Sunteți pe pagina 1din 4

1/4

Prface de Thomas A. Szlezk


(Universit de Tbingen)
louvrage de Jean-Luc Prilli :
Mystres socratiques et Traditions orales de leudmonisme
dans les Dialogues de Platon
Academia Verlag, Sankt Augustin, 2014, 520 pages.

Le travail de Jean-Luc Prilli sur les Mystres socratiques est
un des livres les plus tonnants publis depuis 50 ans dans le champ de la
philosophie ancienne. Il est susceptible de provoquer une rvolution dans
le domaine trs tudi des tudes socratiques.
Encore que provoquer une rvolution semble loign des intentions
de l'auteur et peu compatible avec son style sans prtention, modeste et
sobre. Sa question principale qui tait le Socrate historique? n'est
certainement pas rvolutionnaire, pas plus que ne le sont ses mthodes ou
son choix des sources. Il se contente de prsenter des interprtations philo-
logiques fiables, rigoureuses, des passages clbres concernant Socrate
chez Aristophane, Platon, Xnophon, Eschine et Aristote. Comment alors
est-il possible que les rsultats d'un travail qui essaie de rpondre une
vieille question avec des mthodes conventionnelles, simposent comme
rvolutionnaires ? La rponse est assez simple : Prilli a russi se lib-
rer, plus radicalement que personne avant lui, des prjugs sculaires qui
ont domin les tudes socratiques des temps modernes. De plus, il a eu le
courage de tirer des conclusions que beaucoup d'autres interprtes auraient
pu ou auraient d tirer en vertu de leurs propres observations, mais quils
ont manqu de faire par peur de se dtacher de la sacro-sainte figure de
Socrate le rationaliste, fondateur de la philosophie rationaliste europenne,
cest--dire fondamentalement non-religieux.
La question socratique a souvent t dclare insoluble. Prilli
estime qu'elle peut tre rsolue avec une certitude historique suffisante. Ce
qui est exig par-dessus tout en la matire, cest une lecture impartiale de
nos sources. Commune aux quatre portraits dessins par ceux qui connais-
saient Socrate personnellement, cest--dire les auteurs susmentionns,
l'exception d'Aristote, est l'image de Socrate comme figure religieuse. Du
fait que la philosophie soit perue gnralement comme le pur produit de
l'mancipation de la pense rationnelle lgard de la domination de la
pense religieuse irrationnelle (en l'occurrence chrtienne), admettre que le
premier homme ayant pratiqu la philosophie dune manire semblable
la ntre tait une figure trs religieuse, constitue, pour la majorit des
savants des temps actuels, un dfi sans prcdent, en apparence paradoxal.
Or ce qui importe nest pas tant notre perception idalise des dbuts de la
philosophie, que le tmoignage des sources.
2/4

Prilli part de lobservation sans aucun doute correcte selon
laquelle Socrate napparat jamais, - mme dans les premiers dialogues
aportiques de Platon, - comme un pur sceptique. Il ne remet en cause ni
l'existence, ni l'importance de la ralit du divin. Quand il invoque son
manque de connaissance personnelle, il prtend frquemment avoir
entendu (akkoa, kousa) certaines vrits provenant d'autres sources
(par exemple Mn. 81 a, Gorg. 493 a). Prilli prend comme base de son
interprtation une tude attentive de tous les passages dans lesquels se
prsentent des rcits concernant des traditions religieuses orales, connues
et approuves par Socrate. Ces textes significatifs se prsentent dans des
dialogues de dimension, dorientation et de caractre trs diffrents, tels
que le Mnon, le Gorgias, le Charmide, le Phdon, le Banquet, les Lois, le
Cratyle et lEuthydme. ma connaissance, personne auparavant n'avait
runi dans un mme dossier l'intgralit de ces passages, et personne non
plus navait srieusement pos la question de leur valeur de vrit
historique.
La procdure habituelle concernant ces passages est de les isoler et,
indpendamment de leurs contextes respectifs, ou bien de les admettre
comme philosophiquement non pertinents, ou bien de les neutraliser en
considrant quils doivent tre interprts avec une nuance ironique .
Du coup, aucun interprte ne les a pris au srieux, comme susceptibles de
vhiculer des renseignements sur le Socrate historique. Prilli refuse de se
plier ce prjug interprtatif. Pris ensemble, ces passages rvlent en
effet une cohsion tonnante. Les considrations religieuses que Socrate
prtend avoir reues de prtres sages et des prtresses, savrent tre des
croyances relatives des mystres de type orphico-pythagoricien. La doc-
trine de l'immortalit de l'me et de l'eudaimonia accessible par initiation
dans les mystres doctrine contenue notamment dans le Palaios Logos
cite plusieurs fois par Platon (Phdon, 70 c, Epist. 7, 335a, Lois, 715 e)
constituerait mme, d'aprs Prilli, le fondement religieux et philoso-
phique des activits lenctiques et dialectiques du Socrate historique.
Si nous essayons de suivre, seulement par hypothse, lapproche
de Prilli, nous devons admettre, sans doute avec surprise, qu'il n'y a
aucun argument rationnel en faveur du discrdit dans lequel sont tenues les
affirmations de Socrate relatives ces diverses traditions orales, eu gard
leur dimension historique. Maintenir un tel discrdit constitue donc une
dcision sans fondement des tudes modernes. Car en effet, pourquoi
Platon aurait-il pris la peine de rdiger tous ces rcits?
Prilli a russi montrer, au moyen dune lecture trs dtaille et
pntrante, appele par lui lecture phnomnologique , la crdibilit
intrinsque de ces importants passages. Un cas trs clair est le grand dis-
cours dAlcibiade dans le Banquet, o Socrate est reprsent comme le
3/4

chef d'un cercle mystrique cercle dindividus rassembls par une doc-
trine oralement transmise de leudmonisme, et runis par une telle fasci-
nation pour leur chef, qu'ils peuvent dire d'eux-mmes : ekpeplgmenoi
esmen kai katechometha ( nous sommes foudroys et possds )
(Banquet. 215 d5-6), que leurs curs se mettent bondir dans leur
poitrine et les larmes coulent en ruisselant sur leur visage (215 e2). la
fois Alcibiade, dans le Banquet, et Eschine, dans Plutarque, sont les
tmoins du charisme exceptionnellement puissant de Socrate, lequel ne
peut tre expliqu ni par sa rhtorique ni par ses comptences lenctiques.
Limpact exerc par Socrate rsulte plutt du fait quil a offert son cercle
sotrique une toute nouvelle religion de type philosophique . Pas
davantage la nature semblable au Silne de Socrate, selon Prilli, ni
les mystres d'ros, ni la transposition de l'initiation leusinienne en une
initiation philosophique, ne peuvent tre une pure invention de Platon.
Tout cela doit tre rfr au vrai Socrate .
Cela va plus loin : mme la remarque trange de Socrate dans le
Thtte, 149a, selon laquelle sa maieutik techne serait reste inconnue du
public jusqu' ce jour (cest--dire jusqu' peu avant son procs), doit tre
prise comme information historique srieuse. Bien que cela paraisse,
premire vue, en contradiction avec Apologie, 33b, o Socrate dclare qu'il
dit toujours les mmes choses tout le monde, cela se voit compltement
confirm par les Nues dAristophane, v. 135 sq., o nous voyons dj
apparatre la terminologie de lart maeutique, avec, en plus, la consigne de
maintenir le secret, puisquil est ou themis ( non permis ) de divulguer
les mysteria. En effet, mme Platon n'aurait pas divulgu le secret de la
maieutik techn dans ses premiers dialogues il ne l'a mentionne
quune premire et unique fois, seulement 30 annes aprs la mort de
Socrate. Le portrait de Socrate dcrit, selon Aristophane, comme le chef
dune hetairia (confrrie) sotrique sans aucun doute correspondait, selon
Prilli, la ralit historique. Les mots dAristophane au sujet de
lavortement d'une pense (phrontid exmblkas) simposent comme
formant un des textes les plus importants de l'histoire de la philosophie,
concernant la priode qui va du V
e
au IV
e
sicle.
Les interprtations de Prilli prsentent tout moment une grande
exactitude philologique et une connaissance admirable des commentaires
anciens et rcents sur Socrate et Platon. En bref, ce livre opre un niveau
intellectuel exceptionnellement lev. Prcisment, cause de cette possi-
bilit de rvolutionner notre image de Socrate, il est possible que les thses
de Prilli rencontrent une opposition forte et passionne. Aprs tout,
l'image conventionnelle de Socrate, citoyen, rationnel, modeste, respec-
tueux des lois et dmocrate, est beaucoup plus facile digrer. Nanmoins,
la raison pour laquelle les Athniens ont t amens mettre mort un
4/4

citoyen de ce genre, est toujours reste une nigme. Tel nest plus le cas
avec le Socrate sotrique de Prilli : il tait, ds le dpart, un excellent
candidat pour la peine capitale.
Mme pour ceux qui ont tendance rejeter les choix hermneu-
tiques de base de Prilli, consistant prendre comme tmoignages histo-
riques ce que disent Aristophane et le portrait platonicien dAlcibiade, sur
la question du statut de Socrate en tant que chef d'une hetairia sotrique,
au moins trois aperus importants mergeront de son livre :
- Socrate tait autant une figure religieuse quil tait un matre de la
mthode dialectique et de largumentation conceptuelle. La
croyance en l'immortalit de l'me tait pour lui aussi incontestable
quelle ltait pour Platon.
- Socrate et Platon taient loin de reprendre la tradition orale seule-
ment dans le but de la rfuter et de la renverser tous deux ont
plutt eu tendance conserver les traditions orales de la religion
grecque.
- En aucun cas Socrate ne reprsente, dans la philosophie grecque,
la force intellectuelle majeure venue sopposer la tradition plus
ancienne des mystres eudmonistes.
Ces trois points viennent corriger les interprtations influentes de
Gregory Vlastos, Monique Dixsaut et Friedrich Nietzsche en particulier. Si
Prilli navait apport rien de plus quune correction de ces visions cou-
rantes, son ouvrage constituerait dj une contribution exceptionnellement
prcieuse, relativement notre connaissance de Socrate et de Platon. Mais
le lecteur reconnatra facilement que l'importance de cette tude va bien
au-del de ces remarques. Les interprtations de Prilli, la fois patientes
et intenses des textes que nous croyions connatre, nous contraignent les
lire avec un nouveau regard, et soumettre une preuve radicale la
validit de nos choix hermneutiques.


Tbingen, Le 16 Mai 2014
Thomas Alexander Szlezk
(trad. de langlais par Guillaume van der Ploeg)
Publication avec lautorisation de lditeur