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E

l 17 de octubre de 1989 iba a


ser un da excepcional para el
bisbol en la zona de la Baha.
Por primera vez, los rivales de uno y
otro lado de la ensenada, los Gigantes
de San Francisco y los Atlticos de
Oakland, se preparaban para disputar
su partido de la Serie Mundial. Como
millones de otros habitantes de San
Francisco, acababa de instalarme para
ver el juego por la televisin cuando,
de repente, algo nos sobrecogi con
la misma fra crueldad que un tren al
arrollar un obstculo. La casa entera
se puso a dar violentos bandazos y
a bambolearse, como sacudida sobre
las crestas de olas de tres metros.
No haba que ser californiano para
darse inmediata cuenta de que aquel
terremoto no era uno de tantos.
La ciencia no tard en aadir una
curiosa nota apendicular a la destruc-
cin ssmica de Loma Prieta. Anthony
C. Fraser-Smith, profesor de fsica del
aire de la Universidad de Stanford,
public un informe fascinante. Segn
Fraser-Smith, la falla de Hayward,
causante del terremoto, nos haba
ya avisado. Casi desde un mes an-
tes de que empezara a deslizarse y
continuara hasta producir el temblor,
haba estado emitiendo energa electro-
magntica de largusima longitud de
onda. Tres horas antes de que em-
pezara la devastacin, los detectores
de Fraser-Smith estaban saturados con
ms de 300 veces el ruido de fondo
normal. El 17 de junio de 1995 se
observ una sobrecarga parecida slo
40 minutos antes de que un temblor
de magnitud 6,9 arrasara la ciudad
japonesa de Kobe.
La idea de que los sesmos podran
ir precedidos de ondas electromagn-
ticas de baja frecuencia es polmica.
No todos los terremotos liberan se-
ales electromagnticas indicadoras
antes de desencadenarse, y nume-
rosos investigadores consideran que
los datos carecen de significacin
estadstica.
Nuestros aficionados podran contri-
buir al debate con el detector fcil-
de-construir que aqu se describe. Si
es cierto que algunos terremotos van
precedidos de ondas electromagnticas
de baja frecuencia, este dispositivo las
detectar. Es, por supuesto, un comple-
mento al sismmetro descrito el mes
pasado. Juntos forman una estacin
sismolgica ms refinada que la de
la mayora de las profesionales.
Adems, este detector le permitir
al lector investigar otras fuentes de
radioondas naturales. Sobre la super-
ficie de la Tierra se abaten del orden
de 100 rayos cada segundo. Muchas
de las ondas asociadas a las tormentas
(cuya inmensa mayora tienen lugar
cerca del ecuador) viajan alrededor
del globo rebotando en la ionosfera.
Con este detector, podremos registrar
las seales; los datos tomados durante
un perodo prolongado pueden reve-
lar de qu modo vara la actividad
tormentosa a travs de los meses.
El viento solar, al chocar con la
atmsfera, es tambin un aceptable
tema de estudio.
Las ondas electromagnticas de-
bidas a todos esos fenmenos son
increblemente largas. Algunas se
extienden tres millones de kilme-
tros entre crestas (casi diez veces la
distancia entre la Tierra y la Luna).
Pese a su tamao desmedido, siguen
siendo no ms que radioseales y,
por ello, puede captarlas una radio
adecuadamente diseada sintonizada
a la banda de frecuencia conveniente
(de 0,1 a unos 20 hertz).
Tal como sugiere su nombre, una
onda electromagntica posee una
componente elctrica y una compo-
nente magntica. Para captar el cam-
po elctrico, al modo de las radios
clsicas, habitualmente necesitamos
una antena cuya longitud sea al
menos un cuarto de la longitud de
onda; lo que no es factible cuando
sta es de un milln de kilmetros.
Por suerte, la componente magntica,
que vara ms lentamente, puede
detectarse sin tanta dificultad dado
que, segn la ley de la induccin
de Faraday, todo campo magntico
variable induce una tensin elctrica
en un bucle de alambre.
La antena aqu descrita es, por
tanto, un solenoide, o sea, una bo-
bina de alambre arrollado en torno a
un ncleo largo. Consta ste de una
varilla metlica de unos 13 milme-
tros de dimetro por 60 centmetros
de largo sobre el que se arrollan al
menos 50.000 vueltas de alambre de
cobre de la galga 30.
El rebar, una varilla de hierro
que puede obtenerse en cualquier
almacn de artculos de construccin,
Taller y laboratorio
Deteccin de ondas electromagnticas naturales
Shawn Carlson
GUARDA DE PLASTICO
(LA TAPA DE UN BOTE DE CAFE)
TENEDOR DE MESA
NUCLEO DE LA ANTENA
ALAMBRE
DE COBRE
DE GALGA 30
TALADRO
ELECTRICO
MANUAL
MANGUITOS DE CAMPANA
DE 13 A 9,5 MILIMETROS
(ADAPTADORES DE TUBOS)
ESPIGA DE
MADERA
TORNILLO
POSICIONADOR
DEL TALADRO
REGLETA
ELECTRICA
1. Para construir una antena que capte ondas electromagnticas podemos
arrollar alambre de cobre alrededor de una varilla metlica. El taladro
elctrico, con el gatillo trincado con cinta adhesiva, est controlado por
la regleta elctrica
84 INVESTIGACIN Y CIENCIA, julio, 1996
es barato y adecuado como ncleo.
Ciertas aleaciones de hierro, nquel y
molibdeno dan, sin embargo, resulta-
dos mucho mejores. Por ejemplo, el
Mu-metal y el HyMu 80 poseen unas
caractersticas magnticas perfectas y
las antenas construidas con ellos son
veinte veces ms sensibles que las de
rebar. Un cuidadoso recocido de estas
varillas en un horno de vaco puede
multiplicar por diez su rendimiento,
pero eso le costar dinero. Scientific
Allos, de Westerley en Rhode Island,
vende ncleos adecuados a nuestro
proyecto por unas 13.000 pesetas;
este precio se dobla si quiere piezas
recocidas.
Si no tiene a mano un taller de
reparacin de motores elctricos que
le bobine el solenoide, constryase
usted uno empleando el montaje que
se muestra en la figura 1. Un n-
cleo de 13 milmetros de dimetro
es demasiado ancho para que pueda
asirlo la mayora de los portabrocas
de los taladros elctricos manuales,
por lo que necesitar manguitos de
campana, que son adaptadores para
conectar tubos de dimetros diferen-
tes. Estos, adems, proporcionan un
modo sencillo para apoyar el otro
extremo del ncleo que rota.
Para que el alambre no resbale
salindose del ncleo, tendr que ob-
turar los extremos. Abra un orificio
de 13 milmetros de dimetro en dos
tapas de latas de caf. Deslcelas
por la varilla y fjelas con epoxia
de modo que sujeten los extremos
del arrollamiento. Empleando como
gua las pas de un tenedor de mesa,
arrolle el alambre en espiras a tope.
Cuando haya terminado de bobinar
(unas 20 capas), recorte las tapas
con cuidado para dejarlas a ras del
arrollamiento.
Podemos estimar el nmero de es-
piras del arrollamiento si sabemos la
velocidad de rotacin del portabrocas
y la multiplicamos por el tiempo que
estuvo funcionando el taladro. Con un
poco de prctica, podremos arrollar
INVESTIGACIN Y CIENCIA, julio, 1996 85
2. Los circuitos que amplifican las seales de antena incluyen un filtro
que requiere tres de los cuatro amplificadores operacionales contenidos en
un microcircuito OP-47OY (abajo). La representacin grfica de la energa
detectada a distintas frecuencias (derecha) puede mostrar picos creados
por descargas de rayos lejanos. Los terremotos producen ondas en torno
a los cuatro hertz
Calibre su antena
D
ebe determinarse la relacin entre una onda electromagntica osci-
lante y la tensin elctrica que el sistema genera cuando ste de-
tecta la onda. Elija un tubo de plstico de 75 cm de largo y lo bastante
ancho para que se deslice fcilmente sobre la antena. Envulvalo con
100 vueltas de alambre de cobre y luego conecte ese alambre a un
generador de seales a travs de una resistencia de 100 ohm. Si no
posee un generador de seales, puede consultar Build Your Own Low-
Cost Signal Generator, de Delton T. Horn (TAB Books, 1994).
Centre la antena dentro del tubo y ajuste el generador de seales
para que produzca una onda senoidal de 10 hertz. La sobrecorriente
transitoria en el conductor de cobre crea un campo magntico oscilante
que la bobina detectar. La intensidad mxima del campo magntico se
calcula con la frmula
B = 0,89 4 10
7
(N/L)(V/R) = 1,12 10
6
(N/L)(V/R)
donde B es la mxima intensidad del campo magntico, en teslas, N
es el nmeros de espiras del tubo, L es la distancia en metros entre la
primera y la ltima espira, V es la tensin aplicada mxima, en volts,
y R es la resistencia en ohms. Represente luego B en funcin de la
tensin de seal que se mide de la antena.
Para descubrir la seal ms pequea detectable a 10 hertz, tendr
que repetir el procedimiento, sustituyendo la resistencia de 100 ohms
por resistencia de un kilohm, luego 10 kilohms e incluso 100 kilohms.
Como la bobina es menos sensible a las frecuencias ms bajas, tambin
tendr que rehacer las mediciones con el generador de seales ajustado
a un hertz y luego a 0,1 hertz. Con estos datos, podr establecer una
relacin entre la tensin de seal y la frecuencia, en hertz, de las ondas
electromagnticas.
18V
+18V
+18V
18V
9V +9V +18V 18V
+

FUENTE DE
ALIMENTACION
CIRCUITO FILTRO
DETECTOR
100K
800K 800K
6,8K
+

OP-07
7
3
2
4
6
+18V
18V
+

7
3
2
4
6
10K
1K
100K 1K
1K 10K 1K 100K
OP-07
2 4
1
11
3
0,01F
35V
0,01F
35V
+

10K
800K 800K
5,6K
6
7
5
0,01F
35V
0,01F
2,2F
35V
+

10K
800K 800K
15K
1,2K 1,2K
1,2K 1,2K
9
8
10
0,01F
35V
0,01F
35V
35V
2,2F
35V
2,2F
35V
2,2F
35V
S
A
L
I
D
A
TENSION DE SALIDA
E
N
T
R
A
D
A
ENTRADA SALIDA
BOBINA
CIRCUITO
FILTRO
V
O
L
T
S
FRECUENCIA (HERTZ)
DESCARGAS
DE RAYOS
0 2 4 6 8 10 12 14 16 18 20
86 INVESTIGACIN Y CIENCIA, julio, 1996
10.000 vueltas por hora. Cada bobina,
una vez acabada, encapslela en un
tubo de plstico para protegerla de
los elementos.
Estas antenas son fuertemente di-
reccionales. Si su presupuesto alcan-
za slo para una bobina, mntela
verticalmente para buscar precursores
ssmicos y horizontalmente, con el
eje en direccin este-oeste, para de-
tectar ondas procedentes de tormentas
lejanas. Con dos bobinas, monte una
verticalmente y la otra en direccin
este-oeste. Para que la cobertura sea
completa, aada una tercera bobina
alineada con el eje norte-sur. Estas
antenas son tan sensibles, que detectan
el paso de vehculos hasta 30 metros
de distancia, por lo que trate de ins-
talarlas como mnimo a esa distancia
de carreteras o maquinaria.
Para amplificar la seal, el circuito
emplea dos amplificadores operaciona-
les de bajo ruido y un circuito filtro
para eliminar el ruido radioelctrico
de origen humano. Si dispone de una
interfaz analgico-digital, podr leer
directamente los datos en el ordena-
dor de su casa, pero site ste por
lo menos a 30 metros para que su
campo magntico no interfiera con
la antena. Con un ordenador, puede
identificar cada fuente aplicando un
pequeo truco matemtico conocido
como transformacin de Fourier rpida
(TFR). En esta labor le pueden auxiliar
muchos paquetes informticos de an-
lisis de datos. El grfico de la figura
2 muestra la TFR de una archivo de
datos en que la salida se grab 30
veces cada segundo sin parar durante
24 horas. El pico de Schumann, crea-
do por rayos al descargar a miles de
kilmetros de distancia, se percibe con
nitidez a unos ocho hertz, junto con
una componente secundaria cercana
a los 15 hertz. Las ondas ssmicas
parecen manifestarse en torno a los
cuatro hertz.
Si no dispone de ordenador, nece-
sitar un registrador de banda. En el
sistema entra energa procedente de
fuentes diversas a frecuencias distin-
tas. Entonces, si emplea un registrador
de banda, slo podr medir el total
sin que pueda desentraar cunta
energa procede de cada frecuencia.
La norteamericana Sociedad de
Aficionados a la Ciencia est or-
ganizando una red de observadores
aficionados que contribuyan a nuestro
conocimiento de las radioseales na-
turales. Ofrece estaciones detectoras
completas y preparadas para enchufar
a su ordenador personal. Sus seas
son: Society for Amateur Scientists,
4591 D Clairemont Square, Suite
179, San Diego, CA 92117.