Sunteți pe pagina 1din 309

1

MICHAEL
CONNELLY
DARLING LILLY
CHASING THE DIME
2002
Traductor Stelu Cristian Fula
EDITURA ORIZONTURI
2004
2
1
Vocea de la telefon era o oapt, dar insistent, aproape
disperat.
Henry Pierce i spuse celui care sunase c a greit numrul, dar
omul nu renun.
Unde e Lilly? ntreb el.
Nu tiu, nu tiu nimic despre ea.
sta e numrul ei. E pe site.
Nu, ai greit numrul. Nu e nimeni aici pe nume Lilly. i nu
tiu nimic despre niciun site. n regul?
Omul de la cellalt capt al frului nchise. Enervat, Pierce trnti
receptorul. Conectase noul telefon abia de cincisprezece minute i
deja primise dou apeluri pentru o persoan pe nume Lilly.
Puse telefonul pe podea i privi apartamentul aproape gol. Nu
avea dect canapeaua veche din piele neagr pe care sttea, cele ase
cutii cu haine din dormitor i noul telefon, care era pe cale s devin
o problem.
Nicole pstrase totul mobila, crile, CD-urile i casa de pe
Amalf Drive. De fapt, nu le pstrase: i le dduse el pe toate. Preul
vinoviei sale de a f lsat lucrurile s o ia razna. Noul apartament
era drgu, elegant i sigur, o adres de prim mn n Santa
Monica. Totui avea s-i lipseasc locuina de pe Amalf, ca i femeia
care locuia n ea.
Privi n jos, spre telefonul de pe covorul bej, ntrebndu-se dac
ar trebui s o sune pe Nicole i s-i spun c se mutase de la hotel n
apartament i s-i dea numrul cel nou. Apoi cltin din cap. i
trimisese deja e-mail-ul cu toate informaiile. Dac ar f sunat-o, ar f
nsemnat s ncalce regulile stabilite de ea, pe care promisese s le
3
respecte n ultima noapte petrecut mpreun.
Telefonul sun din nou. De data asta se aplec i verifc ecranul
de identifcare a apelului. Apelul venea tot de la Casa Del Mar. Era
acelai tip. Pierce se gndi s-l lase s sune pn intra serviciul de
mesagerie vocal pe care l primise mpreun cu noul numr de
telefon, dar se rzgndi i ridic receptorul.
Uite ce e, omule, nu tiu care e problema, dar ai un numr
greit. Nu e nimeni aici pe nume
Omul de la cellalt capt al frului nchise fr s spun un
cuvnt.
Pierce ntinse mna dup rucsac i scoase blocnotesul galben pe
care asistenta lui scrisese instruciunile pentru mesageria vocal.
Monica Purl se ocupase de telefon n locul lui, el find ocupat toat
sptmna la laborator cu pregtirea prezentrii pentru sptmna
urmtoare. n fond pentru asta existau asistentele personale.
ncerc s citeasc notiele n lumina din ce n ce mai slab a zilei.
Soarele tocmai se scufundase n Pacifc i el nu avea nc lmpi n
camera de zi a noului apartament. Majoritatea apartamentelor noi
aveau lumini ngropate n tavan, dar nu i acesta. Apartamentele
fuseser recent renovate, dar cldirea era veche, iar tavanele
prefabricate nu aveau lumini ngropate. Pierce nu se gndise la asta
cnd nchinase i acum trebuia s-i cumpere lmpi.
Citi instruciunile despre folosirea serviciului de identifcare a
apelurilor i caracteristicile directorului de memorie. Constat c
Monica i luase ceea ce se numea pachet convenabil identifcare
a apelurilor primite, ateptare de apeluri, deviere de apeluri, tot ce
se putea n materie de apeluri. Pe pagin notase c deja trimisese
noul numr de telefon persoanelor care erau pe lista lui de e-mail-
uri cu prioritate. Erau aproape optzeci de oameni pe list, oameni
care l puteau contacta la orice or, aproape toi asociai n afaceri
dintre care pe unii i considera prieteni.
4
Pierce aps pe butonul care permitea efectuarea convorbirii i
form numrul pe care i-l lsase Monica pentru a-i accesa i seta
programul de mesagerie vocal. Apoi urm instruciunile oferite de
o voce electronic pentru a crea un numr-parol. Se hotr pentru
21.09.02 ziua n care Nicole i spusese c relaia lor care dura de
trei ani s-a ncheiat.
Se hotr s nu nregistreze un mesaj de ntmpinare personalizat.
Prefera s se ascund dup vocea electronic impersonal care
anuna numrul i-l ndruma pe cel care suna s lase un mesaj. Era
impersonal dar, la urma urmelor, i lumea exterioar era la fel. Nu
avea timp s fac personal toate lucrurile.
Cnd termin de setat programul, o alt voce electronic i spuse
c avea nou mesaje. Pierce fu surprins de numrul lor. Telefonul
fusese pus n funciune dimineaa. Apoi, plin de speran i spuse
c unul dintre mesaje putea f de la Nicole. Poate chiar cteva dintre
ele. Brusc, se vzu napoind toat mobila pe care Monica o
comandase pentru el prin Internet, i crnd cutiile de carton n casa
de pe Amalf Drive.
Din pcate niciun mesaj nu era de la Nicole i nici mcar de la
asociaii sau prietenii lui. Doar unul i era adresat un mesaj de
bine ai venit n sistem spus de vocea electronic deja familiar.
Urmtoarele opt mesaje erau pentru Lilly, fr a se meniona un
nume de familie. Aceeai femeie pentru care recepionase deja trei
apeluri. Toate mesajele erau de la brbai. Cei mai muli dintre ei
lsau nume de hotel i numere la care s fe sunai. Civa dintre ei
lsau numere de celular sau ceea ce spuneau c ar f o linie privat
de birou. Civa menionau c aveau numrul ei de pe net sau de pe
site, fr a intra n amnunte.
Pierce terse mesajele apoi ddu pagina blocnotesului i scrise
numele Lilly, pe care l sublinie n timp ce se gndea la diverse alte
lucruri. Se prea c Lilly oricine ar f fost renunase la numr.
5
Compania de telefoane l pusese din nou n circulaie i apoi i-l
alocaser lui. Judecnd dup lista care coninea numai nume de
brbai, dup numrul de apeluri de la hoteluri i tonurile ncrcate
de anticipaie i emoie din vocile pe care le ascultase, Pierce i zise
c Lilly era probabil o prostituat. Sau o dam de companie, dac
exista vreo diferen. Brusc, fu cuprins de curiozitate i nedumerire,
de parc ar f afat un secret pe care nu trebuia s-l tie. Se simea ca
atunci cnd deschidea camerele de securitate la serviciu i urmrea
pe monitorul su ce se petrecea pe coridoare i n locurile comune
ale sediului.
Se ntreb ct timp nu mai fusese folosit numrul de telefon
nainte de a-i f alocat lui. Numrul mare de apeluri ntr-o singur zi
indica faptul c numrul de telefon se mai afa pe site-ul menionat
n cteva dintre mesaje.
Ai greit numrul, spuse cu voce tare, dei arareori vorbea
singur cnd nu se afa n faa unui monitor de calculator sau prins n
vreun experiment de laborator. Ddu pagina napoi i se uit la
informaiile pe care Monica le scrisese pentru el. Indusese i
numrul de la serviciul de relaii cu clienii al companiei de
telefoane. Ar f trebuit s sune pentru a cere schimbarea numrului,
dar nu era dispus s trimit i s primeasc din nou informaii prin
e-mail pentru asta.
Dar mai era ceva ce l oprea s cear schimbarea. Era intrigat.
Recunotea asta. Cine era Lilly? Unde se afa? De ce renunase la
numrul de telefon, dar l lsase pe site? Exista o fsur n logica
lucrurilor. Cum i inea n funciune afacerea, dac site-ul
direciona un numr greit ctre baza de date cu clieni? Nu putea.
Ceva era n neregul, iar Pierce voia s tie ce i din care motiv.
Era vineri seara. Hotr s lase lucrurile aa cum erau pn luni.
Avea s sune atunci n legtur cu schimbarea numrului.
Pierce se ridic de pe canapea i porni, prin camera de zi goal,
6
ctre dormitorul principal, unde lng un perete erau aliniate cele
ase cutii de carton cu hainele lui, iar lng cel opus se afa un sac de
dormit. Nu mai folosise sacul de dormit de aproape trei ani de la o
cltorie pe care o fcuse la Yosemite mpreun cu Nicole. Pe atunci
avea timp s mai fac unele lucruri. Asta era nainte ca viaa lui s
nceap s aib un singur obiectiv.
Iei pe balcon i privi oceanul de un albastru rece. Se afa la etajul
al doisprezecelea. Privelitea se ntindea de la Venice, n sud, pn la
irul de muni care sfreau n mare la Malibu, n nord. Soarele
dispruse, dar pe cer nc mai erau dre de portocaliu i purpuriu.
Briza marin era rece i tioas. i bg minile n buzunarele de la
pantaloni. Degetele minii stngi i se strnser n jurul unei monede
i o scoase. O moned de zece ceni. O alt amintire a ceea ce fusese
viaa lui.
Luminile de neon de pe roata mare afat pe cheiul Santa Monica
erau aprinse i clipeau. Asta i aminti de un moment petrecut cu doi
ani nainte, cnd compania nchinase ntregul parc de distracii de
pe chei pentru o petrecere organizat cu ocazia srbtoririi aprobrii
primului lot de patente ale companiei n arhitectura memoriei
moleculare. Fr bilete, fr cozi, fr s trebuiasc s te dai jos dac
i plcea. El i Nicole sttuser n una dintre gondolele aurii ale roii
cel puin o jumtate de or. i n acea sear fusese frig, i se
strnseser tare n brae, urmrind apusul soarelui. Acum nu se
putea uita la apusul de soare sau la chei fr s se gndeasc la ea.
Apoi i ddu seama c nchiriase un apartament a crui privelite
era compus exact din lucrurile care aveau s-i aminteasc de
Nicole.
Puse moneda de zece ceni pe buricul degetului i o proiect n
aer privind-o cum dispare n ntuneric. Dedesubt era un parc, o fie
verde ntre cldiri i plaj. Observase deja c noaptea se strecurau
acolo oameni fr adpost i dormeau sub copaci. Poate c unul
7
dintre ei avea s gseasc moneda czut.
Telefonul sun. Se ntoarse n camera de zi i vzu micul ecran
strlucind n ntuneric. Apelul venea de la hotelul Century Plaza.
Sttu puin pe gnduri, apoi ridic receptorul.
O cutai pe Lilly? ntreb.
Urm un moment lung de tcere. Pierce auzi zgomotul unui
televizor n funciune.
Alo? Apelul sta e pentru Lilly?
n sfrit, rspunse o voce de brbat:
Da. E acolo?
Nu e aici momentan. Pot s v ntreb cum ai obinut acest
numr?
De pe site.
Care site?
Omul de la cellalt capt ntrerupse convorbirea. Pierce inu un
moment receptorul la ureche, apoi nchise. n timp ce traversa
camera pentru a-l pune la loc, n suportul lui, sun din nou. Pierce
aps butonul de deschidere fr s se mai uite la ecran.
E un numr greit, spuse.
Stai, Einstein, tu eti?
Pierce zmbi. Nu era o greeal. Recunoscu vocea lui Cody Zeller,
unul dintre cei care fgurau pe lista lui de prioriti. Zeller l numea
adesea Einstein, una din poreclele din facultate pe care Pierce nc o
mai suporta. Zeller era mai nti un prieten, i abia apoi un partener
de afaceri. Consultant de securitate a computerelor, el proiectase
numeroase sisteme pentru Pierce de-a lungul anilor, pe msur ce
compania acestuia cretea i se muta n spaii din ce n ce mai mari.
mi pare ru, Code, spuse Pierce. Am crezut c e altcineva.
Numrul sta nou de telefon e apelat de o grmad de oameni. A
fost al altcuiva.
Numr nou, locuin nou, asta nseamn c eti din nou liber
8
i singur?
Se pare c da.
Omule, ce s-a ntmplat cu Nicki?
Nu tiu. Nu vreau s vorbesc despre asta.
i spun eu ce s-a ntmplat, zise Zeller. Prea mult timp n
laborator i nu sufcient de mult ntre cearafuri. Te-am avertizat n
privina asta, amice.
Zeller rse. Avusese ntotdeauna un fel al lui de a privi o situaie
i a face abstracie de feacuri. Rsul i spuse lui Pierce c Zeller nu
era prea afectat de situaia lui. Zeller era necstorit i Pierce nu-i
aducea aminte s f avut vreodat o relaie de mai lung durat nc
din facultate le promisese lui Pierce i prietenilor lor c nu
inteniona s practice monogamia n timpul vieii. n plus, o
cunotea pe femeia n chestiune. n calitatea lui de expert n
securitate se ocupa i de cercetarea pe net a potenialilor angajai i
investitori ai lui Pierce. Din poziia asta, conlucra ndeaproape cu
Nicole James, funcionarul de informaii al companiei.
Da, tiu, spuse Pierce, dei nu voia s vorbeasc despre acest
lucru cu Zeller. Ar f trebuit s te ascult.
Asta nseamn c o s poi s-i scoi plana din retragere i s
te ntlneti cu mine la Zuma ntr-una din dimineile astea.
Zeller locuia n Malibu i fcea surf n fecare diminea.
Trecuser aproape zece ani de cnd Pierce nfrunta valurile
mpreun cu el. De fapt, nici mcar nu-i luase plana atunci cnd se
mutase din casa de pe Amalf. Era sus, pe rafturile din garaj.
Nu tiu, Code. nc mai lucrez la proiect. Nu cred c
programul meu o s se schimbe prea mult doar pentru c ea
n regul, era doar logodnica ta, nu proiectul.
Nu asta voiam s spun. Doar c nu cred.
Dar n seara asta? Vin eu la tine. Dm o tur prin ora ca n
vremurile bune. Pune-i blugii negri, puiule.
9
Zeller rse. Pierce nu-i amintea de asemenea escapade. Nu
fusese niciodat amator. Purta blugi albatri, nu negri. Preferase
ntotdeauna s-i petreac noaptea ntr-un laborator privind ntr-un
microscop dect s fug dup o partid de sex ntr-un club cu femei
nferbntate de alcool.
Cred c trec peste sta, amice. Ani o grmad de lucruri de
fcut i n seara asta trebuie s m ntorc la laborator.
Hank, omule, e cazul s mai lai n pace moleculele. O noapte
n ora. Hai, o s te pun pe picioare, o s-i pun i ie moleculele n
micare, va f o schimbare. Poi s-mi spui tot ce s-a ntmplat cu
tine i cu Nicki i o s m prefac c-mi pare ru pentru tine. Promit.
Zeller era singurul om de pe planet care-i spunea Hank, un
nume pe care Pierce l ura, dar tia c dac i-ar f spus prietenului
su s se opreasc l-ar f fcut pe acesta s foloseasc numele tot
timpul.
Sun-m data viitoare, bine?
Zeller protest i Pierce promise s rezerve o sear din weekend-
ul viitor pentru a iei n ora. Nu promise ns nimic n legtur cu
surfngul. Dup ce nchise telefonul. Pierce i lu rucsacul i se
ndrept spre ieire.
2
Pierce folosi cartela magnetic pentru a intra n garajul de lng
Amedeo Technologies i i parc BMW-ul 540 n spaiul rezervat.
Intrarea n cldire se deschise pe cnd se apropia, acionat de
brbatul care sttea pe platforma din spatele uilor duble de sticl.
Mersi, Rudolpho, spuse Pierce.
Lu liftul pn la etajul al treilea, unde se afau birourile
10
administraiei.
n holul de la etajul trei form combinaia de la ua biroului su i
intr.
Luminile, spuse, n timp ce se aeza la birou i acestea se
aprinser. Porni computerul i introduse parola. Conect linia
telefonic pentru a-i verifca repede mesajele de pe e-mail nainte
de a se apuca de lucru. Era ora opt. i plcea s lucreze seara, s aib
laboratorul doar pentru el.
Din considerente de securitate, nu lsa niciodat computerul
pornit sau ataat la o linie telefonic atunci cnd nu lucra la el. Din
acelai motiv nu purta telefon celular sau pager. Foarte rar i lua cu
el laptopul. Pierce era paranoic din nscare la un pas de
schizofrenie, cum spunea Nicole , dar i un cercettor precaut i
efcient. tia c de fecare dat cnd lega o linie exterioar de
computerul su su deschidea o transmisie celular era ca i cum ar
face sex neprotejat. Nu tiai niciodat la ce te poi atepta. Pentru
unii asta fcea parte din farmecul sexului.
Avea cteva mesaje, dar se hotr s citeasc doar trei n acea
sear. Primul era de la Nicole i l deschise imediat, cu o emoie
care-l fcu s se simt neplcut deoarece se afa la limita
sentimentalismului ieftin. Din pcate mesajul nu coninea ceea ce
spera el. Era scurt, concis i att de profesional nct excludea orice
aluzie la relaia lor nefericit. Reprezenta doar o ultim scrisoare a
unui fost angajat, nainte ca acesta s treac mai departe n carier
i n dragoste.
Hewlett,
Am plecat.
Totul se af n dosare. (Apropo, afacerea Bronson a ajuns n
sfrit n pres SJMN au dat-o primii.)
Mulumesc pentru tot i noroc.
11
Nic
Pierce rmase o vreme cu privirea fxat pe mesaj. Fusese trimis
la 4:55 P.M., deci cu cteva ore nainte. Nu avea niciun rost s
rspund, deoarece adresa ei de e-mail trebuia s f fost tears din
sistem la 5 P.M., cnd i predase cartela de acces. Plecase, i fusese
defnitiv tears din sistem.
i spusese Hewlett, i asta l fcu s cad pe gnduri. n trecut
folosise numele acela pe post de alint. Un nume secret, folosit doar
de iubit. Avea la baz iniialele lui HP, la fel ca Hewlett Packard,
uriaul fabricant de computere care n acele zile era unul din
Goliaii care l nfruntau pe David al lui Pierce. ntotdeauna o
spunea cu un zmbet dulce. Doar ea putea s-i pun ca porecl
numele unui adversar i s scape. Oare ce semnifca faptul c l
folosise n acest ultim mesaj? Zmbea dulce cnd l-a scris? Ezita, era
pe cale s se rzgndeasc? Mai exista vreo ans, vreo speran de
mpcare?
Pierce nu reuise niciodat s neleag motivaiile lui Nicole
James, i nu putea nici n acel moment. Aps pe tastatur i salv
mesajul, mutndu-l ntr-un dosar n care inea toate e-mail-urile
trimise de ea pe parcursul celor trei ani ct durase relaia lor. Istoria
perioadei petrecute mpreun bun i rea putea f citit n acele
mesaje. Aproape o mie. tia c a le pstra constituia un
comportament obsesiv, dar devenise o obinuin. Mai avea dosare
pentru stocarea mesajelor electronice i pentru cteva dintre relaiile
lui de afaceri. Aa se nscuse i dosarul lui Nicole, dar ulterior
trecuser de la statutul de parteneri de afaceri la ceea ce el crezuse
c nsenina parteneri de via.
Trecu n revist mesajele din dosarul Nicole James, aa cum un
om s-ar uita la fotografile unei foste prietene. Unele dintre ele l
fcur s zmbeasc. Nicole fusese ntotdeauna specialista n
12
defnirea subiectului dovedind haz, dar i sarcasm. Mai trziu din
necesitate, i el tia asta a devenit maestra subiectului tios i
apoi al celui care rnea. n timpul listrii i atrase atenia un subiect
Unde locuieti? i deschise mesajul. Fusese trimis cu patru luni
n urm i era un indiciu la fel de bun ca oricare altul n legtur cu
ceea ce avea s se aleag din relaia lor. n mintea lui acest mesaj
reprezenta nceputul dezbinrii punctul din care nu a mai existat
cale de ntoarcere.
M ntrebam unde locuieti pentru c nu te-am mai vzut la
Amalf de patru nopi.
Evident c nu merge aa, Henry. Trebuie s vorbim, dar tu nu eti
niciodat acas ca s o facem. Este cazul s vin la laborator pentru a
vorbi despre noi? Ar f cu siguran trist.
i aminti c se dusese acas dup acel mesaj i rezultatul fusese
prima lor desprire. Petrecuse patru zile ntr-un hotel, susinndu-
i cauza la telefon, prin e-mail i trimind fori nainte de a f invitat
s se ntoarc pe Amalf Drive. O vreme fcuse toate eforturile
pentru a ajunge acas n fecare sear la opt. Apoi a nceput s
ntrzie i orele lui de laborator s-au prelungit pn spre diminea.
Pierce nchise mesajul i apoi dosarul. Plnuia ca ntr-o zi s
scoat la imprimant toate mesajele i s le citeasc de parc ar f
fost un roman. tia c va f povestea comun, a unui brbat ale crui
obsesii l mpinseser pn la a pierde ceea ce era cel mai important
pentru el. Dac ar f fost un roman, l-ar f putut intitula Proiectul
Proteus.
Se ntoarse la lista de mesaje curente. Primul mesaj pe care l citi
fu cel al partenerului su, Charlie Condon. Acesta i reamintea de
prezentarea din sptmna urmtoare, de parc el avea nevoie s-i
13
aminteasc cineva. Linia de subiect spunea: RE: Proteus i era un
rspuns la un mesaj pe care Pierce i-l trimisese lui Charlie cu cteva
zile nainte.
Totul e aranjat. Vine miercuri, s stabileasc o ntlnire pentru
joi, la ora zece. Harponul e ascuit i pregtit. Fii acolo, altfel
pierzi.
CC
Pierce nu se deranj s rspund. Bineneles c va f acolo.
Depindeau o grmad de lucruri de prezena lui. Dumnezeul la care
se fcea referire n mesaj era Maurice Goddard, un newyorkez, un
investitor n tehnologie electronic. Charlie spera c va deveni
balena lor. Venea s vad proiectul Proteus, nainte de a lua
decizia fnal. Intenionau s-i ofere o prim privire asupra
proiectului, spernd ca acest lucru s i apropie de perfectarea
contractului. Lunea urmtoare urmau s depun actele pentru
protejarea prin patent a lui Proteus i s nceap s caute ali
investitori dac Goddard nu li s-ar f alturat.
Ultimul mesaj pe care-l citi era de la Clyde Vernon, eful
securitii la Amedeo. Pierce se gndi c putea ghici ce coninea
nainte de a-l deschide, i nu se nel.
ncerc s te gsesc. Trebuie s vorbim despre Nicole James. Te
rog, sun-m ct mai curnd cu putin.
Clyde Vernon
Pierce tia c Vernon voia s afe ct de multe tia Nicole, dar i
despre mprejurrile plecrii ei brute. Practic, dorea s tie cum s
acioneze. Pierce rnji constatnd c omul de la securitate i scrisese
numele ntreg. Pierce hotr s nu-i mai piard timpul cu alte
14
e-mail-uri i opri computerul, deconect linia telefonic, dup care
prsi biroul i se ndrept spre biroul lui Nicole. Fostul ei birou.
Pierce avea combinaia general pentru toate uile de la etajul trei
i se folosi de ea pentru a deschide ua biroului.
Luminile, spuse el intrnd n ncpere, dar nu se aprinse
niciuna. Receptorul audio al biroului era nc nregistrat cu vocea lui
Nicole.
Pierce se duse pn la ntreruptorul de perete i aprinse
luminile. nc se mai simea o urm a parfumului ei. Deschise
sertarul de sus. Era gol, cu excepia unei agrafe pentru hrtii. Nicole
plecase. Asta era sigur. i celelalte trei sertare erau goale, cu excepia
unei mici cutii pe care o gsi n cel de jos. O scoase i o deschise. Era
pe jumtate plin cu cri de vizit. Lu una i se uit la ea.
Nicole R. James
Director pentru Informaii despre Concuren
Funcionar de Informaii Publice
Amedeo Technologies
Santa Monica, California.
Apoi puse cartea de vizit n cutie i pe aceasta napoi n sertar.
Se ridic i se duse la rndul de dulapuri cu dosare de lng
peretele afat n partea opus biroului.
Insistase s se fac copii pe hrtie ale dosarelor de informaii.
Erau patru dulapuri, cu dou sertare fecare. Pierce scoase cheile i
folosi una pentru a descuia un sertar etichetat BRONSON. Deschise
sertarul i scoase dosarul albastru n sistemul de ndosariere al lui
Nicole cel mai recent dosar referitor la oricare dintre competitori era
albastru. Deschise dosarul i arunc o privire printre hrtiile scoase
la imprimant. Gsi o fotocopie a unui articol de tiri din secia de
afaceri a San Jose Mercury News. Era un scurt articol despre unul
15
dintre principalii si adversari din sectorul privat care primise o
infuzie de lichiditi, cu dou zile nainte. Auzise deja despre
afacere de la Nicole. n lumea tehnologiilor n curs de dezvoltare
vetile circulau repede, mult mai repede dect prin canalele de tiri.
Povestea era o confrmare a ceea ce tia, dar mai exista ceva.
BRONSON TECH PRIMETE AJUTOR FINANCIAR DIN
JAPONIA
De Paul Puig
Bronson Technologies, cu sediul n Santa Cruz, a ncheiat
un acord de parteneriat cu Corporaia Japonez Tagawa, care
va asigura fonduri pentru proiectul de electronic molecular
al frmei. Conform termenilor acordului, Tagawa va fnana
cercetarea cu aisprezece milioane de dolari n urmtorii patru
ani. n schimb, va primi douzeci la sut din aciunile
Bronson.
Elliot Bronson, preedintele companiei nfinate acum ase
ani, a spus c banii vor propulsa compania n competiia
acerb pentru realizarea primului computer molecular practic.
Bronson i un grup de companii private, universiti i agenii
guvernamentale sunt angajate ntr-o curs pentru obinerea
RAM-ului pe baz molecular i legarea acestei memorii n
sisteme de circuite integrate. Unii vd punerea n practic a
computerului molecular peste cel puin un deceniu. Cei care l
propun cred c va revoluiona lumea electronicii. De
asemenea, este vzut ca un potenial pericol pentru industria
computerelor bazate pe silicon, care valoreaz mai multe
miliarde de dolari.
16
Valoarea potenial a computerului molecular este
considerat nelimitat, i astfel cursa pentru dezvoltarea lui
este una acerb. Cipurile computerului molecular vor f infnit
mai puternice i mai mici dect cele din silicon, utilizate n
prezent.
De la computere de diagnostic ce pot f lansate n vasele de
snge i pn la strzi inteligente cu computere
microscopice integrate n asfalt, computerele moleculare vor
schimba lumea, a declarat Bronson mari. Iar aceast
companie va f prezent pentru a ajuta la schimbarea ei.
Principalii adversari ai lui Among Bronson n sectorul privat
sunt Amedeo Technologies din Los Angeles i Midas
Molecular din Raleigh, Carolina de Nord. De asemenea,
Hewlett Packard a semnat un acord de parteneriat cu
Universitatea din California, n Los Angeles. Mai mult de o
duzin de alte universiti i companii private investesc
fonduri importante n cercetare n sectorul nanotehnologiei i
al RAM-ului molecular. Agenia Ministerului Aprrii pentru
Proiecte de Cercetare Avansat fnaneaz parial sau integral
multe din aceste programe.
Cteva companii au ales s caute sponsori privai n loc s
se sprijine pe ajutorul guvernamental sau al universitilor.
Bronson explic aceasta prin faptul c decizia face compania
mai agil, capabil s se mite repede n privina experienelor
i a proiectelor, fr a mai trebui s cear aprobri de la
guvern sau de la universiti.
Guvernul i aceste universiti mari sunt ca nite nave de
lupt, a spus Bronson. O dat ce ncep s se mite n direcia
potrivit, trebuie s te fereti, ns au nevoie de mult timp ca
17
s crmeasc i s se ndrepte ncotro trebuie. n acest
domeniu schimbrile sunt mult prea rapide. Pentru moment, e
mai bine s fi o barc de vitez.
Faptul de a nu apela la fonduri guvernamentale sau ale
universitilor nseamn i venituri mai importante, pe msur
ce patentele din domeniu devin valoroase n anii urmtori.
n ultimii cinci ani s-au nregistrat civa pai semnifcativi
nainte n dezvoltarea computerului molecular, aparent n
fruntea cursei afndu-se Amedeo Technologies. Amedeo e cea
mai veche companie din curs. Henry Pierce, n vrst de
treizeci i patru de ani, chimistul care a fondat compania la un
an dup ce a absolvit la Stanford, a obinut numeroase patente
n domeniul circuitelor moleculare i al crerii de memorie
molecular i de pori logice componentele de baz ale
tiinei calculatoarelor.
Bronson a spus c sper s echilibreze competiia, cu
ajutorul fondurilor de la Tagawa.
Cred c va f o curs lung i interesant, dar noi vom f la
fni. Garantez asta.
Micarea ctre o surs important de suport fnanciar o
balen, n jargonul arenei de investiii n tehnologii n curs
de dezvoltare e favorizat de companiile mai mici. Micarea
lui Bronson o urmeaz pe a celor de la Midas Molecular, care
tot n acest an i-a asigurat aisprezece milioane de dolari,
fnanare venit de la un investitor canadian.
18
Nu exist dou moduri de a privi problema. E nevoie de
bani pentru a f competitiv, a spus Bronson. Instrumentele
de baz ale tiinei sunt scumpe. Cost mai mult de un milion
de dolari pentru a dota un laborator.
Pierce de la Amedeo nu a rspuns la telefoane, dar surse
din interiorul industriei au indicat c i compania lui caut un
investitor important.
Toat lumea e la vntoare de balene, a spus Daniel F.
Daly, partener la frma Daly & Mills, o frm de investiii din
Florida care a monitorizat creterea nanotehnologiei.
Pierce nchise dosarul cu tietura din ziar n el. Foarte puine
lucruri din articol erau noi pentru el, ns primul citat din Bronson
n care se meniona diagnoza molecular l intriga. Se ntreb dac
Bronson tatona linia industrial, ncercnd partea mai sexy a tiinei,
sau tia ceva despre proiectul Proteus. Oare i se adresa direct lui sau
se folosea de ziar i de noii bani din Japonia pentru a arunca
mnua? Dac aa stteau lucrurile l atepta n curnd un oc.
Pierce puse dosarul la locul lui n sertar.
Te-ai vndut prea ieftin, Elliot, spuse el, n timp ce nchidea
sertarul.
Ajuns n hol, Pierce scan pentru cteva secunde ceea ce ei
numeau peretele gloriei. Pe o lungime de ase metri, peretele era
acoperit cu articole nrmate despre Pierce, Amedeo, patente i
cercetare. n timpul orelor de program, cnd angajaii se afau n
birouri, nu se oprea niciodat s se uite la ele. Doar n momentele de
singurtate arunca o privire peretelui i avea un sentiment de
mndrie.
Cele mai multe articole proveneau din reviste tiinifce, al cror
19
limbaj era incomprehensibil pentru oamenii obinuii. De cteva ori
compania i realizrile ei ptrunseser ns i n presa obinuit.
Pierce se opri n faa exponatului care l fcea s se simt cel mai
mndru, o copert a revistei Fortune, veche de aproape cinci ani. Pe
ea era o fotografe a lui din vremea cnd avea prul prins n coad
innd n mn un model de plastic al circuitului molecular
simplu pentru care tocmai primise un patent Textul din dreapta
suna: Cel mai important patent pentru urmtorul mileniu?
Apoi dedesubt, aduga cu litere mici: El aa crede. Copilul-
minune n vrst de douzeci i nou de ani, Henry Pierce, ine n
mn ntreruptorul molecular care ar putea f cheia unei noi ere n
tiina computerelor i a electronicii.
Asta se petrecuse n urm cu doar cinci ani, dar pe Pierce l
cuprinse nostalgia n timp ce se uita la coperta nrmat. Cum
porecla jenant de copil-minune nu a rezistat, viaa lui Pierce s-a
schimbat cnd revista a ajuns pe tarabele de pres. Cursa a
continuat i mai aprig dup aceea. Investitorii au fost cei care au
venit la el. Apoi au aprut competitorii. A aprut Charlie Condon.
Pn i oamenii lui Jay Leno au venit s-l vad pe tnrul surfer-
chimist cu pr lung. Cel mai plcut moment pe care i-l amintea
Pierce era acela n care semnase cecul cu care achitase microscopul
cu scanare electronic. Apoi a aprut i presiunea provocat de
necesitatea de a atinge performana, de a face urmtorul pas. i apoi
nc unul. Date find opiunile, nu avea cale de ntoarcere. Niciuna.
Dar i plcea s-i aminteasc momentul, de dragul tuturor
lucrurilor pe care nu le tia atunci. Nu era nimic anormal n asta.
20
3
Liftul ctre laborator cobora att de ncet nct nici nu sesizai c
se mic. Luminile de deasupra uii erau singurul mod care indica
deplasarea. Fusese proiectat astfel, pentru a elimina ct mai multe
vibraii cu putin. Vibraiile erau dumanul. Dereglau rezultatele
msurtorilor din laborator.
Ua se deschise uor la nivelul subsolului i Pierce iei din lift.
Folosi cartela de acces pentru a intra pe prima u a
compartimentului etan. O dat intrat n micul spaiu de trecere,
tast combinaia pentru luna octombrie pentru a doua u. O
deschise i intr n laboratorul format dintr-o suit de laboratoare
mai mici, fr ferestre, aezate njurai ncperii principale sau de zi,
cum o numeau ei. Pereii erau izolai cu folii de cupru care
respingeau zgomotul din exterior, srccios decorai, limitndu-se
n mare la afe nrmate cu citate din dr. Seuss Horton Hears a Who!
Laboratorul de chimie era o ncpere curat, n care se
produceau i erau congelate soluiile chimice ale circuitelor
moleculare. Mai era un incubator pentru proiectul Proteus, pe care l
numeau ferma de celule.
Vizavi de laboratorul de chimie se afa cel de circuite sau camera
furnalului, cum i spuneau cercettorii, iar lng el laboratorul de
imagini care gzduia microscopul electronic. Camera de zi era
ocupat de laboratorul de laseri. Aceasta era izolat cu cupru,
pentru o protecie i mai bun mpotriva zgomotului electronic.
Laboratoarele preau goale, dar Pierce sesiz mirosul familiar de
carbon ncins. Verifc jurnalul de intrri i ieiri i vzu c Grooms
nu plecase nc. Se duse pn la laboratorul de circuite i arunc o
privire prin mica u de sticl. Nu vzu pe nimeni. Cnd deschise
ua i intr, l izbir cldura i mirosul. Cuptorul de evaporare era n
21
funciune; se producea un nou lot de fre de carbon. Pierce
presupuse c Grooms pornise procesul i apoi prsise laboratorul
pentru a face o pauz sau a mnca ceva. Era de neles. Mirosul de
carbon ncins era insuportabil.
Prsi laboratorul de circuite i nchise ua. Apoi se duse la un
computer de lng posturile de probe, introduse parolele i acces
datele pentru testele de ntreruptoare pe care urma s le fac
Grooms dup ce el plecase devreme acas pentru a-i instala
telefonul. Conform nregistrrilor din computer, Grooms efectuase
dou mii de teste pe un nou grup de douzeci de ntreruptoare,
ntreruptoarele sintetizate chimic erau pori primare de pornire i
oprire care ntr-o zi ar f putut f folosite n construirea circuitelor de
computer.
Pierce se ls pe spate n scaunul din faa computerului. Observ
o can pe jumtate plin cu cafea pe masa de lng monitor. i
ddu seama c era a lui Larraby, datorit culorii. Toi cei din
laborator, cu excepia imunologului care se ocupa de proiectul
Proteus, beau cafeaua cu fric.
n timp ce se gndea dac s continue testele de confrmare a
accesului sau s se duc n laboratorul de imagine i s vad ce mai
fcuse Larraby, privirea i alunec spre peretele din spatele
computerelor pe care, lipit cu band adeziv, era o moned de zece
ceni. O pusese acolo Grooms, cu civa ani nainte. O glum, da,
dar le amintea permanent de elul lor. Uneori prea c i bate joc de
ei Roosevelt i ntorcea capul, uitndu-se n alt parte, ignorndu-
i.
n acel moment Pierce i ddu seama c nu va f capabil s
lucreze n seara aceea. Petrecuse nopi n ir lucrnd nchis n suita
de laboratoare, i asta l costase relaia cu Nicole. Acum, era liber s
lucreze fr s se simt vinovat, dar i ddu seama c nu putea.
Dac va mai vorbi vreodat cu ea, i va spune. Poate c asta nsemna
22
c se schimba. Poate ar f nsemnat ceva pentru ea.
n spatele lui se auzi un zgomot puternic i Pierce sri din scaun.
Se atepta s-l vad pe Grooms ns, ntorcndu-se, l vzu pe Clyde
Vernon. Vernon era un brbat solid i posac, n jur de cincizeci i
cinci de ani, cel mai n vrst lucrtor din companie. n urma lui era
Charlie Condon care mplinise patruzeci de ani.
Salut, Clyde, m-ai speriat, spuse Pierce.
N-am vrut.
Facem o grmad de citiri sensibile aici. Dac deschizi ua aa
brusc poi distruge un experiment. Din fericire, verifcam doar
experimentele.
mi pare ru, doctore Pierce.
Nu-mi spune aa, Clyde. Spune-mi Henry. Aadar, las-m s
ghicesc: m-ai etichetat cu cutat, iar Rudolpho te-a sunat cnd am
aprut. Asta te-a fcut s vii de acas pn aici? Sper c nu locuieti
prea departe, Clyde.
Vernon nu ddu nicio atenie raionamentului lui Pierce.
Trebuie s vorbim, spuse el. Ai primit mesajul meu?
Abia ncepeau s se cunoasc unul pe cellalt. Vernon era cea mai
n vrst persoan care lucra la Amedeo, dar i cel mai nou angajat.
Pierce observase deja c Vernon ntmpina greuti n a-i spune pe
nume. Presupunea c asta inea de vrst lui. Pierce era preedintele
companiei i era cu cel puin douzeci de ani mai tnr dect
Vernon, care se alturase companiei cu cteva luni n urm dup ce
lucrase douzeci i cinci de ani la FBI. Vernon considera probabil c
era nepotrivit s i se adreseze lui Pierce pe numele mic, iar diferena
de vrst i experiena de via l fceau s-i fe greu s-i spun
domnule Pierce. Doctor Pierce i se prea mai uor, dei se baza pe
merite academice mai degrab dect pe pregtire medical. Ar f
preferat s nu i se adreseze cu niciun nume, dac ar f fost posibil.
Pn la un punct asta se observa mai ales n e-mail-uri i
23
conversaiile telefonice.
Am citit e-mail-ul tu cam acum un sfert de or, spuse Pierce.
Am fost plecat. Probabil te-a f sunat cnd terminam aici. Vrei s
vorbim despre Nicole?
Da. Ce s-a ntmplat?
Pierce ridic din umeri ntr-un gest neajutorat.
S-a ntmplat c a plecat. i-a prsit slujba i m-a prsit i
pe mine. Cred c s-ar putea spune c pe mine m-a prsit n primul
rnd.
Cnd s-a ntmplat asta?
E greu de spus, Clyde. Se prefgura de la o vreme ncoace. Ca
ntr-un fel de micare cu ncetinitorul. Totul a atins apogeul cam
acum dou sptmni. A fost de acord s stea pn azi. Azi a fost
ultima ei zi de lucru. tiu c atunci cnd te-am angajat aici m-ai
avertizat s nu pescuiesc de pe cheiul companiei. Cred c aa ai
spus. i mai cred c ai avut dreptate.
Vernon fcu un pas apropiindu-se de Pierce.
De ce nu mi s-a spus asta? protest el. Ar f trebuit s mi se
spun.
Pierce vzu cum i se colorau obrajii. Vernon era furios i ncerca
s se controleze. Nu era att vorba despre Nicole, ct despre nevoia
lui de a-i consolida poziia n interiorul companiei. La urma
urmelor, nu prsise Biroul dup atia ani ca s fe inut n cea
de un om de tiin punkist care probabil fuma iarb n weekend-
uri.
Uite, tiu c ar f trebuit s i se spun, dar, find i unele
probleme personale am N-am inut cu adevrat s vorbesc despre
asta. i, ca s-i spun drept, probabil nu te-a f sunat n seara asta,
pentru c nu doresc nc s vorbesc despre ce s-a ntmplat.
Ei bine, trebuie s vorbim. Ea era funcionarul de informaii al
companiei. Nu trebuia s fe lsat s ias pur i simplu dansnd pe
24
u la sfritul programului.
Toate dosarele sunt aici. Am verifcat, dei nu era nevoie. Nicki
nu ar face niciodat ceea ce gndeti tu.
Nu gndesc nimic incorect. ncerc doar s fu meticulos i
precaut n aceast privin. Asta e tot. tii dac i-a luat o alt
slujb?
Ultima dat cnd am vorbit nu i luase. Dar a semnat un
contract de confdenialitate cnd am angajat-o. Nu trebuie s ne
facem griji n privina asta, Clyde.
Aa crezi tu. Care au fost aspectele fnanciare ale despririi?
De ce te intereseaz asta pe tine?
Pentru c o persoan care are probleme fnanciare e
vulnerabil. E treaba mea s tiu dac un fost angajat care are
cunotine din interiorul proiectului e vulnerabil.
Pierce ncepea s se enerveze din cauza interogatoriului i a
aerului de superioritate afat de Vernon, dei acelai comportament
l aplica i el n relaiile cu omul de la securitate.
n primul rnd, cunotinele ei n privina proiectului sunt
limitate. Aduna informaii despre adversari, nu despre noi. Pentru a
face asta, trebuia s aib idee despre ce lucrm aici, dar nu cred c
tia exact ce fceam sau n ce stadiu ne afam cu vreunul dintre
proiecte. Aa cum nu tii nici tu, Clyde. E mai sigur aa. i, n al
doilea rnd, o s-i rspund la urmtoarea ntrebare nainte de a o
pune. Nu, nu i-am spus niciodat detalii despre ce facem aici. Nu a
venit niciodat vorba. De fapt, cred c nici nu-i psa. Ea trata slujba
ca pe una oarecare i cred c asta a fost principala problem n ceea
ce ne privete. Pentru mine o slujb se confund cu propria mea
via. Mai e ceva, Clyde? Vreau s i muncesc.
Spera c minciuna ascuns sub vorbe multe i indignarea aveau
s-l scape de Vernon.
Cnd a afat Charlie Condon despre asta? ntreb Vernon.
25
Condon era consilierul fnanciar principal al companiei dar, i
mai important, el l angajase pe Vernon.
I-am spus ieri. Amndoi. Am auzit c stabilise o ntlnire
pentru a vorbi cu el, nainte de a pleca astzi. Dac Charlie nu i-a
spus, nu pot face nimic n privina asta. Cred c n-a considerat c
era necesar.
n felul acesta i aminti lui Vernon c fusese lsat pe dinafar de
propriul lui protector. Dar fostul om al FBI-ului trecu peste asta
pufnind.
A primit un salariu compensatoriu?
Sigur. Salariul pe ase luni, asigurare medical i de via
pentru doi ani. n plus, vinde casa i pstreaz toi banii. Eti
mulumit? Mi-e greu s cred c e vulnerabil. Ar trebui s ia mai
mult de o sut de mii doar pe cas.
Vernon pru c se calmeaz puin. Faptul c Charlie Condon
fusese amestecat i uura situaia. Pierce tia c Vernon vedea n
Charlie partea fnanciar, practic, a companiei, n timp ce el
reprezenta partea cu talentul, mai superfcial. ntr-un fel, faptul c
Pierce se afa n partea cu talentul l cobora n ochii lui Vernon. Cu
Charlie era altfel. n privina lui, era vorba despre afaceri sut la
sut. Dac el semnase plecarea lui Nicole James, atunci totul era n
regul.
Dar, chiar dac Vernon era mulumit, nu va mrturisi acest lucru.
mi pare ru c ntrebrile sunt inoportune, dar e slujba mea i
am datoria s menin securitatea companiei i a proiectelor pe care
le are n desfurare. Sunt muli oameni i multe companii ale cror
investiii trebuie pzite.
Vernon fcea aluzie la motivul pentru care se afa acolo. Charlie
Condon l angajase acolo pentru a-i liniti pe potenialii investitori n
privina securitii proiectelor companiei i, prin urmare, a
investiiilor lor. Reputaia lui Vernon era impresionant i cu mult
26
mai important pentru companie dect munca propriu-zis de
securitate pe care o fcea.
Cnd Maurice Goddard venise prima dat de la New York ca s
viziteze laboratoarele, i fusese prezentat i Vernon i petrecuse
douzeci de minute discutnd cu el despre securitatea uzinei i
despre personal.
Pierce l privea acum pe Clyde Vernon i i venea s-i spun ct
de aproape erau de a rmne fr fonduri importante i ct de
nesemnifcativ era el n toat aceast schem, dar i inu gura.
i neleg perfect ngrijorarea, Clyde, dar nu cred c trebuie
s-i faci probleme din pricina lui Nicole. Totul e-n regul.
Vernon ncuviin i ced n sfrit, simind, probabil, i
tensiunea lui Pierce.
Cred c avei dreptate.
Mulumesc.
Spuneai c vindei casa.
Am spus c ea o vinde.
V-ai mutat deja? Avei un numr la care putei f gsit?
Pierce ezit. Vernon nu fusese pe lista celor care primiser noul
lui numr i noua adres. Respectul era o strad cu dou sensuri.
Chiar dac Pierce l considera capabil pe Vernon, tia c fusese
angajat pentru trecutul lui la FBI. n cei douzeci i cinci de ani ct
lucrase acolo, Vernon petrecuse jumtate la Biroul din Los Angeles
ocupndu-se cu infraciuni de nalt nivel i cu anchete de spionaj
industrial.
Pierce considera c Vernon poza. Era ntotdeauna n aciune,
grbindu-se pe coridoare i trntind ui ca un om afat n misiune.
De fapt nu era nevoie de cine tie ce msuri de securitate la o
companie care avea treizeci i trei de angajai, dintre care numai
zece puteau trece de compartimentul etan n interiorul
laboratorului, unde erau pstrate toate secretele.
27
Am un nou numr de telefon, dar nu mi-l amintesc, spuse
Pierce. O s i-l transmit.
Dar adresa?
E n Sands, pe plaj. Apartamentul 1201.
Vernon scoase un blocnotes minuscul i scrise adresa. Arta exact
ca un poliist dintr-un flm vechi, blocnotesul pierzndu-se n
minile lui mari n timp ce mzglea. De ce au ntotdeauna un
blocnotes aa de mic? Era o ntrebare pe care i-o pusese Cody Zeller,
dup ce vzuser mpreun un flm poliist.
Acum o s m apuc din nou de treab, Clyde. La urma
urmelor, toi investitorii aceia conteaz pe noi, nu?
Vernon l privi bnuitor ncercnd s-i dea seama dac Pierce era
sarcastic.
Da, spuse el. O s v las s v facei treaba.
Dup ce omul de la securitate iei prin compartimentul etan,
Pierce simi c nu se putea ntoarce la lucru. Se instalase o stare de
inerie. Pentru prima dat n trei ani, nu era presat de interese din
afara laboratorului i putea s munceasc n voie, ns tot pentru
prima dat nu voia s munceasc.
nchise computerul i l urm pe Vernon prin compartimentul
etan.
4
Cnd ajunse n birou, Pierce aprinse lumina manual,
ntreruptorul cu recunoatere vocal era o aiureal i fusese instalat
pentru a-i impresiona pe potenialii investitori pe care Charlie
Condon i plimba pe acolo o dat la cteva sptmni.
Era un truc. Cum erau i camerele de supraveghere i Vernon.
28
Charlie susinea c toate erau necesare. Simbolizau natura
avangardist a ceea ce fceau i stimulau imaginaia investitorilor,
fcndu-i s se simt bine cnd completau un cec.
Lui Pierce i se prea c birourile erau pe ct de tehnologizate pe
att de lipsite de sufet. Pusese bazele companiei ntr-un depozit din
Westchester, unde citea rezultatele experimentelor ntre aterizrile i
decolrile LAX. Atunci nu avea angajai ns acum erau att de
muli nct devenise necesar un funcionar care s se ocupe de
relaia cu ei. Pe vremea aceea conducea o broscu Volkswagen cu
bara de protecie gurit tipul vechi. Acum avea un BMW. Fr
ndoial, el i Amedeo strbtuser un drum lung. Cu toate acestea
i aducea aminte din ce n ce mai des, cu nostalgie, de laboratorul
de sub ruta de zbor a pistei 17. Nemaifind posibil nicio alt
asemnare cu Citizen Kane.
Pierce sttea la birou i se gndea s-l sune pe Zeller i s-i spun
c se rzgndise n legtur cu ieirea n ora. Inteniona s sune
acas, ca s afe dac Nicole dorete s vorbeasc cu el. Dar nu putea
face asta. Era raidul ei la mutare i trebuia s atepte chiar dac n-
o va face niciodat.
Scoase carneelul din rucsac i sun numrul prin care accesa de
la distan pota vocal de acas. Introduse parola i o voce
electronic i spuse c avea un mesaj nou. Auzi vocea emoionat a
unui brbat.
Alo, numele meu e Frank. Sunt la hotelul Peninsula. Camera
612. Sun-m cnd poi. Am numrul tu de pe site i am vrut s
vd dac eti liber n seara asta. tiu c e trziu, dar m-am gndit s
ncerc. Oricum, Frank Behmer, camera 612 la Peninsula. Sper s ne
auzim curnd.
Pierce terse mesajul, dar avu din nou sentimentul ciudat c
ptrunde n viaa intim a cuiva. Se gndi cteva secunde i apoi
sun la Informaii pentru a obine numrul hotelului Peninsula din
29
Beverly Hills. Frank Behmer fusese att de emoionat cnd lsase
mesajul nct uitase s menioneze numrul la care s fe cutat.
Sun la hotel i ceru cu Behmer, camera 612. Dup cinci apeluri
cineva rspunse.
Alo?
Domnul Behmer?
Da.
Bun. Ai sunat-o pe Lilly?
Behmer ezit nainte de ar rspunde.
Cu cine vorbesc?
Pierce nu ezit. Anticipase ntrebarea.
M numesc Hank i preiau apelurile pentru Lilly. E ocupat
momentan, dar voi ncerca s o gsesc pentru dumneavoastr. S v
aranjez o ntlnire.
Da, i-am lsat un mesaj pe celular, dar nu m-a sunat.
Numrul de celular?
Cel de pe site.
A, neleg. tii, e nregistrat pe mai multe site-uri. V suprai
dac v ntreb de pe care dintre ele ai luat numrul? ncercm s ne
dm seama care dintre ele e mai productiv, dac nelegei ce vreau
s spun.
L-am gsit pe site-ul L.A. Darlings.
O, L.A. Darlings. Da. Acela e unul dintre site-urile noastre
bune.
E chiar ea acolo, nu? n fotografe?
A, da, domnule. Ea este.
Arat bine.
Da. Aa cum v-am promis, o s i spun s v sune imediat ce
dau de ea. Nu ar trebui s dureze prea mult. Dac nu v sun eu sau
Lilly ntr-o or, nseamn c n-o putei ntlni.
Da?
30
Vocea exprima dezamgire.
E foarte ocupat, domnule Behmer. Dar voi face tot ce mi st
n putin. Noapte bun.
Ei bine, spunei-i c sunt aici n ora cu afaceri doar pentru
cteva zile i a trata-o chiar drgu, dac nelegei ce vreau s
spun.
De aceast dat vocea suna aproape rugtor. Pierce se simi
vinovat c se amestecase n viaa lui Behmer.
tiu ce vrei s spunei, zise el. La revedere.
La revedere.
Pierce nchise. Nu tia de ce face ceea ce fcea, dar ceva l
determina s procedeze cum proceda. Reporni calculatorul i
reconect linia telefonic. Apoi intr pe net i ncerc o variaie de
confguraii de reea pn nimeri la www.la-darlings.com.
Prima pagin era o declaraie formal care explica faptul c pe
site existau mesaje cu coninut sexual explicit. Acion cu mouse-ul
butonul ENTER i apru pagina de baz a site-ului. n partea stng
era fotografa unei femei goale care inea un prosop n faa ei i un
deget la buze, ndemnnd la discreie. Titlul site-ului era scris cu
litere mari, purpurii.
L.A. Darlings
Divertisment i servicii pentru aduli
Dedesubt se specifcau serviciile disponibile, de la dame de
companie clasifcate dup ras i culoarea prului pn la experte n
masaje i practici de toate genurile i orientrile sexuale. Exista chiar
i un buton pentru nchirierea de staruri porno pentru edine
private. Pierce tia c pe Internet erau nenumrate site-uri
asemntoare. Probabil c fecare distribuitor de Internet din orice
31
metropol sau ora avea cel puin un site de acest gen echivalentul
unui bordel prin Internet. Nu-i pierduse niciodat timpul pentru a
explora vreunul dintre ele, dar tia c Charlie Condon folosise o
dat unul i angajase o dam de companie pentru un potenial
investitor. Era o decizie pe care o regretase i nu o mai repetase
niciodat investitorul fusese mbtat de dama respectiv i jefuit
nainte s apuce s benefcieze de serviciile ei. Evident, omul nu
investise n Amedeo Technologies.
Pierce acion mouse-ul pe DAME DE COMPANIE BLONDE
gndindu-se c era un loc din care putea ncepe s o caute pe Lilly.
Pagina se deschise n dou jumti. Pe partea din stnga era o suit
de fotografi n miniatur ale damelor de companie blonde cu
numele mici scrise sub fecare poz. Cnd aciona cu mouse-ul pe
una dintre fotografile n miniatur, pagina damei se deschidea pe
dreapta cu fotografa mrit.
Pierce le lu la rnd, uitndu-se la nume. Erau n jur de patruzeci
de dame de companie, dar niciuna nu se numea Lilly, nchise i apoi
trecu la seciunea cu brunete. Pe la jumtatea imaginilor miniaturale
ddu peste o dam de companie cu numele Tiger Lilly. Acion
fotografa cu mouse-ul i n dreapta apru pagina acesteia. Verifc
numrul de telefon nu era acelai cu al lui. nchise pagina i se
ntoarse la aful cu fotografi n miniatur. Mai jos ddu peste o alt
dam de companie, al crei nume era doar Lilly. Deschise pagina i
verifc telefonul. Se potrivea. O gsise pe acea Lilly al crei numr
de telefon l avea el.
Fotografa prezenta o femeie de douzeci i ceva de ani cu prul
negru i lung pn la umeri, i cu ochi cprui. Sttea n genunchi pe
un pat, complet goal sub un neglijeu din plas. Buzele ei pline
formau ceea ce Pierce interpret c ar f un srut mbietor.
Dac fotografa nu fusese mbuntit i o nfia ntr-adevr
pe Lilly, atunci femeia era frumoas.
32
Pierce nelese acum de ce telefonul lui sunase ncontinuu de
cnd l conectase. Femeia fcea fa cu brio competiiei de pe site-
uri. Un brbat care ar f dorit s cumpere o femeie n-ar f rezistat s
nu pun mna pe telefon cnd ar f vzut-o.
Sub fotografe era o panglic albastr. Pierce aez cursorul pe ea
i apru o not, pn atunci ascuns, care spunea: fotografe
verifcat de angajai. Aceasta nsemna c cea din fotografe era
femeia care dduse anunul. Cu alte cuvinte, dac aranjai s te
ntlneti cu dama de companie primeai ceea ce ai ales. n teorie.
Verifcator de fotografi. Nu e o slujb rea, i zise Pierce, dup
care ncepu s citeasc textul de sub fotografe.
Dorine speciale
Bun, domnilor. M cheam Lilly i sunt cea mai blnd,
priceput i sincer dam de companie de pe toat Coasta de
Vest. Am douzeci i trei de ani, 90-60-90, 1,55 n nlime i 50
de kilograme i nu fumez. Sunt jumtate spaniol i jumtate
italian, dar sut la sut american! Aa c, dac vrei s v
distrai cum nu ai mai fcut-o niciodat, sunai-m i venii
s-mi facei o vizit la casa mea sigur din ora, lng plaj. Nu
m grbesc niciodat i satisfacia e garantat! Toate dorinele
speciale sunt luate n considerare. Dac vrei s v dublai
plcerea, vizitai pagina prietenei mele Robin din seciunea
Dame de companie blonde. Facem echip mpreun cu voi
sau ntre noi! mi place ce fac i mi place s muncesc. Aa c
sunai-m!
Doar apeluri naionale. Numai VIP-uri.
Sub anun era numrul de telefon care-i fusese repartizat lui
33
Pierce i nc unul de celular.
Pierce ridic telefonul i form numrul de celular. i rspunse
mesageria vocal.
Bun, sunt Lilly. Lsai-v numele i numrul de telefon i o s
v sun imediat. Nu sun la telefoane publice. i dac v afai ntr-un
hotel, nu uitai s v lsai numele ntreg, altfel nu mi vor face
legtura. Mersi. Sper s re vedem foarte repede. Pa.
Pierce sunase nainte de a f sigur ce voia s spun. Se auzi
semnalul sonor i ncepu s vorbeasc.
A, da, Lilly, numele meu e Henry. Am o mic problem, mi-au
repartizat fostul tu numr de telefon. Vreau s spun c mi-a fost
repartizat de ctre compania de telefoane e n apartamentul meu
i Nu tiu A vrea s vorbesc cu tine despre asta.
Bolborosi numrul i nchise.
La dracu!
tia c procedase ca un idiot. Nici mcar nu era sigur de ce o
sunase. Dac renunase la numr, nu mai putea s-l ajute cu nimic,
dect s-l scoat de pe site. Se ntreba din nou: De ce mai era
numrul pe site?
Privi fotografa ei de pe ecran. O studie. Lilly era uimitor de
frumoas i brusc simi c o dorete. Ce fac? se ntreb el surprins.
ntrebarea era justifcat. Era cazul s scoat computerul din
funciune, s-i ia un nou numr de telefon, s se concentreze
asupra muncii i s dea uitrii totul.
Dar nu putea. Se ntoarse la tastatur, nchise pagina lui Lilly i
reveni la pagina principal. Apoi deschise din nou la dame de
companie blonde i gsi o fotografe n miniatur sub care era scris
numele Robin.
Deschise pagina. Femeia pe nume Robin era ntins pe spate pe
un pat. Pe trap avea presrate petale de trandafri roii, care erau
plasate strategic pentru a-i acoperi parial snii i zona pubian. Sub
34
fotografe era o panglic albastr, care confrma c fotografa fusese
verifcat. Anunul era urmtorul:
Frumusee american
Bun, domnilor. Numele meu este Robin i sunt fata la care
ai visat. Sunt o adevrat fat american, blond natural i cu
ochi albatri. Am douzeci i patru de ani, 100-70-95 i aproape
un metru optzeci nlime. Nu fumez, dar mi place ampania.
Pot veni eu la voi sau putei veni voi la mine. Nu conteaz,
findc nu v grbesc niciodat. DRG complet. Dac vrei s v
dublai plcerea, vizitai pagina prietenei mele Lilly din
seciunea cu brunete. Facem echip mpreun cu voi sau ntre
noi! Aa c sunai-m. Satisfacie garantat!
Numai VIP-uri, v rog.
Erau menionate un numr de telefon i unul de pager. Fr s se
gndeasc prea mult, Pierce le not n carneel. Apoi se ntoarse la
fotografe. Robin era atrgtoare, dar nu avea patetismul lui Lilly.
Chipul ei avea linii dure i o privire mai rece. Era mai apropiat de
ceea ce Pierce crezuse ntotdeauna c poi gsi pe aceste site-uri.
Spre deosebire de Lilly.
Pierce reciti anunul i se ntreb ce ar f putut s nsemne DRG
complet. Nu avea nicio idee. Apoi i ddu seama c ambele
anunuri al lui Lilly i al lui Robin preau scrise de aceeai
persoan. Structurile i frazele care se repetau indicau acest lucru.
Uitndu-se la fotografe, i mai ddu seama c fusese folosit acelai
pat de alam. Iei din pagina pe care se afa i trecu repede la cea a
lui Lilly pentru a se convinge. Patul era acelai. Nu tia ce nsemna
acest lucru, n afar de o alt confrmare a faptului c cele dou
35
femei lucrau mpreun. Principala diferen din anun era aceea c
Lilly distra brbai numai n apartamentul ei. Robin se ducea ea la
client sau aducea clientul le ea. Din nou, nu tia dac acest lucru
nsemna ceva n lumea n care triau ele.
Se sprijini de sptarul scaunului fxnd ecranul computerului i
ntrebndu-se ce s fac n continuare. Se uit la ceas. Era aproape
unsprezece.
Brusc, se aplec nainte i apuc receptorul. Verifcndu-i
notiele, sun la numrul de pe pagina lui Robin. Era gata s nchid
dup patru apeluri, cnd i rspunse o voce de femeie, somnoroas
i rguit de tutun.
A, Robin?
Da.
Scuz-m, te-am trezit?
Nu, nu dorm. Cine e?
Mm, numele meu e Hank. i-am vzut pagina de pe L.
A. Darlings. E prea trziu s sun?
Nu, e n regul. Ce e Amedeo Techno?
i ddu seama c avea identifcare de apeluri. I se fcu fric.
Fric de scandal, de oameni ca Vernon care l-ar putea avea la mn
cu ceva.
De fapt, e Amedeo Technologies. Cred c pe ecranul tu nu se
vede numele ntreg.
Acolo lucrezi?
Da.
Tu eti domnul Amedeo?
Pierce zmbi.
Nu, nu mai exist un domn Amedeo. Nu mai exist.
Da? Pcat. Ce s-a ntmplat cu el?
Amedeo era Amedeo Avogadro, un chimist care acum dou
sute de ani a precizat diferena dintre molecule i atomi, dar nu a
36
fost luat n serios dect dup cincizeci de ani, dup ce murise.
Compania a primit numele lui.
Ce faci tu acolo? Te joci cu atomi i molecule?
O auzi cscnd.
ntr-un fel. i eu sunt chimist. Construim un computer din
molecule.
Pierce csc.
Da? Mito.
Pierce zmbi din nou. Nu prea nici impresionat, nici interesat.
Te-am sunat pentru c am vzut c lucrezi cu Lilly. Dama de
companie brunet?
Am lucrat.
Vrei s spui c nu mai lucrezi cu ea?
Nu, nu mai lucrez.
Ce s-a ntmplat? Am ncercat s-o sun i
Nu vorbesc cu tine despre Lilly. Nici mcar nu te cunosc.
Vocea i devenise mai dur. Pierce simi c trebuie s joace corect.
Bine, mi pare ru, am sunat pentru c mi-a plcut.
Ai fost cu ea?
Da. De vreo dou ori. M ntrebam unde a disprut. Asta e tot.
Ultima dat a sugerat c poate data viitoare am putea s ne ntlnim
toi trei. Crezi c ai putea s-i transmii un mesaj?
Nu. A plecat de mult i orice s-ar f ntmplat cu ea pur i
simplu s-a ntmplat. Asta e tot.
Ce vrei s spui? Ce s-a ntmplat exact?
tii, domnule, chiar m scoi din srite cu ntrebrile astea. i
apoi nu sunt obligat s vorbesc cu tine. De ce nu-i petreci noaptea
cu propriile molecule?
nchise.
Pierce rmase cu receptorul la ureche. Era tentat s sune din nou,
dar intuia c nu va reui s-o fac s vorbeasc. Stricase totul cu
37
modul n care pusese problema.
n cele din urm puse receptorul n furc i se gndi la
informaiile pe care le adunase. Privi fotografa lui Lilly care se afa
nc pe monitor. Se gndi la comentariul criptic al lui Robin n
legtur cu faptul c ar f putut pi ceva.
Oare ce se ntmplase eu ea?
Se ntoarse la pagina principal i acion cu mouse-ul un buton
pe care scria FACEI-V RECLAM CU NOI. Ajunse la o pagin cu
instruciuni pentru a da anunuri pe site. Se putea face prin Internet,
introducnd un numr de card de credit, un anun i o fotografe
digital. Pentru a primi o panglic albastr care s arate c anunul
coninea o fotografe verifcat, cel care i fcea reclam trebuia s
depun personal toate materialele pentru a primi confrmarea.
Sediul din lumea real al site-ului era n Hollywood, pe bulevardul
Sunset. Orele de program de pe pagin erau de luni pn vineri, de
la nou la cinci i smbta de la zece la trei.
Pierce not adresa i orarul n carneel. Era gata s se
deconecteze, cnd se hotr s mai deschid o dat pagina lui Lilly.
Scoase o copie color a fotografei ei pe imprimanta Deskjet, apoi opri
computerul i deconect linia telefonic. Din nou, o voce interioar
i spuse c e cazul s se opreasc. Era timpul s-i schimbe numrul
de telefon i s uite toat povestea. O alt voce, ns, mai puternic,
i optea altceva.
Luminile, spuse el.
Biroul se cufundm ntuneric. Pierce nu fcu nicio micare, i
plcea ntunericul. l ajuta s gndeasc.
38
5
Scara era ntunecat i biatul se sperie. Se uit napoi n strad i vzu
maina care atepta. Tatl lui vitreg i nelese ezitrile i scoase minile pe
geamul mainii fcndu-i semn s mearg nainte i s intre. Biatul se
ntoarse i privi n ntunericul din faa lui. Aprinse lanterna i ncepu s
urce, innd fasciculul ndreptat n jos, pe scri, pentru a nu lumina
camera de la captul scrilor i a nu da de veste c urca. La jumtatea
drumului, una dintre trepte scri puternic sub piciorul su. Se opri,
speriat. i auzea propria inim btnd tare. Se gndi la Isabelle i acest
lucru l fcu s-i reia urcuul.
Cu trei trepte nainte de a ajunge sus stinse lumina i atept s se
adapteze la ntuneric. Dup cteva secunde, i se pru c desluete o
lumin slab venind din camera afata n faa lui. Se lipi de peretele lateral
i urc ultimele trei trepte.
Camera mare era luminat de o luminare. Remarc paturile de
campanie aliniate de-a lungul celor doi perei. Pe ele deslui nite siluete
nemicate. O fat, cu civa ani mai n vrst dect el, murdar, nclzea
un dop de sticl la facra luminrii. Biatul i studie faa n lumina slab.
Nu era Isabelle.
ncepu s nainteze ctre centrul camerei, printre sacii de dormit,
cutnd cu privirea faa cunoscut. Era ntuneric, dar putea s-i dea
seama. Ar f cunoscut-o, dac ar f vzut-o. Isabelle nu era acolo.
Pe cine caui? ntreb fata.
Pe cineva, spuse el.
Fata l privi surprins.
Mai bine ai pleca de aici, nainte de a se ntoarce ngrijitorul.
Biatul tia ce voia s spun. De toate locurile asemntoare din Los
Angeles se ocupa cte cineva, ngrijitorul. Acesta percepea un tarif n bani,
n natur sau n droguri.
39
Dac te gsete, o s-i sparg fundul la drgla i o s te trimit
afar la
Se opri brusc i stinse luminarea, lsndu-l n ntuneric. Se ntoarse
spre u i l cuprinse frica. n capul scrii zri silueta unui brbat voinic,
cu prul vlvoi. ngrijitorul. Involuntar, biatul fcu un pas napoi i se
mpiedic de piciorul cuiva. Czu, lanterna se izbi de podea i se stinse.
Brbatul porni spre el.
Hanky biete! strig el. Vino ncoace, Hank!
6
Pierce se trezi. Soarele care rsrise l salv de omul a crui fa
nu o putea vedea. nc nu avea draperii i razele de soare care se
strecurau prin ferestre i ardeau pleoapele. Iei din sacul de dormit,
se uit la fotografa lui Lilly, pe care o lsase pe podea, i intr la
du. Cnd termin, fu nevoit s se tearg cu dou tricouri pe care le
pescui din una dintre cutiile cu haine. Uitase s cumpere prosoape.
Dup ce se mbrc o porni pe jos i se opri la o cafenea unde
comand o cafea i un suc de portocale. Zbovi, bndu-i cafeaua i
citind ziarul, simindu-se ntr-un fel vinovat deoarece smbetele i le
petrecea de obicei n laborator.
Cnd termin era aproape nou. Se ntoarse la Sands i se urc n
main, dar nu se duse la laborator. Dup trei sferturi de or se afa
la Hollywood la adresa pe care o notase pentru L. A. Darlings.
Cldirea de birouri cu mai multe etaje arta la fel de inofensiv ca
un local McDonalds. L.A. Darlings ocupa apartamentul 310. Pe ua
din sticl mat era scris cu litere mari ENTREPRENEURIAL
CONCEPTS UNLIMTTED. Dedesubt era o list scris cu litere mai
mici care cuprindea zece site-uri diferite, inclusiv L.A. Darlings.
40
Dup titlurile adreselor de site Pierce i ddu seama c toate fceau
parte din universul ntunecat al distraciei pentru aduli de pe
Internet.
Ua era ncuiat. Sosise prea devreme. Se hotr s foloseasc
timpul pentru a face o plimbare i a se gndi la ce avea s spun i
cum avea s abordeze aceast arad.
Poftii, deschid eu.
Pierce se ntoarse. O femeie se apropia de u innd o cheie n
mn. Avea n jur de douzeci i cinci de ani, un pr blond i o
coafur aiurit. Purta nite blugi rupi, sandale i o cma scurt
care lsa s i se vad buricul. Gentua aruncat peste umr era att
de mic nct abia ncpea n ea un pachet de igri. Privind-o,
Pierce i zise c ora zece era prea matinal pentru ea.
Ai venit devreme, spuse ea.
Ai dreptate. Vin din Westside i am crezut c trafcul va f mai
aglomerat.
O urm nuntru. Era o zon de ateptare cu un birou nalt, dup
care se afa intrarea pe un hol ce ducea n spate. La dreapta,
neprotejat, exista o u nchis pe care scria PRIVAT. Pierce o privi
pe femeie trecnd n spatele biroului i aducnd poeta ntr-unul
dintre sertare.
Va trebui s ateptai cteva minute pn m instalez. Sunt
singur aici astzi.
Merge slab smbta?
Aproape tot timpul.
Dar cine supravegheaz computerele dac suntei singur?
Ei, e ntotdeauna cineva acolo, n spate. Am vrut s spun c
astzi sunt singur la recepie.
Alunec ntr-un scaun din spatele biroului. Cercelul de argint
care i ieea din buric i atrase atenia lui Pierce i i aminti de
Nicole. Lucrase la Amedeo aproape un an nainte ca el s dea din
41
ntmplare peste ea ntr-o cafenea de pe Main Street ntr-o duminic
dup-amiaza. Tocmai venise de la o sal de sport i purta pantaloni
gri de trening i un sutien de sport, sub care se vedea un inel de aur
care-i trecea prin buric. A fost ca atunci cnd descoperi un secret
despre cineva pe care-l cunoti de mult timp. O considerase
ntotdeauna o femeie frumoas i atractiv, dar totul se schimbase
dup acel episod din cafenea. Nicole a devenit sexy pentru el i a
nceput s-o curteze, dornic s constate dac avea tatuaje ascunse i
s-i afe toate secretele.
Pierce se plimba prin camera de ateptare n timp ce femeia din
spatele biroului fcea ce era necesar pentru a se instala. Auzi un
computer care ncepea s se ncarce i cteva sertare deschizndu-se
i nchizndu-se. Pe un perete observ un aranjament de logo-uri ale
diferitelor site-uri care erau operate prin intermediul
Entrepreneurial Concepts. Figura i L. A. Darlings. Cele mai multe
erau site-uri pornografce. Contra sumei de 19,95 dolari pe lun i se
asigura accesul la mii de fotografi cu preferinele tale sexuale care
puteau f descrcate pe computerul propriu. Totul era prezentat fr
pic de ruine.
Pierce se apropie de ua pe care scria PRIVAT. Arunc o privire
ctre femeia din spatele biroului i vzu c urmrea ceva pe ecranul
computerului. Se ntoarse i ncerc mnerul uii. Ua era descuiat.
n coridorul ntunecos din spatele ei erau trei ui duble pe partea
stng la intervale de ase metri una de alta.
Hm, m scuzai, spuse femeia din spatele lui. Nu putei intra
acolo.
n faa fecrei ui, atrnate cu lanuri subiri, erau nite plcue
pe care scria Studioul A, Studioul B i Studioul C.
Pierce se retrase, nchise ua i se ntoarse la birou. Femeia i
pusese un ecuson cu numele nscris pe el.
Am crezut c sunt toaletele. Ce e acolo n spate?
42
Sunt studiourile foto. Nu avem grupuri sanitare aici. Sunt jos,
n holul cldirii.
Nu m grbesc.
Cu ce v pot ajuta?
Pierce se rezem de birou.
Am o problem, Wendy. Una dintre tipele care i fac reclam
i au pagin pe L. A. Darlings.com are numrul meu de telefon.
Apelurile care ar trebui s ajung la ea ajung la mine. Dac a
aprea eu la ua camerei de hotel a vreunui client acesta ar f mai
mult dect dezamgit.
Zmbi, dar femeia nu pru s aprecieze gluma lui.
O greeal de tipar? Pot s repar asta.
Nu e tocmai o greeal de tipar.
Pierce i povesti cum i luase un nou numr de telefon i
descoperise c era acelai cu numrul din anunul de pe pagina de
Internet al unei femei pe nume Lilly.
Din spatele biroului, femeia l privea cu suspiciune.
Dac abia v-ai luat numrul, de ce nu-l schimbai pur i
simplu?
Pentru c nu mi-am dat seama c aveam problema asta i
mi-am fcut deja cri de vizit cu noua adresa i cu numrul de
telefon. Ar f foarte scump i ar dura foarte mult s fac asta din nou.
Sunt sigur c dac mi-ai spune cum s o gsesc pe aceast femeie ar
f de acord s-i modifce pagina. Vreau s spun c are de pierdut
dac toate apelurile ajung oricum la mine, nu?
Wendy cltin din cap, ca i cum explicaia i motivele lui o
depeau.
Bine, stai s verifc ceva.
Se ntoarse la computer i intr pe site-ul L. A. Darlings, n lista
cu dame de companie brunete. Ddu click pe fotografa lui Lilly i
rul pagina n jos, la numrul de telefon:
43
Spunei c sta e acum numrul dumneavoastr, dar a fost al
ei.
Exact.
Dac i-a schimbat numrul, de ce n-a fcut-o i la noi?
Nu tiu. De asta sunt aici. Avei vreo posibilitate de a o
contacta?
mi pare ru. Informaiile noastre cu privire la clieni sunt
strict confdeniale.
Pierce ncuviin. Se ateptase la asta.
E-n regul. Dar ai putea verifca dac mai exist un alt numr
de contact i apoi s-o sunai i s-i spunei despre ce e vorba?
Are un numr de celular.
Am ncercat. Intr mesageria vocal. I-am lsat trei mesaje n
care-i explicam cum stau lucrurile, dar nu m-a sunat Nu cred c
primete mesajele.
Wendy se uit la fotografa lui Lilly.
E tare, spuse. Pariez c primii o grmad de telefoane.
Aa este. Am telefonul doar de o zi i m-a nnebunit.
Wendy mpinse scaunul i se ridic.
M duc s verifc ceva. M ntorc imediat.
Ocoli biroul i dispru pe coridorul din spate. Pierce atept
cteva clipe apoi se aplec peste pupitru i scan toate suprafeele.
Ceva l fcea s cread c Wendy nu era singura persoan care lucra
la acel computer. Probabil c slujba era mprit de doi sau trei
angajai cu salariu minim, angajai care aveau nevoie de un indiciu
pentru a-i aminti parola sistemului.
Cut autocolante pe computer i pe partea din spate a biroului
de recepie, dar nu vzu niciunul. ntinse mna i ridic registrul de
intrri i ieiri, dar sub el nu era dect o bancnot de un dolar.
Scormoni ntr-un vas cu agrafe pentru hrtie, dar nu gsi nimic. Se
ntinse peste birou, pentru a vedea dac exista un sertar pentru
44
creioane. Nu era. Tocmai i venise o idee, cnd auzi zgomotul de
pai care se apropiau. Se ntorcea. Bg repede mna n buzunar,
gsi un dolar, se ntinse peste birou, ridic registrul, puse dolarul i
l nfac pe cel care era acolo. l bg n buzunar fr s se uite la el.
Femeia apru cu un dosar subire n mn.
Ei bine, am descoperit ceva, spuse ea.
Ce anume?
Fata nu i-a mai pltit factura.
De cnd?
n iunie a achitat inclusiv pentru luna august, dar n
septembrie n-a mai pltit.
Atunci de ce mai este pagina ei pe site?
Pentru c uneori dureaz pn se cur site-ul. Mai ales
atunci cnd e vorba de o puicu ca asta. Nu m-ar surprinde ca
domnul Wentz s o f inut n continuare acolo, dei n-a pltit. Tipii
vd fete ca asta pe site i se ntorc mereu.
Pierce ncuviin.
Iar numrul de intrri pe site este cel dup care se stabilete
preul anunului, nu?
Ai neles.
Pierce se uit la ecran. ntr-un fel, Lilly nc muncea. Dac nu
pentru ea, atunci pentru Entrepreneurial Concepte Unlimited. O
privi pe Wendy.
Domnul Wentz e aici? A vrea s vorbesc cu el.
Nu. E smbt. L-ai putea prinde aici n timpul sptmnii,
dar nu l-am vzut niciodat smbta.
Ei bine, ce putem face? Telefonul meu sun ca la balamuc.
Pot s-mi notez i poate luni cineva v
Uite ce e, Wendy. Nu vreau s atept pn luni. Dac domnul
Wentz nu e aici, du-te i cheam-l pe tipul care pzete serverele.
Trebuie s fe cineva aici care poate intra n server ca s dezactiveze
45
pagina. E un procedeu simplu.
E un singur tip acolo n spate, dar nu cred c e autorizat s
fac aa ceva. n plus, dormea cnd am trecut pe acolo.
Pierce se aplec peste birou.
Lilly vreau s spun Wendy, ascult-m. Insist s te duci
acolo, s-l trezeti i s-l aduci ncoace. V afai ntr-o situaie
delicat din punct de vedere legal. V-am informat c site-ul vostru
conine numrul meu de telefon. Din cauza acestei erori, primesc n
mod repetat telefoane pe care le consider stnjenitoare. De asta am
venit aici, la sediul vostru. Vreau s se rezolve problema asta. Dac
amni pn luni, am s te dau n judecat pe tine, compania, pe
domnul Wentz, pe oricine are legtur cu locul sta. nelegi?
Nu m putei da n judecat pe mine. Eu sunt o simpl
angajat.
Wendy, poi da n judecat pe cine vrei n lumea asta.
Femeia se ridic furioas i iei fr s scoat un cuvnt. Lui
Pierce nu-i psa c o suprase. Ceea ce l interesa era dosarul de pe
birou. Imediat ce se stinse zgomotul pailor ei se aplec i deschise
dosarul. Acesta coninea o copie a fotografei lui Lilly, una a
anunului i un formular cu informaii despre ea. Asta voia Pierce.
Emoionat, ncepu s citeasc, strduindu-se s memoreze totul.
O chema Lilly Quinlan. Numrul ei de contact era acelai numr
de celular pe care l pusese pe pagina de web. Pe rndul cu
domiciliul scrisese o adres i un numr de apartament din Santa
Monica. Pierce reciti rapid foaia i apoi puse totul napoi, n dosar,
deoarece auzi pai care se apropiau pe culoar.
46
7
Primul lucru pe care l fcu Pierce cnd se ntoarse la main fu
s nface un pix i s noteze adresa lui Lilly Quinlan pe un vechi
tichet de parcare. Dup aceea scoase din buzunar bancnota de un
dolar i o examin. Fusese pus cu faa n jos sub registru. O studie
i descoperi cuvintele Arbadac Arba scrise de-a curmeziul frunii lui
George Washington.
Abra Cadabra, spuse, citind fecare cuvnt de la coad la cap.
Exista o ans destul de mare ca acele cuvinte s fe un nume de
utilizator i o parol pentru a intra n sistemul de computere de la
Entrepreneurial Concepts. Satisfcut c-i reuise manevra, se ntreba
ct de folositoare aveau s-i fe acele cuvinte, de vreme ce obinuse
numele i adresa lui Lilly Quinlan.
Porni maina i se ndrept ctre Santa Monica. Apartamentul lui
Lilly era situat pe bulevardul Wilshire, lng promenada de pe
Third Street. n timp ce se apropia i ddu seama c la adresa
respectiv nu era un bloc de apartamente. Cnd parc n sfrit n
faa frmei a crei adres se potrivea cu cea de pe hrtie, vzu c era
un centru privat de pot All American Mail. Numrul de
apartament pe care Lilly Quinlan l scrisese pe formularul
informativ era de fapt un numr de cutie potal. Pierce parc
maina, dei era convins c nu prea mai avea nimic de fcut. Cteva
minute se gndi la un plan de aciune, dup care cobor, intr n
frm i se duse direct la cutiile de pot. Spera ca uiele acestora s
fe din sticl, i s se poat uita n cutia lui Lilly Quinlan pentru a
vedea dac are coresponden. Din pcate, cutiile aveau ui
compacte de aluminiu. Adresa pe care o dduse n formularul
informativ era apartamentul 333. Localiz cutia cu numrul 333 i se
uit ndelung la ea, de parc i-ar f putut oferi vreun rspuns. n cele
47
din urm se duse la ghieu. Un tnr cu obrazul plin de couri,
purtnd un ecuson pe care era scris numele Curt, l ntreb dac
putea s-l ajute cu ceva.
Am nevoie de o cutie potal, dar vreau un anumit numr care
s se potriveasc cu numele companiei mele. Numele e Three Cubed
Productions.
Putiul pru ncurcat.
Deci, ce numr vrei?
Trei-trei-trei. Am vzut c avei o cutie cu acest numr. E
disponibil?
Era cel mai bun truc pe care l putuse inventa. Curt ntinse mna
sub pupitru i scoase un dosar albastru pe care l deschise la
paginile n care erau listate cutiile.
O, asta.
Pierce ncerc s citeasc ce scria pe pagin.
Cum?
Ei bine, e ocupat pentru moment, dar s-ar putea s nu mai fe
mult timp.
Ce-nseamn asta?
nseamn c persoana nu a pltit chiria pe luna asta. E n
perioada de graie. Dac vine i pltete, pstreaz cutia. Dac nu
apare pn la sfritul lunii, atunci ea pleac i intrai
dumneavoastr dac putei atepta att.
Pierce af o fgur preocupat.
Nu pot atepta. Voiam s rezolv treaba asta. tii cumva dac
exist un numr de telefon i o adres pentru aceast persoan? A
vrea s luai legtura cu ea i s-o ntrebai dac mai vrea cutia.
Am trimis dou avize i am pus unul i n cutie. De obicei nu
sunm.
Pierce i stpni emoia. Conform spuselor lui Curt mai exista o
adres pentru Lilly Quinlan. Se ntreba cum s procedeze ca s
48
obin adresa.
Ei, exist un numr? Dac ai putea s o sunai i s afai, a
nchiria cutia chiar acum. A plti pe un an n avans.
Pi, va trebui s caut. Dureaz un minut.
Nu te grbi. Prefer s rezolv totul acum dect s mai vin o
dat.
Curt se duse la un birou afat lng peretele opus ghieului i se
aez. Deschise un sertar i scoase un dosar gros, fr coperte.
Distana era prea mare ca Pierce s poat citi vreunul din
documentele pe care le rsfoia. Curt i plimb degetul n josul unei
pagini i apoi se opri. Cu cealalt mn apuc receptorul, dar fu
ntrerupt nainte de a suna de o client care tocmai intrase.
Trebuie s trimit un fax la New York, spuse femeia.
Curt se ntoarse la ghieu, scoase de dedesubt un formular de fax
i i spuse femeii s l completeze. Apoi reveni la birou i ridic
receptorul.
O s m taxai ca s trimitei formularul acesta de fax?
Nu, doamn. Doar documentele pe care vrei s le trimitei
prin fax.
O spuse de parc ar f spus-o de un milion de ori.
n sfrit, tast un numr pe telefon. Pierce ncerc s-i
urmreasc degetul i s afe numrul, dar nu reui. Curt atept
destul de mult nainte de a vorbi n receptor.
Acesta este un mesaj pentru Lilly Quinlan. V rog sunai-ne la
All American Mail. Datorai chiria pentru cutia dumneavoastr
potal i o vom renchiria dac nu ne dai un semn de via.
Numele meu e Curt. V mulumesc.
nchise i veni spre Pierce. Femeia scutur faxul ctre el.
Sunt foarte grbit.
Rezolvm imediat, doamn; spuse el. Apoi i se adres lui
Pierce: Mi-a rspuns robotul. Chiar nu pot s fac nimic pn cnd
49
nu m sun. Asta e politica frmei.
neleg. Mulumesc c ai ncercat.
Curt ncepu din nou s caute cu degetul prin dosar.
Vrei s lsai un numr unde s v caut dac m sun?
O s vin mine.
Pierce lu o carte de vizit dintr-un suport de pe pupitru i se
ndrept spre u. Curt strig dup el.
Ce zicei de douzeci i apte?
Pierce se ntoarse.
Poftim?
Douzeci i apte. Nu att e trei la puterea a treia?
Pierce ncuviin. Curt era mai inteligent dect prea.
Am cutia liber, dac o dorii.
O s m gndesc la asta.
Pierce l salut i porni ctre u. n spatele lui o auzi pe femeie
reprondu-i tnrului c i las s atepte pe clienii care pltesc.
n main, Pierce puse cartea de vizit n buzunarul cmii i se
uit la ceas. Era aproape dousprezece. Trebuia s se ntoarc acas
i s-o atepte pe Monica Purl, asistenta lui. Hotrse s atepte acas
transportul de mobil pe care l comandase. Camionul urma s
soseasc dup prnz i Pierce hotrse s plteasc pe cineva care
s-l atepte pentru ca el s poat folosi timpul n laborator
pregtindu-se pentru prezentarea de sptmna viitoare. Acum se
ndoia c avea s se duc la laborator, dar inteniona s-o foloseasc
pe Monica pentru livrare. De altfel mai avea i alt plan n ceea ce o
privea.
Cnd ajunse la Sands o gsi ateptndu-l n hol. Paznicul n-o
lsase s urce la etajul doisprezece fr aprobarea locatarului pe
care dorea s-l viziteze.
mi pare ru, spuse Pierce. Atepi de mult?
Doar de cteva minute, l liniti Monica.
50
Monica Purl era o blond nalt i slab cu o piele att de alb
nct o simpl atingere lsa urme. Avea cam douzeci i cinci de ani
i lucra n companie de la douzeci. Fusese asistenta personal a lui
Pierce doar ase luni, dup care fusese promovat de Charlie
Condon pentru cei cinci ani de serviciu. n rstimpul acesta, Pierce
afase c fragilitatea pe care o sugerau constituia i tenul ei nu
corespundea realitii. Monica era organizat, avea propriile preri
i i rezolva cu efcien sarcinile.
Cei doi luar liftul rapid pentru a ajunge la etajul al
doisprezecelea.
Eti sigur c vrei s fi aici cnd va veni la mare? ntreb
Monica.
Cldirea asta a fost proiectat s reziste la unul de opt grade
pe scara Richter, rspunse el. Am verifcat nainte de a m muta. Am
ncredere n tiin.
Asta pentru c eti i tu om de tiin?
Poate c da.
Dar ai ncredere i n constructorii care fac ce proiecteaz
tiina?
Era o ntrebare bun, nimic de zis. Ua se deschise i o pornir pe
coridor ctre apartamentul lui.
Unde vrei s aeze mobila? ntreb Monica. i-ai fcut vreun
plan?
Nu chiar. Spune-le s-o pun unde i se pare ie c e bine. A
vrea s te mai rog ceva, nainte de a pleca.
Deschise ua.
Ce anume?
Pierce ridic receptorul dup ce intr n living. Se auzi un ton
ntrerupt i cnd verifc mesajele constat c era doar unul i acela
pentru Lilly, ns nu de la Curt, funcionarul de la All American
Mail, ci de la alt potenial client. terse mesajul i ncerc s pun
51
lucrurile cap la cap. n cele din urm ajunse la concluzia c Lilly
scrisese numrul de celular pe formularele de cerere pentru cutia
potal. Curt sunase pe telefonul ei mobil.
Asta nu avea s-i schimbe planul.
Puse telefonul pe canapea, se aez i scrise numele Lilly Quinlan
pe o pagin nou din carneel. Apoi scoase cartea de vizit din
buzunar.
Vreau s suni la numrul sta i s spui c eti Lilly Quinlan.
Cere cu Curt i spune-i c ai primit mesajul lui. Spune-i c n-ai fost
informat c ai ntrziat cu plata i ntreab-l de ce nu i-au trimis
un avertisment prin pot. Bine?
De ce s fac asta?
Nu pot s-i explic totul, dar e important.
Nu tiu dac vreau s m dau drept altcineva. Nu e
Ceea ce faci e complet inofensiv. Hackerii numesc asta
inginerie social. Curt o s-i spun c i-a trimis un avertisment. Tu
vei face pe mirata i l vei ntreba la ce adres i l-a trimis. Cnd i
d adresa, noteaz-o, de ea am nevoie. Apoi spune-i c o s plteti
ct de curnd. Am nevoie doar de acea adres.
l privi ntr-un fel n care nu-l mai privise niciodat n cele ase
luni cnd lucrase pentru el.
Hai, Monica, nu e mare lucru. Nu faci ru nimnui. Ba chiar
s-ar putea s ajui pe cineva.
i puse carneelul i pixul n poal.
Eti gata? O s formez numrul.
Doctore Pierce, asta nu pare
Doctore Pierce? Tu nu mi spui niciodat doctor Pierce.
Henry, atunci. Nu vreau s fac asta. Nu fr s tiu pentru ce.
Bine, atunci, o s-i spun. tii numrul nou de telefon pe care
mi l-ai obinut?
Ea ncuviin.
52
Ei bine, nainte a aparinut unei femei care a disprut, creia i
s-a ntmplat ceva. Primesc telefoane care-i sunt destinate i ncerc
s-mi dau seama ce s-a ntmplat cu ea. nelegi? Cu telefonul sta
pe care vreau s-l dai tu s-ar putea s afu adresa la care locuiete.
Asta e tot ce vreau. Vreau s m duc acolo i s vd dac e bine.
Nimic altceva. Ce zici, dai telefonul?
Monica scutur din cap de parc ar f vrut s scape de
informaiile primite.
E o nebunie. Cum de te-ai amestecat n asta? O cunoteai? De
unde tii c a disprut?
Nu, nu o cunosc. Totul a nceput din cauza telefonului. tiu
sufciente lucruri ca s-mi dau seama c trebuie s afu ce s-a
ntmplat i s m asigur c e teafr. Te rog, faci asta pentru mine,
Monica?
De ce nu-i schimbi pur i simplu numrul?
O s-o fac. Luni la prima or vreau s-l schimb.
i ntre timp, sun la poliie.
Ce le-a putea spune? Ar crede c sunt icnit.
S-ar putea s aib dreptate.
Uite care e treaba, vrei sau nu s suni?
Monica ncuviin resemnat.
Dac asta te face fericit i nu-mi pierd slujba
Hooo. Stai un pic. Nu te-am ameninat. Dac nu vrei s o faci,
foarte bine. Voi ruga pe altcineva. Nu are nicio legtur cu slujba ta.
Ne-am neles?
Da, ne-am neles. Nu-i face griji, o s sun. Hai s terminm o
dat.
Pierce form numrul de la All American Mail i-i ddu
receptorul. Monica ceru cu Curt i apoi proced aa cum i ceruse
Pierce. ncntat, acesta o vzu notnd o adres n carneel. Dup ce
nchise, Monica i ddu carneelul i receptorul.
53
Pierce se uit la adres, era n Venice. Rupse pagina din carneel,
o mpturi i o bg n buzunar.
Curt prea un tip simpatic! spuse Monica. M simt prost c
l-am minit.
Poi oricnd s te duci s-l vizitezi i s-l invii n ora. L-am
vzut. Crede-m, o ntlnire cu tine l-ar face fericit pentru tot restul
vieii.
L-ai vzut? Tu eti cel despre care vorbea? Zicea c a fost acolo
un tip care voia cutia mea potal. Vreau s spun, cutia potal a lui
Lilly Quinlan.
Da, eu am fost. Aa am
Telefonul sun i Pierce rspunse. La auzul vocii lui, cel care
sunase nchise. Pierce se uit la directorul pentru identifcarea
apelurilor. Apelul venise de la Ritz-Cariton, din Marina.
S lai telefonul n priz, astfel nct atunci cnd sosete
mobila cei de la paz s te poat suna pentru a primi aprobarea s
urce. ntre timp, probabil o s primeti o grmad de telefoane
pentru Lilly. O s cread c tu eti Lilly. Poi s spui ceva care s-i
opreasc imediat cum ar f Nu e Lilly, avei un numr greit.
Altfel
Sau s m prefac c sunt ea pentru a obine mai multe
informaii pentru tine.
Nu, nu vrei s faci asta.
Deschise rucsacul i scoase foaia pe care imprimase fotografa lui
Lilly de pe pagina de web a acesteia.
Asta e Lilly. Nu cred c vrei s te prefaci c eti ea cnd sun
tipii.
O, Doamne! exclam Monica uitndu-se la fotografe. E vreo
prostituat sau ceva de genul sta?
Cred c da.
Atunci de ce-i pierzi vremea ncercnd s-o gseti cnd ar
54
trebui s
Se opri brusc. Pierce o privi ateptnd s termine, dar Monica nu
o fcu.
Ce? spuse el. Ar trebui s ce?
Nimic. Nu e treaba mea.
Ai vorbit cu Nicki?
Nu. Uite, nu e nimic. Nu tiu ce voiam s spun. Mi se pare ns
ciudat c te agii ncercnd s afi dac prostituata asta a pit ceva.
Pierce se ls pe spate pe canapea. tia c l minte n privina lui
Nicole. Deveniser apropiate i obinuiau s ia prnzul mpreun
cnd Pierce nu putea s plece din laborator ceea ce se ntmpla
aproape n fecare zi. Probabil c vorbeau zilnic i schimbau
impresii despre el.
Pierce tia c ea avea dreptate n legtur cu cercetrile lui, dar se
implicase prea mult pentru a renuna. i construise viaa i cariera
urmndu-i curiozitatea. n ultimul an petrecut la Stanford, asistase
la o conferin despre noua generaie de microcipuri. Profesorul
vorbea despre nanocipuri att de mici nct supercomputerele
prezentului ar putea avea dimensiunea unei monede de zece ceni.
Pierce fusese captivat i i urmase curiozitatea vnarea monedei
de zece ceni.
O s m duc n Venice, i spuse el Monici. O s verifc cum st
treaba i n-o s m amestec.
Promii?
Da. M poi suna la laborator dup ce rezolvi cu mobila.
Se ridic i i arunc rucsacul pe umr.
Dac vorbeti cu Nicki, nu-i spune nimic despre asta, bine?
Sigur, Henry.
Pierce tia c nu putea conta pe discreia ei, dar n-avea ncotro.
n timp ce mergea pe hol, se gndi la ce spusese Monica i la
diferena dintre anchet i obsesie. Undeva ntre acestea dou exista
55
o linie de demarcaie, ns nu tia precis unde anume.
8
Era ceva n neregul cu adresa, ceva nu se potrivea, dar Pierce nu
i ddea seama ce anume. Se tot gndi la asta n timp ce conducea
spre Venice, dar nu reui s se lmureasc.
Adresa pe care Lilly Quinlan o dduse la All American Mail
corespundea unui bungalou pe Altair Place, o zon adiacent
anticariatelor i restaurantelor elegante de pe bulevardul Abbot
Kinney. Era o cas mic i alb, cu decoraiuni gri care-l fcu pe
Pierce s se gndeasc la un pescru. Terenul din faa casei era
dominat de un palmier btrn.
Pierce parc pe cealalt parte a strzii i timp de cteva minute
privi cu atenie casa pentru a-i da seama dac este locuit.
Curtea i cldirea erau ngrijite, dar dac era o cas de nchiriat,
asta s-ar f putut datora proprietarului. Nu era nicio main pe alee
sau n garajul deschis din spate i niciun teanc de ziare n faa casei.
Nu vzu nimic ciudat, astfel c se hotr s ncerce o abordare
direct. Cobor din BMW, travers strada i o lu pe aleea ctre ua
din fa. Exista un buton de sonerie. l aps i auzi un sunet de
clopoel de undeva dinuntru. Atept.
Nimic.
Sun din nou, i apoi btu la u.
Atept.
Tot nimic.
Arunc o privire n jur. Jaluzelele veneiene ale ferestrelor din fa
erau trase. Aps pe clan. Ua era ncuiat.
Decis s nu-i piard timpul fr s obin o informaie, o porni
56
pe aleea pentru maini care ocolea partea stng a casei ctre un
garaj izolat afat n spate. Un imens pin de Monterey care se ridica
deasupra casei ondula i crpa aleea cu rdcinile care se ndreptau
ctre cas. Pierce i zise c n urmtorii cinci ani acestea aveau s
produc pagube structurii i se va pune problema pstrrii
copacului sau a casei.
Ua din lemn a garajului, deteriorat de timp i de propria sa
greutate era deschis. n garaj se afa doar un set de cutii de vopsea
aliniate lng zidul din spate. n dreapta garajului era o curte
minuscul care oferea intimitate datorit gardului nalt care o
mprejmuia. Pe mica pajite se afau ezlonguri i o bi pentru
psri n care nu era ap. Pierce i aminti de trupul bronzat al lui
Lilly din fotografa de pe pagina de Internet.
Dup ce ezit cteva secunde, Pierce se duse i btu la ua din
spate prevzut cu geam n jumtatea superioar i privi nuntru.
Ua ddea ntr-o buctrie, ordonat i curat. Masa mic de lng
peretele din stnga era goal, iar pe unul din cele dou scaune zcea
un ziar mpturit cu grij. Pe blatul de lucru de lng prjitorul de
pine vzu un vas mare plin cu fructe care intraser n putrefacie.
i zise din nou c ceva nu era n regul. Btu insistent n geamul
uii, dei era convins c nu avea cine s-i rspund. Se ntoarse i
cut prin curte un obiect cu care s sparg fereastra. Apoi aps
ntr-o doar pe clan i constat c ua era descuiat.
O mpinse i ua se deschise cincisprezece centimetri. Atept s
aud sunetul unei alarme, dar nimic nu tulbur tcerea. Aproape
instantaneu, simi mirosul greos al fructelor putrezite. Sau poate c
mirosul provenea de la altceva. Deschise ua mai larg, se aplec
nainte i strig:
Lilly? Lilly, sunt eu, Henry.
Nu tia dac o fcea de ochii vecinilor sau ca s se mint pe el
nsui, dar o mai strig de dou ori i atept ntrebndu-se dac s
57
intre sau nu. i venir n minte cuvintele Monici: sun la poliie.
Asta ar trebui s fac. Era ceva n neregul aici. Totui nu era
pregtit s renune la cutarea lui. Nu nc. Se angajase n acea
investigaie i voia s-o continue. Motivaia lui, tia asta, nu era doar
soarta lui Lilly Quinlan. Btea mai departe i era stins legat de
trecut. ncerca s schimbe trecutul, s fac acum ceea ce nu putuse
face atunci.
Deschise larg ua i intr n buctrie.
De undeva din cas se auzea slab o melodie. Pierce rmase
nemicat i privi n jur cu atenie, dar nu sesiz nimic neobinuit cu
excepia fructelor din bol. Deschise frigiderul, n care erau o cutie de
suc de portocale i o sticl de plastic cu lapte degresat. Data de
expirare a laptelui era 18 august, iar cea a sucului era 16 august.
Ambele expiraser de mai bine de o lun.
Pierce se duse la mas, trase scaunul i lu ziarul. Era un
exemplar din Los Angeles Times i purta data de 1 august. Din
buctrie, un culoar ducea spre partea din fa a casei. naintnd
de-a lungul lui, Pierce vzu teancul de coresponden strns sub
fanta uii din fa. nainte de a ajunge la u, cercet cele trei ui de
pe hol. Una dintre ele ddea ntr-o baie, ticsit cu parfumuri i
cosmetice, toate acoperite de un strat gros de praf. Alese o sticlu
verde i o deschise. Era parfum de liliac, acelai parfum pe care l
folosea i Nicole. nchise sticla, o puse la loc i se ntoarse pe culoar.
Celelalte dou ui ddeau n dormitoare. Unul dintre ele prea a
f dormitorul principal. Ambele dulapuri din ncpere erau deschise
i ticsite cu haine aezate pe umerae. Muzica venea de la un aparat
de radio aezat pe noptiera din dreapta. Verifc ambele noptiere, n
cutarea unui aparat telefonic, ns nu exista aa ceva.
Cellalt dormitor fusese folosit pentru exerciii. Nu exista niciun
pat. Pe o mochet verde se afau un aparat de urcat trepte i unul de
vslit. Pierce deschise singurul dulap din ncpere i descoperi alte
58
haine. Era pe cale s l nchid, cnd i ddu seama c hainele
difereau de cele din dormitor. Aproape cincizeci de centimetri din
spaiul ocupat de umerae fuseser alocai lucrurilor mrunte
neglijeuri i body-uri. Ceva i atrase atenia neglijeul negru din
plas n care pozase pentru fotografa de pe Internet. Se ntoarse n
cellalt dormitor ca s vad patul. Nu era cel din fotografe cu barele
din alam. n clipa urmtoare, i ddu seama ce era n neregul, ce
l deranjase n legtur cu adresa din Venice. n anunul ei
publicitar, Lilly spusese c i primea oaspeii ntr-o cas curat i
sigur din Westside. Asta nsemna c mai era o adres care avea
legtur cu Lilly Quinlan, pe care el trebuia s o gseasc.
Pierce tresri auzind un zgomot ce venea din faa casei. i ddu
seama c, n calitatea lui de sprgtor amator, fcuse o greeal. Ar
f trebuit s verifce rapid toat casa pentru a se asigura c nu era
nimeni, n loc s nceap din spate i s avanseze ncet ctre partea
din fa.
Atept, dar nu se mai auzi niciun sunet. Fusese o singur
bufnitur, urmat de ceea ce pruse a f un obiect ce se rostogolea pe
podeaua de lemn. Se apropie ncet de ua dormitorului i arunc o
privire pe culoar. Nu vzu dect vraful de coresponden de la ua
din fa.
Mergnd cu grij pe lng peretele coridorului, unde spera c
pardoseala nu va scri, se apropie de partea din fa a casei. Holul
se deschidea ntr-o camer de zi pe stnga i o sufragerie pe dreapta,
ambele pustii. Nu vzu nimic care s f explicat sunetul pe care l
auzise.
Camera de zi, ordonat, era plin de mobil fcut la comand
pentru a se potrivi cu restul mobilierului casei. Ceea ce nu se
potrivea erau cele dou rnduri de aparate electronice de ultim or
de sub televizorul cu plasm care atrna pe perete. Aparatele pe
care Lilly Quinlan le avea n cas o costaser probabil n jurul sumei
59
de douzeci i cinci de mii de dolari visul oricrui obsedat de
electronice.
Pierce se duse la u, ngenunche lng teancul de coresponden
i ncepu s caute. Cele mai multe scrisori erau genul de
coresponden obinuit i nefolositoare, adresate rezidentului
curent. Gsi dou plicuri de la All American Mail avertismentele,
facturi pentru cartea de credit i extrase bancare, un plic mare de la
Universitatea din California de Sud. Cut facturi de la societatea de
telefonie, dar nu gsi niciuna. I se pru ciudat, dar i zise c era
posibil ca facturile s-i f fost trimise n cutia potal de la All
American Mail. Puse unul dintre extrasele bancare i o factur Visa
n unul din buzunarele de la spate ale blugilor, zicndu-i c
svrea delictul de ptrundere prin efracie i furt de
coresponden.
n sufragerie gsi un birou cu capac rulant. Trase un scaun lng
birou, deschise capacul i se aez. Trecu repede n revist sertarele
i i ddu seama c acela era locul n care Lilly i verifca facturile.
n sertarul din mijloc erau carnete de cecuri, timbre i pixuri.
Sertarele de pe ambele pri ale biroului erau pline cu plicuri de la
companii de cri de credit i facturi de ntreinere. Gsi un teanc de
plicuri de la Entrepreneurial Concepte Unlimited, care i fuseser
adresate la cutia potal. Pe fecare plic, Lilly scrisese data la care
fusese pltit factura. Remarc faptul c lipsea un teanc de facturi
telefonice vechi. Chiar dac nu primea facturile la aceast adres, se
prea c le pltea din acel birou, dei nu erau chitane, i nici plicuri
cu data plii scris pe ele.
Pierce nu avea timp s parcurg toate facturile. De altfel, nu era
sigur c ceea ce ar f putut gsi n ele l-ar f ajutat s afe ce i se
ntmplase lui Lilly Quinlan. Reveni la sertarul din mijloc i verifc
repede nregistrrile carnetelor de cecuri. Nu existase nicio
operaiune n niciunul dintre conturi ncepnd cu sfritul lunii
60
iulie. n unul dintre carnete gsi o nregistrare de plat din iunie.
Aadar, pltea factura telefonic din contul pe care l verifca el i
foarte probabil de la biroul unde era aezat. Din pcate nu mai gsi
nicio alt factur n sertare i nici nu vzu n ncpere vreun telefon.
Presat de situaia n care se gsea, ls aceast contradicie s
pluteasc n aer i nchise sertarul. ntinsese mna pentru a nchide
biroul, cnd vzu un mic carneel bgat adnc n unul dintre spaiile
de depozitare de deasupra biroului. l lu i descoperi c era o mic
agend de telefon. O rsfoi i constat c era plin cu numere de
telefon scrise de mn. ndes carneelul n buzunarul de la spate,
alturi de corespondena pe care se hotrse s o ia, rul capacul, se
ridic i mai verifc o dat cele dou ncperi cutnd un telefon.
Apoi vzu o umbr micndu-se dup jaluzelele camerei de zi.
Cineva se ndrepta ctre ua din fa.
Pierce i pierdu o clip cumptul. Nu tia dac s se ascund sau
s fug pe coridor i s prseasc locuina, pe ua din spate, n loc
s acioneze rmase locului, incapabil s-i mite picioarele,
ascultnd paii ce se apropiau de ua principal.
Un clinchet metalic l fcu s tresar. Prin fanta din u fu mpins
un mic teanc de coresponden care czu pe podea, lng celelalte
plicuri. Pierce nchise ochii.
Iisuse! opti el, n timp ce expir profund ncercnd s se
relaxeze.
Pierce se apropie i se uit la coresponden. Cteva facturi n
plus, i n cea mai mare parte coresponden inutil. Rsfr
plicurile cu piciorul i vzu unul mic cu adresa scris de mn. Se
aplec i l ridic. n colul din stnga sus scria V. Quinlan, dar nu
exista nicio adres de retur. Timbrul potal era parial ters astfel c
deslui doar silabele Pa i Fla. ntoarse plicul i verifc sigiliul.
Trebuia s-l rup pentru a-l deschide. Violarea acelui plic i se pru
mai grav dect tot ce fcuse pn atunci. Cu toate acestea nu ezit
61
prea mult i deschise plicul cu unghia. Apoi scoase o bucat mic de
hrtie mpturit. Era o scrisoare datat cu patru zile nainte.
Lilly,
Sunt foarte ngrijorat din cauza ta. Dac primeti asta, te rog sun-m
s-mi spui c eti bine. Te rog, iubito! De cnd ai ncetat s m suni nu
mai pot gndi cum trebuie. Sunt foarte ngrijorat n legtur cu tine i cu
slujba aia a ta. Pe aici lucrurile nu au mers ntotdeauna bine, i tiu c am
fcut greeli. Totui cred c ar trebui mcar s-mi spui dac eti bine. Te
rog, sun-m cnd i dac primeti aceast scrisoare.
Cu dragoste,
Mami
Citi scrisoarea de dou ori nainte de-a o pune napoi n plic. Mai
mult dect orice altceva, scrisoarea l fcu pe Pierce s aib
sentimentul unei nenorociri. Nu credea c scrisorii aceleia i se va
rspunde vreodat.
nchise plicul ct de bine putu i l puse n grmada de
coresponden de pe podea. Sosirea potaului l fcuse s realizeze
riscul pe care i-l asumase ptrunznd n cas. Era cazul s plece. Se
ntoarse repede i se ndrept spre buctrie. Apoi iei pe ua din
spate, dar o ls descuiat. Strduindu-se s se calmeze, ocoli colul
casei i intr pe aleea ce ducea la strad.
La jumtatea drumului auzi o plesnitur puternic sus, pe
acoperi, i un con mare se rostogoli de pe corni i czu n faa lui.
Trecnd peste el, i ddu seama ce provocase zgomotul care l
nspimntase cnd se afa n cas. Ddu din cap i i zise c cel
puin rezolvase unul dintre mistere.
62
9
Luminile, comand Pierce. Ocoli biroul, se aez i scoase din
buzunarul de la spate lucrurile pe care le luase din casa lui Lilly
Quinlan. Avea o factur Visa, un extras bancar i carneelul de
telefoane. ncepu s-l rsfoiasc i i atraser atenia cteva prenume
de brbai, unele urmate i de o iniial. Numerele acopereau o
gam variat de prefxe locale. Multe erau din Los Angeles, dar i
mai multe din alte zone. Mai existau cteva numere de la
restaurante i hoteluri, cel al unui dealer Lexus din Hollywood, un
numr al lui Robin i altul de la ECU, iniialele lui Entrepreneurial
Concepts Unlimited.
Sub titlul Dallas erau cteva numere de la hoteluri, restaurante
i prenume ale unor brbai. La fel i sub titlul Las Vegas.
Gsi numele Vivian Quinlan, un numr de telefon cu prefxul 813
i o adres n Tampa, Florida. Asta rezolva misterul timbrului potal
ters de pe scrisoare. Aproape de sfritul carneelului gsi notat
numele Wainwright, un numr de telefon i o adres din Venice
despre care Pierce tia c nu se afa departe de casa din Altair.
Ddu napoi la litera Q i form numrul lui Vivian Quinlan de la
telefonul de pe biroul su. Dup dou apeluri, rspunse o femeie.
Alo?
Doamna Quinlan?
Da?
, bun ziua, sun din Los Angeles. M cheam Henry Pierce
i
E vorba de Lilly?
n vocea ei se putea deslui disperarea.
Da. ncerc s dau de ea i m ntrebam dac nu cumva m
putei ajuta.
63
O, slav Domnului! Suntei de la poliie?
Hm, nu, doamn, nu sunt.
N-are importan. n sfrit i pas cuiva.
Ei bine, ncerc s o gsesc, doamn Quinlan. V-a sunat n
ultima vreme?
Nu m-a sunat de mai bine de apte sptmni i nu e genul ei.
Suna ntotdeauna s vad ce mai fac. Sunt foarte ngrijorat.
Ai luat legtura cu poliia?
Da, am sunat i am vorbit cu cei de la Persoane disprute. Nu
i-a interesat, din pricin c e adult i are meseria pe care o are.
Care e meseria ei, doamn Quinlan?
Urm o ezitare.
Mi s-a prut c ai spus c o cunoatei.
Sunt doar o cunotin oarecare.
Lucreaz ca dam de companie pentru domni.
neleg.
Fr sex sau ceva n genul sta. Mi-a spus c ia cina cu brbai,
cei mai muli dintre ei n smochinguri.
Pierce trecu peste asta, considernd c era o negare matern a
evidenei, ceva ce vzuse n propria lui familie.
Ce v-a spus poliia despre ea?
C probabil e plecat cu unul dintre tipii tia i c e posibil s
m sune n curnd.
Cnd a fost asta?
Acum o lun. tii, Lilly m suna n fecare smbt dup-
amiaza. Dup ce au trecut dou sptmni fr s m caute am
telefonat la poliie. Nu m-au sunat. Am telefonat din nou i am
vorbit cu cei de la Persoane disprute. Nici mcar n-au nregistrat
reclamaia, mi-au spus doar s atept. Nu le pas.
Brusc, i veni n minte ceva ce se petrecuse demult. n noaptea n
care se ntorsese acas de la Stanford, mama lui l ateptase n
64
buctrie, cu luminile stinse, ca s-i dea vestea despre Isabelle, sora
lui.
Mama lui Lilly Quinlan i amintea de propria mam.
Am contactat un detectiv particular, dar nu m-a ajutat cu
nimic. N-a reuit s-o gseasc.
Cuvintele femeii l smulser din reverie.
Doamn Quinlan, tatl lui Lilly e acolo? Pot vorbi cu el?
Nu, aplecat de mult. Lilly nu-l cunoate. Nu a mai trecut pe
aici de doisprezece ani, de cnd l-am prins cu ea.
E la nchisoare?
Nu.
Cnd a venit Lilly n Los Angeles?
Cam acum trei ani. Mai nti a fost la o coal de
supraveghetori de zbor n Dallas, dar nu a practicat niciodat
meseria. Apoi s-a mutat la Los Angeles. A f vrut s fe
supraveghetoare de zbor. I-am spus c n chestia asta cu dame de
companie, chiar dac nu faci sex cu brbaii, lumea te condamn.
Pierce ncuviin. Era prerea unei mame cu bun-sim. i
imagin o femeie trupe, cu prul vlvoi i o igar n colul gurii.
Prins ntre acea imagine i tatl ei, nu era de mirare c Lilly
hotrse s plece ct mai deprteze Tampa. Se mira c plecase doar
de trei ani.
Unde ai angajat un detectiv particular, n Tampa sau aici, n
Los Angeles?
n Tampa. Nu ar f fost de mare ajutor s angajez unul aici.
Cum ai angajat apoi unul de aici?
Poliistul de la Persoane disprute mi-a trimis o list i am ales
un nume.
Doamn Quinlan, ai venit ncoace ca s o cutai?
Nu stau bine cu sntatea. Am emfzem i sunt legat de tubul
de oxigen. Nu a f putut face mare lucru dac veneam acolo.
65
Pierce reconsider portretul pe care i-l fcuse. igara dispru i fu
nlocuit de tubul de oxigen. Prul vlvoi rmase. Se gndi ce
altceva ar mai f putut s ntrebe i ce informaii ar mai f putut
obine de la acea femeie.
Lilly mi-a spus c v trimitea bani.
Era o presupunere care prea s se potriveasc cu relaia dintre
ele.
Da, i dac o gsii spunei-i c nu mai am bani. A trebuit s-l
pltesc pe domnul Glass.
Cine e domnul Glass?
Detectivul particular pe care l-am angajat. Acum c nu mai pot
s-l pltesc nu m mai sun.
Putei s-mi dai numele lui ntreg i un numr la care s-l pot
gsi?
Femeia puse telefonul deoparte i dup dou minute se ntoarse
i i spuse numrul de telefon i adresa detectivului particular. Se
numea Philip Glass i avea biroul n Culver City.
Doamn Quinlan, mai exist vreo modalitate de a lua legtura
cu Lilly aici, n Los Angeles? Vreun prieten sau ceva de genul sta?
Nu, nu mi-a dat niciodat niciun numr i nu mi-a vorbit
despre niciun prieten. O singur dat a amintit-o pe fata asta, Robin,
cu care lucra uneori mpreun. Robin e din New Orleans i se
nelegeau bine.
A spus ea asta?
Presupun c amndou au avut acelai gen de necazuri cu
brbai din familia lor cnd erau mici. Cred c asta a vrut s spun.
neleg.
Pierce ncerc s gndeasc asemeni unui detectiv. Vivian prea o
pies important n puzzle, dar nu tia ce ntrebri s-i mai pun. Se
afa la trei mii de mile deprtare i era inut la distan i la propriu
i la fgurat de lumea n care tria fica ei. Se uit la carneelul afat
66
n faa lui pe birou i n cele din urm gsi o ntrebare.
V spune ceva numele Wainwright, doamn Quinlan? Lilly
sau domnul Glass au amintit vreodat numele sta?
Mm, nu. Domnul Glass nu a menionat niciun nume. Cine e?
Nu tiu. Probabil o cunotin.
Asta era tot. Nu mai avea nimic de ntrebat.
Bine, doamn Quinlan. Voi continua s o caut i o s-i spun s
v sune dac reuesc s-o gsesc.
V-a f recunosctoare i, v rog, spunei-i despre bani. Nu mai
am deloc.
Da. Aa o s fac.
nchise i trecu n revist informaiile pe care le avea. Mult prea
puine. Se simi dezorientat i trist. Spera ca ntr-adevr unul dintre
clienii ei s-o f luat cu el, promindu-i o via luxoas. Poate c era
undeva n Hawaii sau n apartamentul unui bogta din Paris, dar
se ndoia.
Brbai n smochinguri, spuse el cu glas tare.
Ce?
Ridic privirea. n prag se afa Charlie Condon. Pierce nu
ncuiase ua.
O, nimic. Vorbeam singur ce caui aici?
Corespondena i carneelul cu telefoanele lui Lilly Quinlan se
afau pe birou n faa lui. Ridic agenda pe care o inea pe birou, se
uit n ea de parc ar mai f verifcat o dat i apoi o puse peste
plicurile cu numele lui Lilly pe ele.
Am sunat la noul tu numr i mi-a rspuns Monica. Mi-a
spus c trebuie s fi aici. Atepta s i se livreze mobila nou. Am
sunat, dar nu a rspuns nimeni nici la laborator, nici n biroul tu,
aa c am venit pn aici.
Charlie se rezem de tocul uii. Era un brbat chipe. Lucrase ca
model n New York, nainte de a se plictisi i a se apuca de un
67
masterat n fnane. Le fcuse cunotin un bancher care tia c
Condon lua frme subfnanate din industriile n curs de dezvoltare
i le gsea investitori. Pierce se asociase cu el pentru c i promisese
s procedeze la fel i cu Amedeo Technologies fr ca el s piard
controlul n favoarea investitorilor. n schimb, Charlie primea zece la
sut din companie, un procent care ar f putut valora sute de
milioane n cazul n care ctigau cursa i lansau o ofert de aciuni
pe pia.
Nu i-am putut recepiona apelurile, spuse Pierce. De fapt,
tocmai am ajuns aici. M-am oprit s mnnc ceva.
Charlie ncuviin.
Credeam c eti n laborator.
Asta nsemna de fapt: De ce nu eti n laborator? Trebuie s
munceti. Suntem ntr-o curs. Trebuie s facem o prezentare pentru
o balen. Nu se vneaz moneda de zece ceni din birou.
Mda, nu-i face griji. O s ajung i acolo, doar am nite
coresponden de verifcat. Ai venit pn aici ca s m controlezi?
Nu chiar. Dar avem timp doar pn mari s punem lucrurile
cap la cap pentru Maurice. Voiam s m asigur c totul e n regul.
Pierce tia c i ddeau prea mare importan lui Maurice
Goddard. Pn i faptul c Charlie se referise la el ca la Dumnezeu
n e-mail-ul lui spunea asta. Era adevrat c circul de joi avea s fe
cel mai mare din toate timpurile, dar Pierce avea ndoieli din ce n ce
mai mari n legtur cu sigurana acelei afaceri. Cutau un investitor
dispus s investeasc ase milioane de dolari pe an pe o perioad de
minimum trei ani. Goddard, mulumit cercetrilor lui Nicole James
i Cody Zeller, valora dou sute cincizeci de milioane, asta datorit
intrrii lui timpurii n cteva afaceri ca Microsoft. Era clar c
Goddard avea banii, ns dac nu propunea un plan semnifcativ de
investiii dup prezentarea de mari, atunci trebuia gsit un alt
investitor i asta era treaba lui Condon.
68
Nu te teme, spuse Pierce. Vine i Jakob la prezentare?
Va f aici.
Jakob Kaz era avocatul de patente al companiei. Aveau deja
cincizeci i opt de patente pentru care obinuser brevet sau
depuseser cerere i Kaz trebuia s mai depun nou n lunea de
dup prezentarea fcut pentru Goddard. Patentele erau elementul-
cheie el cursei. Controleaz patentele, i eti n joc, iar n fnal vei
controla piaa. Ultimele nou cereri de patent erau primele din
proiectul Proteus. Aveau s declaneze o und de oc n lumea
nanotehnologiei. Pierce aproape zmbi gndindu-se la asta. Condon
pru s-i citeasc gndurile.
Te-ai uitat deja pe patente? ntreb el.
Pierce bg mna sub birou i btu cu pumnul n seiful de oel
prins n uruburi de podea. Schiele patentelor erau acolo. Trebuia
s le semneze nainte de a f nregistrate, dar era o lectur foarte
plicticoas i el fusese prins cu alte lucruri chiar i nainte de a
aprea Lilly Quinlan.
Sunt aici. Intenionez s le vd astzi sau cel trziu mine.
Ar f fost mpotriva politicii companiei ca Pierce s ia patentele i
s se uite peste ele acas.
Condon ncuviin.
Grozav. n rest, toate bune? i merge bine?
Te referi la treaba cu Nicki?
Charlie ddu afrmativ din cap.
Mda, merge. ncerc s m gndesc la alte lucruri.
Cum ar f laboratorul, sper.
Pierce se ls pe sptarul scaunului, ntinse minile n lturi i
zmbi. Se ntreba ct de multe i spusese Monica atunci cnd l
sunase Charlie acas.
Sunt aici.
Asta e bine.
69
Apropo, Nicole a lsat un clip nou n dosarul Bronson cu
afacerea Tagawa. Chestia a ajuns n pres.
Altceva?
Nimic nou. Elliot a spus ceva despre domeniul biologic. Foarte
vag, dar nu se tie niciodat. Poate c a auzit vreun zvon despre
Proteus.
n timp ce spunea asta, Condon privi peste Pierce la posterul
nrmat de pe peretele biroului. Era posterul flmului Cltorie
fantastic din 1966. Submarinul alb Proteus cobora printr-o mare
multicolor de fuide corporale. i aprecia originalitatea. l primise
de la Cody Zeller, care la rndul lui l obinuse la o licitaie pe
Internet cu amintiri de la Hollywood.
Lui Elliot i place s vorbeasc, spuse Condon. Nu tiu cum ar
f putut afa ceva despre Proteus. Oricum, dup ce ni se acord
patentul va afa i va crpa de ciud. Cei de la Tagawa i vor da
seama c au pariat greit.
Mda, sper s fe aa.
n anul acela firtaser cu Tagawa, dar japonezii ceruser o bucat
prea mare din companie pentru banii pe care-i ddeau, i
negocierile euaser rapid. Dei Proteus fusese amintit nc la
edinele preliminare, cei de la Tagawa nu primiser niciodat
informaii complete i nu avuseser acces n laborator. Acum Pierce
se ntreba ct de mult se vorbise despre proiect, deoarece era logic
ca informaiile s treac la noul partener Tagawa, Elliot Bronson.
Anun-m dac ai nevoie de ceva i se rezolv, spuse
Condon.
Mersi, Charlie. Ce faci, te ntorci acas?
Probabil. Iau cina la Jar cu Melissa. Vrei s vii? A putea s sun
i s fac o rezervare pentru trei persoane.
Nu, n-are rost. Oricum, mulumesc. Azi mi vine mobila i
probabil c o s muncesc s-mi pun casa la punct.
70
Charlie ncuviin i apoi ezit cteva secunde nainte de a pune
urmtoarea ntrebare.
i schimbi numrul de telefon?
Da, cred c sunt nevoit. Luni, la prima or. i-a zis Monica,
nu?
Cte ceva. A zis c ai fostul numr al unei prostituate i te
sun tot timpul diveri tipi.
E dam de companie, nu prostituat.
O, tiam c nu e cine tie ce diferen.
Lui Pierce nu-i venea s cread c srise n aprarea unei femei pe
care nu o cunotea. Simi c roete.
Poate c nu e. Oricum, luni, cnd ne vedem, o s-i dau noul
numr, bine? Vreau s termin aici ca s m pot duce n laborator s
lucrez ceva.
Bine, amice, ne vedem luni.
Condon plec. Dup ce se asigur c ajunsese sufcient de
departe, Pierce se ridic i ncuie ua. Se ntreb ce altceva i mai
spusese, Monica, dac nu cumva btea toba n legtur cu
preocuprile lui. Se gndi s-o sune, dar se hotr s discute direct cu
ea, nu la telefon. Reveni la carneelul cu numere de telefon al lui
Lilly, i ncepu s-l rsfoiasc. Aproape la sfrit ddu peste o
nregistrare care-i scpase atunci. Scria doar UCS i un numr de
telefon. Pierce se gndi la plicul pe care n vzuse n cas. Puse mna
pe telefon i apel numrul. i rspunse o nregistrare. Era
secretariatul Universitii din California de Sud.
Pierce se ntreb dac nu cumva Lilly se pregtea s se nscrie la
UCS cnd dispruse. Poate c ncercase s ias din afacerea cu dame
de companie. Poate c acesta era motivul dispariiei ei.
Puse deoparte carneelul cu telefoane i verifc bilanul Visa. Nu
se cumprase nimic cu cardul n luna august; se mai nregistra o
depire de trei sute cincizeci de dolari. Termenul de scaden
71
expirase la 10 august. Urm la rnd bilanul bancar de la
Washington Savings & Loan, un bilan combinat, n care erau
menionate balanele cecurilor i ale conturilor de economii. Lilly
Quinlan nu depusese niciun ban n luna august, dar nu era n criz
de fonduri. Avea nou mii trei sute de dolari n cecuri i cincizeci i
patru de mii de dolari n contul de economii. Nu ajungeau pentru a
plti integral anii de studiu la UCS, dar reprezentau un nceput n
caz c Lilly ar f decis s schimbe macazul.
Pierce se uit pe balan i pe setul de cecuri trimise prin pot pe
care banca i le returnase. Observ unul de dou mii de dolari pentru
Vivian Quinlan, i presupuse c era alocaia lunar pentru
ntreinerea acesteia. Un alt cec, de ast dat de patru mii de dolari,
fusese eliberat pe numele lui James Wainwright; pe rndul pentru
comentarii Lilly scrisese Chirie. Pierce czu pe gnduri era o
sum prea mare pentru bungaloul de pe Altair. Se ntreb dac nu
cumva pltise pentru mai multe luni.
Puse cecul napoi n teanc i studie declaraiile bancare. Nimic
nu-i mai atrase atenia astfel c puse cecurile i bilanul napoi n
plicul lor.
Camera de copiere de la etajul trei se afa n apropierea biroului
lui Pierce. Pe lng un copiator i un fax, n camer mai era i un
aparat de tocat hrtie. Pierce intr n camer, deschise rucsacul i
bg corespondena lui Lilly Quinlan n aparatul de tocat hrtie.
Zgomotul fcut de acesta era sufcient de puternic pentru a le atrage
atenia celor de la paz, dar nu apru nimeni. Nu tia nimic despre
legile federale cu privire la furtul de pot, dar era sigur c tocmai
comisese delictul.
Cnd termin scoase capul pe u i arunc o privire pe hol,
pentru a se asigura c e singur pe etaj. Apoi se ntoarse i deschise
unul dintre dulapurile de depozitare n care erau pstrate teancurile
de pachete cu hrtie pentru copiator. Scoase carneelul lui Lilly din
72
rucsac i l bg n dulap, lsndu-l s cad n spatele unuia dintre
teancurile de hrtie. Considera c putea s stea acolo o lun, fr s
fe descoperit. O dat terminat distrugerea i ascunderea dovezilor
delictului pe care l svrise, Pierce lu liftul care ducea la laborator
i intr n complex prin compartimentul etan. Verifc registrul de
intrri i ieiri i vzu c n acea diminea fuseser acolo Grooms,
Larraby i nc civa oareci de laborator mai puin importani. Lu
pixul cu intenia s semneze de intrare, dar se rzgndi. Se apropie
de consola computerului, introduse cele trei parole n ordinea
corect a unei zile de smbt i intr pe partiia lui. Apoi deschise
protocoalele de testare pentru proiectul Proteus i ncepu s citeasc
sumarul celei mai recente testri a ratelor de conversie ale energiei
celulare, efectuate de Larraby n acea diminea. Dup o vreme
renun. Nu putea s se concentreze asupra muncii. Era frmntat
de alte gnduri. tia din experien proiectul Proteus de exemplu
c trebuia s lucreze zi i noapte la ceea ce l preocupa dac voia s
se ntoarc vreodat la munc.
nchise computerul i prsi laboratorul. Sus, n biroul su,
scoase carneelul din rucsac i l sun pe detectivul particular, Philip
Glass. Aa cum se atepta, dat find c era smbt dup-amiaz, i
rspunse un robot. Pierce ls un mesaj: Domnule Glass, m
numesc Henry Pierce. A dori s vorbesc cu dumneavoastr ct mai
curnd cu putin despre Lilly Quinlan. Am numele i numrul
dumneavoastr de telefon de la mama ei. Sper s vorbim curnd.
Sunai-m la orice or.
Ls att numrul lui direct, ct i pe cel de acas i nchise, i
ddu seama c era posibil ca Glass s recunoasc numrul de acas,
de vreme ce fusese al lui Lilly Quinlan. Pierce ncepu s bat
darabana cu degetele pe marginea biroului, ncercnd s identifce
urmtoarea micare. n cele din urm se decise s-i fac o vizit lui
Cody Zeller. nainte de asta sun la numrul lui de acas unde i
73
rspunse Monica.
Ce vrei?
Sunt eu, Henry. A sosit mobila?
Tocmai au ajuns. n sfrit. Aduc mai nti patul. i, s nu dai
vina pe mine dac n-o s-i plac aranjamentul.
Spune-mi, te rog, le-ai cerut s pun patul n dormitor?
Desigur.
Atunci sunt sigur c o s-mi plac. De ce eti aa de ntoars?
Nenorocitul de telefon. La fecare cinpe minute o sun cte-
un ciudat pe Lilly. S-i spun ceva: trebuie s fe bogat.
Pierce i zise c, oriunde s-ar f afat, banii nu mai aveau nicio
importan pentru ea.
Continu s sune? Mi-au spus c i scot numrul de pe site
pn la ora trei.
Am primit un telefon acum cinci minute. nainte s spun c nu
sunt Lilly tipul m-a ntrebat dac a f dispus s-i fac un masaj de
prostat. I-am nchis. E absolut dezgusttor.
Pierce zmbi. Nici el nu tia ce e masajul de prostat.
mi pare ru. Presupun c nu va dura prea mult s urce toat
mobila; poi pleca imediat ce termin.
Slav Domnului.
Trebuie s m duc n Malibu, altfel m-a ntoarce acum.
Malibu? Ce faci n Malibu?
Linitete-te, nu are nicio legtur cu Lilly Quinlan, mini el.
Vreau s discut ceva cu Cody Zeller.
Terminar convorbirea i Pierce puse carneelul n rucsac.
Luminile, spuse el nainte de a prsi ncperea.
74
10
Pe drumul spre nord, pe Autostrada de pe Coasta Pacifcului se
circula cu vitez mic, dar peisajul era minunat. oseaua mergea
paralel cu oceanul. Soarele coborse n dreptul umrului lui Pierce.
Era cald, aa c ls geamurile i trapa deschise. Nu-i putea aminti
cnd fcuse ultima dat o plimbare ca asta. Poate atunci cnd el i
Nicole o terseser de la Amedeo pentru un prnz prelungit i
merseser la Geofrey, restaurantul cu o superb vedere spre Pacifc.
Cnd intr pe prima strad ngust a oraului de pe plaj i
privelitea coastei fu nlocuit de cldirile ngrmdite pe marginea
oceanului ncetini i ncepu s caute casa lui Zeller. Nu avea adresa
la ndemn i trebuia s recunoasc locuina, pe care nu o vzuse
de mai bine de un an. Casele erau ngrmdite una n alta i artau
toate la fel fr pajiti, plate asemeni cutiilor de pantof.
l salv Jaguarul XKR al lui Zeller, care era parcat n faa garajului
nchis al casei. Cu mult timp n urm, Zeller i transformase garajul
ntr-o camer de lucru i i pltea chirie vecinului su pentru a-i
proteja maina n garajul acestuia. Faptul c maina era afar
nsemna fe c Zeller tocmai ajunsese acas, fe c se pregtea s
plece. Ajunsese la timp. Pierce ntoarse i parc n spatele
Jaguarului, atent s nu loveasc maina de care Zeller se ngrijea ca
o mam de copilul ei.
Ua din fa a casei se deschise nainte ca Pierce s ajung la ea
ori Zeller l vzuse prin una din camerele de luat vederi montate
sub streaina acoperiului, ori el se mpiedicase de un senzor de
micare. Zeller era singura persoan mai paranoic dect el.
Probabil asta i legase la Stanford. i aminti c atunci cnd erau
boboci Zeller vorbea adesea de o teorie de-a lui potrivit creia
preedintele Reagan intrase n com dup tentativa de asasinat din
75
primul su an de preedinie i fusese nlocuit cu o sosie care era o
marionet a extremei drepte. Teoria era bun ca amuzament, dar
Zeller o lua n serios.
Doctorul Strangelove, presupun, spuse Zeller.
Mein Fhrer, pot s merg i pe jos, replic Pierce.
Acesta fusese salutul lor, nc de cnd se afau la Stanford i
vzuser flmul la o retrospectiv Kubrick, n San Francisco.
i strnser mna ntr-un fel inventat de grupul acum spart de
prieteni din facultate. i spuneau The Doomsters, dup romanul lui
Ross MacDonald. Strngerea de mn consta din prinderea
degetelor mpreun asemeni cuplajului vagoanelor de tren urmat
de trei strngeri rapide, de parc ar f strns o minge de cauciuc la o
donare de snge Doomsters vnduser n mod regulat plasm n
facultate, pentru a cumpra bere, marijuana i softuri pentru
computere.
Pierce nu-l vzuse pe Zeller de cteva luni i constat c acesta nu
se mai tunsese de atunci. Ars de soare i cu prul nepieptnat,
strns lejer la ceaf, Zeller purta un tricou Zuma Jay, pantaloni scuri
i sandale. Pielea lui avea culoarea armie a apusurilor ncrcate de
smog. Dintre toi Doomsters, el artase ntotdeauna aa cum ar f
vrut s arate toi. Acum prea un pic cam btrn pentru asta. La cei
treizeci i cinci de ani ai si, ncepea s arate ca un surfer care nu
vrea s renune la pasiunea lui, ceea ce i-l fcea i mai drag lui
Pierce. l admira pe Zeller pentru felul n care i croise drum prin
via.
Fii atent, doctorul Strangelove se af aici, n acest Malibu mare
i urt. Omule, nu ai costumul impermeabil cu tine i nu vd nicio
plan, deci crui fapt i datorez aceast plcere neateptat?
i fcu semn lui Pierce s intre. Ptrunser ntr-o locuin cu o
singur ncpere mprit n dou spaiul de locuit la dreapta i
cel de lucru la stnga. Dincolo de aceste zone distincte era un perete
76
de sticl din podea pn n tavan care ddea spre pontonul de pe
malul oceanului. Pulsul casei era zgomotul ritmic al valurilor
oceanului. Zeller i spusese lui Pierce c era imposibil s dormi n
acea cas fr dopuri n urechi i o pern peste cap.
M-am gndit s dau o tur s mai vd ce e pe aici.
Se apropiar i privir apele de un albastru ntunecat ale
Pacifcului. Pierce vzu o lumin slab la orizont, darnici mcar o
barc. Prin peretele de sticl deslui printre scndurile pontonului
valurile mari. Un mic grup de surferi n costume impermeabile
multicolore stteau pe planele lor i ateptau momentul potrivit
Pierce simi un impuls interior. Trecuse mult timp de cnd fusese i
el asemeni lor. ntotdeauna n plcuser valurile mari, camaraderia
din snul grupului, i nu att plutirea propriu-zis pe val.
ia de colo sunt bieii mei, spuse Zeller.
Arat ca nite tineri de la liceul din Malibu.
Asta i sunt. i eu m simt la fel.
Pierce ncuviin. Simte-te tnr, rmi tnr o flosofe de via
comun n Malibu.
Mereu uit ct de bine te-ai instalat aici, Code.
Pentru unul care a renunat la facultate, nu pot s m plng.
Pierce ntoarse spatele privelitii, n aria de locuit erau canapele
asortate i o msu de cafea n faa unui emineu cu un fnisaj
industrial, din ciment. n spatele emineului era buctria, iar la
stnga, zona de dormit.
Bere, mechere? Am Pacifca i Saint Mike.
Mda, sigur. Ce-o f.
n timp ce Zeller se duse n buctrie, Pierce se ndrept ctre
zona de lucru. O stiv de aparate electronice se ridica de la podea
pn n tavan i juca rolul de paravan mpotriva luminii din exterior
i de linie de demarcaie a zonei n care Zeller i ctiga existena.
Vzu dou birouri, alturi de nite rafturi cu cri de coduri i
77
manuale de software i de operare a sistemelor. Trecu de draperia
de plastic care nlocuia ua fostului garaj, cobor o treapt i intr
ntr-o camer de computere cu climatul controlat. Erau dou uniti
complete de computer, fecare echipat cu mai multe monitoare.
Ambele sisteme preau n funciune. Pe fecare ecran se derulau
ncet iruri de date. Viermi digitali de mrimea unui inch care se
trau prin ceea ce trebuia s fe proiectul lui Zeller n acel moment.
Pereii ncperii erau acoperii cu panouri de spum poliacrilic
neagr, pentru a diminua zgomotele exterioare. Un sistem stereo
nevzut rula un disc vechi cu Guns NRoses pe care Pierce nu l mai
auzise de mai bine de zece ani.
Pe panourile de pe zidul exterior erau lipite un ir de autocolante
cu logo-uri de companii i nume de mrci nregistrate. Cele mai
multe dintre ele erau nume comune, companii obinuite, ns Pierce
remarc faptul c erau mai multe dect ultima dat cnd fusese el n
vizit. tia c Zeller lipea un autocolant de fecare dat cnd intra cu
succes n sistemul de servicii computerizate al unei companii.
Zeller ctiga cinci sute de dolari pe or ca hacker. Era cel mai
bun dintre cei buni. Lucra pe cont propriu, la comanda uneia sau
alteia dintre companiile de contabilitate din grupul Celor Mari ase
i fcea teste de penetrare a sistemului pentru clienii acestora. ntr-
un fel, era o activitate ilegal. Sistemul pe care Zeller nu reuea s-l
nfrng era o raritate. Dup fecare intrare ncununat de succes
frma care l angajase primea un contract gras de securitate de la
client, cu un bonus substanial pentru Zeller. Acesta i spusese odat
lui Pierce c securitatea digital era segmentul cu cea mai mare rat
de cretere din industria contabilitii de nalt nivel. Primea n mod
constant oferte substaniale pentru a se altura uneia sau alteia
dintre Marile ase, dar spunea c i plcea s lucreze pentru el
nsui. Lui Pierce i mrturisise c unul din motive era acela c putea
s se eschiveze de testrile ntmpltoare de medicamente care se
78
fceau n lumea corporaiilor.
Zeller se ntoarse aducnd dou sticle maronii de San Miguel.
Ciocnir de dou ori nainte de a bea. O alt tradiie. Lui Pierce
berea i se pru excelent. Cu sticla n mn, art ctre un ptrat
rou cu alb lipit pe perete. Era cel mai cunoscut simbol de corporaie
din lume.
la e nou, nu?
Da, tocmai l-am pus. Am primit comanda din Atlanta. tii cum
au obinut formula secret de fabricare a buturii? Au
Mda, cocain.
Au vrut s vad ct de bine este protejat formula. Am intrat
de la zero. Mi-a luat vreo apte ore. Apoi am trimis formula prin
e-mail directorului executiv. Nu tia c facem un test de penetrare
de asta se ocupau subalternii lui. Mi s-a spus c era s fac un atac
de cord. A crezut c formula s-a rspndit pe net, i a czut n
minile celor de la Pepsi i Doctor Pepper.
Pierce zmbi.
Mito! Lucrezi la ceva acum. Pare n funciune.
Art cu sticla spre monitoare.
Nu, nu chiar. Arunc doar un pic de momeal. Caut pe cineva
care tiu c se ascunde pe acolo, pe undeva.
Pe cine?
Zeller l privi zmbitor.
Dac i-a spune, ar trebui s te omor.
Era vorba de afaceri. Zeller afrmar o parte din ceea ce vindea el
reprezenta discreia. Erau prieteni i aveau multe amintiri plcute
mpreun, dar i una rea cel puin pentru Pierce din facultate. Dar
afacerile erau afaceri.
neleg, spuse Pierce. i nu vreau s m bag unde nu-mi ferbe
oala, aa c voi trece la subiect. Ai putea s te ocupi i de altceva?
Cnd ar trebui s ncep?
79
Ieri ar f cel mai bine.
Una rapid. mi plac rapidele. i mi place s lucrez pentru
Amedeo Tech.
Nu pentru companie. Pentru mine. Dar te pltesc.
mi place i mai mult. De ce ai nevoie?
Vreau s verifc nite oameni i nite companii, s vd ce iese.
Zeller ncuviin ngndurat.
Oameni grei?
Nu tiu sigur, dar n locul tu mi-a lua toate msurile de
precauie. S-ar putea spune c e vorba de domeniul distraciilor
pentru aduli.
Zeller zmbi larg.
O, drag, nu-mi spune c i-ai proptit scula n ceva.
Nu, nimic de genul sta.
i-atunci?
S ne aezm. Ai face bine s-i aduci ceva cu care s iei notie.
Pierce i ddu toate informaiile pe care le deineam legtur cu
Lilly Quinlan, fr s-i explice proveniena lor. De asemenea, i ceru
lui Zeller s afe tot ce putea despre Entrepreneurial Concepts
Unlimited i Wentz, omul care conducea compania.
Ai i un prenume?
Nu, doar Wentz. N-a crede c sunt prea muli n domeniu.
Scanri complete?
Orice poi s obii.
S rmn n teren?
Pierce ezit. Zeller l fxa. l ntreba dac voia s rmn n
limitele legii. Pierce tia din experien c puteau gsi mult mai
multe date dac Zeller nclca regulile i intra n sisteme n care nu
era autorizat s intre. i mai tia c Zeller era expert n nclcarea
regulilor. Doomsters luaser fin cnd erau n al doilea an de
facultate. Spargerea de computere abia intra n vog pentru
80
generaia lor i membrii grupului, de obicei sub conducerea lui
Zeller, nu se dduser n lturi de la nimic. De cele mai multe ori
organizau farse. Cea mai bun fusese atunci cnd intraser n banca
de informaii 411 a companiei de telefoane i nlocuiser numrul
celui mai apropiat sediu al Domino Pizza din campus cu numrul
de acas al decanului de la Facultatea de informatic.
Dar cel mai bun moment al lor a fost i cel mai ru. Toi cei ase
Doomsters au fost arestai de poliie i apoi exmatriculai. Au primit
avertisment cu exonerarea de acuzaii dup ase luni, fr alte
necazuri. De asemenea, fecare a trebuit s presteze o sut aizeci de
ore de munc n folosul comunitii. Exmatricularea a vizat doar un
semestru. Pierce a revenit, dup ce a executat i munca n folosul
comunitii i perioada de probaiune. Afat n vizorul poliiei i al
administraiei colii, a trecut de la cursul de informatic la unul de
chimie i nu a privit niciodat napoi.
Nici Zeller nu a privit napoi n sensul c nu s-a mai ntors la
Stanford. A fost recrutat de o frm de securitate informatic, pentru
un salariu bun. Ca i un atlet talentat care prsete coala timpuriu
pentru a trece la profesioniti, nu a mai gsit tria s se ntoarc la
coal dup ce a gustat din plcerea de a avea bani i a-i ctiga
existena cu ceva ce-l pasiona.
S-i spun ceva, zise Pierce ntr-un trziu. F tot ce poi. De
fapt, o variant a expresiei abra cadabra Entrepreneurial Concepts.
ncearc mai nti de la coad la cap.
Mersi pentru nceput. Cnd ai nevoie de informaii?
Cum i-am spus, ieri ar f bine.
Mda, rapid. Eti sigur c nu te-ai bgat n ceva napa?
Nu tiu nimic despre o atare treab.
Nicole tie ceva?
Nu, nu e cazul. Nicole nu mai e, ai uitat?
Da, da. sta e motivul?
81
Nu te dai btut, nu? Nu, nu are nimic de a face cu ea. Pierce i
termin berea. Voia s plece, pentru a-l lsa pe Zeller s se apuce de
treab, dar acesta nu prea grbit s nceap.
Ce zici de nc o bere, comandante?
Nu, o s trec peste asta. Trebuie s m ntorc la apartament.
Asistenta mea i supravegheaz pe cei care au adus mobila. n plus,
tu o s te-apuci de treab, nu?
O, da, omule. Imediat. n clipa asta, toate aparatele sunt
ocupate, dar o s m apuc desear. Te sun mine.
Bine, Code. Mulumesc.
11
Cnd Pierce ajunse acas oamenii care montaser mobila
plecaser, dar Monica se afa nc acolo. Felul n care i pusese s
aranjeze mobila era acceptabil. Nu profta pe de-a-ntregul de pereii
de sticl din dreptul camerei de zi i al sufrageriei, dar pe Pierce nu-
l deranja foarte tare. tia c oricum va petrece foarte puin timp n
apartament.
E drgu, spuse. Mulumesc.
Cu plcere. Sper c-i place. Tocmai m pregteam s plec.
De ce ai rmas?
Ridic teancul de reviste cu dou mini.
Am vrut s termin o revist pe care o citeam.
Pierce nu prea nelegea de ce era necesar s rmn n
apartament din acest motiv, dar trecu peste asta.
Ascult, vreau s te rog un lucru nainte de a pleca. Vino i stai
jos un minut.
Monica pru ncurcat de cererea lui. Probabil se vedea dnd un
82
alt telefon n numele lui Lilly Quinlan. Cu toate acestea, se aez pe
unul din fotoliile confortabile din piele neagr pe care le comandase
pentru a se asorta cu canapeaua.
Bine, ce e?
Pierce se aez pe canapea.
Ce slujb ai tu la Amedeo Technologies?
Ce vrei s spui? Doar tii.
Vreau s vd dac tu tii.
Asistenta personal a preedintelui. De ce?
Pentru c vreau s m asigur c ii minte c eti asistent
personal, nu doar asistent.
Clipi i l privi ndelung nainte de a-i rspunde.
n regul, Henry, care e problema?
Problema e c-mi displace faptul c l-ai informat pe Charlie
Condon despre problemele mele cu numrul de telefon i despre ce
intenionez s fac n privina asta.
i ndrept spatele, ncercnd s par revoltat, dar era o actri
jalnic.
Nu am fcut asta.
El mi-a spus altceva. i dac nu l-ai informat tu, cum se face c
tia totul dup ce a vorbit cu tine?
Bine, tot ce i-am spus e c i s-a dat numrul unei foste
prostituate i primeti tot felul de telefoane. A trebuit s-i spun ceva,
pentru c atunci cnd a sunat nu i-am recunoscut vocea i nici el pe
a mea. Am ntrebat Cine e la telefon? i l-am luat cam tare,
creznd c e un apel pentru Lilly.
Aha.
Nu am fost n stare s inventeze o minciun pe loc. Nu m
pricep la asta la fel de bine ca alii, aa c i-am spus adevrul.
Pierce fu ct pe ce s-i spun c se pricepea destul de bine s
mint de vreme ce nu-i mrturisise lui Charlie de la nceputul
83
conversaiei, dar se hotr s nu pun paie pe foc.
i asta e tot ce i-ai spus, ca am primit numrul de telefon al
unei femei? Doar att? Nu i-ai spus cum ai obinut adresa ei pentru
mine i c m-am dus la ea acas?
Nu. Dar de ce faci atta tevatur? Credeam c e partenerul tu.
Monica se ridic.
Te rog, pot s plec?
Monica, mai stai jos un minut.
El art spre scaun i ea se aez mbufnat.
Discreia e absolut necesar, e vital.
Ridic din umeri, evitnd s-l priveasc. Fixa cu privirea teancul
de reviste din poal.
Aciunile mele se repercuteaz asupra companiei, spuse
Pierce. Mai ales n aceast perioad. Chiar i ceea ce fac n viaa mea
particular. Dac ceea ce fac eu e interpretat greit sau exagerat,
compania ar putea f afectat. n acest moment, nu producem bani,
Monica, i ne bazm pe investitori pentru a ne fnana cercetrile, a
plti chiria i salariile. Dac investitorii cred c suntem nesiguri,
atunci avem o mate problem. Dac informaii despre mine bune
sau rele ajung la persoane nepotrivite, am putea da de necaz.
N-am tiut c Charlie e o persoan nepotrivit, spuse ea pe un
ton sarcastic.
Nici nu este. Face parte dintre bieii buni. De asta nu m
deranjeaz ceea ce i-ai spus. Dar o s m supr dac spui altcuiva
ceva despre ceea ce fac sau ce se ntmpl cu mine. Oricui, Monica.
Din interiorul sau din afara companiei.
Spera ca ea s f neles c se referea la Nicole i la oricare alt
persoan dintre cunotinele ei.
Nu o s vorbesc. Cu nimeni. i te rog s nu m mai implici n
viaa ta personal. Nu mai vreau s asist la livrri sau s fac orice
altceva n afara companiei.
84
Bine, nu o s-i mai cer aa ceva. A fost greeala mea. Am
crezut c se vor ivi probleme i c nu i-ar strica nite ore
suplimentare.
Nu-mi stricau, dar nu-mi plac toate complicaiile astea.
Pierce tcu o clip, studiind-o.
Monica, tu tii ce facem la Amedeo? Adic, tii cum stau
lucrurile cu proiectul sta?
Ea ridic din umeri.
ntr-un fel. tiu c are legtur cu electronica molecular. Am
citit cteva din articolele de pe zidul gloriei, dar sunt foarte
tiinifce i totul e att de secret nct am evitat s pun ntrebri,
ncerc s-mi vd doar de treaba mea.
Proiectul nu e secret. Procesele pe care le inventm noi sunt. E
o diferen.
El i ls capul n mini i ncerc s gndeasc cum s-i explice
ct mai clar, fr ns a intra n detalii interzise. i se decise s
utilizeze calea parcurs de attea ori de Charlie Condon, n relaiile
cu investitorii poteniali care puteau f uor indui n eroare de
tiin. Explicaia ce-i veni n minte era una gsit de Charlie dup o
discuie de principiu purtat cu Cody Zeller despre proiect. Cody
era ndrgostit de flme. i Pierce era, dar el nu prea mai avea timp
s ajung la cinematograf.
Ai vzut vreodat flmul Pulp Fiction?
Monica i strnse pleoapele i l aprob suspicioas.
Da, ns ce
Amintete-i c este un flm despre gangsteri care-i taie calea,
mpuc oameni, se drogheaz. Dar n centrul ntregii aciuni se af
o serviet. Nu se arat nicio clip ce-i n serviet, ns toat lumea
vrea s pun mna pe ea. Nu vezi ce-i nuntru nici mcar cnd este
deschis, n sfrit, de cineva, n schimb vezi c are un coninut
strlucitor ca aurul. Strlucirea lui te orbete. Este hipnotizant
85
pentru oricine se uit n serviet.
in minte.
Ei, bine, aa ceva cutm la Amedeo. Cutm un lucru care
strlucete ca aurul, dar nu poate i vzut de nimeni. l cutm.
i nu numai noi, ci i o droaie de ali oameni deoarece
suntem convini c acel lucru va schimba lumea.
Pierce fcu o pauz de o clip, dar ea-l privi nedumerit.
n momentul acesta, microcipurile se confecioneaz, n orice
punct al globului pmntesc, din silicon. A cere standardul, corect?
Ea ridic din nou din umeri.
M rog.
Scopul nostru la Amedeo i scopul celor de la Bronson Tech,
Midas Molecular i al celorlalte zeci de companii i universiti din
lume cu care concurm este acela de a crea o nou generaie de
cipuri de computere fabricate din molecule. Vrem s construim
ntreg sistemul de circuite al unui computer exclusiv din molecule
organice. Un computer care ntr-o zi va rezulta dintr-un recipient cu
chimicale, care se va asambla de la sine, dac n acel recipient se va
afa reeta potrivit. M refer la un computer fr particule de
silicon sau magnetice. Unul care va f inimaginabil de uor de
construit i infnit mai puternic n care o linguri de molecule va
adposti mai mult informaie dect cel mai puternic computer de
azi.
Monica atept, pentru a f sigur c el terminase ce avea de spus.
Uau, fcu ea pe un ton fals.
Pe Pierce l fcu s zmbeasc ncpnarea ei. tia c vorbise ca
un comis-voiajor. Ca Charlie Condon, mai exact. Hotr s ncerce
din nou.
tii ce e n realitate memoria unui computer, Monica?
Mda, bnuiesc c da.
Dup expresia ei, ghici c habar n-avea. Majoritatea oamenilor de
86
condiia i vrst ei nu-i puneau astfel de probleme.
Vreau s spun, cum lucreaz, continu el. Sunt doar cifrele
unu i zero, aezate n secvene. Fiecrei frme de informaie,
fecrui numr, fecrei litere i corespunde o anumit secven
format din unu i zero. Cnd pui secvenele la un loc obii un
cuvnt sau un numr i aa mai departe. n urm cu patruzeci-
cincizeci de ani era nevoie de un computer de mrimea acestei
ncperi pentru a depozita operaii simple. Acum am redus totul la
un cip din silicon.
Ridic degetul mare i pe cel arttor, msurnd un centimetru
imaginar, apoi le lipi.
Dar poate s fe i mai mic. Mult mai mic.
Ea ncuviin, dar el nu era sigur c o interesa pledoaria lui.
Molecule, spuse ea.
El ncuviin.
Exact, Monica. i crede-m, cine va reui s fac asta primul va
schimba lumea. E posibil s putem construi un computer care s fe
mai mic dect un cip de silicon. S lum un computer care acum
umple o camer ntreag i s-l reducem la mrimea unei monede
de zece ceni. sta e scopul nostru. De asta n laborator i spunem
vntoarea monedei. Sunt sigur c ai auzit cuvintele astea prin
birouri.
Ea cltin din cap.
Dar de ce i-ar dori cineva un computer de mrimea unei
monede de zece ceni? Nu ar putea nici mcar s vad ce scrie.
Pierce ncepu s rd, dar apoi se opri. tia c trebuia s o fac pe
femeia asta s tac i s fe de partea lui, nu s-o jigneasc.
sta e doar un exemplu. O posibilitate. Ideea e c puterea de
calcul i de nmagazinare a acestui tip de computer sunt nelimitate.
Ai dreptate, un computer de mrimea unei monede de zece ceni nu
e folositor nimnui, dar gndete-te ce ar nsemna asta pentru un
87
Palmpilot sau un laptop. Ce-ar f dac nu ar mai trebui s cari cu
tine niciunul dintre ele? Dac computerul tu s-ar afa n nasturele
de la cma sau n rama de la ochelari? Dac n biroul tu
monitorul nu ar mai f pe birou, ci n vopseaua de pe perei? Cum ar
f dac ai vorbi cu pereii i ei i-ar rspunde?
Ea cltin din cap i Pierce i ddu seama c predica n pustiu.
Monica nu se putea rupe de lumea pe care o tia, o nelegea i o
accepta. El bg mna n buzunarul de la spate i scoase
portmoneul, din care extrase cardul American Express.
Dac acest card ar f un computer? Dac ar conine un cip de
memorie att de puternic nct s nregistreze fecare cumprtur
fcut vreodat cu el, mpreun cu data, ora i locul din care ai
cumprat? M refer la toat viaa celui care l folosete. Un izvor
nesecat de memorie ntr-o bucat subire de plastic.
Monica ridic din umeri.
Ar f mito, cred.
n mai puin de cinci ani acest lucru va f realizat. Avem RAM
molecular chiar n momentul n care vorbim. Memorie cu acces
variabil. i perfecionm pori logice. Dac le punem mpreun
porile i memoria avem circuite integrate, Monica.
nc i mai plcea s vorbeasc despre posibiliti. Strecur cartea
de credit napoi n portmoneu. Nu-i luase ochii de la ea nicio clip,
i-i ddea seama c tot nu reuise s se fac neles. Hotr s nu
mai ncerce s o impresioneze i s treac la subiect.
Monica, din pcate nu suntem singuri. Domeniul n care
activm este foarte competitiv. Exist o mulime de companii,
asemeni lui Amedeo Technologies. Multe dintre ele sunt mai mari i
au mult mai muli bani. Mai sunt i AMAPCA, UCLA i alte
universiti, mai este
Ce e AMAPCA?
Agenia Ministerului Aprrii pentru Proiecte de Cercetare
88
Avansat, agenia care monitorizeaz toate tehnologiile avansate.
Guvernul sprijin cteva proiecte din domeniul nostru. Cnd am
nfinat compania, am ales cu bun tiin s nu fu subordonat
guvernului. Cei mai muli dintre adversarii notri au ns fonduri
imense i sunt lansai serios n proiecte. Noi nu. Pentru a continua,
trebuie s temporizm intrarea de fonduri. Dac nu reuim ieim
din curs i Amedeo Technologies nu mai exist. Ai neles?
Da.
Lucrurile ar sta altfel dac ne-am ocupa cu vnzarea de maini
sau ceva de genul sta Din ntmplare, eu cred c avem o ans s
schimbm lumea cu ceea ce facem. Echipa pe care am strns-o n
laboratorul nostru nu poate f egalat de nimeni. Avem
Dac toate astea sunt aa de importante, poate c ar trebui s
te gndeti la ceea ce faci. Eu doar am vorbit la telefon, dar tu eti cel
care se duce la ea acas i face lucruri discutabile.
Enervat, Pierce atept cteva secunde ca s se calmeze.
Ascult, este o simpl curiozitate i am vrut s m asigur c
femeia aceea nu a pit nimic. Dac sta e un lucru discutabil, atunci
e n regul, fac lucruri discutabile. Oricum, s-a terminat. Luni vreau
s-mi schimbi numrul i s sperm c totul se va ncheia.
Bine. Acum pot s plec?
Pierce se ddu btut.
Da, poi s pleci. Mulumesc c ai ateptat mobila. i urez un
weekend plcut, ce a mai rmas din el, ine vedem luni.
Monica se ridic din fotoliu i plec fr s-i mai adreseze niciun
cuvnt. Suprat, Pierce i propuse ca dup ce se va termina toat
povestea s-i ia alt asistent personal. Monica se va ntoarce n
masa uniform a asistenilor companiei.
Soneria telefonului l smulse din gnduri. Era un alt apel pentru
Lilly.
Sunai prea trziu, spuse el. S-a retras din afacere i s-a nscris
89
la Universitatea din California de Sud, mai spuse el i nchise
telefonul.
Dup o vreme, ridic receptorul i sun la Informaii n Venice ca
s cear numrul lui James Wainwright. La urmtorul apel i
rspunse un brbat i Pierce se ridic i se duse la fereastr n timp
ce vorbea.
l caut pe proprietarul casei lui Lilly Quinlan, spuse el.
Proprietarul casei de pe Altair, dia Venice.
Eu sunt.
M numesc Pierce. ncerc s o gsesc pe Lilly i m ntrebam
dac v-ai ntlnit vreodat cu ea n ultima lun.
Ei bine, n primul rnd nu cred c v cunosc, domnule Pierce,
i nu rspund la ntrebri puse de strini despre chiriaii mei, dect
dac mi se spune de ce au nevoie de informaii i m conving c ar
trebui s le dau.
Destul de corect, domnule Wainwright. A f extrem de
mulumit s v ntlnesc personal, dac dorii acest lucru. Sunt un
prieten al familiei. Vivian, mama lui Lilly, i face griji n legtur cu
fica ei deoarece aceasta nu a mai dat niciun semn de via de opt
sptmni. M-a rugat s vd ce se ntmpl. V pot da numrul lui
Vivian din Florida, dac vrei s sunai i s verifcai cele spuse de
mine.
Era un risc, dar Pierce i zise c merita s i-l asume pentru a-l
convinge pe Wainwright s vorbeasc. Oricum, nu era prea departe
de adevr. Deformeaz doar un pic adevrul i f-l s funcioneze n
favoarea ta.
Am numrul mamei ei pe cererea de nchiriere. Nu e nevoie s
sun, pentru c nu tiu nimic care s v poat ajuta. Lilly Quinlan a
achitat chiria pn la sfritul lunii. Nu am vorbit cu ea i nu am
vzut-o de cel puin dou luni.
Pn la sfritul lunii? Suntei sigur?
90
Ceea ce spusese Wainwright nu se potrivea cu cecurile pe care le
vzuse el.
Exact.
Cum i-a pltit ultima chirie, cec sau numerar?
Asta nu v privete.
M privete, domnule Wainwright. Lilly a disprut i mama ei
m-a rugat s o caut.
Asta spunei dumneavoastr.
Sunai-o.
Nu am timp s o sun. ngrijesc treizeci i dou de case i
apartamente. Credei c am
Exist cineva care se ngrijete de gazon. A putea vorbi cu el?
Deja vorbii cu el.
Deci nu ai vzut-o cnd ai fost pe acolo?
Dac stau s m gndesc bine, de multe ori ieea afar ca s
m salute cnd tundeam gazonul sau umblam la aspersoare. mi
aducea un Pepsi sau o limonad. O dat mi-a dat o bere rece. n
ultimul timp n-a fost ns acas. Nici maina nu i-am vzut-o. Nu m-
am gndit c e ceva n neregul. Oamenii au viaa lor, tii i
dumneavoastr.
Ce main are?
Un Lexus auriu. Nu tiu modelul. Drgu main. O ngrijea
cum trebuie.
Lui Pierce nu-i mai venea nicio ntrebare n minte. Wainwright nu
i era de prea mare ajutor.
Domnule Wainwright, vrei s v uitai pe cerere i s o sunai
pe mama ei? Apoi vreau s m sunai i s mai vorbim.
E implicat poliia? Exist un raport la Persoane disprute?
Mama ei a vorbit cu poliia, dar nu crede c fac mare lucru. De
asta m-a rugat pe mine s verifc. Avei ceva de scris?
Sigur.
91
Pierce ezit, contient c spunndu-i numrul de acas era posibil
s-i dea seama c era acelai numr pe care l avea i Lilly. n
consecin, i dict numrul liniei lui directe de la Amedeo. Apoi i
mulumi i nchise.
Rmase o vreme privind telefonul, rememornd discuia.
Concluzia era c Wainwright se eschiva.
Deschise rucsacul i scoase carneelul n care notase numrul lui
Robin, partenera lui Lilly. De ast dat se strdui s-i schimbe
vocea. Spera s nu-l recunoasc dup apelul de noaptea trecut.
M ntrebam dac ne putem ntlni desear.
Pi, sunt liber, iubitule. Ne-am ntlnit vreodat? Vocea ta mi
pare cunoscut.
, nu.
La ce te gndeti?
, poate s lum cina i apoi s mergem la tine. Nu tiu.
Pi, dragule, taxa e de patru sute de dolari pe or. Cei mai
muli tipi vor s sar peste cin i s vin direct la mine. Sau s m
duc eu la ei.
Atunci pot s vin direct.
n regul. Cum te cheam?
tia c avea identifcare de apeluri, aa c nu putea s mint.
Henry Pierce.
i la ce or ai vrea s vii?
Se uit la ceas. Era ase.
Ce zici de apte?
Ar f avut timp s inventeze un plan i s ajung la un bancomat.
Avea nite bani ghea, dar nu sufcieni. Cu cardul lui putea scoate
maximum patru sute de dolari la o retragere.
O special devreme, spuse ea. Mie mi convine, ns nu am
tax special.
E n regul, unde s vin?
92
Ai un creion?
Chiar aici.
Sunt sigur c ai un creion tare.
Rse, i apoi i ddu adresa unui magazin de suveniruri de pe
Lincoln, n Marina del Rey. i spuse s intre n magazin, s cumpere
un concentrat de cpune i s o sune de la telefonul public din fa
la apte fr cinci. Cnd o ntreb de ce face asta, fata spuse:
Din precauie. Vreau s te vd nainte s te chem sus i n plus
mi plac chestiile alea de cpune. Zi-le s-mi pun i nite pudr
energizant n el, bine? Nu tiu ce m face s cred c o s am nevoie.
Rse din nou, dar lui Pierce rsul i se pru mult prea teatral i i
ddu un sentiment neplcut. Spuse c o s ia butura, c o s sune
apoi i mulumi i nchise. n timp ce punea telefonul n suport se
simi cuprins de un val de nesiguran. Se gndi la discursul pe care
i-l inuse Monici i la modul n care reacionase ea.
Idiotule, i spuse.
12
La ora stabilit, Pierce ridic receptorul unui telefon public din
fa de la Smooth Moves i form numrul lui Robin. ntorcndu-se
cu spatele la telefon, vzu pe partea opus a bulevardului Lincoln
un complex mare de apartamente care se numea Marina Executive
Towers. Cldirea nu prea se potrivea cu denumirea de turn sau
turnuri. Avea doar trei niveluri cu apartamente deasupra unui
garaj. Complexul era de mrimea unei jumti de strad de
metropol i n lungime era separat cu culori diferite. Exteriorul era
pictat n roz, albastru i galben pe msur ce te ndeprtai pe strad.
Pe un banner era un anun de nchirieri pe termen scurt de
93
apartamente de lux cu menajul inclus. Pierce i ddu seama c era
un loc perfect pentru ca o prostituat s-i desfoare activitatea.
Fiind att de mare i avnd muli locatari, o niruire constant de
brbai care veneau i plecau nu ar f prut curioas i nu ar f srit
n ochii celorlali chiriai.
Robin rspunse dup trei apeluri.
Sunt Henry. Am sunat
Bun, iubitule. Stai s m uit un pic la tine.
ncercnd s nu bat prea tare la ochi, trecu n revist ferestrele
cldirii de pe cealalt parte a strzii cutnd pe cineva care l privea.
Nu vzu pe nimeni i nicio micare de perdea, dar observ c
ferestrele ctorva apartamente aveau geamuri refectorizante. Se
ntreb dac nu cumva erau mai multe femei ca Robin care i
desfurau activitatea n acea cldire.
Vd c ai luat concentratul, spuse ea. Ai pus pudra aia
energizant?
Da. I se spune pedal de acceleraie. Asta voiai?
Asta e. Bine, pari n regul. Nu eti poliai, nu?
Nu, nu sunt.
Sigur?
Sigur.
Atunci spune-o ca s nregistrez.
Nu sunt ofer de poliie, bine?
Bine, vino sus. Du-te la ua principal i tasteaz doi zero trei.
Ne vedem curnd.
nchise, travers strada i i urm instruciunile. Cnd aps pe
butonul cu numrul 203, ua principal se deschise fr ca Robin
s-l ntrebe ceva prin interfon. O dat ajuns nuntru, nu reui s
gseasc scrile, aa c lu liftul pn la etaj.
Apartamentul lui Robin se afa la dou ui distan de lift. Ea
deschise ua nainte ca el s apuce s bat. Se prea c l pndise
94
prin vizor. i lu concentratul din mn i l invit nuntru.
ncperea era mobilat modest i nu prea s conin niciun
obiect personal. Erau doar o canapea, un scaun, o msu de cafea i
o veioz cu picior. Pe perete atrna, nrmat, un poster de muzeu.
Imaginea avea un aer medieval: doi ngeri care-l conduceau pe
proasptul decedat spre lumina ce se zrea la captul unui tunel.
Pierce observ c geamurile erau acoperite cu pelicul
refectorizant. Ferestrele ddeau spre magazinul Smooth Moves,
afat peste drum.
Eu te puteam vedea, dar tu nu, spuse Robin din spatele lui.
Te-am vzut uitndu-te.
Se ntoarse ctre ea.
Eram doar curios n legtur cu procedura.
Ei bine, acum tii. Vino i ia loc.
Se duse la canapea i i fcu semn s vin lng ea. Se aez i
ncerc s arunce o privire n jurul lui. Locul i amintea de o camer
de hotel, dar i ddu seama c atmosfera nu era important pentru
afacerile care se desfurau aici. Simi mna ei apucndu-l de
brbie i ntorcndu-i faa ctre ea.
i place ce vezi?
Era aproape sigur c n faa lui se afa femeia din fotografa de pe
pagina de Internet. Nu avea certitudinea, pentru c nu studiase
poza ei la fel de amnunit ca pe cea a lui Lilly. Robin era descul i
purta un tricou scurt, albastru deschis i o pereche de pantaloni roii
din material raiat, tiai att de sus nct un costum de baie
arta mai decent. Nu purta sutien dei avea sni enormi,
probabil ca urmare a unui implant. Sub tricou se deslueau
sfrcurile de mrimea unei prjiturele Girl Scout. Prul blond i
cdea n cascade ondulate de o parte i de alta a feei. Nu prea
machiat.
Da, mi place, rspunse el.
95
Oamenii spun c semn cu Meg Ryan.
Pierce ncuviin, dei nu i se prea. Vedeta de flm era mai n
vrst, i avea ochi mai blnzi.
Mi-ai adus ceva?
Iniial crezu c vorbea despre concentrat, dar apoi i aduse
aminte de bani.
Mda, sunt aici.
Se ls pe spate pe canapea ca s bage mna n buzunar. Avea cei
patru sute de dolari pregtii, un teanc gros n propria lor ipl,
bancnote de douzeci de dolari proaspt scoase din bancomat. Asta
era partea pe care o repetase. Nu l deranja s i dea cele patru sute
de dolari, dar nici nu voia s i dea i apoi s fe dat afar cnd ea va
afa adevratul motiv pentru care se afa acolo.
Trase banii afar astfel nct ea s i poat vedea i s tie c erau
ai ei dac i voia.
Prima dat, iubitule?
Pardon?
Cu o dam de companie. Prima dat?
De unde tii?
Pentru c ar f trebuit s-mi pui banii ntr-un plic. Ca pe un
dar. E un dar, nu? Nu m plteti.
Da, ai dreptate. Un dar.
Mulumesc.
Asta reprezint D din DRG? Dar?
Ea zmbi.
Chiar eti nceptor, nu-i aa? Dragoste, dulcea. O experien
de dragoste complet i fr limite. nseamn c primeti orice vrei,
ca de la prietena ta nainte de ai f devenit soie.
Nu sunt nsurat.
Nu conteaz.
Spunnd asta, se ntinse dup bani, dar Pierce i retrase mna.
96
nainte s-i dau acest dar, trebuie s-i spun ceva.
n ochii ei se aprinser imediat luminiele de avertizare.
Nu-i face griji. Nu sunt poliist.
Atunci ce? Nu vrei s foloseti prezervativ? Las-o balt, asta e
regula numrul unu.
Nu, nu e asta. De fapt, nu vreau s fac sex cu tine. Eti foarte
atrgtoare, dar nu vreau dect nite informaii.
Femeia se ncord i pru s devin mai nalt, dei edea.
Despre ce dracu vorbeti?
Trebuie s-o gsesc pe Lilly Quinlan. Tu poi s m ajui.
Cine e Lilly Quinlan?
Haida de, i dai numele pe pagina ta de Internet Dubleaz-i
plcerea? tii la ce m refer.
Tu eti tipul de azi-noapte. Ai sunat azi-noapte.
El ncuviin.
Atunci iei dracului afar de aici.
Se ridic repede i se duse la u.
Robin, nu deschide ua aia. Dac nu vorbeti cu mine, o s
vorbeti cu poliia. Asta e urmtoarea mea micare.
Ea se ntoarse.
Poliitilor n-o s le pese.
Dar nu deschise. Rmase lng u, cu o mn pe clan.
Poate c nu acum, dar o s le pese cnd ajung la ei.
De ce, cine eti?
Am unele relaii, mini el. Asta e tot ce trebuie s tii. Dac m
duc la ei, o s vin dup tine i nu o s fe la fel de drgui ca
mine i nici nu o s-i plteasc patru sute de dolari pentru timpul
tu.
Puse banii pe canapea, acolo unde ezuse ea. O vzu privindu-i.
Doar nite informaii, asta e tot ce vreau. Le voi pstra pentru
mine.
97
Dup o tcere lung, ea se ntoarse pe canapea i nfac banii,
reuind s le gseasc loc n pantalonii ei minusculi. Rmase n
picioare lng canapea.
Ce informaii? O cunoteam foarte puin.
tii ceva. Vorbeti despre ea la timpul trecut.
Nu tiu nimic. Tot ce tiu e c a disprut. Pur i simplu a
disprut.
Cnd s-a ntmplat asta?
Cu mai mult de o lun n urm.
De ce mai ai nc numele ei pe pagina ta dac a disprut de
atta vreme?
I-ai vzut fotografa. Atrage clienii. Cteodat se mulumesc
doar cu mine.
n regul, dar de unde tii c a disprut brusc? Poate c pur i
simplu i-a fcut bagajele. i a plecat.
tiu pentru c am vorbit cu ea la telefon, dar puin dup aceea
n-a mai aprut, de-aia tiu.
N-a mai aprut unde?
Aveam un concert. O dubl. Ea a stabilit totul i m-a sunat. Mi-
a spus ora, dar nu a aprut. M-am dus acolo, clientul a venit i s-a
suprat. A trebuit s m agit i s gsesc o alt fat. Nu mai sunt fete
ca Lilly i el o voia doar pe Lilly. A fost un fasco, asta a fost.
Unde s-a ntmplat asta?
La ea. n cuibul ei de nebunii. Nu lucra n alt parte, nici mcar
aici. Trebuia ntotdeauna s m duc eu la ea. Chiar dac erau clienii
mei i voiau o dubl, trebuia s ne ducem la cuibul ei, altfel nu
accepta.
Aveai o cheie de la ea de acas?
Nu. Uite care e treaba, i-am dat deja informaii de patru sute.
Ar f fost mai uor s ne-o tragem i s te uit. Gata.
Pierce bg furios mna n buzunar i scoase restul banilor pe
98
care-i avea la el. Erau dou sute treizeci de dolari. i numrase n
main. I-i ntinse.
Ia-i i pe tia, pentru c nu am terminat. S-a ntmplat ceva cu
ea i o s afu ce anume.
Robin nfac banii, i i fcu s dispar fr s-i f numrat.
De ce-i pas?
Poate pentru c nu-i pas nimnui altcuiva. Dac nu aveai o
cheie, de unde tii c n-a aprut n seara aceea?
Pentru c am btut cinpe nenorocite de minute la u i dup-
aia eu i tipul am mai ateptat douzeci. Crede-m, nu era nuntru.
tii dac avea ceva stabilit naintea dublei cu tine?
Robin se gndi un pic nainte de a rspunde.
Spunea c are ceva de fcut, dar nu tiu dac era vorba de un
client. Eu am vrut s-o facem mai devreme, dar mi-a spus c e
ocupat la ora la care voiam eu. Am stabilit ora pe care o voia ea. Ar
f trebuit s fe acolo, dar n-a fost.
Pierce ncerc s-i imagineze ce ntrebare i-ar f pus un poliist,
dar nu putu s-i dea seama. Se gndi ca la o problem de serviciu,
abordnd cu rigurozitate rezolvarea acesteia.
Deci, nainte de a se ntlni cu tine avea ceva de fcut. Acel
ceva putea f o ntlnire cu un client. De vreme ce spui c nu lucra
dect n apartamentul ei, ar f trebuit s-l ntlneasc pe clientul
respectiv acolo. Nicieri n alt parte, nu?
Exact.
Cnd ai ajuns acolo i ai btut la u ar f putut f nuntru cu
sau fr cellalt client i n-a vrut s rspund.
Bnuiesc c aa e, dar n mod normal ar f trebuit s-l
expedieze i s rspund. Totul fusese stabilit. Poate nu era un
client.
Sau nu i s-a dat voie s rspund. Sau n-a putut s rspund.
Asta o fcu pe Robin s ezite, ca i cum i-ar f dat seama ct de
99
aproape fusese de a mprti soarta lui Lilly.
Unde e locul sta? Apartamentul ei.
E n Venice. Lng Speedway.
Care e adresa exact?
Nu-mi amintesc. tiu doar cum s ajung acolo.
Pierce tcu, gndindu-se ce s-o mai ntrebe. I se prea c mai avea
o ans cu ea. Una singur.
Cum v-ai combinat voi pentru dublele astea?
Ne-am legat pe site. Dac oamenii ne voiau pe amndou, ne
cereau i stabileam o ntlnire dac eram disponibile.
Vreau s spun, cum v-ai cunoscut ca s facei legtura? Cum
v-ai ntlnit prima dat?
Ne-am ntlnit la o edin i ne-am neles bine. Aa a nceput
totul.
edin? La ce te referi?
Modeling. Era o scen cu dou fete i ne-am ntlnit la studio.
Pentru o revist, vrei s spui?
Nu, pentru un site.
Pierce se gndi la ua pe care o deschisese la Entrepreneurial
Concepts.
Era pentru unul dintre site-urile operate de Entrepreneurial
Concepts?
Ascult, nu conteaz ce
Cum se numea site-ul?
i zicea ceva n genul fetish castle punct i nc ceva. Nu tiu.
Nu am computer. Ce conteaz?
Unde s-a inut edina, la Entrepreneurial Concepts?
Mda. La studiouri.
Deci i-ai obinut slujba prin L.A. Darlings i domnul Wentz,
nu?
i vzu ochii sclipind la auzul numelui, dar nu rspunse.
100
Care e prenumele lui?
Nu vorbesc despre el cu tine. S nu-i spui c ai obinut vreo
informaie de la mine, nelegi?
I se pru c ochii ei exprimau team.
i-am spus, toate informaiile pe care mi le dai sunt doar
pentru mine. i promit. Cum l cheam?
Uite ce e, are legturi i oameni ri care lucreaz pentru el. i
el este ru. Nu vreau s vorbesc despre el.
Spune-mi doar cum l cheam.
Billy. Billy Wentz. I se spune Billy Sperietur pentru c rnete
oamenii.
Mulumesc.
Pierce se ridic i se uit prin apartament. Se duse n unul din
colurile camerei de zi i privi pe un coridor despre care bnuia c
duce la un dormitor. Fu surprins s descopere c erau dou
dormitoare cu o baie ntre ele.
De ce ai dou dormitoare?
mpart locul sta cu o alt fat. Avem dormitoare separate.
Fata e pe site?
Da.
Cum o cheam?
Cleo.
i cu asta te-a combinat tot Billy Wentz?
Nu, Grady.
Cine e Grady?
Lucreaz cu Billy. El e adevratul ef.
De ce nu faci duble cu Cleo? Ar f mai convenabil.
Probabil c o s fac, dar i-am spus c obineam o grmad de
angajamente cu Lilly. Puine fete arat ca ea.
Nu locuieti aici, nu-i aa?
Nu. Aici lucrez.
101
Unde locuieti?
Asta nu-i spun.
ii haine aici?
Ce vrei s spui?
Ai i alte haine, n afar de astea? i apoi, unde-i sunt
pantofi?
M-am schimbat cnd am ajuns aici. Nu ies aa.
Bun. mbrac-te i hai s mergem.
Ce vrei s spui? Unde?
Vreau s-mi ari unde e cuibul lui Lilly. Sau unde era.
Nu, nu, nu, amice. i-ai obinut informaiile, gata, asta e.
Pierce se uit la ceas.
Ai zis patru sute pe or. Sunt aici de cel mult douzeci de
minute. Asta nseamn c mai am patruzeci de minute sau mi dai
napoi dou treimi din bani.
Nu aa merge treaba.
Azi aa merge.
l fx furioas i apoi trecu pe lng el ndreptndu-se spre
dormitor, ca s se schimbe. Pierce se duse la fereastra balconului i
privi peste drum. Atenia i fu atras de un brbat care sttea n
picioare n fa la Smooth Moves, innd n mn o sticl de suc i
privind n sus, ctre ferestrele cldirii n care se afa Pierce. Alt suc,
alt client. Se ntreb cte femei se prostituau n acea cldire. Lucrau
toate pentru Wentz? Cldirea era a lui?
Se ntoarse ca s o ntrebe pe Robin despre Wentz. Din unghiul n
care se afa putea s vad o parte a dormitorului. Robin era goal i
i trgea o pereche de blugi strmi i decolorai peste coapse. Snii
ei perfect bronzai atrnau grei n timp ce se mbrca. Cnd se
ndrept pentru a-i trage fermoarul se uit direct la Pierce fr pic
de jen, ba chiar cu o privire provocatoare. Apoi se ntinse peste pat
i lu un tricou alb pe care i-l trase peste cap fr a schia vreun
102
gest ca s-i mascheze goliciunea. Reveni n living i i strecur
picioarele ntr-o pereche de sandale pe care le trase de sub msua
de cafea.
i-a plcut? l ntreb.
Da, mi-a plcut. Cred c nu mai trebuie s-i spun c ai un
corp frumos.
Trecu pe lng el i intr n buctrie. Deschise un dulap de
deasupra chiuvetei i scoase o geant mic, neagr.
S mergem. Ai la dispoziie treizeci i cinci de minute.
Pierce o urm.
Nu-i iei sucul?
Sticla zcea neatins pe barul pentru micul dejun.
Nu, nu-mi plac sucurile concentrate. ngra. Viciul meu e
pizza. Data viitoare adu-mi pizza.
Atunci de ce mi-ai cerut un suc concentrat?
A fost un fel de a te controla, ca s vd ce impresie mi faci.
i de a stabili un fel de control asupra situaiei, gndi Pierce fr s o
spun. Control care nu dura de obicei prea mult, o dat banii pltii
i hainele scoase.
Pierce iei pe coridor i privi o clip napoi spre locul n care
Robin i ctiga existena. Simea un fel de regret, aproape o
tristee. Se gndi la pagina ei de net. Ce nsemna o experien de
dragoste complet, oare ar f putut s revin dintr-un loc ca sta?
nchise ua, se asigur c e ncuiat i o urm pe Robin la lift.
13
Pierce conducea urmnd indicaiile lui Robin. Drumul de la
Marina pn la Speedway era scurt. ncerc s foloseasc timpul ct
103
mai bine, dei tia c Robin nu voia s vorbeasc.
Deci, nu lucrezi independent, nu?
Despre ce vorbeti?
Lucrezi pentru Wentz tipul care conduce site-ul. E un fel de
pete digital. El v pune n locul la, el v conduce pagina de
Internet. Ct primete? Am vzut pe site c v ia patru sute de
dolari pe lun pentru a v posta pagina, dar ceva m face s cred c
primete mult mai mult. Tipii tia probabil c lui i aparin
cldirea cu apartamente i magazinul de buturi.
Robin nu scoase o vorb.
Primete o parte din cele patru sute pe care i le-am dat, nu?
Uite ce e, nu vorbesc despre el cu tine. N-am de gnd s fu i
eu omort. Cnd ajungem la locuina ei, gata. Am terminat. Plec cu
un taxi.
S fi i tu omort? Ce tii despre ce s-a ntmplat cu Lilly?
Nimic.
Atunci de ce tocmai ai spus s fu i eu omort?
Dac i-ai cunoate interesul ai lsa i tu lucrurile aa cum
sunt. ntoarce-te n lumea cinstit, care e agreabil i sigur. Nu-i
cunoti pe oamenii tia i nu tii de ce sunt n stare.
Am idee.
Mda?!? i de unde ai putea avea tu idee?
Am avut o sor
i?
i s-ar putea spune c lucra n aceeai bran. ntoarse capul i
se uit la Robin. ntr-o diminea, un ofer de autobuz de coal a
vzut-o zcnd dup gardul de protecie de pe Mulholland. Eu
eram plecat la Stanford.
ntoarse privirea napoi la osea.
E ceva ciudat cu oraul sta, continu el dup o vreme. Zcea
acolo, afar, goal iar poliitii au spus c zcea acolo de cel puin
104
dou zile. M-am ntrebat atunci ci oameni au vzut-o, i nu au
fcut nimic, n-au sunat pe nimeni. Oraul sta poate f destul de rece
uneori.
Orice ora poate f rece.
Pierce o privi. Tristeea care se citea n ochii ei te fcea s crezi c
ntrevedea acelai sfrit i n ce o privea.
L-au prins pe tip?
Pn la urm. Dar nu nainte de a omor nc patru fete.
Ea cltin din cap.
Ce faci tu acum? Povestea aia nu are nimic de a face cu ce se
ntmpl acum.
Nu tiu ce fac. Pur i simplu urmresc ceva.
E un mod potrivit de a da de belea.
Te asigur c nimeni nu va afa c ai vorbit cu mine. Spune-mi,
ce ai auzit despre Lilly?
Tcere.
Voia s ias, nu? Strnsese destui bani i inteniona s se duc
la coal. Voia s scape de viaa pe care o ducea.
Toat lumea vrea asta. Crezi c ne place ceea ce facem?
Pierce se simea vinovat c o presa s vorbeasc. Modul n care o
folosea nu se deosebea de acela n care o foloseau restul clienilor
care o plteau.
mi pare ru, spuse el.
Nu, nu-i pare ru. Eti la fel ca toi ceilali. Vrei ceva, i ai face
orice ca s obii acel lucru. Numai c mie mi-e mult mai uor s-i
dau altceva dect ceea ce vrei tu.
Pierce tcu.
F la stnga aici i mergi pn la capt. Casa ei are un singur
loc de parcare. Obinuia s-l lase liber pentru client.
Ieir de pe Speedway i intrar pe o alee mrginit de iruri de
case, cu alei pietonale de un metru ntre ele. Era genul de cartier n
105
care ltratul unui cine punea toat lumea n alert.
Cnd ajunser la ultima cldire, Robin spuse:
Cineva l-a ocupat.
Art ctre o parcare dintr-un intrnd din care o scar ducea la
ua unui apartament.
E maina ei?
Nu, avea un Lexus.
Aa era. i aminti ce-i spusese Wainwright. Pe locul de parcare se
afa o dubi Volvo. Pierce ddu cu spatele i i strecur BMW-ul
ntre dou iruri de pubele de gunoi. Nu era un loc permis de
parcare, dar mainile puteau trece i el nu inteniona s stea mult
nuntru.
Va trebui s sari peste scaune i s iei pe partea mea, zise el.
Grozav. Mulumesc.
Coborr din main. Robin o lu napoi pe alee ctre Speedway.
Ateapt, spuse Pierce. Pe aici.
Nu, am terminat. M duc pe jos pn la Speedway i iau un
taxi.
Pierce ar f putu s insiste, dar se hotr s o lase s plece.
tii, mulumesc pentru ajutor, Dac o gsesc, te anun.
Pe cine, pe Lilly sau pe sora ta?
O privi surprins.
Te descurci? strig el dup ea.
Robin se opri brusc, se ntoarse i pi spre el fulgerndu-l cu
privirea.
tii ceva? Nu te preface c-i pas de mine, bine? Prefctoria e
mai dezgusttoare dect brbaii care vor s termine pe faa mea.
Cel puin ei sunt sinceri.
Robin se ntoarse i plec. Pierce o urmri cteva momente,
pentru a vedea dac se uit napoi, dar ea i continu drumul.
Pierce ocoli Volvo-ul i observ c n spate, acoperite cu pturi,
106
erau dou cutii de carton i alte obiecte mari pe care nu reui s le
identifce. Urc scrile i cnd ajunse la intrare constat c ua era
ntredeschis. Se aplec peste balustrad i se uit pe alee, dar Robin
ajunsese prea departe pentru a o striga.
Se ntoarse i ascult cu atenie. Nu auzi nimic. mpinse ua cu un
deget, ns nu pi nuntru. Din prag se putea vedea o camer de zi
modest mobilat i o scar care ducea la mansard. Sub mansard
era o mic buctrie, care comunica printr-o fereastr cu camera de
zi. Zri un brbat care lua sticle de butur i le punea ntr-o cutie
de carton de pe bar.
Pierce se aplec nainte i cercet cu privirea camera de zi. Pe
podea se afau trei cutii de carton. Se prea c brbatul strngea
lucrurile din cas i le mpacheta n cutii.
Pierce ntinse mna i btu la u.
Lilly? strig el.
Brbatul tresri i fu gata-gata s scape sticla de gin pe care o
inea n mn.
Nu este aici, strig el din buctrie. S-a mutat.
Lui Pierce i se pru ciudat c nu iese din buctrie. Parc n-ar f
vrut s-i fe vzut faa.
Dumneavoastr cine suntei?
Eu sunt proprietarul i am treab. Va trebui s revenii. Pierce
ncepea s neleag. Intr n apartament i se ndrept spre
buctrie. Cnd ajunse n prag, vzu un brbat cu pr grizonat,
strns ntr-o coad. Purta un tricou alb murdar i nite pantaloni
scuri i mai murdari.
De ce s revin, dac s-a mutat?
Brbatul tresri din nou.
Vreau s spun c n-avei ce cuta aici. Ea lipsete, iar eu am
treab.
Cum te cheam?
107
Numele meu nu e important. Te rog s pleci.
Tu eti Wainwright, nu?
Brbatul l privi i Pierce i ddu seama c o nimerise.
Cine eti?
Eu sunt Pierce. Am vorbit cu tine astzi. Eu i-am spus c a
disprut.
Aha. Da, ai avut dreptate. Lipsete de mult.
Banii pe care i-a pltit erau pentru ambele apartamente. M
refer la cele patru mii. Nu mi-ai spus asta.
N-ai ntrebat.
Cldirea v aparine, domnule Wainwright?
Nu v rspund la ntrebri.
Sau i aparine lui Billy Wentz i dumneavoastr doar v
ocupai de ea?
Nu greea, privirea brbatului vorbea de la sine.
Bine, acum plecai. Ieii afar de aici.
Pierce cltin din cap.
Nu plec nc. Dac vrei s suni la poliie, d-i drumul. Sunt
curios ce vor spune despre faptul c i dai lucrurile afar, dei i-a
pltit pn la sfritul lunii. Poate arunc o privire i sub pturile
din spatele mainii tale. Pariez c vor gsi un televizor cu plasm
care atrna pe peretele casei pe care o nchiriase pe Altair. Probabil
ai trecut mai nti pe acolo, am dreptate?
A abandonat locuina, spuse Wainwright iritat. Ar f trebuit s
vezi cum arta acolo buctria.
Sunt convins c trebuie s f fost oribil. Att de oribil, nct
te-ai hotrt s goleti locuina i s dublezi chiria, nu? E greu s
gseti o cas n Venice. Ai deja o nou chiria? D-mi voie s
ghicesc, o alt client de la L. A. Darlings?
Uite care-i treaba, nu ncerca s-mi spui cum s-mi fac
afacerile.
108
Nici nu-mi trece prin cap.
Ce vrei?
S arunc o privire pe aici, s m uit la lucrurile pe care le iei.
Atunci grbete-te, pentru c imediat ce termin aici plec i
ncui ua.
Pierce o porni spre buctrie i arunc o privirea n cutia de pe
bar. Era plin de sticle cu buturi i pahare ciudate. Scoase una
dintre sticlele maronii i vzu c era scotch vechi de aisprezece ani.
Marf. Ls sticla s cad napoi n cutie.
Hei, uor, protest Wainwright.
Billy tie c iei lucrurile de aici?
Nu cunosc niciun Billy.
Deci, ai casa de pe Altair i pe asta. Ce alte proprieti mai fac
parte din patrimoniul Wainwright?
Wainwright ncruci braele la piept i se aplec peste bar. Pierce
simi dorina de a lua o sticl i a-i da cu ea n cap.
Dar Marina Executive Towers? Face parte din ele?
Wainwright bg mna ntr-unul din buzunarele din fa ale
pantalonilor i scoase un pachet de Camel. Apoi ddu foc unui ochi
de la aragaz, i aprinse igara, bg mna n cutie i scotoci pn
gsi ceea ce cuta o scrumier pe care o puse pe bar.
Pierce observ c scrumiera avea ceva scris pe ea i se aplec
puin ca s citeasc.
FURAT DE LA ZIUA LUI NAT DE LA BARUL LCUSTA
HOLLYWOOD, CALIFORNIA
Pierce auzise de local. Era o bomb att de ru famat c se putea
spune c era select. Favorita sinistrelor psri de noapte din
Hollywood. De asemenea, se afa aproape de birourile
Entrepreneurial Concepts Unlimited. S fe un indiciu? Nu avea nici
109
cea mai vag idee.
Acum o s arunc o privire aici, i spuse el lui Wainwright.
Mda, bine. Dar repede.
Acompaniat de clinchetul sticlelor i zdrngnitul paharelor
provocate de Wainwright n timp ce le mpacheta, Pierce merse n
camera de zi i ngenunche n faa cutiilor deja pline. Una coninea
vase i alta obiecte de buctrie; n celelalte dou erau lucruri luate
din mansard, folositoare: prezervative asortate, cteva perechi de
pantof cu toc nalt, ctue i bice i o masc din piele cu fermoare n
dreptul ochilor i gurii. Pe pagina ei de pe L. A. Darlings, Lilly nu
meniona nimic despre servicii sado-masochiste. Pierce se ntreb
dac nu cumva mai exista un site, unul care ar f putut aduce
informaii suplimentare n legtur cu dispariia ei.
Ultima cutie n care se uit era plin cu lenjerie intim
transparent, neglijeuri i minijupe. Haine asemntoare celor pe
care Pierce le vzuse n unul din dulapurile din casa de pe Altair.
Timp de o secund se ntreb ce inteniona Wainwright s fac cu
toate acele lucruri. S le vnd la un trg de vechituri? Sau pur i
simplu s le pstreze i s nchirieze apartamentul i casa?
Dup ce termin cu inventarul cutiilor, Pierce se hotr s verifce
mansarda. n timp ce urca, i atrase atenia broasca uii. Era una cu
dou chei. Pentru fecare parte a uii era necesar o cheie. Acum
nelese ameninarea lui Wainwright de a nchide ua fe c Pierce i
va f terminat turul, fe c nu. Dac nu aveai cheie, puteai f ncuiat
att nuntru, ct i afar. Pierce se ntreb ce semnifcaie avea acest
lucru. Lilly i ncuia clienii cu ea n apartament? Poate c era un
mod de a se asigura c i se pltesc serviciile. Sau poate nu nsemna
absolut nimic.
Pe platforma din captul scrilor ce duceau la mansard era o
mic fereastr care ddea pe acoperi. Aceasta lsa s se vad
marginea plajei i a oceanului. Pierce se uit n jos, pe alee, i i
110
vzu maina. i plimb privirea pe alee, pn la Speedway. O vzu
pe Robin, sub un semafor, n timp ce se urca i nchidea ua unui
taxi vopsit n galben i verde, care demar imediat.
Se ntoarse spre mansard. Nu avea mai mult de aizeci de metri
ptrai, care includeau i o mic baie cu du. Mirosea greu a tmie
amestecat cu alt miros pe care Pierce nu l putu identifca imediat.
Ceva asemntor aerului sttut dintr-un congelator oprit.
Pe podeaua goal trona un pat dublu, fr tblie, care ocupa
aproape tot spaiul i lsa loc doar pentru o mic noptier i o
veioz. Pe noptier era un arztor de tmie, o sculptur Kama Sutra
care nfia un brbat gras i o femeie cuplai pe la spate. O dr
lung de scrum de la bul de tmie ars se prelungea peste
cenuarul sculpturii, pe mas. Pierce se ntreba de ce Wainwright nu
luase sculptura. Se duse la un mic dulap i l deschise. Era gol.
Reveni la patul acoperit cu o cuvertur albastr.
Prea s f fost aranjat cu grij, cu cuvertura bine fxat sub saltea.
Remarc lipsa pernelor i se ntreb dac aa era n lumea damelor
de companie. Robin i spusese c regula numrul unu prevedea s
nu faci sex neprotejat. Poate c a doua prevedea s nu ai perne, ca s
nu te sufoce cineva cu ele.
Se aplec i se uit sub pat. Nu vzu nimic n afar de praf.
Apoi privirea i fu atras de o pat ntunecat de pe mocheta bej.
Cuprins de curiozitate, se ridic i mpinse patul lng perete
pentru a descoperi pata. Orice ar f fost ceea ce se vrsase sau
picurase pe covor acum era uscat i avea o culoare maro nchis.
Pierce atinse pata zicndu-i c ar putea f snge, i bnuind c ea
era sursa mirosului mascat de tmie. Se ridic i mpinse patul la
loc peste pat.
Ce dracu faci acolo sus? strig Wainwright.
Pierce nu rspunse, absorbit de ceea ce fcea. Apuc cuvertura i
o ridic, dezvelind un col al saltelei. Voia s vad salteaua. Era uor
111
s iei pturile i cearafurile dintr-un apartament i s le arunci. Se
putea scpa pn i de perne. Dar o saltea dubl era cu totul altceva.
n timp ce trgea cuvertura, se ntreb ce instincte l ndemnau s
procedeze aa. Nu nelegea de unde tia ceea ce se prea c tie.
Cnd cuvertura alunec de pe saltea, descoperind-o, Pierce simi c i
se face grea. Centrul saltelei era nnegrit de ceva care se coagulase
i avea culoarea morii. Nu putea f dect snge.
Iisuse Hristoase! spuse Wainwright, care urcase s vad ce se
ntmpl.
Sttea n spatele lui Pierce, uluit.
E ceea ce cred eu c este?
Pierce nu rspunse. Nu tia ce s spun. Cu o zi n urm, i
instalase un nou telefon. Cu nici douzeci i patru de ore mai trziu,
fcea o descoperire macabr.
Numr greit, rosti el.
Cum? Ce spui?
Nu conteaz. E vreun telefon pe aici?
Nu, sau n orice caz eu nu tiu s fe.
Ai telefon celular?
n main.
Du-te i adu-l.
14
Cnd intr detectivul Renner, Pierce ridic privirea. ncerca s-i
controleze furia, tiind c de calmul cu care se comporta depindea
durata ntlnirii i plecarea lui ct mai repede acas. Totui, dou
ore petrecute ntr-o camer de doi metri i jumtate pe doi metri i
jumtate cu nimic altceva de citit n afara unui ziar de sport vechi de
112
cinci zile i consumaser toat rbdarea. Dduse deja dou
declaraii. Prima poliitilor de patrul care rspunseser chemrii
telefonice a lui Wainwright, i alta lui Renner i partenerului
acestuia cnd sosiser la scena crimei. Apoi unul dintre poliitii de
patrul l condusese la secia de poliie i l ncuiase n camera de
interogatoriu.
Renner inea n mn un dosar. Se aez fa n fa cu Pierce i l
deschise. Pierce i ddu seama c era un fel de formular, cu toate
rubricile completate de mn. Renner se uit o vreme fx la
formular, dup care i drese vocea. Prea s aib mai mult
experien n materie de omucideri dect majoritatea colegilor lui.
Puin trecut de cincizeci de ani i nc n putere, i amintea lui Pierce
de Clyde Vernon, de felul taciturn de a f al acestuia.
Ai treizeci i patru de ani?
Da.
Adresa ta este Ocean Way 2800, apartamentul 1201.
Da.
n vocea lui Pierce se deslui exasperarea. Pentru o fraciune de
secund, Renner l privi drept n ochi, apoi cobor din nou privirea
pe formular.
Adresa nu se potrivete cu cea de pe carnetul de conducere
auto.
Nu, tocmai m-am mutat. Acum locuiesc pe Ocean. nainte
stteam pe Amalf Drive. Uite care e treaba, e trecut de miezul
nopii. Oare m-ai inut aici atta timp ca s-mi pui ntrebrile astea
cu rspuns evident? Am dat deja o declaraie. Ce mai vrei?
Renner se ls pe spate i l privi ncruntat.
Nu, domnule Pierce. V-am inut aici pentru c a trebuit s
anchetm atent ceea ce prea a f scena unei crime. Sunt convins c
nu ne nvinovii pentru asta.
Nu asta m deranjeaz, ci faptul c sunt inut aici ca un
113
suspect. Am ncercat ua. Era ncuiat. Am btut i nu a venit
nimeni.
mi pare ru, dar nu era nimeni n biroul detectivilor. Este
miezul nopii, dar oferul de patrul nu trebuia s ncuie ua,
deoarece nu suntei arestat. Dac vrei s facei o plngere mpotriva
lui sau a mea, v voi aduce formularele necesare pentru a o face.
Nu vreau s fac o plngere, bine?!? Fr formulare. Vreau pur
i simplu s terminm cu asta, ca s pot pleca de aici. E sngele ei?
Care snge?
Cel de pe pat.
De unde tii c e snge?
Presupun. Ce altceva ar putea f?
Asta s-mi spunei dumneavoastr.
Cum? Ce vrei s insinuai?
Era o ntrebare.
Stai un pic, tocmai ai spus c nu sunt suspect.
Am spus c nu suntei arestat.
Deci spunei c nu sunt arestat, dar sunt suspectat n cazul
sta?
Nu spun nimic, domnule Pierce. Pur i simplu pun ntrebri,
ncercnd s-mi dau seama ce s-a ntmplat n acel apartament i ce
se ntmpl acum.
Pierce abia se stpnea, dar tcu. Renner se uit la formular i
vorbi fr s ridice privirea:
Cum spuneam, n declaraia pe care ai dat-o mai devreme
ziceai c numrul de telefon de pe Ocean Way i-a aparinut cndva
femeii la al crei apartament v-ai dus n aceast sear.
Exact. De-aia eram acolo. S afu dac i s-a ntmplat ceva.
O cunoatei pe aceast femeie, Lilly Quinlan?
Nu, n-am ntlnit-o niciodat.
Niciodat?
114
Niciodat, n viaa mea.
Atunci ce v-a determinat s v ducei la apartamentul ei i s
intrai n bucluc? De ce nu v-ai schimbat numrul? De ce v-a
interesat?
Drept s v spun, n ultimele dou ore mi-am pus i eu
aceleai ntrebri. ncerci s verifci ceva i s faci o fapt bun, i cu
ce te alegi? Eti ncuiat ntr-o ncpere, timp de dou ore, de poliiti.
Renner l ls s peroreze.
Ce conteaz de ce mi-a psat sau dac am avut sau nu un
motiv s fac ceea ce am fcut? Dumneavoastr n-ar trebui s v pese
de ce i s-a ntmplat? De ce m ntrebai pe mine? De ce nu se af
Billy Wentz n aceast camer, n locul meu? V-am dat informaii
despre el.
O s stm de vorb cu Billy Wentz, domnule Pierce, nu v
facei griji, dar deocamdat vorbesc cu dumneavoastr. Spunei-mi
din nou cum ai afat de acel apartament.
Declaraiile anterioare ale lui Pierce fuseser mpnate cu
deformri ale adevrului menite s acopere ilegalitile pe care le
svrise. Povestea pe care o spusese n legtur cu felul n care
gsise apartamentul fusese o minciun sfruntat al crei scop era
acela de a o ine pe Robin departe de anchet. Dorise s-i respecte
promisiunea pe care i-o fcuse, aceea de a nu o expune ca surs de
informaii. Dintre toate lucrurile pe care le spusese n ultimele patru
ore, acesta era singurul care l fcea s se simt bine.
Din clipa n care mi-am conectat telefonul am ncepu s
primesc apeluri de la diveri brbai care doreau s vorbeasc cu
Lilly. Civa dintre ei, clieni mai vechi, voiau s o ntlneasc din
nou. Am ncercat s-i fac s vorbeasc, pentru a vedea ce pot s afu
despre ea. Azi, unul mi-a dat adresa apartamentului i m-am dus
pn acolo.
neleg. i cum l chema pe acest fost client?
115
Nu tiu. Nu mi-a spus.
Avei serviciu de identifcare a apelurilor pe noul telefon?
Da, dar suna de la un hotel, de la Ritz-Cariton. Sunt o mulime
de camere acolo. Bnuiesc c se afa ntr-una dintre ele.
Renner ncuviin.
Iar domnul Wainwright mi-a spus c l-ai sunat azi-diminea
pentru a ntreba despre domnioara Quinlan i despre o alt
proprietate pe care aceasta a nchiriat-o de la el.
Da. O cas de pe Altair. Locuia pe Altair i se ntlnea cu
clienii n apartamentul de lng Speedway. Dup ce i-am spus c a
disprut, Wainwright s-a dus i a golit casa.
Ai mai fost vreodat acolo?
Nu. Niciodat. V-am mai spus.
Dar n casa de pe Altair?
Pierce i alese cu grij cuvintele.
M-am dus acolo, dar nu a rspuns nimeni cnd am sunat. De
asta l-am cutat pe Wainwright.
Spera ca Renner s nu f sesizat uoara schimbare din vocea lui.
Detectivul punea mult mai multe ntrebri dect la primul
interogatoriu. Pierce era pe teren alunecos. Cu ct spunea mai
puine, cu att avea mai multe anse de a scpa basma curat.
ncerc s stabilesc ordinea corect a evenimentelor, zise
Renner. Ne-ai spus c v-ai dus mai nti ntr-un local numit ECU,
n Hollywood. Acolo ai obinut numele Lilly Quinlan i adresa unei
cutii potale din Santa Monica. V ducei acolo, i folosii ceea ce
dumneavoastr numii angajare social pentru a
Inginerie. Inginerie social.
M rog. Inginerii adresa casei de la tipu afat la ofciul potal,
nu? Mergei la casa aceea, apoi l sunai pe Wainwright i dup
aceea dai peste el la apartament. E bine pn aici?
Da.
116
n ambele declaraii pe care le-ai dat n aceast sear ai spus
c ai btut la u, nu ai gsit pe nimeni acas i ai plecat. E
adevrat?
Adevrat.
ntre momentul cnd ai btut la u i cel cnd ai prsit
mprejurimile, ai intrat n cas, domnule Pierce?
De asta i fusese team. Trebuia s rspund cu da sau nu.
Adevrul sau o minciun care putea f demascat cu uurin. Se
ntreba dac lsase amprente n cas. i aminti mai ales mnerele de
pe biroul cu capac rulant i corespondena prin care scotocise.
Trecuser mai bine de dou ore de cnd le dduse adresa de pe
Altair, deci fuseser deja acolo i aveau amprentele lui. ntrebarea
putea f o capcan.
Ua era descuiat, spuse el. Am intrat ca s m asigur c nu
era acolo, c nu avea nevoie de ajutor.
Renner se aplec ctre Pierce, peste mas, i l privi n ochi.
Ai fost n cas?
Da.
De ce nu ne-ai spus asta nainte?
Nu tiu. Nu mi s-a prut necesar. ncercam s fu concis. Cred
c nu voiam s rpesc timpul nimnui.
Ce s zic, mulumesc c v-ai gndit la noi. Care u era
descuiat?
Pierce ezit, dar tia c trebuie s rspund corect.
Cea din spate.
O spuse ca un criminal care pleda vinovat n instan. inea capul
plecat i vorbea ncet.
Obinuii s v ducei la ua din spate a casei unui
necunoscut?
Nu, dar ua aceea era descuiat. V-am spus, am vrut s vd
dac nu cumva s-a ntmplat ceva.
117
Aha. Voiai s fi un salvator. Un erou.
Nu, m-am gndit c
Ce ai gsit n cas?
Nu mare lucru. Mncare stricat, un teanc enorm de
coresponden. Mi-am dat seama c nu fusese de mult acolo.
Ai luat ceva?
Nu.
O spuse fr s ezite, fr s clipeasc.
Ce ai atins?
Pierce ridic din umeri.
Nu tiu. O parte din coresponden. Era un birou. Am deschis
nite sertare.
V ateptai s o gsii pe domnioara Quinlan ntr-un sertar
de birou?
Nu. Doar
Se opri dndu-i seama c trebuie s-i scurteze ct mai mult
rspunsurile.
Renner se ls pe sptarul scaunului i schimb tactica de
interogatoriu.
De ce l-ai sunat pe Wainwright?
Pentru c el e proprietarul.
Da, dar de unde ai afat asta?
Pierce nghe. tia c nu putea da un rspuns care s aib vreo
legtur cu carneelul i coresponden pe care le luase din cas. Se
gndi la carneelul cu numere de telefon ascuns n camera de
copiere de la sediul Amedeo i pentru prim dat simi o
transpiraie rece pe frunte.
Mm, cred Nu, mda, era scris undeva pe biroul din casa ei.
Ca o noti.
Vrei s spunei o noti care se afa la vedere?
Mda, cred c da. Eu
118
Se opri din nou, nainte de a-i da detectivului un alt indiciu cu
care s-l ncoleasc. Era condus ntr-o capcan i trebuia s
gseasc un mod de a scpa. Greise inventnd notia i nu mai
putea da napoi.
Domnule Pierce, eu tocmai m-am ntors de la casa de pe Altair.
Am verifcat tot biroul la. N-am vzut nicio noti.
Pierce ddu afrmativ din cap.
Mi-am amintit. Am confundat-o cu propria mea noti. Am
scris-o dup ce am vorbit cu Vivian. Ea mi-a spus de Wainwright.
Vivian? Cine e Vivian?
Mama lui Lilly. Din Tampa. Cnd m-a rugat s o caut pe Lilly
mi-a dat cteva nume. De acolo am numele lui Wainwright.
Sprncenele lui Renner se ridicar pn la mijlocul frunii, i
chipul lui exprima uimirea.
Toate astea-s informaii noi, domnule Pierce. Afrmai c
mama lui Lilly Quinlan v-a rugat s-i cutai fica?
Da. A zis c poliitii nu se implicaser. M-a rugat s fac orice
pot.
Pierce se simea bine. Nu minea. n orice caz spusele lui erau mai
aproape de adevr. ntrevedea o posibilitate de a scpa.
i mama ei din Tampa tia numele proprietarului?
M rog, cred c a primit o grmad de nume i persoane de
legtur de la un detectiv particular pe care l angajase pentru a o
cuta pe Lilly.
Un detectiv particular.
Renner privi declaraia din faa lui de parc faptul de a nu f
menionat detectivul particular constituia pentru el o dezamgire.
Avei numele lui?
Philip Glass. Am numrul lui notat ntr-un carneel care se af
n maina mea. Ducei-m napoi la apartament maina mea e
acolo i pot s vi-l dau.
119
V mulumesc, dar ntmpltor l cunosc pe domnul Glass i
tiu cum s-l gsesc. Ai vorbit cu el?
Nu. Am lsat un mesaj, dar nu m-a sunat. De altfel, din ceea ce
mi-a spus Vivian, nu prea a avut succes n ncercarea de a o gsi pe
Lilly. Nu m ateptam la mare lucru de la el. Nu-mi dau seama dac
e un detectiv bun sau i lua banii degeaba.
Era o ans ca Renner s-i spun ce tia despre Glass, dar acesta o
ls s treac pe lng el.
Dar Vivian?
Am i numrul ei n main.
Nu asta voiam. De unde ai tiut cum s o contactai pe Vivian
la Tampa?
Pierce tui. Se simea de parc primise un pumn n stomac.
Renner l prinsese din nou n capcan. Din nou carneelul cu
telefoane. Nu putea s-l aduc n discuie. Respectul lui pentru
detectivul taciturn cretea pe msur ce i simea mintea
mpovrat de propriile lui minciuni i de propria confuzie. Nu mai
ntrezrea dect o cale de a scpa.
15
Era obligat s-i spun acel nume. Propriile minciuni l
nfundaser. Se consola spunndu-i c Renner ar f ajuns la ea,
oricum. Site-ul lui Lilly Quinlan era legat de al ei. Nu putea s nu
fac legtura. Cel puin, dndu-i numele lui Robin n acel moment
avea ansa s in lucrurile sub control. Le va spune att ct s l lase
n pace, i o va suna ca s-o avertizeze.
De la o fat pe nume Robin, spuse el.
Renner cltin aproape imperceptibil din cap.
120
Ei, ei, un alt nume nou, rosti el. De ce nu m surprinde asta,
domnule Pierce? Acum spunei-mi cine e Robin.
Lilly Quinlan menioneaz pe site-ul ei disponibilitatea unei
alte fete de a lucra mpreun cu ea. Mesajul e Dubleaz-i
plcerea. Numele celeilalte fete e Robin. Lucreaz mpreun. Am
deschis pagina i am sunat la numrul lui Robin. Fata nu mi-a fost
de prea mare ajutor. Mi-a spus c e posibil ca Lilly s se f dus acas
n Tampa, unde locuiete mama ei. Apoi am sunat la Informaii n
Tampa i am cerut numerele persoanelor cu numele Quinlan. n cele
din urm, am ajuns la Vivian.
Renner ncuviin.
Trebuie s f fost o grmad de nume. Un nume irlandez
precum e Quinlan este destul de frecvent.
Avei dreptate.
i litera V e la sfritul alfabetului. Presupun c ai sunat la
Tampa de multe ori.
Da.
Care e prefxul pentru Tampa?
Opt unu trei.
Pierce respir uurat pentru c n sfrit reuise s rspund la o
ntrebare fr s fe nevoit s mint i s-i fac griji cum se va
potrivi ceea ce spune. Apoi l vzu pe Renner bgnd mna n
buzunarul gecii lui scurte din piele i scond un telefon celular. l
deschise i tast prefxul opt, unu, trei.
Pierce i ddu seama c va f prins imediat cu minciuna dac
numrul lui Vivian Quinlan nu era public.
Ce facei? E trecut de trei dimineaa n Tampa. O s-o speriai
de moarte dac
Renner ridic o mn pentru a-l face s tac.
Un numr de locuin din Tampa. Numele e Vivian Quinlan,
spuse el i atept. Pierce i studia faa ateptnd reacia. Pe msur
121
ce secundele treceau, avea senzaia c se sufoc.
Bine, v mulumesc, spuse Renner.
nchise telefonul i l puse napoi n buzunar. l privi pe Pierce un
moment, apoi scoase un creion din buzunar i scrise un numr de
telefon pe partea exterioar a dosarului. Pierce recunoscu numrul;
era acelai pe care l gsise el n carneelul lui Lilly Quinlan.
Expir, aproape prea tare. Reuise s obin o pauz.
Cred c avei dreptate, spuse Renner. Probabil voi vorbi cu ea
la o or mai rezonabil.
Da, poate c ar f mai bine.
Aa cum cred c v-am mai spus, nu avem acces la Internet aici,
aa c nu am vzut site-ul pe care l-ai menionat. O s verifc
imediat ce ajung acas. Spunei c site-ul e legat de cealalt femeie,
de Robin?
Exact. Lucrau mpreun.
i ai sunat-o pe Robin findc nu puteai s dai de Lilly.
Avei dreptate.
i ai vorbit la telefon i ea v-a spus c Lilly s-a dus acas, n
Tampa, la mami.
A zis c nu tie. C ar f putut s se duc acolo.
O cunoteai pe Robin nainte de aceast convorbire telefonic?
Nu.
S presupun c Robin e o fat pe care o plteti ca s te distrezi
cu ea. O prostituat. Dumneavoastr susinei c o femeie implicat
n genul sta de treburi primete un telefon de la un brbat absolut
necunoscut i sfrete spunndu-i acestuia unde crede c s-a dus
partenera ei de frdelegi care e dat disprut. Cam aa vine
treaba, nu?
Pierce aproape c gemu. Renner nu voia s se dea btut.
Continua s exploateze punctele fragile ale declaraiei lui,
ameninnd s descopere totul. Pierce nu voia dect s ias de acolo,
122
s plece. Brusc i ddu seama c trebuia s spun sau s fac orice
pentru a pleca. Nu i mai psa de consecine. Trebuia s plece. Dac
ar f putut ajunge la Robin naintea lui Renner, mai exista o ans ca
lucrurile s mearg bine.
Ei bine Cred c ntr-un fel sau altul am reuit s o conving
c, tii, chiar voiam s o gsesc i s m asigur c totul e n regul.
Poate c i ea i fcea griji n privina lui Lilly.
i asta ai afat la telefon?
Da, la telefon.
neleg. Bine, pi, o s verifcm toate astea discutnd cu
Robin.
Da, verifcai. Pot s
Ai accepta un test cu detectorul de minciuni?
Cum?
Nu dureaz mult, doar c va trebui s mergem pn n ora ca
s rezolvm.
n seara asta? Acum?
Probabil c nu. Nu cred c a gsi pe cineva la ora asta ca s v
fac testul. Dar am putea ncerca mine de diminea, la prima or.
Bine. Aranjai pentru mine. Acum pot s plec?
Aproape am terminat, domnule Pierce.
Detectivul se uita din nou pe declaraie. n mod cert, gndi Pierce,
am trecut prin tot ce scrie n formular. Ce mai e?
Nu neleg. Despre ce mai avem de discutat?
Renner l privi drept n ochii.
Ei bine, numele dumneavoastr a aprut de cteva ori pe
computer. M-am gndit c am putea vorbi despre asta.
Pierce se nroi la fa din cauza cldurii i a mniei. Arestarea
care se petrecuse cu atta timp n urm trebuia s f fost tears din
cazierul lui. Termenul legal era a radia. Perioada de probaiune
trecuse fr incidente i executase o sut aizeci de ore de munc n
123
serviciul comunitii. Asta se ntmplase cu mult timp n urm. De
unde tia Renner?
V referii la chestia din Palo Alto? Nu am fost niciodat
acuzat n mod ofcial. S-a rezolvat fr condamnare. Am fost
exmatriculat de la coal timp de un semestru, am executat o
perioad de probaiune i munc n serviciul comunitii. Asta a fost
tot.
Arestat sub bnuiala de a v f dat drept ofer de poliie.
Asta s-a ntmplat n urm cu cincisprezece ani. Eram student.
nelegei la ce m gndesc. Atunci v-ai dat drept ofer de
poliie. Acum v comportai ca i cum ai f un fel de detectiv. Poate
e vorba de complexul eroului, domnule Pierce.
Nu, e cu totul altceva. Atunci am dat un telefon, ncercnd s
obin nite informaii. M-am dat drept un poliist din campus pentru
a afa un numr de telefon. Att. Nu sufr de niciun complex.
Al cui numr de telefon?
Al unui profesor. Voiam numrul lui de telefon de acas i nu
era nregistrat. A fost o copilrie.
n raport scrie c dumneavoastr i prietenii dumneavoastr
ai folosit numrul de telefon pentru a-l hrui pe profesor, pentru a-
i face o fars cum scrie la carte. Au mai fost arestai nc cinci
studeni.
A fost un gest inofensiv, dar trebuia s dea un exemplu. Era
perioada n care spargerea fierelor tocmai lua amploare. Am fost
exmatriculai toi i am primit o perioad de probaiune i munc n
serviciul comunitii, dar pedeapsa a fost mult prea sever n
comparaie cu delictul comis. Ceea ce am fcut noi a fost o chestie
minor.
Lui pare ru, dar pentru mine a te da drept ofer de poliie nu
e un lucru inofensiv i nici minor.
Pierce fu ct pe ce s protesteze, dar renun. tia c nu-l va
124
convinge pe Renner. Atept urmtoarea ntrebare. Dup o pauz,
detectivul continu.
n raport scrie c v-ai executat munca n serviciul comunitii
ntr-un laborator criminalistic din Sacramente. Pe vremea aceea v
gndeai s intrai n poliie?
S-a ntmplat dup ce mi-am schimbat proflul, optnd pentru
chimie. Lucram n laboratorul de analize ale sngelui. Stabileam
grupa sanguin i comparam probe, munc de jos. Era departe de
ceea ce se poate numi munca de poliist.
Vi s-a prut totui interesant, nu-i aa? S ai de-a face cu
poliitii, s pui cap la cap dovezile unor cazuri importante, toate
astea v-au fcut s continuai munca i dup ce v-ai executat
pedeapsa.
Am rmas pentru c mi-au oferit o slujb. Stanford e o
facultate scump. De altfel nu-mi ddeau mie cazurile importante.
Cele pe care le primeam eu soseau n colete FedEx. mi fceam
treaba i le expediam napoi. De fapt, era destul de plictisitor.
Renner schimb brusc subiectul.
Arestarea dumneavoastr pentru c v-ai dat drept ofer de
poliie a aprut pe computer dup ce ai fost menionat n legtur
cu un alt caz de crim, aici.
Pierce clatin din cap.
Nu. Nu am fost niciodat arestat aici. Doar atunci, la Stanford.
Nu am spus c ai fost arestat. Am spus c numele
dumneavoastr se gsete n raportul unei crime. Totul e stocat n
computer. Suntei hacker, tii asta. Arunci un nume la ntmplare n
calculator i uneori eti uimit de ceea ce iese la iveal.
Nu sunt hacker. Nu mai tiu nici noiunile de baz ale acestei
ocupaii. Oricare ar f cazul de crim la care v referii trebuie s fe
vorba de un alt Henry Pierce. Nu-mi amin
Cred c v nelai. Kester Avenue, cartierul Sherman Oaks.
125
Ai avut o sor pe nume Isabelle Pierce?
Pierce nghe, uimit de faptul c Renner fcuse legtura.
Victima unei omucideri, 19 mai 1988.
Pierce fu nevoit s confrme.
Presupusa victim a unui uciga cunoscut sub numele de
Fabricantul de Ppui, identifcat mai trziu ca Norman Church.
Caz nchis la moartea lui Church, n 9 septembrie 1990.
Caz nchis, se gndi Pierce. Ca i cum Isabelle ar f fost doar un
dosar pe care-l puteai nchide, pune ntr-un sertar i uita. l privi pe
Renner.
Da, sora mea. i ce e cu asta? Ce legtur are cu ce se petrece
acum?
Renner ezit, apoi, pe faa lui obosit apru un zmbet.
Cred c are i n-are legtur.
Ceea ce spunei nu are nicio logic.
Ba da. Era mai n vrst dect dumneavoastr, nu?
Cu civa ani.
Obinuia s dispar i v duceai s o cutai, nu? Aa scrie n
computer, deci trebuie s fe corect. Noaptea. mpreun cu tatl
dumneavoastr. V
Tat vitreg.
Tatl dumneavoastr vitreg v trimitea n cldirile abandonate
pentru a o cuta deoarece, copil find, ceilali copii din adposturi
nu fugeau de dumneavoastr. Aa scrie n raport. i mai scrie ca n-
ai gsit-o niciodat. Nu a gsit-o nimeni, nainte de a f prea trziu.
Pierce ncruci braele la piept i se apleca peste mas.
Uite ce e, toate astea au i o concluzie? Pentru c mi-ar face
mare plcere s plec de aici dac nu v deranjeaz.
Concluzia e c v-ai dus din nou s cutai o fat pierdut,
domnule Pierce. M ntreb dac nu cumva ncercai s v luai
revana, tii ce vreau s spun?
126
Nu, spuse Pierce cu o voce care-i pru lui nsui pierdut.
Renner l privi cu ngduin.
n regul, domnule Pierce, putei pleca. Pentru moment.
Permitei-mi ns s v spun, ofcial, c nu m-ai convins c mi-ai
spus tot adevrul. E obligaia mea s stabilesc dac oamenii spun
adevrul i cred c dumneavoastr fe minii, fe omitei anumite
lucruri. Totui asta nu m deranjeaz prea mult pentru c, tii,
lucrurile de genul sta ies ntotdeauna la iveal. Poate c m mic
ncet, domnule Pierce. Sigur, v-am lsat prea mult s ateptai, pe
dumneavoastr, un cetean corect, onorabil. i asta din cauz c
sunt meticulos i destul de efcient n meseria mea. Curnd, voi avea
ntreaga imagine. V garantez. i dac afu c ai nclcat mcar o
regul, va f plcerea mea, dac nelegei ce vreau s spun.
Renner se ridic.
inem legtura pentru testul acela de poligraf. Dac a f n
locul dumneavoastr m-a ntoarce la apartamentul acela drgu din
Ocean Way i a sta acolo, departe de toate acestea.
Pierce se ridic, ocoli masa i pe Renner cu un mers ciudat,
ndreptndu-se ctre u. Brusc, i aminti ceva i se opri.
Unde mi-e maina? ntreb el.
Maina dumneavoastr? Cred c acolo unde ai lsat-o. Ducei-
v la biroul din fa. O s v cheme un taxi.
Mulumesc mult
Noapte bun, domnule Pierce. inem legtura.
n timp ce strbtea ncperea goal a seciei ndreptndu-se spre
holul care ducea la biroul din fa i la ieire, Pierce se uit la ceas.
Era ora dousprezece i jumtate. Trebuia s dea de Robin naintea
lui Renner, dar numrul ei de telefon se afa n rucsacul lui, pe care-l
lsase n main.
n timp ce se apropia de pupitrul din fa, i ddu seama c nu
avea bani pentru un taxi. i dduse lui Robin toi dolarii pe care i
127
avea. Ezit un moment.
V pot ajuta cu ceva, domnule? i se adres poliistul din
spatele pupitrului. Pierce i ddu seama c omul l privea fx.
Nu, mulumesc.
Se ntoarse i iei din cldirea poliiei. Pe bulevardul Venice
ncepu s alerge spre vest, n direcia plajei.
16
n timp ce Pierce mergea pe alee ctre main, observ c n
apartamentul lui Lilly Quinlan continuau cercetrile poliiei. Aleea
era blocat de cteva maini i fusese instalat un refector mobil.
l observ pe Renner stnd n picioare n faa intrrii i discutnd
cu partenerul su, un detectiv al crui nume Pierce nu i-l amintea.
Probabil c Renner trecuse pe lng el spre scena crimei i nu-l
observase, sau l ignorase n mod intenionat. Pierce optase pentru a
doua variant. Un poliist ar f observat, chiar i n toiul nopii, un
om care alerga.
Pierce se opri lng main ca s-i trag sufetul, i-l privi pre
de cteva minute pe Renner. Apoi acesta i partenerul su intrar n
cldire. Pierce descuie BMW-ul folosind telecomanda.
Se strecur n interior i nchise ua ncet ncerc s introduc
cheia n contact fr s-i dea seama c lumina din plafon era stins.
Cnd contientiz acest lucru i zise c probabil se arsese becul
deoarece plafoniera era setat s se aprind cnd se deschidea ua
mainii. ntinse mna i aps butonul, dar nu se ntmpl nimic. l
aps din nou i lumina se aprinse. Rmase cteva clipe privind
plafonul i cutnd o explicaie. tia c lumina avea un ciclu cu trei
reglaje, controlat de butonul de la bord. Prima poziie aprindea
128
lumina cnd ua era deschis. O dat ua nchis, lumina se stingea
cam la cincisprezece secunde sau la aprinderea motorului. A doua
poziie inea lumina aprins tot timpul, chiar i cu ua nchis. A
treia poziie stingea lumina complet.
Pierce inea ntotdeauna lumina n prima poziie, astfel nct
interiorul s fe luminat cnd deschidea ua. De data asta plafoniera
nu se aprinsese. Comutatorul trebuie s f fost n a treia poziie a
ciclului. Apsase butonul o dat n poziia nti i lumina nu se
aprinsese deoarece ua fusese deja nchis. Apsase a doua oar
butonul i lumina se aprinsese n poziia a doua.
Deschiznd i nchiznd ua n mod repetat, trecu prin acest ciclu
pn cnd i confrm teoria. Concluzia se impunea de la sine n
main fusese cineva i schimbase reglajul luminii.
Cuprins de panic n urma acestei descoperiri, ntinse mna
printre cele dou scaune din fa i pipi podeaua mainii. Mna lui
ntlni rucsacul. l trase i-i verifc rapid coninutul. Carneelele
erau acolo. Nu prea s lipseasc nimic. Deschise torpedoul; nici
acolo nu prea s f umblat cineva. i totui, era sigur c fusese
cineva n maina lui. Faptul c rucsacul din piele nu fusese luat l
duse la concluzia c maina fusese doar percheziionat, nu jefuit.
Un ho nu s-ar f deranjat s-o ncuie.
Pierce privi ua luminat a casei. Renner, poliia. Ei i
percheziionaser maina. Era sigur de asta. Comiseser, totui, o
greeal, care-i dduse lui certitudinea c i cercetaser maina.
Existau dou posibiliti. n conformitate cu prima, cel care
cercetase deschisese ua cu un dispozitiv introdus pe canalul
ferestrei i apoi apsase de dou ori butonul pentru plafonier,
astfel nct aceasta s se sting pentru a nu f vzut n main. A
doua posibilitate era ca respectivul s f intrat n main i s f
nchis ua, caz n care plafoniera s-ar f stins dup o vreme singur.
Pentru a vedea, intrusul apsase de dou ori butonul. Cnd i
129
terminase percheziia, apsase din nou butonul pentru a stinge
plafoniera, lsnd-o n poziia n care o gsise Pierce.
Probabil c a doua posibilitate era cea valabil. i aminti c
Renner nu se oferise s-l aduc cu maina. Acum tia de ce. Dorise
s ajung naintea lui la locul crimei i s percheziioneze maina.
Dac s-ar f afat i el acolo, Renner n-o putea face fr acordul lui.
Pierce nu era suprat. tia c n main nu se afa nimic care s-l
poat incrimina. Se gndi la Renner i la dezamgirea pe care acesta
trebuie s o f simit cnd descoperise c maina era curat.
S te ia dracu, nenorocitule, spuse Pierce cu voce tare.
n timp ce se pregtea s porneasc motorul vzu doi brbai care
transportau cu grij salteaua spre o dubi pe care scria DIVIZIA DE
CERCETRI TIINIFICE A POLIIEI DIN LOS ANGELES.
Salteaua fusese nvelit cu un plastic gros, prin care se vedea clar
pata ntins i ntunecat din centru. Vederea saltelei i provoc lui
Pierce o stare de deprimare, de parc cei doi duceau un panou de
publicitate care anuna c el ajunsese prea trziu spre a mai face
ceva pentru Lilly Quinlan.
Pentru c salteaua nu ncpea n dubi, o urcar pe portbagajul
fxat deasupra mainii i o asigurar cu o frnghie. Pierce i zise c
nveliul de plastic era menit s protejeze integritatea eventualelor
probe care ar mai f existat.
Cnd ntoarse capul l vzu pe Renner care sttea n pragul uii
i-l privea. Pierce i susinu privirea o vreme, dup care porni
motorul. Din cauza mainilor ofciale care blocau aleea, fu nevoit s
mearg n mararier pn iei n strad. Apoi ntoarse maina i
porni spre cas. Ajuns n apartamentul su, ridic receptorul i
imediat auzi tonul ntrerupt care l avertiza c avea mesaje, nainte
de a le verifca, aps butonul pentru repetarea ultimului apel
ultima convorbire fusese cu Robin. Apelul fu preluat de mesageria
vocal fr s sune, ceea ce indica faptul c Robin nchisese telefonul
130
sau se afa la o ntlnire.
Ascult, Robin, sunt eu, Henry Pierce. tiu c eti suprat pe
mine, dar, te rog, ascult ce am s-i spun. Dup ce ai plecat, am
gsit ua apartamentului lui Lilly deschis. Proprietarul era acolo i
golea locuina. Am gsit salteaua patului ptat de snge i am
sunat la poliie. Nu prea te-am
Se auzi semnalul sonor i fu ntrerupt. Aps din nou butonul
pentru repetarea ultimului apel, ntrebndu-se de ce i setase o
fereastr aa de mic de mesaje pe serviciul telefonic. Telefonul suna
ocupat.
La naiba!
Repet operaiunea, dar rezultatul fu acelai. Frustrat, strbtu
dormitorul i iei pe balcon. Briza mrii era puternic i rece
Luminile roii din parcul de distracie erau nc aprinse. Aps din
nou butonul pentru repetarea ultimului apel. De data asta sun.
Dup primul apel i rspunse Robin, cu o voce somnoroas.
Robin?
Mda, Henry?
Da, nu nchide. i-am lsat un mesaj. Eu
tiu. Tocmai l ascultam. Tu l-ai primit pe al meu?
Ce? Un mesaj? Nu. Abia am ajuns acas. Am fost la poliie
toat noaptea. Ascult, tiu c eti suprat pe mine, dar, aa cum
ncercam s i spun n mesaj, o s te sune poliitii. Nu te-am
implicat. Nu le-am spus c tu m-ai dus acolo, sau ceva n legtur cu
asta. Dar cnd m-au ntrebat de unde tiam c Lilly e din Tampa i
c mama ei st acolo, le-am zis c am afat de la tine. Era singura
scpare. Pentru mine, recunosc, dar m-am gndit c nu va f o
problem pentru tine. Paginile voastre sunt legate. Oricum ar f
ajuns s vorbeasc i cu tine.
E n regul.
Pierce tcu o clip, surprins de reacia ei.
131
Le-am spus c te-am convins de faptul c voiam s o gsesc pe
Lilly pentru a m asigura c totul e n regul i de aceea mi-ai dat
informaii despre ea.
tii, chiar m-ai convins. De-asta te-am sunat i i-am lsat un
mesaj. Voiam s-i spun c-mi pare ru de ceea ce am zis pe alee. A
fost foarte napa.
Nu-i face griji n privina asta.
Mersi.
Urm o pauz.
Ascult, spuse Pierce apoi. Salteaua Era mult snge. Nu tiu
ce s-a ntmplat cu Lilly, dar dac ncerca s se retrag din afacere
pentru a se duce la studii tiu c i-e fric de Billy Wentz, dar ar
trebui s-i fe mai mult dect fric, Robin. Orice ai face, ai grij.
Cum Robin nu spuse nimic, Pierce continu:
Trebuie s scapi de el i s iei din afacere. Cnd vei face asta
nu spune nimnui nimic; dispari pur i simplu. Ei nu trebuie s tie
ce ai de gnd. Cred c aici a greit Lilly. A vorbit cu el, sau cu
altcineva care i-a transmis.
Crezi c el a fcut asta? Ea i aducea bani. De ce ar f
Nu tiu. Nu tiu ce s cred. Poate c a fost cel care se afa la ea
nainte de a sosi tu acolo. Orice este posibil. Am vzut acolo nite
bice, mti i alte chestii de genul sta. Dumnezeu tie ce i s-a
ntmplat. Poate c Wentz a vrut s transmit un avertisment, ca s
se tie c nimeni nu se poate retrage. Oricum, lucrezi ntr-o lume
periculoas, Robin. Ar trebui s pleci de acolo i s fi al naibii de
atent cnd o faci.
Tcerea lui Robin i spunea c ea tia cum stau lucrurile. Apoi i se
pru c o aude plngnd, dar nu era sigur.
Totul e bine?
Da, spuse ea. Doar c nu e chiar att de uor s te lai, s iei i
s te ntorci la viaa normal. Altceva nu tiu s fac. i apoi, ctig o
132
grmad de bani. Mai mult dect a ctiga oriunde altundeva. Ce
s fac, s muncesc la McDonalds? Probabil c nici nu a reui s m
angajez acolo. Ce s scriu n cererea de angajare, c am fost trf n
ultimii doi ani?
Pierce intr n cas. Avea dou scaune noi, dar se aez pe locul
lui obinuit de pe vechea canapea.
Robin? Nici mcar nu-i tiu numele de familie.
LaPorte. De altfel Robin nu e numele meu.
Dar care e?
Lucy.
Ei bine, mi place mai mult sta. Lucy LaPorte. Da, sun bine.
Trebuie s le dau totul acestor brbai. Am decis s-mi pstrez
numele.
Prea c-i revenise.
Ei bine Lucy, pstreaz numrul meu. Cnd vei f gata s te
despari de viaa pe care o duci, sun-m i voi face tot ce mi st n
putin s te ajut. Bani, slujb, un apartament, sun-m i le vei
avea.
Ai face-o din cauza surorii tale, aa-i?
Pierce medit o clip nainte de a rspunde.
Nu tiu. Probabil.
Nu-mi pas. Mulumesc, Henry.
Bine, Lucy. Cred c acum o s m culc. A fost o zi lung i sunt
obosit. mi pare ru c te-am trezit.
Nu-i face griji din pricina asta. i nici cu poliitii. M descurc
eu cu ei.
Mersi. Noapte bun.
Termin convorbirea i i verifc mesageria vocal. Avea cinci
mesaje. Mai bine zis, Lilly avea trei mesaje i el dou. Primul lui
mesaj era de la Charlie.
Voiam doar s vd cum a mers azi treaba n laborator i s te
133
ntreb dac ai apucat s te uii pe aplicaiile pentru brevete. Dac
exist vreo problem, trebuie s afm pn luni la prima or ca s
avem timp s o rezolvm.
terse mesajul. Inteniona s treac n revist aplicaiile pentru
brevete dimineaa i s-l sune apoi pe Charlie.
Urmtorul mesaj era de la Lucy LaPorte.
Bun, sunt Robin. Uite ce e, voiam doar s-i spun c-mi pare
ru de lucrurile pe care i le-am zis la sfrit. Adevrul e c n ultima
vreme sunt suprat pe toat nenorocita asta de via. Mi-am dat
seama c-i pas de Lilly i c vrei s te asiguri c totul e n regul.
Poate m-am purtat aa din cauz c-mi doresc s existe cineva n
lume cruia s-i pese n felul sta de mine. Sun-m cndva, dac
vrei. Putem s ieim mpreun. Data viitoare nu o s te pun s
cumperi un suc. La revedere.
Fr s tie de ce, salv mesajul i nchise telefonul. Poate va dori
s-l asculte din nou. Rmase o vreme cu receptorul n mn,
gndindu-se la Lucy. Fptura ei emana o blndee ascuns, n ciuda
a ceea ce fcea pentru a-i croi un drum n lume. Se gndi la ceea ce
spusese: Trebuie s le dau totul acestor brbai. Am decis s-mi
pstrez numele.
Brusc, i-l aminti pe detectivul care venise s vorbeasc cu tatl
lui vitreg i cu mama lui. Acesta le spusese c Isabelle folosise un alt
nume pe strad. Era cunoscut sub numele Angel.
Pierce tia c detectivul Renner l citise. Cele petrecute cu atta
timp n urm rmseser aproape de suprafa i ieiser la iveal
cnd intervenise dispariia lui Lilly Quinlan. Dorina lui de a o gsi
pe Lilly, i a o salva, era o datorie fa de sora pe care o pierduse.
Pierce i zise c lumea n care tria era uimitoare i n acelai
timp oribil. Ceea ce i fceau oamenii unii altora, dar mai ales ce
i fceau cu mna lor l oripila. Probabil c acesta era motivul
pentru care se nchidea n laborator attea ore pe zi. ncerca astfel s
134
se izoleze, s nu aud i s nu se gndeasc la lucruri rele. n
laborator, totul era clar i simplu. Se testau teorii tiinifce, care se
dovedeau fe corecte, fe false. Fr zone de incertitudine. Fr
umbre.
Simi brusc o dorin copleitoare de a vorbi cu Nicole, de a-i
spune c n ultimele zile nvase ceva ce nu tiuse, ceva greu de
exprimat n cuvinte, dar de care devenise contient. Voia s-i spun
c nu va mai vna moneda de zece ceni, c, n ceea ce l privea, nu
avea dect s l vneze ea pe el.
Ridic receptorul i form numrul ei. Amalf Drive. Nicole
rspunse dup trei apeluri. Avea o vocea vioaie, dar i ddu seama
c o trezise din somn.
Nicole, sunt eu.
Henry Ce
tiu c e trziu, dar vreau s
Nu am vorbit despre asta. Mi-ai spus c o s ncetezi.
tiu. Dar vreau s vorbesc cu tine.
Ai but?
Nu. Vreau doar s-i spun ceva.
E trziu.
Te deranjez doar de data asta. Vreau s-i spun ceva. Las-m
s vin pn acolo i
Nu, Henry, nu. Dormeam butean. Dac vrei s vorbim, sun-
m mine. Acum, pa.
Pierce se simi umilit. Tocmai fcuse un lucru pe care era sigur c
nu l-ar f fcut niciodat nainte de noaptea asta.
Gemu, se ridic i se duse la fereastr. Afar, dincolo de chei,
ctre nord, desluea colierul de lumini ce marca Autostrada de pe
Coasta Pacifcului. Munii ce se proflau ca nite forme ntunecate
abia se zreau sub cerul ntunecat al nopii. Auzea oceanul mai bine
dect l vedea. Orizontul se pierdea undeva acolo, n ntuneric.
135
Se simea deprimat i obosit. Gndurile i alunecar de la Nicole
napoi la Lucy i la ceea ce prea a f soarta lui Lilly. i promise s
nu uite ceea ce i spusese lui Lucy. Cnd se va hotr s plece, avea
s o ajute, dac nu din alt motiv atunci mcar pentru el nsui. Cine
tie, ar putea reprezenta cel mai bun lucru pe care l fcuse vreodat
n via.
Luminile roii din parcul de distracii se stinser. Pierce interpret
acest lucru ca pe un semnal, i intr n ncpere, se aez pe
canapea, ridic receptorul i form numrul csuei sale vocale. Mai
ascult o dat mesajul de la Lucy, apoi se duse s se culce. Cum nu
avea nc cearafuri, pturi i perne, trase sacul de dormit pe
salteaua cea nou i se bg n el. Apoi i ddu seama c nu
mncase nimic toat ziua. Adormi n timp ce compunea n minte o
list cu lucrurile pe care le avea de fcut a doua zi dimineaa.
Curnd, ncepu s viseze. Se afa pe un hol ntunecos cu ui
deschise pe ambele pri. n timp ce nainta de-a lungul lui privea
prin fecare u. Camerele erau asemntoare celor de hotel: aveau
un pat, un birou i un televizor. Toate erau ocupate de oameni pe
care nu-i cunotea i care nu observau c el se uita nuntru. Erau
cupluri care se certau, fceau dragoste i plngeau. Apoi ntr-una
din ele i vzu pe propriii lui prini. Mama i tatl lui, nu tatl lui
vitreg, dei preau la vrsta la care divoraser deja. Se mbrcau
pentru a pleca la o petrecere.
Pierce naint pe coridor i ntr-o alt ncpere l vzu pe
detectivul Renner. Era singur i se plimba pe lng pat. Cearafurile
i cuverturile erau date la o parte i pe saltea. Se vedea o pat mare
de snge.
Pierce i continu drumul i n alt camer o vzu pe Lilly
Quinlan ntins pe un pat, inert ca un manechin. Era goal i prea
c se uit la televizor. Din unghiul n care se afa Pierce nu putea
vedea ecranul televizorului, dar lumina albastr a acestuia fcea ca
136
faa lui Lilly s par livid. Pierce pi n camer i Lilly l privi
zmbind. El se ntoarse s nchid ua, dar descoperi c aceasta nu
exista. Cnd se ntoarse ctre ea pentru a-i cere o explicaie, Lilly nu
mai era.
17
Duminic, la prnz, Pierce fu trezit de telefon.
E prea devreme pentru a vorbi cu Lilly? ntreb o voce de
brbat.
Nu, de fapt e prea trziu, spuse Pierce. nchise i se uit la
ceas. i aminti visul pe care l avusese i se apuc s-l interpreteze.
Gemu apoi amintindu-i de telefonul pe care i-l dduse lui Nicole n
toiul nopii. Se strecur afar din sacul de dormit i intr sub du,
ntrebndu-se dac s o sune ca s-i cear scuze. Nici mcar apa
ferbinte nu spla ruinea pe care o simea. Hotr c era mai bine s
nu sune i s nu caute s se explice, ci s ncerce s uite ceea ce
fcuse.
n timp ce se mbrca, stomacul lui cerea zgomotos ceva de
mncare, dar frigiderul era gol, iar cardul cu care putea scoate bani
de la un bancomat nu putea f alimentat pn luni. Se putea duce la
un restaurant sau la o bcnie ca s-i cumpere ceva cu cartea de
credit, dar ar f durat prea mult. i revenise din jena pricinuit de
telefonul dat lui Nicole i trecuse prin botezul duului cu dorina de
a uita episodul Lilly Quinlan i a lsa poliia s se ocupe de el.
Trebuie s se ntoarc la lucru nainte de a renuna la hotrrea pe
care o luase.
La ora unu intra n sediu. nclin din cap ctre omul de paz din
spatele pupitrului de la intrare, dar nu-i adres niciun cuvnt. Era
137
unul dintre noii angajai ai lui Clyde Vernon i se purtase
ntotdeauna foarte rece fa de el.
Pierce avea pe birou o ceac de cafea plin cu mruni. nainte
de a se apuca de lucru, nfc ceaca i o lu pe scri pn la etajul
doi unde se afau automate cu gustri i buturi rcoritoare.
Aproape c goli ceaca, cumprnd dou Coke, dou pungi de
chipsuri i un pachet de Oreos. Apoi verifc frigiderul din sala de
mese pentru a vedea dac nu cumva cineva lsase acolo ceva
comestibil, dar nu gsi nimic. Echipa de curenie golea frigiderul
vineri seara.
Pn s ajung n birou, goli o pung de chipsuri. Se ls s
alunece n scaun i o deschise pe cealalt. Din seiful de sub birou,
scoase noul set de aplicaii pentru brevete. Jakob Kaz era un foarte
bun avocat de brevete, dar ntotdeauna le cerea cercettorilor s mai
citeasc o dat introducerile i sumarele aplicaiilor. Pierce le
contrasemna ntotdeauna.
Pn atunci, brevetele pentru care Amedeo Technologies fcuse
aplicaii aveau toate legtur cu protejarea proprietarului
complexului arhitectural biologic. Cheia pentru viitorul
nanostructurilor era crearea de nanostructuri de nmagazinare i
rulare a acestor arhitecturi. De aici alesese Pierce, cu mult timp n
urm, ca Amedeo Tech s se afrme n aria tehnicii de calcul
moleculare.
n laborator, Pierce i ceilali membri ai echipei lui proiectau i
construiau o mare varietate de lanuri complicate de circuite
moleculare care erau legate cu fnee pentru a construi pori logice,
baza tehnicii de calcul. Cele mai multe dintre brevetele pe care le
deineau Pierce i Amedeo erau n aceast zon subordonat a
memoriei temporare moleculare. Un mic numr de alte patente
aveau ca subiect dezvoltarea de molecule de legtur, reeaua
complicat de relee de carbon care ntr-o zi avea s lege ntre ele
138
sutele de mii de nanocircuite care mpreun urmau s formeze un
computer de dimensiunile unei monede de zece ceni, dar la fel de
puternic ca un camion Mack digital.
nainte de a se apuca s revad noul set de brevete, Pierce se ls
pe sptarul scaunului i fx cu privirea peretele din spatele
monitorului computerului. Pe perete era o caricatur care-l nfia
innd un microscop. Prul i futura, iar el zmbea de parc tocmai
ar f fcut o descoperire fantastic. Deasupra scria: Henry Hears a
Who! Avea caricatura de la Nicole care i ceruse unui artist de pe
chei s o deseneze, dup ce Pierce i povestise cum tatl lui le citea
poveti cnd el i sora lui erau mici. Asta nainte ca prinii lor s
divoreze, nainte ca tatl lui s se mute la Portland i s-i
ntemeieze o nou familie. nainte ca Isabelle s nceap s aib
necazuri.
Cartea lui favorit era Horton Hears a Who! de dr. Seuss. Era
povestea unui elefant care descoper existena unei lumi ntregi pe
un fr de praf. O nanolume cu mult nainte ca cineva s-o f conceput.
Pierce tia multe pasaje pe de rost i n timp ce lucra se gndea
adesea la ele.
n poveste, Horton e marginalizat de o parte a junglei care nu
crede n descoperirea lui. Cel mai tare e persecutat de maimue
Banda Wickersham dar n cele din urm salveaz minuscula
lume de pe frul de praf i le dovedete celorlali existena ei.
Pierce deschise cutia de Oreos i mnc dou prjituri, spernd
c zahrul l va ajuta s se concentreze. Apoi, emoionat, ncepu s
treac n revist aplicaiile care urmau s mute Amedeo ntr-o nou
zon, i s ridice tiina la un alt nivel. Pierce tia c va da un impuls
extraordinar lumii nanotehnologiei i zmbi gndindu-se la reacia
concurenilor lui cnd vor citi despre formula Proteus n revistele de
tiin.
Pachetul de aplicaii avea ca scop protejarea unei formule pentru
139
conversia energiei celulare. n termenii obinuii folosii n sumarul
primei aplicaii din pachet, Amedeo cerea protecia patentului unui
sistem de alimentare cu energie capabil s pun n micare roboii
biologici i, n viitor, s patruleze prin fuxul sanguin al oamenilor i
s distrug agenii patogeni. El a primit numele Proteus, inspirat din
flmul Cltorie fantastic. n flm, o echip de medici este amplasat
ntr-un submarin numit Proteus. Submarinul este miniaturizat cu o
raz laser contractoare i injectat n corpul unui brbat pentru a
cuta i distruge un cheag de snge neoperabil de pe creier.
Era un flm de science fction i probabil c razele laser
contractoare ar f rmas pentru totdeauna doar o speculaie. Ideea
de a ataca agenii patogeni din corp cu roboi biologici sau celulari
nu foarte ndeprtai ca imagine de Proteus se afa ns la orizontul
ndeprtat al tiinei. nc de la nceputurile nanotehnologiei,
potenialele aplicaii medicale reprezentaser cea mai atrgtoare
latur a acestei tiine deoarece punea n discuie posibilitatea de a
vindeca SIDA, cancerul i, n general, orice boal cunoscut sau
necunoscut. Posibilitatea de a introduce n corpul uman mainrii
de patrulare capabile s ntlneasc, identifce i elimine agenii
patogeni prin reacii chimice era fascinant.
Problema care meninea n cadrul cercetrii teoretice aceast
latur a tiinei consta n identifcarea unei surse de alimentare.
Cum s miti aceste submarine moleculare prin snge folosind o
surs de energie natural, compatibil cu sistemul imunitar al
organismului.
Formula Proteus era simpl, i tocmai n aceasta consta
frumuseea i valoarea ei. Pierce i imagina c toate viitoarele
cercetri n domeniul nanotehnologiei aveau s se bazeze pe aceast
descoperire unic. Experimentele precum i alte descoperiri i
invenii menite s pun n practic aceast tiin, considerate ca
find realizabile peste douzeci de ani, ar f necesitat doar jumtate
140
din acest interval.
Descoperirea fcut de Pierce n urm cu trei luni, n timp ce se
afa n toiul problemelor sale cu Nicole, era cel mai frumos moment
din viaa lui.
Poate c pentru voi cldirile noastre par teribil de mici, opti
Pierce n timp ce termina de revzut patentele. Dar pentru noi, care
nu suntem mari, sunt extraordinar de nalte.
Cuvintele aparineau doctorului Seuss.
Pierce era mulumit. Ca de obicei, Kaz se descurcase foarte bine
mbinnd limbajul obinuit cu cel tiinifc n primele pagini ale
fecrui patent. Esena fecrei aplicaii, constnd din segmentele
tiinifce i algoritmizate ale formulei, i aparinea lui Larraby.
Dup prerea lui Pierce, pachetul de aplicaii era gata. El tia c
lansarea lui n nanolume avea s se bucure de publicitate i s
determine o cretere proporional a interesului investitorilor.
Hotrser ca nti s-i arate descoperirea lui Maurice Goddard
pentru ca acesta s le asigure fondurile necesare i abia apoi s
nregistreze aplicaiile. Dac totul mergea bine, Goddard i va da
seama c nu avea prea mult timp pentru a se hotr i va lua decizia
de a deveni principala surs de fnanare a companiei.
Pierce i Charlie Condon regizaser ntlnirea cu atenie. Lui
Goddard i se va prezenta descoperirea. Va putea s o verifce cu
propriii ochi, la microscopul electronic cu tunel. Apoi, va avea la
dispoziie douzeci i patru de ore pentru a se hotr. Suma minim
pe care Pierce dorea s-o obin era de optsprezece milioane de
dolari. Sufcient pentru a avansa. n schimb, oferea zece la sut din
companie.
Pierce i scrise o noti de felicitare lui Jakob Kaz pe un autocolant
galben i o aplic pe pachetul de aplicaii, nainte de a-l ncuia la loc
n seif. Inteniona s-l trimit la biroul lui Kaz din Century City n
dimineaa urmtoare, cu un transport securizat. Fr faxuri, fr e-
141
mail-uri. Poate c le va duce el nsui cu maina.
Pierce se ls pe spate, lu o prjitur Oreos i se uit la ceas. Era
dou. Trecuse o or de cnd se afa n birou. Simea din nou acea
vibraie creatoare. Se decise s o exploateze i s se mute n
laborator. nfc restul de prjituri i se ridic.
Pierce tocmai ncuia ua biroului cnd sun telefonul. Era sunetul
dublu, specifc liniei lui private. Pierce reveni grbit n ncpere.
Puini oameni aveau numrul lui direct de la birou, iar unul dintre
ei era Nicole. Pierce ocoli repede biroul i arunc o privire
identifcatorului de apeluri de pe ecranul telefonului. Scria apel
privat, deci nu era Nicole. Numrul ei de celular i cel de pe Amalf
Drive nu erau protejate. Pierce ezit, dar apoi i aminti c i Cody
Zeller avea numrul. Ridic telefonul.
Domnul Pierce?
Nu era Cody Zeller.
Da?
Sunt Philip Glass, m-ai sunat ieri.
Detectivul particular. Uitase de el.
O, da, da. V mulumesc c m-ai sunat.
Abia azi am primit mesajul. Cu ce v pot ajuta?
Vreau s vorbesc cu dumneavoastr despre Lilly Quinlan. V-a
contactat mama ei acum cteva sptmni. Din Florida.
Da, dar nu mai sunt angajat n acel caz.
Pierce rmase n picioare, n spatele biroului. n timp ce vorbea,
i sprijini mna pe monitorul computerului.
neleg, dar m ntrebam dac a putea vorbi cu
dumneavoastr despre Lilly. Am permisiunea lui Vivian Quinlan.
Putei verifca, dac dorii. Mai avei numrul ei?
Dur mult pn cnd Glass rspunse, att de mult nct Pierce se
gndi c acesta nchisese telefonul.
Domnule Glass?
142
Da, sunt aici. M gndesc. mi putei spune de ce v
intereseaz chestia asta?
Pi, vreau s-o gsesc.
Urm o nou tcere. Se petrecea ceva cu Glass i Pierce era n
dezavantaj pentru c nu tia ce anume. Hotr s devin insistent.
Voia s vorbeasc cu acel om.
Sunt un prieten al familiei, mini el. Vivian m-a rugat s afu
tot ce pot.
Ai vorbit cu poliia din Los Angeles?
Pierce ezit. Ceva i spunea c acceptul lui Glass depindea de
acest rspuns. Se gndi la evenimentele nopii trecute i se ntreb
dac era posibil ca Glass s f afat de ele. Renner spusese c l
cunotea i c s-ar putea s-l sune. Era duminic dup-amiaza.
Poate c detectivul va atepta pn luni, Glass nefind direct
implicat.
Nu, mini el din nou. Din cte am neles de la Vivian, poliia
din Los Angeles nu e interesat de treaba asta.
Cine suntei, domnule Pierce?
Cum? Nu ne
Pentru cine lucrai?
Pentru nimeni. Pentru mine nsumi, de fapt.
Suntei D.P.?
Ce-i aia?
Haida-de Detectiv particular.
Nu, nu sunt dect un prieten.
Cum v ctigai existena?
Sunt cercettor. Chimist. Nu vd ce legtur are acest lucru
cu
M pot ntlni cu dumneavoastr astzi. Dar nu la mine la
birou.
Bine, atunci unde? i cnd?
143
Peste o or. tii unde se af, n Santa Monica, locul numit
Cathode Rays?
Pe Eighteenth, nu? Voi f acolo. Cum o s ne recunoatem?
Avei vreo apc sau vreun alt obiect distinctiv?
Pierce se aplec, deschise un sertar al biroului i scoase o apc
de base-ball cu litere albastre pe cozoroc.
Voi purta o apc de base-ball gri. Pe cozoroc scrie MOLES, cu
litere albastre.
Molii? De la insecta roztoare?
Pierce aproape c rse.
De la molecule. Echipa noastr de softball se numea
Moleculele Rzboinice. Pe vremea cnd aveam una. Compania mea
o sponsoriza. A trecut mult vreme de atunci.
Ne vedem la Cathode Rays. V rog s venii singur. Dac voi
avea impresia c suntei nsoit voi considera c-mi ntindei o curs
i vei rata ntlnirea.
O curs? Ce vrei s
Glass nchise, lsndu-l pe Pierce cu receptorul la ureche. Acesta
aez receptorul n furc i i puse apca. l preocupau ntrebrile
ciudate pe care i le pusese detectivul, ceea ce spusese la sfritul
conversaiei i modul n care o spusese. Pierce i ddu seama c se
comportase de parc i-ar f fost team de ceva.
18
Cathode Rays era un loc de ntlnire al generaiei tech. De obicei,
toi cei care se afau acolo aveau pe mas un laptop sau un PDA
alturi de cafeaua cu lapte. Localul, deschis douzeci i patru de ore
din douzeci i patru, avea prize electrice i conexiuni telefonice de
144
mare vitez la fecare mas, i se afa aproape de Facultatea din
Santa Monica i de cartierele de producie de flm i de software din
Westside, dar nu era afliat nici unei corporaii. Toate acestea l
fceau s devin foarte popular.
Pierce mai fusese acolo de multe ori, i totui i se pru ciudat c
Glass l alesese ca loc de ntlnire. La telefon, vocea grav i obosit i
se pru lui Pierce c aparinea unui om n vrst. Dac era aa,
atunci avea s sar n ochi ntr-un loc cum era Cathode Rays i
Pierce se ntreb de ce optase pentru acel loc de ntlnire.
La ora trei fx, Pierce intr n cafenea i scan repede localul n
cutarea unui brbat mai n vrst. Pentru c nu vzu niciunul se
aez la coad la cafea.
nainte de a pleca de la birou, vrsase n buzunar mruniul care
mai rmsese n ceaca de cafea. n timp ce atepta i numra banii
i ajunse la concluzia c i ajungeau pentru o cafea simpl i i mai
rmneau i pentru borcanul de baciuri.
Dup ce i puse zahr i fric n ceac se ndrept ctre curtea
interioar i alese o mas liber afat ntr-un col. Trecur douzeci
de minute pn cnd fu abordat de un brbat scund, mbrcat n
blugi i ntr-un tricou negru. Individul avea ochi negri, nfundai
adnc n orbite. Era mult mai tnr dect i imaginase Pierce. S f
avut cel mult patruzeci de ani.
Domnul Pierce?
Pierce i ntinse mna.
Domnul Glass?
Glass trase un scaun, se aez i se aplec peste mas.
Dac nu v suprai, a vrea s v vd actul de identitate.
Pierce puse cafeaua pe mas i ncepu s se caute prin buzunar
dup portmoneu.
Nu-i o idee rea, spuse el. V deranjeaz dac l vd i eu pe al
dumneavoastr?
145
Dup ce ambii brbai se convinser c stteau la mas cu
persoana potrivit, Pierce se ls pe spate i-l studie pe Glass.
Brbatul din faa lui emana for dei era mic de statur i ndesat.
Vrei s v luai o cafea nainte de a ne ncepe discuia?
Nu, nu consum cofein.
Atunci, cred c ar trebui s-i dm drumul. Ce-i cu toate
precauiile astea?
M scuzai?
tii ce vreau s spun, chestiile cu V rog s venii singur i
Cu ce v ocupai? Pare un pic cam ciudat.
nainte de a vorbi, Glass ncuviin din cap.
Ce tii despre Lilly Quinlan?
tiu cu ce-i ctiga existena, dac la asta v referii.
Cu ce?
Era dam de companie. i fcea publicitate prin Internet. Sunt
destul de sigur c lucra pentru un tip pe nume Billy Wentz. Un soi
de pete digital. Conduce site-ul unde avea ea pagin. Cred c el a
angajat-o n alte chestii site-uri porno, de-astea. Cred c avea
legtur i cu domeniul SM.
Menionarea numelui lui Wentz pru s nvioreze chipul lui
Glass. ncruci minile pe mas i se aplec n fa.
Ai vorbit personal cu domnul Wentz?
Pierce cltin din cap.
Nu, dar am ncercat. Am fost ieri la Entrepreneurial Concepts
asta e compania lui de faad. Am cerut s m ntlnesc cu el, dar
nu era acolo. De ce am senzaia c v spun lucruri pe care le tii
deja? tii ceva, eu vreau s pun ntrebri, nu s rspund la ele.
V pot spune foarte puine lucruri. Specialitatea mea sunt
anchetele privind persoanele disprute. I-am fost recomandat lui
Vivian Quinlan de o cunotin de la poliia din Los Angeles, de la
secia Persoane disprute. De acolo a nceput totul. Mi-a pltit o
146
sptmn de lucru. Nu am gsit-o pe Lilly, i nu am afat mare
lucru despre dispariia ei.
Pierce se gndi ndelung la cele spuse. El, ca amator, afase destul
de multe lucruri n douzeci i patru de ore. Se ndoia c Glass era
att de nepriceput precum pretindea.
De site tiai, nu? L. A. Darlings?
Da. Mi s-a spus c lucra ca dam de companie i a fost destul
de uor s o gsesc. L. A. Darlings e unul dintre cele mai populare
site-uri.
I-ai gsit casa? Ai vorbit cu proprietarul ei?
Nu.
Dar cu Lucy LaPorte?
Cu cine?
Pe site folosete numele Robin. Pagina ei e legat de a lui Lilly.
O, da, Robin. Da, am vorbit cu ea la telefon. A fost o convorbire
foarte scurt. Nu a vrut s coopereze.
Pierce de ntreba dac Glass chiar o sunase. Lucy i-ar f adus
aminte dac un detectiv ar f ntrebat de Lilly. i propuse s-o ntrebe
dac primise acel telefon.
Cu ct timp n urm s-a ntmplat? M refer la telefonul ctre
Robin.
Glass ridic din umeri.
Acum trei sptmni. Cnd am nceput s lucrez la caz. Ea a
fost una dintre primele persoane pe care le-am contactat.
V-ai ntlnit cu ea?
Nu, au intervenit alte lucruri, iar la sfritul sptmnii
doamna Quinlan n-a mai dorit s continum cercetrile. Cu asta,
rolul meu s-a ncheiat.
Ce alte lucruri au aprut?
Glass nu rspunse.
Ai vorbit cu domnul Wentz, nu-i aa?
147
Glass i privi braele ncruciate la piept i nu rspunse.
Ce v-a spus?
Glass i drese glasul.
Ascultai-m cu atenie, domnule Pierce. ncercai s stai
departe de Billy Wentz.
De ce?
Pentru c e un om periculos. Pentru c acionai ntr-un
domeniu despre care nu tii absolut nimic. Dac nu suntei atent,
ai putea s o pii foarte ru.
Asta vi s-a ntmplat? Ai pit-o?
Nu discutm despre mine. Discutm despre dumneavoastr.
La masa de lng ei se aez un brbat cu un pahar cu lapte n
mn. Glass l cercet cu o privire bnuitoare. Brbatul scoase un
Palmpilot din buzunar, l deschise i ncepu s lucreze, fr s le
acorde vreo atenie celor doi.
Vreau s tiu ce s-a ntmplat cnd v-ai dus s v ntlnii cu
Wentz, spuse Pierce.
Glass i frec palmele.
tii
Se opri. Pierce insist.
Ce s tiu?
tii c pn la ora actual singurul loc n care Internetul aduce
profturi semnifcative este sectorul de distracie pentru aduli?
Am auzit asta. Ce legtur
n aceast ar, se scot anual profturi de zece miliarde de dolari
din acest gen de comer. E o afacere cu legturi n marile corporaii.
E peste tot. Deschizi televizorul i comanzi porno hard-core la AT
and T. Intri pe net i-i comanzi o femeie ca Lilly Quinlan.
Vocea lui Glass deveni pasionat ca aceea a unui predicator.
tii c Wentz vinde francize n toat ara? Am cercetat.
Cincizeci de mii de dolari per ora. Acum exist un New York
148
Darlings i un Vegas Darlings. Miami, Seattle, Denver, i aa mai
departe. Legate de aceste site-uri, are i unele, are site-uri porno
pentru tot felul de preferine. El
tiu toate astea, l ntrerupse Pierce, dar pe mine m
intereseaz Lilly Quinlan. Ce legtur au toate astea cu ceea ce s-a
ntmplat cu ea?
Nu tiu, spuse Glass. Dar ncerc s v spun c sunt prea muli
bani la mijloc. Ferii-v de Billy Wentz.
Pierce se ls pe spate i l privi pe Glass.
V-a infuenat, nu-i aa? Ce a fcut, v-a ameninat?
Glass cltin din cap. Nu voia s discute despre asta.
Uitai-m. Am venit azi aici ca s ncerc s v ajut. S v
avertizez ct de aproape v afai de foc. Ferii-v de Wentz. Insist.
Ferii-v.
n ochii lui, Pierce citi sinceritate, dar i fric. Pierce nu se ndoia
c ntr-un fel sau altul Wentz ajunsese la Glass i l speriase att de
tare nct acesta renunase la cazul Lilly Quinlan.
Bine, spuse el. O s m feresc.
19
Dup ntlnirea cu Philip Glass, Pierce cochet cu ideea de a se
ntoarce la laborator, dar n cele din urm fu nevoit s recunoasc
faptul c discuia cu detectivul particular l sectuise de energie. n
consecin, se duse n Lucky Market pe Ocean Park Boulevard i
umplu un crucior cu mncare i cu alte mruniuri necesare n
noul lui apartament. Plti cu cartea de credit i ncrc numeroasele
sacoe n portbagajul BMW-ului. Abia cnd ajunse n spaiul de
parcare la Sands i ddu seama c va f nevoit s fac cel puin trei
149
drumuri cu liftul pentru a cra toate cumprturile sus. Ali locatari
aveau crucioare cu care-i transportau cumprturile. Ideea i se
pru bun.
La primul drum, lu noul co de rufe din plastic i l umplu cu
ase pungi de cumprturi, inclusiv alimentele perisabile pe care
voia s le depoziteze n frigider.
Cnd ajunse n intrndul liftului, lng ua care ducea la boxele
de depozitare repartizate fecrui apartament, vzu doi brbai.
Pierce i reaminti c trebuia s cumpere un lact pentru boxa lui i
s-i aduc discurile vechi, cutiile i amintirile pe care Nicole i le
pstra n garajul casei de pe Amalf. i plana de surf.
Unul dintre brbai aps butonul de chemare. Pierce i salut cu
un gest din cap zicndu-i c erau probabil un cuplu de
homosexuali. Unul avea n jur de patruzeci de ani, era scund i
foarte solid. Cellalt, mult mai tnr, era nalt i bine cldit, dar din
felul n care se mica se putea deduce c se supunea partenerului
su mai n vrst.
Cnd se deschise ua liftului, i fcur loc lui Pierce s urce
primul, apoi brbatul mai scund l ntreb la ce etaj voia s mearg.
Dup ce ua se nchise, Pierce i ddu seama c brbatul nu mai
apsase alt buton dect cel cu numrul doisprezece, etaj la care
sttea el.
Locuii la doisprezece? ntreb el. Eu abia m-am mutat, de
cteva zile.
Mergem n vizit, spuse cel scund.
Pierce ddu din cap i i ndrept atenia spre numerele ce
clipeau deasupra uii. Poate avertismentul lui Glass sau felul n care
brbatul scund l privea l fcu pe Pierce s devin tot mai nelinitit
pe msur ce liftul urca i aminti c cei doi se apropiaser de ua
liftului doar atunci cnd o fcuse i el, se parc l-ar f ateptat.
n sfrit, liftul ajunse la etajul doisprezece i u culis,
150
deschizndu-se. Cei doi brbai se ddur ntr-o parte pentru a-i
permite lui Pierce s ias primul. innd coul de rufe cu ambele
mini, Pierce le fcu un semn cu capul.
Luai-o voi nainte, biei, spuse el. Putei s apsai pentru
primul etaj? Am uitat s-mi iau corespondena.
Duminica nu vine pota, spuse brbatul cel scund.
M refeream la cea de ieri. Am uitat s o ridic.
Nimeni nu fcu nicio micare. Cei trei stteau privindu-se, pn
cnd ua ncepu s se nchid i brbatul mai nalt ntinse mna i
lovi puternic canatul. Ua se zgli i se deschise ncet, de parc i-
ar f revenit dup o lovitur, n cele din urm vorbi tipul scund.
D-o dracului de pot, Henry. Cobori aici. Am dreptate, Doi
Metri?
Fr s rspund, brbatul poreclit dup nlimea sa l apuc pe
Pierce de brae, pivot i l azvrli prin ua liftului pe holul etajului
doisprezece. Pierce se izbi puternic de o u pe care scria PANOU
ELECTRIC. Plmnii i se golir de aer, scp coul de rufe din brae
i se prbui pe podea.
Uurel, uurel, zise individul scund. Cheile, Doi Metri.
Pierce nc nu-i revenise, cnd Doi Metri se apropie de el. Cu o
mn l mpinse n u i cu cealalt pipi buzunarele pantalonilor
lui Pierce. Cnd simi cheile, bg mna uria n buzunar, le scoase
i i le nmn celuilalt.
Brbatul cel scund o lu nainte i Pierce fu mpins pe hol ctre
apartamentul su. Cnd i recpt rsufarea ncerc s spun
ceva, dar mna uriaului i acoperi gura. Cel mic ridic un deget,
fr s priveasc napoi.
Nu nc, Biatule Detept. S intrm n apartament, ca s nu
deranjm vecinii mai mult dect e necesar. La urma urmelor, tocmai
te-ai mutat aici. N-ai vrea s faci o impresie proast.
Individul studia cheile de pe inel.
151
Un Beemer, spuse el.
Pierce tia c telecomanda fr cheie de la maina lui avea pe ea
sigla BMW.
mi plac Beemers-urile, zise tipul. Ofer putere, lux i un
sentiment de siguran. E tot ce-i doreti la o main sau la o
femeie.
Privi napoi ctre Pierce i zmbi ridicnd o sprincean.
Ajunser la u i brbatul o deschise cu a doua cheie pe care o
ncerc. Uriaul l mpinse pe Pierce n apartament i i fcu vnt pe
canapea. Apoi se ddu la o parte, i cellalt brbat se aez n faa
lui Pierce, lu telefonul de pe braul canapelei i citi nregistrrile
apelurilor.
Ai fost foarte ocupat, Henry, spuse el, n timp ce parcurgea
lista. Philip Glass
Arunc o privire n spate, ctre Doi Metri, care se aezase lng
holul de la intrarea apartamentului cu braele musculoase
ncruciate la piept.
Nu e tipul cu care am discutat noi acum cteva sptmni? l
ntreb.
Doi Metri ncuviin. Pierce i ddu seama c Glass sunase la
apartament nainte de a-i telefona la Amedeo. Brbatul cel scund se
ntoarse la lista de pe telefon i ochii i sclipir.
O, deci acum Robin te sun pe tine. Minunat.
Pierce deslui n vocea brbatului c pentru Lucy LaPorte numai
minunat nu va f.
E o nimica toat, spuse Pierce. Mi-a lsat un mesaj. Dac vrei,
pot s vi-l pun. L-am pstrat.
Te ndrgosteti de ea, nu-i aa?
Nu.
Tipul mai scund se ntoarse i zmbi fals ctre Doi Metri. Apoi,
brusc, l pocni pe Pierce cu telefonul ntre ochi.
152
Pierce vzu negru n faa ochilor i capul i fu strbtut de o
durere ngrozitoare. Nu-i ddea seama dac avea ochii nchii sau
orbise. Instinctiv, se ls pe spate pe canapea pentru a se feri de o
alt eventual lovitur. l auzi pe brbatul din faa lui urlnd, dar nu
deslui cuvintele. Apoi o pereche de brae puternice l apucar. Fu
tras n sus de pe canapea, i simi cum e aruncat peste umrul lui
Doi Metri i apoi crat ca un sac. Gura i se umpluse de snge, se
lupt s deschid ochii, dar nu reui. Auzi ua balconului
deschizndu-se i simi briza rcoroas a oceanului.
Brusc, umrul solid care pn atunci i fusese proptit n stomac
dispru i ncepu o cdere liber cu capul n jos. Muchii i se
ncordar i gura i se deschise pentru a scoate ultimul ipt disperat
al vieii sale. Apoi, simi minile uriae apucndu-l de glezne. Capul
i umerii i se izbir puternic de betonul dur al cldirii.
Trecur cteva secunde. Pierce i duse minile la fa i i atinse
nasul i ochii. Avea pielea nasului despicat i sngera abundent.
Reui s se tearg la ochi i s-i deschid parial. Dousprezece
etaje mai jos, vedea gazonul verde al parcului de lng plaj i
oamenii fr adpost ntini pe pturi. i vzu sngele picurnd i
auzi o voce de deasupra lui.
Alo, acolo jos. M auzi?
Pierce nu spuse nimic i minile care l ineau de glezne l
scuturar violent, plesnindu-l din nou de zidul exterior.
Eti atent la mine?
Da, te aud, spuse Pierce, dup ce scuip o gur de snge pe
zid.
Bine. Bnuiesc c i-ai dat seama cine sunt.
Cred c da.
Bun. Atunci nu e nevoie s rostim nume. Voiam doar s m
asigur c am ajuns mpreun la un punct de cunoatere i nelegere.
Ce vrei?
153
Era greu s vorbeasc stnd cu capul n jos n timp ce gura i se
umplea de snge.
Ce vreau? Pi, n primul rnd am vrut s te vd cu ochii mei.
Cnd un tip i petrece timpul spionndu-te dou zile vrei s vezi
cum arat, nu? Asta e una. i apoi, am vrut s-i transmit un mesaj.
Doi Metri
Brusc, Pierce fu tras n sus. Capul i ajunsese n dreptul barelor
balustradei balconului printre care vzu c cel care vorbea se lsase
pe vine, astfel nct se afau fa n fa.
Ceea ce am vrut s-i spun e c n-ai tras numai numrul greit,
dar te afi i n lumea greit, colega. i ai cam treizeci de secunde
pentru a te hotr dac vrei s te ntorci n lumea din care ai venit
sau vrei s treci n cea viitoare. nelegi ce-i zic?
Pierce ncuviin i ncepu s tueasc.
neleg Am Am terminat.
E al dracu de sigur c ai terminat. Ar trebui s-mi pun omul
s te lase s cazi, dar n-am nevoie de ncurcturi, aa c nu o s fac
asta. Trebuie s te avertizez, Biea Detept: dac te mai prind dnd
trcoale i spionnd o s cazi. Bine?
Pierce ncuviin din cap. Apoi brbatul care probabil era Billy
Wentz bg o mn printre bare i l btu tare pe Pierce pe obraz.
Fii cuminte.
Individul se ridic i i fcu un semn lui Doi Metri. Pierce fi tras
peste balustrada balconului i lsat s cad pe podea. Amortiz
cderea cu minile i se tr ntr-un col de unde privi n sus, ctre
cei doi atacatori.
Ai o privelite frumoas aici, spuse brbatul scund. Ct
plteti?
Pierce privi spre ocean i scuip un cheag de snge pe podea.
Treimii.
Iisuse Hristoase! Cu banii tia mi pot lua trei nenorociri de
154
locuine.
Luptndu-se pentru a nu leina, Pierce se ntreb ce vrusese s
spun prin nenorociri. Se referea la locuri pentru dame de companie
sau njura pur i simplu? ncerc s ias din starea de ameeal care
l npdea. Apoi i ddu seama c, lsnd la o parte ameninarea ce
plana asupra lui, trebuia s ncerce s o protejeze pe Lucy LaPorte.
Scuip din nou snge pe pardoseala balconului.
Dar Lucy? Ce avei de gnd s facei?
Lucy? Cine mama dracu e Lucy?
Robin, vreau s zic.
O, micua noastr Robin. tii ceva, asta e o ntrebare bun. Tipa
aduce bani frumoi. Trebuie s fu prudent. Cnd vine vorba de ea,
trebuie s m calmez. Fii linitit, orice am face nu vom lsa urme i
se va ntoarce la munc nou-nou n dou-trei sptmni.
Pierce rci cimentul cu picioarele ntr-un efort de a se ridica, dar
era prea ameit.
Lsai-o n pace, spuse el. M-am folosit de ea i nici mcar nu a
tiut asta.
n ochii ntunecai ai lui Wentz se aprinser nite luminie. Pierce
deslui n ei furia i l vzu pe Wentz punnd o mn pe balustrada
balconului, de parc ar f vrut s se sprijine.
Lsai-o n pace, hai?
Scutur din cap, de parc ar f vrut s alunge o for care-l lua n
stpnire.
V rog, spuse Pierce. Ea nu a fcut nimic. E vina mea. Lsai-o
n pace.
Brbatul cel scund se uit napoi ctre Doi Metri i zmbi. Apoi
cltin din cap.
i vine s crezi? S-mi spun mie una ca asta?
Tipul se ntoarse ctre Pierce, fcu un pas i ridic brusc cellalt
picior, lovindu-l puternic. Pierce se atepta la asta i reui s-i
155
foloseasc antebraul pentru a devia ct de ct lovitura, ns vrful
ascuit al cizmei l lovi n partea dreapt a pieptului. Avu senzaia c
cel puin dou coaste i se nfundaser. Se strecur n col i ncerc
s se apere, ateptndu-se la alte lovituri. Wentz se aplec deasupra
lui i url stropindu-l cu saliv.
S nu dea mama dracului s ndrzneti s-mi spui tu mie cum
s-mi fac treburile. S nu dea mama dracului s ndrzneti!
Se ndrept i i scutur minile de praf.
i nc ceva. Dac spui cuiva despre mica noastr discuie de
astzi o s supori consecinele. i vor f cumplite. Pentru Robin.
Pentru oamenii pe care i iubeti. nelegi ce i spun?
Pierce ncuviin.
Vreau s te aud.
neleg consecinele.
Bun. Atunci, s mergem, Doi Metri.
Pierce rmase singur, luptndu-se s-i recapete respiraia,
ncercnd s rmn n lumin n timp ce se simea cuprins din
toate prile de ntuneric.
20
Cnd reui s se ridice, Pierce lu un tricou din una din cutiile
din dormitor i i aps faa, ncercnd s opreasc sngerarea.
Apoi se duse n baie i se privi n oglind. Faa i se umfa i ncepea
s se coloreze. Umftura i mpiedica vederea i i dilata rnile de pe
nas i din jurul ochiului stng. Sngera puternic i sngele i se
scurgea pe gt. Trebuia s ajung la un spital, dar mai nti de toate
trebuia s o avertizeze pe Lucy LaPorte.
Gsi telefonul pe podeaua camerei de zi. ncerc butonul de
156
pornire, dar nu reui s obin ton. Telefonul se stricase fe n urma
impactului cu faa sa, fe atunci cnd Wentz l azvrlise pe podea.
inndu-i tricoul n dreptul feei. Pierce cut prin apartament
trusa de prim ajutor n caz de cutremur pe care o comandase o dat
cu mobila. Monica i artase lista cu ceea ce se afa n trus. tia c se
afau acolo obiecte de prim ajutor, lanterne i baterii, ap, mncare
ngheat i uscat i alte provizii. De asemenea, coninea un telefon
simplu care funciona dac era conectat la priza din perete.
Gsi trusa n dulapul din dormitor i o mnji cu snge n timp ce
ncerca disperat s o desfac. Pierce i ddu seama c, pn la
urm, va leina. Pierderea de snge, fuxul epuizant de adrenalin
n cele din urm gsi telefonul, l cupl la priza din perete i obinu
ton. Acum, i mai trebuia doar numrul de telefon al lui Robin. l
avea scris n caietul care se afa jos, n main. i zise c nu va reui
s ajung pn acolo deoarece va leina pe drum. Nici mcar nu era
sigur unde i erau cheile. Ultimul lucru pe care i-l amintea era c le
vzuse n mna lui Billy Wentz.
Sprijinindu-se de perete, sun mai nti la Informaii n Venice i
ncerc s obin numrul lui Lucy LaPorte. Din pcate nu reui.
Apoi, alunec pe perete i ajunse pe podea, lng pat. ncepu s
intre n panic. Trebuia s ia legtura cu ea. Sun la laborator, dar nu
rspunse nimeni. Duminicile erau sacrosancte pentru obolanii de
laborator. Lucrau mult, de obicei ase zile pe sptmn, dar
aproape niciodat duminicile. ncerc la biroul lui Charlie Condon
i apoi acas la acesta, dar la ambele numere i rspunse robotul.
Se gndi la Cody Zeller, dar tia c acesta nu rspundea niciodat
la telefon. Ar f trebuit s-l apeleze pe pager, i s atepte pn i va
rspunde.
Apoi se decise pentru ultima soluie. Form numrul i atept.
Dup patru apeluri, Nicole rspunse.
Sunt eu. Am nevoie de ajutor. Te poi duce la
157
Cine e la telefon?
Eu, Henry.
Nu e vocea ta. Ce
Nicki! strig el. Ascult-m. E o urgen i am nevoie de
ajutorul tu. Putem vorbi despre toate dup aceea. i voi explica
atunci.
n regul, spuse ea cu o voce nu tocmai convins. Care e
urgena?
Mai ai computerul conectat la Internet?
Da, nu am niciun semn n legtur cu casa. Nu
n regul, bine. Du-te la computer. Grbete-te!
tia c avea o linie de conectare la Internet care i va duce mai
repede la site.
Cnd ajunse la calculator, Nicole mut legtura telefonic la o
pereche de cti pe care le inea pe birou.
Bun, am nevoie s accesezi un site. Adresa e L.A. liniu
darlings punct com.
i bai joc de mine. E vreun fel de
F-o odat! Sau cineva ar putea s moar!
Bine, bine. L. A. Liniu darlings
Pierce atept.
Gata, am intrat ncerc s vizualizeze n minte site-ul de pe
ecranul ei.
n regul, d dublu click pe seciunea de dame de companie i
mergi la Blonde.
Atept.
Ai intrat?
M mic ct de repede pot. Gata, i acum?
Ruleaz imaginile miniaturizate. D click pe cea care se
numete Robin.
Din nou atept. i ddu seama c respira zgomotos, i din gt i
158
ieea un fuierat uor.
Bun, am ajuns la Robin. ele alea trebuie s fe false.
Spune-mi numrul ei de telefon, att.
Ea citi numrul i Pierce l recunoscu. Era al lui Robin.
O s te mai sun.
Aps butonul de nchidere, atept trei secunde i apoi i ddu
drumul. Dup ce obinu un nou ton de apel, form numrul lui
Robin. ncepea s ameeasc. Vederea i se nceoa. Dup cinci
apeluri, interveni mesageria vocal.
Mama dracului!
Nu tia ce s fac. Nu putea trimite poliia la ea. De altfel nici nu
tia unde locuia cu adevrat Dup salutul ei, sun beep-ul pentru
mesaj. n timp ce vorbea, simi c limba nu-i mai ncpea n gur.
Lucy, sunt eu. Henry. Wentz a fost pe aici. M-a fcut praf i cred
c urmtoarea vizit o s fe la tine. Dac asculi mesajul sta, pleac
de acolo. Acum! Pleac dracului de acolo i sun-m cnd ajungi
ntr-un loc sigur.
Menion numrul lui de telefon i nchise.
Se rezem de perete. Fluxul de adrenalin i endorfne care l
strbtuse n timpul atacurilor lui Wentz slbea, i n locul lui se
instala o durere cumplit. Avea impresia c l doare fecare muchi
i fecare ncheietur. i simea faa pulsnd. Voia doar s leine i
s se trezeasc atunci cnd va f vindecat i toate problemele vor f
rezolvate.
Micndu-i cu greu braul, ridic din nou telefonul din suport,
aps pe butonul de repetare a ultimului apel i atept. Apelul fu
din nou preluat de mesageria vocal a lui Lucy. Pipi orbete dup
suportul telefonului i nchise. n clipa urmtoare acesta sun.
Pierce l duse la ureche.
Da?
Sunt Nicki. Poi vorbi? Totul e-n regul?
159
Nu.
S sun mai trziu?
Nu, eu, pe mine, nu tot en regl.
Ce s-a ntmplat? De ce vorbeti att ciudat? De ce-i trebuia
telefonul femeii leia?
n ciuda durerilor l nfurie felul n care rostise ea femeii leia.
Poveste lung, i nu po Eu
Simi cum lein, n timp ce se prelingea de-a lungul peretelui
spre podea, i gemu din adncul rrunchilor.
Henry! Eti rnit! Henry! M mai auzi?
Pierce reui s se ntind pe spate. Apoi i ddu seama c era
posibil s se nece cu propriul snge, dac rmnea n poziia aceea.
Prin minte i trecur gnduri despre vedete rock necate n propria
vom. Telefonul i czuse, i se afa pe covor, lng cap. Cu urechea
dreapt auzea sunetul slab al unei voci ndeprtate strigndu-l. I se
pru c recunoate vocea, i asta l fcu s zmbeasc. Se gndi la
Jimmy Hendrix, care se necase n propria vom, i i se pru mai
agreabil s se nece cu propriul snge. ncerc s cnte, cu vocea o
oapt de foc:
Suz-m nd srut eru
Nu mai putea pronuna c-ul, din cine tie ce motiv. Era ciudat.
Curnd nimic nu mai avu o importan. Vocea care i susurase n
urechi se transform ntr-un huruit puternic. Curnd dispru i acel
sunet. n jurul lui era doar ntuneric. Lui i plcea ntunericul.
21
O femeie necunoscut i trecea degetele prin prul lui. Prea
ciudat de detaat pentru ceea ce fcea. Apoi se aplec spre el i
160
Pierce crezu c o s-l srute, ns ea puse mna pe fruntea lui i cu
un instrument i lumin pe rnd ochii. Apoi o voce de brbat spuse:
Coastele. Trei i patru. S-ar putea s fe fsurate.
Dac-i punem o masc pe fa, o s-l doar cumplit, spuse
femeia.
O s-i dau ceva.
Pierce l vzu pe brbat ridicnd un ac hipodermic. Urmtorul
lucru pe care l simi fu pictura din bra. Curnd un val de cldur
i relaxare i cuprinse tot corpul, uurndu-i apsarea din piept.
Zmbi. Cldur i relaxare ntr-un ac. Minunile chimiei. Fcuse
alegerea potrivit.
Mai dai-mi chingi, spuse femeia. Trecem la vertical.
Lui Pierce i se nchideau ochii. Ultimul lucru pe care l vzu
nainte de a se cufunda n cldura binefctoare fu un poliist
aplecat deasupra lui.
Supravieuiete? ntreb acesta.
Pierce nu mai auzi rspunsul.
Cnd i recpt din nou cunotina sttea n picioare. Cel puin
aa i se pru. Deschise ochii i-i vzu pe toi nghesuindu-se n jurul
lui. Femeia cu lumina i brbatul cu acul. i poliistul. i mai era i
Nicole. l privea cu ochii ei verzi plini de lacrimi. Doamne, ct era de
frumoas!
Liftul ncepu s coboare brusc i Pierce crezu c o s vomite.
ncerc s ngne un avertisment, dar nu reui s-i mite falca. Se
simea de parc ar f fost legat strns de perete. ncerc s se mite,
dar nu reui.
Ochii lui i ntlnir pe ai lui Nicole. Ea ntinse mna i-l mngie
pe obraz.
Rezist, Hewlett, spuse ea. O s te faci bine.
I se pru c era mult mai nalt dect ea. nainte nu era. n urechi
parc i reverbera un piuit. Apoi ua liftului se deschise. Brbatul i
161
femeia se apropiar de el i l conduser afar. Doar c el nu pea.
Abia atunci i ddu seama ce nsemna trecem la vertical.
Dup ce ieir din lift, fu cobort i mpins pe coridor. n timp ce
trecea, vzu o mulime de fee. Apoi fu mpins pe u i ridicat ntr-
o ambulan. Nu simea nicio durere, dar respira cu difcultate.
Dup o vreme, i ddu seama c Nicole sttea lng el i
plngea.
Pierce descoperi c n poziie orizontal se putea mica un pic.
ncerc s vorbeasc, dar vocea lui prea un ecou nbuit. Femeia i
asistentul se aplecar, intrnd n cmpul su vizual.
Nu vorbi, spuse ea. Ai o masc pe fa.
Toat lumea poart o masc, i zise el i ncerc din nou s
vorbeasc, dar cu acelai rezultat.
Femeia se aplec din nou i ridic masca de oxigen.
Repede. Ce vrei s ne spui? Nu-i putem scoate asta.
O privi pe Nicole, pe deasupra braului femeii.
Te la Ucy. Scoade-o e aolo.
Masca fu pus la loc. Nicole se aplec aproape de el i vorbi.
Lucy? Cine e Lucy, Henry?
Robin. Te la ea.
Nicole ncuviin. nelegea. Masca i fu pus napoi pe gur i pe
nas.
Bine, o s m duc. Imediat ce ajungem la spital. Am numrul
ei.
Nu, acum! url el prin masc.
Nicole deschise poeta, scoase un telefon celular i un mic
carneel cu spiral. Form un numr pe care l citi n carneel i
atept cu telefonul la ureche. Apoi l apropie de urechea lui. Pierce
auzi vocea lui Lucy, nregistrat pe robot. Gemu i ncerc s-i
mite capul, fr s reueasc.
Uurel, spuse paramedicul. Imediat ce ajungem la Camera de
162
urgen o s scoatem chingile.
nchise ochii. Voia s se ntoarc la cldur i ntuneric. Acolo
unde nu-l ntreba nimeni de ce. i mai ales unde el nu-i punea
aceeai ntrebare.
n urmtoarele dou ore, n timp ce era examinat n Camera de
urgen de un doctor cu o tunsoare la Cezar, tratat i apoi internat
n spital, oscil ntre luciditate i amnezie. n cele din urm mintea i
se limpezi. Se trezi ntr-o camer alb de spital, smuls din somn de
tuea sacadat a unei persoane afate dup perdeaua de plastic care
mprea camera n dou. Se uit n jur i o vzu pe Nicole stnd pe
un scaun, cu telefonul celular la ureche. Antena telefonului se iea
printre uviele mtsoase. O privi pn cnd ea nchise, fr s
ncerce s vorbeasc.
Nii, spuse el cu o voce rguit. Mulumes
nc i era greu s pronune litera e fr dureri. Nicole se ridic i
veni lng el.
Henry. Tu
De dincolo de perdea se auzi tusea.
O s te mute ntr-un salon privat, opti ea. Asigurarea ta
medical acoper asta.
Unde sunt?
La St. Johns. Ce s-a ntmplat, Henry? Poliia a ajuns acolo
naintea mea. Au spus c i-au sunat oamenii de pe plaj s le spun
c doi tipi ineau pe cineva spnzurat peste balcon. Pe tine, Henry. E
snge pe zidul exterior.
Pierce o privi printre pleoapele umfate. Bandajul de pe nas i
mprea vederea n dou. i aminti ceea ce spusese Wentz, nainte
de apleca.
Nu-m aintesc. Ce-a mai zis?
Att. Cnd au ajuns ua ta era larg deschis. Zceai n
dormitor. Am ajuns acolo cnd te scoteau. A fost un detectiv aici.
163
Vrea s vorbeasc cu tine.
Nu-mi amintesc nimic.
O spuse ct de convingtor putu. ncepea s vorbeasc. Tot ceea
ce avea de fcut era s exerseze.
Henry, n ce ncurctur te-ai bgat?
Nu tiu.
Cine e Robin? i Lucy? Cine sunt?
Brusc, i aduse aminte c trebuia s o avertizeze.
De cnd sunt aici?
De dou ore.
D-m telefonu tu. Trebuie s o sun.
Am sunat la numrul la din zece n zece minute. Asta fceam
i cnd te-ai trezit. Intr mesageria vocal.
Pierce nchise ochii. Se ntreba dac ea primise mesajul lui i
fugise nainte de sosirea lui Wentz.
D-m oricum s m uit la telefonu tu.
Las-m pe mine. Probabil c n-ar trebui s te miti prea mult.
Pe cine vrei s suni?
i spuse numrul pentru mesageria lui vocal, i apoi parola
numeric.
Ai opt mesaje.
terge orice mesaj pentru Lilly. Nu asculta.
Toate erau pentru ea, cu excepia unuia, despre care Nicole i
spuse c ar f trebuit s-l asculte. Ddu telefonul mai tare i l inu
ridicat, astfel nct el s poat asculta n timp ce ea punea din nou
mesajul. Era vocea lui Cody Zeller.
Salut, Einstein. Am ceva pentru tine, n legtur cu chestia aia
pentru care m-ai rugat. D-mi un semn i vorbim. Pe mai trziu,
amice.
Pierce terse mesajul i-i napoi telefonul lui Nicole.
Era Cody? ntreb ea.
164
Da.
Aa mi s-a prut i mie. De ce-i spune aa? Sun ca la
liceu
Faultate, de fapt.
l duru ncercnd s rosteasc facultate, dar nu att de tare cum
se atepta.
Despre ce era vorba?
I-am cerut s lucreze ceva pentru mine.
ncerc s-i povesteasc despre ce fcea Cody, dar nainte de a
articula cuvintele pe u intr un brbat n halat alb, n jur de aizeci
de ani, cu prul i barba crunte.
Dnsul e doctorul Hansen, spuse Nicole.
Cum v simii? ntreb doctorul i-l apuc uor cu mna de
falc pe Pierce.
M doare numai cnd respir. Sau cnd vorbesc. Sau cnd
cineva face ce facei dumneavoastr acum.
Hansen i ddu drumul i apoi cu un instrument n form de
stilou i examin pupilele.
Ei bine, avei nite rni destul de serioase o comoie de
gradul doi i ase copci n scalp.
Pierce habar n-avea de acea ran. Probabil c se datora lovirii de
zidul exterior al cldirii.
Comoia e cauza oricrei ameeli pe care o putei simi sau a
durerilor de cap. S vedem, ce mai e? Avei o contuzie humeral,
dou coaste fracturate i, desigur, nasul spart. Tieturile de pe nas i
din jurul ochiului vor necesita intervenia unui plastician pentru a
nu rmne cu cicatrice. Pot aduce pe cineva, n aceast sear, pentru
a le sutura. Dac avei un chirurg, putei apela la el.
Pierce cltin din cap.
Putei aduce pe oricine
Henry, spuse Nicole. E vorba despre faa ta. Cred c ar trebui
165
adus cel mai bun chirurg.
Cred c v pot aduce unul foarte bun, spuse Hansen. Lsai-
m s dau cteva telefoane, s vd ce pot face.
V mulumim.
Rostise cuvintele destul de clar. Se prea c funcia vorbirii se
adapta repede la rnile pe care le avea.
ncercai s stai ct mai mult la orizontal, spuse Hansen. M
voi ntoarce.
Doctorul salut din cap i iei din camer. Pierce o privi pe
Nicole.
Se pare c o s stau aici o vreme. Tu nu eti obligat s rmi.
Nu m deranjeaz.
Zmbi. l duru, dar rspunsul ei l fcu fericit.
De ce m-ai sunat n toiul nopii, Henry?
Uitase de asta. Faptul c ea i aduse aminte l fcu s se simt din
nou stnjenit. Compuse cu grij rspunsul, nainte de a vorbi.
Nu tiu. E o poveste lung. A fost o sptmn ciudat i
simeam nevoia s-i povestesc i ie. Voiam s-i spun la ce m
gndisem.
La ce?
i venea greu s vorbeasc, dar trebuia s-i spun.
Nu tiu exact. Doar c cele ntmplate m-au fcut s vd
lucrurile mult mai clar. Probabil e prea trziu, dar voiam s-i spun
c n sfrit am neles.
Ea cltin din cap.
sta e un lucru bun, Henry. Dar iat c zaci aici, cu capul i
faa despicate. Se pare c cineva te-a dat cu capul de un balcon de la
etajul al doisprezecelea. Poliitii vor s vorbeasc cu tine. Se pare c
ai intrat ntr-o grmad de necazuri, dac vrei s afi prerea mea.
Deci scuz-m c nu sar n sus de bucurie i nu mbriez noul om
care pretinzi c eti.
166
Pierce tia c discuia putea ajunge la controversele obinuite, dar
nu se simea n stare s se mai certe cu ea.
Poi s ncerci din nou la Lucy?
Nicole aps furioas pe butonul de repetare a ultimului apel.
Ar trebui s-l pun pe apeluri rapide.
Pierce i urmri mimica i i ddu seama c i rspunsese din
nou robotul.
Nicole nchise telefonul i l privi.
Henry, ce se petrece cu tine?
El ncerc s clatine din cap, dar durerea l sget.
Am primit un numr greit, spuse el.
22
Pierce visa c este n cdere liber. Cnd ajunse n sfrit pe
pmnt deschise ochii. Detectivul Renner l privea, cu un zmbet
strmb pe fa.
Dumneavoastr! exclam Pierce.
Mda, eu, din nou. Cum v simii?
Bine.
Cred c ai visat urt. V zbteai destul de tare pe aici.
Poate c v visam pe dumneavoastr.
Cine este familia Wickersham?
Poftim?
Ai rostit numele n vis. Wickersham.
Sunt maimue. Din jungl. Cei necredincioi.
Nu neleg.
tiu, aa c s-o lsm balt. De ce suntei aici? Ce vrei? S-a
ntmplat orice s-o f ntmplat n Santa Monica, i am vorbit
167
deja cu ei. Nu-mi amintesc nimic. Am o comoie.
Renner ncuviin din cap.
tiu totul despre rnile dumneavoastr. Sora mi-a spus c ieri-
diminea plasticianul v-a aplicat o sut aizeci de microcopci pe
nas i n jurul ochiului. M afu aici din partea poliiei din Los
Angeles, dei e clar c poliia din Santa Monica i cea din Los
Angeles ar trebui s-i uneasc forele n rezolvarea acestui caz.
Pierce ridic mna i i pipi cu grij nasul. Nu era bandajat.
ncerc s-i aminteasc ce anume se petrecuse. Ultimul lucru de
care i aducea aminte clar era imaginea chirurgului plastician care
se apleca deasupra lui. Apoi fusese contient n reprize.
Ct e ceasul?
Trei i un sfert.
Prin jaluzelele de la fereastr strbtea lumina puternic. i ddu
seama c se afa ntr-o rezerv.
E luni? Nu, e mari?
Aa scria n ziarul de azi, dac avei ncredere n ce scriu
ziarele.
Pierce se simea ntremat probabil c dormise vreo
cincisprezece ore. l deranja ns senzaia din timpul visului, care
persista. i prezena lui Renner.
Ce vrei?
Ei bine, n primul rnd, dai-mi voie s scap de ceva. O s v
citesc repede drepturile. n felul sta, suntei protejat, la fel ca mine.
Detectivul trase tava mobil pentru mncare peste pat i aez un
minirecorder pe ea.
Ce vrei s spunei, i dumneavoastr suntei protejat? De ce
trebuie s v aprai? Asta e o tmpenie.
Deloc. Trebuie s fac asta pentru a proteja integritatea anchetei
pe care o fac. De acum ncolo, voi nregistra totul.
Aps un buton i pe minirecorder se aprinse o lumin roie, i
168
spuse numele, ora, data i locul n care se desfura interviul. l
identifc pe Pierce, i i citi drepturile garantate constituional de pe
un mic carton pe care l scoase din portmoneu.
Deci, nelegei drepturile pe care vi le-am citit?
Le-am auzit destul n timp ce eram copil.
Renner ridic o sprncean.
n flme i la televizor, adug Pierce.
V rog, rspundei-mi la ntrebri i renunai la a face pe
isteul. Dac putei.
Da, mi neleg drepturile.
Bun. Acum, pot s v pun cteva ntrebri?
Sunt suspect?
Suspect de ce?
Nu tiu. Spune-mi dumneata.
Ei bine, asta e, nu? E greu de spus n ce situaie ne afm.
i totui crezi c e nevoie s-mi citeti drepturile. Pentru a m
proteja, desigur.
Exact.
Care sunt ntrebrile dumneavoastr? Ai gsit-o pe Lilly
Quinlan?
Lucrm la asta. Dumneavoastr nu tii unde se af, nu?
Pierce cltin din cap i l simi de parc ar f fost plin cu lichid.
Atept s-i treac acea senzaie, nainte de a vorbi.
Nu. A vrea s tiu.
Da, dac ea ar intra pur i simplu pe u ar limpezi un pic
lucrurile, nu?
Da. Pe saltea era sngele ei?
nc mai lucrm la asta. Testele preliminare indic faptul c e
snge uman, dar nu avem o mostr din sngele lui Lilly Quinlan,
pentru a putea face comparaia. Cred c am dat de doctorul ei. Vom
vedea ce fe i posibile mostre are el. O femeie ca ea i fcea,
169
probabil, n mod regulat analiza sngelui.
Pierce presupuse c Renner vorbea despre Lilly, care ar f trebuit
s-i fac analize pentru a vedea dac nu are boli cu transmitere
sexual. Totui, confrmarea c pe saltea se gsise snge uman l
deprim, de parc ultima frm de speran c Lilly tria s-ar f
evaporat.
Acum dai-mi voie s pun ntrebrile, spuse Renner. Pe Robin,
fata pe care ai menionat-o mai nainte, ai cunoscut-o?
Nu, v-am mai spus.
Ai vorbit cu ea?
Nu. Dar dumneavoastr?
Nu, nu am reuit s o localizm. Am gsit numrul ei pe site,
aa cum ne-ai spus, dar nu ne rspunde dect un mesaj. Am
ncercat s lsm un mesaj n care l-am pus pe un tip din echip s
se dea drept un client.
Inginerie social.
Mda, inginerie social. Nici la mesajul acela nu a rspuns.
Pierce simi cum stomacul i se contract. i Nicole ncercase de
repetate ori s o contacteze pe Lucy, dar nu reuise. Poate c Wentz
pusese mna pe ea. Trebuia s ia o hotrre. Putea continua s-l
mbrobodeasc pe Renner, s eas un vl de minciuni pentru a se
proteja pe sine sau s ncerce s o ajute pe Lucy.
Ei bine, ai localizat numrul?
E un celular.
Dar adresa la care se trimite factura?
Telefonul e nregistrat pe numele unuia dintre clienii ei
constani. Tipu ne-a spus c a acceptat s-i fac aceast favoare. El i
pltete telefonul i chiria csuei ei de nebunii i i-o trage pe
gratis n fecare duminic dup-amiaz, cnd nevast-sa face
cumprturile la Ralph, n Marina. Dup prerea mea Robin i face o
favoare. Tipu e un dobitoc umfat. Oricum, ea n-a aprut duminic
170
la apartament n Marin. Eram i noi acolo. Ne-am dus cu tipul,
dar ea n-a aprut.
Dac opreti chestia aia, i voi spune nite lucruri care te-ar
putea ajuta.
Renner pru s ezite, dar Pierce avea sentimentul c totul se
petrecea dup un scenariu i avansa exact n direcia n care
detectivul dorea.
Renner aps pe un buton i lumina roie de nregistrare se
stinse. Apoi strecur aparatul n buzunarul din dreapta al hainei.
Ascult, ce-ai de zis?
Nu o cheam Robin, ci Lucy LaPorte. E din New Orleans.
Trebuie s o gsii. E n pericol. S-ar putea s fe deja prea trziu.
Cine o amenin?
Pierce nu rspunse. i aminti de ameninarea lui Wentz i de
avertismentele detectivului, Philip Glass.
Billy Wentz, spuse el ntr-un trziu.
Din nou Wentz, spuse Renner. El e sperietoarea n toat treaba
asta?
Ascult-m, omule. Poi s crezi sau nu ceea ce i spun, dar
gsete-o pe Robin adic, pe Lucy i asigur-te c e bine.
Gata? Asta e tot ce ai s-mi spui?
Fotografa de pe pagina de site corespunde realitii. Pot s
confrm.
Renner ncuviin de parc ar f presupus tot timpul acest lucru.
Lucrurile ncep s se mai limpezeasc, spuse el. Ce-mi mai poi
spune despre ea? Cnd ai ntlnit-o?
Smbt seara. M-a dus la apartamentul lui Lilly, dar a plecat
nainte ca eu s intru. Nu a vzut nimic. Am ncercat s nu o
amestec. I-am promis c n-o voi face. Se temea s nu afe Wentz.
Superinteligent. Ai pltit-o?
Da, dar ce importan are?
171
Conteaz. Ct ai dat?
Aproximativ apte sute de dolari.
O grmad de bani, pentru o tur prin Venice. Ai dat i tura
ailalt, aa-i?
Nu, domnule detectiv, nu am dat.
Dac povestea pe care mi-ai spus-o, potrivit creia Wentz este
un pete mare i ru este adevrat, atunci faptul c ea i-a artat
drumul ctre apartamentul lui Lilly o pune n mare pericol, nu?
Pierce ncuviin. De data asta capul nu-l mai deranja. Micarea
vertical era n regul, cele pe orizontal erau cauza problemelor.
Ce mai tii? insist Renner.
mparte apartamentul din Marina cu o femeie pe nume Cleo.
Se pare c e pe acelai site, ns n-am verifcat. Poate vorbii cu Cleo
ca s dai de urma ei.
Poate c da, poate c nu. Asta e tot?
Ultimul lucru pe care l tiu despre ea e c s-a urcat ntr-un taxi
galben cu verde pe Speedway, smbt seara. Poate reuii s-i luai
urma.
Renner cltin uor din cap.
Asta merge n flme, dar nu prea ine n viaa real. Probabil c
s-a dus napoi la locoru de nebunii. Serile de smbt sunt pline.
Ua salonului se deschise i nuntru pi Monica Purl. Vzndu-
l pe Renner, se opri pe prag.
O, mi pare ru. Deranjez?
Da, spuse Renner. Treburi de-ale poliiei. Ai putea atepta
afar, v rog?
O s vin alt dat.
Monica l privi pe Pierce i chipul ei exprim uluirea. Pierce
ncerc s zmbeasc i ridic mna stng pentru a o saluta.
O s te sun, spuse Monica. Apoi se ntoarse i dispru.
Cine era? O alt prieten?
172
Nu, asistenta mea.
Vrei s vorbim despre ce s-a ntmplat duminic pe balcon?
Wentz a fost?
Gndindu-se la consecinele mrturisirii, Pierce rmase tcut o
bucat bun de vreme. O parte din el voia s spun numele lui
Wentz i s fac plngere mpotriva lui. Pierce se simea umilit de
ceea ce i fcuser Wentz i tovarul lui. Chiar dac intervenia
chirurgical va f ncununat de succes i nu va rmne cu cicatrice,
nu se ndoia c i va f greu s triasc cu amintirea celor petrecute.
Ameninrile lui Wentz i se ntipriser adnc n minte ca ceva
ct se poate de real ndreptat ctre el, ctre Robin, poate chiar ctre
Nicole. Dac Wentz reuise s-l gseasc i s-i intre cu fora n cas,
nsemna c putea s o gseasc i pe Nicole.
n cele din urm, se hotr s vorbeasc.
E cazul celor din Santa Monica, de ce i pas?
Toate astea formeaz un singur caz, tii asta.
Nu vreau s vorbesc despre asta. Nici mcar nu-mi amintesc
ce s-a ntmplat. tiu doar c duceam cumprturile la apartament,
i apoi m-am trezit nconjurat de paramedici.
Memoria te nal uneori. Nu-i mai aminteti ceea ce nu-i
convine. Tonul era sarcastic, iar expresia lui Renner i spunea lui
Pierce c acesta nu credea n pierderea lui de memorie. Cei doi
brbai se studiar din priviri o bun bucat de timp, apoi Renner
bg mna n buzunarul de la hain.
Asta nu te ajut?
Scoase o fotografe opt/zece, mpturit, i i-o art lui Pierce.
Era o imagine a blocului de apartamente Sands, luat de la mare
distan, de undeva de pe plaj. Trase fotografa mai aproape i
deslui imaginile unor oameni pe unul din balcoanele de la etajele
superioare. tia c era etajul al doisprezecelea. tia c era el, Wentz
i gorila acestuia. Era inut de glezne, n afara balconului. Figurile
173
celor doi nu puteau f recunoscute. napoie fotografa.
Nu, cu nimic.
Deocamdat doar de att dispunem, ns dup ce va aprea la
tiri c vrem fotografi, nregistrri video, orice, am putea descoperi
ceva care s ne lumineze. Se afau muli oameni acolo. E posibil ca
cineva s-i f fcut o fotografe ca lumea.
Succes.
Renner tcu i l scrut cu privirea pe Pierce nainte de a vorbi din
nou.
Uite ce e, dac te-a ameninat te putem proteja.
V-am spus, nu-mi amintesc ce s-a ntmplat. Nu-mi amintesc
absolut nimic.
Bine, bine, n regul, atunci s lsm balconul. O s te ntreb
altceva. Unde ai ascuns corpul lui Lilly?
Pierce holb ochii. Renner folosise tactica nvluirii, pentru a-i
aplica apoi o lovitur sub centur.
Ce? Sugerezi c
Unde e, Pierce? Ce ai fcut cu ea? Dar cu Lucy LaPorte?
Pierce fu strbtut de un for rece. Renner era ct se poate de
serios. Brusc, i ddu seama c nu era un suspect, ci principalul
suspect.
E cumva o glum proast? Nici mcar n-ai f tiut, dac nu-i
sunam eu pe oamenii votri. Numai mie mi-a psat de treaba asta.
Mda, i poate c sunndu-ne pe noi i vnturndu-te pe la
scena crimei i prin cas, puneai la cale o aprare drgu i
efcient. Poate c ceea ce l-ai pus pe Wentz sau pe altul dintre
amicii ti s-i fac face parte tot din aprarea ta. Bietu tip se
pomenete cu nasu rupt pentru c i l-a bgat acolo unde nu
trebuia. Nu obii votul meu de simpatie, domnule Pierce.
Pierce l privi mut de uimire. Tot ceea ce fcuse sau i se fcuse era
perceput de Renner ca dovezi care-l incriminau.
174
S-i spun o povestioar, spuse Renner. Lucram n Valley, i
anchetam cazul unei fete disprute. Avea doisprezece ani, fcea
parte dintr-o familie bun i tiam c nu era genul care s fug de
acas. I-am organizat pe vecini i ali voluntari, i am scotocit
dealurile Encino. i, ce crezi? Unul dintre bieii din vecini o gsete.
Violat, strangulat i vrt ntr-o conduct de scurgere. Urt
treab. Pn la urm s-a dovedit c biatul care o gsise comisese
fapta. Ne-a luat o vreme s refacem drumul napoi pn la el, dar
cnd am reuit, a mrturisit. Aa se ntmpl mereu. Fptaului i
place s se apropie de poliiti, s fe de ajutor; asta l face s se simt
mai bun dect ei i s-i atenueze sentimentul de vinovie.
Pierce nu reuea nici mcar s-i nchipuie cum se ntorseser
toate mpotriva lui.
N-ai dreptate, spuse el ncet, cu vocea tremurnd. N-am
fcut-o eu.
Mda? Oare unde greesc? S vedem ce tim noi pn acum.
Avem o femeie disprut i snge pe pat. Mai avem o grmad de
minciuni i de amprente de ale tale prin toat casa.
Pierce nchise ochii. Se gndi la apartamentul de pe Speedway i
la casa alb de pe Altair. tia c atinsese totul. Pusese mna pe
parfumuri, pe dulapuri, pe coresponden.
Nu
Asta era tot ce reui s spun.
Nu, ce?
Totul e o greeal. Tot ce am fcut Vreau s spun c Am
primit numrul ei. Am vrut doar s vd Am vrut s o ajut tii,
a fost vina mea i m-am gndit c dac Nu termin. Trecutul i
prezentul erau legate prea strns. Se confundau, unul nceondu-l
pe cellalt. Deschise ochii i se uit la Renner.
La ce te-ai gndit? ntreb detectivul.
Cum?
175
Termin-i gndul. La ce te-ai gndit?
Nu tiu. Nu vreau s vorbesc despre asta.
Hai, biete, ai pornit pe drumul sta, aa c termin ceea ce ai
de fcut. ncearc s scapi de povar. Pentru sufetul tu. E vina ta
c Lilly e moart. Ce-ai vrut s spui cu asta? A fost un accident?
Spune-mi ce s-a ntmplat. Poate c nu o s m ocheze att de tare
i putem merge mpreun la procuror, s ncercm s rezolvm ce se
mai poate.
Pierce intr n panic. Aproape c o simea, ieindu-i prin piele.
Ce vrei s spui? Lilly? Nu e vina mea. Nici mcar nu o
cunoteam. Am ncercat s o ajut.
trangulnd-o? Tindu-i gtul? Sau i-ai aplicat metoda lui Jack
Spintectorul? Legenda spunea c Spintectorul era om de tiin.
Doctor, sau aa ceva. Tu eti noul Spintector, Pierce? Asta e
povestea ta?
Las-m-n pace. Eti nebun.
Cred c nu eu sunt nebun. De ce zici c a fost vina ta?
Poftim?
Ai spus c tot ceea ce i s-a ntmplat a fost din vina ta. Ce i-a
fcut? i-a insultat brbia? Ai o scul mic, Pierce? Asta a fost?
Pierce scutur dramatic din cap, nlturnd un val de ameeal,
nchise ochii.
N-am spus asta. Nu e vina mea.
Ai spus-o, am auzit.
Nu. mi rstlmceti cuvintele. Nu e vina mea. Nu am avut
nicio legtur cu acest lucru.
Cnd deschise ochii, l vzu pe Renner bgnd mna n geac i
scond un casetofon. Lumina roie era aprins. Pierce i ddu
seama c era alt casetofon dect cel care fusese pus mai nainte pe
mas i oprit. Detectivul nregistrase ntreaga conversaie.
Renner derul banda cteva secunde i apoi cut pn cnd gsi
176
ceea ce-l interesa cuvintele pe care Pierce le spusese cu cteva
momente nainte: Totul e o greeal. Tot ce am fcut Vreau s
spun c Am primit numrul ei. Am vrut doar s vd Am vrut
s o ajut tii, a fost vina mea i m-am gndit c dac
Detectivul opri casetofonul i l privi satisfcut pe Pierce. Renner
l ncolise. Fusese pclit. Toate cunotinele sale n ceea ce privea
lumea legal i spuneau s nu mai scoat niciun cuvnt, dar nu se
putea opri.
Nu, spuse Pierce. Nu vorbeam despre ea. Despre Lilly
Quinlan. Vorbeam despre sora mea. ncercam s
Discutam despre Lilly Quinlan i ai spus a fost vina mea.
Asta e recunoatere, prietene.
Nu, i-am spus, am
tiu ce mi-ai spus. A fost o poveste frumoas.
Nu e o poveste.
Ei bine, poveste sau nu, cred c imediat ce voi gsi cadavrul
voi putea s i-o spun eu pe cea real. O s te prind i o s pot s-mi
vd apoi de treburile mele.
Renner se aplec peste pat, pn cnd faa lui fu la doar civa
centimetri de obrazul lui Pierce.
Unde e, Pierce? tii c e inevitabil. O s-o gsim, aa c hai s
terminm acum. Spune-mi ce ai fcut cu ea.
Pierce auzi zgomotul casetofonului, afat din nou n funciune.
Iei afar, opti el.
Ai face mai bine s vorbeti. Dup ce nregistrarea ajunge pe
mna avocailor, nu te mai pot ajuta. Vorbete cu mine, Henry. Hai.
Elibereaz-te.
Am spus s iei afar. Vreau un avocat.
Renner se ndrept, zmbind cu un aer atottiutor. Cu gesturi
elegante, lu casetofonul i l opri.
Sigur c vrei un avocat, spuse el. O s ai nevoie de unul. M
177
duc la procurorul districtual, Pierce. Deja te am la mn, pentru
obstrucionarea anchetei i ptrundere prin efracie. Asta pentru
nceput. De fapt, vreau premiul cel mare. Imediat ce apare cadavrul,
comedia s-a terminat.
Pierce nu l mai asculta. Se ntorsese cu spatele la Renner i privea
n gol, gndindu-se la ce urma. Avea s piard totul. Compania
totul. ntr-o fraciune de secund toate piesele dominoului se
prbuir n imaginaia lui, ultima find Goddard care se retrgea i
i investea dolarii la Bronson sau Midas Molecular. Goddard avea
s se retrag, i nimeni nu va mai vrea s investeasc. Nu sub
auspiciul unei anchete i al unui posibil proces de crim. Totul se va
duce de rp. Va iei pentru totdeauna din curs.
Privi peste umr spre Renner.
Am spus c nu mai am ce vorbi cu tine. Pleac. Vreau un
avocat.
Te sftuiesc s-i iei unul bun.
Renner se ntinse ctre un suport pentru obiecte medicale i lu o
plrie pe care Pierce nu o vzuse. Era o plrie maronie, moale, cu
borul lsat. Pierce se gndi c nimeni n Los Angeles nu mai purta
astfel de plrii. Detectivul prsi camera fr s mai scoat o vorb.
23
Pierce rmase o clip nemicat, gndindu-se la situaia difcil n
care se afa. Se ntreba ct din ceea ce spusese Renner era
ameninare i ct realitate. Alung gndurile i privi n jurul lui,
cutnd un telefon. Pe noptier nu era nimic, dar marginile patului
erau prevzute cu tot felul de butoane electronice pentru
poziionarea saltelei i controlul televizorului montat pe peretele
178
din fa. Gsi i un telefon, prins n marginea din dreapta. ntr-o
pung de plastic descoperi o mic oglind. O ridic i i privi faa
pentru prima dat. Se ateptase la mai ru. Cnd i pipise rana cu
degetele, dup atac, i se pruse c faa i fusese despicat i c va
rmne cu cicatrice uriae. n clipa aceea nu-l deranjase, find
bucuros c scpase cu via. Acum era un pic mai preocupat de asta.
Privindu-i faa, constat c umftura se retrsese mult. Era umfat
puin la colul ochilor i n partea de jos a nasului. Ambele nri i
erau astupate cu vat. Sub ochi avea dungi purpurii ntunecate.
Corneea ochiului stng i era inundat de snge pe o parte a irisului,
iar de-a curmeziul nasului se vedeau microcopcile. Copcile formau
litera K, una din linii urcndu-i pe nas n timp ce braele literei se
curbau sub ochiul stng i deasupra lui, spre sprincean. Pentru a
uura munca chirurgului plastician, i fusese ras jumtate din
sprnceana stng. Arta absolut ciudat. Pierce puse oglinda jos, i
zmbi amar. Avea faa aproape distrus. Un poliist ncerca s-l
nchid pentru o crim pe care o descoperise, dar nu o comisese. Un
pete i monstrul lui l urmreau pe el i pe cei apropiai lui. i cu
toate astea, el sttea ntr-un pat i zmbea.
Nu nelegea de ce, dar intuia c avea legtur cu ceea ce vzuse
n oglind. Supravieuise, i pe faa lui se vedea ct de aproape
fusese de moarte. De acolo veneau uurarea i zmbetul lui.
Ridic telefonul i form numrul lui Jacob Kaz, avocatul
companiei. Primi legtura imediat.
Henry, eti bine? Am auzit c ai fost atacat, sau ceva n genul
sta. Ce
E o poveste lung, Jacob. O s i-o spun mai trziu. Ceea ce-mi
trebuie acum de la tine e un nume. Am nevoie de un avocat. Un
avocat care s se ocupe de aprare ntr-un caz de crim. Unul bun,
dar cruia s nu-i plac s-i vad faa la televizor sau numele n
ziare.
179
Pierce tia c ceea ce cerea el era o raritate n Los Angeles. Dar,
dat find situaia, trebuia s se apere urgent de o acuzaie de crim
nefondat. Era nevoie s se acioneze rapid i discret, altfel piesele
de domino n cdere vor deveni blocuri de piatr, sub care va f
ngropat att el, ct i compania.
Kaz i drese vocea nainte de a rspunde, dar nimic nu trd,
atunci cnd vorbi, c cererea lui Pierce i se prea ieit din comun
sau c depea relaia lor profesional.
Cred c am un nume pentru tine, spuse el. O s-i plac de ea.
24
Miercuri dimineaa, n timp ce pierce vorbea la telefon cu Charlie
Condon, intr n salon o femeie ntr-un taior gri i i nmn o carte
de vizit pe care scria JANIS LANGWISER, AVOCAT. Pierce acoperi
receptorul cu mna i i spuse c va scurta convorbirea ct de mult
va putea.
Charlie, trebuie s nchid. Tocmai a intrat doctorul. Spune-i c
va trebui s o facem n weekend sau sptmna viitoare.
Nu pot, Henry. Vrea s vad Proteus nainte s nregistrm
patentul. Este i n interesul tu. n plus l cunoti pe Maurice, tii c
nu-l poi amna.
Sun-l din nou i ncearc s amni.
O s-ncerc i o s te sun s-i spun ce am fcut.
Charlie nchise i Pierce prinse telefonul de grilajul de pe
marginea patului. ncerc s-i zmbeasc lui Langwiser, dar durerea
l mpiedic. Femeia i ntinse mna i el i-o strnse.
Janis Langwiser. ncntat de cunotin.
Henry Pierce. N-a putea spune acelai lucru, dat find
180
situaia.
E un lucru obinuit, cnd ai de-a face cu cazuri de crim.
Pierce i cunotea palmaresul, de la Jacob Kaz. Langwiser se
ocupa de cazurile de crim pentru o frm mic, dar infuent
Smith, Le vin, Colvin & Enriquez. Dup spusele lui Kaz, frma era
att de exclusivist, nct numrul ei nu fgura n nicio carte de
telefon. Avea o clientel select.
Langwiser fusese angajat de la biroul procurorului districtual cu
un an nainte dup o carier care includea i munca de acuzare n
unele din cele mai importante cazuri de crim din Los Angeles. Kaz
i spusese lui Pierce c frma acceptase s-l apere n ideea de a stabili
o relaie cu el, o relaie ce avea s le aduc benefcii, de vreme ce
Amedeo Technologies urma s devin companie public. Pierce nu
i spusese lui Kaz c, n cazul n care nu vor avea ctig de cauz, nu
va mai exista niciun fel de companie public i nici mcar Amedeo
Technologies.
Dup cteva ntrebri politicoase despre rnile pe care le suferise
Pierce i despre prognosticul doctorilor, Langwiser l ntreb de ce
crede c are nevoie de un avocat care s-l apere ntr-un caz de crim.
Din cauza unui poliist care crede c sunt un criminal. Mi-a
spus c se duce la biroul procurorului districtual pentru a ncerca s
m acuze de un numr de infraciuni, printre care i cea de crim.
Un poliist din Los Angeles? Cum l cheam?
Renner. Nu cred c mi-a spus vreodat prenumele. Sau nu mi-
l amintesc. Am cartea lui de vizit, dar nu m-am uitat niciodat la
Robert. l cunosc. Lucreaz la Divizia Pacifc. E n meserie de
mult timp.
l cunoti dintr-un caz?
La nceputul carierei mele la procuratur m ocupam cu
nregistrarea cazurilor. Am nregistrat i cteva aduse de el. Mi s-a
prut un poliist bun. Cred c, pentru a-l caracteriza, a folosi
181
cuvntul meticulos.
E cuvntul pe care l folosete i el.
Se duce la procuratur pentru a te acuza de crim?
Nu sunt sigur. Nu are cadavrul. Mi-a spus c mai nti m va
acuza de alte chestii: ptrundere prin efracie i obstrucionarea
justiiei. Cred c dup asta va ncerca s construiasc un caz de
crim. Nu tiu ct din ce spune sunt simple ameninri i ct e
realitate. Oricum, eu n-am omort pe nimeni, aa c am nevoie de
un avocat.
Langwiser ddu din cap, ngndurat.
Chestia asta cu Renner are vreo legtur cu rnile tale?
Pierce ncuviin din cap.
S ncepem cu nceputul.
n momentul sta avem o relaie avocat-client?
Da, poi vorbi liber.
n urmtoarele treizeci de minute Pierce povesti ceea ce se
ntmplase, fr s-i ascund nimic, amintind i delictele pe care le
comisese. Nu ls nimic pe dinafar.
n timp ce el vorbea, Langwiser lua notie cu un stilou pe care-l
scoase dintr-o geant de piele neagr care prea a f o poet
supradimensionat sau o serviet prea mic. Felul n care se
comporta trda o ncredere de sine pltit cu bani grei. Cnd Pierce
termin de povestit, ea reveni la ceea ce Renner numise o
recunoatere din partea lui. Puse cteva ntrebri, mai nti despre
tonul pe care se desfurase conversaia n acel moment i apoi
despre tratamentul medicamentos pe care Pierce l urma n acel
moment i despre efectele secundare ale atacului i ale operaiei.
Apoi l ntreb la ce se referise cnd afrmase c era vina lui.
La sora mea, Isabelle.
Nu neleg.
A murit. Cu mult timp n urm.
182
Hai, Henry, nu m pune s ghicesc ce s-a ntmplat. Trebuie s
tiu.
A fugit de acas cnd eram copii. Apoi a fost ucis de un tip
care mai omorse civa oameni. Fete pe care le aga din
Hollywood. A fost ucis i el de poliia din Los Angeles.
Un uciga n serie cnd a fost asta?
n anii optzeci. I se spunea Fabricantul de Ppui.
mi amintesc de el. Pe vremea aceea eram la Facultatea de
drept a Universitii din Los Angeles. Mai trziu l-am cunoscut pe
detectivul care l-a mpucat. S-a retras abia anul sta.
Pru c se las purtat de amintiri, apoi reveni n prezent.
Bun. i cum a venit vorba de Lilly Quinlan n conversaia ta cu
detectivul Renner?
n ultima vreme m-am gndit mult la sora mea. Cred c sta e
motivul pentru care m-am implicat n povestea cu dispariia lui
Lilly.
Vrei s spui c te consideri vinovat pentru ceea ce s-a
ntmplat cu sora ta? Din ce cauz, Henry?
Pierce ezit o secund nainte de a vorbi. Nu inteniona s-i
spun ntreaga poveste. Exista o parte pe care n-ar f putut niciodat
s i-o spun unui strin.
Eu i tatl meu vitreg ne duceam mereu dup ea. Locuiam n
Valley i mergeam s-o cutm la Hollywood. Cteodat o cutam
ziua, dar de cele mai multe ori noaptea.
Pierce fxa cu privirea ecranul televizorului montat pe peretele
din faa lui. Vorbea de parc povestea s-ar f derulat pe ecran i el o
relata.
M mbrcam n haine uzate, ca s semn cu ei s semn cu
un copil al strzii. Tatl meu vitreg m trimitea n locurile n care se
ascundeau i dormeau copiii strzii, unde fceau sex pentru bani
sau i injectau droguri. M rog
183
De ce tu? De ce nu tatl tu vitreg?
Susinea c, find copil, puteam s intru. Dac ar f intrat un
brbat ntr-unul din locurile alea, probabil c ar f fugit toi i n-am
f reuit s-o prindem.
Pierce se opri i Langwiser atept un timp nainte de a-l
ndemna s continue.
Ai zis c la vremea respectiv i-a spus c sta era motivul. Ce
i-a spus mai trziu?
Pierce cltin din cap. Era bun. Prinsese subtilitile povestirii
lui.
Nimic. Eu ns cred adic, fugea pentru c avea un motiv.
Poliia a spus c se droga, dar cred c asta s-a ntmplat mai trziu.
Dup ce a ajuns pe strad.
Crezi c a fugit din cauza tatlui tu vitreg.
Avocata o spuse ca pe o afrmaie, i el confrm dnd
imperceptibil din cap. Se gndi la ceea ce spusese mama lui Quinlan
despre ceea ce credea ea c aveau n comun fica ei i femeia pe care
o cunotea sub numele Robin.
Ce i-a fcut?
Nu tiu, i nu mai are nicio importan acum.
Atunci ce te-a fcut s-i spui lui Renner c e vina ta? De ce
crezi c eti vinovat de ceea ce i s-a ntmplat surorii tale?
Din cauz c nu am gsit-o. Am cutat-o nopi n ir i n-am
gsit-o. Mcar dac-a f
O spuse fr convingere. Era o minciun. Cu niciun chip nu-i
putea spune adevrul acestei femei pe care abia daca o cunotea.
Langwiser ar f vrut s continue, dar i ddea seama c ntinsese
prea mult coarda.
Bine, Henry. Cred c se pot explica nite lucruri att aciunile
tale legate de dispariia lui Lilly Quinlan, ct i declaraia pe care i-
ai dat-o lui Renner. mi pare ru pentru sora ta. La vechea mea
184
slujb, partea cea mai difcil era cnd trebuia s te ocupi de
familiile victimelor. Cel puin tu ai o consolare. Asasinul a primit
ceea ce a meritat.
Pierce ncerc s zmbeasc sarcastic.
Da, consolare. i la ce ajut asta?
Tatl tu vitreg triete? Dar prinii ti?
Tatl meu vitreg da. Din cte tiu. Nu vorbesc cu el, n-am
fcut-o de foarte mult vreme. Mama a divorat i locuiete n
Valley. Nici cu ea n-am vorbit de foarte mult timp.
Unde e tatl tu?
n Oregon. i-a ntemeiat o a doua familie, dar inem legtura.
Dintre toi, doar cu el mai vorbesc.
Avocata i studie notiele o bun bucat de vreme, dnd paginile
napoi pe msur ce revedea tot ce spusese el. ntr-un trziu l privi
i spuse:
Ei bine, cred c totul e o aiureal.
Nu, i spun exact ce s-a ntmplat.
N-ai neles, m refer la Renner. Cred c blufeaz. Nu are
nimic. Nu te va acuza de delictele astea mai mici. Procurorul l-ar da
afar din birou rznd de acuzaia lui de intrare prin efracie. Care a
fost intenia ta? S furi? Nu, ci s te asiguri c nu i s-a ntmplat
nimic acelei femei. Ei nu tiu de corespondena pe care ai luat-o, i
oricum nu pot dovedi nimic, pentru c ai distrus-o. n ceea ce
privete obstrucionarea, e doar o ameninare copilreasc. Oamenii
nu spun niciodat totul poliiei. S ncerci s acuzi pe cineva din
cauza asta asta, e absurd. Nici mcar nu-mi mai amintesc ultimul
caz de obstrucionare care a ajuns la tribunal. Cel puin ct am lucrat
eu n procuratur, nu a fost niciunul.
Dar cum rmne cu nregistrarea? Zicea c ceea ce am spus eu
nsemna o recunoatere.
Se juca cu nervii ti. ncerca s te ameeasc i s vad cum
185
reacionezi, s scoat de la tine ceva cu care s te poat incrimina.
Ar trebui s ascult toat nregistrarea ca s-mi dau seama ce s-a
ntmplat. Explicaia n legtur cu sora ta este legitim i poate f
perceput ca atare de un juriu. La asta se mai adaug faptul c erai
sub infuena mai multor medicamente i c
Povestea asta nu trebuie s ajung niciodat n faa unui juriu.
Dac ajunge, sunt terminat. Ruinat.
Te neleg, ns perspectiva unu juriu rmne i trebuie s-o
lum n considerare, pentru c aa va privi i procuratura lucrurile
cnd va lua n considerare eventualele acuzaii. Ultimul lucru pe
care l vor face va f s ia un caz despre care tiu c nu va f acceptat
de un juriu.
N-am fcut nimic. Am ncercat pur i simplu s afu dac nu
cumva i s-a ntmplat ceva. Asta e tot.
Langwiser ncuviin, dar nu pru grozav de interesat de
ncercarea lui de a-i susine nevinovia. Pierce auzise c aprtorii
buni nu erau n primul rnd interesai de ntrebarea fundamental
despre vinovia sau nevinovia clientului lor, ci de strategia
aprrii. i preocupa legea, nu dreptatea. Pierce se simea frustrat
deoarece el voia ca Langwiser s neleag c era nevinovat.
n primul rnd, spuse ea, fr un cadavru e foarte greu s
construieti un caz mpotriva cuiva. Se poate face, dar e foarte difcil
mai ales n cazul nostru, dac lum n considerare stilul de via
i sursa de venit ale victimei. Aceasta ar putea f oriunde. Dac e
moart, atunci lista de suspeci va f foarte lung. n al doilea rnd,
felul n care Renner va ncerca s lege intrarea ta prin efracie ntr-un
loc de o posibil omucidere n alt loc nu va ine. E o legtur pe care
nu-i vd pe cei de la procuratur ncercnd s o fac. Adu-i aminte
c am lucrat acolo i jumtate din eforturile noastre constau n a-i
aduce pe poliiti cu picioarele pe pmnt. Dac lucrurile nu se
schimb ntr-un mod esenial nu vei pi nimic, Henry, indiferent de
186
acuzaiile pe care i le aduce.
La ce ntorstur esenial te referi?
De exemplu la descoperirea cadavrului i la posibilitatea ca,
ntr-un fel sau altul, s te implice.
Pierce cltin din cap.
Nu are cum. Nu am ntlnit-o niciodat.
Atunci e bine. Ar trebui s fi n siguran.
Ar trebui?
Nimic nu e sut la sut sigur. Mai trebuie s ateptm i s
vedem ce se ntmpl.
Langwiser se uit din nou pe notie.
Bun, spuse ea n cele din urm. Acum, hai s-l sunm pe
detectivul Renner.
Pierce clipi mirat i spuse:
S-l sunm? De ce?
S-l anunm c te reprezint cineva i s vedem ce are de spus
n aprarea lui.
Scoase un telefon celular din serviet i-l deschise.
Cred c am cartea lui de vizit n portmoneu, spuse Pierce. Ar
trebui s fe n sertarul mesei.
E-n regul, tiu numrul.
Sun la Divizia Pacifc i-l ceru pe Renner. n timp ce atepta ca
acesta s vin la telefon, avocata mri volumul i ntoarse telefonul
astfel nct s poat auzi i Pierce ce se discut.
Salut, Bob, Janis Langwiser la telefon. M mai ii minte?
Dup o pauz, Renner spuse:
Sigur. Am auzit c ai trecut de partea cealalt.
Foarte amuzant. Ascult-m, sunt la spitalul Saint Johns.
L-am vizitat pe Henry Pierce.
Alt pauz.
Henry Pierce, Bunul Samaritean care salveaz trfe i animale
187
de cas pierdute.
Pierce simi c roete.
Azi eti plin de umor de calitate, Bob, spuse Langwiser sec.
De-asta i apar riduri noi, nu-i aa?
Henry Pierce e glumeul, el cu povetile lui.
Pi, tocmai de-asta te sun. S-a terminat cu povetile spuse de
Henry, l reprezint eu. Nu va mai sta de vorb cu tine. Ai ratat ansa
pe care ai avut-o.
Langwiser i fcu cu ochiul lui Pierce.
N-am ratat nimic, protest Renner. Cnd se hotrte s-mi
spun povestea complet i adevrat, sunt gata s-l ascult. Altfel
Uite care e treaba, detectivule, eti mai interesat s-l prinzi cu
ma n sac pe clientul meu dect s ncerci s-i dai seama ce s-a
ntmplat cu adevrat. Asta trebuie s nceteze. Henry Pierce nu mai
e n raza ta de aciune. i nc ceva, nu ncerca s-l aduci n instan
dac nu vrei s-i scot pe nas chestia aia cu dou casetofoane.
I-am spus c nregistrez, protest Renner. I-am citit drepturile
i a zis c le nelege. Nu am fcut nimic ilegal n timpul acestui
interviu voluntar.
Bob, judectorilor i jurailor nu le plac poliitii care pclesc
oamenii. Apreciaz jocurile curate.
Urm o pauz lung. Pierce i zise c Langwiser mergea prea
departe, c era posibil s-l determine pe Renner s gseasc ceva
mpotriva lui din rzbunare.
Chiar ai trecut n tabra cealalt, nu-i aa? spuse Renner ntr-
un trziu. Sper s fi fericit acolo.
Dac voi avea clieni ca Henry Pierce, oameni care pur i
simplu ncearc s fac un lucru bun, o s fu.
Un lucru bun? M ntreb dac Lucy LaPorte crede c ceea ce a
fcut el e un lucru bun.
A gsit-o? izbucni Pierce.
188
Langwiser ridic imediat mna, pentru a-l face s tac.
E i domnul Pierce acolo? N-am tiut c ne ascult. Apropo de
mecherii, drgu din partea ta c mi-ai spus.
Nu sunt obligat s-o fac.
Nici eu nu eram obligat s-i spun despre al doilea casetofon,
din moment ce l-am anunat c discuia noastr era nregistrat. Aa
c scoate-i tu chestia asta pe nas. Trebuie s nchid.
Ateapt. Ai gsit-o pe Lucy LaPorte?
Asta e treaba ofcial a poliiei. Nu sunt obligat s te informez.
La revedere.
Renner nchise.
i-am spus s taci din gur, l mustr avocata pe Pierce.
mi pare ru. O caut de duminic. A vrea s tiu unde se af,
dac e bine sau are nevoie de ajutor. Dac i s-a ntmplat ceva, e
vina mea.
Uite cum o iau de la cap, i zise el. M nvinovesc.
Langwiser nu lu n seam spusele lui, preocupat s-i pun n
geant telefonul i carnetul.
O s dau cteva telefoane, s vd ce pot afa. Cunosc la Divizia
Pacifc civa oameni ceva mai cooperani dect detectivul Renner.
Cum ar f eful lui, de exemplu.
M suni dac afi ceva?
Am numerele tale. ntre timp, stai departe de toate astea. Cu
puin noroc, telefonul meu l va pune pe Renner pe gnduri i poate
l va face s se rzgndeasc. nc nu ai ieit din belea, Henry. Multe
se mai pot ntmpla. ine capul la cutie i stai deoparte.
Bine, aa o s fac.
i, nc ceva. Cnd vine doctorul, f rost de o list cu
medicamentele sub efectul crora te afai cnd te-a nregistrat
Renner.
Bine.
189
tii cumva cnd iei de aici?
Asta se poate ntmpla din clip n clip.
Pierce i privi ceasul. Atepta de dou ore ca doctorul Hansen
s-l externeze. Apoi se uit la Langwiser. Avocata l privea de parc
ar f vrut s-l ntrebe ceva, dar nu tia cum s o fac.
Ce este?
Nu tiu. M gndeam doar c a fost un salt lung n mintea ta,
cnd erai copil. Vreau s zic, c te-ai gndit la faptul c tatl tu
vitreg era motivul plecrii surorii tale.
Pierce tcu.
Mai ai s-mi spui ceva n privina asta?
Pierce se uit din nou la ecranul gol al televizorului i cltin din
cap.
Nu, asta e tot.
Nu se ateptase s fe crezut. Avocaii aveau de-a face cu
mincinoi prin natura meseriei lor i sesizau orice gest, orice detaliu
de comportament la fel ca aparatele proiectate s fac asta.
Langwiser nu reacion i nu insist.
Ei bine, trebuie s plec, zise ea. Am o audiere preliminar
mine.
n regul. Mulumesc pentru vizit. A fost drgu din partea
ta.
Face parte din servicii. O s dau nite telefoane n drum spre
birou i o s te anun dac afu ceva despre Lucy LaPorte. i
reamintesc c e n interesul tu s stai departe de toate astea.
Pierce ridic minile, ca i cum s-ar f predat.
Am terminat cu asta, o asigur el.
Langwiser zmbi profesional i iei din salon.
Pierce lu telefonul i tast numrul lui Cody Zeller. n camer
intr Nicole James i el puse telefonul la loc.
Nicole se oferise s-l conduc pe Pierce acas dup ce doctorul
190
Hansen i va face externarea. Faa ei exprima durere cnd privi
rnile lui Pierce. l vizitase des ct fusese internat, dar nu reuise s
se obinuiasc cu nasul zdrobit.
Pierce luase oftaturile i oaptele pline de mil ca pe un semn
bun. Dac asta contribuia la mpcarea lor, merita s suporte totul.
Cum te simi? l ntreba ea, mngindu-l uor pe obraz.
Destul de bine. l atept pe doctor s m externeze. Deja au
trecut dou ore.
M duc s vd ce se ntmpl.
O porni spre u, dar se opri i l ntreb:
Cine era femeia aia?
Care femeie?
Cea care tocmai a ieit din salon.
A, e avocata mea. Kaz a gsit-o.
De ce ai nevoie de ea dac-l ai pe Kaz?
E specializat n procese n care e vorba de crim.
Nicole se apropie de pat.
Aprtor criminalist? Henry, de obicei oamenii care primesc
numere greite de telefon nu au nevoie de avocai. Ce se ntmpl?
Pierce ridic din umeri.
Nu mai tiu nici eu. Am intrat ntr-o chestie din care ncerc s
ies ntreg. Vreau s te ntreb ceva.
Pierce se ddu jos din pat. i pierdu o clip echilibrul, dar i
reveni. i atinse uor braele. Nicole l privi cu suspiciune.
Ce?
Cnd plecm de aici, unde m duci?
i-am spus, Henry, te duc acas. La tine acas.
Pierce nu-i ascunse dezamgirea.
Henry, ne-am neles s ncercm
Am crezut c
Pierce se opri. Nu tia exact ce gndea i nici cum s-i exprime
191
sentimentele confuze.
Tu crezi c tot ceea ce s-a ntmplat cu noi s-a ntmplat prea
repede, spuse ea. i c poate f reparat uor.
Se ntoarse i se ndrept spre u.
Dar m nel, opti Pierce.
De luni de zile nu ne-a mai fost bine mpreun.
Nicole prsi camera i se duse s-l caute pe doctor. Pierce se
aez pe pat i ncerc s rememoreze momentul cnd se afau n
roata din parcul de distracii i toate lucrurile preau perfecte.
25
Era snge peste tot. O dr se ntindea pe carpeta bej, pe patul
nou-nou, pe doi dintre perei i nclia telefonul. Pierce sttea n
ua dormitorului i privea tot dezastrul din ncpere. Nu-i amintea
mai nimic din ce se ntmplase dup ce plecaser Wentz i monstrul
care-l nsoea.
Intr n camer i ngenunche lng telefon. Ridic receptorul cu
dou degete i-l inu la distan de ureche, ca s i dea seama dac
avea vreun mesaj.
Nu era niciunul. Scoase telefonul din priz i l duse n baie, ca
s-l curee.
Chiuveta era ptat de snge; ca i ua dulapului cu
medicamente. Pierce nu-i amintea s se f dus n baie dup ce
fusese atacat. Petele maronii i aminteau de salteaua din
apartamentul lui Lilly Quinlan.
n timp ce tergea telefonul cu erveele ude, i aminti de un flm
numit nchegat, pe care-l vzuse mpreun cu Cody Zeller. Era vorba
despre o femeie a crei slujb consta n a cura locul crimei, dup
192
ce poliia termina investigaiile. Se ntreba dac era i n realitate o
astfel de slujb i dac exista vreo frm la care ar f putut s sune.
Perspectiva de a cura dormitorul nu-l atrgea.
Dup ce reui s curee ct de ct telefonul, l puse n priz.
Verifc dac avea mesaje. Nu era niciunul. Lipsea de acas de
aproape aptezeci i dou de ore i cu toate astea nu primise niciun
mesaj. i zise c pagina lui Lilly Quinlan fusese n sfrit scoas de
pe site-ul L. A. Darlings. Apoi i aminti altceva. Tast numrul de la
Amedeo Technologies i atept s i se fac legtura cu biroul
Monici Purl.
Monica, eu sunt. Mi-ai schimbat numrul de telefon?
Henry? Ce caui
Ai schimbat numrul de telefon?
Da, aa mi-ai spus s fac. Trebuia s-l f schimbat ieri.
Cred c aa e.
n mod ciudat, Pierce regreta c schimbase numrul i se simi
nelinitit. Numrul acela i asigura legtura cu alt lume, cu Lilly i
Lucy.
Henry? Mai eti acolo?
Da. Care e noul meu numr?
Trebuie s-l caut. Ai ieit din spital?
Da, am ieit. Caut-l mai repede, te rog.
Caut, caut. Voiam s i-l dau ieri, dar cnd am intrat n salon
era persoana aia n vizit.
neleg.
Gata, uite-l.
Monica i dicta numrul i el nfac un pix i l scrise pe
ncheietura minii, neavnd o hrtie la ndemn.
Exist vreo deviere ctre ultimul numr?
Nu. M-am gndit c toi tipii ia ar f continuat s te sune.
Exact. Bun treab.
193
, Henry, vii la serviciu azi? Charlie m-a ntrebat de
programul tu.
Fcu o pauz nainte de a rspunde. Era destul de trziu. Probabil
c Charlie voia s discute despre demonstraia pe care trebuia s i-o
fac lui Goddard.
Nu tiu dac o s reuesc s ajung, spuse el. Doctorul zice s o
iau uor. Dac Charlie vrea s stm de vorb, spune-i c sunt acas
i d-i noul meu numr de telefon.
Bine, Henry.
Mulumesc, Monica. Ne vedem mai trziu.
Atept ca ea s spun la revedere, ca s nchid telefonul, dar
Monica ntreb:
Henry, eti bine?
Sunt bine. Doar c nu vreau s vin la serviciu i s sperii pe
toat lumea cu faa pe care ai vzut-o. Mi-am dat seama c te-ai
speriat.
Nu m-am
Ba da, te-ai speriat, dar nu face nimic. Mulumesc c m-ai
ntrebat cum m simt. tii, tipul pe care l-ai vzut n salon ieri e un
detectiv pe nume Renner. De la Poliia din Los Angeles. Probabil c
o s te sune s ntrebe de mine.
Ce s m ntrebe?
Despre ce i-am cerut s faci pentru mine. tii tu, s dai
telefonul la i s te prefaci c eti Lilly Quinlan. Chestii de genul
sta.
Urm o pauz dup care Monica l ntreb cu o voce schimbat:
Henry, am necazuri?
Nu, Monica. Tipul ancheteaz dispariia femeii. M ancheteaz
pe mine, nu pe tine. Verifc pur i simplu ce am fcut eu. Dac te
sun, spune-i adevrul i totul va f bine.
Eti sigur?
194
Da, sunt sigur. Nu-i face griji n privina asta. Acum ar trebui
s nchid.
nchise telefonul i form numrul lui Lucy LaPorte. i rspunse
din nou robotul, dar mesajul era diferit. Lucy anuna c i luase
vacan i va lipsi pn la jumtatea lui noiembrie.
Mai mult de o lun, i zise Pierce, nforndu-se la gndul c
ncpuse pe mna lui Wentz. Ls un mesaj, fr s-l ia n seam pe
al ei.
Lucy, sunt Henry Pierce. E important. Sun-m. Nu-mi pas ce
s-a ntmplat sau ce i-au fcut, sun-m. Pot s te ajut. Am un nou
numr, aa c noteaz-l. nchise i inu telefonul n poal o vreme n
sperana absurd c ea va suna. Apoi renun, se ridic i prsi
dormitorul.
Pierce gsi coul de rufe gol pe masa din buctrie. i aminti c l
folosise pentru a cra cumprturile n apartament cnd i ntlnise
pe Wentz i pe Doi Metri la lift. Scpase coul atunci cnd fusese
mpins afar din lift, dar acum se afa aici. Deschise frigiderul i se
uit nuntru. Tot ceea ce crase sus cu excepia oulor, care
probabil se sprseser se afa n frigider. Se ntreb cine fcuse
ordine. Nicole? Poliia? Vreun vecin pe care nici mcar nu-l
cunotea? i venir n minte spusele detectivului Renner n legtur
cu complexul Bunului Samaritean. Dac o astfel de teorie i un astfel
de complex erau adevrate, atunci toi binefctorii meritau s fe
comptimii. Ideea c eforturile lor ar f putut f privite cu cinism de
ctre cei ce exercitau legea l ntrista.
Pierce i aminti c mai avea cteva pungi cu cumprturi n
portbagajul BMW-ului. Lu coul de rufe i plec s le aduc.
Simindu-se nc slbit de pe urma atacului i a operaiei, hotr s
fac dou drumuri, aa c nu ncrc prea mult coul. Cnd reveni
n apartament cu al doilea co verifc din nou telefonul i descoperi
c avea un mesaj.
195
Pierce njur, furios c pierduse apelul, i acces mesageria
vocal. Mesajul era de la Lucy LaPorte. S m ajui? M-ai ajutat deja
destul, Henry. Mi-au fcut ru. Sunt vnt toat. Vreau s ncetezi
s m suni i s ncerci s m ajui. Este ultima oar cnd vorbesc cu
tine. nceteaz s mai suni aici.
Mesajul se terminase, dar Pierce continua s in receptorul la
ureche. n minte i reveneau pri ale mesajului ca un disc vechi i
zgriat. Mi-au fcut ru. Sunt vnt toat. Simi cum l apuc
ameeala i se sprijini de perete, pentru a-i recpta echilibrul.
Apoi se ntoarse cu spatele i se ls s alunece pn ajunse s stea
pe podea, cu telefonul n poal.
Dup un timp, ridic receptorul i ncepu s formeze numrul lui
Lilly. Cnd ajunse la jumtate, se opri i nchise.
O.K., zise el cu voce tare.
nchise ochii i se ntreb dac s o sune pe Janis Langwiser i s-i
spun c Lucy triete. Cu ocazia asta ar f putut s-o ntrebe dac
mai afase ceva.
nainte de a-i pune ideea n aplicare, sun telefonul. Pierce
rspunse imediat, gndindu-se c era Lucy.
Dar nu, era Monica.
Am uitat s-i spun, de luni pn mari prietenul tu Cody
Zeller i-a lsat trei mesaje pe linia privat. Cred c vrea s-l suni.
Mulumesc, Monica.
Pierce nu putea s-l sune pe Zeller direct. Prietenul lui nu
rspundea la telefoane directe. Pentru a-l contacta, Pierce trebuia
s-i lase un mesaj pe pager cu un numr la care s sune el. Dac
numrul i era cunoscut, Zeller rspundea. Cum avea un numr
nou, pe care Zeller nu avea cum s-l recunoasc, Pierce adug un
prefx format din trei cifre apte, un cod care-l anuna c un prieten
sau un partener de afaceri ncerca s-l contacteze de la un numr
necunoscut. Procedeul era enervant, dar Zeller era paranoicul
196
paranoicilor i Pierce trebuia s joace dup regulile lui. Sun i
ncepu s atepte resemnat, dar i se rspunse prompt la mesaj, lucru
neobinuit pentru Zeller.
Iisuse, omule, cnd ai de gnd s-i iei un telefon celular?
ncerc s dau de tine de trei zile.
Nu-mi plac telefoanele celulare. Ce s-a ntmplat?
Poi s-i iei unul cu cipul bruiat, tii.
tiu. Ce s-a ntmplat?
S-a ntmplat c smbt voiai chestiile alea rapid, ca apoi s
nu m suni trei zile. ncepusem s cred c
Code, am fost n spital. Abia am ieit.
n spital?
Am avut un mic necaz cu nite tipi.
N-or f nite tipi de la Entrepreneurial Concepts?
Nu tiu. I-ai gsit?
Scanare complet, aa cum mi-ai cerut. Dansezi cu nite tipi
ri, Hank.
Chestia asta am neles-o. Vrei s-mi spui ce-ai afat despre ei?
De fapt, acum sunt ocupat i oricum nu-mi place s fac asta la
telefon. i-am trimis ns totul cu FedEx ieri. Trebuia s ajung la
tine n dimineaa asta. N-ai primit nimic?
Pierce se uit la ceas. Era dou. Corespondena de la FedEx venea
pe la zece. i displcu gndul c plicul de la Zeller sttuse pe birou
tot acest timp.
N-am fost la birou. O s m duc s iau plicul. Mai ai ceva
pentru mine?
Nu-mi trece prin cap nimic, care s nu fe i n pachet.
n regul, omule. Te sun dup ce m uit peste ce mi-ai trimis.
ntre timp, rspunde-mi la o ntrebare. Am nevoie s localizez pe
cineva i tot ce am e numrul de mobil i numele ei. Factura de la
celular nu merge ns acolo unde locuiete ea, i mie adresa aceea
197
mi trebuie. Se mai poate face ceva?
E greu, dar se poate. E nregistrat ca votant?
M cam ndoiesc.
Ei bine, mai exist legturi cu taxele i cu crile de credit. Ct
de comun e numele ei?
Lucy LaPorte din Louisiana.
Pierce i reaminti c ea-i spusese s nceteze s o mai sune, dar
nu i s o gseasc.
Pi, o s ncerc nite mecherii, s vd ce iese.
Mersi, Code.
Bnuiesc c-i trebuia ieri.
Exact.
Bine, acum trebuie s nchid.
Pierce se duse n buctrie i scotoci prin sacoele pe care le
aruncase pe mas, cutnd pine i unt de arahide. i fcu repede
un sandvici i iei din apartament, asigurndu-se c i-a pus apca
cu Moles i i-a tras cozorocul pe frunte.
La etajul ase se urc o femeie, care, aa cum se obinuia n lift,
evit s-l priveasc. Dup ce ncepur s coboare, ea verifc pe furi
imaginea lui Pierce refectat n cromul lustruit al uii. Pierce o vzu
cum se preface a f speriat.
O, Doamne! ip ea. Tu eti acela despre care vorbete toat
lumea.
M scuzai?
Tu eti cel care a fost spnzurat de la balcon, nu?
Pierce o privi lung i n clipa urmtoare i ddu seama c nu mai
putea rmne n cldire. Trebuia s se mute.
Nu tiu despre ce vorbii.
V simii bine? Ce v-au fcut?
Nu tiu despre ce vorbii.
Nu suntei tipu care tocmai s-a mutat la doisprezece?
198
Nu, stau la opt, la un prieten, pn m vindec.
Atunci, ce s-a ntmplat?
Deviaie de sept.
Femeia l privi cu suspiciune.
n sfrit, ua se deschise la nivelul garajului. Nepoliticos, Pierce
iei primul i o lu spre ua garajului. Arunc o privire napoi i o
vzu pe femeie holbndu-se la el. Cnd ntoarse capul se trezi nas n
nas cu o pereche care-i scotea bicicletele din magazie. Pierce ls
brbia n piept, i trase i mai tare cozorocul peste ochi i inu ua,
ateptndu-i s treac. Mulumir amndoi, fr a da vreun semn c
l-au identifcat cu tipul care fusese spnzurat de la balcon.
Primul lucru pe care-l fcu Pierce cnd ajunse n main fu s-i
pun ochelarii de soare pe care i inea n torpedo.
26
Plicul de la FedEx se afa pe biroul su. Fusese un comar drumul
pn la birou. Aproape la fecare pas, fusese nevoit s evite
ntrebrile i privirile curioase. La toate rspunsese scurt
Accident.
Luminile, spuse, n timp ce ocolea biroul.
Lmpile nu se aprinser i Pierce i ddu seama c vocea i era
schimbat din cauza nasului umfat. Aprinse manual luminile i se
ntoarse la birou. i scoase ochelarii de soare i i puse deasupra
monitorului computerului.
Ridic plicul i verifc adresa de retur. Imaginaia lui Cody l
fcu s zmbeasc. Zeller l trecuse ca expeditor pe Eugene Briggs,
eful de catedr de la Stanford. Farsa aceea le schimbase vieile.
Cnd Pierce ntoarse plicul pentru a-l deschide, zmbetul de pe
199
fa i se terse. Eticheta era rupt plicul fusese deschis. Se uit
nuntru i vzu un plic alb. l scoase, i descoperi c era de
asemenea deschis. Pe exteriorul lui scria Henry Pierce, personal i
confdenial nuntru era un teanc de documente mpturite. Nu-i
ddu seama dac fuseser scoase afar sau nu.
Pierce se ridic i prsi ncperea, ndreptndu-se spre birourile
asistenilor. Se duse la biroul Monici cu plicul de la FedEx n mn.
Monica, cine a deschis plicul sta?
Eu. De ce?
De ce l-ai deschis?
Eu i deschid toat corespondena. Nu-i place s te ocupi de
asta. i aminteti? O deschid ca s-i pot spune ce e important i ce
nu. Spune-mi dac nu mai vrei s-o fac. Nu m deranjeaz, e o
munc n minus.
Pierce se calm. Monica avea dreptate.
Nu, e bine aa. Ai citit chestiile astea?
Nu chiar. Am vzut fotografa fetei care avea numrul tu de
telefon i am renunat. Mai ii minte nelegerea noastr de smbt?
Pierce ncuviin din cap i se ntoarse cu intenia de a prsi
biroul.
Vrei s-i spun lui Charlie c eti aici? l ntreb Monica.
Nu stau doar cteva minute.
Cnd ajunse la u privi ctre Monica i o vzu holbndu-se la el
de parc l-ar f considerat vinovat de ceva, o crim despre care el nu
tia nimic.
Dup ce se aez la birou deschise plicul i scoase afar teancul
de documente trimis de Zeller.
Fotografa pe care o menionase Monica nu era cea pe care Lilly
Quinlan o dduse pentru pagina de Internet, ci una fcut n Las
Vegas, cu trei ani n urm, cnd fusese arestat pentru prostituie.
Lilly nu arta nici pe departe att de bine ca n fotografa de pe site.
200
Prea obosit, furioas i un pic speriat.
Raportul lui Zeller asupra lui Lilly Quinlan era scurt i luase
urma din Tampa i fcuse investigaii n Dallas, Vegas i apoi Los
Angeles. De fapt, avea douzeci i opt de ani, nu douzeci i trei, aa
cum susinea n anunul de pe site. Cazierul ei coninea dou
arestri pentru prostituie n Dallas i una n Vegas. Dup fecare
arestare petrecuse cteva zile n nchisoare i apoi fusese eliberat.
Potrivit nregistrrilor de la fsc, venise n Los Angeles cu trei ani n
urm. Pn n acel moment, scpase de arestri sau avertismente
din partea poliiei.
Asta era tot. Pierce se uit din nou la fotografe i se simi
deprimat. Poza de cazier corespundea cu realitatea. Cea pe care o
descrcase de pe site era doar o fantezie. Cltoria ei de la Tampa la
Dallas, apoi la Las Vegas i Los Angeles sfrise pe patul din
apartamentul din Venice. Undeva, liber, exista un uciga i, n
timpul sta, poliia l hruia pe el.
Puse teancul de hrtii printate pe birou i ridic receptorul. Dup
ce pescui cartea de vizit din portmoneu, o sun pe Janis Langwiser.
Atept cinci minute bune pn i rspunse.
mi pare ru, vorbeam la telefon cu un alt client. Ce se
ntmpl cu tine?
Cu mine? Nimic. Sunt la munc. Voiam doar s tiu dac ai
afat vreo noutate.
Adic, Renner nc m mai urmrete?
Nu, nimic nou. Cred c jucm un joc al ateptrii. Renner tie
c e sub observaie i nu mai poate s te icaneze. Trebuie s
ateptm s vedem ce apare i s continum de acolo.
Cum ar f, de exemplu, apariia unui cadavru?
Nu neaprat.
Ei bine, m-a sunat azi Lucy LaPorte.
Da? Ce-a zis?
201
Era un mesaj, de fapt. Mi-a spus c i-au fcut ru i c nu vrea
s-o mai contactez.
Pi, cel puin tim c e vie. S-ar putea s avem nevoie de ea.
Pentru ce?
Dac chestia asta continu, am putea s-o folosim ca martor,
pentru a motiva aciunile tale.
Mda. Renner crede c tot ceea ce am ntreprins mpreun a
fcut parte din planul meu. tii, povestea cu Bunul Samaritean i
toate celelalte.
Asta e prerea lui personal. ntr-un tribunal sunt ntotdeauna
dou pri n confict.
Un tribunal? Chestia asta nu poate s
Relaxeaz-te, Henry. Spun doar c Renner tie c pentru
fecare dovad pe care are ocazia s o prezinte noi avem
posibilitatea de a prezenta prerea noastr.
Bine. Ai afat cumva ce i-a spus Lucy?
N-au gsit-o. Au vorbit la telefon, dar ea a refuzat s-l
ntlneasc.
Pierce era pe punctul s-i spun c-l pusese pe Cody Zeller s-o
caute pe Lilly, cnd se auzi o btaie n u i aceasta se deschise
nainte ca el s poat reaciona. Charlie Condon i vr capul
nuntru. Zmbea. Asta pn cnd vzu faa lui Pierce.
Iisuse Hristoase!
Cine e acolo? ntreb Langwiser.
Asociatul meu. Trebuie s nchid. Anun-m, dac mai afi
ceva.
Cnd afu. La revedere, Henry.
Pierce nchise i se uit zmbind la Condon.
De fapt, pe Iisus Hristos l gsii mai jos, pe stnga. Eu sunt
Henry Pierce.
Condon zmbi stnjenit i Pierce ntoarse cu faa n jos hrtiile
202
primite de la Zeller, de parc ar f fost lipsite de importan. Condon
intr i nchise ua.
Aoleu, cum te simi? Eti bine?
Supravieuiesc.
Vrei s vorbeti despre asta?
Nu.
Henry, mi pare nespus de ru c nu am ajuns la spital. Dar
aici a fost ca la balamuc, cu pregtirile pentru Maurice.
Nu-i face griji din cauza asta. S neleg c facem totui
prezentarea.
Condon ncuviin.
A sosit n ora i ne ateapt. i dm drumul mine sau o ia el
din loc cu bani cu tot. Am vorbit cu Larraby i cu Grooms i au spus
c suntem
Gata s-i dm drumul. tiu. I-am sunat de la spital. Nu Proteus
e problema. Nu de-asta am vrut s amn. E vorba de faa mea. Art
de parc a f vrul lui Frankenstein. i nici mine nu o s art cu
mult mai bine.
I-am spus c ai avut un accident de main. Nu e important
cum ari, important e Proteus. Vrea s vad proiectul. I-am promis
c va f primul care o s-o fac nainte de a nregistra patentele.
Goddard e genul de tip care poate scrie cecul pe loc. Trebuie s
facem asta, Henry. Hai s terminm odat.
Pierce ridic minile, n semn c se pred.
O s pun o groaz de ntrebri cnd mi va vedea faa.
Uite care e treaba, o s termini cu el pn la prnz. Dac pune
ntrebri, spune-i c ai trecut prin parbriz i las-o aa. n fond, nici
mcar mie nu mi-ai spus ce s-a ntmplat. De ce ar trebui s-i spui
lui?
Pierce citi reproul din privirea asociatului su.
Charlie, o s-i spun la momentul potrivit. Acum pur i simplu
203
nu pot.
Da, pentru asta exist asociai, ca s li se spun totul la
momentul potrivit.
Uite ce e. Recunosc c greesc, dar hai s uitm de chestia asta
pentru moment.
Sigur, Henry, cum vrei tu. La ce lucrezi acum?
La nimic. Rsfoiam nite hroage.
Asta nseamn c eti pregtit pentru mine.
Sunt.
Condon ddu aprobator din cap.
Ctigm oricum, spuse el. Ori i lum banii, ori nregistrm
patentele. Patentm Proteus i n ianuarie viitor la STCD va f o
coad ca la Rzboiul Stelelor fcut de cei care vor dori s discute cu
noi.
Pierce ncuviin, dei ura s se duc la Las Vegas, la Simpozionul
pentru Tehnologii n Curs de Dezvoltare, care se organiza anual. Era
cea mai dur ciocnire dintre tiin i fnane din lume. n plus, era
plin de arlatani i spioni AMAPCA. n acelai timp era un ru
necesar. Acolo curtaser pentru prima dat pe unul din oamenii-
cheie ai lui Maurice Goddard.
Dac supravieuim pn n ianuarie. Avem nevoie de bani
acum.
Nu-i face griji. E meseria mea s fac rost de bani. Cred c pot
s mai prind civa peti, ca s avem timp s pescuim o balen.
Pierce ncuviin, simindu-se mbrbtat de asociatul su. n
situaia n care se afa, i se prea ridicol s se gndeasc ce va face
peste o lun.
Bine, Charlie.
Ce zici? l prindem pe Maurice?
Da.
Bun. Atunci te las s-i vezi de treab. Mine la nou?
204
Pierce se ls pe spate n scaun i gemu. Ultimul lui protest n
legtur cu prezentarea.
O s fu aici.
Conductorul nostru nenfricat.
Mda, vezi s nu.
Charlie l salut i plec. Pierce atept o clip, se ridic, ncuie
ua i se ntoarse la hrtiile scoase la imprimant. Dup scurtul
raport despre Lilly Quinlan urma unul voluminos despre William
Wentz, proprietar-manager al Entrepreneurial Concepts Unlimited.
n raport scria c Wentz se afa la crma unui imperiu n plin
dezvoltare, de la servicii cu dame de companie pn la site-uri
porno. Aceste site-uri, coordonate din Los Angeles, operau n
douzeci de orae din paisprezece state i, desigur, puteau f
accesate prin Internet.
Dei muli ar f putut considera site-urile vulgare, ele se afau,
totui, n limitele legalitii. Internetul era o lume a comerului n
mare parte lipsit de reguli. Atta timp ct Wentz nu oferea fotografi
porno i trntea avertismentele de rigoare pe site-urile cu dame de
companie, opera n mare parte n legalitate. Dac una dintre damele
de companie de pe site-urile sale era arestat sub acuzaia de
prostituie, el se spla pe mini. Pe site-ul lui scria clar c nu
promova prostituia i nici alte activiti legate de sex pe bani.
Dac o dam de companie accepta s primeasc bani pentru a
face sex, era decizia ei, dar pagina urma s fe tears imediat de pe
site.
Pierce primise deja o descriere general a operaiunilor lui Wentz
de la detectivul Philip Glass. Raportul lui Zeller era ns mult mai
detaliat i confrma puterea i raza de acoperire a Internetului.
Zeller descoperise trecutul criminal al lui Wentz n statele Florida i
New York. n pachetul de hrtii mai erau cteva fotografi de cazier
ale lui Wentz i ale altui brbat, pe nume Grady Allison, care la
205
fscul din California fgura drept curator al ECU. Pierce i aminti c
Lucy LaPorte l menionase. Sri peste fotografi i citi raportul lui
Zeller.
Wentz i Allison par a lucra n echip. Au sosit aici la o lun
unul de altul, acum ase ani. Potrivit dosarelor de informaii ale
Departamentului de Aplicare a Legii din Florida (DALF), cei doi
operau un lan de localuri de striptease din Orlando. Asta nainte ca
Internetul s treac la comerul cu sex, real sau imaginar, treab
mult mai uoar dect s pui nite tipe goale pe o scen i s vinzi
sex oral pe de lturi. n Florida, Allison era cunoscut sub numele de
Allison Nota Zece pentru talentul lui de a recruta fete pentru
scenele localurilor de pe Calea Orange Blossom. Cluburile lui Wentz
i Allison se numeau Fr Funii, fetele prestndu-i numrul
complet dezbrcate.
NOT IMPORTANT: dosarul DALF i leag pe tipii tia de lui
anumit Dominic Silva, 71, Winter Park, Florida, care la rndul lui are
legturi cu crima organizat din New York i nordul New Jersey-
ului. AI GRIJ!
Trecutul lor mafot nu-l surprinse pe Pierce. Felul calculat i rece
de a f al lui Wentz i sugerase asta. Ciudat i se pru faptul c Wentz,
care folosea cu calm un telefon drept arm i purta cizme cu vrf
ascuit ca s poat zdrobi oase, putea f omul din spatele unui
sofsticat imperiu pe Internet.
Pierce l vzuse pe Wentz n aciune. Dup prerea lui, Wentz era
mai nti dotat cu muchi i abia apoi cu inteligen. Prea mai
degrab omul care proteja afacerea i nu creierul din spatele ei.
Pierce se gndi la mafotul menionat n raportul lui Zeller:
Dominic Silva din Winter Park, Florida. S fe el creierul din spatele
206
muchilor? Pierce inteniona s afe.
Trecu la pagina urmtoare, unde gsi un sumar al cazierului lui
Wentz. n cinci ani petrecui n Florida fgura cu cteva arestri
pentru proxenetism i dou arestri pentru un delict federal numit
VEG. Mai era i o arestare pentru bnuiala de omor. Pierce se
minun cum de Wentz nu era la nchisoare.
i mai multe ntrebri se ridicar cnd ddu pagina i trecu la
sumarul cazierului lui Grady Nota Zece Allison. i acesta fgura
cu arestri pentru proxenetism i l ntrecea pe Wentz la categoria
arestri pentru delicte VEG, patru. Mai avea o arestare categorisit
sex-minor, pe care Pierce o interpret ca find o acuzaie c a
ntreinut relaii sexuale cu un minor.
Pierce privi fotografile de cazier ale lui Allison. Potrivit
informaiilor, avea patruzeci i ase de ani, dar prea mai n vrst.
Faa lui de o paloare cadaveric era dominat de un nas ce prea s
f fost rupt n repetate rnduri.
Pierce ridic receptorul i o sun din nou pe Janis Langwiser.
Primi legtura mai repede dect data trecut.
Cteva ntrebri rapide, spuse el. tii ce e aia proxenetism?
nseamn s oferi o femeie pentru sex, n schimbul banilor. De
ce?
Stai un pic. Dar delict VEG? Ce nseamn VEG?
De obicei VEG nseamn vtmare corporal grav. n mod
normal, face parte dintr-o acuzaie de atac la persoan.
Ca, de exemplu, s-i dai cuiva cu un telefon n fa i apoi s-l ii
spnzurat de un balcon de la etajul doisprezece.
De ce, Henry? Ai vorbit cu Renner?
Ezit. tia c n-ar f trebuit s-o sune, pentru c asta ar f putut
evidenia faptul c el cerceta singurul lucru de care ea i ceruse s
stea departe.
Nu, nimic de genul sta. M uitam la trecutul unei persoane,
207
care a depus o cerere de angajare. Cteodat e greu s-i dai seama
ce-nseamn toate astea.
Ei bine, nu pare a f o persoan cu care i-ai dori s lucrezi.
Cred c ai dreptate.
Dup ce nchise telefonul, Pierce se uit la ultima pagin a
raportului primit de la Zeller. Era o list cu toate site-urile de pe
Internet care aveau legtur cu Wentz i ECU. Lista, scris la un
rnd, ocupa ntreaga pagin. Fanteziile sexuale i dublele
semnifcaii coninute n numele site-urilor erau aproape amuzante,
dar rezultatul n sine fcea totul i mai scrbos. Astea erau
operaiunile unui singur om. Era uimitor.
n timp ce parcurgea lista, privirea i se opri asupra uneia dintre
nregistrri Fetishcastle.net care i era cunoscut. Auzise de site.
Apoi i anuni c Lucy LaPorte i spusese c o ntlnise prima dat
pe Lilly Quinlan la o edin de fotografi pentru site-ul Fetishcastle.
Pierce porni calculatorul i deschise Internetul. n cteva minute
intr pe pagina principal a site-ului Fetishcastle. Imaginea care-l
domina era aceea a unei femei asiatice, sumar mbrcat, nclat
cu cizme negre din piele. Femeia afa o atitudine sever, asemeni
unei profesoare. Pagina promitea celor care se nscriau c vor gsi
mii de fotografi ce puteau f descrcate, serii de videoclipuri i
legturi cu alte site-uri. Toate gratis cu o tax de nscriere, desigur.
Lista de subiecte codat era uor de descifrat.
Pierce ddu un click pe butonul JOIN i sri la o pagin cu un
meniu care oferea cteva scheme diferite de subscripie i
promisiunea de aprobare i acces imediate. Taxa de abonament era
de 29,95 de dolari pe lun, pltibil lunar cu o carte de credit la
alegerea clientului. n meniu se consemna c factura va f
nregistrat pe toate bilanurile de carduri de credit ca ECU
Enterprises, ceea ce o va face mai uor de acceptat de ctre soie sau
de ef cnd avea s apar.
208
Exista i o ofert de acomodare de 5,95 dolari, care oferea acces la
site timp de cinci zile. La sfritul perioadei, cardul de credit nu mai
era taxat dac cel n cauz nu se nscria pentru un abonament lunar
sau anual. Oferta funciona o singur dat pentru fecare card de
credit.
Pierce i scoase portmoneul i folosi cardul su American
Express pentru oferta introductiv. n cteva minute, primi un
nume de cod i o parol cu care intr pe site, i ajunse la o pagin cu
o fereastr de comunicare pentru subiecte unde tast Robin i
apoi aps ENTER. Cutarea nu ddu niciun rezultat. La fel se
ntmpl i n cazul numelui Lilly, dar avu succes cnd tast girl-
girl, amintindu-i c aa descrisese Lucy edina ei de modeling cu
Lilly.
Pierce fu conectat la o pagin cu fotografi miniaturizate ase
coloane pe ase rnduri. n partea de jos a paginii era un prompter
care-i permitea s sar la urmtoarea pagin cu treizeci i ase de
fotografi sau s mearg nainte la oricare din cele patruzeci i opt
de pagini cu fotografi de fete cu fete.
Pe a patra pagin ddu peste o serie de fotografi cu Lucy i Lilly.
n fecare fotografe, Lilly juca rolul dominantei i Lucy pe cel al
supusei, dei era cu mult mai nalt. Pierce mri una dintre
fotografi. Decorul avea drept fundal un zid de castel din piatr. Un
perete de nchisoare, bnui Pierce. Podeaua era acoperit cu paie, iar
pe o mas din apropiere ardeau luminri.
Lucy, n pielea goal, era prins de perete cu ctue. Lilly,
mbrcat n haine de piele, avea o luminare n mn, i picura ceara
topit pe snii lui Lucy. Faa lui Lucy exprima o plcere nemrginit
pe cnd Lilly afa o expresie de aprobare amestecat cu mndrie.
O, mi pare ru, credeam c ai plecat.
Pierce se ntoarse i o vzu pe Monica. Ca asistent personal,
avea combinaia numeric de la ua lui. Monica aez un teanc de
209
coresponden pe biroul lui.
Mi-ai spus c stai doar
Cnd vzu ce era pe monitor se opri. Pierce ntinse mna ctre
monitor i stinse ecranul.
Monica, uite ce e, eu
Asta e ea? Femeia drept care m-ai pus s m dau?
El ncuviin.
ncerc doar s
Nu tia cum s-i explice ce fcea.
Doctore Pierce, mi place slujba mea de aici, dar nu sunt sigur
c mai vreau s lucrez cu dumneavoastr.
Monica, nu-mi spune doctore i nu ncepe iar cu chestiile
alea cu serviciul.
V rog, a putea f transferat napoi la asisteni?
Pierce lu ochelarii de soare de pe monitor i i-i puse la ochi. n
urm cu cteva zile voia s scape de ea, iar acum evita privirea ei
dezaprobatoare.
Monica, poi s faci ce vrei, spuse el, fxnd ecranul gol al
computerului, ns cred c i-ai fcut o prere greit despre mine.
V mulumesc. O s discut cu Charlie. V-am adus
corespondena.
Femeia iei din birou i nchise ua dup ea.
Pierce continu s se legene uor, nainte i napoi, n scaunul su,
fxnd ecranul prin ochelarii ntunecai. Curnd, sentimentul de
umilin se risipi i ncepu s se simt cuprins de mnie. Era furios
pe Monica, pentru c nu nelegea, pe situaia n care se afa i cel
mai tare, pe sine nsui.
Aps butonul i pe ecran reapru fotografa cu Lucy i cu Lilly.
Pentru ele fusese o slujb, edin. Nu se mai ntlniser pn
atunci.
Studie expresia de pe faa fecreia, i nu gsi nimic care s-i
210
spun c se prefceau. Totul prea real, i asta l excit i pe el.
Castelul i tot restul decorului puteau f falsifcate cu uurin, dar
nu i feele. Nu, feele i spuneau o alt poveste celui care le privea.
Spuneau cine controla i cine era manipulat, cine era sus i cine era
jos.
Pierce se uit mult timp la fotografi, nainte de a nchide
computerul.
27
Pierce nu mai ajunse acas miercuri seara. n ciuda ncrederii
afate fa de Charlie Condon, simea c zilele petrecute n spital l
fcuser s rmn n urm cu munca n laborator. l mai deranja i
ideea de a se ntoarce n apartament, unde tia c-l ateapt o
mizerie crunt ce trebuia curat. n consecin, i petrecu noaptea
n subsolul de la Amedeo Tech, verifcnd ceea ce lucraser n lipsa
lui Larraby i Grooms i efectund propriile sale experimente n
proiectul Proteus. Succesul experimentelor i red ncrederea pentru
moment, dar spre diminea oboseala i spuse cuvntul i se duse
n laboratorul de laseri ca s doarm puin.
Laboratorul de laseri, locul n care se fceau cele mai delicate
msurtori, avea perei de beton groi de un metru cptuii cu foi
de cupru pe dinafar i cu panouri de spum pe dinuntru pentru a
elimina interferenele cu vibraiile i undele radio exterioare care ar
f putut bruia citirile nanometrice. Cei din laborator i spuneau
camera de cutremur, deoarece era cea mai sigur ncpere din
cldire, dac nu din Santa Monica. Panourile de spum de mrimea
unui pat era ataate de perei cu fii de scai Velcro. Se ntmpla
adesea ca un cercettor ajuns la captul puterilor s se duc n
211
laboratorul de laseri, s pun pe jos un panou i s doarm pe
podea cnd laboratorul nu era folosit. Membrii mai importani ai
echipei aveau propriile panouri, etichetate cu numele lor, n care de-
a lungul timpului li se imprimaser contururile trupurilor. Cnd se
afau la locul lor, pe perei, panourile deformate ddeau senzaia c
laboratorul fusese scena unor meciuri de lupte n care trupurile
combatanilor fuseser aruncate dintr-un perete ntr-altul.
Pierce dormi dou ore i se trezi proaspt i pregtit pentru
ntlnirea cu Maurice Goddard. Vestiarul brbailor de la etajul doi
era dotat cu duuri, iar Pierce avea ntotdeauna haine de schimb n
dulapul su. Dei nu erau proaspt splate, artau oricum mai bine
dect hainele n care i petrecuse noaptea. Pierce fcu un du i
mbrc o pereche de blugi i o cma. tia c Goddard i Condon,
dar i ceilali participani la ntlnire, vor purta costum, dar nu i
psa.
Uitndu-se n oglind observ c liniile de copci de pe faa lui
erau mai roii i mai pronunate dect n ziua precedent. Se
scrpinase n repetate rnduri n timpul nopii, deoarece rnile l
mncau. Doctorul Hansen l prevenise c aa se va ntmpla, pe
msur ce rnile se vindecau. i dduse chiar i un tub de crem cu
care s-i ung rnile pentru a preveni iritaiile, dar l uitase acas.
Se apropie de oglind i i studie ochii. Sngele de pe corneea
ochiului stng se resorbise aproape total. i pieptn cu degetele
prul i zmbi constatnd c faa lui cptase o anume unicitate din
cauza copcilor. Apoi se simi jenat de propria-i vanitate i mulumi
Cerului c nu mai fusese nimeni n vestiar s-l vad admirndu-se
n oglind.
La ora nou reveni n laborator Larraby i Grooms se afau deja
acolo, iar ceilali tehnicieni soseau i ei, rnd pe rnd. Toi aveau
emoii legate de prezentarea care urma.
Brandon Larraby era un tip nalt i slab, cruia i plcea s poarte
212
un halat de laborator. Era singurul cercettor de la Amedeo care
fcea acest lucru. Pierce credea c inspir ncredere: dac ari ca un
om de tiin adevrat, vei face tiin adevrat. Atta timp ct
aveau performane bune, lui Pierce nu i psa cum se mbrca
Larraby sau oricare alt membru al echipei din laborator. Iar n ce-l
privea pe Larraby, performanele erau indiscutabile. Cu civa ani
mai tnr dect Pierce, acesta venise cu optsprezece luni n urm la
Amedeo Tech, din industria farmaceutic.
Sterling Grooms petrecuse cel mai mult timp cu Pierce i cu
Amedeo Technologies. Fusese managerul de laborator al lui Pierce
n trei locaii diferite, ncepnd cu vechiul depozit n care luase fin
Amedeo i unde Pierce construise singur primul laborator.
Cteodat, furai de amintiri, cei doi brbai vorbeau despre acele
zile de odinioar cu o nostalgie respectuoas. Nu avea nicio
importan c acele zile le triser doar cu zece ani n urm. Grooms
avea civa ani mai puin dect Pierce. Fusese angajat dup ce i
terminase studiile post-doctorat la UCLA. n dou rnduri fusese
curtat de concuren, dar Pierce l pstrase n echip oferindu-i
cteva procente din companie, un loc n consiliu i o parte din
patente.
La nou i douzeci, asistentul lui Charlie Condon i anun c
Maurice Goddard sosise. Circul trebuia s nceap. Pierce puse n
furc receptorul din laborator i i privi pe Grooms i Larraby.
Elvis e n cldire, spuse el. Suntem gata?
Ambii brbai ddur afrmativ din cap.
Atunci hai s zdrobim musca aia.
Era o replic dintr-un flm care-i plcuse lui Pierce. Zmbi. Cody
Zeller s-ar f prins, dar din partea lui Grooms i Larraby nu obinu
nicio reacie.
Nu conteaz. M duc s-i aduc.
Pierce trecu prin compartimentul etan i urc cu liftul pn la
213
nivelul la care se afau birourile administraiei. n sala de consiliu
erau Condon, Goddard i asistenta lui Goddard, o femeie pe nume
Justine Bechy. Era o avocat care se ocupa de relaiile lui Goddard i
strjuia porile spre sumele enorme de investiii ale acestuia cu un
zel neostoit, nu mult diferit de al unui funda de o sut cincizeci de
kilograme care-i apr terenul de int. La masa mare i lung mai
edea i Jacob Kaz, avocatul de patente. Clyde Vernon sttea n
picioare ntr-o parte, gata s intervin la nevoie.
Cnd intr Pierce, Goddard spunea ceva despre aplicaiile de
patente. Pierce salut cu voce tare. Asta puse capt conversaiei i
atrase privirile spre faa lui.
O, Doamne, exclam Bechy. O, Henry!
Goddard nu spuse nimic, ci l privi zmbind uor, zmbet care lui
Pierce i se pru amuzat.
Henry Pierce, spuse Condon.
Pierce le strnse minile lui Goddard, Bechy i Kaz, dup care i
trase un scaun la masa mare i lustruit, vizavi de oaspei, atinse
mneca costumului scump al lui Charlie i l salut cu un gest al
capului pe Vernon. Vernon salut i el n acelai timp, dar fr
tragere de inim.
i mulumim foarte mult c ai fost de acord s te ntlneti cu
noi astzi, spuse Bechy, pe un ton ce sugera c el se oferise s in
ntlnirea la data la care fusese programat. N-am tiut c rnile tale
sunt aa de serioase.
Ei bine, nu e nicio problem. Arat mai ru dect m simt.
M-am ntors la lucru n laborator de ieri, dei nu sunt foarte sigur c
faa asta se potrivete cu laboratorul.
Nimeni nu pru s prind aluzia lui ciudat la Frankenstein. nc
o lovitur ratat.
A fost un accident de main, aa ni s-a spus. Erau primele
cuvinte rostite de Goddard dup sosirea lui Pierce.
214
Goddard, un brbat n jur de cincizeci i cinci de ani, avea ochii
ageri ca ai unei pasri de prad. Purta un costum crem, cma alb
i cravat galben. Pierce remarc plria asortat aezat pe mas.
Dup prima lui vizit toi comentau c Goddard adopta inuta
scriitorului Tom Wolfe. Singurul lucru care lipsea era bastonul.
Da, spuse Pierce. Am intrat ntr-un perete.
Cnd s-a ntmplat asta i unde?
Duminic dup-amiaza. Aici, n Santa Monica.
Pierce dorea s schimbe subiectul. Nu se simea bine ascunznd
adevrul, mai ales c ntrebrile lui Goddard nu erau de
complezen. Ele fceau parte din protocolul de precauii, ncerca s
afe n ce era pe cale s se bage.
Busei? ntreb Goddard sec.
Pierce zmbi i cltin din cap.
Nu. Nici mcar nu eram la volan. De altfel nu beau la volan,
Maurice, dac la asta te referi.
Ei bine, m bucur c eti teafr. Dac ai ocazia, f-mi rost de o
copie a raportului de la locul accidentului. Pentru dosarele noastre,
nelegi.
Urm o scurt tcere.
Nu sunt sigur c pot. Nu a avut nicio legtur cu Amedeo sau
cu ce facem noi aici.
neleg asta. Dar s fm oneti, Henry. Tu eti Amedeo
Technologies. Geniul tu creator pune n micare aceast companie.
Am ntlnit o grmad de genii creative n viaa mea. n unii, a
investi i ultimul dolar. Altora nu le-a da nici mcar unul.
Se opri aici i i pred tafeta lui Bechy. Aceasta era cu douzeci
de ani mai tnr dect Goddard, avea prul tuns scurt, piele neted
i afa un aer de superioritate. Pierce i Condon czuser de acord
c se afa ntr-o poziie avantajoas deoarece avea o relaie amoroas
cu Goddard. Cel puin aa auziser ei.
215
Maurice se gndete la o investiie considerabil n Amedeo
Technologies, spuse ea. Ca s se simt protejat trebuie s nu aib
ndoieli n privina ta. Trebuie s te cunoasc. Nu vrea s investeasc
ntr-o persoan care ar putea s-i pun n pericol investiia.
Mi s-a prut c e vorba despre tiin. Despre proiect.
Aa i e, Henry, spuse ea. Dar lucrurile astea merg mn n
mn. tiina nu face doi bani fr omul de tiin. Vrem s fi
dedicat muncii tale i proiectelor tale, ca om de tiin. De
asemenea, nu vrem s fi nesbuit n viaa particular.
Pierce i susinu privirea, ntrebndu-se dac nu cumva ea tia de
cele ntmplate i despre investigaia lui obsesiv n legtur cu
dispariia lui Lilly Quinlan.
Condon i drese vocea i interveni, ncercnd s mute discuia pe
un alt fga:
Justine, Maurice, sunt sigur c Henry ar f ncntat s
coopereze, indiferent de genul de investigaie personal pe care vei
dori s o facei. l cunosc de mult timp i am lucrat n domeniul ET
de i mai mult timp. E unul dintre cei mai echilibrai i pasionai
cercettori pe care i-am ntlnit vreodat. De asta m afu aici. mi
place tiina, mi place proiectul i m simt foarte bine n preajma lui
Pierce.
Bechy l privi pe Condon i ncuviin.
S-ar putea s-i acceptm oferta de mai nainte, spuse ea cu un
zmbet vag.
Schimbul de cuvinte fu un pas foarte mic n ncercarea de a risipi
tensiunea ce se acumulase n ncpere. Pierce atepta s spun
cineva ceva, dar nu se ntmpla nimic.
Hmmm, ar f ceva ce cred c ar trebui s v spun, pentru c
vei afa oricum.
Atunci spune-ne acum, zise Bechy, i nu ne mai face s
pierdem timp.
216
Pi, treaba e c Am purtat prul lung. S fe asta o
problem?
Urmar cteva clipe de tcere apstoare, dup care chipul lui
Goddard se destinse, pentru ca apoi s izbucneasc n rs. Apoi rse
i Bechy urmat de ceilali, inclusiv de Pierce. Tensiunea se risipise.
Charlie lovi cu pumnul n mas, n ncercarea de a-i sublinia buna
dispoziie.
Oameni buni, spuse Condon, ai venit aici s asistai la o
demonstraie. Ce-ar f s coborm n laborator i s vedem proiectul
care-i va aduce comediantului de fa Premiul Nobel?
l apuc pe Pierce de gt, mimnd c-l stranguleaz. Lui Pierce i
pieri zmbetul i se nroi la fa, dar nu din cauza gestului lui
Condon, ci pentru gluma deplasat referitoare la Premiul Nobel. Lui
Pierce nu i se prea potrivit s fe luat n derdere o distincie att
de nalt. i, apoi, tia c asta nu avea s i se ntmple niciodat.
Premiul nu se acorda niciodat unui laborator privat.
O clip, spuse Pierce. Jacob, ai adus contractele de
confdenialitate?
O, da, suit aici, spuse avocatul. Aproape c uitasem de ele.
Deschise servieta.
Chestia asta e absolut necesar? ntreb Condon.
Totul fcea parte din scenariu. Pierce insistase ca Goddard i
Bechy s semneze contracte de confdenialitate nainte de a intra n
laborator. Condon nu fusese de acord, susinnd c ar putea f
interpretat ca o insult la adresa unui investitor de talia lui
Goddard. Lui Pierce nu-i psa de asta. Era laboratorul lui, deci avea
regulile lui. Pn la urm au czut de acord asupra unui plan n care
amnuntul neplcut s par o obligaie plictisitoare.
E politica laboratorului, spuse Pierce. Nu cred c ar trebui s
ne abatem de la ea. Justine spunea ct de important e s evitm
riscurile. Dac nu
217
E n ordine, spuse Goddard, ntrerupndu-l. De fapt, a f fost
ngrijorat dac n-ai f apelat la asemenea msuri.
Kaz mpinse dou copii ale documentului de dou pagini, ctre
Goddard i Bechy. Apoi scoase un stilou din buzunarul interior al
costumului, l rsuci i-l aez pe mas n faa lor.
E un formular aproape standard, spuse el. Pe scurt, fecare
dintre procedurile, procesele i formulele proprietarului
laboratorului sunt protejate. Orice vedei sau auzii n timpul vizitei
trebuie s rmn strict confdenial.
Goddard nu se mai obosi s citeasc documentul. Ls asta n
seama lui Bechy, creia i lu cinci minute bune ca s-l citeasc de
dou ori. Toi ateptau n tcere. Cnd termin de citit semn
documentul i i ddu stiloul lui Goddard, care proced la fel, fr
s comenteze.
Kaz adun documentele i le puse n serviet. Apoi toi se
ridicar de la mas i se ndreptar ctre u. Pierce iei ultimul. Pe
hol, n drum spre lift, Jacob Kaz l btu pe umr i rmaser
amndoi puin n urma celorlali.
A mers totul bine cu Janis? ntreb Kaz.
Cu cine?
Janis Langwiser. Te-a sunat?
Aha. Da, a sunat Totul e-n regul. Mulumesc. Mulumesc,
Jacob, pentru faptul c mi-ai prezentat-o. Pare foarte capabil.
Te mai pot ajuta cu ceva?
Nu. Totul e-n regul. Mulumesc.
Ua liftului se deschise.
O lum prin gaura iepurelui
1
, Henry? ntreb Goddard.
Cam aa ceva, rspunse Pierce.
1 Aluzie la romanul Alice n ara Minunilor de Lewis Caroll. Pentru a ptrunde n
ara Minunilor, Alice trece printr-o gaur fcut de un iepure n gardul curii
bunicii sale (n. Tr.).
218
Pierce observ c Vernon rmsese n urm i presupuse c se
afase n spatele lui i al lui Kaz n timpul discuiei lor ntre patru
ochi. Constatarea l irit, dar nu spuse nimic. Vernon urc ultimul n
lift, trecu cartela prin spaiul din panoul de control i aps pe
butonul marcat cu litera S.
S vine de la subsol, le spuse Condon oaspeilor, dup ce se
nchise ua. Dac am pune L, de la laborator, unii ar putea crede c
vine de la lobby. Nimeni nu rse la gluma lui. Ceea ce le
destinuise era o informaie preioas, dar fr nicio importan.
Pierce i ddu seama ct de emoionat era Condon. Pierce zmbi
aproape imperceptibil, att ct s nu-l doar. Poate c Charlie nu
avea ncredere n prezentare, spre deosebire de el. Pe msur ce
liftul cobora, se simea tot mai plin de energie. Chiar i vederea i
devenise parc mai ager. Laboratorul era domeniul lui. Scena lui.
Lumea exterioar putea f ntunecat i confuz; acolo putea f
rzboi i deertciune, ca ntr-o pictur de-a lui Hyeronimus Bosch,
reprezentnd haosul. Femei care-i vindeau trupurile unor strini
care le puteau face ru i chiar ucide. Dar nu i n laborator. Acolo
era o lume panic. Ordonat. i ordinea era opera lui.
n laborator, nu avea ndoieli n privina tiinei i nu se ndoia de
sine. tia c l va face pe Maurice Goddard s-i schimbe viziunea
asupra lumii. l va converti. l va convinge c banii lui nu vor
reprezenta doar o investiie, ci un instrument cu care se schimba
lumea.
28
n laborator, se aezar n semicerc n faa lui Pierce i a lui
Larraby. Se fcuser prezentrile i un tur rapid al laboratoarelor
219
individuale. Acum urma spectacolul, i Pierce era gata s nceap.
Se simea n largul lui. Nu se considerase niciodat mare orator, ns
i se prea mai uor s vorbeasc despre proiect n confortul
laboratorului n care acesta se nscuse, dect ntr-un amfteatru, la
un simpozion sau ntr-un campus universitar.
Cred c principala activitate de cercetare din ultimii ani v este
familiar, spuse el. Am discutat despre asta cnd ne-ai vizitat
prima oar. Astzi, vrem s v vorbim despre un proiect colateral.
Proteus. E ceva oarecum nou, aprut n ultimul an, dar cu siguran
se datoreaz muncii depuse anterior. Se poate afrma c toate
cercetrile au legturi ntre ele. O idee duce la alta. E o reacie n
lan, iar Proteus este doar un inel al acestuia.
Pierce le vorbi de preocuprile lui pentru potenialele aplicaii
medicale/biologice ale nanotehnologiei i despre decizia luat cu
aproape doi ani n urm de a-l aduce n echipa de la Amedeo pe
Brandon Larraby, care devenise pionul principal n problemele
biologice ale cercetrilor.
Fiecare articol, din ziare sau din reviste tiinifce, se refer la
componenta biologic. Acesta este subiectul cel mai atrgtor. De la
eliminarea dezechilibrelor chimice, pn la posibile remedii ale
bolilor cu transmitere sanguin. Toate acestea sunt nc la mare
deprtare, ns Proteus este sursa de alimentare care va permite
acelor proiecte i aparate viitoare s lucreze n interiorul
organismului. Am reuit s gsim o formul care va permite
celulelor din circuitul sanguin s produc impulsurile electrice care
vor pune n micare viitoarele invenii.
De fapt, e ca povestea cu oul i gina, adug Larraby. Care a
fost primul? Am decis c mai nti ar trebui s existe o surs de
energie. Construciile se fac pornind de la baz. Se ncepe cu
motorul, la care se adaug diverse componente.
Apoi interveni Condon, aa cum stabiliser n scenariu. El urma
220
s fe puntea, ntre cercettori i ceilali, interpretul care s-i fac s
neleag.
Susinei c aceast formul, aceast surs de energie va sta la
baza tuturor cercetrilor i inveniilor. Corect?
Corect, spuse Pierce. O dat ce aceast formul va f
confrmat, va sta la baza altor cercetri i invenii i va impulsiona
creaia. Oamenii vor f atrai de acest domeniu ca urmare a
rezolvrii acestei probleme introductive. Noi vom deschide drumul.
Luni diminea, vom cere protejarea acestei formule prin patente.
Curnd dup aceea, vom face publice descoperirile, apoi vom vinde
licene celor implicai n acest domeniu al cercetrii.
Oamenilor care inventeaz i construiesc aceste dispozitive
care vor circula prin sistemul sanguin.
Era vocea lui Goddard, i suna a afrmaie, nu a ntrebare. Era un
semn bun. Li se altura.
Exact, spuse Pierce. Dac ai o surs de energie, poi face o
grmad de lucruri. O main fr motor nu merge nicieri. Ei bine,
acesta e motorul. i-l va duce pe un cercettor din acest domeniu
oriunde va dori s ajung.
De exemplu, spuse Larraby, numai n acest stat exist peste un
milion de persoane dependente de insulina pe care i-o injecteaz
singuri, pentru a controla diabetul. i eu sunt unul dintre ei. ntr-un
viitor nu prea ndeprtat se va putea construi i programa un
dispozitiv care, introdus n circuitul sanguin, va msura nivelul de
insulin, o va fabrica i va elibera n snge cantitatea lips.
Spune-le despre antrax, zise Condon.
Evenimentele anului care a trecut ne-au artat tuturor ct de
periculoas este aceast bacterie i ct de greu e de depistat atunci
cnd se transmite prin aer. Va veni o zi cnd toi angajaii serviciilor
potale, membrii forelor armate, chiar i noi vom avea implantat un
biocip care va putea detecta i ataca de exemplu antraxul nainte ca
221
acesta s se poat instala i rspndi n organism.
Vedei, spuse Larraby, posibilitile sunt nelimitate. Dar cum
alimentezi aceste dispozitive n interiorul organismului? Aceasta
este ntrebarea care se pune de foarte mult vreme.
Noi credem c rspunsul e formula noastr, spuse Pierce.
Din nou se ls tcerea. Pierce l privi pe Goddard, i i ddu
seama c-l convinsese. Goddard se nimerise de nenumrate ori la
locul potrivit n momentul potrivit. Niciodat nu dduse ns peste
ceva care s-i aduc bani cu nemiluita i pe deasupra s-l transforme
ntr-un erou, s-l fac s se simt bine ctignd bani.
Am putea trece la demonstraie? ntreb Bechy.
Sigur c da, spuse Pierce. Avem totul pregtit pe MSE.
Pierce conduse grupul ctre ceea ce numeau ei laboratorul de
imagini, o camer de dimensiunile unui dormitor, n care se afa un
microscop computerizat.
Acesta este un microscop cu scanare electronic, spuse Pierce.
Experimentele de care ne ocupm noi se desfoar la dimensiuni
prea mici pentru majoritatea microscoapelor. Noi setm o reacie
prestabilit cu care ne testm proiectul. Punem experimentul n
cuva MSE-ului, iar rezultatele sunt mrite i se pot vizualiza pe
ecran.
Art ctre structura asemntoare unei cutii care se afa pe un
suport, lng monitor. Apoi deschise cutia i scoase o tav pe care se
afa un mic eantion de silicon.
Nu v voi da numele exact al proteinelor pe care le folosim n
formul dar, n termeni simpli, ceea ce se af pe cip sunt celule
umane la care adugm o combinaie de anumite proteine care
sudeaz celulele. Acest proces de sudur creeaz conversia
energetic despre care discutm. O eliberare de energie care poate f
preluat de dispozitivele moleculare de care vorbeam mai devreme.
Pentru a testa aceast conversie, amplasm ntregul experiment ntr-
222
o soluie chimic sensibil la un impuls electric, care reacioneaz la
acesta printr-o emisie de lumin.
n timp ce Pierce punea tava de experimente napoi n cuv i o
nchidea, Larraby continu explicarea procesului:
Procesul transform energia electric ntr-o molecul numit
ATP, care este sursa de energie a organismului uman. O dat creat,
ATP-ul reacioneaz cu leucina aceeai molecul care face ca
licuricii s strluceasc. Acest proces este chemoluminescent.
Lui Pierce i se pru c Larraby devine prea tehnic. Nu voia s
dezorienteze audiena. i fcu lui Larraby un gest ctre scaunul din
faa monitorului; imunologul se aez i ncepu s lucreze la
tastatur. Ecranul monitorului era negru.
Acum, Brandon combin elementele, spuse Pierce. Dac v
uitai la monitor, rezultatele ar trebui s apar destul de rapid i s
fe ct se poate de evidente.
Se ddu napoi i i mpinse pe Goddard i pe Bechy nainte,
astfel nct acetia s poat privi monitorul peste umrul lui
Larraby.
Luminile, comand el.
Luminile din tavan se stinser, i Pierce constat mulumit c
vocea lui era sufcient de normal ca s intre n parametrii
receptorului audio. n laboratorul cufundat n ntuneric nu se
distingea dect strlucirea gri-neagr a monitorului. Pierce cut
ochelarii cu rezonan termic. Dup ce i-i puse, ntinse mna ctre
modulul de alimentare de pe partea stng i porni aparatul. Dar
apoi rsuci lentilele n sus, nefind pregtit s foloseasc ochelarii.
Pusese acolo ochelarii n acea diminea cu intenia de a-i urmri pe
Goddard i pe Bechy i a le spiona reaciile.
Suntem gata, spuse Larraby. Privii monitorul.
Timp de aproape treizeci de secunde monitorul rmase gri-
negru, pentru ca apoi s apar cteva puncte de lumin,
223
asemntoare stelelor pe un cer ntunecat. Punctele luminoase se
nmulir, pn cnd ecranul art asemeni Cii Lactee.
Toi priveau n tcere.
Treci pe termic, Brandon, spuse Pierce ntr-un trziu.
Fcea parte din scenariu. Se ncheia cu un crescendo.
Larraby acion tastatura.
A trece la termic nseamn c o s vedem culori, spuse
Larraby, gradaii ale intensitii impulsului, de la albastru pentru
intensiti mici la verde, galben, rou i apoi purpuriu pentru
intensitile foarte mari.
Pe ecranul monitorului aprur valuri de culoare. Cele mai multe
erau galbene i roii. Culorile se vlureau, ntr-o reacie n lan ce
traversa ecranul. Ondulau, asemeni suprafeei oceanului n noapte.
Era dunga de culoare a Las Vegasului, vzut de la zece mii de
metri altitudine.
Aurora boreal, opti cineva.
Pierce i zise c era vocea lui Goddard. Toi cei din camer
strluceau n rou i galben n raza de aciune a ochelarilor. Se
concentr asupra feei lui Goddard. Gradaiile de culoare i
permiteau s vad n ntuneric. Goddard era concentrat asupra
ecranului computerului. Fruntea i obrajii se colorau n rou intens
pe msur ce faa i se nferbnt de emoie.
Ochelarii erau o form de voyeurism tiinifc, permindu-i s
vad ceea ce ceilali credeau c ascund. Vzu zmbetul admirativ al
lui Goddard, n timp ce privea monitorul. n clipa aceea Pierce tiu
c afacerea era ncheiat. Obinuser banii, i asiguraser viitorul.
Se uit n partea opus a camerei i l vzu pe Charlie Condon
rezemat de perete. Charlie l privea, de fapt privea n ntuneric, spre
locul unde tia c ar trebui s se afe Pierce. ncuviin, dnd din
cap.
Era un moment de excepie. Erau pe punctul de a deveni bogai
224
i, poate, faimoi. Dar nu asta urmrea Pierce, ci altceva, ceva mai
important dect banii. Ceva ce putea s pstreze n minte i n inim
i care avea s-i aduc faima.
Asta-i oferise tiina. Un sentiment de mndrie care arunca n
uitare toate insatisfaciile, toate greelile fcute vreodat. i, mai
ales, cea legat de Isabelle.
i scoase ochelarii i i puse napoi n crlig.
Aurora boreal, opti Pierce doar pentru sine.
29
Mai fcur dou experimente pe MSE, cu eantioane noi. Ambele
strlucir pe monitor ca luminile de Crciun, i Goddard fu
satisfcut. Apoi, Pierce l conduse din nou prin celelalte laboratoare.
La urma urmei, Goddard urma s investeasc n ntregul program,
nu doar n Proteus. La ora 12.30 prezentarea se termin i se
retraser n camera de consiliu s ia prnzul. Condon comandase
mncarea la Joes, un restaurant de pe Abbot Kinney, care n afar
de faptul c era n vog, avea i mncare bun.
Conversaia era vesel pn i Bechy prea s se distreze. S-a
discutat mai ales despre perspectivele tiinei, nu i de banii care se
puteau ctiga. La un moment dat Goddard se ntoarse ctre Pierce,
care edea lng el, i i spuse ncet:
Fiica mea sufer de sindromul Down.
Nu mai adug nimic, i nici nu era necesar. Pierce tia c se
gndea pur i simplu la timp. La timpul nepotrivit. Venea un viitor
n care asemenea maladii urmau s fe eliminate nainte de a se
produce.
Sunt convins c o iubeti foarte mult, spuse Pierce, i ea tie
225
asta.
Goddard i susinu privirea o secund nainte de a rspunde.
Da. tiu, i tie i ea. M gndesc mereu la ea cnd mi
investesc banii.
Trebuie s te asiguri c ea e n siguran.
Nu, nu e asta. Ea e mai mult dect asigurat. M gndesc c,
orict de multe a face n lumea asta, nu voi putea s o ajut. Cred c
ceea ce vreau s spun e c sper n viitor. Asta ce faci tu
Privi ntr-o parte, incapabil s-i exprime gndurile.
Cred c tiu ce vrei s spui, zise Pierce.
Linitea fu ntrerupt brusc de hohotul de rs a lui Bechy, care era
aezat lng Condon. Goddard zmbi i ddu din cap ca i cum ar
f auzit ce fusese att de amuzant.
Mai trziu, n timpul desertului compus dintr-o plcint cu iaurt
i suc de lmie, Goddard aduse vorba de Nicole.
tii cine-mi lipsete? spuse el. Nicole James. Unde e? A vrea
mcar s o salut.
Pierce i Condon schimbar o privire. Hotrser mai nainte ca
Condon s se ocupe de orice explicaie n ceea ce o privea pe Nicole.
Din pcate, nu mai e la noi, spuse Condon. De fapt, vinerea
trecut a fost ultima ei zi la Amedeo.
Ei, nu mai spune?!? Unde a plecat?
Pentru moment, nu e angajat nicieri. Cred c i-a luat timp
liber pentru a se gndi la urmtoarea micare. A semnat un contract
cu noi prin care se angaja s nu lucreze cu concurena, aa c nu
trebuie s ne facem nicio grij.
O poziie delicat. Goddard pufni i ncuviin.
Este i nu este, spuse Condon. tia despre proiectele noastre
sufcient ca s-i poat aborda pe concureni, dar n-a avut niciodat
acces n laborator i n-a vzut niciodat o demonstraie
asemntoare cu ce ai vzut voi n aceast diminea.
226
Era o minciun, ns Charlie Condon nu tia asta. La fel ca
minciuna pe care i-o servise Pierce lui Clyde Vernon n legtur cu
ct de multe tia Nicole i ct vzuse. Adevrul era c vzuse tot.
Pierce o dusese n laborator ntr-o duminic noaptea i-i artase tot.
Era n perioada n care lucrurile o luau razna i el se aga cu
disperare de orice mijloc de a le ine n fru i a o pstra pe Nicole.
i clcase propriile reguli, i o dusese n laborator pentru a-i arta
ce anume l fcea s stea departe de ea att de des. Din pcate,
efectul fusese egal cu zero. La mai puin de o lun dup aceea,
Nicole pusese capt relaiei.
Lui Pierce i era dor de Nicole, ca i lui Goddard, dar din motive
diferite. Pierce deveni din ce n ce mai tcut. Dup ce se strnser
tacmurile i cei care se ocupaser de servirea mesei ieir din
camer, se ntoarser la afaceri.
Spune-ne despre patent, i ndemn Bechy, ncrucindu-i
braele i aplecndu-se peste mas.
Pierce i fcu un semn lui Kaz i acesta prelu ntrebarea.
De fapt, are mai multe etape, mai precis nou pri, care
acoper toate procesele interrelaionate pe care le-ai vzut azi.
Credem c am acoperit totul, i c va rezista oricrei provocri,
acum sau n viitor.
i cnd l nregistrm?
Luni dimineaa. Zbor la Washington azi sau duminic.
Intenionez s depun personal patentele la Biroul Statelor Unite
pentru Patente i Mrci luni, la nou dimineaa.
Pentru c Goddard sttea lng el, lui Pierce i era mai uor s-o
urmreasc pe Bechy, care se afa vizavi. Aceasta prea surprins de
viteza cu care se micau. Pierce i Condon voiau s foreze lucrurile.
S-l foreze pe Goddard s ia o hotrre imediat sau s rite s
piard totul ateptnd.
Aa cum tii, competiia n domeniu e acerb, spuse Pierce.
227
Vrem s ne asigurm c suntem primii care nscriem formula. Eu i
Brandon am fcut i o lucrare pe tema asta, pe care o vom altura
patentelor. O trimitem mine.
Pierce i privi ceasul. Era aproape dou.
De fapt, continu el, trebuie s v prsesc i s m ntorc la
munc. Dac mai apare vreo problem la care Charlie nu poate
rspunde, m gsii n biroul meu sau n laborator. Dac nu v
rspunde nimeni acolo, nseamn c telefonul este ntrerupt pentru
c folosim una dintre probe.
mpinse scaunul napoi i tocmai se ridica, cnd Goddard ridic
mna i-l apuc de bra pentru a-l opri.
O clip, Henry, dac nu te superi.
Pierce se aez la loc. Goddard se uit la el, i apoi i cercet pe
rnd cu privirea pe cei afai n jurul mesei. Pierce tia ce urmeaz i
o puternic emoie l cuprinse.
Vreau doar s-i spun, ct suntem nc toi aici, c doresc s
investesc n compania ta. Vreau s iau parte la aceast realizare
deosebit.
Urm o avalan de urale i aplauze. Pierce ntinse mna, i
Goddard i-o strnse cu putere, apoi ddu mna i cu Condon.
S nu se mite nimeni, spuse Condon.
Se ridic i se duse spre un col al camerei unde se afau un
telefon i o msu. Tast trei numere un apel interior, murmur
ceva n receptor i se ntoarse la locul lui. Cteva minute mai trziu,
Monica Purl i asistenta personal a lui Condon, o femeie pe nume
Holly Kahnheiser, intrar n camer cu dou sticle de Dom Perignon
i o tav cu pahare pentru ampanie.
Condon deschise sticlele i turn n pahare. Cele dou femei fur
rugate s rmn i s bea un pahar. Amndou aveau aparate de
fotografat pe care nu pregetar s le foloseasc.
Condon inu primul toast:
228
Pentru Maurice Goddard. Ne bucurm s te avem alturi de
noi n aceast cltorie magic.
Apoi fu rndul lui Goddard^care ridic paharul i spuse simplu,
privindu-l pe Pierce:
Pentru viitor!
Pierce ddu din cap i ridic paharul aproape gol. nainte de a
vorbi, se uit la fecare n parte, inclusiv la Monica.
Poate c vou cldirile noastre vi se par teribil de mici. Dar
pentru noi, care nu suntem mari, ele sunt mai mult dect nalte.
Sorbi din ampanie i-i privi pe ceilali. Nimeni nu prea s
priceap.
Pasajul e dintr-o carte pentru copii, explic el. Doctor Seuss. Se
vorbete n ea de existena altor lumi. Lumi de dimensiunile unui fr
de praf.
Pierce ncepu s strng mini i s exprime cuvinte de
mulumire i ncurajare. Cnd ajunse la Monica, acesteia i pieri
zmbetul.
Mulumesc c ai rezistat pn la sfrit, Monica. Ai vorbit cu
Charlie despre transfer?
Nu nc. Dar o voi face.
Bine. A sunat domnul Renner?
Intenionat nu folosi cuvntul detectiv n caz c cineva din
ncpere ar f ascultat conversaia lor.
Nu nc, dar ai cteva mesaje pe birou. Unul dintre ele este de
la avocat; zicea c e important, dar i-am spus c nu-i poi ntrerupe
prezentarea.
Bine, mulumesc.
Strduindu-se s-i pstreze calmul, Pierce se duse la Goddard i
i spuse c l lsa pe minile lui Condon pentru a perfecta celelalte
detalii ale investiiei. Apoi i strnse mna, prsi camera de consiliu
i o lu pe coridor, ctre biroul su. i venea s alerge, dar merse cu
229
pas msurat.
30
Luminile!
Pierce se aez la birou i lu cele trei bileele cu mesaje notate de
Monica. Dou erau de la Janis Langwiser, i purtau specifcaia
urgent. Ambele aveau acelai text: Te rog, sun-m ct de repede
poi. Cellalt mesaj era de la Cody Zeller.
Pierce puse mesajele pe birou i rmase o clip pe gnduri.
Mesajul de la Langwiser prevestea veti proaste. Simi c i se urc
sngele la cap i c se sufoc. Se duse la fereastr i o ntredeschise.
Hotr s-l sune mai nti pe Zeller, spernd c prietenul lui
gsise ceva nou. Mesajul lui ctre pagerul lui Zeller primi rspuns n
mai puin de un minut.
mi pare ru, amice, spuse Zeller n loc de salut. Nu este
posibil.
Ce vrei s spui?
Vorbesc de Lucy LaPorte. Nu dau de ea. N-am nicio urm,
omule. Tipa asta n-are nici mcar cablu.
Aha.
Eti sigur c e numele ei real?
Aa mi-a spus.
E una din fetele de pe site?
Mda.
La dracu, trebuia s-mi spui asta, amice. Nu-i folosesc
numele reale.
Lilly Quinlan o fcea.
Pi, Lucy LaPorte? Parc ar f un nume inventat de cineva
230
dup ce a privit Un tramvai numit dorin. Adic, uit-te i tu cu ce se
ocup. Probabil c ansele ca ea s spun adevrul despre ceva,
chiar i despre numele ei, sunt de unu la
Era ntr-un moment de sinceritate i mi-a spus adevrul. tiu
asta.
Un moment de intimitate. Parc mi-ai zis c nu te-ai
Nu. Era la telefon.
Ei, sexul la telefon e cu totul alt mncare de pete.
Las, Cody. Trebuie s nchid.
Hei, stai puin. Cum a mers treaba cu omul tu cu bani grei?
A mers bine. Charlie l potcovete chiar acum.
Mito.
Trebuie s nchid, Cody. i mulumesc c ai ncercat.
Nicio grij. i trimit nota de plat.
Pierce nchise i ridic unul dintre mesajele de la Langwiser. Apoi
tast numrul avocatei. i rspunse o secretar care i fcu legtura
imediat.
Unde ai fost? I-am spus asistentei tale s-i transmit mesajul
imediat.
A fcut ceea ce trebuia s fac. Nu-mi place s fu ntrerupt n
laborator. Ce se petrece?
Pi, e sufcient s spunem c avocata ta e destul de bine
conectat. nc mai am sursele mele n departamentul de poliie.
i?
Ceea ce-i spun e strict confdenial. Sunt informaii pe care
n-ar trebui s le am. Dac transpir, o s aib loc o anchet numai
pentru chestia asta.
Bine. Ce e?
O surs mi-a spus c Renner i-a petrecut o bun parte din
dimineaa asta la birou, lucrnd la o cerere de mandat de
percheziie. Apoi s-a dus cu el la un judector.
231
Bine. i ce nseamn asta?
nseamn c vrea s-i fac percheziie pe la proprieti, n
apartament, n main, probabil n casa n care ai locuit nainte, la
momentul producerii crimei.
Vrei s spui dispariia i presupusa ucidere a lui Lilly Quinlan.
Exact. Dar i e un dar important cererea a fost respins.
Judectorul i-a spus c nu are destule probe.
Atunci e bine, nu? Asta nu nseamn c s-a terminat?
Nu, poate ncerca din nou, dac va avea i alte dovezi.
Bnuiesc c s-a bazat pe nregistrare pe ceea ce el numea
recunoaterea ta. Deci e bine de tiut c un judector a vzut cum
st treaba i a zis c nu e sufcient.
Pierce era depit de situaie, deoarece nu tia ce nsemnau toate
acele manevre legale.
S-ar putea s ncerce s fac un tur pe la judectori, spuse
Langwiser.
Adic s duc cererea la altul?
Da, la o persoan mai comod. Presupun c s-a dus la cel mai
abordabil om pe care l tia. Dac se duce n alt parte, ar putea s
aib probleme. Dac un judector af c o cerere de mandat a fost
deja refuzat de un alt coleg, lucrurile pot deveni foarte delicate.
ncercarea de a nelege subtilitile legii prea o pierdere de
vreme. El nu era att de descurajat ca Langwiser. O nelegea.
Avocata nu era sut la sut convins de nevinovia lui. Marja de
ndoial ridica ntrebri despre ce ar f putut gsi poliia dac ar f
fcut o percheziie.
Ce-ar f s-l lsm s caute fr mandat? spuse el.
Nu.
Nu va gsi nimic. Nu sunt vinovat. Nici mcar n-am cunoscut-
o pe Lilly Quinlan.
Nu conteaz. Nu cooperm. Dac ncepi s cooperezi, riti s
232
calci n capcane.
Nu neleg. Dac sunt nevinovat, ce fel de capcane ar putea f?
Henry, vrei s te consiliez, nu?
Da.
Atunci ascult i urmeaz-mi sfatul. Nu crem bree pentru
partea opus. L-am avertizat pe Renner, i lsm lucrurile aa.
Cum zici tu.
Mulumesc.
O s afi dac gsete alt judector sau revine la primul?
Am o ureche i acolo. Poate c i-o lum nainte. Oricum, s te
prefaci surprins dac apare cumva cu un mandat. Trebuie s-mi
protejez sursa.
Sigur.
Brusc, Pierce i aminti ceva i l cuprinse frica.
Dar biroul meu? i laboratorul? O s vrea s caute i pe-aici?
Dac se ntmpla asta povestea avea s ajung n cercurile n care
se discutau tehnologiile n curs de dezvoltare i, bineneles, la
Goddard i Bechy.
Nu tiu sigur, dar pare puin probabil. Va cere locaii care ar
putea avea legtur cu comiterea crimei. Dac s-ar duce la un
judector i ar ncerca s-l conving s-i permit percheziionarea
unui loc n care se fac afaceri i n care e foarte puin probabil s se f
comis crima, ansele ar f i mai mici.
Pierce se gndi la agenda de telefon pe care o ascunsese n
dulapul din camera copiatoarelor. Era o legtur direct cu Lilly
Quinlan, pe care nu o recunoscuse nc. Trebuie s scape cumva de
ea.
Apoi se gndi la altceva.
tii, zise el, deja mi-au percheziionat maina. Mi-am dat
seama cnd am urcat n ea n seara aceea, la apartamentul lui Lilly
Quinlan.
233
Dup o pauz, Langwiser spuse:
Dac au fcut-o, au comis o ilegalitate. Din pcate, nu vom
reui s dovedim asta fr un martor.
N-am vzut pe nimeni acolo, n afar de poliiti.
Sunt sigur c a fost doar o cutare rapid cu lanterna. Dac i
se aprob mandatul, o va face legal i cu mare atenie. Vor cuta fre
de pr i fbre, chestii din astea, lucruri prea mici ca s le f vzut cu
lanterna.
Pierce se gndi la toastul pe care l inuse cu mai puin de o
jumtate de or nainte. n ambele cazuri viitorul su atrna de un
fr de pr.
Pi, cum spuneam, las-i s caute, spuse el, cu o not de
sfdare n voce. Poate c o s-i dea seama c sunt nevinovat i vor
ncepe s-l caute pe adevratul criminal.
Ai vreo idee n privina asta?
Nu.
Ei bine, pentru moment ar trebui s-i faci griji n legtur cu
tine nsui. Se pare c nu nelegi gravitatea situaiei. M refer la
percheziie. Crezi c negsind nimic te vor considera nevinovat.
Uite ce e, Janis, eu sunt chimist, nu avocat. Tot ce tiu e c sunt
vrt pn peste cap n chestia asta, dei n-am niciun amestec. Dac
i se pare c nu neleg gravitatea situaiei, atunci spune-mi exact ce
vrei s pricep.
Era prima dat cnd i revrsa frustrrile asupra ei, i regret
imediat.
Realitatea const n aceea c un poliai se af pe urmele tale i
c e puin probabil s renune. Pentru Renner, e doar o chestie de
timp. E un tip rbdtor, i va continua s lucreze la chestia asta pn
cnd va obine mandatul. nelegi?
Da.
i, sta va f doar nceputul. Renner e bun n meseria lui. Cei
234
mai muli dintre poliitii buni pe care i cunosc sunt buni pentru c
sunt persevereni.
Pierce nu tia ce s mai zic, aa c tcu. Langwiser fu cea care
ntrerupse tcerea:
Mai e ceva. Smbt seara le-ai vorbit de casa lui Lilly Quinlan
i le-ai dat adresa. Ei bine, s-au dus pn acolo s vad care e treaba,
dar nu au cercetat casa pn duminic dup-amiaz, cnd Renner a
obinut mandatul. Nu tiau dac e vie sau moart, dar era clar c
practica prostituia i comitea i alte ilegaliti.
Pierce ncuviin. ncepea s neleag cum gndea Renner.
Pentru a se pune la adpost, Renner a obinut un mandat,
pentru a nu risca s dea ochii cu ea i s fe ntrebat: Ce mama
dracu cutai la mine n cas?
Exact. Dar a mai fost i un alt motiv.
S adune dovezi mpotriva mea?
Ai ghicit!
Dar cum s gseasc dovezi mpotriva mea? I-am spus c am
fost nuntru. Amprentele mele sunt peste tot pentru c am cutat-o
i voiam s afu ce s-a ntmplat.
Asta e versiunea ta, i spre deosebire de el, eu te cred. i
nchipuie c ai inventat o poveste pentru a acoperi faptul c ai fost n
casa ei.
Nu pot s cred.
Ai face bine s crezi. De altfel, conform legii, el a trebuit s
depun ceea ce se numete un retur de mandat de percheziie n
termen de patruzeci i opt de ore, n linii mari, o list cu ceea ce a
luat poliia n timpul cercetrii.
i a depus-o?
Da, iar eu am obinut o copie. Oricum, e o list cu lucruri
personale cum ar f o perie de pr pentru a se lua o prob de AND,
i aa mai departe. Au fost luate multe obiecte pentru prelevarea
235
amprentelor. Coresponden, sertare de birou, bijuterii, sticle de
parfum, pn i obiecte de uz sexual gsite n sertare.
Pierce i aminti sticla de parfum pe care o ridicase n timp ce se
afa n cas. Era posibil ca un lucru att de simplu s contribuie la
condamnarea lui? Simi un ghem n stomac i roi.
Nu spui nimic, Henry.
M gndesc.
S nu-mi spui c ai atins jucriile alea sexuale.
Pierce cltin din cap.
Nu, nici mcar nu le-am vzut. Dar am ridicat o sticl de
parfum.
O auzi oftnd.
Ce? De ce ai ridicat o sticl de parfum?
Nu tiu. Aa. mi amintea de ceva, cred. De cineva. Ce mare
lucru? Cum poi pune semnul egal ntre a ridica o sticl de parfum
i a comite o crim?
Face parte dintr-o plas de circumstane. Ai spus la poliie c
te-ai dus n cas s vezi ce e cu ea, s te asiguri dac e teafr.
Le-am spus asta pentru c asta am fcut.
Ei, i le-ai spus i c ai ridicat sticlele ei de parfum i le-ai
adulmecat? Te-ai uitat i prin sertarul cu lenjerie?
Pierce nu rspunse. Simea c i vine s vomite. Se aplec, trase
coul de gunoi de sub birou i-l puse lng scaun.
Henry, m port cu tine ca un procuror pentru c vreau s-i dai
seama de pericolul care te pate. Orice spui sau faci poate f
rstlmcit. E posibil ca tu s vezi lucrurile ntr-un fel, iar alt
persoan s le vad ntr-un mod complet diferit.
Bine, bine. Ct dureaz pn rezolv treaba cu amprentele?
Probabil cteva zile. Fr cadavru, cazul sta nu e o prioritate
pentru nimeni n afar de Renner. Am neles c pn i partenerul
lui lucreaz la altceva, aa c Renner e singur.
236
Partenerul lui e sursa ta?
Nu discut cu tine despre sursa mea.
Pentru o vreme se ls tcerea. Pierce nu mai avea nimic de spus,
dar atta timp ct era n legtur cu Langwiser se simea mai n
siguran.
Fac o list cu oamenii cu care am putea sta de vorb, spuse ea
n cele din urm.
Adic?
O list cu oameni care au vreo legtur cu cazul i cu
ntrebrile pe care s le punem dac va f nevoie.
neleg.
tia c se referea la cazul n care ar f fost arestat i acuzat. Dac
ajungea la proces.
Am nevoie de ceva timp ca s m ocup de lucrurile astea,
spuse Langwiser. Te sun dac mai apare ceva.
Pierce i lu n sfrit la revedere i nchise. Apoi rmase la birou
gndindu-se la informaiile pe care tocmai le primise. Renner se
mica. Chiar i fr un cadavru. Pierce tia c trebuia s o sune pe
Nicole, s-i explice c poliia l considera un criminal i c exista
posibilitatea s percheziioneze casa n care locuiser mpreun.
La gndul sta l apuc iar greaa. Privi n jos, ctre coul de
gunoi. Se ridic s ia nite ap sau o cutie de Coke, cnd cineva btu
la u.
31
Charlie Condon bg capul n birou, prin ua ntredeschis.
Radia.
Ai reuit, omule! Ai reuit, pe toi dracii!
237
Pierce nghii n sec i ncerc s se desprind de gndurile care-l
frmntau.
Am reuit cu toii, spuse el. Unde e Goddard?
Condon intr i nchise ua. Pierce observ c ampania pe care o
buse l fcuse s-i slbeasc nodul de la cravat.
E n biroul meu, vorbete la telefon cu avocatul.
Credeam c Bechy e avocata lui.
E avocat, dar nu avocat-avocat, dac m nelegi.
Lui Pierce i era greu s-l asculte pe Condon, pentru c n minte i
reveneau gnduri legate de discuia cu Langwiser.
Vrei s auzi oferta lui de deschidere?
Pierce ridic privirea spre Condon i ncuviin.
Vrea s intre cu douzeci de milioane ealonate pe patru ani.
Vrea dousprezece puncte i nu dorete funcia de preedinte al
consiliului de administraie.
Pierce izgoni din minte imaginea lui Renner i se concentr
asupra feei zmbitoare a lui Condon.
Nu e ru, Charlie.
Nu e ru?!? E grozav!
Ei bine, e numai o ofert de deschidere. Trebuie s se poat
mai bine.
tiu. Aa va f. Voiam s verifc vreo dou lucruri cu tine. Unu,
funcia de preedinte. ii la asta?
Nu, dac nici tu nu ii.
Condon era preedintele consiliului director al companiei, dar
Pierce avea controlul asupra companiei. Condon deinea zece
procente, ali investitori opt procente i alte zece procente
angajaii. Restul de aptezeci i dou de procente i aparineau lui
Pierce. Faptul de a-i da lui Goddard funcia de preedinte ntr-un
consiliu mai mult de form i de consiliere nu era cine tie ce.
Eu zic s i-l dm, s-l facem fericit, spuse Condon. Dar, cum
238
rmne cu procentele? Dac l fac s investeasc douzeci de
milioane n trei ani, i dai procentele?
Pierce cltin din cap.
Nu. Diferena dintre zece i doisprezece la sut ar putea f
echivalentul a cteva sute de milioane de dolari. Pstrez procentele.
Trebuie s ne dea minimum optsprezece milioane pe trei ani, altfel l
trimii napoi la New York.
E un ordin cam
Uite ce e, am vorbit despre asta? Rata noastr de consum n
momentul sta e de trei milioane pe an. Dac vrem s ne extindem
i s ne pstrm avantajul n faa concurenei, va trebui s dublm
cifra. Du-te i rezolv.
mi dai numai fotoliul de preedinte pentru a negocia.
Nu, i-am dat s negociezi invenia deceniului. Charlie, tu ai
vzut ochii tipului dup ce am aprins din nou luminile? Nu e doar
agat. E gata de pus n tigaie. Aa c du-te, ncheie afacerea i
asigur primul cec. S obii ase milioane pe an. Ne sunt absolut
necesare. Dac vrea s cltoreasc mpreun cu noi, att cost
biletul.
Bine, o s le obin. Dar trebuie s participi i tu la discuii, eti
mai bun dect mine.
Nu prea cred.
Condon prsi ncperea i Pierce rmase singur cu gndurile
sale. Trecu din nou n revist tot ce i spusese Langwiser. Renner
urma s i scotoceasc prin locuin i main. De data asta ofcial,
legal. Cuta probabil dovezi de dimensiuni mici, uitate dup
transportarea unui cadavru. Se hotr s-i analizeze situaia aa
cum ar f analizat un experiment din laborator. De la baz ctre vrf.
Te uii ntr-un sens, apoi te ntorci i te uii i n sensul cellalt. Faci
totul bucele i le cercetezi cu lupa.
Scoase carneelul i not elementele principale ale discuiei lui cu
239
Langwiser pe o pagin nou.
Cutare: apartament
Amalf
main a doua oar dovezi materiale
birou/laborator?
Retur pentru mandatul de percheziie: amprente.
Peste tot parfum.
Fix pagina cu privirea, dar nu i venir n minte nici rspunsuri
i nici ntrebri noi. n cele din urm rupse pagina, o mototoli i o
arunc spre coul de gunoi din colul ncperii, dar nu-l nimeri. Se
ls pe spate i nchise ochii. tia c trebuie s o sune pe Nicole,
pentru a o preveni. Poliia avea s vin i s caute peste tot: lucruri
de-ale lui sau de-ale ei, nu conta. Nicole inea foarte mult la
intimitatea ei. Intruziunea avea s o deranjeze enorm, iar explicaiile
lui ar f redus i mai mult ansele unei mpcri.
O, Doamne, spuse el, ridicndu-se.
Ocoli biroul i ridic hrtia mototolit. n loc s o arunce n coul
de gunoi, o lu i se ntoarse la birou, ncercnd s o netezeasc.
S nu crezi nimic, spuse el.
Cuvintele de pe hrtia boit l sfdau. Nu nsemnau nimic. O
mototoli din nou cu intenia s o arunce, cnd i veni n minte ceva.
Desfcu din nou hrtia i se uit la unul dintre rndurile pe care le
scrisese:
Main a doua oar dovezi materiale.
S nu crezi nimic. Asta nsemna s nu cread c prima dat
poliia i scotocise prin main. Brusc se nvior. Dac nu poliia i
cutase prin main, atunci cine?
240
Urmtoarea legtur deveni evident. De unde tia c maina i
fusese percheziionat? Nu avea certitudinea. tia un singur lucru:
cineva fusese n interiorul mainii lui ct timp fusese parcat pe
alee. Lumina de sus fusese modifcat. Oare i fusese
percheziionat maina?
i ddu seama c se pripise acuzndu-l pe Renner c i
percheziionase maina. N-avea nicio dovad, nici mcar vreun
indiciu. tia un singur lucru: cineva fusese n main. Acest adevr i
permitea s fac o seam de presupuneri. O percheziie a poliiei era
doar una dintre ele. S-ar f putut ca altcineva s-i f scotocit maina.
Poate c acel cineva cutase un anume lucru. La fel de bine se putea
ca cineva s f intrat n main pentru a planta ceva, dar ce anume?
Pierce se ridic i iei repede din birou. Aps butonul liftului,
dar se decise imediat s nu atepte i cobor n fug scrile. Ajuns la
parter, trecu prin hol fr s-l bage n seam pe omul de la paz i
intr n garajul alturat ncepu cu portbagajul. Trase mocheta, se uit
sub roata de rezerv, deschise cutia de scule, dar nu observ nimic
n plus, i nici n minus. Cercet apoi cu atenie interiorul mainii,
ns fr rezultat.
Mai rmnea rucsacul. ncuie maina, se ntoarse n sediu i urc
alergnd scrile. n timp ce trecea pe lng biroul Monici, observ
c aceasta l privea mirat.
Ce e?
Nimic. Doar c pari ciudat.
Nu par.
Pierce nchise ua biroului i o ncuie. Rucsacul era pe birou. Fr
s se aeze, l nfc i ncepu s caute prin nenumratele
desprituri. Avea o seciune de depozitare cu pern pentru un
laptop, o alta pentru hrogrie i dosare i trei compartimente
diferite, cu fermoare, n care se puteau transporta obiecte mai mici,
cum ar f pixuri, caiete i telefonul celular i un PDA. Abia cnd
241
verifc partea din fa, prevzut cu un buzunar secret, mare ct s
ncap un paaport, atinse cu degetele ceea ce prea a f o carte de
credit. Crezu c era una veche, uitat n compartiment n timpul
unei cltorii, dar cnd o scoase, constat c era un card de acces din
plastic negru. Pe o parte avea o band magnetic. Pe cealalt un logo
de companie: U-STORE-It. Pierce era sigur c nu o mai vzuse, nu
era a lui.
Puse cardul pe birou i l privi ndelung. tia c U-Store-It era o
companie cu sucursale pe tot cuprinsul Statelor Unite care nchiria
camioane i spaii de depozitare n depozite afate pe marginea
autostrzilor. i aducea aminte dou locaii U-Store-It de pe
Autostrada 405. Brusc, deveni nelinitit. Cel care fusese n maina
lui duminic seara plantase cardul n rucsac. Pierce intuia c intrase
ntr-o situaie care-i scpa complet de sub control. Era folosit, i se
nscenase ceva despre care nu tia nimic.
ncerc s scape de acel sentiment. tia c frica poate duce la
blocaj i nu-i putea permite s stea pe loc. Trebuia s se mite.
Trebuia s fac ceva.
ntinse mna spre dulapul de sub birou i scoase afar
voluminosul volum Pagini Aurii. l deschise i gsi repede ceea ce
cuta. U-Store-It avea un anun de o jumtate de pagin n care
fgurau sedii diferite pentru zona Los Angeles. Pierce ncepu cu
locaia cea mai apropiat de Santa Monica. Ridic receptorul i sun
la sediul U-Store-It din Culver City. i rspunse o voce de brbat
tnr. Pierce l vzu n faa ochilor pe Curt, biatul de la All
American Mail.
O s vi se par ciudat, spuse Pierce, dar cred c am nchiriat
un spaiu de depozitare la dumneavoastr. tiu c era la compania
U-Store-It, dar nu-mi amintesc la care dintre sedii.
Numele?
Putiul se purta de parc ar f fost o cerere obinuit.
242
Henry Pierce.
Auzi cum informaia era introdus n calculator.
Nu, nu aici.
Avei legtur cu celelalte sedii? Putei spune unde
Nu. Nu suntem legai.
Pierce nu nelegea de ce computerul nu era legat la o central,
dar nu se mai deranj s ntrebe. Mulumi, nchise i sun la a doua
adres din Pagini Aurii.
La al treilea apel reui. Femeia care-i rspunsese la telefon i
spuse c nchiriase un spaiu de depozitare de doisprezece pe zece
la sediul din bulevardul Victoria cu ase sptmni nainte. l
inform c ncperea avea aer condiionat, alimentare cu energie
electric i alarm. Avea acces la ea douzeci i patru de ore pe zi.
Cu ce adres sunt nregistrat?
Asta nu v pot spune, domnule. Dac mi dai dumneavoastr
adresa, pot verifca pe computer dac e exact.
Cu ase sptmni nainte, Pierce nici nu ncepuse cercetarea
care-l dusese la apartamentul din Sands, aa c ddu adresa de pe
Amalf.
E corect.
Pierce rmase mut. Se holba la cardul din plastic negru de pe
birou.
Care este numrul boxei? ntreb el n sfrit.
Asta v pot spune doar dac mi artai un act de identitate cu
fotografe. Venii nainte de ora ase i v pot reaminti ce spaiu
avei.
Nu neleg. Mi s-a prut c mi-ai spus c am acces douzeci i
patru de ore.
Avei. Dar biroul e deschis doar de la nou la ase.
Ah, bine.
ncerc s se gndeasc ce s mai ntrebe, dar nu i trecu nimic
243
prin cap. i mulumi femeii i nchise.
Sttu o vreme nemicat, apoi puse cardul de acces n buzunarul
cmii. ntinse mna dup receptor, dar renun. Ar f putut-o suna
pe Langwiser, dar nu avea nevoie de rceala ei profesional, nu voia
s-o aud spunndu-i s lase lucrurile aa cum erau. Dac ar suna-o
pe Nicole, convorbirea s-ar f transformat ntr-o ceart. tia c
oricum se va ajunge la asta cnd i va spune despre percheziia
inevitabil a poliiei.
i mai tia c l poate suna pe Cody Zeller, dar nu se simea n
stare s suporte sarcasmul acestuia.
O clip i trecu prin minte s o sune pe Lucy LaPorte. Alung
repede ideea. Pierce i zise c se afa n cea mai disperat situaie
din viaa lui, i se ntreb pe cine s sune ca s cear ajutor.
Rspunsul era: Pe nimeni. Simi un for rece pe ira spinrii.
32
Cu ochelarii i apca pe cap, Pierce intr n biroul U-Store-It din
Van Nuys i se duse la ghieu cu permisul de conducere n mn. O
tnr ntr-o cma verde de golf i pantaloni de culoarea
bronzului sttea la ghieu citind o carte. Fata se desprinse cu regret
de lectur, pentru a-l privi pe Pierce. Cnd o fcu, rmase cu gura
cscat la vederea copcilor de pe nasul lui Pierce. Apoi ncerc s
repare gafa i s se comporte ca i cum n-ar f vzut nimic
neobinuit.
E n regul, spuse Pierce. Mi se ntmpl des chestia asta.
mpinse permisul pe birou.
Am sunat n legtur cu spaiul de depozitare pe care l-am
nchiriat. Nu-mi amintesc numrul.
244
Tnra examin permisul i pe posesorul acestuia. Pierce i
scoase apca, dar nu i ochelarii.
Eu sunt.
M scuzai, voiam doar s m asigur.
Tnra se mpinse n picioare nvrtindu-i scaunul pn ajunse
la computerul afat la cealalt extremitate a biroului. Ecranul era
prea departe pentru ca Pierce s poat citi. O vzu tastnd numele
lui. n cteva secunde apru un ecran plin de date i ea ncepu s
verifce informaiile, confruntndu-le cu cele de pe permis. Adresa
era cea de pe Amalf Drive, despre care ea l informase mai devreme
c se afa pe formularul de nchiriere a spaiului de depozitare.
Satisfcut, trecu la un alt ecran, mai jos i citi urmrind cu
degetul pe ecran.
Trei trei unu, spuse ea.
Apoi i arunc permisul pe birou. Pierce i-l recuper.
Trebuie s iau liftul pn sus, nu?
V amintii codul?
Nu. mi pare ru, cred c nu sunt bun de nimic azi.
Patru cinci patru plus ultimele patru cifre de pe permisul
dumneavoastr de conducere.
nclin din cap, n semn de mulumire i o ntreb:
Am s v dau vreun ban?
M scuzai?
Nu-mi amintesc cum am pltit boxa. M ntrebam dac voi
primi vreo factura.
Ah.
Fata privi din nou computerul. Informaiile despre el erau nc pe
ecran.
Nu, suntei n regul. Ai pltit ase luni n avans cu bani
ghea. Mai avei timp.
Bun. Grozav. Mulumesc.
245
Iei din birou i se ndrept spre lift. Chem liftul, urc pn la
etajul trei i iei pe un coridor pustiu, de lungimea unui teren de
fotbal cu ui culisante pe ambele pri. Merse de-a lungul
coridorului pn ajunse la o u culisant pe care scria 331. n
dreapta uii se afa un dispozitiv de citire pentru carduri de acces n
dreptul cruia ardea o lumin roie. La baz, ua era asigurat cu un
lact. Pierce i ddu seama c ceea ce gsise n rucsac era doar un
card de alarm cu care nu putea deschide ua.
Scoase cardul U-Store-It din buzunar i l trecu prin dispozitivul
de citire. Lumina deveni verde semn c alarma boxei fusese oprit.
Se ls n genunchi i apuc ncuietoarea. Trase de ea, dar era prea
solid. Sttu o clip pe gnduri dup care se ridic i o lu napoi
spre lift. Inteniona s se ntoarc la main i s verifce nc o dat
rucsacul. Cheia de la box trebuia s fe acolo. De ce s-i lase cardul
de acces, dac nu-i lsa i cheia? Dac n-o va gsi se va ntoarce la
biroul U-Store-It. Femeia din spatele ghieului avea cu siguran un
aparat de tiat ncuietori pe care s i-l mprumute dup ce i va
spune c i-a pierdut cheia.
Pierce folosi telecomanda i descuie maina. n momentul n care
auzi plesnitura ncuietorilor care se deschideau se opri din drum i
se uit la mna pe care o inea ntins. l revzu pe Wentz mergnd
n faa lui, pe hol, ctre ua apartamentului lui. Pierce aproape c
auzi sunetul fcut de cheile lui n mna omuleului i comentariile
despre miestria cu care era fabricat BMW-ul.
Una cte una, Pierce rul cheile pe inel, identifcndu-le conform
ncuietorilor crora le corespundeau: apartament, garaj, sal de
gimnastic, Amalf, birou, laborator, camera computerelor. Mai avea
o cheie de la casa n care crescuse, dei nu mai aparinea de mult
familiei lui. O pstrase ca pe o ultim legtur cu locul i timpul
acela, cu sora lui. Constat c avea obiceiul s pstreze chei de la
locurile n care nu mai locuia.
246
Identifc toate cheile de pe inel, n afar de dou. Erau din oel
inoxidabil mici, dar nu pentru yale de ui. Una era ceva mai mare
dect cealalt. Pe amndou se putea citi cuvntul MASTER.
Pierce le privi cu team. Una dintre ele avea s deschid ua
spaiului de depozitare, i se ntreba ce va gsi acolo.
Wentz, el trebuia s fe. Strecurase cheile pe inel n timp ce
avansau pe culoar. Sau n timp ce el era atrnat de la balcon. Cnd
se ntorsese de la spital, fusese nevoit s cheme portarul pentru a
intra n apartament. Gsise cheile pe podeaua camerei de zi. Deci
Wentz avusese timp din belug s introduc cheile pe inel.
Pierce se ntreba de ce o fcuse. Ce pusese la cale? Nu avea
rspunsuri, dar tia unde le putea gsi sau unde putea s nceap
s le gseasc. Se ntoarse i se ndrept din nou spre lift.
Trei minute mai trziu, Pierce introducea cheia mai mare n
lactul de la baza uii depozitului cu numrul 331. O rsuci, i
lactul se deschise. l scoase din inele i l arunc pe podea. Apoi
apuc mnerul uii i ncepu s o ridice.
Se auzi un puternic scrit metalic al crui ecou se pierdu pe hol.
Ua se izbi puternic cnd ajunse sus. Pierce sttea cu mna ridicat,
nc innd mnerul.
Spaiul de vreo patru pe trei metri era ntunecat. Lumina de pe
coridor ptrundea ns nuntru. n centrul ncperii era o cutie
mare, alb. n camer se auzea un zumzet uor. Pierce intr i
observ coarda alb care aprindea lumina de deasupra capului.
Trase de ea i camera fu inundat de lumin.
Cutia alb era un frigider. O lad frigorifc a crei u de sus
avea un mic lact. Pierce tiu c-l va putea deschide cu a doua cheie.
Nu trebuia s deschid frigiderul ca s tie ce se afa n el, ns l
deschise oricum. Se simea obligat s fac asta. nc mai spera c era
gol i toate astea fceau parte dintr-o fars. Trebuia s vad cu
propriii ochi, astfel nct s nu mai existe ndoieli i nici cale de
247
ntoarcere. Scoase i ddu la o parte sigurana. Apoi trase n sus
capacul frigiderului. Simi aerul rece ieind cu putere din lad i
nrile i fur invadate de un miros fetid.
Cu o mn inu capacul deschis i privi n jos, prin ceaa ce se
ridica din lad ca o stafe. Pe fundul frigiderului vzu conturul unui
corp, o femeie, goal, ghemuit n poziie fetal, cu gtul plin de
snge. Pe fundul frigiderului sngele nghease. Pe prul negru i pe
coaps se formase o crust alb. Prul czut peste fa nu i-o
ascundea complet. O recunoscu imediat. O vzuse n fotografi. Era
Lilly Quinlan.
Iisuse
O spuse ncet, nu surprins, ci ca o oapt de groaz. Ddu
drumul capacului i acesta se nchise brusc cu o bufnitur puternic,
mult mai zgomotoas dect se ateptase. Tresri i sentimentul de
groaz l coplei. Se ntoarse i se ls s alunece pe partea din fa a
frigiderului pn ajunse s stea pe podea, cu coatele pe genunchi i
cu capul n mini.
nchise ochii i auzi un tropot de parc cineva ar f alergat spre el
pe coridor. Apoi i ddu seama c zgomotul provenea din
propriile-i urechi pe msur ce ncepea s-i piard cunotina, i
ddu seama c trebuia s reziste i s rmn contient. Dac lein?
Dac sunt gsit aici?
Pierce i reprim starea n care se afa, se ag de partea de sus a
frigiderului i se ridic, luptndu-se s i recapete echilibrul i s-i
stpneasc greaa. Inspir adnc, i dup cteva minute i
revenise. Apoi se ndeprt de frigider i l studie, ascultnd
zumzetul linitit. Era timpul pentru o sesiune de lucru AE. Analiz
i evaluare. Atunci cnd n laborator interveneau necunoscutul i
surpriza, se oprea i trecea la modul de lucru AE. Ce vezi? Ce tii?
Ce nseamn asta?
Pierce privea un frigider aezat ntr-o camer de depozitare care
248
potrivit nregistrrilor biroului era nchiriat de el. Frigiderul
coninea cadavrul unei femei pe care n-o ntlnise niciodat, dar a
crei moarte i va f pus n crc. Ceea ce tia era c toate astea i
fuseser nscenate cu grij i meticulozitate, n spatele treniei se
afa Wentz. Ceea ce nu tia era motivul.
Hotr s nu se lase obsedat de posibilul motiv. Nu nc. Pentru a
ajunge la el, avea nevoie de mai multe informaii. Dac ar f putut
dezmembra nscenarea ca s-i studieze toate prile componente,
poate c ar f avut ans s descopere cine i de ce se afa n spatele
ei.
Plimbndu-se prin micul spaiu din faa frigiderului, ncepu cu
lucrurile care-l conduseser la descoperirea nscenrii. Cardul de
acces i cheile lactelor. Fuseser ascunse, sau cel puin camufate.
Oare pentru ca el s le gseasc? Se opri din mers, se gndi cteva
secunde, i hotr c nu. Avusese noroc cnd observase c cineva
intrase n maina lui. n consecin, trase concluzia c avea deja un
avantaj. tia ceea ce nu ar f trebuit s tie. tia despre cadavru,
despre frigider i despre camera de depozitare. tia unde se af
capcana nainte de a clca n ea.
Urmtoarea ntrebare era: dac nu ar f descoperit cardul de acces
i nu ar f gsit cadavrul? Se gndi ndelung. Langwiser l avertizase
despre o percheziie iminent a poliiei. Cu siguran c Renner i
colegii lui nu ar f lsat niciun pai nemicat de la locul lui. Ar f gsit
cardul de acces, i acesta i-ar f condus la spaiul de depozitare. I-ar
f verifcat cheile, i le-ar f identifcat pe cele ale lactelor. Apoi ar f
descoperit adevrul i Pierce ar f trebuit s se apere de o nscenare
aparent perfect.
Simi cum i se urca sngele la cap, dndu-i seama ct de aproape
fusese de dezastru. Dar scpase, fe i pentru moment. Acum
nelegea perfect ct de complet i atent fusese nscenarea. Se baza
pe ancheta poliiei. Anticipa aciunile lui Renner. i se baza pe el. Pe
249
msur ce ncepea s neleag, simea cum transpiraia i inunda
trupul. Avea nevoie de aer. Confuzia i suprarea care-l
cuprinseser poate i uimirea cu care percepea planul att de
elaborat se transformau n mnie, ntr-o furie fr limite.
nelese n sfrit c nscenarea nscenarea care-l avea pe el
drept int se bazase pe propriile lui micri, pe propriul lui trecut,
i pe probabilitatea aciunilor determinate de acel trecut. Asemeni
substanelor chimice pe un eantion de silicon, elemente care era de
ateptat s se comporte ntr-un mod previzibil, s creeze legturi
dup un model prestabilit.
Fcu un pas nainte i deschise din nou frigiderul. Trebuia s o
fac. Trebuia s vad din nou, pentru ca ocul s-l loveasc n fa ca
un du rece. Trebuia s acioneze de o manier imprevizibil. Avea
nevoie de un plan i de un cap limpede pentru a-l elabora.
Pierce inu capacul frigiderului cu o mn, iar pe cealalt i-o
duse la gur. Moartea o surprinsese pe Lilly Quinlan ntr-o poziie
care o fcea s par un copil. ncerc s-i aduc aminte nlimea i
greutatea pe care ea le introdusese n anunul de pe pagina de web,
dar ziua n care le citise prea att de ndeprtat nct nu-i putu
aminti.
i mut greutatea de pe un picior pe altul i deplasarea schimb
modul n care lumina de deasupra cdea peste frigider, i atrase
privirea ceva ce strlucea n prul ei i se aplec s vad. Cu mna
liber, ncerc s-i dea la o parte de pe fa prul ngheat. Descoperi
urechea, de al crei lob era atrnat un cercel. O cup de argint n
care se afa un strop de chihlimbar cu o frunz de argint dedesubt
i ntoarse mna, astfel nct chihlimbarul s prind mai mult din
lumina ce venea de deasupra capului su. n chihlimbar vzu o mic
insect, care cu mult vreme n urm fusese atras de hran, dar
czuse n una din capcanele mortale ale naturii.
Pierce refect la soarta insectei i brusc i ddu seama ce trebuia
250
s fac: trebuia s o ascund. S-o ascund pe Lilly. S-o mute. S
mpiedice s fe descoperit de Renner sau de oricine altcineva.
n timp ce se gndea la asta din piept i scp un suspin. Totul i se
prea ireal, bizar. Trebuia s ascund un cadavru ngheat, n aa fel
nct s anuleze orice legtur dintre acesta i persoana lui. Era o
sarcin aproape imposibil.
nchise repede frigiderul i l ncuie, de parc s-ar f temut c ceea
ce se afa n el ar putea iei vreodat ca s-l urmreasc.
tia c trebuie s mute frigiderul. Nu avea de ales. Renner se
apropia. Era posibil s gseasc spaiul de depozitare chiar i fr
indiciile care erau cheile i cardul de acces. Cel care pusese la cale
totul putea s dea un telefon anonim. Trebuia s o mute. Dac
Renner ar gsi frigiderul, totul s-ar f dus de rp. Amedeo Tech,
Proteus, viaa lui, totul. Ar f deveni i el o insect ntr-un
chihlimbar.
Pierce se aplec i puse minile pe colurile din fa ale
frigiderului. Se ls pe el, pentru a vedea dac-l poate mica.
Frigiderul alunec pe ultimii cincisprezece centimetri care-l mai
despreau de peretele din spate al spaiului de depozitare fr s
opun prea mare rezisten. Avea roi, deci putea f mutat. Dar unde
anume?
Era nevoie de o soluie rapid, de un loc care s asigure un
minimum de siguran pe termen scurt, pn cnd va gsi soluia
defnitiv. Prsi boxa i o lu cu pai repezi pe coridor cutnd cu
privirea o box descuiat, nenchiriat. Trecu de hol i ajunse la
jumtatea celeilalte aripi a cldirii cnd gsi o u care nu avea lact
n balama. Pe u scria 307. Lumina din partea dreapt a uii nu
indica nici verde, nici rou. Alarma prea inactiv, probabil pentru
c boxa nu era nchiriat. Pierce se aplec, ddu balamaua la o parte
i deschise ua. nuntru era ntuneric. Gsi ntreruptorul i trase
de el. Cnd lumina se aprinse constat c spaiul era identic cu cel
251
nchiriat pe numele lui. Verifc peretele din spate i descoperi o
priz electric. Gsise ceea ce cuta. Alerg pe coridor, napoi la
boxa 331. Se duse n spatele frigiderului i smulse techerul din
priz, arunc frul peste aparat i mpinse cu toat fora. Frigiderul
se deplas ctre coridor relativ uor. n cteva secunde, l scosese
din camera de depozitare.
Rolele frigiderului erau aezate n linie, astfel nct s uureze
micarea nainte i napoi prin spaii strimte. Pierce trebui s se
aplece i s mping cu toat puterea pentru a-l face s ia curba ctre
coridor. O dat ce reui s-l ndrepte n direcia potrivit, mpinse
mai tare i lada grea ncepu s se mite cu vitez. Nu parcursese nici
jumtate din drumul ctre boxa 307 cnd auzi liftul punndu-se n
micare. mpinse din toate puterile, dar rolele erau mici i limitau
viteza de deplasare.
Pierce tocmai trecea prin faa liftului cnd zumzetul din
interiorul puului ncet. i ascunse faa i continu s mping,
ateptnd s aud ua unuia dintre lifturi deschizndu-se, lucru
care nu se ntmpl. Aparent, liftul se oprise la alt etaj. Expir
zgomotos, uurat i epuizat. Cnd ajunse n faa boxei 307, ua de la
casa scrilor se izbi de perete i un om pi pe coridor. Pierce tresri
i njur cu voce tare.
Brbatul, mbrcat n salopet de zugrav, gfia cnd se apropie
de Pierce. Prea c ascensiunea pe scri l lsase fr sufu.
Tu ineai liftul? ntreb el bine dispus.
Nu, zise Pierce. Am fost aici, sus.
ntrebam doar. Ai nevoie de o mn de ajutor?
Nu, m descurc. Doar l
Zugravul nu-i lu n seam rspunsul i i se altur. i propti
palmele pe partea din spate a frigiderului i art cu capul ctre ua
deschis a boxei.
Acolo?
252
Da. Mersi.
mpinser mpreun, i frigiderul se mic repede n curb i apoi
n box.
Gata, zise zugravul, respirnd greoi, i i ntinse mna; Frank
Aiello.
Pierce i-o strnse. Aiello bg mna n buzunarul cmii i
scoase o carte de vizit pe care i-o ddu lui Pierce.
Dac ai nevoie de vreo lucrare, sun-m.
Bine.
Zugravul privi frigiderul, de parc abia atunci observa despre ce
era vorba.
Chestia asta e al naibii de grea. Ce ai acolo, un cadavru
ngheat?
Pierce se strdui s rd i cltin din cap.
De fapt, e gol. Doar l depozitez.
Aiello ntinse mna i ncerc lactul de pe frigider.
Ca s te asiguri c nu fur nimeni aerul din el, nu?
Nu, eu tii cum e cu copiii care se tot ascund unde nu
trebuie. De aceea, l-am inut ntotdeauna ncuiat.
Probabil c e o idee bun.
Pierce se ntorsese. Lumina i cdea pe fa i zugravul observ
dra de copci ce-i cobora pe nas.
Cred c te-a durut.
E o poveste lung, spuse Pierce.
Nu-mi plac povetile de soiul sta. Amintete-i ce i-am zis.
Adic?
Dac ai nevoie de un zugrav, m suni.
A, da. Am cartea ta de vizit.
l privi pe Aiello ieind din ncpere i i ascult paii
ndeprtndu-se pe coridor, ntrebndu-se dac comentariul cu
cadavrul din frigider fusese ntmpltor sau Aiello nu era ceea ce
253
prea a f.
Pierce auzi clinchetul unor chei, i apoi scritul unei ui
verticale care se ridica. Probabil c Aiello avea i el un spaiu de
depozitare. Atept, i dup cteva minute auzi cum ua este
nchis. Curnd, urm zumzetul liftului. Aiello cobora cu liftul, n
loc s o ia pe scri.
Dup ce se asigur c era din nou singur pe etaj bg frigiderul n
priz i atept pn auzi compresorul pornind. Apoi i scoase
cmaa din pantaloni i folosi poalele pentru a terge suprafaa
frigiderului i a cablului electric. Cnd fu sigur c i-a ters urmele,
iei cu spatele din box i trase ua n jos. O nchise cu lactul de la
cealalt box i terse ncuietoarea i ua.
n timp ce se ndeprta de box, ndreptndu-se spre casa liftului,
l cuprinse un sentiment de vinovie i de fric.
tia c se afa nc departe de a f n afar de pericol. Mutarea
frigiderului fusese o msur de urgen. Trebuia s afe ce se
ntmpla cu el, i de ce. Trebuia s gseasc un plan care s-i salveze
viaa.
33
Pierce descuie ua i intr n apartament, tremurnd de fric i de
furie. Era contient c trebuia s gseasc singur o cale de ieire din
acel tunel ntunecat. i promise c se va ridica de la podea i o va
face luptnd.
Ca pentru a sublinia aceast hotrre, trase un pumn veiozei pe
care Monica Purl o comandase i o aezase lng vechea lui
canapea. Lovitura lui o proiect n perete, abajurul delicat se prbui
i becul se sparse. Lampa czu pe podea, ca un boxer ameit de o
254
lovitur.
Na, la dracu!
Se aez pe canapea, dar se ridic imediat. Era plin de energie.
Tocmai ascunsese un cadavru victima unei crime. A sta jos i se
prea cel mai puin nelept lucru cu putin. i totui, tia c trebuia
s o fac. Trebuia s se aeze i s analizeze situaia. Trebuia s
gndeasc asemeni unui om de tiin, nu ca un detectiv. Detectivii
gndesc linear. Trec de la un indiciu la altul i apoi reconstituie
imaginea. Uneori, indiciile alctuiesc o imagine greit.
Pierce era un om de tiin. tia c trebuia s aplice metodele care
se dovediser ntotdeauna viabile. Trebuia s abordeze problema n
felul n care abordase i rezolvase ntrebarea cu privire la
percheziia mainii. De la baz. Trebuia s gseasc prile logice,
locurile n care se intersectau frele, s scoat carcasa i s studieze
modul de construcie, arhitectura. Era necesar s abordeze subiectul
din unghiuri cu totul noi. Viaa este un experiment ce se desfoar
n condiii dinainte stabilite, ca o ndelung reacie chimic, pe ct
de previzibil pe att de emoionant. Dar nscenarea aceasta era
ceva diferit. Se petrecuse n mprejurri controlate. Reaciile fuseser
presupuse i ateptate. tia c n acest lucru se afa rspunsul. Asta
nsemna c era ceva ce putea f demontat.
Se aez i scoase caietul din rucsac. Era gata s scrie, s atace.
Primul subiect al cercetrii atente fu Wentz. Un brbat pe care nu-l
cunotea, pe care-l ntlnise doar n ziua n care fusese atacat. Un
om pe care-l considerase iniial pionul central al nscenrii.
ntrebarea era: de ce ar f ales Wentz s-i nsceneze o crim tocmai
lui?
Dup cteva minute, n care studie problema i o privi din
unghiuri diferite, Pierce ajunse la un model logic simplu.
Concluzia 1: Nu Wentz l alesese pe Pierce. Nu exista nicio
legtur logic i niciun indiciu care s sugereze asta. Chiar dac n
255
clipa de fa existau animoziti, cei doi brbai nu se ntlniser
niciodat nainte ca nscenarea s se afe deja n curs de desfurare.
Pierce era sigur de asta. Aceast concluzie l conduse pe Pierce la
presupunerea c Wentz fusese trimis de altcineva.
Concluzia 2: n nscenare exista o ter persoan. Wentz i gorila
pe care o numise Doi Metri erau doar unelte, doar nite angrenaje
din mecanismul nscenrii. n spatele lor se afa altcineva.
Pierce se ntreba de ce avea nevoie o ter persoan pentru a
construi cadrul? nscenarea era complex i se baza pe micrile
previzibile ale lui Pierce, ntr-un mediu n micare. tia c, n
condiii controlate, micrile moleculelor sunt previzibile. Dar ale
lui? Cut rspunsul i ajunse la o concluzie n legtur cu el i cu
tera persoan.
Concluzia 3: Isabelle. Sora lui. nscenarea era orchestrat de
cineva care-i cunotea trecutul i intuia cum s-ar comporta n
condiii date. Telefoanele primite de Lilly de la clieni erau
elementele incitante ale experimentului. Respectiva persoan tia c
el va reaciona i va insista s afe adevrul gndindu-se la sora lui.
Deci, acel cineva tia ce-l bntuia, tia despre Isabelle.
Concluzia 4: Nu i se dduse din greeal numrul lui Lilly
Quinlan.
Concluzia 5: Monica Purl era implicat. Ea se ocupase de
instalarea telefonului i tot ea ceruse acel numr care declanase
cursa.
Pierce se ridic i ncepu s se plimbe. Aceast ultim concluzie
schimba toate datele problemei. Dac Monica era implicat, atunci
nscenarea avea legtur i cu Amedeo. Asta nsemna c fcea parte
dintr-o conspiraie de un nivel mai nalt. Nu era vorba despre a-i
pune lui Pierce o crim n spate, ci despre altceva. Lilly Quinlan
avea acelai statut ca i Wentz fusese o unealt a nscenrii, o spi
a roii. Fusese ucis pentru a se putea ajunge la el.
256
Lsnd la o parte oribila constatare, Pierce se aez i i puse cea
mai simpl ntrebare. De ce?
De ce era el inta nscenrii? Ce voiau?
Rsuci problema pe toate feele. Ce s-ar f ntmplat dac
nscenarea ar f fost ncununat de succes? Privind n perspectiv, el
ar f fost arestat, judecat i cel mai probabil condamnat. Ar f fost
condamnat la nchisoare, poate chiar la moarte. Pe termen scurt ar f
fost scandalul i marginalizarea. Maurice Goddard i banii lui ar f
disprut Amedeo Technologies s-ar f prbuit.
Dar de ce s se deranjeze? De ce un complot aa de complicat? De
ce s o omoare pe Lilly Quinlan i s fac un plan care se putea
prbui n orice moment? De ce nu-l omorser pe el? Ar f fost mai
simplu. El ar f disprut, Goddard ar f plecat i Amedeo s-ar f
prbuit.
Concluzia 6: inta nu e el, i nici Amedeo. Trebuia s fe alta.
Ca om de tiin, Pierce savura imaginile relevante din cmpul
vizual al microscopului, momentul cnd lucrurile se ordonau, cnd
moleculele se combinau ntr-o ordine natural, ntr-un fel n care el
tia c o vor face. Era magia pe care el o descoperea n viaa de zi cu
zi.
Brusc, totul i deveni clar. Fu un moment n care zri trector
imaginea general i pricepu ordinea natural a lucrurilor.
Proteus, opti el.
Voiau Proteus.
Concluzia 7: nscenarea era menit s-l bage pe Pierce ntr-o
ncurctur att de mare nct s renune la ceea ce i doreau ei, la
proiectul Proteus, s-l cedeze n schimbul libertii, n schimbul
vieii sale.
Pierce recapitul. Trebuia s fe sigur. Trecu totul n revist i
rezultatul la care ajunse fu Proteus. Se aplec nainte i i trecu
minile prin pr. I se fcuse grea. Nu din cauza certitudinii c
257
Proteus era adevrata int. Pusese lucrurile cap la cap. n sfrit,
avea imaginea de ansamblu i n centrul ei se afa o persoan care i
zmbea, cu ochi frumoi i strlucitori.
Concluzia 8: Nicole.
Ea era veriga lips. Ea fcea legtura ntre toate cele ntmplate.
Cunotea secrete despre proiectul Proteus findc i le spusese el la
naiba, i le demonstrase! De asemenea, i cunotea trecutul, povestea
ntreag i adevrat despre Isabelle pe care nu o mai spusese
nimnui n afar de ea.
Pierce cltin din cap. Nu-i venea s cread, i totui acesta era
adevrul. tia c funcioneaz. Probabil c ea se dusese la Elliot
Bronson sau poate la Gil Franks, conductorul Midas Molecular.
Sau la AMAPCA. Nu avea nicio importan. Era clar c ea l
vnduse, c fusese de acord s fure proiectul sau s-l ntrzie pn
cnd ar f fost reprodus i nregistrat la biroul de patente de alt
competitor.
ncruci braele la piept i czu pe gnduri. Avea nevoie de un
plan. Trebuia s-i verifce cumva concluziile i apoi s acioneze n
funcie de reacii. Era timpul pentru AE, timpul pentru experimente.
Exista o singur modalitate de a face asta. Se va duce la ea i o va
pune s se confrunte cu faptele, pentru a obine adevrul.
Ridic receptorul i sun la biroul lui Jacob Kaz. Era spre sfritul
zilei de lucru, dar avocatul de patente era nc la birou i rspunse
imediat.
Henry, ai fost fantastic azi, spuse el n loc de salut.
Nici tu n-ai fost mai prejos, Jacob.
Mulumesc. Cu ce te pot ajuta?
Pachetul e gata de plecare?
Da. E gata de mult Am terminat azi-noapte. Trebuie doar s-l
nregistrm. Plec cu avionul smbt, mi vizitez fratele din sudul
Marylandului, poate trec i pe la nite prieteni de-ai mei din Baileys
258
Crossroads i luni la prima or sunt acolo ca s le depun. Aa cum i
spuneam lui Maurice azi, planul nu s-a schimbat.
Pierce i drese vocea.
Trebuie s schimbm planul.
Da? De ce?
Jacob, vreau s pleci cu un zbor de noapte n seara asta i s le
nregistrezi mine la prima or.
Henry, eu o s fe puin cam scump s plec cu un zbor de
noapte. De obicei zbor la clasa business. i asta e
Nu-mi pas ct cost. Vreau s te urci n avion n seara asta.
Sun-m diminea, imediat ce patentele sunt nregistrate.
S-a ntmplat ceva, Henry? Pari un pic
Da, ceva e n neregul, Jacob. De-aia vreau s pleci n seara
asta.
Despre ce e vorba? Poate i sunt de vreun ajutor.
Poi s m ajui urcndu-te n avionul la i nregistrnd
patentele mine, la prima or. Deocamdat nu-i pot spune mai
mult. Du-te acolo, nregistreaz-le, i apoi sun-m, indiferent ct de
devreme.
Bine, Henry, aa o s fac.
Cnd se deschide biroul de nregistrri?
La nou.
Bine, atunci vorbim dup ase, pe fusul meu orar. i, Jacob?
Da, Henry?
Nu spune nimnui c pleci n seara asta. Bine?
Hm i Charlie? A zis c poate m sun desear s revedem
unele probleme de ultim
Dac te sun Charlie, nu-i spune c pleci n seara asta. Dac
sun dup ce pleci, spune-i soiei tale s-i comunice c a trebuit s
iei n ora cu un client. O urgen, sau ceva de genul sta.
Kaz tcu o vreme.
259
Nu-l suspectez pe Charlie, ns n clipa asta nu pot avea
ncredere n nimeni. nelegi?
Da, neleg.
Bine, acum te las ca s poi suna la compania aerian.
Mulumesc, Jacob. Sun-m din Washington.
Pierce nchise. Se simea prost c stricase imaginea lui Charlie n
ochii lui Kaz, dar nu putea s rite. Deschise o linie nou i sun pe
telefonul direct al lui Charlie.
Sunt Henry.
Tocmai am fost pn la tine n birou s te caut.
Sunt acas. Ce e?
M-am gndit c poate vrei s-i iei la revedere de la Maurice.
Se ntoarce mine la New York, dar a zis c vrea s vorbeasc cu tine
nainte de a pleca. O s te sune diminea.
Bine. Ai ncheiat afacerea?
Am ajuns la un acord de principiu. O s semnm contractele la
sfritul sptmnii viitoare.
Cum a ieit?
Am obinut douzeci, dar pe o perioad de trei ani. Pentru
nceput vom primi dou milioane, i apoi cte un milion la fecare
dou luni. El devine preedinte al consiliului de administraie i i
primete cele zece procente. Procentele vor f i ele ealonate
conform unui program. Primete un procent pentru investiia
iniial, i apoi cte unul la fecare patru luni. Dac se ntmpl ceva
i se retrage mai devreme, rmne numai cu procentele acumulate.
Ne pstrm opiunea de a le rscumpra n termen de un an.
Bine.
Doar bine? Nu te bucuri?
E o afacere bun, Charlie. Att pentru noi, ct i pentru el.
Eu sunt foarte bucuros. Ca i el, de altfel.
Cnd primim primii bani?
260
Perioada de scaden e de treizeci de zile. O lun, i apoi toat
lumea primete o mrire de salariu, bun?
Da, bine.
Deci, unde ai disprut? ntreb Condon.
Acas.
Acas? De ce? Credeam c o s
Am avut treab. Ascult, Maurice sau Justine te-au ntrebat
ceva despre mine? Au mai pus vreo ntrebare despre accident?
Condon se gndi cteva clipe nainte de a raspunde:
Nu. De fapt, am crezut c o s aminteasc de raportul despre
accident pe care l voiau, dar n-au fcut-o. Cred c au fost att de
ncntai de ceea ce au vzut n laborator c nu le mai pas ce s-a
ntmplat cu faa ta.
Sper s fe aa.
Ai de gnd s-mi spui vreodat ce s-a ntmplat cu tine?
Pierce ezit. Se simea vinovat c i ascundea adevrul lui
Condon, dar trebuia s rmn prudent.
Nu chiar acum, Charlie. Nu e momentul potrivit.
Asta ntrzie rspunsul lui Condon, i tcerea l fcu pe Pierce s
simt ct de tare era afectat relaia lor.
Bun, zise Condon. O s nchid acum. Felicitri, Henry. A fost o
zi bun.
Dup ce nchise, Pierce scoase inelul cu chei. Pe cele de la lacte le
lsase la spaiul de depozitare, ascunse deasupra unui semn care
indica ieirea de la etajul al treilea. Mai verifc o dat, pentru a se
asigura c nu lipsea cheia de pe Amalf Drive. Va intra chiar dac
Nicole nu era acas, i o va atepta.
261
34
Pierce se ndrept spre Autostrada de Coast i apoi spre nord,
ctre intrarea n canionul Santa Monica. Fcu la dreapta pe Channel
i parc n dreptul primului aparat pe care l gsi liber. Cobor din
main i o porni napoi, spre plaj, privind din cnd n cnd peste
umr pentru a se convinge c nu e urmrit. Cnd ajunse la col se
mai uit o dat n jur i apoi cobor cu repeziciune scrile ctre
tunelul pietonal care ducea pe sub autostrad ctre plaj.
Pereii tunelului erau acoperii cu grafti, unele desene findu-i
familiare lui Pierce, dei trecuse mai bine de un an de cnd fusese
ultima oar aici, mpreun cu Nicole. De obicei, duminic dimineaa
i luau ziarul i cafeaua i plecau cu ele pe plaj. n ultimul an,
Pierce lucrase aproape tot timpul la Proteus i nu avusese timp de
plaj.
La ieirea din tunel, dou scri urcau spre plaj. tia c scara mai
ndeprtat conducea la o suprafa de nisip afat lng un canal
de scurgere care dirija spre ocean apa de suprafa scurs din
canion. Opt pentru ea i iei la lumina soarelui, pe plaja pustie.
Vzu turnul de salvamar galben unde el i Nicole obinuiau s-i
bea cafeaua. Voia doar s-l vad, s-i aduc aminte de el nainte de
a urca dealul ctre Nicole. Dup o vreme, se ntoarse spre gura
tunelului i cobor din nou scrile.
Cnd se afa cam la un sfert din lungimea de aizeci de metri a
tunelului vzu un brbat cobornd pe scrile din partea opus. Din
cauza luminii ce venea de deasupra deslui doar o siluet. Pierce se
ntreb dac nu cumva era Renner. Poate c l urmrise i acum l va
aresta.
Brbatul se apropia, micndu-se cu agilitate. Nu reui s-l
identifce. Prea un tip solid. Pierce ncetini pasul, contient c
262
ntlnirea era inevitabil. S se ntoarc i s fug ar f fost o
demonstraie ridicol de vinovie.
Cnd i mai despreau ase-apte metri, brbatul i drese vocea.
Pierce i deslui faa i i ddu seama c nu era Renner i nici alt
persoan cunoscut. Brbatul, n jur de douzeci i cinci de ani, avea
aerul unui surfer obosit. Era mbrcat ntr-o geac de schi cu
fermoarul desfcut care lsa s se vad c nu purta cma. Pieptul
solid i bronzat fr pic de pr.
Salut, omule, caui un pic de ce-ai pit la fa, omule?
Pierce continu s mearg, grbi pasul i nu-i rspunse. Mai
fusese agat n tunel i alt dat. Pe Channel erau dou baruri de
homosexuali i ntr-un fel aici era teritoriul lor.
n timp ce ieea din curb, Pierce verifc n oglinzile retrovizoare
i vzu c nu-l urmrea nimeni. Se simi ceva mai relaxat dei tia c
urma s-o nfrunte pe Nicole.
Reveni la main i i continu drumul.
La intersecia din dreptul colii primare, o lu la stnga pe
Entrada i conduse spre Amalf Drive. Vir la stnga pe Amalf, pe
drumul care erpuia n serpentine. n timp ce trecea pe lng fosta
lui cas, arunc o privire pe aleea pentru maini i vzu vechiul
Speedster al lui Nicole n garajul deschis. Se prea c e acas. Opri
lng curb i sttu o vreme pentru a-i aduna puterile i curajul. n
faa lui vzu un Volkswagen care se tra pe o alee i pe care scria
Domino Pizza. Asta i aminti c nu mncase. Ciugulise ceva la
masa festiv, deoarece fusese mult prea agitat din cauza ntlnirii cu
Goddard i a nerbdrii de a ncheia afacerea. Din pcate, mncarea
trebuia s atepte.
Cobor din main, ptrunse n mica verand de la intrare i btu
la u. Era o u franuzeasc cu un singur geam. Privirile lor se
ntlnir. Nicole ezit, dar tia c nu putea s scape prefcndu-se c
nu era acas, aa c descuie i deschise ua, blocndu-i ns intrarea.
263
Purta nite blugi decolorai i un pulover subire, albastru deschis,
sufcient de scurt ca s i se vad abdomenul plat i cercelul de aur
din buric. Era descul.
Henry? Ce caui aici?
Trebuie s vorbesc cu tine. Pot s intru?
Pi, atept nite telefoane. Poi s
De la cine, de la Billy Wentz?
Nicole l privi nedumerit.
Cine?
tii tu cine. i Elliot Bronson, sau Gil Franks?
Cltin din cap de parc i-ar f fost mil de el.
Uite ce e, Henry, dac asta e vreo scen de gelozie, poi s m
scuteti. Nu cunosc niciun Billy Wentz i nu ncerc s m angajez la
niciun Elliot Bronson sau Gil Franks. Am semnat o clauz de
noncompetitivitate, i aminteti?
Pierce se simi descumpnit. Nicole i respinsese primul atac att
de calm i de natural nct Pierce ncepu s se simt nesigur. Toate
eforturile lui de a gsi o explicaie deveneau brusc inutile.
Uite ce e, pot sau nu s intru? Nu vreau s discutm aici, afar.
Nicole ezit din nou, dar apoi fcu un pas napoi pentru a-l lsa
s intre. Se opri n camera de zi, spaioas i ntunecoas, cu parchet
din lemn de cire i tavanul nalt de cinci metri. Acolo unde fusese
vechea lui canapea singura pies de mobilier pe care o luase
locul rmsese gol. n rest totul era neschimbat. Biblioteca nalt
pn n tavan, cu rafturi pline de crile ei, acoperea un perete
ntreg. Nicole citea enorm. Unul dintre lucrurile care i plcuser cel
mai mult la ea era faptul c prefera s petreac o sear pe canapea
citind o carte i mncnd sandviciuri cu unt i gem, dect s ias n
ora la un flm sau un restaurant chinezesc.
El proftase de acest obicei pentru a petrece o or n plus n
laborator. Sau mai multe.
264
Te simi bine? ntreb ea, ncercnd s fe prietenoas.
Sunt bine.
Cum a mers azi, cu Maurice Goddard?
A mers bine. De unde ai tiut de ntlnire?
Nicole l privi uimit.
Am lucrat acolo pn vineri i prezentarea era deja planifcat.
i aminteti?
Avea dreptate.
Am uitat, spuse Pierce.
Vi se altur?
Aa se pare.
Nicole stteam mijlocul camerei de zi, nfruntndu-l. Rafturile cu
cri se ridicau ca o fortrea n spatele ei, fcnd-o s par mai
mic. Crile nsemnau o condamnare tcut mpotriva lui, fecare
reprezentnd o sear n care el nu se ntorsese acas. Crile l
intimidau, dar se strduia s-i pstreze mnia pentru confruntarea
ce avea s aib loc.
Bine, Henry. Eti aici. Sunt aici. Care-i problema?
El ddu din cap aprobator. Acum era momentul, dar nu avea
niciun plan, trebuia s improvizeze.
Ei bine, de fapt n-are importan, dar vreau s tiu adevrul ca
s pot tri mpcat cu mine nsumi. Spune-mi, Nicki, te-a forat
cineva, te-au presat, te-au ameninat? Sau m-ai vndut din proprie
iniiativ?
Nicole l privi cu gura cscat. Pierce trise trei ani cu ea i credea
c-i cunoate toate expresiile feei. Nu era ocul c a fost descoperit.
Henry, despre ce vorbeti?
Era prea trziu. Trebuia s continue.
tii prea bine despre ce vorbesc. Tu ai pus asta la cale. i vreau
s tiu de ce i pentru cine. Pentru Bronson? Pentru Midas? Pentru
cine? tiai c o s-o omoare, Nicole? S nu-mi spui c nu tiai.
265
Ochii ei ncepur s capete infexiunile violete despre care tia c
erau semnul mniei. Sau al lacrimilor. Sau al amndurora.
N-am nici cea mai vag idee despre ce vorbeti. S pun la cale
ce? S omoare pe cine?
Hai, Nicole. Ei sunt aici? Hei, se ascunde vreun Elliot prin
cas? Cnd mi fac i mie o prezentare? Cnd facem trgul? mi
vreau viaa napoi i dau Proteus.
Henry, cred c ai pit ceva. Cnd te-au atrnat peste balcon i
ai dat cu capul n zid. Cred c
Rahat! Numai tu tiai povestea lui Isabelle. Erai singurul om
cruia-i spusesem vreodat. Te-ai folosit de poveste ca s faci ce-ai
fcut. De ce, Nicole? Pentru bani? Sau doar ca s te rzbuni pe mine
pentru c am stricat lucrurile?
Nicole ncepu s tremure. Poate c o prinsese. i ridic minile i
ncepu s se retrag cu spatele ctre coridor.
Iei afar, Henry. Eti nebun. Dac nu loviturile primite sunt
de vin, atunci e vorba de prea multe ore petrecute n laborator.
Pn la urm te-au epuizat. Mai bine te-ai controla la un psihiatru.
Nu pui mna pe el, spuse Pierce calm. N-o s pui mna pe
Proteus. O s fe nregistrat nainte ca tu s te trezeti mine.
nelegi?
Nu, Henry, nu neleg.
Ceea ce vreau s tiu e cine a omort-o. Tu, sau l-ai pus pe
Wentz s-o fac? El s-a ocupat de toate treburile murdare, nu-i aa?
Nicole aproape c ip la el.
Ce? Ce zici? Pe cine s omor? i dai seama ce spui?
Henry fcu o pauz, spernd ca ea s se calmeze. Lucrurile nu
mergeau aa cum sperase. Avea nevoie de o recunoatere din partea
ei i n loc de asta, ncepuse s plng.
Te-am iubit, Nicole. Nu tiu ce e n neregul cu mine findc la
dracu, nc te iubesc.
266
Ea i recpt cumptul, i terse lacrimile i ncrucia braele la
piept.
Te rog s-mi faci o favoare, Henry, spuse ea ncet.
Nu i-am fcut destule? Ce mai vrei?
Nicole l mpinse ctre scaun i ea se duse n spatele celui n care
sttea de obicei.
Aeaz-te, f-mi favoarea asta i spune-mi ce s-a ntmplat.
Spune-mi de parc n-a ti nimic despre asta. tiu c nu m crezi,
dar vreau s-mi spui ca i cum m-ai crede. ncearc s-mi povesteti
totul. Poi s spui orice vrei despre mine n poveste, dar nu omite
nimic. Bine, Henry?
Pierce se aez fr s-o piard o clip din ochi. Cnd ea se
apropie i lu loc n faa lui, ncepu s depene povestea.
S-ar putea spune c totul a nceput n urm cu douzeci de ani,
n noaptea n care mi-am gsit sora n Hollywood i nu i-am spus
nimic tatlui meu vitreg despre asta.
35
O or mai trziu, Pierce sttea n dormitor. Nimic nu era
schimbat, pn i teancul de cri de lng partea ei de pat se afa tot
acolo. Se apropie i se uit la cartea deschis afat pe perna pe care
dormea el. Se numea Iguana Love, i se ntreb despre ce era vorba.
Nicole veni n spatele lui i-i atinse uor umerii cu degetele.
El se ntoarse i ea i lu faa n mini studiindu-i cicatricele care i
brzdau nasul.
mi pare ru, iubitule, spuse ea.
mi pare ru pentru ce i-am spus, pentru c m-am ndoit de
tine. mi pare ru pentru tot ce s-a ntmplat anul sta. Am crezut c
267
te pot pstra i pot continua s muncesc
Nicole i nconjur gtul cu braele i l srut. El o ntoarse i o
mpinse ncet aeznd-o pe marginea patului. Apoi se ls n
genunchi pe podea i se strecur ntre genunchii ei. Se srutar din
nou, de data asta mai lung i mai apsat. Lui Pierce i se prea c
trecuse un secol de cnd simise ultima oar gustul buzelor ei. Apoi
ncepur s se dezbrace cu gesturi febrile. Nicole fcu o grimas la
vederea vntilor de pe piept. Apoi se aplec i le srut. Pierce o
mbri cu patim. Abia acum i ddea seama ct de dor i fusese
de ea, ct de mult i lipsise ea, nu doar trupul ei.
i ascunse faa ntre snii ei i apoi ncepu s-o srute, cobornd
tot mai jos. Nicole nchise ochii i i acoperi gura cu dosul palmei,
lsndu-se prad plcerii. Pierce o ntinse pe pat, dornic s o
posede. Brusc, Nicole se desprinse din mbriare.
Ce s-a ntmplat? o ntreb el mirat.
Ea suspin.
Haide, spune-mi.
Nu pot.
Ce nu poi?
Henry, mi pare ru, dar nu pot face asta.
Nicole i puse palmele pe pieptul lui i ncepu s-l mping. El
opuse rezisten.
D-te jos de pe mine, te rog.
Glumeti, nu-i aa?
Nu. D-te jos!
Pierce se rostogoli pe o parte, lng ea. Nicole se ridic imediat,
cu spatele la el, ncruci braele i se aplec nainte, de parc s-ar f
legnat. Pierce o atinse uor pe gt i apoi i plimb degetul pe
spinarea ei.
Ce e, Nicki? Ce s-a ntmplat?
Am crezut c va f bine. C era ceva de care aveam nevoie. Dar
268
nu e aa. Nu putem face asta, Henry. Nu ar f bine. Nu mai suntem
mpreun i dac facem asta nu tiu. Pur i simplu nu pot. mi
pare ru.
Pierce zmbi, ntinse mna i i atinse tatuajul de pe oldul drept.
Era destul de mic ca s treac neobservat. l descoperise n prima
noapte cnd fcuser dragoste. l intrigase i l excitase la fel ca i
cercelul din buric. Ea i spunea Kanji. Se numea fu, pictograma
chinezeasc pentru fericire. i spusese c i aducea aminte de faptul
c fericirea vine din interior, nu din lucrurile materiale.
Nicole se ntoarse i l privi.
De ce zmbeti? Am crezut c o s te superi i orice alt brbat
s-ar f suprat.
El ridic din umeri.
Nu tiu. Cred c neleg.
Apoi Nicole i ddu seama. Se ridic de pe pat i se ntoarse spre
el ascunzndu-i goliciunea cu o pern.
Ce?
Ticlosule.
Ce vrei s spui?
A fost un test, aa-i? Un fel de test pervers. tiai c dac accept
s m culc cu tine, atunci tot ce i-am spus jos erau minciuni.
Nicki, nu cred
Iei afar.
Nicole
Jenat de ceea ce fcuse, Pierce se ridic i ncepu s se mbrace.
Pot s spun ceva?
Nu. Nu vreau s te aud.
Nicole se ntoarse i porni spre baie, legnndu-i oldurile goale
fr s-i pese de el.
mi pare ru, Nicole. Am crezut c
Nicole trnti ua de la baie n urma ei.
269
Pleac, strig ea dinuntru.
Apoi Pierce auzi duul pornind i tiu c ea se spla de atingerea
lui. Cobor scrile i se aez pe ultima treapt pentru a se ncla,
ntrebndu-se cum reuise s greeasc n privina ei.
nainte de a pleca se duse n camera de zi i se opri n faa
bibliotecii ei. Rafturile erau pline. Numai cri legate. Un altar
dedicat cunoaterii, experienei i aventurii.
Unul dintre rafturi era dedicat n ntregime crilor despre tatuaje
i design grafc. Se apropie i trecu cu degetul peste cotoarele
crilor pn cnd o gsi pe cea pe care o cuta. Era o carte despre
pictogramele chinezeti, cea din care i alesese ea tatuajul. Ddu
paginile pn gsi pictograma ju i citi ce scria sub ea. Era un citat
din Confucius.
Mncnd doar orez mucegit, bnd doar ap i avnd drept
pern doar braul, sunt fericit.
Ar f trebuit s-i dea seama c nu despre Nicole era vorba.
Judecase greit i ajunsese s se ndoiasc de singurul lucru pe care
l tia sigur.
Ddu paginile crii pn ajunse la shu, simbolul pentru iertare.
Iertarea pornete din inim, citi el cu voce tare.
Duse cartea pe msua de cafea i o ls deschis la pagina pe
care era desenat ideograma shu. Nicole avea s o gseasc. Pierce
iei i se duse la main. Sttu o vreme la volan gndindu-se la ceea
ce fcuse. tia c primise ceea ce merita.
Bg cheia n contact i porni motorul. i veni n minte imaginea
mainii de livrat pizza pe care o vzuse mai devreme. O amintire a
faptului c i era foame. n acel moment atomii se combinar pentru
a da natere unui element nou. i veni o idee, una bun. Opri
motorul i cobor din main!
270
Nicole fe nu ieise din du; fe nu voia s rspund. Cum mai
avea nc cheia, descuie. Ua, travers holul i ptrunse n buctrie.
Nicole, strig el. Sunt tot eu. Vreau s dau un telefon.
Nu rspunse nimeni i i se pru c aude sunetul apei. Era nc la
du.
De la telefonul din buctrie sun Informaiile din Venice i ceru
numrul de la Domino Pizza. Erau dou sedii i Pierce not ambele
numere, pe un carneel afat lng telefon. Apoi sun la primul
numr i n timp ce atepta deschise dulapul de deasupra
telefonului i scoase afar volumul Pagini Aurii. tia c dac nu
mergea cu Domino Pizza va f nevoit s sune la fecare serviciu de
livrare de pizza din Venice pentru a-i pune n practic ideea.
Domino Pizza, cu ce v pot f de folos?
Vreau s comand o pizza.
Numrul dumneavoastr de telefon?
Pierce ddu numrul de celular al lui Lucy LaPorte. Auzi cum era
tastat la computer. Atept, i apoi brbatul de la cellalt capt al
frului spuse:
Care este adresa dumneavoastr?
Vrei s spunei c nu sunt nregistrat?
Nu, domnule!
M scuzai, n-am sunat unde trebuia.
nchise, sun la al doilea sediu Domino i proced dup aceeai
schem. i rspunse o femeie.
Breeze, nou zero nou?
Poftii?
Adresa dumneavoastr e Breeze, nou zero nou? Pe numele
Lucy LaPorte?
hm, mda, asta e.
Not adresa, simind cum i crete nivelul adrenalinei n snge.
Ce ai dori?
271
hm, n computerul dumneavoastr scrie ce am comandat
ultima dat?
Normal, cu roii, piper i ciuperci.
E bun. Acelai lucru.
Ceva de but? Pine cu usturoi?
Nu, doar pizza.
n regul, treizeci de minute.
Femeia nchise fr s salute sau s-i dea lui ansa s o fac.
Pierce puse receptorul n furc i se ntoarse. n pragul uii era
Nicole. Avea prul ud i era mbrcat ntr-un halat pufos care
fusese al lui. Nicole i-l fcuse cadou cu ocazia primului Crciun
petrecut mpreun, dar el nu l purtase niciodat. nfofolit n
halatul acela mare Nicole arta foarte sexy. De obicei, cnd mbrca
acel halat dup du nsemna c vrea s fac dragoste. Dar nu i de
data asta. Nu mai era cazul. Arunc o privire la cartea deschis la
serviciile de livrare pizza.
Eti incredibil, Henry. Dup tot ce ai fcut, cobori i comanzi o
pizza de parc nu s-ar f ntmplat nimic. nainte aveai contiin.
Se duse la frigider i l deschise.
i-am cerut s pleci.
Plec, dar nu e ceea ce crezi, Nicole. ncerc s gsesc pe cineva
i sta e singurul mod.
Ea scoase o sticl de ap din frigider i ncepu s deurubeze
dopul.
i-am cerut s pleci, repet ea.
Bine, plec.
Fcu o micare pentru a se strecura printre ea i bufetul din
buctrie, dar i schimb brusc traiectoria i o apuc de umeri, o
trase spre el i o srut. Ea l mpinse i vrs ap pe amndoi.
La revedere, spuse el nainte ca ea s poat vorbi. nc te
iubesc.
272
n timp ce se ndrepta spre u, scoase cheia de la cas de pe
inelul su cu chei i o puse pe msua afat sub oglinda de lng
u. Apoi deschise ua, se ntoarse i o privi. Nicole i ntoarse
spatele.
36
Breeze se afa pe aleile pietonale din Venice, ceea ce nsemna c
Pierce trebuia s coboare din main pentru a se apropia. n cteva
cartiere din apropierea plajei, bungalourile erau construite unul n
faa altuia, find desprite doar de un trotuar. Nu existau strzi. n
spatele caselor existau alei nguste care le asigurau proprietarilor
accesul la garaje. Faadele caselor se afau pe trotuarul comun. n
felul acesta puteau f construite mai multe case pe o bucat mic de
teren. Casele de pe arterele pietonale erau la mare pre.
Pierce gsi un loc de parcare n curba ce ducea spre ocean i o
porni pe jos spre Breeze. Era aproape apte i cerul ncepea s se
coloreze n portocaliul nchis al asfnitului. Adresa pe care o luase
de la Domino se afa la jumtatea strzii. Pierce pea agale pe
trotuar, de parc se ndrepta spre plaj pentru a admira apusul.
Cnd trecu pe lng numrul 909, arunc o privire ca din
ntmplare. Era un bungalou galben, mai mic, cu o verand larg pe
care se afa un ezlong vechi. Ca majoritatea caselor de pe strad,
avea un mic gard decorativ prevzut cu o porti.
Perdelele de la ferestrele din fa erau trase. Observ c becul de
pe verand era aprins i lu asta ca pe un semn ru. Se gndi c
rmsese aa din seara precedent. Acum, c descoperise locul pe
care nu fuseser n stare s-l gseasc nici detectivul Renner nici
Cody Zeller, ncepu s-i fac griji c Lucy LaPorte a disprut.
273
i continu plimbarea, pn la parcarea unde Breeze se termina
n Speedway. Se gndi s se duc dup main i s o aduc acolo,
dar ajunse la concluzia c ar f nsemnat o pierdere de timp. Rmase
n parcare, privind cteva minute soarele care se apropia de orizont,
dup care porni napoi ctre Breeze.
De data asta se plimb i mai ncet, studiind toate casele. Era o
sear linitit n Breeze. Nu vzu pe nimeni, i nu auzi pe nimeni,
nici mcar zgomotul unui televizor. Trecu din nou pe lng 909 i
nu vzu niciun semn care s indice c n mica locuin exista vreun
locatar.
Cnd ajunse la captul aleii Breeze, o camionet albastr de la
Domino opri i parc la intrarea pe trotuar. Un brbat scund, de
origine mexican sri din main cu un co etan pentru transportat
pizza i ncepu s mearg repede pe trotuar. Pierce l ls s o ia
nainte i apoi l urm. Simea mirosul apetisant al pizzei. i era
foame. Cnd brbatul travers veranda de la 909, Pierce se opri i se
ascunse dup o tufa din grdina vecinului de vizavi.
Brbatul cu pizza btu de dou ori a doua oar mai tare i
prea gata s renune, cnd ua se deschise. Pierce i alesese greit
postul de observaie, deoarece nu putea s vad n cas. Apoi auzi o
voce, i tiu c persoana care rspunsese la u era Lucy LaPorte.
N-am comandat eu asta.
Suntei sigur? Adresa pe care o am eu e Breeze nou zero
nou.
Brbatul cu pizza deschise partea lateral a coului, scoase o cutie
plat i citi ceva de pe o margine.
LaPorte, normal, cu piper, roii i ciuperci.
Ea chicoti.
Da, eu sunt i asta comand de obicei. Dar nu i de data asta.
Poate c a fost o greeal a computerului sau ceva de genul sta, i s-
a repetat comanda.
274
Brbatul privi n jos ctre pizza i cltin trist din cap.
Ei bine, n regul. O s le spun.
Puse cutia la loc n co i ncepu s coboare scrile. n spatele lui
ua se nchise. Pierce i iei nainte cu o bancnot de douzeci de
dolari n mn.
Hei, dac ea nu o atepta, o iau eu.
Faa brbatului cu pizza se lumin.
Bine, mie-mi convine.
Pierce i ddu bancnota de douzeci i lu pizza.
Pstreaz restul, spuse el.
Faa omului cu pizza se lumin i mai tare. O livrare
dezastruoas se transformase ntr-un baci gras.
Mulumesc! V urez o noapte bun.
Sper s fe.
Fr s ezite, Pierce trecu prin portia de la intrare i urc pe
verand. Btu la u, mulumind Cerului c nu avea vizor sau cel
puin el nu vedea niciunul. De data asta, Lucy rspunse dup numai
cteva secunde. Cnd l vzu pe Pierce i nregistra cicatricele de pe
faa lui, rmase ocat.
Bun, Lucy. Ai zis c data viitoare s-i aduc o pizza. i
aminteti?
Ce caui aici? N-ar trebui s fi aici. i-am spus s nu m
deranjezi.
Mi-ai spus s nu te sun. Nu am fcut-o.
Lucy ncerc s nchid ua, dar el se ateptase la asta i o inu
deschis.
Trebuie s vorbim.
Nu acum. Pleac.
Acum.
Ea ced i slbi presiunea.
Bine, ce vrei?
275
n primul rnd, vreau s intru. Nu-mi place s stau afar.
Lucy se retrase i el intr. Camera de zi, mic, era mobilat cu o
canapea, un fotoliu i o msu de cafea. Exista i un televizor fxat
pe unul din canalele de tiri i divertisment de la Hollywood. Mai
era un emineu, mic, n care focul prea c nu mai fusese aprins.
Pierce nchise ua, intr n camer, puse pizza pe msua de
cafea, lu telecomanda i opri televizorul.
Urmream chestia aia, protest Lucy, care sttea n picioare
lng emineu.
tiu, spuse Pierce. Ce-ar f s te aezi i s iei o bucat de
pizza?
Nu vreau pizza. Dac-a f vrut, a f cumprat-o de la tipul la.
Aa m-ai gsit?
Purta blugi tiai i un tricou verde fr mneci. Lui Pierce i se
pru foarte obosit.
Mda, aveau adresa ta.
Ar trebui s-i dau n judecat.
Las-i pe ei, Lucy, i vorbete cu mine. M-ai minit. Ai zis c i-
au fcut ru, c eti prea plin de vnti pentru a te arta n lume.
N-am minit.
nseamn c te vindeci repede. A vrea s tiu care e secretul
Lucy nu-i rspunse, dar i ridic tricoul. Pe partea stng, avea
vnti de un purpuriu intens, iar pe sn altele, mai mici, provocate
de degetele agresorului.
Iisuse, opti el.
Ea i ls tricoul n jos.
Nu mineam. Sunt rnit. Mi-a stricat i implantul la unul din
sni, dar nu m pot duce la doctor pn mine.
Pierce o privi cu atenie. Era clar c avea dureri i c era speriat.
Se aez ncet pe canapea. Nu-i mai ardea de pizza. i venea s o ia,
s deschid ua i s o arunce afar. i-o imagina pe Lucy n timp ce
276
era inut de doi Metri i Wentz o btea. tia din propria-i
experien ce plcere simea individul.
Lucy, mi pare ru.
i mie. mi pare ru c m-am ncurcat cu tine. De asta trebuie
s pleci. Dac af c ai fost aici, o s se ntoarc i va f cu mult mai
ru pentru mine.
Mda, bine. O s plec, zice Pierce, dar nu se ridic. Nu tiu,
spuse el apoi. n seara asta nu-mi iese nimic. Am venit aici creznd
c i tu eti implicat. Speram s afu cine a pus la cale nscenarea.
n legtur cu ce?
Cu Lilly Quinlan. Cu uciderea ei.
Lucy se ls s cad ncet n fotoliu.
Sigur e moart?
Pierce se uit la ea, i apoi cobor privirea amintindu-i de ceea ce
vzuse n frigider.
Poliia crede c eu am fcut-o. ncearc s construiasc un caz.
Detectivul cu care am vorbit i eu?
Mda, Renner.
O s-i spun c tu ncercai s o gseti, s te asiguri c e teafr.
Mulumesc, dar nu o s serveasc la nimic. Elzice c
asta fcea parte din planul meu. Te-am folosit pe tine i pe
alii, am sunat poliia, i toate astea pentru a acoperi crima. Zicea c
adesea criminalul se deghizeaz n Bunul Samaritean.
Era rndul ei s vorbeasc, dar nu o fcu. Pierce citi titlurile unui
numr vechi din National Enquirer, afat pe mas i i ddu seama c
pierduse legtura cu lumea. Nu recunotea nici numele, nici
fotografa vedetei de pe prima pagin.
A putea s le spun c am fost pus s te conduc unde sttea
ea, spuse Lucy ncet.
Pierce o privi.
E adevrat?
277
Ea ncuviin din cap.
Dar, jur pe ce am mai scump, n-am tiut c el i nscena ceva,
Henry.
Cine e el?
Billy.
Ce i-a spus s faci?
Mi-a spus doar c voi primi un telefon de la tine, Henry Pierce,
i c trebuie s aranjez o ntlnire i s te conduc la Lilly. A zis s fac
s crezi c e ideea ta. Asta e tot ce mi-a cerut. N-am tiut, Henry.
El ncuviin.
Nu-i nimic. neleg. Nu sunt suprat pe tine. Trebuia s faci ce
i-a cerut.
Cntri lucrurile, ncercnd s-i dea seama dac informaiile pe
care le primise erau importante, i ajunse la concluzia c
reprezentau o dovad clar a nscenrii. Din pcate, trebuia s
recunoasc faptul c, dat find sursa acestor informaii, ele nu
aveau s cntreasc prea mult n ochii poliiei, avocailor sau
jurailor. Apoi i aminti de banii cu care o pltise pe Lucy n seara
n care se ntlniser. tia sufcient de mult din codul penal ca s-i
dea seama c banii aveau s fe o problem. Din cauza lor, Lucy
putea deveni un martor puin sau chiar deloc credibil.
A putea s-i spun aceste lucruri detectivului, zise Lucy i
atunci i-ar da seama c totul a fcut parte dintr-o nscenare.
Pierce cltin din cap, i brusc i ddu seama c era egoist, l
interesa doar modul n care aceast femeie l-ar f putut ajuta fr s
se gndeasc mcar o dat la situaia ei.
Nu, Lucy. Asta te-ar pune n pericol. n plus Era pe punctul
de a spune c declaraia unei prostituate nu avea mare importan la
poliie.
n plus, ce?
Nimic. Doar c nu m ndoiesc c Wentz i va schimba
278
punctul de vedere. Pe lng asta, tie c te-am pltit. Ar rstlmci
totul.
Se gndi o clip i schimb tactica.
Lucy, dac numai att te-a pus Wentz s-mi spui, de ce au
venit aici? De ce i-au fcut ru?
Ca s m sperie. tiau c poliitii vor vrea s stea de vorb cu
mine. Mi-au spus exact ce s declar. A trebuit s urmez un scenariu.
Pe urm m-am hotrt s dispar pentru o vreme. Au spus c n
cteva sptmni totul va reveni la normal.
Cteva sptmni, i zise Pierce. Pn atunci piesa se va f sfrit.
Deci, dac mi dau bine seama, tot ce mi-ai spus despre ea a
fcut parte dintr-un scenariu.
Nu. N-a fost niciun scenariu.
Dar povestea c te-ai dus la apartamentul ei i nu a aprut?
Asta a fost inventat doar pentru ca eu s vreau s merg acolo, nu?
Nu, aa a fost. De fapt, totul era adevrat. Nu te-am minit,
Henry, te-am manipulat. Am folosit adevrul pentru a te conduce
acolo unde voia Wentz s ajungi. Clientul, maina, toate
ncurcturile, totul a fost real.
Cum adic, maina?
i-am mai spus. Spaiul de parcare era ocupat, dei ar f trebuit
s fe liber. Pentru clientul meu a fost o adevrat belea. A trebuit s
mergem s parcm i dup aceea s ne ntoarcem pe jos i omul
transpira. Nu-mi plac tipii care transpir. i dup-aia, ajungem acolo
i nu rspunde nimeni. A fost ca dracu.
Pierce i ddu seama ce-i scpase, pentru c nu tiuse ce s
ntrebe. Lilly Quinlan nu rspunsese la u n acea zi pentru c era
moart n apartament. Dar poate c nu fusese singur. Era o main
acolo.
n spaiul de parcare era maina ei?
Nu, cum i spuneam, l lsa ntotdeauna liber pentru client.
279
i aminteti maina care era acolo?
Mda, mi amintesc, findc lsaser capota ridicat. Nici eu nu
a lsa o asemenea main cu capota ridicat ntr-un astfel de
cartier. E prea aproape de toate javrele care pierd vremea pe plaj.
Ce fel de main era?
Un Jaguar negru.
Decapotabil.
Asta am spus.
Cu dou locuri?
Da, maina sport.
Pierce o privi fr s scoat o vorb. Se simea ameit i avea
senzaia c o s cad de pe canapea. Apoi totul i deveni clar.
Aurora boreal, opti el.
Ce? ntreb Lucy.
Pierce se ridic.
Trebuie s plec.
Te simi bine?
Acum, da.
Porni spre u, dar se opri brusc i se ntoarse ctre Lucy.
Grady Allison.
Ce e cu el?
S-ar putea s f fost maina lui?
Nu tiu. Nu i-am vzut niciodat maina.
Cum arat?
Pierce vzu cu ochii minii fotografa de cazier pe care i-o
trimisese Zeller. Un gangster, ca nasul turtit i cu prul dat pe spate
i uns cu gel.
Destul de tnr i foarte bronzat.
Ca un surfer?
Aha.
Poart coad, nu?
280
Cteodat.
Pierce se ntoarse ctre u.
Nu vrei s-i iei pizza?
Nu cred c pot mnca.
37
Cnd Zeller apru n sfrit la Amedeo Technologies, era deja ora
dou. Pierce avea nevoie de timp pentru a pregti lucrurile, aa c
nu-l sunase pe prietenul lui dect dup miezul nopii i i ceruse s
vin la sediu pentru c se defectase sistemul de calculatoare. Zeller
protestase, motivnd c era cu cineva i nu putea veni dect
dimineaa. Pierce spusese c dimineaa avea s fe prea trziu, c nu
accepta nicio scuz i c era o urgen.
Pierce i ddu de neles c trebuia s vin dac voia s pstreze
intact prietenia lor i relaia de afaceri pe care o aveau. i controla
vocea cu greu, pentru c n acel moment prietenia lor era mai mult
dect compromis.
La dou ore dup convorbirea telefonic, Pierce se afa n
laborator ateptnd i urmrind camerele de securitate de pe
monitorul serverului. Era un sistem multiplex care-i permise lui
Pierce s-l urmreasc pe Zeller parcndu-i Jaguarul negru, i apoi
intrnd pe ua din fa, unde paznicul i ddu un card de acces i l
ndrum s se ntlneasc cu Pierce n laborator. Pierce l urmri n
timp ce cobora cu liftul i intra n compartimentul etan. n acel
moment, opri camerele de supraveghere i porni programul de
dictare al computerului. Regl microfonul de deasupra monitorului
i stinse ecranul.
281
Bun, zise el. S-i dm drumul. E timpul s zdrobim musca aia.
Zeller nu putea s intre dect n compartimentul etan cu cardul
de acces. A doua u avea o ncuietoare cu panou numeric. Pierce
era convins c Zeller tia combinaia, de vreme ce era schimbat n
fecare lun i era trimis angajailor din laborator prin e-mail. Cu
toate acestea, dup ce travers compartimentul etan i ajunse la
despritura interioar, Zeller btu n ua izolat cu folie de cupru.
Pierce se ridic i i deschise. Zeller intr n laborator afnd
proasta dispoziie a unui om deranjat de situaia n care se gsea.
Ei bine, Hank, sunt aici. Care e marea nenorocire? tii, eram
exact pe punctul de a i-o pune uneia cnd ai sunat.
Pierce se ntoarse la scaunul su din faa serverului i se aez n
aa fel nct s-l poat privi pe Zeller.
Ei bine, i-a luat destul de mult timp s ajungi, aa c nu m
acuza c te-ai oprit din cauza mea.
Nici nu-i pot spune ct de tare te neli, prietene. Mi-a luat
atta pentru c sunt un gentleman perfect i a trebuit s-o conduc
napoi n Valley. Cum era iar o nenorocit de alunecare de teren n
canionul Malibu, am fost nevoit s m ntorc i s merg pn la
Topanga. Oricum, a ce miroase?
Zeller vorbea foarte repede. Pierce se ntreb dac nu cumva era
beat, sau drogat sau amndou la un loc. Nu tia cum avea s
afecteze acest lucru experimentul. Aduga un element nou, de
decor.
Carbon, spuse el. M-am gndit s coc un lot de circuite ct te
atept.
Pierce art cu capul ctre ua nchis a laboratorului de circuite.
Zeller pocni de mai multe ori din degete n timp ce ncerca s-i
aduc aminte ceva.
Mirosul sta mi-amintete de cnd eram copil i ddeam
foc la mainuele de plastic. Mda, mainile mele de colecie.
282
E o amintire frumoas. Du-te n laborator. E i mai ru. Respir
adnc i poate o s-i aduci aminte ntreaga scen.
Nu, mersi. Cred c o s trec peste asta pentru moment. Bine,
deci am venit. Ce nu merge? Pierce identifc ntrebarea ca find o
replic din flmul Millers Crossing al frailor Coen, unul din flmele
favorite ale lui Zeller. Pierce nu reacion, ca i cum ar f tiut
replica. n acea sear nu avea de gnd s joace acel joc cu Zeller. Se
concentra asupra piesei, asupra experimentului pe care l fcea
condiii controlate.
i-am spus, cineva a intrat n sistem. Presupusul tu sistem
impenetrabil de securitate e un rahat, Code. Cineva ne-a furat toate
secretele.
Acuzaia l fcu pe Zeller s devin brusc agitat.
Ho, ho, n primul rnd, de unde tii c cineva fur secrete?
tiu, pur i simplu.
Bine, dac zici. Cred c trebuie s accept asta. Dar de unde tii
c e prin sistemul de date i nu e gura prea mare a cuiva care
vorbete sau vinde? Cum rmne cu Charlie Condon? Am but de
cteva ori cu el. Tipului i place s vorbeasc.
Asta e meseria lui. Eu m refer la secrete despre care Charlie
habar n-are, pe care le tim doar eu i nc vreo civa, foarte puini.
Oameni din laborator.
Deschise un sertar al biroului pe care se afa computerul i scoase
un mic dispozitiv asemntor unei cutii de releu, la care erau
ataate o mufa pentru curent continuu i alternativ i o mic anten
cu fr. Dintr-unul din capetele dispozitivului ieea un cablu ataat la
o plac de calculator. Pierce l puse pe birou.
Am devenit suspicios i am intrat n fierele de ntreinere, dar
nu am gsit nimic. Apoi m-am dus s m uit la hardware-ul de la
server i am gsit aceast plac ataat. Are un modem fr fr. Cred
c e ceea ce n limbajul vostru se numete un snifer.
283
Zeller se apropie de birou i ridic dispozitivul.
n limbajul nostru? Te referi la specialitii n securitatea
computerizat a corporaiilor?
Rsuci dispozitivul. Era un colector de date. Programat i ataat
la un cadru de baz, intercepta i colecta tot trafcul de pot
electronic din sistemul de calculatoare i l expedia printr-un
modem fr fr ctre o destinaie prestabilit. n limbajul hackerilor i
se spunea snifer, deoarece colecta totul; apoi houl era liber s
adulmece prin toate informaiile i s adune piesele preioase.
Zeller prea foarte preocupat. Joac excelent, se gndi Pierce.
Fcut n cas, spuse Zeller n timp ce examina dispozitivul.
Nu sunt toate la fel? ntreb Pierce. Doar nu te duci la un
magazin de electronice ca s-i cumperi un snifer.
Zeller ignor comentariul. Cnd vorbi, vocea i tremura:
Cum dracu a ajuns chestia asta aici, i cum de nu a vzut-o
tipul care se ocup de ntreinerea sistemului?
Pierce se ls pe spate i ncerc s-i pstreze calmul.
De ce nu lai vrjeala i nu-mi spui adevrul, Cody?
Zeller ridic privirea de la aparatul din mna lui la Pierce.
Prea surprins i rnit.
De unde s tiu? i-am construit sistemul, dar pe sta nu eu
l-am pus.
Mda, tu ai construit sistemul. i sta a fost ncorporat n
unitatea de baz. Cei de la ntreinere nu l-au vzut fe pentru c i
cumprasei tu, fe pentru c era prea bine ascuns. Eu l-am gsit
pentru c l cutam.
Uite care e treaba, oricine are un card de acces poate ptrunde
n camera computerelor ca s instaleze asta. Cnd am fcut
proiectul, i-am spus s-l pui aici, jos, n laborator. Pentru securitate.
Pierce cltin din cap.
Sistemul de baz interfera prea tare cu experimentele. tii bine.
284
Dar nu asta e problema, ci sniferul tu. La Stanford m-am transferat
eu de la informatic la chimie, dar nc mai tiu cteva lucruri. Am
pus placa de modem n laptopul meu i am folosit-o pe serviciul
meu de dial-up. E programat. E conectat la un site de depozitare
de date care e nregistrat sub numele de Doomstersink.
Atept o reacie, dar Zeller abia dac clipi.
mi imaginez c a fost un site destul de activ. Bnuiesc c ai
instalat sniferul cnd ne-am mutat aici. De trei ani urmreti,
asculi i furi. Spune-i cum vrei.
Zeller cltin din cap, puse dispozitivul napoi pe birou i-i
pironi privirea n podea. Pierce continu:
n urm cu aproximativ un an dup ce l-am angajat pe
Larraby ai nceput s urmreti e-mail-urile dintre mine i el al
cror subiect era proiectul Proteus. Apoi au urmat e-mail-uri cu
Charlie, i dup aceea cu avocatul meu de patente. Am verifcat,
amice. mi pstrez toate e-mail-urile. Sunt paranoic cu chestia asta.
Am verifcat. Tu ai f putut pune cap la cap ce se ntmpla din
e-mail-uri. Nu formula nsi, nu am fost chiar att de proti. Totui,
tii c o avem i mai tii ce voiam s facem cu ea.
Bine, i ce dac am fcut-o? Am tras cu urechea, mare lucru.
Marea chestie e c ne-ai vndut. Te-ai folosit de ce aveai pentru
a ncheia o nelegere cu cineva.
Zeller cltin trist din cap.
S-i spun ceva, Henry. Eu o s plec. Cred c ai petrecut prea
mult timp aici, nuntru. tii, cnd topeam mainile alea de plastic
cptm nite dureri de cap foarte urte din cauza mirosului. Adic,
nu se poate s-i fac bine. i iat-te
Fcu vin gest ctre ua laboratorului de circuite.
Pierce se ridic. De mnie, i se puse un nod n gt.
Mi-ai pus la cale o nscenare. Nu tiu care e jocul, dar tu ai
fcut-o.
285
Eti nebun, omule. Nu tiu nimic despre vreo nscenare. Da,
sigur, am adulmecat pe aici. A fost instinctul meu de hacker. Cnd
i intr n snge, tii cum e. Da, eu am pus aparatul acolo cnd i-am
construit sistemul. Ca s-i spun adevrul, aproape c am uitat de el.
Mi s-a prut plictisitor. Nu mai verifc site-ul la de cel puin doi ani.
Asta e tot, omule. Nu tiu nimic despre nicio nscenare.
Pierce era de neclintit.
Cred c mi dau seama care e legtura cu Wentz. Probabil c tu
i-ai pus la punct securitatea sistemului. M ndoiesc c subiectele te-
au deranjat. Afacerile sunt afaceri, nu?
Zeller nu rspunse i Pierce continu:
Tu eti Grady Allison.
Pentru o clip pru surprins.
Pierce continu:
Mda, am primit fotografile de cazier i legturile cu mafa.
Totul era o neltorie, o parte a piesei.
Zeller continu s tac. Nici mcar nu l privea, dar Pierce i
ddea seama c l urmrea cu atenie.
i numrul de telefon, zise el. Numrul a fost cheia. La nceput
am bnuit-o pe asistenta mea, c l-a cerut pentru a pune schema n
micare. Apoi mi-am dat seama. Ai primit numrul meu n e-mail-
ul pe care i l-am trimis i l-ai postat pe site, pe pagina de web a lui
Lilly. Aa a nceput totul. Unele apeluri erau probabil de la oameni
pe care tu i-ai pus s sune. Restul de la brbai care voiau s se
distreze. De aceea nu am gsit nicio factur telefonic la ea acas. i
nici telefon. De fapt, n-a avut niciodat acel numr. Opera ca Robin,
doar cu un telefon mobil.
Din nou atept un rspuns, dar n zadar.
Am semne de ntrebare legate de sora mea. i ea a fcut parte
din planul tu. Trebuia s tii despre ea, despre faptul c am gsit-o
i am lsat-o s plece. i-ai dat seama c de data asta nu voi renuna,
286
c o voi cuta pe Lilly i asta m va atrage n capcan.
Zeller nu rspunse. Se ntoarse i se apropie de u. Aps pe
clan, dar ua nu se deschise. Trebuia introdus combinaia pentru
a intra sau a iei.
Deschide ua, Henry. Vreau s plec.
Nu pleci pn nu afu care e jocul. Pentru cine faci asta? Ct te
pltesc?
Bine, gata. O s-o deschid eu.
Zeller tast combinaia, deschise ua i-l privi pe Pierce.
Vaya con Dios, fraiere.
De unde tii combinaia?
ntrebarea l fcu pe Zeller s se opreasc i Pierce zmbi
satisfcut. Faptul c tia i folosea combinaia era un act de
recunoatere.
Hai de unde o tii? O schimbm n fecare lun a fost ideea
ta. O trimitem prin e-mail tuturor celor care lucreaz n laborator,
dar tu ziceai c nu ai verifcat sniferul de doi ani. Deci, de unde ai f
putut afa combinaia? Pierce se ntoarse i art nspre snifer.
Zeller privi dispozitivul.
Henry, de ce ii tu monitorul oprit? Vd c unitatea e pornit.
Zeller nu atepta un rspuns i nici Pierce nu-i oferi vreunul.
Apoi Zeller se duse la biroul pe care se afa computerul i aps
butonul de pornire al monitorului.
Ecranul intr n funciune i pe ecran se afa transcrierea
conversaiei lor.
Era un program bun, un program de recunoatere a vocii de
nalt rezoluie din generaia a treia de la SacredSoftware.
Cercettorii l foloseau zilnic pentru a dicta date despre experimente
sau pentru a descrie testele n curs de desfurare.
Pierce l privi pe Zeller care tast comenzile menite s nchid
programul i s tearg fierul.
287
Va putea f recuperat, spuse Pierce. tii prea bine.
De asta iau hard discul.
ngenunche n faa unitii centrale a computerului i o rsuci n
aa fel nct s poat ajunge la uruburile care ineau fxat carcasa.
Scoase din buzunar un briceag prevzut cu o urubelni. Apoi
smulse cordonul de alimentare i se apuc s deurubeze urubul
de sus al carcasei.
Cnd observ linia telefonic conectat n spatele computerului
se opri, o deconecta i rmase cu frul n mn.
Ei, Henry, asta nu seamn cu tine. Un paranoic ca tine De
ce s f conectat calculatorul?
Pentru c eram pe Internet. Pentru c am vrut ca fierul pe
care tocmai l-ai ters, s fe trimis chiar n timp ce rosteai cuvintele.
E un program de la Sacredsoft. Tu mi l-ai recomandat, i aminteti?
Fiecare voce primete un cod de identifcare. Am setat un fier
pentru tine. E la fel de bun ca o nregistrare pe band magnetic.
Dac voi f nevoit s o fac, voi identifca vocea ta cu acele
nregistrri.
Zeller se ridic i izbi cu briceagul n birou. Apoi se ntoarse,
scoase din buzunar un telefon celular argintiu i l deschise.
Ei bine, tu nu ai computer acas, Henry, aa c pariez pe Nicki.
O s sun pe cineva s se duc s ia i hardul ei, dac nu te superi.
O clip Pierce intr n panic, dar reui s se calmeze. Nu luase n
calcul faptul c Nicole ar putea f n pericol, dei se gndise la asta.
Adevrul era c mufa telefonic era doar o parte a jocului. Dosarul
dictat nu fusese trimis nicieri.
Zeller atept legtura telefonic, fr succes. Lu telefonul de la
ureche i l privi ca i cum l-ar f trdat.
Telefon nenorocit.
Pereii sunt placai cu cupru. i aduci aminte? Nu intr nimic,
dar nici nu iese nimic.
288
Bine, atunci m ntorc imediat.
Zeller tast din nou combinaia uii i pi n compartimentul
etan. Imediat ce ua se nchise n urma lui, Pierce se duse la
calculator, lu briceagul lui Zeller i desfcu o lam. Apoi
ngenunche lng unitatea central, ridic frul de telefon i l
secion n dou locuri. Puse apoi briceagul i bucata de fr telefonic
pe birou chiar n clipa n care Zeller revenea din compartimentul
etan, innd cardul de acces ntr-o mn i telefonul n cealalt.
mi pare ru, spuse Pierce. I-am pus s-i dea un card care s-i
permit doar accesul.
Zeller vzu frul de telefon de pe birou.
Asta era singura linie telefonic cu laboratorul, spuse el.
Exact.
Furios, Zeller azvrli cardul de acces ctre Pierce. Acesta rico
din pieptul lui Pierce i ateriz pe podea.
Unde e cardul tu?
L-am lsat n main. M-a adus paznicul pn aici. Suntem
blocai, Cody. Fr telefoane, fr camere de luat vederi. Nu vine
nimeni aici n urmtoarele cinci sau ase ore, aa c poi s te faci
comod i s ncepi s-mi spui povestea.
38
Cody Zeller ncepu s priveasc n jur, evitndu-l pe Pierce. Apoi
se nvior brusc i pomi s se plimbe prin laborator, cutnd ceva
anume. Pierce tia despre ce era vorba.
Exist o alarm de incendiu, spuse el. Dac o acionezi, vin
poliia i pompierii. Vrei s vin? Ce anume le spui?
Nu-mi pas. Le poi explica tu.
289
Zeller vzu maneta roie pentru urgene de pe peretele de lng
u. Se duse acolo i trase de ea fr s ezite. Apoi se ntoarse ctre
Pierce, cu un zmbet victorios. Cum nu se ntmpl nimic, lui Zeller
i pieri rapid zmbetul. n privirea lui se putea deslui un uria
semn de ntrebare. Pierce i confrm presupunerea.
Da, am deconectat sistemul, spuse el.
Dezamgit de eecul eforturilor sale, Zeller merse la staia de
prob care se afa cel mai departe de Pierce, trase scaunul biroului i
se ls s cad pe el, nchise ochii, ncruci braele i puse
picioarele pe mas, la civa centimetri de microscopul cu scanare
cu tunel n valoare de 250 000 de dolari.
Pierce atepta. Avea toat noaptea la dispoziie. Zeller l jucase pe
degete ca un maestru. Acum era rndul lui s-l joace, n urm cu
cincisprezece ani, cnd poliia campusului i ridicase pe Doomsters,
i separaser i ateptaser. Poliitii nu aveau nimic mpotriva lor.
Zeller a fost cel care a cedat, cel care a spus totul. Nu de fric, i nici
din cauza epuizrii nervoase, ci din nevoia de a vorbi, de a-i etala
geniul.
Pe aceast nevoie conta Pierce acum.
Trecur aproape cinci minute nainte ca Zeller s nceap s
vorbeasc.
A fost cnd te-ai ntors de la nmormntare, spuse el i fcu o
pauz.
Pierce atepta, gndindu-se cum s-l fac s spun restul, n cele
din urm, adopt calea direct.
Despre ce vorbeti? A cui nmormntare?
A surorii tale. Cnd te-ai ntors la Palo Alto, nu voiai s
vorbeti despre asta, ineai totul n tine. i apoi, ntr-o noapte, totul a
ieit la iveal. Ne-am mbtat ntr-o sear i mie mi rmsese nite
iarb din vacana de Crciun petrecut n Maui. i-am dat i ie i
dup aceea nu te mai puteai opri din vorbit.
290
Pierce nu-i amintea episodul. Desigur, i aducea aminte c
buse enorm i luase diverse droguri n lunile ce au urmat
nmormntrii lui Isabelle, ns nu-i amintea s f vorbit despre asta
cu Zeller sau cu oricine altcineva.
Ai zis c odat, cnd o cutai pe sora ta mpreun cu tatl tu
vitreg, ai gsit-o. Dormea ntr-un hotel abandonat n care toate
camerele erau ocupate de vagabonzi. Ai gsit-o, i ai ncercat s o
salvezi, s-o scoi de acolo i s-o aduci acas, dar ea te-a convins s nu
o faci i s nu-i spui tatlui tu vitreg. i-a mrturisit atunci c o
violase, i de aceea fugise. Ai zis c te-a convins c i era mai bine pe
strad dect acas, cu el.
Pierce nchise ochii. i amintea momentul, dar nu i faptul c
povestise totul unui coleg de camer, la beie.
Aa c ai lsat-o acolo i l-ai minit pe btrn spunndu-i c nu
era acolo. Ai continuat nc un an s ieii seara i s o cutai,
numai c tu o evitai i el nu tia asta.
Pierce i aminti planul pe care i-l fcuse atunci. Intenionase s
plece de acas i s se duc s o caute, s o gseasc i s o salveze,
ns ea murise nainte ca el s poat face ceva. De atunci i reproa
n fecare zi c a crezut-o. Dac ar f dus-o acas ar f fost n via.
Dup noaptea aia nu ai mai amintit niciodat de asta, spuse
Zeller. Dar eu n-am uitat.
Pierce i amintea confruntarea fnal cu tatl su vitreg, dup ani
de zile. Avusese minile legate. Dac i-ar f spus mamei lui ceea ce
tia ar f nsemnat s-i dezvluie propria complicitate la moartea lui
Isabelle.
Pn la urm, povara depise n importan rul pe care i-l
putea face mrturisirea. Confruntarea avusese loc n buctrie, locul
n care se petreceau toate confruntrile din acea cas. Negri,
ameninri, nvinoviri. Mama lui nu l-a crezut, i, necrezndu-l,
s-a lepdat de fica pierdut. De atunci, Pierce nu mai vorbise cu ea.
291
Pierce alung amintirea ce l bntuia i se ntoarse la comarul
prezentului.
i-ai amintit, i spuse el lui Zeller. i-ai amintit i ai inut totul
pentru momentul potrivit. i momentul a sosit.
N-am premeditat nimic, fur i simplu s-a potrivit.
Frumoas spargere, Cody. Acum ai i o poz de a mea pe
peretele cu Logo-uri?
Nu e aa, Hank.
Nu-mi spune Hank, aa-mi spunea tatl meu vitreg.
Cum vrei tu, Henry.
Deci care e planul? ntreb Pierce. Bnuiesc c tu trebuie s
predai formula pentru a-i asigura partea din afacere. Cui?
Zeller ntoarse capul i l privi. Pierce nu era sigur dac privirea
lui era provocatoare sau sfdtoare.
Nu tiu de ce jucm jocul sta. Pereii sunt pe cale s se
prbueasc peste tine, i tu habar n-ai.
Ce perei? Te referi la Lilly Quinlan?
tii bine c da. O s te contacteze nite oameni. Curnd. Dac
faci afacerea cu ei, totul dispare. Dac nu, atunci Dumnezeu s te
ajute. Sfatul meu e s joci corect, s nchei afacerea i s scapi viu,
fericit i bogat.
n ce const afacerea?
E simplu, renuni la Proteus, cedezi patentul i te ntorci la
memoria ta molecular i la computerele pe care le construieti
lsnd la o parte biologia.
Pierce nelese. Industria farmaceutic. Unul dintre ceilali clieni
ai lui Zeller se simea ameninat de Proteus.
Chiar aa? E vorba de o companie din domeniul farmaceutic?
Ce le-ai spus? Nu tii c Proteus o s-i ajute? E un sistem de livrare.
Ce o s livreze? Tratamente cu medicamente. Asta ar putea f cea
mai important dezvoltare din acel domeniu, din toate timpurile.
292
Exact. Va schimba totul i ei nu sunt pregtii pentru asta.
Nu conteaz. Au timp. Proteus e doar un nceput suntem la
minimum zece ani distan de orice aplicaii practice.
Mda, zece ani. Tot e cu cincisprezece ani mai devreme.
Formula va da un nou impuls cercetrii, pentru a cita o fraz din
propriile tale e-mail-uri. O va relansa. Poate c te afi la zece ani
distan, dar s-ar putea s fi doar la cinci. Sau la trei. Nu conteaz.
Eti o ameninare, prietene. i amenini un mare complex industrial.
Zeller cltin din cap dezgustat.
Voi, oamenii de tiin, credei c nenorocita asta de lume este
ograda voastr, c putei s inventai i s schimbai orice i toat
lumea se va bucura. Ei bine, exist o ordine mondial i dac tu i
nchipui c giganii industriei o s lase o furnic lucrtoare ca tine s
le reduc veniturile, greeti profund.
Desfcu braele i art ctre una din paginile nrmate din
Horton Hears a Who! Era pagina n care pe Horton l persecutau
celelalte animale din jungl. Pierce i reaminti textul: Printre
vrfurile copacilor din jungl, tirile se rspndesc repede. El vorbete cu
un fr de praf. i-a ieit din mini!
Te ajut fcnd asta, Einstein. nelegi? Crezi c cei din industria
semiconductorilor vor sta cu minile n sn? Consider asta ca un
du rece.
Du rece? Omule, eti grozav. Mulumesc, Cody Zeller, c m
ndrumi prin lume.
Cu plcere.
i tu ce primeti n schimbul acestui gest?
Eu? Eu primesc bani. O grmad.
Pierce ncuviin. Bani. Cea mai bun motivaie. Felul cel mai
potrivit de a ine lucrurile n fru.
Deci, ce se ntmpl? ntreb el ncet. Fac afacerea, i apoi ce se
ntmpl?
293
Zeller tcu un moment, gndindu-se la rspuns.
i aminteti legenda aceea cu inventatorul din atelierul din
garaj care a descoperit un tip de cauciuc att de tare nct nu se uza
niciodat? A fost o ntmplare. ncerca s inventeze altceva, i a
obinut acest tip de cauciuc.
i l-a vndut unei companii pentru ca oamenii s aib
cauciucuri care s nu se uzeze niciodat.
Mda, corect. Asta e povestea. Numele companiei de cauciucuri
difer, n funcie de cine spune povestea, ns povestea i
deznodmntul sunt ntotdeauna aceleai. Compania de cauciucuri
a luat formula i a pus-o ntr-un seif.
Nu a fabricat niciodat cauciucurile.
Nu, deoarece, dac ar f fcut asta, nu ar mai f produs prea
multe cauciucuri, nu-i aa? nvechire planifcat, Einstein. Asta face
ca lumea s se nvrt. S-i pun o ntrebare: de unde tii c povestea
e doar o legend? Adic, de unde tii c nu s-a ntmplat cu
adevrat?
O s ngroape Proteus. Nu l vor omologa. Nu va vedea
niciodat lumina zilei, zise Pierce.
tiai c industria farmaceutic inventeaz, studiaz i testeaz
cteva sute de medicamente noi, variante la cele care ajung pe pia
dup ce Administraia Alimentelor i a Medicamentelor i d und
verde? i dai seama de costurile implicate? E o mainrie uria,
Henry, i are o for teribil. Nu ai nicio ans.
Amndoi tcur o bun bucat de vreme.
O s vin la mine i o s-mi ia Proteus.
O s te plteasc pentru asta. O s te plteasc bine. De fapt,
oferta e deja fxat.
Pierce ni furios.
Vrei s spui c e Goddard? Goddard e n spatele acestei
nscenri?
294
Goddard e doar emisarul. Faada. Mine te sun i nchei
afacerea cu el. i dai Proteus. Nu-i bine s tii cine se af n spatele
lui. Nu trebuie s afi niciodat.
mi ia Proteus, apoi primete zece la sut din companie i
devine preedinte al nenorocitului de consiliu.
Cred c vor s se asigure c o iei pe un drum care nu are nicio
legtur cu medicina intern. Ei recunosc o investiie bun cnd o
vd. tiu c tu eti cel mai bun n domeniu.
Zeller zmbi, de parc i oferea un premiu. Pierce se gndi la
Goddard i la lucrurile pe care acesta i le spusese. Despre fica lui.
Despre viitor. Se ntreb dac totul era o minciun. Dac totul fcuse
parte din plan.
i dac nu accept? ntreb Pierce. Dac mi continuu drumul,
nregistrez patentul i le spun s se duc dracului?
Atunci nu o s ai ansa s l nregistrezi i nici s mai lucrezi n
acest laborator.
Ce o s fac, o s m omoare?
Dac vor f nevoii, dar nu e cazul. Hai, omule, tii ce se
petrece. Poliitii sunt pe urmele tale.
Lilly Quinlan, spuse Pierce.
Zeller zmbi.
Draga de Lilly. Le lipsete un singur lucru. Dac o gsesc, eti
terminat. F aa cum i se spune i lucrurile se vor aranja.
N-am fcut-o eu, tii asta.
Nu conteaz. Chiar dac gsesc cadavrul i stabilesc vreo
legtur cu tine tot nu conteaz.
Deci Lilly e moart.
Zeller ncuviin.
O, da, e moart.
Spuse asta aproape zmbind. Pierce i sprijini coatele pe
genunchi i i acoperi faa cu palmele.
295
Totul din cauza mea. i a proiectului Proteus.
Rmase nemicat. tia c dac Zeller va face greeala capital,
acela va f momentul.
De fapt
Nimic. Asta era. Pierce i ridic faa din palme.
De fapt ce?
Nu-i bate capul prea tare din cauza lui Lilly. Lilly s-ar putea
spune c circumstanele au dictat ca ea s fe inclus n acest plan.
Ce vrei s spui?
Privete lucrurile i din punctul sta de vedere. Lilly ar f murit
chiar dac ai f fost sau nu implicat n asta. Ne-am folosit de toate
resursele disponibile pentru ca aceast afacere s aib loc.
Pierce se ridic i se duse spre captul laboratorului unde sttea
Zeller, cu picioarele aezate pe masa staiei de probe.
Ticlosule. tii totul despre chestia asta. Tu ai omort-o, nu? Ai
ucis-o i ai aranjat lucrurile n aa fel nct s par c am fcut-o eu.
Zeller nu se mic, dar i ridic privirea i se uit la Pierce cu o
expresie ciudat. Schimbarea era abia perceptibil, dar Pierce o
sesiz. Era un amestec de mndrie, jen i sil de sine.
Am cunoscut-o pe Lilly din clipa cnd a venit n Los Angeles.
S-ar putea spune c a fost inclus n pachetul meu compensatoriu
pentru L. A. Darlings. i, apropo, nu m insulta bnuindu-m c a
lucra pentru Wentz. Wentz lucreaz pentru mine, nelegi? Toi
lucreaz pentru mine. Zeller continu: Omule, era o bucat de
colecie, dar ajunsese s tie prea multe despre mine. Nimeni nu
dorete ca cineva s-i tie toate secretele. Cel puin nu genul la de
secrete. Aa c am inclus-o i pe ea n Planul Proteus. Aa l-am
numit.
Zeller prea s savureze nite amintiri plcute. El i Lilly, poate
ultima ntlnire din apartamentul de lng Speedway. Asta l
ndemn pe Pierce s extrag nc o replic din Miller s Crossing.
296
Nimeni nu cunoate bine pe nimeni.
Miller s Crossing, spuse Zeller, zmbind i ncuviinnd din
cap. Asta nseamn c te-ai prins la replica mea, care e marea
criz, atunci cnd am intrat.
Mda, m-am prins, Cody. Pierce fcu o pauz i continu cu
voce sczut: Tu ai omort-o, nu-i aa? Ai omort-o i apoi i-ai luat
toate msurile, s arunci vina asupra mea, dac va f cazul.
La nceput Zeller nu rspunse. Pierce tia c dorea s vorbeasc,
s-i spun fecare detaliu al planului su ingenios, dar prudena l
ndemna s nu o fac, s se pstreze n siguran.
S spunem c Lilly i-a jucat rolul i nu mai aveam nevoie de
ea. Nu voi recunoate niciodat mai mult de att.
E n regul. Tocmai ai fcut-o.
Nu Pierce o spusese. Era o alt voce. Ambii brbai se ntoarser
i l vzur pe detectivul Robert Renner, n ua laboratorului de
circuite. n mn inea un pistol.
Tu cine dracu eti? ntreb Zeller n timp ce se ridica din
scaun.
LAPD, spuse Renner din ua laboratorului i naint ctre
Zeller. Eti arestat pentru crim. Pentru nceput. De restul o s ne
ocupm mai trziu.
Duse mna la spate i scoase ctuele. Apoi se apropie de Zeller,
l rsuci i l aplec peste staia de probe, nctundu-l cu
dexteritate. Lucra cu profesionalismul i experiena omului care mai
fcuse acest lucru de cel puin o mie de ori. Apoi l izbi pe Zeller cu
faa de carcasa din oel a microscopului.
Ai grij, spuse Pierce. Microscopul e foarte sensibil i scump.
Ai putea s-l strici.
Nu intenionez, sunt prea importante descoperirile pe care la
faci aici.
297
39
Zeller nu protest n timp ce detectivul i punea ctuele, dar se
ntoarse i l fx pe Pierce. Dup ce l imobiliz, Renner ncepu s-l
percheziioneze. Cnd i pipi piciorul drept, gsi ceva. Ridic
maneta pantalonului i descoperi un mic pistol fxat pe glezn. I-l
art lui Pierce. i apoi l puse pe mas.
E pentru protecie, protest Zeller. Toat chestia asta e o
porcrie. Nu o s in.
Zu? ntreb Renner bine dispus, dup care l aez pe Zeller
la loc pe scaun.
Apoi se apropie de Pierce i fcu un semn cu capul ctre pieptul
acestuia. Pierce ncepu s-i descheie cmaa, scond la iveal
alimentatorul i transmitorul lipite cu band adeziv.
Cum a fost semnalul? ntreb el.
Perfect. Am nregistrat fecare cuvnt.
Ticlosule, izbucni Zeller.
Pierce l privi.
A, deci eu sunt ticlos findc am purtat microfon. Tu mi-ai
nscenat o crim i tot tu te superi findc port microfon. Cody, poi
s te duci
Bine, bine, ncetai, spuse Renner. Terminai amndoi.
Ca pentru a sublinia cele spuse, dezlipi banda adeziv care inuse
echipamentul audio lipit de corpul lui Pierce printr-o micare
brusc. Lui Pierce i veni s ipe, dar reui s reduc totul la un La
dracu, a durut.
Bun. Stai jos, domnule Virtuos. O s te simi mai bine ntr-un
minut.
Apoi se ntoarse ctre Zeller.
nainte de a te scoate de aici, o s i citesc drepturile. Aa c
298
taci i ascult.
Bg mna n unul dintre buzunarele interioare ale gecii lui de
aviator i scoase un teanc de cartoane. Cut cardul de acces pe care
Pierce i-l dduse mai devreme i i-l ntinse acestuia.
Mergi tu nainte i deschide ua.
Pierce lu cardul, dar nu se ridic. Partea lateral a toracelui nc
i ardea. Renner gsi cartonul cu drepturile pe care l cuta i ncepu
s i le citeasc lui Zeller.
Ai dreptul s
Se auzi un clinchet metalic puternic, n timp ce se deschidea
ncuietoarea compartimentului etan. Pierce l vzu n prag pe
paznicul de la intrare. Avea o privire pierdut, prul rvit i inea
o mn la spate, de parc ar f ascuns ceva.
Cu coada ochiului, Pierce l vzu pe Renner ducnd mna spre
geac, dup pistol.
E omul meu de la paz, bigui Pierce.
n clipa urmtoare paznicul fu proiectat n interiorul
laboratorului. Paznicul, un brbat pe nume Rudolpho Gonsalves,
czu peste computer i apoi se prvli pe podea. n ncpere i fcu
apariia Doi Metri, urmat de Billy Wentz. n mna dreapt acesta
inea o arm mare i neagr.
De ce dureaz att de
Poliia! strig Zeller. la e poliai!
Renner reuise s-i scoat arma din toc, dar Wentz era n avantaj.
Gangsterul pitic ncepu s trag. Zgomotul era asurzitor.
Pierce i ddu seama c Renner trgea i el. Instinctiv se arunc
nspre dreapta, se rostogoli i se ntoarse exact la timp ca s l vad
pe detectiv prbuindu-se. Era prins n capcan. Wentz se afa ntre
el i ua de la compartimentul etan.
Luminile!
Laboratorul se cufund n ntuneric. Wentz mai trase dou focuri.
299
Pierce se rostogoli astfel nct s nu mai fe n aceeai poziie n care
l vzuse Wentz ultima oar. Sprijinit pe mini i pe genunchi,
rmase nemicat i ncerc s-i controleze respiraia, n dreapta lui
se auzi un geamt. Era fe Renner, fe Zeller.
Luminile!
Era vocea lui Wentz, dar identifcatorul vocal nu reacion,
deoarece recunotea numai vocile cercettorilor principali din
laborator.
Doi Metri? Trebuie s fe un ntreruptor. Gsete
ntreruptorul.
Nu se auzi niciun sunet.
Doi Metri?
Nimic.
Doi Metri, la naiba!
Din nou, tcere. Apoi Pierce auzi un zgomot n fa i la dreapta.
Wentz se mpiedicase de ceva. Probabil c se afa lng
compartimentul etan, cutndu-i ajutorul sau ntreruptorul de
lumin. Asta i oferea lui Pierce timp s acioneze. ntreruptorul nu
se afa lng ua compartimentului etan, ci la doi metri distan de
ea, lng panoul electric.
Pierce se ntoarse i se tr repede ctre staia de prob,
amintindu-i de arma pe care Renner o gsise asupra lui Zeller.
Cnd ajunse la mas ntinse mna i atinse ceva ce prea nasul
unui om. La nceput fu ngrozit, dar apoi i trecu mna peste partea
superioar a capului pn ddu de prul legat n coad la spate. Era
Zeller.
i continu cutarea, i n cele din urm ddu peste micul pistol.
Se ntoarse n direcia intrrii n compartimentul etan. n timp ce
fcea aceast manevr atinse cu glezna un co de gunoi care se
rostogoli cu un zgomot puternic. Imediat rsunar dou
mpucturi. Pierce nu rspunse cu foc, find ocupat s ias din raza
300
de tragere a lui Wentz. Puse pistolul n buzunarul blugilor i ncepu
s se trasc nainte i spre stnga.
ntinse mna i atinse un perete. Se tr ncet nainte, ghidndu-se
dup zid. Trecu de pragul de la laboratorul de circuite i ddu
seama dup mirosul neptor de carbon ars i ptrunse n
urmtoarea camer, n laboratorul de imagini.
Se ridic ncet, atent s nu fac zgomot. Apoi auzi un plesnet
metalic pe care-l identifc a f al unui cartu scos de pe eav.
Probabil c Wentz ncrca sau verifca cte gloane mai avea n
ncrctor.
Pierce rsuci ncet clana de la laboratorul de imagini i nchise
ua. Se mica apelnd la memorie doi pai ctre partea din spate a
ncperii i apoi trei la dreapta. ntinse mna, i dup nc un pas
atinse zidul. Pipi suprafaa acestuia pn cnd ddu de crligul n
care erau atrnai ochelarii cu rezonan termic pe care-i folosise n
timpul prezentrii din acea diminea. Porni dispozitivul i potrivi
lentilele. Camera se lumin n albastru, cu excepia monitorului i
terminalului de la microscopul electronic care erau luminate n rou
i galben. Bg mna n buzunar i scoase pistolul. Apoi deschise
ua laboratorului de imagini. n stnga sa vzu corpul uria al lui
Doi Metri prbuit lng ua compartimentului etan. Prea mort.
Lng peretele din dreapta serverului deslui un om ghemuit, a
crui imagine era colorat n galben i rou. Pierce ridic arma i
ochi, dar renun s trag dndu-i seama c era paznicul de care
Wentz se folosise pentru a intra n laborator.
Apoi privi spre dreapta i mai vzu dou corpuri nemicate.
Unul era czut peste staia de probe i se albstrea din ce n ce mai
tare la extremiti. l recunoscu pe Cody Zeller. Cellalt se afa pe
podea. n cmpul vizual aprea n rou i galben. Renner tria.
Probabil c se trse cu spatele n spaiul de sub birou. Pierce
observ o zon purpurie pe umrul detectivului. Era snge cald care
301
se scurgea dintr-o ran.
Pierce se roti spre stnga i apoi spre dreapta. Nu mai erau alte
indicii, cu excepia reaciilor galbene de la monitoarele
computerelor din camer i de la luminile de deasupra.
Wentz dispruse.
Pierce bnui c intrase ntr-unul din laboratoarele laterale.
Probabil c ncerca s gseasc o surs de lumin sau un loc de
unde s atace prin surprindere.
Pi peste prag i brusc fu apucat de gt i trntit cu spatele de
perete. Simi eava unui pistol lipit de gt.
Gata, deteptule, asta e, mri Wentz.
Pierce nchise ochii i atept glonul, care nu veni.
Aprinde nenorocitele de lumini i deschide ua, porunci
Wentz.
Pierce nu se mic, contientiznd faptul c Wentz avea nevoie de
ajutorul su. Apoi i ddu seama c acesta nu tia c el era narmat.
Luminile, url Wentz.
Bine, bine, luminile.
n timp ce vorbea duse arma la tmpla lui Wentz i aps de dou
ori pe trgaci. Exploziile, aproape simultane, se produser o dat cu
aprinderea luminilor n suita de laboratoare. Cmpul vizual deveni
negru i Pierce i ndeprt ochelarii. Wentz rmase n picioare
timp de cteva secunde, n ciuda faptului c tmpla stng i fusese
perforat de gloanele trase de Pierce. Apoi trupul i se ndoi i se
prbui pe podea. Pierce l privi un timp consternat, apoi se uit n
jur. Gonsalves se ridica ncet, sprijinindu-se de zid pentru a-i pstra
echilibrul.
Rudolpho, eti bine?
Da, domnule.
Pierce privi spre biroul sub care se ghemuise Renner. Poliistul
respira greu, dar privirea i era vioaie.
302
Rudolpho, du-te sus i cheam salvarea. Spune-le c avem un
poliist rnit. Ran prin mpucare.
Da, domnule.
Apoi sun la poliie i spune-le acelai lucru. Pe urm sun-l
pe Clyde Vernon i cheam-l aici.
Paznicul se repezi spre ua compartimentului etan, tast codul
i, cnd ua se deschise pi peste trupul lui Doi Metri i dispru pe
coridor. Uriaul avea o gaur de glon n mijlocul gtului. Renner
trsese n plin i omul czuse ca trsnit, fr s scoat un sunet.
Pierce se apropie de Renner i-l ajut s ias de sub birou.
Detectivul respira greu, dar Pierce nu vzu snge pe buzele lui, ceea
ce nsemna c avea plmnii nc intaci.
Unde eti lovit?
La umr.
Nu te mica. Ajutoarele sunt pe drum.
M-a rnit la bra. Nu mai puteam trage i m-am gndit c cel
mai bun lucru pe care-l puteam face era s m ascund. Apoi se uit
la Cody Zeller, care zcea rsturnat peste masa de probe, cu minile
nctuate.
Asta nu o s dea prea bine, zise el.
Pierce privi corpul fostului su prieten, dup care i se adres lui
Renner.
Nu-i face griji. Raportul balistic va arta c Wentz a tras.
Sper. Ajut-m s m ridic. Vreau s merg.
Nu, omule, eti rnit.
Ajut-m s m ridic.
Pierce se conform. n timp ce l ridica pe Renner, constat c
hainele acestuia miroseau a carbon.
De ce zmbeti? ntreb Renner.
Cred c i-am distrus hainele. N-am crezut c o s fi nevoit s
stai acolo att de mult cu furnalul pornit.
303
Nu-mi fac griji din pricina asta. Totui, Zeller a avut dreptate.
i d dureri de cap.
tiu.
Renner pi cu greu, se apropie de cadavrul lui Wentz i-l privi o
vreme n tcere.
Acum nu mai pare aa de dur, nu?
Nu, spuse Pierce.
Te-ai descurcat bine, Pierce. Foarte bine. Excelent mecheria
cu luminile.
Va trebui s-i mulumesc partenerului meu, Charlie. A fost
ideea lui.
Apropo de parteneri, al meu o s fac pe el cnd o s afe ce-a
pierdut, spuse Renner. De altfel, e valabil i pentru mine cnd se va
afa c am fcut ce am fcut pe cont propriu.
Se aez pe marginea unuia dintre birouri i privi ncruntat
cadavrele. Pierce i ddu seama c detectivul i pusese n pericol
cariera.
Uite ce e, zise el. Nimeni nu putea s prevad ce se va
ntmpla. Sunt gata s te ajut. Trebuie doar s-mi spui ce s fac.
Mda, mersi. S-ar putea s am nevoie de o slujb.
Conteaz pe mine.
Renner plec de lng birou i se ls s cad pe un scaun. Avea
faa crispat de durere.
Uite ce e, omule, nu te mai agita i nu mai vorbi, zise Pierce.
Renner nu l lu n seam.
M gndesc la ce spunea Zeller. Despre faptul c atunci cnd
i-ai gsit sora nu ai spus nimic. Nu te mai chinui. Oamenii fac
propriile alegeri. Ei hotrsc pe ce drum apuc. nelegi?
Ua compartimentului etan se deschise cu zgomot, fcndu-l pe
Pierce s tresar. n laborator intr Gonsalves.
Sunt pe drum. Toi. Ambulana trebuie s soseasc n
304
aproximativ patru minute.
Renner ddu din cap i-l privi pe Pierce.
Voi supravieui, spuse el.
Pierce i se adres lui Gonsalves:
L-ai sunat pe Vernon?
Da, vine.
Bine. Ateapt-i pe toi sus i adu-i aici.
Dup ce plec paznicul, Pierce se ntreb cum va reaciona Clyde
Vernon dup cele ntmplate n laboratorul pe care era nsrcinat s-
l protejeze. Probabil c va exploda de furie.
Pierce se apropie de cadavrul lui Cody Zeller i l privi pe cel pe
care l crezuse prieten, ca acum s-i dea seama c nu-l cunoscuse
deloc. Se ntreb cnd o luase prietenul lui n direcia greit. Oare
la Palo Alto, cnd amndoi i hotrser viitorul? Sau mai recent?
Cody spusese c motivaia lui erau banii, dar Pierce nu era convins
c doar acesta era motivul. tia c aceast ntrebare l va preocupa
mult timp de aici nainte.
Pierce se ntoarse i se uit la Renner. Era palid i prea c se
simte mai ru.
Poate c ar trebui s te ntinzi pe podea, i spuse el.
Detectivul nu lu n seam sugestia.
Mare pcat c au murit toi, spuse el. S-ar putea s nu o mai
gsim niciodat pe Lilly Quinlan. Vreau s zic cadavrul ei.
Pierce se apropie i se rezem de un birou.
Hm, sunt cteva lucruri pe care nu i le-am spus.
Renner l privi lung.
Mi-am dat seama. Spune!
tiu unde e cadavrul.
Ar f trebuit s-mi dau seama. De cnd?
De azi. Nu puteam s-i spun nainte de a f sigur c o s m
ajui.
305
Renner cltin din cap enervat.
Ar f cazul s vorbeti.
40
Pierce sttea n biroul lui de la etajul trei. Era vineri dimineaa,
ora ase i jumtate. Anchetatorii de la biroul de medicin legal se
afau nc jos, n laborator. Detectivii ateptau semnalul care le
permitea s coboare i-i petreceau timpul interogndu-l amnunit
despre cele petrecute n subsolul cldirii. Dup o or, Pierce le
spusese c are nevoie de o pauz i se retrsese din sala de consiliu,
n care se desfurau interviurile, n biroul su. Nu apuc s fe
singur dect cinci minute deoarece apru Charlie Condon.
Henry, pot s intru?
Sigur, i nchide ua dup tine.
Condon intr i l privi cltinnd din cap.
Uau!
Mda. E chiar Uau.
tii ceva despre Goddard?
Nu tocmai. M-au ntrebat unde stau el i Bechy i le-am spus.
Cred c voiau s se duc acolo i s-i aresteze.
Tot n-ai afat pentru cine lucrau?
Nu. Cody nu mi-a spus. Poliia o s afe, fe de la Goddard, fe
cnd vor intra n casa lui Zeller. Trebuie s o lum de la capt. S
gsim un nou investitor.
Condon l privi nencreztor.
Glumeti? Dup asta? Cine ar
Suntem nc n curs, Charlie. Tot tiina e baza. Patentul. Vor
exista investitori care i vor da seama de asta. Trebuie s iei n
306
lume i s gseti o alt balen pentru Proteus.
E mai uor de zis dect de fcut.
Toate lucrurile din lumea asta sunt mai uor de zis dect de
fcut, dovad ceea ce mi s-a ntmplat ast-noapte. Dar am
supravieuit i asta mi-a dat curaj i ncredere.
Condon ncuviin din cap.
Nimeni n-o s ne mai opreasc acum, spuse el.
Aa e. Azi o s trecem printr-o prob de foc cu presa. Trebuie
s gsim o modalitate s folosim ocazia n favoarea noastr, s
atragem investitorii, nu s-i alungm.
O s m ocup eu de asta, dar tii unde suntem descoperii?
Unde?
Nicki. Ea era purttoarea noastr de cuvnt. Avem nevoie de
ea. Ea i cunotea pe oamenii tia, pe reporteri. Cine o s se ocupe
de media pn cnd se va ivi alt eveniment important ca s ne lase
n pace?
Pierce privi posterul nrmat cu submarinul Proteus strbtnd o
mare de diferite culori. Marea uman.
Sun-o i reangajeaz-o.
Condon fcu o pauz nainte de a vorbi.
Henry, cum o s se mpace chestia asta cu situaia dintre voi
doi. M ndoiesc c o s accepte s revin.
Pierce se simi deodat entuziasmat. O s-i spun c reangajarea
avea motive strict profesionale, c ntre ei doi nu va exista nicio
relaie n afar de cea de serviciu. Apoi i va demonstra ct de mult
se schimbase.
Dac vrei, o sun eu. M ocup
Soneria telefonului l ntrerupse i el rspunse imediat.
Henry, sunt Jacob. E ngrozitor de devreme la voi. Am crezut
c mi va rspunde mesageria ta vocal.
Nu, am fost aici toat noaptea. L-ai nregistrat?
307
L-am depus acum douzeci de minute. Proteus e protejat. Tu
eti protejat, Henry.
Mulumesc, Jacob.
Acolo totul e n regul?
Totul, cu excepia faptului c l-am pierdut pe Goddard.
O, Doamne! Ce s-a ntmplat?
E o poveste lung. Cnd te ntorci?
O s le fac o vizit fratelui meu i familiei lui n Owings. Am
bilete pentru duminic.
Au cablu n Owings?
Da, cred c au.
Fii atent la CNN. Ceva m face s cred c o s fm n topul
tirilor.
S-a
Jacob, trebuie s nchid. Du-te i viziteaz-l pe fratele tu i
dormi un pic.
Pierce l privi pe Condon.
Suntem n joc. A nregistrat pachetul.
Faa lui Condon se mbujor.
Ce?
L-am trimis asear. Acum nu ne mai pot atinge, Charlie.
De ce nu mi-ai spus c-l trimii?
Pierce citi pe faa lui Condon dezamgirea. i dduse seama c
nu avusese ncredere n el.
Trebuie s fe greu s trieti suspectndu-i pe toi. Nu-i uor
s fi att de singur.
Condon iei, spunnd c se duce s-i ia o cafea, i-l ls pe
Pierce singur n birou.
Pierce nu se mic timp de cteva secunde. Se gndi la Condon i
la vorbele acestuia. tia c vorbele asociatului su erau tioase, dar
adevrate. tia c era timpul s schimbe acele lucruri.
308
Era nc devreme, dar Pierce nu voia s atepte ca ziua s
nceap. Ridic receptorul i sun la casa de pe Amalf Drive.
Sfrit
309