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RAL ALFREDO ALBN MANCERO

ARTE CRISTIANO
EL PRIMER ARTE CRISTIANO
(hasta el 313)
1. El arte paleocristiano. Lugar de nacimiento
Las primeras expresiones plsticas del arte cristiano aparecieron sin duda all donde naci y
se desarroll el cristianismo ms primitivo: en Palestina y Siria. Este hecho obliga a pensar
que el primer influjo sobre cualquier manifestacin sensible de la nueva fe tuvo que ser el
de la religin judaica, concretamente, a travs de las tradiciones bblicas.
La religin cristiana, al tiempo que se extenda por la cuenca mediterrnea, no poda
desvincularse de los influjos de la cultura helenstica. Los centros difusores de esa cultura
fueron las ciudades costeras del Mediterrneo en las cuales el Imperio romano levant
grandes monumentos emulando a las eximias construcciones del clasicismo griego.
Es claro que el arte helenstico, al filo de la era cristiana, andaba a la bsqueda de nuevos
temas con nimo de recuperar el gran arte de la poca clsica. Pero las fuentes de su
inspiracin no estaban a la altura de su desarrollo tcnico. No era la Roma pagana la que
iba a dar al arte antiguo lo que necesitaba: una apertura ilimitada al mundo de la Verdad y
del Bien.
Roma iba a ser el hogar principal de un nuevo arte; pero no lo sera sino despus de haber
asimilado parte del espritu de aquella regin en la que el cristianismo haba nacido: el
Oriente. Cuando se piensa que el cristianismo se predic primeramente en Palestina, Siria y
Egipto, y luego el Asia Menor, no puede uno menos de tomar en serio la cuestin planteada
por Strzygowski a principios del siglo xx: el origen del arte cristiano hay que buscarlo en
Roma o en Oriente?. Las grandes ciudades que se convirtieron en focos de la cultura
helenstica se hallaban, en su mayora, prximas a la costa mediterrnea. Ms all de ese
litoral, pero al alcance de cualquier empresa proselitista de carcter poltico, econmico o
religioso, estaban los pueblos del verdadero Oriente, con sus ideas, sus creencias y su
cultura tradicional.
2. Los primeros lugares de culto
Dentro de esa nueva perspectiva, los primeros cristianos provenientes de comunidades
judas hacan sus oraciones, cantos y lecturas en la sinagoga, mientras que la Eucarista,
nuestra liturgia sacrificial, como nos consta por las cartas de Pablo y los Hechos de los
Apstoles (Rom 16,5; 1 Cor 16,19; Flp 2; Hch 20,8), se celebraba como un convite en las
casas particulares en torno a la mesa familiar, conforme al ejemplo de Cristo en el
cenculo. Ms tarde, se reunieron ambas prcticas en una liturgia comn.
El emperador Diocleciano orden en 303 la destruccin de todas las iglesias en su Imperio.
La voracidad del tiempo consum la destruccin total. Slo sabemos que en Siria, Roma y
Dalmacia algunas excavaciones de iglesias posteriores a la paz de la Iglesia han mostrado
que stas se construyeron sobre ruinas de iglesias anteriores. Otro tipo de lugar de culto fue
el martyrium, edificio de planta centrada, dedicado al recuerdo de los mrtires. Se nos ha
conservado el testimonio de Gaius, un sacerdote que vio hacia el ao 300 el martyrium (o
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memoria) de san Pedro en el Vaticano y el de san Pablo en la Va Ostiense7. Debieron de
ser frecuentes en el Occidente cristiano.
3. El oscuro origen de las imgenes
Han llegado hasta nosotros suficientes escritos de autores del siglo II Taciano, Arstides,
san Ireneo y del siglo III Tertuliano, Clemente de Alejandra y Orgenes que dan la razn a
quienes piensan que la ausencia de imgenes en esa primera era cristiana responda al
pensamiento de los lderes dela Iglesia.
Las primeras figuras que adornan las paredes de las catacumbas tuvieron que ser smbolos y
alegoras. Durante los tres primeros siglos, mientras el arte cristiano cementerial va
enriqueciendo su repertorio iconogrfico, simblico en su mayora, la prevencin iconfoba
oficial debi de mantenerse, como consecuencia de la doctrina de los Apologetas de la
poca anterior.
En todo caso, hay que saber discernir entre los diversos tipos de representaciones icnicas,
y clasificarlas distinguiendo entre su contenido objetivo y la finalidad pretendida por el que
las fabrica y las usa. En el arte plstico paleocristiano podemos encontrar un arte abstracto
(meramente ornamental), figurativo, con significacin simblica o alegrica o simplemente
narrativa, e icnico
4. La primera iconografa cristiana
Las ms antiguas figuras que hallamos en las paredes de las catacumbas y en los relieves de
los sarcfagos no son anteriores al siglo m y casi en su totalidad son figuras simblicas o
alegricas.
Las ms antiguas catacumbas de Roma (las hay tambin en otros lugares: Alejandra,
Grecia, aples, Sicilia, Cerdefla), descubiertas en 1578, se conocen por los nombres de
Calixto, Domitila, Pretxtate y Priscila. El auge de estos cementerios subterrneos
pertenece al siglo IV cuando tuvo un enorme desarrollo el culto a los mrtires.
Los primeros artistas cristianos echaron mano, ante todo, de smbolos naturales. El pez, por
ejemplo, surgi por una sutileza semntica, pues la palabra griega (ICHTHYS), con sus
letras puestas en acrstico, daba la sigla griega de Jess Cristo Hijo de Dios Salvador .
Con el tiempo, el pez se confundi con el delfn, lo mismo en las pinturas que en los
relieves de los sarcfagos, y no extraaba ni siquiera en los sarcfagos paganos, ya que el
delfn gozaba de reputacin de amor a los hombres y socorrer a los nufragos.
El arte de las catacumbas busc tambin el simbolismo en la Biblia. Lejos de rechazar el
contenido de los relatos bblicos, cuya historicidad era rigurosamente mantenida, los
maestros del pensamiento cristiano se las apropiaron viendo en ellos tipos y figuras No es
fcil datar las pinturas de las catacumbas. A falta de inscripciones conmemorativas, el
anlisis de su estilo y su tcnica resulta tambin problemtico. Segn Grabar, las pinturas
ms antiguas, de principios del siglo m, seran los frescos que decoran las salas del
vestbulo de los Flavios, en la catacumba de Domitila, y del hipogeo de Lucina, junto a san
Calixto. Algo posteriores a ellas seran las pinturas de las cinco cmaras funerarias
llamadas de los sacramentos, ya de la primera mitad del siglo III; anunciadoras de los
acontecimientos y personajes del Nuevo Testamento.
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CAPTULO II. DOS SIGLOS DE CRECIMIENTO (313-526)
El emperador Constantino se convirti en protector del cristianismo y con una sorprendente
liberalidad puso la riqueza de su imperio, el poder de su autoridad y la creatividad de sus
artistas al servicio del culto cristiano. Su ejemplo fue seguido por los emperadores
posteriores, particularmente por Teodosio.
1. El arte cristiano de la era constantiniana
La nica baslica constantiniana conservada sustancialmente hasta hoy es la de Santa
Constanza, que fue originariamente un baptisterio, transformado luego en mausoleo de la
princesa Constantina (354) y finalmente en iglesia (siglo XIII): Est formada por una
hermosa rotonda con doce nichos radiales rodeando a otra, constituida por una arquera
sostenida por doce pares de columnas, sobre la cual descansa un tambor con doce ventanas
y una cpula.
En Miln fue san Ambrosio el promotor de grandes construcciones. All se conservan
varias de las ocho iglesias que haba a la muerte del santo obispo (397). El extraordinario
conjunto de San Lorenzo se fecha recientemente entre 355 y 372.
En Siria, no faltan algunos restos arqueolgicos de iglesias anteriores que revelan que el
bema espacio destinado a la administracin de la Palabra de Dios se situaba en el
centro del aula. All se desarrollaba la primera parte de la liturgia, para pasar luego al
bside oriental donde se celebraba, siempre a la vista de los fieles, la liturgia del sacrificio y
la comunin.
Al emperador Teodosio (379-395) se le deben una baslica en Damasco, de cinco naves
separadas por columnas con capiteles corintios y abaco trapezoidal (hoy mezquita), y en
Salnica, la transformacin del panten pagano de Galerio en un grandioso martyrium,
llamado hoy rotonda de San Jorge.
En Egipto, cuna del monacato cristiano, quedan ruinas de numerosos cenobios construidos
dentro de un recinto rectangular que encerraba tambin una iglesia con cpula de trompas
cubriendo el crucero y los bsides. En el norte de frica la vida cristiana fue muy
floreciente. Los escritos de san Agustn atestiguan la existencia de gran nmero de baslicas
y memoriae martyrum. Las baslicas eran de tipo helenstico, generalmente de varias naves;
las de Tipassa y Tigirt eran de cinco naves. Los restos de muchas otras pueden verse an en
Constantina (antigua Cirta), Djemila, Timgad, Tipassa, Orleansville, etc.
2. La arquitectura cristiana del siglo IV
Parece, pues, evidente que en la segunda mitad del siglo IV la postura oficial de la Iglesia
es la preferencia por figuras simblicas, al menos en aquellos puntos de los lugares de culto
en los que, al margen de finalidades decorativas, poda recaer la veneracin de los
creyentes.
En la poca de Teodosio se observa un cierto refinamiento del gusto y regreso al gusto
clsico, incluyendo motivos profanos, como se hace igualmente patente en la decoracin
musivaria de templos y mausoleos; un gusto que ir desapareciendo en el siglo v. El
mosaico con teselas de esmalte y vidrio, en sustitucin de las anteriores de mrmol, era una
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tcnica que debi de dejar sus ms brillantes realizaciones en baslicas de Bizancio y del
Prximo Oriente.
En Italia se conservan restos de carcter similar en una casa cristiana de Aquileia, con
figuras del Buen Pastor, Jons y smbolos eucarsticos; y en otros pavimentos descubiertos
en Npoles, Capua y Sicilia.
Una obra maestra del arte musivario de mediados del siglo v es la decoracin de la baslica
o rotonda de Santa Constanza. Esta obra de la bveda anular, que ha escapado a la
destruccin, es el conjunto ms antiguo de mosaicos cristianos conservado hasta hoy. Una
decoracin que merece una mencin especial es la de la baslica de Santa Pudenciana en
Roma, que puede datarse de principios del s.V y quiz antes. Es la primera obra
monumental que afirma el carcter triunfal de la Cruz, y con la frontalidad y dimensiones
que da a la figura empieza a conformar el tipo que se va a imponer en el arte cristiano de
ocho siglos.
3. Nuevo desarrollo de la pintura cristiana
Es numeroso el acervo de relieves funerarios de los siglos IV y V, relativamente bien
conservados hasta hoy, y que poseen gran valor estilstico y tambin teolgico. En algunos
sarcfagos se quiere dejar un recuerdo de los difuntos labrando su efigie en un puesto
central (imago clipeata). El llamado de Adelfia (Museo de Siracusa) est dedicado a su
mujer por el cnsul Valerio (c.340-345), con escenas de la Virgen, el nacimiento de Cristo
y la adoracin de los Magos, en la tapa de cubierta; y Adn y Eva, escenas de la vida de
Cristo y de san Pedro en el frente.
4. La primera escultura cristiana
El anlisis de los centenares de sarcfagos, total o parcialmente conservados, demuestra la
existencia de diversos talleres, repartidos por Roma, por el norte de Italia, y por las regiones
ms romanizadas de Galia y de Hispania. En Miln se conservan relieves funerarios de gran
valor artstico y teolgico. Descuella entre todos el llamado ambrosiano (anteriormente de
Estilicen). Trabajado por sus cuatro frentes, parece responder a la doctrina de san
Ambrosio. En el frente principal, Cristo con los Doce (en su estrecha franja posterior se
repite la escena con doce figuras de corderos); en el frente posterior, Cristo Maestro y
Seor. En los laterales, la Ascensin y la Ley de Moiss en un lado, y escenas de profetas
en el otro. En la losa de cubierta, en medalln, la pareja difunta.
5. El arte, espejo de la fe
La evolucin del arte iconogrfico en este siglo refleja, por tanto, la manera de sentir la
figura de Cristo en cada momento. Del inters por mostrar la misin salvadora de Jess,
milagrosamente piadoso para sus fieles seguidores (como se haca patente en el arte de los
tres primeros siglos), se pasa al misterio mismo de su persona.
6. En el ocaso del mundo antiguo
Desaparece el imperio romano
de Occidente. Surge el reino franco en la antigua Galia y el reino visigodo en Hispania. El
Occidente se germaniza. La autoridad eclesistica mantiene algunas de las estructuras
antiguas. Los papas y los obispos se convierten en administradores y garantes de la justicia,
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la seguridad y la defensa de las ciudades. Y mientras en Europa se inicia la era de una
nueva civilizacin, el Oriente mantiene el espritu del Imperio romano contra las
amenazas de los pueblos brbaros.
7. La arquitectura y su decoracin
En Roma, la baslica de Santa Sabina puede considerarse de este perodo (422-440). La
nave central es extraordinariamente alta y larga; flanqueada por dos naves estrechas, con
enormes ventanas y veinticuatro columnas de hermosos mrmoles, resulta de una elegante
esbeltez.
Santa Mara la Mayor, construida por el papa Liberio (352-356), fue reconstruida por el
papa Sixto III (432-440) y modificada en siglos posteriores. Del siglo v son las dos
columnatas, sus entablamentos, los muros superiores, y, lo ms importante por su
significado, los magnficos mosaicos del arco triunfal, llamado arco efesino porque tales
mosaicos dedicados a la Virgen Mara (en la Anunciacin, Adoracin de los Magos, etc.),
representada con el atuendo de una augusta emperatriz, testimonian la voluntad del papa
Sixto de expresar la maternidad divina de la Virgen, definida el ao anterior en feso
(431).
En San Pablo Extramuros se salvaron del incendio de 1823 algunos mosaicos del arco
triunfal (s.v), representando a Cristo bendiciente, rodeado de ngeles y de los cuatro
Vivientes del Apocalipsis. Ms dignos de atencin son los mosaicos de la iglesia de los
Santos Cosme y Damin, construida por el papa Flix IV (526) transformando varios
templos paganos. En Npoles es importante la baslica de San Jorge Mayor (antigua
catedral llamada severiana por el nombre de su obispo fundador), que conserva an veinte
columnas de mrmol y un transepto con doce soportes de alabastro y mrmol africano, y un
bside perforado por arqueras.
El Baptisterio de los Arranos, obra de Teodorico, un pequeo octgono flanqueado por
cuatro absidiolos, ostenta en su cpula tambin el tema del bautismo y los apstoles, pero
en un estilo ms fro e inexpresivo que el de los ortodoxos. En Grecia nos acercamos a una
regin naturalmente ms influenciada por Constantinopla. En Salnica destaca la baslica
dedicada a su patrono, San Demetrio. En Constantinopla apenas se han conservado
edificios de esta primera poca. La iglesia de San Juan, del famoso monasterio de Studios,
es hoy un montn de ruinas. Igualmente, de las construidas en Asia Menor y en Siria,
regiones de tan floreciente vida cristiana.
8. Las sagradas imgenes
Las memorias de los mrtires eran visitadas frecuentemente por los fieles. Las honras
que all reciban, las lmparas y cirios que all se encendan en su honor, los cantos que all
se entonaban, no podan menos de sugerir a los paganos que no haba diferencia con las
honras que ellos tributaban a sus dioses.
Es, pues, evidente que, al menos en el decurso del siglo v, se estaba pasando de una
imaginera meramente decorativa y narrativa o didctica, con fines recordatorios y
especialmente destinada a lugares de culto colectivo, a la produccin de iconos de
veneracin.