Sunteți pe pagina 1din 153

- FABRICA DE TALENTE -

- ALEX WILLIAMS -

ALEX WILLIAMS

FABRICA DE TALENTE
O POVESTE FASCINANT DESPRE CUM S-I DESCOPERI TALENTUL I CUM
S-L PREUIETI

Titlul original: The Talent Thief, 2006


Traducere i note de Ana-Maria Nica

- FABRICA DE TALENTE -

Cuprins
PROLOG
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
Capitolul
EPILOG

unu INVITAIA
doi HOTELUL PERITUS
trei CIN N COMPANIA UNOR GENII
patru VISUL
cinci CONCERTUL DE PIAN
ase CRIZA DE NERVI
apte UIMITOAREA AMY SWIFT
opt TEAMA CRETE
nou CURSA N JUPUL CPIELOR
zece VOLIERA
unsprezece NOAPTEA EVADRII
doisprezece CARNEELUL MISTERIOS
treisprezece RNDUNICA ARGINTIE
paisprezece AVALAN!
cincisprezece AMRCIUNEA LUI SAUL SHAFER
aisprezece POVESTEA LUI SHAFER
aptesprezece CUTNDU-L PE BISKIN
optsprezece NTLNIRE N PDURE
nousprezece MIC DEJUN N NORI
douzeci ADAM CEL CURAJOS
douzeci i unu NATURA TALENTULUI
douzeci i doi CASA DIN COPAC
douzeci i trei VERDE-MR
douzeci i patru NTOARCEREA TALENTELOR
douzeci i cinci PLVRGEALA CRESSIDEI
douzeci i ase MTI ZMBITOARE
douzeci i apte MANIERE LA MAS
douzeci i opt UN VRTEJ DE ACIUNE
douzeci i nou PREGTIREA RNDUNICII
treizeci FILMELE LUI FORTESCUE
treizeci i unu CLDUR NSPIMNTTOARE
treizeci i doi NEGOCIEREA PERFECT
treizeci i trei ABISUL EMAILAT

- ALEX WILLIAMS -

Pentru Hendrika i Harry

Talentul e bine-venit, dar buntatea e totul


Profesorul Ernst Appelblaum

- FABRICA DE TALENTE -

PROLOG
Maina de curse lucioas, argintie, cu norocosul numr apte desenat pe portier vuia pe
drumul sinuos. Talentatul ofer depise cu mult vreme n urm restul grupului i nc mai
testa limitele mainii.
Circuitul de curse de pe Dealurile Pdurea Albastr include i o trectoare lung i ngust
printr-o pdure ntunecat, iar n timp ce maina cu numrul apte alerga printre copaci, oferul
era prea preocupat s nu ias de pe drum, ca s mai observe silueta ntunecat care aluneca pe
srma ntins deasupra mainii. Silueta era subire dar musculoas. O pelerin ifonat flutura
n urma sa. Cu o bufnitur, silueta ateriz pe acoperiul mainii. ntinse prin fereastr o ghear
lung, strbtut de nenumrate vene. Maina ncepu s derapeze.

- ALEX WILLIAMS -

Capitolul unu
INVITAIA
Uile liftului se deschiser cu un clinchet de clopoel i un oftat lene, iar Cressida Bloom,
drapat n rochia ei de sear, iei furtunos i travers holul. Fratele ei mai mic, Adam, o
urma, cu pantofii si lustruii bocnind pe podeaua lucioas de lemn.
Cress, poi s-mi spui mai exact ce-am fcut? ntreb el.
Nu vorbesc cu tine, pufni ea n timp ce scotea cheia din poeta sa mic i deschidea ua
apartamentului. Intr i ls ua s se trnteasc n nasul lui Adam.
Cressida avea aisprezece ani i era drgu ntr-un fel neobinuit. Nu era foarte nalt, era
slab i se strduia s treac de la nendemnatic la graioas. Ochii i erau de un verde
uimitor de deschis, ascuni n spatele unor ochelari mici, cu rame negre. Prul i era nchis la
culoare i des, iar acum l ddu pe spate i i scoase de la urechi cerceii n form de lacrim
i-i ls cu zgomot pe msua cu blat de sticl. Ignor plicul imprimat cu ornamente care
zcea nedeschis pe mas.
Apartamentul ocupa ntregul etaj, ultimul al cldirii era un spaiu luxos. Mobila elegant,
tablourile de valoare i rafturile gemnd de cri erau toate aezate perfect, iar n fiecare
camer strluceau aprobator lmpi minunate. Cressida travers ncperile pn ajunse la
una dintre camerele de zi, se prbui n mbriarea unui fotoliu de piele i nchise ochii.
Adam nvli glgios.
Te-ai suprat pentru c am toastat? ntreb el.
Adam Bloom avea doisprezece ani i prea c nu se simte deloc bine n smokingul pe care-l
purta. Bjbi s-i desfac papionul i-i azvrli din picioare pantofii, iar acetia aterizar sub
o canapea. Avea prul deschis la culoare, ciufulit, crescut n toate direciile, semnnd cu
partea de sus a unui ananas, i era aproape la fel de nalt ca i sora lui. Ochii si cprui
preau s fie ntotdeauna plini de ntrebri. Era genul de biat care, dup ce termina o tur
de carusel, mai rmnea pentru nc una. Adam o plictisea nespus pe Cressida.
Nu, nu pentru c ai toastat, i rspunse obosit Cressida.
Pentru c am strigat chestiile alea, cum c eti cea mai grozav cntrea din lume?
insist Adam.
Nu, rspunse Cressida, afundndu-se i mai tare n fotoliu i ascunzndu-i n pumni
obrajii care-i ardeau de ruine.
Pentru c la sfrit m-am urcat cu picioarele pe scaun i, din greeal, i-am drmat
plria doamnei de lng mine, n timp ce-i fceam semn cu mna?
Nu, bombni Cressida.
Dar atunci pentru ce? Hm? ntreb Adam, privind-o confuz pe sora sa.
Pentru toate lucrurile astea! zise Cressida. Ovaiile, strigtele, faptul c te-ai urcat cu
picioarele pe scaun! Eu cnt la Wireless Union Music Hall pentru oamenii din oraul
Riverfork, iar tu te prosteti ca i cum ai fi un exemplar de la zoo! Cressida simi cum i se
aprind obrajii i mai tare. Pentru numele lui Dumnezeu, doamna a crei plrie ai dat-o jos
era soia primarului!
Ah, nu s-a suprat, zise Adam.
7

- FABRICA DE TALENTE -

Dar eu m-am suprat! spuse Cressida privindu-l din spatele ochelarilor cu ochi mari i
furioi.
N-am fcut altceva dect s te susin. Am crezut c-o s-i plac, mormi Adam.
Nu-mi place! Ursc asta! strig Cressida.
Adam tcu i se ls s cad pe sofa. i privi morocnos osetele. Aveau un model cu oi
care opiau. Brusc, se simi ca un ntru. Detesta ca sora lui s fie furioas pe el. Iar asta
se ntmpla att de des!
Cressida trase adnc aer n piept i ncerc s se liniteasc. Se uit la faa trist a lui
Adam i simi cum o cuprinde familiarul sentiment de vinovie. i mpinse ochelarii la locul
lor (mereu i alunecau pe nas).
mi pare ru, nu prea mi fac plcere asemenea lucruri, zise ea.
Chiar atunci, unchiul Brody un brbat gras, la vreo aizeci de ani, care de-abia respira
intr n camer pufind dintr-un trabuc. Avea faa rotund, de culoarea somonului, iar obrajii
dolofani fceau ca ochii si ca dou mrgelue s par i mai mici dect erau. Buzele
semnau cu dou benzi de cauciuc, subiri i umede. Era genul acela de chip care nu arta
niciodat amabil sau mulumit. Pru surprins s-i vad pe Cressida i Adam. Se ncrunt.
Am crezut c suntei deja n pat, zise, cu maxilarele sale crnoase tremurnd.
Se ndrept spre un dulap i-i turn un pahar mare de brandy.
Am fost la concertul Cressidei, unchiule Brody, zise Adam.
La concert? ntreb el, ca i cum nu mai auzise pn acum acest cuvnt.
Sorbi din paharul cu brandy i-i linse buzele ca de broasc.
Da, unchiule, oft Cressida. n seara asta am avut un concert.
A fost grozav! Este grozav. Cnd ia notele de sus, zornie geamurile, adug Adam, iar
Cressida i arunc o privire prevenitoare.
Unchiul Brody se uit la hainele de sear ale lui Adam i ale Cressidei cu un amestec de
plictiseal i amuzament.
De ce nu putei fi i voi nite copii obinuii? Hm? ntreb el. Cnd am fost obligat s
devin tutorele vostru, nu am crezut c voi avea parte de probleme de-astea s stai pn la
ore att de naintate, s purtai haine elegante de sear. Copiii ar trebui s
Dar am aisprezece ani! izbucni Cressida.
Nu vorbi cu mine pe tonu-sta! strig unchiul Brody. Dac prinii votri ar fi aici, ar fi
foarte suprai!
Pi atunci, cu-att mai bine c nu sunt aici, nu-i aa? i arunc Cressida.
Se simi cuprins de un val de tristee i furie. Unchiul Brody o privi, cu ochii si minusculi
i strlucitori i cu buzele tremurndu-i de mnie.
Piei din ochii mei! uier el.
Bucuroas! i-o ntoarse Cressida, i cu asta, se rsuci pe pantofii ei cu toc nalt, iei din
sufragerie i o porni pe hol.
Iei pe un balcon larg, care oferea asupra oraului o privelite ce-i tia respiraia. Rcoarea
nopii avu un efect calmant asupra ei. Trase adnc aer n piept i privi miile de luminie ce
sclipeau dedesubt. Mainile claxonau n timp ce-i croiau drum, ntr-un ir nentrerupt, pe
reeaua de strzi din Riverfork. n marele parc din vest, oamenii se plimbau n trsuri trase de
cai, iar n golf, vasele, mici i mari, i semnalau prietenete prezena prin sunetele nalte sau
8

- ALEX WILLIAMS -

joase ale sirenelor, ca s evite s se ciocneasc n ceaa nserrii. Att de muli oameni, i, cu
toate acestea, Cressida se simea att de singur! ncepu s plng.
Unchiul Brody nu e mulumit de tine, zise Adam ncet, cnd i se altur.
Nu-mi pas, rspunse Cressida, nbuindu-i suspinele. E o creatur hidoas,
deghizat cu greu ntr-o fiin uman.
mi pare ru c te-am fcut de rs poate c m strduiesc prea mult s le in locul
prinilor notri.
Nu trebuie s faci asta.
Probabil c nc suntem n stare de oc, zise Adam. tii, de la incident. n fond, de-abia
au trecut patru luni.
La aceste cuvinte, Cressida nu mai adug nimic. Trase n piept aerul nopii i ncerc s-i
revin, ca s poat spune ceva important.
Nu sunt sigur c vreau s continui s cnt.
Pentru un moment, Adam pru uimit i se cltin pe picioare. Apoi i lovi puternic palma
de balustrada de lemn a balconului.
Trebuie! strig el. Ai un talent minunat, rar ntlnit!
Nu-mi povesti mie despre talent. Uite ce le-a fcut prinilor notri, zise Cressida.
Vocea i se frnse i fata tui uor.
Felul n care au murit n-are legtur cu talentul lor. De vin a fost pojghia de ghea,
zise Adam.
Da, dar n-ar fi trebuit s se afle pe acea pojghi de ghea dac n-ar fi ncercat s
ctige cel de-al npe miilea concurs idiot de patinaj, zise Cressida. Aveau totul. De ce nu s-au
oprit, pur i simplu?
Pentru c trebuiau s mprteasc talentul lor lumii. Pentru c aa voiau. Ar fi fost
pcat s n-o fac, zise Adam.
Dar cum se face c eti aa expert, Adam? l ntreb Cressida, ochii ei devenind ca de
oel. Nu c-ai avea tu vreun talent, nu-i aa?
Adam i muc buzele. Cuvintele surorii lui l rneau; simi un nod n gt, care-l mpiedica
s vorbeasc. tia c el nu avea niciun talent, spre deosebire de restul familiei. Dar asta nu
pruse s aib vreo importan pentru el, ct vreme prinii si fuseser n via. Desigur,
acetia o ncurajaser pe Cressida s cnte, dar, mai presus de orice, voiser ca el i Cressida
s fie fericii. ntotdeauna i spuseser c el oricum era special i el, i Cressida erau
speciali, fiecare n felul lui chiar dac Adam nu-i dduse niciodat seama n ce fel. Ochii i
se umplur de lacrimi.
Cressida simi cum vinovia i strnge din nou stomacul, dar rezist nevoii de a-i cere
scuze. Prinii lor fcuser o prostie s-i lase astfel pe ea i pe Adam, iar fratele ei fcea o
prostie i mai mare pentru c le lua aprarea n continuare.
M duc la culcare, zise Cressida i intr.
Adam ncuviin din cap. nelese c era suprat. Nu-i mai dorea altceva dect s nu fie
nevoit s ia aceast povar asupra lui.
A doua zi diminea, Cressida se afla la o msu pe balcon, pierdut n gnduri n timp ce
mesteca pine prjit i privea soarele care sclipea n apa golfului. Iei i Adam, ntinzndu-se
i cscnd cu poft. i zmbi larg surorii sale. Orice suprare pe care o simise fa de ea cu o
9

- FABRICA DE TALENTE -

sear nainte dispruse. Nu era ranchiunos i, oricum, de cnd le muriser prinii, hotrse
c era responsabilitatea lui s se menin pe sine i pe sora lui cea artist pe linia de
plutire. Era ceea ce prinii si i-ar fi dorit, era sigur. i, n fond, era sora lui! Unchiului
Brody, cu siguran, nu i-ar fi putut psa mai puin.
Bun, Cress! zise biatul.
Cressida mormi ceva drept rspuns. Adam se aez i nfc o felie de pine prjit de pe
suport i, plin de entuziasm, ncepu s-o ung cu unt. Cressida ncerc s ignore rcitul
cuitului pe felia de pine, mai puternic dect era necesar. n timp ce lua o muctur
zdravn, Adam i aminti ceva i bg mna n buzunarul pantalonilor. Puse n faa
Cressidei plicul imprimat cu ornamente, care se aflase pe masa de sticl din hol.
N-ai de gnd s-l deschizi? ntreb el. St deja de cteva zile acolo.
i-o s gsesc n el o invitaie plictisitoare, s cnt la vreo ntrunire obositoare, bombni
Cressida, dnd la o parte plicul.
Adam l lu i l deschise. Scoase un carton argintiu, pe care era un minunat scris cu
nflorituri, i citi cu voce tare:
Cressida Bloom este invitat cordial s participe la
Festivalul Tinerelor Genii,
O celebrare a persoanelor extraordinare, cu vrsta cuprins ntre zece i
aisprezece ani, i care ca avea loc n superbul Hotel Peritus din uimitorul ora
Paralin.
V rog s confirmai telegrafic participarea.
Umilul dumneavoastr servitor,
Fortescue
Oamenii-tia ar trebui s scrie pliante turistice, zise Cressida. Extraordinar, superb,
uimitor. S m mai scuteasc!
Te duci? o ntreba Adam, cu o sclipire n ochi. Suna grozav!
N-am spus asear c m las de cntat? zise Cressida.
Brusc, nite degete ptate de nicotin apucar scrisoarea din mna lui Adam, iar unchiul
Brody se aez greoi pe un fotoliu i ncepu s citeasc, scond tot felul de sunete dezgustate,
pe msur ce avansa.
Ce-i asta? bombni el. De ce v-ar invita cineva, pe oricare dintre voi, undeva?
i cu asta, arunc invitaia pe mas, iar aceasta ateriz chiar pe bucata de unt.
Pentru c este extraordinar de talentat, rspunse Adam.
Nu exist talent, zise unchiul Brody. E vorba doar de noroc.
Fratele tu era talentat, spuse Cressida.
Simea c devenea din nou nervoas. Unchiul Brody avea ntotdeauna efectul sta asupra
ei.
Tatl tu a avut noroc, zise unchiul Brody. Eu ar fi trebuit s fiu cel care s se bucure de
toat gloria la patinajul pe ghea.
Adam i arunc ochii spre enormul pntec al unchiului Brody.
10

- ALEX WILLIAMS -

Ai fost patinator? ntreb el, ncercnd s nu lase s i se citeasc uimirea din glas.
A fi putut s fiu, rspunse unchiul Brody, dac nu a fi avut probleme cu gleznele. Tatl
tu a avut norocul s aib glezne puternice. La asta se rezum totul.
i spunnd acestea, unchiul Brody scormoni n buzunarul hainei i scoase un trabuc pe
jumtate fumat i o cutie de chibrituri. i aprinse trabucul i ncepu s pufie, retrgndu-se
n lumea lui. Cressida se uit la el i se hotr s nu-i aminteasc de propriul lui noroc
foarte mare, i anume c talentul fratelui ei i permisese unchiului s se bucure de un stil de
via ndestulat i lene, fr s fie nevoie ca el unchiul Brody, adic s mite vreun
deget sau vreo glezn.
Talentul exist, i sora mea l are, spuse brusc Adam. i are nevoie de sprijin ca s i-l
dezvolte.
Ssst, Adam, zise Cressida.
Nu voia sprijin. Nu voia s-i dezvolte talentul. Voia doar o via lipsit de pericole, linitit
i fericit.
Voi doi vorbii prea mult, zise unchiul Brody, cu faa ascuns ntr-un nor de fum. mi
doresc nite schimbri pe-aici. Vreau s stai mai mult n camerele voastre. Cu siguran, nu
vreau s v vd sau s v aud dup ora opt seara, i nici nu mai vreau tii voi attea
frivoliti, cum ar fi s v punei la patru ace i s ieii n ora. Nu vreau ca modul vostru de
via zgomotos, specific tinereii s-l deranjeze pe-al meu.
Cressida simi cum i scade i mai mult moralul. S stea cu unchiul Brody era deja destul
de ru, chiar dac petrecea o mulime de timp n afara casei, la diferite evenimente. Fr
aceste momente de libertate, i ddea seama c, n foarte scurt timp, avea s se simt
absolut mizerabil. Lu invitaia de pe bucata de unt i, cu un efort uria, i zmbi unchiului
Brody.
Unchiule, crezi c a putea s particip la acest eveniment? ntreb ea. Ar nsemna c
astfel o s dispar din calea ta. Poate pentru mult vreme i
Adam se uit la sora lui, tot mai panicat. Poate c nu voia s mai cnte, dar sigur voia s
scape de unchiul lor, poate pentru totdeauna, iar lui Adam nu-i surdea ideea s rmn
singur cu el.
i o s ai apartamentul doar pentru tine, se blbi Adam, i poi s te plimbi linitit peaici, fumnd trabuc i bnd brandy toat ziua i toat noaptea. Te rugm, las-ne s mergem.
Cressida l privi ncruntat pe Adam, dar acesta se mulumi s ridice din umeri i s
zmbeasc. Fata hotr s nu mai adauge nimic. n acel moment, Adam nu-i era chiar cea
mai drag persoan din lume. Dar chiar i-aa, nu-l putea condamna s-i duc viaa alturi
de unchiul Brody. Unchiul analiz cererea.
Da, putei merge. Dar ducei mai nti gunoiul, le rspunse el.
NOT INTRODUCTIV
PENTRU PROIECTUL
RECOLTA DE AUR
MITURILE I LEGENDELE NU APAR DIN SENIN. NTOTDEAUNA, LA BAZA LOR EXISTA UN
SMBURE DE ADEVR. BINENELES, ANII POT FACE CA SMBURELE DE ADEVR S
CREASC PRECUM UN BULGRE DE ZPAD CARE SE ROSTOGOLETE LA VALE, DAR CE-AR
11

- FABRICA DE TALENTE -

FI DAC SMBURELE INIIAL ESTE SUFICIENT PENTRU A MPLINI UN VIS? VISUL MEU! MI-AM
PETRECUT DEJA MULI ANI N BIBLIOTECI I MUZEE, TRADUCND PERGAMENTE VECHI I
CITIND SCRIERI ALE EXPLORATORILOR I LOCALNICILOR. ACEAST CREATUR
MISTERIOAS, MINUNAT, ILUZORIE TREBUIE S EXISTE. IAR EU TREBUIE S-0 GSESC, S
SCAP DE VIAA ASTA OBINUIT I S-MI TRANSFORM VISUL N REALITATE CU ORICE
PRE.

12

- ALEX WILLIAMS -

Capitolul doi
HOTELUL PERITUS
Hidroavionul strbtea noaptea furtunoas, cu motoarele luptndu-se din greu cu vntul
puternic ce arunca aparatul de colo-colo, ca pe-o jucrie. Adam privi pe fereastr la oceanul
ntunecat ce se agita dedesubt. Ploaia torenial fcea ca vizibilitatea s fie redus, dar brusc,
o creatur uria iei la suprafa i un jet de ap ni n aer. Cu rsuflarea tiat, Adam se
ntoarse spre Cressida, care sttea alturi, cu degetele att de strnse de mnerele scaunului,
nct ncheieturile i se albiser.
Cress, cred c tocmai am vzut o balen, zise el.
n acel moment, pe Cressida n-o interesa viaa marin.
mi doresc s fi rmas cu unchiul Brody, bombni ea. Orice ar fi fost mai bine dect asta.
Hidroavionul se zgli i Cressida se strdui s nu vomite.
Glumeti? ntreb Adam. E grozav!
i ndrept din nou atenia ctre fereastr i se uit la uriaa elice care tia aerul umed.
Cred c elicea s-a oprit, zise Adam. Fcu o pauz i continu: Ba nu, merge.
Cressida nchise ochii i se strdui s-l ignore pe fratele ei.
Cnd se ivir zorii, Cressida fu fericit s coboare din hidroavion i s se urce n tren. Ea i
Adam dormir ntreaga zi, n timp ce trenul strbtea duduind cmpii verzi pe care apreau
din cnd n cnd pduri i ruri erpuitoare. Se trezir cnd ncepuse s se ntunece.
Amndurora le lu cteva clipe ca s-i dea seama c se aflau ntr-un tren i c traversau un
inut necunoscut. Ploaia care se prelingea pe ferestre o fcu pe Cressida s se simt obosit
pn n mduva oaselor. Oare furtuna asta i urmrea? i habar nu avusese c Paralin era
att de departe. n timp ce asculta cnitul roilor pe ine i se cltina ncoace i-ncolo, dup
cum se legna vagonul, se gndi c s stea nemicat i s aib linite reprezentau un lux pe
care l-ar fi mbriat ca pe un prieten pe care nu-l vzuse de mult.
Se uit prin compartimentul aglomerat spre Adam, care se holba pe geam n ntunericul
de-afar. El prea ntotdeauna legat de prezent, acceptnd totul cu bucurie. Acum se ntoarse
spre ea i, dup o secund de tcere, zise:
Nu sunt sigur c voi fi bine-venit la acest festival.
De ce? ntreb Cressida.
Pi, cnd am trimis telegrama ca s-i anun pe organizatori c venim amndoi, mi-au
rspuns c erai invitat doar tu. Categoric, fr familie.
Cressida simi c necazurile pluteau n aer. Fratele ei era un adevrat izvor de neplceri.
i ce le-ai spus? ntreb ea.
Le-am spus c trebuie s vin pentru c tu
Adam se ntoarse spre fereastr i mormi te temi de ntuneric.
Ce-ai spus?! exclam Cressida.
Am spus c ai sindromul Goldminer1, zise Adam.
i ce este, m rog, sindromul Goldminer? ntreb fata, ncercnd s-i pstreze calmul.
1

Goldminer (lb. englez) nseamn cuttor de aur.


13

- FABRICA DE TALENTE -

De fapt, l-am inventat, dar am spus c aveai nevoie de un tovar cruia s-i vorbeti
cnd e ntuneric. i c nu vei putea face aceast cltorie fr mine.
i te-au crezut?
La nceput, nu. Dar am spus c ori venim amndoi, ori niciunul, iar ei chiar voiau s vii
la acest festival.
Nu puteai s inventezi i tu altceva? Ceva mai puin ridicol? ntreb Cressida, cu o
nuan de disperare n voce. i toate aceste telegrame trebuie s fi costat o avere, adug ea.
Nu mi-a venit alt idee, replic Adam. i n niciun caz nu aveam s stau acas cu
unchiul Brody, rma aia care toarn brandy-n el i molfie la trabucuri!
Cressida i ddu ochii peste cap i oft adnc.
Adam, cnd ajungem acolo, vreau s stai ct mai departe de mine. Ai priceput?
Foarte bine, zise Adam, ncercnd s par vesel, pentru c oricum au spus c voi fi cazat
n alt parte dect cei care particip la festival.
Adam se ntoarse din nou spre fereastr. Trenul tocmai ieea din ntunericul ca de cerneal
al cmpiei i intra ntr-un ora mare. Felinarele cu gaz aruncau o strlucire uor glbuie peste
strzile pavate. Acesta trebuie s fie Paralin, Oraul Minunilor, i zise Adam n sinea lui.
Era uimit de cldirile frumoase i, pe msur ce ptrundeau n inima oraului, era i mai
uimit, ntruct cldirile deveneau tot mai mari, tot mai impresionante. Era un loc minunat i
strlucitor, foarte potrivit ca aici s se in Festivalul Tinerelor Genii. Arunc o privire spre
sora sa, care nc era suprat, i i aduse aminte c ea era un geniu al muzicii. Dar unul
morocnos. Poate c trebuia s fii morocnos ca s fii un geniu adevrat. De unde s tie el?
n fond, el era mediocru, att de mediocru
Trenul ncetini i Adam vzu c intrau ntr-o gar magnific, al crei tavan nalt era de
sticl. Pe peron, un indicator mare le ura: BINE AI VENIT LA PARALIN!
Am ajuns! Paralin! anun Adam vesel, n timp ce se ridica i-i lua valiza din plasa de
deasupra capului su.
Chiar crezi? ntreb Cressida cu sarcasm.
La ieirea din gar i atepta un brbat dichisit, ntr-o uniform elegant, i care inea n
mn un carton pe care scria CRESSIDA BLOOM, cu litere mari, ordonate. Sttea n faa unei
maini uriae, cu o caroserie neagr ce se arcuia peste roi gigantice, aurii. Cressida se
apropie de brbat i-i spuse c ea era Cressida Bloom. Brbatul i zmbi larg i se prezent ca
fiind Castor, oferul hotelului Peritus.
Este, ntr-adevr, o onoare s m aflu n prezena unui talent att de strlucitor, turuia
el n timp ce-i lua bagajul Cressidei i-l punea n portbagaj. Adam observ c, n ciuda
dispreului pe care-l avea fa de ideea de talent, aceast lingueal mbunti imediat starea
de spirit a Cressidei, iar ea zmbi i se urc n main fr ca mcar s-i arunce o privire lui
Adam. Biatul i ddu ochii peste cap i simi cum i se strnge stomacul. Era foarte departe
de cas dac aceea se putea numi cu adevrat cas i singura persoan pe care o
cunotea n acest loc se purta ca i cum el nu era aici. Alung rapid orice gnd de
autocomptimire.
Eu sunt Adam, fratele Cressidei, zise, fcnd un pas n faa i ntinzndu-i mna lui
Castor. Acesta i strnse mna fr prea mare interes i se aez la volan. Adam i ddu
14

- ALEX WILLIAMS -

seama c nu avea s primeasc niciun tratament special, aa c se grbi s-i pun i el


valiza n portbagaj, se urc n main i se cufund n bancheta de piele.
Asta da via, oft el.
Cressida i arunc o privire amenintoare i uier printre dini:
Nu m face de ruine, Adam Bloom! Vorbesc serios!
Hei, sunt invizibil, rspunse el.
i la fel de serios vorbea i el.
Maina alunec pe strzile lucioase i ude i se opri n faa unei cldiri care arta incredibil
hotelul Peritus. Ferestrele nalte i nguste, cu modele complicate din sticl colorat artau
ca nite semne de exclamare, ntinse aa, pn sus la acoperiul care atingea norii. Adam se
gndi c era cea mai impresionant cldire pe care o vzuse vreodat. Castor opri motorul i
deschise portiera pentru Cressida. Ea cobor, iar Castor i fcu de lucru lundu-i bagajul i
dndu-i-l unui portar servil care apruse din holul strlucitor. Cressida, care nu cra nimic,
pi pe treptele maiestuoase i intr n hotel, n timp ce Adam se lupta cu valiza sa din
portbagaj.
Holul nu era mai puin grandios dect exteriorul, iar Adam ls s-i scape un fluierat uor
n timp ce privea n sus, la modelul ntortocheat de pe tavanul aurit, i admira sculpturile din
sticl care erau mprtiate prin preajm. Observ dou fntni arteziene de interior lng
lifturi i se strdui s se abin s se arunce n ele. Nu credea c, dac-ar fi fcut-o, Cressida
ar fi fost de acord. Pe o pancart uria, care se ntindea de-a latul ntregului hol, scria: BINE
AI VENIT, COPII TALENTAI DIN LUMEA NTREAG!
Ce zicei de un bun venit i pentru noi, cei obinuii? mormi Adam n timp ce se grbea
s-o ajung din urm pe sora lui.
Cltoria asta nu e pentru tine, Adam, opti mndr Cressida. Vino, hai s ne gsim
camerele.
n timp ce mergeau cu liftul elegant i plin de oglinzi, Adam se ntreba de ce cheia Cressidei
era att de mare i de strlucitoare fa de a lui. Poate pentru c n spatele ei se afla un
portar elegant i tcut, care-i cra bagajul, n timp ce pe el l durea mna din pricina efortului
pe care-l fcea ca s-i care valiza. Dar nu avu cum s zboveasc asupra acestor gnduri,
cci liftul se opri brusc, la etajul apte.
Domnioar, acesta este etajul dumneavoastr, spuse portarul cu respect.
Uile liftului se deschiser cu un oftat. Pe coridorul din spatele lor erau covoare groase,
crem i oglinzi prinse cu uruburi cromate. Hotelul acesta era luxos, perfect lustruit. Adam
privi cum portarul i Cressida ieeau din lift.
Cress, ne vedem jos ntr-o or, pentru cina de bun venit?
Nu sunt sigura c mi-e foame, rspunse fata.
Cu siguran, sora lui se pricepea s in suprare, se gndi Adam. Se ntoarse spre portar
i-i drese vocea.
Mmm, la ce etaj e camera mea? ntreb, artndu-i cheia mic, prpdit, pe care o
primise de la recepie.
Pe acoperiul lumii, bombni portarul din colul gurii, apoi se aplec spre butoanele din
lift i aps cu un deget pe cel care indica ultimul etaj.
15

- FABRICA DE TALENTE -

Portarul se retrase iute, iar uile se nchiser i Adam simi cum liftul o ia n sus.
Cnd uile se deschiser din nou, peisajul era cu totul diferit: un coridor umed, urt
mirositor, care ducea la o scar de metal. Adam iei din lift i porni zgomotos pe scri,
crndu-i bagajul. Deschise ua de la captul lor i se pomeni pe acoperiul hotelului. Se
afla pe o poriune dreapt a domului, care avea cam o sut de metri de la un capt la cellalt.
Privelitea era uimitoare. Un milion de luminie strlucitoare se ntindeau sub el i, ca
rspuns, un milion de stele strluceau i ele pe cer. Adam era impresionat dup care, deveni
un pic ngrijorat. Unde era camera lui? Se ntoarse i zri ceea ce prea a fi o magazie de
tabl, lng un co. Sigur nu era asta. Se ndrept spre ea, i, cnd bg cheia n broasca uii
prpdite i o rsuci, suspiciunile i fur confirmate. Ua se deschise, iar biatul intr. Dup
ce privirea i se obinui cu ntunericul, zri perei umezi i glei cu vopsea stivuite pe lng ei.
Mcar era o saltea pe care s doarm, dei nu era chiar cea mai curat pe care o vzuse n
viaa lui. Trase adnc aer n piept. Locul mirosea la fel de ru pe ct arta.
n timp ce lsa valiza pe podea, privi pe ferestruica murdar a magaziei. Singurtatea i se
cuibri n inim. i era dor de prinii lui i i dori ca sora lui s se poarte mai drgu cu el.
Iat-l ntr-o magazie de tabl, ntr-o ar ciudat, la un festival la care nu fusese invitat
pentru c nu avea niciun talent. Se strdui s nu plng. Trase adnc aer n piept i ncerc
s gndeasc pozitiv: mcar avea aceast minunat perspectiv asupra oraului. Din multe
puncte de vedere, avea cel mai bun loc din tot hotelul.
Deodat, vzu ceva micndu-se la cellalt capt al acoperiului poate o siluet. l trecu
un fior. Se frec la ochi i privi din nou, dar de data aceasta nu era nimic. Probabil era obosit.
Fusese o cltorie lung. Oricum, zgomotele din stomacul lui i spuser c nainte de a
adormi trebuia s mnnce ceva.

16

- ALEX WILLIAMS -

Capitolul trei
CIN N COMPANIA UNOR GENII
Cressida se ls s cad pe pat. Capul i se nvrtea de oboseala cltoriei. nc avea
senzaia ciudat c se afla n micare de parc s-ar fi legnat nainte i napoi. Acest lucru o
fcea s se simt puin agitat. n timp ce se prbuea n patul minunat de moale i de
confortabil, i ddu seama c nu se putea plnge de camera ei. Era mare i decorat cu un
bun-gust desvrit. nuntru gsise un bilet scris de mn care-i era adresat personal i n
care i se ura bun venit la Festivalul Tinerelor Genii i o cutie mpachetat frumos, coninnd
un lnior de care atrna o not muzical de argint. Foarte potrivit pentru o cntrea. i-l
pusese imediat, iar apoi l atinse cu degetele. Sentimentele ei erau amestecate. Era bine s fii
rsfat. Nu se mai simise alintat i n siguran de mult vreme. Dar tia c era tratat n
acest fel doar pentru c oamenii voiau s-i exploateze talentul. Era un schimb care o indigna.
Gndurile sale se ndreptar spre Adam. Refuza s se simt responsabil pentru el. Nu era
vina ei c prinii lor muriser. El i lua cina jos, alturi de ceilali musafiri, n timp ce ea
studia meniul pentru room-service, care suna minunat. Fratele ei avea s fie bine, se
descurca ntotdeauna de minune. Probabil c, n scurt timp, el va sta de vorb cu toat
lumea. Va ncepe prin a descrie ntr-un fel exagerat i entuziast cltoria lor impresionant,
apoi va vorbi despre alte lucruri. Ei, aproape sigur va vorbi i despre sora lui. Cressida se
ridic brusc. La urma urmei, putea s coboare i ea la cin.
Adam se plimba prin imensa i agitata sal de mese i privea n jur. Deci aa arta o
ncpere plin de genii. Lumina blnd ce cobora din ase candelabre scotea la iveal o mare
de fee animate. Zgomotul discuiilor l ncnta pe Adam, dar l fcea i s se simt puin
stnjenit. Discuiile ddeau de neles c toi aceti oameni se nelegeau ntre ei i c Adam
nc era un strin.
Cel puin o duzin de mese lungi, acoperite cu fee de mas albe, groase erau ocupate de
copii. Acetia aveau vrste ntre zece i aisprezece ani i, n timp ce se uita de la unul la
altul, Adam ncerca s ghiceasc talentul fiecruia. Biatul ncruntat, cu ochelari era poate
talentat la chimie. Fata cu earf violet i un aer pierdut, poate la poezie. Nu-i putea imagina
la ce se pricepea biatul cruia i se scurgea supa pe brbie.
Adam cercet camera ca s o gseasc pe Cressida i o vzu aproape de captul unei mese,
prnd oarecum pierdut. n cele din urm, coborse. Chiar lng ea era un scaun gol i
Adam se repezi spre el.
Bun, zmbi Cressida privind n sus spre fratele ei.
Aproape c prea fericit s-l vad. Aproape.
Cum e camera ta? o ntreb Adam n timp ce se aeza.
Adorabil, rspunse ea. Fotolii de piele, un emineu de marmur i un pat enorm cu
baldachin. Oh, i flori proaspete. A ta cum e?
Mmm oarecum la fel. Dar cred c azi au uitat de flori, zise Adam.
Chiar atunci, un domn cu un aspect mai degrab ciudat i cu o musta alb, ngrijit urc
pe o platform din captul ncperii. Prul i era pieptnat cu grij pe spate i avea o culoare
ciudat, un amestec de rou strlucitor nspicat cu argintiu. Purta un costum elegant, gri, cu
17

- FABRICA DE TALENTE -

nasturi de alam i pantaloni bgai n cizme nalte de explorator. i mai ciudat era c purta
ochelari de soare rotunzi. Rezultatul era c arta ca o persoan care voia s par mai
interesant dect era n realitate.
Bine ai venit, tineri geniali din lumea ntreag! tun cu o voce grav i catifelat. M
numesc Fortescue i am rezervat o mare parte a acestui hotel ca s putem celebra uimitoarele
voastre talente!
Fortescue arunc o privire prin camer i, pentru o fraciune de secund, Adam simi cum
privirea brbatului se oprete asupra lui i fu sigur c zrete o expresie aproape ngrijorat
pe faa acestuia. Apoi, privirea lui Fortescue se mut i acesta zmbi larg.
Poft bun i v rog s facei cunotin unii cu alii. mprtii-v unii altora reuitele!
nfruntrile, demonstraiile i spectacolele vor ncepe mine!
Cu asta, Fortescue cobor i iei pe o u mic de lng un tablou uria care reprezenta un
pstor tunznd o oaie.
Adam privi peste mas la un biat robust cu maxilare ptrate, care avea n jur de
cincisprezece ani. Avea prul blond i des, ochi de un albastru foarte deschis i gene albe.
Biatul l privi fix pe Adam, schind un zmbet, i zise:
Eu sunt Hans Fortissimo! se prezent el cu mndrie. Asta nu poate fi numele lui
adevrat, se gndi Adam. i cnt dumnezeiete la pian!
Hans rse i izbi masa cu mna sa cu degete puternice. Dar aceast laud nemsurat
pru s aib printre cei aflai n jurul mesei efectul unui domino.
Eu sunt Sophia de Graf, zise fata drgu, dar foarte slab de lng Hans. Prea s aib
n jur de treisprezece ani. Eu m pricep la matematic.
Cinci ori ase! i arunca Hans.
Nu, chiar m pricep la matematic, zise Sophia cu mai mult siguran n glas.
Bretonul nchis la culoare care aproape ca-i intra n ochi se mic atunci cnd rostise
m pricep.
Bine, patru mii apte sute cincizeci i opt ori nou mii patru sute douzeci i doi, zise
Hans.
Sophia privi spre tavan i zise aproape imediat:
Patruzeci i patru de milioane opt sute douzeci i nou de mii opt sute aptezeci i ase.
Toata lumea pru impresionat, cu excepia lui Hans. El era ocupat s mzgleasc cifre pe
o foaie de hrtie. Dup vreo dou minute, ridic privirea.
Are dreptate!
ntotdeauna am, zise Sophia. Cteodat chiar devine plictisitor.
Dup acest tur de for, prezentrile continuar. Carl, un biat slbu i palid, cu pistrui
pe nas i mirosind a terebentin era un geniu al picturii. Sasha, o fat nalt i graioas, cu
brae lungi i pr crlionat era talentat la hochei. Se pare c nu rata niciodat un gol,
indiferent ct de departe era de poart. i tot aa, pn cnd atenia tuturor se ndrept spre
Cressida. Prea timid. Adam fu surprins. O vzuse prost dispus de sute de ori, dar nu o
vzuse niciodat att de ruinoas. Aproape c biatului i plcea. l fcea s se simt mai
apropiat de ea.
Bineneles c tiu la ce sunt bun, dar nu m-am priceput niciodat s m laud, zise ea
n cele din urm.
Atunci nva! se entuziasm Hans.
18

- ALEX WILLIAMS -

Cressida i zmbi.
Sunt Cressida Bloom i cnt.
i e foarte bun, adug Adam. Poate c arat ca o duminic ploioas, dar cnt ca un
nger.
Adam strnse din dini. Nu prea reuise s spun exact ce voia. Cressida se strmb.
Mulumesc, Adam, uier printre dinii ncletai.
Hans se ntoarse spre Adam.
i pe tine cum te cheam i cu ce te ocupi?
Eu sunt Adam, fratele lui Cress i mmm nu prea m ocup cu nimic.
Dar care e talentul tu? Darul tu? l interog Hans.
Eu am venit doar ca s-i in companie lui Cress, zise Adam precaut.
i arunc o privire Cressidei. Chiar nu-l putea ajuta? Dar sora lui evita cu grij contactul
vizual.
Cine pltete pentru sejurul tu? continu Hans cu nencredere crescnd, n timp ce-l
cerceta cu dispre pe biatul obinuit care se afla n faa lui.
Hmmm am impresia c sunt oarecum tolerat de organizatori, rspunse Adam.
Comentariul pru s fie destul de adevrat cci, n clipa urmtoare, platouri de argint pline
ochi cu mncruri care artau delicios fur puse n faa tuturor celor aflai la mas. Tuturor,
cu excepia lui Adam, cruia i se trnti n fa o sardin mic, pe o farfurioar crpat. Dup
ct de jalnic arta petele, din el se nfruptase deja o pisic. Adam ncerc s surd curajos.
Preferata mea, mormi el.
Dei fratele ei o enerva pe Cressida ca de obicei, ea simi c asta nu prea era corect i ridic
farfuria spre a lui, cu intenia de a-i oferi nite cartofi rumenii, aurii. Dar Hans i ghici
intenia i ridic mna, cltinnd ncet din cap.
Nu, nu i pentru el. El n-ar trebui s fie aici. Las-l cu petele lui.
Cressida ls cu laitate farfuria jos, iar Adam simi c slbiciunea surorii lui l doare.
n timp ce copiii de la mas se npustiser asupra minunatelor lor mncruri, Adam i
fcu de lucru cu sardina lui care arta jalnic, ncercnd s-i spun c era special pentru c
era singurul care avea o sardin. Dar fr folos. Sardina era ca o ultim palm primit pe
obraz. I se fcu mil de el nsui. Nu se putu abine. Cine se credeau aceti copii? Dac erau
buni la ceva, asta era o scuz s-i trateze urt pe ceilali? Deodat, i dori s fie singur i se
ridic brusc de la mas. Cressida se uit ntrebtoare spre el.
M duc la culcare, mormi el.
Bine, somn uor, rspunse vesel Cressida, dar Adam era sigur c, n spatele acestor
cuvinte, sora lui se simea vinovat.
***
Fr s fie bgat n seam, Adam naint prin mulimea agitat din sala de mese i iei pe
hol. Era att de pierdut n propriile gnduri, nct se izbi de un personaj nalt care se afla
acolo. Adam i ridic privirea i i vzu propria reflexie n lentilele unor ochelari fumurii.
Fortescue i scoase ochelarii i ddu la iveal doi ochi mici care priveau cruci, unul albastru
tulbure, i cellalt, de un cprui ters.
Pleci att de repede? ntreb cu o umbr de ameninare.
19

- FABRICA DE TALENTE -

A fost o zi lung, rspunse Adam, cu o not de team strecurndu-i-se n voce. Fortescue


era genul de om care-l fcea pe Adam s se simt de parc tocmai fcuse ceva ru, dei nu
fcuse. Cred c m duc s fac nani.
i-a sugera ca n urmtoarele zile s-i vezi de treaba ta, uier Fortescue. Suntem
ncntai s o avem pe sora ta printre noi, dar din telegramele tale am neles c nu avea cum
s vin singur. Aa c a trebuit s v invitm pe amndoi. Oricum, acum e aici i vom avea
grij de ea.
Adam ncuviin i se ndrept spre lifturi. Fortescue se ntoarse i-l privi cu suspiciune,
pn cnd uile liftului se nchiser.
n timp ce liftul urca, Adam ls s-i scape un oftat de uurare. Ce om ciudat! Ce zi
ciudat! Se bucura c avea s ajung n camera lui. Apoi, i aminti. Nu era o camer era
magazia de pe acoperi.

20

- ALEX WILLIAMS -

Capitolul patru
VISUL
n timp ce pea pe acoperi, Adam avu din nou sentimentul c acolo mai era cineva. Auzi
brusc un zgomot i, ntorcndu-se rapid, putu s vad, un moment, o pnz sfiat
fluturnd n aerul nopii, la marginea acoperiului. Apoi, nimic. Adam se cutremur i-i
spuse c probabil era un obiect oarecare, absolut inofensiv. Poate un zmeu smuls din mna
unui copil de o rafal de vnt. Oricum, odat ce ajunse n adpostul su, se hotr s ncuie
ua, ns crp fereastra, spernd ca mirosul aerului sttut s mai dispar. Se gndi c avea
s doarm mbrcat, cci era frig n magazie. Deschise valiza i scoase un fular de ln pe
care i-l nfur n jurul gtului. n timp ce nchidea valiza, i terse un pic mnerul cu
captul fularului. ntr-un loc att de jalnic, valiza sa de piele lucioas era singurul lucru care
amintea de confort i lucruri drgue. Imediat ce se ntinse pe saltea, Adam i ddu seama c
aceasta avusese i zile mai bune. Trebuia s evite arcul care ieea n partea stng, spernd
s nepe i s trezeasc vreo victim adormit.
Adam rememor evenimentele zilei, n timp ce ncerca s adoarm. Cltoria cu avionul i
cea cu trenul fuseser amuzante, dar lucrurile ncepuser s mearg prost imediat ce
ajunseser la hotelul Peritus. Camera ngrozitoare, cina oribil i, mai ales, sora lui care-l
tratase att de ru. i Fortescue. Era un ciudat. Avea un ochi cprui, iar pe cellalt, albastru.
Cuvintele lui sunau precum zgomotul pe care-l fcuse trenul n timp ce traversa inutul ca si aduc aici. Ochi cprui, ochi albastru, ochi cprui, ochi albastru, ochi cprui, ochi albastru.
Gndurile i deveneau tot mai confuze, iar Adam czu ntr-un somn adnc.
Adam avu un vis foarte ciudat. Toi copiii talentai de la cin erau ntr-o peter ntunecat,
aezai n cerc. n centru era o siluet nalt, ntunecat, care se nvrtea pe loc, cu braele
ntinse. Copiii, cu ochi sticloi, preau s fie n trans. n visul su, Adam sttea deoparte, ca
un observator. Dar brusc, persoana nalt l zri pe Adam i se opri. Fcu un pas nainte, n
lumin, pentru ca la iveal s ias Fortescue, cu faa strmbat de furie. Se uit la Adam,
cu furia lucindu-i n ochi unul cprui, cellalt albastru.
Nu ai ce cuta aici, se stropi el.
Dei Fortescue arta nspimnttor, Adam simi totodat c brbatul era speriat de el.
Adam se trezi brusc. Mai nti, crezu c se rsucise peste arcul ce ieea din saltea, dar n
secunda urmtoare i ddu seama de ce se trezise de fapt. Cineva sau ceva ncovoiat,
subire i osos se cra s ias pe fereastra lui. Adam nghii n sec. Dac sttea dreapt,
bnuia el, silueta trebuia s aib cel puin doi metri i jumtate nlime; purta o pelerin
soioas de mtase, cu o glug ce-i ascundea complet chipul. Apoi, intrusul dispru, iar
fereastra scri. Pentru o clip, Adam rmase nemicat, cu inima bubuindu-i n piept. Era o
nebunie. Cine era umbra? Ce era? Un ho? Adam se uit dac valiza mai era la locul ei i dac
mai era nchis. Teama l fcu s rmn nemicat, privind agitat n toate prile. Dar apoi,
curiozitatea nvinse se ridic ncet i descuie ua.
21

- FABRICA DE TALENTE -

n timp ce ieea din adpostul su, zri o micare n partea n care acoperiul era nclinat.
Adam se opri pentru un moment. Oare era o idee bun? Probabil c nu, dar fugi oricum ntracolo. Alergnd spre marginea acoperiului, vzu cum necunoscutul ciudat mbrcat apuc
un mner de lemn ce atrna de un cablu. Acesta se ntindea de la cupola hotelului pn la
fereastra unui pod al unei case aflate mult mai departe, pe strad. Intrusul i fcu vnt, iar
pelerina uzat i flutur n spate, n timp ce silueta lui zvelt aluneca pe cerul nopii. Sunetul
semna cu al unui fermoar care era desfcut cu repeziciune. La cellalt capt, strinul ddu
drumul mnerului, ateriz n balconul de sub el i dispru n podul casei, ca o umbr
cutnd sigurana ntunericului. Era o privelite uimitoare, iar Adam rmase ca vrjit. Era n
acelai timp speriat i fascinat. Dar mai mult dect orice, se simea intrigat.
Dorina lui Adam de a ti mai mult despre bizarul su vizitator nbuea orice idee cuminte
de a sta locului. Aadar, cum impulsul nvinse n lupta cu teama (ca de obicei), Adam i
scoase cureaua de la pantaloni i o arunc peste cablu. Apuc strns n pumni cele dou
capete att de strns, nct ncheieturile i se albir i i ddu drumul de pe acoperiul
hotelului Peritus. Un biat nechibzuit zburnd pe deasupra unui ora al luminilor. Din
fericire, nu czu, dar, uitndu-se la traficul de departe, foarte departe, ce se desfura sub el,
se apuc i mai strns i se ntreb dac nu cumva i pierduse minile.
Se apropia de cas cu o vitez alarmant vntul i uiera pe la urechi, iar zidul de
crmid roie se repezea spre el. Ls cureaua s-i scape dintr-o mn chiar la timp i czu
n balcon, unde se rostogoli ca o minge. Se ridic i i blestem purtarea nesbuit. Dac
strinul se afla nuntru i inteniona s-i fac ru, Adam nu avea nicio scpare. Arunc o
privire n jos, spre strada care se afla la cel puin dousprezece etaje sub el. Dar poate c acel
personaj, oricine-ar fi fost el, era doar timid ncerca Adam s se liniteasc. Poate i-ar fi
plcut s aib un prieten. Adam trase adnc aer n piept. Spera c aa stteau lucrurile. Se
decise s afle i se car pe fereastr, n pod.
nuntru era ntuneric, i Adam avu nevoie de un moment pentru ca ochii s i se
obinuiasc. Iar cnd aceasta se ntmpl, i ddu seama c ncperea era mare i plin de
obiecte strlucitoare. Clipi de cteva ori i naint i mai mult. Erau trofee. Sute de trofee. Lu
unul. Era din bronz i reprezenta un biat care alerga. Adam se strdui s citeasc inscripia:
I se acord lui Giles August, pentru cea mai rapid curs. l puse jos i lu un dovleac
auriu, n miniatur, aflat pe un piedestal de marmur. Inscripia spunea: Pentru domnul
Clarion Pepper, cel mai bun din spectacol. Adam privi n jur cu respect. Printre trofee se mai
aflau i alte obiecte strlucitoare costume lucioase, bijuterii, ceasuri, oglinzi cu rame aurite.
Era oare ascunztoarea unui ho? Un ho care fura doar trofee i lucruri strlucitoare? Un
zgomot sec, precipitat, n col l fcu pe Adam s se ntoarc rapid; i se pru c vede doi ochi
galbeni, strlucitori, care-l priveau din umbr. Adam nghii greu, cu inima btndu-i
nebunete. Fcu un pas napoi, dar, n clipa urmtoare, simi prezena cuiva n apropiere de
el, n jurul lui, deasupra lui. Era o senzaie de imens putere fizic, pe care n-o putea explica.
ncepu s i se nvrt capul. Silueta ntunecat care acum se afla lng el ncepu s
scoat un zgomot ciudat de linititor. Adam se simi slbit i ameit, gndurile amestecndu-ise. Aceea era o mn osoas sau o ghear care plutea deasupra capului su? i ce era acest
miros ngrozitor de mucegai? Dar nu se ntmpl nimic altceva. Apoi, acel cineva sau ceva
scoase un alt zgomot ciudat. Prea a fi un uierat de dezamgire. Dup care, cu un fsit al
pelerinei i un zdrngnit sec, strinul nalt i osos se npusti pe u i dispru.
22

- ALEX WILLIAMS -

Adam atept o vreme, ngheat, printre trofeele lucioase, concentrndu-se s rmn calm,
respirnd adnc i lent. ntlnirea l tulburase, fcndu-l acum s se simt ciudat de golit. Se
simea de parc un strin voia de la el ceva pe care el nu-l avea. i pentru c strinul fusese o
prezen incredibil, Adam simea c-l dezamgise pentru c nu-l ajutase. ncerc s-i
alunge din minte gndurile lipsite de sens. Trebuia s se concentreze dac voia s se ntoarc
la relativa siguran pe care i-o oferea hotelul. Dup ce mai trase de cteva ori aer n piept,
Adam deschise ua i privi pe coridorul ce se afla dincolo de ea. Era slab luminat, de o
singur lamp ce atrna de tavan. Lampa se cltina ncet, aruncnd umbre mtsoase n
coluri. Nu prea s fie nimeni prin preajm. O scar de lemn, pustie, se afla n dreapta lui.
Strbtu coridorul n vrful picioarelor i se opri la captul scrilor. Avea palmele ude. Apoi,
deodat, simi o dorin copleitoare s ias ct mai repede posibil din cas. ni n jos pe
scrile drpnate, treapt dup treapt, pn cnd, n cele din urm, ajunse la captul lor,
unde mpinse o u dubl, uria, care scria, i, cu rsuflarea tiat, iei n strad. Se
uit ntr-o parte i-n alta. Nu era nimeni. Acum, tot ce avea de fcut era s se ntoarc la hotel
i, cum norocul era de partea lui, la captul strzii se afla un indicator care-i arta direcia.

23

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul cinci
CONCERTUL DE PIAN
Lumina palid a zorilor poposi pe faa lui Adam, iar el deschise ochii mormind. Ce chestii
extraordinare visase! Cnd se trezi de-a binelea, se ridic i i aminti. Podul plin de trofee i
vizitatorul care te nghea fuseser reale. Descuie ua magaziei i iei pe acoperi. Faptul c
mintea i era plin de gnduri ciudate nu-l mpiedic s fie surprins de privelitea care i se
oferea. Soarele care rsrea la orizont arunca o lumin rozalie asupra minunatului Paralin.
Adam privi n jur i remarc miile de acoperiuri, turnuri, cupole, parcurile cu vegetaie
luxuriant i podurile mpodobite care traversau cele dou ruri largi care treceau prin ora.
n deprtare, munii se zreau la orizont ca nite greoaie santinele ceoase. Un ora de vis.
Dar i un ora al ntmplrilor ciudate.
Adam se duse la marginea acoperiului, de unde fusese prins cablul. Nu mai era acolo! Era
dezamgit. Fr cablu, dispruse orice ans de a-i da seama unde ducea acesta. La fel i
orice dovad. Acum nimeni nu avea s-i cread povestea sau s-l ajute s o desclceasc.
Privi spre cealalt parte a strzii. Aa frumoase cum erau, cldirile semnau toate una cu
cealalt. Adam rse n sinea lui, aa cum tia c ar face i ceilali dac ar ncerca s le spun
despre ntlnirea sa nocturn cu un ho nalt de doi metri i jumtate. Prea un vis, dar
amintirile lui Adam despre ochii aceia strlucitori, poziia cocoat i pelerina uria erau
clare i vii la lumina rece a zilei.
Adam btu la ua surorii sale. nc se simea uor ameit i tulburat i avea nevoie de
confortul pe care i-l d o discuie cu o persoan apropiat. Cressida deschise ua i Adam
vzu c nu era singur. Hans i Sophia stteau pe cele dou fotolii mari de piele. Adam simi
ghimpele singurtii. Chiar nu voia s-i descarce sufletul n faa surorii sale n prezena
celor doi. Dar n-avea de ales. Intr n camer i, n timp ce vorbea, se strdui s aib un aer
prietenos.
Neaa!
Propria voce i se pru inexpresiv chiar i lui.
Neaa, rspunse Hans vesel.
Sophia doar zmbi, ntr-un fel absent. Probabil c numra lalelele de pe cuvertura Cressidei
i le nmulea cu numrul trandafirilor de pe tapet, i zise Adam.
Ai dormit bine? l ntreb Cressida.
Biatul se gndi c era neobinuit de politicoas. Poate voia s fac impresie bun n faa
noilor ei prieteni.
Da, cu excepia faptului c am fost trezit n miez de noapte de un vizitator ciudat de
nalt, cu pelerin, spuse Adam direct.
Nu vedea cum altfel ar fi putut deschide conversaia.
Bine, zise Cressida, ncercnd s pun capt oricrei ciudenii pe care Adam ar fi pus-o
la cale.
Abia ncepuse s se mprieteneasc cu Hans i Sophia, i ultimul lucru de care avea nevoie
era ca Adam s spun prostii i lucruri copilreti n faa lor.
24

- ALEX WILLIAMS -

L-am urmrit pe intrus alunecnd pe un cablu de pe acoperi pn n podul unei case


abandonate din apropiere, continu Adam, ochii si cprui privind-o pe sora lui.
Cressida oft.
Adam, chiar e prea devreme pentru asta.
Nu, nu, spune-ne mai multe! exclam Hans.
Impulsionat de interesul pe care i-l arta Hans, Adam continu precipitat:
Pi, camera era plin de trofee. Probabil c strinul e un ho, unul cruia i plac trofeele.
Apoi, acel personaj sau m rog, ce-o fi fost a srit din ntuneric la mine. Era nfurat
ntr-o pelerin, dar tipul era foarte, foarte nalt, i avea ochi ciudai, strlucitori, aproape
hipnotici. Pe urm, o mn m rog, prea mai mult o ghear mbrcat n piele s-a nvrtit
deasupra capului meu, dup care s-a auzit un cntec, ca un zumzit, care m-a furnicat prin
oase. Mmm apoi a disprut.
Cnd Adam i auzi propriile vorbe, lui nsui i se prur nebuneti. Prea ntr-adevr s fie
un vis nclcit. Poate c asta i era.
i cnd m gndesc c am crezut c n-ai niciun talent! exclam Hans. Ascultai-l! Ca s
inventezi aa ceva, i trebuie mult talent!
Hans ncepea s se simt bine, i sprijinindu-i brbia n pumni, ntr-un gest batjocoritor
care simula ateptarea, adug:
Mai povestete-ne!
Adam nu tia cum s ia aceast cerere. Se foi stnjenit.
Pi, cam asta-i tot, zise ridicnd din umeri. Nu s-a mai ntmplat nimic.
i arunc o privire Cressidei, care se uita n alt parte. Hans i savura mica victorie.
Oh, ce pcat! Sclipirea de talent a disprut, zise el, i cu asta, sri n picioare i-i trosni
degetele. Ar trebui s m duc s m pregtesc.
Ieind din camer, le salut pe Cressida i pe Sophia cu o uoar nclinare din cap i-i rnji
lui Adam.
Un ho care cnt i are gheare de piele, i care fur doar trofee ieftine nepreuit!
bombni el i chicoti.
Sophia se uit la Adam cu o expresie care aducea a mil.
Adam, simi nevoia s-i mbogeti personalitatea pentru c nu te simi egal? Despre
asta e vorba? l ntreb ea cercetndu-l cu atenie.
Adam nu tia ce s rspund. Nici mcar nu era sigur c ntrebarea merita un rspuns. Se
holb la Sophia un lung moment, pan ce aceasta sparse tcerea.
Noi dou ar trebui s mergem s lum micul dejun. Nu vrem s pierdem nimic din
recitalul lui Hans, i spuse Sophiei aproape n oapt. Aceasta ncuviin. Ce ai de gnd sa
faci? rosti Cressida ntorcndu-se spre Adam, ntrebarea sa sunnd ca o provocare.
Evident, nu acelai lucru ca tine, rspunse Adam simindu-se pur i simplu lsat pe
dinafar.
i cu asta, se ntoarse i iei trntind ua.
Adam se nvrti pe hol, fr s tie prea bine ce s fac. Evita n mod deliberat micul dejun
al geniilor, din sala de mese. Simea c are nevoie de o pauz, s nu se mai fac de rsul lor.
Persoane purtnd plrii, costume i coliere de perle se uitau la el pe deasupra ziarelor lor
i murmurau dezaprobator. Probabil c erau aici pentru recitalul de pian al lui Hans. Adam
25

- FABRICA DE TALENTE -

arunc o privire la afiul de pe panoul care se afla lng ua mare, dubl, pe care se intra n
sala de spectacole a hotelului Peritus. HANS FORTISSIMO UN TNR GENIU! i deasupra
cuvintelor se afla fotografia lui Hans, zmbind larg, fcnd cu ochiul i cntnd cu patim la
un pian mare.
Adam se gndi c imaginea l reprezenta perfect pe Hans arogant, ndrzne i ncordat, n
mica sa lume plin de glorie. Zmbind n sinea lui, Adam travers holul i se opri la ua
principal a hotelului. ncepuse din nou s plou; se uit la oamenii de pe strad, care se
grbeau deschiznd umbrele sau innd ziare deasupra capului. Toi preau s tie ncotro se
ndreapt. Erau importani. Cum se face c el se simea ca o bucat de gum de mestecat
care se lipise de talpa unui pantof i care trebuia rcit?
Chiar atunci sun un clopoel i Adam se ntoarse; vzu o lumin roie care plpia
deasupra uii slii de spectacole. O voce bubui dintr-un difuzor:
Doamnelor i domnilor, v rugm s v ocupai locurile pentru spectacol.
Toate persoanele de pe hol se ngrmdir s intre i s-i caute locurile. Era ca i cum ai fi
vzut cum pasta de dini era mpins napoi n tub. Sala de mese se goli i ea, i zeci i zeci de
copii se ndreptau spre sala de spectacole. Adam le vzu pe Cressida i Sophia, dar ele nu-l
vzur. Sau, cel puin, se prefcur c nu-l vd.
Cteva minute mai trziu, uile erau nchise. Adam se ndrept spre ele ca s priveasc
prin micile ochiuri de geam mai. Dar, mai degrab nspimnttor, Fortescue apru din senin
i-i bloc drumul. i scoase ochelarii de soare, dnd din nou la iveal ochii ciudai unul
cprui, altul albastru. Adam se ntreb dac aceasta era o onoare care-i era rezervat n
exclusivitate.
Nu, iar tu!? Hai, mar, biete. Eti un nimic. Nu eti de niciun folos. Tot ce-i aici e mult
peste tine. Fortescue mri printre dinii strni: Eu scriu istorie aici i, mi-e team, tu nu vei
fi nici mcar o not de subsol.
Bine. Nu sunt bine-venit. Am neles, zise Adam. Evenimentele recente l enervaser la
culme, lucru care-l fcea s nu se mai team de Fortescue. Dar acum, c sunt aici, crezi c
m-a putea strecura s-l vd pe Hans cntnd?
Ai bilet?
Nu.
Eti un tnr talent?
Nu. Am czut deja de acord cu sunt un nimic i de niciun folos, i-o ntoarse Adam.
Atunci ai deja rspunsul, nu-i aa? zise Fortescue cu un rnjet crud.
Cred c da, spuse biatul, uitndu-se n jos, ctre pantofi. Se simi dezumflat.
Amuzant e, Adam Bloom, continu Fortescue pe un ton misterios, c tiu cum e s fii ca
tine. Lipsit de talent, ntrebndu-te unde i-e locul, poticnindu-te indiferent printr-o zon
insipid, scldndu-te n mediocritate. Invizibil i neremarcat.
tii? ntreb Adam.
Pre de un moment, se simi nveselit.
Oh, da, i nu mi-a plcut nicio clip, izbucni Fortescue. Aa c piei din calea mea, tu
tu, plictisitor ecou al trecutului meu! M faci s m simt ciudat de prost, ca i cum tocmai a
fi mncat un sendvi mucegit i acum atept ca efectele bolii s-i fac simit prezena.
Fortescue se scutur nfiorat, i pocni clciele cizmelor sale de explorator, i puse din
nou ochelarii de soare i deschise uile slii de spectacole. Intr i ncuie ua n urma lui.
26

- ALEX WILLIAMS -

Adam se simi ocat i foarte rnit de ceea ce-i spusese Fortescue. Era i furios. Decise c
avea s vad concertul. Nu trebuia dect s gseasc o alt cale de a intra n sal. Iei pe ua
principal, apoi merse spre o arip a hotelului. nc mai ploua i strzile cptaser o sclipire
ca de mtase. Maini elegante, n culori strlucitoare se deplasau find, cu micile lor
tergtoare de parbriz micndu-se nainte i napoi.
Adam privi pe aleea ngust care se afla ntr-o parte lateral a hotelului i vzu cteva
burlane prin care apa glgia i se aduna n bli mari. Vreo doi obolani murai, scormoneau
ntr-o grmad de gunoi. Adam aproape c putea s vad puricii cum sreau n jurul lor.
Ocolind larg roztoarele care mncau, se ndrept spre captul aleii, unde zri o u mic,
albastr, la care ducea un scurt ir de trepte. ncerc mnerul ruginit, iar ua se deschise.
Se-auzea deja un pian. Intr i se trezi n labirintul unor coridoare ntortocheate, unul mai
ntunecat dect altul. Era uor s te rtceti, dar Adam urm sunetul muzicii pn cnd, n
cele din urm, ajunse la o scar. Urc treptele de lemn, deschise o u i se trezi stnd
printre frnghii i scripei. Era n culise, iar de-aici vedea scena i pe Hans aplecat peste un
pian, lovind cu ndemnare clapele.

27

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul ase
CRIZA DE NERVI
Adam i mut atenia de la Hans ctre audien. iruri ntregi de fee n extaz artau c se
bucurau nespus de recital, mai ales Fortescue. n picioare, ntr-o parte a slii, luminat de
strlucirea roie nspimnttoare a semnelor care indicau ieirea, brbatul prea s fie n
extaz. Pe faa lui era un zmbet ciudat, sub mustaa sa alb, tuns, iar pe gt venele i ieeau
n relief. Ochelarii si de soare aveau sclipiri roii. Adam se uit din nou la Hans. Biatul era
cu siguran talentat. Degetele sale alunecau pe clape cu o vitez incredibil, iar muzica
prea o for a naturii.
Adam observ lng pian o msu, pe care era o bucat de lemn pus n echilibru pe dou
crmizi. La ce servea? Avea s afle curnd. Cu un pasaj de virtuozitate, Hans ncheie piesa.
Spectatorii izbucnir n aplauze entuziaste, dar Hans i fcu s tac dintr-o micare a minii.
Rou la fa i transpirat, sri n picioare, pi ctre msu i, cu micare rapid i hotrt
a minii, sparse lemnul n dou. Apoi, ridic ambele mini n aer un semnal pentru
audien. De aceast dat, spectatorii se dezlnuir, ridicndu-se n picioare, aplaudnd i
ovaionnd.
Partea a doua va urma dup o scurt i bine-meritat pauz, anun Hans.
Cu o privire slbatic, iei de pe scen. Adam abia avu timp s se aplece ca s nu fie vzut.
l urmri pe Hans trecnd printre frnghii i vechi piese de decor i strecurndu-se pe o u
pe care sclipea palid o stea aurie. Publicul rmase pe scaune, discutnd cu nsufleire.
Cuvintele inspirat, genial i sublim se auzeau de peste tot. Adam se ntoarse i le zri n
rndul trei pe Cressida i Sophia, stnd de vorb i rznd. Era evident c se simeau bine i
Adam fu ncntat c i el gsise posibilitatea s-l vad pe Hans cntnd. De fapt, reuise s
aib cel mai bun loc din ntreaga sal. Zmbi, la gndul micii sale victorii. tia c nu era binevenit att Cressida, ct i Fortescue fcuser ca acest lucru s fie dureros de limpede. Dar,
ca un obolan la un osp, va ncerca s se bucure ct de mult se putea, fr s atrag
atenia asupra lui.
Chiar atunci, gndurile i fur ntrerupte, cci vzu c cineva se apropie de ua cabinei lui
Hans, intr i o nchise ncet n urma lui. Fiind ntuneric, Adam nu reui s-i dea seama
cine era, dar, din nou, curiozitatea sa nvinse, aa c biatul se apropie de ua cabinei
starului i trase cu urechea.
Reui s aud un tril ciudat, ca al unei psri exotice. i lipi urechea de u. Zgomotul
prea relaxant, hipnotic, chiar vag cunoscut. Inima ncepu s-i bubuie de ncntare i team.
l auzi pe Hans spunnd:
Nu vii mai aproape? Stai acolo, n ntuneric. mi dau seama c geniul meu este
copleitor, dar mi place s-mi vd admiratorii.
Apoi, dei nu putea fi sigur, Adam crezu c l aude pe Hans icnind, i o lumin
strlucitoare, violet-roiatic se vzu pentru cteva secunde pe lng marginile uii. Creatura
care se afla nuntru cu Hans ls s-i scape un glgit ascuit, care i ddu lui Adam fiori pe
ira spinrii.
Ce s-a ntmplat? l auzi Adam ntrebnd n cele din urm pe Hans, care prea confuz.
28

- ALEX WILLIAMS -

ntrebarea sa primi drept rspuns un mrit grav, satisfcut. Adam simi c era cazul s se
ascund i se strecur la locul su din culise. Instinctul su nu-l nelase imediat ce se
ascunse, vizitatorul misterios deschise ua cabinei lui Hans i se topi n ntuneric. O clip
mai trziu, Hans, cu o expresie uluit, iei i se ndrept mpleticindu-se spre scen. n culise
se opri puin, ca i cum ar fi fost n trans, apoi pru s-i revin. Sufl n mini i pi n
lumina reflectoarelor. Publicul l salut cu o fenomenal rund de aplauze, dup care se aez
s se bucure de divinul festin muzical. Hans salut intenionat bucata de lemn i smulse un
chicotit publicului. Ocoli taburetul de la pian, i arunc spre spate cozile fracului, cu un gest
teatral, se aez i-i trosni ncheieturile degetelor deasupra clapelor. Ca un tigru care atac,
i arunc minile pe claviatur.
Dar sunetul fu ngrozitor, insuportabil. Publicul se foi pe scaune. Hans se ncrunt, ridic
degetele i le mai ls o dat pe clape. Din nou, acestea scoaser un zngnit teribil i
enervant. Hans continu. Dei se putea ghici o melodie, ea era copleit de note false i
acorduri zgomotoase, de acorduri care nici mcar nu erau acorduri. Hans se opri, iar
audiena i inu respiraia. Biatul se uit la minile sale. i trosni degetele, apoi le mpleti.
i amintea tehnica de baz despre cum trebuia s cnte, dar acel dulce flux al muzicii care
curge i care nflorete dispruse brusc. Se holb la clape. Nu mai erau prietenele lui. Acum
i bteau joc de el.
E posibil s-i fi rnit minile? ntreb o femeie masiv, impozant, purtnd o plrie
modern violet i cercei lungi, care sttea n primul rnd.
poate cnd ai spart n dou, prostete, bucata aceea de lemn?, se gndi Adam,
terminnd ntrebarea n locul ei.
Nu, minile mele sunt bine, rspunse Hans.
Atinse din nou clapele i zgomotul fu att de ru, nct tot rndul nti se ncrunt. n
rndul al treilea, Sophia se ncrunt i ea, ncercnd s rezolve problema lui Hans.
Felul n care cntai mai devreme urma tiparul complicat dar strict al unui algoritm!
strig ea. Dar acum, muzica ta este aleatorie din punct de vedere matematic, nelegi?
Hans se holb la minile sale, apoi se uita aproape fr expresie la Sophia.
Poftim? se rsti el, dup care o furie vulcanic pru s pun stpnire pe el. sta e
sfritul concertului! exclam el, izbind clapele cu pumnii. V-ai simit bine! Acum, plecai cu
toii! Plecai! Ieii!
Urm un scurt moment de linite i apoi, ca nite cini cu coada-ntre picioare, spectatorii
se ridicar i ncepur s se scurg spre ieire. Sophia i Cressida se uitar una la alta i se
gndir mai bine dac s mearg la Hans. Se ndreptar i ele spre ieire.
n timp ce sala se golea n tcere, Adam l privea pe Hans legnndu-se nainte i napoi pe
scaunul su. Brusc, Hans trase un ut pianului i Adam nu putu s nu remarce c rezultatul
era mai bun dect ultimele ncercri. Adam iei din ascunztoarea sa ca s se uite n sal.
Era goal, cu excepia unei singure persoane Fortescue. Acesta avea o expresie ciudat pe
chip. Adam n-o deslui pe de-a-ntregul. Era oare satisfacie? Nu putea fi asta, se gndi Adam.
De ce ar fi Fortescue mulumit c un concert pe care el l aranjase, al unui tnr talentat,
euase? Apoi, Fortescue se ntoarse i iei grbit din sal.
n cele din urm, creznd c era singur, Hans i desctu furia. Se ridic i, cu un
mrit, arunc scaunul de pe scen. Lu una dintre bucile de lemn sfrmate mai devreme
i ncepu s-o izbeasc de claviatura pianului, rezultnd pasaje disonante, ntmpltoare de
29

- FABRICA DE TALENTE -

note ce reverberau n toat sala. Iar acestea tot sunau mai bine dect ngrozitoarea lui
interpretare.
De ce, de ce, de ce?! strig Hans, ridicnd capacul pianului i apucndu-se s-i rup
coardele. Asta chiar era cea mai impresionant criz de furie pe care o vzuse Adam vreodat.
Asta zbang! nu mi se poate zbang! ntmpla mie! Eu sunt Hans zbang! Fortissimo!
i spunnd acestea, Hans sri de pe scen, ni pe culoarul principal al slii i iei pe hol.
Linite.
Lui Adam nu-i plcea s fie singur n culisele ntunecate, aa c, dup ce arunc o ultim
privire spre pian, o lu pe unde venise, pe coridoarele ntortocheate, pn ajunse la ieire.
Observ c petrecerii din gunoi de pe alee i se mai alturase un obolan i, ocolindu-i, ajunse
pe strada aglomerat din faa hotelului. Urcnd grbit treptele care duceau la intrarea
principal, se strecur printre spectatorii care plecau ofensai i intr, adncit n gnduri, n
holul hotelului.

30

- ALEX WILLIAMS -

Capitolul apte
UIMITOAREA AMY SWIFT2
Adam fu surprins de ceea ce vzu n hol. Toat lumea trece prin momente jenante. Face
parte din via. Majoritatea oamenilor prefer ca dup asemenea momente s mearg ntr-un
loc linitit, ca s-i oblojeasc rnile. Nu i Hans Fortissimo. El voia s in o dezbatere
public pe tema ngrozitoarei sale interpretri. Cel puin o duzin de copii geniali se
adunaser n jurul lui Hans, care era aezat pe un fotoliu de piele roie, n mijlocul holului.
Adam i croi drum ntr-acolo i rmase n spatele unei coloane ornamentate. Nu simea c se
putea altura grupului, dar voia s aud i versiunea lui Hans despre cum se ntmplaser
lucrurile. Cressida i Sophia se aezar lng Hans, cnd acesta ncepu s povesteasc.
Nu e vina mea! exclam el. Altcineva trebuie s fie de vin! Familia mea va da n judecat
acest hotel!
Cressida i drese vocea i zise timid:
Hmmm poate c pun o ntrebare prosteasc, dar ce e toat povestea aia cu spartul
lemnului?
Bun ntrebare, Cress, se gndi Adam.
ntotdeauna fac asta, rspunse Hans, pe un ton exasperat. E semntura mea.
Un biat solid, care avea n jur de paisprezece ani, cu urechi clpuge i destui dini lips,
sttea pe podea, lng Hans. Se aplec n fa.
Eu sunt Foster Barrel3, campion mondial la lupte, i cred c partea cu spartul lemnului
a fost cea mai tare. i eu fceam asta la arte mariale. Am spart i scnduri cu capul, de sute
de ori. Dar apoi am descoperit luptele. S m tvlesc pe podea, acolo e locul meu, le art
Foster tuturor un zmbet tirb.
Nimnui nu-i trecu prin minte ceva de zis, i, dup o pauz jenant, Cressida se ntoarse
din nou spre Hans:
Dar, hm, de ce e semntura ta?
E un fel de-a spune c nu-mi pas dac pot sau nu cnta. Pot s-mi rup minile i numi pas, rspunse Hans.
i-atunci cum se face c eti suprat dac, tii tu, nu-i pas? ntreb Cressida.
Adam ncuviin nc o ntrebare bun.
Bineneles c-mi pas, fat proast ce eti! ip Hans i, brusc, toat bravura l prsi i
se prbui n scaunul su, cu un aer mizerabil.
Cressidei nu-i plcu felul n care Hans ipase la ea, dar nelese c era foarte suprat, aa
c l lu oricum de mn.
mi pare ru, Hans, zise ea, iar acesta ddu uor din cap, acceptnd scuzele.
Adam tia c trebuia s rmn invizibil. Simi ns c era necesar s spun i el ceva,
pentru c era singurul martor al ciudatelor evenimente din timpul pauzei. Poate c acestea
aveau legtur cu ghinionul lui Hans. Iei de dup stlp i trase adnc aer n piept.
Hans, ai avut vreun vizitator n timpul pauzei? ntreb ncet Adam.
De aceast dat, Hans nu avu energia s-l trimit pe Adam la plimbare cu o replic.
2
3

Swift (lb. Englez) nseamn lstun, o pasre asemntoare cu rndunica.


Barrel (lb. englez) nseamn butoi.
31

- FABRICA DE TALENTE -

Oh, doar un fan. Am o mulime de fani.


Adam nu voia s se dea de gol c-l spionase, dar, brusc, se ntreb ct de mult i amintea
Hans din toat ntlnirea.
Ce i-a spus fanul? ntreb Adam.
Chestiile obinuite, rspunse Hans. Sunt genial, blabla.
Cum arta acest fan? continu nerbdtor Adam, abia oprindu-se nainte de a spune c
ntreba asta doar pentru c nu fusese capabil s-l vad bine pe vizitator, n ntunericul din
culise.
Nu tiu, rspunse Hans. nalt, cred. Nu-mi amintesc.
Te-ntreb doar pentru c se pare c n-aveam cum s visez azi-noapte, pentru c sunt
sigur c vizitatorul meu ciudat, cu pelerin, care a cobort pe srm este unul i acelai
personaj cu fanul tu, arunc Adam. nalt, prefernd umbrele i, mai mult dect att am
auzit din nou acel zgomot ciudat. Cnd
Mmmm l ntrerupse Hans cu un mormit. Iar ncepe cu ghearele mbrcate n piele!
M duc n camera mea s-mi fac bagajul. Plec din balamucul sta!
Pleci? ntreb Cressida.
Fu surprins de dezamgirea pe care o simea brusc. Hans era nepoliticos i plin de sine,
dar, ntr-un fel ciudat, i plcea de el. Prea c este mpcat cu talentul lui, iar ea admira asta,
din moment ce pentru ea era greu uneori s fie aa. i, trebuia spus, era uimitor de frumos.
Se pare c nu prea mai am motive s stau pe-aici dac nu pot cnta, bombni Hans. Ar
trebui s m ntorc acas i s stau de vorb cu profesorul meu. Dac am noroc, asta e doar o
pauz nainte de a trece la un alt nivel al performanei.
i cu asta, Hans se ndrept spre lift i aps pe buton. Cressida l urmri plecnd, cu un
aer de tristee.
Adio, opti n barb.
Civa dintre copiii talentai se uitar curioi la Adam, pe msur ce se risipeau ca s-i
continue exerciiile i pregtirea. Adam o opri pe sora lui. Ea i arunc o privire plin de mil.
tii, ai nceput s vorbeti cam ciudat, Adam. Adun-te, i zise ea, n timp ce se
ndeprta cu Sophia.
Adam oft i se trnti pe fotoliul pe care sttuse Hans.
Chiar atunci observ c se uita cineva la el, pe deasupra unui ziar. Acest cineva era o
femeie care purta o jachet de piele de oaie, i avea cei mai uimitori i ptrunztori ochi
albatri. Adam nu-i ddea seama ce vrst avea. Majoritatea adulilor i se preau foarte
btrni. Dar ea avea un aer de elegan energic i un chip blnd. Se ntreb de cnd sttea
acolo i se uita la el. Spre surprinderea lui, femeia ls ziarul jos i se apropie de el.
Dac vrei s fii luat n rs, e bine c vorbeti despre indivizi ciudai care cnt, nfurai
n pelerin, cobornd pe srm i alte de-astea, zise cu o voce puternic, dar prietenoas. M
numesc Amy Swift. Spune-mi Amy. Vrei s bem o ciocolat cald? Aici pun n ea i bezele.
Trecuse mult vreme de cnd lui Adam nu-i mai vorbise nimeni cu-atta cldur. Zmbi i
ncuviin.
Apropo, sunt Adam Bloom, adug el.
M bucur s te cunosc, apropo Adam Bloom. S mergem ntr-un loc linitit s stm de
vorb, zise Amy, pornind cu pai repezi.
32

- ALEX WILLIAMS -

***
Separeul era o ncpere mic ce ddea n sala de mese a hotelului. nuntru erau vreo
ase fotolii de piele, un emineu, cteva rafturi de cri prfuite, iar pe perete, o pictur mare,
cu muni acoperii de zpad. Adam se uit la Amy Swift mai ndeaproape, n timp ce ea
studia tabloul. Era cu siguran interesant. Avea o cicatrice pe un obraz, iar la gt purta
ceva ce prea a fi o pereche de ochelari de condus. La mn avea cel mai uimitor ceas cu
cronometru. Prul su blond era strns la spate; femeia avea un aer ciudat, nerbdtor, ca i
cum ar fi ateptat s se ntmple ceva.
Un chelner aduse dou cni cu ciocolat aburind, pe o tav de argint. Puse cnile jos, pe o
msu, ntre Amy i Adam. Amy se aez, lu cana i bu.
Ah, delicios! i zmbi ea chelnerului, iar acesta ncuviin i plec.
Adam lu o nghiitur din ciocolata sa i era ntr-adevr fantastic. Apoi scoase una dintre
bezele din can i aceasta era minunat de moale i dulce.
Aadar, Adam, spune-mi mai multe despre strinul tu misterios, zise Amy privindu-l pe
biat drept n ochi.
Pentru un moment, Adam fu descumpnit de felul ei de a vorbi, dar apoi se simi
recunosctor c, n cele din urm, cineva l lua n serios.
Amy, chiar nu tiu. Am vzut ceva. Pe acoperi, rspunse el.
nalt, slbnog, cu gheare, pelerin i glug, deloc uman? i att de nspimnttor,
nct s-i vin s faci pe tine? ntreb ea.
Adam fu surprins.
Astea seamn cu ceea ce cred c am vzut, zise el ncet.
Amy adopt brusc o atitudine distant.
Am crezut c mi-am imaginat, mormi ea.
Aproape c am crezut c a fost un vis, rspunse Adam.
A luat ceva de la tine, putiule? ntreb Amy aplecndu-se n fa.
Mmm nu, rspunse Adam. Dar cred c a ncercat s-mi fac ceva, dup ce l-am
urmrit ntr-o camer plin de trofee. Atunci, cu asta se ocup, fur? Fur trofee? A luat unul
i de la Hans? De-asta cnta att de prost?
D-mi voie s te ntreb: tu ce faci? ntreb Amy.
Vrei s spui, ce talent am? ntreb Adam.
Da, dac vrei s-i spui aa.
Nu am niciunul, recunoscu biatul.
Ha! Atunci eti norocos. Se poate s nu afli niciodat ce face creatura aia, sau cum,
sau de ce, se ls Amy pe spate, privind din nou n gol. Se ntmpl ceva de-a dreptul
sinistru, Adam. Bujiile sunt moarte, roile se nvrt tot mai ncet i mai ncet, iar linia de
sosire nu se vede nicieri.
Adam habar n-avea despre ce vorbea femeia, dar nu suna bine.
Suntem cu toii n pericol? ntreb el.
Amy ignor ntrebarea i, retoric, zise:
Oare am dat de el? Oare acesta este felul n care zdreana de Fortescue ne golete
rezervoarele? mormi ea.
Spunnd acestea, i goli cana, o trnti pe mas i sri n picioare.
33

- FABRICA DE TALENTE -

Ne ntlnim mai trziu, zise plin de energie i o terse din camer.


Adam se ncrunt i, dac mai devreme se simea confuz acum era i mai i.

34

- ALEX WILLIAMS -

Capitolul opt
TEAMA CRETE
n acea dup-amiaz, un numr mare de oameni se ndrepta spre acoperiul hotelului
Peritus. Lifturile erau pline de profesori de matematic de la universitile din ora i din
jurul Paralinului, toi mormind de ncntare febril. Din cauza nghesuielii, copiii talentai
erau nevoii s urce pe scri i, n timp ce urcau, se vitau c-i dureau picioarele (cu excepia
alergtorilor geniali, a sritorilor i a celorlali talentai la sport, care alergau ct de repede
puteau). Cednd curiozitii, Adam urc greoi cele cinzeci i ceva de trepte, alturi de ali
codai, ntrebndu-se ce naiba putea fi att de fascinant pe acoperi.
Primul lucru pe care-l observ cnd iei la lumin, n afar de mulimea de oameni, fu c
deasupra magaziei sale era acum un crlig. Prinse de acest crlig erau zeci de funii ce se
legnau ataate de un enorm balon cu aer cald, n form de plus. Norii de ploaie de mai
devreme disprur i, cum soarele mngia suprafeele cu numeroase unghiuri ale balonului,
acesta arta ciudat i impuntor. Cu toate acestea, Adam era deranjat c pentru acest
eveniment i era folosit camera. Bine, nu prea era o camer, fiind de fapt o magazie de tabl,
dar ncepuse s o considere casa lui.
n faa uii magaziei sttea Fortescue, iar alturi de el, prnd ncntat dar i agitat, se
afla Sophia de Graf. Cressida era lng ea, s-o ncurajeze.
Iat-o! Geniul matematicii! strig un profesor crunt, cu ochelari, cltinnd din cap cu
ncntare i artnd-o pe Sophia.
E cu cinci la sut mai mic dect am crezut, zise altul.
Adam gsi un co pe care s se aeze i, uitndu-se n jur, o observ pe Amy la captul
opus, aproape de marginea acoperiului. Femeia fcu un semn din cap n direcia lui.
nainte ca Adam s se poat gndi la semnificaia pe care o putea avea prezena ei,
Fortescue fcu un pas n fa i se adres mulimii.
n aceast dup-amiaz celebrm geniul Sophiei de Graf!
Atept ca explozia de aplauze pe care o strnise pomenirea numelui ei s se liniteasc,
apoi continu:
Pentru nceput, domnioara de Graf ne va ncnta cu uimitoarea sa abilitate de a
numra. Sptmna trecut, cteva mii i acesta este un indiciu de locuitori ai oraului
Paralin au fost alei s ia parte la acest eveniment. Ei au primit un steag verde pe care, n
aceast dup-amiaz, l vor pune ntr-un ghiveci i apoi n mijlocul grdinii lor.
Fortescue deschise ua magaziei i-i fcu un semn din cap Sophiei, care pi nuntru.
Apoi nchise ua.
Sophia are douzeci de secunde s le numere pe toate, declar Fortescue, i cu asta,
ddu drumul unui mner.
Cele zece inele care ineau magazia lipit de acoperi fur eliberate, iar magazia se ridic n
aer. Se nl tot mai sus, pn cnd ajunse la cel puin o sut de metri deasupra lor. Apoi,
un cablu ataat sub magazie se ntinse i o mpiedic s mai urce. Fortescue ntoarse o
clepsidr de mici dimensiuni.
Unii profesori se grbir spre marginea zonei plate a acoperiului, ca s se uite la mulimea
de steaguri verzi din grdinile de jos.
35

- FABRICA DE TALENTE -

Pot vedea sute de steaguri de-aici! declar un profesor.


Va putea vedea ntregul ora de-acolo, de sus! strig un alt profesor.
Cu siguran, printr-una din ferestrele magaziei, Sophia privea n jos spre labirintul de
strzi, la nenumratele acoperiuri ude n care se reflecta soarele dup-amiezii. Era cu
adevrat o privelite uimitoare. Totui, splendoarea oraului n-o interesa, cci ea scana miile
i miile de stegulee verzi mprtiate n tot Paralinul. Fr zbav, ochii ei se mutau de la un
steag la cellalt, numerele adunndu-se n geniala ei minte ntr-un ritm incredibil.
Ce eveniment minunat! spuse unul dintre copii, ntinzndu-i gtul ca s-o zreasc pe
Sophia, care se afla la fereastra magaziei.
M ntreb ce au fcut cu bagajul meu, se gndi Adam. Se temea c magazia fusese golit
pentru acest spectacol.
Timpul s-a scurs! strig Fortescue cnd i ultima grun de nisip alunecase. Magazia fu
tras rapid napoi i inelele prinse la locul lor. Sophia pi afar, prnd foarte concentrat.
Iar persoana care tie numrul oficial de steaguri verzi nu este alta dect proprietarul
hotelului Peritus, domnul Otto Bellette! declar Fortescue.
Un brbat grsu tremurnd ntr-un costum prea strmt pentru el iei din mulime,
innd un plic auriu. Purta monoclu i lavalier i arta mai degrab ridicol dect distins. Se
ntoarse ca s se adreseze tuturor.
Mai nti, dai-mi voie s spun ce plcere este s gzduiesc aici, la hotelul Peritus,
Festivalul Tinerelor Genii. Domnul Bellette i zmbi domnului Fortescue, care ncerc s-i
zmbeasc i el, dar nu prea reui. La nceput, nu am fost siguri de toat treaba asta, dar
Fortescue este o persoan foarte hotrt i convingtoare, i acum
Treci mai departe! l ntrerupse un profesor nerbdtor.
Da, cte steaguri verzi? adug un altul printre din ncletai pe o pip care mirosea
dezgusttor.
Domnul Bellette ridic o mn n semn c renun i i ddu plicul lui Fortescue. Sophia
arta ca i cum era pe cale s explodeze, ca i cum steagurile ar fi vrut s zboare din gura i
din urechile ei. Fortescue deschise plicul i se uit la numrul tiprit pe cartonul din interior.
ncuviin.
Sophia de Graf, cte steaguri au fost astzi puse n grdinile din Paralin?
Fata trase adnc aer n piept.
Patru mii dou sute apte, zise.
Pentru o clip, lui Adam i se pru c Fortescue era furios, dar curnd, expresia i se
schimb ntr-una de dezamgire.
Patru mii dou sute opt, scrie aici, zise el.
Sophia prea confuz, apoi arta ca i cum i-ar fi venit s plng. Mulimea ncepu s
murmure; se auzeau expresii ca att de aproape i nu exist aproape n matematic.
Cressida ncerc s-i prind privirea Sophiei; voia s-i arate sprijinul, n ciuda eecului
prietenei sale. Oricum, Sophia privea spre podea, cu minile ncletate, plin de dispre fa
de sine. Cressida oft. Oare talentul i arunca ntr-o nchisoare izolat i nsingurat pe cei
care-l posedau?
n acel moment, un portar agitat apru pe acoperi, cu rsuflarea tiat, ducnd un mesaj.
i croi drum prin mulimea dezamgit, pn la Fortescue.
36

- ALEX WILLIAMS -

Tocmai am primit un telefon, spuse el gfind. Doamna Swallow din Riverside i cere
scuze, dar a uitat s scoat steagul afar. Se pare c i spla pudelul.
Atunci, Sophia are sut la sut dreptate! strig un profesor, trgndu-se vesel de ciocul
crunt.
Sophia oft uurat i, cu un zmbet, i ridic privirea n timp ce mulimea o ovaiona.
Adam observ c Fortescue avea pe chip aceeai expresie pe care o avusese i cnd l
urmrise pe Hans cntnd un fel de nerbdare agitat, parc era o pisic ncordat nainte
de saltul mortal asupra przii care nu bnuiete nimic. Te treceau fiori.
n partea care urmeaz, lucrurile se complic puin, anticip cu satisfacie Fortescue,
vocea lui acoperind strigtele mulimii. Sophia va numra toate uile albastre din Paralin. Aa
c, de aceast dat, nu ne ateptm la niciun fel de dificulti legate de vreun pudel
Vorbele lui provocar un chicotit. Domnul Bellette interveni brusc:
i sunt multe ui albastre. Mii, probabil. Albastrul de Paralin este o culoare foarte
popular.
Fortescue vorbi peste domnul Bellette, ignornd remarca sa i considernd-o mai degrab
plictisitoare.
Rspunsul pe care-l vrem de la Sophia atunci cnd va iei din cabina de observaie
Adam zmbi n sinea lui: Ce mai cabin de observaie! este numrul de ui albastre
nmulit cu numrul de steaguri verzi.
Auzind acestea, Sophia ridic din sprncene i trase adnc aer n piept; Fortescue i
deschise ua magaziei, cu un gest pompos. Fata pi nuntru. Fortescue trase mnerul care
elibera inelele, i balonul auriu, cu tot cu magazie, se ridic din nou pe cer. Brbatul ntoarse
din nou clepsidra.
Adam privi la magazia care plutea sus de tot pe cer. Lumina soarelui se reflecta n ferestre,
ceea ce fcea practic imposibil s se vad ceva nuntru. Dar din cnd n cnd, Adam se
ntreba dac nu era cumva o iluzie creat de lumin, sau chiar vedea o alt siluet care era n
magazie alturi de Sophia? Oare vzuse un bra subire, dar puternic? Colul unei pelerine
uzate? Fulgerul unei lumini violete? Adam i arunc o privire lui Amy, care se uita n sus,
ncruntat. Oare vzuse i ea?

37

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul nou
CURSA N JUPUL CPIELOR
Timpul a expirat! strig Fortescue cnd alunec i ultima grun de nisip.
Magazia fu tras la loc pe acoperi i inelele fixate. Din nou Sophia iei afar. Prea ameit
i confuz, ca i cum tocmai ieise dintr-o lung hibernare ntr-o peter ntunecat. Cltin
din cap i zmbi absent. Fortescue consult din nou cartonul din plicul auriu.
Sophia, ce rezultat obii cnd nmuleti numrul uilor albastre din Paralin cu numrul
steagurilor verzi? ntreb el.
Fata prea lipsit de vlag i abia zise:
E drgu acolo, sus.
Se ntmpl iar, observ Adam, n timp ce o umbr de satisfacie trecu pe faa lui
Fortescue. Dar fu rapid nlocuit de ngrijorare.
Da, dar care e rspunsul, Sophia? insist Fortescue.
Sophia se gndi mult. i amintea vag ce erau numerele. Nu-i putea aminti cum de le
manevra cu atta uurin.
Nu tiu, ridic n cele din urm din umeri. Sunt grmezi de ui. Grmezi.
I-o fi fcut ru altitudinea! exclam un profesor care prea ngrijorat.
Copil, ct este radical din patru sute douzeci i opt? ntreb un altul.
Sophia continua s arate perplex.
Paisprezece ori apte? se aventur cu blndee un alt profesor.
Mmm are cineva o foaie de hrtie i un creion? ntreb Sophia.
Mulimea oft ocat. Adam privi spre Amy, care i ntoarse privirea cu o expresie de
nelegere trist n ochii ei albatri. Amndoi se uitar la Fortescue, iar lui Adam i se pru c
zrete un vag zmbet superior ascunzndu-i-se n colurile gurii, nerbdtor s se ntind.
L-a pierdut, zise un biat cu ochii mrii de uimire.
i cu aceast remarc, mulimea se mprtie, pornind s coboare napoi n hotel.
Stnjenit, Cressida o prinse pe Sophia de umeri, iar aceasta de-abia acum ncepea s-i dea
seama de ce pierduse.
Eti bine? o ntreb Cressida.
M simt oarecum golit, rspunse Sophia.
Ce s-a ntmplat acolo, sus? continu Cressida.
Am vzut lumina, rspunse Sophia cu o voce fantomatic i distant.
Cressida nu tia ce s neleag din acest rspuns, dar era evident c Sophia nu mai voia
s vorbeasc. Pentru o clip, Cressida se mir de dispariia brusc a talentului lui Hans i al
Sophiei, n aceeai zi. mpinse aceste gnduri ntr-un ungher al minii i o conduse pe scri
pe Sophia, care era foarte slbit.
n mod evident, Amy avea o idee foarte clar despre ceea ce se ntmpla i se npusti spre
Fortescue, privindu-l direct n ochelarii de soare. Adam rmase acolo unde era, spernd s
aud. Domnul Bellette zbovi pe lng Fortescue, captivat de dinamismul lui Amy.
n numele eternelor opriri la boxe, ce i-ai fcut fetei? ntreb ea cu furie crescnd.
38

- ALEX WILLIAMS -

Fortescue se strdui s par luat prin surprindere. i arunc o privire domnului Bellette i
i compuse o expresie care spunea: de unde a mai aprut i femeia asta nebun?
Nu tiu ce vrei s spunei, rspunse el cu voce tare.
i aminteti de mine! Te-am urmrit n aceste ultime luni, de la ultima noastr ntlnire
cea n care mi-ai spart pentru totdeauna cauciucurile, zise Amy. Pui ceva la cale i nu cred
c o faci singur
De ce nu v-am vzut niciodat n viaa mea. Poate ca ai rmas fr medicamentele
care v trateaz nebunia? i cobor Fortescue vocea, fcu un pas napoi i se aplec spre
domnul Bellette: Acesta este genul de clieni pe care vi-i dorii n hotel, domnule Bellette?
opti el.
Domnul Bellette privi n ptrunztorii ochi albatri lui Amy.
Mie-mi cam place, zise el.
Nu, nu, nu, domnule Bellette. Ascultai-m, zise Fortescue cu fermitate, broboane de
sudoare aprndu-pe frunte, un hotel se poate autodistruge foarte uor cnd accept oaspei
att de nepoliticoi i agresivi.
Domnul Bellette se gndi la aceste vorbe. O umbr de ndoial i trecu pe chip.
Ei, o s ncepu Amy, iar Adam sri de pe co i se npusti lng Amy.
n ultimele cteva zile, ea fusese singura persoan care i oferise o urm de prietenie, chiar
dac foarte vag, aa c nu voia ca femeia s fie dat afar din hotel. Adam se adres
domnului Bellette:
Prietenei mele i pare ru c v-a deranjat i se va comporta uimitor de bine i de linitit
n restul sejurului, zise Adam.
Fortescue se uit cu furie la el, apoi i mut privirea napoi la Amy, care avea o atitudine
sfidtoare. Fiecare n parte, aceti doi oameni l fceau pe Fortescue s se simt inconfortabil,
dar cnd erau mpreun, ei l fceau s se simt de-a dreptul agitat. Oricum, domnul
Bellette, lipsit de hotrre i zmbind prostete, ridic din umeri Amy scpase. Cnd
aceasta ddu s vorbeasc din nou, Adam i arunc o privire de avertizare. Apoi, o trase n
hotel, departe de domnul Bellette i de furibundul Fortescue.
n camera ei, Amy se plimba tcut n sus i-n jos. Doar ceasul de pe eleganta comod
sprgea linitea cu ticitul su puternic. nc mai era furioas. Adam sttea lng geam,
adncit n gnduri, uitndu-se la ea cum se plimba nainte i napoi peste umbra sa alungit.
Observ c avea maxilarele ncletate, la fel i pumnii. Chiar i prul ei prea ncremenit. Ce
zi bizar fusese pn la urm! Adam simea c era n posesia ctorva piese dintr-un puzzle
ciudat, dar nu avea nicio idee dac se potriveau ntre ele sau dac, de fapt, i dorea s-l
rezolve. Oricum, era bucuros c Amy era nc acolo, ca s poat vorbi despre asta.
Crezi c Fortescue are ceva de-a face cu faptul c Hans i-a pierdut talentul de a cnta,
iar Sophia, aptitudinile matematice? ntreb n cele din urm Adam, rupnd tcerea.
Da. Iar acum cred c are i un complice, care trebuie s fi intrat printr-o trap din
podeaua acelei magazii, rspunse Amy, frecndu-i tmplele.
Creatura cu pelerin? ntreb Adam.
Aa bnuiesc. Nu credeam cu adevrat n ea pn cnd nu mi-ai spus c ai vzut i tu
ceva asemntor, rspunse Amy.
Dar de unde tii c Fortescue are vreo legtur cu acea creatur?
39

- FABRICA DE TALENTE -

Oh, sigur c exist o legtur ntre ei. Fortescue a organizat ultima curs la care am
participat. Fortescue Grand Prix, dac poi s crezi una ca asta!
Eti pilot de curse? ntreb Adam cu surprindere i admiraie.
Am fost pilot de curse, rspunse Amy. Am crescut n cmpiile Carolinei de Nord. Tatl
meu era mecanic, aa c erau mereu automobile parcate peste tot. Cnd eram mic,
obinuiam s le conduc pe drumurile de ar, avnd buci de lemn la picioare ca s pot
ajunge la pedale. Amy zmbi pentru sine. Ajunsese s nu mai fie zi fr s dau o tur n jurul
cpielor de fn. Apoi am ajuns la vrsta la care majoritatea fetelor se srutau cu bieii n
acele cpie, iar eu, n loc s fac asta, i provocam la curse. Tatl spunea c aveam cursele n
snge. Cred c avea dreptate.
Amy vzu chipul uluit al biatului i hohoti din inim. Ctigase un fan. Se ndrept spre o
valiz mare i deloc nou, care se afla pe pat, i scoase un album gros i uzat. I-l arunc lui
Adam, care-l prinse icnind. l deschise i descoperi, pagin dup pagin, fotografii i tieturi
din ziare, toate nfind-o pe Amy. Amy participnd la curse i Amy innd trofee, o main
lung, strlucitoare, un coupe argintiu cu roi uriae cu spie i faruri mari, rotunde, mereu
alturi de ea.
Uau! mi place maina ta.
Amy zmbi cu tristee i ncuviin.
E unic, e construit de Hank Sorensen un geniu absolut i maniac al vitezei.
Povestete-mi mai multe despre ultima curs la care ai participat, o implor Adam.
Pi, eram pe cale s ctig Fortescue Grand Prix Amy pronun numele Fortescue ct
de dispreuitor putu cnd ceva a aterizat pe acoperiul mainii mele. Dup aceea, totul a
devenit ceos. Pn s-a risipit ceaa, m izbisem deja de un parapet i tot talentul meu de
pilot dispruse. Am ajuns ultima la Fortescue Grand Prix, iar de-atunci, n-am mai fost n
stare s concurez. Amy se strmb i-i pocni degetele de frustrare. M-am lsat n voia sorii
cteva sptmni, ntrebndu-m ce s fac, i apoi s-a ntmplat s citesc despre un fantastic
juctor de ah, Farley T. Knight, care i pierduse talentul la un eveniment organizat de
Fortescue? o ntrerupse Adam.
Te-ai prins! rspunse Amy. Aa c mi-am nchipuit c-o s-l pot urmri n cltoriile sale.
S ncerc s aflu nite rspunsuri. S adun dovezi i s-mi iau talentul napoi! i acum, de
cnd vorbesc cu tine, Adam, mi vin n minte frnturi limpezi din acea zi de concurs.
Indiferent ce creatur ai vzut tu noaptea trecut, e aceeai: a ntins o ghear prin fereastra
mainii mele. De asemenea, ceva a strlucit i s-a auzit un cntec ngnat.
Amy lu albumul de la Adam i frunzri gnditoare paginile.
Oh, da, i unul dintre trofeele mele favorite a disprut n timpul acelei curse. M ntreb
dac a sfrit n camera aceea cu trofee pe care ai vzut-o. Amy adug cu amrciune: M
ntreb de ce le vrea?
Lui Adam i veni brusc o idee:
M duc s vorbesc cu sora mea, Cress, zise el. Are spectacol n seara asta, iar
fantomaticul strin al lui Fortescue trebuie s acioneze n timpul pauzei, aa cum a fcut i
cu Hans. Poate cu ajutorul Cressidei l putem prinde!
Nu sunt sigur c vreau s te implici, putiule, zise Amy. Asta e o chestie personal i
poate deveni cu adevrat periculoas.
40

- ALEX WILLIAMS -

Oricum, trebuie s-o avertizez! Ea te poate ajuta pe tine i tu o poi ajuta pe ea, iar eu v
pot ajuta pe amndou, insist Adam.
Chiar voia s se implice. Voia s tie ce se ntmpl. Amy puse albumul jos. Se uit
ndelung la Adam. Era obinuit s acioneze pe cont propriu i s fac totul pentru sine. i
totui, acest biat prea destul de detept i poate c sora lui reuea s-o ajute i ea. Amy i
ddu lui Adam un ghiont amical n umr.
Bine, s-a fcut! Vitez maxim, amice! Vitez maxim!
Adam btu la ua Cressidei. Fata rspunse i, cnd vzu c era Adam, i ddu ochii peste
cap.
Pot s vorbesc cu tine? zise el.
Cressida nu rspunse nimic, dar ls ua deschis i se ntoarse n camer. Adam o urm
i nchise ua n urma lui. Cressida purta aceeai rochie pe care o avusese i la concertul din
Riverfork. La gt i pusese lanul de argint cu pandantivul sub form de not muzical.
Ce face Sophia? ntreb el.
A plecat acas, rspunse Cressida. Spunea c lucrurile au luat-o razna. n plus, sta e
un loc pentru cei talentai
Cunosc sentimentul, zise Adam.
A vrea s nu-mi forez vocea, dac nu te superi, Adam, zise Cressida, aezndu-se pe
pat i privind pierdut pe fereastr.
Biatul se uit la sora lui. ntotdeauna prea trist n zile ca aceasta.
Nu eti fericit cnd cni, Cress? ntreb el.
Fata ridic din umeri.
Parc am spus c vreau s renun. Sau ai uitat? zise ea obosit.
Adam se gndi o secund la asta. Poate c era mai bine dac sora lui nu cnta n seara
aceea. Poate ar fi fost salvat de la vizita misterioasei i sinistrei creaturi. Chiar dac ea nu-i
dorea talentul, Adam avea s-l protejeze pentru ea.
Pi atunci, nu trebuie s cni, suger el.
tiu. Dar acum sunt aici i am mndria mea, rspunse ea. n afar de asta, Fortescue a
gsit pentru mine un loc special n care s cnt. Sun interesant.
Nu a avea prea mare ncredere n Fortescue, mormi Adam.
Ai vreun motiv pentru care ai venit? ntreb Cressida tot mai iritat.
Ascult, tiu c tu crezi c toat chestia cu strinul cu gheare de piele nu face doi bani,
continu el. Cressida pufni. Dar nu cred c e o coinciden faptul c doi oameni i-au pierdut
azi talentul. Te rog, m lai s stau cu o prieten n cabina ta, pe durata pauzei?
O prieten? Tu ai o prieten aici? ntreb Cressida abia ascunzndu-i mirarea din voce.
Da, Amy Swift. Este pilot de curse. Atunci, totul e n ordine? continu Adam.
Amy Swift, pilot de curse, repet cu nencredere Cressida. i ea e prieten cu monstrul
tu cu pelerin?
Oh, nu! Ca i mine, vrea s-l prind.
neleg.
Aadar, putem atepta n cabina ta? insist Adam.

41

- FABRICA DE TALENTE -

Cressida ls s-i scape un oftat, n semn de capitulare. Fratele ei devenea tot mai nebun,
dar ea nu avea voie s supere i s se certe. Se gndea la faptul c trebuia s cnte, nu la
viaa imaginar a lui Adam.
Dac este nevoie, zise ea. Acum trebuie s merg s m nclzesc. Cnt n voliera
hotelului habar n-am ce nseamn asta.
i cu asta, Cressida se ridic i iei din camer. Adam o privi cu ngrijorare cum pleca. Nu
voia s-o foloseasc pe sora lui drept momeal, dar nu-i venea n minte un plan mai bun n
fond, el era un om ct se poate de banal. Aa c de unde s scoat alt plan?

42

- ALEX WILLIAMS -

Capitolul zece
VOLIERA
Cressida Bloom intr n voliera hotelului i privi n jur cu team i admiraie. Locul era plin
de o strlucire aurie dat de soarele care apunea, iar primul lucru care o izbi fu ct de mare
era spaiul. Perei foarte nali, n ntregime de sticl duceau ctre un acoperi tot de sticl, cu
o pasarel de metal suspendat imediat sub el. O scar ce prea foarte drpnat ducea
sus, la pasarel. Probabil c este pentru spltorii de geamuri, se gndi Cressida. Cu
siguran c aveau munca bine plnuit.
De jur mprejurul Cressidei erau plante tropicale enorme i sute i sute de psri exotice.
Bineneles se dumiri Cressida din moment ce voliera este un loc n care sunt inute
psrile. i ce psri spectaculoase erau acolo! de toate formele i mrimile, cu penaj bogat
i strlucitor colorat i n acest loc uria aveau suficient spaiu s-i ntind aripile. Zburau
ncoace i ncolo ca nite sgei n culorile curcubeului, iar numeroaselor lor cntece diferite
le rspundea ecoul, puternic i ascuit, nlesnit de suprafeele de sticl. Cressida i cobor
privirea i observ platforma pe care avea s cnte i cele dou sute de scaune aezate pe
rnduri ordonate n faa ei. ncepea s simt obinuitele emoii care-i strngeau stomacul. O
enervau. Avea o teorie conform creia cu ct era mai mare talentul, cu att erau mai mari
emoiile. Deseori se gndea c ar fi fericit s fie o cntrea mediocr, cu rol de
acompaniament, dac asta ar fi alungat pentru totdeauna acele enervante emoii.
Brusc, simi c ceva o atinse n trecere pe gt. Se ntoarse.
i place? ntreb Fortescue.
Cressida habar n-avea de ct vreme sttea el acolo. Fcu un semn cu mna spre volier.
Oh, foarte mult, rspunse ea, mpingndu-i ochelarii de pe vrful nasului.
Acustica e minunat, aa c va trebui s ne asumm riscul privind ginaul psrilor,
zise Fortescue zmbind.
Fata nu se putu mpiedica s nu remarce c nu se uita direct la ea. Ochii si se micau
ncontinuu, ca i cum n mintea sa erau alte lucruri. n afar de asta, Fortescue prea s fie o
persoan foarte plcut.
Cressida, sunt att de bucuros c ai putut veni! Am auzit lucruri att de minunate
despre vocea ta! continu el. Fata se simi flatat chiar dac mpotriva propriei voine. i mam gndit c voliera va fi foarte bun pentru tine, pentru c este att de plin de lumin
Aici nu trebuie s-i faci griji cu privire la ntuneric, zise el.
Cressida se zburli n sinea ei.
Mmm nu pot s zic c mi-e team de ntuneric. Fratele meu a fot puin cam fcu o
pauz n timp ce-i cuta cuvintele creativ.
neleg. Ei bine, cu toii trebuie s ncercm s ne eliberm de constrngerile plictisitoare
impuse de familiile noastre, nu-i aa? zise Fortescue, o cut ntunecat aprndu-i ntre
sprncene. Apoi, deodat, rse. Cu toate acestea, tot este un loc minunat n care s cni!
Acum ar trebui s te las singur s te nclzeti. Publicul va sosi n circa douzeci de minute.
Cabina ta este chiar acolo, n spatele orhideelor. i, aruncndu-i Cressidei un ultim zmbet
crispat, se ntoarse brusc i iei din volier.
43

- FABRICA DE TALENTE -

Cressida se ndrept spre platform i urc treptele. Era o scen minunat i, pentru o
clip, toate dubiile ei legate de bucuria de a fi talentat disprur. Voia s umple acest loc cu
muzic. Muzica ei. Trase de cteva ori aer adnc n piept i ncepu s cnte. Era un cntec
vechi, despre un pstor. Cuvintele nu prea contau, minunata voce a Cressidei ar fi fcut i un
dicionar s sune minunat. De fapt, vocea ei era att de pur, nct chiar i psrile i
ntrerupser cntecul ca s-o asculte.
nchise ochii i se pierdu complet n cntecul su, aa c nu observ o pasre foarte mare
aezndu-se pe pasarela de sub acoperiul de sticl. Apoi, aceasta pluti n aer i ateriz fr
zgomot n spatele Cressidei. Doar c nu era o pasre, i nici nu plutise. Alunecase pe o
srm.
Cressida se opri. Auzise ceva? Se ntoarse rapid i icni.
Vizitatorul cocoat i strnse pelerina n jurul siluetei sale zvelte i se ndrept spre ea cu
micri rapide, care-i ngheau sngele n vene. Fata voi s se mite, s fug, dar era ceva
hipnotic n ochii galbeni i nfundai n orbite ai creaturii, ceva care o inea nepenit pe loc.
Inima i btea cu putere. Adam chiar avea dreptate, se trezi gndindu-se. Dar el nu vzuse
personajul n ntregime. Acum, cu ndrzneal, dar i ezitnd uor, i ddea ncet gluga pe
spate ca s vad mai bine fiina care scotea aceste sunete tulburtoare. n acelai timp, ls
pelerina s i se desfac. La lumina soarelui care apunea, Cressida putu vedea pe de-a-ntregul
silueta nalt. Era cea mai nspimnttoare creatur pe care o vzuse vreodat i ls s-i
scape un sunet nfundat. Un amestec att de ciudat de trsturi sinistre! Pielea i era groas
i tbcit i avea o culoare ciudat, de un albastru-nchis, ptat. Picioarele i braele i erau
subiri, dar musculoase i, n mod evident, foarte puternice. Cressida se cutremur
observnd faa creaturii. ngrozitoare i n acelai timp fascinant, n gura larg avea dini
ascuii i galbeni, iar pe obraji i pe frunte avea cicatrice, ca urmare, probabil, a nenumrate
teribile btlii. Smocuri de pr albastru-deschis i se ieau ici i colo pe brbia osoas. Avea o
fa slbatic, dar, cu toate acestea, ochii si galbeni preau s strluceasc de o nelepciune
mndr. Mai era ceva s fi fost inocen? Tristee? Fata descoperi, ntr-un fel sau altul, c
din ce se uita mai mult la ea, dintr-atta se simea mai puin speriat. Pe capul creaturii
crescuse un pr albastru i mai rebel, iar din el ieeau la iveal dou urechi mici, brzdate de
vene roz. Pentru o clip, se uit la fat, nclinndu-i capul ntr-o parte, cu nrile tremurnd,
cu ochii mijii n lumina palid. Apoi i trase din nou gluga pe cap i scoase un sunet curios,
ca un fel de tril. Efectul asupra Cressidei fu instantaneu. Orice urm de team pe care o mai
simea dispru i o cuprinse o strlucire cald, ca i cum cineva ar fi nconjurat-o de
admiraie. Se simi flatat i n siguran, ntr-o stare de abandon i relaxare. Creatura se
trase mai aproape de ea i ls s zboveasc deasupra capului ei o ghear lung i aspr.
Cressida se simea tot mai slbit. nchise ochii. Parc-ar fi fost undeva, foarte departe,
pierdut ntr-o slbticie unde tot ce-i era familiar dispruse. Creatura i ls capul pe spate
i ls s-i scape un glgit ascuit. n urmtorul moment, o sfer strlucitoare, rozalie, de
mrimea unei portocale i nconjurat de modele rotitoare aurii iei din cretetul Cressidei.
Creatura arunc o privire plin de dragoste spre sfer i se bucur de sentimentul familiar
de putere pe care-l experimenta cnd lua ceva de la o alt fiin vie. Dar, dincolo de asta, mai
simea ceva. Ceva ce nu mai simise nainte. Vedea c aceast sfer era special. Era un glob
de o excepional puritate, plin de praf de stele. Modelele vibrante, sclipitoare, care se micau
i se schimbau pe suprafaa sa erau nemaipomenite. Probabil c era un lucru perfect.
44

- ALEX WILLIAMS -

Creatura ls s-i scape un oftat melancolic. Avu o senzaie puternic de nelinite n stomac.
Aceast fiin uman era special. Aceast fiin uman fusese special.
Temtoare, creatura ezit un moment, dar apoi pru s se decid. Cu blndee, ascunse
sfera n pelerina sa i dispru, alunecnd n sus pe sfoar.
Cressida deschise ochii. Ce se ntmplase? Gndurile i erau un amestec de cuvinte i
imagini care preau c fuseser aruncate ntr-o gleat cu ap i erau acum amestecate
nebunete cu un b. Simi c nu avea aer. Avea nevoie s se ntind. n spatele enormului
buchet de orhidee, Cressida descoperi o mic u, care ducea ntr-o camer minuscul cu
ferestre colorate. ntr-un col era un fotoliu pe care se prbui i adormi instantaneu. Fu
trezit cteva minute mai trziu de Fortescue, care-i spuse c era timpul s cnte.
Adam i Amy erau ascuni n siguran ntre nite lmi, n spatele volierei, atunci cnd
Cressida iei din spatele orhideelor. Publicul ncepu s ovaioneze, apoi izbucni n aplauze.
Iubitorii de muzic din ntreg Paralinul, purtnd plrii i cravate extravagante, erau
nerbdtori s o asculte pe Cressida. Erau acolo i muli dintre copiii talentai. Foster Barrel
se foia nerbdtor pe scaunul su i csca gura la psrile care-i zburau pe deasupra
capului, dar ceilali se uitau la Cressida, nemicai ca nite statui, ca vrjii. Adam simi un
val de mndrie. Avea s-o pzeasc pe sora lui, cu talentul pe care aceasta-l avea, de Fortescue
i de creatur. El i Amy plnuiser totul. Adam se va strecura n cabina Cressidei chiar
naintea pauzei. Cnd vizitatorul avea s vin, Adam va pune mna pe el cu ajutorul lui Amy.
Amndoi puteau fi capabili s-l nving, cu siguran. Apoi, i vor obliga pe Fortescue i pe
creatur s le spun ce se ntmpl, chiar dac Fortescue se va opune. Dar sub optimismul
lui Adam se ascundea teama. ncerca s ignore spaima care-i ptrunsese n oase i i
concentr atenia asupra surorii lui. Pentru moment, el i Amy se vor bucura de concert.
Cressida se ndrept spre platform i salut cu o nclinare a capului. Adam se gndi c
salutul ei n faa spectatorilor putea fi mbuntit cu puin exerciiu. Bine c era o
cntrea att de grozav. Dar cnd Cressida deschise gura, deveni evident c era ceva n
neregul. n loc s cnte o melodie minunat, fata scoase un clinchet sec. Adam simi c i se
taie genunchii. Se uit spre Amy, care cltin din cap cu tristee. Monstrul lovise deja.
Gndurile lui Adam se ndreptar spre sora sa, uimit, croncnind pierdut pe scen.
Publicul era confuz i se fia pe scaune. Cressida tiu c darul muzicii o prsise cnd?
de ce? cum? i privi spre rndurile de fee dezamgite, tot mai neajutorat. Eecul o
prinsese n ghearele sale. Adam privi ntr-o parte i-l vzu pe Fortescue n picioare, la umbra
unui palmier. Biatul nu-i putea vedea faa, dar tia c avea o expresie ciudat, de satisfacie.
Furia ncepu s creasc n pieptul lui Adam i atunci, aproape din ntmplare, vzu pe cineva
micndu-se deasupra lor. Sus, pe pasarela de sub acoperi. Probabil c era complicele lui
Fortescue.
l vd! strig biatul.
Fr s se gndeasc de dou ori, Adam acion. Sri n picioare i i croi drum prin
vegetaia deas, pn cnd gsi baza scrilor. Se cr cu pai ovitori, speriind psrile
tropicale care se aezaser la locurile lor de nnoptat. Cressida se oprise din ncercarea ei de a
cnta i acum, ea i audiena l urmreau pe Adam cocondu-se tot mai sus i mai sus, spre
acoperiul volierei. Amy era surprins. Un lucru e sigur: putiul are curaj, i zise ea. Pentru
o fraciune de secund, se gndi s porneasc pe urmele lui Adam, dar i ddu seama c
45

- FABRICA DE TALENTE -

acea creatur putea scpa uor de-acum. Avea un avans prea mare. Cressida era prea
pierdut, ca s se gndeasc la ceva. Fortescue ieise de la adpostul palmierului i privea
furios la biatul cel cpos.
Creatura l zri pe Adam cnd era cam la jumtatea scrilor. Se retrase i se grbi spre o
fereastr deschis n acoperi. Dar o uria pasre albastr, cu cioc galben, lung zbur n
calea creaturii, oblignd-o s se rsuceasc i, cnd fcu asta, pelerina sa se ag ntr-o
bucat de fier ruginit. Blocat, creatura ncepu s ipe i s se smuceasc dintr-o parte ntralta. Publicul se strduia s vad de unde venea zgomotul i ddu napoi cu team la vederea
siluetei care se agita tocmai sus, sub acoperi, mult prea departe pentru ca cineva s-i poat
da seama despre ce era vorba.
Ce e asta? ntreb o femeie cu dezgust. E de-a dreptul ngrozitor!
Se pare c e o pasre care a rmas nepenit, zise o alta.
Asta nu e pasre, i zise Amy n sinea ei. Adam aproape c ajunsese la captul scrilor.
ncerca s nu priveasc n jos. Pmntul era acum la mare distan, iar scara se cltina
alarmant. Cnd Adam se apropie de creatur, aceasta scoase un vaiet ptrunztor i i
smulse pelerina din bucata de fier. Micndu-se att de repede, nct nu era mai mult dect o
umbr, sri pe fereastra din acoperi. n acelai timp, Adam se repezi i se ag de pelerin.
Iar cum creatura era puternic, atunci cnd ni pe fereastr, l trase pe Adam dup ea.

46

- ALEX WILLIAMS -

Capitolul unsprezece
NOAPTEA EVADRII
Creatura ncerca s scape, dar Adam se inea cu toat fora de pelerina ei. Era evident c
proprietarul era disperat s nu rmn fr ea, aa c pentru biat era ca i cum s-ar fi
agat de o mn sau de un picior al creaturii, doar c aa era cu mult mai puin
nspimnttor.
Spune-mi ce i-ai fcut surorii mele! strig Adam.
Creatura se ntoarse spre el i-l lipi de sticla acoperiului volierei. Adam i simi din nou
mirosul neplcut, de mucegai. Observ sclipirea unei srme ncolcite i ataate de exteriorul
pelerinei asta explica felul n care ajungea dintr-un loc n altul. ncerc s priveasc n
ntunecimea din gluga creaturii, dar nu vzu altceva dect doi ochi galbeni.
De ce tot ddeai trcoale pe-aici? Voiai s-o vezi pe sora mea dnd gre? De-asta? i
arunc Adam.
Se agit o clip n strnsoarea creaturii, dar aceasta era att de puternic, nct biatul era
ca i lipit de ea.
Sper c te simi vinovat. Indiferent ce faci, e greit. M auzi?
Creatura se uit fix la Adam cteva clipe; prea s se gndeasc la ceea ce i spusese. Apoi,
brusc, cu o vitez i o for incredibile, ni de lng Adam i sri de pe acoperiul volierei pe
un burlan de pe cldirea principal a hotelului. Cu micri rapide i precise prea s alunece
n sus pe zid, apoi dispru. Biatul o vzuse c se crase pe burlan, cu o vitez aproape
imposibil.
Adam rmase o perioad nemicat, cu inima btndu-i tare i cu rsuflarea tiat. Ce era
chestia aia? Treptat, i ddu seama c strngea ceva n pumn. i desfcu degetele, ca s dea
la iveal o bucat din pelerina uzat a creaturii. Pe ea era cusut o etichet. Se uit la literele
albastre de pe bucata aurie de material.
Pentru DENAP, de la unicul su prieten
Mai trziu n acea sear, n camera Cressidei, Adam se aez lng sora lui i o nghionti
cu cotul n coaste, ntr-o slab ncercare de a-i ridica moralul. Fr folos. Cressida era ntr-o
dispoziie foarte mohort. i schimbase rochia cu o pereche de pantaloni i un pulover. i
dorea doar cldur n acest moment, nu luxul rmas n urma tristei ei performane nereuite.
Ni s-a ordonat amndurora s plecam, zise Adam. Se pare c lui Fortescue i-a fcut
mare plcere s-i spun domnului Bellette c oaspeii si n-ar trebui s opie pe acoperiul
volierei, alturi de una dintre psrile exotice care sunt proprietatea hotelului. Acest domn
Bellette ar crede orice. i presupun c scopul pentru care tu ai fost aici a fost atins, Cress.
Fata nu se deranja s-i rspund. Vocea i era foarte rguit; cptase i o tuse urt,
drept pentru care Adam i ntinse o batist.
Hai s-o lum de la capt. Cress! Ce-i aminteti de dinainte de concert? ntreb Adam.
Nu prea multe, rspunse optit Cressida, ncruntndu-se. Am crezut c e un vis
simeam o prezen, calmant pentru o vreme, a urmat o smucitur, ca i cum ceva mi-ar fi
fost luat.
47

- FABRICA DE TALENTE -

Ochii Cressidei se umplur de lacrimi, dar Adam decise s insiste cu ntrebrile atta timp
ct amintirile ntlnirii erau nc proaspete.
Dar acum tii c nu a fost un vis. Eu nsumi am alungat creatura diabolic. Tu i-ai vzut
faa?
Nu, nu-mi amintesc, rspunse vag Cressida.
Probabil c nu. Se pare c de obicei se ascunde n acea pelerin. De acolo am smuls
asta, aa c bnuiesc c-l cheam Denap, zise Adam. Un nume ciudat, nu-i aa?
i art Cressidei bucata de material.
Cu toate acestea, nu tim exact de ce nu mai pot cnta, zise simplu Cressida. Partea cu
ce se ntmplase tot nu i-o amintea, iar Adam nu o putea ajuta, pentru c nici el nu tia de
ce nu mai putea cnta sora lui. Cressida tui n batista lui Adam i privi pe fereastr. Se
ntuneca de-a binelea. Graioasele acoperiuri din Paralin i desenau siluetele pe un cer
purpuriu-cenuiu.
Cress, e un mister, zise Adam. Voia s-i spun surorii sale c totul va fi bine, dar nu avea
nicio metod prin care s se asigure c-i va ine promisiunea fa de ea. De fapt, se temea c
vocea frumoas a Cressidei dispruse pentru totdeauna. Poate era bine s-o consoleze n alt
fel.
Hei, dar voiai oricum s renuni la cntat, nu-i aa? ncerc Adam.
Cressida se ntoarse ctre el cu o expresie ntunecat.
Nu asta avusesem n minte, croncni ea, declannd o tuse i mai puternic, ce dur
cteva minute bune. Cnd n cele din urm se calm, adug trist: Pi, presupun c acum
mergem acas, dei se pare c nu avem multe lucruri pentru care s ne ntoarcem acolo.
Adam nelegea ce voia ea s spun. Unchiul Brody nu avea s fie foarte bucuros s-i vad.
Hai mai nti s mergem s vorbim cu Amy, zise cu hotrre Adam, i, rapid, nainte de a
fi aruncai afar din hotel. Trebuia s predm camerele acum o jumtate de or.
Adam btu la ua lui Amy. Cteva clipe mai trziu, ua se ntredeschise, i Amy privi
suspicioas pe crptur. Cnd l vzu pe Adam, deschise larg ua i-l zori s intre. Prea
agitat. Prul i era nclcit i privirea slbatic.
Am adus-o i pe sora mea, Cress, zise Adam.
Amy ntinse mna, iar Cressida i-o strnse. Cressida se strmb din cauza strnsorii
puternice. Poi conta ntotdeauna pe Adam s gseasc oameni interesani, i zise.
M bucur s te cunosc, Cress, zise Amy cu rsuflarea tiat. mi pare ru pentru vocea
ta, dar fac tot ce pot eu s-i dau de capt acestei poveti! nainte ca fata s apuce s
rspund, Amy intr ntr-o baie mic, de unde strig: Venii s ascultai asta!
Adam i Cressida o urmar. Baia era decorat cu bun-gust cu faian alb tiat sub
forma unor diamante i cu robinete aurii. O pictur impresionant a unui avion mic ce zbura
ntr-o vale ntre doi muni mrei atrna pe perete. O pereche de mnui de curse unsuroase
erau puse la nmuiat n chiuvet. Amy se aplec peste cad i i lipi urechea de eava de
aram care trecea de-a lungul unui perete. i duse un deget la buze.
Am auzit voci, zise ea agitat.
Cressida se uit la Adam ca i cum ar fi vrut s-i spun unde-ai mai gsit-o i pe lunatica
asta? Adam o ignor i vorbi n oapt:
Voci?
Ssst! Da, Fortescue i un fel de scncete. De copii, cred.
48

- ALEX WILLIAMS -

Amy se ndeprt de eav i se repezi afar din baie ca s scoat un sul de hrtie din
valiza ei. l desfur pe pat, iar Adam i Cressida se apropiar ca s vad ce era. Prea s fie
planul hotelului.
De unde l-ai luat? ntreb Adam.
Un pilot de curse faimos poate muta munii, la primria din Paralin, rspunse Amy
urmrind planul cu degetul. Aha! eava asta duce jos, ntr-o camer uria n care este
boilerul, la subsol, iar alturi de ea se gsete ceea ce pare a fi o pivni mare de vinuri.
Foarte mare. Amy lu planul i-l fcu sul, zmbindu-le lui Adam i Cressidei. M duc acolo,
jos.
Putem veni i noi? ntreb Adam.
Mai degrab merg singur, ca s fiu mai rapid, dac nu v suprai, rspunse Amy
strngndu-i prul ntr-o coad la ceaf.
Dar eu sunt destul de rapid, chiar peste medie ntr-o lupt, iar Cressidei chiar i-ar plcea
s-i ia vocea napoi.
Nu sunt sigur c vreau s merg croncni Cressida, dar Adam o fcu s tac dndu-i
rapid un ghiont n coaste.
Amy oft i i mut privirea de la faa nerbdtoare a lui Adam la expresia dezolat a
Cressidei. i arunc o earf albastr de mtase n jurul gtului i ncuviin.
Bine, dar inei pasul cu mine! zise ea.
***
O luar pe scrile de serviciu i ieir pe un coridor strmt, zugrvit cu o vopsea rounchis care se cojea, cu o pardoseal de gresie veche. Amy verific din nou planul i art spre
un desen ters fcut pe zid, care reprezenta un chefliu bnd dintr-o sticl de vin.
Se pare c cel care-a zugrvit acest hotel avea simul umorului, opti ea. Se ndrept
spre desen, cu Adam i Cressida n spatele ei. i trecu degetele peste pictur i apoi aps cu
putere pe eticheta sticlei din desen. Cu un huruit grav, ntreaga seciune a zidului se
deschise, ca s scoat la iveal o scar de piatr ce ducea n jos, n ntuneric.
Amy ridic din umeri:
Pare logic, opti ea, pornind s se strecoare ncet pe scri n jos, urmat de Adam care
arta ncntat i de Cressida care avea un aer ngrijorat.
Curnd, auzir voci i, cnd ajunser la baza scrii, i ddur seama c se aflau ntr-un fel
de balcon care domina o enorm sal aflat sub pmnt. Pereii erau aspri, ca i cum ar fi
fost spai n piatr, i pn departe, n ntuneric, erau rnduri-rnduri de rastele cu sticle de
vin prfuite. n mijlocul spaiului gol, toi copiii talentai care mai rmseser erau aezai n
cerc. Apoi Fortescue pi n centru. Adam oft.
Este exact ca n visul meu, zise el.
Sssst! uier Amy i l trase n jos, pn la nivelul ei, astfel nct doar ochii s rmn
deasupra marginii balconului.
Cressida se ls i ea n jos, uimit, gata s-i piard cumptul. Ce naiba mai era i
aventura asta aiurit, n care o vrse fratele ei?
Sunt sigur c v ntrebai de ce v-am adus aici, zise Fortescue, privindu-i pe copiii din
jurul lui, care preau toi destul de ncntai de aventura lor nocturn.
49

- FABRICA DE TALENTE -

Un festin la miezul nopii? ntreb Carl, putiul cu pistrui care era un geniu al picturii.
Fortescue pufni:
Ce inteligent! Adevrul este c nu mai avem timp. Au aprut suspiciuni. Un anume biat
lipsit de talent i vr nasul unde nu-i fierbe oala.
Amy se uit la Adam ridicnd din sprncene. Biatul zmbi.
i dei am fi preferat s v lum talentele n momentul n care le folosii, pentru c
atunci ating punctul culminant, va trebui s grbim puin lucrurile.
Copiii se uitar uimii unii la alii.
Ce pui la cale? ntreb un copil ndrzne.
Apoi rmaser cu toii cu rsuflarea tiat, cnd doi ochi strlucitori aprur brusc din
ntunericul unei firide.
Ce-i asta? ntreb cu voce tremurtoare un alt copil.
Creatura cu pelerin sri n mijlocul camerei i rmase n picioare, n spatele lui Fortescue.
l depea cu mult n nlime, avea faa ascuns de glug, doar strlucirea ochilor si
rzbtea din ea. Copiii se uitar unii la ceilali cu team.
N-avei de ce s v facei griji. N-avei de ce s v facei griji, zise Fortescue, ridicnd o
mn. E un prieten. Nu v speriai de felul neobinuit n care arat.
Creatura scoase un tril ciudat, fcnd sticlele de vin s tremure.
Festivalul Tinerelor Genii se ncheie. Dar, fii fr griji, finalul va fi spectaculos, zise
Fortescue, rsucindu-se ncet pe loc, privind de la un tnr geniu la altul.
n aer plutea pericolul. Adam l simea crescnd, ca un nor de furtun. Strnse din pumni,
frustrat. Ce puteau face?
Trebuie s punem capt acestei situaii! opti curajos.
Poate-ar trebui s mergem la poliie, bombni Cressida.
i ea simea c totul devenea tot mai periculos.
N-avem timp, rspunse Amy. i, oricum, ce le putem spune poliitilor? Nu ne-ar crede n
veacul vecilor.
Pi atunci, ce putem face? ntreb Adam grbit.
Amy se gndi o clip, apoi trase adnc aer n piept i se ridic.
Fugii, copii, fugii, strig ea. i acoperii-v urechile!

50

- ALEX WILLIAMS -

Capitolul doisprezece
CARNEELUL MISTERIOS
Dar era prea trziu. Creatura sttea n mijlocul lor, cu braele desfcute, ghearele ntinse,
scond sunete ciudate. Copiii erau transfigurai, cu ochii goi. Mnat de furie, Adam sri i el
n picioare i repet ndemnul lui Amy:
Trebuie s plecai de-aici! Plecai! Acum!
La vederea biatului, Fortescue se cutremur. De ce ticlosul sta mic i lipsit de talent nu
pleca i nu-l lsa s-i vad de treaba lui?
Mai spunei-mi o dat cine e geniul luptelor? ntreb Fortescue, lund msuri rapid.
Foster Barrel, biatul fr dini, nalt i solid, se trezi brusc din trans i ridic o mn
groas.
Bineneles c tu eti. Prost mai sunt! zise Fortescue.
M numesc Foster i sunt campion mondial la lupte i chiar mai mult de-att, mri
biatul. Odat, m-am luptat cu un grizzli i pot s spun c ursul a avut mai mult dect o
simpl durere de cap atunci cnd am terminat cu el.
Absolut fascinant! zise Fortescue. Fii atent, Foster experimentul pe care-l vom face aici
este extrem de important ai putea s te asiguri c aceti anarhiti aductori de necazuri
stau cumini cteva minute?
Desigur, rspunse Foster, pocnindu-i palmele una de cealalt.
Orice motiv era bun ca s-i demonstreze superioritatea fizic. Urc scrile care duceau la
balcon i i privi de sus pe Adam, Amy i Cressida, umbra lui aruncndu-i pe toi n ntuneric.
S nu-ncercai ceva, artitilor aductori de necazuri, zise amenintor.
Faci o greeal, spuse Adam.
Dar atunci, creatura glgi ascuit, aproape asurzitor. Fortescue lu un sac mare cnd,
brusc, un puternic zgomot, ca un scrnet, umplu camera i, una cte una, sfere luminoase,
strlucitoare ncepur s ias din cretetele copiilor. Creatura se nvrtea ncet n jurul
propriei axe. Foster pru descumpnit.
Ce ncearc s demonstreze cu acest experiment abracadabrant? ntreb el.
Pi, demonstreaz c eti la fel de prost pe ct pari, rspunse furios Adam.
Cu expresii ndurerate, att Amy, ct i Cressida urmrir creatura cum le lua talentul
copiilor care avea forma acelor globuri delicate. Cci i ddeau acum seama acelai
lucru li se ntmplase i lor. Amy simi un val de ur mpotriva creaturii. Dar Cressida era din
nou fascinat de ea. Era surprins de ct de solide i de tangibile artau sferele. Cine-ar fi
crezut c talentul n sine era att de strlucitor?
Sferele sclipitoare de talent pluteau spre creatur, n toate culorile spectrului, unele cu
pete, altele cu arabescuri sau n dungi toate, nemaipomenit de frumoase. Fortescue le
culegea din aer atunci cnd ajungeau la el i le ndesa n sac.
Deodat, Foster se ntoarse i o lu la fug pe scri. Cnd ajunse jos, sfera talentului
ncepu s se ridice i din cretetul capului su.
Hei, ce se ntmpl? ntreb el.
Dar chiar n timp ce vorbea, ochii i devenir goi i o expresie pierdut i apru pe fa. n
cteva clipe, sfera sa plutea spre creatur. Era mic i de culoarea unui mucus verde, cu
51

- FABRICA DE TALENTE -

petice negre i albastre. Fortescue pru dezamgit cnd o culese din plutirea sa i o puse n
sac.
i cu asta, zgomotul ca un scrnet ncet. Camera pru brusc foarte tcut. Copiii se
frecau la ochi i se cltinau, izbindu-se unii de alii. Toate sferele laolalt fuseser att de
strlucitoare, nct, prin contrast, camera era acum ciudat de ntunecat. Creatura i
Fortescue profitar de acest amestec de confuzie i ntuneric ca s dispar tcui ntr-o firid.
Uite-i, pleac! strig Adam, zrindu-i ndeprtndu-se prin ntuneric.
Porni pe urmele lor, mpreun cu Amy i Cressida. Foster pi absent n calea lui Adam,
dar acum brbatul prea mai mic i mai nendemnatic, aa c Adam l ddu la o parte cu
uurin.
Ce s-a ntmplat? l ntreb Carl, geniul picturii, pe Adam, n timp ce acesta trecea pe
lng el.
Arta uimit, iar degetele i tremurau.
Ai fost jefuit, zise Adam.
Alturi de Carl, Tara, o fat de vreo zece ani, cu bucle rocate, btea nendemnatic din
picioare.
Eu dansez step, dar ritmul meu a disprut, zise ea aproape n lacrimi. Ritmul era
prietenul meu.
Nu-i face griji, o s v ajutm pe toi! zise Adam cu glas hotrt, apoi se repezi n firid,
chiar la timp ca s vad uile unui lift de serviciu nchizndu-se. Acul metalic de deasupra
uilor arta c Fortescue i creatura se ndreptau spre acoperi. Scparea pe care o plnuise
Fortescue i apru lui Adam n minte ca o viziune.
tiu cum vor s fug, zise, apoi se ntoarse i le conduse pe Amy i pe Cressida napoi,
pe unde veniser.
Trebuie s-i urmrim? croncni Cressida.
La naiba, sigur c da! declar Amy. Condu-ne, Adam!
Adam nvli pe acoperi, cu vitez maxim, urmat imediat de Amy i Cressida. Vzur de
ndat cu toii c Fortescue i creatura ncercau s scape cu ajutorul cabinei de observaie.
Balonul auriu, n form de plus, avea s-i duc departe.
Creatura i sacul cu sferele de talent erau deja n magazie, iar Fortescue trgea de mnerul
care elibera inelele ce-o ineau ancorat. Trsese att ct s fac magazia s se ridice n aer
cam un metru i jumtate, apoi se oprise. Se grbi s ajung sub ea, ca s desprind
cablurile groase care o ineau. Acum, la spatele magaziei era ataat o crm mare pentru
ghidare. Era evident c-i plnuiser cu mult grij evadarea. Dar nu l luaser n calcul i pe
Adam.
De ce? De ce faci asta? strig Adam, repezindu-se i apucndu-l pe Fortescue de bra.
Renun, biete. Sora ta se va obinui treptat cu pierderea suferit. Du-te acas, mri
Fortescue.
Nu poi s continui s faci asta, zise Amy punndu-i minile n olduri, cu un aer
provocator.
Punem pariu? zise Fortescue, aruncnd cablul desfcut spre Amy, care abia avu timp s
se lase n jos ca s-l evite.
52

- ALEX WILLIAMS -

Magazia ncepu s se ridice rapid, iar Fortescue btu n trapa din podea. Aceasta se
deschise, i o pereche de brae lungi, musculoase, cu gheare tbcite ieir i l traser n
sus. Adam se repezi i se ag de picioarele lui Fortescue.
Deja te ntreci cu gluma, zise brbatul, ncercnd s-l loveasc pe Adam.
Magazia se ridica foarte repede, iar Adam se legna agat de picioarele lui Fortescue, care
se inea cu disperare de braele creaturii.
Dai napoi ce-ai furat! ip Adam.
Ce treab ai tu? ntreb Fortescue, ncercnd s se ape de biat.
Nu-mi plac nemernicii! rspunse Adam.
Asta-i viaa. Treci peste asta, mri printre dini Fortescue.
Magazia era acum chiar deasupra hotelului, dar, n ciuda situaiei ngrijortoare, Adam se
trezi c atenia i fu distras de bocancii de explorator ai lui Fortescue aveau tlpi foarte,
foarte groase. n mod evident, Fortescue era mult mai scund dect prea. Apoi, brbatul se
scutur din nou, ca s scape de Adam. Acesta ncerc s se prind mai bine, apucndu-se de
un buzunar al jachetei lui Fortescue. Dar buzunarul se rupse, iar din el czu un carneel, pe
acoperiul hotelului. O clip mai trziu, czu i Adam. Jos, jos, jos.
Un obiect i amortiz cderea. Nu era chiar moale, dar probabil c i salvase viaa. Gemnd,
Adam se ridic i urmri cu privirea balonul i magazia care se ndeprtau pe cerul nopii.
Btea un vnt puternic, i Fortescue, creatura sa i sacul cu sferele de talent aveau s ajung
departe n curnd. Adam i frec spatele i privi jos, la obiectul care-i amortizase cderea.
Era valiza sa. Sau fusese valiza sa. Acum era doar un dezastru de nedescris.
Am vzut-o lng lumina de avertizare, zise Amy. Am mutat-o n locul n care aveai s
aterizezi. A fost singurul lucru care mi-a trecut prin minte ca s-i amortizeze cderea,
putiule.
Mulumesc, spuse Adam. Chiar m ntrebam unde-o fi.
Era obosit, avea dureri i era furios, dar apoi i aminti de carneel. ncepu s cerceteze
acoperiul.
Ce caui? ntreb Cressida, ncercnd s nu tueasc.
Aha! exclam Adam. Vzu colurile de alam ale carneelului sclipind n lumina lunii. l
ridic i-l studie. Pe pielea copertei sttea scris: PROIECTUL RECOLTA DE AUR. Pare ceva
important, continu Adam, btnd cu degetul n el.
O privi pe Amy, care zmbi. Era nevoie de efort ca s-o impresionezi pe Amy Swift, dar n
seara aceasta, Adam Bloom, exact asta fcuse.
n magazia de tabl, Fortescue se lovi peste buzunarul sfiat i bombni:
Carneelul meu! Biatul la scitor! mri el. Dac-a ajuns n minile lui, el i femeia aia
nebun, care e pilot, vor ti mai multe dect mi doresc.
Fortescue se aez pe un scaun i apuc maneta crmei. Din buzunarul jachetei scoase o
busol elegant i manevr crma pn ce o cotir spre est. Balonul ncetini.
Hm, vntul e mpotriva noastr, oricum, bombni Fortescue pentru sine. Poate mai
zbovim prin mprejurimile Paralinului. S vedem dac-i zrim plecnd. Tare mult mi-ar
plcea s-mi iau carneelul napoi sau mcar s-i mpiedic s acioneze plecnd de la
informaiile pe care le vor gsi n el.
53

- FABRICA DE TALENTE -

Creatura care pn atunci sttuse tcut n cel mai ntunecat col al magaziei, mngind
cu grij sfera talentului Cressidei scoase un glgit grav. Fortescue se gndea la toate
informaiile din carneelul su i la cum se va folosi Adam de ele. Creatura scoase un zgomot
puternic, mai insistent. Fortescue se uit spre ea. O vzu cum sttea cuminte n ntuneric,
dar ochii i strluceau i priveau ntrebtori.
Ce te-a apucat? ntreb Fortescue. Se gndi un moment. Sper c biatul la nu i-a spus
nimic pe acoperiul volierei, nu-i aa?
Creatura tcu.
Nu lua n seam nimic din ce i-a spus, adug Fortescue, o urm de ndoial
strecurndu-se n mintea sa. Dup cum i tot spun, dac nu au niciun talent, nu ne
intereseaz. Iar acel biat este ct se poate de obinuit i, trebuie spus, extrem de plictisitor.
Ai neles?
Creatura nu rspunse. Rmase nemicat ca o stan de piatr, cu ochii fixai asupra lui
Fortescue. Acesta se simi deranjat. Trebuia s nbue aceast mic revolt.
Ai neles?! repet el.
Creatura se foi. Se ddu mai n spate, vrndu-se i mai la col. Scoase un mic scheunat de
confirmare.
Eu sunt prietenul tu, singurul tu prieten. Am mai vorbit despre asta, despre
importana prieteniei noastre. Despre ct mi pas de tine i c vreau s fii fericit. i despre
faptul c tu faci cum zic eu, pentru c vrei s-i faci pe plac prietenului tu, zise Fortescue i
ncerc un zmbet fermector. Nu-i dau eu ie toate acele daruri strlucitoare? Doar un
prieten ar face asta. Aadar, fr alte ndoieli, bine? Avem multe n comun. Rmi cu mine,
ine-te de plan.
Fortescue scoase din buzunar ceva strlucitor. Un lnior cu un medalion sclipitor, de
argint, care atrna de el. Ochii creaturii ncepur s luceasc; mri blnd.
De la mine, special pentru tine, loialul meu Denap, zise Fortescue. Suntem o echip fr
seamn, o pereche de vis.

54

- ALEX WILLIAMS -

Capitolul treisprezece
RNDUNICA4 ARGINTIE
A doua zi diminea, era clar c Festivalul Tinerelor Genii se ncheiase. Copiii, cndva nite
talente, prseau hotelul. Plecau n tcere. Cu toii tiau c talentul lor dispruse, dar erau
derutai cu privire la ceea ce se ntmplase i sperau c situaia era temporar. Muli credeau
c, ntr-un fel, era vina hotelului, aa c dorina lor general era s plece ct mai repede,
spernd c talentele lor vor reveni cnd vor ajunge acas. Domnul Bellette sttea pe treptele
hotelului Peritus i ncerca s-i ia vesel la revedere de la copii. Tara, dansatoarea de step
care-i pierduse ritmul, l clc intenionat pe picior.
Totul a fost minunat, zise el, ncercnd s nu se strmbe.
A fost un dezastru nspimnttor i ciudat, zise ea.
Dar un dezastru ciudat i minunat de nspimnttor zise domnul Bellette, hotrt ca
desprirea s fie vesel.
n camera ei, Amy rsfoia paginile jurnalului lui Fortescue. Ea, Adam i Cressida, cu toii
aveau pardesiele pe ei, pentru c tiau c era foarte probabil s fie aruncai afar din hotel
dintr-un moment n altul. Lui Amy, carneelul i se prea fascinant. Adam ncerca s se uite i
el, la fel i Cressida dei nu ar fi recunoscut dar Amy ddea deja pagina cnd ei abia
ncepeau s citeasc. Carneelul era plin cu tot felul de informaii. n prima seciune erau
buci de hri i pergamente vechi, analize de simboluri i ceea ce preau a fi nite
reproduceri dup desene rupestre. A doua parte prea un jurnal, n care erau descrise
expediii ntr-un loc numit Marscopia. Prea s fie un loc ciudat, ndeprtat masa agitat a
unei jungle crtoare, presrat cu platouri stncoase i peteri ntunecate i ostile. Erau
lungi liste de obiecte necesare pentru aceste expediii. n cea de-a treia parte, paginile se
desfceau nume i cercuri ciudate erau desenate pe nite hri enorme, ale multor
continente. Cea de-a patra parte era practic indescifrabil, coninnd o grmad de mzgleli
grbite, indescifrabile.
Ce nseamn toate astea? ntreb Adam. i ddea seama c acest carneel trebuia
studiat ore ntregi pentru a-i lsa dezvluite secretele.
M depete, zise Amy.
Par a fi halucinaiile unui nebun, coment Cressida cu voce nc aspr.
Tot ce tiu e c aici sunt hri, iar hrile mai mereu te duc undeva, replic Amy. n acest
carneel, la un moment dat, se afl indicii privind locul ctre care se ndreapt acum
Fortescue.
Deodat, se auzi o btaie n u. Amy nchise carneelul i l bg n buzunarul de la haina
sa de piele, dar Adam, gndind rapid, l scoase tcut din buzunarul ei i l puse, la fel de
rapid, ntr-al su. Amy se duse la u i o deschise. Domnul Bellette sttea acolo, strduinduse s zmbeasc.
Cred c fraii Bloom ar fi trebuit s fie de mult plecai, zise, uitndu-se peste umrul ei
ca s demonstreze c tia c cei doi tineri erau acolo. i, domnioar Swift, am prefera ca i
dumneavoastr mmm s v gsii o uit variant de cazare, adug el, foindu-se oarecum
4

n original, swift (v. i nota de la p. 62), pentru care s-a preferat traducerea prin termenul de rndunic.
55

- FABRICA DE TALENTE -

jenat. Unul dintre copii a spus c seara trecut ai fost jos n pivnia de vinuri, unde nu este
permis accesul oaspeilor.
Nu-i face griji, am ters-o de-aici, amice! rspunse Amy adunndu-i lucrurile.
Cu ct te-a pltit Fortescue? l ntreb Adam pe domnul Bellette, privindu-l cu
ndrzneal.
Nu tiu ce vrei s spui, rspunse ofensat domnul Bellette.
Ca s gzduieti aa-numitul Festival al Tinerelor Genii, zise Adam.
Da, un succes minunat! rspunse domnul Bellette, dar pe un ton nesigur.
A fost suficient, aa nct s nu mai punei ntrebri, nu-i aa? zise biatul.
Am o afacere de condus. Ar trebui s plecai, zise domnul Bellette, formal, privindu-i
pantofii.
Amy iei din camer, mpingndu-l nepoliticoas pe domnul Bellette. Fu rndul lui Adam i
al Cressidei aceasta din urm, cu valiza sa, iar fratele ei, cu o pung de hrtie care coninea
cele cteva lucruri pe care le salvase din valiza sa distrus. Amy se ndrept spre lift i aps
pe butonul de chemare. Domnul Bellette se ndrept grbit spre scrile de serviciu. Uile
liftului se deschiser.
Deci, care-i planul? o ntreb Adam nerbdtor pe Amy.
Plan? Ce vrei s spui? rspunse Amy, luptndu-se s-i ncarce bagajul n lift.
Adam pru puin descumpnit, dar o apuc pe Cressida i o trase n lift cu ei.
Ce facem acum? insist el.
Habar n-am ce faci tu, putiule, dar eu pornesc din nou pe urmele lui Fortescue i ale
acelei creaturi. nc vreau s-mi recuperez talentul de pilot, rspunse Amy, apsnd pe
butonul pentru subsol de pe panoul liftului. Acum tiu mult mai multe, aa c, bnuiesc, m
aflu n pole position5. E momentul s pornim motorul i s reintrm pe circuit.
Grozav! Venim cu tine! exclam Adam.
Nu, nu, nu, zise Amy cltinnd din cap. mi place s cltoresc fr bagaje.
Renun, Adam, spuse Cressida obosit. Ar trebui s mergem acas.
Nu, Cress, rspunse biatul. Se ntoarse spre Amy, n timp ce liftul cobora. Se nfurie.
Fr mine, n-ai fi pus mna pe acel carneel. Fr mine, n-ai fi tiut ncotro s mergi!
Ce vrei, de fapt, Adam? ntreb Amy.
Vreau s iau napoi vocea surorii mele, rspunse, i vreau s tiu de ce Fortescue i al
lui al lui ho de talente fac ce fac. Cer prea mult? Putem veni cu tine? Te rog. Suntem trei
oameni fr talent. Ar trebui s rmnem unii.
Amy ls s-i scape un lung oftat i scoase un sunet de nemulumire.
Nu, zise. E spre binele tu. Aceasta este o btlie periculoas, pe care a purta-o mai
degrab singur. Dac pot, o s iau napoi sfera de talent a Cressidei. Asta e ultima mea
ofert.
Adam scoase carneelul lui Fortescue din buzunarul su i-l inu la vedere.
Bine. Dar sta nu va fi al tu, zise, cu ochii strlucindu-i.
Amy se holb. Trebuia s recunoasc: era detept. Nu inteniona s se lupte ca s ia
carneelul de la el. Poate avea s fie folositor s-l aib alturi pe-acest biat. Nu se putu
abine s nu rd.
5

Pole position (lb. englez) este prima poziie pe grila de start la cursele de maini.
56

- ALEX WILLIAMS -

Bine, bine. Dar dac-mi facei necazuri, v arunc ca pe dou cauciucuri sparte. Ai
neles?
Adam ncuviin.
Cum vom cltori? ntreb Cressida.
Pi, cu Rndunica Argintie, bineneles, rspunse Amy.
Acea main minunat? Cea din albumul tu? ntreb Adam cu un zmbet larg pe fa.
Da, dar ine minte c aceea e o fotografie veche, zise Amy prnd puin jenat.
Liftul se opri cu o zdruncintur, iar uile se deschiser dnd la iveal subsolul.
Asta este? ntreb Adam.
Maina din faa lor nu semna deloc cu uimitoarea main din fotografii. Adevrat, era
lung i argintie exact ca maina din poz, dar era i complet acoperit de lovituri i
zgrieturi. Farurile stteau n nite unghiuri nefireti, ornamentul sub form de rndunic de
pe capot era ndoit, iar numrul apte scris cu negru n cercul alb de pe ua oferului era
murdar de noroi. Chiar i acoperiul avea o ndoitur trebuie s fi fost locul unde aterizase
creatura, i zise Adam. Odinioar minunat, Rndunica Argintie arta jalnic acum.
Ar avea probabil nevoie de un splat i un lustruit, zise Amy.
Crezi? replic Adam.
i spun eu, odat ce creatura i ia talentul, te afli la cellalt capt al spectrului. Asta
explic de ce vocea Cressidei este att de aspr i de ce eu am coordonarea la condus a unui
camion de bere cu o singur roat. Da, domnule, fiecare curb e o provocare, fiecare stop, un
risc i uii care e frna, zise Amy. Cu toate acestea, am ajuns aici ntreag i ar trebui s
ajungem n siguran la int s sperm.
Adam zri ncruntarea Cressidei i, dndu-i seama c era pe cale s-i exprime
ngrijorarea despre o cltorie ntr-o rabl sadea, cu un ofer att de jalnic, i arunc un
zmbet care s-o liniteasc i i ddu un ghiont n umr. Cressida, care nu avea energia s se
certe, ridic resemnat din umeri.
Amy ocoli maina pn la portbagaj, cruia i arse o lovitur zdravn i-l deschise. i
arunc bagajul nuntru.
Cressida i puse i ea valiza, iar Adam, punga sa de hrtie.
Unde mergem? ntreb Adam.
Amy zmbi. Anticipa o delicioas aventur. Se sturase s piard vremea pe la hotelul
Peritus i era bucuroas s porneasc la drum.
D-mi carneelul. ntinse mna dup el. Adam o privi cu ndoial. Amy i ddu ochii
peste cap. O s i-l dau napoi. Offf!
Adam i-l ntinse fr tragere de inim, iar Amy desfcu o hart pe care era marcat un drum
printr-un lan muntos uria.
Uite, zise ea, artnd spre hart. Lanul muntos Kappa-Nage. ncepe chiar la cteva mile
de-aici.

57

- FABRICA DE TALENTE -

Conform nsemnrilor, un brbat numit Shafer locuiete acolo. Apare deseori menionat n
carneel, mai ales n partea dedicat expediiilor, dar Fortescue nu pare s-l plac prea mult.
Aici scrie: nu prea mai am ce face cu Shafer i tie prea multe. S-l fac s tac o dat
pentru totdeauna dup festival? zise Adam trecndu-i degetul peste marginea hrii.
Exact. Poate dac mergem la acest tip, Shafer, o s-l gsim pe Fortescue acolo i o s-mi
recuperez sfera de talent, zise Amy, btnd optimist cu degetul n hart.
i pe-a Cressidei, adug Adam, pe un ton alarmat. i pe toate celelalte. Poate avem
ocazia s-i mpiedicm pe Fortescue i pe creatur s mai ia i altele!
Amy privi n ochii hotri ai lui Adam i ls s-i scape un chicotit.
Urc, domnule explorator, zise, srind pe scaunul oferului.
Adam trase de portiera de pe partea pasagerului pn cnd, cu o bufnitur, aceasta se
deschise.
M urc n spate. O s dorm puin, zise ncet Cressida.
Descoperise c dac vorbea n oapt, vocea i era mai clar i nu mai tuea. Adam
ncuviin i rabat scaunul pentru ca sora lui s se poat strecura pe locul strmt din spate.
Cress, nu te deranjeaz s mergi cu noi, nu-i aa? ntreb Adam.
Nu tiu ce cred n acest moment, Adam, rspuns ea, mpingndu-i ochelarii pe nas.
Dar n ciuda faptului c nu gndea limpede, fata tia c acel gol lsat de pierderea
prinilor ei tocmai devenise mai mare. Nu pentru c i pierduse talentul cci, desigur, n
multe feluri aceasta era o uurare ci pentru c, fr el, nu mai tia cine sau ce este ea de
fapt.
Adam se gndi c sora lui arta mai trist ca niciodat. i dispruse strlucirea n mod
normal, nu l-ar fi lsat niciodat s ia el iniiativa, ca acum.
tiu c nu ai energie s te nfurii probabil c te simi puin amorit i aa mai departe
drept pentru care, pn te vei simi mai bine, voi fi eu furios n locul tu i o s rmn aa
pn cnd i vom recupera talentul. Bine? zise Adam.
Se uit la Cressida, iar ochii lui strluceau de o hotrre de neclintit.
Cressida schi un zmbet.
Eti icnit, mormi ea.
Da, dar n limitele normalului, rspunse Adam.
58

- ALEX WILLIAMS -

Cressida gsi o ptur pe scaunul din spate i o trase peste ea. Adam mpinse scaunul din
fa la loc i nchise portiera. Privi n jur. Interiorul mainii exprima confort i promitea
emoii. Scaunele erau adnci, din piele roie, iar bordul era din lemn nchis la culoare, plin de
butoane i ntreruptoare minuscule. Amy rsuci cheia n contact i motorul prinse via.
Poate c nu mai arat la fel de bine ca altdat, dar, domnule, nc mai are inim!
exclam cu un zmbet larg, apsnd cu blndee pe acceleraie.
Maina lung, argintie iei din subsol n lumina soarelui.

59

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul paisprezece
AVALAN!
Fiind vorba de o main de curse, Adam era puin surprins de viteza mic pe care o avea.
De fapt, unii oameni mergeau mai repede dect se micau ei. Mainile din urma lor i
claxonau, iar un porumbel se hotrse s se aeze pe acoperi pentru un tur de plcere al
oraului Paralin. Adam privi n spate, spre Cressida. Adormise, cuibrit n ptur. Viteza
aceasta era, n mod evident, bun pentru oameni obosii, chiar dac nu era bun i dac voiai
s ajungi undeva.
Nu crezi c mergem puin cam ncet? zise Adam privind-o pe Amy.
Un motociclist furios ajunse n dreptul lor i le strig:
Cucoan, ai grij s nu depeti viteza sunetului!
Ah, du-te la coada vacii! i-o ntoarse Amy. Se ntoarse spre Adam: Nu putem merge mai
repede.
De ce nu?
Mi-am instalat un limitator de vitez, zise Amy.
Un ce?
Un limitator de vitez. Pentru siguran. Acum nu am niciun fel de coordonare, aa c
am instalat un dispozitiv care s m apere pe mine i pe toi ceilali care sunt pe drum sau pe
lng drum. Asta este viteza maxim.
Cred c s-ar putea s fi fost exagerat de precaut, zise Adam.
Dar chiar atunci, lumina roie a unui semafor se aprinse i, brusc, Amy pru s aib dou
mini stngi. Aps pe claxon, porni radioul, semnaliz stnga i dreapta, aps frna de
mn i trase de volan, astfel nct toat partea lateral a mainii se frec de un felinar. Adam
se strmb la zgomotul metalului pe metal.
Da, limitatorul de vitez e o idee bun, recunoscu el.
i acum e verde i putem pleca! zise Amy n timp ce se lupta s bage maina n viteza
nti, cu un zgomot ngrozitor, apoi porni ncet.
mi dau seama c asta are s fie o cltorie foarte lung, zise Adam.
Hei, te pot lsa aici, dac vrei, amice.
Nu, nu. E bine.
i chiar era bine, iar odat ce Adam se obinui cu claxoanele i comentariile sarcastice ale
celorlali oferi, i ddu seama c era o modalitate minunat de a vedea oraul. Trecur pe
lng mici parcuri cu fntni frumoase i pe strzi ntortocheate cu case decorate. Traversar
poduri presrate peste cele dou ruri din Paralin, iar Adam privi n jos la minunatele brci
de lemn care alunecau n sus i-n jos. Pn cnd ajunser la marginea oraului, Adam se
simea odihnit i calm. Privi spre Amy, care se concentra foarte mult la condus, cu degetele
att de strnse pe volan, nct ncheieturile i erau albe. Adam zmbi n sinea lui i decise s
petreac o vreme citind din carneelul Recolta de Aur al lui Fortescue. Frunzri cea de-a
patra seciune, care-l intriga, pn la sfrit, ncercnd s descifreze unele mzgleli.
Creatura i dorete cu disperare un prieten. Eu voi fi prietenul ei [] un cadou, o pelerin de
mtase cu glug, fcut special pentru ea, la ideea mea grozav. Am avut atunci un moment de
60

- ALEX WILLIAMS -

geniu, ceea ce am fcut a fost [] i apoi servete unui dublu scop [] l ascunde privirii
celorlali care l-ar putea lua de lng mine, fcnd experimente asupra lui pentru propriile lor
scopuri, apoi planul meu, Recolta de Aur, ar fi fost ruinat i [] NICIODAT!!! O s reuesc!
E clar c preuiete lucrurile frumoase, lucrurile strlucitoare, deci ce altceva a putea face
dect s-i ofer daruri grozave care s-i dovedeasc prietenia mea? Ingeniozitatea mea m
uimete chiar i pe mine []
Vom fi atunci unii unul cu celalalt de o prietenie generoas care ofer i primete suntem
att de asemntori, aceast creatur i cu mine, nu-i aa, i []
O s ncep. Daca proiectul meu Recolta de Aur va fi s mearg, va trebui s ghidez
creatura. n curnd, va trebui s vd ce face cu oamenii. Ar trebui s ncep cu Shafer, acel tip
ridicol de dinamic, care m irit. Oh, controlul acestei puteri m ncnt!
Din nou numele acela, se gndi Adam. Shafer. Ar fi bine s-l gsim i s auzim varianta lui
se pare c Shafer fusese prima victim a lui Fortescue i a creaturii. Adam nchise
carneelul.
Ai aflat ceva folositor? ntreb Amy, avnd grij s nu-i ia ochii de la drum.
Da, Fortescue e tot att de nebun pe ct pare. Csc. Deodat, i simi corpul greu i
obosit. Nu-i putea aminti cnd fusese ultima dat cnd dormise bine, aa c ndes
carneelul n buzunarul hainei, se cufund i mai adnc n scaunul confortabil i adormi. l
ntmpinar vise lungi despre sfere care se nvrteau i strluceau.
Adam se trezi i vzu o privelite extraordinar. Prin parbriz putea vedea acum muni
acoperii de zpad. Amy oprise maina pe marginea unui drum care urca primul munte din
lanul Kappa-Nage. Adam privi n jos i vzu c sub ei erau nori pufoi.
Am fcut ceva progrese, una peste alta, zise el ntinzndu-se.
Amy se enerv. Se decise s ignore expresia una peste alta i zise:
Ai dormit ntreaga zi.
i, bineneles, Adam putea vedea soarele apunnd la vest, coborrea lent a astrului dnd
o culoare cald, portocalie norilor.
Uau! exclam Cressida, cu glas rguit.
Abia se trezise i ea i, la rndul ei, admira minunata privelite muntoas din jur i de sub
ei. i mpinse ochelarii pe nas, aa c acetia stteau la locul lor, ca ea s poat privi.
Grozav, nu-i aa, Cress? zise Adam, mpingnd portiera cu umrul, ca s se dea jos.
Respir aerul proaspt de munte i ncerc s-i dezmoreasc picioarele. Amy i Cressida
coborr i ele din main.
E minunat s fii aa departe de hotelu-la, opti Cressida.
Da, e destul de bine s iei din grajd i s te pui n micare, zise Amy.
Respiraia lor crea noriori cenuii; admirar strlucirea plantelor ngheate i dispunerea
haotic a gheii pe stncile din apropiere. Toi trei btur din picioare n ncercarea de a se
nclzi. Brusc, un zgomot ciudat i trezi din starea lor de relaxare i, pentru prima data,
Adam, Amy i Cressida se uitar n sus, spre munte. Fur ntmpinai de o privelite
remarcabil.
Pe vrful muntelui era o magazie foarte familiar, cu un balon n form de plus deasupra
ei. Lng magazie erau dou siluete.
Ne pot vedea? ntreb Cressida.
61

- FABRICA DE TALENTE -

Cred c da, rspunse Adam. De fapt, pun pariu c au aterizat din cauza noastr. Ct e
n aer, probabil c maina sare n ochi.
De ce face glgia asta nfiortoare? ntreb Amy. Dei siluetele erau la mare distan
deasupra lor, se prea ntr-adevr c individul mai scund, Fortescue, i pusese minile plnie
la gur i scotea un iodler. Vocalizele erau grave i suprtoare.
ntr-o clip, Adam i ddu seama ce fcea Fortescue i i nghe sngele n vene. Chiar
sub creatur i sub Fortescue i direct deasupra celor trei cltori Adam, Amy i Cressida
era o ptur uria de zpad care sttea n echilibru pe un col de stnc. Era nevoie doar
de un maniac cu o voce puternic pentru a o pune n micare.
Sper c nu ncearc s porneasc o avalan, nu-i ua? zise Adam, cuvintele oprindu-ise n gt.
Am sentimentul ngrozitor c ticlosul sta nebun chiar asta ncearc s fac, zise Amy,
cu tot mai mult groaz n voce.
Presupun c nu vor s ne amestecm n treburile lor, opti Cressida.
Zpada adunat deasupra lor ncepu s scoat zgomote de protest. Zpada mai pufoas de
deasupra deja cdea pe osea, cu bufnituri puternice.
S ne ntoarcem la Rndunica Argintie, zise Amy, cu spaim n glas.
N-o s scpm cu maina ta, aa cum este acum, zise Adam.
Pi, cu siguran c nici mergnd pe jos nu putem depi o avalan, zise Amy.
Unde e limitatorul de vitez? ntreb grbit Adam. Te rog.
Hei, nimeni nu umbl la maina mea, l avertiz Amy, pe un ton ridicat. i deodat, pe
osea czu i mai mult zpad. Ok, aadar erau ntr-un imens i iminent pericol, dar maina
ei era insula ei paradisiac, mndria ei, momentul ei de relaxare, raiunea ei de a tri.
O s murim aici dac nu ne micm repede, zise Adam, ncercnd s rmn calm.
Amy i ncruci braele i i nclet maxilarele.
Deschide! zise Cressida, cu voce croncnitoare, dar surprinztor de ferm.
Amy tresri. Apoi oft resemnat. Privi n sus spre Fortescue, care cnta tot mai tare, i,
strmbndu-se, deschise portiera pe partea oferului i acion butonul care fcu s se ridice
capota. Adam privi rapid sub capot.
tii unde este? o ntreb el pe Amy.
Ea ridic din umeri.
Hei, eu mi petrec timpul la volan, nu studiind ce se afl sub capot.
Adam ncerc s nu mai asculte zgomotul nfiortor scos de Fortescue i vuietul ngrozitor
al blocului de zpad de deasupra lor. O bucat mare din el se izbi puternic de pmnt chiar
lng el i, n acel moment, se decise s devin instantaneu mecanic. sta-i motorul, asta e
cutia de viteze, acceleraia trebuie s fie pedala aia, iar limitatorul de vitez, urubu-la
ruginit pe care cineva l-a instalat ca s mpiedice bara s se mite liber. Adam privi n jur i
gsi o piatr mare. O lu i, cu toat puterea, lovi urubul.
Hei! Nu prea eti delicat! strig Amy.
Vine avalana, opti Cressida cutremurndu-se de team.
urubul se rupse i Adam l arunc.
E timpul s-o tergem! strig i se arunc pe scaunul oferului. Cressida se ntreb o
clip dac era o idee bun ca Adam s conduc, dar nu era timp de discuii, aa c se
strecur pe bancheta din spate. Amy era i ea ngrijorat, dar tia c nu mai poate conduce
62

- ALEX WILLIAMS -

cu vitez, aa c sri pe scaunul pasagerului. Adam privi dezorientat comenzile. Ct de greu


putea fi? Volan, pedale, schimbtor de viteze. Poate c-i trebuia un timp s se obinuiasc cu
toate. Dar chiar atunci arunc o privire n oglinda retrovizoare i vzu un zid alb, uria,
monstruos, de zpad sufocant care se repezea spre main. i puse centura, rsuci cheia
n contact, aps pe ambreiaj, bg n viteza nti i mpinse pedala de acceleraie pn la
podea, n timp ce ddea drumul ambreiajului. Din fericire, n acel moment, Amy i aminti s
elibereze frna de mn i maina ni nainte. Rndunica Argintie se dezlnuia, iar Adam
trebuia s nvee din mers s-o controleze.

63

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul cincisprezece
AMRCIUNEA LUI SAUL SHAFER
Rndunica Argintie era rapid, dar avalana era i mai rapid. Adam simi cum spatele
mainii era mpins de fora tuntoare a valului de zpad din urma lor. Aps i mai tare pe
acceleraie, iar maina ni i scp la limit de avalan. Dar acest mic avantaj fu pierdut n
urmtorul moment, cci drumul cotea la stnga. Pentru ca maina s-i pstreze avansul fa
de avalan, trebuia s ias de pe osea. S conduci o main e o mare responsabilitate, iar
Adam nu voia s-i pun pasagerii n pericol, dar s o ia n jos pe coasta muntelui i se pru
cea mai sigur alegere.
inei-v bine! strig el.
Rndunica Argintie iei de pe osea i zbur prin aer cu roile nvrtindu-i-se nebunete.
Cnd maina ateriz, Adam trebui s se lupte cu toat puterea ca s-o mpiedice s intre direct
ntr-un pin. Din fericire, doar l terse, provocnd nc o ndoitur n caroserie, apoi i
continu drumul cu vitez.
Scuze, zise Adam strmbndu-se.
N-o s se vad, zise Amy.
Se apropie, croncni Cressida. Privea pe mica lunet oval, iar vizibilitatea i era anulat
de zpada care se prvlea cu vitez, tunnd. Copaci uriai se frngeau ca nite bee de
chibrit sub greutatea ei. Era un monstru impresionant, care devora totul n calea sa.
Merg ct de repede pot! strig Adam, apsnd pe acceleraie ct de mult i permitea
pedala. Zpada atingea din nou bara din spate. Avalana antrenase brutal o mas att de
grea de zpad, nct, dac-i nghiea, n-ar mai fi ieit niciodat de sub ea.
Apas pe butonul turbo! Am ctigat o mulime de curse cu el! strig Amy peste vuietul
avalanei.
Adam cercet bordul i zri un mic buton rou, acoperit cu un capac de sticl, cu balama.
Deasupra lui era scris cu litere minuscule: Pericol. Adam vru s apese pe el. Amy sri
speriat.
Uah! Nu pe-la! exclam ea. Niciodat, niciodat s nu apei pe-la! Ala e nebunia lui
Sorensen!
Sorensen ce? ntreb Adam luptndu-se s pstreze controlul.
Uite, sta e, i art Amy un comutator mare pe care scria Turbo Folosii cu grij.
Adam l rsuci. Maina scoase brusc un vaiet ca de banshee 6, iar copacii de pe margine
devenir brusc un fel de cea verzuie. Adam se ag de volan cu toat fora. i simea
corpul mpins napoi n scaun de cea mai pur acceleraie gravitaional. i era ru, dar n
acelai timp era i ncntat.
Surprinztor de rapid, nu-i aa? zise Amy, cu degetele nfipte adnc n bord.
Scpm de ea, zise Cressida, ncercnd s nu se lase aruncat ncoace i-ncolo de
zdruncinturile mainii. Fcu o pauz, apoi zise: Mmm cred c iar se apropie.
Trebuie s ne dm la o parte din calea ei, altminteri vom fi spulberai pe fundul vii, zise
Adam.
Zn din mitologia celtic, renumit pentru vaietele ei care prevesteau moartea cuiva din familia celui care o
auzea.
64
6

- ALEX WILLIAMS -

De pe vrful muntelui, Fortescue privea n jos la opera sa ochelarii si de soare sclipeau


amenintor. Vedea avalana ce se prvlea peste norii de dedesubt, dar nu mai vedea maina
argintie. i permise un mic oftat de uurare i satisfacie. Era pcat c-i pierduse carneelul,
dar mcar nu mai trebuia s-i fac probleme din cauza oamenilor care-i bgau nasul unde
nu le fierbea oala. Privi spre creatur. Aceasta se holba n jos, la ceaa albicioas a vii i
mria pentru sine, ntr-un fel ciudat. Fortescue nu voia s-i acorde creaturii timp s
cntreasc lucrurile.
S mergem. n apropiere este un ceasornicar genial pe la care mi-ar plcea s trecem. i
dup ce l vom scpa de povar, ar trebui s-i facem o vizit lui Shafer, zise Fortescue, cu
asprime n glas.
Creatura sri napoi n magazie. Fortescue o urm.
Totul e ok, mormi pentru sine, rnjind satisfcut.
Mult mai jos, avalana incredibil continua s se npusteasc asupra Rndunicii Argintii.
Adam i Amy cercetau peisajul de ambele pri ale mainii, ncercnd cu disperare s
gseasc o scpare din calea monstrului alb. Apoi, chiar n faa lui, Adam ntrezri o ans. O
potecu care ducea n sus, spre urmtorul munte. Poteca erpuia la stnga i urca, n afara
razei de aciune a avalanei dar nici la ndemna mainii nu era. Adam privi rapid n jurul
su i zri un vechi hambar cu un acoperi a crui pant ddea spre potec. Acoperiul
cobora pn la pmnt, pe partea dinspre ei. Adam rsuci puternic volanul spre stnga i, cu
motorul tunnd parc sfidtor la adresa urmritorului lor neobosit, ntoarse Rndunica
Argintie i o ndrept vuind spre hambar.
Hei, putiule, vrei s m informezi i pe mine despre manevrele neateptate pe care ai de
gnd s le faci? ntreb Amy, cu degetele nfigndu-i-se i mai adnc n bord.
Sper c hambarul nu e aa de vechi pe ct pare, rspunse Adam.
Inima i btea cu putere.
O s ne nghit avalana! strig Cressida, cu vocea sa croncnitoare.
Zpada agitat mtura acum ferestrele laterale ale mainii i Adam simi cum roile din
stnga, care se aflau mai aproape de avalan, devin mai grele i dificil de manevrat. Aps cu
putere pe acceleraie, iar maina urc pe acoperiul hambarului. Rndunica Argintie i croi
drum n sus cu cea mai mare vitez, n timp ce avalana se prbuea implacabil asupra lor. i
chiar atunci, cnd maina pluti din nou n aer, avalana fcu hambarul frme i i continu
coborrea.
Rndunica Argintie ateriz brutal pe potec, o travers i, n ciuda presiunii lui Adam
asupra volanului i a frnelor, alunec ntr-o parte i se izbi de peretele de stnc, dup care
se opri brusc. Motorul tui, ca i cum ar fi zis Scuze! i se opri. De sub capot ieea fum.
Adam, Amy i Cressida rmaser mui, uitndu-se unul la altul.
i aa, am terminat prima lecie de conducere. Cum i s-a prut? ntreb Amy.
cred c trebuie s mai exersez puin la parcare, rspunse Adam.
Amy rse, i la fel i Adam. Uurarea c scpaser de avalan era copleitoare. Chiar i
Cressida zmbea vag.
Adam ncerc s nvrt cheia-n contact, dar tot ce auzir fu un neplcut zgomot metalic.
Va trebui ca de-aici ncolo s mergem pe jos, zise Amy cu tristee. Btu uor n bordul
mainii: Dar suntem mndri de ea.
65

- FABRICA DE TALENTE -

Se ddur cu toii jos din main i puser pe ei toate hainele pe care le gsir pardesie,
ciorapi groi, fulare. Cnd Adam termin, doar prul su ciufulit se mai iea din
nenumratele straturi de haine de pe el. Privir avalana ce continua s mugeasc n jos, spre
fundul vii. n cele din urm, zpada se aez i se ls o linite plcut, care, dup
nfiortorul zgomot, nvlui munii ntr-o stare de pace.
Mcar nu-i niciun ora acolo, jos, zise Amy.
Adam privi spre vrful de unde ncepuser toate necazurile. Balonul nu mai era acolo. Amy
i urmri privirea.
Sunt sigur c o s-i vedem din nou destul de curnd, zise ea. Hai s ne lum bagajul din
main i s mergem s-l gsim pe tipul sta, Shafer.
Merser vreo dou ore pe poteca sinuoas, zpada proaspt scrind sub tlpile lor.
Soarele apusese, iar stelele ieeau la iveal pe cerul senin al nopii. Luna plin, aflat jos,
ntre dou creste muntoase, i ajuta, luminndu-le calea. Pinii le urau bun venit cu ramurile
lor acoperite de zpad. Amy deschidea drumul, aruncnd din cnd n cnd cte o privire pe
harta din carneel, ca s-i gseasc reperele. Adam o privi pe Cressida, care se lupta cu
valiza.
Vrei s te ajut la bagaj? o ntreb.
Nu, rspunse ea.
Eti bine? Ea ridic din umeri. Nu e chiar cltoria la care te ateptai, nu? adug el.
Cressida se uit la el cu nencredere.
A de fapt, Adam, m ateptam la toate astea. tii o creatur care nu seamn cu
nimic din ce-am vzut vreodat, talente furate n dreapta i-n stnga i o curs pe panta
muntelui, din calea unei avalane. Hei, ct de plictisitor i lipsit de neprevzut este totul!
Tui sarcasmul i obosise vocea.
Vorbeti ca i cum totul s-ar fi ntmplat din vina mea, zise Adam, simindu-se rnit.
Cressida se simi cuprins de familiarul val de vinovie. Poate c l nvinovea pe Adam de
prea multe. Dar zgomotul i haosul preau s-l urmeze peste tot.
Tu crezi c viaa e un joc, zise ea.
Poate c este, rspunse Adam.
Pare un joc lipsit de orice scop, cu foarte puine reguli, mormi Cressida.
Adam se gndi un moment, continund s nainteze cu greu.
Nu sunt sigur c ntre talent i fericire exist vreo legtur, zise el n cele din urm. Te
simeai mizerabil cnd aveai talent. Poate vei nva s fii mai fericit fr el?
Poate? Dar de unde tii tu? zise tios Cressida. Nu ai avut niciodat vreun talent pe care
s-l pierzi. Acum, taci puin. Pstreaz-i ideile de doi bani pentru tine.
i cu asta, grbi pasul, ca s-o prind din urm pe Amy, tuind n timp ce mergea. Adam se
simi rnit i lipsit de importan. Sora lui chiar l credea inutil? ncerc s ignore nepturile
din ochi. i spuse c sora lui avea tot dreptul s fie suprat, i c, bineneles, ea avea s
dea vina pe el.
O jumtate de or mai trziu, Amy strig triumftoare:
Ha! Am ajuns!
Art cu degetul n fa. Adam i Cressida vzur o cas minunat, construit din piatr
cenuie i brne de lemn, la marginea pdurii. Puni vaste se ntindeau spre est. Casa avea
66

- ALEX WILLIAMS -

n fa o verand, iar la un capt, un co uria de emineu, din care ieea un fuior erpuitor
de fum. n spatele casei se aflau cteva hambare de lemn. Dar nimeni nu pierdu prea mult
vreme uitndu-se la dependine, pentru c, pe o piatr din faa casei, sttea un brbat. Prea
ars de soare i puternic i i odihnea minile pe un toiag ciobnesc. Ceva din poziia lui
sugera c sttea acolo de ceva vreme.
ntotdeauna e plcut s vezi pe cineva dus pe gnduri. Dumneavoastr suntei domnul
Shafer? ntreb Amy.
Brbatul se ls ncet pe spate i i cercet prin ntuneric pe nou-venii.
Ce importan are un nume? rspunse el. Voi cine suntei?
Nu prea pare s aib vreun rost s v spunem cine suntem, dac nu v intereseaz
numele, rspunse tios Amy.
Brbatul acesta o enerva deja. Adam oft, lund carneelul de la Amy, i fcu un pas n
fa.
Suntei pomenit n acest carneel. I-a aparinut unui individ pe nume Fortescue, zise el.
Auzind acestea, expresia brbatului se schimb. Sri jos de pe piatr i privi njur.
Fortescue, zici? sta este un nume pe care a plti orict ca s nu-l mai aud niciodat.
Mai bine intrai.
i i conduse pe Amy, Adam i Cressida n cas.

67

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul aisprezece
POVESTEA LUI SHAFER
n interior, casa avea un aer ponosit, dar faptul c era locuit i ddea un fel de cldur. Pe
perete se gseau mai multe tablouri reprezentnd oi, mai erau acolo, ntr-un butoi, i nite
toiege ciobneti i un emineu uria, de granit, pe a crui policioar de lemn nelefuit erau
oi mici, de porelan. Brbatul aprinse o lamp cu ulei i arunc un lemn n foc, apoi se ls
s cad ntr-un fotoliu uzat. Amy, Cressida i Adam i gsir cte un loc n care s stea n
faa lui, ateptnd cu nerbdare ca el s continue. Avea o fa plcut, cu o culoare sntoas
n obraji i cu nite ochi mici dar strlucitori, verde-nchis, cu puncte maronii. Prul, deschis
la culoare, i era des i buclat, nspicat pe la tmple. Trecur n linite minute bune pn
cnd, n cele din urm, l apuc rsul vzndu-le feele curioase, nerbdtoare. Ridic
minile.
Bine, m-ai prins. Eu sunt Saul Shafer. Am fost cioban, dar turma mea a plecat, m-a
prsit. Acum, hai s vedem carneelul acela, zise.
Adam i ntinse carneelul lui Saul. Acesta l frunzri, ridicnd din sprncene la anumite
pagini i ncruntndu-se la altele.
Cum de-ai ajuns s tragei la aceeai cru cu Fortescue, domnule Shafer? ntreb
Amy.
Spunei-mi Saul. Fortescue avea nevoie de cineva care se pricepea s dea de urma
animalelor, aa c a venit la mine. Am avut peste o mie de oi aici, pe muntele sta, i tiam
mirosul fiecreia dintre ele. Ochii lui Saul se umezir. Dac una dintre mioarele mele se
pierdea, o gseam chiar dac era la o sut de mile deprtare. Deslueam urme din blana ei pe
ferigi sau o auzeam behind cnd toi ceilali auzeau doar vntul. Cred c era un dar al meu.
Un talent, opti Cressida.
Saul ncuviin.
Fortescue voia s merg cu el n jungla marscopian. Auzise de-o creatur de-acolo i
avea nevoie de cineva ca mine, s-i dea de urm ca s-o poat studia. Saul se ridic i lu de
pe un raft o crulie mic, legat n piele. I-o ntinse lui Adam. Eu nu sunt prea vorbre.
Gsii totul aici, n jurnalul meu.
Adam deschise jurnalul, n timp ce Saul lu o pip de pe suport i ncepu s-o umple cu un
tutun care mirosea ngrozitor. Adam ncepu s rsfoiasc jurnalul i s citeasc din el.
19 aprilie
n aceast diminea, am prsit agitatul port maritim al Marscopiei slav cerului! E un loc
ciudat, plin de oameni ciudai care ne-au urmrit cu ochi mari cum ne pregteam pentru
expediie, trncnind i artndu-ne cu degetul ca i cum i-ar fi mprtit vreun secret
despre noi. Am mers o zi ntreag spre apus, afundndu-ne tot mai mult n jungl. Am instalat
tabra, dar ghizii notri marscopieni, ciudat de agitai, ne-au prsit. Am rmas doar eu i
Fortescue. Trebuie s recunosc c Fortescue pare bine pregtit. Chiar dac nu vom avansa
foarte mult, mcar nu vom flmnzi. Jungla asta e un loc fascinant. Simurile mele sunt
68

- ALEX WILLIAMS -

copleite de toate aceste priveliti, sunete i mirosuri stranii. Dei sunt surprins c mai pot
recunoate vreun miros n afar de cel dezgusttor al supei de napi pe care o fierbe Fortescue.
3 mai
Nu sunt sigur c-mi place aici. M gndesc la Karl i sper c-mi pzete bine mioarele. Mi-e
dor de munte. Mi-e dor de cas. Jungla este o fiin vie n sine, iar slbticiunile sunt ciudate.
Gndacii sunt att de mari, c zboar i se scufund ca nite psri, i am vzut pianjeni
att de uriai, nct mi vine s vomit cnd scriu despre ei. Aerul este lipicios, neplcut i att
de umed, c e ca i cum ai respira printr-un burete ud. Ah, s-mi umplu plmnii cu aer de
munte!
Mi-era cam dor de cas n momentul acela, zise Saul, scprnd un chibrit i
aprinzndu-i pipa. ncepu s pufie din ea.
Amy privi n jur la covoarele colorate de pe podea i la mobila solid, dar simpl.
E o cas minunat! neleg de ce i-a fost dor de ea, zise ea. Eu m-am tot mutat din hotel
n hotel n ultima vreme, dar visez ca ntr-o bun zi s am propria mea ferm.
E rustic, dar solid, zise Saul. Cam ca mine.
Amy zmbi.
Apropo, eu sunt Amy, l anun.
Cum am zis, nu prea rein numele, rspunse Saul cu o sclipire maliioas n privire.
Amy nu tia dac s se enerveze sau s se amuze. Saul Shafer era, cu siguran, un
personaj ciudat.
Cressida i arunc o privire lui Amy. Nu voia ca Amy i Saul s se certe sau s vorbeasc
despre case toat noaptea. Ea voia s tie mai multe despre locul de unde venea creatura. Nu
prea era sigur de ce, dar era oricum curioas. Ceva anume o impresionase la houl de
talente. De ce i dduse gluga jos i i se artase ei, i nu altcuiva?
Adam, citete mai departe, l zori ea.
Biatul zmbi. i el voia s tie ce se mai ntmplase. Continu s citeasc.
5 mai
Fortescue chiar ncepe s m calce pe nervi. Nu am spus dect c s-ar putea s alergm
dup cai verzi pe perei, c a i luat-o razna. Ce caut eu aici? Nici mcar nu-mi spune ce
urmrim. M pltete bine, dar oare e suficient, ca s rmn blocat n jungl cu un bezmetic?
Nici mcar nu tiu ct sup de napi mai pot nghii. Fortescue tot dispare n cortul su. M
ntreb dac nu cumva are o ascunztoare cu bucate mai gustoase, pe care nu vrea s le
mpart.
17 mai
Chiar cnd ncepusem s cred c Fortescue e nebun de-a binelea, astzi am descoperit cele
mai ciudate urme. Ca cele de om, dar mai nguste i mai lungi. Era i un miros de mucegai.
Fortescue e ncntat de descoperirile mele. Brusc, sunt cel mai bun prieten al lui, dar nu
sunt sigur c trebuie s am ncredere n el.
La asta, Saul a pufnit amuzat i a tras mai abitir din pip.
69

- FABRICA DE TALENTE -

Puin zis, bombni el.


Adam ddu pagina i citi mai departe.
21 mai
Azi ne-am aventurat mai departe spre sud, iar vegetaia e chiar i mai deas. Sus de tot, n
coronamentul junglei, este o reea de liane care traverseaz toat regiunea. Am gsit pe un
copac nite urme mici, de nerecunoscut, i Fortescue m tot zorete s m urc n el. Sunt un
crtor bun, aa c m-am urcat. Mi-a luat peste o or i am ncercat s nu m uit deloc n
jos. Oricum, din vrf, privelitea era incredibil. Am putut vedea ntregul coronament un
verde vibrnd i psri forfotind. Brusc, un stol de papagali colorai i-a luat zborul, strignd
i agitndu-se alarmai. Am cutat sursa agitaiei. La nceput, nu am putut vedea nimic; apoi,
am zrit o creatur nalt, albastr, musculoas, alunecnd pe liane, la o distan nu prea
mare de mine. Nu mai vzusem niciodat ceva asemntor! Dar m-a vzut i ea i a disprut.
Cnd m-am ntors pe sol, Fortescue a fost foarte ncntat cnd i-am povestit ce vzusem.
Dac a putea s-i gsesc vizuina!
24 mai
Am ncercat s folosesc unele dintre aceste liane s vd dac m duc undeva. M-am crat
din nou n copac i, folosind o band de piele, am alunecat pe cea mai apropiat lian. Era
destul de palpitant. Cnd am ajuns la captul ei, aveam o duzin de alte liane din care s
aleg, dar doar una dintre ele avea miros de mucegai, aa c am ales-o pe aceea. i cnd am
ajuns la captul ei, m-am folosit tot de miros ca s-o aleg pe urmtoarea. Parcursesem distane
lungi prin jungl. Lianele m duceau undeva anume. ntr-adevr, n cele din urm am ajuns
la o peter spat ntr-o stnc. Liana ducea chiar n interiorul ei. nuntru erau numeroase
obiecte strlucitoare, instrumente dintr-un avion care cred c se prbuise cndva n
apropiere, obiecte furate de la exploratori rtcii, ceasuri de mn, butoni de argint i
catarame, bijuterii. Mai erau acolo i nite minunate sfere mici, strlucitoare nu mai
vzusem aa ceva pn atunci. M-am hotrt s plec nainte de a se ntoarce creatura. Dar
acum tiam c puteam s-o prind. Ct de fascinant va fi s-o vd de-aproape!
***
Adam ridic privirea din jurnal. Amy i Cressida preau vrjite.
Continu, Adam, zise Amy cu un ton grbit. Ce s-a mai ntmplat?
25 mai
Astzi am prins-o! O plas peste gura peterii i un simplu sistem de arcuri au rezolvat
problema. Fortescue nu-i mai ncape-n piele de ncntare. Am pus creatura ntr-o cuc de
metal. Este extraordinar. Ciudat, mi pare ru pentru ea, dei, n acelai timp, m
nspimnt. Cnd se uit la mine din colul cutii, din poziia sa ghemuit, parc vede n
sufletul meu i parc-mi citete fiecare gnd. Urmrete totul cu aa o intensitate, de zici c
nva i memoreaz tot timpul! Fortescue o trateaz ca pe un prieten de mult pierdut. i

70

- ALEX WILLIAMS -

petrece jumtate din timp vorbind cu ea, i restul, cu nasul n carneelul su i ntr-un vraf de
cri obscure. Creatura pare s-l plac pe Fortescue.
30 mai
S-au ntmplat multe. Pe majoritatea nu mi le pot explica. Cred c Fortescue m-a drogat,
pentru c m-am trezit n cuca destinat creaturii! Fortescue era afar, cu faa lipit de bare,
cu ochii strlucind. Totul este foarte neclar, dar cred c aceast creatur a scos un sunet
ciudat i mi-a fcut ceva, mi-a luat ceva ceva ca o sfer luminoas, strlucitoare. N-am
putut-o opri e mai puternic dect un leu. Fortescue prea n extaz. A intit o arm cu sgei
spre mine i a tras. nainte s lein, l-am auzit spunnd ceva
Mi-am gsit sufletul-pereche. Houl meu de talente. S nceap recoltarea.
Saul trase ndelung din pip.
Cnd mi-am revenit, Fortescue i creatura plecaser. Totul dispruse. Cumva, am reuit
s m trsc napoi n port i s m milogesc pentru o cltorie spre cas, zise Saul.
Creatura aceea teribil i-a luat talentul de a gsi urmele, zise Amy.
Saul ncuviin.
Da, mi-am dat seama c asta se ntmplase. Simurile mele erau amorite. M-am ntors
aici i, ntr-o lun, mi-am pierdut toate oile, zise Saul. Asta se ntmpla n urm cu un an.
Trebuie s recunosc c de-atunci am tot jelit. M descurc destul de bine la a-mi plnge de
mil.
O s punem mna pe teribilul duo i o s lum napoi vocea Cressidei i talentul lui Amy
de a pilota, zise Adam cu hotrre.
Ah, mi s-a prut mie c suntei pe urmele creaturii, zise Saul uitndu-se de la Amy la
Cressida. Apoi l privi pe Adam. i de la tine, ce a luat creatura?
Numele meu este Adam, Adam Bloom. Cressida e sora mea. eu nu am niciun
talent. Eu sunt mediocru. Cred c a ncercat o dat creatura s ia ceva de la mine, dar n-a
ieit nimic.
Saul i miji ochii i ncuviin ncet.
Hmm atunci dintre noi toi, probabil c tu eti cel care gndete cel mai clar. i cu
asta, i izbi palmele de mnerele fotoliului. Hai s mncm, zise.

71

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul aptesprezece
CUTNDU-L PE BISKIN
Stteau toi patru n jurul unei mese de stejar. Saul ncercase s dea un aer festiv
aprinznd cteva lumnri i punnd n centrul mesei un bol plin de conuri de pin. Dar
Adam era prea nfometat ca s-i pese de decoraiuni. Era o mncare simpl, dar se gndi c
era cea mai bun pe care o gustase vreodat. Nu-i dduse seama ct fusese de nfometat
pn cnd nu nmuiase o coaj crocant de pine n castronul su cu sup de legume cald,
groas i nu luase o nghiitur mare.
E foarte bun, zise Adam nmuind din nou pinea n castron.
Aerul de munte i face poft de mncare, spuse Saul.
i Amy mnca cu poft, rupnd din pine i nepsndu-i prea mult c-i sorbea supa cu
zgomot. Cressida nu era obinuit cu mncarea simpl i fr pretenii, dar cu toate acestea, i
se prea surprinztor de bun. Sorbi ncet i ls lichidul cald s-i calmeze gtul. n timp ce
mnca, Saul rsfoia carneelul lui Fortescue.
Ce e aceast creatur, mai exact? ntreb Amy, servindu-se cu nc o bucat de pine.
Saul ridic privirea.
Fortescue obinuia s blmjeasc diferite teorii, zise. Nu l-am ascultat niciodat cu
atenie.
Cred c vreo cteva dintre ele se afl acolo, n prima parte a carneelului, mormi Adam
cu gura plin de pine.
Cressida i arunc o privire de repro pentru c vorbea cu gura plin.
Saul rsfoi primele pagini i ncuviin.
Ah, da. Se pare c asta e teoria lui favorit.
Saul ntoarse carneelul spre ceilali. Le art o pagina plin de adnotri, cu mai multe
fraze subliniate, apoi l ntoarse iar spre sine i ncepu s citeasc:
Cu mult vreme n urm, cnd lucrurile din aceast lume erau diferite de ceea ce sunt
acum, un grup de animale antice a rmas prins ntr-un crater enorm. Au murit de foame,
unul cte unul, sau i-au gsit moartea n timp ce ncercau s se caere pe pereii nali. Dar
unul dintre ele era diferit. Bizara creatur era ciudat de gnditoare i de retras. Sttea
linitit n noul ei habitat, privind n jur la pereii netezi ai craterului i urmrind curioas
gndacii, pianjenii i alte creaturi care se trau, mergeau i forfoteau pe fundul craterului.
Pentru o vreme, s-a hrnit din cadavrele tovarilor si mori. Cu o via aa de lipsit de
micare, nu avea nevoie de prea mult mncare.
Tot timpul, n perioada sa de contemplare forat, a studiat n amnunt viaa din jurul ei
unicitatea nenumratelor fiine vii. A nceput prin a fi capabil s recunoasc ce anume le
fcea speciale. S-a trezit deodat c putea s fie n armonie cu acest lucru, s-l simt cu
mintea, dar i fizic. Cu timpul, a descoperit chiar c putea s ia esena unei fiine, s o
extrag iar esena lua forma unei sfere. Creatura a ajuns s iubeasc aceste obiecte
remarcabile i s le ia, unul cte unul, de la fiecare animal cu care era nchis. De-a lungul
secolelor, a ajuns s colecioneze ct de multe sfere a putut. Mai scrie ceva pe marginea i n
josul paginii, sunt nite note despre alte animale vechi cu care ar fi fost nchis acolo
creatura stai s vd.
72

- ALEX WILLIAMS -

Saul ntoarse carneelul ntr-o parte i se uit pe pagin de-aproape.


Cred c scrie maimua cu barb mic, complet albastr era faimoas pentru abilitatea
sa de a se confunda cu cerul albastru al junglei asta trebuie s fi fost ceva care arta
ciudat i mai zice ceva despre o reptil uria. Saul i frec brbia. Oricum, cred c teoria
lui Fortescue este cam fantezist, dar aceast creatur trebuie s fi nvat cumva s fac ce
face.
Nu prea e o explicaie tiinific, nu-i aa? pufni Adam.
Poate c pare un mit, zise Cressida ncet, dar cu toate acestea, exist o creatur care se
potrivete destul de bine descrierii
Pentru cineva cruia nu-i place s vorbeasc, te-ai descurcat destul de bine, spuse Amy
fcndu-i cu ochiul lui Saul, ceea ce pe acesta l descumpni oarecum. Fu uurat cnd Adam
veni cu o alt ntrebare.
i cum a aflat Fortescue de asta?
tiu de la nsui Fortescue. Muli ani, au aprut relatri despre creaturi ciudate care-i
fac apariia n jungl, dar nimeni nu le-a luat n serios. Nimeni, cu excepia lui Fortescue. El a
dat peste o scurt relatare, ntr-o carte veche din marea bibliotec a familiei sale. Avea s
demonstreze c a devenit mai mult dect obsedat a citit fiecare relatare care i-a czut n
mn, iar de-a lungul anilor, a stat de vorb cu sute de btinai din vecintatea craterului.
Cnd a considerat c tie unde s-i nceap cercetrile, a venit la mine, zise Saul, btnd
darabana cu degetele n mas. i ce zi fericit a fost, adug el cu sarcasm.
Aadar, s ncercm s sintetizm, zise Adam sec. Amicul nostru Fortescue a dat de
urma sufletului su pereche, ciudat, sub forma unei creaturi care triete n jungl i creia i
place s fure i s colecioneze sfere de talent de la animale, acum i de la oameni, golindu-i
de ceea ce tiau s fac cel mai bine. Cltoresc mpreun prin lume i fac exact acest lucru.
Cressida se ncrunt. Multe din cele aflate nu preau s confirme impresia pe care i-o
lsase creatura la scurta lor ntlnire.
Dar la ce vrea Fortescue s foloseasc toate aceste talente? ntreb ea. Fusese tcut
aproape toat seara, dar aceast ntrebare i se tot nvrtise prin minte nc de cnd i
pierduse talentul de a cnta.
Saul ridic din umeri.
Cine tie? Cui i pas?
Sperana l prsise pe Saul Shafer cu mult vreme n urm.
Amy cercet chipul trist al brbatului.
tii c Fortescue va veni la tine? Vrea s te reduc la tcere, aa scrie n carneelul lui.
Saul o privi pe Amy. Se gndi un moment la vorbele ei.
Iat ceva la care trebuie s cugetm, zise.
Dar renun rapid s se mai gndeasc la asta i se uit la oaspeii si. Cu toii preau s
fie cuprini de oboseal.
Suntei epuizai, adug el.
Adam, Cressida i Amy ncuviinar toi o dat. Saul i conduse ntr-un col al camerei,
unde ddu la o parte o draperie grea, imprimat cu oi. n spatele ei era o scar ngust care
ducea spre pod.
Somn uor, le ur artndu-le scara cu un gest pompos.
O s numr oi dac o s am probleme cu somnul, zise Adam cu un zmbet larg.
73

- FABRICA DE TALENTE -

Apoi, el, Cressida i Amy pornir n sus pe scri, ca s descopere nite paturi umplute cu
paie, agate de grinzi, n stilul hamacurilor, ca un fel de cuiburi uriae. Poate c paturile or fi
artat neobinuit, dar era clar c aceste erau un fel de leagne confortabile, cum altele nu
existau. Adam, Cressida i Amy adormir att de repede, c nici nu mai apucar s-i ureze
noapte bun.
Dar n fotoliul su de la parter, Saul rmase treaz, pufind neobosit din pipa sa i uitnduse la focul ce plpia, pe cale s se sting. n singurtatea i linitea nopii, se simi cuprins
de remucri. Era vina lui c oile dispruser. Mai mult dect att, ajutndu-l pe Fortescue
s-i dea de urm creaturii, ce eliberase n lume? Iar acum, se pare c Fortescue avea s-i fac
o vizit. Tristeea sa avea, n sfrit, s aib un final. Mai rmnea o singur-ntrebare: cnd i
cum se va petrece asta?
n dimineaa urmtoare, toat lumea se strnse n jurul mesei i se bucur de un mic
dejun delicios, cu porridge7 cu miere. Ningea fulgi mari i lenei pluteau spre pmnt,
dincolo de ferestre. Saul se uit la oaspeii si i zmbi n sinea lui. Era bine s aib oameni
aici. l mpiedicau s se piard prea mult n gndurile lui ntunecate. i arunc din nou o
privire lui Amy. Avea o fa interesant. Pe ea se citea hotrre, dar i un fel de singurtate pe
care o recunotea. Prea mult mai nelinitit dect cu o sear-nainte. ntre sprncene i tot
aprea o cut i, ntre dou nghiituri de porridge, maxilarele i erau ncordate.
Eti bine, Amy? o ntreb.
Ea i ridic privirea, vocea lui Saul trezind-o din propriile ei gnduri.
Hm? Azi, numele oamenilor nseamn ceva pentru tine, nu-i aa? l ntreb zmbind
ironic.
M-am gndit c s-ar putea s fie nevoie de un efort ca s te scot din visare, zise el.
Amy era impresionat c Saul i dduse seama de dispoziia ei.
E vorba de maina mea. tiu c Rndunica Argintie e doar un obiect. Dar am trecut prin
attea mpreun, nct nu suport gndul c zace abandonat n troianul de zpad. Amy privi
pe fereastr i observ c ningea i mai puternic. Dar nu e nicio cale s
Ar trebui s mergem s-o lum i s-o adpostim ntr-unul din hambarele mele, o
ntrerupse Saul. Am un prieten bun, Biskin, care ne va ajuta.
Biskin are cumva o main de remorcri? ntreb Adam.
Nu, Biskin e un iac.
***
Lui Saul i lu o jumtate de or bun s-l gseasc pe Biskin, pentru c ncpnatul iac
rtcea prin pdurea din spatele casei.
Biskin! Unde eti? strig Saul cu minile fcute plnie la gur. Se ntoarse spre Amy,
Adam i Cressida. E pe-aici pe undeva; nainte de toat treaba cu creatura, l-a fi localizat n
cteva secunde. L-a fi mirosit pe btrnul Biskin de la cteva mile distan. Acum, habar nam unde e.
Dar n cele din urm, Biskin rspunse la strigtele lui Saul, iei pufind dintre copaci i se
ndrept spre cas. Nu se grbea; i scutur zpada de pe coarne i scoase un muget grav.
7

Porridge (lb. englez) reprezint un fel de mncare fcut din terci de ovz fiert.
74

- ALEX WILLIAMS -

Saul i puse un harnaament, apuc un colac de frnghie groas i i conduse pe toi pe


potec pn la locul n care, artnd jalnic, se afla Rndunica Argintie. Un strat gros de
zpad se aezase deja pe capot, dar Saul tot observ nenumratele lovituri i zgrieturi de
pe caroserie. Scoase un fluierat.
Uau! Maina asta a avut i zile mai bune, zise n timp ce lega frnghia de bara de
protecie din fa.
Hei, maina asta a avut zile glorioase! exclam Amy. i le va avea din nou!
ntocmai. Vrei s legi captul sta de Biskin? zis Saul, deloc impresionat.
Amy oft i apuc frnghia.
Acum, Biskin n-o s urneasc asta de unul singur. Aa c fii gata s mpingei cu toii!
spuse brbatul.
Amy i ddu ochii peste cap. Tipul sta avea obiceiul s le vorbeasc oamenilor de parc
acetia erau idioi. Saul se duse n spatele mainii i-i puse minile mari i nmnuate pe
capacul portbagajului. Adam i Cressida se aezar de-o parte a lui i de cealalt i i puser
minile protejate de mnui lng ale lui.
Nu pot s cred c mping o main ca s ias din an, mormi pentru sine Cressida,
indignat.
Cu toii mpingem o main ca s ias din an, Cress, replic Adam.
Da, e un proces corect i democratic, adug Saul.
Cressida rmase tcut. Amy merse pe partea oferului i, prin geamul deschis, puse o
mn pe volan, i pe cealalt, pe rama uii.
i, mpingei! strig Saul n timp ce mpingea i el cu toat fora.
Adam i Cressida mpinser. Adam simi prin mnui rceala metalului.
Trage, Biskin! adug Saul, iar iacul scoase un sunet grav n loc de rspuns i-i nfipse
copitele n zpada proaspt czut. Amy porni i rsuci volanul astfel nct dei ncet i cu
multe opinteli maina ncepu s se mite pe potec.
Se dovedi a fi nevoie de un efort de lung durat, epuizant, dar, n cele din urm, dup
cteva ore, reuir s aduc maina sus, pe munte, ntr-un hambar solid aflat la mic
distan de casa lui Saul. Toat lumea rmase o vreme gfind i pufind, iar Biskin se
ntoarse n pdure imediat ce se eliber de harnaament.
Poi s repari maina? l ntreb Adam pe Saul, cnd i recapt n cele din urm suflul.
Nu sunt expert, dar maina mea de tuns iarba e ntr-o stare destul de bun. Nu poate fi
o diferen prea mare, nu-i aa? Saul i fcu lui Adam cu ochiul i se uit spre Amy care deja
scotea fum.
Cum ndrzneti s compari Rndunica Argintie cu o main de tuns iarba!? strig ea.
Saul lu un ciocan mare de pe un raft i l flutur spre main:
Ei, la care capt ziceai c e motorul?
i rnji.
Amy aproape c lein.
n urmtoarele zile, Saul i Amy avur de lucru la Rndunica Argintie. Dup cum se
dovedi, Saul tia destul de multe despre maini, iar Amy nva repede. Era ncntat s afle
cum s-i neleag mai bine maina. Cu fiecare or care trecea, vedea cum vehiculul care o
75

- FABRICA DE TALENTE -

purtase spre attea victorii i recpta treptat gloria de odinioar. Saul era pur i simplu
fericit c avea ceva de fcut, fapt care-l mpiedica s mai sufere dup oile lui pierdute.
Adam avu grij ca magazia de lemne s fie plin i gti pentru Saul i Amy, astfel nct
acetia s aib mereu o mas cald dup o zi lung de munc la main. Cressida fcea
regulat plimbri n pdurea din spatele casei, de una singur, cu moralul la pmnt. Teoretic,
Adam i Cressida stteau de paz, pentru cazul n care Fortescue s-ar fi ndreptat spre ei,
cum se ateptau. Dar, pe msur ce zilele treceau, se ntrebau dac nu cumva i schimbase
planurile i plecase n alt parte.
n timpul discuiilor de la cin, era evident c Adam i Amy voiau s o ia spre est, odat ce
maina avea s fie reparat. n carneel, era pomenit un mare talent pe care Fortescue voia
s-l ia de la cineva dintr-un sat aflat la vreo dou sute de mile spre est, aa c poate se
dusese ntr-acolo. Adam voia cu disperare s mpiedice ca talentul acestuia s fie luat. Iar
Amy i dorea s ia urma propriei sale sfere. Saul nu era sigur c voia s-i prseasc
locuina, iar Cressida i menaja vocea, pstrndu-i gndurile pentru sine.
ntr-o dup-amiaz, Adam sttea covrig lng foc, frunzrind carneelul lui Fortescue, iar
Cressida privea afar, cum cade zpada. Din hambarul de piatr rzbtea zgomotul familiar al
ciocanului lovind metalul. Adam se strduia s deslueasc ngrozitorul scris de mn al lui
Fortescue
Aadar, am verificat veridicitatea miturilor i legendelor [] desenele din peter redau
realitatea! Dar am tiut ntotdeauna c mai sunt multe de descoperit [] o ntrebare-cheie
despre aceast creatur, ntrebare pe care mi-am pus-o de nenumrate ori de cnd am aflat
aceast legend, cu muli ani n urm. ntrebare important, pe care att de muli au ratat-o.
Cred c i-am gsit rspunsul; ultimul meu experiment m face, n sfrit, s fiu sigur! Sunt cu
adevrat genial. Acum, c tiu rspunsul, nimic nu m va putea opri. Nimic! n curnd voi trece
la faza urmtoare a planului meu teribil i, odat ce voi gsi o cale, voi []
[] ntrebarea de baz este: CUM A SCPAT ACEAST CREATUR CE ADUN TALENTE DIN
CRATERUL N CARE ERA PRIZONIER I CARE A CREAT-O? COMPORTAMENTUL SU A
NCEPUT N CRATER DAR A CONTINUAT NC MULI ANI DE-ATUNCI NCOLO, N INIMA
NEAGR A JUNGLEI, AA CA [] OARE CUM A IEIT?
Rapid, Adam ddu mai multe pagini, n sperana c va gsi rspunsul la ntrebarea asupra
creia Fortescue insistase att de mult, sau vreun indiciu legat de ceea ce nsemna asta
pentru planul su. Dar Fortescue nu mai pomenea nimic despre asta. Adam nchise carnetul,
frustrarea citindu-i-se pe chip.
Adam, hai s mergem acas, te rog, zise brusc Cressida, sufocat de un val de emoie.
Nu vreau s dau de urma lui Fortescue i a creaturii.
Adam ls carnetul jos i se ntoarse spre sora lui.
Nu putem merge acas, Cress, trebuie s recuperm sferele, pe-a ta i pe-ale celorlali
copii.
Tu i Amy o s-i ntindei o curs creaturii? ntreb Cressida, iar n vocea sa puternic se
putea distinge tristee.
Va trebui s-o facem, bnuiesc, rspunse Adam. Cred c va fi nevoie totui de nite
pregtiri.
76

- ALEX WILLIAMS -

i-apoi? croncni Cressida.


Nu tiu. Ce importan are? i pare ru pentru el?
Nu, rspunse fata. Poate.
Fortescue i houl lui de talente cltoresc prin lume furnd talentele la ct de muli
oameni pot, zise Adam, pe un ton tot mai ridicat din cauza furiei. Nu-i corect!
Aa s fie? Dac prinii notri n-ar fi avut niciun talent, ar mai fi fost n via, mormi
Cressida. Imaginile din jurul ei ncepur s se tulbure cnd lacrimile srate i umplur ochii.
nghii, i mpinse ochelarii pe nas i ncerc s-i limpezeasc privirea.
mi pare ru. Nu li se poate permite s continue s fac asta, zise Adam, ignornd
comentariul surorii sale.
Bine! strig fata. Apoi nghii cu greu. Vocea sa deveni o oapt. N-ai dect s fii furios.
Eu ies s iau puin aer. Toat discuia asta despre vntoarea voastr m enerveaz. Vocea i
se frnse i tui. Apoi se ridic, i arunc haina pe ea i trnti ua.
Adam se gndi s porneasc dup ea, dar apoi se opri. Las-o s se calmeze, i zise.

77

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul optsprezece
NTLNIRE N PDURE
Cressida se ndeprt de cas i intr n pdure. Ningea blnd i se simi nvluit de
linite. Copacii ngheai se nlau cu mult deasupra capului ei. Se simea foarte singur, iar
sentimentul de pierdere era aproape copleitor. Prinii ei nu mai erau, dispruser din cauza
talentului lor, iar acum i talentul ei dispruse. O parte din ea i era recunosctoare creaturii
se bucura c vocea pierise. Fusese o povar. i-ar fi dorit s semene cu Hans Fortissimo,
puternic i mpcat cu propriile ei abiliti. Dar nu era cazul. Oricum, n timp ce mergea
privind fulgii de zpad care dansau pe propria lor muzic, n adierea vntului, recunoscu n
sinea ei c a fi att de talentat fusese i un privilegiu al sorii. Adam nelegea acest lucru,
ntr-o oarecare msur. (Poate pentru c el era att de obinuit bietul biat!) De-asta voia el
s pun mna pe creatur i s recupereze toate talentele.
Gndurile Cressidei se ndreptar ctre strvechea creatur. Era sigur c aceasta nsemna
cu mult mai mult dect ciudenia diabolic pomenit de Fortescue n carneelul lui i cu
mult mai mult dect sugera povestea lui Saul. Creatura avea o nelegere profund i
puternic a ceea ce nsemna s fii n via. Poate c fusese pclit s fure talentele
oamenilor, cci din vagile amintiri ale puinelor momente petrecute cu ea, fata era sigur c
fiina aceea avea un anume respect pentru toate fiinele vii. Pe de alt parte, Fortescue nu
avea.
n pdurea tcut, ceva se mic n faa ei Cressida se trezi imediat din visare. Inima
ncepu s-i bat cu putere. Era un lup? Fata simi impulsul s se ntoarc foarte repede spre
cas, dar pn s apuce s-o fac, zri doi ochi cunoscui, strlucitori, care apreau din
vrtejul zpezii. Era creatura.
Era singur, la mic distan, de parc ar fi fost chemat de gndurile fetei. Fulgii de
zpad sclipeau pe gluga i pelerina de un rou-nchis, iar vrfurile ghearelor sale albastre,
tbcite abia erau vizibile, i, dei capabile s fac ru, totui linitite. Cressida nu putea s
explice de ce, dar i se prea o fiin singur. Poate era doar o reflexie a propriilor ei
sentimente. O travers o senzaie ciudat de calm. Ochii aceia inteni, strvechi se uitau fix la
ea. Se uit i ea la fel de fix. Era trilul hipnotic. Brusc, o imagine apru n mintea ei, sau
poate ca era mai mult o senzaie, un impuls: un acoperi care arde, fum negru. i apoi, trei
cuvinte i fcur loc n gndul ei, ca un mesaj binevoitor de departe: PETERA TA
NESIGUR. n clipa urmtoare, creatura dispru, nghiit de zpad.
Amy trnti cheia francez n mna lui Saul, plin de unsoare. Era att de mult aplecat n
interiorul mainii, nct prea c Rndunica Argintie l nghite. Se trase napoi i se ridic. Se
ntoarse spre Amy zmbind.
Cred c suntem aproape gata, zise. Trase o hus mare peste main i se trnti greoi pe
un balot de paie. Amy se aez lng el. Era att de nalt i de masiv, c se simea mic lng
el. Dar nu era neplcut.
Ai trit aici toat viaa ta? l ntreb.
Saul i arunc o privire. Era deteapt i avea ceva care-l fcea s se simt confortabil i
deschis. Pentru un pstor morocnos, sta era un lucru rar.
78

- ALEX WILLIAMS -

Da, am stat aici toat viaa, zise Saul tergndu-i o pat de vaselin de pe deget.
Prinii mei au plecat n oraul Bonfessa, aflat pe coast, cnd eu aveam unsprezece ani.
Mama voia perle, iar tata voia un iaht. Nu mi-a plcut niciodat prea mult de ei. I-am ntrebat
dac pot s rmn aici. Au fost de acord i nu i-am mai vzut niciodat. Munii, pajitile
nflorite, pdurile i, bineneles, oile mele au devenit familia mea. Fortescue a fost nevoit smi dea o mulime de bani ca s m determine s merg n excursia aceea n Marscopia.
Probabil i lipsete mult turma de oi, zise Amy.
Aa este, replic Saul. Nu prea mai am niciun rost fr ea.
Hei, hai cu noi. Recupereaz-i talentul de a citi urmele animalelor i poate c vei avea
din nou o turm, suger Amy.
Saul rmase pe gnduri. Amy l urmrea. Spera ca el s vin cu ei. Le-ar fi fost de folos s
fie nsoii de un expert n maini. Mai mult, i ddu seama c, aa aspru cum era el, l
plcea.
Ua hambarului se deschise i lumina plcut a dup-amiezii se mprtie pe podeaua de
piatr. Cressida sttea n cadrul uii, cu o mulime de pturi i perne n brae. Adam pi n
spatele ei la fel, cu braele pline de aternuturi.
M-am gndit s dormim aici n noaptea asta, zise simplu fata. O s fie amuzant.
Asta n-are nimic de-a face cu mine, adug Adam, ridicnd preocupat din umeri, cu un
aer dezorientat.
Noaptea era att de ntunecat, nct cele dou siluete care se apropiau de cas nu preau
a fi dect nite umbre fantomatice. Fortescue se ntoarse spre creatur.
Hai s terminam repede, opti el. Ar fi trebuit s scap de Shafer acum o mie de ani, n
jungl.
Creatura scoase un mrit grav, ntrebtor.
Fortescue oft. Nu tiu de ce nu poi s faci un efort i s ncerci s vorbeti. Tu m nelegi,
iar eu fac tot posibilul s pricep ce nseamn nfiortorul tu mrit, dar ar fi mult mai bine
dac
Creatura l ntrerupse cu o alt serie de scheunturi, tot mai puternice.
De ce? De ce ce? i arunc Fortescue. De ce dm foc la grota aia a lui?
Fortescue se lupta s-i controleze iritarea. Cu mare efort, ncerc s-i fac vocea s sune
mai cald.
i dm foc la cas pentru c Shafer a rmas singurul care tie prea multe despre tine. Ar
putea s ne strice planurile. i, dup cum i tot spun, nimic, repet, nimic nu trebuie s ne
strice planurile. Nu uita, Shafer e un om ru. Te-a vnat i te-a pus ntr-o cuc. Te-am salvat
din minile lui, i aminteti? n ziua n care i-am dat aceast pelerin special, care-i place
att de mult. Oricum, te poate gsi din nou orict de puin probabil ar prea acum, cnd
avem sfera talentului su de a gsi urmele. Fortescue chicoti pentru sine, dup care continu:
Aa c-l reducem la tcere i apoi ne continum minunata i nemaipomenita distracie de a
aduna valoroasele, strlucitoarele sfere de talent. i place s le iei, nu-i aa? Iar eu te conduc
la cele mai bune. Ai vzut ct de multe fac pentru tine? Sunt singurul tu prieten, Denap. S
nu uii niciodat asta!
Auzindu-i numele, creatura scoase un tril i, afectuoas i ndatoritoare, se repezi s aeze
mormane de lemne pe lng cas, cu micri ndemnatice, lipsite de efort. Cteva minute
79

- FABRICA DE TALENTE -

mai trziu, Fortescue aprinse un chibrit i casa lu foc aproape instantaneu. El i creatura
fcur un pas napoi, uitndu-se la flcrile i fumul care ieeau pe ferestre.
Am rezolvat problema! strig Fortescue peste zgomotul focului. Dar n secunda
urmtoare, deveni contient de un alt zgomot, care venea de la mic deprtare. Era un fel de
mrit grav. Ca o pisic mare sau poate o main mare. Fortescue se ntoarse, apoi el i
creatura trebuir s sar ntr-o parte cnd uile hambarului de piatr fur spulberate de
Rndunica Argintie, cu Saul Shafer la volan. Maina torcea i arta ca nou. Toate loviturile
de pe ea dispruser, liniile sale suple i rotunjite i recptaser gloria de odinioar.
Vopseaua argintie fusese lustruit i reflecta strlucirea portocaliu-roiatic a focului. Amy,
nelinitit, se afla lng Saul, iar Adam i Cressida se nghesuiser pe locurile din spate.
M bucur s te vd din nou, i spuse Saul lui Fortescue, cobornd geamul i turnd
motorul, i mulumesc foarte mult c mi-ai nclzit casa!
i cu asta, Saul aps pe acceleraie, iar maina, vuind, cobor pe potec.
Oprete-i! i strig Fortescue creaturii.
Aceasta o lu la fug dup main, iar ochii si strlucitori i privi prin lunet pe Adam i
Cressida. nspimntai, se ndeprtar amndoi de lunet. Era o privelite nfricotoare.
Chiar i Cressida, creia i se prea greu s cread c acea creatur le-ar face cu adevrat ru,
se simea ngrozit puterea lui Fortescue asupra creaturi era cu adevrat uria. Dar
avansul Rndunicii Arginti era ntr-adevr foarte mare. Houl de talente rmase curnd n
urm.
mi pare ru c-am mormit cnd ai vrut s dormii n hambar, i spuse Saul peste umr
Cressidei. Mulumesc, Cress.
mi pare ru pentru casa ta, Saul, zise fata.
Hei, m ntrebam dac s vin sau nu cu voi. Ce cale mai bun poate fi ca s m
hotrsc? zise Saul.
Privi spre Amy cu un zmbet trist. Ea i ntoarse zmbetul, contient de pierderea suferit
de el.
Adam se uita la Cressida cu ochii mari, plini de surprindere i nedumerire.
De unde ai tiut c trebuie s plecm din cas, Cress? o ntreb el.
Fata ridic din umeri:
Intuiia.
Intuiia? repet Adam. Intuiia c ar trebui s dormim cu toii n hambar. Glumeti? Ia
s vd, eu intuiesc c ar trebui sa ne mbrcm cu toii n costume de vaci i s trim ntr-un
wigwam8.
Bine, bine. Am vzut creatura n pdure. Singur. Mi s-a prut c m avertizeaz. Nu
tiu cum, zise ea.
Hmm asta e interesant, mormi Saul.
Ai vzut creatura? De ce nu ne-ai spus? ntreb Adam ridicnd tonul.
Pentru c nu vreau s-o prindei, rspunse ea.
Vocea i era aproape tandr. i ntoarse privirea de la Adam.
Acesta i muc buzele.
Hai s ne ntoarcem! arunc el n direcia lui Amy. Balonul trebuie s fie n apropiere,
probabil ascuns de copaci. Sacul cu sfere trebuie s fie acolo.
8

La amerindieni, cort de piele folosit ca locuin.


80

- ALEX WILLIAMS -

Nu e momentul potrivit, Adam. Suntem nepregtii. Creatura ne poate nfrnge pe toi,


rspunse Amy. Se ntoarse spre Saul. Ai putea conduce puin mai ncet? adug ea,
strmbndu-se c erau att de aproape de marginea drumului erpuitor. Valea de dincolo de
margine era foarte adnc.
Desigur. Dar mai nti, mi-ar plcea s ajung puin mai departe de nebunu-la piroman
i de creatura lui care-i nghea sngele n vene. E-n regul? zise Saul, fcnd maina s
zboare pe o alt curb foarte strns.
Ai dreptate, zise Amy.
***
Fortescue btu din picior i se ncrunt vznd c maina disprea n ntuneric. Detesta ca
planurile s-i fie date peste cap. i plcea s cread c lumea i toate lucrurile erau sub
controlul lui. Cum de ndrzneau oamenii s nu-i respecte dorinele? Creatura sttea linitit
lng el. Simea frustrarea lui Fortescue i i mic jenat piciorul lung i osos.
n main erau cei doi frai Bloom i femeia aia nebun, care-a fost cndva pilot de
curse, zise Fortescue. Cum de-au scpat din avalan? Asta devine o problem, o problem
extrem de neplcut.
Privi cum o bucat uria din acoperiul fumegnd al casei lui Saul Shafer se prbui,
aruncnd o jerb de jar rou.
Se ndreapt spre est, conform notelor pe care le-am scris n legtur cu talentele pe care
voiam s le adun n aceast cltorie, i spuse Fortescue creaturii. Hai s mergem! Trebuie s
ne punem mai mult mintea la contribuie ca s ne ocupm de aceti nepoftii. Exist cineva
care cred c ne va ajuta. Cineva cu care s-ar putea s reuim s facem o nelegere.

81

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul nousprezece
MIC DEJUN N NORI
Dei spaiul din spate al Rndunicii Argintii era strmt, ntre Adam i Cressida prea s fie
o distan mare. Fiecare privea pe geamul lui, pierdut n gnduri, urmrind cum treceau pe
lng ei munii masivi, ntunecai. Amy deschise carneelul lui Fortescue i urmri cu degetul
pe hart zona din estul casei lui Saul.
Hai s gsim satul, zise Amy. Fortescue l-a marcat el pentru un motiv. Trebuie s fie
acolo ceva sau cineva pe care vrea s-l gseasc. Amy se inu de scaun i se uit la Saul. i,
te rog, vrei s conduci mai cu grij?
Cressida se uit la prul blond, ondulat de pe ceafa lui Saul. Brusc, prea diferit de
brbatul pe care-l vzuse prima dat stnd pe stnca aceea.
S-au terminat zilele de amrciune, Saul? ntreb ncet.
Ochii brbatului i zmbir n oglinda retrovizoare.
tii ce, Cressida? Cred c s-au terminat, zise el cu o voce lipsit de griji.
Cressida i-ar fi dorit s se simt i ea la fel.
Rndunica Argintie aluneca pe drumurile ce erpuiau prin muni, cu farurile sale
puternice luminndu-i calea. Motorul torcea mulumit de sine. nclzirea mergea bine i toi
cei patru cltori se simeau n siguran, la cldur n coconul lor lucitor. La un moment
dat, Cressida le art balonul n form de plus i magazia trecnd sus, pe deasupra capetelor
lor, profilndu-i silueta pe fundalul lunii i cltorind n aceeai direcie ca ei. Oriunde s-ar fi
ndreptat acum Fortescue i creatura, vor ajunge acolo naintea Rndunicii Argintii.
Vrei s-o ia naintea noastr. Vrei s ia toate talentele din lume, i spuse Adam Cressidei,
iar fruntea sa neted deveni ncruntat.
Nu m nelegi deloc, Adam, zise Cressida, nelundu-i ochii de la privelitea de dincolo
de geamul ei.
Nu, nu te-neleg, rspunse el.
n timp ce soarele ncepea s se ieasc deasupra vrfurilor lanului Kappa-Nage, stingnd
stelele una cte una, Rndunica Argintie travers o cascad, pe un pod ngust, i intr ntr-un
mic sat cuibrit sus, n nori. Era un loc drgu, unde casele erau solide, decorate i
nghesuite una ntr-alta, pe strzi erpuitoare, pavate trainic. Pe acoperiuri i pe jos erau
petice de zpad. Steaguri colorate ridicate pe catarge fluturau n vnt i aproape fiecare
acoperi cu igl roie avea o giruet. Fiecare era unic, dar toate erau nvrtite la unison de
vntul schimbtor care sufla prin sat. Adam ncerc s treac-n revist toate giruetele diferite
pe care le vedea. Era un alpinist care punea un steag, un copil care clrea pe spinarea unui
lup, un elan care trgea un plug.
Asta e o oaie care sare peste un gard, zise.
Ah, au bun-gust pe-aici, rnji Saul.
Maina i continu drumul printre comercianii care-i ntindeau tarabele i printre copiii
aflai n drum spre coal. Adam i saluta cu mna pe copii, iar acetia rmneau cu gura
cscat i aplaudau maina. n cele din urm, Saul trase n faa unei cafenele i opri motorul.
Rndunica Argintie oft satisfcut i, dup un pcnit scurt, rmase tcut.
82

- ALEX WILLIAMS -

Are cineva chef de mic dejun? ntreb Saul vesel n timp ce-i scotea din spatele
scaunului toiagul favorit.
Proprietarul cafenelei era un brbat uria i vesel, cu o musta att de deas, nct prea
o mtur. Pe umrul su nclinat sttea o veveri roie, vioaie. Brbatul puse o tav mare pe
mas i ncepu s aranjeze pentru vizitatorii si un mic dejun care arta absolut delicios.
Cltite fierbini, unse cu unt, omlet, crnai, piure de cartofi, pine prjit, o varietate de
sucuri i cel mai minunat mirositor ceai de fructe.
Nimic nu se compar cu un mic dejun bun, declar proprietarul btndu-se peste burta
uria. De fapt, uneori nu pot rezista i mai iau un mic dejun la ora prnzului. n zilele
respective, mi iau prnzul la cin. Dar s nu m nelegi greit, nu a lua niciodat cina la
micul dejun. Micul dejun trebuie s fie ntotdeauna mic dejun.
Adam, Amy i Saul se uitar unii la alii i zmbir. Era evident c dduser peste expertul
mondial n mic dejunuri i burile care le chioriau i erau recunosctoare. i dac micul
dejun era un festin pentru stomac, cafeneaua n sine era un festin pentru ochi. Lmpi mici de
alam erau atrnate de grinzile de lemn ntunecat la culoare, cu sculpturi imposibil de
complicate ale unor flori. Toat mobila era i ea mpodobit din belug cu modele delicate, i
chiar i ferestrele etalau formele rsucite ale unor frunze, care se ntindeau peste panourile de
sticl.
Numele meu este Maurice Shaparelli. Am venit aici n vacan acum douzeci i patru de
ani i nu m-am mai ntors niciodat acas, declar proprietarul cafenelei btndu-se cu
pumnul n piept. Acum, asta e casa mea i o iubesc. Art spre veveria de pe umrul su.
Acesta este prietenul meu, Tarloff. L-am crescut de cnd era mic.
E drgu, opti Cressida, zmbind ovielnic, spontan.
Shaparelli se ncrunt puin.
Nu, nu drgu. El crede c e puternic i frumos ca mine.
Shaparelli ncerc s par serios, dar imediat i scp un hohot scurt de rs.
Oh, ok.
Cressida l plcea pe Shaparelli. Era amuzant.
i ce se mai petrece pe-aici? ntreb Amy servindu-se cu omlet pe pine prjit.
Oh, nu prea multe, zise Shaparelli. Aici, sus, ducem o via simpl. Asta e frumuseea.
Altitudo este un fel de rscruce a lumii. Oricine poate tri aici ct vreme se respect pe sine
i pe toi ceilali. Cei care nu iubesc viaa i oamenii descoper curnd c aerul e prea rarefiat
i trebuie s plece.
Noi o s descoperim c aerul e prea rarefiat? ntreb Cressida, vocea i era optit, dar
privirea i ardea cu intensitate.
Oh, nu, rspunse Shaparelli. Se aplec s-o priveasc de-aproape pe Cressida. Voi toi
suntei oameni buni. mi dau seama. Oamenii nu-foarte-drgui vin i trsnesc i pufnesc i
vorbesc despre cum s schimbe Altitudo; dar nu-l poi schimba. E btrn i foarte sigur de
ceea ce reprezint. Nu ai lega o fund roz pe o balen, nu-i aa?
Saul i Amy schimbar o privire. Acest brbat avea, cu siguran, o mulime de lucruri
interesante de spus.
Satul sta se numete Altitudo? ntreb Adam.

83

- FABRICA DE TALENTE -

Da. Probabil ai observat c suntem foarte, foarte sus. Chiar i norilor le este greu s
pluteasc att de sus. Majoritatea oamenilor ajung aici cu avionul. Ai fcut bine c ai venit
cu maina.
Mulumesc, zise Saul, scond limba ctre Amy i btnd cu toiagul n podea, n semn
de aprobare.
Adam rse, iar Amy se lupta cu dorina de a da o replic tioas. n loc de asta, i ridic
privirea ctre proprietar, care luase pe furi un crnat de pe mas i-l ndes prin mustaa sa
uria n gur.
Atunci e vreun aeroport prin apropiere? ntreb el.
Ei, e mai mult un col de stnc. Grace Verdi este singurul pilot care poate ateriza cu un
avion pe el. Cnd vizitatorii vin n Altitudo pe calea aerului, spun ntotdeauna ct de grozav
este Grace. Shaparelli lu o cltit de pe mas. Este un adevrat geniu! Aa un talent!
n acel moment, se uitar cu toii unii la alii.
Ne poi spune unde este aeroportul? ntreb Adam.
Adam privi n jos ctre erveelul pe care Shaparelli scrisese instruciunile. Se ntoarser cu
toii la main, stui i nerbdtori s-o gseasc pe Grace Verdi.
F dreapta n faa magazinului de prjituri, zise Adam citind de pe erveel. Dup asta, a
scris: cornuri cu crem senzaionale. Cnd se apropie de vechea brutrie, Saul trase de
volan, iar Rndunica Argintie intr pe o alee ntortocheat i att de ngust, nct oglinzile
retrovizoare aproape c atingeau pereii.
Tragei adnc aer n piept, zise Saul concentrndu-se s nu ating piatra.
Ce bine c nu conduci tu! i spuse Adam lui Amy.
Ea se strmb i privi n spate, spre Adam.
Ai grij, amice.
Adam se uit din nou pe erveel.
Stnga, n faa magazinului de dulciuri cu delicioase cafele i cu la fel de delicioasa
domnioar Loraine, zise Adam, artnd spre erveel. Chiar aa scrie!
Saul fcu stnga i nici el, nici Amy, Cressida sau Adam nu rezistar s nu arunce o privire
spre magazinul de dulciuri. O femeie solid cu pr blond mpletit, obraji roz i un zmbet larg
i salut fluturnd o mn dolofan.
i rspunser i ei. Adam se uit din nou pe erveel.
Ok, acum trecem de magazinul cu plcinte de pe stnga. Se pare c aici au rulouri cu
crnai, bune de-i las gura ap. i f dreapta n captul strzii.
Mcar acum suntem informai asupra buctriei locale, dac nu altceva, zise Amy.
Saul trase de volan i intr pe o strad scurt, care ddea pe un drum erpuit ce ducea din
sat la micul aeroport.
Privelitea din faa lor era spectaculoas. Adam, Amy, Cressida i Saul nghiir n sec toi
odat. Aa cum spusese i Shaparelli, aeroportul era mai degrab un col de stnc ieit din
munte dect o pist de aterizare. Era neted, dar nu mai lung dect distana pe care Adam
putea arunca o minge. Pe trei pri era mrginit de prpstii uriae, adnci de sute de metri,
i dincolo de acestea, la distan, se aflau muni nali. Nori pluteau la marginea micii zone de
aterizare, fcnd-o s par i mai mic, i mai periculoas. Patru baloane iluminate, roii
erau ancorate cte unul la fiecare col al pistei, ca s-o fac uor de vzut din aer.
84

- ALEX WILLIAMS -

Saul parc maina i ieir cu toii, punndu-i rapid hainele ca s se apere de aerul tios
de rece. Pe jos era un strat subire de zpad.
Uau, verificai-mi presiunea din cauciucuri! Chiar poate cineva s aterizeze cu un avion
pe asta? ntreb uimit Amy.
Brusc se auzi un zgomot deprtat, ca un bzit, iar Adam se ntoarse i vzu ceva ce prea
a fi un mic avion de patru locuri, ce se apropia dinspre nord. Zbura printr-un canion ngust i
sinuos, ntre doi perei netezi de stnc.
Se pare c suntem pe cale s aflm, zise.
Era palpitant. Privi spre Cressida chiar i ea prea ncntat de perspectiv.
Trebuie s fie un pilot uimitor, opti Cressida.
Eti bucuroas c te afli aici, nu-i aa, Cress? nu se putu abine Adam s nu ntrebe,
dar Cressida nu-i rspunse.
Cnd avionul se apropie, ceva familiar cobor dintr-un nor, nu prea departe de aeroport.
Amy mri i Cressida fcu un pas nainte, acoperindu-i gura cu mna.
Un balon auriu, n form de plus se mica pe culoarul de zbor al avionului.
Lui Adam i nghe sngele n vene. Saul se uit la magazia care atrna sub balon.
Nu, nu. Cu siguran, nu se pot gndi bombni Saul, rsucindu-i nervos degetele
groase n jurul toiagului de pstor.
nainte de a apuca s-i termine vorba, creatura sri din magazie i pluti prin aer, descriind
un arc lung, graios. Cu o uimitoare dexteritate, ateriz pe aripa avionului, aproape lipindu-se
de ea. Un moment, micul avion se cltin violent dintr-o parte ntr-alta, pn cnd pilotul
reui s compenseze surplusul de greutate i s fac din nou avionul s zboare drept. Dar
acum, creatura trgea cu toat fora de ua pilotului. Balamalele se rupser i creatura
arunc ua ntr-o parte. Aceasta se rostogoli n jos, spre vale, sub nori. Houl de talente, cu
pelerina fluturndu-i mndr n aer, se tr n cabin.
Prefer s pun mna pe un talent atunci cnd e n aciune, zise ncet Adam.
Amy se uit la el i ncuviin cu amrciune.

85

- FABRICA DE TALENTE -

Cu o uimitoare dexteritate, ateriza pe aripa avionului, aproape lipindu-se de ea.

86

- ALEX WILLIAMS -

Capitolul douzeci
ADAM CEL CURAJOS
n mai puin de un minut, creatura iei din cabin innd n mini o sfer albastru-deschis.
Cnd balonul trecu pe lng ea, sri de pe aripa avionului pe acoperiul magaziei de tabl.
Adam, Cressida, Amy i Saul devenir ateni la avion. Era evident c persoana care-l pilota
avea necazuri. Cltinndu-se, avionul pierdea rapid din altitudine.
Hei, nc mai poate ateriza n siguran, zise Amy, cu maxilarele ncordate.
Cressida i ngrop faa n palme. Cu ochii mijii, Saul privea n sus la balonul care
disprea dup un pisc ndeprtat i mormia n barb toate njurturile pe care le tia. Adam
privea avionul apropiindu-se de pista de aterizare. I se prea c vine prea repede. Cu o
bufnitur puternic, roile avionului izbir pmntul. Frnele scrir i zpada fu
mprtiat n toate prile.
E jos, zise Amy cu uurare.
Cressida ridic privirea i zmbi. Dar Saul i ddu seama c avionul nu avea prea mult loc
s opreasc. Dar nainte de a apuca s-i exprime ngrijorarea, Adam alerga spre avion.
A ce face? ntreb Amy.
Adam, nu! strig Cressida. Dar vocea i era slab i, oricum, strigtul ei nu l-ar fi oprit
pe Adam. Tui i-l privi pe fratele ei cu un amestec de exasperare, furie i ngrijorare.
Avionul ncetini pn ajunse la o vitez aproape egal cu cea la care alearg oamenii. Adam
sprint ct de mult putu ca s ajung n dreptul lui. Era, ntr-adevr, un avion cu patru
locuri, un biplan cu o elice n fa. Emblema era n dou nuane de verde, iar pe fuzelaj, cu
litere albe, complicate, scria Verdi Air Tours. O vedea pe Grace cea cu prul rou luptnduse cu comenzile, cu ochii si de culoarea alunei plini de frustrare. Un cuplu rotofei, cu prul
crunt sttea n spate. Amndoi purtau cmi asortate i pantaloni scuri kaki i aveau
aparate foto agate la gt. Preau ngrozii.
Poi s mai ncetineti? i strig Adam lui Grace.
Crede-m c ncerc! i strig i ea.
Avionul ncetini puin i, cu un mare efort, Adam sri pe arip. Se ridic, privi n fa i
vzu c se apropiau rapid de captul pistei. O prpastie ngrozitoare se afla chiar n faa lor.
Trecu prin gaura unde fusese nainte ua i se aez greoi lng Grace.
N-o s ne oprim, bombni Grace n barb.
n secunda urmtoare, avionul ajunse la captul pistei i se prbui n abis.
Amy scoase un ipt scurt i, mpreun cu Saul i Cressida, alerg pe pist i privi peste
marginea ei. Avionul era departe, jos, un punct verde disprnd printre norii joi.
La ce se gndea putiul? ntreb Amy, cu vocea pierdut din cauza ocului.
El nu gndete. El niciodat rspunse Cressida, dar vocea i se frnse.
Cred c pur i simplu s-a gndit c pilotul are nevoie de ajutor, zise Saul.
Un val de furie i nencredere o cuprinse pe Cressida. De ce trebuia s fie ntotdeauna att
de ncpnat? Nu se gndea niciodat la consecine cnd se apuca de ceva. Nu era c i
dorea s fie erou. Saul avea dreptate, el doar voia s ajute. Ochii ncepur s o nepe n timp
ce lacrimile se adunau n ei. Fratele ei era zgomotos, stupid, enervant. Dar era mai bine s fie
aa. Mai bine, dect s nu-l aib prin preajm.
87

- FABRICA DE TALENTE -

Stai, strig brusc Saul i art cu degetul spre un punct verde care ieise din norii
rarefiai, cam la o mil de locul n care se aflau ei. Avionul se cltina dintr-o parte n alta, dar
mcar urca. Cressida rsufl uurat, dar apoi o cuprinse o furie i mai mare cum de-o
obliga Adam s treac prin aa ceva?!
n avion, Adam se uita la instrumente cu uimirea unui novice.
E complicat, nu-i aa? zise Grace, ridicndu-i vocea ca s acopere zgomotul motorului.
Oarecum, rspunse Adam.
Am reuit s evit s ne prbuim, dar dincolo de asta nu cred c mai sunt de prea mare
ajutor, zise Grace.
Adam cerceta butoanele din faa lui, ncercnd s-i dea seama ce fac. Altitudine, vitez,
direcie.
Nu trebuie dect s ncerci s pilotezi n aa fel nct niciunul dintre acele alea s nu se
mite prea mult. Bine? zise Grace. Acum ia mana i pune picioarele pe pedale.
Mmm bine, zise Adam.
Prinse capetele manei i i puse picioarele pe pedale. Imediat, i ddu seama ce efect
aveau chiar i manevrele foarte uoare.
Minile i picioarele doar modific direcia n care zboar avionul. S stai n aer e o
chestiune de putere. Asta mi amintesc, zise Grace, i cu asta mri viteza.
Apoi i lu minile de pe comenzi, care brusc i se prur att de strine i de alarmante.
Arunc o privire lateral, spre Adam.
tii cumva ce mi s-a ntmplat? ntreb.
O creatur i-a luat talentul de a zbura, sfera unic a talentului tu, rspunse Adam pe
un ton oarecare.
Hmm Orict de ciudat ar prea te cred. E greu de explicat. tiu ce face fiecare buton,
dar e ca i cum comenzile ar fi ngropate n nisipuri mictoare. Nu e nimic limpede.
Grace cltin din cap i i privi minile. Acum i se preau nendemnatice.
Putem s aterizm n alt parte? ntreb Adam.
Nu. Avem prea puin benzin. E nevoie de un rezervor aproape plin ca s ajungem la
Altitudo. Nu ne putem ntoarce, rspunse Grace. Trebuie s aterizm aici.
Adam privi n sus i ntr-o parte, ctre minuscula pist, i nghii cu noduri. Perechea din
spate tcuse destul, iar acum, brbatul se aplec nainte, cu faa roie i transpirat.
Putiul sta agasant vrea s efectueze aterizarea? ntreb.
S sperm c va reui, domnule Palmer, rspunse Grace cu voce rece.
Ce a fost chestia aia oribil? continu s vorbeasc domnul Palmer.
V rugm, e nevoie s fii tcut i calm, l liniti Grace. Btu cu degetul n indicatorul
rezervorului. ntr-adevr, rezervorul era aproape gol. Avem o singur ans, putiule. Nu vom
avea ocazia s mai ncercm nc o dat.
Adam simi cum i se umezesc palmele pe man. ncuviin.
O s fie dificil, dar nu imposibil. Am dovedit asta de multe ori. Ok? Acum, o s te ghidez,
adug Grace.
Adam ncerc s se concentreze la ce fcea. i aminti spusele lui Shaparelli despre Grace.
Dar el, Adam, nu era un pilot talentat. Dac se gndea bine, nu era talentat la nimic, ce s
mai vorbim de pilotaj. Minile ncepur s-i tremure. Grace i vorbi cu blndee.
Cum te numeti, biete?
88

- ALEX WILLIAMS -

Adam, Adam Bloom, zise el.


O s-o facem i pe-asta, Adam, zise Grace cu glas calm. Ok. Trebuie s ne apropiem de
pist. Un pic mai mult vitez, ca s nu ne prbuim, i trage de maneta aia. Astea sunt
flapsurile. O s ne ridice i o s scad viteza picajului, zise Grace repede, i Adam se strdui
s se concentreze i s-i urmeze instruciunile. Trenul de aterizare e deja cobort, aa c s
pornim.
i s ne oprim, ncerc Adam s glumeasc.
Grace zmbi.
i s ne oprim, repet ea, att pentru moralul ei, ct i pentru al lui.
Puteau s reueasc! Era necesar s reueasc!
Saul, Amy i Cressida urmreau avionul care se nclina. Soarele sclipea pe aripile sale
lucioase, verzi.
Probabil c Adam este cel care piloteaz. Se descurc bine, zise Saul.
i, la naiba, s sperm c putiul va reui s aterizeze, adug Amy, cu maxilarele nc
ncletate.
E prost, prost, prost, blbi Cressida, privind n sus, apoi n alt parte, apoi din nou n
sus. Fiecare fibr din corpul ei tremura.
Acum, avionul era mai mult sau mai puin aliniat cu pista. Adam se gndi c prea i mai
scurt de-acolo, de unde era el, dar ncerc s nu se mai gndeasc la asta. Cu ceva mai
mult vitez dect i-ar fi plcut, captul pistei se apropia de ei.
Redu viteza! zise calm Grace.
Adam mpinse mana napoi i avionul ateriz, izbindu-se de pista acoperit de iarb.
Sunt jos! strig Saul.
Arunc ancorele, Adam! zise Amy.
Avionul mergea cu mare vitez, n timp ce Adam apsa frna.
Nu prea mult sau o s cazi n nas! l avertiz Grace.
Avionul ncetinea, dar captul pistei se apropia din nou cu repeziciune.
N-o s ne oprim, zise Adam simindu-se neajutorat, n timp ce captul pistei era tot mai
aproape.
N-o s reueasc, murmur Cressida. i ncleta minile n timp ce o senzaie de ru i
cuprindea stomacul.
Lui Adam i veni brusc o idee. Se ntoarse spre Grace.
Putem ridica roile? i arunc el.
Nu acum, c suntem pe pmnt, rspunse ea.
Exist comenzi manuale? continu Adam.
Grace nelese la ce se gndea el. nghii cu greu i i art lui Adam o manet lng
piciorul lui. Biatul o apuc. Avionul era acum foarte aproape de margine.
mi pare ru, i spuse lui Grace nainte s trag de manet.
Saul, Cressida i Amy nghiir n sec cnd roile se strnser sub avion. Se prbui n fa,
iar elicea se nfipse n pmnt, aruncnd buci de noroi ngheat. Cu un zgomot puternic,
avionul alunec pe burt, cu aripile atingnd pmntul ngheat. Dar ncetinea. Saul o lu la
fug spre el, cu toiagul ntins. Cu un ultim efort, Adam ntoarse coada ntr-o parte, avionul se
rsuci rapid n lateral i se opri. Se afla chiar la captul pistei, cltinndu-se, cu una dintre
aripi depind marginea, cu elicea ndoit, inutilizabil. Saul reui s agae una dintre roile
89

- FABRICA DE TALENTE -

distruse cu captul ndoit al toiagului su, i nfipse clciele n zpad i se ls pe spate,


reui s contrabalanseze avionul suficient ct s-l opreasc, s-l mpiedice s cad.
Adam se prbui n scaun. Inima i btea s-i sar din piept.
Grace i zmbi.
Poi oricnd s fii copilotul meu.
Mmm dac nu ai nimic mpotriv, cred c mi-a cam ajuns cu zburatul, deocamdat,
rspunse Adam.
Cei doi pasageri se aplecar, cu feele palide i furioase.
Vrem banii napoi, spuser ntr-un glas.
Amy i Cressida alergar spre Saul, n timp ce Adam i Grace ieeau cu grij din avion, pe
partea care ddea spre pist. Prul lui Adam era i mai zbrlit dect de obicei. Cei doi
pasageri se strecurar afar n urma lor, i Grace le trnti nite bancnote n palmele ntinse,
nerecunosctoare. Cu un mormit satisfcut, pornir n direcia satului.
Nu pot s cred ce-ai fcut, i spuse Saul lui Adam. Ai acionat fie incredibil de prostete,
fie incredibil de curajos.
Adam ridic din umeri.
Hai s spunem curajos, nu-i aa? zise Grace btndu-l pe Adam pe umr.
Cressida se uit la fratele ei:
Prostete pare s se potriveasc mai bine, mormi ea furioas.
Adam o privi n ochi. Uneori chiar nu o nelegea.
n spatele lor, trosnind i pocnind, avionul se rupse brusc i, parc suspinnd, alunec
peste marginea pistei, cznd n valea adnc, nvrtindu-se tcut iar i iar.
Grace ls s-i scape un mormit i se aplec s-l urmreasc printre norii de dedesubt.
Frne fumegnde! Hai s plecm de pe stnca asta ameitoare i s mergem s lum
nite ciocolat cald, suger Amy btndu-l puternic pe Adam pe spate. Acesta i zmbi vag.
Cu ase cuburi de zahr pentru mine, mormi el.

90

- ALEX WILLIAMS -

Capitolul douzeci i unu


NATURA TALENTULUI
Shaparelli era extrem de bucuros s-i vad pe toi din nou. Cnd ddu cu ochii de Grace
Verdi, se nclina, duse un deget la buze, scormoni n buzunar i scoase o chei. Se ndrept
n vrful picioarelor, cu trupul su uria, pn la un dulap cu vitrin i-i descuie ua.
Manevrndu-le ca pe oule unor specii pe cale de dispariie, lu de-acolo un set de ceti
delicate, de porelan, cu farfuriue.
Doar ce e mai bun pentru uimitoarea i minunata domnioar Verdi, zise el.
Shaparelli li se altur celorlali, la mas. Fusese o diminea linitit i se bucura de
perspectiva unei companii plcute. Ciocolata fierbinte era ntr-o caraf mare de argint i
mirosea minunat. Lng ea era o tav de argint plin vrf cu biscuii cu ciocolat, avnd
formele diferitelor giruete din Altitudo. Shaparelli turn ciocolata n cetile de porelan, oftnd
satisfcut. Adam i Amy fur primii care gustar, i i zmbir larg. Asta era chiar mai bun
dect ciocolata cald de la hotelul Peritus.
Cum a fost zborul, domnioar Verdi? ntreb Shaparelli n timp ce-i ddea bucele de
biscuit lui Tarloff, urcat, ca de obicei, pe umrul su.
Interesant, rspunse Grace.
Continu, o zori Shaparelli, apucnd un biscuit i ndesndu-i-l prin musta, ntreg,
n gur.
Am pierdut controlul avionului, i acest biat extrem de curajos a srit la bord chiar
nainte s cdem de pe pist. Ne-a adus napoi ntregi, zise Grace, btndu-l pe spate pe
Adam.
Shaparelli l privi pe biat cu ali ochi. Las s-i scape un fluierat.
Spune-mi, cum i se pare ciocolata? l ntreb imediat.
E grozav, rspunse Adam.
Shaparelli ncuviin i se ntoarse spre Grace.
Dar de ce ai pierdut controlul?
Asta e partea ciudat, rspunse fata.
Privi n jur, la Saul, Amy, Cressida i Adam. Cu toii se uitau unii la alii. Cum puteau
exprima n cuvinte ceea ce tiau?
O creatur strveche i-a furat talentul la zbor, zise n cele din urm Adam. Talentul a
ieit din ea sub forma unei sfere albastre, sclipitoare.
Umbl prin lumea noastr un ticlos nsoit de un ho de talente, adug Amy.
i noi suntem cu toii victime, zise Saul.
Cressida ncuviin.
Mmm cu excepia mea, continu Adam, pentru c eu nu am niciun talent.
Grace i arunc o privire, nclinnd capul ntr-o parte. Dar nainte de a apuca s spun ce
avea n minte, Shaparelli exclam:
Un ho de talente? Nu-mi vine s cred!
Mai bg n gur un biscuit cu ciocolat.
Nici mie nu-mi vine s cred, zise i Grace.
91

- FABRICA DE TALENTE -

i cu toate acestea, continu Shaparelli, lingndu-i firimiturile din musta, am auzit


c ceasornicarul din Goggo i-a pierdut de curnd minunatul talent de a face ceasurile acelea
minuscule. Asta e foarte ciudat.
Da, pare a fi opera lui Fortescue i a amicului su nspimnttor, zise Amy.
Asta e prea mult pentru un umil aviator, zise Grace, holbndu-se la degetele sale ntinse.
Nu se atinsese de ceaca ei delicat din porelan, n care era ciocolat, nu avea ncredere n
minile sale altdat sigure c n-o s-o scape.
Hai cu noi! i zise Adam lui Grace, cu ochii sclipind. O s-i oprim i o s ne lum napoi
talentele pe care ni le-au furat. i tu l poi recupera pe-al tu.
Mai exact, ce au luat? ntreb Grace. Oricum, ce e talentul? Cine spune c nu o s se
ntoarc? Cine spune c i poate lua cineva talentul?
Dar ei au toate acele sfere strlucitoare, zise Adam.
Am auzit odat de un brbat cu chelie care fura uvie de pr. Gndete-te la asta, zise
Grace. i spunnd acestea, se ridic. Mulumesc, domnule Shaparelli. Ciocolata a fost
minunat.
Shaparelli zmbi cu gura pn la urechi.
Oricnd, oricnd! tun el.
Ar trebui s mergem i noi, adug Amy.
Shaparelli ncuviin.
S revenii curnd. Suntei ntotdeauna bine-venii. i ridic trupul masiv de pe scaun
i se uit pe rnd la Adam, Saul, Cressida i Amy; privirea sa era cald, dar ngrijorat. Avei
grij ce facei, adug el.
Grace Verdi nchirie un minunat cal de la fierarul din Altitudo. Era un animal musculos,
sur, cu o coam alb. l duse n mijlocul pieei unde erau adunai Adam, Cressida, Amy i
Saul. Grace l srut pe Adam pe frunte i-i rvi prul. Apoi se ridic n a i se uit n jos,
la ei.
Ce vei face acum? ntreb ea.
Vom merge mai departe, rspunse Amy. Mai sunt i alte posibile victime la care s
ncercm s ajungem naintea lui Fortescue.
Iar eu nu m opresc pn nu-mi recuperez sfera, zise Amy.
Oriunde ai merge, sper s v gsii cu toii fericirea, zise Grace i, cu un zmbet cald, i
ndemn calul s o ia la pas i iei din Altitudo.
O s gsim i sfera ta de talent, Grace! strig Adam n urma ei.
Trimite-mi-o prin pot! strig i ea, fcndu-le semn cu mna n timp ce ddea colul i
disprea din raza lor vizual.
N-ar trebui s aruncm o privire pe harta din carneel, s vedem cine e urmtorul pe
lista lui Fortescue? ntreb Saul.
Adam i Amy ncuviinar, dar Cressida nu pru la fel de ncntat. i urm pe ceilali, la
distan, n timp ce acetia se ndreptau spre Rndunica Argintie, pe care o lsaser parcat
n faa cafenelei lui Shaparelli.
Dispoziia Cressidei se mbunti simitor cnd ajunser la main i vzu o figur
cunoscut stnd lng ea. Era cineva pe care-l admira. Cineva care simea c o poate nelege.
Persoana se uit direct la ea, cu ochii si albastru-deschis, mrginii de gene albe.
92

- ALEX WILLIAMS -

Ciudat s te gsesc n Altitudo, zise Hans Fortissimo.


Hans! Ce faci aici? ntreb Cressida, vocea frngndu-i-se din cauza emoiei.
Adam o privi. Cu siguran, aceast ntlnire o nviorase.
Locuiesc n apropiere, ntr-o cas mare, rspunse Hans. i v invit s fii oaspeii mei.
Artai cu toii trai la fa, obosii.
Pi, e foarte generos din partea ta, Hans, dar noi, ncepu Amy, nainte de a o ntrerupe
Cressida, mbujorat.
Hans, ne-ar plcea foarte mult, se ntoarse Cressida spre Amy, Saul i Adam. i ddea
seama c aveau nevoie de o mic pauz. Este exact ce ne trebuie: ocazia de a ntoarce
lucrurile pe toate prile, de a ne plnui urmtoarea micare.
Saul i Amy se privir. Probabil c era o idee bun. ncuviinar. Adam se uit la Hans.
Avea o senzaie ciudat n stomac, dar toi ceilali preau ncntai de idee. Zmbi vag, ceea ce
Hans lu drept votul decisiv.
Atunci, ne-am neles! Hans ridic o mn, pocni din degete i o limuzin neagr trase
lng el. Urmai-mi maina. E un drum lung, dar merit, le explic el, uitndu-se ctre Saul
i Amy. Apoi i ndrept atenia asupra Cressidei i atitudinea sa deveni mai amabil.
Cltorete cu mine dac vrei, Cressida, zise cu o not ciudat n voce.
Obrajii fetei se aprinser i mai tare i ncuviin. Hans deschise portiera limuzinei i
Cressida pi nuntru. Biatul o urm i nchise portiera.
Adam i ddu ochii peste cap. Tocmai ncepuse s considere grupul lor de patru ca o
echip, i iat-o acum pe sora lui lsndu-i balt. Dar poate exagera el. Era poate bine pentru
Cressida s petreac timp cu cineva de vrsta ei. i-ar fi dorit doar ca Hans s-i fi plcut i lui
mai mult. Lui Adam i se prea c seamn cu un pun, totul doar culori strlucitoare i
nimic altceva. Dar Saul i Amy preau ncntai, aa c Adam renun la orice griji legate de
faptul c mergeau acas la Hans Fortissimo i se strecur din nou pe bancheta din spate a
Rndunicii Argintii. Saul porni maina i urm limuzina neagr, spre ieirea din Altitudo.
Pe strzile ntortocheate, Adam le fcu din nou semn cu mna copiilor veseli din Altitudo
care artau spre main. Cnd se ntoarse s priveasc n urm, vzu c acetia se i
ntorseser la jocurile lor. Maina merita salutul lor, dar nu le putea ntrerupe jocul pentru
mult timp. Ce loc grozav n care s trieti! se gndi Adam.
Saul se gndea la acelai lucru. i arunc o privire lui Amy. Ea se uita fix la minile lui de
pe volan i expresia ei l surprinse. Era o invidie blnd. Rse.
O s-o conduci din nou n curnd, Amy, zise, i o s-o conduci aa cum obinuiai.
Amy se mbujorase de plcere. Uneori, Saul spunea exact lucrul potrivit.
Cele dou maini ieir din Altitudo i ncepur s prind vitez pe drumurile sinuoase ce
duceau spre est. Ningea blnd, dar oseaua era curat, aa c naintau uor. Masivele vrfuri
ptate cu cenuiu i alb ale lanului muntos Kappa-Nage preau s vegheze cele dou
automobile, iar pe lng mreia lor stoic, ele artau ca nite furnici grbite.
n interiorul limuzinei, Hans se aplec i deschise un dulpior de lemn lcuit, care fusese
construit n spatele scaunului oferului. n interiorul acestuia se aflau sticle cu buturi i
pahare atrgtoare, decorate cu spirale.
Cressida, vrei un suc de struguri? E foarte bun.
Dac bei i tu, rspunse fata, descheindu-i haina.
93

- FABRICA DE TALENTE -

Hans lud dou pahare i deschise o sticl mic. Aceasta scoase un uierat uor. Turn
lichidul spumos n pahare. i ddu unul Cressidei i l ciocni cu al lui.
Pentru geniu! zise el lund o nghiitur.
Pentru geniu! fu de acord Cressida i lu o nghiitur generoas. Sucul era dulce i
rcoritor.
Fata privea peisajul ngheat, acoperit de zpad, pe lng care treceau i se ghemui mai
bine la cldur, pe banchet. i plcea. O fcea s se simt adult, relaxat. Hans o urmrea.
Cressida se ntoarse i-l privi n ochi. i plceau genele sale neobinuit de albe. i scoase
ochelarii i ncerc s se concentreze asupra feei lui Hans, la ochii si verde-deschis.
i mie mi-a disprut talentul, opti ea.
Hans ncuviin ncet. Felul n care o nelegea i se prea Cressidei atrgtor.
Atunci ar trebui s fim unii, zise el, apropiindu-se de ea.
***
Soarele glbui apunea la marginea orizontului albastru, ngheat, cnd limuzina lui Hans
prsi drumul i intr pe o alee particular, lung. Rndunica Argintie o urm bolborosind
ncetior. Adam se uit la brazii tuni ngrijit ce mrgineau aleea. Oare casa va fi la fel de
impresionant ca i intrarea sa?
n cele din urm, Adam primi rspunsul, n timp ce parcau ntr-o zon larg acoperit de
pietri, n faa unui conac impozant, cu coloane de-o parte i de alta a impuntoarei ui de la
intrare. Ua fusese vopsit n dungi albe i negre, astfel nct s semene cu claviatura unui
pian. Maina se opri i coborr toi, scond aburi n aerul rece al serii. Saul lu din main
toiagul su de ncredere. Adam mai rmase puin. Scoase carneelul lui Fortescue din hain
i l strecur sub scaunul din spate al Rndunicii Argintii. Avea sentimentul c era mai n
siguran acolo. Apoi iei din main i privi n jur. Ls s-i scape un fluierat. Casa lui
Fortissimo era genul pe care-l vezi n filmele despre doamne elegante, cu rochii de sear, care
mping n piscin domni cu joben. Era culmea luxului, iar mprejurimile erau i ele
impresionante. Adam observ c la captul cel mai ndeprtat, peluza bine tuns lsa loc
unei prpstii i lanului muntos din spate. Doar un mic gard viu se afla ntre peluz i
prpastia nfiortoare, aa c practic de peste tot din grdin se vedeau priveliti minunate.
Se fcea trziu i din copaci se auzeau bufnie de zpad.
Vei sta n cuibul pentru oaspei, declar Hans mndru.
Cuibul pentru oaspei? ntreb Adam, privind n jur i ntrebndu-se unde putea fi
acesta.
Hans zmbi i art n sus, spre cer. Aproape de marginea peluzei, n vrful unui pin foarte
nalt i foarte gros, se afla o cas uria de lemn.
Adam ridic din sprncene i privi spre Saul i spre Amy, care preau surprini. Pentru
Adam, o cas n copac era doar puin mai mult dect o platform de lemn sprijinit pe crengi
sau, n cel mai bun caz, un adpost fixat la mbinarea a dou crengi. Oricum, aceasta era o
cas adevrat, cu emineu, ferestre i u. O scar ducea pn la ea.
O numim cuib pentru c este cuibrit n copacul nostru, rse Hans de propria lui
glum. Toi oaspeii notri o ador! Cu excepia celor care au ru de nlime. Dar nainte s
v crai n ea, haidei s intrm cu toii n casa mare i s lum masa.
94

- ALEX WILLIAMS -

Hans o lu cu blndee pe Cressida de ncheietura minii i o conduse n cas.

95

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul douzeci i doi


CASA DIN COPAC
Pentru Hans i oaspeii si fusese pregtit un osp, ntr-o imens camer decorat n alb
i negru. Pe perei erau atrnate portrete de-ale lui Hans i de-ale altor Fortissimo, plini de
sine. Se aezar cu toii la mas i privir uimii la mormanele de mncare delicioas.
Prinii mei sunt deseori plecai cu afaceri, zise Hans bgnd n gur un morcov mic,
tras prin miere. Dar, dup cum putei vedea, sunt bine ngrijit.
Mai dorii ceva, domnule? ntreb un brbat nalt, care sttea lng u. Avea o fa
ascuit, rea i ochi mici i apoi. Costumul su nchis la culoare arta impecabil, dar
mohort.
Nu, mulumesc, Gerston. Tu i ceilali nu v-ai descurcat prea ru. Poi pleca acum. Dar
spune-i buctarului c morcovii sunt prea fieri. Valetul fcu o plecciune, pocni din clcie i
iei din camer. Gerston e cam slab de minte, dar incredibil de loial, zise Hans.
Cum i-a mers de la hm incident? l ntreb Cressida pe Hans.
Ei, am ncercat s nu fac din nar armsar, rspunse. Dar ie?
Nu prea grozav, recunoscu ea. Chiar i vocea mea obinuit e croncnitoare.
Mie mi se pare minunat, zise Hans, pe un ton consolator, fcnd-o pe Cressida s se
mbujoreze.
Dar o s lum napoi vocea muzical a Cressidei, zise plin de emfaz Adam, trecndui minile prin prul rzvrtit.
i cum intenionezi s faci asta? ntreb Hans, apucnd un copan de pui prjit i lund
o nghiitur zdravn. Abia dac se uit la Adam.
O s dm de urma lui Fortescue i a creaturii, rspunse Adam mestecnd o roie cherry
dulce.
Tot mai vorbeti despre creaturi? Nu pot s cred! strig Hans.
Adam art spre Saul i Amy care se ndopau n linite.
Ei doi cred c exist o creatur, zise Adam.
Pi, toat lumea tie c adulii ar crede orice, zise Hans, cu un uor zmbet de
superioritate. Cressida, i tu crezi n aceast creatur?
Eu eu am vzut-o, se blbi Cressida. Am vzut ceva.
Adam ncuviin satisfcut:
Vezi? zise el privind spre Hans. O s punem mna pe ea i-o s ne lum napoi toate
talentele, iar Cress va cnta din nou, i tu vei cnta la pian din nou, i Grace i va ridica din
nou avionul fr s se izbeasc de nimic, i Saul i va gsi oile din nou, i Amy va pilota i va
ctiga
Adam trase adnc aer n piept. Hans aplaud ncetior.
Urale pentru gndirea pozitiv, pufni el. Cei buni voi nvinge. Muc puin dintr-un
sparanghel. Dac exist o creatur i chiar are puterea s le ia oamenilor talentele, eu n-a
vna-o, ci m-a altura ei. Poate c Fortescue e cel care a avut o idee bun.
Adam nu tiu ce s rspund la asta, dar observ c sora lui l asculta cu atenie pe Hans.
Poate c Hans are dreptate, zise ea ncet. Poate-ar trebui s vorbim cu Fortescue despre
cum l-am putea ajuta. Poate face ceva minunat cu talentele pe care le adun.
96

- ALEX WILLIAMS -

Cress, i-ai pierdut minile? i arunc Adam. A ncercat s ne ngroape ntr-o avalan, ca
s nu mai pomenim c a ncercat s ne dea foc n paturile noastre.
Ascult-l pe Adam, Cress. Putiul are dreptate, zise Amy.
Da chiar crezi c Fortescue pune la cale o fapt bun? o ntreb blnd Saul pe
Cressida.
Fata pru tulburat i nu spuse nimic. Adam i arunc ervetul pe mas i i mpinse
scaunul napoi.
M duc n pat, zise i iei din sufragerie.
Ai grij cnd te urci pe scar! strig Hans n urma lui, cu voce jucu.
Cressida se uit la Hans i-i zmbi timid.
mi cer scuze pentru fratele meu! Uneori este cam impulsiv.
Hans o ntrerupse cu o fluturare a minii.
Amy se ncrunt, i ddu scaunul napoi i se ridic.
Nu trebuie s-i ceri scuze pentru fratele tu, i spuse rece Cressidei.
Saul se ridic i el.
A fost o zi lung. Cred c voi face crarea aceea nspimnttoare care m va duce n
pat. Mulumesc pentru cin, Hans. i, aruncndu-i un zmbet nelegtor Cressidei, plec,
nsoind-o pe Amy.
Hans atept pn ce Amy i Saul ieir, apoi se ntoarse spre Cressida.
tii, cred c noi doi gndim asemntor. Btu n mas cu muchia palmei. Foarte
asemntor.
i eu cred, rspunse Cressida.
Hans i cobor vocea i se aplec spre ea. O privi n ochi cu intensitate:
E ceva ce trebuie s-i mprtesc.
Ce e?
Hai cu mine. Hans o lu pe Cressida de mn i o conduse afar din camer, de-a
lungul holului i n adncurile ntunecate i vaste ale casei.
***
Saul privi spre scara care ducea la casa din copac.
Doamnele mai nti, i zise el lui Amy. Pot s te prind dac se-ntmpl s cazi.
Pi, nu tiu dac s m simt flatat sau insultat rspunse Amy. Dar bnuiesc c mai
degrab a ateriza pe ceva mare i moale, aa c voi urca prima.
Ei, i mulumesc, zise rnjind Saul. i eu, categoric m simt insultat.
Un cioban ar trebui s aib o piele mai groas, zise Amy n timp ce se cra pe primele
cteva trepte.
Fu o crare lung i Amy fu uurat s se ridice pe treapta solid de lemn care se afla la
baza uii verde-nchis de la intrare. Se ridic, iar picioarele-i tremurau. Saul pi n urma ei,
legnndu-se pe margine.
Intrar amndoi i nchiser bine ua. Interiorul era mic i decorat ncrcat cu tapet plin
de note muzicale, cu mobil asortat, neagr, cu perne albe. Camera ntreag semna cu un
pian. Adam era deja acolo, dus pe gnduri, legnndu-se ntr-un balansoar care avea pe
prile laterale cte o sculptur n form de cheia sol. ntr-un mic emineu, trosnea un foc ce
97

- FABRICA DE TALENTE -

mprtia o lumin blnd. Pe polia de deasupra emineului erau o mulime de farfurii de


porelan pe care era pictat chipul lui Hans zmbind.
Pfui, ce crare obositoare, zise Saul, trntindu-se ntr-un fotoliu i scondu-i pipa.
E mai sus dect pare cnd o priveti de jos, zise Amy. Bine c-mi plcea s m car n
copaci cnd eram mic!
Ce fel de familie se ateapt ca musafirii s se urce n copac? ntreb Adam. Arta i
avea un ton extrem de morocnos.
Nu prea-i place de Hans, nu-i aa, putiule? se interes Amy.
Adam zri un pat nghesuit ntr-un col al camerei i, simindu-se brusc foarte slbit, se
ndrept spre el i se prbui fr ca mcar s-i scoat pantofii.
Nu prea, zise el.
Mie mi se pare n regul, zise Saul. Bun mncare.
Nu poi s judeci pe cineva dup mncare, spuse Adam.
Pi i tu cum judeci oamenii? ntreb Amy.
Adam i ncruci minile sub cap i privi n sus, spre tavan. Un pianjen rotofei i dungat
era ocupat s eas o pnz ntre grinzi.
Habar n-am. Cred c de fapt nu ar trebui s-i judecm pe oameni deloc, rspunse Adam.
Dar am senzaia c Hans aduce necazuri.
Eti doar un frate protector. Nu e nimic ru n asta, zise Amy, trntindu-se pe balansoar.
Cred c am grij de familia mea, spuse Adam. O s am grij i de voi doi. Suntei ca o
familie acum. Pentru mine.
Saul i Amy se privir cu surprindere. Urm o pauz, iar apoi Amy trase adnc aer n piept.
Uite ce e, Adam, sigur, ne-am aliat pentru un scop comun, dar vorbind n numele meu,
eu vreau doar s-mi recuperez talentul de a conduce i s-mi vd de viaa mea. Singur. M
rog, eu i cu Rndunica Argintie. Maina aia e familia mea.
Adam zbovi asupra acestei informaii, dup care Saul vorbi cu precauie.
La fel i n cazul meu, zu. mi placi, Adam, dar cndva am fost fericit de unul singur,
avnd grij de oile mele, i mi-ar plcea s m ntorc la viaa aceea dac pot, zise, jucndu-se
cu pipa sa. Oile mele erau familia mea, nainte de toat prostia asta cu creatura.
Un lung moment, o tcere grea umplu casa din copac. Saul i Amy simir amndoi un val
de vinovie. l plceau pe Adam, dar acest grup ce cltorea vesel putea fi doar ceva
temporar. Ciudat, Amy i Saul i ddur seama cu nici nu se mai puteau uita unul la altul.
Exprimndu-i dorinele de a fi singuri, ridicaser ntre ei un zid invizibil.
neleg, zise Adam n cele din urm. Ei, e bine de tiut. Noapte bun.
Amy i Saul nu tiur ce s spun. Tuind jenat, Saul i ls pipa i se ridic de pe fotoliu.
Da, noapte bun, mormi el. Se pare c sub acoperi e un dormitor mic. O s dorm eu
acolo, bine?
Nu primi niciun rspuns. Saul urc treptele de lemn ale scrii din colul camerei i intr pe
o u mic ntr-un dormitor triunghiular. Ua se nchise n urma lui.
Amy se ridic din balansoar i se ndrept spre o u aflat n spatele casei.
i eu sper c asta duce ntr-un alt dormitor, nu n gol, ncerc Amy s glumeasc, n
timp ce deschidea ua. Din partea lui Adam nu primi dect tcere, aa c spuse n oapt:
Noapte bun, Adam, i intr ntr-un dormitor minuscul, cu un pat sub forma unui pian cu
coad. nchise ua n urma ei, cu o bufnitur.
98

- ALEX WILLIAMS -

Adam se crisp la auzul zgomotului. Mintea i era plin de evenimentele zilei. n timp ce
urmrea perdeaua acoperit de note muzicale fluturnd uor n adierea care venea pe
fereastra deschis, i se fcu deodat dor de prinii si. i lipseau chipurile lor zmbitoare,
mbujorate, cnd, cu sufletul la gur, se repezeau spre el dup un alt spectacol pe ghea.
Talentul i fcuse fericii, pe ei i pe muli alii. Fericirea lor le ddea via. Asta fura
Fortescue. i dori ca i Cressida s fi venit n casa din copac. Nu avea ncredere n Hans. Se
suci i se rsuci i, n cele din urm, dup ore ntregi i se pru lui czu ntr-un somn
agitat.
nc era ntuneric cnd Adam se trezi. Iniial, nu-i ddu seama unde se afla. Apoi,
simurile sale devenir mai alerte i auzi sforiturile uoare ale lui Saul i Amy. Dar mai era
un sunet. Un sunet pe care subcontientul su l auzise i care l fcuse s se trezeasc, s
asculte. Se pare c cineva cnta la pian.

99

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul douzeci i trei


VERDE-MR
Adam iei din casa din copac i se strecur n jos pe scar, cu grij s nu rateze vreo
treapt n ntuneric. Travers peluza spre cas. n noapte, iarba prea albastr ca cerneala.
Adam travers rapid zona n care erau parcate mainile. Intr pe ua principal i urmri
sunetul muzicii aa cum fcuse i pe coridoarele de la subsolul hotelului Peritus. Melodia era
misterioas i-i ddea fiori; prea s se repete iar i iar. Trecu de pe un coridor pe altul. Casa
era mare. n cele din urm, cnd muzica era la maxim, ajunse la o u pe care era pictat o
not muzical. O deschise, i n faa lui era Hans, stnd la un pian mare, cu chipul luminat
de o singur lumnare, cu degetele-i alergnd ndemnatice pe clape. Cressida sttea n
apropiere, cu un zmbet vag pe chip. Adam intr n camer.
Cum se face c poi cnta din nou, Hans? ntreb el.
Ce faci aici? Pleac! mi strici recitalul, i trnti Hans.
Dar la hotel i pierdusei talentul, continu Adam.
Hans i arunc doar un zmbet ciudat i continu s cnte aceeai melodie.
Adam se ntoarse spre Cressida.
Cress, nu te ntrebi cum?
Doar m bucur de muzic, Adam, zise n oapt, uitat, sora lui.
Brusc, Hans se opri i se ntoarse cu faa spre Adam. Ecoul melodiei obsesive se mai auzi o
clip n ncpere. Lumina plpitoare a lumnrii fcea ca trsturile lui Hans s par
strmbe i pline de cruzime.
Am fcut o nelegere, zise Hans.
Ce fel de nelegere? ntreb Adam, i teama i fcu stomacul s se strng.
Asear am avut vizitatori, iar acetia mi-au oferit napoi o frm din talentul meu, dac
v invit la mine i v in aici, zise Hans. ncepu s cnte din nou aceeai melodie sinistr. Pot
cnta doar aceast pies. Dar a meritat.
Cine-a venit? ntreb Adam, ncercnd deodat s vad n colurile ntunecate ale
camerei.
Hans rse.
Creatura ta, bineneles!
Ca i cum acesta ar fi fost un semnal, ochii luminoi ai hoului de talente ieir din
ntuneric. Fcu un pas n lumin i se uit fix la Adam, cu pelerina sa roie micndu-se
ncet i cu chipul nc n umbr, ascuns de glug. Fortescue iei de dup u, tindu-i lui
Adam orice cale de scpare. Cressida se ridic n picioare i se uit nelinitit la Hans,
creatur i Fortescue.
E pcat c l-ai auzit pe Hans cntnd i c ai venit aici, i spuse Fortescue lui Adam.
Apoi l privi pe Hans cu o expresie iritat. Dar bnuiesc c maestrul de-abia atepta s-i
dezmoreasc degetele.
Atunci cnd trebuie s cni, trebuie s cni, zise Hans cu un rnjet greos.
Mi-ar fi fost mai uor dac-ai fi rmas n copac, zise Fortescue.
Ce i-ar fi fost mai uor? ntreb Adam.
100

- ALEX WILLIAMS -

S scap de tine, mri Fortescue. Am obosit s tot fiu urmrit. Nu voi permite s stea
cineva n calea planurilor mele. Fortescue trase adnc aer n piept ca s se liniteasc. Totui,
mcar am rezolvat cu femeia aia nebun i cu ciobanul.
Auzind acestea, Adam se repezi la fereastr. n ntuneric, reui s-l zreasc pe majordomul
lui Hans, Gerston, cum tia cu un topor mare copacul n care se afla casa de oaspei. Mai ru,
scara zcea acum la pmnt, fcut buci.
Dup cum am spus, este foarte loial, zise ncntat Hans.
Cress, trebuie s-i ajutm! strig Adam.
Cressida pru descumpnit.
I-au dat talentul napoi lui Hans, opti ea.
I-au dat o singur pies, o pies muzical care, ncetul cu ncetul, o s-l nnebuneasc,
zise Adam.
Hans se ntinse i mngie braul Cressidei; atingerea sa era uoar ca un fulg.
Cressida, fii alturi de noi, zise Hans. Fortescue i creatura sa hidoas sunt acum
prietenii mei.
Nu-l asculta, Cress! strig Adam. Nu-i sunt prieteni!
Fortescue fcu un pas nainte, cu o expresie ciudat de neutr pe chip, cu ochii lipsii de
via, cu buzele strnse.
Adam are dreptate, zise el n timp ce lua o pagina dintr-o partitur aflat pe pian. Cu o
micare rapid, scapr un chibrit i o aprinse. Fortescue fcu un gest scurt din cap spre
creatur, s pzeasc ua, apoi ndes bucata de hrtie arznd ntre coardele unei harpe ce
se afla ntr-un col. Hans ls s-i scape un ipt de groaz. Cu un sunet sec, vopseaua aurie
de pe rama de lemn a harpei ncepu s se umfle i s plesneasc, fcnd s se ridice n aer
fuioare de fum negru, acru. Fortescue se ddu un pas napoi.
Suntem un duo, un club select din doi membri, nu mai avem nevoie i de alii. Scoase o
chei din buzunar. Acum o s v ncui pe toi trei aici. Fortescue i scutur puin gulerul.
Pfui, mi se pare mie sau se face cam cald aici? Las s-i scape un chicotit sec i aproape c
opi pn la u, fcndu-i semn creaturii s-l urmeze.
Hans se ridic de la pian i se arunc spre Fortescue, cuprins brusc de panic, cu chipul
transfigurat.
Ia-m cu tine! nc mai am talent! tia doi nu au nimic! Sunt nite nimeni!
Poftim?! strig Cressida. Hans, ce spui acolo?
Hans se ntoarse spre ea, cu ochii mrii i privirea fix, cu fruntea acoperit de sudoare.
Pleac de lng mine! i arunc el. Talentul este totul! Cei care nu-l au nu merit s
triasc!
Fumul ncepu s se trasc pe podea, se aduna tot mai mult, nerbdtor s se mprtie.
Cressida se uita la Hans cu uimire i cu inima sfrmat.
Fortescue i creatura profitaser de cearta dintre Hans i Cressida, cel dinti ieise deja pe
u, urmat ndeaproape de houl de talente. Adunndu-i tot curajul i toat energia, Adam
se arunc spre creatur i o trase napoi n camer. Houl de talente scoase un urlet
amenintor. Fortescue se rsuci, cu faa ntunecat de furie.
ine-l! ltr ctre sluga sa. Creatura i nfur braele lungi i musculoase n jurul lui
Adam, una dintre gheare prinzndu-i-se de piept i cealalt odihnindu-se pe capul su
ciufulit. Pelerina creaturii l nvluia pe Adam i, pentru prima dat, biatul simi textura rece
101

- FABRICA DE TALENTE -

i tbcit a pielii. Chiar i la cldura din camer, sub pelerina creaturii era surprinztor de
rcoare. Adam ncerc s nu inspire neplcutul miros de mucegai.
Nu te lai, nu-i aa? se amuz Fortescue.
ncerc doar s-mi salvez sora i prietenii! i arunc Adam. Se lupta din toate puterile s
se elibereze i, n timp ce fcea asta ceva uimitor ncepu s se petreac. O lumin puternic
prinse s strluceasc sub gheara creaturii, cea pe care o inea pe capul lui Adam. Creatura
scoase un tril ciudat.
Cressida respir uor. Fortescue fcu un pas n fa, cu gura cscat de uimire.
Ce se ntmpl? zise, fcnd ochii mari.
Creatura i ridic gheara i o sfer verde-mr se ridic din cretetul lui Adam. Avea o
strlucire lptoas i mici sclipiri apreau la ntmplare pe suprafaa ei. Adam se simi
ameit. Imagini i pluteau prin minte vntoarea creaturii n volier, rugminile lui ctre
Amy s-l ia cu ea, fuga din calea avalanei, Saul cocoat pe stnc, aterizarea cu avionul lui
Grace Verdi.
Am crezut c nu are niciun talent! exclam Fortescue.
Creatura ls s-i scape un mrit confuz, n timp ce lipea minunata sfer de pieptul su i
cu cealalt mn l inea pe Adam.

102

- ALEX WILLIAMS -

Creatura ls s-i scape un mrit confuz, n timp ce lipea minunata sfer de pieptul su i
cu cealalt mn l inea pe Adam.
El nu are talent, latr Hans. Nu are nicio valoare.
Aici se ntmpl ceva extraordinar, declar Fortescue. O s lum biatul i sfera sa. Asta
este absolut remarcabil i trebuie s fie studiat!
Adam se simi ameit, dar oricum, acion rapid. Trase un cot n coastele creaturii i nh
sfera din ghearele ei. Se tr spre harpa care acum ardea iar flcrile cuprinseser i covorul
de sub ea i ridic globul strlucitor deasupra capului.
D-i drumul Cressidei sau arunc globul n foc! strig el.
Creatura schelli alarmat i ochii Cressidei se umplur de lacrimi.
Nu tii ce ii acolo, Adam, opti ea. Poate fi periculos pentru tine s-o distrugi.
Nu-mi pas! exclam biatul, acoperind trosnetul focului. Nu te las ncuiat n aceast
camer n flcri.
Fortescue se ncrunt. Camera era acum aproape plin de fum acru i l usturau ochii.
Bine, bine, e liber s plece, dar tu vii cu noi!
103

- FABRICA DE TALENTE -

Arunc cheia n foc! i ceru Adam, innd sfera aproape de flcri i simind cum
broboane de sudoare i intr n ochi.
Fortescue fcu un semn de ncuviinare ctre creatur i apoi arunc cheia n inima
focului. Creatura se arunc i-l apuc pe Adam, minile sale strngndu-l cu fora unor
cabluri de metal. Adam se cltin slbit, ca o marionet ale crei sfori fuseser tiate. Era
epuizat.
Fortescue apuc sfera lui Adam i o strecur n buzunar.
S mergem! strig, ieind n fug din camer. Creatura, purtndu-l pe Adam, porni n
urma lui. Hans prea golit.
Dar vreau s vin cu voi! strig dup creatur. Vreau puterea pe care o avei voi!
Houl de talente l atinse uor n timp ce trecea pe lng el i l trimise tocmai n cellalt
col al camerei. Biatul ateriz greoi ntr-un fotoliu i ncepu s plng. Creatura mri.
Pentru o clip, privirea i se opri asupra Cressidei, iar ea vzu cum expresia i se mblnzete.
Apoi, iei n fug, ducndu-l pe Adam n braele sale puternice.
Cressida i arunc lui Hans o privire n care se amestecau mila i dezgustul. Avea s stea
acolo n timp ce casa ardea n jurul lui? Se repezi spre u i trase de pe hol o vaz uria.
Arunc planta epoas, urt, i, cu o micare stngace, arunc restul coninutului peste foc.
Un potop de ap inund ceea ce mai rmsese din harp i covor, cu un uierat puternic i
satisfcut, nbuind focul.
Apoi, Cressida se repezi afar din camer, pe urmele creaturii. Cnd ddu colul, zri
chipul lui Adam printre faldurile uzate ale pelerinei creaturii.
Nu eti un nimic, Cress! Indiferent ce spune Hans. Eti fantastic, cu sau fr talent!
strig Adam. Dac i tu ai crede asta!
Cressida se opri brusc. Era cel mai drgu lucru pe care i-l spusese cineva vreodat. i
venea de la Adam, bunul ei frate, pe care te puteai baza i care nu te refuza. Simi brusc cum
o apuca disperarea cci acum, Adam i era luat i ea nu putea face nimic.
Salveaz-i pe Saul i pe Amy! adaug Adam n timp ce era scos pe u afar.
Cressida ezit un moment i apoi o lu la fug napoi prin labirintul casei, pn ajunse la
ua principal. Iei n fug pe peluz.
Magazia de tabl i balonul erau ascunse dup copacii muli din spatele casei lui
Fortissimo. Creatura l duse pe Adam n magazie i-l arunc jos.
Ai grij! Biatul e valoros! ordon Fortescue.
Creatura uier linititor i apuc maneta crmei care manevra balonul. Adam observ c
sacul cel mare n care erau toate talentele adunate de Fortescue n ultima sa cltorie era
aezat ntr-un col. Prin el rzbtea o uoar lucire. Un crlig agat de o rdcin de copac
inea balonul la sol. Fortescue l desfcu rapid, sri n magazie i, n cteva clipe, balonul se
ridic.
Dar Adam nu avea s se lase rpit fr s se lupte. Se ridic i nu era dect puin ameit.
Se simise foarte slbit dup ce creatura i luase sfera (el avea o sfer!), dar n afar de asta,
nu vedea nicio diferen fa de cum fusese nainte nu avea voce croncnitoare, nu i lipsea
coordonarea, nu i amoriser simurile. Aadar, ce pierduse? Nimic? Dar, cu toate acestea,
exista o sfer a lui. i alung aceste gnduri acum puterile i reveneau, iar el era disperat
104

- ALEX WILLIAMS -

s ajung la prietenii lui s-i ajute, dei cu cteva ore n urm, acetia i spuseser lucruri
care-l rniser.
Adam mpinse creatura din calea sa i, cu un sunet ascuit, aceasta ddu drumul crmei i
czu lng peretele magaziei. Biatul rsuci crma astfel nct balonul o apuc pe deasupra
conacului, spre casa din copac.
Pe peluz, Cressida ncerca disperat s-l mpiedice pe majordomul lui Hans s taie
copacul. Dar el era puternic i hotrt s termine cu treaba asta copacul era aproape gata
s fie dobort.
Eu doar ndeplinesc ordinele, domnioar, zicea Gerston iar i iar, ntr-un fel sec.
Cressida ncerc s-i strige pe Saul i pe Amy, dar efortul o fcu s-i piard vocea.
Saul, Amy, trezii-v, opti ea, cu lacrimile curgndu-i pe obraji.
Gerston ls toporul, se duse de cealalt parte a copacului i ncepu s-l mping din toate
puterile. Trunchiul ncepu s scoat un prit neplcut.
Deasupra, n magazia de tabl, Fortescue era foarte furios. S-l ii pe Adam departe de
crm era ca i cum ai fi ncercat s ii viespile departe de un picnic.
Adam avea un singur gnd n minte: sa duc balonul deasupra copacului i s-i salveze
prietenii. Pentru a treia oar, creatura l arunc la podea, iar biatul se ridic din nou,
smulse crma i o ndrept n direcia dorit. Spaiul ngust i oferea lui Adam un avantaj
asupra creaturii i a lui Fortescue. Fiind mai mic, putea crea haos, profitnd de el, spera s
duc magazia unde voia el. Magazia se nvrti, i balonul se nvrti i el odat cu ea, pn
cnd ajunser s pluteasc deasupra casei din copac. Adam o vzu cltinndu-se. Copacul
avea s cad curnd i era clar c acea cas se va face frme-frme n valea de dedesubt.
n casa din copac, Saul i Amy se treziser n cele din urm, cnd toate farfuriile de pe
emineu czuser i se fcuser buci. Ieiser n grab din camerele lor, deschiseser ua
de la intrare, ca s-i dea seama ngrozii c scara le fusese luat i c totul se cltina
alarmant. Se privir cu o team crescnd. Saul i Amy se luar de mn, mpletindu-i
degetele strns.

105

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul douzeci i patru


NTOARCEREA TALENTELOR
De data aceasta, Fortescue l trase pe Adam departe de crm i-l mpinse n cealalt parte
a magaziei. Adam czu ru, dar cnd ncerc s se apuce cu mna de ceva ca s-i mpiedice
cderea, se prinse de un colac de frnghie colacul de frnghie de care era legat crligul de
ancorare. Biatul gndi rapid. Lovi ncuietoarea care inea nchis trapa din podeaua
magaziei. Cu un scrit metalic, aceasta se deschise i Adam zri acoperiul casei din copac.
Fortescue habar n-avea ce punea Adam la cale, dar nelese c situaia nu era n avantajul
sau.
S fii cu biatul sta infernal aici e ca i cum ai traversa o cascad ntr-un butoi! strig
Fortescue.
Se ntinse spre Adam, dar acesta se ls n jos i naint pe podea trndu-se pe burt,
innd crligul strns n mn. l legn n jos prin trap i atept ca acoperiul casei s
apar n raza sa vizual. l lovi cu piciorul pe Fortescue, care ncerca s-l dea la o parte, i
atept momentul potrivit. Cnd coul casei din copac deveni vizibil, Adam azvrli ancora cu
toat puterea. Calculase perfect crligul czu chiar pe co.
Ha! Ura! exclam Adam.
Zmbi n sinea lui cnd Fortescue l smulse brutal de lng trap.
n casa din copac, ancora czuse n grtar i apoi se ridicase din nou i se agase de
crligul de metal al emineului. Chiar n acel moment, cu un zgomot terifiant, copacul czu la
pmnt.
Cressida privi cum acesta aterizeaz greoi pe peluz, cu crengile i frunzele tremurnd
violent, cu jumtatea de sus atrnnd peste stnca de la captul grdinii. Dar casa nu
czuse. Cu uimire, Cressida privi n sus. Casa din copac era suspendat de podeaua magaziei
de tabl i se nvrtea ncetior.
Adam zise ea n oapt.
Gerston, majordomul, i lovi palmele una de alta i porni napoi spre cas, ca i cum
tocmai ar fi terminat de ngrijit trandafirii.
Greutatea casei trgea ncetior balonul n jos. Saul i Amy, la ua din fa, priveau n sus.
l vedeau pe Adam prin trapa magaziei. Se lupta cu Fortescue i cu creatura cu pelerin, dar
i zmbea.
Totul va fi bine! strig el n jos spre ei, n timp ce se zbtea n strnsoarea lui Fortescue.
Casa din copac era acum la ase metri de pmnt. Fortescue se lupta s dezlege sfoara de
care atrna crligul. Adam ncerca s-l opreasc, dar, mrind amenintor, n cele din urm
Fortescue reui. Casa din copac se prbui. Era att de grea i cobora att de rapid, nct
producea un uierat. Toate ferestrele se sparser, iar ua czu n faa, pe peluz. Dar cnd
zgomotul se stinse, Saul i Amy ieir tremurnd, dar ntregi.
Cressida alerg spre ei i toi privir n sus i-l vzur pe Adam departe, fcndu-le cu
mna. Apoi, biatul dispru i balonul ncepu s se ridice i mai rapid.
Adam fu uurat c Saul i Amy erau teferi. Poate c acum ar trebui s stea linitit i s-i
conserve energia. Dar i veni o idee. Una foarte bun. Una care ar fi putut ajuta pe toat
106

- ALEX WILLIAMS -

lumea. Rapid ca fulgerul, se duse n cellalt capt al magaziei i apuc sacul plin cu talente.
Ochii lui Fortescue se mrir de groaz.
Nu! strig brbatul.
Da! zise Adam hotrt.
Se strecur spre trapa deschis i ddu drumul sacului cu talente prin ea. Sacul czu n
ntuneric. Fortescue ls s-i scape un vaiet sinistru. Adam se simi cuprins de un val de
satisfacie.
Saul, Amy i Cressida vzur sacul cznd din magazie. Era greu i cdea rapid, jos, jos, i,
chiar cnd credeau c avea s ajung n valea de sub ei, se ag n crengile copacului czut
n crengile care rmseser n aer. Se uitar unii la alii cu ncntare.
Sacul acela conine ce cred eu? ntreb Saul, cu ochii strlucindu-i.
Mam, putiul sta funcioneaz la turaie maxim! zise Amy.
Da, aa face, rspunse n oapt Cressida, n timp ce privea balonul n form de plus
pierzndu-se ncet n deprtare.
Mormind, Saul se urc pe trunchiul copacului i merse grijuliu de-a lungul lui. nghii cu
greu i privi n jos la stncile ascuite adpostite n cea, departe, departe, jos. Btu n
trunchiul copacului cu toiagul su, ntr-un ritm rapid i agitat, ca al inimii sale.
Vrei s m duc eu? ntreb Amy.
Nu, e-n ordine. Mai bine s se rup gtul meu gros i urt, dect un gt subire i
graios ca al tu! strig el.
Amy zmbi pentru sine n ntuneric i privi temtoare cum Saul se ntinde n aer. Sacul
atrna de o crac, chiar n vrful copacului. Saul se ls n patru labe cnd copacul ncepu
s se clatine. Avans uor, centimetru cu centimetru. Era un copac mare, aa c spera ca
trupul lui s nu fie att de greu, nct s-l rstoarne peste marginea stncii. Dar crengile mai
subiri din apropierea vrfului ncepur s geam. Brbatul se ls pe burt i ncerc s
ignore priturile puternice pe care le scotea copacul. Amy i Cressida abia puteau vedea
silueta lui Saul. Acesta i ntinse toiagul.
Ai grij! strig Amy.
Nu vin fr sac! ip Saul drept rspuns, din ntuneric.
Dar chiar atunci, o bufnitur zgudui pmntul, i ultimele achii care ineau copacul legat
de buturuga de la baza sa plesnir. Cu un zgomot grav, pmntesc, copacul se rostogoli ntr-o
parte. Saul alunec de pe trunchi, scncind nspimntat, dar se apuc imediat de o creang
din apropiere, n timp ce picioarele i alunecau n ntuneric. Apoi, agndu-se ct de bine
putu, concentrndu-i toat fora n brae, se trase napoi, cu inima btndu-i puternic.
Mai eti acolo? strig Amy din ntuneric.
A da. Tot aici, rspunse Saul. nc, adug n barb.
Cnd copacul se opri din nou, Saul porni ncet i cu grij spre sac, pn cnd, n cele din
urm, reui s-l agae i s-l trag spre el. Saul se tr napoi, cu micri rapide i precaute.
Chiar cnd ncepea s cread c era n siguran, fr niciun avertisment, copacul ncepu s
se ncline peste marginea stncii, cu un vuiet asurzitor. Saul sri n picioare i, cnd copacul
porni s alunece cu ncetinitorul, parc peste marginea prpastiei, brbatul o lu la fug
pe trunchi, ct de repede putea, i sri napoi pe peluz chiar cnd copacul se prbui, cu un
puternic zgomot fcut de frunze, n abisul de dedesubt.
107

- FABRICA DE TALENTE -

Saul ngenunche, respirnd greoi, cu chipul transpirat. Apoi ridic sacul, iar pe fa-i
apru un zmbet larg.
Dac sta e plin de anghinare sau alte chestii de-astea, n-o s fiu deloc fericit! zise el.
Cnd Saul goli sacul, chiar acolo, pe pajite, sferele de talent se rostogolir, vii, cu o
minunat energie vibrant. Soarele ncepuse s se ridice i sferele strluceau ireal n lumina
palid a zorilor. Erau vreo optzeci i fiecare era diferit de celelalte. Toate erau cam de
mrimea unei portocale, dar difereau prin culoare i textur; toate erau hipnotic de frumoase,
fiecare n felul ei, cu excepia uneia care prea rnit i stins i din care, dup toate
aparenele, lipsea o bucat.
Cum o gsim pe cea care ne aparine fiecruia? ntreb Amy.
Saul ridic din umeri.
Poate strigndu-le pe nume. Cum o cheam pe-a ta? glumi el.
Amy i ddu ochii peste cap i ncepu s caute printre sfere. Erau calde i vibrante la
atingere. Lu una i se ddu napoi. Era galben, cu forme ovale la suprafaa ei.
Asta arat destul de bine. Acum, crezi c trebuie s-o mnnc? ntreb ea.
Creatura le extrage prin cretetul capului, spuse Cressida.
Amy i inu sfera deasupra capului i o mpinse n jos. Dar aceasta se propti n cutia ei
cranian i nu vru s ptrund n cap, indiferent ct de tare o mpingea fata.
Saul ncepuse s caute i el printre globurile strlucitoare. Le lua pe fiecare n parte i se
uita cu atenie la ele. n cele din urm, scoase un chiot triumftor.
Pot s-mi vd imaginea n asta! Sfera era alb, lptoas, cu pistrui negri. n celelalte nam putut vedea nimic.
Saul ridic sfera deasupra capului, nchise ochii i ncet, cu grij, o mpinse n buclele sale
blonde i dese. Sfera alunec n ele i dispru. Ochii lui Saul se deschiser, iar el czu n
genunchi, gemnd. i puse palmele peste urechi i strnse din dini, cu o expresie chinuit.
Saul, eti bine? ntreb Amy pind ctre el, cu o expresie foarte ngrijorat.
E prea mult, se plnse el. Pot auzi totul, mirosi totul, simi totul, vedea totul. E ca i cum
cineva ar fi dat sonorul lumii mai tare. Pot auzi afurisitele de rme trndu-se.
Trebuie s fie un oc pentru sistem, zise blnd Cressida. Ai rbdare.
Treptat, Saul deveni mai calm. Trase adnc aer n piept de cteva ori, privi n jur i se
ridic.
Sunt bine, zise. Talentul de a citi urmele mi-a revenit. Hans trebuie s apar.
i bineneles, Hans iei din ntuneric i alerg spre sfere. Rscoli brutal printre ele.
Hei, ai grij! i arunc Amy.
Trebuie s-i vezi faa? Asta e? ntreb Hans, n timp ce ridica fiecare sfer i se uita n
ea.
Dac poi suporta, bombni Cressida. Observnd felul neglijent n care Hans mnuia
sferele de talent, o cuprinse furia. Nu tiu ce-am vzut la tine, Hans. Talentul i ncrederea ta
sunt mai degrab o masc fragil care ascunde o persoan slab, fr prieteni i demn de
dispre. Fratele meu mi-a artat c nu e important s ai talent, ci s fii un om bun. i aa, el
va fi fericit i iubit. Spre deosebire de tine. Tu nu i-ai apreciat niciodat talentul pentru ce
este, sau pentru bucuria pe care i-o aduce ie sau celorlali, ci doar pentru puterea pe care
i-o d!
108

- ALEX WILLIAMS -

Oh, Cressida, te rog, vrei s termini cu smiorciala i predicile? pufni Hans. Nu sunt
slab. Sunt nemilos, i aa trebuie s fii dac vrei s reueti n lumea asta. Acum, unde e
afurisita mea de sfer?
n timp ce cuta, Hans ocolise o sfer, dar n cele din urm, fu forat s-o ia. Era cea care
prea zgriat i avea o bucat lips. Hans privi n ea i chipul su strmb i ntoarse privirea.
Saul, Cressida i Amy schimbar priviri ngrijorate, n timp ce Hans mpingea sfera n capul
su. Apoi, cu un rset ciudat, victorios, fugi napoi n cas. Cressida fu bucuroas s-l vad
plecnd. Ea i Amy continuar s-i caute sferele printre celelalte.
n clipa urmtoare, din cas rzbtu un zdrngnit oribil. Fu urmat de urletele lui Hans,
care ipa din toi rrunchii un ipt plin de frustrare i furie. Urmar zgomote de genul celor
pe care le face cineva atunci cnd sparge-n buci tot ce-i pic n mn. Cressida se uit spre
cas.
Bnuiesc c atunci cnd au spart sfera i i-au dat o bucic napoi, au distrus totul,
opti ea.
Saul ncuviin.
Un talent distrus. Haide, gsii-le pe-ale voastre! S plecam de-aici!
Da, bineneles, croncni Cressida.
Iar Amy fu urmtoarea care-i gsi sfera.
Aha! strig, ridicnd un glob strlucitor. Era argintiu cu puncte elegante de albastru
azuriu, pulsnd n forma cifrei opt. O mpinse uor n cretetul capului i imediat ncepu s-i
mite degetele i s bat din picior.
Pistoane fumegnde! Cineva s m duc la un circuit de curse! Simt cum bucuria
curselor curge din nou prin venele mele! exclam ea.
Saul ncuviin; Amy o vzu pe Cressida innd o sfer delicat, rozalie. Ochii i obrajii i
strluceau. Cressida nghii cu greu i ridic sfera mai sus. O mpinse n jos, i sfera dispru
n capul ei.
Da? ntreb Saul.
Aa cred, rspunse Cressida. Vocea nu-i mai era optit. Era ferm, sigur. i-atunci,
Cressida trase adnc aer n piept, nchise ochii i ncepu s cnte. Melodia avea o frumusee
puternic i se mprtie prin grdin ca o briz cald, ridicndu-se i mngind chiar i
vrfurile munilor. Amy i Saul i inur suflarea vocea Cressidei le ddea fiori de emoie.
Ei, sta-i un talent pe care merit s-l pstrezi, zise Saul privind-o pe Cressida cu
respect.

109

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul douzeci i cinci


PLVRGEALA CRESSIDEI
Cressida adun restul sferelor n sac i porni prin gradin spre Rndunica Argintie. Amy
era deja la volan, zmbind cu gura pn la urechi. Motorul torcea grav, familiar, n timp ce
strlucirea aurie a rsritului i ntindea razele ca nite degete peste proprietatea Fortissimo,
Cressida nc l mai auzea pe Hans n cas, vrsndu-i furia pe obiectele care-i cdeau n
mn. Gndurile sale se ndreptar dureros spre Adam.
tia c nu se neleseser prea bine n ultima vreme i trebuia s recunoasc faptul c, n
mare parte, era vina ei. Nu-i acordase suficient ncredere, nu-i psase dac avea vreun talent
sau nu, nu-i psase c era curajos, atent, generos genul de frate pe care oricine ar fi
mndru s-l aib, orict de enervant ar fi fost uneori. Prinii lor nu mai erau, dar Cressida i
Adam se aveau unul pe cellalt. Asta era important. Ea nu apreciase acest lucru. Iar acum,
nu mai era nici el.
Saul sttea lng main, privind n jur, ascultnd psrile i animalele, respirnd aerul
muntelui. Se bucura s aib din nou simurile ascuite. Amy se ntoarse cnd o vzu pe
Cressida aprnd i ls geamul n jos.
Unde pot s te las? ntreb. l las pe Saul acas, n drumul meu de ntoarcere.
Cressida nu-i putea crede urechilor.
Unde poi s m lai?! repet ea.
Amy pru puin ruinat. Zmbetul i pli pentru moment, apoi i-l recuper rapid.
Dashwood Grand Prix ncepe n doar trei zile, aa c va trebui s m grbesc dac vreau
s ajung acolo la timp. Eu i btrnica asta vom da cu adversarii de pmnt acum, c mi-am
recptat talentul, zise.
i ai uitat de ce i-ai recptat talentul? se nfurie Cressida.
Zmbetul lui Amy dispru complet de data asta.
Nu, mormi ea.
Adam a fost rpit i dus cine tie unde, din cine tie ce motiv, iar tu te gndeti la curse
de maini! exclam Cressida.
Adam a dovedit c este un puti foarte curajos i inventiv. O s scape curnd de
Fortescue i de creatur. Nu are nevoie de noi ca s-i arate talentul, zise Amy. Se ntoarse sl priveasc pe Saul. Hei, nu-i aa c am dreptate?
Brbatul trase adnc aer n piept. i aminti ultima conversaie avut cu Adam, n casa din
copac.
Ar trebui s mergem dup el, zise. Nu va scpa de unul singur.
Femeia pufni i-i miji ochii, privindu-l pe pstor.
Ci ani de curse crezi c mai ai, Amy? ntreb Cressida.
Amy pru descumpnit.
Nu tiu. Nu m-am gndit la asta.
Bine, hai s fim generoi i s zicem cinci, zise Cressida. Cnd vor trece aceti cinci ani,
vei avea timp destul s stai i s te uii la trofeele tale i s te gndeti ce femeie uimitoare
eti. Dar peste zece ani, cnd nu vei mai arta la fel de bine i nimeni nu va mai veni la ua ta
110

- ALEX WILLIAMS -

i i vei fi lustruit toate trofeele, o ntrebare suprtoare i va tot veni n minte. tii care?
ntreb Cressida.
Nu, dar am senzaia c-o s-mi spui tu, zise Amy mucndu-i buza.
M ntreb dac putiul la e bine, spuse Cressida. M ntreb dac a ajuns acas.
Un lung moment, Amy rmase cu maxilarele ncletate, apoi i ridic privirea spre
Cressida.
La naiba! Urc! i tu, Saul, arunc ea. Fir-ar, n-o s-l las balt pe putiu-la! Vor mai fi
i alte curse. Nu la fel de faimoase ca Dashwood Grand Prix dar cred c o femeie btrn,
care nici nu mai arat bine n-are prea multe opiuni!
Cressida oft uurat i nghii cu noduri. Detesta disputele, dar aceasta fusese mai mult
dect necesar. Se ndrept spre portiera din dreapta i se strecur n spate, punnd cu grij
sacul plin cu sferele de talent lng ea, pe podea. Se urc i Saul. Se uit n tcere la Amy,
care era furioas, i ncerc s nu zmbeasc.
Dac te face s te simi mai bine, eu estimez c mai ai vreo cincisprezece ani n care vei
arta bine, zise.
Linite! ltr Amy. Vreau linite n timp ce conduc. Am avut parte de suficiente crteli
pentru o singur zi. Acum, balonul acela se ndrepta spre est, aa c s pornim nspre est i
s vedem dac dm de el. Punei-v centurile!
Spunnd acestea, Amy bg n viteza nti i ddu drumul ambreiajului. Cu un scrit i
cu un nor de fum, roile se nvrtir i maina ni pe osea.
Cressida se rezem de sptarul banchetei i urmrea pinii care treceau pe lng ei,
nvluii n cea. Amy chiar era un ofer excelent, rapid i sigur. Cressida nchise ochii i se
gndi iar la Adam. Dei detesta s recunoasc, fratele ei avusese dreptate. Talentul ei chiar
meritase s alerge dup el. nelesese cu adevrat ct era de preios de-abia cnd l luase
dintre toate celelalte sfere i vzuse c era minunat, unic. Dar i fragil. Talentul nu i confer
nicio putere, i nici nu te face mai bun dect ceilali, aa cum credea Hans. De fapt,
mecheria pentru a fi fericit n via era s te respeci pe tine i pe cei din jurul tu, aa cum
spusese Shaparelli la cafenea. i dac erai suficient de norocos nct s fii talentat ntr-un fel
sau altul, era doar pentru a fi apreciat i pentru a le oferi i celorlali din talentul tu, aa
cum fcuser prinii si.
Cressida deschise ochii i privi la drumul din fa. Se ndreptau spre est, n lumina
dimineii; simea pe fa o cldur plcut. Saul i Amy erau tcui, dar Cressida i ddea
seama c Amy era fericit s conduc din nou, chiar dac nu era vorba de vreun concurs
important. Minile ei protejate de mitene de piele ineau volanul cu satisfacie. Saul cerceta
cerul cu ochi ageri, cutnd orice semn al unui balon n form de plus i al unei magazii
atrnate de el.
De ce l-a luat Fortescue pe Adam? ntreb Saul.
Au scos o sfer din el, rspunse Cressida.
Amy fluier ncet.
Nu m surprinde bineneles c mica sfrleaz e talentat. Dei n-a putea spune exact
la ce. Tu poi, Saul?
Hmmm Nu, dar din moment ce nu era nimic acolo prima dat, cnd acel afurisit ho
de talente a cutat, i va da cu siguran lui Fortescue al nostru ceva la care s se gndeasc.
111

- FABRICA DE TALENTE -

Bnuiesc c sfera talentului lui Adam este destul de diferit de cele peste care a dat pn
acum.
Cressida simi adnc n stomac un nod de team pentru fratele ei. Spera c ei trei erau
bine echipai ca s-l elibereze pe Adam. Creatura sigur nu-i va face ru, totui i era teribil de
loial lui Fortescue, iar nebunul acela era n stare de orice.
ncerc s se relaxeze i se mut pe cealalt parte, punnd o mn pe sptarul banchetei.
Degetele ei atinser ceva tare, de form ptrat; se ridic din nou, n timp ce trgea carneelul
lui Fortescue din spatele scaunului. Se gndi c probabil Adam l pusese acolo, ca s fie n
siguran. Bine fcuse! Nu prea se uitase la el mai nainte; Adam l inuse mai mult sau mai
puin pentru sine, dar acum, Cressida i ddea seama c avea ocazia s afle mai multe
despre crudul Fortescue. Deschise carneelul la ntmplare i gsi lista fcut de Fortescue,
cu lucrurile de care avea nevoie n expediia sa n jungla marscopian alturi de Saul.
Cressida o parcurse.
INVENTAR PENTRU EXPEDIIA N MARSCOPIA,
CU SHAFER
1 pat de lux Noapte minunat (pentru mine)
1 saltea standard, subire (pentru Shafer)
1 cort Sfidarea furtunii, cu ancorare la sol (pentru mine)
1 cort de picnic Ploaie de aprilie (pentru Shafer)
16 tuburi mari de past de dini Galerie strlucitoare
1 periu de dini (Shafer i-o poate aduce pe-a sa sau poate s-i foloseasc degetul)
Ghid de conversaie n limba marscopian (ediie revizuit)
1 pereche de ochelari de soare de rezerv
1 aparat Brbatul adevrat, pentru tuns mustaa
10 perechi de ciorapi mpotriva mirosurilor (de ascuns)
1 borcan de repelent pentru viespi (versiunea pentru viespile marscopiene)
14 pachete de iepurai de lmie cu glazura de zahr (de ascuns)
1 cutie de fric Atracia verii
20 de conserve de piersici felii Atracia verii (n sirop, NU n ndulcitor)
30 de conserve de ravioli Pernue jucue
3 borcane de cafea Jangla
1 tub de lapte praf Bonlacto
2 lzi cu Sup de napi, sup de napi, sup de napi (oh, cum m dezgust! dar e cea mai
ieftin opiune)
o ministicl de ampanie de o persoan (pentru cnd gsesc creatura; de ascuns)
1 lanterna Alung ntunericul
1 pung de tutun Rotocoale de fum (ca s-l mituiesc pe Shafer dac se enerveaz)
1 valiz mare plin cu hotrre!
Te voi gsi, creatur!
Cressida i lu ochii din carneel i-l privi pe Saul, care cerceta cu ncpnare cerul.
112

- ALEX WILLIAMS -

Fortescue avea o rezerv secret de iepurai de lmie cu glazur de zahr n cortul su,
zise.
Saul continua s priveasc cerul.
tiam eu, bombni. Asta explic de ce folosea att de mult past de dini. Un brbat
att de vanitos ca Fortescue n-ar fi suportat gndul unor dini stricai.
Cressida rse i citi din nou lista. Ceva i atrsese atenia. O scia, dar nu tia exact ce
anume. Un moment mai trziu, Saul art spre parbriz.
Acolo! exclam el.
Amy ncetini i se ntinse s vad. Cressida se aplec n fa i se uit i ea prin parbriz.
Niciuna dintre ele nu zri nimic.
Unde? ntreb Amy.
La stnga norului aceluia care seamn cu un mieluel, zise Saul.
Ai o minte plin de oi, Saul Shafer, glumi Amy i zmbi.
Amy i Cressida urmrir amndou degetul lui Saul i vzur o mic pat, sus de tot, n
deprtare.
El este? ntreb Cressida.
El este, confirm Saul, fr nicio urm de ndoial n voce.
Amy deveni imediat un vrtej de micri agitate: bg n vitez, aps pe acceleraie, i
nclet minile pe volan. Rndunica Argintie vui din nou, plin de via, zumzetul ei iscnd
ecouri printre muni. Chiar dac balonul abia dac era un punct la orizont, Amy era convins
c l puteau prinde din urm. Dar trebuia s ofeze cu mare vitez. n timp ce maina se
apropia de o curb n ac de pr, atinse ambreiajul, ls schimbtorul de viteze n punctul
mort, puse frn cu degetul mare de la picior i ciupi acceleraia cu clciul. Apoi trase
maneta pe o vitez inferioar, ls maina s scrie n curb, ncetini puin i apoi acceler
din nou.
Uau! Chiar c tii s conduci! zise Saul. I se zbrlise prul pe ceaf.
Da, tiu, fu Amy de acord, vocea ei fiind un amestec de plcere i ndrzneal. nc eti
cu ochii pe balon?
Da, se ndreapt tot spre est. Pot s simt izul acela ciudat de mucegai pe care-l las-n
urm creatura. Asta ne poate ajuta, dac-i pierdem din vedere, zise Saul.
Sper c Adam e bine, zise Cressida, strduindu-se s vad balonul la distan. N-am fost
prea drgu cu el n ultima vreme. Adevrul este c am fost ntotdeauna nu tiu, puin
geloas pe el, bnuiesc.
De ce? zise Saul, ntorcndu-se ca s se uite la Cressida.
Nu tiu. E mai curajos dect mine, zise fata. Eu sunt obinuit s m ascund n spatele
muzicii mele fie c art asta, fie c m plng dar el este ce este. Este fericit s fie el nsui.
Are sens ce spun?
Da, oarecum, rspunse Saul.
Vreau ca el s tie c e grozav, zise Cressida. Foarte enervant, dar grozav.
Cnd ajungem la el, poi s-i spui, zise Amy, n timp ce conducea maina cu ndemnare,
fcnd-o sa zboare pe o alt curb.

113

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul douzeci i ase


MTI ZMBITOARE
n micua magazie, Adam era ntins pe jos, cu faa la perete. Se uita printr-o gaur fcut
de rugin i vedea razele de soarele reflectndu-se ntr-un obiect, departe. Acel obiect lua
curb dup curb i se ndrepta n aceeai direcie ca i balonul. Zmbi n sinea lui. Probabil
c Amy i recptase talentul de pilot, deci i Saul, i Cressida probabil i le recptaser peale lor. Era ncntat. Adam se rostogoli i se uit la creatura ghemuit la crm. Ce lucru
ciudat era un ho de talente, mai vechi dect istoria, unic i aliat cu acest nebun,
Fortescue de o for teribil. Adam i mut privirea spre Fortescue. Sttea linitit pe o cutie
de lemn lng creatur, lumina reflectndu-se n ochelarii si de soare.
Cum de a luat creatura de la mine o sfer de talent? ntreb Adam.
Interesant, nu-i aa? zise Fortescue, evitnd ntrebarea.
Unde m duci?
Vreau s fii oaspetele meu la mine acas, rspunse Fortescue. E o mare onoare pe care
i-o acord, pentru c, n afar de prietenul meu aici de fa Fortescue fcu un semn n
direcia creaturii eti singura persoan care a primit vreodat o astfel de invitaie.
i dac nu vreau s fiu oaspetele tu? ntreb Adam.
Dup cum am spus, e o onoare i o vei accepta ca atare, repet Fortescue.
Tonul lui sugera c nu mai admitea discuii pe aceast tem.
Adam se mut n partea din fa a magaziei i privi pe o ferestruic. Pe msur ce naintau
spre est, munii acoperii de zpad lsau locul unor dealuri line. Adam vzu mici ferme
mprtiate peste tot, sub ei. Abia putu zri doi cai care trgeau un plug peste un cmp
vlurit, mnai de o minuscul siluet. i mut privirea. Sus pe crestele dealurilor erau
grupuri de copaci verzi, bogai, care preau plini de via i de taine. Totul era att de
minunat, dar lui Adam i era greu s se bucure de cltorie, ct vreme era ngrijorat pentru
propria lui soart, necunoscut. Se ntinse din nou pe jos, ca s priveasc pe gaura fcut de
rugin. Rndunica Argintie era nc acolo, n deprtare; nu se apropiase deloc. nchise ochii
i ncerc s profite de legnarea blnd a magaziei, ca s doarm.
***
Cnd Adam se trezi din somnul su agitat, se uit imediat pe gaura fcut de rugin i
ncerc s repereze Rndunica Argintie. Nu vzu dect un punct strlucitor, la orizont. Era
evident c rmseser n urm. Adam simi c i se strnge stomacul. n ciuda talentului lui
Amy de a conduce maina, era mult mai rapid s mergi prin aer, n linie dreapt, dect s
urmezi osele erpuite. Adam se gndi o clip s ncerce s ia din nou controlul crmei. Dar
renun la acest gnd aproape imediat. Ar fi putut s ia controlul crmei doar ntr-un anumit
moment, dar Fortescue i creatura l nvinseser, n cele din urm. Observase un alt crlig de
ancorare legat de o funie ndesat n spatele unor cutii de vopsea, dar decise c ar fi fost o
arm incomod. Era mai bine s-i conserve energia. Cnd, n cele din urm, balonul avea s
coboare, Amy va avea ocazia s-l prind din urm. Asta, dac ea i ceilali nu pierdeau ntre
timp urma balonului.
114

- ALEX WILLIAMS -

Adam se ridic n picioare i merse din nou la fereastra din fa a magaziei. Panglica
erpuit a drumului de dedesubt conducea la o pereche de pori enorme, de fier forjat, ntr-un
zid uria de crmid roie. Iedera se crase pe gardul de crmid, dndu-i un aer distins
i, n acelai timp, neglijent. Zidul prea s nconjoare o zon vast, care, n acel moment, era
ascuns de un praf ciudat, ca o cenu, care plutea n aer. Zona din afara zidului era format
dintr-o cmpie uscat, mturat de vnt, care-i schimba culoarea de la ruginiu pn la
galben-nisipiu.
Ce vgun dezolant! bombni Adam.
Cunoscut i drept casa mea, zise tios Fortescue.
Biatul se strmb:
Sunt sigur c nuntru este culmea luxului.
Navigar peste zid. Apoi, Fortescue se aplec pe o fereastr, ca s nvrt o valv aflat n
exterior. Balonul ncepu s coboare.
Magazia atinse pmntul cu o bufnitur, ridicnd praful, iar Fortescue i fcu un semn de
ncuviinare creaturii, care-l imobiliz pe Adam, strngndu-l cu o for de urs,
nepermindu-i s se mai mite. Adam ncerc s nu vomite din cauza puternicului su miros
de rnced.
Fortescue iei din magazie, iar slujitorul su i Adam l urmar. Prins n mbriarea
creaturii, pe jumtate acoperit de pelerina ei, Adam privi n jur cu atenie i vzu ce bizar era
totul, ce tulburtor. Era o suprafa mare de pmnt uscat i prfos, nchis cu un zid, i,
peste tot, erau oameni solizi, n salopete cenuii, cu mti de tabl. Pe mti erau pictate cu
vopsea roie zmbete crude, nfricotoare. Adam se cutremur.
Ci-cine sunt? ntreb tremurnd.
Oamenii mei, rspunse Fortescue.
Ce fac?
Dar Fortescue l ignor i art cu mna ctre o cldire impuntoare, de la cellalt capt al
proprietii. Fcut i ea tot din crmid roie, se ivea din praf, deteriorat, cu un aer obosit,
n ciuda masivitii sale.
S ne ocupm de treburile noastre, zise Fortescue ndreptndu-se spre cldire.
Adam privi n toate prile, n timp ce creatura l cra, n urma lui Fortescue. Oamenii
aveau sulie grele, grosolane. Studiindu-i cu atenie, Adam observ c fiecare dintre ei patrula
pe un traseu fix, ntre cldire i gard. Adam ghici c oamenii asigurau paza pentru fiecare
centimetru din acest teren arid.
n cele din urm, Fortescue ajunse la masivele ui ale cldirii. Metalul acestora era ruginit,
dar ncuietoarea cu cifru aflat pe o ui construit ntr-una din uile duble prea nou.
Fortescue roti repede butonul nainte i napoi, avnd grij s ascund combinaia de ochii lui
Adam, i ua se deschise. Pir nuntru, iar lui Adam i se tie rsuflarea la vederea
privelitii care se ntindea n faa lui, n cldirea cavernoas.
nuntru ploua, dar n loc ca din tavan s curg ap, curgea metal topit. Chiar n faa lui
Adam, arztoare i lipicioase cortine galben i oranj cdeau din vase aflate sus n tavan, se
scurgeau pe podea ntr-un ru de foc i dispreau n scurgeri uriae, carbonizate. Era un fel
de vulcan anapoda, fcut de mna omului. i era la fel de fierbinte. Adam ncerc s-i
elibereze o mn, ca s-i poat terge sudoarea ce i se aduna rapid n sprncene, dar
creatura l strnse i mai tare. n schimb, Adam urmri strlucirea metalului topit reflectat n
115

- FABRICA DE TALENTE -

ochelarii lui Fortescue. Acesta schiase un zmbet de satisfacie. Totul era bine pe domeniul
su.
Fortescue se ndrept spre o cutie mic pe perete, n ntuneric. O deschise cu o cheie, pe
care o scoase din buzunar, pentru a scoate la iveal o alt ncuietoare cu cifru. Rsuci
butonul de cteva ori i, dup un vrtej de zgomote picurtoare, metalul ncet s mai curg.
Fiind att de aproape, Adam nu putu s nu remarce c urechile creaturii prur s se mite
atente la zgomotul ncuietorii cu cifru.
Rul de metal fierbinte seca rapid acum, iar Fortescue porni prin cldire, paii lui trezind
ecouri pe grilajele nc aburinde ale podelei. Creatura porni cu Adam dup el.
Bnuiesc c asta e o galerie de art i c tu eti specializat n aceast form de art
modern foarte ciudat, foarte periculoas? zise Adam, ncercnd s se lmureasc ce era
cu acel loc ngrozitor.
Asta a fost cndva o fabric, zise Fortescue. Am transformat-o.
n ce? se interes biatul.
Un avertisment pentru musafirii nepoftii, rspunse Fortescue.
Ajunseser n siguran la captul cldirii, unde Fortescue deschise o alt cutie, ascuns
n ntuneric i, ca i mai devreme, rsuci un buton nainte i napoi. Urm un zgomot, ca un
bolborosit n cretere i, n cteva clipe, ploaia mortal i lipicioas cdea din nou, devenind o
barier de netrecut.
i toate astea ca sa scapi de comis-voiajori! Bombni Adam ntr-o ncercare de a se mai
nveseli.
Dar fr folos. Moralul i sczu. Cum aveau s treac Amy, Saul i Cress de asta?
i acum, mai are i avantajul de a te mpiedica pe tine s te faci scrum, zise Fortescue.
i cu asta, se ndrept spre o u mic i roti butonul unei alte ncuietori cu cifru, aflat pe
acelai perete. Deschise ua i ptrunse ntr-un ntuneric absolut.
Vino! Gloria este o rsplat pentru cei struitori, nu jucria celor ce doar ateapt s
treac ziua, zise Fortescue, scondu-i ochelarii de soare i vrndu-i n buzunar.
Lui Adam nu-i plcea cum mergeau lucrurile. Fortescue prea i mai suprat dect de
obicei. i toat protecia i secretomania asta s fi fost vorba de un plan i mai grandios
dect colectarea sferelor? Poate c aceasta era teribila faz secundar a planului, de care se
amintea n carneel? Lui Adam i se uscase gura i observ c tremura n timp ce creatura l
purta mai departe.
Dup ce ochii i se obinuiser cu ntunericul, biatul i ddu seama c mergeau printr-o
serie de coridoare nguste. Cte un bec singuratic, ici i colo, oferea suficient lumin ct s
vezi drumul. Coridoarele duceau n jos. Dup o perioad care lui Adam i se pru c durase
ore Fortescue ajunse la captul unui coridor puin mai larg, deschise o u i intr.
ncperea era vast. Creatura, purtndu-l pe Adam cu ea, l urm pe Fortescue i nchise
ua cu clciul. Cnd fu aezat jos, Adam privi n jur cu admiraie. Comparativ cu peisajul
sinistru i praful de-afar i cu mecanismul de aprare lipsit de mil de deasupra, acest loc
era splendid, ncnttor. Camera era mbrcat n panouri imense, circulare, din sticl
colorat, i arta ca o librrie uria dar aici nu erau cri, ci doar sute i sute de rafturi.
Scri de lemn, cu trepte mbrcate n piele verde, duceau spre platforme cu balustrade de
alam, unde se aflau i mai multe rafturi. Majoritatea rafturilor de sus erau goale, dar cele de
la nivelul parterului erau pline cu strlucitoare sfere de talent. La vederea lor, creatura se
116

- ALEX WILLIAMS -

transfigur, se pierdu n trans, vesel, srind de la o sfer la alta, mngindu-le, salutndule blnd.
Adam se ndrept spre unul din rafturi, unde se afla o sfer roie, strlucitoare, cu puncte
galbene. Dedesubt era o plac pe care scria: Prof. Ernst Applebaum un geniu al tiinei i
filosof. Adam se mut la urmtorul raft, pe care era o sfer ce prea masiv, i care era
albastr, cu arabescuri mov ce se micau pe suprafaa ei. Sub ea era o plac pe care scria:
Simone Florentino Premiul pentru cea mai bun cntrea de oper. Raftul urmtor era
gol dar placa de sub el i atrase atenia lui Adam. Saul Shafer un extraordinar cititor de
urme de animale. Adam se ntoarse cu faa spre Fortescue, care, urmrind privirea biatului,
ridic din umeri.
n urma fiecrei expediii Recolta de Aur, aduc aici sferele pe care le-am adunat, ca s
le pstrez n siguran. A lui Saul a fost prima!
Dar unde e? ntreb Adam.
Ar trebui s tii, se enerv Fortescue. Era n sac, alturi de celelalte sfere pe care, cu
atta bunvoin, le-ai mprtiat. Ne-am gndit s lum sfera lui Saul cu noi n expediiile
noastre de cutare. Am considerat c ne putea fi de folos, dac ar fi fost necesar urmrirea
vreunei victime.
Adam era uimit. Cum s-o foloseasc?
Dar nainte de a apuca s ntrebe, Fortescue continu:
Dup cum vezi, nc mai am cale lung. Ridic braele, ca s arate rafturile goale de sus,
care preau nesfrite. i va dura i mai mult acum, mulumit faptului c mi-ai pierdut
attea sfere.
l amuza expresia plin de groaz a biatului.
O s umpli tot locul sta cu sfere de talent? ntreb Adam.
Asta e o parte din visul meu, zise misterios Fortescue.
Creatura se mutase pe un scaun mare i sttea cocoat pe sptarul lui, uitndu-se la
Adam cu ochii si hipnotici.
Dar
Adam ncerc s-i adune gndurile, ncerc s neleag ceea ce vedea de ce? i
dup aia?
Vino, mai vorbim la cin, zise Fortescue n cel mai fermector stil al su.

117

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul douzeci i apte


MANIERE LA MAS
Ah, nu-i mai vd, zise Saul privind n zare. Probabil c balonul a aterizat pe undeva prin
spatele acelor culmi.
Amy, lovi frustrat volanul cu podul palmei.
Saul! zise.
Hei, am vederea unui vultur, dar nici mcar un vultur nu poate vedea prin dealuri,
rspunse Saul.
Ei, m dezamgeti, continu Amy, glumind amical.
Dar mirosul creaturii e nc puternic, adug Saul. Pariez c, dac o lum la stnga la
aceast intersecie, ne vom ndrepta n direcia potrivit.
Amy clc pe acceleraie pn la podea i ndrept maina spre colinele ce luceau n
deprtare, spre care artase Saul.
Nu pierde urma, Saul. Adulmec, l zori Cressida, aplecndu-se spre el i btndu-l pe
umr.
Dup nc vreo dou ore, Rndunica Argintie se opri i norul de praf pe care-l ridicaser
roile se aez. n fa se zreau gardul de crmid i porile de fier.
Captul drumului, zise Amy, oprind motorul. Dar sunt gata s pariez c acesta este
genul de nchisoare drpnat pe care Fortescue o numete cas.
Amy, Saul i Cressida traser cu ochiul prin porile uriae. Aerul era plin de praf,
strlucind auriu n lumina palid a serii. Vzur magazia de tabl i balonul n form de plus,
precum i vechea cldire a fabricii, la captul cel mai ndeprtat al proprietii, dar i
concentrar atenia asupra zecilor de oameni care mrluiau, purtnd pe chip mti
zmbind nfricotor. Cressida observ suliele pe care le aveau. Aceast demonstraie de for
i nghe sngele n vene. Fratele ei era acolo!
Pentru ce toate astea? ntreb ea, cu vocea frngndu-i-se de emoie.
Bnuiesc c Fortescue i apr proprietile, zise Saul. Probabil c aici pstreaz sferele
pe care le-a adunat pn acum.
Cum ajungem la Adam? suspin Cressida.
Hei, haidei s renunm la ideile fanteziste, zise Amy. Cunoscndu-l pe Fortescue,
aceste grzi sunt att de bine pltite, nct sunt gata s omoare orice intrus. Eu zic s
rmnem aici, afar, unde aerul e proaspt i oamenii sunt teferi.
Cressida se ntoarse brusc spre Amy, cu o privire nflcrat n spatele ochelarilor.
Am nouti pentru tine, Amy: nu toat lumea face ce-i place, fr s-i pese de nimeni
altcineva. Fratele meu e acolo i nu o s atept niciun moment n plus! Dar dac tu vrei,
pleac.
Amy fu complet luat prin surprindere de aceast izbucnire, iar Saul interveni repede, cu
minile ridicate ca i cum ar fi vrut s-o calmeze pe Cressida.
Hei, Cress, poate c la sfritul zilei grzile se duc acas i ne putem strecura cumva
nuntru, zise el.
Ca un rspuns la sugestia lui Saul, sun un clopot, iar grzile se oprir din patrulat i
pornir spre o poart construit n peretele lateral al proprietii. Cressida simi o umbr de
118

- ALEX WILLIAMS -

speran, dar aceasta dispru curnd, cnd o alt poart, aflat lng prima, se deschise i
zeci de grzi identice ieir pe proprietate, pornind s mrluiasc pe aceleai trasee. Lmpi
palide, puse pe gardul de crmid, fur aprinse; aruncau o lumin ireal. Cressida ls s-i
scape un oftat disperat, de frustrare.
Schimbul de noapte, zise Saul, punnd o mn pe umrul Cressidei.
Fata urmri grzile i se concentr. Toate preau att de asemntoare, i probabil c
vederea le era mpiedicat de mtile cu expresii crude.
O s fiu una dintre ele, zise ea, n cele din urm. Att Saul, ct i Amy ridicar din
sprncene, cu surprindere. Cressida se ntoarse spre ei, cu ochi strlucitori. Asta ar face
Adam, Amy. Sunt sigur c am vzut nite salopete pentru curse n portbagajul mainii.
Seamn cu cele pe care le poart grzile. Amy ncuviin.
M deghizez eu n gard, zise Saul.
Salopetele lui Amy n-o s te ncap Saul, zise Cressida zmbind.
Avea dreptate. Amy se ndrept spre portbagaj i-l deschise. Scoase o salopet care semna
foarte bine cu cea a grzilor, doar c era mai deschis la culoare. Amy smulse eticheta cu
numele ei de pe pieptul salopetei i apoi uriaul numr apte de pe spate. I-o ddu
Cressidei, care-i scoase haina i mbrc salopeta, trgnd-o peste pantaloni i pulover.
Eti mai scund dect ei. O s iei n eviden, se ngrijor Saul.
n cazul acesta, o s fiu o gard mai scund. Nu am niciun plan mai bun. Trebuie s
intru acolo i s-l gsesc pe Adam. Oricum, se ntunec, ceea ce m va ajuta. Acum, ce facem
cu masca?
Singurul metal pe care-l avem e aici, zise Saul, artnd spre Rndunica Argintie.
Amy se ncrunt la Saul. Apoi, lsnd s-i scape un oftat, se trnti la pmnt i se vr sub
main.
Iart-m, iubito, bombni ea. Apoi urm un zgomot. Amy iei de sub main avnd n
mn o bucat de metal subire, cam de dimensiunea unui plic.
Cadou de la o doamn egoist, zise ea ntinzndu-i-o Cressidei.
mi pare ru, Amy, tii tu pentru c i-am vorbit aa, zise Cressida, lund bucata de
metal i zmbind sfios. i mulumesc pentru asta.
Ei, e cum nu se poate mai potrivit s folosim garda Rndunicii Argintii drept deghizare
pentru o gard, zise Amy ridicnd din umeri.
Cressida aprecia sacrificiul fcut de Amy.
i acum, de unde fac rost de nite vopsea?
Amy scoase un ruj din buzunar.
ntotdeauna trebuie s fii pregtit pentru pozele de pe podium.
Cnd masca fu gata i Cressida i-o puse pe chip, fata semna ntr-adevr cu una dintre
grzile lui Fortescue, dei era mai scund, uniforma ei era mai deschis la culoare, iar masca
era strmb. Amy se ntinse din nou n portbagaj i scoase o cheie francez mare. I-o ddu
Cressidei.
E dur i grea. Sparge capul ca pe o nuc.
Saul se ncrunt. Privea toate acestea cu un sentiment crescnd de neajutorare. Se
obinuise ca el s fie cuttorul, meterul, salvatorul.
Cressida se ndrept spre gard i ncepu s se caere pe iedera care acoperea zidul
drpnat.
119

- FABRICA DE TALENTE -

Spune-mi cnd e liber, ca s trec, le uier lui Amy i Saul. Auzea bzitul linitit al unei
lmpi, chiar deasupra ei. Tmplele i vjiau de ngrijorare, iar palmele i erau lipicioase de
spaim. Dar se gndi la Adam, i hotrrea i reveni. Avea s-l gseasc. Printre zbrelele
porii, Amy i Saul priveau grzile patrulnd i, cnd fur siguri c nimeni nu se uita ctre
partea de zid lng care se afla Cressida, i fcur semn acesteia. Fata se ridic i sri de
partea cealalt. Imediat, ncepu s mearg precum grzile, ncercnd s se apropie n zigzag
de cldirea fabricii. Amy i Saul o privir mergnd, ncercnd din rsputeri s nu-i imagineze
ce s-ar fi ntmplat dac fata ar fi fost descoperit.
E foarte curajoas, zise Saul.
Da, chiar i deschide ochii asupra lucrurilor, rspunse Amy, faa ei trdnd respect.
Fortescue, Adam i creatura se mutaser ntr-o ncpere mic dar minunat a bibliotecii.
Pereii erau acoperii cu un tapet verde-nchis, cu model nflorat, iar pe mici mese se aflau
vaze de aram cu flori uscate. Fortescue i Adam stteau fiecare la cte un capt al unei mese
dreptunghiulare acoperite cu o fa de mas alb, iar creatura se afla, ntr-o poziie mai
degrab inconfortabil, ntre ei. Lumina blnd a lumnrilor strlucea pe argintria masiv.
Adam observ ct de ciudat arta creatura. Poate se simea mai n siguran sau mai bine pe
domeniul lui Fortescue, cci acum nu mai purta pelerina cu glug, iar Adam o putea vedea
bine. Era un adevrat amestec de trsturi disparate. Se minun de cicatricile sale cptate
n lupte, se holb la pielea sa tbcit, albastr, i se cutremur vzndu-i dinii nfricotori.
Era mult prea mare pentru scaunul pe care sttea i domina masa, astfel nct lumnrile o
luminau de jos n sus, dndu-i un aspect teribil i, n acelai timp, nobil. Ochii i erau plini de
confuzie cnd se uita la tacmurile aflate de-o parte i de cealalt a farfuriei.
Strduiete-te, i spuse Fortescue creaturii. M-am sturat s mnnci de pe covor.
Fortescue i puse nite sup groas dintr-o supier, apoi i nmn polonicul creaturii,
care-l lu ca i cum ar fi fost vorba despre cine tie ce obiect abject i misterios. Cu o micare
nendemnatic, reui s trnteasc nite sup n farfuria sa, dei cea mai mare parte se
rspndi pe mas. Apoi, privindu-l cu atenie pe Fortescue, creatura i lu lingura. Adam se
servi i el cu nite sup i ncepu s mnnce mpreun cu Fortescue, n timp ce creatura
sorbea, plescia i stropea.
Ce producea fabrica nainte de-a o transforma tu? ntreb Adam.
Se simea ciudat s fie prezent n acest loc, la aceast cin nebuneasc, dar nu-i pierduse
curiozitatea.
E o chestiune destul de amuzant, rspunse Fortescue, fcnd semn cu lingura spre
sup. Familia Fortescue cultiva napi pe terenul pe care l-am traversat, i apoi, din napi se
fcea sup. n fabric, era pus n conserve. Au numit-o Sup de napi, sup de napi, sup
de napi, pentru c, aparent, e de trei ori gustoas, indiferent ce-o fi nsemnnd asta. Mai
degrab dezgusttoare, nu-i aa? Att de insipid! nc mai sunt cteva mii de conserve care
trebuie consumate nu vreau s le arunc.
Creatura i lovi cu lingura dinii ca nite coli, n timp ce Adam se gndea la cele auzite.
Aadar, nu ai vrut s te ocupi de afacerea familiei? se interes biatul.
Nu, n-am vrut! ltr furios Fortescue. Am vrut o via mrea.

120

- ALEX WILLIAMS -

Creatura muc brusc din coada lingurii sale i o scuip n farfurie, trimind un val de
sup pe mas. Ddu farfuria la o parte i se holb la tavan. Adam o privi fascinat i apoi
atenia lui reveni la Fortescue.
i ia de-afar chiar sunt grzile tale? ntreb Adam.
Ce cuvnt urt, se strmb Fortescue.
De ce au zmbete pictate pe mti?
mi place s tiu c sunt nconjurat de angajai fericii, care m admir.
Chiar dac nu e aa? i arunc Adam.
Fortescue ignor acest lucru i mpinse farfuria cu sup. Ddu la o parte capacul de argint
al unei tvi, ca s scoat la iveal o bucat mare de carne. Cu grij, i ddu un cuit mare i o
furculi creaturii.
Ne faci onoarea s-o tai tu?
Creatura se ridic i se aplec deasupra tvii. Un moment, rmase nemicat i tcut, dar
apoi o atac exact ca un lunatic. Dup cteva secunde, se aez la loc pe scaun i ls s-i
cad cuitul i furculia pe podea. Adam i Fortescue privir bucata de carne, sau ce mai
rmsese din ea. Era mprtiat, n fii mici, peste tot, pe mas.
Mulumesc, zise Fortescue, tuind sec. Lu din nou polonicul i pescui nite carne
pentru Adam, apoi pentru houl su de talente i pentru sine.
Lundu-l pe Fortescue drept model, creatura lu cuitul i furculia care se aflau de-o parte
i de cealalt a farfuriei, n acelai timp cu stpnul su. Continund s-l imite pe Fortescue,
strpunse o bucat de carne cu furculia i ncepu s mnnce. Fortescue ncuviin
satisfcut.
i de ce luai voi doi sferele de talent? ntreb Adam.
Fortescue zmbi i se terse la gur cu un ervet.
Pentru c vreau s am tot talentul din lume.
Da, dar de ce? ncerc din nou Adam. Fortescue ls s-i scape un oftat.
tii c la coal sunt copii detepi i copii care sunt buni la sport sau art, sau chiar
unii care sunt buni la toate? ntreb Fortescue.
Bineneles, rspunse biatul.
Ei bine, eu nu am fost niciodat bun la nimic.
Adam ridic din umeri:
Asta-i i povestea vieii mele.
Mai mult dect att, eram ngrozitor la orice. Eram mic i anost. Nu aveam graie, logic
sau talent. Fceam totul greit. Colegii mei rdeau de mine i m ironizau sau, i mai ru, m
ignorau. Eram bogat, la naiba, ar fi trebuit s m respecte mcar pentru asta, mri
Fortescue, cu furie crescnd n voce. i tot ce m atepta n via era s conduc o afurisit
de fabric de sup! Pn cnd am gsit n biblioteca tatlui meu o veche carte cu legende
Acum, n curnd, continu Fortescue, cu o sclipire teribil n ochi, voi jefui toi oamenii
deosebii. Vor fi la fel de anoti i neimportani cum am fost i eu! Iar eu voi avea cea mai
grozav colecie pe care a vzut-o vreodat omenirea, una complet, superioar oricrei alteia!
Ha ha haaa Urechile creaturii se micar uor, iar Fortescue adug rapid: Adic noi.
Minunatul meu prieten i cu mine.

121

- FABRICA DE TALENTE -

Dar asta nu e tot, nu-i aa? taton biatul. Planul era i-aa destul de barbar i de
nebunesc, dar Adam tia c Fortescue urmrea mult mai mult. n carneelul tu spui c mai
e o faz, ceva legat de felul n care creatura a ieit din crater
Fortescue ls s-i scape un rs ciudat, glgitor, care strni ecouri n camer.
i nu-i aa c i-ar plcea s tii rspunsul?
Cum a reuit creatura sa ias din crater? Gndete!, i spuse Adam grbit. n timp ce
cugeta astfel, un mic pianjen czu n faa lui i travers o bucat de carne, dup care sri
peste marginea mesei i dispru din raza lui vizual. Adam i houl de talente l privir
disprnd. Era ceva n felul n care creatura l privise, ceva n felul n care se micase care-l
inspir pe Adam. i aminti de felul n care houl de talente srise departe de el, de pe
acoperiul hotelului Peritus Ce-ar fi fost dac nu s-ar fi crat pe burlan, ci ar fi escaladat
cu aceeai uurin chiar peretele? Adevrul l lovi pe Adam ca trsnetul!
Animluul tu de cas nu doar ia sferele de la alii, le poate i folosi el nsui, nu-i aa?
i arunc Adam. Care erau numele celorlalte creaturi strvechi care fuseser prinse n crater?
Era un fel de reptil i o o maimu albastr cu barb mic de-asta Saul n-a putut vedea
din capul locului houl de talente, n jungl, pentru c luase sfera acelei maimue i apoi,
cumva, fcuse ca acel talent s fie al su.
Asta explica i aspectul ciudat, lipsit de armonie al hoului de talente: barba sa albastr
amestecat cu piele i gheare ca de oprl, apoi silueta i membrele sale puternice dar lungi
singurii care preau s aib sens erau ochii si strlucitori, hipnotici i trilurile ca de
pasre.
Iat i rspunsul la ntrebarea cum a ieit din crater, continu Adam. Acolo, jos, erau
gndaci i pianjeni. Cumva, trebuie s fi folosit el talentul unui pianjen ca s scape.
Detept, detept, detept! strig Fortescue, aplaudnd cu poft. Bravo! Cel mai tare din
clas! Da! rse el. i n ziua de azi, micua mea creatur are mici crlige n palme, exact ca un
pianjen.
Adam i aminti de atingerea aproape lipicioas a hoului de talente.
tii, la nceput a crezut c sferele serveau drept hran, aa c le-a mncat. i s-a
pomenit avnd talentele pe care le conineau acele sfere. Fortescue i cobor vocea: Nu cred
c a neles vreodat n totalitate implicaiile acestui lucru. Dup ce a scpat din crater, se
pare c a preferat s le adune. Ce lucru stupid!
Deodat, cea de-a doua faz din planurile lui Fortescue se desfur n mintea lui Adam ca
o hart care se deschide pentru a arta nite locuri foarte ndeprtate.
Plnuieti s absorbi chiar tu sferele pe care le furi! icni el.
i voi deveni cea mai talentat persoan pe care a vzut-o mapamondul vreodat.
Oamenii m vor idolatriza! Voi ine aceast lume n minile mele, n felul n care creatura ine
o sfer de talent, fascinat de ea, dar, n fond, stpnul ei. Fortescue rdea isteric. Apoi se opri
brusc. Experimentele mele sunt n curs de desfurare deja. Nu se dovedete la fel de simplu
pe ct am sperat, recunosc. Se pare c noi, oamenii, nu putem pur i simplu s mncm o
sfer ca s-i absorbim talentul. Dar sunt ncreztor c voi ajunge acolo i sunt pregtit s tot
ncerc pn reuesc, indiferent de consecine.
Adam simi c i se face grea.

122

- ALEX WILLIAMS -

Creatura asculta doar pe jumtate conversaia lor, concentrndu-se s ncerce s adune cu


furculia i cuitul mici fii de mncare. Mri frustrat, doar pentru sine, i art spre
farfuria sa. Adam o urmri un moment, apoi se ntoarse din nou spre Fortescue:
Distrugi viei, zise n cele din urm.
Amuzant este c, de fapt, nu-mi pas, rspunse Fortescue.
Dar despre mine ce poi s-mi spui? ntreb Adam.
Vocea sa prea mic i pierdut.
Ei, tu eti o enigm. Ba lipsit de talent, ba talentat, rspunse Fortescue, cu sprncenele
ncruntate de preocupare. Intenionez s aflu cum s-a ntmplat asta.
Creatura ls brusc s-i scape un ipt de frustrare i arunc furculia prin camer, iar
aceasta se nfipse n perete i vibr.
Adam nghii n sec. Fortescue se ntoarse spre creatur:
Pentru asta, nu primeti ngheat.

123

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul douzeci i opt


UN VRTEJ DE ACIUNE
Dup cin, Adam fu dus ntr-o camer mic, placat cu faian alb, undeva sub biblioteca
sferelor. ntr-un col al ncperii, vzu o cuc mare, pe podeaua creia erau paie. Adam i
imagin c trebuia s fie patul creaturii, atunci cnd era acas. n jurul cutii se aflau zeci de
trofee i nimicuri strlucitoare. Creatura se repezi s le mngie, urmrind vrjit cum se
reflect lumina n suprafeele lor de metal lucios.
Daruri speciale de la un prieten ctre cellalt. Nu sunt eu bun cu tine, Denap? zise
Fortescue aproape neatent, n timp ce se agita prin laborator.
ntr-un alt col al camerei, pe o banc, era un aparat foarte ciudat, cu piese de alam, plin
de srme. Iar lng peretele cel mai ndeprtat de u, din tavan atrna ceva ce semna cu
un periscop.
Cu un semn din deget, Fortescue chem creatura la el. Aceasta ls jos un lan strlucitor,
de care era absorbit, i travers laboratorul.
Vezi dac a mai generat o alt sfer, i ordon Fortescue. Dac a fcut-o o dat, o poate
face din nou.
Adam fcu un pas napoi, dar creatura era rapid. Sri spre el i-l apuc de umr cu o
ghear, n timp ce pe cealalt o ls pe capul biatului. Adam simi cunoscutul miros de
mucegai, auzi glgitul creaturii i se simi slbit. Dar nu apru nicio sfer. Faa lui Fortescue
exprima dezamgire.
Hmm presupun atunci c trebuie s lucrm cu ceea ce avem, zise Fortescue. Se
ntoarse spre bancul de lucru unde un obiect era acoperit cu o bucat de mtase. Lu
mtasea, lsnd la iveal o sfer verde, lucind palid.
Asta e a mea? ntreb Adam.
A fost a ta, rspunse Fortescue.
Adam se aez tcut i-l urmri pe Fortescue cum examina sfera la un microscop vechi, ce
prea ruginit. Creatura sttea n cealalt parte a camerei, uitndu-se cnd la Adam, cu un
aer de curiozitate, cnd la sfera acestuia, cu o privire protectoare.
Da, categoric nu pare a fi la fel ca celelalte sfere, zise n cele din urm Fortescue.
Ei, mi place s fiu diferit de ceilali, rspunse Adam.
Fortescue sttu i analiz un moment.
De fapt, toate sferele sunt diferite, unice n felul lor, zise. n trecut, am luat chiar i mai
multe sfere mici de la aceeai persoan o dat. Aceti oameni sunt un fel de pricepui la toate,
nite multitalentai, dar nu ntr-un fel extraordinar. Acele sfere nu-mi sunt de niciun folos.
Dar a ta e ceva diferit. E mai puin strlucitoare, dar e robust. mi place. Brbatul se uit la
creatur. Vino ncoace, zise, iar houl de talente se ridic i se ndrept spre el. Acesta ridic
sfera i i-o ddu complicelui su.
Ce crezi? o ntreb.
Creatura i nfur ghearele n jurul sferei i nchise ochii. Scoase cteva mrieli scurte,
urmate de un tril prelung. Auzind sunetele, Fortescue cltin din cap.

124

- ALEX WILLIAMS -

Spune c are energie puternic, i zise Fortescue lui Adam, dar e ca un fel de pelerin,
nu ngropat ca un diamant. Brbatul se ncrunt: S vedem dac-am neles bine. Biatul i-a
fcut propria sfer de talent. Dar cum? ntreb srind n picioare i nhnd sfera.
Hei, ai grij! i atrase atenia Adam.
Fortescue l ignor i duse sfera la dispozitivul ciudat din colul camerei. O cuc de metal
era suspendat n faa unei diagrame a creierului uman. Din diferitele zone ale creierului
desenat porneau srme ctre mufele de pe cuc. Fortescue aez sfera n cuc.
Majoritatea sferelor opereaz pe aceeai lungime de und ca partea creierului care
guverneaz inspiraia, zise Fortescue. Adam se ridic i se apropie de main. Hai s vedem
ce face a ta, adug Fortescue apsnd pe un comutator. Cu un bzit, cuca ncepu s se
nvrt n jurul axei sale i, dup cteva secunde, o parte a diagramei creierului se lumin.
Fortescue pru uimit i opri mainria.
Ce e? ntreb Adam ngrijorat. Sunt vreun fel de ciudenie?
Sfera ta are originile n partea creierului care guverneaz inteniile, rspunse Fortescue.
Nu neleg, zise biatul.
Brusc, Fortescue izbi cu pumnul n mas. Adam sri speriat i creatura tresri.
Atunci eu de ce nu fac sfere de talent, la naiba! Sunt un uragan de aciune! Fortescue
art cu degetul spre creatur: Explic-mi!
Creatura ddu napoi n faa furiei lui Fortescue.
Explic-mi, naiba s te ia!
Creatura ezit i, oarecum mpotriva voinei sale, scoase nite sunete timide, ca nite
mieunturi.
Ce? ltr Fortescue. Se gndi intens. Inteniile mele sunt de obicei ndreptate spre mine,
nu spre ceilali? Adic acest biat este ntotdeauna atent la cei din jur i nobil? exclam
Fortescue. Scutete-m!
Houl de talente scoase un scheunat, cernd iertare.
Taci din gur! Vorbeti prea mult, i arunc Fortescue i ncepu s strbat camera n
sus i-n jos.
Creatura rmase tcut i ls capul n jos. Dar n timp ce Fortescue se plimba dintr-o
parte n alta, lui Adam i se pru c de la un moment la altul dispoziia nebunului trecea de la
furie i nencredere la bucurie nestpnit.
Poate c biatul are cel mai mare talent dintre toate! anun n cele din urm Fortescue,
pe un ton triumftor. Va fi cea mai important achiziie a mea de pn acum! Se ntoarse spre
Adam, respirnd precipitat. Cnd o s descopr tehnica de care am nevoie, o s m ocup de
sfera ta! Vreau hotrrea ta neabtut, biete! Fortescue i lovi capul cu pumnii, apoi
deschise larg palmele. Voi fi de nestvilit! ncepu s rd isteric, apoi se opri brusc. Acum,
dac talentul tu este guvernat de intenie, mai degrab dect nnscut, vreau s vd ntre
timp dac te putem face s mai produci nc o sfer. Sau dou! Sau trei! Sau patru! Sau cinci
sute! Cu ct mai mult hotrre, cu att mai bine.
Lui Adam nu-i plcea deloc ce auzea. Acum, Fortescue practic bombnea ceva incoerent.
Adam privi creatura. Era trist i supus. Poate c i se nzrea lui, dar creatura prea s
aib n ochi un vrtej de ntrebri.
Avem multe de fcut! exclam brusc Fortescue. Arunc o privire la ceas. Dar mai nti
vreau s verific dac totul merge bine sus.
125

- FABRICA DE TALENTE -

Se ndrept spre periscop i l trase jos din plafon. Privi prin lentil i vzu grzile care
mrluiau ca de obicei. Mic periscopul i ceva i atrase atenia.
Ce-avem noi aici? zise el, ngrijorarea strecurndu-i-se n voce. mpinse din nou
periscopul n sus, la o parte din calea lui. Du biatul ntr-o camer sigur i ncuie-l, i zise
creaturii. M voi ntoarce n curnd.
i cu asta, Fortescue iei din laborator aproape alergnd. Se ducea s vad de ce pe
proprietatea lui patrula un paznic scund, care nu avea uniforma standard.
Cressida se strduia din rsputeri s patruleze ca un paznic, dar genunchii i erau moi i-i
tremurau de fric. Ce-ar fi pit dac ar fi fost descoperit? Dincolo de masc, respiraia ei
prea greoaie i temtoare. Dar n ciuda agitaiei care o stpnea, gndurile ei erau
preocupate de calea pe care o apucase viaa ei n ultima vreme. Ce cale lung fcuse, att din
punct de vedere geografic, ct i al experienei! De la viaa luxoas dar trist i plictisitoare
din Riverfork pn la a patrula alturi de zeci de oameni narmai, periculoi, n ncercarea de
a-i salva fratele. Se simea foarte nesigur pe ea i speriat, dar, cu toate acestea, o nou
scnteie de via se aprinsese n ea. Pentru prima dat fcea ceva pozitiv, avea un scop.
Cutarea lui Adam o trezea dintr-o trans lung i nefericit, o trans n care intrase n
momentul n care auzise c prinii ei czuser sub ghea. ncercarea de a-i salva fratele
era, n acelai timp, i ncercarea de a se salva pe sine.
n ciuda sentimentului ca ieea n eviden ca o pisic ntr-un cuib de erpi, Cressida
ajunse n cele din urm la cldirea Fabricii, fr s fie oprit. Vzu ncuietoarea cu cifru de
lng u i njur n barb. n niciun caz nu putea sta acolo toat noaptea ncercnd
combinaii. Brusc, auzi pe cineva de cealalt parte a uii. Panica i strnse stomacul. Privi n
jur dup un loc n care s se ascund i nelese c singura ei ans era s se ghemuiasc
lng zidul care se afla n ntuneric.
Chiar cnd dispru din vedere, Fortescue iei pe u i cercet proprietatea. Mri enervat.
Poate c era prea agitat. Securitatea devenise principala lui preocupare de cnd demarase
proiectul Recolta de Aur. tia foarte bine c pe msur ce aduna talente tot mai valoroase,
exista un risc din ce n ce mai mare ca oamenii s-i dea seama ce fcea i s-l vneze. Un
zgomot asemntor unui rcit l fcu s se ntoarc. Merse tiptil de-a lungul faadei fabricii,
ddu brusc colul i cercet ntunericul.
Lipite de partea lateral a cldirii se aflau stive de lzi de lemn. Se ntindeau n ntuneric.
Fortescue se strecura printre lzi privind ncoace i-ncolo; i not n gnd s pun mai multe
lumini n zon. Auzi un trosnet i se ntoarse ca s se uite la o lad mai mare, aflat n
ntuneric. Din interiorul lzii, printr-o guric, l privea Cressida. Inima fetei btea nebunete.
Nu veni ncoace, se gndi. Te rog, nu veni ncoace! Dar Fortescue, furindu-se, se apropie
de lad. Puse degetele sub capac dar chiar cnd s-l ridice, un obolan iei de dup lada i
chii la el. Fortescue sri i ip. obolanul trebuie s fi scos zgomotele pe care le auzise. Ura
obolanii. Se rsuci pe clcie, ca s se duc napoi nuntru. Avea multe de fcut. Paznicul
cel scund trebuie s fi fost angajat din greeal. Va da de urma lui diminea i-l va concedia.
Se ndeprt i dispru dup col.
Dup cteva secunde, capacul lzii se mic ntr-o parte i Cressida se ridic. i mpinse
masca pe cretetul capului i oft uurat. Fusese ct pe ce s fie prins. Ce bine c
Fortescue era aa un la! Privi n jos spre obolan.
126

- ALEX WILLIAMS -

Mulumesc, zise. obolanul mirosi lada. Dar acum poi pleca. Haide! Fugi!
obolanul plec, oprindu-se un moment s adulmece un uria inel de metal, prins de ceea
ce prea s fie o uria trap de lemn. Cressida vzu masivele balamale metalice strlucind n
ntuneric. Dar nu avea timp s se gndeasc la asta; n schimb, se uit la coninutul lzii n
care sttea. Era pe jumtate plin de conserve de sup. Lu una i citi eticheta.
Ls conserva jos i privi lzile din jurul ei. Toate aveau aceeai etichet. Se gndi iar la
lista din carneelul lui Fortescue; o clip, ceva i atrase atenia. Dar nu avea timp s stea s
cugete la asta. Trebuia s gseasc o cale s intre n cldire. i ridic privirea i vzu c lzile
erau puse una peste alta pn sus de tot, la o fereastr mic aflat la un capt al cldirii.
Cu micri rapide, ferme, Cressida urc de pe o lad pe alta. n cele din urm, ajunse la
fereastr i privi n fabric. Primul lucru care-i atrase atenia fu ct de mare era i apoi
observ o siluet ce pea pe uriaa podea. Era Fortescue. l urmri pn ajunse la ua de la
captul ndeprtat unde-i fcu de lucru cu un obiect aflat pe perete. Trebuie s fie o alt
ncuietoare, se gndi Cressida. Pe-acolo trebuie s fie i Adam. Fortescue dispru din vedere
i Cressida simi un uruit care fcu s vibreze toat cldirea. i ajunse la urechi un zgomot
sinistru, ca o bolboroseal, i, cu oroare crescnd, urmri cantiti impresionante de metal
topit care ncepur s curg din tavan i s se preling pe podeaua fabricii. n ntunericul
nopii, metalul fierbinte strlucea puternic.
Cressida ncerc s-i recapete respiraia. Era o privelite nspimnttoare. Dar mai
important era c nu exista nicio cale sigur ca s ajung la ua de la captul ndeprtat al
fabricii. Moralul i se prbui. Nu-i veni n minte altceva dect s se ntind puin, dup care
s se ntoarc la Amy i Saul i s le povesteasc trista descoperire.

127

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul douzeci i nou


PREGTIREA RNDUNICII
Creatura l inea strns pe Adam n timp ce-i croia drum pe coridoarele slab luminate.
Biatul ncerca din rsputeri s se acomodeze cu mirosul neplcut de mucegai, dar fr sori
de izbnd tot i venea s vomite. Creatura bolborosea. Era un zgomot din gt, ciudat, lichid.
Parc-ar fi ncercat s se consoleze pe ea nsi. O clip mai trziu, l mpinse pe Adam ntr-o
camer mic.
tii c e greit ceea ce faci, nu-i aa? l ntreb Adam pe protejatul lui Fortescue.
Creatura se gndi o clip, iar chipul i fu traversat de un val de emoii diverse. Dar apoi,
trsturile i se nsprir; nchise ua i-l ncuie pe Adam nuntru.
Iar Adam atept. i atept. n camer era strictul necesar o podea de piatr, o mas, un
scaun, un pat i o lumnare care arunca umbre mictoare pe perete. Nu avea nicio fereastr.
ncperea asta trebuie s fie adnc spat n pmnt, se gndi Adam. Se ntinse pe pat i
ncerc s adoarm, dar un milion de gnduri i se nvrteau prin cap. Auzea i zgomote
ndeprtate izbituri, rcituri, voci ridicate. Fortescue i complicele su erau, cu siguran,
ocupai cu vreun proiect.
Adam se gndi la sfera de talent care ieise din el. Aadar, nu era o persoan chiar att de
mediocr! Avea propriul su fel de a fi talentat, chiar dac nu era vorba de un talent obinuit.
l fcea s se simt special. i plcea ideea asta. i putea alege propriul drum n via, tiind
c dac persevera n ceea ce credea c era corect, era exact ce-i trebuia ca s rzbeasc.
Dar nimic din toate acestea nu schimba faptul c, n acel moment, era prizonier ntr-o
cmru, ntr-o fabric veche aprat de o perdea de metal fierbinte, nchis aici de un tip
singuratic, dus cu pluta, un fanatic al puterii, i de complicele acestuia. Se gndi la sora lui,
la Saul i la Amy. Vor ncerca s-l salveze i s-l mpiedice pe Fortescue s nfptuiasc planul
diabolic? Spera c o vor face; dar gndindu-se c le-ar fi fost imposibil, se hotr c era mai
bine dac l-ar fi abandonat i s-ar fi ntors n siguran acas. Nu se simi ruinat cnd i
ddur lacrimile. Pereii cenuii i ntoarser suspinele n ecou.
***
Adam se trezi brusc. Czuse ntr-un somn adnc dar agitat, i acum, Fortescue i creatura
erau aplecai deasupra lui. Nu-i ddea seama ct dormise. Se ridic ameit.
Verific dac are talent, i zise Fortescue agitat aghiotantului su.
Creatura i plimb mna pe cretetul biatului, iar acesta se simi ameit. Dar nu apru
nicio sfer. Creatura uier i cltin din cap.
Bine. S vedem dac te putem face s generezi mai mult talent, zise Fortescue. Dac
micul meu experiment funcioneaz, n curnd vom scoate de la tine sfere cu zecile
i cu asta, Fortescue l leg la ochi pe Adam i-l mpinse afar din camer. Biatul fu
condus prin coridoare i mai ntortocheate, pn cnd, brusc, avu sentimentul c
ptrunseser ntr-un spaiu larg. i fu scoas legtura de la ochi. Adam se trezi singur i
nconjurat de cel mai dens ntuneric pe care-l ntlnise vreodat. Parc-ar fi plutit n spaiu
dar aici nu erau stele sau planete.
128

- ALEX WILLIAMS -

Alo! strig el, i i auzi ecoul vocii, ascuit i puternic. Fcu civa pai n fa i se izbi
de ceva ce prea un perete de sticl, rece. Ce se ntmpla? Pipi peretele pn ce ajunse la un
col. Trecu de el i pipi un alt perete, apoi altul, i altul. Prea s se afle ntr-un cub de sticl.
Apoi, fr niciun avertisment, ni o lumin strlucitoare. Adam ddu napoi. Pe toate
suprafeele din jurul lui, ncepuser s fie proiectate imagini n micare. Ritmate i reale, i
copleeau simurile.
Lumina rece a dimineii ncepea s nvluie proprietatea, cnd Cressida se apropie de
porile principale i se folosi de schimbarea grzilor ca s se strecoare napoi i s sar peste
zid. nc temndu-se s nu fie descoperit, fu ajutat de Saul i Amy s treac n siguran
de cealalt parte.
O curgere de metal lichid? ntreb Saul cu nencredere n voce. Glumeti?
Cressida cltin din cap, strmbndu-se uor la aceast amintire.
Saul i Amy se strmbar i ei unul la cellalt. Amy privi printre zbrelele porii cldirea
fabricii. i miji ochii, ca i cum ar fi cntrit ceva. Curajul Cressidei micase ceva n
interiorul lui Amy. Existau i alte lucruri n via n afar de colecionarea trofeelor. Poate c
talentul ei de pilot de curse putea servi i altui scop, nu doar celui de a fi aclamat de mulime,
duminicile dup-amiaza.
O s intrm cu Rndunica Argintie, declar Amy pe un ton provocator. Saul i Cressida
se uitar la ea cu surprindere.
Hei, hai, fr idei fanteziste, zise Saul.
Amy i rsplti gluma cu un zmbet sec.
Cred c tim cu toii c e singura cale.
Cressida trase adnc aer n piept i ncuviin. Saul arunc o privire spre main. Era
solid, puternic. Ar fi mers. Posibil. ncuviin i el.
Va trebui s punem lanuri de zpad peste cauciucuri. Bnuiesc c metalul topit i
cauciucul nu sunt chiar o combinaie ctigtoare, zise Amy.
Cteva clipe mai trziu, Amy, Saul i Cressida erau ghemuii n praf, fixnd cu grij
lanurile pe roi. Amy i Cressida lucrau pe partea oferului, iar Saul, pe cealalt. Amy i
strig:
Cum te descurci acolo, Saul, dragule?
Ok, cu excepia faptului c am impresia c lanurile mele au fost fcute pentru nite roi
mult mai mici.
Ei, va trebui s-i foloseti braele acelea puternice de pstor ca s le mai ntinzi, nu-i
aa?
Saul zmbi larg. Se gndea la Amy n timp ce lucra. Nu mai ntlnise niciodat pe cineva ca
ea. Era ncpnat i plin de voin, iar uneori, foarte egoist. Dar era i ca o gur de aer
proaspt, i Saul tia prea bine c unui pstor nimic nu-i place mai mult dect aerul
proaspt. i-i spusese dragule. Nimeni nu-i mai spusese aa nainte. Indiferent ce avea s se
ntmple n urmtoarele ore, era bucuros c o ntlnise.
n timp ce punea lanurile la roi, Amy se simea trist. Era o ironie a sorii c parcurseser
sute de mile de drum ngheat sau nzpezit i nu avuseser niciodat nevoie de lanurile de
zpad, i acum le puneau ca s treac peste metalul fierbinte, topit. Recunotea n sinea ei
c Rndunica Argintie nu era fcut pentru asta, dar se hotrse s-l ajute pe Adam.
129

- FABRICA DE TALENTE -

M-am gndit la ce ai spus, zise Amy, uitndu-se la Cressida. O femeie btrn i trist,
nconjurat doar de trofee i de amintiri prfuite.
Cressida se simi stnjenit. i ddu seama c obrajii i se mbujorar.
Am zis asta doar ca s ne ajui
Nu, aveai dreptate, o ntrerupse Amy. I s-a ntmplat i mamei mele. Era o clrea de
rodeo celebr. Ne lsa singuri pe tatl meu i pe mine i pleca ani n ir n turnee cu
spectacole aproape improvizate. Se pare c era mai fericit s-i distreze pe copiii care n-o
cunoteau, dect s aib grij de mine. Cnd n cele din urm a venit acas, tatl meu i-a
spus c n-o mai vrea. Chiar i mie mi se prea o strin. Aa c a plecat din nou. i-a fcut o
colib pe cine tie ce culme btut de vnturi, pe undeva. Nu vreau s fiu ca ea.
Tu nu eti aa, zmbi Cressida. Mama i tatl meu erau plecai deseori, zise ea. Dar
cnd erau acas, ne distram de minune.
Cnd erau? ntreb Amy.
Au murit. A fost un accident, opti Cressida.
Amy se foi stnjenit. Nu era obinuit s aib de-a face cu emoiile complicate ale altor
oameni.
Mmm mi pare ru s aud asta, zise ea n cele din urm i fu surprins s descopere
adncimea sentimentelor pe care le avea pentru Cressida.
Cnd roile fur gata, Amy, Saul i Cressida se adpostir de soarele fierbinte al dupamiezii n main. Saul i Amy se aezar n fa, iar Cressida se ntinse n spate.
O s intrm la noapte. Cnd se schimb grzile, zise Amy, oferindu-le bomboane cu
ment (n ambalajul oficial Rndunica Argintie).
Toi trei ncercar s-i ridice moralul cntnd melodii amuzante. Dar vocea Cressidei era
att de minunat, nct chiar i cel mai frivol cntec prea demn de un concert, iar Saul i
Amy, extaziai, fur curnd redui la tcere, gndurile zburndu-le n locuri aflate departe de
realitatea sarcinii aproape imposibil de ndeplinit care-i atepta. Dar apoi, soarele dispru n
spatele dealurilor ndeprtate, ca un reflector care se stingea. Cressida interpret asta ca pe
un indiciu c era momentul s se opreasc din cntat. O tcere apstoare i nvlui.

130

- ALEX WILLIAMS -

Capitolul treizeci
FILMELE LUI FORTESCUE
Adam era nconjurat de imagini n micare. Iar imaginile erau att de vibrante i preau
att de reale, nct n curnd uit c era nchis ntr-un cub de sticl. Un brbat n vrst, cu
o barb lung, argintie, purtnd o hain groas de explorator venea din faa lui Adam, cu o
expresie de teroare absolut pe chip. Adam se ntoarse i vzu un tigru apropiindu-se, cu
ochii strlucind i colii lucind de saliv. Brbatul se mpiedic de o rdcin de copac i czu
cu o bufnitur care ridic un norior de praf. Tigrul se mai apropie puin.
Ridic-te! strig Adam.
Dar btrnul se ndeprt, trndu-se ncet pe coate. Tigrul i linse botul i se apropie mai
mult. Inima lui Adam btea s-i sar din piept.
Du-te! Dispari! fcu Adam ctre uriaa felin care, bineneles, nu putea s-l vad.
Adam nu tia ce s fac. Era mai bine s te prefaci mort? Nu, asta era la uri. Cu tigrii era
mai bine s pleci.
Ridic-te, insist Adam ctre brbatul vrstnic.
Dar cu un mrit grav, satisfcut, tigrul reacion primul. Adam se arunc ntre brbat i
tigru i imaginea nghe, apoi se stinse. Uimit, biatul se ntinse pe podea, cu rsuflarea
tiat.
Ce se ntmpl? strig n ntuneric.
i plac micile mele filme de amator? bubui din senin vocea lui Fortescue. Acesta a fost
nceputul celei de-a doua faze am ncercat s punem sfera unui tnr geniu al alergrilor
ntr-un btrn. Nu i-am putut-o introduce n cap, aa c i-am ndesat-o n buzunar i, dup
cum ai vzut n-a mers. Am parcurs cale lung de-atunci i, ntr-o bun zi, mi va reui, iar
cnd se va ntmpla asta, toate talentele din lume vor fi ale mele. ALE MELE!
Adam o lu la fug nainte, dar se izbi de peretele de sticl i se prbui la podea.
Las-m s ies! strig, ridicndu-se cu greu.
Mi-e team c nu! Mai avem s-i artm i alte minunii.
Adam vzu cum imaginile prind via din nou. De data aceasta, doi trapeziti zburau prin
aer. Dungile roii i albe ale unui cort de blci abia dac erau vizibile deasupra lor. Adam era
puin ameit: ntunericul care-l nconjura l fcea s se simt ca i cum ar fi plutit n aer
alturi de acrobai.
Asta a fost una dintre cele mai grozave extrageri ale mele! bubui din nou vocea lui
Fortescue.
Apoi se auzi o alt voce, prnd s vin de undeva de foarte de jos, de sub Adam. Probabil
c este maestrul de ceremonii, se gndi el.
i acum, cel mai talentat trapezist care a existat vreodat, Marele Paulo Zorgana, va
ncerca un triplusalt cu rsucire! l poate face? Ar trebui s ncerce? Am vrut s-l conving pe
Zorgana s se rzgndeasc, dar a cerut s fie lsat s ncerce! Poate el va reui acolo unde
numeroi alii au ncercat i au euat? Doamnelor i domnilor, haidei s aflm! Privii, dacndrznii!
Adam i spuse c aceasta era doar o nregistrare se ntmplase deja: nu mai putea face
nimic, ar trebui doar s priveasc n alt parte dar totul n jurul lui era att de real, nct se
131

- FABRICA DE TALENTE -

trezi cuprins de agitaie n timp ce-i urmrea pe cei doi artiti zburnd dintr-o parte ntr-alta.
Cel aflat la prindere atrna de bara sa, prins cu picioarele, cu braele musculoase ntinse,
relaxate, suple. Marele Paulo Zorgana se legna n fa i-n spate, mai repede, i mai repede,
susinndu-i cu uurin greutatea n braele sale puternice, cu muchii abdominali
ncordai.
Dar apoi, Adam observ ceva familiar micndu-se sus, deasupra. Aluneca pe una dintre
sforile trapezului lui Zorgana cu o vitez uimitoare. Biatul fcu un pas nainte.
Nu! strig. Degetele i se ncletar n van pe imaginile din faa lui. Creatura se opri
deasupra lui Zorgana, cu ghearele sale lungi, ntinse. n cteva clipe, sfera de culoarea aramei
care reprezenta talentul lui Zorgana era mngiat de houl de talente. Fugise napoi chiar
cnd Zorgana ddea drumul trapezului.
N-a mai fost niciun salt. Doar o cdere urt, o rostogolire n ntuneric. Adam se arunc n
fa nc o dat, ncercnd s apuce mna brbatului i imaginile se stinser. Biatul i
acoperi ochii.
De ce faci asta? opti el.
ncerc s strpung ntunericul cu privirea, dar nu reui s vad nimic.
De fiecare dat cnd te ntinzi s-i ajui pe-aceti oameni, generezi energie pentru talent,
rspunse Fortescue. nc vreo cteva filme de-ale mele i ar trebui s avem deja o sfer
pentru colecia mea.
Comportamentul monstruos al lui Fortescue aprinse brusc o minge de foc n stomacul lui
Adam.
Asta e ru! strig biatul. Tot ce faci e ru!
Linite! strig Fortescue. Viaa nu nseamn bine i ru.
Ba exact asta nseamn, bombni Adam n sinea lui, dac-i dai seama de diferena
dintre ele.
Departe, sus, n camera de control pe care Fortescue o construise pentru cubul su de
sticl n care proiecta imagini n micare, creatura sttea tcut lng stpnul ei, privind n
jos, la Adam. Biatul prea foarte mic i speriat. Era prins n capcan i singur. i nc i
mai apra prerile. n jungl, ar fi fost respectat. Creatura se ntoarse spre Fortescue. Pe gtul
lui se vedeau vene, prul su rou i crunt, de obicei ngrijit, i cdea pe fa, iar mustaa sa
alb tremura n timp ce brbatul rnjea. Prea s-i fac plcere. Creatura nu nelegea clar ce
simea, dar nu-i era bine. Se foi stnjenit, i, ca s se simt puin mai bine, se ag de
strlucitorul su lan preferat, pe care-l pusese la gt doar cu aproximativ o or mai devreme.
Ploua cu gleata, i tunete care te zguduiau din toi rrunchii se rostogoleau pe cer. Ploicica
jucu ce ncepuse cu zece minute mai devreme se transformase rapid ntr-un torent
zgomotos i de neoprit. Cressida i ridic gulerul hainei i cobor sacul cu sferele de talent n
groapa pe care o spase mai devreme. Rapid, arunc pmntul napoi n groap nainte de a
apuca s se transforme n noroi. Cu toii hotrser c era o idee bun s lase talentele acolo
i s le recupereze cnd l vor fi salvat pe Adam. Cnd l vor fi salvat pe Adam, nu dac.
Ploaia torenial forma bltoace mari, inclusiv n jurul Rndunicii Argintii. Norii ntunecai
i agitai se reflectau ireal n vopseaua ei strlucitoare. Amy i Saul stteau fiecare de o parte
i de alta a mainii, acoperind-o cu pturi pe care le legau cu sfori de acoperi.
Ploaia e un mare noroc, s tii, i spuse Amy lui Saul. Pturile ude ne vor oferi protecie.
132

- ALEX WILLIAMS -

Clcnd prin bltoace, Cressida se ntoarse la main.


Ultima ocazie s te rzgndeti, Amy. Chiar nu vreau s crezi c eti datoare s faci asta,
zise, tergndu-i picturile de ploaie de pe ochelari.
Ce fel de concurent a fi dac a lsa s-mi scape o provocare ca asta? replic Amy.
Cressida i mut privirea la Saul. Expresia ei ntrebtoare i oferi o posibilitate de scpare,
s nu se simt vinovat.
Urc, i zise Saul, n loc de rspuns.
Cressida se strecur pe scaunul din spate. Amy i Saul se privir peste pturile acum ude
leoarc.
Aa-i oferi tu unei doamne puin distracie? ntreb Amy, ridicnd vocea ca s acopere
un tunet puternic.
Nu cred c eti genul care s prefere lumina lunii i dansul.
Amy rse i amndoi se urcar n main. Femeia i leg prul ud ntr-o coad de cal i i
puse mnuile. Brbatul i terse palmele lipicioase pe pantalonii si de ln i ncerc s
ignore nodul pe care-l simea n stomac. Cressida ncerc s alunge gndurile despre miile de
lucruri care ar fi putut merge prost n acest plan deloc solid i se concentr asupra lui Adam.
Acum ateptm doar startul, zise Amy btnd nerbdtoare darabana cu degetele n
volan.
Porile principale se aflau doar la vreo zece lungimi de main distan. Singurele zgomote
erau respiraia lor, ploaia care ropotea pe acoperi i freamtul norilor agitai de deasupra
capetelor lor.
Apoi, se auzi un zgomot. Clopotul ndeprtat care marca schimbarea grzilor. Amy atept
cteva secunde ca oamenii aceia sinitri s-i nceap marul ctre ieirea aflat la captul
cel mai ndeprtat al proprietii i apoi porni motorul. Rndunica Argintie se trezi la via.
inei-v bine, zise ncet Amy.
Cu un mrit rzbuntor, maina se avnt, mprocnd noroi n timp ce roile se luptau s
adere la sol. Lovi porile duble cu aa o for, c zburar, iar una dintre ele chiar sri din
balamalele ruginite i ateriz greoaie pe pmntul ud. Amy mri viteza n timp ce traversau
proprietatea. Auzind vuietul mainii, grzile se ntoarser din poziiile pe care le ocupau la
coada format la ieire i ncepur s alerge spre Rndunica Argintie.
Avem un fan club, zise Saul, aruncnd priviri n laterale, spre hoardele de mti
zmbitoare ce se repezeau spre ei.
Drept rspuns, Amy mormi i aps pe butonul de supraalimentare. Maina gemu cu
putere i Saul, Cressida i Amy fur lipii de sptarele scaunelor lor din pricina forei de
acceleraie.
Oricum, avem nevoie de mai mult putere ca s trecem de acele ui, zise Amy.
Grzile aruncau acum cu suliele. Vreo dou nimerir n ua mainii i lsar urme adnci.
Cressida tresri la zgomotul loviturilor. Amy se ncrunt. Dar nu avea timp s cerceteze felul
n care arta maina ei, pentru c se apropiau cu repeziciune de uile fabricii. Amy aps i
mai mult pe acceleraie. Avea gura uscat, dar reflexele i erau treze. Faptul c era complet
absorbit de sarcina pe care-o avea de ndeplinit o fcea s uite de fric. Apoi, Rndunica
Argintie lovi uile cu fora unui tren accelerat.
Uile se sfrmar la impactul cu maina, care ni prin vastul spaiu de dincolo de ele. i
n acel moment, Amy i ddu seama de soliditatea aprrii lui Fortescue se aflau n faa
133

- FABRICA DE TALENTE -

unor ziduri de metal fierbinte i a unui ru uria de flcri. Amy simi cum piciorul de pe
acceleraie i se ridic singur. Mai avea timp s se opreasc? Dar renun rapid s mai
cocheteze cu eecul.
n toate cursele la care participase, nu se jucase niciodat apsnd pe frn din pricina
fricii. Avea ndoieli c vor trece dincolo, dar curajul i hotrrea ei erau categorice. Aps din
nou pe acceleraie. Maina i continu drumul prin ploaia incandescent, fierbinte i prin
rul de foc format de metalul topit.

134

- ALEX WILLIAMS -

Capitolul treizeci i unu


CLDUR NSPIMNTTOARE
Rndunica Argintie avea o vitez att de mare, nct parcurse jumtate din drumul prin
metalul portocaliu-roiatic fr prea mari necazuri. Lanurile pentru zpad i fcur bine
treaba, innd la distan cauciucurile de substana care se scurgea pe sub ele. Dar apoi,
consistena ca de sirop a metalului lipicios ncepu s pun stpnire pe cauciucuri i, n
curnd, maina pierdu vitez, ceea ce nsemna un sfrit care ddea fiori pe ira spinrii. n
cele din urm, cu un scncet groaznic, Rndunica Argintie se opri brusc.
Abia atunci, Saul, Amy i Cressida ncepur cu adevrat s simt ghearele reci ale fricii
cuprinzndu-le inimile. Un uvoi nentrerupt de metal fierbinte czu pe main. Acolo unde
atinse pturile ude, se ntri cu un uierat furios n pete dezordonate de metal cenuiu, lipsit
de strlucire. Dar ploaia arztoare continua s cad. Amy, Cressida i Saul o privir cum
lovea capota i cum ncepea s-i croiasc ncet drum prin ea. Toi i ddeau bine seama,
ntr-un mod dureros, c acelai lucru se ntmpla i cu acoperiul de deasupra capetelor lor.
Amy bg n viteza nti, porni motorul, dar roile patinar pe loc, aruncnd jeturi de scntei
albe.
Ei, nu sta era planul, nu-i aa? zise Amy, cu ochii strlucindu-i i cu vocea oprindu-i-se
n gt. Aps nc o dat pe acceleraie i rsuci minile pe volan, cu frustrare.
Saul o privi cu tandree. l emoiona s o vad ezitnd i s dea la iveal vulnerabilitatea de
sub aerul ei energic i strlucitor.
Poate exist totui o cale de scpare, zise el. Dar nici el nu credea asta.

135

- FABRICA DE TALENTE -

Abia atunci, Saul, Amy i Cressida ncepur cu adevrat s simt ghearele reci ale fricii
cuprinzndu-le inimile. Un uvoi nentrerupt de metal fierbinte czu pe main.
Lanurile de pe roi se topeau, iar cauciucurile ncepur s fac bici i s pocneasc.
Cressida privi n sus interiorul acoperiului era rou, fierbinte, i mici picturi de metal
topit ncepeau s pice n main. Se trase ntr-o parte cnd o bucat de mrimea unei mingi
de golf czu i ls o arsur pe scaun.
ncepe s curg nuntru, zise ea calm, dar cu inima btndu-i tare.
Cldura din interiorul Rndunicii Argintii deveni rapid de nesuportat. Saul ls s-i scape
un scncet i renun rapid la haina sa cnd cteva picturi de metal trecur prin ea. Amy se
ndrept brusc, ca i cum sperana nsi ar fi tras-o n sus.
Plcint cu mere fierbinte! Ar putea fi o cale de scpare, zise, i se uit la bordul
mainii la un mic buton rou aflat sub un panou de sticl, pe care scria Pericol.
Nebunia lui Sorensen trebuie folosit doar n momentele cele mai aiurea, periculoase,
fr nicio alt opiune, care i taie respiraia, zise Amy n timp ce ridica panoul i zbovea cu
degetul deasupra butonului.
136

- ALEX WILLIAMS -

Cred c putem spune fr teama de a grei c suntem ntr-un astfel de moment, zise
Cressida uitndu-se ntr-o parte, unde mai vzu nc o perdea de metal topit.
Hank Sorensen a construit n asiu un sistem de propulsie cu gaz, pentru cea mai
grozav experien a vitezei, zise Amy.
Apas! S ieim de-aici! zise Saul.
Nu e chiar sigur, tii, chiar deloc
Cui i pas?! zise Saul, iar picturile de sudoare i curgeau de pe frunte i-i intrau n
ochi.
Odat ce aps pe acest buton, nu voi mai avea niciun control asupra mainii. O s plece
ca o rachet, spuse Amy.
Saul se uit la ea cu o rbdare tandr, n timp ce acoperiul care se lichefia de cldur se
scurgea la un fir de pr de capul lui.
Apas pe buton, Amy, zise el.
Femeia aps pe butonul rou.
Maina ni nainte cu o energie uimitoare. Flcri lungi tremurtoare ieir din eava de
eapament. Fora era att de mare, nct roile abia dac atingeau pmntul prjolit,
denivelat de sub ele. Rndunica Argintie aluneca pe ce mai rmsese din podeaua mortal, cu
un vaiet care-i sprgea timpanele, tremurnd i zglindu-se. Amy, Saul i Cressida erau
zglii ca boabele de fasole ntr-o conserv.
i apoi, cu un bufnet care le tie rsuflarea i cu un scrit de metal ndoit, maina se izbi
de zid.
Saul deschise ochii, gemnd. Genunchii i tremurau i, categoric, se simea ameit. Se
ridic i privi n jur. Scpaser de metalul lipicios. De fapt, jumtate de main era ngropat
n peretele din captul ncperii, mprtiind buci de crmid mprejur. Cressida se ridic
i i frec umrul.
Cred c organele mele sunt cu susul n jos, se vit ea.
i ale mele, rspunse Saul. Privi n jos i vzu c toiagul su iubit era rupt n dou.
Tresri ntristat, dar apoi privi spre Amy, care era nemicat i tcut. Pe frunte avea o
tietur care sngera. Brbatul simi n piept un fior de spaim.
Amy? zise el, atingndu-i umrul. Amy? repet el.
Cte rele aveau s mai fac nebunul acela i ciudatul su slujitor, nainte ca el s-l poat
opri? Brusc, furia lui Saul nu mai cunoscu limite.
Amy? insist el a treia oar, scuturndu-i umrul.
Cu un mormit abia perceptibil, Amy se mic. ncet, se ridic i deschise ochii.
Ei, ca s vezi, butonul rou chiar funcioneaz.
i duse o mn la tietura de pe frunte i se strmb.
Saul se simi cuprins de un val uria de uurare. Cressida oft lung.
Ne-am fcut griji pentru tine.
Ah, doar aipisem puin, rspunse Amy, cu un gest intenionat pompos al minii, care se
transform ns ntr-o strmbtur de durere nsoit de un scncet.
Toi trei i fcur loc s ias din main i Amy evalu dezastrul. Maina ei abia dac mai
semna cu o main. Portbagajul era plin de guri, acoperiul era ndoit, roile erau
nepenite, cauciucurile sfiate, iar asiul era ndoit sub form de S. Partea care zcea
ngropat n perete arta chiar i mai ru.
137

- FABRICA DE TALENTE -

De data asta n-o s mai fie reparat, recunoscu Amy, scuturndu-se de praf.
Eti bine? ntreb Saul.
Da, chiar sunt, zise Amy, surprinztor de vesel. E doar o main. O main grozav,
dar doar o main. S mergem s-l gsim pe Adam.
Ah, iar avem de-a face cu un cifru, zise Cressida, izbind cu palma n peretele de lng
ncuietoare. Dar chiar cnd termin de rostit aceste cuvinte, o bucat mare din zid care
fusese zguduit de impactul cu Rndunica Argintie czu, dnd la iveal coridorul din spatele
lui. Maina alunec pe asiul ei o idee mai departe, ca i cum le-ar fi artat calea.
Se pare c Rndunica Argintie vrea ca noi s form intrarea, zise Saul, croindu-i drum
prin gaura din zid.
Amy i Cressida l urmar.
Mi se ntmpl doar mie sau i voi v simii la fel de pierdui, fr speran? ntreb
Amy n timp ce rtceau pe un alt coridor, slab luminat. Vocea ei avea ecou din cauza
pereilor metalici. Grinzi groase de metal traversau tavanul la distane regulate, dndu-le
coridoarelor un aspect de tunel.
Acum, c ai pomenit de asta, cred c am mai vzut o asemenea grind i mai devreme,
zise Saul cercetnd ntunericul de deasupra. E posibil s ne nvrtim n cerc.
Amy i ddu ochii peste cap, iar Cressida oft frustrat.
Ce mai misiune de salvare! mormi ea.
Prea tras la fa, obosit. Cu ct le lua mai mult s dea de Adam, cu att mai multe griji
i fcea pentru el. Slbaticul i mortalul sistem de aprare o convinseser, dincolo de orice
ndoial, c Fortescue era complet nebun.
Poi s dai de urma lui Adam ca de urma unei oi? l ntreb Amy pe Saul.
Nu prea e uor. Nu are suficient blan.
Amy i Cressida i aruncar lui Saul o privire care-i sugera c era cazul s renune la
glumele jalnice. El se strmb n chip de scuze, apoi nchise ochii i adulmec aerul.
Sunt att de multe mirosuri ciudate aici, jos! zise el. Mirosul creaturii, care e puternic, i
apoi mai e i mirosul pmntului umed, i cel neptor al loiunii dup ras folosite de
Fortescue. Saul deschise ochii i se uit la Amy i la Cressida. Ridic din umeri. Poate dac
a avea ceva de-al lui Adam, a simi mai bine, dar
Cressidei i veni o idee. Bg mna n buzunarul pantalonilor i scoase o batist.
E bun de ceva? ntreb pe un ton plin de speran. Asta e a lui.
Saul o lu i inspir. i napoie batista Cressidei i apoi adulmec din nou aerul, cu nrile
palpitnd.
Hmm simt o urm vag, opti el i se ntoarse. Pe-aici!
Datorit priceperii lui Saul, reluar traseul pe care-l fcuse Adam prin lumea subteran a
lui Fortescue. Se minunar de uriaa bibliotec.
Unele dintre aceste sfere sunt dureros de frumoase, zise Cressida uitndu-se la sfera de
talent a lui Ernst Applebaum.
Dar cnd ajunser n mica ncpere n care Adam fusese inut nchis, aternuturile ifonate
i mizeria general fur prea mult pentru Cressida.
Adam! strig ea, nvrtindu-se n loc, cu lacrimile curgndu-i pe obraji. M auzi?
Hei, hei, zise Saul. nc i simt mirosul. E aici, e n via. Pe-aici pe undeva.
138

- ALEX WILLIAMS -

Amy o apuc de mn pe Cressida i o trase rapid afar din camer, urmndu-l pe Saul,
care grbise ritmul.
El le conduse n jos, pe coridoare ntunecate, cu podeaua denivelat, pn cnd, n cele din
urma, ajunser la o pereche mare de ui metalice duble. Cressida i lipi urechea de una din
ele.
Aud ceva muzic parc, zise n oapt, ndeprtndu-se de u.
Ok, ce plan avem, oameni buni? ntreb Amy.
Saul trase adnc aer n piept. Planurile erau foarte bune. Uneori, erau chiar folositoare. Dar
n toi aceti ani n care i cutase oile prin gropi i anuri, nu avusese nevoie de nimic
altceva dect de o puternic dorin de a salva ce era de salvat. Trase din nou aer n piept.
Biatul era, categoric, de cealalt parte a acestor ui.
Hai s-l scoatem de-acolo, zise.
Amy i Cressida erau surprinse de aceast abordare direct, dar erau prea obosite ca s
mai obiecteze. De fapt, n timp ce-l urmrir pe Saul cum se ddea napoi i lovea uile cu
piciorul, reuind s le deschid, se obinuir cu ideea. Intrar toi trei.
n camera de dincolo de ui era ntuneric, dar dup ce ochii lor se obinuir cu el, l putur
vedea pe Fortescue ntr-o ncpere sus, n colul cel mai ndeprtat. Camera era spaioas, i
cea mai mare parte din ea era pierdut n ntuneric. Oricum, n centrul ei, Saul, Amy i
Cressida putur s vad o mulime de proiectoare dispuse n jurul unui cub de sticl, iar n
mijlocul cubului era Adam. Crat n vrful lui, ntinznd o ghear printr-o gaur, era
creatura, iar n spatele ei erau o grmad de sfere verzi, asemntoare celei luate de la Adam
n casa lui Fortissimo. Cressidei i se tie rsuflarea i, de oroare, i acoperi gura cu mna
bietul Adam!
Imagini cu o balerin se micau pe cei patru perei de sticl i se auzea muzic. De unde
sttea Cressida, imaginile se vedeau deformate, dar era sigur c pentru Adam preau foarte
reale.
El fcea frenetic semne cu mna spre balerin, ncercnd s o avertizeze asupra creaturii
de celuloid care se apropia ncet, n spatele ei. Cressida nu mai suport s-l vad pe fratele ei
prizonier, avnd un aer att de dezorientat.
Oprete-te! strig ea.
Adam se opri i se ntoarse ncercnd s descopere a cui era vocea.
Simurile i erau pline de imaginile i de sunetele vibrante ale baletului, precum i de teama
pentru balerin. Trebuia s ajung la ea tia c era prea trziu dar att de muli oameni
fuseser rnii i atacai; nu se putea abine s nu-i fie mil de ei, nu se putea abine s nu
ncerce s-i ajute era att de obosit, att de ameit i de stors de vlag, dar nu se putea
odihni
Dar acum, dincolo de toate acestea, ar fi putut jura c o auzise pe sora lui.
Fortescue njur n barb i aps pe butonul unui microfon de pe panoul de comand.
Aceasta este o proiecie privat, zise el fcnd o grimas. Nu v facei prea multe iluzii.
Cubul de sticl nu se poate sparge. Avei tot respectul c ai ajuns pn aici. Ct despre
consilierul meu n materie de aprare sper c tie s se apere.
Cress, n-ar fi trebuit s vii aici, strig Adam.
Dei nu putea s-o vad pe Cressida, acum tia sigur c ea era aici.
139

- FABRICA DE TALENTE -

Oricum, n centrul ei, Saul, Amy i Cressida putur s vad o mulime de proiectoare dispuse
n jurul unui cub de sticl, iar n mijlocul cubului era Adam.

140

- ALEX WILLIAMS -

Capitolul treizeci i doi


NEGOCIEREA PERFECT
Imaginile mele motivaionale funcioneaz att de bine, chiar nu am chef de ntreruperi,
se roi iritat Fortescue. Rsuci un buton, aprinznd astfel un reflector care se ndrept chiar
asupra creaturii, luminnd-o. Aceasta se feri de lumin. Prinde-i pe tia trei i nchide-i,
ltr el, i nghite cheia!
Creatura ezita.
F-o! strig Fortescue.
nfricotorul ho de talente sri de pe cubul de sticl i travers podeaua ntunecat spre
Cressida, Amy i Saul. Pielea sa curios de albastr i membrele lungi i noduroase erau
luminate de proiectoare, fcndu-l s par i mai ireal, i mai ciudat dect de obicei. Dar
apoi, se opri brusc.
Cressida ncepuse s cnte. Vocea ei prea puternic, dar i tandr, iar cntecul exprima
bucurie i libertate. Adam n-o putea vedea i se ntreba ce fcea sora lui, dar se bucura de
cntecul ei. l nvluia i i readucea sperana n inim.
Creatura se ntoarse i privi n sus, la Fortescue. Dinii acestuia scrnir sub mustaa
tuns ngrijit. Fcu gesturi violente spre creatur, ndemnnd-o s se mite spre Cressida,
dar aceasta rmase imobil, micndu-i urechile n ritmul cntecului.
Apoi, controlndu-i uimitor vocea, Cressida urc o octav. Fortescue, enervat, iei din
cabina de control i cobor scrile n fug.
Chiar nu am chef de un interludiu muzical. I-ai sfera! se stropi el, dar creatura
continu s-l ignore.
Iar Cressida urc din nou tonul vocii. Saul i Amy trebuir s-i acopere urechile, chiar n
timp ce se uitau la Cressida, admirativ dar preocupai. n timp ce Cressida cnta i mai sus,
Adam, n cubul de sticl, i acoperi i el urechile. Apoi, Fortescue i chiar i creatura ddur
napoi, iar creatura i cuprinse capul cu minile. Respirnd adnc, Cressida i for vocea s
urce i mai mult, aa c sunetul pe care-l scotea era puternic ca un ipt, ct se poate de
ptrunztor. Chiar cnd era pe cale s i se taie respiraia, se ntmpl exact lucrul la care
sperase
Cubul de sticl se sfrm ntr-un milion de cioburi. Mici fragmente explodar spre
exterior, mprtiindu-se pe podeaua neagr, cu un clinchet ascuit i continuu. Adam rmase
imobil, dar era liber.
Saul i Amy i lsar la unison minile jos i rmaser cu gura cscat de uimire.
Mm ce cnt fata asta! zise Amy.
i eu care credeam c muzica e plictisitoare, adug Saul, spernd c iuitul din urechile
sale se va opri curnd.
Nu, nu, nu! url Fortescue.
Adam i croi cu grij drum printre cioburi, spre Cressida.
Aadar, i-ai recptat talentul, zise el.
Cressida l mbri. Fratele ei ridic din sprncene a surpriz, dar i rspunse la
mbriare.
141

- FABRICA DE TALENTE -

i sunt fericit s-l am napoi, zise Cressida, cu vocea plin de emoie. Fcu o pauz. mi
pare ru c n-am fost mai drgu cu tine, dar de-acum voi fi.
Destul! Reuniunile de familie mi provoac repulsie, zise Fortescue, apropiindu-se de
creatur. Avea sentimentul neplcut c i fusese luat puterea. Trebuia s-i recapete
controlul. nchide-i pe toi patru pn cnd putem reface cubul de sticl, zise el. Creatura
ezit. Acum! Nu sunt dispus s negociez! Sunt sau nu sunt prietenul tu? Trebuie s faci cum
i spun Denap!
La auzul numelui su, creatura scoase un mrit grav de recunotin i se apropie
amenintor de Cressida, Adam, Saul i Amy. Cu toii tiau c, dei ei erau patru, iar
creatura, una singur, ea i putea coplei rapid i le putea fura din nou sferele. Saul i Amy
schimbar priviri melancolice. Ajunseser att de departe Aveau oare s putrezeasc ntr-o
mic ncpere spat n pmnt? Saul se pregti oricum s nfrunte creatura.
Nu, nu-i face ru! i puse Cressida mna pe bra lui Saul, care se mir.
n mintea Cressidei se aprinse o scnteie, ca un b de chibrit scprat.
Fortescue i-a dat acest nume? se adres ea direct creaturii.
Aceasta pru s ncuviineze.
Vezi? rnji ironic Fortescue. Eu sunt prietenul lui adevrat i-am dat chiar i-un nume.
i ce efort ai fcut, Fortescue! i-o trnti Cressida. Acum, las-m s neleg, bnuiesc c
la puin timp dup ce l-ai gsit pe houl de talente, acesta s-a uitat la tine i la Saul cum v
vorbeai i cum v spuneai pe nume i s-a gndit: m ntreb cum m cheam pe mine, cine
sunt eu. Cressida i arunc o privire plin de buntate creaturii, n timp ce vorbea. Dar n loc
s-i mplineti aceast nevoie fcnd un efort, te-ai agat de primul lucru pe care l-ai vzut i
i-ai dat numele de Denap. Nici mcar nu e un cuvnt adevrat, ce s mai vorbim de faptul c
nu e un nume! De fapt, asta scrie pe conservele tale de sup, nu-i aa?! Cuvntul de i
cuvntul napi, din care te-ai inspirat i a ieit Denap.
O sup care i se pare dezgusttoare, adug Adam.
Urechile creaturii se micar fcu un pas nehotrt spre Fortescue.
Dar toate cadourile minunate pe care i le-am dat, Na drag prietene? scnci
Fortescue. Nu-i asculta pe ei, ascult-m pe mine!
Chiar cnd creatura se opri din nou i se ntoarse spre Adam, Cressida i cei doi prieteni ai
lor, fata vzu la gtul acesteia un obiect care-i ddu o alt idee. Era lniorul ei de argint!
Cu blndee, se ntinse i apuc medalionul care se odihnea pe corpul albastru al hoului
de talente.
Acesta e un cadou de la prietenul tu, Fortescue? ntreb. Astea sunt toate nimicurile i
trofeele strlucitoare?
Creatura atinse cu o ghear ezitant lanul i, pentru o clip, mna Cressidei, care nc se
afla pe medalion.
mi pare ru. N-au fost alese special pentru tine. Fortescue nici mcar nu a pltit pentru
ele; le-a furat de la oamenii de la care tu luai sferele de talent cnd cltoreai.
Fortescue se enerv, stnjenit de aceast dezvluire.
i plac lucrurile frumoase, nu-i aa? continu Cressida, privind n ochii strvechi ai
hoului de talente i zmbind. Iar Fortescue a profitat de asta.
Fortescue se uit la Cressida, cu un ochi cprui i unul albastru, n timp ce creatura
ntorcea spre el un chip slbatic, ndurerat i plin de confuzie.
142

- ALEX WILLIAMS -

Ce ncerci s faci? ntreb el simplu.


Vreau doar s ieim teferi de-aici, rspunse Cressida.
Nu-l las pe biat s plece, zise Fortescue. Acum, atenia i se ntoarse spre creatur.
Lumea este un loc crud. Ali oameni te-ar fi pus n cuc, sau pe scen, chiar te-ar fi omort
ca s afle ce te face s fii aa. De-asta i-am dat aceast pelerin minunat: ca s fii la
adpost de priviri ruvoitoare. Nu-i dai seama ct de norocos eti c m ai pe mine, care te
protejez i i dau ocazia s aduni sferele la care ii att de mult?
Creatura se ntoarse din nou i fcu un pas ezitant n direcia Cressidei.
I-ai dat aceast pelerin ca s-i poi pstra secret existena i pentru nimic altceva,
aproape c strig Cressida. Era esenial pentru toate planurile tale diabolice, ce altceva ai fi
putut face? L-ai pclit n tot acest timp. Sunt oameni buni pe lume care nici mcar n-ar visa
s prind o creatur att de minunat, indiferent de ce-ai spune tu. Saul se trezi privind
ruinat n podea cnd Cressida spuse aceste cuvinte. Ideea e c aceast creatur are un
respect pentru via pe care tu nu-l ai. Cressida l privi dispreuitoare pe Fortescue. O
creatur att de sensibil la frumusee, att de atent la viaa din jurul su, att de dornic
de prietenie ar trebui s aib toate astea, la urma urmei. Asta e diferena dintre voi doi.
De-asta s-a simit vinovat cnd a luat talentul Cressidei, interveni Adam. tiu sigur c sa simit vinovat.
i a avertizat-o pe Cressida despre arderea casei mele, aduga Saul.
Fortescue arunc o privire furioas spre creatur, cnd aceasta se ls n jos i ncepu s
scoat un sunet grav, ca un bolborosit. i plimba privirea tulburat de la Cressida la
Fortescue i napoi.
Probabil c-i d seama i singur c eti un omule mai degrab dezgusttor, cu un oribil
pr pe fa, zise Amy, bucuroas c avea ocazia de a pune-o la punct pe-acea persoan
odioas.
Fortescue se uit furios la creatura dezorientat. Era stul de aceast negociere. Trase
adnc aer n piept.
Destul! zise hotrt. Nu mai spun nc o dat prinde-i pe-aceti oameni periculoi! Ne
amenin planurile privind Recolta de Aur! Noi doi suntem la fel, vrem aceleai lucruri.
Trebuie s rmi cu mine!
Dar n vocea lui se simea o urm de disperare.
Ironia este c, odat ce planul tu ar fi dus pn la capt, Fortescue, zise Adam
alturndu-se surorii lui, colecia ta de sfere de talent nu va mai fi aici pentru ca aceast
creatur s se poat bucura de ea. Va fi n interiorul tu i vei deveni atotputernic. Ce vei face
atunci cu houl de talente?
Toi cei de fa observar expresia de vinovie ce apru pentru o fraciune de secund pe
faa lui Fortescue, nainte ca acesta s reueasc s-o ascund.
Cressida i zise imediat creaturii:
Voi doi nu suntei la fel, nu suntei! Minunatele sfere de talent de care ie-i pasa att de
mult nu nseamn nimic pentru Fortescue n afar de puterea pe care o reprezint. Acelai
lucru este valabil i pentru prietenia dintre voi. tiu cum e s te simi singur i diferit. Dar un
prieten adevrat nu te minte, nu ncearc s te eticheteze sau s te schimbe, i nici mcar nu
ateapt ceva de la tine. i arunc lui Adam un zmbet, dup care privi iar spre creatur.
143

- FABRICA DE TALENTE -

Fortescue doar pretinde c e prietenul tu, ca s faci ceea ce are el nevoie s faci i ceea ce el
nu poate face singur.
Creatura scoase un urlet rguit i se ridic din nou, ct era de nalt. Cuvintele Cressidei
o convinseser n cele din urm: Fortescue nu-i era prieten!
Fortescue se trase napoi, n timp ce houl de talente se ntoarse spre el, dar Cressida pi
ntre ei. Ceilali o privir surprini.
Ne ajui s ieim de-aici? ntreb ea simplu.
Creatura se uit la Cressida n universul su ntunecat prea s fi aprut o alt scnteie
de lumin. ntre ei se afla un adevr proaspt revelat. Dup doar cteva momente, houl de
talente ncuviin printr-un murmur grav, puternic. i, brusc, se rsuci pe clcie,
fluturndu-i minile lungi ntr-un fel protector, i se repezi spre u. Saul, Amy, Cressida i
Adam mergeau naintea lui.
Fortescue fcu furios civa pai.
Oprii-v! mi aparinei, la naiba! Ascultai-m!
n voce i se citea spaima.
Dar houl de talente doar mria, n timp ce-i zorea pe Cressida, Adam, Saul i Amy pe
coridor, n cltoria lung i ntortocheat spre suprafa.
Chiar dac vrea s v ajute s scpai, nu poate, strig Fortescue n urma lor, pe coridor.
Cum vei trece de aprarea mea?!
Imediat ce ieir din raza lui vizual, Fortescue se repezi la perete i aps pe un buton
aflat pe un microfon. Un sistem de comunicaii ls s se aud un scrit ascuit pe
proprietatea de deasupra. Grzile, care erau dezorientate nc de cnd ncercaser s
opreasc Rndunica Argintie, i ntoarser mtile zmbitoare spre megafoanele montate pe
zidurile vechii cldiri.
Vocea lui Fortescue bubui din acestea:
Toate grzile s pzeasc uile fabricii. Dac ncearc cineva s scape, folosii toat fora
necesar pentru a-l opri.
Faptul c erau ajutai de creatur era o surpriz pentru toat lumea, mai puin pentru
Cressida. Crezuser c acea fiin era crud i nemiloas, un ho slbatic, o clon a lui
Fortescue. Dar acum i ddeau seama c, fiind ntr-un fel neleapt, dar i naiv n acelai
timp, fusese pclit de Fortescue. Adam se simea mndru de Cressida pentru c-i dduse
seama de asta. Acest lucru i putea salva.
Adam, Cressida, Saul i Amy ieir prin gaura din perete i ddur din nou de perdeaua
strlucitoare, incandescent. Rndunica Argintie nc mai era acolo, distrus, dar glorioas.
Saul i Amy schimbar priviri disperate.
Se pare c suntem blocai, zise Amy.
Dar creatura se aplec, trecu prin gaura din perete i se ndrept direct spre cutia
coninnd ncuietoarea cu cifru din sistemul de aprare. Deschise cutia i i puse degetele
lungi pe buton. Adam i aminti cum i micase creatura urechile nainte i napoi, urmrind
zgomotele produse de cifru. Cu micri destul de sigure, nvrti butonul nainte i napoi. n
cteva clipe, valurile mtsoase i ucigtoare se oprir, se scurser i disprur.
Creatura i lu pe sus pe Cressida i pe Adam i ncepu s alerge pe podeaua fabricii.
144

- ALEX WILLIAMS -

Ei bine, asta chiar e ceva neobinuit. N-am mai fost luat pe sus de cnd aveam trei ani,
zise Cressida, ncercnd s ignore mirosul copleitor.
De fapt, ncep s m obinuiesc, rspunse Adam.
Picioarele goale ale creaturii lipiau rapid pe vasta podea metalic. Saul i Amy se
strduiau s se in dup ea.
n fa i ateptau zeci de mti zmbindu-le sinistru, bntuind ca nite montri pe lng
uile sfrmate. Adam se cutremur. Cum avea s se descurce creatura cu ei?

145

- FABRICA DE TALENTE -

Capitolul treizeci i trei


ABISUL EMAILAT
Creatura lovi grzile adunate acolo, de parc-ar fi fost un berbec ce ataca n for, scond
acel tril nspimnttor, care-i sprgea urechile. Unele grzi se ddur napoi la timp, n
vreme ce altele fur pur i simplu aruncate n stnga i-n dreapta, ateriznd n noroi, gemnd
prelung. Cnd Saul i Amy ieir din fabric n spatele hoului de talente, i ddur seama
ct de grav era situaia.
Apruse i urmtorul schimb, numrul de grzi de pe proprietate dublndu-se. Acum, o
mare de mti zmbitoare se repezea la cei cinci care se luptau pentru libertatea lor. Furtuna
nc era dezlnuit pe cerul nopii, iar fulgerele se reflectau n mtile grzilor ca n nite
oglinzi sinistre.
Fortescue ajunsese i el la uile sfrmate ale fabricii i se arunc nverunat n haosul
provocat de creatur. Grzile era aruncate n dreapta i-n stnga, parc erau nite valuri
agitate. Creatura se ndrepta spre balonul aflat n centrul proprietii i nimeni nu avea s-o
opreasc.
Un sentiment de eec, ndelung reprimat, se trezi din nou n Fortescue. I se mprtie prin
corp, ca i cum ar fi fost deschis un robinet cu ap rece, trimindu-se astfel jeturi ngheate
de dezamgire prin venele sale. Creatura nu avea s-l prseasc. Nu avea s-o fac. i
petrecuse cea mai mare parte din via ncercnd s dea de ea, investise att de mult timp i
bani n antrenamentul ei i n planurile sale. Nu avea s eueze! Se repezi s traverseze
curtea, strignd ascuit, cu disperare:
Cel care o va opri va avea salariul dublat!
Un val de energie proaspt trecu prin rndul grzilor, ca un impuls electric. Deodat,
creaturii i fu mult mai greu s-i croiasc drum, ncetinind ritmul n timp ce rndurile de
grzi se strngeau. Era rost de bani ghea, i aceti mercenari ar fi fcut orice ca s pun
mna pe ei.
Strns la pieptul creaturii, Cressida aproape c o simea cutnd n adncul su un ultim
elan de energie. Magazia de tabl se afla la doar civa pai de ea; se repezi nc o dat n
stnga i-n dreapta, drmnd grzile ca pe nite piese de domino. n cele din urm, deschise
ua magaziei i-i puse nuntru pe Cressida i Adam. Creatura se cltina de epuizare. Se uit
mai nti la Adam, iar apoi, adnc, n ochii Cressidei.
Peter sigur, zise cu o voce stins, gutural.
Mulumesc, rspunse Adam, micat de sunetul primelor cuvinte rostite vreodat de
creatur.
Vino cu noi, o zori Cressida.
Creatura ezit fcu un pas napoi, apoi se rzgndi, se ntinse, spre ncntarea Cressidei,
ca s intre. Prea trziu! Fu tras de grzile fremttoare. Cressida se ntinse dup ea. O clip,
mna i gheara se atinser. Apoi, creatura dispru n mulimea de grzi dezlnuite. Ochii
Cressidei se umplur de lacrimi.
Brusc, Saul se npusti spre magazie i sri nuntru.
Hai s ne ridicm n aer! icni el, lovind dou grzi care ncercau s vin dup el.
146

- ALEX WILLIAMS -

Adam se ntindea deja printr-una dintre ferestre; rsuci o valv ca s umfle balonul. Acesta
ncepu s se ridice i magazia se mic uor.
Unde e Amy? ntreb repede Cressida.
E chiar n spatele meu, rspunse Saul. Dar apoi se aplec n afara magaziei i, spre
groaza lui, vzu faa palid i speriat a femeii la distan, ntr-un ocean de mti care
rnjeau cu rutate. Nu o putea auzi, dar nelese c-i spunea Fugii! Fugii!
Plecai de-aici! Acum! strig Saul spre Adam i Cressida, n timp ce se arunca napoi n
mulimea furioas.
Magazia de tabl ncepu s se ridice rapid, dndu-le lui Adam i Cressidei o perspectiv
general asupra nebuniei de dedesubt. Jumtate din grzi mnau creatura acum slbit
spre fabric i spre Fortescue, innd suliele ndreptate spre ea. Cealalt jumtate se agita n
jurul lui Amy, innd-o pe loc n ateptarea unor noi ordine. Saul i croia drum printre ei ca
un iepure srind printr-un cmp cu gru.
Nu putem s-i abandonm! strig Cressida.
Adam se gndea la acelai lucru. Apuc de crm i o rsuci astfel nct balonul s-l
urmeze pe Saul.
D-mi chestia aia, Cress! zise Adam, artnd din ochii si de un cprui sclipitor ctre o
grmad de cutii cu vopsea n spatele creia se aflau o bucat de funie i un crlig, pe care le
observase mai devreme.
Jos, Saul i fcea loc printre grzi dnd din coate i umeri i, cu inima btndu-i puternic,
cu rsuflarea tiat, ajunse n cele din urm la Amy. Femeia arta ca un punct de lumin
strlucitoare n tot acel haos murdar cel mai bun motiv pe care l-ar fi avut vreodat ca s
lupte.
i-am zis s pleci, spuse ea slbit.
Se ls susinut de el cnd grzile se ngrmdir n jurul lor, mpingndu-i i
ameninndu-i. Continua s plou i, n curnd, Saul i Amy erau uzi ciuciulete.
Ce se va ntmpla cu noi? ntreb Amy, optit.
Suntem doi oameni singuratici i egoiti, fr vreun scop n via. Chiar are importan?
zise Saul privind drept n ochii albatri ai femeii.
Din fericire, pentru Adam i Cressida, Saul i Amy erau foarte importani. Chiar atunci, un
crlig cobor din cer i drm cele cinci grzi care-i nconjurau pe cei doi prizonieri. Acetia
privir n sus i-l vzur pe Adam atrnnd n afara trapei din podeaua magaziei.
inei-v bine! le strig el.
Trezii din gndurile lor ntunecate de ctre biatul exuberant de deasupra lor, Saul i Amy
apucar crligul i, n cteva secunde, zburau liberi.
Vntul dezlnuit lovea puternic balonul i, n curnd, acesta plutea sus, lsnd n urm,
tot mai departe, grzile.
Fortescue privi cum minunatul balon se ndeprta; se strmb, avnd pe chip o expresie
ndurerat. tiau att de multe! I-ar fi putut aduce lumea la picioare. Cine-i ajutase s scape?
Rcni la grzile care nu reuiser s-i opreasc pe Saul i Amy:
Dac v scap i creatura, vei suferi cu toii consecinele!
Celelalte grzi traversar n goan curtea, alturndu-se mulimii servile, care nghiontea i
mpingea creatura n spaiul ntunecat din spatele vechii cldiri a fabricii. Fortescue venea
147

- FABRICA DE TALENTE -

grbit n spatele lor; se urc pe o grmad de lzi, ca s-o poat vedea de sus pe creatur i s
supravegheze aciunea.
Asta este! strig, acoperind zgomotul tunetului care nc mai reverbera n aer.
Operaiunea Cada, pentru caz de urgen. Am repetat-o de nenumrate ori.
Grzile mnau creatura spre un loc anume o trap uria, pe jumtate ascuns de o
lad. Creatura se uit furioas la Fortescue, confuz, cu un aer rnit. Dar Fortescue rdea cu
cruzime.
Dar cnd pi cu zgomot pe trapa de lemn, creatura i ddu seama c ceva era n
neregul. Grzile se ddur brusc napoi. Creatura privi n jur la mtile care o nconjurau, i
orice dorin de lupt o prsi. Abia dac observ c Fortescue srise de pe lzi i cuta o
manet n apropierea peretelui. Fr nicio ezitare, Fortescue trase.
Trapa se deschise i creatura czu n golul care, n ntuneric, i se pru nesfrit; ncerc n
van s se agae de ceva. Cteva lzi czur odat cu ea i se sfrmar cnd se lovir de
podea; pe jos se mprtiar conserve cu sup de napi. Un obolan czu n urma lor, chiind.
Creatura ateriz greoaie, dar se ridic pe picioare aproape instantaneu i privi silueta
familiar a lui Fortescue departe, departe, sus.
Pereii acestui pu sunt acoperii cu email, strig Fortescue n jos. Cu toate talentele tale,
eti prins ca un pianjen n cad!
Creatura pipi cu gheara sa lung zidul puului. l simea rece i neted. Atunci, houl de
talente url. Ajunsese napoi, n crater. Dar de aceast dat, niciun pianjen nu-l putea salva.
Sper c vei avea o moarte lent, prin nfometare, trdtorule! uier Fortescue. Din
cauza ta i a prietenilor ti att de valoroi i de talentai trebuie s-mi concediez grzile, s
distrug fabrica i s gsesc un loc n care s m ascund. Dar s tii: Fortescue nu e terminat!
nc mai am nite sfere i ntr-o zi, ntreaga lume va sta tremurnd n faa mea; temtoare i
umil, n umbra mreiei mele atotputernice!
Apoi plec, iar creatura rmase scncind n ntuneric.
Balonul scp n cele din urm din ghearele agitate ale furtunii. n timp ce norii se
dispersau, luna de un galben linititor i arunca razele asupra magaziei i ocupanilor ei.
Stelele strluceau i ele puternic, constelaiile familiare fcndu-i pe pasagerii obosii s se
simt mai bine. Un ru lucios i croia drum ca o panglic de argint prin vile ceoase de
dedesubt.
Adam tocmai le povestise n cele mai mici detalii despre planul lui Fortescue.
Acum, avei cteva lucruri de notat n jurnalul dumneavoastr, domnule Shafer, n afar
de ploaia fierbinte i de explozia cubului de sticl, zise Amy dndu-i prul la o parte din ochi.
O durea tot trupul, totui se simea vesel.
Nu sunt sigur c hrtia i creionul le pot reda corect, rspunse Saul.
***
Adam sttea n faa magaziei. Vedea n deprtare lanul muntos Kappa-Nage, nalt i
maiestuos. Vrfurile sale preau nite vechi prieteni. i ndrept atenia spre interiorul
magaziei.
Pcat de maina ta, Amy! zise Adam.
148

- ALEX WILLIAMS -

Hei, poate am pierdut o main, dar am ctigat att de multe! rspunse Amy cu voce
blnd. Eram o femeie dinamic ce iubea viteza, dar care, n cele din urm, nu ajungea
nicieri. Pentru prima dat n viaa mea, am stabilit un contact uman important. Rse. i a
fost nevoie de o creatur deloc uman ca s m aduc aici.
Cressida se mut n spatele magaziei i privi la fabrica lui Fortescue, care se ndeprta. i
era foarte recunosctoare creaturii pentru tot ceea ce-i nvase, i pe ea, i pe Adam.
Ar trebui s-o salvm, s-o scpm de Fortescue, zise Cressida, pe un ton limpede i
hotrt.
Adam privi spre ea, aezndu-se pe nite cutii de vopsea i apucnd crma. Sora lui se
schimbase. i n bine! Era mai sensibil, mai bun dar, ce era cel mai important pentru el,
prea fericit.
Sunt de acord. Cu toate acestea, poate fi periculos. Fortescue se va pune probabil
curnd n micare, ateptndu-se ca noi s pornim pe urmele lui.
Ei, am urmrit i am salvat multe oi din ghearele lupilor, zise Saul. Nu e nicio diferen.
i mai sunt i sferele de talent pe care le-am ngropat, i aminti brusc Cressida. Trebuie
sa le lum. Ar trebui s ncercm s le recuperm i pe celelalte.
Amy csc. Nu se putea abine.
Asta pare o adevrat camer de combustie a unei misiuni, zise ea. Dar hai mai nti s
ne bucurm de cteva zile de odihn, de acord? Apoi i arunc o privire lui Saul, brbatul care
o salvase i care-i umplea inima. Ce spui, pstorule? l ntreb.
Indiferent ce facem, cred c ar trebui s rmnem mpreun, zise el zmbind.
Amy i ntoarse privirea spre Adam i Cressida. Micat profund, cum nu se mai simise
niciodat, zise:
Pare un plan bun.
Iar n acel moment, plutind peste un inut ciudat, ntr-o magazie de tabl, Adam i Cressida
simir c-i gsiser o cas.

149

- FABRICA DE TALENTE -

EPILOG
Creatura sttea pe fundul craterului adnc i se uita fix, prin ntuneric, la pereii netezi de
email. ncercase s se caere pe ei, dar talentul su de pianjen nu-i era de niciun folos n faa
unei suprafee att de netede i de alunecoase.
Zi dup zi, creatura se uita la bucile de lemn ce czuser odat cu ea. Nu putea citi, dar
tia acum c aa-zisul su nume, Denap, era scris de nenumrate ori pe ele. Cum putea
Fortescue s fie cu adevrat prietenul ei, cnd nu avea despre ea o prere mai bun dect
despre o ngrozitoare conserv de sup? Chiar mai ru, creatura i ddu seama c, n tot acest
timp, Fortescue avusese pregtit aceast capcan.
ntr-o noapte, obolanul care czuse i el n pu iei dintr-un col ntunecat, chiind de foame.
Cu gheara sa ascuit, houl de talente deschise o conserv i ls obolanul s bea.
Creatura urmri obolanul cum i umplea burta i, deodat, simi o alt prezen n blana
animalului. O fiin minuscul, ce opia un purice. Cu ochii strlucind, cu micri rapide,
precise, creatura scoase puricele din blana obolanului i slobozi ciudatul tril. n timp ce fcea
asta, simi o urm de vinovie. Nu o mai simise niciodat n jungla marscopian. Doar pentru
c trise alturi de oameni se complicaser lucrurile. Dar n lumea creaturii, acest fapt adusese
i o dimensiune n plus. O minuscul sfer neagr, strlucitoare se ridic deasupra puricelui.
Creatura se minun n faa acestei extraordinare, abia vizibile buci de materie. Apoi o bg n
gur i o nghii instantaneu, absorbind uimitorul talent la srituri al puricelui.
Apoi, creatura czu ntr-un somn lung. Chimia organismului su se modific treptat, n timp ce
soarele i luna i lsau pe rnd locul pe cer. Straturi de muchi ncepur s se formeze pe
picioarele sale, cndva slabe i noduroase.
Era noapte cnd se trezi din nou, simind imediat puterea care se nscuse n noile sale
coapse i gambe crnoase. Lu obolanul i puricele care acum nu mai avea abilitatea de a
sri i, cu o descrcare incredibil de energie, sri din pu.
Ateriz lin; ls obolanul jos. Rmiele carbonizate ale fabricii se profilau n apropiere.
Creatura voia s plece, s se ndeprteze ct mai mult de vechea cas a lui Fortescue i de
minciunile lui. Poate avea s se ntoarc n minunata jungl marscopian. Poate avea s
porneasc n cutarea unui prieten adevrat fata aceea care cnta. O fiin care s-o poat
ajuta s evolueze i s priceap care era locul ei n lume. Se ghemui ca s-i ia avnt, apoi
ni n aerul nopii. Dup cteva clipe, se pierduse n zare

150

- ALEX WILLIAMS -

151

- FABRICA DE TALENTE -

152