Sunteți pe pagina 1din 101

LESLIE CHARTERIS

SFNTUL LA
LONDRA

The Saint in London (aka The Misfortunes of Mr. Teal),
Publisher Hodder and Stoughton, 1934




Partea nti
I
Porecla i era Scorpionul. Nimeni n-ar fi putut spune cine
era, de unde venea i unde locuia.
Mr. Montgomery Bird era unul dintre nenumraii
oameni care ar fi dat orice, pentru a-i afla identitatea.
Mr. Bird era de o statur mic, vioi i ugub. Avea un
local de noapte, numit Cuibul, (cci cine nu tie c bird
n romnete, nseamn pasre).
n acest local, ntr-o sear, fu vizitat de Scorpion i
tocmai n acea noapte, ntmplarea vru ca i Simon
Templar, Sfntul, s se gseasc pe-acolo. E de prisos s
mai spunem mijlocul prin care reui aventurierul s intre n
acest local tripou de altfel att de bine pzit mpotriva
nepoftiilor. tim doar c avea procedeele sale personale,
pentru a nltura asemenea greuti.
Scorpionul, de fapt venise de mai multe ori la Mr. Bird.
i cnd, unul din oamenii si, i aduse la cunotin c un
individ cenu vrea s-i spun numele, dorete s-l vad nu
fu deloc surprins. Iei n hall,fcu un semn cu capul ctre
necunoscut i ptrunse mpreun cu acesta, n biroul su.
n mijlocul camerei, se opri.
Ce mai vrei? l ntreb el.
Necunoscutul ddu nepstor din umeri.
Ceeace tii, rspunse el.
Mr. Bird se aez ntr-un fotoliu, picior peste picior i
btu cu degetele, linititn tblia biroului.
i-am dat sptmna trecut o sut de lire, spuse el n
cele din urm.


i ai ctigat apoi nc cinci sute, rspunse flegmatic,
Scorpionul
Se aezase pe sptarul unui scaun. Mr. Bird arunc o
privire spre buzunarul pardesiului n care acesta i inea
mna dreapt.
Bluff! spuse el.
N-ai dect s te ncredinezi, dac nu i la via,
rspunse sec Scorpionul.
Mr. Bird zmbi i-i mngie mustaa.
Hm! cu barba aceasta fals i cu ochelarii fumurii,
ari ca un actor de melodrama.
Ceeace ne intereseaz acum e scopul vizitei mele.
Enevoie s mai repet nc odat c pot dovedi oricnd c
eti un traficant de stupefiante? Ai n acest birou destul
cocain pentru a munci pe gratis civa ani n nchisorile
Statului. Dar, poliia n-ar reui niciodat s descopere
singur secretul ascunztorii. Niciun poliist n-ar bnui c
pstrezi cocain n perete, ntre placa doua i a treia de
faian, de lng u. Totui, dac cineva le-ar arta
i, dac n-ar gsi nimic? l ntrerupse Bird.
Mai sunt i alte mijloace, mri Scorpionul
ridicndu-se n picioare. Sper c am vorbit destul de
rspicat. Calci legea i-mi vei plti o sut de lire pe
sptmn. E destul de lmurit?
Crezi c
Montgomery Bird se ridicase la rndu-i, palid i furios, ca
i cum s-ar fi pregtit s-l atace, dar Scorpionul nu se
clinti din loc. n buzunar mna i se mic ncet.
Sunt gata oricnd s-i dovedesc c nu-i
bluff,murmur el.
Nu sunt att de prost, rosti Bird cu un glasrguit, dar
ntr-o bun zi
Pn atunci, l ntrerupse antajistul, pltete-mi o
sut de lire sptmnal. Sunt nevoit s-i aduc la
cunotin c astzi ar fi prima rat.
Bird deschise un sertar i lu cteva bilete de banc, pe
care le arunc pe birou.


Mulumesc, fcu Scorpionul.
ntinsei mna pentru a le apuca, cnd o sonerie strident
l fcu s-i ntrerup gestul la jumtate de drum.
Ce este? ntreba el.

Soneria de alarma.
Bird i arunc ochii asupra pendulei din perete:
cadranul i se luminase brusc. antajistul i urmri privirea.
Poliia? murmur el.
Da.
Scorpionul puse biletele de banc n buzunar.
Trebuie s m scoi de-aici, continu el cu o voce
rguit pe care frica i-o fcea tremurtoare.
Montgomery Bird l fix ndelung.
i dac nu vreau?
Ar fi ru foarte ru.
Bird se ndrept spre perete, de care se afla agat o
oglind mare. Aps ntr-un col i o ddu n lturi, lsnd
s se vad n zid o deschiztur ptrat
n acest moment, apru i Sfntul.
Uurel, fcu el.
Cei doi oameni se ntoarser odat. l zrir pe Simon n
picioare, n faa deschizturii din peretele opus. n urma lui,
se observa un dulap gol.
Sfntul ajunse n apropierea lor, nainte ca ei s-i fi
regsit sngele rece. Apuc pe antajist de mijloc i, ct ai
clipi din ochi, acesta dispru pe gaura ntunecoas i
oglinda i relu locul de mai nainte. Mr. Bird, cu chipul
descompus, nu tia ce scread. Se simi apucat de bra i
Simon i tr spre peretele opus.
Pe aici, Montgomery,fcu Templar. S-ar putea s am
nevoie de tine. Ct de curnd.
i nchise n urma acestuia, ua dulapului, ntorcnd n
acelai timp i cheia n broasc. Apoi, se ndrept spre
oglinda, se pieptn linitit, se aez n fotoliul lui Bird i-i
aprinse o igar



Cnd inspectorul principal Teal, de la Scotland
Yard,ptrunse n birou peste cteva minute, l gsi pe
Templar aruncnd rotocoale de fum spre tavan.
O clip, Teal fu incapabil s rosteasc vreun cuvnt, dar
i reveni repede i izbucni n njurturi.
Sst! fcu Sfntul, ridicnd mna. Ascult, Claude.
Urm o mic tcere.
Ce s mai ascult? rcni inspectorul. Crezi c nu-s
stul de tine? Sau, poate c ai s-mi spui c tu eti
Montgomery Bird? n acest caz voi avea ocazia, n sfrit, s
te vd la nchisoare.
Pentru care motiv?
Servirea de buturi alcoolice, n acest tripou, dup
miezul nopii. Cred c tii c legea interzice acest lucru?
Ah! murmur Templar, nu tiam ns c un inspector
principal se deplaseaz pentru o descindere de aceasta
natur.
Teal nu rspunse.
Dac ar fi fost vorba de stupefiante a mai fi neles,
continu Sfntul.
Aventurierul zmbi i se ridic.
Plec,spuse el. Claude,dac vrei s gseti cocain, te
vestesc c va trebui s deplasezi nite plci de faian: a
doua i a treia. Nu pot s-i spun de care perete este vorba.
Ct despre Montgomery, e acolo, n dulap.
Simon btu cu dosul palmei n pieptul inspectorului i
iei nainte ca Teal s-i revin din ncremenire.
Sfntul ducea cu el un pachet de bancnotr i cteva
documente interesante, pe care le gsise n dulapul din
perele, unde l nchisese pe Bird.
II
Simon Templar puse pe farfurioar o ceac goal.
Am primit astzi, cteva scrisori ncurajatoare, spuse


el lund o hrtie depe mas.
Patricia se uit la el. Sfntul citi cu glas tare:

Drag Mr. Templar,
Un prieten mi-a mprumutat un exemplar din cartea d-tale
Piratul i neavnd altceva mai bun de fcut am citit-o. Mi-a
fcut impresia c-i bai joc de cititor. n primul capitol atragi
simpatia eroului, care n realitate nu e dect un escroc i un
aventurier. De aceea n-am fost de loc surprins c n-ai scos
nc o ediie. D-tanu nelegi gustul publicului Anglo-Saxon.
Dac n loc de a-l numi Mario i a fi nscut n America de
Sud, erouls-arfi nscut englez

Simon tcu. Patricia l privi curioas.
Pe urm? spuse ea.
Asta-i tot. Restul n-are importan. Nici
semntur,nici adres. Corespondentul meu anonim nu
prea a tiut s-i exprime indignarea.
Trebuie s lmurim pe cititor, c Templar scrisese,n
timpul ctorva sptmni libere, un roman de aventuri, i
fcuse mari sforri ca s gseasc un editor.
Am primit nc o scrisoare, murmur Sfntul dup
puin timp. E dela perceptor. Mulumit talentului meu de
scriitor i aparenelor de bogie n care trim, mi s-a mrit
impozitul la 30%. Am protestat i iat rspunsul:

CITAIE
Perceptorul v invit s pltii la termenul artat
impozitele directe ale cror detalii se gsesc pe verso.
n caz de neplat n termen de opt zile, vei fi urmrit
conform legii.
26 Oct, 193
Lionnel Delborne
perceptor-casier

Cu toate pronosticurile pesimiste ale criticului
anonim,Piratul avusese succes fa de publicul dornic de


aventuri. Controlorul contribuiilor directe ntiinat de
editor i nsemna sumele ncasate de Simon. Astfel c
acesta se vzu somat s plteasc statului suma ce se
cuvenea, Sfntul nefiind dect romancier amator, dar
cererea fusese respins.
Vezi,spuse Sfntul suspinnd, cum rspltete statul
pe un om dezinteresat i filantrop?
Trebuie s pltim, fcu Patricia.
Altul va plti, murmur Sfntul.
Puse scrisoarea pe ceaca de cafea i o privi lung.
Un zmbet i lumin ochii.
Altul va plti, repet el, pe gnduri.
Patricia nu rspunse nimic, tiind bine ce nseamn
aceste cuvinte.
Deodat, Sfntul se ridic, lua o hrtie i se ndrept spre
perete. Pe bufet era un calendar. Iar lng el un pumnal
corsican, pe a crei lam era gravat inscripia: Pzii-v,
lovitura mea e mortal.
Templar lu pumnalul i frunzri cu el foile calendarului
pn la data unde se sfrea rbdarea lui Delborne. Lu
ptratul de hrtie care purta data fatal, l aez deasupra
scrisorii, i cu o mpunstur de pumnal le fix n lemnul
bufetului.
Ca s nu uit, murmur el.
Apoi ntorcndu-se spre Pat:
Vezi, micuo, pentru c m-am nscut ntr-o zodie bun
trebuie s ncepem o nou aventur.
n aceeai sear, pe la ora opt, Templar trebuia s se
ntlneasc cu Patricia la hotelul Piccadilly.
n fundtura Berkeley News,el vzu aprinzndu-se
farurile unui automobil care pornise ncet i se arunc iute
la pmnt.
n aceiai clip, auzi zgomotul unei descrcri de revolver
cu amortizor i proiectilul se nfipse n zid. Simon se ridic
i trase dou gloane asupra mainii, fr s vad dac i-a
atins sau nu inta.
Intr n cas s se curee de praf apoi iei din nou i se


ntlni cu Patricia. Nu-i spuse nimic de incidentul care-l
fcuse s ntrzie, dar era a treia oar de la ntlnirea cu
Bird, cnd acesta ncercase s-l omoare i Simon Templar,
tia foarte bine c nu va fi ultima.
III
De cteva zile un om nalt i slab, da trcoale prin
vecintatea fundturii Berkeley News. Simon l vzuse, dar
prezena necunoscutului mi-i ddea griji.
Acest individ, spuse el Patriciei,este Harold Garrot
cunoscut sub numele de Harry Lunganul.E sprgtor;
l-am ntlnit de vreo cteva ori. Vrea s-mi vorbeasc i nu
ndrznete. Dar la urm tot o s se hotrasc.
Dup douzeci i patru de ore de cnd fusese tras glonul
din automobil,Harry i fcu curaj.
Simon era singur.Aezat n faa unui pahar cu bere
proaspt, citea jurnalul, cnd auzi soneria.
Ptrunse n hall i-i arunc ochii n oglinda aezat oblic
deasupra uii, prin care se vedea vizitatorul. l recunoscu i
se grbi s-i deschid.
Intr btrne, spuse el prietenete i-l conduse n
salon. Whisky i soda, Harry?
Whisky curat, Mr. Templar, dac nu v suprai.
Sfntul l servi, n timp ce acesta se aeza pe scaun.
Harry ncurcat nu tia cum s-i potriveasc picioarele.
Cred c nu eti mulumit c m vezi Mr. Templar,
ndrzni el n cele din urm.
Ba sunt foarte mulumit rspunse Simon rznd.mi
face mare plcere cnd vd c unul din fotii mei prieteni. Ia
spune ce nu merge, Harry?
Omul se vedea c era nervos: minile i tremurau.
Sfntul se uita la el linitit i nelegea sforarea pe care a
fcut-o cnd se hotrse c vie. i aprinse o igar i
atept ca s-i recapete sngele rece.


M gndesc ncepu Harry, c a putea s v spun
ceva, Mr. Templar ceva foarte interesant.
Despre ce?
Este relativ la Scorpion
Brusc. Sfntul nchise ochii pe jumtate, trase cu setedin
igar, apoi, foarte linitit, se uita la Harry cu nevinovie.
Care Scorpion?
Harry Lunganul ncrunt sprncenele.
Credeam c-l cunoatei, Mr. Templar, dvs. care
Da, l ntrerupse Sfntul cu vocea nceat.
Era un timp, Mr. Templar, cnd cunoteai multe
lucruri.
Da. Dar acum, Harry, nu sunt dect un cetean
linitit. Poi vorbi fr team. Voi uita imediat tot ce vei
spune.
mi convine aa, suspin sprgtorul.
Vorbete: i-am i uitat numele. Cinci minute dup ce
vei pleca, n-o s-mi mai aduc aminte c ai fost aici.
Ei bine, Mr. Templar blbi Harry, apoi i goli
paharul i clipi din pleoape am lucrat pentru Scorpion.
Sfntul nu mic.
Da! murmur el.
O singur dat. Mr. Templar.
Harry prea ca un nottor, care alunecnd dup
trambulin, ncearc cu greu s revin la suprafaa apei.
N-a mai ncepe niciodat, continu el. Acest om e
periculos. Mi-a trimis o scrisoare prin pot, cci mi tia
adresa. nuntru erau cinci bilete de cte o lir i-mi cerea
s atept un automobil la o doua staie dup Hatfield, joia
trecut la ora nou seara, i-mi scria c voi avea ocazia s
ctig nc cincizeci de lire.
Cum era maina?
N-am avut vreme s privesc bine, Mr. Templar. O
main mare, neagr, cu farurile stinse. nti eram
nehotrt, credeam c e o curs, dar cincizeci de lire!
Automobilul era acolo cnd m-am dus la ntlnire. M-am
apropiat de u. Omul era la volan. S nu m ntrebai cum


arta la fa. Era cu capul plecat i nu i-am vzut dect
plria. Iat instruciunile mele, spuse el, i-mi ntinse un
plic i jumtate din sum. S fii aici mine, la aceeai or.
Apoi ddu drumul mainii. Dup ce plec, aprinsei un
chibrit i vzui c mi-a dat cincizeci de jumti de bilete de
cte o lir.
i pe urm, Harry?
Pe urm,am executat ordinele din scrisoare, Mr.
Templar
Adic?
Trebuia s aduc nite hrtii dintr-o cas din cartierul
St. Albans. Omul mi dduse un plan i instrucii privitoare
la spargerea nchiztoarelor. Era uor, iar vineri seara cnd
m-am ntlnit cu el din nou i predai hrtiile, iar el mi ddu
jumtatea cealalt ale biletelor.
Simon ntinse mna.
Acestea sunt ordinele? fcu el lund plicul.
Harry cltin capul afirmativ.
Era un plan al cartierului i al casei. Instruciunile erau
scrise de mn cu litere mari.
tii la cine ai fost? ntreb Sfntul.
Nu, Mr. Templar.
Te-ai uitatla hrtiile pe care le-ai furat?
Da, rspunse Harry. Tocmai de aceea am venit la Dvs.
Erau scrisori adresate unei femei, care aveau n partea
stng de sus, adresa celui ce le scrisese: 64, Half Moon
Street i erau isclite: Mark.
Ah! murmur Simon.
Ai citit ziarele de duminic, Mr. Templar?
Da.
Harry goli dintr-odat paharul cu whisky, pe care Simon
l umpluse a treia oar.
Sir Mark Deverest s-a sinucis smbt seara, acas la
el, n Half Moon Street 64, spuse Harry cu vocea tremurnd.
Scorpionul este un antajist ordinar, Mr. Templar. A
cerut un pre exagerat lui Deverest. i acesta a preferat s
se sinucid. i eu sunt prta la aceast crim, complice la


un omor
Vocea lui Harry era rguit i faa umed de ndueal.
N-am tiut ce fac, Mr. Templar,adaug el. Dumnezeu
s m ierte!
Asta-i tot ce ai avut s-mi spui? ntreb Simon,
stingndu-i igara n scrumier.
Credeam c v intereseaz Scorpionul. Credeam c
Sfntul
L-ar vna bucuros pe Scorpion? l ntrerupse Simon.
Da, Mr. Templar. De vreo cteva zile vreau s v
vorbesc. Ieri sear, am vzut cnd a tras asupra dvs.
Ah!
Da. Maina semna perfect cu aceea de pe strada
Hatfield.
i atunci? murmur Sfntul.
Atunci am venit aici spernd c-o s m aprai.
Aha! Eti pus pe lista neagr?
Ieri sear s-a tras asupra mea, opti Harry.
neleg, te-au vzut dnd trcoale casei mele i auvrut
s profite. Dar, Harry, nu mi-ai spus nc tot. Haide,
dezleag-i limba.
Am mai primit o scrisoare, luni de diminea, n
care-mi cerea s fiu la ntlnire mine la miezul nopii.
Asta-i tot?
Am cam trncnit fa de prieteni dar discret,
bineneles. V aducei aminte de Wilby?
A fost gsit, ucis de un glon, pe drumul dinspre
Portsmouth. Sunt trei luni de atunci, nu-i aa?
Ultima lovitur a lui a fost pentru Scorpion. i el
vorbise prea mult cu prietenii. Victima lui se sinucisese, ca
i Deverest i atunci m-am gndit la mine.
Da, te-ai gndit c atunci cnd victimele se sinucid,
Scorpionul scap de complicii si. E foarte bun sistemul.
Harry ddu din cap. Mrul lui Adam i se mica
ncontinuu n pielea slab de sub brbie.
Dac m duc acolo mine sear, nu m mai ntorc.
Chiar dac nu m-a duce i nici nu pot mcar s


povestesc acestea poliiei.
Sfntul rmase pe gnduri.
La urma urmei, murmur el dup cteva minute,
Scorpionul s-a hotrt s te omoare mine sear. Ieri, cnd
te-a ntlnit n strad, s-a gndit c ar fi mai bine s nu te
mai oboseti mine Aa-i?
Da, Mr. Templar.
Nu prea trage bine, eful tu, Harry.
Nu, Mr. Templar.
n tot cazul, btrne, adaug Sfntul rznd, trebuie
s te obinuieti cu ideea c vei muri mine sear.
IV
A doua zi de diminea. Sfntul i fuma linitit igara,
cnd apru inspectorul Teal. Era ora unsprezece i
jumtate.
Ai dejunat, Claude? ntreb politicos Simon.
Sigur, rspunse poliistul, la apte jumtate.
Ce ruine! murmur Tmplar. Aa devreme?
Se duse spre bufet i scoase dintr-un sertar un pachet cu
chewing-gum i l puse n faa inspectorului.
Stai jos scumpul meu Claude, spuse Sfntul. Ce te
aduce la mine?
Un revolver, automat, de curnd curat ilustruit, se
afla lng tava cu gustri ipoliistul l privea fix n timp ce
cu degetele scotea din pachet o bomboan. Teal rmsese n
picioare i ncepu s se plimbe prin camer; deodat se opri
n faa hrtiei ce se afla fixat de bufet i privi pumnalul
corsican.
Ah! fcu el, ai de pltit taxe la percepie?
Altul va plti, rspunse Simon.
Cine?
Scorpionul. Teal
Poliistul se ntoarse i se gsi fa n fa cu Templar, dar


nu-l privi.
Care scorpion, ntreb el. Eti ncurcat n alt
aventur? Ce i-au fcut scorpionii?
n vrful cozii lor se afl un ac.
De cnd te interesezi de Scorpion? ntreb Teal.
De cteva sptmni. tiai Claude, cScorpionul este
un amator?
Ce te face s crezi aceasta?
Nu cred,sunt sigur. O nlnuire de deducii, ca i
Sherlock Holmes. Ieri cineva a venit aici s-mi vorbeasc de
Scorpion. Acest om se nvrtea de trei zile prin preajma
casei mele i triete nc. Am vorbit acum un ceas cu el la
telefon. Dac era de profesie acest om n-ar mai fi pit
pragul casei mele. n tot cazul, dac a dat ochi cu mine,
zilele i sunt numrate.
Da, zise Teal; altceva?
i aminteti de asasinatul din Portsmouth Road?
Da.
Wilby lucrase pentru Scorpion. Dac caui n dosarul
lui, vei vedea c a fost achitat cu ase zile naintea morii lui,
de o ncercare de spargere. Omul care a fost ieri la mine, a
lucrat de asemenea pentru Scorpion. i el tot aa a fost
achitat de judectorul din Bow Street, cu dou zile nainte
de a-i scrie Scorpionul. Nu e clar?
Nu prea neleg
Claude, ia gndete-te puin.
Da, Scorpionul era de fa la judecat
Bravo! strig Simon, i el i-a urmrit pe aceti indivizi.
Dac am vrea eu sau d-ta s ncredinm unui sprgtor
vreo nsrcinare oarecare l-am prinde repede fr s mai
colindm prin slile judectoriilor.
Mulumit Domnului avem destule cunotine.
Amatorul acesta are de asemenea nlesniri.
Da, aprob inspectorul; ai dreptate. Pn acum l-am
cutat pe Scorpion printre profesioniti, fr niciun
rezultat. Nu e clientul nostru.
n adevr, politia nu reuise pn acum s descopere


adevrata identitate a Scorpionului.
Porecla banditului i se trgea, cu luni mainainte, dela
sinuciderea unui industria din Nordul Angliei. Victima
lsase o scrisoare, care printre altele scria:
Am fost chinuit ani ntregi, i acum nu mai pot s rezist.
Cnd Scorpionul lovete nu scapi dect prin moarte.
n acest timp n lumea interlop erau multe zvonuri.
Scotland Yard ncepu s se intereseze. Cnd o oarecare Kate
Allfield fu arestat n gara Newbury, pentru c atacase pe
un membru al parlamentului, ea mrturisi dup un lung
interogatoriu, c avea un complice al crui nume nu fu chip
s-l spun.
Nimic n-a putut s-o conving s vorbi. Lumea interlop a
bnuit mna Scorpionului.
Un alt individ Basher Tope,cunoscut ca mare btu, se
luda ntr-o zi, dup ce buse bine, c-i va aranja
socotelile cu Scorpionul.
Dup o sptmn Tope fu vzut cu obrazul desfigurat de
o lung tietur de cuit i nu vru s mrturiseasc nimic,
chiar dup al patrulea whisky.
Astfel se nscu legenda Scorpionului.
Cnd prietenul lui Harry, Jack Wilby, fu asasinat, nimeni
nu bnui c moartea lui ar avea oarecare legtur cu
sinuciderea lui sir Mark Deverest.
Inspectorul Teal ncremeni.
Privi pe rnd pistolul automat i hrtiile fixate de bufet.
Atunci, spuse el, cu vocea moale i nceat, vei cere
Scorpionului bani s-i plteti drile?
Da.
Cum?
Sfntul ncepu s rd, artnd cu degetul hrtia fixat
cu pumnalul.
O mie trei sute treizeci i apte lire, nousprezece
ilingi i cinci pence; recompens unei viei de devotament
i filantropie. Am o poft s emigrez n Venezuela.
Mcar de ai face aa ceva! exclam inspectorul n timp
ce-i lua plria de pe scaun.


l cunoti pe Scorpion? ntreb el brusc.
Nu nc, dar l voi cunoate n curnd.
Ce vei face cu el?
Sfntul zmbi.
Foarte greu de spus. Fereasc D-zeu de vreun
accident. Nu eti sigur nicio dat. Dar s nu-i nchipui,
scumpul meu Claude, c am intenii rele.
Inspectorul l privi n albul ochilor.
Ascult, Templar, vreau s-i propun o afacere, fr
martori.
S vedem.
Pstreaz-l pentru mine pe Scorpion, i-i promit c
nu te voi ntreba niciodat n ce fel i-ai pltit datoriile.
Sfntul l privi lung, apoi se-ntoarse spre pumnal.
Ne-am neles, Claude. Scorpionul este un asasin, i
nu neleg de ce n-ar fi spnzurat. Clul are tot dreptul
s-i ncaseze cele cinci lire. i apoi, nu prea m-am purtat
bine cu d-ta. i sunt dator ceva. l vei avea pe Scorpion.
Preulmrfii: patru pence. Cine d mai mult?
ase pence, spuse Teal ntinznd mna Sfntului.
Tocmai cu ce s-i plteti un pahar cu bere la
crciuma cea mai apropiat, dup ce mi vei elibera marfa.
V
Simon mnca la hotel Berkeleyapoi se plimb un ceas
prin Piccadilly.La patru se ntoarse n Berkeley News.
Tocmai scria cnd intr Patricia.
Unde ai fost? Tocmai voiam s-l rog pe Teal s te caute.
Am fost la Helen Wiltham. Ai uitat c peste cinci zile
are nunta?
Nu rspunse Sfntul, dar nu-mi nchipuiam
catastrofa att de aproape.
Patricia ddu din umeri, i aez pe mas scrisorile luate
din cutia potal.


Ia te uit. O scrisoare de la croitor. Cere bani, desigur;
la co cu ea. i asta?
Ridic un pachet probabil o cutie decarton nvelit n
hrtie i o cntri n mn.
E prea uoar ca s fie vreun explosiv, zmbi el.
Trebuie s fie butonii de cma pe care i-am comandat la
Aspery. Deschide cutia, fetio, i vezi dac-i plac.
Simon continu s scrie. Patricia lu pachetul i timp de
cteva clipe, nu se auzi dect fsitul hrtiei, n care era
nvelit cutia. Deodat, Simon ridic capul.
Stai! o ntrerupse el, fcnd cu mna un gest scurt.
Detuntura revolverului umplu camera cu un zgomot
asurzitor. Patricia rmase nemicat i palid ca un mort.
Ce este? ntreb ea cu vocea tremurtoare.
Nimic altceva dect un scorpion, murmur Sfntul; un
scorpion dela tropice.
Patricia tremura. Ea rupsese hrtia care nvelea cutia i
n timp ce ridica capacul, scorpionul, un mic animal
primejdios, de o culoare albastr-verzuie, asemntor unui
rac mititel, ieise din cutie i ezitase o fraciune de secund
nainte de a atinge mna tinerei femei.
Ce mic e! fcu ea.
Sunt de toate mrimile, spuse Sfntul. n general nu
prea sunt primejdioi, dar acesta pe care l-am omort este
dintre aceia cu muctura mortal.
Involuntar, Patricia pipi cu degetul gaurape care o
fcuse glonul n biroul de lemn, nainte de a se nfige n
parchet. Pe urm ridic capul.
De ce-i se trimite un scorpion?
Simon fcu un gest indiferent.
Trebuie s te atepi la oriice.
Aceasta-i toat explicaia? ntreb ea dup o tcere
ndelungat.
Sfntul o privi lung, i puse stiloul pe birou i ncepu s
se plimbe prin camer.
Vrei s tii tot?
Da. Ca i alt dat cnd mpream amndoi


pericolele. L-ai uitat pe Tigru i secretul hanului prsit?
ncepu s rd i ridicndu-se, puse minile pe umerii lui
Simon.
Haide, d-mi o igar i povestete-mi, dar repede!
Sfntul ascult. i spuse ce tia i tot ce vorbise cu
inspectorul: Scorpionul ddea lovituri din umbr. Aceia
care l cunoteau nu ndrzneau s vorbeasc, aceia care ar
fi putut s vorbeasc erau mori.
Privirea Patriciei se nvior.
Ast sear adug Sfntul.
Vei pleca?
Desigur, rspunse Simon, dar nu m tem de nimic.
N-am poft s fiu ucis de un amator.
Tnra fat se aezase pe un fotoliu i i rezemase capul
blond de sptar.
La ce or plecm? ntreb ea foarte linitit.
Cteva secunde Sfntul o privi tcut i vzu c figura
Patriciei se nsprise.
Pentru ce s vii i tu? ntreb el. Prietenii notri au
disprut. Norman e mort, iar Roger nsurat. N-ai mai rmas
dect tu, fetio? Eti gata s te expui primejdiilor?
N-am dect aceast dorin, murmur ea.
Atunci ne am neles. Vom pleca mpreun la vnatul
Scorpionului.
VI
n ajunul unei noi aventuri Sfntul nu se grbea
niciodat i nu arta vreo nelinite.
Strui s rmn la barul hotelului May Fair pn la
7.30, apoi lu maina i se ntoarse s o ia pe Pat. Se
ndreptar spre nord. Mncar la osptria din Hatfield;
automobilul rmase n curte. Dup mas, Simon fum fr
ntrerupere pn la ora cnd se hotrse s porneasc la
drum, pe jos, spre locul fatal.


Sunt condamnat la moarte, nu-i aa? spuse el. De
aceea cred c am voie s fumez o igar i s beau un pahar
cu rom. Scorpionul va atepta, dac trebuie.
De fapt, nu aveam intenia s ntrzie cciplanul cerea s
fie prezeni cu cteva minute nainte de ora ntlnirii.
Acest lucru nu l tia Scorpionul.
Cnd automobilul negru ajunse aproape de pdure, acela
care conducea maina ncetini mersul, stinse farurile i o
lu dealungul oselei. La licrirea igrii zri un pod peste
an i frn ncet oprind maina. Lumina igrii nu se mai
vedea. O umbr apru n ntuneric i se apropie de
automobil.
Scorpionul bg mna n buzunarul drept al hainei; cu
mna stng ls jos fereastra i se aplec puin afar.
Garrot?
Omul care se afla pe osea auzi numele i se apropie ncet
de portier.
Cu voce joas, aproape rguit, murmur:
Da, efule.
Scorpionul i aplec capul, spre a-i ascunde faa.
Ai ascultat de ordinele date, spuse el. Apropie-te.
Mna care inea revolverul, iei din buzunarul
Scorpionului. eava fu aezat fr zgomot pe marginea
ferestrei deschise, iar omul din faa lui se gsea numai la
cteva degete deprtare.
Scorpionul privi n dreapta i n stnga; nu se vedea
nimeni venind.
Apropie-te, Garrot, am s-i spun ceva.
i eu de asemenea, spuse deodat Patricia. S nu te
miti!
Vocea venea din interiorul automobilului, n spatele
Scorpionului care nu auzise cnd se deschise cealalt
portier. antajistul simi ceva rece, apsndu-i ceafa, i
rmase nemicat, aproape paralizat.
n faa lui umbra lui Garrot dispruse.
Arunc armaafar, spuse Patricia, vreau s-o aud
cznd.


Scorpionul ezit o secund, dar simind apsarea rece pe
ceaf, desfcu degetele i arma czu pe scara mainii.
Numaidect, omul care fusese luat drept Garrot, apru
din nou, dar nu era Harry Lunganul.
Mulumesc, opti Sfntul. Ce mai faci, btrnul meu
Scorpion?
Cine eti? ntreb omul, care continua s-i in capul
aplecat, ncercnd s zreasc prin ntuneric faa lui
Simon.
ntoarse capul ncet, ncercnd s o zreasc pe Pat, dar
aceasta purta o plrie ca o gluga, iar gura i nasul erau
nfurate ntr-un fular.
Trag prost cu revolverul i femeia care te ine la
respect, de asemenea. S fiu n locul d-tale nu mi-ar fi fric.
Cu toate acestea ea e capabil s te omoare, astfel c
las-ms te ntreb acelai lucru: Cine eti?
Caut, rspunse Scorpionul foarte linitit. Unde este
Garrot?
Eu cred c noat pe undeva, prin apele Tamisei.
Mort?
Un strv mpuit. Eu singur l-am nmormntat.
L-ai omort?
A,nu! S spunem mai bine c eu i-am aranjat moartea.
Ziarele de mine vor povesti c un necunoscut a fost pescuit
n Tamisa i n cteva zile se va afla c era vorba de Harold
Garrot.
Simon se aplec, lu revolverul Scorpionului i deschise
portiera.
D-te jos, Pat, spuse el.
Sfntul avu deodat senzaia vag i nedefinit c
Scorpionul o s-i scape. De vreo dou, trei ori avusese
aceeai senzaie n timpul vieii sale aventuroase i anume
sentimentul c ceva neprevzut i neateptat va schimba
cursul evenimentelor. i creierul lui fu incapabil s
reacioneze, ca paralizat. Cu toate acestea Simon se ncord
i fcu un efort pentru a rupe vraja ce-l ncremenise.
Haide, coboar i d-ta, spuse el cu vocea tioas.


n ntunericul din interiorul mainii. Sfntul zri pe
pern, o pat alb. ntinse braul i o lu: era o foaie de
hrtie ndoit. Simono bga n buzunar, cu tot
gestulScorpionului care voia s-l opreasc.
Coboar, repet Sfntul.
i atunci se ntmpl neprevzutul.
Scorpionul nu oprise motorul; acest lucru Simon l
neglijase. Cnd bg de seam, Scorpionul dduse drumul
mainii. n ntuneric, bg automobilul n vitez tocmai
cnd pe osea se vedeau farurile altei maini. Simon care
avea un picior pe pmnt iar altul pe scara mainii i
pierdu echilibrul. ntinsese braul s-l apuce de grumaz,
dar portiera deschis l lovi n cot producndu-i o durere vie
i o nepeneal a muchilor.
Patricia coborse prin partea cealalt. Simon i auzi
revolverul descrcndu-se. Maina se ndeprt. Sfntul
scoase din buzunar revolverul pe care l luase de la Scorpion
i trase de dou ori, atingnd un cauciuc din spate. Apoi se
ntoarse spre Patricia care atepta n mijlocul oselei.
Frumos a mai scpat, murmur aceasta.
E vina mea; n-am bgat de seam ca motorul nu-i
oprit i maina care venea cu farurile aprinse.
A profitat de sosirea acesteia, creznd c n-o s
ndrznim s tragem. Dar zgomotul unui glonte tras,
seamn perfect cu acela pe cape l face un pneu cnd se
sparge. n tot cazul Scorpionul a fugit pe trei crri, cci
i-am plesnit un cauciuc, dar nu se va opri s-l schimbe.
De ce n-ai cerut ajutorul mainii care venea?
Sfntul cltin din cap.
Nu sunt Teal. i apoi nu trebuie s se fac vlv
pentru nereuita noastr.
Iart-m. Dar ineam mult s-l prinzi dela prima
ncercare.
Nu s-a terminat nc,rse Simon. S vezi sptmna
viitoare ci scorpioni vor fi bolnavi.
Vorbeti de Harry? ntreb Patricia.
Ajunser la Hatfield cnd i rspunseSfntul:


Harry triete, dar eu cu Teal am aranjat dispariia lui.
Dac n-am anuna moartea lui, Scorpionul ar gsi mijlocul
s-i gureasc easta. Ct despre acesta, i-am promis
inspectorului s i-l fac cadou pentru a-l pune s se
blbneasc de o funie, aa cum trebui.
La restaurant, Simon se uit la hrtia pe care o luase din
automobilul Scorpionului. Era un plic ndoit n dou. Avea
marca potei din Londra, districtul S. W. Era adresat lui
Mr. Wilfred Garniman, 28 Mallaby Road, la Harrow, care e
una din mahalalele Londrei. Simon scoase din plic o foaie de
hrtie, pe care erau scrise cteva rnduri, de o mn de
femeie.

Drag domnule Garniman,
Vrei s ne faci plcerea de a veni marea viitoare la noi
acas? Vom juca bridge, dup mas; colonelul Barnes va fi i
el prezent.
Mrs. R. VENABLES

Simon, cu sprncenele ncruntate, ntinse scrisoarea
Patriciei, care o citi repede.
E o scrisoare obinuit, fcu ea.
Da, rspunse Sfntul, chiar prea obinuit. Nu poi s
acuzi pe cineva pentru c e invitat s joace bridge. Totui,
Garniman e Scorpionul. Am gsit scrisoarea pe banchet,
poate c a czut n momentul cnd i-a scos revolverul.
i atunci?
Atunci, ar nsemna c aceast scrisoare, reprezint
primele msuri din marul funebru al Scorpionului.
Ochii albatri ai Sfntului strlucir; s-ar fi zis c dou
mici diamante se aflau n fundul orbitelor.
Cine tie, murmur el. Am o idee, dar nu o pot gsi
bun nainte de a o pune n aplicare. S nu vindem pielea
ursului din pdure.


VII
Mallaby Road, din cartierul Harrow, este o strad
ncnttoare, lung numai de vreo dou sute de pai i
alctuit din patruzecide vile luxoase desprite de osea
printr-o grdin.
Simon Templar ajunse n Mallaby Road ora nou
dimineaa; fcuse o sforare supraomeneasc s se scoale
att de vreme. Cut numrul 28 i sun la poart. O
servitoare veni s-i deschid. Sfntul i ddu o carte de
vizit care era pe numele de Mr. Andrew Herrick, reporter al
Daily Record. Simon pstra totdeauna crile de vizit ale
oamenilor pe care i cunotea; de asemenea avea i alte cri
de vizit pe care le tiprise singur.
Mr. Garniman, de abia a terminat masa, spuse
servitoarea; nu cred s v primeasc.
Fii sigur c m va primi, zmbi Sfntul.
i avu dreptate. Mr. Garniman l primi n birou.
Nu am dect prea puin timp pentru d-ta Mr. Herrick,
spuse el. Trebuie s plec peste cinci minute. Ce dorii?
Am venit s v ntreb dac putei s-mi spunei ceva
despre Scorpion.
Privirea Sfntului rmase fixat pe faa lui.
Garniman, care clipi uor din pleoape i ncrunt
aproape imperceptibil sprncenele.
Scorpion? murmur el. Nu neleg ce vrei s spunei.
Iertai-m, dar s v explic. Redactorul ef al
jurnalului meu, mi-a afirmat c suntei singura persoan
de la care pot s informez.
Nu neleg nimic, repet Mr. Garniman. Avei s m
ntrebai ceva?
Sigur, chiar pentru aceasta am venit; cred c Miss
Garniman de asemenea mi va da voie s-i pun cteva
ntrebri
Miss Garniman?
Da.


Nu exist nicio Miss Garniman. Suntei sigur c nu
v-ai nelat, i c eu sunt persoana pe care o cutai?
Desigur spuse Sfntul. Privii: caut s-l vezi pe Mr.
Garniman i s-l ntrebi ce tie despre scorpioni. E scris clar
i adresa: 28, Mallaby Road, Harrow.
Cu toate acestea, eu nu neleg ce vrei dela mine.
Pe scurt,noi am auzit c ai atras atenia Sfntului, i
c acest aventurier se intereseaz de faptele Dvs.
Simon vorbise fr s se uite la el, dar prin oglind i
vedea minile la spate, agitndu-se nervos.
Sfntul, murmur el.
Poate c suntei grbit, continu Simon linitit. Atunci
a putea veni altdat.
Nu.
Poate dorii s telefonai la biroul dvs.din Londra
pentru a v explica ntrzierea?
Nu e nevoie, rspunse Garniman, mergnd spre o
msu, de unde lu o cutie cu igri; fumezi, Mr. Herrick?
Da, mulumesc, rspunse Sfntul, care-i aprinsese o
igar nainte de a se ntoarce Garniman cu cutia deschis.
Oh! fcu el.
Vrei s luai una din igrile mele? ntreb Sfntul.
Mulumesc. Nu fumez dimineaa niciodat; dar poate
v e sete?
Nu. Este prea de vreme sau prea trziu.
Atunci, unde vrei s ajungei? Ce nsemneaz aluzia
aceasta la scorpioni i la Sfnt? Credeam c acesta din
urm a prsit Anglia de mult.
V nelai, rspunse Simon Templar, cci Sfntul
sunt chiar eu.
Se rezem de bibliotec i zmbi.
i dvs. suntei Scorpionul, nu-i aa, dragul meu
Wilfred? adug el.
Mr. Garniman rmase un moment nemicat, apoi ridic
din umeri.
Am citit n jurnale, c ai renunat la periculoasa
carier de pn acum. Ct despre acei scorpioni despre care


mi-ai vorbit, cred c este vorba de vreo nenelegere.
Nu, l ntrerupse Simon, este vorba deun fapt mplinit.
Nu ncerca s suni. ine mna la locul ei i ascult-m. Eti
Scorpionul, Wilfred, i un nemaipomenit arlatan. antajul
este o crim. Dou din victime s-au sinucis i eu le voi
rzbuna cu bucurie dac... n-a avea motive ca s te las n
pace astzi. Primul este c am promis c vei fi spnzurat, al
doilea este c trebuie s-mi pltesc impozitele. Ah, nu!
O scnteiere metalic ni din mneca Sfntului i se
nfipse n lemn, deasupra butonului spre care Garniman
ntinsese mna. Cuitul ptrunsese adnc ntre degetul
arttor i mijlociu al lui Garniman,care trase cu
repeziciune mna, de parc ar fi fost electrocutat!
i-am spus s nu suni, Wilfred, murmur Sfntul. Fii
om nelegtor. Mai am nc vreo dou cuite de rezerv.
Ce-i spuneam? A! da! Trebuie s-mi pltesc impozitele
Garniman, cu pumnii strni fcu un pas nainte.
Vrei s pleci sau chem poliia?
Asta e o idee. n locul d-tale a telefona la postul cel
mai apropiat.
Simon naint, smulse cuitul nfipt n lemn i-l puse la
locul lui, fixat de antebraul stng.
Da, continu el, cheam poliia. Povestea aceasta o va
interesa grozav. Vei afla astfel daca m-am retrassau nu din
afaceri sau dac sunt mult mai ndemnatic dect vechiul
meu duman, inspectorul Teal.
Garniman, nemicat, nu rspunse.
Sau dac nu vrei s dai ochi cu poliia vei pleca la
Londra s-i vezi de treab.Dars nu uii ceea ce i-am spus
relativ la impozitul meu.
Asta-i tot ce aveai s-mi spui? ntrebGarniman.
Pentru astzi, da, Wilfred. Cum vd cai renunat s
chemi poliia, te las s te gndeti la ceeace voi face pentru
ca suma cetrebuie s-o pltesc la percepie, s fie achitat.
Garniman se ndrept spre u io deschise.
Treci nti d-ta, murmur Simon politicos, i l urm n
hall.


Sper c voi avea plcerea s te revd spuse Garniman.
S nu speri. S pariezi i vei ctiga.
Simon deschise ua i iei. Pe scar i puse plria apoi
i scoase tabacherai de sus czu un enorm ghiveci cu
flori care sparse pe trepte la civa centimetri de capul lui.
Sfntul, cu minile n buzunar se uit cteva clipe la
ghiveciul ndri apoi urc treptele scrii i sun.
Servitoarea i deschide.
Spune-i lui Mr. Garniman ca felul luide a trimite flori e
prea grosolan.
VIII
Nu pricep la ce i-a servit vizita asta, spuse Pat.
Simon i rezem capul de sptarul scaunului i-i
aprinse o igar.
Mr. Wilfred Garniman e un amator, dar un amator
inteligent i cu snge rece. Sunt sigur c a vrut s-mi dea o
igar narcotizat i un whisky amestecat tot cu aa ceva ca
s se scape de mine, i asta numai c a citit prea multe
romane poliiste. Dar n ceeace privete sngele rece, e un
maestru. Dac l-ai fi vzut cum se stpnea, ai fi rmas
nmrmurit.
i acum, continu Patricia, trebuie s fie la vreo cteva
sute de kmdeparte de Londra.
Sfntul ddu din cap.
Nu, el a neles perfect c nu voi comunica nimic
poliiei; crede c situaia nu-i este compromis.
Dece?
Pentruc se atepta s m ntlneasc. ntmplarea cu
ghiveciul de flori, nu e dect unul din jocurile pe care le-a
aranjat pentru mine. E prea inteligent ca s nu-i dea
seama de rzboiul pe care eu l duc contra arlatanilor i c
odat tot va da ochii cu mine. Vizita pe care i-am fcut-o
m-a convins c el e Scorpionul; dar n-am prea aflat mare


lucru asupra felului de via pe care l duce, afar de faptul
c e nensurat. Ct despre adresa biroului din Londra n-am
putut s-o aflu. Lemnarul din colul strzii mi-a spus c
Garniman e cineva prin City.
A doua zi de diminea, Simon se nvrtea prin Mallaby
Road cnd Garniman iei cu maina din curte. nelese c
nu era posibil s-l urmreasc cu un taxi. A doua zi, plec
cu automobilul, dar Garniman i scp n nvlmeala din
Marble Arch. A treia zi urmrind maina lui Garniman, i
plesnir cele dou pneuri din fa. Cobornd, Simon vzu
c pe strad erau aruncate o mulime de cuie. Atunci,
plictisit s se scoale mereu la apte dimineaa, Simon
Templar se hotr ca a patra zi s stea linitit n pat pentru a
se gndi.
Dar numaidect i ddu seama c a fcut o greeal.
Dac l-a fi urmrit n prima zi, nu s-ar fi pzit. M-am
prostit ru de tot.
Simon se scul trziu, primi pe inspectorul Teal care
venise dup veti, apoi i petrecu toat dup amiaz lungit
n fotoliu.
Gndindu-se, fuma mereu. Patricia, creia de abia i
rspundea, citea jurnalele.
Pat, spuse Simon deodat, avem nevoie de puin
distracie. Vrei s ieim ast seara? Am mare poft s
colindm prin toate cluburile unde sunt membru.
Templar rmase cteva minute linitit apoi sri din
fotoliu, ca aruncat de o bomb.
Drace! strig el. Pat! Pat! i lu minile i ncepu s
umble prin odaie ca un nebun.
mbrac-te repede! i ascunde-i un revolver n
cptueala rochiei tale. Nu se poate? Atunci s iei un
prinztor de fluturi, cci ast-sear vom prinde un
scorpion.
Dar pentru ce naiba opi aa?
Pentru c l vom ntlni chiar ast-sear. Du-te i
mbrac-te.
Pat plec.Simon se nvrti prin odaie de vreo cteva ori.


Apoi i mbrac smochingul.
Peste cteva minute cobor.
Cnd Patricia, mbrcat n rochie de sear, intra n
salon, Templar nvrtea furios msua de cocktail.
Eti nebun, spuse ea, apucndu-l de bra. Vorbete, ce
vrei s faci?
S vorbesc? Bine. Cmaa de noapte cu care te-ai
mbrcat e splendid. E rochie? Nu se cunoate.
ntoarce-te. Dar e rupt, i lipsete obucat din spate.
Patricia, furioas, nl din umeri, nenelegnd aceast
neateptat nebunie.
Ascult, spuse Templar, linitindu-se brusc
i-aduci aminte Cuibul lui Montgomery Bird? i-am
spus c un necunoscut ncerca s-l antajeze tocmai cnd
intram eu. Ei bine! necunoscutul era Scorpionul. Avea
barb fals i ochelari fumurii, dar sunt sigur c era el.
Nici nu m-am gndit, mrturisi Patricia.
Garniman e un om detept. A organizat felul de a
stoarce bani de la traficani i cu sigurana c l vom ntlni
ast-sear.
Astzi sau alt dat,fcu Pat.
Nu, chiar astsear. Mine trebuie spltesc
impozitele.
ntr-adevr l ntlnir nainte de miezul nopii la Mrul
de Aur. Garniman care sttea n picioare lng ua slii de
dans, vzu intrnd o femeie, micu, elegant i foarte
frumoas. Se uit peste el, cutnd pe cineva, apoi privirea
i se opri pe Garniman,surznd. Trei sferturi de or mai
trziu Sfntul suna la ua cu nr. 28 din Mallaby Road.
Nimeni nu veni sdeschid. Simon, sun de mai multe ori,
timp de cteva minute, apoi intra n cas printr-o fereastr
de la parter. Intrnd n birou, trase cu grijperdelele de la
fereastra, apoi aprinse lumina. Vreme de treizeci i cinci
minute cerceta peste tot, dar nu gsi nimic.n cele din urm
se aez ntr-un fotoliu i aprinse o igar. Dup vizita ce i-o
fcuse, Garniman era pus n gard, astfel c banii trebuiau
s fie ntr-o ascunztoare sigur.


Cercet din nou camera; pereii erau tapetai cu hrtie
simpl i nu se zrea nicieri semnul vreunei ascunztori.
n bibliotec erau numai cri. ndrtul tablourilor,
nimic, i nici n sertarele biroului; parchetul era acoperit cu
covoare bine intuite iar soba de porelan, nu arta niciun
fel de ascunztoare. Rmase un moment pe gnduri,
rezemndu-i capul de sptarul fotoliului. ncet, ncepu s
simt un fel de moleeal n timp ce creierul nu mai putea
s lucreze. Se simea foarte bine n acest fotoliu. Gndul i
zbur la Teal, la Patricia, apoi avu o tresrire simind c nu
mai avea nici un pic de for, iar pleoapele i se nchideau.
Vzu ca prin vis pe Harry Lunganul care plutea pe apele
Tamisei. Voi s se scoale dar picioarele nu-l mai ineau i
czu pe spate
IX
Simon respir ceva acra, tui i deschise ochii: Wilfred
Garniman era n picioare n faa lui.
Bun seara, dragul meu Scorpion, fcu Sfntul cu
vocea slab.
Simon trase aerul adnc pe nri de mai multe ori, spre a
elimina vaporii lichidului care-l adormise.
i recpta repede sngele rece i observ ca minile-i
sunt legate; picioarele de asemenea.
Bine ai lucrat, Wilfred! murmur el; povestete-mi i
mie cum ai fcut.
Garniman strnse cu grij batista umed pe care o
pusese pe figura Sfntului.
Apsarea capului pe sptarul fotoliului a fost deajuns
s deschid un aparat foarte simplu, care coninea un lichid
fr culoare i inofensiv. Eu l-am inventat, pentru curioi.
Simon aprob cu capul.
E un procedeu excelent, murmur Simon. N-am simit
nimic, dect o moleeal de care n-am putut s scap.


Wilfred, eti un om extraordinar.
Mi-am adus i dansatoarea, spuse Garniman, artnd
cu mna ntr-un col al camerei. Sfntul se ntoarse pe
jumtate i o vzu pe Patricia, ntr-un fotoliu, cu ochii
nchii i foarte palid.
Ai adus-o aici ca s dansai, rnji Simon. Sunt sigur c
ai un patefon cu care vei continua jocul.
Garniman se aez n fata biroului. Era foarte calm i pe
fa nu i se citea nicio emoie.
O cunosc, spuse el, artnd spre Patricia. Am vzut-o
cu d-ta la Jrichon. A procedat cu mare abilitate ca s-o
invit la dans. Dup ce m-am asigurat-o c nu m nel, i-am
turnat n phrelul cu ampanie cteva picturi dintr-o
fiol, pe care o port totdeauna la mine. A fcut impresia
asupra tuturor celor care au vzut-o, c e beat. Nu e niciun
pericol; n cinci minute nu mai are nimic. Totul depinde de
rezistena ei.Templar, te-ai cam nelat asupra mea; nu mai
preuit la adevrata mea valoare*
Rmne de vzut! murmur Simon.
Garniman nl din umeri.
Nu e nevoie s v mai repet, cred c ai neles c
suntei la sfritul aventurilor voastre.
Iar? suspin Sfntul. Scumpul meu Wilfred, de vreo
cincizeci de ori am auzit aceast ameninare. Spune-mi,
care i-e programul? Ai descoperit ceva nou?
Cred c-i voi ndeplini dorina, mormi Garniman.
Se sculi lund o curea de pe birou apropie de Patricia.
Umbl ncet, spuse Simon, s nu-i rupi ciorapii de
mtase, i nu-i ifona rochia, cci m-a costat cincizeci de
lire.
Garnimannu rspunse. Leg minile i picioarele
Patriciei ncet i cu chibzuial. Acest lucru l sperie pe
Sfnt. Prea c Scorpionului i lipsete o doag.
Cnd termin, se scul n picioare i lund pe Patrician
brae, iei din odaie.
Atunci Sfntul ncerc s-i rup legturile. Cu nervii i
cu muchii ncordai, zguduii de un tremur, fcu sforri


supraomeneti. Apoi rmase nemicat, respirnd cu
greutate. Nu putea face nimic. Dac ar fi avut picioarele
libere, ar fi fost nimica toat pentru el, dar imobilizat cum se
gsea, sforrile erau de prisos. Simon regreta c nu avea
cuitul la el, poate ar fi putut face ceva, s ias din
ncurctur.
Fcnd o sforare se ridic n picioare, apoi srind se
apropie de birou. Reui s dea jos receptorul telefonului.
Centrala prea c amuise pentru totdeauna. n cele din
urm, Simon reui s cear numrul telefonului lui Teal.
Tocmai se auzeau ultimele vibraii, care artau c telefonul
inspectorului suna, cnd intr n camer Garniman.
Fcnd o sritur smulse receptorul apoi ascult fr s
ntrebe ceva. Dup cteva secunde l ag la loc.
N-ai noroc ast-sear, Templar, spuse el cu un surs
rutcios. i-ai fcut de rs reputaia; era aa de uor s
descoperi ascunztoarea.
ndreptndu-se spre unul din fotolii, l rsturn pe
parchet i-i art fundul, apoi aps pe un buton. n
interior se afla o caseta de metal.
Toate acestea le-am fcut singur, spuse Scorpionul.
Se ndrept spreSimon, se aplec i-i dezleg picioarele,
apoi lundu-l de bra l mpinse afar.
Amndoi trecur prin hall, coborr o scar strmt
ajungnd ntr-un coridor. Garniman, trgndu-i
prizonierul dup el, intr ntr-o pivni mic i ntunecoas.
Patricia era acolo, rezemat de zid, ochii i strluceau.
Vzndu-l pe Simon, i recapt sngele rece i-i zmbi.
Bun ziua Simon.
Bun, draga mea.
Templar cercet ncperea dintr-o arunctur de ochi.
Era luminat de o lumnare, aezat pe o lad rsturnat.
n mijlocul pivniei era o groap neagr, care prea adnc,
Alturi, o movil de pmnt i moloz. ntr-un col, nisip i
un sac probabil cu ciment. n colul cellalt, cteva lucruri
i scaune rupte.
Am vrut s sap aici un pu, dar acum mi-am schimbat


ideea: groapa e adnc de vreo trei metri.
Apropiindu-se de Pat, o lu de umeri i-i fcu vnt n
groap. Se aez n genunchi, apoi pe pntec i se uit
nuntru.
Sfntul l privea surznd. Garniman se apropie apoi de
el i-l mpinse cu brutalitate.
Fr s se grbeasc, Scorpionul i scoase smochingul,
i sumese cmaa i se aez pe lucru. Deschise sacul cu
ciment i-l amesteca cu nisipul pe care-l pusese ntr-o
groap fcut cu sapa. Ridicndu-se, se uit mprejur,
cutnd ceva, apoi cu aceeai ncetineal, iei din pivni,
lsnd lumnarea aprins. Dup cinci minute se ntoarse
cu dou glei pline cu ap.
i trebui aproape o jumtate de ceas, pentru a amesteca
cimentul i a-l face consistent. Dup ce termin, era ud de
transpiraie; gulerul i plastronul cmii erau moi, dar
Scorpionul nu se oprea. Cu lopata n mn se apropie de
groap. La lumina lumnrii nu se vedea dect foarte puin
nuntru, dar Garniman vzu n fund o pat mare alb.
Aplecndu-se ncepu s arunce, pmntul i molozul, dar
aceast sforare i lu mult timp. Scorpionul prea mort de
oboseal, transpiraia i curgea pe fa i pe mini. Dup
aceea, ncepu s aduc cte o lopat de ciment pe care-l
netezea. Dup ce termin, cr cu gleile, afar, tot
pmntul ce mai rmsese.
X
Inspectorul Teal tia c Sfntul i lua totdeauna micul
dejun ntre orele unsprezece jumtate i unul dup amiaz.
De aceea fu foarte surprins, cnd ducndu-se n Berkley
News la ora opt de diminea, l gsi pe acesta splat i
mbrcat. Timp de cteva secunde, Teal rmase cu gura
cscat, apoi intr n salon, urmat de Simon.
Vino aici, Claude, s-i dau o bomboan de gum.


Inspectorul se opri lng masa.
Ce s-a ntmplat? ntreb el. i-a stat ceasul sau nu
te-ai culcat deloc?
Niciuna, nici alta. Eu i Pat, plecm n cltorie.
Inspectorul lu pachetul cu chewing-gum de pe mas i
scoase o bomboan. Apoi privi lung la Patricia, care edea
ntr-un fotoliu, citind ziarul Times, i fumnd.
Atunci hotrt, plecai! murmur el.
Da. Socot c n-ai s m crezi, dar n noaptea asta am
muncit ca un hamal.
Unde v ducei?
Sfntul nl din umeri.
Agenia Cook va hotr. Undeva prin Mediterana, prin
Bahan sau poate prin Canare
i cu Scorpionul cum a rmas?
Ah! Scorpionul. i-l fac cadou, Claude.
Simon privi spre bufet, i inspectorul l urmri din ochi.
Era o tietur n lemn, dar hrtiile nu mai erau acolo, nici
pumnalul corsican. Sfntul scoase hrtiile din buzunar.
Tocmai vreau s m duc la percepie, nu cumva ai i
d-ta drum pe acolo?
Teal l privi gnditor.
Da, spuse el, merg i eu. Trebuie s-i pltesc pariul pe
care l-am pierdut.
Uitndu-se la mna Sfntului, inspectorul vzu c e
rnit.
Scorpionul i-a fcut rana asta?
Nu. Patricia!
Poliistul se uit la Patricia i aceasta i zmbi.
Scen conjugal? ntreb Teal.
Claude! rspunse Simon cu un ton de repro.
Patricia arunc igara n scrumier i se scul. Era
adorabil n costumul de cltorie. Apropiindu-se de
Templar, l lu de bra.
Poi s-i nchipui, Teal, spuse ea linitit, am fost
ngropai de vii!
n fundul pmntului! adug Simon.


i cum Simon nu avea cuitul la el, iar minile ne erau
legate, am ntrebuinat bricheta.De abia am putut s i-o
scot din buzunar.
N-a zis niciun cuvnt, n timp ce-i ardeam cureaua
i pielea.
Dar nu-i nimic grav, spuse Sfntul i ntinse
inspectorului o fotografie.
Am luat-o din paaportul Scorpionului, dintr-o cutie a
biroului, nainte de a cdea n cursa pe care mi-o pregtise.
Claude, cnd vei mai vizita casa, s fii atent la fotolii, e
foarte important. Iar cnd vei ajunge n pivni, vei vedea o
plac de ciment, proaspt. Eu i cu Pat am fost acolo,
nuntru. Dac te vei hotr s ne dezgropi, vei gsi o
cma alb i dou scaune rupte. Am lsat cmaa din
mai multe cauze: nti pentru c o cma scrobita face
zgomot cnd te furiezi i apoi Scorpionul s-a nelat cnd a
vzut pata alb n fundul gropii.
Teal, nemicat, se uita la Simon fr s spun nimic.
Apoi scoase un carnet din buzunar.
Spune-mi adresa!
28, Mallaby Road, Harrow: Wilfred Garniman. Cmaa
te rog s-o dai la splat i s mi-o trimei la Teneriffa,prin
agenia Cook.
Nu vreau s te ntreb mai mult, Templar, dar dac
Scorpionul a vzut c ai fugit
Simon ddu din cap.
N-a observat nimic. A ieit afar s aduc ap pentru
ciment. n timpul acestor cinci minute l-am tras pe sfoar.
Dac ar fi tiut, n-ar fi umplut groapa cu atta grij. L-am
vzut apoi, cnd cra molozul i pmntul care rmsese.
Teal aprob din cap.
Vino cu noi, spuse Simon, automobilul nostru e afar.
Cnd se oprir n faa percepiei, Sfntul rug pe
inspector s-l ntovreasc.
Scorpionii m cunosc, spuse el rznd, dar nu i
perceptorii.



Teal l urm, dup Patricia. n sala principal o
despritur de lemn, separa pe funcionari de victimele lor.
Sfntul se apropie i ceru s vorbeasc cu Mr. Lionnel
Delborne.
Un omule chel, cu manete lustruite i o basc pe cap,
ntreb cu team.
Chiar cu Mr. Delborne vrei s vorbii, d-le? Ce avei
s-i spunei?
Am venit s-mi pltesc impozitul, d-le, rcni Sfntul.
Vreau s vorbesc chiar cu Mr. Delborne. Dac nu, atunci nu
pltesc i sparg totul de aici. Am venit chiar cu poliia, d-lui
e inspector
Teal se fcuse stacojiu.
Nu vrei s luai loc, d-le? spuse btrnul tremurnd;
apoi reveni dup cinci minute.
Mr. Delborne v ateapt; i mergnd naintea
Sfntului se opri pe un coridor n faa unei ui nchise.
Pe cine trebuie s anun?
Pe cpitanul contribuabililor, rspunse Sfntul
mpingnd ua.
Intrnd tresri i rmase nemicat n prag. Omul aezat
n fata biroului era Wilfred Garniman n jachet i cravat
neagr, tot aa cum l vzuse cnd l vizitase.
Scorpionul fu cuprins de aceeai mirare, i nglbeni.
Simon vorbi cel dinti.
D-ta eti, btrnul meu Wilfred, fcu el cu voce
dulceag. Eu sunt Sfntul n carne i oase; nu-s strigoi.
Patricia e aici,afar. De asemenea i inspectorul Teal de la
Scotland Yard; are fotografia d-tale la el. Eu care-i
fgduisem s te dau plocon lui, acum te-a ucide de dou
ori. De la biroul acesta erai aa de bine informat de averea
victimelor d-tale. i aduc o mie, trei sute, trei zeci i apte
lire, nousprezece ilingi i zece pence aceti bani sunt
din cartea pe care ai fost att de drgu s mi-o ari.
Sfntul vzu gestul pe care-l fcu Garniman i se arunc
la pmnt. Glonul se nfipse n zid. Simon, ridicndu-se,
ridic biroul n aer i-l rsturn peste Scorpion.


Teal interveni i Wilfred Garniman-Delborne iei de acolo
cu ctuele la mini.

Peste ase sptmni la Teneriffa, Patricia citea ntr-un
ziar englezesc, vechi de opt zile, procesul lui Garniman.
Fusese condamnat la moarte. Dar aceasta nu prea l
interesa pe Simon; ceea ce l fcu s se prpdeasc de rs,
era o fotografie a lui Claude Eustace Teal, ieind dela
Tribunal. Celebrul poliist care-l prinsese pe Scorpion
(spunea articolul) fusese fotografiat, dup dorina lui chiar
n clipa cnd deschidea gura, pentru a nghii o bomboan
de gum.




Partea a doua
I
Strigtul disperat care se auzi, fu imediat nbuit, astfel
c atunci cnd Simon Templar deschise ochii, se ntreb
dac nu visase.
n automobil, ntunericul era de neptruns. Prin geamul
acoperit de aburi, nu se zrea dect siluetele ctorva arbori,
proiectndu-se pe cer. Sfntul se uit la cadranul luminos
al ceasului: patru i cincizeci de minute; de abia dormise
dou ore. Simon venea dela Cornouailles, unde petrecuse
week-end-ul n tovria unui prieten, nsurat de curnd.
Dar se plictisise, astfel c pornise spre Londra. La cteva
mile de Basingstake, oprise maina lng osea, ca s
doarm pn la ziu, dou ore linitit. Simon tia c nu se
va scula dect pe la ase i jumtate.

Deodat se detept brusc. Rmase nemicat cteva
secunde, ascultnd cu ncordare, icznindu-se s-i aduc
aminte felul cum s-a deteptat.
Apoi deschise ua i cobor.
nelese ca strigtul nu era produsul imaginaiei lui.
Parc l mai auzea; un ipt care sfrise ntr-un plnset.
Zgomotul unor pai pe osea l convinse c avea dreptate.
Simon edea rezemat de main, aspirnd aerul umed i
rece al dimineii; pai grbii se auzeau desluit. Erau paii
cuiva care strigase de fric; era o goana care arta totodat
teama i oboseala; un om care fugea de un pericol.
Dup cteva secunde Simon auzi respiraia fugarului i
se ascunse lng osea, n umbra unor mrcini.
Nu era nevoie s se gndeasc prea mult; omul era
urmrit.
Cnd ajunse n dreptul lui, Sfntul l privi la repezeal;


era un om de o mrime mijlocie, fr hain pe el; capul era
lsat pe spate, iar minile i se micau convulsiv. La lumina
alburie a zorilor, faa i se desluea palid, cu ochii rtcii i
nsngerai.
Omul era la sfritul puterilor. Probabil c fcuse sforri
supraomeneti, ca s ajung pn n locul unde se gsea
Simon.
Picioarele nu-l mai ineau, dar cu toate acestea cu o
sforare suprem se repezi n umbra mrciniului. Ca
repezit de un resort, omul azvrlit nainte i pierdu
echilibrul i czu n braele lui Simon, pe care-l privi cu
mirare. Deschise gura ca s spun ceva, dar rmase
nemicat; leinase.
Simon l aeza ncet pe pmnt. Aurora care se zrea la
rsrit, ncepuse s lumineze oseaua. Atunci Sfntul auzi
alt zgomot de pai dar aa de uor, nct prea c
urmritorul e n picioarele goale.
Cnd noul venit se opri n dreptul oselei, ncercnd s
zreasc ceva prin ntuneric Simon vzu n lumina
nedefinit a dimineii, o namil de om pe jumtate gol, cu
corpul negru i lucitor.
Buzele groase i ntredeschise lsau s i se vad dinii
strlucitori. Pieptul i se mica n ritmul respiraiei.
Privirea brutei se opri asupra omului ntins pe pmnt.
Atunci negrul scoase un strigt gutural de bucurie.
Simon, fcu o sforare violent ca s-i vin n fire,
deoarece apariia unui slbatec ntr-uninut civilizat, l
nmrmurise.
Bun dimineaa, spuse el, dar imediat vzu c politea
lui n-are niciun efect i trecu imediat la aciune.
Negrul, pe jumtate aplecat, ncerca s vad i s
neleag, cnd Simon se azvrli asupra lui ca o bomb.
Colosul nici n-avu cnd s reflecteze, cci singurul atac
care putea s-l imobilizeze trebuia s fie ca un fulger.
Cu o sforare a oldurilor, Sfntul repezi piciorul drept
nainte. Pantoful l lovi pe colosn piept, n locul pe care
boxeurii l numesc solar plexus. Dac n locul omului, s-ar


fi gsit o minge de fotbal, aceasta ar fi fost azvrlit departe,
tocmai pe coasta mrii
i lovitura asupra negrului fu extraordinar. Omul czu
pe iarb, ntocmai ca un sac cu crbuni. Respir adnc din
fundul plmnilor, apoi rmase nemicat cu braele
ncruciate pe piept, ca o statule de bronz sculptat pe un
mormnt din evul mediu.

Simon deschise maina repede, lu n brae omul leinat
i-l puse pe canapea: apoi se aez la volan. Dup cteva
secunde motorulvibra; farurile luminau oseaua. Sfntul
ocoli cu bgare de seam pe omul czut i iei n osea.
La zece pai n fa, Simon vzu un poliist n uniform
orbit de lumina farurilor, srind jos de pe biciclet i
ntinznd braele. Drace! strigtul fusese att de puternic
nct se auzise n satul vecin!
Simon ncetini viteza. Poliistul, fr team i culc
bicicleta pe marginea oselei. n acel moment Sfntul aps
pe accelerator i ddu vitez. n urm auzi strigtul de
protest al poliistului.

II
Templar nu era un criminal ordinar. i fcuse o idee a lui
personal de dreptate, i o punea n aplicare asupra
antajitilor i traficanilor care operau la adpostul legilor.
Acest aventurier nu ntreprindea nimic pn au se
convingea c dreptatea i anume aceea care nu chiopta
era de partea sa. Dup ce ddea lovitura, Sfntul i lua
partea, un comision cinstit i dac nu era posibil s
despgubeasc din rest pe victim, depunea suma, anonim,
la vreun aezmnt de binefacere din Londra.
Toat presa vorbea de acest om vesel, cu ochii albatri,
care-i lua dreptul, sub nasul Scotland-Yardului, de a face


dreptate, i de a executa singur sentinele pe care le
pronuna. Ziarele mari i mici i umpleau coloanele cu
faptele lui. Cetenii cnd deschideau ziarele, gseau tot
att de normal s-i citeasc isprvile, ca i cum ar fi fost
vorba de burs.
Se fcu ziu deabinelea, cnd Simon i opri maina
naintea casei sale din BerkeleyNews, zidit n locul unde
nainte fusese nite grajduri ducale. Poarta se deschise
imediat.
Bun dimineaa, Simon, spuse Patricia, credeam c vii
mai trziu.
i eu credeam tot aa, rspunse Sfntul,care srise
din main i-i scotea mnuile.
i-am adus un tovar, urm el.
Deschiznd ua mainii, Patricia se uit curioas
nuntru. Necunoscutul nu-i venise nc n fire. nfurat
ntr-o cuvertur, era ntins pe canapea, i nu i se vedea
dect faa palid cu ochii nchii.
Cine este? ntreb ea.
N-am idee, rspunse Sfntul, dar l vom numi Lorenzo,
cci pare a fi brazilian. Cmaa poart numele unui
fabricant din Rio. Nici Sherlock Holmes n-ar fi ghicit mai
mult.
Patricia Holm privi n ochii lui Simon i-i vzu ochii
albatri strlucind de o lucire pe care ea o cunotea foarte
bine, o flacr care anuna o nou aventur.
Alt aventur, murmura ea.
i nc una care a nceput foarte frumos. Unchiul Tom
n-a avut timp s zic nici: Uff! Nu prea m-am inut de
regulile bunei cuviine dar i-am dat numai o singur
lovitur.
De cine vorbeti?
Vorbesc de acela pe care habar n-am cine e, dar i
spun unchiul Tom, pentru c era negru. Sfntul puse mna
pe umrul Patriciei.
Ascult, spuse el: ntr-un loc,nu departe de
Basingstake, s-a ntmplat ceva, care ar putea s ne


intereseze. N-am timp s-i povestesc tot, dar ceeace e
important, e faptul c un poliist m-a vzut fugind i mi-a
luatnumrul mainii. Nu prea aveam poft s-i rspund la
ntrebri. Lorenzo m intereseaz, dar vreau s m ocup
singur de el. Poliistul a telefonat la Londra, i n acest
moment inspectorul Teal, a pornit-o spre noi. S-i spui c
deabia am sosit i c sunt n baie. Dac vine nainte de a m
ntoarce, s atrni un prosop la fereastra primului etaj.
Dar unde te duci?
La hotel Berkeley, s-mi instalez bolnavul i m ntorc
ntr-un sfert de or.

Peste cteva minute maina se oprea n Berkeley
Street,naintea hotelului. Simon sri din automobil i intr
n hotel.
Unul din prietenii mei a suferit un accident, spuse el
funcionarului care-i iei n cale. Vreau o camer pentru el
i v rog s aducei un doctor la ora 11. Trimite-i doi
oameni s-l ia pe rnit din maina.
No. 148, spuse funcionarul linitit.
Doi servitori zdraveni, l duser pe Lorenzo n ascensor i
peste ctevaminute, victima negrului era culcat n patul
din camera 148.
Simon nchise ua i scoase din buzunar o cutie de nichel
pe care o deschise. Scoase o sering i o fiol cu lichidul
incolor, apoi fcu necunoscutului o injecie n bra, pentru
a-i lungi somnul.
Apoi, Simon iei din camer, nchise ua cu cheia i
cobor n hall.
Funcionarul l opri.
Ce nume s nscriu, domnule? ntreb el
Mr. Teal, C. E. Teal, spuse Sfntul, fr s zmbeasc.
Va iscli fia, imediat ce va putea s scrie.
Bine, domnule. Dar Mr. Teal, n-are bagaje?
Nu.
Simon puse pe birou o bancnot de zece lire.
Iat un acont. Nu uitai c la 11 sunt aici. Sper c


doctorul va fi exact.
Urcndu-se n main porni spre Berkeley News. De
departe vzu un prosop alb care flutura la una din
ferestre.n loc de a opri n faa casei sale, la No. 7, Sfntul
cobor n dreptul garajului care era alturi de o vil mic, la
Nr. 1. Deschise poarta, bag maina n garaj, apoi se urca
pe o scar ntr-un fel depod, situat deasupra garajului.
Sfntul nchiriase de cteva luni, fr s tie nimeni, prin
alte persoane, cele trei locuine mici dealungul strzii
Berkeley News. Din garaj, el trecu printr-o gaur din zid, la
no. 1, 3 i 5, pe urm, ridicnd o perdea care ascundea
ultima deschiztur, intr direct n sala de baie.
Pe drum i scoase gulerul i haina. Cada era plin cu ap
Patricia se gndete la toate, murmur Simon pe cnd
se dezbrca.
Intrnd n baie, se cufund brusc n ap, iei dup cteva
secunde i se mbrc ntr-un halat gros; apoi punndu-i
sandalele, cobor scara cntnd, ca oricine cu contiina
linitit.
Scuz-m c te-am fcut s m atepi, drag Claude,
spuse Sfntul intrnd n sufragerie.
Inspectorul Teal ridicndu-se dup scaun i privi
adversarul cu nencredere.
Bun ziua, spuse el.
Da, rspunse Simon, e o zi bun.
Patricia fuma stnd ntr-un fotoliu; prea c nici nu se
sinchisete de poliist. Simon se aez la mas unde era
servit dejunul. Ridicnd capacul de pe farfurie, mirosi cu
plcere.
Nu te deranjeaz Claude, dac mnnc n faa ta?
ntreb el.
Inspectorul ncrunt sprncenele. Totdeauna cnd vizita
pe Sfnt, simea un fel de stinghereal pe care nu i-o putea
explica. Teal era foarte linitit, dar i pierdea tot sngele
rece n fata lui Simon i ntrebrile meteugite pe care i le
pregtea i se preau foarte greu de rostit.
Unde ai fost noaptea trecut? ntreba el deodat.


n Cornouailles, rspunse Sfntul.Cunoti inutul?
ncnttoare localitate.
La ce or ai plecat?
Exact la ora 4 i 10 minute, spuse Simon rznd.
Dar la ora 4 i 50 minute unde te aflai?
Pe drum.
Pe lng Basingstake?
Aproape.
N-ai observat nimic deosebit?
Simon ncrunt sprincenele, gndindu-se.
Este cea mai linitit or. Aurora cu degetele roze se
ridic dup dealuri
Teal, care avea obicei de a mesteca chewing-gum, scrni
din flci.
S-i spun eu, l ntrerupse inspectorul. ntre 4.50 i
4.55 astzi diminea, conductorul limuzinei, cu numrul
d-tale, a refuzat s opreasc cnd a fost somat de un
poliist.
Eram chiar eu, mrturisi Simon cu inocent. M
grbeam. Crezi c-mi va face actede contravenie?
E altceva, spuse Teal, fr a-i rspunde la ntrebare.
nainte de a-i face semn sa te opreti, poliistul a auzit un
strigt
Simon aprob cu capul.
i eu am auzit, era iptul unei bufnie. Copoiului
probabil c-i fusese fric, i ar fi vrut s-l apr.
Nu era strigt de bufni!
Erai i d-ta acolo?
Am raportul poliistului, aa cum mi l-a telefonat
acum o or.
Sfntul deschise gura, nu ca s rspund, ci ca s
nghit o bucat de pine cu unt. Apoi se ridic.
Ascult-m, Claude, spuse el, atingndu-l cu degetul
pe pntec. Ai vreun mandat de arestare sau de percheziie,
de viicu noaptea-n cap ca s m otrveti?
Asta-i datoria mea, murmur el.
S lsm datoria la o parte, urm Templar. Este vreun


delict sau vreo crim pe care s nu mi-o arunci n spinare?
E destul ca un poliist trsnit s aud un strigt, astzi
diminea, n Harepshire, pentru c eu s fiu acuzat de cine
tie ce, sub pretext c m gseam pe acolo?Dac cineva vine
i-i spune ca la monetria din Blackpool, s-a amestecat i
zinc la fabricaia monedelor, caui s vezi dac m gseam
sau nu prin mprejurimi n timpul celor din urm ase
sptmni. Dac-i telegrafiaz din America, c
s-adescoperit un cadavru pe plaja de la Boston, i-aduci
imediat aminte c eu am fost acum doi ani la Biarritz, pe
malul cellalt al Atlanticului
Niciodat
Ba, totdeauna. Dar n-am isprvit. N-ai mandat de
percheziie? Nu face nimic. Urc-te n camera mea i vezi
dac hainele mele au vreo urm de snge, du-te la garaj i
caut dac n-am ascuns vreun cadavru n main. Nu te
jena. Dar pentru alt dat, ascult-m ce-i spun.
Sfntul i nfipse din nou degetul n haina lui Teal.
Dac nu vei gsi nimic, te asigur, vei regreta c tatl
d-tale n-a murit celibatar ceeace ar fi fcut mult mai bine,
bietul om! Devii de nesuferit, Claude, i rbdarea mea e pe
sfrite. Dac vei mai continua astfel, te fac s zbori spre
cer. Ne-am neles?
Teal i nghii saliva cu greutate. Faa sa copilroas
deveni stacojie. Se frmnta, ca un copil prins, cu o
greeal. Privirea i se fix n ochii Sfntului, care strluceau
deflacra batjocoritoare pe care Teal o cunotea prea bine.
Poliistul pricepu cum se vor sfri toate acestea. Ddu din
cap cu ndoial.
Dac aa stau lucrurile, nu mai spun nimic.
Foarte bine, s nu mai spui nimic.
Lu plria poliistului, o perie i i-o ntinse politicos.
III


N-am terminat, fcu Sfntul, ncepnd din nou s
mnnce, o s mai am de furc cu el.
Patricia i aprinse alt igar.
Ai dreptate, dar nu trebuie s mergi prea departe.
Desigur; dar de ctva timp aveam o poft nebun s-l
nfund puin pe acest scump Claude. Devine nesuferit.
i povestea cu Lorenzo? ntreb Pat.
Sfntul tocmai nghiea o bucic de ou.
A, da, bine spui, Lorenzo.
i povesti ceeace tia, bineneles nu prea multe.
Dar vom fi mai bine informai, peste cteva ceasuri,
sfri el aprinznd o igar. Apoi, dup ce se uitla
repezeal prin ziare, se mbrac. Dup o jumtate or,
cobor zmbind.
Ne ntlnim la Bruton Club, la unu, spuse el Patriciei,
nainte de a pleca.
Cnd Simon prsi casa era 10 i 44 fix oameni care
circulau pe Berkeley News i mrise numrul cu o
persoan. Aceasta nu-l surprinse pe Sfnt; Teal pusese un
agent s supravegheze casa cu no. 7.
Simon l salut, fluturndu-i plriaapoi se ndrept
spre Mayfair, urmat de poliist. Atept cu rbdare s treac
un taxi un singur taxi n care se azvrli,lsndu-l pe
poliist n urm cu vreo douzeci de pai.
n col la Dover Street, Sfntul cobor i se merse pe jos
pan la hotel Berkeley.
Doctorul l atepta n hall. Amndoi se urcar n ascensor
i intrar n camera 148. Bolnavul dormea. Sfntul i scoase
cmaa i-l ntoarse pe spate.
Doctorul privea, ncruntat. Dup cteva secunde privi
spre Simon.
Mi s-a spus, c prietenul d-tale a fost victima unui
accident.
Templar ddu din cap.
I s-a ntmplat ceva cu totul extraordinar, spuse
el.Vrei s-l examinai?
Aprinzndu-i o igar se apropie de fereastr, ntors cu


spatele spre pat.
Timp de zece minute, doctorul l examina.
I s-a injectat scopolamin i morfin, spuse el. Rnile
pe care le-ai vzut le-am pansat. Restul e normal.
Eu i-am injectat scopolamin. Se va detepta
numaidect; doza era mic. Credei, doctore, c trebuie dus
ntr-o clinic?
Nu e necesar, domnule
Travers, spuse Sfntul.
O infirmier ajunge, domnule Travers.
Voi aduce una, rspunse Simon.
Doctorul ridic ochii i-l privi pe Simon.
Cred c tii n ce mprejurri a fost rnit?
Mai mult ghicesc; a fost btut pn la snge cu o curea
de piele. Probabil c a fost nevoie spre a-l convinge i de fier
nroit.
Doctorul clipi din ochi.
Trebuie s admii, d-le Travers, ca acestea sunt nite
mprejurri stranii
Nimeni nu spune altfel, fcu Sfntul convins. Dac
suntei nelinitit, v asigur c nici eu nu tiu mai mult. Am
povestit istoria cu accidentul de automobil, dar adevrul
este c l-am luat, astzi de diminea, din drum. Sper c
misterul nu v-a ntrzia s se descopere.
Ai ntiinat poliia?
Am comunicat unui inspector dela Scotland Yard care
va face tot posibilul s descopere adevrul. Sfntul deschise
ua i se ddu la o parte pentru a face loc doctorului, pe
care-l ntovri pn la ascensor.
E nevoie s mai vedei bolnavul astzi?
Nu d-le Travers, infirmiera s schimbe pansamentul
disear; voi veni mine la ora aceasta.
Mulumesc, voi fi i eu aici.
Simon strnse mna medicului i atept pn cnd
ascensorul dispru. Apoi se ntoarse n camera 148 i se
aez la cptiul bolnavului. Uitndu-se la ceas. Atept
cu rbdare ca brazilianul s se detepte. Peste un sfert de


or, tocmai i aprindea a treia igar. Cndomul se mic i
scoase un gemt, ducndu-i mna la gt, Simon se aplec
i l auzi murmurnd:
Ap
Numaidect, dragul meu, rosti Sfntul, i ridicndu-i
capul i ddu s bea dintr-un pahar. Brazilianul bu,apoi
ncet i ls capul pe pern. Micnd pleoapele l privi pe
Simon.
Timp de cteva secunde, privirea fr via rmase fix,
ca a unui orb, apoi brusc o fric grozav l fcu s holbeze
ochii. Brazilianul tremura i gemea. Simon i lu mna i-i
zmbi.
Sunt un prieten, spuse el.
ncet, bolnavul se liniti. Sfntul i terse fruntea
mbrobonat de transpiraie.
De odat, omul ncepu s vorbeasc, cu vocea slab n
englezete.
n cte ale lunii suntem azi?
2 octombrie.
Care e numele d-voastr?
Templar Simon Templar.
Urm o tcere scurt, apoi brazilianul i ntoarse faa
ctre Simon.
Am auzit vorbindu-se de dvs. V mai spune
Aceasta n-are nicio importan, l ntrerupse Simon.
Cum m-ai gsit? ntreb bolnavul.
Aceast ntrebare ar trebui s-o pun eu.
mi aduc aminte. Da. Alergam i am czut. Cineva m-a
prins n brae.
Omul apuc deodat mna Sfntului.
Dar pe el, l-ai vzut?
Pe unchiul Tom? Sigur. i el m-a vzut, dar prea
trziu.
Mna bolnavului l strngea pe Simon de bra cu putere.
Scuz-m, spuse el, totul mi face impresia unui
comar.
Lsnd ochii n jos, vzu bandajele care-i nconjura


pieptul.
D-ta? ntreb el.
Nu, am adus un doctor.
i (strinul se uit mprejurul su, n camer).
Suntem la Londra, la hotel Berkeley, spuse Simon.
Brazilianul i nghii saliv, apoi ntinse mna spre
paharul cu apa. Dup ce bu, urm o lung tcere.
Templar crezu ca bolnavul adormise i se scul ncet.
Necunoscutul deschise ochii.
Ateptai, spuse el, vreau s v vorbesc.
Aa repede? Nu vrei s v odihnii puin sau v e
foame?
Omul ddu din cap.
Mai trziu, spuse el, stai jos.
Sfntul ezu pe scaun.
Astfel, fr s se mite ascult timp de dou ore o dram
att de fantastic, nct nici n vis nu ar fi fost posibil. Era
mai mult de ora unu, cnd Simon cobor ncet scara. n
capul lui, detaliile acestei nemaipomenite ntmplri, se
ntorceau ca un vrtej. Sfntul travers hall-ul i iei pe u
ca n vis. Mergea ca un somnambul, cnd deodat, fcu un
pas n lturi spre a se feri de un trector, care venea spre el.
Acest trector, era un uria, mbrcat ntr-un costum
crmiziu, cu cmaa albastr iar n mini avea mnui
albe.
Sfntul l privi n fat. Cei doi oameni se deprtar unul
de altul, dar se recunoscuser. Era unchiul Tom.
Templar travers strada i se ndrept spre Berkeley
Square, la Bruton Club. Nu se ntoarse, dar era sigur c
negrul l urmrea din ochi.
IV
Cu toate acestea, Simon zmbea, cnd o ntlni pe
Patricia la bar.


Mi-e sete, spuse el aezndu-se lng ea; s-mi aduc
patru Martini ntr-un pahar mare, pe urm bere proaspt.
Nu vei bea dect un singur Martiri, spuse Patricia; apoi
vom mnca.
N-ai inim, suspin Sfntul.
Mai bine spune-mi ce ai aflat.
Relativ la Lorenzo? Lucruri surprinztoare; de pild c
Brazilianul e n realitate contele Salvador i c e
guvernatorul bncii din Rio.
Ah!
Da, fetio. i-am spus c azi noapte, a fost un joc
periculos, i am avut dreptate.
Simon i bu paharul dintr-o nghiitur, apoi continu:
Ai citit n ziare, acum ctva timp, un articol prin care
Banca Braziliei anuna c va tipri bilete noi de o sut de
milreis
1
?
N-am bgat de seam.
E chiar aa cum i spun. Bncile Crosby i Dorman,
specialiti n emiterea bancnotelor, au fost nsrcinai cu
aceast lucrare. Prietenul nostru Lorenzo a venit la Londra,
acum o lun, aducnd tiparele. Atunci a semnat contractul,
pentru trei miliarde de milreis. Acum o sptmn s-a
napoiat ca s supravegheze expediia bancnotelor n
Brazilia.
Apoi?
A intervenit un fapt nou. A treia zi de la napoierea lui
Lorenzo la Londra, Imprimeria a primit o alt comand
pentru al patrulea miliard de milreis. Ordinul era scris pe
hrtie cu antetul Bncii Braziliei i semnat de Salvador,
care se scuza c nu poate s aduc personal ordinul, fiind
bolnav.
Dup dou zile, prima comand era gataeliberat ageniei
de transport, i expediat cu toate precauiunile necesare:
lzi blindate, detectivi, etc. Salvador explica printr-o a doua
scrisoare, c nu poate s se dea nc jos din pat.

1
un milreis = 2,80 lei.


i lzile erau pline cu hrtii de ziare! spuse Patricia.
Nicidecum. Ele conineau o treime din bancnotele
comandate, care pornir spre Rio, sub paz bun. Celelalte
urmau s fie eliberate ct de curnd.A doua treime, care
trebuia s porneasc astzi de diminea, a fost eliberat,
dup ordinul scris al lui Salvadorunei persoaneartat n
scrisoare. Acesta a luat comoara n primire astzi la ora 10.
nelegi? Banca brazilian care ateapt trei transporturi,
va primi pe ntiul, al treilea i al patrulea; n definitiv ct a
comandat. Dar al doilea transport rmne n minile
bandei. Salvador a fost luat i inut nchis, imediat ce asosit
la Londra de vreo zece zile. El a comandat al patrulea
miliard i a dat ordin de eliberare pentru a doua treime,
dup ce a fost chinuit cumplit. Unchiul Tom l-a btut pn
la snge.
Patricia rmase pe gnduri iar Simon profit i-i
comand al doilea Martini.
Cunoti banda? ntreb ea dup ctva timp.
Nu. eful este un ungur, un oarecare Kuzela,pe care
n-am avut plcerea s-l ntlnesc pn acum, dar nu e
timpul pierdut.
Atunci, ei au
Da, ei au un miliard de milreis n bancnote braziliene
de azi diminea. De mine chiar, toi aceti bani vor lua
drumul Parisului, Berlinului, Vienei, Madridului n mici
pachete i vor reveni dup o sptmn, transportai n
franci, mrci, pesetas etc. Iar cel din urm transport,
comandat la urm de Salvador va lua drumul Braziliei. E
foarte ingenios alctuit planul i banda ar fi avut timp s
dispar dac, din ntmplare, nu l-a fi ntlnit pe conte
fugind de negru
Sfntul zmbi. Patricia vzu strlucind n ochii lui
albatri, flacra arztoare pe care o cunotea aa de bine.
i tu te-ai hotrt s te ocupi de toate acestea?
murmura ea.
Da, fetio, dar secretul trebuie pstrat cu mare bgare
de seam, altfel s-ar produce panica la burs. Bancnotele


furate, vor reveni n minile lui Salvador i omul care i le va
aduce vrea s nu-i piard pofta de mncare.
Dup ce trecur n restaurant. Simon nu mai rosti nimic,
relativ la aceast afacere. Patricia comand cafeaua n sala
de fumat, iar Simon se duse la telefon. Cnd se ntoarce l
opri portarul.
Scuzai-m, domnule, dar cnd ai intrat la club
veneai din Berkeley?
Sfntul nal sprncenele.
Da.
Un gentleman de culoare, a adus aceasta pentru dvs.
Spunea c a vzut cnd v-a czut din buzunar, dar v-a
pierdut din vedere n mulime. Puin mai trziu a trecut prin
faa restaurantului, v-a vzut i m-a rugat s v dau
mnuile.
Sunt ale mele, spuse Simon, care nici odat nu se
aeza lng fereastr.
Lu mnuile de culoare glbuie din mna portarului i
le vr n buzunar apoi ntorcndu-se intr la lavabou.
Acolo, le puse ntr-un lighean gol i le cercet cu ajutorul
stiloului.
Se ntreba ce fel de curs i ntinde unchiul Tom, i ceva
ce czu dintr-o mnu l fcu s zmbeasc.
Era o achie de lemn, ale cror dou vrfuri ascuite erau
vopsite cu negru.
Simon se uit puin la ea, apoi apucnd-o cu dou
chibrituri, o puse n port-igaret.
Pe cnd ntorcea cealalt mnu, gsi o bucic de
hrtie mototolit, pe care erau scrise cu creionul cteva
rnduri.

Dac venii ast sear la dousprezece, la No. 85 din
Wandermeer Avenue, la Hampstead, am putea s ne
nelegem. Altfel vei regreta foarte curnd intervenia dvs.
K.

Simon izbucni n rs i se duse lng Patricia.


Fetio, spune el, dac i-aduc lui Lorenzo ndrt,
maldrul de bancnote, s tii c-i cumpr o plrie.
Pn cnd mi-o sosi plria, unde mergem? ntreb
Patricia surznd.
S ne plimbm.
Ieir mpreun i se urcar ntr-un automobil.
Hotel Piccadilly, spuse Sfntul.
Apoi se aez linitit i-i aprinse o igar.
L-am pclit pe poliistul care-mi supravegheaz casa
prin metoda No. 1. Vei vedea acum demonstraia metodei
No. 2.
Se oprir n fata intrrii hotelului. Simon cobornd plti
oferului taxa cursei, i seduse dup Patricia, fr s
segrbeasc. nainte de a mpinge ua, vzu prin geam
unalt taxi care oprea.
Ajungnd lng Patricia, travers hall-ul, ajungnd
ntr-un coridor, intrar n alt hall urcar trei trepte i ieir
prin ua din Regent Street. Peste puin timp se urcar n alt
taxi.
La Berkeley, spuse Sfntul i se retrase nfundul
mainii, apoi continu:
Metoda No. 2 se aplic numai n cazul unui strin.
Dar ces facem la Berkeley? ntreb Patricia.
S-l vedem pe Salvador. Vei fi infirmiera lui; camera
No. 149 am reinut-o pentru tine. S nu uii ns c
prietenul nostru e nscris pe numele C. E. Teal, c doctorul
se numete Branson, iar eu Travers. Nu vei prsi camera
dect noaptea. Dac cineva vrea s intre la tine, trage n el,
i cheam servitorul s-i ia corpul.
Dar tu
Eu am de cumprat ceva: vreau s cumpr o jucrie.
Am vzut n Regent Street un magazin unde se vnd
surprize pentru invitai; mi-aduce aminte de copilrie.
Taxiul se opri n faa hotelului. Patricia ezita.
Cnd te mai vd?
Ast sear; vom mnca aici la ora opt.La revedere i fii
cu grij fa de brazilian.


Simon ajungnd n Regent Street i cumpr jucria
mecanic de care vorbise, apoi urcndu-se acas, o
demont fcndu-i mai multe transformri. tia foarte bine
c l ateapt o sear interesant i c mnuile galbene pe
care i le trimisese unchiul Tom, arta n mod clar, c banda
nu se temea de el.
Lovitura cu mnuile e foarte ingenioas, spunea
Simon Patriciei, cteva ore mai trziu pe cnd mncau,
dac refuzam s negociez, achia i fcea datoria.
n timpul mesei, Simon ddu Patriciei, instruciuni
precise.
Miezul nopii! sfri el rznd. Ceasul cnd se
ndeplinesc visurile bandiilor. Spre dealurile din
Hampstead, urc mielul pentru sacrificiu. Acest miel sunt
eu. Nu rzi?
V
Sunt oameni care caut pericolul, alii care l evit.
Sfntul era din prima categorie.
Mergnd dealungul trotuarului, cu minile n buzunar i
cu bastonul agat de bra, se apropie de Hampstead.
Era n smoching i cu o plrie uoar.
Ridicnd capul, vzu micndu-se o perdea la etajul
nti.
Foarte drgu din partea lui cm ateapt.
Casa era desprit destrad printr-o grdini. Simon se
opri lng poart i-o mpinse cu piciorul deschiznd-o,
apoi nainta pe o crare cimentat pn la u. La dreapta
se afla soneria, ntr-o plac de metal.
Braul lui Simon se ridic apoi se opri brusc. Tnrul
se aplec, cercet cu luare aminte placa, apoi o acoperi cu
plria i aps cu vrful bastonului. Auzi un uierat.
Privind n fundul plriei, vzu o achie de lemn tare tot ca
aceea pe care o gsise n mnu, nfipt n cptueala


plriei. Simon zmbind, scoase achia cu bgare de
seam
Ua se deschise ncet, i n pragul uii apru o umbr: un
om voinic, cu umerii largi, cu pumnii grozavi, care-i
contracta faa i clipea din ochi, ca s vad n ntunerec.
Omul vzu pata alb a plastorului i spuse:
Nu intrai?
Dup tine, scumpul meu, rosti Sfntul fcnd un pas
nainte. l apuc de coate i l for s mearg nainte; apoi
nchise ua mpingnd-o cu piciorul.
i-e fric? rnji portarul.
Nu, dar sunt prudent. Sunt ateptat?
Omul ddu din cap.
Simon aprinse o igar i urmri privirea portarului.
Merginainte; nu tii la ce te poi atepta.
Omul trecu nainte, iar Simon l urm.
Ajunser astfel la primul etaj, unde al doilea paznic, mai
puin nalt ca primul, dar mai solid, cu umerii mari, sttea
rezemat de rampa scrii cu o igar stins n gur.
Acolo, spuse el, artnd o u ntredeschis.
Mulumesc, spuse Simon.
Se opri un moment ca s cerceteze interiorul camerei; iar
mna dreapt o inea n buzunarul smochingului. n mijloc
era un birou mare; dealungul pereilor dulapuri pline de
cri iar ferestrele aveau draperii grele. ntr-un col un cufr
mare, iar la birou edea pe scaun un om.
Sfntul intr un pas. Cei doi pzitori nchiser ua apoi
se aezar unul la dreapta iar cellalt n stnga lui.
Bun, Kuzela, spuse Simon.
Bun seara, Mr. Templar.
Omul fcu un gest artndu-i un scaun.
ezi, te rog.
Simon privi fotoliul pregtit pentru el, apoi, deodat
apucnd pe unul din pzitori de gulerul hainei l aez n
fotoliu trntindu-l de mai multe ori, apoi l scul n picioare.
Puin pruden nu stric, spuse el cu aerul cel mai
inocent, zmbind omului furios.


mpingnd cu piciorul fotoliul, l deprta cu civa pai,
apoi se aez.
Sunt sigur c nu te superi de aceste formaliti, dar nu
tii niciodat la ce te poi atepta.
Bucuros, Mr. Templar, c ai instinctul conservrii
foarte dezvoltat, spuse Kuzela cu vocea blnd.
i aez coatele pe birou, i se uit la Simon cu
curiozitate. Sfntul fcu acelai lucru.
Avea n fa un om corpolent, cu umerii mari, de vreo
patruzeci de ani. Pe figura-i trandafirie ochii de culoare
albastru splcit l privea fix, cu privirea de o cruzime
nemaipomenit. Kuzela se rezem de fotoliu.
Te cunosc dup nume i reputaie Mr. Templar, spuse
el, dar e prima dal cnd avem plcerea s ne cunoatem.
Desigur c e prima oar cnd d-ta ai plcerea s m
cunoti.
Cu toate acestea d-ta ai luat iniiativa s te amesteci n
afacerile mele
E destul de ru, nu-i aa? i ntrerupse Sfntul. Cu
toate sforrile d-tale n-ai putut s m nlturi. Perechea de
mnui, fcute din pielea jupuit a unui rinocer, n-a reuit
s-mi slbeasc hotrrea. Asta se cheam fatalitate,
dragul meu.
Kuzela se apleca puin nainte.
Nu-i lipsete ndrzneala, dup cum vd. Sunt puini
oameni care scap lui Ngano, oricare ar fi mijloacele
ntrebuinate. De altfel, faptul c ai reuit s intri n aceast
casa, ajunge ca s-i dovedeasc perspicacitatea sau
norocul.
S vedem, protest Simon, care-i perspicacitatea!
Ai dat la o parte fotoliul nainte de a te aeza, ceeace
dovedete pruden. Dac te-ai fi aezat n faa mea, a fi
putut, prin apsarea piciorului s-i trimit un glonte n
piept.
Rutciosule! rnji Simon.
De cnd ai venit, ii mna dreapt n buzunar.
Presupun c eti narmat?


Simon i privi unghiile de la degete foarte atent.
D-ta tii multe, murmur el.
De altfel,urm Kuzela, sper c un om cu reputaia
d-tale n-a avertizat poliia.
Simon l privi pe Kuzela n ochi.
Vorbe de prisos, spuse el. Am venit aici pentru a
negocia sau a lupta: alege.
Eti dispus s negociem?
Depinde.
Kuzela i frec minile.
Care sunt condiiile d-tale?
Ce ai zice de 100 mii de milreis?
S-ar putea, dar peste o sptmn.
Simon privi tavanul curios i nu rspunse.
Dac i-a da un cec? oferi Kuzela.
Mai bine, fcu Sfntul foarte linitit, d-mi civa
gologani s-mi pltesc taxiul pn acas.
Kuzela l privi cu admiraie.
Imposibil s discute cineva cu d-ta, Mr. Templar,
merii reputaia pe care o ai. Primeti atunci s-i pltesc n
moned strin?
Cu plcere.
Kuzela se scul i scoase din buzunar o cheie mic.
Sfntul care privea lampa cu picior de pe birou, singura
lumin din camer, tresri violent.
Simea c se petrece ceva. Omul care trimisese mnuile
i trucase soneria, trebuia s mai aib ceva ascuns.
Simon se ridic.
Arat-mi cheia! spuse el.
Kuzela se ntoarse mirat.
Dar Mr. Templar.
Arat-mi-o.
ntinznd mna, apuc cheia, pe care o privi cu atenie.
Scuz-m, dar am uitat c am o ntlnire urgent.
Cu un gest brusc, trnti lampa de parchet, i camera se
umplu n ntuneric.


VI
Sfntul se trnti pe pntece i se ndrepta trndu-se
spre locul pe care i-l alesese, cu sigurana unei pisici.
n camer, cei trei oameni respirau cu greutate. Urm un
zgomot de pai, o lovitur de pumn, njurturi, o cdere i
un strigt de durere.
L-am prins! strig o voce. Bill, repede aprinde un
chibrit.
Se auzi chibritul trosnind, i o lumin slab strluci n
degetele luiKuzela. Bill pe jumtate sculat, i atepta
adversarul, cu o furie care nu-l lsa s vorbeasc.
Idiotule! fcu el.
Cu-cu, strig Sfntul, disprnd pe u.
Un glon izbi n lemn deasupra capului lui Simon pe cnd
el se lsa n genunchi. Ua camerei vecine era
ntredeschis. Sfntul intr nuntru, nchise ua i
ntoarse cheia. Dintr-o sritur fu la fereastr i deschise
geamul. nclec pe cercevea, apoi alunec n lungul
zidului, inndu-se cu minile de fereastr. Simi la
nlimea pieptului o ieitur n zid, i ncet se aga cu
minile de ea. Apoi ncepu s se mite dealungul zidului,
spre colul casei. nainte de a coti colul, vzu o main, jos
n strad, de partea cealalt a trotuarului.
Dup ce coti, ridic capul i vzu deasupra o fereastr.
Fcnd o sforare se apuc de cercevea, apoi alta i puse
genunchiul pe fereastr. Dup o secund era n picioare pe
pervaz i deschise ncet partea de sus a geamului. Auzi nite
glasuri.
Unde dracu a fugit?
Crezi c a srit?
Eti nebun! E prea sus.
Sfntul sta ascuns dup perdele, n aceeai camer de
unde fugise nainte cu cteva minute.
Putea s vad, printr-o crptur, pe Kuzela care ridica
lampa sfrmat, i ncerca comutatorul. Ceilali plecaser.


Camera se lumin. Kuzela, ridicnd ochii n oglinda din
cellalt perete, vzu perdeaua micndu-se.
Sfntul sri i-l apuc de gt.
Degetele de fier ale lui Simion l strngea, astfel c nu
putut s scoat nici un strigt. Kuzela se zbtea cu furie i,
cu toat puterea lui, nu putu s se apere. Sfntul strngea
mereu. Dup cteva secunde i ddu drumul. Kuzela
leinase. Tnrul l las pe parchet i-i lu din buzunar
cheia de la cufr. Capacul se deschise foarte repede i
Simon rmase nemicat, fluiernd de surpriz.
Cinci valize de piele umpleau cufrul: miliardul lui
Lorenzo. Kuzela nu-i dusese prada n casa de la ar
unde-l inuse nchis pe Brazilian. Banditul vroia, probabil,
s transporte ct mai curnd bancnotele pe continent.
Simon scoase valizele i le puse pe parchet. Deschise una
i ce uit nuntru: nu se nelase.
Apoi se ridic, i-i lu bastonul. Pe cnd i punea
plria, aprur n prag doi oameni. Sfntul le iei nainte,
innd n mna dreapt un revolver. Ce doi indivizi se
oprir.
ncet, biei! opti Sfntul. Plecm n cltorie. S ia
fiecare partea lui din prad.
Simon ridic o valiz. Cei doi bandii ncremenii
ascultar fr s spun o vorb. Cu gura cscat preau ca
doi imbecili gata s fie fotografiai.
Luar fiecare cte dou valize i ieir din camer, urmai
de Simon.
n hall, Sfntul i opri.
nainte de a pleca din cas, vreau s vfac s pricepei
inteniile mele. S fim nelei. Valizele acestea conin o
avere. De aceea v spun s nu ncercai s fugii. Cci sunt
un excelent trgtor, i la cea mai mic ezitare trag tocmai
n a unsprezecea vertebr. Coborr treptele scri i
ajunser la poart.
Wandermeer Avenue,foarte puin animat n timpul zilei,
era acum complet goal. Maina pe care Simon o observase
pe trotuarul cellalt era n acelai loc. Ua se deschise i


Patricia cobor.
A mers bine, Simon?
Foarte bine, fetio. A fost distractiv i de loc greu.
Aeaz-te la volan i d drumul motorului. Fii gata
repede. Un miliard nu se plimb strzile Londrei n fiecare
zi.
Bine.
Patricia se aez n fa iar Sfntul deschise cealalt u.
Valizele fur puse n spate pe canapea. Simon, pe trotuar,
cu mna ncletat pe revolver urmrea din ochi pe cei doi
oameni. Tnrul nu-i ameninase degeaba; ar fi tras fr
mil, dac vreunul din ei ar fi fcut vreun gest suspect.
Deodat, Simon avu instinctul unui pericol apropiat. Se
ntoarse spre cei doi indivizi.
Mergnd drept nainte, le spuse el, ajungei direct la
Birmingham. V sftuiesc s vizitai oraul acesta. La
nevoie putei s v oprii i n drum.
Unul din ei fcu un pas nainte.
Ascult-m, spuse el.
Ce s ascult, ntreb politicos Sfntul.
C
Nu mai spune nimic. N-am timp s te ascult. tergei-o
i fii cumini. Haidei, ntoarcei spatele i luai-o la
sntoasa.
Omul care vorbise, fcu semn cu capul celuilalt.
S mergem, spuse el.
Se ntoarser i plecar, uitndu-se ndrt pe deasupra
umerilor.
Sfntul puse un picior pe scara mainii.
Deodat simi o durere n cap, produs de un corp tare.
Patricia tocmai ddea drumul mainii, apsnd pe
accelerator. Simon i nchipuia c e victima unei
halucinaii. Prin ochi i trecur scntei i simea cum
genunchii i se moaie. Din fundul ntunericului n care se
adncea auzi vocea Patriciei strignd:
Simon!
I se prea c-l strig de departe, dar aceast chemare l


readuse puin la realitate. tia c ochii i sunt deschii i
vzu faa Patriciei. Cu o sforare suprem, simind ca
lein, strig un singur cuvnt:
Pleac.
Apoi se prbui pe pmnt.
VII
Nu prea tii s iei msuri cnd lucrezi singur, Mr.
Templar, spuse Kuzela cu vocea mieroas. Cnd vei avea
vrsta mea, tnrul meu prieten, vei ti c nu trebuie s te
bazezi pe o femeie. Eu nu le-am ntrebuinat niciodat.
Nici nu m ndoiesc, cci altfel ai fi zdrobit inima
multor frumusei, rnji Simon.
Sttea pe scaun, n biroul lui Kuzela. Capul i vjia
nc,iar la ceaf simea o durere mare. Minile i erau legate
i asta l enerva, cci nu putea s-i pieptene prul. Cu
toate acestea, zmbea.
Totui nu prea cred s trieti atta,pentru a putea
profita de sfatul meu. Nu te-ai gndit poate niciodat, c
strlucita d-tale carier se va sfri aici, chiar n seara
aceasta.
Kuzela vorbea ncet, fr mnie.
Sfntul suspin.
Tot vechea poveste! protest el.
Kuzela ncrunt sprncenele.
Nu te neleg, murmur el.
Acum dou luni, am ascultat un discurs la fel ca
acesta. Vai! sracul Wilfred! Vorbea tot att de serios. Ca i
d-ta, nu tia c eu nu mor dect la 80 de ani. Nu m-a
ascultat i a murit. Cineva i-a pus o frnghie de gt nu eu,
Doamne ferete, ci clul pe urm i s-a deschis o groap
sub picioare, fr s i se spun ceva. E o poveste foarte
trist.
Simon zmbea i se uita la toi pe rnd: Kuzela,cei doi


bandii, mai zpcii ca niciodat. i negrul, care sttea la
spatele fotoliului lui Simon.
Acesta este fr ndoial gorila d-tale favorit? ntreb
el pe Kuzela artnd pe negru cu o micare a capului.
A sosit tocmai la timp, rspunse Kuzela.
tiu. i n-ar fi stat pe gnduri s m omoare pe la
spate, aa cum trebuia, ns
Complicea d-tale a fugit cu banii, lntrerupse Kuzela.
Dar nu e niciun pericol; vei sta aici ca zlog, pn cnd vom
ti unde a plecat femeia, sau ne vei arta pe cineva cu care
s stm de vorb.
Simon prea c nu ascult.
Cnd eram vice-consul n Paraguay la Tipperary
Kuzela l opri cu un gest, ridicnd mna:
Am auzit destule poveti ca aceasta, pe care le spui ca
s ctigi timp. Prietenul d-tale contele de Salvador, totaa
nu-mi rspundea la ntrebri.
Kuzela sufl ncet n cteva fire de tutun, care se aflau pe
birou. Cnd se uit la Simon, vzu ochii acestuia
strlucind.
Cu toate acestea, contele Salvador i-a schimbat mai
trziu hotrrea.
Simon clipi din ochi.
N-ar fi trebuit s-l lai s telefoneze soiei sale. Cnd
vei avea vrsta mea, vei ti din experien, btrnul meu
prieten, c nu trebuie s ai ncredere n vreo femeie.
Se poate, Mr. Templar,dar s tii c vorbesc foarte
serios.
La fel ca i acel nenorocit de Wilfred, suspin Simon.
Nu pot s nu m gndesc la el,cnd m uit la d-ta. Sunt
sigur c v vei nelege foarte bine amndoi, pe lumea
cealalt.
Kuzela se ridic puin. O secund se pru c i pierde
sngele rece, dar i reveni numaidect.
Vom putea face spirite alt dat, dac vei mai tri,
spuse el.
Kuzela vorbea fr s ridice tonul, dar ochii i strluceau


de mnie.
Cnd continu, vocea i se fcu din nou prietenoas.
Haide, Mr. Templar, s nu ne certm. Amndoi am
ncruciat spadele i d-ta ai fost dezarmat. Primete
armistiiul pe care i-l ofer. Nu cer dect cteva amnunte.
Dup ce voi verifica c nu m-ai nelat i cnd mi voi
termina treaba s zicem o sptmn n care timp vei fi
musafirul meu vei fi din nou liber, ne vom strnge minile
i fiecare i va vedea de drumul lui.
Kuzela zmbi i lu un creion.
S ncepem, spuse el, unde s-a dus complicea d-tale?
La palatul Buckingham; regele o ateapt cu banii.
Kuzela zmbea mereu.
neleg c i-e fric. Crezi c-i voi maltrata prietena.
Dar fii fr grij, nu i se va face nimic.Dar s trecem la alt
ntrebare: unde este Contele Salvador?
Banditul avea n fa un bloc-notes i atept cu creionul
ridicat.
Poi s spui c nu e mare lucru. Pe acest om de abia l
cunoti. Dac ai fi citit n ziar, acum cteva zile, c a suferit
un accident, faptul nu te-ar fi emoionat, nu-i aa?
Gndete-te c i riti viaa pentru el. Nu vreau s te
amenin, Mr. Templar, dar s nu uii c sunt diferite feluri
de a muri. Te las s-i nchipui. Noaptea trecut, l-ai
insultat grozav pe Ngono i dac ar fi dup el.. Deci
hotrte-te! Unde este contele?
Simon se uit n tavan.
Pentru c te interesezi de el, fi linitit, e n siguran.
Aa dar nu vrei s rspunzi, murmur Kuzela, cu ochii
pe jumtate nchii.
Sfntul i ncruci picioarele, punnd piciorul drept pe
cel stng.
N-ai ncercat s faci cinematografie, Kuzela, spuse el.
Ai fi ncnttor ntr-un film mut.
Banditul mpinse bloc-notesul i trnti creionul,
Bine, spuse el.
Trosni din degete i unul din oamenii din spate fcu un


pas nainte.
Yeler, adu maina, avem nevoie de ea imediat.
Omul se nclin i iei.
Acum, Templar, poi s-mi spui unde mergem?
La toi dracii! Kuzela, scumpule: m-am sturat s te
mai ascult.
Privirea Sfntului se ainti n ochii banditului.
Acesta fcu un semn. Negru l apuc pe Templar de
mini, forndu-l s se scoale. Apoi brutal, l mpinse
nainte.
Ieir din camer i coborr scara, urmai de al doilea
bandit. Sfntul se gndea.
Patricia fugise: aceasta era lucrul cel mai important. Ea
pricepuse c era nefolositor sa intervin. i clcase pe
inim i fugise cu prada. Dar peurm ce fcuse? Unde se
dusese?
La Claude, fr ndoial, se gndi Simon cu necaz, cci ar
fi regretat dac inspectorul l-ar i scos din periculoasa
situaie n care se gsea.
Se aflau n hall i negrull mpinse pe Simon spre un
coridor, opus uii de la intrare. Sub lampa din hall, Simon
se uit la ceas. Patricia plecase de cincizeci de minute.
ntr-un sfert de or putea s telefoneze inspectorului,
dintr-o cabin telefonic. Claude ar fi putut s fie pn
acum aici cu o brigad de poliiti pentru a ncercui casa.
Cu toate acestea nu se auzea nc nimic.
Trecnd prin buctrie, coborr o scar care ducea n
pivni. Sfntul se gndea la Garniman,care era s-l
ngroape de viu. Ce-i mai prepara Kuzela? Jos, banditul
care l urma se opri, i Simon condus de negru, intr ntr-o
ncpere mic, cu pereii goi. Ngano l mpinse cu violen,
apoi nchise ua cu cheia, pe care o puse n buzunar. i
scoase haina i ridic mnecile cmii. Bruta se aplec
ridicnd de jos un bici lung.
Nu vrei s vorbeti? rnji el.
i izbi cu putere biciul pe umerii Sfntului.


VIII
Templar sri ca ars,de parc ar fi fost atins de vitriol.
i deodat avu impresia c nnebunete.
Rmase nemicat o secund. Apoi deodat vzu scena cu
toate detaliile: tavane i perei cenuii, podeaua pestri,
ua nchis. Vzu silueta enorm a negrului nsetat de
rzbunare. Muchii enormi ai braelor, faa bestial Pe
urm o cea roie i se aez pe ochi. Nu mai simea nimic,
din cauza furiei. Se ferea cu ndemnare de loviturile
biciului, i nu ar fi putut spune dac l lovea sau nu. Nu mai
simea nicio durere la minile legale. Fcnd sforri
disperate s apuce curelele biciului cu minile vzu pielea
pumnilor roindu-se i umflndu-se mprejurul legturilor.
Apoi deodat simi minile libere.
Sfntul izbucni n rs.
Biciul uiera mprejurul lui. Cnd fu lsat n jos, Simon
fcu o sritur,l apuc cu mna stng i ceeace era
prevzut se ntmpl. Negrul trgea din toate puterile, ca s
i-l smulg din mn. Sfntul se ls tras apoi ddu negrului
un pumn n plin fa. Ngano scp biciul din mn.
Simon fcu o sritur napoi. Negrul rezemat de zid,
nchise ochii, gura i se deschise pentru a striga, dar n
zadar.
Rsul cristalin al Sfntului se auzi din nou.
Prietenii ti vor muzic; s-i facem s asculte.
Deodat negrul sri ca un tigru. Lovitura dat de Simon,
ar fi scos pe un alb din lupt, dar negrul era n stare s
ndure. Simon fcu o sritur ntr-o parte, ca s evite
greutatea negrului. Era maestru n acest fel de gimnastic.
Cnd Ngano sri, Sfntul se ntoarse i cu biciul lovi umerii
brutei, sfiindu-i cmaa.
Negrul scoase un strigt de fiar, se rezem de perete i
sri din nou. Dar Simon sri ntr-o parte. Biciul continua s
cad pe umerii lui Ngano cu zgomotul unei mpucturi.
Era singurul sistem de a-l face neputincios. Trebuia s evite


cu orice pre lupta corp la corp cu colosul. Simon tia c
dac negrul l-ar fi prins ntr-un col, ar fi fost sfritul lui.
Duelul continua: fora brutal i primitiv contra iuelii i
sngelui rece. Un duel fr martori i arbitru, fr reguli.
Simon se nvrtea, evitnd loviturile tot aa de uor caun
dansator i mereu biciul plesnea i lovea umerii
adversarului. O singur dat,negrul apuc de curelele
biciului dar primi o lovitur de picior n cot, astfel c
pumnul care le inea se deschise i le ddu drumul.
Lupta continu pn cnd negrul de abia mai putea s
respire, sprijinindu-se de zid. Picioarele brutei se
nmuiaser i Simon respira din greu. Biciul ajungea s-l
in la respect.
Deodat Sfntul relu ofensiva. Prin lovituri repetate, el l
ngrmdi ntr-un col. Negrul dobort czu n genunchi,
apoi cu capul nainte. Simon se repezi i-l apuc de un
picior.
Pune minile la spate, sau i sucesc piciorul.
Durerea fu aa de mare nct bruta rcni i ascult.
innd genunchii pe el, Sfntul i leg minile cu una din
curelele biciului, apoi pe celelalte i le petrecu mprejurul
gtului,aducndu-le pn la cealalt cu care-i legase
minile. La cea mai mic micare, nodul fcut la gt, l-ar fi
strangulat cu siguran.
S nu te miti. Dac chemi ajutor te strng chiar eu de
gt.
Aplecndu-se, i lu cheia din buzunar i deschise ua.
Simon se gndi c hainele-i erau rupte, cmaa murdar, i
c rnile din spate l dureau. Dar nu era timpul de stat pe
gnduri. Sfntul iei din ncpere.
Omul care nu-i aruncase nc igara stins din gur, sta
linitit sus la scar.
Csc gura i holb ochii de parc ar fi vzut un strigoi.
Cnd puse mna pe revolver era prea trziu. Strigoiul
zmbind l apuc de mini i l trnti de zid. Omul se
prbui. Sfntul urc scara care duce n hall. Cnd ajunse
la ultimele trepte, rmase nemicat; cineva suna la u.


Drace! se gndi Simon. E Claude!
Auzi n hall un zgomot de pai. Cineva se dusese la u i
o deschidea cu bgare de seam.
Urm o clip de linite. Nu se auzi nimic. Ua se nchise
ncet. Cheia se nvrti n broasc.
Se auzi din nou paii care se deprtau de u.
Deodat, fereastra din fundul hall-ului, se deschise.
Cineva sri nuntru i merse cu bgare de seam. O voce
porunci brusc:
Nu te mica!
Simon strmb din nas.
Pat! mormi el. Nici nu m gndeam la ea.
i a sunat a intrare. Admirabil, mititico! Apoi,ascult
dialogul:
Sus minile! spuse tnra fat. Bine, unde e Kuzela?
Tcere. Apoi, cineva vorbi:
Sus!
Treci nainte!
Simon n-ar fi dat aceast scen pe un milion de lire. Iei
din colul de unde era ascuns i-i urmri la distan.
Cnd Patricia intr n urma banditului n biroul lui
Kuzela i nchise ua, Simon rmase afar.
Auzi vocea Patriciei care ntreba scurt i limpede:
Unde este Sfntul?
nelegnd c este timpul s intervin, mpinse ua i
intra. Patricia era cu spatele la el, n faa lui Kuzela, care
edea la birou. Banditul, nemicat, sta rezemat de zid.
Bun ziua, fcu Simon. M cutai?
Pat se ntoarse.
Banditul sri i lu revolverul.
Simon zmbea mereu. Se aez lng Pat.
Arma din minile banditului l amenina mereu. Ca i
cum ar fi fost vorba de o glum, Simon nainta de pai spre
Kuzela.
Te mai gndeai s ne vedem? ntreb el.


IX
Kuzela se ridic.
Trecur cteva clipe pn putu s vorbeasc.
Sfntul atepta zmbind s-i vin graiul.
Scumpul meu prieten, spuse Kuzela, schind un
zmbet.
Bravul meu tovar! rspunse Simon, deschiznd
braele.
Ne-ai scutit de a veni dup d-ta: dar unde e Ngano?
Unchiul Tom? ntreb Simon. Mi se pare c i s-a
ntmplat un accident.
Ah!
Accident nu prea e bine zis. Dac nu se mic o s
triasc. Nu s-a distrat aa de bine. i cred c dac era n
locul meu, ar fi vorbit.
Kuzela se scrpin n barb.
Ia te uit! Dar, treaba merge bine. Prima problem am
rezolvat-o: femeia pe care o cutam a venit singur i s-a
pus la dispoziia mea. Sunt sigur Mr. Templarc eti gata
pentru orice sacrificiu, pentru a-i feri prietena de orice
pericol. Chiar a vrea s fie bun s-mi spun unde a dus
valizele?
Simon bg minile n buzunar.
De ce nu? spuse el.
Patricia se uit la el i nu-i venea sa cread.
Pot s vorbesc, Simon? ntreb ea.
Sigur. Vreau i eu s tiu.
Patricia i puse o mn pe frunte.
Uite. Spuse ea. M-am dus
La Palatul Buckingham, o ntrerupse Simon. Pe urm?
Am dus valizele la Lorenzo. Se deteptase i era bine
dispus.I-am spus c m ntorc aici s te scap, iar dac pn
la patru nu ne ntoarcem s-l anune pe Teal. Lorenzo nu
voia s m lase s plec, dar eu am struit. Asta e tot.
Simon se ntoarse spre birou. Banditul era, lng el, cu


revolverul n mn. Se fcu c nu-l vede i se aplec spre
Kuzela.
Ai auzit?
Banditul ddu din cap.
Dar aceasta nu ne nelinitete, dragul meu prieten,
spuse el, cu vocea linitit. Se poate ntmpla multe lucruri,
pn s soseasc Mr. Teal
nainte ca prietenul meu, inspectorul Teal, s soseasc
aici cu un camion de poliiti,eu voi fi departe, spuse
Sfntul.
Kuzela tresri.
Prin urmare, ai avertizat politia? ntreba Kuzela cu
vocea de ghea.
Dar se liniti numaidect.
V privete. n definitiv, vei fi departe, foarte departe
de aici, cnd va sosi.
Voi fi foarte fericit, spuse Simon fr s se emoioneze,
diferendul poate fi numaidect aranjat. Clul d-tale a
primit lecia ce i cuvenea, dar el nu fcea altceva dect i
executa ordinele. tiu cum te-ai purtat cu contele Salvador
i ceea ce aveai de gnd s-mi faci i mie. Sper c te vei
ntlni cu prietenul meu Wilfred.
Ce-ar putea s mi se ntmple? ntreb Kuzela cu
vocea rguit, privind int la Simon.
Am s te ucid, Kuzela, spuse Sfntul.
Ei! i cum?
Sfntul bga mna n buzunar i scoase o cutie de
chibrituri, pe care o puse pe birou.
Acesta e rspunsul meu la ntrebarea pe care mi-ai
pus-o.
Kuzela se uit lung la cutie. Era ca oricare alt cutie de
chibrituri suedeze, cu eticheta galben. El o lu n mn i o
cltin. Era uoar i prea goal. Cum putea s fie
periculoas?
De ce nu o deschizi? ntreb Simon.
Kuzela se uit la Sfnt apoi mpinse capacul cu degetul.
Cutia, jumtate deschis czu pe birou.


Ce nseamn aceasta? ntreb banditul.
nsemneaz c numai ai de trit dect cteva minute.
Kuzela se uit la mn. Pe degetul arttor se ivise o
pictur de snge. Se uit de la cutie la pictura de snge
i-i aminti de uoara pictur pe care o simise cnd
deschisese cutia i nelese.
Rmase nemicat i se uita la pictura desnge. Devenise
palid ca un mort iar tmplele i zvcneau. Urechile i vuiau.
Vru s se scoale, dar nu putu; czu cu faa pe birou, apoi
alunecnd din fotoliu, czu jos.
Fr nicio graba puse mna pe pumnul banditului care
inea revolverul. Omul tresri ca deteptat din somn. Apoi
un pumn n maxilar, l fcu s-i piard cunotina. Sfntul
i lu arma.
Ce s-a ntmplat? ntreb Patricia cu glasul
tremurnd.
Ce mi s-ar fi ntmplat mie. Dac mi-a fi pus n mn
una din mnuile galbene, rspunse Sfntul. Ai vzut acele
cutii de chibrituri, care te neap puin, cnd vrei s scoi
capacul? Se vnd n toate magazinele cu jucrii. Am
cumprat i eu una i am schimbat acul, cu achia pe care
mi-a trimis-o Kuzela. Asta e tot. Cutia nu mai periculoas.
Lundu-i plria i apucnd braul Patriciei rosti:
Acum, s plecm.
n hall se uit la ceas i tresri.
La ce or trebuie s vorbeasc Lorenzo cu Claude?
La trei jumtate,rspunse Pat privindu-i ceasul de la
mn,dar pendula aceasta merge nainte.
Sau ceasul tu e n urm,spuse Simon, este ora patru
i 35 deminute, fetio, i n-am obiceiul sa fiu scpat de
Claude. Unde e maina?
La civa pai de aici.
S mergem repede, spuse Sfntul, deschiznd ua de
la strad.
Pe cellalt trotuar staiona maina lui Kuzela.
Ajunser la poart, cnd Simon vzu farurile altei maini,
la vreo cincizeci de metri.


Simon o lu pe Patricia de bra i-i ridic gulerul de la
smoching.
Repede! spuse el.
Peste cteva secunde, maina lor se ncrucia cu a
poliiei. Se auzi un strigt, dar nu oprir; dimpotriv, Simon
aps pe accelerator. Pn cnd poliitii vor opri maina, ei
vor fi departe.
La Tottenham Court Road, Sfntul opri; lsar maina pe
osea i puin mai departe luar un taxi care-i duser la
Berkeley News.
Deabia sosir, cnd sun telefonul. Simon lu receptorul:
Alo? Da chiar el D-ta eti Claude? Ce faci la ora
asta? Ce? Ce-am fcut eu n noaptea asta? Am fost la
Lorenzo! Da L O-R E-N-Z-OCe? i-a telefonat cineva din
partea mea? i-a btut joc de tine, scumpul meu Claude.
Cum?Da sigur. Tocmai vream s m culc, dar te atept.
La revedere.
Puse receptorul n furc i se ntoarse spre Pat.
Claude vine la noi, spuse el rznd. Cheam-l pe
Salvador numai dect la telefon.Eu m duc s-mi schimb
cmaa i smochingul. O s ne prpdim de rs, fetio!
X
Inspectorul Teal, cu minile vrte n buzunarul
mantalei, se uita la Simon.
Va s zic, chemarea la telefon, a fost o glum? rnji el.
Desigur, Claude.
Teal nl din umeri.
S admitem c spui adevrul, dar eu m-am dus la
adresa indicat. Ce crezi c am gsit?
Pe ahul Persiei,cred.
n pivni am gsit un negru legat, cu spatele numai o
ran. Pe coridor, un alb n agonie cu craniul sfrmat l-am
dus la spital. ntr-o camer la primul etaj,un om cu falca


rupt i altul mort. Sfntul ridic sprncenele.
Dar,btrne, ce crezi c sunt eu? Cutremur de
pmnt?
Negrul i omul cu falca rupt, mi-au dat
semnalmentele agresorului, care sepotrivesc de minune. De
asemenea i ale unei femei care seamn perfect cu Patricia
Holm.
Nu neleg nimic, Claude, spuse Sfntul, or fi fraii
siamezi ai notri.
De asemenea a auzit pe femeie ntrebnd: unde e
Sfntul? adaug nenduplecat inspectorul.
Fraii siamezi, mereu fraisiamezi, murmur Simon.
Iar la o sut pai de cas, am gsit maina d-tale
albastr, cu No. XZ. 1257. Nu e numrul d-tale?
Sfntul sari n picioare.
Eti nepreuit, Claude, nu tii c maina mi-a disprut
de ieri dup amiaz?
Teal respira adnc, apoi deodat izbucni mnios.
Vrei s-i spun ce cred eu de sistemul d-tale de
aprare? N-am mai auzit niciodat asemenea copilrii.
Dac te-ai apra aa la judecatmi-a da demisia imediat.
Doi oameni sunt martori c d-ta eti agresorul: poliiti mei
te-au vzut fugind. S mergi cu mine la Scotland Yard, s-i
dai declaraia i vei dormi la nchisoare. Dumnezeu fie
ludat, acum nu-mi mai scapi.
Simon i aprinse o igar i se aez comod n fotoliu.
Tot ce mi-ai spus, mi arat puncteled-tale de vedere.
Succesul te face vorbre dar vezi s nu te ameeasc.
Sunt sigur de ce spun, rspunse Teal. Poi s-mi spui
unde ai fost i ce ai fcut n timpul acestor ntmplri? Cu
cine erai?
Cine? repet Smion; dar i-am spus adineaori la
telefon! Cu Lorenzo!
Cine-i Lorenzo?
Contele Salvador.
Da! rnji Teal. Erai i cu regele Conchinchinei i cu
ahul Persiei.


Nu e adevrat, rspunse serios Sfntul, dar era i
contele Montalane; de asemenea Marco Vargas,
ambasadorul Braziliei
Ambasadorul cui? ntrerupse Teal.
Ambasadorul Braziliei. Nu ti ce-i un ambasador? Un
tip nalt cu ghetre albe, care nu spune nici-o vorba. ntr-un
cuvnt, o paia.
i unde era serata aceasta? ntreb inspectorul.
La ambasada Braziliei, dragul meu. A nceput la
miezul nopii. Ne-am desprit la ora 4 i 50. Tocmai
venisem cnd m-ai chemat la telefon.
Teal nu mai putea s vorbeasc; mnia l sufoca.
Bluff! Mereu bluff. Eti nebun, Templar!
Sfntul se ridic ncet,se opri n faa inspectorului, cu
mna stng n old, iar cu arttorul minii drepte
mpingea n stomacul poliistului, care nu putea suferi
acest gest.
Ascult-m, Claude, spuse el. tii la ce te expui? i voi
spune. Vii la mine noaptea i m acuzi. Ai ndrzneala s
spui c mint i c sunt nebun. mi faci destule neajunsuri,
nct te-astrnge de gtcu limba pe care i-a face-o funie.
Dac ai face cum gndeti, i-ai da imediat demisia i te-ai
duce la dracul n vreun colt al Angliei unde nu vin ziarele.
Dar eu sunt bun i in la tine. i dau posibilitatea s scapi,
dovedindu-i c n-am fost acolo unde spui.
Lu anuarul telefonic i-l ddu deschis inspectorului.
Uite-te. Caut numrul de telefon i vorbete singur,
s nu spui c e vreun complice de al meu.
Teal clipi din ochi. Simon i ddu receptorul. Poliistul
privi lung la Sfnt i nelese c i ast dat situaia se
ntoarce mpotriva lui. Faa lui Teal se ntunec: l apuc o
poft grozav s plng. Ar fi susinut pn la moarte, c
Simon e vinovat, dar avu impresia c Sfntul l ducea i
acum de nas. Auzi vocea lui Simon:
Alo! Ambasada Braziliei? D-ta eti Senor Vargas? Aici
Simon Templar. Cred c cei dela Scotland Yard i-au
pierdut capul. S-a descoperit o crim n noaptea aceasta, i


nu tiu de ce, m acuz pe mine. E lamine un inspector de
poliie, mare, gras i prost, care
D-mi aparatul, spuse Teal. Alo! Aici inspectorul
principal Teal de la Scotland Yard. Am motive serioase s
cred c Templar a luat parte la crima din Hampstead, n
noaptea aceasta, la ora patru. mi spune o poveste
Poftim? Dar v rog s m iertai dar De la 12 la 4.30?
Dar dar d-l Ambasador vorbete? Dar Nu
iertai-m.
Teal deschise ochii mari.
Scuzai-m spuse el n cele din urm cu vocea
strangulat. Regret, Excelen
Puse receptorul n furc.
Putem s-l chemm i pe Lorenzo, spuse Sfntul. Este
la Berkeley.
Da? i mai pe cine? N-am timp. Vd c sunt btut. tii
c o duzin de prini i ambasadori, vor veni s jure c ai
stat mpreun mai mult de o sptmn. Nici nu te mai
ntreb cum ai aranjat afacerea. Probabil c ai telefonat chiar
i lui Dumnezeu.
i lu plria.
La revedere, spuse Sfntul.
Ne vom revedea, repet Teal, vnt de mnie. N-o s ai
totdeauna un Corp Diplomatic la ndemn i ntr-o bun
zi, o s calci strmb. Te voi supraveghea ca pe diamantele
coroanei.
La revedere, Claude, iubitule!
Ua casei se nchise cu putere, trosnind din ncheieturi..

Peste trei sptmni, Sfntul era la masa, cnd portarul
i aduse un pachet din Brazilia.
Pe cnd l deschidea, Patricia se aplec peste umrul lui.
Era mai nti, un cec ctre Banca Londrei a crui sum l
fcu pe Sfnt s tresar.
Apoi o cutiu de piele, la care se uit curios.
Aps cu degetul pe buton. Capacul se ridic.
Ce-i asta? ntreb Patricia.


O decoraie brazilian. Pat, i aminteti c i-am
fgduit s-i cumpr o plrie nou?




Partea a treia
I
ntmplarea aceasta ncepe ntr-o dimineaa cnd
Sfntul, dup cteva sptmni de inactivitate, simi nevoia
s fac iar vreo nebunie.
Pat, spuse el, sunt convins c zilele acestea, cnd
Jimmy va subscrie la mprumutul fondurilor pierdute emise
de Simon Templar
Ce-i trece prin minte? Eti nebun?
Deloc. Dac vrei ntoarce-te i uit-te la calendar
tiu, l ntrerupse ea; sunt ase sptmni de cnd
prietenul nostru Claude, era la noi, furios i congestionat.
El n-a uitat umilina care a suferit-o din cauza alibiului tu
cu prinii i ambasadorii. Necazul lui pe tine e grozav. Din
ziua aceia, doi din cei mai buni copoi ai lui se nvrtesc
mprejurul casei noastre.Dac i nchipui c n-o s se
rzbune
tiu bine c se va rzbuna, spuse Simon.
Atunci?
Atunci, m gndesc c pofta lui de rzbunare o s se
mreasc
Dar
Nu mai avem bani. Am verificat contul meu ieri: se
ridic la nouzeci i ase mii, dou sute patruzeci i apte
lire, unsprezece ilingi, patru pence. Nu prea ne ajunge. M
hotrsem acum un anca pn acum s am la banc o sut
de mii de lire, dar vd c banii nu vin. tiu c Scorpionul
mi-a pltit impozitele i Lorenzo mi-a trimis un cec destul de
frumos, dar suma fixat de mine nu s-a realizat nc. Deci
m-am gndit la Jimmy.
Cine-i Jimmy? ntreb Pat.



Aceast convorbire avu loc n Berkeley News, dup micul
dejun, cnd soarele era destul de sus. Orele de mas ale lui
Simon erau foarte neregulate, cci se scula trziu. La prnz
deabia ieea din baie, i punea un halat i i se servea micul
dejun. Apoi aprinzndu-i o igar ncepea consiliul de
rzboi

Ar fi mult de ctigat, spuse el vistor, fr s
rspund la ntrebarea Patriciei. Cupoane de ncasat i de
pltit. Ce ne trebuie mai mult fetio? Am aflat ieri c Claude,
l pndete pe Jimmy. Acum este momentul cel mai bun.
Pat suspin.

Cnd Frank Hormer debarc la Southampton,
inspectorul Peters, nsrcinat s-l supravegheze, nu-l
recunoscu. Frank i lsase barb i avea un paaport fals.
Se ntmplase un mic incident, n Africa de Sud: cineva l
urmrise pe Hormer de la Johannesburg pn la Durban.
Dar acel om nu fusese precaut, cci Hormer scpase de el,
n ajunul mbarcrii. Frank avea totdeauna la el, dou
revolvere,de care se servea cu ndemnare.
Un singur om erala curent cu aceast afacere i anume
un oarecare Jimmy Epsom,care-i procurase paaportul i-i
nlesnise mbrcarea. Hormer se ocupase cu contrabanda
de diamante, i era foarte prudent.
n trenul care-l ducea spre gara Waterloo, el se gndea la
viitor. i va putea cumpra, cu suma realizat din beneficii,
un castel n Elveia sau o vil pe Riviera.
Dar n cursul cltorie dintre Southampton i gara
Waterloo, cu toat prudena aventurierului,un oarecare
Perrigo profit i-l expedie pe Frank pe lumea cealalt.
Astfel c Frank Hormer dispru pentru totdeauna.
Simon Templar nu tia aceste ntmplri dar auzise
vorbindu-se de Perrigo i Jimmy Epsom, ceeace l hotr s-l
viziteze pe acesta din urm chiar n acea sear.
Dar trebuia s ias din cas, fr s-l vad cineva. Lucrul
acesta era foarte uor, graie modificrilor pe care Simon le


adusese celortrei case pe care le avea n Berkeley News.
Simon construise singur mai multe intrri i ieiri prin
care putea s se-strecoare nevzut.
Deci, la ora nou, chiar n seara aceea, tnrul aventurier
deplas cu ajutorul unui butono oglind mare din camera
sa,ptrunznd ntr-un coridor strmt, pe care l construise
singur ntre numerele 3 i 5 din Berkeley News. Iei apoi din
casa care ddea n Berkeley Square, foarte linitit, pe cnd
agentul nsrcina s supravegheze No. 7 din Berkeley News,
csc gura la toi trectorii, fcndu-i astfel datoria.
n timp ce Sfntul se strecura neobservat Perrigo se
ndrepta de asemenea spre Jimmy Epsom.
Acesta spera s-l gseasc pe Jimmy singur ca s-i
raporteze tot ce fcuse. Totul se petrecuse n cea mai
perfect ordine. Hormer fcuse greeala s ocupe un
compartiment gol. Perrigo se prezentase cu o apc de
controlor,gsindu-i victima singur.
Casa lui Epsom era aezat aproape de Regent Park.
Perrigo ocolind drumul drept, ajunse i sun de dou ori
odat scurt i odata mai lung cum se neleser mai
dinainte.
Intrarea era printr-o curte, opus faadei care ddea n
parc. Pe cnd atepta s i se deschid, nu-l vzu pe
Templar, din simplulmotiv c acesta intra chiar n acel
moment prin una din ferestrele din Regent Park.
Epsom deschise chiar el ua.
Ai ntrziat, spuse el.
Ochii i sclipeau prin ochelari, iar faa i era palid i
slab. Vorbea linitit, fr nicio umbr de emoie.
Mi-a trebuit mult s m strecor de la gar pan aici,
rspunse Perrigo.
i scoase pardesiul pe care l puse pe un scaun din hall,
n vreme ce tinuitorul, nchidea ua dubl, apoi
ntorcndu-se spre vizitator,l ntreba cu team:
Nu te-a urmrit nimeni pn aici?
Nu.
i... totul a mers bine?


n tren da, ns la staia Waterloo, inspectorul
Henderton m-a vzut. Cnd a auzit c s-a descoperit
cadavrul lui Frank De altfel sunt cutat de ei, de cnd cu
afacerea din Hammersmith
L-ai omort pe Hormer? ntreb Epsom cu aceiai voce
linitit.
N-am putui s fac altfel. Dar mi-e sete.
Criminalul nu era emoionat deloc. Lucrase la Chicago,
de unde fugise apoi n Canada, dup vreo duzin de
omoruri.
Epsom urc scara care ducea la primul etaj i Perrigo l
urm.
Mi-ai scos biletul? ntreb el.
Da, vei pleca cu Berengaria, mine sear. Dar de ce
eti aa de grbit?
n tara aceasta se spnzur foarte repede oamenii. mi
voi lichida partea mea de diamante n America.
Epsom nl din umeri, i deschise ua biroului, fcnd
doi pai. Dar Perrigo nu fcu dect unul singur, cci se
oprir amndoi cu gura cscat.
Intrai, v rog, rosti linitit Sfntul.
II
Simon sttea n fotoliul lui Epsom,fumnd o igar. n
mna dreapt inea un revolver. Perrigo nelese i rmase
pe loc. Tinuitorul prea hipnotizat de strlucirea
albstruie a ochilor tnrului aventurier.
V rog, facei-v comozi, spuse Templar. Perrigo vrei s
nchizi ua? Ce mai face Hormer?
Acesta, care tocmai mpingea ua, tresri de groaz, i
privi pe Templar cu o team superstiioas.
Ce tii despre Frank? rnji el.
Multe lucruri, rspunse Simon cu nepsare. nchide
ua bine. Pentru ce l-ai trimis tocmai la Durban, Epsom?


Nu era nevoie. Putea s-l atepte pe Frank la Southampton.
Dar, de ce nu edei? Nu v e sete?
Cine eti d-ta? ntreb Perrigo.
Simon se ntoarse spre Epsom i zmbi.
Tu tii cine sunt Jimmy? ntreb el.
Tinuitorul ddu negativ din cap, i-i umezi buzele
uscate, cu vrful limbii.
Templar se ridic.
Stai jos porunci el.
i sili s se aeze i profitnd de ocazie, terpeli revolverul
lui Perrigo. Apoi, rmase n picioare, rezemat de sob,
jucndu-se cu revolverul, a crui eav se ndrepta cnd
spre unul, cnd spre altul.
N-am nicio intenie s v nel, spuse el. Sunt Sfntul.
(Vzu c cei doi oameni se mai linitir). Eu sunt acela pe
care de mult timp vrei s-l ntlnii. Trebuie s primii
situaia de bun voie. Iat despre ce este vorba: vreau s
plec n cltorie dar contul meu dela banc nu prea e mare.
mi lipsesc cteva lire. n aceste condiii, m vd forat s
cer dela amndoi un gest de generozitate i numaidect.
Cei doi oameni ascultar n linite. Dup cteva secunde
Perrigo vorbi.
Ce vrei?
Diamantele.
Care diamante?
Vocea criminalului tremurase puin, pronunnd aceste
dou cuvinte. Sfntul nu mai putea de bucurie.
Acelea pe care le-ai luat dela Frank Hormer; pe care
le-ai introdus clandestin nAnglia, i pe care le ai la d-ta,
scumpul meu Perrigo.
Nu tiu despre ce vrei s vorbeti.
Poate tie Jimmy?
Tinuitorul nu rspunse, i Simon ddu cu tristee din
cap.
Pstrezi tcerea prudent a conspiratorului; mi
convine srmi neutru.
Scoase o funie solid, din buzunarul hainei care avea un


nod la una din extremiti, Simon merse spre Epsom, i
trecu frnghia pe dup umeri lui, apoi l leg de scaun.
Toate acestea le fcu cu o mn, cealalt fiind ndreptat cu
revolverul spre Perrigo.
Dup ce sfri, se ntoarse spre acesta:
Unde sunt diamantele?
Perrigo rspunse din vrful buzelor, cum fac gangsterii
americani:
Sunt acolo, unde nu le vei gsi niciodat.
Bine. Vom vedea.
Se uit atent la Perrigo. Acest om avea asupralui
diamante de o sut de mii lire, care nu ocupau prea mult
loc. Era foarte uor s le caute, dar lui Simon i plceau
dificultile.
Haina d-tale nu seamn cu pantalonul,fcu Simon
deodat.
Perrigo tresri
Fac prinsoare c e a lui Frank Hormer!
Simon izbucni n rs, cci chipul ucigaului arta
surprindere, ceea ce dovedea c Sfntul spusese adevrul.
Nu tiu despre ce vorbeti, rnji Perrigo care-i
recptase sngele rece.
S facem o reconstituire, spuse Simon. Diamantele
care trebuiau aduse n Anglia de contraband, au fost
ascunse cu grij. Astfel de lucruri nu se pun n buzunar, se
ascund bine n cptueala hainei. Aa a fcut Hormer. De ce
n-ai tiat cptueala s iei diamantele? Pentru c timpul
era scurt i-i era fric.. L-ai omort pe Frank i i-ai luat
haina.
Perrigo se ridic, dar se aez imediat din nou, sub
ameninarea revolverului.
Nu tiu despre ce vrei s vorbeti, spuse el.
tii foarte bine, rspunse Simon cu vocea dulce. E
prea trziu s mai glumim. Scoate haina. Perrigo se codi
cteva secunde. Apoi ascult cu sprncenele ncruntate.
Azvrli haina la picioarele lui Simon, care aeznd un
picior n genunchi, fr a nceta s se uite la Perrigo, pipi


stofa cu latul palmei, cutnd la custuri.
A fost foarte uor, se gndi Simon, fericit c a
descoperit secretul lui Perrigo. Diamantele trebuiau s fie n
cptueala hainei.
Dar caut mult i bine: nu gsi nimic.
Mirat ncepu din nou. Nu putea s se nele.Concluzia era
logic.
Dar nici acum nu gsi nimic.
Ei, drcie! murmur Simon.
Cu sprncenele ncruntate, privi spre Perrigo, din a crui
privire nelese c i bate joc de el.
Aceasta-i rni amorul propriu, dar nu ls s se vad
nimic.
Trebuie s te gndeti! rnji Perrigo.
Da, spuse Sfntul linitit, mi se ntmpl i mie
cteodat.
Ridicndu-se i lu din buzunar o igar pe care o
aprinse, tot cu o singur mn, innd cu cealalt pistolul.
Ceva nu mergea i nu era deloc natural.
Epsom n-ar fi spus nimic chiar de ar fi tiut. Tinuitorul
nemicat, fericit fr ndoial de a-i lsa complicele s ias
singur din ncurctura prin iretenii sau violen.
Secretul era la Perrigo. Ochii acestuia pe jumtate
deschii i strluceau de bucurie.
III
Auzisem de d-ta c eti detept! rnji Perrigo
triumftor. i faci reputaia de rs.
Sfntul i arunc o privire n care luceau scntei.
nainte de a-i rspunde auzi nite zgomotede pumni solizi
care bteau la ua de la intrare, n acelai timp cu soneria
ce zbrnia mereu.
Simon nemicat, se ncord ca un cine legat. Dou
riduri verticale i ncrunt sprncenele. Insistena


vizitatorilor nu era cea a unui ho care-i aducea prada.
Deodat zgomotul ncet, ca i cum cei de afar ateptau s
li se deschid.
Templar privi pe cei doi complici i nelese c nu
ateptau pe nimeni.
Ateptai pe cineva? ntreb Simon.
Ascultnd cu atenie, auzi claxonul unui automobil apoi
rencepur loviturile n u. Cei de afar dovedeau c dac
nu li se deschidevor sparge ua.
D-ta ne-ai adus poliia pe cap! izbucni Perrigo, care se
scul brusc de pe scaun. Criminalul pricepuse, imediat
dup Simon, care se gndi c revolverul nu-i mai folosete
la nimic, dac intr poliia.
Pe de alt parte Sfntul dorea s-i urmeze convorbirea
cu omul care avea diamantele.
Simon se hotrse s nu plece pn cnd diamantele
nu-i vor schimba proprietarul. Era deci necesar, s nu-l
piard pe Perrigo.
i puse revolverul n buzunar, dndu-se puin la o parte,
pentru a evita lovitura acestuia i-l izbi cu piciorul n
stomac. Perrigo deschise gura, aspir profund i czu jos.
ngn-i un cntec de leagn, Jimmy, spuse Simon,
apoi deschise ua.
Claxonul dublu al automobilului era semnalul convenit
ntre el i Patricia, n caz de pericol. n timp ce cobora scara,
loviturile n u, devenir furioase.
Sfntul ntoarse comutatorul, fcnd ntuneric n hall,
apoi deschise ua.
Un grup de oameni nvlir nuntru. Simon ntinse
piciorul i doi din ei czur peburt. Apoi cu mna ntins,
l apuc pe altul de nas, rsucindu-i-l. Cnd unul din
poliiti aprinse lumina, Simon vzu c ine ntre degete
nasul lui Teal.
Nu se poate! strig el; d-ta eti Claude?
Inspectorul se smuci cu o micare a capului i-i terse
ochii plini de lacrimi.
Ce dracu faci aici? ntreb el.


Jucam ping-pong la primul etaj, rspunse Simon
linitit.
Aceast linite impertinent, l scoase din rbdri pe
inspector.
Da? Unde e Perrigo?
Sus.
De cnd?
De vreo jumtate de or.
D-ta cnd ai venit?
Aproape n acelai timp cu el.
Pentru ce?
S-i spun drept, rspunse Simon cu minile n
buzunar i cu ochii n tavan, tocmai vorbeam de situaia
internaional; Perrigo mi explica
Teal fcu semn unui poliist.
Aresteaz-l.
Simon l privi cu aerul cel mai inocent.
Pentru ce?
Inspectorul i reluase calmul i aspectul de naiv pe
care-l juca de minune.
Un oarecare Hormer, spuse el, care fcea contraband
de diamante, a fost asasinat ast sear n trenul dintre
Southampton i gara Waterloo. Perrigo era n tren.
lbnuiesc a fi fptaul i asta-mi ajunge pentru a-l aresta.
Ct despre d-ta te iau pentru complicitate.
Nu se poate! spuse Sfntul cu vocea dulceag.
N-ai de unde s mai scoi un alibi, mormi Teal.
Ba da.
Vorbim noi mai trziu.
Ba s vorbim chiar acum, fcu Simon, mpingndu-l
cu degetul n abdomen, gest care-l scotea din srite pe Teal.
De la apte pn la ora opt i jumtate am fost la
Dorchester, unde am luat masa cu civa prieteni. Trenul
sosete la apte jumtate. n tot timpul mesei am stat de
vorb cu chelnerul cruia i-am spus reeta cremei Suzeta.
Poi s te interesezi. ntreb-i i omul care m pzete la
poart cnd m-am ntors acas.


Teal pru nehotrt cteva secunde.
Nu te acuz de crim, dar ai luat parte indirect. Nu m
privete dac i-ai petrecut seara aici sau n America.
Simon se gndi la repezeal. nti: Perrigo avea la el
diamantele. Al doilea:trebuia s-i ia diamantele. Al treilea:
confiscarea lor nu trebuia fcut de Teal. Al patrulea:
trebuia s-i pstreze toat libertatea. Al cincilea: trebuia s
scape de inspector. La al cincilea punct, Sfntul care-i
scosese minile din buzunar, mpinse pe inspector. Pn s
se mite poliitii, el i urcase mai multe trepte. Cnd se
luar dup el, Simon care ajunsese la primul etaj, unde
observase un cufr mare aezat lng zid, mpinse cufrul
pe scar.
Luai seama la picioare! le striga el.
Cei trei oameni vzur venind spre ei, acest proiectil
ciudat. Deabia avur timp s coboare, i s opreasc bolidul
tocmai jos la scar.
Poliitii pierdur timp, i Simon profit ca s se repead
la Perrigo.
Cnd Sfntul intr n camer, acestase sculase; i
pusese haina pe el i-i aranjahrtiile n portofel. Cnd auzi
ua se ntoarse i vzndu-l pe Simon, cu toat durerea pe
care o mai simea nc, se pregti din nou s se apere.
Simon l opri cu mna ridicat.
Stai! zise el, poliia va fi aici pestecteva secunde i
trebuie s o tergem amndoi.
nchise ua, se duse spre fereastr i se uit afar.
Vzu umbre micndu-se n ntuneric: casa era
ncercuit. Simon se ntoarse spre Perrigo.
Am putea fugi pe acoperi sau mai este o alt scar?
Ce vrei s faci? ntreb Perrigo cu nencredere.
S fugim vorbete repede.
Acesta l privi, cu sprncenele ncruntate. Se auzir paii
poliitilor.
Nu mai e nicio ieire, spuse Perrigo.
Simon ncepu s rd.
Atunci urmeaz-m.


Clana uii se mica, iar ua ncepu sa trosneasc.
Epsom se hotr i el s vorbeasc.
Dar eu? strig el; ce m fac? Ce s spun poliiei?
Simon se ndrept spre cmin i scoase florile dintr-un
vas de porelan, pe care-l puse n capul tinuitorului.
S-i cni i lui Teal, un cntec de leagn; nnebunete
dupacestea.
Afar, inspectorul i cei doi poliiti se aezaser toi trei
unul lng altul, ca s sparg ua.
Toi odat? spuse Teal.
Umr lng umr se aruncar nainte i partea de sus a
uii trosni.
Peste cteva minute cnd intrar, l gsir pe Epsom
singur fcnd ncercri disperate s-i scoat vasul din cap.
Teal se uit de jur mprejur. Vzu o u deschis i njur
ncet. Camera era goal. Fereastra era deschis, iar vntul
flutura podele. Teal se uit pe fereastr: un om sta lipit de
zid.
N-ai vzut pe nimeni? strig el.
Pe nimeni, inspectore.
Poliistul se ntoarse repede i mai vzu o u deschis.
Se repezi prin ea i se pomeni tot pe scara de la intrare.
i pierdu ctva timp njurnd i blestemnd.

Simon i Perrigo se oprir n hall.
Sfntul spuse ncet gangsterului:
Dac ne desprim, s nu-mi uii adresa: Berkeley
News no. 7.
Perrigo l privi piezi.
N-am intenia s te mai vd, spuse el.
Ba da, ba da, rspunse Simon, n timp ce-l mpingea
spre ieire.
Teal, aplecat pe balustrad, l vzu pe Templar disprnd
i nchiznd ua.
Arestai-l! strig el.
Cei trei oameni nvlir pe scar.
Auzir claxonul unui automobil, apoi dou detunturi.


Cnd inspectorul ajunse jos, cercet ntunericul cu ochii.
Ne-au scpat, spuse o voce.
Cum?
Au tras n lanternele noastre i au disprut.
Teal auzi din nou, de dou ori claxonul mainii care se
ndeprta
IV
Congestionat i spumegnd de mnie inspectorul iei
afar. Cei doi oameni care pziser afar se apropiar cu
team.
L-ai vzut pe Perrigo? ntreb Teal.
Da, efule, el a ieit nti. La nceput nu l-am
recunoscut.Dup el venea alt individ.
Inspectorul se ntoarse spre ceilali doi care l nsoiser
n cas.
i voi, rcni el, ce ai ateptat ca s-l urmrii? V
trebuie guvernant?
i ntorcndu-le spatele, urc scara. n birou, un poliist
i scoase lui Epsom, curioasa plrie.
N-avei de ce s m arestai, Mr. Teal, spuse
tinuitorul. Aceti oameni m-au atacat i m-au legat de
scaun.
tiu, te cunosc, rspunse inspectorul.
Epsom clipi din ochi.
V voi spune tot, Mr. Teal. Perrigo m-a furat. Cnd l
vei aresta, v voi spune
Vei spune tot, mine judectorului, l ntrerupse Teal.
N-avea chef de vorb. tia cum poate s-l aresteze pe
Sfnt. Cu mandatul de arestare se va duce n Berkeley
News.
Dar inspectorul fusese de attea ori pentru acest lucru, i
totdeauna se ntorsese cu coada ntre picioare.
Arestarea lui Epsom nu-l interesa i nu se gndea c


Perrigo e un criminal periculos. Singurul lui gnd era
Templar.
Se uit cu figura ntunecat la Epsom care pleca i i
atept n faa casei pe toi oameni si.
Cei care alergaser dup Simon, venir i ei.
L-am urmrit pn la Euston Road, cu toat viteza,
efule. Dar era prea trziu, cci erau cu mult naintea
noastr.
Teal se atepta la aceasta. i ocr frmil oamenii, cu
toate c tia c e nedrept fat de ei.
S mulumeti din partea mea efului vostru. Alt
dat, cnd voi avea nevoie, s v trimit tot pe voi.
Teal rmase un moment nemicat.
nghiindu-i necazul nelese c Sfntul i otrvete
viaa; era ca un spin nfipt n carnea lui. Cum a putut s-i
ocreasc subalternii? Nu erau vinovai de nimic.
Ridicnd din umeri, se apropie de main.
Furia i dispruse, fcnd loc unei hotrri calme. Va
merge pn la capt. Nu se va lsa dect atunci cnd l va
ncoli pe Templar, fr aprare i fr alibi. Atunci i va
spune tot ce are pe inim. l va insulta att ct va permite
legea. Pentru aceasta Teal ar fi ateptat patruzeci de ani i
s-ar fi dus pn la captul pmntului.
Aps acceleratorul i lu drumul spre Berkeley News.
V
Simon Templar i puse revolverul n buzunar i fugi spre
poart. Se opri pe trotuar. Patricia era la zece pai, la
volanul automobilului su.
Perrigo l ajunse repede, iar Sfntul l apuc de bra.
Iute n main, spuse el.
Acesta ezit. Tras de Simon, se urc n cele din urm.
Sfntul se aezase n fa lng Patricia.
D-i drumul, fetio, spuse el.


Automobilul porni cu atta iueal, nct Perrigo fu
azvrlit pe canapea.
Ce este? ntreb Pat, foarte linitit.
Claude este acolo, spuse Sfntul aprinznd o igar. A
fost surprins cnd m-a gsit pe mine. Dar l-am tras pe
sfoar. Tu ce ai fcut?
Am fcut nconjurul parcului i am vzut oameni
postai mprejurul casei. Era i o main a poliiei.Eram
hotrt s intru i eu n aciune, dac te-ar fi luat cu
maina lor.
Strzile erau goale. Perrigo se gndea. Evenimentele din
ultimele 45 de minute l zpciser. Nu mai nelegea nimic.
Nu nelegea de ce Sfntul anunase poliia i de cei
hotrse s-l ia cu el. Perrigo era un creier mrginit i nu
tia dect s aib cte un revolver n fiecare mn.
Cu toate acestea, un lucru struia n mintea lui: Sfntul
tia prea multe i voia s-i ia diamantele. n acest caz nu era
altceva de fcut, dect s se scape de Simon.
Maina ncetini viteza cci se apropia decentrul oraului.
Se opri aproape de Oxford Street i Perrigo se gndi s fug.
De cteva, minute, Sfntul l observa i-i ghicise inteniile.
Se ntoarse spre el i-i spuse drgla:
Nu
Perrigo ncrunt sprncenele.
Acum pot s-mi vd singur de drum, spuse el.
Nu, repet Sfntul.
Perrigo se repezi nainte i deschise ua. Sfntul sri pe
deasupra banchetei i-l trnti, pe canapea. Se produse o
nvlmeal.
Gangsterul era voinic, iar Simon ndrzne i iret.
Dup cteva secunde. Sfntul i libera braul drept i i
ddu adversarului su dou lovituri n coaps,
ngrmdindu-l ntr-un col.
n acel moment, Simon ridicnd privirea, vzu un poliist
care se uita la ei. Maina se oprise ntr-o strad strmt din
cauza unui taxi care voise s ntoarc. Patricia se uit
disperat la Simon.


Ce este? ntreb reprezentantul legii.
Templar zmbi:
Suntem trimiii secrei ai eicului Ali ben Dava,spuse
el foarte serios.
Cum? ntreb zpcit poliistul.
Da. Venim dela ambasad i prietenul meu e puin
cam beat.
Cu toate acestea, nu avei drept s v purtai astfel cu
el.
Perrigo vru s vorbeasc, dar Sfntul care inea
genunchiul pe pieptul lui, aps cu putere, nct gangsterul
tcu.
Devine periculos cnd bea. Vreau s-l duc acas pn
nu face vreun scandal.
Ajutor! horci Perrigo.
Vezi, spuse Sfntul, are vedenii; i nchipuie c-l
persecut cineva. I se pare c prietenii lui cei mai buni sunt
hoi. Nu-i recunoate nici nevasta, care e la volan.
Srmana femeie! Cu toate acestea cnd nu bea, e cel mai
bun biat.
Patricia scoase capul pe fereastr.
D-le sergent te rog las-ne s plecm, se rug ea.
Ultima dat cnd brbatul meu a fost arestat pentru beie,
judectorul a spus c dac rencepe, l va condamna.
Nu sunt brbatul d-tale, de abia putu Perrigo s
spun.
Poliistul pru convins de vocea rugtoare a
Patriciei,cnd de odat gangsterul vorbi:
Nu l cunoti pe acest individ? strig el. Este S S
S
Simon i astupase gura cu mna.
Are un fel de a vorbi foarte urt, cnd e beat, spuse el.
Dar asta ce este? ntreb deodat poliistul.
Sfntul ntoarse capul. Revolverul i czuse din buzunar
n timpul luptei cu Perrigo.
Nu e nimic, spuse Templar; l-am luat pentru c la
ambasad am fcut repetiie pentru un sketch poliist,


pentru viitoarea serbare de binefacere.
Poliistul se apropie de Perrigo i-l mirosi.
Acest om nu e beat. Venii s v explicai la post.
Simon fcu din cap c nu.
Privi nainte i vzu c drumul e liber. Atinse cu degetul
umrul Patriciei i zmbi agentului.
Scuz-ne, dar suntem ateptai.
Fcu vnt poliistului cu latul palmei, i automobilul
porni ca un obuz pornit din tun.
Perrigo i Simon fur azvrlii pe canapea. ncepu o alt
ncierare pentru revolver; Simon puse mna pe el i-l duse
la tmpla gangsterului.
Isprvete cu prostiile, spuse el furios. Gndete-te c
eu i dau singura ans pentru a-i salva viaa. Dac i-a
da drumul, Teal te-ar prinde n douzeci i patru de ore.
Dac agentul te-ar fi dus la post ai fi fost pierdut. tii c aici
se spnzur oameni care au omort? i acum altceva:
bag-i n cap c nu vei pleca, dect cnd i-oi da eu
drumul.Pentru acest motiv vei sta cu mine. Cnd m-oi
stura de tine, i dau drumul, dar mai nainte nici s nu te
gndeti.
VI
Automobilul se ndrepta spre Regent Street. Trecu cu
civa milimetri pe lng un autobuz ntrziat i-i urm
cursa nebun cu o sut km pe or.
Perrigo n fundul mainii, se gndea la ce-i spusese
Simon.
Era lucru hotrt, ca i eava revolverului pe care o
simea la tmpl. Gangsterul se uit afar. Cerul era plin de
stele.
Bine, spuse el. Las-m s m scol.
Simon se aez i-i puse revolverul n buzunar,
inndu-l cu mna.


n acest timp, Patricia opri maina n fundtura Berkeley.
Ce facem acum? ntreb ea.
Poliistul te-a vzut cnd ai plecat? ntreb Simon.
Da.
Atunci, mai bine s te vad i cnd vii, noi venim prin
intrarea cealalt.
Deschise ua i cobor, urmat de Perrigo, pe care-l inea
de guler.
Gangsterul mergea supus lng Simon i fcea impresia
c nici nu se gndete la ce-i spusese Sfntul.
Templar urc scara de la no. 104 din Berkeley Square.
Deschise ua i aprinse lumina n hall, dndu-se puin la o
parte pentru a-i face loc lui Perrigo.
Acesta ascult. n minte i fcea planul cum s fug i
Simon pricepea acest lucru. Nu se ndoia c-l speriase pe
Perrigo prin ndrzneala lui, dar faptul c avea la el
paaportul nu ajungea poate spre a-l ine pe loc. Imediat ce
intr Perrigo Sfntul l apuc de umeri i-l repezi nuntru
nchiznd ua.
Te gndeai, spuse Simon, c e momentul s-mi
trnteti cuierul n cap. Nu, drguule!
Ucigaul fusese aruncat pn n dreptul scrii i el fcu
doi pai nainte. Sfntul i scoase revolverul, iar Perrigo
sttu pe loc.
Nu vei ndrzni s tragi! spuse el.
Te neli, rspunse Templar. Trag cu mare
plcere.N-am mai ntrebuinat revolverul de cteva
sptmni.Zgomotul nu se aude. Crezi c glumesc? Vrei s
fugi? ndrznete! F un singur pas numai i vei vedea.
Perrigo fcu un pas.
Mna lui Simon se ridic. Lovitura porni. Detuntura se
auzi ca i cum ar fi fost un dop de ampanie.
Plria gangsterului lovit, czu jos. Perrigo se ntoarse i
privi plria gurit.
tiu c nu sunt un excelent trgtor, i-i recunosc
superioritatea. Dar fac exerciii n fiecare zi, de aceea nu
conta pe nendemnarea mea.Alt dat, te pot ucide din


ntmplare, nu pot s tiu. i nu sunt sigur dac te vei
nla la cer. Nu se duce oriicine acolo. Sunt sigur c nu
tii psalmii i nici n-ai cntat niciodat la org.
l mpinse n fundul hall-ului i deschise o u unde se
gsea o scar spre o pivni mic, mobilat cu un pat i un
singur scaun. Perrigo vzu c ua era solid, groas de trei
degete, i se nchidea cu un zvor mare. Simon i art patul
i acesta se aez.
Cnd m vei cunoate mai bine, vei vedea c mi face
plcere s nchid oamenii n pivni. Asta poate pentruc i
pe mine au ncercat muli s m nchid. Nu e mult timp de
cnd era s fiu ngropat de viu. L-ai cunoscut pe Scorpion?
Perrigo nici nu asculta.
Ct o s stau aici? ntreb el.
Pn mine. E puin umezeal aici, dar eti sntos.
Dac vrei s te spnzuri cu bretelele, vezi colul de colo e
foarte bun. Mine diminea i voi aduce de mncare i vom
mai vorbi. Noapte bun.
Simon l ls pe gangster n ntuneric, iei afar, apoi
nchise ua cu zvorul.
Pe cnd urca scara, auzi soneria. Era Patricia, care l
anuna pe Simon de pericol: fr ndoial era Teal. Sfntul
nu se mir. Acesta dovedea c inspectorul nu voia s-l
scape.
Simon trecu pe rnd prin casele cunr. 3 i 5 din Berkeley
News i ajunse n camera sa dela nr. 7. Patricia l atepta.
Teal e jos, spuse ea.
Singur?
Vorbea cu agentul de jos, cnd am sunat. Era singur.
Foarte bine.
Sfntul i scoase haina, i pieptna parul, apoi i puse
o pijama de catifea roie.
Patricia se uita la el fr s spun ceva. Cnd se ntoarse
zmbind, i puse o mn pe umr.
Ascult. Simon, nu te-am ntrebat niciodat nimic, dar
tii c acum nu-l ai pe contele Salvador s te scape.
Nu.


Eti sigur c nu e primejdie?
Dimpotriv, sunt sigur de pericol: nti pivnia secret,
pe care am fcut-o aa de greu i acum nu mai pot s-o
ntrebuinez. Teal o s tie c pot s prsesc casa, fr
sies pe la nr. 7. Va reveni mine cu mandat de percheziie
i cu specialiti, care vor descoperi repede intrarea secret.
i atunci?
Simon zmbi.
Este vreun pericol pe care nu-l ndeprtez, fetio. Am
fost vreodat nvins?
Niciodat, spuse Pat.
Soneria se auzi.
Este jos, un inspector care vrea s ne ntrerup
proiectele de cltorie. S intre deci, mnctorul de
chewing-gum. Se va ntoarce, aa cum a venit.
VII
Patricia, stnd ntr-un fotoliu, i nchise cartea i ridic
capul. Teal intr, urmat de Simon, care zmbea.
Poliistul naint doi pai, se opri i se uit la Sfnt.
Zmbetul maliios al tnrului, l nelinitea.
Sper c nu v-am deranjat, spuse el cu vocea-i
somnoroas.
De loc, rspunse Simon. Bei ceva?
Teal tia c va fi o lupt crncen. Indignarea pe care i-o
manifestase n Regent Park i trecuse i trebuia s
procedeze cu pruden. Hotrrea nu-i slbise, dar
strlucirea ochilor lui Simon, l anuna c acesta nu va
capitula uor.
Vrei s m urmezi, fr s te opui? l ntreb poliistul.
Simon zmbi.
Crezi c te voi ntreba de ce m invii? dar n aceast
sear refuz propunerea. tiu din alt parte, motivul
invitaiei.


Cum?
Prin poliia mea, Claude. Ea e pretutindeni. Stai jos,
uite aici un fotoliu pe care l-am construit pentru d-ta. i te
fac atent c igrile din aceast cutie sunt pline cu
explozibil. Cred c asta nu te mpiedic s-ti scoi plria.
Culoarea ei nu e n ton cu tapetul salonului.
Teal i scoase plria, cu regret.
Teama i se mrea, i ntreb:
De unde tii motivul pentru care vreau s te arestez?
Scumpule, nu eram lng d-ta, cnd ai luat aceast
hotrre? spuse Templar cu vocea dulceag.
Deci, admii c ai fost n Regent Park?
ntre noi doi, da.
i mrturiseti c poi s pleci din aceast cas,
printr-un tunel subteran?
Da, imobilul e strbtut de coridoare secrete, ca i
locuina iepurilor.
Unde e Perrigo?
n camera sa; mi-a cerut s-i dau nite cri de joc.
L-ai ajutat s fug, spuse inspectorul cu vocea
furioas.Ai tras cu revolverul, ai atacat pe un inspector de
polie i eti prta la crim. Mrturiseti, nu-i aa?
ntre aceti patru perei, da.
Foarte bine.
Degetele cu care inea plria se crispar.
Foartebine, repet. Templar, te arestez.
A, nu, spuse Sfntul. Claude nu vei face asta.
Poliistul parc primi o palm n obraz. Dar Simon nici nu
se uita la el. i lu o igar din cutie i azvrlind-o n aer, o
prinse ntre buze.
Singurul numr pe care-l mai tiu, de cnd eram
jongler, spuse el rznd.
i de ce s nu te arestez?
Acum nu mai tiu s fac altceva, spuse Simon fr s-i
rspund la ntrebare.
De ce? strui Teal.
Pentru c ce-i spun eu aici i ce voi spune la judecat


e cu totul altceva.
Martori fali, nu-i aa? ntreb inspectorul. Te cred n
stare chiar de mai mult.
Fii linitit, nu e vorba de martori fali, ci numai de o
simpl declaraie.
Simon se aplec spre el; ochii i strluceau.
Teal crezi c ai pus mna pe mine?
Da, cred.
Crezi c a venit seara cea mare, n care vom regla
socotelile i cnd eu voi plti?Crezi c vei dormi linitit de
azi nainte?
Da.
Ce pcat! suspin Sfntul.
Atept s m lmureti, spuse el eu vocea surd.
Ei bine, ascult, rspunse Sfntul cu vocea dulce i
amenintoare n acelai timp. D-ta ai vrut-o. Atepi ora
rzbunrii de ani de zile. Nu va veni cci nu eti n stare s
lupi cu mine. tii ce am fcut ast sear.
Atept s vorbeti.
Au fost la mine, vreo duzin de prieteni, i vreau s vd
cum vei proba c nu e adevrat.
Teal se nbui. i pierdu deodat tot sngele rece.
Ce vrei s spui? strig el.
C am un alibi, scumpul meu Claude.
Un alibi? ntreb Teal cu fric. Unde ai fost?
n casa de alturi care comunic cu aceasta printr-un
coridor secret.
Mrturiseti aceasta? spuse Teal.
De ce nu? E interzis de lege? Nu, nu-i aa?
Este un alibi pe care contezi?
Da. Merg chiar mai departe; acest alibi te va distruge.
Simon stinse igara n scrumier i cu minile n
buzunar, se uita la Teal.
Claude, spuse el, n-ai neles nimic. Ai descoperit
secretul locuinei mele. De aici nainte, dac voi continua cu
aventurile, trebuie s-mi mut cartierul general. Pe de alt
parte, ncolit, ntrebuinez un alibi, care m cost scump.


Am printre martori, patru lorzi, un magistrat i trei ofieri
superiori. Va trebui s gsesc alii pentru data viitoare cnd
voi fi luat din scurt.Claude fii nelept i nelege c am un
frate siamez.
Da, e n faa mea.
Dar e foarte natural pentru celebriti. ntr-o zi, cineva
mi va arunca n spate toate crimele lui.Adu-ti aminte de
afacerea din Hampstead
Las afacerea Hampstead,l ntrerupse Teal. D-mi
numele i adresa martorilorVor fi condamna pentru
mrturie mincinoas.
Asta nu pot s-o fac, dar i voi spune cum s-au petrecut
lucrurile.
Cu braul ntins, aps cu degetul pe pntecele
inspectorului. Acesta tresri.
Te opresc strig el.
Nu fii rutcios, Claude. Altfel te acuz de trafic de
influent i de antaj.
Teal deveni stngaci; nelegea c Sfntul nu glumete.
Eti nebun, spuse el.
Nu.
Cine a ncercat antajul?
Chiar tu, spuse linitit Sfntul. Ai darea de seam a
contului de la banca d-tale? Nu. Cere-o chiar mine. Vei
vedea c n cursul ultimelor ase sptmni, ai primit de la
mine opt sute cincizeci lire; dou sute pe 16 Februarie, dou
sute cincizeci pe 6 Martie, patru sute pe 22 Martie, fr s
inem seama de celelalte vrsminte. Toate cecurile sunt pe
numele d-tale; au fost pltite de banca mea. Claude, va fi
foarte greu s dovedeti cum ai primit aceast sum.
Teal se nglbenise i se aez ntr-un fotoliu.
Acestea sunt falsuri! bolborosi el.
Sigur, dar va fi greu sa dovedeti. Opt sute cinci zeci
lire, e ceva! Eu le-am trecut la asigurarea pe via!i
nchipui c judecata va admite c ai primit aceast sum
pentru nimic? Vei veni n faa judectorului odat cu mine,
Claude. A trebuit s m apr i ai fost pretenios. n


definitiv, nu voi fi spnzurat singur, mi vei ine tovrie la
captul unei frnghii.
VIII
Inspectorul Teal se ridic, prea mai mic, iar pe frunte i
obraji i se formau creuri. Se uita la Simon cu o privire att
de ndurerata, nct Sfntul simi c i se strnge inima i-i
plec ochi.
Teal nelegea c e pierdut. Se simea la marginea
prpastiei. Nu mai era posibil s lupte i s reziste.
Srmanul om tia c i se ntinse o curs dincare nu v-a
putea iei.
Ar fi putut s se apere; s-l aresteze pe Simon i s
probeze la judecat c cercurile erau false; dar n cazul
acesta cariera i era pierdut.
Sttea n picioare, nucit i palid ca un mort.
Sfntul prea c fumeaz linitit, dar degetele i tremurau
i evita privirea adversarului su.
Inspectorul ar fi vrut s se gndeasc, dar nu mai putea,
lovitura primit era grozav i-l cuprinse o amoreal fizic
i moral.
Deodat, lundu-i plria spuse cu vocea nceat i
rguit:
Ne vom vedea mine diminea.
i plec ca un somnambul.
Simon auzi ua dela intrare nchizndu-se, apoi paii
inspectorului deprtndu-se. Se auzea cum Teal abia i
tra picioarele.
Sfntul se ntoarse. Patricia l privi fix.
nc o victorie, spuse Simon.
Tnra se scul.
A fost o glum, nu-i aa? ntreb ea.
Nu. Prevzusem c ntr-o zi Teal m va gsi fr
aprare i m-am aranjat. Nu m-a fi gndit niciodat c va


suferi att.
Patricia ntoarse privirea.
A fost grozav; mbtrnise cu zece ani cnd i vorbeai.
Simon aprob cu capul. Pentru prima dat n via, gsea
victoria amar. Fr s mai rosteasc ceva, se ntoarse i
plec n camera lui.
Dormea de mult, cnd l detept un zgomot uor.
Deschise ochi i se uit n camer. Se fcuse ziu. n
dormitor nu era deranjat nimic. Se uit la ceas. Era noapte.
Deodat sri din pat. Deplas oglinda i aprinznd lumina
se duse n coridor. Vzu ua deschis. Simon era sigur c o
nchisese. Trecu repede la nr. 104 din Berkeley Square. La
parter, n hall, vzu o umbr care se strecura repede.
Alergnd pe scar strig:
S nu te miti c trag!
Dar nu avea revolverul. Umbra se mic. De sus, de pe a
patra treapt, Simon sri tocmai pe umerii omului. Dup o
lupt scurt, Sfntul vzu lucind un cuit deasupra capului
i se ddu ntr-o parte. n acelai moment simi o lovitur de
picior n stomac, care-l repezi lng scar.
Ua casei se deschise i omul iei.
Simon se ridic dup cteva secunde. Se duse n pivni.
O gaur destul de mare, prin care putea s se strecoare o
mn, era fcut n lemnul uii, pe dedesubtul clanei. Pe
jos era rumegtur de lemn. Simon nelese c fcuse
greeala de a nu percheziiona pe Perrigo.
Se duse n camera sa i vzu c haina nu era la locul ei.
Paaportul i biletul de vapor al gangsterului dispruse.
Sfntul ddu din umeri, se culc din nou, i vis
Se fcea c alerga pe o scar. O mpingea pe Patricia ca s
ajung pe Perrigo. Gangsterul era mbrcat cu o hain cu
coad i cu pantaloni albi de flanel. Avea o plrie de paie,
iar mprejurul gtului un colier de diamante i striga ct l
inea gura: Pantalonii mei au fost descusui.
Apoi, apru Teal, prefcut n giraf, urlnd: i eu am
pantaloni!
Deodat, Simon se detept. Era opt i jumtate. i


aprinse o igar i trecu n odaia de baie. Era n ap cnd
brusc pricepu. Sri n sus i se mbrc. Patricia l atepta
cu dejunul.
Perrigo ne-a prsit, spuse el.
Patricia se uit la el.
Ne-a prsit, insist el, dar tiu unde s-l gsesc.
Uitasem c avea la el un cuit. Ast noapte a fcut o gaur
n u i a intrat n camera mea pentrua-i lua paaportul i
biletul de drum. Dar l vom gsi n transatlantic.
De unde tii?
Dac n-ar fi avut intenia s se mbarce pe Berengaria,
nu venea s-i ia biletul.
I-ai luat diamantele?
nc nu, dar la Epsom am observat c pantalonii lui
Perrigo nu erau la fel cu haina. Credeam c gangsterul
schimbase haina cu a lui Hormer. Dar n-a fost aa. i
schimbase pantalonii cu ai mortului i acolo erau
diamantele
Dar Teal?
Fr s rspund, Simon se duse spre bibliotec, de
unde lu un carnet legat n piele. La el, lucrase Simon, mai
multe luni, dup multe anchete i cu mult rbdare. Erau
numele i adresele a cincizeci dintre cei mai periculoi
traficani, criminali i antajiti, cu toate nsemnrile
asupra locuinelor, obiceiurile, i locurile n care i putea
gsi.
Aceasta era explicaia, de ce Templar ddea lovituri
rapide, acestor criminali.
Simon nchise carnetul.
Pat, spuse el, nu m-am purtat bine cu Teal: i
suntdator o reparaie i de aceea i voi da acest carnet. Sunt
aici nsemnri care i vor fi de mare folos.Noi ne vom muta n
alt cas i vom cuta alte victime. Vreau s-i fur pantalonii
lui Perrigo i s-l vd din nou pe Claude zmbind. Apoi vom
pleca n cltorie.


IX
Simon i fcu rost de dou locuri foarte avantajos
aezate, n Pullman. Se aez linitit i-i aprinse o igar.
Patricia se ridic i se duse pe coridor. Reveni peste cteva
minute, decepionat.
Simon, spuse ea, Perrigo nu e n tren.
Ba da, fetio, l-am vzut urcndu-se n gara Waterloo.
Cred chiar c m-a vzut.
Dar m-am uitat peste tot.
Ai luat amprentele digitale la toi? glumi el.
Simon, murmur ea, spune-mi unde e Perrigo?
Taci s nu te aud.
E n vagonul acesta?
n cellalt.
Cum e deghizat?
ntr-un fel simplu i periculos. S-a transformat n
negru, i zu c era bine. Numai c eu l-am recunoscut. Ai
vzut vreodat un negru cu ochii cprui? Poate s fie, dar
eu n-am vzut nicio dat. De aceia Pat recunoscut.
L-am vzut pe negru, dar nici nu m-am gndit.
Acum s vedem cum i vom lua pantalonii. O s fie cam
greu.
Un funcionar le verific biletele i ntreb cine dorete
bilete de liber trecere pentru transatlantic.
Simon cerudou.
Acum s ne gsim prietenul.
Se ridic de pe banchet i mergnd pe coridor se opri n
faa compartimentului unde se afla Perrigo, transformat n
negru.
Acolo Simon, rmase nemicat: Perrigo era czut jos, iar
locul pe care-l ocupase era gol. Ceilali pasageri nu puteau fi
bnuii de moartea instantanee a lui, provocat de un
consum mare de butur, asupra inimii.
Dup controlul medicului de pe vapor asupra mortului,
la cererea lui Simon corpul a fost dus n cabina sa.


Dup ce s-au fcut toate formalitile de ctre
comandantul vasului, care a slujit i de preot, mortul a fost
aruncat n ocean, dar mbrcat ntr-un costum uzat de
marinar.

SFRIT