompor. 5omo a chuva n%o permitia um passeio pelos
&ardins, ela teria de contentarNse com a imensa resiN
d"ncia dos 5la*bourne. 5omo os criados a conheciam, n%o
a impediriam de andar pelos corredores e salas onde
convidados n%o teriam acesso. Desde que se mudara
daquela casa, viera visitar o conde de 5la*bourne apenas
uma ve$. /mbora n%o se sentisse muito 1 vontade ali,
havia um dos recintos que ela tinha uma grata lembran0a.
)em hesitar, abriu a porta da grande biblioteca e
entrou. Fechou os olhos por um instante e inalou a
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maravilhosa fragr!ncia dos livros. Livros ra$%o n%o
tinham esse cheiro agrad#vel. Fechou a porta e caminhou
por entre as poltronas e pequenas mesas que formavam
#reas de leitura individual, passou pelas estantes lotadas
de livros e desli$ou os dedos pelas lombadas dos muitos
volumes que o antigo conde de 5la*bourne colecionara
durante anos. /le havia sido um leitor vora$ e apresentaN
ra a ela os trabalhos de Mane 3usten e 5harles DicRens,
entre outros. Dentro desse recinto, ela via&ara pelo
mundo.
4sso a fe$ lembrarNse de )terling. <or interm'dio de
5atherine, soubera que ele e-plorara o mundo e as
maravilhas que ele relatara. /ra difcil imaginar a
coragem necess#ria para tal empenho. Fia&ar de navio
pela imensid%o do oceano e ter a certe$a de chegar ao
destino. ; que afinal ele fi$era para tornarNse t%o
amargo e menos civili$ado. / por que ela n%o podia parar
de pensar nele, apesar da rude$a com que fora tratada.
/ por que achava que ele temia algo.
3o descobrir que ela levara seu rel,gio, o medo
relu$ira por mil'simos de segundo em seu olhar antes de
brilhar perigosamente. /la conhecera muitas almas
amedrontadas, inclusive a pr,pria. <odia entender a
rea0%o de raiva, mas por que o incomodara n%o ter
percebido o furto. ;u ela estaria fa$endo uma
interpreta0%o errKnea do caso. ; que n%o aconteceria se
)terling fosse um livro.
?ecriminou a si mesma por haver se apossado do
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rel,gio dele. /la &# havia superado suas origens e se
irritara com o fato de ele tra$"Nlas de volta. <or que
sentira a necessidade de provar que era uma ladra
e-periente.
@a verdade, n%o havia motivos para se importar com
a opini%o dele a respeito de seus amigos ou de si mesma.
)terling era arrogante, rude e representava a
aristocracia que ela despre$ava. Mesmo o avK de LuRe,
apesar de toda a bondade que demonstrava, olhava com
altive$ para os infeli$es a quem o neto chamava de
amigos. 3inda assim, Frannie n%o podia dei-ar de pensar
nele com carinho.
Foi at' a escrivaninha e sentouNse. <assou a m%o
sobre a superfcie polida da mesa e recordouNse da
figura imponente do conde de 5la*bourne que ali se
sentava. 3t' o dia em que ela descobrira a fraque$a dele
por balas de lim%o e a partir de ent%o ele se tornara
humano a seus olhos, principalmente quando lhe
oferecera uma. 3briu a gaveta onde o velho lorde guarN
dava seus doces.
B <lane&ando furtar alguma coisa.
Frannie deu um pequeno grito e pressionou a m%o no
peito. 5om o cora0%o aos saltos, virouNse para encarar o
acusador.
)terling estava encostado na parede de um canto
escuro, de bra0os cru$ados, e Frannie n%o entendeu por
que n%o o notara antes. ;s troves ribombavam e a chuva
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parecia ter aumentado de intensidade.
B Fossa +ra0a assustouNme.
/la sempre havia pensado que LuRe e MacR possuam
uma presen0a dominadora, mas tinha de admitir que eles
sumiam se comparados ao duque de +re*stone. /le n%o
era um homem acostumado a ser ignorado e a atra0%o que
por ele sentira no sal%o tornava a se manifestar, contudo
ela se recusava a ceder. @%o permitiria que o duque
$ombasse de sua ternura pelos amigos, mas n%o
cometeria a infantilidade de espernear.
/ngoliu em seco, determinada a enfrent#Nlo.
B /le costumava esconder nesta gaveta as balas de
que tanto gostava B ela respondeu ao sil"ncio pesado que
se seguiu. B ; antigo conde B e-plicou. B ; avK de LuRe.
Diante do mutismo de )terling, Frannie fechou a
gaveta e levantouNse da poltrona, recusandoNse a se
acovardar. 5om o cora0%o batendo quase t%o forte quanto
os troves, foi at' a &anela e olhou para fora.
B 2uando eu morava aqui, milorde sentavaNse nesta
poltrona B ela apontou a cadeira estofada de verde
pr,-ima da &anela B e fa$ia com que eu lesse para ele
todas as tardes. /stranho. 2uando menina, morei com um
&ovem que eu estava certa de ter matado algu'm, mas eu
n%o o temia. <or'm o velho conde me aterrori$ava.
B <or qu".
Finalmente ele falava. Frannie encarouNo, surpresa ao
descobrir que estavam muito pr,-imos e suspeitou que a
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pergunta havia sido feita para impediNla de escapar. <or
que ra$%o a ideia de ele querer que ela ficasse a dei-ava
t%o e-citada.
B Calve$ por ele ser t%o grande. B Frannie sacudiu a
cabe0a, frustrada pela inabilidade de descrever o avK de
LuRe. /la era mais e-periente no uso de nQmero do que
com palavras. B @%o fisicamente, ' claro. /le era alto
como LuRe, por'm bem mais magro e curvado pela idade,
mas ele era imponente e tudo o que o rodeava era grande.
3s casas nas quais vivia, tanto na cidade como no campo,
ou o coche onde via&ava. 2uando eu o acompanhava em
alguma visita em Londres, notava a defer"ncia como era
tratada, o que me dava a certe$a de que ele era um
homem muito poderoso... assim como Fossa +ra0a.
B :omens poderosos a assustam.
B 5ausamNme uma certa hesita0%o, mas n%o sou mais
crian0a para ser intimidada por eles. /u diria que a idade
tra$ uma tend"ncia a n%o se importar muito com que os
outros pensam.
)terling ergueu um dos cantos da boca, e Frannie
teve uma vontade absurda de fa$"Nlo rir, mesmo que ele
houvesse desconfiado da mentira. @%o podia negar que a
incomodava a opini%o degradante da aristocracia a seu
respeito e tamb'm de seus amigos. 5ada um deles, 1 sua
maneira, a&udava os menos favorecidos e todos eram
muito leais, capa$es de dar a vida um pelo outro. / a
incomodava profundamente o fato de pessoas
menospre$arem essas boas qualidades e esperarem
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sempre o pior.
B 3 senhorita fala como se fosse uma anci%.
B Cenho quase trinta anos.
Frannie se sentiu compelida a revelar a idade, talve$
para assegur#Nlo de que n%o se tratava de nenhuma &ovem
inocente, mas sim de uma mulher de opini%o pr,pria... pelo
menos at' apro-imarNse dele. @aquele instante n%o tinha
certe$a se queria que ele chegasse mais perto ou se
afastasse antes de a situa0%o escapar de seu controle. /
com ele, ela n%o garantia um controle completo. Ceve
vontade de desmancharNlhe os cabelos e dei-ar vir 1 tona
o aspecto n%o civili$ado a que ele se referira.
B 4dade suficiente para estar casada e ter filhos.
B 3h, eu tenho filhos. B Frannie notou a reprimenda
em sua e-press%o e irritouNse por ele pensar o pior a seu
respeito. Ceve vontade de n%o e-plicar nada e dei-#Nlo
imaginar o que quisesse. <or um lado, queria que ele
tivesse uma m# impress%o, mas, por outro, que a achasse
merecedora... de algo ine-plic#vel. B 2uero di$er...
recolho ,rf%os ou o farei uma ve$ que a casa de minhas
crian0as este&a terminada.
B 3h, uma reformista.
B Fe&o que desaprova. Fossa +ra0a n%o cr" em boas
a0es.
B /las t"m seu lugar, mas trabalhar com ,rf%os
pareceNme um desperdcio para uma mulher t%o ador#vel.
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Frannie sentiu um calor percorrer seu corpo dos p's
1 cabe0a. /la sempre se considerara comum e a agradava
que assim fosse. @%o queria favores masculinos e fa$ia o
possvel para n%o parecer atraente. 3t' o vestido que ela
usava para aquela ocasi%o especial fora escolhido para
n%o chamar a aten0%o, contudo n%o adiantara.
B @%o tenho certe$a se devo me sentir insultada ou
elogiada.
B /logiada, eu lhe asseguro. 5reio que n,s tivemos
um incio infeli$ com nossa apresenta0%o ou talve$ pela
falta dela. Fim at' aqui em busca de solid%o para pensar
na melhor maneira de me redimir. /m geral n%o sou t%o
descort"s. B )terling olhou pela &anela. B 2uem era o
cavalheiro de casaco marrom com quem a senhorita falava
h# pouco.
/la se surpreendeu com a mudan0a sQbita de assunto.
B Mames )Oindler, um inspetor da )cotland Aard.
Frannie poderia &urar que o duque segurava o riso.
B @%o me referi 1 ocupa0%o dele, mas o que ele '
seu. Frannie achou a declara0%o estranha. ; que mais ele
poderia ser.
B =m amigo. Fossa +ra0a dese&a uma apresenta0%o.
)terling dei-ou escapar uma risada antes de sacudir a
cabe0a e comprimir os l#bios um contra o outro.
B @%o. Mas ele agia como seu protetor.
B Codos eles s%o muito protetores.
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B Codos.
B ;s meninos de Feagan
B / Feagan '...
B ; pai de rua que nos acolheu e criou.
B ; que os ensinou a roubar.
B /ntre outras coisas.
B 3 senhorita deve ter sido uma aluna aplicada, pois
nem mesmo senti a a0%o de seus dedos. ; problema ' que
eu gostaria muito de conhecer seu contato.
)em pressa, )terling tornou a fit#Nla como quem
fa$ia um convite e uma promessa. 5omo responder a isso.
3dmitir que tamb'm gostaria de sentir o toque dele. 3os
do$e anos Frannie perdera a inoc"ncia, por'm nunca
tivera interesse se-ual por homens. @%o que os temesse.
3prendera com os meninos de Feagan que nem todos os
homens eram brutos. 3inda assim, n%o se sentira atrada
por nenhum, nem queria atraNlos. @unca sentira aquela
estranha agita0%o no estKmago ao olhar para um homem,
nunca sentira o cora0%o disparar daquela maneira pela
pro-imidade masculina, nem encontrara dificuldade para
respirar ao analisar o contorno de l#bios masculinos.
B @enhuma resposta, nem ao menos para negar que
este&a curiosa para saber como eu poderia toc#Nla.
B @%o tenho habilidade nesses &ogos de flerte.
Frannie novamente revelava segredos de sua
intimidade. /la sempre colaborava com os meninos quando
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o assunto era furto, encontrar um estratagema ou
espoliar algu'm. /les sempre buscavam sua opini%o nos
neg,cios. Mas isso tudo era muito distante do que
acontecia ali. /la se sentia como uma e-ploradora
iniciante via&ando sem mapa.
B @%o se trata de um &ogo, srta. Darling B )terling
disse num tom de vo$ bai-o, que repercutiu dentro dela e
se alo&ou nas pro-imidades do cora0%o.
B / por toc#Nla, Fossa +ra0a quer di$er...
B )implesmente tocar.
Frannie, que sempre se dera conta do ambiente e de
quem a cercava, &ulgando o melhor momento para tomar
ou sair, n%o percebera a apro-ima0%o maior de )terling
com olhos escurecidos de dese&o. 5om e-trema
delicade$a, ele passou a ponta dos dedos na face, na
testa e no quei-o dela.
B C%o suave B ele sussurrou, acariciandoNlhe o l#bio
com a ponta do polegar, seguindo os pr,prios movimentos
com o olhar, como se nunca tivesse visto nada t%o
fascinante ou como se ela fosse uma criatura rara. B
3lgum dos cavalheiros que a acompanham... ' seu amante.
B @%oW B 4nsultada, ela teria recuado se n%o
estivesse presa pela carcia do polegar sob o l#bio.
B 3 senhorita tem um amante.
B 4sso n%o ' de sua conta.
B Cem. B ele insistiu.
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B @%o.
B Xtimo.
)terling n%o tirava os olhos dela e o fogo neles
contido intensificouNse e pareceu queim#Nla. Frannie
pensou que entraria em ebuli0%o e teve uma vontade
ridcula de abrir alguns botes do corpete e dei-ar que o
duque assoprasse sua pele.
B <or que isso ' ,timo. B /la quase n%o reconheceu
a pr,pria vo$, de t%o ardente.
B <orque eu gostaria muito de bei&#Nla, srta. Darling,
e ao contr#rio de seu costume, n%o tenho o h#bito de
tomar o que pertence a outrem.
)terling segurou o rosto de Frannie e apro-imouNse
devagar, dandoNlhe a oportunidade de recuar ou recusar.
Mas Frannie inclinouNse na dire0%o dele, cerrando os
olhos. / )terling bei&ouNa.
/la &# havia recebido bei&os for0ados e casti0os, mas
nenhum homem tocara seus l#bios com tanta ternura e
determina0%o, abrindoNos para permitir sua entrada.
Camb'm ela nunca quisera tanto corresponder. )terling
tinha sabor de champanhe e de dese&o.
/le a abra0ou e Frannie &amais e-perimentara estar
t%o pr,-ima de um homem, nem tivera o busto apertado
por um peito s,lido ou inalara t%o profundamente o
perfume masculino. @unca tivera dentro de sua boca a
lngua de um homem, nem correspondera 1quela dan0a
sensual. /, sobretudo, dese&ava com desespero o que n%o
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conhecia e que deveria amedront#Nla.
)terling n%o lhe causava receio. Frannie abra0ouNo
pelo pesco0o e ficou na ponta dos p's para facilitar o
acesso do que ela tanto dese&ava. 5om um gemido surdo,
ele mudou o !ngulo do bei&o, aprofundouNo e e-plorou
cada centmetro da boca desconhecida. ; calor aumentou
e Frannie supKs que poderia derreter. 3 pai-%o e as
sensa0es arrebatadoras permitiriam que os dois se
tornassem um s,.
/le se afastou ligeiramente e fitouNa com
intensidade.
B 5omo a senhorita n%o tem um amante, eu gostaria
de oferecerNlhe meus servi0os. <elo visto, n,s somos
compatveis.
%a&tulo ''
B Foc" est# bem. @a volta ao DodgerYs no coche
emprestado por LuRe, Frannie, que olhava a chuva pela
&anela, voltouNse para MacR.
B 5laro, por que a pergunta.
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B Foc" parece preocupada.
/ra verdade. /la pensava na proposta escandalosa de
)terling e em sua resposta ainda mais indecente.
B <ensarei em sua oferta.
/staria ela considerando a hip,tese ou apenas n%o
soubera o que responder. )e negasse, ele insistiria na
pergunta. /la o veria novamente. )e aceitasse, mudaria
de id'ia mais tarde. Ceria remorso.
;h, c'us, eram tantas as suas dQvidasW
Frannie tirou uma luva e passou os dedos na face que
)terling acariciara. 3 sensa0%o nada representava em
compara0%o 1 sensualidade despertada por ele. =m calor
incrvel serpenteara em seu ventre e a envolvera at' ela
se sentir como cera derretida. <assou com tra0os
irregulares a ponta dos dedos nos l#bios e novamente a
impress%o n%o se comparou 1 doce press%o da boca de
)terling na sua, for0ando seus l#bios a se abrirem.
=ma ve$ LuRe a bei&ara com a leve$a de uma
borboleta na p'tala de uma flor. ; bei&o de )terling n%o
fora leve, mas tamb'm n%o tinha sido rude. Fora como se
apenas ela pudesse matar a avide$ de um homem
fam'lico. De onde provinham esses pensamentos insanos.
)eria um refle-o de seus pr,prios dese&os e de sua
vontade de e-perimentar tudo o que ele tinha a
oferecer.
B MacR, voc" &# teve alguma amante. B Frannie
perguntou, olhando novamente pela &anela.
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B Depende.
/la se voltou para o amigo. 3 pergunta fora simples.
/le tivera ou n%o tivera. ; que poderia ser acrescentado.
B Depende do qu".
B )e considerarmos ou n%o uma mulher paga como
amante. B MacR cru$ou os bra0os na altura do peito e
fi-ouNse no teto do coche. B <ara mim, uma amante teria
de ficar comigo por vontade pr,pria, sem inten0%o de
ganhar uma recompensa. )ob essa perspectiva, nunca tive
uma amante. B /le a fitou.
B <areceNme uma quest%o estranha partindo de voc".
<ela primeira ve$ na vida, ela n%o se sentia 1 vontade
com MacR. @%o poderia contarNlhe que o encontro ardente
com )terling provocara sua indaga0%o e que se desse
ouvidos aos pr,prios anseios, iria 1 procura do duque
nessa noite.
B )imples curiosidade. @%o sei quais s%o as
e-pectativas para uma amante e o que a situa0%o
acarreta na verdade. =m amante... ama sua parceira e
viceNversa.
B <or deus, Frannie, o amor n%o est# envolvido no
fato. CrataNse apenas de uma maneira cort"s de e-plicar
que um cavalheiro dese&a o que est# sob as saias de uma
dama.
/la anuiu e tornou a observar a &anela. 5ertamente
isso era tudo o que )terling dese&ava. Frannie Darling
servia para a cama, mas n%o para esposa. /le a en-ergava
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como uma meretri$ e usava a boca depravada como
moeda. / ela quase pensara em aceitar a proposta dele.
B DesculpeNme, Frannie, eu n%o deveria ter sido t%o
rude. B MacR inclinouNse para a frente e apoiou os
cotovelos nas co-as. B <or que a sQbita curiosidade.
Frannie sentiu no rosto o calor do constrangimento...
ou seria vergonha.... e ficou satisfeita que o tempo
obscuro impedisse a vis%o de suas faces coradas. 3
inf!ncia for&ara uma uni%o que lhes permitia compartilhar
os pensamentos mais ntimos, sem fiscali$a0%o ou
cobran0a. /la o fitou e abai-ou o olhar.
B Cive uma proposta.
B De que tipo.
Frannie reuniu coragem para responderE
B 3lgu'm dese&a ser meu amante.
MacR estreitou os olhos por um segundo e ela
percebeu que &# tinha visto aquela e-press%o que
precedia uma tempestade.
B 2uem ' o patife.
Frannie admitiu que nada deveria ter dito, mas MacR
era um de seus melhores amigos. De repente entendeu
que havia fatos que n%o deveriam ser compartilhados,
mas ela n%o tinha mais ningu'm a quem procurar.
5ertamente n%o poderia fa$er o coment#rio com
5atherine, uma ve$ que o irm%o dela fora o causador do
dilema.
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B @%o vou di$er. /sque0a o que eu perguntei. MacR
recostouNse no assento com for0a.
B Foi o infeli$ do +re*stone.
B ; qu". ;h, n%oW <or que pensou nele.
MacR tornou a inclinarNse para a frente e segurou as
m%os de Frannie.
B Frannie, minha querida, sou um homem e notei a
maneira como ele a olhava. 5omo se voc" fosse uma
guloseima apetitosa para satisfa$er a fome masculina. /le
sumiu por um tempo e voc" tamb'm. <areceNme que ele
se aproveitou da oportunidade e durante o momento
clandestino lhe fe$ a proposta indecente.
@%o foi o que lhe parecera. <elo contr#rio, ela se
sentira lison&eada, embora estivesse $on$a e perdida em
uma n'voa de pai-%o quando ele a bei&ara. /spantavaNse
com a maneira de MacR descrever o olhar de )terling. M#
vira homens a fitarem de soslaio ou mais diretamente,
mas sempre como se ela fosse um cristal delicado que
poderia quebrarNse e &amais com fome. /ra estimulante e
ela apertou os dedos de MacR.
B 3cha que seria t%o ruim acalentar a id'ia de ser
amante de algu'm. Fui ladra, prostituta...
B @%o por sua escolha, Frannie.
B =m homem pagou por mim, MacR. 5hame isso como
quiser, embora eu nunca tenha me entregado por vontade
pr,pria a um cavalheiro. /stou com quase trinta anos,
muito al'm da idade em que a maioria das &ovens se casa.
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3t' LuRe pedir minha m%o em casamento, eu n%o havia
pensado em ser uma esposa. @%o me ve&o casada.
B <or que n%o. Mim a desposaria em um piscar de
olhos. / eu tamb'm, por falar nisso, se eu n%o achasse
que voc" merecia coisa melhor.
Frannie deu um sorriso torto.
B MacR Dodger casado. @%o posso acreditar nisso.
B /le ' um duque B MacR lembrouNa, favorecendo a
argumenta0%o.
MacR sabia o malNestar que ela e-perimentava diante
da aristocracia. Codos eles eram da mesma opini%o e por
isso a tinham rodeado na festa.
B 4sso seria um problema se eu pensasse em me
casar com ele, mas n%o ' esse o caso. 3mantes fa$em
parte de um pecado secreto, n%o '. /u n%o teria de me
imiscuir no mundo dele.
B 3 resposta a sua pergunta anterior ' Pn%oP. @%o
e-iste amor entre amantes. Foc" provavelmente sofreria
muito e eu me sentiria respons#vel por voc" ter uma vis%o
errKnea do mundo pelo fato de trabalhar no DodgerYs. /u
providencio um lugar seguro para homens se envolverem
no pecado, mas n%o quero que fa0am isso com voc". 3l'm
disso, qualquer homem decente ficaria feli$ em t"Nla
como esposa. @ada menos do que isso.
Frannie anuiu, desvencilhou as m%os e recostouNse no
assento.
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B )uponho que ele n%o tenha me feito um elogio.
B @%o fe$.
B Calve$ eu devesse ter lhe dado uma bofetada.
B 5ertamente.
Frannie suspirou e mais uma ve$ fi-ou o olhar para
fora. ; problema todo era ela dese&ar bei&#Nlo
novamente. /star t%o perto de um homem era uma
e-peri"ncia estimulante. =ma pena que ela n%o parava de
pensar nisso e, quanto mais pensava, mais dese&ava.
)terling sabia que se apro-imava a hora em que
perderia tudo o que estivera em seu alcance.
)entado na sua biblioteca, bebia conhaque, escutava
o tiqueNtaque incessante do rel,gio sobre o consolo da
lareira e impedia a fQria de emergir. ?aiva requeria uma
energia que ele n%o podia desperdi0ar no momento.
Calve$ mais tarde, quando n%o tivesse nada melhor para
fa$er do que refletir em como a vida poderia ter sido
melhor se...
)empre estivera determinado a n%o se entristecer,
mesmo que a triste$a o amea0asse. Camb'm pensaria
nisso mais tarde.
@o entanto, preocupavaNse em preencher seu
reservat,rio de lembran0as. / tinha mais uma que
dese&ava muito adicionar 1 sua cole0%o de tesouros. =ma
38
239534451.doc
noite com ela poderia muito bem ser a coroa0%o gloriosa,
o Qltimo pra$er, sua Qltima travessura antes de voltar a
aten0%o para o dever. Duvidava de que ela valesse a pena
adiar o rumo inevit#vel de sua vida.
Frannie Darling.
/la era esguia, mas tinha uma certa impon"ncia de
quem lutara contra os desapontamentos da vida e sara
vitoriosa. <or ser uma pleb'ia, um aristocrata como ele
n%o cogitaria em tom#Nla como esposa. Mas ele supunha
que ela seria uma amante a contento.
Fechou os olhos e trou-e 1 mente imagens do
encontro deles na biblioteca. ;s dedos que se
entrela0aram em seus cabelos, a boca que respondera 1s
suas carcias e o perfume delicado de rosas que ainda n%o
sumira de suas roupas. /le queria aquela fragr!ncia em
sua cama. :avia muito tempo n%o ansiava tanto por uma
mulher e ela n%o o desapontara.
@%o podia acreditar na proposta que fi$era para se
tornarem amantes e a resposta cora&osa o espantara.
B <ensarei em sua oferta.
Frannie estaria falando a s'rio ou apenas ca0oava
dele. /les se empenhavam em um &ogo estranho. /la era o
demKnio fantasiado de mulher sedutora ou pelo menos
era uma feiticeira por t"Nlo envolvido em um encanto do
qual ele era incapa$ de escapar. /stava obcecado pela
macie$ da pele de Frannie, por seus olhos verdes e pelo
vermelho radiante de seus cabelos. Dese&ava bei&#Nla
39
239534451.doc
novamente e tirarNlhe as roupas aos poucos para revelar
os tesouros escondidos. Civera muitas aventuras em suas
viagens, mas nada que se comparasse ao interesse que
Frannie lhe despertava. 3 resposta dela seria positiva.
/la n%o ousaria recusar um duque.
5hegaria uma 'poca em que seu ttulo de nada valeria
e ela n%o se interessaria por ele, assim como outras
mulheres o re&eitariam. )eu pai n%o gritara a verdade em
uma altura suficiente.
<or esse motivo seu pai se opusera 1s suas viagens
pelo mundo e insistira que ele deveria se casar antes de
tudo. Mas ele n%o poderia e-plorar o mundo... e as
mulheres... com uma esposa a tiracolo. )terling tinha
inten0es de permanecer fiel 1 esposa, embora duvidasse
de que ela teria a mesma considera0%o quando soubesse
da verdade. / ele aprendera pelo caminho mais difcil que
seria melhor manter sua defici"ncia em segredo por mais
tempo possvel. Lad* 3ngelina $ombara dele e o ensinara
que o amor era uma ilus%o facilmente destrutvel pela
verdade.
@%o cometeria novamente o mesmo engano.
+uardaria seu segredo at' depois do casamento. Mas
antes de pensar em uma esposa, queria uma noite de
pai-%o sem freios. /, para isso, apenas uma mulher
serviria.
Frannie Darling.
3inda podia sentir o gosto de seus l#bios. 3nsiava
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239534451.doc
por desabotoar o corpete que o impedira de ver a pele de
alabastro. >aseado na face sedosa, n%o duvidava de que a
cQtis dela sob as roupas fosse uma perfei0%o. ;s seios
caberiam dentro de suas palmas e os mamilos
endureceriam sob a provoca0%o suave de sua lngua.
2ueria passar os l#bios sobre...
B Mais conhaque, sir.
Let#rgico por n%o esquecer a srta. Darling nem por
um minuto e pelo consumo e-cessivo de bebida, )terling
n%o se assustou com a interrup0%o. )entiaNse flutuar e
sabia que deveria recusar a oferta, pois nem ouvira o
criado entrar, o que tamb'm n%o era incomum. )eus
criados esmeravamNse no decoro e desli$avam no maior
sil"ncio, como se os p's n%o tocassem o ch%o.
)terling levantou a ta0a, sem se preocupar com a
embriague$ que lhe permitiria afastar Frannie de sua
mente para conseguir pegar no sono. ;u talve$ fosse
melhor sedu$iNla em seus sonhos, onde o dese&o dela
seria equivalente ao dele.
; conhaque derramouNse sobre sua co-a e sua
camisa.
B 5uidado, homemW
/le se levantou da poltrona e virouNse...
<ara descobrir que nenhum criado entrara em seu
santu#rio, mas que MacR Dodger e Mames Mim )Oindler
estavam ali dentro. )upKs que devesse agradecer por
serem apenas dois e n%o quatro rufies em sua biblioteca.
41
239534451.doc
Mim dei-ou a garrafa na mesa com uma delicade$a
surpreendente para um homem daquele tamanho.
B 5omo foi que entraram. B )terling indagou,
dese&ando n%o estar com a fala t%o arrastada.
/le encontrava dificuldade em focali$ar seu mundo
naturalmente sombreado. <or que n%o acendera mais
lamparinas ou n%o bebera menos.
B @%o importa B MacR respondeu. B ; principal '
entender que voc" nada poder# fa$er para impedirNnos
de ficar fora quando dese&amos estar dentro.
B /u poderia chamar um guarda, mas suponho que
ningu'm me dar# aten0%o se souberem que um inspetor
invadiu minha resid"ncia.
B Cem ra$%o, Fossa +ra0a. B ; tom de $ombaria de
Mim dei-ava claro o quanto despre$ava o ttulo e o
pr,prio )terling, considerandoNos de pouca serventia.
B <osso oferecer um drinque aos senhores.
B Fique afastado de Frannie B Mim foi direto ao
assunto. /les n%o aceitavam a bebida.
B ;u ent%o. B )terling perguntou.
B /u o farei sumir.
@ada como uma amea0a direta para esclarecer o
assunto. 4nfeli$mente, )terling n%o era muito amigo de
amea0as que apenas serviam para torn#Nlo ainda mais
teimoso e determinado a fa$er o que dese&ava.
B Ferdade. / seus superiores t"m conhecimento
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239534451.doc
dessa destre$a incomum que o senhor parece cultivar.
B +re*stone, Frannie ' uma pessoa muito especial
para n,s B MacR afirmou B e n%o temos a menor inten0%o
de v"Nla sofrer.
B >em, isso me inclui no trio, pois tamb'm n%o tenho
inten0es de causarNlhe sofrimento.
B Milorde pode n%o pretender, mas o resultado ser#
tr#gico se fi$er dela sua amante.
)terling estreitou os olhos. Ceria ele sido t%o
transparente.
B /la nos contou B MacR respondeu 1 pergunta n%o
formulada. B 4magine que a inoc"ncia de Frannie chega a
esse ponto.
B /la n%o bei&a como uma &ovem inocente.
Mim avan0ou com as m%os grandes fechadas em
punho, mas MacR agarrouNo pelo palet,.
B 5alma, )Oindler.
Mim obedeceu 1 vo$ autorit#ria, mesmo sem gostar
da interfer"ncia que, no entanto, agradou a )terling. ;
homen$arr%o parecia acostumado a brigar e a vencer, o
que daria poucas chances a )terling, por mais que ele se
empenhasse.
MacR deu um passo adiante e interpKsNse entre Mim e
)terling, por'm Mim era bem mais alto, e )terling pKde
ver a fQria nos olhos verdes. Dos dois, ele era sem dQvida
o mais perigoso, ainda que )terling n%o fosse tolo para
43
239534451.doc
subestimar MacR Dodger.
B +re*stone, o caso ' que )Oindler, +raves,
5la*bourne e eu nos consideramos como irm%os de
Frannie e cada um de n,s subiria ao patbulo por ela B
MacR afirmou.
B ;uvi contar que voc" ' muito $eloso do que ' seu.
B 3certou e por isso serei obrigado a destituNlo
como membro do DodgerYs. Foc" ter# de procurar seus
pra$eres em outro local.
B 5avalheiros, se eu realmente quiser alguma coisa,
os senhores n%o ter%o poder para impedirNme de obter o
que dese&o.
3 dor que ricocheteou no rosto de )terling foi t%o
intensa quanto a de sua cabe0a ao atingir o ch%o. /le n%o
vira o movimento de Mim e muito menos o punho dele vir
pela lateral no que era seu calcanhar de 3quiles. Mim
a&oelhouNse a seu lado e, com a m%o do tamanho de uma
pata de elefante, agarrouNo pela camisa e sentouNo.
B )e a fi$er sofrer, eu o matarei.
Mim soltouNo e )terling bateu novamente com a
cabe0a no ch%o. Mim levantouNse, saiu da biblioteca e os
passos pesados reverberaram pelo ch%o.
MacR a&oelhouNse ao lado de )terling.
B +re*stone, nunca se esque0a de que viemos das
ruas. 2uando Frannie era pequena, n%o podamos impedir
que a fi$essem sofrer e n,s quatro fi$emos um
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&uramento. @,s morreremos antes de dei-ar mais algu'm
mago#Nla e esse ' um voto que manteremos a qualquer
custo.
)terling continuou deitado muito tempo ap,s a sada
de MacR e entendeu ter acertado em uma coisa. /les a
amavam.
; que n%o o confortou, mas o fe$ ainda mais
determinado em possuNla.
3p,s fa$er a Qltima anota0%o no livro cai-a, Frannie
assoprou a tinta para sec#Nla mais depressa. ;s nQmeros
eram atordoantes. /mpregada no DodgerYs havia de$
anos e parceira de MacR fa$ia cinco, deveria estar
acostumada ao montante de dinheiro desperdi0ado pelos
homens no &ogo.
B Frannie, a casa sempre acaba ganhando B MacR
Dodger lhe dissera quando ela inicialmente questionara o
empenho dele em abrir uma casa de &ogos B e, no final, '
isso o que importa.
)uspirou e dei-ou na mesa a caneta com ponta de
ouro B um presente de MacR que gostava de ob&etos
finos e sabia que ela n%o gastaria em sup'rfluos B e
fechou com cuidado o volume. MacR gostava de tudo muito
limpo e arrumado, e nisso eles combinavam. @a certa era
por terem crescido na imundcie.
; escrit,rio era decorado com simplicidade. =ma
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escrivaninha, duas poltronas, um sof# onde ela 1s ve$es
descansava e prateleiras onde estavam enfileirados os
livros de contabilidade que forneciam a hist,ria do
estabelecimento.
/ram quase duas da manh%. /mbora estivesse
cansada, gostava de trabalhar 1 noite. Fa$er a
contabilidade em hor#rios tardios a dei-ava com tempo
livre para plane&ar o lar das crian0as que pretendia abrir
em breve. 3 moblia chegaria no come0o da semana
seguinte e ela precisava contratar empregados. ?esolveu
dei-ar a tarefa para o dia seguinte, pois ainda tinha
assuntos pendentes.
3briu o volume onde havia inscrito a contabilidade
dos s,cios e come0ou a fa$er anota0es quanto aos
membros devedores. 2uando as costas come0aram a
late&ar, endireitouNas, boce&ou, espregui0ouNse e...
=ma silhueta grandalhona assomou 1 porta.
/la riu e assumiu uma posi0%o mais decorosa.
B @%o dei-e de rela-ar por minha causa B Mim
)Oindler disse ao entrar.
; palet, marrom dele n%o era bonito, mas combinava
com seu comportamento modesto. Cinha cabelos
castanhos espessos, olhos verdes e n%o aparentava ser
amea0ador em sua simplicidade. @a verdade, ela o
considerava o mais inteligente e perigoso de todos.
B /u fa$ia um intervalo antes de estudar as contas
dos fregueses B ela e-plicou.
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B Foc" fa$ isso em hor#rios esquisitos.
B @%o mais do que voc". /st# trabalhando agora,
Mim.
B MacR pediuNme para fa$er averigua0es de car#ter
pessoal em rela0%o 1 heran0a que recebeu. /u apresentei
um relat,rio do que descobri e aproveitei para ver como
voc" estava passando.
B /u vou bem, Mim.
/le anuiu, pKs as m%os nos bolsos do palet, e tirouN
as.
B 3lgu'm a tem aborrecido.
=ma pergunta estranha.
B /st# se referindo a algu'm em particular.
B @%o, simples curiosidade. B /le adiantouNse e
depois recuou como se temesse assust#Nla. B 2uero que
saiba que estarei disponvel caso precise de alguma coisa.
B Calve$ eu necessite de sua a&uda para reunir os
,rf%os quando chegar a hora.
B 4sso nem se discute. /stou guardando uma lista de
meninos que foram para a pris%o e o tempo em que
ficar%o detidos. 5uidarei dos mais &ovens, os que podem
ser recuperados e os trarei para voc".
Frannie sorriu.
B <ara mim isso significa muito, Mim. 3 moblia
chegar# na pr,-ima semana, voc" estar# livre para
a&udar.
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B <ode contar comigo.
B ;brigada. /u me sinto culpada por ainda n%o ter
resolvido o assunto de como abrigar as crian0as
abandonadas nas ruas, embora tenha os meios para isso.
B Foc" est# trabalhando muito nisso, Frannie.
B <orque essa ' uma coisa que dese&o demais. :#
muito tempo venho pensando, plane&ando e finalmente a
meta est# para ser concreti$ada. Mandarei avis#Nlo assim
que chegar a hora.
B /spl"ndido. B Mim deu um sorriso brilhante, o que
raramente fa$ia. B /stou ansioso para a&ud#Nla. B /le
fe$ men0%o de tocar no chap'u, mas como n%o o estava
usando, fe$ uma mesura desa&eitada. B /u a verei em
breve.
/le saiu com uma rapide$ que a espantou. Frannie n%o
entendia por que Mim era desa&eitado com ela e n%o com
os outros. Calve$ por ser dois anos mais mo0o e ela ter
cuidado mais dele do que dos demais. LembravaNse do dia
em que MacR e LuRe o tinham tra$ido para a casa de
Feagan, logo ap,s o enforcamento do pai de Mim. /le se
conservara t%o quieto que ela temeu por um mutismo
permanente pelo choque. @aquela noite, depois de todos
terem ido para a cama, ela escutara choramingos e
dei-ara o conforto dos bra0os de LuRe e fora segurar
Mim enquanto o menino dormitava. /la entendia a dor da
perda.
3s crian0as que moravam com Feagan haviam perdido
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algo de muito valor que alguns ainda procuravam. @%o era
o caso de LuRe. /la sorriu. @unca o vira t%o feli$ como no
casamento.
/ pensando em 5atherine, lembrouNse do irm%o dela.
<assara pouco mais de uma semana ap,s o casamento,
ela n%o podia esquecer )terling. <or uma escada posterior
a que os fregueses n%o tinham acesso, ela e MacR podiam
chegar a um balc%o pouco iluminado de onde podiam
observar o movimento do sal%o sem serem vistos. @as
duas ve$es em que procurara por )terling, n%o o vira.
Mesmo sem saber o que faria se o visse, sentiuNse
desapontada por sua aus"ncia. )eria ele t%o bonito
quanto sua lembran0a. ;u seria muito perigoso.
)terling estaria ansioso por uma resposta dela. /le
desconfiaria que a mesma seria negativa. Deveria di$er
pessoalmente a ele caso o visse. ;u seria melhor mandar
uma carta. Calve$ o sil"ncio fosse a melhor solu0%o.
Frannie refletia sobre os m'todos com a mesma
freqS"ncia como pensava na resposta. MacR estava certo
e ela teria de retrucar com uma sonora negativa, mas
)terling a intrigava. @%o havia e-plica0%o l,gica para o
fato. ;s dois pertenciam a mundos opostos. Mas por que
ele fora o Qnico que atrara sua aten0%o em meio a tantos
convidados que lotavam o sal%o de LuRe. / o mais
importante. <or que fora notada, apesar de todos seus
esfor0os em contr#rio.
<or que os homens podiam procurar os pra$eres com
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239534451.doc
v#rias mulheres e elas tinham de conhecer apenas um.
<or'm na regi%o de Londres onde ela e os amigos haviam
crescido, as garotas ficavam com um rapa$ por algum
tempo e depois se envolviam com outro. )ua amiga @anc*
fi$era isso e n%o fora repudiada. Frannie supKs que o
pre0o para ser aceita na sociedade fosse seguir as regras
de boa conduta e que as damas deveriam preservar sua
castidade, o que para ela seria impossvel.
/la fora violada fa$ia de$oito anos. 3o longo do
tempo, os pesadelos sobre aquela noite terrvel haviam
diminudo, mas a lembran0a ainda n%o se apagara. @o
entanto ela n%o temia os homens e conhecia a pai-%o e a
ternura que acontecia entre homens e mulheres.
Mim fi$era quest%o de mostrar a ela, alguns anos
atr#s. ; DodgerYs tinha uma sala de observa0%o onde os
homens que dese&avam demonstrar suas proe$as atuavam
com uma dama de sua escolha enquanto clientes
observavam escondidos em cantos escuros ou atrav's de
discretos olhosNm#gicos. Mim a convidara a espiar
enquanto ele fa$ia amor com uma &ovem.. Fa$er amor fora
o termo que ele empregara para e-plicar como poderia
ser o relacionamento. 3quela noite ele lhe dera um
presente espantoso.
Frannie sempre soubera que sua e-peri"ncia aos
do$e anos n%o fora normal e depois de observar Mim com
<rudence, perdera sua relut!ncia em rela0%o aos homens.
3inda assim, n%o conhecera nenhum homem com quem
dese&asse fa$er amor. 3t' conhecer )terling Mabr*, um
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duque, e o Qltimo homem que ela deveria dese&ar.
)eria o toque do proibido que a atraa ou haveria algo
mais.
5'us, ela acabaria louca de tanto pensar nisso e seria
mais sensato verificar os registros de devedoresW
@esse momento, percebeu uma anota0%o feita com a
letra quase indecifr#vel de MacR. /nt%o era issoW
Frannie pegou o volume, saiu de sua sala e entrou na
de MacR, que tamb'm trabalhava at' tarde. /le estava
sentado atr#s da escrivaninha, fa$endo contas.
B ; que significa isso. B ela indagou, brusca, e
levantando a brochura.
B ; que. B /le fran$iu a testa. /la largou o livro em
cima do dele.
B 3qui di$ que +re*stone foi e-cludo do quadro de
associados.
MacR virouNse para tr#s, pegou uma das garrafas e
encheu o copo que estava em cima da mesa.
B @%o gosto dele.
B MacR...
B Frannie. B /le bebeu o usque e fe$ men0%o de
servirNse novamente, mas Frannie agarrou o copo.
B Mas que droga, FrannieW B MacR recuou, pegou um
peda0o de papel e en-ugou as gotas espalhadas. B /ste '
meu melhor usque, por que desperdi0#Nlo.
51
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B Codas as suas bebidas s%o as melhores. /u o aviso
de que vou reintegr#Nlo na lista dos freqSentadores.
B /u desfarei tudo. B /le a fitou com raiva.
B Foc" n%o pode cancelar o registro de cada homem
que se interessa por mim. B @enhum manifestara
vontade de conhec"Nla melhor at' o momento, mas ela
precisava dar import!ncia 1 frase.
B /le fe$ mais do que demonstrar interesse.
B )ei que est# tentando protegerNme e eu o amo por
isso, mas voc" est# errado. )ei como me defender.
MacR fitouNa por um momento e Frannie sabia que ele
dese&ava prosseguir a discuss%o.
B DevolvaNme o copo.
Frannie obedeceu. MacR &amais admitiria seu erro,
por'm o fato de mudar de assunto significava uma vit,ria
para ela. 3l'm disso, MacR tinha assuntos importantes
para resolver. =m de seus clientes, o duque de Lovingdon,
dei-ara para MacR todas as propriedades n%o vinculadas
aos bens inalien#veis. / MacR, desconfiado como sempre,
suspeitou de sua boa sorte e pretendia analisar cada
aspecto do legado.
B Foc" mandar# uma mensagem a +re*stone ou eu
mesma terei de fa$"Nlo.
MacR n%o respondeu, mantendo o olhar fero$.
B )uponho que eu terei de tomar a iniciativa.
+re*stone ser# incapa$ de decifrar sua letra. Foc" n%o
52
239534451.doc
fe$ nada com ele, fe$.
B @%o fi$.
B Mure.
B <or Deus, Frannie, eu disse que n%o. B /le a fitou.
B Foc" ainda carrega o punhal que lhe dei.
Frannie bateu no quadril onde uma bainha estava
escondida sob a saia.
B )empre.
B Fa$ muito tempo que n%o nos e-ercitamos.
<oderamos fa$"Nlo amanh%, para ter certe$a de que voc"
n%o esqueceu como usar a arma.
B )ei como us#Nla.
B LembreNse, o ob&etivo n%o ' ferir, mas matar. @%o
se preocupe pelo fato de ele ser um maldito nobre. Mim
dar# um &eito nas investiga0es.
MacR sugeria que ela matasse )terling. =ma
sugest%o primorosa.
B )e +re*stone pretendia aproveitarNse, ele o teria
feito na biblioteca quando... B Frannie deuNse conta de
ter falado demais.
B ; que ele fe$ na biblioteca de LuRe.
B 5onversou.
B ; que ele disse.
B 2ue eu era interessante. B /la pegou seu livro e
apertouNo &unto ao peito. B Devo interrog#Nlo a respeito
53
239534451.doc
de seu encontro com a &ovem duquesa de Lovingdon.
B 4sso ' diferente. 3 viQva n%o est# tentando tirar
vantagem de mim.
Frannie anuiu. <or mais estranho que pudesse
parecer, ela n%o tivera a impress%o de que )terling
quisesse aproveitarNse dela. /le queria dar e receber algo
que poderia ser agrad#vel para os dois.
B >oa noite, MacR. B /la se virou e...
B Frannie, meu cora0%o est# no lugar certo. /ra
muito difcil ficar com raiva dos meninos.
B /u sei.
Frannie voltou 1 sua sala e escreveu oito cartas
endere0adas a )terling at' finalmente encontrar os
termos certos que n%o fossem e-agerados nem pouco
ilustrativos, e que n%o denunciassem seus pr,prios
sentimentos sobre a situa0%o. 3quela era uma quest%o de
neg,cios.
/la levantouNse da cadeira e atravessou a sala. <egou
a capa que estava pendurada perto da porta, &ogouNa
sobre os ombros, saiu do escrit,rio e foi para o vestbulo
que nunca permanecia muito sossegado. 3s atividades
e-uberantes do sal%o de &ogos que tinham lugar atr#s da
porta fechada dos fundos ecoavam pelo pr'dio. /la &# se
acostumara com os rudos e mal os escutava. Do lado
oposto do sagu%o ficava a porta que dava para fora.
/la a destrancou e foi para a varanda onde a
lamparina acesa lan0ava uma lu$ fantasmag,rica na
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239534451.doc
alameda escura. Crancou a porta e, sem pegar a
lamparina, atravessou o caminho que conhecia como a
palma da m%o. )eu quarto ficava 1 esquerda, subindo a
escada. =sou outra chave para abrir a porta e entrou. ;
apartamento de MacR era contguo ao dela, mas ele n%o
ficava ali desde que herdara a bela resid"ncia de )t.
Mames.
/la fechou e trancou a porta, foi at' a mesa que
ficava a um canto do cKmodo e acendeu uma lamparina.
5om um suspiro, pendurou o manto e come0ou a tirar a
roupa enquanto caminhava para o local onde dormia. ;
recinto era pequeno e simplesmente mobiliado como seu
escrit,rio. :avia um sof#, uma cama, uma penteadeira,
algumas cadeiras e duas mesas pequenas. /la n%o
precisava de muito para ser feli$.
Frannie se lavou, vestiu a camisola, sentouNse &unto 1
penteadeira e come0ou a escovar os cabelos. Detestava
aquela cor e o e-cesso de cachos que os tornavam
rebeldes. 4maginou se )terling os considerara sem gra0a.
4nclinouNse em dire0%o do espelho. ;s olhos verdes eram
o que tinha de melhor. LembrouNse da freqS"ncia com que
)terling os fitara. <oderia ele perderNse naquele olhar.
; que ela teria de fa$er para que isso acontecesse.
5ontudo n%o queria que ele se perdesse apenas no
olhar, e sim nela, o que era um dese&o perigoso.
/la gemeu, levantouNse e levou a lamparina at' a
mesa de cabeceira. DeitouNse sob os len0,is, apagou o
pavio e olhou a escurid%o acima de sua cabe0a. Logo lhe
55
239534451.doc
veio a imagem de )terling vindo por cima dela, despido e
e-ibindo a pele bron$eada.
5om mais um gemido, ela se virou de lado. 2uando
conseguiu adormecer, sonhou que mandara para ele uma
carta diferente da que escrevera. =ma onde estava
escrita apenas uma palavra.
)im.
%a&tulo '''
5atherine encontravaNse sentada na biblioteca que
fora de seu pai e agora ent%o pertencia a )terling, e
reparava nas mudan0as de seu irm%o que estava em p'
&unto 1 &anela bebendo conhaque e olhando o sol do
entardecer. ;s cabelos dourados dele haviam escurecido,
o que o fa$ia parecer mais velho do que seus vinte e oito
anos. ;s ombros estavam mais largos como se ele
houvesse enfrentado trabalhos pesados nas viagens pelos
continentes. :avia uma pequena cicatri$ abai-o do olho
esquerdo e )terling perdera a capacidade de sorrir.
De todas as mudan0as que haviam ocorrido durante
os anos em que ele se ausentara, a Qltima cortavaNlhe o
56
239534451.doc
cora0%o.
B /nt%o voc" tratar# disso. B ela perguntou ao
irm%o.
3ssim que ela fi$era o pedido, ele se levantara da
poltrona que ficava atr#s da escrivaninha, serviraNse de
uma dose de conhaque e fora at' a &anela.
/le se virou e fitouNa, como se duvidasse da sanidade
dela.
B Dei-eNme ver se entendi. Foc" pretende que eu
tome provid"ncias para que as du$entas libras mensais
estipuladas por nosso pai em testamento para serem
dadas a voc" se&am transferidas para a srta. Frannie
Darling.
B /-atamente.
B /la a est# chantageando.
B @%o se&a tolo, )terling, ' para o orfanato delaW
/ntendo que eu poderia dar a ela o dinheiro, mas dessa
maneira parece mais eficiente, e ela saber# que pode
contar com a quantia todo dia primeiro de cada m"s.
; pedido dela servia como desculpa para visit#Nlo e
talve$ para atraNlo de volta 1 sociedade. ; fato de
5atherine precisar de uma desculpa para ver o irm%o era
um atestado da tens%o e-istente no relacionamento de
ambos. 3final, ele era seu irm%o e ela n%o o vira nem uma
ve$ nas duas semanas que se seguiram ao casamento. @a
verdade, ela n%o vira mais ningu'm.
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B <apai queria que voc" tivesse dinheiro para manter
sua independ"ncia B )terling afirmou.
B /stou casada com um dos lordes mais ricos da
4nglaterra...
B ; que n%o garante sua independ"ncia.
/ra uma verdade irrefut#vel. ; dese&o dela em
a&udar a duquesa de 3vendale a escapar de um casamento
horrendo levara 5atherine 1 porta de LuRe 5la*bourne.
B )into muito, 5atherine, mas n%o posso alterar a
vontade de papai, mesmo a seu pedido. <oder# chegar uma
'poca em que voc" precisar# ter seus pr,prios meios de
sobreviv"ncia. /nquanto isso, mande a quantia dese&ada
para a srta. Darling, se n%o precisa do dinheiro.
B <or que voc" ' t%o teimoso. ; dinheiro ' meu e
posso fa$er com ele o que eu quiser.
B 5omo seu irm%o, estou encarregado de assistir ao
seu bem estar e impediNla de agir erroneamente.
B @%o mais, )terling, lembreNse de que estou
casada. / quanto ao amor por mim ou por outra pessoa.
/u soube que voc" esteve em Londres por no mnimo
quatro meses e mesmo assim n%o visitou nosso pai. @%o
era segredo que ele estava doente e voc" sabia disso.
B Mandou fa$er verifica0es.
@%o propositadamente. Mas desde que seus amigos
mais recentes conheciam o lado obscuro de Londres, ela
contava com informa0es Qteis algumas ve$es.
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B /stou tentando entender o que aconteceu com o
irm%o que me deu de presente uma pedra m#gica para
protegerNme dos pesadelos quando eu acordava chorando
como uma crian0a depois da morte de mam%e. @%o tenho
certe$a se ainda o conhe0o.
B <ois d" gra0as a Deus.
B ; que est# querendo di$er com isso.
/le foi at' o aparador e tornou a encher a ta0a.
B 3ssunto encerrado. @%o pela metade.
5atherine levantouNse da poltrona com gra0a e
decidiu usar uma t#tica diferente. ; ttulo de )terling
era um dos mais poderosos da 4nglaterra, o que
acarretava influ"ncia e valor. ; pai deles ficaria muito
desapontado se )terling vivesse 1 margem de seu
potencial.
B Foc" n%o gostaria de fa$erNnos companhia
amanh%. 5la*bourne e eu vamos ao orfanato a&udar
Frannie a receber a moblia. =m par de m%os e-tras ser#
bemNvindo.
B Foc" n%o est# sugerindo que eu me rebai-e a
ponto de me enga&ar em um trabalho manual, est#.
B /stou sugerindo que se envolva em uma obra
benem'rita. Frannie pretende estabelecer um lar para
cem crian0as.
B @%o sei o que tenho a ver com isso.
B )e voc" n%o entende, certamente n%o poderei lhe
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239534451.doc
e-plicar. B Decidida a n%o recuar diante do tom de
enfado, ela rodeou a mesa, abriu uma gaveta e tirou uma
folha de papel.
B ; que est# fa$endo.
3h, finalmente uma ponta de interesse. Calve$ nem
tudo estivesse perdido.
B Fou escrever o endere0o com esperan0a de que
voc" mudar# de id'ia e vir# nos a&udar. Descobri,
)terling, que se envolver nesse tipo de trabalho pode
mudar a perspectiva de vida.
B @%o preciso mudar nada.
5atherine estava certa de que se tratava de um
engano. /la escreveu o endere0o, dei-ou a caneta de lado
e apro-imouNse do irm%o.
B /u gostaria de saber a respeito do que voc" e
papai discutiram.
5atherine acreditava que a atual atitude de )terling
estava de alguma forma relacionada com o que
acontecera antes de ele partir. /le e o pai haviam se
envolvido em uma forte discuss%o em uma noite. /la
escutara o ,dio ecoar pelas paredes, mas n%o entendera
as palavras. @a manh% seguinte recebera uma carta de
)terling pedindo para ela n%o se preocupar, mas que ele
decidira via&ar pelo mundo. /la n%o o vira mais at' depois
da morte do pai. )terling desviou o olhar.
B 5omo eu lhe disse antes, 5atherine, isso n%o ' de
sua conta.
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B <or qu". B /la viu o mQsculo do quei-o dele se
mover. Cocou no bra0o dele e sentiuNo retesarNse.
B /u o amo, )terling. )e eu puder fa$er alguma
coisa...
B Dei-eNme em pa$.
B /nt%o voc" n%o est# em pa$. )terling suspirou.
B Foc" se tornou uma &ovem irritante.
/la sorriu com esperan0a de tocar o local onde antes
e-istira um cora0%o.
B Foc" n%o tem id'ia do quanto.
B Mais um motivo para eu n%o atender a seu pedido e
n%o permitir que seu dinheiro se&a desviado. 5la*bourne
se cansar# de voc" em pouco tempo.
/la riu.
B /le gosta que eu se&a voluntariosa e determinada.
/u gostaria que voc" o conhecesse melhor.
B ; conde diab,lico. /le ' um, assassino, 5atherine.
B )im, ele matou um homem...
B ; tio dele.
B ...por um bom motivo B continuou ela. B @%o h#
nada que eu n%o admire em meu marido. 3cho que os dois
se dariam muito bem, se voc" lhe desse uma chance.
B <elo contr#rio, acho que ele n%o gostaria de mim,
assim como seus amigos me detestam.
/la fran$iu a testa.
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B <or que tem essa impress%o dos amigos dele.
)em coment#rios, )terling voltou at' a &anela, com a
ta0a novamente cheia.
B )e precisar de mim, mande me avisar. B 5atherine
pegou a pequena bolsa da mesa ao lado da poltrona onde
estivera sentada.
B 5uide de sua vida, 5atherine, n%o preciso de voc".
B @,s sempre precisamos uns dos outros, )terling.
B <ois eu espero que tal coisa n%o aconte0a comigo.
)im, seu irm%o precisava de algo ou de algu'm,
pensou 5atherine com amargura antes de sair.
Frannie Darling.
@o momento era que 5atherine mencionara aquele
nome, )terling dese&ou que a irm% fosse embora. /le
saboreou as imagens de Frannie que vieram 1 sua mente e
apesar das amea0as que recebera, n%o estava disposto a
desistir de tornarNse ntimo dela.
Depois da sada de 5atherine B feli$mente ela n%o
viera antes das marcas do encontro desagrad#vel com
Mim desaparecerem B )terling trocou o conhaque
refinado por uma garrafa de usque e foi para o &ardim.
Frannie Darling.
; nome desencadeava em sua mente as poucas
mem,rias dela que estavam guardadas.
=ma noite com ela era tudo o que ele dese&ava. ; que
era essa loucura que o atingira desde que a conhecera.
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;s cabelos de Frannie eram rebeldes como se ela
estivesse na cama, os olhos verdes como a primavera, os
l#bios carnudos e maduros prontos para serem
saboreados. ; sabor dela cedera lugar ao conhaque que
vinha bebendo em um esfor0o para calcar a impaci"ncia
enquanto ela analisava a proposta dele.
:avia poucos dias recebera uma mensagem de
Frannie e uma ansiedade fora do comum o acometera. 3t'
abrir a carta.
5aro Duque de +re*stone,
)ua ades%o como membro do clube Dodgers foi
restabelecida.
)em mais para o momento, Frannie Darling.
/-tremamente formal. @em uma indica0%o referente
1 sua proposta. Desde ent%o, n%o conseguia esquec"Nla.
LargouNse no banco nos fundos do &ardim e levou a
garrafa aos l#bios. =ma maneira nada civili$ada de beber,
mas ultimamente ele se sentia 1 margem da civili$a0%o.
)terling passara aquelas duas semanas dentro de
casa esperando que sumissem os hematomas do olho e da
face. <or seu status, n%o precisava despertar suspeitas
nem boatos sobre o envolvimento em alguma briga, ainda
mais com o aspecto de um perdedor. >om Deus, ele por
pouco n%o fora atacado por um gorila na Lfrica e fora
atacado por um tigre na Dndia, mas nenhuma dessas
criaturas parecera t%o perigosa quanto Mim )Oindler.
)e ao menos ele tivesse percebido a apro-ima0%o do
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golpe, poderia ter se desviado ou se defendido, mas nada
pudera fa$er. ; que o levou a refletir que no final de sua
adolesc"ncia, sua vis%o come0ara a dar sinais de cansa0o.
@o come0o parecera um fato sem import!ncia e ele
tivera dificuldade para en-ergar 1 noite. ;s ,culos de
nada adiantaram e a vis%o perif'rica come0ara a
desgastarNse at' ele ter a impress%o de usar antolhos
permanentes. Cestara seus limites durante suas viagens
de maneira que n%o poderia fa$er em Londres ou em suas
propriedades rurais. 3quela altura, tinha dificuldade em
admitir que n%o podia mais controlar alguns aspectos de
sua vida.
Calve$ fosse esse o motivo por ter se oposto ao
pedido de 5atherine. /le n%o queria que a ador#vel
Frannie ganhasse independ"ncia financeira e re&eitasse
sua proposta. /la teria de precisar muito da a&uda dele,
assim como ele dese&ava ficar com ela. ; dinheiro era um
forte incentivo. )e fosse ao orfanato, teria oportunidade
de relembr#Nla da oferta. <oderia at' sugerir uma a&uda
aos ,rf%os...
Frannie encararia a atitude como um insulto. /la
imaginaria que a aceita0%o de um presente dele seria uma
troca para uma noite de pra$er em seus bra0os. Calve$
devesse esperar um pouco mais de tempo do que o
plane&ado, mas acabaria por sedu$iNla. @o futuro, n%o
poderia ter tudo o que quisesse, mas esse tempo ainda
n%o havia chegado.
)atisfeito com os rumos de seu plano, tomou o
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restante do usque e recostouNse no banco. Ceve um
momento de p!nico ao notar a escurid%o. Fora uma tolice
sair t%o perto do anoitecer. Ficara t%o absorto ao pensar
em Frannie que n%o notara a luminosidade diminuir.
LevantouNse e focali$ou as lu$es das &anelas de sua
casa, mas teve dificuldade em visuali$#Nlas. 3 noite era
sempre mais difcil de se locomover, mas se fosse
devagar...
<arecia que ele ia mais devagar 1 medida que o tempo
passava. @%o fora uma e-travag!ncia a !nsia por Frannie.
/le precisava se casar enquanto ainda podia dar a
impress%o de n%o ter problemas de vis%o. ; que
significava que precisava provar com urg"ncia as delcias
de todos os detalhes sensuais de Frannie Darling.
)terling n%o esperava a longa fila de carro0as dos
quais seu cocheiro teve de desviarNse para atravessar os
portes do orfanato. Camb'm n%o poderia supor que esse
lar para crian0as nas cercanias de Londres fosse t%o
grande e e-ibisse t%o bela arquitetura. 5omo n%o
imaginara que houvesse tantas pessoas carregando
moblia para dentro.
; cocheiro parou a carruagem e )terling dese&ou n%o
ter vindo. <or sua vis%o pre&udicada, multides haviam se
tornado a maldi0%o de sua e-ist"ncia.
=m criado abriu a portinhola e )terling n%o chegou a
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239534451.doc
pedir ao homem que ordenasse ao cocheiro a volta para
casa. /le viu 5atherine e ela tamb'm o viu. 3 alegria da
irm% somente aumentou sua inquieta0%o.
B ;h, )terling, voc" veioW
/la se apro-imou correndo e )terling entendeu que
n%o havia escolha. Ceria de agSentar por alguns momentos
todas aquelas pessoas e a agita0%o barulhenta. 3peou
com agilidade e virou a cabe0a para ver se os criados &#
haviam desembarcado da carruagem e estavam
aguardando ordens. ?efletiu que Frannie ficaria
satisfeita pela generosidade dele em oferecer a a&uda de
sua criadagem...
/stupide$. <or que sentia essa necessidade absurda
de impressionar uma mulher das ruas. )eria suficiente
dese&#Nla. 3 maioria das mulheres se sentiriam
lison&eadas com sua aten0%o e nada mais e-igiriam.
5atherine parou diante dele. /la usava luto pela
morte do pai e o vestido dela mais parecia o de uma
criada. /la estava com o nari$ e uma das faces su&os, e os
cabelos pareciam a ponto de despencar dos grampos.
/ntretanto ele nunca a vira mais feli$.
B /u trou-e criados para a&udar B )terling disse
com rispide$.
B <ercebeNse. Frannie vai adorar. Famos entrar,
quero que ela ve&a que voc" est# aqui.
B Foc" disse a ela para me esperar. B )e ele
mudasse de id'ia, ela certamente ficaria desapontada.
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B 5laro que n%o, mas ela ' guardaNlivros e tem por
costume anotar tudo. <or isso ela vai querer saber que
voc" veio a&udar.
/nquanto o condu$ia para a entrada, 5atherine
tagarelava sobre o trabalho que precisava ser feito.
)terling entendeu por que 5atherine queria que seu
dinheiro fosse para esse empreendimento. ; custo de
manuten0%o seria imenso e Frannie certamente precisaria
de financiamento para a obra. ; sal#rio dos guardaNlivros
n%o era t%o grande.
/nquanto eles entravam no pr'dio, LuRe 5la*bourne
que se preparava para sair, parou.
B Fossa +ra0a, que surpresa inesperada.
B <or sua pr,pria nature$a, as surpresas s%o
inesperadas B )terling afirmou, aborrecido por LuRe
parecer t%o 1 vontade nesse meio, enquanto ele se sentia
t%o fora de seu elemento.
B )e quiser, dei-e seu palet, no canto do escrit,rio,
arregace as mangas e...
B /u trou-e alguns criados.
B Frannie ficar# contente com mais pessoas para
trabalhar.
B ;nde ela est#. B 5atherine perguntou.
B 3cho que est# l# em cima, mas vai descer logo.
B 2uero que ela saiba da presen0a de )terling.
B Milorde sabe que ela ' muito preciosa para n,s B
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LuRe disse com olhar estreitado.
;utro aviso. /le n%o sabe que &# recebi um.
B 3ssim como 5atherine ' para mim B )terling
respondeu.
5atherine suspirou.
B @%o sei por que os dois sempre t"m de desconfiar
um do outro.
Calve$ por eles conhecerem o pensamento masculino.
)terling, aborrecido pelo encontro, resolveu ir embora,
mas de repente tudo mudou. /le olhou na dire0%o da
escada e viu Frannie em um dos degraus do meio. Mim
)Oindler, que vinha na frente, parou e olhou para tr#s.
3 mem,ria de )terling n%o fi$era &usti0a a Frannie.
<essoalmente os cabelos dela eram de um vermelho
intenso e seu olhar era ainda mais verde. ; vestido,
abotoado at' o quei-o, dei-ava tudo para a imagina0%o de
um homem, fa$endoNo refletir se tudo em que pensava
e-istiria na verdade sob as camadas de tecido. @ada
seria mais satisfat,rio do que abrir cada um daqueles
botes e descobrir os tesouros ali ocultos.
Mim olhou para )terling, disse qualquer coisa para
Frannie que fitou o amigo e sorriu. ; movimento vagaroso
dos l#bios de Frannie dei-ou )terling com vontade de
a&oelharNse. ; que haveria de errado com ele. Frannie
nem se preocupava em derramar seu charme e assim
mesmo ele estava encantado.
Frannie recome0ou a descer os degraus acompanhada
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por Mim que, atento, tentava descobrir o estranho elo que
parecia unir )terling a Frannie. )terling sabia n%o contar
com a aprova0%o dele e deuNse por satisfeito que os
hematomas houvessem sumido.
B Fossa +ra0a B Frannie cumprimentou )terling
com uma leve mesura e parou diante dele.
5omo 5atherine, ela estava com uma mancha na face,
e )terling levou as m%os 1s costas para n%o ser tentado a
limpar a su&eira que aumentava ainda mais o encanto dela.
)terling fe$ uma rever"ncia.
B )rta. Darling, eu trou-e seis criados para a&ud#Nla
em sua tarefa.
B Muita bondade sua. B Frannie virouNse ligeiramenN
te. B Fossa +ra0a &# foi apresentado ao inspetor
)Oindler da )cotland Aard.
B M# nos conhecemos B )terling respondeu, seco.
Frannie fran$iu a testa ao fitar com suspeita os dois
homens.
B /ntendo. Milorde gostaria de ver o que estamos
fa$endo.
B @ada me agradaria mais, obrigado. B Calve$ eles
pudessem dispensar algumas formalidades.
B Mim, por favor, voc" poderia dar instru0es aos
criados de milorde.
B )eria melhor eu ficar com voc". B /mbora falasse
com Frannie, ele continuava a analisar criticamente
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)terling.
B /staremos bem, n%o se preocupe. 2uanto mais
pessoas trabalharem, mais cedo a arruma0%o ser#
concluda e eu poderei cuidar da interna0%o dos ,rf%os. B
/la tocou no bra0o de Mim e )terling teve uma
necessidade irracional de impedir o gesto. @%o queria que
ela encostasse em outros, mas apenas nele. B <or favor.
Mim anuiu.
B @%o posso recusarNlhe nada, sabe disso.
/le se afastou, mas apertou o ombro de )terling na
passagem. /mbora devesse ter antecipado que uma
demonstra0%o dessas aconteceria, )terling continuou
imp#vido como se preferisse ignorar o aviso implcito.
B Famos voltar ao trabalho. B 5atherine passou o
bra0o no de LuRe e afastouNse com ele.
)terling ainda n%o tivera tempo de &ulgar o
relacionamento da irm% com o marido, mas pelo visto ela
n%o se constrangia de dar algumas ordens e seu cunhado
n%o se importava em seguiNlas.
B L# em cima ficam os dormit,rios e ser# enfadonho
visit#Nlos B Frannie e-plicou assim que os amigos se
afastaram.
B @unca achei dormit,rios enfadonhos.
Frannie corou, olhando o ch%o, e )terling dese&ou ter
mordido a lngua antes de falar. /le a dei-ara
envergonhada. Crabalhar no DodgerYs, onde era muito
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comum mulheres fa$erem companhia aos homens, na
certa a dei-ava ciente do que acontecia entre os casais.
/la ainda se lembraria da proposta dele.
B )uponho que eles devem ser parecidos uns com os
outros.
Frannie fran$iu o cenho e )terling imaginou que ela
estivesse tentando decifrar se ele se referia 1
familiaridade dela ou dele com dormit,rios.
B <or onde a senhorita sugere que comecemos.
B )e quiser me acompanhar. B /la o condu$iu a um
vestbulo e abriu uma porta que dava para um recinto com
prateleiras na parede.
B Deve ser a biblioteca B ele disse. B 3doro
bibliotecas.
Frannie tornou a corar e foi at' uma &anela grande
por onde se divisava um &ardim com v#rios homens
cuidando da terra. <elo visto Frannie estava determinada
a dei-ar o orfanato o mais parecido possvel com um lar.
)terling pensou em fechar a porta, mas depois dos avisos
que recebera seria melhor tomar cuidado para n%o
ofender ningu'm nem causar m# impress%o. 3l'm disso,
se fechasse a porta, poderia ser tentado a n%o agir como
um cavalheiro, pois na presen0a dela seu dese&o se
e-acerbava.
B /stou surpresa com seu comparecimento B ela
falou em vo$ bai-a e olhouNo. B )uponho que milorde veio
para ter uma resposta.
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B <ara falar a verdade, n%o sei por que vim. B /le se
apro-imou da &anela e fitou Frannie. B 4sso ' mentira,
sei por que vim. /u queria v"Nla novamente.
B /stou todas as noites na casa de MacR Dodger e
cuido da contabilidade dele, como deve saber.
B 5reio que se eu tentasse percorrer os corredores
barrados aos fregueses, encontraria resist"ncia. DigaN
me, srta. Darling, onde mora.
B Cenho um apartamento nos fundos do DodgerYs.
)terling ouvira contar que MacR providenciava
acomoda0es para alguns de seus empregados. @a certa
ela gastava cada centavo de sua remunera0%o com o asilo.
)terling observou os &ardineiros cavando e plantando.
B /u n%o esperava nada t%o... esmerado. ; terreno, o
pr'dio... n%o podem ter custado barato. 5omo pensa
mant"Nlos.
B Cemos benfeitores. LuRe, em particular, ' muito
generoso. Fossa +ra0a n%o se interessaria em fa$er uma
doa0%o.
; verde do olhar travesso de Frannie adquiriu um
brilho ainda maior. ; sol, que estivera ausente da outra
ve$ em que os dois estavam &unto a uma &anela,
derramavaNse sobre seu rosto. 3lgumas sardas
salpicavam o nari$ levemente arrebitado. )terling pensou
em desabotoar os dois primeiros botes da blusa s, para
ver o pesco0o dela. 3nsiava por uma noite com Frannie
sem problemas de hor#rio.
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B ; quanto lhe agradaria, srta. Darling.
Frannie passou a lngua nos l#bios que ele dese&ava
e-perimentar novamente,
B /stamos falando sobre uma contribui0%o para o
orfanato, n%o '.
B )im.
B 4sso viria sem condi0es nem e-pectativas de
receber algo em troca.
B 2uem sabe um sorriso serviria como pagamento.
2uanto vale um sorriso para a senhorita.
Frannie n%o pKde esconder o desapontamento e
)terling ensimesmou se a ofendera.
B ( errado estabelecer um valor para coisas que n%o
devem ter pre0o.
B Cudo tem seu pre0o, srta. Darling. 3 senhorita
devia estar ciente disso, pela maneira como a foi criada.
B ( muita presun0%o de sua parte, Fossa +ra0a,
acreditar que sabe a maneira como fui educada.
)terling pensou em uma impreca0%o. Frannie estava
certa, ele nada sabia sobre a realidade da vida dela.
B 3cho que consegui ofend"Nla.
B @,s tivemos origem em mundos diversos. Fossa
+ra0a nunca se desfe$ de nada pelo simples pra$er de
doar.
B Mesmo assim ' possvel haver uma permuta. <odeN
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se doar alguma coisa e em troca receber alegria.
B <or esta no0%o, ver o sorriso poderia ser a Qnica
recompensa e n%o deveria requerer pagamento.
B 3 senhorita ' muito inteligente. Muito bem, doarei
quinhentas libras para sua causa.
B ;brigada, Fossa +ra0a, e por isso eu deverei
sorrir de cora0%o.
=m sorriso radiante iluminou o rosto de Frannie.
)terling gastaria de$ ve$es mais para n%o apagar aquele
sorriso, mas desconfiava de que o dinheiro n%o era a
chave para o cora0%o de Frannie. /le se assustou. @%o era
o cora0%o dela que o interessava, mas sim as curvas, a
pele, o calor...
3ntes de convencerNse para n%o agir com insensate$,
ele a bei&ou e n%o foi surpresa descobrir que os l#bios de
ambos se a&ustavam perfeitamente. :avia duas semanas
sonhava com esse momento. Frannie tinha gosto de lim%o
e a0Qcar. <odia apostar que o antigo conde de 5la*bourne
n%o era o Qnico a gostar de balas. 5om um gemido surdo,
Frannie abriu a boca para )terling e ele esqueceu de tudo
e-ceto da maravilha de t"Nla novamente nos bra0os.
Frannie a&ustavaNse de encontro a ele como nenhuma
antes o fi$era e como se lhe pertencesse. )terling
recriminouNse por n%o ter fechado a porta antes.
/la o abra0ou pelo pesco0o e entrela0ou os dedos em
seus cabelos. )terling sentiu o dese&o invadiNlo com uma
ferocidade cegaZ precisava conhecer a pai-%o de Frannie
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em toda plenitude.
3rfante, Frannie afastouNse e ele s, pensava em
abra0#Nla e carreg#Nla at' o coche. /le precisava lev#Nla
para a cama e possuNla aos poucos. ; fogo da pai-%o do
olhar dela aumentava as chamas do pr,prio dese&o.
/stivera com mulheres em todos os pases por onde
via&ara, mas n%o se lembrava de querer nenhuma mais do
que a ela.
B Fenha comigo. B )terling mal reconheceu como
sua a vo$ bai-a e rouca.
Frannie sacudiu a cabe0a.
B @%o posso. Cenho responsabilidades aqui. B /la
tocou o quei-o dele como se quisesse outro bei&o, mas
dei-ou cair a m%o.
)terling acariciouNlhe a face.
B 3cho que menti sem inten0%o. <arece que vim para
saber sua resposta e agora a tive.
/la abriu a boca para responder...
B Frannie.
/la assustouNse com a vo$ de Mim. ; inspetor estava
na entrada e fle-ionava as m%os.
B Cemos algumas poltronas que n%o sabemos onde
dei-ar.
B Ferei isso pessoalmente. B 3pesar das palavras de
dispensa, Mim continuou no mesmo lugar, e Frannie voltou
a aten0%o para )terling. B )e me der licen0a, preciso
75
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tratar de alguns assuntos.
)terling gostaria de impediNla de afastarNse.
B )im, claro.
B <or favor, sintaNse 1 vontade para visitar nossas
depend"ncias. B Frannie admirouNse pela calma que
demonstrava. Deu um passo adiante e olhou para tr#s. B
/ncontreNme no &ardim em de$ minutos e ter# sua
resposta.
)terling observouNa afastarNse no vestido simples
que, por algum motivo, &# n%o parecia t%o simples. /la
tocou no bra0o de Mim e o carinho entre os dois foi
evidente. )terling fle-ionou os dedos e pensou que
poderia derrubar o inspetor com apenas um soco. /le se
tornara possessivo como &amais ocorrera.
Mim fitou )terling com raiva e seguiu Frannie at' o
sagu%o. )terling voltou a observar o &ardim e pressionou
a palma na &anela fria, por'm seu sangue n%o parou de
ferver. 3penas um fato resolveria a situa0%oE uma noite
com Frannie Darling.
Frannie encomendara a moblia, plane&ando
e-atamente onde colocar cada pe0a e naquele momento
ela fitava a poltrona amarela de plush, sem saber se a
mesma fora destinada 1 sala de estar, 1 biblioteca ou a
algum escrit,rio. /la n%o conseguia raciocinar.
Fira nos olhos de )terling que ele pretendia bei&#Nla
e em ve$ de desencora&#Nlo ou escapar, ela ficara onde
estava e recebeu com pra$er a boca que devastara a sua.
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3inda podia sentir o gosto, o cheiro e a pele de )terling.
/la queria estar com ele no &ardim e dese&ava coisas
que n%o poderia ter.
/scutou uma tossidela e virouNse. Mim esperava por
uma resposta e a analisava com desconfian0a.
B @a biblioteca B ela decidiu depressa, pensando
que poderia mud#Nla de lugar mais tarde. B 5om licen0a...
Frannie n%o chegou a dar dois passos e Mim se pKs
diante dela, sem esconder a preocupa0%o. ; que n%o era
e-atamente uma novidade, pois ele sempre a olhava como
se ela fosse um cristal pronto a se romper.
B /le n%o ' um dos nossos B Mim afirmou em vo$
bai-a.
B 5atherine tamb'm n%o ', mas ela e LuRe se d%o
muito bem.
B <orque ele ' um deles.
Frannie n%o podia recrimin#Nlo, porque pensara a
mesma coisa durante o casamento. /la entendia e
agradecia a preocupa0%o dos amigos, mas havia momentos
em que dese&ava liberdade absoluta, embora na Qnica ve$
em que procurara liberdade o final fora um desastre.
<rovavelmente, a situa0%o com )terling acabaria da
mesma maneiraE com triste$a.
B ( t%o ,bvio o que +re*stone dese&a ou MacR lhe
dei-ou escapar algum indcio.
/le contraiu o ma-ilar e ficou vermelho, e Frannie
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pensou na animosidade que ela sentira entre os dois
homens.
B Foc" conversou com +re*stone. B ela o provocou.
B /nviei uma mensagem.
B De MacR.
B De n,s dois.
Frannie os amava, mas eles tinham de entender que
ela era uma mulher adulta capa$ de tomar suas pr,prias
decises.
B DigaNme, por favor, qual foi a mensagem.
B <ara ficar afastado de voc".
; fato de ele ter obedecido at' aquela data
despertouNlhe uma suspeita.
B ; que foi que fi$eram com ele.
/le cerrou os dentes e olhou por cima da cabe0a dela.
Frannie sentiu um misto de raiva, pavor e
desapontamento.
B Foc" o machucou.
Mim &amais mentiria para ela.
B @%o tanto como eu poderia ter feito B ele a fitou
B, nem tanto como eu gostaria.
/les haviam enfrentado &untos uma inf!ncia difcil,
mas algumas ve$es ela se cansava deles.
B Foc" confia em mim, Mim.
B 5om a minha vida.
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B /nt%o acredite que saberei resolver o assunto.
B @%o quero que voc" sofra. /la sorriu com do0ura.
B Camb'm n%o quero sofrer.
B +re*stone n%o gostar# do que voc" est# fa$endo.
=m dos meninos que trarei para c# esteve tr"s meses na
pris%o por roubar uma coroa. ; pior ' que ele n%o sabe a
diferen0a entre um -elim e uma coroa. Meus
companheiros de trabalho acham que estar%o pondo um
fim no crime ao prender essas crian0as por ninharias
como roubar uma ma0%. Foc" deveria perguntar a seu
duque quantas ma0%s ele roubou.
B /le n%o ' meu duque e por que ele haveria de
roubar.
B <ergunte a ele.
B @a biblioteca. B Frannie apontou a poltrona. /le
anuiu e ela teve certe$a de que era a contragosto.
B ;brigada, Mim, por se importar comigo.
Frannie encontrou )terling no p#tio, olhando o
trabalho dos &ardineiros e teve a impress%o de que ele
dese&ava darNlhes conselhos. <or que os homens eram t%o
implicantes.
/la se apro-imou, mas )terling, absorto na tarefa
dos homens que cavavam o soloZ n%o percebeu sua
presen0a, dando a ela a oportunidade de observ#Nlo. /le
tinha tra0os bem definidos, nari$ aquilino e quei-o forte.
/ uma pequena cicatri$ na face, da qual ela n%o se
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lembrava. )eria uma conseqS"ncia da visita de Mim
)Oindler.
;s clios era mais escuros do que os cabelos e ela
refletiu se os cabelos escureceriam com o tempo. /les se
tornariam grisalhos ou brancos. 3 cor grisalha era mais
distinta. 3final ele via&ara pelo mundo e assumiria seu
lugar na 5!mara dos Lordes. )terling era um homem que
faria toda a diferen0a se ele se empenhasse. )ua
determina0%o era evidente pelo interesse com que
verificava uma tarefa t%o simples como cavar a terra,
e-cluindo todo o restante.
B @%o creio que essas flores ter%o um perfume t%o
inebriante quanto o seu B ele disse em vo$ bai-a.
)terling tinha o poder de fa$er o cora0%o de Frannie
disparar, sem encostar nela.
B /u pensei que nem houvesse notado minha
presen0a. /le virou ligeiramente a cabe0a para ela e
sorriu.
B /stou sempre consciente de sua pro-imidade.
Frannie gostaria de ter mais e-peri"ncia com flertes
para &ogar no mesmo nvel.
B @osso pequeno &ardim deve empalidecer se
comparado com todas as plantas e-,ticas que milorde viu
em suas viagens.
B @ada ' mais bonito do que um &ardim ingl"s...
e-ceto a mulher que est# dentro dele.
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3 satisfa0%o aqueceu as faces de Frannie, mas ela
crescera em um mundo onde cada palavra, ato ou proe$a
era um estratagema para ganhar alguma coisa a que n%o
se tinha direito.
B Fossa +ra0a, eu nunca me dei-ei impressionar por
falsas lison&as.
B /u me entriste0o por entender que a senhorita
rotula minhas palavras como n%o verdadeiras. 4sso me
leva a crer que n%o est# ciente de sua atratividade. /u
lhe asseguro, srta. Darling, que a acho ador#vel. B /le se
inclinou para sussurrarE B @%o tenho por h#bito bei&ar
bru-as.
Frannie evitou dar risada, procurou n%o se dei-ar
sedu$ir e sentiuNse corar.
)terling deuNse conta da pro-imidade dos &ardineiros
e condu$iu Frannie para um local onde n%o pudessem ser
ouvidos.
B 3 senhorita tem um belo peda0o de terra.
B Meus planos incluem um bom espa0o. B Frannie se
sentiu mais 1 vontade falando sobre seu trabalho. B
2uer conhecer a #rea.
/la dese&ava afastarNse dos camaradas, por intuir
que a conversa se tornaria muito pessoal. )terling
ofereceuNlhe o bra0o e ela n%o se surpreendeu com a
firme$a do mesmo. )entira a energia dos bra0os dele
quando ele a enla0ara. 3h, como ela gostaria que o fato se
repetisseW
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B Fossa +ra0a est# em boa forma B ela afirmou
quando come0aram a andar.
B /u escalei uma montanha, srta. Darling
B Ferdade. /le sorriu.
B >em, pelo menos era uma colina muito alta.
B @em posso imaginar as coisas que Fossa +ra0a &#
viu.
B /las foram realmente not#veis, mas de novo, n%o
tanto como a senhorita.
Frannie tornou a corar.
B <erdoeNme, srta. Darling, mas gosto de v"Nla
enrubescer. @%o imaginava que uma pessoa criada nas
ruas pudesse corar com tanta facilidade.
B /u era bem &ovem quando dei-ei as ruas.
B Mas elas nunca a abandonaram completamente, n%o
'. B )terling fe$ um gesto largo para encampar as
terras que a ela pertenciam. B /sse seu trabalho di$
tudo.
Frannie ficou impressionada com a sensibilidade de
)terling que entendia a import!ncia de seus planos.
B Cem ra$%o, um lar para os meninos ' apenas o
come0o.
B /la apontou o oeste. B3li plane&o construir um
dormit,rio para meninas. / com o aumento das crian0as,
construiremos uma enfermaria e uma escola. @o
momento, teremos de usar recintos do pr'dio atual para
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essas finalidades, mas acabaremos ficando com espa0o
pequeno, o que n%o me dei-a satisfeita. /u preferia que
n%o houvesse ,rf%os nem crian0as perdidas.
B / por que fe$ deles a sua causa.
Frannie n%o sabia se )terling se interessava
verdadeiramente pelo assunto ou se pretendia apenas
prolongar o passeio. Mas ela aprendera a nunca perder
uma oportunidade e se pudesse fa$er um duque se
interessar por sua causa, estaria um passo adiante rumo 1
vit,ria. 3final ele, como LuRe, ocupariam um lugar na
5!mara dos Lordes. )eus ,rf%os seriam defendidos, pelo
menos, por duas vo$es.
B Meus amigos mais queridos s%o ,rf%os e se n%o
fosse por Feagan, eles teriam vivido ou provavelmente
morrido nas ruas.
B 3 senhorita n%o ' ,rf%.
5omo responder a isso. )eria melhor ter sido
abandonada ou ter um pai desonroso. <or que se
importava com a opini%o de )terling sobre ela ou sua
famlia. Calve$ por ele saber quem eram seus pais, av,s e
ancestrais durante v#rias gera0es. 3ssim como LuRe
tinha dentro de casa retratos de seus antepassados,
)terling tamb'm deveria ter.
B @%o sei se eu era ,rf% ou se fui roubada. 4sso
tamb'm acontece, sabia. :omens roubam crian0as para
servir a seus prop,sitos nefandos. Mesmo Feagan, que
nos deu casa e comida, ficou conosco pelo que poderamos
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fa$er por ele. 2uando n%o se fa$ parte das ruas, n%o se
pode saber quantas crian0as perdidas vagam por elas.
Mesmo os que n%o s%o ,rf%os, t"m pais horrveis. 3quele
' um mundo de medo e de imundcie, e uma crian0a n%o
tem condi0es de escapar dele. /las acreditam em
promessas que &amais ser%o cumpridas e acabam na
pris%o. )%o transportadas para colKnias penais. 5om meu
empreendimento, poderei a&udar mudar o destino de
algumas crian0as e n%o posso dei-ar de acreditar que a
4nglaterra ser# melhor por isso.
5omo de costume, Frannie se inflamava tanto com o
assunto a ponto de ficar sem ar. /les pararam de andar e
)terling postouNse 1 frente dela. Frannie lembrouNse de
que ele&a fi$era isso antes para poder encar#Nla. /ra uma
atitude que a agradava. )terling n%o desviava o olhar
quando conversava.
B 3 senhorita vem fa$endo um trabalho admir#vel.
B @%o fa0o isso para receber elogios. @%o me
importo nem um pouco se o cr'dito de minha obra for
para outra pessoa. /u me preocupo apenas com as
crian0as.
B / eu receio estar competindo com outros homens
por sua aten0%o. ; inspetor )Oindler, por e-emplo.
B Mim e eu somos apenas amigos.
B @%o sei se essa ' a opini%o dele.
5laro que era. ;u n%o. Mas Mim n%o era o motivo de
ela finalmente ter decidido qual resposta daria ao duque.
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B Minha resposta 1 sua proposta ' Pn%oP. )abe a
que...
B )ei e-atamente qual foi minha pergunta e a
senhorita foi a Qnica a quem propus isso. B /le n%o
pareceu ter raiva, mas sim desapontamento. B Cer# de
perdoarNme, srta. Darling, mas n%o sei por que uma noite
em meus bra0os roubar# algo que pretenda completar
com bom "-ito.
B =ma garota nas ruas n%o d# import!ncia a deitarN
se com um homem. Fim das ruas, mas gosto de pensar que
n%o estou mais l#.
)terling anuiu.
B /u a ofendi com minha proposta.
B @%o, por mais estranho que possa parecer. )intoN
me lison&eada, mas quando eu me deitar com um homem,
prefiro que ele me queira por mais de uma noite.
B 4sso poder# ser arran&ado.
Frannie n%o podia e-plicar por que ele a atraa ou por
que ela achava deliciosa aquelas palavras depravadas. 3t'
mesmo LuRe, que &# lhe propusera casamento, nunca
dei-ara transparecer que a dese&ava. )terling a
dese&ava, mas n%o a amava. Calve$ n%o tivesse nenhum
tipo de afei0%o por ela. Mas a dese&ava e ser dese&ada
era uma e-peri"ncia nova para ela.
B Fossa +ra0a ' encantador, mas n%o creio que
combinemos.
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B )e 5la*bourne n%o estivesse vindo para c#, eu
poderia tentar convenc"Nla do contr#rio com outro bei&o.
Mas como eu insisti para que ele se casasse com
5atherine depois de v"Nlos aos bei&os, suspeito de que ele
possa n%o compreender uma pai-%o que eu n%o possa
controlar.
Fosse ou n%o verdade, )terling acabava de confirmar
que casamento &amais seria uma op0%o para eles. /le
queria seu corpo, mas n%o seu cora0%o e, no entanto, ela
n%o se sentia insultada. Frannie era realista e n%o uma
sonhadora. /ntendia que eles vinham de esferas
diferentes.
)terling ergueuNlhe a m%o e bei&ouNlhe os dedos.
B )e mudar de id'ia...
Frannie viu o olhar escurecido e teve uma resposta
sobre a qual matutara. /la recusara, mas ele voltaria a
insistir.
%a&tulo ')
Desapontado com a resposta de Frannie, )terling
decidiu prosseguir com sua vida e resolver assuntos mais
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importantes. <or esse motivo aproveitou para ir ao baile
daquela noite, pois a temporada estava pr,-ima de
terminar. 2ueria verificar o que se passava com as
&ovens aristocratas que ainda estavam no mercado
matrimonial. /ssas festas eram destinadas a e-ibir a
Qltima safra das don$elas em idade de se casar.
5onsiderando o que ele tinha para oferecer, achava
que n%o devia sonhar muito alto. Mas sob outra
perspectiva, sua esposa seria a m%e de seu herdeiro e sua
companheira. /, se fosse o caso, ainda poderiam ter mais
um filho. 5omo despre$ava o primo que ficaria o ttulo se
n%o houvesse herdeiro legtimo, )terling pensava em uma
mulher de boa cepa.
;bservou os casais que circulavam numa pista de
dan0a e considerou que desposar uma &ovem sem
atrativos seria um erro, pois elas sempre pareciam
agradecidas demais. <recisava de uma &ovem segura que
desse valor a si mesma. /ra imperativo que n%o e-igisse
amor e que n%o se apai-onasse por ele. 3m#Nlo seria um
caminho certo para o desastre.
/mbora n%o pudesse ver quem se apro-imava, a
fragr!ncia e-agerada anunciou bem antes a chegada.
B Fossa +ra0a.
)terling virouNse e sorriu para a anfitri%.
B Lad* 5hesne*.
3 dama sorridente igualava o marido em volume
corporal, o que n%o era para se surpreender. 3 resid"ncia
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dos 5hesne* tinha a melhor co$inha de Londres.
B )entirNmeNei honrada em apresentarNlhe algumas
damas que est%o precisando de parceiros para dan0ar.
B 3grade0o sua oferta, mas tenho as pernas
enferru&adas. <refiro observar o baile.
B 3h, Fossa +ra0a, lembroNme de como era arro&ado
nas pistas de dan0a. @%o se pode esquecer os dons
naturais.
B Lad* 5hesne*, esta ' a primeira recep0%o a que
compare0o desde meu retorno a Londres. <refiro voltar
sem pressa 1 vida social.
B Mas este ' um baile, Fossa +ra0a. Lad* 5harlotte
' uma ,tima dan0arina. Cenho certe$a de que milorde
apreciar# rodar com ela...
B @%o quero dan0ar B )terling retrucou com certa
rude$a, sabendo que seria incapa$ de movimentarNse com
eleg!ncia.
Lad* 5hesne* levou a cabe0a para tr#s, arregalou os
olhos e )terling fe$ uma mesura.
B <e0oNlhe perd%o, mas ainda estou de luto pela
morte de meu pai. /u n%o me sentiria bem se me
divertisse dan0ando.
B 5laro, desculpeNme. /u n%o pensei nisso.
B Cenho certe$a de que algumas pessoas devem
estar estranhando minha presen0a, sendo que meu pai
faleceu h# pouco mais de um m"s, por'm B ele olhou em
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volta e inclinouNse para a dama como se fosse lhe contar
um segredo B estou pensando em casarNme e n%o quero
esperar a pr,-ima temporada para fa$er a escolha.
;s olhos dela brilharam de alegria.
B @%o se preocupe, Fossa +ra0a. ;s homens s%o
perdoados por n%o levarem o luto t%o a s'rio quanto as
mulheres.
B <ara mim o luto ' muito importante, mas tenho um
dever com meu ttulo e meu pai esperava que eu o
honrasse.
B @ingu'm ousar# questionar sua dedica0%o ao dever
e se correr a notcia de que Fossa +ra0a pretende casarN
se, n%o faltar%o interessadas. 3gora se me der licen0a,
preciso cuidar de meus outros convidados.
/ espalhar o boato de que ele procurava por uma
esposa. Xtimo. 5omo 5atherine estava honrando o
perodo de luto, ela pouco poderia a&ud#Nlo. @esse caso
n%o lhe restava alternativa a n%o ser apelar para outros,
pois necessitava encontrar uma esposa com urg"ncia.
)eu pai, o infeli$, estivera certo. <rocurar pra$eres
e via&ar pelos continentes o dei-ara em uma posi0%o
delicada, mas ele n%o se arrependia.
Foltou sua aten0%o para a pista de dan0a, decidido a
escolher uma mulher bonita. 3final, teria de deitarNse
com ela. )eria preciso que ela fosse segura, pois teria
necessidade de energia no futuro. De prefer"ncia que
confiasse em si mesma, para despre$#Nlo quando a
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verdade viesse 1 tona, resolvida a continuar com a
pr,pria vida.
@ada de culpa. /le a dei-aria em Londres e se
mudaria para o campo. /le e o pai haviam discutido sobre
isso tamb'm. )eu lugar ser# na 5!mara dos Lordes B ele
dissera.
;u no inferno.
Fiu lorde 5anton e lorde Milner caminharem em sua
dire0%o e anuiu. +ostava dos dois. FreqSentara o col'gio
com eles e muitas ve$es os acompanhava em &ogos de
cartas no DodgerYs.
B +re*stone, velho amigo B 5anton falou. B )er#
que ouvi bem. /st# procurando por uma esposa.
Lad* 5hesne* n%o perdera tempo.
B @%o deveria ter anunciado isso, meu caro B Milner
declarou. B 3s mam%es v%o esperar o mesmo de n,s.
B 3 temporada est# quase no final e n%o tenho muito
tempo. <ensei que a franque$a aceleraria o processo.
B <or Deus, +re*stone, essa n%o ' uma conversa
para um homem de vinte e oito anos. / ' muito &ovem para
ficar atado 1 mesma mulher todas as noites B 5anton
avaliou.
B 5avalheiros, aprendi uma coisa nas minhas viagens.
3 vida ' muito inst#vel e n%o pretendo dei-ar o ducado
cair nas m%os de meu maldito primo.
B Cem toda ra$%o B 5anton murmurou. B Tilson
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Mabr* ' um canalha.
B /ssa afirmativa ' generosa demais. B Tilson
personificava os sete pecados capitais.
5anton e Milner voltaram a aten0%o para a pista de
dan0a.
B Minha irm% ainda n%o est# comprometida B 5anton
alegou. B Cenho certe$a de que meu pai n%o se oporia se
voc" lhe fi$esse a corte.
B +osto de sua irm%, 5anton, mas ela n%o consta de
minha lista de prov#veis noivas.
5anton virou a cabe0a e fitou )terling com olhar
interrogador. )terling deu de ombros.
B /u me conhe0o e sei que me faltam qualidades para
marido. )uponho que sua irm% vai querer no mnimo
afei0%o, se n%o amor de verdade, no casamento e eu seria
incapa$ de suprir essa fantasia. <rocuro uma mulher que
se contente em cumprir com seus deveres sem se
quei-ar, nem espere mais do que poderei dar.
B Lad* 3nnabelle LaOrence se enquadra em seus
requisitos B Milner afirmou, estremecendo. B <elo que
ouvi contar, ela ' fria como gelo e quer um marido que
n%o interfira em sua vida.
B ;nde est# ela.
B 3li B Milner apontou. B Dan0ando com Deerfield.
)terling olhou o casal. ; semblante de lad* 3nnabelle n%o
dei-ava dQvidas quanto 1 sua alta classe, o que seria
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muito Qtil no caso de herdeiros, mas at' l# a vida seria
miser#vel. /la era bonita, tinha cabelos negros...
=m clar%o vermelho passou diante de seus olhos e a
dama atraente foi esquecida enquanto ele perscrutava a
multid%o com desespero...
?ecriminouNse. /la n%o estaria ali. Frannie n%o
freqSentava esses crculos sociais, embora uma ve$ ele
tivesse convivido com o dela.
B 2uer que o apresente. B 5anton perguntou.
B 3gora n%o, agradecido. Fou sair um pouco para
tomar ar.
3ssim que ele chegou ao terra0o, entendeu a tolice
de estar ali. @o escuro, era mais difcil en-ergar. 5om
cuidado, caminhou at' a beira da varanda, apoiou os
dedos na parte superior da grade de prote0%o e suspirou,
@ingu'm tinha cabelos vermelhos t%o vibrantes como
os de Frannie, a Qnica a quem dese&ava com ardor,
embora pudesse escolher qualquer mulher em Londres.
Frannie n%o s, lhe aparecia em sonhos, como tamb'm em
plena lu$ do dia.
@aquela noite viera 1 resid"ncia dos 5hesne* para
distrairNse e esquecer a necessidade fero$ de v"Nla, mas
um relance de vermelho a trou-era de volta 1 sua mente.
; mais estranho era pensar n%o apenas no pra$er que
desfrutaria, mas no que poderia dar a ela. /le usaria as
m%os e a boca para despertarNlhe a pai-%o, faria com que
o dese&o a queimasse para ela gritar o nome dele.
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3quilo era uma insanidade. )e pudesse v"Nla e bei&#N
la mais uma ve$, talve$ pudesse continuar com sua vida.
B 3quiW /la est# aquiW
Frannie apressou o passo para acompanhar o menino
que agarrara sua m%o na rua e a pu-ava para a travessa.
/la quase terminava sua ronda noturna pelos corti0os,
procurando por crian0as que precisavam do que ela tinha
a oferecer, quando o menino se apro-imara dela.
B 3 senhora ' o an&o vermelho que leva os meninos
para um lugar melhor.
Frannie costumava usar os cabelos soltos quando
vinha para aquela regi%o de Londres, para se distinguir
dos outros. Ficava satisfeita de ser conhecida como
aquela que a&udava as crian0as. Vquela altura ela &#
recolhera oito, mas sua fama certamente se espalhava.
B )ou, voc" quer vir comigo.
B @%o, mas MicR... acho que ele est# morrendo.
Frannie acompanhouNo e logo chegaram perto de MicR. /la
se a&oelhou ao lado do menino que estava deitado de lado
e enrolado como um caracol. ; garoto tremia de febre e
apresentava contuses e hematomas, e ela temeu que o
primeiro menino estivesse certo.
B 3 senhora pode a&ud#Nlo. B o amigo perguntou.
B )im.
;u pelo menos Tilliam +raves poderia. 5omo se
sentiriam os pobres e indigentes se soubessem que o
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homem que curava suas doen0as e n%o aceitava
pagamento tamb'm era m'dico da rainha. Frannie virouN
se e segurou o bra0o do mais velho.
B /u a&udarei seu amigo se voc" vier comigo.
B @%o posso fa$er isso, )*Res me mataria.
/la n%o se surpreendeu ao descobrir que )*Res era o
pai de rua deles. ;s dois meninos preenchiam os
requisitos e-igidos por ele. /ram pequenos e magros. /la
tamb'm reconheceu as marcas de espancamento que ele
dei-ava nas crian0as.
B ; que seu amigo fe$ de errado. ; menino me-euN
se, constrangido.
B /le n%o roubou len0os suficientes.
@a certa o menino n%o atingira a quota e-igida.
)*Res provavelmente o acusara de ser pregui0oso e
decidira mat#Nlo para dar um e-emplo aos outros. /le n%o
dava valor 1 vida das crian0as. 3li#s, n%o dava valor 1 vida
de ningu'm, e-ceto a sua pr,pria.
B Muro que n%o dei-arei )*Res machuc#Nlo.
; menino sacudiu a cabe0a, desvencilhouNse e sumiu
na escurid%o sem que Frannie pudesse det"Nlo. 5om muito
cuidado, ela ergueu nos bra0os o garoto ferido. 5om a
a&uda de >ill, ela o salvaria.
Mais tarde ela voltou 1s ruas infectas 1 procura de
mais meninos, principalmente os que trabalhavam para
)*Res. 5omo n%o podia impedir a brutalidade dele, tiraria
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de sua prote0%o o maior nQmero possvel de garotos.
@a semana seguinte ao baile, )terling perdeu uma
quantidade ra$o#vel de dinheiro nas mesas de &ogos, com
esperan0a de ver Frannie. @%o teve sorte. @%o a viu nem
recuperou as apostas perdidas.
3quela noite n%o era e-ce0%o. )terling comprara as
fichas a cr'dito, mas nesse ponto o estabelecimento era
civili$ado. @o final do m"s era mandada uma conta para
os devedores. 5onsiderandoNse a reputa0%o de MacR
Dodger, )terling duvidava de que algu'm se negasse a
pagar a dvida. 5aso isso acontecesse, ele imaginou se
Frannie, por ser guardaNlivros, cobraria a conta
pessoalmente. 4sso daria a ele a oportunidade de v"Nla,
pois ficar ali &ogando n%o adiantara. /le n%o se conN
centrava no &ogo e seu estoque de fichas definhava.
<or sua vis%o limitada, talve$ nem a visse passar e,
quando a visse, seria tarde demais. F#rias ve$es ele
considerara a hip,tese de entrar nos escrit,rios, mas
vira Dodger abrir a porta com uma chave que tirara do
bolso, o que lhe dava a certe$a de que ela permanecia
trancada. )abia que a escada e-terna dava acesso ao
apartamento de Frannie e pensara em esper#Nla na viela,
mas ela &# lhe dera a resposta. Devia respeitar a decis%o
e preocuparNse mais com seus assuntos.
5ontudo o fervor com que ela falara dos ,rf%os o
atormentava. :averia algo na vida com que ele se
envolvesse t%o apai-onadamente. 5laro que seu ttulo era
importante e suas propriedades eram fontes de orgulho.
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Mas nada o consumia com ardor semelhante ao que
Frannie empregava para a&udar os ,rf%os.
)terling estava acostumado com damas que discutiam
assuntos corriqueiros como modistas ou chap'us.
)upunha que Frannie n%o tivesse tempo nem paci"ncia
para frivolidades. /la era apai-onada por tudo que fosse
importante em rela0%o a seu trabalho
/le queria ser importante para ela.
:avia dei-ado os criados trabalhando no asilo at'
que toda moblia fosse colocada no lugar certo, de acordo
com o gosto de Frannie. /la mandara uma mensagem
cort"s em agradecimento por ele terNlhe cedido, como
empr'stimo, empregados t%o eficientes.
/le enviara para Frannie quinhentas libras e ela
escrevera prometendo fa$er bom uso do dinheiro.
3s cartas eram precisas, sem emo0%o, indicando que
ele prosseguia com sua vida, como deveria ser.
=ma sensa0%o estranha o invadira v#rias ve$es.
B @o DodgerYs h# olhosNm#gicos. B )terling
perguntou sem tirar os olhos das cartas.
B /les est%o por toda parte B o conde de 5hesne*
respondeu.
B Camb'm aqui no sal%o de &ogos.
B )im, nas galerias de cima com cortinas. <elo que
ouvi contar, a #rea ' acessvel somente pelos fundos e
para Dodger.
96
239534451.doc
/ para sua guardaNlivros.
)terling mirou uma parte da galeria situada nos
fundos e na sombra. 5omo n%o notara aquilo antes.
3pesar da dist!ncia e da obscuridade...
Frannie deu um pulo para tr#s da pequena abertura
pela qual vinha espiando. /stava quase certa de que
)terling a vira espreitando. )entira o olhar dele como se
estivessem &untos na galeria, ele passando o dedo no
pesco0o dela.
@aquela noite ele estava muito elegante. Festia
casaco verdeNescuro, colete preto e cal0a cin$aNclaro.
Ceria ele passado a noite em companhia de uma dama
antes, de vir &ogar. @%o lhe agradava imaginar que
)terling pudesse estar na companhia de outra mulher, o
que era uma tolice de sua parte. 3final, ele era um duque,
acabaria se casando com uma aristocrata e apenas
dese&ava uma noite de pra$er. /la, por outro lado, tinha
poucas dQvidas de que passaria horas plena de ternura,
com palavras encantadoras, toques sensuais e bei&os
loucos. )eria uma noite que a dei-aria com vontade de ter
outras iguais. )eria melhor ter uma noite e sempre
dese&ar outra ou imaginar a vida inteira como poderia ter
sido aquele encontro.
/la conhecera muitos meninos de Feagan, mas
nenhum deles lhe causara o dese&o que se enovelava
dentro dela. 2uando dera a resposta para )terling,
pensara que poderia afastarNse e nunca mais pensar nele.
/m ve$ disso, viaNse imaginando se n%o cometera um
97
239534451.doc
engano.
)e fosse esse o caso, teria coragem de admitir o
erro para si mesma e para ele.
; barulho no pub era estridente, mas Feagan,
sentado no canto escuro tomando gim, apreciava as
arrua0as e as atividades turbulentas. )entia cada ve$
mais solid%o em sua morada tranqSila depois que suas
crian0as o haviam abandonado, no entanto ele n%o pensava
em substituNlas. Cransform#Nlas em gatunos eficientes
demandava muito trabalho. /le conseguia manterNse
trabalhando so$inho. <recisava de pouco para viver. =m
pouco de gim ou rum quando a situa0%o permitia, um bom
tabaco para seu cachimbo, roupas para agasalhar do frio
os ossos doloridos, um ensopado quente de ve$ em quando
e um teto para se abrigar da chuva. @a verdade, ele se
considerava um homem afortunado.
=ma sombra grande e desa&eitada bloqueou a pouca
luminosidade, e ele ergueu o olhar. 3 Qnica coisa que
Feagan temia era o homem diante dele.
B ;l# )*Res, a que devo o pra$er de sua visita.
)*Res pu-ou uma cadeira, sentouNse e inclinouNse
para a frente.
B Foc" precisa falar com sua menina. /la est#
interferindo em meus neg,cios.
98
239534451.doc
B Frannie.
B )im, ela vem percorrendo os corti0os e levando
meus aprendi$es. Foc" sabe muito bem quanto trabalho
est# envolvido em treinar um garoto.
Feagan tomou um gole de gim. )ua Frannie sempre
tivera bom cora0%o. )uspeitava de que os meninos tinham
ficado com ele por causa de Frannie e que muitos o
haviam abandonado depois de ela ter ido embora.
B @%o sei como poderei a&ud#Nlo. /u n%o a ve&o
desde que ela partiu com aquele maldito lorde.
B Foc" sabe tudo sobre todo mundo. )abe onde ela
est# ou pelo menos como lhe mandar um aviso. Diga a ela
para dei-ar meus meninos em pa$. /la que pegue outros,
mas n%o os meus.
Feagan passou a m%o #spera sobre os l#bios
rachados.
B Direi a ela.
B Fa0a isso. /u odiaria que algo desagrad#vel
acontecesse com ela.
)*Res foi embora antes que Feagan pudesse
responder com outro aviso.
B Frannie, Frannie... B /le espiou para dentro do
copo. B /m que tipo de encrenca voc" se meteu agora.
Frannie andava pelas ruas de sua inf!ncia com o
99
239534451.doc
capu$ do manto sobre a cabe0a. /ra cedo para os mais
atrevidos aparecerem e tarde para os gatunos e
prostitutas agirem. 4maginou o que )terling pensaria se
ela o trou-esse at' ali e mostrasse de onde ela viera.
B 2ue tal uma rapidinha na viela. B um homem
perguntou, bloqueando sua passagem.
B @%o, obrigada. B /la tocou no punhal escondido e
empurrou o camarada com o ombro para passar.
B Foc" n%o ' daqui. B /le tornou a impediNla de
andar.
B @a verdade sou.
B <ois mais parece uma dama da nobre$a.
B Fou me encontrar com um homen$arr%o de m%os
grandes que adora apertar o pesco0o das pessoas.
<ortanto acho melhor dei-arNme passar.
B /u n%o o vi, mas ficarei feli$ se...
B 3h, ali est# ele. 5om licen0a.
Frannie correu, mas o homem n%o a seguiu nem havia
nenhum su&eito enorme 1 sua espera. ; maior homem que
ela conhecia era >ob )*Res e ela certamente n%o tinha
vontade de se encontrar com ele.
<assou por meio da multid%o e permaneceu alerta,
sempre consciente dos ladres de bolsa, embora n%o
carregasse nada de valor quando vinha 1quela parte de
Londres.
/la sentiu dedos magros e fortes que a pu-avam para
100
239534451.doc
a travessa e pu-ou o punhal, mas logo reconheceu de
quem se tratava.
B Feagan.
B ;l#, Frannie querida.
B Foc" me assustou. ; que est# fa$endo aqui.
B Cenho algo para voc". B /le empurrou um menino
pequeno e esqu#lido para a frente. B 5harles >*erl*.
Fa$ia de$essete anos que ela n%o via Feagan. ;s
cabelos vermelhos dele haviam perdido o vi0o e seu rosto
estava mais enrugado. De alguma forma esperava que ele
permanecesse da mesma forma. ?ecriminouNse por n%o
haver confiado nele. ; olhar poderia ter mudado, mas o
car#ter fora esculpido em pedra e nunca se alterara.
B 5omo ' que voc" sabia que eu estava 1 procura de
,rf%os.
B /scuto coisas.
Frannie agachouNse na frente do menino.
B ;l#, 5harle*, eu sou Frannie e lhe darei um lar.
B @%o preciso de lares. Feagan bateu na cabe0a do
menino.
B ; que eu lhe disse, garoto. Cenha modos. 5harle*
fitou Feagan com obstina0%o.
B Foc" tem pai ou m%e. B Frannie quis saber.
B )e ele tivesse, eu n%o o teria tra$ido B Feagan
protestou.
101
239534451.doc
B 5harle*. B Frannie insistiu.
B @%o tenho ningu'm e n%o preciso de ningu'm.
Frannie segurou a m%o do garoto. @%o queria ficar
naquele local por mais tempo.
B 2uanto lhe devo, Feagan.
B Frannie querida, por que estragar nosso encontro.
<or que acha que eu espero uma recompensa.
B <orque com voc" sempre h# uma forma de
pagamento. Foc" n%o tem nature$a caritativa.
B Mas que &ovem decidida. Frannie procurou no bolso
oculto.
B Cenho somente uma coroa.
B ;ra, mas isso ' muito bom, obrigado. /la dei-ou a
moeda na m%o estendida.
B +aste com consci"ncia, Feagan.
B ( o que sempre fa0o.
/la se virou para ir embora, mas ele a segurou pelo
bra0o.
B )*Res veio me procurar B Feagan cochichou. B
)er# melhor dei-ar os meninos dele em pa$.
B /u pego os garotos onde os encontro e n%o
pergunto a quem eles pertencem.
B Frannie querida, n%o se&a tola em meterNse com
)*Res. /le se tornou mais despre$vel com o passar do
tempo. /sque0a o grupo dele.
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239534451.doc
Mesmo na escurid%o da travessa, Frannie viu a
preocupa0%o nos olhos verdes de Feagan t%o parecidos
com os seus. /la se inclinou e bei&ouNlhe a testa.
B @%o o provocarei de prop,sito.
B >oa menina. B /le deu um sorriso torto.
/nquanto se afastava com 5harle*, ela &urou para si
mesma que n%o dei-aria de acolher um menino s, porque
ele tivera o a$ar de cair sob o &ugo de )*Res.
)terling se enganara. 3pesar de muitos de seus
pares terem ido para o campo ap,s o t'rmino da
temporada, a +rande /-posi0%o ainda estava lotada.
Durante o ver%o ele ouvira contar sobre o nQmero
espantoso de pessoas que haviam visitado o local. <or sua
vis%o diminuda, n%o se sentia bem no meio de
aglomera0es, por isso imaginara que aquela ocasi%o seria
mais favor#vel. Fora um &ulgamento errKneo.
5omo era teimoso n%o ordenou ao cocheiro que
voltasse para casa, mesmo ao ver a fila de pessoas que se
acotovelavam para entrar no <al#cio de 5ristal. =ma coisa
era confrontarNse com o inimigo, outra bem diferente era
recuar depois da confronta0%o feita. )ua vista ainda n%o
estava t%o ruim a ponto de ele desistir e fugir com o rabo
entre as pernas.
<ortanto, enfrentou a multid%o e caminhou devagar
pelos corredores, que, feli$mente, eram bem largos. )e
103
239534451.doc
colidia com algu'm, desculpavaNse afirmando que estava
enfeiti0ado pelas maravilhas diante dele.
Mesmo para quem vira o Ca& Mahal como ele, era
fascinante observar a estrutura de metal e vidro onde
estavam e-postas culturas representativas do mundo
inteiro. /le pensou tratarNse de algo mais ma&estoso do
que todo o conteQdo. 3 mais pura ingenuidade inglesa.
)terling olhou ao redor para decidir que dire0%o
tomar e concluiu que era uma maravilha estar vivo.
Dentro daquela constru0%o magnificente, o homem mais
simples teria uma pequena vis%o do que era o mundo al'm
das fronteiras inglesas. ;bservou com satisfa0%o a
surpresa das pessoas que se e-tasiavam, assim como ele.
)entiu um movimento no palet, e pensou em quem
teria batido. FirouNse. @ingu'm estava perto dele, mas
viu um menino sair correndo. /nfiou a m%o no bolso...
va$io.
B Foc" a. <egue o ladr%o.
; menino continuou a correr e )terling disparou
atr#s dele. /ra apenas um len0o e )terling tinha dQ$ias
deles, mas sentiuNse revoltado pelo princpio do ato.
B <eguem o meninoW <olciaW ( um ladr%oW
Muitas pessoas olhavam ao redor, confusas e as que
tentavam pegar o garoto, agarravam o va$io, pois o
menino era muito r#pido.
)e )terling n%o houvesse perambulado pelos
continentes, carregando um rifle pesado ou suprimentos
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239534451.doc
indispens#veis, teria ficado tonto enquanto perseguia o
pequeno gatuno irritante. <or'm o menino tinha uma
vantagem. DesviavaNse das pessoas com efici"ncia,
enquanto )terling &ulgava mal a pro-imidade delas,
trope0ava e escutava gemidos espantados quando elas
recuavam. @o ntimo, sabia que a persegui0%o seria inQtil,
mas estava determinado a n%o dei-ar escapar o menino
esperto que precisava de uma li0%o.
)em saber como, o duque venceu as dificuldades e
agarrou o pequeno marginal no momento em que ele se
escondia atr#s de uma saia escura. 5om muita raiva,
)terling agarrouNo por tr#s do colarinho, pu-ouNo pelo
peito magro e ergueuNo.
B )olteNmeW )olteNmeW
B )eu pequeno malandro, eu o levarei para a pris%o.
B )terling deu meiaNvolta e viuNse de frente com os
olhos verdes que atormentavam seus sonhos.
B Fossa +ra0a. B Frannie sorriu com delicade$a,
obviamente encantada em v"Nlo, assim como ele tamb'm
se encantava.
B )rta. Darling.
; menino lutava para desvencilharNse, mas n%o
conseguia virarNse para causar algum malefcio a seu
captor. )terling viuNse tentado a soltar o diabinho, s,
para poder bei&ar a m%o de Frannie e cumpriment#Nla da
maneira correta. 2uanta ironia. <assara tantas noites no
DodgerYs, esperando v"Nla nem que fosse de relance e
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239534451.doc
acabara por encontr#Nla na e-posi0%o.
B ; que foi que 5harle* fe$ agora.
)terling olhou o menino, e-aminou os circunstantes e
notou que mais tr"s garotos do mesmo tamanho estavam
ao redor das saias delas.
B /le ' seu.
Frannie anuiu, constrangida.
B ; que voc" fe$, 5harle*.
B @ada. B 5harle* parou de lutar e pendeu a cabe0a
como se estivesse sem for0as.
B ; que voc" fe$, 5harle*. B Frannie repetiu. B )e
)ua +ra0a tiver de me contar, voc" passar# o resto da
tarde na carruagem com o sr. Donner.
B ;h, n%o. 5om ele n%o.
B 5harle*. B 3 vo$ s'ria e desapontada de Frannie
fe$ )terling ter vontade de confessar alguma coisa s,
para v"Nla sorrir de novo..
B <eguei um len0o B 5harle* resmungou. Frannie
estendeu a m%o.
B Cudo bem por aqui.
)terling virouNse depressa ao ouvir a vo$ grossa. @o
meio de tantas pessoas, ele n%o ouvira a apro-ima0%o de
um guarda, por quem ele procurara havia poucos minutos.
; oficial poderia prender, o garoto, lev#Nlo para a pris%o
e puniNlo por seus delitos.
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B /st# tudo em ordem, policial. 3penas um dos
meninos ficou um pouco mais e-altado no meio de tanta
gente, mas eu &# dei um &eito nele. B )terling decidiu n%o
denunciar o garoto para cair nas boas gra0as de Frannie.
B Muito bem. B @o alto de sua import!ncia, o policial
se afastou.
)terling virouNse para Frannie que o fitava com
gratid%o.
/le n%o queria agradecimento, mas sim pai-%o, fogo,
dese&o.
B Fossa +ra0a, o senhor pode largar 5harle*, seu
bra0o &# deve estar cansado.
B )ou muito mais forte do que pare0o, srta. Darling.
B / r#pido tamb'm B 5harle* murmurou.
B /le fugir#, se eu o soltar. B )terling perguntou.
B @%o. Foc" n%o far# isso, n%o ', 5harle*. )e o
fi$er, ficarei muito desapontada.
5harle* sacudiu a cabe0a e, para surpresa de
)terling, ele n%o saiu do lugar quando foi dei-ado com os
p's no ch%o. Frannie estendeu a m%o de novo.
B Devolva o len0o, 5harle*.
; menino devolveu o que antes era um len0o
imaculado e agora n%o passava de um peda0o de pano
amassado. )terling esperava n%o precisar do len0o antes
de voltar para casa.
B Fossa +ra0a, eu o lavarei e passarei antes de
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devolv"Nlo.
B /st# certo. B )terling analisou os garotos que se
esfregavam nas saias dela. =m era mais alto do que os
outros, dois tinham cabelos negros e 5harle* ostentava
cabelos castanhos.
B /ssas s%o suas crian0as.
B )im, do meu orfanato. )empre que tenho tempo,
trago alguns para verem a e-posi0%o. @,s amos almo0ar
quando perdi 5harle* de vista. /u agrade0o por t"Nlo
tra$ido de volta. B Frannie relanceou um olhar ao redor
como se fosse pedirNlhe que roubasse o diamante [ohNiN
noor que estava na mostra.
B @,s vamos fa$er um piquenique e eu gostaria de
convid#Nlo para desfa$er a m# impress%o do problema que
5harle* lhe causou. Fossa +ra0a aceitaria.
)terling fe$ uma mesura.
B /u adoraria, srta. Darling.
)entada na manta que estendera sobre o gramado,
Frannie mal podia acreditar que )terling aceitara o
convite e que estava deitado de lado a meio metro de
dist!ncia. /le desabotoara o palet, bege, dei-ando 1
mostra o colete amareloNclaro e a gravata verde
combinava muito bem com sua te$ bron$eada.
Donner, o cocheiro de LuRe e o criado, vigiavam os
meninos que corriam pelo parque para gastar energia.
Frannie reconhecia que era difcil para os meninos ter um
bom comportamento, confinados dentro da e-posi0%o.
108
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/les eram rec'mNsados das ruas, acostumados a correr
para todos os cantos sem a supervis%o de adultos e muito
amadurecidos para a idade.
B Cenho de me desculpar de novo. )into muito por
5harle* ter levado seu len0o.
)terling mordeu um peda0o de quei&o.
B /u, n%o. 3 senhorita tem id'ia de quanto dinheiro
gastei &ogando no DodgerYs, na esperan0a de v"Nla por um
instante.
B 5inco mil libras.
/le arregalou os olhos e ela deu um sorriso travesso.
B /u sou a guardaNlivros.
3 risada profunda de )terling envolveuNa como se ele
a tivesse abra0ado. Logo ele ficou s'rio e a encarou.
B 5onfesso que estou intrigado, srta. Darling. 3
senhorita deve ter algum interesse em mim ou n%o teria
se lembrado de quando dinheiro eu perdi, n%o '.
B /u nunca disse que n%o me interessava por Fossa
+ra0a. @a verdade, se considerarmos nossos encontros, '
f#cil dedu$ir que e-pressei meu interesse por milorde.
/le se apoiou no cotovelo e veio para mais perto dela.
B DigaNme uma coisa, a senhorita esteve me
espionando durante minhas visitas ao clube.
Frannie teve vontade de segurar o rosto dele entre
as m%os e bei&#Nlo. )eria uma atitude decorosa para uma
dama. /le a &ulgaria mal ou ficaria satisfeito como ela
109
239534451.doc
ficara.
B <or que milorde pensou nisso.
)terling passou a ponta de um dedo na palma de
Frannie e subiu at' o pulso. /la imaginou se ele podia
sentir os batimentos acelerados.
B 3lgumas ve$es tive a impress%o de que a senhorita
me observava.
Frannie refletiu se apertara demais o espartilho,
pois a respira0%o se tornava difcil.
B /u tive curiosidade em saber se Fossa +ra0a
retornaria ao DodgerYs ap,s o incidente desagrad#vel de
sua suspens%o do quadro de associados. ), isso.
)terling ergueuNlhe a m%o e bei&ouNa no centro da
palma.
B 4maginei que uma crian0a das ruas fosse uma
mentirosa de gabarito.
/m geral ela era, quando podia se concentrar, o que
n%o acontecia na presen0a de )terling.
B @%o ' muito cavalheiresco acusar diretamente uma
mulher de mentirosa.
)terling passou a lngua na pele de Frannie,
saboreandoNa.
B 3 senhorita me parece n%o se importar com o que
di$em 1s suas costas, e prefere que a desfeita venha pela
frente.
Frannie sentiu o rosto em fogo e para retomar o
110
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equilbrio, procurou desvencilharNse. /scutou a risada
profunda e observou os meninos que se divertiam em
desabalada carreira. /la conseguira tra$er, de volta a
alegria deles, a&udada pelo pr,prio sofrimento.
B Milorde n%o est# se comportando como um
cavalheiro.
B 3 senhorita prefere que eu se&a um. B )terling
sentouNse e os ombros deles quase se tocaram. B ; que a
senhorita dese&ava quando me espiava pelo olhoNm#gico.
B /ra atrav's da cortina.
B De uma galeria oculta.
B @%o t%o oculta quando se sabe. 5ostumamos
observar por ali os trapaceiros e os desordeiros.
B /m qual categoria eu me encai-o.
Frannie fitouNo e surpreendeuNse ao notar que ele se
divertia.
B /st# ca0oando de mim.
)terling inclinouNse por cima dela, arrancou uma flor
amarela e ro0ou as p'talas no quei-o delicado.
B )intoNme lison&eado pelo fato de a senhorita achar
que valia a pena observarNme. Calve$ agora, possa
reconsiderar minha proposta.
/la segurou a flor antes que ficasse louca de dese&o
por imaginar as cadeias que ele seria capa$ de fa$er.
B 5ontinuo com a mesma opini%o.
111
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B =ma pena. B /le n%o pareceu desapontado, mas
sim descrente.
Frannie lembrouNse de quando podia mentir com
maestria. /staria perdendo o &eito ou ele era capa$ de ler
seus pensamentos.
B 3 carruagem ' sua. B )terling perguntou com o
pulso apoiado na perna erguida.
Frannie adorou a mudan0a de assunto.
B ( de 5la*bourne e ele me empresta quando
preciso. 3inda n%o tive dinheiro para comprar uma e, al'm
disso, h# o problema dos cavalos.
B 3 senhorita n%o gosta de cavalos.
B @%o me agrada gastar dinheiro para cuidar deles.
<refiro gastar com as crian0as.
B 3 senhoria devia ter seus pr,prios filhos.
/la riu, procurando ignorar o desapontamento que
sentia havia anos. /ra uma tolice, pois ela sabia que
qualquer um dos meninos de Feagan ficaria feli$ em ter
um filho com ela. Mas Frannie queria mais. /la pensava em
uma famlia construda com amor.
B /u &# passei da idade de pensar em casamento. B
/la observou os garotos brincarem de pegador. B
Londres tem muitas crian0as que precisam de au-lio e
minhas inten0es v%o al'm de alfabeti$#Nlos, pois quero
dar a eles condi0es de conseguir um bom emprego. 3
pobre$a ' terrvel. B /la sacudiu a cabe0a. B <erdoeNme,
112
239534451.doc
mas creio que a reforma social ' necess#ria, por isso me
inflamo e acabo falando coisas que talve$ n%o lhe
interessem.
B )rta. Darling, tudo a seu respeito me interessa.
B Cenho de avis#Nlo de que n%o me encanto
facilmente com palavras. <refiro a0es.
; olhar de )terling escureceu e Frannie entendeu
que escolhera muito mal as palavras quando ele falou em
vo$ bai-a e sensualE
B /stou de pleno acordo. Calve$ mais tarde...
B Fossa +ra0a ' um nobre e eu sou uma pleb'ia. @em
mesmo tenho certe$a se ami$ade entre n,s seria
permitida.
B 3 senhorita ' amiga de 5la*bourne.
B 4sso ' diferente, ele &# foi um de n,s. @%o se d#
as costas a quem se deve muito.
B /nt%o terei de encontrar uma maneira de a
senhorita tornarNse minha devedora.
Frannie esperara que eles se despedissem depois do
lanche, mas ele n%o foi embora e a&udouNa a agrupar os
meninos quando eles ficaram impacientes. 3 paci"ncia
dele com os garotos a surpreendia.
/les foram ver um elefante empalhado e )terling
a&oelhouNse ao lado dos meninos para contar que &#
montara em um. /les ficaram boquiabertos e de olhar
arregalado.
113
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B Milorde teve medo. B 5harle* perguntou.
B @em um pouco. /le ' muito grande, mas
aprendemos na floresta que nem sempre o maior ' o mais
perigoso. /-iste um que ' o mais astucioso, inteligente
esperto.
B 2uem poderia ser. )terling sorriu.
B /u, ' claro.
;s meninos gargalharam e Frannie riu. )terling
levantouNse e estendeu o bra0o que Frannie n%o hesitou
em aceitar.
B /nt%o milorde ' a fera mais perigosa da floresta.
B 4sso sem contar que eu carregava um rifle. /les
retomaram o passeio.
B Milorde realmente n%o teve medo.
B 3lgumas ve$es eu ficava aterrori$ado, mas esse
era o ob&etivo.
B Fossa +ra0a procurava ficar com medo. B /la n%o
podia imaginar que algu'm se pusesse deliberadamente
em risco.
B /u pretendia testar minha coragem e minha
determina0%o. Foi uma viagem de descobertas,
principalmente as que fi$ em rela0%o a meu ntimo. ; que
me foi revelado do mundo foi simplesmente um bKnus.
B / o que descobriu acerca de si mesmo.
B 2ue n%o sou t%o fraco como eu acreditava que
fosse nem t%o forte como eu esperava ser. Montei um
114
239534451.doc
elefante, mas n%o quis enfrentar o tigre. B /le parecia
desapontado consigo mesmo.
B ; que prova que milorde era na verdade o animal
mais, inteligente e perigoso da selva.
/le sorriu.
B @%o creio que eu tenha pensado no assunto nesses
termos. )uponho que teria sido uma tolice acabar como
&antar deles.
B Fico feli$ que isso n%o tenha acontecido. B
Frannie tamb'm sorriu.
B /u tamb'm, srta. Darling, ou eu teria perdido
esses preciosos momentos a seu lado.
/les chegaram 1 mostra do /gito, onde )terling
discorreu a respeito das pir!mides e das esfinges, com a
e-cita0%o costumeira com que se referia 1s suas viagens,
e Frannie ficou fascinada com tudo o que ele vira e
fi$era.
Finalmente eles dei-aram o recinto da +rande
/-posi0%o e chegaram 1 carruagem onde Donner os
aguardava.
B Fossa +ra0a teve uma vida fascinante.
B :aver# algum sentido em ter outra esp'cie de
vida.
B )empre ouvi di$er que Fossa +ra0a era um homem
que priori$ava os pr,prios pra$eres.
B ( bom saber que os boatos nem sempre est%o
115
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errados. / por falar em meus pr,prios pra$eres... embora
o piquenique tenha sido ador#vel, isso n%o reparou o mal
do pequeno patife ter roubado meu len0o.
/nquanto os meninos subiam na carruagem, Frannie
admoestouNse por estar antecipando outra proposta n%o
apropriada.
B / o que repararia o erro de ele ter surrupiado um
pedacinho de seda, Fossa +ra0a.
B 3 ,pera.
B 5omo '.
B Fenha comigo 1 ,pera esta noite e poderemos
&antar mais tarde. 5aso contr#rio, serei obrigado a
mandar um policial ao orfanato para prender 5harle*.
B Milorde n%o faria isso. /le deu de ombros.
B 3 senhorita est# querendo arriscar o acerto
quanto 1 nature$a do meu car#ter.
B / eu que &# estava come0ando a gostar de milorde.
B Frannie virouNse.
B Mandarei meu coche busc#Nla no DodgerYs 1s sete.
/le era mesmo arrogante. 5om a a&uda do criado,
Frannie pKs o p' no degrau e olhou por sobre o ombro.
B )ete e meia.
)terling deu um sorriso vitorioso que a dei-ou $on$a
pela antecipa0%o. Frannie recostouNse no assento, sem se
recordar da Qltima ve$ em que estivera t%o alegre.
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B )rta. Frannie, por que est# sorrindo feito uma
tola. B 5harle* indagou.
<orque estava descobrindo que adorava aten0es
masculinas, ainda mais quando elas provinham do duque de
+re*stone.
Frannie vestiaNse com simplicidade e n%o contava com
a a&uda de criadas. Mas naquela noite, pediu a
colabora0%o de uma das meninas de MacR.
)entada em um banco, segurava o espelho revestido
de prata, presente de LuRe, e avaliava a habilidade de
<rudence em domar seus cabelos vermelhos. =m coque
simples na nuca n%o era o que ela queria para essa noite.
Frannie n%o duvidava para onde aquele encontro a
levaria. 3 lugar nenhum. /le era um duque e ela... Frannie
Darling. <or'm teve de admitir que e-istia uma atra0%o
entre ambos &amais e-perimentada por ela. 3 maneira
como )terling a olhava B como se quisesse devor#Nla B
de incio a assustara, mas naquela altura a deliciava.
+ostava de escutar as hist,rias que ele contava, ficava
fascinada com os cuidados que ele dispensava aos meninos
e encantavaNse com o brilho demonaco de seu olhar
quando a tocava de maneira ousada. ; piquenique fora
uma das e-peri"ncias mais sensuais de sua vida e tudo o
que ele fi$era fora dar aten0%o 1 palma de sua m%o. /la
queria aten0es semelhantes por toda parte.
/ra uma liberta0%o descobrirNse dese&ando aten0es
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masculinas. Mesmo que n%o passassem de um bei&o, pela
primeira ve$ ela dese&ava partilhar com um homem as
intiNmidades de sua vida. /ra estranho ter crescido
rodeada pelos meninos de Feagan e nunca ter sentido
aquele despertar da feminilidade. ;s risos, as
provoca0es e os olhares deles n%o incitavam a nenhuma
das emo0es turbulentas desencadeadas por )terling.
Mesmo quando ele n%o a tocava, era como se o fi$esse.
@%o entendia por que ele era t%o diferente dos outros
homens de sua vida nem por que ansiava pela afei0%o dele.
Frannie sempre preferira vestidos que n%o
chamassem a aten0%o, mas que fossem confort#veis. /
naquela noite, Deus que a perdoasse, ela n%o queria
parecer uma &ovem comum.
:avia um ano, MacR B que gostava de cores vibrantes
B a presenteara com um vestido verdeNesmeralda. =ma
ve$, so$inha no quarto, e-perimentara o tra&e e
rodopiara, fingindo ser o que n%o eraE uma dama. /ra um
vestido que acentuava suas curvas e ela sentiu calor ao
imaginar a m%o grande de dedos esguios percorrendo as
linhas de seu corpo.
B 2uem ' o cavalheiro que conquistou sua
prefer"ncia. B <rudence perguntou.
/spantada por sua fantasia B &amais as tivera
envolvendo homens B, Frannie n%o quis responder para
n%o ouvir a outra di$er que o conhecia, que ele era ,timo
de cama e que na semana anterior se deitara com ele.
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B Famos l#, sabe que eu guardarei segredo.
Frannie olhou para o espelho que estava em seu colo
e passou a ponta do dedo nos desenhos intrincados de seu
dorso.
B +re*stone.
B @%o o conhe0o.
; alvio envolveu Frannie. <rudence supervisionava
todas as meninas. )e ela n%o o conhecia, as outras
provavelmente tamb'm n%o haviam estado com ele.
B /le ' cliente.
B )im, '. B Frannie virouNse na banqueta e olhou
para <rudence. B @%o diga nada para MacR.
<rudence fe$ bico com os l#bios polpudos que
certamente haviam bei&ado muitos homens.
B /u &# afirmei que n%o direi nada.
B /u sei. /ra s, para enfati$ar, pois MacR n%o
aprovaria.
B /nt%o ele deve ser um nobre. MacR n%o gosta de
cavalheiros com ttulo.
B /le ' um duque. B Frannie sentiuNse compelida a
confessar.
B Deus do c'uW
Frannie levantouNse e come0ou a andar de um lado a
outro, nervosa.
B <rudence, ser# que estou cometendo um grave
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erro.
B Depende de sua e-pectativa. ( como digo para
minhas meninas, n%o esperem casamento e voc" sabe
disso.
Frannie inspirou fundo, tentando acalmar as batidas
desordenadas do cora0%o.
B /u sei.
/ncostouNse na penteadeira e analisou <rudence. 3
outra era dois anos mais &ovem do que ela, mas seu rosto
revelava a dure$a da vida que enfrentara antes de vir
para o DodgerYs. ;s cabelos loiros caam pelas costas e
ela sempre usava seda que ondulava a seu redor e que
poderia facilmente desli$ar por seu corpo com um
movimento de ombros.
B <rudence, voc" &# esteve com um homem sem ser a
pagamento.
B )im.
B Foc" se sentiu su&a depois.
<rudence atirou a cabe0a para tr#s e deu a risada
rouca e gutural pela qual era conhecida.
B 5laro que n%oW Foi maravilhoso. /le foi deportado
para a 3ustr#lia. 3lgumas ve$es eu sonho que ele voltar#
para mim. 3s &ovens sempre sonham. B /la olhou para
Frannie e bateu a escova na palma da m%o. B 2uer
algumas dicas para n%o engravidar.
Frannie riu com a id'ia de levar aquilo at' o ponto de
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se arriscar a uma gravide$, sacudiu a cabe0a, mas anuiu
em seguida. Feagan lhe dera conhecimentos, afirmando
que talve$ nunca os utili$assem, mas o saber sempre
tinha suas vantagens.
B <rovavelmente n%o precisarei de nenhum
preventivo, mas eu s, penso em +re*stone e imagino o
que ser# se ele fi$er mais do que bei&ar.
B 3h, ele &# a bei&ou, n%o '.
Frannie se sentia de$ anos mais &ovem, livre e sem
preocupa0es. Ceve uma vontade absurda de rir como
vira uma &ovem fa$er enquanto passeava de bra0os dados
com seu amado, um perdido no olhar do outro. 3h, que
tolice e-perimentar tal estouvamento nessa idadeW
B @%o ouse contar para MacR.
B @em sonhe com isso. Famos, agora queira sentarN
se para eu terminar de pente#Nla e eu lhe direi o que sei.
; que ela sabia, envolvia a colabora0%o de um homem.
Frannie n%o podia imaginarNse discutindo temas t%o
ntimos com )terling, mas se ela n%o tocasse no assunto,
provavelmente n%o faria nada com o duque.
/nt%o por que se preocupar tanto. ; penteado alto
estava lindo, com fitas verdes entrela0adas. <rudence
conseguira encontrar B sabeNse l# onde B tiras da
mesma cor do vestido que dei-ava e-posta boa parte dos
ombros. )terling sentiria vontade de bei&#Nlos. /la
gostaria disso. 5hamou a si mesma de covarde e pegou
um -ale de seda. 5al0ou as luvas brancas de pelica que lhe
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haviam sido dadas pelo avK de LuRe anos atr#s. <recisava
de algo mais. ; que seria.
LembrouNse do presente que Feagan lhe dera na
despedida. /la e os outros estavam de mudan0a para a
resid"ncia urbana de 5la*bourne, abandonando Feagan.
/la n%o quisera ir, mas ele havia insistido.
B Foc" ter# uma vida melhor, Frannie Darling. / n%o
lhe ensinei sempre que se deve procurar a bolsa maior em
ve$ de a pequena.
3briu a pequena cai-a de madeira entalhada e dali
tirou um colar de p'rolas.
B =ma pequena lembran0a para voc" n%o se esquecer
de mim.
3l'm da roupa do corpo, fora a Qnica coisa que ela
trou-era do corti0o. )eu vestido fora queimado naquela
noite, depois da su&eira ter sido escovada de seu corpo.
/la nunca usara as p'rolas, por temer que estas tivessem
sido roubadas por Feagan e que pudessem ser
reconhecidas. Colice, p'rolas n%o tinham marcas de
identifica0%o. /la estava nervosa e precisava de algo que
a recordasse de Feagan.
B Foc" ' t%o boa como qualquer outra B ele lhe
dissera certa ve$.
Frannie suspirou e guardou o sentimento &unto com
as outras mem,rias preciosas.
M# escurecia quando ela pegou a pequena bolsa,
dei-ou o apartamento e fechou a porta.
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/la n%o se sentia t%o apavorada, nem t%o e-citada
desde o dia em que ela, LuRe e MacR haviam sado da casa
de Feagan ao amanhecer para ir a uma feira. /le n%o teria
se incomodado se houvesse sido avisado. Feagan poderia
pensar que eles pensavam em roubar bolsos. @a noite
anterior, enquanto contavam moedas, Frannie separara
um coroa para eles se divertirem sem medo de serem
presos. /m ve$ de roubar, haviam comprado comida.
3pesar da alegria, temera que Feagan descobrisse a
moeda que faltava e ficasse desapontado com ela. =ma
coisa era roubar de estranhos, outra bem diferente,
roubar dele.
/ra como se sentia agora. /-citada pelo que a
aguardava e apavorada. @%o queria desapontar os meninos
de Feagan caso eles descobrissem seus planos, pois
certamente n%o os aprovariam quando soubessem que
nada resultaria daquele encontro. /la representava uma
pequena divers%o para um nobre ingl"s. Mesmo que ele a
tratasse como uma dama no come0o, ela acabaria como
uma vaga mem,ria, se tanto.
Frannie estava no meio da escada quando viu
)terling, iluminado pelo lampi%o pendurado na porta dos
fundos do DodgerYs. 3pesar da pouca ilumina0%o foi
possvel reconhec"Nlo pela largura dos ombros, quadris
estreitos e a eleg!ncia usual.
5omo ela se atrevia a sair com um homem desses.
B )rta. Darling. B /le fe$ uma rever"ncia e
estendeu a m%o para a&ud#Nla a descer os Qltimos
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degraus.
Frannie sentiu os dedos longos e fortes, e seu
cora0%o deu um solavanco, apesar dos dois usarem luvas.
@o Qltimo degrau, ela pKde fit#Nlo, olhos nos olhos.
B 3 senhorita est# linda B )terling falou em vo$
bai-a e sensual.
B 2ualquer um fica bonito nas sombras. B <or que
ela estava sem ar, como se houvesse descido a escada
correndo.
)terling sorriu e seus dentes brancos brilharam
apesar da obscuridade da rua. Ceria suposto que ela
poderia desmaiar devido ao nervosismo.
B Meu coche est# 1 espera.
Frannie desceu o degrau, mas )terling a impediu de
continuar.
B ?ela-e, srta. Darling. /sta noite ser# apenas a
,pera e o &antar.
B /stou sabendo disso e n%o tenho planos para mais
nada.
Dessa ve$ o sorriso de )terling pareceu cham#Nla de
mentirosa, mas ela n%o o desafiou. 3pesar da
inseguran0a, pusera na bolsa o preservativo que <rudence
lhe dera... por precau0%o.
@%o saberia di$er se sentia alvio ou se ficava
desapontada ao pressupor que o mesmo n%o seria usado.
Dentro do coche, eles se sentaram em lados opostos
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enquanto percorriam as ruas de Londres. /le n%o afastava
dela o olhar e ela teve de desviar o seu, pois se sentia
acalorada. @%o e-perimentara essa mudan0a ine-plic#vel
em seu corpo com nenhum dos meninos de Feagan, nem
mesmo quando eram pequenos e dormiam no mesmo catre.
/ssa consci"ncia da atra0%o masculina s, acontecia na
presen0a de )terling.
/ra apavorante e a intrigava.
B Fossa +ra0a sabia que LuRe pediuNme em
casamento. B Frannie procurou distrair a mente. B Foi
como ele e 5atherine se conheceram. /la teria de
ensinarNme o comportamento de uma dama da nobre$a.
B /u n%o sabia disso. / por que n%o se casou com
5la*bourne.
B /stou bem consciente de que n%o perten0o 1
aristocracia.
B @o entanto est# aqui, com um aristocrata.
B @,s dois sabemos, Fossa +ra0a, que casamento
n%o ' o que lhe passa pela mente.
; olhar de )terling escureceu e ele a fitou desde os
cabelos presos no alto da cabe0a at' o bico dos sapatos
rec'mNengra-ados.
B @%o, o casamento n%o ' o que tenho em mente.
)em querer, Frannie anuiu, sem saber com o que
concordava e sem se ofender com a sinceridade de
)terling. <elo menos ela sabia em que terreno pisava.
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Mas nada indicava que tivesse a chave para a solu0%o
do problema.
Foi um milagre )terling ser capa$ de andar sem
trope0os at' o coche, depois de perder o fKlego ao ver
Frannie descer a escada. Fora somente no caminho para
casa, depois de ter feito o convite, que lhe ocorrera que
ela poderia n%o ter um tra&e apropriado para ir ao teatro.
<ensara em pedir a 5atherine um vestido emprestado B
as duas tinha porte fsico semelhante B, mas seria um
risco LuRe descobrir do que se tratava e )terling acabar
com outro olho ro-o. Decidira que seria uma delcia andar
com ela de bra0o dado, independentemente do que estiN
vesse vestindo.
/m ve$ disso, descobrira que Frannie era uma
beldade estonteante. Feli$mente a lamparina do coche
permitia que ele se deslumbrasse com tanta bele$a.
Frannie se calara ap,s a confirma0%o de que um
matrimKnio n%o estava nos planos dele, mas ele
pretendera apenas ser honesto. @unca usara de falsas
promessas para atrair uma dama e n%o pretendia come0ar
com Frannie. /la merecia muita considera0%o. @a
verdade, merecia muito mais.
B Fossa +ra0a nunca viu uma mulher em tra&es de
noite.
B ( evidente que sim, mas eu a estou admirando.
@unca a vi vestida de maneira t%o provocante. <or que
n%o usou esse vestido no casamento de minha irm%.
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B /ra o dia de 5atherine e ningu'm mais deveria
chamar a aten0%o. 3l'm disso, ele ' um pouco audacioso
para tais ocasies.
B +osto de aud#cia em mulheres.
Frannie deu um sorriso leve, um som surpreendente e
bem mais ador#vel do que a melhor orquestra que ele &Z
vira.
B Fossa +ra0a deveria medir as palavras ou poderei
tom#Nlas ao p' da letra.
B <ois eu adoraria, srta. Darling.
B <arece que Fossa +ra0a est# flertando comigo,
mas n%o se esque0a de que vim esta noite somente por
sua amea0a de mandar prender um de meus ,rf%os.
B 3penas parece. /nt%o deverei esfor0arNme mais
para que n%o ha&a dQvida.
B <ois eu preferia que n%o se esfor0asse tanto.
B Muitas mulheres ficariam lison&eadas por ter um
duque para lev#Nlas 1 ,pera.
B <or que n%o convidou uma delas.
B @enhuma me intriga tanto quanto a senhorita.
B 3 pai-%o tem vida curta.
B <elo contr#rio, conhe0o homens que tem a mesma
amante durante anos.
Frannie olhou pela &anela e )terling analisou seu
perfil e a curva elegante do nari$. /le gostaria de sentarN
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se ao lado dela, bei&#Nla do ombro at' o ponto sensvel
atr#s da orelha e sentir nos l#bios a circula0%o acelerada.
<or'm ele temia apressarNse, assust#Nla e perder a
recompensa m#-ima, pois Frannie poderia fugir t%o
depressa como 5harle* fi$era.
<or outro lado, queria apreciar com ela a ,pera e o
&antar. )em dQvida dese&ava Frannie em sua cama, mas
n%o era s, isso. /le alme&ava mais. 2ueria guardar
lembran0as dela que nunca procurara em outra mulher.
B <or que acha que mulheres se submetem a ser
amantes em ve$ de esposas. B Frannie indagou em vo$
bai-a.
B 3lgumas ve$es essa ' a Qnica maneira de ter
algu'm na vida, quando as circunst!ncias prescrevem que
o casamento deve ser por causas diversas do amor.
Frannie voltouNse para )terling.
B Milorde &# amou algu'm.
B 3 senhorita deve estar se referindo a algo
diferente do amor fraterno que sinto por 5atherine. B
Foi a ve$ de ele olhar pela &anela. B =ma ve$ pensei amar
uma mulher, mas o sentimento se transformou t%o
depressa em avers%o, que nem tenho certe$a que se
tratou de amor.
B ; que aconteceu.
B /u disse a ela a verdade.
B )obre o qu".
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)terling virouNse para fitar Frannie.
B )obre mim, srta. Darling. 3pesar de meu status e
de minha rique$a, n%o serei um marido adequado.
5onsidereNse feli$ por n%o haver esperan0a de casamento
entre n,s.
B 2ual ' o problema. B /la fran$iu a testa.
B )rta. Darling, tenho inten0%o de sedu$iNla e minha
e-peri"ncia assegura de que contar a verdade n%o c o
melhor caminho para sedu$ir uma mulher.
B <ois prefiro ser sincera e revelar que n%o tenho a
menor inten0%o de ser sedu$ida.
B 3doro um desafio, srta. Darling.
B @%o esquecerei, Fossa +ra0a.
B 3 senhorita est# nervosa por &antar em minha
resid"ncia mais tarde.
Frannie sacudiu a cabe0a e o encarou.
B @%o.
B @%o conhe0o nenhuma mulher que sustente meu
olhar com tanta freqS"ncia.
B ; olhar de um homem ' muito significativo. <ode
denunciar raiva, vingan0a ou orgulho. ;s orgulhosos s%o
os mais f#ceis de serem despo&ados.
B <ensei que fossem os mais difceis.
B /m geral eles n%o contam que tiveram seus bolsos
saqueados, por temer que isso os faria parecerem tolos.
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/nt%o eles simplesmente repem o que foi furtado.
B 3 senhorita di$ isso com orgulho, como se
acreditasse que furtar ' honroso.
B @%o posso negar que sempre tive uma certa
satisfa0%o em ser perita no que eu fa$ia. /u fui a Qnica
das crian0as de Feagan que n%o teve amea0a de pris%o.
B Devem ser seus olhos. Desconfio de que mesmo se
fosse presa, a senhorita poderia convencer um &ui$ a
solt#Nla.
B M# me disseram que os olhos s%o meu melhor
atributo fsico.
B 3 senhorita n%o tem espelho.
B /u o uso muito pouco.
Fascinante. )terling &amais conhecera uma mulher
que n%o ficasse horas diante de um espelho.
B 2ual a causa dessa avers%o.
B @o espelho ve&o meus olhos e neles est# refletido
meu passado onde h# muitas passagens que prefiro
esquecer.
B / ' o passado que fa$ da senhorita uma mulher
fascinante.
)terling se encantava com cada aspecto de Frannie.
/ra prov#vel que retardasse a ocasi%o de lev#Nla para a
cama para desfrutar de mais momentos como aquele. 3o
mesmo tempo em que pensava nessa estrat'gia, ele a
dese&ava demais e n%o poderia esperar muito tempo para
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possuNla.
; coche parou diante da Xpera ?o*al 4talian. 2uando
ele dei-ara a 4nglaterra, o espa0o chamavaNse Ceatro
5ovent +arden. @ada permanecera igual durante esse
perodo. ; criado abriu a porta, )terling desceu e
estendeu a m%o para Frannie.
B M# esteve em uma ,pera antes. B ele perguntou.
B ; antigo conde de 5la*bourne me trou-e uma ve$.
Fiquei atKnita com os figurinos, com os atores e cantores.
Foi inacredit#vel.
B Fico feli$ em ouvir isso. B /le a condu$iu at' o
sagu%o, imaginando por que n%o se lembrara da multid%o
que esperava para ocupar os lugares e lamentou a perda
de tempo em concentrarNse nos arredores. B Detesto
,pera.
Frannie parou de andar e )terling teve de fa$er o
mesmo. 5om alguma sorte poderiam ficar ali at' que a
maioria das pessoas fosse em busca de seus assentos.
B /nt%o por que viemos.
B Foi a Qnica possibilidade que me ocorreu para que a
senhorita concordasse com o convite.
)terling n%o soube di$er se ela se sentia lison&eada
ou se estava com raiva.
B ; avK de LuRe tamb'm n%o ficou at' o fim e
samos no meio do espet#culo. @%o tenho certe$a se
deverei fa$"Nlo ficar B ela afirmou com um sorriso
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atrevido.
B )e lhe agradar, aceitarei minha puni0%o sem
quei-as e at' aplaudirei no final, mas devo confessar que
t"Nla ao meu lado far# tudo suport#vel.
B Milorde tem muita pr#tica em lison&ear uma dama.
B Devo admitir que me destaco nessa arte, mas n%o
cometa o erro de pensar que falo o que n%o penso.
B Fossa +ra0a deve querer... querer muito o que
dese&a para assistir 1 ,pera at' o fim.
B <ara ser honesto, srta. Darling, desde que voltei
para Londres, os melhores momentos que passei foram no
piquenique dessa tarde. <ensei em prolongar as horas
agrad#veis e por isso estamos aqui.
)terling n%o soube se a havia agradado, porque algo
ao longe chamou a aten0%o de Frannie e ela sorriu.
)terling virou a cabe0a e viu Marcus Langdon B primo de
LuRe e anteriormente herdeiro do ttulo B caminhando na
dire0%o deles acompanhado de lad* 5harlotte )omner,
filha do conde de MillbanR. Marcus n%o se parecia com
LuRe, talve$ pela inf!ncia totalmente diversa que haviam
tido.
)orridente, Langdon fe$ uma mesura. N
B Fossa +ra0a.
B )r. Langdon... lad* 5harlotte.
B Fossa +ra0a. B 5harlotte derreteuNse em um
sorriso.
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B )rta. Darling. B Langdon bei&ou a m%o de Frannie.
B 2ue pra$er em v"Nlos. B /le se virou para a dama a
seu lado. B Lad* 5harlotte, permitaNme apresentarNlhe a
srta. Frannie Darling.
5harlotte, embevecida em contemplar )terling, n%o
tomou conhecimento da apresenta0%o.
B Fossa +ra0a n%o pode imaginar minha satisfa0%o
em encontr#Nlo. Fenha &antar conosco uma noite dessas
para nos encantar com hist,rias de suas viagens.
Langdon pareceu desconcertado com o
comportamento rude de 5harlotte.
B Lad* 5harlotte, a srta. Darling ' uma das amigas
mais queridas de meu primo, o conde de 5la*bourne.
B 3h, ent%o ela ' uma daquelas pessoas.
B / que pessoas s%o essas, lad* 5harlotte. B
Frannie n%o permitiu que )terling a defendesse. B 3s
pessoas que se preocupam com os pobres e indigentes de
nossa sociedade. 3s que v"em o sistema &udici#rio e
penal como in&usto.
B )%o as que carregam su&eira das ruas em suas
roupas. )e me der licen0a, preciso ir 1 sala das damas.
Ficar aqui me fe$ sentir impura. B 5harlotte se virou e
afastouNse.
B 3h, )enhor B Langdon gague&ou. B )rta. Darling,
minhas desculpas mais sinceras. Fossa +ra0a, eu n%o
podia imaginar...
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Frannie tocouNlhe o bra0o.
B @%o se preocupe, sr. Langdon. ( uma pena que
alguns tenham essa p'ssima opini%o a meu respeito, mas
posso assegurarNlhe de que n%o perco o sono por isso.
B Mesmo assim, meu primo...
B @ada direi a ele.
Langdon suspirou, aliviado e )terling entendeu que
ele deveria ter receio de enfrentar a c,lera de LuRe
5la*bourne. @%o o culpava, pois ele mesmo recebera a
visita de MacR Dodger e Mim )Oindler.
B 3 senhorita ' muito bondosa B Langdon afirmou.
B @ada disso. @%o se pode ser respons#vel pelas
a0es alheias. 3proveite a ,pera.
B 3 senhorita tamb'm. B /le anuiu para )terling. B
Fossa +ra0a.
Langdon afastouNse para ir ao encontro de 5harlotte
com quem decerto se desiludira. =ma pena para ela, na
opini%o de )terling, pois ouvira di$er que Langdon fora
empregado por seu primo com um sal#rio muito vanta&oso.
B 4sso costuma acontecer com freqS"ncia. B
)terling perguntou a Frannie.
B @%o, porque eu me mantenho afastada da
aristocracia o mais possvel.
B @%o nos comportamos de maneira t%o abomin#vel.
B @%o todos, mas a grande maioria. Famos procurar
nossos lugares.
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B 3 senhorita n%o preferia ir embora.
B De &eito nenhum. <osso estar ferida, mas n%o me
nego a carregar a espada.
B 3 senhorita ' not#vel. )intoNme honrado em estar
a seu lado esta noite. B /le estendeu o bra0o e adorou
sentir o dela que nele se apoiava.
B Famos ver como se sentir# amanh%, quando os
boatos se espalharem.
B 3 senhorita ' c'ptica quando se trata da
aristocracia.
B 3penas realista.
3s palavras dela o abalaram. 3final n%o dissera a
mesma coisa para 5atherine.
)terling condu$iu Frannie at' a escada e descobriu
que era mais f#cil se mover com ela a seu lado.
B @o casamento de minha irm%, quando seus amigos a
rodearam, eles na certa procuravam proteg"Nla dos
coment#rios maldosos dos convidados.
/les caminharam at' o camarote de )terling onde se
sentaram.
B 2uando eu era bem mais &ovem e morava na
resid"ncia dos 5la*bourne, o avK de LuRe organi$ou um
ch# da tarde nos &ardins com algumas meninas da minha
idade. /las eram lindas e chegavam em coches e
carruagens. 3s risadas delas eram doces e suaves, bem
diferentes das risadas #speras que se ouvia nos corti0os.
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239534451.doc
/ por isso achei que gostaria de todas. /las n%o
encostaram em mim e ensinaramNme que palavras podiam
ferir como facas. /las queriam saber como era a vida nos
corti0os e cometi o erro de contar que eu dormira com
LuRe, MacR e Mim, e que algumas ve$es eu ainda dormia
com LuRe. /las transformaram o fato em algo hediondo e
eu era inocente. Dormir nos bra0os de algu'm pode ser
muito gostoso, mas eu n%o tornei a repetir a situa0%o
sem, no entanto, contar a eles o motivo. Dei-ei que as
meninas tolhessem minha naturalidade.
Frannie contava os fatos sem demonstrar emo0%o,
mas )terling sabia que ela devia ter sofrido muito.
Frannie possua uma bondade que e-cedia a de qualquer
pessoa que ele conhecia. @%o podia imagin#Nla tra$endo
intencionalmente sofrimento a algu'm. Ceve vergonha de
admitir que poderia conhecer muitas que $ombariam dela.
B DigaNme quem s%o e eu tratarei de advertiNlas.
Frannie sorriu.
B 4sso foi h# muito tempo, Fossa +ra0a, e eu n%o
guardo rancor, mesmo admitindo que 1s ve$es eu gostaria
de ter algu'm dormindo comigo.
)terling passou o dedo enluvado no bra0o descoberto
de Frannie.
B <odemos remediar isso, at' esta noite, se quiser.
B Cenho a impress%o, Fossa +ra0a, de que pretende
fa$er muito mais do que dormir.
B 3 senhorita deveria encarar isso como um
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239534451.doc
cumprimento. Desde que voltei para a 4nglaterra, n%o fi$
essa proposta a nenhuma dama.
B 3dmir#vel, em princpio. B /la deu um sorriso
malicioso. B <or'm suspeito que milorde n%o considera
todas as mulheres como damas.
B Muito poucas, de fato.
3s lu$es foram apagadas e )terling amaldi0oou a
escurid%o. @em as lu$es que iluminavam o palco
diminuram a escurid%o do camarote. /le n%o podia ver
Frannie com clare$a. <odia apenas sentir a fragr!ncia
doce, memori$ar o contorno de sua silhueta e sentir o
calor do corpo ao lado do seu.
/le se inclinou para o lado.
B Fique descansada, eu a considero uma dama B ele
cochichou.
B =ma que milorde dese&a levar para a cama.
)terling tirou a luva e passou o dedo no ombro
e-posto pelo -ale que desli$ara um pouco.
B 4sso n%o ' um insulto, sou muito e-igente.
)terling estava perto o suficiente para ouviNla
engolir em seco.
B /u tamb'm sou, Fossa +ra0a.
)terling cessou a carcia e recostouNse na poltrona.
Frannie n%o cederia com facilidade, mas ele gostava de
um desafio.
137
239534451.doc
%a&tulo )'
@o intervalo da ,pera, Frannie resolveu ser
misericordiosa e sugeriu .que fossem embora. /la queria
evitar a aglomera0%o das pessoas e n%o era capa$ de
apreciar o espet#culo com )terling olhando para ela e n%o
para o palco. @%o se aborrecia por ele n%o afastar o
olhar. @a verdade, o fato a agradava, mas ela encontrava
dificuldade em descontrairNse, imaginando aonde o &antar
os levaria.
; coche chegou a uma curva larga e Frannie teve a
primeira vis%o da resid"ncia +re*stone. /la sempre
considerara magnfica a mans%o dos 5la*bourne, mas a de
)terling era muito maior e mais elegante. V porta do
coche foi aberta e )terling saiu antes de estender a m%o
para ela. Decidida, Frannie pKs a m%o na dele e permitiu
que ele a a&udasse a descer do veculo. 4mpressionada
pela magnific"ncia da habita0%o, ela o seguiu pelos
degraus largos e lembrouNse de que 5atherine havia viviN
do ali. <oderia considerar que estava visitando a casa de
uma amiga que tinha um irm%o encantador e perigoso.
@o interior da resid"ncia, )terling a levou por
corredores e ela procurou n%o parecer pasma diante dos
138
239534451.doc
retratos dos antepassados que guardavam grande
semelhan0a com ele. Deveria ser maravilhoso conhecer
suas origens, enquanto ela s, tinha conhecimento da
pr,pria e-ist"ncia. 2uem seria sua m%e. =ma mulher
casada, uma criada, uma dama. 3lgu'm a teria amado. ;u
era o que Frannie temia. )er o resultado de um encontro
violento que sua m%e n%o dese&ara e ningu'm quisera a
crian0a.
)terling a levou at' uma sala pequena que parecia
deslocada em uma resid"ncia de amplas dimenses.
Dentro havia poltronas estofadas e um sof#. @a lareira o
fogo crepiNtava e ao lado havia uma mesa redonda com
uma toalha de renda. 3 lu$ das velas estrategicamente
dispostas dei-ava a maior parte do recinto nas sombras,
e-ceto a #rea onde deveriam &antar. <elas cortinas
abertas podiaNse ver um &ardim iluminado por lampies. 3
um canto da sala, um homem estava em p', segurando um
violino. ; cora0%o de Frannie bateu em descompasso. /la
n%o sabia e-atamente o que esperar. /nquanto ela havia
morado com os 5la*bourne, o &antar era em geral servido
formalmente em uma sala grande. /la n%o antecipara um
clima t%o rom!ntico. /stava consciente de que )terling a
dese&ava na cama, mas o cen#rio sugeria muito mais do
que uma c,pula r#pida.
Frannie assustouNse quando )terling encostou em seu
ombro para tirarNlhe o -ale. /le deveria ter feito um
sinal, pois o som suave do violino come0ou a ecoar pela
sala.
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239534451.doc
B 5alma, srta. Darling B ele sussurrou por tr#s e
&unto ao ouvido dela. B @,s vamos apenas &antar.
Frannie anuiu e olhou para )terling. ;s preparativos
a dei-aram nervosa por recear haver se enganado quanto
1s inten0es dele. )e )terling a envolvesse em
romantismo, ela seria capa$ de afastarNse da cama dele
sem um sentimento grande de perda.
B Fossa +ra0a teve muito trabalho.
B @%o tive nenhum. B /le deu um sorriso malicioso.
B Meus criados, sim. <resumo que a senhorita aprovou os
esfor0os deles.
B Cudo ' ador#vel em demasia.
B Fico satisfeito que tenha gostado. B )terling
levantou a m%o dela e come0ou a tirarNlhe a luva.
B <osso fa$er isso B Frannie alegou, sem ar.
B /u preferia fa$"Nlo, se a senhorita n%o tivesse
ob&e0es.
Frannie negou com um gesto de cabe0a e a pulsa0%o
acelerada ao sentir os dedos c#lidos tocarem sua pele.
@em mesmo notara quando ele tirara as luvas. <arecia que
ele tamb'm tinha dedos leves. /mbora ainda n%o
lamentasse a decis%o de aceitar o &antar, tinha certe$a
de que ele poderia ser mais perigoso do que qualquer um
dos homens que pudesse encontrar na rua em sua
peregrina0%o atr#s dos ,rf%os.
Depois de tirar uma luva, ele bei&ouNlhe a ponta dos
140
239534451.doc
dedos antes de se voltar para a outra m%o. /la o imaginou
tirando seu vestido e bei&ando cada lugar que era
revelado.
)terling tirou a segunda luva e dei-ouNas sobre o
-ale, levou Frannie at' a mesa e pu-ou uma cadeira de
onde ela poderia ver o &ardim.
B 3 mQsica d# um toque agrad#vel B Frannie afirmou
ao sentarNse, sem conseguir aparentar a indiferen0a que
pretendia para dar sofistica0%o a si mesma.
B @%o gosto de sil"ncio. @a selva ' um sinal de
perigo. B /le fe$ um sinal com a cabe0a e de repente o
vinho foi vertido nas ta0as e a refei0%o come0ou a ser
servida.
B 5omo ' a selva.
B ( quente. Muitas #rvores e vegeta0%o,
trepadeiras, gritos dos macacos e cricrilar de insetos. De
repente tudo fica quieto e sabeNse que um predador est#
por perto.
B Milorde ficava apavorado.
B @a verdade, fortalecido. /ra desafiador, tanto
fsica como mentalmente. 3pesar de termos guias, lorde
Te-ford, meu companheiro de viagem, e eu muitas ve$es
atac#vamos por nossa conta. / quase fomos mortos uma
ou duas ve$es. Mesmo assim foi e-citante.
B Fossa +ra0a ficava e-citado com a possibilidade
de ser morto.
141
239534451.doc
B )ei que parece uma tolice ou talve$ uma
imprud"ncia, mas n,s nos sentamos como se
estiv'ssemos redu$idos a mais elementar luta pela
sobreviv"ncia. 3 vit,ria ' embriagadora.
B Milorde andou mesmo em cima de um elefante.
B )im e sobre um camelo que sacudia demais. <ensei
que fosse perder todos os meus dentes.
Frannie riu.
B @em posso imaginar como isso deve ser diferente
do que temos aqui.
B Cenho alguns desenhos de minhas viagens. )e
quiser, posso mostrarNlhe depois do &antar.
Frannie mal percebeu um criado tornar a encher sua
ta0a com vinho, o prato sendo removido e outro sendo
tra$ido.
B @%o imaginei que Fossa +ra0a fosse um artista B
ela disse, enquanto provava a carne.
B 3mador, eu lhe asseguro. Te-ford entende de
fotografia, mas ele teve dificuldade em fa$er criaturas
selvagens ficarem quietas. @o entanto, captou a imagem
de belas paisagens. >em, chega de falar de mim, srta.
Darling. B /le a fitou por cima da borda do c#lice,
enquanto bebia o vinho. B /stou interessado em escutar
suas hist,rias.
B Depois de tantas viagens, milorde vai achar
enfadonho o que tenho para contar.
142
239534451.doc
B <ois eu lhe digo que nunca fiquei t%o intrigado a
respeito de uma mulher. ;s malandrinhos que a
acompanhavam ho&e, em particular 5harle*, tem um pouco
de maldade dentro deles. 5omo vieram parar sob seus
cuidados.
B )e uma crian0a ' presa e Mim acredita que ela
pode se modificar, ele a tra$ para mim. ;s quatro de ho&e
estiveram em uma pris%o e quero que eles ve&am que a
vida ' bem melhor do que o corti0o.
)terling ro0ouNlhe as costas da m%o com o polegar e
Frannie admitiu que era um conforto hipn,tico fitar os
olhos s'rios dele.
B Cenho interesse por crian0as que foram levadas ao
crime, pois s%o as mais vulner#veis. )e forem apanhadas,
as puni0es podem ser severas, mesmo que os crimes
cometidos se&am nfimos. B /la se lembrou do
coment#rio de Mim. B Fossa +ra0a &# roubou uma ma0%.
/le continuou os movimentos vagarosos com o
polegar, enquanto tomava mais um gole de vinho.
B )im, por que a pergunta.
B Milorde n%o acha isso errado.
B /u devia ter uns oito anos e... tratavaNse de um
&ogo. B 3s Qltimas palavras foram ditas em tom mais
bai-o como se um entendimento o atingisse. B )uas
crian0as criminosas acreditam estar fa$endo um &ogo.
B @a maioria dos casos. 2uando uma crian0a ' muito
pequena, ela acha que deve fa$er o que lhe ' ensinado,
143
239534451.doc
por e-emplo o bolso se destina a guardar ob&etos que
devem ser furtados. Da mesma forma como o
estabelecimento do merceeiro poderia ser destinado para
divers%oE pegar uma ma0% e apostar que o merceeiro n%o
o pegar#. )e ningu'm di$ 1 crian0a que isso ' errado,
como ela poder# saber.
B Mas se o ob&eto n%o lhe pertence...
B =ma crian0a n%o tem posses e n%o entende de
propriedade. 2uando ' apanhada, vai para a pris%o ou '
deportada por roubar uma ma0% ou uma bobagem qualquer
que n%o vale nem meio -elim. 3s puni0es s%o sempre
severas e e-ecr#veis quando se trata de crian0as, e eu
fui criada nesse mundo. Feli$mente o homem que ficou
comigo n%o batia em crian0as, embora tenha nos ensinado
a roubar e usava nossas habilidades para encher os bolsos
com moedas. B Frannie sacudiu a cabe0a. B ( difcil
quando se ama uma pessoa que ' reconhecidamente
corrompida.
)terling passou os n,s dos dedos na face de Frannie.
B /straguei uma noite que prometia ser agrad#vel.
B @%o, fui eu quem estragou tudo. 3s crian0as s%o a
minha pai-%o e eu me empolgo quando falo nelas.
B /ssa sua pai-%o que me intriga B )terling afirmou,
s'rio. B 2uer dar um passeio no &ardim antes de eu levar
para casa.
/nt%o ele pretendia apenas lev#Nla 1 ,pera e para
&antar. Frannie deveria sentirNse aliviada, mas temeu que
144
239534451.doc
ele pretendesse atraNla para a cama sem parecer muito
,bvio. 5ertamente n%o seria naquela noite.
B <osso ver antes seus desenhos.
)terling ordenou que se limpasse a mesa, dispensou o
violinista, pegou os desenhos e dois c#lices de conhaque.
/le nunca oferecera conhaque a uma mulher, mas Frannie
aceitou sem hesitar o que o fe$ supor que ela bebesse
ocasionalmente. 3final ela trabalhava em um
estabelecimento onde se vendiam bebidas alco,licas em
abund!ncia.
/les se sentaram no pequeno sof#. 3 arte de sedu0%o
de )terling n%o tivera o efeito esperado. Vquela hora
Frannie &# deveria estar nos bra0os dele, mas era
impossvel negar que havia muito ele n%o passava uma
noite mais agrad#vel.
B =m le%o B )terling afirmou ao mostrar o primeiro
desenho.
B /le parece t%o... r'gio B Frannie comentou.
3gradouNo Frannie perceber o que ele tentara capturarE
a ess"ncia do animal.
B <or isso o chamam de rei da selva. 2uando ele
ruge, um frio lhe percorre a espinha, independentemente
de quem se&a. / quando se olha para ele... temNse a
impress%o de que e-iste muito orgulho imbudo nele.
B <ensei a mesma coisa de milorde quando o vi na
recep0%o do casamento. B Frannie corou e olhouNo de
lado. B Fossa +ra0a se comporta com grande dose de
145
239534451.doc
uma confian0a que LuRe apenas agora come0a a
demonstrar. Milorde n%o questiona a defer"ncia que lhe '
devida.
B @%o a mim, mas a meu ttulo.
B Mas Fossa +ra0a representa o ttulo, n%o '.
)terling anuiu com gesto de cabe0a. /le nunca
questionara que um dia ficaria com o ttulo, mas ent%o
imaginou se ela seria mais receptiva se ele n%o fosse um
duque.
B Fossa +ra0a sabe quem ' sua famlia e de onde ela
vem h# gera0es. Camb'm deve apreciar o legado que lhe
foi entregue. 2uanto a mim, ' como se antes n%o
houvesse ningu'm.
)terling n%o podia conceber como seria n%o conhecer
os ancestrais. Devia ser um va$io imenso saber que se
brotou do nada.
B Deve e-istir uma famlia Darling a quem voc" pode
pertencer. )eu amigo inspetor pode fa$er averigua0es.
; riso que sugeria um menospre$o a si pr,pria tocou
o cora0%o de )terling. /la era encantadora em sua
sinceridade e falta de arrog!ncia.
B @%o tenho a menor id'ia de quem eu se&a. )empre
fui chamada de Frannie Darling e supus que esse fosse
meu nome. ( muito f#cil uma pessoa mudar de locali$a0%o
em Londres e assumir uma identidade diferente. Feagan
sempre mudava o nome de uma crian0a que ele recolhia,
como forma de prote0%o e permitir a ela um recome0o.
146
239534451.doc
)terling pKs a bra0o no encosto do sof# e passou o
dedo na pele alva do ombro desnudo, e teve uma id'ia dos
tesouros que a roupa escondia.
B /nt%o a senhorita realmente nada sabe a respeito
de seus ancestrais.
B @ada. @em mesmo se isso ' uma b"n0%o ou uma
praga. LuRe pertence 1 nobre$a, o pai de Mim foi
enforcado e MacR foi vendido pela m%e. Meus pais teriam
sido de alta classe e eu fui roubada ou eles pertenciam 1
esc,ria da sociedade. @%o sei.
)e )terling estivesse pensando em um compromisso
permanente com Frannie, o que seria improv#vel, o relato
dela o teria feito reconsiderar. ;s nobres se casavam
com nobres, com uma pessoa que tivesse uma heran0a em
comum, com entendimento e aprecia0%o pelo status
ocupado. /le n%o se considerava melhor do que ningu'm,
mas carregava a responsabilidade pelos que o haviam
precedido e assegurado a ele privil'gios especiais,
requerendo certos deveres e comportamento, com n%o
poucas e-pectativas.
B 3 senhorita gostaria de saber. B ele perguntou.
B )uponho que depende da resposta.
B / qual delas seria de sua prefer"ncia.
B @%o tenho certe$a. 3s duas dei-am muito a
dese&ar.
Frannie queria desviarNse do assunto de seu passado.
Firou a p#gina do bloco e deparouNse com um macaco
147
239534451.doc
pequeno.
)terling achava aborrecido falar de suas viagensZ
queria falar de Frannie e conhecer todos os aspectos de
sua vida. Mais do que isso, queria v"Nla sorrir de novo.
5om esse intuito aceitou mudar o assunto para um
terreno mais seguro e menos e-citante.
B /sse pequeno animal nos adotou e ve$ por outra,
vinha para meu ombro.
B Milorde ' talentoso para capturar imagens.
/le sempre observava o mundo 1 sua volta e gostava
de desenhar o que via. )upunha que esse passatempo fora
um dos motivos que o fi$era notar uma mudan0a gradual
em sua vida. Foi quando se dera conta da diminui0%o de
seu campo visual.
B )empre gostei de desenhar. B )terling passou a
ponta do dedo pela clavcula de Frannie. B /u teria um
grande pra$er em retrat#Nla.
B @%o sei se me agradaria posar.
B Calve$ eu consiga convenc"Nla do contr#rio,
durante meu ob&etivo de fa$"Nla aceitar outras coisas.
)terling segurouNlhe o pesco0o e Frannie arregalou
os olhos verdes antes de estreit#Nlos em provoca0%o. /le
prometera comportarNse naquela noite, mas parecia
impossvel manter a palavra. /mbora &ulgasse que Frannie
perdera a inoc"ncia, a cada momento captava sinais da
mais pura ingenuidade em um sorriso ou em um flerte
inseguro. /la era uma combina0%o de sobreviv"ncia e
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239534451.doc
bondade, ousando e inventando suas pr,prias regras
quando as e-istentes n%o lhe convinham. 5om o polegar,
ele acariciou a pele suave sob o quei-o e sentiu a pulsa0%o
dela se acelerar.
B )rta. Darling, eu gostaria de refa$er nossos
planos para esta noite.
B 3h.
Frannie ficou arfante e seus batimentos triplicaram
de ritmo. @o olhar dela, nenhum medo, apenas a
antecipa0%o que o encora&ava a continuar.
B 3 ,pera, o &antar... e um bei&o.
; leve gesto de anu"ncia de Frannie passaria
despercebido para outro homem, mas )terling estava
acostumado a esmiu0ar o mundo ao seu redor, a reunir os
menores detalhes para o dia em que as minQcias ficassem
perdidas para ele.
)terling pretendia ser gentil, mas o vestido sedutor
causara imagens provocantes e o bei&o n%o pKde ser
contido. ; mais estranho foi seu cora0%o disparar quando
ela o acolheu. Durante suas viagens, tivera centenas de
mulheres em seus bra0os. Mulheres de todos os pases e
muitas delas, e-,ticas. @o entanto nenhuma despertara
seu dese&o com tanta ferocidade como acontecia com
Frannie. /le varreu a boca de Frannie com a lngua e
refletiu que apenas uma lhe parecera t%o doce e t%o
quente. 3fastouNse da boca e desli$ou os l#bios pelo pesN
co0o l!nguido. ;uviuNa gemer e notou que ela atirava a
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cabe0a para tr#s a fim de facilitar o acesso. Depois ele
mordiscouNlhe a ponta da orelha.
B 2uero soltar seus cabelos.
3 anu"ncia veio em forma de um suspiro.
)terling soltou os grampos que prendiam os cabelos
sedosos e, com habilidade, afrou-ou as fitas que foram
atiradas no ch%o. /le segurou, as mechas que
despencavam, desli$ou uma parte sobre um dos ombros e
os cabelos se aninharam no colo de Frannie.
B +loriosos B ele murmurou.
B )%o rebeldes.
B /u gosto de rebeldia. B /le sorriu.
Faminto, ele tornou a bei&arNlhe os l#bios,
desconfiando de que ela n%o fosse inocente. @ingu'm
podia conservar a ingenuidade trabalhando em uma casa
como o DodgerYs. @o entanto ele sentiu uma hesita0%o
nos movimentos de Frannie como se ela receasse tocar
nos dentes dele com a lngua ou e-plorarNlhe a boca como
ele fa$ia com a dela. /le teve vontade de di$er que n%o
encontraria falha no que ela fi$esse, mas n%o ousou
quebrar o encanto do momento. )terling ergueu a m%o,
aconchegou o seio dela em sua palma e deliciouNse com o
peso. ?o0ou o polegar sobre o mamilo, sentiuNo endurecer
e dese&ou desli$ar a lngua nele. Fe$ uma trilha Qmida de
bei&os pelo pesco0o de Frannie, passou a lngua na
cavidade de sua base antes de descer, desli$ar o dedo
para dentro do corpete e abai-#Nlo, e-pondo o busto alvo
150
239534451.doc
e o mamilo r,seo.
3rfando, Frannie dei-ou pender a cabe0a para tr#s,
perdida em bemNaventuran0a.
5om facilidade, )terling virouNa, deitouNa de costas
no sof#, a&oelhouNse a seu lado e recriminouNse. @%o
queria que seu relacionamento com Frannie se
assemelhasse 1s centenas de casos que tivera antes. @%o
queria que nada fosse f#cil. )ua Frannie Darling era
diferente em aspectos que ele n%o podia compreender,
mas que dese&ava e-plorar a seu belNpra$er.
Frannie segurou o rosto de )terling e bei&ouNlhe a
boca com intensidade vora$. )ua resist"ncia o fi$era
duvidar de que ela o dese&ava com o mesmo fervor que o
inundava. Mas ali estavam a pai-%o, o desespero, a
necessidade de ser tocada.
)terling interrompeu o bei&o, mordiscouNlhe o quei-o
antes de dar aten0%o ao seio e-posto.
B <erfeito B ele sussurrou antes de sug#Nlo.
Frannie olhou para )terling e agarrouNse nos ombros
dele. /la era indomada como os animais selvagens que ele
vira na selva. @%o se assemelhava a uma &ovem decorosa.
@ada a impedia de passar os dedos nos cabelos dele e no
peito sob o colete. /ra como se dese&asse toc#Nlo por
inteiro e estivesse frustrada por encontrar t%o pouca
cQtis e-posta. @o entanto )terling tinha certe$a de que
n%o se deteria, se tirasse as roupas. /le romperia a
promessa. /le a possuiria ali mesmo e que se danassem as
151
239534451.doc
conseqS"ncias. @%o convencido de que Frannie dese&ava
tudo o que ele poderia lhe dar, )terling desli$ou a m%o
por bai-o da saia dela e acariciouNlhe a perna.
Frannie fe$ um movimento brusco e choramingou
quando ele alcan0ou o centro doce de sua feminilidade e
ele a acalmou, bei&andoNlhe o rosto. /la estava Qmida,
quente e pronta para receber o que ele n%o poderia dar
sem remorso. )terling nunca hesitara com uma mulher,
nem questionara seus atos, muito menos quisera que uma
delas iniciasse o que ele alegremente terminaria. Frannie
estava perdida de pai-%o, fervente de dese&o, mas
)terling n%o dese&ava que ela tivesse remorsos nem que
fosse al'm do que ela esperava.
Frannie colouNse em )terling, contorcendoNse de
encontro a ele, enquanto ele usava os dedos e a boca para
aumentarNlhe a satisfa0%o. /la arqueou as costas,
prendeu a respira0%o e )terling bei&ouNa, engolindo o
gemido de pra$er, ciente de que o corpo dela pulsava de
encontro a seus dedos, o que arrancou dele um gemido
profundo de apra$imento.
)terling nunca dera pra$er sem nada receber em
troca, mas naquela noite parecia imperativo n%o tomar
posse completa, mesmo que isso o dei-asse com uma !nsia
insuport#vel. 3o recuar, ele viu o assombro e as l#grimas,
e ela virou o rosto.
B @%o me evite B ele pediu.
B Foc" disse que seria apenas um bei&o.
152
239534451.doc
)terling segurouNlhe o rosto, virouNa para ele e deu
um sorriso torto.
B /u me entusiasmei com a vontade de lhe dar
pra$er.
Frannie apertou os olhos e uma l#grima desli$ou por
seu rosto. )terling abai-ouNse e limpouNa com um bei&o.
B @%o h# motivo para chorar, do0ura.
B /u nunca... eu n%o sei... B a vo$ de Frannie fa$ia
supor que ela estivesse contendo o choro.
B @ingu'm lhe deu pra$er antes. B )terling
indagou, atKnito.
Frannie meneou a cabe0a. /le fitou as pernas que
apareciam sob a saia erguida.
/la seria virgem. 5omo poderia ser, se ela trabalhava
no DodgerYs.
5omo guardaNlivros e n%o como meretri$, idiotaW
B ; que h# com voc". B ela perguntou em vo$ bai-a.
B 5omo '.
B Foc" n%o... n%o quis... B ; rubor das faces de
Frannie escondia as sardas.
B /u prometi que n%o passaria de um bei&o, e
mantive a promessa. B )terling bei&ouNlhe as pontas dos
dedos. @%o era para admirar que os outros estivessem
t%o empenhados em proteg"Nla.
Dentro do coche, )terling a segurava como se
153
239534451.doc
odiasse a pr,-ima separa0%o. Frannie n%o esperava por
aquilo, mas nada a respeito do duque correspondia 1s suas
e-pectativas.
B 2uero v"Nla de novo B )terling afirmou.
B 5reio que n%o seria conveniente. <ertencemos a
mundos diferentes. @o seu eu viverei apenas uma noite, e
no meu milorde ser# destinado 1s lembran0as.
B <ensei que depois do que houve entre n,s, voc"
poderia me chamar de )terling.
B @,s n%o somos iguais B ela declarou com um
aperto no cora0%o.
/les fi$eram o restante do tra&eto em sil"ncio, o que
a fe$ acreditar que estava certa. 4ndependentemente
dos sentimentos que florescessem entre eles, a posi0%o
na sociedade determinada pelo nascimento haveria de
separ#Nlos.
<or fim, chegaram ao DodgerYs e )terling
acompanhouNa at' o apartamento.
B )rta. Darling, agrade0o por aceitar meu convite
para esta noite. )eu pequeno diabrete n%o ser# preso.
Frannie tirou a chave da pequena bolsa, destrancou a
porta e olhou por sobre o ombro.
B <ara ser franca, Fossa +ra0a, desconfio de que ele
sempre esteve a salvo desse destino.
)terling n%o teve tempo de negar ou confirmar a
veracidade das palavras de Frannie. /la entrou, fechou a
154
239534451.doc
porta e trancouNa. Depois de um longo momento, ela
escutouNo descer a escada. Ceve vontade de abrir a porta
e convid#Nlo a entrar.
3quela noite ele a brindara com um presente
e-traordin#rio. )eus sentimentos a respeito de )terling
haviam se aprofundado. )e nada acontecera, n%o sabia
como tivera coragem de fechar a porta para ele.
)entiu a pele sensvel ao se preparar para dormir.
Cirou do bolso do vestido que usara na e-posi0%o, o len0o
que teria de lavar e passar. /ntrou na cama, apagou a
lamparina e virouNse de lado, pressionando o len0o no
nari$ e inalando o cheiro de )terling. ; que acontecera
seria o m#-imo que teria do duque.
/ apesar de ser confortante, era uma triste verdade.
B Fossa +ra0a, que pra$er receber sua visita B
lorde MillbanR disse ao entrar na sala de estar onde
)terling aguardava enquanto era anunciado.
B Milorde.
B /u estava ansioso para encontr#Nlo e escutar os
relatos de suas viagens. <or favor, senteNse, fique 1
vontade e conteNme tudo. <edirei um ch#...
B /sta n%o ' uma visita social.
MillbanR alisou para tr#s os poucos fios de cabelo de
sua careca.
155
239534451.doc
B @%o.
B @%o. Fui 1 ,pera a noite passada.
B <rograma horrvel. 3credito que a ,pera foi criada
pelas mulheres para atormentar os homens.
B 4ndependentemente disso, sua filha tamb'm
estava l#.
B 2ual delas. B /le estreitou os olhos, duvidando de
que )terling conhecesse todas.
B Lad* 5harlotte.
B 3h, sem dQvida ela estava com o sr. Marcus
Langdon. 5reio que ele gosta de minha filha, mas se o
senhor tem interesse B ele piscou B, ela estar# de volta
logo depois das visitas matinais. 3 m%e dela ficar#
encantada em acompanh#Nlos a uma caminhada ao &ardim.
B Meu interesse em sua filha se origina no fato de
ela ter insultado uma dama que estava em minha
companhia, o que n%o ' muito diferente de ter me
ofendido. /u n%o gosto de insultos.
; homem arregalou os olhos.
B ( evidente que n%o. @em sei onde 5harlotte estava
com a cabe0a.
B <or favor, queira inform#Nla de que n%o se
apro-ime de mim, caso nossos caminhos voltem a se
cru$ar.
B /ste&a certo de falarei com ela. ;brigado por me
avisar.
156
239534451.doc
B Cenha um bom dia, MillbanR.
)terling deu tr"s passos em dire0%o da porta antes
de MillbanR perguntar.
B <osso perguntar quem era a dama.
B ; mais importante foi ela ser minha dama B
)terling respondeu sem se virar.
; que, ele refletiu pouco depois no coche na volta
para casa, eram palavras cora&osas, considerandoNse que
Frannie insinuara que ele n%o deveria procur#Nla mais.
)eria preciso fa$er o que fosse possvel para mudar a
opini%o dela sobre o assunto, porque ele pretendia
terminar o que come0ara naquela noite.
)terling chegou em casa e foi surpreendido ao
encontrar 5atherine e o marido esperando por ele na
biblioteca. / pela seriedade de ambos, era evidente que
n%o se tratava de uma visita corriqueira. LuRe estava
perto da &anela, com os bra0os cru$ados, como se
pretendesse apoiar 5atherine em suas reivindica0es. /la
estava em p' diante da escrivaninha e, conforme seu
estilo, foi direto ao assunto.
B )terling, ouvi um boato de que esteve
acompanhando Frannie 1 ,pera a noite passada.
)terling sentouNse na poltrona atr#s da escrivaninha
com pose de poucoNcaso e olhou para 5atherine, o que
resultou em perder LuRe de vista. Cerrvel. )em mudar
de posi0%o, n%o podia manter os dois no mesmo !ngulo de
vis%o e distanciarNse pareceria estranho. Cinha certe$a
157
239534451.doc
de que o pai &amais dissera a 5atherine a respeito da
condi0%o que rotulara de vergonhosa e uma desgra0a para
a heran0a da famlia, como se )terling perdesse
propositadamente a vis%o aos poucos.
B @%o deveria estar no campo, 5atherine.
B :ouve um inc"ndio na casa da herdade e at' que os
reparos se&am efetuados, ficaremos em Londres.
B /st# certo. B )terling virouNse para LuRe. B
LembroNme de que 3vendale morreu nesse inc"ndio, mas
n%o entendi por que ele os visitava. /le n%o fa$ia segredo
em sua descren0a de que voc" fosse o herdeiro ao ttulo
5la*bourne e advogava que o mesmo fosse dado a Marcus
Langdon.
B @%o estamos aqui para falar sobre 3vendale B
LuRe afirmou. B Fiemos tratar do boato que envolve
Frannie.
)terling fitouNo com olhar contundente e revirou os
olhos para a irm%.
B ; caso proveio de algu'm confi#vel.
B Lad* 5harlotte B ela respondeu.
)terling deveria ter imaginado. Fisitas matinais.
3pesar do adiantado da hora, deveria ter falado com
MillbanR depois de dei-ar Frannie em casa.
B /spero que aquela mulher detest#vel se&a sua
amiga.
B /nt%o ' verdade. /st%o correndo rumores que
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239534451.doc
Frannie ' sua amante, por terem ido ao teatro sem
acompanhante.
/mbora fosse previsvel, )terling suspeitava de que o
boato se espalhara mais pela diferen0a social entre eles
do que pela falta de dama de companhia. )eria preciso
encontrar uma maneira de abafar os coment#rios. /le
dese&ava Frannie, mas n%o 1 custa de pre&u$os 1
reputa0%o dela, embora nada revelasse 1 irm% nem ao
cunhado.
B @o meu entender, ela tem quase trinta anos, idade
em que uma acompanhante se torna desnecess#ria.
@a verdade, essa tola regra de etiqueta e-istia.
B )terling, os seus vinte e oito anos...
B /nt%o sou eu quem precisa de acompanhante.
B @%o se&a tolo, estou me referindo ao fato de
Frannie ser mais velha.
B @%o entendo qual o problema.
B /m geral os homens n%o procuram mulheres mais
velhas para se casar e a reside mais um motivo para
boatos.
;utra bobagem. /mbora homens procurassem
sempre mulheres mais &ovens, n%o se tratava de uma
regra imposta. )terling ouviu o tilintar de cristais e
virouNse. LuRe servia usque em dois copos.
B )intaNse em casa B )terling ironi$ou.
LuRe foi at' a escrivaninha lembrando a )terling uma
159
239534451.doc
pantera que vira certa ve$ pronta para o ataque. LuRe
segurou um copo, dei-ou o outro diante de )terling e
sentouNse na beira da mesa.
B >eba. Fossa +ra0a vai precisar disso.
)terling n%o e-perimentara a dura e-ist"ncia das
ruas, mas vivera momentos cruciais em suas viagens e
chegara perto da morte algumas ve$es. 4sso fa$ia uma
pessoa desenvolver um entendimento agu0ado de seus
limites e um profundo respeito por sua resist"ncia.
B <or acaso envenenou o usque. 3sseguroNlhe de
que a amea0a ' desnecess#ria. M# recebi aviso de Dodger
e )Oindler.
LuRe bateu o copo no de )terling e tomou o usque.
;nde se encontrava, )terling podia ver a irm% e o
cunhado. 5atherine, que parecia tentada a interferir, deu
as costas e saiu de seu campo de vis%o. ; que agradou a
)terling que queria concentrarNse em LuRe. ; casamento
com 5atherine, por'm, n%o o tornara confi#vel.
LuRe inclinouNse para a frente e apoiou o antebra0o
na co-a.
B Fossa +ra0a quer saber por que matei o segundo
filho do conde de 5la*bourne, um homem que, 1 'poca, eu
n%o sabia tratarNse de meu tio, e que agora nem quero
reconhecer como tal.
/nt%o era isso. 3 confirma0%o para o que a maioria
dos londrinos acreditava ser verdade. Mas como LuRe
nunca enfrentara um &ulgamento nem fora condenado,
160
239534451.doc
alguns se prevaleciam da dQvida. 5omo se poderia receber
com satisfa0%o um assassino nas fileiras da mais alta
aristocracia.
B ( mais f#cil roubar de um morto.
B /le estuprou brutalmente Frannie.
3s palavras tiveram o impacto de um soco no
estKmago de )terling e ele sentiu a vista escurecer.
B /la estava com do$e anos B LuRe continuou,
ocultando a fQria sob a vo$ uniforme B e foi vendida a
uma casa de m# reputa0%o especiali$ada em virgens. /le
foi o primeiro e, que eu saiba, o Qnico. 3ssim, n,s a
cercamos como se faria com uma borboleta ferida, &amais
a tocando por medo de machuc#Nla ainda mais, esperando
que um dia ela voltasse a voar. )e voc" ousar fa$"Nla
sofrer, por menor que se&a o motivo, ter# de se haver
conosco. Mesmo que +raves n%o tenha vindo para dar sua
advert"ncia, n%o o desdenhe. /le tem um bisturi que pode
alcan0ar o cora0%o sem que a vtima perceba.
B @unca tive inten0%o de fa$"Nla sofrer B ele
repetiu o que dissera a MacR e Mim.
B Muitas ve$es causamos sofrimento sem inten0%o,
portanto este&a avisado. /la ' mais preciosa para n,s do
que as &,ias da coroa para a rainha.
LuRe levantouNse e andou rumo 1 sada.
B 5la*bourneW B )terling chamou e ficou em p'
enquanto LuRe parou e virouNse. B /m minhas viagens
pelo mundo encontrei muitas esp'cies de borboletas,
161
239534451.doc
criaturas delicadas, mas que n%o devem ser
subestimadas. ;bservandoNas aprendi uma li0%o valiosa.
Muitas ve$es se rodearmos uma borboleta muito de
perto, n,s a impedimos de voar.
LuRe analisouNo por um momento como se procurasse
um argumento convincente. 3cabou por anuir com
brusquid%o e esperou por 5atherine que se apro-imara de
)terling. ; recinto era bem grande e onde os irm%os se
encontravam, LuRe n%o ouviria o que falassem.
B )terling, ela n%o ' da nobre$a.
B )ei disso, 5atherine, n%o se preocupe. Cenho
muitas restri0es em rela0%o a uma esposa e a srta.
Darling n%o se adequaria ao posto.
<ara o bem dele. )terling n%o queria testemunhar o
mesmo desapontamento nos belos olhos verdes que vira
nos de 3ngelina quando ela soubera da verdadeira
condi0%o de seu sentido de vista. @%o, ele precisava de
uma esposa que n%o lhe despertasse nenhum sentimento
se ela resolvesse se divertir.
B @%o quero v"Nlos sofrer... B 5atherine espiou o
marido B 5la*bourne pediu a m%o de Frannie em
casamento e ela recusou. =m de seus motivos foi ela n%o
querer fa$er parte da aristocracia.
)terling estreitou os olhos.
B @%o pense &amais que foi esse o motivo por ele se
decidir para seu lado, 5atherine. /le a adora.
5atherine deu um sorriso radiante e apertouNlhe o
162
239534451.doc
bra0o.
B )ei disso, )terling, eu apenas quis contar o que eu
sabia. Mesmo que n%o este&a pensando nela como esposa,
algumas ve$es os sentimentos podem sobrepu&ar a ra$%o.
Cenho grande apre0o por Frannie, mas tamb'm acredito
que se voc" pensa em qualquer relacionamento com ela
que n%o se&a platKnico, ambos sofrer%o.
B )ua preocupa0%o foi convenientemente anotada.
5atherine ficou na ponta dos p's e bei&ouNo na face
antes de ir ao encontro do marido. 3ssim que eles saram,
)terling duvidou de que eles houvessem e-pressado essa
mesma preocupa0%o para Frannie. 3 mensagem era s,
para ele e fora clara.
<are de perseguiNla ou...
)terling sentouNse em sua poltrona e, com m%o
tr"mula, pegou o copo de usque que LuRe lhe servira.
Comou tudo de um s, gole. ?ecostouNse, fechou os olhos
e lutou para controlar os tremores que o invadiam. @%o
pelas amea0as que LuRe fi$era, mas pela revela0%o a
respeito do homem que ele assassinara e pelo que o lorde
fi$era com Frannie.
/la era uma crian0aW
)terling saiu da poltrona com tanta for0a que por
pouco n%o a derrubou e procurou um lugar para bater o
punho. 3cabou por pegar um vaso que trou-era da 5hina e
&ogouNo na lareira.
B ;h, Deus. B /le se largou em uma cadeira e
163
239534451.doc
escondeu o rosto entre as m%os. B3h, Frannie, minha
doce Frannie.
/le queria abra0#Nla. /la tivera a inoc"ncia roubada.
<ensou no espanto nos olhos dela, nas l#grimas quando lhe
dera pra$er...
+ostaria de mudar o passado de Frannie, mas ao mesN
mo tempo refletiu que fora o passado que a transformara
na mulher que o fascinava. Do0ura e determina0%o f'rrea.
Mesmo aceitando que n%o poderia ter uma noite com ela,
dese&ava milhares.
%a&tulo )''
=ma semana ap,s a ,pera, )terling passou um bom
tempo sentado na biblioteca iluminada apenas pelas
chamas da lareira. Mandara flores para Frannie, sem
incluir cart%o. @%o saberia o que di$er. /la crescera em
um espa0o violento que ele n%o podia compreender.
/mbora ele tamb'm enfrentasse problemas, n%o havia
termo de compara0%o entre a vida deles.
; mais sensato seria dei-ar Londres e ir para o
campo, cuidar de suas propriedades, freqSentar festas,
164
239534451.doc
conhecer algumas &ovens...
LevantouNse. <assava da meiaNnoite. 4ria para o
DodgerYs, perder algum dinheiro e pensar que Frannie o
contaria.
Foi para o sagu%o e parou. De quem fora a id'ia de
apagar as lamparinas. <ensou em voltar para a biblioteca
onde tocaria a campainha para acordar o mordomo.
<ediria que iluminasse a casa e aprontasse uma
carruagem. @esse instante, escutou algu'm se mover
furtivamente.
)abendo que o vestbulo ficaria mais claro 1 medida
que se apro-imasse do centro, caminhou sem fa$er rudo
naquela dire0%o e os sons ficaram mais fortes quando
cru$ou um canto...
B DrogaW
<elo tamanho e pelo timbre de vo$, tratavaNse de
uma crian0a cu&os contornos apareciam por causa de uma
lamparina coberta em tr"s lados e a lu$ em dire0%o Qnica.
5om uma velocidade incomum que o lembrou a de 5harle*,
o diabrete saiu correndo e )terling foi atr#s dele.
B <are, garotoW TedgeOorthW =m ladr%o entrou em
casaW
; pequeno malandro abai-ou a lumin#ria e apagou a
chama, mas a lu$ fraca que vinha da co$inha evitava a
escurid%o total. 3 co$inheira, feli$mente, devia ter
escutado o grito de )terling e a como0%o que se seguiu
foi geral. /la apareceu carregando uma lamparina e um
165
239534451.doc
pau de macarr%o, e sua silhueta avanta&ada ocupou a
entrada.
; menino gritou, virouNse e come0ou a correr de um
lado a outro para evitar ser agarrado. )terling, por sua
ve$, conseguiu agarrar as costas do casaco do garoto,
mas logo descobriu que ficara na m%o apenas com a roupa.
<atife astuciosoW
)terling correu atr#s dele, disposto a n%o dei-#Nlo
escapar.
B Fossa +ra0a, MenRins o agarrouW B3 vo$ de
TedgeOorth ecoou pela resid"ncia.
3 co$inheira iluminou o recinto e )terling apressouN
se na dire0%o de onde TedgeOorth chamara. /ncontrouNo
no hall em dire0%o 1 biblioteca. =m criado vestindo
apenas cal0a e com o cabelo desgrenhado segurava o
garoto que esperneava.
B Mandaremos buscar um policial B TedgeOorth
disse.
B @%o B )terling retrucou. B Cenho algo em mente
para o pequeno gatuno.
)rta. Frannie,
5reio estar em posse de algo que lhe pertence. Meu
coche est# 1 sua disposi0%o. +re*stone.
Frannie, sentada 1 escrivaninha de sua sala no
DodgerYs, leu a mensagem e olhou o rel,gio de bolso em
ouro que viera &unto. /la reconheceu o bras%o, embora
166
239534451.doc
n%o estivesse familiari$ada com o escudo de armas das
famlias nobres. Fora o que ela tirara do colete de
)terling durante a festa de casamento.
<or que ele teria mandado a pe0a para ela. <or que
ele n%o a trou-era pessoalmente em ve$ de insinuar que
ela deveria ir 1 casa dele. )abia o que ele dese&ava e
tamb'm o significado oculto atr#s do envio do rel,gio. /la
teria de devolv"Nlo para recuperar o que estava em m%os
dele.
=ma permuta.
/la fechou o rel,gio dentro da palma e imaginou
poder sentir o calor da pe0a que estivera dentro de um
bolso. 3bsurdo. Fa$ia tempo que )terling o mandara.
<or que isso acontecia &usto quando ela finalmente
conseguira sonhar menos com ele, quase n%o espiava o
sal%o de &ogos 1 sua procura, nem pensava nos pra$eres
que desfrutaria se entrasse na casa e na cama dele 1
meiaNnoite. /m virtude de algumas palavras escritas, ela
se recordava de tudo o que lutava para esquecer e queria
rever )terling com um desespero que a apavorava.
3quela hora da noite ningu'm a veria subir no coche
que portava o escudo de armas do ducado. / se a vissem,
o que importava. Damas de companhia, etiqueta e
comportamento apropriado eram t%o estranhos para uma
egressa das ruas quanto muito dinheiro.
Frannie fitou o rapa$inho de olhar arregalado que
trou-era a missiva. Chomas LarR estava no DodgerYs
167
239534451.doc
havia poucos meses e era outro ,rf%o tra$ido por MacR
que sempre providenciava emprego para garotos
promissores. <ara Chomas, ele conseguira um local para
se esconder.
B ; cavalheiro que deu isso a voc" veio pela porta da
frente.
B )im, senhora.
B 3lgu'm mais sabe sobre isso.
B @%o, senhora.
/nt%o ningu'm interferiria. /la anuiu, tomando uma
decis%o.
B Diga a ele para tra$er o coche at' a sada dos
fundos.
/le concordou com um gesto de cabe0a e saiu
correndo para e-ecutar o pedido, sempre ansioso para
agradar.
Frannie fechou o livro cont#bil no qual estivera
trabalhando. ; restante das contas poderia esperar at'
o dia seguinte. <or enquanto estava ansiosa para
descobrir o que )terling plane&ava.
;u pelo menos era a desculpa que pretendia dar a ela
mesma. @%o queria admitir a ansiedade que a invadira.
Desde a noite que ele a apresentara 1s maravilhas da
pai-%o, esquecendo as pr,prias necessidades, )terling
n%o voltara ao DodgerYs. Mandara flores e nada mais. @%o
a pressionara para tornarNse sua amante. @%o podia negar
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239534451.doc
o desapontamento que sentira ao supor que ele desistira
de possuNla.
/stava consciente de que um casamento entre eles
seria invi#vel. =m nobre &amais ofereceria casamento a
uma mulher das ruas ou a uma guardaNlivros de um
estabelecimento de &ogos. / mesmo se ele demonstrasse
dese&o de se casar com ela, n%o a agradaria viver em meio
1 nobre$a.
Mas a intimidade por apenas uma noite, deitarNse nos
bra0os dele, sufocarNse em seus bei&os, tocar na pele
bron$eada enquanto ele acariciava a sua, darNlhe tanto
pra$er como o que ele lhe proporcionara...
/ era no que ela refletia todas as noites, agarrada no
len0o dele como se o peda0o de seda tivesse o poder de
tra$"Nlo de volta.
Decidida, levantouNse, atravessou a sala, pegou o
manto pendurado ao lado da porta, colocouNo sobre os
ombros, abriu a porta, foi at' o sagu%o e saiu. Do lado de
fora, ergueu a barra das saias e foi at' o coche onde um
criado a esperava ao lado da porta fechada que e-ibia o
bras%o ducal. )em di$er nada, ele abriu a portinhola e
a&udouNa a subir.
Frannie sentouNse, desapontada por n%o ver )terling.
@a certa o servi0al entregara a mensagem. @o piso do
veculo havia um ti&olo quente, o que a dei-ou mais
animada. )terling pensara em seu conforto.
5om um cambaleio, o coche partiu. De repente,
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Frannie lembrouNse de que deveria ter se arrumado um
pouco, trocado de roupa ou prendido os cabelos. )em
escova, nada poderia fa$er com as mechas rebeldes. /
por que se importar com a impress%o causada em
)terling.
5ontudo ela queria que ele a visse como uma mulher
dese&#vel, n%o como os meninos de Feagan a viam.
Frannie tinha certe$a de que at' mesmo LuRe, que a
pedira em casamento, &amais imaginara deitarNse com ela.
;u Mim, que ve$ por outra dei-ava cair a armadura e
demonstrava o quanto a amava, a en-ergava como um
animal$inho de estima0%o que precisava ser cuidado.
Mamais para compartilhar sofrimentos, adversidades e
alegrias. / certamente n%o para se perder em um
selvagem abandono se-ual.
@enhum deles &amais a fitara como )terling, que
sempre parecia despiNla com o olhar. / ela imaginava os
pra$eres ainda maiores que ele poderia proporcionarNlhe
com as m%os e a boca que ela t%o bem conhecera.
<ensando que tudo aconteceria com os dois desnudos,
Frannie sentiu muito calor e encostou a face na vidra0a
fria. @%o queria chegar afogueada e, de repente,
preferia voltar. <or que n%o tinha energia para resistir a
)terling.
Carde demais. ; coche parou e Frannie percebeu que
se tratava da entrada principal e n%o a dos criados para
manter o caso em segredo. )eria por respeito ou )terling
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nem ao menos se importava com a reputa0%o dela se a
vissem chegar ali bem depois da meiaNnoite.
3 porta do coche foi aberta e o criado estendeu a
m%o para a&ud#Nla a descer. /le abriu a porta principal da
resid"ncia e Frannie precedeuNo, notando que o mordomo
a aguardava.
B )rta. Darling. B /le fe$ uma leve mesura. B )ua
+ra0a a aguarda na biblioteca. <or favor, queira
acompanharNme.
Frannie, surpresa com o nQmero de criados que
estavam acordados 1quela hora, seguiuNo pelo grande
sagu%o e um criado abriu a porta da biblioteca. =m
movimento &unto 1 &anela dos fundos chamouNlhe a
aten0%o. /ra )terling.
<or um segundo, enquanto se apro-imava, ela pensou
ter visto um lampe&o de satisfa0%o no olhar dele que logo
se apagou. /la deuNse ao lu-o de observ#Nlo. @unca o vira
sem casaco nem colete. )terling tinha ombros largos,
mesmo sem a a&uda de camadas de tecido. Frannie
lembrouNse de ter se agarrado neles nos arroubos de
pai-%o e de como lhe pareceram poderosos. ;s cabelos
desalinhados o dei-avam mais &ovem e ela, em um sQbito
acesso de ciQme, dese&ou que ele os houvesse desN
manchado e n%o uma mulher.
B 3 senhorita dese&a beber alguma coisa. B 3
formalidade de )terling dei-ouNa confusa.
)eria ele o mesmo homem que engolira seus gemidos
171
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de pra$er.
B @%o, obrigada. B /la bebera com os meninos v#rias
ve$es, mas queria manter o raciocnio perfeito. 3lgo
entre eles mudara e n%o na dire0%o que ela esperava. B
)eu bilhete di$ia...
B Falaremos sobre isso em um minuto. <or favor,
senteNse.
)terling indicou duas poltronas pr,-imas 1 &anela,
sem dQvida mais seguras do que um sof#, mas Frannie n%o
estava certa de que dese&asse seguran0a. /la sentouNse
em uma e ele logo ocupou a outra.
B 5omo tem passado. <resumo que, por ter chegado
t%o depressa, eles a tenham encontrado no DodgerYs.
Frannie procurou n%o demonstrar frustra0%o pelo
tom imparcial que se usava entre estranhos.
B )im, eu estava trabalhando. /m geral vou ao
orfanato durante o dia e tenho empregados que ficam l#
o tempo inteiro. B <or que se ater a assuntos
insignificantes. B @%o o tenho visto no DodgerYs
ultimamente.
B 3chei que seria melhor afastarNme.
Frannie teve vontade de perguntarNlhe o motivo, mas
a naturalidade e-istente entre eles &# n%o e-istia e fora
substituda por uma cortesia rgida.
B ?ecebi suas flores.
B @%o me lembro de ter mandado um cart%o.
172
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B @%o mandou, mas quem me enviaria flores.
B /spero que tenha gostado delas.
B Muito. ;brigada. B <or que o constrangimento e a
formalidade. B 3h, seu rel,gio. B Frannie tirouNo do
bolso e estendeu a m%o.
)terling segurou o rel,gio e balan0ouNo diante do
rosto.
B /ra de meu pai e creio que foi um presente de
minha m%e. <elo que me lembro, ela gostava muito de ser
uma duquesa.
B @%o posso imaginar.
B )er um a duquesa. B )terling fitouNa.
B +ostar dessa condi0%o social. <ara falar a verdade,
n%o inve&o os nobres. @%o posso imaginar nada pior do que
viver a sua vida.
B / eu n%o posso imaginar nada pior do que viver a
sua. <or que )terling a fitava como se procurasse alguma
evid"ncia.
;h, DeusW )terling passara a olhar para ela como se
fosse um dos meninos de Feagan que n%o a tocavam com
receio de que ela se quebrasse. / pior. /la tinha certe$a
de que ele lamentava o tempo que haviam passado &untos
e a intimidade que haviam partilhado.
B 5la*bourne lhe contou B ela falou em vo$ bai-a,
sabendo que ele fora o mais afetado pelo horror que ela
enfrentara B a respeito do incidente infeli$ de minha
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239534451.doc
&uventude.
B 4ncidente infeli$. ( como voc" se refere...
)terling levantouNse da poltrona, agarrou uma
estatueta de porcelana, foi at' a lareira e atirou a pe0a
no fogo. ; rudo da porcelana que se espeda0ava ecoou de
maneira pavorosa no sil"ncio da noite. De cabe0a bai-a e
agarrado ao consolo da lareira, )terling contemplou a
destrui0%o.
Frannie ficou em p' e apro-imouNse dele.
B )terling, est# tudo bem.
/le se virou e o cora0%o de Frannie confrangeuNse ao
ver a angQstia estampada em sua face.
B Cudo bem. Muro por Deus que se o infeli$ n%o
estivesse morto, eu o mataria.
Cr"mula pela evid"ncia daquela emo0%o crua e
legtima, Frannie acariciouNlhe a face hirsuta. )terling
pKs a m%o sobre a dela e bei&ouNlhe a palma.
B )im, o caso ocorreu h# muito tempo.
B Foc" era uma crian0a.
B @%o sou mais.
B )e tivesse me contado, eu teria sido mais
cuidadoso. Frannie sacudiu a cabe0a.
B Foc" foi o primeiro a olhar para mim como se eu
fosse dese&#vel. <or que eu haveria de perder isso.
<r,-imo ao desespero, )terling tomouNa nos bra0os e
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239534451.doc
bei&ouNa com sofreguid%o. Frannie sentiu o gosto de
usque e grande e-cita0%o. <elos movimentos da lngua,
pelos gemidos que ecoavam no peito de )terling e pela
press%o das m%os em suas costas, era evidente que ele
ainda a dese&ava. 3 ansiedade de Frannie era imensa e ela
nem se importava se ele n%o a dese&asse para sempre.
/la passou as m%os pelos ombros dele, sentindo a
energia dos mQsculos que se agrupavam no esfor0o de n%o
dei-#Nla escapar. Dese&ava )terling e tudo o que ele
fa$ia.
)terling recuou, arfante e encostou a testa na de
Frannie.
B /ssa n%o foi a ra$%o por que a mandei chamar.
/le olhou para a porta, decidindo se a pegava no colo
para sair dali e Frannie entendeu, atKnita, que n%o se
rebelaria. @o olhar do duque, ela leu a indecis%o. ;u ele
permaneceria um cavalheiro ou aproveitaria a situa0%o.
Frannie precisou o momento em que a nobre$a de
car#ter foi vitoriosa. =m tra0o de lamento e perda
passou pelo olhar de )terling antes da aceita0%o do
correto, e ele fitouNa.
B @%o se engane, Frannie, eu ainda a dese&o como
&amais dese&ei outra. Mas agora n%o ' o momento certo.
B )ua mensagem di$ia que voc" estava em posse de
algo que me pertencia. B Frannie procurou ocultar o
desapontamento com a decis%o dele.
)terling passou o dedo nos contornos do rosto de
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239534451.doc
Frannie como se quisesse memori$ar os tra0os.
B 5reio que sim. Fenha comigo e eu lhe mostrarei.
/le ofereceuNlhe o bra0o e condu$iuNa para fora da
biblioteca. 3travessaram v#rios corredores at'
chegarem 1 co$inha. Munto 1 mesa dos criados, um menino
muito magro comia um peda0o de torta de carne.
B ;hW
)terling observou Frannie correr e abai-arNse ao
lado do garoto. /le n%o podia imaginar a for0a de vontade
que fora necess#ria para Frannie dei-ar o passado para
tr#s. 5erto que tudo ocorrera havia muito tempo, mas ela
vivenciara um fato terrvel. 2uanto mais tempo passava
na presen0a de Frannie, mais ele se sentia humilhado.
3lguma ve$ ela chegara a priori$ar a si mesma em ve$ de
pensar nos outros.
/la passou os dedos nos cabelos longos e escuros do
menino como se n%o estivessem infestados de piolhos.
3lgu'm, a co$inheira ou MenRins, limpara o rosto dele que
era rosado e p#lido.
Frannie voltouNse para o duque com olhar
interrogativo.
B /le invadiu minha casa B )terling comentou. /la se
virou para o garoto.
B 5omo ' seu nome.
/le enfiou mais um peda0o de torta na boca e
)terling perguntouNse como a bochecha n%o estourava.
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239534451.doc
B <obre$inho B a co$inheira comentou. B /le est#
comendo assim desde que passei a aliment#Nlo. /sse ' o
terceiro peda0o de torta.
B Mastigue a refei0%o e responda a pergunta da
dama B )terling ordenou.
; garoto engoliu e )terling admirouNse por ele n%o
engasgar.
B Mimm* B ele resmungou e pKs mais comida na
boca.
B 2uem ' seu pai de rua. ; menino sacudiu a
cabe0a.
B )ei que voc" n%o plane&ou este roubo so$inho. /le
sacudiu de novo a cabe0a.
B Foc" conhece Feagan. B ela perguntou. /le
balan0ou a cabe0a mais uma ve$.
B Fi$ parte do bando dele. )ou Frannie Darling. ;
menino arregalou os olhos, horrori$ado.
B )*Res disse que a senhora era um demKnio.
)terling observou o quei-o de Frannie contrairNse e
supKs que ela conhecesse o tal de )*Res e n%o gostasse
dele, ou n%o a agradara ser comparada ao diabo. 3inda
que, Deus o a&udasse, )terling pensava a mesma coisa,
mas de modo bem mais lison&eiro. /la estava vestida com
simplicidade e os cabelos n%o estavam bem presos,
amea0ando soltarNse a qualquer hora. /le re$ava para que
isso acontecesseZ assim poderia enterrar os dedos nas
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239534451.doc
mechas sedosas.
2ueria abrir os botes do punho de Frannie, bei&ar a
cQtis p#lida que ali encontrara e sentir nos l#bios a
pulsa0%o acelerarNse. +ostaria que ela fosse t%o
carinhosa com ele como era com o garoto, e queria
inund#Nla de carcias.
Frannie levantouNse e caminhou at' )terling, sem
esconder a preocupa0%o.
B ; que pretende fa$er com ele.
B )uponho que entreg#Nlo 1 senhorita.
<elo alvio e gratid%o que viu no olhar de Frannie, o
duque esperava descobrir milhares de garotos em sua
resid"ncia.
B /u gostaria de lev#Nlo para o orfanato. Fossa
+ra0a me permitiria usar seu coche.
B Farei melhor do que isso, eu a acompanharei.
/nquanto o coche se dirigia para os arredores de
Londres, )terling refletiu sobre a inutilidade de
prolongar sua perman"ncia ao lado de Frannie. ;s
pensamentos dela concentravamNse no menino estendido
no assento que estava com a cabe0a em seu colo,
enquanto ela passava a m%o nos cabelos su&os. ; garoto
lembrava um filhote de c%o sem ra0a, imundo e malN
cuidado. /le comera e viera comendo at' alcan0ar a
carruagem. )terling queria acreditar que o menino fosse
um pequeno meliante, mas era visvel que o pobre$inho
estava esfomeado. )eus bra0os pareciam duas varetas e
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)terling n%o podia imaginar que ele pudesse carregar o
mataNborr%o para fora da casa, mas os bolsos dele di$iam
o contr#rio.
B Foi muita bondade sua n%o mandar prend"Nlo B
Frannie disse em vo$ bai-a.
)terling pedira para o criado acender a lumin#ria do
coche para assegurarNse de que Frannie ficaria mais 1
vontade e que o garoto n%o pudesse achar um meio de
fuga, no que ele certamente era artista. 3l'm disso, a lu$
lhe dava a oportunidade de v"Nla mais claramente, ainda
que as sombras trabalhassem contra ele.
B De que adiantaria eu agir dessa forma se seu
amigo da )cotland Aard o libertaria e lhe entregaria.
Frannie sorriu, dando ra$%o a ele em acreditar
naquelas palavras e olhou para o menino que parecia
adormecido.
B /nt%o ele fa$ parte do bando de )*Res. B
)terling perguntou.
Frannie n%o respondeu 1 pergunta.
B 2uantos anos acha que ele tem.
B Calve$ uns cinco.
B /u diria oito, talve$ nove. B Frannie parecia
confiante na dedu0%o.
B /le ' muito pequeno.
B Mas ' assim que )*Res gosta que eles se&am.
Frannie levantou o olhar onde )terling leu triste$a
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profunda e fQria. /la era uma mulher capa$ de sentir
pai-es discrepantes e de sentiNlas simultaneamente.
5onhecendo seu passado, ele seria t%o canalha a ponto de
ainda dese&#Nla na cama. )abendo que n%o poderia casarN
se com ela, ele seria um patife de quer"Nla em sua vida.
B /le vasculha as ruas para encontrar os menores
meninos e batalha para mant"Nlos pequenos. /le os
alimenta apenas para que sobrevivam. 3cho que esse
entrou na sua casa pela chamin' ou por alguma &anela que
raramente ' fechada por ser considerada muito pequena
para permitir a entrada de algu'm. /sse ' o motivo por
que )*Res trabalha com afinco para eles ficarem sempre
pequenos.
/nquanto falava, Frannie n%o dei-ava de acariciar os
cabelos do menino.
B /le os aterrori$a para que cumpram suas ordens.
/les n%o conhecem o carinho nem a bondade. )e adoecem,
n%o recebem conforto nem comida, por n%o estarem
trabalhando para o pr,prio sustento.
B / ele se refere a voc" como um demKnio.
Frannie deu um sorriso largo, e )terling dedu$iu que
era do agrado dela saber que incomodava )*Res.
B ; demKnio pode assumir as mais variadas formas
B ela afirmou.
B Foc" o apunhala.
B Dou um lar e um porto seguro a seus meninos
quando posso encontr#Nlos.
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B /le parece uma pessoa detest#vel e n%o haver# de
apreciar o que voc" vem fa$endo.
5om semblante determinado, ela ergueu o quei-o.
B )ei o que ' temer pela vida e n%o me acovardarei
diante do caminho correto.
B Mesmo se isso puser em risco sua vida.
B @%o se&a melodram#tico. :# muitas crian0as
abandonadas e )*Res sempre encontrar# outra. B
Frannie fitou o menino adormecido em seu colo. B /ste
me pertence.
B 3cha que poder# modific#Nlo.
B /le ainda ' muito novo e sua alma n%o est# perdida.
;s mais velhos, que &# conheceram a pris%o, s%o mais
difceis de alcan0ar.
B 5onhe0o as ruas de Londres e h# centenas de
crian0as perambulando por elas. @%o ' possvel salvar a
todas.
B @%o, mas se eu puder salvar esta, por enquanto
ser# suficiente.
/ quanto 1 Frannie Darling., ele quis perguntar.
2uem a salvar#.
Frannie se entregava aos outros. )terling gostaria
que ela pensasse primeiro nos pr,prios pra$eres, como
ele.
)terling olhou pela &anela quando o coche fe$ a curva
e passou pelos portes do orfanato. ;s lampies a g#s
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iluminavam o caminho ascendente de pedras
arredondadas. 2uando o veculo parou, o menino se
me-eu.
B /u o levarei B )terling ofereceuNse quando a
porta foi aberta e ele desceu.
FirouNse e pegou o garoto que se agarrou nele
instintivamente com as m%os no pesco0o e as pernas ao
redor da cintura. )terling ficou parado, atKnito de ver
que a crian0a n%o pesava quase nada. /le era magro, mas
dessa forma... @a certa n%o tinha oito anos.
B )terling. B Frannie indicou o caminho para a
porta bem iluminada.
B /spero que ele n%o tenha pulgas ou piolhos.
B <ode ficar descansado, n%o notei nenhum desses.
Frannie tirou uma chave do bolso e abriu a porta.
/ntrando,
)terling espantouNse com a mudan0a ocorrida. ;
ambiente era aconchegante, com plantas no ch%o e
quadros nas paredes. Lamparinas com chamas bai-as
estavam espalhadas ao redor. =m homen$arr%o com m%os
enormes levantouNse de uma poltrona como se sasse das
profunde$as do inferno.
B )rta. Frannie.
B >oa noite, sr. >ates. 5omo est%o as coisas.
B Cudo em ordem. 3 senhora est# tra$endo mais
um...
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B )im, estou. B Frannie virouNse para )terling. B ;
sr. >ates ' o guardi%o noturno.
5omo 5'rbero guardando os portes de :ades,
)terling pensou, ainda que ali eles estivessem mais
pr,-imos do paraso. Frannie tocou no bra0o de )terling.
B @,s o dei-aremos em um quarto aqui em bai-o.
3manh%, quando tivermos oportunidade de darNlhe um
banho e conversar, ele ser# transferido para um quarto
com outro garoto.
/la caminhou, seguida por )terling, at' um quarto
com uma cama e uma poltrona confort#vel. 3cendeu a
lamparina da mesa de cabeceira e )terling deitou com
cuidado o menino que pretendera roub#Nlo, pensando na
ironia do fato.
)terling recuou e observou Frannie tirar os sapatos
surrados muito grandes para os pequenos p's su&os. 5omo
se lesse os pensamentos do duque, ela pegou um sapato e
tirou de dentro um bolo de &ornal amassado. Frannie
estremeceu. <elo menos ele tinha sapatos.
/la n%o tirou a roupa dele e cobriuNo com uma manta.
Cocou nos cabelos do garoto, inclinouNse e bei&ou
levemente sua testa.
B >ons sonhos.
; menino murmurou qualquer coisa ininteligvel e
come0ou a ressonar.
Frannie acenou com um gesto de cabe0a e eles
voltaram ao corredor.
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B )empre que venho aqui 1 noite, dou uma volta pelos
quartos. /u gostaria muito que voc" me acompanhasse.
5omo isso prolongaria o tempo ao lado dela, ele anuiu.
Frannie pegou uma lamparina de uma mesa pr,-ima e
condu$iuNo at' a escada.
B Foc" vem aqui todas as noites. B )terling
perguntou, enquanto subiam os degraus.
B @em sempre. Depende da hora que termino meu
trabalho no DodgerYs. /m geral fico no meu apartamento
e venho para c# durante o dia para ver o que est#
acontecendo, ficar com as crian0as B ela o fitou por
sobre o ombro B e para verificar a contabilidade, como
parece ser meu destino.
@o pavimento superior, todas as portas estavam
abertas e ela entrou no primeiro quarto. Dois meninos
dormiam em camas separadas. Duas pequenas arcas, na
certa com os pertences deles, estavam aos p's de cada
cama. Frannie se abai-ou e bei&ou um e depois o outro.
@enhum se me-eu e )terling imaginou que deviam estar
acostumados a receber bei&os angelicais enquanto
dormiam.
/m todos os quartos, ela cumpriu o mesmo ritual.
)terling acabou se sentindo inQtil e segurou a lamparina
para contribuir de alguma forma com a ronda. Dessa
maneira ele podia direcionar a lu$ mais para Frannie do
que para as crian0as, permitindo v"Nla melhor. Frannie
n%o fingia. /la gostava daqueles meninos de verdade e
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procurava darNlhes uma vida melhor. 2uanto mais ela
amaria os pr,prios filhos. )eria infinita sua capacidade
de amar.
)terling espantouNse com o nQmero de meninos.
B ;nde os descobriu. B ele perguntou depois de ela
dar o Qltimo bei&o e eles come0arem a descer a escada.
B 3 maioria me encontrou. /nquanto )*Res me
chama de demKnio, outros se referem a mim como um
an&o. @as ruas eles ficam sabendo que aqui achar%o um
santu#rio onde ningu'm mais os far# sofrer. 3lguns n%o
acreditam nisso e outros acham que n%o t"m mais nada a
perder. / Mim tamb'm fica sabendo quem foi preso. /le
tr#s para c# as crian0as depois de elas terem sido
castigadas.
5laro. ; inspetor da )cotland Aard. )terling nunca
pensara que chegasse a ponto de competir com um plebeu
pela afei0%o de... Deus o a&udasseW... =ma pleb'ia. / isso
em nada denegria a imagem de Frannie.
/le dei-ou a lamparina na mesa &unto 1 entrada e
saiu, feli$ por Frannie acompanh#Nlo. 5ada momento com
ela o fa$ia dese&ar mais.
B @%o vi 5harle*, onde ele est#. B )terling
perguntou. Frannie sorriu com simpatia.
B 5onsegui encontrar uma famlia decente para ficar
com 5harle* >*erl*.
B Deus os a&ude.
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B /le n%o ' t%o mau. :# poucos dias eu os visitei e
ele est# se a&ustando muito bem.
B /nt%o al'm de tudo o que voc" fa$, ainda procura
encontrar lares para os meninos.
B )im.
B Foc" ' e-traordin#ria. <osso lev#Nla de volta ao
DodgerYs.
B @%o, mas eu agrade0o. Farei companhia a Mimm* ou
ele ficar# assustado ao acordar em um local estranho.
)terling achou melhor n%o insistir.
B /nt%o me perdoe por um pra$er.
Frannie n%o teve tempo de compreender o
significado da frase. )terling abra0ouNa e bei&ouNa.
Frannie deu um gemido bai-o, mas n%o se opKs. ; bei&o
foi mais carinhoso, diferente do que acontecera na
biblioteca, quando )terling estava desesperado. /le
queria mais de Frannie do que podia ter e mais do que
merecia. Frannie queria que ele a dese&asse e isso
acontecia com uma for0a que o aterrori$ava.
)terling afastou o rosto e segurouNlhe o quei-o.
B Muita coisa permanece sem solu0%o entre n,s, mas
&amais pense que n%o a dese&o. Durma bem, Frannie.
Logo depois, recostado no assento do coche, )terling
pKs o polegar no bolso do colete e sorriu. 2 rel,gio n%o
estava l#. Frannie o tirara em um convite que ele pensava
aceitar.
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Frannie sentouNse ao lado da cama, com a lu$ bai-a, 1
espera de Mimm* acordar. /la conhecia o terror dos
meninos pelo castigo prometido por )*Res caso eles n%o
voltassem. 2uando adolescente, )*Res fora um valent%o.
3dulto, transformaraNse em monstro que s, pensava em
si mesmo. /la n%o o via desde os do$e anos, mas ouvia
falar muito nele e em suas andan0as pelos corti0os 1
procura de ,rf%os.
/nfiou a m%o no bolso e tirou o rel,gio de )terling.
2ueria v"Nlo de novo e tinha f' de que ele entendesse a
mensagem.
; duque &amais poderia entender como ela se
comovera por ele ter mandado cham#Nla em ve$ de
recorrer a um policial. )e ao menos ela pudesse
convencer outros a fa$erem o mesmo. )e essas crian0as
&amais tivessem a e-peri"ncia da pris%o ou do castigo... e
seu o seu trabalho pudesse fa$er a diferen0a.
)em perceber, adormeceu. 3cordou com o pesco0o
doendo e o sol entrando no quarto. Mimm* ainda dormia.
B )rta. Darling.
Frannie sorriu e olhou a entrada onde se encontrava
a sra. <rosser, diretora do orfanato.
B >om dia.
3 sra. <rosser fe$ uma mesura. Frannie n%o
conseguira convenc"Nla de que ela n%o merecia nenhuma
rever"ncia.
B <erdoeNme incomod#Nla, mas um cavalheiro dese&a
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falarNlhe.
; sorriso de Frannie aumentou. )terling n%o perdera
tempo, viera buscar o rel,gio e talve$ tomasse o caf' da
manh% com ela. Mas quando entrou no sagu%o, ficou
desapontada. =m homem de bai-a estatura, grosseiro e
careca a aguardava, apertando o chap'u nas m%os
rachadas.
B ; que dese&a, senhor.
B )ou um sapateiro e estou aqui para a&ud#Nla,
senhora. )ua +ra0a, o duque de +re*stone, contratouNme
para fa$er cal0ados para os meninos.
Frannie sentiu l#grimas umedecerem seus olhos
diante de mais uma amostra da generosidade de )terling.
B Ferdade.
B )im, senhora. )empre que um menino precisar de
um par de sapatos, a senhora mandar# me avisar e virei
aqui para tirar as medidas. )ua +ra0a pagar# por todos os
cal0ados que a senhora precisar.
B ( muita bondade dele.
B )im, senhora. /u trou-e muitas folhas de papel e
se a senhora chamar os garotos, come0arei a tirar as
medidas e voltarei ao trabalho em minha lo&a.
Frannie pediu a alguns empregados para reunir as
crian0as e voltou ao quarto onde Mimm* dormia, e
descobriu que ele n%o se encontrava l#.
B )ra. <rosser.
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3 diretora entrou no quarto.
B <ois n%o, senhora.
B 3 senhora viu o garoto que estava neste quarto.
3lgu'm foi dar banho nele ou coisa parecida.
B @%o, senhora. 2uando sa, ele estava dormindo.
Mesmo antecipando que de nada adiantaria, Frannie
mandou o pessoal 1 procura dele no pr'dio e nas
redonde$as por mais de uma hora. @ingu'm viu sinal do
garoto. /la sentiu que desapontara n%o apenas Mimm*,
mas tamb'm )terling.
%a&tulo )'''
@a travessa escura, )terling pKs instintivamente a
m%o no bolso do colete, antes de lembrarNse que a falta
do rel,gio era o motivo para ele estar ali no momento.
Cinha como h#bito tirar o ob&eto, abrir a tampa e
verificar as horas, mesmo que o escuro impedisse de v"N
las claramente. 4nstrura o cocheiro para dei-ar o veculo
na rua, no final da viela. @%o queria que o avistassem,
caso Mim ou MacR estivessem por perto. :avia tamb'm a
possibilidade de ele ter interpretado mal o fato de
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Frannie pegar um ob&eto seu. Calve$ ela pretendesse
vend"Nlo para comprar comida para o pequeno marginal
que invadira sua casa.
;u, como esperava que fosse, era possvel que se
tratasse de um convite. /le entrara no DodgerYs e
interrogara um dos rapa$es que por ali circulava. ;
funcion#rio confirmara que Frannie estava trabalhando.
5om um pouco de sorte, ela terminaria logo e ele a
convidaria para &antar em sua casa ou para um passeio de
coche. /la insinuara esse encontro e ele se alegrara com a
iniciativa.
Desde a visita de LuRe, )terling ficara indeciso
quanto a seus sentimentos. Cendo em conta o passado de
Frannie, sedu$iNla pensando no pr,prio pra$er parecia um
erro. @%o podia negar que ainda a dese&ava, mas
reconhecia que n%o a queria apenas por uma noite.
+ostaria de fa$"Nla esquecer o horror do passado e
apresent#Nla aos pra$eres sensuais que ela deveria ter
conhecido.
<oderia torn#Nla sua amante, prover fundos para o
orfanato, tir#Nlo do DodgerYs. Durante anos encontrariam
uma felicidade satisfat,ria. /ra prov#vel que ele teria de
casarNse com a filha de algum nobre, mas era de
conhecimento pQblico que muitos homens tinham esposa e
amante. 3ssim era a vida. 3inda havia o problema de
atrel#Nla a um cego, negarNlhe o casamento que ela
merecia e tamb'm filhos que a mereceriam. @%o, fa$"Nla
sua amante n%o era o caminho certo. )eria muito egosmo.
190
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Mesmo que sempre pensasse primeiro nos pr,prios
pra$eres, quando se tratava de Frannie, os interesses
dela se sobrepunham aos dele.
3 porta foi aberta e Frannie saiu na varanda. Depois
de trancar a porta, pKs na cabe0a o capu$ do manto. =ma
iniciativa estranha sendo que o apartamento dela era t%o
pr,-imo. 3 noite era fria, mas...
/la correu pela alameda e passou pela escada que
condu$ia 1 sua habita0%o. <ara onde ela iria.
)terling n%o tinha o costume de investigar a vida
alheia, mas Frannie parecia n%o dese&ar ser descoberta.
/le recriminouNse pela interfer"ncia e foi atr#s dela.
<oderia tratarNse de uma coincid"ncia, pois seu coche
estava bem na esquina.
Frannie apressaraNse para terminar o trabalho.
2ueria visitar os corti0os enquanto as crian0as ainda
estavam em p', os homens n%o se encontravam
completamente b"bados e as mulheres n%o haviam levado
seus Qltimos clientes para a cama. <assara o dia tentando
locali$ar Mimm*, sem sucesso. Mas 1 noite a atmosfera
era diferente. <or ve$es Feagan tamb'm circulava pelas
ruas. )e pudesse encontr#Nlo, certamente o convenceria a
a&ud#Nla. /le conhecia todos os cantos e embora seu
corpo &# estivesse curvado pela idade, ainda era um
homem inteligente.
3o chegar no final da travessa, seu cora0%o
acelerouNse. 3lugaria um cabriol' e...
191
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3lgu'm a pu-ou por tr#s e &ogouNa contra a parede.
Frannie n%o teve tempo de se defender. ; homem
pressionou o corpo contra o dela, prendeuNa no lugar e
com uma das m%os levantouNlhe a saia.
B Cenho um recado de >ob )*Res B o homem falou,
e-alando um forte h#lito de bebida e dentes estragados.
B Dei-e os garotos em pa$.
B )olteNmeW B Frannie procurou afast#Nlo.
/le comprimiu violentamente o &oelho no meio das
pernas dela.
B @%o at' eu ter a recompensa por estar entregando
a mensagem. )empre tive vontade de e-perimentar uma
mulher bonita.
/le segurouNlhe o quei-o e tentou bei&#Nla, enquanto
a tocava com a outra m%o...
@%o, n%o, n%oW
De repente, Frannie estava novamente com do$e anos
e lutava, lutava...
Cudo aconteceu em segundos. /la debateuNse contra
o abismo escuro no qual dese&ava cair, pu-ou a faca e
atacouNo.
; su&eito gritou e largouNa. /la escutou um rudo
surdo quando a faca atingiu algo duro e o impacto
repercutiu em seu bra0o.
)oou um gemido.
/la ouviu a respira0%o difcil e sentiu que lhe
192
239534451.doc
seguravam o ombro. )ob a lu$ p#lida de um distante
lampi%o a g#s, viuNse diante de )terling que apertava as
costelas, enquanto o sangue escoava por seus dedos.
Frannie percebeu que algu'm se me-ia e que o outro
homem fugia.
B 4sso ainda n%o terminou, Frannie Darling B o
atacante gritou antes de desaparecer na escurid%o ao
redor do pr'dio.
Frannie soltou a faca e apertou a m%o de )terling.
/le murmurou uma impreca0%o e ela sentiu o sangue
quente que escorria. Muito sangue.
B )anto DeusW /st# muito feridoW )er# que
conseguir# subir a escada. <reciso ver o ferimento e...
)terling abra0ouNa pelo pesco0o e pu-ouNa para
perto dele.
B )e eu tiver de morrer B ele disse com vo$ rouca
B, quero que se&a com o gosto de seus l#bios.
)em a cortesia usual, )terling bei&ouNa e Frannie
refletiu que ele n%o poderia estar mortalmente ferido se
ele a segurava com for0a e o bei&o revelava tanta pai-%o.
<or um capricho do destino, )terling pu-ara o
marginal de cima dela no momento em que ela se
preparava para enfiar a faca na ilharga do camarada.
)terling, por seu herosmo, estava sangrando e muito.
Frannie empurrouNo.
B )eu tolo, vai sangrar at' morrer.
193
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B ( apenas um arranh%o.
B /nt%o ' um tolo ainda maior por dei-arNme
preocupada. 3cha que consegue subir a escada.
B )im.
Frannie pKs um dos bra0os nas costas de )terling que
se apoiou no ombro dela. /les cambalearam em dire0%o da
escada. ; peso de )terling aumentava a cada passo, como
se ele estivesse perdendo as for0as &unto com a
hemorragia. @%o era um simples arranh%o. )e fosse, a
m%o de Frannie n%o estaria encharcada de sangue. @o
meio da escada, ele caiu de &oelhos,
B 3cho que me enganei B ele murmurou.
B )eria indigno para milorde morrer aqui. /le riu
bai-o.
B /u n%o seria nada se n%o fosse digno.
B 3inda bem que voc" acha gra0a.
B @%o de todo.
)terling agarrouNse no corrim%o para subir e eles
borde&aram para cima. 2uem os visse pensaria que
estavam embriagados. /les chegaram ao alto e )terling
recostouNse na parede enquanto Frannie tirava a chave
do bolso e abria a porta.
/la o a&udou a entrar em seu apartamento.
Da mesma forma que o escrit,rio, o local era pouco
mobiliado. /la pensou no sof#, mas decidiuNse pela cama.
)eria mais confort#vel e ele poderia deitarNse. )terling
194
239534451.doc
sentouNse na beira da cama e Frannie afastouNse para
pegar toalhas. 3o voltar a&oelhouNse diante dele. 3 roupa
de )terling estava ensopada. Muito sangue. /ra no que ela
conseguia pensar enquanto procurava estancar o
sangramento.
B 4sso n%o me d# boa impress%o.
B Foi s, um corte, embora este&a doendo demais.
Cerei de lembrarNme de... nunca mais tentar salv#Nla.
B @%o posso acreditar que voc" se apro-imou no
momento em que eu investia. /u n%o o vi.
B /stamos quites, pois tamb'm n%o vi a faca. De
forma nenhuma.
B <osso... desabotoar seu colete e erguer a camisa.
)terling concordou, empalidecendo 1 medida que o
tempo passava. 5om cuidado, ela agiu depressa. ; corte
dava m# impress%o, era longo, profundo e atingira a
ilharga. <or sorte, n%o se via outra coisa a n%o ser o
sangue.
B DeiteNse. Mandarei algu'm chamar >ill.
B >ill. B )terling arfava de dor e com um gemido
surdo, esticouNse na cama de Frannie.
B Tilliam +raves. /le ' m'dico.
B 3h, eu sei. /le cuidou de 5atherine.
B /sse mesmo. /spere aqui enquanto tentamos
locali$#Nlo. )terling teve vontade de rir com a ordem,
pois n%o poderia se me-er, mesmo se quisesse.
195
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Frannie deu um passo e virouNse.
B ; que voc" estava fa$endo aqui.
B Fim buscar meu rel,gio. 3chei que peg#Nlo... fosse
um convite.
Frannie havia esquecido do caso. Cirou o rel,gio do
bolso onde a pe0a estivera guardada durante todo o dia,
dei-ouNo na palma de )terling e fechouNlhe os dedos
sobre o mesmo.
B /ra B ela sussurrou e bei&ouNlhe a testa. Mas n%o
certamente para o que ocorrera.
Frannie enviou um empregado 1 procura de >ill e foi
at' o escrit,rio de MacR onde ele se encontrava ao lado
de Mim. /les a acompanharam na volta ao apartamento.
3pavorada, ela continuou a pressionar toalhas no
ferimento e estas continuavam a se encharcar de sangue.
)terling, com dificuldade para respirar, fa$ia
caretas e arfava. ; quei-o cerrado com for0a fe$
Frannie temer pela ruptura de algum dente. )eria mais
f#cil n%o sentir culpa, se ele n%o a olhasse t%o fi-amente.
; olhar a$ul demonstrava o sofrimento.
B )into muito B ela disse, pesarosa.
B ; que voc" sente. B MacR perguntou, de bra0os
cru$ados ao p' da cama. B Foc" estava tentando se
proteger e n%o ' sua culpa ele estar no caminho.
=m canto da boca de )terling tremeu e Frannie
imaginou se ele queria rir. /la apostava que no futuro o
196
239534451.doc
duque n%o acharia engra0ado o acidente, caso
sobrevivesse.
B Foc" prefere que eu segure a toalha no
ferimento. B Mim perguntou a Frannie.
)terling fitouNa com intensidade e agarrouNlhe o
pulso para n%o dei-#Nla sair, como se ela pretendesse
abandon#Nlo.
B @%o, eu sou respons#vel por isso. 5uidarei dele.
Frannie gostaria de passar as m%os pelos cabelos
dele, acariciarNlhe o rosto, encostar a testa na sua e
desculparNse novamente. Mas seria inQtil ele sobreviver e
ser atacado por MacR e Mim.
B ;nde est# >ill.
Foi como t"Nlo atrado e >ill entrou no quarto.
B ; que est# acontecendo. DisseramNme que
Frannie estava ferida.
B @%o se trata de Frannie B MacR disse e virouNse
para ela. B ;h, Deus, voc" est# ferida. @em me ocorreu
perguntar.
B /stou bem.
/-ceto por alguns hematomas e arranhes que
Frannie n%o quis citar para n%o desviar a aten0%o de
)terling que precisava de assist"ncia imediata. /la se
virou para >ill e e-plicou o que ocorrera. )eu movimento
sacudiu a cama e )terling gemeu, embora n%o quisesse
demonstrar a e-tens%o de sua dor.
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B Dei-eNme ver, Frannie. B >ill apro-imouNse.
B /st# sangrando demais.
B Vs ve$es o mais raso dos ferimentos d# a
impress%o de ser muito grave. <osso e-amin#Nlo.
Frannie anuiu e recuou, dei-ando de fa$er press%o
com a toalha. 3fastouNse, foi abra0ada por Mim e
escondeu o rosto no ombro dele, sentindoNse confortada.
/le procurou afast#Nla da cama, mas Frannie n%o podia
nem pensar em sair dali.
B Cenho de ficar por perto, Mim. B /la se soltou e
voltou para a cama. B >ill, voc" precisa de mais lu$.
B )im, por favor.
Frannie ergueu a lamparina da mesa de cabeceira e
segurouNa sobre )terling para que >ill pudesse en-ergar
melhor.
B Fiu como est# horrvel. B ela falou com o m'dico.
B @%o creio que este&a t%o ruim. B >ill pressionou o
peito de )terling e ele prendeu a respira0%o. B /st#
doendo, Fossa +ra0a.
)terling fitouNo com olhar fero$.
B (, ve&o que sim, foi tolice minha perguntar. Deve
ter afetado um pouco as costelas. Foc" o pegou de &eito,
Frannie.
B /u tentava mat#Nlo. B /la fe$ uma careta. B >em,
n%o +re*stone, mas o homem que me atacou.
B / quem era ele. B MacR quis saber.
198
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B @%o sei.
B 5omo n%o sabe. Foc" conhece todos os
freqSentadores do clube.
B /le n%o era um de nossos clientes.
B ; que ele queria.
B ; que um homem quer quando atira uma mulher
contra a parede.
B Foc" o reconheceria se o visse novamente.
B @%o podemos dei-ar o interrogat,rio para depois.
B /la fitou MacR com raiva.
B 2uanto antes sairmos 1 procura dele, ser# maior a
possibilidade de o encontrarmos para uma conversa s'ria.
Frannie olhou para Mim. /le era da )cotland Aard e
deveria estar fa$endo as perguntas.
B @%o importa quando teremos as questes
respondidas B Mim falou com calma. B /u o encontrarei e
tomarei conta dele.
B @%o fa0a nenhuma tolice.
B Cente lembrarNse da apar"ncia do camarada.
B )ei apenas que era moreno, mas o instinto de
sobreviv"ncia n%o me permitiu ver detalhes.
B Calve$ o duque tenha reparado.
B @%o, estava muito escuro. B )terling deu um
assobio por causa dos procedimentos de >ill.
B Fossa +ra0a, procure ficar im,vel B >ill avisouNo.
199
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B Fou ter de tirar suas roupas, depois dar alguns pontos
e enfai-ar as costelas.
)terling anuiu.
5om a a&uda de Mim, >ill tirou o casaco, o colete e a
camisa de )terling, todos de confec0%o fina. Frannie,
preocupada com o ferimento, nem ficou envergonhada ao
ver )terling de peito nu e apenas refletiu que a estrutura
fsica dele era t%o perfeita quanto seu tra&e.
B Mas o que ' isso. B MacR perguntou.
Frannie deu a volta para ver do que se tratava. @as
costas de )terling havia uma pintura. /ra uma criatura
incomum que lan0ava fogo pela boca e estava com as asas
abertas.
B ( uma tatuagem B )terling e-plicou e deitouNse
de costas.
B @unca vi nada parecido.
B F# ao Map%o. B )terling arqueou uma sobrancelha
como se MacR n%o soubesse onde estava situado o Map%o.
B Do outro lado do mundo.
B Frannie, apro-ime mais a lamparina B >ill pediu,
atraindo a aten0%o de todos para o problema mais
premente.
B 3h, sim, desculpe.
/la se a&oelhou ao lado da cama, segurando a
ilumina0%o de maneira mais adequada e sentiuNse en&oada
ao ver o que >ill estava fa$endo. /la desviou a vista e deu
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239534451.doc
com o olhar sofredor de )terling. +ostaria de desculparN
se novamente, mas temeu aborrec"Nlo. <ara segurar a
m%o de )terling, teria de rodear >ill ou ir para o outro
lado da cama. ; fato de MacR e Mim estarem observando
dei-ouNa inibida e ela imaginou que poderia dei-ar
escapar. /la n%o podia esquecer que )terling era um
duque. @%o se casara com LuRe por ele ser um conde e no
caso de )terling era ainda pior. 3l'm de ser um duque,
ele fora educado e treinado para assumir sua posi0%o. /le
transpirava sangue a$ul na maneira como se comportava,
na postura e nos movimentos. Mesmo naquela altura, ele
suportava a dor apenas fa$endo caretas.
B Fossa +ra0a, vamos tentar sent#Nlo B >ill avisou.
B <or precau0%o, prefiro enfai-arNlhe as costelas.
Frannie afastouNse para que ele pudesse &ogar as
pernas para fora da cama. Ceve a impress%o de que sua
cama diminura com )terling deitado nela. 3ssim que se
sentou, ele voltou a fit#Nla, como se ela tivesse o poder
de aliviar o sofrimento dele.
>ill terminou os procedimentos e deu um pouco de
l#udano para )terling.
B )ei que Fossa +ra0a passou por um grande
desconforto. ; medicamento dever# acalmar sua dor no
caminho para casa.
B 2uer di$er que ele est# em condi0es de ir
embora. B Frannie perguntou.
B Cenho certe$a de que ele tem um coche com boas
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molas. ; tra&eto ser# suport#vel.
B /u preferia que +re*stone ficasse aqui para eu
poder cuidar dele.
B Frannie, ele n%o corre risco de morte. 3dmito que
o ferimento poder# infeccionar, mas...
B ( meu dever. /u deveria cuidar dele, apenas por
algumas horas.
B @%o tenho ob&e0es B )terling declarou.
Frannie ficou encantada, embora a vo$ de )terling
denunciasse sofrimento.
B /nt%o est# combinado B ela disse.
B @%o sei se ' uma boa id'ia B Mim declarou. B )ua
reputa0%o...
B <or acaso voc" vai percorrer Londres para
espalhar boatos.
B @%o, Frannie, mas...
B ;h, Deus, Mim, agora n%o B ela pediu. B 3&udeNme
a trocar a roupa de cama.
2uando eles terminaram, )terling deitouNse de
costas e fechou os olhos. 3 respira0%o dele n%o estava
t%o difcil, mas ele continuava p#lido. Depois de
argumentar e insistir,
Frannie conseguiu convencer MacR e >ill a sarem.
3gradavaNlhe a preocupa0%o dos amigos com ela, mas n%o
queria que eles a pa&eassem como se ela fosse uma
menina pequena. Mim foi um pouco mais persistente.
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B Cem certe$a de que n%o est# machucada. B Mim
olhouNa de cima a bai-o.
Frannie olhou o vestido manchado de sangue.
B <or favor, fique um pouco com ele. Fou me lavar e
trocar de roupa.
Frannie n%o se incomodava em lavarNse e trocar de
vestido perto de Mim, separada dele apenas por um
biombo. /les haviam dormido no mesmo quarto e tomado
banho &unto quando eram crian0as. / )terling
adormecera.
)terling abriu os olhos e n%o viu os amigos de
Frannie. @a certa tinham ido embora. /le apenas viu a
silhueta de Frannie atr#s de um biombo. /la ergueu um
bra0o acima da cabe0a e passou a outra m%o nele.
Dedu$iu que ela se lavava. Mesmo vendo apenas sua
sombra, entendeu que ela estava despida. De imediato,
sentiu o corpo enri&ecerNse dolorosamente, mas n%o perto
do ferimento, quando ela moveu as m%os pelos ombros e
abai-ouNas...
B @o lugar de Fossa +ra0a, eu tornaria a fechar os
olhos. )terling virou a cabe0a para descobrir que seu pior
pesadelo estava sentado a seu lado. Mim n%o tirava os
olhos dele.
B )eria uma infelicidade se +raves houvesse se
enganado a respeito da gravidade de seu ferimento e
Fossa +ra0a de repente morresse. Frannie ficaria muito
desapontada B Mim comentou.
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B / voc" n%o gostaria de v"Nla desapontada.
B /sse ' o Qnico motivo por Fossa +ra0a ainda estar
respirando.
B <ara algu'm que deve sustentar a lei, suas amea0as
s%o um tanto desordenadas.
B 2uando se trata de Frannie, tenho minhas
pr,prias leis.
B 5omo eu &# afirmei antes, n%o tenho inten0%o de
fa$"Nla sofrer. /sta noite eu poderia ter salvado a vida
dela e espero apenas uma ponta de reconhecimento.
B /ssa ' a diferen0a entre n,s, Fossa +ra0a. )e eu
salvasse a vida de Frannie, &amais esperaria
agradecimentos, nem mesmo os dese&aria.
Frustrado, )terling sacudiu a cabe0a.
B @%o importa o que eu fa0a, )Oindler, voc" sempre
achar# errado. F# para o inferno.
Mim riu bai-o.
B /u o levarei comigo.
B M# estou l#, )Oindler.
Mim pareceu surpreso e estreitou os olhos.
B @%o achei que o ferimento fosse t%o s'rio.
B 4sto B )terling espiou as ataduras ao redor do
peito B n%o ' nada. Foc" se vangloria em pensar que o
demKnio visita apenas os pobres e os destitudos.
:onestamente, inspetor, come0o a me aborrecer com sua
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239534451.doc
vis%o farisaica de que apenas voc" sabe o que ' o inferno.
Mim n%o chegou a responder. Frannie saiu de tr#s do
biombo, vestida de preto, como se )terling &# tivesse
morrido e ela estivesse pronta para o funeral. )terling
dese&ava v"Nla vestida de verde ou de prefer"ncia sem
nada.
B Fossa +ra0a &# acordou.
B 3cabei de abrir os olhos. Frannie sorriu para Mim.
B ;brigada por cuidar dele enquanto eu me
arrumava. 3gora &# pode ir, est# dispensado.
B Frannie, n%o creio que se&a sensato dei-#Nla
so$inha...
B Mim, estou com meu punhal. B /la bateu no quadril.
B /le &# est# consciente que sei como usar a arma. 3l'm
disso, ele arriscou a vida e por isso merece um pouco de
confian0a.
3ntes de se levantar, Mim destinou a )terling um
Qltimo olhar rancoroso capa$ de matar um incauto. Foi
at' a porta e parou para tocar na face de Frannie.
B 5uideNse.
Frannie seguiuNo at' a porta, sorriu e empurrouNo
delicadamente at' a varanda. /ntrou e trancou a porta. ;
seguidor de )*Res fugira, mas n%o custava prevenirNse
caso ele retornasse. 5om um suspiro de cansa0o, ela foi
at' a cama, observada por )terling.
B /sse inspetor... a ama B )terling afirmou.
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B 3ssim como os demais meninos de Feagan. B
Frannie fe$ poucoNcaso das palavras dele e sentouNse.
B @%o como ele.
B )omos amigos, nada mais.
B <or que mentiu para eles. B )terling &ogou os p's
para o lado da cama e sentouNse. B Foc" sabe quem a
atacou e tamb'm n%o ignora o que ele queria.
B @%o o conheci e eles se preocupariam 1 toa.
B /u n%o estava t%o perto para escutar tudo, mas
ouvi o nome )*Res. /le tem algo a ver com o garoto.
B ( possvel. Mimm* fugiu. <assei o dia todo nos
corti0os 1 procura dele e vim embora com quatro
meninos, mas sem Mimm*. <resumo que )*Res estivesse
do lado de fora de sua resid"ncia ontem 1 noite e
provavelmente viu quando n,s levamos o menino para o
orfanato. /le pode ter me visto entrar em sua casa e ter
me reconhecido. @%o sei. Calve$ Mimm* tenha dito alguma
coisa.
B <or que n%o e-plica isso para )Oindler. /le
poderia prender esse tal de )*Res.
B @%o ' contra a lei fa$er amea0as.
B /le mandou algu'm para machuc#Nla.
B @%o tenho prova de que )*Res est# por tr#s disso.
@%o vi direito o assecla dele, portanto n%o h#
testemunhas. Mesmo se eu soubesse quem me atacou e
Mim o locali$asse B Frannie meneou a cabe0a B ningu'm
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testemunharia contra )*Res. /le ' a encarna0%o do
demKnio.
Frannie n%o gostou da maneira como )terling a
analisava, como se pudesse ler seus pensamentos.
B Foc" nada contou a eles por saber que tentariam
resolver o problema.
B / por isso correr%o riscos. / porque...
B <or qu".
B 2uais deles o amea0aram.
Frannie viu um mQsculo do quei-o de )terling pular.
:omensW )empre orgulhosos. /les queriam resolver os
pr,prios problemas, n%o demonstrar fraque$a, n%o pedir
a&uda. <or que n%o entendiam que, 1s ve$es, uma mulher
sentia necessidade da mesma considera0%o.
B Codos B Frannie disse com convic0%o.
B @%o ' verdade. Frannie anuiu, pensativa.
B >ill n%o faria isso, por ser m'dico. /le n%o pode
ver ningu'm sofrer. Mas os outros... /u amo os rapa$es e
sempre os amei. Mas 1s ve$es sinto como se eles me
sufocassem.
B 3 a&uda deles ' necess#ria.
Frannie sabia disso, mas ela tamb'm queria sua
independ"ncia.
)terling segurouNlhe a m%o e passou o polegar sobre
os n,s dos dedos de Frannie.N/le procurava qualquer
desculpa para toc#Nla, como se a pro-imidade agradasse
207
239534451.doc
tanto a ele como a ela.
B Fenha ficar na minha casa por alguns dias.
B / ir para sua cama.
B @%o, a menos que se&a essa sua vontade. B
)terling gemeu, pegou a camisa e come0ou a vestiNla. B
Depois de ser atacada esta noite, tudo poder# ficar...
mais difcil.
Frannie piscou para afastar as l#grimas. De certa
forma n%o fora como antes, mas assim mesmo as
mem,rias terrveis haviam voltado.
B Foc" quase me matou, o que poderia ser tr#gico.
Frannie sorriu.
5omo ele podia fa$"Nla rir e chorar ao mesmo tempo.
B )ei que se sentir# culpada por isso e ainda ter# de
se preocupar com esse tal de )*Res. 5omo poder#
raciocinar com clare$a, Frannie. /le n%o ousar# procur#N
la em minha casa. Mesmo que ele a tenha visto a noite
passada, n%o imaginar# que eu a convidei para voltar.
B Meus ,rf%os...
B )obreviver%o alguns dias sem a sua presen0a e os
empregados cuidar%o deles. 3l'm do mais, preciso de uma
enfermeira para a&udarNme na recupera0%o e voc" ser# a
pessoa ideal. 2uando foi a Qltima ve$ que teve alguns dias
sem se preocupar com nada.
Ficar na casa dele acarretaria outro con&unto de
preocupa0es. <oderia ficar ao lado dele e n%o o dese&ar.
208
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B Meu coche est# esperando no final da rua.
B <obre cocheiro...
B /le est# acostumado a esperar at' a madrugada
quando ' necess#rio e eu o pago muito bem por isso. B
/le enrolou na m%o o colete e o casaco. B Fenha comigo,
sen%o terei de ficar aqui. @%o se ofenda, mas aqui falta
comodidade. Dodger est# se aproveitando de sua bondade
e precisa elevar seu sal#rio. <osso mandar meu advogado
discutir o assunto com ele.
B @%o tenho quei-as em rela0%o a meu pagamento. B
<ela primeira ve$, viu as pr,prias acomoda0es pelo olhar
de )terling. /ram bastante... depressivas. B Meu
dinheiro tem um destino melhor no orfanato.
B Mas sacrificar tudo...
B @%o sacrifico o que eu realmente dese&o. B
/-ceto )terling.
/la estava argumentando para n%o ir, quando era isso
o que ela mais dese&ava.
B Fenha comigo. Meus criados e eu a encheremos de
mimos.
B Fossa +ra0a ' quem deve ser cuidado. )terling
sorriu. Frannie cara na armadilha dele.
B Xtimo. <ermitirei que cuide de mim.
B /u o levarei at' sua casa B ela concedeu.
B / ficar#.
B 3t' a madrugada, s, para ter certe$a que voc"
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est# bem. ; sorriso de )terling era de quem conseguira o
que queria.
2uando chegaram 1 resid"ncia dele, ele a&udou
Frannie a descer do coche e afirmou em vo$ bai-a e
sensual.
B Feli$mente voc" n%o especificou qual madrugada.
/ram quase duas da manh%, mas o mordomo de
)terling saudouNos na entrada do sagu%o. <egou o
agasalho de Frannie, al'm do colete e do casaco
amassados. 3 camisa su&a de sangue n%o foi tirada e o
pobre homem assustouNse.
B <or Deus, Fossa +ra0a. Mandarei buscar seu
m'dico imediatamente.
B @%o h# necessidade, TedgeOorth. M# fui atendido
e n%o h# nada mais com que se preocupar. 3 srta. Darling
ficar# esta noite nos aposentos de lad* 5atherine. <e0a a
uma das criadas que a atenda no que for necess#rio.
B )im, Fossa +ra0a.
<arecia estranho, mas Frannie n%o se sentiu
constrangida quando )terling a condu$iu escadaria acima
rumo ao pavimento onde se encontravam os quartos de
dormir. <ensou na Qltima ve$ em que estivera ali e no que
acontecera. /le podia di$er que nada esperava dela, mas
era mentira, o que tamb'm n%o a aborrecia. 3 sinceridade
com ela mesma a fe$ admitir que estava ali porque nada
poderia recusar a )terling.
B /u mencionei o quanto estou feli$ por t"Nla aqui.
210
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/la o fitou e sorriu.
B @%o creio t"Nlo ouvido comentar isso.
B / quero que se alegre por ter voltado 1 minha
casa.
@o alto da escadaria havia um corredor t%o largo
que, apesar de mesas e cadeiras alinhadas nas paredes,
permitia livre tr!nsito de pessoas. Frannie imaginou que,
durante os bailes, as damas ali trocassem confidencias
enquanto retocavam a toalete.
B ( este o aposento B ele a condu$ira at' uma porta
aberta.
/la espiou o forro artstico, a grande cama de dossel,
um lu-o que ela n%o tinha desde que dei-ara a resid"ncia
dos 5la*bourne.
B ( magnfico.
B Mesmo sem ser de seu gosto.
B )im, mas eu me adapto.
5om o canto do olho, Frannie viu uma mulher
caminhar com calma pelo corredor depois de subir pela
escada dos fundos que era a de servi0o. Frannie
surpreendeuNse por )terling n%o se virar diante da
apro-ima0%o da &ovem.
B Fossa +ra0a. B 3 mo0a fe$ uma rever"ncia
respeitosa. Foi ent%o que )terling tomou conhecimento
dela.
B 3gnes, quero que atenda 1s necessidades da srta.
211
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Darling enquanto ela estiver aqui.
B <ois n%o, Fossa +ra0a.
B 3 srta. Darling far# uso do guardaNroupa de lad*
5atherine.
B 4sso n%o ser# necess#rio B Frannie protestou.
B Fique 1 vontade, mas saiba que 5atherine dei-ou
roupas que n%o voltar# a usar. ;s tra&es dela, assim como
tudo nessa casa, poder%o ser utili$ados a seu belNpra$er.
B )terling deu um passo 1 frente, tomouNlhe a m%o e
bei&ouNa. B Frannie, agora vou me recolher e dei-#Nla
fa$er o mesmo.
)terling parecia e-austo e ela entendeu que o
sangramento devia t"Nlo enfraquecido.
B /u tomarei conta de milorde.
B )er# melhor dormir primeiro. )Oindler me matar#
se a senhorita adoecer. 3l'm disso, preciso me lavar e
tirar as roupas su&as de sangue.
Frannie anuiu e viu )terling dirigirNse a um quarto do
outro lado. /la plane&ara ficar at' a madrugada e n%o
pensara em dormir ali. /scutou um rudo, virouNse e viu
3gnes tirando uma camisola de uma gaveta aberta.
B 3 senhora gostaria que eu mandasse preparar um
banho. B 3gnes deu um sorriso tmido.
B 3h, ' muito tarde para se preocupar com isso.
B )e a senhora quiser, n%o ser# incKmodo nenhum.
Frannie pegou a camisola e surpreendeuNse com a macie$
212
239534451.doc
do tecido.
B Folte para a cama, eu mesma me trocarei.
B Mas )ua +ra0a...
B /le n%o ficar# sabendo. 3gnes fe$ uma pequena
cortesia.
B )im, senhora. ;brigada, senhora.
Frannie trocouNse, escovou os cabelos e foi para a
cama. Depois de olhar por alguns minutos o sobrec'u,
virouNse de lado e observou a lu$ que entrava pela &anela.
)eria do luar ou de um lampi%o. / o que isso importava.
)e ficasse na resid"ncia de )terling at' a madrugada,
certamente o sol n%o entraria no quarto.
3fastou as cobertas para um lado, saiu da cama, foi
at' o corredor e encostou a palma na porta dos aposentos
de )terling. <ensou como ele distrara os meninos com
suas hist,rias na e-posi0%o, em como mandara cham#Nla
em ve$ de um policial, quando descobrira o menino em sua
casa. )terling tamb'm lhe dera muito pra$er na noite da
,pera e se arriscara naquela noite.
)terling a dei-ara confiante como mulher e, mesmo
que n%o se casasse com ela, outro poderia fa$"Nlo. Mas a
vida era prec#ria e oportunidades nem sempre apareciam.
)terling era um homem de quem ela gostava muito. Calve$
o pouco fosse suficiente para ela.
Frannie abriu a porta e entrou. )terling fitouNa
imediatamente, o que a fe$ supor que n%o o acordara.
213
239534451.doc
B Fim ver como est# passando. B /la foi at' a cama.
B /st# com muita dor.
/le negou com um gesto de cabe0a.
B Meu criado de quarto deuNme um pouco de l#udano.
B /nt%o voc" n%o deveria estar com problema de
insKnia.
B / quanto a voc".
B /stou ,tima, ainda mais com a certe$a de que est#
tudo bem com voc".
B Foc" me disse uma ve$ que acha confortante
dormir, e apenas dormir, com algu'm. )e quiser, estou de
cal0a... B )terling levantou as cobertas 1 guisa de
convite.
B Desconfiava que eu viria.
B /u tinha esperan0a que o fi$esse.
Frannie dei-ou a lamparina na mesa, deitouNse na
cama ao lado dele, pKs a cabe0a em seu ombro e )terling
abra0ouNa.
B Fiu s,. /u lhe disse que ficaria mais confort#vel
aqui B /le arrastou as palavras por efeito do
medicamento. B 2uero conhec"Nla de verdade, Frannie.
3pesar de ter agido como se o ataque de ho&e afetasse
s, a mim, sei que deve terNse sentido apavorada com isso.
Frannie acariciouNlhe o peito.
B 5reio que eu estava furiosa. )empre tomo muito
cuidado quando vou at' os corti0os e assim mesma fui
214
239534451.doc
surpreendida. / tive vontade de acabar com ele diante da
men0%o a )*Res.
B /ssas visitas aos corti0os s%o sempre feitas 1
noite. Ceria de mentir para ele.
B Frannie. B )terling cutucouNa no bra0o.
B 3lgumas ve$es.
B )o$inha.
B Mas que insensate$, Frannie, por acaso n%o sabe o
perigo que isso representa.
B 3s crian0as n%o se apro-imar%o de mim se eu n%o
estiver so$inha.
B /les n%o s%o mais importantes do que voc".
5ontrate uma pessoa que possa perscrutar a #rea sem
ser visto, mas que n%o a perca de vista.
B Foc" est# se tornando t%o opressor quanto os
meninos de Feagan.
B <or que voc" est# se tornando muito preciosa para
mim. B )terling bei&ouNa no alto da cabe0a. B <or favor
n%o ande mais so$inha por l#.
Frannie anuiu. /ra mais f#cil quebrar promessas
quando eram mudas.
B ; que ' o desenho das suas costas. B Frannie
mudou de assunto.
B =m drag%o.
B <or acaso o viu em suas viagens. /les e-istem.
215
239534451.doc
B <elo que eu saiba, s, em lendas. )egundo uma
delas, )%o Morge matou um drag%o.
B @%o sei nada a respeito.
B Calve$ eu lhe conte a hist,ria algum dia.
B 3 tatuagem vai desaparecer.
B @%o.
B /nt%o por que permitiu que fi$essem o desenho.
B <elo que eu me lembro, eu estava b"bado e achei
que seria uma boa id'ia.
B / por que um drag%o.
B )imbologia. Codos n,s temos de enfrentar um
drag%o ve$ por outra.
B /nt%o n%o se trata de uma coisa boa.
B Depende se o derrotarmos e tudo fa$ia sentido
quando eu estava embriagado.
B Foc" matou o seu.
B @a 'poca, pensei que sim.
)terling acariciavaNlhe o bra0o enquanto falava, e
Frannie dese&ou que seu vestido n%o tivesse mangas.
DeitarNse ao lado do duque era diferente do que se
deitar com os meninos quando era crian0a. ; corpo e a
fragr!ncia eram de um homem.
B /u podia t"Nlo matado B ela considerou de
repente. )terling ficou im,vel. Depois a abra0ou com
for0a.
216
239534451.doc
B Mas n%o matou e mesmo que o houvesse feito, n%o
teria sido sua culpa.
B De qualquer forma eu poderia ser e-ecutada por
matar um lorde.
B )Oindler n%o teria dei-ado isso acontecer.
/ra verdade, Mim a protegeria, como fa$ia com
tantos outros.
B @%o me agradaria se voc" tivesse morrido.
B /u tamb'm n%o gostaria de morrer.
Frannie sentiu o peito dele erguerNse como se
estivesse no meio de um suspiro e parar de repente pela
dor do ferimento.
B @%o sei se eu diria o mesmo h# um ano B )terling
acrescentou.
Frannie ergueuNse em um cotovelo e fitouNlhe as
p#lpebras pesadas.
B ( estranho ouvir isso. @as piores fases de minha
vida, nunca dese&ei a morte.
B 5omo pode ser t%o otimista, mesmo vendo coisas
t%o terrveis.
B Feagan costumava di$erE Frannie querida, n%o
importa qu%o ruim este&a a situa0%o, ela sempre pode
piorar ou melhorar. /sperar o pior n%o a desapontar# e
esperar o melhor sempre a dei-ar# na e-pectativa.
<refiro esperar o melhor.
B ;nde voc" se escondia quando eu era um &ovem
217
239534451.doc
raivoso.
B <rovavelmente na mans%o dos 5la*bourne,
usufruindo o que havia de melhor, sem que isso me
agradasse. /u tinha saudades de Feagan e 5la*bourne
proibia que o visit#ssemos. B Frannie a&eitouNse
novamente no calor do ombro de )terling. B 5ontudo
tenho certe$a de que isso n%o impedia MacR de voltar l#.
/le n%o gostava de receber ordens.
B 3posto nisso.
B ;uviu falar que ele se casou recentemente.
B @%o. 2uem haveria de quer"Nlo. Frannie riu.
B /u o aconselho a ter melhor opini%o a respeito de
meus amigos.
B Calve$ eu o fa0a quando eles pararem de me
amea0ar.
B /les continuam a amea0#Nlo.
B =ltimamente, n%o. / quem ' a infeli$ dama.
B 3 viQva de Lovingdon.
B ;lvia. Mas que surpresa.
B @em me fale, mas parece que s%o muito feli$es.
B 3 felicidade dos outros a delicia.
B )em dQvida e n%o ' como deve ser.
B <ois eu nunca me preocupei muito com isso. Frannie
desenhou crculos no peito de )terling.
B /u deveria dei-#Nlo dormir. )terling segurou m%o
218
239534451.doc
de Frannie.
B Fique comigo.
3 respira0%o de )terling ficou mais lenta e uniforme.
Frannie entendeu que se ele acordasse primeiro, n%o se
aproveitaria dela. LuRe garantira isso revelando a
)terling o passado dela, mas esse conhecimento talve$
nem fosse necess#rio. /mbora ele fosse um lorde e
acostumado ao poder, era tamb'm um cavalheiro.
3ssim, ela adormeceu pensando que )terling era seu
cavalheiro.
)terling acordou deitado na parte sadia do corpo,
abra0ando Frannie e com a m%o no busto dela de forma
inocente, em uma posi0%o que &amais estivera com outra
mulher. )empre tocara em uma mulher com dese&o e
prop,sitos. 3dmitiu que gostaria de toc#Nla novamente
dessa maneira. Mas teria de ser no compasso de Frannie,
quando ela estivesse pronta. Frannie estava de costas,
aconchegada em seu corpo e a rea0%o dele n%o era t%o
inocente. /le se afastou um pouco, pois n%o dese&ava que
ela acordasse e se sentisse importunada pela ere0%o.
5om um suspiro, Frannie tornou a se aconchegar.
2ue situa0%o. /le tentava ser um cavalheiro e ela o
provocava. /le concentrouNse no som da chuva batendo na
vidra0a, o que o fe$ pensar em #gua, no banho que Frannie
tomara, em como vira a silhueta dela atr#s do biombo e
sentiuNse ainda mais e-citado. 5ome0ou mentalmente a
catalogar todos os tesouros que trou-era de suas
219
239534451.doc
viagensE vasos, estatuetas, cer!micas e &,ias. )eu corpo
come0ou a responder 1 falta de imagens e-citantes.
LembrouNse das sacudidelas da viagem sobre o camelo.
<ensou no medo que o invadira quando fora atacado por
um tigre e Te-ford o matara. )e houvesse morrido,
teria perdido a sensa0%o maravilhosa de estar deitado
com Frannie nos bra0os, sentindo a fragr!ncia dela, o
corpo separado do dela apenas por uma fina camada de
tecido.
)terling disse uma impreca0%o quando a dor
retornou.
B Foc" sempre acorda de mau humor. B Frannie
perguntou.
B :# quanto tempo est# acordada.
B @%o muito.
Frannie afastouNse dele e saiu da cama. 3s cortinas
estavam fechadas, mas a lamparina acesa permitiuNo v"Nla
claramente.
B 3 despeito do que aconteceu na minha
adolesc"ncia, n%o receio intimidades. Cenho medo de
falta de honestidade. )e&a sempre honesto comigo.
)terling fitouNa de alto a bai-o.
B /u a dese&o... desesperadamente. Frannie sorriu
com malcia.
B /u sei. 4nfeli$mente para voc", estou com vontade
de tomar o des&e&um.
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239534451.doc
)terling deitouNse de costas, come0ou a rir e
amaldi0oou a rea0%o infeli$ que lhe causava dor nas
costelas.
B ;u talve$ fosse feli$mente. /le a fitou.
B @%o me fa0a rir.
B Ficarei at' a madrugada de amanh%.
Frannie saiu do quarto, )terling fitou o dossel
pQrpura e plane&ou a recupera0%o mais r#pida de que se
tivera notcia.
)terling prometera mim#Nla e por isso pediu para que
o caf' da manh% fosse servido na cama, mesmo que fosse
na dele e com a bande&a de comida entre eles. Frannie
estava sentada aos p's da cama, usando um dos vestidos
mais simples de 5atherine, enquanto ele estava recostado
nas almofadas na cabeceira. ; criado trocara suas
ataduras e o a&udara a vestir cal0a limpa e uma camisa
folgada que o dei-ava 1 vontade.
B )uponho que por trabalhar no DodgerYs, deve
estar familiari$ada com os comportamentos mais
inadequados B )terling afirmou, espalhando geleia na
torrada.
B Camb'm fi$ um &uramento para manter segredo
sobre o que eu via. MacR sempre fe$ quest%o de garantir
a privacidade de nossos clientes.
B =ma pena. 4maginei que voc" conhecesse hist,rias
fascinantes.
221
239534451.doc
B >em... creio que poderei lhe contar uma. B Frannie
sorriu, matreira.
B Diga. B )terling endireitouNse.
B =ma noite, por volta da meiaNnoite... B Frannie
sacudiu a cabe0a B n%o sei se devo contarNlhe.
B @ada direi a ningu'm.
B <romete.
B <rometo.
B /st# bem. B Frannie ficou s'ria, o que aumentou a
ansiedade de )terling. B Foi uma vergonha. Lancei no
livro uma coluna errada de nQmeros, MacR descobriu e
fiquei mortificada.
B @Qmeros...
B )ou a guardaNlivros e, em regra geral, os nQmeros
n%o se comportam t%o mal.
B /nt%o voc" mant'mNse absorta na contabilidade e
nunca espiou pelos olhosNm#gicos.
B 3s pessoas t"m direito 1 privacidade e a ter
segredos.
B 4sso ' desanimador. Cenho visto mulheres
dan0ando quase sem roupas.
Foi a ve$ de Frannie endireitarNse.
B Ferdade.
)terling anuiu e mordeu um peda0o de torrada.
B /las s%o capa$es de ondular os ventres como se
222
239534451.doc
fossem cobras. Muito interessante. Foc" deveria pensar
em convid#Nlas para trabalhar no DodgerYs. 3credito que
os cavalheiros nem pensariam em sair.
B =ma sugest%o pertinente. B Frannie dei-ou o
prato de lado, levantou os &oelhos e abra0ouNos. B@em
posso imaginar tudo o que voc" &# viu.
B Foi realmente maravilhoso. Meu pai n%o concordou
com minha decis%o de partir e discutimos muito sobre
isso. /le afirmou que se eu partisse, nunca mais dese&aria
me ver. /le achou que eu estivesse priori$ando minhas
vontades, esquecido de meus deveres, com o que de certa
maneira eu at' poderia concordar. /le n%o me entendia e
garantiu que eu poderia conhecer o mundo mais tarde.
B 5om certe$a ele n%o falava s'rio quanto a n%o v"N
lo mais.
B Foltei para a 4nglaterra quatro meses antes de ele
morrer. Fim visit#Nlo e 5atherine n%o se encontrava em
casa. Meu pai estava enfermo e n%o falava, mas a
enfermeira disse que ele se comunicava com os olhos.
<or'm, como dissera antes, ele se recusou a olhar para
mim.
)terling n%o pretendia contar a Frannie que o pai se
envergonhava pelas limita0es do filho. Calve$ ele mesmo
se envergonhasse. Frannie trabalhava na ruas sombrias
de Londres e ali ele tamb'm poderia ser cegoNa despeito
de todo bem que sua vis%o limitada lhe impunha.
B <elo menos voc" conheceu seu pai.
223
239534451.doc
B )im e suponho que ha&a consolo nisso. Frannie
encostou o quei-o nos &oelhos.
B / por ter voltado, voc" se ocupar# com seus
deveres.
B /-atamente. Cerei uma vida tediosa, mas n%o
filhos que possam aborrecerNme.
; riso de Frannie foi for0ado e )terling
compreendeu que, devido 1s circunst!ncias, n%o deveria
conversar com ela a respeito da mulher com quem deveria
casarNse, mas ela pedira honestidade.
B Frannie, eu n%o sou o marido ideal.
B /st# se subestimando, embora eu nada espere de
voc". <ode ficar descansado. @unca sonhei em tornarNme
duquesa.
B <ensei que todas as &ovens sonhassem em casarNse
com um duque.
B ;h, n%o. /u preferia um rei B ela ca0oou,
B 5reio que 3na >olegna pensava o mesmo. Frannie
riu e )terling adorava ouviNla rir.
B 3h, voc" ' impossvel. )orrindo, )terling deu de
ombros.
B /st# certo, rainha Frannie.
B 3h, que toliceW @a verdade, n%o me ve&o casada.
B )eus ,rf%os preencher%o sua vida.
B 3credito que sim. B Frannie olhou pela &anela. B
224
239534451.doc
/u deveria estar procurando outras crian0as.
B @esse tempo horroroso. @a certa elas dever%o
estar dentro de casa.
B )e tiverem lugar para ir. B Frannie suspirou. B (
bom ler o tempo, n%o '. Foc" l" muitos livros.
B @%o tantos como eu costumava. =ltimamente e
leitura t"mNme dei-ado com dor de cabe0a.
B Xculos poderiam a&udar.
)terling n%o queria negar o fato.
B Fou pensar nisso.
B Foc" gosta de DicRens.
B 3chou as hist,rias dele bastante tristes.
B 5reio que ele escreve sobre o que sabe. Calve$ eu
leia para voc" ho&e 1 tarde.
B /u gostaria muito.
Frannie saiu da cama e reuniu os pratos va$ios.
B 5hame um criado B )terling disse.
B <osso fa$er isso so$inha. /le segurouNlhe o pulso.
B Frannie, por que insiste em lembrarNme das
diferen0as que e-istem entre n,s.
B /stou lembrando a mim mesma para permanecer
honesta com voc" a respeito do que e de quem eu sou. /u
s, fingia ser o que n%o era quando queria enganar algu'm
para conseguir o que eu queria. Foc" sabe que h# pessoas
que bondosamente acolhiam um soldado abandonado pela
225
239534451.doc
sorte. ; soldado e sua pequena filha. / enquanto a
famlia generosa estava dormindo, &unt#vamos o que eles
tinham de valor e nos esgueir#vamos noite adentro.
@unca se esque0a que &# fui um dos gatunos que voc"
prefere manter longe de sua casa.
B / eu fui um &ovem que priori$ava seus pr,prios
pra$eres em detrimento dos deveres. @,s todos
mudamos, Frannie, e recompensamos nossas falhas
passadas. Foc" roubava e eu desapontei meu pai. 3gora
voc" fa$ boas obras e eu honrarei minhas
responsabilidades e meu ttulo. 3 sua fei0%o atual ' que
me intriga e desperta meu interesse de forma incomum.
B @%o quero aparentar algo que n%o sou nem seria
capa$ de ser. @%o quero engan#Nlo.
B Foc" fa$ t%o pouco de mim a ponto de acreditar
que posso ser facilmente enganado. Fui desencora&ado
v#rias ve$es e assim mesmo voc" acabou na minha cama. /
a meu convite, segundo me recordo.
B 4sso poderia fa$er parte de meu plano bem
concebido. ( como trabalhamos. @,s fa$emos a pessoa
acreditar no que precisamos para poder tirar vantagem.
)terling soltouNlhe o pulso, recostouNse nos
travesseiros e abriu os bra0os.
B <ode tirar quantas vantagens quiser.
Frannie olhouNo por inteira e o corpo de )terling
reagiu no mesmo instante. /le a observou engolir em seco
e passar a lngua nos l#bios. Depois ela pegou a bande&a e
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239534451.doc
piscou.
B /st# vendo. 3gora voc" n%o est# em posi0%o de
impedirNme de tirar os pratos e era isso o que eu
dese&ava.
)terling riu. /le n%o acreditava nela, mas se era esse
o &ogo, ele concederia a derrota para sair vitorioso mais
tarde.
B Descanse agora, milorde, para recuperar suas
for0as.
)terling observouNa sair do quarto e fechou os olhos.
Frannie estava certa. /le precisava recuperar
rapidamente as for0as. ;s minutos se escoavam e uma
ve$ que ela fosse embora, seria muito difcil fa$"Nla
voltar.
%a&tulo '*
/nquanto )terling descansava, Frannie foi para sala
que se pro&etava para o &ardim com tr"s paredes de
&anelas e um telhado de vidro onde a chuva batia e
reverberava. /la dese&ava fugir n%o apenas dele, mas,
sobretudo, de si mesma. <oderia ela olharNse no espelho
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depois de se entregar a um homem que &amais a
desposaria e com o qual ela n%o pretendia se casar. )eria
t%o errado querer saber o que era ser dese&ada ao menos
uma ve$ na vida.
)terling era um homem de pai-es, de aventuras e a
dese&ava. 4sso havia sido mais do que evidente quando ela
acordara naquela manh% e sentira a press%o nas n#degas.
3 pro-imidade de )terling a entusiasmava.
)terling n%o se importava com o passado dela, nem
que ela tivesse sido uma gatuna. Frannie &amais gostara
dos tempos em que Feagan fingia ser um soldado, quando
as pessoas eram bondosas com eles e, como retribui0%o,
elas ficavam sem seus pertences. Mesmo sabendo por
instinto que cometiam erros, ela fa$ia tudo para agradar
Feagan.
/la usava a desculpa que o avK de LuRe proibia as
crian0as de visitarem Feagan para e-plicar por que nunca
mais o vira. @a verdade ela se envergonhava das coisas
que Feagan lhe pedira para fa$er. /m parte esse era o
motivo por ela gastar t%o pouco com si mesma e ter t%o
poucas coisas. 2uando era menina, apossaraNse do que
n%o lhe pertencia e naquela altura, tentava redimirNse. )e
pudesse ensinar crian0as a n%o violarem a lei, se pudesse
prov"Nlos com bons e-emplos a serem seguidos, se
pudesse desfa$er as li0es que haviam aprendido...
Calve$ n%o se sentisse t%o manchada pelo passado e
pela associa0%o com Feagan.
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B /u gostaria de um dia de sol para fa$ermos um
piquenique no &ardim B )terling disse ao sentarNse ao
lado de Frannie.
B +osto de chuva. B /la sorriu. B Devo ser a Qnica
pessoa da 4nglaterra a ter essa predile0%o.
B 3cho o mau tempo melanc,lico.
B <refiro pensar nele como um perodo destinado 1
refle-%o.
B Foc" ' uma eterna otimista. / sobre o que estava
refletindo.
B @ada importante. 5omo est# se sentindo agora.
B =m pouco dolorido, mas confiante que a
sobreviv"ncia ser# meu futuro.
<elo olhar estreitado e pela testa fran$ida, Frannie
dedu$iu que a dor n%o o abandonara. <or que os homens
sempre davam a impress%o de serem fortes.
B 2uero agradec"Nlo novamente por mandar o
sapateiro.
B 4sso melhorou sua opini%o a meu respeito.
B )im.
B /nt%o valeu a despesa.
B /stive pensando em fa$er placa com o nome de
nossos benem'ritos para pendurar na parede. )eria um
bom gesto de reconhecimento, n%o acha.
B <refiro ficar no anonimato. Fi$ isso por sua causa
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239534451.doc
e n%o pela gl,ria.
B / eu que pensei que voc" houvesse tomado essa
atitude pelos meninos.
)terling mirou a chuva e corou ligeiramente, mas
Frannie suspeitou que isso nada tivesse a ver com o
ferimento. )terling fi$era isso por ela, para agrad#Nla e
conseguir seus favores. ;utro ramalhete de flores n%o
teria o mesmo efeito. <ara ela significava muito ele
entender o que era importante para ela e o que n%o eraZ
B +ostaria de vestirNse para &antar esta noite.
B )im. /ncontrei um vestido de 5atherine que me
servir# perfeitamente.
/le a fitou.
B Fico feli$ com isso. <edirei 1 co$inheira para fa$er
algo especial. /-iste algo que n%o a agrade.
B <ela inf!ncia que eu tive, fico agradecida por
qualquer tipo de refei0%o.
B Fe&o que n%o ' difcil agrad#Nla.
Frannie tentou se lembrar de que ele era um duque,
mas com a chuva que os impedia de sair, era como se o
mundo real n%o os rodeasse. <or algumas horas poderiam
fingir que pertenciam ao mesmo universo.
B Cemos algum tempo antes do &antar B alegou. B
2uer que eu leia para voc".
B )omente se nos sentarmos no sof# para que eu
possa esfregar seus p's enquanto estiver lendo.
230
239534451.doc
Frannie sorriu.
B )terling, n,s fi$emos um trato.
; &antar foi servido no mesmo cen#rio ntimo de
antes, mas sem mQsica. Menos velas foram acesas, pouco
se falou e parecia que n%o se respirava. Frannie imaginou
se o corpete um pouco apertado a fa$ia perder o fKlego,
mas desconfiava de que o motivo era a maneira de
)terling a olhar, como se ela fosse uma sobremesa
apetitosa.
/le se vestira com a mesma formalidade usada na
,pera, atraente como sempre. <or cima da borda da ta0a
de vinho ele a analisava com langor, o que fa$ia brilhar e
escurecer o a$ul de seu olhar. /ra uma combina0%o
estranha e inebriante saber que ela o afetava daquela
maneira.
Frannie tomara banho antes e e-perimentara todos
os perfumes dos frascos que enfeitavam a penteadeira
de 5atherine at' encontrar um que a fi$esse lembrarNse
de ninfas brincando em um &ardim. <referia fragr!ncias
leves, talve$ porque em sua inf!ncia tivera de usar
perfumes fortes que mascaravam o cheiro f'tido dos
corti0os. @aquela altura, ela procurava comportarNse de
maneira oposta ao que fora acostumada a fa$er antes.
Mesmo assim, sentiaNse mal preparada para o
momento.
B ?ela-e, Frannie B )terling aconselhouNa com vo$
calma que teve o poder de tranquili$ar o cora0%o
231
239534451.doc
disparado. B @ada acontecer# esta noite contra sua
vontade.
B / se n%o acontecerem coisas que voc" dese&a.
B Ficarei desapontado, mas sou capa$ de suportar
um desapontamento. Foc" n%o ter# de conviver com a
no0%o de que foi for0ada a agir contra sua vontade. B
)terling compreendia o significado do que dissera. B
@ada ser# como antes.
B /u n%o estaria aqui se essa n%o fosse minha
e-pectativa. )terling bateu a ta0a de vinho contra o dela
que permanecia ao lado do prato.
B /u lhe agrade0o por estar preocupada com a minha
recupera0%o.
B / eu estou satisfeita por seu ferimento n%o ser
t%o severo como eu imaginava.
B )ou duplamente agradecido. )uponho que )Oindler
deve estar procurando pelo culpado.
B <rovavelmente. Mesmo sem uma descri0%o
detalhada ele conseguir# descobrir o assaltante. /le ' um
perito nesse assunto.
B Foc" o admira. Frannie ficou s'ria.
B 3dmiro todos os meninos de Feagan.
B /u acho que eles parecem mais os meninos de
5la*bourne do que os de Feagan. 5la*bourne acolheu
todos, n%o foi.
B )im, mas Feagan ensinouNnos so$inho e 5la*bourne
232
239534451.doc
contratou tutores. ( muito f#cil reali$ar alguma coisa
quando se tem meios para comprar o necess#rio.
B Foc" tamb'm admira Feagan.
B @%o sei se admirar seria a palavra certa. B
Frannie pensou no assunto. 3lguns aspectos de Feagan a
desapontavam, mas n%o podia negar que ele cuidava das
crian0as que levava para casa. B )uponho que se&a. /le
nos ensinou artes question#veis, mas de certa forma nos
deu um lar. Cenho pensado em dar o nome dele ao
orfanato.
B Lar das 5rian0as Feagan. /le merece essa honra.
Frannie tomou dois goles de vinho. /mbora soubesse
que )terling dese&ava apenas uma noite de amor, sentiuN
se na obriga0%o de perguntar.
B )ua considera0%o por mim diminuiria se soubesse
que eu acredito na possibilidade de ser filha dele.
)terling pensou, girando a ta0a de vinho.
B <osso acreditar que uma pessoa eleve seu status
na sociedade baseandoNse em seus ancestrais, mas
ultimamente aprendi a &ulgar o indivduo por seus m'ritos
e reali$a0es.
Frannie sorriu.
B =m ponto de vista incomum, bastante raro eu
diria.
B )e ele fosse seu pai, n%o lhe teria dito nada.
B Foi o que imaginei e uma ve$ perguntei para MacR
233
239534451.doc
que sabe de muitos segredos.
B ; que ele disse.
B /vitou responder e n%o tenho certe$a se foi por
achar que eu me desapontaria com uma resposta,
qualquer que ela fosse ou se estava tentando me
proteger.
B ;s segredos sempre acabam descobertos.
B Foc" tamb'm tem segredos, )terling.
B Codos n,s temos segredos.
Frannie n%o podia imaginar que os dele fossem quase
t%o sombrios quanto os dela.
)entada diante do toucador e vestida com uma das
camisolas de 5atherine, Frannie escovava os cabelos. 5em
escovadelas. /ssa fora uma das regras de Feagan. /la
sempre se perguntava se alguma mulher escovara os
cabelos diante ele. Feagan a amara e fora amado por ela.
/le, por'm, nada revelara sobre o passado. Mas naquela
noite ela n%o queria refletir sobre suas origens. /stava
interessada apenas no presente.
)terling se despedira dela na porta do quarto, dando
a impress%o que n%o viria procur#Nla.
/le nunca se casaria com ela e, portanto, dei-ara a
decis%o de passarem ou n%o uma noite &untos ao encargo
dela. Frannie olhouNse no espelho. <rocurar por vontade
pr,pria um homem que n%o faria dela uma mulher
honesta...
234
239534451.doc
<or'm n%o seria mais desonesto negar a si mesma o
pra$er que dese&ava tanto. Depois da ,pera, )terling a
fi$era e-perimentar uma pitada do pra$er que ela
encontraria nos bra0os dele.
:avia de$oito anos um homem a deflorara e ela
trancara em um canto escuro de sua mente a repugn!ncia
daquelas m%os rechonchudas beliscando e pu-ando, o
corpo que se cravava no dela, a dor, do sangue, o eco dos
pr,prios gritos e das risadas hediondas dele...
/nt%o as lembran0as retornavam, esperando serem
substitudas por algo forte que as destrusse.
)entado em uma poltrona ao lado da lareira de seus
aposentos, )terling olhava as chamas que diminuam como
sua vis%o. 3l'm dessa pouca luminosidade, apenas uma
lamparina acesa ao lado de sua cabeceira. Festia cal0a e
as ataduras de seu ferimento ao redor do peito.
Desde o momento em que bei&ara Frannie na
biblioteca de 5la*bourne, pensara em sedu$iNla, em lev#N
la para a cama. @o entanto ele fora o sedu$ido para
tornarNse um homem melhor. Decidira dei-#Nla ir, sem ter
o gosto de uma aprecia0%o plena. /la o rebai-ara al'm da
conta com DicRens, com os ,rf%os, e com sua habilidade
de deslindar inten0es nobres mesmo naqueles com
passado criminoso. @o mundo da aristocracia, havia o
certo e o errado, o bem e o mal. ; universo de Frannie
n%o admitia o absolutoZ era o mundo cin$ento como o dele
estava se tornando. 3 ironia n%o escapou a )terling. 3
noite, nada era claro. 3s linhas ficavam borradas e as
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239534451.doc
sombras removiam defini0es.
;s sonhos de Frannie levavamNna 1s partes mais
escuras de Londres onde ele n%o podia seguiNla nem
mant"Nla em seguran0a. ;s sonhos de )terling haviam
dei-ado de e-istir havia muito. 5umpriria seus deveres e
assumiria suas responsabilidades, mas n%o poderia levar
Frannie com ele. Mesmo se dese&asse incluNla, Frannie
n%o dese&ava a vida de um aristocrata. /le n%o podia
ignorar o legado que recebera. <ara honrar seu ttulo,
pagara um pre0o muito mais alto que seu pai poderia ter
imaginado.
/scutou o clique da porta sendo aberta e uma onda
de satisfa0%o atingiuNo. Mesmo se Frannie estivesse ali
apenas para dormir em seus bra0os, ele se contentaria
com isso. 3dotaria a tend"ncia de encontrar alegria nos
pequenos pra$eres. Dormir com ela aninhada a seu lado
era a maior das do0uras.
)terling dei-ou a ta0a de conhaque sobre uma
pequena mesa, ficou em p' e virouNse. Frannie estava ao
p' da cama, abra0ada em uma das colunas. Descal0o, ele
caminhou em cima do tapete grosso e apro-imouNse dela.
Frannie olhouNo sem. apreens%o ou dQvida.
B 2uero uma noite com voc" B ela sussurrou.
)terling n%o estava preparado para a for0a daquelas
palavras que o atingiram no cora0%o. 3t' aquele momento
estivera enganando a si mesmo por acreditar que poderia
viver sem Frannie porque nunca esperara possuNla. / ali
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estava ela, uma mistura de inoc"ncia e coragem que o
encantava como nenhuma outra.
B /nt%o voc" ter# uma noite.
/le n%o podia negar a ela mais do que podia negar a si
mesmo. /nla0ouNa, abai-ou a cabe0a e bei&ouNa.
Frannie acolheuNo como o ar que respirava ou o sol
que a aquecia. ; sabor do conhaque era um afrodisaco
que incendiava as chamas do dese&o que se espalharam
por seu corpo, aquecendoNa no ntimo e lambendo a ponta
de seus dedos. /la desli$ouNos pelos bra0os desnudos de
)terling e sentiu os mQsculos ondularem. 3 energia de
)terling era palp#vel e sua determina0%o, evidente. ;
bei&o dele foi mais agressivo do que os anteriores, como
se com a rendi0%o de Frannie, a fera que estivera
aguardando, deslanchava.
5om a respira0%o ofegante, )terling fe$ uma trilha
de bei&os quentes pelo pesco0o de Frannie, lambendo e
mordiscando.
B DigaNme para parar se eu a estiver assustando, e
saiba que n%o a farei sofrer, mas tamb'm n%o poderei
agir com gentile$a. /u a dese&o demais e fui muito
paciente.
)terling uma ve$ a advertira n%o ser mais civili$ado.
/nt%o Frannie entendeu ao que ele se referia, quando o
tecido que os separava foi rasgado e caiu a seus p's
antes de ela se dar conta do que ele pretendia. / com a
fera satisfeita, ele a tocou com m%os gentis que
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acariciaram suas curvas. ; mais estranho era ela n%o se
sentir e-posta nem ter vontade de cobrirNse. /m ve$
disso, preferia acender mais velas para revelar a ele o
que tinha a oferecer. )e antes se envergonhava de sua
feminilidade, agora a glorificava.
B Meu Deus, voc" ' t%o linda como imaginei. B
)terling fitouNa. B DigaNme o que n%o quer.
B @%o quero que me trate como se eu fosse
vulner#vel ou pudesse quebrar. 2uero ser como qualquer
outra mulher que voc" tenha conhecido.
B Foc" ' completamente diferente delas. Mamais
cometa o engano de achar que ' igual a elas ou que
poderia ser.
)terling tornou a bei&#Nla profundamente e o busto
de Frannie achatouNse de encontro ao peito dele. /la
desli$ou as m%os por suas co-as e entre elas at'
encontrar, atrav's da cal0a, o que a estivera
pressionando pela manh%. )terling deu um gemido grave,
interrompeu o bei&o e ficou im,vel para dar a ela a
liberdade de e-plorar e fa$er o que quisesse.
Frannie passou a lngua pelos l#bios e, com a boca
seca, olhou para o volume ri&o embai-o da cal0a. @em por
um segundo teve dQvida do poder que se escondia atr#s
da braguilha deformada e admirouNse que os botes ainda
estivessem no lugar.
B /u n%o lhe causarei sofrimento B )terling disse
com vo$ rouca enquanto a bei&ava na testa.
238
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B /u sei.
Frannie estava consciente da tens%o muscular de
)terling, das gotas de suor que lhe cobriam o pesco0o e
ele segurou o primeiro bot%o...
B Farei isso B ela o interrompeu, afastou a m%o dele
e com um simples movimento os botes pipocaram, gratos
pela liberdade.
Frannie notou que ele nada usava sob a cal0a, mas n%o
se assustou. 3pressouNse em revelar o que o tecido
escondera. )terling tirou a cal0a e ficou em p' diante
dela, ereto, orgulhoso e magnfico.
B Foc" tamb'm ' lindo. B Frannie fitouNo.
3 preocupa0%o que ela vira no olhar de )terling
desaparecera. ?indo, ele a ergueu nos bra0os.
B Famos passar horas maravilhosas, Frannie B ele
afirmou ao deit#Nlas nos len0,is frios de cetim.
Frannie era mais bela do que )terling imaginara e
mais cora&osa do que ele ousara esperar. /la n%o viera
para a cama carregando as e-peri"ncias dolorosas do
passado. Frannie era tmida, mas n%o o evitava com falsa
vergonha. /la o recebeu como se fosse a cortes% mais
refinada, com um sorriso sedutor e bra0os abertos.
Frannie viera n%o pelo dinheiro que ele poderia lhe
fornecer, mas sim pelo pra$er que cada um poderia dar
ao outro. )terling &amais dese&ara tanto uma mulher e
seu corpo ardia pela necessidade de possuNla, mas sem
pressa. )eria apenas uma noite, mas poderia durar a vida
239
239534451.doc
inteira. /le nunca encontraria outra mulher mais
cora&osa, determinada e fascinante do que Frannie. ;s
momentos passados na aus"ncia dela eram va$ios. DeitouN
se ao lado dela e enquanto se acariciavam, ele procurou
n%o pensar na perspectiva do v#cuo sem fim que o
aguardava.
B 4magino o que aconteceria com sua pele clara se
fosse submetida ao sol do deserto B murmurou.
B 2uer di$er tirando a roupa. / por acaso voc" fe$
isso.
B =ma ou duas ve$es. B /le deu um sorriso
malicioso. Frannie acariciouNlhe a co-a, os quadris e se
deteve, fa$endo c,cegas.
B ; que ' isso. B Frannie sentouNse e olhou as
n#degas de )terling.
5om cuidado, ela passou os dedos sobre cinco
cicatri$es desiguais que marcavam o quadril em sentido
descendente.
B Foi um tigre B )terling respondeu. B /u s, o vi
quando ele estava por cima de mim. Feli$mente lorde
Te-ford ' um e-mio atirador.
B Foc" poderia ter sido morto.
B /m ve$ disso, uma pele de tigre est# enfeitando o
piso do gabinete de Te-ford. <ensei que mulheres
gostassem de cicatri$es.
B @%o me importo com a apar"ncia delas, mas n%o me
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239534451.doc
agrada saber que voc" foi ferido com gravidade.
3 afirmativa de uma &ovem que tra$ia cicatri$es
internas. )terling segurouNlhe o pesco0o e voltouNa de
novo para o travesseiro.
B 5omo voc" pode ter tanta bondade e nenhuma
amargura.
Frannie n%o respondeu e )terling bei&ouNa. /le
conhecera intimamente muitas mulheres durante suas
viagens, mas n%o dese&ara nenhuma com essa intensidade.
3s outras tinham sido fantasias passageiras e Frannie
era muito mais do que isso. Frannie era o motivo por ele
se esconder pelas vielas e alimentar os ladre$inhos. /la
o fi$era entender o que levava um homem a matar.
3ntes dela, suas emo0es haviam permanecido
adormecidas. /le &amais conhecera com tanta intensidade
a raiva, o ciQmes, a alegria... e o amor.
;s pensamentos dele vacilaram. @%o era amor o que
sentia. <odia ser estima, pai-%o, mas n%o amor. @enhum
vnculo t%o permanente. Frannie iria embora e n%o levaria
seu cora0%o. Mas enquanto ela estivesse em sua cama, ele
faria de tudo para proporcionarNlhe lembran0as
inesquecveis.
Frannie dedu$ira que )terling fosse um homem
su&eito a pai-es, mas ela n%o esperava aquela maneira de
acarici#Nla. /le era incans#vel e n%o apenas com as m%os,
mas tamb'm com a boca.
)terling rodeou o mamilo com a lngua at' endurec"N
241
239534451.doc
lo e depois o sugou gulosamente. Frannie passou os dedos
nos cabelos de )terling, enfiou as unhas nos ombros dele
e passou a sola de um p' na sua panturrilha. ; pra$er
reflua at' ela pensar que ficaria louca pela vontade de
reali$a0%o. )terling, paciente, se deteve no outro seio.
/la, egressa das ruas, &amais conhecera tanta rever"ncia,
especialmente de um homem que estava t%o acima da ral'.
@a cama de )terling, Frannie encontrou o
inesperado. ?eceber e doarNse sem egosmo, e um senso
de igualdade difcil de e-plicar. /le conhecia o passado
dela, mas por nada haver testemunhado n%o havia a
obsess%o da culpa do que n%o fora capa$ de impedir.
)terling n%o a tratava como uma porcelana delicada. /le
apertava, ba&ulava e a bei&ava no colo, no quadril e na
co-a.
)terling levantou a cabe0a e sorriu com malcia
irresistvel que prometia aventuras, delcias e bei&os do
sol. 5utucouNlhe a co-a com gentile$a e Frannie abriuNse
para ele. )terling movimentouNse e n%o dei-ou de bei&#Nla
at' ficar acomodado entre as pernas dela. Depois se
abai-ou devagar.
Frannie pensou que ficaria com receio ou pelo menos
precavida, mas entendeu com surpreendente clare$a que
confiava em )terling e que ele nunca a faria sofrer.
Mamais lhe causaria desconforto, nem trairia esses
sentimentos ternos que a haviam tra$ido at' aquela cama,
sendo que ela &amais faria o mesmo com outro homem.
/nt%o )terling acariciouNa intimamente com a lngua.
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Frannie suspirou de pra$er, arqueou as costas e levantou
os quadris. /la imaginou que seu corpo fosse o mundo e
que )terling estivesse via&ando por ele, e-perimentandoN
o em toda sua e-tens%o. )e fi$esse o mesmo com ele,
)terling a acusaria de devassa.
3h, e o que importava isso se ele fa$ia o corpo dela
cantar em uma progress%o tornando sua respira0%o
desarmKnica e r#pida. ;s seios de Frannie ficaram ainda
mais firmes e o ventre retesouNse. )terling criava, com a
boca e as m%os, sensa0es mais vividas das que
e-perimentara no sof#. ;nde estaria o duque egosta que
s, pensava nos pr,prios pra$eres. /le estaria se
compra$endo tanto quanto ela.
; pra$er aumentou e as perguntas perderam o
sentido.
B ;h, Deus, voc" deveria parar agora. B Frannie
enterrou os dedos nos ombros dele.
)terling riu e sua respira0%o fe$ c,cegas nela, antes
de retornar onde estivera. Frannie queria chorar e rir ao
mesmo tempo... o cataclisma atingiuNa e ela come0ou a
gritar. +ritava para ele parar e para prosseguir. +ritava o
nome dele enquanto o pra$er a atingia.
Frannie voltou a si, tr"mula. )terling lambeuNa de
bai-o para cima at' chegar 1 boca que bei&ou
vora$mente, como se quisesse provar o que ela acabara
de e-perimentar.
/le bei&ouNlhe as faces e os l,bulos das orelhas.
243
239534451.doc
B 3doro os sons que voc" fa$ B afirmou, na certa
achando deliciosos os gritos dela.
)terling me-euNse para fit#Nla nos olhos e Frannie
viu neles a mais absoluta alegria de quem se doara sem
nada e-igir. ; pesco0o e os ombros dele brilhavam de
suor. Frannie passou as m%os nas costas de )terling e
sentiu a tens%o de seus mQsculos.
B 4sso n%o ' tudo... B ela disse, arfante.
B @%o ', mas ser# se voc" assim o dese&ar.
Frannie procurou compreender o sentido daquelas
palavras. )terling garantiria o pra$er dela em detrimento
de si mesmo. 3s palavras que ele dissera na biblioteca
assumiam um novo significado. /le lhe pedira para ser
amante dele. DoarNse sem nenhuma e-pectativa de
receber.
Frannie sacudiu a cabe0a.
B /u quero tudo. /u quero voc".
B /nt%o voc" ter#. B =m sorriso triunfante iluminou
o rosto de )terling.
/le mudou de posi0%o e inclinouNse na dire0%o da
mesa de cabeceira. Frannie escutou uma gaveta sendo
aberta e )terling pu-ou algo de dentro...
Frannie entendeu que se tratava de um preservativo.
/ra um momento estranho para se sentir
desapontada, mas admitiu a sensate$ do gesto. /la
chegou a apreciar o esfor0o para proteg"Nla do
244
239534451.doc
esc!ndalo, embora n%o pudesse negar um dese&o sQbito
de tra$er ao mundo um filho de )terling.
Fascinada, ela o observou cobrirNse. ;s dois se
entreolharam quando )terling se ergueu sobre ela e
iniciou uma penetra0%o vagarosa. 3 rigide$ n%o provocou
desconforto, mas sim uma sensa0%o de pra$er 1 medida
que ele se aprofundava. /ssa satisfa0%o e essa posse
eram a demonstra0%o do homem que dese&ava partilhar
seu corpo.
B /u a estou machucando. B )terling perguntou com
olhar semicerrado.
Frannie meneou a cabe0a.
B @%o.
B 2uero ouviNla gritar novamente meu nome, mas de
pra$er e n%o de agonia.
B De novo.
B )im, de novo. B /le sorriu.
)aciada, Frannie n%o se &ulgava capa$ de fa$er nada
al'm de acariciarNlhe as costas, enquanto )terling se
impelia de encontro a ela. Mas os movimentos dele
despertaramNna novamente e a surpresa a dei-ou
arfante. )terling aumentou o ritmo e o poder de suas
investidas at' a cama bater na parede. Frannie agarrouN
se nas n#degas dele, sentido a for0a e o poder de sua
masculinidade.
;s movimentos de ambos continham selvageria e com
245
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essa incivilidade, ele a levou novamente 1s alturas e ela
tornou a gritar o nome dele.
2uase ao mesmo tempo ele a chamou em um
grunhido, atirando a cabe0a para tr#s, o corpo arqueado
investindo, tremendo e se sacudindo.
)terling largouNse sobre Frannie e escondeu a face
na curva do ombro dela. Frannie ouviu a respira0%o difcil,
sentiu os tremores que se sucediam e o pr,prio corpo que
estremecia mais do que na ve$ anterior. /la imaginou se
uma pessoa poderia morrer de tanto pra$er.
Frannie adorou o peso do corpo sobre o seu e passou
os dedos com leve$a nas costas de )terling.
B /st# fa$endo c,cegas B ele murmurou.
Maliciosa, Frannie passou os dedos pelas costelas e
)terling deu um pulo.
B Foc" ' uma feiticeira. /spere um pouco.
/la teria rido se n%o estivesse t%o e-austa. )terling
saiu de cima dela e foi at' o quarto contguo. Foltou com
uma toalha e, com carinho, limpou o suor do corpo de
Frannie. Depois veio para a cama e pu-ou as cobertas por
cima deles.
Frannie deitouNse sobre o bra0o de )terling e
escutou as batidas fortes do cora0%o do amado. 2uando a
respira0%o dele se normali$ou, ela ergueu a cabe0a e
fitouNlhe o rosto. /le adormecera e as linhas de
preocupa0%o haviam sumido. /la sentiu l#grimas nos olhos
ao entender que cometera um grande engano ao procurar
246
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)terling.
@aquele momento, Frannie temeu ter se apai-onado
pelo duque de +re*stone.
Frannie n%o teve no0%o da hora quando acordou,
deitada de bru0os e espalhada na cama de )terling que
n%o se encontrava ao seu lado. Mesmo de olhos fechados,
sentiu a aus"ncia dele. /staria tudo terminado entre
eles.
B @%o se me-a.
Frannie abriu os olhos. )terling estava sentado em
uma cadeira pr,-imo 1 cama, de pernas cru$adas que
serviam de apoio para sua prancha de desenho.
B ; que est# fa$endo.
B /u a estou desenhando.
B Foc" desenha toda mulher com quem se deita.
)terling levantou a cabe0a, como se algo lhe ocorresse.
B @a verdade, n%o. Foc" ' a primeira que eu
pretendo me lembrar.
3s palavras a encantaram e tornaram ainda mais
difcil n%o se mover, sendo que dese&ava sentarNse em
seu colo e bei&#Nlo ruidosamente.
B <or mais quanto tempo terei de ficar im,vel.
B Mais um pouco e depois lhe mostrarei o que fi$.
B Foc" n%o mostrar# a ningu'm mais, n%o '.
B De &eito nenhum. /stes v%o para minha cole0%o
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particular.
B /stes.
B Foc" me proporcionou uma noite de pra$er e eu
n%o pretendia passar a maior parte dela dormindo.
Frannie abafou a vontade de rir e ficou quieta.
Mamais conhecera nenhuma pessoa que a fi$esse sentirN
se t%o apreciada. ;s meninos de Feagan gostavam do que
ela fa$ia, mas n%o se lembrava de ter encolhido os dedos
dos p's quando eles a fitavam.
B Foc" ' capa$ de pintar um autoNretrato. B ela
perguntou,
B @%o. / para que eu haveria de querer isso.
B Foc" poderia d#Nlo para mim. )terling sorriu.
B Cenho certe$a de que encontraremos algo que a
satisfa0a.
B Codas as pinturas daqui s%o t%o grandes que se
tornaria difcil guard#Nla em uma cole0%o particular.
)terling piscou para Frannie e ela teve a impress%o
de que se transformava em uma bola de pra$er.
B /ncontraremos alguma coisa B ele insistiu.
Frannie surpreendeuNse com os desenhos, quando
)terling deitouNse na cama para mostr#Nlos. /les se
recostaram nos travesseiros, enquanto ele mostrava um
por um.
)eus p's, um cru$ado sobre o outro.
248
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B Foc" esfrega seus p's enquanto dorme B ele
afirmou.
B Deve ser um h#bito. 2uando eu era menina,
passava frio. ; carv%o era uma raridade na casa de
Feagan.
B )e eles esfriarem antes de voc" sair da minha
cama, encosteNos em mim e isso os aquecer#.
; len0ol enrolado sobre suas costas, um ombro
e-posto.
B Foc" tem ombros lindos. B )terling se inclinou e
bei&ou um deles.
B Foc" ' um ,timo artista.
B /u pratico bastante. Meus desenhos &amais ser%o
e-postos em um museu, mas eles a&udamNme a rela-ar.
B / voc" precisa rela-ar depois do que fi$emos
antes. )terling enrolou no dedo os cabelos de Frannie.
B @%o, eu estava literalmente derretido na cama. 3
m%o dela dobrada sob o quei-o.
B /ste ' meu favorito B )terling afirmou. B =m
misto de inoc"ncia e sensualidade. 4magino com o que
estaria sonhando.
B <rovavelmente com voc".
B @%o se lembra e-atamente.
B /u raramente me lembro dos sonhos.
)terling brindouNa com um olhar engra0ado antes de
249
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atirar os pap'is no ch%o e pu-#Nla para debai-o dele.
B Foc" disse uma noite, mas ela ainda n%o terminou.
3inda n%o. Frannie deu um suspiro e )terling bei&ouNa.
Frannie plane&ara sair de madrugada, mas antes de o
sol se erguer no hori$onte, )terling fa$ia amor com ela
novamente e sem pressa. <or ser a Qltima ve$, os dois
saboreavam cada toque e cada bei&o. Frannie dei-ou a
cama de )terling quando o caf' da manh% &# estava
pronto.
/les se vestiram e desceram &untos para a sala de
almo0o. /le contou suas perip'cias de como aprendera a
montar um camelo. Frannie riu t%o alto que n%o conseguiu
comer. /la adorava o sorriso de )terling e a alegria que
iluminava seu olhar. /la amava...
B Fossa +ra0a, sinto perturb#Nlo, mas o inspetor
)Oindler da )cotland Aard est# aqui B o mordomo
anunciou.
Frannie sentiu um n, no estKmago. )eu mundo m#gico
se despeda0ava com a realidade.
B MandeNo entrar B )terling ordenou e apertou a
m%o de Frannie. B Cudo dar# certo.
Frannie anuiu e ficou em p' &unto com )terling. Mim
entrou na sala e parou de repente ao v"Nla. /la viu o
desapontamento da e-press%o de Mim e calculou que n%o
era preciso ser um g"nio para descobrir o que ali
acontecera. /staria evidente no corar dela, impossvel de
esconder.
250
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B 4nspetor, n%o gostaria de tomar o des&e&um
conosco. B )terling perguntou.
B @%o. /u apenas... n,s est#vamos preocupados a seu
respeito, Frannie. @%o sabamos...
B Dei-ei um recado na mesa de MacR. B /la
escrevera que sairia para cuidar de )terling, o que
indicava seu paradeiro.
@%o havia motivo para preocupa0%o... e-ceto que ela
prometera voltar na v'spera. Mim anuiu.
B /nt%o voc" est# bem.
B Muito bem, obrigada.
B <erd%o por haver perturbado sua manh%. B Mim se
virou e saiu da sala.
B MimW B Frannie &ogou o guardanapo sobre a mesa e
correu atr#s dele.
B FrannieW B )terling chamouNa, mas ela n%o lhe deu
aten0%o.
Frannie correu pelo corredor, alcan0ou Mim no sagu%o
e segurou o bra0o dele.
B Mim.
/le a fitou e Frannie notou preocupa0%o e sofrimento
nos olhos verdes. / raiva tamb'm, como se ele n%o
soubesse e-atamente o que sentir, assim como ela.
B Frannie, ele n%o se casar# com voc".
B /stou consciente disso.
251
239534451.doc
Mim olhou o ch%o, sem querer fit#Nla e Frannie teve
certe$a de que ele lutava com as pr,prias emo0es.
3pesar da vontade de confort#Nlo de alguma forma,
estava certa de que isso n%o o agradaria no momento. /le
a fitou, com todo amor que sempre sentira por ela.
B Mesmo se o filho dele estiver crescendo em seu
ventre, eu me casarei com voc".
Mim foi at' a porta que o criado abriu e foi embora
sem se virar para tr#s.
;h, Deus, o que ela fi$era. <or que nunca vira isso
antes, por que n%o reconhecera a profundidade de seus
sentimentos.
B /st# tudo bem com voc". B )terling chegou por
tr#s e pKs as m%os em seus ombros.
B 3gora preciso ir B Frannie disse com l#grimas nos
olhos.
B Mandarei aprontar o coche.
Frannie anuiu refletindo sobre o que haviam feito e
sobre o que teriam de fa$er. )terling virouNa devagar e
abra0ouNa. /la inalou a fragr!ncia dele e absorveu sua
energia. Levantou a cabe0a e )terling abai-ou a dele
para...
B ;brigada, Fossa +ra0a.
)terling engoliu em seco e soltouNa devagar.
B ; pra$er foi meu, srta. Darling.
Frannie dei-ouNo em p' no hall de entrada e subiu
252
239534451.doc
para trocarNse. Festiria as pr,prias roupas e voltaria
para seu mundo. )eu cora0%o doa tanto que dava a
impress%o de que se romperia a qualquer instante.
5horaria mais tarde no seu apartamento onde ningu'm
pudesse ouviNla e re$ou para que suas l#grimas um dia
secassem.
%a&tulo *
Frannie suspirou, apoiando o cotovelo na mesa e o
quei-o na palma. /m ve$ de fa$er a contabilidade,
estivera escrevendo +re*stone, )terling, duque em um
peda0o de papel. /screvera at' duquesa, mas rasurara a
palavra. Mamais seria a duquesa de +re*stone.
:avia duas noites, desde que voltara da resid"ncia de
)terling, fora um semNnQmero de ve$es at' a galeria
oculta para ver se ele se encontrava nas mesas de &ogo.
5omo n%o o vira presumia que ele tamb'm poderia estar
escondido.
MacR nada lhe perguntara sobre o motivo de sua
aus"ncia. /le se tornara menos crtico e passara a aceitar
mais a nobre$a desde o casamento. Mim n%o aparecera.
253
239534451.doc
Frannie esfregou a testa. ?eceava o encontro com ele, se
' que o mesmo aconteceria. /le deveria estar
constrangido por ter revelado os sentimentos. /, por mais
que ela quisesse, n%o poderia retribuir essa esp'cie de
afei0%o.
<ensou em falar com LuRe. /mbora ele a houvesse
pedido em casamento, ele n%o a amava verdadeiramente.
Fora um entusiasmo de &uventude e, feli$mente,
5atherine entrara na vida de LuRe que passou a entender
o erro que cometeria.
5onsiderou tamb'm a hip,tese de conversar com
5atherine. 3final, )terling era seu irm%o, mas Frannie
desconfiava de que a intimidade entre eles diminura.
)entiuNse cansada. @%o dormia bem por causa dos
sonhos com )terling que a atormentavam. @eles, )terling
repetia os &ogos er,ticos em que ela acabava gritando o
nome dele. /m alguns sonhos, ela se entregava 1
devassid%o e era )terling quem gritava o nome dela.
Frannie levantouNse da cadeira e deu uma Qltima
olhada ao redor do escrit,rio arrumado e simples. @a
certa acabaria levando os livros cont#beis para o
orfanato onde poderia trabalhar e ficar com as crian0as
todas as noites, em ve$ de visit#Nlos durante o dia. ;
local de trabalho n%o importava, contanto que
desempenhasse as tarefas.
Foi at' o sagu%o, endireitou o punhal sob a saia,
pegou no bolso a chave da porta e destrancouNa. @%o se
254
239534451.doc
acovardaria diante dos capangas de )*Res. )e algu'm a
atacasse, ela revidaria.
@os degraus do lado de fora pouco iluminados pela
lamparina, ela fechou e trancou a porta. /sperou um
pouco para a vista acostumarNse 1 obscuridade e 1
neblinaE
B Frannie.
/la escutou o sussurro quase desesperado de quem
n%o sabia se dese&ava ser ouvido. FirouNse, pegou a
lamparina e levantouNa. /mbora houvesse reconhecido a
vo$, a cautela era necess#ria.
B @anc*.
=ma mulher saiu das sombras. 3pesar de ser apenas
dois anos mais velha do que Frannie tinha o rosto e os
olhos encovados, e manchas de ferimentos nas faces.
B 5omo vai voc".
/las tinham sido amigas nas ruas, mesmo estando sob
a prote0%o de diferentes pais de rua. 2uando @anc*
fi$era do$e anos, havia ido morar com um garoto tr"s
anos mais velho, >ob )*Res. @%o era incomum as meninas
se &untarem a meninos pouco mais velhos do que elas e
que poderiam oferecerNlhes prote0%o. <ara os meninos,
ter uma amante era um smbolo de reali$a0%o. Frannie
sempre soubera quem eram os garotos que tinham uma
namorada fi-a, pois eles andavam com arrog!ncia e o
conceito deles crescia entre os colegas pela
demonstra0%o de masculinidade.
255
239534451.doc
Frannie n%o vira @anc* desde que fora raptada e
vendida como prostituta. /la e @anc* haviam plane&ado
entrar em um teatro 1s escondidas para assistir a uma
pe0a muito comentada por @anc*. / a come0ara a
desgra0a. @anc* conseguira escapar e Frannie fora
levada para um inferno.
B /stou bem, @anc*, e voc", ainda com )*Res.
B 3h, sim. /le n%o ' uma pessoa que aceita
desist"ncia, n%o '. Foc" continua trabalhando para
Dodger.
@anc* estava abai-ada, com receio da lu$ e Frannie
recuou. /la sabia o que era n%o querer ser vista. 3s
roupas de @anc* estavam em mau estado, mas tinham
sido passadas para dar boa impress%o. / embora fosse
noite, @anc* usava um chap'u que estava torto sobre os
cabelos presos para cima.
B )im, ainda estou com Dodger B Frannie
respondeu. B Cemos uma co$inheira que prepara comida
toda a noite, o que fa$ os cavalheiros continuarem
&ogando nas mesas. Famos para a co$inha e verei o que h#
para comer.
B @%o, obrigada, n%o se preocupe. 3quele lorde idoso
que a levou ensinouNa a falar muito bem.
B /le me ensinou muitas coisas.
B /nt%o n%o foi t%o ruim o que aconteceu naquela
noite. Frannie havia sido brutali$ada. / di$er que isso n%o
fora t%o ruim era o mesmo que comparar uma facada no
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239534451.doc
cora0%o com a picada de um alfinete no dedo.
B /u sobrevivi. B Frannie olhou ao redor. B /st#
muito Qmido aqui fora por causa do fog. <elo menos vamos
nos abrigar em meu apartamento.
B ;uvi falar que voc" est# recolhendo ,rf%os B
@anc* apressouNse em falar.
B )im, eu...
B /nt%o leve este. B @anc* literalmente &ogou nas
pernas de Frannie um menino que estivera escondido nas
sombras.
B /le ' um dos meninos de )*Res e se voc" ficar com
ele, posso tra$er mais.
B @anc*...
B <or favor, ele tamb'm ' meu filho e quero algo
diferente do que a rua para ele. /le se chama <eter e '
um bom menino.
Frannie abra0ou o garoto e, apesar de ele usar um
casaco, foi possvel perceber que era somente pele e
ossos. )*Res se empenhava em manter os meninos
pequenos e desnutridos para poderem entrar nas casas
por pequenos espa0os e abrir a porta da frente para ele.
B Fenha conosco, @anc*. <rovidenciarei um porto
seguro para voc" e o menino.
B 4magine, estou com )*Res desde os do$e anos e
ele n%o me dei-ar# ir embora t%o facilmente.
B <osso arrumarNlhe um emprego no campo... B
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Frannie fitou o rosto enrugado de @anc*.
B Foc" sempre foi t%o linda. B @anc* disse em tom
de penit"ncia. B <or favor, acredite, eu n%o queria fa$er
aquilo.
B 3quilo o qu".
B 3 culpa foi de )*Res. /le me garantiu que faramos
um bom dinheiro vendendo voc" para aquela velha e nunca
vi um centavo daquilo.
Frannie sentiuNse congelar. 3 velha de cabelos
grisalhos que dirigia o prostbulo para onde ela fora
levada. /la se agarrou ao menino para manterNse em p'.
B Foc" parece assustada, Frannie. @%o sabia.
Frannie sacudiu a cabe0a.
B @%o.
B Foc" sempre foi t%o esperta que calculei que
soubesse. @%o use isso contra meu menino.
B /u &amais descontaria os pecados da m%e em uma
crian0a. Foc" sabe o que fi$eram comigo, @anc*.
B <osso imaginar.
B @%o, n%o pode.
B )uponho que deve ser bem parecido ao que )*Res
fa$ comigo todas as noites. /le ' um animal, um c%o.
3lgu'm deveria mat#Nlo. )e puder, eu lhe trarei mais
garotos.
Frannie n%o chegou a responder. @anc* eclipsouNse
na escurid%o e os passos r#pidos se perderam no nevoeiro
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espesso. Frannie abai-ou a lamparina e olhou o menino.
/ra Mimm*.
; pequeno gatuno estava de novo na co$inha de
)terling, sentado 1 mesa dos criados, comendo
vora$mente.
; fato de Frannie t"Nlo tra$ido para ali em ve$ de
lev#Nlo para o orfanato era sintom#tico. 4nfeli$mente ela
n%o dissera quase nada e )terling sentiu que a
preocupa0%o de Frannie era muito mais angustiante do
que haver descoberto quem eram os pais do menino.
B /nt%o ele ' filho de )*Res. B )terling repetiu.
B )im, de acordo com @anc*.
B 4sso e-plica por que ele n%o gostou da tentativa
de ficar com o garoto.
B DesculpeNme t"Nlo tra$ido para c#, mas se eu o
levasse para o orfanato, )*Res poderia ir busc#Nlo.
)terling fitouNa e viu no olhar de Frannie a confian0a
absoluta de que ele seria a solu0%o adequada.
B )e ele ficar aqui e dormir em uma de minhas
camas, ter# de tomar banho primeiro. @%o me importa a
hora.
; sorriso de Frannie aqueceu o cora0%o de )terling.
4ncrvel. :averia alguma coisa que poderia negar a ela.
/le &# a dei-ara partir uma ve$ e n%o sabia se poderia
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fa$er aquilo de novo. ;bserv#Nla afastarNse fora a pior
coisa que &# lhe acontecera.
B 3cho que a senhorita deveria ficar aqui esta noite.
3 )terling n%o agradava a id'ia de ela sair so$inha.
3l'm disso, ela seria capa$ de ir ao corti0o para tirar
satisfa0es de )*Res. <or mais que ele n%o gostasse dos
amigos dela, pensava em alert#Nlos a respeito do
ocorrido. @%o, Frannie veria isso como uma trai0%o. /le
deveria contratar guardas para acompanh#Nla.
B )e Fossa +ra0a n%o se incomodar...
B /u n%o teria oferecido se me incomodasse. ;utra
coisa, trabalhar no DodgerYs ' muito arriscado, pois
)*Res sabe onde encontr#Nla.
/la sorriu.
B ; DodgerYs me proporciona os meios para minha
obra com os ,rf%os. B /la olhou para <eter. B @%o
deveramos dei-#Nlo comer tanto esta noite.
B 5oncordo. =ma torta ' tudo que ele vai conseguir.
Frannie apertou a m%o de )terling e foi o mesmo que
apertar o cora0%o dele.
B )ei que n%o lhe agrada ter gatunos em sua casa,
mas eu darei um &eito ele n%o roubar nada. )terling
acariciouNlhe a face.
B /le a trou-e de volta e por isso pode levar o que
quiser.
; riso doce afastou um pouco as preocupa0es de
260
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Frannie, mas elas voltaram logo e com for0a. )terling
notou o fato e admitiu que teria de descobrir do que se
tratava.
/le acordou o mais novo de seus criados e mandouNo
preparar o banho para o garoto. /nquanto Frannie
esfregava o visitante, )terling foi at' seu quarto de
inf!ncia pegar uma camisola. 3 roupa ficaria larga, mas
n%o importava.
2uando voltou para bai-o e entrou na co$inha, o
menino estava fora da #gua e Frannie o en-ugava.
B 5almaW 3 senhora est# tirando minha peleW
B <are de se quei-ar B )terling respondeu por
Frannie. B )aiba que &# paguei muito dinheiro para belas
damas me en-ugarem.
Frannie, corada, virou a cabe0a para fit#Nlo e ele
sorriu.
B 3lguns pases t"m costumes ador#veis. B )terling
ergueu o tra&e de dormir. B /le poder# vestir esta. B
5om a ponta do sapato ele cutucou os trapos. B /ssas
provavelmente ser%o queimadas.
B )em dQvida. B 3o pegar a roupa entregue por
)terling, Frannie dei-ou cair a toalha.
)terling n%o pretendia demonstrar espanto, mas por
Deus...
B /le ' esquel'tico...
B (.
261
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)terling viu algumas marcas na ilharga e no ombro, e
virou o menino.
B ; que ' agora. B o pequeno gritou.
)terling ignorouNo e avaliou as cicatri$es que se
entrecru$avam nas costas do menino.
B 2uem o chicoteou.
Frannie mandouNo erguer os bra0os e enfiou o
camisol%o sobre sua cabe0a.
B 3s autoridades B ela respondeu em vo$ bai-a. B
<arece que ele foi preso por roubar meio -elim. /m ve$
de mand#Nlo para a pris%o, a0oitaramNno.
B Mas... ele ' uma crian0a.
B 3lguns cavalheiros apreciam mais os -elins.
B ; que tem isso. B ; garoto cru$ou os bra0os
magros sobre o peito fundo. B /u n%o chorei.
B 2uantos anos voc" tem.
B @%o lhe direi nada, maldito nobre.
B /le tem oito B Frannie respondeu. B <odemos
a&eit#Nlo em uma cama.
B )im, claro.
; quarto escolhido por )terling ficava no pavimento
inferior, na dire0%o do seu, o que facilitaria para Frannie
verificar o estado do garoto quando quisesse. 3l'm disso,
um criado ficaria dentro do quarto para impedir o menino
de sair.
262
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)terling fitou o garoto que parecia ainda menor
naquela cama enorme e a maneira carinhosa de Frannie
passar os dedos nos cabelos escuros.
B <eter, voc" tem de ficar aqui, pois ' o que sua m%e
dese&a. 3manh% tomaremos um belo caf' da manh% e
arrumaremos algumas roupas apropriadas. Cudo vai dar
certo. @%o ' preciso ter medo.
B @%o tenho medo de nada.
B / n%o fu&a de novo, est# bem.
; menino deu de ombros, anuiu e virouNse, tudo ao
mesmo tempo. Frannie levantouNse e sorriu para )terling.
B 4sso n%o foi bem uma promessa, foi. B )terling
perguntou.
Frannie negou com um gesto de cabe0a antes de sair
e )terling parou ao lado do criado.
B @a certa haver# problemas B ele disse em vo$
bai-a.
B )im, Fossa +ra0a B o servi0al anuiu.
B Mande me avisar diante de qualquer anormalidade.
B )im, Fossa +ra0a.
)terling entrou nos seus aposentos e encontrou
Frannie sentada no sof# diante da lareira onde o fogo
bai-o crepitava. ;s p's descal0os estavam sobre o
assento e ela esfregava os bra0os como se estivesse com
frio. /le foi at' a mesa onde ficava o conhaque, serviu
duas doses generosas e sentouNse no sof#.
263
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Frannie aceitou uma das ta0as e bebeu antes de
segur#Nla com as duas m%os sobre a co-a, com olhar
longnquo.
B DigaNme o que h# de errado B )terling pediu.
B @%o acha que <eter merece que se preocupem com
ele. )terling passou a ponta do polegar entre as
sobrancelhas cerradas.
B )ei que outra coisa a preocupa. <or que n%o me di$
do que se trata.
Frannie sacudiu a cabe0a.
B @ada que eu fique sabendo poder# alterar... a
afei0%o que sinto por voc".
B Foc" sente afei0%o por mim, )terling.
@a verdade era muito mais do que isso, mas admitir o
fato os levaria a uma barreira intransponvel e tornaria
tudo mais difcil.
B /u me preocupo muito com voc", Frannie e n%o
gostaria de v"Nla infeli$. ; menino tomou banho,
alimentouNse, est# em uma cama decente e voltou aos
seus cuidados. 4sso deveria ser um motivo de alegria.
Frannie, minha querida, por que est# t%o triste.
Frannie apertou os olhos, tomou mais um gole de
conhaque e virouNse para )terling.
B @anc* era minha... amiga e n%o uma das crian0as de
Feagan. Mas ela estava nas ruas e era uma de n,s. /la era
dois anos mais velha do que eu e aos do$e ela foi morar
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239534451.doc
com )*Res. 3s meninas de rua fa$em isso como uma
maneira de sobreviv"ncia. Mas n,s 'ramos amigas.
3migas.
3 palavra pareceu engasg#Nla.
B Foc"s eram amigas. <or acaso brincavam &untas.
Frannie riu e sacudiu a cabe0a.
B @a verdade, tratavaNse de uma maneira de
conseguir algumas moedas. /u tinha duas cai-as de
f,sforos que oferecia aos pedestres. Codos me
ignoravam por eu ser uma pedinte. /u batia em uma
pessoa ao acaso e dei-ava as cai-as cair na terra. /u
come0ava a chorar e @anc*, a gritar que nossa m%e me
mataria. ; camarada em que eu batia logo nos pagava
condignamente para acalmarNnos. @,s represent#vamos
muito bem.
B / por isso voc" se achou na obriga0%o de a&udar o
filho dela.
)terling limpou a l#grima que desli$ava pela face de
Frannie e acariciouNlhe o pesco0o.
B Frannie...
B =m dia ela me falou sobre uma apresenta0%o
teatral e disse que conhecia um su&eito que permitiria
nossa entrada no teatro pela porta dos fundos. Feagan
sempre me di$ia que a noite era perigosa e para eu
sempre voltar antes do escurecer. Mas eu queria ver a
pe0a e fiquei com @anc* at' a noite. /nquanto and#vamos
por uma travessa, algu'm pulou diante de n,s, pKs um
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saco em minha cabe0a e eu gritei para @anc* correr...
Frannie solu0ou e mais l#grimas desli$aram por sua
face. )terling tirou a ta0a das m%os dela e dei-ouNa na
mesa ao lado da sua. 5edeu 1 vontade de confort#Nla, por
saber que o relato n%o terminara. 3h, como ele gostaria
de afastar o sofrimento que via naqueles olhos, mas at'
n%o saber o motivo...
B Durante todos esses anos, )terling, pensei
merecer o que aconteceu comigo.
B @ingu'm merece uma coisa dessas. Frannie meneou
a cabe0a.
B @%o obedeci a Feagan e fiquei na rua at' a noite.
2uando me levaram, achei que fosse um castigo. 2uando
LuRe matou +eoffre* Langdon e foi preso, pensei que
fossem enforc#Nlo por minha causa. Foc" nem pode
imaginar como eu me sentia culpada.
B Frannie, voc" n%o tem de se culpar por coisa
nenhuma. Frannie limpou as l#grimas com as costas da
m%o.
B /sta noite, @anc* me disse que ela e )*Res
tramaram tudo para que me pegassem.
B )anto Deus, Frannie. B )terling levouNa para o
colo dele e embalouNa enquanto ela chorava.
B /les sabiam o que aconteceria e fi$eram tudo
propositadamente.
)terling controlou a fQria que o acometia. ;
266
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momento n%o era para desatinos, era preciso cuidar de
sua preciosa Frannie e consol#Nla.
B @%o sei para onde fui levada. Ciraram minhas
roupas e amarraramNme a uma cama. 3quele homem
horrvel ria e me e-aminava. /u tinha de ser virgem, pois
virgens n%o t"m doen0as. 3lguns homens s, aceitam
deitarNse com don$elas.
3s l#grimas de Frannie ensopavam a camisa de
)terling.
B <ensei que eu &# havia afastado de mim todo o
horror, mas ' muito mais triste saber que algu'm
plane&ou isso contra voc".
B )e algum dia eu encontrar )*Res, eu o matarei.
Frannie se afastou para fit#Nlo.
B /les o enforcar%o e ele n%o vale isso. 3&udeNme a
esquecer, )terling. 3&udeNme a enterrar de ve$ essas
mem,rias horrveis. D"Nme algo belo para lembrar.
Frannie encostou os l#bios nos dele. )terling duvidou
do acerto da id'ia, mas n%o teve coragem de negarNlhe o
pedido. LevantouNse do sof#, ergueuNa nos bra0os e levouN
a at' a cama.
)terling n%o poderia ter sido mais terno. Da outra
ve$ quando haviam se deitado &untos, n%o houvera
interfer"ncia de sombras do passado. @essa noite ele se
esmerava em apag#Nlas com leve$a, embora com maestria.
)em pressa, ele lhe tirou as roupas e bei&ou cada
ponto de pele que ficava e-posta. )eu olhar era um misto
267
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de carinho e dese&o. Frannie percebeu que )terling ainda
a dese&ava, apesar de tudo o que ela revelara. /squecido
das pr,prias !nsias, ele usava as m%os e a boca com
adora0%o..
Frannie o tocou com cuidado semelhante, embora ele
n%o fosse fr#gil, mas aquela noite requeria algo diferente
do que eles haviam compartilhado antes.
)terling sabia e-atamente quando provocar, bei&ar
ou murmurar palavras doces &unto ao ouvido de Frannie.
/les estavam em sintonia perfeita, sem necessidade de
rapide$ ou desespero.
)terling deitouNa de bru0os e bei&ouNa ao longo da
espinha. FriccionouNlhe as costas, apertouNlhe as n#degas,
bei&ouNa atr#s dos &oelhos. MassageouNlhe os p's, as
panturrilhas, as co-as... at' ela se descontrair a ponto de
imaginar que n%o poderia mais ficar em p'. <u-ouNa para
cima dele e Frannie montouNo, envolvendoNos com a
cortina de cabelos. )terling entrela0ou os dedos nas
mechas, abai-ou a cabe0a de Frannie e bei&ouNa com
pai-%o, mas ainda sem pressa. Frannie n%o pensava em
nada, e-ceto em )terling, em seus afagos reverentes e a
maneira como a fa$ia esquecer do mundo.
/les se encontravam em um mundo particular, onde
somente eles e-istiam. @%o havia nobre$a, nem menina de
rua. /ram apenas Frannie e )terling. @enhuma diferen0a
e apenas um ob&etivo comumE dar e receber pra$er.
)terling levantouNa pelos quadris e abai-ouNa at' ser
268
239534451.doc
envolvido por ela e preench"Nla. Frannie sorriu, bei&ouNlhe
o peito e sentiu a vibra0%o nos l#bios quando )terling
ronronou como o le%o que desenhara.
Frannie cavalgouNo, observou o pra$er do rosto dele
e e-perimentou a for0a dos dedos nos quadris. ; pra$er
aumentou e tornouNse quase insuport#vel. /la escondeu a
face no pesco0o dele para camuflar os gritos de
abandono. )egurandoNa, )terling investia e moviaNse aos
solavancos debai-o dela.
<ouco depois, ela n%o conseguiu entender onde ele
encontrava for0as para acariciarNlhe as costas. Frannie
adormeceu sentindo os carinhos de )terling e ouvindo as
palavras apa$iguadoras que ele murmurava em seus
sonhos.
)terling viu Frannie abrir os olhos quando o sol
come0ava a espiar por entre as cortinas.
B >om dia. B /le passou a m%o nos seios de Frannie.
B >om dia. B /la suspirou e espregui0ouNse.
)terling deitouNse por cima de Frannie e penetrouNa,
aninhando o rosto no pesco0o dela.
B Foc" ' deliciosa.
/le se balan0ou de encontro a ela, observando o
sorriso de contentamento.
B /sta ' uma bela maneira de saudar a manh% B
)terling sussurrou.
Frannie acariciouNlhe as costas e apalpouNlhe as
269
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n#degas.
B 3doro quando voc" est# dentro de mim. B /la
gemeu e virou a cabe0a para o lado. 3rregalou os olhos,
enri&eceuNse, gritou e enterrou as unhas na pele de
)terling.
/le tamb'm virou a cabe0a para o lado.
B ; que ' isso nas suas costas. B <eter perguntou.
B @%o ' de sua conta. Mas o que est# fa$endo aqui,
pirralho.
B /stou com fome.
B / o su&eito que est# em seu quarto. ; menino
ergueu os ombros ossudos.
B /le continua dormindo. )abe que o senhor n%o est#
fa$endo nada certo.
B 5omo '. B )terling espantouNse.
B ; senhor deveria fa$"Nla gritar. Minha m%e
sempre grita.
B >em, n%o estou surpreso com sua revela0%o, mas
estou fa$endo amor com a srta. Darling, o que requer
certa fine$a que certamente seu pai n%o possui.
Frannie come0ou a rir e o que prometia ser a manh%
mais ador#vel que )terling &# e-perimentara morreu na
praia. 3garrou o len0ol para cobrir Frannie, saiu de cima
dela e sentouNse, amarrando outra ponta do len0ol nos
quadris.
B @%o est# horrori$ada. B ele perguntou. Frannie
270
239534451.doc
fe$ um gesto negativo com a cabe0a.
B @os corti0os, as crian0as costumam dormir com os
pais e 1s ve$es na mesma cama.
/ra para admirarNse que eles tivessem mais filhos
depois do primeiro.
B <eter, v# para a co$inha e procure algo para
comer. / n%o ouse fugir. )e voc" fi$er isso, mandarei
esse monstro das minhas costas busc#Nlo.
; garoto arregalou os olhos.
B /le ' de verdade.
B 3penas lembreNse do que eu disse.
B <osso conhec"Nlo.
B Depende se voc" ainda estiver aqui quando eu
descer para tomar o caf' da manh%.
B /starei, prometo.
; menino saiu correndo com as pernas finas.
B ;nde ' que vai encontrar um drag%o. B Frannie
perguntou.
B /u me preocuparei com isso mais tarde. <elo menos
por enquanto, ele n%o fugir#.
Frannie passou os dedos nas costas de )terling.
B Foc" estava fa$endo amor comigo de verdade.
)terling deitouNse de novo sobre ela.
B )e voc" teve de perguntar, sem dQvida n%o fi$ a
coisa certa. Dei-eNme tentar com mais empenho antes de
271
239534451.doc
ir atr#s de um drag%o.
)terling fe$ amor verdadeiro com Frannie duas
ve$es. Depois ela foi ao quarto de 5atherine para se
arrumar. /ncontrou um banho preparado e ensaboouNse
devagar.
/la n%o queria pensar em )*Res, mas preocupouNse
com uma possvel retalia0%o se ele descobrisse o
paradeiro do filho. 2uanto a @anc*, a mo0a enfrentava o
que merecia. Mas logo mudou de id'ia. @ingu'm merecia
)*Res.
3pesar da rebeldia de <eter, Frannie acreditava que
o menino poderia ser redimido, mas o que a surpreendia
era a comunica0%o que come0ava a se desenvolver entre
<eter e )terling. <ara um homem que proclamava
despre$ar os ladr%o$inhos, ele parecia ter se afei0oado
ao garoto.
Depois do banho, 3gnes a&udouNa a pentear os
cabelos e escolheu um dos vestidos de 5atherine para uso
dom'stico. /ra a$ulNmarinho, recatado, mas provocante.
Frannie refletiu que )terling na certa se arrumara mais
depressa do que ela.
)urpreendeuNse ao n%o encontr#Nlo na sala de almo0o.
B )ua +ra0a &# tomou o caf' da manh%. B ela
perguntou a um dos criados.
B )im, senhora.
B <or favor, onde poderei encontr#Nlo.
272
239534451.doc
B @%o sei, senhora. ; sr. TedgeOorth deve saber.
B / onde ele est#.
B 5reio que deve estar falando com a co$inheira a
respeito do almo0o.
De fato, Frannie encontrouNo na co$inha.
B )rta. Darling, o des&e&um n%o a agradou. B ele
inquiriu, preocupado.
B /stava ,timo, obrigada. B /mbora n%o houvesse
comido, estava ansiosa para falar com )terling. B ;
senhor sabe onde posso encontrar o duque.
B @o ateli". 2uer que a acompanhe at' l#.
B )im, por favor.
; ateli" ficava na parte de cima de uma das alas que
ela n%o conhecia. 3s paredes e-ternas eram de vidro e os
raios de sol criavam um halo ao redor de )terling que
estava sentado atr#s de <eter. ; menino usava cal0a, mas
uma camisa que algu'm arrumara para ele estava
amarrotada no ch%o.
)terling, segurando uma paleta, pintava um drag%o
nas costas do garoto.
B /le precisa de muito fogo B <eter anunciou.
B )im, mas ter# de se satisfa$er com o que eu lhe
der e ainda agradecer B )terling respondeu.
B <or favor, sir.
)terling tremeu os l#bios como quem se divertia,
273
239534451.doc
satisfeito por ter conseguido um pouco de cortesia do
garoto.
B ; fogo pelo ombro ser# suficiente.
B )im.
Frannie atravessou a sala e parou ao lado de )terling.
B ; que est# fa$endo.
B 3cabo de iniciar <eter na ;rdem do Drag%o. /le
fe$ um &uramento para ficar onde a srta. Darling, que ' a
rainha da ordem, determine que ele fique.
B /spero que eu possa ficar aqui. B <eter virou a
cabe0a para tr#s.
B Fique quieto, rapa$ B )terling repreendeuNo,
adiando a resposta.
Frannie comoveuNse. Ficar ali n%o era uma das
op0es.
B Cerei de revisar minha contabilidade B ela
anunciou, evitando desapontar <eter. B ( um drag%o
espetacular. /u n%o sabia que milorde tamb'm pintava a
,leo. B /la olhou as paredes. B )%o seus trabalhos.
B )%o. B )terling dei-ou a paleta sobre uma mesa.
B Fique sentado, <eter, enquanto a tinta seca.
B )im, senhor. )terling levantouNse.
B ( surpreendente o que a dignidade de cavaleiro
fa$ em prol da cortesia.
B /le ' um bom menino que n%o teve oportunidade de
274
239534451.doc
demonstrar seu car#ter.
B / quem o ensinar# como agir.
B /u tentarei.
B Xtimo. Frannie, se quiser, pode olhar meus
trabalhos.
Frannie come0ou a andar ao redor da sala e )terling,
que parecia preferir paisagens, seguiuNa. /la parou ao
lado de uma pintura que retratava montanhas, #rvores e
um lago em primeiro plano. @%o parecia um local de
civili$a0%o, mas tinha um toque especial.
B ( lindo.
B ( a primeira propriedade de meus ancestrais.
Frannie foi at' o quadro seguinte que e-ibia o mesmo
cen#rio.
B /ssa ' sua vista favorita.
B /st# vendo este salgueiro. B /le indicou um
arbusto do outro lado do lago. B <apai plantouNo depois
da morte de mam%e. )empre pensei nele como a #rvore
de minha m%e e a cada ano eu registrava seu crescimento.
)empre no anivers#rio de sua morte, eu montava o
cavalete e pintava o local.
Frannie observou as pinturas alinhadas em ordem.
B +ostei de seu trabalho B ela afirmou ao chegar 1
Qltima tela.
B ( mesmo.
275
239534451.doc
B @as primeiras pinturas foi retratado o cen#rio
global do campo. 5om o passar dos anos, a #rvore passou a
ter maior destaque, 1 medida que ela crescia.
B +enial, n%o '. B ele perguntou, sem entusiasmo.
Frannie virouNse para encar#Nlo, para ver se era uma
ironia.
B (, sim. 4magino deve ter come0ado a pintar muito
&ovem. Fe&o mais de do$e telas.
B >em mais e acho que est# certa. Minha
perspectiva do mundo mudou nesse tempo. B )terling
virouNse. B Famos ver o estado do drag%o.
B <reciso voltar ao orfanato.
B 4remos &untos. B )terling fitouNa por sobre o
ombro. B <refiro que n%o v# so$inha a lugar nenhum.
Frannie n%o tinha inten0%o de tornarNse prisioneira,
mas s, por um dia n%o lhe faria mal.
Mais tarde naquela noite, Frannie fechou as
brochuras cont#beis. ;s nQmeros se &untavam uns aos
outros, talve$ pelo cansa0o e-cessivo. )e n%o fosse pela
grande quantidade de dinheiro envolvido, ela poderia
dei-ar os lan0amentos se acumularem, mas se n%o os
mantivesse em dia, ficaria sempre atrasada. 5hegou a
considerar a possibilidade de entregar a incumb"ncia
para outra pessoa, mas era imprescindvel que o menor
276
239534451.doc
nQmero de pessoas soubesse quais eram os valores que
mudavam de m%os no DodgerYs.
/la passara a maior parte do dia no orfanato ao lado
de )terling e <eter.
B )e o for0ar a ficar aqui B )terling comentou B,
acabar# transformando o local em uma pris%o para ele.
B 5oncordo, mas prometi a @anc* que cuidaria dele.
B Calve$ ele possa ficar na minha casa at' voc"
encontrar quem queira adot#Nlo.
Frannie ficara sensibili$ada com a oferta. ;lhou no
pequeno rel,gio de cima de sua mesa. /ra quase meiaN
noite. 2uando )terling a dei-ara B com relut!ncia B no
DodgerYs, ela prometera que estaria em casa 1quela hora.
; coche que ele mandaria &# estava esperando na
travessa.
/m casa. @%o era sua casa, mas seria um abrigo para
<eter at' o menino perder o pavor e acostumarNse ao
orfanato enquanto ela n%o achasse uma pessoa para ficar
com ele.
5om o canto do olho notou um movimento, fi-ouNse na
entrada e levou um susto. 4nspirou fundo para se acalmar,
afastou a cadeira e levantouNse.
B ;l#, Mim. :# quanto tempo est# a.
Frannie n%o o via desde a manh% em que ele
interrompera o des&e&um na resid"ncia de )terling. Mim
estava com p'ssima apar"ncia, como se n%o houvesse
277
239534451.doc
dormido desde aquele dia.
B :# alguns minutos. @%o conhe0o ningu'm que se
concentre tanto no trabalho quanto voc".
B <ois eu estava pensando e-atamente na minha
falta de concentra0%o. 5omo tem passado.
Mim ergueu os ombros largos.
B )into muito, Frannie, pelo que eu disse outro dia.
B @%o se desculpe. B Frannie parou em frente da
escrivaninha. B )ei que voc" teve boa vontade e apreciei
sua vontade de casarNse comigo caso eu me encontrasse
em dificuldade.
B Mesmo se n%o for por isso. B Mim sorriu. B /u
sempre a amei, Frannie. Foc" foi a ra$%o de eu ter ficado
com Feagan, mas eu sabia que voc" amava mais LuRe e
MacR do que a mim.
B @%o se&a tolo, eu amo voc"s todos... como irm%os.
B @%o penso em voc" como uma irm% e tamb'm sinto
por isso, mas n%o se pode mandar no cora0%o. Foc" o
ama.
@%o foi necess#rio perguntar a quem ele estava se
referindo. Frannie pressionou a m%o na boca e sentiu as
l#grimas se formarem.
B Deus me a&ude, Mim, mas eu o amo mesmo sabendo
que ele n%o se casar# comigo. Foc" estava certo. /, por
favor, n%o adiantar# interferir. /u n%o me casaria com
+re*stone, mesmo se ele pedisse. /le ' um duque e n%o
278
239534451.doc
quero ser uma duquesa. 5ontinue sendo meu amigo, Mim,
pois tenho pressentimento de que precisarei de meus
amigos.
B /u &amais a abandonaria. )' voc" pensar o
contr#rio, estar# me ofendendo.
Frannie apro-imouNse dele, ficou na ponta dos p's e
bei&ouNlhe a face.
B ;brigada.
; constrangimento dos dois fe$ Frannie entender
que eles nunca mais poderiam desfrutar de uma ami$ade
espont!nea.
B >em, ' tarde, e preciso ir embora.
B 5erto, eu o verei outro dia.
Mim virouNse para sair, e Frannie pegou o manto.
B 3h B Mim disse, &# na porta. B LembraNse de
@anc* que conhecamos desde pequenos.
Frannie parou, segurando a capa de encontro ao
peito.
B 3 @anc* que morava com )*Res.
B /la mesma. @,s a encontramos boiando no C!misa.
B Morta.
Mim anuiu com seriedade.
B 3 &ulgar pelos ferimentos ao redor do pesco0o, '
prov#vel que tenha sido estrangulada.
279
239534451.doc
%a&tulo *'
MacR nem chegou a adormecer depois de ter feito um
amor apai-onado com a esposa Liv*. /scutou um assobio e
retesouNse. /la, que estava aconchegada nele e lhe cobria
peito com os cabelos castanhoNavermelhados, percebeu o
movimento e me-euNse.
B ; que foi. B ela murmurou.
B <reciso verificar uma coisa. B MacR bei&ouNlhe o
alto da cabe0a e saiu debai-o dela. B 5ontinue dormindo.
B MacR.
B Fique quietinha B ele sussurrou no ouvido de Liv*.
B Cenho certe$a de que n%o ' nada.
MacR vestiu a cal0a e uma camisa antes de sair do
quarto e descer. Mesmo ap,s alguns meses de ter
recebido como legado aquela mans%o em )t. Mames, ele
custava a acreditar que tivesse a felicidade de ter Liv*
como sua esposa. 3o alcan0ar o grande vestbulo, pensou
em abrir a porta da frente e verificar do lado de fora a
origem do assobio, mas suspeitava de que o autor da
fa0anha &# estivesse dentro da casa.
Fechaduras nunca tinham sido empecilhos para
280
239534451.doc
Feagan. MacR o conhecia muito bem e supKs que o
encontraria na biblioteca onde ficavam guardadas as
bebidas.
/ncontrou o antigo, protetor servindoNse de usque,
vestido com o capote que conhecera melhores dias e com
o chap'u de feltro de copa alta que ele usava mesmo
dentro de casa.
B Feagan.
B 3h, meu Dodger, n%o vou me demorar. /spero n%o
ter perturbado o que poderia ter sido uma noite
agrad#vel. B Feagan olhou ao redor. B Foc" conseguiu
uma bela casa.
B 2ue o senhor certamente &# visitou na minha
aus"ncia. <ortanto, seu velho malandro, o que est#
fa$endo aqui. B MacR aceitou o copo de usque que
Feagan lhe oferecia.
B /stou preocupado com minha querida Frannie. B
Feagan completou outro copo com a bebida. B )*Res
espalhou a notcia de que pagar# bem pela morte dela.
B Mas por que cargas dY#gua )*Res pretende que a
matem.
B Frannie est# interferindo nos neg,cios dele,
tirando os meninos da rua.
B <ois ent%o voc" mande di$er por a que se algu'm
tocar em um s, fio de cabelo dela... droga, ela foi atacada
outra noite. 5heguei a concordar com Frannie que se
tratava de um acaso, um ataque de algum ladr%o.
281
239534451.doc
B /la deve ter dito isso pelo sentimento de culpa por
LuRe ter matado um lorde. @a certa n%o queria v"Nlos
metidos em encrencas que os levassem 1 forca.
MacR prague&ou. Devia ter desconfiado de que ela
quisesse proteger a todos, menos a ela mesma.
B Corne pQblico que seus rapa$es far%o dos corti0os
um inferno se tocarem nela.
B M# fi$ isso, mas desconfio de que n%o adiantar#.
Foc"s saram do corti0o, mas )*Res continua no mesmo
local. Meus novos meninos n%o o conhecem, mas sabem
que )*Res ' um demKnio.
MacR tornou a prague&ar. 4ndependentemente do que
fi$essem, do degrau que haviam escalado, do sucesso que
houvessem atingido, os corti0os sempre os pu-avam para
tr#s.
B /st# bem, reunirei todos, apareceremos no seu bar
preferido amanh% 1 noite e faremos com que os novos
meninos tenham uma id'ia do que somos capa$es.
B <ara falar a verdade, tenho receio de que se&a
tarde demais.
MacR sentiu um aperto no estKmago.
B Feagan, o que voc" ficou sabendo.
B 2ue pretendem mat#Nla esta noite.
( ( (
Frannie admitiu que deveria ter contado a Mim que
282
239534451.doc
)*Res na certa matara @anc*, mas havia assuntos mais
prementes para resolver. <recisava tirar <eter e as
outras crian0as de Londres. / para isso teria de pedir
a&uda a )terling e n%o a Mim.
3l'm disso, se Mim soubesse o que ela suspeitava,
faria perguntas e tentaria proteg"Nla, mas n%o havia
tempo para isso. 3s crian0as tinham prioridade sobre
todo o restante.
3briu a porta dos fundos e deu um grito ao ver um
homem alto e moreno parado. V sua espera.
B <erd%o, querida, mas eu n%o pretendia assust#Nla.
B )terling abra0ouNa.
B /u n%o o esperava.
B /u a avisei de que n%o a dei-aria andar so$inha.
Foc" est# bem. <arece tr"mula.
B )*Res matou @anc*.
B ; qu". Frannie anuiu.
B Mim contouNme. 3charam o corpo dela no rio
C!misa, mas tenho certe$a que foi )*Res. /u n%o deveria
t"Nla dei-ado voltar, deveria ter insistido...
B Frannie, querida, voc" n%o ' respons#vel por todas
as maldades que s%o cometidas contra os outros.
B /u sei, mas fiquei t%o furiosa com ela...
B <or um motivo &usto.
B /la n%o merecia isso. ;nde est# <eter.
283
239534451.doc
B /stava dormindo quando sa.
B Dei-ou algu'm tomando conta dele.
B @%o, ele prometeu n%o sair.
B 3h, )terling, uma crian0a n%o sabe o que '
prometer.
B /nt%o vamos para casa, ver como ele est#.
; coche transitava com rapide$ e )terling abra0ava
Frannie.
B )terling, sei que ' pedir muito, mas n%o
poderamos lev#Nlo para sua propriedade rural.
B 3cha mesmo isso necess#rio. <or que )*Res
pensaria que o garoto est# conosco.
B @anc* pode ter dito a ele, n%o sei. 3penas acho
que <eter n%o est# seguro em Londres.
B /nt%o o levaremos para o campo. Frannie apertou a
m%o de )terling.
B /u gostaria de levar tamb'm as outras crian0as.
B 2uantas s%o.
B Crinta e seis. )ei que s%o muitas, mas pode ter
certe$a de que elas n%o roubar%o nada.
B Frannie, eu n%o me preocupo com isso, estou
pensando em acomoda0es. Cenho mais duas carruagens
que poder%o levar o pessoal que trabalha no orfanato.
Cemos um carro0%o usado para transportar nossos
pertences para a temporada de Londres e levar tudo de
284
239534451.doc
volta. 5reio que esse veculo acomodar# as crian0as. )er#
desconfort#vel para eles se chover, mas ser# apenas um
dia de viagem, se sairmos cedo.
Frannie abra0ouNo com for0a pela cintura.
B @%o imagina o quanto lhe sou grata.
B <or acaso imaginou que eu me omitiria.
B /u sabia que poderia contar com voc".
Dois meses antes, )terling n%o teria feito isso.
3ntes disso, s, se preocupava com os pr,prios pra$eres e
n%o dava import!ncia aos ,rf%os da rua. /le tinha de
admitir, havia sido um homem bem egosta e va$io.
2uando chegaram 1 resid"ncia de )terling, Frannie
subiu a escada correndo, enquanto o duque falava com
TedgeOorth sobre os preparativos para a viagem com o
carro0%o e as carruagens.
B )terlingW
/le olhou para cima e ao ver Frannie, imaginou o que
acontecera.
B /le foi embora.
/les procuraram por toda parte e at' no ateli" onde
)terling dei-ara o menino pintar com carv%o antes de
dormir.
<or um momento Frannie analisou a figura do desenho
de <eter. Linhas duras, olhos redondos e negros, dentes
pontudos.
B Deve ser algo que lhe aparece em pesadelos B
285
239534451.doc
)terling comentou, t%o constrangido como ficara ao ver o
desenho pela primeira ve$.
2ue tipos de pensamentos sombrios passam pela
cabe0a de <eter.
Frannie deu um sorriso triste.
B ( )*Res. B /la se virou, rumo 1 porta. B <reciso
ver o que se passa no orfanato.
B <osso imaginar que ele v# atr#s do filho B )terling
admitiu enquanto a seguia escada abai-o B, mas os
outros...
B Foc" n%o entende )*Res. 2uando eu tinha do$e
anos ele me disse que me dese&ava para ser sua garota e
tentou me bei&ar. 3certei nele um pontap' e afirmei que
preferia morrer. )*Res garantiu que havia coisas piores
do que a morte e suponho ser esse o motivo por ele ter
arran&ado minha pequena &ornada ao inferno.
B Foc" n%o me contou sobre isso.
B LembreiNme do fato esta noite quando soube da
morte de @anc*.
B 5ada ve$ gosto menos desse su&eito. Calve$
)Oindler possa dar um &eito nele.
B @%o sem provas. )*Res se esconde nas sombras e
' muito difcil de encontrar.
; que dava a ele uma vantagem sobre )terling.
/les saram e desceram os degraus. ; coche estava
esperando, mas )terling n%o viu o cocheiro nem o criado.
286
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Deviam estar tomando ch# na co$inha.
B Cenho de avisar o cocheiro.
Frannie chegou ao final da escada antes de )terling
e ele notou que dois lampies de g#s n%o estavam acesos.
;nde estava Frannie. /la estava no campo de vis%o
dele e de repente desaparecera atr#s da cerca viva.
B TedgeOorthW B )terling gritou a plenos pulmes e
desceu correndo a escada.
/le amaldi0oou a escurid%o que a engolira, viu a
sombra se mover... e um gemido feminino.
B FrannieW
/scutou passos r#pidos que vinham da mans%o.
B Fossa +ra0aW
Mais lu$ vinha em sua dire0%o e ele pKde distinguir as
formas. Dois homens estavam curvados sobre algu'm...
B FrannieW
;s dois homens saram correndo.
B <eguem os canalhasW B )terling gritou para seus
criados, enquanto se a&oelhava ao lado da mulher ferida.
B )anto Deus, ' a srta. Darling B TedgeOorth
disse, segurando a lamparina no alto.
)terling n%o pKde responder por causa das l#grimas
que lhe tolhiam a garganta. <egou Frannie no colo com
cuidado, levantouNse e engoliu o medo.
B 2uando 5atherine desmaiou, 5la*bourne mandou
287
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um dos criados chamar o dr. >ill +raves.
B )im, Fossa +ra0a. Deve ter sido Messup.
B MandeNo imediatamente 1 procura de +raves.
3 imobilidade de Frannie assustou )terling e ele
mantinha os dedos pressionados na leve pulsa0%o do
pesco0o para certificarNse de que ela estava viva. Frannie
apresentava um grave ferimento na cabe0a. =ma das
criadas o a&udara a pKr nela uma camisola para dei-#Nla
mais confort#vel. <elos hematomas era evidente que
haviam batido nela. 3h, se ao menos os tivesse visto e se
n%o houvesse parado na escadaW )e ao menos sua vis%o
fosse melhor 1 noite. )e...
Mandar o criado chamar >ill foi como avisar todos
por telegrama. LuRe, 5atherine e Mim chegaram logo
depois, seguidos rapidamente por MacR que trou-e com
ele um homem que )terling considerou de apar"ncia
suspeita e que foi apresentado como sendo Feagan. ;
homem idoso, apoiado na bengala, observou Frannie que
estava com os cabelos espalhados no travesseiro. 3quele
era o su&eito que Frannie pensava ser seu pai. 3 &ulgar
pela maneira como a fitava, como se perd"Nla acabaria
por mat#Nlo, era possvel que ela tivesse ra$%o.
B Frannie levou uma pancada violenta na cabe0a. B
>ill inclinouNse sobre ela e abriu uma p#lpebra fechada de
cada ve$. /ndireitouNse e olhou em volta. B 2uero que
todos, e-ceto 5atherine, saiam para que eu possa fa$er
um bom e-ame.
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239534451.doc
F#rias bocas se abriram...
B ;s senhores o ouviram B 5atherine protestou com
energia. B F%o embora e depressa. =ma demora poder#
pre&udic#Nla. 2uando soubermos de mais alguma coisa,
n,s os encontraremos na biblioteca.
)terling escutou os outros se afastarem, mas
continuou ao lado da cama, fitando Frannie.
B )terling, voc" tamb'm precisa sair. B 5atherine
tocou seu bra0o.
B Dei-eNnos a s,s por um momento. /la anuiu e levou
>ill at' a sala de estar.
)terling curvouNse e murmurou &unto 1 orelha de
Frannie.
B <or favor, minha doce Frannie, n%o permita que
)*Res a leve. Muro que &amais dei-arei que ele torne a
machuc#Nla.
/le a bei&ou na testa. @%o foi o suficiente, mas era
tudo o que tinha para oferecer.
B @%o vi ningu'm rondando a casa B )terling disse
pela en'sima ve$.
/le n%o estava acostumado a defender seus atos e
procurou ser am#vel, convidando a todos para tomar
usque e o que mais dese&assem na sua biblioteca. <arecia
que todos dese&avam determinar sua responsabilidade na
trag'dia.
B 5omo isso ' possvel. B Mim perguntou com raiva
289
239534451.doc
aparente depois de um interrogat,rio tedioso.
B 5hegaW B MacR gritou. B ; que aconteceu n%o tem
volta. De agora em diante teremos de proteg"Nla melhor.
B )*Res provavelmente n%o a perdoou B Feagan
disse. B ), h# uma maneira de evitar que ele nunca mais
volte a atac#Nla.
B / qual '. B )terling perguntou.
Mim fitouNo como se ele tivesse perdido o &u$o.
B @,s o mataremos B Feagan disse com
simplicidade.
B / como faremos isso. B )terling n%o acreditou na
pr,pria pergunta.
B <rimeiro teremos de encontr#Nlo B LuRe afirmou.
B @%o se pode ir at' a casa dele e esperar por ele
nas sombras como ele fe$ com Frannie. B )terling
indagou.
B 3lgu'm como )*Res n%o costuma divulgar o
endere0o B Mim disse. B /le trabalha em segredo e
contrata sequa$es para fa$er o servi0o su&o, a menos que
se&a muito pessoal. @esse caso ele mesmo pode resolver o
assunto, mas ningu'm ousa trair )at%, pois sua vingan0a '
cruel.
B <recisamos atrair )*Res em uma emboscada B
MacR argumentou. B ; problema ' ele nos conhecer e
saber de nossa afei0%o por Frannie. @%o confiar# em n,s
se pedirmos um encontro.
290
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B /le n%o me conhece B )terling falou e seguiuNse
um sil"ncio total na sala.
B <ode dar certo B Feagan disse ap,s alguns
instantes, co0ando a barba.
)terling esperava que ali n%o houvesse piolhos, mas
n%o se importaria de enfrent#Nlos se isso significasse n%o
perder Frannie.
B 5omo assim. B Mim indagou, impaciente.
B )*Res n%o ' apenas um ladr%o, mas fornece
garotos para outros no neg,cio. 5erto. 5erto. <or isso
espalharemos um boato que um tal de senhor... B Feagan
olhou para )terling como se estivesse avaliando seu valor
B [night. 3cho que dar# certo. =m tal de sr. [night est#
precisando de um menino e-periente em entradas
furtivas e gostaria de falar com o sr. )*Res.
B )*Res n%o se encontrar# com ele sem antes fa$er
uma verifica0%o B LuRe interveio.
B 5laro que n%o. /le n%o ' nenhum tolo. @,s
ficaremos escondidos observando tudo. )*Res acabar#
aparecendo porque o sr. [night insistir# em fa$er o
neg,cio pessoalmente com ele. 2uando ele aparecer,
tomaremos conta dele.
5arrancudo, Mim fitou )terling.
B <recisamos ter certe$a se Fossa +ra0a
compreendeu perfeitamente o que estamos propondo.
B <osso asseguraNlhes de que n%o sou o tolo que os
291
239534451.doc
senhores pensam que sou. )ervirei de isca e quando a
presa a engolir, os senhores o matar%o. / quero crer,
inspetor, que por suas investiga0es, o senhor concluir#
que se tratou de um acidente.
B ;u defesa pr,pria. B Mim deu de ombros.
LuRe, sentado na beira da mesa, inclinouNse para a
frente.
B +re*stone, ' preciso entender que n%o ' f#cil
conviver com a responsabilidade da morte de um homem
na consci"ncia. /ssa n%o ' uma decis%o que deve ser
tomada com rapide$ nem com raiva.
)terling fitou Feagan.
B <ode espalhar o boato.
)entado ao lado da cama, )terling segurava a m%o de
Frannie e com o polegar acariciavaNlhe os n,s dos dedos.
)egundo >ill, ela acabaria acordando. Frannie sara do
epis,dio com duas costelas quebradas, v#rias
escoria0es, mas sem graves ferimentos internos. >ill
creditou a )terling o fato de t"Nla encontrado em tempo.
Mas todos na biblioteca haviam reconhecido a
desesperada tentativa de >ill de culpar um camarada sem
nome e sem rosto pela condi0%o terrvel em que Frannie
se encontrava, sendo que todos sabiam quem era o
criminoso. =m homem que n%o via sua m%o se a
estendesse para o lado. =m homem para quem o escuro
era o maior inimigo. 5laro que eles n%o sabiam dessas
particularidades que )terling tamb'm n%o pensava
292
239534451.doc
esclarecer. /le n%o teria de ver )*Res uma ve$ que
conseguisse atraNlo, a menos que )*Res pretendesse
atirar nele, o que era uma possibilidade. Muitas ve$es
usara rifles na Lfrica, mas tamb'm chegara a usar uma
pistola que era mais f#cil de esconder.
3lgumas ve$es um dos homens vinha substituNlo ou
entrava para di$er que nada se ouvira falar sobre )*Res.
@a certa um encontro demoraria de vinte e quatro a
quarenta e oito horas para ser marcado.
)terling reconhecia a imprud"ncia de envolverNse,
mas ele n%o protegera Frannie quando deveria t"Nlo feito.
/ faria o impossvel para que ela fosse resguardada para
sempre, independentemente do pre0o a pagar.
/scutou passos leves, olhou por sobre o ombro e viu
5atherine. /la pu-ou uma cadeira e sentouNse ao lado
dele.
B 5omo ela est#.
B 3inda est# dormindo.
B Mas ela acordar#. B 5atherine apertouNlhe a m%o.
B <ode confiar neles, )terling.
B @%o creio nisso. /u n%o ficaria surpreso se
)Oindler usasse a oportunidade para que eu fosse
enforcado. /le tem uma p'ssima opini%o a meu respeito.
B /les a amam.
B ( muito f#cil gostar de Frannie.
B Foc" a ama, )terling. /le anuiu.
293
239534451.doc
B /la ' t%o bondosa, 5atherine. Mamais conheci
ningu'm t%o altrusta. )eria prefervel ela pensar mais
um pouco em si mesma e eu poderia ensin#Nla a ser mais
egosta.
B /ra por isso que voc" e papai brigaram.
B /m parte. 5atherine, quando voltei para Londres,
vim v"Nlo, mas ele n%o me recebeu.
B <or que voc" n%o veio falar comigo.
B <orque voc" estava se saindo muito bem sem a
minha presen0a e eu s, complicaria o assunto.
5atherine acariciou o bra0o do irm%o.
B /st# certo, acredito no que est# me di$endo.
/les ficaram em sil"ncio por algum tempo. )terling
pensava em escovar os cabelos de Frannie, em deitarNse a
seu lado e abra0#Nla... uma Qltima ve$. Depois que o
assunto )*Res fosse resolvido, tudo mudaria. /le sabia o
que teria deN fa$er, mesmo contra sua vontade. ;
estranho era Frannie t"Nlo modificado a ponto de torn#N
lo o homem que seu pai ideali$ara.
B )terling, sei o que pretende fa$er, mas h# muitos
perigos envolvidos. )e algo acontecer a voc", n%o haver#
herdeiros.
B Cemos nosso primo.
B Tilson. Foc" n%o o tolera.
)terling ficou em sil"ncio. @ada, nem mesmo seu
ttulo era mais importante do que a mulher que estava em
294
239534451.doc
sua cama. 5atherine abra0ouNo e encostou a cabe0a em
seu ombro.
B )terling, para mim parece que voc" finalmente
voltou para casa.
)terling teve de admitir que parecia mesmo um
facnora. @%o dormira, nem se barbeara, o que o dei-ava
com aspecto grosseiro. @%o se barbear fora id'ia de
MacR e a falta de sono resultar# das horas passadas ao
lado da cama olhando para Frannie. 2ueria demais v"Nla
acordada, mas assim pelo menos n%o teria de mentir para
ela. Frannie n%o aprovaria o que ele se preparava para
fa$er, por'm era preciso agir dessa forma para o bem
dela e talve$ um pouco por si mesmo.
@ada perguntara sobre a proced"ncia das roupas
su&as que Mim trou-era e que lhe provocavam coceiras.
Mesmo assim n%o parecia um mendigo, mas tamb'm n%o
com o homem que se vestia com um dos mais e-clusivos
alfaiates londrinos.
Feagan mandara avisar que o sr. [night deveria
ocupar uma mesa de canto no bar 1s de$ da noite. 3lgu'm
o encontraria l#.
B <rovavelmente n%o ser# )*Res B MacR e-plicou
quando ele, MacR, LuRe e Feagan aguardavam na travessa
escura a apro-ima0%o do hor#rio. B Dever# ser um dos
lacaios dele e Fossa +ra0a ter# de insistir que dese&a
falar pessoalmente com )*Res. <rocure falar sem muita
fine$a.
295
239534451.doc
B /u plane&ava imit#Nlo.
B @a verdade, milorde ter# de ser um pouco mais
rude B MacR disse. B LembreNse, n,s todos tivemos um
certo nvel de educa0%o.
B <osso falar do &eito que for necess#rio B )terling
respondeu, arrastando as palavras.
MacR sorriu.
B @ada mau. Faremos que se torne um dos meninos
de Feagan.
B @%o, obrigado. /sta ' uma performance de uma
noite. B )terling olhou para Mim. B <or falar nisso,
Frannie est# convencida de que )*Res matou @anc*. /la
entregou o filho para Frannie cuidar.
B Maldi0%o.
B ; menino esteve em minha casa, mas acabou
fugindo. ; nome dele ' <eter, mas di$ chamarNse Mimm*,
Deus sabe l# o motivo. 2uando resolvermos o caso de
)*Res, seria melhor procur#Nlo. Frannie ficar# muito feli$
se o encontrarem.
B <or que Fossa +ra0a n%o o procura.
B @%o plane&o encontrarNme com Frannie depois
deste caso encerrado.
Mim agarrou )terling pelo casaco emprestado e
afastouNo dos outros.
B /la o ama B Mim afirmou com o rosto a
centmetros de )terling.
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239534451.doc
B )im, e essa ' uma infelicidade para ela. <elo que
me lembro, voc" garantiu que se casaria com ela e voc" '
um homem honrado. Come conta de Frannie e fa0a o que
estiver ao seu alcance para fa$"Nla feli$. B )terling
passou por Mim e quase o derrubou. Cratou de sair da
travessa antes que os outros pudessem reagir.
/le acabara de representar o papel mais difcil da
noite. Fingir que Frannie nada significava para ele. ;
resto seria bem mais f#cil.
Frannie sentiu forte dor de cabe0a e apesar da lu$
que machucava seus olhos, reconheceu a cama de dossel
de )terling. <or que estava t%o dolorida.
/scutou algu'm di$er suavemente que ela havia
acordado e viu 5atherine curvarNse sobre ela.
B ;l#, Frannie, como est# se sentindo.
B <arece que fui moda.
B LembraNse do que houve. B >ill perguntou,
apro-imou uma lamparina de seu rosto. Frannie tentou
virar a cabe0a, mas ele segurouNa pelo quei-o. B Fique
quietinha e responda.
B /u... B ela procurou lembrarNse. B /st#vamos
procurando Mimm*... <eter.
B 3 Qltima coisa de que se recorda ' estar no
orfanato.
B @%o. /st#vamos aqui.
B 3qui onde.
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239534451.doc
B Foc" n%o sabe onde estamos. >ill sorriu.
B /u sei, mas voc" levou uma pancada na cabe0a e
quero ter certe$a de sua percep0%o.
B /stamos na casa de )terling. ;nde ele est#.
>ill deu uma tossidela e dei-ou a lamparina na mesa.
B Foc" est# dormindo h# quase vinte e quatro horas
e eu gostaria que tentasse tomar um pouco de caldo
quente. 5atherine, providencie isso para n,s.
B Folto em instantes. B /la saiu do quarto. Frannie
assustouNse.
B ;nde est# )terling.
>ill sentouNse na beira da cama.
B Frannie, est# lembrada do que houve.
/la sentouNse depressa e precisou agarrar m%o de
>ill, pois teve a impress%o de que sua cabe0a se partiria
ao meio.
B /le est# morto. ;h, n%o, meu DeusW @%oW
B /le est# bem, Frannie. B >ill apertouNlhe a m%o,
pKs alguns travesseiros atr#s da cabe0a dela e deitouNa.
B Foc" se lembra de terem sido atacados.
B @%o.
B LembraNse de )*Res.
B 2uem poderia esquecer aquele monstro.
B /le quer assassin#Nla, Frannie.
B /le matou @anc*. B De repente a recorda0%o
298
239534451.doc
apareceu muito ntida.
B @%o posso afirmar nada, mas sei que ele &urou
matar voc". <or isso os outros est%o tentando atraNlo
para uma cilada.
B ;utros. B Frannie apertou os olhos, tentando
lembrarNse dos nomes. 5omo pudera esquec"Nlos. B LuRe,
MacR e Mim. B 3nuiu e abriu os olhos. /ram tr"s, embora
chegasse a pensar que LuRe n%o fa$ia mais parte do
grupo. Fora um engano. )empre que um estivesse em
apuros, os outros largavam tudo para a&udar. B Mas onde
est# )terling.
B 5om os outros.
3quilo n%o fa$ia sentido.
B / onde est%o os outros.
B M# lhe disse, procurando )*Res.
B @as ruas, nos corti0os.
B )im.
B @%o. B Frannie tentou sair da cama, mas >ill a
impediu.
B 5uidado, Frannie. Fai se machucar.
B /le n%o ' um dos nossos. /le nunca...
B <or isso ele ' uma isca perfeita. )*Res n%o o
conhecer#. Frannie bateu o punho fechado no ombro de
>ill que se levantou e recuou.
B Foc" melhorou depressa, querida.
299
239534451.doc
B ; que foi plane&ado.
B Frannie...
B Diga logo.
Frannie horrori$ouNse ao escutar a e-plica0%o.
)terling n%o era como eles. )e houvesse uma pequena
falha, ele poderia ser morto.
)entado em um canto escuro, )terling olhava para
fora. @essa posi0%o poderia ver quem se apro-imasse de
lado e, quando o camarada se sentasse, ficaria em seu
!ngulo de vis%o.
; sal%o estava lotado e o bar rec'mNpolido que se
estendia pela largura do recinto parecia novo. )terling
tomava a cerve&a devagar para n%o chamar a aten0%o e
para manter o raciocnio perfeito. Cra$ia uma pistola no
bolso do casaco. ;correraNlhe que se )*Res fosse o
primeiro a aparecer, ele poderia simplesmente atirar no
su&eito. Mas como havia muitas pessoas no recinto, n%o
poderia arriscar a vida de inocentes, embora duvidasse
de que naquele ambiente de mau gosto houvesse muitos
inocentes.
?ecriminouNse por esse pensamento de mente
estreita que tamb'm considerara o casamento de
5atherine como um desastre. /m ve$ disso, ela se unira a
um homem que n%o se importava com o custo pessoal ao
distribuir as inQmeras recompensas. ?otulara os tr"s e
LuRe como su&eitos pouco acima de marginais e estava
descobrindo o que 5atherine &# sabia. /ram pessoas
300
239534451.doc
e-tremamente leais. Te-ford tamb'm faria o necess#rio
para proteger )terling. ;u ele s, agiria como lhe fosse
conveniente.
)abia que era in&usto &ulgar Te-ford pelos padres
estabelecidos pelos amigos de Frannie. 3 vida dele nunca
estivera e-posta aos mesmos perigos. Dera a volta ao
mundo 1 procura de e-cita0%o, mas seu cora0%o nunca
batera t%o forte como naquele momento.
B )r. [night.
)terling levantou o olhar. @%o era )*Res, era um
homem loiro.
B 2uem ' voc".
B =m assistente do sr. )*Res. B ; homem pu-ou
uma cadeira e sentouNse.
B /st# perdendo seu tempo, n%o falo com
assistentes B )terling esmeravaNse no sotaque das ruas.
B ; sr. )*Res n%o fala com camaradas que n%o
conhece.
B /le vir# se estiver interessado em ganhar de$ mil.
B ( muito dinheiro.
)terling deu um sorriso arrogante e tomou um gole
de cerve&a.
B 2ual ' o neg,cio. B o homem perguntou
B )eu nome ' sr. )*Res. ; homem olhou ao redor.
B Folte amanh%.
301
239534451.doc
B @%o.
; homem o fitava como se estivesse com uma pistola
apontada no peito e )terling deu de ombros.
B <reciso do garoto ho&e, tenho um compromisso.
B @%o parece que tenha plane&ado bem o encontro.
B <lane&ei tudo muito bem e com rapide$. 3ssim as
chances de sermos descobertos s%o menores.
B ( um homem cauteloso, sr. [night.
B / muito perto de tornarNme rico. ; su&eito anuiu e
cocou a barba rala.
B /st# certo. /ncontreNme na travessa atr#s do bar
em de$ minutos. /u o levarei ao sr. )*Res.
; su&eito foi embora e )terling tomou o restante de
cerve&a. 5omo de h#bito, procurou o rel,gio para conferir
a hora e lembrouNse de que n%o o havia tra$ido. ; bras%o
poderia t"Nlo denunciado. <oderia di$er que o roubara,
mas resolvera n%o arriscar. )e sobrevivesse, queria
entreg#Nlo ao filho e, se n%o o tivesse, dei-aria em sua
mesa com um recado para Frannie.
/ ela s, saberia o quanto fora amada, depois da
morte dele. 5alculou que haviam se passado de$ minutos e
saiu pela porta da frente. Ficou parado por alguns
segundos como quem se orientava e levantou a gola do
casaco para evitar o frio da noite. /ra o sinal que o
contato havia sido feito e que o encontro fora arran&ado.
Foi at' a esquina e entrou na travessa. @%o chegou a
302
239534451.doc
dar dois passos. Foi agarrado e encostado no muro, de
costas para quem o pegara.
B 5alma, sr. [night. B /ra a vo$ do homem loiro. B
/stamos procurando suas armas.
B Cenho uma.
/le foi virado e defrontouNse com um gigante. 3quilo
n%o era uma maravilha.
B Foc" n%o acha que eu viria desarmado a esta
regi%o londrina, n%o '. /spero que me considerem um
pouco mais esperto.
; homem apontou com a cabe0a.
B <or aqui.
)terling seguiuNo pela travessa at' uma escada onde
estava sentado um homen$arr%o vestido de preto e com
os cabelos negros cados nos olhos. 3 semelhan0a do
desenho de <eter era not#vel. 3li estava o pusil!nime
)*Res.
B D"Nme a arma, Cin*.
; gigante entregou a pistola para )*Res. )*Res virou
a arma de um lado a outro, e-aminandoNa sob a pouca
luminosidade da lamparina que estava acima dele.
B Muito boa.
)*Res olhou para )terling e deu um sorriso maldoso.
B Cire o chap'u, sr. [night.
B <or qu". B )terling estreitou os olhos.
303
239534451.doc
B <orque gosto de ver a cara do homem com quem
vou negociar.
)terling deu de ombros, como se isso pouco o
incomodasse, e tirou o chap'u.
B Mimm*W B )*Res gritou.
=m menino raqutico saiu de tr#s da escada onde se
ocultava nas sombras. /ra <eter.
)terling acreditou que n%o poderia haver melhor
coincid"ncia para o ardil.
3ssim que <eter se apro-imou, )*Res pu-ouNo de
encontro a sua perna.
B M# o viu antes, garoto.
<eter olhou para cima e analisou )terling de v#rios
!ngulos.
B @%o, senhor.
)terling procurou n%o demonstrar alvio. <or seus
tra&es, o garoto n%o o teria reconhecido.
B <osso ir embora. B <eter perguntou.
B F#. B )*Res n%o pareceu contente com a resposta
do menino.
<eter passou correndo e )terling pediu a Deus para
que Mim o visse e o agarrasse.
B Meu filho. /u o chamo de Mimm* e sua m%e deuNlhe
o nome de <eter, mesmo sabendo que eu n%o gostava do
nome. ; que fa$er com uma mulher que n%o fa$ o que a
304
239534451.doc
gente quer.
B Mat#Nla B Cin* afirmou e deu uma risadinha
ridcula para um homem daquele tamanho.
B 5ale a boca, Cin*, ou eu o matarei tamb'm B
)*Res respondeu antes de voltar a falar com )terlingE B
)r. [night, &# deve ter percebido que n%o sou homem com
quem se deve indispor. 5onteNme sobre o assalto que est#
plane&ando.
)terling gostaria de poder en-ergar nas sombras
para saber se os outros estavam por perto.
B M# ouviu falar no diamante [ohNiNnoor que est#
e-posto no <al#cio de 5ristal. ( o maior diamante do
mundo.
B 5laro. B )*Res levantouNse com um sorriso largo.
B ; senhor plane&a furt#Nlo.
B /-atamente.
B /nt%o vamos.
B Mande esses dois embora. )*Res pareceu hesitar.
B )e quiser, pode apontar a pistola para mim, sr.
)*Res. )*Res anuiu.
B Foc"s dois, podem entrar. )terling escutou os
passos se afastarem,
B >em. B )*Res provocouNo.
B ( muito simples. Foc" ir# direto para o inferno.
)terling sentiu o calor antes de escutar o estampido.
305
239534451.doc
@%o que isso importasse. /le se &ogara sobre )*Res e o
derrubara. ; primeiro soco no quei-o de )*Res devia t"N
lo entorpecido, pois ele mal se me-eu.
)terling n%o soube quantas ve$es atingiu )*Res antes
de algu'm pu-#Nlo para tr#s.
B /spere, ele n%o est# mortoW B )terling protestou.
B Foc" n%o tem de mat#Nlo B LuRe a&oelhouNse a seu
lado. B ; que ele disse ser# suficiente para enforc#Nlo,
segundo )Oindler.
)terling sacudiu a cabe0a.
B @%o ser# preciso acabar com )*Res se a lei pode
fa$er isso por n,s B LuRe afirmou com calma. B 5onfie
em mim, +re*stone. B )e n%o tiver de mat#Nlo, n%o ter#
vontade de fa$"Nlo.
B /le machucou Frannie.
B /la vai se recuperar. Frannie nunca mais olhou para
mim do mesmo &eito depois que matei +eoffre* Langdon.
/la tamb'm se acha culpada.
)terling anuiu. )e fosse melhor para ela... De
repente ele sentiu uma dor violenta que amea0ava
derrub#Nlo.
B ;nde est# )Oindler.
B 3qui. B Mim a&oelhouNse ao lado de )terling.
E
B
Levamos o menino.
)terling agarrou a camisa de Mim, disse uma
impreca0%o e caiu para tr#s levando Mim com ele.
306
239534451.doc
B @unca a fa0a chorar.
/le n%o soube se Mim anuiu, porque mergulhou na
escurid%o.
%a&tulo *''
)terling acordou com o ombro late&ando e a cabe0a
doendo. 3 primeira pessoa que viu foi Mim que, aos p's da
cama e com os bra0os cru$ados na altura do peito, fitavaN
o sem a habitual desconfian0a.
B 5omo est# Frannie. B )terling resmungou.
B <or que n%o pergunta diretamente. B uma vo$
suave retrucou.
)terling virou a cabe0a para o lado. Frannie estava
sentada na lateral da cabeceira, em uma poltrona onde um
homem com vis%o normal poderia t"Nla percebido antes.
Frannie acariciou os cabelos dele, assim como fa$ia com
os ,rf%os por quem daria a vida. /la segurou a m%o de
)terling, ergueuNa &unto aos l#bios e bei&ouNa, sem se
importar com as l#grimas que molhavam os dedos dele.
B @%o chore, Frannie.
307
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B Foc" poderia ter sido assassinado, seu tolo. B /la
entrela0ou os dedos nos cabelos dele e virou a cabe0a
para falar com Mim. B 2uer tra$"Nlo.
Mim saiu.
B 2uem. B )terling perguntou.
B <eter. /le tem se preocupado muito com voc". B
Frannie afofou alguns travesseiros atr#s de )terling e
a&udouNo a sentarNse.
B :# quanto tempo estou dormindo.
B Cr"s dias e sua febre somente cedeu ontem 1
noite. Foi muita sorte, pois houve uma hemorragia no local
onde a bala atravessou seu ombro, mas >ill deu um &eito
em tudo.
)terling anuiu, e-austo. Frannie apoiou no bra0o a
cabe0a dele e segurou um copo de #gua para que ele
pudesse beber. ; menino apareceu e Frannie segurouNo
antes de ele pular na cama.
B ; senhor vai ficar bom. B <eter indagou. )terling
anuiu.
B <or que voc" mentiu para )*Res.
B /le n%o ' um drag%o. B <eter balan0ou a cabe0a.
)terling achou gra0a.
B @%o ', e voc" n%o devia ter fugido.
B /u n%o queria ir embora, mas eles vieram me
buscar.
B /les n%o far%o mais isso, n%o ', )Oindler.
308
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Mim postouNse de novo aos p's da cama.
B @%o. )*Res est# preso e n%o vai sair mais.
)terling n%o duvidou da determina0%o daquela vo$.
Mesmo se o tribunal n%o &ulgasse )*Res culpado, Mim
daria um &eito para ele &amais sair da pris%o. )e ele n%o o
fi$esse, o duque de +re*stone o faria. /sperava nunca vir
a arrependerNse de n%o ter matado )*Res quando tivera a
oportunidade.
Frannie abra0ou <eter.
B 3gora diga at' logo para o duque.
B 3t' logo, sir.
B 5omporteNse, <eter.
B Mim, por favor, leveNo B Frannie pediu.
Mim anuiu, virouNse, mas tornou a olhar para )terling.
B Foc" n%o ' t%o ruim para um camarada que n%o foi
criado nas ruas. Cive muita honra de lutar a seu lado.
)terling n%o chegou a retribuir o cumprimento. Mim
levou <eter para fora do quarto e fechou a porta.
)terling virouNse para Frannie, sempre bela, e
dese&ou poder acreditar que ela n%o correria mais perigo.
Mas era de se prever que ela continuasse a peregrina0%o
pelos becos de Londres.
B Foc" continuar# as visitas aos corti0os, n%o '.
Frannie olhou para as m%os entrela0adas e fe$ um gesto
positivo de cabe0a, antes de fitar )terling.
309
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B ( onde as crian0as se encontram.
/ onde ele n%o poderia proteg"Nla. Civera sorte com
)*Res, mas sua e-peri"ncia com o carteado do DodgerYs
afirmava que a sorte era uma amante volQvel.
)terling se recuperava aos poucos e os dias
transcorriam com felicidade. Frannie tra$ia as refei0es,
dava banho em )terling e todas as noites eles dormiam
abra0ados.
2uando se sentiu mais forte, ele come0ou a andar
pela resid"ncia e mais tarde pelo &ardim, onde <eter
costumava encontr#Nlo.
/les pouco conversavam, mas havia se formado uma
camaradagem ine-plic#vel entre os dois. )terling sentiria
falta quando o menino fosse embora, e isso aconteceria
bem antes do que ele gostaria.
)entada no terra0o, Frannie observava )terling,
sempre atraente, e o menino abandonado passearem pelo
&ardim. /ra curioso como se formara um la0o de uni%o
entre duas pessoas t%o diferentes.
; tempo da pleb'ia com o duque tamb'm se
esgotava. @%o fa$iam amor desde o encontro dele com
)*Res, e Frannie podia sentir que ele recuava. <or sua
ve$, ela lutava para proteger o cora0%o, temendo que
fosse tarde demais.
Desde o come0o, soubera que )terling seria um
acr'scimo tempor#rio em sua vida e passara a aceitar o
inevit#vel. 3lgumas ve$es, 1 noite, no escuro, morria de
310
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vontade de revelar que se apai-onara por ele, mas isso
faria a despedida muito mais difcil.
B <reciso voltar aos corti0os B Frannie disse para
)terling durante o &antar daquela noite. B / eu gostaria
que voc" viesse comigo.
B 5reio ter provado que n%o sirvo como protetor.
B Foc" provou que arriscaria sua vida por mim e isso
n%o ' irrelevante.
)terling meneou a cabe0a e fitou o alimento do
prato.
B Foc" deveria pedir a )Oindler para acompanh#Nla.
B Cenho de conversar com Feagan e estou certa de
que o encontrarei em seu pub favorito. BFrannie queria
)terling a seu lado. B @%o me demorarei por l# e eu
gostaria muito de ter sua companhia.
)terling concordou, como se intusse a import!ncia
do assunto.
B Mandarei aprontar o coche.
; tra&eto foi t%o calmo como o transcorrer dos dias,
mas pelo menos )terling a abra0ava. 5omo sempre, ele
sentia quando ela precisava de conforto.
Depois de muitos trope0os, paradas e reincios, o
cocheiro manobrou o veculo pelas ruas mal conservadas
at' chegar ao local onde Frannie esperava encontrar
Feagan. Cudo havia se deteriorado desde o tempo em que
ela estivera ali, acompanhando Feagan para todos os
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239534451.doc
lados, pois ele alegava que n%o queria perd"Nla de vista.
Frannie n%o demorou em locali$#Nlo, por conhecer a mesa
preferida dele. /la sentiu um aperto no cora0%o ao ver
so$inho a um canto um homem que fora rodeado por
crian0as.
/le levantou o olhar e deu um sorriso torto.
B Frannie, querida, a que devo esse pra$er.
)terling pu-ou uma cadeira e ela sentouNse ao lado
de Feagan.
B Fossa +ra0a, o senhor me pagaria um drinque. B
Feagan perguntou.
)terling fitou Frannie e ela concordou.
B =m e-celente cavalheiro B Feagan disse assim que
)terling se afastou B e gosta de voc".
B Foc" quase o matou.
B @%o me culpe, a id'ia n%o foi minha, foi dele.
Feagan nunca assumia responsabilidade. 2uando um
dos meninos era preso, a culpa era sempre do garoto por
ter sido imprudente, n%o de Feagan que o enviara para o
perigo.
)terling voltou, dei-ou um caneco diante de Feagan e
sentouNse ao lado de Frannie. )ob a mesa, segurou a m%o
de Frannie para darNlhe for0as.
Frannie engoliu em seco e deu um longo suspiro.
B Feagan, voc" ' meu pai.
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Feagan deu uma risadinha e esfregou a m%o na boca.
B Frannie, querida, de onde voc" tirou uma id'ia tola
como essa.
B /u sempre pensei... que voc" fosse meu pai.
B @%o, voc" ' muito fina e n%o poderia ter sido
gerada por um su&eito como eu. /u a encontrei em um
cesto na entrada de uma varanda e a levei. Foc" sabe
como sou. 2uando ve&o algo f#cil de surrupiar, n%o hesito.
Frannie n%o sabia se estava desapontada ou aliviada.
B /u o amo de qualquer maneira B ela declarou com
um sorriso terno.
B /u tamb'm a amo, minha doce menina. B Feagan
piscou para ela, ergueu o caneco e tomou a cerve&a.
; encontro estava terminado. )terling levantouNse e
pu-ou a cadeira de Frannie.
Do lado de fora, Frannie compra$euNse com o ar frio
da noite.
B Foc" acredita nele. B )terling perguntou.
B / voc". B Frannie fitouNo.
B @%o sei.
Frannie inspirou fundo.
B @%o importa. )er# como ele quer me fa$er
acreditar.
B Frannie.
/la pressentiu o que viria pelo tom de vo$ de
313
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)terling.
B 3manh% partirei para o campo.
B /sse ' um adeus. B ela perguntou.
B )im.
B / <eter.
B /le ficar# com voc". 3final voc" ' a rainha dos
drages. )terling se esfor0ava para suavi$ar algo que
partia o cora0%o dela.
B /le se tornou muito apegado a voc". /le foi avisado
sobre a separa0%o.
B <eter sabe e entende.
/nt%o o garoto era mais inteligente do que ela.
@aquela noite eles fi$eram amor e houve uma certa
rude$a, como se ambos quisessem agarrarNse a uma coisa
que &amais poderiam segurar.
Mais tarde, um nos bra0os do outro, a ocasi%o foi
agridoce. Frannie sempre temera o momento em que n%o
poderia mais fa$er parte da vida de )terling, mas n%o
esperava que isso a fi$esse sofrer tanto.
)terling acordou na manh% seguinte e n%o encontrou
Frannie na cama. )eria inQtil procur#Nla. /la tinha ido
embora e levara <eter. 3 aus"ncia deles o fa$ia
e-perimentar um grande va$io na alma.
Deu um berro de desespero e sua angQstia ecoou pelo
quarto, sem tra$erNlhe conforto.
314
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Frannie fechou o volume cont#bil com um suspiro de
cansa0o. )terling partira havia um m"s para o campo.
@aquele dia n%o pensava nele pelo menos durante meia
hora. 3 cada dia acrescentava um minuto at' que n%o se
lembrasse mais dele.
<eter se adaptara 1 vida do orfanato, o que a
alegrava. @%o imaginava como faria se n%o tivesse o amor
do garoto.
<ercebeu que havia algu'm na entrada. Levantou a
cabe0a, viu que era Mim e levantouNse da cadeira.
B Foc" sabe que n%o precisa levarNme at' o orfanato
todas as noites.
B Mas eu gosto de andar na sua carruagem elegante.
; veculo chegara uma semana depois que ela dei-ara
a casa de )terling. /la n%o suportaria despedirNse dele e
por isso se afastara sem di$er adeus.
/la recebera uma mensagem simples tra$ida pelo
cocheiro.
<ara que voc" possa sempre via&ar com seguran0a.
@%o se preocupe, eu providenciarei a manuten0%o dos
cavalos. +re*stone.
Mim a&udouNa a pKr o manto sobre os ombros.
B Ceve notcias dele, Frannie.
B @%o e eu nem as esperava, pois )terling foi para o
315
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campo. Foc" sabe que a nobre$a n%o suporta Londres no
inverno.
B @unca me dei conta disso. Frannie riu.
B Fa$ tempo que n%o a ou0o rir B Mim comentou.
B /nt%o deveria frequentar mais o orfanato. 3s
crian0as s%o uns amores e me divirto muito com elas.
2uando chegaram ao orfanato, um criado a&udouNa a
descer. Frannie caminhou em dire0%o ao pr'dio e ao
chegar mais perto, apressouNse. /ra sempre bom voltar
para casa.
; conde e a condessa de 5la*bourne t"m o pra$er de
convid#Nlo para uma palestra do sr. 5harles DicRens a
reali$arNse no dia 15 de de$embro de 1851.
3p,s o evento haver# recep0%o e baile, teremos
satisfa0%o de receber sua doa0%o em forma de brinquedo
que ser# encaminhado ao Lar das 5rian0as Feagan na
manh% de @atal.
3 pequena temporada ocorria em de$embro, quando
os lordes retornavam a Londres para uma r#pida sess%o
no <arlamento. )terling divertiaNse ao saber que
5atherine, com um pequeno empurr%o de Frannie,
plane&ava aproveitar a oportunidade para praticar uma
obra benem'rita. /le n%o sabia se tomava o convite que
recebera como um presente ou uma puni0%o.
)terling se recuperara do ferimento e fora para o
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campo assim que seu estado de saQde permitira. <ensara
que se afastar de Londres o a&udaria esquecer Frannie,
mas lembravaNse dela o tempo inteiro, mesmo quando
caminhava pela propriedade at' a e-aust%o.
<or meio de 5harles >ecROith, o advogado da famlia,
mandara elaborar um documento assinado por 5atherine,
autori$andoNo a enviar mensalmente uma quantia para o
orfanato como ela pedira. 3s doa0es pessoais de
)terling eram anKnimas, e-ceto pelos cal0ados
providenciados pelo sapateiro que recebia imediatamente
ap,s cada remessa de servi0o. 5om a chegada do inverno,
pelo menos os p's das crian0as ficariam aquecidos.
/m Londres, quando dormia em sua cama, )terling
tinha a impress%o de sentir no travesseiro o perfume de
Frannie. /la fora mais um presente em sua vida pelo qual
n%o sabia se deveria agradecer, pois a falta que sentia
dela era imensa.
/le cal0ou as luvas brancas no sagu%o, enquanto os
criados carregavam os cem con&untos de aquarela que ele
havia comprado para as crian0as. Depois de ler o convite
inQmeras ve$es, pensara em n%o comparecer, mas sua
aus"ncia n%o seria bem interpretada. /m primeiro lugar
n%o se ignorava o convite de uma irm% e, al'm disso,
quando se ostentava um ttulo t%o respeitado como o seu,
era importante apoiar eventos de caridade. /ssa seria
uma declara0%o que obras sociais valiam seu tempo e
davamNlhe cr'ditos. 5omo ele e LuRe vinham delineando
uma legisla0%o que protegiam as crian0as, era realmente
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239534451.doc
imperativo tornarNse pQblico que ele acreditava no
pr,prio trabalho. / haveria melhor maneira de divulgar
isso do que comparecer ao evento.
Cudo daria certo e ele n%o ficaria por muito tempo
na recep0%o. Falaria alguns minutos com Frannie,
perguntaria por <eter e sairia.
Frannie, ao lado de 5atherine, saudava os convidados,
todos em tra&es de noite. /la usava um vestido ro-o que
mandara fa$er para a ocasi%o, pois ela queria que o lar
das crian0as se orgulhasse dela. )eu nervosismo, por'm,
nada tinha a ver com a grande quantidade de nobres ali
presentes, mas sim com o temor de que )terling viesse e
ela fosse incapa$ esconder a falta que sentia dele.
5atherine lhe dissera que )terling estava muito bem
no campo, mas n%o dera detalhes. Frannie n%o ficara
sabendo se ele encontrara outra pessoa e se estava feli$,
o que a dei-aria mais satisfeita. 3cima de tudo ela
dese&ava a felicidade de )terling.
;s convidados chegavam, entregavam os brinquedos
que eram levados pelos servi0ais a outro recinto e
acompanhavam Frannie at' o sal%o onde cadeiras haviam
sido dispostas em fileiras e um atril fora colocado 1
frente de todos.
/la viu um rosto na multid%o que entrava e sorriu.
B )r. DicRens, ' muito bom v"Nlo.
B )rta. Darling, est# ador#vel como sempre.
B >ondade sua, sr. DicRens. <ermitaNme pegar seu
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chap'u e seu casaco. B /la o condu$iu para longe da
aglomera0%o e entregou os pertences dele ao mordomo.
B )r. DicRens, nem sei como lhe agradecer por
aceitar o convite desta noite. Fe&a quantas pessoas
vieram para escut#Nlo B Frannie comentou.
B Fico muito contente em a&udar sua causa. B
DicRens olhou por sobre o ombro de Frannie e deu um
sorriso largo. B )r. Dodger, pensei que &# houvesse sido
deportado.
MacR deu risada ao lado da esposa e de :enr*, o
enteado de cinco anos.
B 3h, sr. DicRens, o senhor sempre subestimou
minha habilidade de sair de um aperto. <or favor, lad*
;lvia, permitaNme apresentarNlhe o sr. 5harles DicRens.
B )intoNme honrada, senhor B Liv* disse.
B / meu enteado, o duque de Lovingdon. )r. 5harles
DicRens.
DicRens fe$ uma mesura.
B Fossa +ra0a.
B )ei que crian0as n%o foram convidadas, mas como
:enr* ' apai-onado por sua obra, sr. DicRens, implorei a
5atherine que fi$esse uma e-ce0%o B MacR e-plicou.
B /nt%o gosta de minhas hist,rias, Fossa +ra0a.
:enr* anuiu.
B <osso fa$erNlhe uma pergunta. B o menino
indagou.
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B )em dQvida, Fossa +ra0a. :enr* apontou para
MacR.
B /le ' o 3rtful Dodger. DicRens abai-ouNse.
B Fossa +ra0a, escrevo fic0%o. ;s personagens de
meus livros n%o e-istem, mas se e-istissem B ele piscou
B acredito que ele poderia ser 3rtful Dodger.
B /u sabiaW
B /st# vendo aquele cavalheiro.
B Lorde 5la*bourne. DicRens anuiu.
B /le seria ;liver.
B / a srta. Frannie.
B /la seria cada uma das ternas &ovens que
aparecem na hist,ria.
:enr* deu boas risadas e Frannie dese&ou que as
crian0as de seu orfanato tamb'm chegassem a rir com
tanto abandono.
B )into interromp"Nlos B 5atherine apro-imouNse
B, mas creio que est# na hora de come0armos.
Frannie apertou a m%o de DicRens.
B Fou apresent#Nlo 1 plat'ia.
B )er# ,timo.
Frannie foi at' o sal%o na companhia de 5atherine.
B )eu irm%o...
B @%o veio, sinto muito. /u esperava...
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B /le deve estar muito ocupado.
B ;u talve$ ele tenha voltado ao campo
B 5laro. B /ra onde ele preferia morar.
/les foram at' o atril e 5atherine bateu palmas,
pedindo a aten0%o da plat'ia.
B /u e meu marido, lorde 5la*bourne, agradecemos a
todos pela presen0a e esperamos que aproveitem a noite.
5omo patrocinadores entusiasmados do Lar das 5rian0as
Feagan, levaremos os brinquedos tra$idos esta noite para
as crian0as na manh% de @atal. <ara muitos deles ser# a
primeira ve$ que receber%o um presente. 3gora eu
gostaria de apresentarNlhe a srta. Frannie Darling, que '
a propriet#ria e a administradora do Lar.
;s presentes aplaudiram e Frannie dese&ou que n%o o
houvessem feito. /la ficava muito nervosa quando as
aten0es se concentravam nela, mas sua inten0%o era
dei-ar as crian0as orgulhosas.
B ;brigada. B Frannie teve a impress%o de que sua
vo$ soava como o coa-ar de um sapo e deu uma
tossidela...
Foi ent%o que ela o viu em p' nos fundos do sal%o, ao
lado da porta. )terling estava muito elegante e Frannie
pensou que se acalmaria se falasse apenas para ele...
B /u me criei nas ruas de Londres e fui uma ,rf% que
n%o conheceu os pais. Feagan foi o pai de rua que me deu
um lar em troca do que eu conseguisse com furtos e
mentiras. Calve$ pare0a estranho eu ter dado o nome de
321
239534451.doc
um fora da lei a um orfanato, mas ele n%o foi um
criminoso para mim, pois eu n%o conhecia outra coisa. /le
me alimentou, me vestiu e deuNme um lugar para dormir.
2uando eu tinha do$e anos, o antigo conde de 5la*bourne
me acolheu e foi s, ent%o que aprendi que roubar era
errado. ; atual conde de 5la*bourne n%o sabe disso, mas
recentemente eu comprei terras onde pretendo construir
outro lar para crian0as e a este darei o nome em
homenagem ao seu avK.
Frannie foi novamente aplaudida e LuRe, que estava
nos fundos do sal%o, ergueu a ta0a de champanhe em
homenagem a ela com fisionomia de satisfa0%o.
B 3s crian0as da rua n%o somente s%o pobres de
posses, mas tamb'm de esprito. Cenho esperan0a de que
esses lares deem a eles o que cada crian0a mereceE um
lugar apra$vel para viver. 3ssim, a condessa de
5la*bourne e eu agradecemos pelos brinquedos que foram
tra$idos e pela alegria que eles proporcionar%o. / agora,
para a alegria de todos, apresentoNlhes o sr. 5harles
DicRens.
@ovamente espocaram aplausos. DicRens apro-imouN
se e bei&ou Frannie no rosto. /la ouvira falar que DicRens,
como ela, tamb'm n%o gostava da nobre$a. <or isso, o
fato de ele ter vindo tinha muita import!ncia. 2uando o
conhecera, ela era uma menina e ele, um &ovem que
percorria os corti0os 1 procura de hist,rias.
>eirando a parede, ela caminhou at' os fundos do
sal%o. 3o chegar perto de LuRe, ele a pu-ou e abra0ouNa.
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B Meu avK teria gostado disso B ele sussurrou para
n%o incomodar a palestra sobre 5ontos de @atal que
DicRens iniciara.
Frannie anuiu e relanceou um olhar pelo sal%o.
B /le veio e &# foi embora B LuRe afirmou. Frannie
sorriu para esconder o desapontamento.
B Fou at' o sal%o de baile, verificar se tudo est#
pronto.
/ntretanto ela n%o fe$ o que disse, mas sim
atravessou o corredor rumo 1 biblioteca. :esitou diante
da porta por causa das mem,rias do encontro com
)terling naquele dia chuvoso. <or'm, queria lembrarNse
de tudo e dele.
3briu a porta, entrou sem fa$er rudo e fechouNa.
F#rias lamparinas estavam acesas, assim como os
lampies a g#s do &ardim. 3s cortinas estavam abertas e
)terling olhava para fora, com as m%os 1s costas. /le a
fitou por sobre o ombro e ensaiou um sorriso.
Frannie temeu que ele escutasse as batidas fortes
de seu cora0%o. 5om a maior calma possvel para o
momento, ela se apro-imou de )terling que tornou a
mirar o gramado sobre o qual a neve caa em flocos.
B 5ome0ou a nevar. @,s paramos para a&udar um
cocheiro que estava com a carruagem atolada. <or isso
cheguei tarde.
B Fico feli$ que tenha vindo. /u estava nervosa at'
que o vi.
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B @em posso acreditar que voc" conseguiu tra$er
5harles DicRens aqui para dar uma palestra. Foc" o
conheceu por interm'dio do conde de 5la*bourne.
B @%o. @a verdade foi Feagan quem nos apresentou.
; sr. DicRens fa$ia uma pesquisa sobre a vida nos
corti0os e por isso nos entrevistou. )egundo ele, fomos
retratados em suas hist,rias, mas eu n%o ve&o as
semelhan0as.
B @%o as li. Calve$ eu contrate algu'm para ler os
contos.
B Ler ainda o dei-a com dor de cabe0a.
B /las pioraram. >om, mas como est# <eter.
/ncontrou uma famlia para ele.
B @%o e decidi que ele ficar# comigo. <rometi a
@anc* cuidar dele e manterei a promessa. 3tualmente ele
e eu moramos no orfanato, mas mandarei construir um
pequeno chal' para n,s. /le ser# o filho que eu nunca tive.
B 5ertamente )Oindler lhe dar# filhos.
B @%o me casarei com Mim.
B /le n%o lhe fe$ uma proposta.
B @%o, pois ele sabe qual ser# a resposta. /u n%o o
amo como marido e aceitar seria in&usto para ele. B
Frannie resistiu 1 vontade de abra0#Nlo e suspirou. B
5omo tem passado.
Finalmente )terling a fitou e Frannie contemplou os
belos olhos a$uis que a perseguiam nos sonhos.
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B /stive pensando sobre o dia do casamento de
5atherine e na facilidade com que voc" levou meu rel,gio
B )terling comentou.
B <or Deus, n%o me lembre disso. @em sei por que
tomei aquela atitude. )intoNme envergonhada...
)terling tocou os l#bios dela com a ponta do dedo,
pois nenhuma lembran0a de Frannie era desagrad#vel.
B Foc" conseguiu fa$er o mesmo com meu cora0%o,
n%o ', Frannie. Foc" o roubou e eu n%o percebi o que
acontecia.
3s emo0es fortes que se desenhavam na fisionomia
de )terling levaram l#grimas aos olhos de Frannie e
dei-aram seu cora0%o com a esperan0a de que pudesse
e-istir um sentimento maior e verdadeiro entre eles.
B ;h, )terling, eu...
3ntes que Frannie pudesse confessar seu amor por
ele, )terling pressionou novamente o dedo nos l#bios
dela.
B /u imaginei que, mantendo dist!ncia, meu cora0%o
voltaria a me pertencer.
Frannie meneou a cabe0a.
B /nquanto eu estiver em posse dele, n%o o
devolverei.
B Mas ter# de fa$"Nlo.
/le se voltou novamente para o &ardim e Frannie
pensou que ficaria despeda0ada se perdesse )terling. /la
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&amais havia conhecido tanta solid%o como depois que ele
fora para o campo. ;s sonhos de a&udar os ,rf%os
perdiam import!ncia em compara0%o ao sonho de t"Nlo de
volta 1 sua vida. Frannie queria poder falar com )terling
a qualquer hora do dia ou da noite. +ostaria de ter novos
pro&etos para dividir com ele. @ecessitava v"Nlo e sentirN
se observada por ele. Dese&ava adormecer e acordar ao
lado dele.
B )terling...
B Frannie, eu ficarei cego.
/la sentiu uma forte dor no peito, sem entender
direito ao que )terling se referia.
B 3gora n%o posso v"Nla. Foc" est# observando o
&ardim.
B @%o, estou olhando para voc".
B ;lhe para o &ardim.
Frannie obedeceu, embora quisesse continuar a fit#N
lo.
B <ode me ver. B ele indagou.
B )im, com o canto do olho. B /la se virou e viuNo
olhando para ela.
B 3ssim eu posso v"Nla B )terling afirmou com um
sorriso de autodesvalori$a0%o. B Mas n%o a en-ergo com
o canto dos olhos, isto ', n%o ve&o os lados. / no escuro,
perco ainda mais a vis%o.
B ; que houve. 4sso aconteceu por causa do
326
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encontro com )*Res. B /la ficou horrori$ada ao pensar...
B @%o. 4sso vem acontecendo &# h# algum tempo.
Foc" se lembra de minhas pinturas do salgueiro.
B )im, e como passou a focali$ar apenas a #rvore.
B 3final, n%o sou um artista t%o talentoso. 2uando
eu estava com vinte e um anos, notei que eu n%o
desenhava as paisagens como antes, embora estivesse
sempre no mesmo local. 5omparei os Qltimos trabalhos
aos anteriores e vi que as diferen0as entre eles eram
sutis, mas em rela0%o ao primeiro e ao Qltimo...
/nvergonhoNme de admitir que a primeira rea0%o foi de
puro medo.
Frannie ergueu a m%o para acariciarNlhe o rosto ou os
cabelos, mas abai-ouNa por n%o saber se seria bem
acolhida.
B @%o se pode culp#Nlo por isso. Foc" &# consultou
um m'dico.
B Muitos em diferentes cidades da +r%N>retanha e
nos v#rios pases do mundo. @%o h# esperan0a de cura.
Minha vis%o diminuir# at' desaparecer totalmente.
B /m quanto tempo.
B @%o sei, pode levar anos.
B <or isso voc" foi contra os dese&os de seu pai e
resolveu via&ar pelo mundo.
B )im. /u n%o sabia por quanto tempo minha autonoN
mia de oportunidades permaneceria ntegra, pois a &anela
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de minha vis%o se fechava aos poucos.
B 5atherine sabe disso.
B @%o. /stou quase certo de que meu pai carregou
para o tQmulo a vergonha de minha imperfei0%o.
B /le n%o poderia se envergonhar de algo sobre o
qual voc" n%o tinha controle.
)terling fitou a neve que caa.
B ( onde voc" est# enganada. @a verdade ele
afirmou preferir que seu segundo filho tivesse
sobrevivido e o primeiro, morrido. /u nunca disse nada a
5atherine. /la adorava meu pai e achava que ele n%o tinha
defeitos. /le tamb'm a adorava e eu seria incapa$ de
manchar as mem,rias de minha irm%.
/ ele se di$ia um homem que via apenas os pr,prios
interesses.
B Foc" me contou que pensava ter amado uma
mulher, mas que ela descobriu sua defici"ncia.
B Foi 3ngelina e eu a corte&ava. /la adorava dan0ar e
para mim era muito difcil condu$ir uma dama pelo sal%o
de baile por causa da vis%o estreita. /la come0ou a ficar
ofendida porque eu n%o dan0ava e quando e-pliquei o
motivo, ela come0ou a interessarNse por outro.
Feli$mente ela n%o espalhou a notcia e por isso tenho de
agradec"Nla.
B /la n%o o merecia.
3 risada de )terling foi dura.
328
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B @enhuma mulher merece.
B 4sso n%o ' verdade.
)terling fi-ou o olhar em Frannie e segurouNlhe o
rosto.
B @a noite em que fomos atr#s de )*Res, dei-ei uma
carta para voc" ficar sabendo que havia roubado meu
cora0%o com a mesma facilidade com que roubara meu
rel,gio. / nessas semanas em que estive no campo, pensei
na in&usti0a de n%o lhe contar o quanto eu estava
apai-onado por voc".
Frannie pKs a m%o sobre a de )terling, virou o rosto
na palma e bei&ouNa no centro.
B )terling, eu tamb'm o amo muito.
B / por isso, minha querida, eu n%o posso me casar
com voc". @%o quero tornarNme um peso no futuro.
B Mas que absurdoW Foc" se tornar# um duque
poderoso, um marido e um e-celente...
)terling tornou a impediNla de falar com o dedo em
seus l#bios.
B Frannie, voc" se e-pe a perigos para a&udar os
,rf%os e eu nem mesmo posso ver se algu'm pretende
atac#Nla. ; escuro, do0ura, ' meu inimigo.
B /nt%o n%o irei mais a lugares perigosos.
B 5om o tempo, voc" se ressentir# comigo.
B @unca. 5ontratarei uma pessoa para fa$er a busca
por mim e encontrarei solu0%o para qualquer empecilho.
329
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B Foc" n%o gosta da aristocracia.
B @o entanto esta noite falei com v#rias damas que
foram muito am#veis, bem diferentes das &ovens tolas
que encontramos por a.
B )e formos a bailes como os de ho&e, terei de
contentarNme em observ#Nla dan0ar com outros homens,
sabendo que &amais poderei condu$iNla pelo sal%o.
B @%o diga bobagens, claro que voc" pode dan0ar.
B Foc" n%o escutou o que eu disse. Dan0ar comigo
ser# trope0ar nas pessoas...
B /nt%o eu condu$irei. B Frannie estendeu o bra0o
para ele. B <odemos fa$er isso, )terling.
/le olhou a m%o estendida.
B /u o amo, )terling, com todo meu cora0%o. /le
voltou a fitar Frannie.
B 3ngelina tamb'm me amava.
B )e ela o amasse, ela n%o o teria abandonado por
uma bobagem como dan0ar. Famos fa$er uma tentativa
esta noite e se n%o der certo, n%o dan0aremos mais. /u
posso viver sem dan0ar, mas n%o poderia viver sem voc".
)terling considerou o assunto por alguns instantes,
suspirou, para em seguida fa$er uma mesura.
B )rta. Darling, queira concederNme a honra da
pr,-ima valsa.
Frannie sorriu.
330
239534451.doc
B 3 honra, Fossa +ra0a, ' toda minha.
)terling n%o estivera preparado para o impacto de
tornar a ver Frannie. ;s cabelos dela haviam sido presos
para cima, o vestido era vaporoso e ela estava bem 1
vontade. Mesmo que Frannie n%o se importasse em
dan0ar, ele gostaria de tentar.
;s acordes da valsa come0aram e )terling condu$iuN
a at' a pista de dan0a.
B )terling, mantenha os olhos fi-os nos meus B ela
recomendou.
B ; que n%o ser# difcil, pois voc" est#
deslumbrante esta noite.
B Mandei fa$er esse vestido com esperan0a de
chamar sua aten0%o, caso voc" resolvesse vir at' aqui.
B Mesmo vestida com simplicidade, voc" chamou
minha aten0%o no casamento de 5atherine. B 3pesar da
estranhe$a de dei-arNse condu$ir por Frannie, )terling
n%o achou errado.
B Deve ter sido por causa de meus cabelos. Mamais
gostei da cor deles.
B <ois eles me encantam. / n%o ' que voc" sabe
condu$ir muito bem.
B ( por que sou boa no &ogo de truques.
B 5omo assim.
B 2uando se apresenta uma ocasi%o para um furto,
em geral se usa um parceiro. ( preciso aprender a ler a
331
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situa0%o rapidamente e saber o que seu parceiro ir#
fa$er. @%o queira &amais fa$er um &ogo quando LuRe e
MacR estiverem presentes. /les sempre sabem o que o
outro est# pensando. De qualquer forma, dan0ar ' como
um truque. Foc" segue seu parceiro ou dei-a que seu
parceiro o siga.
B Fe&o por cima de seus ombros que h# muitas
pessoas dan0ando.
Frannie deu um sorriso brilhante.
B )im, e n%o trope0amos em ningu'm.
B 5reio que isso vai mudar.
Frannie ficou surpresa quando )terling parou de
repente, sentindo uma pessoa esbarrar nele. ;s casais se
afastaram, )terling a&oelhouNse em uma das pernas e
Frannie arregalou os olhos.
)terling percebeu que as pessoas paravam de dan0ar,
que a mQsica foi interrompida e que a e-pectativa tomou
conta de todos. )olene, ele segurou a m%o de Frannie.
B )rta. Frannie Darling, poderia concederNme a
honra de tornarNse minha esposa, minha duquesa e meu
amor.
3 respira0%o entrecortada de Frannie n%o foi a Qnica
que ele ouviu, mas era a que importava.
B )imW )imW B Frannie respondeu, radiante e com
l#grimas nos olhos.
)terling ficou em p', tomouNa nos bra0os e bei&ouNa.
332
239534451.doc
)em a presen0a de Frannie, os Qltimos meses tinham
sido um verdadeiro tormento. )terling via&ara pelo mundo
em busca de algo que nem podia identificar. /, naquela
noite, pela primeira ve$, entendeu o estivera procurando.
3 mulher que estava dentro do crculo de seus bra0os.
@o dia seguinte, )terling recebeu um pedido para
encontrarNse com LuRe e chegou 1 casa dele no hor#rio
combinado. @a biblioteca, ele n%o esperava encontrar
LuRe, Dodger e >ecROith, o advogado de sua famlia que
parecia trabalhar tamb'm para algum dos cavalheiros.
Frannie estava presente e parecia um pouco e-austa.
B )uponho que o motivo desse encontro se&a para
advertirNme sobre o comportamento de um bom marido
ou algo parecido, mas n%o entendo a necessidade de um
advogado.
B <recisamos fechar um acordo sobre o legado B
LuRe e-plicou.
B ;s senhores est%o pensando em dote. <ois eu lhes
asseguro que o mesmo ' desnecess#rio. @%o h# o menor
problema se Frannie n%o trou-er nada para o casamento.
B Firam. /u n%o disse. B Frannie interveio. B
3viseiNos que de isso n%o seria necess#rio.
LuRe suspirou.
B Frannie, isso ' imprescindvel, pois voc" n%o
333
239534451.doc
poder# casarNse sem nada.
B /spere um pouco B MacR falou, descru$ou os
bra0os e descontraiuNse. B Fossa +ra0a acha que ela iria
ao seu encontro sem nada.
B 3l'm do sal#rio despre$vel que voc" vem lhe
pagando para ela fa$er a contabilidade. )ei que Frannie
pratica a caridade com essa quantia. 2ualquer que se&a o
sal#rio, eu estabelecerei um subsdio no mesmo valor para
Frannie gastar como lhe aprouver. <odemos fa$er um
contrato por escrito, se voc" quiser. / se ela ainda n%o o
fe$, dever# avisarNlhe que n%o mais cuidar# de seus livros
cont#beis.
Frannie deu um passo adiante e pKs a m%o em seu
bra0o.
B )terling, n%o sou paga para fa$er o servi0o
cont#bil, pois ele ' de minha responsabilidade.
)terling fitou MacR com raiva.
B )eu canalha. Durante todo esse tempo aproveitouN
se...
B @%o, )terling. B Frannie apertouNlhe o bra0o at'
ele tornar a fit#Nla.
B @,s tr"s somos s,cios em v#rios
empreendimentos. @a verdade, cuido da contabilidade
que trata da minha empresa, da nossa empresa. Cenho
bastante dinheiro.
B 2ue se tornar# de Fossa +ra0a uma ve$ que se
334
239534451.doc
casar com ela, a menos que definirmos um acordo B LuRe
declarou.
B /stou recomendando que as finan0as atuais de
Frannie, assim como o dinheiro futuro que receber# dos
neg,cios, se&am aplicados em um dep,sito que ser#
administrado por ela B >ecROith afirmou.
)terling deu de ombros.
B <ara mim tanto fa$, n%o estou casando com
Frannie por causa do dinheiro dela. B >ei&ou a m%o de
Frannie, B Fou me casar com ela porque a amo.
Frannie deu um sorriso irresistvel.
B /m todo caso, seria &usto voc" conhecer a quantia.
B Frannie ficou na ponta dos p's e cochichou um nQmero
que o abalou.
B Dois milhes. B )terling perguntou com vo$
rouca.
B 5om erro prov#vel de duas libras para mais ou para
menos.
B )e isso se tornasse de domnio pQblico, todos os
lordes disponveis da 4nglaterra cairiam a seus p's.
B <or isso mantivemos o segredo B MacR disse. B
3ssim evitamos os ca0aNdotes.
B De pleno acordo. 3gora me mostre onde devo
assinar B )terling piscou para Frannie B, embora eu n%o
possa darNlhe a mesada inicialmente plane&ada.
Frannie abra0ouNo pelo pesco0o.
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B <rometo que &amais dei-arei de am#Nlo.
B /nquanto eu puder, lhe darei tudo o que voc"
dese&ar.
@a carruagem aberta de LuRe, Frannie e ele
atravessaram as ruas de Londres rumo 1 igre&a onde ela
se casaria. Frannie usava um vestido branco, v'u e
grinalda de flores de laran&eira. 5atherine seguia adiante
em outra carruagem, mas o filho deles nascido na
primavera ficara em casa com a bab#.
Frannie e )terling haviam seguido a etiqueta
recomend#vel, esperando para casarNse em &unho. @%o
houve necessidade de licen0a especial nem de arran&os
apressados. @enhum rumor ou esc!ndalo. @enhum filho
chegaria antes da hora, mas se dependesse de Frannie, o
rebento viria e-atamente nove meses ap,s o dia do
casamento. Fora uma tortura n%o dormir com )terling
durante tantos meses.
B Frannie, voc" est# linda B LuRe assegurou.
@a falta de um pai, LuRe a levaria ao altar, o que
parecia estranhamente apropriado, embora ele houvesse
sido o primeiro a pedirNlhe a m%o em casamento. /ra
difcil acreditar que o motivo da recusa fora ela temer a
solid%o de entrar no mundo da aristocracia.
B Foc" tamb'm est# muito atraente, embora um
pouco cansado B ela o provocou.
336
239534451.doc
B Meu filho n%o ' de muito dormir 1 noite e eu
acordo toda ve$ que ele chora.
B Daqui a alguns anos as andan0as noturnas
continuar%o a mant"Nlo acordado.
B Foc" tem ra$%o. 5atherine advertiuNme que ele
tem &eito de malandro.
B MacR me disse que n%o dei-ar# a filha sair de casa
at' os quarenta anos. B /mil*, que tinha o nome da av,
paterna, nascera no final da primavera e com apenas
alguns momentos de vida conseguira dominar o pai.
LuRe deu risada.
B Foc" o viu alguma ve$ t%o encantado. /le deve
pensar que ' o Qnico pai do mundo a ter uma filha.
Frannie n%o comentou que LuRe agia como se fosse o
Qnico homem a ter um filho.
B /le dispensou todas as mo0as do DodgerYs B
Frannie comentou. B /le sempre fe$ quest%o de pagarN
lhes bem para que n%o precisassem recorrer a outros
e-pedientes para se sustentar. /las v%o trabalhar no
orfanato, mas continuar%o a receber dele os sal#rios.
B <ara um homem que apenas se preocupava em
ganhar dinheiro, ele certamente mudou muito.
B /le pode permitirNse isso, LuRe. @,s todos
podemos e temos uma boa vida, em con&unto.
B /stou de pleno acordo.
<or mais que sua vida houvesse prosperado, Frannie
337
239534451.doc
antecipava que a mesma se tornaria muito melhor e com
muito mais alegria ao ser compartilhada com )terling.
Ficaria com ele dia e noite, conversariam muito e fariam
amor. Dariam longos passeios, ela veria o mundo atrav's
dos olhos de )terling e o a&udaria a ver atrav's dos dela
quando chegasse o momento.
3o se apro-imaram da igre&a, Frannie apertou a m%o
de LuRe e inspirou fundo. :avia muitas carruagens na rua
e uma multid%o no gramado.
B 3 igre&a &# deve estar lotada B LuRe comentou.
3 lei n%o permitia cerimKnias religiosas privativas.
2ualquer um, mesmo sem ser convidado, poderia
comparecer. / o casamento de um duque atraa muitos
curiosos.
B Foc" n%o tem de suportar isso, Frannie. <odemos
seguir adiante e voc"s se casar%o no campo.
Frannie fitouNo e sorriu, com l#grimas nos olhos.
B )terling convidaria o mundo inteiro, se pudesse. (
a sua maneira de confirmar que n%o h# dQvida de que sou
a esposa que ele dese&a. /le ' um duque e escolheu a mim.
/u o amo demais e atravessaria o inferno por ele. B /la
inspirou fundo. B ; que s%o centenas de pessoas
comparadas a isso.
B @ada, na verdade. B LuRe abra0ouNa pelos ombros.
<arcialmente escondido atr#s de um olmeiro, Feagan
sorriu com malcia. 3 elite sempre atraa uma multid%o.
)eus dedos ansiavam para esva$iar os bolsos alheios mais
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pr,-imos, mas ele agarrou a bengala, inclinouNse para a
frente e maldisse os olhos emba0ados. @%o queria admitir
que a umidade neles fosse por ver Frannie saudando as
pessoas com confian0a ao lado de LuRe.
Frannie apro-imouNse dos degraus da igre&a e Feagan
viu que ela usava o colar de p'rolas que pertencera ao
amor de sua vida.
/le espiou o c'u claro e sem nuvens.
B Foc" est# vendo, Mags, a nossa menina. /st#
maravilhosa e vai ser uma duquesa. B /le sacudiu a
cabe0a, assombrado. B /u lhe prometi que tomaria conta
dela e talve$ eu tenha feito a coisa certa.
2uando o casal entrou na igre&a, Feagan foi embora
claudicando, em dire0%o aos corti0os.
B Cenho muitas saudades suas, Mags, minha querida.
3cho que n%o vai demorar muito para nos encontrarmos.
Mas at' l#... bem, sempre havia um bolso pedindo
para ser depenado.
( ( (
Frannie estava em p' na proa da embarca0%o que
singrava os mares, com os cabelos ao vento. )terling e ela
passariam alguns dias no sul da Fran0a. /la nem
acreditava que estivesse em um navio sobre as #guas.
)terling soltaraNlhe os cabelos e estes flutuavam
livremente ao redor de seu rosto. 3 cada momento,
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239534451.doc
Frannie voltavaNos ao lugar e eles tornavam a esvoa0ar.
B /st# gostando. B )terling acariciouNlhe o
pesco0o.
B ( maravilhoso.
3p,s a cerimKnia de casamento, houve uma recep0%o
na resid"ncia de LuRe com a presen0a de muitas pessoas.
3t' lad* 5harlotte comparecera, embora Marcus Langdon
aparentemente tivesse desistido dela.
; momento mais difcil fora aceitar os cumprimentos
de Mim, que n%o escondia a triste$a.
B Mim, eu n%o seria a pessoa certa para voc". Cenho
certe$a de que acabar# encontrando sua metade da
laran&a. B Frannie percebera que ele n%o acreditava na
afirmativa.
Finda a recep0%o, )terling a levara at' o navio.
B Foc" ficar# encantada quando a noite chegar B
ele afirmou. B Ceremos lua cheia e muitas estrelas.
B @%o sei nadar.
B Feli$mente n%o ter# de fa$"Nlo. 2uando voltarmos
para casa, eu a ensinarei a nadar.
/les permaneceram no deque durante uma hora antes
de ir para a cabina onde passariam a noite. 3p,s tantos
meses de ansiedade, as roupas foram &ogadas no ch%o
depois de ser rapidamente tiradas. /m seguida eles se
largaram na cama estreita em um emaranhado de bra0os
e pernas.
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B Ceremos acomoda0es muito mais adequadas na
Fran0a B )terling garantiu, bei&andoNlhe o pesco0o.
B @ada me importa, contanto que eu este&a a seu
lado, )terling.
B Foc" deve saber que, como minha esposa, dever#
comprar uma grande quantidade de roupas.
B M# mandei fa$er cinqSenta tra&es.
/le beliscou a lateral do busto de Frannie.
B @%o ' para os ,rf%os e sim para voc".
Frannie segurou o rosto dele com as m%os em concha.
B /u n%o comprava roupas porque n%o havia ningu'm
que eu pretendesse impressionar. Mas fique tranqSilo,
daqui por diante tenho inten0%o de dei-#Nlo de quei-o
cado.
B Xtimo, embora eu sempre v# preferiNla sem nada.
)terling bei&ouNa carinhosamente enquanto eles se
apalpavam e acariciavam para recordar os contornos &#
conhecidos. Frannie inclinouNse para bei&ar a longa
cicatri$ por ela causada na ilharga de )terling e depois
bei&ou a marca dei-ada pelo tiro. )terling bei&ou a
cicatri$ na testa de Frannie, mas nenhuma das mudan0as
alterava os sentimentos deles... ou melhor, apenas os
aprofundava. /les haviam sobrevivido e sempre
sobreviveriam.
2uando )terling a possuiu, o calor de ambos foi
id"ntico e os uniu ainda mais.
341
239534451.doc
B Foc" ' deliciosa B ele murmurou &unto 1 orelha de
Frannie. B 2uente, Qmida e macia. ( a primeira ve$ que
tenho um relacionamento sem prote0%o e devo di$erNlhe
que gostei muito, muito. <osso afirmar ainda, minha
duquesa, que vamos ter muitos filhos.
Frannie riu e abra0ouNo com as pernas, apertando o
corpo at' )terling gemer de pra$er. Duquesa. /la n%o
poderia imaginar que lhe agradaria ouvir a palavra
aplicada a si mesma. / o que mais a encantava era a id'ia
de ter filhos de )terling.
B /spero que eles se pare0am com o pai,
B / eu, que se assemelhem 1 m%e.
B Mal posso esperar, )terling, para darNlhe um filho.
B Cer# de esperar nove meses no mnimo.
B 3penas nove meses. Deus, eu sou muito feli$ e o
amo demais.
B /u a amo com todo meu cora0%o.
)terling come0ou a se impulsionar de encontro a
Frannie e as sensa0es e-plodiram em uma reali$a0%o
gloriosa.
"&lo$o
342
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/-trado do di#rio de Frannie Mabr*, duquesa de
+re*stone.
Minha lembran0a mais preciosa ' de )terling, com
l#grimas nos belos olhos a$uis, segurando nosso primeiro
filho instantes ap,s o nascimento. )terling insistiu em
ficar perto de mim durante o parto, apesar de a atitude
n%o ser considerada elegante. /le n%o quis dei-ar de
testemunhar nenhuma parte da vida enquanto ainda podia
en-ergar sua gl,ria.
)terling tamb'm viu o nascimento de nosso segundo
filho e de nossa Qnica filha. Dan0ou com ela na noite em
que a &ovem foi apresentada 1 sociedade e no dia em que
ela se casou com o duque de Lovingdon. /mbora sua vis%o
houvesse diminudo consideravelmente quando nosso
primeiro neto nasceu, )terling ainda foi capa$ de
contemplar o rostinho enrugado e rir com felicidade.
@ossos problemas diminuram ap,s a pris%o de >ob
)*Res. ; &ulgamento n%o lhe foi favor#vel, pois uma das
principais testemunhas contra ele foi um duque
pertencente a uma linhagem antiga e influente, e cu&o
ttulo estava entre ao mais poderosos da +r%N>retanha.
3 outra testemunha foi um inspetor da )cotland Aard
muito respeitado e que tinha a misteriosa habilidade de
decifrar assassinatos com o mnimo de indcios.
Mim sempre me di$ia que eu n%o deveria assistir a um
343
239534451.doc
enforcamento, mas como estes ainda eram pQblicos em
1857, quando )*Res ficou pendurado ao vento, )terling e
eu observamos, de um quarto alugado de onde se avistava
a pris%o de @eOgate, a &usti0a ser feita. Calve$ tenha
sido uma falta de generosidade de minha parte ter
grande satisfa0%o ao ver um homem t%o despre$vel
balbuciando incongru"ncias entre solu0os e l#grimas, e se
su&ando antes de o la0o ser posto em seu pesco0o. @unca
mais presenciei um enforcamento. Mim estava certo. (
uma coisa horrvel de ser vista, mas eu dormi melhor 1
noite por saber que pessoas como >ob )*Res &amais
amea0ariam nossas vidas nem as das crian0as ,rf%s.
)terling e eu adotamos o filho de @anc*. @unca
pensei em <eter como filho de )*Res e o menino nunca
demonstrou a maldade que caracteri$ava seu pai. /u lhe
contei muitas hist,rias bonitas sobre sua m%e e ele s,
ficou sabendo que o pai tivera um fim prematuro e
tr#gico. <eter trou-e muitas alegrias a nossas vidas e
'ramos muito gratos por t"Nlo conosco.
Durante muito tempo, nossa famlia via&ou pelo
mundo. )terling e eu construmos mais dois orfanatos e
um lar para m%es desamparadas. @ossas obras de
caridade foram muitas e entre elas inclumos o legado de
Feagan que dera uma casa para crian0as abandonadas.
<ermaneceu um mist'rio se ele era ou n%o meu pai, mas
embora ele sempre negasse o fato, n%o acreditei muito
nele. ; mundo dele era de decep0es e artimanhas. Mas
mesmo se ele n%o fosse meu pai de acordo com a lei, ele
344
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foi meu pai de cora0%o.
Mim, ou sir Mames como ele passou a ser conhecido
depois de receber a comenda de cavaleiro, continuou a
ter um lugar muito especial em meus afetos. =ma ve$,
quando nos encontramos, ele afirmou que a melhor coisa
que eu havia feito foi n%o me casar com ele. Calve$
tivesse dito isso por estar apai-onado por uma mulher
que o adorava como ele merecia.
)terling perdeu completamente a vis%o quando
est#vamos &# idosos e nos content#vamos em ficar,
sentados em nosso &ardim, refletindo sobre o que
havamos feito de maravilhoso e e-citante em nossas
vidas. /le n%o viu meus cabelos ficarem grisalhos. <ara
)terling, eles continuavam a ser de um vermelho
brilhante. /u o vi envelhecer com gra0a e dignidade. /le
se apoiava em mim, muito mais em mim do que na bengala,
o que era muito &usto, porque quando mais precisei, ele
sempre me protegeu. Codos os dias, eu pensava que n%o
poderia am#Nlo mais do que &# amava, mas no dia seguinte
eu sempre comprovava meu erro, pois eu acordava
amandoNo sempre um pouco mais.
/u nunca tive vontade de fa$er parte da
aristocracia, mas n%o posso negar que, com )terling a
meu lado, eu me sentia feli$.
B 3 vida ' uma viagem, Frannie querida B Feagan me
dissera uma ve$. B /scolha bem aqueles com quem ir#
via&ar.
345
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5omo sempre, tenho seguido os conselhos de Feagan.
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