Sunteți pe pagina 1din 429

1

JOHN STEPHENS
CRONICA
FOCULUI
EDITURA RAO
2013
2
PROLOG
CAPITOLUL UNU Scrisoarea din copac
CAPITOLUL DOI Furtuna
CAPITOLUL TREI Diavolul din Castel del Monte
CAPITOLUL PATRU Doctorul Hugo Algernon
CAPITOLUL CINCI Rafe
CAPITOLUL ASE Malpesa
CAPITOLUL APTE i Trei vor deveni Unu
CAPITOLUL OPT Slbaticii
CAPITOLUL NOU Ghea
CAPITOLUL ZECE Sfritul lumii
CAPITOLUL UNSPREZECE Btaia cu bulgri de zpad
CAPITOLUL DOISPREZECE Ctre fortrea
CAPITOLUL TREISPREZECE Salutare, iepure!
CAPITOLUL PAISPREZECE Sera
CAPITOLUL CINCISPREZECE Cartea Vieii
CAPITOLUL AISPREZECE For Auld Lang Syne
CAPITOLUL APTESPREZECE Ostaticul
CAPITOLUL OPTSPREZECE Ultima dorin a
Henriettei Burke
CAPITOLUL NOUSPREZECE Btlia Vulcanului
CAPITOLUL DOUZECI n foc
CAPITOLUL DOUZECI I UNU Separarea
CAPITOLUL DOUZECI I DOI n copaci
CAPITOLUL DOUZECI I TREI Fantoma
CAPITOLUL DOUZECI I PATRU Renaterea lui
Magnus cel Teribil
3
PROLOG
Biatul era mic i nou-venit n orfelinat, ceea ce nsemna c
avea cel mai prost pat din dormitor, cel mai zdrenros, mai
neuniform i cu cel mai ciudat miros; era puin mai mare dect
un ptu de copil, nghesuit ntr-o frid din spatele camerei.
Iar cnd iptul se auzi un ipt cum nu mai auzise
niciodat, felul n care prea s se strecoare n pieptul su,
zdrobindu-i inima , el fu ultimul dintre copiii speriai care iei
pe u.
n captul scrilor, grupul de copii ptrunse ntr-o cea
dens i o lu la dreapta, nvlmindu-se n josul coridorului.
Biatul se pregtea s-i urmeze pe ceilali, cnd dou siluete
se ivir din cea, pind pe urmele copiilor. Purtau veminte
negre, aveau ochii de un galben arztor, sbii lungi i ascuite
i duhneau a putregai.
Biatul atept pn ce siluetele trecur, apoi zbur n
direcia opus.
Alerga orbete, cu teama cuibrindu-i-se n gt, tiind doar
c trebuia s scape de acolo, s se ascund. Apoi, cumva, se
trezi n cabinetul directorului, iar pe hol se auzeau voci. Se
ascunse sub un birou i i strnse genunchii la piept.
Ua cabinetului se deschise brusc; o lumin se aprinse. O
pereche de papuci verzi intr n raza sa vizual i apoi l auzi
pe directorul orfelinatului, un om tiranic i obtuz, implornd:
Te rog te rog, nu-mi face ru
4
Un al doilea brbat vorbi, cu o voce neobinuit, rece i
sacadat:
Ei, de ce a face una ca asta? Eu am venit dup trei copii.
Ia-i! Ia trei! Ia zece! Dar nu mi face ru!
Cellalt brbat pi nainte, podeaua gemnd sub greutatea
sa.
Generos din partea ta! Doar c eu am venit dup trei
copii foarte speciali. Un frate i dou surori. Sunt strigai dup
minunatele nume de Kate, Michael i Emma.
Dar nu sunt nu mai sunt aici. I-am trimis departe! Cu
mai mult de un an n urm
Urm un bolborosit strangulat, iar biatul privi cum
picioarele cu papuci verzi se ridicar de pe podea, legnndu-
se n aer. Glasul celuilalt brbat era calm, lipsit de orice urm
de tensiune.
i unde i-ai trimis? Unde i gsesc?
Biatul i acoperi urechile cu minile, dar nc putea auzi
glasul nbuit i sacadat al directorului i vocea
nspimnttor de rece a brbatului.
Unde sunt copiii?
5
CAPITOLUL UNU
Scrisoarea din copac
Kate termin de scris scrisoarea, o sigil ntr-un plic, apoi
merse i o arunc n scorbura unui copac btrn.
El va veni, i spuse ea.
i scrisese despre visul su, despre cel care o trezise din
somn n fecare noapte din acea sptmn. Iar i iar, ea
sttuse ntins acolo n ntuneric, acoperit de sudoare rece
i ateptnd ca inima s i se domoleasc, uurat c Emma,
dormind lng ea, nu se trezise i c totul fusese doar un vis.
Cu excepia faptului c nu era un vis; ea tia asta.
Va veni, i repet Kate. Cnd o va citi, va veni.
Ziua era ferbinte i umed, iar Kate purta o rochie
vaporoas de var i o pereche de sandale din piele. Prul i
era strns la spate cu un elastic, dei cteva uvie rtcite i
se lipiser de fa i gt. Avea cincisprezece ani i era mai
nalt dect n urm cu un an. n alte privine, nfiarea ei
nu se schimbase. Cu prul ei de un blond-nchis i ochi
cprui, nc uimea pe oricine o vedea, ntruct era o fat
remarcabil de frumoas. Dar nu era nevoie ca o persoan s
o priveasc atent pentru a vedea urma de ngrijorare ce se
ascundea pe fruntea sa, tensiunea din braele i umerii si,
sau felul n care unghiile i erau roase pn la carne.
n aceast privin nimic nu se schimbase, ntr-adevr.
6
Kate nu se micase de lng copac, ci sttea acolo,
mngind absent medalionul din aur de la gtul su.
n urm cu mai mult de zece ani, Kate, fratele i sora sa
mai mic fuseser desprii de prinii lor. Crescuser ntr-o
serie de orfelinate, printre care unele curate i n regul,
conduse de ctre oameni prietenoi, dar cele mai multe deloc
mulumitoare, iar adulii care le administrau nici pe departe
binevoitori. Copiilor nu li se spusese de ce prinii lor i
trimiseser departe de cas sau cnd urmau s se ntoarc.
Dar de faptul c prinii lor se vor ntoarce n cele din urm,
c vor f din nou o familie, copiii nu se ndoiser niciodat.
Fusese datoria lui Kate s aib grij de fratele i de sora
sa. Fcuse acea promisiune n noaptea n care mama sa
venise n camera ei n Ajunul Crciunului, n urm cu muli
ani. nc i putea aminti momentul att de ndeprtat:
mama sa aplecndu-se asupra ei, prinzndu-i n jurul
gtului medalionul auriu, n timp ce Kate i promitea c i va
proteja pe Michael i Emma.
i an dup an, cnd se perindau din orfelinat n orfelinat,
chiar i cnd nfruntaser pericole i dumani pe care nu i
i-ar f imaginat vreodat, Kate se inuse de cuvnt.
Dar dac doctorul Pym nu venea, cum i mai putea
proteja?
Dar va veni, i spuse. Nu ne-a abandonat.
Dac este aa, spuse un glas din mintea sa, de ce v-a
trimis aici?
i, fr s se mai poat abine, Kate se ntoarse i privi n
josul dealului. Acolo, vizibile printre copaci, erau ruinele
zidurilor din crmid i turnurile Orfelinatului Edgar Allan
Poe pentru Orfani Incorigibili.
7
n aprarea sa, se ndoia de decizia doctorului Pym de a o
trimite pe ea i pe fraii si napoi la Baltimore doar cnd se
simea frustrat i obosit. tia c el nu i abandonase cu
adevrat. Dar faptul rmnea: dintre toate orfelinatele n care
copiii triser de-a lungul anilor printre care unul situat
lng o staie de epurare, i un altul care prea s
izbucneasc mereu n fcri Orfelinatul Edgar Allan Poe
pentru Orfani Incorigibili era cel mai ru. Iarna, frigul punea
stpnire pe camere, podelele erau pline de nmol, tavanul
avea scurgeri; era habitatul unor haite de pisici slbatice
i, de parc asta nu ar f fost de ajuns, mai era i
domnioara Crumley, directoarea sau mai degrab
zgripuroaica care i ura pe Kate, i pe fraii ei. Domnioara
Crumley crezuse c scpase defnitiv de copii Crciunul
trecut i nu fusese deloc ncntat cnd, o sptmn mai
trziu, ei apruser din nou la ua sa, cu un bilet din partea
doctorului Pym, care meniona c orfelinatul din Cambridge
Falls fusese nchis din pricina unei infestri cu broate
estoase, totodat i cu rugmintea adresat directoarei de a
avea grij de cei trei frai, dac nu o deranjeaz, pn cnd
problema va f remediat.
Desigur c pe domnioara Crumley o deranjase. Dar cnd
ncercase s l sune pe doctorul Pym pentru a-l informa c
sub nicio form nu i putea accepta pe copii i c i va trimite
napoi cu urmtorul tren, descoperise c toate informaiile pe
care doctorul Pym i le oferise nainte (numrul de telefon al
orfelinatului, adresa, declaraii din partea unor copii fericii
i bine hrnii) dispruser din dosarele sale. Nici mcar
compania de telefonie nu avea nregistrat numrul. De fapt,
orict de multe cercetri ar f fcut, domnioara Crumley nu
8
putuse gsi nicio dovad c oraul Cambridge Falls exista cu
adevrat. n cele din urm, fusese obligat s cedeze. Dar
avu grij ca toi cei trei frai s tie c nu sunt bine-venii i
proft de fecare ocazie pentru a-i ncoli pe holuri sau la
cantin, bombardndu-i cu ntrebri n timp ce i nghiontea
cu degetul su durduliu.
Unde, mai exact, este acest Cambridge Falls? ghiont
De ce nu l pot gsi pe nicio hart? ghiont Cine este acest
doctor Pym? ghiont, ghiont Mcar este un doctor adevrat?
ghiont, ghiont, ghiont Ce s-a ntmplat acolo? tiu c este
ceva putred! Rspundei-mi! ghiont, ghiont, ghiont,
ciupitur.
Frustrat c fusese tras de pr pentru a treia oar ntr-o
sptmn, Emma sugerase s i spun adevrul
domnioarei Crumley: c doctorul Stanislaus Pym era un
vrjitor, c motivul pentru care directoarea nu putea gsi
Cambridge Falls pe o hart era c acesta fcea parte din
lumea magic, aadar ascuns de oamenii normali (sau, n
cazul ei, anormali), c n ceea ce privea ntmplarea de acolo,
cei trei descoperiser o Carte veche, legat cu piele verde,
care i-a purtat napoi n timp, c ntlniser pitici i montri,
c se luptaser cu o vrjitoare malefc, salvaser un ntreg
ora i c, din orice punct de vedere i-ar f privit, ei erau eroi.
Chiar i Michael.
Mulumesc, spuse sarcastic Michael.
Cu plcere.
Oricum, nu i putem spune asta. Va crede c suntem
srii de pe fx.
i ce dac, rspunse Emma. A prefera s fu ntr-un
spital de nebuni dect n locul sta.
9
Dar n cele din urm, Kate i convinsese s rmn la
povestea inventat. Cambridge Falls era un loc obinuit,
doctorul Pym era un brbat obinuit i nimic ieit din comun
nu se ntmplase.
Trebuie s avem ncredere n doctorul Pym.
La urma urmei, gndise Kate, ce alt opiune aveau?
Frnturi vagi dintr-o melodie rsunau pe deal, amintindu-i
lui Kate c astzi era ziua petrecerii organizate de
domnioara Crumley, iar ea privi n jos printre copaci, ctre
cortul mare i galben care fusese ridicat pe peluza
orfelinatului. n ultimele dou sptmni, fecare copil din
orfelinat muncise nencetat, plivind iarba, splnd geamurile,
tunznd gardul viu, ducnd gunoiul, strngnd cadavrele
animalelor care se strecuraser n orfelinat pentru a muri,
totul pentru o petrecere la care nici mcar nu erau invitai.
i s nu v prind c tragei cu ochiul pe fereastr la
oaspeii mei! i avertizase domnioara Crumley pe copiii
adunai la micul dejun. Domnul Hartwell Weeks nu dorete
s v vad feele murdare lipite de geamuri.
Domnul Hartwell Weeks era preedintele Societii Istorice
din Maryland, omul n onoarea cruia era dat aceast
petrecere. Societatea organiza un tur sptmnal cu
autobuzul al cldirilor importante din punct de vedere
istoric din zona Baltimore, iar cum orfelinatul fusese o
fabric de armament n timpul unui oarecare rzboi petrecut
n urm cu mult timp, domnioara Crumley era decis s l
vad adugat pe list. Atunci ar putea tia asta din surs
sigur taxa grupuri de turiti jalnici cu zece dolari de
persoan pentru privilegiul de a clca pe terenul
orfelinatului.
10
Iar dac vreunul dintre voi mi distruge planul privise
ncruntat ctre Kate, fratele i sora sa n timp ce spusese
asta , ei bine, mereu primesc telefoane de la oameni care au
nevoie de copii pentru experimente tiinifce periculoase,
genul de lucruri pentru care nu vor s risipeasc un cine
util; a putea cu uurin s le propun cteva nume!
Oaspeii ncepur s soseasc, iar Kate privea cum brbai
n sacouri albastre i pantaloni albi, femei n rochii crem i
pastelate se iveau la colul orfelinatului i se grbeau ctre
umbra cortului. De fapt, Kate i privea doar pe jumtate. i
iari, se gndea la visul su. Putea auzi ipetele, putea vedea
creaturile cu ochi galbeni pndind prin cea, putea auzi
glasul brbatului rostind numele su i al frailor ei. Oare
evenimentele din visul ei se ntmplaser deja sau urmau s
se ntmple? Ct timp mai aveau de ateptat ea i fraii si?
Avea ncredere n doctorul Pym; chiar avea. Dar era
speriat.
Of, a fcut-o din nou!
Kate se ntoarse pentru a-l vedea pe fratele su, Michael,
urcnd bosumfat dealul. Era rou la fa i transpirat, iar
ochelarii i alunecaser pe vrful nasului. O geant veche i
era aruncat peste piept i i atrna pe coaps.
Kate se strdui s zmbeasc.
Ce a fcut din nou?
A intrat n bucluc, spuse Michael cu o exasperare
prefcut. Domnioara Crumley a prins-o ncercnd s fure
din ngheata pentru petrecere. Credeam c va face infarct.
Domnioara Crumley, nu Emma.
Bine.
Asta este tot? Nu eti furioas? Michael i aranj
11
ochelarii i se ncrunt. Kate, tii c doctorul Pym ne-a trimis
aici pentru a ne ascunde. Cum s facem asta dac Emma
continu s intre n belele?
Kate oft. Auzise toate aceste lucruri nainte.
Trebuie s nvee s se comporte mai responsabil,
continu Michael. S i foloseasc capul. Nu mi amintesc s
f fost att de nepstor la vrsta ei.
Spuse asta de parc s-ar f referit la un trecut ndeprtat.
n regul, rosti Kate. Voi vorbi cu ea.
Michael ncuviin din cap.
Speram c vei spune asta. Am citatul perfect pentru
situaie. Poate l vei strecura n discuie. Ateapt o clip
Cotrobi prin geanta sa, iar Kate tiu fr s vad c
Michael scotea Cartea Totul despre pitici. La fel cum ea inea
la medalionul su, Michael preuia Cartea aceea. n noaptea
n care fuseser luai de lng prinii lor, tatl lui o
strecurase n ptura fului su i, de-a lungul anilor, Michael
o citise i recitise de zeci de ori. Kate tia c acesta era felul
lui de a se simi aproape de un tat pe care i-l amintea doar
vag. De asemenea, avea asupra lui efectul de a-l face s
aprecieze profund toate lucrurile mrunte. Acest lucru le
fusese de folos n Cambridge Falls, cnd ajutaser un rege al
piticilor s i recupereze tronul. Pentru acea fapt, Michael
fusese decorat cu o insign de argint de ctre regele Robbie
Mcl aur, find numit Gardianul Regal al Tuturor Tradiiilor i
Istoriei Pitice. De mai multe ori, Kate i Emma l gsiser
purtnd insigna n piept, privindu-se n oglind i adoptnd
o atitudine ridicol. Kate o avertizase pe Emma s nu l
tachineze.
Sincer, spusese Emma, ar f prea uor.
12
Acum, unde era Cartea avea dimensiunea i forma
unei cri de imnuri religioase, coperta sa neagr din piele
find uzat i zgriat. Michael rsfoi paginile. O, iat o
poveste despre doi prini elf, care au pornit un rzboi pentru
stupida dilem cine avea prul mai strlucitor. Tipic. Dac a
f fost un elf, cred c a f murit de ruine.
Michael nu avea o prere prea bun despre elf.
Am gsit! Este un citat din regele Killin Killick acesta
este numele su adevrat, K-I-L-L-I-N, nu o porecl pentru
c a ucis mult lume
1
, dei a fcut i asta. Deci, regele spune
astfel: Un conductor mre triete nu n inima sa, ci n
capul su. Michael nchise Cartea i zmbi. Cap, nu inim,
continu el. Aceasta este cheia. Asta trebuie s nvee Emma.
Da, domnule.
ncheindu-i argumentul, Michael i aez din nou
ochelarii pe nas i atept ca sora sa s i rspund.
Michael era aproape cu un an mai mare dect Emma.
Aproape, dar nu chiar, ceea ce nsemna c n fecare an,
pentru cteva sptmni cei doi aveau practic aceeai vrst.
i n fecare an acest lucru l nnebunea pe Michael. Fiind
copilul mijlociu, se aga de frma sa de superioritate. Nu l
ajuta nici faptul c el i Emma era adeseori luai drept
gemeni. Aveau acelai pr castaniu, aceiai ochi negri;
amndoi erau mici i slbui. Kate tia c Michael tria cu
teama c Emma ar putea ncepe s creasc naintea sa. ntr-
adevr, pentru o vreme, Kate l observase pe Michael
ncercnd s stea ct mai drept i mai rigid posibil, de parc
ar f sperat s creeze mcar aparena unei nlimi mai mari.
Dar ns Emma l tot ntreba dac avea nevoie s mearg la
1 De la verbul to kill, care n lb. englez nseamn a ucide, (n.tr.)
13
toalet, iar n cele din urm avea s renune.
Peste cinci zile Michael avea s mplineasc treisprezece
ani. Kate tia c el murea de nerbdare. De fapt, i ea
de-abia atepta.
Mersi. Voi ine minte.
El ncuviin, satisfcut.
Deci, despre ce i-ai scris doctorului Pym? Te-am vzut
punnd scrisoarea n copac.
Acela era modul lor de a comunica cu vrjitorul. Scrisorile
aezate n scorbura unui copac i ajungeau la destinaie
imediat. Sau cel puin aa fuseser ei fcui s cread.
Cum nu mai primiser veti din partea vrjitorului de cnd
ajunseser n Baltimore, Kate se ntreba uneori dac toate
scrisorile pe care le aruncase n scorbur se mai afau acolo,
necitite.
Kate ridic din umeri.
Doar l-am ntrebat ct timp vom mai sta aici.
Au trecut aproape opt luni.
tiu.
apte luni i douzeci i trei de zile, mai exact.
apte luni i douzeci i trei de zile, gndi Kate. i brusc
i aminti cum se trezise n dimineaa de Crciun, dup ce
tocmai se rentorseser n prezent, i i se spusese c doctorul
Pym i Gabriel plecaser, c Cambridge Falls nu mai era un
loc sigur, c cei trei aveau s fe trimii napoi n Baltimore.
Pe de o parte, Kate nu fusese surprins. Cu o noapte
nainte, singur find n ambarcaiunea vrjitoarei, afase
destule pentru a-i da seama c aventura lor era departe de a
se f ncheiat. ncercase s le explice situaia lui Michael i
Emmei, ducndu-i n biblioteca vilei i amintindu-le c
14
Atlasul, Cartea de un verde-smarald care le permitea s
cltoreasc n timp, era doar una dintre cele trei Cri
legendare numite Crile nceputului.
Se pare c exist o profeie. Se spune c trei copii sunt
predestinai s le gseasc i s le aduc laolalt. Toat
lumea crede c noi suntem acei copii. Ne vor cuta.
Cine s ne caute? ntrebase Emma poruncitoare, nc
suprat c prietenul su, Gabriel, plecase fr s i spun.
Vrjitoarea aia idioat este moart! Barca ei stupid a czut
n cascad!
n acel moment Kate le povestise cum Contesa reuise s
se salveze n ultimul moment, cum ateptase la pnd
cincisprezece ani i o atacase pe Kate cnd se ntorseser n
prezent, cum Kate folosise Atlasul pentru a o duce pe
vrjitoare departe n trecut i pentru a o abandona acolo.
Deci aveam dreptate, spusese Emma. Este moart. Sau
ca i moart.
Da. Dar nu n privina ei trebuie s ne facem griji.
Iar Kate le povestise despre stpnul Contesei, Magnus cel
Teribil. Le descrisese vioara care prevestise sosirea ei, cum
preluase controlul asupra corpului Contesei, cum chiar i
doctorul Pym pruse uimit de puterea sa. Magnus cel Teribil
avea nevoie de ei, le explicase ea, ntruct doar cu ajutorul
lor putea gsi Crile.
Zpada cdea pe lng ferestrele bibliotecii, lumea de afar
find tcut i alb. Kate fusese nevoit s i adune puterile
pentru a continua.
Mai este un lucru. n ultimii zece ani, n tot acest timp
n care am trecut din orfelinat n orfelinat, Magnus cel Teribil
i-a inut prizonieri pe mama i pe tata. Eliberarea lor depinde
15
de noi. Dar pentru asta vom avea nevoie de Cri.
n ziua urmtoare, copiii i mpachetaser cele cteva
lucruri, Kate ascunznd adnc Atlasul n geanta sa, i se
ntorseser n Baltimore.
Acum, stnd pe coasta dealului, mngiat de aerul cald
de var trzie, i totui apstor, Kate se gndi la Atlas.
Pn la sfritul aventurii lor n Cambridge Falls, ea
nvase s i stpneasc magia dup bunul plac. tia c l
putea face s i poarte din nou prin timp i spaiu.
Dac doctorul Pym nu vine, i spuse ea, nc i pot salva.
Hei, aproape c am uitat. Ai auzit ce s-a ntmplat la
Sfntul Anselm?
Kate ntoarse capul.
Ce?
Am auzit civa copii vorbind. Un fel de gac sau ceva a
dat buzna noaptea trecut. Spuneau c domnul Swattley
i-l mai aminteti? ar f fost ucis. Hei, ce e n neregul?
Kate tremura. Sfntul Anselm fusese orfelinatul unde cei
trei triser nainte de a veni prima oar n Baltimore. Era,
de asemenea, orfelinatul din visul su.
Michael Kate ncerc s i menin vocea calm M
pot baza pe tine, nu-i aa?
Ce vrei s spui?
Dac nu a f aici, m pot baza pe tine c vei avea grij
de Emma? C vei f rbdtor cu ea? C vei f un lider?
Kate
Promite-mi! Te rog!
Urm o pauz lung, apoi el rosti:
Desigur.
Apoi Kate deschise gura pentru a-i povesti despre visele
16
sale, nu doar despre cel pe care l avusese n ultima
sptmn, dar vzu c Michael privea dincolo de ea, printre
copaci. i urmri privirea.
n timpul verii plouase foarte puin, zi dup zi cerul find
lipsit de nori. Dar acolo, adunai n lungul orizontului, era un
lan de nori negri i deni. Se micau; naintau spre copii,
devenind mai mari i mai ntunecai cu fecare secund. Kate
avu impresia c o cortin ntunecat era tras peste cer.
Trebuie s o gsim pe Emma, rosti ea.
17
CAPITOLUL DOI
Furtuna
Michael i Kate coborr n grab dealul, ieind dintre
copaci direct pe asfaltul terenului de joac al orfelinatului. n
stnga lor, n cortul galben, sub un cer de un albastru senin,
petrecerea domnioarei Crumley continua nentrerupt. n
dreapta copiilor, norii negri se apropiau rapid.
Michael se opri.
Ce faci? ntreb Kate. Trebuie s
Emma! Este ncuiat n biroul domnioarei Crumley!
Pentru c a furat ngheat! Avem nevoie de chei!
Kate se holb la el, mintea sa lucrnd cu ardoare.
Dumanii i gsiser. Nu avea nicio ndoial n privina asta.
Doar Atlasul i mai putea salva acum. Dar era ascuns
Le poi lua? Dac eu aduc Atlasul, poi tu lua cheile?
Michael prea ncremenit. ncrederea sa din urm cu
cteva momente dispruse.
Michael!
D-da, se blbi el. Le pot lua!
Atunci ne ntlnim la biroul ei! Grbete-te!
Iar Kate se ntoarse i alerg ctre orfelinat.
Cnd intr pe u, Kate vzu copii ngrmdii la ferestre,
mui de uimire pe msur ce norii se rostogoleau spre ei. Nu
se deranj s le spun s plece de acolo. De ndat ce ea,
18
sora i fratele su vor f plecat, toi copiii aveau s fe n
siguran. Kate alerg spre treptele ctre subsol, srind cte
trei deodat. Primul lucru pe care l fcuse cnd se ntorsese
la Orfelinatul Edgar Allan Poe pentru Orfani Incorigibili
fusese s nfoare Atlasul n pungi de plastic rezistente i,
cu Michael i Emma stnd de paz, se strecurase n subsol.
Folosind o lingur de la cantin, scosese trei crmizi din
zidul slbit din spatele sobei i pusese Atlasul nuntru.
Subsolul era pustiu, iar Kate scoase lingura de sub sob i
ncepu s scoat crmizile. La nceput, Kate coborse acolo
des, n toiul nopii, pentru a verifca dac Atlasul nu fusese
deranjat. Dar nu mai vizitase subsolul de luni bune.
Adevrul era c, oriunde s-ar f afat, Kate putea simi
prezena Atlasului. Era legat de Carte; acum era o parte din
ea. Iar cnd puse ultima crmid pe podea i scoase
pachetul greu, nfurat n plastic, minile i tremurau de
nerbdare.
n cort erau adunai probabil aproape patruzeci de brbai
i femei, dar soarele strlucea printre pnzele galbene,
conferindu-le chipurilor lor o paloare bolnvicioas. Brbaii
purtau sacouri albastre cu nasturi aurii, iar pe buzunarele
de la piept aveau brodate estoase roii identice. Femeile
purtau rochii lungi de var i plrii cu boruri largi, toate
find n stadii diferite de explozii forale. Pe o mas erau
aezate farfurii cu prjituri galbene, gelatinoase i boluri cu
ngheat lichefat. O alt mas oferea carafe cu ceai rece i
limonad. Un cvartet de coarde, membrii si asudnd n
fracurile lor, cnta fr vlag ntr-un col.
Michael o zri imediat pe domnioara Crumley n mulime.
19
Directoarea orfelinatului purta o rochie de culoarea
glbenuului de ou i vorbea cu o femeie care avea cel mai
lung i mai subire gt din cte vzuse el vreodat capul ei
arta de parc sttea n echilibru n vrful unei spaghete i
cu un brbat scund, ce prea a avea consistena unui aluat.
Minile i erau ca din aluat, obrajii la fel; chiar i rndurile de
piele de pe ceafa sa erau albe i durdulii, de parc ar mai f
fost sufcient doar o jumtate de or n cuptor pentru a f
copt i gata de servire. Brbatul vorbea tare i gesticula cu
furculia, iar dup cum domnioara Crumley i sorbea fecare
cuvnt, Michael presupuse c acela era domnul Hartwell
Weeks, preedintele societii istorice, n carne i aluat.
Reconstituiri! anun el, rsucind furculia.
Reconstituiri, draga mea domnioar Crummy
Crumley, l corect directoarea orfelinatului.
aa vinzi maselor istoria! Vrei s te alturi turului, ai
nevoie de o reconstituire rafnat a scenelor!
Da, exact, spuse femeia cu gtul lung n timp ce i
legna capul ntr-o parte i-n alta.
Re-ce? ntreb domnioara Crumley. Nu neleg.
Michael se strecur n spatele grupului, rsucind cu
nervozitate breteaua genii sale de umr. Cum putea s o
fac s i dea cheile de la biroul su? Ar trebui s spun c
izbucnise un incendiu? Sau o inundaie? Trebuia s se
gndeasc rapid la ceva.
Reconstituiri! Alege un eveniment istoric i pune-l n
scen! Adaug i puin spectacol! Acum, locul sta al tu
brbatul i futur furculia n direcia orfelinatului,
aruncnd din greeal o bucat de tort pe plria unei femei
din apropiere de ce ar f semnifcativ din punct de vedere
20
istoric? Hm? Ce este ceea ce l califc pentru asta?
Pi, a fost construit n 1845
Plictisitor! Deja am adormit!
Apoi a servit drept fabric de armament n timpul
Rzboiului Civil
Mai bine, mai bine. Continu, Crummy! Asta ne trebuie!
i a fost atacat de ctre forele confederate!
Ha! Jackpot!
O, da! Michael putea observa c domnioara Crumley se
nferbnta pe msur ce vorbea despre orfelinat, o musculi
de sudoare sclipind deasupra buzei sale superioare. i i
vine s crezi? Bestiile alea au bombardat turnul nordic! Acolo
am biroul! Ei, imagineaz-i dac a f fost acolo!
Nu art cum acest lucru ar f putut mcar f posibil.
Michael simi o briz rcoroas mngindu-i ceafa.
Furtuna se apropia. Probabil c pn acum Kate luase deja
Atlasul. El nu mai avea timp
Perfect! spuse domnul Hartwell Weeks, palmele sale din
aluat stnd ntinse naintea sa. Vd totul acum! Btlia
pentru orfelinat! Forele rebeliunii nemiloase! Mugetul
tunurilor! Bum, bum! Orfani mori se mprtie pe pmnt
asemenea unui tun cu confetti. Tu pune lupta n scen,
Crummy
Crumley, v rog. Iar pe vremea aceea nu era orfelinat
Nu permite detaliilor s distrug un spectacol bun! Tu
regizeaz scena i te vom aduga n tur! Eu am uniformele
confederate. i pot face rost de un pre bun pentru tunuri. Tu
va trebui s faci rost doar de orfanii mori!
Da, exact, spuse Gt de Spaghet.
Nu orfani mori adevrai, desigur. Nu suntem slbatici.
21
Domnioar Crumley, spuse Michael.
Directoarea orfelinatului nu l auzi. Gndurile i erau
pierdute n toiul unui carnagiu nscenat i a grmezilor de
dolari care n curnd aveau s soseasc la ua sa.
Domnule Weeks Crumley i frec cu lcomie minile
nu cumva zece dolari per vizitator este puin cam ieftin?
Doisprezece pare mai adecvat
Doisprezece? Ha! Brbatul durduliu i mpunse
stomacul cu furculia, fornd un chicot. Eti nfometat,
nu-i aa? n regul, atunci
Domnioar Crumley!
Conversaiile din jurul lor ncetar. Michael vzu cum
domnioara Crumley ncremenete. Femeia cu gtul subire
privi n jos, ctre el, curba gtului su formnd un U ntors
cu susul n jos.
Crummy, spuse trgnat domnul Hartwell Weeks, cred
c ai un voluntar pentru un orfan mort.
Domnioara Crumley se ntoarse uor ctre Michael.
Zmbetul i rmsese ngheat pe chip, dar ochii i trdau
furia ce clocotea n ea.
Da, dragul meu? spuse ea pe un ton calm, sugrumat.
Am nevoie de cheile de la biroul dumneavoastr, spuse
Michael, aranjndu-i agitat ochelarii. Ceva foarte ru este
pe cale s se ntmple.
n cele din urm, aceea fusese cea mai bun scuz la care
se putuse gndi.
Ai auzit? Domnul Weeks url ctre invitai. Ceva foarte
ru! Ce anume, biete? Crezi c Johnny Reb va ataca din
nou? S fu al naibii, a vrea s o fac! Le-a arta eu
cinilor aia rebeli! Ha! Uite aa! Strignd: napoi n Dixie!,
22
mpunse cu furculia un btrn care se sprijinea ntr-o
pereche de crje, n timp ce acesta ncerca s se ndeprteze
chioptnd de el.
Domnioara Crumley se aplec spre Michael, coborndu-i
glasul astfel nct doar el s o poat auzi:
Ascult-m, diavol mic, ntoarce-te i intr n orfelinat
n secunda asta. M auzi?
Nu, nu nelegei!
Am spus ntoarce-te! Ssia, stropindu-l pe Michael cu
scuipat. Doar dac nu vrei acelai tratament ca i huligana
aceea care i este sor
Brusc, plria unei femei o lovi n cap i zbur pe peluz.
Apoi o grmad de erveele aezate elegant pe mas
zburar, mai nti unul cte unul, apoi cte dou i cte trei,
iar n cele din urm la grmad, asemenea unui stol de
psri lundu-i zborul.
Eu spun, Crummy domnul Hartwell Weeks arta cu
degetul su dolofan c aceia par a f nite nori
amenintori.
Iar ntregul grup de oameni se ntoarse s priveasc exact
n momentul n care valul de nori negri nvlui soarele. Era
ca i cum noaptea sosise ntr-o clipit. Urm un icnet
colectiv, iar lui Michael i se nmuiar picioarele cnd vzu
norii crescnd din ce n ce mai mari deasupra lor, asemenea
unui val negru. Apoi adulmec aerul i zri un zid cenuiu
de ploaie croindu-i drum ctre ei dinspre terenul de joac,
nghiind totul n calea sa, iar domnul Hartwell Weeks,
pedepsit de ctre armata confederat, strig: Fugii i
salvai-v vieile!, iar haosul izbucni printre invitai. Ploaia
lovi cortul. Michael fu aruncat la pmnt, iar n timp ce
23
ncerc s se ridice, o auzi pe directoarea orfelinatului
strignd: Este doar o ploaie de var! Va trece imediat! Am
ngheat! Dar oaspeii alergau pe peluza deja mbibat cu
ap, pe care erau mprtiate zeci de plrii de soare clcate
n picioare, i nimeni nu i mai acorda atenie.
Michael de-abia reuise s se ridice n picioare cnd fu
prins de bra i smucit.
Este numai vina ta! Prul domnioarei Crumley era un
dezastru ud. Dre de rimel verde se prelingeau pe obrajii ei.
Oaspeii dispruser. Chiar i muzicienii fugiser, inndu-i
strns instrumentele. Nu tiu cum, dar tiu c este vina ta!
Lui Michael i trecu prin minte c pentru prima oar
femeia avea perfect dreptate. Dar nainte ca vreunul din ei
s mai poat spune ceva, o rafal de vnt mtur peluza, iar
cortul, care fusese desprins din ancorele sale, se ridic n aer
asemenea unei vele galbene uriae. Panicat, domnioara
Crumley l eliber pe Michael i apuc una dintre frnghiile
desprinse. Fu ridicat de la pmnt i purtat pe peluz, cu
izbituri puternice de ici-colo, pn cnd n cele din urm
ddu drumul frnghiei i czu cu faa n jos, ntr-o bltoac.
Michael alerg imediat lng ea.
Ajut-m s m ridic! ordon femeia. Era acoperit cu
noroi, i pierduse ambii pantof, iar rochia i era sfiat.
Ajut-m, ticlosule!
mi pare ru pentru asta, spuse Michael. Sincer.
i bg mna n buzunarul ei i scoase cheile.
ipetele domnioarei Crumley numindu-l Houl! l
urmrir pe Michael pn la ua orfelinatului.
nuntru se dezlnuise iadul. Copiii alergau de colo-colo
n ntuneric, ipnd de ncntare din pricina slbticiei
24
vremii de afar.
Michael!
Kate apru din mulime, gfind, panica citindu-se n ochii
ei mari; inea strns la piept Atlasul, nepsndu-i dac l
vedea cineva.
Ai luat
Da!
n acel moment, cnd Michael ridic n aer inelul cu chei,
auzir primul ipt. Venea de afar, din deprtare; dar
rzbtu prin vnt i ploaie i ncremeni fecare copil din hol.
Michael o privi pe sora lui; amndoi tiau ce scosese acel
sunet: un morum cadi un Strigoi unul dintre montrii
putrezii, pe jumtate vii, cu care se luptaser n Cambridge
Falls. Iar acum, n timp ce iptul strpunse orfelinatul,
Michael simi familiara panic sufocant.
Chiar se ntmpl, gndi el. Ne-au gsit.
iptul se stinse. Copiii din hol revenir la via; dar teama
puse stpnire pe ei i se luar n brae, plngnd. Kate
smulse cheile din mna lui Michael i o lu la fug,
strigndu-i s o urmeze.
Biroul domnioarei Crumley era n turnul nordic, n vrful
unor scri spiralate abrupte. Michael i Kate gonir n susul
treptelor n ntuneric. n curnd, o putur auzi pe Emma
deasupra lor, lovind ua biroului, plngnd.
Lsai-m s ies! Lsai-m s ies! Cineva s m ajute!
Emma! strig Kate. Suntem noi. Suntem aici!
Pipind ua, gsi gaura cheii, iar un moment mai trziu
ua era deschis, iar Emma, mezina familiei, sora lor cea
mic, era n braele lui Kate.
Eti bine? o ntreb Kate. Nu eti rnit?
25
Sunt bine! Dar ai auzit iptul?
tiu.
Iar Kate pi n birou, fcndu-i semn lui Michael s o
urmeze i s nchid ua.
Biroul domnioarei Crumley era o camer mic, rotund,
cu patru ferestre la distan egal de u. Avea o mas, dou
scaune, un dulap din oel i, rezemat de perete, un ifonier
ciobit din lemn.
Kate!
Emma era lng una din ferestre; Michael i Kate alergar
lng ea n timp ce un fulger brzd cerul. Sub ei, trei siluete
ieir din pdure i naintau pe asfalt ctre orfelinat.
Copiii recunoscur mersul spasmodic al Strigoilor. Cele trei
creaturi aveau sbii amenintoare.
Kate le dezvlui rapid planul su. Cu ajutorul Atlasului vor
merge n Cambridge Falls. Dac ei plecau, ceilali copii din
orfelinat aveau s fe n siguran.
Grbii-v, spuse Kate. Luai
Chiar n acel moment, fereastra se sparse i o mn de un
verde mucegit, pe jumtate descompus, intr pe geam i o
prinse pe Kate de bra. Emma ip i o prinse pe Kate de
cealalt mn, cea n care inea Atlasul. Prin fereastra spart
Michael putu vedea silueta neagr a Strigoiului atrnnd de
peretele turnului.
Michael! strig Emma. Ajut-m!
Michael sri lng ea, o cuprinse pe Kate de mijloc i
ncepu s o trag de lng fereastr. Rafale de vnt sufau n
birou. Pentru un moment, Michael crezu c ei ctigau teren;
apoi privi i vzu cum creatura nc strngea braul lui Kate
i ncepuse, de fapt, s se trasc n ncpere.
26
Oprii-v! spuse Kate. Nu facei altceva dect s l
tragei nuntru! Dai-mi drumul!
Ce? Chipul lui Michael era nc scufundat n spatele ei.
Nu! Tu
D-mi drumul! tiu ce fac! Acum! F-o!
Glasul i era att de poruncitor, nct Michael i Emma i
ddur drumul. Strigoiul intrase pe jumtate n camer,
degetele sale spnd n carnea antebraului lui Kate. Un
uierat glgi din gtul creaturii. Michael i vzu sora
plimbndu-i degetele printre paginile Atlasului, iar el realiz
ce avea Kate de gnd s fac. Kate l privi pe Michael i
privirile li se ntlnir.
Nu uita, spuse ea, orice s-ar ntmpla, ai grij de
Emma.
Dar
Nu i uita promisiunea.
Iar apoi ea, mpreun cu creatura, dispru.
Kate! strig Emma. Unde s-a dus?
Ea l-a dus n trecut, bolborosi Michael. La fel cum a
procedat cu Contesa. L-a dus n trecut pentru a scpa de el.
Inima i bubuia n piept. Puse o mn pe mas pentru a se
domoli.
i de ce nu s-a ntors? Chipul Emmei era umed, fe din
pricina ploii sau a lacrimilor, sau a amndurora, Michael nu
tia. Ar f trebuit s fe napoi imediat!
Emma avea dreptate. Dac Atlasul funcionase aa cum ar
f trebuit, iar Kate lsase Strigoiul n trecut, atunci ar f
trebuit s se ntoarc n acelai moment n care plecase.
Deci, unde era Kate?
iptul unui Strigoi rsun spre turn, iar ei auzir
27
tropitul unor pai urcnd scrile, din ce n ce mai tare i
mai aproape. Copiii se ndeprtar de u.
Michael o auzi pe Emma strigndu-i numele.
Ce trebuia s fac el? Ce putea s fac?
Apoi ua se deschise brusc, dezvluind silueta ntunecat
i zdrenroas a unui Strigoi, iar n acelai timp, o pereche
de mini i prinse pe copii din spate.
28
CAPITOLUL TREI
Diavolul din Castel del Monte
i iat-ne aici.
Intrar pe o alee ngust. Ziduri drpnate din piatr i
ncoleau pe fecare parte i duceau ntr-o pia pustie. n
urma lor aleea se sfrea ntr-un zid nalt de piatr, n
centrul cruia se afa ua din lemn prin care intraser.
Ridicndu-i privirea peste zid, Michael putea vedea un crng
de mslini urcnd dealul. Cerul era de un albastru perfect,
iar aerul era ferbinte, uscat i tcut. Michael privi ctre sora
sa; Emma analiza noile lor mprejurimi i prea s fe teafr.
Asta cel puin era un lucru mare.
Michael se ntoarse ctre brbatul de lng ei.
Era nalt i subire, cu pr alb, ciufulit, purta un costum
din stof destul de ponosit i o cravat de un verde-nchis
care arta de parc tocmai ar f scpat dintr-un incendiu.
Mutiucul unei pipe vechi ieea din buzunarul hainei sale i
purta ochelari. Arta exact cum i-l amintea Michael.
Aranjndu-i propriii ochelari, Michael tui i ntinse
mna.
V mulumesc, domnule. Ne-ai salvat viaa.
Doctorul Stanislaus Pym strnse mna biatului.
Desigur, spuse vrjitorul. Cu cea mai mare plcere.
Cnd Strigoiul nvlise pe ua biroului domnioarei
29
Crumley, Michael simise o mn pe umrul su i ntoarse
capul, creznd c un alt morum cadi se strecurase prin
spatele lor i c sfritul sosise. Dar mna de pe umrul su,
precum i cea de pe umrul Emmei, nu aparinuse unui
Strigoi. Spre totala sa surprindere, Michael l vzu pe vrjitor,
Stanislaus Pym, aplecndu-se ctre ei din ifonier, iar nainte
ca Michael s poat spune ceva, el i sora sa fuseser trai
nuntru, iar ua fusese nchis n urma lor. Michael se trezi
n ntuneric, nghesuit ntre peretele ifonierului i cotul
vrjitorului. Nrile i se umplur cu mirosul de tutun al
doctorului Pym i de mirosul umed i acru al pantoflor
domnioarei Crumley. n birou puteau auzi cum Strigoiul
arunca scaune din calea sa, ndreptndu-se ctre ei; apoi
doctorul Pym murmur: nc o ntoarcere, apoi urm un
clic ascuit, i chiar n momentul n care Michael era convins
c o sabie avea s strpung peretele ifonierului, doctorul
Pym deschise ua, iar Strigoiul i biroul domnioarei
Crumley dispruser, nlocuii find de ziduri de piatr, cer
albastru i linite.
Vrei s ncetai s v mai strngei minile?! strig
Emma. Ce este n neregul cu voi?
Michael eliber mna vrjitorului.
Eram doar politicos, spuse el.
Doctore Pym! Glasul Emmei era disperat. Trebuie s te
ntorci! Trebuie s o gseti pe Kate! Ea
A folosit Atlasul. tiu. Spune-mi exact ce s-a ntmplat.
Ct de repede putur, Michael i Emma i povestir despre
furtun, despre captivitatea n turn, despre cum Strigoiul o
apucase pe Kate, cum Kate i Strigoiul dispruser
mpreun
30
Probabil c a ncercat s l duc n trecut, spuse
Michael i apoi i povesti vrjitorului care, datorit plecrii
sale brute din Cambridge Falls n urm cu opt luni, nu era
nc la curent cu anumite evenimente cum Contesa
reapruse n ajunul Crciunului i cum descoperise Kate c
putea folosi Atlasul fr o fotografe, cum o dusese pe
vrjitoare departe, n trecut, i o abandonase acolo.
Sunt sigur c a procedat la fel i cu Strigoiul, spuse
Michael. Doar c nu s-a mai ntors.
Deci trebuie s o gseti! plnse Emma. Grbete-te!
Da, desigur, spuse vrjitorul. Acum, dac mergei drept
nainte, pe partea cealalt a pieei este o cafenea. Ateptai-
m acolo.
Dar, doctore Pym, fu Michael nevoit s ntrebe, unde
suntem?
Italia, primi rspunsul.
Apoi vrjitorul se ntoarse i pi spre ua din lemn pe
care sosiser acolo. Michael era confuz. Unde era ifonierul
domnioarei Crumley? Cum ajunseser deodat n Italia?
Unde pleca doctorul Pym? Apoi vzu cum vrjitorul scoase o
cheie de aur din buzunar, deschise ua, pind de partea
cealalt a zidului i nchiznd ua n urma sa, cu acelai clic
de mai devreme. Curios, Michael merse lng zid, ascult
pentru un moment, apoi deschise ua.
O capr se holba la el.
O va gsi. Emma nu se micase, dar se mbria pe
sine de parc ar f putut n fecare moment s se
prbueasc. Doctorul Pym o va gsi.
Michael nu spuse nimic.
mpreun merser tcui pe alee. Cnd ajunser n pia,
31
Michael observ c se afau pe panta unui deal i c oraul
nu avea o mrime anume. O biseric se ivi n stnga lor. Un
cine alb sri pe lng el. Dincolo de pia era cafeneaua.
Avea un paravan rou i dou mese libere afar.
O perdea din mrgele colorate atrna pe u, iar copiii
intrar prin ea ntr-o ncpere bine iluminat, cu perei duri
din piatr, asemenea pereilor unei peteri. Cafeneaua era pe
jumtate plin cu brbai i femei mai n vrst, iar ei zrir
o femeie cu prul negru-cenuiu prins ntr-un coc, care
purta o rochie de un verde pal pe sub un or alb. Era mai
scund dect Michael i Emma i se mica prin camer
asemenea unui nar, bzind pe ici, pe colo, depozitnd
sticle de vin i ap, strngnd vasele. Zrindu-i pe copii, i
conduse la o mas, vorbind rapid n italian, i fr s i se
cear aduse dou pahare i o sticl de limonad spumoas.
Totul va f bine, spuse Michael. Doar vorbim despre
Kate, nu-i aa?
Emma nu i rspunse. Chipul i era tensionat de
ngrijorare. Dar se ntinse i l lu pe Michael de mn.
Copiii statur acolo pentru aproape o or, limonada
bolborosind uor naintea lor. Grupuri de brbai i femei se
perindau prin cafenea. Brbaii erau uscivi, cu chipuri
aspre i purtau costume vechi i nchise la culoare, cmi
albe i plrii negre; artau ca i cum sttuser afar
ntreaga lor via. Femeile aveau prul ntunecat, la fel i
ochii, iar minile le erau aspre din pricina muncii. Femeia
micu cu or i brusca pe toi. i mpingea ctre scaune. Le
aducea mncare i vin, dei ei nu comandaser. Iar Michael
putea vedea c brbailor i femeilor le plcea lucrul sta; cu
ct femeia i mpingea mai mult, cu att rsetele i
32
conversaiile umpleau restaurantul.
Este un loc bun, gndi Michael. Un refugiu. i nelese de
ce vrjitorul i trimisese acolo.
Emma sri n picioare, iar Michael se ntoarse i l vzu pe
doctorul Pym pind printre mrgelele perdelei de la u.
Michael simi cum inima i sare din piept. Vrjitorul era
singur.
Doctorul Pym se aez pe un scaun.
Ei bine, vei f uurai s afai c morum cadi au prsit
orfelinatul i nici domnioara Crumley, nici ceilali copii nu
au fost rnii.
i? strig Emma. Unde este Kate? Ai spus c o vei gsi!
Conversaiile din jurul lor ncetar; brbaii i femeile
ntoarser privirile n direcia lor.
Vrjitorul oft.
Nu am gsit-o. mi pare ru.
Michael strnse piciorul de lemn al mesei i respir adnc
de cteva ori.
Poate nu ai cutat bine! Glasul Emmei era acum
singurul sunet din restaurant. Poate c nu este la orfelinat!
Trebuie s continui cutarea! Vom veni cu tine! Haidei!
ncepu s l trag pe vrjitor de pe scaunul lui.
Emma. Vocea btrnului era calm i joas. Katherine
nu s-a ntors n prezent. n Baltimore sau n oricare alt
parte
Nu ai de unde s tii asta
Ba da, tiu. Acum, te rog, stai jos. Atragi atenia. Emma
i eliber mbufnat braul i se aez n scaunul su.
Discuiile de la celelalte mese se reluar. Femeia micu
zbur la masa lor, aez un pahar de vin rou naintea
33
vrjitorului i plec.
Trebuie s analizm logic situaia. Doctorul Pym i
pstr glasul jos. S spunem c Katherine a folosit ntr-
adevr Atlasul pentru a cltori n trecut i a scpa de
creatura aceea. De ce nu s-a ntors imediat? Poate c totui
ceva sau cineva a mpiedicat-o
Emma lovi cu pumnul n mas.
Deci, trebuie s o ajutm! Asta tot ncerc s spun!
Trebuie s facem ceva!
Are dreptate, spuse Michael. Trebuie s ne gndim la un
plan! Trebuie
Dar lucrul pe care trebuie s l nelegei amndoi
vrjitorul se aplec nainte este c, dac sora voastr este
captiv n trecut, atunci nici voi, nici eu, nici altcineva nu
poate face absolut nimic n legtura cu asta. Nu putem
ajunge la ea. Asta e realitatea i trebuie s o acceptai.
Michael i Emma deschiser gurile pentru a-l contrazice,
dar nu iei niciun cuvnt. Fermitatea dur a afrmaiei
vrjitorului, modul rece i precis cu care fusese rostit, i ls
fr cuvinte.
Totui, iar cu aceste cuvinte doctorul Pym i relu
atitudinea normal de bunic, nu cred c asta s-a ntmplat.
Sora voastr este una dintre cele mai remarcabile persoane
pe care le-am ntlnit ceea ce, avnd n vedere ct de lung
a fost viaa mea, spune ceva. Indiferent de obstacole, dac
exist o cale de a se ntoarce, ea o va gsi.
Deci Ochii Emmei notau n lacrimi, iar ea i
mpreun minile pentru a le mpiedica s mai tremure De
ce nu a fcut-o?
Vrjitorul zmbi.
34
Draga mea, cine a spus c nu a fcut-o?
Tu! Tocmai ai spus
Aha! exclam Michael.
Att doctorul Pym, ct i Emma l privir.
tii ce urmeaz s spun? ntreb vrjitorul.
Pi nu chiar, recunoscu Michael. Dar mi s-a prut
c Scuze.
Permitei-mi s v explic natura timpului. Btrnul i
scufund degetul n paharul cu vin i tras o linie de picturi
roii pe suprafaa mesei. Nu trebuie s v nchipuii c
timpul este un drum care se desfoar naintea noastr. Tot
timpul trecut, prezent i viitor deja exist. S spunem c
suntem aici. Art ctre un punct din centrul liniei. Iar sora
voastr a fost aici, n trecut; apoi a ales s sar peste noi i
s aterizeze aici, n viitor. n acest caz, trebuie s mergem
nainte i, n cele din urm, ne vom ntlni cu ea.
Vrei s spui, zise Michael, c brusc mine va f aici?
Mine, poimine, peste o sptmn nu putem spune
cnd.
Dar de ce ar face asta? ntreb Emma. De ce nu s-a
ntors pur i simplu napoi?
Btrnul ridic din umeri.
Cine tie? Va trebui s o ntrebm cnd o vom vedea.
Pn atunci trebuie s ne continum viaa. Asta este ceea ce
i-ar dori ea.
Michael o vzu pe Emma ncuviinnd. Vrjitorul i dduse
o frm de speran, iar fata se aga de ea cu ambele
mini. n ceea ce l privea pe el, lui Michael i venea greu s
cread c Kate i atepta undeva n viitor; i dorea s cread
asta, cu disperare. Dar dac doctorul Pym se nela? Dac nu
35
avea s o mai vad vreodat pe Kate? i imagin viaa
mergnd nainte, fr sora lor, iar drumul era ntunecat.
Sorbi din limonada sa, apoi puse jos paharul. Butura i
pierduse acidul.
Doctorul Pym se uit la ceas i suger s comande cina.
Vorbi cu femeia cea scund signora o numise el n
italian, n timp ce Emma arunc o privire prin restaurant,
spunnd:
Ia nite chestie din aia! i ce mnnc tipul la chel de
acolo!
Era uimitoare, gndi Michael, schimbarea care intervenise
n starea surorii sale mai mici. Emma acceptase teoria
vrjitorului cu toat inima. Pentru ea era limpede! Kate
srise n viitor, iar tot ce aveau ei de fcut era s mearg
nainte i o vor ntlni. Orice alt posibilitate dispruse din
mintea sa.
Ce bine trebuie s fe s fi mic, gndi Michael i oft
obosit.
n timp ce mncarea ncepu s soseasc paste cu mazre
i crnai, o salat de roii galbene i roii, acoperit cu
buci pufoase de brnz i fii verzi de busuioc, o pizza cu
usturoi i ceap i petiori mici pe care Emma i adun i i
puse pe farfuria fratelui su Michael i ddu silina s
mnnce, dar fecare mbuctur era un chin.
Acum, zise vrjitorul rulndu-i pizza asemenea unui
taco, vreau s mi cer scuze c nu am putut rspunde
scrisorilor voastre. Le-am primit, s tii. Oricum, suntem
mpreun acum i vreau s aud fecare detaliu din vieile
voastre de dup Crciun, ceea ce nu mi-ai spus n scrisori.
36
Sunt numai urechi.
Copiii protestar c el ar trebui s rspund primul
ntrebrilor lor, dar vrjitorul insist, iar ei cedar,
povestindu-i despre ct de groaznic era Orfelinatul Edgar
Allan Poe, i domnioara Crumley, despre populaia slbatic
de pisici care i invadase ntreaga var i despre friptura
misterioas pe care buctarul continua s le-o serveasc,
despre sptmna din iulie cnd duurile se defectaser i
oamenii de la o strad distan se plnseser n legtur cu
mirosul; o poveste conducea la o alta, iar cnd terminar,
Michael descoperi c gtul i umerii si erau mai puin
tensionai, c mncase dou porii de paste i c lucrurile nu
mai preau att de grave ca nainte i mai nelese i c
acesta fusese de fapt planul vrjitorului n tot acest timp.
Ct de teribil, rosti doctorul Pym. Acum, presupun c
avei cteva ntrebri pentru mine.
Mda, spuse Emma cu gura plin. Unde ai fost n tot
acest timp? Unde este Gabriel? De ce ai plecat att de brusc
de Crciun? Cine este tipul sta idiot, Magnus cel Teribil? i
unde i ine pe prinii notri?
i ce facem aici? adug Michael.
Dumnezeule, ce potop! Dar voi rspunde mai nti la
ultima ntrebare. Oh, Doamne! Vrjitorul mncase paste i
un strop mare de sos i murdrise cravata. i cut
erveelul era chiar naintea lui i, nevzndu-l, terse
sosul cu degetul i apoi l bg n gur. Aadar, suntem aici,
n fermectorul orel Castel del Monte, pentru a ne ntlni
cu un brbat. ntmplarea face c eu eram n drum spre
aceast aezare cnd am primit o scrisoare de la sora
voastr
37
Cea pe care a trimis-o azi! spuse Michael. Ce scria n
ea?
Ajung mai trziu la partea aceasta. Dar mi-am deviat
mediat traseul spre Baltimore i apoi, din moment ce erai cu
mine, mi s-a prut mai simplu s v aduc i pe voi aici. Ct
despre Gabriel, el se af ntr-o misiune pentru mine, aceeai
misiune, a putea spune, care ne-a ndeprtat att de brusc
n timpul Crciunului trecut. Prefer s nu intru n detalii
pentru moment.
Ce surpriz, spuse Emma. Hei, putem s mai lum
gogoi din alea cremoase? Pentru c pe aceea ai nfulecat-o.
nainte ca doctorul Pym s poat comanda, signora aez
deja una naintea Emmei.
i prinii notri? ntreb Michael. Ai afat unde sunt
inui prizonieri?
Nu, spuse vrjitorul. Nu, m tem c nu am afat.
Copiii se pleotir din nou. Niciunul dintre ei nu vorbea. n
cele din urm, tcerea fu spart cnd un clopot ncepu s
bat n pia. Doctorul Pym btu din palme.
Iar acesta este semnalul nostru. Restul ntrebrilor va
trebui s atepte.
O chem pe micua signora i se conversar n italian.
Michael proft de moment pentru a cuta prin geanta sa.
Avea acolo antologia Totul despre pitici, medalia regelui
Robbie care l proclama Gardian Regal al Tuturor Tradiiilor i
Istoriei Piticilor, jurnalul su, creioane i stilouri, un briceag,
o busol, o camer video i gum. Mereu avea grij ca geanta
s i fe complet echipat pentru asemenea urgene i simi
un for plcut de satisfacie la vederea tuturor obiectelor.
Deodat urm un bubuit asurzitor, iar Michael i ridic
38
privirea din geant i vzu c femeia scpase un platou mare,
mprtiind tiei i sos de roii pe toat podeaua. Gesticul
ctre Michael i Emma i ncepu s vorbeasc n italian.
Prea s l implore pe vrjitor. Doctorul Pym rspunse, iar
femeia i fcu de cteva ori cruce. ntregul restaurant deveni
tcut.
Ce se ntmpl? opti Emma.
Michael ddu din cap; habar nu avea.
Copii, spuse doctorul Pym, punnd cteva bancnote pe
mas, ar trebui s plecm.
Cei afai n local i urmrir prsind restaurantul. n
pia erau singuri, cu excepia cinelui alb dinainte, i chiar
i animalul prea s i priveasc cu atenie. Apusul n
soarelui prea s f aruncat asupra lumii un val sclipitor de
chihlimbar.
Pe aici, spuse doctorul Pym i se ndrept n josul strzii
principale cu pai grbii.
Satul se termina dup numai o sut de metri, iar doctorul
Pym urc dealul, conducndu-i pe copii pe o poart, ntr-o
livad de mslini. Pmntul era uscat i pietros.
Doctore Pym, spuse bosumfat Emma, ce s-a ntmplat
la cafenea? Ce se petrece?
V-am spus c suntem aici pentru a ne ntlni cu cineva.
Ceea ce nu v-am spus este c l caut pe acest individ de
aproape un deceniu. De-abia de curnd i-am dat de urm n
acest sat. M-ai auzit ntrebnd-o pe signora unde i pot gsi
casa.
Asta este tot? Asta a fcut-o s scape farfuria?
Da, se pare c acest om este privit de localnici ca un fel
de Diavol. Sau poate ca nsui Diavolul. Signora a fost puin
39
tulburat.
Este periculos? ntreb Michael. Apoi adug: Sunt cel
mai mare acum, sunt rspunztor pentru sigurana Emmei.
O, te rog, oft Emma.
Nu a spune c este periculos, zise vrjitorul. Cel puin,
nu foarte periculos.
i continuar drumul, urmnd o potec ngust i
erpuit. Puteau auzi capre behind n deprtare, clopotele
din jurul gturilor lor rsunnd n aerul linitit. Tulpini i fre
de iarb uscat zgriau gleznele copiilor. Lumina se stingea,
iar n curnd Michael nu mai zrea satul n urma lor. Poteca
se opri la un zid drpnat din piatr. Ataat de perete era o
bucat de lemn pe care era inscripionat cu vopsea neagr
un mesaj.
Ce scrie? ntreb Emma.
Vrjitorul se aplec nainte pentru a traduce.
Spune aa: Drag Imbecil o, Doamne, ce nceput
eti pe punctul de a intra pe o proprietate privat. Intruii
vor f mpucai, spnzurai, btui cu bte, mpucai din
nou; ochii le vor f ciugulii de ciori, fcaii prjii vai, asta
este dezgusttor i continu aa Sri direct la fnal. Aa c
ntoarce-te din drum acum, idiotule! Cu sinceritate, Diavolul
din Castel del Monte. Doctorul Pym se ndrept. Nu sun
foarte ispititor, nu-i aa? Ei, haidei totui.
i sri zidul.
Michael se gndi dac nu cumva era mai nelept s strige
nainte, dar Emma deja srise pe partea cealalt a zidului,
iar el se grbi s o urmeze. Nici nu se ndeprtar bine de
zid, cnd se auzi o bubuitur i ceva uier printre crengile
de deasupra capetelor lor. Michael i Emma se culcar pe
40
burt, la pmnt.
tiai c doctorul Pym se opri din mers, dar rmase n
picioare tocmai a tras n noi.
Serios? spuse Emma. Ea i Michael erau culcai la
pmnt. Credei?
nc o bubuitur i o bucat de scoar fu spulberat de
pe un copac din apropiere.
O voce strig ceva n italian.
O, sincer, spuse doctorul Pym, asta este ridicol. Strig
n susul dealului: Hugo! Vrei, te rog, s ncetezi s mai tragi
n noi? Este extrem de neplcut!
Urm un ndelung moment de tcere.
Apoi vocea, de data aceasta n englez, ntreb:
Cine e acolo?
inndu-i capul jos, Michael ridic privirea n susul
pantei. Printre copaci zri o csu din piatr, dar nu putu
vedea unde era ascuns brbatul.
Sunt Stanislaus Pym, Hugo! A vrea s vorbesc cu tine!
Urm un rset slbatic.
Pym? Nerodule! Nu puteai s citeti semnul? Intruii vor
f mpucai! Acum, f cale-ntoars i mic-i hoitul senil n
josul muntelui nainte ca eu s fac lumii o favoare i s i
trag un glon prin talme-balmeul la terciuit pe care tu l
numeti creier! Ha!
Hugo! Vrjitorul i vorbi ca unui copil neastmprat.
Chiar crezi c am btut atta cale doar pentru a pleca? Vin
sus!
Michael avu impresia c l auzi pe brbat bombnind
furios.
Hugo!
41
Urm un rget de furie, apoi glasul spuse:
Atunci vino sus, de ce nu o faci? Mereu am tiut c
respectul pentru proprietatea privat este greu de neles
pentru capacitatea ta mental limitat!
Apoi se auzi un sunet ca i cum cineva ar f lovit cu furie
ntr-un copac.
Doctorul Pym privi n jos, spre copii.
Suntei n siguran acum.
Suntei sigur? ntreb Michael.
Mda, spuse Emma. Poate c ar trebui s mergei primul.
Este n regul. Avei ncredere n mine.
Copiii se ridicar i i terser praful de pe brae i
picioare. Mai erau nc cincizeci de metri pn la csu, dar
brbatul nu apru pn ce nu ajunser la zece metri de u,
cnd i fcu apariia de dup o cru rsturnat.
nfiarea sa era foarte izbitoare. Avea un trup scund i
ndesat i o fa mare. Hainele sale preau uzate i prea
puin splate. Prul i barba i erau dezordonate i nu
fuseser tunse i aranjate de ceva vreme. Sprncene groase i
acopereau ochii, dar mesajul din ei era limpede: acest brbat
era pregtit s lupte mpotriva ntregii lumi. n mna stng
inea o puc.
Stanislaus Pym, surse dispreuitor brbatul. Nu este
asta ziua mea norocoas? Sunt surprins c i-au trebuit doar
zece ani s m gseti. Probabil c ai avut ajutor.
Nu ar f trebuit s dispari, Hugo. Ai fcut lucrurile
foarte difcile.
Iar tu ar trebui s ncerci s nu mai f un furuncul att
de pompos! Dar lumea nu este un loc perfect.
Apoi se ntoarse i intr pe ua colibei. Doctorul Pym i
42
Emma l urmar, Emma strmbnd imediat din nas la simul
mirosului. Michael intr ultimul, dar nainte de a intra se
opri pentru o clip n pragul uii. Lng el era un cufr vechi
din lemn, iar pe cufr o fotografe alb-negru nrmat. n ea
erau imortalizai doi brbai cu robe lungi i negre, stnd
naintea unei cldiri din piatr. Cel mai nalt dintre ei era mai
tnr cu vreo zece ani i inea n mn ceea ce prea a f o
diplom. Purta ochelari, iar mna i se odihnea pe umrul
celui de-al doilea, un brbat scund i ndesat, cu prul negru
i dezordonat. Brbatul cu prul negru era Diavolul din
Castel del Monte.
Chiar n acel moment, adevratul Diavol din Castel del
Monte apru i trnti fotografa cu faa n jos.
Nu-i bga nasul unde nu i ferbe oala, url el. Michael
rmase acolo pentru alte cteva secunde, ateptnd ca inima
s i se domoleasc. Nu tia de ce vrjitorul i adusese aici sau
cine era brbatul cu prul negru. Dar un lucru l tia sigur:
brbatul tnr i nalt din fotografe era tatl su.
43
CAPITOLUL PATRU
Doctorul Hugo Algernon
nchide ua, biete, te rog!
Michael se ntreb dac era o idee chiar att de bun.
Locuina brbatului mirosea precum un grajd. i, de fapt,
jumtate din ea era acoperit cu grmezi de paie murdare i
preau s fe ale caprelor. Trei dintre animale leneveau lng
peretele din spate, molfind i privindu-i pe vizitatori cu
expresii placide. Partea stng a colibei prea s fe rezervat
brbatului. Lng cufr era o saltea ce prea inconfortabil i
plin de cocoloae. O mas veche din lemn i dou scaune.
Un felinar cu gaz. Un emineu n care fumegau civa buteni
aprini. O colecie de vase nesplate, tigi, cni, farfurii,
castroane. i sute de cri. Multe dintre cri preau s f fost
roase sau parial mncate, probabil de ctre oareci sau de
patrupedele din camer sau, Michael aproape c i putea
imagina, de brbatul cu prul negru n diferite rbufniri de
furie.
n timp ce Michael nchise ua, brbatul se lupt cu un ap
care ncepuse s rumege un teanc de hrtii.
D-i drumul, ticlosule! Te avertizez, Stanislaus!
Dur un moment pn ce Michael nelese c brbatul
vorbea cu apul.
Hugo, spuse zmbind vrjitorul, l-ai numit pe micuul
44
sta dup mine? Sunt emoionat.
Nu f, mormi brbatul, nc prins n lupta pentru
paginile de hrtie. Este cel mai prost ap din Italia. Am vrut
ca numele su s refecte intensitatea ignoranei lui! Al tu
era alegerea evident arrrgh!
apul se smuci napoi, iar brbatul i pierdu strnsoarea
i czu n fund. Cu un behit triumfal, apul iei pe ua din
spate, mprtiind foile ncolo i-ncoace.
Zece ani am lucrat la Cartea aia! strig brbatul, srind
n picioare i scuturnd amenintor pumnul ctre apul ce
se ndeprta. De fecare dat cnd fac un progres, unul din
idioii tia merge i mnnc munca mea. Dei, probabil,
sunt judectori mai buni ai materialului dect aa-ziii
experi. i arunc o privire ncruntat doctorului Pym.
Prezenta companie este inclus, desigur.
Deci asta ai fcut n tot acest timp? ntreb vrjitorul.
Scriai o Carte? Despre ce este vorba, dac mi permii
ntrebarea?
Este numit O Istorie a Prostiei n Lumea Magic i nu
mai este nevoie s spun c tu apari destul de des. Chiar
m-am gndit s i includ i fotografa, dar nu am vrut s
sperii potenialii cititori. Ha!
Cu siguran, am fcut partea mea de greeli, rspunse
vrjitorul.
Ascultai-l! Domnul Sunt-att-de-rezonabil! Dac a f
n locul tu, Pym, m ndoiesc c a nceta vreodat s mi
trag pumni n fa! Un mic ceainic atrna deasupra unui foc,
iar brbatul i turn o ceac din cea mai ferbinte i mai
neagr cafea pe care Michael o vzuse vreodat. Bolborosea
la gura ceainicului asemenea vulcanilor noroioi. Brbatul
45
spuse c le-ar f oferit i lor, dar se temea c le-ar f lsat
impresia c dorea ca ei s rmn. Apoi, fr niciun
avertisment, se ntoarse i l fx cu privirea pe Michael.
Te cunosc?
Nu, spuse jenat Michael. Noi nu ne-am mai ntlnit.
Hugo, acetia sunt prietenii mei, Michael i Emma.
Copii, acesta este doctorul Hugo Algernon.
Da, da, da, spuse brbatul, prbuindu-se ntr-un
scaun. S terminm odat cu asta. Ce vrei? S m recrutai
pentru nc unul din planurile voastre idioate? Putei s
uitai de asta. M-ai pclit odat, dar nu se va mai ntmpla
niciodat!
Vrjitorul i trase un al doilea scaun, iar copiii i gsir
loc pe o chiuvet ntoars cu susul n jos, care, conform
aparenelor, nu fusese niciodat folosit.
M afu aici, spuse doctorul Pym, din dou motive. Dar
trebuie s i spun ct de enervant a fost s i dau de urm
Nimeni nu i-a cerut s o faci.
Vrjitorul oft.
Sunt aici pentru a te avertiza. i pentru a-i pune o
ntrebare.
O avertizare? Din partea ta? Ha! S o auzim!
Jean-Paul Letraud i Kenji Kitano sunt amndoi mori.
Michael putea observa c vestea avu un anume efect
asupra brbatului, dei el ncerca s se poarte de parc nu
ar f fost aa.
Ucii?
Da.
Cnd?
Despre Jean-Paul am afat n ziua de Crciun. Despre
46
Kenji, cteva sptmni mai trziu.
Michael privi ctre sora sa i vzu pe chipul ei aceeai
expresie care probabil era i pe al lui.
Doctore Pym
Da, biete, asta m-a determinat s m despart de voi de
Crciun. Jean-Paul i Kenji mi erau att prieteni, ct i
tovari magicieni. V-a f spus mai devreme, dar cafeneaua
signorei nu prea locul adecvat pentru a intra n detalii.
Cine a fost? ntreb Michael. Adic, cine i-a ucis? A
fost
Cine i-a ucis? url brbatul cel pros. Cine crezi c i-a
ucis? Magnus cel Teribil! Cel Nemuritor! Cel
Da, spuse doctorul Pym, ntrerupndu-l. Sau, mai
precis, adepii si.
Hugo Algernon sri n picioare i ncepu s mearg nainte
i napoi, lovindu-i pumnii unul de altul i mrind.
Asta nu trebuia s se ntmple, Stanislaus! i
aminteti? Eu da! mi amintesc! mi amintesc c ne-ai adus
pe toi mpreun. i imit, prost, vocea vrjitorului: Trebuie
s acionm acum. Trebuie s terminm cu puterea asta o
dat pentru totdeauna. Rnji. A mers destul de bine, nu
crezi? Ha!
Chiar a funcionat, spuse vrjitorul. Puterea lui a fost
cu mult redus.
O, redus, da, redus. Spune-le asta lui Jean-Paul i lui
Kenji. Sunt sigur c i vor da dreptate. Redus, ha!
Doctorul Pym oft.
Nu am venit s m cert, ci doar s i spun s fi
precaut. i caut pe toi cei care odat s-au ridicat mpotriva
sa.
47
Despre ce vorbete? ntreb Emma. Despre ce vorbeti
tu?
Draga mea
Emma are dreptate. Michael ncerc s se ridice i s
par ct mai mult a f fratele cel mare. mi pare ru, dar
ntotdeauna spui c nu este timpul pentru explicaii i apoi
ne duci n cine tie ce loc, i noi habar nu avem de ce ne
afm acolo i oameni nebuni trag n noi fr suprare,
doctore Algernon , dar nu este corect! Cine este Magnus cel
Teribil? Ce vrea? Despre ce vorbii voi doi? Meritm s tim
ce se petrece!
Acesta fu unul dintre cele mai lungi discursuri inute de
Michael vreodat, iar cnd termin, rmase fr aer. Emma
se holba la el, cu ochii mari de uimire.
Ha! Hugo Algernon ddu cu pumnul n mas. Biatul
are personalitate. Haide, spune-le, Pym! Spune-le tot ce ai
reuit s afi despre Magnus cel Teribil n mii de ani! Nu ar
trebui s dureze mai mult de zece secunde!
Btrnul vrjitor se ncrunt, dar n cele din urm
ncuviin.
Hugo ncearc s fe certre, dar are un argument bun.
Cunotinele noastre ale mele despre Magnus cel Teribil
sunt, din nefericire, incomplete. Cred c este un brbat. i n
vrjitor puternic, cu siguran. n afar de asta, este un
mister. Originile sale. Numele su real. Nu v pot spune
nimic. Ceea ce v pot spune este c sunt pe acest pmnt
nc de cnd au fost ridicate primele orae n deert i
ntotdeauna a existat un Magnus cel Teribil. Puterea sa crete
i descrete. Se ridic i este nvins din nou. Iar de cnd au
fost create Crile, singurul su scop este s intre n posesia
48
lor.
Nu-i ru, spuse brbatul. Douzeci de secunde. tii mai
multe dect credeam.
Vrjitorul continu:
De-a lungul timpului am fcut ncercri de a ne
confrunta cu el. Ultima oar s-a ntmplat n urm cu
patruzeci de ani impari. Am strns laolalt un grup de
magicieni, vrjitoare, magi doctorul Algernon aici de fa
afndu-se printre ei. L-am vnat. Ne-am luptat cu el. Muli
dintre prietenii notri au pierit. Dar noi am triumfat. A fost
distrus.
Hugo Algernon scoase nc un Ha! dispreuitor i azvrli
ceaca goal peste umr, fcnd caprele s se ngrmdeasc
spre ua din spate.
Sau aa am crezut. Doctorul Pym i frec ochii. Ceea ce
am afat a fost c moartea nu era o nchisoare pentru unul ca
el. Chiar i captiv n lumea morilor, spiritul su a continuat
s i reverse infuena i puterea asupra adepilor si.
Iar acum, spuse Hugo Algernon, i regleaz conturile.
Face mai mult dect att, prietene. Construiete o
armat. Vrjitorul i privi pe copii. Ai ntrebat despre
Gabriel. n timp ce l-am cutat i avertizat pe cei care care
odat m-au ajutat mpotriva lui Magnus cel Teribil, el a
supravegheat micrile inamicului. De cnd l-ai vzut
ultima oar, a fost ntr-un pericol constant. Doctorul Pym se
ntoarse ctre brbat. Puterea inamicului crete, Hugo. Te
poi ascunde pe muntele sta i poi spune c lumea este
plin de proti. Dar un rzboi se apropie. i te va gsi chiar i
pe tine.
Pentru o clip, brbatul brbos i slbatic pru cumptat.
49
Apoi gura i se transform ntr-un rnjet batjocoritor.
Avertisment recepionat i deja uitat. Acum, care este
ntrebarea ta? Fii rapid! Trebuie s i gsesc tizul nainte s
mnnce i restul crii mele. Mi-a venit ideea unui nou
capitol ct timp ai vorbit tu. Este intitulat Fraieri btrni i
paranoici! Ha!
Foarte bine, spuse vrjitorul. Mi-ar plcea s afu
despre ultima dat cnd i-ai vzut pe Richard i Clare
Wibberly.
Afar, umbrele ncepur s se alungeasc, iar doctorul
Algernon aprinse felinarul. nainte de a-l aeza pe mas, l
inu n dreptul feei Emmei i a lui Michael. l privi pe
Michael cteva momente ndelungate.
tiam eu. Eti leit tatl tu!
Serios? Michael realiz c rnjea cu gura pn la
urechi. Adic serios?
Aa am spus, nu? Eti surd?
Nu
Ari exact ca el. Nu m face s o spun din nou. Privi
ctre Emma. Voi doi suntei gemeni?
Nu! spuse Michael, oarecum cu ardoare. Eu sunt cu un
an mai mare.
Pi, din punct de vedere tehnic, spuse Emma, amndoi
avem doisprezece ani. Tehnic.
Michael era pe punctul de a o contrazice, cnd brbatul
vorbi:
Unde este al treilea, Pym? Se presupune c exist i un
al treilea.
Din nefericire, nu a putut f cu noi n aceast sear. Dar
50
ne ateptm s o revedem curnd.
Da, spuse Emma. Foarte, foarte curnd.
Brbatul mormi i puse felinarul pe mas.
Nu tiu ce v-a spus Pym. Nu multe, pun pariu. Dar
muli dintre noi, cei care acionam ca magicieni, am sfrit
oscilnd ntre dou lumi, cea magic i cea pmntean.
Aveam slujbe adevrate; unii idioi aveau familii. Pe lng
celelalte activiti, s le numim extracurriculare, ale mele, am
predat folclor i mitologie la Yale. Tatl vostru a fost un
student absolvent. i spre deosebire de ceilali studeni, nu
era un idiot total. Mi-am dat seama imediat c tia c magia
era real. Realizezi asta n departamentele de folclor. Oamenii
i-au dat seama de adevr, dar nu pot veni la facultate s
studieze magia. Aa c studiaz folclor i mit, simind c
acele poveti refect modul n care era organizat lumea n
trecut. Acesta a fost tatl vostru.
Eram necugetat pe atunci, aproape la fel de necugetat
precum domnul Creier de Budinc, aici de fa. Credeam c
magia are o ans. C oamenii precum tatl tu puteau f de
ajutor. Aa c l-am adus cu mine. L-am nvat tot ce am
putut. mi amintesc c avea o afeciune neobinuit fa de
pitici
Pitici? Michael aproape c sri n picioare. Serios? Eu
am un anume, s l numim interes pentru pitici.
Vrea s spun c este ndrgostit de ei, spuse Emma.
i plcea ceva n mod special? ntreb cu nerbdare
Michael. Sunt sigur c sunt attea de spus. De unde s
ncepi, mcar
Hugo Algernon i scrpin barba.
Pi, mereu cita o replic a lui Killin Killick. Ceva despre
51
un mare conductor
Triete nu n inima sa, ci n capul su! ncheie Michael.
Cunosc citatul acesta! Tocmai astzi ce am vorbit despre el!
Incredibil! i mpreun minile i zmbi de la o ureche la
cealalt. Nu doar c att el, ct i tatl su i admirau i i
stimau pe pitici, dar i aleseser separat acelai citat. Dac
acesta nu era un semn despre ceva, ceva ce Michael nu tia
ce era i aminteti ce prere avea despre elf? Presupun c
gndea c sunt destul de ridicoli
Doctorul Pym tui.
Poate c ar trebui s rmnem la subiectul nostru.
Hugo, poi continua?
Bine, bine. n anul al doilea, i-am povestit lui Richard
despre Crile nceputului. Hugo Algernon l privi pe doctorul
Pym. Ct de multe tiu despre Cri?
Sunt sigur c vor f interesai de orice ai s le spui.
Iat ce nu trebuie s uitai: Crile nceputului sunt trei
cri de magie teribil de vechi i puternice. Dac voi credei
povetile, ele pot schimba lumea la propriu. Majoritatea
nsemnrilor ncep cu Crile n oraul egiptean Rhakotis,
pzite de un grup de ceea ce trebuie s f fost cei mai idioi
magicieni din toate timpurile nu uitai, aceasta este doar
prerea mea, dei fr ndoial am dreptate. Totul este bine
pn ntr-o zi asta se petrecea n urm cu vreo dou mii
cinci sute de ani , cnd apare Alexandru cel Mare, arde
oraul din temelii i Crile dispar. Iar tatl vostru aude toate
astea i i se urc grguni la cap. De ce nu au fost Crile
niciodat localizate? Ct de uimitor ar f dac el ar gsi
Crile? i tot aa. I-am spus s o lase balt. Oamenii cutau
Crile de mii de ani, magicieni i vrjitori adevrai, i
52
nimeni nu a gsit nimic. Oricum, Richard i-a luat diploma,
a plecat, s-a cstorit, a decis c lumea nu era sufcient de
aglomerat i v-a avut pe voi, sardinelor vreau s spun,
copii. Urmtorul lucru pe care l tie e c Pym, aici de fa, il
nha. Citise un articol scris de tatl vostru. A crezut c a
fcut aceast mare descoperire. Din nou imitndu-l pe
vrjitor, vorbi ntr-un telefon imaginar: Hei, salut, Hugo, am
gsit cel mai promitor tnr, bla-bla, sunt un neghiob
ano. A fost mai nti studentul meu
Doar termin povestea, Hugo.
Brbatul se strmb, dar continu:
Deci, timpul trece, iar ntr-o zi sunt n Buenos Aires. Era
un vrjitor nebun care trise acolo. Nebun precum un
plrier, dar un arhivar i un colecionar de manuscrise rare.
Murise, iar eu i ordonam biblioteca. Casa era o epav.
inut n picioare de praf i excremente de oareci. Deci,
eram acolo cnd, deodat, podeaua bibliotecii cedeaz.
Aproape mi-am rupt gtul. Dar cnd m-am uitat n jur, am
vzut c locul unde czusem era un fel pivni. Grmezi de
cri vechi i documente. Am petrecut un an rsfoindu-le i
catalognd tot, iar apoi am gsit o scrisoare. Era scris
ntr-un dialect portughez vechi. Era imposibil de tradus. Dar
aveam o presimire n privina sa. Un brbat scriindu-i soiei
sale. Aparent, era ntr-o cltorie de afaceri din secolul opt.
Cumprnd porci sau lame, sau ceva de genul sta. i scrie
despre cum a ajuns trziu n ora, cum hanurile erau pline i
este nevoit s mpart camera cu un om bolnav. Colegul su
de camer avea friguri. Toat noaptea delirase despre cum el
i ali civa luaser o Carte magic din Egipt n urm cu
mult timp i o ascunseser. Tot spunea ntruna: Trebuie s
53
fac harta trebuie s desenez harta.
i apoi ce s-a ntmplat? ntreb vrjitorul.
Hugo Algernon ridic din umeri.
Nimic. Restul scrisorii era despre un porc pe care l
cumprase i despre ct de durduliu era i bla-bla-bla.
i unde a avut loc aceast ntlnire?
n Malpesa.
Ah.
Ce este Malpesa? ntreb Michael.
Malpesa, rspunse vrjitorul, este un ora n captul
sudic al Americii de Sud, pe coasta Tierra del Fuego, Trmul
Focului. Mai nti a fost un sat indian, apoi a devenit un
punct comercial colonial, un punct de popas pentru navele
care mergeau din Atlantic n Pacifc. Apoi, cnd lumea
magic s-a retras, Malpesa i l-a nsuit. Btrnul se ntoarse
ctre Hugo Algernon: i cnd ai citit scrisoarea asta i ai
realizat ce nseamn, de ce l-ai contactat pe Richard; i nu pe
mine?
Pentru c, ntfea, eti imposibil de gsit! Credeam
c Richard te poate gsi! i privi ctre Emma i Michael, o
parte din energia i furia sa prea s l prseasc tiam
despre copii. Richard mi-a zis cine sunt. C ei sunt copiii
profeiei, cei trei care vor reuni Crile i i vor mplini
destinul.
Michael simi cum spatele i se ncordeaz. n Cambridge
Falls, Contesa i amintise lui Kate despre profeie. Doar c
vrjitoarea nu spusese care era destinul Crilor sau ce
nsemna pentru cei trei frai.
Hugo Algernon continu:
Cnd m-am ntors n State, l-am sunat. O sptmn
54
mai trziu, Richard a aprut la mine acas, n New Haven.
Clare era cu el. Trebuie s f fost aproape miezul nopii. tiam
c era ceva n neregul. Dar a insistat s i spun ce
descoperisem. i i-am spus.
Cnd s-a ntmplat asta?
De Crciun. Acum zece ani. La o zi dup presupusa
dispariie a familiei sale. Hugo Algernon i privi pe Michael i
Emma. mi imaginez c am fost ultima persoan care i-a
vzut pe prinii votri.
Ua din spatele copiilor se deschise brusc, dar nimeni nu
se deranj s o nchid. Michael simi o briz rece pe fa.
Emma i strnse mna ntr-a sa.
Michael se gndea c el i Emma afaser mai multe
despre soarta prinilor lor dect pn acum. Dar nc mai
erau att de multe ntrebri. Oare prinii lor ajunseser n
Malpesa? Gsiser harta? Cine fuseser acest brbat bolnav
i camarazii si? Iar apoi mai era misterul crii n sine.
Doctorul Pym luase Atlasul din Egipt Michael i aminti
povestea sa despre cum l inuse n siguran pentru o mie
de ani nainte de a-l nmna piticilor deci, din cele dou
cri rmase, care era aceasta? Care erau puterile ei? Pentru
a mia oar, Michael i dori ca sora lor, Kate, s fe acolo cu
ei.
Vrjitorul se ridic i nchise ua, apoi se ntoarse la mas.
E mai mult, nu-i aa? ntreb el.
Hugo Algernon i trecu degetele murdare prin barb i
ncuviin.
N-am afat de dispariia familiei lui Richard i Clare
dect cteva zile mai trziu. Am ncercat s iau legtura cu
55
tine. Evident, n zadar.
Spune-ne despre asta, mormi Emma.
Am vorbit cu alii. Jean-Paul, printre ei. Nu le-am spus
nimic. Doar c voiam s discut cu tine despre Richard i
Clare. Poate c cineva ne asculta. Poate c exista un trdtor.
Nu tiam. n timp ce brbatul vorbea, i nfpse unghiile n
lemnul mesei. Apoi, o sptmn mai trziu, cineva ciocne
la ua mea. O deschid, negndindu-m la nimic; i iat-l pe
el. Zmbind. Hugo Algernon i ridic privirea spre copii.
Dac voi doi vedei vreodat un brbat apropiindu-se uria,
chel, fr niciun fr de pr fugii. Fugii i nu v oprii
pentru nimic n lume.
Era Rourke, spuse vrjitorul.
Mda. Era Rourke.
Brbatul i nfpse din nou unghiile n mas.
Ce s-a ntmplat apoi?
Ce s-a ntmplat apoi? Vrei s tii ct de mult m-am
luptat nainte de a-mi trda prietenii? O, m-am luptat destul
de mult. Dar el a fost prea puternic. i l puteam simi n
capul meu. Rdea tot timpul. M-am auzit pe mine nsumi
spunndu-i c Richard i Clare plecaser n Malpesa. M-am
trezit n dimineaa urmtoare i am realizat nu doar c mi
trdasem prietenii, ci i c Rourke distrusese o parte din
mine. Nu am fost niciodat un mare magician, o tim
amndoi, dar harul avut a disprut. Am ieit din cas. Nu
am sunat niciodat pe nimeni. Doar am disprut.
i brusc Michael nelese de ce acest brbat petrecuse zece
ani de singurtate ntr-o colib de pe un munte din Italia. Nu
se ascundea de Magnus cel Teribil. Se ascundea de ceea ce
fcuse, de el nsui. Michael simi o simpatie stranie, dar
56
puternic pentru el.
Atunci, de ce nu a gsit Rourke Cartea? ntreb doctorul
Pym. Trebuie s aib informaiile pe care tu i le-ai dat lui
Clare i Richard.
Hugo Algernon scutur din cap.
Le-am dat un talisman care tergea toate cunotinele
despre Carte din memoriile lor. Probabil c l-au folosit nainte
s fe prini. Ar f trebuit s mi iau msuri de precauie mai
bune. Oricum, tot ce a scos Rourke de la mine a fost numele
de Malpesa.
Nu i-ai spus despre brbatul bolnav? Sau despre hart?
Nu. Mi-am trdat prietenii, dar secretul crii l-am
ngropat adnc. Nici mcar el nu a putut-o gsi.
Nu trebuia s i spui nimic! strig Emma, lovind cu
pumnii si mici n mas. Nu trebuia s i spui nimic!
Brbatul ncuviin:
Ai dreptate, copil. La asta m-am gndit n toi aceti
zece ani.
Doctorul Algernon se ridic i merse lng emineu.
Scoase o piatr mai slab din construcie i extrase de acolo
un pachet nfurat n moleschin.
Acestea sunt nsemnrile mele originale. Le-am inut
ascunse pentru ca animalele s nu mi le mnnce. Mereu am
tiut c, mai devreme sau mai trziu, m vei gsi. i nmn
pachetul vrjitorului. Poate c se apropie un rzboi,
Stanislaus. Dar eu nu i sunt de niciun folos. Magia m-a
prsit. Apoi se ntoarse ctre Michael i Emma: Dac l
gsii n tatl vostru, spunei-i c mi pare ru. Spunei-i c
Hugo Algernon este doar un btrn prost.
Doctorul Pym pi spre u i bg cheia aurie n
57
ncuietoare. O rsuci de patru ori spre dreapta, apte spre
stnga; urm un clic, apoi mpinse ua i o deschise. Lumina
soarelui inund coliba. Michael i Emma se trezir privind o
vast ntindere de ap albastr, iar soarele plutea n
deprtare. Dar doar pragul uii era iluminat; ferestrele colibei
rmaser ntunecate.
Pe aici, copii.
Michael arunc o ultim privire Diavolului din Castel del
Monte. Sttea la mas, mngind un ied care venise s i
frece nasul de piciorul su.
Doctore Algernon Brbatul cu prul vlvoi ridic
privirea, iar lumina soarelui i dezvlui ochii pentru prima
dat. Erau de un cprui-nchis i foarte triti. Michael zise: i
vom gsi. i era pe cale de a pi peste prag cnd brbatul
rosti ncet:
Ateapt o secund.
Hugo Algernon merse la fotografa nrmat pe care
Michael o vzuse mai devreme i i ndeprt rama.
Poftim.
mpinse fotografa n minile lui Michael.
Michael l privi pe tatl su, tnr, zmbitor, plin de
speran. Scoase Totul despre pitici i aez fotografa ntre
paginile sale.
Mulumesc.
Brbatul ncuviin i se ntoarse cu spatele; Michael pi
peste prag.
Se afau n vrful unei stnci. Ua doctorului Algernon,
nchis n urma lor, devenise acum ua unei case vruite n
alb cu obloane roii. Flori se revrsau din ghivecele de la
ferestre, umplnd aerul srat cu o arom dulce. Michael privi
58
peste ntinderea de ap, ctre locul unde soarele atrna
deasupra orizontului. Era rsritul soarelui sau apusul?
Doctore Pym
Suntem n Galiia, n nord-vestul Spaniei. Vrjitorul
puse cheia aurie n buzunarul hainei sale. Aceast cas i
aparine unui prieten de-al meu. El este plecat, dar vom
petrece noaptea aici, iar mine ne vom ndrepta spre
Malpesa.
Kate va f acolo? ntreb Emma. Michael observ c ea
ncerca s nu par prea plin de ndejde, dar de fapt spera
din tot sufetul ca dorina s i se ndeplineasc.
Vom vedea, draga mea.
Iar doctorul Pym i aez blnd mna pe umr i o
conduse n cas.
Copiii se aezar la masa din buctrie n timp ce
doctorul Pym le pregti pahare cu lapte cald i i distr cu
poveti despre lucruri stranii pe care le vzuse n cltoriile
sale, poveti pe care, n alte circumstane, Michael le-ar f
nscris cu ardoare n jurnalul su. La un moment dat,
doctorul Pym aprinse lumina de deasupra mesei, iar Michael
privi pe fereastr i observ c se lsase noaptea; iar
oboseala unei zile care ncepuse n Baltimore, cu el i Kate
fugind din calea furtunii, puse stpnire pe el. Se simea ca
i cum capul i-ar f fost fcut din piatr; braele i picioarele
i cntreau mii de tone. Totui, odat ce i bur laptele,
iar Emma l mbri pe doctorul Pym i merse la culcare,
Michael se trezi zbovind n buctrie.
Da, biete? Doctorul Pym i umplea pipa. Ce te
nelinitete?
Cine era brbatul care l-a rnit pe doctorul Algernon?
59
Lucreaz pentru Magnus cel Teribil?
Numele lui este Declan Rourke, i da, este unul dintre
locotenenii lui Magnus cel Teribil; de fapt, locotenentul ef i
un individ foarte periculos i, n opinia mea, dezechilibrat.
i credei c el este cel care i-a luat pe prinii notri?
Doctorul Pym i aprinse pipa, iar mirosul dulce de
migdale umplu buctria.
M tem c da. Cred c ei au urmat indiciile doctorului
Algernon, iar undeva n timpul cercetrilor lor, Rourke i-a
prins. Ddu cu tristee din cap. Richard i Clare credeau c
gsirea Crilor era singura cale de a v ine n siguran pe
tine i pe surorile tale, i orice altceva, inclusiv propriile viei,
se afa pe plan secundar.
Michael ncuviin. nc nu fcuse nicio micare de a
merge la culcare. Descoperi c rsucise breteaua genii n
jurul degetului su i cumva se nnodase, iar vrful degetului
devenea albastru. l eliber, iar culoarea reveni uor la
normal.
Altceva, biete?
Ce spunea scrisoarea aceea? Cea pe care i-a trimis-o
Kate? Care te-a fcut s vii n Baltimore?
Kate avusese un vis. Vzuse un orfelinat atacat de
forele lui Magnus cel Teribil. l recunoscuse drept unul
dintre orfelinatele unde ai locuit. tia c era doar o
chestiune de timp pn cnd el v va gsi. De ce ntrebi?
Eu doar M-a fcut s i promit c voi avea grij de
Emma. A fost ca i cum ar f tiut c nu avea s fe aici. Doar
m ntrebam dac v spusese ceva.
De fapt, mi-a spus.
Ce?!
60
n urm cu cteva luni, mi-a scris despre un alt vis pe
care l-a avut. n el, tu ineai o Carte pe care ea nu o
recunotea. Emma era cu tine, iar amndoi erai nconjurai
de fcri.
i Kate nu era acolo?
Vrjitorul ddu din cap. Michael nc nu se ndura s
plece. ncepu din nou s se joace cu breteaua genii.
tiu adevrata ntrebare care te frmnt.
Michael ridic privirea.
Vrei s m ntrebi despre profeia menionat de
doctorul Algernon, cum a fost prezis c trei copii vor reuni
Crile i i vor mplini destinul. Adevrul este c nu tiu
care este acel destin.
Ai putea ghici totui, nu-i aa?
Poate. Dar nu o voi face. Este un lucru pe care trebuie
s-l nelegi: magia Crilor este fr egal. Este puterea de a
schimba nsi natura existenei, de a remodela lumea.
Imagineaz-i aceast putere n minile cuiva a crui inim
este plin doar de furie i ur. Cu asemenea putere, Magnus
cel Teribil ar putea conduce fecare fin vie. De aceea
misiunea noastr este att de important. i de aceea att de
multe lucruri depind de tine.
Michael nu spuse nimic; se simea de parc pieptul i-ar f
fost strivit de chingi din fer.
Dar Katherine credea n tine, la fel i eu. Acum, prevd
o zi obositoare naintea noastr, iar tu ai nevoie de somn.
Cnd Michael ajunse n dormitorul de la etaj, Emma era
deja n patul ei i lumina era stins. Michael se ls ghidat
spre pat de lumina lunii i ncerc s nu fac zgomot.
Emma i vorbi din ntuneric:
61
Michael?
Da?
Chiar crezi c Kate ne ateapt n viitor?
Michael trase adnc aer n piept i se ntreb ce ar f vrut
Kate ca el s spun.
Da, mini el, aa cred.
i eu.
Michael i descl pantofi i se urc n pat. i puse
geanta pe podea. Fereastra era deschis i putea auzi cum, n
deprtare, valurile mrii se sprgeau de stnci.
Michael?
Da?
Nu m prsi, bine?
Nu o voi face.
n curnd dup aceea, Michael tiu c sora sa adormise.
Dar, epuizat cum era, sttu ntins acolo, trziu n noapte,
privind luna micndu-se deasupra apei, gndindu-se la
prinii si i la dispariia lor, la Kate care cumva era
pierdut prin timp, gndindu-se iar i iar la cum totul
depindea acum de el.
Kate, gndi el, unde eti?
62
CAPITOLUL CINCI
Rafe
Nu, uite, s-a micat; nu e moart.
nghiontete-o din nou.
Kate simi cum ceva o mpunge n coaste. Se mic i
ncerc s se ndeprteze.
Vezi? i-am spus c nu e moart.
Pcat. Am f luat cinci dolari pe ea dac era moart.
Cum cinci dolari?
Rafe spune c poi vinde cadavre doctorului de la
universitate. i dau cinci dolari pe unul.
Pentru ce vor cadavre?
Ca s le disece i s se uite la mruntaiele lor.
Cinci dolari, zici?
Mda. Lovete-o din nou.
Vocile aparineau unor copii, biei. Kate se gndi c era
mai bine era s vorbeasc nainte ca bieilor s le vin o
idee.
Eu nu sunt moart.
Se for s deschid ochii i se ridic n poziia de ezut.
Capul ei, de fapt ntregul su corp i zvcnea. Se simea de
parc alergase la maraton, se luase la lupt, iar apoi fusese
lovit sistematic pe parcursul ctorva ore. Chiar i dinii o
dureau. Cercet mprejurimile. Zcea pe o podea de lemn,
63
camera din jurul ei era rece i mic, iar singura lumin se
zrea slab de tot prin dou ferestre murdare. Doi biei erau
aplecai deasupra ei. Presupuse c aveau vreo zece ani.
Chipurile i minile le erau murdare de pmnt. Hainele lor
fuseser peticite, rupte, apoi peticite din nou. Amndoi
purtau berete din stof. Unul din ei avea un b.
Nu sunt moart, repet Kate.
Nah, spuse cellalt, nederanjndu-se s i ascund
dezamgirea, presupun c nu eti.
Unde sunt?
Eti pe podea.
Nu, vreau s spun unde suntem aici?
Despre ce vorbeti? Eti n Bowery.
Albul ochilor bieilor ieea n eviden n contrast cu
murdria de pe feele lor.
Bowery. Numele i era vag familiar, dar nu l putea
localiza. Unde este asta?
Vrea s spun n ce ora, spuse biatul cu bul.
Nu te mai preface, spuse cellalt, zmbind n sfrit,
uitnd de cei cinci dolari pe care i-ar f primit pentru
cadavrul lui Kate. Nu tii n ce ora? Eti n New York.
New York? Dar cum
Apoi i aminti.
i aminti c se afa cu Michael i Emma n biroul
domnioarei Crumley, i furtuna de afar, i Strigoiul care
intrase pe fereastra turnului i o prinsese de bra, apoi cum
folosise Atlasul pentru prima oar dup luni bune i groaza
pe care o simise cnd magia i strbtuse trupul.
i aminti c deschisese ochii i se trezise pe o plaj, sub
un soare arztor, n timp ce trei corbii din lemn, cu pnze
64
albe, nalte, se apropiau de rm pe o mare de un albastru
sclipitor. i aminti durerea din braul su spunndu-i c
Strigoiul nu i dduse nc drumul. i Kate i aminti cum,
fr s gndeasc, apel pentru a doua oar la magie, i
pentru a doua oar o strbtu, iar o clip mai trziu, ea i
creatura se luptau n vrful unui zid de piatr. Era noapte;
era foc i fum i strigte, un ora n fcri, iar creatura nc
i strngea braul. i Kate i aminti ct de nnebunit era, i
c planul ei nu funcionase, tiind c devenea din ce n ce
mai slab. i invoc magia pentru a treia oar, gndind: Te
rog, ajut-m, i brusc sttea pe un cmp noroios, sub cerul
cenuiu. Urmar mai multe ipete i un alt sunet, asemenea
insectelor bzind pe lng faa sa, iar creatura nc se inea
scai de braul su. Iar Kate i aduse aminte explozia i
sentimentul de a f ridicat n aer
Apoi nu i mai aduse aminte nimic.
Dup un timp i aminti c se trezise n noroi i brbai cu
arme alergau pe lng ea, cu gurile deschise, strignd, dei
tot ce putea auzi era zngnitul din urechile sale; c l vzuse
pe Strigoi zcnd la zece metri de ea i Atlasul ntre ei i cum
creatura ncepuse s se trasc spre Carte, apoi despre cum
nelesese c viaa ei depindea de faptul c trebuia s ajung
prima la Carte, tiind c i creatura era destul de aproape,
s-i ating scopul. i rememor a doua explozie, cea care l
arunc pe monstru departe de ea i cum, cu un ultim efort,
ea ntinse mna i prinse Cartea.
Kate se ridic n picioare, cltinndu-se.
Unde este?
Ce s fe?
Cartea mea! Aveam o Carte! O Carte verde!
65
Podeaua era acoperit cu haine rupte, cutii goale de
conserve, tieturi nglbenite din ziare, saci roi din pnz;
Kate cotrobi printre toate, aruncnd lucruri n stnga i n
dreapta, astfel c bieii fur nevoii s se retrag lng u.
Ce ai fcut cu ea? Unde este?
Nu am luat nicio Carte! spuse biatul cu bul.
Da, pentru ce am vrea o Carte? spuse cellalt, de parc
a avea sau a vrea o Carte ar f fost cel mai absurd lucru din
lume.
Un gnd teribil i trecu prin minte lui Kate.
De de ct timp sunt aici?
Nu tim.
Cnd m-ai gsit? Este important!
Acum cteva ore. Doar zceai aici. Am mers s l aduc
pe Jake. ncuviin ctre biatul cu bul. M-am gndit c,
dac erai moart, am f putut lua roaba i te-am f dus la
doctorul universitii. Ne-ar f fost de folos cinci dolari.
Kate nu putea respira. Trecu pe lng cei doi biei i iei
pe ua din lemn. Lumina palid a soarelui o orbi, iar Kate
ridic un bra pentru a se feri de ea. Privi n jur, clipind. Era
pe un acoperi; un labirint de cldiri joase se ntindea n
toate direciile. ncperea n care se trezise prea un fel de
opron. Aerul era neptor de rece. i putea vedea respiraia
naintea ei. Ghea i zpad afnat scri sub picioarele
sale. mbrcat pentru var, Kate putu doar s i strng
braele n jurul corpului.
Pi pe marginea acoperiului i privi n jos. Cldirea avea
doar ase etaje, iar Kate putea distinge troiene mari de
zpad ce i mpingeau pe oameni pe trotuare. Pe strzi caii
trgeau trsuri, nederanjai de prezena mainilor i
66
autobuzelor. Kate ncerc s asculte sunetul motoarelor,
claxoanele, scritul cauciucurilor; dar singurele sunete
erau scoase de oameni, trsuri i copitele cailor. Scan
orizontul. Nicio cldire nalt nu se zrea.
Inima ncepu s i bat mai repede i o amintire i trecu
prin minte. Michael fusese captiv n trecut, inut prizonier de
ctre Contes, iar ea i Emma se ntorseser n trecut pentru
a-l salva. Fuseser n trecut doar o jumtate de or cnd
Atlasul plise i dispruse chiar naintea ochilor lor. Kate i
aminti c vrjitoarea explicase cum Atlasul aparinnd acelui
timp i exercitase dominaia, c dou copii ale aceleiai cri
puteau coexista pentru o scurt perioad de timp, dar n cele
din urm una va disprea.
Biatul spusese c o gsise n urm cu dou ore. Cartea
era de mult pierdut.
O mn o prinse de bra, iar ea se rsuci, gndindu-se c
strigoiul o urmrise cumva. Era unul din biei.
Trebuie s ai grij. O s cazi.
Kate pi napoi de pe margine.
n ce dat suntem?
Decembrie i ceva.
M refer la an.
Glumeti?
Doar spune-mi.
Suntem n 1899, rosti cellalt. Cum de nu tii asta?
Kate nu zise nimic. Doar privi acoperiurile albe ale
oraului. i era frig i era singur, captiv n anul 1899. Cum
va putea vreodat s mai ajung acas?
Bieii numele lor erau Jake i Beetles spuser c
67
vznd c lucrurile nu ieiser aa cum speraser ei i c ea
era mai mult sau mai puin vie, trebuia s mearg cu ei
pentru a-l vedea pe Rafe. Kate le spuse c nu tia cine era
Rafe i c nu avea nici cea mai mic intenie de a merge s-l
cunoasc. Singurul lucru care conta gndi asta, dar nu o
spuse era s gseasc o cale de a se ntoarce la fraii si.
Unde sunt scrile?
Nu poi pleca, pur i simplu, zise Beetles. Oricum, vei
nghea.
Biatul avea dreptate. n timp ce el i partenerul su aveau
fecare cte o jachet, cmi multiple i pantaloni groi din
ln (fecare articol era peticit i jerpelit, dar foarte clduros
din pricina asta), Kate purta doar o pereche de sandale i o
rochie de var, fr mneci. Deja tremura. Era de asemenea,
dup cum observ ea, acoperit cu noroi uscat.
Bine. De unde dinii ncepur s i clnne de unde
pot face rost de o hain?
Pe Bowery.
Credeam c suntem n Bowery.
M refer la strad. Vino!
Bieii o conduser la scara de incendiu, o schel ubred
i ruginit, ataat de lateralul cldirii, pe care o coborr
valvrtej, crend o zarv de nedescris. Kate se grbi dup ei,
find sigur c n orice moment ntreaga schel avea s se
rup i ei vor plonja pe alee. O scar de la captul schelei se
oprea la doi metri de pmnt, iar bieii se balansar de
ultima bar, apoi i ddur drumul, ateriznd asemenea
pisicilor, n picioare i n mini. Kate i ddu silina s i
urmeze, dar se trezi atrnnd n aer, nedorind s i dea
drumul.
68
Haide! strigar bieii. Nu este departe! Haide!
Gemu de durere n timp ce picioarele i lovir pietrele
ngheate i un for i strbtu gleznele. Se ridic, simind
cum palmele o neap.
n sfrit, spuse Jake. Credeam c i vei face cuib
acolo.
Poate i deschideai i un magazin, nu-i aa? spuse
Beetles.
Da. Magazinul Atrnnd-n-captul-scrii-prea-
speriat-s-mi-dau-drumul!
Suntei haioi, spuse Kate. Doar artai-mi de unde pot
lua o hain.
O conduser n josul aleii, pe strada pe care Kate o vzuse
pe acoperiul cldirii. Picioarele sale purtnd sandale se
scufundau adnc n nmei, iar poriuni dure de zpad i
zgriau picioarele goale. ncerc s nu observe privirile pe
care le atrgea o fat ntr-o rochie subire n toiul iernii i
i urm pe cei doi ghizi pe o alt alee ce ddea ntr-o strad
care era mai lat dect prima, iar de-o parte i de alta a sa
erau aliniate chiocuri. Gloate de brbai i femei gros
mbrcai se perindau printre gheretele drpnate, n timp
ce vnztorii preamreau calitile bunurilor lor n diverse
limbi.
Aici suntem pe Bowery, spuse Beetles. De aici poi lua o
hain.
Eu nu nu am niciun ban.
Acum c se opriser din mers, Kate ncepuse s tremure
destul de ru.
Ai ceva ce poi da la schimb? ntreb Jake. Medalionul
la?
69
Mna lui Kate se duse instinctiv la gt, degetele sale
amorite bjbind dup medalionul de aur. Mama ei i-l
dduse n noaptea n care familia lor fusese desprit.
Eu eu nu pot.
Ce altceva mai ai?
Dar Kate nu avea nimic altceva. Medalionul mamei sale era
singurul lucru valoros pe care l avea. i murea de frig, la
propriu. Putea cere ajutor din partea trectorilor, dar asta ar
necesita explicaii: cine era ea, cum ajunsese acolo
Lanul este din aur. Pot da lanul la schimb. Dar pstrez
medalionul.
Bieii o duser la un btrn mut care examin lanul,
ncuviin i i oferi lui Kate o hain ponosit i roas de
molii i o cciul de ln. Ea le mbrc pe amndou
recunosctoare, iar tremuratul su ncepu s se domoleasc.
Bun, spuse Jake. Te-am ajutat. Acum trebuie s vii s-l
vezi pe Rafe.
Din nou, Kate refuz.
Lui Rafe nu-i va plcea, spuse Beetles.
Nu-mi pas ce i place sau nu lui Rafe.
i se ntoarse napoi, printre chiocuri. nc tremura uor,
frigul find foarte ptrunztor, noua sa hain i cciula find
foarte subiri i zdrenroase; salvase medalionul mamei sale
i nu avea s moar de frig. Asta era tot ce conta. i ce dac
nu i putea simi degetele de la picioare?
Problema ta acum, i spuse ea, este cum te vei ntoarce
acas.
Copia sa a Atlasului dispruse deoarece o alt copie deja
exista n aceast lume. Kate tia unde era aceast copie
departe, n nord, n munii ce nconjurau Cambridge Falls,
70
ncuiat ntr-o cript sub vechiul ora al piticilor , iar primul
su gnd, pe acoperi, cnd realizase care era situaia,
fusese s se ndrepte spre nord i s recupereze Cartea. Dar
abandonase rapid acel plan. Acea copie din cript trebuia s
rmn acolo pentru ca ea i Michael s o descopere n viitor.
Era straniu s protejeze evenimente care erau la sute de ani
deprtare, evenimente care n mintea sa deja avuseser loc;
dar aceasta era ironia cltoriilor n timp. i, ca s fe
sincer, Kate era uurat c nu trebuia s noate prin lungul
tunel subteran care ducea la cript. Ultima oar cnd o
fcuse, privise un pitic cum era luat de creatura care locuia
n adncuri, iar ea nu era deloc dornic s se ntoarc acolo.
Cea de-a doua sa idee era mult mai simpl n aparen.
Gsete-l pe doctorul Pym i pune-l s te trimit acas.
Contesa o ajutase pe Kate s cltoreasc n timp fr Atlas;
vrjitoarea apelase la magia din interiorul su, la puterea
Atlasului care chiar i acum alerga prin venele sale. Kate era
sigur c doctorul Pym putea face la fel. Dar cum s l
gseasc? Piticii o puteau ajuta? Michael spusese cndva c
un pitic ar putea tri sute de ani. Era posibil ca Robbie
McLaur s fe n via? Cu siguran el ar f capabil s l
contacteze pe vrjitor. nc o dat, prea c singura speran
a lui Kate era s mearg n Cambridge Falls. Dar era o
cltorie descurajatoare. Ar trebui s ia trenul spre Westport
(considernd c pe vremea asta trenurile mergeau ntr-acolo).
Trebuia s gseasc transport peste lacul Champlain. Apoi
urma lungul drum prin muni. i ar avea nevoie de bani
pentru a cumpra bilete i mncare i, ct mai curnd
posibil, pantof i osete i un pulover i
i ordon s nu intre n panic. Cte un pas pe rnd.
71
Putea face asta.
i simi pe biei urmrind-o i privi peste umr, zrindu-i
jonglnd pe fecare cu un cartof negru, fumegnd. i treceau
premiile din mn n mn, sufnd n cartof pn ce fur
sufcient de reci pentru a-i desface n dou, o aciune pe care
cuplul o realiz cu plcere, inhalnd n timp ce aburul
eliberat se ridic spre feele lor.
Vrei i tu? ntreb biatul numit Jake.
nainte s poat spune ceva, biatul rupse cartoful su n
dou i i ddu o jumtate. Coaja cartofului era neagr i
aspr, dar interiorul era moale i uns cu o grsime uleioas,
iar n timp ce l mnc, Kate se simi nclzit i i fu
recunosctoare biatului pentru c l mprise cu ea. Nu
simi niciun resentiment fa de biei pentru c speraser s
i vnd cadavrul. Era evident c erau foarte sraci, iar n
1899 cinci dolari erau, fr ndoial, o avere.
n timp ce trioul i croi drum prin piaa aglomerat, Kate
se trezi ntrebndu-se cine erau bieii. Aveau familii? Puin
probabil. Hainele lor erau o harababur, iar feele lor erau
prea murdare. Poate triau ntr-un orfelinat? De asemenea,
puin probabil. Kate tia cum artau copiii din orfelinate.
Chiar i cei rebeli aveau o nelinite care acestor biei le
lipsea. Deci, unde triau? Cine i proteja?
Ajunser ntr-o intersecie. Un brbat numai piele i os, cu
prul negru sttea n centrul unei mici mulimi, vorbind tare
ntr-o limb pe care Kate nu o nelegea. Avea o barb neagr,
lung, nu purta cma, iar n mna stng avea o tor
aprins. Cu un ipt, brbatul i trecu tora peste pieptul
su palid, apoi n jos, pe braul cellalt, peste cap, i brusc
jumtatea superioar a corpului su, inclusiv barba sa lung
72
fu cuprins de fcri.
Kate era pe punctul de a striga, de a spune cuiva s aduc
ap, cnd micul grup de spectatori ncepu s aplaude cu
minile lor protejate de mnui. i vzu c pielea brbatului
nu ardea i nici nu se nnegrea; ntr-adevr, prea s
rnjeasc. Ce se petrecea?
Apoi auzi:
Ou de dragon! Ou adevrate de dragon! Crete-i
propriul dragon!
Spre ea se ndrepta o femeie roie la fa, cu prul slinos,
ale crei mini i brae erau marcate cu cicatrici n urma
unor arsuri. Femeia avea un co cptuit cu paie vechi, n
care erau cuibrite trei ou uriae. Oule erau de un verde-
nchis, fecare de mrimea unui grapefruit i toate fumegau
amenintor.
Ou de dragon! strig femeia, continund n josul
strzii. n trei sptmni vor ecloza! Sunt animale perfecte de
companie!
Kate se ntoarse spre biei, care lingeau unt de pe degetele
lor i preau complet netulburai.
Ai vzut asta?
Ce s vedem? ntreb Jake.
Cum adic ce? Brbatul la e n fcri! Oamenii
aplaud!! Iar femeia aceea vinde acele ou!
Biatul ridic din umeri.
Acela este Yarkov. Mereu i d foc.
i pun pariu c alea nu sunt ou adevrate de dragon,
spuse Beetles. Te vei trezi probabil cu vreun pui de gin sau
ceva de genul sta.
Kate era att de uimit de reaciile lor, nct involuntar
73
fcu un pas napoi i fu nghiontit brusc.
Au! Ai grij, pduche!
Privi n jur i vzu silueta ndesat, brboas pe care o
recunoscu imediat a f un pitic. Dou gte moarte i atrnau
umeri, iar gturile lungi ale psrilor atrnau inerte pe
spatele su. Bombnind despre turiti, piticul se ndeprt.
Kate reui s spun:
Acela este un pitic.
Desigur c este un pitic, spuse Beetles, care acum i
cura dinii cu un chibrit. Ce altceva ar putea f?
Dar Kate se blbi. Dar
Iar apoi nelese, amintindu-i de ziua n care ea i Emma
sttuser cu Abraham lng foc, n conacul din Cambridge
Falls, iar btrnul ngrijitor le povestise cum lumea magic
fusese odat parte din lumea normal, dar apoi lumea
magic s-a retras i s-a ascuns. Conform spuselor lui
Abraham, divizarea ncepuse n ultima zi din decembrie, n
1899. Asta nsemna c
nc este aici, spuse Kate. Magia este nc aici.
Nu aici. Beetles fcu semn cu capul n direcia n care se
ndreptase piticul. Cartierul magiei este pe acolo.
Artai-mi.
Un minut mai trziu, Kate sttea n captul unei strzi cu
apartamente de nchiriat. Strada noroioas era aglomerat de
standuri improvizate, vnztorii i vindeau produsele,
cumprtorii se nghesuiau i se grbeau din pricina frigului.
Fiind n sectorul magic, Kate avea impresia c totul prea
foarte normal. Apoi observ c una dintre case, o cldire
roie cu o prisp lat, tot schimba locul cu cldirea din
dreapta sa, rezultatul find c reuea uor s i croiasc
74
drum spre strad. i observ c o alt cldire tremura de
fecare dat cnd sufa vntul i c ferestrele alteia aceasta
o stingherea pe Kate i tot fcea cu ochiul.
Pe lng oamenii obinuii care i fceau cumprturile,
Kate vzu pitici micndu-se prin mulime, fumndu-i
pipele lungi i neatrgnd niciun pic de atenie. i mai erau
i alte creaturi, mai mici dect piticii i fr brbi, care
purtau cciuli mblnite i stteau n grupuri restrnse,
discutnd aprins i nghiontindu-se una pe cealalt cu
degetele lor micue. Kate le privi uimit pn ce o femeie cu
un co trecu pe lng ea, atrgndu-i atenia. Femeia avea
un chip blnd i grijuliu, ca de bunic, iar Kate era pe
punctul de a-i zmbi, cnd observ c acel co era viu i
erpi se zvrcoleau n el.
Vino, spuser Jake i Beetles i fecare o apuc de cte
un bra i o traser dup ei.
Prima gheret vindea peruci cu pr fermecat n diferite
culori: auriu i argintiu, alb ca zpada, un roz destul de
izbitor. Urmtorul chioc promitea s nlture blesteme.
Urmtorul i oferea blesteme spre cumprare (bube,
chelie). Trei sau patru standuri erau ocupate de ghicitoare,
printre care o fat de vrsta lui Kate, care o privi cu atenie
cnd trecu pe lng ea. Urm o gheret care vindea broate
rioase, supravegheate de ctre un brbat care arta el
nsui precum o broasc i i striga marfa ntr-un croncnit
asurzitor. Apoi urm un cort mare, unde patru pitici fr
cmi, asudai loveau cu ciocanele n nicovale cu un
clinchet ritmic, n timp ce alt pitic sufa ntr-un foc att de
ferbinte, nct Kate i desfcu nasturii hainei. Apoi un cort
destinat oulelor: nu doar ou de dragon, ci ou de unicorn,
75
de asemenea, ou de cerber, ou de sfnx i ou de animale
de care Kate nu auzise niciodat. Apoi urm un stand a crui
ntrare era acoperit cu o prelat, cu un fum verde i dens
ieind de sub pnz, lujerii fumurii trndu-se peste zloat i
pasajul pietruit. Kate i urm pe biei i trecu precaut pe
lng aceast gheret. Un alt cort era aprovizionat cu mii de
facoane de sticl, iar bieii o informar c de acolo se
puteau cumpra farmece. Un farmec, i spuser nsoitorii ei,
era o poiune care i permite s i schimbi nfiarea, i
multe dintre creaturile magice care atrgeau atenia le
foloseau cnd umblau printre oamenii normali. n timp ce
Kate i bieii trecur pe lng cort, un brbat nalt, subire,
cu pielea verde i solzoas asemenea unui pete bu
coninutul unui facon i se transform pe loc ntr-un brbat
scund, durduliu i cu prul aten. Apoi urm un stand cu
multe cutii nalte din lemn, ce avea o inscripie
nspimnttoare LUCRURI CARE MUC. Cnd trecur
pe lng un stand pentru a treia oar, fr s f fcut cale
ntoars sau s f mers n cerc, bieii i spuser c acela era
un truc pe care l foloseau unii vnztori, fcndu-i standul
s apar iar i iar. i mai erau corturi n care femei i brbai
cu pelerine negre i cu semne stranii pe fa i pe mini erau
nghesuii i murmurau peste cazane negre, clocotinde, ce
miroseau a pete mort, pr ars i boal. Kate se inu la
distan de acestea.
Pe msur ce naintau, strada o coti i deveni i mai
ntunecat i mai ngust; Beetles trgea acum de mneca lui
Kate.
Ar trebui s ne ntoarcem.
De ce? Mai avem
76
Suntem pe teritoriul Diavolesc. Nu este sigur.
Cine sunt Diavolii? ntreb Kate.
Diavolii sunt Diavolii. Gaca care controleaz aceast
parte din Bowery. Se af aici de doar cteva luni, dar sunt
ri, foarte ri.
Foarte, foarte ri, spuse Jake.
Ar trebui s ne ntoarcem i s l gsim pe Rafe.
Da, gata cu prostiile; Rafe va vrea s vorbeasc cu tine.
Kate nu rspunse. Un plan ncepuse s se formeze n
mintea sa. Nu se putea ca un vrjitor sau o vrjitoare s o
trimit napoi n timp? Poate c nu avea nevoie de doctorul
Pym. Poate c nu era nevoie s mearg pn n Cambridge
Falls. Privirea i czu asupra unei femei ce purta un al de un
verde-nchis, care sttea naintea unui chioc acoperit. Avea
prul aten, cu uvie cenuii, iar n ochii si se citea o
blndee ce o atrase pe Kate. Se eliber din prinsoarea
bieilor i merse ctre femeie.
M scuzai?
Femeia i ridic privirea.
Da?
mi cer scuze, spuse ovielnic Kate Dumneavoastr
suntei o vrjitoare?
Sunt. Ai nevoie de ajutor?
Da. V rog.
Pi, intr. Las-m s vd ce pot face pentru tine.
Femeia se ridic i o pofti pe Kate n cort. Kate ezit,
ntrebndu-se dac nu cumva era imprudent. Dar gndul fu
pasager. Cambridge Falls presupunea o cltorie lung i
grea, iar aceast femeie era chiar aici.
Femeia zmbi, de parc i-ar f ghicit gndurile lui Kate.
77
Copil, i promit c nu muc.
ncuviinnd, Kate pi nuntru. Privi napoi i i vzu pe
Jake i Beetles fcndu-i semn s ias afar. Apoi vrjitoarea
nchise cortul.
S ncepem cu nceputul, vrei ceai. Pari pe jumtate
ngheat. Ia un loc; este un scaun n spatele tu.
Spre surprinderea lui Kate, interiorul cortului era clduros
i comod. Trei sau patru covorae le protejau picioarele de
lespezile reci ale pavajului. O sob ndesat, al crei co de
fum ieea prin tavan, nclzea destul de bine locul. Vizavi de
locul ocupat de Kate mai era un fotoliu, iar n spatele
acestuia, un dulap din lemn din care femeia scoase o mn
de frunze verzi-negre i le puse ntr-o oal ce clocotea pe plita
sobei. Mirosul de ment umplu aerul.
Minunat, spuse femeia. mi aduce ntotdeauna aminte
de Crciun.
Nu am niciun ban, spuse Kate. Nu tiu cum te-a putea
plti
Femeia futur nepstoare mna.
Ne ngrijorm despre asta mai trziu. Care pare s fe
problema? Este un biat? Sunt destul de faimoas pentru
poiunile mele de dragoste.
Nu, nu este un biat.
Probleme cu prinii? i-ai dori s fe mai nelegtori?
Mut-i picioarele mai aproape de plit.
Kate se supuse; degetele ncepuser s i se dezghee i s o
doar.
Nu nu este vorba despre prinii mei.
Poate un talisman pentru frumusee. Dei nu cred c ai
putea f mai frumoas de cum artai. i oferi lui Kate o can
78
cu ceai aburind. Bea-l pn la fund.
Trebuie s merg n viitor.
Femeia se opri i o privi, nefcnd niciun efort pentru a-i
ascunde surprinderea.
Asta nu este o cerere pe care o primesc n fecare zi. i
de ce ai vrea una ca asta?
Eu de acolo sunt. Am ajuns aici din greeal.
Femeia se aez n cellalt fotoliu. Cortul era att de mic,
nct genunchii li se atingeau. Ochii ei erau inteni, albatri
i blnzi.
Draga mea, cred c mai bine mi-ai spune ce s-a
ntmplat.
Kate i plec privirea pe ceaiul neatins.
Este complicat. Nu pot nu i pot spune totul. Dar
magia care m-a adus aici, o parte din ea este nc n mine. O
poi folosi pentru a m trimite acas. Cineva a fcut-o
nainte. Ea
Ce este n neregul, copil?
ncperea devenea incomod de clduroas. Kate simii cum
ncepe s transpire.
Nimic, sunt bine. M poi ajuta?
Pi, nu voi pretinde c sunt cea mai mare vrjitoare din
lume. Dar cu siguran exist magie n tine. Am simit-o din
momentul n care ai intrat.
Deci m vei trimite napoi?
Kate ura faptul c prea att de disperat. i adevrul era
c era ceva n neregul. Vederea ncepuse s i se nceoeze.
Chipul femeii nota naintea sa.
Eti sigur c te simi bine? D-mi mie cana nainte s o
scapi.
79
Cana i fu luat din mn. Kate ncepu s se ridice. Avea
nevoie s ias afar. Avea nevoie de aerul rece pentru a-i
limpezi mintea.
Unde pleci, copil?
Eu doar trebuie
Apoi se prbui n ntuneric.
Cnd se trezi, auzi voci i pentru o clip crezu c se afa
din nou pe acoperi i c vocile le aparineau lui Jake i
Beetles. Dar acestea nu erau vocile bieilor. Erau dure i
murale i vorbeau de parc simpla ncercare de a forma
cuvinte era ceva strin i supranatural. Apoi auzi glasul
vrjitoarei.
Nu m neli i de data asta. Ea este special.
Kate deschise ochii. Era ntins pe pmnt, obrazul
odihnindu-se pe un butean. Era un nor n capul ei.
Vrjitoarea o drogase. Ceva n aburii ceaiului. Ct timp
fusese incontient? Printre picioarele de fer ale plitei,
distinse dou perechi de cizme nnmolite.
Nu am pltit niciodat o sut de dolari. tii asta.
Glasul suna precum al unui animal slbatic care fusese
nvat s vorbeasc. Fiecare cuvnt era un mrit. Kate
trebuia s scape de acolo. Rugndu-se ca nimeni s nu o
vad, ncepu s nainteze treptat spre u.
i spun eu, zise vrjitoarea, asta are magie n ea. Magie
puternic. Mai puternic dect orice altceva am vzut
vreodat. El o va vrea. Crede-m; el o va vrea.
aptezeci de dolari.
O sut. Iar dac el va considera c nu merit suma, i
voi napoia banii.
Oamenii spun lucruri nebuneti acum, izbucni glasul
80
aspru. Toi ncearc s ia ct mai mult nainte de Separare.
Nu este deloc aa n cazul sta. O sut de dolari este un
pre corect.
Bine. Dar dac el nu este mulumit, ne vom ntoarce.
Kate tia c nu mai avea timp; va f nevoit s o rup la fug.
ncerc s se ridice, dar braele i cedar. Era prea slbit.
Prea slbit s alerge, prea slbit s lupte. Apoi mini
greoaie, cu unghii ascuite o prinser de umeri i ncepur s
o ridice n picioare. Kate o vzu pe vrjitoare numrnd un
teanc de bancnote.
Te rog
Vrjitoarea zmbi, ochii findu-i la fel de blnzi ca nainte.
Ar f trebuit s ceri o poiune de dragoste, copil.
Kate fu trt afar din cort napoi pe trotuarul aglomerat.
Spre disperarea sa, aerul rece nu i limpezi ceaa din cap, iar
ea se lupt s atrag atenia trectorilor.
V rog ajutai-m
Linite, mormi unul din temnicerii si. Nimnui nu i
pas.
i aa prea s fe. Pentru c n timp ce o mbrnceau
nainte pe trotuar, priviri trectoare se ridicau, vedeau ce se
ntmpl i se ntorceau grbite, vzndu-i de drum. Kate
nu i putea nvinovi. Acum avusese ocazia de a-i vedea
rpitorii. n unele privine, artau precum brbai scunzi i
robuti, purtnd costume negre i paltoane, iar plriile
rotunde le erau ndesate pe cap. Pielea le era asemenea celei
de animal, aspr, tare i ncreit. Unghiile lor erau groase i
ascuite. Musti rigide rsreau direct din obrajii lor, n timp
ce falca lor inferioar era proeminent n sus i n afar,
expunnd o pereche de coli scuri, galbeni. Nu, nu erau
81
brbai. Deci, ce erau? i ce plnuiau s fac cu ea?
Unde m ducei?
La eful. Acum taci din gur sau i vom smulge limba.
O mpinser pe o alee ngust. Era ntunecat i pustie, iar
n curnd zarva strzilor se stinse n deprtare. Kate nu tia
cnd ncepuse s plng i s suspine. Deodat fu contient
c tremura i c nu avea nicio legtur cu frigul. Ce avea s
se ntmple? Ei? Lui Michael i Emmei? Prinilor lor? De ce
fusese att de proast?! De ce nu se dusese pur i simplu n
Cambridge Falls pentru a-l gsi pe doctorul Pym?! i
condamnase pe toi!
Iar ca lucrurile s fe i mai grave, otrava vrjitoarei se
ntorsese. O moleeal se rspndea prin braele i picioarele
lui Kate. Se opri din mers, dar rpitorii si o trr pur i
simplu, picioarele sale hrind pavajul aspru. tia c nu va
mai rmne contient pentru mult timp. Nu avea puterea de
a se mpotrivi.
Apoi se auzi sunetul a ceva micndu-se prin aer. Urm un
bubuit puternic, iar creatura din stnga lui Kate gemu i se
prbui. Eliberat, Kate czu la pmnt. Se ntoarse pentru a
o vedea pe cealalt creatur nvrtindu-se, mrind, avnd
un cuit n mn. Prea trziu, creatura simi frnghia ce se
strnsese n jurul gtului su, iar n timp ce o siluet cobor
de deasupra, frnghia fu strns i mai tare, iar creatura fu
ridicat n aer. Frnghia, vzu Kate, era legat de captul
scrii de incendiu, iar silueta lu acum captul frnghiei i l
nfur n jurul unei evi de pe peretele cldirii. Rpitorul lui
Kate fu lsat suspendat, apucnd cu ghearele laul din jurul
gtului su.
Silueta era un biat. Prea s fe de vrsta lui Kate sau
82
poate cu un an mai n vrst. Avea un pr negru, vlvoi,
pielea palid i un nas care fusese spart cel puin o dat. Era
mbrcat subire, dar nu tremura. Kate l privi cum merse
lng creatura prbuit i smulse un cuit din spatele su.
terse lama pe haina creaturii i o puse ntr-o teac, la
spatele pantalonilor si. Apoi biatul ddu o lovitur
creaturii suspendate, care o trimise dansnd pe alee. n cele
din urm privi spre Kate, care nu se micase din locul de
unde zcea pe pmnt. Uimit de surprinztoarea lui
apariie, biatul judecnd dup modul n care se oprise i
se holba era mult mai uimit la vederea ei.
Tu eti, rosti el.
Kate nu tia ce s spun. Nu l mai vzuse niciodat pe
acest biat.
El o ridic n picioare.
Trebuie s ne micm. Vor veni mai muli Diavoli. Poi
s mergi?
Cine cine eti?
Numele meu este Rafe.
Numele rsun n norul ntunecat din mintea sa.
Bieii
Mda. Au ajuns la mine.
Dar cum de unde m cunoti?
Se grbeau n josul strzii; Kate se sprijinea de el. Putea
simi cum aluneca uor. Iar n timp ce ntunericul se
pregtea s o nghit, auzi:
Nu conteaz. Nu ar f trebuit s vii
83
CAPITOLUL ASE
Malpesa
napoi!
Nu ar trebui s fugim
Nu.
Dar
Va crede c suntei mncare.
Argumentul fu sufcient de bun pentru Michael, care se
retrase n frid, lipindu-i umrul de al Emmei. Putea auzi
bubuitul lent al pailor creaturii apropiindu-se pe alee, iar la
fecare impact, Michael vedea cum praful zbura de pe
coloanele de piatr ale arcadei. ncrederea sa ovia.
Suntei siguri
Linite, ssi Emma.
ntr-adevr, spuse vrjitorul.
nainte de a prsi casa din vrful stncii din Spania
doctorul Pym i avertizase pe copii n legtur cu ce s se
atepte n Malpesa.
Nu uitai, le spusese el, Malpesa este un ora n care
oamenii normali, ne-magici, triesc alturi de pitici, elf,
sirene, vrjitoare i vrjitori, troli parial domesticii
Troli?! exclamase Michael, ncercnd s nu par prea
speriat. Dar trolii nu mnnc copii?
Presupun, spusese vrjitorul, c trolii au o oarecare
84
slbiciune pentru copii. Dar, serios, ansele ca noi s ne
ntlnim cu un trol sunt aproape nule, aa c nu ar f trebuit
s i menionez. ndeprtai trolii din gndurile voastre!
Aproape nule, gndi Michael n timp ce pmntul se
cutremura, iar creatura intr n raza sa vizual. Sigur.
Trolul era de mrimea unui elefant adult, cu aceeai piele
gri, tbcit i acelai mers trit, dar fr inteligena
nnscut a unui elefant. ntr-adevr, Michael nu mai vzuse
o alt creatur care s emane un asemenea aer de prostie
pur. Trolul era ocupat, curndu-i una din urechile sale
norme cu o sap de grdin, scond bolovani de cear din
ureche, coji de pine verzuie, un ceainic spart, un pescru
nucit
Avem noroc, spuse doctorul Pym cnd creatura trecu pe
lng ei. Cel puin purta haine.
Spre frustrarea copiilor, petrecur toat ziua la casa de pe
coasta Spaniei. Doctorul Pym le spusese c Malpesa era
invadat de spioni ai lui Magnus cel Teribil i nu puteau
risca s intre n ora pn la cderea nopii. Copiii susinur
c lor nu le psa de pericol, voiau s o gseasc pe Kate i s
i salveze prinii.
Oricum ar f, spusese vrjitorul, am alte motive pentru
care atept lsarea ntunericului. Refuzase s explice mai
departe; iar n cele din urm, Michael i Emma i petrecur
ziua explornd plictisii stncile i plaja din apropiere, n
timp ce soarele i croia alene drumul su n naltul cerului.
Vrjitorul dispruse dup-amiaz, ntorcndu-se dup
lsarea ntunericului ncrcat cu pantaloni, cmi, jachete,
osete de ln i ghete care li se potriveau surprinztor de
bine. Este nc iarn n America de Sud, spusese el. Trebuie
85
s ne mbrcm corespunztor.
Apoi, folosindu-se din nou de cheia sa aurie i dup un
avertisment fnal conform cruia copiii trebuiau s fac tot ce
le va spune el n Malpesa , doctorul Pym i conduse prin ua
de la buctrie ntr-un alt inut.
Aproape imediat, se ntlnir cu trolul.
n timp ce paii creaturii se stingeau n deprtare,
vrjitorul le spuse s l urmeze i intrar pe o alee ngust.
Michael ezit
Soarele apusese, dar era nc lumin sufcient, iar ceea ce
vzu era un vechi ora colonial, cu strzi din piatr i case cu
trei sau patru etaje, cu acoperiuri roii, din igl i arcade
nalte. ase turle i turnuri se nlau deasupra cuibului de
cldiri. n stnga lui Michael strada ducea spre un port, unde
vreo douzeci de brci de pescuit erau acostate la chei. Cu
plasele lor negre ridicate la uscat, vasele artau nfricotor,
dar i elegant, asemenea unei adunri de vduve. Lng
brci erau dou hidroavioane mici, legnate de fux.
Dincolo de ele se ntindea suprafaa neagr-albstruie a
mrii. Privind n partea opus, Michael observ c oraul era
mrginit de muni semei i nini, vrfurile lor find ascunse
printre nori.
Era fermecat: cldiri vechi, elegante, un decor perfect, i
cel mai bun lucru dintre toate era faptul c puteai iei din
cas i ddeai nas n nas cu un vrjitor! Sau cu un pitic!
Michael deja uitase teroarea pricinuit de apariia trolului.
M-am nscut prea trziu, gndi el i i permise un suspin
flosofc.
Michael! Glasul doctorului Pym rsun n josul aleii. Nu
tndli!
86
Vrjitorul i conduse printr-o serie de strzi ntortocheate.
Printre lespezile de piatr din pavaj erau petice de ghea, iar
ei trecur pe lng restaurante i magazine bcnii,
magazine de haine, o forrie nchis care puteau f gsite
n orice ora din lume, iar lng acestea erau taverne cu
indicatoare ce anunau: BERE PITICEASC LA BUTOI, i
magazine care vindeau farmece pentru marinari: protecie
mpotriva necului, vrji de vreme bun, o poiune care i
permitea s vorbeti cu balenele. Vzur brbai i femei
nfofolii, fcndu-i cumprturile, dar i grupuri de pitici
purtnd jachete groase i negre i cciuli din ln cu ciucuri
lungi, cu feele npdite de brbi fumnd cu pipe din lut.
Traversar multe canale, sau mai degrab podurile care
treceau peste canale, att de multe poduri i canale nct
oraul prea s fe mai mult pe ap dect pe uscat.
Majoritatea canalelor aveau doar civa metri lime, dar la
un moment dat strada se lrgi, iar copiii se trezir la
marginea unui canal larg, de-a lungul cruia erau niruite
case impuntoare cu coloane; multe dintre ele cunoscuser i
zile mai bune. La apus luminile se oglindeau n apa
ntunecat, iar brbaii se strigau ntre ei din brcile lor
nguste, vocile rsunndu-le n timp ce treceau pe sub
podurile de piatr.
Este precum Veneia, spuse vrjitorul, dar fr turiti.
Dar cu troli, mormi Emma.
Pi, n aceste mprejurri, aleg trolii.
Doctore Pym, spuse Michael, nu ne putei spune unde
mergem?
Vei vedea n curnd, biete.
i porni din nou grbit la drum cu pai mari.
87
Copiii tiau c se afau acolo pentru a cuta harta
menionat n scrisoarea lui Hugo Algernon, aceeai hart n
cutarea creia porniser i prinii lor n urm cu zece ani;
de asemenea, se prea c doctorul Pym avea o teorie despre
modul de a cuta, dar pn acum, vrjitorul nu fusese
darnic n privina detaliilor.
Dac v indic unde vom merge, zise el asta le mai
spusese la casa din Spania nu vei face altceva dect s v
ngrijorai.
De parc aceast afrmaie, gndi Michael, nu era
sufcient pentru a face o persoan s se ngrijoreze.
Continuar printre strzile-labirint, peste poduri dup
poduri, iar pe msur pe mergeau, Michael i arunc o privire
furi Emmei. La micul dejun din acea diminea, el
ncercase s o fac s i recunoasc autoritatea ca frate mai
mare, dorind s evidenieze c afar, pe teren
supravieuirea lor depindea de faptul c ea trebuia s i
urmeze ordinele fr discuii.
Dar avem amndoi doisprezece ani, spusese ea.
Da, tehnic. Doar pentru cteva zile. Practic, eu am
treisprezece ani.
Deci pn atunci suntem egali.
Dar Kate m-a pus pe mine rspunztor, ai uitat? n
biroul domnioarei Crumley, ea a zis: Ai grij de Emma.
Probabil pentru c pe tine te-a vzut primul. Dac n
m-ar f vzut pe mine, probabil ar f rostit: Emma, ai grij de
Michael! Chiar are nevoie de tine!
M ndoiesc de asta.
Ei, nu i face griji. Iar Emma l btuse pe umr. Voi
avea grij de tine oricum.
88
Apoi ea plecase s arunce pietre n mare i asta fusese tot.
Am ajuns, spuse vrjitorul.
Ieiser de pe o alt alee i stteau pe un dig de piatr,
privind peste ceea ce prea o ntindere nesfrit de ap
ntunecat. Michael se simea de parc ar f ajuns la un fel de
frontier: n urma lor era Malpesa, cu luminile i zgomotele
sale, iar naintea lor se ntindea aceast mare pustie unde
niciun sunet nu ntrerupea clipocitul mrii lovindu-se de
stnci.
Avem cteva minute, spuse doctorul Pym. Podul nu va
aprea pn cnd noaptea nu va cdea de-a binelea.
Ce pod? ntreb Michael.
Vei vedea, biete. Acum, din moment ce aceasta poate f
ultima clip linitit din aceast sear, trebuie s v dau
ceva.
Dintr-un buzunar din interiorul hainei, vrjitorul scoase
un obiect de mrimea i forma unei bile, fcut dintr-o sticl
de un albastru-cenuiu. Un fr subire era nfurat n jurul
ei i ataat de un cordon din piele netbcit, de parc bila
era menit s fe purtat pe post de colier.
Asta a ajuns acum dou sptmni la casa din
Cambridge Falls. Fr niciun bilet, dar pe plic scria Celui
mai mare dintre fraii Wibberly.
Cine a trimis-o? ntreb Emma.
Aceasta, draga mea, este ntrebarea. Cine tia c voi trei
ai fost n Cambridge Falls? Desigur, Magnus cel Teribil i
urmaii si. Dar asemenea stratageme nu sunt stilul lui. O
alt posibilitate, i este doar o posibilitate, ar f
Prinii notri, spuse Michael. Din pricina ntorsturilor
stranii ale cltoriei n timp, aventura copiilor n Cambridge
89
Falls avusese loc nainte ca ei s se f nscut i, ulterior,
doctorul Pym le spusese prinilor lor ce avea s se ntmple.
Chiar crezi c este de la ei?
Nu tiu. Asta este partea care m macin.
Care este partea cealalt?
C nu tiu ce reprezint chestia asta blestemat! Totui,
nu am putut detecta nici urm de blestem sau rutate i
cred c a venit timpul s v-o ofer.
Emma ntinse imediat mna, doar pentru ca vrjitorul s o
opreasc.
Draga mea, i este destinat celui mai mare dintre frai,
iar n prezentele circumstane, cred c ar trebui s mearg
Michael.
Emma se bosumf, dar Michael fu ncntat.
n sfrit, gndi el.
Apuc bila de panglica din piele.
Ce fac cu ea?
Am putea-o sparge, suger Emma.
Spre surprinderea lui Michael, vrjitorul ncuviin.
Ai f surprins s afi cte obiecte magice i dezvluie
secretele cnd sunt fcute bucele. Din nefericire, acest
lucru ar putea, de asemenea, s o distrug, iar dac este de
la prinii votri, nu mi-ar plcea s pierdei mesajul.
Oricum, decizia v aparine.
Michael i simi privindu-l. Sfera de sticl era uoar,
prea aproape goal.
De fapt, Kate este cea mai mare, spuse el n cele din
urm. O voi pstra pn ce ea se va ntoarce.
tia c era ciudat c aceast prim decizie a sa ca frate
mai mare avea s pun din nou responsabilitatea pe umerii
90
lui Kate; dar s spun c el ntr-adevr spera c sora sa se va
ntoarce i oferi un sentiment plcut, asemenea unui act de
credin, iar Michael zmbi n timp ce i puse bila n jurul
gtului.
Excelent, spuse vrjitorul. Acum cred c este sufcient
de ntuneric.
i, ntorcndu-se cu spatele ctre ora, doctorul Pym
scoase o moned i o arunc n ap. n aer se zri o sclipire,
apoi un pod apru, arcuindu-se de pe dig. Era construit din
granit negru i pzit de dou santinele amenintoare din
piatr. Figurinele erau grosolan sculptate, narmate cu sbii
greoaie, purtnd robe lungi i glugi care le acopereau feele i
minile.
Dincolo de acest pod, spuse vrjitorul, este o insul.
Vreme de o mie de ani cetenii din Malpesa, magici sau
ne-magici, i-au ngropat acolo morii. Acolo sper s gsim
ceea ce cutm. Venii. Nu avem timp de pierdut.
i i conduse dincolo de santinele, peste pod.
Michael avu impresia c aerul devenea mai rece cu fecare
pas, de parc intrau ntr-un curent adnc, iar n timp ce
trecur de vrful arcuit al podului, Michael zri silueta unei
insule ridicndu-se din ntuneric, iar izul srat al mrii se
amestec cu un alt miros, acela al pmntului vechi, al
morii i descompunerii. n captul ndeprtat al podului,
Michael i Emma l urmar pe vrjitor dincolo de alte dou
santinele din piatr, apoi coborr pe insula morilor.
Doctorul Pym ridic mna.
O clip, s mi gsesc reperele.
Copiii rmaser n urma sa, nendrznind nici mcar s
91
respire. Stnd unde se afa, Michael nu bnuia adevrata
mrime a insulei. Mormintele i mausoleele dintre care
unele erau de zeci de metri nlime i ncoronate cu fgurine
din piatr acoperite de zpad erau nghesuite, lsnd doar
poriuni nguste pentru trecere. Impresia lui Michael era
aceea a unei pduri antice, prginite, ntunecate i tcute.
n timp ce ateptar, mna lui Michael cercet geanta,
controlndu-i cu nervozitate coninutul jurnal, creioane,
stilouri, briceag, busol, camera video, insigna regelui
Robbie, Totul despre pitici, gum. Asigurndu-se c totul era
la locul su, i duse mna la piept, unde simi sfera dur de
sticl atrnndu-i la gt. Deja o simea ca fcnd parte din
el.
Un nor se mic, iar luna revrs o lumin palid, stranie,
ce se refecta n peticele de zpad de la sol.
Pe aici, zise vrjitorul. Stai aproape.
i porni prin desiul de morminte.
Michael i Emma se grbir pentru a putea ine pasul.
Doctorul Pym nainta cu mersul su energic, urmnd o
potec n zigzag pe care doar el o putea vedea. Iar pe msur
ce grupul nainta, mormintele se strngeau n jurul lor, iar
drumul deveni mai ngust i mai ntunecat. Michael era
ngrijorat c el sau Emma s-ar putea mpiedica i cdea, iar
vrjitorul nici mcar nu ar observa, ci doar ar continua s
nainteze, lsndu-i pierdui i singuri n labirintul de pietre
funerare.
Doctore Pym, fu nevoit Michael s ntrebe nc o dat,
ce facem aici?
i nu poi merge puin mai ncet? rosti Emma. Picioarele
tale sunt de o sut de ori mai lungi dect ale mele.
92
Scuzele, mele. i presupun c este timpul s v explic
de ce v-am adus n acest loc morbid. V amintii, desigur,
scrisoarea gsit de doctorul Algernon? Povestea
negustorului de porci care a venit n Malpesa i l-a ntlnit pe
brbatul cu febr, cel care s-a ludat c el mpreun cu alii
luaser o Carte magic din Egipt n urm cu mult timp?
Da, i voia s fac o hart, zise Michael, trecnd grbit
pe lng un mormnt care scotea un bolborosit strangulat.
Tipul bolnav, la el te referi, nu-i aa?
Exact, dragul meu biat. Ceea ce nu tim nc este ce
s-a ntmplat dup aceea. Brbatul bolnav a murit? A reuit
s realizeze harta? Povestea ne cere s ne folosim imaginaia.
Se opri i citi inscripia de pe o piatr funerar, apoi o porni
ntr-o alt direcie. Deci, dac brbatul bolnav s-a nsntoit
i a prsit Malpesa, atunci el i harta sa sunt pierdui
pentru noi. Ar f putut-o lua ntr-un milion de direcii, spre
un milion de destine. Dar s presupunem c brbatul bolnav
era foarte bolnav, ntr-adevr. Sau c a pierit n Malpesa.
Dac ar f aa, aceast insul este locul unde ar f putut f
nmormntat.
Stai, deci tu crezi c harta a fost ngropat mpreun cu
el? ntreb Emma. i tot mergi prea repede.
Aceasta este teoria mea. i bnuiesc c aceasta a fost i
teoria prinilor votri, de asemenea.
Bine, spuse Michael, dar tot nu i tim numele. Nu,
putem dezgropa morminte pn ce l gsim!
Da, spuse Emma. Asta ar dura o venicie.
i ar f un lucru greit, spuse Michael.
Da, spuse Emma cu lips de convingere. i asta.
Michael era agitat pentru c doctorul Pym nu i dezvluise
93
planul nainte. Michael l-ar f putut ajuta s nu mai piard
atta timp, evideniind defectele izbitor de evidente ale
planului, cum ar f ncercarea de a gsi mormntul unui
brbat fr nume, care ar f putut s nu moar n urm cu
sute de ani! Cu siguran, el, ca frate mai mare, avea dreptul
de a aproba sau nu toate aceste presupuneri.
Cred c acesta este mormntul, spuse doctorul Pym.
Ce? ntreb Michael.
Cred c acesta este mormntul pe care l cutm.
Vrjitorul sttea naintea unei cutii dreptunghiulare de
piatr. Cu aproximativ trei metri lungime i doi metri lime,
ea se ridica la un metru de pmnt, iar lui Michael nu i
prea s arate altfel dect oricare alt mormnt pe lng care
deja trecuser.
A fost uor, rosti Emma.
Dar, zise Michael, de unde tii c sta este?
Zone ale insulei s-au dezvoltat n perioade diferite.
Scrisoarea negustorului de porci a fost datat n ultimul sfert
al secolului al XVIII-lea. Asta l-ar plasa pe decedatul cam
aici. Vrjitorul i futur braul n semicerc. Credeam c vom
f nevoii s cutm mai mult, dar se pare ca suntem
norocoi.
Dar cum tii c acesta este mormntul lui? ntreb
poruncitor Michael. nc nu i tim numele.
Biete, spuse vrjitorul, nu trebuie s i tim numele.
Avem asta.
Gesticul spre ei, ndemnndu-i s se apropie de
mormnt. Se putur distinge trei cercuri unite, dltuite n
centrul capacului din piatr, vizibile printr-un strat de
ghea. Michael schi simbolul n jurnalul su
94
Ce este? ntreb Emma.
Este un lucru pe care nu l-am mai vzut de mai bine de
dou mii de ani, rspunse vrjitorul. n timp ce vorbea, se
ntinse i tras conturul cercurilor cu degetul. Cu mult timp
n urm, Alexandru cel Mare a atacat oraul Rhakotis, iar
acest lucru a provocat desprirea Crilor nceputului i
pierderea lor. Crile erau pstrate sub un turn din centrul
acelui ora. Magicienii care creaser crile au nfinat
Ordinul Gardienilor, rzboinici feroce care au promis s le
protejeze cu preul vieii lor.
Stai, mi amintesc! exclam Michael. Contesa ne-a vorbit
despre ele.
Vrjitorul ncuviin.
i dup cum tii, cnd oraul a fost invadat, eu nsumi
am fugit cu Atlasul, pe care mai trziu l-am ncredinat
piticilor din Cambridge Falls.
Michael ncuviin, find de acord cu alegerea vrjitorului.
Bnuiala mea a fost ntotdeauna c Ordinul a fugit cu
cel puin una dintre cri. Dar, dei am cutat nencetat n
tot acest timp, nu am gsit nici urm de cele dou cri
disprute sau de Ordin. Asta pn acum. Acesta i puse
mna pe piatra de mormnt, aproape acoperind inelele este
simbolul lor.
Inima lui Michael bubuia de nerbdare i emoie. Hotrse
c va ierta faptul c vrjitorul nu-i acordase ntietate, n
calitate de frate mai mare, doar de data asta.
Dac putem avea ncredere n scrisoarea doctorului
Algernon, continu doctorul Pym, iar acesta este mormntul
aceluiai om bolnav, atunci putem presupune c Ordinul a
salvat, ntr-adevr, una dintre cri. Acum, ntrebrile freti
95
sunt urmtoarele: individul nostru a desenat o hart? Dac
da, harta este nc aici sau au luat-o prinii votri? Exist
ns o singur cale de a afa.
Vrei s spui, zise Michael, c trebuie s deschidem
mormntul?
M tem c da.
Tipul sta mort, spuse Emma, nu va f un zombi sau
altceva, nu-i aa?
Cred c ansele sunt foarte mici.
Ai spus asta i despre ntlnirea cu vreun trol. i ghici
ce, ne-am ntlnit
Draga mea, nu este un zombi. i promit.
Vrjitorul le spuse copiilor s mearg la un capt al
mormntului, n timp ce el se poziion la cellalt.
Nu uitai, ridicai folosind picioarele.
Doctore Pym, spuse Michael, aceasta este piatr masiv.
Probabil cntrete o ton.
Michael este cam frav, spuse Emma. Eu voi ridica mai
mult.
Michael era pe cale s o contrazic, dar vrjitorul i-o
retez:
Am sentimentul c nu este att de greu pe ct pare.
Suntei gata? Unu doi trei!
Spre surprinderea lui Michael, capacul mormntului se
ridic destul de uor.
Asta este, spuse vrjitorul. Avei grij la degete.
Rezemar capacul de mormnt.
Emma privi ctre Michael.
Nu te obosi s mi mulumeti.
O, te rog, este evident c doctorul Pym
96
Ei, asta este interesant.
Doctorul Pym privea n interiorul mormntului. Copiii
se alturar.
Ahhh! ip Emma dndu-se napoi.
ntregul fund al cutiei de piatr era un morman ntunecat
i agitat. Michael nu nelegea nimic din ceea ce vedea; era ca
o hait de
obolani!
Erau cu zecile. Poate sute. Zvrcolindu-se i trndu-se
unii peste alii. Cozi lungi i golae se nvrteau ncolo
i-ncoace. Corpurile lor cenuii se trau unele peste celelalte,
ochii lor negri, scnteietori, find asemenea unor bijuterii.
obolani sunt! exclam din nou Michael.
Da, asta sunt.
Nu sta acolo! plnse Emma. F ceva! Omoar-i!
i de ce a face asta, draga mea?
De ce? Cum adic de ce? Sunt obolani!
ntregul corp al Emmei era rigid, iar pe chipul ei se citea o
expresie de panic freasc, nedisimulat. Lui Michael i
trecu prin cap c surorii sale i era fric. Dar asta era ridicol.
Niciodat nu o tiuse pe Emma s i fe fric de ceva, chiar i
de lucruri de care o persoan ar trebui s se team, cum ar f
pianjenii proi, uriai. Odat, un expert n slbticiuni
adusese civa erpi i oprle i pianjeni la coal pentru o
demonstraie. La jumtatea demonstraiei, o enorm
tarantul neagr-glbuie evadase. Copiii alergau peste tot
ipnd. Dar Emma, stnd n rndul din fa, lu cu calm
pianjenul i l puse napoi n cuca sa de sticl.
Spune-mi, zise vrjitorul, observi ceva ciudat la aceti
obolani?
97
Aa glasul Emmei nu era deloc ferm. Sunt nc vii, iar
tu nu faci nimic n legtur cu asta?
Dar Michael se gndi pentru o clip, apoi spuse:
Sunt tcui.
Exact, replic vrjitorul. Aceast multitudine de
roztoare ar trebui s fac o zarv teribil. Aici se ntmpl
ceva mai mult dect putem vedea.
O s vomit, mormi Emma.
Vrjitorul merse lng un copac crescut ntre dou
mausolee i rupse o creang uscat, lung. Apoi Michael
privi cum vrjitorul lovi cu bul n masa cenuie din
mormnt. Spre surprinderea lui Michael, bul trecu direct
prin ea fr vreo oprelite.
E doar o iluzie menit s descurajeze intruii. Nu este
de fapt niciun obolan. Cred c simt ceva.
Emma fcu o jumtate de pas mai aproape.
Deci nu sunt adevrai?
Deloc. Acum unul din voi trebuie s coboare acolo cu
mine, pe cnd cellalt va rmne aici s supravegheze
drumul care duce ctre Malpesa. Pentru a ti dac am fost
vzui.
Adic s cobor n groapa aia cu obolani? ntreb
Emma. Tu
Voi cobor eu, spuse repede Michael. Emma poate sta
sus, de veghe.
Foarte bine, spuse vrjitorul. Apoi rupse creanga pe
care o avea n mn n trei. i nmn Emmei unul dintre
bee.
Freac asta pe orice suprafa i vor izbucni fcri. Dar
f-o doar dac ai de gnd s cobor n mormnt. Altfel vei
98
deveni prea vizibil. Vrjitorul l privi pe Michael. Cobor eu
primul.
i trecu picioarele lungi peste marginea de piatr a
mormntului. Michael i Emma privir cu fascinaie oripilat
cum piciorul vrjitorului intr n uvoiul miuntor. Pentru o
clip creaturile prur s se deplaseze n jurul lui, apoi laba
piciorului su dispru, picioarele sale, pieptul su, iar n cele
din urm, capul su alb n cuibul de obolani.
Copiii erau singuri. Michael se ntoarse ctre Emma.
i-e sufcient de cald?
Aha.
Nu sta n vrful mausoleului. Siluetele sunt vizibile n
ntuneric.
Bine.
Iar sunetul poate ajunge destul de departe; aa c mi-e
team c nu poi cnta sau fuiera pentru a-i ine de urt.
Am neles.
A, i nu privi prea mult timp un singur lucru. Uit-te la
ceva, apoi ia-i privirea de pe el, apoi uit-te din nou acolo.
Este un truc vechi al santinelelor.
Michael
Da?
Voi f bine. i tu s ai grij, Michael. l mbri. Te
iubesc.
i eliber din mbriare, iar Michael sttea acolo, netiind
ce s spun.
Du-te, spuse Emma n cele din urm. Doctorul Pym
ateapt.
Michael ncuviin, apoi se urc pe marginea
mormntului, trase adnc aer n piept i cobor.
99
CAPITOLUL APTE
i Trei vor deveni Unu
Ia asta.
Vrjitorul i oferi lui Michael o tor aprins. Se afau ntr-o
peter direct sub mormnt. Michael gsi absurd faptul c,
dei tia c era o iluzie, atunci cnd coborse n mormntul
cu obolani, nchisese gura i ochii. Dar nu fusese mucat i
foarte curnd se trezi ntr-un pu care cobora sub mormnt.
O scar din fer era fxat de peretele de piatr. Vrjitorul l
strigase, iar Michael vzuse strlucirea roie a torei
vrjitorului la treizeci de metri dedesubt.
Deci, spuse doctorul Pym, trebuie s hotrm n ce
direcie mergem.
Caverna nu era asemntoare peterilor i tunelelor pe
care Michael i surorile sale le exploraser n Cambridge
Falls. Att tavanul, ct i podeaua erau presrate cu
stalactite i stalagmite, aa c efectul era acela de a crede c
te afi n gura plin de coli a unei bestii feroce. i era ap
pretutindeni, scurgndu-se din tavan ntr-un constant pic
pic pic, curgnd n priae pe perei, adunndu-se n
bltoace pe podea. i mai era i aerul, care era att de umed
i bogat n minerale datorit crora fecare gur de aer pe
care o luai avea gustul unui medicament.
n ceea ce privea direcia n care trebuiau s mearg,
100
Michael avea doar dou opiuni, dou tunele care se priveau
unul pe cellalt.
Sunt sigur, chiar pun pariu c acel tunel, vrjitorul
indic spre stnga, duce napoi n Malpesa. n timp ce
individul sta, gesticul spre tunelul din dreapta, pare s i
continue drumul sub cimitir. Ce crezi?
Michael nu tia. O parte din mintea sa era nc n curtea
cimitirului. Spera c Emma i urma sfaturile. Ura s o lase
singur.
ncerc s se concentreze:
Pi
Sau am putea s-o lum pe acolo!
Doctorul Pym art ctre partea ndeprtat a cavernei.
La nceput, Michael zri doar pietre i jocul de umbre. Dar
apoi, privind mai atent, observ c una dintre umbre era, de
fapt, o fsur ngust, un fel de crptur n peretele peterii.
Vrjitorul zmbi.
Ce noroc c suntem amndoi subirei, nu-i aa?
Fur nevoii s se strecoare prin fsur, iar colurile
zimate ale peretelui de stnc i sfiar jacheta lui Michael
i pantalonii; la un moment dat se lovi la genunchi i fu
nevoit s i mute limba pentru a se abine s nu ipe de
durere. n cele din urm, crevasa se lrgi, iar Michael i
doctorul Pym putur merge normal. Dar drumul era nc
ntunecat, iar singurele sunete care se auzeau erau ale
pailor lor i plpitul blnd al torelor. Michael mergea
aproape n urma vrjitorului i ncepuse s i pun ntrebri.
Mai ales voia s aud glasul vrjitorului.
Deci, acea scrisoare pe care a gsit-o doctorul Algernon
este de acum dou sute de ani?
101
Da, mai mult sau mai puin.
Iar brbatul cu febr, cel care era n Ordin, a spus c el
i alii au luat Cartea din Egipt; iar asta s-a ntmplat n
urm cu mai mult de dou mii de ani.
Aa este. O, Michael, biete
Da, domnule?
Te rog s nu mi dai foc la costum. Este singurul meu
costum.
Scuze. Michael ncetini i adug civa centimetri ntre
tora sa i spatele doctorului Pym. Deci nu ar trebui ca el,
tipul bolnav, s fe foarte, foarte btrn?
Michael l auzi pe vrjitor chicotind; sunetul prea s
ricoeze din perete n perete.
ntr-adevr, aa ar trebui. Ceea ce ridic o ntrebare
chiar mai interesant. Mai sunt dou Cri ale nceputului.
Fiecare are puteri unice. Spune-mi, te-ai gndit puin la care
Carte ar putea f acele puteri?
Michael se gndise. El i Emma dezbtuser nencetat
subiectul de la ntoarcerea lor n Baltimore Kate refuzase s
li se alture, spunnd: Crile vor f ce vor f; nu vreau s m
gndesc la ele pn ce nu voi f nevoit s o fac. Dar toate
teoriile sale i ale Emmei despre posibilele puteri ale Crilor
puterea de a zbura, puterea de a deveni foarte puternic,
abilitatea de a vorbi cu insectele (Michael vzuse odat un
documentar care spunea c exist mai mult de un trilion de
insecte pe pmnt i c, dac toate ar f conlucrat, ar f putut
pune stpnire pe ntreaga planet), capacitatea ngheatei
fr sfrit (una dintre preferatele Emmei, despre care
Michael susinuse c nu era chiar o putere), puterea de a
vorbi cu oameni de la o foarte mare distan (teoria lui
102
Michael, dei de fecare dat cnd o meniona, Emma spunea
ntotdeauna: Mda, asta se numete telefon) preau brusc
prea exagerate, pur i simplu prea absurde.
Da, ntr-adevr, dar niciuna nu este prea bun.
Permite-mi s i dau un indiciu, spuse vrjitorul. Ai
evideniat corect faptul c scrisoarea negustorului de porci ar
trebui s aib mii de ani. i totui, membrii Ordinului erau
brbai cu speran de via normal. Atunci cum i explici
viaa att de lung a acestui tip?
Vrei s spui c este din pricina Crii?
Exact asta zic. Deci, ce nume ai da unei asemenea
Cri? Nu uita, Crile au legtur cu natura existenei
nsi, iar Atlasul este Cartea Timpului. Gndete lucrurile n
mare, biete!
Exista un singur rspuns.
Presupun Cartea Vieii?
Exact. Sau, cum mai este de asemenea cunoscut,
Cronica. Iar puterea de a oferi via ndelungat este doar
una dintre capacitile sale. Deci, tipul sta din scrisoare, el
i ceilali membri ai Ordinului ascund Cronica ntr-un loc
secret i atta timp ct sunt aproape de ea, triesc secol
dup secol. Apoi acest brbat vine n Malpesa, probabil
lsnd Cartea la camarazii si i find separat de puterea sa,
se mbolnvete i moare. Ct despre motivul pentru care a
pornit n aceast cltorie, ei bine, aceasta este o alt
ntrebare.
Continuar s mearg; dar Michael mai avea o ntrebare.
Doctore Pym
Da?
Deci ultima Carte, cea de-a treia, este pi
103
Vrjitorul se opri i se ntoarse ctre el.
Da, spuse btrnul, ultima este Cartea Morii. Dar acest
lucru nu ne preocup acum. Prea s l studieze pe biat,
lumina torei refectndu-se n ochelarii btrnului, fcnd
s par c fcri mici dansau n ochii si. Hugo avea
dreptate. Chiar ari precum tatl tu.
i din nou, n ciuda a tot ceea ce se ntmplase, n pofda a
tot ceea ce nc se ntmpla, Michael simi cum o cldur
plcut i inund pieptul, curgndu-i pn n vrfurile
degetelor. Nici mcar nu ncerc s o suprime.
Grozav, spuse el, foarte ncet.
Da, spuse vrjitorul. Este grozav.
La zece metri mai n fa, gsir inscripia.
Pe o seciune a peretelui tunelului care fusese fn lefuit,
cineva scrijelise acelai simbol cele trei cercuri
ntreptrunse care fusese desenat pe mormnt. Sub el, de
asemenea gravat n piatr, se afa ceea ce Michael crezu c ar
f o caligrafe, dei limba era una pe care nu o recunotea. n
unele feluri, i amintea de chinez sau japonez caracterele
aveau o structur complicat, dar nu era nicio pauz ntre
ele; totul prea s curg fuid, iar Michael nu i putea da
seama dac se citeau nainte, napoi, de sus n jos sau de jos
n sus.
Fu de prere c era o inscripie foarte frumoas.
Uimitor! Doctorul Pym i inu tora aproape de peretele
tunelului i l prinse pe Michael de umr. Am cutat atia
ani. Suntem aproape, suntem foarte aproape.
Ce spune? ntreb Michael. O poi citi?
Da, pot. Este limba strveche n care au fost scrise
Crile nceputului. Acesta este jurmntul Ordinului
104
Gardienilor. Art ctre inscripia de sub simbol i o citi,
glasul su rsunnd din perei. Fii cu toii martori c eu,
cel fr de nume, mi fgduiesc fecare sufare, puterea i
viaa nsi acestei sarcini sacre. Nimic nu va rni ceea ce un
jurat s protejez. Astfel jur pn cnd moartea m va elibera
de promisiunea mea.
Michael hotr c era un jurmnt foarte bun. Dac ar f
fost scris de un pitic, cu siguran ar f fost meniuni despre
msurarea forelor cu dumanul i promisiuni pentru
eternitate, dar Michael tia c nu toi se ghidau dup
standardele piticilor.
i partea aceasta, continu doctorul Pym, atingnd cu
degetul poriunea mai joas de text. Am euat n misiunea
mea. Ceea ce las n urm las n sperana c Paznicul va sosi
ntr-o zi. Alege corect i nu vei muri niciodat. Alege greit i
mi te vei altura Iar Trei vor deveni Unu.
Ce nseamn asta? ntreb Michael.
Trei devenind Unu este o referire la Crile nceputului.
Conform legendei, ntr-o zi Crile vor f reunite, trei lucrnd
ca una singur pentru a-i ndeplini destinul. Dar partea
care m intereseaz este aici, unde scrie Ceea ce las n urm
las n sperana c Paznicul va sosi ntr-o zi. Asta implic
faptul c prietenul nostru misterios a lsat, ntr-adevr, un
fel de hart care s permit gsirea Cronicii. nc am putea
avea noroc.
Stai, ce este acolo?
Michael art ctre un rnd cu un scris foarte mic la
sfritul inscripiei. Crezu c ar f ntr-o alt limb.
Vrjitorul se aplec n fa i deodat eliber un rset
puternic, rsuntor.
105
Ce este? ntreb poruncitor Michael. Ce spune?
Tunel i mormnt construit de Osborne i Fiii,
Antreprenori Pitici, Malpesa. Vrjitorul nc rdea. Chiar m
ntrebam cum individul nostru bolnav a spat tunelul de sub
mormnt. A angajat pitici pentru a spa pentru el.
i a avut ncredere n ei c vor pstra secretul? ntreb
Michael i se simi imediat vinovat pentru cuvintele rostite.
O, m ndoiesc c le-a dezvluit adevrata natur a
secretului su, dar n esen da, a avut ncredere n ei.
Constructorii pitici sunt renumii pentru discreia lor. Nu
exist seif sau cas de bani n lumea magic, s nu f fost
construite de un pitic. Sunt surprins c nu tii asta.
Pi, spuse Michael defensiv, nu te poi atepta ca o
singur persoan s tie totul despre pitici. Sunt att de
multe lucruri! Ai putea nva totul despre elf n douzeci de
minute. Dar piticii
Da, da. Vino!
i pornir din nou la drum.
n timp ce mergeau, Michael se gndea la meniunea
Paznicului din inscripie, iar mintea i fugi napoi, la ceea ce
i spusese doctorul Pym cu o sear nainte, c sora sa, Kate,
l visase innd n mini o Carte stranie. Cartea aceea ar
putea f Cronica? Dar atunci, dac el avea Cartea Vieii, asta
nsemna c Emma avea Cartea Morii?
Nu va f prea fericit s tie asta, gndi Michael.
O, Doamne!
Michael se opri n spatele vrjitorului. naintea lor tunelul
se sfri brusc, ntr-o colin de pmnt i pietre ce se nla
pn la tavan.
O prbuire, zise doctorul Pym. Pare destul de recent.
106
Ne-ar putea lua ceva timp s biete, ce faci?
Michael se cra pe panta mpietrit. Zrise o mic gaur
sau un tunel aproape de tavan. Odat ajuns la nivelul
deschizturii, ntinse tora ctre gura tunelului.
Tunelul continu, spuse el, gfind din pricina
cratului. Sunt doar vreo trei, patru metri. Cred c ncap.
Nu. Absolut, nu.
Doctore Pym, cu ct stm mai mult aici, cu att mai
mult Emma va sta singur n cimitir. Doar lsai-m s
arunc o privire. V rog!
Michael
Dac ar f Kate aici, ai lsa-o s mearg. tii c aa ai
face.
Vrjitorul suspin.
Foarte bine. Doar arunci o privire i apoi raportezi, ai
neles?
Michael spuse c aa va face i imediat i dezbrc haina
groas. Apoi, innd tora naintea sa, se strecur n tunel.
Era mai mic dect crezuse. Fu nevoit s se trasc pe burt,
folosindu-i antebraele i coatele pentru a nainta. n curnd
cpt julituri pe coate i brae, pe genunchi, brbie,
picioare, i chiar pe cretetul capului. Apoi rmase nepenit.
Se rsuci ncolo i-ncoace, dar era inutil. i spuse n sinea
sa s nu se panicheze, c aproape ajunsese la capt.
mpingnd cu piciorul n stnc i lipindu-i minile de zid,
se mpinse nainte cu toat puterea sa. Efortul fu att de
mare, nct fu aruncat cu totul din tunel i ateriz pe
podeaua de piatr.
Se ridic ntr-o secund, cutndu-i tora pe care o
scpase. Putea auzi glasul vrjitorului rsunnd prin tunel.
107
Michael, spune ceva! Ce a fost zgomotul la? Eti rnit?
Michael deschise gura, dar cuvintele nu puteau f rostite.
Tora sa ilumina o mic ncpere, n care era o mas de lemn,
un scaun i chestia care sttea n scaun, holbndu-se la el.
Emma se crase pe acoperiul unui mausoleu din
apropiere, iar de acolo avea vedere att asupra mormntului
cu obolani (n care, n mod voit, nu privea), ct i asupra
mprejurimilor cimitirului. Podul ctre Malpesa dispruse.
Totul era tcut, ntunecat i linitit.
Pentru a face timpul s treac i a nu se gndi la piscina
cu obolani fali sau nu, ea nu avea ncredere n ei ,
Emma ncepuse s i imagineze c sora sa, Kate, se
ntorsese din trecut i sttea alturi de ea. Trebuia doar s
ntoarc privirea, capul, iar sora ei era acolo, zmbind,
pregtit s o primeasc pe Emma n braele sale. Cu ct i
imagin mai mult, cu att viziunea deveni mai real, pn ce
Emma ncepu s cread c sora ei chiar era acolo, ateptnd
doar ca sora sa mai mic s i observe prezena.
Nu te uita, i spuse n sinea ei. Kate nu este acolo, nu te
uita.
Emma ntoarse capul i se uit. Era singur.
ntorcndu-se, fu nevoit s i frece ochii cu mna,
ntruct luminile Malpesei ncepur s se nceoeze i s
sclipeasc n deprtare. i puse braele n jurul genunchilor
i ncepu s se legene nainte i napoi.
O vreau pe Kate napoi, gndi ea. O vreau pe Kate napoi o
vreau pe Kate napoi o vreau pe Kate napoi
Noaptea era rece i ntunecat i nimic nu se mica n
cimitir.
108
Ce fceau Michael i vrjitorul?
Privi n sus. Luminile din deprtare erau nc vagi, iar
Emma i frec ochii. Privi din nou, iar luminile se micau.
ncepu s se ridice, apoi i aminti avertismentul lui Michael
i se ghemui ct mai jos cu putin, privind atent n
ntuneric.
Podul ctre Malpesa reapruse i un ir de tore mrluia
pe el, ndreptndu-se ctre cimitir.
Apucnd bul pe care i-l dduse vrjitorul, Emma se
grbi ctre marginea acoperiului. Trebuia s l avertizeze pe
doctorul Pym. Dar apoi, alunecnd pe pmnt, Emma auzi o
voce n apropiere, rsunnd printre morminte:
Sunt aici! mprtiai-v! Gsii-i!
Cu groaz, Emma realiz c n cimitir se afa deja un alt
grup. i lsase s se strecoare pe lng ea cnd se gndise la
Kate! Se mustr pe sine. Doctorul Pym se baza pe ea s-i
ndeplineasc sarcina de a sta de veghe, iar ea i dezamgise!
Putea auzi paii apsai, iar acelai glas vorbi din nou;
avea un accent pe care ea nu l recunotea.
Gsii copiii! M auzii? Vreau copiii!
Ghemuit lng mausoleu, putea vedea tore plpind
printre morminte. Trebuia s parcurg zece metri de spaiu
deschis pentru a ajunge la mormnt. Va f complet expus,
dar nu exista o alt cale. Adunndu-i forele, Emma o lu la
fug, se urc pe marginea mormntului i ncremeni
Sub ea, marea de obolani fremta. Panica puse stpnire
pe ea.
Putea auzi paii greoi apropiindu-se
F-o, i ordon ea. Acum!
i cobor n mormnt, rugndu-se s nu vomite.
109
Silueta din scaun era un schelet. Chestia sau el (Michael
era sigur c fusese un brbat) purta rmiele putrezite
ale unei tunici antice i sttea n spatele mesei de lemn,
poziionat astfel nct s priveasc pe oricine intra n camer.
Minile scheletului se odihneau pe mas, cea dreapt peste
mnerul unei sbii. Pe una din articulaiile minii sale
stngi, atrna un inel din aur purtnd deja familiarul simbol
cu cele trei cercuri ntreptrunse.
Michael avea impresia c scheletul l privete.
Michael! Glasul vrjitorului era insistent. Rspunde-mi!
Eti rnit? Eti n pericol?
Sunt sunt bine! Doar lsai-m o secund!
Michael fcu un pas nainte. Scheletul nu se mic.
Bine, gndi Michael, s rmnem calmi i s vedem ce
avem aici.
Masa, n mod evident, fusese pregtit pentru vizitatori. Pe
ea erau trei recipiente aliniate i un vechi pocal din fer.
Pocalul era pe partea de mas dinspre Michael, nu dinspre
schelet. Michael privi din nou ctre el. Tot nu se micase.
i aminti mesajul de pe perete.
Ceea ce las n urm las n sperana c Paznicul va sosi ntr-
o zi. Alege corect i nu vei muri niciodat. Alege greit i mi te
vei altura
Era o ghicitoare! Trebuia s bei dintr-unul din urcioare.
Michael i frec minile. Lucrurile se mbunteau. El
adora enigmele, ghicitorile, orice puteai rezolva cu ajutorul
logicii.
Individ viclean, i spuse el scheletului. Se simea mult
mai confortabil. Se ntoarse pentru a-i spune doctorului Pym
110
ceea ce descoperise
Apoi se opri.
Fr ndoial c vrjitorul putea rezolva puzzle-ul ntr-o
clipit. Dar poate c aceasta era o oportunitate. El era cel
mai mare acum; primise rolul lui Kate. Doar c Michael era
contient c nimeni nu l privea astfel. Aceasta era ansa lui
de a dovedi ceea ce putea. i imagin c iese din tunel i
doctorul Pym l ntreab: Ce ai gsit? Ce trebuie s fac?, iar
n timp ce el se scutur indiferent de praf, Michael rspunde:
Pstreaz-i vrjile, doctore. Am rezolvat puzzle-ul. Buna i
btrna logic. Chiar i Emma ar f impresionat.
Michael, ce se petrece acolo?
nc un minut!
Va trebui s se mite rapid.
Alege greit i mi te vei altura
Asta nu avea nevoie de prea multe explicaii. Bea din
recipientul greit i vei deveni tu nsui un schelet.
Alege corect i nu vei muri niciodat
Acest brbat, cnd fusese n via, trise mii de ani
datorit Crii Vieii. ntr-adevr, totul era destul de limpede.
n dou recipiente era otrav. Unul avea s l ghideze ctre
Cronic. Trebuia doar s fac alegerea corect.
ncepu cu cel din stnga sa. Era un vas din lut de un
cafeniu-roiatic, de forma unui clopot, astupat cu un dop de
plut. Michael scoase dopul i mirosi. Se trase napoi,
scrbit. Mirosea ca i cum cineva ar f umplut vasul cu
mzg de pe fundul unei mlatini i ar f amestecat-o cu
petrol, oet i ceva ce mirosea precum un cine ud. Michael
puse dopul vasului i pi la dreapta.
Vasul din mijloc era o sticl subire, rubinie, umplut pe
111
jumtate cu un lichid nchis la culoare. Michael i scoase
dopul, se aplec nainte i precaut de data aceasta mirosi.
Mirosi din nou. Nu i-ar f imaginat aa ceva. Orice ar f fost
n sticl, mirosea precum berea de ghimbir.
Trecu la ultimul recipient.
Era un mic facon din metal, de mrimea unei sticlue de
parfum. Capacul era fxat cu ajutorul unui mner de forma
unei gheare micue, iar cnd Michael aps butonul, capacul
se ridic. Ridic faconul la nas. Nu simi niciun miros. l
ridic mai aproape i inspir adnc. Puse faconul pe mas.
Michael glasul vrjitorului era acum mai mult nervos
dect ngrijorat insist s mi spui ce se petrece.
Nu este nicio hart! Este o mas cu trei recipiente! A, i
un schelet! Doar st aici!
Michael privi ctre schelet. Nu se micase, nu-i aa?
Michael ncerc s i aminteasc dac n acea poziie fusese
capul scheletului.
Michael, i interzic s atingi ceva! De fapt, vino napoi
chiar acum! M-ai auzit?
Eu doar mi leg iretul.
Ei, pentru Dumnezeu O, stai o secund, biete!
Michael avu impresia c auzi o alt voce, n deprtare, a
surorii sale, iar vrjitorul o striga. Se ntreb dac se
ntmplase ceva n cimitir. Michael simea c timpul su n
noul tunel era pe sfrite.
Alege corect i nu vei muri niciodat
Alege greit i mi te vei altura
Vasul din lut mirosea cu siguran a otrav, dar poate c
aceea era ideea. Cnd realizezi o ghicitoare, ntotdeauna pui
soluia acolo unde ceilali se ateapt mai puin. Caz n care
112
fertura mltinoas cu duhoare de cine ud era cel mai
sigur pariu al lui Michael.
Sau era cam prea evident? Scheletul nu ar f presupus c
Michael sau oricine altcineva ar f ales n mod automat cea
mai dezgusttoare alternativ? Nu ar f mult mai inteligent ca
opiunea ce pare cel mai puin otrvitoare s fe chiar cea
inofensiv? n acest caz, Michael ar trebui s aleag sticla
rubinie i sperana berii de ghimbir.
Doar c i faconul din metal trebuia luat n considerare.
Acela nu emana niciun miros. Cum se potrivea asta n
ecuaie? i, dac sttea s se gndeasc, fcea o greeal
neanaliznd recipientele n sine: un urcior din lut, o sticl,
un facon din metal? Oare purtau vreo semnifcaie? Sau
poate indiciul era n plasarea lor pe mas?
Am nevoie, gndi Michael, de cobai. A putea da
fecruia cte una din poiuni i s vd cine supravieuiete.
Michael privi n jur, dar camera prea nefreasc nefind
bntuit de obolani.
Recunoate, gndi el, habar nu ai care este poiunea
infect.
Foarte ncet, murmur: Din Oceanul Pacifc
Se opri, prea ruinat s continue.
Alege, Michael, i spuse n sinea sa. Trebuie doar s alegi.
F-o. Acum.
Scoase dopul vasului din lut i l nclin deasupra
pocalului Minile i tremurau i fu nevoit s sprijine vasul de
corpul su. ncet, aproape ovitor, o mzg verzuie,
scrboas alunec n pocal. Michael o privi. Cum se
presupunea c putea s bea aa ceva? Avea nevoie de o
lingur.
113
n timp ce ridic pocalul la gur, fu nevoit s se in de
nas pentru a nu vomita. Putea vedea mzga alunecnd spre
gura sa. tia c se purta prostete. Dac ar f avut mai mult
timp, ar f putut rezolva ghicitoarea. Poate ar f gsit nite
obolani n alt peter. Era bucuros c sora sa, Kate, nu l
putea vedea, sau doctorul Pym, sau tatl su, sau chiar G.G.
Greenleaf, autorul antologiei Totul despre pitici
Punnd pocalul pe mas, Michael scoase antologia din
geanta sa. tia ce capitol cuta i deschise Cartea exact
acolo. Citi:
Ghicitorile au fost ntotdeauna o parte cheie din orice
misiune magic i, nesurprinztor, piticii au excelat
ntotdeauna la acest capitol!
Michael simi cum l cuprinde un val de linite. Btrnul
G.G. Greenleaf!
Cheia ctre rezolvarea oricrei ghicitori este s te pui
n locul furitorului de ghicitori. Care au fost inteniile sale
n construirea ghicitorii? Cui i era menit s o rezolve?
Cine voia s eueze n rezolvarea sa? ntotdeauna ntoarce-
te la instruciuni; cineva le-a scris cu un motiv. De
asemenea, dac nimic altceva nu funcioneaz, ncearc s
distrugi ghicitoarea cu toporul. Adeseori este o metod
efcient.
Michael nchise Cartea i privi scheletul. Brbatul fusese
unul dintre ultimii Gardieni ai crii; dorise s o protejeze.
Aadar, dorise ca majoritatea oamenilor s pice testul. Dar
dac cineva alegea la ntmplare o poiune, avea o ans din
trei de reuit. Michael gndi c riscul era prea mare,
Gardianul nu ar vrea ca unul din trei s reueasc, ci numai
114
unicul. Paznicul.
Deodat, Michael fu convins c niciuna dintre cele trei
poiuni nu era rspunsul corect, i dac ar f but poiunea
urt-mirositoare, acum ar f fost mort.
Michael!
Glasul Emmei ajunse la el dinspre tunel. Putea vedea
licritul torei n captul ndeprtat.
Ce este? Ce se petrece?
Trebuie s iei de acolo! Era disperat. Vin! Muli!
Cine? Despre ce?
Strigoi! I-am vzut! Grbete-te!
Dar nc nu tim unde se af urmtoarea Carte! Pot
Michael vrjitorul era cel care vorbea , vom gsi altfel
Cartea! ntoarce-te acum! Este un ordin!
Dar Michael se ntorcea deja ctre mas. Era convins c
dac nu afa rspunsul acum, dac nu descoperea
ascunztoarea Cronicii, nu aveau s gseasc niciodat
Cartea. i totul depindea de asta. Ceea ce nsemna c totul
depindea de el.
Deschise Totul despre pitici i citi din nou pasajul. O fraz
i atrase atenia: ntotdeauna ntoarce-te la instruciuni;
cineva le-a scris cu un motiv
Instruciuni, gndi Michael:
Alege corect i nu vei muri niciodat
Alege greit i mi te vei altura
i Trei vor deveni Unu.
Michael simi un for de ncntare.
i Trei vor deveni Unu
115
Doctorul Pym spusese c se referea la cele trei Cri ale
nceputului, i poate c aa era. Dar poate c se mai referea
i la altceva.
Mzga galben-verzuie era acum aproape solid pe fundul
pocalului. Michael scoase dopul sticlei rubinii i turn n
pocal lichidul cu mirosul berii de ghimbir; urm un ssit i
civa bolboci, iar amestecul deveni negru, i parc mirosea
mai urt dect nainte; dar Michael deja luase micul facon,
picurnd civa stropi. Efectul fu imediat. Ssitul i
clocotitul ncetar, iar lichidul din pocal deveni de culoarea
argintului pur.
Michael, sta este ultimul avertis
Beau din toate cele trei recipiente!
Voia ca ei s tie ce se petrecea. n caz c el se nela.
Apoi, neputnd rezista tentaiei gestului dramatic, nchin
paharul ctre schelet. Din nefericire, nu se putea gndi la
nimic potrivit i cavaleresc pentru un toast. n cele din urm,
mormi: Ei, acum e acum, i bu.
Senzaia fu ca i cum i-ar f turnat ap ngheat direct n
inim. Pocalul zdrngni n timp ce atinse podeaua, iar
Michael czu n genunchi. Rceala se mprtia n corpul su
i realiz c ncepea s tremure. Era posibil s se f nelat?
Dar fusese att de sigur! ncerc s o strige pe sora sa, dar
glasul l trd. i putea simi plmnii nghend, gheaa
formndu-se n camerele inimii sale; vederea i se ntunec; se
aplec n fa, fruntea sprijinindu-i-se de podeaua de piatr;
o bubuitur i zgudui ntregul corp. Ce mod straniu de a
muri, gndi Michael. Bubuitura se repet iar i iar. Apoi
vederea lui Michael se limpezi, iar el realiz c bubuitura era
btaia inimii sale i simi viaa i cldura naintnd prin el.
116
Trase adnc aer n piept i din nou auzi glasul Emmei
strigndu-l, plngnd, implorndu-l s se ntoarc
Vin! strig el, ridicndu-se n picioare. Sunt bine!
i era mai mult dect bine, mult mai mult dect bine,
pentru c acum tia unde era ascuns Cronica.
Ce s-a ntmplat dup aceea a rmas n cea.
Se tr prin tunel. Mini l traser din tunel. Emma l
mbri, i spuse c era un idiot, iar doctorul Pym i striga
s l urmeze, ntruct nu mai era timp
Iar apoi fuga. napoi prin fsur, ajungnd la petera de
sub mormnt, i auzind Strigoii att de aproape chiar
deasupra lor, vrjitorul le striga copiilor s l urmeze, dup
care plonja n tunelul ce ducea ctre Malpesa
i din nou fugeau, ct de repede puteau.
Trebuiau s ajung n port; ceva i atepta acolo; planurile
fuseser deja fcute; ceva avea s i ia de acolo.
Aveam un presentiment glasul vrjitorului era sacadat
c vom f nevoii s prsim degrab Malpesa.
Iar n timp ce alergau, ipetele ngrozitoare rsunau n
tunel, nvluindu-i, ngrozindu-i pe copii, iar tot ce puteau
face era s continue s alerge, mai repede i mai repede.
Brusc, tunelul se deschise ntr-un larg canal subteran,
prin care curgea un ru ntunecat, iar ei srir n ap, care
era rece ca gheaa i vscoas i le ajungea pn la
genunchi. n timp ce se luptau s nainteze, lumina torelor
lor dezvlui gura unui alt tunel, pavat cu crmizi n captul
ndeprtat, iar Michael tiu c ajunseser la canalele
colectoare din Malpesa. Apoi ipetele ascuite erupser n
urma lor, iar el se ntoarse pentru a vedea siluete ntunecate
srind tunelul din care ei tocmai ieiser.
117
Fugii! exclam vrjitorul. Nu v oprii! Fugii! Lsai-i n
seama mea!
Michael fcu doi pai i vzu c Emma nu se micase. O
prinse de bra i o trase dup el, mpiedicndu-se prin apa
neagr.
Nu sunt reale! strig el. ipetele nu te pot rni!
Eu tiu! strig ea. Nu mi mai urla n ureche!
Privind peste umr, Michael l zri pe doctorul Pym stnd
n ntmpinarea Strigoilor; doar c vrjitorul nu privea ctre
montri, se uita n susul canalului, n ntuneric. Michael i
Emma ajunser la captul canalului, iar Michael o mpinse
pe Emma pe dig. Apoi se ntoarse din nou i l vzu pe
doctorul Pym naintnd spre el prin ap, cu vreo zece Strigoi
pe urmele sale, n timp ce mult mai muli veneau precum
obolanii din cellalt tunel, iar apoi auzi un geamt, i un zid
uria de ap se rostogoli din ntuneric, umplnd tunelul, iar
vrjitorul i urc n canalul colector n timp ce valul lovi
Strigoii.
Urmtorul lucru pe care i-l aminti Michael fu c ajunser
la o scar; Emma urc prima, iar el o urm. Ieir printr-o
fntn, lng o biseric veche, iar oraul era att de tcut,
att de pustiu, iar apoi vrjitorul iei i el din fntn i
Emma ntreb dac doctorul Pym provocase acel potop, dar
nainte ca btrnul s poat rspunde, auzir nite bubuituri
rapide, pmntul se cutremur i silueta greoaie unui trol
ddu colul, futurnd o bt uria cu vrf din metal i
ndreptndu-se ctre ei.
Era ca i cum ai f zburat nainte de un cutremur;
pmntul tremura att de tare, nct era difcil s peti.
Vrjitorul i conduse pe o alee ngust, unde trolul nu i
118
putea urma, iar Michael l auzi urlnd furios, zdrobind pereii
cu bta sa. Alergar de-a lungul unui canal ngust i auzir
iptul unui Strigoi, apoi nc unul i nc unul apropiindu-
se din toate direciile, iar doctorul Pym prea s rearanjeze
harta oraului n timp ce fugeau, fcnd poduri s dispar n
urma lor, fornd cldiri s se loveasc una de cealalt
pentru a bloca drumul urmritorilor; dar la fecare cotitur,
trei sau patru morum cadi apreau, grbindu-se ipnd ctre
ei, cu sbiile scoase.
Portul, spunea mereu doctorul Pym, trebuie s ajungem
n port.
Apoi ddur colul ctre canalul principal i gsir vreo
zece Strigoi pzind podul, iar un brbat sttea naintea lor.
Era cel mai mare om pe care l vzuse Michael vreodat.
Purta o manta neagr i lung i mnui negre din piele, iar
capul su chel sclipea n lumina felinarelor. Simpla sa vedere
trimise un val de team prin corpul lui Michael i o simi pe
Emma apucndu-l de bra.
Doctore! Brbatul ntinse larg braele de parc i-ar f
urat bun venit. V ateptam! Acum, destul cu toat fuga asta
de colo-colo. Vom trezi vecinii!
Nu i poi avea, Rourke! Vrjitorul se post n faa
copiilor. Nu atta timp ct eu triesc.
Pi, vezi tu, doctore, zmbi brbatul, eu sunt n regul
cu asta.
Strigoii pornir nainte, dar doctorul Pym suf n tora sa
i un zid de fcri se ridic n mijlocul strzii. Apoi, de parc
ar f dirijat o orchestr, vrjitorul i arunc braele n aer i
o minge de foc zbur pe cerul nopii, transformndu-se ntr-
un cerc uria deasupra oraului.
119
Doctore Pym! strig Emma. Ce vom face?
Dac nu putem ajunge n port chipul vrjitorului era
aspru i fu nevoit s strige pentru a acoperi vuietul focului
atunci portul trebuie s vin la noi. Pe aici!
Alergar ctre o cldire drpnat cu patru etaje de pe
marginea canalului, iar doctorul Pym intr printr-o u
ponosit n interiorul ntunecat i prfuit i-i mpinse pe
copii n susul unei scri largi.
Pe acoperi! Repede!
n timp ce urcau treptele, Michael auzi cum ua fusese
smuls din balamale. Picioarele i ardeau i tremurau de
oboseal. La ultimul etaj, o scar urca printre grinzile
putrede, iar vrjitorul i ndemn s urce, i iat-i, toi trei,
stnd pe un acoperi nclinat i pe jumtate distrus, privind
oraul i apa ntunecat a canalului, iar vrjitorul trimise un
alt inel de foc pe cer, asemenea unei rachete de semnalizare.
Cine Michael gfia era brbatul acela?
Rourke, spuse vrjitorul. Mna dreapt a dumanului
nostru. Trebuie s mi adun forele. Ne vor ajunge n cteva
clipe, iar noi avem nevoie de timp. Timp mai presus de orice
altceva.
Clopote ncepur s bat n ora, iar Michael putea vedea
lumini aprinzndu-se la ferestre, n timp ce voci strigau unele
ctre altele cu team i panic, iar apoi Strigoii ncepur s
nainteze pe acoperi. Unii dintre ei urcaser scara, dar alii
se craser pe pereii cldirii, atrnnd de marginea
acoperiului.
napoi! le ordon vrjitorul copiilor. Dai-v napoi!
Michael i Emma se retraser, dar iglele erau instabile, i
120
una dintre ele fugi de sub piciorul lui Michael, iar el alunec
pe marginea acoperiului.
Acum erau Strigoi pretutindeni, iar doctorul Pym trimise o
facr ctre creaturi, crpele uscate ale uniformelor lor
aprinzndu-se ntr-o secund, iar multe dintre ele se
prbuir n fcri de pe acoperi; apoi toat cldirea se
cutremur, iar Michael putea auzi urlete furioase ce veneau
de jos. Privind spre pmnt, vzu doi troli lovind cu btele
cldirea, de parc ar f fost doi tietori de lemne ncercnd s
doboare un copac. Intre timp, Emma arunca n creaturi
buci de igle sparte ct de repede putea. i nu aveau unde
s mearg, ncotro s o rup la fug
Apoi doctorul Pym l prinse pe Michael de bra i l
mpiedic s cad. Focul care se dezlnuia pe acoperi i
inu pe Strigoi la distan.
Michael, ascult-m! Trebuie s gseti Cronica! Totul
depinde de tine! Ai vzut unde este ascuns? O poi gsi?
D-da.
Magnus cel Teribil nu trebuie s pun mna pe ea!
Promite-mi! Promite-mi!
Eu promit.
Tu vei f Paznicul ei! Katherine a prevzut asta! nelegi?
nelegi?
Michael ncuviin, dar simi cum panica l cuprinde n
ghearele sale i brusc tiu c nu era pregtit. De ce
pretinsese c era? ncerc s spun asta, dar gtul i era
uscat i cuvintele nu voiau s ias.
Emma striga, artnd ctre canal.
Vrjitorul se ntoarse.
Slav Domnului, mi-a vzut semnalul.
121
Michael putea auzi acum zgomotul unui motor. i vzu un
hidroavion plutind de-a lungul canalului, pontoanele sale
trasnd V-uri mari n apa calm. Trecea pe sub un pod i n
cteva secunde avea s ajung n dreptul lor.
Odat ce aterizezi n ap ascult-m, Michael odat
ce aterizezi n ap, ine-o bine pe sora ta. Ei vor avea o
singur ans de a v lua n hidroavion.
Tu vii i tu? reui el s ntrebe.
Nu. Cineva trebuie s rmn. Rourke tie despre
mormnt. Nu putem risca, permindu-i s afe locul n care
se afa Cronica. Eu sunt singurul care i poate ncetini
cutrile i astfel i pot oferi timpul de care ai nevoie.
Dar eu
tiu de ce te temi. Ai ncredere n Emma. Ai ncredere n
tine. Ai o inim bun. Las-o s te ghideze.
Dar nu poi
Vine. Du-te acum.
Iar Michael l vzu pe brbatul chel pind pe acoperi.
Acum trebuie s sari! Du-te!
l mpinse pe Michael ctre Emma. Michael prinse mna
surorii sale.
Trebuie s srim!
i doctorul Pym?
El nu vine!
nainte ca ea s poat protesta, Michael o strnse mai tare
de mn i , amintindu-i s i dea jos ochelarii i s i
bage n geant , fcu trei pai, iar Emma nu avu alt
opiune dect s sar.
Czur i czur i czur. Cnd se izbir de ap fu
precum aterizarea pe beton. Mna Emmei fu smuls dintr-a
122
lui, dup care Michael plonj n adncul rului. Se lupt cu
toat puterea sa pentru a ajunge la suprafa, iar cnd o
fcu, vzu elicea avionului apropiindu-se. Emma era la civa
metri deprtare, tulburat i speriat, iar el not ctre ea,
punndu-i braele n jurul ei. n ultimul moment avionul
vir, iar Michael se simi nfcat de mini de oel, iar el i
Emma fur ridicai din ap n hidroavion. Emma ip, iar
Michael, nc ntins pe podea i luptndu-se s respire, o
vzu mbrindu-l pe Gabriel, cel care i trsese nuntru,
i acum striga ctre pilot. Avionul ncepu s se ridice n aer,
ratnd un pod cu civa centimetri i se nlar mai sus, iar
Michael i puse ochelarii i, prin ua deschis, vzu pe un
acoperi dou siluete distante, confruntndu-se pe un fundal
n fcri. Apoi cldirea se cltin i se prbui, iar
hidroavionul, care era n urcare, se nclin i Malpesa
dispru n urma lor. Niciun sunet, cu excepia motorului i
vuietului vntului, nu se mai auzea i nimic nu se zrea n
afar de ntunericul nopii, iar Emma l mbri pe Michael,
plngnd.
O, Michael, doctorul Pym el o, Michael
123
CAPITOLUL OPT
Slbaticii
Eu spun, domnule Jake
Da, domnule Beetles?
Cred c n sfrit se trezete.
Kate deschise ochii. Din nou era ntins pe podea i din
nou dou perechi de ochi erau fxate asupra sa. Dar camera
n care era se trezi era una diferit, iar cei doi biei nu mai
erau aplecai deasupra ei, cercetnd semnele de via; o
priveau din dou scaune ubrede de lemn, picioarele lor find
proptite pe cutii i trase aproape de o plit din fer. Ambii
biei fumau pipe.
Ct timp am dormit?
Kate se ridic n ezut.
Cel numit Beetles scoase pipa din gur i pru s mediteze
intens asupra ntrebrii.
Ct timp ai spune c a dormit, domnule Jake? Cinci
ore?
O, a spune chiar ase, domnule Beetles.
ase? Att de mult?
Cel puin. ncepusem s cred c are de gnd s
deschid un magazin
n regul, spuse Kate.
Nu mai spune! rnji Beetles. Ce fel de magazin, domnule
124
Jake?
Pi, unul din magazinele alea Dorm-pe-Podea-Toat-
Ziua-i-Nu-Fac-Nimic, domnule Beetles.
Kate ddu din cap n timp ce bieii se prpdeau de rs,
Beetles dndu-se n stamb, scondu-i plria i fcnd
plecciune, evident, cu respect pentru umorul prietenului
su. Kate proft de moment pentru a privi n jur.
Lumina palid a iernii i croia drum printr-o singur
fereastr prfuit i ngheat, iluminnd o camer mic, cu
nimic ieit din comun. Nu se zreau prea multe n afar de
plit, de cutiile rsturnate servind acum drept scunele
pentru picioare i scaunele pe care stteau bieii. Singurul
aspect remarcabil era c pereii i podeaua erau construite
din blocuri de piatr cenuie. Doar grinzile tavanului erau
din lemn.
Kate observ c fusese ntins pe o ptur mpturit i c
o alt ptur fusese aezat peste picioarele sale descule.
Gestul prea straniu de grijuliu. nc purta pardesiul de ln
pe care l cumprase n Bowery, cel pe care l primise n
schimbul lanului de la medalionul mamei sale, iar mna i se
duse acum n buzunar, cutnd i strngnd forma familiar
de ou a medalionului. Va trebui s gseasc un nou lan n
curnd. i lipsea greutatea medalionului n jurul gtului,
unde putea de fecare dat s l verifce rapid i s tie c
este acolo. Se gndi la bazarul magic, la vrjitoarea care o
drogase i la cele dou creaturi care ncercaser s o
rpeasc. Se gndi cum fusese salvat de ctre cellalt biat,
Rafe o cunotea, o recunoscuse. Dar cum era posibil? Cine
era el?
Privi ctre Jake i Beetles. Aveau o competiie de sufat
125
inele de fum, dei, de fecare cnd unul din ei sufa un inel,
cellalt tuea sau se plngea c l ciupise ceva de spate,
petru a-i pcli adversarul i a putea distruge inelul
prietenului su, pn ce Kate realiz c distrugerea inelului
de fum a celuilalt era chiar scopul jocului.
Se distrau att de bine, iar ea nu se putu abine s nu
zmbeasc.
tii, spuse ea n cele din urm, c fumatul este
duntor pentru voi, nu-i aa?
Bieii considerar ntrebarea destul de hilar.
Auzi la ea, fumatul este duntor! rse n hohote
Beetles. Toat lumea tie c o pip este recomandat drept
cea mai bun soluie pentru corpul tu.
Cel mai bun medicament din lume! fu Jake de acord i
suf un alt inel.
Fumatul nu este bun pentru voi! Ar-ar!
i uite cine ne spune nou ce este bun, zise Jake. Nu i-
am spus noi s nu mearg la vrjitoarea aia?
I-am spus, rspunse Beetles. I-am spus i a fcut-o
oricum.
Bine, spuse Kate. Data viitoare v voi asculta.
Bun, spuse Beetles. Pentru c nu mereu l vom gsi pe
Rafe la timp s te salveze, corect?
Deci, Rafe el m-a adus aici?
Mda, spuse Beetles. Ai leinat. A trebuit s te aduc n
brae pn aici.
Kate se gndi la ptura aezat peste picioarele sale i se
ntreb dac acelai biat energic de pe alee fusese cel care
fcuse gestul.
Unde este? ntreb Kate.
126
Mi, mi, mi, nu este asta o schimbare drgu,
domnule Jake? Beetles rnji larg. Deodat cineva vrea s l
vad pe Rafe.
Desigur. Este ndrgostit de el, nu-i aa?
Kate simi un val de cldur inundndu-i chipul i fu
recunosctoare pentru fum i ntuneric.
Vreau s i mulumesc pentru c mi-a salvat viaa.
i, gndi ea, s l ntreb de unde m cunoate.
Este un om ocupat, Rafe, spuse Beetles. Ne-a spus s
ne asigurm c nu vei fugi.
Dei nu e ca i cum ar vrea s se cstoreasc cu el,
spuse Jake.
Nu. Nu e deloc aa.
Ar trebui s deschizi un magazin. Magazinul Vreau-S-
M-Cstoresc-cu-Rafe-i-S-Am-o-Sut-de-Copii.
Kate putea simi cnd era tachinat i ignor remarca.
Deci unde sunt?
Eti n ascunztoare, desigur!
Ce ascunztoare?
Ce ascunztoare? repet Jake. A noastr! Ascunztoarea
celei mai nemiloase, celei mai tari gti din New York!
Cea mai bun gac de pretutindeni! spuse Beetles.
Da, cea mai bun gac de pretutindeni, noi suntem!
Suntem Slbatecii!
Ascunztoarea Kate fusese aezat ntr-o camer din
spate se dovedi a f o biseric veche i abandonat. La un
moment dat trebuie s f fost o structur magnifc ntruct,
cnd Kate pi n vastul hol principal, fu uimit de
proporiile construciei. Coloane de piatr se nlau aproape
127
treizeci de metri ctre bolta tavanului. Multe dintre ferestrele-
vitralii fuseser sparte i acoperite cu cartoane, dar cele
rmase intacte executau pe perei modele minunate i
complexe, n verde i rou i galben i albastru. Ptuuri mari
aliniate pe podeaua de piatr i cearafuri atrnau de
brurile pereilor, iar Kate avu impresia c locul arta
precum dormitorul unui orfelinat spaios.
Vzu poate douzeci de copii, fete i biei, majoritatea de
vrst apropiat cu Jake i Beetles. n timp ce ea i cei doi
ghizi ai si treceau printre rndurile de paturi, Kate fu
impresionat de faptul c ceilali copii, dei nu erau nici
foarte curai, nici foarte bine mbrcai, artau cu toii bine
hrnii i fericii. n vieile lor trite din orfelinat n orfelinat,
Kate, fratele i sora sa nvaser s citeasc starea unui loc
aproape instantaneu. Era fericit, trist, disperat? Copiii sau
adulii erau ri sau generoi?
tiu imediat c acesta era un loc bun.
n centrul bisericii, un grup de fete i biei sttea la o
mas mare, sortnd un morman de obiecte ceasuri, batiste
de mtase, inele, coliere, cercei, mici cutii ornamentale,
haine de blan i aluri n timp ce un biat cu un registru
nota cu atenie ceea ce enumerau ceilali copii.
Ce sunt toate astea? ntreb Kate.
Inventariaz proftul zilei, rspunse Beetles.
Ce vrei s spui?
Ce a fost adus de toate echipele. Este o captur destul
de bun, amice.
Kate realiz ce spuneau bieii, ce era grmada aceea de
lucruri
Stai, voi suntei hoi!
128
Aa este, spuse Beetles, agndu-i cu mndrie
degetele de bretelele pantalonilor si. Cei mai buni hoi din
New York.
Sau Brooklyn.
Sau acolo, spuse Beetles. Dei nu am fost niciodat
acolo.
Kate tia c nu avea rost s fe furioas pe copii, dar nu se
putu abine.
Deci asta este gaca voastr? Suntei o gac de hoi?
Da, spuser ei fericii. Tot ce tim ne-a nvat Rafe.
El este cel mai bun, Rafe, spuse Jake.
Absolut cel mai bun, afrm Beetles.
Minunat, spuse Kate, mucndu-i limba, asta este
minunat.
Dup ce fur de acord c era, ntr-adevr, minunat, Jake i
Beetles ntrebar unde l puteau gsi pe Rafe i li se spuse c
era n camera de predare.
Ce pred? ntreb Kate. Cum s furi din buzunare?
Cum s spargi case?
Dar bieii doar rser i o conduser ntr-acolo. Camera
era de-a lungul unui coridor din captul bisericii, avea o
podea din lemn i un emineu mare. Cnd Kate i nsoitorii
si intrar, biatul numit Rafe, cel care o salvase pe alee,
scormonea focul ce ardea i trosnea furios. Vreo doisprezece
copii, cu toii mai mici dect Jake i Beetles, stteau pe
podea privindu-l. O fat subiric, ce prea agitat, sttea
lng Rafe.
Lng foc Kate vzu o lumnare neaprins.
Eti gata? o ntreb Rafe pe fat.
Ea ncuviin, dei era limpede c era speriat. Niciunul
129
dintre ceilali copii nu mic sau vorbi.
Ce se petrece? opti Kate.
Beetles i spuse doar:
Privete.
Rafe i puse mna pe umrul fetei.
Atunci poi ncepe.
Iar fata i ntinse mna mic i tremurnd n foc
Nu!
Kate alerg i o trase pe fat napoi. Fusese sufcient de
rapid: fata nu se arsese, iar Kate o mbri strns pe
copila speriat, de parc i-ar f fost team c biatul ar putea
ncerca s i-o rpeasc.
Ce faci? strig ea.
Rafe o privi inexpresiv.
Salut, Rafe! spuse voios Beetles. El i Jake stteau la
u. Am supravegheat-o exact cum ne-ai spus.
Nu a fugit pentru c este ndrgostit de tine, rosti Jake.
Evident, zise Kate, c asta nu este adevrat.
Mda. Biatul cu prul negru se ntoarse ctre copii.
Terminm mai trziu. Copiii, inclusiv fetia, care acum se
strecurase din braele lui Kate, se grbir s ias din
ncepere. Rafe puse vtraiul pe emineu. eful vrea s
vorbeasc cu tine.
Rspunde-mi ce i fceai?
O nvam. ncercam s o nv.
Ce? Cum s se ard?
Biatul o privi pentru o secund ndelungat. Apoi se
aplec nainte i i aez cu calm propria mn n foc. Kate
icni de spaim, dar spre surprinderea sa, mna biatului nu
arse. Pielea rmase neatins. Apoi ntinse cealalt mn i
130
atinse ftilul lumnrii. Se aprinse.
Biatul i scoase mna din foc i atinse ncheietura lui
Kate. Pielea lui era rece.
Nu a f permis ca ea s se ard.
Suf n lumnare.
Acum vino, eful ateapt.
O conduse ctre turnul clopotniei, la baza cruia zcea un
clopot mare din fer, pe jumtate crpat, iar podeaua de
piatr de sub el, transformat n pietri. O scar din lemn
urca n turn.
Ateapt rosti Kate.
Biatul se opri pe cea de-a doua treapt.
Nu neleg. Eti un vrjitor?
Biatul rse.
Vrjitorii citesc cri. Cunosc tot felul de vrji. Eu nu
sunt vrjitor.
Dar chestia aia pe care ai fcut-o cu focul
Este doar ceva ce pot s fac.
Deci ceilali, copiii, ei sunt
Fiecare copil de aici este magic. De aceea se af aici.
Noi i nvm s foloseasc magia, atta tot.
Se ntoarse, dar Kate l opri nc o dat.
Voiam s i mulumesc. Pentru c m-ai salvat pe alee.
De chestiile alea.
Diavolii.
Da.
Jake i Beetles voiau s ncerce s te salveze chiar ei.
Am fcut ce a trebuit doar pentru a-i opri.
Biatul sttea acolo, cu mna pe balustrada din lemn, iar
131
Kate i cercet chipul n cutarea oricrui semn de
recunoatere, un semn c, n orice fel, el o cunotea.
Dar nu era niciunul.
Kate se simi ruinat i i nfur strns haina n jurul
su. Nu nelegea ce se petrece, cine era acest biat, cine
erau aceti copii, dar i spuse n sinea sa c nu conta. Ceea
ce conta era s ajung napoi n Cambridge Falls, s l
gseasc pe doctorul Pym i drumul napoi ctre Michael i
Emma.
Uite, apreciez ce ai fcut
Tu ai spus-o.
Dar trebuie s ajung undeva. Este un drum lung, cu ct
plec mai repede, cu att mai bine.
ncotro?
Spre nord.
Cum vei ajunge acolo?
Nu tiu. Voi lua trenul.
Ai bani pentru bilet?
Nu, dar
Probabil c nu ai bani nici pentru mncare, nu-i aa?
Kate nu spuse nimic.
Se va ntuneca n curnd i va f mult mai frig. Chiar i
cu haina aia, nu eti mbrcat corespunztor. Cum i vei
ine de cald?
Nu tiu, dar
Mie mi se pare c nu tii prea multe. n afar de ieit n
frig i ngheat de moarte ct mai repede posibil.
Kate deschise gura pentru a protesta, dar biatul spuse:
Trebuie s l vezi pe eful.
Apoi continu s urce n turn.
132
Cteva momente mai trziu, Kate l urm nervoas.
Turnul era nalt i niciunul din ei nu vorbi n timp ce
urcar. Pe alocuri treptele erau rupte sau chiar lipseau. Peste
treptele lips erau nevoii s sar, iar cnd Kate sri, simi
att hul cscndu-se sub ea, ct i pe biatul dinaintea ei,
pregtit s o prind n caz c aluneca. Se asigur c nu va f
nevoie. Nu avea nicio intenie s i mulumeasc din nou.
Cu ct urcau mai sus, cu att aerul devenea mai rece i
vntul sufa mai tare prin crpturile din zid. Kate se simea
buimac i nfometat. Nu mai mncase nimic de la cartoful
pe care l mprise cu Jake. i nainte de asta? Care fusese
ultima ei mas adevrat?
n vrful turnului zeci de porumbei zburlii din pricina
frigului erau niruii pe frnghiile clopotniei, uguind uor.
n mijlocul tavanului era o gaur mare, iar Kate putea vedea
o fie din cerul cenuiu al iernii.
O scar urca i se balansa ctre o trap.
Ateapt
Biatul se ntoarse, cu piciorul pe prima treapt.
Ce mai e acum?
El o privea, iar Kate simi un freamt brusc n piept.
Sentimentul nu era nou. l simise n camera de jos, cnd
sttuse lng el i el i bgase mna n foc. Dar acum, find
singuri n turn, iar el privind-o n ochi, sentimentul era mai
puternic i o derut mai mult dect nainte.
Pe alee. Te-ai purtat de parc m-ai cunoate. Cum este
posibil?
Biatul prea s i studieze chipul. Era ca i cum ar f fost
privit de un animal slbatic; era ceva att de feroce n el!
Kate i porunci s nu coboare privirea dintr-a lui.
133
M-am nelat, spuse Rafe. Ari precum cineva pe care o
cunosc. ncepu s urce scara, iar Kate sttea acolo, trgnd
aer n piept, pn cnd biatul strig spre ea: Vii?
Kate urc prin trap, iar o clip mai trziu ajunsese n aer
liber. Vrful clopotniei era un spaiu mare, dreptunghiular,
ncoronat de un dom ascuit susinut de coloane aliniate n
jurul marginii turnului. Era ca i cum ai f stat ntr-o cas cu
acoperi, dar fr perei. Trei clopote enorme din fer, identice
cu cel de la baza turnului, atrnau deasupra ei, iar ea vzu
spaiul clopotului lips, asemntor unui zmbet de om cu
un dinte lips.
Era un frig neptor, iar Kate se zgribuli i privi n
dreapta, spre bulevardele lungi, spre ntinderea parcului alb
din deprtare. Apoi privi n partea opus, msurnd cu
privirea labirintul de cldiri i strzi ce duceau spre centrul
oraului. Privind n spate, observ c biserica era situat
lng un ru cenuiu, ale crui rmuri erau cotropite de
ghea.
Apoi Kate se ntoarse i privi n jurul su, n foior.
La vreo douzeci de metri distan, o femeie sttea la un
birou, scriind. Era concentrat asupra muncii, iar biroul era
acoperit cu grmezi de hrtii ce futurau n vnt asemenea
unor pnze. Prea complet nederanjat de frig sau vnt i
rmase concentrat asupra sarcinii sale.
Kate presupuse c avea n jur de cincizeci de ani. Avea
prul cenuiu, tuns scurt precum al unui brbat i purta o
rochie neagr cu mneci lungi, iar un al negru i acoperea
umerii. Postura sa era rigid i ncordat. Kate nu i putea
vedea mna dreapt, dar mna stng a femeii, cea care
inea stiloul, nu etala niciun inel sau bijuterii de orice fel. De
134
asemenea, nu purta cercei, colier sau vreo bro. Kate avu
impresia c femeia avea o voin de fer, de parc focul su
interior nu doar c o nclzea n frig i vnt, dar ardea n
jurul ei tot ce nu era important.
Kate simi cum o greutate se aaz pe umerii ei. Biatul i
puse peste hain un palton lung, greoi.
Haina aia a ta nu e mare lucru. Asta este confecionat
din blana unui urs.
Paltonul avea blan neagr i deas i era foarte clduros
i greoi. Biatul i nchise nasturii din fa, astfel c atrna
pe Kate asemenea unei mantii. Se prea c ncerca s i evite
privirea. Kate se gndi la ptura care fusese pus peste
picioarele sale n timp ce dormea i tiu c el o fcuse.
Vino.
El se ntoarse i porni spre femeia de la birou, ocolind,
gaura din centru, iar Kate l urm, paltonul su din blan de
urs mturnd podeaua.
Rafe o opri la jumtate de metru de birou i sttur acolo,
ateptnd ca femeia s i observe. n cele din urm ls jos
stiloul i i ridic privirea.
Deci, glasul femeii suna de parc cineva ar f scprat
scntei lovind o bucat de fer , tu eti fata care provoac
atta agitaie.
Se ridic i ocoli biroul. Nu era nalt, poate doar cu patru
sau cinci centimetri mai nalt dect Kate, dar felul n care
sttea, de parc ar f avut piloni de fer n oase, o fcea s
par mai nalt. Avea ochi cenuii i ageri, iar tenul i era
ridat i decolorat, sugernd c o mare parte din viaa sa i-o
petrecuse afar. Kate i-o putea imagina pe puntea unui
vapor sau pe Marile Cmpii din Vest, de parc femeia ar f
135
avut nevoie de spaiile acelea deschise pentru a-i exersa
ntreaga extensie a voinei sale. Ochii cenuii o studiar pe
Kate i, dei privirea nu era aspr, nu era nici urm de
compasiune sau blndee n ea.
Care este numele tu, domnioar?
Kate. Katherine.
Eu sunt Henrietta Burke.
i ntinse mna stng, iar atunci Kate vzu c mna
dreapt a femeii, cea despre care credea c este ascuns de
al, lipsete. Braul se sfrea la cot, iar mneca era cusut
peste ciot. Kate deja ntinsese mna sa dreapt, astfel c o
schimb jenat cu stnga. Femeia i strnse rapid i ferm
mna. Era ca i cum ai f dat mna cu un vultur.
Observi c mi-am pierdut mna dreapt. n urm cu
zece ani, mi-a fost tiat de o hait de nebuni i degenerai n
St. Louis. M-au acuzat de vrjitorie. Ceea ce, bineneles,
practicam. Cumva, ei au crezut c, dac mi vor lua mna
dreapt, m vor putea opri s mai fac vrji. n curnd au
afat greelile alegerii lor. A fost greu s nv s scriu i fac
vrji cu mna stng, dar poi face orice dac i propui i ai
voin.
Da, doamn.
Kate nu tia ce altceva ar putea spune.
Iart-m pentru locul de ntlnire. Dar am descoperit
frigul mi ascute mintea. Este adevrat c eti din viitor?
Kate rmase cu gura cscat.
De unde
tiu pentru c este treaba mea s descopr ce spun
oamenii. i a vrea s mi rspunzi la ntrebare scurt i la
obiect. Nu am mult timp, nici mult rbdare. Aa c te voi
136
ntreba din nou, vii din viitor?
Da.
i doreti s te ntorci acolo?
Da.
Dar ai nevoie de ajutorul unui vrjitor sau al unei
vrjitoare puternice. Din acest motiv ai mers la vrjitoarea
aceea din bazar, care te-a vndut Diavolilor, este corect?
Da. Putei
S te trimit napoi? Nu. Dei sunt o vrjitoare bun din
toate punctele de vedere, ceea ce mi ceri m depete. Adu-
l jos pe Scruggs.
Ultimele cuvinte i fuseser adresate lui Rafe, iar biatul se
pe marginea clopotniei, se prinse de o frnghie i dispruse
din vedere. Un moment mai trziu, Kate auzi pai pe
acoperi.
Scruggs, Henrietta Burke i turn o ceac de cafea
dintr-un vas de pe birou, a fost odat un vrjitor formidabil.
Dar a calculat greit o vraj care l-a rupt n dou. Totui, el
are putere. A aruncat o vraj de disimulare peste biseric.
Poliia i Diavolii pot trece chiar pe lng noi i nu ne vor
vedea niciodat. Acum i petrece timpul vorbind cu psrile.
Mai muli pai se auzir deasupra, iar biatul reapru
alunecnd pe frnghie. n spatele su era legat ceva. Kate
observ c era un btrn cu prul cenuiu, numai piele i
os, nfurat ntr-o mantie cafenie veche. De ndat ce
picioarele lui Rafe aterizar n siguran pe podea, btrnul
i desprinse picioarele din jurul taliei lui Rafe i minile din
jurul gtului su i, nedndu-le atenie lui Kate i Henriettei
Burke, se aez ntr-un scaun din spatele birou lui i ncepu
s i road unghiile.
137
Scruggs, spuse femeia, aceasta este fata. O poi ajuta n
legtur cu ce am vorbit?
Scruggs, gndi Kate, arta de parc el nsui avea nevoie
de ajutor. Tenul i era stafdit i cenuiu. Ochi i erau
injectai. Minile i era strmbe i umfate. Prul su lung i
rvit era unsuros i btut de vnt. Avea nevoie de ajutor,
gndi ea, sau poate de o baie.
Btrnul privi ctre Kate i mormi, nc roznd o unghie.
Ea are puterea. Se mpotrivete; dar eu o pot scoate la
iveal.
Mulumesc, Scruggs. Henrietta Burke se ntoarse din
nou ctre Kate. tii ce este mine-sear, copil?
Aa Separarea? Kate reui s i aminteasc termenul
folosit de cele dou creaturi care o cumpraser de la
vrjitoare.
Da. n ajunul Anului Nou, lumea magic se va ascunde.
Este un eveniment care se plnuiete de decenii bune. i poi
imaginea magnitudinea unui asemenea lucru? n timp ce
vorbea, femeia merse pe marginea clopotniei i privi peste
ora. O vraj trebuie nscocit pentru a modifca amintirile
fecrui om ne-magic de pe planet. Suprafee mari de
pmnt trebuie s fe fcute invizibile. A trebuit s obinem
aprobare de la fecare comunitate magic, cum c fecare
membru va rmne ascuns dup Separare i nu li se vor
arta celor dinafar. n mod absurd, sunt civa care nc se
opun, dar chiar i ei au fost supui. Separarea este cheia
pentru supravieuirea noastr. Se ntoarse ctre Kate.
Menionez toate aceste lucruri doar pentru a spune c pn
ce Separarea va f complet, voi avea nevoie de toat atenia
i puterile lui Scruggs. Urmtoarele zile vor f destul de
138
periculoase. Dup aceea, te va trimite acas. Poi atepta
att? Dac nu, eti liber s pleci.
Kate era pe cale s i mulumeasc i s spun nu. Nu
avea nicio intenie s se lase pe mna lui Scruggs, n ciuda a
ceea ce ar f spus femeia despre abilitile sale; btrnul
tocmai descoperise un bol cu sup pe mas i ncerca s o
mnnce cu degetele; dar se opri. Atunci, care era planul ei?
S ajung n Cambridge Falls i s l contacteze pe doctorul
Pym, dar cum? Biatul avea dreptate. Nu avea niciun ban;
nc purta sandalele de var. Cum avea s plteasc pentru
a obine biletul de tren, mncare i haine mai groase?
i ce ar trebui s fac pentru dumneavoastr?
Femeia zmbi, dac acela putea f numit zmbet.
Deci ai nvat c nimic n lumea aceasta nu este gratis.
Bun. M bucur c tinerele din viitor nu sunt complet idioate.
Nu voi fura nimic
Femeia rse.
i totui, ai scrupule! Adevrul este c nu tiu care va f
preul. i-l voi cere cnd va sosi timpul, iar tu poi alege s l
plteti sau nu. Este acceptabil?
Kate privi spre Rafe, care nc sttea pe marginea
acoperiului. Nu se uitase n direcia lui de cteva minute.
Cnd l privi acum, el ntoarse repede privirea. Dar n acel
moment, Kate citi pe chipul su familiaritatea pe care o
cuta. El minise; chiar o cunotea.
Am nevoie de un rspuns.
nc privindu-l pe biat, Kate spuse:
Da.
Doamna Burke l instrui pe Rafe s i gseasc lui Kate
139
haine mai groase i mai puin stridente i s i aduc ceva de
mncare i un pat de dormit. Mine, spuse ea, urmau s
discute mai mult. Cnd Kate i biatul ajunser n holul
principal al bisericii, Rafe chem o fat care era poate cu un
an sau doi mai mic dect Emma.
Ea are nevoie de haine, i zise el fetiei. Haine de biat.
Diavolii o caut. Cu ct este mai atent deghizat, cu att mai
bine. n timp ce fata o conducea pe Kate, Rafe strig n urma
lor: i o beret pentru prul ei!
tiu, nu sunt proast! strig fata napoi. Se poart de
parc a f idioat.
Fata o duse pe Kate ntr-o camer plin cu haine purtate i
tocite. Se scufund la propriu n mormanul de haine i fuste,
pantaloni, osete, pulovere care ncepur s zboare n toate
prile, iar Kate trebuia s le prind pe msur ce veneau
spre ea.
Probeaz lucruri pn gseti ceva ce i se potrivete,
spuse fata.
Era aceeai fat a crei mn Kate o scosese din foc. Kate
se ntreb dac fata i amintea i se gndi s o ntrebe, dar
avu sentimentul c fata ar spune c i amintete,
bineneles, i apoi ar acuza-o pe Kate c ar crede c este
proast.
i, pentru o clip, i reaminti de Emma, creia Kate i
ducea dorul tare de tot i tot corpul i se ncord.
Eti bine? Fata inea n mn o pereche de pantaloni n
care Kate i alte patru sau cinci persoane deodat puteau
ncpeA. Ari de parc urmeaz s plngi. Nu i face griji. i
gsim noi nite haine.
Kate i terse ochii i ncerc s zmbeasc.
140
tiu. Mulumesc.
n cele din urm dup ce refuz ce era prea mare, prea
gurit, prea urt mirositor i orice servise drept adpost
pentru animale , Kate sfri mbrcat ntr-o pereche de
pantaloni groi din ln, o bluz tot din ln peste o bluz
mai moale din bumbac, o jachet scurt din pnz pe care s
o poarte pe sub haina pe care o cumprase n Glowery i de
care se ataase i o pereche de osete din ln. Fata care
prea s nu se opreasc niciodat din micare,
ngenunchease la picioarele lui Kate i cotrobia printr-un ir
de ghete, aruncnd perechile nedorite peste umr, ntr-o
grmad dezordonat.
Perfect! anun fata.
Kate observ c ghetele nu formau o pereche, dar pn la
urm se potriveau, iar tocurile aveau mai mult sau mai puin
aceeai nlime, aa c le accept.
Mai ai nevoie doar de o beret!
Fata cotrobi din nou n grmada de haine.
Deci, biatul acela, Rafe. Cine este? ntreb Kate.
Rafe? Este cel mai bun.
Da, aa am auzit. n afar de asta.
El este cel care m-a adus aici. Doar picioarele fetei erau
vizibile n timp ce i croia drum prin mormanul de haine.
Prinii meu au murit de tuberculoz. Apoi am lucrat la
fabrica aceea din centru. ngrozitor loc! Eram o mulime de
fete. Proprietarul ne inea nchise, eseam zi i noapte. Ne
btea. Ne hrnea ca pe nite cini.
Dar zise Kate ocat: nu poate face asta! Exist legi!
Legi? Ha! Cnd eti copil i ai magie n tine, oamenii
normali te nfac i te pun la munc. Nimnui nu i pas.
141
Vezi tu, chestiile pe care le facem sunt speciale. Pantof sau
mobil, sau orice altceva. Au magie n ele. Precum hainele pe
care le coasem; i fac pe oameni s arate mai frumoi, mai
nali sau nu att de grai n ele. Apoi proprietarul le vindea
pentru o grmad de bani. Ddea bani poliitilor. Nimnui
nu i pas.
De ce nu ai fugit?
Nu f proast, spuse fata n acelai fel n care ar f spus-
o i Emma. Doar pentru c poi face puin magie nu
nseamn c poi trage cu fulgere pe nas. Se ntoarse cu
mna plin de berete de stof. Oricum, Rafe ne-a gsit. I-a
tras omului aceluia, un brbat n toat frea, o btaie
zdravn. Ne-a spus: Putei merge pe cile voastre sau putei
veni cu mine. Va trebui s muncii, dar nu v va bate nimeni
i vei putea pleca oricnd vei dori. A fcut asta cu fecare
copil de aici. I-a salvat. La fel cum domnioara B l-a salvat pe
el cnd era doar un copil. Ai auzit povestea asta?
Kate ddu din cap, iar fata i cobor amenintor glasul:
S nu spui c eu i-am spus, dar Rafe a ucis un om. Avea
doar ase ani i l-a njunghiat pe brbat direct n inim. Apoi
fata simul cu plcere njunghierea lui Kate n inim,
scond i un sunet: uuuugggghhh. Da, i apoi o adunare de
oameni au pornit pe urmele lui s-l vneze. Domnioara B
s-a pus naintea lor. i-au dat seama imediat c aveau de-a
face cu o vrjitoare, iar ea le-a spus c l va transforma pe
primul om care se apropie de Rafe n porc. Apoi a
transformat un individ doar pentru a demonstra c poate s
fac ce a zis. Atunci au luat fin Slbaticii. Cu Rafe. Iar el
ne-a gsit pe noi, restul.
Fata lu una dintre berete i ncerc s o ndese pe capul
142
lui Kate.
Cred c este prea mic, rosti Kate.
Dar cnd spuse acest lucru, bereta pru s se extind
pn se potrivi perfect. Fata le arunc pe celelalte.
Grozav!
Apoi Kate privi n jos i vzu c ghetele sale, care n urm
cu un moment nu semnau deloc una cu cealalt, acum se
potriveau. Iar hainele, care nu erau tocmai pe msura sa,
acum artau de parc fuseser croite special pentru ea. Aa
funciona magia copiilor? Se infltra n lucrurile pe care le
atingeau sau le fabricau?
S mergem la cin. Fata zmbi voioas. nainte s se
mnnce tot. A, numele meu este Abigail. n caz c te
ntrebai.
i plec din camer.
Kate rmase nucit pe loc. Cine erau copiii acetia printre
care aterizase? i cine era acest biat? La ase ani a ucis un
om. Apoi s-a apucat s salveze ali copii? Nimic din toate
astea nu avea sens.
i asta o nelinitea cel mai mult pe Kate: de unde o
cunotea?
n acel moment, biatul se afa la vreo zece strzi distan,
alergnd pe o alee care n curnd avea s dispar de pe
fecare hart a New Yorkului. Noaptea se aternuse. Fulgi
mari de zpad cdeau din ntunericul nopii. Biatul intr
ntr-o cldire drpnat, cobornd un set de trepte pentru a
ciocni de trei ori n ua apartamentului de la subsol.
O femeie btrn o bab cu un al n jurul umerilor
deschise ua. Rafe puse cteva monede n mna ptat,
143
femeia pi napoi pentru a-i permite s intre. Biatul se
mica iute prin camerele ntunecate. n aer se simea miros
de ridichi ferte, transpiraie i tutun. Brbai i femei
stteau pe podea sau rezemai de perei i opteau n limbi
din inuturi ndeprtate.
Se opri lng o u din captul apartamentului. i ridic
mna pentru a ciocni, apoi o voce spuse:
Intr.
Pi ntr-o camer mic, luminat de o singur lumnare.
O fat cu prul i ochii negri, ce nu avea mai mult de
paisprezece ani, sttea la o mas, un scaun gol zrindu-se
naintea sa. n afar de lumnare, pe mas mai era un vas
din lut, un cuit i cteva borcane mici.
Biatul cotrobi prin buzunarul su i scoase o bucat
mpturit de material. O despturi, scoase din el un fr
blond de pr i i-l nmn fetei.
Vreau s tiu cine este fata asta, spuse Rafe.
Biatul se aez, privind cum fata umple vasul din lut cu
ap, apoi prli frul n facra lumnrii i l puse n vas.
Lichidul deveni tulbure. Fata privi suprafaa apei pentru
cteva secunde. n cele din urm ridic privirea i ochii i
erau limpezi.
A venit din viitor.
De ce? Ce, caut aici? Ce vrea?
Vrea s mearg acas. Dar venind aici, a schimbat
lucrurile.
Ce vrei s spui?
Fata l privi pentru un moment ndelungat.
Ai mai vzut-o nainte.
Nu era o ntrebare. Biatul ncuviin.
144
Am vzut-o ntr-un vis.
Fata ntinse o mn, iar Rafe i smulse un fr din propriul
pr. Ea prli frul i l puse n vasul cu ap. Dur un timp
pn ce ridic privirea din vas.
Eti vnat.
De ctre cine? Diavoli? Am ucis unul de-al lor astzi
Nu acesta este motivul pentru care te vneaz. Tu eti
motivul pentru care ei se af aici. Motivul pentru care au
venit n aceast ar. S te gseasc.
Despre ce vorbeti?
Ai ceva de care ei au nevoie. Ceva ce stpnul lor i
dorete. Dac nu ar f fost ea, te-ar f gsit astzi. Calea ta
s-ar f intersectat cu a uriaului. Dar sosirea fetei a schimbat
cursul evenimentelor.
n ce fel l-a schimbat? A f fost ucis?
Nu, li te-ai f alturat.
Biatul rse.
Eu, s m altur Diavolilor? Eti nebun.
El ncepu s se ridice, dar fata zise:
Uriaul i-ar f oferit putere. Puterea de a-i proteja
prietenii. Puterea de a-i pedepsi dumanii. i-ar f promis
rspunsurile dup care tnjeti. Nu i-ai f putut rezista.
Biatul se aez napoi pe scaun.
Deci, ce se ntmpl acum?
Asta nu este limpede. Fata este cheia. Prin ea i vei
nelege destinul. Dar deja tii asta. Visul tu i-a spus.
Cnd biatul vorbi din nou, glasul i era straniu de calm.
i restul visului meu, cum rmne cu el? Se va adeveri?
1 Fata ncuviin.
Da. Ea i va arta cine eti. Apoi va muri.
145
CAPITOLUL NOU
Ghea
n timp ce se ndeprtau de Malpesa, n avion se dezlnui
iadul Emma plngnd i spunnd c trebuiau s se
ntoarc dup doctorul Pym, agndu-se cnd de Gabriel,
cnd de Michael, ipnd la pilot s ntoarc avionul acela
idiot napoi, ambii copii find uzi leoarc i ncepnd s
tremure din pricina apei reci ca gheaa n care plonjaser. n
toiul haosului, Gabriel prelu tcut controlul: nvelindu-i pe
copii cu pturi, dndu-le haine de schimb pilotul
mpachetase tricouri i pantaloni n plus; din fericire era un
brbat scund, dei nu att de scund, astfel nct hainele sale
s nu arate comic de largi pe copii. n curnd Michael i
Emma erau uscai i mbrcai, ncetaser s mai tremure,
iar Emma prea s f acceptat c avionul acela stupid nu se
ntorcea dup doctorul Pym; i continuau drumul.
Gabriel i control pe amndoi de rni, curnd i
pansnd diversele tieturi i zgrieturi ale lui Michael. Cu
brbatul ngenunchind naintea sa, Michael i studie
prietenul. Era aproape neschimbat: vechea cicatrice
brzdndu-i obrazul, ochii impenetrabili de culoarea
granitului. Dar Michael observ, de asemenea, i uviele
cenuii din prul lui negru, ridurile de pe chipul su, i lui
Michael i trecu prin cap c spre deosebire de doctorul Pym,
146
Gabriel era un doar un om i trecuser cincisprezece ani de
la aventura lor din Cambridge Falls. nc arta aproape
imposibil de puternic. Dar i poate c erau doar ridurile
sau frele cenuii din prul su Michael simi o moleeal,
nu n micare, ci n stilul su de a f.
Cum te simi?
Michael ridic din umeri. Nu exista o cale de a rspunde la
ntrebare. Prea multe se ntmplaser. De asemenea, se simi
caraghios n hainele enorme.
2 l vei vedea din nou pe vrjitor, spuse Gabriel.
i pe Kate?
i pe ea.
De unde tii asta?
Pentru c i cunosc.
Michael i povesti lui Gabriel ce se ntmplase pe acoperi,
cum vrjitorul rmsese n urm pentru a-l mpiedica pe
Rourke s i urmreasc, sau cel puin pentru a-l ncetini
s-i ating scopul i cum lui Michael i fusese ncredinat
sarcina de a gsi Cronica. Dar nu spuse nimic despre cum
aproape cedase i l rugase pe vrjitor s nu i dea aceast
sarcin, ntruct nu era pregtit pentru ea. Ruinat, Michael
deja ngropase adnc amintirea ntr-un col ntunecat al
minii sale.
Avionul nu avea locuri, doar bnci care se pliau, iar copiii
stteau unul lng cellalt, nfurai n pturi, cu spatele la
perete. Emma luase mna lui Gabriel i o inea pe genunchii
si, pentru confort, dar i pentru a se asigura e prietenul su
nu disprea.
Spunei-mi, zise Gabriel, ce ai afat despre Carte?
Trgnd adnc aer n piept, Michael le povesti ntruct
147
Emma nu auzise nc povestea cum ajunsese n ncperea
cu scheletul, cum realizase c inscripia din tunel era o
ghicitoare, cum buse din toate cele trei recipiente i deodat
afase unde era ascuns Cronica
Asta fceai acolo? Emma l lovi n bra. Asta a fost att
de stupid! S nu mai faci niciodat aa ceva, m auzi?
Niciodat!
Bine.
Ai face bine s nu.
i l lovi din nou pentru a f sigur c s-a fcut neleas.
Michael i frec braul i, fr s vrea, zmbi.
Cum adic, tii unde este ascuns Cartea? ntreb
Gabriel. Ai avut o viziune?
Nu chiar. A fost ca i cum mi-a f amintit unde se afa.
Ca i cum eu a f fost cel care a ascuns-o. Probabil c sun
aiurea.
Da, rosti Emma.
Nu, spuse Gabriel. Un asemenea lucru este obinuit n
lumea magic. Cumva, brbatul mort din tunel i-a revrsat
amintirile n acele poiuni, iar ele au fost transferate n tine.
Dar vd totul pe buci, zise Michael. i nu pot arta
niciun loc pe hart.
Oricum ar f, pilotul are nevoie de o direcie. ncotro s i
spun s mearg?
Fr s gndeasc, Michael spuse:
Sud. Spune-i s mearg spre sud.
Nu este nimic la sud de Malpesa.
Ba da, este, zise Michael. Este ceva.
Iar Gabriel l privi, ncuviin i merse ctre pilot pentru ai
da instruciunile.
148
Michael se nfofoli n ptura sa, lsndu-se legnat de
oscilaiile i balansul avionului. Gabriel se ntoarse i spuse
c aveau sufcient combustibil nct s ajung la avanpostul
de la Ronne Ice Shelf, pe coasta Antarcticii. Odat ajuni
acolo puteau realimenta, puteau lua haine pentru copii i
plnui restul cltoriei lor. Cltoria spre avanpost avea s
dureze aproape toat noaptea.
Sora ta face bine c doarme.
Michael privi spre sora lui i vzu c Emma i odihnea
capul pe umrul su, iar ochii i erau nchii. Cnd Michael
se ntoarse, Gabriel i studia chipul, iar el tiu c brbatul i
aduna forele pentru ceea ce i atepta.
Voi f bine, zise Michael. Sunt doar obosit.
Dar glasul i sun att de slab, nct nici mcar el nu
crezu ceea ce spusese.
Gabriel i puse mna pe braul lui Michael. Era un gest
straniu de blnd i semnifcativ. Apoi Gabriel merse n
cabin, iar Michael i rezem capul de peretele avionului, n
timp ce Emma se tot foia. Privi pe fereastr, dar totul era
ntunecat. Se ndreptau spre sud, spre captul lumii. Michael
nchise ochii. ntr-un trziu, reui s adoarm.
Michael vis zpad. Vis cmpuri i vi, cmpii i muni,
toate acoperite de zpad i ntinzndu-se la orizont. El
zbura pe deasupra, plutea. Era singur, dar nu se temea
Doi muni uriai se zreau n deprtare. Zbur printre ei,
trecnd printre dinii unui dragon
Apoi ajunse ntr-un tunel lung. O strlucire roie l
nconjura. Cldura era incredibil. Pielea sa uscat fia
precum hrtia. Fiecare rsufare i ardea plmnii. Deodat
149
ajunse lng un lac clocotit, iar cldura era foarte mare. Privi
suprafaa arznd
Michael, Michael! Trezete-te!
Emma l zglia. El deschise ochii i nu tiu unde se afa.
Apoi recunoscu interiorul avionului, l vzu pe Gabriel
plimbndu-se de colo-colo, strngndu-le lucrurile, apoi i
aminti.
Eti bine? l ntreb Emma. Fceai zgomot.
Ce am spus?
Nu prea multe cuvinte. Mai mult ceva de genul
mmmrraaaaaghhhh.
Oh.
Pregtete-te, Gabriel spune c vom ateriza n curnd.
i, Michael
Ce este?
El spune c este posibil s vedem pinguini!
Michael i frec ochii i privi pe fereastr. n amurgul
nceoat, stnci albe, fantomatice se nlau naintea lor.
Michael privi cum o stnc enorm de ghea se desprinse
din zidul de ghea i se prbui n mare. Apoi avionul zbur
peste peretele de ghea, iar sub ei i naintea lor nu era
nimic altceva dect o ntindere nesfrit de un alb imaculat.
Eu i-am adus aici, gndi Michael. Orice s-ar ntmpla,
este vina mea.
ncepu s i ncale ghetele.
Acolo! Uite! Nu-l speria!
Pinguinul se legna ctre ei, cu aripile plate ntinse pentru
a-i balansa corpul sub form de popic ovitoare.
Pinguinul le ajungea pn la genunchi, iar picioarele sale
150
membranate se auzeau bum bum bum bum bum bum pe
gheaa i zpada bttorit. Michael i Emma stteau
complet nemicai, n timp ce pasrea trecu pe lng ei i
dispru dup o cldire.
Este cel mai tare lucru pe care l-am vzut, spuse
Emma. Vreodat!
Ceasul era nou dimineaa, iar soarele nc nu rsrise.
Temperatura era doar cu zece grade sub pragul de nghe,
find, de fapt, destul de cald pentru zona respectiv. Avionul,
ale crui pontoane deveniser acum schiuri, aterizase pe o
pist de zpad n spatele avanpostului. Avanpostul n sine
prea ceva ce ai f putut gsi pe lun: nou sau zeci cldiri
joase din metal, acoperiuri sub form de domuri, presrate
cu antene, tuneluri pe jumtate ngropate n zpad,
erpuind ici-colo.
Arat ca o staie spaial sau o cuc imens pentru
hamsteri, gndi Michael.
Gabriel le spuse copiilor s atepte n avion pn ce el se
ntoarse cu echipament adecvat mpotriva frigului i cu
propriile haine, pe care le dusese la usctoria avanpostului.
Fuseser norocoi c doctorul Pym le dduse haine
clduroase nainte de a merge n Malpesa, ntruct
avanpostul nu furniza produse pentru copii. Gabriel cumpr
cele mai mici mrimi pe care le putu gsi, iar Michael i
Emma primir amndoi indispensabili, hanorace groase cu
glugi mblnite, pantaloni impermeabili de zpad, care s
mearg peste pantalonii lor obinuii, mnui groase de ln,
cptueal pentru interiorul mnuilor, mti pentru fa,
cciuli, ochelari i ghete de purtat peste vechile lor nclri.
Ghete pentru ghetele noastre, spuse Emma. Super.
151
Hanoracul i pantalonii i veneau lui Michael ct de ct bine,
dar Gabriel fu nevoit s taie din lungimea mnecilor
hanoracului Emmei i din cea a pantalonilor, iar marginile le
sigil apoi cu band izolant. Cnd ambii copii fur n cele
din urm mbrcai, Michael se simi de parc s-ar f
mbarcat ntr-o expediie submarin sau ntr-o cltorie n
spaiu. Emma l privi i chicoti.
Ari precum Domnul Crnat.
i? Eti mbrcat la fel.
Apoi Emma ncerc s l loveasc, i pierdu echilibrul i
czu.
Chiar i mbrcai aa cum erau, cnd coborr din avion,
frigul i tie rsufarea lui Michael. Era un frig pe care copiii
nu l mai experimentaser pn atunci i stteau pe loc,
respirnd rapid, obinuindu-se cu sentimentul de
claustrofobie din plmnii lor. Atunci vzur pinguinul, pe
care Emma l botez imediat Derek, iar asta i binedispuse n
timp ce se ndreptar ctre cafeneaua avanpostului, pentru a
i se altura lui Gabriel la micul dejun.
Ferestrele cabanei de metal erau aburite de la cldur, iar
podeaua era un grilaj din oel prin care zpada de pe tlpile
oamenilor care intrau se putea topi. Erau vreo dousprezece
mese, cam jumtate din ele find ocupate. Gabriel i pilotul
stteau ntr-un col. Gabriel le aduse tvi i farfurii copiilor i
i ls s comande omlet, cltite, unc, pine prjit
brbatului de la bar. n timp ce Michael aps butonul
pentru a-i pune ciocolat cald, observ privirile pe care le
atrgeau el i Emma. Gabriel le spusese c locul era o escal
pentru oameni de tiin, exploratori negustori din Antarctica
152
i c aici copiii erau o prezen extrem de rar.
Vom pleca de ndat ce vom mnca i avionul va f
realimentat. Cu ct vom avea parte de mai puine ntrebri,
cu att mai bine.
La mas, Gabriel i pilotul scoaser o hart mare a
Antarcticii.
Acum, i spuse Gabriel lui Michael, Gustavo ne va duce
oriunde vom dori att ct ne va permite vremea. Dar trebuie
s ne spui ncotro s mergem.
Nu este uor, rosti Michael. Totul este pe buci n
mintea mea. Dar urmtorul lucru pe care ar trebui s l
cutm sunt doi muni. Sunt foarte nali i subiri. Mai sunt
ali muni n jurul lor, dar acetia sunt cei mai mari. i sunt
chiar unul lng altul. Are sens ce spun?
n timp ce Gabriel vorbi cu pilotul n spaniol, Michael
vzu c Emma deja i mncase ambele cltite i mai avea
jumtate de omlet. tia c era bine s se grbeasc nainte
ca sora sa s treac la mic dejunul fratelui ei. Pilotul i
spunea ceva lui Gabriel i arta un punct pe hart. Michael
putea vedea o zon umbrit, ceea ce indica prezena
munilor.
Gustavo zice, traduse Gabriel, c te referi la Coarne. O
pereche de muni n captul lanului muntos Victoria. Se af
la aproximativ dou ore de zbor. Ce facem cnd ajungem
acolo?
Ar trebui s fe o peter ntre cei doi muni, spuse
Michael n timp ce mesteca trei buci de unc. Iar n faa
peterii sunt nite formaiuni stncoase, care fac intrarea s
arate precum o gur cu dini uriai. Brbatul mort a numit-o
Gura Dragonului. Probabil c i-a spus numele n propria lui
153
limb, dar cumva tiu c aceasta este denumirea lor.
Gabriel vorbi cu pilotul, care ddu din cap.
Nu tie nimic despre o asemenea peter, dar asta nu
nseamn nimic. i apoi?
Apoi, spuse Michael, parnd furculia Emmei, care
ncerca s i fure una dintre cltite, am un fel de lapsus.
i-am spus c totul este pe buci. Dar de partea cealalt a
peterii ar trebui s gsim un vulcan. Acolo este ascuns
Cronica.
Din nou, Gabriel vorbi cu brbatul. i iari, brbatul
spuse ceva i ddu din cap. Apoi pilotul mpturi harta i iei
afar.
El spune, le zise Gabriel copiilor, c nu exist niciun
vulcan n acea regiune i c de asta este sigur, din moment
ce a zburat n zona indicat. Dar ne va duce la baza
Coarnelor i vom vedea dac putem gsi petera. Trebuie s
sperm c vremea va ine cu noi.
Exist un vulcan, rosti Michael, surprins de propria lui
ncpnare. tiu c este acolo.
Gabriel ncuviin.
Te cred. Dar sunt ngrijorat cu privire la petera asta.
Amintirile astea pe care le-ai motenit sunt vechi de mai bine
de dou sute de ani. n acest timp ar f putut avea loc
alunecri de teren. Cutremure. Petera ar putea f ascuns
sau chiar s se f prbuit. Oricum ar f, vom afa. Acum
mncai. Soarele va f sus pe cer n curnd.
Termin imediat, spuse Emma. Din moment ce domnul
Crnat aici de fa nu vrea s mpart.
Apoi i lu farfuria uns cu sirop i o duse la bar.
154
n curnd erau din nou n zbor. Soarele se ridicase n
sfrit deasupra orizontului, iar n timp ce zburau, Emma
opia dintr-o parte n alta a aparatului, lipindu-i faa de
ferestre. Cu o noapte nainte fusese prea obosit i suprat
pentru a aprecia primul su zbor cu avionul. Astzi era
hrnit i odihnit. Dei, Michael tia, schimbarea atitudinii
sale se datora lui Gabriel. Dup micul dejun, n coridorul din
afara cafenelei, Michael l auzise optindu-i: Nu te voi prsi
din nou, iar Emma i aruncase braele n jurul gtului su.
De atunci se comportase din ce n ce n ce mai mult precum
vechea Emma, iar acum, cu soarele strlucind n deprtare i
un peisaj straniu de frumos dedesubt, ea se bucura din plin
de privelite.
El nu era chiar att de lipsit de griji.
Sigurana i convingerea pe care le simise n cafenea
lsaser loc ndoielii. Dac pilotul avea dreptate i acolo nu
era niciun vulcan? Sau era, dar Gardianul i trimitea ntr-o
capcan? Michael avea doar cteva dintre amintirile
brbatului; nu tia cu adevrat cum gndise el. i putea duce
pe Gabriel i Emma la moarte! i dorea s i spun despre
asta lui Gabriel, pentru a-i permite s i alunge temerile, dar
era ngrozit de faptul c ar putea prea mai puin sigur pe el.
Nu putea prea slab.
Michael! strig Emma. Vino repede!
Merse la fereastr, lng ea.
Privete! Art n jos, spre pmnt. Este Derek!
Eti sigur c este el?
O, acela cu siguran este Derek. L-a recunoate
oriunde. i lipi fruntea de fereastr, privind n jos. M ntreb
unde merge.
155
Michael simi o mn pe umrul su. Era Gabriel, care le
fcu semn s vin n cabin. Michael i Emma se nghesuir
n spatele pilotului, care rnjea i arta spre fereastr.
Emmei i se tie respiraia.
Chiar naintea lor se ntindea un lan de muni uriai,
piscuri albe nlndu-se dintr-o cmpie alb. Munii erau
lai la baz i se ngustau spre vrfuri, nghesuii unul n
cellalt, dar dou piscuri ieeau n eviden. Erau cei mai
ndeprtai i cei mai nali i cei mai zveli; nu puteau f
confundai.
Coarnele, gndi Michael.
Experiment un moment intens de dj-vu. Pentru c, dei
i vedea pentru prima dat, tia munii din amintirile omului
mort. Michael era nelinitit, de parc viziunea lui despre sine
lucrurile pe care le tia, pe care i le amintea, lucrurile care
l fceau pe el cineva ncepuse s se nceoeze.
Aceia sunt munii? ntreb Gabriel.
Da.
Glasul lui de-abia se auzi pe fundalul uruitului de motor.
Apoi pilotul vorbi cu Gabriel, care ncuviin i se ntoarse
spre copii.
Vom ajunge acolo n douzeci de minute. Va ateriza la
civa kilometri de baza Coarnelor. De acolo vom merge pe
jos. Este timpul s ne pregtim.
Mna lui Michael tremur cnd ncerc s i nchid
fermoarul hanoracului i se ntoarse cu spatele pentru ca
nimeni s nu observe. n curnd ambii copii erau nfofolii n
hanorace, mti pentru fa, ochelari, cciuli, mnui; tot
ceea ce mai rmsese erau ghetele de exterior pe care Gabriel
le cumprase de la avanpost. Copiii erau mult prea gros
156
mbrcai pentru a se putea apleca, aa c Gabriel le zise s
se aeze pe podea, n timp ce el puse ghetele vechi n cele noi
i i ncl. Apoi i verifc pentru a se asigura c tot
echipamentul lor era bine nchis.
Michael de-abia se putea mica i se ntreb cum,
Doamne, iart-m, aveau s parcurg cinci kilometri pe jos.
Avionul trepid i se legn n timp ce cobora spre pmnt.
Agndu-se de o centur de pe perete, Michael privi cum
Gabriel merse lng un rucsac mare, verifcnd de dou ori
mncarea, apa, un adpost de urgen, frnghii, un trncop
pentru ghea i alt echipament necesar. De asemenea,
Michael l vzu pe Gabriel legnd de rucsac un obiect lung i
ngust, nfurat ntr-o pnz. Michael tiu c c era sabia lui
Gabriel, arma asemntoare unei macete pe care copiii o
vzuser n timpul luptei din Cambridge Falls. i reaminti lui
Michael de parc ar f avut nevoie c nu tiau cu ce se vor
confrunta de acum ncolo.
Avionul se zdruncin n timp ce ateriz, iar Michael i
Emma scpar centurile de pe perete din mini i zburar
nainte, prbuindu-se n cabina pilotului, dar straturile
multiple de haine i protejar i nu se rnir. n cele din
urm, dup ce avionul lovi nc de dou ori pmntul, se
domoli, se cltin pentru circa o sut de metri i se opri.
Michael privi ctre sora sa.
Eti bine?
Mi-e cald, mormi Emma. A vrea s deschid ua.
Voiam s zic
tiu ce voiai s spui. Doar mi este cald.
Gabriel le verifc pentru ultima oar mbrcmintea.
Mai avem patru ore de lumin. Dac gsim petera asta,
157
Gura Dragonului, vom continua drumul. Dac nu, fe ne vom
ntoarce la avion, fe vom campa dac vom gsi adpost.
Gustavo va atepta pn la miezul nopii, apoi se va ntoarce
la avanpost. Va veni aici n fecare zi timp de trei zile i ne va
atepta n timpul zilei. Suntei gata?
Michael vzu c Gabriel l privea, ateptnd un rspuns i
i trecu prin gnd s spun: tii, acum c am avut timp s
m gndesc mai bine, cred c ar trebui s plecm de aici.
Dar tia c nu asta atepta Gabriel. Calea lor ducea nainte,
nu napoi; i ntrebnd dac era pregtit, Gabriel i permitea
lui Michael s ia decizia plecrii.
Michael ridic mna pentru a-i ndrepta ochelarii i
realiz c i purta pe cei de protecie i i ndrept.
Da. S mergem.
Gabriel deschise ua i deodat simi cum tot frigul din
lume se strecurase n avion. Mai nti Gabriel i scoase
rucsacul, apoi o ajut pe Emma s coboare. Michael l zri pe
pilot, Gustavo, privindu-i cu o expresie ngrijorat.
Mulumesc pentru zbor, spuse Michael, vocea findu-i
nbuit din pricina mtii. Ne revedem n curnd. Sper.
i o urm pe Emma afar, n frig.
Pmntul avea o crust dur de ghea care le permise s
mearg fr clpari pentru zpad. Coarnele se iveau
deasupra lor, strpungnd un cer albastru, vrfurile lor
ncovoiate aplecndu-se unul ctre cellalt. Gabriel se afa la
conducerea grupului, Emma la mijloc, iar Michael ultimul.
Privind napoi, Michael putea vedea discul palid al soarelui
legnndu-se deasupra coroanei pmntului. Mai mult ca
niciodat, se simi precum un cltor pe o planet
158
ndeprtat.
Mersul era difcil cu greutatea n plus a hainelor i
ghetelor, iar n curnd picioarele lui Michael devenir greoaie.
Ceasul i era ngropat sub straturi multiple, iar singurele
puncte de referin dup care putea msura progresul erau
munii dinaintea lor (care preau s nu se apropie deloc)
avionul din urma lor (care, oarecum nelinititor, devenea din
ce n ce mai mic).
Mergeau, presupuse Michael, de vreo jumtate de or,
cnd Gabriel se opri i se ntoarse, privind dincolo de copii.
Ce se ntmpl? Michael nu putea vedea nimic n
deprtare, cu excepia avionului, care devenea tot mai mic i
mai ntunecat.
Nu sunt sigur.
Gabriel ngenunche i lu o frnghie i un set de cleme de
metal din rucsacul su. Trecu frnghia prin cleme i le
prinse de jacheta sa, a lui Michael i a Emmei.
Pentru ce faci asta? ntreb Emma.
Siguran.
Continuar s mearg. Pmntul se ridica. Lui Michael i
era frig acum, dei prea imposibil ca unei persoane s i fe
frig purtnd attea straturi de haine. Pentru a-i distrage
atenia, se gndi la biblioteca afat n casa din Cambridge
Falls i la ct de mult i dorea s f stat lng un emineu,
cu o can de ciocolat cald i cu Totul despre pitici pe
genunchi, privind zpada cznd pe fereastr. Poate
mncnd un sendvi cu brnz topit.
i se gndea la ct de bine era s citeasc despre aventuri
i nu s le triasc, cnd observ ct de tears devenise
umbra sa. n tot timpul n care merseser, umbra i se
159
ntinsese naintea sa, ascuit i neagr pe solul alb, dar
acum de-abia se mai putea distinge. Se ntoarse i vzu c
soarele dispruse. Dar nu avea sens. nc mai aveau cteva
ore de lumin rmase. Apoi realiz c nu mai putea vedea
nici avionul. Un sentiment de nelinite ncepu s ncoleasc
n stomacul su.
Gabriel
Asta a fost tot ce a reuit s spun nainte de izbucnirea
furtunii. Fusese precum un val, nvlind peste el,
aruncndu-l peste Emma. ntini n zpad, copiii erau
aruncai cu nepsare nainte. Michael cotrobi dup ceva de
care s se poat aga, dar minile sale nu gsir nimic. i
imagin c vor f luai pe sus, precum frunzele nainte de un
vnt puternic i dui, spre captul cellalt al Antarcticii. Apoi
dup o zdruncintur se oprir. Gabriel i fx ghetele n
ghea, nfpse trncopul i i nfur frnghia n jurul
braului, reuind s-i aduc pe copii laolalt. Asemenea unui
pescar recuperndu-i captura, i trase pe copii spre el, i
ncovoie corpul pentru a primi n spate loviturile vntului.
Michael i Emma se cuibrir lng corpul su. Vuietul le
umplu urechile. Vizibilitatea era de lungimea unui bra sau
mai puin.
Blanc total, gndi Michael. Citise cuvntul undeva.
Suntem ntr-un blanc total.
Gabriel se aplec nainte, strignd peste vuietul vntului.
Voi monta adpostul! Este inutil s ncercm s ne
ntoarcem la avion! Ne-am rtci! Trebuie s ateptm ca
furtuna s treac!
Dar suntem att de aproape! strig Michael. Dac
ajungem la peter, vom f n siguran!
160
Nu am gsi-o niciodat n aceste condiii! Parc munii
au disprut!
Eu o pot gsi!
Cuvintele care le rostise l surprinser pe Michael. Nu le
gndise, nici nu plnuise s le rosteasc, dar tia c ceea
spusese era adevrat. n tot timpul n care merseser, o for
invizibil continuase s l atrag nainte. Acum c se opriser
era cu adevrat contient de ea; dar tia c, dac se las
condus n continuare, va gsi petera.
Ce se petrece? Emma se ntoarse dinspre Michael spre
Gabriel. Nu aud nimic!
Gabriel l privea pe Michael, ochii findu-i ascuni n
spatele ochelarilor ntunecai i acoperii de ghea.
Eti sigur? Este un risc!
Vrea s spun c am putea muri cu toii, gndi Michael.
Ne-am putea rtci fr nicio speran. S-au prbuit ntr-o
crevas. S ridice tabra era cel mai raional lucru pe care l
puteau face.
Privi ctre Emma, care i tot ntorcea capul ntre el i
Gabriel, spunnd: Ce? Ce ai spus? Este att de tare? Ce?!
Nu era drept. Michael i-ar f riscat de bunvoie viaa; de ce
trebuia s o rite i pe cea a surorii sale? Sau pe a lui
Gabriel?
Trebuie s te hotrti! strig Gabriel.
Michael nchise ochii. Fora era nc acolo, precum un
crlig invizibil agat de pieptul su. tia c era Cronica.
Da! O pot gsi!
Ce s gseti? strig Emma. Despre ce vorbii?
Gabriel nu rspunse, dar se apuc s schimbe poziia
frnghiei, astfel c Michael ajunse la conducerea grupului.
161
Te vom urma!
i nmn lui Michael trncopul pentru ghea, iar
Michael se ridic i ncepu s nainteze prin furtun. Trebuia
s i adune toate puterile pentru a nu f mturat de vnt i
era incredibil de obositor s nainteze n timp ce vntul l
biciuia din fa cu toat puterea. Printre rafalele de vnt erau
momente scurte n care lucrurile se limpezeau, iar Michael
putea vedea la zece metri nainte. Dar, de cele mai multe ori,
i futura mna n faa ochilor i nu vedea nimic.
Te rog, se tot gndea el, sper s nu m f nelat.
ns putea simi Cronica acolo, chemndu-l, din ce n e
mai tare cu fecare pas. Se trezi gndindu-se la o cltorie pe
care el i surorile sale i o grmad de ali copii o fcuser la
o ferm cu civa ani nainte. Erau n mijlocul pustietii, iar
oferul autocarului, un adolescent mbufnat, aprinsese
radioul pentru a gsi un post care nu transmitea muzic,
cum spusese el, muzic banjo. n cele din urm gsise un
post. La nceput semnalul fusese slab i disonant, dar pe
msur ce naintau i probabil se apropiau de surs,
semnalul devenise din ce n ce mai clar.
Aa se simea Michael acum, de parc s-ar f apropiat n
sfrit sufcient de mult nct s poat auzi muzica.
Michael!
Emma i strigase n ureche, l prinsese de umr i i arta
ceva.
Michael privi n sus sttuse cu privirea numai n
pmnt, concentrndu-se pentru a evita s i conduc pe
Emma i Gabriel ntr-o prpastie iar acolo, la trei metri
distan, de-abia vizibil prin vrtejul de zpad, dincolo de
trei coloane acoperite de zpad i ghea, coloane care se
162
subiau pe msur ce se nlau astfel nct s dea impresia
foarte credibil de coli, era gura ntunecat i larg deschis
a peterii.
Cteva minute mai trziu reuir s ajung n interiorul
peterii, scuturndu-i ghetele i hainele de zpad i ghea.
Gabriel l btu pe Michael pe umr.
Bun treab!
Michael ncerc s ridice din umeri, dar gestul se pierdu n
hanoracul enorm.
Hei, tii, nu a fost mare lucru.
Mda, spuse Emma, probabil c ai dreptate.
Ei bine, rosti Michael iritat, de fapt, a fost mare lucru.
Apoi Emma rse i i spuse lui Michael c bineneles nu
era mare lucru i, dac regele Robbie ar f fost acolo, probabil
i-ar f acordat lui Michael nc vreo zece medalii de-ale
piticilor.
Ha-ha, zise Michael. Dei nu se putea abine s se
gndeasc la faptul c o medalie nu ar f deloc nepotrivit.
nc i este frig? ntreb Emma. Tremuri.
Michael tremura, dar nu avea nicio legtur cu frigul. Ar f
trebuit s fe invadat de ncredere datorit faptului c i
urmase instinctul. Dar se ntmpl exact opusul. Nu
nelegea cum se ntmplase, cum reuise. Simea c pierde
controlul, iar sentimentul l speria. Fusese foarte norocos i
nu trebuia s se bazeze pe faptul c se va ntmpla din nou.
Trebuie doar s m mic.
Atunci nu ne lsa s te oprim. Gabriel scoase trei
lanterne din rucsac i nmn una fecrui copil. Tu eti
liderul. ndrum-ne.
Michael privi ctre Emma, care ridic din umeri i spuse:
163
Doar ncearc s nu ne ucizi.
Apoi Michael se ntoarse i pornir la drum.
Petera era diferit ntr-o singur privin de toate celelalte
peteri i tuneluri pe care copiii le exploraser: era acoperit
cu ghea. Podeaua, tavanul i pereii erau glazurate cu o
crust alb-albstruie. Spre norocul lor, ghetele cele noi
cumprate de Gabriel aveau tlpi antiderapante. Totui,
naintau cu precauie, iar lanternele lor continuau s i
refecte lumina napoi, spre ei, fcnd inimile copiilor s bat
mai repede pe msur ce i imaginau bestii cu ochi sclipitori
pndindu-i n ntuneric.
n curnd, vuietul furtunii se stinse, iar tunelul se
deschise ntr-o cavern ntins, iar ei merser de-a lungul
unei poteci nguste, care nainta pe lng perete. Aintir
lanternele asupra abisului, iluminnd un lac de ghea
neagr, iar Michael privi n jos i vzu artri cu gheare i
coli i aripi adncite ntr-un somn ngheat. Tunelul se
continua pe partea cealalt a lacului, iar gheaa de pe perei
ncepu s lase locul stncii dezgolite, pn ce nu se mai
zreau dect petice de ghea pe ici, pe colo, iar n cele din
urm dispru complet. Michael se trezi dndu-i jos masca,
mpingndu-i gluga de pe cap, descheindu-i fermoarul
jachetei.
Apoi i stinse lanterna.
Michael opti Emma.
tiu.
Captul tunelului era naintea lor, iar lumina se revrsa
prin el. Nu era negura nceoat a unei furtuni de zpad, ci
lumina aurie, cald i strlucitoare a soarelui.
164
Doar c asta nu era posibil. Michael tia c nu era posibil.
i atunci
Michael, auzi.
Da.
Erau trilurile unor psri.
165
CAPITOLUL ZECE
Sfritul lumii
tiai
Nu.
Nimic din toate astea
Nu.
Pentru c este uau!
Da, gndi Michael. Uau.
Ieiser din tunel i se afau sus, deasupra unei vi
enorme, sub form de semilun. De acolo de unde stteau,
perei abrupi de stnc coborau aproape un kilometru ctre
podeaua vii, n timp ce muni acoperii cu zpad se nlau
deasupra lor, ncercuind valea ntr-un inel nentrerupt.
Michael presupuse c era cel puin un kilometru distan
pn pe partea cealalt. Att spre dreapta, ct i spre stnga,
valea se curba i disprea din vedere. Cerul era de un
albastru pur, cristalin, iar aerul era cald i tcut. Departe,
dedesubt, podeaua vii prea s fe acoperit cu o bolt de
un verde-nchis.
Michael se gndi s fac o fotografe, apoi hotr c o
fotografe nu ar oferi toat splendoarea peisajului.
Dar suntem la Polul Sud! exclam Emma. Ar trebui s
fe pinguini! i zpad! i i uri polari!
Urii polari sunt la Polul Nord.
166
tii la ce m refer! Asta este
Este Cronica, spuse Michael. Pun pariu c n urm cu
mii de ani locul sta arta precum restul Antarcticii. Apoi
Ordinul a adus Cronica aici i totul s-a schimbat.
Rmaser n tcere, privind n jos, ctre valea luxuriant.
Apoi Gabriel spuse:
Acolo.
Arta spre dreapta lor. Dincolo de vale, de-abia vizibil
peste umerii unui munte, o dr subire de fum negru se
ridica n aer.
Vulcanul, opti Michael.
Uimitor, se minun Emma. Chiar aveai dreptate.
Nu trebuie s te prefaci att de uimit, spuse Michael.
Dar sunt, spuse Emma. Sunt cu adevrat surprins.
Rapid, pentru c deja le era cald i transpirau, trioul i
scoase hainele clduroase hanoracele, cizmele grele,
pantalonii izolani, izmenele, ochelarii de protecie, mnuile
i cciulile , iar Gabriel ascunse totul n interiorul peterii
pentru cltoria napoi. Michael fu surprins s gseasc
sfera de sticl cenuie-albstruie atrnnd la gtul su i
realiz c n exaltarea ultimelor douzeci i patru de ore,
uitase complet de ea. Evident, acum nu era timpul s se
gndeasc la cine o trimisese sau care ar putea f scopul ei,
dar n timp ce o ascunse sub tricoul su, Michael i promise
c va ncerca s i deslueasc misterul de ndat ce i se va
ivi ocazia.
Tunelul ajunse ntr-un promontoriu din care un set de
trepte aproape verticale, tiate n suprafaa stncii, cobora
ctre podeaua vii. Gabriel lu cablul de siguran i l leg
de curelele copiilor.
167
Vom ajunge la baz, spuse el. Apoi vom merge ctre
vulcan.
Treptele semnau mai mult cu o scar mobil dect cu
una obinuit, distana ntre trepte find de aproape aizeci
de centimetri. O singur dat Michael privi n jos pentru a
controla ct au cobort i descoperi c privea direct n abis.
Dup aceea i concentr atenia asupra fecrei trepte n
parte. Cu ct coborau, cu att aerul era mai cald i mai
umed. Ochelarii i tot alunecau pe nas, iar bluza i se lipi de
spate. Triluri de psri rsunau prin vale, iar n curnd
auzir susurul unei ape curgtoare.
Se oprir la jumtatea drumului, iar Gabriel le ddu pine
i fructe uscate din rucsacul su. Michael i verifc ceasul,
gndindu-se c soarele ar f trebuit s apun pn atunci i
totui era nc lumin, cnd auzir ceva ce nu era o pasre.
Strigtul venea din direcia vulcanului. Era aspru i slbatic
i reduse la tcere ntreaga vale.
Ce a fost asta? opti Emma.
Gabriel ddu din cap.
Nu tiu.
Nici Michael nu tia. Dar tia c orice ar f produs sunetul
acela era foarte, foarte mare.
i terminar n linite gustarea i reluar coborrea.
Treizeci de minute de mai trziu, ajunser la coroana
copacilor. De deasupra, Michael se atepta s gseasc o
jungl tropical, dar podeaua vii era acoperit de o pdure
de conifere enorme. Recunoscu copacii din fotografi i flme,
dar acetia erau mai nali i mai mari dect oricare alii pe
care i vzuse vreodat. ntr-adevr, podeaua vii se dovedi a
f mai joas dect crezuser ei, ntruct chiar i dup ce
168
ajunser la coroana copacilor, continuar s coboare i mai
mult.
V vine s credei, spuse Emma cnd ajunser n cele
din urm la baz, c va trebui s urcm napoi?
Lumina ncepuse acum s se sting, iar sub coronamentul
copacilor era nc i mai ntuneric.
tiu c eti obosit, spuse Gabriel. Dar cred c ar trebui
s ne continum drumul. Mi-ar plcea s campm mai
aproape de vulcan, astfel nct s putem ajunge acolo mine
de diminea.
Michael ncuviin, Emma gemu i continuar s mearg,
dar nimeni nu menion c strigtul creaturii venise din
direcia vulcanului. Michael se simea de parc mergea
printr-o pdure de uriai adormii. Chiar i Gabriel privea
uimit masivele trunchiuri de un rou-cafeniu. Dar mersul era
ncet, ntruct podeaua pdurii era acoperit de un pat gros
de ferigi, iar Gabriel fu nevoit s i foloseasc sabia pentru a
croi nu o crare.
Nu se micau prea multe prin pdure. Psrile erau n
coronament, iar alte semne ale naturii slbatice erau gndaci
negri, strlucitori, care goneau pe trunchiurile copacilor cu
un bzit furios i i luau brusc zborul. Gndacii erau de
mrimea broatelor estoase, iar dup ce Michael fu lovit n
cap i dobort la pmnt, copiii nvar s se fereasc de
fecare dat cnd auzeau vreunul venind.
Totui, gndi Michael frecndu-i locul dureros din
spatele urechii, dac sunt pe aici doar psri i gndaci, de
ce m simt de parc am f urmrii?
Pe msur ce naintau, susurul apei curgtoare se auzea
tot mai tare, iar n cele din urm ajunser la un ru limpede
169
care i croia drumul prin mijlocul unui canion. Erau
nferbntai din pricina cltoriei, iar Gabriel le permise s
se aeze pe burt i s i scufunde feele n apa rului. Apa
era rece ca gheaa, iar ei bur pn cnd i durur dinii.
nviorat, micul grup i continu drumul, urmnd malul
rului pn ce se ntunec att de tare, nct nu mai puteau
vedea nimic, iar copiii i trau picioarele i Emma spuse
pentru a cincisprezecea oar: Acesta pare un loc bun da
popas. Gabriel ridic tabra pe o stnc ntins care le
oferea o privelite att n amonte, ct i n aval, iar el scoase
mncare din rucsac mai mult pine, crnai uscai i
fructe uscate i spuse c nu va risca s fac un foc. Michael
se ntreb dac i Gabriel simea c erau privii; dac simea,
el nu spuse nimic. Dup ce mncar, Gabriel tie frunze din
ferigile din apropiere i construi un pat gros i moale pe
stnc, iar Emma se ntinse pe el i adormi ntr-o secund.
Dormi, i zise Gabriel lui Michael. Eu voi sta de paz.
Michael inteniona s i spun lui Gabriel s l trezeasc n
cteva ore i s fac de paz cu rndul. Dar ntruct era
epuizat i tot corpul l durea i alinat find de murmurul
rului, Michael se ntinse lng sora sa i adormi.
Michael vis.
Din nou se afa n tunelul ntunecat, mergnd ctre
luminia roie.
Din nou, sttea naintea lacului de foc, privindu-i
suprafaa, n timp ce ochii l ardeau, iar cldura i nbuea
respiraia.
tia c pe undeva, prin apropiere, trebuia s fe i Cronica.
Dar unde?
170
Iar apoi, n mod straniu, auzi muzic. Prea s l
nconjoare. Putea respira fr durere. O greutate se ridic de
pe umerii si. Cldura se domoli. Se simi uor precum
aerul, de parc ar f putut pluti pe cer, n deprtare
O mn pe umrul su l trezi.
Era nc ntuneric; Gabriel sttea aplecat peste el, innd
un deget la gur, spunndu-i lui Michael s stea linitit. Din
pdure rsuna muzic, iar Michael o recunoscu drept muzica
din visul su. Se ridic; ntr-adevr, s-ar f lsat purtat de vis
dac mna lui Gabriel nu l-ar f trezit.
Am auzit
Da, a nceput n urm cu un minut. Merg s
investighez. Stai cu sora ta. Gabriel se ridic, apoi se opri.
Vei sta cu ea.
Era o ntrebare n glasul su.
Sigur c da, voi sta cu ea.
Brbatul l privea. Michael nu se putea abine.
Doar c muzica este att de frumoas!
ncearc s nu asculi.
Bine.
Privirea lui Gabriel nc struia asupra sa. Michael realiz
c fredona. Se opri.
M voi ntoarce repede, spuse Gabriel. i, scondu-i
sabia din teac, se strecur n linite printre copaci.
Michael o privi pe sora sa. Emma zmbea n somn. Michael
nu o vzuse niciodat pe Emma zmbind n somn. De obicei
ea dormea cu minile ncletate n pumni, de parc n visele
ei s-ar f luptat. Michael se ntreb dac ea putea auzi
muzica. Era att de frumoas
Nu! Gabriel i spusese s nu asculte!
171
Lundu-i ochelarii de la ochi, Michael se aez pe stnc
i se stropi pe fa cu ap rece ca gheaa. Se trezi de-a
binelea ntr-o clipit.
Aa este mai bine, gndi el.
Apoi realiz c motivul pentru care era mai bine se datora
faptului c putea auzi muzica mult mai clar. Se ridic, apa
picurnd de pe chipul su i privi n ntunericul luminat de
stele. Totul n jurul su aerul, apa, pmntul, pietrele totul
prea s reacioneze la auzul cntecului. Dar Gabriel i
spusese s nu asculte! Ei, bine, gndi Michael, Gabriel era
un tip grozav i tia multe lucruri utile, dar, evident, muzica
nu era printre ele. Nu putea f nimic periculos ntr-un
asemenea cntec. Era un cntec despre aer i ap, despre
copaci i psri, despre gndacii aceia uriai care zburau
fr s se uite pe unde se deplasau; era un cntec despre
via. i te ndemna s i te alturi s dansezi. Michael
ncepu s se legene nainte i napoi, mna sa dreapt
legnndu-se n aer. Iar eu ador s dansez, gndi Michael,
dei nu dansase niciodat n viaa lui i mereu fcuse
eforturi supraomeneti pentru a nu cdea n patima
dansului.
O trezi pe Emma, zglind-o uor.
Ea gemu i i inu ochii nchii.
nceteaz.
Emma, trezete-te!
Dar visam i eram
Tcu. Michael tiu c auzise muzica.
Este real
tiu! Michael radia de fericire. Avusese cea mai grozav
idee. i spusese lui Gabriel c nu o va prsi pe Emma, dar
172
dac o lua cu el n cutarea muzicii? Vino! Trebuie s gsim
sursa!
i o prinse pe Emma de mn i o trase dup el n pdure.
Muzica venea din deprtare, din direcia vulcanului. n mod
straniu, ferigile cu care se luptaser toat ziua pentru a-i
croi drum se ddeau acum din calea copiilor, retrgndu-se
pentru a forma o potec.
Unde este Gabriel? gfi Emma.
A plecat s caute muzica!
Crezi c l vom gsi?
Poate. Dac nu, l putem cuta n timp ce dansm!
Hopa! strig Emma, care n mod obinuit ura dansul cel
puin la fel de mult ca i Michael. i Gabriel va putea dansa
cu noi!
Ha! Probabil c danseaz deja! rse Michael.
Destul de brusc, fraii se oprir.
n faa lor era o poian ntins, circular, ncadrat de
copaci. Ferigile se opreau la marginea poienii, iar pmntul
era acoperit de iarb joas i deas. Pe partea cealalt a
poienii, Michael putea vedea siluete cu tore ivindu-se printre
copaci. Erau mult prea departe pentru a distinge mai bine,
dar Michael tiu c siluetele erau cele care produceau
muzica. Iar atunci realiz c muzica era cntat, c vocile lor
produceau acele sunete minunate.
Emma scoase un ipt ascuit i sri nainte, dar Michael o
trase napoi.
Ce faci? Noi
Tocmai am avut un gnd groaznic. Erau ngenuncheai
n spatele unui copac de la marginea poienei. Michael ncerc
s par ct mai ngrijorat posibil. Avea nevoie ca Emma s
173
neleag seriozitatea a ceea ce urma s spun. Dac nu
purtm hainele potrivite? Nu vreau s art stupid.
Emma l privi, apoi ncuviin.
Asta este o observaie bun.
tiu, spuse Michael. i se mustr pe sine pentru c nu
i spusese lui Gabriel s ia n rucsacul su i haine mai
sofsticate i stilate. Ar f trebuit s tie c avea s se
ntmple ceva de genul sta.
Siluetele naintau ctre centrul poienii, iar pe msur ce se
apropiau, torele le luminau chipurile. Copiii privir uimii.
Michael aceia sunt?
Da.
Serios? Adic, pe bune i serios?
Da. Glasul i era grav i gtul uscat, dar reui s spun:
Aceia sunt elf.
Probabil c erau vreo patruzeci. Unii dintre ei aveau tore,
alii felinare. Toi cntau, iar mersul lor nu era tocmai un
dans, dar chiar modul n care mergeau, chiar i gesturile lor
mrunte se constituiau ntr-un spectacol graios, mai ceva
dect orice dans. i fecare dintre ei Michael se ntrist
cnd observ asta era incredibil de bine mbrcat. Michael
observ c fetele-elf purtau rochii lungi i albe din material
dantelat i cu volnae, n timp ce bieii-elf purtau
pantaloni albi i cmi, mpreun cu jachete alb-roz, alb-
albastre sau alb-verzi cu dungi. Bieii-elf purtau plrii din
paie cu boruri. Fetele-elf rsuceau umbrele de soare pe
umerii gingai. Civa dintre elf aveau rachete de tenis din
lemn.
Michael recunoscu hainele ca fcnd parte din moda de
174
acum o sut de ani, iar partea logic a creierului su, care
nc funciona, dei la un nivel foarte sczut, i aminti c n
urm cu un secol lumea magic se ascunsese. Elfi
pstraser pur i simplu tendinele de atunci.
i pe bun dreptate, gndi Michael. Artau minunat.
Hainele lor sunt att de frumoase! Emma era pe
punctul de a izbucni n lacrimi. Nu vom gsi niciodat haine
ca ale lor!
, spuse Michael. Vreau s aud.
Elfi se adunaser n mijlocul poienii i schimbar ritmul
dintr-un cntec diafan, fr cuvinte, pe care Michael i
Emma l auziser n visele lor, ntr-un cntec nou, unul cu
un ritm voios.
Iar de data aceasta, Michael putu distinge cuvintele:
O, ea trebuie s mnnce, ea trebuie s mnnce,
Mai bine ar avea grij de silueta ei.
nfiarea ei este supl i zvelt,
Unghiile ei taie ca gheaa.
Ochii ei nc strlucesc precum diamantele,
i totui, stomacul ei tot mormie.
O, ea trebuie s mnnce, ea trebuie s mnnce,
Mai bine ar avea grij de silueta ei
Despre ce cnt? ntreb Emma.
Nu tiu, spuse Michael. Este un cntec adorabil, totui.
Nu crezi?
Este, spuse Emma. Foarte adorabil.
i lui Emma i trecu prin cap c nu folosea cuvntul
adorabil att de des pe ct ar f trebuit i cu siguran va
repara greeala asta. Era un cuvnt adorabil, adorabil.
175
Adorabil, adorabil, adorabil, adorabil
Ce faci? opti Michael.
Doar rostesc cuvntul adorabil, opti Emma.
A, spuse Michael, ntrebndu-se de ce nu se gndise i
i el la asta. Corect.
Iar n timp ce priveau elfi i ascultau cntecul, amndoi
murmurau:
Adorabil, adorabil, adorabil, adorabil, adorabil,
adorabil, adorabil
Civa dintre elf fceau roata n jurul poienii, civa se
jucau de-a capra, iar unul se plimba cu una dintre
bicicletele acelea de mod veche, cu o roat uria n fa i
una mic, n spate. Civa dintre elf deschiseser un co de
nuiele pentru picnic i nmnau tuturor buturi i mncare,
n special prjituri. Doi dintre elf ncepuser s amenajeze
ceea ce lui Michael i prea a f o trambulin. ntreaga scen
i era ciudat de familiar, iar Michael realiz unde mai
vzuse asemenea lucruri nainte: n flmele vechi, cnd
oamenii organizau blciuri, cu concursuri de mncat
plcinte i cules de mere. Aa cum hainele lor erau captive
n trecut, la fel erau i obiceiurile elflor. Michael era
fermecat.
Adorabil, murmur el. Adorabil.
Iar cntecul continu:
Braele ei sunt att de armonioase,
Talia ei este supl i delicat.
Nasul ei nu are egal (ha-ha!)
Iar dinii ei, dinii ei, o, s strluceasc ntotdeauna.
O, ea trebuie s mnnce, ea trebuie s mnnce,
Mai bine ar avea grij de silueta ei
176
tiai c sunt elf aici? opti Emma.
Nu. Este o surpriz plcut, totui.
Cu siguran. Cum mi st prul?
Era pentru prima oar n viaa ei cnd Emma punea
aceast ntrebare.
Michael o privi. Nu mai fcuse du din ziua anterioar,
cnd sttuser la csua din Spania, iar de atunci se
plimbaser printr-un mormnt, alergaser printr-o gur de
scurgere, sriser ntr-un canal, merseser prin viscol ceea
ce implicase purtarea cciulilor i glugilor i mult
transpiraie i dormiser pe un pat de ferigi.
Sincer?
Da.
Arat precum prul unui vagabond. Scuze. Dar ai prul
unui vagabond.
Este n regul, spuse Emma. i tu ai prul unui
vagabond.
Uite ce au acolo! exclam Michael.
O, ce noroc!
Elfi amenajaser un salon mare din lemn, cu patru staii,
fecare avnd n fa o oglind, i echipate cu un set ntreg de
perii, piepteni, pensete, foarfece, diverse alifi, tonice i pudre,
iar copiii fur invadai de o asemenea dorin pentru acele
perii i pudre, nct aproape c ar f alergat n poian dac
locurile din faa oglinzilor nu s-ar f ocupat imediat de fete i
biei elf, aranjndu-i prul, pudrndu-i obrajii, dei
civa dintre ei, observ Michael, doar stteau privindu-se n
oglind, exclamnd: Ari minunat! Chiar ari! Ari
minunat!
177
Nu putem merge acolo aa, rosti Michael. Briceagul meu
are foarfec. Ne vom tia tot prul! Mai bine cu chelie dect
cu pr de vagabond, corect?
Stai, spuse Emma. Am o idee mai bun!
Alerg civa metri n pdure i se ntoarse cu un bra plin
de frunze de ferigi.
Ne vom confeciona plrii stilate! Atunci nimeni nu va
vedea prul nostru ciufulit!
Lui Michael nu i venea s cread ce idei grozave avea
Emma n acea sear. Mai nti s zic adorabil iar i iar i
acum ideea cu plriile.
Se apucar de treab, folosind briceagul lui Michael pentru
a tia frunzele n buci de zece, doisprezece centimetri, dar
n curnd ddur peste un obstacol, realiznd c nu aveau
de ce s ataeze frunzele. Apoi Michael avu ideea de a lua
pmnt moale i umed de la bazele copacilor pentru a i-l lipi
de cap.
Va aciona ca un lipici! Frunzele se vor lipi de el!
Emma era att de ncntat, nct i spuse lui Michael c
este fratele ei preferat.
Sunt singurul tu frate, spuse Michael.
tiu! Nu este grozav? Acum grbete-te! Pun pariu c
vor ncepe s danseze din secund n secund!
Fr s piard mai mult timp, copiii i unser capetele cu
noroi pn deasupra ochilor i la baza gtului. Cu ctile
lipicioase pe cap, luar mini pline de frunze de ferig i le
lipir dezordonat pe fecare poriune de noroi. n cteva
momente, frunze moi i neglijente rsreau de pe capetele lui
Michael i Emma n toate direciile, din cretet, de pe pri,
din fa i din spate.
178
Cum art? o ntreb Michael pe sora sa.
Ari grozav! Eu cum art?
Ari uimitor! Ar trebui s pori plria asta tot timpul!
Chiar i cnd nu dansm!
Chiar m gndeam la asta! spuse Emma, extrem de
ncntat.
Eti gata? ntreb Michael.
Dac sunt gata!? S mergem!
Stai puin! Michael scoase sfera cenuie-albstruie de
sub cmaa sa, astfel nct s i atrne pe piept asemenea
unui colier decorativ. Nu fusese niciodat adeptul bijuteriilor,
dar se gndi c sfera de sticl i oferea un aspect aparte. Vzu
cum ochii Emmei se holbau la colierul su.
O, vreau i eu unul!
i-l mprumut mai trziu. Vino!
Iar copiii erau pe cale de a da buzna n poian cnd
cntecul se schimb:
i-am adus ceva special care s i aminteasc de ceea ce ai
fost.
Pentru c sub nfiarea aceea hidoas,
nc se ascunde o prines.
Te rugm, ntoarce-te, o, te rugm ntoarce-te,
Ne este foarte dor de tine.
Te rugm, ntoarce-te, o, te rugm, ntoarce-te,
Schimb-i brara de aur cu aceasta
Iar copiii zrir patru elf ieind dintre copaci, ducnd ceva
pe o targ: un obiect acoperit cu un material negru.
Mulimea cnta din ce n ce mai tare, iar elfi se prinser de
mini i dansau n jurul trgii ntr-un cerc imens.
179
Simind c ceva important i potenial minunat era pe
cale de a se ntmpla, copiii ezitar la marginea poienii. Cei
patru elf purtar greutatea pn n centrul poienii i o
puser jos. Nu era uor de desluit ceea ce se ntmpla cnd
toi elfi se legnau de colo-colo, blocndu-le privirea. Apoi,
doi dintre elf ndeprtar stofa neagr, iar Michael zri ceva
alb, fantomatic, apoi o sclipire aurie. Frenezia srbtorii se
intensifc de zece ori, cntecul umplu ntregul canion, elfi
dansatori se nvrteau din ce n ce mai repede, iar Michael se
gndi c, dac nu intra imediat n dansul lor, nu va mai f
niciodat fericit.
Michael! strig Emma. Trebuie s
tiu, tiu!
i cu o lefuire rapid pentru a se asigura c coifurile lor
nfrunzite artau bine, copiii srir din spatele copacilor. Dar
le era destinat s nu se alture niciodat dansului, ntruct
n acel moment un strigt strbtu valea. Era acelai ipt
strident i slbatic pe care l auziser n timp ce coborau
treptele de piatr n acea dup-amiaz. ntr-o secund
cntatul ncet, torele se stinser, iar mulimea de elf
mpreun cu trambulina i salonul din lemn, courile de
picnic i bicicleta cu dou roi diferite disprur.
Era ntuneric i linite, iar copiii stteau singuri cu ctile
lor de ferigi la marginea copacilor.
Michael simi cum o greutate i apas ntreg corpul. Nu i
mai dorea s cnte i s danseze. ntr-adevr, i aminti c
ura dansul. i ce avea pe cap? Privi ctre Emma, luminat de
stele i vzu un cuib din noroi i ferigi pe capul ei. Cteva din
frunze ncepuser s alunece pe faa sa.
Am o grmad de frunze i noroi prinse n pr? ntreb
180
Emma.
Da, spuse Michael, spernd c ceea ce simea
micndu-se pe urechea lui nu era un gndac. Eu am?
Mda.
Tcui, copiii smulser frunzele, curnd ct de mult
putur noroiul pe jumtate uscat din prul lor. Niciunul nu l
ntreb pe cellalt cum arta.
Unde au plecat toi elfi? spuse Emma.
Michael ridic din umeri; era mult prea iritat pentru a-i
psa. ntotdeauna tiuse c elfi erau lenei i stupizi, dar i
prea c, de asemenea, cntau cntece care te fceau s vrei
s te mbraci festiv, s i freci noroi pe tot capul i i
Erau doar copii, gndi Michael. Doar copii idioi i
neghiobi!
Privind spre poian, Michael vzu c elfi lsaser n urm
obiectul fantomatic de pe targ. Brusc simi nevoia s tie ce
era.
Ateapt aici.
Ce? Michael, nu
Emma ncerc s l prind de bra, dar Michael deja alerga
spre centrul poienii. Chiar cnd ajunse lng obiect, nc un
ipt ascuit rsun n vale. Era mult mai aproape dect
ultimul. Orice scotea sunetul acela se afa n micare.
Dar chiar i aa, Michael sttu pur i simplu acolo i se
holb. Obiectul era silueta unei fete-elf sculptat n ghea.
Prea s fe de vrsta lui Michael, iar prul su cristalin i se
revrsa pe spate i un zmbet fusese sculptat pe chipul su.
Dei iritarea lui Michael fa de elf era la un nivel ridicat tot
timpul, fu nevoit s admit c fata-elf era cea mai frumoas
creatur pe care o vzuse vreodat. ntinse mna i i trecu
181
un deget peste braul fetei i simi rceala gheii care
ncepuse s se topeasc. O brar subire din aur, precum o
coroan, fusese aezat pe capul ei. Foarte precaut, Michael
o ridic. Fata din ghea prea att de vie, nct Michael
aproape c se atepta ca ea s protesteze. Nu o fcu, desigur,
iar Michael, analiznd diadema, observ c erau, de fapt, zeci
de brri subiri din aur mpletite mpreun.
Dar ce nsemnau cele vzute? Cine era ea?
Michael fu trezit din visare de un alt ipt sinistru. Era mai
aproape ca niciodat. Chestia venea i venea rapid.
Michael!
Emma traversa poiana, alergnd ctre el. Fr s
gndeasc, puse inelul auriu n geanta sa i ncepu s i
strige Emmei s se ntoarc, cnd auzi un ipt, iar Michael
se rsuci i l vzu pe Gabriel ieind dintre copaci din
cealalt direcie.
La pmnt! strig brbatul. Jos!
Apoi urm un alt ipt, de data aceasta de deasupra
capetelor lor, iar nainte ca Michael s poat privi n sus, fu
mpins cu putere la pmnt.
Stai jos! i ordon Gabriel.
Emma nc striga numele fratelui su, iar Michael, ntins
pe burt, auzi sunetul unor bti de aripi i, privind n
spatele lui Gabriel, vzu cum monstrul se npusti de pe cerul
nopii i o ridic pe sora sa n aer.
182
CAPITOLUL UNSPREZECE
Btaia cu bulgri de zpad
Hei, trezete-te! Haide, trezete-te!
Fetia pe nume Abigail, cea care o ajutase s i gseasc
haine, era aplecat deasupra lui Kate i o zglia.
Sunt treaz, spuse Kate ameit.
n jurul ei, n biserica veche, o nou zi ncepea. Copiii i
fceau paturile, aprindeau focurile n sobe, mturau podeaua
de piatr. Aerul era att de rece, nct Kate i putea vedea
respiraia n aer.
Ghici ce tocmai s-a ntmplat? spuse Abigail.
A nceput s ning? csc Kate.
ntinse mna sub perna sa, unde, cu o noapte nainte,
ascunsese medalionul mamei sale i l puse n buzunar.
Nu. Ei bine, da. A nins toat noaptea. Dar nu este asta.
Rafe tocmai, a fost aici fata de-abia i putea controla
ncntarea , iar el a spus c, avnd n vedere c azi este
ajunul Anului Nou i Marea Separare, doamna Burke vrea s
dea o petrecere!
Da? Kate privi n jur; Rafe nu se zrea pe nicieri.
Ultima oar cnd am avut o petrecere, Scruggs a fcut
artifcii. Apoi a fcut s apar un spiridu. Muli copii s-au
speriat i au ipat. Eu nu. Bine, poate puin i eu. Dac o
face din nou, nu voi mai ipa. ncal-te, s mergem la micul
183
dejun. Uau, te miti ncet dimineaa! Este din cauz c eti
att de btrn?
Micul dejun era servit la dou mese lungi din subsol.
Mncarea consta n omlet, cartof i felii groase de pine
prjit. Buctarul-ef era o fat de treisprezece ani, care era
ajutat de o armat de copii mai mici, toi prnd s i ia
sarcinile foarte n serios. Discuiile de la mas erau despre
petreceri din acea sear i despre cum va f viaa dup
Separare.
Deci, dac lumea magic va f invizibil, ntreb un
bieel al crui pr sttea n toate direciile, asta nseamn c
i noi vom f invizibili?
Nu, prostuule! rspunse Abigail. Doar anumite strzi i
lucruri vor f invizibile!
i oamenii chiar o s uite c exist lucruri precum
vrjitori i dragoni? ntreb o fat.
Nu vor uita! Pur i simplu nu vor mai crede c sunt
reale!
Deci, dac eu sunt invizibil ntreb din nou bieelul.
Nu vei f invizibil! insist Abigail.
Poate creierul lui va f invizibil! strig un alt biat.
Mda, este invizibil deja! adug un al treilea.
Nu este! spuse bieelul, dei prea oarecum ngrijorat
i chiar ridic o mn, pipindu-i capul.
Kate ascult, dar nu se implic n discuii. Se gndea la
cum se trezise n toiul nopii i observase c biserica era
tcut i ntunecat, iar Abigail, care se strecurase n patul
ei, se ghemuise lng ea. Kate i pusese braul n jurul ei,
aa cum fcuse cu Emma de nenumrate ori i fusese pe cale
de a adormi la loc, cnd observ o umbr micndu-se
184
printre copii. Realiz c era Rafe, pe care nu l mai vzuse de
la interviul din turn cu Henrietta Burke. Mergea de la un pat
la altul, atingnd un umr sau un cap, optind fecrui copil
ceva, asigurndu-i c el era acolo.
Deodat se auzi o zarv de nedescris, produs de oale i
tigi, iar Kate se trezi din reveria sa pentru a-i vedea pe Jake,
i Beetles stnd pe o banc i cernd atenia tuturor. Peste
strigtele celorlali copii, cei doi biei anunar c erau ntr-o
misiune special pentru Rafe, o misiune avur grij s
evidenieze pe care Rafe nu s-a simit confortabil s o
ncredineze inteligenei altcuiva (asta provoc multe strigte
i ironii precum: Da, da, continu i Vrei s spui c nu a
gsit pe nimeni sufcient de prost s o fac! i civa
aruncar cu buci de pine, pe care Beetles le prinsese cu
ndemnare i le ndesase n gur).
i suntem aici, mormi Beetles printre bucile de
pine, pentru a da citire atribuiilor pe care voi, piticaniilor,
va trebui s le ndeplinii pentru petrecere!
Ultimele cuvinte fur ntmpinate cu aplauze la care ambii
biei rspunser cu plecciuni, urmate de alte buci de
pine aruncate spre ei i strigte de: Citete! Continu!
Citete! i ncepur s citeasc o list cu nume i sarcini
cine era rspunztor pentru ce.
i trebuie s o facei foarte repede! spuse Beetles,
nghiind pinea.
Da, spuse Jake, aa c, dac vreunul dintre voi se
gndete s stea aici i s deschid un magazin
Dup micul dejun, Kate merse sus pentru a-i lua haina
promisese s o ajute pe Abigail cu ndeplinirea sarcinilor
185
sale i tocmai cnd intrase n holul lung care ducea n
camera principal a bisericii, ceva iei din umbre i o nfc
de bra.
De ce eti aici? ntreb poruncitor un glas rguit.
Era btrnul magician, Scruggs, nfurat n mantia
cafenie, cu ochii holbai i nc nesplat. Kate simi c el o
ateptase.
Merg s mi iau haina
Nu! Aici! Strnsoarea sa, deja puternic, se intensifc.
De ce ai fcut Atlasul s te aduc aici?
Kate simi un for care nu avea nicio legtur cu frigul.
tii?
Btrnul rnji.
C tu eti Paznicul Atlasului? Desigur c tiu. Este scris
pe chipul tu. Cel puin pentru cei ce au ochi s vad. Eti
aici pentru biat, nu-i aa?
Eu nu tiu despre ce vorbeti. Care biat?
El i scutur braul, ssind:
Eti aici pentru biat! Eti aici pentru Rafe!
Ce? Nu! Am ajuns aici ntmpltor! Vreau doar s merg
acas!
Kate ncerc s i elibereze braul, dar brbatul era prea
puternic.
Spui adevrul. Prea aproape surprins. Deci nu ai fost
tu. A fost Atlasul. Apoi murmur: Profund, foarte profund
Despre ce vorbeti? i ceru Kate poruncitoare.
Brbatul se aplec spre ea.
Crezi c ai ajuns aici ntmpltor? n acest timp! n
acest loc! Nu ai fost tu, da! Vd asta! A fost Atlasul! Are
planuri! El, tiu de ani buni! Am ncercat s i spun
186
Henriettei. Nu a vrut s asculte! Dar acum ai sosit tu.
Lucrurile devin n sfrit clare, da. i desigur c se va
ntmpla acum, cu Separarea deasupra noastr.
Despre ce vorbeti? Cine este Rafe?
Spune-mi. Btrnul se aplec i mai aproape de ea. Eti
aici pentru a ne salva sau pentru a ne distruge?
Controlndu-i vocea, Kate spuse:
Eu vreau doar s merg acas.
Sunetul unei viori rsuna n lungul holului. Kate se
ncord.
Ce este, fato? Nu i place muzica?
Kate nu rspunse. Ultima dat cnd auzise cntecul unei
viori fusese n compania Contesei, cnd prevestise sosirea lui
Magnus cel Teribil. Dar cntecul acela fusese nebunesc,
febril, de pe alt lume. Aceast melodie nu era deloc aa. Era
un cntec lent, trist i foarte real. Venea dintr-o ncpere de
la captul holului.
Vom vedea ce se va ntmpla, nu-i aa? Vom vedea, vom
vedea
Scruggs i eliber braul i plec. Kate atept acolo cteva
clipe, muzica se auzea mai tare i parc nainta spre ea,
nelinitind-o. Apoi se ntoarse i fugi.
Afar nc ningea. Mai mult de treizeci de centimetri de
zpad se aternuser noaptea trecut, dei mare parte din
ea fusese clcat n picioare sau mpins pe marginea
trotuarelor. Kate i scufund minile n buzunarele hainei.
Abigail nu prea s fe deranjat de frig. Purta pe bra patru
sau cinci sacoe goale de pnz i repeta cu voce tare
lucrurile pe care trebuiau s le cumpere.
187
Tocmai plecaser cnd auzir strigte n urma lor.
Hei! Ateptai!
Jake i Beetles alergau spre ele.
Venim cu voi! spuse Beetles.
Rafe v-a pus s m supravegheai? ntreb Kate, vocea
ei sunnd la fel de nervoas pe ct se simea.
Bieii privir unul ctre cellalt, apoi ctre ea.
Nu.
Aha, voi doi suntei nite mincinoi groaznici.
Ei bine, rosti Beetles, poate c ne-a pus sau poate nu.
Dar nu i vom spune. Nici mcar dac ne torturezi.
Da, zise Jake. Ne poi tia capetele, le poi gti, mnca.
Dar tot nu i vom spune!
Aa este! exclam prietenul su. Ha!
O, haidei, spuse Kate.
Se dovedi c era distractiv s i aib pe biei drept
nsoitori, iar cei patru petrecur dimineaa colindnd oraul,
din magazin n magazin, cumprnd obiectele de pe lista lui
Abigail. Prima lor oprire fu la un magazin cu brnzeturi, de
unde Abigail cumpr dou calupuri medii de brnz,
ignornd rugile bieilor de a cumpra roata masiv de
cacaval din vitrin, care era mai mare dect oricare dintre ei
i ar f trebuit s fe mpins napoi la biseric asemenea unei
roi de trsur.
Minte de biei, mormi Abigail ctre Kate. De aceea in
eu banii.
Dup aceea merser la patiserie i comandar cinci duzini
de pateuri de diferite sortimente unc i brnz, cartof i
ierburi, brnz i cartof i ciuperci i, dup ce o implorar
i fur de acord s fac treburile lui Abigail timp de o
188
sptmn, fata le cumpr fecruia cte un pateu cu
ceap, crnat i brnz.
Le-a f cumprat oricum pateuri, i mrturisi ea lui
Kate n timp ce peau prin ninsoare, mncndu-i foietajul
ferbinte, iar bieii mergeau n faa lor spunndu-i unul
altuia c fuseser pclii i c pateurile lor erau umplute cu
funduri tocate de obolani. Apoi merser la un magazin de
ciocolat, iar mirosul ciocolatei ferbini fcu aerul s par el
nsui o delicates, iar Abigail cumpr un kilogram de
ciocolat pentru a o folosi pe post de cacao. Patronul era un
brbat gras i vesel, care le oferi copiilor cni aburinde cu
ciocolat cald, iar ei sttur pe butoaie de stejar n faa
magazinului su, privind zpada cznd, brbaii i femeile
grbindu-se cu sacoele lor, dar i trsurile trase de cai
galopnd pe strzi. Merser la un magazin de plcinte, unde
Abigail fcu o comand captivant de lung i complicat,
dup care urmau s se ntoarc mai trziu n acea dup-
amiaz pentru a ridica pachetul, iar apoi la un magazin care
vindea diverse varieti de cidru, timp n care bieii se
vicrir c ei nu primiser sarcina de a merge la magazinul
de dulciuri sau la cel de artifcii, i toat lumea tia c acele
magazine erau cele mai atractive.
Pf! pufi Abigail. Fii mulumii c ai primit ceea ce ai
primit venind cu noi! Dac nu am f fost noi, ai f curat
cartof toat ziua.
Pn la amiaz, sacoele lui Abigail erau pline pn la
refuz i mprite fecruia, iar bieii se plngeau de faptul
c i dureau picioarele i c le era foame, iar Abigail spuse c
mai aveau o singur oprire de fcut n Chinatown i c vor
lua prnzul acolo, iar n timp ce le spuse ce mai aveau de
189
fcut, bieii o privir, exclamnd: Stai, vrei s cumperi
materiale pentru artifciile lui Scruggs, nu-i aa?. Iar Abigail
zmbi i spuse: Rafe mi-a dat ordine speciale nainte s
plec, iar bieii scoaser un chiot vesel i conduser grupul.
Cnd ajunser n Chinatown, gsir strzile mpnzite cu
standuri de tiei, vnztori mici vnznd rdcini uriae i
rsucite, de toate culorile, borcane cu frunze uscate i negre,
un vnztor care nu prea s vnd nimic altceva dect dini,
care oscilau de la cei mai mici la un canin galben care era de
limea braului lui Kate. Brbai i femei treceau grbii pe
lng ei, n jachete cptuite, brbaii avnd prul lung,
prins n cozi ce le atrnau pe spate. Oriunde privea Kate, era
ceva interesant de vzut i i dori ca Emma i Michael s f
fost cu ea.
Hei, strig Beetles. Uite-l pe Rafe! Hei, Rafe!
Kate l zri pe biatul mai mare lng standul unui
vnztor, la civa metri distan. Arta de parc ar f fost
prins n fagrant i se gndea la o cale de a scpa. Dar apoi
rzgndi i se ntoarse cu faa spre ei.
Ce faci aici, Rafe? ntreb Jake. Iei chestii pentru
petrecere?
Iar Kate se gndi: M atepta pe mine.
Am venit s lum artifcii, aa cum mi-ai spus, zise
Abigail. Dar mai nti vom lua prnzul pentru c pe tia doi
i doare stomacul.
Ba nu! spuse Jake.
Mda, spuse Beetles. Eram ngrijorai c tu vei leina,
atta tot.
Abigail doar rse.
Ha!
190
Mergei la Fung, dup col, zise Rafe. Este cel mai bun
local din Chinatown.
Da, sigur, rosti Beetles. Fung. Cunoatem locul la. Are
o u verde.
O u roie, spuse Rafe.
A, da, zise Beetles. Probabil c au schimbat-o.
Apoi Rafe, privind-o pe Kate, rosti:
Voi mergei nainte. Ea v va prinde din urm. Copiii
plecar grbii, iar Kate i biatul rmaser pe loc.
Ea observ cum fulgi de zpad se topeau n prul lui i pe
umeri, iar sub ochii si se zreau cercuri ntunecate. Se
ntreb oare ct de mult dormise Rafe noaptea trecut sau
dac dormise vreun pic.
Alea sunt hainele pe care i le-a dat Abigail? ntreb el.
Kate privi n jos, deodat simindu-se ruinat de
pantalonii si de ln i cizmele vechi, de tricourile peticite i
jachete.
Da. Ce este n neregul cu ele?
Nimic. Ar f trebuit s te vd nainte de a prsi biserica.
Unde i este bereta?
Kate o scoase din buzunarul hainei.
Nu aveam nevoie de ea. Nu mi era frig
Nu o foloseti doar ca s i in de cald. Pune-i-o pe
cap.
Kate i rsuci prul ntr-un coc i i trase bereta pn
deasupra ochilor. Biatul se ntinse ctre faa ei, iar ea se
retrase.
Stai locului.
El ascunse cteva uvie blonde sub beret, iar ea i simi
degetele atingndu-i vrfurile urechilor.
191
n regul, las-m s i vd minile.
Kate le ntinse n faa sa, el le lu i le ntoarse cu palmele
n sus. Ea observ ct de curate i albe erau minile ei n
comparaie cu ale lui. n faa standului unde se opriser
ardea un mic foc, iar el se aplec i adun cenu de lng
foc i frec pudra neagr i cald pe degetele i minile lui
Kate. Apoi ridic minile Kate sttu nemicat de data
aceasta, dei mpotriva voinei ei, forii din pieptul su se
ntoarser i i trecu degetele peste obrajii i fruntea ei. Ea
i privi chipul n timp ce fcea asta, ochii de un verde adnc,
nasul uor ncovoiat i observ cu ct precauie i evita
privirea. Kate avu straniul sentiment c i el era la fel de
agitat ca i ea. El pi napoi, scuturndu-i palmele pe
pantaloni.
Gata. Acum ai putea trece pe lng un Diavol i nu te-ar
recunoate.
Mulumesc, spuse Kate, glasul sunndu-i mai slab
dect i-ar f dorit.
Deci, ce este sta?
Lui Kate i lu o clip pentru a nelege ce inea Rafe n
mn; iar pn realiz c el avea medalionul su, c probabil
l scosese din buzunarul ei n timp ce i verifca garderoba,
Rafe l deschise i privea fotografa veche de un deceniu cu
ea, Michael i Emma.
D-mi-l napoi!
Kate smulse medalionul din mna lui i l strnse n
pumn.
Nu aveam de gnd s l fur, spuse biatul. Dar ar trebui
s i cumperi un lnior n loc s l ii n buzunar. Altfel l vei
pierde.
192
Am avut un lan, spuse furioas Kate. L-am dat la
schimb pentru haina asta.
Da? Ei bine, dac a fost aur la fel ca acel medalion,
atunci ai fost pclit.
i tu tii totul despre a pcli i fura pe cineva, nu-i aa!
Faa i era roie, emoiile disprur.
Deci, cine sunt? Cei din fotografe?
Kate l privi, ntrebndu-se dac s rspund sau nu.
Fratele i sora mea, spuse ea n cele din urm.
Fotografa este veche de zece ani. Ei sunt motivul pentru care
trebuie s m ntorc acas.
i prinii ti? Unde sunt?
Kate nu zise nimic, iar biatul pru s neleag.
Rmaser n tcere pentru cteva secunde, apoi Kate spuse:
Deci, asta este tot? Mi-e foame.
Ea se ntoarse i era pe cale de a pleca, dar Rafe puse o
mn pe braul ei.
Te conduc eu la local.
Intr pe o strad ngust i i indic un set de trepte n
vrful crora se afa o u roie, marcat cu un simbol pe
care Kate nu l putu citi.
Aici este.
Kate ncepu s urce treptele, neintenionnd s i ia la
revedere, cnd biatul rosti:
Nu ar f trebuit s i iau medalionul. mi pare ru.
Kate se opri. Era cu dou trepte deasupra lui. Atunci tiu
cu siguran c el venise n Chinatown pentru a o gsi i c i
prea cu adevrat ru. Se gndi din nou la ntlnirea sa cu
Scruggs din acea diminea i se auzi spunnd:
De ce nu intri?
193
El ddu din cap.
Nu mi-e foame.
Dar nu ai mncat, nu-i aa? Adic am auzit c acesta
este cel mai bun loc din Chinatown.
El o privi pentru nc un moment, apoi ncuviin, pi pe
lng ea i deschise ua. Dou carpete atrnau de tavan la
un metru de la intrarea n restaurant, furniznd astfel o
barier mpotriva frigului, iar Rafe atept acolo pn ce Kate
nchise ua n urma sa. Pentru o clip cei doi sttur
aproape unul de cellalt, privindu-se unul pe altul n spaiul
mic, apoi Rafe ddu carpetele la o parte i pir n
restaurant.
Era zgomotos, aglomerat i plin de fum, iar aerul era greoi
din pricina mirosului de ulei de gtit, a cepei i ghimbirului.
Restaurantul avea mese lungi i bnci, dintre care toate erau
pline, iar n spate era o tejghea pentru mai muli clieni, i
dincolo de tejghea cel puin doisprezece buctari luau
comenzi i strigau n timp ce treceau bol dup bol din care
ieeau aburi n minile rbdtoare ale mulimii. Pe la mese
erau mprtiate cteva grupuri de pitici, dar majoritatea
clienilor erau chinezi, dintre care toi i se prur lui Kate c
vorbesc n acelai timp, iar toat lumea era att de
nghesuit, nct Kate se trezi retrgndu-se din strnsoarea
de trupuri.
Uite-i acolo, spuse Rafe artnd ctre locul unde
Beetles, Jake i Abigail erau nghesuii mpreun la o mas i
le fceau cu mna.
Nu avem loc, rosti Kate.
Vom sta la bar.
Iar el i lu mna i o conduse prin mulime spre un spaiu
194
liber de la tejghea. Erau nghesuii, umeri, coate i olduri
presndu-se de ceilali clieni. Era un mic zid separnd
tejgheaua de zona buctarilor, iar Kate privi un tnr chinez
tocnd o ceap cu o vitez att de ameitoare, nct era
sigur c n supa cuiva vor ajunge cteva degete.
Rafe vorbi cu buctarul i, un moment mai trziu, dou
boluri aburinde cu tiei de culoarea mierii aterizar naintea
lor. Tieii erau servii ntr-o sup lptoas, iar Kate zri, dar
nu putu identifca, cteva legume i ierburi plutind printre
buci de ou i pui. Rafe i nmn dou beioare, iar Kate l
privi pe biat balansndu-le pe ale sale ntre degete. El o
observ privindu-l.
Nu au din astea de unde eti tu?
Avem beioare. Doar c nu le-am mai folosit niciodat.
n special nu cu sup.
El rnji; era pentru prima oar cnd i zmbea cu
adevrat.
Presupune un sorbit zgomotos, rosti el.
i demonstr, ndesndu-i un teanc de tiei n gur, iar
apoi sorbindu-le capetele rmase pe afar. Zgomotul pe care
l fcu fu teribil, dar ct de ct acoperit de faptul c cineva
afat n apropierea lor fcea exact acelai lucru.
Presupun c manierele sunt o invenie modern, spuse
Kate zmbind.
ncearc i tu.
Realiznd c era lihnit de foame i c nu mncase nimic
de la pateurile cumprate de Abigail cu cteva ori nainte,
Kate se apropie de bolul cu sup. Tieii erau groi i
alunecoi i i trebuir patru ncercri pn ce reui s apuce
unul care s nu alunece imediat dintre beioare; i chiar i
195
atunci se aplec peste bol, temndu-se c, dac l va aduce
mai sus, l va pierde. Tieelul o plesni peste obraz n timp ce
l sorbi.
Deci?
Ea se ntoarse ctre Rafe cu o privire uimit pe chip.
Este grozav.
i-am spus eu.
i Rafe zmbi din nou.
Pentru o vreme, Kate uit de tot, n afar de tieii si, i
sorbea la fel de zgomotos precum oricine din restaurant.
Cnd ridic privirea i l zri pe Rafe lund bolul de pe
tejghea i bnd supa, ea fcu la fel, iar dup aceea deveni
mai curajoas i ncepu s ridice tieii mai sus, uneori
mpreun cu cte o bucat de ou sau pui, ducnd hrana
delicioas n gura ei; i orict de aglomerat i zgomotos i
plin de fum era restaurantul, i dei mereu era nghiontit de
vreun client sau simea aerul rece pe gt cnd cineva intra
printre carpetele de la intrare, cumva totul prea a f
minunat. Era ca i cum Kate reuise s lase deoparte tot ce
purta n sufetul ei n fecare zi, gndurile despre prini,
nevoia de a-i gsi, grija constant pentru fratele i sora sa.
Stnd acolo la tejghea era, oarecum, doar o simpl fat ntr-
un loc straniu, dar palpitant, nsoit de un biat de vrsta
ei.
i chiar eti din viitor?
Da.
Iar Separarea funcioneaz? Oamenii uit c magia este
real?
Kate ncuviin din cap.
Toat lumea crede eu obinuiam s cred c exist
196
doar n poveti i basme.
Biatul amestec alene rmiele supei sale cu
beioarele.
Pi, poate c domnioara B are dreptate atunci. Dei tot
nu neleg de ce noi suntem cei care ar trebui s se ascund.
Kate l privi. Un sentiment de nelinite ncepu s
ncoleasc n interiorul su.
Nu toi oamenii normali i ursc pe cei magici. Nu poi
judeca astfel pe toat lumea.
Biatul se ntoarse ctre ea. Intensitatea din ochii si verzi
era ceva ce Kate nu mai vzuse niciodat. Fu nevoie de un
efort uria s nu priveasc n alt parte.
Desigur c ne ursc. Ce crezi c s-a ntmplat cu braul
domnioarei B? Cine crezi c i-a fcut asta?
Dar nu are logic. i tu eti om! Nu eti deloc diferit.
Doar c poi face magie.
Biatul rse, dar nu era pic de umor n rsul su.
Nu crezi c asta este sufcient? Ne ursc pentru c noi
putem face lucruri pe care ei nu le pot face. Asta i fac geloi
i temtori. Biatul ncepu s ndoaie unul din beioare
ntre degete. n alte orae au avut loc revolte. Oamenii au
incendiat cartierele magice, au vnat creaturile magice,
ucigndu-le. Asta este ideea unei Separri, o cale de a ne
proteja. Apoi, chiar dac nc trim printre ei, nu vor ti asta.
Presupun c asta trebuie s se ntmple. Beiorul plesni n
dou, iar Rafe puse bucile pe tejghea.
Niciunul din ei nu vorbi pre de cteva secunde, apoi Kate
ntreb:
Tu erai cel care cnta la vioar de diminea?
Biatul o privi.
197
Eram pe coridor, rosti ea. Nu m-am putut abine s nu
ascult.
Rafe ncuviin.
Mama m-a nvat, spuse el. Cntece din satul ei. Mereu
m punea s i cnt, spunea c i amintea de acas.
O. Ea este
Este moart.
mi pare ru.
Apoi rmaser din nou tcui, lucru care prea n regul
din moment ce restaurantul era destul de zgomotos n jurul
lor.
Hei, ai terminat de mncat?
Jake i Beetles erau n spatele lor.
Abigail este deja afar, zise Jake. Spune c trebuie s ne
grbim s mai cumprm cte ceva. Cam face pe efa.
Vin imediat, spuse Kate.
Bieii se grbir s ias din mulime. Kate privi ctre
Rafe.
Mulumesc pentru prnz.
Rafe ncuviin, iar apoi, brusc, de parc s-ar f rzgndit
i s-ar f temut c, dac ar f ezitat, nu ar mai f avut curajul
s o fac, cotrobi prin jacheta sa i scoase un scule,
dolofan.
Poftim. Ia-l.
Kate privi sculeul, apoi pe Rafe. Biatul nu o privea n
ochi.
Ce este?
Bani. Sufcieni ct s ajungi n locul acela din nord.
Sau oriunde vrei s ajungi.
Nu neleg. Domnioara Burke a spus c va dura cteva
198
zile.
Asta nu are legtur cu domnioara Burke.
Nu neleg
Nu este nimic de neles. Biatul i pstra vocea joas,
dar devenea frustrat, iar cnd o privi pe Kate, ea vzu n
ochii lui ceva ce semna a disperare. i spun s pleci. i cer
s pleci.
Dar de ce faci asta acum? Acum, din senin?
Am motivele mele. Doar ia banii. Bine?
Rafe i lu mna i i strnse degetele n jurul sculeului.
Kate se simi total confuz. Dintr-un anume punct de vedere,
simea c biatul ncearc s o protejeze; dar era convins c
i ascundea multe lucruri.
i nu mi vei spune de ce?
Nu pot
Sau de unde m cunoti? Pentru c tiu c aa este. Nu
are rost s mini.
Biatul nu spuse nimic. Kate i trase mna dintr-a lui.
Simi greutatea pungii, formele monedelor sub pielea
tbcit. Putea merge n Cambridge Falls, putea gsi o cale
spre cas, se putea reuni cu fratele i sora sa; dar apoi nu va
afa niciodat secretul biatului. i se gndi la cuvintele lui
Scruggs, cum c Atlasul o adusese acolo pentru un motiv.
Oare era posibil ca acest biat s fe motivul? Dac da, cine
era el?
Aez sculeul pe tejghea.
Atunci rmn.
i iei din restaurant.
Abigail i bieii erau binedispui dup prnz. Merser la
199
productorul de artifcii, ridicar comanda lui Scruggs, apoi
se ndreptar ncrcai de cumprturi ctre biseric. Kate
privi n urma lor de cteva ori, dar nu l zri pe Rafe
urmndu-i. Se simi teribil de confuz.
Iar apoi se ntmpl ceva care fcu lucrurile i mai
confuze. Mergeau pe o strad ngust, iar cnd trecur pe
lng o cas mic, vzur un cuplu de pitici era pentru
prima oar cnd Kate vedea o femeie-pitic; n mare parte
arta exact precum un brbat-pitic, fr barb care scotea
mobila din cas i o ncrca ntr-o cru tras de un mgar.
Uitai-v la asta, spuse Jake. Pleac nainte de
Separare. Probabil merg ntr-unul din locurile alea mari din
nordul provinciei. Cum le spun ei? Rezervaii?
Odat ce Separarea ncepe, i explic Beetles lui Kate,
vor f la cteva strzi de centrul oraului, care sunt doar
pentru oamenii magici. Oamenii normali nici nu vor ti c ei
sunt acolo. Dar piticii i gnomii i alte creaturi care nu pot
trece cu uurin drept oameni sau care nu i pot permite
luxul de a se deghiza prsesc oraul de-a binelea.
Deodat ceva l lovi pe pitic n cap, explodnd pe faa i
umerii si. Era un bulgre de zpad, realiz Kate, apoi un
altul o lovi pe soia piticului n spate. Ali civa bulgri se
lovir de cru. Kate zri trei adolesceni ursuzi pe partea
cealalt a strzii, fcnd bulgri de zpad i rznd
batjocoritor.
Valea!
Plecai de aici!
Nu v vrem!
Aruncar un alt rnd de bulgri, lovindu-i pe ambii pitici
i o mic fgurin din grmada de lucruri din trsur.
200
Figurina se prbui pe trotuar i se sparse n mii de buci.
Kate porni furioas nainte, nefind sigur de ce urma s
fac, sigur doar c va face ceva, cnd Abigail o prinse de
bra i o trase napoi.
D-mi drumul! Nu vezi ce fac?
Mai bine s nu intrm n bucluc, spuse Abigail n
oapt. Rafe spune c trebuie s stm departe cnd lucrurile
se nrutesc. Piticii sunt bine. Vezi?
Abandonnd rmiele fgurinei pe trotuar, cei doi pitici
se urcar n trsur i pornir la drum n josul strzii,
urmrii de tachinrile i bulgrii de zpad ai adolescenilor.
Vino, spuse Abigail, trgnd-o pe Kate pe mn.
Kate fu serios marcat de ntmplare. Deci tot ceea ce i
spusese Rafe era adevrat? Adolescenii preau s i urasc
pe pitici din simplul motiv c erau diferii. Simi cum i se face
ru.
ntotdeauna este aa? ntreb ea.
Abigail rse.
Asta este nimic.
Este mai ru?
Mai ru? Ai auzit ce s-a ntmplat cu mama lui Rafe?
Despre ce vorbeti? Mama lui Rafe este moart.
Mda. i cum a murit? Un om fr un strop de magie n
el a ucis-o.
Poftim?
Kate se opri.
Nimeni nu vorbete despre asta, dar cu toii tim. De ce
crezi c Rafe i urte att de mult? Iar ntr-o zi el va f cu
adevrat puternic. L-am auzit pe Scruggs spunndu-i
domnioarei B
201
Kate o prinse pe fat de bra i o ntoarse cu faa spre ea.
Ce ai auzit? Spune-mi!
Abigail pru surprins de vehemena lui Kate.
Nimic, de fapt. Doar c am mers sus, n clopotni ei
nu tiau c eu sunt acolo i i-am auzit vorbind despre Rafe.
i ce a spus Scruggs? Te rog, Abigail, este important.
Doar ce i-am spus, c ntr-o zi Rafe va f un vrjitor
foarte puternic. De ce?
Kate nu avea niciun rspuns. Tot ce avea era convingerea
ei c Rafe era legat de ea, i nu doar de ea, ci i de Michael i
Emma i de cutarea Crilor. Dar cum, n ce fel? i era
prietenul sau inamicul lor? Trebuia s afe.
Chiar atunci se auzi un ropot de picioare i fetele se
ntoarser pentru a-i vedea pe Jake i Beetles alergnd spre
ele, roii la fa i rnjind.
Trebuie s plecm! spuse Beetles.
De ce? ntreb Kate. Ce s-a ntmplat?
Mai tii cum se spune c nu trebuie s facem nimic
nepotrivit cuiva? spuse Jake. Ei bine, am fcut ceva ce nu se
cuvenea.
Am aruncat civa bulgri, explic Beetles. Nu am
crezut c vor f magici, dar dup ce i-am aruncat, bulgrii au
nceput s i schimbe singuri culorile i s devin lipicioi
i
Uite-i!
Strigtul se auzi din josul strzii, iar Kate se ntoarse i i
vzu pe cei trei adolesceni infractori, condui de un tnr
nalt i furios, care prea s fe acoperit cu o mzg verde,
alergnd ctre ei.
Prindei-i pe ciudai!
202
Fugii! strig Kate.
Copiii nu avur nevoie de mai multe ncurajri. O zbughir
din loc, cu adolescenii pe urmele lor, urlnd de furie.
Nu putei face ceva? gfi Kate. Ceva magie?
Trebuie s fi calm ca s poi face magie, rosti Beetles,
Nu funcioneaz dac eti speriat. Nu c a f speriat!
Nici eu! spuse Jake.
Mintea lui Kate gonea; tia c nu i puteau ntrece pe
adolesceni. Dar apoi zri n captul strzii un bulevard
aglomerat cu trectori, crue, trsuri. Pe o strad
aglomerat vor gsi locuri s se ascund. Asta ar funciona,
tia ea, dac cineva i-ar f condus pe urmritori n alt
direcie.
Ascultai, zise ea. Cnd vom da colul, voi trei v vei
ascunde. Eu i voi face s m urmreasc.
h! spuse Jake. Rafe ne-a spus c trebuie s avem grij
de tine!
Prostule! spuse Beetles. Se presupunea c nu trebuie s
spui asta!
Nu avem timp de ceart! Avei grij de Abigail! Ne
ntlnim napoi la biseric!
Nu am nevoie s aib grij de mine ncepu Abigail, dar
deja ddur colul, iar Kate observ mai multe trepte ce
duceau ntr-un subsol de sub o bcnie.
i mpinse pe copii ntr-acolo.
Acolo! Mergei acum!
Jake i Beetles o prinser pe Abigail i o traser n josul
treptelor, disprnd din vedere. Kate sri n toiul trafcului.
Auzi njurturi din partea oferilor, nechezatul cailor, sunetul
biciurilor, dar i continu fuga, picioarele alunecndu-i n
203
noroi, neprivind nici n stnga, nici n dreapta pn ce nu
ajunse pe trotuarul cellalt. Odat ajuns acolo, se ntoarse.
Cei trei adolesceni ajunseser la col i i cutau prada.
Hei! Aici sunt! Venii i prindei-m! i tachin ea.
Urlnd de furie, o pornir pe urmele ei.
Aa, gndi Kate, venii.
Apoi se ntoarse i alerg ct o inur picioarele.
Dar nu alerg mai mult de douzeci de metri cnd realiz
c bieii aveau s o prind. Erau prea mari, prea rapizi i
prea furioi. Putea auzi tropitul pailor lor rsunnd din ce
n ce mai tare. Apoi zri scara unei ieiri de incendiu. Se
gndi c, dac ar putea urca scara i apoi s o trag dup ea,
ar putea scpa. Kate i puse toat energia ntr-un ultim
sprint i la cinci metri de scar se lovi de un brbat ieind
dintr-un magazin.
Izbitura fu att de puternic, de parc s-ar f lovit de un
zid din crmid. ntreg corpul pru s i ricoeze i czu pe
trotuar. Era ameit, iar vederea i era nceoat. Bereta i
czuse i fu nevoit s i dea la o parte prul de pe ochi
pentru a-l vedea pe brbatul care sttea deasupra sa, un
munte de om purtnd o hain lung de blan i o plrie
mblnit. El nu se mic.
Eti bine, fetio? Ar trebui s te uii pe unde mergi. Nu
s alergi val vrtej pe strzi.
Kate i auzi pe biei oprindu-se din alergat n spatele ei,
Privi napoi, dar ea prea ameit pentru a se putea ridica, i l
zri pe biatul nalt fancat de prietenii si, artnd cu
degetul ctre brbatul n hain de blan.
Dispari de lng ea! Este a noastr!
Kate tia c trebuia s fug, dar i ddea seama c, dac
204
s-ar f ridicat, ar f czut din nou.
i ce vrei voi de la o fat dulce i inocent ca ea?
ntreb brbatul. Sunt sigur c nu a fcut nimic ru. Are un
chip de nger.
Este o ciudat! Ea
Iar Kate, care nc i privea pe biei, observ cum
expresiile de pe chipurile lor se schimbar. Ceva ce vzuser
i fcuser s tac.
Ce spunei voi acolo despre ciudai? ntreb brbatul.
Biatul nalt prea mai furios dect nainte.
O s o ncasezi i tu ntr-o zi! Cu toii!
Dispari, spuse brbatul, nainte s mi pierd rbdarea.
Biatul nalt scuip pe pmnt, apoi toi trei plecar
mbufnai. Simindu-se mai sigur pe puterile sale, Kate se
ridic uor i se ntoarse pentru a-i mulumi brbatului.
ncremeni. Era fancat pe fecare parte de doi Diavoli cu
plrii, ochii lor mici find aintii asupra sa.
Ea este, spuse una dintre creaturi. mi amintesc.
Mi, mi, dac nu este ea nsi, murmur brbatul. De
parc nu pot vedea scris pe faa ei? Puse o mn uria pe
braul lui Kate. Te deranjeaz dac mergi cu noi puin?
Exist cineva cruia i-ar plcea foarte mult s discute cu
tine. Vai, dar unde mi sunt manierele? i scoase plria,
dezvluindu-i chelia. Numele meu este Rourke.
205
CAPITOLUL DOISPREZECE
Ctre fortrea
De dou ori Gabriel l ridic pe Michael n picioare i de
dou ori genunchii biatului se nmuiar i se prbui la
pmnt.
Dac vei cdea din nou, spuse Gabriel ridicndu-l nc
o dat, voi f nevoit s te las aici.
Chestia aia a luat-o pe Emma!
tiu.
Dar a luat-o!
Da, i nu pot s o urmresc i s te car i pe tine n
acelai timp; aa c fe te ridici, fe te voi lsa n urm.
Se afau n poian. Emma i creatura dispruser cu puin
timp n urm. n lumina lunii, Michael putea vedea vena
groas a cicatricii lui Gabriel pulsndu-i pe obraz. Michael
tia c Gabriel nu voia s l lase singur n timp ce pornea n
cutarea Emmei. tia c trebuia s i revin i s se repun
pe picioare.
Gabriel i lu minile de pe umerii si, iar Michael se
legn, dar i meninu echilibrul.
Chestia aia, spuse Michael. Ai vzut
Da.
i era un adic, chiar era un
Da.
206
Se prea c nici brbatul, nici biatul nu doreau s
rosteasc numele creaturii cu voce tare; dar pentru Michael
era sufcient c Gabriel observase ceea ce vzuse i el
aripile uriae precum ale unui liliac, corpul lung ca de arpe,
irul zimat de epi de pe spatele creaturii, ghearele uriae
care o luaser pe Emma de la pmnt
Nu i-ar f imaginat niciodat; sora sa fusese rpit de un
dragon.
Dar i pentru o secund se simi att de slab i
pierdut, nct era sigur c se va prbui i va f lsat acolo de
Gabriel ce vom face?
O vom gsi pe sora ta i vom ucide bestia care a rpit-o.
Dar dac dac este deja
Gabriel se npusti ctre el, nfcndu-l de tricou. Chipul
i era ascuns de umbre, glasul i era un mrit:
Este n via. Este n via i o vom gsi. Acum vino!
i o lu la fug prin poian, cu Michael cltinndu-se n
urma sa.
Michael pierdu noiunea timpului. O jumtate de or. O
or. Gabriel tot disprea n ntuneric, lsndu-l pe Michael
s i croiasc propriul drum prin desiul de ferigi, Iar i iar,
chiar cnd Michael era convins c Gabriel l abandonase n
cele din urm, brbatul aprea de dup un copac, mrind
Pe aici! Mai repede!, iar Michael fcea efortul inuman de a
nainta n timp ce ferigile l loveau peste brae i fa, iar
acelai refren rsuna n capul su:
Ai pierdut-o pe Kate, acum ai pierdut-o i pe Emma
Ai pierdut-o pe Kate, acum ai pierdut-o i pe Emma
Ai pierdut-o pe Emma
207
Ai pierdut-o pe Emma
Apoi, brusc, copacii i ferigile se sfrir, iar Michael pi
ntr-o cmpie pietroas i l gsi pe Gabriel ateptndu-l.
Eliberat de sub greutatea apstoare a pdurii, Michael fu
ntmpinat de imensitatea cerului senin i trase adnc i
uurat aer n piept.
Acolo. Vezi?
Gabriel arta ctre valea din care vulcanul se nla seme
deasupra cmpiei, la un sfert de kilometru distan. Lui
Michael nu i trecuse prin cap n ce direcie se ndreptau, iar
acum privea uimit. Vulcanul ocupa aproape ntreaga lime a
cmpiei, o piramid perfect ridicndu-se aproape de
nlimile pereilor canionului. Privind n sus, Michael zri
licrul rou i amenintor emanat de conul vulcanului.
Nestpnite, amintirile pe care le cptase n Malpesa
ieir la suprafa, iar el avu din nou sentimentul de dj-vu.
Cronica era aproape.
O vezi? ntreb Gabriel.
Michael realiz c Gabriel arta spre un punct afat la o
treime din panta vulcanului, unde o lumin licrea n
ntuneric. Mijind ochii, Michael putu deslui conturul unei
structuri masive. Amintirile brbatului mort umplur
golurile din memoria sa.
Este fortreaa Ordinului, spuse el. Aici au adus Cartea.
Eu vreau doar, spuse Gabriel, s o gsesc pe sora ta.
i pornir din nou la drum.
Panta inferioar a vulcanului era un amestec de stnci
negre uriae, iar Michael fu nevoit s le urce de-a builea n
n urma lui Gabriel. n curnd bolovanii lsar locul stncilor
208
mai mici i pietriului, iar la fecare doi pai fcui nainte,
Michael aluneca unul napoi. Totui, continu s urce. Pn
acum i ddu seama c fortreaa era nlat pe panta unui
vulcan i putu distinge ziduri din piatr neagr de aizeci de
metri nlime, metereze i parapei de unde un aprtor ar f
putut sta n poziie defensiv. Nu putea vedea nimic din
interiorul construciei, cu excepia unui turn singuratic ce se
nla spre cer, n vrful cruia un foc ardea ncontinuu.
Era o structur impresionant i impozant, dar Michael
nu se putu abine s nu pun la ndoial nelepciunea celui
care hotrse s o ridice pe o pant a vulcanului.
Adic, mormi el, gfind n timp ce urca, chestiile astea
erup, la urma urmei.
Gabriel sttea naintea porilor fortreei, dou ui masive
din lemn de nlimea zidurilor, iar Michael l ajunse din
urm tremurnd i gfind.
Scuze. Eu de fapt sunt ntr-o form excelent. Trebuie
s fe din pricina altitudinii
Privete.
Gabriel art ctre trei cercuri ntreptrunse, sculptate n
lemnul uii. Fortreaa i ntreaga vale erau tcute i
linitite.
Michael opti:
Crezi c ei tiu c suntem aici?
Gabriel ridic de pe pmnt o piatr i btu cu ea n
lemn bum bum bum pn ce uile se deschiser. Ls
jos piatra.
Da.
Cu Gabriel deschiztor de drum, intrar ntr-o curte cu
pmnt bttorit. Michael atept, iar cnd nicio sgeat nu
209
fu aintit asupra lor din ntuneric, se relax i i permise s
cerceteze mprejurimile. Fortreaa fusese construit pe un
teren plat de vreo trei sute de metri lime i probabil dublul
acesteia n adncime. Curtea central, unde stteau el i
Gabriel, era dominat de o cldire din piatr, cu dou etaje i
ferestre lungi i nguste. Turnul cu facra n vrf se nla
din colul din spate al acestei cldiri. Schele din lemn, scri
i pasarele atrnau de interiorul pereilor fortreei,
asigurnd accesul ctre metereze. Pe lng acestea Michael
zri cteva structuri ubrede un mic arc pentru animale,
atelierul unui ferar, cteva magazii i toate erau ntunecate
i pustii.
Gabriel i scoase sabia din teac.
Stai n spatele meu.
Michael nu l contrazise.
Gabriel lovi cu piciorul i deschise ua unei cldiri din
lemn i pir ntr-o camer nalt i spaioas. Coloane
masive mpnzeau ntreaga camer, n timp ce un licr rou
i straniu, nlndu-se dintr-o gaur din podea lumina
ntunericul. Cldirea era o pivni, realiz Michael, un loc de
retragere pentru a evita ca fortreaa s fe invadat.
naintar uor ctre gaura din centrul podelei. Avea
probabil vreo cinci metri lime i dezvluia vreo zece trepte
ce coborau ctre o poart masiv din fer, n spatele creia
Michael putu zri gura unui tunel. Strlucirea roiatic
venea din adncul vulcanului, iar cldura se ridica i i
nepa ochii. Totui, simea cum era atras de o for invizibil.
Cronica este acolo jos, spuse el ncet.
Atunci nu este singur.
Michael l privi ntrebtor.
210
Poarta aceea se nchide din afar, spuse Gabriel. Nu
este destinat s ne in afar, este menit s in ceva
nuntru.
Art nspre tavan, iar Michael se trezi privind printr-o
gaur mare din tavanul pivniei. Gaura era chiar deasupra
gurii tunelului, iar Michael i imagin c ceva foarte mare
ceva, s spunem, de mrimea unui dragon zburase prin
acoperi.
Dar poarta de deasupra tunelului era nchis i ncuiat,
ceea ce nsemna c dragonul se ntorsese acas. Michael se
gndi la creatura pe care o zrise n poian, cu ghearele
ascuite i uriae, i colii de lungimea braului su
Presupun, spuse el ncercnd s sune dur, dar i s nu
par ngrozit, c ar trebui s coborm acolo, nu?
Da.
Michael ncuviin. i brusc tiu c, speriat sau nu, dac
coborrea n tunel era singura cale de a o salva pe Emma, o
va face.
Dar mai nti, spuse Gabriel, vom verifca turnul.
Ce? De ce?
Nu dragonul a nchis poarta aceea. Vreau s tiu cine a
fcut-o.
Se ndrept ctre o ieire din colul ndeprtat, prin care
puteau f vzute trepte ce urcau. Michael merse grbit n
urma sa i pentru cteva momente camera fu linitit. Apoi o
umbr se desprinse de una dintre coloane i o siluet
acoperit de o mantie scoase o sabie i i urm.
Emma!
Michael alerg i i arunc braele n jurul surorii sale.
211
El i Gabriel ajunseser n vrful turnului. Urcnd
ultimele trepte, Michael privise n sus i vzuse cerul nopii
nc ncrcat de stele, munii cu umerii nzpezii, conul rou
i fumegnd al vulcanului; vzuse i un foc arznd ntr-un
vas pe peretele turnului. Fusese agitat, netiind cine sau ce
ar putea s-i prind ntr-o ambuscad; apoi l vzu pe
Gabriel ncordndu-se surprins, dup care se ntoarse i o
zri pe propria lui sor, vie i nevtmat.
O, Emma! O mbri de parc nu i-ar mai f dat
niciodat drumul. Am fost att de ngrijorat! Gabriel la fel!
Amndoi am fost foarte, foarte ngrijorai!
Gabriel i rosti numele, dar Michael l ignor.
Emma, spuse el, inndu-i braele i fcnd un pas n
spate. Acum c ea era n siguran, simi nevoia de a f fratele
mai mare i mai sever. tiu c ai trecut printr-un calvar, dar
i-am cerut s stai departe de poiana aceea. Cred c ai
nvat o lecie aici, nu-i aa? Poate c ar trebui s fi mai
atent cnd i spun chestii.
Michael
Doar o clip, Gabriel. Emma, m auzi?
Nu, nu cred c te aude.
Ce? Ce tot spui? apoi Michael realiz n sfrit c tot
timpul n care o mbriase, Emma nu mormise nici mcar
o dat, nu ncercase s l mping de lng ea sau s fac o
glum despre motivul pentru care nu mbria un pitic.
Ceva a mpietrit-o, spuse Gabriel.
Pentru o clip, Michael o privi pe sora sa nemicat.
Braele i erau epene pe lng corp, iar ochii nu clipeau;
vrful rsucit al unei ferigi era prins n prul ei plin de noroi.
Cnd se ntinse i i-l scoase din pr, simi rceala pielii sale.
212
Apoi spuse palid, lipsit de speran:
O poi readuce la via?
Gabriel ddu din cap.
Dar doctorul Pym?
Gabriel ezit doar o fraciune de secund, dar Michael
nelese. l abandonaser pe vrjitor luptndu-se pentru viaa
sa n Malpesa. Cine putea ti cnd aveau s l revad?
Nu conteaz, spuse el. tiu
Fr vreun avertisment, Gabriel se ntoarse, sabia sa
uiernd n timp ce despic aerul; urm un clinchet metalic,
iar Michael se ntoarse pentru a vedea un brbat ascuns de o
pelerin, cu o sabie, dndu-se napoi.
Brbatul avea pielea de culoarea migdalei, pr lung i
dezordonat i o barb neagr, slbatic. Era mai scund dect
Gabriel i foarte slab. Hainele i erau zdrenroase i peticite
i preau s fe croite din vreo zece surse diferite, oferindu-i
nfiarea unui arlechin lovit de ghinion. Ochii lui Michael
czur pe tunica brbatului, unde erau brodate cele trei
cercuri ntreptrunse.
Gabriel fcu un pas nainte, mai mult pentru a-l apra pe
Michael dect pentru a ataca, dar brbatul scp sabia,
ridic minile n aer i czu n genunchi strignd:
M dau btut! Nu m ucide! Nu-l ucide pe bietul Bert!
Apoi izbucni n lacrimi.
Nu e tocmai ce m-am ateptat s fe, spuse Michael.
A fost aici de foarte mult timp, spuse Gabriel. Probabil
singur. Singurtatea poate avea un efect devastator asupra
minii.
Asta, gndi Michael, este evident.
Brbatul se oprise n cele din urm din plns i pru s
213
cread, cel puin la momentul acela, c Gabriel i Michael nu
aveau de gnd s l ucid. Sttea pe zidul scund care
nconjura turnul i se consola molfind un gndac gras i
negru pe care l scosese din buzunarul pelerinei.
M ateptam la cineva mai curat. i nu cu numele de
Bert.
Vrei s l interoghezi sau o fac eu? ntreb Gabriel.
Cu siguran acela era urmtorul pas. S afe cine era
brbatul. Era cu adevrat un membru al Ordinului? Era
singur aici sau mai erau i alii? Dragonul era ncuiat n
siguran n interiorul vulcanului? El pzea Cronica? Care
era legtura dragonului cu brbatul? De ce o lsase pe
Emma n vrful acestui turn? i, cel mai important, ce i se
ntmplase mai exact i cum putea f anulat efectul?
Michael o privi pe sora sa. Gura i era uor deschis, de
parc ar f fost pe punctul de a vorbi; ochii i erau mijii, iar
pe fruntea sa era un rid furios. Michael observ c minile
sale, atrnndu-i pe lng corp, erau ncletate n pumni.
Cunotea semnele i nu era surprins: sora sa se luptase
cnd fusese mpietrit.
O fac eu.
Emma era sora lui, responsabilitatea lui.
Foarte bine. Voi f aici dac ai nevoie de mine. Dar fi
rapid. Gabriel i arunc o privire plin de neles. Mai
devreme sau mai trziu, dragonul se va ntoarce.
Michael nelegea c Gabriel avea dreptate. Pi nainte.
n regul. Vreau s i adresez cteva ntrebri.
Brbatul se scobise ntre dini cu unul dintre picioarele
gndacului, dar acum se ridic, trecndu-i o mn prin
barb i af un zmbet dornic s fac pe plac. E nebun,
214
gndi Michael, dar prea s fe un nebun simpatic, nu unul
te-ucid-te-ucid nebun.
M bucur s vorbesc. Ador s am musafri. Bert nu a
avut niciunul cam niciodat. Vorbea cu un accent
englezesc greoi. O, lui Bert i pare foarte ru pentru ntreaga
mim gestul de a-i ataca cu o sabie imaginar. El a crezut
c suntei elf.
Da, bine, asta este cu siguran de neles, spuse
Michael. Nimeni nu vrea elf prin preajm. n timp ce vorbea,
Michael i amintea pasaje din Totul despre pitici n legtur
cu arta interogaiei. i aminti c G.G. Greenleaf sugera mai
nti stabilirea contactului cu subiectul. De asemenea, mai
spusese c atunci cnd subiectul era cu garda jos,
interogatorul ar trebui s l pocneasc n cap cu o bt. Nu
se va atepta la asta. Ha! Michael nu plnuia nimic att de
violent, dar vznd ct de sperios era brbatul, stabilirea
contactului prea un bun prim pas. Cu acest lucru n gnd,
Michael ncerc s vorbeasc pe un ton cu mai prietenos
posibil.
Deci, spune-mi, prietene, faci parte din Ordinul
Gardienilor, nu-i aa?
Brbatul ddu din cap.
Nu, nu! Bert nu face parte din Ordin
Dar ai simbolul pe
Bert nu face parte din Ordin! El este Ordinul! El este
ultimul rmas! nceputul, mijlocul i sfritul!
Se lovi cu mndrie n piept.
Michael se gndi la fortreaa pustie i hotr c brbatul
spune adevrul.
Ce s-a ntmplat cu ceilali?
215
S-au dus, rosti repede brbatul ntr-un mod care i
suger lui Michael c mai erau multe de spus. Bert este
singur de foarte, foarte, foarte, foarte mult timp.
i arunc nc un gndac n gur.
Dar nu eti complet singur. Adic, este i un dragon aici.
Brbatul sri nainte, glasul transformndu-i-se n oapt:
Ai vzut dragonul?
Da. n pdure. Apoi, de parc ar f fost cel mai obinuit
lucru din lume, Michael ntreb: Doar din curiozitate, unde
este dragonul acum?
Brbatul ridic un deget n dreptul buzelor i art ctre
vulcan, optind:
Doarme mai bine s nu l trezim.
Michael lua notie n gnd despre lucrurile asupra crora
mintea sa se va ntoarce mai trziu: dragonul, ce se
ntmplase cu camarazii brbatului
Ce mi poi spune despre sora mea?
Ochii brbatului se bulbucar.
Aceea este sora ta? O! O, nu
Cum adic, o, nu? Ce i s-a ntmplat?
Pi, este mpietrit, nu-i aa? Dei asta este evident.
Pot vedea asta! Michael simi cum masca prietenoas i
alunec pentru o secund. Dar ce a mpietrit-o, poi s-mi
spui? Dragonii nu mpietresc oameni. Nu scrie asta n niciun
fel de literatur.
Brbatul ncepu s i scarpine, agitat, barba.
Hm pi, Bert nu a tiut c este sora ta. Dragonul doar
a scpat-o n braele lui Bert! Era foarte zgomotoas. Multe
ameninri. Despre cum un anume individ avea s i taie
capul lui Bert! Strigte, strigte, strigte. Dup atia ani de
216
singurtate, Bert nu este obinuit cu ipetele. i l-a lovit pe
Bert n tibie tare! Bert va avea o vntaie mine!
ncepu s i ridice tivul pantalonilor.
Oprete-te. i tu ce ai fcut?
S fac? O, nimic prea mult
Michael i arunc cea mai foroas privire a sa. Se gndea
serios s l loveasc n cap pe brbat. Gardianul tulburat
pru s priceap mesajul. Cotrobi ntr-unul din buzunarele
mantiei sale i scoase un petic mpturit.
Bert obinuia s fe un talent n ale poiunilor. Ne-au
nvat magie, chiar magicienii. Cu mult timp n urm.
Despturi crpa i dezvlui un ac ars. ncepu s murmure
asemenea cuiva care repet o reet: Dou pri snge de
dragon. Trei pri umbr de moarte. Limb de lene, nu prea
fn. Ap dintr-un izvor neatins. Adaug sare. Cldur. Apoi o
neptur rapid fcu o micare cu acul i tcere.
Ai drogat-o?
Brbatul ncuviin, apoi cotrobi din nou prin buzunar.
Gndac?
Nu vreau un gndac! Este Michael fu nevoit s nghit
pentru a-i regsi vocea , este vie?
O, da, da. nc vie. Dar viaa a fost oprit n interiorul
ei. Asemenea unui ru ngheat. O poiune destul de
puternic. O neptur.
Atac din nou aerul cu acul.
Deci, cum o readucem la via?! Este sora mea! Se
presupunea c trebuie s am grij de ea!
Tot comportamentul relaxat i stabilirea contactului
disprur. i dorea s l apuce pe brbat de barb i s l
scuture bine.
217
Nu pot.
Ce nu poi? Nu poi s ne spui? Pentru c prietenul meu
aici de fa
Nu o pot repara. Nu antidot. Sau cel puin nu unul pe
care s l aib Bert. Dar nu arat chiar att de ru. i o poi
aeza ntr-un loc drgu. Chiar ar lumina o ncpere.
Sora mea nu este o pies de mobilier!
Desigur, desigur, fu de acord brbatul, dar nu va mai
bun pentru conversaii, realizezi asta, nu-i aa?
i voi tia capul, url Gabriel.
Buza inferioar a brbatului ncepu s tremure, iar el
scoase un geamt.
O, termin! izbucni Michael. Se presupune c eti
ultimul dintr-un ordin strvechi de rzboinici. Ai puin
demnitate.
n timp ce brbatul i trase pelerina peste cap n
ncercarea de a se ascunde, Michael proft de moment
pentru a regndi strategia. Dar care s fe noua abordare?
Prea s nu existe nicio cale rapid de a o readuce la via pe
Emma i cu ct mai mult timp trecea, cu att era mai mult
posibil ca dragonul s se trezeasc, i atunci ce aveau s
fac? Orict de mult ncredere avea Michael n puterea lui
Gabriel, un dragon era, la urma urmei, un dragon. i nc nu
nelegea relaia dintre Gardian i dragon. Brbatul era
stpnul creaturii? Nu prea s fe aa. Dar era evident c
ceva se petrecea ntre ei, i lega ceva, altfel dragonul l-ar f
ucis pe brbat cu mult timp n urm.
Michael descoperi c mngia incontient sfera de la gtul
su. Oare sfera putea f de folos? Oare trebuia doar s o
sparg, aa cum sugerase Emma? Dac fusese trimis de
218
inamicii lor? Cu Emma mpietrit, spargerea sferei prea un
risc mult prea mare. Michael o ascunse napoi sub bluz.
Planul B, gndi Michael. Plecm acum. nainte ca
dragonul s se trezeasc. Gabriel o car pe Emma napoi la
avion. l gsim pe doctorul Pym presupunnd c este nc
n via iar el o repar pe Emma. Apoi ne ntoarcem cu toii
dup Cronic. Readucerea la via a Emmei trebuie s fe
ntia prioritate.
Dar Michael era contient de faptul c nu puteau pleca
fr s aud povestea Gardianului dereglat. Nu tiau ce i-ar
putea ajuta cnd se vor ntoarce dup Cronic.
Vreau s ne spui totul. Cum ai ajuns aici. Ce s-a
ntmplat cu ceilali Gardieni. De unde a aprut dragonul.
ncepe cu nceputul. Dar fi rapid.
i dac ne mini, spuse Gabriel, cu siguran i voi tia
capul.
Nu se micaser din vrful turnului, iar n timp ce
brbatul vorbea, Michael privea din cnd n cnd spre
Emma.
O parte din el se tot atepta ca ea s nceap s rd,
spunnd c le-a fcut o fars i c nu fusese deloc mpietrit.
Dar ea rmase exact cum o gsiser.
Nu-i face griji, i promise el n tcere surorii sale. Nu te
voi lsa aa.
n urm cu patru mii de ani, ncepu brbatul, cnd
lumea era un loc foarte diferit fa de cum este astzi mult
mai neinteresant, pentru amatori , a avut loc un consiliu al
unor vrjitori cu creiere mari din oraul Rhakotis, pe coasta
Mrii Mediterane.
219
Spre disperarea i enervarea lui Michael, brbatul prea
incapabil s spun povestea fr s introduc paranteze
despre diverse subiecte precum varietile de fructe
comestibile, inteligena cmilelor, prostia psrilor i propria
lui amabilitate uimitoare. Pe lng toate acestea, brbatul le
fcu lui Michael i Gabriel oferte repetate de a mpri rezerva
sa de gndaci, oferte pe care cei doi le refuzar n timp ce ei
insistau ca el s ajung la subiect
Iar aceti vrjitori cu creiere mari au decis c ar f o idee
minunat s scrie cele mai mree, mai teribile i mai
ascunse secrete ale lor, cele care privesc nsi facerea lumii.
n fnal au creat trei cri. Brbatul ridic dou degete. Una
avea de-a face cu timpul. Una cu viaa. i una cu moartea. i
au fost ncuiate n cripte separate sub ora care era cu
adevrat un ora minunat.
Apoi urm un studiu amnunit despre multele minuni ale
oraului Rhakotis, pn ce un urlet al lui Gabriel l ndemn
s continue.
Apoi creierele mari, n inteligena lor, au creat un Ordin
al Gardienilor care au jurat s protejeze Crile cu preul
vieii lor. Pe atunci erau doar zece Gardieni, dar erau
antrenai att n luptele lumii magice, ct i n cele ale lumii
nemagice i erau susinui de puterea vrjitorilor. i
scrpin barba. Timpul a trecut. Creierele mari s-au nmuiat
i probabil nu mai erau att de mari pe ct fuseser odat.
Aici i face Bert apariia n poveste. Era un tnr Gardian.
Cu privirea ager. Entuziasmat. Prietenos, o, vai
Treci peste partea asta, spuse Michael.
Apoi totul s-a schimbat. Brbatul sri n picioare i
ncepu s peasc nainte i napoi, futurndu-i cu
220
violen braele. Michael i Gabriel se mutar n faa Emmei
pentru ca brbatul s nu o loveasc din ntmplare. Era o zi
minunat, soarele strlucea, Bert era n vrful turnului de
veghe din senin, o mie de corbii se materializeaz n
lungul coastei. Focul a umplut cerul. Dragoni au aprut n
vestul oraului. Troli de nisip au atacat dinspre sud. Era
Alexandru, biatul cuceritor, iar creierele mari au fost sortite
pieirii. Alexandru era prea puternic. Avea prea muli vrjitori
ai magiei negre n armata sa. Rmsese pe umerii lui Bert i
ai frailor si s scoat Crile n afara oraului. Dar cnd
ajunser n subteran, doar Cronica mai rmsese. Celelalte
dou cri erau deja disprute.
Mintea brbatului prea s se abat de la poveste. Se
ridic din nou, mngindu-i barba i murmurnd:
Nu vina lui Bert, a fcut tot ce a putut, nu nvinuii
btrnul Bert pn ce Michael l strig i l readuse n
prezent.
n fnal, doar patru Gardieni au scpat din ora. Restul
au murit n lupt. Supravieuitorii au pornit spre sud, spre
captul lumii. Aici triau elf, n ghea i zpad. La nceput
Bert i-a plcut. Nu ar f trebuit s fe att de naiv.
De ce? ntreb Michael. Ce au fcut elfi?
Brbatul nu rspunse; era prins n propria poveste.
Bert i ceilali au apelat la puterea Crii. Valea a
devenit luxuriant. Ei au ctigat via lung. Au ascuns din
nou Cronica i au construit fortreaa aceasta. Mai mult timp
a trecut. Secol dup secol. Aveau un glob care le arta lumea
de afar. Att de multe schimbri. Dar, dei au cutat i au
cutat, nu au gsit nicio urm despre cele dou Cri
disprute. Brbatul brbos se ntoarse rnjind ctre ei. Dar
221
au afat despre profeie. Paznicii Crilor aveau s apar.
Aveau s aduc laolalt Crile nc o dat. Bert i-a convins
pe ceilali c era datoria lor s protejeze Cronica pn la
apariia Paznicului ei. Apoi apoi
Energia sa se termin brusc. Se aez pe zidul turnului.
Michael i Gabriel fur nevoii s atepte cteva momente
pentru ca el s continue:
Oamenii nu ar trebui s triasc mii de ani. Minile
celor mai puternici devin fragile. Unul dintre fraii lui Bert a
hotrt c el este Paznicul Cronicii, iar Bert i ceilali l-au
inut departe de ea. Frate a ucis frate! O, crim! O, trdare!
Sngele! Teribil! Teribil! i acoperi faa cu barba i vorbi prin
prul nclcit. Fratele fals al lui Bert a fost n fnal ucis, dar
apoi doar Bert i nc unul au rmas. Nu sufcient pentru a
apra Cronica. Ultimul frate al lui Bert s-a aventurat n afara
fortreei n ncercarea de a-l gsi pe adevratul Paznic.
Bietul, curajosul sufet! Bietul Bert, rmas singur!
Iar brbatul ncepu din nou s urle i s plng.
Michael privi ctre Gabriel. Se gndeau la acelai lucru.
Cellalt Gardian, cel care plecase, trebuia s f fost scheletul
pe care Michael i doctorul Pym l descoperiser n Malpesa.
i dragonul de unde a venit? ntreb Michael. i ce au
fcut elfi nct s nu mai ai ncredere n ei? i vrei, te rog, s
te opreti din plns?
Brbatul i cobor barba i rse, lovindu-i cu voioie
genunchii.
Da! Da! Elfi! Cnd Bert a rmas singur, elfi i-au artat
adevratele fee! Au ncercat s fure Cartea! Dar nu tiau c
Bert i fraii si au adus oul unui dragon din Rhakotis! Bert
l-a clocit n cldura vulcanului! L-a legat de Cronic. Cnd
222
elfi au mrluit n fortrea, ei bine
Ho, ho, ho, chicoti Michael. Pun pariu c nu se ateptau
la asta!
Apoi l vzu pe Gabriel ncruntndu-se i i pierdu
zmbetul.
i asta brbatul btu din palme, aparent mulumit de
sine este tot! Acum se aplec nainte, privindu-l cu atenie
pe Michael spune-i lui Bert adevrul. Ai venit pentru Carte?
Pi da
Ha! tiam eu! Dar adevrata ntrebare, marea
ntrebare
Brbatul pi mai aproape. Puse o mn tremurnd pe
umrul lui Michael.
Tu eti Paznicul? Cel pe care Bert l-a ateptat i tot
ateptat?
Dincolo de murdrie i de prul nclcit, chipul brbatului
era lipsit de riduri.
Doar ochii i trdau vrsta. Erau ochi care triser cu un
singur scop vreme de trei mii de ani; puteai citi n ei
ntrebarea: S-a terminat? n sfrit totul s-a terminat?
Erau cei mai triti ochi pe care Michael i vzuse vreodat.
Tu eti Paznicul?
Ar f trebuit s fe o ntrebare simpl. Doctorul Pym i
spusese c el era Paznicul Cronicii. Iar apoi simise chemarea
crii prin furtun. Totui, era diferit s o spun cu voce tare,
s o recunoasc, s o accepte.
Dar nu se putea ascunde de acei ochi.
Spuse ntr-o oapt:
Da, eu sunt.
Nebunul ncuviin i i lu mna de pe umrul lui
223
Michael.
Presupun c vom vedea n curnd dac este adevrat,
nu-i aa?
C-ce vrei s spui?
Vrei s o renvii pe sora ta, corect? Urltoarea lovitoare
de tibii?
Desigur
i ai vzut pdurea. Care a fost odat ghea i zpad.
Ce crezi c a adus-o la via? Cronica! 0 va renvia pe sora ta!
Va trezi viaa adormit din ea! Este singura cale.
Atunci s nu mai pierdem timpul, spuse Gabriel i
ncepu s coboare scrile. tim c este n vulcan.
Nu! Brbatul sri pentru a-l bloca. Dragonul v va
ucide!
Dar nu tu controlezi dragonul? ntreb poruncitor
Michael. Ai spus c tu l-ai scos din ou!
Nu, nu, nu! Dragonul nu ascult de Bert! Dragonul
slujete Cronicii! Lui Bert i este dat s triasc pentru i
slujete aceluiai scop. Totui nc o dat se aplec mai
aproape de Michael Cronica este ascuns n vulcan, da, iar
dragonul va ucide pe oricine va intra. Chiar i pe Bert! Dar
adevratul Paznic va trece nevtmat. l prinse pe Michael de
umr. Pentru a o salva pe sora ta, trebuie s intri n vulcan i
s nfruni dragonul de unul singur.
224
CAPITOLUL TREISPREZECE
Salutare, iepure!
Deloc surprinztor, Gabriel i exprim intenia s mearg
n locul lui Michael. Susinea c avertizrile gardianului erau
lipsite de sens.
De ce ar trebui s ascultm de un nebun care mnnc
gndaci de parc ar f bomboane?
Spune el, mormi Gardianul. Nu i-a ncercat nc.
Cel puin ar trebui s mergem mpreun.
Se afau nc n vrful turnului. Emma era nc mpietrit.
Doar cerul se schimbase, mblnzindu-se de la un cenuiu
ntunecat la un albastru-intens. Michael se inu ferm pe
poziie.
Nu putem merge amndoi. Dac suntem ucii? Nu va
mai rmne nimeni s aib grij de Emma. Iar dac tu mergi
singur i eti ucis, eu nu a putea s o iau de aici. Eu trebuie
s merg, iar trebuie tu s rmi. i cu asta basta.
i dac dragonul nu te ascult? spuse Gabriel. Ce se va
ntmpla atunci?
Vrea s spun, gndi Michael, dac sunt ucis.
Atunci o duci pe Emma la doctorul Pym.
S mergem acum i s l gsim pe vrjitor i s ne
ntoarcem cnd sora ta va f bine. Nu este nevoie s i asumi
acum un asemenea risc.
225
Michael ddu ferm din cap. Nu aveau de unde s tie ce se
ntmplase n Malpesa dup plecarea lor. Dac doctorul Pym
reuise doar s l ncetineasc pe Rourke? Brbatul chel se
putea afa deja pe urmele Cronicii. Michael ar f acceptat s
abandoneze Cartea dac ar f existat o alt cale de a o salva
pe Emma. Dar recuperarea Crii prea s fe cea mai sigur
i mai rapid cale de a o trezi pe sora sa. Era o ans de care
trebuia s profte. Chiar dac asta nsemna c Michael
trebuia s coboare de unul singur n vulcan.
La urma urmei, rezolvase ghicitoarea poiunilor n Malpesa
putea face asta!
n cele din urm Michael ctig, ntruct avea dreptate,
iar Gabriel tia asta.
Gabriel ngenunche i scoase un cuit din cureaua sa.
Spuse c era un cadou din partea lui Robbie McLaur, regele
piticilor de lng Cambridge Falls. Lama era de treizeci de
centimetri lungime i surprinztor de uoar i tia prin os
la fel de uor ca prin hrtie. Dar Michael i Gabriel tiau prea
bine c arma alb va f inutil n lupta cu un dragon. Totui,
Michael i mulumi i o prinse la propria-i curea. Se simi
mai bine tiind c purta cu el oelul piticilor.
Noi, cei din poporul meu, avem o zical. Gabriel puse o
mn greoaie pe umrul su Un om poate muri numai o
dat.
Michael se ntreb dac asta se presupunea a f o
ncurajare.
Presupun c este bine de tiut.
i aminteti acea prim diminea n coliba mea? Dup
ce te-am salvat de lupi?
Da.
226
Le-ai trdat pe surorile tale n favoarea Contesei, n
sperana c ea te va ajuta s i gseti prinii. i aminteti?
Privirea lui Michael czu n pmnt. Dac i amintea?
Amintirea aceea l bntuia. Era singura i cea mai rea fapt
pe care o fcuse vreodat. Din pricina slbiciunii i prostiei
sale, aproape c pierduse ceea ce era cel mai important
pentru el dragostea surorilor sale. Nu se putea gndi la asta
fr durere, i totui, n cele opt luni petrecute de la episodul
din Cambridge Falls, Michael retrise iar i iar ceea ce
fcuse, urndu-se i blestemndu-se pe sine i sfrind
ntotdeauna cu promisiunea c niciodat nu le va mai
dezamgi pe Kate i pe Emma, indiferent de ce s-ar ntmpla.
Uit-te la mine.
Michael ridic privirea pentru a ntlni ochii lui Gabriel.
n fecare zi, prin faptele noastre, hotrm cine suntem.
Nu mai eti biatul acela. Surorile tale sunt norocoase s te
aib ca frate. i este o onoare pentru mine s te numesc
prieten.
Gtul lui Michael era prea ncordat pentru a putea vorbi.
Putu doar s ncuviineze n semn de mulumire. Apoi,
tergndu-i ochii, Michael o mbri pe sora sa, optind:
M voi ntoarce n curnd.
Apoi se ntoarse i l urm pe ultimul Gardian n josul
scrilor.
n ncperea spaioas cu coloane, Michael privi ctre gura
tunelului, n timp ce Gardianul trase o manivel fxat de
una dintre coloane. Un lan rsun, iar poarta de fer ncepu
s se ridice.
Ea va ti c vii.
Ea? Dragonul este o femel?
227
O, da. Vei f n siguran atta timp ct tu eti
adevratul Paznic. Ea slujete Crii, iar Cartea slujete
Paznicului.
Bine.
Dac nu eti adevratul Paznic, cel mai probabil te va
mnca.
Bine.
S-ar putea s te prjeasc mai nti.
Bine.
Sau te-ar putea nghii pur i simplu.
Am neles.
Poart fu ridicat. Michael sttea acolo, simind cldura
nvluindu-l.
Nu nchide poarta, spuse el i ncepu s coboare scrile.
Era exact ca n visul su.
Tunelul lung
Strlucirea roie n deprtare
Cldura brutal
Singura diferen era c acesta nu era un vis, i Michael
tia deja ce l atepta.
Tunelul cotea la civa metri dincolo de poart, dar acum
cobora drept nainte. Roca neagr i poroas era cald la
atingere, iar n aer se simea o acreal sulfuroas. La
nceput, Michael continua s peasc, gndindu-se la
Emma, mpietrit n vrful turnului; dar cu fecare pas
chemarea Cronicii deveni mai puternic, iar n curnd ea
singur l trgea nainte. Apoi tunelul ncepu s urce i n aer
se simea un nou miros, unul pe care Michael nu l mai
simise niciodat i nu se putea gndi dect la faptul c
228
aceea era duhoarea unui dragon.
tiind c era aproape, Michael ngenunche i cu mini
tremurnde scoase Totul despre pitici. Erau cteva pasaje n
care G.G. Greenleaf scrisese despre dragoni, iar Michael gsi
rapid fragmentele relevante:
Dragonii se remarc prin setea lor pentru aur nu este
o calitate rea cnd este exercitat cu moderaie!
Dragonii sunt imuni la foc, evident Toi dragonii sunt
teribil de vanitoi; ntr-adevr, n legtur cu cine este
mai vanitos, un dragon sau un elf, nu a vrea s fu eu
cel care decide (indiciu: un elf!) Un dragon nu ar trebui
niciodat implicat ntr-o conversaie, ntruct sunt
mincinoi nrii i pui pe farse, dei dac totui vorbeti
cu un dragon, eti oricum prjit Niciodat, dar
niciodat s nu numeti un dragon vierme, orict de
mult ar merita-o!
Michael nchise Cartea. Nu se simea deloc mai bine. Era
pe cale de a se ridica atunci cnd degetul su mare simi
muchia fotografei pe care i-o druise Hugo Algernon.
O scoase dintre pagini i acolo era tatl su, zmbindu-i
din trecut. Michael simi un nod de tristee apsndu-i
pieptul. Oare i va ntlni vreodat tatl? Va veni vreodat
ziua n care ei vor sta jos, aa cum i imagina adeseori
Michael, i vor vorbi despre dragostea lor pentru pitici i
toate lucrurile piticeti? Cnd tatl su i va spune ct de
mndru este de el? ngenunchind acolo n petera aia
nbuitoare i urt mirositoare, la civa metri de cuibul
unui dragon, Michael gndi c ziua aceea era foarte, foarte
departe.
229
Puse poza din nou ntre paginile crii, iar apoi o rsfoi i o
deschise la o alt pagin:
n primvara acelui an, hoardele de spiridui au mrluit
pe pmnturile piticeti, arznd i prdnd totul n calea lor.
Regele Killin Killick a adunat o armat i a plecat n
ntmpinarea montrilor. Un tnr cavaler, care clrea de-o
parte a regelui, l-a ntrebat care era secretul domniei sale
ndelungate i reuite. Regele Killin Killick i-a rspuns: Un
conductor mre triete nu n inima sa, ci n capul su.
Era citatul despre care Hugo Algernon spusese c era
preferatul tatlui su. Era citatul preferat al lui Michael i
dup el ncerca s triasc. Continu s citeasc:
Emoiile nceoeaz problema, explic regele. Cel
care poate vedea cel mai limpede va triumfa
ntotdeauna. Din nefericire, ziua era una clduroas, iar
Killick alesese s clreasc fr coiful su i chiar n
acel moment, un spiridu a srit dintr-un copac i i-a
despicat nobilului capul n dou. Dar s ne consolm cu
gndul c, dei spiriduii au nvins armata, au ras
provincia de pe faa pmntului i au renumit capitala
lui Killick Oraul-Spiriduilor (artndu-i, aadar,
trufa tipic prin intermediul numelui), cuvintele
mreului rege dinuie i astzi i sunt o lecie pentru
noi toi.
Michael nchise Cartea i se ridic, simindu-se
mbrbtat. Puse Totul despre pitici n geanta sa, lng
coroana de aur pe care o luase de pe sculptura fetei-elf. i
aranj ochelarii. Este timpul, i spuse n sinea lui.
230
Douzeci i apte de trepte mai trziu, i Michael intr n
peter.
Gabriel sttea n vrful turnului. Curase noroiul de pe
obrajii Emmei i ultimele fre de ferig din prul ei. Nu se
putea abine s nu se ntrebe dac procedase corect lsndu-
l pe Michael s intre de unul singur n vulcan. Oare vrjitorul
ar f fost de acord? Dup atta timp, oare fcuse o greeal
atunci cnd conta cel mai mult?
n urm cu cincisprezece ani, Gabriel aproape c murise n
timpul luptei din Cambridge Falls. Piticii regelui Robbie
McLaur l gsiser i i salvaser viaa. Mai trziu, n timp ce
se recupera n satul su, vrjitorul Stanislaus Pym venise s
l vad. i povestise lui Gabriel despre Magnus cel Teribil i
setea lui pentru puterea Crilor nceputului i ceea ce
nsemnau ele pentru copii.
Inamicul tie c cei trei copii l vor conduce la Cri. i
va vna.
Era toamn, aerul find rece i tare, iar Gabriel tocmai
ncepuse s mearg fr crje. Vrjitorul continuase:
Singura noastr speran este s fm primii care gsesc
Crile. Voi face tot ce pot, dar am nevoie de cineva puternic
de partea mea. De cineva cruia i pas de copii.
Gabriel fusese pe cale s i rspund c se putea baza pe
el, dar vrjitorul deja pusese o mn pe umrul su
ncercnd s-l motiveze:
nelege ceea ce i cer. Un rzboi a nceput. Va continua
n anii ce vor urma i voi avea nevoie de tine n fecare zi de
acum ncolo. Cu toat puterea ta, eti un om, cu ani limitai
de via. Acum este momentul n care ar trebui s i gseti
231
o soie, s ntemeiezi o familie. Trebuie s tii la ce renuni.
Stnd acolo, n pdurea de deasupra satului su, Gabriel
se gndise la viaa pe care ar putea-o avea. Apoi se gndise la
Kate, la Michael i la Emma, n special la Emma, care i
atinsese inima ntr-un fel pe care nu l credea posibil.
Eti sigur c, dac vom gsi Crile, copiii vor f n
siguran?
Da.
Atunci m afu sub comanda ta.
Nici mcar o dat nu i regretase decizia. Singura lui
temere fusese c va eua n misiunea sa. i cu acest gnd n
minte se ntoarse pentru a intra n vulcan, pentru a-l cuta
pe Michael i a-l ajuta n orice fel ar f putut, cnd pe
neateptate o lovitur nprasnic l lovi n ceaf.
Petera avea o form circular, poate cincisprezece metri
lungime, cu un tavan care se nla n ntuneric i o piscin
de lav care ocupa o mare parte din podeaua cavernei. Pe
partea cealalt a piscinei, Michael putu deslui gura unui alt
tunel. Nicieri nu se zrea niciun dragon.
Michael pi pe marginea piscinei de lav, ochii
lcrimndu-i din pricina cldurii i a fumului. Privi n jos
ctre suprafaa ce bolborosea, i gndi:
Probabil c glumeti.
Chemarea Crii era mai puternic dect oricnd, iar
sursa era, fr ndoial, n interiorul piscinei. Ordinul pusese
Cartea ntr-o piscin de lav! Aproape c nu i venea s
cread. ntr-adevr, nu ar f crezut un asemenea lucru dac
fora care l atrgea nu ar f fost att de puternic. i fu
nevoit s recunoasc, avea o logic nebuneasc.
232
Presupunnd c lava nu va distruge Cartea aceasta
probabil c era convingerea lor gardienii trebuie s f
plnuit ca roca topit s slujeasc drept ultim linie de
aprare.
Grozav, gndi Michael. Dar cum s-ar putea recupera
Cartea?
ncepu s caute n jur un b lung.
Salutare, iepure!
Michael se mpiedic, apoi czu i i juli podul palmei pe
podeaua pietruit a peterii. Un chicot felin rsun din
pereii cavernei.
Vai, ce iepura nendemnatic eti!
Michael i ridic privirea spre tavan. Avea o vag idee de
unde ar putea veni glasul i putu distinge o siluet masiv
nspre tavan. Dragonul atrna cu capul n jos, asemenea
unui liliac.
St-stai acolo unde eti! Nu veni aici jos!
Iepurele vine n casa mea i ncepe s mi dea ordine?
Unde ai nvat manierele astea? De asemenea, ai un nas
foarte caraghios. l pot vedea de aici.
Ultimele cuvinte erau, fr ndoial, destul de stranii
venind din partea unui dragon, dar Michael ncerca s se
ridice n picioare i nu observ. Avusese timp pn acum s
trag de cteva ori aer n piept i s i reaminteasc faptul
c dragonul trebuia s se supun ordinelor sale. Iar cum
panica sa iniial se domoli, o fraz a lui G.G. Greenleaf se
ntoarse n mintea sa: Dragonii sunt imuni la foc. ntr-o
secund, Michael realiz cum avea s scoat Cronica din lav
dragonul avea s fac asta pentru el.
Btrnul i bunul G. G. Greenleaf, gndi Michael, mereu
233
prezent cnd ai nevoie de el.
Ai dreptate, spuse el calmndu-i tonul vocii. mi pare
ru. Doar m-ai luat prin surprindere, atta tot. Ar trebui s
m prezint numele meu este Michael P Wibberly.
P Wibberly? Ce nume straniu!
Nu, doar Wibberly. Fr P.
Ei, bine, Michael Doar-Wibberly. Este o plcere s te
cunosc. Nu am prea muli vizitatori.
Serios? spuse Michael. Este pierderea lor.
Ctiga mai mult ncredere cu fecare secund ce trecea
i, ntr-adevr, simea c se descurc remarcabil de bine.
Uit-te la mine, gndi el, stau aici i vorbesc cu un dragon.
Hotr c dup ce va lua Cronica i va cere dragonului s fac
o fotografe cu el. Privi n jur, cutnd cu privirea o piatr de
care s sprijine aparatul de fotografat.
i mulumesc, Michael Doar-Wibberly. Vreau s tii c
mi voi aminti ct de politicos ai fost dup ce te voi mnca.
Poftim? spuse Michael.
Am spus c mi voi aminti ct de politicos ai fost dup
ce te voi mnca. Acesta este planul, tii doar.
Nu te panica, i spuse Michael. Nu tie c tu eti
Paznicul.
M tem ncerca s i menin tonul ncreztor c nu
m poi mnca.
Nu eti tu cel mai drgu iepure? Dar te neli. Pot i o
voi face, chiar i trebuie. Nu am prea multe opiuni n
privina asta.
Michael auzi sunetul ghearelor dure precum oelul
scrijelind roca, alunecarea metalic a solzilor si. oprla
uria se descolcea din tavan. Brusc, Michael se simi
234
incredibil de mic. n gnd i ncoli ideea c poate Gabriel l
urmrise n tunel i va sri n orice clip n aprarea sa.
Nu f prost, gndi el. Eti singur. Gabriel a vrut s vin,
iar tu i-ai spus s nu o fac. E doar vina ta pentru c eti un
orator att de bun. Concentreaz-te.
Ascult, dragonule era timpul s adopte un ton mai
ferm, aa cum un dresor ar proceda cu un celu
ncpnat , nu m vei mnca, m auzi? Nu poi! Aa c
scoate-i gndul sta din cap! Eu sunt Paznicul!
Ce eti?
Paznicul! Eu sunt Paznicul Cronicii! De aceea m afu
aici! Iar tu se presupune c trebuie s mi-o aduci!
Serios?
Dragonul prea de-a dreptul surprins.
Da! Am nevoie de ea pentru a-mi ajuta sora!
Cea pe care am rpit-o n poian este sora ta? Mi se
prea mie c recunosc o asemnare oarecare, dei ea se pare
c a scpat de soarta tragic a nasului tu. Acum, fi atent,
preferi s fi mncat crud sau ar trebui s te prjesc puin
nainte?
Dar tu trebuie s faci ce zic eu! Brbatul Gardianul
aa mi-a spus!
Rsetul dragonului rsun n peter.
Brbatul la i minciunile lui! Las-m s te ntreb
ceva, iepure! i-a spus cumva ce s-a ntmplat cu ceilali
membri ai Ordinului? i-a zis de ce este singur aici? Doar cu
mine pe post de companie?
De la atta privit n sus pe Michael ncepea s l doar
gtul.
Asta nu are nicio legtur cu subiectul! spuse el iritat.
235
Doar coboar aici i adu-mi Cronica; apoi vom face o
fotografe
i-a spus cum a nceput s cread c Cronica este a lui
i apoi i-a ucis doi camarazi n toiul nopii?
Michael nu se mic. n ciuda cldurii nbuitoare a
peterii, un for rece l strbtu.
Nu nu asta s-a ntmplat.
O, ba da, te asigur. Doar unul dintre membri a reuit
scape, iar stpnul meu s-a temut mult vreme c se va
ntoarce cu ajutoare pentru a recupera Cartea. Aici, desigur,
intervin eu. S l ajut s i protejeze premiul ptat cu snge.
Nu, asta nu! Unul din ceilali Gardieni a luat-o razna!
Iar tu eti aici pentru a proteja Cronica mpotriva elflor! De
acea a avut grij de tine ct ai fost n ou. Ordinul a adus un
ou tocmai din Rhakotis! El ne-a spus!
Michael se hotr s rmn ferm i s nu se lase pclit
de trucurile dragonului. Dei nu l ajuta deloc faptul c
rsetul dragonului rsuna n ntreaga peter.
S protejez Cartea de elf? De ce ar vrea elfi o Carte
veche, stupid? i nu m-a scos din niciun ou, i spun eu.
Dragonul deveni ciudat de sobru. Dar ai dreptate; elfi nu l
vor deranja. Vrei s tii de ce?
Nu sunt interesat de minciunile tale.
Din nou recurgi la manierele alea proaste, i zise
dragonul, dar i continu tirada de parc Michael ar f cerut
s aud povestea. Vezi tu, iepure, dup ce i-a ucis
camarazii, stpnul meu nu a mai fost n toate minile. Vedea
dumani pretutindeni. Iar elfi erau n apropiere i erau
puternici. El s-a convins pe sine c ei rvneau la comoara sa.
Aa c ntr-o zi a surprins-o pe prinesa elflor n pdure
236
este regatul ei acela din captul vii. A pclit-o, a aruncat
un blestem asupra ei i a inut-o captiv de atunci. Nu o vei
vedea, dar ea este aici. Elfi nu ndrznesc s atace.
i ei nici mcar nu voiau Cartea?
Nu. Astfel c stpnul meu stupid este n sigurana fa
de un duman care nu este de fapt un duman, iar comoara
lui este n siguran pentru un popor care nu i-a dorit-o
niciodat. Nu este asta o nebunie? i cum te-a pclit s
cobor aici. Bietul, condamnatul iepure!
Mini. Asta fac dragonii. Mint.
Pi, s facem un mic test, nu vrei? D-mi un ordin i s
vedem dac eu trebuie s m supun. Va f distractiv.
Lui Michael ncepea s nu i mai plac foarte mult situaia.
Voia s ia Cartea i s termine odat cu asta. Hotr c va
renuna la fotografe.
Atept, iepure. D-mi un ordin.
Du-te du-te i adu-mi Cronica.
Hmm, nu.
Am spus Michael ncerca, i eua, s i ascund
panica din glas du-te i adu-mi Cronica!
Te-am auzit de prima dat, iepure. Nu trebuie s strigi!
Atunci du-te i adu-mi-o!
Du-te tu i adu-o.
nceteaz!
Ce s ncetez? S nu mai aduc Cronica sau s nu nu
mai vorbesc?
Nu mai vorbi!
Dragonul rse.
Eti foarte simpatic atunci cnd eti furios.
Michael tremura cu totul. Pumnii i erau strns ncletai,
237
iar lacrimi de frustrare i ardeau ochii. Nu putea f adevrat;
nu putea
Dar de ce ar de ce
De ce ar mini? De ce te-a trimis aici, jos? Din ceea ce
mi-ai spus nu i pot citi cu exactitate gndurile, dar simt
ceea ce simte, suntem legai unul de cellalt, vezi tu este
agitat cu privire la un prieten de-al tu, un tip voinic, i a
vrut s v fac s v simii n largul vostru. Aa c v-a fcut
cunotin cu Bert.
Dar el este Bert nu-i aa?
Michael putea vedea silueta umbrit a dragonului
erpuind pe tavan. Creatura era chiar mai mare dect i-o
amintea el.
Da. i nu. Mai este i Xanbertis, criminal i care ncalc
jurmintele. i vrea ca eu s te ucid. Aa c te voi ntreba din
nou i te rog s nu te mai uii spre tunel, pentru c nu vei
pleca nicieri preferi s fi mncat viu sau prjit? Eu a
prefera prjit. Am mai puin de curat dup.
Michael auzi un mormit despre care era sigur c vine din
burta dragonului.
A-ascult, se blbi el, nu face nimic nesbuit
n timp ce vorbea, mna lui Michael cotrobia prin geant
dup orice l-ar f putut convinge pe dragon s nu l mnnce.
Degetele sale gsir briceagul, busola, camera video, Totul
despre pitici, insigna proclamndu-l Gardianul Regal al
Tuturor Tradiiilor i Istoriei Pitice toate inutile, toate
nefolositoare.
Dac eti inut aici mpotriva voinei tale, am un prieten
care este un vrjitor foarte puternic
S fug era inutil; dragonul l-ar prinde ntr-o secund. Dar
238
trebuia s existe ceva, o cale de a scpa
Stai! i dau asta!
Mna lui Michael apuc brara de aur pe care o luase de
pe sculptura fetei elf. Nu era mult; ntr-adevr, era ceva
minuscul pentru a-l da n schimbul vieii sale; dar era tot
avea G.G. Greenleaf spusese c dragonii adorau aurul, iar
G.G. Greenleaf nu se nelase niciodat.
Chiar i aa, Michael nu era pregtit pentru ceea ce urm.
n momentul n care coroana iei din geanta lui Michael,
dragonul scoase un urlet att de puternic, de parc un vnt
l-ar f lovit pe Michael cu toat puterea sa. Vzu o cea aurie
zburnd spre el, un amestec de coli i gheare. Michael se
ntoarse terifat cu spatele. Fr s se gndeasc iar
aceasta fu aciunea care, fr ndoial, i salv viaa inu
brara de aur deasupra piscinei de lav.
i dau drumul!
Dragonul ateriz la un metru de el, impactul fcnd pereii
de roc s se cutremure. Michael putea simi respiraia
creaturii asemenea curentului ferbinte al unui furnal,
ncreindu-i prul de pe ceaf. Fiind att de aproape,
dragonul mirosea a metal ars i sulf, dar i a ceva ce Michael
nu putea identifca, aproape ca parfumul?
Pentru un moment ndelungat, nici biatul, nici dragonul
nu se micar sau vorbir.
Atunci, arunc-l n lav, spuse n cele din urm
dragonul. Nu mi pas.
Ba da, i pas! Totul la Michael minile, picioarele,
glasul tremura teribil. Lava aceea l va topi ntr-o secund!
i dau drumul i nu l vei mai recupera niciodat!
F asta, spuse dragonul, i te ucid!
239
Nu m vei ucide oricum?
Corect. Dar cum trebuie s mori, mcar d-mi mie
coroana. Nu f ncpnat.
Braul lui Michael deja obosea. Privi n jos i zri o ghear
uria la civa centimetri de piciorul su drept. Spre
surprinderea sa, n jurul piciorului din fa al dragonului era
un inel auriu, aproape ca o brar. De aceea i dorea att
de tare coroana? Ca s aib un set asortat? G.G. Greenleaf
avea dreptate; dragonii erau cu siguran creaturi vanitoase
i ncrezute.
Haide, iepure. D-mi coroana i promit s te prjesc
foarte repede.
Ateapt! Vreau s vd Cronica! Am venit de departe.
Dac voi muri, vreau s o vd mcar o dat. Trebuie s mi
oferi mcar aceast posibilitate!
Iar apoi mi vei da brara?
Da.
Juri?
Da.
Pe ce juri? Ce este cel mai important pentru tine?
Surorile mele, spuse Michael fr ezitare. Jur pe ele.
Atunci, iepure, avem o nelegere.
Michael auzi scrnetul ghearelor pe roc i se ntoarse
pentru a vedea dragonul lansndu-se n aer. Pentru o
secund plan deasupra piscinei, solzii si aurii refectnd
strlucirea roie a lavei, cu aripile larg deschise i coada
zbtndu-se nainte i napoi, iar Michael icni ntruct, n
ciuda ferocitii sale, creatura era uimitor de frumoas. Apoi
dragonul plonj i dispru n lacul ferbinte.
Michael puse coroana de aur pe pmnt i fugi.
240
Alerg cum nu o mai fcuse i nu o va mai face niciodat.
ntr-adevr, n acea poriune de tunel, ntre cuibul
dragonului i fortrea, Michael Wibberly, care nu ctigase
nicio singur ntrecere n coal, cum ar f o broasc estoas
la prima baz i asta numai dac acea echip accept s
joace cu un anumit handicap.
Pentru tot binele pe care i-l fcu.
Trecnd de ultimul col, se opri brusc, holbndu-se
ngrozit. Poarta peste gura tunelului era nchis.
Michael se arunc pe gratiile porii.
Gabriel! Gabriel!
O pereche de ghete cobor grbit treptele.
De ce eti nc n via?
Michael simi cum toat puterea l prsete. Gardianul
sttea de partea cealalt a porii. n toate privinele, cu
excepia uneia, brbatul arta exact ca atunci cnd Michael l
vzuse pentru prima oar n vrful turnului aceleai haine
zdrenroase, acelai pr ciufulit i barba. Singura diferen
era c Michael nu putea citi acum nicio urm de nebunie pe
chipul su; doar un triumf lacom i diabolic.
Brbatul legna o bt de lemn.
Prietenul la al tu are un craniu foarte gros. A trebuit
l lovesc de trei ori pn s rmn la pmnt. Acum, unde
este dragonul la
Chiar atunci un urlet de furie rsun din interiorul
muntelui.
Gardianul i zmbi lui Michael i chicoti:
O, vai
D-mi drumul! Te rog! Las-m s ies! M va ucide!
Tu
241
Mna brbatului ptrunse prin poart i l nfc pe
Michael de bluz.
Biete, Cronica este a mea! Am pzit-o aproape trei mii
de ani. Pentru ea am vrsat sngele acelora pe care i-am
iubit cel mai mult pe lume! Nici tu, nici oricine altcineva nu o
va avea! nelegi? Niciodat! Se aplec mai aproape, privind n
ochii ngrozii ai lui Michael. Mereu m-am ntrebat pe cine va
trimite dup mine btrnul meu camarad. Mi-am imaginat
vrjitori, elf rzboinici, trupe de pitici narmai mrluind
aici pentru a-mi fura comoara! Iar dup atta timp de
ateptare, el trimite doi copii! Voi ai fost marii lui campioni!
Brbatul ncepu s cotcodceasc, iar Michael se trezi
regndindu-i opinia despre sntatea psihic a Gardianului.
Putea auzi paii tuntori ai dragonului apropiindu-se.
tii ceva? spuse Michael. Eti un idiot.
Brbatul ncet s mai rd.
Ce?
Asta fu tot ce reui s spun nainte ca Gabriel care se
strecurase fr s fac zgomot n spatele brbatului s l
loveasc n cap cu mnerul sbiei sale.
Iar apoi Michael strig, ip, cuvintele sale find o
nvlmeal ntre dragon i poart i grbete-te i
grbete-te, te rog, iar Gabriel se mpleticea urcnd scrile,
ntorcndu-se n aa fel nct Michael vzu sngele ce se
prelingea pe faa sa, apoi se auzi un scrit n tunel i
sunetul aerului lund foc, iar poarta ncepu s se ridice uor-
uor, iar Michael se tra pe sub ea, simind pmntul de sub
el tremurnd; iar apoi se ridic, srind peste corpul
Gardianului, strignd: nchide-o! nchide-o! i urcnd n
fug treptele, n timp ce un rget rsuntor l anuna c
242
dragonul trecuse de ultima curb.
Spre surprinderea lui Michael, creatura nu se izbi de
poart. Nu smulse gratiile pentru a ajunge la el. Michael se
ntinse pe podeaua de piatr a ncperii, luptndu-se s i
recapete suful, inima gonindu-i, ascultnd sunetul
respiraiei dragonului la gura tunelului.
Apoi dragonul rse.
Iepure, tu chiar faci lucrurile foarte difcile! Dac nu ai f
att de drgu, aproape c a f furioas. Presupun c tii c
poarta aceasta este fermecat. Altfel a f smuls-o din
balamale cu mult timp n urm.
Desigur, gfi Michael.
Nu tia nimic despre asta.
Din nefericire, dei stpnul meu este incontient,
ordinul lui de a te ucide este nc valabil. i nu crezi cu
adevrat c dup dou mii de ani nu am gsit o alt cale de a
iei din vulcan, nu-i aa?
Michael se ridic ntr-o secund. Putea auzi dragonul
gonind napoi n tunel.
Gabriel, trebuie
Dar Gabriel zcea incontient pe podea, rnile pe care le
cptase de la Gardian spunndu-i cuvntul. Dup ce se
asigur c Gabriel nc respira, Michael alerg ctre treptele
turnului. Nu avea niciun plan. Tot ce tia era c trebuia s o
recupereze pe Emma. Fusese un prost! Arogant! Din nou ca
n Cambridge Falls! Se crezuse mai inteligent dect toi
ceilali, dar nu era, iar acum sora sa va plti preul! Faptul c
i el avea s moar nu i trecu nici mcar o clip prin gnd
lui Michael. tia doar c o dezamgise pe Emma, iar pe
Kate nc o dat.
243
Cnd Michael ajunse n vrful turnului o gsi pe Emma
exact aa cum o lsase, nemicat i privind n gol. De
deasupra se auzi un ipt, iar Michael se ntoarse i vzu
dragonul erupnd din gura vulcanului, stropi de lav
prelingndu-se de pe aripile sale. Dragonul se ntoarse, o
creatur de foc arznd pe fundalul cerului de un albastru
ntunecat, i cu o plonjare graioas ncepu s coboare.
Michael o prinse pe Emma n braele sale i se lupt s
ajung la trepte cu trupul ei eapn, reuind s fac doar
civa pai stngaci nainte de a se mpiedica, i amndoi se
rostogolir n josul scrilor. Nasul lui Michael sngera,
ntregul corp i era zgriat i lovit, iar el ngenunche lng
Emma, repetnd: mi pare ru, mi pare att de ru, n timp
ce vrful turnului dispru deodat. Michael privi n sus
pentru a zri dragonul ntorcndu-se n aer pentru un alt
raid. Michael se arunc asupra surorii sale, dar dragonul nu
izbi turnul; doar plana acolo, folosindu-i coada pe post de
buzdugan pentru a nltura pietrele rmase. n cteva
momente treptele se afau sub cerul liber, iar Michael simi
cum dragonul se aaz pe zidul turnului.
Ceva ateriz lng picioarele lui Michael.
Poftim, iepure. i-am promis o privire asupra Cronicii,
iar eu mi in promisiunile.
Michael sri n picioare, aezndu-se ntre dragon i
Emma, i scoase cuitul pe care i-l dduse Gabriel. Dei
sttea pe toate cele patru picioare ale sale, dragonul nc era
seme deasupra sa, numai muchi i coli i gheare. Michael
era nimic pe lng el. Nici mcar un iepure. Dar rmase pe
loc, dei picioarele i tremurau.
Dragonul l privi cu ochi mijii, de culoarea sngelui.
244
Chiar nu vreau s te mnnc, iepure. n alt via cred
c am f putut f prieteni. Dar nu pot nesocoti dorina
stpnului meu.
Nu mi e Michael se blbi nu mi este fric de tine.
Ba da, i este. Dar ncerci s nu i fe i asta este tot ce
conteaz. De aceea te voi lsa s m gdili cu acul tu
nainte de a te ucide. Vino mai aproape.
Michael fcu un pas legnat nainte. Putea simi cldura
emanat de corpul creaturii. Dragonul avea dreptate; era
speriat. Dar i furios. Nu ar f trebuit s se sfreasc totul
astfel: el i Emma desprii de Kate. Emma nefind capabil
s lupte pentru viaa ei. El de unul singur.
Nu tii nimic! strig el, lacrimile curgndu-i acum pe
obraji. Nu tii nimic despre noi! Despre mine i surorile mele,
de ce facem asta! Eti doar eti doar un vierme stupid!
Aa, iepure! Revars-i furia. Moartea i va f att de
rapid, nct nici nu vei ti. Lovete!
Rsufarea dragonului aburea ochelarii lui Michael. Dar
cnd ridic cuitul deasupra capului, vzu din nou brara
de aur de la piciorul dragonului. Rmase cu braul ridicat.
Dac brara era din aur, nu ar f trebuit s se topeasc n
lav? Doar dac, gndi Michael, brara era n vreun fel
fermecat. Deodat cntecul elflor din poian i veni n
minte:
Pentru c sub nfiarea aceea hidoas,
nc se ascunde o prines.
Te rugm, ntoarce-te, o, te rugm ntoarce-te,
Schimb-i brara de aur cu aceasta
Dragonul se destinuise c un blestem fusese aruncat
245
asupra prinesei elf
Iar Gardianul spusese c dragonul era o fat
Dar oare era posibil? Chiar era posibil?
Lovete, iepure! Acum! Lovete!
Nu mai avea timp de gndire. Michael lovi cu toat puterea
sa. Simi cum cuitul taie prin fia de aur i apoi n piciorul
dragonului. Dragonul url de furie i i lu zborul, ghearele
sale brzdnd cerul. Michael nchise ochii i atept ca
ghearele s l spintece.
M-am nelat. Sunt mort. Emma este moart. Ne-am ucis
pe amndoi.
i fu contient de o tristee zdrobitoare, mai mare dect
orice team de moarte, ntruct tiu c i dezamgise
surorile.
Apoi auzi un sunet precum un geamt i ceva se prbui.
Michael deschise ochii. Dragonul dispruse. n locul su, o
fat elf cu prul auriu, imaginea vie a sculpturii din poian,
zcea printre ruinele turnului. O brar despicat n dou
era lng ea. Iar lng brar, o Carte roie, sclipitoare.
Ei, gndi Michael, ia privete.
Apoi se prbui.
246
CAPITOLUL PAISPREZECE
Sera
Separare. sta este cuvntul lor pentru asta. Capitulare,
mai degrab. Laitate. Josnicie. Suntem lei care fug din calea
obolanilor. Natura se revolt la simpla idee. Un trabuc?
Rourke scoase o cutie din piele din haina sa de blan, o
deschise, dezvluind patru trabucuri aliniate precum
torpilele. Trsura se legna pe strzile pavate, iar Rourke,
stnd n faa lui Kate, i ntinsese picioarele lungi astfel nct
tlpile i se odihneau lng ea. Prea un brbat pe care nimic
nu l-ar putea stingheri.
Nu, mulumesc, spuse Kate.
Ei bine, mie mi face grea i asta nu este o minciun.
Rourke muc captul trabucului i scuip ciotul pe
fereastr cu atta for, nct zbur plria unui trector.
Chicoti i aprinse un b de chibrit cu degetul su mare. n
curnd mirosul dulceag al trabucului umplu trsura.
Nu neg c trebuia fcut ceva. Cum s-au nmulit
paraziii nemagici, abuzurile i nedreptile asupra celor ca
noi. Dar natura ne-a nvat regula celor puternici. Las-m
i i spun o poveste. tii cte ceva despre Irlanda?
Kate ddu afrmativ din cap.
Casa mea, adic. i un loc minunat i tragic. Am
crescut ntr-un orfelinat de lng Dublin, condus de Surorile
247
Blnde i Rbdtoare ale Caritii. Nu mi-am cunoscut
niciodat prinii. Dei mi s-a spus c mama era pe jumtate
uria, lucru care nu este greu de crezut avnd n vedere
dimensiunile mele. Oricum ar f fost, am fost privit ca un
ciudat. O chestie care nu era pe deplin uman. i tratat pe
msur.
Kate nu spuse nimic. Asculta doar pe jumtate. Se cuta
prin buzunare. Trebuia s fe acolo. Nu era posibil s l f
pierdut
La frageda vrst de nou ani, eram mai mare dect
orice brbat din Dublin i am fost vndut de bunele surori
unui individ care deinea o min. Mi-a legat un lan de picior
i petreceam doisprezece ore pe zi sprgnd pietre mari n
pietre mai mici. Dar nu terminasem nc de crescut, nu-i
aa? Am devenit mai mare i mai puternic n fecare zi. n
cele din urm, propriul meu stpn a ajuns s se team de
mine. ntr-adevr, att de grozav era teama sa, nct plnuia
s m ucid. Din fericire, i-am descoperit inteniile
sngeroase, m-am eliberat i cu exact acelai ciocan pe care
el mi l-a dat, i-am zdrobit capul la sec. Ce zi mrea a fost,
ntunecat i sngeroas i minunat.
Zmbi la retrirea amintirii i suf un nor de fum.
Desigur, am fost prins uor. Prea prost ca s fug. i
condamnat la spnzurtoare de ndat ce se gsea un
treang sufcient de puternic care s m susin. Dar cu o
noapte nainte de a-mi ispi sentina, stteam singur n
celula mea i deodat nu mai eram singur. El era acolo cu
mine. Brbatul se aplec nainte. i ce mi-a spus? Declan
Rourke, tu nu eti uman. Legile lor nu te pot condamna.
Dac te eliberez, m vei sluji cu fdelitate? i cum i-am
248
rspuns eu? Frate, spun eu, dac m scoi de aici, voi
cura noroiul de pe ghetele tale. i nu m-a luat cu el i m-a
fcut omul care sunt astzi? Mi-a deschis ochii. Mi-a dat
putere. Un mare, mare om. Iar acum, fetio uriaul chel
zmbi, lsndu-se pe spate , tu l vei ntlni.
Trsura intr pe dou pori din fer n curtea unui conac
cu patru etaje, aezat n centrul unui grup de alte conace. Un
Diavol pi nainte i deschise ua. Rourke o privi pe Kate
prin fumul trabucului.
Eti bine, domni? Ari teribil de palid.
Eu am pierdut ceva, spuse Kate. Era n buzunarul
meu.
i ce era? Trimit un Diavol napoi s l caute. Probabil, a
czut cnd ne-am ciocnit.
Kate i imagin cum unul dintre Diavoli atinge medalionul
mamei sale. Realiz c ar prefera s nu l mai vad niciodat.
Nu este important.
n acest caz gesticul cu trabucul su stpnul meu
ateapt.
Nu v nvinovim pe voi.
Ar trebui! plnse Abigail, artnd cu degetul ctre cei
doi biei. Nu ei au aruncat bulgrii ia de zpad? Dac nu
ar f fcut-o, copiii ia nu ne-ar f urmrit niciodat, iar
Diavolii nu ar f prins-o! Este vina lor!
Beetles i Jake erau amndoi neobinuit de tcui. Stteau
n picioare, unul lng altul, rsucindu-i beretele cu
minile. Erau adunai n clopotnia din vrful bisericii,
aliniai naintea biroului Henriettei Burke. Rafe sttea ntr-o
parte. Btrnul magician Scruggs, nfurat ca ntotdeauna
249
n mantia sa zdrenroas, sttea rezemat de o coloan.
Soarele era jos pe cer, o pat mohort vizibil printre nori.
n curnd avea s se ntunece.
i suntei siguri c Rourke a luat-o? ntreb Henrietta
Burke.
El a fost, spuse ncet Beetles. Nu ai cum s l confunzi.
Au urcat-o ntr-o trsur i au dus-o la conacul de la
periferie. I-am urmrit. Am alergat tot drumul, douzeci de
strzi, n urma trsurii.
Mda, suntei doi eroi adevrai, murmur ironic Abigail.
Sufcient, spuse Henrietta Burke. Voi, copii, putei
pleca.
Abigail, Jake i Beetles se ndreptar ctre ieire. Bieii se
oprir n vrful scrii i privir napoi ctre Rafe.
Nu am vrut s se ntmple asta, spuse Jake. Ne plcea
de ea.
Da, spuse Beetles. Ne pare foarte, foarte ru.
Rafe ncuviin din cap. Strngea ceva n mna sa dreapt.
De ndat ce bieii plecar, se ntoarse ctre Henrietta
Burke.
M duc s o iau de acolo.
Femeia ddu dezaprobator din cap.
Ea nu a fost niciodat responsabilitatea noastr, iar
acum cu att mai puin.
Nu ai auzit? A fost prins ncercnd s i protejeze pe ei!
i suntem datori
Datoria noastr este fa de cei de aici! Toat ziua am
primit rapoarte despre grupuri umane atacnd creaturi
magice. Oamenii simt c se ntmpl ceva. Am nevoie de tine
aici. Separarea este la doar cteva ore deprtare. Fata este pe
250
cont propriu.
Nu.
Henrietta Burke deja se ntorsese la hrtiile sale, dar acum
i ridic ncruntat privirea. Chiar i Scruggs, care i rodea
unghiile, observ.
Poftim?
Rafe pi mai aproape de birou; glasul, ntregul su corp
vibra de emoie.
Vraja lui Scruggs ine biserica ascuns. Nu ai nevoie de
mine. Pur i simplu nu vrei ca eu s merg acolo. De cnd au
aprut Diavolii, ai ncercat s m ii departe de ei. De ce?
Pentru c nu ai nimic de ctigat dac te ceri
Nu este asta. tiu c Rourke m caut
De unde tii asta?
Nu este important. Spune-mi ce vrea!
Henrietta Burke l privea. Privirea ei nu trda nimic. n
cele din urm rosti:
Nu Rourke este cel care te vneaz. El este doar mna
dreapt. Este stpnul su. O fin a crei putere este mai
presus de oricare dintre noi.
Oricine ar f, dac are nevoie de ceva de la mine, m pot
tocmi cu el. l pot face s renune la fat
Nu va renuna niciodat la fat. i dac intri n casa
aceea, nu vei mai iei niciodat din ea. Apoi ochii ei cenuii
ncepur s se mblnzeasc. tiu c vrei s o salvezi. Dar nu
te poi sacrifca pe tine nsui.
Ce nu mi spui? Biatul lovi biroul cu pumnul. Ce vor
de la mine?
Henrietta Burke i arunc o privire lui Scruggs, apoi privi
napoi ctre biat i ddu din nou din cap.
251
Rafe se ndeprt de birou.
Bine. Dar merg dup ea.
De ce? Ce este ntre tine i fata asta? De ce ai risca att
de mult?
Pentru un moment Rafe rmase n tcere. Nu mai tremura.
Deschise pumnul i privi medalionul din aur pe care i-l
dduse Beetles. Bieii l ridicaser de pe trotuar dup ce
Kate fusese luat de Rourke.
Tu ai secretele tale, eu le am pe ale mele.
Ddu s plece, cnd Scruggs vorbi:
Ateapt. Btrnul magician se ridic n picioare. Exist
o cale de o salva i de a scpa i tu odat cu ea. Trebuie doar
intri fr s fi vzut
Kate se ateptase s fe dus imediat la Magnus cel Teribil.
Dar dup ce intrase n conac mpreun cu Rourke, se trezise
nghiit de o nvlmeal de activiti. Diavoli purtnd
tricouri scurte mutau mobila de colo-colo, crau lzi cu
ampanie, platouri reci cu somon i scoici, buchete mari de
fori; erau creaturi mici cu feele zbrcite gnomi, afase Kate
, lustruind podelele, splnd ferestrele.
Avem o mic petrecere disear, spuse Rourke n timp ce
o conduse pe Kate n susul unor trepte masive. Cu siguran
ai ales momentul potrivit s apari.
nc strngnd-o de bra, o conduse printr-o u dubl,
ntr-o sal de bal. Kate mai fusese ntr-o singur sal de bal,
cea din casa din Cambridge Falls, iar aceasta o fcea pe
aceea s par nensemnat. Podeaua era o ntindere
sclipitoare de lemn auriu. La dreapta, ui franuzeti ddeau
ntr-un balcon care supraveghea strada. n stnga lui Kate,
252
un perete de oglinzi refecta peisajul nins de afar. Scaune cu
tapiserii roii erau aezate de-a lungul pereilor de ctre un
grup de diavoli, n timp ce n centrul ncperii un candelabru
imens de cristal, cu brae rsucite fusese cobort pn ce
atrna la treizeci de centimetri de podea, iar trei gnomi
foloseau cleti lungi de metal pentru a aeza lumnri albe n
zecile de suporturi.
Rourke o opri pe Kate lng candelabru.
Doamn gnom.
Una dintre creaturile micue se ntoarse. Avea un metru
nlime i o fa zbrcit precum un mr vechi; purta o
rochie cenuie care i ajungea pn la degetele de la picioare
i o basma de un rou pal i acoperea capul.
Aceast tnr domni se af aici pentru o ntlnire cu
stpnul nostru. Te rog s o curei puin, bine? Este o
scumpete.
Micua creatur puse deoparte cletii, fcu semn unei alte
femei gnom care lustruia podeaua i prinse n mna mic i
aspr dou dintre degetele lui Kate.
Ne vom revedea n curnd, spuse Rourke.
Gnomul o conduse pe Kate pe un coridor cu perei
ntunecai, pe care erau aliniate portrete, cu un al doilea
gnom urmndu-le ndeaproape. Kate se gndi c aceasta era
ansa ei s scape era, la urma urmei, aproape de dou ori
mai mare dect gnomii , iar cnd ajunser la un set de
trepte i matroana gnom ncepu s urce, Kate ncerc s i
trag mna, intenionnd s evadeze.
Ahhh!
Kate czu n genunchi n timp ce gnomul i ndoi degetele
pn n punctul de a i le rupe. Al doilea gnom o intui n
253
spate cu picioarele, astfel c fata fu trntit cu faa n jos pe
podea. Primul gnom continu s i ndoaie degetele, pe cnd
cellalt srea pe spatele ei, chicotind voios. Gnomul cu
basma roie apru n faa lui Kate.
Acum, domnioar Pantof-Mari, rosti ea pe un ton
piigiat, vom mai avea parte de acte nebuneti din partea ta?
Nu, strig Kate pe cnd cellalt gnom i nfpse degetele
ca de ppu n prul lui Kate i trase.
Ah, dar Pantofi-Mari sunt toi nite mincinoi, nu-i
aa? Iar gnomul cu faa zbrcit o ciupi puternic de nas pe
Kate.
Nu! Nu mint! Promit!
Hm, spuse micua creatur, elibernd degetele i nasul
lui Kate i ncuviinnd ctre cealalt, care ddu drumul
prului lui Kate i sri de pe spatele su.
Gnomul-ef urc treptele, iar Kate, cu tot corpul icnind de
de durere, l urm asculttoare.
Fu splat ntr-o cad cu ap oprit. Pielea i fu frecat
cu asprime. Prul i fu splat. Unghiile sale roase fur aduse
acelai nivel. Unul dintre gnomi i nfpse un pieptn cu dinii
duri n pr i trgea cu atta furie, nct Kate era sigur c
pn o vor termina de pieptnat, scalpul ei va f chel i
nsngerat. O mbrcar cu o lenjerie de corp, asemenea unei
rochii, iar apoi ntr-o rochie ivorie cu mneci lungi i guler
nalt, care avea dantel la nivelul pieptului. La fnal, unul
dintre gnomi o ncl pe Kate cu o pereche de ghete din
piele, pe cnd cellalt i prindea prul ncolo i-ncoace, ntr-o
cosi complicat.
Atunci ua se deschise i Rourke intr n ncpere.
Ah, tiam eu c sub toat murdria aia se ascunde o
254
domnioar.
Gnomul cu basma roie o smuci pe Kate n picioare i o
trase lng o oglind. Kate de-abia o recunoscu pe fata care o
privea din oglind. n rochia de mod veche, arta ca o fat
dintr-un flm sau o carte. Obrajii ei erau trandafri rozalii.
Prul ei de un blond-nchis strlucea i era prins ntr-un fel
care i scotea n eviden unghiuri ale feei de care Kate nici
nu era contient. i privi unghiile i observ c dovezile
ngrijorrii ei, i anume roaderea unghiilor, nu se zreau
nicieri.
Da, spuse Rourke, eti pregtit s l ntlneti.
O conduse pe un alt set de trepte. Spre deosebire de restul
pensiunii, acest etaj era tcut i linitit. Ea i brbatul
merser n lungul unui coridor palid luminat, podeaua din
lemn gemnd sub greutatea lui Rourke, iar Kate privi pe
fereastr i observ c afar se ntuneca. Se lsa noaptea i
ningea din nou.
Iar apoi, la jumtatea holului, auzi sunetul unei viori.
Kate se mpiedic, tocurile nclrilor sale ndoindu-se
sub ea.
n picioare, spuse Rourke i o ridic de cot.
Acesta nu era cntecul lui Rafe, acel ton ndoliat de iarn
pe care l cntase n acea diminea. Acesta era cntecul pe
care Kate l auzise pe vasul Contesei, cel febril i bntuitor.
Era cntecul pe care l-ai auzi n timp ce lumea ar arde din
temelii. Magnus cel Teribil era aproape.
Un Diavol sttea n captul coridorului, iar cnd Kate i
brbatul chel se apropiar, creatura deschise ua.
Nestingherit, muzica pluti n aer, iar Rourke o mpinse uor
cu mna de la spate, de parc ar f mpins cina n cuca unui
255
animal, iar Kate auzi ua trntindu-se i nchizndu-se n
urma sa.
Kate se opri. Vioara tcu. Sttea pe o potec ngust de
pietri i prea s fe nconjurat de o jungl. n jurul ei erau
plante cu frunzele crnoase i uleioase, palmieri nali, ferigi
uriae, plante cu fori portocalii, roii, galbene i violet. Aerul
era cald i umed. Kate privi n sus i zri domul de sticl al
serei. Cldura nbuise geamurile, ascunznd lumea de
afar.
Poteca de pietri erpuia, iar un glas vorbi din adncul
junglei:
Vino aici, copil.
Kate se cutremur. Cunotea vocea aceea. Era vocea finei
care o posedase pe Contes; era rece i strveche i slbatic.
Nu sunt obinuit s cer ceva de dou ori.
Foarte ncet, Kate pi nainte, noile ei ghete zdrobind
pietriul. i inu respiraia, tensionndu-se la gndul c l va
vedea pe vorbitor. Apoi, n timp ce lu curba, jungla se
deschise, dezvluind o fundtur de pietri n captul serei,
iar acolo, nconjurat din toate prile de o pdure tropical,
un brbat btrn sttea ntr-un scaun din lemn cu rotile, o
ptur acoperindu-i genunchii.
Era cea mai btrn persoan pe care o vzuse Kate
vreodat, aproape mai mult un schelet dect un om. Carnea
lui prea s f fost supt, iar trupul ncepuse s i se
prbueasc, dei capul i minile erau stranii i grotesc de
mari. Pielea i era zbrcit i uscat i avea o tent verzuie de
putregai. Arta precum ceva care se trse dintr-un
mormnt. Btrnul ridic greoi capul, iar Kate observ c
ochii i erau nceoai de cataract. Trosni din dou degete i
256
un scaun apru n faa sa.
Ia loc.
Cnd Kate nu se mic, urm un ssit, iar ea se simi
tras nainte i forat s se aeze pe scaun.
Mai bine.
n mod straniu, vocea sa era nc vocea pe care ea i-o
amintea de pe vasul Contesei, plin de energie i foc. Dar
putea creatura asta ncovoiat i micorat s fe Magnus cel
Teribil? Kate l construise pe Magnus cel Teribil n mintea sa
precum o for de o putere i o rutate aproape
inimaginabil, nu precum epava asta ruinat, cu ochi lptoi.
Btrnul rnji, expunnd o gur cu dini galbeni i
stricai.
Te ntrebi cum ruina din faa ta poate f Magnus cel
Teribil? Cum poate pretinde atta putere? Cum poate inspira
asemenea loialitate i teroare? Cineva s-ar ntreba cum o
tnr fat, puin mai mare dect un copil, poate avea
abilitatea de a controla timpul. Nimeni nu trebuie s se lase
nelat de aparene. Puterea este putere. n timp ce o
nfiare exterioar pocni din nou din degete se schimb
rapid.
O oglind apru n aer, iar Kate vzu, privindu-se pe sine o
btrn cu prul argintiu, a crei fa era att de ridat nct
pielea prea s i se topeasc de pe oase. Icnind, Kate ridic
minile i vzu c ncheieturile degetelor sale erau umfate,
iar unghiile, groase i de forma unor gheare. nainte s poat
ipa, brbatul futur din mn, iar Kate privi n oglind i
vzu c faa i revenise la normal.
Nu i pune ncrederea n aparene, copil!
Inima lui Kate btea cu putere cnd brbatul chicoti. Ea
257
ncerc s se foreze s rmn calm. Chiar dac el era ntr-
adevr Magnus cel Teribil, nu putea ti nimic despre ea. Erau
cu un secol n urm fa de momentul n care aveau s se
ntlneasc n Cambridge Falls. Kate trebuia doar s stea
linitit i tcut. Putea scpa din asta.
Btrnul i nclin capul, de parc ar f auzit o melodie
ndeprtat.
Ne-am mai ntlnit nainte, nu-i aa? Sau nu nc. n
viitor.
Kate nu spuse nimic. Brbatul i citea gndurile?
Btrnul vrjitor continu s vorbeasc:
Paznicul Atlasului. Desigur, am tiut din momentul n
care ai sosit n ora. Nu puteam spune cu exactitate unde te
afai, dar i-am simit prezena. i ct de suspicios c te afi
aici tocmai n noaptea aceasta dintre toate nopile. Spune-mi,
copil, tii de ce noaptea asta este att de important?
Separarea, rosti Kate, uurat c putea vorbi despre
ceva despre care nu putea dezvlui prea multe. Lumea
magic dispare la miezul nopii.
Da. Ne ascundem. Cedm lumea celor fr magie
pentru simplul motiv c ei ne ursc pentru puterea noastr
i ne depesc numeric cu zece mii la unu.
Kate nu tiu ce s rspund, aa c nu zise nimic.
Ei spun, cei care doresc ca noi s ne retragem, c
vremea cnd magia conducea lumea este demult apus. Acea
Separare, retragere precum nite copii speriai, este singura
noastr speran pentru supravieuire. Parial sunt de acord.
Scaunul cu rotile al brbatului veni mai aproape. Nu are sens
s trim pe picior de egalitate cu cei care nu au fost atini de
magie. Nu suntem egali i nu vom f niciodat. Dar magia
258
poate conduce lumea nc o dat. Tot ce este nevoie e voin
i putere. Eu am voina. Iar n curnd, foarte curnd, voi
avea puterea.
Kate se gndise doar la cum s-ar putea proteja pe sine,
dezvluind ct mai puine lucruri cu putin. Acum, brusc,
ncepea s neleag.
Am prevzut asta cu mult timp n urm. Am vzut c
magia va disprea. C toi cei ca noi vor f nghiii de o mare
de umanitate. Am ncercat s i fac pe alii s m asculte. Dar
magicienii s-au luptat mpotriva magicienilor, elf s-au luptat
mpotriva piticilor, mpotriva goblinilor, mpotriva dragonilor.
Nimeni nu nfrunta adevratul duman. Iar puterea de care
aveau nevoie era acolo. Chiar fusese adunat ntr-un singur
loc, de parc m-ar f ateptat s o iau.
Crile nceputului, opti Kate.
Exact. Dar vrjitorii din Rhakotis, n ciuda nvturilor
lor, au fost proti. Au scris crile doar pentru ca lumea s
tie c ei le-au scris, nu cu scopul de a le folosi vreodat.
Totui, btrnul i cltin capul monstruos, consiliul a fost
puternic. Timp de secole, au fost prea puternici pentru a
ataca. Dar n cele din urm a sosit vremea mea i l-am ajutat
pe despotul rzboinic Alexandru s cucereasc oraul.
Te-ai aliat cu o fin uman josnic, spuse Kate,
incapabil s reziste mpunsturii. Credeam c l urai.
Magnus cel Teribil ridic din umeri.
Rzboiul nu produce camarazi de ncredere, aa c l-am
ucis la scurt timp dup aceea.
Dar nu ai luat Crile, nu-i aa? ntreb Kate.
Brbatul i ndrept ochii albi spre ea, iar Kate simi cum
o greutate invizibil i se aaz pe piept. Chipul brbatului nu
259
trda nicio emoie. Greutatea deveni mai mare. Kate era
hotrt s nu strige sau s cear ndurare, dar greutatea
apsa mai tare i mai tare, iar n cele din urm, n timp ce
nc mai putea respira, strig:
Oprete-te! Te rog!
Greutatea se ridic, iar ea gfi n tcere.
Ai dreptate, copil, spuse el, continund de parc nimic
nu s-ar f ntmplat. Crile dispruser deja cnd am ajuns
eu la criptele din Rhakotis. Timp de dou mii cinci sute de
am le-am cutat. Iar n tot acest timp, oamenii au devenit
mai puternici, iar lumea magic mai slbit. Acum, care
este soluia mrea? Ne vom ascunde. Doar c eu nu am
renunat nc. Voi gsi Crile, iar umanitatea va tremura.
Sosirea ta este doar primul semn. Spune-mi, unde sunt
celelalte dou cri?
Nu tiu.
El rse.
Nu cred c eti pe deplin sincer.
Magnus cel Teribil i ncovoie unul dintre degetele
scheletice, iar Kate simi magia trezindu-se n interiorul ei.
ncerc s o domoleasc, dar brbatul era prea puternic.
Sera dispru, iar Kate se trezi ntr-un cu totul alt loc. Iar
atunci Kate de-abia se abinu s nu i strige numele l
vzu pe Michael. Focul ardea n jurul su. inea n mini o
Carte cu copert din piele roie. Ea tia c nu se afa acolo
cu adevrat, c Michael nu o putea vedea. Apoi, la fel de
rapid, Kate revenea n ser. Simi magia domolindu-se
nuntrul su.
Vezi, copil, tii. Aceea era Cronica, Cartea Vieii. Iar
acela innd-o fratele tu?
260
Kate strnse braele scaunului i nu spuse nimic.
Vom vorbi mai trziu despre asta. Avem lucruri mult
mai urgente. Scaunul cu rotile naint nc un centimetru,
iar brbatul i aduse capul gigant mai aproape. Pentru c
Separarea nu este adevratul motiv pentru care noaptea asta
este important. Este important i din nou i art
rnjetul galben pentru c voi muri.
Ce?
Fu tot ceea ce Kate reui s spun. Era vag contient de
un arpe mare i rou care se tra prin jungl, n dreapta sa.
Btrnul vrjitor chicoti.
Eti surprins? Poate ai crezut c Magnus cel Teribil era
nemuritor? Dar moartea este marea n care toate apele curg.
Elfi pot tri mii de ani. Piticii cteva sute. Vrjitorii i
vrjitoarele sunt prea apropiate de finele umane. Putem
supravieui un secol sau dou. Dup aceea, dac vrem s
mai trim, trebuie s recurgem la msuri forate. Cum m
vezi aici, am trei sute patruzeci i unu de ani, iar n noaptea
asta n sfrit voi muri.
Dar nu neleg. Te-am ntlnit n viitor
M-ai ntlnit, da. Dar m-ai ntlnit pe mine, altul. Ce se
ntmpl atunci cnd un rege moare? Un nou rege se ridic
n locul su, prelund toate titlurile i puterile celui vechi.
Magnus cel Teribil este un brbat, dar de fapt chiar mai
muli. Eu sunt cel de-al noulea Magnus cel Teribil. Am fost
ales cnd eram doar un biat. Nu tiam cine eram, care era
destinul meu. Am fost chemat. Iar cnd m-am trezit, nu am
luat doar titlul de Magnus cel Teribil, dar i puterile i
amintirile celor opt brbai dinaintea mea. Chiar cnd voi
muri n noaptea aceasta, de asemenea voi renate,
261
transmindu-mi puterile i amintirile succesorului meu. El
ne va purta pe toi nainte. El va f cel mai mre dintre noi.
Cel mai puternic. De asemenea, el va f ultimul. Va cdea pe
umerii si datoria de a readuce lumea acolo unde trebuie s
fe. i nu va eua.
Kate i scutur capul; cldura din ncpere i nceoa
mintea.
Exist altul? Un alt Magnus cel Teribil? n momentul
n care rosti ntrebarea, un gnd teribil i ncoli n minte i
simi un for de groaz. Cine poate f?
Un biat. ntotdeauna este un biat. Nu este contient
de puterea lui. De destinul lui. Dar exist putere n el chiar i
acum. Alii o vor simi
Kate nu putea respira; cldura i umezeala din ser o
sufocau. i dorea s sfie gulerul rochiei. Nu era posibil. Nu
putea f posibil!
Btrnul vrjitor continu:
S-au scurs ani i ani pn i-am luat urma n acest ora.
i totui, ceva magic nc l ascunde de mine. Rourke l-a
vnat pe biat n lungul i n latul insulei i totui el nc m
evit. Fr ndoial, oricine l ascunde crede c l protejeaz.
Nu conteaz. Biatul va veni la mine n noaptea aceasta. Va f
atras aici. Nu poate fugi de soarta sa. Va veni, iar lanul nu
va f rupt.
Kate simi cum braele scaunului trosnesc sub strngerea
minilor sale.
Care care este numele lui?
Creatura antic zmbi, iar Kate simi c el ateptase
momentul acela.
ntrebi asta, copil, dar deja l-ai ntlnit. Prezena lui
262
este pretutindeni n jurul tu. Am simit-o n momentul n
care ai intrat. Ochii lptoi ai btrnului se limpezir, iar
Kate privi ngrozit, ntruct acum ei ardeau cu aceeai
nuan de verde-smarald pe care o vzuse n acea diminea
n ochii lui Rafe, cnd el i murdrise obrajii cu funingine.
Va veni, ssi btrnul. Va veni, iar Magnus cel Teribil
va tri din nou.
Kate era contient de Diavolul care intr n ser i o
ridic din scaun. l auzi pe btrnul Magnus cel Teribil
spunnd:
Du-o ntr-o camer i supravegheaz-o. Va f oaspetele
meu la ceremonia din aceast noapte.
Kate simi aerul rece n timp ce intr n hol. La captul
scrilor, l auzi pe Rourke spunnd:
Eti liber, o iau eu pe domnioara, iar Kate fu trecut de
la Diavol la brbatul uria, apoi auzi strigte n susul
scrilor, iar ea fu smuls din ameeal, ntruct vocea care
urla era a lui Rourke, i totui el sttea chiar lng ea, iar
Diavolul prea s f observat i el ciudenia. Atunci, fr
niciun avertisment, Rourke l lovi puternic n piept pe Diavol,
acesta find aruncat printr-o fereastr. Apoi auzi pai ce
urcau scrile, iar Kate zri un licr n aerul dinaintea lui
Rourke i brusc, lng ea nu mai era deloc Rourke, ci Rafe.
i cu asta basta, rosti biatul. Ai chef s alergi?
263
CAPITOLUL CINCISPREZECE
Cartea Vieii
Michael se trezi, vzu cerul albastru deasupra sa i pentru
un moment perfect nu tiu unde se af.
Apoi apru un chip, cu susul n jos, foarte aproape de al
su.
Cum vezi prin astea? Fac totul s fe att de nceoat!
Instantaneu, Michael fu n picioare. Msur cu privirea
contururile nceoate ale vii, munii acoperii cu zpad,
vulcanul, turnul drmat
Bine, gndi el n timp ce inima i galopa n piept, bine, tiu
unde m afu.
Apoi mna i merse la gt i simi umftura sferei de sticl
nc atrnnd acolo. Calmat, Michael ncerc s i ajusteze
ochelarii i realiz c nu purta ochelarii i c acetia erau
purtai de silueta pe genunchii creia capul lui se odihnise
cu cteva minute nainte.
Nu ai nevoie cu adevrat de chestiile astea oribile, nu-i
aa? Fata elf i luase ochelarii i i inea de parc ar f inut o
bucat alunecoas de alge de mare. Ari mult mai bine fr
ei. Cu excepia nasului. Ai avut vreun accident?
Poftim? Nu.
Sau ai fost blestemat de vreun vrjitor?
Nu
264
Deci te-ai nscut cu nasul la? Presupun c, dup ce ne
vom cstori, voi ncerca doar s nu te mai privesc att de
des, pentru a nu m speria.
Michael era nc ameit de somn i se lupta s se ridice
ca s nu mai spunem c ceea ce tocmai spusese fata elf era
att de nspimnttor i nu tia cum s rspund. Rosti
pur i simplu:
Poi, te rog, s mi dai apoi tcu. Stai unde este
Emma? Unde este sora mea? i unde este Cronica?
Prietenul tu foarte puternic a dus-o jos. i a luat
Cartea aceea enervant cu el. Dar parc a vrea s o mai vd
vreodat la revedere!
Gabriel? El este bine?
Foarte bine. Deci, s arunc tia? Ne-am neles?
Nu! Am nevoie de ei! Te rog!
O, foarte bine. Fata elf i napoie ochelarii lui Michael.
Poate c pentru restul lumii vei f greu de privit, dar pentru
mine vei f ntotdeauna cel mai frumos brbat n via.
Desigur, cu condiia ca, periodic, s nu i privesc faa. Fcu
o plecciune. Prinesa Wilamena la dispoziia ta.
Tu eti o prines?
Desigur! De ce crezi c mi doream att de mult coroana
napoi? Atinse cercul de aur care era acum pe capul su. Nu
crezi c mi st bine?
Poftim? A, da, desigur. Foarte bine.
Purtnd ochelarii, Michael putu n sfrit s o vad pe fata
elf. Era o copie vie perfect a sculpturii din ghea. Prul ei,
hotr el, avea culoarea rsritului de soare. Ochii i erau mai
albatri dect cerul senin al verii. Nasul ei
Mai albatri dect cerul senin al verii? gndi Michael. Ce
265
este n neregul cu mine? Are prul blond i ochi albatrii
atta tot.
Dar chiar i atunci, Michael se auzi comparndu-i glasul
cu trilul psrilor, albul pielii cu zpada moale
nceteaz, i spuse el. Eti pclit de vreun fel de magie a
elflor, atta tot.
O, minunat. Fata elf btu din palme. Deja te-ai
ndrgostit de mine.
Nu m-am
Nu f prostu! Ar trebui s i vezi expresia ridicol de pe
fa! Apropo, ai observat cum mi se mic prul?
Ascult, spuse Michael cu ct de mult fermitate putu
s adune, trebuie s tiu c nu te vei transforma din nou n
dragon. Nu o vei face, nu-i aa?
Prinesa deveni sobr i se aplec pentru a ridica brara
de aur despicat dintre ruinele turnului. Michael observ c
brara se micorase la dimensiunile unei persoane, dar
chiar i aa, prea mare i greoaie n minile delicate ale
domniei elf. Wilamena i trecu degetele peste tietura
provocat de cuitul lui Michael.
n urm cu aproape dou sute de ani, am dat peste
Xanbertis n pdure. Mi-a oferit aceast brar drept simbol
al prieteniei dintre Ordin i poporul meu. Atunci nu tiam
nimic despre atrocitile pe care le comisese. Aa c am
acceptat darul i am devenit sclava sa. Au fost dou secole de
ntuneric i foc. O prizonier n propriul meu corp oribil. Dar
gata. Dragonul este mort i eu sunt salvat totul datorit
ie!
Ea l privi cu ochi nlcrimai, n care puteai citi veneraia.
Iar Michael gndi: Biata de ea, a trecut prin attea.
266
Apoi gndi: Prul ei chiar se mic de unul singur
Prinesa elf btu ncntat din palme.
O, chiar eti ndrgostit de mine!
Ce nu, eu doar
Da, eti! Propriul meu iepure!
Te rog, nu mi spune iepure!
Iepura.
i l srut fr niciun avertisment pe obraz, fcndu-l pe
Michael s se mpiedice i s se clatine napoi.
Nu face nici asta! Vorbesc serios.
i putea simi obrazul arznd i o furnictur n locul
unde l srutase.
Adevrat, spuse ea. Avem timp pentru srutat mai
trziu. O, da, ntr-adevr!
Destul cu prostiile astea de elf, gndi Michael.
Vreau s mi vd sora. Acum.
O gsir pe Emma n camera Gardianului, ntr-o cldire cu
acoperiul jos, lng zidul din spate al fortreei. Mobilierul
era srccios un cufr de lemn, un pat, un scaun, o mas
dar avnd n vedere nfiarea mizerabil a Gardianului,
camera era surprinztor de curat i aranjat. Gabriel o
ntinsese pe Emma pe pat i o nvelise cu cteva pturi, iar
cnd Michael i prinesa elf intrar, el sttea lng ea,
inndu-i mna mic i lipsit de via n palme. Michael avu
impresia c Gabriel sttuse aa, fr s se mite, ore n ir.
Gabriel, al crui cap era nfurat ntr-un bandaj, se ridic
i l mbri.
Sunt foarte mndru de tine.
Pi tii tu Deodat Michael rmase fr cuvinte. Nu
267
este mare pi, tii tu
Apoi Michael ncerc s i napoieze cuitul, dar Gabriel
refuz s l ia.
L-ai ctigat. Regele Robbie ar f de acord.
Michael i mulumi i puse cuitul napoi n cureaua sa.
Cartea din piele roie era pe masa de lng pat. Michael i
simise chemarea din momentul n care intrase n ncpere,
iar minile sale ardeau de dorina de a o ine. Dar n timp ce
i lu locul lui Gabriel pe scaun, i ndrept ntreaga atenie
ctre Emma. Cu excepia faptului c acum era ntins i
acoperit de pturi, arta exact la fel ca noaptea trecut.
Ochii ei priveau n gol. Aceeai cut furioas i brzda
fruntea. Gura nc i era ntredeschis. Michael i ridic
mna ncletat care se odihnea pe ptur. Era rece precum
o piatr.
Este n regul, spuse el n tcere. Sunt aici acum.
i de-abia atunci, n sfrit, se ntoarse ctre Carte.
Era mai mic i mai groas dect Atlasul. Ca mrime i
form, i amintea de antologia Totul despre pitici, o Carte
despre care Michael considera c are proporii aproape
perfecte. Dup cum anticipase Michael, Cronica nu prezenta
niciun semn c ar f fost scufundat ntr-un lac de lav; ntr-
adevr, era ntr-o form mult mai bun dect antologia, a
crei copert din piele neagr era zgriat i deteriorat de
timp. Michael descoperi c pe coperta de piele fusese
inscripionat un desen. Nu putea spune cu siguran ce
reprezenta, dar o reea de valuri i spirale l fcur s se
gndeasc la limbi de foc. Pre de o clip Michael se ntreb
care era semnifcaia acestora, apoi uit de ntrebare i i
ntoarse atenia ctre cel mai intrigant i neobinuit aspect al
268
crii.
Dou crlige de metal, fxate pe marginea copertei din
spate, susineau ceea ce prea a f un toc de scris de mod
veche. Avea zece centimetri lungime, era subire i lucios, iar
spre un capt se subia. Prea s fe fcut din os.
Ce este asta?
Acela este condeiul. Prinesa Wilamena sttea n spatele
su; i chiar i cu spatele ctre ea, Michael era frustrant de
contient de prezena sa i de faptul c prul ei mirosea a
primvar i miere i
Concentreaz-te, i spuse el.
Ce fac cu el?
Prostuule, aa faci Cronica s funcioneze! Scrii numele
persoanei pe care vrei ca neobinuita Carte s o repare, i
voil! S-a fcut! i este de ajutor?
Da, spuse Michael. De fapt, da. Mulumesc.
Merit un srut, poate?
Michael ignor asta. Scoase condeiul. Era foarte uor; ca i
cum ar f fost gol.
i acum doar scriu numele Emmei n Carte? Pare prea
simplu.
Fata elf rse.
Tu tii mcar ce este Cronica, iepure drgla?
i-am spus
t! Eti pe cale s nvei ceva. Cronica este o arhiv ai
putea spune chiar arhiva tuturor lucrurilor vii. Orice
creatur care merge sau vorbete sau respir sau cnt sau
rde sau plnge sau alearg sau suf baloane ador s
sufu baloane! este nscris n paginile ei. Iar lista se
schimb constant pe msur ce vieile din jurul nostru
269
nmuguresc sau se oflesc. Scriind numele cuiva n Carte, l
adaugi pe lista celor vii.
Dar Emma este deja vie; este doar mpietrit
Dup cum urma s explic, Cronica este, n primul i n
primul rnd, o arhiv; dar condeiul i permite s concentrezi
puterea crii puterea vieii nsei asupra unei anumite
fine, fe pentru a o aduce la via, fe i acum gndete-te
la draga ta sor pentru a o vindeca. Dar tot ce trebuie s
faci tu este s scrii numele cu mna ta de iepura. Apoi
Michael o auzi optindu-i lui Gabriel: Nu i place s i spun
iepure, dar o fac oricum pentru c este un iepura adorabil.
Nu eti de acord?
Gabriel mormi amuzat.
Michael deschise Cartea. Nu fu surprins s descopere c
paginile erau goale, dei, spre deosebire de Atlas, ale crui
lumini erau netede i albe, acestea erau aspre i marcate cu
achii mici de lemn. Michael rsfoi Cartea, o deschise la
mijloc i o aez pe genunchiul su. Se opri. Avu sentimentul
c acesta era unul dintre momentele de glorie ale vieii sale.
Pentru a ajunge aici triumfase mpotriva tuturor piedicilor i
pericolelor. i-l imagin pe doctorul Pym afnd despre ceea
ce fcuse el, sau pe Kate sau regele Robbie sau poate ntr-o zi
chiar pe tatl su. n timp ce Michael atinse pagina cu vrful
stiloului, un zmbet apru pe chipul su de obicei serios i,
cu o micare ncreztoare, scrise numele surorii sale.
Nimic nu se ntmpl.
Aa, iepure
Ce? ntreb Michael iritat.
Vei avea nevoie de cerneal. Literele nu vor aprea ca
270
prin magie.
Pi, ai f putut s mi spui asta. Gardianul are puin
O, nu foloseti cerneal obinuit. Prinesa elf veni
lng Michael, i lu degetul mare ntr-o mn i condeiul n
cealalt. Michael era pe cale de a o ntreba ce face
minunndu-se de atingerea catifelat precum o petal de
trandafr a pielii sale , cnd ea l nep n deget cu vrful
ascuit al condeiului.
Aau!
Nu f copil, iepura. Gata, vezi? Iar ea scufund condeiul
n stropul de snge ce se prelingea pe degetul lui. Nu doar c
funcioneaz pe post de cerneal, dar sngele de asemenea
pecetluiete legtura dintre tine i Carte. Puin cam sinistru,
dar destul de efcient. Acum trezete-o pe biata ta sor, vom
merge afar i te voi lsa s mi mpleteti prul!
Michael nu spuse nimic despre aceast ultim propunere
(dei o voce din capul su credea c suna minunat), trase
adnc aer n piept, arunc o ultim privire ctre chipul
mpietrit al surorii sale i atinse pagina cu stiloul.
Se cutremur. Era ca i cum ar f nfpt o furculi n priz;
un curent electric nainta prin stilou, prin braul sau, apoi
prin ntregul su corp.
Ce se ntmpl? l auzi el pe Gabriel ntrebnd. Este n
pericol?
Nu, este conectat cu Cronica, opti prinesa elf. Privete.
Lui Michael i se prea c toate terminaiile sale nervoase,
din vrful degetelor pn n vrful urechilor i n vrful
picioarelor, erau curentate. Dup ocul iniial, sentimentul
nu era dureros, nici mcar neplcut, iar n timp ce Michael
ncepu s se relaxeze, i ddu seama c simurile sale
271
deveniser agere aproape ntr-un mod supranatural. Vzu n
ochii Emmei pete de auriu pe care nu le mai observase
niciodat; simi mirosul palid al spunului de ovz pe care l
folosise la orfelinatul din Baltimore; auzi, dei asta prea
imposibil, chiar i btaia blnd a inimii ei.
ncepu s scrie, iar literele fumegau i clocoteau pe
msur ce le aternea pe hrtie, de parc ar f sudat cumva
numele surorii sale n paginile crii; apoi Emma sri n sus,
strignd: Ai face bine s nu Se opri i privi n jur,
spunnd: Ce? Cum i un haos vesel i zgomotos se
dezlnui n jurul su. Gabriel o ridic i o strnse n braele
sale, Wilamena aplaud i o srut pe Emma, spunnd c
este att de fericit c urmau s fe surori, iar Emma rosti:
Ce? Cine eti tu? Unde este dragonul acela?, iar n tot acest
timp, doar Michael devenise tcut, stnd pe un scaun, cu
minile tremurndu-i n timp ce nchidea Cartea, chipul
albindu-i-se de team.
i eram acolo n poian i dragonul sta mare i stupid
Emma arunc o privire ctre Wilamena. Scuze.
Oh la! Prinesa elf ridic minile. Nu este nimic. La
urma urmei, suntem o familie. Sau vom f n curnd.
Poftim?
Las-o balt, spuse Michael.
i pe urm am zburat peste pdure, continu Emma,
lucru care a fost de fapt destul de tare i am aterizat n turn
i tipul la pros i urt mirositor m-a nepat cu un ac i
urmtorul lucru pe care mi-l amintesc eram aici.
Aici find n locuina Gardianului, unde nc se afau cu
toii. Lui Emma tocmai i se povestise, parial o fcuse
272
Michael, dar n mare parte vorbir doar Gabriel i Wilamena,
tot ce se ntmplase ct timp ea fusese mpietrit: cum
Michael i Gabriel o ajunseser din urm la fortrea, cum
Michael intrase singur n vulcan, cum Gardianul ncercase s
i ucid, cum Michael i dduse seama c dragonul era de
fapt prinesa elf, cum reuise el s ridice blestemul i s
recupereze Cronica
Iepurele a fost extraordinar de curajos, spusese
Wilamena.
Care iepure? Exist un iepure?
Se refer la mine, spusese Michael posomort.
i-ar f dat viaa pentru tine. Imagineaz-i un iepure
mic ca el innd piept unui dragon cu un cuita mititel.
Michael simise c toat lumea l privete i o rugase pe
Emma s spun povestea ei. Cnd termin, Gabriel anun
c era timpul s se gndeasc la plecare.
Este o cltorie lung pn la avion i vom f presai s
ajungem nainte de cderea nopii. Totui, nu putem pleca
nemncai. Ct mncare este pstrat n fortrea?
Hm, destul de mult, spuse prinesa elf. V pot arta.
Simind ansa de a scpa, Michael spuse c el va ncerca
s i curee noroiul din pr n timp ce ei caut mncarea i
iei grbit din ncpere.
Michael merse direct n pivni. Fii de lumin se
ntindeau pe podeaua ncperii. Gardianul sttea rezemat de
o coloan, cu minile legate la spate, brbia odihnindu-i pe
piept. Michael se opri la civa metri de el. Tremura; se
abinuse s o fac de cnd Emma se trezise, tiind c putea
veni aici.
Am nevoie de tine ncerc s i mpiedice vocea s i
273
tremure , am nevoie ca tu s mi spui cum s folosesc
Cronica. Prinesa Wilamena a ncercat s mi spun, dar
trebuie s f uitat ceva sau s nu f tiut. Trebuie s tiu ce
fac greit. Tu tii, tiu c tii!
ncet, brbatul i ridic capul din piept i l privi pe
Michael. n mod uimitor, prea mult mai rvit i mizerabil
dect nainte. Ochii i erau injectai, prul i era nclcit cu
snge uscat, iar tunica i era sfiat la umr.
Dar vzndu-l pe Michael, zmbi.
Deci ai folosit Cronica pentru a o aduce napoi pe sora
ta. Ce s-a ntmplat, biete? Vreau s aud toate detaliile.
Doar spune-mi cum s o folosesc. Trebuie s tiu. Te
rog!
Nu vrei s mi spui, bine. O voi face eu. Pentru un
moment ai fost conectat cu sora ta. Inima ei a devenit a ta.
Orice a simit ea, ai simit i tu. i presupun c nu i-a
plcut, nu-i aa?
Tonul i era voios, iar ceea ce descrise era exact ceea ce
experimentase Michael. Simise puterea Crii crescnd i
crescnd, dar el era n trans, fermecat, iar cnd n sfrit
realizase ce se ntmpla, era prea trziu. Asemenea unui
nottor care se trezete ntr-un curent puternic i poate privi
doar cum rmul se ndeprteaz, Michael fusese purtat n
largul mrii.
Sau mai degrab fusese purtat ctre Emma. Exact cum
spusese Gardianul, ntreaga ei via se deschisese naintea
lui. Nu doar viaa ei, ci i inima sa. El nelesese atunci cum
fusese pentru ea s creasc precum cel mai mic dintre copii,
fr nicio amintire a prinilor lor, fr amintiri ale unei viei
care nu implica mutatul din orfelinat n orfelinat, fr
274
amintirea unei alte familii, n afar de el i Kate. nelesese
acum pentru prima dat c el i Kate reprezentau ntreaga
lume a Emmei, c Emma, cea mai curajoas persoan pe
care o cunotea, era n totalitate condus de team, teama c
ntr-o zi i-ar putea pierde fraii i atunci ar f complet
singur. Iar Michael realiz c atunci cnd el le trdase,
fundaiile fragile ale lumii ei fuseser distruse. i nelesese
ct de mult o costase s-l ierte, s aib din nou ncredere n
el, dar cum acea sigurana pe care o simise odat, tiind c
fratele i sora ei vor f mereu acolo, nu se ntorsese niciodat.
Doar spune-mi, zise el, tergndu-i lacrimile de pe
obraji, ce fac greit.
Ce faci greit? Singurul lucru pe care l faci greit,
biete, este s i imaginezi c tu eti Paznicul. Brbatul se
aplec nainte, de data aceasta furios. Cronica formeaz o
legtur ntre tine i numele celui care apare n Carte. Viaa
acelei persoane, orict de oribil i orict de dureroas ar f
fost viaa ta. Ce simte persoana, simi i tu. Aa
funcioneaz.
Dar nu este cinstit! strig Michael, tiind c vorbele
sale au sunat precum cele ale unui copil, dar nu a putut s
se abin. Atlasul doar te poart prin timp! De ce nu poate
Brbatul rse.
Este Cartea Vieii! Iar viaa este durere! Adevratul
Paznic trebuie s poat suporta durerea lumii. Este inima ta
att de puternic, biete? Nu cred. Tu de-abia i poi purta
durerea ta, darmite pe a altcuiva. n momentul n care
te-am vzut, mi-am spus: biatul sta se ascunde de via.
Face totul pentru a fugi de durere. Dar nu poi fugi de Carte.
Gardianul scuip, iar expresia de pe chipul su era pur
275
dispre. Ai vrut Cronica, acum este a ta. Dar tu nu eti
Paznicul!
Michael gsi un butoi cu ap lng zidul pivniei i i
scufund capul iar i iar, ndeprtnd bucile de noroi
ntrit din prul i de pe scalpul su. Cnd prul i deveni pe
ct de curat posibil, i usc faa pe bluz i se sprijini de
butoi, trgnd uor i adnc aer n piept de cteva ori.
Michael?
Punndu-i repede ochelarii la ochi, Michael se ntoarse.
Era Emma.
Te-am cutat peste tot
Scuze, spuse el, eu
Eti suprat pe mine?
Poftim?
Am crezut c ai putea f suprat pe mine. tii tu, pentru
c nu te-am ascultat seara trecut i am fost prins
Desigur c nu. Nu. Cum poi crede asta?
Apa se scurgea din prul su pe lentilele ochelarilor, dar
Michael o vedea clar pe Emma, cu prul i faa murdar, cu
dre de noroi; prea mic i nesigur.
Nu ai prut att de bucuros s m vezi, iar apoi ai
fugit i nu mi vine s cred lucrurile pe care le-ai fcut.
Lacrimile i strluceau n ochi. Te-ai luptat cu un dragon
pentru mine i nu am spus-o nainte pentru c nu este
treaba fetei aceleia elf, dar nu voi uita niciodat ce ai fcut, i
dac eti suprat
Emma, nu sunt suprat pe tine. Eu doar i tiu c
trebuia s spun ceva, aa c alese ceva ce mcar era
adevrat: Am fost speriat. mi pare ru.
276
Emma eliber un suspin de uurare i alerg spre el,
strngndu-l cu putere n brae.
i mie mi pare ru. Ar f trebuit s te ascult. Sttur
mbriai pre de cteva secunde, iar Michael, care de-abea
reuise s i adune forele, crezu c avea s se destrame din
nou. Fii puternic, i spuse el, trebuie s fi puternic.
n cele din urm Emma l eliber din strnsoare,
tergndu-i lacrimile cu podul palmei.
Hei, ateapt-m i pe mine, da?
Trecnd pe lng el, se ridic pe vrfuri i se aplec pentru
a-i scufunda capul n apa acum tulbure din butoi. Era
miezul dimineii, iar soarele strlucea clduros. Michael
putea simi cum prul i se usuc. Deja i spunea n sinea sa
c nu va mai folosi niciodat Cronica. Era sufcient s o in
departe de Magnus cel Teribil.
Cnd Emma termin, i scutur prul, mprocnd ap n
toate direciile.
Hei, Michael?
Da?
Pot s vd Cartea?
Michael ezit doar o secund, apoi scoase Cartea din
geant, unde era aezat lng Totul despre pitici. Sttu tcut
n timp ce Emma o rsfoi.
Unde este numele meu? Am crezut c mi-ai scris nu
mele aici.
A disprut.
i chiar i-ai folosit propriul snge drept cerneal?
Da.
Scrbos. Iar chestia asta este stiloul?
Condeiul.
277
Aha.
Emma i trecu mna peste desenul de pe copert i i
nmn Cartea lui Michael. Fr s o priveasc, Michael puse
Cronica n geant, iar geanta pe umr, simindu-i greutatea
pe coaps. Rsuf uurat.
Deci, este a ta? Aa cum Atlasul este al lui Kate?
Presupun c da.
Asta trebuie s nsemne c urmtoarea Carte este a
mea. Sper s nu fe nevoie s scriu n ea cu propriul meu
snge. Adic, fr suprare, dar ch.
Michael se gndi s i spun c urmtoarea Carte era
Cartea Morii, apoi hotr c informaia aceasta putea
probabil s mai atepte.
Michael, sincer, eti sigur c eti bine?
Michael o privi pe Emma, al crei pr umed i se lipise de
fa i atrna n toate direciile i i spuse: Este n via i
oricare ar f fost preul, a meritat.
Sunt bine, spuse el.
i reui s afeze ceva asemntor unui zmbet adevrat.
Pot s te mai ntreb ceva?
Sigur.
Apoi Michael zri sclipirea familiar i pozna din ochii
Emmei i se ncuraj pentru ceea ce urma:
Acum Prinesa Care-Este-Numele-Ei este iubita ta?
Nu, spuse cu fermitate Michael. Absolut, nu.
Emma rnji.
Eti sigur n privina asta? Pentru c
Desigur c nu sunt iubita lui.
Se ntoarser amndoi i o zrir pe prinesa elf stnd la
colul cldirii, cu minile n olduri, privind-o ncruntat i
278
cu superioritate pe Emma.
Oh la! Relaia noastr este mult mai serioas dect att!
Am neles, spuse Emma, rnjind larg ctre fratele su.
Acum, continu Wilamena, v aduc dou mesaje.
Primul, micul dejun este gata. Al doilea, n vale este fum
negru. Aparent, cineva numit Rourke v-a gsit. Prinesa btu
din palme. Deci, sper c v este foame.
279
CAPITOLUL AISPREZECE
For Auld Lang Syne
2
Nu aveau timp de vorbit, Kate nu avea timp s l ntrebe pe
Rafe cum o gsise, cum se deghizase n Rourke. Nu avea timp
s l ntrebe de ce venise dup ea. Dup ce farmecul care l
transformase n uriaul chel dispru, iar strigte i bubuituri
de ghete ncepuser s urce spre ei, Rafe o prinse de mn i
urcar grbii numeroase trepte, intrar printr-o u i ieir
afar, n frigul de pe acoperi.
Aerul nopii alung ameeala lui Kate. Iar atunci, privind
zpada neatins, cu mna lui Rafe nc innd-o strns pe a
sa, avu un moment de ezitare.
Ce este? ntreb Rafe. Ce se ntmpl?
Ce i-ar f putut rspunde? C tocmai afase c Magnus cel
Teribil, dumanul ei, nu era un brbat, ci mai muli? C noul
Magnus cel Teribil urma s fe ales n acea noapte, iar el,
chiar biatul care o salva, era urmtorul la rnd?
Trebuie s plecm!
i se ls n seama lui Rafe, care o trase dup el.
Cnd ajunser la zidul scund care mrginea conacul
Diavolilor, Kate observ c acoperiul urmtoarei case era
mai jos cu un etaj. Kate ncepu s ezite, dar Rafe i puse
2

De dragul vremurilor trecute (n.tr.)
280
mna n jurul taliei sale i srir. Czur i czur, ateriznd
pe un strat gros de zpad, iar Rafe se ridic ntr-o secund,
ajutnd-o i pe Kate s se scoale i o luar din nou la fug.
Zpada era nalt i greoaie, iar Kate se mica cu difcultate
n noua ei rochie i noile ei nclri, dar Rafe continua s o
grbeasc, srind peste zidurile scunde ce despreau casele,
mpleticindu-se printre courile de fum i grdinile de var
nzpezite; ajunseser la jumtatea ansamblului de locuine,
cnd Kate privi napoi i zri siluetele a patru Diavoli
urmrindu-i.
Sunt
tiu! spuse Rafe. Continu s alergi!
Kate putea vedea captul irului de cldiri n fa, iar
dincolo de ele, bulevardul larg deschis. Zpada umed i
ngreuna ghetele i rochia, dar ea putea auzi paii greoi ai
Diavolilor apropiindu-se n urma lor.
Acolo! strig Rafe.
Kate privi spre locul unde arta el, nainte i la stnga, i
zri arpele lung i negru al trenului suspendat. inele
alergau n lungul strzii, chiar pe sub acoperiurile caselor.
Trenul avea s ajung n dreptul lor n cteva secunde, iar
Kate realiz atunci ce avea Rafe de gnd s fac. Dar era
imposibil; nu era nicio ans
Grbete-te! strig Rafe.
Nu putem! Merge prea repede! Nu
Doar sri!
Apoi ajunser la captul cldirilor; nu aveau ncotro s o
apuce; Kate putea auzi cum un Diavol ncearc s o prind
de umr i, innd mna lui Rafe ntr-a ei, sri.
Era mai departe dect crezuse ea. Cel puin doi metri ntre
281
marginea cldirii i tren. Pentru un moment plutir n aer;
Kate putea vedea trenul gonind pe sub ei i se temea c vor
ateriza ntre vagoane i vor f zdrobii. n schimb, lovir
centrul acoperiului unui vagon; dar n secunda n care
aterizar, piciorul i alunec pe zpad, mna biatului fu
smuls dintr-a ei, Kate czu i nainte de a ti ce se
ntmplase, se trezi alunecnd pe marginea trenului.
Trndu-se, se ag de o balustrad, astfel c atrna n
afara trenului, la o nlime de doisprezece metri, n timp ce
garnitura gonea pe bulevard.
Kate auzi nc o bubuitur nfundat n urma sa i tiu c
cel puin un Diavol fcuse sritura. i spuse n sinea ei c
trebuia s fac ceva, s se trag n sus, s intre pe o
fereastr, orice n afar de a rmne atrnat de balustrad,
dar chiar n acel moment trenul lu o curb, una din minile
lui Kate alunec, iar ea se legna acum inndu-se doar cu
patru degete; i vzu strada sub ea, trsuri, cai, oameni, iar
apoi trenul se ndrept i ea se izbi de vagon. Privi n sus
pentru a-i vedea pe Rafe i Diavol luptndu-se pe acoperiul
trenului, apoi trenul coti din nou, iar ea i pierdea
strnsoarea, deget dup deget, apoi unul dintre trupuri trecu
zburnd pe lng ea, nu i putea da seama care, iar apoi
cineva o apuc de ncheietur i o trase n sus pe acoperi.
Eti bine? ntreb Rafe. Eti rnit?
Kate scutur din cap. Era nc uimit, nc ncercnd i
neleag ce noroc avusese. Erau singuri pe acoperiul unui
tren. Rafe ngenunchease n faa ei, innd-o de brae.
Scruggs mi-a fcut un farmec pentru a putea s m
strecor n cas. De aceea artam precum Rourke. Dar nu am
plnuit toat evadarea asta.
282
Kate ncepu s tremure i nu se putea opri.
De ce de ce te-ai ntors dup mine? Prul i se
desprinsese i i zbura n jurul feei i fu nevoit s strige
pentru a acoperi sunetul trenului. De ce ai face asta?
Zpada zbura pe lng ei. Cldirile goneau de o parte i de
alta. Biatul o privi, i scoase jacheta i o puse pe umerii lui
Kate.
i voi spune, zise el. Mai nti s ajungem undeva n
siguran.
Kate i biatul cltorir cu trenul pn n centru,
cobornd la o staie n apropiere de Bowery. Rafe nu voia
mearg napoi la biseric. Nu imediat, spusese el. Doar n caz
c Diavolii i urmriser cumva. Kate nu l contrazise, dar
pn s-i lase minile n jos, ele erau deja ngheate, iar
fruntea i urechile o dureau groaznic din pricina frigului.
Nu vorbiser n timpul cltoriei pe acoperiul trenului.
Fusese prea difcil s se fac auzii peste uruitul metalic al
trenului i scritul frnelor, mai ales cnd garnitura lua o
curb sau oprea n vreo staie. Pe lng asta, Kate nu tia ce
s spun. Acum c pericolul imediat trecuse, nu se putea
abine s nu se gndeasc la ceea ce afase de la Magnus cel
Teribil i la ce nsemna asta pentru Rafe. Rafe era dumanul
ei? Ct de mult tia el? i ce se presupunea c trebuia s
fac ea acum? Scruggs spusese c Atlasul o adusese aici
pentru un motiv; deci, care era acela? Se simea confuz i
i dorea s i poat nchide mintea defnitiv; dar de fecare
dat cnd privea ctre Rafe i i ntlnea ochii, i amintea
cum ochii lptoi ai lui Magnus cel Teribil strluciser verzi
n acel ultim moment, iar gndurile ei ncepeau din nou s se
nvrt.
283
n timp ce coborr treptele de pe platform, Rafe spuse:
Vei avea nevoie de o hain mai lung. Rochia aia nu este
tocmai ceea ce i trebuie.
Standurile cu haine erau fe nchise, fe se nchideau era
ajunul Anului Nou , dar Rafe reui s cumpere o hain
lung de ln, care i venea lui Kate pn la genunchi,
acoperindu-i rochia alb i inndu-i de cald.
Afndu-se n Bowery, Kate avu straniul sentiment c
realizase un cerc complet. Aici sosise n urm cu dou zile,
iar acum se afa din nou mpreun, cu Rafe. Avu sentimentul
c lucrurile se apropiau de un sfrit, dar nc nu tia ce se
presupunea c ar trebui s fac.
n timp ce, mergeau, Kate observ, cum nu o fcuse n
acea prim diminea cu Jake i Beetles, c aproape pe
fecare faad a magazinelor erau panouri ce te invitau la un
salon sau un teatru sau o sal de dans. Rsete zgomotoase i
muzic se revrsau n strad, iar la ferestre erau afe cu
urmtoarele cuvinte: SRBTORII SFRITUL DE SECOL!
Brbai i femei se cltinau i se legnau inndu-i braele
unul n jurul celuilalt, cntnd.
Rafe se opri n mijlocul strzii i privi n jur.
n cteva ore niciunul dintre ei nu i va aminti c magia
a fost cndva real. ntr-un fel nu pare deloc cinstit. Dup tot
ce ne-au fcut.
Kate tresri i i strnse haina n jurul ei. Biatul o privi.
Ai mncat ceva de la prnz? Probabil i este foame.
El ncepu s alerge, dar ea l prinse de bra.
Motivul pentru care ai venit dup mine este pentru c
m cunoti, nu-i aa? La fel cum m-ai recunoscut n acea
prim zi. Cum
284
Nu i face griji, i voi spune. i promit.
Intre saloane o fat mergea cu o tav plin cu porumb
dulce ferbinte, nfpt n epue mici, iar Rafe lu cte unul
pentru fecare i l mncar n timp ce parcurgeau labirintul
de strzi, fcnd loc grupurilor de petrecrei. Porumbul era
chiar mai bun dect cartoful pe care bieii l mpriser cu
ea n acea prim zi, iar cnd l termin, Rafe cumpr o can
cu cidru aburind, pe care o mprir. Se ghemuir lng
standul cu cidru, sorbind butura tare i aromat i
plimbnd cana de la unul la cellalt.
L-ai ntlnit?
Kate l privi pe Rafe, dar faa biatului era deasupra cnii
aburinde. Ea tia la cine se referea, dar ntreb oricum.
Pe cine?
Pe brbatul care i stpnete pe Diavoli.
Da. L-am ntlnit.
Care este numele lui?
Eu nu tiu. I se spune Magnus cel Teribil.
A spus ceva despre mine?
Lui Kate i se pru c zgomotul saloanelor i teatrelor se
stinse i tot ce putea auzi era btaia furioas a inimii sale.
Nu a menionat niciodat numele tu.
Asta, cel puin, nu era o minciun. Dar din nou Kate simi
c scap lucrurile de sub control chiar dincolo de nelegerea
ei.
Biatul ncuviin.
Deci, vrei s auzi de unde te cunosc?
Da.
Atunci vino. Trebuie s i art ceva.
Intrar pe urmtoarea strad i trecur printr-un labirint
285
de alei, iar Kate observ mai muli pitici i civa gnomi i
brbai i femei purtnd pelerine, i nelese c intraser n
cartierul magiei. Apoi, pe o strad ngust, aproape
ntunecat, Rafe o conduse spre o alee, lng o cldire de
apartamente cu trei etaje i, oprindu-se sub scara de
incendiu, sri i prinse scara, trgnd-o n jos, mpreun cu
o cascad de zpad, din care o mare parte ateriz n capul
su. Kate rse; nu se putu abine.
Mda, zise biatul zmbind, ar f trebuit s m atept la
asta.
Se scutur precum un cine, zpada zburnd n toate
direciile, dei pentru un timp prul su negru mai fu
presrat cu fulgi de nea, aducnd cu prul unui btrn. Se
crar pe acoperi, iar el o conduse spre acea parte a
cldirii care ddea n strad. Scutur zpada de pe margine
pentru a se putea sprijini de perete. Muzica i rsetele din
saloane i restaurante sunau stinse i foarte ndeprtate.
Rafe gesticul.
Vezi cldirea aceea de peste drum? Fereastra de la etajul
trei, sus, n stnga. Privete; lumina ar trebui s se aprind
ntr-un minut.
Kate atept. Era frig pe acoperi i putea simi umrul
biatului lipit de al su.
Acolo, spuse el ncet. Iar Kate simi c Rafe i inuse
respiraia i de-abia acum eliberase aerul captiv. Ea observ
c fereastra era ntr-adevr iluminat i o femeie btrn se
plimba prin micul apartament.
Acolo am locuit eu i mama mea. Ea s-a mutat aici la o
sptmn dup ce am aterizat n New York. Eram doar un
bebelu. Tatl meu murise; de aceea am venit aici. i ctiga
286
existena find scrier.
Ce este un scrier? ntreb Kate.
Minile i erau adncite n buzunare i i ntorsese capul
pentru a-l privi. Doar ochii biatului refectau luminii, strzii;
faa i era n umbr. i meninu privirea aintii asupra
ferestrei.
Este cineva care poate vedea lucruri care de fapt nu
sunt acolo. Lua un bol cu ap, turna puin ulei n el i apoi
putea vedea orice dorea, indiferent ct de departe era lucrul
cercetat. Iar lumea o pltea s le arate diverse lucruri. Uneori
apelau la ea cnd pierdeau ceva valoros, precum un inel sau
un ceas sau altceva. Cel mai adesea, clienii erau oamenii
care veniser la New York i doreau s i vad pe cei lsai n
urm, mamele i taii lor, frai i surori. Uneori prinii i
priveau copiii, dei nu erau cu ei. Privindu-i crescnd prin
holul mamei mele. O fcea pentru toat lumea. Pentru fine
umane i magice, deopotriv. Cu toii o iubeau pentru asta.
Apartamentul nostru era o singur camer. Obinuiam s
stau acolo, sub ptura care mi ascundea patul i s i
privesc, brbai i femei, plngnd, mbrind-o. Nu cerea
niciodat bani muli. Doar sufcient ct s putem tri.
Cine locuiete acum acolo?
Nimeni. Dar pltesc chiria n continuare. Femeia
btrn locuiete dedesubt. Urc acolo n fecare sear i
aprinde lumina.
Iar tu vii aici i priveti, gndi Kate, i i imaginezi c
mama ta este nc n via.
Toat lumea a iubit-o, rosti el din nou, optit.
Iar Kate tiu c vorbea despre el nsui.
287
Erau amndoi tcui. Kate putea simi c biatul i aduna
curajul pentru ceea ce avea de spus i nu era nevoie s l
preseze. Rafe ncepu din nou s vorbeasc fr avertisment:
i ntr-o noapte, brbatul sta vine la noi n
apartament. A spus c vrea s i vad soia i mi amintesc
c a pus pe mas toi banii pe care i avea. Era beat i i
numea soia n toate felurile jignitoare. Arat-mi-o! Se
ascunde! Arat-mi-o!
Eram acolo, sub ptur, i am privit-o pe mama picurnd
ulei n bol i aprinznd lumnarea. i i-a spus brbatului c
avea nevoie de ceva de-al femeii, cum ar f o uvia de pr sau
ceva ce i-a aparinut ei. Iar brbatul a rs i a scos din
buzunar un inel de argint. Era o verighet, mi-am dat seama.
Am vzut-o pe mama lundu-l i era foarte sigur pe ea, dar
foarte tcut. A pus inelul n bol i o puteam vedea optind i
concentrndu-se foarte tare, iar brbatul respira repede i
greoi. Apoi el a nceput s o ntrebe: Ce vezi? Unde este?
Unde se ascunde?, iar mama nu a spus nimic pentru un
timp ndelungat, apoi i-a ridicat privirea din bol i a rostit:
Tu i-ai fcut asta? Iar brbatul a nceput s njure,
spunnd c mama era un gunoi magic i c nu era treaba ei
s afe de la el, i dac nu voia s i se ntmple acelai lucru
i ei, sau mai ru, s i spun unde se afa femeia, iar mama,
hotrt find, a luat bolul cu ap, l-a vrsat pe podea i i-a
spus s plece naibii de acolo.
Biatul se opri, privirea findu-i nc aintit asupra
ferestrei luminate de peste drum.
A trntit-o pe mama pe podea. Am ieit de sub ptura i
ipam i l loveam pe brbat i o puteam auzi pe mama
strigndu-mi s intru napoi, iar brbatul m-a lovit i m-am
288
izbit cu capul de perete i totul a devenit negru. Cnd m-am
trezit, camera era tcut, eu pe podea, i mama zcea pe
lng mine, i era moart.
Kate l privea, nevenindu-i s cread ceea ce i povestea
Rafe, prndu-i teribil de ru pentru el. Rafe continu; nu
terminase povestea:
Au ngropat-o pe mama n cimitirul sracilor. M-am
ntors de la nmormntare i erau oameni care voiau s mi
gseasc un cmin. Dar m-am ascuns. Vezi tu, eu tiam cine
era brbatul. Avea o bcnie cteva strzi mai jos. Nimeni nu
l-a arestat sau s-l ia la ntrebri. Poliitii i el erau oameni
de acelai soi. Aa c n noaptea dup dup nmormntare,
m-am strecurat n magazin, iar cnd bcanul a venit n
dimineaa urmtoare, am luat unul dintre propriile sale
cuite i l-am njunghiat direct n inim. Oamenii m-au vzut
c l-am ucis i au nceput s m urmreasc. Atunci m-a
salvat Domnioara B.
Rafe tcu, iar ntreg oraul prea tcut n jurul lor.
Ideea este c mama mi-a zis c am un destin. A spus:
Cnd vei f mai mare, va trebui s alegi. ntotdeauna spunea
asta. Va trebui s alegi. Apoi a murit, iar civa ani mai
trziu am avut visul sta. Am vzut o persoan. Nu tiam ce
nseamn, aa c am mers la o vrjitoare. Este tnr, dar cu
un har aparte. Poate vedea lucruri. Ea mi-a pus c persoana
din visul meu mi va arta cine sunt, care este destinul meu.
Privi ctre Kate.
Tu erai n visul meu. De aceea te-am recunoscut.
Feele lor erau la doar civa centimetri deprtare. Kate nu
se putea mica.
Dar mi-a spus, continu el, c dup ce voi afa adevrul,
289
tu vei muri. De aceea trebuie s pleci. Promite-mi. Promite-mi
c mine vei pleca. Vei merge n nord sau oriunde, dar vei
pleca departe de mine. Promite-mi.
Apoi cotrobi prin buzunar i scoase ceva, iar Kate vzu c
era medalionul mamei sale i nu doar att; era pus pe un
lan de aur, chiar cel al mamei sale, iar ea i ddu seama c
Rafe trebuie s l f recuperat n acea dup-amiaz,
urmrindu-l pe brbatul care i vnduse haina. Kate simi o
strngere de inim n timp ce i puse lanul n jurul gtului
i nchise ncuietoarea.
Poftim, acum ai totul. Trebuie s pleci.
Coborr pe scara de incendiu i ncepur s colinde
strzile. Kate presupuse c se ndreptau spre biseric, dar nu
ntreb. Observ c mna ei era ntr-a lui, dar dac ea o
luase pe a lui sau invers, nu putea spune cu siguran.
Niciunul nu vorbi. ncepuse din nou s ning.
La trei strzi de apartamentul mamei sale, petrecerea
dintr-un salon se revrs deodat n strad, petrecreii i
muzicanii adunndu-se n jurul fetei i biatului i, n timp
ce formaia i relu cntecul, cincizeci de oameni ncepur
s danseze n jurul lor.
Rafe se ntoarse ctre ea. Kate nu mai dansase cu un biat
nainte i nu tia ce s fac. Dar fr niciun cuvnt, Rafe i
puse mna n jurul taliei ei i i lu mna liber ntr-a lui i o
ghid ntr-un cerc lent pe strada nzpezit. Kate i simi
degetele mngindu-le pe ale sale, iar n curnd i odihni
capul pe umrul lui. Avea impresia c i putea simi inima
btnd lng pieptul ei.
Kate i dorea s poat ptrunde n interiorul ei i s roage
290
magia s opreasc timpul.
A putea tri aici, gndi ea, n acest moment.
Cntecul se sfri n cele din urm. Formaia ncepu s
cnte un altul, dar Kate i Rafe rmaser pe loc, n mijlocul
brbailor i femeilor care dansau. La un moment dat, Kate
simi gustul srii i realiz c plngea.
Rafe pi napoi.
Ce este? Ce s-a ntmplat?
Ea l privi. El avea ochii dumanului ei, dar nu era
dumanul ei. Nu putea f!
Are legtur cu el, nu-i aa? Cu Magnus cel Teribil?
Spune-mi! Te rog! De orice te-ai teme, nu trebuie s se
ntmple. Putem schimba soarta, printr-o alt variant.
Kate ncuviin. Trebuia s i spun. Rafe merita s tie. i
poate, doar poate
Rafe!
O siluet mrunt nainta prin mulimea de dansatori. Era
Beetles; chipul i era rou i ngrozit.
Trebuie s vii! Trebuie s vii acum! Au dat foc bisericii!
291
CAPITOLUL APTESPREZECE
Ostaticul
Fumul se ridica ntr-o coloan groas de undeva dincolo de
curba vii. Nu se auzea niciun sunet. Chiar i psrile erau
tcute. Michael sttea cu sora sa i cu Gabriel n vrful
turnului pe jumtate drmat.
Cum putem ti mcar c este el? ntreb Emma. Poate
c pur i simplu cineva a uitat s sting un foc de tabr.
Gabriel nu spuse nimic, dar continu s priveasc ntr-
acolo.
Aici sunt!
Cu toii se ntoarser, n timp ce Wilamena ajunse la
captul scrilor. Se nroise de la urcatul treptelor, obrajii
findu-i ca dou piersici rozalii
nceteaz, i spuse Michael.
Prinesa elf avea cu ea un bol mare din argil, un borcnel
i un burduf cu ap atrnndu-i pe umr. ngenunche lng
ei i aez cu grij bolul lng ea.
Acesta este bolul de scrier al lui Xanbertis; ne va
permite s vedem ce se ntmpl n vale.
Turn vreo trei centimetri de ap din burduf, apoi scoase
capacul borcnelului i picur civa stropi de ulei pe
suprafa.
Venii mai aproape.
292
Gabriel i copiii ngenunchear n jurul bolului. Michael
simi cum Wilamena i strecur mna ntr-a lui i se gndi
s protesteze, dar apoi renun.
Aproape imediat o imagine ncepu s apar. Era att de
clar, dar i de o fuiditate stranie. Michael o asemn cu
privitul la televizor de pe fundul unei piscine.
Emma icni.
Strigoi! N-am vzut niciodat att de muli!
Priveau o scen ce avea loc n pdure: un grup de creaturi
mbrcate n negru, cu sbii i arbalete, naintau rapid prin
desiul copacilor uria. Era o privelite teribil i
nspimnttoare i ce era mai ru, medit Michael, era
faptul Strigoii nu erau singuri.
Ce este chestia aia?
Cu mna sa liber Michael art ctre una dintre siluetele
grosolane mrluind alturi de morum cadi. Creatura avea
tenul asemntor pieilor tbcite i un buzdugan ghimpat.
Coli scuri i galbeni rsreau n sus din falca sa.
Un Diavol, zise Gabriel. Un soldat de-al lui Magnus cel
Teribil. Am mai avut de-a face cu ei nainte.
Asta nseamn c a ucis o grmad din tia, rosti
Emma.
Michael ignor cuvintele surorii sale, spunnd:
Cnd au ajuns aici? Probabil c au strbtut valea toat
noaptea.
Arat-ne de unde vine fumul, zise Gabriel.
Wilamena picur mai mult ulei; imaginea dinaintea lor se
dizolv i o alta i lu locul. Tot ce putur vedea la nceput fu
o pat mare, ceoas. Apoi imaginea se focaliz i Emma ip
i sri n picioare.
293
El este! Art n jos ctre brbatul chel al crui cap
umplea bolul. Acela e tipul pentru care Doctorul Pym a
rmas n urm pentru a se lupta cu el!
Deci este Rourke, rosti Gabriel, iar n glasul su era o
not de fnalitate, de parc orice ans sau speran se
stinsese. Putem vedea mai mult?
Prinesa elf i mic mna peste bol i fu precum o
camer video retrgndu-se; imaginea se mri, dezvluindu-l
pe Rourke stnd n aceeai poian de unde Emma fusese
rpit cu o noapte nainte. Iar n spatele su, unde elfi
aezaser sculptura Wilamenei, observar c o arcad fusese
construit din copaci proaspt tiai. Avea probabil cinci
metri nlime i trei lime, iar fcri goneau n lungul
suporturilor din lemn, trimind spre cer o spiral de fum
negru.
Privii, zise Michael, vedei
Diavoli i Strigoi, cte doi sau trei, intrau prin arcada n
fcri, pind n poian. Dar lucrul straniu ceea ce i
atrsese atenia lui Michael i acum i pe a celorlali era c
acele creaturi nu treceau dintr-o parte n alta; mai degrab
preau s se materializeze sub arcad, de parc ar aprea
din naltul cerului.
Rourke a creat un portal, spuse Gabriel. Probabil a venit
prin muni cu un grup mai mic, apoi a creat aceast poart
pentru a-i aduce restul armatei sale.
Deci, are o armat, rosti Emma. i ce dac! Noi doar
vom Privi ctre Gabriel. Noi ce vom face?
Gabriel se ntoarse ctre Wilamena.
Cte ci de ieire sunt din vale?
Doar una. Tunelul prin muni.
294
Cu alte cuvinte, gndi Michael, erau prini, cu armata lui
Rourke blocndu-le singura cale de scpare.
Gabriel o ntreb pe prines la ce ajutor se puteau atepta
din partea elflor, dar Wilamena nu le putu rspunde.
La rsrit am aprins un semnal de foc pentru a le
transmite c blestemul meu a fost ridicat. Vor veni; dar
pentru a ajunge la noi, vor trebui s treac de creaturile
astea.
Emma ngenunchease din nou, iar Michael o simi lundu-
i mna dreapt. El nchise ochii i i imagin c era Kate, i
nu Wilamena, cea care l inea de mna stng i c ambele
ale surori erau lng el.
Vom trece peste asta, gndi el. Eu voi depi toate
difcultile. Trebuie s o fac.
Dac Rourke este aici, spuse Gabriel, iar Michael
deschise ochii pentru a-l vedea pe brbat privind coloana
neagr de fum, atunci doctorul Pym nu poate f departe n
urma sa. Trebuie s sperm c el sau elfi vor sosi la timp
pentru a ne ajuta.
Dar trebuie s fe ceva ce putem face, spuse Michael,
Adic nu exist nimic?
Gabriel l privi.
Ba da. i poi mnca micul dejun.
n ciuda protestelor c nu aveau poft de mncare, cteva
minute mai trziu, Michael i Emma se afau n cldirea de
lng zidul fortreei ce servea drept buctrie, nfulecndu-
i poriile de fertur.
Orice s-ar ntmpla astzi, spusese Gabriel, vei avea
nevoie de toat fora voastr.
295
i odat ce ncepuser s mnnce, lucru pe care l
fcuser stnd lng focul pe care Gabriel pregtise tocnia,
copiii descoperiser c erau lihnii. Nepunnd la socoteal
fructele uscate i pinea din ziua anterioar, Michael i
Emma nu mai luaser o mas adevrat de la cafeneaua
avanpostului de pe coasta Antarcticii i deja simeau c
trecuse foarte mult timp de atunci. Pe lng asta, tocnia
era delicioas, ntruct Gabriel descoperise cmrile
fortreei pline de legume proaspete, toate avnd dimensiuni
uriae datorit solului magic i fertil al vii.
n timp ce Michael i Emma mncau Gabriel plecase s
cerceteze fortifcaiile i s vad dac putea f fcut ceva.
Michael se gndi la Gardian. Cnd el i Emma trecuser pe
lng pivni, brbatul nu i ridicase privirea; dar Michael
auzi cuvintele Gardianului rsunndu-i n cap: Tu nu eti
Paznicul! Tu nu eti Paznicul!
Emma i puse deodat bolul pe mas i ceea ce sun
precum strigtul unei uriae broate preistorice erupse din
gtul su, umplnd ntreaga camer. Copiii privir unul spre
cellalt; Emma prea aproape la fel surprins precum
Michael.
Scuze.
Aha.
Dar uau, nu-i aa?
Apoi auzir Drag Iepure i sora sa! Venii repede! i
scpar castroanele i o luar la fug.
Ajungnd n curtea principal a fortreei, gsir patruzeci
de elf, aliniai n rnduri precise, toi ngenunchind naintea
prinesei. Gabriel sttea lng Wilamena. Primul lucru pe
care Michael i Emma l observar la elf pe lng faptul c
296
fecare era uimitor de artos se referea la mbrcminte. Ei
nu artau ca flfzonii de mod veche pe care copiii i
vzuser n poian cu o noapte nainte. Elfi artau precum
elfi din basme. Ghete moi din piele. Tunici medievale. Veste
din zale argintii. Pelerine cu glugi verzi i cafenii. Cu toii
purtau sbii i aveau arcuri elegante din lemn, n timp ce
tolbe pline cu sgei erau prinse pe spatele lor.
Un elf sttea naintea tuturor. Avea prul negru, pn la
umeri, piele foarte palid i cei mai albatri ochi pe care
Michael i Emma i vzuser vreodat. ntr-adevr, ochii si
erau att de albatri, nct i fcur pe copii s i reevalueze
ntreaga noiune de albastru, de parc orice lucru pe care
l-ar f numit albastru pn atunci ar f meritat un nou nume,
cum ar f ne-albastru sau aproape-albastru sau nici-mcar-
pe-aproape-albastru.
i tatl meu este bine? ntreb Wilamena.
n afar de faptul c i este dor de tine, da, rspunse
elful cu ochi albatri.
Spune-mi, cpitane, n ce stadiu se af prul lui?
Nu att de lucios de la capturarea ta, dar sunt sigur c
i va recpta volumul natural i mobilitatea acum c te vei
ntoarce acas.
Bietul de el! S sperm c aa va f.
Prinesa elf se ntoarse ctre Michael i Emma. Zmbetul
ei, Michael fu nevoit s recunoasc, era radiant, i pentru
prima dat nu ncerc s i nbue gndurile.
V-am spus c oamenii mei vor veni. Acesta este
cpitanul Anton, conductorul grzii tatlui meu. Cpitane,
spune trupelor tale s se ridice!
Elful cu ochi albatri ddu comanda, iar rndurile de elf
297
srir n picioare.
Wilamena i puse mna pe umrul lui Michael.
Acesta este cavalerul curajos care a ridicat blestemul.
Lui i datorez viaa i libertatea mea.
Cpitanul elf fcu o plecciune naintea lui Michael.
Tu ai readus soarele pe cerul nostru. Mulumit ie nu
mai trim n ntuneric, Sir
Iepure, rosti prinesa elf.
De fapt, rosti Michael, numele meu
Trei urale pentru Sir Iepure! strig cpitanul.
O, las-o balt, mormi Michael.
i sttu acolo n timp ce patruzeci de elf Emma strivind
bucuroas mpreun cu ei l aclamar pe curajosul Sir
Iepure.
Apoi urm o scurt pauz n care membrii trupelor elflor
ridicar minile i cerur permisiunea de a vorbi. Wilamena
le-o acord, iar soldaii elf complimentar fecare cte un
aspect al frumuseii prinesei.
Ochii ti sunt luminoi! Strlucesc precum Andromeda
n rceala spaiului! n comparaie cu ei, diamantele sunt
bulgri de crbune!
Brbia ta este un glob perfect rotund, conotnd att
fermitatea scopului, ct i fexibilitatea plin de compasiune!
De asemenea, mi plac gropiele tale!
Am compus o od curbei piciorului tu! O, Picior
sublim
n cele din urm Gabriel interveni, ntrebndu-l pe
cpitanul elflor ct de mult vzuse din armata de montri a
lui Rourke n vale.
Dei copiii nu credeau c este posibil, chipul elfului deveni
298
posomort.
Foarte puin. Noi am venit pe partea ndeprtat a
rului, ntruct n poian era un aer sufocant. Acest brbat
Rourke cine este? Ce vrea?
i vrea pe aceti copii, spuse Gabriel. i vrea Cartea pe
care Gardianul o proteja.
Apoi Wilamena vorbi, iar n glasul su Michael auzi un nou
ton, unul regal:
Aa cum iepurele mi-a salvat viaa, acum avem ansa de
a o salva pe a lui i a surorii sale. Trebuie s fm
recunosctori pentru aceast oportunitate.
Cpitanul elf fcu o plecciune.
Suntem alturi de tine i de Sir Iepure pn la moarte,
prines.
Gabriel ntreb dac puteau atepta ntriri.
Cpitanul ddu din cap.
Noi nu am venit ateptndu-ne la rzboi, ci doar pentru
a o escorta pe prines acas. Iar restul coloniei noastre va f
ocupat cu pregtirea pentru petrecerea prinesei Wilamena.
Dac aprindem un semnal, m ndoiesc c l va vedea cineva.
Aprinde unul oricum, spuse Gabriel. O ans de ajutor
este mai bun dect niciuna. Intre timp trebuie s facem tot
ce putem.
Michael i Emma primir sarcina de a evalua rezervele de
ap ale fortreei. O cercetare prin cmar i la cteva
streini dezvluir patru butoaie mari cu ap, dei unul
dintre ele, recunoscu Michael, avea mult nmol prin el.
Cnd el i Emma se ntoarser n curte pentru a da
raportul, gsir pregtirile pentru a face fa unui asediu n
299
plin desfurare. Soldaii elf reparau zonele distruse ale
meterezelor; ali elf i foloseau cuitele pentru a sculpta
sgei care erau aliniate la intervale egale lng ziduri; o alt
echip de elf proptea uile principale cu grinzi groase de
lemn; chiar i atelierul de ferrie era folosit; un elf btea
nicovala. Deloc surprinztor, toi elfi cntau, dei odat ce
Michael auzi cuvintele, decise c nu prea i plcea cntecul:
O, ce zi pentru lupt;
Poate f ultima noastr zi.
Hoardele de demoni sunt pe drum,
Tra-la-la-la-la-la.
Vom lupta pentru prinesa noastr,
i pentru iepurele ei drag
Eu nsumi l-am scris! spuse Wilamena opind spre ei.
Cnd nu m-am putut gndi la nimic, i-am pus s spun doar
tra-la-la. Este o ntreag strof despre nasul tu i despre ct
de generoas sunt c l trec cu vederea.
Grozav, spuse Michael.
De ce nu sunt mbrcai precum elfi pe care i-am vzut
ast-noapte? ntreb Emma. Cu hainele acelea demodate?
O, eti att de haioas! Nu te poi atepta ca un trup s
fe mbrcat la fel n fecare zi a sptmnii! Nu suntem pitici!
Ascult zise Michael, find pe punctul de a-i atinge
limita.
Dar n acel moment se auzi un bubuit puternic, iar
pmntul se cutremur sub picioarele lor. Michael i Emma
ir prinser unul de cellalt, iar Gabriel, care supraveghea
munca la uile principale, se grbi s ajung lng ei.
Este rosti Michael este Rourke?
300
Nu, spuse Gabriel, a fost altceva.
Se ntoarser cu toii; un nor negru i amenintor se
nla din conul vulcanului.
Asta nu este de bine, nu-i aa? ntreb Emma.
Crezi c a fost o ameninare c am luat Cronica din
lav? ntreb Michael. Ca i cum ea ar f meninut cumva
vulcanul stabil?
Dac aa este, nu putem facem nimic, rspunse
Gabriel. Venii.
i conduse la o scar, iar copiii i Wilamena urcar n
urma sa pn n locul unde cpitanul Anton sttea pe
metereze, privind ctre liziera din deprtare.
Tocmai intr n pdure, spuse cpitanul.
Michael se minun de vederea ager a elfului. Pentru el,
copacii erau puin mai mult dect nite pete ntunecate.
Nu va mai dura mult de-acum, spuse Gabriel.
Cntecul se stinse n timp ce elfi ncetar munca i i
ocupar poziiile. n curnd linitea deveni total, cu excepia
clinchetului ritmic din ferrie. Michael privi n stnci i n
dreapta, spre elfi aezai de-a lungul zidurilor. Cu toii
priveau calmi n josul pantei, cu arcurile n mini i sgeile
n tolbele de pe spate. Deodat se simi foarte mic i
rutcios pentru toi anii n care i criticase nencetat pe elf.
Da, puteau f prostui i absurzi, i da, petreceau mult timp
gndindu-se la prul lor, dar Michael tiu, fr nicio urm de
ndoial, c fecare elf din fortrea i-ar da viaa pentru a-l
proteja pe el i sora lui i nainte de sfritul zilei muli chiar
o vor face.
Acolo, zise Anton.
Michael i ntoarse privirea ctre pant i vzu ceea ce se
301
apropia de fortreaa lor.
ncerc s nghit, dar gtul i era plin de praf.
Sunt cam muli, nu-i aa? rosti Emma.
Mda, spuse Michael cam da.
Armata lui Rourke se revrsa din pdure ca un mare val
negru. Prea fr sfrit. Creaturile tot veneau i veneau.
Michael ncerc s le numere, dar erau prea multe; i tot mai
multe continuau s apar dintre copaci. n curnd ntreaga
cmpie, de la baza vulcanului pn la liziera pdurii, era o
ntindere neagr, colcitoare i uciga.
Suntem pierdui, gndi el.
Vom f bine, rosti apoi cu glas tare.
Iar cnd Michael tocmai ncepea s cread c ntr-adevr
armata se nmulea mereu, c Strigoii i Diavolii nc mai
nvleau din pdure n timp ce rndurile din fa ncepeau
s nainteze ctre zidurile fortreei, ultimul rnd din armata
lui Rourke apru n sfrit.
Troli, spuse cpitanul elf, scuipnd cuvntul de parc ar
f fost otrvit.
Trei creaturi masive, cu pielea cenuie ieir greoaie din
pdure i naintau cu stngcie, purtnd cu ei bte care
aveau jumtate din dimensiunea copacilor.
Perfect, spuse Emma. Pentru c nainte nu era deloc
ru.
Apoi, n timp ce primul rnd se cr pe stncile de la
baza vulcanului, ncepur ipetele. Erau sute de morum cadi
printre soldai, iar strigtele se nlar ntr-un cor
nspimnttor, unindu-se cu ecoul ce rsuna din pereii
canionului i crescnd n intensitate. Aerul se cutremur, i
Michael avu impresia c inima i plmnii i erau zdrobii
302
Apoi o auzi pe Emma optind:
Nu sunt reali nu m pot rni nu sunt reali iar el
murmur alturi de ea; durerea se stinse, iar el putu din nou
s respire.
Un licr strluci lng el; Gabriel i scosese sabia din
teac i era pregtit. Cpitanul elf spuse un singur cuvnt i
fecare elf de lng ziduri avea o sgeat pregtit n arcul
su.
Hoarda neagr nainta n susul pantei, find acum
sufcient de aproape, nct Michael putu vedea sbiile zimate
ale Strigoilor, marea de ochi galbeni, scnteietori
Voi doi, spuse Gabriel, plecai
Dar nainte s i ncheie ordinul, hoarda se opri brusc la
cincizeci de metri de fortrea. Acoperiser ntreaga pant,
pulsnd asemenea unei bestii imense i teribile. ipetele
continuar. Privirea lui Michael cltori peste uniformele
zdrenuite ale Strigoilor i corpurile lor verzi i mucegii,
peste ochii mici i plini de ur ai Diavolilor
De ce nu atacau?
De ce cpitanul elf nu le ordona trupelor sale s trag?
Toi, aprtori i atacatori deopotriv, preau s atepte;
dar ce?
Rspunsul veni n timp ce o siluet singuratic fu zrit
naintnd pe cmpie. Chiar i de la distan, Michael putea
vedea capul chel al lui Rourke strlucind n razele soarelui. O
alee se deschise n centrul armatei, iar Rourke urc vulcanul
cu pai fermi. Pe msur ce se apropie, Michael observ c
brbatul purta un fel de uniform; arta precum o uniform
veche de cavalerie: ghete nalte din piele, o cma kaki cu
epolei pe umr. ntr-o mn avea o crava scurt de clrie.
303
Ajungnd n fruntea armatei, Rourke se opri i ridic
biciul.
ipetele ncetar.
Bun ziua celor dinuntru!
Gabriel fu cel care i rspunse:
Nu eti bine-venit aici! Pleac acum! i dm aceast
singur ans!
Brbatul chel rse.
Aa deci? Asta este drgu din partea voastr, ntr-
adevr! i umbri ochii cu mna. i zresc pe micuii Michael
i Emma ascunzndu-se printre toii elfi aceia pislogi? Vai,
vai! n ce urmrire ne-ai aruncat! De ce ai prsit Malpesa
att de repede? Att de mult mi doream s facem cunotin!
Brbatul avea un accent uor sltre, pe care Michael nu
l putea plasa niciunde.
i v-a f putut prezenta unui prieten de-al meu!1
Rourke se ntoarse, iar Michael observ c o alt siluet
strbtea cmpia. Era un brbat, observ Michael, de
dimensiuni normale, mergnd cu capul n pmnt, de parc
ar f fost nesigur pe mersul su. Apoi, n timp ce trecu de
stncile de la baza vulcanului, brbatul privi n sus, soarele
refectndu-se n ochelarii si, iar Michael simi cum o mn
ptrunde n pieptul su i i nfac inima.
Respira greoi i fu nevoit s se sprijine de zidul fortreei.
Este acela este
Dar cuvntul se stinse pe buze.
Pn atunci brbatul ajunsese deja lng Rourke. Purta
jeani decolorai i o cma veche cu nasturi. Avea o barb
scurt i un pr rocat-cafeniu ce avea urgent nevoie de o
tunsoare. Era foarte slab; hainele atrnau largi pe el. Arta
304
foarte obosit.
Michael o simi pe Emma ncordndu-se; ea tia.
Totui, el trebuia s o spun, mcar o dat:
Este tata.
Rourke puse o mn uria pe umrul tatlui lor.
Presupun c ai ghicit identitatea prietenului meu aici
de fa. A vrea doar s subliniez c nu a fost deloc rnit.
Eti ntr-o form perfect, nu-i aa, Richard? Haide, spune-le
copilailor!
Tatl copiilor ezit, de parc ar f fost reticent s ia parte la
ceea ce se ntmpla.
Vorbete, fcule. Iar n glasul lui Rourke era o umbr
de ameninare. Nu ne ine n suspans. Sunt sigur c Michael
i Emma erau extrem de ngrijorai.
Tatl lor ridic n sfrit capul. Michael i observ privirea
fxnd atent zidurile i apoi se oprir asupra sa i a Emmei.
Vzndu-i, pru s se liniteasc puin.
Nu am fost rnit! Niciunul din noi! Mama voastr i cu
mine suntem bine! mi pare ru pentru ce se ntmpl!
Vocea tatlui lor era uscat i rguit, dar Michael o
putea simi deschiznd ceva n adncul sufetului su,
asemenea unei chei vechi potrivindu-se ntr-o ncuietoare de
mult uitat.
Ru! exclam Rourke. Pentru ce naiba s i par ru?
Le aduci veti bune! Acum, copilai, s nu v imaginai c
ne-a deranjat s i avem drept oaspei pe mami i tati. Parte
din familie au devenit. Desigur, ca familie, mai vrei cteodat
s le spargi capetele! rse i l plesni pe tatl copiilor pe
spate. Oricum, s trecem la afaceri. Nu putem face pe toat
lumea s atepte. Nu vrem ca amicii votri, elfi, s ntrzie la
305
coafor. Iat trgul pe care sunt dispus s l ofer, i cred c l
vei gsi a f unul foarte corect: micuii Michael i Emma mi
se predau mie mpreun cu Cronica sau l ucid pe dragul de
Richard pe loc! ntrebri? Splendid! Avei dou minute pentru
a v decide.
Deci asta este, gndi Michael. Aa se sfrete totul.
De-a lungul anilor, Michael i imaginase ntlnirea cu
tatl su cu ambii si prini de multe, multe ori. i
ntotdeauna i-o imaginase n acelai fel. Erau implicate toate
mbririle i srutrile i plnsul pe care Michael i tatl
su le suportau cu generozitate; apoi, dup ce surorile sale i
mama lor plecau s fac chestii de fete (Michael nu era sigur
care erau acelea, dar bnuia c implicau mai multe
mbriri i sruturi i plns), i-ar da tatlui su Totul
despre pitici, spunndu-i c inuse Cartea n siguran
pentru el i tatl lui, i ar spune: Dar este a ta!, iar Michael
ar rspunde: Nu am nevoie de ea. Am memorat-o, iar dup
ce tatl su ar scoate sunete impresionate, cei doi s-ar aeza
n fotolii i ar discuta despre pitici ntreaga sear (scena are
loc de fecare dat seara). Singura dat cnd Michael i
mprtise asta Emmei, ea i spusese c aceea era cea mai
ciudat chestie pe care o auzise vreodat i c piticii nu erau
nici pe departe att de grozavi pe ct credea el. Dar Emma nu
nelesese c nu avea nimic de-a face cu piticii. Ideea era c
tatl su ar f vzut cine era el i l-ar f plcut. Ar f fost
fericit s petreac o sear n compania fului su. Asta era
tot. Asta era tot ce i-ar f dorit Michael. i ar f putut vorbi
despre pitici sau cutremure sau libelule sau deloc.
Dar asta nu avea s se ntmple niciodat. Nu acum.
Cineva s l strpung cu o sgeat pe tipul la chel!
306
striga Emma ctre Gabriel i cpitanul elf. Doar st acolo! Ce
mai ateptai?
Nu pot, spuse Michael. Strigoii l-ar ucide pe tata.
Dar
Fratele tu are dreptate. Tatl tu nu ar ajunge la
fortrea. Gabriel ngenunche, aducndu-i chipul la nivelul
feelor copiilor. Voi spune doar att: dac ar f dup mine, nu
v-a lsa niciodat s trecei n minile dumanului. Dar
aceasta este decizia voastr i este una teribil pe care
trebuie s o luai. Orice ai alege, nu voi sta n calea voastr.
Michael o privi pe sora sa.
Tu ce crezi?
Emma i muca buza de jos i privea cu ardoare de la
Michael ctre Gabriel i napoi la Michael.
Eu nu eu nu tiu Orice crezi tu.
Deci, depindea de el. Exact aa cum decizia ar f czut pe
umerii lui Kate dac ar f fost acolo, medit el. Fr s-l
surprind, Michael se trezi amintindu-i cuvintele regelui
Killick: Un conductor mre triete nu n inima sa, ci n capul
su. Michael credea asta; tia c tatl su credea asta; de
asemenea, tia c Magnus cel Teribil nu putea avea controlul
absolut asupra Cronicii. Dac se ntmpla asta, totul era
pierdut.
Cursul logic al aciunii era limpede.
Exista o singur problem; Michael nu i putea lsa tatl
s moar.
M voi da pe mine i Cronica la schimb, gndi el. Dar nu
i Emma.
Timpul a expirat! strig Rourke.
Michael simi mna lui Gabriel pe umrul su, iar el i
307
nl privirea pentru a-i ntlni ochii. i ceru n tcere
scuze, iar Gabriel ncuviin.
Apoi Gabriel spuse:
F asta pentru mine. Cere s vorbeti cu tatl tu. Cu
ct putem trage mai mult de timp, mai avem o ans.
Vrjitorul ar putea s apar.
Da, spuse Emma nerbdtoare, asta este o idee grozav!
Mergi acolo i vorbii i vorbii, ct de mult putei! Fii
plictisitor! Poi face asta, ai mai dovedit-o!
Michael luase deja o decizie i acum voia doar ca totul s
se termine odat. Dar spuse c va face ceea ce i se ceruse, i
tiind c, dac planul lor nu funciona, el era pregtit. Privi
n josul pantei. Ochelarii tatlui su erau dou discuri
sclipitoare n lumina soarelui.
Eu vreau s vorbesc cu tata mai nti!
Rourke ridic din umeri.
Foarte bine. Mi se pare corect s inspectezi bunurile.
Emma l mbri.
Doar vorbete cu tata. Nu face nimic altceva. Promii?
Michael i promise fr s o priveasc n ochi. Apoi se
ntoarse, simind mngierea fn a minii Wilamenei peste a
sa i cobor scara n urma cpitanului elf, care apoi l
conduse la porile principale ale fortreei.
Apoi cpitanul Anton l opri, vorbindu-i pe un ton jos:
Tu d semnalul, iar arcaii mei vor trage douzeci de
sgei n uriaul la chel nainte s poat clipi. Dac tatl
tu tie s alerge, poate c vei ajunge amndoi n via n
fortrea. Te vom acoperi ct de bine vom putea.
Care ar trebui s fe semnalul?
Ai putea s te scarpini dup cap?
308
Bine. Dar dac am nevoie cu adevrat s m scarpin
n cap?
Elful l privi.
Te abii.
O, bine.
Apoi cpitanul ddu un semnal, zvoarele greoaie fur
ridicate, grinzile ndeprtate, iar porile fortreei se
deschiser. Elful l btu pe Michael pe bra.
Succes, Sir Iepure!
De ndat, Michael trecu de pori i se afa n afara
zidurilor, iar ntre el i hoarda de montri nu mai era niciun
obstacol. Nu se simise niciodat att de expus. Michael se
concentr asupra chipului tatlui su i ncepu s nainteze,
mna dreapt apsndu-i geanta pe old, simind conturul
Cronicii alturi de forma familiar a antologiei piticilor. n
ntreaga vale rsuna doar sunetul pailor si pe roci.
Se opri la zece metri de Rourke i tatl su. Aici panta era
relativ plan, iar Michael fu nevoit s i ridice privirea spre
tatl su. Arta mai btrn dect n fotografa cu Hugo
Algernon, mult mai btrn i mai obosit. i barba era, de
asemenea, nou. Dei Michael era de prere c arta mai
puin ca o persoan care avea o barb i mai mult precum
cineva care nu avea timp sau mijloacele necesare pentru a se
brbieri. De aproape prea chiar mai slab.
Tatl su i zmbi cu tristee.
mi pare att de ru, Michael!
Nu este vina ta.
Eti n regul? Nu eti rnit deloc?
Michael ddu din cap.
Sunt bine.
309
i Emma?
Este bine. Este acolo sus.
Dar Kate nu este cu voi?
Nu. Este o poveste lung.
Rourke chicoti.
Adevrat, fcu, spuse el. Dar o vei revedea pe
minunata ta sor n curnd. O, da.
Michael simi c brbatul tia ceva despre Kate i l
tachina. Dar nu avea de gnd s mute momeala. Se gndi la
ceea ce spusese cpitanul elf i se ntreba dac el i tatl su
chiar vor putea ajunge napoi la fortrea nevtmai.
Doar ca s tii, spuse Rourke de parc i-ar f citit
gndurile, dac elfi ia neltori ncearc ceva, am o armat
de morum cadi care i vor ucide tatl nainte s fac un pas.
Ei bine, gndi Michael, cam att cu planul sta.
Unde este mama?
Nu m las s spun. Dar este bine. V transmite toat
dragostea ei. i spune c orice ai decide, noi vom nelege.
M bucur s te vd. Chiar i n condiiile astea.
Michael ncuviin i spuse ncet:
i eu.
Rmaser amndoi n tcere pentru un moment.
Am ncercat. Michael i putea auzi glasul sprgndu-se.
Mi-am dat toat silina.
tiu c ai fcut-o, spuse tatl su. Este n regul.
i Kate nu este aici! Toate gndurile sale se revrsau pe
msur ce zidurile pe care Michael le ridicase se prbueau.
A trebuit s fu eu conductorul! A trebuit s iau eu toate
deciziile! Am ncercat s fac ce ai f fcut tu! Aa cum spune
regele Killick! Se opri, copleit, nedorindu-i s plng n faa
310
lui Rourke. n cele din urm, dup ce i recpt cumptul,
ridic din nou privirea. Pe chipul tatlui su se citea
confuzie. tii tu, ce spune regele Killick despre conducere
Se opri, gndindu-se c tatl su va continua. Dar, n
schimb, pentru un moment scurt i vzu tatl aruncndu-i
o privire furi lui Rourke.
mi pare ru, Michael. Multe s-au ntmplat n ultimii
zece ani; nu cred c mi mai amintesc.
Ba da, i aminteti! i brusc devenise important, chiar
vital ca tatl su s i aminteasc. Doctorul Algernon a spus
c era citatul tu preferat. Regele Killick a spus: Un
conductor mre triete nu n inima sa, ci n capul su.
Nu i aminteti? Trebuie s i aminteti!
A, desigur, spuse tatl su zmbind. Mereu mi-a plcut
citatul acela. i este foarte adevrat.
Iar apoi, fr s neleag ce face, Michael spuse:
Killick era un rege strvechi al elflor.
Zmbetul tatlui su nu ezit niciun moment.
Da, mi amintesc acum. Elfi erau foarte nelepi. i
mulumesc pentru c mi-ai reamintit asta.
Ei, interveni Rourke, aceasta a fost o reuniune
ncnttoare. Dar nu suntem aici s stm la taclale toat
ziua. Tu i sora ta mergei cu noi i ai promisiunea mea
solemn c nici voi, nici prinii votri nu vei f rnii. Dac
refuzi, eu i voi trage pe Richard i pe fecare elf din fortreaa
aceea prin sabie, iar tu tot vei pleca de aici cu noi. nelegi?
Mintea lui Michael se nvrtea. Tatl su nu i amintise
citatul. Apoi se purtase n felul n care o fcuse! i crezuse c
regele Killick fusese un elf! Uitase oare?
Biete, mi pui serios rbdarea la ncercare!
311
Bine. Dar eu trebuie s i explic surorii mele. O voi
aduce afar.
Trebuia s scape de acolo; avea nevoie de timp i spaiu
pentru a se gndi la ceea ce tocmai se ntmplase. ncepuse
s se ntoarc.
Ateapt.
Rourke avea cuitul la gtul tatlui lor.
Vrei s o aduci tu nsui afar pe micua Emma, bine.
Las Cronica.
Michael putea simi tensiunea din fortrea, foamea
Strigoilor i a Diavolilor. Se prea c toate vieile lor se
legnau pe lama cuitului lui Rourke. Bg mna n geanta
sa i simi coperta tare din piele pe care o tia att de bine.
Las-l pe tata s o in, totui. Doar pn cnd eu i
Emma ne ntoarcem.
Rourke zmbi.
Desigur.
Michael pi n fa i i nmn Cartea tatlui su.
Este un blestem aruncat asupra ei. ine-o nchis.
Privi cum tatl su i trecu mna peste copert.
Credeam c este roie.
Ordinul a ascuns-o n lav, aa c pielea s-a ars. M
ntorc imediat.
ncepu s urce panta ctre fortrea. Fu nevoit s se
foreze s mearg ncet. Inima i bubuia; nervii i erau ntini
la maxim. La jumtatea distanei ctre poart privi peste
umr. Rourke l privea, iar n momentul n care privirile li se
ntlnir poate c brbatul cel chel vzu ceva sau era deja
suspicios Rourke smulse Cartea pe care Michael i-o dduse
tatlui su. Michael nu atept ca el s o deschid i s
312
priveasc nuntru; deja ncepuse s alerge.
Oprii-l! strig Rourke. Oprii-l pe biat!
iptul Strigoilor sfie aerul. Michael era la douzeci de
metri de pori cnd se mpiedic, prbuindu-se peste roci.
Se ridic ntr-o clipit, dar ntrzierea l cost. i putea auzi
pe Strigoi apropiindu-se. Apoi cpitanul elf alerg afar din
fortrea, cu arcul ntins, iar mna i se mic cu viteza
luminii n timp ce trgea torente de sgei care uierau pe
lng capul i umerii lui Michael, gsindu-i intele cu un
acompaniament de tic-tic-tic-tic-tic. Elful l prinse de bra,
strignd Fugi! i l trase dup el. Apoi intrar pe poart, iar
Michael auzi cum porile se nchid i el czu n genunchi,
gfind.
Michael?! Ce s-a ntmplat? Eti bine? Era Emma,
trgndu-l de bra. I-ai dat Cartea! i cum rmne cu tata?
El este nc acolo!
Michael se for s se ridice.
Acela nu acela nu este tata
Ce vrei s spui?
A uitat citatul, cel pe care se presupunea c l iubete
i i a crezut c Killick este un elf i i-am dat Totul despre
pitici i el a crezut c este Cronica. Nu este el!
Michael putea vedea c Emma nu nelegea, dar nu mai
avea timp pentru explicaii. Afar, n spatele zidurilor, Rourke
i striga numele. Repede, cu Emma i cpitanul elf urmndu-
l, Michael se cr pe metereze.
Wilamena se grbi s ajung la el n timp ce pi pe
parapet.
O, iepure
Nu acum, spuse Michael.
313
Alerg ctre zid. Gabriel era deja acolo, privind n josul
pantei. Sub ei, Rourke avea un cuit la gtul brbatului pe
care Michael nu l mai credea tatl su. Totul despre pitici
zcea pe pmnt.
Flcu! i mai dau o ultim ans.
Michael se ntoarse ctre Emma.
Ascult, tiu c nu ai ncredere n mine
Poftim?! Despre ce vorbeti?
Adic nu n felul n care aveai! i neleg! Dar trebuie s
ai ncredere n mine acum! Acela nu este tatl nostru!
Emma se holba la el i, chiar i fr puterea Cronicii,
Michael vzu durerea trdrii sale att de proaspt n
interiorul ei. Era groaznic s o vad, groaznic s tie c el era
rspunztor pentru ea. Dar nu i ndeprt privirea. tia ce
i cerea.
Eti sigur? spuse ea. O sut la sut sigur sigur?
Era att de sigur? Chiar era posibil aa ceva? Chiar cu
toate dovezile uitnd citatul, confundndu-l pe Killick cu
un elf, nerecunoscnd antologia piticilor , cu toate astea,
nc mai era loc de ndoial. Nu era nicio cale pentru a f sut
la sut sigur.
Dar Michael tia n inima sa c brbatul acela nu era tatl
lor.
Da. Sunt sigur.
Bine, spuse ea. Am ncredere n tine.
Michael se ntoarse ctre cpitanul elf.
Trage n el.
n brbatul chel? Cu plcere.
Fix o sgeat i o trase napoi.
Nu, spuse Michael. n brbatul care pretinde c este
314
tatl nostru.
Emma, cpitanul, Gabriel i Wilamena se holbau la el.
Eti sigur de asta? ntreb Gabriel.
Da. Michael lu mna Emmei ntr-a sa, simind cum
tremur. Acela nu este tatl nostru.
Privirea Emmei se plimba agitat de la Michael la Gabriel.
Era speriat, dar era de partea lui. ncuviin.
Biete
Urm un uierat blnd, iar apoi captul unei sgei
ptrunde n pieptul brbatului de lng Rourke. Totul fu
redus la tcere.
Michael
Emma l strnse de bra.
Ateapt.
Brbatul czu n genunchi i se prbui peste rocile negre.
Michael sttea complet nemicat. Nu clipea; nu respira
Apoi Rourke ncepu s rd, un rs zgomotos care rsun
prin ntregul canion. Cu vrful cizmei l ntoarse pe brbat cu
faa n sus. Tatl lor dispruse. n locul lui zcea un brbat
scund, cu prul nisipiu i cu o sgeat n piept.
Era fermecat! strig Wilamena. Iepure, eti un geniu!
l strnse n brae i l srut pe obraz.
Tatl meu nu ar confunda niciodat Totul despre pitici,
spuse Michael, ncercnd s nu i arate uurarea. Sau s
cread c regele Killick a fost un elf. Ridicol! Apoi privi ctre
Emma i i strnse mna. Mulumesc pentru c ai avut
ncredere n mine.
Emma nu spuse nimic, ci l mbri cu putere.
Atunci, fcu, strig Rourke, presupun c vom face
asta dup vechea metod. Se ntoarse ctre armata sa.
315
Aducei-mi copiii! Ucidei-i pe restul!
i astfel ncepu btlia.
316
CAPITOLUL OPTSPREZECE
Ultima dorin a Henriettei Burke
Ce vrei s spui? Cine d foc bisericii? Diavolii?
Kate, Rafe i Beetles stteau n mijlocul strzii n timp ce
petrecreii continuau s se nvrt n jurul lor. Rafe l
nfc pe Beetles de jachet.
Nu sunt Diavolii! plnse Beetles, cu o privire slbatic.
Sunt oameni! Sunt grupuri care umbl prin tot oraul! Caut
s distrug tot ce are legtur cu magia!
Dar biserica este ascuns! spuse Kate. Se presupune
c este invizibil!
Biatul ddu din cap.
Nu mai este!
Ce s-a ntmplat cu Scruggs? ntreb Rafe.
Era cu tine, nu-i aa? A mers la conacul Diavolilor?
Dar nu a intrat! Dup ce mi-a dat farmecul, a rmas n
strad!
Da, bine, n timp ce se ntorcea la biseric, a dat peste o
mulime care urmrea dou vrjitoare. Scruggs i-a
mpiedicat, dar cineva a aruncat o crmid sau o piatr sau
altceva i l-a lovit direct n cap. Este mort Scruggs.
Scruggs este mort?
Kate era uimit.
Desigur. Cele dou vrjitoare l-au adus napoi la
317
biseric, ne-au relatat ce s-a ntmplat. Am fost acolo cnd
l-au adus. El a spus: Mi-e sete. Apoi s-a prbuit fr via.
O secund mai trziu bang biserica era vizibil n ochii
tuturor. Oamenii de pe strzi au nceput s ipe i s arate
spre ea. O jumtate de or mai trziu a sosit mulimea.
Aveau tore i puti
i tiau, ntreb Rafe, tiau c sunt copii nuntru?
Desigur c tiau, spuse Beetles. Domnioara B le-a
spus. Nu le-a psat. Doar au nceput s dea foc bisericii.
Rafe alerg printre dansatori, disprnd n josul strzii
ntunecate. Beetles o lu pe urmele sale, iar tot ce putea Kate
s fac era s in pasul. Haina lung i stnjenea fuga, iar
ghetele pe care i le dduser gnomii i tot alunecau pe zpad
i ghea. Deveni repede evident c Beetles spunea adevrul:
pe strzi erau gti de oameni uneori de cte trei sau patru,
alteori de cte zece indivizi mergnd prin ora cu tore
aprinse, care ddeau foc la orice avea un indiciu ct de ct
despre magie. Kate se ntreb cum ea i Rafe nu vzuser
sau auziser mulimile nainte, dar poate c o fcuser, dar
de la mare distan strigtele i torele puteau f uor
confundate cu o petrecere. Lui Kate i se prea c nebunia
pusese stpnire pe ora, de parc oamenii puteau simi
schimbarea ce urma s vin i tiau c aceasta era ultima lor
ans de a-i elibera furia nainte ca magia s dispar.
Ct este ceasul? strig ea ctre Beetles pe cnd cei doi
ini goneau pe strzi.
E trecut de unsprezece! Mai avem mai puin de or pn
la Separare!
Unde sunt ceilali? Unde sunt Jake i Abigail?
Nu tiu. Mulimea era adunat n jurul bisericii, iar
318
domnioara B mi-a spus s l gsesc pe Rafe. Credea c este
posibil ca el s te f adus aici. Ce fceai voi doi?
Kate nu rspunse. Pn atunci putu deja vedea fcrile pe
cerul nopii i auzi strigtele, iar cnd trecur de ultimul col,
Kate se opri, mpietrit de privelitea dinaintea sa. Biserica
era complet nghiit de fcri, zpada se topise pe o
distan de circa cincisprezece metri n jurul ei. O mulime se
adunase n strad; muli oameni futurau tore i preau s
ovaioneze focul. Nu l vedea pe Rafe.
Aici!
Beetles alerga ctre o alee de peste drum de biseric. Ea l
urm, iar acolo, ghemuii ntre cldiri, erau Abigail i ali
douzeci de copii destul de mici. Chipurile le erau brzdate
de funingine, ochii findu-le mari i plini de team. Abigail se
arunc imediat n braele lui Kate.
Eti bine? o ntreb Kate, mbrind-o strns pe
copil. Suntei bine cu toii?
Abigail ncuviin i i terse ochii, lacrimile ntinzndu-i
cenua pe obraz.
Domnioara B ne-a trimis afar pe ua lateral. Tot
locul era n fcri, dar ea a intrat napoi i a spus c mai
erau i ali copii care trebuiau s fe scoi! Ea este nc
nuntru!
Dar Jake? ntreb poruncitor Beetles. L-ai vzut pe Jake
ieind n siguran?
Fata ddu din cap.
Va f bine, i spuse Kate. Jake va iei de acolo.
Chiar n timp ce vorbeau, un alt grup de copii iei alergnd
pe alee. Erau ngrozii i acoperii cu funingine. Spuneau c
erau captivi n biseric, dar c Rafe sprsese ua i i
319
condusese afar. Kate l putea vedea pe Beetles cutnd
mereu cu privirea n jur; prea pe punctul de a izbucni n
lacrimi.
Unde este Jake? Cineva trebuie s l f vzut pe Jake.
Cine l-a vzut ieind?
L-am vzut n biseric, spuse o fat. Credeam c vine
cu noi. Nu tiu unde este.
Fr vreun alt cuvnt, Beetles alerg ctre biseric.
Kate o privi pe Abigail.
Exist vreun loc sigur n care putei merge?
Abigail ncuviin.
Teatrul Bowery. n centru, lng cartierul magic.
Managerul este un prieten de-al domnioarei B.
Atunci mergei acolo, spuse Kate. Preiei conducerea.
Poi face asta.
Privind-o pe Abigail ncletndu-i maxilarul i
ndreptndu-i umerii, Kate i aminti din nou de Emma.
Abigail se ntoarse ctre ceilali copii.
n regul! Toat lumea s gseasc pe cineva cu care s
se in de mn! Mergem n centru!
Copiii se plimbar de colo-colo, gsindu-i parteneri.
Dar tu? o ntreb Abigail pe Kate.
Merg dup Beetles.
i apoi se ntoarse i alerg spre cldirea n fcri.
Biserica se nla la colul First Avenue cu o alee ngust,
iar mulimea era adunat de-a lungul bulevardului. Erau
brbai i biei i toi aveau tore i cuite i bte. Cu toii
strigau i rdeau i aplaudau i aruncau pietre i sticle prin
ferestrele nc rmase n picioare ale bisericii, chipurile lor
320
find roii i demonice n lumina fcrilor. Kate ovi pentru
un moment n spatele mulimii.
Cum puteau face asta? se ntreb ea. De unde putea veni
atta ur? Aceti copii triau acolo; nu fcuser nimic ru!
Kate simi cum furia se trezete n interiorul su; i dorea
s biciuiasc mulimea, s i rneasc pe toi de acolo; i i
trecu prin cap c aa trebuia s se f simit Rafe tot timpul.
Forndu-se s se concentreze, alerg ctre aleea din
spatele bisericii. Era un zid ce separa biserica de casele de pe
alee, iar Kate alerg de-a lungul su. Cldura focului era
nbuitoare i i ardea faa. Beetles se npustea iar i iar
asupra unei ui n fcri. Kate l trase napoi.
Oprete-te! Este prea periculos!
El este nc acolo! suspin Beetles, ncercnd s se
elibereze. Jake este nc acolo! D-mi drumul! Trebuie s
Ua explod nspre exterior. Fum negru nvlea afar din
cldire, iar vreo doisprezece copii, aptesprezece, optsprezece
ieir mpleticindu-se, se aplecau i tueau, chipurile findu-
le nnegrite de fum. Kate i conduse de acolo, verifcndu-i pe
fecare n parte pentru a se asigura c erau bine. Jake nu era
printre copii, iar Kate se ntoarse i-l vzu pe Beetles
protejndu-i ochii i ndreptndu-se ctre u. l prinse pe
biat nainte s fac un salt.
D-mi drumul! Trebuie
Chiar atunci, o alt siluet apru din fum. Kate vzu c
era Rafe i inea un copil n brae.
Beetles se molei n strnsoarea lui Kate.
Acela este rosti el Este?
Pentru c Jake era cel pe care Rafe l purta n braele sale,
iar chipul biatului era ptat de fum i ochii i erau nchii,
321
Kate simi cum inima i se ncleteaz asemenea unui pumn.
Nu, gndi ea, te rog, nu.
Apoi biatul tui i clipi, ochii findu-i roii i umezi. i zri
pe Kate i Beetles.
Hei.
Hei, spuse Beetles, plngnd i zmbind n acelai timp.
Kate se ntinse i mngie prul biatului.
Ce fceai acolo? Te gndeai s deschizi un magazin?
Jake zmbi i zise, slbit:
Da, magazinul S-Ardem-Biserica-din-Temelii.
Rafe l puse pe biat pe picioarele sale, iar Beetles i puse
braul n jurul prietenului su.
tia sunt toi copiii. Chipul lui Rafe era nnegrit de
fum, iar vocea i era rguit: Unde sunt cei care au ieit
deja?
Abigail i conduce n centru, spuse Kate. La Teatrul
Bowery. A spus c managerul este un prieten de-al
domnioarei Burke.
Rafe l privi pe Beetles.
Ai auzit asta? i poi duce pe copii acolo?
Desigur! spuse Beetles, recptndu-i ncrederea. Hei,
ascultai! Toi Slbaticii s m urmeze!
i cu braul lui Jake peste umrul su, i conduse pe copii
de lng biseric.
Kate i Rafe rmaser singuri doar pentru un moment,
cnd o bubuitur se auzi n biseric, apoi un zgomot metalic
care putea f auzit chiar i prin larma provenit de la
trosnetul materialelor afate n fcri.
Unul dintre clopote, spuse Rafe. A czut din turn.
Se ndrept napoi ctre biseric, dar Kate i prinse braul.
322
Ce faci? Toi copiii sunt afar!
Merg dup domnioara B.
i eliber braul i dispru n fum.
Kate nu ezit, alerg pe urmele sale. ntr-adevr, chiar i
dac s-ar f gndit mai mult la responsabilitile ei fa de
Michael i Emma, fa de prinii si, la faptul c n ciuda
tuturor acestora Rafe putea nc deveni inamicul ei , Kate ar
f procedat la fel. Exact ca doctorul Pym i Gabriel sau
Robbie McLaur, Rafe se pusese pe sine n pericol pentru a o
proteja pe ea, iar prin asta chiar familia ei. Acum el avea
nevoie de ajutorul ei.
i inu capul jos i o mn naintea feei. Cldura i ardea
pielea, fumul i ataca ochii, dar reui s ajung n coridorul
principal al bisericii, unde tavanul era att de nalt, nct tot
fumul se aduna deasupra. i dezbrc haina i o scp pe
podea. Aerul i ardea gtul i plmnii i se ntreb ct va
mai dura pn ce ntreaga biseric se va prbui.
Fu prins de bra i smucit.
Ce faci? ntreb Rafe impuntor.
Nu te las singur aici!
Rafe prea furios, dar apoi o parte din tavan se prbui
peste ua pe care intrase Kate. Ieirea era astfel blocat.
Nu avem timp de ceart! strig Kate. Trebuie s o gsim
pe domnioara Burke i s ieim de aici!
Rafe o lu de mn.
Nu da drumul minii mele! Orice s-ar ntmpla!
ncepu s alerge prin biseric, trgnd-o pe Kate dup el.
La baza turnului zceau sparte dou clopote uriae. n
timp ce Kate i Rafe peau printre bucile sparte, gheata
lui Kate alunec i mna i scp dintr-a lui Rafe.
323
Instantaneu fumul i invad plmnii, iar cldura deveni
insuportabilii. Kate ncepu s strige, dar Rafe i prinse din
nou mna, iar ea simi un cocon de aer mai rece cobornd n
jurul lor.
Te pot proteja! strig el. Dar trebuie s m ii de mn!
Vino!
Kate ncuviin i ncepur s urce scrile ubrede.
n cdere clopotul distrusese poriuni mari din casa
scrilor, iar ceea ce rmsese era nghiit de fcri. Totui,
Rate i Rafe continuar s urce, evitnd plcile care preau
cel mai probabil s se prbueasc i srind inndu-se de
mn peste gurile unde nu mai erau deloc trepte. Kate
continua s se gndeasc nu doar la faptul c trebuiau s
coboare pe aceleai scri pe care fcrile le devorau cu
fecare secund ce trecea, ci i la faptul c deasupra lor nc
mai atrnau dou clopote. Ct va mai dura pn se vor
prbui i ele?
Apoi ea i Rafe urcar prin trapa clopotniei i pir pe
platforma deschis.
Kate se atepta s o gseasc pe Henrietta Burke fe
moart, fe captiv sub o grind prbuit. Se dovedi a nu f
niciuna din variante. Femeia sttea la marginea clopotniei,
silueta ei semea find conturat de fcri, privind cu calm
ctre strada de dedesubt. Aerul rece al nopii fcea ca
respiraia din clopotni s fe suportabil, iar Rafe se eliber
de mna lui Kate i alerg spre femeie. Kate privi cum
Henrietta Burke se ntoarse spre Rafe i auzi glasul biatului
rugnd-o, implornd-o. Apoi Henrietta Burke ddu din cap i
spuse ceva ce Kate nu putu auzi.
Ce face? se ntreb Kate. Pierdem timpul.
324
Deasupra ei clopotele se ciocneau unul de cellalt, find
legnate nainte i napoi de cldura care se ridica n turn.
Rafe se ntoarse lng Kate, tergndu-i lacrimile i
evitndu-i privirea.
Vrea s vorbeasc cu tine.
Poftim?
Vrea s vorbeasc cu tine. Du-te! Locul sta se poate
prbui n orice secund!
Nesigur de ceea ce se ntmpla, Kate travers clopotnia. I
se prea c ntreg turnul ncepuse s se clatine. Henrietta
Burke i avea alul n jurul umerilor i privea mulimea din
strad. Kate putea vedea torele, asemenea licuricilor,
micndu-se n ntuneric.
Rafe mi-a spus c toi copiii au ieit.
Da.
Iar tu i-ai trimis la Teatrul Bowery? Asta este bine.
Prietenul meu de acolo tie ce s fac. Am fcut aranjamente
n urm cu mult timp n caz c aa ceva avea s se ntmple.
Exist un loc n partea de nord a statului. Copiii vor f
educai. Vor crete n siguran. i cnd te gndeai c eram
att de aproape de a f n siguran pentru totdeauna! Dar
regretul este inutil. Viaa merge nainte, chiar i pentru
cltorii n timp ca tine.
Domnioar Burke
Nu, ascult-m. Apoi se ntoarse i privi ctre Kate.
Oamenii cred c eu sunt o femeie dur, dar adevrul este
mult mai profund. Am renunat la propriul meu copil n
urm cu mult timp. Credeam c va f mai n siguran printre
cei care nu tiu magie, crescut ca unul de-al lor. M-am
nelat. Natura lui a ieit la suprafa; iar cnd a avut nevoie
325
de mine, nu am fost acolo. De atunci pltesc datoria asta.
Rafe este ful pe care ar f trebuit s l cresc. Dar nu l mai
pot proteja.
Kate simi greutatea ngrozitoare a cuvintelor femeii.
Henrietta Burke pi mai aproape.
i aminteti nelegerea noastr? Te ajut s ajungi
acas, iar n schimb mi voi cere plata cnd doresc. Acel
moment a sosit.
Dar trebuie s mergem! Focul
Copil, spuse femeia cu prul sur, eu nu merg nicieri.
Deschise alul, iar Kate zri un ciob de sticl asemntor
unui pumnal ieind din corpul ei. Sngele se prelingea pe
sticl i apoi pe rochia sa.
Rafe vrea ca eu s scap. El nc mai crede c magia
poate repara totul. Dar toat magia vine cu un pre, iar
preul pentru a m vindeca este mare. Rmn.
Kate deschise gura, dar niciun cuvnt nu putu rosti.
Oroarea situaiei, calmul i acceptarea femeii o lsar fr
cuvinte. Henrietta Burke continu:
tiu cine este Rafe. Scruggs credea c nu tiu, dar am
tiut dintotdeauna rolul care l ateapt. Totui, are de ales.
Femeia i puse mna pe umrul lui Kate; ochii cenuii i
erau fci i inteni.
Iubete-l.
P-p-poftim?
De aceea eti aici. De aceea ai venit. Deja l-ai schimbat.
Tu nu o poi vedea, dar eu da. Tu eti singura lui speran.
Trebuie s l iubeti.
Kate se holb la femeie. Turnul se legn, clopotele
rsunar, strigte se nlau din strad, fcrile dansau pe
326
acoperi. Ddu din cap.
Nu nelegi nu nelegi cine
tiu perfect cine este. Cine i este destinat s devin.
Dar nc l poi salva. Iubete-l, copil! Iubete-l aa cum el
deja te iubete pe tine.
Te rog nu mi cere asta.
Dar trebuie. Este singura speran pe care o avem.
Apoi femeia se aplec i opti n ureche lui Kate:
i iat partea mea de nvoial: nu ai nevoie de o
vrjitoare sau un vrjitor sau de oricine altcineva care s te
ajute s ajungi la puterea din tine. Nu ai avut niciodat. Nu
te mai mpotrivi i las-o s rsar.
Brusc, Kate tiu c femeia avea dreptate. Puterea era n ea;
o putea simi chiar i atunci, putea simi cum ea nsi i se
mpotrivea. I se mpotrivea de luni de zile, de cnd o dusese
pe Contes n trecut i ceva n interiorul su se schimbase
pentru totdeauna.
Puterea Atlasului era puterea ei. Nu o mai putea nega.
Acum plecai. Iar femeia, nc privind n ochii lui Kate,
strig: Ia-o!
Kate i simi braul cuprins de o mn ferm i Rafe o
trase ctre trap. Chiar cnd se pregteau s coboare, ceva
se prbui, podeaua se cutremur, iar Kate i Rafe privir
napoi pentru a vedea colul clopotniei prbuindu-se.
Femeia dispruse.
Cltoria napoi din turnul clopotelor era chiar mai
periculoas dect i nchipuise Kate. Mai multe trepte se
prbuiser, iar Kate putea simi globul de aer rece pe care l
crease Rafe devenind din ce n ce mai slab. Totui, Kate se
simea de parc ar f fost ntr-un vis, ca i cum nimic n jurul
327
su nu ar f fost real. Mintea ei nu putea procesa faptul c
femeia dispruse, cu att mai puin lucrurile pe care le
spusese.
Apoi, la ultimele rnduri de trepte, Kate auzi sunetul de
care se temuse cel mai mult i o trezi la realitate. Ea i Rafe
privir amndoi n sus i vzur cum gura uria a
clopotului se prbuea i se ndrepta ctre ei, distrugnd
treptele din lemn. n acelai moment, treptele pe care stteau
se prbuir. n timp ce cdeau, Rafe o mpinse pe Kate ctre
u. Ea ateriz pe o parte, izbindu-se de perete, dar avea o
vedere perfect asupra lui Rafe, care zcea nemicat pe
podea.
Apoi Kate i strig numele n timp ce clopotul se prbuea.
328
CAPITOLUL NOUSPREZECE
Btlia Vulcanului
Grupuri de Diavoli i Strigoi urcau panta, crnd scri pe
care le confecionaser din copacii tiai din pdure. De
ndat ce intrar n aria lor, de-a lungul meterezelor elfi
ncepur s trag sgeat dup sgeat n creaturi.
Arcaii erau teribil de precii, dar n momentul n care un
Diavol sau Strigoi se prbuea, un altul srea pentru ai lua
locul, iar scrile continuau s nainteze.
Aerul deja era greoi din pricina duhorii Strigoilor care se
dizolvau pe panta stncoas.
i totui, erau din ce n ce mai muli
Iar ipetele ngrozitoare rsunau din zidurile canionului.
Asta este stupid! exclam suprat Emma. Ar trebui s
fm acolo jos i s i ajutm!
Nu am face altceva dect s le stm n cale, rosti
Michael.
Ba i ajutm, spuse prinesa elf. i determinm pe de jos
s lupte mai curajos. Dei mi doresc s f avut o batist
pentru a o futura.
La ordinele lui Gabriel, cei trei priveau lupta din vrful
turnului distrus parial. Desigur, Wilamena le spusese
copiilor c prietenul lor nu avea puterea de a-i da ordine, dar
nu putea permite ca asta s o despart de iepurele ei.
329
Michael petrecuse primele minute din vrful turnului
evalund ansele aprtorilor. Fortreaa nsi, pe lng
faptul c era construit pe un vulcan, era bine poziionat.
De fecare parte, panta era att de abrupt i compus din
pietri i fragmente de roc, nct nu permitea deloc
naintarea inamicului. Asta nsemna c atacatorii erau
nevoii s lanseze un atac frontal, aadar elfi aveau doar un
zid de aprat. Acest uor avantaj era singurul lucru care mai
putea mpiedica fortreaa s fe cucerit. Dar Michael tia c
nu aveau sori de izbnd. Armata lui Rourke era pur i
simplu prea numeroas. Aa c ntrebarea era: puteau
aprtorii rezista pn cnd sosea doctorul Pym? Sau pn
la sosirea ntririlor din colonia elflor?
Privete! strig Emma.
De dedesubt ceva zbur n aer, devenind din ce n ce mai
mare. Michael privea, incapabil sau poate nevrnd s
neleag ceea ce vedea; apoi bolovanul se izbi de zid,
trimind un cutremur n ntreaga fortrea. Michael privi
cu atenie panta, pn cnd zri unul dintre trolii lui Rourke
aplecndu-se i punndu-i braele n jurul altei stnci
masive. Elfi deja lansaser ploaia de sgei asupra creaturii;
dar torpilele de-abia zgriau pielea monstrului i, cteva
momente mai trziu, un al doilea bolovan fu aruncat peste
zidul fortreei, fragmentndu-se n pietre i moloz la cderea
n curtea interioar.
Primele scri ajunser acum la parapei.
Michael reduse tcut ansele lor de aprare.
Nu putem sta aici pur i simplu! Emma vorbea de una
singur. Trebuie s facem ceva!
Michael ncepu s spun c i nelegea frustrarea, c nu
330
aveau nicio ans de a-i alunga pe atacatori, cnd vzu c
Wilamena tocmai i luase coroana de aur de pe cap i o
futura n aer, strignd (dintr-un anume motiv): Troo-loo-lon!
Troo-loo-loo!
De fapt, spuse Michael, am o idee.
Gabriel i ainti sabia asupra unui Strigoi care se cra
pe zid, iar creatura czu n gol, ipnd.
Trecuse deja o or de la nceperea btliei, iar ea continua
s fe purtat de-a lungul zidului frontal al fortreei. Strigoii
i Diavolii continuau s urce scrile, iar elfi continuau s i
arunce n hu. Gabriel tia c atta timp ct puteau apra
zidul, aveau o ans. Dar dac forele lui Rourke reueau s
ptrund n fortrea, ei ar f fost nevoii s se retrag nspre
pivnia care, din cauza gurii de mrimea unui dragon din
acoperi, oferea puin siguran. Gabriel privi ctre soare.
Zilele aici erau scurte, iar ei mai aveau probabil dou ore de
lumin.
Fumul negru ce se nla din conul vulcanului prea din
ce n ce mai amenintor.
Chiar atunci se auzi o bubuitur puternic, iar porile
fortreei se cutremurar. Gabriel privi peste zid pentru a
vedea doi troli mthloi stnd naintea porilor, mnuind
un copac uria pe post de berbec. Elfi lansau spre ei sgeat
dup sgeat; spatele i umerii creaturilor erau ghimpai
precum porcii spinoi, dar trolii nu ddeau nicio atenie
sgeilor i continuau s loveasc iar i iar porile cu copacul
bum bum bum n timp ce Rourke, stnd la adpost de
sgeile elflor, i ndemna s nainteze. Alte cteva lovituri,
gndi Gabriel, i porile aveau s se deschid.
331
Se ntoarse ctre cpitanul elf.
Ia o frnghie.
De ce?
S m tragi dup aceea.
Apoi Gabriel spintec un Strigoi care se cra pe zid, inu
scara creaturii i cu un salt uria o arunc i se arunc i el
odat cu ea de pe zid. Clrind scara, Gabriel sri mai
departe dect ar f fcut-o de unul singur, aa c atunci cnd
scara se nclin, el ajunse direct deasupra trolilor i l auzi pe
Rourke strignd: Acolo! Pe scar! Ucidei-l! n timp ce cobor,
Gabriel i npusti sabia asupra gtului expus al celui mai
apropiat trol care nu l vzu, find concentrat asupra
aciunii sale i cu fora adugat a cderii sale, reui cea
mai puternic lovitur pe care o dduse vreodat.
Urm un urlet de durere n timp ce copacul ateriza pe
piciorul celui de-al doilea trol, iar Gabriel l putea auzi pe
Rourke strigndu-le Strigoilor s trag i s nu i fac griji
c l vor nimeri pe trolul neghiob. Gabriel puse un picior pe
copac, sri n aer i, innd mnerul cu ambele mini
deasupra capului, i nfpse sabia n craniul celui de-al
doilea trol.
i rmase acolo nfpt, la zece centimetri adncime.
Strngnd mnerul, Gabriel aps cu piciorul pe pieptul
creaturii i ncerc s i elibereze lama. Dar ea nu se mic.
Gabriel tocmai hotrse s abandoneze sabia i s fug spre
fortrea cnd trolul care nu prea deranjat de faptul c
avea o macet uria nfpt n cap scoase un urlet furios i
l prinse de mijloc. Asta este! Strig11 Rourke. Nu i da
drumul! Gabriel i simi coastele strivite, degetele masive i
greoaie presndu-i pieptul i spatele. Cu ultimele puteri,
332
Gabriel lovi cu clciul iar i iar n nasul creaturii, iar la a
cincea lovitur, monstrul l eliber brusc. Gabriel czu
gfind la pmnt, n timp ce trolul nnebunit de durere, cu
sngele negru prelingndu-i-se pe fa, pi peste rndurile
de Strigoi i Diavoli. Gabriel reui s ajung la zid, se prinse
de frnghia care fusese aruncat n jos i fu tras n sus.
Cpitanul elf l ajut s urce peste zid, iar Gabriel privi
napoi pentru a-l vedea pe Rourke pind n faa trolului
turbat i cu o sabie extrem de lung tie capul creaturii.
Comportamentul prefcut i binedispus al lui Rourke
fusese nlocuit de o furie real i i ndrept sabia
nsngerat ctre Gabriel.
Gabriel nu i oferi niciun rspuns i se ntoarse pentru a
cuta o arm.
111111
Nici mcar nu ne vei spune?!
Michael ddu din cap.
Am vorbit prea repede. Ar f trebuit s analizez toate
variabilele nainte s zic ceva. Este o idee ridicol. S uitm
de ea, s mergem sus i s privim btlia. Bine?
Michael, Emma i prinesa elf stteau la baza turnului,
vorbind n oapt, n timp ce Gardianul era la doar douzeci
de metri distan, nc legat de coloan. Pn atunci
brbatul nu dduse niciun semn c era mcar contient de
prezena lor.
Emma privi ctre prines.
Se teme de ceva.
Wilamena fu de acord.
Nu a f crezut c este posibil, dar ai dreptate. Ceva i-a
furat inima de iepure curajos.
333
Nu mi-e fric! protest Michael. De nimic!
Ba sigur c i este, spuse Emma. i este att de fric,
nct nici mcar nu vrei s ne spui ideea.
Asta nu este adevrat.
Atunci spune-ne!
Bine. Dar este o idee stupid. i trase adnc aer n
piept, hotrnd s explice ct mai repede posibil. Vznd
coroana prinesei, mi-a amintit de brara dragonului.
Aceasta, i aminteti? Ridic brara rupt pe care o
recuperase din molozul din vrful turnului. i mi-a trecut
prin minte c dac reparm brara, o putem transforma
napoi n dragon, iar ea ne-ar putea ajuta s ctigm lupta.
Ai dreptate, rosti Emma. Este o idee stupid. Uau!
Cum ar putea s fe posibil aa ceva? ntreb Wilamena.
Nu este, zise Michael. Aa c haidei
Ateapt!
Michael deja avea un picior pe treapt, dar glasul
Wilamenei l ntoarse din drum. Atitudinea i se schimbase.
Din nou prea regal i poruncitoare, asemenea unei
prinese adevrate.
Chiar n acest moment soldai elf lupt pentru tine,
probabil mor pentru tine. Ai obligaia s mi spui ce tii. Cum
am putea face asta?
n curte exist o nicoval i o ferrie. Michael vorbi fr
s o priveasc n ochi. i topim coroana i folosim aurul topit
pentru a lipi tietura din brar; apoi modifcm vraja astfel
nct eu s fu stpnul dragonului n locul Gardianului.
Asta presupunnd c trebuie s existe un stpn, mormi el,
i tu poi doar, tii tu, f propriul tu stpn.
i cum ai de gnd s refaci o vraj? ntreb poruncitoare
334
Emma. Nu eti un magician. Ai nevoie de doctorul Pym.
Sau sau
Sau de vechiul meu stpn.
Emma privi ctre prinesa elf, apoi n captul ncperii
ctre Gardian i l cuta cu privirea i pe Michael.
Tipul care a ncercat s ne ucid? Care i-a ucis toi
prietenii? Acela e tipul care vrei s ne ajute? Planul tu este
chiar mai idiot dect am crezut.
De fapt, ochii albatri ai Wilamenei strlucir n
ntuneric, este briliant.
Michael privi n pmnt i nu spuse nimic.
Da, o vd acum, rosti prinesa elf. Exist o cale ca
Xanbertis s ne ajute, iar iepurele inteligent i-a dat seama
cum. Dar, dintr-un anume motiv, ideea l sperie.
Stai, zise Emma. Deci planul nu este stupid?
Uit-te la mine, iepure.
Michael i ridic privirea. Atitudinea prinesei se
mblnzise. i puse mna pe braul lui.
Nu tiu de ce te sperie gndul sta i nu te voi ntreba.
Doar ascult asta: nu vreau s devin din nou dragon. Ar
nsemna ntoarcerea mea la nchisoare, una din care credeam
c nu voi scpa niciodat. Dar atta timp ct elf mor, mi voi
face datoria. Vei face i tu la fel?
Prinesa elf nu ar f putut alege un cuvnt mai potrivit
pentru a-l ncuraja pe Michael. Ideea de datorie prezent n
contiina i crezul piticilor. S acuzi un pitic c i neglijeaz
datoria ar nsemna s l acuzi c nu este pitic. Dar ct de
mult decizia i fusese infuenat de conduita piticilor sau de
mna ferm a prinesei ce-i atinse braul i de ochii ei
albatri privind ntr-ai lui, Michael nu ar f putut spune eu
335
exactitate.
i ndrept umerii.
Mergei i aprindei focul n ferrie. ncepei s topii
coroana. Voi f acolo de ndat ce voi putea.
Wilamena i strnse braul.
i mulumesc.
Bine, spuse Emma. Dar s nu mi spun nimeni nimic.
Pentru c asta ar f un dezastru.
Wilamena o lu de lng fratele ei, optindu-i:
i voi spune eu, dar tu chiar eti foarte nerbdtoare, s
tii
Rmas singur, Michael nu mai pierdu nicio secund i
merse imediat n locul n care era legat Gardianul. tia ct
nu i putea permite s ezite. Iar acum promisese. Totui,
minile i tremurau i prinse breteaua genii pentru a i le
mai domoli.
Am nevoie de ajutorul tu.
Brbatul nu ridic privirea i nu ddu niciun semn c ai f
auzit.
Are loc o btlie. Tabra noastr cred c va pierde. Cnd
se va ntmpla asta, armata lui Rourke i va ucide pe elf,
apoi pe tine i va lua Cronica. Am nevoie ca tu s m ajui s
repar brara care a transformat-o pe prines n dragon.
Nici acum brbatul nu privi n sus.
M auzi? Vor fura Cronica! i te vor ucide!
n cele din urm brbatul ridic privirea. Strlucirea roie
din centrul podelei conferi ochilor lui o sclipire diabolic. l
privi pe Michael cu ur nedeghizat.
Bine.
i i plec din nou capul.
336
Aceasta era mai mult sau mai puin reacia la care se
ateptase Michael.
Aa c termin cu asta, i spuse n sinea lui. tii ce ai de
fcut.
Michael ngenunche, nchiznd departe n mintea sa
ipetele Strigoilor i vuietele btliei i concentrndu-se
asupra brbatului din faa sa.
Nu cred c ai fost ntotdeauna aa. Toi anii tia, toate
secolele a fost prea mult. Am nevoie de omul care ai fost
cndva.
Gardianul i ridic capul i, pentru cteva clipe, Michael
crezu c vede o sclipire pe faa lui o rugminte, poate? i
aminti cum privise n ochii nebunului Bert cu o noapte
nainte, vznd aceeai privire rugtoare.
Apoi dispru, nlocuit de un zmbet dispreuitor.
Omul acela a murit.
Nu, spuse Michael, detestnd tremurul pe care l simi
n propriul su glas, cred c este nc acolo n tine, undeva.
Apoi deschise geanta i scoase Cronica. Wilamena prinesa
a spus c poate vindeca oameni. Aa cum a vindecat-o pe
sora mea. Iar eu cred c tu eti bolnav, atta tot. i poate c
nu vrei s te faci bine pentru c atunci vei f nevoit s te
confruni cu lucrurile pe care le-ai fcut. Dar Cronica te
poate ajuta. Eu te pot ajuta.
Brbatul se npusti n fa, ssind.
Nu f prost! mri el. Amintete-i ce s-a ntmplat cu
sora ta! I-ai luat toat durerea i a fost prea mult pentru tine!
Durerea unui copil! Cum ai putea face la fel cu mine? Eu,
care am trit aproape trei mii de ani? Mi-am ucis fraii!
Mi-am trdat jurmntul! Scrie-mi numele n Cartea aceea i
337
tu vei f cel care a ucis! Tu cel care a trdat! Durerea te va
distruge, biete. i promit. Inima ta nu este sufcient de
puternic.
Crezi c eu nu tiu asta? Lacrimile i nceoau vederea
lui Michael. Crezi c a face asta dac a avea alt alegere?
Nici mcar nu vreau s fu aici! mi doresc s f fost n
Cambridge Falls. Sau poate la Orfelinatul Edgar Allan Poe din
Baltimore, lucru care nseamn ceva, crede-m. i frec
ochii cu degetele i trase adnc aer n piept pentru a-i
recpta cumptul. Dar sunt aici. Iar Kate m-a lsat pe mine
la crm.
Apoi lu condeiul i deschise Cartea la mijloc. Mna i
tremura att de tare, nct i trebuir trei ncercri s i
nepe degetul i s foloseasc sngele.
Te avertizez, biete. Nu face asta.
Vrful condeiului era ptat cu snge. Michael strnse
ciobul de os n mna sa. Apoi se opri, nesigur
Xanbertis se scrie cu X sau cu Z?
Ce?
Pun pariu c se scrie cu X. Oricum Cartea i va da
seama.
Iar Michael cobor vrful nsngerat al stiloului pe pagin.
Un for i strbtu corpul i, aa cum se ntmplase cu
Emma, simurile i se ascuir. Michael putea numra miile
de fre individuale din barba lui, putea auzi un gndac
trndu-se n buzunarul Gardianului, putea simi mirosul de
noroi i sudoare, (le putuse mirosi i nainte, dar acum cu
mult mai ru). ncepu s scrie, literele fumegnd i clocotind
pe pagin. Simi puterea Crii ridicndu-se
Michael se opri din scris. Jumtate din numele
338
Gardianului zcea scris pe pagin. l putea simi pe brbat
privindu-l, ateptnd. i poate c era dorina de a nu prea
slab sau amintirea promisiunii tcute fcute Wilamenei sau
doar ncpnare, dar Michael se for s scrie ultimele
litere, iar magia se trezi i l nvlui
Michael era un brbat tnr sosind lng un ora
nconjurat de ziduri, lng mare. Cldirile oraului aveau
toate acoperiuri joase, de un rou-cafeniu, i erau adunate
n jurul unui singur turn nalt. Ctre turn i ndrepta
tnrul paii, ntruct fusese chemat la Ordin; iar
nerbdarea i mndria i teama lui erau nerbdarea i
mndria i teama lui Michael
Iar Michael simi dragostea tnrului pentru noii si frai;
simi recunotina tnrului pentru marea ncredere care i
fusese acordat lui i celorlali Gardieni; iar cnd armata lui
Alexandru atac oraul, Michael simi intensitatea furiei i
tristeii i ruinii tnrului Gardian n timp ce el i ceilali
trei fuseser nevoii s fug cu Cronica, lsndu-i n urm
fraii rnii i mori
Iar Michael era cu brbatul, care nu mai era tnr, n timp
ce el i fraii rmai duser Cronica peste mrile sudului;
simi hotrrea de fer a brbatului n timp ce naintau pe
ghea, iar Michael era cu ei cnd ajunser la valea
nconjurat de zpezi a elflor i simi uimirea brbatului
cnd folosir Cronica pentru a trezi vulcanul adormit i a
aduce valea la via
Iar apoi ani, decenii, secole au trecut
i atunci Michael simi nebunia ncolind i crescnd,
ncolcindu-se precum o buruian n mintea brbatului. Nu
lcomia era cea care l poseda care acum l poseda pe
339
Michael , era teama. Teama c cineva ar putea fura Cronica.
La nceput, teama era ndreptat ctre lumea exterioar. Dar
cu trecerea anilor, teama gsise dumani n apropiere. El
brbatul, Michael vzu n fraii si dorina pentru Cronic.
tia c doar el o putea ine n siguran. Doar el o putea
proteja. Era datoria sa, responsabilitatea sa. Iar apoi Michael
sttea n spatele unuia dintre fraii si i n mna sa era un
cuit
Michael simi cum se prbuete ntr-un ntuneric fr
sfrit i ncerc s scape, s se salveze, dar nu avea nimic
de care s se agae; se neca n durerea i vina brbatului i
era prea mult; brbatul avusese dreptate, nu era sufcient; i
ultimul gnd al lui se ndrept spre Emma i Kate i cum le
dezamgise
Michael!
El deschise ochii. Emma era aplecat deasupra lui, innd
o gleat. Capul i pieptul lui Michael erau ude leoarc.
Emma arunc gleata i l strnse n brae.
Eti bine! O, am fost att de ngrijorat!
Pentru cteva momente, Michael nu putu face nimic
altceva dect s cedeze mbririi Emmei. Reui totui s
i recapete cumptul.
n primul rnd, nu era mort. n al doilea rnd, nu se mai
afa n camera luminat de lav. Cineva l mutase n curte.
Eu trebuie s m ridic.
Emma l ajut s se sprijine. Michael se simi ameit i
nesigur, ca i cum cel mai mic tremur l-ar putea sfrma n
buci. ncepu s se gndeasc la ceea ce se ntmplase .
apoi se opri. Nu era pregtit s retriasc momentul. Nu
340
nc. Poate niciodat. Era viu; asta era sufcient.
Observ c se afa ntr-un adpost cu acoperi de lemn,
lng zidul fortreei. n stnga sa era forja. Simi cldura
radiind dinspre foc. Iar sub iureul btliei putea auzi clinc
clinc clinc-ul regulat al ciocanului.
Cum am ajuns aici?
Cum crezi? spuse Emma. El te-a adus.
Cine?
El! Ea se mut din faa lui i acolo sttea Gardianul,
lng nicoval. Purta un or greoi din piele i mnui
groase. Barba sa slbatic fusese legat cu o sfoar. ntr-o
mn inea o pereche de cleti. n cealalt un ciocan. Cletele
strngea brara de aur, acum find roie i ncins, iar
brbatul lovea iar i iar brara cu ciocanul. Fredona ncet.
Pentru un moment, Michael fu prea uimit pentru a face
altceva n afar de a se holba. n timp ce el privea, brbatul
ridic brara fumegnd i o arunc, sfrind, ntr-o gleat
cu ap.
Michael se ridic n picioare.
El m-a adus aici?! El?!
Da. Cnd l-am vzut ducndu-te n brae, am crezut c
s-a eliberat cumva i te-a ucis, dar Hei, ce este? Ce s-a
ntmplat?
Zrindu-i geanta pe pmnt, Michael se npusti asupra ei
i i vrs coninutul. Camera video, stilourile i creioanele,
jurnalul su, busola, briceagul, un pachet de gum pe
jumtate mncat, insigna de la regele Robbie totul se
rsturn pe podea, mpreun cu Cronica i stiloul care era la
locul su. Michael nu nelegea. Leinase n pivni; apoi
Gardianul se eliberase cumva. Doar c n loc s fug cu
341
Cronica, brbatul pusese Cartea n geanta sa i l adusese
aici. Acum se ostenea s repare brara. Nu avea sens.
Doar dac
Michael ridic Cartea, ntorcnd-o pe toate prile. Era
posibil?
Deci chiar a funcionat, spuse Emma.
Cum?
Gardianul, cnd te-a adus aici, nu era deloc nebun. Era
foarte drgu. Planul tu a funcionat.
Da, spuse o voce, el m-a vindecat.
Brbatul sttea n spatele lor. i ndeprtase orul i
mnuile de piele, dar obrajii i fruntea i sclipeau de
sudoare i erau ptate cu funingine de la foc. Arta mai
demonic dect oricnd. Cu excepia ochilor si. Michael se
trezi holbndu-se n ochii lui i gndindu-se la ochii
doctorului Pym. Nu aveau nici urm din veselia vrjitorului,
dar n ei era aceeai urm de btrnee i nelepciune i
blndee. Michael simi cum panica sa se stinge.
Te ntrebi cum m-am eliberat, spuse brbatul. Cnd te-
ai prbuit, ai czut spre mine. Am putut s iau cuitul de la
cureaua ta.
Bine, dar de ce?
De ce nu am fugit cu Cronica? Cum am spus, tu m-ai
vindecat. Sunt din nou omul care eram. Apoi ngenunche
naintea lui Michael, iar glasul su rzbtu peste zarva
btliei. Fii cu toii martori c mi ncredinez sufarea,
puterea i nsi viaa mea n serviciul tu. Astfel jur pn ce
moartea m va elibera de jurmntul meu.
Ooo, opti Emma.
M-ai readus la via, spuse brbatul. Tu eti Paznicul.
342
Ameit i pustiu aa cum se simea, Michael putu doar s
dea din cap. Nu c nu ar crede c el este Paznicul; pur i
simplu nu voia s cread.
Brbatul i ntinse brara de aur.
Este gata. Vraja este complet.
Michael o lu. Metalul, att de solid i cald n minile sale,
l ajut s se calmeze. i trecu degetul peste locul n care
cuitul su spintecase brara. n acel loc se formase o
cicatrice pal.
Bine, i spuse n sinea sa. Nu te gndi la Cronic. Nu te
gndi la ce s-a ntmplat. Gndete-te la asta. Gndete-te la
ce trebuie s faci acum.
Dar era ca un soldat rnit care ncerca s nu se gndeasc
la gaura deschis din pieptul su.
Unde este prinesa? reui el s spun.
Aici.
Wilamena pi n ferrie. Ochii i erau roii, de parc ar f
plns i Michael i aminti c prinesa nu fusese acolo cnd
el se trezise. Dar nu o ntreb ce fcuse. Nu aveau timp
pentru asta.
Brara este gata.
Prinesa elf ntinse mna.
i eu sunt gata.
Gabriel lupta pe zid, cnd un rget rsunnd din curte l
fcu s ntoarc privirea. Recunoscu sunetul, cunotea
creatura care l fcuse i i spuse n sinea lui c nu era
posibil. Apoi o cea aurie zbur pe lng el, iar Gabriel privi
n sus pentru a vedea ultimele raze de soare sclipind pe
corpul dragonului. O tcere mormntal czu peste
343
fortrea n timp ce atacatori i aprtori deopotriv
ncetar lupta i privir ctre cer.
Pai se auzir urcnd scara din curte, iar Michael i Emma
alergar gfind spre el.
Gabriel! strig Emma. Ai vzut? Noi am fcut asta! Vezi?
Ea art ctre cer, dar Gabriel i privea pe copii.
Voi ai fcut asta?
Pi, mai mult a fcut Michael. Dar eu am ajutat cu
focul.
Michael putea simi privirea brbatului aintit asupra sa
i i nelese ngrijorarea. Gabriel nu tia despre schimbarea
Gardianului sau c el, Michael, find cel care a pus brara
pe braul Wilamenei, era acum stpnul dragonului.
Este n regul, spuse el. Ea este de partea noastr.
Michael spera c sunase destul de ncreztor mesajul
transmis. Adevrul era c transformarea prinesei elf l
nucise. Se dovedise c una era s tie c cineva avea s se
transforme ntr-un dragon, i alta ca aceast metamorfoz s
se ntmple chiar sub ochii si.
Michael pusese brara pe ncheietura Wilamenei i
meditase nu se putuse abine la fneea pielii ei perfecte,
iar apoi degetele sale mngiar o poriune care era puin
uscat. Curios, privi cu atenie i observ pe braul ei
ncepuser s rsar solzi aurii; privise cum unghiile sale
crescuser i se transformaser n gheare, iar el tocmai
ncepea s se simt puin stingher, s cread c poate se
grbiser puin, cnd o voce profund, ca de reptil, ssi:
D-te napoi, iepure, iar Michael i ridic privirea pentru a
vedea ochii albatri ai Wilamenei cptnd culoarea sngelui.
Gardianul i scosese att pe el, ct i pe Emma n curte, iar
344
cteva clipe mai trziu pereii de lemn din jurul ferriei
explodar, iar un dragon auriu pi afar n toat
splendoarea sa.
Wilamena se afa acum la sute de metri deasupra
fortreei, iar Michael privea ctre cer, ntrebndu-se ce
trebuia s fac, cum funciona legtura dintre ei, i chiar
atunci prinesa elf i vorbi. Nu auzea glasul n capul su; nu
era nimic precis care putea f neles. Era mai mult un
sentiment: ea era acolo; el nu trebuia s se ngrijoreze; ea
avea situaia sub control.
Pentru prima dat de cnd Emma l trezise cu gleata de
ap, Michael ncepu s se simt mai bine.
Doar privete.
Armata inamic era nghesuit lng zidul fortreei, n
timp ce zeci de scri ncrcate cu Strigoi i Diavoli stteau
rezemate de metereze. Nimeni nu se mai micase de la
apariia dragonului. Toi ateptau s vad ce putea face.
nfricotoarea artare se ntoarse i brzd cerul, plonjnd
ctre armat. Michael simi un vnt ferbinte n timp ce ea
zbura pe lng el, auzi sunetul spart al scrilor plesnind, al
Strigoilor i Diavolilor care erau aruncai la pmnt.
Vezi? strig Emma trgnd de braul lui Gabriel. Vezi?
Forele lui Rourke erau dezorganizate, nesigure dac s i
continue asaltul asupra fortreei sau s nfrunte aceast
nou ameninare. Elfi proftar de moment i aintir
sgeat dup sgeat asupra inamicilor. Intre timp dragonul
plonj iar ctre armat, sufnd o dr nprasnic de foc.
Dezorganizarea deveni haos, iar pentru cteva minute cei de
pe ziduri privir dragonul cum i spulbera pe atacatori. La un
moment dat ateriz n mijlocul lor, scuipnd foc ntr-un cerc
345
mare n jurul su; apoi urmri i zdrobi cu limbi de fcri
creaturile care ncercau s fug.
Uau, spuse Emma. Ea pare de-a dreptul furioas, nu?
Michael fu de acord i privi n jur pentru a observa reacia
elflor. De-abia atunci observ ct de puini dintre ei mai
protejau zidurile. Uimit, Michael privi n curte i distinse, sub
un adpost din lemn, mai mult de zece elf zcnd aliniai pe
pmnt, nfurai n pelerinele lor. O greutate rece se aez
pe inima lui Michael i nelese unde fusese Wilamena cnd
el se trezise lng forj i de ce plnsese. nelese c ea acum
se rzbuna.
Apoi Gabriel spuse:
Vine Rourke.
Cu ceva timp nainte, Rourke se retrsese la baza
vulcanului, unde un Diavol aranjase o mas i un scaun i i
servea prnzul. Rourke l mnca fr s se grbeasc n timp
ce privea mersul btliei. Acum ncepu s urce panta cu o
suli enorm n mn. Wilamena plutea la trei metri n aer,
dnd foc unei trupe de morum cadi. Pru s simt panica lui
Michael i se ntoarse; dar i pierdu echilibrul, iar Michael
icni n timp ce vrful lncii aruncate de Rourke se nfpse n
umrul dragonului.
Ai grij! strig Emma. Mai are una!
Din nou avertismentul veni prea trziu; i toi cei de pe zid
auzir cum cea de-a doua lance a lui Rourke mpunse pieptul
dragonului. Michael simi nc un junghi de durere, iar
legtura lui cu prinesa elf fu distrus. Pentru un moment
pru c Wilamena avea s se prbueasc printre Diavoli i
Strigoi. Dar apoi, luptndu-se cu o singur arip, se ridic n
aer, iar Michael privi cum se legn n josul pantei, peste
346
cmpie i se prbui n adncul pdurii.
Michael se simea de parc i el ar f fost njunghiat.
Este moart, gndi el. Este moart i este vina mea.
ntre timp Rourke naintase, lund copacul care fusese
scpat de ctre troli i se ndrepta ctre pori.
Pivnia! strig Gabriel, mpingndu-i pe Michael i
Emma ctre scar. Mergei spre pivni!
Michael se simi amorit. De-abia se mai inea vertical n
timp ce cobora scara. n curte, cpitanul cu ochi albatri i
alinia elfi. Gabriel o lu n brae pe Emma i i strig lui
Michael s l urmeze. Se auzi o bubuitur puternic, iar
porile fortreei se deschiser. Michael l vzu pe Rourke
mnuind sabia lui Gabriel, pind peste molozul prbuii, n
timp ce Strigoi i Diavoli nvleau n curte pe lng el.
O putea auzi pe Emma strigndu-l, dar vocea ei suna ca i
cum s-ar f afat la mare distan.
Wilamena era moart i era doar vina lui.
Michael privi cum elfi se ciocnir cu invadatorii. Cpitanul
cu ochi albatri l ntmpin pe Rourke n centrul busculadei,
sbiile lor ciocnindu-se i rsunnd metalic; apoi ceva se
rsuci n aer, iar Michael vzu c era sabia cpitanului; era
prbuit la pmnt, iar Rourke, rznd, se pregtea s l
ucid. Michael nu fu contient de luarea vreunei decizii, dar
deodat se trezi alergnd, strngnd o piatr n pumn.
Pentru prima oar n viaa sa, inta lui fu perfect, iar piatra
lovi capul chel al brbatului. Rourke se opri i se ntoarse,
oferindu-i cpitanului elf o secund pentru a-i recupera
sabia pierdut i a sri n picioare. Michael simi un for
temporar de triumf.
Apoi Rourke art ctre Michael, strignd:
347
Biatul! Aducei-mi biatul!
Trei Strigoi prsir lupta. Michael se ntoarse pentru a
fugi, se mpiedic i czu. Se ridic n genunchi, apoi privi n
spatele su, ateptndu-se s vad siluete ntunecate
apropiindu-se; dar Gardianul se postase ntre el i Strigoi.
Sabia brbatului deveni o pat estompat n timp ce para
loviturile din toate prile, iar Michael privi cum spintec un
Strigoi, apoi nc unul. Pe msur ce lupta, spatele prea s
se i se ndrepte, iar micrile i erau rapide i precise.
Michael tia c brbatul i ctiga timp pentru ca el s
poat fugi.
Ridic-te, gndi el. Fugi.
Dar apoi pmntul se cutremur, iar el czu din nou. La
nceput Michael crezu c vulcanul erupsese n sfrit, dar
tremurul era straniu de ritmic, iar Michael privi n jur i l
zri pe ultimul trol ndreptndu-se ctre el dinspre porile
fortreei.
ncerc s se ridice, dar membrele refuzau s l asculte.
Putea doar privi cum trolul se apropia, ntunecnd cerul.
Gardianul pi naintea lui Michael, npustindu-se asupra
trolului. Prea aproape c mbrieaz trolul; apoi trolul l
arunc pe brbat, iar Gardianul zbur prin aer i se izbi de
un pilon de lemn. Michael atept, dar trolul nu fcu nicio
micare pentru a-l prinde, apoi zri mnerul sbiei
Gardianului ieind din gtul creaturii. Michael se rostogoli
din calea lui, n timp ce monstrul se prbui nainte.
O secund mai trziu, Gardianul l ridic pe Michael n
picioare.
Protejndu-l cu propriul su corp, Gardianul alerg cu el
pe lng cadavrele fumegnde ale Strigoilor, pe lng elfi
348
lupttori i coborr treptele spre pivni. Odat ajuni
nuntru, brbatul l eliber, iar Emma i arunc braele n
jurul gtului lui Michael i rmase agat de el, chiar n
timp ce l mustra pentru c rmsese n urm. Pentru un
moment Michael doar i trase rsufarea. Sclipirea roiatic
din tunel era mai intens ca niciodat, iar sunetele btliei
erau estompate de pereii groi din piatr.
l auzi pe Gabriel baricadnd ua.
Ce faci? Michael se trase de lng Emma. Elfi nu vor
mai putea s intre!
Elfi i vor pstra poziiile n curte.
Dar
Este alegerea lor, spuse Gabriel. Vom urca n turn.
Ajutorul poate nc sosi
Nu!
Michael, Emma i Gabriel se ntoarser ctre Gardian.
Czuse ntr-un genunchi. Fii lungi de snge i ptau
braele i picioarele. Michael nici mcar nu realizase c
fusese rnit.
Exist o cale de ieire. Respiraia brbatului era
sacadat, chipul findu-i scldat de sudoare. Trebuie s
trecei prin vulcan. Dincolo de vatra vulcanului exist un
drum ce v va conduce pe partea cealalt. Este singura cale
s scpai.
Cnd termin de vorbit se prbui nainte, iar Michael
alerg lng el. Deja scotea Cronica din geanta sa.
Rezist! Te pot vindeca
Nu nu este timp.
Dar
Nu! Brbatul l prinse de bra pe Michael, glasul
349
devenindu-i acum doar o oapt. Ai grij. Cartea te va
schimba. Amintete-i cine eti.
Michael ncuviin, dar nu avea nicio idee la ce se referea
Gardianul.
Te rog, las-m s te ajut
Doar spune-mi dac mi-am ndeplinit jurmntul
Michael fu nevoit s vorbeasc peste nodul din gt:
Da.
Atunci mi pot revedea fraii cu onoare. Iar Michael privi
cum o greutate imens, invizibil alunec de pe umerii si.
Cu ultimele puteri, brbatul l mpinse pe Michael de lng
el. Acum plecai. Plecai!
Michael i urm pe Gabriel i pe Emma n josul scrilor,
oprindu-se o singur dat pentru a privi napoi. Brbatul
zcea pe podea nemicat, privirea sa find aintit n neant.
Gardianul. Elfi din curte. Wilamena.
Ci alii, gndi Michael, vor trebui s moar pentru
mine?
Apoi puse Cartea n geant i se ntoarse ctre vulcan.
350
CAPITOLUL DOUZECI
n foc
Tunelul se desprea n dou.
Pe unde o lum? ntreb Emma.
Ea mpreun cu Michael i Gabriel se afau n adncul
muntelui, find trecui de petera n care Michael ntlnise
pentru prima oar dragonul Wilamena. Cu fecare pas
cldura devenise i mai insuportabil, n timp ce aerul se
ngreunase i devenise de un rou otrvitor. De dou ori
vulcanul se cutremur att de violent, nct Michael i Emma
fur nevoii s se sprijine de pereii tunelului, iar Emma
declar c brbatul chelios ar face bine s se grbeasc, altfel
vulcanul avea s i ucid nainte ca el s aib ocazia s o
fac.
Acum ajunseser la o rscruce de drumuri.
Nu ne putem permite s greim, spuse Gabriel.
Ateptai aici. Iar el se ndrept spre tunelul din dreapta.
n momentul n care el dispru, Michael czu la pmnt.
Emma ngenunche lng el.
Nu este vina ta.
Michael nu spuse nimic.
Tu ai vrut s l salvezi. El nu te-a lsat.
El avea dreptate s nu m lase.
Despre ce vorbeti? Ce vrei s spui, cum adic avea
351
dreptate?
i-a trdat fraii. i-a nclcat jurmntul. I-am oferit o
ans de a-i rscumpra greelile. A refuzat chiar i Cartea,
era pregtit s moar. Michael privi ctre Emma. tiu c
sun ciudat.
Adevrul era c, pentru o scurt perioad, Michael trise
viaa Gardianului. nc avea amintirea sentimentului de
vinovie al brbatului. Chiar dac nu o putea face pe Emma
s neleag, el tia ce nsemnase pentru Gardian s scape de
acea povar.
Michael? Ce i-a spus acolo? Nu am putut auzi nimic.
Michael se gndi la oapta brbatului de pe podeaua
pivniei.
Cartea te va schimba.
Dar cum s m schimbe? se ntreb el. n ce s m
schimbe?
Ridic din umeri.
Doar s protejez Cartea.
Rmaser amndoi tcui pentru un moment, apoi Emma
rosti:
Hei, trebuie s fi lng cineva pentru a-l vindeca?
i-am zis, nu a vrut s l vindec. i este prea trziu
Nu m refer la el. M gndeam Emma l prinse de bra
de unde tim c prinesa este moart?
Michael scoase un ipt i se repezi s scoat Cronica din
geant n timp ce se mustr pe sine pentru c nu se gndise
nainte la asta. Smulse condeiul din suportul su i era pe
cale de a-i nepa degetul, cnd se opri. Orict de mult i
dorea s o salveze pe prines, ideea de a lua durerea nc
unei persoane asupra sa l ngrozea.
352
i aminti restul mesajului Gardianului.
Cartea te va schimba. Amintete-i cine eti.
Michael? Ce este? Ce s-a ntmplat?
De fecare dat de fecare dat cnd scriu numele
cuiva n Cronic, i preiau ntreaga via. Simt tot ce au simit
ei. Cu Gardianul, cnd i-a ucis fraii, am simit cum a fost.
Simt totul.
Asta asta s-a ntmplat i cu mine?
Michael i privi sora. Ea l privea cu ochi mari, avnd un
nimb roiatic deasupra capului. ncuviin temtor. Iar apoi
cuvintele ncepur s se reverse, un adevrat torent care
crescuse n interiorul su nc de cnd o eliberase pe Emma
de sub vraja Gardianului.
Credeam c tiam ce fcusem, trdndu-te pe tine i
Kate, dar de fapt nu tiam! Habar nu aveam! neleg asta
acum. i i promit, orice s-ar ntmpla, te voi face s ai din
nou ncredere n mine. Aa cum aveai nainte. Promit.
i nainte ca Emma s poat rspunde, nainte ca el s
poat ezita pentru a doua oar, i nep degetul i scrise
numele Wilamenei cu literele fumegnde i nsngerate, iar
puterea Crii iei la suprafa i l nvlui.
Michael crezu c avea s fe purtat de Carte n locul din
pdure n care se prbuise dragonul Wilamena, dar se trezi
ntr-o lume acoperit de zpad i ghea. Recunoscu
curburile zidurilor vii, coamele semee ale munilor; dar nu
erau copaci, nici psri; totul era rece i tcut i alb. Realiz
c fusese trimis la nceputul vieii Wilamenei. i era minunat,
ntruct prinesa elf putea, i Michael putea, vedea diferena
din fecare fulg de zpad, din fecare cristal de ghea
Apoi lumea se schimb; prinesa elf se legna pe o ramur
353
subire din vrful unui copac seme, iar Michael era cu ea; i
aa cum fecare fulg de nea i ciob de ghea fuseser
diferite, aa erau diferite i fecare frunz i ac din fecare
copac i toate psrile rspundeau chemrii Wilamenei, iar
ea i ridic privirea ctre soare i Michael nu i putuse
imagina niciodat c inima i putea f att de plin
Apoi ntuneric. Michael recunoscu petera, piscina de lav,
tunelul ducnd spre pivni; simi cum trupul dragonului era
o cuc pentru prines, cum se lupta n fecare zi s nu i
piard amintirile despre zpad i copaci i soare, dar era ca
i cum ai f protejat o lumnare pe o cmpie ntunecat i
mturat de vnt
Apoi, fr niciun avertisment, Michael zcea pe podeaua
pdurii, nconjurat de ramuri i copaci rupi i simi inima
Wilamenei, apoi inima lui, vrsnd snge negru pe un pat de
ferigi zdrobite
Trieti, gndi el. O, te rog, te rog s trieti
Michael!
Se afa n tunel. Cartea era deschis pe genunchii si,
numele Wilamenei disprnd uor de pe pagin. Se simea
pustiit i slbit. Emma i Gabriel l priveau.
Scuze, spuse Emma. Gabriel spune c tunelul este o
fundtur. Trebuie s mergem prin cellalt.
Dar nu tiu dac ea trebuie s ncerc din nou
Nu avem timp, spuse Gabriel. Trebuie s mergem.
Acum.
Dar
Michael, vin dup noi!
Iar apoi, n cele din urm, Michael auzi ipetele rsunnd
n tunel.
354
Alergau cu Strigoii pe urmele lor, care ipau ncontinuu,
aerul pulsnd n culoarea roie; luar o curb, tunelul se
deschise, iar apoi se afau brusc n uriaul cazan fumegnd,
al vulcanului. Sub ei, la vreo patru sute de metri sau mai
mult, se afa un lac nvolburat de magm; deasupra lor
atrna discul negru-albstrui al cerului. Michael se simea
de parc s-ar f afat n cratia enorm a unui uria.
Privii! strig Emma.
Iar Michael, privind cruci prin vlul de fum, descifr gura
unui tunel pe partea ndeprtat a conului. El mai observ,
aa cum o fcur Gabriel i Emma, c bordura pe care
stteau era parte dintr-o potecu ce ncercuia hul din
interiorul vulcanului i avea s i duc pe partea cealalt. Se
prea c Gardianul nu i condusese pe un drum greit.
Venii, spuse Gabriel. Trebuie s ne grbim.
Emma prelu conducerea grupului. Merser ct de repede
se putea; bordura era ngust i inegal i un singur pas
greit i trimitea ctre moarte. Era dureros s respire,
ntruct aerul le ardea plmnii, iar aburii ce se nlau
dinspre lacul de lav le provoca grea i i ameea. Cnd
copiii ncercar s se sprijine de pereii conului, rocile le
arser palmele. i n tot acest timp vulcanul mormia i se
cutremura i bule uriae explodau din magm, trimind
stropi de lav n sus.
Michael ncerc s se concentreze, dar asemenea unui vis
care dinuie dup ce te-ai trezit, nu putu s scape de
sentimentul c era captiv n corpul unui dragon.
Ajunseser la jumtatea drumului, cnd un strigt rsun
n urma lor. Rourke ieise din tunel i se ndrepta cu pai
355
mari spre ei, avnd sabia lui Gabriel n mna dreapt.
Gabriel i luase i el o sabie n mn.
Plecai. V prind din urm.
Fr niciun cuvnt, Emma l lu de mn pe Michael i l
trase dup ea.
Gabriel merse pe o poriune mai lat a potecii i atept.
Copiii ajunser la doi metri de gura tunelului cnd
vulcanul se zdruncin att de violent, nct Michael se
mpiedic i i suci glezna. Simi imediat cum glezna ncepe
s i pulseze i tiu c nu mai putea lua n considerare ideea
de a alerga.
Michael
Sunt bine. Doar
Nu! Privete!
Emma arta spre gura tunelului, nspre locul unde o
siluet se ndrepta ctre ei, pe potec. Silueta era un schelet,
oasele findu-i nnegrite i fumegnde. n mn avea o sabie
zimat i un mers sacadat pe care copiii l recunoscur.
Este unul dintre Strigoii pe care i-a prlit dragonul!
exclam Emma. Dar tot corpul lui a ars. Cum de chestia asta
idioat mai triete nc?
Michael nu tia i nu i psa. Creatura ncercuise poteca
din direcia cealalt i era pe punctul de a le bloca accesul n
tunel. Dac se ntmpla asta, aveau s fe prini ntr-o
capcan. Michael se ridic, lsndu-i toat greutatea pe un
singur picior.
Emma, eu nu pot s alerg. Trebuie s continui
Ce?! Nu! Nu te las aici!
Michael era pe punctul de a-i spune c el era cel mai mare
356
i c i ordon s alerge, cnd ali doi Strigoi aprur pe
potec. i ei fuseser de asemenea ari, nu la fel de mult
precum primul lucru care ntr-un fel i fcea s arate i mai
oribil, cu buci de carne i muchi carbonizate nc
atrnnd pe oasele lor i toi trei se apropiau,
mprejmuindu-i.
Dar te poi cra, nu-i aa? i porunci Emma.
Poftim?
i s tii c am ncredere n tine, idiotule! Cine altcineva
s-a mai luptat cu un dragon pentru mine?
Michael ridic din umeri.
Nimeni?
Aa este! i eti fratele meu! ntotdeauna voi avea
ncredere n tine! Spune-i asta Crii tale stupide! Acum
privete!
La un metru deasupra lor era ceea ce prea a f gura unui
mic tunel.
Emma l mpinse pe Michael spre zid, strignd:
Urc!
Roca aspr i spongioas a vulcanului le oferi puncte de
sprijin pentru mini i picioare, iar Michael descoperi c se
putea cra cu un singur picior, dei nu att de repede ca
Emma, care l depi n curnd. De fapt, adevrata durere
pulsa n minile sale, care n curnd devenir carne vie. Dar
sunetele urmritorilor venind pe urmele lor, ale degetelor
osoase scrijelind roca l ajutar s ignore durerea i s se
care mai repede.
Iar Michael nu se putea abine s nu se gndeasc la ceea
ce spusese Emma i s se ntrebe dac vorbise serios.
Gndul l umplu cu o nou speran i putere i i alung
357
umbrele ndoielii din minte.
Deodat vulcanul tremur, iar rocile de care se inea
Michael i scpar din mini. ncerc nebunete s se prind
de perete n timp ce cdea; urm un scrit puternic, iar
Michael se prinse de ceea ce prea a f o ramur sau un b
ieind din peretele de roc. Doar c nu era nicio ramur.
Spre groaza sa, se prinsese de braul dezmembrat al unui
Strigoi. ntorcndu-se, Michael vzu un schelet cu un singur
bra disprnd n lav. Se prea c el aterizase pe creatur,
impactul rupndu-i braul. Michael i spuse c trebuia s se
spele pe mini cu prima ocazie oasele Strigoilor purtau
probabil tot felul de microbi i privi n sus pentru a-i spune
Emmei c era n regul, doar pentru a vedea un al doilea
monstru agndu-se de gheata surorii sale i ncercnd s o
arunce de pe zid.
Emma!
ncepu s urce spre ea, dar nu urc mai mult de civa
centimetri cnd scheletul plonj pe lng el, innd n mn
gheata Emmei. Michael i ridic privirea. Emma zmbi i i
legn piciorul.
Am dezlegat ireturile.
Apoi zmbetul i pieri. Urmrind privirea surorii sale,
Michael vzu c fumul de deasupra lacului de lav se
evaporase, iar Gabriel i Rourke erau acum vizibili. Erau
unul lng cellalt, luptndu-se, sunetele sbiilor lor
pierzndu-se n agitaia vulcanului. Gabriel nu ataca, ci mai
degrab para loviturile lui Rourke, care curgeau ntr-un asalt
violent, de parc brbatul chel nu ar f avut o singur arm,
ci mai multe i toate n continu micare. Apoi un nou nor de
fum i ascunse de privirile copiilor. Michael privi n sus,
358
ateptndu-se s o vad pe Emma cobornd pentru a-i
ajuta prietenul.
Dar Emma nu se micase, iar Michael realiz c ea nu l
prsea, c nu avea de gnd s l prseasc i c vorbise
serios cu fecare cuvnt pe care l rostise.
Nu mai visa cu ochii deschii! strig ea. Chestia aia e
chiar n spatele tu!
Michael continu s urce. Putea auzi Strigoiul crndu-
se pe rocile de sub picioarele sale i i spuse c Gabriel avea
s gseasc o cale de a nvinge; ntotdeauna o fcea.
Sunt aici! strig Emma. Este un tunel! Grbete-te!
Vulcanul prea pe punctul de a erupe. Buci de roc
ncepuser s se desprind de pe perei n timp ce jeturi de
abur ferbinte cicatrizau conul. Braele lui Michael tremurau
de oboseal. Cnd se apropie de marginea terasei pe care
sttea Emma, conul se cutremur din nou, iar geanta i
atrna sub el asemenea unui pendul. Emma se culc pe
burt i se ntinse spre el. Michael tia c Strigoiul era
aproape.
Nu privi n jos! Prinde-m de mn!
Michael se ntinse i prinse mna surorii sale. n acelai
timp Strigoiul fcu un salt i se ag de picioarele sale.
Michael!
Fu desprins complet de perete. Emma era ntins pe burt,
inndu-i mna cu ambele sale mini n timp ce Strigoiul se
crase pn la genunchii lui Michael. Creatura era aproape
n ntregime din os i cntrea foarte puin, dar Michael
putea simi degetele transpirate ale Emmei alunecnd de pe
mna sa.
Michael! Nu te pot ine! Michael
359
Scheletul se cra pe corpul lui Michael, oasele minilor
sale nfgndu-se n coapsele lui. Michael scotoci dup cuitul
de la curea.
Trebuie s
Michael nu te mai mica nu pot
Apoi mna i alunec printre degetele Emmei.
Rourke prea s nu aib nicio slbiciune. Era mai puternic
dect Gabriel, mai rapid, mai odihnit; i mnuia propria
arm a lui Gabriel, eliberat din craniul trolului mort, cu mai
mult uurin dect ar f fcut-o Gabriel nsui. ntr-adevr,
singura slbiciune a brbatului chel, dac putea f numit
slbiciune, era aceea c i plcea s vorbeasc i o fcea
nencetat, chiar i cnd lansa lovituri dup lovitur.
Nu m nelege greit, tinere, ai tupeu, iar mie mi place
tupeul aproape c te-am nimerit acolo , dar eti nc doar
un om, n timp ce eu sunt mult mai mult!
Arma lui Rourke se ciocni de sabia lui Gabriel, iar Gabriel
fand nainte, presndu-l. Era instinctul de autoconservare.
Gabriel nu se odihnise deloc de la startul btliei, cu multe
ore n urm, iar micrile i deveneau letargice i braul cu
care inea sabia, greoi. Nu mai putea rezista multor lovituri.
Rourke rse.
Vai, fcu, eti epuizat! S lum o pauz? S servim
cte o limonad? S chemm pe cineva s i maseze
picioarele?
Gabriel nu spuse nimic i ncerc s l mping pe brbat
napoi. Dar Rourke nu se clintea. Nici nu i ncetase atacul.
Doar sttea acolo, rnjind triumftor. Gabriel realiz c
brbatul l tachina.
360
Spune-mi, zise Rourke, cum te simi s tii c Magnus
cel Teribil se va ntoarce n curnd n aceast cmpie fatal?
C paii lui vor onora din nou frumosul, blndul nostru
pmnt? Nu te umple de veneraie? De uimire? De
recunotin?
Gabriel continua s i se opun brbatului. Cu ct Rourke
vorbea mai mult, cu att copiii aveau mai mult timp la
dispoziie.
Cred c este un fraier. Pym l-a nvins odat. O va face
din nou.
A, da? i cine l va ajuta? Magicienii si aliai sunt
mori. Eu nsumi i-am ucis. Iar Pym singur nu se poate
msura cu puterea stpnului meu.
i avem pe copii.
Da, desigur, spuse Rourke. Copiii.
Brbatul chel l mpinse de lng el. Gabriel zri o
strlucire de oel i i ridic sabia. Prea trziu realiz c era
o fandare, iar lovitura lui Rourke l izbi direct n piept. i
simi coastele plesnind, iar el se retrase, ricond n perete n
timp ce sabia i zbur din mn, iar apoi alunec de pe
bordur.
Cteva clipe mai trziu Gabriel atrna asupra unei mri de
lav, inndu-se doar cu o mn de marginea bordurii.
Rourke veni i se aplec asupra lui, sabia stnd n
echilibru pe umrul su.
Ei bine, tinere, te-ai luptat bine i nu ai de ce s te
ruinezi. Mai am doar o ntrebare nainte de a te arunca n
cuptor.
Gabriel reuise s gseasc un punct de sprijin i pentru
cealalt mn; picioarele nc i atrnau n gol.
361
i-a spus Pym vreodat ce se va ntmpla cu micuii
copii cnd Crile vor f n cele din urm reunite? Sunt curios
pentru c, vezi tu, i-am ntrebat pe prinii copilailor i ei
nu tiau. M-a fcut s m ntreb ct de mult a pstrat
secretul btrnul.
Gabriel i ridic privirea. tia c asta i dorea Rourke,
dar nu se putu abine. Adevrul era c Pym nu i spusese
niciodat ce avea s se ntmple cnd cele trei cri vor li
gsite i reunite. Spusese doar c asta era necesar pentru
sigurana copiilor. Iar Gabriel acceptase lucrul sta. Deci, ce
tia Rourke, iar el nu?
Ah, spuse Rourke, licrul lavei strlucind pe capul su
chel, m gndeam eu c nu
Chiar atunci ntregul vulcan se cltin spre dreapta.
Rourke i pierdu echilibrul i czu pe spate. Gabriel se trase
napoi pe bordur. Coastele rupte se atinser una de cealalt,
provocndu-i o stare de grea. Dar tia c aceasta era
singura sa ans. Lovi sabia lui Rourke cu piciorul,
aruncnd-o n prpastia de lav. Apoi clc cu toat puterea
lui pe ncheietura brbatului. Urlnd, Rourke i mpinse
umrul n Gabriel, apoi se ridic n picioare i l intui la
perete, unde l lovi pe Gabriel cu coatele i pumnii. Gabriel
simi cum i se rup mai multe coaste i i smuci capul,
craniul su izbindu-se de brbia brbatului chel. Rourke
blestem i l izbi iar i iar pe Gabriel de peretele de piatr.
Gabriel simi cum privirea i se nceoeaz i lovi orbete;
urm un ipt de durere, iar brbatul l eliber.
Gabriel se rezem gfind de perete, ateptnd ca vederea
s i se limpezeasc. Rourke era aplecat asupra genunchiului
su.
362
Ticlosule, cred c m-ai mutilat! Scoase un cuit lung i
sclipitor. Aveam de gnd s te cru, dar acum trebuie s te
rnesc.
Se npusti asupra sa, iar Gabriel, prea slbit pentru a se
apra, simi lama alunecnd printre coastele sale zdrobite.
Mai mult dect orice, Gabriel spera c Emma ieise afar din
vulcan i nu vedea ceea ce se ntmpla.
Vreau s termin ceea ce spuneam. Rourke scoase
cuitul i l njunghie nc odat pe Gabriel. Cnd Crile vor
f reunite mai eti viu, m auzi? , cnd Crile vor f
reunite, copiii vor muri. Acesta este adevrul, fcu. A fost
profeit i se va ntmpla. Deci n tot timpul sta i-ai protejat
pe bieii mieluei, iar btrnul Pym i conducea spre mcel.
Credeam c i-ar plcea s afi asta nainte s mori.
i nfpse din nou cuitul n coastele lui Gabriel, de data
asta mai adnc.
Gabriel simi vrful de oel rvindu-i interiorul i vzu
vulcanul dndu-i ultima i cea mai puternic sufare, iar el
i adun ultimele puteri i i nctu braele n jurul lui
Rourke n timp ce poteca se prbui sub picioarele lor. n
adncul lui, Gabriel crezuse ceea ce spusese Rourke. Dar
asta nsemna c Pym se folosise de el n toi aceti ani?
Gabriel nu tia. tia doar c Rourke trebuia inut departe de
copii. Brbatul se lupta s se elibereze, dar Gabriel l inu
strns pn ce czur amndoi ctre lav, eliberndu-l doar
cnd fu sigur c Rourke, ca i el, era pierdut.
i niciunul din brbai, nici Gabriel, nici Rourke nu vzur
silueta masiv trecnd prin fum.
Dup ce mna i alunecase din minile Emmei, Michael
363
crezu c acela era sfritul: era pierdut. Dar se trezi
alunecnd n josul peretelui conului vulcanic, sfiindu-i
hainele, zgriindu-i i jupuindu-i pielea de pe jumtate din
corp; iar cnd se prbui pe bordura afat la doi metri mai
jos, se dovedi c nu se rnise mai ru pe lng toate
zgrieturile i juliturile dect c i luxase i cealalt
glezn.
Apoi ceva se strnse n jurul gtului su, iar capul i fu
apoi tras pe spate. Realiz c era strangulat de propria
geant. Michael reui s se rostogoleasc pe burt, astfel c
breteaua i venea acum pe spatele gtului, iar el privi peste
marginea potecii. Acolo, atrnnd deasupra piscinei de lav,
era scheletul.
Sincer, gndi Michael, chiar ursc chestiile astea.
Geanta atrna ntre Michael i creatur, iar Michael se
ntinse spre ea i scoase Cronica. Scheletul ncepuse s se
trasc spre el, dar Michael i scoase cuitul i lundu-i
la revedere de la jurnalul su, de la busola i creioanele sale,
de la camera video, de la briceagul i insigna de la regele
Robbie tie breteaua i i privi geanta, coninutul ei i
Strigoiul cznd, totul find nghiit de lav.
Michael czu pe spate. Emma i tot strigase numele, iar
acum o putea vedea deasupra lui i i fcu slbit cu mna.
Bine, gndi el, gata cu tolnitul. Nu eti n vacan.
Ridic-te.
Att apuc s gndeasc nainte ca vulcanul s se
cutremure din nou, iar bordura pe care se afa se prbui.
Michael se simi cznd i nchise ochii, strngnd Cronica la
piept, ca i cum Cartea l-ar f putut salva ntr-un fel. i
pentru c ochii i erau nchii, simi ghearele care l prinser
364
de mijloc. Cnd deschise ochii, constat c i erau uscai din
cauza aburilor i cldurii emanate de lav dup care vzu ca
prin cea solzii si aurii, i dragonul pentru c era ea,
Wilamena, solzii ei aurii, trupul ei vindecat care urca spre
ieirea din vulcan, Michael mai observ alte dou siluete
cznd spre lav, iar Wilamena le prinse din aer i se nl;
Emma striga i opia de bucurie deasupra lor i, fr s se
opreasc din zbor, dragonul o lu de pe bordur. Apoi avu loc
o explozie, iar Michael privi n jos i vzu ntreg cazanul cu
lav zburnd ctre ei; dar ei reueau s prseasc la timp
conul vulcanului, Michael simind aerul rece al nopii pe fa,
privind napoi pentru a vedea cum lava nea n ntuneric.
n acest timp dragonul ncepu s zboare pe deasupra
fortreei, ale crei ziduri erau inundate de lav. nghesuit n
vrful turnului era un mic grup de elf.
Dragonul plan deasupra turnului, iar cpitanul elf i ase
elf rnii i epuizai czur uimii pe spate.
Punndu-i jos pe Michael, Emma i Gabriel, Wilamena
ateriz pe zid, Rourke nc find captiv n ghearele sale.
nlimea Ta, trieti! Cpitanul elf czu ntr-un
genunchi. V voi compune un sonet
Poate mai trziu, mormi dragonul. Voi suntei toi cei
rmai?
Da. Diavolul chel s-a strecurat pe lng noi i a mers n
pivni. Am urcat n turn, ateptndu-ne s i gsim pe copii
aici. Apoi, noi nine am devenit captivi.
Deodat dragonul scoase un urlet de durere, iar Rourke
czu din ghearele sale. Cuitul lui Rourke era nfpt n
piciorul dragonului, ntre solzii blindai. Michael i-l smulse
din picior i privi peste zid.
365
A disprut! Nu l vd nicieri!
Snge negru se prelingea pe piciorul Wilamenei.
Eti bine? ntreb Michael.
Dragonul Wilamena pru aproape s zmbeasc.
Sunt bine, iepure.
Michael! Emma ngenunchea lng Gabriel, panica
citindu-se n ochii si. Gabriel este rnit foarte grav!
Trebuie s l ajui!
Dar cnd Michael ncepu s deschid Cronica, turnul se
zdruncin, iar cpitanul elf spuse c nu mai este timp; aveau
s l ajute pe prietenul lor de ndat ce ajungeau undeva n
siguran. Iar elfi l urcar pe Gabriel incontient pe spatele
dragonului, iar Emma se cr lng el, i Michael naintea
lui, astfel c mpreun l intuiau pe brbatul rnit pe loc.
Apoi dragonul i nfc pe elfi rmai i, btnd din aripile
sale uriae, se nl n aer. Cnd Michael privi napoi erau
deja deasupra cmpiei vzu cum ntreaga fortrea se
scufunda n vulcan.
Grbete-te! strig Emma, un suspin sprgndu-i
glasul. Cred cred c Gabriel moare!
Prietenul tu este puternic, rosti dragonul. Nu va muri.
Nu l vom lsa.
Unde ne duci? ntreb Michael.
Acas, iepure. V duc acas.
366
CAPITOLUL DOUZECI I UNU
Separarea
Clopotul din fer se prbuea. Rafe zcea nemicat, grinzi
din scrile prbuite find ngrmdite peste el. Kate era
ntins pe o parte lng u, neputnd s ajung la Rafe la
timp pentru a-l salva. Putea doar s plng
STOP!
i nchise ochii.
O secund trecu. Dou secunde. Trei
Unde era prbuirea? Bubuitura aceea care trebuia s
zguduie podeaua? Totul era tcut i nemicat, iar singurul
lucru pe care l simea Kate era inima bubuindu-i n piept.
Deschise ncet ochii. Nimic nu se schimbase. Clopotul se
afa exact acolo unde fusese, la apte metri de capul lui Rafe.
Doar c nu mai cdea; pur i simplu atrna n aer. Privi n
jur. Limbile de foc care nghieau pereii erau ncremenite.
Apoi Kate i ddu seama de tcerea absolut care se
aternuse n jurul ei. Vuietul focului, ferestrele sparte,
grinzile rupte: totul ncetase.
Se ridic n picioare i rmase acolo, temndu-se s se
mite.
Henrietta Burke spusese c magia Atlasului era parte din
ea; ea trebuia doar s nu i se mai mpotriveasc. n
momentul n care femeia o spusese, Kate tiuse c era
367
adevrat. De cnd Kate o dusese pe Contes n trecut,
simise puterea n interiorul su. Dar o respinsese, o negase.
Apoi, cnd vzu clopotul plonjnd ctre Rafe, toate
barierele pe care le ridicase se prbuir.
Dar ce era tcerea asta stranie?
Chiar cnd i puse ntrebarea, Kate tiu rspunsul.
Am oprit timpul.
Putea simi ncordarea n interiorul su. Era ca i cum ea
ar f ndiguit un ru, iar apa ncerca s se elibereze. tia c
nu mai putea rezista mult timp.
Fcu un pas ctre Rafe i se opri.
Un gnd groaznic puse stpnire pe ea.
Destinul lui Rafe era s devin Magnus cel Teribil motivul
pentru care familia ei fusese divizat, motivul pentru care ea,
Michael i Emma i petrecuser ultimii zece ani n orfelinate,
motivul pentru care crescuser fr s i cunoasc prinii.
Trebuia doar s se relaxeze, s lase timpul s curg; clopotul
ar putea cdea, iar familia ei ar f din nou reunit.
Mai sttu acolo cteva secunde, apoi rosti o scuz tcut
ctre familia sa.
mi pare ru. mi pare ru, pur i simplu nu pot.
Pi nainte, l prinse pe Rafe de ncheieturile minilor i l
trase dintre drmturi.
De-abia era contient de faptul c l tra prin holul
principal al bisericii. Toate puterea i concentrarea sa erau
necesare pentru a controla timpul. Cu ct era mai mult oprit,
cu att presiunea devenea mai mare. l trase printr-o gaur
dintr-un perete pe jumtate distrus i apoi afar, n strada
ntunecat i pustie. Acolo i ddu drumul i se prbui
lng el.
368
i eliber presiunea.
Simi un rget n interiorul ei, iar zgomotul lumii se
rentoarse. Auzi vuietul focului, prbuirea i dangtul
clopotului, strigtele mulimii de dup col. Era n genunchi,
gfind, rochia findu-i mbibat de sudoare.
Ce unde
Rafe deschise ochii, aerul rece readucndu-l n simiri.
Sri n picioare, privi strada, biserica n fcri, pe ea
Tu ai cum am ajuns aici?
Kate nc tremura din pricina efortului. Trase de cteva ori
aer n piept i se ridic, ovitoare, n picioare.
Ea avea dreptate Domnioara Burke a spus c aveam
magie n mine. mi era doar team s o folosesc. Am oprit
timpul. Te-am scos din biseric.
M-ai scos de acolo?
Da.
Mi-ai salvat viaa.
Da.
Pentru c exact asta fcuse; orice avea s se ntmple din
acel moment, bine sau ru, ea alesese s i salveze viaa. n
spatele lor biserica continua s ard, iar Kate putea auzi
mulimea strignd i bucurndu-se dup col. Biatul o
privea.
i poi merge acas acum. La fratele i la sora ta.
Kate ncuviin.
i domnioara B este moart.
Kate putea simi furia i tristeea radiind dinspre el,
asemenea cldurii emanate de foc.
Urm un bubuit asurzitor, iar ei se ntoarser, n timp ce
turnul clopotniei ncepu s se prbueasc i fu nghiit de
369
fcri, iar dincolo de col un ropot de aplauze izbucni cnd
turnul se prbui peste acoperiul bisericii cu o explozie
uria de fum i scntei.
Cu un ipt, Rafe alerg lng gardul din fer, smulse una
dintre zbrele i ncepu s alerge pe lng biseric.
Cu picioarele tremurnd, Kate alerg dup el, strigndu-i
numele.
Cnd ajunse pe bulevard, erau acum probabil vreo
patruzeci de brbai narmai cu tore i bte, aplaudnd i
rznd, cu chipurile lor macabre n lumina focului. Niciunul
dintre ei nu l vzu pe biat gonind spre ei. Nu era nici urm
de magie n atacul lui Rafe; totul era doar durere animalic i
furie. Lovi un brbat burduhnos direct n cap o bubuitur
distinct pe care Kate o auzi de la douzeci de metri distan
i l dobor la pmnt. Apoi se npusti asupra a trei
huligani, toi find mai mari i mai masivi dect el. l lovi pe
primul n umeri, iar tnrul scp tora i czu n genunchi
cu un geamt. Rafe lovi cu captul evii n pntecele celui
de-al doilea, fcndu-l s se ncovoie, apoi ridic genunchiul
ctre chipul brbatului, i capul acestuia sri napoi. Al
treilea individ era gras i i scosese cuitul, tindu-l pe Rafe
pe bra. eava i czu din mn, iar huliganul o trimise cu
piciorul ctre prietenul su, primul pe care Rafe l atacase,
care o lu n timp ce se ridic n picioare. Cellalt se ridicase,
de asemenea, dei sngele se prelingea din nasul i din gura
sa i era narmat cu un cuit. Trioul l ncercui pe Rafe, iar
Kate era pe punctul de a interveni n ncierare, cnd Rafe
nfc o tor, rosti un cuvnt tcut i fcri izbucnir i i
nvluir pe cei trei brbai.
Nu!
370
Kate arunc tora din mna lui Rafe. Flcrile care i
atacaser pe brbai se stinser. n acelai moment se auzi
sunetul sirenelor apropiindu-se, cineva strig c vine poliia.
ntr-o secund mulimea se risipi, inclusiv cei trei brbai,
care fugir n ntuneric, profernd ameninri pe msur ce
se ndeprtau.
Rafe se pregtea s alerge pe urmele lor, dar Kate il prinse
de bra.
nceteaz!
De ce? Ai vzut ce au fcut!
Dar nu poi! Nu te voi lsa!
i arunc braele strns n jurul lui, mbrindu-l. El o
mpinse i se lupt s se elibereze, dar ea rmase agat de
el cu toat puterea rmas, cu capul cuibrit n umrul lui,
pn cnd, n sfrit, simi efortul lui Rafe stingndu-se. l
mai inu pentru o clip neputincios n braele sale, apoi l
eliber. Rafe czu n genunchi n zpad. Kate i putea vedea
umerii tremurnd. tia ce simea. Mama lui, Henrietta Burke
i Scruggs erau cu toii mori. Copiii la care inea att de
mult erau vnai. Simi ct de uor se putea lsa consumat
de furie. i i aminti cuvintele Henriettei Burke:
Iubete-l aa cum el deja te iubete pe tine.
Vino cu mine.
Rafe i nl privirea, lacrimile sclipindu-i printre drele
de cenu de pe faa sa.
Poftim?
Kate credea c vocea avea s i tremure, dar nu se
ntmpl. tia c acesta era lucrul corect; la urma urmei, de
aceea se afa aici, pentru a-l mpiedica s devin Magnus cel
Teribil.
371
Vino cu mine.
El ddu din cap.
Nu pot. Cineva trebuie s aib grij de copii.
Vor merge la un cmin n nordul statului. Domnioara
Burke a aranjat deja; vor f bine. Vino cu mine.
Rafe o privi, cercetndu-i chipul. Sirenele de poliie i
pompieri se apropiau.
De ce se teme toat lumea? Tu. Scruggs. Domnioara
Burke. ncerci s m ii departe de ceva. De ce m vrea
Magnus cel Teribil?
Kate nu putu rezista rugminii din ochii lui.
El vrea ca tu s i iei locul.
Ce?
Nu pot explica. Dar nu vei mai f tu! Vei f el i toi
ceilali dinaintea lui! Vrea s te foloseasc! Trebuie s vii cu
mine!
Iar n timp ce o spunea, Kate realiz c asta nu era doar
ceea ce dorise Atlasul, era ceea i dorea ea. i nu avea nicio
legtur cu faptul c el putea deveni Magnus cel Teribil; voia
doar s l aib alturi de ea.
Iubete-l aa cum el deja te iubete pe tine.
Vreau s vii. Te rog!
Rafe nc nu se ridicase din genunchi i privi n jos, ctre
minile sale. Kate vzu c erau arse i pline de bici.
Ea mi-a spus s aleg. Domnioara Burke. Mi-a spus c
pot s aleg cine vreau s fu. Acelai lucru pe care mi l-a
spus i mama.
Atunci alege. Vino cu mine.
ntinse mna spre el. Rafe i privi mna ntins, apoi o
privi pe Kate. Lui Kate i se pru c ntreaga lume i inea
372
rsufarea. Apoi, Rafe se ntinse uor spre ea.
Tu!
Glasul venea din josul strzii. Kate privi n spatele lui Rafe,
zrind o siluet ivindu-se din ntuneric.
tiam c vei f aici, ciudato! i-am spus c o vei pi!
Kate vzu c era biatul care i urmrise pe ea, pe Abigail,
pe Jake i Beetles mai devreme n acea diminea i c avea
un pistol care era ndreptat spre ea.
Era zgomot pretutindeni n jurul lor, datorat focului,
sirenelor pompierilor i strigtelor mulimii risipite; totui,
Kate auzi un pocnet specifc, iar biatul cu pistolul se
ntoarse i fugi pentru a f protejat de ntuneric. Rafe deja
srise n picioare, dar prea nesigur de ceea ce trebuia s
fac i privea cnd spre biatul ce se ndeprta, cnd ctre
Kate. Kate i dorea s i spun c este bine i s nu se mai
holbeze aa la ea, dar deodat se simi ameit. Fr mcar
s realizeze c se prbuete, i simi capul lovind trotuarul.
Chiar i atunci fu surprins s se trezeasc ntins n
zpad. ncerc s se ridice i descoperi c nu poate. Chipul
lui Rafe apru deasupra ei.
Ce ce s-a ntmplat? spuse ea. M-a ratat, nu-i aa?
, nu vorbi.
Putea citi groaza i ngrijorarea din ochii lui, iar asta o
sperie mai mult dect orice. Cu un imens efort, i ridic
capul i vzu nforind pe rochia sa alb o pat roie.
Rafe
Este n regul. Putem repara asta. Este n regul
Primul ei gnd zbur ctre Michael i Emma. Trebuia s
ajung la ei. Nu putea muri aici; ei nu ar f afat niciodat ce
se ntmplase cu ea. Trebuia s se ntoarc la ei. i ncerc
373
s ajung la magia din interiorul su, dar era prea slbit.
Nu se putea concentra sufcient pentru a o invoca; magia i
alunec printre degete.
Trebuie s murmur ea trebuie s
Rafe o ridic n braele sale.
Te voi duce la cineva care te poate vindeca. Scrug nu,
nu Scruggs Avem nevoie de cineva puternic. Un magician
puternic
Kate putea auzi panica din glasul lui i i dorea s l
liniteasc.
Este n regul, spuse ea. Nu m simt att de ru.
Doar rece.
Privirea lui Rafe se schimb.
tiu cine te poate vindeca. Doar rezist.
Apoi ncepu s alerge de-a lungul strzii, innd-o pe Kate
strns la pieptul su. Trecur pe lng poliie i mainile de
pompieri care ddur colul, iar Rafe alerga ca i cum Kate
nu ar f cntrit nici mcar un gram. ntr-adevr, lui Kate i se
prea c devenea mai uoar, c toat greutatea i prsea
corpul. Iar Rafe gonea n josul bulevardului, iar ca putea auzi
cntecele petrecreilor de Anul Nou; se apropia miezul
nopii. Apoi mai multe strigte, dar nu, acesta era Rafe, care
striga dup un taxi tras de cai i sri n el nainte ca birjarul
s poat opri, strignd o adres, spunndu-i oferului s
mearg ct de repede poate, iar Kate auzi trosnetul frielor i
simi smucitura n timp ce taxiul porni la drum. Era
contient de ct de strns o inea Rafe i ct de frig i era i
nu putea cu adevrat s moar.
Fratele i sora mea nu vor ti ce s-a ntmplat
Tu le vei spune. Vei f bine. tiu cine te poate vindeca.
374
Trebuie doar s reziti. Lacrimile i curgeau pe obraji. Nu te
voi pierde i pe tine.
Iar apoi Kate nu putea f sigur, era posibil s i f
imaginat avu impresia c Rafe se aplec i o srut.
Taxiul gonea pe bulevard, birjarul strigndu-le oamenilor
s fac loc, iar Kate se simi purtat de val, legnat de
tropitul constant al cailor i de balansul trsurii, iar Rafe o
strngea la pieptul su, murmurnd:
Totul va f bine. Nu te voi pierde
Iar apoi taxiul ncetini, vizitiul i striga calului s se
ntoarc, la naiba, iar Kate nu putea vedea unde se afau, dar
Rafe deschidea ua cu piciorul, srind din trsur cu Kate n
braele sale, ateriznd cu atta uurin nct Kate nu simi
niciun oc, apoi el ncepu din nou s alerge, iar ea auzi un
strigt aspru, brutal i rguit care strpunse norul din
mintea sa.
Nu Rafe nu poi
Nu exist nicio alt cale. Dac el este att de puternic
pe ct spui tu, atunci este ultima noastr speran.
Rafe se mica prea repede pentru a putea f oprit i trecu
de santinele i intr n conac nainte de a f prins de un cerc
de patru Diavoli furioi.
napoi, spuse o voce pe care Kate o cunotea, iar Diavolii
se retraser.
Kate l vzu pe Rourke pind nainte, masiv, chel, purtnd
un costum negru cu o cma alb i cravat.
eful tu trebuie s o vindece, spuse Rafe. Voi face tot
ce vrea. Trebuie doar s o vindece.
Brbatul uria l privi pentru o clip, apoi ncuviin.
A spus c vei veni. Urmeaz-m acum. Nu arat de
375
parc ar mai avea mult timp la dispoziie.
Pentru Kate era ca i cum ar f fost ntr-un vis. Nu avea
niciun control asupra lui; putea doar s se uite cum
evenimentele se desfurau naintea ei. Rafe urc scrile n
urma lui Rourke i trecur prin uile duble ale slii de bal,
care era plin cu brbai i femei i alte creaturi, iar
mulimea se despri pentru a-l dezvlui pe anticul Magnus
cel Teribil purtnd o rob verde i lung, iar Rourke fcu o
plecciune i Rafe continu s mearg pn ce erau doar el,
Kate i strvechiul vrjitor n centrul slii de bal.
tiam, murmur Magnus cel Teribil. tiam c vei veni.
Nu. Kate se aga de bluza lui Rafe, care era deja umed
i ptat cu sngele ei. Nu, te rog, doar pleac fugi
i dorea s se lupte cu el, s l foreze s plece, dar nu
avea deloc putere; viaa i se scurgea din trup. Auzi glasul lui
Rafe de parc ar f vorbit de la deprtare, spunndu-i lui
Magnus cel Teribil s o vindece; c el Rafe avea s fac tot
ce va dori Magnus cel Teribil, c va f tot ce va dori el, doar s
o vindece.
Kate simi mna zbrcit a vrjitorului atingndu-i
fruntea.
Se duce. Nu mai depinde de puterile mele. Un singur
lucru o poate aduce napoi. O pot trimite acolo. Pot folosi
puterea din interiorul ei. Trebuie s se ntoarc n timpul ei.
Dar va tri.
F-o, spuse Rafe. F-o i voi face tot ce doreti.
Nimic altceva? Asta este tot ce mi ceri?
i vreau ca oamenii s plteasc. Vreau s i fac s
plteasc.
O, biete, asta i pot promite.
376
Iar Kate simi cum Magnus cel Teribil invoc puterea
Atlasului din interiorul ei i l auzi optind:
Fratele tu va gsi Cronica. Trebuie s mergi acolo. El te
va salva.
Iar ea privi ctre chipul lui Rafe i i vzu ochii verzi
privind-o, iar Kate ncerc s spun: Nu, dar el ddu din
cap i opti:
Este prea trziu. S-a fcut. Vei tri, asta este tot ce
conteaz.
Iar Kate auzi clopotele vestind miezul nopii asupra
ntregului ora, lumea magic se retrase, iar pe Magnus cel
Teribil, cu capul lui scheletic aplecndu-se asupra sa,
spunnd:
Nu i face griji. O vei revedea. Amndoi o vom face
377
CAPITOLUL DOUZECI I DOI
n copaci
Michael se trezi nconjurat de cntecele psrilor.
Vzu vrfurile vagi i nceoate ale copacilor i petice de
cer albastru.
Era ntr-un pat, cel mai moale din viaa lui.
Pe lng asta, nu tia unde se afa sau cum ajunsese
acolo; dar ceva i spunea s se bucure de moment i de
ignorana sa.
Apoi simi miros de pip?
Te simi odihnit, dragul meu biat? Ai dormit destul de
mult. Este aproape miezul zilei.
Michael se rsuci n pat pentru a-l vedea pe doctorul
Stanislaus Pym stnd pe un scaun. Vrjitorul arta la fel ca
ntotdeauna, cu o singur excepie. Purta acelai costum
mototolit de stof; prul lui alb nc i sttea n toate
direciile; ochelarii si nc aveau nevoie de reparaie;
buzunarele i erau pline de mruniuri. Doar zmbetul
vrjitorului era diferit: era sobru, lipsit de voioia sa
obinuit. Iar dac Michael nu ar f fost ameit de somn, ar f
observat schimbarea.
Unde unde m afu? ntreb el, primind ochelarii de la
vrjitor i privind n jur.
Camera, care era acum clar, i se prea lui Michael a f un
378
fel de cuc mare din lemn. Nu avea plci de lemn sau
scnduri. Pereii, podeaua i tavanul erau un butean
continuu. Singurele piese de mobilier erau patul su i un
scaun. Nu exista o u. Dar dincolo de vrjitor, unde peretele
se deschidea n ceea ce prea a f un balcon, Michael vzu o
creang lat i plat ntinzndu-se n afar.
Sunt ntr-un copac?
Da, biete. Eti cu elfi n captul vii, iar ei i
construiesc casele n copaci. Sper c nu ai ru de nlime.
Ce tot spun? Dumnezeule! Ai sosit aici pe spatele unui
dragon!
Cu aceste cuvinte, amintirile lui Michael de noaptea
trecut revenir. i aminti sentimentul zborului, al vntului
sufndu-i n fa, al pdurii de dedesubt, ntunecat i
tcut; i aminti cldura emanat de corpul dragonului i
btile puternice ale aripilor sale; i aminti cum ncercase s
l sprijine pe Gabriel chiar i cnd propria sa putere ncepea
s slbeasc i pe Emma strignd c avea nevoie de ajutor, i
de dragonul plonjnd printre copaci; i i mai aminti c
fusese nconjurat de sute de glasuri ce cntau armonios n
timp ce mini blnde l ridicau de pe pmnt.
Am leinat?
Elfi au simit c erai foarte slbit. Cntecul lor te-a
adormit.
Dar unde este Emma? i Gabriel
Amndoi sunt aici i au fost ngrijii. Emma avea doar
tieturi, zgrieturi i arsuri minore pe mini. Rnile lui
Gabriel erau grave, dar doctorii elf sunt foarte competeni.
Este n afara oricrui pericol.
Dar urma s l vindec! Cu ajutorul Cronicii
379
O ofert generoas. Dar puterea Crilor trebuie s fe
ntotdeauna ultima soluie. Somnul i odihna l vor ajuta pe
Gabriel s se fac bine. A, i dac te ntrebai, Cronica este
lng tine.
Michael se aplec peste marginea patului, iar acolo pe
podea se afa Cartea. Devenise att de obinuit cu chemarea
ei, nct de-abia acum, vznd-o, deveni contient de ocul
din pieptul su. n adncul su era uurat c nu era nevoit
s l vindece pe Gabriel. n ceea ce l privea, ar f fost fericit
dac nu ar mai f trebuit vreodat s ating Cronica.
O poi ridica dac vrei, spuse btrnul, privindu-l cu
atenie.
Mulumesc, domnule, dar nu este necesar. Voiam s te
ntreb despre prinesa Wilamena. Este nc dragon sau
Prinesa a revenit la forma ei normal i adorabil. i
permite-mi s i spun Michael recunoscu o urm din
vechea scnteie ai un admirator pe cinste acolo.
Pi, m bucur s aud asta. La prima parte m refer.
Ascult, doctore Pym, trebuie s vorbesc cu tine despre
Cronic
Vrjitorul ridic mna.
Sunt sigur c ai multe ntrebri pentru mine, la fel de
multe cte am i eu pentru tine. Dar cred c i vd micul
dejun.
Un elf se apropia, naintnd pe creanga lat, ducnd o tav
plin cu ceti acoperite i boluri i un mic ceainic de
porelan. Elful purta pantaloni verzi, osete albe i nalte,
pantof negri cu catarame aurii i o jachet mulat pe corp,
cu talia joas, care avea un fel de estur de aur i era
ncheiat cu nasturi la gt.
380
Pe bune, gndi Michael, ct timp trebuie s petreac
mbrcndu-se.
Apoi se gndi la elfi pe care i vzuse nfurai n propriile
pelerine n curtea fortreei i se simi ruinat. S nu uii
niciodat ce au fcut, i spuse el.
Mulumesc, spuse vrjitorul. Vom sta afar.
O mas joas i cteva perne mari fuseser aezate pe
ramur, iar elful aranj cu grij micul dejun, apoi nfoie
pernele i, cu o plecciune, plec cu tava goal.
Mergem? spuse vrjitorul. Putem vorbi dup ce vei
mnca. Hainele tale sunt la captul patului.
n timp ce vrjitorul pi afar, Michael i ridic
pantalonii i cmaa mpturit, care fuseser splate i
clcate n timpul nopii, i se mbrc. Gsi sfera de un
albastru-cenuiu nc ataat de fia de piele netbcit i
i-o puse la gt. Observ c minile nu i mai erau arse, iar
tieturile i zgrieturile dispruser. i fex glezna i nu
simi nicio durere. Se prea c doctorii elf l vindecaser i
pe el.
Vino, biete! strig vrjitorul. Ziua este minunat! A,
adu i Cartea.
Cu oarecare reticen, Michael ridic Cronica, i ncl
ghetele, privi n jur cutndu-i geanta amintindu-i
de-abia atunci c era pierdut i iei afar.
Ziua era ntr-adevr minunat, cu o briz blnd adiind
printre copaci i lumina soarelui care i nclzea. Masa era
simpl: nuci, fructe de pdure, fric, miere, un fel de ceai
fcut din fori. Dar fructele nu erau ca altele pe care Michael
le mai vzuse: cpunile erau mari i roii precum merele,
afnele erau att de mari i de un albastru-violet att de
381
intens, nct preau a f prune, zmeur uria i suculent
Nu te superi dac mpri, nu-i aa? spuse vrjitorul,
ntinzndu-se pentru a lua o cpun de mrimea unui
pumn i scufundnd-o n fric. Vai, da, este delicios.
Michael nu rspunse. Deja nghesuia migdale i nuci n
gur. Nu mai mncase nimic de o zi, dar pn s se aeze pe
o pern, nu realizase ct de lihnit era. Pentru cteva minute
uit de tot i se concentr asupra micului dejun. n curnd
degetele i buzele i dinii i erau roii-violet. i de-abia cnd
vrjitorul l ndemn s ncerce ceaiul prima sorbitur fu de
parc ar f but o raz de soare, o cldur aurie risipindu-se
prin corpul su nc extenuat Michael ncepu s mnnce
mai ncet i s savureze fecare nghiitur.
Creanga pe care stteau Michael i vrjitorul avea poate
trei metri lime i era perfect plan. Privind peste margine,
Michael situ pmntul pe jumtate ascuns de podeaua de
un verde-nchis a pdurii la vreo o sut de metri distan.
n apropiere putea vedea camere asemntoare cu a lui
mpodobind copacii din jur i care erau accesibile prin nite
scri ce erpuiau n jurul trunchiurilor masive. Dar cel mai
uimitor lucru i care l fcu pe Michael s simt lipsa
jurnalului i camerei sale video i se pru felul cum creanga-
platform dintr-un copac se ntindea i ajungea la creanga
altui copac, apoi continua i forma legtura cu creanga unui
al treilea copac, alctuind un sistem complex de platforme pe
care Michael putea vedea zeci de elf micndu-se frenetic.
Acolo sus era un ntreg ora, realiz Michael, suspendat i
mngiat de soare.
Se ntoarse i l vzu pe vrjitor privindu-l.
Ce este? Am ceva pe fa?
382
O, da. Puin. Oricum, te priveam i m gndeam la
biatul pe care l tiam i la biatul de acum, care a svrit
fapte eroice n aceste ultime zile. Sora ta i prinesa
Wilamena mi-au povestit totul. Michael, sunt foarte mndru
de tine. i sper c i tu eti mndru de tine.
Michael se gndi cu atenie la asta. tia c n vremurile
trecute i-ar f zis cu infatuare vrjitorului c nu fusese mare
lucru, dei el credea c era mare lucru i c nimeni altcineva
nu s-ar f descurcat att de bine. Dar nu spuse asta acum.
Se gndea la Gardian i la fraii si i la anii ndelungai pe
care i petrecuser protejnd Cartea. i se gndi la Wilamena
i la elfi care se puseser n pericol pentru a-l proteja pe el i
pe sora lui. i i aduse aminte de Emma, stnd cu el n
vulcan n timp ce Gabriel se lupta pentru viaa lui
Am avut parte de mult ajutor, rosti el cu sinceritate.
Adevrat. Dar totui ai recuperat una dintre Crile
nceputului! Ai redat-o pe prines poporului su! Ai trecut
mpreun cu sora ta prin foc i rzboi i ai adus-o n
siguran! Ingeniozitate. Curaj. Inteligen cumptat.
ncredere acolo unde se cuvine ncredere, biete! Ct de
corect este faptul c tu trebuie s fi Paznicul Cronicii!
Doctore Pym, nainte s mai spui ceva, toat treaba asta
cu Paznicul
i de dou ori mai potrivit, continu vrjitorul, de parc
Michael nu ar f vorbit, ntruct mine este cea de-a
treisprezecea aniversare a ta. Chiar creti.
Poft guuhh!
Eti bine, biete?
n surprinderea sa, Michael mai nti inhalase, apoi se
nec, apoi tui i scuip o afn de mrimea unui ou de
383
rndunic. Reui s spun:
Poftim?
Nu-mi spune c ai uitat de ziua ta?
Eu scuzai-m cred c da. Oricum, nu este cam
stupid s m gndesc la zile de natere cu tot ceea ce se
ntmpl?
Din nou, nu sunt de acord. Aceste repere sunt
importante. Las totul n seama mea. M voi gndi la ceva
potrivit de festiv. Dar acum i-am promis o discuie.
Da, bine, cum spuneam
De ce s nu ncep prin a-i spune ceea ce i-am spus deja
surorii tale, hmm? Unde am fost, lucrurile pe care le-am
descoperit, etcetera, etcetera.
Michael avu sentimentul c doctorul Pym tia ce voia s l
ntrebe i ncerca s l evite. Bine, gndi el, dar mai devreme
sau mai trziu vrjitorul avea s aud c Michael nu avea
nicio intenie de a rmne Paznicul Cronicii.
El i Cronica pur i simplu nu se potriveau; nu avea rost s
se prefac. Dar pentru moment sorbi nc o dat din ceai i i
oferi btrnului vrjitor ntreaga sa atenie.
M-ai vzut ultima oar n Malpesa, luptndu-m cu
Rourke pe acoperiul n fcri. Ei bine, dup ce cldirea pe
care stteam s-a prbuit n canal nu am fost rnit, din
fericire m-am ndreptat imediat ctre camera n care noi doi
am descoperit scheletul. Spre disperarea mea, am realizat c
ncperea fusese deja rscolit de creaturile lui Rourke.
Atunci am avut o alegere de fcut. Puteam fe s l urmresc
pe Rourke n timp ce el era pe urmele tale i ale Emmei, fe
Aici vrjitorul se opri i scoase sculeul cu tutun. Spune-mi,
biete, ce tii despre cititul minii?
384
Nu mult, spuse Michael. n Totul despre pitici, G.G.
Greenleaf l numete un giumbuluc vrjitoresc. Fr s te
jignesc.
Doctorul Pym pufi.
n primul rnd, giumbuluc nu este un cuvnt. n al
doilea rnd, a vrea ca domnul G.G. Greenleaf s nu mai
abordeze subiecte despre care este att de uimitor de
ignorant. De fapt, obinerea accesului la gndurile altcuiva
este o treab foarte difcil. n cazul cuiva ca Rourke, poate f
chiar periculos. Din fericire, eu am putut s trec de barierele
sale i s culeg cteva informaii valoroase, n timp ce m-am
luptat pe acoperi, atenia sa era canalizat pe distrugerea
mea. Puse captul pipei n gur. Prinii ti nu mai sunt
prizonierii lui Magnus cel Teribil.
Ce?!
Strigtul lui Michael rsun printre copaci, speriind un
stol de psri din bolta pdurii.
Doctorul Pym ncuviin nelegtor.
i eu am avut cam aceeai reacie. Dar s ne gndim la
ce s-a ntmplat chiar nainte de btlia de la vulcan. De ce
Rourke i-ar f prezentat un tat fals dac l avea la ndemna
pe cel adevrat? i ridic un semn de ntrebare, nu-i aa?
Michael recunoscu c vrjitorul avea un argument bun.
Dar eti absolut sigur? Nu c nu te-a crede
Nu, nu, ai dreptate s ntrebi. ntmplarea face ca n
timpul cltoriei mele greoase prin mintea lui Rourke s afu
unde se gsete nchisoarea prinilor ti
Acolo ai fost?! exclam Michael. Cnd ai prsit
Malpesa? Unde era? Pun pariu c ntr-un deert n care nu a
mai plouat de sute de ani! Sau ntr-o jungl plin cu canibali
385
i insecte uriae, otrvitoare! Sau
Erau inui n New York.
Michael se opri, gndindu-se c nu l-a auzit bine pe
doctorul Pym.
Timp de zece ani, continu vrjitorul, prinii ti au fost
inui prizonieri ntr-un conac de pe insula Manhattan. i
cnd te gndeti c eu mpreun cu Gabriel am colindat
globul n lung i-n lat n cutarea lor! Cunoteam chiar i
casa n care erau captivi! n urm cu o sut de ani, adepii
lui Magnus cel Teribil acionau la ordinele sale din acel loc. i
totui, nicio clip nu mi-a trecut prin gnd c dumanii
notri ar f att de ndrznei nct s foloseasc acea
locuin drept nchisoare pentru prinii ti. O, Michael, nu
exist un prost mai mare dect un prost btrn.
i oft, prnd ntr-adevr foarte btrn.
Dar ai mers acolo? l ntreb din nou Michael.
Da. Conacul este ascuns, dar l-am gsit destul de
repede. Fusese abandonat. Bnuiala mea este c odat ce
Richard i Clare au scpat, rpitorii lor i-au luat tlpia
gndindu-se c prietenii prinilor votri adic eu i alii
vor cuta s se rzbune. Oricare ar f fost cazul, eram liber s
fac o cercetare amnunit. Aa c rspunsul la ntrebarea ta
este da, sunt sigur c acolo au fost i acum au scpat.
Cnd?
Bnuiala mea, i este doar o bnuial, este c destul de
recent. n ultimele cteva sptmni.
Atunci unde sunt?
Unde sunt? Cine i-a ajutat s scape? Din pcate, biete,
i eu sunt la fel de nedumerit ca i tine.
Vrjitorul czu pe gnduri i suf un inel mare de fum,
386
privind cum briza l poart printre copaci. Michael tia c era
un lucru bun c prinii si evadaser, dar ce se schimbase
de fapt? Magnus cel Teribil nc l voia pe el i surorile sale,
nc voia Crile. Ei tot nu tiau unde se afau prinii lor.
Mi-a trecut prin cap, continu vrjitorul, c poate au
ncercat s ne contacteze. M refer la sfera de sticl care a
sosit la Cambridge Falls, cea pe care o pori la gt.
Degetele lui Michael mngiar bila i simi un for de
entuziasm. Vrjitorul avea dreptate; era mai probabil ca
niciodat ca sfera s f fost trimis de ctre prinii lor. Dar
apoi i aminti cum fusese destinat Celui mai mare dintre
fraii Wibberly i ceva n interiorul su se retrase. nc nu
era pregtit s preia acel titlu de la Kate.
Poate.
Vrjitorul ridic din umeri.
Desigur, este a ta s faci ce doreti cu ea. Aadar, pe
cnd cercetam conacul, am fcut o alt descoperire care
merit menionat. i aminteti cum spuneam c Magnus cel
Teribil a fost prezent n lumea asta de mii de ani?
Michael spuse c i amintea.
Ei bine, n mod interesant, exist o singur cale
cunoscut de a cpta nemurirea
Te referi la Cronic?
Exact. i tim c n cazul lui nu a fost o opiune. Deci,
cum a fcut-o? ntotdeauna am crezut c afarea secretului
su este esenial pentru a-l nvinge o dat pentru totdeauna.
Dar i tu ai trit tot att de mult! Cum ai fcut-o?
Vrjitorul ddu din cap.
Asta nu este important.
Dar
387
Vorbim despre Magnus cel Teribil. S nu deviem de la
subiect.
Dar
O, foarte bine. Eu am scris Cronica.
Michael deschise gura, apoi o nchise. S-ar f ateptat la
orice, dar nu la asta.
Nu f att de surprins. Crile nu s-au scris singure i
tii c am fcut parte din consiliul care le-a creat.
Tu ai scris-o?
Am transcris-o, ar f mai corect. Cunotinele i puterea
Cronicii sunt mult mai mari dect ale mele. nelepciunea
ntregului consiliu de magicieni a ptruns n mine, iar eu am
transcris-o pe hrtie. n procesul de redactare, o fie subire
din puterea Cronicii a rmas la mine. Acum putem discuta
despre Magnus cel Teribil?
Michael ncuviin. Era nc puin uluit.
Mai nti trebuie s privim la natura ciudat a
longevitii sale. i aminteti cum doctorul Algernon se
referea la el ca find Cel Nemuritor?
Din nou Michael spuse c da.
Ei bine aici vrjitorul zmbi departe de a nu f murit
niciodat, Magnus cel Teribil a murit de multe ori.
Dar ai spus
i de fecare dat a renscut. Moare i renate, moare i
renate, iar i iar.
Vrei s spui c se rencarneaz?
Nu chiar
Deci, este mai degrab ca i cum s-ar ridica din propria
cenu?
Nici aa
388
Spiritul lui posed trupul vreunui biet copil? Am vzut
asta ntr-un flm
Vrjitorul ridic mna.
Putem face speculaii toat ziua. Aceasta a fost dilema
mea. Multe teorii, nicio dovad. Totui, toat magia, n
special cea puternic, las urme, iar n acel conac am gsit
n sfrit ceea ce mi trebuia.
Michael i ddea toat silina s i aminteasc fecare
cuvnt rostit de vrjitor, dar mna sa tnjea dup stilou i
hrtie! Pur i simplu nu exista nlocuitor pentru o arhiv
scris.
Vrjitorul suf un alt inel de fum i apoi l ntreb din
senin:
Biete, ce crezi c se ntmpl cnd universul moare?
Poftim?
Nu i poi imagina c toate astea vor continua la
nesfrit. Universul este o mas de energie care se dilat
constant, iar ntr-o zi se va restrnge. Asemenea unui tort
lsat prea mult n cuptor. Apoi ce urmeaz? Neant?
Michael ridic din umeri. Habar nu avea.
Vrjitorul se aplec peste mas.
Va renate.
Michael aproape c spuse din nou: Poftim?
Viaa universului nu este o linie dreapt. Mai degrab
imagineaz-i un cerc. Iar n cursul acestui cerc universul ia
natere, se autodistruge i renate, iar i iar, la nesfrit.
nelegi?
Cred c da.
Ei bine, aici urmeaz partea cu adevrat uimitoare. Aa
cum universul se nate iar i iar, aa se ntmpl i cu tot ce
389
se af n el. Vrjitorul i futur braul ntr-un gest larg,
cuprinztor. Pdurea aceasta, lumea de afar, toate
creaturile care locuiesc n ea, cu toate au existat nainte i
vor exista din nou.
Vrei s spui c noi toi am trit i nainte?
Exact asta spun. Tu, eu, Emma, Katherine, Gabriel,
copacul sta ntr-un ablon care se repet pentru
eternitate. Cine tie de cte ori am stat noi doi aici, purtnd
exact aceast conversaie? Iar ce a fcut Magnus cel Teribil a
fost s ia legtura cu acele versiuni mai tinere ale universului
i s le aduc mpreun cu celelalte versiuni ale sale. De cte
ori a fcut asta, cte copii de-ale sale a strns laolalt, nu pot
spune. Dar apoi a mprit aceste copii ale sale prin timp, pe
fecare mai departe dect ultima, asemenea pietrelor
aruncate n ocean, aa c o dat la cteva sute de ani, un alt
Magnus cel Teribil putea renate n lumea aceasta.
Dar de ce?
Pentru c n urm cu mult timp a fost prezis c ntreaga
putere a Crilor nu va f dezlnuit timp de mii de ani. i
fr puterea Crilor toate trei, nelegi tu, colabornd ntre
ele nu avea nicio speran de a-i atinge scopul. Aa c
Doctore Pym, l ntrerupse Michael, i dai seama c nu
ne-ai spus niciodat cu exactitate care este scopul su?
Nu v-am spus?
Nu.
Niciodat?
Niciodat.
Pi, s conduc ntr-o lume magic n care el deine
toat puterea! n care umanitatea este nrobit! Acesta este
scopul lui! i a fost n toate aceste multe, multe secole!
390
i poate face asta?
Dac poate face asta? Biete, puterea Crilor este
nedesprit de structura existenei. Gndete-te la asta n
felul acesta de fecare dat cnd Katherine a folosit Atlasul
cnd tu ai apelat la sprijinul Cronicii, lumea din jurul nostru
a fost schimbat. i asta s-a ntmplat n mod incontient.
Imagineaz-i pe cineva care vrea n mod contient s
schimbe lumea. O, da, dac Magnus cel Teribil controleaz
Crile, i poate atinge scopul!
Michael ncuviin, ntrebndu-se ce obinuse, ce
schimbase de fecare dat cnd folosise Cronica. Nu era de
mirare c doctorul Pym numise crile o ultim soluie.
Dup cum spuneam, continu vrjitorul, prin
intermediul acestor euri ale sale, Magnus cel Teribil a creat o
punte a vieii care s l poarte prin timp. Acum i ajungem
la ceea ce am descoperit n conac datoria lui Magnus cel
Teribil a fost ntotdeauna s l localizeze pe urmtorul i s i
predea lui amintirile i puterile sale.
Cum adic s i predea amintirile i puterile sale?
Aceti indivizi nu se nasc cu cunotina adevratei lor
origini. De-abia cnd amintirile anteriorului Magnus cel
Teribil al fecrui Magnus cel Teribil anterior sunt
transferate, acest nou Magnus capt cunotina a ceea ce
este.
Iar ultimul Magnus cel Teribil a luat fin sau s-a trezit,
ai putea spune, n acel conac la nceputul secolului al
douzecilea. Asta am descoperit. i el a fost cel cu care eu i
prietenii mei ne-am luptat i l-am nvins sau aa ne-am
nchipuit n urm cu patruzeci de ani. De atunci, niciunul
nu i-a luat locul. Cred c el a fost ultimul dintre cei luai din
391
alte lumi.
Atunci, dac l-ai ucis pe ultimul, nu ar trebui ca totul
s se sfreasc?
Aa ai crede. Dar chiar i n moarte, spiritul su a
continuat s i conduc adepii. Iar acum c profeia este pe
cale de a f ndeplinit Crile gsite i reunite , el este
hotrt s revin n lumea celor vii i s i recupereze toate
puterea.
Cum este posibil aa ceva?
Biete, rspunsul zace lng tine. Art ctre Cartea
roie din piele ce sttea pe platform, lng Michael. De
aceea Cronica trebuie inut departe de el. Acum cred c este
timpul s i vezi sora.
Michael ncuviin:
Presupun c Emma este cu Gabriel
De fapt, spuse vrjitorul, eu vorbeam de Katherine.
Kate se afa ntr-un alt copac, iar pentru a ajunge acolo
vrjitorul l conduse pe Michael peste cteva dintre podurile
formate din crengi unite, apoi coborr o scar erpuit,
crestat n trunchiul masiv al unui copac. Pe drum, doctorul
Pym i explic cum ajunsese n vale chiar dup erupia
vulcanului, ieind din tunelul de sub muni la timp pentru a
vedea dragonul zburnd pe deasupra, cu pasagerii pe care i
recuperase. i urmrise pn la colonia elflor.
Scena a fost haotic, dup cum i poi imagina: marea
bucurie a elflor pentru ntoarcerea prinesei, dar i durerea
lor pentru cei czui n lupt, i Emma care striga dup
cineva s l ajute pe Gabriel. M tem c sosirea mea nu a
contribuit cine tie ce la calmarea lucrurilor, iar apoi, din
392
senin, Katherine a aprut n mijlocul nostru.
Doctorul Pym se opri brusc din mers i se ntoarse. Erau
pe scri, Michael cu dou trepte n urma i deasupra
vrjitorului, cu o mn innd Cronica, iar cu cealalt
sprijinindu-se de trunchiul copacului. Privise spatele
btrnului n timp ce urcase, pentru a ignora prpastia
deschis din stnga sa. Acum sttea fa n fa cu vrjitorul.
Michael glasul vrjitorului era sobru , nu exist nicio
cale de a te pregti pentru ceea ce ne ateapt, dar s tii c
vom face ceea ce trebuie.
Apoi, fr s explice ceea ce dorise s spun, btrnul se
ntoarse i continu s coboare.
Trecnd de curba copacului, ajunser la o camer precum
cea a lui Michael, o frid adnc n trunchi, deasupra unei
crengi late i plane. Vrjitorul se opri la intrare i i fcu
semn lui Michael s o ia nainte. nuntru erau trei siluete.
Prinesa elf Wilamena se ridic din stnga lui Michael. Purta
o rochie satinat de un verde-nchis, brodat cu fr de aur n
modelul unui copac uria, care prea dac cineva nu se
uita direct la el s i legene ramurile n vnt. Prul
prinesei fusese splat i mpletit i strlucea n lumina pal.
Privi ctre Michael cu ochii plini de simpatie, dar nu vorbi i
nu pi spre el.
n dreapta lui Michael era Emma. Nu i schimbase hainele
i nici nu fcuse baie sau dormise noaptea trecut i,
vzndu-l pe Michael, sri n sus de unde sttea
ngenuncheat i alergnd i arunc braele n jurul gtului
lui Michael, plngnd. Michael execut micrile de a o
strnge n brae, de a o bate pe spate, dar ceva n interiorul
su se stinsese. Ochii i erau goi; trupul nu mai prea s fe
393
al su.
Chiar naintea sa, Kate zcea pe un pat jos. Ochii i erau
nchii i purta o rochie ivorie de dantel, cu gt nalt. O
ptur o acoperea pn la genunchi, iar minile i erau
mpreunate n jurul medalionului de aur al mamei lor. Faa i
era foarte palid.
Michael nu trebuia s ntrebe; tia c sora sa era moart.
O desprinse cu blndee pe Emma de la gtul su, o lu de
mn i ngenunche lng Kate. i adun puterile nainte de
a vorbi.
Cnd cnd a
Chiar dup ce a aprut, spuse vrjitorul din pragul uii.
Doctorii elf i cu mine am fcut tot ce am putut. mi pare
foarte, foarte ru.
Michael se ntinse i atinse mna surorii sale. Pielea era
rece.
Nu este real, gndi el. Trebuie s fe vreun truc. Aceasta
nu era Kate; ea nu putea muri. i totui, tiu c nu era un
truc i c aceea era sora sa.
Emma l prinse de bra, scuturndu-l n timp ce plngea.
Michael adu-o napoi! Folosete Cartea! Poi face asta,
nu-i aa? Adu-o napoi! Trebuie s o faci! Trebuie!
Nu era nevoie s i se spun. Deja deschisese Cronica i
avea condeiul n mn, pregtit s i nepe degetul.
M tem c de data asta nu va funciona.
Michael privi ctre doctorul Pym.
Spiritul surorii tale a trecut n trmul morilor, acelai
loc n care Magnus cel Teribil a fost captiv pentru patruzeci
de ani. Puterea lui este foarte mare acolo. Nu o va elibera.
Despre ce vorbeti? ntreb poruncitor Michael.
394
Era nerbdtor i de-abia auzi cuvintele vrjitorului.
Exist o umbr asupra ei, rosti prinesa elf, vorbind
pentru prima dat. S-a abtut asupra sa n momentul n
care a murit.
Sora ta, zise doctorul Pym, este prizonier n trmul
morilor.
395
CAPITOLUL DOUZECI I TREI
Fantoma
Michael insist s i se permit s ncerce s o aduc pe
Kate napoi. Vrjitorul fu de acord, dar spuse c, dac simea
orice fel de rezisten, nu trebuia s insiste sau s foreze.
Michael de-abia l auzi. nepndu-i degetul, aez vrful
nsngerat al condeiului pe pagin, simi curentul familiar
strbtndu-l, se concentr asupra chipului lui Kate i
ncepu s scrie.
Nu putu s treac de cea de-a doua liter a numelui ei. O
for invizibil i se mpotrivea, iar cnd el ncerc s i se
opun nesupunndu-se ordinelor vrjitorului simi cum
condeiul se crap. Se opri, panicat.
Iar atunci doctorul Pym i ndemn pe copii s nu i
piard sperana, spunnd c se va consulta cu tatl prinesei
Wilamena i cu ceilali nelepi ai elflor, c vor gsi o cale de
a o readuce la via pe Katherine; apoi vrjitorul i prinesa
elf plecar, iar Emma se prbui plngnd pe umrul fratelui
ei; Michael, care se simea de parc s-ar f afat pe fundul
unei fntni ntunecate, primind doar vibraii slabe din
partea lumii de afar, i puse braul n jurul ei i o ls s
plng.
Cei doi rmaser lng Kate, de-abia scond cte un
cuvnt. De dou ori Emma plec pentru a-l verifca pe
396
Gabriel, ntorcndu-se de fecare dat spunnd c nc
dormea.
Cnd sosi noaptea, pdurea rsun de cntece. Era trist i
minunat, iar un elf care le aduse cina spuse c era un cntec
funest pentru elfi czui n lupt; iar copiii ascultar i se
simir consolai. Dar niciunuia dintre ei nu i era foame, iar
fr doctorul Pym care s le spun s mnnce, bucatele
rmaser neatinse. Vrjitorul se ntoarse mai trziu. Le
spuse c nc nu gsise o cale de a o elibera pe Kate de sub
stpnirea lui Magnus cel Teribil i insist ca ei s se
odihneasc. Michael spuse c el nu va pleca nicieri, dar se
altur vrjitorului n a-i cere Emmei s mearg la culcare.
Emma ncerc s comenteze, dar stnd alturi de Kate toat
noaptea trecut, se blbia i aproape c se legna pe
picioare de oboseal. n cele din urm se supuse.
Camera ei se afa ntr-un alt copac i l mbri pe
Michael nainte de a pleca.
Este ziua ta n curnd, nu-i aa? Presupun c la muli
ani.
n timp ce Emma iei din camer, doctorul Pym i spuse s
atepte, ntruct el o va ghida prin ntuneric. Apoi se ntoarse
ctre Michael.
Ce se ntmpl, biete? Pot s vd c te macin o
ntrebare.
A f putut a f putut s o aduc napoi? Am fcut ceva
greit?
l torturase ntreaga zi ideea c ar f putut f posibil s o
aduc pe Kate napoi dac ar f fost sufcient de puternic sau
de inteligent i c vrjitorul, pentru a-i crua sentimentele,
aruncase toat vina pe seama lui Magnus cel Teribil.
397
Doctorul Pym nu pru nici pus n ncurctur, nici
surprins de ntrebarea lui Michael.
Nu, biete, nu ai fcut nimic greit. Nu ai avut nicio
ans de a-i salva sora. Te-am lsat s ncerci doar pentru
a-i da seama cu ce ne confruntm.
Dar aproape c am spart condeiul.
Vrjitorul ridic din umeri.
S-ar f putut ntmpla lucruri mai rele. Condeiul este un
b, nimic mai mult.
Elful care adusese cina venise i cu lumnri, iar n
lumina cald, Michael studie chipul btrnului i ncerc s
i ghiceasc gndurile. Rspunsul, dac vrjitorul l avea, era
imposibil de citit.
Spune-mi, zise doctorul Pym, Gardianul i-a dat vreun
avertisment n ceea ce privete folosirea Crii?
A spus a spus c m va schimba.
Cum ar putea s nu? Fiecare experien pe care o trim
ne schimb. Iar cnd tu foloseti Cronica, trieti ntreaga
via a altcuiva, mprteti speranele i temerile lor,
dragostea i ura lor; este foarte uor s te pierzi. Trebuie s
i aminteti ntotdeauna cine eti.
Asta mi-a spus i Gardianul. Dar dac dac nu sunt
Michael vrjitorul i meninu vocea joas i
secretoas, tiu c nu i doreti s fi Paznicul Cronicii. Ai
ncercat s mi spui asta de diminea i eu nu am vrut s
ascult. Adevrul este c ai fost ales de Cronic cu un motiv i
cred c alegerea a fost corect. Eu nsumi nu a f ales pe
nimeni altcineva.
Doctore Pym, apreciez tentativa ta de a m face s m
simt mai bine i tiu c este bine pentru moralul echipei ,
398
dar pur i simplu nu sunt persoana potrivit.
n sfrit reui s o spun; cuvintele ieir din gura lui.
Vrjitorul ddu totui din cap.
Te neli att de mult!
Dar
Michael Wibberly, ai o facr n interiorul tu.
Eu Stai, ce?
Vrjitorul i puse mna peste inima lui Michael.
Este facra sentimentelor devotate, a iubirii i
compasiunii, a durerii. Este facra care aprinde Cronica.
Fr ea nu ai f putut niciodat folosi Cartea aa cum ai
fcut-o. ntr-adevr, nc nu deii puterea absolut a Cronicii;
dar chiar i Katherine a avut nevoie de timp pentru a stpni
Atlasul. Apoi i puse mna pe umrul lui Michael. Ai mult
mai multe de druit dect i imaginezi.
i spunnd ce avea de gnd, plec, lund-o pe Emma cu el
i lsndu-l pe Michael singur cu Kate.
ncerc s se ntind lng ea, dar inima i btea slbatic,
iar apoi el se ridic i ncepu s se plimbe prin camer,
innd Cronica strns la piept. Pi nainte i napoi timp de o
or sau mai mult, privind iar i iar chipul surorii sale, de
parc ar f ateptat orice semn de via. Ploaia ncepu din
senin, o ploaie aprig ce curgea n iroaie n afara camerei.
Michael iei afar n ntuneric, nc innd Cartea, i se ls
udat pn la piele. Ploaia era rece, aproape ngheat, dar nu
fcu nimic pentru a calma febra ce l strbtea, iar inima
nc i btea de parc ar f vrut s-i sar din piept. Michael
tia doar c nu se putea ntoarce n camer.
Cobor grbit scrile erpuitoare, apa scurgndu-se de pe
ochelarii si, picioarele alunecndu-i pe scndurile de lemn.
399
Era nesbuit, o tia, dar totui cobor din ce n ce mai
repede, ameind pe msur ce ncercuia copacul masiv. Apoi
ajunse pe podeaua de pmnt a pdurii i ncepu s mearg
cu pai repezi, netiind sau nepsndu-i ncotro, croindu-i
drum printre tufurile de ferig n timp ce picioarele i se
scufundau n noroi, braele findu-i strnse n jurul Cronicii,
inima btnd nvalnic.
Dup un timp i ddu seama c printre ropotele constante
i mngietoare ale ploii auzea sunetul vag al vocilor. Era
cntecul pe care el i Emma l auziser nainte cntecul
funest al elflor. Michael se grbi spre el. n curnd lumini
aprur clipind printre copaci, iar el ddu peste o
procesiune. Treizeci de elf sau mai mult, purtnd pelerine
negre i ducnd lumnri (ale cror fcri preau s fe
impermeabile), naintau ncet prin pdure. Michael se
ascunse dup un copac i i privi trecnd. Din nou cntecul l
consol, iar Michael simi cum panica sa se stinge. Apoi,
chiar cnd elfi disprur printre copacii, ploaia se opri.
Michael sttu acolo, trgnd sacadat i adnc aer n piept,
ascultnd apa picurnd de pe ramuri. i puse mna pe
piept, iar inima nu i mai btea tare. Se trezi mngind sfera
de sticl de sub bluza sa. i trecu prin cap c trebuia s fe
trecut de miezul nopii. Avea treisprezece ani. Era acum cel
mai mare dintre fraii Wibberly.
i scoase sfera de la gt i o aez pe o rdcin masiv. O
clc cu piciorul i simi sticla zdrobindu-se sub talp. Urm
un uierat, iar Michael pi napoi n timp ce o cea
cenuiu-aurie se nl n ntuneric. Conturul unei siluete
ncepu s se formeze, fumul modelndu-se n picioare, brae,
umeri, un corp, un cap. i, n timp ce Michael privea, ceaa
400
nvolburat compuse trsturile tatlui su.
Silueta nceoat era perfect identic n toate aspectele
felul n care era mbrcat, ochelarii pe care i purta, prul
ciufulit i barba sa, chiar i oboseala ochilor si cu cea a
brbatului pe care Rourke l adusese naintea zidurilor
fortreei. Singura diferen era c silueta din faa sa era
fcut din nimic altceva dect din fum. Michael putea vedea
prin ea copacii din spatele su.
Incredibil, murmur silueta, privindu-i propriile mini
fantomatice, glasul findu-i subire i rsuntor, de parc s-
ar f auzit din deprtare. Chiar a funcionat. Dar Silueta se
ntoarse i l zri pe Michael. O, Dumnezeule tu eti nu
poi f Michael?
Michael ncuviin. Pentru moment era singurul lucru pe
care l putea face.
Dar tu eti att de mare!
Michael rmsese perfect nemicat. Nu tiuse la ce s se
atepte cnd sprsese bila, dar gsindu-se fa n fa cu
tatl su sau o versiune a tatlui su pentru a doua oar
n dou zile, l amei.
O, biatul meu iar himera alerg nainte, de parc ar f
vrut s l mbrieze. Michael nu avu timp s se mite i
oricum se dovedi n van, ntruct silueta trecu direct prin el.
Michael se ntoarse i vzu silueta stnd la jumtate de
metru n spatele su, prnd confuz i puin ruinat. Ei
bine asta a fost stupid.
Ascult
Michael tiu c trebuia s recapete controlul asupra
situaiei.
401
Suntem ntr-o pdure?
Ce? Da, dar
Silueta i futur nerbdtoare minile.
Nu conteaz asta acum. Trebuie s i spun nite
lucruri. Poate f greu de crezut, dar eu sunt
tiu cine eti.
tii? Vrei s spui c m recunoti? Cum i-ai putea
aminti
Am vzut o fotografe. Michael i revenise n fre, dar
vocea i era nc tremurnd. Ce fel de dovad mi poi oferi
care s susin c eti cel cu care semeni?
Dovad? Te referi la vreun document de identitate?
Nu tiu! Doar am nevoie de dovad! Michael simi cum
devine frenetic. Cum tiu c eti tatl meu?
Ei, ntmplarea face s nu tiu.
Dintre toate rspunsurile posibile, acesta nu era unul la
care Michael se ateptase i pentru moment i control
groaza ce era n cretere.
Tatl tu este o apariie bizar i fumegnd? Nu. Tatl
tu adevrat, n carne i oase, este n alt parte. Cel puin
aa sper. Eu sunt o refecie a lui Richard; doar c n loc s
expun doar chipul su, sunt o refecie a tot ce reprezint el:
nfiarea sa, amintirile sale. De exemplu, mi amintesc
ultima oar cnd te-am vzut sau mai degrab, el te-a
vzut. Era Ajunul Crciunului, acum zece ani, te-a dus pe
tine i pe Emma n maina lui Stanislaus. Dormeai
amndoi. i erai amndoi att de mici! Fantoma rmase
tcut pentru un moment, apoi continu: i am gndurile i
sentimentele sale. Dac el ar f aici acum, privindu-te, i-ar
aduce aminte exact ce mi amintesc i eu.
402
Ce anume? ntreb rguit Michael. Doar din
curiozitate.
Ct de mult i-ar f dorit s te vad crescnd. Silueta
pi mai aproape. Michael, cnd am renunat la voi, mama
voastr i cu mine am fcut ceea ce credeam noi c era cel
mai bine. Dar n fecare zi din ultimii zece ani am trit cu
durerea deciziei noastre. n comparaie cu asta, captivitatea a
fost o nimica toat. Silueta ridic din umeri. Este asta o
dovad sufcient?
Incertitudinea l ncremeni pe Michael. i dorea s cread
c acesta era tatl su, sau mcar o refecie a lui, dar cum
putea f sigur?
Deci ai toate amintirile tatlui meu?
Aa este. ntreab-m ori
Cine este regele Killick?
Scuze?
Cine este regele Killick? Dac ai amintirile tatlui meu,
ar trebui s tii. i dau un indiciu. Este un faimos rege elf.
Silueta se holb la el, cu o privire confuz pe chip.
Eu nu am nicio idee.
Michael simi ceva nruindu-se n interiorul su.
Poftim, i spuse el, asta te va nva minte s nu mai
speri.
Desigur, continu spectrul, dac ntrebi despre regele
Killick al piticilor, ar f alt treab. Dar nu am auzit niciodat
de vreun elf numit Killick. Pare ciudat pentru un elf s poarte
un nume de pitic
Ce
De fapt, exist un citat al lui Killick pe care nu l-am
uitat niciodat. Al piticului Killick, vreau s spun. El a zis:
403
Un conductor mre triete nu n inima sa
ci n capul su, termin Michael.
Exact! i tu l tii! Atunci de ce credeai c regele Killick
era un o, neleg, m testai! Deci, am trecut testul?
Michael ncuviin; nu avea ncredere c ar putea scoate
vreun cuvnt.
Bun. Silueta ngenunche naintea lui Michael. Atunci,
iat ce am s i spun. Mama ta i cu mine am evadat. Cum
i cine ne-a ajutat nu este important. V trimitem ie i
surorilor tale acest mesaj ca s tii c suntem bine. Credem
c tim unde este ascuns una dintre cri i o vom cuta
Dar nu este nevoie! interveni Michael. Deja am gsit-o!
Despre ce vorbeti?
Am fost s l vedem pe Hugo Algernon! Am gsit
mormntul din Malpesa! Am venit n Antarctica! Am Cronica!
Vezi?
ntinse Cartea nainte. Silueta se ntinse spre ea, apoi se
opri. Crcei de fum se ridicar din vrfurile degetelor sale.
Vai de mine!
Ce se ntmpl?
Rmn fr timp. Acest corp nu este fcut s reziste.
Ascult-m. Fantoma i puse minile vaporoase pe umerii
lui Michael. Este minunat c ai Cronica. Dar noi cutm
ultima Carte.
Ultima
Dac eum, ascult-m, dac eum sau dac voi o
gsii naintea noastr, nu l lsai pe Stanislaus s
reuneasc cele trei cri. Trebuie inute separat. Am afat
lucruri. Ele pot sau nu pot f adevrate, dar nu merit s ne
asumm vreun risc. Michael ncepu s vorbeasc, dar
404
fantoma l ntrerupse. Nu trebuie s nelegi. Doar promite-
mi.
Michael ncuviin. Putea vedea prin spectru din ce n ce
mai clar.
Dar nu poi pleca
M tem c nu prea am de ales. Nu i pot spune ct de
mndru sunt de tine i ct de mndru ar f tatl tu adevrat
dac ar f aici.
Michael nu putea s cread c asta era tot. Avea att de
multe ntrebri de pus, att de multe lucruri de spus! Apoi
Michael realiz c tot ce i spusese himerei avea s fe uitat
odat cu dispariia ei. Ar f fost ca i cum ar f optit vntului.
Am pierdut Totul despre pitici.
Poftim?
Antologia piticilor. Tu mi-ai dat-o n noaptea n care
Doctorul Pym ne-a dus departe. Am pstrat-o n tot acest
timp. Voiam s i-o napoiez. Dar am pierdut-o. mi pare ru.
O, biete, asta nu conteaz. Sincer.
Dar Michael ddea din cap. tia c evita ceea ce dorea cu
adevrat s spun. Trase adnc aer n piept.
Eu le-am trdat pe Kate i Emma. Cuvintele erau
grele i i rmaser n gt; fu nevoit s le mping afar. Anul
trecut, n Cambridge Falls, le-am predat Contesei. Ea mi-a
promis c te va gsi pe tine i pe mama. A minit, desigur. Iar
eu tiam tiam ce fac. Dar dup aceea a fost groaznic. A
durut att de tare, vreau doar nu am mai vrut vreodat s
mai trec prin aa ceva. Nu am mai vrut s simt nimic
Plngea n tcere, apoi i terse faa cu mna, care era
nc ud din pricina ploii. Silueta nu spuse nimic.
Dar Cronica, continu Michael, te face s simi lucruri!
405
i nu vreau! Nu pot! Nimeni nu nelege asta! Pur i simplu
nu pot!
Apoi i plec privirea n pmnt i strnse i mai tare
Cartea la pieptul su.
Michael. Fantoma fu nevoit s i rosteasc numele de
dou ori pentru a-l face s i ridice privirea. Citatul acela al
regelui Killick, tii de ce nu l-am uitat niciodat?
Pentru c, spuse Michael, are o logic piticeasc?
Nu. Pentru c aa eram i eu. nainte de tine i de
surorile tale. nainte de mama ta. Triam n ntregime n
capul meu.
i era mai bine, nu-i aa? spuse Michael. Lucrurile erau
mai puin dureroase?
Nu! Adic, da, simeam mai puin durere. Dar esena
vieii nu este s evii durerea. Esena vieii este s trieti! S
simi lucruri. Asta implic att binele, ct i rul. Va f
durere. Dar de asemenea bucurie, prietenie i dragoste! i
merit, crede-m. Mama ta i cu mine am pierdut zece ani
din viaa noastr, dar n fecare minut din fecare zi am avut
dragostea pentru tine i surorile tale i nu a schimba asta
pentru nimic n lume. Nu lsa teama s te controleze. Alege
viaa, fule!
Apoi silueta i puse minile fantomatice n jurul lui, iar
Michael nchise ochii i i se pru c umbra tatlui su deveni
mai solid, mai real. Michael putea simi pieptul tatlui su
pe obrazul lui, putea auzi btile inimii sale, iar apoi
deschise ochii i era nconjurat doar de aer.
Brusc fu contient de o sclipire aurie, iar el se ntoarse i o
zri pe prinesa elf. Purta o pelerin cu gluga dat pe spate,
iar prul i strlucea n ntuneric.
406
Tu m spionai?
Ea ncuviin, fr s se ruineze.
Da. Pi nainte i i lu mna ntr-a sa. Vino cu mine.
De ce?
i voi arta cum s o aduci napoi pe sora ta.
407
CAPITOLUL DOUZECI I PATRU
Renaterea lui Magnus cel Teribil
Michael i prinesa alergar prin pdure inndu-se de
mn. Wilamena i art drumul, braele umede ale ferigilor
dndu-se din calea ei i nchizndu-se naintea lui Michael,
stropindu-l cu apa ploii. El nu o ntrebase unde l ducea, nici
ea nu i oferise vreun indiciu, aa c fu o surpriz cnd
ajunser la pereii canionului, iar Michael vzu vreo zece
siluete purtnd mantii, stnd mprejur cu lumnri. Le
recunoscu de la procesiunea prin pdure i nc fredonau,
dei att de ncet acum, nct Michael fu nevoit s ciuleasc
urechile pentru a auzi cntecul. Elfi erau adunai naintea
unei crevase triunghiulare, iar n timp ce Michael privea,
unul dintre ei i stinse lumnarea, pi n fsur i dispru.
Poporul meu a venit n valea asta n urm cu mii de ani,
opti prinesa, cnd totul era doar zpad i ghea. Nu te-ai
ntrebat de ce am ales aceast pustietate drept casa noastr?
Michael se gndi s spun c nu putea ncepe s
descifreze cum funciona mintea elflor; apoi hotr c
rspunsul corect era:
Ba da.
Am venit aici, spuse Wilamena, pentru c neamul
nostru este atras n locuri unde lumea muritoare i cea a
spiritelor se suprapun. Imagineaz-i dou cercuri, marginile
408
lor atingndu-se i formnd un spaiu ngust care aparine
ambelor lumi, nu uneia singure. Asta este ceea ce exist n
valea aceasta. Ce exist aici.
i ncuviin din cap ctre fsura din zid.
Vrei s spui, zise Michael, c petera aceea v duce n
trmul celor mori?
Da i nu. Adevratul trm al morilor este un loc n
care cei vii nu se aventureaz. Petera duce la locul dintre
lumi, acolo unde cercurile se ating. Iar acolo morii pot veni
la noi. Nu ai simit asta prima oar cnd ai intrat n vale? O
prezen pe care nu o puteai explica?
Iar Michael realiz c o simise, c atunci cnd el, Gabriel
i Emma sosiser n vale avusese sentimentul c nu erau
singuri, c ceva i privea, dar i spusese c acest sentiment
se datora panicii.
Privi cum un alt elf i stinse lumnarea i intr n crevas.
Ce fac?
Merg, s i ia la revedere de la cei care au murit n
lupt. Nimeni nu poate sta mult n acel loc, dar este timp
sufcient pentru a spune lucrurile care trebuie spuse. Apoi
fecare se va ntoarce n lumea lui, viii cu viii, morii cu
morii.
Michael o privi pe prinesa elf.
Ar f trebuit s ncerc s i aduc napoi. Pe elfi care au
murit. Ar f trebuit s folosesc Cronica. Nu m-am gndit. mi
pare ru!
Wilamena ddu din cap.
Moartea face parte din natur. Acesta era timpul lor i
au murit cu mult curaj. Sora ta este diferit. Cltoria ei
printre cei vii nu s-a ncheiat nc. Privi ctre fsur. Iar dac
409
dumanul nu i va permite ca ea s vin aici, atunci tu
trebuie s mergi acolo.
Michael nelese. nghii nodul din gt i strnse mai tare
Cronica n mna cealalt.
Doctorul Pym tie despre asta?
Cu siguran tie despre loc, dar nu tie c te-am adus
aici. n consiliul cu tatl meu i btrnii, el a vorbit mpotriva
ideii de a te trimite n Cut.
n Cut?
Aa numim locul unde cele dou lumi se suprapun.
Vrjitorul tie c trebuie s cltoreti singur acolo i c el
nu ar avea nicio putere s te protejeze. Caut o cale mai
sigur de a o elibera pe sora ta; dar din pcate, nu exist o
cale sigur.
De ce trebuie s merg singur? i elfi care sunt deja
acolo?
Nu i vei vedea. Chiar dac noi doi am intra mpreun,
ne-am trezi departe unul de cellalt. Tu te-ai putea trezi ntr-
un ora, n timp ce eu a putea f ntr-o cmpie vast, pustie.
Cuta se schimb pentru fecare dintre noi i este ntotdeauna
diferit.
Michael simea c devine din ce n ce mai confuz pe
msur ce Wilamena i spunea mai multe despre Cut. Voia
s tie doar un singur lucru.
Cum o gsesc pe Kate?
Pur i simplu pstreaz n minte imaginea surorii tale,
iar ea va veni la tine. Dar ine minte: alii au stat prea mult i
nu au mai putut gsi drumul napoi. Trebuie s fi rapid,
Michael!
Este prima dat cnd mi-ai spus pe nume.
410
Wilamena zmbi.
Cred c nu mai eti un iepure.
Michael o privi, iar amintirea acelui scurt moment n care
mprti viaa Wilamenei i veni n minte. i aminti
ntunericul i disperarea pe care le simise n toi acei ani de
captivitate, dar de asemenea i aminti bucuria pur i
nemrginit pe care o gsea n lumea din jurul ei; i tiu c
Wilamena ar ndura i ar suferi din nou ani de captivitate
dect s sacrifce o zi din viaa ei.
Era exact cum spusese tatl lui. Ea alesese viaa, mai
presus de tot.
Apoi Michael fcu ceva care l surprinse chiar i pe el. Se
aplec i o srut pe prinesa elf. Buzele ei erau moi, iar el
nu putea spune dac era magie sau nu, dar simi o cldur
rspndindu-se n obrajii i urechile sale, pe gt i cobornd
n pieptul su. Spuse: Mulumesc, se ntoarse, trecu pe
lng grupul de elf i intr n peter, lund cldura
srutului cu el.
Dup doar civa centimetri nu mai putea vedea nimic
dect ntuneric. Se mpiedic n mod repetat de podeaua
stncoas, dar continu s nainteze cu o mn ntins,
amintirea lui Kate find vie i puternic n mintea sa. Apoi, n
deprtare, Michael zri o lumin cenuie, vag. Se ndrept
spre ea, iar ntunericul din jurul su se disip i podeaua
deveni neted. Realiz c nu se mai afa n peter, ci ntr-un
fel de coridor.
Apoi Michael pi n lumin i icni.
Sttea n holul spaios al unei vechi biserici de piatr.
Distinse cteva rnduri de coloane, vitraliile, tavanul boltit.
n mod straniu, n locul rndurilor de bnci care existau n
411
mod obinuit ntr-o biseric, erau rnduri de ptuuri
aliniate spre centrul naosului. Biserica prea s fe pustie.
Apoi Michael auzi vag i apoi rsuntor sunetul unei viori.
Emma se trezi i tiu c era ceva n neregul. Se ridic i
privi n jur. Camera sa era asemntoare cu a surorii sale,
dar ntr-un copac diferit, la civa zeci de metri distan.
nclnd o pereche de pantof moi din piele (un cadou din
partea elflor, ntruct i pierduse o gheat n vulcan), Emma
iei pe creanga ce servea att ca balcon, ct i ca pod.
Bltoace de ap se zreau pretutindeni. Mult ap picura din
copaci. Evident, avusese loc o furtun. Cum de nu o trezise?
Emma avu teribilul gnd c dormise o zi ntreag i noaptea
urmtoare.
Porni ctre copacul unde i lsase pe fratele i sora sa. Se
for s mearg ncet, ntruct ramurile erau alunecoase, iar
ntunericul nopii era de neptruns. Ajungnd n camera lui
Kate, o gsi pe sora ei exact cum o lsase, iar Michael nu se
zrea nicieri. Dar lng patul lui Kate era Gabriel. Prea s
se f recuperat complet de pe urma rnilor sale, iar cnd
brbatul se ntoarse, Emma alerg spre el i l mbri. i
rosti numele iar i iar, iar el o inu n brae i ea se simi n
siguran ntr-un fel cum nu se mai simise de cnd sosise n
satul elflor; i chiar ntunericul din jurul lor pru s se
lumineze puin.
Emma pi napoi i i terse lacrimile.
Ce caui aici? Credeam c nc dormi!
M-am trezit i m simeam mult mai bine. Cnd am
auzit despre sora ta, a trebuit s vin.
nc inndu-l de mn pe Gabriel, Emma ngenunche
412
lng pat. Fruntea surorii sale era lipsit de riduri. Moartea
tersese orice urm de ngrijorare.
Unde este Michael? Trebuia s fe aici.
Gabriel i scutur capul.
Nu era nimeni aici cnd am venit eu.
Ceva nu este n regul. tiam eu. Michael ar f trebuit s
fe aici.
Gabriel rmase tcut pre de cteva momente. Era ca i
cum ar f ascultat ceva ce se auzea de la mare deprtare; dei
tot ce putea auzi Emma era ropotul constant al ploii.
Cred c a plecat s ncerce s o aduc pe sora voastr
napoi.
Dar deja a fcut asta! A ncercat s i scrie numele n
Carte i nu a putut!
Exist o alt cale. O cale periculoas. i poate cuta
direct spiritul. Vrjitorul i-ar f putut arta cum s o fac.
Ce? De ce nu mi-ar f spus?
Fr ndoial, ncerca s te protejeze.
Dar este i sora mea! Trebuie s i gsim!
Atunci vino. tiu unde s cutm. Este posibil s aib
nevoie de ajutorul nostru.
Emma se aplec i i opti lui Kate c o iubete i c se va
ntoarce n curnd, apoi se ridic, iar ea i Gabriel ieir
grbii din camer.
Michael urm muzica n josul naosului bisericii, printre
rndurile de paturi i printr-o u dintr-un perete negru. Se
trezi la baza unui turn. n mijlocul podelei zcea un clopot
uria, spart n dou. O scar din lemn ce prea destul de
ubred urca n spiral de-a lungul pereilor. Michael sttu
413
acolo, ascultnd cntecul viorii rsunnd din turn; apoi
ncepu s urce.
Prinesa elf spusese c de fecare dat Cuta era diferit
pentru fecare. Dar de unde apruse biserica asta veche? i
ce nsemna? Oare fcea bine urmnd muzica? Avea s l
conduc la Kate? i cine, se ntreb el, cnta?
Scara se sfri, iar Michael ajunse la o alta ce ducea spre o
trap din tavan. Strngnd Cronica sub bra, Michael ncepu
s urce, pind apoi pe o platform din lemn n vrful
turnului. Coloane de piatr din jurul marginii platformei
susineau un acoperi ascuit, iar trei clopote de fer erau
suspendate de grinzi. n centrul podelei era o gaur, pe unde
czuse probabil al patrulea clopot. Biserica se nla ntr-un
nesfrit zid de cea.
Sunt nc n peter? se ntreb Michael. Sau sunt n alt
parte?
Se simi confuz i speriat i foarte singur.
Kate nu se zrea nicieri. Dar gsise sursa cntecului.
Un biat cu civa ani mai mare dect Michael, cu prul
negru, ciufulit i purtnd haine vechi i ponosite, sttea la
marginea clopotniei, cntnd la o vioar uzat. Degetele i
erau murdare, dar cnta cu o precizie fuid, iar ochii i erau
nchii, de parc ar f fost pierdut n muzic. Michael rmase
nesigur pe loc, ateptnd.
Cntecul se stinse; biatul i cobor vioara de pe umr.
Mama m-a nvat s cnt la vioar. Obinuiam s cnt
pentru ea. Numele meu este Rafe.
Eu sunt Michael.
tiu.
Ce ce este locul sta?
414
Biserica? Biatul ntinse mna ctre una dintre
coloanele care susineau acoperiul. Era ceva trist i iubitor
n atingerea sa. Acesta este un loc care nu mai exist n
lumea celor vii. Aici am cunoscut-o pe sora ta. Cuta pentru
a folosi termenul elflor poate f manipulat dac ai voina i
puterea necesar. Cnd te-am simit venind, biserica a prut
o alegere potrivit. Dar poate c este doar una sentimental.
Privi ctre Michael; ochii i erau de un verde nfortor, iar
atunci Michael tiu cine era biatul i c nu era deloc un
biat; era dumanul lor.
Unde este Kate?
n spatele tu.
Michael se ntoarse. Un birou masiv sttea n locul unde
nainte nu fusese nimic, iar sora sa zcea ntins pe el,
purtnd aceeai rochie din dantel alb pe care i-o amintea
Michael. Ochii i erau nchii, chipul palid, iar minile i erau
ncruciate pe piept. Merse lng ea i i atinse braul. Era
solid; Kate era real.
Tu o ii aici, nu-i aa?
Da.
De ce?
Cred c tii rspunsul.
Michael nu spuse nimic. Simi cum biatul vine n spatele
lui.
Adepii mei din lumea celor vii mi-au conservat trupul
fzic pentru multe decenii. Ateapt ca el s se ridice. Ca eu
s m ridic, s renasc. Drept Paznic al Cronicii, tu ai puterea
de a m readuce la via. Elibereaz-mi spiritul, iar eu o voi
elibera pe sora ta. Altfel ea rmne cu mine.
Michael simi o greutate rece aezndu-se n stomacul su.
415
De aceea nu voise doctorul Pym ca el s vin aici. tiuse c
Michael va f pus n faa acestei alegeri: fe s o aduc pe sora
sa napoi i, de asemenea, pe Magnus cel Teribil, fe s o lase
pe Kate prizonier n trmul celor mori pentru totdeauna.
Doar c nu exista nicio alegere, nu pentru Michael. Nu i
psa dac Magnus cel Teribil revenea la via i i recpta
vechea sa putere. Nu i psa c el avea s fe fcut
responsabil pentru tot ce avea s se ntmple dup aceea.
Kate era singura care conta. Michael l-ar f adus napoi pe
Magnus cel Teribil de nc o sut de ori dac sora sa doar ar
deschide ochii i ar vorbi cu el.
i poate c de asta se temea vrjitorul.
Lui Michael i se pru c auzea o alt vioar n deprtare,
cntnd un cntec diferit fa de cel dinainte, unul care era
mai febril i bntuitor, mai puin uman.
Haide. Ia decizia.
Deja am fcut-o. Michael deschise Cronica pe mas i
lu condeiul.
i tremur minile. Nu ai de ce s fi speriat.
Nu sunt. Era adevrat nu era speriat. Tremuratul era
din pricina emoiilor, al cunotinei c fcea ceva att
important, dar i greit, ns nu putea avea alt opiune. i
dorea s o aduc napoi pe sora sa i ar f pltit orice pre. Iar
faptul c i permitea lui Magnus cel Teribil s se ntoarc n
lume era doar o parte din pre. Michael tia c tot ce
experimentase nainte sentimentele de trdare ale Emmei,
disperarea prinesei, vina i nebunia Gardianului era nimic
n comparaie cu ntunericul i ura pe care avea s le
gseasc nuntrul lui Magnus cel Teribil; iar n momentul n
care avea s invoce magia Cronicii, tot acel ntuneric, toat
416
ura vor deveni ale sale. Nu era nicio cale ca el s nu fe
schimbat.
Michael tia toate astea i, din nou, nu i psa.
i nep degetul cu condeiul. Se ntoarse ctre biat.
Elibereaz-o pe Kate. Atunci te voi aduce napoi.
Biatul zmbi.
Aceasta nu este o negociere. Eu voi f primul sau o iau
pe sora ta ntr-un loc unde tu nu vei putea veni, iar acesta va
f sfritul.
De unde tiu cum pot ti c o vei lsa s plece?
Biatul care i spunea Rafe ntinse mna i ndeprt cu
blndee prul de pe fruntea lui Kate.
Pentru c i eu vreau ca ea s triasc la fel de mult ca
i tine.
Biatul strnse braul lui Michael, glasul findu-i deodat
rece i poruncitor.
Acum, scrie-mi numele.
Iar Michael puse vrful condeiului pe pagin i scrise cu
litere fumegnde i nsngerate, Magnus cel Teribil
n secunda urmtoare Michael era un brbat slab, cu
trsturi ascuite, dar cu aceiai ochi verzi, hipnotizani,
locuind ntr-un loc prfuit, dezbinat de rzboi. Brbatul era
vraciul satului; era dur i mndru, dar Michael simi iubirea
sa pentru oamenii pe care i proteja i pentru propria sa
tnr familie, soia i copilul su, el realiz astfel c aceia
erau ntr-adevr oamenii si, familia sa. Iar cnd brbatul se
ntoarse acas pentru a-i gsi satul ars din temelii, familia
ucis, inima lui Michael fu cea care se nnegri de ur i de
sentimentul de vinovie. mpreun, Michael i brbatul i
vnar i pedepsir pe cei responsabili, iar Michael se nec
417
n suferina pe care brbatul o cauz, pe care el o cauz; iar
cnd rzbunarea lor fu dus la bun sfrit, furia brbatului
se npusti asupra tuturor oamenilor, asupra umanitii, iar
Michael simi cum el nsui arde, mistuit de aceeai furie
Michael strnse cu putere condeiul n pumn; tremura
violent, luptndu-se s se agae de sine
Magia l trase n ntuneric nc o dat
Era btrn. Cltorise mult, nvase multe, ctigase mai
mult putere, iar acum viaa i se stingea. Era noapte; era un
foc undeva, iar Michael privea dincolo de fcri, ctre un
biat cu ochii de smarald i se auzi pe sine cu o voce
rguit, ezitant, vorbind despre trei cri de o putere de
nenchipuit, spunndu-i biatului c ei, c el ntruct
biatul i brbatul era unul i acelai vor folosi Crile
pentru a schimba lumea. Apoi brbatul scoase un cuit i i
tie propriul gt, iar Michael deveni biatul
Mai mult timp trecu. Biatul care sttuse dincolo de foc
era de mult mort, oasele sale se transformaser n rn. i
totui, era viu, la fel cum primul brbat era viu cum
Michael era viu n trupul altcuiva, al unui brbat cu aceiai
ochi verzi, scnteietori. Brbatul optea n urechea unui
cuceritor viguros n timp ce prdau un ora de lng mare;
iar Michael mergea pe strzi cuprinse de fcri i ipete i
simi o bucurie teribil la gndul c se afa att de aproape
de a-i mplini scopul. Iar apoi Michael i brbatul coborr
n criptele de sub turn i descoperir dispariia Crilor, iar
Michael simi o mie de ani de furie consumndu-l
Michael simi cum se scufund din ce n ce mai adnc n
ntuneric i nu putea face nimic pentru a se opri, nu se
putea aga de nicio parte din sine
418
Trecur secole. Lumea se schimb. Michael muri i
renscu, muri i renscu. Crile l ocoleau, dar el cpta
putere, iar odat cu puterea, adepi. i cu fecare an ce trecu
Michael simi chipurile soiei i copilului primului brbat
devenind din ce n ce mai nceoate i vagi
El era alt brbat, de data aceasta nalt i cu prul blond,
dar cu aceiai ochi de smarald, purtnd n interiorul su
ase viei i ase mori i asculta o profeie despre trei copii
care aveau s afe Crile i s le reuneasc. Trei copii care
aveau s fe sacrifcai pentru ca o nou lume s poat lua
natere
i mai multe mori, mai multe viei. Michael deveni
contient de o descenden n interiorul brbatului n
interiorul su ntruct fecare via era cuplat cu cea
dinainte
Apoi Michael era un brbat btrn, mai btrn dect
fusese vreodat pn atunci. Oasele i erau ncovoiate,
respiraia greoaie i umed. Sttea ntr-o sal de bal,
nconjurat de siluete ntunecate. Apoi mulimea se despri i
un biat pi nainte. Michael l recunoscu pe Rafe i vzu c
o inea pe Kate n braele sale i o parte uitat din Michael se
trezi la via la vederea surorii sale; ea era rnit, sngera,
iar Rafe se oferea pe el n schimbul lui Kate, viaa lui pentru
viaa ei i pe chipul brbatului se citea durerea; apoi Kate
dispru brusc i se ntmpl din nou, Michael muri i simi
cum spiritul lui Magnus cel Teribil se aga de sufetul
biatului precum cancerul
Dar ceva era diferit fa de toate dile anterioare, iar
diferena, realiz Michael, era n Rafe.
Asta este sufcient, cred.
419
Condeiul fu luat din mna lui Michael. El se prbui
gfind pe birou, sudoarea prelingndu-se pe chipul su. Se
simea de parc ar f fost otrvit. Ura i furia nc i colindau
prin corp. Se lupt s se ridice n picioare.
Ochii verzi ai biatului scnteiar.
i-a plcut cltoria prin diversele mele viei? mi
imaginez c a fost puin copleitor. Nu i pot spune ct de
mult apreciez ce ai fcut, Michael. Dar nainte s plec i
nclet mna i condeiul se sparse.
Ce fa
O, chiar intenionez s te las s o renvii pe Kate. Dar
nu astzi. Mai nti trebuie s m ocup de cteva lucruri, iar
aici jos o pot supraveghea. Tu totui trebuie s pleci. A
spune c deja ai stat prea mult.
Biatul ncepu s dispar dinaintea lui Michael,
evaporndu-se, devenind o himer. Michael sri nainte, dar
mna i trecu prin braul brbatului.
Oprete-te! Te rog!
La revedere, Michael. Ne vom ntlni din nou n curnd.
Cioburile condeiului czur pe podea, iar Michael era
singur. Strnse fragmentele, dar turnul se cutremur, iar
unul dintre ele se rostogoli, pierzndu-se ntre scndurile
platformei. Michael ls restul cioburilor s i cad din mn.
Era zadarnic. Se ntoarse i vzu ceaa nlndu-se i
rostogolindu-se n valuri ctre biseric. Euase. Mai mult
dect att, nrutise lucrurile. i cum mai putea acum s o
aduc pe Kate napoi? Ce avea s i spun doctorului Pym?
Dar Emmei? Se ntoarse lng birou i lu mna lui Kate.
Era rece.
mi pare ru, opti el. Am ncercat. Chiar am ncercat.
420
Michael simi cum ntunericul pune stpnire pe el, iar
disperarea sa se transform n furie. Nu era drept! Asta nu
trebuia s se ntmple! Nu lui Kate! Nu lui! Era vina
doctorului Pym! Era vina prinilor lor! Ei ar f trebuit s fe
aici! i dori ca ei s f fost mori, nu
O voce rsun n mintea sa: Cartea te va schimba.
Amintete-i cine eti
Acesta nu sunt eu, gndi Michael. Este Magnus cel
Teribil. Nu sunt eu.
Apoi privi chipul surorii sale, se concentr asupra lui i
simi furia i ntunericul retrgndu-se. Erau nc acolo, n
adncul lui, n acelai fel n care celelalte amintiri erau acolo,
ale Emmei, ale Gardianului, ale Wilamenei, dar Michael i
amintea cine era el.
Secundele trecur. Michael tia c trebuia s plece, dar nu
i putea prsi sora. ntr-adevr, nu putea. i folosise
ultimele puteri pentru a nvinge veninul lui Magnus cel
Teribil. Asta, pe lng celelalte pierderea lui Kate, ntlnirea
cu tatl su, epuizarea uman a lui Michael era prea mult;
era terminat; iar ceva n pieptul su pru s se deschid i
toate sentimentele pe care le ascunsese n attea luni, toat
vina i tristeea i ruinea ieir la suprafa.
Michael i odihni capul pe Cartea nc deschis i plnse.
Mai trziu cteva secunde, o eternitate auzi un sfrit
straniu. Michael se ridic i i terse lacrimile. Lacrimile sale
sfriau pe pagin. Dar asta nu era tot. Cartea nsi era n
fcri. Flcri nghieau marginile coperii; se trau pe
pagin, dar Cartea i mna lui Michael ce se odihnea pe
Carte rmaser neatinse. Michael i trase mna de pe
Cronic, iar fcrile se stinser.
421
Pentru un moment ndelungat fu prea uimit pentru a
gndi ceva.
Apoi turnul se cutremur, clopotele rsunar, iar creierul
su fu trezit la via. Se gndi la fcrile modelate pe coperta
crii, la felul n care literele sfriau i fumegau atunci cnd
scria numele cuiva; se gndi la cuvintele vrjitorului: Ai o
facr n interiorul tu.
Asta nsemna c el cauzase fcrile? Sau Cartea simise
ceva n el, iar fcrile erau rspunsul ei? Oricum ar f,
cumva, fr s i foloseasc sngele, fr condei, accesase
puterea Cronicii. i fcuse asta mai intens dect o simise
vreodat.
Dar cu ce l ajuta asta? Fr condei nu putea scrie numele
lui Kate.
nc o amintire i veni n minte. Se afa n satul elflor, iar
doctorul Pym spunea despre condei c era un b, nimic mai
mult. n acel moment Michael nu tiuse la ce se referea. Dar
dac Michael simi freamtul ideii strbtndu-l , dac
condeiul era precum fotografile pe care le folosiser pentru
prima oar pentru a accesa puterea Atlasului? n cele din
urm Kate reuise s stpneasc Atlasul dup bunul plac.
Oare aa se putea ntmpla i n acest caz? Putea condeiul f
doar un mijloc de a accesa puterea Cronicii pn ce desluea
modul ei de funcionare? Se gndi la faptul c Magnus cel
Teribil, sprgnd el nsui condeiul, nc inteniona s o
readuc pe Kate la via. Condeiul nu putea f singura cale
de a folosi Cronica!
Turnul se cutremur din nou. Crcei de cea cenuie se
strecurau peste marginile platformei.
Michael i puse mna pe pagina deschis i i concentr
422
toat atenia asupra surorii sale. Vedea lucrurile cu o
claritate stranie. Realiz c n tot acel timp n care Cronica l
inundase cu sentimentele altora, ale Emmei, ale Gardianului,
ale Wilamenei, Cartea dorise sentimentele lui, inima sa. La
un anume nivel, Michael bnui c tiuse asta n tot acest
timp, c acesta era motivul pentru care ncercase din
rsputeri s resping Cronica. Exceptnd faptul c Cronica
era rspunderea sa; Michael nelese asta acum i o accept.
Amintete-i cine eti. Sunt Michael Wibberly, gndi el. Sunt
fratele lui Kate i al Emmei. i se ls prad sentimentului
care forma piatra de temelie a vieii sale, dragostea sa pentru
surorile lui, i l oferi crii.
Ochii i erau nchii, dar auzi vlvtaia fcrilor.
Deodat Michael se trezi ntr-o ncpere nalt, cu ferestre
nguste, cu vreo douzeci de paturi sau mai multe, aliniate n
rnduri precise. Pe perei erau decoraiuni de Crciun, iar
Michael recunoscu dormitorul orfelinatului din Boston, unde
el i surorile sale locuiser dup dispariia prinilor lor. Kate
o inea pe Emma pe genunchii si, iar Michael se vzu pe el
nsui, avnd trei ani i deja purtnd ochelari, stnd la
captul patului ei. Kate le spunea c ntr-o zi prinii lor se
vor ntoarce i c vor petrece Crciunul mpreun, dar c
Michael i Emma trebuiau s cread cu adevrat i doar
atunci avea s se ntmple asta. Kate avea cinci ani, iar
Michael fu uimit de tria sa
Se afa n Richmond, Virginia, orfelinatul din Boston
arznd din temelii n urm cu civa ani. Prinii lor nc nu
se ntorseser. Orfelinatul din Richmond se afa ntr-un
depozit vechi de tutun pe malurile rului James. Era var,
iar Kate i dusese pe fratele i sora sa la ru i se stropeau
423
unii pe alii i sreau de pe stnci direct n ap, iar Michael
simi fericirea lui Kate datorit faptului c i vedea fratele i
sora fericii i lipsii de griji
Apoi se afau ntr-un orfelinat diferit, acesta find lng o
coal privat de bogtai, iar Kate i strecura n biblioteca
colii pentru a le citi poveti n colurile ntunecate
i apoi era mpreun cu Kate n timp ce se lupta cu fecare
director de orfelinat pe unde trecuser, care ncerca i s-i
despart dup ce fcuse i cu altul care ncercase s i
despart; sttu treaz alturi de ea jumtate de noapte nainte
de aniversrile lui i ale Emmei, ambalnd cadouri la care
lucrase sau pentru care economisise lun dup lun, totul
doar pentru ca el i Emma s primeasc ceva special;
Michael vzu toate milioanele de ncercri prin care ea se
strduia s le fac vieile puin mai bune; i dei orfelinatele
se schimbar, iar ei crescur, Michael simi cum dragostea
lui Kate pentru fratele i sora sa rmase la fel de puternic i
constant ca ntotdeauna, iar el nelese c, orice ar f fcut,
nu putea pierde dragostea ei. Cnd i lu mna de pe Carte,
vederea i era nceoat de lacrimi, iar Michael privi cum
corpul surorii sale deveni fantomatic i n cele din urm
dispru.
El rmase acolo, respirnd adnc i tremurnd. Se simi
pustiit, dar de asemenea complet. ntunericul i furia lui
Magnus cel Teribil nu mai ameninau s se amplifce i s l
consume. Sora lui i dduse o nou putere; mai mult dect
att, ea era puterea lui.
Turnul se legn i se zdruncin. Ceaa i nfpse ghearele
n gleznele sale, iar Michael tia c trebuia s plece.
nchiznd Cartea, se npusti asupra trapei. Cobor scrile
424
srind peste cte trei deodat. Cnd ajunse jos auzi o
ruptur de deasupra i tiu c unul dintre clopote se
desprinsese. Nu privi n sus, ci continu s alerge, ajungnd
deja n coridorul seme cnd auzi un dangt asurzitor, iar
podeaua tremur sub picioarele sale. Biserica se prbuea,
pereii i tavanul disprnd n cea. De fecare parte, dincolo
de rndurile de paturi, nu era nimic altceva dect cea, i el
continua s nainteze. Michael zri ua care ducea ctre
tunel i alerg spre ea n timp ce podeaua se transform n
fum.
Michael czu n genunchi chiar dincolo de gura crevasei,
inspirnd cu poft aerul curat i rece. Se mpleticise n
ntuneric, mpiedicndu-se iar i iar de rocile care acopereau
podeaua tunelului. n cele din urm vzu o lumin n
deprtare i alerg spre ea, tiind ce era, tiind cine era.
Acum sclipirea aurie era peste tot n jurul lui. Prinesa elf se
aplec asupra sa, iar prul ei strlucitor l ntmpin pe
Michael.
Eti bine? Eti rnit?
Michael i simi mna pe gtul lui i simi prezena
celorlali elf n apropiere. Se ridic uor, nesigur pe
picioarele sale.
Da. Sunt bine.
Dar mna i tremur n timp ce i potrivi ochelarii.
Ai gsit-o pe sora ta? Ai adus-o napoi? Unde este
condeiul? Ce s-a ntmplat? Vorbete-mi!
Michael privi n jos ctre Cronic. Degetele i erau strns
ncovoiate peste cotorul crii. Da, condeiul dispruse, dar
conexiunea sa cu Cartea era mai puternic dect oricnd.
Cronica era acum parte din el. O privi pe prinesa elf.
425
Trebuie s o vd.
Din nou inndu-se de mn, Michael i prinesa alergar
grbii prin pdure. Ferigile erau nc ude, iar Michael fu din
nou udat pn la piele. Cnd ajunser la satul elflor, lumini
se micau pe crengile de deasupra. Prinesa l conduse la
copacul surorii sale, pe scrile spiralate. Chiar la intrarea n
camera lui Kate, Michael se opri. Prinesa elf se ntoarse spre
el, chipul nseninat findu-i evideniat de lumina lumnrilor.
Ce s-a ntmplat?
Dac opti Michael. Dac nu este
Wilamena i strnse mna i zmbi.
Vino.
nc doi pai l aduser n ncpere, iar acolo era doctorul
Pym, aplecat deasupra surorii sale, vorbind cu blndee; iar
acolo era Kate, cu ochii deschii, ncuviinnd din cap n timp
ce asculta; iar Michael nu auzi iptul care i erupse din gt,
tiu doar c un moment mai trziu se afa n braele surorii
sale, plngnd; i putea simi obrazul lui Kate pe capul su
i i putea auzi btile inimii i i putea auzi glasul rostindu-i
numele iar i iar.
Michael i dorea s i spun ct de mult i-a lipsit, ct de
mult o iubea, c i inuse promisiunea, c Emma era n
siguran, dar nu putea vorbi; iar n cele din urm Kate fu
cea care se retrase din mbriare. i puse minile pe obrajii
si i i ridic privirea pentru ca Michael s o poat privi n
ochi. Erau lacrimi pe obrajii ei, dar zmbea.
Michael, tu m-ai adus napoi? Doctorul Pym mi-a spus
c tu erai singurul care o putea face. Cum ai reuit?
Michael trase adnc aer n piept i i terse lacrimile. l
putea simi pe vrjitor privindu-l. Kate se ntorsese; era n
426
via. Era timpul ca el s nfrunte consecinele a ceea ce
fcuse. i deschise gura pentru a le povesti despre biatul cu
ochii verzi, despre Magnus cel Teribil, cnd vrjitorul spuse:
i eu sunt nerbdtor s aud povestea. Dar s o
pstrm pn sosete Emma. Ar trebui s fe aici ntr-o clip.
Nu. A disprut.
Iar Michael, Kate i vrjitorul se ntoarser pentru a-l
vedea pe Gabriel intrnd.
Am mers n camera ei, dar era pustie. A disprut.
Gabriel, eti sigur c acesta este locul potrivit? ntreb
Emma. Nu este nimeni aici.
Sunt sigur.
Erau la marginea poienii unde cu dou nopi nainte
Emma i Michael priviser elfi, unde Emma fusese rpit de
dragonul Wilamena i unde Rourke i construise portalul
prin care i trecuse armata.
Portalul, cu fcrile acum stinse, sttea n centrul poienii.
Trebuie s avem rbdare, spuse brbatul.
De cnd prsiser satul, Emma fusese de cteva ori pe
punctul de a-i dezvlui lui Gabriel teama sa c orice ar f
fcut, Kate era pierdut pentru totdeauna. Dar de fecare
cnd se gndea la sora sa, zcnd acolo palid i nemicat,
Emma avea nevoie de toat puterea sa pentru a nu izbucni n
plns. Pe lng asta, era ceva n tcerea prietenului su, o
nou calitate aa tulburtoare, dar care o mpiedica s
vorbeasc.
Fr niciun avertisment, arcada din lemn de deasupra
portalului izbucni n fcri.
Emma icni.
427
tiai c asta se va ntmpla?
Da.
Ce nseamn?
Acest portal duce la un refugiu de-al lui Magnus cel
Teribil. Din acel refugiu a venit armata ieri. i acolo, timp de
decenii, trupul stpnului a fost protejat.
Emma voia s ntrebe despre ce stpn vorbea i ce
legtur avea un portal stupid cu recuperarea surorii sale
era confuz i ncepuse s se team puin cnd auzi strigte
din adncul pdurii. Emma ascult. Cineva i striga numele.
Dar vocea nu putea f
Apoi o mn o strnse de bra. Ceva n aer licri.
Iar Emma vzu c faa de lng ea nu mai era a
prietenului su i ncepu s ipe.
Ulterior puser cap la cap ceea ce trebuia s se f
ntmplat cum Rourke supravieuise cderii din turnul
fortreei, cum intrase n sat sub acoperirea unui farmec,
deghizat drept Gabriel i o ademenise pe Emma departe de
ei. Se afase c cei doi chiar fuseser vzui intrnd n
pdure.
Dar asta se ntmpl ceva mai trziu.
Imediat dup ce Gabriel observase lipsa Emmei, Wilamena
alertase ntreg satul, iar elfi porniser ctre poian. Apoi
primir vestea c arcada de lemn din poian era din nou n
fcri.
Ajunseser prea trziu, desigur. Pn ce Michael i Kate i
vrjitorul sosiser n poian Gabriel o luase nainte cu elfi
, Emma dispruse, iar arcada din lemn se prbui n
cenu. Anton, cpitanul cu ochi albatri, ajunsese acolo
primul, chiar la timp pentru a-l vedea pe Rourke trecnd-o pe
428
Emma, care ipa i ddea din picioare, prin portal. Spusese
c mai era o persoan acolo, dar era straniu ntruct pentru
o clip persoana prea s fe un brbat, iar n urmtoarea
clip un biat. Att brbatul, ct i biatul, spusese
cpitanul elf, aveau aceiai ochi nfortori.
Apoi Kate se ntoarse plngnd ctre doctorul Pym.
Era el, nu-i aa? Era Rafe!
Dar vrjitorul nu rspunse. Pentru c Michael alergase n
centrul poienii i trgea de butenii n fcri cu minile
goale, strignd numele surorii sale, iar ceilali fur nevoii s
l ridice de acolo.
429