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LA MOSAIQUE DE SAINTE-PUDENTIENNE A ROME

Author(s): Louis Lefort


Source: Revue Archologique, Nouvelle Srie, Vol. 27 (Janvier Juin 1874), pp. 96-100
Published by: Presses Universitaires de France
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/41734754 .
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LA
MOSAQUE
de sainte-pudentienne
A ROME
La
mosaque qui couvre,
au fond de
l'glise Sainte-Pudentienne,

Rome,
la
conque
de
l'abside,
a
t, depuis vingt
ans,
l'objet
d'tudes bien connues. M. Barbet de
Jouy (1)
l'a dnonce l'ad-
miration
gnrale.
M. "Vitet
(2)
a
suprieurement
dfini le caractre
et
analys
les beauts de ce chef-d'uvre
trop longtemps ddaign,
et,
d'accord avec l'illustre
archologue
romain M. J. B. de
Rossi,
lequel
fondait son
jugement
sur ses dcouvertes
pigraphiques,
il
a,
d'aprs
le
style
de la
composition
et les beauts de
l'excution,
res-
titu au ive sicle la
gloire
d'avoir
produit
ce
monument,
le
plus
insigne
dont
puisse
s'honorer l'cole latine
passe
au service du
christianisme. Enfin M. J. Labarte
(3)
a rfut
l'opinion
courante
qui regardait
la scne
reprsente
comme une sorte
d'apothose
de
la famille du snateur
Pudens,
et il a mis en vidence l'intention
effective de
l'artiste, qui
s'est
propos
d'offrir la vnration des
fidles le Christ entour de ses
aptres.
La matire semble donc
puise,
et elle le serait
rellement,
sauf controverses ventuelles
touchant l'tendue des remaniements subis au vin" sicle
par
le
travail
primitif,
s'il ne restait claircir un
point
du
sujet.
On sait
quelle
est l'ordonnance de la
mosaque
de Sainte-Puden-
tienne. Au
centre,
le
Christ,
assis sur un trne
splendidement orn,
tient de sa main
gauche
un livre
ouvert,
et de sa main droite
termine un
geste
oratoire
par
une bndiction. De
chaque
ct si-
gent,
sur les
premiers plans, cinq
hommes
disposs
de telle sorte
(1) Mosaques
chrtiennes des
basiliques
et
glises
de Rome .
(2)
Journal des savants
t
anne
1863, janvier.
(3)
Histoire des arts industriels au
moyen age
etl
poque
de la renaissance.
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LA
MOSAQUE
DE SAINTE- PUDENT1ENNE A ROME. 97
que
les
plus
voisins du
Rdempteur
se montrent
mi-jambe,
tandis
que
les
plus
carts
apparaissent
en buste. Sur un
arrire-plan, ga-
lement de
chaque ct,
une
femme, debout, prsente
une couronne
au-dessus de la tte du
personnage plac
devant elle
prs
du Christ.
Le lieu de la runion est circonscrit
par
la colonnade en
plein
cintre
d'un
portique semi-circulaire,
toiture
dore,
derrire
laquelle
s'-
lvent les difices une ville. Du sein de ces constructions
merge,
en souvenir du
Golgotha,
un monticule
qui supporte
une croix
latine
gemme.
Les emblmes des
quatre vanglistes
se dtachent
sur le
ciel,
droite et
gauche
de cette croix.
Si,
faute d'indices suffisamment
qualificatifs,
il est
impossible
d'appliquer
un nom dtermin
d'aptre
sur chacune des
figures,
on
doit
pourtant,
avec MM. Barbet de
Jouy
et
Vitet,
reconnatre dans
les deux
personnages
les
plus
voisins du
Christ,
saint Pierre
gauche,
et droite saint Paul tenant la main un livre sur
lequel
est crit : Liber
generationis.
M. J. Labarte s'est indubitablement
tromp
en
arguant
de ces deux mots et de la
proximit
de
l'ange
symbolique pour
substituer ici saint Matthieu saint Paul. D'abord
les emblmes des
vanglistes
ne
dsignent privativement
aucun des
acteurs de la
scne, car, ajouts par
la restauration
byzantine,
ils
sont
purement
et
simplement distribus,
l'effet de
garnir l'espace,
selon leur ordre de classement le
plus
ordinaire :
l'ange,
le
lion,
le
buf et
l'aigle.
En
outre,
et
par suite,
ce n'est
pas l'ange,
maintenu
une
extrmit,
mais le lion
qui,
vers le
centre, plane
au-dessus de
l'aptre
assis
immdiatement la droite de Jsus-Christ.
Quant
au
texte de
l'inscription,
il est
permis d'y
trouver moins un renvoi
l'vangile spcial
de saint
Matthieu,
duquel
il est
tir, qu'une
allusion

l'vangile
en
gnral,
c'est--dire la matire
qui
faisait
l'objet
de la
prdication
de saint Paul.
Enfin,
le livre est un des attributs
usits de cet
aptre.
Rien n'autorise donc en cette occurrence
exclure saint Paul de
]sa place
attitre dans les
reprsentations
ha-
giographiques.
Mais
qui
sont les deux femmes
prsentes
ce consistoire divin?
La tradition les
appelle
sainte Pudentienne et sainte
Praxde,
et
jamais
encore,
ce
qu'il semble,
elle n'a rencontr de contradicteurs.
Elle ne
s'appuie cependant
sur aucun
signe
matriel et elle est
plus
facile
accepter
de confiance
qu' justifier.
Sans
doute, pour
ceux
qui
se
plaisaient
voir
groups
avec saint
Pierre et saint
Paul,
autour du trne du
Sauveur,
le vieux
Pudens,
ses deux
fils,
et
cinq
autres
Romains,
leurs amis et leurs
frres,

il fallait ncessairement
que
la famille du snateur ft au
complet;
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98 REVUE
ARCHOLOGIQUE.
les deux femmes devenaient de
plein
droit les deux filles de
Pudens
sainte Pudentienne et sainte Praxde. Mais ds
que
la vritable et
large
donne de la
composition
est
retrouve,
ds
qu'il s'agit
d'une
glorification allgorique
du christianisme
triomphant,
en la
personne
du
Christ,
son
chef,
et de ses
premiers
ministres les
aptres, que
viennent
y
faire deux
jeunes patriciennes
de
Rome,
si considrables
qu'aient pu
tre leurs
droitsl
la canonisation? A la
rigueur,
on
excuserait
l'adjonction
de sainte
Pudentienne, grce
sa
qualit
de
patronne
du
sanctuaire,
sous la condition toutefois
qu'elle
ft clai-
rement subordonne au reste de l'assemble. Mais comment
lgi-
timer l'intrusion de sainte Praxde? En vain se
prvaudrait-on
de
ce
que,

quelques pas
de
l'glise
consacre sainte Pudentienne
,
l'glise
mise sous le vocable de sainte Praxde est orne d'une mo-
saque
absidale o
prcisment
on rencontre le Christ au
centre,
ayant
sa droite saint Paul et sainte
Praxde,
sa
gauche
saint
Pierre et sainte Pudentienne. Cet
ouvrage,
nul ne
l'ignore,
excut
au ix
sicle,
sans invention ni
talent,
est une
grossire
et servile
imitation de la
mosaque
absidale de
l'glise
des SS. Cme et
Damien,

Rome,
o saint Paul et saint Pierre servent saint Cme
et saint Damien de
parrains prs
d& Jsus-Christ.
Incapable
de
modifier
l'agencement
de son
modle,
l'auteur de la
mosaque
de
Sainte-Praxde, aprs
avoir
remplac
saint Cme
par
sainte
Praxde,
a eli besoin d'une seconde
figure
de femme
pour suppler
saint
Damien, et, priv
de la ressource d'une seconde
patronne,
il s'est
tir d'embarras en recourant sainte Pudentienne.
Ainsi,
Sainte-
Praxde, l'impritie
de l'artiste est la seule cause de cette association
des deux
surs, et, d'ailleurs,
chacun des
princes
des
aptres y
in-
troduit
auprs
du
Rdempteur
l'une des saintes et
marque,
vis--vis
d'elle,
sa
prminence.
Il en va tout autrement dans la
mosaque
de
Sainte-Pudentienne;
les deux femmes
y
semblent couronner les deux
aptres,
et, prte
deux
saintes,
cette altitude est d'une
impro-
prit
tellement
flagrante qu'on
a
essay
de la
pallier
en
allguant
que
Praxde et Pudentienne offrent au Christ leur couronne. Mais
ceci est matriellement inexact. Les deux femmes ont un
geste prcis
et
exempt
de toute
ambigut;
en arrire des autres
personnages,
les
dominant de leur
hauteur,
elles tiennent la couronne
suspendue
l'une sur la tte de saint
Pierre,
l'autre sur celle de saint Paul.
Il faut donc
l'avouer;
la
composition,
telle
qu'elle
a t
combine,
ne met et ne
peut
mettre en scne ni
Pudentienne,
ni Praxde,
ni
quelque
sainte
que
ce soit.
Que reprsentent
alors ces deux
images
de femmes?
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LA
MOSAQUE
DE SAINTE-PUDENTIENNE A ROME. 91)
Si,
rvant ce
problme,
au sortir de
l'glise Sainte-Pudentienne,
on descend du
Viminal,
travers le
Forum, jusqu'aux approches
du
Tibre,
et
si, pouss par
la bonne
fortune,
on se laisse aller
gra-
vir le sommet de
l'Aventin,
on
trouvera,
dans
l'anlique glise
de
Sainte-Sabine,
la solution de la
question.
Sous le
pontificat
de C-
lestin
Ier,
vers
424,
Sainte-Sabine a t dcore d'une
mosaque (1)
dont la
plus grande partie, malheureusement,
ne subsiste
plus,
mais
dont les restes montrent sur fond
d'or, places
chacune l'extrmit
d'une
inscription commmorative,
deux
figures qui
ne feraient
pas
disparate
dans la
grande composition
de Sainte-Pudentienne
(2) ,
laquelle
elles sont au
surplus postrieures
seulement d'une tren-
taine d'annes. Ce sont deux femmes
debout, drapes

l'antique
dans un
pallium qui
recouvre la
longue
robe des
matrones;
au-
dessus de l'une se dressait saint
Pierre,
au-dessus de
l'autre,
saint
Paul
(3), effigies
actuellement dtruites. Entre ce
fragment
et la
portion nigma tique
de la
mosaque
de Sainte-Pudentienne,
il
y
a une
frappante
relation de
parent.
Pour
peu que
l'on soit fix sur le sens
de
l'une,
on
possdera
manifestement
l'interprtation
de l'autre. Or
la
mosaque
de Sainte-Sabine
porte
son
explication
en toutes
lettres;
les deux femmes
y
sont
dsignes par
les
mots, l'une,
ECLESiA
EX
CIRCUMCISIONE, l'autre,
ECLESIA EX GENTIBVS
(4).
Elles
symbolisent,
en
marquant
leur
origine diverse,
les fidles dont se
compose
l'ensemble du
peuple
chrtien. Elles rendent
tangible
et
palpable,
revtue d'une forme
corporelle,
une ide
abstraite,
celle
de la
part qui
revient
plus spcialement
chacun des deux
princes
des
aptres
dans la tche collective de la conversion du monde. Elles
sont destines
caractriser,
la
premire,
saint
Pierre,
la
seconde,
saint
Paul, qu'elles accompagnent
en
guise
de
blason,
comme
l'ange,
le lion, le buf et
l'aigle
servent d'emblmes aux
vanglistes.
Comment ne
pas
tre saisi de la
justesse
avec
laquelle
cette
ing-
nieuse
allgorie s'adapte
au
sujet mystique
de la
mosaque
de Sainte-
Pudentienne? Elle le
dveloppe,
elle le
complte,
elle achve d'en
(1) Voir,
dans le
magnifique ouvrage
de M. J. B. de Rossi : Musaici cristiani
, etc.,
fase,
III,
la
reproduction
en
chromolithographie
de cette
mosaque
et la dissertation
dont elle est
l'objet.
(2)
M.
Vitet,
Journal des
savants,
anne
1863, juin.
(3) Ciampini,
Vetera monimenta.
(U) Ciampi ni,
dans la mauvaise
gravure qu'il
donne de cette
mosaque,
a malen-
contreusement
corrig
cette faute
d'orthographe
Eclesia
,
dont M. J. B. de
Rossi,
avec son admirable
rudition,
tire une
preuve
nouvelle de la date
assigne
cette
ornementation.
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100 REVUE
ARCHOLOGIQUE.
dterminer l'intention. Elle lui est mme si convenablement
appro-
prie qu'on
la croirait volontiers invente
pour
la
circonstance, et,
vritablement,
rien n'interdit cette
supposition qu'auloriserait
le
rare mrite dont a fait
preuve
l'artiste tant sous le
rapport
de la con-
ception que
sous celui de l'excution de cette
grande
uvre. Sans
doute,
l'ide de
symboliser par
une
image
de femme la
croyance
chrtienne,
la communaut
chrtienne, l'glise,
est antrieure la
fin du ive
sicle;
elle a d natre avec les
premiers
essais de l'art
chrtien,
et les
plus
anciennes
figures d'orantes,
dans les
peintures
des
catacombes,
n'ont
peut-tre pas
d'autre
signification.
Mais la
pense
de doubler cette
image pour rappeler
le
judasme
et le
paga-
nisme d'o sont sortis les
fidles,
et
pour
fournir un attribut saint
Pierre et saint
Paul, n'apparat
dans aucun monument
qui
ait
pr-
cd la
mosaque
de Sainte-Pudentienne.
Quoi qu'il
en
soit,
au
point
de vue de
l'art,
on ne saurait
trop
admirer le tact et l'habilet avec
lesquels
le matre a
compris
et rendu les nuances
particulires
de
l'lment
allgorique
et de l'lment humain dans son
sujet.
Aux
aptres,
tres terrestres et
historiques,
il a donn l'individualit des
types,
la varit et l'animation des
attitudes,
l'intensit de la
vie;
il
les a distribus en avant
par groupes multiples.
Il a
conserv,
au con-
traire,
sur une seule et mme
ligne
et sur un
plan plus
recul,
les
deux
figures
de femmes
;
et ces
figures presque
ariennes
,
selon
le mot de M. Yitet
lui-mme, remarquables par
la solennit et la
symtrie
de leur
pose, par
leur fonction
identique, gardent
un accent
presque impersonnel.
Cette
ingnieuse dgradation,
cette savante
rpartition
du
pittoresque
et du
simple
dans un tableau
rempli
d'ail-
leurs de
style
et
d'lvation,
en mme
temps qu'elles
accusent une
exprience consomme,
sont
trop loquentes pour n'aspirer qu'
rpondre
aux
exigences
de
l'esthtique.
Elles veulent dire
quelque
chose de
dtermin,
et elles le
disent;
si bien
que
le seul
aspect
de
la
mosaque
devrait suffire
pour suggrer
notre
interprtation.
Louis Lefort.
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