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M.

Michel Brix
Baudelaire, disciple d'Edgar Poe ?
In: Romantisme, 2003, n122. pp. 55-69.
Rsum
Tout le monde s'accorde voir en Baudelaire l'intermdiaire majeur entre Poe et, non seulement la France, mais aussi toute
l'Europe continentale. On voit bien de quoi Poe est redevable l'auteur des Fleurs du Mal. Mais il importe ici de rpondre la
question inverse: quelle est la dette de Baudelaire vis--vis de Poe? La critique est-elle en droit de voir en celui-ci le matre, et en
celui-l le disciple? De nombreux spcialistes ont affirm que Baudelaire avait voulu tre l'Edgar Poe franais et avait reconnu
dans la personne de l'auteur du Scarabe d'or une sorte de double. On a fait aussi de Poe le professeur de Baudelaire en
matire de platonisme. Le prsent article s'attache nuancer ces affirmations, auxquelles il faut notamment reprocher de
gommer les diffrences radicales qui sparent l'uvre de Baudelaire et celle de Poe.
Abstract
Everybody agrees in seeing in Baudelaire the major medium between Poe and, not only France, but also the whole continental
Europe. We easily perceive what Poe owes to the author of the Fleurs du Mal. But a more important question that has to find its
answer is the opposite one: what does Baudelaire owe to Poe? Is criticism entitled to see the latter as the master and the former
as the disciple ? Numerous specialists have asserted that Baudelaire had wanted to be the French Edgar Poe and acknowledged
in the American writer a sort of duplicate. Poe has also been made Baudelaire's master when platonism is concerned. This article
aims at shading such assertions, which can be accused of rubbing out the fundamental differences between Baudelaire's work
and Poe's.
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Brix Michel. Baudelaire, disciple d'Edgar Poe ?. In: Romantisme, 2003, n122. pp. 55-69.
doi : 10.3406/roman.2003.1221
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/roman_0048-8593_2003_num_33_122_1221
Michel BRIX
Baudelaire, disciple d'Edgar Poe x?
C'est le 15 juillet 1848, dans le journal La Libert de penser, que parat la premire
traduction baudelairienne d'un rcit d'Edgar Allan Poe: le choix de l'crivain franais
s'est port sur le conte Mesmeric Revelation, titre qui se trouve rendu en franais
par Rvlation magntique. En 1848, Poe n'tait plus un inconnu en France: une
dizaine de traductions - dues notamment Gustave Brunet, Amde Pichot et une
collaboratrice des journaux fouriristes, Isabelle Meunier 2 - ont prcd celle de
Rvlation magntique. Et la prestigieuse Revue des Deux Mondes avait dj inform
ses lecteurs, par la plume d'Emile Daurand Forgues, de l'existence de l'auteur du
Corbeau, le premier grand crivain de la toute jeune Amrique 3. Dans la notice
accompagnant Rvlation magntique, Baudelaire ne feint pas, au reste, d'ignorer
ces tmoignages d'intrt antrieurs sa traduction et admet: On a beaucoup parl
dans ces derniers temps d'Edgar Poe. Le fait est qu'il le mrite4.
Baudelaire n'a donc pas, proprement parler, dcouvert Poe. Nanmoins, tout le
monde s'accorde voir en l'auteur des Fleurs du Mal l'intermdiaire essentiel, majeur,
entre l'crivain amricain et, non seulement la France, mais aussi toute l'Europe conti
nentale. Au regard de l'histoire littraire, une Isabelle Meunier ou un Emile Daurand
Forgues ont eu surtout le mrite d'attirer sur Poe l'attention de Baudelaire. Les traduc
tions de celui-ci ont rencontr un succs vident, qui a largement dpass les limites
des milieux littraires: Michel Lvy a fait sortir des presses sept ditions ou tirages
des Histoires extraordinaires , entre 1856 et 1867, quatre des Nouvelles histoires extra
ordinaires, entre 1857 et 1865, et deux des Aventures d'Arthur Gordon Pym, en 1858
et en 1862. Et ces volumes s'ajoutrent en 1863 la version de l'essai critique de Poe
Eureka5 et en 1865 les Histoires grotesques et srieuses.
De surcrot, en publiant trois longues notices critiques sur l'crivain amricain,
Baudelaire a pour longtemps fix les traits principaux de l'image de Poe au-del des
frontires du monde anglo-saxon6: la premire, Edgar Allan Poe, sa vie et ses ouvrages,
1. Je remercie trs vivement MM. James S. Patty et Claude Pichois d'avoir bien voulu tre les premiers
lecteurs de cet article et de m' avoir fait part de leurs remarques.
2. Claude Richard dresse la liste de ces traductions dans son ouvrage Edgar Allan Poe, journaliste et
critique, Klincksieck, 1978, p. 658.
3. tudes sur le roman anglais et amricain. Les contes d'Edgar Poe, Revue des Deux Mondes,
15 octobre 1846, p. 341-366.
4. Ch. Baudelaire, uvres compltes, Cl. Pichois (d.), Gallimard, Bibliothque de la Pliade, t. II,
1976, p. 247. Toutes nos rfrences l'uvre de Baudelaire renverront cette dition (dont le tome I a paru
en 1975; abr. : OC I, OC II), ainsi qu' l'dition Pichois de la correspondance (Ch. Baudelaire, Correspond
ance, Cl. Pichois (d.), avec la collaboration de Jean Ziegler, Gallimard, Bibliothque de la Pliade,
1973, 2 vol.; abr.: Corr I, Corr II).
5. Publi en novembre 1863, ce volume porte la date de 1864.
6. Ainsi en Allemagne par exemple: La premire fois que le nom de Baudelaire est cit en Allemagne,
c'est propos de Poe, ds novembre 1856, dans une petite revue d'avant-garde, le Frankfurter Museum. Et c'est
par les traductions et les tudes de Baudelaire que, gnralement, The French Face of Edgar Poe est appele
devenir The European Face of Edgar Poe, [...]. (Claude Pichois, dans OC II, p. 1203.) The French Face of
Edgar Poe est le titre d'un ouvrage de Patrick F. Quinn paru en 1957 (Carbondale, Southern Illinois Press).
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parut dans les fascicules de la Revue de Paris dats de mars et d'avril 1852; la deuxi
me, l'intitul trs proche de la premire (Edgar Poe, sa vie et ses uvres), est
l'introduction au volume des Histoires extraordinaires, en 1856; la troisime enfin,
Notes nouvelles sur Edgar Poe, sert de prface aux Nouvelles histoires extraordi
naires (1857) 7. - Sans Baudelaire, on doute que Mallarm, puis Valry, auraient,
comme ils l'ont fait, servi leur tour la destine posthume de l'auteur du Corbeau.
L'uvre de Poe doit au labeur patient et la persvrance de Baudelaire d'tre - de
l'aveu mme des Amricains plus apprcie en France qu'Outre- Atlantique.
On voit bien, donc, de quoi Poe est redevable au pote franais. Mais la question
laquelle il importe ici de rpondre est la question inverse: quelle est la dette de Baudel
aire vis--vis de Poe? Peut-on faire du premier le matre, et du second le disciple?
Faut-il prendre au pied de la lettre la fameuse dclaration Armand Fraisse, le 18
fvrier I8608? Des critiques ont voulu expliquer Baudelaire par Poe et ont affirm que
l'art et la pense de l'crivain franais devaient tout l'auteur amricain. Georges
Walter va jusqu' voquer la fusion alchimique et passionnelle [des] deux artistes,
qui unit Baudelaire et Poe comme un pacte de sang9. On a galement suggr que
Baudelaire avait voulu tre l'Edgar Poe franais ou ce qui revenait plus ou moins au
mme - qu'il avait reconnu en l'auteur du Scarabe d'or une sorte de double qui
autorisait, de ce ct-ci de l'Atlantique, sa propre rvolte 10. Baudelaire aurait fait de
Poe son alibi, en se servant de l'crivain amricain pour se peindre et lgitimer -
voire sublimer - ses travers.
Ces hypothses, qui se fondent sur l'ide - bien faite pour plaire - de la ncessaire
fraternit du gnie, pourraient nanmoins devoir tre nuances. Ds 1938, Rgis
Michaud s'tait lev, dans la Revue de littrature compare, contre la dmonstration
de Louis Seylaz, lequel prtendait que des rminiscences de Poe apparaissaient dans
tous les pomes des Fleurs du Mal n. Cette rfutation - qui a t depuis amplement
confirme par les enqutes sur la chronologie gntique du recueil baudelairien pouv
ait mme s'appuyer sur les propres dclarations de l'crivain franais, dans une lettre
du 18 fvrier 1865 Mme Paul Meurice:
7. Il faut galement tenir compte de notices plus courtes, publies en revues et accompagnant certaines
traductions; ainsi dans La Libert de penser du 15 juillet 1848, dans L'Illustration du 17 avril 1852 (avec la
traduction de Brnice), dans le Magasin des familles d'octobre 1852 (avec la traduction de Philosophie
de l'ameublement) et dans Le Pays du 20 avril 1855 (avec la traduction de l'Aventure sans pareille d'un
certain Hans Pfaal). signaler enfin la lettre Maria Clemm (belle-mre et tante de Poe) parue dans Le
Pays du 25 juillet 1854, la Note du traducteur d' Eureka, dans le volume de 1864, et un Avis du
traducteur manuscrit {OC II, p. 347-348).
8. Je puis vous marquer quelque chose de plus singulier et presque incroyable: en 1846 ou 47, j'eus
connaissance de quelques fragments d'Edgar Poe; j'prouvai une commotion singulire; ses uvres
compltes n'ayant t rassembles qu'aprs sa mort en une dition unique, j'eus la patience de me lier avec
des Amricains vivant Paris pour leur emprunter des collections de journaux qui avaient t dirigs par
Poe. Et alors je trouvai, croyez-moi, si vous voulez, des pomes et des nouvelles dont j'avais eu la pense,
mais vague et confuse, mal ordonne, et que Poe avait su combiner et mener la perfection. Telle fut
l'origine de mon enthousiasme et de ma longue patience. (Corr I, p. 676.)
9. G. Walter, Enqute sur Edgar Allan Poe, pote amricain, Phbus, 1998, p. 41. Voir aussi, allant
dans le mme sens, Peter M. Wetherill, Charles Baudelaire et la posie d'Edgar Allan Poe, Nizet, 1962.
10. [...] brosser le portrait d'Edgar Poe, avec les vices rels ou prtendus de ce frre - comme lui
[Baudelaire] apparu en ce monde ennuy -, c'tait lgitimer la mtaphysique de sa propre rvolte: [...].
(G. Walter, Enqute sur Edgar Allan Poe, [...], ouvr. cit, p. 40.)
11. Voir L. Seylaz, Edgar Poe et les premiers symbolistes franais, Lausanne, La Concorde, 1923, et
R. Michaud, Baudelaire et Edgar Poe: une mise au point, Revue de littrature compare, octobre-dcembre
1938, p. 666-684.
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J'ai perdu beaucoup de temps traduire Edgar Poe, et le grand bnfice que j'en ai tir,
c'est que quelques bonnes langues ont dit que j'avais emprunt Poe mes posies, les
quelles taient faites dix ans avant que je connusse les uvres de ce dernier12.
On peroit en outre dans ces propos une trace d'amertume vis--vis du travail
accompli, qui n'est pas sans contredire la fusion que certains ont imagine entre les
deux crivains. La lettre Mme Meurice laisse apparatre, au contraire, chez le pote
franais, des sentiments mitigs, voire circonspects, l'gard du conteur amricain. En
fait, Baudelaire semble avoir jou son rle d'intermdiaire sans jamais se dpartir
d'une certaine rserve.
Ainsi, les travaux de William T. Bandy
l3 ont montr que le pote franais connaiss
ait peu et mal l'uvre de Poe, en 1852 notamment, et que les trois longues notices
qu'il a consacres l'crivain amricain contiennent une grande part de plagiat. Dans
la Revue de Paris, par exemple, Baudelaire exploite largement et souvent traduit mot
mot entre autres sources deux articles ncrologiques parus dans le Southern Literary
Messenger de Richmond en novembre 1849 et en mars 1850 14. Dans les notices de
1856 et de 1857, la part de l'emprunt n'est pas moins importante, plusieurs pages des
Notes nouvelles (1857) allant jusqu' dmarquer, sans le dire et sans ajouter aucun
commentaire, le texte de Poe intitul The Poetic Principle l5. Peut-on affirmer avec
Georges Walter que pareille citation sans guillemets atteste que le pote franais a
fini par se confondre avec son frre 16? Voire. Chez beaucoup de critiques, c'est
quand mme l'tonnement qui prdomine, notamment lorsque l'on dcouvre que des
phrases o l'on voyait la preuve de l'affection fraternelle de Baudelaire pour Poe ne
sont tout simplement pas de sa plume. Ainsi, en 1856, sa fameuse indignation sur les
mdisances dont fut victime la mmoire de Poe (II n'existe donc pas en Amrique
d'ordonnance qui interdise aux chiens l'entre des cimetires l7?) est repique et tra
duite presque littralement de l'crivain anglais James Hannay, dans la prface d'une
dition londonienne des Poetical Works (1853) l8.
Les notices de Baudelaire tonnent aussi par l'accueil qui y est fait, prcisment,
aux aboiements de ces chiens, c'est--dire aux reproches nombreux, voire aux
calomnies, que Poe dut supporter tout au long de son existence et auxquels sa mort ne
mit pas un terme. En maints endroits, la notice de 1852 suit de trs prs, nous l'avons
dit, deux articles du Southern Literary Messenger. Or ces articles s'inspiraient eux-
mmes d'un texte du principal dtracteur de Poe, Rufus Griswold, qui - entre autres
amnits - accusait l'crivain d'alcoolisme. En la reprenant, Baudelaire donne une trs
12. Corr II, p. 466-467.
13. New Light on Baudelaire and Poe {Yale French Studies, X, 1953, p. 65-69), Baudelaire et
Edgar Poe. Vue rtrospective {Revue de littrature compare, avril-juin 1967, p. 188-190), Baudelaire et
Poe: vers une nouvelle mise au point {Revue d'Histoire littraire de la France, avril-juin 1967, p. 329-
334); voir aussi l'dition critique parue en 1973 de la premire des notices de Baudelaire (Ch. Baudelaire,
Edgar Allan Poe: sa vie et ses ouvrages, W.T. Bandy (d.), University of Toronto Press).
14. W.T. Bandy a pu percer l'anonymat de ces deux articles, qui sont respectivement l'uvre de
J.R. Thompson et de John Daniel.
15. Texte d'une confrence de Poe qui avait paru posthume, en octobre 1850, dans le Sartain's Union
Magazine. On trouvera la version franaise complte de ce texte dans le Cahier de l'Herne Edgar Allan
Poe, Claude Richard (dir.), d. de l'Herne, 1974, p. 60-77 (abr.: L'Herne).
16. Enqute sur Edgar Allan Poe, pote amricain, ouvrage cit, p. 448.
17. OC II, p. 298 (notice de 1856).
18. [...] have they not in America, as here, a rule at all cemetaries that no dogs are admitted? (Cit
par Claude Richard, Edgar Allan Poe, journaliste et critique, ouvrage cit, p. 897.)
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large diffusion cette allgation (que les spcialistes rcents de Poe contestent) et -
fait plus curieux, encore - il en rajoute, dans Les Paradis artificiels, en signalant que
Poe tait galement opiomane 19. Faut-il suivre ici les baudelairistes qui ont affirm que
le pote franais voulait, sinon se trouver un prdcesseur, en tout cas construire un
modle de pote maudit qui commettait les pchs majeurs pour les retourner en dfis
contre la socit? Cela resterait prouver, tout comme il resterait prouver que
l'alcoolisme et l'opiomanie taient des traits de Baudelaire, ou constituaient ses yeux
des qualits. Rien de moins certain, en fait. Contrairement une ide trop rpandue,
les deux essais sur les drogues (Du vin et du hachisch, compars comme moyens de
multiplication de V individualit , 1851; Les Paradis artificiels. Opium et hachisch,
1860) sont des mises en garde et non des apologies. L'adjectif artificiel, au titre de
l'essai de 1860, indique le dnigrement: l'auteur ne voit dans le recours aux halluci
nations que provoquent l'alcool ou les drogues qu'une dpravation du sens de
l'infini20. l'instar de Balzac, il a dit sa dsapprobation vis--vis de ces tats pseudoc
lestes o la volont n'entre pour rien et blm les ruses drisoires et vaines imagines
par les hommes pour chapper l'imperfection du monde et s'lever jusqu' la condi
tion divine. Ainsi, pour revenir Poe, on voit mal dans quel but Baudelaire a confirm
l'accusation d'alcoolisme de l'crivain amricain et l'a tax par surcrot d'opiomanie,
si ces deux caractres ne constituaient pas ses yeux des traits valorisants.
On trouvera trange, galement, l'apparent dsintrt de Baudelaire pour les vers
de Poe. La France ne dcouvrira la posie de l'crivain amricain que par le truche
ment de Mallarm. Le Poe de Baudelaire est presque exclusivement le prosateur et trs
peu le pote, sur l'uvre duquel l'auteur des Fleurs du Mal aurait tout de mme eu les
plus grandes raisons de se pencher. Sous le prtexte un peu fallacieux que les vers
de Poe seraient intraduisibles, Baudelaire n'a donn en franais que des versions du
Corbeau 21, de ma mre (To my Mother, dans la ddicace des Histoires
extraordinaires) et des pomes qui figuraient dans les contes. Cette discrtion est pour
le moins curieuse, d'autant qu'elle ne se voit gure compense par le tmoignage de
l'influence de Poe sur les vers de Baudelaire. La critique a eu beaucoup de mal, par
exemple, reprer les deux passages de Poe qu'voque, dans une Note sur les
plagiats, un manuscrit relatif aux Fleurs du Mal22. L'inspiration directe de Poe ne se
manifesterait donc qu'en deux endroits, au plus, du matre recueil de l'crivain franais.
l'vidence, c'est bien peu.
Dernier motif d'tonnement, enfin: comme on l'a devin en lisant l'extrait de la
lettre Mme Meurice, Baudelaire a parfois tmoign de l'impatience vis--vis de Poe.
Cette impatience perce ailleurs encore, et s'exerce notamment contre The Philosophy
of Composition, texte o Poe se fait fort d'expliquer les mthodes suivre pour
crire un pome: dans une lettre Michel Lvy, le pote franais parle de pareille
entreprise comme d'une srieuse bouffonnerie et craint de ne pas avoir - pour lui-
19. Voir OC I, p. 427. Baudelaire suggre que Poe s'est fait le chantre de l'opium par la bouche d'un
de ses personnages, Auguste Bedloe.
20. OC I, p. 403.
21. Cette version parat seule dans L'Artiste du 1er mars 1853, puis est intgre La Gense d'un
pome (traduction de The Philosophy of Composition; Revue franaise, 20 avril 1849; Histoires grotesques
et srieuses, 1865).
22. Voir OC I, p. 184. Le premier de ces plagiats a pu tre identifi au Flambeau vivant (qui s'inspire
troitement de To Helen). Et James S. Patty nous a autoris faire part de son hypothse concernant le
second plagiat: le vers 29 des Phares (Delacroix, lac de sang hant de mauvais anges) rappelle le
deuxime vers de Dream-Land (Haunted by ill angels only).
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mme le courage d'crire quelque chose de semblable23. L'irritation baudelairienne
est mme perceptible dans certains propos publics: ainsi la courte notice accompag
nant la premire traduction de Hans Pfaal, en 1855, indique que l'on doit excuser,
chez l'auteur amricain, certains enfantillages:
Je permets au lecteur de sourire, - moi-mme j'ai souri plus d'une fois en surprenant les
dadas de mon auteur24.
Propos risqus, et d'autant plus significatifs qu'ils taient risqus: Baudelaire, qui
s'tait fait en France le spcialiste de Poe, ne pouvait dconsidrer publiquement celui-
ci sans mettre en cause l'intrt de son travail, et donc ne disposait plus, pour la criti
que, d'une entire libert de parole. Duranty a dcrit cette situation en termes peu aimab
les (Edgard [sic] Poe est le fromage de Hollande et M. Baudelaire le rat termite25),
tandis que le pote des Fleurs du Mal avouait ses motivations de faon peine plus
lgante: Je regarde les traductions comme un moyen paresseux de battre monnaie26.
Jusqu'aux rachats des droits par Michel Lvy, le 1er novembre 1863, les traductions de
Poe qui taient payes Baudelaire par son diteur mais galement par les directeurs
des journaux o elles paraissaient en proriginales ont constitu pour l'crivain fran
ais sa seule source de revenus rguliers. On ne tue pas la poule aux ufs d'or.
Ces divers lments paraissent indiquer que Baudelaire ne s'accordait pas total
ement avec Poe et invitent rexaminer la question de la dette de l'crivain franais
vis--vis de son collgue amricain. D'aucuns sont sans doute alls trop loin dans
l'hypothse de la fusion entre les deux gnies. Mais il serait coup sr tout aussi
mal avis d'affirmer que rien dans l'uvre de Baudelaire ne rappelle l'auteur du
Corbeau, ou que le pote franais a chapp toute tentation d'identification avec
l'crivain qu'il traduisait. On ne peut ignorer que le titre Mon cur mis nu vient
des Marginalia de Poe27. On ne peut ignorer non plus l'insistance avec laquelle Baud
elaire voque les liens qui unissaient Poe et sa belle-mre Maria Clemm, qui tait
aussi sa tante. Le pote franais va jusqu' ddier sa traduction des Histoires extraor
dinaires, en 1856, cette mre de Poe et a mme song un temps lui envoyer
l'ouvrage, assorti d'une lettre qui lui rend le plus vibrant des hommages pour avoir
aim et secouru le pauvre Eddie 28. Les notices de 1852 et de 1856 s'attardent
longuement sur le rle majeur jou par Maria Clemm29: selon Baudelaire, ce dvoue
ment maternel, mlant troitement l'affection et le respect qu'inspire le gnie littraire,
manifeste une douceur et une lvation d'me hors du commun et reprsente la plus
belle chose qui puisse se rencontrer dans le monde: Cette femme m' apparat grande
et plus qu'antique30. Et - toujours si l'on suit l'crivain franais Poe lui-mme
23. Corr II, p. 257. Claude Pichois fait observer que le texte manuscrit auquel nous avons fait allusion
ci-dessus constitue peut-tre une tentative - non aboutie - d'imiter The Philosophy of Composition (voir
OCl, p. 1169-1170).
24. OC II, p. 295 (Aventure sans pareille d'un certain Hans Pfaal, Le Pays du 20 avril 1855). La
mention des enfantillages de ce grand gnie [Poe] (OC II, p. 293) appartient au mme commentaire.
25. Ralisme, n 5, 15 mars 1857, p. 80.
26. Corr II, p. 467 (il s'agit de la mme lettre Mme Meurice, du 18 fvrier 1865, qui a dj t
voque).
27. Voir la note de Claude Pichois dans OC I, p. 1490.
28. Voir OC II, p. 291-292, la reproduction de cette lettre, qui ne parut du vivant de Baudelaire que
dans Le Pays du 25 juillet 1854 et qui ne semble pas avoir t envoye.
29. Voir OC II, p. 264-267 et 307-309.
30. OC II, p. 308.
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se trouve grandi d'avoir inspir un tel attachement. Comment ne pas penser, en
lisant ces considrations, l'auteur des Fleurs du Mal et sa mre lui? On a le
sentiment de dcouvrir une espce d'autobiographie rve, travers le reflet de
l'auteur amricain.
Resterait examiner si l'identification de Baudelaire Poe vidente sur certains
points, nous venons de le voir - concerne galement les domaines de l'esthtique et de
la pense. En d'autres termes, Baudelaire a-t-il fait siennes les ides de Poe sur l'art?
Le systme esthtique de Poe se fonde sur la tradition de pense platonicienne, qui
fait du Beau un absolu et de l'art le moyen pour les individus de se hisser jusqu'au
Ciel. Ds le pome Al Aaraaf, crit avant qu'il n'et vingt ans, l'auteur amricain
dcrit une toile accueillant une sorte de purgatoire o les habitants peuvent percevoir
la Beaut divine, sans qu'elle soit, comme sur terre, brouille par les apparences: ces
habitants sont les artistes, qui ont pour mission de rvler aux hommes la Beaut et la
Vrit, c'est--dire les deux visages sous lesquels Dieu se manifeste et prouve son
existence.
Pour parvenir la divinit, l'auteur du Corbeau rejette l'intercession des
mtaphysiciens, qu'il accuse de ne prsenter dans leurs crits qu'une version redouble
de l'opacit du monde et de vouloir faire passer leur obscurit pour de la profondeur;
le conteur amricain prche pour une littrature qui soit en qute de vrits intempor
elles et universelles, mais il affirme que ces vrits sont claires et dmontrables.
ses yeux, l'Art seul peut ouvrir le chemin de la connaissance des mondes suprieurs.
Mais toutes les entreprises esthtiques n'ont pas la mme valeur. Ainsi Poe dfinit,
pour l'exclure de son systme, la fancy (fantaisie); la fancy consiste pour un artiste
restituer dans son uvre la vision fragmentaire qu'il reoit de la ralit. l'oppos de
la fancy, Poe dfinit l'imagination, ou le Sentiment potique. Autant la fancy sacrifie
la relativit des choses, autant l'imagination s'attache dpasser celles-ci, pour retrouver
une sorte de langage universel, aller au-del des apparences et faire de l'art une opra
tion de dvoilement. L'imagination se confond avec l'aspiration humaine pour la
Beaut divine, elle lve l'me au-dessus du rel quotidien au lieu de la laisser -
comme la fancy aux prises avec la fragmentation du monde dans les consciences
individuelles.
Puisque Vrit et Beaut confluent en Dieu, le sentiment potique, lorsqu'il dsire
crer une beaut inspire par une prescience extatique des splendeurs situes au-del
du tombeau 31 , se rapproche dans le mme lan des lois qui rgissent le monde. Ces
lois ne sont susceptibles d'tre clarifies et dmontres de faon rigoureuse que dans
l'art. Le monde est l'intrigue 32 de Dieu; la tche de l'artiste consiste reflter dans
son uvre cette intrigue essentielle pour la rendre comprhensible aux autres hommes
ou, mieux encore, crer un effet de Vrit pour qu'apparaisse une facette de l'intrigue
divine. L'acte crateur est ainsi semblable la transe mesmrienne, ou magntique, en
ce que les deux activits donnent apprhender les mondes suprieurs: dans Rv-
31. L'Herne, p. 65 (The Poetic Principle). Baudelaire reprend cette phrase dans sa notice de 1857
(voir ci-dessous).
32. The plot, que Baudelaire rend par le plan.
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Baudelaire,
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lation magntique, Vankirk, le mesmerise, est interrog sur ce qu'il a vu pendant
l'opration33.
Comme les impratifs de logique, de gomtrie et de symtrie ont prvalu dans la
conception du monde, l'homme de science et le pote n'ont pas tre distingus.
L'absolue Beaut se confond avec l'organisation gomtrique du Cosmos, et tout acte
potique s'apparente un pastiche nostalgique du seul acte lgitimement crateur, le
divin pome de la gense de l'univers. The Poetic Principle suggre que la Posie
est la cration rythmique de la Beaut34: dans le pome, la symtrie, l'galit, la
proportion doivent en quelque manire imiter, ou reflter, la perfection de la cra
tion du monde.
Dans la mme perspective, Dupin, le hros des contes policiers, se rvle aussi
comme le plus grand des potes: [...] l'homme vraiment imaginatif n'est jamais
autre chose qu'un analyste [...] 35. Le fonctionnement de son esprit est le vritable
sujet des rcits o apparat ce personnage. l'inverse du grand nombre des individus,
prisonniers de la ralit phnomnale dont ils sont incapables de percevoir la sublimit
occulte, Dupin montre la vrit qui est sous le rel quotidien, trouve les lois caches
par les apparences et dcouvre les relations vritables qui unissent les choses. Pour
rsoudre les nigmes, il met en uvre la mme logique que celle qui a procd la
cration du monde.
Mettre au jour, par mimtisme, les lois de la cration de l'univers et reproduire
l' effet que produit la Vrit divine: c'est la mission de Dupin et c'est ce que Poe lui-
mme, l'instar de son personnage, estime avoir ralis en 1848 dans Eureka. Cet
essai, que Baudelaire - nous l'avons vu - traduisit en 1863, s'ouvre sur la ddicace
suivante :
ceux-l, si rares, qui m'aiment et que j'aime; - ceux qui sentent plutt qu' ceux qui
pensent; - aux rveurs et ceux qui ont mis leur foi dans les rves comme dans les
seules ralits, - j'offre ce Livre de Vrits, non pas spcialement pour son caractre
Vridique, mais cause de la Beaut qui abonde dans sa Vrit, et qui confirme son
caractre vridique. ceux-l je prsente cette composition simplement comme un objet
d'Art, - disons comme un Roman; ou, si ma prtention n'est pas juge trop haute,
comme un Pome. ICe que j'avance ici est vrai; - donc cela ne peut pas mourir; ou, si
par quelque accident cela se trouve, aujourd'hui, cras au point d'en mourir, cela res
suscitera dans la Vie ternelle 36.
Livre de Vrits, Eureka fait l'histoire de la gense du monde et dcrit l'harmonie
essentielle qui en a rsult. L'ouvrage exploite largement les thories no-platonicien
nes de l'Un: l'univers physique driverait d'une cellule divine, partage l'infini37.
Chaque homme et chaque femme sont donc potentiellement Dieu, et le pote ne fait,
par son activit artistique, que satisfaire ses aspirations retrouver la confusion avec la
divinit. Eureka annonce aussi que suivant la mme logique qui a prsid son
33. Ce rcit est, on le rappellera, le premier texte de Poe que traduit Baudelaire.
34. L'Herne, p. 65.
35. Double assassinat dans la rue Morgue, dans Edgar Allan Poe, uvres en prose, Ch. Baudelaire
(trad.), Y.-G. Le Dantec (d.), Gallimard, Bibliothque de la Pliade, 1951, p. 10.
36. Eureka, dans E.A. Poe, uvres en prose, Baudelaire (trad.), d. cite, p. 703.
37. Le texte Mesmeric Revelation est significatif aussi, avant Eureka, des proccupations no-plato
niciennes de Poe sur l'Un, l'me universelle et la diffusion de la substance divine travers le monde. C'est
dans ce sens que vont les rvlations de Vankirk.
ROMANTISME n 122 (2003-4)
62 Michel Brix
organisation (le dsir de retour l'unit originelle) - l'univers matriel est appel
rejoindre son foyer et s'abolir, pour que rayonne l'aube nouvelle du pur savoir.
On trouverait encore, si l'on s'attardait sur l'uvre de Poe, de nombreuses thmati
ques chres aux platoniciens. Ainsi, dans le domaine amoureux: l'amour a partie lie
avec la mort, les personnages fminins de Poe sont des cratures idales, des hrones
thres qui dprissent et se meurent de langueur, des jeunes filles qui dcdent le
jour de leur mariage. Et The Poetic Principle ne manque pas d'oprer la distinction
dfinie dans le Banquet de Platon entre l' Amour et la passion:
Mon propos a t de suggrer que, si l'essence de ce Principe [le Principe potique]
rside, tout simplement, dans l'Aspiration Humaine pour la Beaut supranaturelle, la
manifestation de ce Principe se trouve toujours dans l'lvation de l'me par la stimula
tion - en dehors de la passion qui est intoxication du Cur [...] Pour ce qui est de la
passion, hlas, elle tend dgrader plutt qu' lever l'me. L'Amour au contraire -
l'Amour - le vrai, le divin ros - la Vnus uranienne en ce qui la distingue de la Vnus
Dionenne - est sans conteste le plus pur et le plus vrai de tous les thmes potiques38.
Enfin, autre leitmotiv du platonisme sur lequel Poe est souvent revenu: le hasard
n'existe pas, tout dans l'univers - mme les choses les plus infimes - possde une
signification suprieure, lie aux destines du monde et l'intention divine.
beaucoup d'gards, Poe s'avre trs proche des romantiques europens, dont les
doctrines ont prcisment bnfici d'une renaissance des ides platoniciennes, depuis
le milieu du XVIIIe sicle. L'crivain amricain a au demeurant largement puis dans
les uvres de Guillaume Schlegel, de Coleridge et de Shelley. Certes, il a fait tat de
son aversion pour Swedenborg, pour Mme de Stal et pour les illuministes bostoniens
runis autour d'
Emerson, mais on reconnatra qu'une uvre comme Eureka le rapproche
des adeptes du mysticisme plutt qu'elle ne l'en loigne.
Pour nous en tenir au domaine franais, les affinits de Poe sont plus qu'apparentes
avec le romantisme hugolien, fond sur des crits thoriques comme De l'Allema
gne ou la Prface de Cromwell. Deux nuances distinguent cependant Poe des
romantiques franais. Tout d'abord - nous l'avons dj voqu -, il ne croit pas que
l'inspiration potique soit un dlire divin, inconnaissable, qui saisit l'auteur et parle
par sa bouche en-dehors de toute intervention de sa volont (The Philosophy of
Composition se veut mme la dmonstration du contraire 39). Ensuite, l'auteur du
Scarabe d'or refuse que l'art puisse de quelque manire se confondre avec un
enseignement ou avec une activit didactique, qui recueillerait des vrits seulement
partielles; le seul propos de l'crivain est la Beaut intemporelle, et - au rebours de
ce que pouvaient penser Mme de Stal ou Hugo , l'ducation des masses n'est pas de
son ressort 40.
Poe romantique? Il serait plutt tentant, l'issue de cette analyse, de raccorder
l'auteur amricain l'esthtique no-classique, ds lors que l'on sait qu'entre les no
classiques et les cnacles du romantisme, les points communs sont infiniment plus
38. L'Herne, p. 76.
39. Dans ce texte, traduit par Baudelaire sous le titre La Gense d'un pome, Poe prend l'exemple
du Corbeau pour dvoiler le modus operandi grce auquel il construit ses ouvrages: Mon dessein est de
dmontrer qu'aucun point de la composition ne peut tre attribu au hasard ou l'intuition, et que l'ouvrage
a march, pas pas, vers sa solution, avec la prcision et la rigoureuse logique d'un problme
mathmatique. (Histoires grotesques et srieuses, dans E.A. Poe, uvres en prose, Baudelaire (trad.), d.
cite, p. 986.)
40. Voir notamment les sorties de Poe contre l'crivain amricain Longfellow.
ROMANTISME n 122 (2003-4)
Baudelaire,
disciple d'Edgar Poe? 63
nombreux que les divergences, comme le montre la place centrale occupe par Winc-
kelmann dans De l'Allemagne et comme le montre aussi la raction parnassienne,
l'intrieur mme du mouvement romantique.
Baudelaire doit-il lui aussi tre compt dans la ligne des auteurs du XIXe sicle qui
ont fond leurs ambitions esthtiques sur les grandes intuitions platoniciennes? Dans
l'affirmative, on pourrait alors, bon droit, le compter pour un disciple de Poe, qui
aurait t son professeur en platonisme. C'est au demeurant la conclusion que tire
Marc Eigeldinger de l'examen du dossier, dans son petit essai intitul trs explicit
ement Le Platonisme de Baudelaire 41. Aux yeux du critique, le passage suivant des
Notes nouvelles sur Edgar Poe constitue la preuve que Baudelaire partageait les
conceptions potiques de l'crivain amricain:
C'est cet admirable, cet immortel instinct du Beau qui nous fait considrer la terre et ses
spectacles comme un aperu, comme une correspondance du ciel. La soif insatiable de
tout ce qui est au del, et que rvle la vie, est la preuve la plus vivante de notre
immortalit. C'est la fois par la posie et travers la posie, par et travers la
musique que l'me entrevoit les splendeurs situes derrire le tombeau; et quand un
pome exquis amne les larmes au bord des yeux, ces larmes ne sont pas la preuve d'un
excs de jouissance, elles sont bien plutt le tmoignage d'une mlancolie irrite, d'une
postulation des nerfs, d'une nature exile dans l'imparfait et qui voudrait s'emparer
immdiatement, sur cette terre mme, d'un paradis rvl42.
On sait prsent (mais Marc Eigeldinger l'ignorait peut-tre en 1951) que ces
lignes traduisent en oubliant les guillemets - des dveloppements appartenant au
texte The Poetic Principle. Baudelaire rejoint-il Poe dans l'affirmation de ce cat
chisme esthtique? Parle-t-il pour lui-mme ou se contente-t-il d'expliquer la doctrine
qui sous-tend l'uvre de l'auteur amricain? Si le passage des Notes nouvelles
laisse place au doute, Les Fleurs du Mal, en revanche, montrent que les uvres de
Baudelaire tournent dlibrment le dos au platonisme. Plusieurs des pomes du
recueil dnoncent la strilit de la recherche de l'Idal en art: La Mort des artistes
(seule la mort pourra peut-tre mettre en contact les artistes avec la grande
Crature, ou l'Idole, [d]ont l'infernal dsir [les] remplit de sanglots43), La
Beaut (celle-ci n'inspire qu'un amour []ternel et muet44), Les Plaintes d'un
Icare (l'amour du Beau absolu consume, au sens premier du terme, le pote), ou
encore [Que diras-tu ce soir] (l'lan vers la Muse qui commande d'aimer l'idal est
strilisant). De mme, La Muse malade et La Muse vnale se moquent du poncif
romantique de la bien-aime leve au rle d'inspiratrice divine, jouant un rle de
mdiatrice entre le pote et le Ciel. Enfin, le sonnet des Aveugles voque mais
pour s'en moquer - la symbolique platonicienne de la ccit, qui fait de celle-ci le
signe de l'lection de quelques rares individus, capables de se dlivrer des apparences
pour apprhender les ides pures: les aveugles des Fleurs du Mal sont affreux,
41. Neuchtel, la Baconnire, 1951.
42. OC II, p. 334.
43. OC I, p. 127.
44. OC I, p. 21.
ROMANTISME n L22 (2003-4)
64 Michel Brix
vaguement ridicules, et leurs yeux d'o la divine tincelle est partie45 regardent
on ne sait o, perdus dans le noir illimit. La ccit est transforme par Baudelaire en
un symbole ngatif, qui n'identifie plus les aveugles des voyants, mais seulement
des trangers sur terre, qui refusent la ralit du monde.
La correspondance, Le Spleen de Paris et les essais critiques ne sont pas moins
explicites. Calonne, le 8 janvier 1859, Baudelaire dclare que [t]out chercheur
d'idalit pure en matire d'art est un hrtique46. Dans Le Spleen de Paris, on se
reportera notamment au Confiteor de l'artiste (L'tude du beau est un duel o
l'artiste crie de frayeur avant d'tre vaincu47), Chacun sa chimre (le Beau est
reprsent comme un casque monstrueux sous lequel ploient les potes /guerriers), ou
encore Le Fou et la Vnus, texte qui restitue en prose le thme du sonnet La
Beaut: l' immortelle Desse, implacable Vnus48, ignore le pote qui la supplie
de prendre en piti sa tristesse et son dlire. Enfin, l'aveuglement des platoniciens se
trouve aussi dnonc dans le compte rendu de Y Exposition universelle de 1855:
1' insens doctrinaire du Beau, enferm dans l'aveuglante forteresse de son systme,
blasphme la vie et la nature; il a oubli la couleur du ciel, la forme du vgtal, le
mouvement et l'odeur de l'animalit, et ses doigts crisps, paralyss par la plume,
ne peuvent plus courir avec agilit sur l'immense clavier des correspondances49 \
Deux ans aprs ce compte rendu, la premire dition des Fleurs du Mal dmontrait
- dans le sonnet qui porte prcisment ce titre l'originalit des correspondances
baudelairiennes. Le titre du pome appartient bien au lexique no-platonicien, mais le
contenu du texte infirme pareil rapprochement. Plusieurs exgtes ont observ que
Baudelaire s'abstenait d'tablir des passerelles entre l'univers visible et l'univers invi
sible. Le spectacle de la nature renvoie des ralits quivalentes appartenant un
monde surnaturel, mais surnaturel ne constitue pas, chez Baudelaire, un synonyme
de cleste, ou de divin.
On ne rencontre nulle part la divinit, ou l'absolu, dans le credo potique
baudelairien : au regard du pote des Fleurs du Mal, la signification surnaturelle des
choses, ce sont les ides morales qu'elles reclent et que la mdiation de l'art fait
apparatre. La nature s'offre comme le reflet de la personnalit morale au-dessus de
la nature, donc - et des tats d'me - ncessairement changeants - de l'individu qui
regarde, et non comme le support de significations absolues, ternelles, immuables,
dtermines par Dieu qui s'exprimerait via le pote.
S'il l'avait connue, Poe et au demeurant condamn l'uvre de Baudelaire pour
crime de fancy, - crime d'ailleurs avou dans la lettre-prface du Spleen de Paris50:
l'auteur franais se contente de restituer la vision fragmentaire que lui offre le monde
et ne cherche pas se dpouiller de sa singularit pour aller vers Dieu; au regard des
critres dfinis par l'auteur du Corbeau, la posie baudelarienne a le tort de se
consacrer l'univers terrestre au lieu de s'tablir dans l'absolu, domaine propre de l'art.
45. OC I, p. 92.
46. Corr I, p. 537.
47. OC I, p. 279.
48. OC I, p. 284.
49. OC II, p. 577.
50. Baudelaire y dsigne cette uvre comme une tortueuse fantaisie {OC I, p. 275).
ROMANTISME n 122 (2003-4)
Baudelaire,
disciple d'Edgar Poe ? 65
Baudelaire n'a pas ignor ces divergences et mme s'il ne les partageait pas a
fait longuement tat, dans ses notices sur Poe, des convictions platoniciennes de
l'auteur amricain. Le pote franais ne se contente pas de citer The Poetic
Principle; il met galement contribution les contes de Poe et assimile les hros de
ces rcits des espces de plerins de l'absolu, tenaills par l'ambition de dpasser le
monde des apparences, tout en voquant de surcrot les hrones comme des figures
prenant place dans la tradition du plus pur platonisme 51. Et si l'on comprend bien
Baudelaire, les convictions platoniciennes de Poe auraient mme t jusqu' marquer
l'aspect physique de l'crivain amricain:
Sur ce front [celui de Poe] trnait aussi, dans un orgueil calme, le sens de l'idalit et du
beau absolu, le sens esthtique par excellence 52.
Or la suite de ce mme passage surprend. L'auteur du Scarabe d'or n'est pas beau
et ses disgrces physiques ne sont pas sans rapport avec son mysticisme :
Malgr toutes ces qualits, cette tte n'offrait pas un ensemble agrable et harmonieux.
Vue de face, elle frappait et commandait l'attention par l'expression dominatrice et
inquisitoriale du front, mais le profil dvoilait certaines absences ; il y avait une immense
masse de cervelle devant et derrire, et une quantit mdiocre au milieu; enfin, une
norme puissance animale et intellectuelle, et un manque l'endroit de la vnrabilit et
des qualits affectives 53.
Une lecture attentive laisse apparatre, principalement dans la notice baudelairienne
de 1852, o figure ce curieux portrait phrnologique, une discrte mais indubitable
mise en cause de l'crivain amricain. Le pote franais souligne gros traits, on l'a
souvent rappel, le guignon qui a marqu toute l'existence de Poe. D'aucuns ont cru
un peu trop rapidement que Baudelaire manifestait de la sorte sa solidarit avec
l'auteur d'
Eureka, face au mpris de la socit puritaine des tats-Unis. Rien n'est
moins sr, en fait. La notice de la Revue de Paris instille plutt l'ide que Poe pourrait
bien tre responsable de ce ddain :
Les chos dsesprs de la mlancolie, qui traversent les ouvrages de Poe, ont un accent
pntrant, il est vrai, mais il faut dire aussi que c'est une mlancolie bien solitaire et
bien peu sympathique au commun des hommes54.
La mlancolie est ici prendre dans un sens platonicien, comme un quivalent
de Yheimweh, c'est--dire de l'lan nostalgique vers les splendeurs situes au-del du
tombeau. Pareille mlancolie s'accompagne du mpris pour l'environnement
immdiat: le pote se mure dans son univers; il rejette la terre, et plus particuli
rement les gens qui l'entourent, coupables de ne pas chercher s'manciper de la
mdiocrit du monde d'en bas. Reprenant son compte la plupart des reproches
fonds ou non - qui couraient sur Poe, Baudelaire note que ce rejet s'tait notamment
manifest, chez l'auteur du Corbeau, par l'oubli des rgles de la vie commune:
Jamais homme ne s'affranchit plus compltement des rgles de la socit, s'inquita
moins des passants [...]. Jamais aucune socit n'a absous ces choses-l, encore moins
une socit anglaise ou amricaine. Poe avait dj son gnie se faire pardonner; il
51. Ses portraits de femmes sont, pour ainsi dire, aurols; ils brillent au sein d'une vapeur surnatur
elle et sont peints la manire emphatique d'un adorateur. (OC II, p. 312.)
52. OC II, p. 269.
53. OC II, p. 269.
54. OC II, p. 269.
ROMANTISME n 122 (2003-4)
66 Michel Brix
avait fait dans le Messager 55 une chasse terrible la mdiocrit; sa critique avait t
disciplinaire et dure, comme celle d'un homme suprieur et solitaire qui ne s'intresse
qu'aux ides. Il vint un moment o il prit toutes les choses humaines en dgot, et o la
mtaphysique seule lui tait de quelque chose. Poe, blouissant par son esprit son pays
jeune et informe, choquant par ses murs des hommes qui se croyaient ses gaux, deven
ait fatalement l'un des plus malheureux crivains. Les rancunes s'ameutrent, la solitu
de se fit autour de lui 56.
Quoi d'tonnant si les Amricains ne se sont pas gns pour rpondre au mpris
par le mpris? Le pote imbu de platonisme et de doctrines absolues s'est mis lui-
mme au ban de la socit.
Dans cette perspective, les accusations d'alcoolisme viennent galement servir le
propos de Baudelaire. Pourquoi Poe se saolait-il? Certes, il voulait fuir dans la bois
son les difficults de sa vie. Mais, outre qu'il n'avait pas t sans provoquer lui-mme
certaines de ces difficults, les problmes lis l'alcool pourraient bien, nouveau,
trouver leur origine dans les proccupations de l'absolu et le ddain qui s'ensuit pour
la vie quotidienne. Le pote franais analyse en ces termes le flau de l'alcoolisme
littraire :
Le dner absorb et l'animal satisfait57, le pote entre dans la vaste solitude de sa pense
[...]. [...] son esprit s'accoutume l'ide de sa force invincible, et il ne peut plus
rsister l'esprance de retrouver dans la boisson les visions calmes ou effrayantes qui
sont dj ses vieilles connaissances58.
Pour les crivains de la nature de Poe, suggre Baudelaire, l'alcool joue comme
la drogue - le rle d'une chelle de Jacob, dont ils esprent qu'elle les mnera au Ciel
des Ides.
Mais le rquisitoire n'est pas termin. Il ne suffit pas Baudelaire d'indiquer que
Poe tait alcoolique et odieux en socit. Le pote franais suggre aussi que
l' exagration de la puissance mditative, l'infatigable ardeur vers l'idal,
l' entranante aspiration vers l'unit59 ont tout simplement rendu Poe fou, ainsi que
le sont du reste les hros de beaucoup de ses contes. Le narrateur du Chat noir, ou
Egaeus, le hros de Brnice, se rvlent les artisans de leur propre maldiction:
esprits nourris exclusivement de mysticisme, victimes de l'orgueil insens qui les fait
se prendre pour Dieu, ces personnages ne parviennent plus faire la part entre le
monde physique et le monde des ides. Le mme danger guette d'ailleurs - insinue
l'auteur franais - ceux qui voudraient suivre Poe dans tous ses dveloppements.
[C]et homme est enivrant60, note Baudelaire, mais l'ivresse qui conduit refuser le
monde est des plus prilleuses :
Dans cette incessante ascension vers l'infini, on perd un peu l'haleine. L'air est rarfi
dans cette littrature comme dans un laboratoire. On y contemple sans cesse la glorifica
tion de la volont s'appliquant l'induction et l'analyse. Il semble que Poe veuille
arracher la parole aux prophtes, et s'attribuer le monopole de l'explication rationnelle.
Aussi, les paysages qui servent quelquefois de fond ses fictions fbriles sont-ils ples
55. Le Southern Literary Messenger.
56. OC II, p. 270.
57. C'est--dire: une fois que le pote a mang et assouvi sa libido.
58. OC II, p. 272.
59. OC II, p. 280 et 283.
60. OC II, p. 283.
ROMANTISME n 122 (2003-4)
Baudelaire,
disciple d 'Edgar Poe ? 67
comme des fantmes. Poe, qui ne partageait gure les passions des autres hommes, des
sine des arbres et des nuages qui ressemblent des rves de nuages et d'arbres, ou
plutt, qui ressemblent ses tranges personnages, agits comme eux d'un frisson surnat
urel et galvanique. /Une fois, cependant, il s'est appliqu faire un livre purement
humain [Aventures d'Arthur Gordon Pym] 61.
Comme ses personnages, Poe serait devenu fou force de vouloir manier les ra
lits intangibles et, une fois l'crivain amricain prmaturment disparu, son uvre
semble rester comme un tmoignage navrant sur les maladies de l'esprit, ainsi que
tendent encore le suggrer Les Paradis artificiels, en I86062.
En 1848, dans la notice accompagnant la premire de ses traductions de Poe
(Rvlation magntique), Baudelaire avait rapproch l'auteur amricain de Louis
Lambert, le personnage de Balzac 63. C'est bien Louis Lambert que le portrait de Poe,
en 1852, dans la Revue de Paris, fait irrsistiblement penser: l'effroyable contention
du cerveau64 dtermine, chez celui qui ne se proccupe que de l'absolu, l'apparition
d'une sorte de lpre sociale, notamment marque par certaines disgrces physiques,
par l'oubli des rgles de la vie en commun ainsi que par l'gocentrisme, le despotisme,
la solitude, voire l'autisme.
l'instar du roman de Balzac, en son temps, la notice de la Revue de Paris vise,
au-del de Poe, les crivains romantiques en gnral. On voit qu' un certain point
de vue, Edgar Poe donnait raison au mouvement romantique franais 65. Baudelaire
peut ainsi leur donner tort tous. Le portrait de l'auteur amricain n'est qu'un moyen
de donner voir, par l'exemple, les impasses esthtiques o s'est fourvoy, selon
Baudelaire, le romantisme. Et, s'il tait encore besoin de prouver quelle tait sa vraie
cible, le pote franais ne manque pas non plus d'exploiter, aux dpens des premiers,
les divergences qu'il a releves entre les romantiques et Poe:
[...], MM. Alfred de Musset et Alphonse de Lamartine n'eussent pas t de ses amis [de
Poe], s'il avait vcu parmi nous. Ils n'ont pas assez de volont et ne sont pas assez
matres d'eux-mmes 66.
Sont ici en cause les thories sur l'inspiration, inconnaissable selon les romanti
ques, mais que Poe prtendait pouvoir expliquer. La Gense d'un pome - dont
Baudelaire se garde bien de dnoncer publiquement la bouffonnerie devient ainsi,
l'ironie du pote franais aidant, l'expression d'une impertinence, d'un
blasphme, d'une profanation 67, qui ravissent l'auteur des Fleurs du Mal. Bien
des gens [...] seraient scandaliss si j'analysais l'article o notre pote a ingnument
en apparence, mais avec une lgre impertinence que je ne puis blmer, minutieuse
ment expliqu le mode de construction qu'il a employ [pour "Le Corbeau"], [...] 68.
Bel exemple de realpolitik la Baudelaire: l'ennemi devient, par son opposition un
61. OC II, p. 284.
62. [...] Edgar Poe [...], qu'il faut toujours citer propos des maladies mystrieuses de l'esprit [...].
(OC I, p. 427.)
63. Voir OC II, p. 248.
64. OC II, p. 271.
65. OC II, p. 263.
66. OC II, p. 274.
67. Voir OC II, p. 343.
68. OC II, p. 334-335.
ROMANTISME n 122 (2003-4)
68 Michel Brix
autre ennemi, un alli objectif. Les amateurs du dlire seront peut-tre rvolts
[...] 69. l'vidence, c'est tant mieux.
De mme, le rejet par Poe de toute intention didactique en littrature permet au
pote des Fleurs du Mal de terminer sa notice de 1857 par un coup de griffe Hugo,
coupable de l'hrsie moderne capitale70: l'auteur des Contemplations s'est laiss
prendre au leurre grossier qui consiste introduire l'enseignement dans la littrature,
alors que Poe, qui vivait pourtant dans une socit o l'utilitarisme faisait l'objet d'un
culte, avait su rsister pareille drive.
La pique contre Hugo vient en 1857, dans les Notes nouvelles, o Baudelaire
semble enfin se rapprocher de Poe. Non que le pote des Fleurs du Mal renont son
anti-platonisme: c'est plutt l'crivain amricain, sous la plume de Baudelaire, qui
perd ses traits de platonicien convaincu. Il ne fut jamais dupe71! S 'appuyant sur des
critiques de Poe adresses aux fouriristes et la philosophaillerie72 des illumins,
les Notes nouvelles suggrent que Poe ne croyait pas ce qu'il disait. Ainsi, la
Rvlation magntique serait considrer comme un quivalent du Diable amoureux
de Cazotte: un rcit parodique, compos pour se jouer de l'obsession du surnaturel et
de la thosophie. Un peu plus loin, Baudelaire explique le platonisme de Poe par le
dsir que celui-ci aurait eu de ragir contre l'ide d'utilit qui aux tats-Unis
prime et domine toute chose73. Quelles proccupations sont plus inutiles que celles
du Beau idal? D'o l'assimilation du platonisme de Poe un acte de rsistance, une
de ces tentatives hroques qui viennent d'un dsespoir74.
Reste que, mme si la charge s'attnue en 1857, on ne se trouve gure autoris
voir en Baudelaire un disciple de Poe. S'il faut trouver un matre Baudelaire, la
critique - n'en dplaise aux comparatistes - serait mieux avise de regarder du ct de
Gautier et surtout de Sainte-Beuve, comme l'ont fort bien rappel deux articles
rcents 75. Baudelaire a du reste admis ces influences. Mais notre auteur a aussi voqu
ce qu'il n'tait pas, ou ce qu'il ne voulait pas tre, travers le portrait d'crivains
antagonistes, comme Hugo ou Thodore de Banville. Poe, de mme, fut aux yeux de
l'auteur des Fleurs du Mal, la fois esthtiquement et socialement, un repoussoir:
Baudelaire aspirait chapper, pour lui-mme, une potique qu'il jugeait strile et
un destin d'illumin devenant l'objet de la rise de tous. Cette double hantise constit
uait, l'vidence, une excellente raison de s'intresser Poe.
69. OC II, p. 343.
70. OC II, p. 337.
71. OC II, p. 321.
72. OC II, p. 323.
73. OC II, p. 328.
74. OC II, p. 330. Une autre cause de l'apparent rapprochement Baudelaire-Poe, au cours des dernires
annes de la vie du pote franais, pourrait tenir aussi des motifs politiques que l'on qualifiera d' ant
idmocratiques. Poe est un homme du Sud, tout comme Booth, l'assassin de Lincoln: Les gens qui trai
tent Booth de sclrat sont les mmes qui adorent la Corday. /Lincoln est-il un coquin chti?/[... ]./[...].
Booth est un brave. Je suis heureux qu'il soit mort de la mort des braves. {[Pauvre Belgique!], dans OC II,
p. 960.)
75. Voir Lois Cassandra Hamrick, Au-del de la traduction. Baudelaire, Gautier et le dictionnaire du
pote-artiste-critique, dans Langues du XIXe sicle, Graham Falconer, Andrew Oliver et Dorothy Speirs
(d.), Toronto, Centre d'tudes romantiques, 1998, p. 215-232, et Marie-Catherine Huet-Brichard, Sainte-
Beuve la lumire de Baudelaire. "La pointe extrme du Kamtchatka romantique", Revue d'Histoire Litt
raire de la France, 2001/2, p. 263-280.
ROMANTISME n 122 (2003-4)
Baudelaire,
disciple d'Edgar Poe? 69
Le rapport de Baudelaire l'crivain amricain prfigure les liens que tissera, un
demi-sicle plus tard, Proust avec un autre crivain anglo-saxon, John Ruskin. Proust
s'est appliqu traduire Ruskin, mais ne s'est pas gn pour le contredire, voire pour
se moquer de lui. coup sr, sa volont de faire mieux connatre Ruskin en France
tait bien moindre que celle d'en dcoudre avec un auteur qui reprsentait selon lui,
sur le plan esthtique, l' ancien monde. Parce que chaque artiste cre un univers
original, nouveau, diffrent, le combat avec les devanciers fait intimement corps avec
le projet crateur. Ainsi, propos de Debussy et Wagner, Proust crit dans la Recherche
qu'on se sert des armes arraches dans la lutte pour achever de s'affranchir de celui
qu'on a momentanment vaincu76. En 1899, lorsqu'il commence s'intresser Ruskin,
Proust sentait encore en lui le besoin de se plonger dans l'tude de l'ancien monde
esthtique ; il lui fallait argumenter contre ses devanciers, justifier ses dsaccords avec
eux, pour arriver enfin prendre une claire conscience du nouveau monde qu'il voulait
tablir.
Edgar Allan Poe a jou dans la carrire intellectuelle de Baudelaire le mme rle
que Ruskin chez Proust. Pour reprendre les termes de l'auteur de la Recherche, on est
autoris dire de Poe qu'il fut le matre si l'on dit de Baudelaire qu'il fut - non le
disciple de l'crivain amricain mais son affranchi. [Edgar] Poe [m'a] appris
raisonner, a confi un jour l'auteur des Fleurs du Mal11. raisonner contre lui.
(Universit de Namur, Belgique)
76. la recherche du temps perdu, Jean- Yves Tadi (d.), Gallimard, Bibliothque de la Pliade,
1987-1989, 4 t. (t. III, p. 210).
77. Dans [Hygine]: De Maistre et Poe m'ont appris raisonner. {OC I, p. 669.)
ROMANTISME n 122 (2003-4)