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Ingeniera y medio ambiente


La intervencin humana en la naturaleza ha generado impactos que afectan negativamente la integridad de
los ecosistemas, de los cuales depende en gran parte el bienestar de la humanidad, y que, en algunos casos,
han llegado a amenazar la integridad de la vida misma en nuestro planeta, tal como se evidencia en forma
dramtica con el calentamiento global.
La situacin es alarmante, como lo han subrayado diferentes estudios. As se concluye en la Evaluacin de
los Ecosistemas del Milenio, publicado en 2005 y en el cual participaron cerca de 1300 cientficos del mundo,
que tuvo como objetivo evaluar las consecuencias de los cambios en los ecosistemas sobre el bienestar
humano, y las bases cientficas para las acciones que se necesita emprender a fin de reforzar la conservacin
y
el
uso sostenible de esos
sistemas
y su
contribucin
al
bienestar
humano.
El informe nos seala que, de las veintitrs subcategoras de servicios prestados por los ecosistemas a la
humanidad, quince estn en declive. En otras palabras, desde una perspectiva global, la destruccin y
degradacin de los ecosistemas ha tenido como consecuencia que ellos, cada vez ms, estn en menor
capacidad de prestar parte de los servicios de aprovisionamiento (agua dulce, pesqueras de captura,
alimentos silvestres, combustible, medicinas y productos bioqumicos, recursos genticos), de regulacin (del
clima, el agua, la erosin, las pestes, los desastres naturales, purificacin del aire, purificacin de las aguas,
polinizacin), y culturales (espirituales, estticos). Si bien produccin global de alimentos correspondiente a la
agricultura y la ganadera se encuentra en ascenso, el estudio muestra que parte de los agroecosistemas que
proveen
estos
servicios
se
encuentra
en
procesos
de
degradacin.
Estamos, entonces, frente a una paradoja, tal como se subraya en la mencionada Evaluacin: Los cambios
en la naturaleza han ayudado a mejorar la vida de miles de millones de personas, pero al mismo tiempo han
debilitado su capacidad para brindar otros servicios clave, tales como la purificacin del aire y del agua, la
proteccin
contra
los
desastres
y
la
provisin
de
medicinas.
Precisamente, la ingeniera ha contribuido a generar muchos de esos cambios en la naturaleza, entre los
cuales se encuentran aquellos de gran beneficio para la poblacin, pero tambin aquellos que se consideran
insostenibles
desde
la
perspectiva
ambiental
y
social.
La insostenibilidad ambiental, entendida como el desbordamiento de los lmites impuestos por la naturaleza,
en muchos casos tiene su origen en los patrones de produccin y de consumo en s mismos. Pero, como
sabemos, ni los profesionales de la ingeniera que participaron en la creacin e implementacin de
tecnologas que han sido crticas para resolver diversas necesidades humanas, ni los beneficiarios de las
mismas, se imaginaron en su momento que muchas de ellas pudieran traer consigo las negativas
consecuencias que hoy conocemos. Tales son los casos, por ejemplo, del transporte -a partir de los motores
de combustin- y de la termoelctrica que, basados en la combustin del petrleo y el carbn, son dos
desarrollos extraordinarios del ingenio humano con positivos impactos para la sociedad. Pero, despus de
utilizar estos combustibles en forma intensa durante cerca de doscientos aos, slo recientemente se
identific -hace escasas tres dcadas- que sus emisiones son causantes mayores del calentamiento global -la
principal amenaza hoy existente sobre el planeta-, as como de diversas contaminaciones del aire que
respiramos -con graves consecuencias para la salud humana. Una historia similar a la de los dos casos
mencionados se ha repetido con cientos de tecnologas que han sido objeto de desarrollo por parte de las
ciencias de la ingeniera y de aplicacin por parte de los contingentes de profesionales educados en sus
centros
de
formacin.

Adems, los patrones de consumo del transporte, basado ste en los motores de combustin, y de la energa
elctrica procedente de las termoelctricas, y otras fuentes, han agravado en forma sustantiva el problema del
calentamiento global. As, el predominio del automvil privado sobre el transporte pblico y el uso irrefrenado
de la energa elctrica son causa de una acumulacin adicional de gases de efecto invernadero, en
comparacin con un escenario hipottico caracterizado por uno patrones de consumo de estos bienes y
servicios que privilegiaran el transporte colectivo, en el primer caso, y el ahorro de la electricidad, en el
segundo caso. En otras palabras, con estos ejemplos estamos recordando aqu que las tecnologas no son
neutras en su aplicacin y que sus beneficios e impactos estn profundamente vinculados con la organizacin
social de su uso; lo cual, en ltima instancia, es un asunto de naturaleza poltica.
Con frecuencia, las intervenciones humanas en el medio natural, incluyendo las efectuadas mediante la
ingeniera, se han hecho a partir de la visin predominante de que los bosques, la fauna, las aguas y los
suelos, son recursos renovables. En esta perspectiva, cada uno de estos recursos se concibe como un bien
para ser modelado en un producto material o como un recipiente para la disposicin de desperdicios. Se trata,
entonces, de administrar racionalmente los recursos naturales renovables como un medio para asegurar un
flujo continuo de los productos de la naturaleza. Pero, esa administracin racional ha acentuado, en muchos
casos, la optimizacin del uso de los recursos mismos sin entrar a establecer las consecuencias de ese
propsito
para
los
ecosistemas
que
los
producen.
Es una visin que se expresa, por ejemplo, en el ejercicio profesional de muchas generaciones de ingenieros
forestales que han estado concentrados en la extraccin de la madera, sin un adecuado miramiento por la
salud del bosque, lo que ha ocasionado la degradacin o destruccin de valiosos ecosistemas boscosos. En
forma similar, son bien conocidas las evaluaciones efectuadas a posteriori de muchas de las grandes represas
construidas en el siglo pasado, verdaderos monumentos de la creatividad de la ingeniera civil, que a la postre
mostraron un balance negativo desde la perspectiva del funcionamiento e integridad de los ecosistemas,
como se tipifica en la represa de Assuan, en Egipto. Justamente a partir de experiencias como sta, la
ingeniera ha replanteado el diseo y construccin de esas necesarias obras con el fin de establecer medidas
de
prevencin
y
mitigacin
del
dao
ambiental.
En el caso de los pases de la Amrica Tropical, una regin prodigiosamente rica en diversidad biolgica y
recursos hdricos, esta visin de la renovabilidad infinita de los recursos naturales ha estado muy arraigada y
an parecemos resistirnos a cambiarla. As nos la ensearon a los miembros de mi generacin -justamente la
nacida despus de la segunda guerra mundial- quienes aprendimos, tambin, que Colombia era un pas
prdigo en recursos naturales y que stos tenan un potencial inimaginable para su desarrollo. Ni en los
colegios de los aos cincuenta ni en la Universidad de los aos sesenta, nos sealaron nunca que estuviera
ocurriendo algo anmalo en nuestra relacin con el medio ambiente, como consecuencia de las presiones
propias del crecimiento poblacional y del desarrollo econmico y social que el pas buscaba. Y no nos lo
sealaron simplemente porque se conoca muy poco, no obstante que en nuestro pas, ya en los sesenta, se
comenzaban a or las voces de instituciones, cientficos y lderes de la sociedad civil que mostraban acciones
pioneras en pro de la conservacin de la naturaleza, las cuales se constituiran en antecedentes del
ambientalismo, como hoy lo conocemos. Adems, ya a finales de esa dcada, alcanzamos a escuchar los
ecos del nacimiento del ambientalismo en el fragor de la Revolucin de Mayo -Paris, 1968-, y de los
impetuosos movimientos estudiantiles que estallaron en los pases del mundo desarrollado para cuestionar los
fundamentos y consecuencias de la sociedad afluente.
Lo cierto es que en Colombia, a similitud de otros pases y slo recientemente, las intervenciones en el medio
natural -que estn expresadas en la apertura de nueva frontera agrcola, la construccin de las diversas obras
de infraestructura y la conformacin de los asentamientos humanos y del aparato industrial, entre otras- se

hicieron sin que se contara en su momento con el conocimiento cientfico y tcnico que permitiera evaluar sus
consecuencias. Pero era un asunto que, de todas formas, no pareca importar mucho puesto que, como se
subray, se parta del supuesto de que contbamos con un pas rico e inagotable en recursos naturales
renovables; una idea que en los aos cincuenta y sesenta del siglo pasado pareca estar respaldada por la
existencia de vastas zonas de frontera, representadas por la costa Pacfica, los llanos orientales y la
Amazonia,
entre
otras.
En este contexto, la ciencia y la tecnologa se han visto en el imperativo de buscar soluciones a los diversos
problemas ambientales, muchos de los cuales fueron generados por las tecnologas de su propio cuo. As
que la ingeniera de hoy, desde sus mltiples ramas, busca contribuir a enfrentar los diversos problemas
ambientales, entre los cuales se mencionan: el calentamiento global, la contaminacin del aire, el declive de la
capa de ozono, el deterioro de los recursos de agua dulce, el deterioro del medio ambiente marino, el declive
de la biodiversidad, el empobrecimiento y la prdida de suelos y los contaminantes orgnicos persistentes.
En ltimas, la ingeniera ms avanzada busca producir tecnologas, no solamente para prever y mitigar los
impactos ambientales, sino tambin para ofrecer orientacin al gobierno, al sector privado y al tercer sector,
sobre las diferentes alternativas que permitiran crear un futuro que sea ms sostenible desde la perspectiva
ambiental.
En el caso de Colombia, el cumplimiento de ese propsito debe realizarse en un contexto que le genera retos
suigeneris a la ingeniera nacional. En efecto, hoy sabemos, gracias a los avances de la ciencia, que
Colombia es uno de los pases ms complejos del globo desde el punto de vista biolgico y geogrfico, un
hecho que exige que desarrollemos el conocimiento requerido para intervenir los ecosistemas en forma
ambiental y socialmente sostenible.