Sunteți pe pagina 1din 194

1

2
Nikolai Gogol










T
T
A
A
R
R
A
A
S
S
B
B
U
U
L
L
B
B
A
A

(MIRGOROD)



Traducere de:
Al. Teodoreanu i Xenia Stroe
Editura pentru literatura, 1968




EDITURA RADUGA-MOSCOVA
&
EDITURA ALBATROS-BUCURETI
1988

3





I
a ntoarce-te, fiule, s te vd! Ptiu, drace, mare
comedie! Ce-i cu anteriele astea pe voi? i zi, aa
se poart toi acolo, la Academie
1
? Cu aste vorbe
i ntmpin Bulba pe cei doi fii ai si, care-i fcuser
nvtura la Bursa
2
din Kiev i se ntorceau acum la
casa printeasc.
Flcii abia apucaser s descalece. Erau doi voinici
n toat puterea cuvntului, care mai priveau nc pe
sub sprncene, ca orice seminarist slobozit de curnd
din Academie. Obrajii lor pietroi i plini de sntate
erau umbrii de cele dinti tuleie neatinse nc de
tiul briciului. Preau amndoi foarte stingherii de
primirea ce le-o fcea printele lor i stteau de
cremene, cu ochii n pmnt.
Ia stai oleac, s v vd bine, urm Taras,
rsucindu-i: Da lungi mai snt svitcile
3
astea ale
voastre! Halal svitci! N-am mai vzut de-astea de cnd
e hul i brgul! Ia s fug unul din voi! Mi-e c odat
se-ncurc n poale i vine de-a berbeleacul!
Haide, nu-i mai rde de noi, tat, ajung-i, fcu

1
Academia teologic din Kiev.
2
Seminar teologic cu internat sau numai internatul seminarului. n popor
Academia teologic din Kiev era de asemenea numit burs.
3
Hain de purtat pe deasupra la ruii din sud (n. a.).

I

4
n cele din urm cel mai mare dintre frai.
Ia te uit la el ce fudul se ine! i de ce n-a rde,
m rog?
Uite aa! Dac-i bai joc de noi, nu mai in
seam c-mi eti printe i zu c-i trag o btaie, s
m pomeneti!
Ptiu, fiu nevrednic ce eti! Cum, lui taic-tu,
m?... fcu Taras Bulba, dndu-se civa pai ndrt
de uimit ce era.
Da, chiar i lui taic-meu! Batjocura n-o trec cu
vederea i n-o iert nimnui!
i cum vrei s ne batem? Cu pumnii?
Cu ce-o fi!
Atunci hai, cu pumnii! zise Taras Bulba,
suflecndu-i mnecile. Oi vedea eu ndat cte parale
faci tu ntr-o btaie cu pumnii!
i amndoi, tatl i fiul, n locul vorbelor de bun
gsit dup o desprire ndelungat, se apucar s-i
care unul altuia la pumni n coaste, n ale i n piept,
cnd deprtndu-se, ca s se msoare cu privirea, cnd
ncierndu-se iari.
Ia privii, oameni buni: s-a smintit de tot btrnul!
A cpiat de-a binelea! zicea mama flcilor, o femeie
glbejit, slab i blnd din fire, care sttea n prag i
care n-avusese vreme s-i strng la piept fiii mult
iubii. Copilaii s-au nturnat acas, noi nu i-am vzut
mai bine de un an, iar dumnealui uite ce-i d prin
minte: s se msoare n pumni cu dnii.
Da tii c se bate bine? fcu Taras Bulba,
oprindu-se n sfrit. Zu c se bate bine! urm el,
dup ce-i mai trase sufletul. Te buete, c-i vine s
te lai pguba! O s ajung un cazac de ndejde! Ei,
bun venit, fiule! Hai i ne-om pupa! i tatl cu fiul se

5
srutar. Stranic, flcule! Iac-aa s-i snopeti pe
toi, cum m-ai snopit pe mine, s nu ieri pe nimeni!
Da iar m-ntorc i zic c eti gtit, s te strici de rs,
nu alta! Ce-i cu frnghia asta care atrn pe tine? Da
tu, m, netotule, ce stai aa cu minile-n jos? nu mai
contenea Taras, vorbindu-i de ast dat mezinului. Nu
te repezi i tu cu pumnii la taic-tu, mpeliatule?
Iaca, na, ce-i trsnete prin cap! i tie vorba
mama, care-i mbria n vremea asta feciorul
mezin. Unde s-a mai pomenit aa ceva ca un copil s-
i bat printele! -apoi la asta ne st capul acum?
Copilul e fraged nc, a fcut cale lung, a obosit...
(copilul de care era vorba avea mai bine de douzeci
de ani i era nalt de-un stnjen). Acum numai bine i-
ar sta s se hodineasc i s mbuce i el ceva, iar
dumnealui l silete s se bat!
Ehei, dup cte vd eu, tu eti fecioraul mamei,
hai? fcu Taras Bulba. S nu-i pleci urechea la
spusele maic-ti: e muiere i nu pricepe nimic.
Giugiuleli v trebuie vou? Giugiuleala voastr-i stepa
i un cal de soi! Asta-i giugiuleala voastr! Vedei
sabia asta? Ea e maica voastr! Iar toate celelalte, cu
care v-au umplut capetele pn acum, pleav snt!
Academia i toate crticelele, ceasloavele i filozofelile
snt fleacuri pe care nu dau doi bani! i...- aici Bulba
ntri spusele cu o vorbuli care nici c se poate pune
ntr-o carte eu uite ce fac mai bine: v trimit chiar de
sptmna care vine la Zaporojie.
1
Acolo nvtur,
zic i eu! Acolo-i coala care v trebuie i numai acolo
o s v vin mintea n cap!
Cum, numai o sptmn s stea acas? se tngui

1
n inutul Zaporojie, aezat n Ucraina, pe cursul inferior al Niprului, n
secolele XVII-XVIII se afla Zaporojskaia Seci, organizaie militar czceasc.

6
btrna i usciva mam, cu ochii n lacrimi. Nici s
petreac-n voie n-or s aib vreme, nici casa
printeasc n-or s i-o cunoasc bine i nici eu n-o
s-mi pot stura privirile uitndu-m la ei!
Ajung-i cu bocitul, btrno! Rostul unui cazac
nu e s ddceasc muierile! Dac ar fi dup tine, i i-
ai ascunde pe amndoi sub fuste i ai sta peste ei cum
st cloca pe ou! Hai, du-te mai bine i pune pe mas
tot ce ai! S nu care cumva s ne-aduci gogoi, turt
dulce, prjituri cu mac sau alte zaharicale, c de astea
n-avem trebuin; adu-ne un berbec ntreg, o capr i
mied din acela de patruzeci de ani! i rchie ct mai
mult. Dar nu de-la cu marafeturi, cu stafide ori cu
alte drcovenii, nu! Rachiu curat i spumos s se
umfle-n pahare i s mproate cu stropi ca turbat!
Bulba i duse apoi feciorii n odaia mare, de unde o
zbughir ntr-un suflet dou slujnicue tinere i
frumoase, cu salbe de mrgele roii la gt, care
deretecaser prin cas. Poate c se speriaser cu
adevrat de sosirea coconilor care nu treceau cu
vederea pe nimeni dintre cei ce le ieeau n cale, sau
poate vroiau numai s rmn credincioase obiceiului
lor muieresc, adic s scoat un ipt i s-o ia la
goan cnd dau cu ochii de un brbat, iar apoi s-i
acopere ndelung obrazul cu mneca, de prea mult
ruine. Odaia era rnduit dup gustul acelor vremi, a
cror amintire vie o pstreaz n crmpeie doar
cntecele i baladele din popor, pe care azi nu le mai
cnt n Ucraina nici mcar btrnii orbi cu barb lat,
ce le ziceau odinioar pentru norodul strns ciotc n
jurul lor, nsoindu-le de zdrngnitul molcom al
bandurei
1
dup gustul acelor vremi de lupte i

1
Vechi instrument muzical ucrainean cu coarde.

7
restrite, cnd au nceput n Ucraina ncierri i
btlii din pricina unirii bisericilor
1
. Pretutindeni
domnea curenie mare i pereii erau spoii n culori.
Pe perei atrnau sbii, biciuti, lauri de prins psri,
nvoade i flinte, un corn lucrat cu meteug, n care
se pstra praful de puc, zbale de aur i piedici
pentru cai, btute n argint. Ferestruicile erau mici,
rotunde, cu geamuri prin care lumina zilei se prefira
anevoie, din celea ce se mai vd astzi doar la vechile
biserici; nu puteai privi afar prin ele dect numai
dac ridicai gemuleul. n jurul ferestrelor i uilor
erau chenare roii. n coluri, pe polie, stteau
niruite cni, ipuri i ploti din sticl verde i
albastr, nastrape lucrate n argint i pocale aurite, de
diferiteobrii: veneiene, turceti, cercheze, ajunse n
casa lui Bulba pe ci ocolite, prin mini multe, lucru
foarte obinuit n vremile acelea de isprvi vitejeti. De
jur mprejurul odii erau aezate lavie de lemn de
ulm; n colul de cinste, pe sub icoane, era o mas
mare; mai era acolo un cuptor lat cu prichici, firide i
ieituri, mpodobite cu olane smluite n culori
felurite toate astea erau bine cunoscute voinicilor
notri care veneau acas n fiecare an pe timpul
vacanelor, fcnd drumul pe jos, pentru c nu aveau
pe atunci cai i pentru c nu le era ngduit ndeobte
ucenicilor s umble clri. Tot ce aveau n vremea
aceea era doar moul lung, numai bun la trnosit, iar
ntru fapta asta avea slobozenie orice cazac purttor
de arme. Acum, unde-i isprviser coala, Bulba le

1
Pe la sfritul secolului al XVI-lea, n regiunile apusene ale Ucrainei i
Bielorusiei, stpnite de Polonia, ncercrile de a uni biserica ortodox cu
cea catolic au strnit mpotriviri crncene din partea populaiei ucrainene i
bieloruse.

8
trimisese cte un armsar tnr din herghelia lui.
Cu prilejul ntoarcerii fiilor si, Bulba porunci s fie
poftii la dnsul toi sotnicii
1
i mai-marii polcului
2
su
care se nimeriser a fi pe-acas, iar cnd venir doi
dintre ei i esaulul
3
Dmitro Tovkaci, care-i era prieten
vechi, Bulba le nfi pe cei doi fii ai si, zicndu-le:
Ia privii-i pe voinicii tia! O s-i trimit fr zbav la
Seci. Oaspeii rostir urri i vorbe de laud, att lui
Bulba ct i celor doi flci, c i-au pus n gnd un
lucru bun, adugnd la acestea c nu este pe lume
coal mai vrednic pentru un tnr.
i acum, boieri dumneavoastr, s se aad
fiecare la mas unde i-o plcea mai mult. Ei, feii mei,
mai nti i-nti s bem niscai rachiu! mai zise Bulba.
Doamne ajut! S fii sntoi, i tu Ostap, i tu
Andrii! S dea Dumnezeu s avei ntotdeauna noroc
n lupt! S-i batei pe pgni, pe turci i pe ttari
aijderea, iar de-or cuteza leii s se ridice ntr-un
chip sau altul mpotriva credinei noastre, s-i batei
i pe lei! Hai, tinde paharul! Ce zici, bun i rachiul,
aa-i? Da cum spui rachiu n latinete? Ei, vezi?
Proti au mai fost, flcule, latinii ceia ai ti! Nici
bnuiau c mai e i rachiu pe lumea asta. i cum
naiba i spunea luia de scria stihuri pe latinete? Nu
prea snt eu tare n de-ale crii i de asta nu tiu!
Horaiu, sau cum?
M, ce dat dracului e taic-meu! i zise Ostap,
feciorul cel mare. Toate le tie, cinele sta btrn, da
se face niznai.

1
Sotnic, comandant de sotnie, respectiv, companie n oastea czceasc
zaporojan.
2
Polc, regiment.
3
Esaul, comandant de detaament n oastea czceasc.

9
Eu aa gndesc, c arhimandritul nu v lsa nici
batr s mirosii rachiu, urm Taras. Ia spunei drept,
feii mei, dac v-au tbcit bine acolo, la burs, cu
nuiele tinere de mesteacn i de viin, spinarea i cte
altele mai are cazacul? Sau poate, ca s v fac tob
de nelepciune, ai mncat btaie i cu biciuti?
Pasmite nu v nfruptai numai smbta din bucatele
astea, ci i miercuri, ba i joi, hai?
Ce s ne mai amintim de ce-a fost, taic?! i lu
vorba Ostap. Ce-a fost, a trecut!
S-ncerce careva acum! fcu Andrii. S-ncerce
numai s se lege de noi! Ia s-mi ias n cale vreun
ttar, ceva, c-l nv eu numaidect ce-i aia sabie de
cazac.
Bine ai grit, fiule! Stranic, zu! i dac-i aa, s
tii c m duc i eu cu voi la Seci. Zu c m duc! La
ce dracu ed eu aici? Ca s semn hric, s-ajung
gospodar aezat, s-mi vd de oi i de porci, ori s m
giugiulesc cu nevasta? da duc-se pe pustii locuri! Eu
s cazac i nu-mi trebuiesc toate astea! Ei i ce-i dac
nu-i rzboi? M duc i eu la Zaporojie cu voi, ca s-mi
mai treac de urt. Zu c m duc! i btrnul Bulba
se nfierbnt tot mai mult, pn cnd, la urm, se
dezlnui de-a binelea, se ridic de la mas, se nfoie
i zise, btnd din picior: Plecm chiar mine! La ce s
mai amnm? Ce vrjmai o s vedem noi, dac stm
s clocim aici? Parc mare nevoie avem de cocioaba
asta i de toate cele, oalele, carafele... i zicnd aa,
prinse a sparge i a arunca carafele de pe poli.
Srmana btrnic, deprins mai demult cu
asemenea isprvi ale brbatului su, privea cu jale la
toate de pe lavi. Nu ndrznea s scoat o vorb, dar
auzind hotrrea att de nspimnttoare pentru ea,

10
nu-i mai putu stpni lacrimile. Doar o privire le
arunc copiilor, de care era ameninat s se despart
att de curnd... dar nimeni n-ar fi fost n stare s
zugrveasc toat puterea acelei dureri mute, care-i
plpia n ochi i i tremura pe buzele ncletate.
Om ndrtnic, Bulba. Una din acele firi cum se
puteau ivi pe lume numai n cumplitul veac al
cincisprezecelea n acest ungher, pe jumtate nomad
al Europei, pe vremea cnd strvechea Rusie de
miazzi, prsit de cnejii ei, fusese pustiit i prjolit
pn n temelii de nvala nestvilit a cotropitorilor
mongoli; cnd vduvit de cas i cminul lui, omul de-
aici ajunsese cuteztor; cnd i dura sla pe locul de
curnd mistuit de pojar, sub ochii vecinilor
nendurtori i ai primejdiei fr capt, obinuindu-se
s le priveasc drept n fa, netiutor de e sau nu
vreun lucru de temut pe lumea asta; cnd duhul slav,
de veacuri panic, se ncinsese n vltoarea luptelor,
cnd se ivise czcimea aceast izbucnire nprasnic
i nestvilit a firii ruseti i cnd toate vile i
vadurile rurilor, povrniurile i alte locuri bune de
locuit erau presrate cu slae de cazaci, muli ca
frunza i ca iarba, despre care cuteztorii lor tovari
rspundeau cu drept cuvnt sultanului dornic de a le
cunoate numrul: Cine-i tie? Toat stepa noastr e
mpnzit cu ei: cte ierburi pe cmp, attea mouri n
vnt! Ei erau ntr-adevr o izbucnire minunat a
puterii ruseti: o scprase snul poporului, izbit de
amnarul suferinei.
n locul trgurilor rzlee i al voivodetilor conace de
altdat, cu cresctorii lor de haite i de oimi
boiereti, n locul cnejilor mrunei, venic nvrjbii
ntre ei i gata s-i negueze oraele, se ivir acum

11
aezri de temut curene i ocolie
1
legate ntre ele
prin aceeai primejdie care le pndea, i prin ura pe
care o nutreau mpotriva cotropitorilor pgni. Este
ndeobte cunoscut de toi din istorie cum luptele
nencetate pe care le-au dus, precum i viaa lor plin
de zbucium au mntuit Europa de nvlirile
nprasnice care ameninau s-o nimiceasc. Rigii polo-
nezi, care s-au vzut stpnitori ai acestor meleaguri
ntinse, n locul mrunilor cneji, dei erau slabi i
domneau de departe, i-au dat seama pe deplin de
nsemntatea cazacilor i de foloasele pe care le
puteau trage de pe urma vieii de lupt pe care o
duceau aceti strjuitori. Ei au mboldit i au sprijinit
n fel i chip aceast pornire a lor. Sub domnia acestor
stpnitori deprtai, hatmanii, alei din chiar snul
czcimii, prefcur ocoliele i curenele n polcuri i
districte bine ornduite. ns nu era o armat regulat,
pe care s-o vad toat lumea. Dar de se-ntmpla vreun
rzboi sau o micare a ntregii czcimi, n cel mult
opt zile, fiecare cazac se nfia la locul cuvenit,
clare i cu tot tacmul de arme, primind drept plat
de la rig un singur galben, i n dou sptmni se
strngea o armat, ce n-ar fi fost n stare s-o adune
nici un fel de recrutare. De cum se isprvea rzboiul,
ostaul pleca iar pe lunci sau pe ogoare, se ntorcea la
barca lui de pe Nipru, i vedea de pescuit i de nego,
fcea bere, ntr-un cuvnt era un cazac liber. Strinii
din acele vremi se minunau pe drept cuvnt de
uimitoarele lui nsuiri. Nu era meserie pe care s n-o

1
Curene i ocolie, aezri czceti ntrite, de aprare mpotriva nvlirilor
ttarilor. Tot astfel se numea ceata czceasc a respectivei aezri.


12
cunoasc un cazac sau s n-o socoat pe msura lui:
se pricepea s fac vin, s metereasc un car, s
pregteasc iarba de puc i s duc la bun sfrit
orice munc de fierar sau lctu, iar pe deasupra s
petreac nebunete, s bea i s benchetuiasc aa
cum numai un rus nelege s-o fac. n afar de
cazacii nregistrai
1
care aveau datoria s se nfieze
cnd se ntmpla vreun rzboi, puteai n orice vreme, n
ceas de grea cumpn, s strngi mulime mare de
volintiri clri: ajungea numai ca esaulii s colinde
trgurile i btelitile tuturor satelor mari i mici i s
strige ct i inea gura, ridicai n picioare n carele lor:
Hei, voi, povarnagii i berari! Ajung-v s fierbei
berea, s v tolnii pe cuptor i s ngrai mutele
cu osnza voastr! Mergei de v umplei de slav vi-
tejeasc i de cinste! Hei, voi, plugari, semntori de
hric, oeri i cei ce v inei de fustele muierilor!
Ajung-v s inei coarnele plugului, s v murdrii
ciubotele galbene de glie, s v dai pe lng muieri,
prpdindu-v de poman puterea voastr
voiniceasc! A venit vremea s v dobndii slava de
cazac! Vorbele acestea cdeau ca scnteile pe lemn
uscat. Plugarul i frma plugul, povarnagiii i berarii
azvrleau ct colo teascurile i sprgeau boloboacele,
meteugarii i negutorii ddeau dracului meseria i
dugheana lor, i sprgeau oalele din cas. i toat
suflarea czceasc ncleca pe cai. ntr-un cuvnt
firea ruseasc i lua un avnt nestvilit n toat fala ei
voiniceasc.
Taras era unul dintre polcovnicii vechi, neaoi:
prea anume fcut pentru o via zbuciumat de lupte
i era drept din fire, uneori chiar necrutor. Pe-atunci

1
Cazaci trecui n registrele armatei de ctre guvernmntul polonez.

13
nrurirea polonez ncepea s se fac simit n
stepena boierimii ruse. Muli ncepeau s triasc
dup obiceiul leesc, n bogie, nconjurai de slugi,
n veminte strlucitoare, cu oimi, gonai, sindrofii i
curte. Taras, ns, n-avea la inim toate astea. Lui i
era drag viaa simpl a cazacilor i de aceea se sfdi
cu toi tovarii si care se ddeau cu Varovia,
numindu-i slugi ale panilor polonezi. Mereu neostoit,
Taras se socotea un aprtor ndreptit al credinei
pravoslavnice. Drept aceea, n fruntea cazacilor lui,
intra samavolnic n toate satele care se jeluiau de
asuprirea arendailor ori de vreo nou dajdie de
gospodrie, mprea singur dreptate, i i
statornicise o pravil care spunea c snt trei pricini
pe lume cnd trebuie s pui neaprat mna pe sabie, i
anume: cnd vameii supr cu ceva cpeteniile i nu
se descoper n faa lor, cnd se batjocorete credina
pravoslavnic i nu se cinstete cum se cuvine datina
strmoeasc i, n cele din urm, cnd vrjmaii snt
pgni i ndeosebi turci, mpotriva crora socotea c e
ngduit s ridici arma n orice mprejurare, ntru
slava cretinitii.
Acum, se bucura dinainte la gndul c o s se duc
la Seci cu cei doi feciori ai si i o s zic: Ia privii ce
mai voinici v-am adus! i nchipuia cum o s-i
nfieze btrnilor si tovari clii n lupte, i cum
o s-i desfete privirile cu cele dinti isprvi vitejeti
de-ale lor n mnuirea armelor i n meteugul che-
fuitului, pe care iari l socotea ca pe o nsuire de
frunte a oricrui cavaler. Avusese de gnd mai nti s-i
trimeat singuri. Dar cnd vzu ct snt de tineri,
nali, bine legai i frumoi la nfiare, se aprinse n
inima lui duhul de otean i se hotr s plece chiar de

14
a doua zi mpreun cu ei, dei nimic nu-l silea la asta,
n afar de voina lui plin de ndrtnicie. Se i apuc
de ndat s trebluiasc, s repead porunci, s
aleag caii, cu tot dichisul lor pentru tinerii si fii, ba
ddu i prin grajduri i hambare i hotr pn i
slugile care trebuiau s-i nsoeasc a doua zi. Frnele
puterii sale le trecu esaulului Tovkaci, poruncindu-i
totodat cu strnicie s se nfieze la Seci
nentrziat, cu tot polcul, de cum o s primeasc cea
dinti veste de la dnsul. i cu toate c era cherchelit i
aburii buturii i mai ntunecau nc mintea, nu uit
nimic. Porunci chiar s fie adpai caii i s li se pun
n iesle gru i din cel ales, cu bobul macat, dup
care se ntoarse n cas, ostenit de attea griji.
Acum, feii mei, e vremea s ne ducem la culcare,
iar mine om face i noi ce-o da Dumnezeu. Da s nu
ne aterni paturile. N-avem noi trebuin de
aternuturi! O s dormim afar!
Noaptea de-abia ntunecase cerul, dar Bulba avea
obiceiul s se culce de cu ziu. Se tolni pe covor i se
nveli cu un cojoc de oaie, pentru c aerul nopii era
rcoros i pentru c lui Bulba i plcea s se
nveleasc mai clduros cnd era acas. Curnd dup
aceea btrnul prinse a sfori i toat curtea i urm
pilda; ntreaga suflare omeneasc, culcat prin
diferitele unghere ale ogrzii ncepu s sforie pe toate
glasurile. Dar mai nainte de toi adormi paznicul, care
se cinstise mai avan dect ceilali cu prilejul ntoarcerii
celor doi coconi.
Numai biata mam nu nchise ochii. Ghemuit la
cptiul copiilor ei iubii, care dormeau unul lng
altul, le pieptna pletele tinere, neastmprate i
ciufulite, umezindu-le cu lacrimile ei; i privea fiii cu

15
toat fiina, cu toate simmintele ei; ntreaga ei
fptur era numai ochi, i ochii acetia nu se puteau
stura uitndu-se la dnii. i hrnise la snul ei, i
crescuse, i alintase i acum i era dat s-i vad doar o
singur clip. Copiii mei, copiii mei iubii! Ce o s se
ntmple cu voi? Ce soart v ateapt? optea ea, i
lacrimile se opreau n zbrciturile ce-i brzdau chipul,
odinioar nespus de frumos.
Drept e c femeia era vrednic de mil, ca orice
femeie a veacului aceluia bogat n isprvi vitejeti.
Odinioar, n-apuca bine s guste o clip de iubire n
focul celor dinti porniri, n anii ptimai ai tinereii,
c asprul ei stpn o i prsea pentru sabie, pentru
tovarii si, pentru chefuri. i vedea brbatul dou-
trei zile pe an i att. Urmau apoi ani n ir cnd nu
primea nici mcar o veste de la el. Dar i atunci cnd l
vedea, cnd i duceau traiul mpreun, ce fel de trai
mai era acela? Rbda ocri, uneori i bti; mngierile
erau rare i preau pornite mai mult din mil, ntr-un
cuvnt, prea o fiin cu totul fr rost n mijlocul cetei
de voinici holtei, asupra crora viaa de chefuri fr
fru de la Zaporojie lsase urme adnci. Tinereea ei
lipsit de bucurii se scursese ca un vis; obrajii ei
gingai i proaspei, buzele ei nesrutate se trecuser
curnd, cum se trec florile, i se acoperiser de
zbrcituri timpurii. Iar dragostea ei, toate simmintele
i toat duioia i patima sufletului ei de femeie se
prefcuser n iubire de mam. i ocrotea copiii cu
foc, cu patim, cu lacrimi, aidoma unui pescru de
step care se rotete deasupra puilor si. Fiii ei, copiii
ei mult iubii trebuiau s fie smuli de lng ea i
poate n-o s-i mai vad niciodat! i cine tie? Poate
n cea dinti ncierare un ttar o s le puie capetele

16
sub palo i ea n-o s afle niciodat unde zac leurile
lor sfrtecate de psrile rpitoare din step, tocmai
ea, care n-ar pregeta s-i dea i viaa pentru fiecare
strop din sngele lor. Plngnd cu hohote, femeia se
uit la ochii lor, care se nchideau, copleii de somnul
biruitor, i i zicea: Poate c Bulba, dup ce s-o trezi,
o s mai amne plecarea cu vreo dou zile? Poate c i
s-a nzrit s plece att de curnd, numai pentru c
buse peste msur?
Din naltul cerului, luna vrsa de mult razele ei n
ograda plin de oameni adormii i peste plcul des de
slcii, peste buruienile nalte ce potopiser uluca din
jurul curii, pe cnd biata mam tot la cptiul fiilor ei
dragi edea, fr s se gndeasc la somn i fr s-i
iee o clip ochii de la chipurile lor. Simind apropierea
zorilor, caii se culcaser n iarb; frunzele din
cretetul slciilor prinser a foni domol i, ncetul cu
ncetul, fonetul lor cobor aidoma unui pria, pn
jos. Dar femeia rmase neclintit pe locul ei pn la
rsritul soarelui, fr s simt oboseala, dorind din
tot sufletul ca noaptea s in ct mai mult. Apoi se
auzi din step nechezatul rsuntor al unui mnz i
cea dinti und a rumenelii se aprinse pe cer.
Deodat Bulba se trezi i sri ca ars. i aducea
foarte bine aminte de toate poruncile pe care le dduse
n ajun.
Haidei, flci, destul ai dormit! E vremea s v
sculai acum! Adpai caii! Da btrna unde-i? (Aa
obinuia Bulba s-i zic nevesti-si.) Mic, btrno,
d-ne de mncare, c avem cale lung de fcut!
i biata btrnic, vzndu-i zdrnicit i cea din
urm ndejde, porni mpleticindu-se spre cas. i n
timp ce mama pregtea cu lacrimi n ochi prnziorul,

17
Bulba mprea porunci, trebluia prin grajd i alegea
cu mna lui cele mai frumoase straie pentru fiii si.
Cei doi seminariti i schimbar ca prin farmec
nfiarea: n locul ciubotelor prfuite cu care
veniser, aveau acum altele, de safian rou, cu
potcoave de argint; alvarii largi ct Marea Neagr, cu
mii de falduri i cute pe ei, erau strni la bru cu bete
de aur; de bete erau prinse curele lungi pentru lulea,
mpodobite cu canafuri i alte zorzoane. Pe deasupra
purtau cte o cazac de postav, rou ca focul, strns
peste mijloc cu o cingtoare n izvoade, la bru aveau
pistoale turceti cu nflorituri i cte o sabie ce li se
lovea de picioare. Chipurile lor, prea puin arse de
soare, preau acum i mai frumoase i mai albe, iar
mustcioara neagr, abia mijit, scotea i mai mult n
vileag frgezimea feelor i tinereea lor plin de
sntate i putere. Artau tare bine cu cumele lor
negre de oaie cu fundul aurit. Srmana mam! Cnd
ddu cu ochii de ei, nu putu s rosteasc nici o vorb
i lacrimile i umezir ochii.

Ei, feii mei, toate snt gata! N-avem ce zbovi!
zise Bulba. Acum, dup obiceiul nostru pravoslavnic,
trebuie s ne aezm oleac, nainte de a porni la
drum.
Se aezar cu toii, pn i slugile care stteau
cuviincioase, lng u.
Acum, mam, blagoslovete-i copiii! mai zise
Bulba. Roag-te de cel atotputernic s-i ajute s lupte
vitejete, s apere totdeauna cinstea lor de cavaleri i
s fie pavza credinei pravoslavnice. Iar de n-or face
ntocmai, s piar mai bine de pe faa pmntului i s
li se tearg pn i urma. Apropiai-v de muma

18
voastr, copii! Rugciunea de mam o s v apere i
pe ap i pe uscat.

19

i mama, slab ca orice mam, i strnse la pieptul
ei, apoi scoase dou iconie i, plngnd cu hohote, le
atrn de gtul fiilor ei.
Maica Domnului... s v aib n paz... s nu
uitai... copilaii mei, de micua voastr... Mcar o
veste s-mi trimitei.
Nu putu rosti nici o vorb mai mult.
Haidei, copii! fcu Bulba.
Lng prag ateptau caii, gata neuai.
Dintr-o sritur Bulba se arunc pe spinarea
Dracului su, care se smuci nprasnic, sub povara
celor douzeci de puduri ale stpnului, cci Bulba era
ntr-adevr peste msur de greu i de gras.
Cnd vzu mama c i fiii ei au srit n a, se repezi
la mezin, pe faa cruia se citea mai mult duioie, se
nclet de scara elei i i lipi obrazul de oblnc: ochii
ei cutau plini de dezndejde, iar minile nu vroiau s
slobozeasc strnsoarea. Doi cazaci voinici o luar
binior pe sus i o duser n cas. Dar de-abia
apucar clreii s ias din ograd, c femeia ni pe
poart cu uurina unei cprie, n ciuda anilor ei, i
cu o putere de nenchipuit opri calul unuia din cei doi
fii, pe care-l mbri cu o pornire nebun; cei doi
cazaci o duser din nou n cas.
Flcii clreau cu sufletul greu, abia stpnindu-i
lacrimile, de teama printelui lor, care la rndul su se
simea i el destul de tulburat, cu toate c ncerca din
rsputeri s-i ascund tulburarea. Ziua era
mohort; verdeaa strlucea viu, dar cntecul
psrilor era rzle, mprtiat. Dup ce fcur o
bucat de cale, drumeii privir ndrt: ctunul parc

20
li-l nghiise pmntul; rmseser afar doar cele
dou hogeacuri ale bietei lor csue i cretetele
copacilor pe ramurile crora bieii se crau
odinioar ca veveriele. Numai pajitea ndeprtat i
mai aternea covorul n faa privirii lor, pajitea ce le
amintea toat povestea vieii lor, din anii cnd se
ddeau de-a dura pe iarba ei plin de rou i pn n
anii cnd tot acolo ateptau cte o fat tineric de
cazac cu sprncenele negre, ce nea sfioas peste
ntinsul ei, purtat de picioare sprintene, care abia de
atingeau pmntul. n cele din urm nu se mai vzu
dect cumpna fntnii, stingher pe cerul ndeprtat,
cu roata mare de car prins n vrf; ntinsul strbtut
prea acum o spinare de deal ce ascundea ochilor
toat privelitea. Rmas bun copilrie, jocuri i tot,
tot.

21



II
tetrei clreii naintau tcui. Btrnul Taras
depna n minte vremuri demult apuse: pe
dinaintea lui treceau anii tinereii, ani dui pe
care-i plnge orice cazac, pentru c orice cazac ar vrea
ca tinereea s in ct viaa. Se ntreba pe cine dintre
vechii lui tovari de arme o s ntlneasc la Seci, i
fcea socoteala care dintre ei or fi murit i care mai
triesc. O lacrim tainic i nvlui lumina ochilor i
capul lui crunt se ls trist pe piept.
Feciorii lui erau frmntai de alte gnduri.
Dar trebuie s spunem ceva mai mult despre feciorii
lui. Amndoi fuseser trimii la Academia din Kiev cnd
aveau cte doisprezece ani, pentru c toi oamenii de
vaz din acele vremuri socoteau c trebuie s-i dea
neaprat odraslele la nvtur, mcar c aceast
nvtur era pe urm cu desvrire uitat.
Odraslele lor, ca de altfel toi ucenicii proaspt intrai
la Academie, erau slbatici, crescui fiind n mare
libertate, i abia acolo se lefuiau de obicei ntructva
i, supui acelorai rnduieli, sfreau prin a se asemui
ntre ei. Cel mai vrstnic dintre fiii lui Bulba, Ostap, i
ncepuse noul fel de via fugind de la coal chiar n
cel dinti an de nvtur. Se nelege c fusese trimis
napoi, btut crunt i pus cu de-a sila la carte. De
patru ori i-a ngropat abecedarul n pmnt, i de
patru ori a mncat cte o btaie sor cu moartea, dup
C

22
care i s-a cumprat alt abecedar. Totui, nu ncape
nici o ndoial c ar fi svrit i a cincea oar aceeai
fapt, dac taic-su nu i-ar fi fgduit cu strnicie
c o s-l in poslunic la mnstire douzeci de ani
btui pe muche i dac nu s-ar fi juruit n faa lui c
n-o s-l lase n vecii vecilor s vad Zaporojie, de nu
i-o bga n cap toat nvtura de la Academie.
Vrednic de luat aminte e c toate acestea le spunea
chiar Taras Bulba, care ocra toat nvtura din
lume i i sftuia acum fiii dup cte am vzut s
nu-i mai bat capul cu ea. Oricum ar fi, dar din ziua
aceea Ostap se apucase de ticit la ceasloave cu o
strduin cu totul neobinuit i curnd fusese
socotit printre cei dinti la carte. Pe atunci nvtura
se deosebea stranic de viaa de toate zilele:
chiibuurile scolastice, gramaticale, retorice i logice
n-aveau nici n clin nici n mnec cu vremurile, nu
foloseau la nimic, nu-i mai gseau ntrebuinarea n
via. Cei ce-i nsueau nvtura acelor timpuri, fie
ea i mai puin scolastic, nu se puteau ajuta ntru
nimic cu tiina lor. Iar nvaii de atunci erau dintre
toi cei mai netiutori, pentru c se ineau departe de
coala vieii. n afar de aceasta, ornduirea
republican a bursei
1
i faptul c era strns laolalt o
mare mulime de vljgani zdraveni, voinici i n floarea
vrstei toate acestea era firesc s le bage n cap
lucruri cu totul strine de carte. Uneori greutile pe
care le ndurau, alteori desele pedepse cu nemncarea
i cte i mai cte cerine care se nasc ntr-un corp
tnr, voinic i plin de putere, puneau temelia unui

1
Denumirile funciilor pe care le aveau elevii n burs erau luate dup
modelul funciilor din vechea republic roman: senatori, consuli, lictori,
cenzori (ei aveau n grija lor supravegherea ordinei i disciplinei).

23
neastmpr dornic de fapte, care i lua avntul la
Zaporojie. Bursa nfometat cotrobia prin uliele
Kievului, silindu-i pe cei de acolo s fie mereu cu ochii
n patru. De cum vedeau vreun bursac prin apropiere,
ndat precupeele din pia i acopereau i ele
plcintele, covrigii i smna de dovleac, precum i
acoperea vulturia puii. Consulul, care primea sarcina
s vegheze asupra purtrii tovarilor de sub
ascultarea lui, avea nite buzunare att de
nspimnttoare la alvari, c putea ndesa n ele
toat taraba unei negustorese mai gur-casc.
Bursacii alctuiau de fapt o lume cu totul deosebit; ei
nu erau primii n cercurile nalte ale boierimii
kievlene i leeti. nsui voievodul Adam Kisel
1
n
ciuda sprijinului pe care-l ddea Academiei, nu-i
ngduia pe bursaci n rndul boierilor i poruncea s
fie inui din scurt la coal. Altminteri putea s se
lipseasc de acest ndemn, ntruct rectorul i
monahii-profesori nu cruau defel vergile i bicele i
foarte adesea lictorii trgeau din porunca lor o
asemenea mam de btaie consulilor, nct acetia se
scrpinau sptmni ntregi la alvari. Muli dintre
bursaci nici nu se sinchiseau de aceste bti, pe care
le socoteau doar olecu mai usturtoare dect un
pahar de rachiu tare dres cu piper; alii ns se
sturau pn n cele din urm de venicele chelfneli
i o tergeau la Zaporojie, dac ajungeau s gseasc
drumul pn acolo i dac nu erau prini i ntori din
cale. Ostap Bulba, cu toate c se apucase cu mult
srguin de logic i chiar de teologie, nu scp nici el
de vergile necrutoare. Se nelege c toate astea

1
Voievod (guvernator) al Kievului pe la mijlocul secolului al XVII-lea, n
timpul stpnirii polone n Ucraina.

24
trebuiau s-l nspreasc ntr-un fel sau altul i s-i
dea acea drzenie caracteristic oricrui cazac. Ostap
era socotit ntotdeauna un tovar de ndejde. Ce e
drept, nu prea se aeza el n fruntea altora cnd era
vorba de isprvi cuteztoare; ca de pild s fure dintr-
o livad sau grdin strin, dar n schimb era unul
dintre cei dinti care se puneau sub ascultarea cte
unui tovar mai nstrunic i nicicnd, n nici o
mprejurare nu-i ddea de gol prietenii. Nici un fel de
bice or nuiele nu-l puteau sili s-o fac. Ostap nu
ddea fru liber altor porniri ale lui, n afar de cele
care-l mnau spre fapte de arm i chefuri nestvilite;
cel puin aproape niciodat nu se ducea cu gndul la
altele. Era cinstit i fr ascunziuri cu cei de-o seam
cu el. Era chiar bun la suflet, n msura n care putea
fi bun un om cu firea lui, pe acele vremi. Lacrimile
bietei lui mame l micaser pn n fundul sufletului;
durerea ei era singurul nor care-i ntuneca
mulumirea i l fcea s-i plece fruntea sub povara
gndurilor.
Fratele su mai mic, Andrii, avea simmintele
ntructva mai vii i mai ascuite, nva cu mai mult
tragere de inim i fr acea opintire cu care nva de
obicei firile mai drze i mai nenduplecate. Avea
mintea mult mai aplicat spre nscociri dect fratele
su; se punea mult mai des n fruntea tovarilor
pornii spre fapte primejdioase i uneori, datorit
isteimii sale, tia s scape de pedeaps, n vreme ce
Ostap, ndeprtnd orice sprijin i orice gnd de a cere
iertare, i scotea haina i se aternea pe podea. Andrii
ardea i el de dorul isprvilor vitejeti, dar, o dat cu
ele, sufletul lui era deschis i altor simminte. De
cum trecu de optsprezece ani, dorul de iubire l

25
cuprinse ca o vlvtaie. n visrile lui nflcrate,
femeia i se arta din ce n ce mai des. Asculta, ce e
drept, disputele filozofice, dar femeia o vedea ntruna
naintea lui, tnr, ginga, cu ochii negri... Vedea
nencetat, ca ntr-o sclipire de fulger, snii ei tari i
strlucitori, braul ei gol, fraged, nespus de frumos;
pn i vemntul care se lipea strns de trupul ei
feciorelnic, dar n acelai timp plin de putere, avea
pentru el o negrit ncntare. Andrii ascundea cu
grij fa de colegi aceste porniri tinereti care
frmntau sufletul, pentru c n vremea aceea se
socotea drept o ruine i o necinste pentru un cazac
s se gndeasc la femeie i la dragoste nainte de a se
fi clit n focul luptei. Oricum ar fi fost, n anii din
urm el primea tot mai rar s fie capul vreunei cete i
adeseori colinda singur cte un colior mai ndeprtat
al Kievului, potopit de verdeaa livezilor de viini, cu
csue mici, care priveau att de mbietor spre uli.
Uneori se ncumeta pn la strada boiereasc, prin
partea oraului numit azi vechiul Kiev, unde
locuiau numai boieri ucrainieni i lei, n case mari, ce
se nlau cu oarecare semeie. ntr-o zi, cnd hoinrea
aa cu gndurile aiurea, fu ct pe-aci s dea peste el
trsura unui pan de-al leilor, iar surugiul de pe
capr, stpnul unor musti de spaim, l atinse
destul de usturtor cu biciuca. Tnrului bursac pe
loc i sri andra: cu o ndrzneal nebun apuc
roata din spate cu mna-i vnjoas i opri n loc
trsura. Surugiul, ns, de frica rfuielii, ddu bici
cailor, ei se opintir, i Andrii, care din fericire i
luase la vreme mna de pe roat, se ntinse la pmnt,
ct mi i-i de lung, cu nasul n glod. n clipa aceea auzi
lng el cel mai cristalin i mai ncnttor rs din cte i

26
fusese dat s aud. nlnd ochii, cazacul vzu la
fereastra unei case o fat parc rupt din soare. Avea
ochii negri i obrajii albi ca neaua rumenit de raza
dimineii. Frumoasa rdea din toat inima i rsul
ddea o strlucire orbitoare dalbei sale frumusei.
Tnrul ncremeni. O privi cu totul pierdut, cutnd
s-i tearg de pe fa noroiul, pe care-l ntindea i
mai mult. Cine era frumoasa aceea? Vru s-o afle de la
slugile n straie bogate care fceau roat n jurul unui
tnr cntre din bandur care sttea n faa porii
boiereti. Dar slugile se pornir pe rs, vzndu-i
mutra mnjit cu glod, i nu catadicsir s-i
rspund. n cele din urm afl totui c e fiica
voievodului de la Kovno, sosit vremelnic la Kiev. Chiar
n noaptea urmtoare, cu o ndrzneal de care numai
bursacii erau n stare, trecu uluca ce ngrdea livada
boiereasc, se cr pe copacul ce-i lea crengile
pn peste acoperiul casei, apoi sri din copac pe
acoperi i cobor prin coul cminului, drept n
iatacul fetei, care tocmai edea la oglind, luminat de
flacra unei lumnri, i i scotea din urechi cerceii ei
scumpi. Frumoasa leah se sperie att de tare cnd se
trezi cu necunoscutul care-i srise n fa, nct i
pierdu darul vorbirii. Dar de ndat ce se dumiri c
flcul nu ndrznete s-i nale ochii spre dnsa i
nici s fac vreo micare din pricina sfielii ce-l
cuprinsese, i cnd mai recunoscu n el i pe tnrul
care n ajun se lungise n noroi drept n faa ei, simi
c-o umfl iar rsul, mai ales c trsturile lui Andrii
nu aveau n el nimic nspimnttor; dimpotriv, avea
o nfiare ct se poate de plcut. Fata rse din toat
inima i se desft ndelung pe socoteala lui. Era cam
fluturatic din fire, ca orice leah, dar ochii ei,

27
ncnttori i negrit de limpezi, aruncau priviri lungi
ct venicia. Bursacul nu se simea n stare s mite o
mn mcar, de parc-ar fi fost legat ori vrt n sac, pe
cnd fata voievodului se apropie ndrznea de el, i
puse pe cap diadema-i strlucitoare, i anin de buze
cerceii i i arunc pe umeri pelerina ei strvezie,
cusut cu fir. l gtea i se juca cu dnsul n fel i
chip, cu ndrzneala unui copil ce nu tie de oprelite,
ndrzneal pe care o au toate fetele de leahtici
fluturatice i care-l puse pe bietul flcu ntr-o sfial
i mai cumplit. nfiarea lui era vrednic de rs,
cum sttea aa, cu gura cscat i privirile aintite n
ochii ei strlucitori. n clipa aceea, o forfot lng u o
sperie pe fat. i porunci n grab lui Andrii s se
ascund sub pat, i ndat ce zarva se potoli, i
chem slujnica n iatac, o ttroaic robit n rzboi,
i i spuse s scoat cu mult bgare de seam pe
Andrii n grdin i apoi peste uluc. De data asta
ns, bursacul nu mai avu norocul de adineauri:
tocmai cnd srea prleazul, paznicul, trezit din somn,
l croi zdravn peste picioare, iar slugile adunate n
grab l ajunser din urm pe uli i l ciomgir
mult i bine, pn cnd, punndu-i ndejdea n
opinteala picioarelor, izbuti s scape cu chiu cu vai.
Dup boroboaa asta, era cam cu primejdie s treac
pe dinaintea casei leahticului, care avea slugi cu
nemiluita. O mai zri o dat pe frumoasa leah la
capela catolic. Fata l vzu i ea i un zmbet
prietenos i nflori pe buze, de parc-ar fi ntlnit o
cunotin veche. Apoi o mai fur din ochi nc o dat,
trecnd pe-acolo; dar scurt timp dup aceea, voievodul
plec ndrt la Kovno, iar n locul ncnttorilor ochi
negri, privea acum pe geam o fa strin i slut. La

28
acestea i fugeau lui Andrii gndurile n timp ce clrea
cu fruntea plecat i ochii aintii pe coama calului.
n vremea asta, stepa i primise pe toi la snul ei
verde; iarba nalt i mpresurase, ascunzndu-i
privirilor, i numai cumele negre, czceti, se ieau
cnd i cnd n mijlocul spicelor.
Eeei! De ce ai tcut aa, feii mei? fcu ntr-un
trziu Bulba, scuturndu-se de toropeala gndurilor.
Parc ai merge la clugrie, zu aa! Dai-le naibii de
gnduri! Luai-v mai bine lulelele-n dini, s trgem
cu nesa din ele, i dnd pinteni cailor, s zburm, nici
pasrea s nu ne ajung din urm!
...i plecai pe oblncul eilor, cazacii se afundar cu
totul n iarba nalt. Nu li se mai zreau nici cumele
negre; doar crruia unduitoare de ierbi clcate n
copite arta urma goanei lor nprasnice.
Soarele, care se ridicase de-o suli pe cerul curat
sclda stepa ntreag n lumina lui cald, dttoare de
via. Toropeala gndurilor tulburi se limpezi
numaidect i inimile czceti prinser a bate ca
pasrea din aripi.
i cu ct se afundau mai adnc n step, cu att era
mai frumoas ntinderea ei. Pe atunci, toat partea de
miazzi, tot pmntul care alctuiete Novorossia
1
de
azi, pn la Marea Neagr, era o pustietate verde,
neclcat de picior omenesc. Nici un plug nu trsese
vreodat brazd n necuprinsul potopit de buruieni.
Numai caii, afundai n desiul lor, ca ntr-o pdure, le
culcau la pmnt sub copite. Niciodat firea nu
plsmuise ceva mai frumos: toat faa pmntului
prea un ocean verde-auriu, presrat cu flori fr

1
inutul populat de cazaci prin sec. XV-XVI-lea, care cuprinde rmurile
Mrii Negre i ale Mrii de Azov.

29
numr. Printre firele nalte i subiri de iarb, se
ntrezreau albstrele de culoarea cerului, sinilii sau
liliachii; tufiurile de droc cu florilelor galbene i
repezeau n sus vrfurile nalte; florile albe i
nmnuncheate ale codiei-oricelului mpestriau faa
stepei, i cte un spic de gru, adus Dumnezeu tie de
unde, pe aripile vntului, lega i el rod n desiul
verde. Jos, la rdcina subire a ierburilor, miunau
potrnichi cu gturile ntinse. Vzduhul rsuna de
glasul miilor de psri care ciripeau n fel i chip. n
triile nalte ale cerului, atrnau nemicai, ca nite
nori, ulii hrprei, cu aripile ntinse, cu privirile
aintite n iarb. Strigtul unui crd de gte slbatice,
care plutea n deprtare, asemenea unui nor ntu-
necat, rspundea tocmai ht departe, pe apele lacului
pierdut n zri. Din iarb se nla cnd i cnd cte un
pescru de step, purtat de flfirea unduioas a
aripilor largi, i se sclda falnic n apele albastre ale
vzduhului. Uite-l pierdut n slvi luminoase; nu se
mai zrete dect un punct negru. Apoi, o nou btaie
din aripi i albeaa lui scnteiaz n lumina soarelui...
Dracu s te ia, stepa mea, c mult eti frumoas!
Cltorii notri nu se opreau din drum dect pentru
masa de prnz; atunci cei zece cazaci din plcul ce-i
nsoea desclecau ndat, dezlegau de pe ei plotile
de lemn pline cu rachiu i trtcuele ce ineau loc de
pahare. Cazacii nu mncau dect pine cu slnin ori
scovergi prjite n untur i nu beau dect o nghi-
itur de rachiu i asta numai pentru ca s prind
inim, cci Taras Bulba nu ngduia nimnui s se
mbete la drum. Apoi nclecau iar i clreau pn la
cderea nopii. Seara stepa i schimba cu desvrire
faa. n vpaia soarelui ce sta s asfineasc toat n-

30
tinderea ei pestri se lumina dintr-o dat i se
ntuneca apoi treptat; umbre lungi se aterneau cnd
ici, cnd colo, nnegrind verdele stepei; suflul ei prea
mai greu de miresme; fiece floare, fiece firicel de iarb
i trimitea prinosul i stepa ntreag era parc o
cdelni uria. Cerul, de un albastru ntunecat, era
brzdat de izvoarele mari n aur trandafiriu, aruncate
parc la ntmplare de o pensul uria; ici-colo
albeau pe faa lui clbuci strvezii de nourai uori i
o adiere rcoroas i ademenitoare ca valurile mrii
abia de unduia capetele ierburilor, mngind obrazul
stepei. Muzica zilei se stingea pe nesimite i n locul
ei se ntea alta. Popndi trcai ieeau din gurile
lor, se aezau pe lbuele dinapoi i umpleau cmpul
de uierturi. ritul greierilor se auzea tot mai tare.
Uneori, de departe, de pe apele vreunui lac pierdut n
step, cte un strigt de lebd tremura n vzduh,
risipindu-se apoi n clinchete argintii... Cltorii se
opreau atunci n mijlocul cmpiei, i alegeau un loc
bun de popas, aprindeau focul i aezau deasupra lui
ceaunul n care-i fierbeau culiul
1
. Aburul mncrii
se nla n vzduh, amestecndu-se cu celelalte
mirosuri. Dup ce mbucau cte ceva, cazacii se
ntindeau s doarm, lsndu-i caii mpiedicai la
picioare s pasc n voie. Drept aternut, i puneau
svitcile. De sus, i priveau n fa stelele cerului, iar n
urechi le ptrundea vuietul uor al gzelor fr numr,
care miunau n iarb; fonetul, uierul i ritul lor
se auzeau att de limpede n linitea nopii i preau
att de curate n rcoarea ei, c pn la urm oamenii,
legnai de cntecul acesta, se lsau cuprini de somn.
Iar dac vreunul din ei se trezea o clip n toiul nopii,

1
Fiertur subire din mei, cu slnin.

31
vedea n faa lui stepa ntreag presrat de
nenumratele luminie ale licuricilor. Uneori, cerul
ntunecat al nopii se rumenea din mai multe pri de
pllile focurilor ce mistuiau prin lunci i ruri
trestiile uscate, i atunci lebedele negre, ce-i urmau
zborul n ir lung spre miaznoapte, scldate ntr-o
vpaie argintie-trandafirie, preau nite nframe roii
plutind pe cerul ntunecat.
Cltorii naintau fr s vad ceva mai deosebit.
Nicieri n calea lor nu ddeau de vreun copac: n jur
era doar stepa fr sfrit i fr margini, stepa
minunat i necuprins. Cnd i cnd se zreau n
deprtare, pe unmal i pe altul al Niprului, vrfuri de
pduri nvluite ntr-o pcl albstrie. i doar o singu-
r dat le art Taras fiilor si un punct negru,
pierdut ht departe n iarb i le spuse: Ia privii, feii
mei: e un ttar ce zboar n goana calului. Capul mic,
cu musti, i ainti drept spre ei privirea ochilor
nguti, adulmec vzduhul ca un copoi i vznd c
are n faa lui treisprezece cazaci, se fcu nevzut cu
repeziciunea unei ciute. Ia ncercai s-l ajungei din
urm pe ttar!... Stai, stai! Nici s nu v treac prin
minte una ca asta! Calul lui e mai iute chiar dect
Dracul meu! Totui Bulba lu numaidect msuri,
temndu-se de vreo capcan ascuns ce le-ar putea-o
ntinde ttarii. De cum ajunser n goana cailor la
ruleul Tatarka, ce se vrsa n Nipru, se aruncar n
apele lui cu cai cu tot i se lsar mult vreme dui de
uvoi, ca s-i ascund urma; i numai dup aceea
ieir din nou la mal i i vzur mai departe de
drum.
Dup trei zile de la aceast ntmplare, cazacii se
aflau n preajma locului care era inta cltoriei lor. Se

32
fcu dintr-o dat rcoare; cazacii simir apropierea
Niprului. Apele lui scnteietoare se desenau ca o
panglic ntunecat n zare. Nahlapii rului i trimi-
teau suflul rcoros, aternndu-se aproape, tot mai
aproape... n cele din urm nvluir jumtate din tot
pmntul... Acolo era locul unde Niprul, zvorit pn
atunci de praguri, i cerea dreptul la libertate i vuia
ca o mare, ntinzndu-se n voie; era locul unde
ostroavele, azvrlite n mijlocul apelor, le mpingeau
dincolo de maluri, iar valurile se aterneau nestvilite
peste pmnturi, fr s ntmpine n drumul lor nici
stnci, nici muchii de dealuri... Cazacii desclecar, se
urcar pe un pod plutitor i dup trei ceasuri se
apropiar de malurile ostrovului Hortia, unde se afla
pe vremea aceea Seci, care-i schimba att de des
locul.
Mulime mare de norod se ciorovia pe mal cu
plutaii. Cazacii se ngrijir ndat de cai. Taras se
ndrept seme, i strnse bine de tot brul i i netezi
mndru mustile. Coconii lui tineri i cercetar i ei
cu mult luare-aminte straiele, din cap pn n
picioare, stpnii de un fel de neneleas team,
amestecat cu o plcere nelmurit, i apoi intrar cu
toii n mahalaua aezat ca la o jumtate de verst
deprtare de Seci. Cum ajunser, fur asurzii de
cincizeci de ciocane ce bubuiau fr ncetare n cele
douzeci i cinci de fierrii spate n pmnt i
acoperite pe deasupra cu iarb. n uli, n pragul
csuelor cu cerdac, tbcari voinici frmntau cu
minile lor puternice piei de bou. Sumedenie de
negutori vindeau pe tarabe cu streini grmezi
ntregi de cremene, amnare i praf de puc. Un
armean i atrnase la vedere nframele-i scumpe. Un

33
ttar rsucea pe loc frigrui cu buci de carne de
berbec n aluat, niruite pe ele. Un jidov cu gtul
ntins scotea rachiu dintr-un poloboc. Dar cel dinti
om de care ddur n calea lor fu un cazac zaporojan,
care dormea drept n mijlocul drumului, cu minile i
picioarele desfcute larg n lturi. Taras Bulba nu
putu trece nepstor, fr s se opreasc i s-i
desfete ochii cu o asemenea privelite.
Stranic s-a mai ntins! i ce falnic mai arat,
zise el, oprindu-i calul.
Ce e drept, tabloul era ct se poate de mre; cazacul
zcea ntins ca un leu n mijlocul drumului. Moul lui
seme, dat pe spate, cuprindea cam o jumtate de
arin de pmnt. alvarii de postav viiniu din cel
scump erau mnjii pe-alocuri cu catran, semn de
adnc dispre al cazacului fa de ei. Dup ce-i satur
ndelung privirile cu cazacul zaporojan, Bulba i fcu
anevoie loc mai departe, pe ulia strmt n care
miunau tot soiul de meteugari ce-i fceau chiar
acolo, pe loc, meseria, precum i de oameni de toate
neamurile, de care era plin acest iarmaroc ce mbrca
i hrnea tot poporul din Seci deprins doar s
chefuiasc i s trag focuri de arm.
n sfrit, clreii ieir din mahala i vzur n faa
lor cteva curene acoperite cu stuf ori cu psl, dup
obiceiul ttresc. Unele aveau pe lng ele tunuri.
Nicieri nu se vedea ns vreun gard sau vreo csu
dintre cele joase, cu cerdacuri sprijinite de stlpi
mrunei de lemn, cum se gseau n mahala. Un val
nu prea nalt de pmnt, cu un fel de ntritur din
trunchiuri de copaci n faa lui, neaprat de nimeni,
vdea cumplita nepsare a cazacilor. Civa zaporojeni,
zdraveni, trntii n mijlocul drumului cu lulelele n

34
dini, i privir fr s se sinchiseasc de ei i nu se
clintir din loc. Taras trecu printre dnii cu mult
bgare de seam, urmat de feciorii lui, zicnd: S
trii, boieri dumneavoastr.
S trii i dumneavoastr rspunser
zaporojenii. Tot cmpul era pestri de cete de cazaci.
Chipurile lor arse de soare artau c snt clii n
lupt i c au gustat din plin greutile de tot soiul ale
traiului. Aadar asta era Seci. Aici era cuibul de unde-
i luau zborul voinicii mndri i tari ca nite lei! De aici
se revrsa peste toat Ucraina czcimea i libertatea.
Clreii intrar apoi ntr-o pia mare i
ncptoare, unde se aduna de obicei rada
1
. n pia,
pe un butoia rsturnat cu fundul n sus, edea un
cazac despuiat pn la bru; cmaa i-o inea n mn
i ncetior, pe-ndelete, i crpea gurile. Apoi le tie
drumul o ceat de lutari, n mijlocul crora juca de-i
sfriau clciele un zaporojan tnr, cu cuma dat
voinicete pe ceaf i cu braele ridicate n sus. Tot
tropind aa, striga uneori: Zicei-i mai cu foc,
scracilor! Nu te scumpi la rachiu, Foma, pentru
cretinii tia pravoslavnici! i Foma cel chior de-un
ochi turna la cni fr numr, cinstindu-l pe fiecare
cum i cerea. Pe lng tnrul zaporojan, ali patru, mai
btrni, frmntau zdravn pmntul cu pai mrunei,
uneori neau n sus, ori se avntau n lturi ca un
vrtej, ct pe-aci s cad n capul lutarilor, apoi
deodat se lsau la pmnt i jucau nprasnic pe vine,
lovind scurt i aprig rna bine bttorit cu
potcoavele lor de argint. Pmntul vuia surd pn ht

1
Sfatul militar al Secii zaporojene.


35
departe, iar vzduhul rsuna de cnitul potcoavelor
de la cizmele czceti, care jucau de mama focului
gopakul i trepakul. Dar dintre toi dnuitorii, unul
striga mai amarnic i se avnta mai stranic, ceva mai
n urma celorlali. Moul i zbura n vnt, iar pieptul
vnjos era gol; dar cazacul purta pe el un cojoc
clduros, mbrcat pe mneci, i sudoarea iroia de pe
dnsul, de parc l-ar fi scos cineva din ap. Leapd-
i mcar cojocul cela! rosti n sfrit Bulba. Au nu vezi
cum te-ai ncins? Asta nu-i cu putin! i strig
numaidect cazacul. i de ce, m rog? Nu se
poate i pace! Am eu un nrav al meu: cum lepd ceva
de pe mine, l i beau! Ce-i drept, voinicul nu mai
avea de mult cuma pe cap, nici bru la caftan, nici
basma brodat: toate luaser aceeai cale. Mulimea
sporea din ce n ce; mereu ali dnuitori li se alipeau
acelora care jucau n cerc i nu era chip s priveti
fr o tresrire luntric toat aceast omenire
plmdind jocul cel mai dezlnuit, cel mai nenfrnat
pe care l-a pomenit vreodat lumea, numit n cinstea
nprasnicilor si creatori: kazaciok.
Ehei, de nu eram clare, strig Taras, m-a fi
avntat i eu! Pe cinstea mea c m-a fi avntat la joc!
n vremea asta, ncepur s se zreasc prin norod
i mourile albite de ani ale btrnilor cinstii
pretutindeni n Seci pentru faptele lor vitejeti i care
nu o dat fuseser cpetenii. Taras ntlni curnd o
mulime de vechi prieteni. Ostap i Andrii auzeau
ntruna cum i ddeau binee: A-a, tu eti, Peceria?
S trieti, Kozolup! Da pe tine de unde mi te-
aduce Dumnezeu, Taras? i tu cum de-ai ajuns
aici, Doloto? S trieti, Kirdeaga! Noroc, Gusti!
Nu credeam s te mai ntlnesc vreodat, Remen! i

36
voinicii strni acolo de prin toate colurile Rusiei
rsritene se pupau cu foc, apoi ncepur ntrebrile:
Da Kasian? Da Borodavka? DaKoloper? Da Pidsok?
Rspunsurile pe care le primea Taras Bulba sunau
toate cam aa: Borodavka a fost spnzurat la Tolopan,
Koloper jupuit de viu lng Kizikirmen, iar capul lui
Pidsok pus n sare ntr-un butoia a fost trimis
tocmai la arigrad. Btrnul Bulba i pleca numai
fruntea i spunea dus pe gnduri: Au fost nite cazaci
vrednici!

37



III
e-mplinise aproape sptmna de cnd Taras
Bulba se statornicise cu feciorii lui la Seci.
Ostap i Andrii nu prea nvau ns me-
teugul armelor. Celor de la Seci nu le plcea s se
oboseasc i s-i piard vremea cu ndeletniciri
osteti. Tineretul deprindea mnuirea armelor i se
clea numai n toiul harurilor, care din aceast
pricin nu conteneau aproape deloc. Iar scurtele
rgazuri dintre ncierri, cazacii socoteau c ar fi
prea plicticos s le foloseasc pentru a nva ceva de
trebuin, afar poate de tragerea la int, i uneori de
alergri clare sau de urmrirea vreunei fiare n step
sau n lunc; prisosul de vreme i-l cheltuiau n
chiolhane, socotite drept semn al pornirii nenfrnate
spre libertate pe care o nutreau n suflete. Seci nfia
o privelite cu totul deosebit. Prea un fel de
petrecere necontenit, un bairam care ncepuse cu
trboi mare, dar care nu-i mai gsea sfritul. Unii
dintre cazaci aveau cte o meserie, alii cte o
dughean i-i vedeau de nego, dar cea mai mare
parte dintre ei chefuia din zori i pn-n noapte, ct
vreme mai zornia ceva n buzunarele lor, i ct
vreme bunurile dobndite n lupt nu treceau n mna
negutorilor i a crciumarilor. Petrecerea aceasta
atotcuprinztoare avea n ea ca un fel de vraj. Aici nu
era numai o aduntur de cheflii ce se mbat de
S

38
inim albastr, nu! La Seci era o dezlnuire nebun
de veselie i nimic mai mult. Oricine venea aici, uita
de toate i se lepda de tot ce alctuia viaa lui de pn
atunci. i ddea dracului trecutul ca s zicem aa
i odat scpat de griji, se lsa cu totul n voia
libertii i a tovarilor, la fel de cheflii ca i el, care
n-aveau neamuri, case ori familii, ntr-un cuvnt nimic
n afar de cerul necuprins i venicele desftri ale
sufletului. De aici venea acea veselie nebuneasc ce n-
ar fi putut izbucni din nici un alt izvor. Povestirile i
flecreala mulimii de cazaci adunai n ceasuri de
hodin i trntii lenei ntr-o rn, pe pmnt, erau
adeseori att de hazoase i nfiau cu atta putere
viaa adevrat, nct trebuia s fii zaporojan, cu
nfiarea cea mai nepstoare din lume, ca s-i
pstrezi chipul att de neclintit nct s nu clipeti nici
mcar din... musta! Aceast trstur i deosebete
i pn acum pe zaporojeni de ceilali frai ai lor din
Rusia de miazzi. Veselia lor era beat i glgioas,
dar cu toate acestea n-avea nimic de crcium
apstoare, unde omul i caut uitarea ntr-o veselie
mohort, care-i ntineaz sufletul. Aici era un cerc
strns de tovari de coal, cu singura deosebire c n
loc s ad n bnci i s asculte trncneala
dasclului, ei clcau pe nepus mas dumanul, n
cete de cte cinci mii de clrei. n loc de pajitea
unde colarii bat mingea, ei aveau ntinderi
nestrjuite, la graniele crora rsrea uneori cte un
cap iute de ttar sau i aintea privirile nemicate i
mohorte cte un turc cu turbanul su verde pe frunte.
i mai era o deosebire: c n Ioc de a fi strni laolalt
ntr-o coal, de o putere ce le-ar fi siluit voina, ei i
lsaser de bun voie tatl i mama i fugiser din

39
casa printeasc; unii dintre ei avuseser o dat
treangul n jurul gtului, dar, n locul chipului palid,
al morii lipsite de slav, izbutiser s vad viaa, i
nc una clocotitoare de tot; erau aici i dintre aceia
care, credincioi fiind unui preacinstit obicei, nu erau
n stare s pstreze nici o lecaie n buzunarele lor; i
alii care socotiser altdat drept mare bogie un
galben, pentru c din grija arendailor jidovi crora le
ncredinaser pmntul, puteai s le ntorci i
buzunarele pe dos, c tot nu gseai o para chioar n
ele. Mai erau aici i toi bursacii care nu putuser
ndura vergile de la Academie i care nu se aleseser
nici mcar cu o buche nvat de pe bncile colii;
dar alturi de ei se gseau la Seci i dintre aceia care
tiau cine-i Horaiu, cine-i Cicero i ce-i aceea
Republica Roman. Mai erau aici i muli comandani
care mai trziu s-au acoperit de slav n armata
mpratului; de asemenea i o sumedenie de lupttori
de breasl clii n rzboaie, care nutreau n sufletul
lor credina, vrednic de cinste, cum c un om trebuie
s lupte oricum i oriunde, numai s lupte, pentru c
nu-i ade bine unui voinic cu suflet mare s stea cu
minile n sn. Dar erau i dintre aceia care veniser la
Seci numai ca s se poat luda mai trziu c au fost
acolo, zicnd c snt viteji mult ncercai n lupte. Dar
cine nu era aici? Aceast republic ciudat era ntr-
adevr nscut din nevoia pe care o simea veacul.
Toi cei dornici de via de ostai, de potire de aur, de
zarpale sau de galbeni venetici i spanioli, i puteau
gsi oricnd de lucru aici. Numai iubitorii de femei n-
ar fi putut gsi la Seci nimic pe gustul lor, pentru c
aici nici mcar n mahalaua ce cuprindea mpreju-
rimile, obraz femeiesc nu se ncumeta s se arate.

40
Ostap i Andrii se minunau nespus cnd vedeau ce
puzderie de lume vine la Seci chiar sub ochii lor i
nimeni nu se gsete s-i ntrebe pe aceti oameni de
unde vin, cine snt i care le e numele. Toi intrau aici
de parc s-ar fi ntors la casa lor, pe care au prsit-o
acum un ceas. Fiecare nou-venit se nfia doar
hatmanului otirii, care-l primea de obicei cu aceste
vorbe:
Bun venit! Ia zi: crezi n Domnul nostru Isus
Hristos?
Cred! rspundea noul-sosit.
Da n Sfnta Treime crezi?
Cred!
Da la biseric te duci?
M duc!
Ia f semnul crucii!
i noul-venit i fcea cruce.
Bine, zicea atunci hatmanul. Du-te la curenul
care-i place!
i cu asta lua sfrit ceremonia nfirii. Toi cei de
la Seci erau unii prin credina ntru aceeai biseric,
pe care erau gata s-o apere pn la cea din urm
pictur de snge, dei nici mcar s-aud nu voiau de
post i felurite opreliti. Numai jidovii, armenii i
ttarii, mboldii de o sete prea mare de ctig, cutezau
s triasc i s-i vnd mrfurile n mahala, i asta
pentru c zaporojenilor nu le plcea s se tocmeasc:
afundau mna n buzunar i cte parale scoteau n
pumn, attea plteau. De altfel, soarta acestor
negutori iubitori de argini era adesea ct se poate de
jalnic. Duceau o via foarte asemntoare acelora
care-i fceau casele la picioarele Vezuviului; pentru
c de ndat ce cazacii isprveau banii, le sprgeau

41
dughenele i luau marfa fr s le plteasc nici o
lecaie. Seci se alctuia din peste aizeci de curene ce
aduceau cu tot attea republici neatrnate sau mai
bine cu o coal i o burs, unde copiii au tot ce le
trebuie. Nimeni dintre cazaci nu cumpra i nu inea
vreun bun al lui. Toate cele de trebuin erau pe mna
hatmanului, mai mare peste curen, care din pricina
asta era numit ttucu. El avea n grij banii,
vemintele, merindea, salamata
1
, terciul, i pn i
toate cele pentru foc; tot lui i ddeau cazacii banii
spre pstrare. Adeseori izbucneau certuri ntre curene,
i atunci se ajungea neaprat la btaie. Curenele
nvrjbite ieeau n pia i i crau pumni n coaste,
pn cnd unele rmneau, n sfrit, nvingtoare i
atunci toat lumea se aternea pe chef. Aa arta Seci,
care-i ademenea att de mult pe cei tineri.
Ostap i Andrii se aruncar cu tot focul tinereii lor
n aceast mare vijelioas,uitnd ntr-o clip de casa
printeasc, de burs, de tot ce le frmntase nainte
vreme sufletele, druindu-se cu desvrire vieii celei
noi. Orice din jurul lor i atrgea: datina libertii fr
fru, rfuielile nemeteugite i legiuirile ce li se
preau uneori peste msur de aspre ntr-o republic
att de samavolnic. Un cazac care fura sau terpelea
un fleac de nimic era socotit ca o pacoste ce se
rsfrngea asupra czcimii ntregi; fptaul era legat
ca cel din urm tlhar la stlpul nfierrii, alturi de
care era pus o mciuc i toi cei care treceau pe
lng el aveau datoria s-l loveasc, pn cnd n sfrit
cdea mort. Un datornic ru de plat era ferecat n
lanuri i cetluit de tun; astfel rmnea pn cnd unul
din tovarii lui se milostivea de el i l rscumpra,

1
Fiertur subire de fin, cu unt sau untur.

42
pltindu-i datoriile. Dar mai mult ca orice l tulbura pe
Andrii spimnttoarea pedeaps ornduit pentru cei
ce se fcuser vinovai de omucidere. Chiar acolo, sub
ochii lui, cazacii au spat o groap n care au cobort
de viu ucigaul, apoi au pus peste el cociugul cu
trupul celui ucis de mna lui, dup care i-au acoperit
pe amndoi cu pmnt. Mult vreme l-a urmrit pe
Andrii amintirea cumplitei osnde i n faa ochilor i
juca ntruna cel ngropat de viu, laolalt cu groaznicul
sicriu.
Nu trecu mult i cei doi tineri cptar loc de cinste
printre ceilali cazaci. Adeseori porneau mpreun cu
tovarii lor de curene i cteodat cu tot curenul i cu
alte vecine s vneze n step tot soiul de psri, cerbi
i cprioare ce foiau acolo ca frunza i ca iarba; alteori
ieeau la malurile rurilor sau ale lacurilor care prin
tragere la sori czuser n stpnirea curenului lor;
aici aruncau nvoade i plase i scoteau prad bogat,
ntru ndestularea ntregului curen i cu toate c
ndeletnicirile pomenite nu cereau de la ei adevrata
iscusin prin care se ncearc un cazac, cei doi flci
ncepur totui s ias n vileag printre ceilali tineri,
datorit voiniciei i ndemnrii pe care o dovedeau la
fiece pas. tiau s trag la int repede i fr gre i
treceau Niprul not mpotriva uvoiului, isprvi pentru
care un nou-venit era primit cu alai n snul czcimii.
Dar btrnul Taras plnuia pentru ei o alt
ndeletnicire. El nu prea avea la inim viaa aceasta de
huzur i nzuia spre fapte cu adevrat viteze. Zile
ntregi se tot gndea i se rzgndea cum s fac s-i
ndemne pe cazaci spre o fapt vitejeasc n care orice
voinic s-i poat arta n voie dibcia lui de osta. n
cele din urm i se nfi ntr-o zi hatmanului otirii

43
i i spuse deschis:
Ce zici, hatmane, n-ar fi timpul s mai petreac
nielu zaporojenii?
N-au unde! rspunse hatmanul, scondu-i din
colul gurii luleaua-i scurt i scuipnd n lturi.
Cum aa, n-au unde? Am putea s-i clcm pe
turci ori pe ttari!
Nu se poate! Nici pe turci, nici pe ttari! fcu
hatmanul netulburat, lundu-i iar pipa ntre dini.
Ce vorb-i asta, nu se poate?
Aa, nu se poate! I-am fgduit sultanului pace.
i dac? Pi el i pgn, iar nou i Dumnezeu i
Sfnta Scriptur ne poruncete s-i batem pe pgni.
Nu se cade! ncaltea dac nu ne-am fi legat fa
de ei pe credina noastr, atunci treac-mearg. Dar
aa, nu se poate i pace!
Cum nu se poate, mi omule? Cum zici c nu se
cade? Judec i tu: uite, eu am doi flci, amndoi n
floarea vrstei. Dar nici unul nici cellalt n-au fost
pn acum n lupt, iar tu una tii: Nu se cade i zici
c zaporojenii nu trebuie s-i calce pe pgni.
Da, nu se cade!
Atunci, dup tine, se cade s se iroseasc de-a
surda puterea czceasc, da? Se cade s putrezeasc
omul ca un cine, fr a svri o fapt vitejeasc, fr
s aduc vreun folos rii sale ori cretintii, da?
Atunci la ce mai trim, la ce naiba ne mai trim zilele,
hai? Lmurete-m, dac poi! Eti om iste la minte,
c de aceea te-or fi ales cazacii n capul lor! Atunci
poftim de m lmurete, la ce mai trim pe lume?
Dar hatmanul nu-i ddu rspuns la aceast
ntrebare. Era un cazac ndrtnic. Dup ce tcu o
clip, zise:

44
i de la rzboi s-i iei gndul! N-o s fie!
Zi aa, n-o s fie? mai ntreb o dat Taras
Bulba.
Nu!
i zi, s-mi iau gndul de la el?
S-i iei gndul!
Ateapt tu, pomana dracului, c o s te-nv eu
minte! i zise Taras Bulba i se hotr pe loc s se
rzbune mpotriva hatmanului.
Se nelese apoi cu unul, cu altul i cinsti cu
butur toat lumea, dup care civa cazaci ameii
de rachiu se duser drept n pia, unde se aflau
legate de stlpi nite tobe n care bteau toboarii cnd
chemau czcimea la sfat. Dar cum nu gsir beele
pe care le pstra ntotdeauna toboarul, apucar
fiecare cte un lemn n mn i ncepur s izbeasc
din rsputeri pielea ntins. Cel dinti care sosi n goa-
n mare fu toboarul cel nalt i chior, al crui singur
ochi era grozav de umflat de somn.
Care a ndrznit s bat n tobe? se rsti dnsul.
Gura! Ia-i mai bine beele i zi-i nainte cu ele, c
aa-i porunca noastr! i rspunser pe loc fruntaii
aburii de butur.
Atunci toboarul scoase din buzunar beioarele pe
care le luase cu dnsul, pentru c tia foarte bine cum
sfresc de obicei ntmplrile de acest soi. Tobele
prinser a rpi i ct ai clipi din ochi plcuri de cazaci,
ca roiuri negre de brzuni, umplur piaa.
Oamenii se strnser roat, iar dup cea de-a treia
chemare a tobelor, se artar n sfrit i cpeteniile;
hatmanul otirii, innd n mn buzduganul, semn al
puterii sale, judectorul, cu pecetea otirii, pisarul cu
climara i esaulul cu toiagul. Att hatmanul otirii ct

45
i celelalte cpetenii i scoaser cciulile i fcur cte
o plecciune n cele patru pri cazacilor care stteau
anoi, cu minile proptite n old.
Ce vrea s zic soborul de aici i ce poftii, cazaci
dumneavoastr? rosti hatmanul.
Dar sudalmele i strigtele mulimii nu-l lsar s
sfreasc.
Leapd buzduganul! Pune-l jos, satan, chiar
acum! Nu te mai vrem! strigau voci din mulime.
Unele curene mai treze preau a fi potrivnice acestei
hotrri; dar nu trecu mult i toi cazacii, att cei bei
ct i cei treji, se luar la btaie cu pumnul. Se strni o
hrmlaie nemaipomenit.
Hatmanul ddu mai nti s zic ceva, dar cum tia
c mulimea dezlnuit i samavolnic ar fi fost n
stare s-l omoare pe loc pentru asta dup cum se
ntmpla aproape ntotdeauna n asemenea mprejurri
se ls pguba i se ploconi doar adnc de tot n
faa mulimii, dup care puse jos buzduganul i se
fcu nevzut printre cazaci.
Poruncii, cazaci dumneavoastr, s nturnm i
noi semnele puterii noastre? ntrebar judectorul,
pisarul i esaulul, pregtindu-se a lsa pe loc
climara, pecetea otirii i toiagul.
Ba nu, voi putei rmne! se ridicar glasuri din
mulime.
Am vrut doar s-l alungm pe hatman, pentru c-
i muiere, nu cazac, iar noi dorim n fruntea noastr un
brbat n toat puterea cuvntului.
i pe cine vrei s punei acum hatman?
ntrebar cei doi dregtori.
Pe Kukubenko! prinse a rcni o parte din cazaci.
Ba nu-l vrem pe Kukubenko! rcnea partea

46
cealalt. S mai creasc oleac! Are ca la gur!
ilo s ne fie hatman! strigau alii. S-l punem pe
ilo n fruntea noastr.
S v fie acolo! strigau cei mai muli suduind. Ce
fel de cazac mai e, cnd tim cu toii c-i mn lung
feciorul sta de cea, mai ru ca ttarii: Ia mai dai-l
la dracu-n praznic pe beivanul cela de ilo!
Atunci pe Borodati! S-l punem hatman pe
Borodati.
Ce Borodati? La mama dracului cu Borodati al
vostru!
Cerei-l pe Kirdeaga! opti Taras la urechea unora
dintre cazaci.
Kirdeaga! Kirdeaga! strig mulimea. Borodati!
Borodati! Kirdeaga! Kirdeaga! ilo! La naiba ilo!
Kirdeaga!
Toi cei strigai de mulime, de cum i auzir
numele, ieir fr zbav din gloat, ca nu cumva
oamenii s-i nchipuie c au ajutat i ei ntr-un fel
sau altul alegerea lor.
Kirdeaga! Kirdeaga! se auzea tot mai tare.
Borodati!
ntru sprijinirea vorbelor venir acuma pumnii i
Kirdeaga iei nvingtor.
Ducei-v de-l aducei pe Kirdeaga! strigar
cazacii.
Din mulime se desprinseser pe dat vreo zece
cazaci, dintre care unii abia se ineau pe picioare, aa
de zdravn trseser la msea, i se duser drept la
Kirdeaga, pentru a-l vesti c a fost ales.
Kirdeaga, dei cam trecut de ani, dar foarte iste la
minte, era de mult acas la el, de parc habar n-ar fi
avut de cele ce se puneau la cale.

47
Ce dorii, cazaci dumneavoastr? ntreb el.
Vino, c-ai fost ales hatman!...
Ce tot spunei, cazaci dumneavoastr? rosti
Kirdeaga. Eu s m nvrednicesc de o astfel de cinste?
Eu s fiu hatman? Pi, pe mine nici capul nu m
ajut la mplinirea unei asemenea dregtorii! E oare
cu putin s nu fi gsit unul mai bun n toat otirea
noastr?
Hai odat, dac-i spunem! strigar zaporojenii.
Doi dintre ei l apucar de subsuori i cu toate c
omul se mpotrivea, proptindu-se zdravn n picioare,
l duser mai mult pe sus n pia, mai cu ocri, mai
cu ghionturi din spate, mai cu scatoalce, mai cu vorb
bun. Nu mai da ndrt ca racul, afurisitule!
Primete, cine, cnd i s-a fcut o asemenea cinste!
n felul acesta Kirdeaga fu adus pn la urm n
mijlocul cazacilor.
Ce zicei, cazaci dumneavoastr? rostir cu voce
tare, pentru a fi auzii de toat mulimea, cei care-l
aduseser. Primii ca acest cazac s v fie hatman?
Primim! Primim toi! vui mulimea, i stepa
ntreag se cutremur de vuietul ei.
Una din cpetenii lu atunci buzduganul i l ntinse
hatmanului proaspt ales. Dar Kirdeaga nu-l primi,
dup cum era obiceiul. Cpetenia i-l ntinse nc o
dat, dar Kirdeaga nu-l primi nici acum, ci numai a
treia oar. n clipa aceea, un chiot de mulumire
izbucni din toate piepturile i iari stepa ntreag fu
cutremurat pn departe. Apoi ieir din mulime
patru cazaci dintre cei mai vrstnici, cu mustile i
mourile crunte (btrni prea mpovrai de ani nu se
gseau la Seci, pentru c nimeni dintre zaporojeni nu
murea de moarte bun), i lund fiecare cte o mn de

48
pmnt, muiat proaspt de ploaie i prefcut n glod, l
puser drept pe capul lui Kirdeaga. rna muiat
prinse a-i curge pe musti, pe obraji i i mnji cu
noroi toat faa. Dar Kirdeaga sttea neclintit locului
i aducea mulumiri cazacilor pentru cinstea pe care i-
o fcuser.



















Astfel lu sfrit alegerea zgomotoas, de care nu
tiu dac se bucurau i alii aa cum se bucura
Bulba: pe de o parte se rzbunase mpotriva fostului
hatman, iar pe de alta, Kirdeaga era un vechi tovar
de-al su cu care fusese n multe haruri pe uscat i
pe ap i cu care mprise frete greutile i
restritile vieii de osta. Mulimea se mprtie
numaidect i purcese la srbtorirea noului-ales. Se

49
porni un chiolhan cum Ostap i cu Andrii nici nu mai
vzuser pn atunci. Cazacii sparser crciumile,
lund cu japca tot miedul, rachiul i berea pe care le
gsir. Crciumarii erau mulumii c mcar ei sc-
paser teferi. Toat noaptea au rsunat strigri i
cntece care slveau faptele vitejeti i mult vreme a
mai privit luna de pe cer plcuri de lutari ce colindau
uliele cu bandurile, lutele i balalaicele lor rotunde,
precum i pe cntreii bisericeti, pe care cazacii de la
Seci i ineau pentru slujbe sfinte i pentru
preamrirea isprvilor svrite de ei. n cele din urm,
butura i oboseala puser cte puin stpnire pe
capetele tari ale zaporojenilor. Ici-colo se vedea cte un
cazac prbuit la pmnt sau doi prieteni vechi nduio-
ai pn la lacrimi de amintiri, care zceau mbriai
n mijlocul drumului. Mai departe, se vedea o ceat
ntreag care se pregtea s doarm, sau cte un cazac
stingher ce-i cuta cu tot dinadinsul un culcu mai
moale, lsndu-se drept peste un butuc de lemn. Cte
unul mai tare de nger ndruga nc vorbe fr ir, dar
pn la urm se lsa i el dobort de vedrele de
butur... ntr-un trziu toat suflarea czceasc fu
cuprins de somn.

50




IV
doua zi, Taras Bulba inu sfat cu noul
hatman al otirii, cum s-i fac s-i ridice pe
zaporojeni la o fapt de arme. Hatmanul era
un cazac btrn i detept, cunotea cu de-amnuntul
firea zaporojenilor i dintr-un nceput aa gri: Nu se
cade s clcm legmntul; nu se cade i pace! Dar
dup ce tcu o vreme, adug: Las c facem noi ntr-
alt chip: legmntul n-o s-l clcm, da nscocim i
noi ce putem! Numai s se adune mulimea! Dar nu
din porunca mea, ci numai din bunvoia lor. Cred c
te pricepi ce trebuie s faci... Ei, i-atunci dregtorii i
cu mine o s venim ntr-un suflet n pia, de parc n-
am ti nimic.
Nu trecu bine un ceas dup st sfat i n pia
prinser a bate tobele. Ba se ivir ca la porunc i
cazaci ameii de butur i nesocotii la vorb. Cume
czceti fr numr mpnzir dintr-o dat pia.
Pornir ntrebrile: Cine?... Pentru ce?... La ce bun
sun adunarea? Dar nimeni nu rspunse. n sfrit,
ici-colo, de prin coluri se ridicar glasuri: Se
prpdete de-a surda puterea czceasc: n-avem
rzboi... Cpeteniile noastre s-au dedulcit la via de
huzur i de atta osnz li s-au luat vederile!... Pa-
smite, nu mai e dreptate pe lumea asta. Ceilali
cazaci ascultar dintru nceput tcui, dar mai apoi
A

51
prinser i ei a cuvnta: Ce e drept, nu-i pcat: nu-i
dreptate pe lumea asta! Dregtorii ns preau a fi cu
totul uimii de vorbele astea. n sfrit, hatmanul iei
n fa i zise:
ngduii, cazaci dumneavoastr, s spun i eu o
vorb.
Zi-i!
Despre aceea vreau mai nti i-nti a v spune,
boieri dumneavoastr preacinstii, c muli zaporojeni
precum bine tii i fr mine s-au fcut datornici
jidovilor crciumari i chiar i frailor lor, ntru atta c
nici dracu n-ar ti s-i descurce. Pe urm iari
despre aceia vin a v vorbi c muli dintre flcii
notri n-au vzut nici mcar o dat cu ochii lor ce-i
aceea rzboi, i precum bine tii i domniile voastre,
cte parale face un flcu, dac n-a fost n rzboi. Ce
fel de cazac mai e i acela care nu s-a btut n viaa
lui cu pgnul?
Taci, c-i zice bine, gndi Bulba.
S nu care cumva s v treac prin minte, cazaci
dumneavoastr, c vorbesc aa ca s calc pacea!
Fereasc Dumnezeu! Am spus-o i eu fiindc veni
vorba. i-apoi lcaul Domnului de la noi de-aici e mai
mare ruinea cum arat! Snt atia ani de cnd prin
mila lui Hristos dinuie Seci pe lumea asta, dar
biserica nu numai c pe dinafar nu aduce deloc a
biseric, dar nici icoanele dintr-nsa n-au podoaba ce
li se cuvine. Mcar de i-ar fi dat cuiva prin cap s le
fac odjdii de argint. Dar ele s-au ales numai cu ce
le-au lsat cu limb de moarte niscaiva cazaci. Unde
mai pui c i dania lor n-a fost mai de Doamne-ajut,
pentru c avutul ntreg i l-au but n timpul vieii.
Dar eu v spun toate acestea nu pentru a porni cu

52
rzboi mpotriva pgnilor, pentru c noi i-am fgduit
doar sultanului pace, i mare ne-ar fi pcatul dac
ne-am clca legmntul.
Ce tot le ncurc atta? se ntreba Bulba.
Care va zic, vedei i domniile voastre c nu se
cuvine s pornim rzboi, nu ne-o ngduie cinstea
noastr de oteni. Dar eu uite ce zic, dup mintea mea
asta puin: s-i lsm pe i tineri s plece singuri cu
brcile i s scarmene puintel malurile Natoliei
1
. Ce
zicei de asta, cazaci dumneavoastr?
Du-ne pe toi, pe toi! strigar voci de
pretutindeni. Sntem gata s ne dm i viaa pentru
credin!
Hatmanul o cam bg pe mnec; nu intra n
socotelile lui s ridice ntreaga Zaporojie, pentru c
socotea c ar rupe cu totul pe nedrept pacea odat
ncheiat.
Mai ngduii-mi o vorb, cazaci dumneavoastr?
Ajunge! strigar cazacii. Tot n-ai s spui nimic
mai bun dect ce-ai spus!
Dac-i aa, aa s fie! Snt sluga dorinei voastre.
C doar i lucru cunoscut chiar i din scrieri c glasul
norodului e glasul Domnului, i chiar c nu poi
scorni un lucru mai nelept dect cel scornit de
mulime. Atta voi a v spune: c sultanul n-ar lsa
fr pedeaps joaca i desftul voinicilor notri, iar noi
am avea vreme s ne pregtim; s ne adunm puteri
proaspete i nu ne-ar fi fric de nimic. Dar aa, dac
plecm cu toii, ar putea s ne calce i ttarii. tia-s
cini de-ai turcilor: nu se-arunc din fa i nu intr n

1
Anatolia.


53
cas cnd tiu c acolo-i stpnul. Dar au obicei s
mute pe la spate, i muc tare! i dac tot am adus
vorba despre asta, s tii c nici brci n-avem cte ne
trebuie i nici praf de puc atta ct s putem porni
cu toii. Dar eu snt bucuros s fac ce vrei: snt robul
voinei voastre!
i vicleanul hatman tcu. Dar cetele de oameni
prinser a schimba preri, iar hatmanii de curene
inur sfat; din fericire, nu prea erau muli cazaci bei
n ziua aceeai oamenii se hotrr s asculte de sfatul
cuminte al cpeteniei lor.
Pe loc fur trimii civa cazaci pe malul cellalt al
Niprului, unde, n ascunziurile de neptruns de sub
ap i din stufri, era tinuit visteria otirii i o
parte din armele luate de la dumani. Alii se repezir
la brci, pentru a le cerceta i a le pregti de drum.
Malul rului se fcu negru de lume, ntr-o singur
clip. Civa dulgheri i aduser topoarele. Zaporojenii
vrstnici, ari de soare, lai n umeri i bine proptii pe
picioarele lor, unii cu mustaa crunt, alii cu
mustaa neagr, stteau n ap pn la genunchi, cu
alvarii sumei, i trgeau de pe mal brcile legate cu
funii tari. Alii crau trunchiuri uscate de arbori,
pregtite de cu vreme, i felurite buturugi. Ici se
bteau scnduri la o barc, dincoace, cazacii
rsturnaser alta cu fundul n sus i o clftuiau;
dincolo oamenii legau de o parte i de alta a brcilor,
dup obiceiul czcesc, cte un mnunchi de stuf
lung, pentru a feri barca de valurile mrii care ar
putea s-o rstoarne; ceva mai departe, pe tot lungul
rmului, ardeau focuri, deasupra crora, n cazane de
aram, clocotea smoala trebuincioas clftuirii
vaselor. Cei vrstnici i umblai prin lume i nvau pe

54
cei tineri. mprejurimile rsunau de bocnitul
ciocanelor i strigtele celor ce munceau;malul ntreg
al Niprului prea c freamt i unduiaz, ca viu.
n vremea aceasta se apropie de uscat un mare pod
plutitor. Mulimea de pe el fcea semne cu mna, nc
de departe. Erau cazaci mbrcai cu svitci zdrenuite.
Cu straiele lor n neornduial muli n-aveau altceva
dect o cma pe ei i cte o lulea scurt ntre dini
artau ca unii care scpaser chiar atunci de o
npast, ori c ar fi petrecut cu atta foc, nct i-au
but i vemintele de pe ei. Din rndul lor se
desprinse, n sfrit, un cazac mic de statur, dar bine
legat, ca de vreo cincizeci de ani, i iei n fa. Omul
striga i ddea din mini mai dihai dect toi ceilali,
dar vorbele lui se pierdeau din pricina bocniturilor i
a strigtelor celor ce lucrau pe rm.
Ce veti ne aducei? i ntreb hatmanul otirii,
cnd podul se opri la rm.
Cazacii care lucrau pe mal contenir munca i
ateptar rspunsul noilor-venii, innd n sus
topoarele i dlile.
Veti proaste! le strig de pe pod cazacul cel
vnjos.
Ce fel?
ngduii, cazaci dumneavoastr, s v spun o
vorb?
Zi-i!
Ori poate vrei mai bine s adunai sfatul?
Zi, c sntem cu toii aici!
i oamenii se grmdir pe dat la un loc.
Au n-ai auzit de cele ce se petrec n rsritul
Ucrainei?
Da ce-i acolo? ntreb unul din hatmanii de

55
curene.
Ehei! Se vede treaba c v-a nfundat ttarul
urechile cu niscaiva cli, de nu mai auzii nimic cu
ele!
Hai, spune odat, ce-i acolo?
Ce-i acolo? E ceva ce n-ai vzut de cnd mama v-
a fcut i v-a botezat!
N-ai de gnd s spui odat, fecior de cea? strig
un cazac din mulime, pierzndu-i rbdarea.
Nici mcar sfintele biserici nu mai snt ale
noastre, iaca ce vremi am ajuns!
Cum adic nu-s ale noastre?
Au fost date n arend jidovilor. Dac nu plteti
jidovilor dinainte, n-ai dreptul s mai slujeti sfnta
liturghie.
Ce tot ndrugi acolo?
i dac jidovul afurisit nu-i pune semnul cu
mna lui spurcat pe pasca noastr, nu-i chip s o
sfineti de Pate, i gata!
S tii c minte, cazaci dumneavoastr! Nu e cu
putin ca jidovul spurcat s-i pun semnul pe pasca
noastr sfnt!
Ascultai aici!... O s v spun acum ceva i mai
i: popii catolici se plimb-n lung i-n lat cu daradaice
prin Ucraina noastr. i n-ar fi mare nenorocire c
umbl cu daradaica! Nenorocirea e alta: c nham la
ele, n loc de cai, cretini de-ai notri, pravoslavnici! i
mai ascultai, c-o s v spun ceva i mai i: jidoavcele
s-au i apucat, cic, s-i fac fuste din odjdiile
preoeti. Iaca ce se petrece n Ucraina, cazaci
dumneavoastr! Iar domniile voastre stai frumuel
aici la Zaporojie i v inei de chiolhane! Se vede
treaba c ttarul a bgat n voi o spaim att de

56
cumplit, c nu mai avei nici ochi de vzut, nici
urechi de auzit, nimic, i de aceea nu mai tii ce se
petrece pe lumea asta!
Stai, oprete! i lu vorba din gur hatmanul
otirii, care sttuse pn atunci cu ochii n pmnt, ca
i ceilali zaporojeni, care nu se lsau niciodat furai
de cea dinti pornire, cnd era vorba de treburi mai
nsemnate, ci rmneau tcui, umplndu-i n tcere
sufletele de mnia cea mai clocotitoare. Stai! S spun
i eu o vorb! Dar voi? dare-ar dracu-n tatl vostru,
dar voi ce-ai pzit? Au n-ai avut sbii? Atunci cum
de-ai rbdat o astfel de ticloie?
Cum de-am rbdat o asemenea frdelege, hai?
s fi ncercat voi, cnd numai lei erau cincizeci de mii!
-apoi, de ce s ne ascundem dup deget, au fost
destui cini i printre ai notri care au mbriat
credina lor!
Da hatmanul vostru? Da polcovnicii ce-au fcut?
Polcovnicii notri au fcut o treab... s-l fereasc
Dumnezeu pe oricine!...
Cum aa?
Uite aa: hatmanul nostru a fost fript de viu ntr-
un taur de aram, la Varovia. Ct despre polcovnici,
leii umbl din iarmaroc n iarmaroc cu minile i
capetele lor i le arat pretutindeni norodului. Iaca ce
isprav au fcut polcovnicii notri.
...Mulimea prinse a fremta. Mai nti se aternu pe
tot malul Niprului o tcere de moarte, ca n preajma
unei furtuni nprasnice. Apoi deodat se auzir de
pretutindeni voci i tot rmul prinse a glsui.
Cum vine asta? S in jidovii n arend bisericile
pravoslavnice? Popii catolici s pun la ham cretinii
dreptcredincioi? i noi s ngduim ca pmntul

57
rusesc s ndure asemenea chinuri din partea
pgnilor afurisii? S-i lsm s se rfuiasc astfel cu
hatmanul i cu polcovnicii notri? Nu, nu e cu
putin! Nu e cu putin!
Vorbele astea zburau dintr-un capt n altul.
Zaporojenii se frmntau, simind ntreaga lor putere.
Aici nu mai era vorba de nelinitea unei mulimi
uuratice: se frmntau acum firele tari i drze, care
nu se aprind cu una cu dou, dar, odat aprinse, greu
s le potoleti.
S-i spnzurm pe toi jidovii! se auzi din
mulime. S nu mai fac fuste din odjdiile preoeti
jidoavcele lor! S nu mai pun semne pe pasca
noastr sfnt! S-i necm pe toi afurisiii aceia n
apele Niprului!
Vorbele astea, rostite de un glas, trecur ca fulgerul
prin toate capetele norodului, care se urni deodat ca
un singur om spre mahala, n dorina de a mcelri.
Nefericiii fii ai lui Israel, care i fr asta erau slabi
de nger, i pierdur cu desvrire cumptul i se
ascunser care cum putu: n butoaiele goale de
rachiu, n sobe i chiar sub fustele balabustelor, dar
zadarnic: cazacii i gseau pretutindeni.
Prealuminai pani! strig unul din ei, nalt i lung
ca o prjin, scondu-i din grmada semenilor mutra
nenorocit i schimonosit de groaz. Prealuminai
pani! Lsai-ne s spunem o vorb, numai una! O s
auzii ceva ce n-ai auzit n viaa dumneavoastr, ceva
aa de grozav, c nici nu pot s spun ct i de grozav!
Hai s-auzim! zise Bulba, cruia i plcea
ntotdeauna s asculte vorba osnditului.
Prealuminai pani! rosti jidovul. Pani ca
dumneavoastr n-au mai fost niciodat pe lume! Aa

58
s triesc eu, c n-au mai fost! Att de buni, de mari la
suflet i de viteji, n-am vzut niciodat!... Glasul lui se
pierdea i tremura de spaim. Cum se poate s gndim
ceva ru despre zaporojeni! Aia care-s arendai n
Ucraina, nu-s de-ai notri! Zu c nu-s! Ei nu-s nici
mcar jidovi, ci dracu tie ce! S-i stucheti i s-i
lepezi i gata! S spun i dnii! N-am zis bine,
lioma? Sau tu, mil?
Aa s triesc eu c-i adevrat! rspunser din
mulime i lioma i mil, amndoi cu tichiile rupte i
albi la fa cum e varul.
Noi ns nicicnd nu ne-am nhitat cu vrjmaul,
urm jidovul cel lungan. Ct despre papistai, nici
mcar nu vrem s tim de ei! Vedea-l-ar pe dracu i n
vis! Noi sntem frai buni cu zaporojenii...
Cum? Adic zaporojenii s v fie frai? rosti
cineva din mulime. O dat cu capul, jidovi afurisii!
La Nipru cu ei, cazaci dumneavoastr! S-i necm pe
toi spurcaii tia!
Vorbele lui fur ca un semnal. Cazacii i nfcar pe
jidovi i-i aruncar n valuri. De pretutindeni se auzir
strigte jalnice, dar nenduplecai, zaporojenii rdeau
uitndu-se la picioarele nclate cu ciorapi i cu
papuci, care se blbneau prin aer. Srmanul vorbi-
tor, care-i adusese singur npasta pe cap, se smuci
din caftanul de care-l apucase un cazac i aa cum
era, numai ntr-o cma ngust i blat, se arunc
la picioarele lui Bulba i prinse a se ruga de dnsul cu
o voce jalnic:
Stpne milostiv, pan prealuminat! L-am
cunoscut pe rposatul Doro, fratele domniei tale! A
fost fala i mndria tuturor voinicilor de la noi! I-am
dat i opt sute de echini cnd a trebuit s se

59
rscumpere din robia turcilor!
L-ai cunoscut pe frine-meu? ntreb Bulba.
S mor dac nu l-am cunoscut! A fost un pan cu
suflet mare!
i cum zici c te cheam?
Iankel.
Bine, fcu Taras. Apoi se gndi o clip i
ntorcndu-se ctre cazaci, zise: Ca s spnzurm un
jidov, o s gsim oricnd vreme, de-o trebui. Pentru
astzi ns, dai-l pe mna mea. i zicnd aa, l duse
pe Iankel spre cruele lui, strjuite de cazaci. Hai,
vr-te sub un car i stai acolo binior, fr s te
clinteti. Iar voi, frailor, s nu care cumva s-l scpai
din mn!
Dup ce rosti vorbele astea, Taras Bulba se duse n
pia, unde ncepuser mai demult s se strng
cazacii. Toi cei care lucraser adineauri la pregtitul
luntrilor prsir ntr-o clip rmul: nu pe ap, ci pe
uscat urmau s fac ei acum drumul, i nu de corbii
i luntri uoare czceti aveau ei acum trebuin, ci
de crue i de cai. Nu era om tnr sau btrn care s
nu vrea s mearg la rzboi; toat lumea, n urma
sfatului cpeteniilor: hatmani de curene i hatmanul
otirii, ntrit de voia a toat oastea zaporojan, lu
hotrrea s mearg asupra Lehiei, s rzbune rul
fcut de ea, pngrirea credinei i a slavei czceti,
s strng prad bogat din orae, s pun foc satelor
i holdelor, iar vestea isprvilor czceti s se
rspndeasc pn ht departe prin step. Toat
suflarea zaporojan se-ncinse pe loc i i lu armele.
Hatmanul otirii crescu n ochii mulimii cu un arin
ntreg. Nu mai era sfiosul slujitor de odinioar al
dorinelor uuratice izbucnite din snul unui norod

60
fr fru. Acum era un samodrje
1
nengrdit. Era un
despot deprins numai s porunceasc. Toat ceata de
voinici samavolnici i cheflii sttea acum smirn n
rnduri drepte, cu capetele supus plecate,
nendrznind s ridice ochii cnd hatmanul mprea
porunci. Iar el le mprea domol, fr s strige, fr
s se grbeasc, rostindu-le rspicat, ca un cazac
btrn i adnc cunosctor al meteugului, care a mai
dus la bun mplinire i alt dat isprvi puse la cale
cu chibzuin.
Facei cu luare-aminte toate pregtirile! zicea el.
Dregei-v bine carele i gleile cu catran, ncercai-v
armele. Nu v luai veminte de prisos: cte o cma
i dou rnduri de alvari de cciul, v ajung.
Aijderea i cu mncarea: cte un ceaun de salamata,
nite psat de mei, i atta tot: s nu vd c-i ia
cineva mai mult! Toate cte v trebuie, or s vin n
urm, cu carele. Fiecare cazac s-i ia cte doi cai. -
apoi o s mai lum cu noi vreo dou sute perechi de
boi, pentru c la locurile de vad i prin prile
mltinoase o s avem trebuin de ei. i v poftesc,
cazaci dumneavoastr, s pstrai cu sfinenie buna
rnduial. tiu bine c se afl printre domniile voastre
unii, care, cum d Dumnezeu un mijloc mai nimerit,
se reped s spintece mtsuri i catifele scumpe, ca
s-i fac ndragi din ele. Mai dai-l naibii de nrav.
Lsai ncolo cele fuste i luai-v numai arme, dac
dai de unele mai de soi, i galbeni ori argini, c tia
au putere mare i prind bine oricnd. i nc in s v
spun dinainte, cazaci dumneavoastr: de s-o mbta
careva din voi pe drum, nici n-o s stau s cercetez
cum s-a ntmplat, ci o s dau pe loc porunc s fie

1
Autocrat (rus.).

61
legat de gt la o cru de-a noastr, ca un cine, poate
el s fie cine-o fi! Chiar i cel mai destoinic cazac al
otirii! i tot ca un cine o s fie mpucat pe loc, iar
leul lui, fr nici o ngropciune, lsat prad
psrilor hulpave, pentru c unul care bea ntr-o
asemenea mprejurare, nu-i vrednic de pogrebanie
pravoslavnic. Tinerii s-i asculte ntru totul pe cei
btrni. De-o muca glontele din voi ori v-o zgria vreo
sabie duman la cap sau n alt parte, nu v pierdei
prea mult vreme cu un fleac ca sta! Luai oleac de
praf de puc, amestecai-l ntr-un phrel de rachiu
i dai-l de duc pe nersuflate. O s vedei c ia
totul cu mna i nici frigurile n-o s v scuture! Iar pe
ran, dac nu-i prea mare, punei pmnt frmntat cu
scuipat n palm, i vi se usuc ct ai clipi din ochi. i
acum la treab, flci! Da fr grab, pe-ndelete!
Aa vorbi hatmanul otirii, i cnd i sfri cuvntul,
cazacii se apucar fr zbav de treab. Seci se
trezise din beie i nu mai puteai gsi un cazac
cherchelit, s dai cu tunul, de parc n-ar fi but
printre ei nimeni i niciodat!... Unii dregeau cercurile
roilor i nlocuiau osiile cruelor, alii ncrcau saci
cu de-ale gurii, alii grmdeau arme, alii aduceau
din step cai i boi. De pretutindeni se auzea tropot de
cai, se trgeau focuri de arm pentru ncercarea
putilor, zngneau sbiile, mugeau boii, scriau
carele ntoarse n loc, se auzea vorb, strigte, ndem-
nuri... Curnd dup aceea, tabra czceasc se
aternu pn ht departe, pe toat ntinderea. Mult
vreme ar fi trebuit s alerge cineva, dac i-ar fi venit n
minte s treac n fug de la un cap la altul. Preotul
nl rugi n bisericua mic de lemn i i stropi pe
cazaci cu aghiazm iar oamenii srutar unul dup

62
altul crucea. Cnd tabra ntreag se puse n micare
i iei din Seci, zaporojenii ntoarser toi ca unul
capetele ndrt.
Rmi cu bine, maica noastr! rostir ei aproape
ntr-un cuvnt. S te pzeasc Dumnezeu de npast!
Cnd trecur prin mahala, Taras Bulba l vzu
deodat pe Iankel; i njghebase n grab o mic
tarab sub un cort i vindea acolo cremene, obiele,
praf de puc i tot soiul de mruniuri trebuincioase
unei armate care purcede la drum; avea pn i colaci
i pine. Ia te uit ce dat naibii e jidovul, i zise
Taras i apropiindu-se clare de Iankel, spuse:
Ce caui aici, prostule? Au vrei s te mpute
careva ca pe o vrabie?
Drept rspuns, Iankel se apropie de dnsul i dup
ce-i fcu semn cu amndou minile, dndu-i a nelege
c vrea s-i ncredineze o tain, opti:
Numai de-ar binevoi pan Taras s nu spun la
nimeni nimic; printre carele czceti este i un car
de-al meu. Am luat n el toate cte-i trebuiesc unui
cazac la drum; -apoi toat vremea ct o ine cltoria,
m prind s aduc de-ale mncrii aa de ieftin cum n-
a mai adus nici un ovrei n viaa lui! Aa s triesc eu,
c nu mint!
Taras Bulba ridic din umeri i se-ntoarse ndrt la
otenii lui, minunndu-se n suflet de isteimea i
vioiciunea firii ovreiului.

63




V
urnd toat partea de miazzi-apus, locuit de
lei, ajunse prad spaimei. Pretutindeni se
rspndi aceeai veste: Zaporojenii!... S-au ivit
zaporojenii!... i toi cei ce erau n stare s-i pun la
adpost viaa, i-o puneau. Toat suflarea omeneasc
se ridic de-ndat i se mprtie unde vzu cu ochii,
dup obiceiul acelui veac lipsit de ornduire temeinic
i de grija zilei de mine, cnd omul nu-i dura nici
ceti, nici castele, ci se mulumea doar cu un lca
vremelnic de paie, zicndu-i: Ce s mai irosesc
munc i bani pe csu, dac ttarii tot au s mi-o
fac una cu pmntul, cnd or nvli peste noi! Toi
erau n mare fierbere: unii i schimbau plugul i boii
pe un cal i o puc i se duceau pe la polcuri, alii se
ascundeau, punndu-i la adpost vitele i lund cu ei
n pribegie tot ce se putea lua. Ici-colo se ntlneau pe
drum dintre aceia care ntmpinau oaspeii cu arma n
mn, dar cei mai muli fugeau din vreme la apro-
pierea lor. Toi tiau c e greu s ai de-a face cu acea
mulime nenfrnat i gata de lupt, cunoscut sub
numele de oaste zaporojan, care, sub nfiarea
neornduielii ei samavolnice, avea o alctuire att de
bine chibzuit, cnd era vorba de fapte de arme.
Clreii naintau fr s-i istoveasc sau s-i
nfierbnte caii; pedestraii mergeau treji n urma
C

64
carelor, i toat tabra umbla numai noaptea,
odihnindu-se n timpul zilei pe ntinderi nelocuite,
departe de sate, sau prin pduri, nc destul de
numeroase pe-atunci. n faa armatei mergeau iscoade
i olcari, trimii anume nainte pentru a afla i a
iscodi cum stau lucrurile. Foarte adeseori cazacii rs-
reau ca din pmnt tocmai acolo unde erau mai puin
ateptai i atunci totul i lua rmas bun de la via.
Satele erau mistuite de foc; caii i vitele, care nu
puteau fi luate de otire, erau ucise pe loc. Prea c
oastea zaporojan petrece mult mai vrtos dect i
vede de naintarea ei rzboinic. i azi ni se ridic
prul mciuc la auzul nenchipuitelor cruzimi pe care
le svreau zaporojenii n veacul acela pe jumtate
slbatic: prunci cspii, femei cu snii tiai,
prizonieri lsai n libertate cu picioarele jupuite de
piele pn la genunchi ntr-un cuvnt, cazacii plteau
cu vrf i ndesat datoriile trecutului. Stareul unei
mnstiri, auzind de apropierea lor, le trimise nainte
doi monahi, cu porunc s le spun c ei nu se poart
cum se cuvine, c ntre cazaci i ocrmuire domnete o
nelegere i c zaporojenii calc ndatoririle pe care le
au fa de rig i odat cu aceasta i drepturile
poporului.
Spune-i episcopului tu, din partea mea i a
tuturor zaporojenilor, i rspunse hatmanul otirii, s
fie fr grij! Cazacii nu fac deocamdat altceva dect
s aprind i s-i ae lulelele!
Nu trecu mult dup aceea i falnica mnstire fu
cuprins de o mare de flcri mistuitoare, i printre
valurile ei dezlnuite priveau pline de dojan uriaele
ei ferestre gotice. Cete numeroase de clugri, jidovi i
femei pornite n pribegie sporeau numrul locuitorilor

65
din acele orae unde se ntrezrea chiar numai o
licrire de ndejde n ajutorul unei garnizoane sau a
miliiei oreneti. Sprijinul ntrziat trimis uneori de
ocrmuire i alctuit din plcuri mici de armat fie c
nu putea s-i gseasc pe cazaci, fie c se lsa
cuprins de spaim la vederea lor i le ntorcea spatele
la cea dinti ntlnire, iar ostaii fugeau mncnd
pmntul, pe caii lor iui. Se ntmpla uneori ca muli
comandani de armat din slujba craiului, care se
acoperiser de faim n alte rzboaie, s-i uneasc
puterile i s se ridice laolalt ntru stvilirea
zaporojenilor. n astfel de mprejurri i cercau
norocul cazacii tineri, care se ineau departe de
tlhrii, nu umblau dup jaf i nu se msurau cu
dumanii neputincioi, dar ardeau de nerbdare s-i
arate dibcia n faa celor vrstnici, ncierndu-se
fiecare cu cte unul din leii semei ce clreau anoi
pe armsarii lor de foc, fluturndu-i n vnt mnecile
largi ale dolmanelor. Ce ucenicie plin de desftare!
Muli dintre ei se i aleser cu dichisuri de cai, puti i
sbii scumpe. Nu trecu bine o lun i puii de altdat,
crora abia le ddeau tuleiele, se schimbar cu totul i
se prefcur n brbai. Feele lor, n trsturile crora
se ntrezrea pn acum un fel de blndee tinereasc,
cptar o pecete de asprime i putere. Ct despre
btrnul Taras, inima i cretea de bucurie cnd vedea
c amndoi fiii lui ajunseser n rndul celor mai
destoinici. Lui Ostap prea c ursita nsi i hrzise
o via plin de vitejii i izbnzi, pe calea anevoioas a
faptelor de arme. Nu-i pierdea niciodat sngele rece,
niciodat nu se simea descumpnit, ci dimpotriv, cu
o stpnire de sine aproape nefireasc pentru un tnr
de douzeci i doi de ani, tia s cntreasc ntr-o

66
singur clip primejdia n care se afla, precum i,
ndeobte, starea lucrurilor, gsind mijlocul de a se
feri de acea primejdie, dar a se feri numai i numai cu
gndul de a o birui ndat dup aceea, ct mai
temeinic.

67

Micrile lui aveau acum o hotrre pe care numai
ncercarea le-o poate da i purtau n ele semnul
nendoielnic al unei viitoare cpetenii de cazaci.
Statura lui falnic i nsuirile lui osteti
dobndiser ceva din puterea i nfiarea unui leu.
O, da! Ostap o s ajung ntr-o zi o cpetenie
destoinic de polcuri, zicea btrnul Taras. Pe legea
mea c o s fie un stranic paladin, mai ceva dect
taic-su!
Andrii se cufundase i el cu totul n muzica
ncnttoare a gloanelor i a sbiilor. El nu tia ce
nseamn s cntreti, s chibzuieti sau s socoi
dinainte puterile tale sau ale vrjmaului. El vedea n
lupt o ncntare i o desftare nebun, ceva ca un fel
de beie, n clipa cnd minile se nfierbnt, privirile se
mpienjenesc i se tulbur, capetele se rostogolesc de
pe umeri, caii se prbuesc cu zgomot la pmnt, iar el
zboar ca ameit de butur, de uierul gloanelor i
strlucirea paloelor, mparte lovituri n dreapta i n
stnga i nu le simte pe cele primite. De multe ori
rmnea Taras uluit vznd cum Andrii, mnat doar de
nflcrarea lui nestvilit, se ncumeta la isprvi, pe
care nu le-ar fi fcut niciodat un otean socotit i cu
snge rece, i cum, purtat de avntul lui, svrea ade-
vrate minuni, care lsau cu gura cscat i pe
btrnii cazaci clii n lupte. Taras se minuna i zicea:
i sta-i un otean destoinic! Feri-l-ar Dumnezeu
de sabia duman! Nu-i ca Ostap, dar de vrednic, e
vrednic!
...i iat c otirea czceasc se hotr s mearg
drept asupra oraului Dubno, unde se zicea c visteria

68
e plin i c-s muli trgovei avui. ntr-o zi i
jumtate strbtur calea pn acolo i se ivir n faa
oraului. Locuitorii din Dubno luar hotrrea s se
apere pn la cea din urm pictur de snge i i
vdir dorina s moar mai degrab n piee i pe
ulii, la intrarea caselor, dect s-i lase pe vrjmai s
le calce pragurile. Oraul era mprejmuit de un val
nalt de pmnt; acolo unde valul era ceva mai jos, se
ntrezrea cte un zid de piatr al vreunei case ce
slujea drept ntritur sau cte o uluc de stejar.
Garnizoana era puternic i simea pe deplin toat
nsemntatea menirii ei. La nceput, zaporojenii se
avntar pe negndite nspre val, dar fur ntmpinai
de o ploaie de mitralii. Trgoveii i orenii nu vroiau
nici ei, pesemne, s stea cu minile n sn i se
grmdiser cu toii pe meterez. n ochii lor se vedea o
hotrre dezndjduit de a se mpotrivi; femeile luau
i ele parte la aprare; zaporojenii se trezir mprocai
cu pietre, poloboace, oale, ap clocotit i saci cu
nisip, care le luau vederea. Cazacilor nu le plcea de
fel s lupte mpotriva cetilor ntrite; nu prea erau
meteri la mpresurri. Hatmanul otirii ddu porunc
de retragere i zise:
Nu-i nimic, frai cazaci! Acum dm napoi, dar ce-
i cu asta? S nu fiu eu bun cretin, ci ttar spurcat,
dac mcar vreunul din cei din ora o s ne scape
teafr! N-au dect s crape cu toii de foame, cinii
afurisii!
Otirea se retrase de pe val, mpresur strns tot
oraul, i ca s-i mai treac de urt pn una-alta,
ncepu s pustiasc mprejurimile, s pun foc
satelor, cpielor de gru rmase n cmp i s-i
slobozeasc hergheliile pe holdele neatinse nc de

69
secer, unde se legnau ca ntr-adins spicele grele,
rodul neobinuit de bogat care rspltise n acel an
truda plugarilor. Orenii priveau cu spaim cum se
duce hrana lor de toate zilele. Iar cazacii, dup ce
mprejmuir oraul de dou ori cu cte un bru de
crue, se rostuir la fel ca n Seci, pe polcuri, i acum
i fumau luleaua, schimbau ntre ei armele dobndite
n lupt, sreau capra, jucau de-a cine pierde, cine
ctig, i aruncau cutturi ucigtor de nepstoare
spre oraul mpresurat. Noaptea se aprindeau focuri i
buctarii tuturor curenelor fierbeau terci n ceaune
uriae de aram. Pn la revrsatul zorilor, strji
neadormite rmneau de veghe lng focuri. Dar nu
trecu mult i zaporojenilor ncepu s li se urasc de
atta tihn i trezie, nentrerupte de vreo fapt de
arme. Hatmanul otirii ddu chiar porunc s se
mpart cazacilor de dou ori mai mult vina dect
pn atunci, lucru ngduit de datina otirii, pe timpul
cnd nu se ntmpla s fie ncierri grele ori drumuri
istovitoare. Tinerilor, i mai cu osebire celor doi feciori
ai lui Taras Bulba nu le era pe plac o asemenea via.
Andrii era cuprins de urt, i nu ascundea asta.
Minte necugetat ce eti, i spunea Taras. Rabd,
cazace, c-ai s ajungi hatman! Nu-i numai acela osta
destoinic care nu-i pierde cumptul ntr-o lupt grea,
ci mai cu seam acela care nu se las prad urtului
chiar cnd st degeaba, care tie s ndure orice, fr
s crcneasc i care pn la urm face tot numai ce
tie el!
Dar poate oare un tnr nflcrat s mprteasc
prerile unui btrn? Alta e firea fiecruia dintre ei i
cu ali ochi privesc ei acelai lucru.
n vremea asta sosi i polcul lui Taras, adus de

70
Tovkaci, nsoit de ali doi esauli, de pisar i de alte
cinuri ale polcului; se adunaser cu totul peste patru
mii de cazaci. n rndurile lor erau muli volintiri, care
se ridicaser mnai numai de voia lor, fr s fie
chemai de cineva, de ndat ce auziser despre ce e
vorba. Esaulii aduseser cu ei binecuvntarea trimis
feciorilor lui Taras de btrna lor mam i cte o
iconi din lemn de chiparos, luate de dnsa de la
mnstirea Mejogorski din Kiev. Amndoi fraii i
puser la gt iconiele sfinte i fr s vrea czur pe
gnduri, amintindu-i de micua lor. Ce le hrzea
oare binecuvntarea ei? Biruin asupra vrjmaului i
apoi o ntoarcere vesel n patrie, ncrcai de przi
bogate i slav, spre venica preamrire a
banduritilor, ori...? Dar necunoscute snt cile
viitorului, care se ridic n faa omului aidoma negurii
de toamn ce se nal din mlatini. Nebunete zboar
prin aceast negur, n sus i-n jos, psri purtate de
btile repezi ale aripilor, fr s se vad ntre ele:
porumbia nu vede uliul, iar uliul nu vede porumbia
i nici una dintre ele nu tie ct de departe zboar de
pieirea ei...
ntr-un trziu, Ostap se apuc iar de treab,
ndreptndu-se nspre locul de aezare al polcurilor.
Dar Andrii simea, fr s tie nici el de ce, un fel de
apsare pe inim. Cazacii sfriser cina; seara se
stinsese de mult; o noapte de iulie nemrginit de
frumoas stpnea stihiile. Dar Andrii nu se ncumeta
s se ntoarc la polcul su, nici s se culce; cta
ntruna, fr s vrea, la mreaa privelite din faa lui.
Triile nalte ale cerului sclipeau de licrul fr numr
al stelelor cu lumina lor ovielnic i tioas. Pn
ht departe n cmp se ntindeau care risipite n

71
neornduial; de ele atrnau cldri murdare de dohot,
iar nuntrul carelor erau grmdite bunuri i
merinde luate de la vrjmai. Pe lng care, sub ele
sau ceva mai deprtior, erau ntini pe iarb
zaporojenii. Dormeau cu toii, trntii parc anume
pentru a fi zugrvii pe pnz: unul cu o legturic sau
o cum sub cap, altul folosind n loc de pern oldul
aproapelui su... Dar sabia, puca, luleaua scurt cu
zorzoane de aram, cu cui de fier pentru curat i cu
amnar erau fr gre asupra fiecruia dintr-nii. Boii
mari i grei se culcaser aijderea cu picioarele strnse
sub ei, ca nite grmezi albicioase i aduceau de de-
parte cu nite pietroaie sure aruncate la ntmplare pe
cte un loc mai povrnit. De pretutindeni din iarb se
ridica sforitul gros al otenilor adormii, la care
rspundea din step nechezatul rsuntor al
armsarilor, scoi din fire din pricina piedicilor de la
picioare. Apoi, pe nesimite o alt privelite, mrea i
totodat nspimnttoare i aduga culorile la
frumuseea de negrit a nopii de iulie: erau vlvtile
roietice ale mprejurimilor oraului, mistuite de foc.
Ici flcrile se nlau mree i linitite, aternndu-
se frumos pe cer; colo dnd n calea lor de vreo
piedic uor de mistuit, se nvolburau dintr-o dat ca
un vrtej, uiernd i repezindu-se n sus pn la stele,
unde uviele lor desprinse din trupul pojarului se
stingeau ht departe, n cer... Dincoace se zrea cte o
mnstire neagr, prjolit mai demult, ce se nla
aspr i amenintoare ca un clugr cartusian
1
,
vdindu-i la fiecare strfulgerare de lumin mreia
mohort. Dincolo ardea cte o livad a monahilor.
Prea c se aude pn n deprtare cum sfrie pomii

1
Clugr catolic, membru al ordinului cartusian.

72
ncolcii de fumul negru, i cnd n sfrit flacra
rzbea biruitoare, strlucirea ei de fosfor sngerie-
liliachie sclda ntr-o clip ciorchinele grele de prune,
sau prefcea n aur rou perele abia date n prg; o
dat cu ele ns lumina i cte un le negru aninat de
zidul mnstirii sau de ramura vreunui copac. Erau
monahii sau bieii ovrei ce piereau o dat cu cldirea,
mistuii de aceeai par. Deasupra vlvtilor se
roteau n deprtare psri ce semnau cu ngrmdiri
de cruci negre i mrunte, presrate pe o cmpie de
foc. Oraul mpresurat prea c doarme.
Turlele bisericilor, acoperiurile, gardurile i zidurile
lui se liminau uneori linitit de vpile flcrilor
ndeprtate. Andrii fcu ocolul cazacilor. Focurile n
jurul crora edeau strjile erau gata-gata s se
sting, pe cnd strjile moiau, stule de terciul i de
glutele cu care se ndopaser din belug, dup pofta
inimii. Andrii se minun n treact de o asemenea
nepsare, zicndu-i: Bine c nu se afl n preajm
vreun duman puternic i c n-avem de cine ne teme.
n cele din urm se apropie i el de unul din care, se
urc ntrnsul i se lungi cu faa n sus i cu minile
mpreunate sub ceaf, dar nu putu mult vreme s
adoarm i rmase cu ochii la cerul larg desfurat
naintea lui. Vzduhul era curat i limpede. Mulimea
stelelor ce alctuiau Calea Laptelui i ncingeau bolta
ca un bru era scldat toat n lumin. Uneori, Andrii
se pierdea pentru o vreme i pcla uoar a somnului
trector i ntuneca strlucirea cerului; dar apoi cerul
se limpezea din nou i Andrii l vedea iar ca nainte.
Cum sta aa, i pru deodat c zrete o frm de
clip un chip ciudat, un chip de om. Creznd c-i doar
o plsmuire a visului care o s se risipeasc ndat,

73
desch'se larg ochii, dar vzu cu adevrat un obraz
supt i nespus de chinuit, ce sttea aplecat asupr-i
i-l privea drept n fa. De sub nframa ntunecat,
aruncat n grab peste cap, ieeau smocuri lungi de
pr negru ca tciunele, nclcit i nengrijit. Lucirea
neobinuit a ochilor i obrazul galben ca de mort, cu
trsturile prea ascuite, l-ar fi fcut pe oricine s
cread c are n faa lui o nluc. Andrii i nclet
fr s vrea mna pe arm i rosti repede, cu o voce
aproape sugrumat:
Cine eti? De eti duh necurat, piei din ochii mei!
De eti om n carne i oase, nu i-ai ales bine timpul
de ag. Te ucid dintr-un singur foc!
Ca rspuns la vorbele lui, nluca i duse degetul la
buze; prea c-l roag din toat puterea sufletului s
tac. Andrii cobor mna i ncepu s cerceteze
artarea, cu toat luarea-aminte. Prul lung, gtul i
pieptul negricios, pe jumtate dezgolit, i ddur a
nelege c are n faa lui o femeie. Dar se vedea ct
colo c nu era de prin partea locului. Chipul ei supt de
boal era smead; pomeii ieeau mult n afar din
obrajii scoflcii. Ochii nguti se lungeau n sus spre
coad. Cu ct Andrii privea mai mult chipul ei, cu att i
se prea c ntrezrete n trsturile lui ceva
cunoscut. n cele din urm nu mai putu rbda i
ntreb:
Cine eti? Spune! mi vine a crede c te-am
cunoscut odat, ori poate te-am zrit numai n
treact?
Acum doi ani, la Kiev.
Acum doi ani... la Kiev... ngn Andrii vorbele ei,
cutnd n acelai timp s depene n minte tot ce-i mai
rmsese n cap din viaa lui de bursac. Apoi o mai

74
privi o dat int i cu totul pe neateptate strig n
gura mare: Eti ttroaica... sluga duduci, fata
voievodului!...
Ssst! fcu ttroaica, mpreunndu-i minile a
rug. Tremura din tot trupul i cta cu spaim n jur,
s vad de nu s-o fi deteptat vreun cazac, trezit de
strigtul nestvilit al lui Andrii.
Spune odat, cum de eti aici i pentru ce? zise
Andrii n oapt, cu o voce sugrumat ce se frngea n
orice clip de marea tulburare luntric. Unde-i
duduca? Mai triete?
E aici, n ora!
n ora? rosti Andrii, stpnindu-se cu greu s nu
strige iari i simi c tot sngele i nvlete n
inim. Pentru ce e n oraul sta?
Pentru c i domnia sa, boierul btrn, tot n ora
e. De un an i jumtate i voievod la Dubno.
i duduca-i mritat? Haide, vorbete odat! C
tare mai eti nu tiu cum! Ce face?...
De dou zile n-a luat nimic n gur.
Cum aa?
Nimeni din ora nu mai are de mult vreme nici o
frm de pine. Toi mnnc de nu tiu cte zile
numai rn.
Andrii rmase ncremenit.
Duduca te-a vzut de pe meterez, mpreun cu
zaporojenii ti. Ea mi-a zis: Du-te de-i spune
paladinului c de-i amintete de mine, s vin! Iar de
nu-i amintete, s-i dea o bucat de pine pentru
mama mea btrn, pentru c nu vreau s vd cum i
d sufletul n ochii mei. Mai bine mor eu cea dinti, iar
dnsa dup mine. S te rogi de el, s-i cazi n
genunchi, s-i cuprinzi picioarele. Are i el o mam

75
btrn! S-i dea pinea n sntatea ei!
Un noian de simminte se deteptar i se
aprinser n pieptul tnr al cazacului.
Dar cum de ai ajuns aici? Pe unde ai venit?
Pe sub pmnt.
E vreo trecere?
Este.
Unde?
N-ai s m dai de gol, voinicule?
Fgduiesc pe sfnta cruce.
Dac te cobori n rp i treci priaul, dai de
intrarea ei ascuns n ppuri.
i rspunde drept n ora?
Drept n mnstirea de-acolo.
S mergem fr zbav, s mergem!
Dar... n numele lui Hristos i a sfintei Marii, ia o
bucat de pine!
Las c iau! Rmi aici, lng car. Sau mai bine,
culc-te n el. N-o s te vad nimeni, dorm toi! M
ntorc ndat!
i Andrii se ndrept spre carele cu merindea
polcului. Inima i btea cu putere. Tot trecutul, tot ce
fusese pn acum nbuit de viaa din tabr, de
traiul aspru de osta, se ridicase dintr-o dat din
adncurile sufletului su, ncepnd ntmplrile de azi.
i iar se ivi din strfunduri, n faa ochilor lui, ca din
adncul fr margini al unei mri, femeia mndr de
odinioar. Ca ntr-o lucire de fulger vzu voinicul n
amintirea lui braele ei fermectoare, ochii minunai,
buzele surznde, prul castaniu i des, rspndit n
crlioni peste piept, i tot trupul ei feciorelnic, mldiu,
puternic i armonios. Nu, toate acestea nu erau
stinse, nu muriser n pieptul lui: se trseser doar

76
vremelnic la o parte, lsnd libertate altor porniri
clocotitoare ale sufletului; dar adesea, foarte adesea
chiar, tulburau somnul adnc al tnrului cazac. n
astfel de nopi se trezea i rmnea ndelung cu ochii
deschii, netiind s-i tlmceasc pricinile acestei
stri. Acum mergea nainte, dar btile inimii lui se
nteeau tot mai mult, i numai la gndul c are s-o
vad iar, i tremurau genunchii tineri. Ajuns la crue,
i ddu seama c uitase pentru ce venise acolo. Duse
mna la frunte i se frec ndelung, pentru a-i aminti
ce anume avea de fcut. La urm, tresri deodat cu
putere, cuprins de spaim la gndul c fata poate
moare de foame. Atunci se repezi la cru, nfc
mai multe pini negre, mari, le lu sub bra, dar
numaidect i ddu prin minte c hrana aceasta i s-ar
potrivi mai degrab unui cazac voinic, care se
mulumete cu te miri ce, dar c-i prea grea i chiar
jignitoare pentru gingia unei fete. Tot gndind aa,
i aminti c n ajun hatmanul otirii dojenise pe
buctari pentru c irosiser toat fina de hric la un
singur terci, n vreme ce ar fi putut pregti dintr-nsa
pe puin trei terciuri. ncredinat pe deplin c o s
gseasc terci ndeajuns prin cazanele buctarului,
Andrii lu cu el ceaunelul de drum al lui taic-su i se
duse la buctarul polcului lor, care dormea n preajma
a dou cazane de cte zece vedre fiecare; cenua de
sub ele n-apucase nc s se rceasc. Dar cnd privi
nuntrul lor, flcul rmase uimit: cazanele erau
goale. Ca s mnnci tot terciul din el, ar fi trebuit s
dai o lupt aproape dincolo de puterile omeneti, mai
cu seam c n polcul lor erau mai puini oameni dect
n toate celelalte. Mai arunc o privire i prin cazanele
polcurilor vecine: nicieri nimic! i fr s vrea i veni

77
n minte zicala: Zaporojenii snt aidoma copiilor:
puin le dai, puin mnnc; le dai mult, nimic nu
las. Dar ce era de fcut? i aminti c n crua lui
Taras trebuia s fie un sac cu pine alb, gsit de
cazaci la brutria mnstirii pe care o jefuiser. Se
duse drept la carul printelui su, dar sacul nu mai
era acolo: i-l luase Ostap drept cpti i acum
dormea tolnit pe iarb, n apropierea carului,
umplnd cmpul cu sforitul su puternic. Andrii
apuc sacul cu o mn i l trase dintr-o dat cu atta
putere, nct capul lui Ostap se izbi de pmnt; buimac
de somn, Ostap se aez n capul oaselor, cu ochii
nchii, i strig n gura mare: Punei mna pe
afurisitul cela de leah i prindei calul, calul, zic!
ine-i gura c te omor! i strig la rndul lui Andrii,
speriat, ridicnd mna cu sacul. Dar Ostap i fr asta
ncetase s mai ipe, se domolise de tot i scoase un
sforit att de nfiortor, nct pn i iarba se cltina
de suflarea lui. Andrii privi cu sfial n jur, ca s se
ncredineze c vorbele fr ir, rostite de Ostap n
aiureala somnului, nu treziser pe vreunul din cazaci.
Ce e drept, din polcul de alturi se nl deodat un
cap moat, cercet din ochi mprejurimile i se ls
numaidect iar la pmnt. Flcul mai atept o clip-
dou, apoi porni spre crua lui, cu sac cu tot.
Ttroaica zcea culcat n car, mai mult moart dect
vie de spaim.
Scoal-te i hai la drum! Toat lumea doarme,
nu-i fie team! Eti n stare s duci mcar una din
pini, dac nu mi-o fi la ndemn s le port pe toate?
i dup ce spuse astea, Andrii i ncrc sacii pe
umeri, mai terpeli dintr-un car pe lng care trecea
un alt sac cu mei, lu n mn pn i pinile pe care

78
voise s le dea ttroaicei i, ncovoiat puin sub
greutatea poverii, porni nenfricat printre rndurile de
zaporojeni adormii.
Andrii, rosti deodat btrnul Bulba, n vreme ce
flcul trecea n dreptul lui.
Inima voinicului se opri din btaie. ncremeni
locului, tremurnd din tot trupul i ntreb:
Ce vrei?
Vd o muiere alturi de tine. Pe cinstea mea c-o
s-i trag, cnd m-oi scula, o btaie, s m pomeneti.
Muierile o s-i mnnce capul, flcule!
Zicnd aa, Bulba se propti n cot i ncepu s
cerceteze cu luare-aminte ttroaica nfurat n
vlul ei. Andrii sttea cu sufletul la gur i nu
ndrznea s-i priveasc tatl n ochi. Dar dup o
vreme, cnd i nl privirile, vzu c btrnul Bulba
doarme cu capul proptit n palm.
Flcul i fcu cruce. Spaima l prsi mai degrab
chiar dect i ncletase inima. Dar cnd se ntoarse
pentru a privi ttroaica, o vzu stnd n faa lui ca o
stan de piatr, nfurat toat n vl, iar licrirea
ndeprtat a unui foc, ce se nteise o clip, i lumina
doar ochii tulburi, ca de mort. Andrii o trase de
mnec i i vzur amndoi de drum, ntorcnd
adeseori privirile napoi, pn coborr pe un povrni
ntr-o vale joas, aproape de vlcea numit n unele
pri rp pe fundul creia se tra lene un pria,
printre tufe de rogoz i bulgri de noroi uscat. Odat
ajuni n vlcea, fur ascuni cu totul cmpiei pe care
se ntindea tabra zaporojenilor. Cel puin cnd Andrii
i ntoarse capul i se uit ndrt, vzu c n spatele
lui se ridic asemenea unui zid drept, mai nalt dect
un stat de om, povrniul vlcelei. Sus, pe marginea

79
lui, se legnau cteva fire de iarb, iar peste ele se
ridica crai nou, ca o secer din aur rou i sclipitor. O
adiere uoar de vnt ce se strnise n step vestea
ivirea apropiat a zorilor. De nicieri ns nu se auzea
cntatul ndeprtat al cocoului: nici n ora, nici n
mprejurimile lui pustiite nu mai rmsese de mult
vreme nici un coco. Cei doi drumei trecur apa
ruleului, pe un pode nchipuit dintr-un trunchi de
copac prvlit peste el; de partea cealalt, malul prea
i mai nalt dect cel lsat de ei n spate i se ridica
aidoma unei coaste de prpastie, alctuind o pavz
trainic i nezdruncinat cetii oraului. Meterezul de
pmnt era mai jos n locul acesta i garnizoana de
dup el nu se zrea. n schimb, ceva mai departe se
ridica zidul gros al mnstirii. Malul repede al
povrniului era npdit pe de-a-ntregul de buruieni,
iar pe fia ngust de lng pru cretea trestia, nalt
ct un stat de om. Deasupra malului se mai zreau
rmiele unui gard de nuiele ce artau c nu demult
pe locul acela fusese o grdin de legume. n faa
gardului creteau frunze mari de brusture; de dup
ele se ntrezreau fire de lobod, scaiei epoi i
floarea-soarelui ce-i nla deasupra celorlalte ierburi
tipsiile rotate. De cum ajunser aici, ttroaica se
descl i porni mai departe n picioarele goale,
inndu-i grijulie cu mna poala rochiei, pentru c
pmntul era mocirlos i plin de ap. Amndoi drumeii
strbtur anevoie ppuriul i se oprir n faa unei
grmezi de vreascuri i mnunchiuri de crengi uscate,
de soiul acelora pe care oamenii le foloseau la ntrirea
pmntului rpos. Aici ddur la o parte uscturile i
gsir un fel de intrare boltit, o hrub doar cu puin
mai mare dect gura unui cuptor. Ttroaica i plec

80
capul i intr cea dinti; Andrii o urm, ndoit tare din
ale, astfel nct s poat trece cu sacii lui, i n curnd
amndoi se trezir ntr-o ntunecime de bezn.

81




VI
ndrii nainta anevoie prin coridorul ngust de
sub pmnt, prin care mergea n urma
ttroaicei, crnd pe umeri sacii cu pine.
Nu mai avem mult i dm de puin lumin, rosti
n sfrit cluza. Ne apropiem de locul unde mi-am
lsat opaiul.
i ntr-adevr, pe ntunecaii perei de pmnt se ivi
o slab licrire de lumin. Andrii i ttroaica
ajunser ntr-un loc mai larg i mai neted, unde
fusese, pesemne, altdat o capel; aa vdea cel
puin o msu ngust, lipit de perete, ce slujise, se
vede, drept mas de altar; deasupra ei se mai zrea
nc icoana Madonei, cu chipul aproape ters i ieit
de vreme. O candel mic de argint, aninat n faa ei
lumina slab icoana. Ttroaica se plec la pmnt i
ridic opaiul de aram lsat acolo de dnsa; opaiul
era prins pe un picior nalt i subire i avea n jur,
atrnate de lnioare, un cletior, un ac pentru
ndreptarea fetilei i un stingtor. Femeia aprinse
opaiul de la candel. Lumina se ntei i cei doi
drumei care naintau prin coridor erau uneori
luminai de o izbucnire mai puternic a flcrii, iar
alteori i trimiteau pe perei umbra neagr ca
tciunele, ceea ce i fcea s semene cu tablourile lui
A

82
Gerardo delle Notti
1
. Faa proaspt, nfloritoare de
sntate i tineree a voinicului se deosebea izbitor de
faa istovit i glbejit a nsoitoarei lui. Coridorul
prinse a se lrgi ncetul cu ncetul, astfel nct Andrii
se simi mai la largul lui i cercet acum cu nesa
pereii de pmnt care-i aminteau de peterile din Kiev.
La fel ca i n ele, se vedeau aici firide spate n perei,
iar n ele, pe-alocuri cociuge. Cnd i cnd ddeau
chiar de grmezi de oseminte, fr racl, muiate de
umezeal sau prefcute n scrum. Odinioar triser
pesemne i aici sihatri, adpostii n locul acesta
tainic de furtunile vieii, de amrciuni i ispite. Pe
alocuri, umezeala era att de mare, nct clcau de-a
dreptul pe ap. Andrii era nevoit s se opreasc de
multe ori pentru a o lsa pe nsoitoarea lui s-i trag
sufletul; femeia se simea tot mai des copleit de
oboseal. Bucica de pine pe care o mncase i
strnise dureri att de mari n stomacul dezvat de
hran, nct rmnea nemicat clipe lungi, pn i
venea n fire. n cele din urm vzur n faa lor o
ui de fier. Slav Domnului, am ajuns! spuse
ttroaica cu glasul stins i ridic mna vrnd s bat
n u, dar nu putu. Andrii izbi cu putere fierul n
locul ei; ndat se auzi un vuiet prelung ce arta c n
spatele uii se ntinde un loc gol. Apoi vuietul se
preschimb n hulit gros: dduse, pesemne, de o
bolt nalt. Peste ctva vreme se auzi zornit de chei.
Prea c cineva coboar o scar. n cele din urm, ua
se deschise i drumeii fur ntmpinai de un monah
ce sttea pe o scri ngust, innd n mn o

1
Gerardo delle Notti (Gerhard van Honthorst), pictor olandez din secolul al
XVII-lea, supranumit astfel de italieni, deoarece picta de preferin scene
nocturne, luminate de fclii.

83
legtur de chei i o lumnare. Andrii se opri fr s
vrea locului, la vederea clugrului catolic, care
strnea n cazaci un dispre plin de ur; zaporojenii se
purtau cu ei mai neomenos dect cu jidovii. Monahul
se ddu i el cu un pas napoi, zrindu-l pe cazac, dar
ttroaica i opti o vorb pe care Andrii n-o auzi, i
monahul se liniti. Le lumin calea cu lumnarea lui,
nchise ua dup dnii, i duse pe scar n sus i
curnd drumeii se vzur sub bolile nalte i ntu-
necate ale bisericii mnstirii. n faa unuia dintre
altare, cu sfenice nalte i lumnri, sta n genunchi
un preot i se ruga ncetior. De-a dreapta i de-a
stnga lui stteau ngenuncheai doi slujitori tineri n
odjdii liliachii, cu pieptare albe de horbot prinse pe
deasupra; amndoi ineau cte o cdelni n mn.
Preotul cerea de la Cel-de-sus o minune: mntuirea
oraului, trie sufleteasc pentru cei ce-au nceput s-o
piard, rbdare pentru cei din cetate, nlturarea
ispititorului care-i povuia pe cei oropsii s crteasc
i s se plng aidoma unor nevrednici, mpotriva
nenorocirilor pmnteti. Cteva femei ce semnau mai
mult a nluci stteau i ele n genunchi, sprijinindu-
se de spetezele scaunelor din fa i de bncile de
lemn, nnegrite de vreme, pe care-i ineau plecate
capetele istovite; civa brbai, proptii de coloanele i
pilatrii ce ineau bolile lturalnice ale bisericii, se
rugau i ei, triti, n genunchi. Fereastra cu geamuri
n multe culori, de deasupra altarului, se ncinse
dintr-o dat de rumeneala zorilor dimineii i rotogoale
albastre, galbene i de alte multe culori czur pe
podea, luminnd ca prin farmec biserica ntunecat.
Altarul, ascuns ntr-o firid adnc, se art atunci
vederilor n toat strlucirea lui; fumul cdelnielor se

84
opri n aer, ca un nor scldat de raze vesele de
curcubeu. Andrii privea cu uimire, din colul su
ntunecat, minunea svrit de lumin. n clipa
urmtoare, vuietul majestuos al orgei umplu toat
ncperea. Vuietul se ntei din ce n ce i crescu,
prefcndu-se n bubuituri grele ca de tunet, apoi se
preschimb ntr-o muzic cereasc i sunetele ei se
avntar sus de tot, pn sub bolt, ca un cntec de
glasuri feciorelnice, pentru ca apoi s se prefac iar
ntr-un vuiet gros i s se curme. Mult vreme nc
mai rsunar bolile cutremurate de bubuituri ca de
tunet, ce preau s struie pe sub ele, i mult vreme
se mai minun Andrii, cu gura ntredeschis, de
mreia muzicii auzite.
Apoi simi cum l trage cineva de poala hainei. E
vremea s plecm! i zise ttroaica. Strbtur
biserica nevzui de nimeni i ieir n piaa dinaintea
ei. Zorile rumeneau de mult cerul, prevestind rsritul
soarelui. Piaa, n patru coluri, era cu desvrire
deart; n mijlocul ei mai rmseser tarabe de lemn,
care vdeau c nc acum o sptmn, poate, se
vindeau aici de-ale gurii. Ulia, nepietruit ca toate
uliele din acea vreme, nu era altceva dect o mare de
glod uscat. n jurul pieei se ridicau case mrunele de
piatr i de pmnt, cu un singur cat. Pereii lor lsau
s se vad grinzi i stlpi nali ct casa, legai ntre ei
prin alte grinzi de lemn btute cruci, dup obiceiul de
atunci; de altfel, se pot vedea asemenea cldiri nc i
astzi prin unele pri ale Lituaniei i Lehiei. Toate
aceste case aveau acoperiuri din cale-afar de
uguiate, cu o sumedenie de ferestruici i rsufltori.
De o parte a pieii, foarte aproape de biseric, se ridica
o cldire mult mai nalt i cu totul deosebit de

85
celelalte, primria oraului, pesemne, sau vreo alt
ocrmuire; era cu dou caturi i avea n vrf un
turnule cu dou arcade, unde sttea un otean de
veghe; n acoperi era zidit un cadran mare de orolo-
giu. Piaa ntreag prea moart; totui lui Andrii i se
pru c aude un geamt slab. Cercetnd cu luare-
aminte, vzu de cealalt parte vreo doi-trei oameni,
ntini la pmnt fr micare. Cazacul i pironi ochii
asupra lor, cutnd cu tot dinadinsul s vad dac
snt numai toropii de somn ori mori de-a binelea, dar
n clipa aceea se mpiedic de ceva. Era leul unei
femei, care prea a fi evreic. Femeia fusese pesemne
nc tnr, cu toate c trsturile ei, schimonosite de
durere i istovite, nu vdeau acest lucru. Pe cap avea
o broboad roie de mtase; peste urechi i atrnau
podoabe de mrgritare ori mrgele, n dou rnduri,
iar de sub ele ieeau uvie lungi de pr crlionat, ce
se aterneau peste gtul ei uscat, cu vinele umflate.
Alturi de ea zcea un prunc; mnua lui se ncletase
ncrncenat de snul vlguit al mamei i l rsucise cu
degetele lui mici, ntr-o pornire de mnie ne-
putincioas: cutase lapte i nu-l gsise. Copilaul nu
mai plngea i nu mai ipa i doar micrile abia zrite
ale pntecului su, care se ridica i se cobora ncetior,
te fceau s crezi c n-a murit nc i c e pe cale doar
s-i dea cea din urm suflare. Andrii i nsoitoarea
lui o cotir ntr-o uli lturalnic i aici fur
ntmpinai de un om ieit din mini, care vznd
ncrctura preioas pe care o purta Andrii, se repezi
asupra lui ca un tigru, strignd: Pine! Dar n-avea
puteri pe msura pornirii lui nebuneti. Andrii i ddu
un brnci i omul se prbui la pmnt. mpins de
mil, cazacul i azvrli o pine i nenorocitul se arunc

86
asupra ei ca un cine turbat, roznd i mucnd dintr-
nsa, iar apoi i ddu sufletul tot acolo, n drum,
nchircit, de dureri supraomeneti pricinuite de
stomacul su care se dezobinuise s primeasc
hrana. Aproape la fiecare pas rmneau ngrozii de
victimele nspimnttoare ale foametei. Prea c muli
nenorocii nu mai puteau ndura chinurile n casele
lor i nvleau n ulie, mnai de ndejdea nebun c
cerul o s le trimit ceva pentru a le ntri puterile. La
poarta unei case edea o btrn despre care nu
puteai spune dac doarme, a murit ori a czut cu
totul n nesimire; femeia nu auzea i nu vedea nimic.
Cu capul adnc plecat n piept, edea neclintit pe
locul ei. De pe acoperiul unei alte case spnzura de-o
funie un trup istovit i eapn: nenorocitul nu gsise
n el puteri s ndure pn la sfrit suferinele
foametei i se hotrse s le curme cu mna lui.
La vederea tuturor acestor mrturii groaznice ale
foametei, Andrii nu se mai putu stpni i o ntreb pe
ttroaic:
Se poate oare s nu fi gsit chiar nimic cu ce s-
i in zilele? Omul ajuns la mare strmtoare n-are
ncotro: trebuie s mnnce chiar i lucruri de care
pn atunci i-a fost scrb, ca de pild vietile oprite
de lege i cte altele.
Oamenii au mncat tot ce-a fost cu putin, i-a
rspuns ttroaica. Au mncat toate vietile. Poi s
rscoleti mult i bine oraul c nu gseti nici un cal,
nici un cine, i chiar nici un oarece. De altfel, noi n-
am avut niciodat aici hambare cu de-ale gurii: toate
se aduceau din satele vecine.
Dar cum se face c voi, care pierii de moarte att
de cumplit, mai vrei s v aprai oraul?

87
Poate c voievodul nostru i-ar fi nchinat pn
acum cazacilor, dar ieri diminea polcovnicul din
Budjaka i-a trimis un rva, adus de un oim,
ndemnndu-l s nu dea oraul pe mna dumanului;
mai zicea acolo c vine n ajutorul nostru cu polcul
su, dar c ateapt un alt polcovnic i o s porneasc
la drum mpreun cu el. i ateptm s pice din clip
n clip... Dar uite i casa. Am ajuns.
Andrii zrise nc de departe casa care se deosebea
de celelalte i prea cldit de un arhitect italian. Era
ridicat din crmid frumoas i subire i avea dou
caturi. Ferestrele catului de jos erau nconjurate de un
cadru de granit ce ieea mult n afar. Catul de sus
era alctuit din arcade nu prea mari, care fceau o
galerie. Printre arcade se zreau gratii cu steme. La
colurile casei erau aijderea steme. O scar larg, din
crmid vopsit, ieea pn n pia. La picioarele ei,
de-a dreapta i de-a stnga, vegheau strji, care se
ineau att de asemntor una cu alta, c preau
zugrvite. Cu o mn i apucase fiecare alebarda, iar
n cealalt i sprijineau frunile plecate astfel c
aduceau mai degrab a statui dect a fiine vii. Strjile
nu dormeau i nici nu moiau mcar, dar erau
nesimitoare fa de orice; nici nu bgar de seam pe
cei ce urcau acum treptele. n capul scrii drumeii
ddur de un otean n veminte bogate, narmat pn
n dini, cu o carte de rugciuni n mn. El ridic o
clip ochii istovii asupra lor, dar ttroaica i spuse
doar o vorb i oteanul i cobor privirile iar asupra
ceaslovului. Andrii i nsoitoarea lui intrar n cea
dinti ncpere, destul de mare, care slujea drept odaie
de primire sau numai drept tind. Odaia era ticsit de
oameni aezai n fel i chip pe lng perei; se gseau

88
aici soldai, slugi, ngrijitori de cini, pivniceri i argai
de tot soiul, neaprat trebuincioi pentru a vdi
nsemntatea unui dregtor leah, fie otean, fie stpn
de moii. n aer se simea fum de lumnare stins. Alte
dou lumnri mai ardeau nc n sfenice mari,
aproape ct un stat de om, aezate n mijlocul
ncperii, cu toate c prin geamurile ferestrei mari i
zbrelite privea de mult dimineaa. Andrii se pregtea
tocmai s intre drept pe ua larg de stejar,
mpodobit cu stem i o sumedenie de alte nflorituri
tiate n lemn, cnd ttroaica l trase de mnec i-i
art o ui lturalnic, n perete. Prin uia asta cei
doi ieir ntr-un coridor i de acolo ddur ntr-o
odaie pe care cazacul o cercet cu luare-aminte. O
raz de lumin, strecurat printr-o crptur a
oblonului, cdea doar pe o perdea grea de catifea
viinie, pe pervazul daurit i pe un tablou din perete.
Ttroaica i fcu semn lui Andrii s rmn acolo i
deschise ua spre camera de-alturi, de unde ni un
mnunchi de raze. Cazacul auzi oapte i o voce
stins ce-i rscoli toat fiina. Prin ua ntredeschis
vzu o clip statura ginga a unei femei cu prul
strns ntr-o coad lung i grea, ce-i cdea peste
braul ridicat. Apoi ttroaica se ntoarse i-i spuse c
poate s intre. Andrii nu-i ddu seama cum a intrat
i cum a nchis ua n urma lui. n odaie ardeau dou
lumnri; n faa icoanei plpia sfios o candel; sub
icoan se afla o msu nalt, dintre acelea pe care le
au de obicei catolicii, cu trepte pe care poi
ngenunchia cnd i spui rugciunea. Dar ochii
voinicului cutau altceva. El ntoarse capul n alt
parte i vzu o femeie ce prea nmrmurit ntr-o
micare repezit, ntocmai ca i cum toat fptura ei

89
se avntase spre dnsul, i deodat se oprise locului.
Cazacul rmase i el uluit n faa ei. i-o nchipuise cu
totul altfel: nu era ea, nu era fata pe care o cunoscuse
nainte vreme; n-avea nimic asemntor cu cea de
altdat, dar acum era de dou ori mai frumoas i
mai ncnttoare. Pe atunci avea n ea ceva
neterminat, nedesvrit; acum ns era o nfptuire
creia pictorul i dduse pn i cea din urm atingere
de penel. Cea de odinioar era o fat minunat i
fluturatic. Cea de azi era o femeie minunat, n
toat strlucirea frumuseii mplinite. Ochii ei, nlai
spre dnsul, vdeau un simmnt mare i ntreg, nu o
frm, nu o fgduial, ci un simmnt plin.
Lacrimile, ce nu se uscaser nc, i nvluiau privirile
ntr-o strlucire umed, care-i ptrunsese pn n
adncul sufletului. Pieptul, gtul i umerii ei atinseser
acum hotarul hrzit frumuseii care a ajuns n
culmea nfloririi; prul, ce i se risipea nainte vreme n
bucle uoare peste fa, era strns acum ntr-o coad
bogat, pe jumtate mpletit, pe jumtate risipit
peste braul rotund i peste piept, n uvie lungi i
unduioase. Trsturile ei preau cu totul schimbate.
Zadarnic cerca Andrii s gseasc mcar una dintre
acelea pe care le pstra n amintirea lui. Nu, nu mai
rmsese nici una. Paloarea att de mare a feei nu-i
tirbea ntru nimic frumuseea minunat; dimpotriv,
i ddea ceva i mai ptrunztor, o vraj cu neputin
de nvins. Andrii i simi sufletul copleit de o team
cucernic i rmase nemicat n faa ei. Fata prea i
ea, la rndu-i, uluit de nfiarea cazacului care
rsrise naintea ei n toat frumuseea i puterea lui
tinereasc; pn i ncremenirea lui din acea clip nu-i
putea ascunde libertatea nestingherit a micrilor;

90
ochii i strluceau de o hotrre nezdruncinat,
sprncenele-i catifelate se arcuiau seme, obrajii ari
de soare erau rumenii de focul patimei lui
neprihnite, iar mustcioara-i neagr lucea ca firul de
mtase.
Nu, nu st n puterile mele s te rspltesc, viteaz
cu suflet mare, rosti fata cu glas argintiu i unduios.
Numai Dumnezeu e n msur s te rsplteasc, i
nu eu, o femeie nevolnic...
i i ls ochii n pmnt; aidoma unor petale
negrit de frumoase i albe ca zpada, czur
pleoapele peste luminile lor, umbrindu-le cu genele
lungi ca nite sgei. Tot chipul ei minunat se plec
uor, rumenit de jos de o ginga roea. Andrii nu
tiu s-i rspund nimic. Ar fi vrut s-i spun tot ce
avea pe inim, s i-o spun cu acelai foc care-i dogo-
rea sufletul, dar nu putea. i simea buzele ncletate
i n-avea glas; simea c un umil ca el, crescut la
seminar i ntr-o via rtcitoare de otean, nu poate
s rspund la astfel de vorbe i l cuprinse ura fa
de firea lui de cazac.
n clipa aceea intr n odaie ttroaica. Ea tiase
cteva felii din pinea adus de voinic i le aducea
acum pe o tipsie de aur pe care o aez n faa stpnei
sale. Frumoasa i arunc o privire, se uit apoi la
pine, i nl ochii spre Andrii i... multe mai citi
Andrii n aceti ochi. Cuttura ei duioas, care vdea
o mare slbiciune, i neputin de a rosti prin viu grai
simmintele ce o npdiser, era mult mai pe
nelesul lui Andrii dect toate vorbele. i simi dintr-o
dat sufletul uor, desctuat. Pornirile i dorinele
inimii lui, stvilite pn atunci ca de un fru apstor,
se scuturar acum de povara acestui fru i, libere

91
cum erau, se pregteau tocmai s izbucneasc n
uvoaie nestvilite de vorbe, cnd frumoasa i ntoarse
ochii spre slujnic i o ntreb plin de grij:
Dar mama? Ei i-ai dus pine?
Doarme.
Dar tata?
I-am dus. A zis c o s vin chiar el s-i
mulumeasc voinicului.
Atunci fata lu pinea i o ridic spre gur. Andrii
privea cu o ncntare nemaisimit cum rupea miezul
cu degetele ei de o albea strlucitoare i cum l
mnca; dar deodat i aminti de omul nnebunit de
foame care-i dduse sfritul n faa ochilor lui, dup
ce nghiise o bucat de pine. Cazacul nglbeni i o
apuc de mn, strignd:
Ajunge! Nu mai mnca! N-ai mai pus de atta
vreme nimic n gur i acum pinea poate s-i fie
otrav!
i fata cobor de-ndat mna, puse bucica pe tav
i-i ainti privirile n ochii lui, ca un copil asculttor.
S ncerce numai o vorb omeneasc a zugrvi... Dar
nu! Nici dalta, nici penelul, nici vorba atotcup-
rinztoare nu snt n stare uneori s nfieze tot ce
spune o privire de fat i duioia de care se simte
cuprins acela care se nvrednicete de o astfel de privi-
re.
Regin! strig Andrii, cu inima i sufletul pline
pn n margini de simire. Ai trebuin de ceva? Ai
vreo dorin? Spune, poruncete! Poruncete-mi s fac
pentru tine cel mai greu lucru din lume i o s alerg
ntr-un suflet ca s-l svresc. Spune-mi s
nfptuiesc ceva pe care nici un om nu-i n stare s
fac i o s ndeplinesc porunca ta, chiar de-ar trebui

92
s-mi dau i viaa. S mor, da, s mor, pentru c i
moartea de dragul tu mi-e att de dulce c... i-o jur
pe sfnta cruce... Nu, nu snt n msur s-i spun ct
mi e de dulce! Am trei ctune! Jumtate din
hergheliile printelui meu snt ale mele! Tot ce i-a
adus de zestre mama, chiar i bunurile pe care le
tinuiete tatlui meu snt ale mele! Nimeni dintre
cazaci n-are arme ca ale mele! Numai pentru plseaua
sbiei ce-o port, cazacii notri mi dau cea mai bun
herghelie i trei mii de oi pe deasupra. Dar de toate o
s m lepd, toate o s le las, o s le zvrl, o s le ard,
o s le nec la o singur vorb de-a ta sau numai la o
micare ct de mic a sprncenelor tale negre! tiu c
ndrug vorbe prosteti i poate nelalocul lor, tiu c
nu-i vremea potrivit pentru toate astea i mai tiu c
nu unul ca mine, crescut la seminar i la Zaporojie, o
s tie s mnuiasc vorbele, aa cum tiu s le
mnuiasc aceia ce se ntlnesc cu rigi, cneji i cu
toat floarea cavalerilor strlucii. Vd c tu eti o
fptur a lui Dumnezeu deosebit de noi toi ceilali
muritori i c stai neasemuit mai presus dect orice
femeie ori fiic de boier. Noi, cetilali, nu sntem
vrednici s-i fim nici robi i numai ngerii cerului ar fi
n msur s te slujeasc.
Cu o uimire din ce n ce mai mare, toat numai
urechi, fr s scoat nici o vorb, asculta fata
cuvintele deschise, izvorte din inim, n care se zrea,
ca ntr-o oglind, sufletul tnr i plin de puteri al
voinicului. Orice vorb nemeteugit, rostit de
glasul ce pornea din fundul inimii lui, era plin de
putere. Fata i nl obrazul minunat, i ndeprt
cu o micare a minii uviele suprtoare ale prului,
i ntredeschise buzele i rmase aa mult vreme, cu

93
ochii aintii spre voinic. Apoi vru s spun ceva, dar
se opri deodat, amintindu-i c alta era menirea
oteanului din faa ei, c n spatele lui se ridic n
chip de aprigi rzbuntori tatl, fraii i patria ntreag
a voinicului, c nspimnttori snt zaporojenii care
au mpresurat oraul i c att ea, ct i cei din ora
snt sortii unei mori crncene... i ochii i se umplur
de lacrimi; atunci, cu o micare repede a minii, fata
lu o batist nflorat de mtase, i ascunse faa n
ea, i ntr-o clip batista se umezi toat... i mult
vreme rmase ea nemicat, cu capul dat pe spate,
strivindu-i ntre dinii albi ca zpada buza ei ginga
de jos, de parc ar fi simit pe neateptate muctura
nveninat a unui arpe, i cu faa acoperit cu
batista, ca s-i ascund voinicului durerea
copleitoare de care era stpnit.
Spune-mi mcar o vorb! se rug Andrii, lundu-i
mna catifelat.
La acea atingere, un foc dogoritor i se rspndi prin
vine i cazacul strnse cu i mai mult putere mna ce
zcea fr via ntre ale lui.
Dar ea tcea, nu-i lua batista de pe fa i rmnea
mereu nemicat.
De ce eti att de trist? Spune-mi de ce eti att
de trist?
Atunci fata arunc batista, ddu pe spate prul lung
ce-i cdea peste ochi i i revrs durerea n vorbe
tnguitoare, rostindu-le att de ncetior, nct vocea ei
prea o adiere de vnt, nscut ntr-o sear minunat
de linitit, ce abia de atinge stuful des, crescut pe
margine de ap; stuful prinde a foni, a doini i trimite
deodat n aer sunete subirele, pline de o nemrginit
tristee; iar cltorul ce se nimerete prin apropiere le

94
prinde din zbor, ptruns de un dor nelmurit, uitnd
i de seara ce se stinge ncetul cu ncetul, i de
cntecele vesele ale plugarilor i cosailor ce se ntorc
de la cmp, i de dondnitul ndeprtat al vreunei
crue, ce trece pe-acolo.
Nu snt eu oare vrednic de nesfrit mil? Nu e
oare nenorocit mama care m-a adus pe lume? N-am
eu parte de soarta cea mai amar din cte s-au vzut?
i nu eti tu oare, soart nemiloas, cel mai aprig
clu al meu? Pe ci nu i-ai adus la picioarele mele?
Pe cei mai mndri dintre leahtici, pe cei mai avui
dintre pani, dintre grofii i baronii strini, precum i
toat floarea cavalerilor notri. Toi m puteau iubi,
fr vreo oprelite i ar fi socotit drept o mare fericire
dragostea mea. Un semn cu mna s fi fcut i oricare
dintre ei, cel mai frumos la chip i cel mai de neam,
m-ar fi luat de soie. Dar tu, soart nemiloas, nu mi-
ai legat inima de nici unul dintre ei, ci mi-ai legat-o, n
ciuda attor voinici ai rii mele, de un strin, de un
duman. Pentru ce, o, maic preacurat a lui Hrist,
pentru ce pcate grele, pentru ce nelegiuiri m
prigoneti att de cumplit? Zilele vieii mele de pn azi
s-au scurs n bogie i belug. Bucatele cele mai
scumpe i vinurile cele mai dulci mi-au fost hran i
butur. Pentru ce? La ce bun? Oare numai pentru a
m lsa s mor de o moarte aprig, la care nu e
osndit nici cel mai din urm ceretor al rii mele? i
nu e de ajuns c m ateapt o astfel de ursit
nspimnttoare; nu e de ajuns c nainte de a-mi da
sufletul, scris mi-a fost s vd cum o s moar n
chinuri neomeneti tatl i mama mea, pentru
mntuirea crora mi-a da cu drag de douzeci de ori
viaa. Nu, toate astea nu snt de ajuns: am fost sortit

95
ca nainte de moarte s aud vorbe i s vd o dragoste
cum nu se mai afl alta pe lume. A trebuit ca prin
spusele lui voinicul acesta s-mi sfie n buci inima,
ca ursita mea s mi se par i mai de plns, ca s
jelesc i mai amarnic tnra-mi via, ca moartea s
mi se arate i mai nspimnttoare, i ca, murind, s
te blestem i mai mult, soarta mea cumplit, i pe
tine, fie-mi iertate pcatele grele, sfnt Maic Precist!
i dup ce tcu, o dezndejde fr margini se oglindi
n ochii ei, pe fa i se aternu o tristee chinuitoare i
totul, de la fruntea i ochii dureros plecai i pn la
lacrimile mistuite i uscate de vpaia obrajilor ei
blnzi, totul prea a spune: Nu e fericire pe acest
chip.
Dar unde s-a mai auzit pe lume una ca asta? Nu
se poate, nu se cade, zise Andrii, ca cea mai frumoas
i mai bun dintre femei s aib parte de o soart att
de amar, cnd a fost nscut s i se nchine, ca n
faa unei icoane, tot ce e mai ales n lume. Nu, n-ai s
mori! Nu eti sortit morii! M leg pe neamul meu de
cazac i pe tot ce am mai scump n lume c n-ai s
mori! Iar de s-o ntmpla totui una ca asta, de n-o fi
cu putin s ndeprtez prin putere, prin rug ori
prin vitejie acea soart nemiloas, atunci o s murim
mpreun, dar mai nti eu! O s mor n faa ta, la
picioarele tale minunate i numai moartea o s m
poat despri de tine.
Nu cuta, voinice, s te neli nici pe tine, nici pe
mine, i rspunse fata, cltinnd uor capul ei frumos.
Eu tiu, i spre marea mea nenorocire, tiu prea bine,
c tu n-ai dreptul s m iubeti! i mai tiu aijderea
care e datoria i menirea ta: te cheam la ei, tatl,
tovarii i patria, pe cnd noi toi i sntem dumani!

96

97

Ce snt pentru mine tatl, tovarii i patria?
rspunse Andrii, scuturnd din cap, i i ndrept
fptura mldie i puternic, asemenea plopului din
marginea de ru.
i dac tot am ajuns aici, uite ce vreau s-i spun:
nu am pe nimeni n lume! Pe nimeni, pe nimeni!
repet el cu acelai glas, nsoindu-i vorbele cu acea
micare a minii cu care un cazac voinic i drz i
arat hotrrea nezdruncinat pentru o fapt
nemaiauzit i cu neputin de svrit pentru un
altul. Cine a zis c patria mea e Ucraina? Cine mi-a
dat-o de patrie? Patria e acel lucru spre care nzuiete
sufletul nostru, acel lucru care i e mai drag dect orice
pe lume. Patria mea eti tu! Iat patria mea! i o port
n inim aceast patrie, am s-o port cte zile oi mai tri
i a vrea s vd cum ar putea s-o smulg de acolo
vreunul din cazaci?! i tot ce am pe lume o s vnd, o
s dau, o s calc n picioare, pentru aceast patrie!
Frumoasa ncremeni o clip ca o statuie negrit de
fermectoare, privindu-l drept n ochi, iar apoi izbucni
ntr-un plns cu sughiuri, i cu o pornire minunat,
de care e n stare numai un suflet mare de femeie,
plsmuit anume pentru asemenea porniri, i se arunc
la piept i, cuprinzndu-i gtul cu braele albe ca
zpada, ddu fru liber lacrimilor. n clipa aceea se
auzir pe strad strigte nelmurite, nsoite de
sunete de goarn i de btaia tobelor. Dar Andrii nu le
auzi. Nu simea altceva dect rsuflarea cald i nmi-
resmat a buzelor ei, iroaiele de lacrimi ce i se
revrsau pe fa i prul greu, cu miros ameitor, ce-i
czuse fetei din cretetul capului i-l nvluia acum n
mtasea lui ntunecat i strlucitoare.

98
Deodat nvli n odaie ttroaica, strignd fericit
i ameit de bucurie.
Sntem izbvii, sntem izbvii! Au intrat ai notri
n ora, ne-au adus pine, mei, fin i zaporojeni
legai fedele.
Dar nici unul din cei doi nu auzi ce fel de ai notri
au intrat n ora, ce au adus cu dnii i care snt
prinii lor. Cu sufletul plin de simminte necunoscute
celor de pe pmnt, Andrii sruta buzele nmiresmate
ce-i atingeau obrazul, buze ce nu rmaser nici ele
pecetluite: i rspunser n acelai chip. i n srutul
care-i lega pe amndoi, tinerii simir ceea ce i e dat
omului s simt numai o singur dat n via.
i pierdut a fost cazacul! Pierdut pentru toat
falnica seminie czceasc! N-o s mai vad el de aci
nainte nici Zaporojie, nici ctunele printeti, nici
biserica Domnului, cum nici Ucraina n-o s-i mai
vad n veci pe cel mai vrednic dintre fii, pornii ntru
aprarea ei. Iar btrnul Taras o s smulg un smoc
de pr din moul lui ncrunit i o s blesteme ziua i
ceasul n care a zmislit un astfel de fiu, spre ocara i
ruinea lui!

99




VII
n tabra cazacilor era mare frmntare i zarv.
La nceput nimeni nu putea rspunde lmurit
cum de au ptruns n ora otile de sprijin. Dar
mai pe urm iei la iveal c tot curenul Pereiaslavski,
ce-i avea locul de aezare n faa porii lturalnice a
oraului, a fost beat turt, i iat c astfel nu mai e de
mirare c jumtate din oamenii lui au fost mcelrii,
iar cealalt jumtate legai burduf, mai nainte chiar
s se fi dumirit cum stau lucrurile, i pn s pun
mna pe arm ceilali cazaci din curenele vecine, trezii
de zgomotul ncierrii, oastea dumanului izbutise s
treac aproape toat pe poarta cetii, iar cele din
urm rnduri se apraser cu focuri de flinte mpotriva
cazacilor somnoroi i pe jumtate ameii de butur,
ce se npustiser n neornduial asupra lor.
Hatmanul otirii ddu porunc s se strng toat
czcimea, i cnd oamenii fcur roat n jurul lui i
se linitir, stnd cu capetele descoperite, cuvnt:
Ai vzut acum, cazaci dumneavoastr, ce s-a
petrecut n noaptea asta. Ai vzut unde duce beia!
Ai vzut ce ocar ne-a fcut dumanul! Se vede
treaba c domniile voastre aa ai neles lucrurile:
dac v-am ngduit s ndoii msura buturii, sntei
n stare s v afumai pn ntr-atta, nct dumanul
otirii Domnului nu numai c v scoate alvarii, dar


100
v i scuip n obraz i voi nici c simii!
Cazacii ineau cu toii capetele plecate, tiindu-se
vinovai. Numai Kukubenko, hatmanul curenului
Nezamaikovski, l nfrunt, zicnd:
Ia stai oleac, ttucule! Mcar c nu se cade s
ridici glasul cnd vorbete hatmanul a toat oastea n
faa soborului de cazaci, dar faptele nu s-au petrecut
chiar ntocmai i de aceea voi a o spune. N-ai dojenit
chiar pe drept toat otirea pravoslavnic. Cazacii s-ar
fi fcut pe de-a-ntregul vinovai i vrednici de moarte,
dac s-ar fi ameit cu butur la drum, n lupt sau la
vreo munc anevoioas i grea. Dar noi, noi am stat
aici cu minile n sn i ne-am fit fr nici o treab n
faa cetii. i-apoi nu era nici post, nici o alt
oprelite cretineasc de la butur pe vremea asta, i
atunci cum e putin s nu se ameeasc omul de
atta huzur? Nu-i nici un pcat! S le artm mai bine
acum ce vra s zic s taberi aa, pe nepus mas,
asupra unor oameni nevinovai! I-am btut noi i
nainte vreme de i-era mai mare dragul, d-apoi acum
o s-i batem de n-or s tie cum s-i ia picioarele la
spinare!
Cuvntarea lui Kukubenko le merse cazacilor drept
la inim. i nlar frunile adnc plecate, iar muli
dintre ei ncuviinar din cap zicnd: Bine a spus
Kukubenko! Taras, care sttea mai aproape de
hatmanul otirii, l ntreb:
Ce spui, hatmane? Oare n-a grit drept
Kukubenko? Ce ai de zis la asta?
Ce am de zis? Uite ce: ferice de printele care a
zmislit un astfel de fecior! C nu-i mare nelepciune
s rosteti vorbe de dojan! Mai mare e cnd tii s zici
un cuvnt care s nu batjocoreasc omul n

101
nenorocire, ci, dimpotriv, s-l mngie, s-i ae
ndrzneala, cum a pintenii calul, rcorit de apa
proaspt. mi sttea i mie pe limb s v spun o
vorb de mngiere, dar Kukubenko mi-a luat-o
nainte.
Bine a grit i hatmanul! se auzi din rndurile
zaporojenilor. Vorb neleapt! spuser i alii. Pn
i cei mai cruni, care se ineau ca un plc de hulubi
porumbaci, ncuviinar i ei din cap i rostir ncet,
micndu-i mustaa sur: Da, a spus vorbe
nelepte!
Ascultai dar, cazaci dumneavoastr! urm
hatmanul otirii. Ca s cucerim cetatea, crndu-ne
ori spnd pe sub ziduri, cum fac veneticii, adic
meterii nemi gsi-i-ar relele nici nu se cade, nici
nu-i treab vrednic de un cazac. Dac stai s judeci
toate cum snt, dumanul n-a adus n ora cine tie
cte merinde, pentru c a avut cu el care puine. Iar
norodul din ora e hmesit de foame! Se cheam c o
s mnnce totul ct ai bate din palme! -apoi iari cu
fnul pentru cai! Nu tiu zu, poate doar s le arunce
din cer un bra-dou vreun sfnt de-al lor... Numai c
despre asta singur Dumnezeu tie de-o fi sau n-o fi
aa. Ct despre paterii lor, apoi numai gura-i de ei. M
rog, pentru una sau pentru alta, leii o s fie nevoii
s ias din ora. Voi s v mprii n trei cete i s v
aezai pe trei drumuri, n faa celor trei pori de
cetate. naintea porii celei mari s se aeze cinci
curene, iar n faa celorlalte dou, cte trei. Curenele
Deadkivski i Korsunski s se aeze la pnd.
Aijderea i polcovnicul Taras cu polcul lui. Curenele
Ttarevski i Tmoevski s rmn la dreapta
cruelor, pn cnd o s fie trebuin de ele, iar

102
curenele cerbinovski i Steblikivski s rmn i ele
de partea stng. Din rndurile otirii s ias n fa
toi cei mai clonoi, ca s zdrasc dumanul. C
leahul, care-i fudul din fire, n-o s rabde s fie luat n
batjocur i poate chiar azi o s-i vedem ieind pe toi
din ora. Hatmanii de curene s stea s-i numere
fiecare otenii: dac are ceva cazaci lips, s-i
ntregeasc polcul din rmiele curenului
Pereiaslavski. Toate s fie nc o dat cercetate!
Fiecare cazac s primeasc un phrel de rachiu i o
pine, ca s se dreag dup beia de ieri. Dar eu unul
aa zic, c trebuie s fii stui cu ce ai mncat ieri,
pentru c de ce s nu spunem drept v-ai umplut
burile de m prinde mirarea cum de n-a crpat
vreunul din voi n timpul nopii. i nc ceva: de s-o
ncumeta vreun crciumar jidov s-i vnd cazacului
fie i numai o can de rachiu, o s-i bat n frunte,
cinelui celuia, o ureche de porc i o s-l spnzur de
picioare, cu capul n jos! i acum, hai la treab,
frailor! La treab!
Aa rndui hatmanul otirii, i cazacii, ci erau
acolo, i fcur o plecciune adnc, dup care se
ndreptar spre cruele i taberele lor, inndu-i
ntruna cumele n mn, i numai cnd fur departe
de tot, se acoperir din nou. Apoi fiecare dintre ei
prinse a se gti de lupt: i ncerc sabia i paloul,
i umplu cornul cu praful de puc pe care-l lua
dintr-un scule, i aez cum e mai bine carul i-i
alese calul.
Taras porni i el la polcul su, tot gndindu-se cam
unde ar putea fi Andrii i negsind rspuns. S fi
czut oare rob mpreun cu ali cazaci care au fost
legai butean, adormii cum erau? Dar nu, Andrii nu

103
era dintre aceia care se las robit de vin! Nici printre
cazacii mori nu se zrea leul lui. Taras mergea n
fruntea polcului su att de cufundat n gnduri, c nu
auzi cum l strig de mult vreme cineva pe nume.
Care eti la de m strigi? rosti el ntr-un trziu
scuturndu-se din toropeal.
n faa lui sttea Iankel, jidovul.
Pan polcovnice, pan polcovnice! spunea Iankel
grbit, cu glas ntretiat, dup care se vedea c are de
povestit ceva nu tocmai lipsit de temei. Am fost n
ora, pan polcovnice!
Taras l privi, minunndu-se cum de-a avut vreme s
ptrund n cetate.
i ce naiba ai cutat acolo?
Iaca, spun tot, fcu Iankel. De ndat ce am auzit
zarv mare n zori de zi i cazacii au nceput s pute
colo i colo, am nfcat caftanul i, fr s-l mbrac,
m-am repezit ntr-un suflet acolo; numai pe drum mi-
am tras caftanul pe mneci, att eram de dornic s aflu
pentru ce e trboiul sta mare i pentru ce trag
cazacii cu noaptea-n cap. Am ajuns la poarta cetii
chiar n clipa cnd cei din urm oteni intrau n ora.
Cnd, ce s vd? n fruntea lor era pan Galiandovici,
stegarul. Pe sta l cunosc bine, mi datoreaz de trei
ani o sut de galbeni. M-am luat dup dnsul,
chipurile, ca s-i cer datoria, i am intrat mpreun cu
el n ora.
Cum adic? Dup ce c ai intrat n ora, mai
vroiai s-i scoi i banii? ntreb Bulba. i n-a dat el
porunc s fii spnzurat pe loc, ca un cine?
Aa s triesc eu c-a vrut s m spnzure!
rspunse jidovul. Slugile lui au i pus mna pe mine i
erau ct p-aci s-mi anine treangul de gt, dar eu m-

104
am rugat fierbinte de pan stegar, zicndu-i c o s-l
atept cu datoria ct vrea dnsul, ba i-am fgduit s-i
mai dau i ali bani mprumut, de cum m-o lsa s
strng tot ce-am de luat de la ali oteni; iar pan stegar
pentru c a fost vorba s-i spun totul domniei tale
n-are nici un galben n buzunar. Mcar c-i stpn
peste nu tiu cte sate i moii, i patru castele, i
pmnt de step pn la klov, dar la pung parc-i
cazac sadea: n-are o para chioar. Chiar i acum, de
nu l-ar fi nzestrat cu arme jidovii din Bralav, n-ar fi
avut cu ce merge la rzboi. Tot din pricina asta n-a
fost nici la adunarea trimiilor boierimii leeti...
i-n ora ce ai fcut? Ai vzut barem pe cineva
dintre ai notri?
Cum s nu? Snt muli de-ai notri acolo! Alde
Iic, Rahum, Samuilo, Haivaloh, unul care-i arenda...
Lua-i-ar naiba de cini! strig Taras, scos din fire.
Ce-mi tot bagi pe gt neamul tu jidovesc, hai? Eu te
ntrebam de zaporojenii notri.
Pe zaporojenii notri nu i-am vzut, afar de
unul: pe pan Andrii!
Pe Andrii l-ai vzut? ntreb repede Bulba. De ce
taci? Unde l-ai vzut? n vreun beci? n vreo groap?
Necinstit? Legat?
Cine ar ndrzni s-l lege pe pan Andrii? Ehei, ce
cavaler mndru e acum! Aa s triesc eu c nici nu l-
am cunoscut nti!
Epolei de aur, mnecare de aur, plato de aur,
apc de aur, bru de aur, pretutindeni aur, ntr-un
cuvnt e cu totul i cu totul de aur. Cum i soarele care
s-arat primvara, cnd piuie i ciripete n grdin
orice psruic i cnd miroase orice firicel de iarb,
aa strlucete i pan Andrii n aurul lui. Ba i-a dat

105
voievodul i un cal de clrit, mndru de n-are
pereche! Numai calul cela face vreo dou sute de
galbeni!
Bulba rmase ncremenit.
De ce s-a mbrcat cu straie de-ale lor?
Pentru c-s mai frumoase dect ale lui, iaca de
ce!... S-l vezi cum se plimb clare i el, i alii; el i
nva pe ei, ei pe dnsul. M rog, zici c-i cel mai
bogat pan de-al leilor i pace bun!
i cine l-a silit s le fac pe toate astea?
Am zis eu c l-a silit careva? Ori poate pan Taras
nu tie c dnsul a trecut de bunvoie la ei?
Cine s treac?
Pi... pan Andrii!
Unde s treac?
A trecut, zic, de partea leilor. Acum e cu totul i
cu totul al lor!
Mini, ureche de porc ce eti!
Se poate s mint? Ce, snt prost? S mint ca s
dau de vreun bucluc? Ce, tocmai eu s nu tiu c un
jidov care ndrznete s mint un pan e spnzurat pe
loc ca un cine?
Atunci, dup tine el i-a vndut ara i credina
strmoeasc?
Am zis eu c-a vndut ceva? Eu am zis att: c a
trecut de partea lor.
Mini, jidov afurisit! Una ca asta nu s-a mai
ntmplat pe pmntul nostru pravoslavnic. Le cam
ncurci, cine!
S creasc iarb pe pragul casei mele, dac le-
ncurc! S scuipe cine-o vrea peste mormntul lui
taic-meu, al mamei mele, al socrului, al tatlui
tatlui meu i al tatlui mamei mele, dac le-ncurc!

106
Dac pan Taras vrea, o s-i spun chiar pentru ce a
trecut de partea lor.
Pentru ce?
Are voievodul o fat frumoas! Da frumoas, de
zici Doamne!
Aici jidovul se strdui n fel i chip s arate ct e de
frumoas fata, desfcndu-i minile n lturi,
nchiznd pe jumtate ochii i strmbndu-i gura, de
parc ar fi gustat din ceva.
Ei i ce-i cu asta?
Pi, pentru ea le-a fcut pe toate i pentru ea a
trecut de partea lor. Omul, cnd l plete dragostea, e
ca o bucat de talp muiat n ap: n-ai dect s-o ndoi
cum i place.
Bulba czu pe gnduri. i aminti ct e de mare
puterea femeii plpnde, care pe muli i-a dus la
pierzare, i mai aminti c despre partea asta Andrii
era cam slab de nger i rmase mult vreme aa,
pironit locului.
Numai s asculte pan Taras, c eu o s-i spun
tot, zise din nou jidovul. Cnd am auzit zarv i am
vzut c otenii intr pe poarta cetii, am apucat n
grab, aa ca s fie, un irag de mrgritare, pentru
c n ora snt duduci frumoase i boieroaice, mi-am
zis eu, i dac-i aa, poate s nu fie pic de mncare,
da mrgritarele mele tot o s mi le cumpere vreuna
din ele. Iar dup ce slugile stegarului mi-au dat
drumul, am alergat ntr-un suflet la curtea
voievodului, ca s-mi vnd mrgritarele i acolo am
descusut-o bine de tot pe slujnica-ttroaic. Nunta o
prznuim numaidect dup ce-i gonim pe zaporojeni.
Pan Andrii a fgduit s-i goneasc el, cu mna lui.
i tu nu l-ai ucis pe loc, pe cinele cela? strig

107
Taras Bulba.
Pentru ce s-l ucid? N-a trecut el de bunvoie?
Atunci cu ce-i vinovat? Se vede c se simte mai bine
acolo, de aceea a trecut!
i tu l-ai zrit cu ochii ti?
S mor dac nu l-am vzut cu ochii mei! Ce
voinic! Mndru cum nu mai e nici unul! i de cum m-a
vzut, numaidect i-a adus aminte de mine, s-i dea
Dumnezeu sntate! Iar cnd m-am apropiat de el, a
zis...
Ei, ce-a zis?
A zis... dar mai nti i-nti mi-a fcut aa cu
degetul, adic s viu lng el, numai atunci a zis:
Iankel! Iar eu i-am i rspuns pe dat: Pan
Andrii! Iankel, s-i spui tatlui meu i fratelui i
cazacilor zaporojeni, s le spui tuturor c printele
meu nu-mi mai e printe, c fratele meu nu-mi mai e
frate i tovarii de arme nu-mi mai snt tovari, i c
o s m bat cu ei cu toi! Cu toi o s m rzboiesc,
uite-aa!
Mini, iud afurisit! ip Taras Bulba, scos din
fire. Mini, cine! Tot tu l-ai rstignit i pe Hristos,
blestematule! O s te ucid, satan! terge-o, c de nu,
n-ai s scapi teafr din mna mea. i spunnd asta,
Taras i smulse sabia de la bru.
Jidovul, speriat, o lu la fug de-i sfriau clciele,
alergnd att de repede ct l puteau duce picioarele lui
subiri i uscive. Aa fugi el mult i bine printre
cruele cazacilor i apoi dincolo de ele, n cmp
deschis, fr s priveasc ndrt, dei Taras nu se
inea dup el: chibzuise btrnul c nu face s-i
rzbune mnia pe cel dinti om care i-a czut la
ndemn.

108
Iar Taras abia acum i aduse aminte c l-a vzut pe
Andrii trecnd cu o sear nainte prin tabr alturi de
o femeie i i ls adnc n piept capul nins de ani,
dar tot nu-i venea s cread c a fost cu putin s i
se ntmple o ocar ca asta! Fiul lui s-i vnd
credina i sufletul!
n cele din urm, i duse polcul la locul de pnd,
dincolo de singura pdure ce scpase neprjolit de
cazaci, n vreme ce zaporojenii ceilali, clare i pe jos,
naintau pe cele trei drumuri, spre cele trei pori de
cetate. Unul dup altul veneau toate curenele:
Umanski, Popovicevski, Kanevski, Steblikivski,
Nezamaikovski, Gurguziv, Ttarevski, Tmoevski.
Numai curenul Pereiaslavski lipsea din rndul lor.
Stranic au but cazacii acelui curen. Att de stranic,
c i-au but i libertatea. Unii dintre ei s-au trezit
legai, n minile vrjmailor, iar alii nu s-au mai
trezit deloc, ci aa, adormii cum erau, au trecut n
somnul venic, n pmntul umed. Hatmanul Hlib s-a
pomenit i el n tabra vrjma, fr alvari i fr
hainele de deasupra.
Cei din ora au simit numaidect micarea cazacilor
i au ieit cu toii sus, pe meterez, n faa zaporojenilor
se desfura acum un tablou ct se poate de viu:
muchia valului era presrat cu cavaleri lei, unul mai
mndru dect altul. Coifurile lor de aram, mpodobite
cu cte un surguci din pene albe ca nite lebede,
strluceau ca soarele. Alii aveau pe cap tichiue
subiri, trandafirii i albastre, ndoite i date spre
ceaf, i hainele lor, cu mneci largi erau brodate cu fir
sau mpodobite cu gitane de aur; unii aveau sbiile i
putile lucrate cu podoabe scumpe i pltite cu bani
grei, precum i multe alte zorzoane ce-i luau ochii. n

109
faa tuturor celorlali sttea ano polcovnicul din
Budjaka, cu o cciul roie cusut cu fir. Polcovnicul
era un om greoi, mai nalt i mai gras dect toi, iar
haina mai larg i scump abia de-l putea cuprinde.
De partea cealalt a meterezului, mai spre partea
lturalnic, era un alt polcovnic, mrunel de stat i
usciv. Dar ochii lui mici i ageri priveau cu vioiciune
de sub sprncenele stufoase, iar polcovnicul se
rsucea ca o sfrleaz n toate prile, artnd ceva cu
o micare sprinten a minii lui slabe i descrnate i
mprind porunci. Se vedea bine c, n ciuda staturii
sale mrunele, se pricepea n meteugul armelor, n
apropierea lui se ainea un stegar lung ca o prjin, cu
musti stufoase i cu obrajii roii ca para focului,
care artau c acest pan se da n vnt dup mieduri
tari i mncri gustoase. Iar dincolo de ei se vedea
sumedenie de ali leahtici narmai pn n dini, unii
pe galbenii lor, alii pe socoteala statului, iar alii pe
banii jidovilor, crora le zlogiser tot ce aveau n
castelele motenite din strmoi. Mai erau acolo i
muli trntori aciuai pe lng senatori, pe care acetia
i luau cu dnii la mese simandicoase, ca s par mai
strlucii, dar care furau de pe mas ori din dulapuri
cupe de argint i a doua zi, dup vreo sindrofie
pompoas, se urcau pe capra trsurii unui pan
oarecare. ntr-un cuvnt, era acolo mult lume fel de
fel. Unii dintre ei n-aveau adeseori cu ce s-i
plteasc un phrel de butur, dar acum, c era
rzboi, se noliser cu toii ca de srbtoare.
Cazacii, aezai iruri-iruri, stteau tcui n faa
zidurilor cetii. Nimeni n-avea aur pe el, ici-colo lucea
rzle cte o nfloritur pe o plsea de sabie sau pe un
pat de puc. Nu le plcea zaporojenilor s se gteasc

110
n straie scumpe cnd ieeau la lupt. Purtau zale din
cele mai obinuite i svitci. Doar cciulile lor negre de
oaie, cu fundul rou, se zreau pn departe, ca nite
pete viinii.
Din rndurile czceti se desprinser curnd doi
clrei: unul tinerel de tot, altul ceva mai copt,
amndoi erau meteri buni la vorb usturtoare, dar i
la fapt: Ohrim Na i Mikta Golokoptenko. ndat
dup ei iei din rnd i Demid Popovici, un cazac voi-
nic aciuat de mult vreme la Seci, care se rzboise sub
zidurile Adrianopolului i trecuse prin nenumrate
ncercri la viaa lui; ba odat scpase i din foc i
ajunsese la Seci cu capul negru, de prlit ce era, i cu
mustile prjolite. Dar acum Popovici era iar gras i
frumos, cu un mo pe care-l rsucea dup ureche, iar
mustile-i crescuser la loc, negre ca tciunele. i ce
meter mai era la vorb usturtoare, Popovici sta!
Tare mndre veminte are toat otirea voastr!
Mult am da s tim dac i puterea otirii tot aa de
mndr e!
O s v art eu vou! strig numaidect de sus
polcovnicul cel gras. O s v leg butean pe toi!
nchinai-ne de bunvoie, slugi nenorocite, armele i
caii votri! Ai vzut cum v-am legat fraii? Aducei
ncoace pe zaporojenii ceia, ca s-i vad!
i leii aduser pe meterez zaporojenii prini n
strnsoarea funiilor. naintea tuturor venea hatmanul
de curen Hlib, fr alvari i fr hainele de deasupra,
aa cum fusese nfcat, n ameeala buturii.
Hatmanul inea ochii n pmnt: i era ruine fa de
cazacii lui c-l vedeau despuiat i c-l tiau ajuns n
robie, ca un cine, luat n somn. ntr-o singur noapte
capul lui seme crunise de tot.

111
Nu te mai amr, Hlib! Te scpm noi! i strigar
de jos cazacii.
Nu fi trist, frtate, spuse i hatmanul de curen
Borodati, c te-au luat despuiat asta nu-i vina ta.
Fiecruia poate s i se ntmple! Mai mare ruinea
pentru cei ce te-au adus aici spre necinstire, fr s-i
fi acoperit cuviincios trupul despuiat!
Se vede treaba c sntei viteji nevoie mare, cnd e
vorba de oameni toropii de somn! zise Golokoptenko,
privind n sus, spre meterez.
Un bob zbav, c v tiem i vou mourile, i
rspunser cei de pe val.
Stranic a vrea s-o mai vd i pe asta, strig
Popovici, rsucindu-se cu cal cu tot. Apoi le arunc o
cuttur cazacilor i adug: Sau ce zic eu? Or fi
avnd dreptate i leii! Dac o s-i duc la atac
burtosul cela, o s aib o pavz de toat ndejdea!
i de ce gndeti c-ar avea o pavz de ndejde? l
ntrebar cazacii, tiind c Popovici pregtete
pesemne una bun.
Pi, pentru c ndrtul lui poate s se piteasc
toat otirea, iar burta i e att de grozav, c pe naiba
mai poi ajunge prin ea cu sulia la vreunul din lei!
Cazacii izbucnir cu toii n hohote de rs i mult
vreme unii din ei mai cltinar nc din cap, zicnd:
Halal, Popovici! De-o apuca s-l ating pe careva cu o
vorbuli de-a lui, apoi... Dar nu sfrir s spun ce
s-ar ntmpla apoi.
Fugii, fugii mai repede de lng ziduri! strig
deodat hatmanul otirii, pentru c leii, pe ct se
pare, nu putuser ndura vorba usturtoare a lui
Popovici i cpetenia lor fcuse un semn cu mna.
De-abia se traser cazacii de la meterez, c leii i i

112
mprocar cu mitralii. Pe val ncepu o micare vie: se
ivi chiar voievodul, clare, cu prul alb. Porile se
deschiser i oastea iei din cetate. n fa veneau,
frumos ornduii n iruri drepte, husarii cu hainele
cusute cu fir. Dup ei veneau otenii mbrcai cu
zale, apoi alii cu platoe i lance, apoi cei cu coifuri
de aram; n urm naintau clare, unul cte unul, cei
mai artoi dintre leahtici, mbrcai fiecare n alt fel.
Nu voiser, semeii de ei, s se amestece n rndurile
celorlali; chiar i cei care n-aveau oteni, veneau sin-
guri, numai cu slugile lor. Apoi veneau iar iruri de
lupttori, iar n spatele lor iei, tot clare, stegarul.
Apoi alte iruri, i dup ele polcovnicul cel gras i n
sfrit, cel din urm, dup otirea toat, iei
polcovnicul cel mrunel.
Nu-i lsai, nu-i lsai s se rnduiasc i s se
aeze n iruri! strig hatmanul otirii czceti. Pe ei,
toate curenele o dat! Lsai celelalte pori! Curenul
Ttarevski s atace dintr-o parte! Deadkivski din alta!
Kukubenko i Palvoda s le sar-n spate! nvlmii-
i, amestecai-i i desprii-i unii de alii!
...i cazacii i izbir din toate prile, i nvlmir,
i amestecar i se amestecar i ei. Nu-i lsar nici
mcar s trag cu flinte: dintr-o dat ajunser la
paloe i lnci. Se fcu un vlmag cumplit i toi
avur prilejul s-i arate dibcia. Demid Popovici
strpunse trei lupttori de rnd i trnti de pe cai doi
dintre leahtici cei mai semei, zicnd: Ce mai cai! De
mult vroiam s pun mna pe asemenea cai! Dup care
mn caii departe n step, strigndu-le cazacilor ce se
ineau deoparte s-i prind. Apoi i fcu iar loc pn
n grmad, se repezi la leahticii dobori de el la
pmnt, pe unul l omor, iar altuia i arunc arcanul

113
de gt, l leg de aua lui i l tr peste tot cmpul,
dup ce mai nti i scosese de la bru sabia cu mnerul
scump i chimirul doldora de galbeni. Kobita, un alt
cazac vrednic, tnr de ani, se ncier i el cu un
viteaz cunoscut din oastea leeasc i se lupt cu
dnsul vreme ndelungat, pn ajunser s se bat
piept la piept. Cazacul fusese ct pe-aci s ias
nvingtor: i trntise dumanul la pmnt, l lovise n
piept cu un pumnal turcesc bine ascuit, dar nu
tiuse s se fereasc la vreme: un glonte fierbinte l
plesnise n aceeai clip drept n tmpl. l doborse cel
mai de seam dintre pani, cavalerul cel mai strlucit,
din neamul cel mai de vaz! Ca un plop subirel i
mldios, zbura tnrul peste tot cmpul, pe calu-i arg.
Mult vrednicie de cavaler i vitejie vdise el pn n
clipa aceea; despicase n dou pe doi zaporojeni pe
Feodor Korj, un cazac inimos, l trntise la pmnt cu
cal cu tot. Apoi mpucase calul, iar pe clre l
strpunsese cu lancea; tiase multe mini i multe ca-
pete i-l lsase mort pe loc pe Kobita, trimindu-i un
glon drept n tmpl.
Iat cu cine a vrea s m msor! strig
hatmanul curenului Nezamaikovski Kukubenko.
Apoi ddu pinteni calului, zbur ct ai clipi din ochi
drept n spatele cavalerului i slobozi un strigt att de
slbatic, nct toi cei din jur tresrir de spaim.
Leahul vroi s-i ntoarne calul, ca s stea fa-n fa
cu cazacul, dar calul nu-l ascult: nspimntat de
strigtul nprasnic al cazacului, se smuci n lturi i-l
ajunse din urm glonul lui Kukubenko; i se nfipse
fierbinte ntre umeri i-l dobor la pmnt. Dar nici
acum nu se ls btut leahul i cerc din rsputeri
s-i izbeasc dumanul. Numai c mna, czut sub

114
povara sbiei, slbea din ce n ce. Iar Kukubenko i
lu cu amndou minile paloul greu i i-l mplnt
drept ntre buzele ce ncepuser s se nvineeasc.
Paloul i rupse doi dini albi ca zahrul, i despic n
dou limba din gur, sfrm osul cefii i se nfipse
adnc n pmnt, intuind pentru vecie easta
dumanului de rna rece. Un val de snge ni n
sus, rou ca bobul de clin crescut pe-un mal de ap,
snge boieresc de vi veche, scldnd vemntul
galben, cusut cu fir. Iar Kukubenko l prsi
numaidect i i fcu loc, mpreun cu cazacii lui,
spre o alt grmad de lupttori.
Ehei, ce mai podoabe a lsat Kukubenko sta!
zise Borodati, hatmanul curenului Umanski,
deprtndu-se de cazacii si spre locul unde zcea ucis
cavalerul dobort de Kukubenko. Am omort i eu
apte leahtici cu mna mea, dar podoabe ca astea n-a
avut nici unul dintre ei.
i s-a lsat ademenit de lcomie hatmanul
Borodati: s-a aplecat spre leah, ca s-i scoat gteala
scump de otean; a izbutit s-i smulg pumnalul
turcesc btut cu nestemate, i-a desprins de la bru
chimirul doldora de galbeni, i-a luat din piept tolba cu
rufe de pnz subire, cu argintrie bogat i cu o
bucl din prul unei fete, pstrat cu grij spre bun
amintire... i n-a simit Borodati cum l ajunge din
urm, ca o furtun, stegarul cel cu nasul rou, pe
care-l doborse mai adineauri de pe cal, lsndu-i spre
aducere-aminte i un semn de palo de toat
frumuseea. i i-a luat avnt stegarul i mi l-a izbit pe
hatman cu toat setea, drept peste grumazul aplecat.
Cazacului nu i-a fost spre bine lcomia: a srit
departe de trup capul voinicesc i s-a prvlit trupul

115
vduvit de cap, muind pn ht departe rna cu
sngele lui. S-a nlat n sus, spre triile cerului
sufletul drz de cazac, mohort i suprat de cele pe-
trecute, dar totodat mirat c prsete att de
timpuriu un trup att de puternic. Dar n-a apucat bine
stegarul leah s-i nfig degetele n moul
hatmanului, pentru ca s i-l lege de a, c
rzbuntorul nemilos s-a i ivit.
ntocmai ca hultanul din ceruri care, dup ce s-a
rotit de cteva ori pe aripile-i puternice, se oprete
deodat ca rstignit i apoi se repede n zbor de
sgeat peste pitpalacul ce strig la margine de drum,
tot aa Ostap, fiul lui Taras, s-a npustit fr veste
asupra stegarului leah i i-a aruncat ct ai clipi din
ochi laul de gt. Stacojie s-a fcut faa stegarului, din
roie cum era, cnd s-a strns n jurul gtului laul
nemilos, mna lui s-a ncletat pe mnerul pistolului,
dar degetele nchircite de durere n-au putut s
ndrepte eava i glonul s-a pierdut de-a surda. Ostap
i-a desprins pe loc de pe a nurul de mtase pe care
stegarul l purta la dnsul pentru nlnuirea
vrjmailor robii, i cu el l-a legat pe stegar de mini
i de picioare; cellalt capt al nurului i l-a prins de
a i a pornit peste cmp, trndu-l pe leah dup el, n
vreme ce-i chema cu glas tare pe toi cazacii din polcul
Umanski s vin i s dea hatmanului lor cea din
urm cinstire.
Iar cazacii aceia, de cum auzir c Borodati,
hatmanul lor, nu mai e n via, prsir cmpul de
btaie i se adunar ntr-un suflet ca s-i ridice
trupul; tot acolo, pe loc, inur sfat pe cine s aleag
hatman. n cele din urm ziser cu toii:
La ce bun atta vorb? Unul mai vrednic ca Ostap

116
al lui Bulba nici c se poate. E mai tnr, ce e drept,
dect noi toi, dar are judecat ct unul btrn.
Ostap i scoase cciula i le mulumi tuturor
frailor si cazaci pentru cinstea pe care i-au artat-o,
dar nu putu s se mai mpotriveasc, zicnd c-i tnr
ori necopt la minte, pentru c vedea bine c rzboiul e
n toi i c nimnui nu-i arde de astfel de fleacuri, ci
i lu cazacii i-i duse tocmai unde era vlmagul
mai mare, artnd astfel tuturor c nu l-au ales
degeaba hatman. Leii, simind c se ngroa gluma,
se ddur mai napoi i trecur n fug de cealalt
parte a cmpiei, pentru a se aduna cu toii la un loc.
Iar polcovnicul lor cel mrunel fcu semn cu mna
spre cei patru sute de lupttori proaspei, neostenii ce
stteau chiar n poarta cetii, i o ploaie de gloane se
abtu asupra cazacilor. Dar nu atinse pe muli: izbir
mai cu seam boii care se uitau nnebunii la lupt.
Boii mugir slbatic, se ntoarser spre tabra
cazacilor i n fuga lor rupser o mulime de care i
strivir n picioare oameni. n aceeai clip ns,
Taras, care sttuse pn atunci la pnd cu polcul, se
npusti naintea lor cu oamenii lui, care strigau de
mama focului, i le tie calea. Turma nnebunit se
ntoarse n loc, nspimntat de strigtele cazacilor, i
se repezi spre oastea leilor, dnd peste cap clreii,
strivind i mprtiind tot ce ntlnea n cale.
Mulumescu-v, boilor, strigar zaporojenii, ne-
ai slujit cu cinste pe drum, iar acum ne-ai adus folos
i n lupt, i se repezir iar asupra vrjmaului.
Muli dumani au mai czut atunci i muli dintre
cazaci au artat de ce snt n stare: Metelia, ilo,
fraii Psarenko, Vovtuzenko i ci alii! Dac au vzut
i au vzut leii c le merge prost, au nlat steagul i

117
au nceput s strige s le deschid porile. i s-au
deschis scrind porile ferecate i au primit n cetate
pe clreii istovii i prfuii, cum primete arcul o
turm de oi nghesuite n faa lui. Muli dintre
zaporojeni se luar dintru nceput dup ei, dar Ostap
i-i opri pe ai lui, zicndu-le: Mai departe de ziduri,
frai cazaci! Nu-i bine s v apropiai prea mult de
ele! i bine le-a zis, pentru c de pe ziduri leii pr-
vlir i aruncar tot ce le cdea la ndemn i muli
cazaci o pir. Tocmai atunci se apropia clare i
hatmanul otirii, care-l lud pe Ostap, spunnd: Iaca
un hatman nou-ales, care i cluzete oamenii
ntocmai ca unul vechi! Btrnul Bulba ntoarse i el
capul, ca s vad hatmanul cel nou, i-l zri pe Ostap
clare n fruntea polcului Umanski, cu cciula dat
voinicete pe spate i cu buzduganul de hatman n
mn. Ia te uit! zise Bulba, privindu-i fiul, i cu
inima plin de bucurie le mulumi tuturor cazacilor
pentru cinstirea ce i-o artaser feciorului su.
Zaporojenii se traser apoi iar ndrt, pregtindu-
se s se ntoarc la taberele lor, iar sus pe val se
artar din nou leii, numai c de ast dat aveau
mbrcmintea zdrenuit. Multe veminte scumpe
erau pline de snge nchegat, iar coifurile frumoase de
aram erau acoperite de praf.
Ei, ce zicei? Ne-ai legat burduf, hai? le strigau
de jos zaporojenii.
Las c v art eu vou! se roi la fel ca nainte
polcovnicul cel gras, artndu-le funia.
i mult vreme nc otenii prfuii i rupi de
oboseal i trimiser ameninri unii altora, iar aceia
dintre ei care erau mai ascuii la limb, schimbar
vorbe care mai de care mai usturtoare.

118
ntr-un trziu se mprtiar cu toii. Unii se
ntinser pentru odihn, istovii de lupt cum erau.
Alii i presrar rnile cu pmnt i acum rupeau
batistele i vemintele scumpe luate de la vrjmaii
ucii, prefcndu-le n fee. n sfrit, alii, mai puin
obosii, se apucar s strng morii i s le dea cea
din urm cinstire: spar morminte cu ajutorul
paloelor i lncilor, scond rna cu cuma sau n
poala hainelor, apoi rnduir frumos n gropi trupurile
nensufleite i le acoperir cu pmnt proaspt, ca s
nu le scoat ochii corbii sau vulturii hrprei. Iar
morii leilor i legar laolalt, cum se nimerea, cte
zece mpreun, de cozile cailor nnebunii, pe care i
lsar slobozi n cmpie, ba i mai i fugrir vreme
ndelungat dup aceea, biciuindu-le coastele. Iar caii
pornir n goan turbat peste brazde i hrtoape,
peste rpi i peste ape, izbind de pmnt leurile
nsngerate, acoperite cu praf.
Apoi toate curenele se aezar s cineze, alctuind
cercuri, cercuri i vorbir ndelung despre faptele i
vitejiile ce le-a fost dat s svreasc n acea zi,
menite s fie povestite apoi veacuri n ir urmailor
lor, precum i strinilor ce vor veni pe acele locuri.
Trziu n noapte au rmas de veghe cazacii, i mai
trziu dect toi a rmas treaz btrnul Taras, ctnd s
neleag pentru ce nu s-a aflat i Andrii n rndul
otirilor vrjmae. S-o fi ruinat oare Iuda s ias
mpotriva alor si, ori o fi minit jidovul i Andrii
czuse rob la lei? Dar numaidect i aminti Taras c
sufletul lui Andrii era peste msur de pornit s
asculte vorbe muiereti; atunci i simi inima plin de
amrciune, se or cumplit mpotriva muierii care-i
vrjise feciorul i se leg s se rzbune. i n-ar fi

119
pregetat btrnul s-i ndeplineasc legmntul! Nu s-
ar fi uitat la frumuseea ei strlucitoare; ar fi apucat-o
de prul bogat mpletit n coad groas i ar fi trt-o
peste tot cmpul, printre toi cazacii. S-ar fi zdrobit de
pmnt, s-ar fi acoperit de snge i colb snii i umerii
ei minunai, a cror strlucire nu se putea asemui
dect cu zpezile venice de pe cele mai nalte piscuri
ale munilor. I-ar fi cioprit n buci trupul ei nespus
de frumos! Dar nu tia Bulba ce-i hrzete
Dumnezeu omului pentru a doua zi. Somnul puse
ncetul cu ncetul stpnire pe el i btrnul adormi...
Iar cazacii vorbir ntre ei mult vreme i noaptea
ntreag rmaser lng focuri strjile treze i
neadormite, cercetnd cu luare-aminte mprejurimile.

120




VIII
-apucase soarele s urce n cretetul cerului,
c toi zaporojenii se i adunar roat. Sosise
veste de la Seci c ttarii, folosindu-se de
plecarea cazacilor, jefuiser tot ce lsaser ei acolo,
dezgropaser bunurile tinuite de ei sub pmnt,
omorser i robiser pe toi cei rmai pe loc, luaser
turmele i hergheliile zaporojenilor i acum erau n
drum spre Perekop. Un singur cazac, pe nume Maxim
Goloduha, izbutise s scape din mna ttarilor,
njunghiase un mrzac
1
, i luase sculeul cu echini,
se mbrcase cu straie ttreti, nclecase un cal
ttresc i vreme de o zi i jumtate i dou nopi
fugise de urmrirea dumanilor; tot gonind aa,
omorse calul, se urcase pe-un altul, l omorse i pe
acesta i numai pe-un al treilea ajunsese n tabra
zaporojenilor, despre care aflase pe drum c snt lng
Dubno. Cazacul nu apuc s spun dect numai c s-
a ntmplat o nenorocire; dar cum de s-a abtut o
asemenea urgie asupra lor... dac zaporojenii rmai
la Seci s-au dedat la chefuri, dup obiceiul czcesc,
i s-au lsat robii, pentru c erau bei, i cum de-au
aflat ttarii locul unde fuseser ngropate bunurile
otirii despre toate astea nu apuc s sufle o vorb.

1
Cpetenie ttrasc.
N

121
Era rupt de oboseal cazacul; se umflase tot i avea
faa ars de vnt; czu la pmnt i fu cuprins pe loc
de un somn adnc.
La un asemenea prilej, zaporojenii obinuiau s
urmreasc ndat pe fptai, cutnd s-i ajung din
urm n drum, pentru c altfel cazacii robii se trezeau
vndui n pieele Asiei Mici, la Smirna, n ostrovul
Creta, sau cine tie unde mai puteai zri capetele
moate ale zaporojenilor. Iaca de ce ineau acum sobor
cazacii. Stteau cu toii acoperii, cu cciulile n cap;
pasmite nu veniser s asculte porunca hatmanului
otirii, mai mare peste ei, ci s se sftuiasc, fiind toi
deopotriv.
S-i spun mai nti cuvntul cei mai btrni
dintre noi! se auzir glasuri din mulime.
Ba s i-l spun hatmanul otirii! strigau alii.
i hatmanul otirii se descoperi, nu ca mai-marele
cazacilor, ci ca un tovar bun de-al lor, le mulumi
tuturor pentru cinstea ce i-o artau i gri:
Printre noi, aici, se afl muli cazaci mai vrstnici
i mai nelepi dect mine. Dar dac mi-ai fcut mie
cinstea asta, o s v spun care-i sfatul meu: s nu
pierdem vremea, frailor, i s pornim n urmrirea
ttarului.
C tii i dumneavoastr ce fel de lift-i asta: n-o s
stea s atepte cu bogiile jefuite de la noi, ca s-l
ajungem din urm, ci o s iroseasc ntr-o clipit
totul, de n-o s le aflm nici urma. Sfatul meu este: s
mergem! Ne-am fcut de ajuns cheful aici. Acum tie
orice leah ce poate cazacul. Am rzbunat ct a fost cu
putin credina noastr pravoslavnic. Ct despre
prad, nu prea avem de luat mare lucru dintr-un ora
bntuit de foamete. nc o dat v zic dar: sfatul meu

122
e s mergem!
S mergem! se auzir strigte pornite din toate
polcurile.
Dar vorbele acestea nu erau pe placul lui Taras
Bulba; sprncenele-i ncruntate, atinse de cruneal,
asemenea tufelor crescute pe marginea munilor
ntunecai, ale cror piscuri stau troienite pe de-a-
ntregul de bruma tioas de la miaznoapte, i
pogorr i mai jos, peste ochi.
Nu, nu e bun sfatul tu, hatmane! gri dnsul. N-
ai vorbit cum se cuvine! Ai uitat, pesemne, c o s
rmn robii fraii notri prini de lei! Ai vrea, se
vede, s clcm cea dinti i cea mai sfnt lege a
friei, adic s ne lsm cazaci de-ai notri s fie
jupuii de vii sau sfrtecai de lei, care o s le poarte
apoi trupurile ciuntite prin oraele i satele lor, aa
cum au fcut cu hatmanul Ucrainei i cu cei mai
destoinici viteji ai ei. Oare nu-i de ajuns ct i-au btut
joc de tot ce-avem noi mai sfnt? Dar ce sntem noi, la
urma urmelor, v ntreb eu? Ce fel de cazac e acela
care-i leapd un frate de-al su n nevoie, ca pe-un
cine, lsndu-l s moar prin strine locuri? i dac
am ajuns aici, dac nimeni dintre domniile voastre nu
d o para chioar pe cinstea noastr de cazaci i
ngduie ca oricine s-l scuipe n mustile-i crunte
i s-l dojeneasc, aruncndu-i vorbe de ocar, apoi eu
unul n-o s m las dojenit! Rmn singur aici!
Prin rndurile zaporojenilor trecu un freamt.
Dar ai uitat tu, oare, polcovnice viteaz, zise atunci
hatmanul otirii, c n minile ttarilor snt de
asemenea frai de-ai notri, c de nu i-om libera
acum, viaa lor o s fie vndut pgnilor spre robie
venic, care-i mai rea dect moartea cea mai

123
crncen? Ai uitat tu oare c n minile lor e toat
visteria noastr, pltit cu snge cretinesc?
Cazacii czur pe gnduri. Nu tiau ce s mai spun!
Nimeni nu vroia s se aleag cu un nume de ocar.
Atunci iei n fa cel mai btrn cazac din toat
otirea zaporojan, pe nume Kasian Bovdiug. Era n
mare cinste la toi ceilali; de dou ori fusese ales
hatman al otirii; pe cmpul de lupt iari se dovedise
tare vrednic, dar acum era btrn i de mult vreme
nu mai plecase la drum, ntru svrirea faptelor
vitejeti; de obicei btrnului lupttor nu-i plcea s
dea sfaturi, ci doar s stea tolnit ntr-o rn pe lng
ceilali cazaci aezai n cerc i s asculte poveti
despre tot soiul de ntmplri petrecute cu adevrat i
despre fapte de arme de-ale cazacilor. Nicicnd nu se
amesteca n vorbele lor, ci se mulumea numai s
asculte, apsnd ntruna cu degetul cenua din
luleaua-i scurt, pe care n-o lsa nici o clip din gur;
apoi rmnea vreme ndelungat pe acelai loc, cu
ochii pe jumtate nchii, i cazacii nu se puteau
dumiri dac doarme sau tot mai ascult. De obicei,
cnd plecau cazacii la drum, el rmnea acas, dar de
data asta nu-l rbdase inima. A dat din mn, dup
obiceiul cazacilor, adic fie ce-o fi! i-a zis:
Hai s merg i eu! Poate tot oi fi bun la ceva
pentru cazacii notri!
Acum c ieea s in o cuvntare n faa otirii,
zaporojenii stteau tcui, pentru c nu-l auziser de
mult vorbind. Fiecare era dornic s tie ce o s spun
Bovdiug.
Iac, mi-a venit i mie rndul s v zic o vorb,
cazaci dumneavoastr, ncepu dnsul. Ascultai ce v
spune un btrn, feii mei! Hatmanul nostru a grit

124
bine! Ca o cpetenie a toat oastea czceasc, menit
s apere acea oaste i s se ngrijeasc de bunurile ei,
nici nu putea s zic ceva mai nelept. Iac-aa! i sta
s-mi fie cuvntul dinti! Iar acum ascultai-mi-l i pe
cel din urm! Mult adevr st iari n spusa
polcovnicului Taras, s-i dea Domnul zile multe, iar
nou ct mai muli polcovnici de felul lui, aici n
Ucraina! Cea dinti datorie i cea mai de seam cinste
pentru cazac este s rmn ntotdeauna bun tovar
pentru ai si. Multe zile mi-a fost dat s triesc pe
lume, cazaci dumneavoastr, dar niciodat n-am auzit
ca un cazac s-i lepede sau s-i vnd vreun tovar
de-al su. i unii i alii snt de-ai notri i dac ntr-o
parte snt mai muli, iar n alta mai puini, totuna e:
toi ne snt deopotriv de dragi. i acum, uite care mi-
e cuvntul: aceia dintre cazaci crora li-s dragi fraii
mei robii de ttari, s porneasc n urmrirea
ttarilor. Iar aceia crora li-s dragi fraii mei robii de
lei i care nu vor s lase balt lupta dreapt pe care o
duc aici, s rmn aici. Hatmanul otirii are datoria
s mearg cu acea jumtate de cazaci care i-ar urmri
pe ttari, iar cealalt jumtate s-i aleag un nou
hatman, care s-i in locul celuilalt. Iar hatmanul
acela dac vrei s-i dai ascultare unui cap nins de
ani nu se cade s fie altul dect numai Taras Bulba.
C nu e printre noi nimeni care s fie la fel de viteaz
cum i el.
Aa gri Bovdiug i dup aceea tcu. Iar cazacii se
bucurar de vorba btrnului care-i luminase la minte,
aruncar n sus cciulile i prinser a striga:
i mulumim, taic! Mult vreme ai mai tcut i
la urm bine ai mai grit! Nu degeaba ziceai, cnd ne
pregteam s pornim la drum, c ai s fii de folos

125
cazacilor! Chiar aa s-a i ntmplat.
Ei, frailor, primii? ntreb hatmanul.
Primim, primim cu toii! strigar cazacii.
Atunci s-a sfrit i sfatul nostru!
S-a sfrit! strigar cazacii.
Ascultai acum porunca mea pe otire, feii mei,
rosti hatmanul, ieind n fa i punndu-i cciula.
Atunci toi zaporojenii, ci erau acolo i scoaser pe
loc cciulile i rmaser cu capetele descoperite i cu
ochii n pmnt, cum era obiceiul la cazaci, de cte ori
vorbea mai-marele lor.
Desprii-v n dou, frai cazaci! Care vrea s
mearg mpotriva ttarilor, s treac de partea
dreapt; care vrea s rmn aici, s treac de partea
stng. Hatmanul fiecrui polc s treac acolo unde o
trece cea mai mare parte a polcului su; acei care
rmn mai puini, s se alture altor polcuri.
i cazacii ncepur s treac, unii la dreapta, alii la
stnga. Acolo unde trecea partea mai mare a polcului,
trecea i hatmanul lui; acolo unde trecea partea mai
mic, se alipea altor polcuri i pn la urm se aleser
aproape tot att de muli cazaci i de o parte i de alta.
Cei care-i artar dorina s rmn, erau: aproape
tot polcul Nezamaikovski, cea mai mare parte din
polcul Popovicevski, tot polcul Umanski, tot polcul
Kanevski, cea mai mare parte din polcul Tmoevski.
Toi ceilali se artar dornici s porneasc n
urmrirea ttarilor. Att de o parte, ct i de alta, erau
muli cazaci voinici i plini de vitejie. Printre aceia care
se pregteau s mearg pe urmele ttarilor era
Cerevati, un cazac btrn, de ndejde, Pokotpole,
Lemi, Prokopovici Homa. Demid Popovici trecuse i el
de partea lor, pentru c era grozav de aprins din fire i

126
nu-l rbda inima s rmn vreme ndelungat pe un
loc; acum, c-i vzuse pe lei cte parale fac, vroia s-i
vad i pe ttari. Dintre hatmanii de polcuri erau:
Nostiugan, Pokrka, Nevlciki i ci ali cazaci voinici
i viteji care vroiau s-i cerce paloul i braul ntr-o
ncierare cu ttarii. Dar muli cazaci negrit de viteji
se aflau i n rndurile celora care rmneau pe loc;
dintre hatmanii de polcuri erau Demtrovici,
Kukubenko, Verthvist, Balaban i Ostap al lui Bulba.
Aijderea i muli ali cazaci viteji i bine cunoscui:
Vovtuzenko, Cerevcenko, Stepan Guska, Ohrim
Guska, Mkola Gusti, Zadorojni, Metelia, Ivan
Zakrutguba, Moii ilo, Degtearenko, Sdorenko,
Psarenko, apoi alt Psarenko i nc un Psarenko i o
sumedenie de ali cazaci vestii. Toi colindaser
lumea cu piciorul sau de-a-nclare: btuser rmu-
rile Anatoliei, pmnturile srate i stepele Crimeii,
umblaser pe rurile mari i mici care se vars n
Nipru, strbtuser toate vile i ostroavele lui,
colindaser pmnturile Moldovei, Valahiei i Turciei,
brzdaser n lung i n lat toat Marea Neagr n lun-
trile lor czceti cu dou crme, nvliser cu cte
cincizeci de luntri rnduite n ir asupra unor corbii
nespus de bogate i mari, scufundaser nenumrate
galere turceti i cheltuiser atta praf de puc n
viaa lor, ct nu se poate spune. Dar ce de mtsuri
scumpe i catifele au rupt ei n fii ca s-i fac obiele
dintr-nsele! De cte ori nu i-au umplut chimirurile cu
echini curai! Iar bogiile fr numr pe care fiecare
din ei le-a but i le-a irosit n petreceri le-ar fi ajuns
altora pentru o via ntreag! Dar ei le-au vnturat
czcete, cinstind pe toi cei din jur i tocmind
lutari spre nveselirea a toat suflarea omeneasc.

127
Chiar i acum puteai s numeri pe degete cazacii care
aveau ngropate diferite bunuri: cni, potire de argint
i brri, tinuite pe sub stufriul ostroavelor, ca s
nu le gseasc ttarii, dac ar clca, Doamne ferete,
pe nepus mas la Seci! Dar greu i-ar mai veni
ttarului s le gseasc, pentru c i stpnii lor
ncepuser s uite pe unde le-au tinuit. Aa erau
cazacii care i artau acum dorina de a rmne pe loc
i de a se rzbuna mpotriva leilor pentru tovarii
robii i pentru credina pngrit. Btrnul Bovdiug i
artase i el dorina de a rmne, zicnd: La anii mei
nu se cade s mai fugresc ttari. Pe cnd aici e numai
bine locul unde a putea s nchid ochii de-o moarte
vrednic de cazac! Demult i-am cerut lui Dumnezeu,
c de o trebui s mor, s m ajute s-mi sfresc viaa
n rzboi, pentru sfnta lege pravoslavnic. i uite c
s-a ntmplat ntocmai. Un sfrit mai vrednic nici c
poate gsi n alt parte un cazac btrn ca mine.
Cnd toat czcimea se mpri n dou i se aez
de o parte i de alta polcuri-polcuri, hatmanul otirii
trecu printre rnduri i spuse:
Ce zicei, cazaci dumneavoastr, sntei mulumii
de mpreal?
Mulumii, taic! rspunser ntr-un glas cazacii.
Atunci, pupai-v i luai-v rmas bun unii de la
alii, c numai Dumnezeu tie de ne-o mai fi dat s ne
ntlnim vreodat aici, pe pmnt. Ascultai-v
hatmanul i facei aa cum v poruncete cinstea
voastr de cazaci.
i toi cazacii ci erau acolo s-au pupat unii cu alii.
Mai nti au nceput hatmanii: i-au trecut mna peste
mustile crunte, s-au srutat n cruci pe amndoi
obrajii, apoi i-au strns cu putere minile i au rmas

128
aa. Le sttea pe buze fiecruia s-l ntrebe pe cellalt:
Ce zici, frate cazac, ne-om mai ntlni noi oare
vreodat au ba? dar n-au scos o vorb i capetele lor
albite de ani s-au aplecat sub povara gndurilor. Iar
ceilali cazaci i-au luat i ei rmas bun, tiind c
multe isprvi au de fcut i unii i alii. Dar au hotrt
s nu se despart pe loc, ci s atepte noaptea neagr,
ca s nu vad vrjmaul cum a sczut oastea
czceasc. Apoi s-au dus s prnzeasc fiecare polc la
locul lui.
Dup mas, toi aceia care trebuiau s porneasc la
drum s-au culcat s se odihneasc i au dormit mult
i bine, de parc ar fi simit c este, poate, cel din
urm somn pe care-l gust ntr-o astfel de libertate...
Nu s-au deteptat dect pe la apusul soarelui, iar cnd
s-a nserat ct de ct, s-au apucat s-i ung carele.
Dup ce i-au sfrit pregtirile, au trimis carele
nainte, iar ei au schimbat din nou cte o plecciune
cu tovarii lor i au pornit ncetior n urma carelor.
Iar clreii s-au avntat i dnii, tropotind uor, n
urma pedestrailor, n mare rnduial, fr s chiuie
sau s strige la cai, i curnd au fost nghiii de
ntunericul nopii. Nu se mai auzea dect tropot
nbuit de copite i scritul vreunei roi mai noi sau
care fusese uns mai prost, din pricina ntunecimii.
Iar tovarii lor au rmas vreme ndelungat pe loc,
fcndu-le semn cu mna de departe, cu toate c nu se
mai zrea nimic. Apoi cnd au prins n sfrit a se
mica i s-au ntors la polcurile lor, au vzut deodat
la lumina stelelor limpezi i strlucitoare c jumtate
din crue nu mai snt pe locul lor i c muli, muli
dintre tovari s-au dus, i o mare amrciune le-a
cuprins inima i toi au czut pe gnduri fr s vrea,

129
plecndu-i n pmnt capetele lor pururi nfierbntate.
Taras vedea bine ct de mohorte stau irurile de
cazaci i cum tristeea, ruinoas pentru cei viteji,
pune ncetior stpnire pe minile lor, dar tcea; vroia
btrnul s le lase vreme s se mai deprind cu
tristeea strnit de plecarea tovarilor, iar el plnuia,
n ntunecimea nopii, s-i trezeasc dintr-o dat i pe
neateptate printr-un chiuit czcesc, ca s i se
ntoarc fiecruia din nou, cu i mai mult putere,
vitejia n suflet, lucru de care e n stare numai firea
unui slav, fire nvalnic i tare fa de toate celelalte,
cum e marea fa de rurile cu ap puin. Pe vreme
de furtun mugete i bubuie, ncreindu-i faa i
ridicnd valuri pe care nici un ru n-ar fi n stare s le
ridice; iar pe vreme de linite, i aterne mai senin
dect toate rurile faa-i necuprins i neted ca
oglinda, spre venica desftare a ochilor.
i a dat porunc Taras slugilor sale s desfac
ncrctura unuia din carele ce stteau mai la o parte.
Era carul cel mai mare i mai cu ndejde fcut dect
toate celelalte; roile-i puternice erau prinse n dou
cercuri de fier n loc de unul, iar ncrctura lui era
grea i nvelit cu grij n cergi, n piei tari de bou i
legat strns cu funii smolite. n carul acela erau toate
balercile i butoiaele de vin vechi i tare care se
pstraser vreme ndelungat n beciurile lui Taras.
Btrnul l luase cu el pentru vreo srbtorire mai
osebit, sau, dac s-o ntmpla s porneasc la o fapt
mrea, vrednic a fi lsat spre pomenire urmailor,
i pentru ca fiecare cazac, pn la cel mai din urm, s
se nvredniceasc s bea din vinul acela strvechi, ca
ntr-o clip mrea, mre s fie i simmntul din
sufletul omului. De cum auzir porunca polcovnicului,

130
slugile lui se repezir la carul cu pricina, tiar cu
paloul funiile tari, ddur la o parte pieile groase i
cergile i descrcar balercile i butoiaele.
Luai totul, zise Bulba. Tot ce e aici! Aducei cine
ce are: potir sau gleat de adpat caii, mnu ori
cciul, iar de nu avei nimic la ndemn, inei
palmele cu.
i cazacii, toi ci erau acolo, i luar cte un potir,
care o gleat de adpat caii, care o mnu, care
cuma... iar unii i fcur palmele cu. Slugile lui
Taras treceau printre iruri i le turnau vin din balerci
i din butoiae. Dar Taras nu le ngduia cazacilor s
bea, pn nu le-o da el semn, ca s bea toi deodat.
Avea s le spun ceva, vedeau bine voinicii. Pentru c
tia Bulba c orict ar fi de tare vinul strvechi i orict
de mare ar fi puterea lui ntru ntrirea sufletului
omenesc, dac-i mai adaugi i o vorb potrivit,
sporete nc pe atta i tria vinului, i cea a
sufletului.
V cinstesc acum, cazaci dumneavoastr, ncepu
el, nu pentru c m-ai fcut hatmanul vostru, orict de
mare ar fi aceast preuire, i nici n semn de rmas
bun cu prilejul plecrii tovarilor notri de lupte, nu!
Dac ar fi fost alte timpuri, s-ar fi cuvenit s v
cinstesc i pentru una i pentru alta. Dar azi trim
altfel de clipe. Avem n faa noastr isprvi care cer de
la noi mult cazn i mare vitejie czceasc! S bem
dar, frailor, s bem nainte de toate pentru sfnta
noastr credin pravoslavnic; n sfrit, pentru ziua
cnd sfnta noastr credin se va fi ntins n lumea
ntreag i toi pgnii ci mai snt pe pmnt se vor fi
cretinat i ei! Dar totdeodat s bem i pentru Seci,
ca s dinuie vreme ndelungat spre pieirea a toat

131
seminia pgn, i s scoat-n lume, an de an,
voinici, unul mai vrednic dect altul i care de care mai
chipe! iar o dat cu asta, s mai bem i pentru slava
noastr, ca s spun ntr-o zi i nepoii notri i fiii lor
c au fost odat nite cazaci care nu i-au dat de
ruine seminia i nu i-au trdat pe ai lor. S bem,
aadar, pentru credina noastr, frai dumneavoastr!
Pentru credin! strigar ca unul, cu glasuri
groase, cazacii din primele rnduri.
Pentru credin! strigar i cei mai deprtai,
prinznd din zbor vorbele celor dinti; i toi ci erau,
tineri i btrni, bur pentru credin.
Pentru Seci! rosti Taras, ridicnd mna sus,
deasupra capului.
Pentru Seci! i rspunse cu glasuri groase
czcimea din fa.
Pentru Seci! fcur ncet btrnii, i mustile lor
tremurar uor; iar cei tineri, tresrir ca oimii,
ngnnd dup ei:
Pentru Seci!
i stepa larg auzi pn departe cum era pomenit
Seci de ctre cazaci!
i acum, frai zaporojeni, cea din urm
nghiitur, pentru slava tuturor cretinilor din lume!
i toi cazacii ci se aflau pe cmpie bur i cea din
urm nghiitur de potir pentru cretinii din lumea
ntreag. i mult vreme nc rsunar printre iruri
i curene vorbele:
Pentru toi certinii pravoslavnici din lume!
Potirele erau de mult goale, dar cazacii tot mai
stteau cu mna ridicat. i cu toate c ochii lor, ai
tuturora, ctau veseli, limpezii de vin, gnduri grele le
frmntau capetele. Dar nu la ctig ori la prad de

132
rzboi cugetau acum cazacii, nici la norocul care i-o
ajuta s pun mna pe ct mai muli galbeni, arme
scumpe, veminte cusute cu fir ori armsari
caucazieni; stteau i ei s cugete, aidoma vulturilor
ce s-au lsat pe piscurile nalte i prpstioase ale
munilor de unde se vede pn departe marea ntins,
nermurit, presrat cu brci, corbii i vase felurite
asemntoare psrilor mrunte, i mprejmuit de
rmuri abia zrite, ca nite fii subirele, cu orele
mititele ct musculiele i pduri ca firele mici de
iarb. Asemenea vulturilor i roteau cazacii ochii
peste tot cmpul, cutnd s ptrund cu privirea i
soarta lor ntunecat, ascuns n deprtare. Fi-va
cmpul tot, neumblat ori brzdat de drumuri, presrat
de osemintele lor albe rspndite pretutindeni, scldat
din belug din sngele lor czcesc i mpestriat de
care frmate, de sbii i lnci frnte. Pn departe s-or
rostogoli capetele moate, cu smocurile lor de pr
nclcit i ncleiat de snge nchegat i cu mustile
pleotite. Iar vulturii s-or npusti din zbor asupra
lor, ca s le smulg i s le scoat ochii de cazac! Dar
ct slav n aceast tabr a morii care se ntinde
att de slobod, n toat voia ei! Nici o nfptuire mare
nu e sortit pieirii, cum nu-i e sortit slava czceasc
ce nu se va irosi ca un fir de praf de puc, picat de pe
buza armei. i s-o gsi ntr-o zi un cobzar btrn, cu
barba alb n piept, ori poate unul cu prul nins, dar
nc n toat virtutea i cu sufletul plin de har, care o
s povesteasc despre ei cu slove rsuntoare i pline
de putere. i slava lor o s umple lumea i toi urmaii
le vor pomeni numele, c mult departe strbate
cuvntul puternic, asemenea clopotului de aram cu
dangt adnc, n care meterul a turnat din belug

133
argint curat, pentru ca glasul lui plin s se
rspndeasc pretutindeni prin orae, bordeie, palate
i ctunuri, chemndu-i pe toi la sfnta rugciune.

134




IX
imeni dintre cei din ora nu prinsese de veste
c o jumtate din zaporojeni plecase n
urmrirea ttarilor. Doar straja din turnul
primriei bgase de seam c o parte din crue se
ndreptase n ir lung dincolo de pdure, dar i zise c
zaporojenii i-au fcut acolo un loc de pnd. La fel i
zise i inginerul franuz. ntre timp, ncepur a se
adeveri vorbele hatmanului otirii: n ora nu se
ajungea merindea. Dup obiceiul veacurilor trecute,
otile nu socotiser bine ct le trebuia. Atunci leii
ncercar s ias din cetate, dar o bun parte din
ndrzneii care se ncumetaser s-o fac fur
mcelrii pe loc de cazaci, iar cealalt parte fu
alungat napoi n ora cu mna goal. Ovreii ns se
folosir de acest prilej pentru a afla totul: unde i
pentru ce au plecat zaporojenii, ce polcovnici s-au dus
cu ei, ce curene i ci cazaci la numr, ci cazaci au
rmas pe loc i ce au de gnd s fac, ntr-un cuvnt,
nu trecur bine cteva minute i cei din ora aflar tot.
Cpeteniile leilor prinser inim i se pregtir de
lupt. Taras i ddu seama numaidect de asta, dup
forfota i zgomotul din ora i purcese la pregtire cu
toat priceperea lui: rndui, mpri porunci, fcu trei
tabere din toat otirea i le mprejmui cu care,
prefcndu-le ntr-un soi de ceti: era un fel de a
N

135
lupta al zaporojenilor, n care nu-i ntrecea nimeni.
Apoi aez dou polcuri la pnd i nfipse pe o bun
bucat de cmp pari ascuii, buci de sbii i lnci
frmate, ca s poat, cnd i-o veni bine, s mne ntr-
acolo clrimea vrjma. Iar dup ce toate fur duse
la bun sfrit, rosti o cuvntare n faa cazacilor, nu
pentru a-i mbrbta ori a le mprospta vitejia tia
Taras c i fr asta snt ei destul de tari ci numai
aa, pentru c simea dorina s le spun tot ce avea
pe suflet.
Voi a v spune, cazaci dumneavoastr, ce este
fria noastr. Ai auzit, de bun seam, de la taii i
bunii votri de ce mare cinste s-a bucurat odinioar
pmntul nostru: i grecii i tiau de fric, i
arigradul i trimitea galbeni, i oraele i erau falnice
i bisericile mndre, iar cnejii, cnejii erau de neam
rusesc, cneji de-ai notri i nicidecum papistai
necredincioi. Dar pe toate ni le-au luat pgnii, toate
s-au dus de rp. N-am rmas dect noi, biei orfani:
ntocmai ca vdana ce rmne dup moartea unui
brbat de toat ndejdea, a rmas i pmntul nostru
orfan i el ca noi! Iaca aa au fost vremile, cnd ne-am
ntins mna i ne-am legat frai. Iaca pe ce se
ntemeiaz fria dintre noi i nu-i pe lume legtur
mai sfnt dect aceast frie. i tatl i iubete
copilul, i mama i iubete copilul, i copilul, la
rndul lui, i iubete tatl i mama. Dar asta e cu
totul altceva, frailor: c fiara i iubete i ea puiul.
Numai omul n toat lumea asta este n stare s se
nrudeasc prin sufletul lui i nu prin sngele lui cu
alt om. Frai s-au mai prins i alii, pe alte meleaguri,
dar frai ca cei de pe pmntul rusesc nu s-au mai
vzut pe lume. Vi s-a ntmplat doar multora s v

136
ducei prin strine locuri; tot oameni snt i acolo, tot
fpturi de-ale Domnului. Uneori chiar intri cu cte
unul n vorb, de parc ar fi dintr-ai ti. Dar cnd dai
s-i deschizi inima n faa lui, vezi c... nu! O fi el
detept, dar nu-i de-al tu; e om ca i tine dar... altfel!
Nu, frailor! S iubeti aa cum iubete un suflet de
rus, s iubeti nu cu mintea sau altcum, ci cu tot ce
i-a dat Dumnezeu, cu tot ce ai n tine, cu... zise Taras
i fcu doar cu mna a neputin, cltinndu-i capul
crunt, iar mustile prinser a-i tremura. Apoi urm:
Nu, nimeni nu e n stare s iubeasc astfel. tiu c
acum ticloia i-a fcut cuib i pe pmntul nostru:
muli se gndesc numai la cli de gru, stoguri de fin,
herghelii de cai i la mieduri vechi, pecetluite, pe care
vor s le pstreze neatinse n beciurile lor. Apoi se mai
umplu i de naiba tie ce obiceiuri pgneti, se
ruineaz de limba lor, se nstrineaz unul de altul i
se vnd unul pe altul, cum ai vinde la iarmaroc o vit
fr suflet. Mai scump dect orice frie le e mila unui
rig strin, i nici mcar a unui rig, ci mila scrboas
a boierului leah, care-i lovete peste mutr cu cizma
lui galben. Dar i cel din urm nemernic, oricare ar fi
el, orict de mult s-ar fi tvlit n murdrie i
slugrnicie, are n sufletul su, frailor, o frm de
simire ruseasc. i o s vin o zi cnd aceast simire
o s se trezeasc i o s se loveasc atunci nenorocitul
cu capul de toi pereii, o s-i smulg prul i o s-i
afuriseasc cu glas tare viaa-i mieleasc, gata fiind
s rscumpere prin chinuri ticloia svrit. Aadar,
s tie ei toi ce nseamn pe pmntul rusesc fria
noastr. i dac ne-o fi dat s murim, apoi nici unul
dintre ei nu s-o nvrednici, de bun seam, de o
moarte ca a noastr!... Nimeni, nimeni!... N-are s le-o

137
ngduie sufletul lor mic, de oareci!
Aa gri hatmanul, iar dup ce-i sfri cuvntarea,
mai cltin nc o vreme din capul ncrunit n
isprvi czceti. i toi ci s-au aflat acolo n fa, s-
au simit ptruni pn n fundul sufletului de vorba
asta. Cei mai btrni din rnduri stteau nemicai cu
capetele ninse plecate n pmnt. Din ochii lor
mbtrnii se rostogolea domol cte o lacrim, pe care
ei o tergeau pe furi cu mneca. Apoi toi, parc s-ar
fi neles dinainte, au dat din mn a pagub i i-au
cltinat capetele mult ncercate. Se vede c btrnul
Taras le-a amintit multe din cele mai cunoscute i mai
bune lucruri pe care le pstreaz n inima lui un om
nelepit de amar, de trud, de vitejie i de restritile
vieii, sau chiar i un tnr care nu le-a cunoscut, dar
le simte cu sufletul lui proaspt i curat ca mrgrita-
rul, spre venica bucurie a prinilor btrni care i-au
dat via.
n vremea asta, din ora prinse a iei armata
duman, n sunete de tobe i trompete; panii
clreau semei cu minile n olduri, nconjurai de
slugi fr numr. Polcovnicul cel gras mprea
porunci. Rndurile strnse ale leilor se repezir
asupra taberelor czceti, cu arma la ochi,
ameninnd, aruncnd cutturi pline de ur i
scnteind din zalele lor de aram. Iar cazacii i
ateptar s se apropie la un foc de arm i atunci
traser toi dintr-o dat din flintele lor cu eava de
apte palme i nu mai contenir cu mpucturile.
Bubuitul lor rsuntor se rspndi departe, peste
cmpurile i holdele dimprejur, ca un fel de vuiet
nentrerupt; norii de fum nvluir toat cmpia, dar
zaporojenii pucau ntruna fr s se opreasc, fr

138
s-i trag mcar sufletul. Cei din spate ncrcau o
flint dup alta i o treceau celor din fa, iar leii se
tot minunau i nu se mai dumireau de fel, cum de
trag cazacii, fr s-i ncarce armele. Perdeaua
groas de fum care se aternuse peste o armat i
peste cealalt, i mpiedica pe oteni s vad cum cade
ba unul, ba altul din rndurile lor; cu toate acestea,
leii simeau bine c ploaia de gloane se nteete
mereu i c se ngroa gluma, iar cnd ddur napoi,
ca s ias din ntunecimea fumului i s-i mai dea
seama pe ce lume triesc, vzur c muli ostai
lipsesc dintre ei; pe cnd cazacii, din rndurile crora
nu czuser dect doi-trei de fiecare sotnie, trgeau
ntruna, trgeau nainte, fr s le dea leilor rgaz
nici mcar o clip. Pn i inginerul strin se minun
nespus de un asemenea fel de a lupta, nemaivzut
nc de el, i zise, de fa cu toat lumea: Stranici
voinici, zaporojenii tia! Uite cum ar trebui s se bat
i alii, prin alte ri! Dup care i sftui pe lei s
ndrepte tunurile asupra taberelor czceti.
Gtlejurile largi de tuci scoaser un muget greu;
pmntul se cutremur i gemu pn departe, iar
cmpia se nvlui ntr-un nor de fum de dou ori mai
gros. Pn i locuitorii oraelor mai apropiate i chiar
i mai ndeprtate simir pe ulii i n piee mirosul
prafului de puc. Dar intaii ochiser prea sus i
ghiulelele ncinse fcur, n zborul lor, un arc prea
nalt, trecur cu un scrnet nspimnttor peste
capetele cazacilor i se ngropar adnc n pmnt,
rscolindu-l i aruncnd n aer vrtejuri negre de
rn. Inginerul franuz i puse minile n cap la
vederea unei astfel de netiine i se apuc chiar el s
ndrepte gurile tunurilor, cu toat ploaia de gloane ce

139
cdea cu nemiluita dinspre cazaci.
Taras i ddu seama numaidect c o s fie vai i
amar de polcurile Nezamaikovski i Steblikivski i
strig odat ct l inea gura: Ieii repede de dup
care i srii n a! Dar cazacii n-ar fi izbutit s le fac
pe amndou, dac Ostap nu s-ar fi repezit drept n
mijlocul leilor i n-ar fi smuls fitilurile din minile a
ase tunari; numai de la patru nu putu s le smulg,
pentru c leii l alungar napoi.
n vremea aceasta, cpitanul strin lu cu mna lui
un fitil i se pregti s trag dintr-un tun aa de mare,
cum nu mai vzuser vreodat cazacii. Gura neagr a
tunului privea nspimnttor, de parc ar fi fost chiar
moartea cea cu o mie de ochi. i cnd bubui o dat, iar
dup el alte trei, zguduind pmntul care le ntoarse
cele patru bubuituri nbuite, mult amar mai
semnar! Multe mame btrne aveau s-i plng
feciorii-cazaci, btndu-se n pieptul ofilit cu minile lor
osoase! i multe vduve aveau s rmn din acea zi
n Gluhov, Nemirov, Cernigov i alte orae. Au s ias,
bietele de ele, zi de zi n pia, au s se agae de toi
trectorii, privindu-i n fa i cutnd printre ei pe
unul, cel mai drag din lumea aceasta. Dar orict
otire de tot felul o s treac prin ora, n-o s se afle
n rndurile ei acel unul, cel mai drag din lume.
Jumtate din curenul Nezamaikovski parc nici n-ar
fi fost vreodat pe lume. Cum pustiete grindina o
hold, culcnd la pmnt spicele grele ca galbenii, tot
astfel au fost nimicii i culcai la pmnt cazacii.
i cum s-au mai npustit atunci fraii lor! Cum s-au
mai avntat n lupt! Ce mnie nprasnic l-a cuprins
pe hatmanul Kukubenko, cnd a vzut c cea mai
mare parte dintre voinicii lui au pierit! i-a adunat pe

140
loc toi cazacii polcului Nezamaikovski ce-i mai
rmseser, i s-a bgat drept acolo unde era
ncierarea mai mare. Cuprins de mnie cum era, a
sfrtecat n buci pe cel dinti dintre lei care i-a ieit
n cale, a dobort de pe cai o mulime de clrei,
strpungnd dintr-o dat cu sulia i calul i omul, i-
a tiat drum pn la tunari, i cnd a pus mna pe un
tun, l-a vzut i pe Stepan Guska i pe hatmanul
polcului Umanski, care trebluiau i ei tot acolo, gata-
gata s cucereasc tunul cel mare. Atunci i ls pe ei
s se descurce cu tunurile i se ndrept cu oamenii
si spre o alt ncierare. i uite aa se fcea c pe
unde trecea polcul Nezamaikovski, rmnea o uli, iar
pe unde se rsucea, gata i ulicioar! Rndurile
vrjmailor se rreau vznd cu ochii. Cdeau leii ca
spicele! Lng crue lupta Vovtuzenko; mai n fa
Cerevicenko, iar mai n fund Degtiarenko, dup care
venea Verthvist, hatman de curen. Degtiarenko
strpunsese cu sulia doi leahtici i nimerise, n
sfrit, un al treilea, care nu se lsa dobort cu una cu
dou. Sprinten ca o zvrlug i puternic era leahul;
straie scumpe avea pe el i adusese n rzboi cincizeci
de slugi. Ru l-a mototolit el pe Degtiarenko, l-a
aruncat la pmnt, a ridicat sabia deasupra lui i a
strigat: Nu se afl printre voi, cinilor, nici unul care
s-mi poat ine piept! Ba cum s nu! rspunse
Moii ilo, ieind n fa. Era un cazac zdravn care
fusese de nenumrate ori hatman pe mare i ndurase
o sumedenie de nenorociri. Odat, el i cazacii lui
fuseser prini de turci lng Trebizonda i pui s
trag la galere, cu minile i picioarele ferecate n
lanuri; sptmni ntregi i lsau pgnii fr s le dea
pic de mei fiert, iar de but le aduceau ap slcie de

141
mare. Dar toate le-au ndurat fr s crcneasc
srmanii robi, numai ca s nu-i schimbe credina lor
pravoslavnic. Doar hatmanul Moii ilo nu putu
rbda: clc n picioare credina-i sfnt, i leg n
jurul capului pctos turbanul afurisit, ctig
ncrederea paei i ajunse chelar pe vas i mai mare
peste toi robii. Mult s-au mai ntristat din ast pricin
bieii osndii, pentru c tiau ei bine c dac unul de-
ai lor i vinde credina i trece de partea asupritorilor,
mai grea i mai amar soart i ateapt din partea lui
dect a oricrui alt pgn. i nu s-au nelat. Moii ilo
i-a aezat cte trei n rnd, i-a ferecat cu lanuri noi, iar
frnghiile nemiloase, cu care erau legai, le-a strns
pn le-a ptruns la oase; apoi le-a tras fiecruia cte
un pumn dup ceaf i numai n ghionturi i-a inut.
Dar cnd turcii, bucuroi c i-au gsit o astfel de
slug, s-au aezat la chef i uitndu-i de legea lor, s-
au mbtat cri, ilo a adus toate cele aizeci i patru
de chei i le-a mprit robilor, ca s-i desfac
lanurile i fiarele, s le azvrle n mare, iar n locul lor
s ia n mn cte o sabie i s-i mcelreasc pe
pgni. Mult prad au luat atunci cazacii i s-au
ntors acas plini de slav, iar cobzarii au preamrit
vreme ndelungat isprvile lui Moii ilo. L-ar fi ales
cazacii neaprat hatman n otire, dar era un om tare
sucit. Uneori svrea cte o fapt care nu i-ar fi venit
n minte nici celui mai mare nelept;dar alteori se
prostea de-a binelea. Aa de pild, i-a irosit n chefuri
i petreceri tot ce-a avut, s-a mprumutat pe la toi cei
din Seci, ba pe deasupra, a mai i furat ca un ho de
drumul mare: ntr-o noapte a terpelit dintr-un polc
vecin toate hamurile de acolo i le-a zlogit unui
crciumar. Pentru isprava aceasta ruinoas cazacii l-

142
au legat de stlpul din mijlocul pieei i au pus alturi
de el o mciuc, pentru ca fiecare s-l croiasc pe ilo,
dup puterea lui. Dar nu s-a gsit n rndurile
zaporojenilor nici unul care s ridice mna asupra lui,
pentru c toi i aminteau de vitejiile pe care le
svrise. Aa era cazacul Moii ilo.
Ba mai snt i dintre aceia care s v bat pe voi,
cinilor! strig el, repezindu-se la leah. i ce s-au mai
btut! Pn i aprtoarele i platoele amndurora se
ndoir de attea lovituri. Leahul, vrjmaul, i
spintec zalele i tiul sbiei lui strbtu la trupul
cazacului, nroindu-i cmaa. Dar ilo nici nu bg
de seama asta: i avnt n sus braul vnjos (i greu
mai era braul de voinic!) i-l izbi fr de veste n cap.
ndri s-au ales din coiful de aram; leahul se
cltin, se prbui la pmnt, iar ilo se apuc s-i
taie i s-i cresteze dumanul ameit de lovitur.
Las-l, cazace, las-l n plata Domnului! ntoarn-te
mai bine napoi! Dar nu se ntoarse cazacul la vreme
i una din slugile rpusului i i mplnt pumnalul n
ceaf. De-abia atunci se-ntoarse ilo, dar tocmai cnd
fu gata s-l ajung pe cuteztor, acesta fu nvluit de
un nor de fum. De pretutindeni se auzi rpiala de
flinte. ilo se cltin pe picioare i simi c rana
primit i aduce moartea... Apoi se prbui la pmnt,
i duse mna la ran i spuse tovarilor si:
Rmnei cu bine, cazaci dumneavoastr, frai de
arme! Triasc n vecii vecilor pmntul pravoslavnic
al Rusiei i venic s-i fie slava! Apoi i nchise ochii
stini i sufletul lui de cazac prsi trupul aprig. n
vremea asta, iat-l i pe hatmanul Zadorojni, cu
oamenii lui; apoi pe Verthvist, care tia crri n
rndurile leilor, i pe Balaban, care-l urma.

143
Ei, ce zicei, frailor? le strig Taras hatmanilor de
curene. Mai avei praf de puc n cornuri? N-a slbit
nc tria voastr de cazaci? Nu se dau btui cazacii?
Mai avem, taic, praf n cornuri! N-a slbit nc
tria noastr de cazaci. Nu se dau btui cazacii!
i se avntar zaporojenii cu i mai mult putere i
nvlmir cu totul rndurile dumanilor. Polcovnicul
cel mrunt de statur sun adunarea i porunci s fie
nlate opt flamuri zugrvite, pentru a-i strnge
laolalt leii mprtiai peste toat cmpia. Acetia se
npustir n fug spre flamuri, dar n-apucar s se
aeze ca lumea, i hatmanul de curen Kukubenko se
npusti, izbi iar cu polcul su Nezamaikovski drept n
mijlocul lor i se trezi fa n fa cu polcovnicul cel
burtos. i nu putu polcovnicul s in piept cazacilor:
i ntoarse calul i o lu la fug. Iar Kukubenko l
goni departe peste cmp, mpiedicndu-l s se uneasc
cu polcul lui. Vznd una ca asta, Stepan Guska, din
polcul lturalnic, se repezi s-i taie calea leahului, cu
arcanul n mn; cu capul lipit de coama calului,
zbur aa pn alese o clip mai prielnic i dintr-o
singur arunctur l prinse pe duman cu laul de
gt. Polcovnicul se nvinei la chip i se apuc de
frnghie cu amndou minile, strduindu-se din
rsputeri s-o rup, dar o lovitur voiniceasc a caza-
cului i nfund n burt sulia ucigtoare. i
polcovnicul rmase locului, intuit la pmnt. Dar nici
Guska n-avu o soart mai bun. N-apucar s se
dezmeticeasc bine acei cazaci i l vzur pe Guska
ridicat n patru sulie. Piar toi vrjmaii!
Strluceasc n vecii vecilor pmntul rusesc atta
apuc s spun srmanul i i ddu pe loc sufletul.
Se uitar cazacii n jur, i ce s vezi? Dintr-o parte

144
Metelia mprea cu drnicie lovituri, cinstind cnd
pe unul, cnd pe altul dintre lei; din alt parte i
nghesuia hatmanul Nevlciki cu oamenii lui; lng
cruele mai apropiate, Zakrutguba i sucea i i
buea de mai mare dragul, iar lng cruele mai
ndeprtate, al treilea Psarenko alungase ct colo o
ceat ntreag. Mai departe, cazacii ncierai piept la
piept cu leii se bteau chiar sus pe care.
Ce zicei, frailor? strig iar hatmanul Taras,
trecnd pe calul su naintea tuturor. Mai avei praf de
puc n cornuri? Nu slbete nc puterea voastr de
cazaci? Nu se dau btui cazacii?
Mai avem, taic, praf n cornuri! Nu slbete
puterea noastr de cazaci! Nu se dau btui cazacii!
Dar nu trecu mult i Bovdiug czu de pe car. Drept
sub inim l nimerise glonul; dar i adun btrnul
toat puterea sufletului su i zise: Nu-mi pare ru
c plec din lumea asta. Dare-ar Domnul fiecruia un
asemenea sfrit! Slvit fie n veci pmntul rusesc! i
sufletul lui Bovdiug se avnt spre triile nalte, ca s
povesteasc btrnilor rposai mai demult cum tiu
s se bat oamenii pe pmntul rusesc i mai cu
seam cum tiu s moar pentru credina lor
pravoslavnic.
Curnd dup el se prvli la pmnt i hatmanul de
curen Balaban, atins de trei rni de moarte: una de
suli, alta de glonte i a treia de palo greu. i fusese
Balaban sta unul dintre cei mai destoinici cazaci;
btuse de multe ori ca hatman cile mrii, dar cea mai
strlucit isprav dintre toate fusese cea svrit pe
rmurile Anatoliei. Muli echini au luat atunci
cazacii, mult postav scump, esturi frumoase i tot
soiul de podoabe, dar mult amar au gustat pe drumul

145
de ntoarcere: i-au ajuns din urm ghiulelele turceti.
Cnd mi i-au bubuit o dat tunurile de pe vasul
duman, o jumtate din luntrile cazacilor s-au nvrtit
ca purtate de vrtej i s-au rsturnat, necndu-i pe
muli; dar stuful legat de pe margini a ferit luntrile de
scufundare. Iar Balaban s-a deprtat vslind cu
ndejde, s-a aezat n btaia soarelui i cei de pe
corabia turceasc nu l-au mai zrit. Toat noaptea ca-
zacii lui i cu dnsul au scos cu cue i cume apa
din barc i i-au astupat sprturile; apoi i-au tiat
alvarii, au fcut pnze din ei i au fugit de urmrirea
celei mai repezi corbii turceti. i nu numai c s-au
ntors cu bine la Seci, dar au mai adus cu ei i odjdii
cusute cu fir pentru arhimandritul mnstirii
Mejigorski din Kiev, i odjdii din argint curat pentru
icoana Maicii Domnului din Zaporojie. i mult vreme
au proslvit dup aceea cobzarii isprvile cazacilor
norocoi. Iar acum, simind c i se apropie sfritul,
Balaban i ls adnc capul n piept i spuse cu voce
stins: Pare-mi-se, frai cazaci, c mor de o moarte
frumoas: apte vrjmai am tiat cu paloul, nou
am strpuns cu sulia. Pe muli i-am strivit sub
copitele calului meu, pe muli i-a ajuns din urm
glonul meu. nfloreasc n veci pmntul rusesc!... i
sufletul lui se nl la cer.
Cazaci, cazaci! Nu lsai prad dumanului floarea
otirii voastre! Iat-l pe Kukubenko ncercuit! Din tot
polcul Nezamaikovski n-au rmas dect apte oameni;
dar i ei se apr cu cele din urm puteri. Haina lui
Kukubenko e roie de snge. Vzndu-l n nevoie,
Taras se grbete n ajutorul lui. Dar cazacii ajung
prea trziu: adnc sub inim i-a ptruns sulia
vrjma, nainte de a fi fost mprtiai leii care l-au

146
ncercuit. i domol s-a lsat cazacul n braele frailor
si i un val de snge tnr i-a nit din piept, ca vinul
scump adus din beci n vas de cletar de slugi
nepstoare, care, lunecnd chiar la gura beciului,
sparg plosca nepreuit i vinul tot se vars pe jos, iar
stpnul, sosit n fuga mare, i pune minile n cap de
dezndejde, cci l pstrase cu grij pentru cea mai
fericit ntmplare din viaa lui: ziua cnd l-ar ajuta
Dumnezeu s se ntlneasc la btrnee cu un tovar
al anilor tineri, s poat bea cu el n amintirea altor
vremi, a vremilor trecute, cnd oamenii tiau s se
veseleasc mai altfel, mai frumos... i roti Kukubenko
privirile n jur i zise: Mulumesc lui Dumnezeu c m-
a nvrednicit s mor n faa ochilor votri, frailor! Vin
dup noi alii i mai vrednici! Strluceasc n veci p-
mntul rusesc iubit de Hristos! Sufletul lui tnr
zbur din trup. i-l primir ngerii pe braele lor i-l
nlar la ceruri, unde o s-i fie mai bine. Stai aici,
Kukubenko, de-a dreapta mea! o s-i zic Hristos: tu
nu i-ai vndut fraii, n-ai svrit fapte necinstite, n-ai
lsat omul la greu, iar biserica mea ai ntrit-o i ai
pstrat-o. Moartea lui Kukubenko i ntrist pe toi.
Rndurile cazacilor se rreau din ce n ce, nu se mai
zreau n ele muli, foarte muli voinici. Dar tot mai
ineau cazacii piept dumanilor, tot nu se ddeau
btui.
Ce zicei, frailor? mai strig odat Taras spre
polcurile rmase. Mai avei praf de puc n cornuri?
Nu vi s-au tocit sbiile? Nu s-a istovit oare n voi
puterea czceasc? Se mai in nc bine cazacii?
Las c ne-ajunge praful de puc, taic hatmane!
Sbiile noastre mai snt nc bune, puterea noastr
czceasc nu s-a istovit i cazacii nu se dau btui!

147
i se avntar iar cazacii n lupt, de parc nici n-ar
fi suferit vreo pierdere. i iat c nu mai rmaser n
via dect trei hatmani de polcuri. Iar pretutindeni
curgeau ruri de snge i se nlau tot mai sus
mormanele de leuri czceti i leeti. Privi Taras
spre ceruri, i ce s vezi? iruri ntregi de hultani
pluteau n triile lui. Ehei, ce mai osp pentru ei! n
vremea aceasta un vrjma l ridic n lance pe
Metelia, iar capul celui de-al doilea Psarenko se-
nvrti i el n aer, clipind din ochi pentru cea din urm
oar. Sfrtecat n patru, Ohrim Guska se prbui ca
secerat la pmnt. Hai! strig Taras i fcu semn cu
basmaua. Ostap i pricepu numaidect chemarea i
npustindu-se cu ai lui din locul de pnd, izbi greu
clrimea vrjma. i nu putur leii ine piept acelei
nvale i o luar la goan, iar Ostap i fugri drept
spre locul nesat cu pari i vrfuri de lnci. Acolo, caii
lor prinser a se mpiedica i a cdea, iar leii zburau
i ei la pmnt, peste capetele lor. Cazacii curenului
Korsunski, care rmseser cei din urm la pnd de
dup crue, vznd c leii au ajuns n btaia flintei
lor, traser cu toii dintr-o dat. Leii se nvlmir i
i pierdur cu desvrire cumptul, iar cazacii
prinser iar inim. Iact c am biruit tot noi! se
auzir de pretutindeni glasuri de zaporojeni; apoi
rsunar goarnele i cazacii nlar flamura biruinei.
Leii zdrobii fugeau care ncotro, cutnd s se
ascund. Nu, n-am biruit nc pe deplin! gri Taras,
ctnd spre porile oraului, i vorba lui era plin de
adevr.
Porile se deschiser larg i, prin ele, iei n zbor
nebun polcul de husari, podoaba tuturor polcurilor
clri. Husarii clreau toi ca unul armsari roibi, de

148
soi. n faa tuturor zbura ca vntul i ca gndul un
voinic mai sprinten i mai frumos dect toi ceilali. De
sub coiful de aram i se vedea prul negru rvit de
vnt i legat de bra i flfia o nfram scump,
nflorat de minile celei mai frumoase fecioare dintre
frumoase. Cnd l vzu, Taras rmase ca trsnit:
clreul era Andrii. Iar voinicul, ncins de dorul
nestvilit al luptei i lacom de a se nvrednici cu
adevrat de darul ce-l purta n mn, se repezi spre
cazaci aidoma ogarului tnr, cel mai frumos i cel mai
iute din toat haita. Aa se repede ogarul, la un
ndemn al vntorului priceput, ntinzndu-i
picioarele ce parc nici nu ating pmntul, plecndu-i
tot trupul ntr-o parte, i aruncnd din fug zpada
rscolit i ntrecnd de zece ori, n focul goanei lui,
iepurele dup care alearg. Btrnul Taras se opri n
loc, privind cum i cur Andrii calea, cum
mprtie, mcelrete i mparte lovituri de sabie n
dreapta i n stnga. Dar nu-l rbd inima pe Taras i
ncepu s strige: Cum?... Dai n ai ti?... n ai ti,
fecior de satan? n ai ti dai?... Dar Andrii nu vedea
pe cei care-i stteau n fa, nu tia dac-s de-ai lui
sau strini; nu vedea nimic. Vedea doar crlionii,
crlionii lungi, pieptul alb ca lebda lacurilor, gtul ca
neaua, umerii, ntr-un cuvnt tot ceea ce fusese
zmislit pentru srutri ptimae.
Ehei, flciailor, momii-l spre pdure! Momii-l
numai i... las pe mine! strig Taras, i pe dat
treizeci dintre cei mai iui cazaci se artar gata s-l
momeasc pe Andrii. i ndesar mai bine pe cap
cciulile i se repezir drept n faa husarilor, tindu-
le drumul. Izbir dintr-o parte rndurile din fa, le
nvlmir, le desprir de cele din spate, cinstir cu

149
lovituri pe unul, osptar darnic pe altul, iar
Golokoptenko l lovi setos pe Andrii cu latul sbiei pe
spate i o lu numaidect la fug din faa leilor, ct l
ineau puterile de cazac. Cum s-a mai ncins Andrii!
Cum a prins s clocoteasc prin toate vinele lui
sngele tnr! mboldindu-i calul cu pintenii tioi, se
avnt ca sgeata n urma cazacilor, fr s mai
priveasc ndrt, fr s vad c abia de se pot ine
dup el vreo douzeci de lei cu totul. Iar cazacii
zburau ca vntul pe caii lor, drept spre pdure. Andrii
i grbi i mai mult armsarul i tocmai cnd era gata
s-l ajung pe Golokoptenko, o mn vnjoas apuc
fr de veste calul de fru. Andrii ntoarse capul: n
faa lui sttea Taras! Atunci ncepu s tremure din
toate mdularele i nglbeni la fa...
Aa se ntmpl cu colarul care-i repede fr s
vrea un pumn tovarului su, i primind de la acesta
o lovitur cu linia n frunte, se aprinde dintr-o dat ca
focul, sare orbit de mnie din banc, se ia dup
fugarul nspimntat, gata s-l sfie n buci, cnd
deodat se pomenete fa-n fa cu profesorul, care
tocmai intr pe u. Ct ai clipi din ochi, se potolete
pornirea lui nebuneasc i se ostoiete mnia
neputincioas. Tot astfel, ntr-o singur clip se potoli
ca i cum n-ar fi fost vreodat mnia lui Andrii. Nu-
l vedea dect pe tatl su, nfricotor la chip.
Ei, ce facem acum? rosti Taras, privindu-l drept
n ochi.
Dar Andrii nu tiu s rspund nimic la vorbele lui
i sttea cu privirile n pmnt.
Ce zici, feciorul meu! i-au ajutat leii ti?
Dar nici acum Andrii nu rspunse nimic.
Va s zic, ai vndut tot? Credina, pe ai ti?!...

150

151

Biine! Ia descalec!
Asculttor ca un copil, voinicul desclec i rmase
n faa lui Taras, cu sufletul la gur.
Stai aa i nu mica! Eu te-am fcut, eu o s te
ucid! mai spuse Taras, i dndu-se cu un pas ndrt,
i scoase puca de pe umeri.
Alb ca varul era chipul lui Andrii i doar buzele i se
micau ncet, rostind un nume; dar numele ce-l rostea
nu era nici al patriei, nici al mamei i nici al frailor
si. Era numele frumoasei leahe. i Taras trase!
Ca spicul atins de secer, ca mielul care simte sub
inima lui tiul ucigtor, Andrii i ls capul n piept
i se prbui pe iarb, fr s scoat o vorb mcar!
Iar printele uciga rmase s priveasc ndelung
trupul nensufleit al fiului ucis. Era i dup moarte
nespus de frumos; chipul lui plin de brbie, care cu
cteva clipe nainte strlucise de putere i de farmecul
ce supunea orice inim de femeie, mai pstra nc
frumuseea lui minunat; sprncenele-i negre, cum e
catifeaua cernit, scoteau i mai mult n vileag
trsturile feei golite de snge.
Ce-i lipsea s fie cazac adevrat? spuse Taras.
nalt la stat, sprncene negre, fa... parc-i boier
curat. i ce mn tare a avut la lupt! i a pierit, a
pierit fr slav, ca un cine ticlos!
Tat, ce-ai fcut? Tu l-ai rpus? ntreb Ostap,
care se apropiase n vremea asta clare.
Taras ncuviin cu un semn al capului.
Ostap se uit lung n ochii mortului i, simind o
mare mil pentru fratele su, spuse ndat:
S-l ncredinm cu cinste pmntului, ca s nu-i

152
batjocoreasc vrjmaii trupul i s nu-l sfrtece cu
ciocurile lor psrile de prad.
Las c are cine s-l ngroape i fr noi!
rspunse Taras. Are cine s-l jeleasc i s-l boceasc!
Apoi rmase o vreme pe gnduri, dac trebuie s-i
azvrle leul lupilor spre sfiere, ori s crue vitejia lui
voiniceasc, pe care orice lupttor nenfricat trebuie s-
o cinsteasc la altul. Dar deodat l zri pe
Golokoptenko zburnd spre el n goana calului.
Nenorocire mare, hatmane! S-au ntrit leii! Le-
au sosit n ajutor puteri noi!
Nu sfri vorba Golokoptenko i iat-l pe
Vovtuzenko:
Jale, hatmane! Le vin leilor mereu alte
ajutoare!...
i nu sfri bine Vovtuzenko i sosi n goana mare
Psarenko, dar nu pe cal, ci pe jos i pierduse calul
n lupt.
Unde-mi eti, taic? Te caut cazacii! A czut
hatmanul de curen Nevlciko i Zadorojni, aijderea
i Cerevicenko... Dar cazacii lupt neclintii i nu vor
s moar, pn nu te-or vedea la fa; aa li-i dorina:
s-i nvlui cu privirea ta nainte de a-i da sufletul!
ncalec, Ostap! spuse Taras, grbit s-i mai
vad cazacii n via i s le dea prilejul s-i
priveasc i ei hatmanul n ceasul cel de pe urm.
Dar n-apucar ei s ias din pdure, c vrjmaii o
mpresurar din toate prile; printre copaci, oriunde
ar fi privit cu ochii, se ivir clrei cu sbii i sulie n
mn. Ostap!... Ostap, nu te lsa! strig Taras i,
smulgndu-i sabia din teac, prinse a-i croi n fel i
chip pe cei care-i cdeau la ndemn. ase lei dintr-o
dat se npustir asupra lui Ostap. Numai c-i ajunse

153
pesemne ceasul ru: unuia i zbur capul, altul se
ddu napoi, dar se rostogoli la pmnt, altul se alese
cu vrful suliei ntre coaste. Cel de-al patrulea, mai
cuteztor, i feri capul de glon; plumbul fierbinte
nimeri n pieptul calului care se ridic pe picioarele
dindrt, turbat de durere, i se prbui apoi la
pmnt, strivind i clreul sub greutatea lui... Aa,
feciorule!... Aa, Ostap!... i strig Taras. Iaca vin i
eu!... Dar nu mai prididea s se apere de ali i ali
vrjmai. Lupta Taras, spinteca leii, mprea
mngieri n dreapta i n stnga, dar tot cu ochii la
Ostap era; i vedea btrnul c iar i s-a ncierat
feciorul cu vreo opt lei deodat. Ostap!... Ostap,
Ostap, in-te bine! Dar nu mai e chip s se in
Ostap; unul dintre lei i i aruncase arcanul de gt,
iar ceilali l legau, l duceau pe Ostap al lui! Eh,
Ostap, Ostap! strig Taras, fcndu-i drum din greu
cu sabia spre el i tocnd leii n dreapta i n stnga,
cum toac buctarul varza. Eh, Ostap, Ostap!... Dar
n aceeai clip simi ca o izbitur de bolovan n cap.
Toate se nvrtir i se rostogolir n ochii lui. Ca ntr-
un vlmag nebun, vzu o clip capete de oameni,
lnci, fum, sclipiri de foc, crengi cu frunze, toate i
jucar naintea ochilor... Apoi se prbui greu, ca un
stejar btrn, tiat la rdcin. i privirile i se
mpnzir de cea.

154




X
i, da mult am mai dormit! gri Taras,
venindu-i n fire ca dup un somn greu, de
beie, i cerc s-i dea seama unde se afl. O
slbiciune covritoare i struia n mdulare. n ochii
lui jucau, cnd ivindu-se, cnd pierind iar, pereii i
ungherele unei odi pe care n-o tia. n cele din urm
l vzu pe Tovkaci, care edea n faa lui i prea c
ascult cu grij orice rsuflare ce-i ieea din piept.
Da, gndi Tovkaci, auzindu-l, ai fi dormit poate
somnul de veci! dar nu spuse nimic i se mulumi
doar s-l amenine pe Taras cu degetul, poruncindu-i
s tac.
Da spune o dat unde m aflu! ntreb iar Taras,
ncordndu-i gndurile i cutnd s-i aminteasc
cele ntmplate.
Taci! l dojeni cu asprime tovarul de lupte. Ce
mai vrei s tii! Nu vezi c eti tot numai rni? De
dou sptmni zbor cu tine n a, fr s-mi trag
sufletul, iar tu n fierbineala bolii ndrugi te miri ce
nzdrvnii! sta-i cel dinti somn linitit pe care-l
dormi! Taci acum, dac nu vrei s-i faci tu singur
ru!
Dar Taras se strduia din rsputeri i se muncea
s-i adune gndurile i s-i aminteasc de tot ce-a
fost.
E

155
Pi... pe mine m-au nconjurat leii i m-au
nhat chiar, nu-i aa? i n-aveam nici o putin s
scap din minile lor!
Taci, dac-i spun, afurisitule! strig Tovkaci
nciudat, ca o ddac scoas din rbdri, care
dojenete un copila neastmprat. Te ajut la ceva s
afli cum de-ai scpat? Mulumete-te c ai scpat i
gata! S-au gsit i oameni care s nu te lase la greu! i
acum ajunge! Mai avem noi destule nopi de fug
mpreun! Crezi poate c treci n ochii leilor drept un
cazac de rnd? Da de unde! Au pus pre pe capul tu
dou mii de galbeni!
Da Ostap? strig Taras i se ncord din
rsputeri ca s se ridice, dar deodat i aminti cum
vrjmaii l-au nhat pe Ostap, cum l-au legat chiar
n faa lui i pricepu c acum voinicul e n minile
leilor.
i durerea i amei capul btrn. Rupse i smulse
toate legturile de pe rni, le arunc ct colo, ddu s
spun ceva cu glas tare, dar n loc de asta ndrug
vorbe fr ir; fierbineala i aiurrile puser iar
stpnire pe dnsul i vorbele nebuneti, fr legtur
ntre ele, ieeau nestvilite din gura lui.
Iar tovarul lui credincios sttea n faa sa,
ocrndu-l i copleindu-l cu vorbe aspre pline de
dojan. n cele din urm, l apuc de mini i de
picioare, l nf ca pe un prunc, i leg la loc rnile,
l nveli ntr-o piele de bou, apoi l puse ntr-o scoar
tare, l prinse cu frnghii de a i pornir iar la drum
n goan mare.
O s te duc acas, fie chiar i mort! N-o s le
ngdui leilor s-i bat joc de tine, neam de cazac,
s-i sfrtece trupul n buci i s i-l azvrle n ap.

156

157
De-o fi s-i ciuguleasc hultanul ochii din cap, apoi
acela s fie mcar un hultan din stepa noastr i nu
unul de-al leilor, care vine de pe pmntul lor. Mcar
mort i tot te-oi duce eu n Ucraina noastr.

Aa vorbi tovarul credincios i dup ce umbl fr
rgaz clare zile i nopi de-a rndul, l duse pe Bulba,
care zcea fr cunotin, drept la Seci. Acolo se
apuc s-l tmduiasc, oblojindu-l zi i noapte cu
ierburi i cataplasme; mai gsi i o ovreic priceput
n ale tmduirii, care vreme de o lun i ddu s bea
tot soiul de fierturi i, n sfrit, Taras se simi mai
bine. Fie c l-au ajutat doftoriile, fie c tria lui de fier
a biruit boala, dar peste o lun i jumtate, Taras se
putu ine pe picioare; rnile lui erau vindecate i doar
crestturile lsate de sbiile vrjmae mrturiseau ct
de adnc fusese rnit btrnul cazac. Cu toate acestea
Bulba era din zi n zi mai posomort i mai trist. Trei
brazde adnci i se ivir pe frunte i nu se mai netezir
niciodat. i arunc btrnul privirile n jur i vzu c
toate erau acum schimbate la Seci. Vechii lui tovari
muriser toi pe cmpul de lupt. Nu mai rmsese
nici unul dintre aceia care se ridicaser pentru
dreptate, credin i frie czceasc. C i dintre
aceia care porniser cu hatmanul lor n urmrirea
ttarilor nu mai rmsese nici unul: toi i dduser
vieile, toi pieriser, care n lupt, de moarte viteaz,
care de foame i de sete n stepa srat a Crimeii, care
n robie, nemaiputnd s ndure o asemenea ruine.
Nici vechiul hatman nu mai era de mult n via, nici
ali tovari btrni de-ai lui Bulba; peste mormintele
celor care fuseser odat cazaci plini de putere
clocotitoare cretea acum iarba. I se nzrea lui Taras

158
c parc ar fi fost pe acolo un chef mare i zgomotos,
dar c acum vasele erau fcute ndri, c nu mai
rmsese pe nicieri pic de vin, c oaspeii i slugile
furaser toate potirele i nstrapele scumpe, iar
stpnul casei sttea ncruntat i-i zicea; Mai bine n-
ar fi fost niciodat acel chef! Zadarnic cei din jur
cutau s-l ntoarc de la gndurile lui i s-l
nveseleasc, zadarnic banduritii btrni i brboi,
strni cte doi i trei laolalt, treceau pe dinaintea lui,
slvind isprvile-i vitejeti de cazac. Taras privea totul
cu asprime i nepsare; pe faa lui mpietrit nu se
putea citi dect o durere nestins i cu capul lsat trist
n piept spunea ntruna: Fiul meu! Ostap al meu!
n vremea asta, zaporojenii se gteau s porneasc
pe mare. Dou sute de luntri fur coborte pe apele
Niprului i, curnd, Asia Mic zri i ea cazaci cu
capete rase i cu cte un mo lung n cretet, cazaci
care treceau prin foc i sabie rmurile ei nfloritoare;
mai zri i turbanele localnicilor si mahomedani
presrate aidoma florilor fr numr prin cmpiile
stropite de snge sau plutind pe valuri lng rmurile
ei. Mai vzu nenumrai alvari zaporojeni mnjii cu
dohot i nenumrate mini vnjoase, cu biciuti negre.
Zaporojenii au mncat i au nenorocit toi strugurii,
iar prin moscheie au lsat grmezi ntregi de blegar;
alurile scumpe, persiene, le-au folosit drept brie,
ncingndu-le peste svitcile murdare. i mult vreme
dup aceea s-au mai gsit prin meleagurile pomenite
pipe scurte de-ale zaporojenilor. Bucuroi de isprava
lor, au pornit apoi pe drum de ntoarcere; dar o
corabie turceasc, cu zece tunuri, s-a luat dup ei i,
trgnd din toate tunurile deodat, a mprtiat ca pe
nite psri luntrioarele lor uoare. A treia parte din

159
cazaci i gsi moartea n valurile mrii, dar ceilali se
strnser iar laolalt i ajunser cu bine la gurile
Niprului, aducnd cu ei i dousprezece butoiae
doldora de echini. Dar toate astea nu-l mai bucurau
pe Taras. El pleca n lunci i n step, zicnd c se
duce la vntoare; alicele lui ns rmneau toate
nefolosite. Cu sufletul plin de durere se aeza pe malul
mrii, punndu-i puca jos i edea mult vreme aa,
cu capul plecat, rostind ntruna: Ostap al meu! Ostap
al meu! n faa lui se aterneau valurile sclipitoare ale
Mrii Negre; departe, n ppuri, ipa cte un
pescru... Mustaa crunt a lui Bulba lucea ca
argintul i lacrimile una dup alta i picurau ncet din
ochi.
n cele din urm Taras nu mai putu s ndure. Fie
ce-o fi, dar eu m duc n cercetare, ca s aflu de-i viu
ori n mormnt. Ori poate nici n mormnt nu mai e?!
ntmple-se orice, c eu tot o s aflu! Nu trecu o
sptmn i Taras se i afla n oraul Uman, clare
pe cal, narmat cu suli i sabie, avnd plosca de
drum prins n a, ceaunaul cu salamat, praf de
puc i cartue, piedici pentru cal i cte altele ce-i
trebuiau. n ora, Bulba se duse drept la o csu
urt i murdar, cu ferestruicile mici, care abia se
zreau de afumate ce erau. Coul de la sob era
astupat cu crpe, iar acoperiul gurit era nesat de
vrbii. Chiar n faa uii se ridica un morman de
gunoi. Din fereastr se zrea un cap de ovreic, cu
scufie mpodobit cu mrgritare nnegrite.
Brbatul i-e acas? ntreb Taras, desclecnd i
legndu-i calul de un crlig de fier, btut chiar lng
u.
Acas! rspunse femeia i iei grbit n prag,

160
aducnd o mer de grune pentru cal i o can de
bere pentru clre.
i unde-i jidovul tu?
E n odaia cealalt; se roag, spuse muierea
fcnd o plecciune, iar cnd l vzu pe Bulba c duce
cana cu bere la gur, i ur mult snate.
Rmi aici! Hrnete i adap calul, c eu vreau
s vorbesc ntre patru ochi cu omul tu. Am treab cu
dnsul.
Ovreiul era vestitul Iankel, care se fcuse arenda i
crciumar n oraul acela, avndu-i acum la mn pe
toi panii i leahticii din mprejurimi, crora le luase
ncetul cu ncetul toi banii i-i fcuse bine simit
ederea prin partea locului. Pe o ntindere de trei leghe
mprejur nu mai rmsese nici un bordei n picioare:
totul se drpnase, se nvechise, totul se dusese pe
butur i nu rmsese dect srcia lucie i
zdrenroas. inutul ntreg era pustiit, de parc l-ar
fi bntuit focul sau ciuma. i dac Iankel ar mai fi trit
acolo nc zece ani, el ar fi pustiit, fr ndoial, tot
voievodatul. Taras intr n odaie. Ovreiul se ruga,
acoperit cu un tales
1
destul de murdar i tocmai bine
se ntoarse ca s scuipe pentru cea din urm oar,
dup obiceiul credinei sale, cnd, deodat, ddu cu
ochii de Bulba, care se inea la spatele lui. i n
aceeai clip ncepur mai nti i-nti s joace
naintea lui cei dou mii de galbeni fgduii pentru
capul cazacului; dar Iankel se ruin i el de lcomia
sa i cut s nbue pofta-i nesioas de aur ce-i
ncolcea inima ca un arpe.
Ascult, Iankel, i spuse Taras jidovului, care tot
fcndu-i plecciuni, nchise grijuliu ua, ca s nu-i

1
Vemnt ntrebuinat la evrei n timpul rugciunii.

161
vad cineva. Te-am scpat de la moarte! Fr mine
zaporojenii te-ar fi cioprit ca pe un cine! Acum e
rndul tu s-mi faci un bine.
Jidovul strmb puin din nas.
Ce bine? Dac-i vorba de un bine care se poate
face, atunci de ce nu l-a face?
Las palavrele! Du-m la Varovia.
La Varovia? Cum adic la Varovia? ntreb
Iankel. Sprncenele i umerii lui se nlar de uimire.
Nu vreau s-aud nimic! Du-m la Varovia i gata!
Fie ce-o fi, dar eu vreau s-l mai vd o dat, s-i spun
mcar o vorb.
Cui s-i spunei o vorb?
Lui Ostap, feciorul meu.
Oare n-ai auzit pan Taras c...
tiu, tiu tot: pe capul meu s-a pus pre dou mii
de galbeni! Da bine mai cunosc, protii de ei, ct face
capul meu! Uite, eu i dau cinci mii. Dou mii acum,
i Bulba deert din buzunarele lui dou mii de
galbeni, iar ceilali cnd m-oi ntoarce.
Ovreiul nfc un tergar i acoperi ct ai clipi
galbenii cu el.
Vai ce ban frumos! Vai ce ban frumos! nu mai
contenea el, rsucind un galben ntre degete i
ncercndu-l ntre dini. Eu aa cred, c omul de la
care a luat pan Taras galbenii tia minunai dup ce
i-a pierdut n-a mai trit nici un ceas pe lume, ci s-a
dus la ru i s-a necat n apele lui, de inim rea.
N-a fi stat eu s m rog de tine! M-a fi dus
poate singur la Varovia, dar mi-e c m cunoate
careva i c pun mna pe mine afurisiii ceia de lei,
pentru c eu nu-s htru la scorneli. Pe cnd voi, jidovii,
sntei parc anume fcui pentru ele. Sntei n stare

162
s-l tragei pe sfoar i pe dracu! Voi cunoatei toate
vicleugurile. Iac de ce am venit la tine! -apoi nici la
Varovia nu m-a fi descurcat eu de unul singur! Pune
chiar acum caii la cru i du-m!
Da ce gndete pan Bulba, c-i de ajuns s
nhami iapa la cru i di, murgule? i nchipuie
cumva pan Taras c pot s-l duc aa, cum e, fr s-l
ascund?
Bine, atunci ascunde-m cum te-i pricepe! Bag-
m ntr-un butoi deert! Merge?
Vai, vai, vai! Crede oare pan Taras c eu pot s-l
bag ntr-un butoi? Nu-i d seama, oare, c fiecare o
s-i nchipuie c duc rachiu?
N-are dect s cread!
Cum? Adic s cread c-i rachiu, da? mai zise
jidovul i se apuc cu amndou minile de perciuni i
pe urm i nl braele ctre cer.
Ei? Ce-ai rmas aa, ca trsnit?
Nu tie oare pan Taras c Dumnezeu a lsat
anume rachiul pe lumea asta, ca s-l guste fiecare?
Acolo toi s lacomi i pofticioi. Un leahtic e gata s
alerge cinci verste n urma butoiului. Iar de i-o da prin
cap s sfredeleasc i o guric n fund, o s vad
numaidect c nu curge nimic din butoi i o s zic:
Un jidov n-o s duc el butoiul gol la trg! Trebuie s
fie ceva la mijloc!
Punei mna pe jidov, legai-l, luai-i banii i
aruncai-l n temni! Pentru c toate relele n capul
unui jidov se sparg! Pentru c un jidov e socotit cine
de toi ceilali! Pentru c fiecare i zice c dac eti
jidov, nu eti om!
Atunci ascunde-m ntr-un car cu pete!
Nu se poate, pan Taras! Zu c nu se poate! Azi

163
pretutindeni n Lehia oamenii snt flmnzi ca nite
cini! O s fure tot petele i o s-l dibuie i pe pan.
Atunci du-m clare pe dracu, numai du-m!
Ascult-m, ascult-m bine, pan Taras! spuse
Iankel, trgndu-i n sus mnecile i apropiindu-se de
Bulba cu degetele rchirate. Iaca ce o s facem:
pretutindeni se lucreaz acum la castele i ceti! De
prin Nemie au venit ncoace ingineri franuji i din
aceast pricin, pe toate drumurile oamenii car o
mulime de pietre i crmizi. S se culce pan Taras
pe fundul cruei, iar deasupra o s grmdesc
crmizi. Pan Taras arat plin de sntate i putere i
nu-i mare lucru dac o s-l apese puintel; iar eu oi
face n fundul carului i o guric pentru a-l hrni pe
pan.
F cum tii, dar hai odat!
Peste un ceas, din Uman ieea o cru plin cu
crmizi cu dou gloabe nhmate la ea. Pe una din
gloabe edea Iankel cel nalt, iar perciunii lui lungi i
inelai flfiau n vnt de sub tichiu, pe cnd trupul
deirat ca un stlp din marginea drumului slta
legnat pe mroaga lui.

164




XI
e vremea cnd se desfurau ntmplrile
despre care se povestete aici, graniele dintre
ri nu erau cercetate nici de vamei, nici de
grniceri spaima oamenilor ntreprinztori i de
aceea fiecare era liber s duc cu el ce-i plcea. Dac
se ntmpla uneori s te caute cineva i s cerceteze ce
duci, apoi o fcea de cele mai multe ori pentru
plcerea lui, mai cu seam dac n car se gseau
lucruri ademenitoare pentru ochi, i cnd se putea
bizui pe puterea i greutatea palmei sale. Dar
crmida nu gsea nici un doritor care s-o cerceteze i
de aceea carul intr fr nici o piedic pe poarta cea
mare a oraului. nchis n cuca lui strmt, Bulba
auzea doar zgomotul din jur, strigtele cruailor i
mai mult nimic. Iankel, care slta ntruna pe
armsarul lui scurt de picioare i prfuit, fcu cteva
ocoluri prin ora i coti apoi ntr-o ulicioar ngust i
ntunecoas, care se numea Ulia Murdar sau Ulia
Jidoveasc, pentru c aici se strnseser ntr-adevr
aproape toi ovreii din Varovia. Ulicioara asta semna
foarte bine cu mruntaiele unei curi dosnice,
rsturnate n afar. Soarele prea c nu intr aici
niciodat. Casele cu desvrire nnegrite de vreme, cu
prjini aezate de la o fereastr la alta, sporeau i mai
mult ntunecimea. Arareori doar se zrea printre ele
P

165
pata roie a cte unui zid de crmid, dar i acela era
adesea aproape nnegrit. Cnd i cnd, cte o bucat de
perete proaspt spoit i scldat n partea de sus de
lumina vie a soarelui strlucea de o albea aproape
dureroas pentru ochi. Tot ce se afla n ulicioara asta
izbea cu putere privirea trectorului: buci de
burlane, crpe, coji de tot felul i cioburi. Fiecare
dintre locuitori azvrlea n drum tot ce nu-i mai era de
trebuin, dnd prilej trectorilor s-i desfete
simurile cu toate aceste gunoaie. Un clre ce trecea
pe-acolo cu calul su mai-mai c-ajungea cu mna
prjinile ntinse prin fereastr ntre o cas i alta, de
care atrnau coluni, ndragi sau cte o gsc afumat.
Ici-colo, la cte o ferestruic veche, se zrea chipul
destul de drgla al unei ovreicue, gtit cu mrgele,
nvechite i ele. O droaie ntreag de ovreiai murdari
i zdrenroi, cu prul cre, strigau i se tvleau n
noroi. Un ovrei rocovan, cu obrazul att de pistruiat
nct semna cu un ou de vrabie, scoase capul pe o
fereastr i ncepu s sporoviasc cu Iankel pe limba
lui chisnovat i Iankel coti numaidect ntr-o curte.
Un alt ovrei, ce trecea tocmai pe uli, se opri i intr
n vorb cu cei doi, astfel c Bulba, cnd izbuti, n
sfrit, s ias de sub crmizi, vzu trei jidovi la un
loc, vorbind ntre ei cu mare nflcrare.
Iankel i spuse atunci c o s se fac totul, c Ostap
al lui st nchis n temnia oraului i cu toate c e
greu s-i ndupleci pe temniceri, el ndjduiete s
mijloceasc o ntrevedere ntre Bulba i fiul lui.
Apoi Bulba intr n cas, mpreun cu cei trei jidovi.
Aici jidovii se apucar s turuie iar pe limba lor
neneleas. Taras i privi pe fiecare n parte. Prea
zguduit de un simmnt puternic: pe faa lui aspr i

166
nepstoare se aprinse ca o raz atotmistuitoare de
ndejde, acea ndejde care se strecoar uneori n
sufletul omului covrit de cea mai neagr jale; inima
lui btrn ncepu s bat mai cu putere, ca o inim
de flcu.
Ascultai-m, jidovilor! spuse el cu glas care
tremura de patim. Voi putei face orice pe lumea
asta! Putei scoate un lucru de pe fundul mrii, dac
trebuie! Pn i zicala rmas din btrni spune c
jidovul e n stare s se fure i pe el, dac-i pune n
minte s-o fac. Liberai-l pe Ostap al meu! Prilejuii-i o
scpare din minile diavolilor acelora! l vedeji pe omul
sta! I-am fgduit dousprezece mii de galbeni, dar o
s mai pun la ei alte dousprezece mii. O s vnd tot:
potirele scumpe i aurul pe care l-am ngropat n
pmnt, casa i haina de pe mine i o s mai fac pe
deasupra i o nelegere scris cu voi, pe toat viaa,
prin care o s m prind s v dau jumtate din toat
prada de rzboi pe care am s-o iau de azi nainte.
Nu se poate, preamilostive pan! Nu se poate i
gata! rspunse Iankel cu un oftat greu.
Nu, nu se poate! ntri i alt jidov.
Apoi toi trei schimbar o privire ntre dnii.
Ce-ar fi s ncercm totui? fcu apoi cel de-al
treilea, privind sfios spre tovarii si. Poate tot ne-o
ajuta Dumnezeu!
Apoi se apucar iari s vorbeasc pe nemete
ntre ei. Dar orict i ncorda Bulba auzul, tot nu
pricepea o iot. Prinse doar cuvntul Mardohai, care
se repeta adeseori, i mai mult nimic.
Uite ce e, pan Taras, spuse Iankel, noi trebuie s
ne sftuim cu un om, care-i aa un nelept cum n-a
vzut nc lumea! Vai ct i de nelept! Curat Solomon!

167
i dac nici el nu poate s fac nimic, apoi nimeni pe
lumea asta nu poate s fac nimic! ezi binior aici!
ine cheia, i s nu lai pe nimeni n cas!
i ovreii ieir n strad.
Taras ncuie ua, apoi se apropie de ferestruica cea
mic a odii i privi jegosul bulevard ovreiesc. Cei trei
jidovi se opriser n mijlocul ulicioarei i vorbeau ntre
ei cu nfocare; nu trecu mult i un al patrulea spori
ceata lor, apoi un al cincilea. Taras auzi iar:
Mardohai, Mardohai. Jidovii aruncau mereu
cutturi spre captul uliei. n sfrit, de dup un col
de cas drpnat se ivi nti un picior nclat cu un
papuc ovreiesc i apoi poalele unui caftan larg. A,
Mardohai, Mardohai! strigar ntr-un glas ovreii. Un
om slab, ceva mai scund dect Iankel, dar mult mai
zbrcit la fa i cu buza de sus neobinuit de mare, se
apropie de ceata nerbdtoare din uli i atunci toi
jidovii se apucar s-i povesteasc dintr-o dat psul
lor, lun- du-i vorba din gur, iar Mardohai privi de
cteva ori pe furi spre ferestruica lui Taras, ceea ce-l
fcu pe acesta s priceap c e vorba de el. Mardohai
ddea ntruna din mini, le tia irul vorbei, scuipa
adeseori n lturi i suflecndu-i poalele caftanului,
i afunda mna n buzunar, de unde scotea nite fle-
cutee mrunte, artndu-i cu acest prilej pantalonii
scrnavi. Apoi toi jidovii strnir o hrmlaie att de
cumplit, nct acela dintre ei care fcea de straj, fu
nevoit s-i potoleasc prin semne, iar Taras se temu
chiar o clip c o s fie dat n vileag, dar i aminti
numaidect c ovreii nu tiu s in sfat altfel dect n
mijlocul uliei i c limba lor n-o pricepe nici dracu, i
se potoli.
Peste cteva clipe, jidovii intrar cu toii la el n

168
odaie. Mardohai se apropie de Taras, l btu pe umr
i-i spuse: Dac noi i Dumnezeu vrem s facem un
lucru, apoi iese neaprat cum e mai bine.
Taras se uit la acest Solomon, cum n-a fost altul
pe lume, i o licrire de ndejde se aprinse n sufletul
lui. Ce e drept, nfiarea acestuia trezea oarecare
ncredere: buza lui de sus putea s sperie pe oricine,
grosimea ei datorndu-se, fr ndoial, i unor pricini
dinafar. Drept barb, numitul Solomon avea vreo
cincisprezece fire de pr cu totul, i acelea numai n
partea stng. Iar pe fa i se zreau attea semne de
bti primite pentru tot soiul de isprvi, nct pn i el
le pierduse fr ndoial numrul i se obinuise s le
socoat alunie din natere.
Mardohai plec apoi mpreun cu tovarii si,
ptruni de uimire fa de nelepciunea lui. Bulba
rmase singur. Trecea printr-o stare ciudat,
nemaincercat de el; pentru prima oar n via se
simea nelinitit. Sufletul lui era cuprins ca de friguri.
Nu mai era cazacul de odinioar, neclintit i puternic
ca un stejar. Era ovielnic, slab. Tresrea la orice
fonet, tresrea cnd vedea orice ovrei nou ce se ivea la
capt de uli. Rmase n aceeai stare toat ziua; nu
mnc, nu bu i nu-i desprinse o clip ochii de la
ferestruica ce ddea n strad. n sfrit, seara trziu,
se artar Mardohai i cu Iankel. Inima lui Taras se
opri n loc.
Ei, cum a fost? Ai izbutit? i ntreb el,
nerbdtor, ca un armsar slbatic.
Dar nainte de a se hotr cei doi s-i rspund,
Taras vzu c Mardohai i pierduse i cel de pe urm
zuluf care i se zrea ce e drept, cam nengrijit de
sub scuf. Jidovul ddu s-i spun ceva, dar ndrug

169
attea bazaconii, c Taras nu pricepu nimic. Ct despre
Iankel, acesta se mulumea s duc mereu mna la
gur, de parc era rcit.
Vai, milostive pan! spuse apoi Iankel. Acum chiar
c nu se poate! S mor eu, dac se poate! Oamenii
ceia snt aa de ri, c-i vine s-i stucheti drept n
cretetul capului! S spun i Mardohai! Mardohai a
fcut nite lucruri pe care nu le-a fcut nc nimeni pe
lume, dar Dumnezeu n-a vrut de data asta s fie cum
vrem noi! Snt acolo trei mii de ostai i mine au s-i
omoare pe toi cei din nchisoare.
Taras privi n ochii jidovilor, dar de data asta fr
nerbdare sau mnie.
Iar dac vrea pan Taras s-i vad feciorul, apoi
trebuie s mearg mine dis-de-diminea, nainte de
rsritul soarelui. Strjile s-au nduplecat, iar unul
din comandani ne-a dat fgduiala lui. Dar s n-aib
ei parte de noroc pe lumea cealalt! Oi, vei-s mir! Ct
lcomie la oamenii tia! Nici chiar n rndurile
noastre nu se afl oameni ca ei! Le-am dat fietecruia
cte cincizeci de galbeni, iar comandantului...
Bine! Du-m la el! rosti Taras cu hotrre i toat
tria i se ntoarse iar n suflet.
Primi sfatul lui Iankel s se mbrace ca un graf
strin sosit de pe meleagurile nemeti, pentru care
mprejurare ovreiul prevztor i i fcuse rost de
vemintele trebuincioase. Afar se nnoptase de tot.
Stpnul casei, binecunoscutul jidov rocat i
pistruiat, scoase o saltea nenorocit, acoperit cu o
rogojin, i o ntinse pe lavi, pentru Taras. Iankel se
culc pe jos, pe o saltea asemntoare. Jidovul rocat
ddu de duc un phrel de nu tiu ce fiertur, i
lepd caftanul i, rmas numai n coluni i n ghete,

170
aducea foarte bine cu un pui de gin; apoi i lu
balabusta i intr mpreun cu dnsa ntr-un fel de
dulap. Doi plozi, ca doi celui de cas, se ghemuir
pe jos, lng dulap. Dar Taras nu dormi. edea
nemicat, ciocnind cu degetele n mas. ntre dini i
inea obinuita lui pip din care pufia din cnd n
cnd, scond clbuci de fum, din pricina crora
ovreiul adormit strnuta i i bga nasul n plapom.
Dar de-abia se ivi pe cer o gean de lumin alburie,
prevestitoare a zorilor, c Taras l i mpinse pe Iankel
cu piciorul.
Scoal, omule, i d-mi vemintele celea de graf.
n cteva clipe fu gata; i nnegri mustile i
sprncenele, i puse pe cretet o tichiu mic,
neagr, i nimeni, nici chiar cineva dintre cei mai buni
prieteni cazaci n-ar fi spus c e dnsul. Arta ca un
om de treizeci i cinci de ani. Obrajii lui strluceau de
o roea sntoas i pn i semnele lsate de sabie
i ddeau un aer mre, poruncitor. Hainele esute cu
fir i veneau foarte bine.
Strzile oraului erau cuprinse nc de somn. Nici o
fptur dintre acelea care-i agonisesc hrana din
negutorie nu se artase, purtndu-i taraba. Bulba
i Iankel ajunser, n sfrit, n faa unei cldiri care
semna cu un cocor aezat pe pmnt. Era joas, lat,
uria, neagr de vreme; ntr-o parte a ei nea n
sus, ca un gt de cocor, un turn nalt i ngust, cu o
bucic de acoperi cocoat n vrf. Cldirea asta
mplinea o mulime de slujbe. Aici erau cazrmile,
nchisoarea i chiar i judectoria unde se cercetau
frdelegile. Drumeii notri intrar pe poart i se
trezir numaidect ntr-o sal foarte ncptoare, ori
mai degrab o curte acoperit. Aici dormeau laolalt

171
aproape o mie de oameni. Drept n fa se zrea o u
joas, naintea creia edeau dou strji, care jucau
un joc: unul l lovea pe cellalt cu dou degete n
palma minii. Strjile nu-i prea luar n seam pe noii-
venii i ntoarser capul numai n clipa cnd Iankel
zise:
Noi sntem! Auzii, pani? Noi sntem!
Trecei! spuse unul din cei doi, deschiznd ua cu
o mn, cealalt ntinzndu-o tovarului su pentru
bobrnac.
Bulba i Iankel intrar ntr-un coridor ngust i
ntunecat, din care ptrunser ntr-o sal la fel cu cea
dinti, cu ferestruici mici n partea de sus.
Cine-i acolo? strigar mai multe voci deodat, i
Taras zri destul de multe ctane narmate pn-n
dini. Avem porunc s nu lsm pe nimeni.
Noi sntem! strig atunci Iankel. Aa s triesc eu
c sntem noi, luminai pani!
Dar nimeni nu-i ddu ascultare. Din fericire, chiar
n clipa aceea se apropie de ei un grsun, care se
vedea dup toate c era ef cci suduia mai amarnic
dect ceilali.
Noi sntem, pan! Dumneata ai i avut prilejul s
ne cunoti i pan graf o s te mai rsplteasc i de
aici nainte!
Lsai-i s treac, lua-v-ar toi dracii cu mama lor
cu tot. Dar s nu mai intre nimeni! -apoi s nu mai
prind pe nimeni c-i scoate sabia sau c-i face de
cap pe jos, c...
Cei doi trectori nu mai auzir sfritul acestei
porunci att de nflorate.
Sntem noi... snt eu... oameni buni! spunea
Iankel, de cte ori se ntlnea cu cineva.

172
Ce zici, acum s-ar putea? ntreb el pe unul din
paznici, cnd ajunser n cele din urm la captul
coridorului.
Se poate. Dar nu tiu dac o s v lase chiar n
temni. Ian nu mai e acolo. A fost nlocuit cu un
altul, i rspunse strajnicul.
Vai, vai! fcu ncetior jidovul. Asta-i tare ru,
cinstite pan!
Du-m nainte! rosti Taras cu ncpnare.
i ovreiul i fcu pe voie.
La ua ogival care ducea spre beciuri sttea un
otean cu mustaa n trei rnduri. Rndul de deasupra
se rsucea n sus, cel de la mijloc era drept, iar cel de
dedesubt se pleotea n jos i din pricina asta i ddea
o nfiare de motan.
Ovreiul se ncovoie mult de tot n faa lui i
apropiindu-se dintr-o parte, zise:
Luminia noastr! Pan prealuminat!
Cu mine vorbeti, jidovule?
Cu domnia voastr, pan prealuminat!
Hm! i cnd te gndeti c snt numai o ctan i
att! rspunse mustciosul i n ochi i se aprinser
luminie de plcere.
Vai, i eu mi ziceam c sntei voievod! Vai, vai,
vai! fcu ovreiul cltinnd din cap i desfcndu-i
degetele a mirare. i ce nfiare semea! S mor eu
dac nu semnai cu un polcovnic! Da, da, cu un
polcovnic! V lipsete numai attica ca s fii un
polcovnic! Ar trebui s vi se dea, pan, un armsar iute
ca musca i s fii pus s mutruluii polcurile.
Oteanul i netezi rndul de jos al mustilor, iar
ochii i rdeau acum de-a binelea.
Ehei, ce mai oameni, otenii tia! urm jidovul.

173
Oi, vei-s mir, ce oameni stranici! Fireturi, zorzoane...
Strlucesc ca soarele! D-apoi i duducile, cnd vd un
otean... vai, vai, vai!...
i ovreiul cltin iar din cap.
Oteanul i nfoie cu mna catul de sus al
mustilor i scp printre dini ceva asemntor cu
un nechezat de cal.
Rog frumos pe pan osta s-mi fac un bine!
spuse apoi ovreiul. Uite, dumnealui, graful, sosit de
prin meleaguri strine, vrea s-i vad pe cazaci. De
cnd e, n-a vzut ce neam de oameni snt ei!
Grafii i baronii erau lucru obinuit n Lehia,
deoarece i atrgea acolo de multe ori dorina de a
vedea acest col aproape asiatic al Europei; ei socoteau
c inuturile Moscovei i Ucraina se gseau n Asia. De
aceea, oteanul fcu o plecciune destul de adnc n
faa lui Bulba i gsi de cuviin s spun i el cteva
vorbe.
Nu neleg, luminia voastr, zise el, de ce vrei
s-i vedei? Snt nite cini, nu oameni! Chiar i
credina lor e dintre acelea pe care nu le cinstete
nimeni.
Ba mini, fecior de satan! fcu Bulba. Cine eti
tu! Cum de-ndrzneti s spui de credina noastr c
nu o cinstete nimeni! Credina voastr de eretici n-o
cinstete nimeni, nu pe-a noastr!
Ehehei, prietene! strig oteanul. Acum tiu cine
eti! Eti i tu dintre aceia pe care i in nchii uite
colo? Stai puin, c o s-i chem numaidect pe ai
notri!
Taras i ddu seama de greeala svrit, dar
ncpnarea i ciuda l mpiedicau s se gndeasc
cum anume ar putea s-o dreag. Din fericire Iankel i

174
sri numaidect n ajutor.
Prealuminate pan! Se poate s spui c
dumnealui, graful, e un cazac? Dac ar fi fost cazac cu
adevrat, de unde ar fi fcut rost de un asemenea
vemnt i de nfiarea asta de graf?
Fleacuri!... i oteanul deschise gura ct o ur,
pregtindu-se s strige.
Maria voastr, tcei! Tcei, pentru Dumnezeu!
strig Iankel. Tcei, iar noi o s v rspltim pentru
asta aa cum nici n-ai pomenit! V dm doi galbeni!
Nu mai pot! Doi galbeni! Doi galbeni snt un fleac
pentru mine! Eu i dau brbierului meu doi galbeni
numai pentru jumtate de barb. S-mi dai o sut! i
zicnd aa, oteanul i rsuci falnic catul de sus al
mustilor. Iar de nu-mi dai suta, strig pe loc!
i la ce i-o fi trebuind aa de muli, spuse cu
durere n glas ovreiul, galben la fa, desfcnd bierile
sculeului su de piele. Totui era foarte mulumit c
n-avea n pung mai mult dect att i c oteanul nu
tia s numere peste sut. Haide, pan Taras, s
plecm ct mai iute! Vedei i dumneavoastr ce
oameni haini snt pe aici! mai spuse Iankel, vzndu-l
pe otean cum i prefir galbenii n palm, cu un fel
de prere de ru c n-a cerut mai mult.
Ce ai de gnd, ctan blestemat? spuse deodat
Bulba. Galbenii i-ai luat, da de artat cazacii vd c
nici nu te gndeti? Trebuie s mi-i ari! Acum c-ai
primit galbenii, n-ai dreptul s dai napoi!
Haide, crai-v la dracu, c, de nu, o s dau de
veste chiar acum alor notri i o s vedei voi atunci...
Splai putina, zic, i ct mai repede!
S plecm, pan Taras, zu s plecm. D-i ncolo!
S le dea Dumnezeu nite vise... s scuipe i alta nu!

175
strig srmanul Iankel.
Bulba i ls ncet capul n piept, se ntoarse n loc
i porni napoi, nsoit de dojenile lui Iankel, pe care-l
rodea jalea numai la gndul galbenilor pierdui pe de-
geaba.
La ce bun v-ai legat de el? Trebuia s-l lsai pe
cinele cela s suduie-n voie! tia nu pot tri dac nu
suduie! Oi, vei-s mir, ce noroc le d Dumnezeu la cte
unii! O sut de galbeni numai i numai pentru c ne-a
izgonit! Pe cnd alde noi... ne alegem cu perciunii
smuli, cu mutra zob, de i-e i lehamite s ne vezi i
nici pomeneal de suta de galbeni. Of, Doamne,
Doamne!
Dar asupra lui Bulba faptul c dduser gre avu o
nrurire cu mult mai mare i asta se vedea dup
flacra mistuitoare ce-i juca n ochi.
S mergem, zise el deodat, scuturndu-se parc
din toropeal. S mergem n pia. Vreau s vd cu
ochii mei cum o s-l chinuie!
Vai, pan Taras, pentru ce s mergem acolo? C
doar nu-i mai putem ajuta cu nimic!
S mergem! spuse Bulba ncpnat.
i ovreiul suspinnd din greu se lu ca o ddac
dup dnsul.
Piaa unde trebuiau s fie omori cazacii nu era
greu de gsit: sumedenie de oameni se ndrepta ntr-
acolo, din toate prile. n veacul acela nemilos, o
asemenea privelite era socotit ct se poate de
atrgtoare nu numai pentru poporul de jos, ci i
pentru mai-marii lui. Mulime mare de btrne, dintre
cele mai cucernice, mulime mare de fete tinere sau
femei, dintre cele mai fricoase, care visau pe urm
toat noaptea leuri nsngerate i strigau n somn att

176
de tare cum strig numai un husar beat, nu scpau
totui nici un prilej de a privi toate astea. Doamne, ce
cazn! ipau uneori multe dintre ele cuprinse de
istericale, i nchiznd ochii, ntorceau capul; dar
rmneau totui pe loc nc destul vreme. Cte unii
din mulime cscau larg gura i ntindeau minile
nainte, cuprini de dorina de a se urca n capul
altora ca s vad de acolo ct mai bine. Din noianul de
capete obinuite i asemntoare ntre ele, ieea n
vileag faa crnoas a unui mcelar care urmrea cele
ce se petreceau cu ochi de cunosctor, schimbnd cte
o vorb-dou cu meterul furitor de arme, cruia i
zicea cumetre, pentru c n zilele de srbtoare se
mbtau amndoi la aceeai crcium. Unii vorbeau cu
nfocare despre cele ce vedeau, iar alii fceau chiar
prinsoare; dar cea mai mare parte o alctuiau aceia
care privesc tot ce se ntmpl n lume, scobindu-se n
nas. n rndul nti, chiar lng mustcioii care
alctuiau garda civic, se zrea un leahtic tnr, care
poate c nici nu era leahtic, ci voia doar s par,
mbrcat ostete; se gtise cu tot ce avea pe lumea
asta n aa hal, c acas la el nu mai rmsese de
bun seam dect o cma zdrenroas i o pereche
de cizme sclciate. La gt i atrnau unul peste altul
dou lnioare cu nu tiu ce galben spnzurat de ele.
Venise cu drgua lui, Iuzsea, i acum se ntorcea
mereu s vad dac nu cumva i-o fi ptat cineva
rochia de mtase. Tnrul i lmurea cu atta
siguran tot ce vedea n jur, c s fi vrut mult i bine
c nimeni n-avea ce aduga. Toat lumea asta, pe
care o vezi adunat aici, Iuzsea, sufleelul meu, a
venit s se uite cum o s fie omori tlharii. Iar acela,
pe care-l vezi, sufleelul meu, cu securea i alte scule

177
n mn, e gdele; el o s-i omoare. Cnd s-o porni s
trag pe roat sau s czneasc ntr-alt chip, tlharul
acesta o s mai rmn viu; dar cnd i-o tia capul cu
securea, apoi s tii, sufletul meu, c ndat o s-i
dea duhul. Mai nti o s ipe i-o s se zbat, dar de
cum i-or tia capul, n-o s mai simt nevoie nici s
strige, nici s mnnce, nici s bea, i asta, sufleelul
meu, pentru c n-o s mai aib cap. Iar Iuzsea
asculta toate astea cu team i nesa. Acoperiurile
caselor erau nesate de lume. Prin ferestruicile
podurilor priveau mutre din cale-afar de ciudate, cu
musti i un soi de boneele pe cap. n balcoane,
umbrii de baldachine, edeau cei din protipendad.
Mnua ginga a unei domnie, zmbitoare i
strlucitoare ca zahrul n albeaa ei, se inea de
parmaclc. Prealuminaii pani, toi ndeajuns de grai,
priveau cu nfiare falnic. O slug n haine bogate,
cu mnecile suflecate, umbla printre ei, purtnd pe
tav tot soiul de buturi i mncruri. Adeseori cte o
jucu cu ochii negri apuca dulciuri i fructe cu
mnua ei alb i le arunca n mulime. Atunci ceata
de cavaleri nfometai ntindea care mai de care
plriile ca s le prind, iar un leahtic nalt, care-i
ntrecea cu un cap pe toi ceilali, mbrcat n vemnt
rou ieit de vreme, cu fireturi de aur nnegrite i ele,
apuca prada cu ajutorul minilor sale lungi, o sruta,
o ducea o clip la inim i numai dup aceea o punea
n gur. Un oim privea i el din cuca lui aurit,
atrnat n balcon: cu capul nclinat ntr-o parte i cu
un picior ridicat n aer, se zgia la lumea adunat.
Deodat ns mulimea prinse a fremta i de
pretutindeni se auzir strigte: Iat-i!... i aduce pe
cazaci!... Cazacii!...

178

179

Veneau cu capetele descoperite, cu mourile lor
lungi i cu brbi mari ce le crescuser n nchisoare.
Nici team, nici ncruntare nu se zrea pe chipurile
lor, ci o mndrie linitit, senin. Vemintele de postav
scump se nvechiser n nchisoare i atrnau acum de
pe ei ca nite zdrene; nu se uitau la oamenii din jur,
nici nu le fceau plecciuni. n faa tuturor pea
Ostap.
Ce o fi simit btrnul Taras la vederea lui Ostap al
su? Ce-o fi fost n inima lui? l mnca din ochi,
ascuns n mulime cum era, i nu ls s-i scape nici
o micare. Robii se apropiau n acea clip de locul
unde trebuiau s-i primeasc moartea. Ostap se opri.
El cel dinti trebuia s soarb pn la fund cupa
amarului. Atunci, nvluindu-i pe toi ai si cu
privirea, ridic mna i strig cu glas tare:
Deie Domnul ca nici unul dintre ereticii care s-au
adunat aici s nu auz, afurisiii, vicreli din gura
cretinului care ndur cazne n faa lor! S nu
rosteasc nici unul dintre noi vreo vorb!
i dup ce gri aa, se apropie de locul morii.
Aa, fiule, bine ai grit! spuse ncetior Bulba i
i plec n pmnt capul albit de ani.
Iar gdele smulse de pe Ostap zdrenele nvechite, i
prinse minile i picioarele ntr-un fel de butuci de
lemn anume lucrat i... Dar s nu mai tulburm
mintea cititorului nfindu-i privelitea chinurilor
nemaipomenite, la auzul crora i s-ar ridica prul
mciuc. Ele izvorau din slbticia acelui veac
cumplit, cnd omul tria doar prin sngeroase isprvi
osteti care-i cleau sufletul, nchizndu-l

180
simmintelor nalte. Zadarnic unii, ce e drept puini
la numr, i care ieeau din rndul obinuiilor
timpului, se ridicau mpotriva acestor fapte
ngrozitoare. Zadarnic regele i muli cavaleri cu
mintea luminat cutau s arate celorlali c o
asemenea slbticie nu face dect s ae dorul de
rzbunare al neamului czcesc. Dar puterea regelui
i a celor luminai era nimic n faa samavolniciei i
ndrznelii dregtorilor statului, care prin lipsa lor de
judecat, printr-o nenelegere oarb a viitorului,
printr-o mndrie copilreasc i o fudulie ieftin,
preschimbaser sfatul btrnilor ntr-o caricatur a
crmuirii.
Ostap ndur chinurile i caznele ca un uria din
poveste. Nici un strigt, nici un geamt nu scp de
pe buzele lui; nici mcar atunci cnd clii ncepur
s-i sfrme oasele minilor i ale picioarelor, iar
pritul lor nspimnttor se auzi pn departe n
rndurile privitorilor, nvluii de o tcere de moarte,
cnd duducile i ntoarser ochii de la cel chinuit, nici
mcar atunci nu-i scp un geamt ct de mic i nici
un muchi nu i se clinti pe fa. Taras sttea n
mulime cu capul plecat, iar ochii lui ctau cu mndrie
n sus i btrnul ncuviina: Aa, fiule, aa!
Dar cnd l duser pe Ostap la cele din urm chinuri
ale morii, tria voinicului prinse parc a ovi. i roti
ochii mprejur: Dumnezeule mare! Numai oameni
necunoscui, numai fee strine! De ar fi fost mcar
cineva dintre cei dragi, acum cnd avea s-i dea
sufletul. Nu tnguirile i plnsul micuei lui slabe ar fi
vrut el s aud n acel ceas, nici strigtele
dezndjduite ale unei neveste care i-ar fi smuls
prul din cap i s-ar fi lovit cu pumnii peste snul alb!

181
Nu! Ar fi vrut s vad n faa lui un brbat cu tria
neclintit, care s-l rcoreasc prin vorb neleapt i
s-l mngie n ceasul din urm. i iat c puterea lui
sufleteasc l prsi, i Ostap strig, cuprins de
slbiciune:
Tat, unde eti? M auzi tu oare?
Te aud! rsun deodat n tcerea de mormnt, i
toat mulimea aceea fr numr se cutremur ca un
singur om.
Parte din otenii clri se repezir s cerceteze cu
grij mulimea. Iankel se nglbeni la fa ca un mort,
i cnd ctanele se deprtar oleac de dnsul, se
ntoarse cu team ca s vad ce face Taras; dar acesta
nu mai era lng el; parc-l nghiise pmntul.

182



XII
ar iat c Taras nu pierise fr urm. O sut
douzeci de mii de cazaci se artar dintr-o
dat la graniele Ucrainei. De data asta nu mai
era o frntur de oaste sau un plc ce pornea dup
prad, sau n urmrirea ttarilor. Nu! Se ridicase
seminia ntreag, pentru c se umpluse paharul
rbdrii! Se ridicase pentru a rzbuna batjocura
adus drepturilor sale, njosirea datinilor, pngrirea
credinei strmoeti i a obiceiurilor sfinte, ocara
adus bisericilor, samavolniciile panilor strini,
asuprirea poporului, unirea cu credina catolic,
domnia ruinoas a jidovilor pe pmntul pravoslavnic
ntr-un cuvnt tot ce sporise i aase din timpuri
strvechi ura nempcat a cazacilor. n capul a toat
oastea asta mult ca frunza i ca iarba se afla tnrul
dar nenfricatul hatman Ostrania, iar alturi de el se
inea tovarul lui umblat prin lume, btrnul Gunea,
care-i era sfetnic credincios. Opt polcovnici cluzeau
fiecare cte un polc de dousprezece mii de cazaci. Doi
esauli mai mari i un purttor al bunciucului clreau
n urma hatmanului. n fruntea steagului celui mai de
seam, pea mai-marele stegarilor, iar n deprtare,
fluturau n vnt multe steaguri i prapure. Un plc de
purttori de semne duceau alte bunciucuri. Mai erau
acolo i diferite feluri de lupttori care alctuiesc de
obicei polcurile; cei de pe lng crue, oteni de rnd,
D

183
pisari, i alturi de ei pedestrime i clrime. n afar
de cazacii adunai prin recrutare, erau i volintiri
aproape tot att de muli la numr. Se strnseser de
pretutindeni: din Cighirin, din Pereiaslav, din Baturin,
din Gluhov, de prin prile de jos ale Niprului, precum
i de prin prile lui de sus i de prin ostroave. Cai
fr numr i sumedenie de care veneau pe cmp. i
iaca, printre acei cazaci, printre acele opt polcuri, cel
mai ales era unul, iar n capul lui se gsea Taras
Bulba. Toate i ddeau greutate asupra celorlali: anii,
nelepciunea cptat n luptele prin care trecuse,
tiina de a mnui polcul i ura cea mai aprig fa de
duman. Pn i cazacilor li se prea din cale-afar de
cumplit cruzimea i rfuielile lui neomenoase. Capul
lui nins de ani hotra una i bun: foc i
spnzurtoare; iar sfatul pe care-l ddea, cnd se
adunau mai-marii otirii, propvduia nimicirea.
S trecem peste povestirea tuturor luptelor n care
cazacii au artat ce pot, i a ntregii desfurri a
rzboiului dus de ei; toate acestea au fost scrise de
mult n paginile letopiseelor. i apoi se tie cum arat
rzboiul dus pe pmntul rusesc pentru credin: nu
se afl pe lumea asta o putere mai mare dect
credina! Nebiruit i spimnttoare este aceast
putere, asemenea stncii care se nal dintre valurile
mrii n veci clocotitoare i schimbcioase, aezate n
mijlocul lor nu de mna omeneasc. Din strfundurile
mrii i ridic ea spre ceruri pereii cu neputin de
zdruncinat, alctuii numai i numai din piatr, i de
pretutindeni se vede acea stnc ce privete
nenfricat, drept n fa, valurile ce trec nesfrite pe
lng ea. Vai de corabia care d peste acea stnc! Se
prefac n achii catargurile-i neputincioase i praf se

184
alege de tot ce-a fost pe puntea ei, iar vzduhurile
rsun cutremurate de chemrile dezndjduite ale
cltorilor sortii pieirii.
Pagini de letopise ne spun cu de-amnuntul cum
fugeau otenii lei din oraele liberate, cum au fost
spnzurai neruinaii arendai jidovi, ct de
neputincios s-a dovedit a fi hatmanul Nikolae Potoki
numit de rig, cu toat nenumrata lui otire,
mpotriva acestei puteri de nebiruit; cum zdrobit i
urmrit i-a necat el, ntr-un rule de Doamne-ajut,
floarea armatei sale; cum l-au mpresurat puternicele
polcuri czceti n trguorul Poloni i cum
hatmanul leesc, n dezndejdea lui, se leg n faa lor
c o s struie pe lng rig i pe lng dregtorii
ceilali ai statului ca s mplineasc ntru totul vrerea
cazacilor, ntorcndu-le toate drepturile i pronomiile
lor de odinioar. Dar nu erau att de lipsii de minte
cazacii ca s se lase amgii de vorbele lui: tiau ei din
alte di cte parale face legmntul unui leah. i nu s-
ar mai fi fudulit Potoki pe armsarul su de ase mii
de galbeni, atrgnd asupr-i privirile doamnelor de
neam mare i zavistia boierimii leeti, n-ar mai fi
fcut gur la sfaturile dregtorilor, n-ar mai fi dat
ospeele strlucite n cinstea senatorilor, dac nu i-ar
fi venit n ajutor preoimea rus din trguorul acela.
Cnd au vzut cazacii c le ies nainte toi popii n
odjdii strlucitoare cusute cu fir, ducnd cruci i
icoane, iar n fruntea lor pete arhiereul cu crucea
n mn i cu mitr n cap, i-au plecat cu toii frunile
i s-au descoperit. Nimnui nu i-ar fi fcut ei pe voie,
poate nici chiar regelui; dar n faa bisericii lor
pravoslavnice n-au ndrznit a se mpotrivi i au fcut
pe placul preoimii: s-au nvoit s-l slobozeasc pe Po-

185
toki mpreun cu polcovnicii lui, dup ce mai nti
acetia le-au fgduit cu jurmnt s lase libertate
tuturor bisericilor pravoslavnice, s dea uitrii ura
strveche dintre ei i s nu jigneasc prin nimic
otirea czceasc. Numai unul din polcovnicii
zaporojeni nu se nvoi defel cu acea pace. i
polcovnicul acela era Taras. Smulgndu-i un smoc
din prul lui crunt, el strig:
Tu, hatmane, i voi, polcovnici! Nu facei treaba
asta muiereasc! Nu v ncredei n lei, c o s v
vnd, cinii!
Iar cnd pisarul polcului ntocmi nvoiala i
hatmanul o cntri cu mna lui atotputernic, el i
scoase paloul de oel curat i sabia scump turceasc
din fierul cel mai de soi, o frnse n dou ca pe un
beior i arunc bucile departe, una n dreapta i
una n stnga, zicnd:
Rmnei dar cu bine! Aa precum cele dou
capete ale acestei sbii nu s-or mai uni n veci ntre
ele pentru a alctui iar o sabie ntreag, aa n-o s ne
mai ntlnim nici noi, frai cazaci, pe lumea asta. Luai
aminte la cuvntul meu de rmas bun, i zicnd aa,
glasul lui prinse putere i se urc spre nlimi,
cptnd o trie neobinuit i tulburnd inimile
tuturor prin vorbele lui de prooroc: o s v mai aducei
voi aminte de mine n ceasul morii! Credei c ai
cumprat linitea i pacea? Credei c o s mai
domnii de aici nainte? O s domnii voi, fr
ndoial, dar cu altfel de domnie: ie, hatmane, o s-i
jupoaie pielea capului, au s i-o umple cu pleav de
hric i mult vreme au s i-o arate prin iarmaroace!
Dar nici domniile voastre, boieri, n-o s v purtai
mult vreme capul pe umeri! O s v prpdii prin

186
beciuri umede, zidii n hrube de piatr, dac n-o s
fii fieri de vii n cazane, ca nite berbeci! Iar voi, ca-
zacii mei, urm dnsul ntorcndu-se ctre oamenii si,
care vrei s murii de moarte bun? Nu pe cuptoare
sau pe lavie, vrednice numai de muieri, sau pe sub
garduri de crciumi, ca orice netrebnici, ci de moarte
czceasc, moarte vrednic, toi pe acelai pat, ca
mirele cu mireasa lui? Ori poate vrei s v-nturnai
pe la casele voastre, s v lepdai de credina
strmoeasc i s ducei n spate popii leeti?
Ba vrem s mergem cu tine, pan polcovnic! Cu
tine! strigar ntr-un glas toi cei ce erau n polcul lui
Taras i muli alii trecur ndat de partea lor.
Ei, dac vrei s m urmai pe mine, atunci
haidem! fcu Taras, apoi i nfund mai adnc cciula
peste ochi, arunc o privire aspr i amenintoare
celor care rmneau i, ndreptndu-i voinicete
statura n a, le strig alor si: Fie ca nimeni s nu
aib a ne pomeni vreodat cu o vorb de ocar! i
acum haidei, feii mei, n ospeie la papistai!
i zicnd aa, ddu bici calului; n urma lui se
nirui pe drum tabra de o sut de crue i pornir o
dat cu ele muli cazaci clri i pedetri. Iar Taras se
mai ntoarse o dat n a, ameninndu-i din ochi pe
toi cei rmai, i privirile lui aruncau fulgere de
mnie. Nimeni nu ndrzni s-i opreasc din drum.
Polcul lui Taras plec n ochii ntregii otiri i mult
vreme i-a mai ntors capul btrnul Bulba,
ameninnd ntruna.
Iar hatmanul i polcovnicii cu sufletele tulburate
stteau dui pe gnduri i tceau cuprini parc de o
presimire apstoare.
i nu degeaba proorocise Taras: toate se izbndir

187
ntocmai, dup cuvntul lui. Nu trecu mult i dup
trdarea de la Kanev, capul hatmanului i ale multora
dintre tovarii lui cei mai de seam fur trase n
eap.

Dar Taras? Taras i fcea mendrele prin toat ara
leeasc, mpreun cu polcul su: optsprezece trguri
i vreo patruzeci de biserici papistae fur mistuite de
focul pus de el i acum se ndrepta spre Cracovia.
Muli lei de tot soiul mcelrise n drumul su, multe
palate dintre cele mai frumoase i mai bogate jefuise i
nimicise; cazacii lui deschiseser i vrsaser pe jos
mieduri i vinuri vechi de sute de ani, pstrate cu grij
n beciurile panilor, ciopriser i arseser postavuri
scumpe, veminte i tacmuri ascunse n cmri. Nu
cruai nimic! le spunea ntruna Taras. i cazacii n-
aveau mil nici mcar de duducile sprncenate ori de
fetele cu faa ca laptele i pieptul ca zpada, care nu-i
gseau mntuire nici la porile altarului. Taras le ardea
de vii, cu altare cu tot. Cte brae albe ca neaua s-au
nlat spre ceruri n vlvti, o dat cu strigte att de
jalnice, c pn i rna cea mai rece s-ar fi
cutremurat la auzul lor i iarba cmpului s-ar fi
aternut pmntului de jale... Dar surzi rmneau la
orice durere cazacii cu sufletele mpietrite, care ridicau
n vrful sulielor pn i copilaii de pe ulie i-i
aruncau n foc. Asta s v fie pentru sufletul lui
Ostap, lei afurisii! se mulumea doar s spun
Taras. i fcea praznic de sta, ntru pomenirea lui
Ostap, n orice trg unde ptrundea, pn cnd
ocrmuirea leeasc i ddu seama c isprvile lui
Taras erau ceva mai mult dect o cotropire obinuit i
l trimiser pe acelai Potoki, cu cinci polcuri, dndu-i

188
porunc s-l prind pe Taras, fie ce-o fi.
Timp de ase zile au scpat cazacii de urmritori,
umblnd pe drumuri luntrice; caii lor, abia de puteau
ndura goana nebuneasc care-i apra pe cazaci. Dar
Potoki, de ast dat, fu la nlimea poruncii primite:
el i urmri neobosit pe cazaci, pas cu pas, i-i ajunse
din urm pe malul Nistrului, unde Bulba se
statornicise ntr-o cetate prsit, pe jumtate
drmat, ca s-i lase oamenii s se mai hodineasc.
Cetatea aceea se nla chiar pe piscul nalt al
malului povrnit, deasupra apelor Nistrului, cu bucata
de meterez ce-i mai rmsese i zidurile-i aproape
drmate. Iar piscul stncos al malului era presrat cu
pietri i frme de crmid i prea gata s se
prvale n orice clip, jos n prpastie. Acolo, n acel
loc i mpresur pe cazaci hatmanul regelui, Potoki,
care se apropiase din cele dou pri ale cetii ce
ddeau spre cmpie. Patru zile n ir s-au btut cazacii
i au inut piept leilor, aprndu-se de ei cu crmizi
i pietre. n cele din urm ns, puterile cazacilor se
istovir, i cum nu mai aveau nici cu ce s se bat,
Taras hotr s fac o sprtur prin rndurile
dumanilor. i ce s vezi? Izbutir ntr-adevr cazacii
s-i croiasc drum printre lei. i cine tie? Poate i-ar
fi scpat i de ast dat caii lor iui la picior, cnd
deodat, chiar n toiul goanei, Taras se opri strignd:
Staai! Mi-a picat luleaua! Nu vreau nici ea mcar s
ajung n minile afurisiilor de lei! i se aplec
btrnul hatman i prinse a cotrobi prin iarb dup
luleaua cu tutun, tovar nedesprit pe uscat i pe
ap, n rzboi i acas. n vremea asta l ajunser din
urm, n goana mare, o ceat de lei, i-l apucar de
umerii puternici. i scutur Bulba mdularele, dar nu

189
mai czur la pmnt vrjmaii care-l apucaser, cum
se ntmpla nainte vreme.



190

Ehei, btrnee, btrnee! spuse atunci btrnul
cazac i-l podidi plnsul. Dar nu era de vin
btrneea, ci o putere mai mare, care-i biruise
puterea: ca la vreo treizeci de ostai se agaser de
minile i de picioarele lui. Am prins cioara! strigau
leii. Rmne s vedem acum n ce chip am putea s-l
cinstim mai bine pe cinele sta! i hotrr s-l ard
de viu n ochii tuturor, primind pentru asta i
ncuviinarea hatmanului lor. Chiar n acel loc se afla
i un copac uscat, cu vrful despicat de trsnet. l
legar vrjmaii cu lanuri de fier de trunchiul
copacului, i intuir minile n cuie i sltnu-l mai
sus, ca s fie zrit de pretutindeni, se apucar s cl-
deasc rugul chiar la rdcina copacului. Dar nu la
rug privea Taras i nu la focul care trebuia s-l
mistuie se ndreptau gndurile lui, ci privea inimosul
btrn ntr-acolo unde cu focuri de flint se aprau
cazacii lui; de pe nlimea pe care se gsea, vedea
totul ca n palm.
Punei mna, biei, punei mna ct mai iute pe
colnicul din spatele pdurii, striga el. De acolo n-au
cum s v ia!
Dar vntul nu-i duse vorbele pn la cazacii lui.
O s se prpdeasc, o s se prpdeasc de-a
surda, mai spuse Bulba cu dezndejde i privi n jos,
unde scnteiau apele Nistrului. i deodat ochii i se
aprinser de bucurie: vzu patru crme de luntre ce se
zreau printre tufiurile malului, i adunndu-i toate
puterile, strig ct l inea gura:
Dai-v spre mal, spre mal, biei! inei poteca
ce coboar prin stnga! Jos snt nite luntri! Luai-le

191
pe toate, ca s nu v urmreasc.
De ast dat vntul btea din alt parte i toate
vorbele lui fur auzite de cazaci. Dar pentru acest sfat,
Bulba primi numaidect o lovitur grozav de mciuc
n cap i toate prinser a juca n faa ochilor lui.
Ca vntul i ca gndul se repezir cazacii pe poteca
cea repede; dar urmritorii nu le ddeau pas! i cnd
vzur fugarii c poteca se rsucete, cotete i se
duce erpuind n lturi, spuser cu toii: Ia, hai,
tovari! Fie ce-o fi! Apoi se oprir o clip locului, i
ridicar n sus biciutile i scoaser cte un uierat.
Iar caii lor ttrti se desprinser de pmnt, se
ntinser n vzduh ca nite erpi, zburar peste
prpastie i czur drept n Nistru. Numai doi din
toat ceata nu ajunser n ap, ci prbuindu-se de
sus peste coluri de stnci, se zdrobir de moarte cu
cai cu tot, fr mcar s scoat un strigt. n vremea
asta, ceilali cazaci pornir not apa rului, clri cum
erau, i se apucar s desprind luntrile. Iar leii se
oprir la marginea prpastiei, minunndu-se de
nemaiauzita isprav czceasc i ntrebndu-se, s
sar ori ba? Unul dintre ei, un polcovnic tnr, cu
sngele iute i fierbinte, fratele frumoasei care-l vrjise
pe srmanul Andrii, nu mai sttu s se gndeasc i
se repezi nprasnic, cu calul su, pe urmele cazacilor.
Dar fcu de trei ori tumba n vzduh i czu drept
peste colurile ascuite ale stncilor, care-l sfrtecar n
buci; aa pieri el n prpastie, iar creierii lui
amestecai cu snge mprocar tufiurile ce creteau
pe pereii ei coluroi.
Cnd se dezmetici Taras Bulba de pe urma loviturii
primite i se uit n Nistru, cazacii lui edeau n luntri
i vsleau cu lopeile; de sus ploua cu gloane peste ei,

192
dar gloanele nu-i ajungeau... i ochii btrnului
hatman scnteiar de bucurie.
Cu bine, frailor! le strig el de sus. S nu m
uitai i chiar n primvara care vine s v ntoarcei
din nou ncoace i s petrecei cum se cade! Ei? I-ai
prins, lei afurisii? Credei c se afl pe lumea asta
ceva care s poat nspimnta un cazac? Ateptai
numai c o s vin vremea cnd o s aflai de-a binelea
ce nseamn credina pravoslavnic ruseasc! Chiar
de pe acum simt popoarele mai ndeprtate i mai
apropiate c o s se ridice ntr-o zi pe pmntul rusesc
un ar al lui i c n-o s se afle putere pe lume care
s-i poat ine piept!...
...Iar limbile de foc i ncepur s se ridice de pe
rug, i cuprinznd picioarele lui Taras nvluir n
vlvti tot copacul. Dar se gsesc oare pe lumea asta
ruguri, cazne ori vreo alt putere care s nfrng
puterea ruseasc?
Ap mare e Nistru i multe coturi mai are, mult
stufri, multe grinduri de nisip, da i multe bulboane
adnci! Faa rului lucete ca oglinda, i rsun de
glasurile ascuite ale lebedelor; seme i repede
spintec apele lui mndra ra slbatic i muli
fluierari gulerai cu gue sngerii, precum i alte
psri de balt slluiesc n ppuriurile de lng
mal. Cazacii lunecau uor n brcile lor nguste cu
dou crme, vslind toi deodat cu lopeile, ocolind cu
grij prundurile, speriind stoluri ntregi de psri i
nu mai conteneau s-l pomeneasc pe hatmanul lor.

SFRIT

193


194