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INTRODUCCION AL ESTUDIO DE LA

MEDICINA EXPERIMENTAL
CLAUDE BERNARD

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INTRODUCCIN
Curar las enfermedades y conservar la salud: tal es el problema que la medicina se ha

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planteado desde su origen y del que persigue an la solucin cientfica 1. El estado actual de
la prctica mdica hace presumir que esta solucin ser buscada an largo tiempo. Mientras
tanto, en su marcha a travs de los siglos, constantemente obligada a manifestarse, la
medicina ha tentado innumerables ensayos en el terreno del empirismo, y ha sacado de ello
tiles enseanzas. Si bien es cierto que ha sido surcada y conmovida por sistemas de toda
especie, cuya fragilidad los ha hecho desaparecer sucesivamente, no es menos cierto que ha
realizado investigaciones, adquirido nociones y acumulado materiales preciosos, que
tendrn ms tarde su lugar y su significacin en la medicina cientfica. En nuestro tiempo,
gracias al desenvolvimiento considerable y a la poderosa ayuda de las ciencias fsico-qumicas, el estudio de los fenmenos de la vida, sea en estado normal, sea en estado patolgico, ha realizado progresos sorprendentes, que se multiplican da a da.
Es evidente entonces para todo espritu no prevenido, que la medicina se dirige hacia su va
cientfica definitiva. Por simple marcha natural de su evolucin, abandona poco a poco la
regin de los sistemas para revestir cada vez ms la forma analtica y entrar as
gradualmente en el mtodo de investigacin comn a las ciencias experimentales.
Para abrazar el problema mdico en su conjunto, la medicina experimental debe comprender tres partes fundamentales: la fisiologa, la patologa y la teraputica. El conocimiento de
las causas de los fenmenos de la vida en estado normal, es decir la fisiologa, nos ensea a
mantener las condiciones normales de la vida y a conservar la salud. El conocimiento de
las enfermedades y de las causas que las determinan, es decir, la patologa, nos conducir
por un lado a prevenir el desenvolvimiento de estas condiciones mrbidas y, por otro, a
combatir sus efectos con agentes medicamentosos, es decir, a curar las enfermedades.
Durante el perodo emprico de la medicina, que sin duda deber prolongarse an largo
tiempo, la fisiologa, la patologa y la teraputica han podido marchar separadamente,
porque no estando constituidas ni las unas ni las otras, no tenan que prestarse mutuo apoyo
en la prctica mdica. Pero en la concepcin de la medicina cientfica no podra ser as: su
base debe ser la fisiologa. No establecindose la ciencia ms que por va de comparacin.
el conocimiento del estado patolgico o anormal no puede ser obtenido sin el conocimiento
del estado normal, lo mismo que la accin teraputica de los agentes anormales o
medicamentosos sobre el organismo no puede ser comprendida cientficamente, sin el
estudio previo de la accin fisiolgica de los agentes normales que mantienen los
fenmenos de la vida.
Pero la medicina cientfica, lo mismo que las otras ciencias, no puede constituirse ms que
por la va experimental, es decir, por la aplicacin inmediata y rigurosa del razonamiento a
los hechos que la observacin y la experimentacin nos suministran. El mtodo
experimental, considerado en s mismo, no es otra cosa que un razonamiento con cuya
ayuda sometemos metdicamente nuestras ideas a la experiencia de los hechos.
El razonamiento es siempre el mismo, tanto para las ciencias que estudian los seres vivos,
como para las que se ocupan de los cuerpos inertes. Pero, en cada gnero de ciencia, los
fenmenos varan y presentan una complejidad y dificultades de investigacin que les son
propias. Es a causa de ello que los principios de la experimentacin, como lo veremos ms
tarde, son incomparablemente ms difciles de aplicar a la medicina y a los fenmenos de
1

Ver Cours de pathologie exprimentale (Medical Times, 1859-1860); Leon d'ouverture du cours
de mdecine du Collge de France: Sur la mdecine exprimentale (Gazette mdicale, Pars, 15 de
abril de 1864; Revue des cours scientifiques, Pars, 31 de diciembre de 1864).
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los cuerpos vivos, que a la fsica y a los fenmenos de los cuerpos inertes.
El razonamiento ser siempre justo cuando se ejerza sobre nociones exactas y sobre hechos
precisos; pero no podr conducir ms que al error, cuantas veces las nociones o los hechos
en los que se apoye estn primitivamente viciados de error o de inexactitud. He aqu por
qu la experimentacin, o sea el arte de obtener experiencias rigurosas y bien determinadas,
es la base prctica y en cierta medida la parte ejecutiva del mtodo experimental aplicado a
la medicina. Si se quieren constituir las ciencias biolgicas y estudiar con fruto los
fenmenos tan complejos que se producen en los seres vivientes, sea en el estado
fisiolgico, sea en el estado patolgico, es necesario ante todo plantear los principios de la
experimentacin, y en seguida aplicarlos a la fisiologa, a la patologa y a la teraputica. La
experimentacin es indiscutiblemente ms difcil en medicina que en ninguna otra ciencia;
pero, por eso mismo, en ninguna fu nunca ms necesaria y ms indispensable. Mientras
ms compleja es una ciencia, ms importa en efecto establecer en ella una buena crtica experimental, a fin de obtener hechos comparables y exentos de causas de error. Segn
nuestra opinin, esto es, hoy por hoy, lo que ms importa para el progreso de la medicina.
Para ser digno de este nombre, el experimentador debe ser a la vez terico y prctico. Si
debe poseer de una manera completa el arte de instituir los hechos de experiencia, que son
los materiales de la ciencia, debe tambin darse cuenta claramente de los principios
cientficos que dirigen nuestro razonamiento, en medio del estudio experimental tan
variado de los fenmenos de la naturaleza. Sera imposible separar estas dos cosas: la
cabeza y la mano. Una mano hbil sin cabeza que la dirija, es un instrumento ciego; la
cabeza sin la mano que realiza, es impotente.
Los principios de la medicina experimental sern desarrollados en nuestra obra desde el
triple punto de vista de la fisiologa, de la patologa y de la teraputica. Pero, antes de entrar
en las consideraciones generales y en las descripciones especiales de los procedimientos
operatorios propios de cada una de estas divisiones, creo til dar, en esta introduccin,
algunos detalles relativos a la parte terica o filosfica del mtodo del cual este libro no
ser en el fondo ms que la parte prctica.
Las ideas que vamos a exponer aqu no tienen ciertamente nada de nuevo; el mtodo
experimental y la experimentacin estn introducidos desde hace largo tiempo en las
ciencias fsico-qumicas, que les. deben todo su esplendor. Hombres eminentes han tratado
en diversas pocas las cuestiones de mtodo en las ciencias; y en nuestros das, Chevreul
desarrolla en todas sus obras consideraciones muy importantes sobre la filosofa de las
ciencias experimentales. Despus de esto, no podramos, pues, tener ninguna pretensin
filosfica. Nuestro nico objetivo es y ha sido siempre, contribuir a la penetracin en las
ciencias mdicas de los principios bien conocidos del mtodo experimental. Es por ello que
vamos a resumir aqu esos principios, indicando particularmente las precauciones que conviene tomar en su aplicacin, a causa de la complejidad espacialsima de los fenmenos de
la vida. Encararemos esas dificultades, primero en el empleo del razonamiento
experimental y en seguida en la prctica de la experimentacin.

PRIMERA PARTE
DEL RAZONAMIENTO EXPERIMENTAL
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CAPTULO PRIMERO
DE LA OBSERVACIN y DE LA EXPERIENCIA
El hombre no puede observar los fenmenos que le rodean ms que en lmites muy
restringidos; la mayora escapa naturalmente a sus sentidos, y la observacin simple no le
basta. Para extender sus conocimientos ha debido amplificar, con ayuda de aparatos
especiales, el poder de esos rganos, al mismo tiempo que se ha armado de instrumentos
diversos que le han servido para penetrar en el interior de los cuerpos, para descomponerlos y para estudiar sus partes ocultas. Hay que establecer as una gradacin necesaria entre
los diversos procedimientos de investigacin o de bsqueda, que pueden ser simples o complejos: los primeros se dirigen a los objetos ms fciles de examinar y para los cuales
bastan nuestros sentidos; los segundos, con ayuda de medios variados, vuelven accesibles a
nuestra observacin objetos o fenmenos que sin ellos permaneceran siempre desconocidos para nosotros, porque en el estado natural estn fuera de nuestro alcance. La investigacin, sea simple, sea armada y perfeccionada, est, pues, destinada a hacernos descubrir y
comprobar los fenmenos ms o menos ocultos que nos rodean.
Pero el hombre no se limita a ver; piensa y quiere conocer la significacin de los fenmenos cuya existencia le ha revelado la observacin. Para ello razona, compara los hechos, los
interroga, y por las respuestas que obtiene, controla los unos con los otros. Este gnero de
control por medio del razonamiento y de los hechos, constituye, propiamente hablando, la
experiencia, y es el nico procedimiento que tenemos para instruirnos sobre la naturaleza
de las cosas que existen fuera de nosotros.
En el sentido filosfico, la observacin muestra y la experiencia instruye. Esta primer
distincin va a servirnos de punto de partida para examinar las diversas definiciones de la
observacin y de la experiencia que han sido dadas por los filsofos y los mdicos.
I.-Definiciones diversas de la observacin
y de la experiencia.
Algunas veces ha parecido que se confunda la experiencia con la observacin. Bacon
pareci reunir estas dos cosas cuando dijo: "La observacin y la experiencia para acumular
los materiales, la induccin y la deduccin para elaborarlos: he aqu las nicas buenas
mquinas intelectuales" .
Los mdicos y los fisilogos, as como la gran mayora de los sabios, han distinguido la
observacin de la experiencia, pero no han estado completamente de acuerdo sobre la
definicin de estos dos trminos.
Zimmermann se expresa as: "Una experiencia difiere de una observacin, en que el
conocimiento que una observacin nos procura parece presentarse por s mismo; mientras
que el que una experiencia nos suministra es el fruto de alguna tentativa que se hace con el
objeto de saber si una cosa es o no es" 2.
Esta definicin representa una opinin bastante adoptada, generalmente. Segn ella, la
observacin sera la constatacin de las cosas o de los fenmenos tal como la naturaleza
nos los ofrece ordinariamente, mientras que la experiencia sera la constatacin de
2

ZIMMERMANN. Trait sur l'exprience en mdecine, Paris, 1774, tomo 1, pg. 45.
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fenmenos creados o determinados por el experimentador. Habra que establecer de esta


manera una especie de oposicin entre el observador y el experimentador: el primero,
permanecera pasivo en la produccin de los fenmenos; el segundo. tomara en ello, por el
contrario, una parte directa y activa. Cuvier ha expresado este mismo pensamiento
diciendo: "El observador escucha a la naturaleza; el experimentador la interroga y la obliga
a revelarse".
A primera vista, y cuando se consideran las cosas de una manera general, esta distincin
entre la actividad del experimentador y la pasividad del observador parece clara y fcil de
establecer. Pero, desde que se desciende a la prctica experimental, se encuentra que en
muchos casos esta separacin es muy difcil de hacer y que hasta a menudo lleva
involucrada cierta oscuridad. Esto resulta, me parece, de que se ha confundido el arte de la
investigacin, que busca y constata los hechos, con el arte del razonamiento que los elabora
lgicamente para la bsqueda de la verdad. Ahora bien, en la investigacin puede haber a la
vez actividad del espritu y de los sentidos, sea para hacer observaciones, sea para hacer
experiencias.
En efecto, si se quiere admitir que la observacin est caracterizada solamente por aquello
que el sabio constata de los fenmenos que la naturaleza ha producido espontneamente y
sin su intervencin, no se podra, sin embargo, encontrar que el espritu como la mano
permanezca siempre inactivo en la observacin, y se estara llevado a distinguir bajo este
aspecto dos especies de observaciones: unas pasivas, otras activas. Supongo, por ejemplo,
lo que ocurre a menudo, que una enfermedad endmica cualquiera sobreviene en un pas y
se ofrece a la observacin de un mdico. Es esta una observacin espontnea o pasiva, que
el mdico hace por azar y sin ser conducido a ella por ninguna idea preconcebida. Pero si,
despus de haber observado los primeros casos, se le ocurre a este mdico que la
produccin de esta enfermedad podra estar en relacin con ciertas circunstancias
meteorolgicas o higinicas especiales, entonces el mdico emprende viaje y se dirige a
otros pases adonde reina la misma enfermedad, para ver si ella se desenvuelve all en las
mismas condiciones. Esta segunda observacin, hecha en vista de una idea preconcebida
sobre la naturaleza y la causa de la enfermedad, es lo que se podra evidentemente llamar
una observacin provocada o activa. Yo dira lo mismo de un astrnomo que, mirando el
cielo, descubre un planeta que pasa por casualidad ante su lente; ha hecho con esto una
observacin fortuita y pasiva, es decir, sin idea preconcebida. Pero si, despus de haber
constatado las perturbaciones de un planeta, el astrnomo ha llegado a hacer observaciones
para buscar la razn de ellas, yo dira que entonces el astrnomo hace observaciones
activas, es decir, observaciones provocadas por una idea preconcebida sobre la causa de la
perturbacin. Se podran multiplicar hasta el infinito las citas de este gnero, para probar
que, en la constatacin de los fenmenos naturales que se nos ofrecen, el espri-tu es tan
pronto pasivo y tan pronto activo, lo que significa, en otros trminos, que la obser-vacin se
hace tan pronto sin idea preconcebida y por azar, y tan pronto con idea preconce-bida, es
decir, con intencin de verificar la exactitud de un punto de vista del espritu.
Por otra parte, si se admitiera, como se ha dicho ms arriba, que la experiencia se caracteriza slo porque el investigador constata fenmenos que ha provocado artificialmente, y que
naturalmente no se presentaran a l, no podramos hallar tampoco que la mano del
investigador deba intervenir siempre activamente para operar la aparicin de estos
fenmenos. En efecto, en ciertos casos, se han visto accidentes en los que la naturaleza
actuaba por s, y all an estaramos obligados a distinguir, desde el punto de vista de la
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intervencin manual, experiencias activas y experiencias pasivas. Supongo que un


fisilogo quiera estudiar la digestin y saber lo que pasa en el estmago de un animal vivo;
dividir las paredes del vientre y del estmago segn reglas operatorias conocidas, y
establecer lo que se llama una fstula gstrica. Ciertamente, el fisilogo creer haber
realizado una experiencia, porque ha intervenido activamente para producir fenmenos que
no se ofrecan naturalmente a sus ojos. Pero ahora preguntar: el doctor W. Beaumont,
efectu una experiencia cuando encontr a ese joven cazador canadiense que, despus de
haber recibido a boca de jarro una bala de fusil en el hipocondrio izquierdo, conserv, a la
cada de la escara, una ancha fstula del estmago por la cual se poda ver el interior de este
rgano? Durante muchos aos el Dr. Beaumont, que haba tomado este hombre a su
servicio, pudo estudiar de visu los fenmenos de la digestin gstrica, como nos lo hizo
saber en el interesante diario que nos ofreci sobre ese tema 3. En el primer caso el fisilogo ha obrado en virtud de la idea preconcebida de estudiar los fenmenos digestivos, y ha
hecho una experiencia activa. En el segundo caso un accidente ha producido la fstula en el
estmago, y ella se ha presentado fortuitamente al Dr. Beaumont, quien segn nuestra definicin hubiera realizado una experiencia pasiva, si est permitido hablar as. Estos ejemplos prueban pues que, en la constatacin de los fenmenos calificados de experiencias, no
siempre interviene la actividad manual del experimentador, puesto que ocurre que tales fenmenos pueden, como lo hemos visto, presentarse como observaciones pasivas o fortuitas.
Pero hay fisilogos y mdicos que han caracterizado en forma algo diferente la observacin
y la experiencia. Para ellos la observacin consiste en la constatacin de todo lo que es
normal y regular. Poco importa que el investigador haya provocado por s mismo, o por
mano de otro, o por accidente, la aparicin de los fenmenos: desde que los considera sin
turbarlos y en su estado normal, lo que ha realizado es una observacin. As en los dos
ejemplos de fstula gstrica que hemos citado precedentemente, habra habido, segn estos
autores, observacin, porque en los dos casos se han tenido bajo los ojos los fenmenos
digestivos conforme al estado natural. La fstula no ha servido ms que para ver mejor y
para hacer la observacin en condiciones ms favorables.
La experiencia, por el contrario, implica segn los mismos fisilogos la idea de una
variacin o una perturbacin intencionalmente aportadas por el investigador a las
condiciones de los fenmenos naturales. Esta definicin conviene en electo a un grupo
numeroso de experiencias que se practican en fisiologa y que podran llamarse experiencias por destruccin. Esta manera de experimentar que remonta a Galeno, es la ms simple,
y tena que presentarse al espritu de los anatomistas deseosos de conocer en el vivo la
funcin de las partes que aislaban para su diseccin en el cadver.
Para ello, se suprime un rgano en el vivo, por la seccin o por la ablacin, y de acuerdo a
la perturbacin producida en el organismo entero o en una funcin especial, se juzga de la
funcin del rgano extrado. Este procedimiento experimental esencialmente analtico, es
puesto en prctica todos los das en fisiologa. Por ejemplo, la anatoma haba enseado que
se distribuyen en la cara dos nervios principales: el facial y el quinto par; para conocer sus
funciones se les cort sucesivamente. El resultado mostr que la seccin del facial trae
aparejada la prdida del movimiento, y la seccin del quinto par la perdida de la
sensibilidad. De donde se ha concluido que el facial. es el nervio motor de la cara y el
quinto par el nervio sensitivo.
3

W. BEAUMONT, Exper. and Obs. on the gastric juice and the physiological Digestion, Boston, 1834.
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Hemos dicho que estudiando la digestin por medio de una fstula no se practica ms que
una observacin, segn la definicin que examinamos. Pero si despus de haber establecido
la fstula se cortan los nervios del estmago, con la intencin de ver las modificaciones que
de ello resulten en la funcin digestiva, entonces siguiendo el mismo criterio se practica
una experiencia, porque se trata de conocer la funcin de una parte, de acuerdo a la
perturbacin que su supresin trae aparejada. Lo que puede resumirse diciendo que en la
experiencia hay que formular un juicio por comparacin de dos hechos, el uno normal,
anormal el otro.
Esta definicin de la experiencia supone necesariamente que el experimentador debe poder
tocar el cuerpo sobre el cual quiere influir, sea destruyndolo, sea modificndolo, a fin de
conocer as el papel que desempea en los fenmenos de la naturaleza. Como lo veremos
ms tarde, es tambin sobre esta posibilidad de influir o no sobre los cuerpos, que reposar
exclusivamente la distincin entre las ciencias llamadas de observacin y las ciencias
llamadas experimentales.
Pero si la definicin de experiencia que acabamos de dar difiere de la que habamos
examinado en primer trmino en que admite que no hay experiencia ms que cuando se
puede hacer variar o se descompone por una especie de anlisis el fenmeno que se quiere
conocer, se le asemeja sin embargo en que sigue suponiendo como la primera una actividad
intencional del experimentador en la produccin de esta perturbacin de los fenmenos.
Ahora bien, sera fcil demostrar que a menudo la actividad intencional del operador puede
ser reemplazada por un accidente. Hasta se podran distinguir aqu, como en la primera
definicin, perturbaciones sobrevenidas intencionalmente y perturbaciones sobrevenidas
espontnea y no intencionalmente. En efecto, volviendo a nuestro ejemplo en el cual el
fisilogo corta el nervio facial para conocer sus funciones, voy a suponer, lo que ocurre a
menudo, que una bala, un sablazo, una carie del petroso, lleguen a cortar o a destruir el
facial; de ello resultar fortuitamente una parlisis del movimiento, es decir una perturbacin que es exactamente la misma que el fisilogo hubiera determinado intencionalmente.
Lo mismo ocurrir en una infinidad de lesiones patolgicas que constituyen verdaderas
experiencias de las que sacan provecho el mdico y el fisilogo, sin que a pesar de ello
haya de su parte ninguna premeditacin para provocar esas lesiones, que son en el hecho, la
enfermedad misma. Sealo desde ahora esta idea porque nos ser til ms tarde para probar
que la medicina posee verdaderas experiencias, bien que estas ltimas sean espontneas y
no provocadas por el mdico4.
Har todava una advertencia que servir de conclusin. Si la experiencia se caracteriza, en
efecto, por una variacin o por una perturbacin aportadas a un fenmeno, esto es exacto
slo en la medida en que se sobreentiende que es necesario hacer la comparacin de esa
perturbacin con el estado normal. En efecto, como la experiencia no es msque un juicio,
exige necesariamente comparacin entre dos cosas, y lo que es realmente intencional o
activo en la experiencia, es la comparacin que el espritu quiere realizar. Ahora bien, el
espritu del experimentador compara de igual manera, ya sea producida la perturbacin por
accidente o de otro modo. No es necesario pues que uno de los hechos que se comparan sea
considerado como una perturbacin; tanto ms cuanto que no hay en la naturaleza nada de
perturbado ni de anormal; todo pasa de acuerdo a leyes que son absolutas, es decir, siempre
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LALLEMAND, Propositions de pathologie tendant a clairer plesieurs points de physiologie. Tesis, Paris,
1818; 2 edicin, 1824.
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normales y determinadas. Los efectos varan en razn de las condiciones que los manifiestan, pero las leyes no varan. El estado fisiolgico y el estado patolgico estn regidos
por las mismas fuerzas, y no difieren ms que por las condiciones particulares en las que la
ley vital se manifiesta.
II. - Adquirir experiencia y apoyarse en la observacin es distinto de practicar experiencias y hacer observaciones
El reproche general que yo dirigira a las definiciones que preceden, es haber dado a las
palabras un sentido demasiado circunscripto, sin tener en cuenta ms que el arte de la
investigacin, en vez de encarar al mismo tiempo la observacin y la experiencia como los
dos trminos extremos del razonamiento experimental. Vemos que faltan por eso a estas
definiciones claridad y generalidad. Pienso pues que para dar a la definicin toda su
utilidad y todo su valor, es preciso distinguir lo que pertenece al procedimiento de
investigacin empleado para obtener los hechos, de lo que pertenece al procedimiento
intelectual que los elabora y que constituye a la vez el punto de apoyo y el "criterium" del
mtodo experimental.
En la lengua francesa, la palabra experiencia, en singular, significa de una manera general y
abstracta, la instruccin adquirida por la prctica de la vida. Cuando se aplica a un mdico,
la palabra experiencia tomada en singular, expresa la instruccin que ha adquirido por el
ejercicio de la medicina. Ocurre lo mismo en las otras profesiones, y es en este sentido que
se dice que un hombre ha adquirido experiencia, que tiene experiencia. Luego se ha dado
por extensin yen sentido concreto el nombre de experiencias a los hechos que nos
suministran esta instruccin experimental de las cosas.
La palabra observacin en singular, en su acepcin general y abstracta, significa la
constatacin exacta de un hecho con ayuda de medios de investigacin y de estudios
apropiados a esta constatacin. Por extensin y en un sentido concreto, se ha dado tambin
el nombre de observaciones a los hechos constatados, y es en este sentido que se dice
observaciones mdicas, observaciones astronmicas, etc.
Cuando se habla de una manera concreta y cuando se dice: hacer experiencias o hacer
observaciones, esto significa que nos entregamos a la investigacin y a la bsqueda, que
tentamos ensayos, pruebas, con el objeto de adquirir hechos de los cuales el espritu, con
ayuda del razonamiento, podr sacar un conocimiento o una instruccin.
Cuando se habla de una manera abstracta y cuando se dice: apoyarse sobre la observacin
y adquirir experiencia, esto significa que la observacin es el punto de apoyo del espritu
que razona, y la experiencia el punto de apoyo del espritu que juzga, o mejor an el fruto
de un razonamiento justo aplicado a la interpretacin de los hechos. De donde se sigue que
se puede adquirir experiencia sin hacer experiencias slo con que se razone convenientemente sobre los hechos bien establecidos, de igual manera que se pueden hacer experiencias y observaciones sin adquirir experiencia, si nos limitamos a la constatacin de los
hechos.
La observacin es pues lo que muestra los hechos; la experiencia es lo que instruye sobre
los hechos y lo que da experiencia relativamente a una cosa. Pero como esta instruccin no
puede alcanzarse ms que por una comparacin y un juicio, es decir, a consecuencia de un
razonamiento, resulta de ello que slo el hombre es capaz de adquirir experiencia y por ella
perfeccionarse.
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"La experiencia, dijo Goethe, corrige al hombre cada da." Pero es porque razona justa y
experimentalmente sobre lo que observa; sin eso no se corregira. El hombre que ha perdido
la razn, el alienado no se instruye por la experiencia, no razona ms experimentalmente.
La experiencia es pues el privilegio de la razn. "Slo el hombre es capaz de verificar sus
pensamientos, de ordenarlos; slo el hombre es capaz de corregir, de rectificar, de mejorar,
de perfeccionar y de poder as todos los das volverse ms hbil, ms discreto y ms feliz.
Slo para el hombre, en fin, existe un arte, un arte supremo, del que todas las artes ms
alabadas no son ms que los instrumentos y la obra: el arte de la razn, el razonamiento." 1
Nosotros daremos a la palabra experiencia, en medicina experimental, el mismo sentido
general que conserva en todas partes. El sabio se instruye cada da por la experiencia; por
ella corrige incesantemente sus ideas cientficas, sus teoras, las rectifica para armonizarlas
con un nmero de hechos de ms en ms creciente, y para aprovechar el arte de la razn, el
razonamiento"5.
Podemos instruirnos, es decir, adquirir experiencia sobre lo que nos rodea, de dos maneras,
empricamente y experimentalmente. Hay por lo pronto una especie de instruccin o de
experiencia inconsciente y emprica que se obtiene por la prctica de cada cosa. Pero este
conocimiento que se adquiere as, no por ello est menos acompaado, necesariamente, de
un razonamiento experimental vago que hacemos sin darnos cuenta, y a consecuencia del
cual se aproximan los hechos a fin de formular sobre ellos un juicio.
La experiencia puede adquirirse, pues, por un razonamiento emprico e inconsciente; pero
esta marcha oscura y espontnea del espritu, ha sido erigida por el sabio en un mtodo
claro y razonado, que procede ahora ms rpidamente y de una manera consciente hacia un
objetivo determinado. Tal es el mtodo experimental en las ciencias, de acuerdo al cual la
experiencia es adquirida siempre en virtud de un razonamiento preciso establecido sobre
una idea que ha hecho nacer la observacin y que controla la experiencia. En efecto, hay en
todo conocimiento experimental tres fases: observacin hecha, comparacin establecida y
juicio motivado. El mtodo experimental no hace otra cosa que formular un juicio sobre los
hechos que nos rodean, con ayuda de un "'criterium" que no es l mismo otra cosa que un
hecho dispuesto de manera de controlar el juicio y de procurarnos la experiencia. Tomada
en este sentido general, la experiencia es la nica fuente de los conocimientos humanos. El
espritu no tiene en s mismo ms que el sentimiento de una relacin necesaria en las cosas,
pero no puede conocer la forma de esta relacin ms que por la experiencia.
Habr, pues, que considerar dos cosas en el mtodo experimental: 1 el arte de obtener
hechos exactos por medio de una investigacin rigurosa; 2 el arte de elaborarlos por medio
de un razonamiento experimental a fin de hacer surgir de ellos el conocimiento de la ley de
los fenmenos. Hemos dicho que el razonamiento experimental se ejerce siempre y
necesariamente sobre dos hechos a la vez, el uno que sirve de punto de partida: la
observacin; el otro que le sirve de conclusin o de control: la experiencia. A menudo no
es, en cierta manera, ms que como abstraccin lgica y en razn del lugar que ocupan, que
se puede distinguir en el razonamiento, el hecho observacin del hecho experiencia.
Pero, fuera del razonamiento experimental, la observacin y la experiencia no existen ya en
el sentido abstracto que precede; no hay en la una como en la otra ms que hechos
concretos que se tratan de obtener por procedimientos de investigacin exactos y rigurosos.
Veremos ms adelante, que en el investigador mismo deben distinguirse el observador y el
5

LAROMIGUIRE, Discours sur l'identit, Oeuvres, tomo I pg. 329.


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experimentador: no segn que sea activo o pasivo en la produccin de los fenmenos, sino
segn que acte o no sobre ellos para dominados.

III. - Del investigador; de la bsqueda cientfica.


El arte de la investigacin cientfica es la piedra angular de todas las ciencias
experimentales. Si los hechos que sirven de base al razonamiento estn mal establecidos o
son errneos, todo se derrumbar o todo resultar falso; y es as cmo, lo ms a menudo,
los errores en las teoras cientficas tienen por origen errores de hecho.
En la investigacin considerada como arte de bsquedas experimentales, no hay ms que
hechos puestos a luz por el investigador Y constatados lo ms rigurosamente posible con
ayuda de los medios ms apropiados. No hay para qu distinguir aqu al observador del
experimentador por la naturaleza de los procedimientos de investigacin usados. He
demostrado en el pargrafo precedente, que las definiciones y las distinciones que se han
tratado de establecer de acuerdo a la actividad o la pasividad de la investigacin, no sn
sostenibles. En efecto, el observador y el experimentador son investigadores que tratan de
constatar los hechos en la mejor forma posible, y que emplean con este objeto medios de
estudio ms o menos complicados, segn la complejidad de los fenmenos que estudian.
Pueden, uno y otro, tener necesidad de la misma actividad manual e intelectual, de la
misma habilidad, del mismo espritu de invencin, para crear y perfeccionar los diversos
aparatos o instrumentos de investigacin que les son comunes en su mayora. Cada ciencia
tiene en cierta manera un gnero de investigacin que le es propio, y un conjunto de instrumentos y de procedimientos especiales. Esto se concibe fcilmente, puesto que cada ciencia
se distingue por la naturaleza de sus problemas y por la diversidad de los fenmenos que
estudia. La investigacin mdica es la ms complicada de !odas; ella comprende todos los
procedimientos propios de las investigaciones anatmicas, fisiolgicas, patolgicas y
teraputicas, y adems, al ampliarse, toma prestados a la qumica y a la fsica una multitud
de medios de investigacin que llegan a serle poderosos auxiliares. Todos los progresos de
las ciencias experimentales se miden por el perfeccionamiento de sus medios de
investigacin. Todo el porvenir de la medicina experimental, est subordinado a la creacin
de un mtodo de investigacin aplicable con fruto al estudio de los fenmenos de la vida,
sea en estado normal, sea en estado patolgico. No insistir aqu sobre la necesidad de
semejante mtodo de investigacin experimental en medicina, ni ensayar siquiera
enumerar sus dificultades. Me limitar a decir que toda mi vida cientfica est dedicada a
colaborar por mi parte en esta obra inmensa, que la ciencia moderna tendr la gloria de
haber comprendido y el mrito de haber inaugurado, dejando a los futuros siglos el cuidado
de continuarla y de fundarla definitivamente. Los dos volmenes que constituirn mi obra
sobre los Principios de la Medicina Experimental, estarn consagrados exclusivamente al
desarrollo de procedimientos de investigacin experimental aplicados a la fisiologa, a la
patologa y a la teraputica. Pero como es imposible para uno solo encarar todas las fases
de la investigacin mdica, y tambin para limitarme dentro de un tema tan vasto, me
ocupar ms particularmente de la regularizacin de los procedimientos de vivisecciones
zoolgicas. Esta rama de la investigacin biolgica es sin discusin la ms delicada y la
ms difcil; pero yo la considero como la ms fecunda y como aquella que puede ser de
mayor utilidad inmediata para el adelanto de la medicina experimental.
En la investigacin cientfica, los menores procedimientos tienen la ms alta importancia.
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

Claude Bernard 11

La eleccin feliz de un animal, un instrumento construdo de cierta manera, el empleo de un


reactivo en lugar de otro, bastan a menudo para resolver las cuestiones generales ms
elevadas. Cada vez que aparece un medio nuevo y seguro de anlisis experimental, se ve a
la ciencia hacer progresos en las cuestiones a las que ese medio puede ser aplicado. Por el
contrario, un mal mtodo y procedimientos de investigacin defectuosos, pueden arrastrar a
los errores ms graves y retardar la ciencia extravindola. En una palabra, las ms grandes
verdades cientficas, tienen sus races en los detalles de la investigacin experimental que
constituyen en cierta manera el suelo en el que estas verdades se desarrollan.
Es preciso haberse criado y haber vivido en los laboratorios para sentir bien toda la
importancia de todos esos detalles de procedimientos de investigacin, que son tan a
menudo ignorados y despreciados por los falsos sabios que se titulan generalizadores. Sin
embargo, jams se llegar a generalizaciones verdaderamen-te fecundas y luminosas sobre
los fenmenos vitales, como no sea en la medida en que se haya experimentado por s
mismo y removido en el hospital, en el anfiteatro o en el laboratorio, el terreno ftido o
palpitante de la vida. Se ha dicho en alguna parte que la verdadera ciencia deba ser
comparada a una meseta florida y deliciosa a la cual no se poda llegar ms que despus de
haber trepado pendientes escarpadas y de haberse desollado las piernas a travs de las
zarzas y las malezas. Si tuviera yo que hacer una comparacin que expresara mi
sentimiento de la vida, dira que es un saln soberbio todo resplandeciente de luz, al que no
se puede llegar ms que pasando por una larga y espantosa cocina.
IV. - Del observador y del experimentador; de las ciencias de observacin y de
experimentacin.
Acabamos de ver que desde el punto de vista del arte de la investigacin, la observacin y
la experiencia no deben ser consideradas ms que como hechos puestos a luz por el investigador, y hemos agregado que el mtodo de investigacin no distingue al que observa del
que experimenta. Dnde reside, pues, se preguntar, la distincin entre el observador y el
experimentador? Hela aqu: se da el nombre de observador a quien aplica los procedimientos de investigacin simple o compleja al estudio de fenmenos que l no modifica, los que
recoge, en consecuencia, tal como la naturaleza se los ofrece. Se da el nombre de experimentador a quien emplea los procedimientos de investigacin simple o compleja para hacer
variar o modificar, con un objetivo cualquiera, los fenmenos naturales y hacerlos aparecer
en circunstancias o en condiciones en las que la naturaleza no se los presentaba. En este
sentido, la observacin es la investigacin de un fenmeno natural, y la experiencia es la
investigacin de un fenmeno modificado por el investigador. Esta distincin, que parece
ser completamente extrnseca y residir simplemente en una definicin de palabras, da sin
embargo, como vamos a verlo, el nico sentido segn el cual es posible comprender la diferencia importante que separa las ciencias de observacin de las ciencias de experimentacin
o experimentales.
Hemos dicho, en un pargrafo precedente, que desde el punto de vista del razonamiento
experimental, las palabras observacin y experiencia tomadas en sentido abstracto, significan: la primera, la constatacin pura y simple de un hecho; la segunda, el control de una
idea por un hecho. Pero, si no encarramos la observacin ms que en ese sentido abstracto,
no nos sera posible extraer de ella una ciencia de observacin. La simple constatacin de
los hechos no podr jams llegar a constituir una ciencia. Por mucho que se multiplicaran
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Claude Bernard 12

los hechos o las observaciones, no llegaramos a adelantar un solo paso. Para instruirse hay
que razonar necesariamente sobre lo que se ha observado, comparar los hechos y juzgarlos
por medio de otros hechos que sirvan de control. Pero una observacin puede servir de
control a otra observacin. De manera que una ciencia de observacin ser simplemente
una ciencia hecha con observaciones, es decir una ciencia en la que se razonar sobre
hechos de observacin natural, tales como los que hemos definido ms arriba. Una ciencia
experimental o de experimentacin ser una ciencia hecha con experiencias, es decir, en la
que se razonar sobre hechos de experimentacin obtenidos en condiciones que el
experimentador ha creado y determinado por s mismo.
Hay ciencias, como la astronoma, que permanecern siempre para nosotros como ciencias
de observacin, porque los fenmenos que ellas estudian estn ms all de nuestra esfera de
accin; pero las ciencias terrestres pueden ser a la vez ciencias de observacin y ciencias
experimentales. Hay que agregar que todas estas ciencias comienzan por ser ciencias de
observacin pura; slo al avanzar en el anlisis de los fenmenos llegan a ser experimentales, porque el observador, transformndose en experimentador, imagina procedimientos de
investigacin para penetrar en los cuerpos y hacer variar las condiciones de los fenmenos.
La experimentacin no es ms que la utilizacin de procedimientos de investigacin
especiales del investigador.
Ahora, en cuanto al razonamiento experimental, ser absolutamente el mismo en las ciencias de observacin y en las ciencias experimentales. Siempre se llegar al juicio por medio
de una comparacin apoyada en dos hechos, uno que sirve de punto de partida, otro que
sirve de conclusin al razonamiento. Slo que en las ciencias de observacin, los dos
hechos sern siempre observaciones; mientras que en las ciencias experimentales, los dos
hechos podrn ser tomados a la experimentacin exclusivamente, o a la experimentacin y
a la observacin a la vez, segn el caso y segn que se penetre ms o menos profundamente
en el anlisis experimental. Un mdico que observa una enfermedad en diversas circunstancias, que razona sobre la influencia de esas circunstancias y que saca consecuencias que se
encuentran controladas por otras observaciones, har un razonamiento experimental,
aunque no practique experiencias. Si quiere ir ms lejos y conocer el mecanismo interno de
la enfermedad, se encontrar frente a fenmenos ocultos y tendr entonces que
experimentar; pero razonar siempre en igual forma.
Un naturalista que observe animales en todas las condiciones de su existencia y que saque
de estas observaciones consecuencias que se hallen verificadas y controladas por otras
observaciones, emplear el mtodo experimental aunque no haga experimentacin
propiamente dicha. Pero si necesita observar fenmenos en el estmago, debe imaginar
procedimientos de experimentacin ms o menos complejos para ver en una cavidad oculta
a sus miradas. Sin embargo el razonamiento experimental es siempre el mismo; Raumur y
Spallanzani aplican igualmente el mtodo experimental cuando realizan sus observaciones
de historia natural o sus experiencias sobre la digestin. Se admite que Pascal practic una
experiencia cuando realiz una observacin baromtrica al pie de la torre de Saint-Jacques,
verificando inmediatamente otra en lo alto de la torre, y sin embargo no son ms que dos
observaciones comparadas sobre la presin del aire, ejecutadas de acuerdo a la idea
preconcebida de que esta presin deba variar segn la altura. Por el contrario, cuando
Jenner6 observaba en un rbol al cuco con un catalejo, para no espantarlo, haca una simple
6

JENNER, On the natural history of the Cuckoo (Philosophical Transactions, 1788, cap. XVI, pg. 432).
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observacin, porque no la comparaba a otra para sacar una conclusin y formular sobre ella
un juicio. De igual manera el astrnomo hace primero observaciones y luego razona sobre
ellas para obtener un conjunto de nociones que controla con observaciones hechas en
condiciones propias para ese objeto. Ahora bien, este astrnomo razona como los experimentadores, porque la experiencia adquirida implica siempre juicio y comparacin
entre dos hechos ligados en el espritu por una idea.
Como ya lo hemos dicho, en todos los momentos hay que distinguir bien al astrnomo del
investigador que se ocupa de ciencias terrestres, puesto que el astrnomo se ve forzado a
limitarse a la observacin, desde que no puede ir al cielo a experimentar en los planetas. Es
aqu precisamente, en este poder del investigador para actuar sobre los fenmenos, donde
reside la diferencia que separa las ciencias llamadas de experimentacin de las ciencias
llamadas de observacin.
Laplace considera que la astronoma es una ciencia de observacin, porque no se puede
ms que observar el movimiento de los planetas; no se podra, en efecto, alcanzarlos para
modificar su marcha y aplicarles la experimentacin. "En la tierra, dice Laplace, hacemos
variar los fenmenos por medio de experiencias; en el cielo determinamos con cuidado
todos los que nos ofrecen los movimientos celestes"7. Ciertos mdicos calificaron la
medicina de ciencia de observacin, porque errneamente pensaban que la experimentacin
no le era aplicable.
En el fondo, todas las ciencias razonan igualmente y persiguen el mismo objetivo. Todas
quieren llegar al conocimiento de la ley de los fenmenos, de manera de poder prever,
modificar o dirigir esos fenmenos. Ahora bien, el astrnomo predice los movimientos de
los astros, saca de ello una multitud de nociones prcticas, pero no puede modificar por la
experimentacin los fenmenos celestes como lo hacen el qumico y el fsico en lo que
concierne a su ciencia.
Pero, si no hay, desde el punto de vista del mtodo filosfico, diferencia esencial entre las
ciencias de observacin y las ciencias de experimentacin, existe sin embargo una real
desde el punto de vista de las consecuencias prcticas que el hombre puede obtener de ellas,
y relativamente al poder adquirido por su medio. En las ciencias de observacin, el hombre
observa y razona experimentalmente, pero no experimenta; y en ese sentido se podra decir
que una ciencia de observacin es una ciencia pasiva. En las ciencias de experimentacin,
el hombre observa, pero adems acta sobre la materia, analiza sus propiedades y provoca
en provecho propio la aparicin de fenmenos, que desde luego se verifican siempre de
acuerdo a las leyes naturales, pero a menudo en condiciones que la naturaleza no haba an
realizado. Con ayuda de estas ciencias experimentales activas, el hombre deviene un
inventor de fenmenos, un verdadero contramaestre de la creacin; y no sabramos, bajo
este aspecto, sealar lmites al poder que pueda adquirir sobre la naturaleza, por los
progresos futuros de las ciencias experimentales.
Ahora, queda la cuestin de saber si la medicina debe permanecer como ciencia de
observacin o devenir una ciencia experimental. Sin duda la medicina debe comenzar por
ser una simple observacin clnica. En seguida, como el organismo forma por s mismo una
unidad armnica, un pequeo mundo (microcosmos) contenido en el mundo grande
(macrocosmos), se ha podido sostener que la vida era indivisible, y que debamos
limitarnos a observar los fenmenos que nos ofrecen en su conjunto los organismos vivos
7

LAPLACE, Systme du monde, cap. 11.


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sanos y enfermos, contentndonos con razonar sobre los hechos observados. Pero si se
admite que es preciso limitarse as y si se plantea en principio que la medicina no es ms
que una ciencia pasiva de observacin, el mdico no deber tocar en adelante al cuerpo
humano como el astrnomo no toca los planetas. Desde ese momento la anatoma
normal o patolgica, las vivisecciones aplicadas a la fisiologa, a la patologa y a la
teraputica, todo esto es completamente intil. La medicina as concebida no puede conducir ms que a la expectacin y a prescripciones higinicas ms o menos tiles; pero es la
negacin de una medicina activa, es decir, de una teraputica cientfica y real.
No es este el momento de entrar en el examen de una definicin tan importante como la de
la medicina experimental. Me reservo para tratar en otro lugar esta cuestin con todo el
desarrollo necesario. Me limito a dar aqu simplemente mi opinin, diciendo que pienso
que la medicina est destinada a ser una ciencia experimental y progresiva; y es
precisamente a consecuencia de mis convicciones a este respecto que compongo esta obra,
con el objeto de contribuir por mi parte a favorecer el desenvolvimiento de esta medicina
cientfica o experimental.
V. - La experiencia no es en el fondo ms que una observacin provocada.
Pese a la diferencia importante que acabamos de sealar entre las llamadas ciencias de
observacin y las llamadas ciencias de experimentacin, el observador y el experimentador
tienen en sus investigaciones por objetivo comn e inmediato, establecer y constatar hechos
o fenmenos tan rigurosamente como sea posible, y con ayuda de los medios ms
apropiados; se comportan absolutamente como si se tratara de dos observaciones
ordinarias. En efecto, no se trata en los dos casos ms que de constatacin de hechos; la
nica diferencia consiste en que como el hecho que debe constatar el experimentador no se
ha presentado espontneamente a l, ha debido hacerlo aparecer, es decir, provocarlo por
una razn particular y con un objetivo determinado. De donde se deduce que puede decirse:
la experiencia no es en el fondo ms que una observacin provocada con un objetivo
cualquiera. En el mtodo experimental la bsqueda de los hechos, es decir, la investigacin,
se acompaa siempre con un razonamiento, de suerte que lo ms a menudo el
experimentador realiza una experiencia para controlar o verificar el valor de una idea
experimental. Entonces puede decirse que en ese caso, la experiencia es una observacin
provocada con un objetivo de control.
Naturalmente, importa recordar aqu, a fin de completar nuestra definicin y de extenderla
a las ciencias de observacin, que para controlar una idea, no siempre es absolutamente
necesario hacer por s mismo una experiencia o una observacin. Slo nos veremos
forzados a recurrir a la experimentacin cuando la observacin que se deba provocar no
exista ya preparada por la naturaleza. Pero si una observacin est ya realizada, sea natural,
sea accidentalmente, sea hasta por las manos de otro investigador, entonces se la tomar
hecha y se la citar simplemente para servir de verificacin a la idea experimental. Lo que
se resumira an diciendo que, en este caso, la experiencia no es ms que una observacin
invocada con un objetivo de control. De donde resulta que para razonar experimentalmente,
es preciso en general tener una idea y luego invocar o provocar hechos, es decir,
observaciones, para controlar esta idea preconcebida.
Examinaremos ms adelante la importancia de la idea experimental preconcebida; bstenos
decir, ahora, que la idea en virtud de la cual se realiza la experiencia, puede ser ms o
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Claude Bernard 15

menos bien definida, de acuerdo a la naturaleza del tema y segn el estado de perfeccin de
la ciencia en la que se experimenta. En efecto, la idea directriz de la experiencia debe
abrazar todo lo ya conocido sobre el tema, a fin de guiar ms seguramente la bsqueda
hacia los problemas cuya solucin puede ser fecunda para el adelanto de la ciencia. En las
ciencias constitudas, como la fsica y la qumica, la idea experimental se deduce como una
consecuencia lgica de las teoras dominantes, .y est sometida en un sentido bien definido
al control de la experiencia; pero cuando se trata de una ciencia en la infancia, como la
medicina, o cuando existen cuestiones complejas u oscuras an no estudiadas, la idea
experimental no siempre se desprende de un asunto tan vago. Qu hacer entonces? Hay
que abstenerse y esperar que las observaciones, presentndose por s mismas, nos aporten
ideas ms claras? Podramos esperar a menudo largo tiempo y aun en vano; se gana
siempre experimentando. Pero en estos casos no podremos orientarnos ms que por una
especie de intuicin, siguiendo las probabilidades que se perciban, y aun si el tema es
completamente oscuro e inexplorado, el fisilogo no deber tener temor de actuar un poco
al azar, a fin de ensayar, permtaseme esta expresin vulgar, pescar a ro revuelto. Lo que
quiere decir que puede esperar, en medio de las perturbaciones funcionales que l produzca,
ver surgir algn fenmeno imprevisto que le dar una idea sobre la direccin que debe
imprimir a sus investigaciones. Estas clases de experiencias de tanteo, que son
extremadamente frecuentes en fisiologa, en patologa y en teraputica, a causa del estado
complejo y atrasado de estas ciencias, podran ser llamadas experiencias para ver, porque
estn destinadas a hacer surgir una primera observacin imprevista e indeterminada de
antemano, pero cuya aparicin pueda sugerir una idea experimental y abrir una va de
investigacin.
Como se ve, hay casos en que se experimenta sin tener una idea probable que verificar. Sin
embargo, no por ello la experimentacin, en este caso, est menos destinada a provocar una
observacin, slo que la provoca con el objeto de encontrar all una idea que le indique la
ruta ulterior a seguir en la investigacin. Se puede decir entonces que la experiencia es una
observacin provocada con el objeto de hacer nacer una idea.
En resumen, el investigador busca y concluye; comprende al observador y al experimentador, persigue el descubrimiento de nuevas ideas, al mismo tiempo que busca hechos para
sacar de ellos una conclusin o una experiencia apropiada para controlar otras ideas.
En un sentido general y abstracto, el experimentador es, pues, aquel que invoca o provoca
en condiciones determinadas, hechos de observacin para sacar de ellos la enseanza que
desea, es decir, la experiencia. El observador es aquel que obtiene los hechos de
observacin y que juzga si estn bien establecidos y constatados con ayuda de medios
convenientes. Sin esto, las conclusiones basadas sobre tales hechos, lo seran sin
fundamento slido. Es as que el experimentador debe ser al mismo tiempo buen observador, y que, en el mtodo experimental, la experiencia y la observacin marchan siempre
unidas.
VI. - En el razonamiento experimental, el experimentador no se separa del observador.
El investigador que quiera abrazar el conjunto de los principios del mtodo experimental,
debe llenar dos clases de condiciones y poseer dos cualidades del espritu que son
indispensables para alcanzar su objetivo y llegar al descubrimiento de la verdad.
Primeramente el investigador debe tener una idea que someter al control de los hechos,
pero al mismo tiempo debe asegurarse de que los hechos que sirven de punto de partida o
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de control a su idea, son justos y estn bien establecidos; he aqu por qu debe ser a la vez
observador y experimentador.
El observador, hemos dicho, constata pura y simplemente el fenmeno que tiene bajo los
ojos. No debe tener otra preocupacin que la de precaverse contra los errores de
observacin que podran hacerle ver incompletamente o definir mal un fenmeno. A este
efecto utiliza todos los instrumentos que puedan ayudarle a que su observacin sea ms
completa. El observador debe ser el fotgrafo de los fenmenos, su observacin debe
representar exactamente la naturaleza. Es preciso observar sin idea preconcebida; el espritu
del observador debe ser pasivo, es decir, debe callar; l escucha a la naturaleza y escribe
bajo su dictado.
Pero una vez constatado el hecho y bien observado el fenmeno, la idea llega, el
razonamiento interviene, Y el experimentador aparece para interpretar el fenmeno.
El experimentador, como ya lo sabemos, es aquel que en virtud de una interpretacin ms o
menos probable, pero anticipada, de los fenmenos observados, instituye la experiencia de
manera que, en el orden lgico de sus previsiones, suministre un resultado que sirva de
control a la hiptesis o idea preconcebida. Para esto el experimentador reflexiona, ensaya,
tantea, compara y combina a fin de encontrar las condiciones experimentales ms
apropiadas para conseguir el objetivo que se propone. Hay que experimentar,
necesariamente, con una idea preconcebida. El espritu del experimentador debe ser activo,
es decir, que debe interrogar a la naturaleza y plantearle cuestiones en todos sentidos,
siguiendo las diversas hiptesis que le son sugeridas.
Pero una vez establecidas las condiciones de la experiencia y puestas en accin segn la
idea preconcebida o visin anticipada del espritu, va a resultar de ello, como ya lo
habamos dicho, una observacin provocada o premeditada. De esto se desprende la
aparicin de fenmenos que el experimentador ha determinado, pero que ahora se trata de
constatar primeramente, a fin de saber en seguida qu control se podr sacar de ellos con
respecto a la idea experimental que los ha hecho nacer.
Ahora bien, desde el momento en que se manifiesta el resultado de la experiencia, el
experimentador se encuentra frente a una verdadera observacin que l ha provocado, y que
hay que constatar, como toda observacin, sin ninguna idea preconcebida. El
experimentador debe entonces desaparecer, o ms bien transformarse instantneamente en
observador; y ser slo despus de haber constatado los resultados de la experiencia
absolutamente como los de una observacin ordinaria, que su espritu regresar para razonar, comparar y juzgar si la hiptesis experimental est verificada o invalidada por esos
mismos resultados. Para continuar la comparacin enunciada ms arriba, dira que el
experimentador plantea preguntas a la naturaleza, pero que desde que ella habla, debe
callarse; debe constatar lo que responde, escucharlo hasta el final, y en todos los casos
someterse a sus decisiones. Se ha dicho que el experimentador debe forzar a la naturaleza a
levantar sus velos. S, sin duda, el experimentador obliga a la naturaleza a quitarse sus
velos, atacndola y formulndole preguntas en todos sentidos; pero nunca debe responder
por ella, ni escuchar incompletamente sus respuestas, tomando de la experiencia nada ms
que la parte de los resultados que favorezca o confirme su hiptesis. Veremos ulteriormente
que ste es uno de los ms grandes escollos del mtodo experimental. El experimentador
que contina conservando su idea preconcebida, y que no constata los resultados de la
experiencia ms que desde ese punto de vista, cae necesariamente en el error, porque deja
de constatar lo que no haba previsto, y hace entonces una observacin incompleta. "El
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experimentador no debe mantener su idea ms que como medio de solicitar una respuesta
de la naturaleza. Pero debe someter su idea a la naturaleza, y estar pronto a abandonarla, a
modificarla o a cambiarla, segn, lo que le ensee la observacin de los fenmenos que l
ha provocado.
En toda experiencia hay que considerar, pues, dos operaciones. La primera consiste en
premeditar y en realizar las condiciones de la experiencia; la segunda consiste en constatar
los resultados de la experiencia. No es posible preparar una experiencia sin una idea
preconcebida; preparar una experiencia, hemos dicho, es plantear una pregunta; no se
concibe jams una pregunta sin la idea de que solicita la respuesta. Yo considero pues,
como principio absoluto, que la experiencia debe ser instituida siempre en vista de una idea
preconcebida, sin que importe que esta idea sea ms o menos vaga o ms o menos bien
definida. En cuanto a la constatacin de los resultados de la experiencia, que no es en s
misma ms que una observacin provocada, planteo igualmente como principio que debe
ser hecha de igual modo que cualquier otra observacin, es decir, sin idea preconcebida.
Se podra an distinguir y separar en el experimentador al que premedita e instituye la
experiencia, del que realiza la ejecucin y constata los resultados. En el primer caso, es el
espritu del inventor cientfico el que acta; en el segundo son los sentidos los que observan
y constatan. El ejemplo de Huber8 nos suministra de la manera ms notable la prueba de lo
que adelanto. Aunque ciego, este gran naturalista nos ha dejado admirables experiencias
que conceba y haca ejecutar inmediatamente por su sirviente, carente por su parte de
cualquier idea cientfica.. Huber era pues el espritu director que institua la experiencia;
pero estaba obligado a pedir prestados los sentidos de otro. El sirviente representaba los
sentidos pasivos que obedecan a la inteligencia para realizar la experiencia instituda en
vista de una idea preconcebida.
Los que han condenado el empleo de las hiptesis y de las ideas preconcebidas, en el
mtodo experimental, cometieron el error de confundir la invencin de la experiencia con la
constatacin de sus resultados. Cierto es que hay que constatar los resultados de la
experiencia con espritu despojado de hiptesis y de ideas preconcebidas. Pero habr que
guardarse muy bien de proscribir el uso de las hiptesis cuando se trate de instituir la
experiencia o de imaginar medios de observacin. Como lo veremos bien pronto, se debe
por el contrario dar rienda suelta a la imaginacin; la idea es el principio de todo
razonamiento y de toda invencin, es en ella en la que se origina toda especie de iniciativa.
No podemos ahogarla ni arrojarla bajo pretexto de que puede ser perjudicial; hay que
reglamentaria y darle un "criterium" lo que es bien diferente.
El investigador completo es el que abraza a la vez la teora y la prctica experimental. 1
Constata un hecho; 2 a propsito de ese hecho nace una idea en su espritu; 3 en vista de
esta idea razona, instituye una experiencia, imagina y realiza sus condiciones materiales; 4
de esta experiencia resultan nuevos fenmenos que es preciso observar y as sucesivamente.
En cierto modo, el espritu del investigador se encuentra colocado siempre entre dos observaciones: una que sirve de punto de partida al razonamiento, y la otra que le sirve de
conclusin.
Para ser claro, me he esforzado en separar las diversas operaciones del razonamiento
experimental. Pero cuand todo esto pasa a la vez en la cabeza de un hombre de ciencia que
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FRANCOIS HUBER, Nouvelles Observations sur les Abeilles, 2 edicin aumentada por su hijo Pierre
Huber, Ginebra, 1814.
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se entrega a la investigacin en una materia tan confusa como lo es an la medicina,


entonces entre lo que resulta de la observacin y lo que pertenece a la experiencia hay un
imbricamiento tal, que seria imposible y por otra parte intil querer analizar en esa mezcla
inextricable cada uno de sus trminos. Bastar con rete-ner en principio que la idea a priori,
o mejor la hiptesis, es el estmulo de la experiencia, y que debemos dejarnos ir libremente
a ella, con tal de que se observen los resultados de la experiencia de una manera rigurosa y
completa. Si la hiptesis no se verifica y desaparece, los hechos que gracias a ella se hayan
encontrado, quedarn adquiridos, sin embargo, como materiales inquebrantables de la
ciencia.
El observador y el experimentador respondern, pues, a estas fases diferentes de la bsqueda experimental. El observador no razona ya, constata; el experimentador, por el contrario,
razona y se funda en los hechos adquiridos para imaginar y provocar racionalmente otros.
Pero si en teora y de una manera abstracta, podemos distinguir al observador del
experimentador, parece imposible en la prctica separarlos, puesto que vemos que por
fuerza el mismo investigador es alternativamente observador y experimentador.
En efecto, ello es as constantemente cuando un mismo investigador descubre y desarrolla
por s solo toda una cuestin cientfica. Pero en la evolucin de la ciencia ocurre lo ms a
menudo que las diversas partes del razonamiento experimental sean patrimonio de
numerosos hombres. Hay as los que, sea en medicina, sea en historia natural, no hacen ms
que recoger y reunir observaciones; otros han podido emitir hiptesis ms o menos
ingeniosas, o ms o menos probables, fundadas en esas observaciones; otros, despus, han
llegado a realizar experimentalmente las condiciones necesarias para dar origen a la
experiencia que deba controlar esas hiptesis; en fin, ha habido otros que se han aplicado
ms particularmente a generalizar y a sistematizar los resultados obtenidos por los diversos
observadores y experimentadores. Este parcelamiento del dominio experimental es una
cosa til, porque cada una de sus diversas partes se encuentra as mejor cultivada. Se concibe, en efecto, que llegando a ser en ciertas ciencias los medios de observacin y de
experimentacin, instrumentos completamente especializados, su manejo y su empleo exijan cierto hbito y reclamen cierta habilidad manual o el perfeccionamiento de ciertos
sentidos. Pero si admito la especializacin para todo cuanto es prctico en la ciencia, la
rechazo de una manera absoluta para todo cuanto es terico. Considero, en efecto, que
hacer su especialidad de las generalidades es un principio antifilosfico y anticientfico, aun
cuando haya sido proclamado por una escuela filosfica moderna, que se jacta de tener su
base en las ciencias.
Desde luego la ciencia experimental no podra avanzar por uno solo de los lados del mtodo tomado separadamente; no avanza ms que por la reunin de todas las partes del mtodo
concurriendo hacia un objetivo comn. Los que recogen observaciones no son tiles ms
que porque estas observaciones son introducidas ulteriormente en el razonamiento
experimental; de otro modo la acumulacin indefinida de las observaciones no conducira a
nada. Los que emiten hiptesis a propsito de las observaciones recogidas por otros, no son
tiles ms que en la medida en que se trate de verificar estas hiptesis experimentando; de
otra manera estas hiptesis no verificadas o no verificables por la experiencia no
engendraran ms que sistemas y nos haran regresar a la escolstica. Los que
experimentan, pese a toda su habilidad, no resolvern las cuestiones si no estn inspirados
por una hiptesis feliz, fundada sobre observaciones exactas y bien hechas. En fin; los que
generalizan no podrn formular teoras durables ms que si conocen por s mismos todos
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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los detalles cientficos que estas teoras estn destinadas a representar. Las generalidades
cientficas deben remontar de las particularidades a los principios; y los principios son tnto
ms estables cuanto ms se apoyen en detalles ms profundos, de igual manera que una
estaca es tanto ms slida cuanto ms profundamente hincada est en la tierra.
Se ve, pues, que todos los trminos del mtodo experimental son solidarios los unos con los
otros. Los hechos son los materiales necesarios; pero es su utilizacin por el razonamiento
experimental, es decir, la teora, lo que constituye y edifica verdaderamente la ciencia. La
idea formulada por los hechos representa la ciencia. La hiptesis experimental no es ms
que la idea cientfica preconcebida o anticipada. La teora no es ms que la idea cientfica
controlada por la experiencia. El razonamiento no sirve ms que para dar forma a nuestras
ideas, de suerte que todo se remonta primitiva y finalmente a una idea. Es la idea la que
constituye, como vamos a vedo, el punto de partida o "primum movens" de todo
razonamiento cientfico, y es ella la que constituye igualmente el objetivo en la aspiracin
del espritu hacia lo desconocido.

CAPTULO SEGUNDO
DE LA IDEA A PRIORI Y DE LA DUDA EN EL
RAZONANUENTO EXPERIMENTAL
Todo hombre se forma ideas, de primera intencin, sobre lo que ve, y es llevado a
interpretar por anticipado los fenmenos de la naturaleza, antes de conocerlos por experiencia. Esta inclinacin es espontnea; una idea preconcebida ha sido y ser siempre el
primer impulso de un espritu investigador. Pero el mtodo experimental tiene por objeto
transformar esta concepcin a priori9, fundada en una intuicin o en un sentimiento vago
de las cosas, en una interpretacin a posteriori establecida sobre el estudio experimental de
los fenmenos. Es por ello que se ha llamado al mtodo experimental, mtodo a posteriori.
El hombre es naturalmente metafsico y orgulloso; ha podido creer que las creaciones
ideales de su espritu, que corresponden a sus sentimientos, representan tambin la realidad.
De donde se deduce que el mtodo experimental no es primitivo ni natural al hombre, y que
slo despus de haber errado largo tiempo en las discusiones teolgicas y escolsticas, ha
terminado por reconocer la esterilidad de sus esfuerzos en esta va. El hombre advirti
entonces que no poda dictar leyes a la naturaleza, porque no posee en s mismo el
conocimiento y el "criterium" de las cosas exteriores, y comprendi que para llegar a la
verdad debe por el contrario estudiar las leyes naturales y someter sus ideas, si no su razn,
a la experiencia, es decir, al "criterium" de los hechos. Sin embargo, la manera de proceder
del espritu humano no ha cambiado por esto, en el fondo. El metafsico, el escolstico y el
experimentador, proceden todos por una idea a priori. La diferencia consiste en que el
escolstico impone su idea como una verdad absoluta que ha encontrado, y de la que
deduce luego las consecuencias por la sola lgica. El experimentador, ms modesto, plantea
9

Como advertir el lector, la concepcin de lo a priori que aparece aqu es sensiblemente distinta de la
habitual en la moderna teora del conocimiento, sobre todo a partir de Kant. (F. R.)
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al contrario su idea como una pregunta, como una interpretacin anticipada de la


naturaleza, ms o menos probable, de la que deduce lgicamente consecuencias que
confronta a cada instante con la realidad por medio de la experiencia. Marcha as de
verdades parciales a verdades ms generales, pero sin osar pretender jams que posea la
verdad absoluta. En efecto, si se la poseyera sobre un punto cualquiera, se la tendra en
todos; porque lo absoluto no deja nada fuera de si.
La idea experimental es tambin, pues, una idea a priori, pero es una idea que se presenta
bajo la forma de una hiptesis cuyas consecuencias deben ser sometidas al "criterium"
experimental a fin de juzgar su valor. El espritu del experimentador se distingue del
metafsico y del escolstico por la modestia, porque a cada instante la experiencia le hace
tener conciencia de su ignorancia relativa y absoluta. Al instruir al hombre, la ciencia
experimental tiene como consecuencia disminuir cada vez ms su orgullo, probndole cada
da que las causas primeras, as como la realidad objetiva de las cosas, le permanecern
para siempre ocultas, y que no podr conocer ms que relaciones. ste es, en efecto, el
objetivo nico de todas las ciencias, como lo veremos ms tarde.
El espritu humano en los diversos perodos de su evolucin, ha pasado sucesivamente por
el sentimiento, la razn y la experiencia. En el comienzo el sentimiento, imponindose por
s solo a la razn, cre las verdades de fe, es decir, la teologa. En seguida la razn o
filosofa lleg a ser la dominadora y engendr la escolstica. En fin, la experiencia, es
decir, el estudio de los fenmenos naturales, ense al hombre que las verdades del mundo
exterior no se encuentran formuladas de primera intencin ni en el sentimiento ni en la
razn. Estos son solamente nuestros guas indispensables, pero para obtener esas verdades
es preciso necesariamente descender a la realidad objetiva de las cosas, donde se
encuentran ocultas bajo su forma fenomenal.
Es as como apareci, por el progreso natural de las cosas, el mtodo experimental que
resume todo, y que, como lo veremos bien pronto, se apoya sucesivamente sobre las tres
ramas de ese trpode inmutable: el sentimiento, la razn y la experiencia. En la bsqueda de
la verdad por medio de este mtodo, el sentimiento tiene siempre la iniciativa, engendra la
idea a priori o intuicin; la razn o razonamiento desarrolla en seguida la idea y deduce sus
consecuencias lgicas. Pero si el sentimiento debe ser esclarecido por las luces de la razn,
la razn a su turno debe ser guiada por la experiencia.
l. - Las verdades experimentales son objetivas o exteriores.
El mtodo experimental no se relaciona ms que con la bsqueda de las verdades objetivas
y n con la de las verdades subjetivas.
As como en el cuerpo del hombre hay dos rdenes de funciones, unas que son conscientes
y otras que no lo son, de igual modo en su espritu hay dos rdenes de verdades o de
nociones, unas conscientes, interiores o subjetivas, y otras inconscientes, exteriores u
objetivas. Las verdades subjetivas son las que derivan de principios de los que el espritu
tiene conciencia, y que le aportan el sentimiento de una evidencia absoluta y necesaria. En
efecto, las ms grandes verdades no son en el fondo ms que un sentimiento de nuestro
espritu; y esto es lo que ha querido decir Descartes con su famoso aforismo.
Hemos dicho, por otra parte, que el hombre no conocera jams ni las causas primeras ni la
esencia de las cosas. Por lo tanto, la verdad no aparece jams a su espritu ms que bajo la
forma de una relacin, de una conexin absoluta y necesaria. Pero esta relacin no puede
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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ser absoluta ms que


en la medida en que sus condiciones sean simples y subjetivas, es decir, que el espritu
tenga conciencia de que las conoce todas. Las matemticas representan las relaciones de las
cosas en condiciones de sencillez ideal. De alli resulta que estos principios o relaciones,
una vez encontrados, los acepta el espritu como verdades absolutas, es decir, independientes de la realidad. Se concibe por ello que todas las deducciones lgicas de un
razonamiento matemtico son tan ciertas como su principio, y que no tienen necesidad de
ser verificadas por la experiencia. Esto sera querer poner los sentidos por encima de la
razn; sera absurdo tratar de probar lo que el espritu admite como absolutamente verdadero, lo que no podra concebir de otro modo.
Pero cuando en lugar de ejercitarse sobre relaciones subjetivas cuyas condiciones ha creado
su espritu, el hombre quiere conocer las relaciones objetivas de la naturaleza que l no ha
creado, inmediatamente el "criterium" interior y consciente le falla. Tiene siempre la
conciencia, sin duda, de que en el mundo objetivo o exterior la verdad est igualmente
constituida por relaciones necesarias, pero le falta el conocimiento de las condiciones de
esas relaciones. Se precisara, en efecto, que l hubiera creado esas condiciones para que
poseyera su conocimiento y su concepcin absolutos.
Sin embargo, el hombre debe creer que las relaciones objetivas de los fenmenos del
mundo exterior podran adquirir la certidumbre de las verdades subjetivas, si fueran
reducidas a un estado de simplicidad que su espritu pudiera abrazar completamente. Es as
que en el estudio de los fenmenos naturales ms simples, la ciencia experimental ha captado ciertas relaciones que parecen absolutas. Tales son las proposiciones que sirven de principios a la mecnica racional y a algunas ramas de la fsica matemtica. En estas ciencias,
en efecto, se razona por una deduccin lgica que no se somete a la experiencia, porque se
admite como en matemticas, que siendo verdadero el principio lo son tambin las
consecuencias. En todo caso, hay que sealar al respecto una gran diferencia, en el sentido
de que el punto de partida no es aqu ya una verdad subjetiva y consciente, sino una verdad
objetiva e inconsciente tomada a la observacin o a la experiencia. Ahora bien, esta verdad
es siempre relativa al nmero de experiencias y de observaciones que hayan sido hechas. Si
hasta el presente ninguna observacin ha desmentido la verdad en cuestin, no por ello
concibe el espritu la imposibilidad de que las cosas pasen de otro modo. De suerte que es
siempre por hiptesis como se admite el principio absoluto, Es por ello que la aplicacin
del anlisis matemtico a los fenmenos naturales, aunque sean muy simples, puede ser
peligrosa si la verificacin experimental es rechazada por completo. En ese caso, el anlisis
matemtico deviene un instrumento ciego, si no se lo retempla de tiempo en tiempo al calor
de la experiencia. Yo expreso aqu un pensamiento emitido por muchos grandes matemticos y grandes fsicos, y para referirme a una de las opinnes ms autorizadas en tal materia,
citar lo que mi sabio colega y amigo J. Bertrand ha escrito a este respecto en su bello elogio de Snarmont: "La geometra no debe ser para el fsico ms que un poderoso auxiliar:
cuando ella ha llevado los principios hasta sus ltimas consecuencias, le es imposible hacer
ms, y la incertidumbre del punto de partida no puede ms que acrecentarse por la ciega
lgica del anlisis, si la experiencia no viene a cada paso a servirle de brjula y de regla"10.
10

GOETHE. Obras de Historia Natural. Introduccin.

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La mecnica racional y la fsica matemtica forman, pues, el pasaje entre las matemticas
propiamente dichas y las ciencias experimentales. Ellas comprenden los casos ms simples.
Pero desde que entramos en la fsica y en la qumica, y con mayor razn en la biologa, los
fenmenos se complican con relaciones de tal manera numerosas, que los principios
representados por la teora, a los que hayamos
1 J, BERTRAND, Eloge de M. Snarmont; discurso pronunciado en la 6 sesin pblica y anual de la
"Socit de secours des amis des sciences",

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podido elevarnos, no son ms que provisorios, y tan hipotticos, que nuestras deducciones,
aunque muy lgicas, son completamente inciertas, y no podran en ningn caso prescindir
de la verificacin experimental.
En una palabra, el hombre puede referir todos sus razonamientos a dos criterios: el uno
interior y consciente, que es cierto y absoluto; el otro exterior e inconsciente, que es
experimental y relativo.
Cuando razonamos sobre los objetos exteriores, pero considerndolos en relacin a
nosotros mismos segn el agrado o el desagrado que nos causan, segn su utilidad o sus
inconvenientes, poseemos an en nuestras sensaciones un "criterium" interior. De igual
manera cuando razonamos sobre nuestros propios actos, tenemos igualmente un gua cierto,
porque tenemos conciencia de lo que pensamos y lo que sentimos. Pero si queremos juzgar
los actos de otro y conocer los mviles que le impulsan a obrar, todo es diferente. Sin duda
tenemos delante de los ojos los movimientos de este hombre, y sus manifestaciones que
son, estamos seguros de ello, los modos de expresin de su sensibilidad y de su voluntad.
Adems, admitimos todava que hay una relacin necesaria entre los actos y su causa; pero
cul es esta causa? No la sentimos en nosotros, no tenemos conciencia de ella como cuando
se trata de nosotros mismos; estamos obligados, pues, a interpretarla y suponerla de acuerdo a los movimientos que vemos y a las palabras que omos. Debemos entonces controlar
los actos de este hombre los unos por los otros; consideramos cmo procede en tal o cual
circunstancia, y recurrimos, en una palabra, al mtodo experimental. De igual manera
cuando el investigador considera los fenmenos naturales que le rodean y quiere conocerlos
en s mismos y en sus relaciones mutuas y complejas de causalidad, todo criterio interior le
falla, y se ve obligado a invocar la experiencia para controlar las suposiciones y los
razonamientos que hace a su respecto. La experiencia, segn la expresin de Goethe,
deviene entonces la nica mediadora entre lo objetivo y lo subjetivo 1, es decir, entre el
investigador y los fenmenos que lo rodean.
El razonamiento experimental, pues, es el nico que el naturalista y el mdico pueden
emplear para buscar la verdad y aproximarse a ella tanto como sea posible. En efecto, por
su naturaleza misma de "criterium" exterior e inconsciente, la experiencia no da ms que la
verdad relativa, sin poder probar jams al espritu que ste la posee de una manera absoluta.
El experimentador que se encuentra frente a los fenmenos naturales, se asemeja a un espectador que observa escenas mudas. Es en cierta manera el juez de instruccin de la naturaleza; slo que en lugar de estar en contacto con hombres que trataran de engaarlo con
mentirosas confesiones o con falsos testimonios, tiene que ver con fenmenos naturales,
que son para l personajes de los que no conoce ni el lenguaje, ni las costumbres; que viven
en medio de circunstancias que le son desconocidas, y de los que quiere, sin embargo, saber
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Claude Bernard 23

las intenciones. Emplea para ello todos los medios de que dispone. Observa sus acciones,
su marcha, sus manifestaciones, y trata de desentraar sus causas por medio de tentativas
diversas, llamadas experiencias. Emplea todos los artificios imaginables, y como se dice
vulgarmente, a menudo trata de sacar de mentira verdad.
En todo esto el experimentador razona necesariamente de acuerdo a s mismo, y presta a la
naturaleza sus propias ideas. Hace suposiciones sobre la causa de los actos que pasan ante
sus ojos, y para saber si la hiptesis que sirve de base a su interpretacin es justa, se arregla
para hacer aparecer hechos que, en el orden lgico, puedan ser la confirmacin o la negacin de la idea que l ha concebido. Ahora bien, repito, este control lgico es el nico que
puede instruirlo y darle experiencia. El naturalista que observa animales de los que quiere
conocer las costumbres y los hbitos, el fisilogo y el mdico que quieren estudiar las
funciones ocultas de los cuerpos vivos, el fsico y el qumico que determinan los fenmenos
de la materia inerte, todos estn en el mismo caso, tienen delante de s manifestaciones que
no pueden interpretar ms que con la ayuda del "criterium" experimental, el nico del que
tenemos que ocuparnos aqu.

II. - La intuicin o sentimiento engendra la idea experimental


Hemos dicho ms arriba que el mtodo experimental se apoya sucesivamente sobre el
sentimiento, la razn y la experiencia.
El sentimiento engendra la idea o hiptesis experimental, es decir, la interpretacin
anticipada de los fenmenos de la naturaleza. Toda la iniciativa experimental est en la
idea, porque es ella la que provoca la experiencia. La razn o razonamiento no sirve ms
que para deducir las consecuencias de esta idea y para someterlas a la experiencia;
Una idea anticipada o hiptesis es, pues, el obligado punto de partida para todo
razonamiento experimental. Sin esto no se podra hacer ninguna investigacin, ni instruirse;
no se podra ms que acumular observaciones estriles. Si se experimentara sin idea
preconcebida se ira a la ventura; pero por otra parte, como ya lo hemos dicho antes, si se
observara con ideas preconcebidas, se haran malas observaciones, y se estara expuesto a
tomar las concepciones del propio espritu por la realidad.
Las ideas experimentales no son innatas. Ellas no surgen espontneamente, les es necesaria
una ocasin o un excitante exterior, cosa que ocurre con todas las funciones fisiolgicas.
Para tener una primera idea de las cosas es preciso ver estas cosas; para tener una idea
sobre un fenmeno de la naturaleza, es preciso, primeramente, observarlo. El espritu del
hombre no puede concebir un efecto sin causa, de suerte que la vista de un fenmeno
despierta siempre en l una idea de causalidad. Todo el conocimiento humano se limita a
remontar de los efectos observados a sus causas. A consecuencia de una observacin, una
idea relativa a la causa del fenmeno observado se presenta en el espritu; despus se
introduce esta idea anticipada en un razonamiento en virtud del cual se hacen experiencias
para controlarla.
Las ideas experimentales, como lo veremos ms tarde, pueden nacer, sea a propsito de un
objeto observado por azar, sea a consecuencia de una tentativa experimental, sea como
corolarios de una teora admitida. Lo nico que es preciso sealar por el momento, es que
la idea experimental no es arbitraria ni puramente imaginaria; debe tener siempre un punto
de apoyo en la realidad observada, es decir, en la naturaleza. La hiptesis experimental, en
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una palabra, debe estar fundada siempre en una observacin anterior. Otra condicin
esencial de la hiptesis, es que sea tan probable como sea posible, y que sea verificable
experimentalmente. En efecto, si se formulara una hiptesis que la experiencia no pudiera
verificar, saldramos por ello mismo del mtodo experimental para caer en los errores de
los escolsticos y los sistemticos.
No se pueden dar reglas para engendrar en el cerebro a propsito de una observacin dada,
una idea justa y fecunda que sea para el experimentador una especie de anticipacin
intuitiva del espritu hacia una bsqueda feliz. Una vez emitida la idea, se puede indicar
solamente cmo hay que someterla a preceptos definidos y a reglas lgicas precisas de las
que ningn experimentador podra apartarse; pero su aparicin ha sido totalmente
espontnea, y su naturaleza es totalmente individual. Es un sentimiento particular, un "quid
propium" que constituye la originalidad, la invencin o el genio de cada uno. La idea nueva
aparece como una relacin nueva o inesperada que el espritu percibe entre las cosas. Todas
las inteligencias se asemejan sin duda, e ideas semejantes pueden nacer en todos los
hombres con motivo de ciertas relaciones simples de los objetos que todo el mundo puede
percibir. Pero como los sentidos, las inteligencias no tienen todas el mismo poder ni la
misma agudeza, y hay relaciones sutiles y delicadas que no pueden ser sentidas, percibidas
y develadas ms que por espritus ms perspicaces, mejor dotados, o colocados en un
medio intelectual que los predisponga de una manera favorable.
Si los hechos dieran necesariamente nacimiento a las ideas, cada hecho nuevo debera
engendrar una idea nueva. Esto ocurre, ciertamente, muy a menudo; porque hay hechos
nuevos que por su naturaleza, hacen acudir la misma nueva idea a todos los hombres
colocados en las mismas condiciones de instruccin anterior. Pero hay tambin hechos que
no dicen nada al espritu del mayor nmero, mientras que son luminosos para otros. Ocurre
tambin que un hecho o una obser-vacin permanece largo tiempo ante los ojos de un sabio
sin inspirarle nada; despus, de golpe, sobreviene la iluminacin, y el espritu interpreta el
mismo hecho de muy otra mane-ra que antes y le encuentra relaciones totalmente nuevas.
La idea nueva aparece entonces con la rapidez del relmpago, como una suerte de
revelacin sbita; lo que prueba bien que en este caso, el descubrimiento reside en un
sentimiento de las cosas que es no solamente personal, sino que hasta es relativo al estado
actual en que el espritu se encuentra.
El mtodo experimental no dar, pues, ideas nuevas y fecundas a aquellos que no las
tienen; servir solamente para dirigir las ideas en los que las tienen y para desenvolverlas a
fin de sacar de ellas los mejores resultados posibles. La idea es el grano; el mtodo es el
suelo que le suministra las condiciones para desenvolverse, prosperar y dar los mejores
frutos de acuerdo a su naturaleza. Pero de igual manera que no brotar jams en el suelo
ms que lo que en l se siembre, no se desenvolvern por el mtodo experimental ms que
las ideas que se le sometan. El mtodo por sr mismo no engendra nada, y es un error de
ciertos filsofos haber acordado al mtodo demasiado poder en este sentido.
La idea experimental resulta de una suerte de presentimiento del espritu, que juzga que las
cosas deben ocurrir de cierta manera. Se puede decir a este respecto que tenemos en el
espritu la intuicin o sentimiento de las leyes de la naturaleza, pero que no conocemos su
forma. Slo la experiencia puede ensernosla.
Los hombres que tienen el presentimiento de las verdades nuevas, son raros; en todas las
ciencias, la mayora de los hombres desenvuelven y prosiguen las ideas de una pequea
minora. Los que hacen descubrimientos son los promotores de ideas nuevas y fecundas. Se
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da generalmente el nombre de descubrimiento al conocimiento de un hecho nuevo; pero yo


pienso que es la idea, unida al hecho descubierto, lo que constituye en realidad el
descubrimiento. Los hechos no son ni grandes ni pequeos por s mismos. Un gran
descubrimiento es un hecho que, al aparecer en la ciencia, ha dado nacimiento a ideas
luminosas, cuya claridad ha disipado un gran nmero de sombras y mostrado caminos
nuevos. Hay otros hechos que, aunque nuevos, no ensean ms que muy poca cosa; estos
son entonces, pequeos descubrimientos. En fin, hay hechos nuevos que, aunque bien
observados, no ensean nada a nadie; permanecen, por el momento, aislados y estriles en
la ciencia: esto es lo que podra llamarse el hecho bruto o hecho brutal.
El descubrimiento es, pues, la idea nueva que surge a propsito de un hecho encontrado por
azar o de otra manera. En consecuencia, no podr haber mtodo para hacer descubrimientos, porque las teoras filosficas no pueden tampoco dar el sentimiento inventivo y la
justeza del espritu a los que no los poseen, de igual manera que el conocimiento de las
teoras acsticas u pticas no puede dar un odo fino o una buena vista a los que estn, naturalmente, privados de ello. Los buenos mtodos pueden solamente ensearnos a desenvolver y a utilizar mejor las facultades que la naturaleza nos ha dado, mientras que los malos
mtodos pueden impedirnos utilizarlas con provecho. Es as que el genio de la invencin,
tan precioso en las ciencias, puede verse disminuido y aun ahogado por un mal mtodo,
mientras que un buen mtodo puede acrecerlo y desarrollarlo. En una palabra, un buen
mtodo favorece el desenvolvimiento cientfico y defiende al sabio contra las causas de
error tan numerosas que encuentra en la bsqueda de la verdad; ste es el nico objeto que
pueda proponerse el mtodo experimental. En las ciencias biolgicas, este papel del mtodo
es todava ms importante que en las otras, a consecuencia de la complejidad inmensa de
los fenmenos y de las innmeras causas de error que esta complejidad introduce en la
experimentacin. Por lo dems, aun desde el punto de vista. biolgico, no podramos tener
la pretensin de tratar aqu el mtodo experimental de una manera completa; debemos
limitarnos a dar algunos principios generales, que podrn guiar el espritu del que se
entregue a las investigaciones de medicina experimental.
III. - El experimentador debe dudar, huir de las ideas fijas y conservar siempre su
libertad de espritu.
La primera condicin que debe llenar un sabio que se entregue a la investigacin de los fenmenos naturales, es la de .conservar una completa libertad de espritu, basada en la duda
filosfica. No hay que ser escptico, sin embargo; hay que creer en la ciencia, es decir, en
el determinismo, en la relacin absoluta y necesaria de las cosas, tanto en los fenmenos
propios de los seres vivos como en todos los otros; pero tambin es preciso, al mismo
tiempo, estar bien convencido de que no poseemos esta relacin ms que de una manera
ms o menos aproximativa, y que las teoras que poseemos estn lejos de representar
verdades inmutables. Cuando formulamos una teora general en nuestras ciencias, la nica
cosa de que estamos ciertos es de que todas estas teoras son falsas, absolutamente hablando. No son ms que verdades parciales y provisorias que nos son necesarias, como escalones sobre los que nos apoyamos para avanzar en la investigacin; ellas no representan ms
que el estado actual de nuestros conocimientos, y en consecuencia debern modificarse con
el adelanto de la ciencia, y tanto ms a menudo cuanto menos adelantadas estn las ciencias
en su evolucin. Por otra parte, nuestras ideas, como lo hemos dicho, se nos ocurren ante
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los hechos que han sido previamente observados y que interpretamos en seguida. Ahora
bien, innmeras causas de error pueden deslizarse en nuestras observaciones, y pese a toda
nuestra atencin y nuestra sagacidad, jams estamos seguros de haberlo visto todo, porque
a menudo nos faltan los medios de constatacin o son demasiado imperfectos. De todo esto
resulta, pues, que si el razonamiento nos gua en la ciencia experimental, no nos impone,
necesariamente, sus consecuencias. Nuestro espritu puede permanecer siempre libre de
aceptarlas o de discutirlas. Si se nos presenta una idea, no debemos rechazarla slo porque
no est de acuerdo con las consecuencias lgicas de una teora dominante. Podemos seguir
nuestro sentimiento y nuestra idea y dar rienda suelta a nuestra imaginacin, con tal de que
todas nuestras ideas no sean ms que pretextos para instituir nuevas experiencias que
puedan suministrarnos hechos de prueba o inesperados o fecundos.
Esta libertad que conserva el experimentador, est, como ya lo he dicho, fundada en la duda
filosfica. En efecto, debemos tener conciencia de la incertidumbre de nuestros
razonamientos a causa de la oscuridad de su punto de partida. Este punto de partida reposa
siempre, en el fondo, sobre hiptesis o sobre teoras ms o menos imperfectas, segn el
estado de adelanto de las ciencias. En biologa y particularmente en medicina, las teoras
son tan precarias, que el experimentador conserva casi siempre su libertad. En qumica y en
fsica los hechos devienen ms simples, las ciencias estn ms adelantadas, las teoras son
ms seguras, y el experimentador debe tener ms en cuenta y acordar una mayor
importancia a las consecuencias del razonamiento experimental fundado sobre ellas. Pero
an entonces nunca debe dar un valor absoluto a estas teoras. En nuestros das se ha visto a
grandes fsicos hacer descubrimientos de primer orden, con motivo de experiencias institudas de una manera ilgica con relacin a las teoras admitidas. El astrnomo tiene
suficiente confianza en los principios de su ciencia como para construir con ellos teoras
matemticas, pero esto no le impide verificarlas y controlarlas con observaciones directas;
este precepto mismo, como lo hemos visto, no debe ser descuidado en mecnica racional.
Pero en matemticas, cuando se parte de un axioma o de un principio cuya verdad es
absolutamente necesaria y consciente, la libertad no existe ya; las verdades adquiridas son
inmutables. El gemetra no es libre de poner en duda si los tres ngulos de un tringulo son
iguales o no a dos rectos; por consiguiente, no es libre de rechazar las consecuencias
lgicas que se desprendan de este principio.
Si un mdico se figurara que sus razonamientos tienen el valor de los de un matemtico,
estara en el ms grande de los errores y sera conducido a las conclusiones ms falsas. Es
desgraciadamente lo que ha ocurrido y lo que ocurre an con los hombres que yo llamara
sistemticos. En efecto, estos hombres parten de una idea ms o menos fundada en la
observacin, a la que ellos consideran como una verdad absoluta. Entonces razonan
lgicamente y sin experimentar, y llegan, de consecuencia en consecuencia, a construir un
sistema que es lgico pero que no tiene ninguna realidad cientfica. A menudo las personas
superficiales se dejan deslumbrar por esta apariencia de lgica y es as que se renuevan a
veces en nuestros das discusiones dignas de la antigua escolstica. Esta fe demasiado
grande en el razonamiento, que conduce al fisilogo a una falsa simplificacin de las cosas,
se debe por una parte a la ignorancia de la ciencia de que habla, y por otra a la ausencia del
sentimiento de complejidad de los fenmenos naturales. He aqu por qu vemos algunas
veces a matemticos puros, enormes espritus por lo dems, caer en errores de ese gnero;
simplifican demasiado y razonan sobre los fenmenos tal como se los representan en su
espritu, pero no tal como son en la naturaleza.
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El gran principio experimental es, pues, la duda; la duda filosfica que deja al espritu su
libertad y su iniciativa, y de donde derivan las calidades ms preciosas para un
investigador en fisiologa y en medicina. No hay que creer en nuestras observaciones, en
nuestras teoras, ms que bajo beneficio de inventario experimental. Si se cree demasiado el
espritu se encuentra ligado. y disminudo por las consecuencias de su propio razonamiento;
no hay ya libertad de accin y falta en consecuencia la iniciativa que posee el que sabe
desembarazarse de esta fe ciega en las teoras, que no es en el fondo ms que una
supersticin cientfica.
Se ha dicho a menudo que para hacer descubrimientos era necesario ser ignorante. Esta
opinin, falsa en s misma, oculta sin embargo una verdad. Significa que vale ms no saber
que tener en el espritu ideas fijas apoyadas en teoras de las que se busca continuamente la
confirmacin descuidando todo lo que no est relacionado con ellas. Esta disposicin de
espritu es de las peores y es eminentemente opuesta a la invencin. En efecto, un
descubrimiento es en general una relacin imprevista que no se encuentra comprendida en
la teora, porque sin esto sera prevista. Un hombre ignorante, que no conociera la teora,
estara en efecto, desde ese punto de vista, en mejores condiciones de espritu; la teora no
lo molestara y no le impedira ver hechos nuevos que no percibe el que est preocupado
por una teora exclusiva. Pero apresurmonos a decir que no se trata aqu de convertir la
ignorancia en principio. Mientras ms instrudo se es, ms conocimientos anteriores se
poseen, mejor dispuesto se tiene el espritu para hacer descubrimientos grandes y fecundos.
Slo que es preciso conservar la libertad de espritu, como lo hemos dicho ms arriba, y
creer que en la naturaleza lo absurdo segn nuestras teoras, no siempre es imposible.
Los hombres que tienen una fe excesiva en sus teoras o en sus ideas no slo estn mal
dispuestos para hacer descubrimientos, sino que hacen tambin malsimas observaciones.
Observan necesariamente con una idea preconcebida, y cuando han institudo una
experiencia, no quieren ver en sus resultados ms que una confirmacin de su teora.
Desfiguran as la observacin y descuidan a menudo hechos importantsimos, porque no
concurren a su objetivo. Es esto lo que nos ha hecho decir en otra parte que nunca haba
que hacer experiencias para confirmar las ideas sino simplemente para controlarlas11; lo que
significa, en otros trminos, que es preciso aceptar los resultados de la experiencia tales
como se presentan, con todas sus sorpresas y sus accidentes.
Pero ocurre aun muy naturalmente, que los que creen demasiado en sus teoras no creen
bastante en las de los dems. Entonces la idea dominante de estos crticos es la de encontrar
las teoras ajenas en falla y buscar el medio de contradecirlas. El inconveniente sigue
siendo el mismo para la ciencia. No hacen experiencias ms que para destruir una teora, en
lugar de hacerlas para buscar la verdad. Hacen igualmente malas obser-vaciones, porque no
toman de los resultados de sus experiencias ms que lo que conviene a su objetivo,
descuidando lo que no se relaciona con l y apartando cuidadosamente todo lo que podria ir
en el sentido de la idea que quieren combatir. Dos vas opuestas nos conducen, pues, al
mismo resultado, es decir, a falsear la ciencia y los hechos.
La conclusin de todo esto consiste en que es preciso borrar nuestra opinin tanto como la
ajena ante las decisiones de la experiencia. Cuando se discute y se experimenta como
acabamos de decirlo, para probar a toda costa una idea preconcebida, ya no se tiene libre el
11

CLAUDE BERNARD, Leons sur les proprits et les altrations des liquides de l'organisme, Pars, 1859,
1 leccin.
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espritu ni se busca ms la verdad. Se hace ciencia estrecha en la que se mezclan la vanidad


personal o las diversas pasiones humanas. El amor propio, sin embargo, no debera tener
nada que ver con todas estas vanas disputas. Cuando dos fisilogos o dos mdicos se
querellan por sostener cada uno sus ideas o sus teoras, no hay en medio de sus argumentos
contradictorios ms que una sola cosa que sea absolutamente cierta: y es que las dos teoras
son insuficientes y no representan la verdad ni la una ni la otra. El espritu verdaderamente
cientfico debera, pues, volvernos modestos y benevolentes. En realidad, todos sabemos
poca cosa y todos somos falibles frente a las dificultades inmensas que nos ofrece la
investigacin de los fenmenos naturales. Lo mejor que podramos hacer, pues, sera reunir
nuestros esfuerzos, en lugar de dividirlos y neutralizarlos por disputas personales. En una
palabra, el investigador que quiera encontrar la verdad, debe conservar su espritu libre,
calmo, y si fuera posible, no tener jams, como dijo Bacon, el ojo humedecido por las
pasiones humanas.
En la educacin cientfica, importar mucho distinguir, como lo haremos ms lejos, el
determinismo que es el principio absoluto de la ciencia, de las teoras que no son ms que
principios relativos a los que no se debe acordar ms que un valor provisorio en la
bsqueda de la verdad. En una palabra, no hay que ensear las teoras como dogma o
artculos de fe. Por esta creencia exagerada en las teoras, se dara una idea falsa de la
ciencia, se sobrecargara y esclavizara el espritu, robndole su libertad, ahogando su
originalidad, y dndole la aficin a los sitemas.
Las teoras que representan el conjunto de nuestras ideas cientficas son sin duda
indispensables para representar la ciencia. Deben servir de punto de apoyo a ideas
investigadoras nuevas. Pero no siendo estas teoras ni estas ideas la verdad inmutable, es
necesario estar siempre prestos a abandonarlas, a modificarlas o a cambiarlas en cuanto no
representen ms la realidad. En una palabra, es preciso modificar la teora para adaptarla a
la naturaleza, y no la naturaleza para adaptarla a la teora.
En resumen, hay que considerar dos cosas en la ciencia experimental: el mtodo y la idea.
El mtodo tiene por objeto dirigir la idea que se lanza adelante en la interpretacin de los
fenmenos naturales y en la bsqueda de la verdad. La idea debe siempre permanecer
independiente, y no hay que encadenarla ni con creencias cientficas ni con creencias
filosficas o religiosas; es preciso ser audaz y libre en la manifestacin de nuestras ideas,
seguir el propio sentimiento y no detenerse en esos temores pueriles de la contradiccin de
las teoras. Si se est bien imbudo en los principios del mtodo experimental, no hay nada
que temer; porque mientras la idea es justa se contina desarrollndola; cuando es errnea,
la experiencia est all para rectificarla. Es preciso, pues, saber zanjar las cuestiones aun a
riesgo de errar. Se sirve ms a la ciencia, se ha dicho, por el error que por la confusin, lo
que significa que hay que impulsar sin temor las ideas hacia su mximo desenvolvimiento,
con tal de que se las regle y de que se tenga siempre cuidado de juzgarlas por medio de la
experiencia. La idea, en una palabra, es el mvil de todo razonamiento en ciencia como en
cualquier otra cosa. Pero en todas partes la idea debe estar sometida a un "criterium". En
ciencia, este "criterium" es el mtodo experimental o experiencia; este "criterium" es
indispensable, y debemos aplicarlo a nuestras propias ideas tanto como a las ajenas.
IV. - Carcter independiente del mtodo experimental.
De todo lo que se ha dicho precedentemente resulta por fuerza que la opinin de cualquier
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hombre, formulada en teora o de otra manera, no podra ser considerada en las ciencias
como representacin de la verdad completa. Es una gua, una luz, pero no una autoridad
absoluta. La revolucin que el mtodo experimental ha operado en las ciencias, consiste en
haber sustitudo un "criterium" cientfico a la autoridad personal.
El carcter del mtodo experimental reside en no creer ms que a s mismo, puesto que
encierra en s mismo su criterio que es la experiencia. No reconoce otra autoridad que la de
los hechos, y se emancipa de la autoridad personal. Cuando Descartes deca que no hay que
referirse ms que a la evidencia o a lo que est suficientemente demostrado, esto
significaba que no haba que referirse ms a la autoridad, como haca la escolstica, sino
que haba que apoyarse sobre los hechos bien establecidos por la experiencia.
De ello resulta que, en la ciencia, cuando hemos emitido una idea o una teora, no debemos
tener por objetivo conservarla buscando todo lo que pueda apoyarla y separando todo lo
que pueda invalidarla. Debemos por el contrario examinar con el mayor cuidado los hechos
que parezcan destruirla, porque el progreso real consiste siempre en cambiar una teora
antigua que encierra menos hechos por una nueva. que los comprende en mayor nmero.
Esto' prueba que se ha avanzado, porque en la ciencia, el gran precepto es el que predica
modificar y cambiar nuestras ideas a medida que la ciencia adelanta. Nuestras ideas no son
ms que instrumentos intelectuales que nos sirven para penetrar en los fenmenos; hay que
cambiarlas cuando han desempeado su papel, como se cambia un bistur despuntado
cuando ha servido por largo tiempo.
Las ideas y las teoras de nuestros predecesores no deben ser conservadas ms que mientras
representen el estado de la ciencia, pero estn evidentemente destinadas a cambiar, a menos
que se admita que la ciencia no debe hacer ms progresos, lo que es imposible. Bajo este
aspecto habra quizs que establecer una distincin entre las ciencias matemticas y las
ciencias experimentales. Como las verdades matemticas son inmutables y absolutas, la
ciencia se acrecienta por yuxtaposicin simple y sucesiva de todas las verdades adquiridas.
En las ciencias experimentales por el contrario, como las verdades no son ms que
relativas, la ciencia no puede avanzar ms que por revolucin y por absorcin de las
verdades antiguas en una forma cientfica nueva.
En las ciencias experimentales, el respeto mal entendido de la autoridad personal, sera una
supersticin, y constituira un verdadera obstculo al progreso de la ciencia; sera al mismo
tiempo contrario a los ejemplos que nos han dado los grandes hombres de todos los
tiempos. En efecto, los grandes hombres son precisamente aquellos que han aportado
nuevas ideas y destrudo errores. Ellos no han respetado la autoridad de sus predecesores, y
no comprenden que pueda obrarse de otro modo con respecto a ellos.
Esta no-sumisin a la autoridad, que el mtodo experimental consagra como un precepto
fundamental, no est de ninguna manera en desacuerdo con el respeto y la admiracin que
consagramos a los grandes hombres que nos han precedido, y a los que debemos los
descubrimientos que son las bases de las ciencias actuales12.
En las ciencias experimentales los grandes hombres no son jams promotores de verdades
absolutas e inmutables. Todo gran hombre pertenece a su tiempo y no puede venir ms que
a su hora, en el sentido de que hay una sucesin necesaria y subordinada en la aparicin de
los descubrimientos cientficos. Los grandes hombres pueden ser comparados con
12

CLAUDE BERNARDo Cours de mdecine exprimentale, leon d'ouverture (Gazette md., 15 de abril de
1864).
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antorchas que brillan de tanto en tanto para guiar la marcha de la ciencia. Ellos esclarecen
su poca, sea descubriendo fenmenos imprevistos y fecundos que abren vas nuevas y
muestran horizontes desconocidos, sea generalizando los hechos cientficos adquiridos y
arrancndoles verdades que sus antecesores no haban advertido. Cada gran hombre hace
dar un gran paso a la ciencia que fecunda, pero no tiene jams la pretensin de marcar sus
postreros limites, y est necesariamente destinado a ser sobrepasado y dejado atrs por los
progresos de las generaciones que le siguen. Los grandes hombres han sido comparados a
gigantes sobre cuyas espaldas trepan los pigmeos, que, por lo mismo, ven ms lejos que
ellos. Esto quiere decir simplemente que las ciencias hacen progresos despus de estos
grandes hombres y precisamente a causa de su influencia. De donde resulta que sus
sucesores tendrn adquiridos conocimientos cientficos ms numerosos que los que esos
grandes hombres posean en su tiempo. Pero no por eso el gran hombre deja de ser el gran
hombre, es decir, el gigante.
Hay, en efecto, dos partes en las ciencias en evolucin: hay por un lado lo adquirido y por
el otro lo que falta adquirir. Para lo adquirido, cualquiera es lo mismo, ms o menos, y los
grandes no podran distinguirse de .los otros. Hasta ocurre a menudo que los hombres
mediocres son los que poseen ms conocimientos adquiridos. Es en las partes oscuras de la
ciencia donde se reconoce al gran hombre; l se caracteriza por ideas geniales que iluminan
fenmenos hasta entonces oscuros y que impulsan la ciencia hacia adelante.
En resumen, el mtodo experimental abreva en s mismo una autoridad impersonal que
domina la ciencia. l la impone an a los grandes hombres, en lugar de tratar como los
escolsticos de probar con los textos que son infalibles y que han visto, dicho o pensado,
todo lo que se ha descubierto despus. Cada poca tiene su suma de errores y de verdades.
Hay errores que son en cierto modo inherentes a su poca, y que slo los progresos
ulteriores de la ciencia pueden hacer reconocer. Los progresos del mtodo experimental,
consisten en que la suma de las verdades aumenta a medida que la suma de los errores
disminuye. Pero cada una de estas verdades particulares se agrega a las otras para constituir
verdades ms generales. Los nombres de los promotores de la ciencia desaparecen poco a
poco en esta fusin, y mientras ms avanza la ciencia, ms toma una forma impersonal y se
desprende del pasado. Me apresuro a agregar para evitar una confusin que a menudo ha
sido cometida, que yo entiendo hablar aqu nada ms que de la evolucin de la ciencia. Para
las artes y las letras la personalidad lo domina todo. Se trata all de una creacin espontnea
del espritu, y eso no tiene nada de comn con la constatacin de los fenmenos naturales,
en los que nuestro espritu no debe crear nada. El pasado conserva todo su valor en estas
creaciones de las artes y de las letras; cada individualidad permanece inmutable en el
tiempo y no puede confundirse con las otras. Un poeta contemporneo ha caracterizado este
sentimiento de la personalidad del arte y de la impersonalidad de la ciencia por estas
palabras: el arte es "yo"; la ciencia es "nosotros".
El mtodo experimental es el mtodo cientfico que proclama la libertad del espritu y del
pensamiento. l sacude no solamente el yugo filosfico y teolgico, sino tambin el de la
autoridad cientfica personal. Esto no es orgullo ni jactancia; el experimentador por el
contrario hace acto de humildad negando la autoridad personal, porque duda tambin de sus
propios conocimientos, y somete la autoridad de los hombres a la de la experiencia y a la de
las leyes de la naturaleza.
La fsica y la qumica, como son ciencias constitudas, nos presentan esta independencia y
esta impersonalidad que reclama el mtodo experimental. Pero la medicina est todava en
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las tinieblas del empirismo, y sufre las consecuencias de su estado de atraso. Se la ve


todava ms o menos mezclada a la religin y a lo sobrenatural. Lo maravilloso y la
supersticin juegan aqu un gran papel. Los brujos, los sonmbulos, los curanderos en
virtud de un don del cielo, son escuchados al igual de los mdicos. La personalidad mdica
es colocada por encima de la ciencia por los mdicos mismos; ellos buscan sus autoridades
en la tradicin, en las doctrinas o en la intuicin mdica. Este estado de cosas es la prueba
ms clara de que el mtodo experimental no ha llegado an a la medicina.
El mtodo experimental, mtodo del libre pensador, no busca ms que la verdad cientfica.
El sentimiento, de donde todo emana, debe conservar su entera espontaneidad y toda su
libertad para la manifestacin de las ideas experimentales; la razn debe tambin conservar
la libertad de dudar, y por ello se impone el someter siempre la idea al control de la
experiencia. De igual modo que en los otros actos humanos el sentimiento determina la
accin manifestando la idea que da su motivo, as tambin en el mtodo experimental es el
sentimiento el que tiene la iniciativa, por la idea. El sentimiento slo es el que dirige el
espritu, y el que constituye el "primum movens" de la ciencia. El genio se traduce por un
sentimiento delicado que presiente de una manera justa las leyes de los fenmenos de la naturaleza; pero lo que no hay que olvidar jams, es que la justeza del sentimiento y la
fecundidad de la idea no pueden ser establecidas y probadas ms que por la experiencia.
V. - De la induccin y de la deduccin en el razonamiento experimental.
Despus de haber tratado en todo lo que precede la influencia de la idea experimental,
examinemos ahora cmo el mtodo, imponiendo siempre al razonamiento la forma
dubitativa, debe dirigirla de una manera ms segura en la bsqueda de la verdad.
Hemos dicho por lo dems que el razonamiento experimental se ejerce sobre fenmenos
observados, es decir, sobre observaciones; pero en realidad no se aplica ms que a las ideas
que el aspecto de estos fenmenos ha despertado en nuestro espritu. El principio del razonamiento experimental ser, pues, siempre una idea que se trata de introducir en un razonamiento experimental, para someterla al "criterium" de los hechos, es decir, a la experiencia.
Hay dos formas de razonamiento: 1, la forma investigativa, o interrogativa, que emplea el
hombre que no sabe y que quiere instruirse; 2, .la forma demostrativa o afirmativa, que
emplea el hombre que sabe o cree saber, y que quiere instruir a los otros.
Los filsofos parecen haber distinguido estas dos formas de razonamiento bajo los nombres
de razonamiento inductivo y razonamiento deductivo; han admitido adems dos mtodos
cientficos: el mtodo inductivo o induccin, propio de las ciencias fsicas experimentales,
y el mtodo deductivo o deduccin, que pertenece ms especialmente a las ciencias
matemticas.
Resultara de ello que la forma especial del razonamiento experimental, la nica de que
debemos ocuparnos aqu, sera la induccin.
Se define la induccin diciendo que es un procedimiento del espritu que va de lo particular
a lo general, en tanto que la deduccin sera el procedimiento inverso que ira de lo general
a lo particular. Ciertamente, no tengo la pretensin de entrar en una discusin filosfica que
estara aqu fuera de su lugar y de mi competencia; slo me limitar a decir, en calidad de
experimentador, que en la prctica me parece muy difcil justificar esta diferencia y separar
netamente la induccin de la deduccin. Si el espritu del experimentador procede de
ordinario partiendo de las observaciones particulares para remontar a principios, a leyes o a
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proposiciones generales, procede tambin necesariamente partiendo de estas mismas


proposiciones generales o leyes para ir a hechos particulares que deduce lgicamente de
esos principios. Slo que cuando la certidumbre del principio no es absoluta, se trata
siempre de una deduccin provisoria que reclama la verificacin experimental. Todas las
variedades aparentes del razonamiento no residen ms que en la naturaleza del tema que setrata y en su mayor o menor complejidad. Pero en todos estos casos, el espritu del hombre
funciona siempre, igualmente, por silogismo; no podra conducirse en otra forma.
As como en la marcha natural del cuerpo el hombre no puede avanzar ms que apoyando
un pie delante del otro, de igual modo en la marcha natural del espritu, el hombre no puede
avanzar ms que poniendo una idea delante de otra. Lo que quiere decir, en otros trminos,
que es preciso siempre un primer punto de apoyo al espritu como al cuerpo. El punto de
apoyo del cuerpo es el suelo del que el pie tiene la sensacin; el punto de apoyo del espritu
es lo conocido, es decir, una verdad o un principio de la que el espritu tiene conciencia. El
hombre no puede aprender nada ms que yendo de lo conocido a lo desconocido; pero por
otra parte, como el hombre al nacer no posee la ciencia infusa, y no sabe nada ms que lo
que aprende, parece que estuviramos en un crculo vicioso y el hombre condenado a no
conocer nada. Sera as, en efecto, si el hombre no tuviera en su razn el sentimiento de las
relaciones y del determinismo que devienen "criterium" de la verdad; pero en todos los
casos, no puede obtener esta verdad o aproximarse a ella ms que por el razonamiento y por
la experiencia.
Por lo pronto no sera exacto decir que la deduccin no pertenece ms que a los
matemticos, y la induccin a las otras ciencias exclusivamente. Las dos formas del razonamiento, investigativo (inductivo) y demostrativo (deductivo), pertenecen a todas las
ciencias posibles, porque en todas las ciencias hay cosas que no se saben y otras que se
saben o que se creen saber.
Cuando los matemticos estudian temas que no conocen, inducen como los fsicos, como
los qumicos o como los fisilogos. Para probar esto que adelanto, bastar con citar las
palabras' de un gran matemtico.
He aqu cmo se expresa Euler en una memoria titulada: "De inductione ad plenam
certitudinem evehenda".
"Notum est plerumque numerum proprietates primum per solam inductionem observatas,
quas deinceps geometrae solidis demonstrationibus confirmare elaboraverunt; quo nogotio
in primis Fermatius summo studio et satis felici successu fuit occupatus"13.
Los principios o las teoras que sirven de base a una ciencia, cualquiera que sea, no han
cado del cielo; ha habido necesariamente que llegar a ellos por un razonamiento
investigativo, inductivo o interrogativo, como se lo quiera llamar. Ha habido primeramente
que observar alguna cosa que haya pasado. dentro o fuera de nosotros. Del punto de vista
experimental, hay en las ciencias ideas qu se llaman a priori porque son el punto de
partida de un razonamiento experimental (ver pg. 41 y siguientes), pero del punto de vista
de la ideognesis son en realidad ideas a posteriori. En una palabra, la induccin ha debido
ser la forma de razonamiento primitiva y general, y las ideas que los filsofos y los sabios
toman constantemente por ideas a priori no son en el fondo ms que ideas a posteriori.
El matemtico y el naturalista no difieren cuando parten a la bsqueda de los principios.
13

EULER, Acta academiae scientiarum imperialis Petropolitanae, pro anno MDCCLXXX, pars posterior,
pg. 38, 1.
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Los unos y los otros inducen, formulan hiptesis y experimentan, es decir, hacen tentativas
para verificar la exactitud de sus ideas. Pero cuando el matemtico y el naturalista han
llegado a formular sus principios, difieren ya completamente. En efecto, como ya lo he
dicho en otra parte, el principio del matemtico deviene absoluto, porque no se aplica a la
realidad objetiva tal como es, sino a las relaciones de las cosas consideradas en condiciones
extremadamente simples, y que el matemtico escoge y crea en cierto modo en su espritu.
Ahora bien, teniendo as la certidumbre de que l no tiene que hacer intervenir en el
razonamiento otras condiciones que las que ha determinado, el principio permanece como
absoluto, consciente, adecuado al espritu, y la deduccin lgica es igualmente absoluta y
cierta; no hay necesidad de verificacin experimental, la lgica basta.
La situacin del naturalista es muy diferente; la proposicin general a la que ha llegado, o
el principio en el que se apoya, es slo relativo y provisorio, porque representa relaciones
complejas que nunca podr conocer totalmente con certidumbre. Por lo tanto su principio
es incierto, desde que es inconsciente y no adecuado al espritu; por lo tanto, las deducciones, aunque muy lgicas, sern siempre dudosas y necesariamente hay que invocar entonces la experiencia para controlar la conclusin de ese razonamiento deductivo. Esta diferencia entre los matemticos y los naturalistas es capital desde el punto de vista de la certidumbre de sus principios y de las conclusiones a que hay que llegar; pero el mecanismo
del razonamiento deductivo es exactamente el mismo para los dos. Ambos parten de una
proposici6n; slo que el matemtico dice: Dado este punto de partida, tal caso particular
resulta de l necesariamente. El naturalista dice: Si este punto de partida fuera justo, tal
caso particular resultara de l como consecuencia.
Cuando parten de un principio, el matemtico y el naturalista emplean, pues, uno y otro la
deduccin. Ambos razonan por medio de un silogismo; slo que para el naturalista se trata
de un silogismo cuya conclusin queda dubitativa y exige verificacin, porque su principio
es inconsciente. ste es el razonamiento experimental o dubitativo, el nico que se puede
emplear cuando se razona sobre los fenmenos naturales; si se quisiera suprimir la duda y
se dejara sin efecto la experiencia, no se tendra ya ningn "criterium" para saber si se est
en lo falso o en lo verdadero, porque, lo repito, el principio es inconsciente, y es necesario
entonces apelar a nuestros sentidos.
De todo esto concluir que la induccin y la deduccin pertenecen a todas las ciencias. No
creo que la induccin y la deduccin constituyan realmente dos formas de razonamiento
esencialmente distintas. El espritu del hombre tiene, por naturaleza, el sentimiento o la
idea de un principio que rige los casos particulares. Procede siempre instintivamente de un
principio que ha adquirido o que inventa por hiptesis; pero no puede avanzar nunca en los
razonamientos de otra manera que por el silogismo, es decir, procediendo de lo general a lo
particular.
En la fisiologa un rgano determinado funciona siempre por un solo mecanismo, siempre
igual; slo que cuando el fenmeno ocurre en otras condiciones o en un medio diferente, la
funcin toma aspectos diversos; pero en el fondo su naturaleza permanece idntica. Yo
pienso que no hay para el espritu ms que una sola manera de razonar, como no hay para el
cuerpo ms que una sola manera de caminar. Slo que, cuando un hombre avanza. en un
terreno slido y plano, y por un camino directo que conoce y ve en toda su extensin,
marcha hacia su objetivo con paso seguro y rpido. Cuando por el contrario un hombre sigue un camino tortuoso en la oscuridad, y por un terreno accidentado y desconocido, teme
los precipicios y no avanza ms que con precaucin y paso a paso. Antes de proceder a un
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segundo paso debe asegurarse de que el pie colocado primero repose sobre un punto
resistente; despus avanzar verificando as a cada instante por la experiencia la solidez del
suelo, y modificando siempre la direccin de su marcha segn lo que encuentre. Tal es el
experimentador, que jams debe ir en sus bsquedas ms all del hecho, faltndole el cual
corre el riesgo de extraviarse. En los dos ejemplos precedentes el hombre avanza sobre terrenos diferentes y en condiciones variables, pero no por eso avanza menos por el mismo
procedimiento fisiolgico. Igualmente, cuando el experimentador deduzca de las relaciones
simples de fenmenos precisos y segn principios conocidos y establecidos, el razonamiento se desenvolver de una manera cierta y necesaria, mientras que, cuando se encuentre en
medio. de relaciones complejas no pudiendo apoyarse ms que en principios inciertos y
provisorios, el mismo experimentador deber entonces avanzar con precaucin, y someter a
la experiencia cada una de las ideas que ponga sucesivamente en marcha. Pero en esos dos
casos el espritu razonar siempre igual y por el mismo procedimiento fisiolgico, slo que
partir de un principio ms o menos cierto.
Cuando un fenmeno cualquiera nos llama la atencin en la naturaleza, nos formamos una
idea sobre la causa que lo determina. El hombre, en su primitiva ignorancia, supuso la
existencia de divinidades unidas a cada fenmeno. Hoy el sabio admite fuerzas o leyes; es
siempre alguna cosa que gobierna el fenmeno. La idea que se nos ocurre a la vista de un
fenmeno, es llamada a priori. Ahora bien, nos ser fcil demostrar ms tarde, que esta
idea a priori que surgi en nosotros a propsito de un caso particular, encierra siempre
implcitamente, y en cierto modo a pesar nuestro, un principio al que queremos referir el
hecho particular. De suerte que cuando creemos ir de un caso particular a un principio, es
decir inducir, deducimos realmente; slo que el experimentador se dirige segn un
principio supuesto o provisorio que l modifica a cada instante, porque busca en una
oscuridad ms o menos completa. A medida que acumulamos los hechos, nuestros
principios devienen de ms en ms generales y seguros; entonces adquirimos la
certidumbre de que deducimos. Pero a pesar de ellos, en las ciencias experimentales nuestro
principio debe seguir siempre siendo provisorio, porque no tenemos nunca la certidumbre
de que no encierre ms que los hechos y las condiciones que conocemos. En una palabra,
deducimos siempre por hiptesis, hasta la verificacin experimental. El experimentador,
pues, no puede encontrarse jams en el caso de los matemticos, precisamente porque el
razonamiento experimental por su naturaleza misma es siempre dubitativo. Ahora, se podr
si se quiere, llamar al razonamiento dubitativo del experimentador, induccin, y al razonamiento afirmativo del matemtico, deduccin; pero sta ser una distincin que vendr
a incidir sobre la certidumbre o incertidumbre del punto de partida del razonamiento, pero
no sobre la manera cmo se razona.
VI.-De la duda en el razonamiento experimental.
Yo resumira el pargrafo precedente, diciendo que me parece no haber ms que una sola
forma de razonamiento: la deduccin por silogismo. Nuestro espritu, aunque lo quisiera,
no podra razonar de otra manera, y si ste fuera el lugar para ello, yo podra tratar de
apoyar esto que adelanto con argumentos fisiolgicos. Pero para encontrar la verdad
cientfica, importa poco en el fondo saber cmo razona nuestro espritu; basta con dejarlo
razonar naturalmente, y en tal caso, partir siempre de un principio para llegar a una
conclusin. La nica cosa que tenemos que hacer aqu es insistir sobre un precepto que
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inmunizar siempre al espritu contra las causas innumerables de error que se pueden
encontrar en la aplicacin del mtodo experimental.
Este precepto general, que es una de las bases del mtodo experimental, es la duda; y se
expresa diciendo que la conclusin de nuestro razonamiento debe quedar siempre como
dubitativa cuando el punto de partida, o el principio no es una verdad absoluta. Ahora bien,
hemos visto que no hay verdad absoluta ms que para los principios matemticos; para
todos los fenmenos naturales, los principios de que partimos as como las conclusiones a
que arribamos, no representan ms que verdades relativas. El escollo del experimentador
consistir, pues, en creer conocer lo que no conoce, y en tomar por verdades absolutas
verdades que no son ms que relativas. De suerte que la regla nica y fundamental de la
investigacin cientfica se reduce a la duda, tal como lo han proclamado ya por otra parte
grandes filsofos.
El razonamiento experimental es precisamente lo inverso del razonamiento escolstico. La
escolstica quiere siempre un punto de partida fijo e indudable, y no pudiendo encontrarlo
ni en las cosas exteriores ni en la razn, lo pide prestado a una fuente irracional cualquiera,
por ejemplo, una revelacin, una tradicin, o una autoridad convencional o arbitraria. Una
vez planteado el punto de partida, el escolstico o el sistemtico deduce lgicamente todas
las consecuencias, invocando hasta la observacin o la experiencia de los hechos como
argumentos cuando ellas estn a su favor; la nica condicin es que el punto de partida
permanezca inmutable y no vare segn las experiencias y las observaciones sino que, por
el contrario, los hechos sean interpretados para adaptarse a l. El experimentador, por el
contrario, no admite jams un punto de partida inmutable; su principio es un postulado del
que deduce lgicamente todas las consecuencias, pero sin considerarlo jams como
absoluto y fuera del alcance de la experiencia.
Los cuerpos simples de los qumicos no son cuerpos simples ms que hasta que se pruebe
lo contrario. Todas las teoras que sirven de punto de partida al fsico, al qumico, y con
mayor razn al fisilogo, no son verdaderas ms que hasta que se descubra que hay hechos
que ellas no comprenden o que las contradicen. Cuando estos hechos contradictorios se
muestran slidamente establecidos, el experimentador, lejos de obstinarse contra la
experiencia, como el escolstico o el sistemtico, para salvar su punto de partida, se apresurar por el contrario a modificar su teora, porque sabe que es la nica manera de avanzar
y de hacer progresos en las ciencias. El experimentador, pues, duda siempre, an de su
punto de partida; su espritu es necesariamente modesto y dctil, y acepta la contradiccin
con la condicin nica de que est probada. El escolstico o sistemtico, que es la misma
cosa, no duda jams de su punto de partida, al que quiere referirlo todo; su espritu es
orgulloso e intolerante y no acepta la contradiccin desde que no admite que su punto de
partida pueda cambiar. Lo que distingue adems al sabio sistemtico del sabio experimentador, es que el primero impone su idea, en tanto que el segundo no le asigna nunca ms
valor del que tiene. En fin, otro carcter esencial que distingue al razonamiento
experimental del razonamiento escolstico, es la fecundidad del uno y la esterilidad del
otro. Precisamente el escolstico que cree tener la certidumbre absoluta es el que no llega a
nada; esto se concibe, puesto que, por su principio absoluto, se coloca fuera de la
naturaleza, en la que todo es relativo. Por el contrario, el experimentador, que duda de todo
y que no cree poseer la certidumbre absoluta de nada, es el que llega a dominar los
fenmenos que lo rodean y el que aumenta su poder sobre la naturaleza. El hombre puede,
pues, ms de lo que sabe, y la verdadera ciencia experimental no le otorga poder ms que
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mostrndole lo que ignora. Poco importa al sabio poseer la verdad absoluta, mientras tenga
la certidumbre de las relaciones de los fenmenos entre si. En efecto, nuestro espritu es de
tal manera limitado, que no podemos conocer ni el comienzo ni el fin de las cosas; pero
podemos captar el medio, es decir, lo que inmediatamente nos rodea.
El razonamiento sistemtico o escolstico es natural al espritu inexperimentado y
orgulloso; es slo por el estudio experimental profundizado de la naturaleza, que se llega a
adquirir el espritu agnstico del experimentador. Se necesita largo tiempo para ello; y entre
los que creen seguir la va experimental en fisiologa y en medicina hay todava, como lo
veremos ms lejos, muchos escolsticos. En cuanto a m, estoy convencido de que slo el
estudio de la naturaleza, puede dar al sabio el verdadero sentimiento de la ciencia. La
filosofa, a la que considero una excelente gimnasia del espritu, tiene a su pesar tendencias
sistemticas y escolsticas que llegaran a ser daosas para el sabio propiamente dicho. Por
otra parte, ningn mtodo puede reemplazar este estudio de la naturaleza que hace el verdadero sabio; sin este estudio todo lo que los filsofos hayan podido decir y todo lo que yo
haya podido repetir despus de ellos en esta introduccin, permanecera inaplicable y
estril.
No creo, pues, tal como lo he dicho ms arriba, que haya gran provecho para el sabio en
discutir la definicin de la induccin y de la deduccin, ni tampoco en saber si se ha
procedido por uno o por otro de estos pretendidos procedimientos del espritu. Sin
embargo, la induccin baconiana ha llegado a ser clebre, y se la ha hecho el fundamento
de toda la filosofa cientfica. Bacon es un gran genio, y la idea de su gran restauracin de
las ciencias una idea sublime; nos sentimos seducidos y arrastrados a pesar nuestro por la
lectura del Novum Organum y del Augmentum scientiarum. Permanecemos en una especie
de fascinacin ante esta amalgama de luces cientficas revestidas de las formas poticas
ms elevadas. Bacon ha sentido la esterilidad de la escolstica; ha comprendido bien y
presentido toda la importancia de la experiencia para el porvenir de las ciencias. Sin
embargo, Bacon no era un hombre de ciencia y no comprendi el mecanismo del mtodo
experimental. Bastara citar para probarlo, los ensayos desgraciados que hiciera. Bacon
recomienda huir de las hiptesis y de las teoras14; hemos visto, sin embargo, que son los
auxiliares del mtodo, indispensables como los andamiajes son necesarios para construir
una casa. Bacon ha tenido, como ocurre siempre, admiradores ciegos y detractores. Sin
ponerme ni de un lado ni de otro, dir que reconociendo el genio de Bacon, no creo, tal
como lo crea J. de Maistre15, que haya dotado a la inteligencia humana de un nuevo
instrumento, y me parece, como a de Rmusat16, que la induccin no difiere del silogismo.
Por otra parte, creo que los grandes experimentadores han aparecido antes que los preceptos
de la experimentacin, de
igual modo que los grandes oradores han precedido a los tratados de retrica. En
consecuencia no me parece que est permitido decir, an hablando de Bacon, que haya
inventado el mtodo experimental, mtodo que Galileo y Torricelli practicaran tan
admirablemente y del que Bacon nunca pudo servirse.
Cuando Descartes17 parte de la duda universal y repudia la autoridad, da preceptos mucho
ms prcticos para el experimentador que los que da Bacon para la induccin. Hemos visto
14

BACON, OEuvres, edicin de Fr. Riaux. Introduction. pg. 30.


J. DI MAISTRE:, Examen de la philosophie de Bacon.
16
DE RMUSAT, Bacon, sa vie, son temps et sa philosophie, 1857.
17
DESCARTES, Discurso del Mtodo.
15

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en efecto que la duda es lo nico que provoca la experiencia; es la duda tambin la que
determina la forma del razonamiento experimental.
Por lo dems, cuando se trata de la medicina y de las ciencias fisiolgicas, importa bien
determinar en qu punto debe incidir la duda, a fin de distinguirla del escepticismo y de
mostrar cmo la duda cientfica deviene un elemento de mayor certidumbre. El escptico es
el que no cree en la ciencia y cree en s mismo; cree en s lo suficiente como para osar
negar la ciencia y afirmar que ella no est sometida a leyes fijas y determinadas. El
desconfiado es el verdadero investigador; no duda ms que de s mismo y de sus
interpretaciones, pero cree en la ciencia; admite an en las ciencias experimentales un
"criterium" o un principio cientfico absoluto. Este principio es el determinismo de los
fenmenos, que es absoluto tanto en los fenmenos de los cuerpos vivos como en los de los
cuerpos inertes, segn lo veremos ms tarde.
En fin, como conclusin de este pargrafo podemos decir que, en todo razonamiento
experimental, hay dos casos posibles: o bien la hiptesis del experimentador queda invalidada, o bien queda confirmada por la experiencia. Cuando la experiencia invalida la idea
preconcebida, el experimentador debe rechazar o modificar esta idea. Pero an en el caso
mismo de que la experiencia confirme plenamente la idea preconcebida, el experimentador
debe, sin embargo, dudar; porque, como se trata de una verdad inconsciente, su razn le
exige todava una contra-prueba.
VII.-Del principio del "criterium" experimental.
Acabamos de decir que hay que dudar, pero sin ser escptico. En efecto, el escptico, que
no cree en nada, no tiene ya base para establecer su "criterium", y en consecuencia se
encuentra en la imposibilidad de edificar la ciencia; la esterilidad de su triste espritu resulta
a la vez de los defectos de su sentimiento y de la imperfeccin de su razn. Despus de
haber planteado en principio que el investigador debe dudar, hemos agregado que la duda
slo se referir a la exactitud de su sentimiento o de sus ideas como experimentador, o al
valor de sus medios de investigacin como observador, pero nunca al determinismo, al
principio mismo de la ciencia experimental. Volvamos con algunas palabras ms sobre este
punto fundamental.
El experimentador debe dudar de su sentimiento, es decir, de la idea a priori o de la teora
que le sirve de punto de partida; y esto porque es un precepto absoluto el someter siempre
su idea al "criterium" experimental para controlar su valor. Pero cul es justamente la base
de este "criterium" experimental? Esta pregunta podr parecer superflua despus de haber
dicho y repetido con todo el mundo que son los hechos los que juzgan a la idea y nos dan la
experiencia. Slo los hechos son reales, se dice, y hay que referirse a ellos de una manera
entera y exclusiva. Es un hecho, un hecho brutal, se repite muy a menudo; y no hay que
razonar, es preciso someterse a l. Sin duda, yo admito que los hechos son las nicas
realidades que puedan dar una frmula a la idea experimental y servirle al mismo tiempo de
control; pero es a condicin de que la razn los acepte. Pienso que la creencia ciega en el
hecho que pretende hacer callar a la razn es tan peligrosa para las ciencias experimentales
como las creencias de sentimiento o de fe, las que, tambin, imponen silencio a la razn.
En una palabra, en el mtodo experimental como en todas partes, el nico criterio real es la
razn.
Un hecho no es nada por si mismo, no vale ms que por la idea que se le une o por la
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

Claude Bernard 38

prueba que suministra. Hemos dicho por lo dems que cuando se califica un hecho nuevo
de descubrimiento, no es el hecho en si mismo el que constituye el descubrimiento, sino la
idea nueva que de l surge; igualmente cuando un hecho prueba algo, no es el hecho mismo
el que da la prueba, sino slo la relacin racional que establece entre el fenmeno y su
causa. Es esta relacin la que constituye la verdad cientfica, y la que se trata ahora de
precisar mejor.
Recordemos cmo hemos caracterizado las verdades matemticas y las verdades
experimentales. Las verdades matemticas, hemos dicho, una vez adquiridas, son verdades
conscientes y absolutas, porque las condiciones ideales de su existencia son igualmente
conscientes y conocidas por nosotros de una manera absoluta. Las verdades experimentales,
por el contrario, son inconscientes y relativas, porque las condiciones reales de su
existencia son inconscientes y no pueden ser conocidas ms que de una manera relativa en
el estado actual de nuestra ciencia. Pero si las verdades experimentales que sirven de base a
nuestros razonamientos se encuentran tan envueltas en la realidad compleja de los
fenmenos naturales que no se nos aparecen ms que por fragmentos, no por eso estas
verdades experimentales dejan de reposar en principios que son absolutos, porque como los
de las verdades matemticas, se dirigen a nuestra conciencia y a nuestra razn. En efecto, el
principio absoluto de las ciencias experimentales, es un determinismo necesario y
consciente en las condiciones de los fenmenos. De tal suerte que, dado un fenmeno
natural, cualquiera que sea, jams podr admitir el experimentador que haya una variacin
en la expresin de este fenmeno, sin que hayan sobrevenido al mismo tiempo condiciones
nuevas en su manifestacin; adems, l tiene la certidumbre a priori de que estas variaciones son determinadas por relaciones rigurosas y matemticas. La experiencia no hace ms
que mostrarnos la forma de los fenmenos; pero la relacin de un fenmeno con una causa
determinada es necesaria e independiente de
la experiencia, es forzosamente matemtica y absoluta. Llegamos as a ver que el principio
del "criterium" de las ciencias experimentales, es idntico en el fondo al de las ciencias
matemticas, puesto que de una y de otra parte este principio est expresado por una
relacin de las cosas necesaria y absoluta. Slo que en las ciencias experimentales estas
relaciones estn rodeadas por fenmenos numerosos, complejos y variados hasta el infinito,
que las ocultan a nuestros ojos. Con ayuda de la experiencia analizamos, disociamos esos
fenmenos, a fin de reducirlos a relaciones y a condiciones de ms en ms simples.
Queremos as captar la forma de la verdad cientfica, es decir, encontrar la ley que nos dar
la clave de todas las variaciones de los fenmenos. Este anlisis experimental es el nico
medio que tenemos para ir en busca de la verdad en las ciencias naturales, y el
determinismo absoluto de los fenmenos del cual tenemos conciencia a priori, es el nico
"criterium" o el nico principio que nos dirige y nos sostiene. Pese a nuestros esfuerzos,
estamos an bien lejos de esta verdad absoluta; y es probable, sobre todo en las ciencias
biolgicas, que no nos sea dado jams verla en toda su desnudez. Pero esto no tiene por qu
descorazonarnos, puesto que nos aproximamos a ella cada da; y por otra parte, captamos
con ayuda de nuestras experiencias, relaciones de fenmenos que aunque parciales y
relativas, nos permiten aumentar progresivamente nuestro poder sobre la naturaleza.
De lo que precede resulta que si un 'fenmeno se presentara en una experiencia con una
apariencia tan contradictoria, que no se ligara de una manera necesaria a condiciones de
existencia determinadas, la razn debera rechazar el hecho como un hecho no cientfico.
Habra que esperar, o buscar por experiencias directas cul es la causa de error que ha
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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podida deslizarse en la observacin. Es preciso, en efecto, que haya habido error o


insuficiencia en la observacin; porque admitir un hecho sin causa, es decir, indeterminable
en sus condiciones de existencia, no es ni ms ni menos que la negacin de la ciencia. De
suerte que en presencia de un hecho semejante, el sabio no debe vacilar jams; debe creer
en la ciencia y dudar de sus medios de investiga-cin. Perfeccionar, pues, sus medios de
observacin y tratar con todo el esfuerzo necesa-rio de salir de la oscuridad; pero nunca se
le ocurrir la idea de negar el determinismo absoluto de los fenmenos, porque es precisamente la conviccin de este determinismo lo que caracteriza al verdadero sabio.
En medicina, se presentan a menudo hechos mal observados e indeterminados que
constituyen verdaderos obstculos para la ciencia, porque se los opone diciendo siempre:
Es un hecho, hay que admitirlo. La ciencia racional fundada como lo hemos dicho en un
determinismo necesario, no debe repudiar nunca un hecho exacto y bien observado; pero
por el mismo principio no se dejar embarazar con hechos recogidos sin precisin, que no
ofrecen significacin alguna, y a los que se usa como arma de doble filo para apoyar o
ilustrar las opiniones ms diversas. En una palabra, la ciencia rechaza lo indeterminado; y
cuando en medicina se vienen a fundar opiniones en el tacto mdico, en la inspiracin o en
una intuicin ms o menos vaga de las cosas, estamos fuera de la ciencia y ante el ejemplo
de esa medicina de fantasa que puede representar los ms grandes peligros, entregando la
salud y la vida de los enfermos a las torpezas de un ignorante inspirado. La verdadera
ciencia ensea a dudar y a abstenerse en la ignorancia.
VIII.-De la prueba y de la contra-prueba.
Hemos dicho ms arriba que un experimentador que ve su idea confirmada por una
experiencia, debe seguir dudando sin embargo y exigir una contra-prueba.
En efecto, para concluir con certidumbre que una condicin dada es la causa inmediata de
un fenmeno, no basta haber probado que esta condicin precede o acompaa siempre al
fenmeno; sino que hay que establecer an que si se suprime esta condicin el fenmeno
no se presenta ms. Si nos limitramos a la sola prueba de presencia, podramos caer en el
error a cada instante y creer en relaciones de causa a efecto cuando no hubiera ms que una
simple coincidencia. Las coincidencias constituyen, como lo veremos despus, uno de los
escollos ms graves que encuentra el mtodo experimental en ciencias complejas como la
biologa. Es el post hoc, ergo propter hoc de los mdicos, al que fcilmente podemos
dejarnos arrastrar sobre todo si el resultado de la experiencia o de la observacin favorece
una idea preconcebida.
La contra-prueba deviene, pues, el carcter esencial y necesario de la conclusin del
razonamiento experimental. Ella es la expresin de la duda filosfica llevada a su mximo
alcance. Es la contra-prueba la que dictamina si la relacin de causa a efecto que se busca
en los fenmenos ha sido encontrada. Para ello, suprime la causa admitida a fin de ver si el
efecto persiste, apoyndose sobre aquel antiguo adagio absolutamente cierto: Sublata
causa, tollitur effectus. Es lo que se llama todava el experimentum crucis.
No hay que confundir la contra-experiencia o contraprueba, con lo que se ha llamado
experiencia comparativa. sta, como lo veremos ms adelante, no es ms que una
observacin comparativa invocada en las circunstancias complicadas a fin de simplificar
los fenmenos y de precaverse contra imprevistas causas de error; la contra-prueba, por el
contrario, es un contra-juicio, que se refiere directamente a la conclusin experimental y
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forma uno de sus trminos necesarios. En efecto, en la ciencia, la prueba no constituye


jams una certidumbre sin la contra-prueba. El anlisis no puede probarse de una manera
absoluta ms que por la sntesis, que lo demuestra suministrando la contra-prueba o contraexperiencia; del mismo modo, una sntesis que se efectuara al comienzo, debera ser
demostrada en seguida por el anlisis. El sentimiento de esta contra-prueba experimental
necesaria, constituye el sentimiento cientfico por excelencia. Es familiar a los fsicos y a
los qumicos; pero est lejos de ser igualmente bien comprendido por los mdicos. Lo ms
frecuente cuando en fisiologa y en medicina se ven dos fenmenos marchar unidos y
sucederse en un orden constante, es que parezca licito concluir que el primero es la causa
del segundo. ste sera un juicio falso en un enorme nmero de casos; las tablas estadsticas
de presencia o de ausencia no constituyen jams las demostraciones experimentales. En las
ciencias complejas como la medicina, hay que hacer uso al mismo tiempo de la experiencia
comparativa y de la contraprueba. Hay mdicos que la temen y que huyen de la
contraprueba; desde que tienen observaciones que se orientan en el sentido de sus ideas, no
quieren ya buscar hechos contradictorios por el temor de ver desvanecerse sus hiptesis.
Hemos dicho ya que es sta una malsima disposicin de espritu: cuando se quiere buscar
la verdad no es posible asentar slidamente las ideas ms que. tratando uno de destruir sus
propias conclusiones por medio de contra-experiencias. Ahora bien, la nica prueba de que
un fenmeno desempea el papel de causa con relacin a otro, es que suprimiendo el
primero se haga cesar el segundo.
No insisto mayormente aqu sobre este principio del mtodo experimental, porque ms
tarde tendr ocasin de volver a ello dando ejemplos particulares que desarrollarn mi
pensamiento. Resumir lo expuesto diciendo que el experimentador debe impulsar siempre
su investigacin hasta la contra-prueba; sin esto el razonamiento experimental no estara
completo. Es la contraprueba la que prueba el determinismo necesario de los fenmenos, y
en esto es la nica capaz de satisfacer la razn, a la que hay que hacer remontar siempre,
como ya lo hemos dicho, el verdadero "criterium" cientfico.
El razonamiento experimental del que hemos examinado en lo que precede los diferentes
trminos, se propone el mismo objetivo en todas las ciencias. El experimentador quiere
llegar al determinismo, es decir que trata de ligar con ayuda del razonamiento y de la
experiencia, los fenmenos naturales a sus condiciones de existencia, o dicho de otro modo,
a sus causas inmediatas. Llega por este medio a la ley que le permite hacerse dueo del
fenmeno. Toda la filosofa natural se resume en esto: Conocer la ley de los fenmenos.
Todo el problema experimental se reduce a ste: Prever y dirigir los fenmenos. Pero este
doble objetivo no puede ser alcanzado en los cuerpos vivos ms que por ciertos principios
especiales de experimentacin que nos quedan por indicar en los capitulas siguientes.

SEGUNDA PARTE
DE LA EXPERIMENTACIN EN LOS
SERES VIVOS
CAPTULO PRIMERO
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CONSIDERACIONES EXPERIMENTALES COMUNES


A LOS SERES VIVOS Y A LOS CUERPOS INERTES
l.-La espontaneidad de los cuerpos vivos no se opone al empleo de la experimentacin.
La espontaneidad de que gozan los seres dotados de vida, ha sido una de las principales
objeciones suscitadas contra el empleo de la experimentacin en los estudios biolgicos. En
efecto, todo ser vivo se nos aparece como provisto de una especie de fuerza interior que
preside a manifestaciones vitales de ms en ms independientes de las influencias csmicas
generales, a medida que el ser se eleva en la escala de la organizacin. En los animales
superiores y en el hombre, por ejemplo, parece tener como resultado el sustraer el cuerpo
vivo a las influencias fsico-qumicas generales volvindolo as muy difcilmente accesible
a la experimentacin.
Los cuerpos inertes no presentan nada semejante, y cualquiera que sea su naturaleza estn
desprovistos de espontaneidad. Adems, estando la manifestacin de sus propiedades
encadenada de una manera absoluta a las condiciones fsico-qumicas que los rodean y les
sirven de medio, resulta de ello que la experimentacin puede alcanzarlos fcilmente y
modificarlos a voluntad.
Por otro lado, todos los fenmenos de un cuerpo vivo estn en una armona recproca tal,
que parece imposible separar una parte del organismo sin producir inmediatamente una
perturbacin en todo el conjunto. En los animales superiores, en particular, la sensibilidad
ms exquisita provoca reacciones y perturbaciones todava ms considerables.
Muchos mdicos y fisilogo s especulativos, as como anatomistas y naturalistas, han
explotado estos diversos argumentos para levantarse contra la experimentacin en los seres
vivientes. Han supuesto que la fuerza vital estuviera en oposicin con las fuerzas fsicoqumicas, que dominara todos los fenmenos de la vida, los sometiera a leyes completamente especiales, e hiciera del organismo un todo organizado al que el experimentador no
podra tocar sin destruir el carcter mismo de la vida. Hasta han llegado a decir que los
cuerpos inertes y los cuerpos vivos, difieren radicalmente desde este punto de vista, de tal
suerte que la experimentacin seria aplicable a los unos y no a los otros. Cuvier, que
comparte esta opinin, y que piensa que la fisiologa debe ser una ciencia de observacin y
de deduccin anatmica, se expresa as: "Todas las partes de un cuerpo vivo estn ligadas;
no pueden obrar ms que mientras obren todas en conjunto: querer separar una de la masa,
es reconducirla al orden de las sustancias muertas, es cambiar enteramente su esencia"18.
Si las objeciones precedentes fueran fundadas, equivaldran a reconocer, o bien que no hay
determinismo posible en los fenmenos de la vida, lo que sera negar simplemente la ciencia biolgica; o bien que la fuerza vital debe ser estudiada por procedimientos particulares,
y que la ciencia de la vida debe reposar en principios distintos a los de la ciencia de los
cuerpos inertes. Estas ideas, corrientes en otras pocas, pierden terreno sin duda cada vez
ms hoy da; pero importa, sin embargo, extinguir sus ltimos grmenes porque lo que
queda todava en ciertos espritus de estas ideas vitalistas, constituye un verdadero
obstculo a los progresos de la medicina experimental.
18

CUVIER, Lettre J. C. Mertrud. pg. 5.


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Me propongo, pues, establecer que la ciencia de los fenmenos de la vida, no puede tener
bases distintas a las de la ciencia de los fenmenos de los cuerpos inertes, y que bajo este
aspecto no hay ninguna diferencia entre los principios de las ciencias biolgicas y los de las
ciencias fsico-qumicas. En efecto, como lo hemos dicho precedentemente, el objeto que se
propone el mtodo experimental es el mismo en todas partes; consiste en ligar por medio de
la experiencia los fenmenos naturales a sus condiciones de existencia o a sus causas
inmediatas. En biologa, una vez conocidas estas condiciones, el fisilogo podr dirigir la
manifestacin de los fenmenos de la vida, como el fsico y el qumico dirigen los
fenmenos naturales cuyas leyes han descubierto; pero no por ello el investigador obrar
sobre la vida.
Hay un determinismo absoluto nico en todas las ciencias, porque estando encadenado cada
fenmeno de una manera necesaria a condiciones fsico-qumicas, el investigador puede
modificarlas para dominar el fenmeno, es decir, para impedir o favorecer su
manifestacin. Nada hay que objetar a esto por lo que se refiere a los cuerpos inertes.
Quiero probar que ocurre lo mismo con los cuerpos vivos, y que para ellos tambin el
determinismo existe.
II.-La manifestacin d las propiedades de los cuerpos vivos, est ligada a la existencia
de ciertos fenmenos fsico-qumicos que rigen su aparicin.
La manifestacin de las propiedades de los cuerpos inertes, est ligada a condiciones
ambientes de temperatura y de humedad por intermedio de las cuales el experimentador
puede gobernar directamente el fenmeno mineral. Los cuerpos vivos no parecen
susceptibles a primera vista de ser influenciados as por las condiciones fsico-qumicas circundantes; pero esto no es ms que una ilusin, que se debe a que el animal posee y
mantiene en s las condiciones de calor y de humedad necesarias a las manifestaciones de
los fenmenos vitales. De ello resulta que el cuerpo inerte, subordinado a todas las
condiciones csmicas, se encuentra encadenado a todas sus variaciones, mientras que el
cuerpo vivo permanece por el contrario independiente y libre en sus manifestaciones; este
ltimo parece animado por una fuerza interior que rigiera to-dos sus actos y que lo emancipara de la influencia de las variaciones y de las perturbaciones fsico-qumicas ambientes.
Es este aspecto tan diferente de las manifestaciones de los cuerpos vivos comparadas con
las manifestaciones de los cuerpos inertes, lo que ha llevado a los fisilogos llamados
vitalistas a admitir en los primeros una fuerza vital que estara en lucha incesante con las
fuerzas fsico-qumicas, y que neutralizara su accin destructora sobre el organismo vivo.
Segn esta manera de ver, las manifestaciones de la vida estaran determinadas por la
accin espontnea de esta fuerza vital particular, en lugar de ser, como en los cuerpos
inertes, el resultado necesario de las condiciones o de las influencias fsico-qumicas de un
medio ambiente. Pero si se reflexiona sobre ello, se ver bien pronto que esta
espontaneidad de los cuerpos vivos, no es ms que una simple apariencia, y la consecuencia
de cierto mecanismo de rodajes perfectamente determinados; de suerte que en el fondo ser
fcil probar que las manifestaciones de los cuerpos vivos, igual que las de los cuerpos
inertes, estn dominadas por un determinismo necesario que las encadena a condiciones de
orden puramente fsico-qumico.
Notemos desde el principio que esta especie de independencia del ser viviente en el medio
csmico ambiente no aparece ms que en los organismos complejos y superiores. En los
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seres inferiores, reducidos a un organismo elemental, como, por ejemplo, los infusorios, no
hay independencia real. Estos seres no manifiestan las propiedades vitales de que estn
dotados ms que bajo la influencia de la humedad, de la luz, del calor externo, y en cuanto
faltan una o varias de esas condiciones, la manifestacin vital cesa, porque el fenmeno
fsico-qumico paralelo a ella se detiene. En los vegetales, los fenmenos de la vida estn
igualmente ligados para sus manifestaciones, a las condiciones de calor, de humedad y de
luz del medio ambiente.
Otro tanto ocurre en los animales de sangre fra; los fenmenos de la vida se entorpecen o
se activan siguiendo las mismas condiciones. Ahora bien, estas influencias que provocan,
aceleran o retardan las manifestaciones vitales en los seres vivientes, son exactamente las
mismas que provocan, aceleran o retardan las manifestaciones de los fenmenos fsicoqumicos en los cuerpos inertes. De suerte que en lugar de ver, a ejemplo de los vitalistas,
una especie de oposicin y de incompatibilidad entre las condiciones de las manifestaciones vitales y las condiciones de las manifestaciones fsico-qumicas, hay que constatar por
el contrario entre esos dos rdenes de fenmenos un paralelismo completo y una relacin
directa y necesaria. Es slo en los animales de sangre caliente en los que parece haber independencia entre las condiciones del organismo y las del medio ambiente; en estos animales,
en efecto, la manifestacin de los fenmenos vitales no sufre ms las alternativas y las variaciones que experimentan las condiciones csmicas, y parece que una fuerza interior viene a luchar contra esas influencias y a mantener a despecho de ellas el equilibrio de las funciones vitales. Pero en el fondo no hay nada de esto, y lo que ocurre se debe simplemente a
que, a consecuencia de un mecanismo protector ms completo, que vamos a estudiar, el
medio interno del animal de sangre caliente entra ms difcilmente en equilibrio con el
medio csmico externo. Las influencias exteriores no aportan, consecuentemente, modificaciones y perturbaciones en la intensidad de las funciones del organismo, ms que cuando
el sistema protector del medio orgnico deviene insuficiente en condiciones dadas.
IH.-Los fenmenos fisiolgicos de los organismos superiores, tienen lugar en los medios
orgnicos internos perfeccionados y dotados de propiedades fsico-qumicas constantes.
Es muy importante para comprender bien la aplicacin de la experimentacin a los seres
vivientes, estar perfectamente seguro de las nociones que desarrollamos en este momento.
Cuando se examina un organismo viviente superior, es decir, complejo, y se le ve cumplir
sus diferentes funciones en el medio csmico general y comn a todos los fenmenos de la
naturaleza, parece, hasta cierto punto, independiente en ese medio. Pero esta apariencia se
debe simplemente a que nos ilusionamos acerca de la simplicidad de los fenmenos de la
vida. Los fenmenos exte-riores que percibimos en este ser viviente son en el fondo muy
complejos; son la resultante de una multitud de propiedades ntimas de elementos
orgnicos, cuyas manifestaciones estn ligadas a las condiciones fsico-qumicas de los
medios internos en que estn sumergidos. Suprimimos, en nuestras explicaciones, el medio
interno, para no ver ms que el medio externo que est bajo nuestros ojos. Pero la explicacin real de los fenmenos de la vida, reposa en el estudio y en el conocimiento de las
partculas ms tenues y ms desligadas que constituyen los elementos orgnicos del cuerpo.
Esta idea, emitida en biologa desde hace mucho tiempo por grandes fisilogos, parece cada
vez ms verdadera a medida que la ciencia de la organizacin de los seres vivientes hace
mayores progresos. Lo que hay que saber, adems, es que estas partculas ntimas del
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organismo, no manifiestan su actividad vital ms que por una relacin fsico-qumica


necesaria con medios ntimos que debemos igualmente estudiar y conocer. Por otra parte, si
nos limitamos al examen de los fenmenos de conjunto visibles al exterior, podremos creer
errneamente que hay en el ser vivo una fuerza propia que viola las leyes fsico-qumicas
del medio csmico general, del mismo modo que un ignorante podra creer que en una
mquina que sube por los aires o que corre sobre la tierra, hay una fuerza especial que viola
las leyes de la gravitacin. Ahora bien, el organismo vivo no es ms que una mquina
admirable dotada de las propiedades ms maravillosas y puesta en actividad con ayuda de
los mecanismos ms complejos y ms delicados. No hay fuerzas en oposicin y en lucha
las unas con las otras; en la naturaleza no puede haber ms que arreglo y desarreglo,
armona y desarmona.
En la experimentacin sobre los cuerpos inertes, no hay que tener en cuenta ms que un
solo medio: el medio csmico externo; mientras que en los seres vivientes superiores, hay
que considerar dos medios por lo menos: el medio externo o extra-orgnico, y el medio
interno o intra-orgnico. Todos los aos en mi curso de fisiologa de la Facultad de
Ciencias, desarrollo estas ideas nuevas sobre los medios orgnicos, ideas que considero
como la base de la fisiologa general; ellas son necesariamente tambin la base de la patologa general, y estas mismas nociones nos guiarn en la aplicacin de la experimentacin
a los seres vivientes. Porque, como ya lo he dicho antes, la complejidad debida a la
existencia de un medio orgnico interno, es la nica razn de las grandes dificultades que
encontramos en la determinacin experimental de los fenmenos de la vida, y en la
aplicacin de los medios capaces de modificarlos.19
El fsico y el qumico que experimentan en los cuerpos inertes, no teniendo que considerar
ms que el medio externo, pueden, con ayuda del termmetro, del barmetro y de todos los
instrumentos que constatan y miden las propiedades de este medio exterior, colocarse
sienpre en condiciones idnticas. Para el fisilogo estos instrumentos no bastan, y por otra
parte, es en el medio interno donde debera hacerlos actuar. En efecto, es el medio interno
de los seres vivos el que est siempre en relacin inmediata con las manifestaciones vitales,
normales o patolgicas, de los elementos orgnicos. A medida que nos elevamos en la
escala de los seres vivientes, la organizacin se complica, los elementos orgnicos devienen
ms delicados y tienen necesidad de un medio interno ms perfeccionado. Todos los
lquidos circulantes, el licor sanguneo y los flidos intra-orgnicos constituyen en realidad
este medio interno.
En todos los seres vivientes el medio interno, que es un verdadero producto del organismo,
conserva relaciones necesarias de intercambio y de equilibrio con el medio cosmico
externo; pero a medida que el organismo deviene ms perfecto, el medio orgnico se
especializa y se aisla en cierto modo cada vez ms del medio ambiente. En los vegetales y
en los animales de sangre fra, como ya lo hemos dicho, este aislamiento es menos
completo que en los animales de sangre caliente; en estos ltimos el liquido sanguneo
posee una temperatura y una constitucin ms o menos fija y semejante. Pero estas
condiciones diversas no podran establecer una diferencia de naturaleza entre los diversos
seres vivientes; ellas no constituyen ms que perfeccionamientos en los mecanismos
aisladores y protectores de los medios. Las manifestaciones vitales de los animales varan
19

CLAUDE BERNARD, Leons sur la physiologie et la pathologie du systme nerveux. Leccin inaugural,
17 de diciembre de 1856, Pars, 1858, tomo l. Cours de pathologie exprimentale (The Medical Times, 1860).
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solamente porque las condiciones fsico-qumicas de sus medios internos varan; es as que
un mamfero, cuya sangre ha sido enfriada, sea por el descenso natural de la temperatura
invernal, sea por ciertas lesiones del sistema nervioso, se aproxima enteramente, por las
propiedades de sus tejidos, a un animal de sangre fra propiamente dicho.
En resumen, de acuerdo a lo anterior, es posible hacerse una idea de la complejidad enorme
de los fenmenos de la vida, y de las dificultades casi insalvables que su determinacin
exacta presenta para el fisilogo, cuando se ve obligado a llevar la experimentacin a esos
medios internos u orgnicos. Sin embargo, estos obstculos no nos espantarn si estamos
bien convencidos de que marchamos por la buena va. En efecto, hay un determinismo
absoluto en todo fenmeno vital; por lo tanto, hay una ciencia biolgica y en consecuencia
todos los estudios a que nos entreguemos no sern intiles. La fisiologa general es la
ciencia biolgica fundamental hacia la que todas las otras convergen. Su problema consiste
en determinar la condicin elemental de los fenmenos de la vida. La patologa y la
teraputica reposan igualmente sobre esta base comn. La vida se manifiesta en el estado
de salud por la actividad normal de los elementos orgnicos; las enfermedades se
caracterizan por la actividad anormal de estos mismos elementos, y en fin, la teraputica
puede actuar sobre los elementos orgnicos a travs del medio orgnico modificado por
ciertas sustancias txicas o medicamentosas. Para llegar a resolver estos diversos
problemas, hay, en cierta manera, que descomponer sucesivamente el organismo, como se
desmonta una mquina para reconocer y estudiar todos sus rodajes; lo que quiere decir que
antes de llegar a la experimentacin sobre los elementos, hay que experimentar al comienzo
sobre los aparatos y sobre los rganos. Es preciso, pues, recurrir a un estudio analtico
sucesivo de los fenmenos de la vida, haciendo uso del mismo mtodo experimental que
sirve al fsico y al qumico para analizar los fenmenos de los cuerpos inertes. Las
dificultades que resultan de la complejidad de los fenmenos de los cuerpos vivos, se presentan nicamente en la aplicacin de la experimentacin; porque en el fondo el objetivo y
los principios del mtodo, continan siendo exactamente los mismos.
IV.-El objetivo de la experimentacin es el mismo en el estudio de los fenmenos de los
cuerpos vivos, y en el estudio de los fenmenos de los cuerpos inertes.
Si el fsico y el fisilogo se distinguen en que uno se ocupa de los fenmenos que ocurren
en la materia inerte y el otro de los fenmenos que se cumplen en la materia viva, no
difieren, sin embargo, en cuanto al objetivo que quieren alcanzar. En efecto, uno y otro se
proponen como objetivo comn, remontar a la causa inmediata de los fenmenos que
estudian. Ahora bien, lo que llamamos la causa inmediata de un fenmeno, no es otra cosa
que la condicin fsica y material de su existencia o de su manifestacin. El objetivo del
mtodo experimental o el trmino de toda bsqueda cientfica, es pues idntico para los
cuerpos vivos y para los cuerpos inertes; consiste en encontrar las relaciones que unen im
fenmeno cualquiera a su causa inmediata, o dicho de otra manera, en determinar las condiciones necesarias para la manifestacin de ese fenmeno. En efecto, cuando el
experimentador ha llegado a conocer las condiciones de existencia de un fenmeno, es en
cierta manera su dueo; puede predecir su marcha y su manifestacin, favorecerla o
impedida a voluntad. Desde entonces el objetivo del experimentador ha sido alcanzado: por
medio de la ciencia, ha extendido su poder hasta un fenmeno cualquiera.
Definiremos, pues, la fisiologa como: la ciencia que tiene por objeto estudiar los
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fenmenos de los seres vivientes, y determinar las condiciones materiales de su


manifestacin. Es slo por el mtodo analtico o experimental como podemos llegar a esta
determinacin de las condiciones de los fenmenos, tanto en los cuerpos vivos como en los
cuerpos inertes; porque razonamos igualmente para experimentar en todas las ciencias.
Para el fisilogo experimentador no podr haber all ni espiritualismo ni materialismo.
Estas palabras pertenecen a una filosofa natural que ha envejecido, caern en desuso por el
progreso mismo de la ciencia. No conoceremos jams ni el espritu ni la materia, y si
hubiera lugar aqu, mostrara fcilmente que de un lado como de otro se llega bien pronto a
negaciones cientficas, de donde resulta que todas las consideraciones de esta especie son
ociosas e intiles. No hay para nosotros otra cosa que fenmenos ofrecidos a nuestro
estudio, de los que debemos conocer las condiciones materiales de sus manifestaciones, y
determinar las leyes de estas manifestaciones.
Las causas primeras no son del dominio cientfico, y nos escaparn eternamente, tanto en
las ciencias de los cuerpos vivos como en las ciencias de los cuerpos inertes. El mtodo
experimental se aparta necesariamente de la bsqueda quimrica del principio vital; no hay
fuerza vital ninguna, como no hay tampoco fuerza mineral, o si se quiere,. la una existe
tanto como la otra. La palabra fuerza que empleamos no es ms que una abstraccin de la
que nos servimos para comodidad en el lenguaje. Para el mecanicista, la fuerza es la
relacin de un movimiento con su causa. Para el fsico, el qumico y el fisilogo; es lo
mismo en el fondo. Debiendo la esencia de las cosas permanecer siempre ignorada para
nosotros, no podemos conocer ms que las relaciones de esas cosas, y los fenmenos no
son ms que resultados de esas relaciones. Las propiedades de los cuerpos vivos no se nos
manifiestan ms que por relaciones de reciprocidad orgnica. Una glndula salival, por
ejemplo, slo existe porque est en relacin con el sistema digestivo, Y porque sus
elementos histolgicos estn en ciertas relaciones entre s y con la sangre; suprimid todas
estas relaciones aislando con el pensamiento los elementos del rgano, y la glndula salival
no existe ms.
La ley nos da la relacin numrica del efecto con su causa, Y ste es el objetivo en el que se
detiene la ciencia. Cuando se posee la ley de un fenmeno, se conoce pues no solamente el
determinismo absoluto de las condiciones de su existencia, sino que se tienen tambin las
relaciones relativas a todas sus variaciones, de suerte que se pueden predecir las
modificaciones de este fenmeno en todas las circunstancias dadas.
Como corolario de lo que precede, agregaremos que el fisilogo o el mdico no deben
imaginarse que tienen que buscar la causa de la vida o la esencia de las enfermedades. Esto
sera perder completamente su tiempo persiguiendo un fantasma. No hay ninguna realidad
objetiva en las palabras vida, muerte, salud, enfermedad. Son expresiones literarias de las
que nos servimos porque representan para nuestro espritu la apariencia de ciertos
fenmenos. Debemos imitar en esto a los fsicos, y decir como Newton a propsito de la
atraccin: "Los cuerpos caen segn un movimiento acelerado del que se conoce la ley: he
aqu el hecho, lo real. Pero la causa primera que hace caer estos cuerpos es absolutamente
desconocida. Se puede decir, para representarse el fenmenos en el espritu, que los cuerpos
caen como si hubiera una fuerza de atraccin que los solicita hacia el centro de la tierra,
quasi esset attractio. Pero la fuerza de atraccin no existe o no se la ve, no es ms que una
palabra para abreviar el discurso". Igualmente cuando un fisilogo invoca la fuerza vital o
la vida, l no la ve, no hace ms que pronunciar una palabra; el fenmeno vital slo existe
con sus condiciones materiales, y es esta la nica cosa que pueda estudiarse y conocerse.
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En resumen, el objetivo de la ciencia es en todas partes idntico: conocer las condiciones


materiales de los fenmenos. Pero si ese objetivo es el mismo en las ciencias fsico
qumicas y en 1as ciencias biolgicas, es mucho mas difcil de conseguir en las ltimas, a
causa de la movilidad y de la complejidad de los fenmenos que all se encuentran.
V. - Hay determinismo absoluto en las condiciones de existencia de los fenmenos
naturales, tanto en los cuerpos vivos como en los cuerpos inertes.
Hay que admitir como un axioma experimental que en los seres vivientes lo mismo que en
los cuerpos inertes... las condiciones de existencia de todo fenmeno estn determinadas de
una manera absoluta. Lo que quiere decir, en otros trminos, que una vez conocida y
cumplida la condicin de un fenmeno, el fenmeno debe reproducirse siempre y necesariamente, a voluntad del experimentador. La negacin de esta proposicin sera nada menos
que la negacin de la ciencia misma. En efecto, como la ciencia no es ms que lo
determinado y lo determinable, se debe forzosamente admitir como axioma que en
condiciones idnticas todo fenmeno es idntico, y que tan pronto como las condiciones no
son ya las mismas, el fenmeno cesa de ser idntico. Este principio es absoluto, tanto en los
fenmenos de los cuerpos inertes como en los de los seres vivientes, y la influencia de la
vida, sea cualquiera la idea que de ella nos formemos, nada podra cambiar en esto. Tal
como lo hemos dicho, lo que se llama la fuerza vital es una causa primera anloga a todas
las otras, en el sentido de que ella nos es perfectamente desconocida. Poco importa que se
admita o no que esta fuerza difiere esencialmente de las que presiden a las manifestaciones
de los fenmenos de los cuerpos inertes; es necesario de cualquier manera que haya
determinismo en los fenmenos vitales que ella rige; porque sin ello sera una fuerza ciega
y sin ley, lo que es imposible. De aqu resulta que los fenmenos de la vida slo tienen sus
leyes especiales porque hay un determinismo riguroso en las diversas circunstancias que
constituyen sus condiciones de existencia o que provocan sus manifestaciones; lo que es la
misma cosa. Ahora bien, como ya lo hemos repetido a menudo, slo con ayuda de la
experimentacin podemos llegar, en los fenmenos de los cuerpos vivos como en los de los
cuerpos inertes, al conocimiento de las condiciones que reglan estos fenmenos y que nos
permiten en consecuencia dominarlos.
Todo lo que precede podr parecer elemental a los hombres que cultivan las ciencias fsicoqumicas. Pero entre los naturalistas y sobre todo entre los mdicos, se encuentran hombres
que, en nombre de lo que llaman el vitalismo, emiten sobre el tema que nos ocupa las ideas
ms errneas. Piensan que el estudio de los fenmenos de la materia viva, no podra tener
ninguna relacin con el estudio de los fenmenos de la materia inerte. Consideran la vida
como una influencia misteriosa y sobrenatural que obra arbitrariamente emancipndose de
todo determinismo, y tachan de materialistas a todos los que se esfuerzan por reducir los
fenmenos vitales a condiciones orgnicas y fsico-qumicas determinadas. Son stas ideas
falsas, que no es fcil extirpar una vez que han tomado posesin de un espritu; nicamente
los progresos de la ciencia las harn desaparecer. Pero las ideas vitalistas, tomadas en el
sentido que acabamos de indicar, no son otra cosa ms que una especie de supersticin
mdica, una creencia en lo sobrenatural. Ahora bien, en medicina la creencia en las causas
ocultas, que se le llame vitalismo o de otro modo, favorece la ignorancia y crea una especie
de charlatanismo involuntario, es decir, la creencia en una ciencia infusa e indeterminable.
El sentimiento del determinismo absoluto de los fenmenos de la vida lleva, por el
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contrario, a la ciencia real, y nos da una modestia que resulta de la conciencia de nuestros
escasos conocimientos y de las dificultades de la ciencia. A su vez, este sentimiento es el
que nos incita a trabajar para instruirnos, y en definitiva, es a l solamente que la ciencia
debe todos sus progresos.
Yo estara de acuerdo con los vitalistas si quisieran reconocer simplemente que los seres
vivientes presentan fenmenos que no se encuentran en la naturaleza inerte, y que por
consiguiente les son caractersticos. Admito en efecto que las manifestaciones vitales no
podran ser dilucidadas slo por los fenmenos fsicos-qumicos conocidos en la materia
inerte. Podra explicarme ms ampliamente con respecto al papel de las ciencias fsicoqumicas en biologa, pero quiero solamente decir aqu que, si los fenmenos vitales tienen
una complejidad y una apariencia diferentes de los de los cuerpos inertes, ellos no
presentan esta diferencia ms que en virtud de las condiciones determinadas o determinables que les son propias. Entonces, si las ciencias vitales deben diferir de las otras por sus
explicaciones y por sus leyes especiales, no se diferencian en cuanto al mtodo cientfico.
La biologa debe tomar a las ciencias fsico-qumicas el mtodo experimental, pero debe
conservar sus fenmenos especiales y sus leyes propias.
En los cuerpos vivos como en los cuerpos inertes, las leyes son inmutables, y los fenmenos que estas leyes rigen estn ligados a sus condiciones de existencia por un determinismo
necesario y absoluto. Empleo ac la palabra determinismo por ser ms conveniente que la
palabra fatalismo, la que se utiliza algunas veces para expresar la misma idea. El determinismo en las condiciones de los fenmenos de la vida, debe ser uno de los axiomas del
mdico experimentador. Si est bien penetrado de la verdad de este principio, excluir de
sus explicaciones toda intervencin de lo sobrenatural, tendr una fe inquebrantable en la
idea de que leyes fijas rigen la ciencia biolgica, y tendr al mismo tiempo un "criterium"
seguro para juzgar las apariencias a menudo variables y contradictorias de los fenmenos
vitales. En efecto, partiendo del principio de que hay leyes inmutables, el experimentador
estar convencido de que los fenmenos jams pueden contradecirse si son observados en
las mismas condiciones, y sabr que, si muestran variaciones, esto se debe necesariamente a
la intervencin o a la interferencia de otras condiciones que disfrazan o modifican estos
fenmenos. Desde ese momento habr que tratar de conocer las condiciones de esas variaciones pues no podra haber en ello efecto sin causa. El determinismo deviene as la base de
todo progreso y de toda crtica cientfica. Si al repetir una experiencia, se obtienen
resultados discordantes o aun contradictorios, no se deber jams admitir excepciones ni
contradicciones reales, lo que sera anticientfico; se concluir nica y necesariamente, que
existen diferencias de condiciones en los fenmenos, que se pueden o que no se pueden
explicar actualmente.
Digo que la palabra excepcin es anticientfica; en efecto, siendo conocidas las leyes, no
puede haber excepciones, y esta expresin, como tantas otras, no sirve ms que para
permitirnos hablar de cosas cuyo determinismo ignoramos. Se oye todos los das a los
mdicos emplear estas palabras: lo ms ordinariamente, lo ms a menudo, generalmente, o
bien expresarse numricamente diciendo por ejemplo: ocho veces sobre diez las cosas
ocurren as; yo he odo decir a viejos prcticos que las palabras siempre y jams deben ser
tachadas en medicina. No critico estas restricciones ni el empleo de esas locuciones, si se
las usa como aproximaciones empricas relativas a la aparicin de fenmenos de los que
aun ignoramos ms o menos las condiciones exactas de existencia. Pero ciertos mdicos
parecen razonar como si las excepciones fueran necesarias; parecen creer que existe una
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fuerza vital que puede arbitrariamente impedir que las cosas pasen siempre de la misma
manera; de suerte que las excepciones seran consecuencias de la accin misma de esta
fuerza vital misteriosa. Ahora bien, esto no puede ser as; lo que hoy se llama excepcin, es
simplemente un fenmeno del que una o muchas condiciones nos son desconocidas, y si las
condiciones de los fenmenos de que se habla fueran conocidas y determinadas, no habra
ms excepciones, ni en medicina ni en ninguna otra ciencia. Antes se poda decir, por
ejemplo, que tan pronto se curaba la sarna como no se la curaba; pero hoy que se apunta a
la causa determinada de esta enfermedad, se la cura siempre. Antes se poda decir que la
lesin de los nervios traa aparejada una parlisis, sea de la sensibilidad, sea del
movimiento; pero hoy se sabe que la seccin de las races anteriores raquidianas, no
paraliza ms que los movimientos; siempre y constantemente esta parlisis motriz tiene
lugar, porque su condicin ha sido exactamente determinada por el experimentador.
La certidumbre del determinismo de los fenmenos, hemos dicho, debe igualmente servir
de base a la crtica experimental, sea que se haga uso de ella para s mismo, sea que se la
aplique a los dems. En efecto, si un fenmeno se manifiesta siempre en la misma forma
mientras las condiciones sean iguales, el fenmeno no falla jams cuando esas condiciones
se producen, as como no aparece si las condiciones fallan. Puede pues ocurrir a un
experimentador, despus de haber hecho una experiencia en condiciones que l crea
determinadas, que no obtenga en una nueva serie de bsquedas el resultado que se haba
mostrado en su primer observacin; repitiendo su experiencia despus de haber tomado
nuevas precauciones, puede ocurrir an que en lugar de encontrar el resultado
primitivamente obtenido, d con otro completamente diferente. Qu hacer en esta
situacin? Habr que admitir que los hechos son indeterminables? Evidentemente no,
puesto que no se puede. Habr que admitir simplemente que las condiciones de la
experiencia que se crean conocidas no lo son. Habr que estudiar mejor, que buscar y
precisar las condiciones experimentales, porque los hechos no pueden ser opuestos los unos
a los otros; no pueden ser ms que indeterminados. Los hechos no se excluyen jams, se
explican solamente por las diferencias de condiciones en las que han nacido. De suerte que
un experimentador no puede negar nunca un hecho que haya visto y observado, por la sola
razn de que no ha vuelto a obtenerlo. Citaremos en la tercera parte de esta introduccin
ejemplos en los que se encuentran puestos en prctica los principios de crtica experimental
que acabamos de indicar.
VI. - Para llegar al determinismo de los fenmenos en las ciencias biolgicas como en
las ciencias fsico-qumicas, hay que referir los fenmenos a condiciones experimentales
definidas y tan simples como sea posible.
No siendo un fenmeno natural ms que la expresin de razones o relaciones, se necesitan
por lo menos dos cuerpos para que se manifieste. De manera que habr que considerar
siempre: 1 un cuerpo que reacciona o que manifiesta el fenmeno; 2 otro cuerpo que.
acta y que desempea el
papel de medio ambiente relativamente al primero. Es imposible suponer un cuerpo
absolutamente aislado en la naturaleza; l no tendra ya realidad, porque en ese caso ninguna relacin vendra a manifestar su existencia.
En las relaciones fenomenales tal como la naturaleza nos las ofrece, reina siempre una
complejidad ms o menos grande. Bajo este aspecto, la complejidad de los fenmenos
minerales es mucho menor que la de los fenmenos vitales: he aqu por qu las ciencias que
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estudian los cuerpos inertes han llegado a constituirse ms rpidamente. En los cuerpos
vivos los fenmenos son de una complejidad enorme, y adems la movilidad de las
propiedades vitales los hace mucho ms difciles de captar y de determinar.
Las propiedades de la materia viva no pueden ser conocidas ms que por su relacin con las
propiedades de la materia inerte; de donde resulta que las ciencias biolgicas deben tener
por base necesaria a las ciencias fsico-qumicas, a las que toman sus medios de anlisis y
sus procedimientos de investigacin. Tales son las razones necesarias de la evolucin
subordinada y atrasada de las ciencias que se ocupan de los fenmenos de la vida. Pero si
esta complejidad de los fenmenos vitales constituye un enorme obstculo, ello no debe sin
embargo acobardarnos; porque en el fondo, como ya lo hemos dicho, y a menos de negar la
posibilidad de una ciencia biolgica, los principios de la ciencia son idnticos dondequiera.
Estamos, pues, seguros de que marchamos por el buen camino, y de que debemos
llegar con el tiempo al resultado cientfico que perseguimos, es decir, al determinismo de
los fenmenos en los seres vivientes.
No se pueden llegar a conocer las condiciones definidas y elementales de los fenmenos
ms que por una sola va: por el anlisis experimental. Este anlisis descompone sucesivamente todos los fenmenos complejos en fenmenos de ms en ms simples, hasta su
reduccin a dos nicas condiciones elementales si es posible. En efecto, la ciencia
experimental no considera en un fenmeno ms que las condiciones definidas que son
necesarias para su produccin. El fsico trata de representarse estas condiciones en cierto
modo idealmente en la mecnica y en la fsica matemtica. El qumico analiza sucesivamente la materia compleja, llegando as, sea a los cuerpos simples, sea a los cuerpos
definidos (principios inmediatos o especies qumicas), desemboca en las condiciones
elementales o irreductibles de los fenmenos. Igualmente el bilogo debe analizar los
organismos complejos y reducir los fenmenos de la vida a condiciones irreductibles en el
estado actual de la ciencia. La fisiologa y la medicina experimental no tienen otro objeto.
El fisilogo y el mdico, tanto como el fsico y el qumico, cuando se encuentran frente a
cuestiones complejas, debern pues descomponer el problema total en problemas parciales
de ms en ms simples y de ms en ms definidos. Reducirn as los fenmenos a sus
condiciones materiales ms simples dentro de lo posible, y harn as la aplicacin del
mtodo experimental ms fcil y ms segura. Todas las ciencias analticas descomponen a
fin de poder experimentar mejor. Siguiendo esta va es como los fsicos y los qumicos han
acabado por reducir los fenmenos en apariencia ms complejos a propiedades simples,
desembocando en especies minerales bien definidas. Siguiendo la misma va analtica, el
fisilogo debe llegar a reducir todas las manifestaciones vitales de un organismo complejo
al funcionamiento de ciertos rganos, y la accin de stos a propiedades de tejidos o de
elementos orgnicos bien de finidos. El anlisis experimental antomo-fisiolgico, que
remonta a Galeno, no tiene otra razn, Y es siempre el mismo problema el que persigue aun
hoy la histologa, aproximndose naturalmente de ms en ms a su objetivo.
Aunque se puede llegar a descomponer las partes vivientes en elementos qumicos o cuerpos simples, no son sin embargo estos cuerpos qumicos elementales los que constituyen
los elementos del fisilogo. Bajo este aspecto el bilogo se asemeja ms al fsico que al
qumico, en el sentido de que trata sobre todo de determinar las propiedades de los cuerpos,
preocupndose mucho menos de su composicin elemental. En el estado actual de la
ciencia, no sera posible por otra parte establecer ninguna relacin entre las propiedades
vitales de los cuerpos y su constitucin qumica; porque los tejidos u rganos provistos de
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las propiedades ms diversas, se confunden a menudo desde el punto de


vista de su composicin qumica elemental. La qumica es sobre todo muy til al fisilogo,
suministrndole los medios de separar y estudiar los principios inmediatos, verdaderos
productos orgnicos que desempean papeles importantes en' los fenmenos de la vida.
Los principios inmediatos orgnicos, aunque bien definidos en sus propiedades, no son
todava los elementos activos de los fenmenos fisiolgicos; como las materias minerales,
no son en cierto modo ms que elementos pasivos del organismo. Los verdaderos
elementos activos para el fisilogo, son los llamados elementos anatmicos o histolgicos.
stos, lo mismo que los principios inmediatos orgnicos, no son simples qumicamente,
pero considerados fisiolgicamente, estn reducidos al limite, en el sentido de que poseen
las propiedades vitales ms simples que conocemos, propiedades vitales que se desvanecen
cuando se llega a destruir esta parte elemental organizada. Por lo dems, todas las ideas que
tenemos acerca de estos elementos son relativas al estado actual de nuestros conocimientos;
porque es seguro que estos elementos histolgicos, en el estado de clulas o de fibras, son
todava complejos. Es por eso que diversos naturalistas no han querido darles el nombre de
elementos, y han propuesto llamarlos organismos elementales. Esta denominacin sera, en
efecto, ms conveniente: es posible representarse con facilidad un organismo complejo como constituido por una multitud de organismos elementales distintos, que se unen, se sueldan y se agrupan de diversas maneras para dar nacimiento primero a los diferentes tejidos
del cuerpo, despus a los diversos rganos; los aparatos anatmicos mismos no son ms
que conjuntos de rganos que ofrecen en los seres vivientes combinaciones variadas hasta
el infinito. Cuando se analizan las manifestaciones complejas de un organismo, se deben
pues descomponer estos fenmenos complejos y reducirlos a un cierto nmero de
propiedades simples pertenecientes a organismos elementales, y en seguida, con el
pensamiento, recons-tituir sintticamente el organismo total por las reuniones y el
agrupamiento de esos organis-mos elementales considerados primero aisladamente,
despus en sus relaciones recprocas.
Cuando el fsico, el qumico o el fisilogo, han llegado, por un anlisis experimental
sucesivo, a determinar el elemento irreductible de los fenmenos en el estado actual de su
ciencia, el problema cientfico se ha simplificado pero no por ello ha variado su naturaleza,
y el sabio no est ms prximo a un conocimiento absoluto de la esencia de las cosas. Sin
embargo, ha conseguido lo que le importa verdaderamente obtener: el conocimiento de las
condiciones de existencia de los fenmenos, y la determinacin de la relacin definida que
existe entre el cuerpo que manifiesta sus propiedades y la causa inmediata de esta
manifestacin. El objeto del anlisis en las ciencias biolgicas como en las ciencias fsicoqumicas es, en efecto, determinar y aislar en la medida de lo posible, las condiciones de
manifestacin de cada fenmeno. Nosotros no podemos influir sobre los fenmenos de la
naturaleza ms que reproduciendo sus condiciones naturales de existencia, y obramos tanto
ms fcilmente sobre esas condiciones, cuanto mejor hayan sido previamente analizadas y
reducidas a un mayor estado de simplicidad. La ciencia real no existe, pues, ms que en el
momento en que el fenmeno es exactamente definido en su naturaleza y rigurosamente
determinado en la relacin de sus condiciones materiales, es decir, cuando su ley es
conocida. Antes de esto, no hay ms que tanteos y empirismo.
VII. - En los cuerpos vivos lo mismo que en los cuerpos inertes, los fenmenos tienen
siempre una doble condicin de existencia.
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El examen ms superficial de lo que pasa en torno nuestro, nos muestra que todos los
fenmenos naturales resultan de la reaccin de los cuerpos los unos sobre los otros. Hay
que considerar siempre el cuerpo en el que se verifica el fenmeno, y las circunstancias
exteriores o el medio que determina o solicita al cuerpo para que manifieste sus propiedades. La reunin de estas condiciones es indispensable para la manifestacin del
fenmeno. Si se suprime el medio, el fenmeno desaparece, lo mismo que si el cuerpo
hubiera sido sustrado. Los fenmenos de la vida, al igual que los fenmenos de los cuerpos
inertes, nos presentan esta doble condicin de existencia. Tenemos por un lado el
organismo en el que se cumplen los fenmenos vitales, y por otro el medio csmico en el
que tanto los cuerpos vivos, como los cuerpos inertes, encuentran las condiciones
indispensables para la manifestacin de sus fenmenos. Las condiciones de la vida no estn
ni en el organismo ni en el medio externo, sino en los dos a la vez. En efecto, si se suprime
o se altera el organismo, la vida cesa, aunque el medio quede intacto; si por otro lado se
sustrae o se vicia el medio, la vida desaparece igualmente aunque el organismo no haya
sido destrudo.
Los fenmenos nos aparecen as como simples efectos de contacto o de relacin de un
cuerpo con su medio. En efecto, si con el pensamiento aislamos un cuerpo de una manera
absoluta, lo aniquilamos por ello mismo; y si multiplicamos por el contrario sus relaciones
con el mundo exterior, multiplicamos sus propiedades.
Los fenmenos son, pues, relaciones de cuerpos determinados; concebimos siempre estas
relaciones como resultantes de fuerzas exteriores a la materia, porque no podemos
localizarlas en un solo cuerpo de una manera absoluta. Para el fsico, la atraccin universal
no es ms que una idea abstracta; la manifestacin de esta fuerza exige la presencia de dos
cuerpos; si no hay ms que un cuerpo, no concebimos ya la atraccin. La electricidad es,
por ejemplo, el resultado de la accin del cobre y del zinc en ciertas condiciones qumicas;
pero si se suprime la relacin de estos cuerpos, como la electricidad no es ms que una
abstraccin y no existe por s misma, cesa de manifestarse. Del mismo modo la vida es el
resultado del contacto del organismo y del medio; ni podemos comprenderla con el organismo solo ni tampoco con el solo medio. Es, pues, igualmente una abstraccin, es decir,
una fuerza que se nos aparece como existente fuera de la materia.
Pero cualquiera que sea la materia en la que el espritu concibe las fuerzas de la naturaleza,
esto no puede modificar de ningn modo la conducta del experimentador. Para l, el
problema se reduce nicamente a determinar las circunstancias materiales en las que el
fenmeno aparece. Despus, una vez conocidas estas condiciones, puede, realizndolas o
no, dominar el fenmeno, es decir, hacerlo aparecer o desaparecer a voluntad. Es as como
el fsico y el qumico ejercen su poder sobre los cuerpos inertes; es as como el fisilogo
podr alcanzar imperio sobre los fenmenos vitales. Sin embargo, los cuerpos vivos
parecen a primera vista sustraerse a la accin del experimentador. Vemos a los organismos
superiores manifestar uniformemente sus fenmenos vitales, pese a la variabilidad de las
circunstancias csmicas ambientes, y por otra parte vemos a la vida extinguirse en un
organismo al cabo de cierto tiempo, sin que podamos encontrar en el medio exterior las
razones de este acabamiento. Pero ,hemos dicho ya que hay en esto una ilusin que es el
resultado de un anlisis incompleto y superficial de las condiciones de los fenmenos
vitales. La ciencia antigua no pudo concebir ms que el medio exterior; pero es preciso,
para fundar la ciencia biolgica experimental, concebir adems un medio interno. Yo creo
haber sido el primero en expresar claramente esta idea, y en haber insistido sobre ella para
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hacer comprender mejor la aplicacin de la experimentacin a los seres vivientes. Por otra
parte, como el medio externo se absorbe en el medio interno, el conocimiento de este
ltimo nos ensea todas las influencias del primero. Slo pasando al medio interno pueden
alcanzarnos las influencias del medio externo, de donde resulta que el conocimiento del
medio externo no nos ensea las acciones que se originan en el medio interno y que le son
propias. El medio csmico general es comn a los cuerpos vivos y a los cuerpos inertes;
pero el medio interno, creado por el organismo, es especial para cada ser viviente.
Ahora bien, ste es el verdadero medio fisiolgico; es ste el que el fisilogo y el mdico
deben estudiar y conocer, porque es por su intermedio que podrn influir sobre los
elementos histolgicos que son los nicos agentes efectivos de los fenmenos de la vida.
Sin embargo, estos elementos, aunque profundamente situados, comunican con el exterior;
viven siempre en las condiciones del medio externo perfeccionadas y regularizadas por el
juego del organismo. El organismo no es ms que una mquina viviente construda de tal
manera que tiene, por una parte, comunicacin libre del medio externo con el medio interno
orgnico, y por otra funciones protectoras de los elementos orgnicos para conservar los
materiales de la vida en reserva y mantener sin interrupcin la humedad, el calor y las otras
condiciones indispensables a la actividad vital. La enfermedad y la muerte no son ms que
una dislocacin o una perturbacin de este mecanismo, que regula la llegada de los
excitantes vitales al contacto con los elementos orgnicos. La atmsfera exterior viciada,
los venenos lquidos o gaseosos, no producen la muerte ms que a condicin de que las sustancias daosas sean llevadas hasta el medio interno, en contacto con los elementos orgnicos. En una palabra, los fenmenos vitales no son ms que los resultados del contacto de
los elementos orgnicos del cuerpo con el medio interno fisiolgico; ste es el pivote de toda la medicina experimental. Al llegar a conocer cules son, en este medio interno, las condiciones normales y anormales de manifestacin de la actividad vital, de los elementos orgnicos, el fisilogo y el mdico sern dueos de los fenmenos de la vida; porque, salvo la
complejidad de las condiciones, los fenmenos de manifestacin vital son, como los fenmenos fsico-qumicos, el efecto del contacto de un cuerpo que obra y del medio en el que
obra.

VIII. - En las ciencias biolgicas como en las ciencias fsico-qumicas, el determinismo


es posible porque, en los cuerpos vivos como en los cuerpos inertes, la materia no puede
tener ninguna espontaneidad.
En resumen, el estudio de la vida comprende dos cosas: 1 estudio de las propiedades de los
elementos organizados; 2 estudio del medio orgnico, es decir, estudio de las condiciones
que debe llenar ese medio para permitir que se manifiesten las actividades vitales. La
fisiologa, la patologa y la teraputica reposan en este doble conocimiento; fuera de ello no
hay ciencia mdica ni teraputica verdaderamente cientfica y eficaz.
Se pueden distinguir en los organismos vivos complejos tres especies de cuerpos definidos:
1 cuerpos qumicamente simples; 2 principios inmediatos orgnicos e inorgnicos; 3
elementos anatmicos organizados. Sobre los 70 cuerpos simples que aproximadamente
conoce hoy la qumica, 16 solamente entran en la composicin del organismo ms
complejo, que es el del hombre. Pero esos 16 cuerpos simples se encuentran entre s en
estado de combinacin para constituir las diversas sustancias liquidas, slidas o gaseosas de
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la economa; sin embargo el oxgeno y el zoe estn disueltos simplemente en los liquidos
orgnicos y parecen funcionar en el ser viviente bajo la forma de cuerpos simples. Los
principios inmediatos inorgnicos (sales terrosas, fosfatos, cloruros, sulfatos, etc.), entran
como elementos constitutivos esenciales en la composicin de los cuerpos vivos, pero son
tomados ya hechos y directamente del mundo exterior. Los principios inmediatos
orgnicos, son igualmente elementos constitutivos del cuerpo vivo, pero no son tomados al
mundo exterior; son elaborados por el organismo, animal o vegetal: tales son el almidn, el
azcar, la grasa, la albmina, etc. etc. Estos principios inmediatos, extrados del cuerpo,
conservan sus propiedades, porque no estn vivos; son productos orgnicos, pero no organizados. Los elementos anatmicos son las nicas partes organizadas y vivientes. Estas
partes son irritables y manifiestan, bajo la influencia de excitantes diversos, propiedades
que caracterizan exclusivamente a los seres vivientes. Estas partes viven y se nutren, y la
nutricin engendra y conserva sus propiedades, lo que hace que ellas no puedan ser
separadas del organismo, sin perder ms o menos rpidamente, su vitalidad.
Aunque muy diferentes los unos de los otros bajo el aspecto de sus funciones en el
organismo, estos tres rdenes de cuerpos son capaces, todos ellos, de producir reacciones
fsico-qumicas bajo la influencia de los excitantes exteriores, calor, luz, electricidad; pero
las partes vivas tienen, adems, la facultad de ser irritables, es decir, de reaccionar bajo la
influencia de ciertos excitantes de una manera especial que caracteriza a los tejidos vivos:
tales son la contraccin muscular, la trasmisin nerviosa, la secrecin glandular, etc. Pero
cualesquiera que sean las variedades que presentan estos tres rdenes de fenmenos, sea la
naturaleza de la reaccin de orden fsico-qumico o vital, no tiene nunca nada de
espontneo: el fenmeno es siempre el resultado de la influencia ejercida sobre el cuerpo
que reacciona por un excitante fsico-qumico exterior a l.
Todo elemento definido, mineral, orgnico u organizado, es autnomo, lo que quiere decir
que posee propiedades caractersticas y que manifiesta acciones independientes. Sin
embargo, cada uno de estos cuerpos es inerte, es decir, que no es capaz de darse el
movimiento por s mismo; necesita siempre para ello, entrar en relacin con otro cuerpo y
recibir su excitacin, As, en el medio csmico, todo cuerpo mineral es muy estable, y no
cambiar de estado ms que cuando las circunstancias en que se encuentra lleguen a ser
modificadas con suficiente profundidad, sea naturalmente, sea a consecuencia de la
intervencin experimental. En el medio orgnico, los principios inmediatos creados por los
animales y por los vegetales son mucho ms alterables y menos estables, pero ellos son
igualmente inertes, y no manifestarn sus propiedades ms que cuando estn influenciados
por agentes situados en el exterior. En fin, los elementos anatmicos mismos, que son los
principios ms alterables y ms inestables, son tambin inertes, es decir, que no entrarn
jams en actividad vital, si alguna influencia extraa no los solicita en tal sentido. Una fibra
muscular, por ejemplo, posee la propiedad vital que la caracteriza de contraerse, pero esta
fibra viva es inerte, en el sentido de
que si nada cambia en sus condiciones ambientes o interiores, no entrar en funciones y no
se contraer. Es preciso absolutamente para que esta fibra muscular se contraiga, que haya
en ella un cambio producido por su entrada en relacin con una excitacin que le sea
exterior, y que puede provenir, sea de la sangre, sea de un nervio. Se puede decir otro tanto
de todos los elementos histolgicos, de los elementos nerviosos, de los elementos
glandulares, de los elementos sanguneos, etc. Los diversos elementos vivos desempean
as el papel de excitantes los unos con relacin a los otros, y las manifestaciones
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funcionales del organismo no son ms que la expresin de sus relaciones armnicas y


recprocas. Los elementos histolgicos reaccionan, sea separadamente, sea los unos con los
otros por medio de propiedades vitales que estn ellas mismas en relaciones necesarias con
las condiciones fsico-qumicas ambientes, y esta relacin es de tal manera ntima, que se
puede decir que la intensidad de los fenmenos fsico-qumicos que se producen en un ser
viviente, puede servir para medir la intensidad de sus fenmenos vitales. No hay que
establecer pues, como ya lo hemos dicho, un antagonismo entre los fenmenos vitales y los
fenmenos fsico-qumicos, sino por el contrario, constatar un paralelismo completo y
necesario entre esos dos rdenes de fenmenos. En resumen, lo mismo que la materia
inerte, la materia viva no puede darse actividad y movimiento por s misma. Todo cambio
en la materia supone la intervencin de una relacin nueva, es decir, de una condicin o de
una influencia exterior. Ahora bien, el papel del investigador es tratar de definir y determinar para cada fenmeno las condiciones materiales que producen su manifestacin.
Una vez conocidas estas condiciones, el investigador es dueo del fenmeno, en el sentido
de que puede a voluntad dar o quitar el movimiento a la materia.
Lo que acabamos de decir es tan absoluto para los fenmenos de los cuerpos vivos como
para los de los cuerpos inertes. Slo que cuando se trata de los organismos superiores y
complejos, no es en las relaciones del organismo total con el medio csmico general donde
el fisilogo y el mdico deben estudiar los excitantes de los fenmenos vitales, sino por el
contrario en las condiciones orgnicas del medio interno. En efecto, consideradas en el
medio general csmico, las funciones del cuerpo del hombre y de los animales superiores,
nos parecen libres e independientes de las condiciones fsico-qumicas de ese medio,
porque es en un medio liquido orgnico interno donde se encuentran sus verdaderos
excitantes. Lo que vemos exteriormente no es ms que el resultado de las excitaciones
fsico-qumicas del medio interno; es all donde el fisilogo debe establecer el
determinismo real de las funciones vitales.
Las mquinas vivas estn pues creadas y construidas de tal manera, que al perfeccionarse
devienen cada vez ms libres en el medio csmico general. Pero no por ello deja de existir
siempre el determinismo ms absoluto en su medio interno, el que, a consecuencia de ese
mismo perfeccionamiento orgnico, se ha aislado de ms en ms del medio csmico
externo. La mquina viva mantiene su movimiento, porque el mecanismo interno del
organismo repara por medio de acciones y de fuerzas sin cesar renacientes, las prdidas que
entraa el ejercicio de las funciones. Las mquinas que crea la inteligencia del hombre,
aunque infinitamente ms groseras, no estn construdas de otro modo. Una mquina a
vapor posee una actividad independiente de las condiciones fsico-qumicas externas;
puesto que en lo fro, lo caliente, lo seco y lo hmedo, la mquina contina funcionando.
Pero para el fsico que desciende al medio interno de la mquina, esta independencia no
resulta ms que aparente, y el movimiento de cada rodaje interior est determinado por
condiciones fsicas absolutas, de las que l conoce la ley. De igual modo el fisilogo, si
puede descender al medio interno de la mquina viviente, encuentra all un determinismo
absoluto que debe convertirse para l en la base real de la ciencia de los cuerpos vivos.
IX. - El lmite de nuestros conocimientos es el mismo en los fenmenos de los cuerpos
vivos y en los fenmenos de los cuerpos inertes.
La naturaleza de nuestro espritu nos lleva a buscar la esencia o el porqu de las cosas. En
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esto apuntamos ms lejos que el objetivo que nos es dado alcanzar; porque la experiencia
nos ensea bien pronto que no podemos ir ms all del cmo, es decir ms all de la causa
inmediata de las condiciones de existencia de los fenmenos. Bajo este aspecto, los limites
de nuestro conocimiento son, en las ciencias biolgicas, los mismos que en las ciencias
fsicoqumicas.
Cuando por un anlisis sucesivo hemos encontrado la causa inmediata de un fenmeno
determinando las condiciones y las circunstancias simples en las cuales se manifiesta,
hemos alcanzado el objetivo cientfico que no podemos traspasar. Cuando sabemos que el
agua y todas sus propiedades resultan de la combinacin del oxgeno y del hidrgeno en
ciertas proporciones, sabemos todo lo que podemos saber sobre este tema, y ello responde
al cmo y no al porqu de las cosas. Sabemos cmo se puede hacer el agua; pero, por qu
la combinacin de un volumen de oxgeno y de dos volmenes de hidrgeno forma el
agua? No lo sabemos. En medicina seria igualmente absurdo ocuparse de la cuestin del
porqu, y sin embargo los mdicos la plantean a menudo. Es probablemente para burlarse
de esta tendencia, que resulta de la ausencia del sentimiento del limite de nuestros
conocimientos, que Molire ha puesto en boca de su candidato a doctor a quien se
preguntaba por qu el opio hace dormir, la respuesta siguiente: Quia est in eo virtus
dormitiva, cujus est natura sensus assoupire. Esta respuesta parece broma o absurdo; y sin
embargo es la nica que se podra dar. De igual modo que si se quisiera responder a esta
pregunta: Por qu el hidrgeno combinndose con el oxgeno forma el agua?, estaramos
obligados a decir: Porque hay en el hidrgeno una propiedad capaz de engendrar el agua.
Es, pues, slo la pregunta del porqu la que es absurda, puesto que comporta
necesariamente una respuesta ingenua o ridcula. Es mejor entonces reconocer que no
sabemos, y que es all donde est colocado el limite de nuestro conocimiento.
Si, en fisiologa, probamos por ejemplo que el xido de carbono mata, unindose ms
enrgicamente que el oxgeno a la materia del glbulo de la sangre, sabemos todo lo que
podemos saber sobre la causa de la muerte. La experiencia nos ensea que un rodaje de la
vida falla; el oxgeno no puede ya entrar en el organismo porque no puede desplazar al
xido de carbono de su unin con el glbulo. Pero por qu el xido de carbono tiene ms
afinidad que el oxgeno por el glbulo de sangre? Por qu la entrada del oxgeno en el
organismo es necesaria para la vida? ste es el limite de nuestro conocimiento en el estado
actual de nuestros conocimientos; y suponiendo an que consigamos llevar ms lejos el
anlisis experimental, llegamos a una causa sorda en la que nos vemos obligados a
detenernos sin alcanzar la razn primera de las cosas.
Agregaremos adems que habindose establecido el determinismo relativo de un fenmeno,
nuestro objetivo cientfico est cumplido. El anlisis experimental de las condiciones del
fenmeno, llevado ms lejos, nos suministra nuevos conocimientos pero no nos ensea
nada ms en realidad sobre la naturaleza del fenmeno primitivamente determinado. La
condicin de existencia de un fenmeno nada podr enseamos sobre su naturaleza.
Cuando sabemos que el contacto fsico y qumico de la sangre con los elementos nerviosos
cerebrales es necesario para producir los fenmenos intelectuales, esto nos indica sus
condiciones, pero nada puede enseamos sobre la naturaleza esencial de la inteligencia.
Igualmente cuando sabemos que el frotamiento y las acciones qumicas producen la
electricidad, esto nos indica condiciones, pero nada nos ensea sobre la naturaleza intima
de la electricidad.
Hay que cesar pues, a mi juicio, de establecer entre los fenmenos de los cuerpos vivos y
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los fenmenos de los cuerpos inertes, una diferencia fundada en que se puede conocer la
naturaleza de los primeros y estamos obligados a ignorar la de los segundos. Lo que es
cierto, es que la naturaleza o sea la esencia misma de todos los fenmenos, sean vitales o
minerales, permanecer para nosotros siempre desconocida. La esencia del fenmeno
mineral ms simple es hoy tan absolutamente ignorada para el qumico o el fsico, como lo
es para el fisilogo la esencia de los fenmenos intelectuales o de otro fenmeno vital
cualquiera. Esto se concibe, por otra parte: el conocimiento de la naturaleza ntima, de lo
absoluto, en el fenmeno ms simple, exigira el conocimiento de todo el universo; porque
es evidente que un fenmeno del universo, es un reflejo cualquiera de este universo, a cuya
armona contribuye por su parte. La verdad absoluta en los cuerpos vivos sera todava ms
difcil de alcanzar, porque adems de que ella supondra el conocimiento de todo el universo exterior al cuerpo vivo, exigira tambin el conocimiento completo del organismo, que
forma a su vez, como ya se ha dicho hace mucho, un pequeo mundo (microcosmos) en el
gran universo (macrocosmos). El conocimiento absoluto no podra pues dejar nada fuera de
s, y sera a condicin de saberlo todo como le sera dado al hombre alcanzarlo. El hombre
se conduce como si debiera llegar a este conocimiento absoluto, y el porqu incesante que
dirige a la naturaleza es una prueba de ello. Es en efecto, esta esperanza, constantemente
defraudada, constantemente renaciente, la que sostiene y sostendr siempre a las
generaciones sucesivas en su ardor apasionado de buscar la verdad.
Nuestro sentimiento nos lleva a creer, desde el principio, que la verdad absoluta debe ser de
nuestro dominio; pero el estudio nos aparta poco a poco de estas pretensiones quimricas.
La ciencia tiene precisamente el privilegio de ensearnos la extensin de nuestra ignorancia, sustituyendo la razn y la experiencia al sentimiento, y mostrndonos claramente el
lmite de nuestro conocimiento actual. Pero, por una maravillosa compensacin, a medida
que la ciencia rebaja as nuestro orgullo, aumenta nuestro poder. El sabio que ha llevado el
anlisis experimental hasta el determinismo relativo de un fenmeno, ve claramente sin
duda que l ignora este fenmeno en su causa primera, pero que ha llegado a ser su dueo;
el instrumento que acta le es desconocido, pero puede servirse de l. Esto es verdadero en
todas las ciencias experimentales, en las que no podemos alcanzar ms que verdades
relativas o parciales y conocer los fenmenos slo en sus condiciones de existencia. Pero
este conocimiento nos basta para extender nuestro poder sobre la naturaleza. Podemos
producir o impedir la aparicin de los fenmenos aunque ignoremos su esencia, slo
porque podemos regular sus condiciones fsico-qumicas. Ignoramos la esencia del fuego,
de la electricidad, de la luz, y sin embargo, regulamos estos fenmenos en provecho
nuestro. Ignoramos completamente la esencia misma de la vida, pero no por eso
regularemos menos los fenmenos vitales, desde que conozcamos suficientemente sus
condiciones de existencia. Slo que en los cuerpos vivos estas condiciones son mucho ms
complejas y ms delicadas de captar que en los cuerpos inertes; y ste es toda su diferencia.
En resumen, si nuestro sentimiento plantea siempre la cuestin del porqu, nuestra razn
nos muestra que slo la cuestin del cmo est a nuestro alcance; por el momento es pues
la cuestin del cmo la nica que interesa al sabio y al experimentador. Si no sabemos por
qu el opio y sus alcaloides hacen dormir, podemos sin embargo conocer el mecanismo de
ese sueo y saber cmo el opio o sus principios hacen dormir; porque el sueo no tiene
lugar ms que cuando la sustancia activa va a ponerse en contacto con ciertos elementos
orgnicos que ella modifica. El conocimiento de estas modificaciones nos dar el medio de
producir o de impedir el sueo y podremos actuar sobre el fenmeno y regularlo a nuestra
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voluntad.
En los conocimientos que podemos adquirir debemos distinguir dos rdenes de nociones:
las unas que responden a la causa de los fenmenos, y las otras a los medios de producirlos.
Entendemos por causa de un fenmeno la condicin constante y determinada de su
existencia; esto es lo que llamamos el determinismo relativo o el cmo de las cosas, es
decir, su causa inmediata o determinante. Los medios de obtener los fenmenos son los
procedimientos variados con ayuda de los cuales se puede llegar a poner en actividad esa
causa determinante nica que realiza el fenmeno. La causa necesaria de la formacin del
agua es la combinacin de dos volmenes de hidrgeno y de un volumen de oxgeno; es la
causa nica que debe siempre determinar el fenmeno. Sera imposible concebir el agua sin
esta condicin esencial. Las condiciones accesorias o los procedimientos para la formacin
del agua pueden ser muy diversos; slo que todos estos procedimientos llegarn al mismo
resultado: combinacin del oxgeno y del hidrgeno en proporciones invariables.
Escojamos otro ejemplo. Supongo que se quiera transformar la fcula en glucosa; se tendr
una cantidad de medios o de procedimientos para ello, pero habr siempre en el fondo una
causa idntica y un determinismo nico engendrar el fenmeno. Esta causa es la fijacin
de un equivalente de agua en ms sobre la sustancia para operar la transformacin. Slo que
se podr realizar esta hidratacin en una cantidad de condiciones y por una multitud de
medios: con ayuda del agua acidulada, con ayuda del calor, con ayuda de la diastasa animal
o vegetal; pero todos estos procedimientos llegarn finalmente a una condicin nica, que
es la hidratacin de la fcula. El determinismo, es decir, la causa de un fenmeno, es pues
nico, aunque los medios para hacerlo aparecer puedan ser mltiples y en apariencia muy
diversos. Es muy importante establecer esta distincin, sobre todo en medicina, donde reina
a este respecto la mayor confusin, precisamente porque los mdicos reconocen una multitud de causas para una misma enfermedad. Basta, para convencerse de esto que adelanto,
abrir el primer tratado de patologa que se tenga a mano. Pero todas las circunstancias que
as se enumeran, no son causas; son a lo sumo medios o procedimientos con ayuda de los
cuales la enfermedad puede producirse. Pero la causa real eficiente de una enfermedad,
debe ser constante y determinada, es decir, nica; de otro modo, estaramos negando la
ciencia en medicina. Las causas determinantes son, es cierto, mucho ms difciles de
reconocer y de determinar en los fenmenos de los seres vivientes; pero ellas existen sin
embargo, pese a la diversidad aparente de
los medios empleados. Es as que en ciertas acciones txicas, vemos venenos diversos
aportar una causa idntica y un nico determinismo para la muerte de los elementos histolgicos, sea, por ejemplo, la coagulacin de la sustancia muscular. De igual modo, las
variadas circunstancias que producen una misma enfermedad, deben responder todas a una
accin patgena nica y determinada. En una palabra, el determinismo, que quiere la
identidad de efecto ligada a la identidad de causa, es un axioma cientfico que no podra ser
violado en las ciencias de la vida, no menos que en las ciencias de los cuerpos inertes.
X. - En las ciencias de los cuerpos vivos, como en las de los cuerpos inertes, el experimentador nada crea; no hace ms que obedecer las leyes de la naturaleza.
No conocemos los fenmenos de la naturaleza ms que por su relacin con las causas que
los producen. Ahora bien, la ley de los fenmenos no es nada ms que esta relacin,
establecida numricamente, de manera que permita predecir la relacin de causa a efecto en
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todos los casos dados. Es esta relacin, establecida por la observacin, la que permite al
astrnomo predecir los fenmenos celestes; es tambin esta misma relacin, establecida por
la observacin y por la experiencia, la que permite al fsico, al qumico, al fisilogo, no
solamente predecir los fenmenos de la naturaleza, sino tambin modificarlos a su antojo y
seguramente, siempre que no se aparte de las relaciones que la experiencia le ha indicado,
es decir, de la ley. Esto quiere decir, en otros trminos, que nosotros no podemos gobernar
los fenmenos de la naturaleza, ms que sometindonos a las leyes que los rigen.
El observador no puede hacer ms que observar los fenmenos de la naturaleza; el
experimentador no puede hacer ms que modificarlos, y no le es dado absolutamente
crearlos ni aniquilarlos, porque l no puede cambiar las leyes de la naturaleza. Hemos
repetido a menudo que el experimenta-dor no acta sobre los fenmenos mismos, sino solamente sobre las condiciones fsico-qumicas que son necesarias a su manifestacin. Los
fenmenos no son ms que la expre-sin misma de la relacin de estas condiciones; de
donde resulta que, siendo semejantes las condiciones, la relacin ser constante y el
fenmeno idntico, y que, llegando a cambiar las condiciones, la relacin ser otra y el
fenmeno diferente. En una palabra, para provocar un nuevo fenmeno, el experimentador
no hace ms que realizar condiciones nuevas, pero l no crea nada, ni como fuerza, ni como
materia. A fines del ltimo siglo, la ciencia pro-clam una gran verdad, a saber, que en lo
que se refiere a la materia, nada se crea y nada se destruye en la naturaleza; todos los
cuerpos cuyas propiedades varan sin cesar bajo nues-tros ojos, no son ms que
trasmutaciones de agregacin de materia equivalente en peso. En este ltimo tiempo la
ciencia ha proclamado una segunda verdad de la que persigue an la demostracin, y que es
en cierto modo el complemento de la primera, a saber, que por lo que se refiere a las
fuerzas nada se crea y nada se destruye en la naturaleza; de donde se deduce que todas las
formas de los fenmenos del universo, variadas hasta el infinito, no son ms que
transformaciones de fuerzas equivalentes, unas en otras. Me reservo para tratar en otra parte
la cuestin de saber si hay diferencias que separen las fuerzas de los cuerpos vivos de las de
los cuerpos inertes; bsteme decir por el momento que las dos verdades que preceden son
universales y que ellas abrazan los fenmenos de los cuerpos vivos lo mismo que los de los
cuerpos inertes.
Todos los fenmenos, de cualquier orden que sean, existen virtualmente en las leyes inmutables de la naturaleza, y no se manifiestan ms que cuando sus condiciones de existencia
son realizadas. Los cuerpos y los seres que estn en la superficie de nuestra tierra expresan
la relacin armoniosa de las condiciones csmicas de nuestro planeta y de nuestra atmsfera con los seres y los fenmenos de los que permiten la existencia. Otras condiciones
csmicas haran necesariamente aparecer un mundo distinto en el que se manifestaran
todos los fenmenos que all encontraran sus condiciones de existencia, y del que
desapareceran todos aquellos que no pudieran desenvolverse en l. Pero cualesquiera que
sean las variedades infinitas de fen-menos que concebimos sobre la tierra, colocndonos
con el pensamiento en todas las condi-ciones csmicas que nuestra imaginacin pueda
engendrar, estamos siempre obligados a admitir que todo esto pasar de acuerdo a las leyes
de la fsica, de la qumica y de la fisiolo-ga, que existen sin que lo supiramos desde la
eternidad, y que en todo lo que ocurriera no habra nada creado ni en fuerza ni en materia;
que habra all solamente produccin de relaciones diferentes, y en consecuencia creacin
de seres y de fenmenos nuevos.
Cuando un qumico hace aparecer un cuerpo nuevo en la naturaleza, no podr jactarse de
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haber creado las leyes que lo han hecho nacer; no ha hecho ms que realizar las condiciones
que exiga la ley creadora para manifestarse. Ocurre lo mismo para los cuerpos
organizados. Un qumico y un fisilogo no podran hacer aparecer seres vivientes nuevos
en sus experiencias ms que obedeciendo a leyes de la naturaleza, que ellos no podran en
manera alguna modificar.
No es dado al hombre poder modificar los fenmenos csmicos del universo entero ni an
los de la tierra; pero la ciencia que adquiere le permite, sin embargo, variar y modificar las
condiciones de los fenmenos que estn a su alcance. El hombre ha ganado ya as sobre la
naturaleza mineral un poder que se revela brillantemente en las aplicaciones de las ciencias
modernas, aun cuando parece no estar todava ms que en su aurora. La ciencia experimental aplicada a los cuerpos vivos, debe tener igualmente por resultado modificar los fenmenos de la vida, actuando nicamente sobre las condiciones de esos fenmenos. Pero aqu las
dificultades se multiplican en razn de la delicadeza de las condiciones de los fenmenos
vitales, de la complejidad y de la solidaridad de todas las partes que se agrupan para
constituir un ser organizado. Esto es lo que hace que probablemente nunca pueda el hombre
actuar tan fcilmente sobre las especies animales o vegetales como sobre las especies
minerales. Su poder estar siempre limitado en los seres vivientes, y tanto ms cuanto ms
constituyan organis-mos superiores, es decir, ms complicados. Sin embargo, los
obstculos que detienen el po-der del fisilogo no residen para nada en la naturaleza misma
de los fenmenos de la vida, sino solamente en su complejidad. El fisilogo comenzar
primero por dominar los fen-menos de los vegetales y los de los animales que estn en
relacin ms fcil con el medio csmico externo. El hombre y los animales superiores
parecen a primera vista escapar a su accin modificadora, porque aparentan libertarse de la
influencia directa de ese medio externo. Pero nosotros sabemos que los fenmenos vitales
en el hombre, lo mismo que en los animales que se le aproximan, estn ligados a las
condiciones fsico-qumicas de un medio orgnico interno. Es este medio interno el que nos
ser necesario primeramente tratar de conocer, porque es l el que debe devenir el campo
de accin real de la fisiologa y de la medicina experimental.

CAPTULO SEGUNDO
CONSIDERACIONES EXPERIMENTALES ESPECIALES A LOS
SERES VIVIENTES
l.-En el organismo de los seres vivientes hay que considerar un conjunto armnico de los
fenmenos.
Hasta ahora hemos desarrollado consideraciones experimentales que se aplicaban tanto a
los cuerpos vivos como a los cuerpos inertes; la diferencia para los cuerpos vivos resida
slo en una complejidad mucho ms grande de los fenmenos, lo que volva incomparablemente ms difciles su anlisis experimental y el determinismo de sus condiciones. Pero
existe en las manifestaciones de los cuerpos vivos una solidaridad de fenmenos muy especial, sobre la que debemos llamar la atencin del experimentador; porque si ese punto de
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vista fisiolgico fuera descuidado en el estudio de las funciones de la vida, nos veramos
conducidos, an experimentando bien, a las ideas ms falsas y a las consecuencias ms
errneas.
Hemos visto. en el captulo precedente que el objetivo del mtodo experimental consiste en
llegar hasta el determinismo de los fenmenos, de cualquier naturaleza que sean, vitales o
minerales. Sabemos adems, que lo que llamamos determinismo de un fenmeno, no
significa ms que la causa determinante o la causa inmediata que determina la aparicin de
los fenmenos. Se obtienen necesariamente as las condiciones de existencia de los
fenmenos, sobre las que el experimentador debe actuar para hacer variar los fenmenos.
Nosotros miramos, pues, como equivalentes las diversas expresiones que preceden, y la
palabra determinismo las resume todas.
Es muy cierto, como lo hemos dicho ya, que la vida no introduce absolutamente ninguna
diferencia en el mtodo cientfico experimental que debe ser aplicado al estudio de los fenmenos fisiolgicos, y que bajo ese aspecto las ciencias fisiolgicas y las ciencias fsicoqumicas reposan exactamente sobre los mismos principios de investigacin. Pero hay que
reconocer, sin embargo, que el determinismo en los fenmenos de la vida es no solamente
un determinismo muy complejo, sino que es al mismo tiempo un determinismo armnicamente jerarquizado. De tal suerte que los fenmenos fisiolgicos complejos estn constitudos por una serie de fenmenos ms simples que se determinan los unos a los otros asocindose o combinndose para un objeto final comn. Ahora bien, el objeto esencial para el
fisilogo, consiste en determinar las condiciones elementales de los fenmenos fisiolgicos, y captar su subordinacin natural, a fin de comprenderlas y de seguir en consecuencia
sus diversas combinaciones en el mecanismo tan variado de los organismos animales. El
emblema antiguo que representa la vida por un crculo formado por una serpiente que se
muerde la cola, da una imagen bastante justa de las cosas. En efecto, en los organismos
complejos, el organismo de la vida forma muy bien un crculo cerrado, pero un crculo que
tiene una cabeza y una cola, en el sentido de que todos los fenmenos vitales no tienen la
misma importancia aunque se realicen seguidamente en el cumplimiento del circulus vital.
As los rganos musculares y nerviosos mantienen la actividad de los rganos que preparan
la sangre; pero la sangre, a su vez, nutre los rganos que la producen. Hay en ello una solidaridad orgnica o social que mantiene una especie de movimiento continuo, hasta que el
desarreglo o la cesacin de la accin de un elemento vital necesario haya roto el equilibrio
o producido un disturbio o una detencin en el juego de la mquina animal. El problema del
mdico experimentador consiste, pues, en encontrar el determinismo simple de un
desarreglo orgnico, es decir, en captar el fenmeno inicial que aporta todos los otros como
consecuencia por un determinismo complejo, pero tan necesario en su condicin como lo ha
sido el determinismo inicial. Este determinismo inicial ser como el hilo de Ariadna que
dirigir al experimentador en el oscuro laberinto de los fenmenos fisiolgicos y patolgicos, y que le permitir comprender sus mecanismos, variados pero siempre unidos por
determinismos absolutos. Veremos, con ejemplos que aduciremos ms adelante, cmo una
dislocacin del organismo o un desarreglo de los ms complejos en apariencia, puede ser
referido a un determinismo simple inicial que provoca en seguida determinismos ms complejos. Tal es el caso del envenenamiento por el xido de carbono. (Ver la Tercera Parte.)
He consagrado todo mi curso de este ao en el Colegio de Francia, al estudio del curare, no
por hacer la historia de esta sustancia en s misma, sino porque este estudio nos muestra
cmo un determinismo nico de los ms simples, tal como la lesin de una extremidad
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nerviosa motriz, repercute sucesivamente en todos los otros elementos vitales, aportando
determinismos secundarios que van cumplindose de ms en ms hasta la muerte. He querido establecer as experimentalmente la existencia de esos determinismos intraorgnicos,
sobre los cuales volver ms tarde, porque considero su estudio como la verdadera base de
la patologa y de la teraputica cientfica.
El fisilogo y el mdico no deben pues olvidar nunca que el ser viviente forma un organismo y una individualidad. El fsico y el qumico no pueden colocarse fuera del universo,
estudiando los cuerpos y los fenmenos aisladamente por s mismos, sin verse obligados a
relacionarlos necesariamente con el conjunto de la naturaleza. Pero el fisilogo, encontrndose por el contrario fuera del organismo animal del que ve el conjunto, debe tener en
cuenta la armona de este conjunto, al mismo tiempo que tratar de penetrar en su interior
para comprender el mecanismo de cada una de sus partes. De ello resulta que el fsico y el
qumico pueden rechazar toda idea de causas finales en los hechos que observan; mientras
que el fisilogo es llevado a admitir una finalidad arm-nica y preestablecida en el cuerpo
organizado cuyas acciones parciales son todas solidarias y generadoras las unas de las otras.
Hay que saber bien, pues, que si se descompone el organismo viviente aislando sus diversas
partes, esto no se hace ms que para facilitar el anlisis experimental y no para concebirlas
separadamente. En efecto, cuando se quiere dar a una propiedad fisiolgica su valor y su
verdadera significacin, hay que referirla siempre al conjunto, y no sacar conclusiones
definitivas ms que relativamente a sus efectos en este conjunto. Es sin duda por haber
sentido esta solidaridad necesaria de todas las partes de un organismo, que Cuvier ha dicho
que la experimentacin no era aplicable a los seres vivientes, porque ella separaba partes
organizadas que deban permanecer reunidas. Es en el mis-mo sentido que otros fisilogos
o mdicos llamados vitalistas, han proscrito o proscriben an la experimentacin en
medicina. Estos puntos de vista, aunque tengan un lado justo, siguen siendo falsos en sus
conclusiones generales, y han perjudicado considerablemente el adelanto de la ciencia. Es
justo decir, sin duda, que las partes constituyentes del organismo son inseparables
fisiolgicamente las unas de las otras, y que todas concurren a un resulta-do vital comn;
pero no se podra concluir de ello que no hay que analizar la mquina vi-viente como se
analiza una mquina inerte, cuyas partes tienen igualmente que desempear su papel en un
conjunto. Debemos, tanto como nos sea posible, y con ayuda de los anlisis experimentales,
transportar los actos fisiolgicos fuera del organismo; este aislamiento nos permite ver y
captar mejor las condiciones ntimas de los fenmenos, a fin: de perseguirlos en seguida en
el organismo para interpretar su rol vital. Es as que institumos las digestio-nes y las
fecundaciones artificiales para conocer mejor las digestiones y las fecundaciones naturales.
Podemos an, apoyndonos en las autonomas orgnicas, separar los tejidos vivientes, y
colocarlos, por medio de la circulacin artificial o de otro modo, en condiciones en que
podamos estudiar mejor sus propiedades. Se asla a menudo un rgano destruyendo con
anestsicos las reacciones del consensus general; se llega al mismo resultado dividiendo los
nervios que se dirigen a una parte, mientras se conservan en ella los vasos sanguneos. Con
ayuda de la experimentacin analtica, he podido transformar en cierto modo animales de
sangre caliente en animales de sangre fra, para estudiar mejor las pro-piedades de sus
elementos histolgicos; he conseguido envenenar glndulas separadamente, o hacerlas
funcionar con ayuda de sus nervios divididos de una manera completamente independiente
del organismo. En este ltimo caso, se puede tener a voluntad la glndula sucesivamente en
estado de reposo absoluto o en un estado de funcionamiento exagerado; siendo conocidos
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los dos extremos del fenmeno, se captan en seguida fcilmente todos los intermediarios y
se comprende entonces cmo una funcin completamente qumica, puede ser regulada por
el sistema nervioso en forma de que suministre los lquidos orgnicos en condiciones
siempre idnticas. No nos extenderemos ms sobre estas indicaciones de anlisis experimental; resumiremos diciendo que proscribir de los organismos el anlisis por medio de la
experiencia, es detener la ciencia y negar el mtodo experimental; pero que, por otro lado,
practicar el anlisis fisiolgico perdiendo de vista la unidad armnica del organismo, es
desconocer la ciencia vital y arrebatarle todo su carcter. .
Ser, pues, siempre preciso, despus de haber practicado el anlisis de los fenmenos,
rehacer la sntesis fisiolgica, a fin de observar la accin reunida de todas las partes que se
haban aislado. A propsito de esta expresin sntesis fisiolgica, es necesario que desarrollemos nuestro pensamiento. Se admite en general que la sntesis reconstituye lo que el
anlisis haba separado, y que en esa forma la sntesis verifica el anlisis del que no es ms
que la contraprueba o complemento necesario. Esta definicin es absolutamente verdadera
para los anlisis y las sntesis de la materia. En qumica la sntesis da, partcula por partcula, el mismo cuerpo compuesto de materias idnticas, unidas en las mismas proporciones;
pero cuando se trata de hacer el anlisis y la sntesis de las propiedades de los cuerpos, es
decir, la sntesis de los fenmenos, esto se vuelve mucho ms difcil. En efecto, las propiedades de los cuerpos no resultan solamente de la naturaleza y de las proporciones de la
materia, sino tambin de la coordinacin de esta misma materia. Adems. ocurre, como se
sabe, que las propiedades que aparecen o desaparecen en la sntesis y en el anlisis, no
pueden ser consideradas como una simple adicin o una pura sustraccin de las propiedades de los cuerpos componentes. Es as, por ejemplo, que las propiedades del oxgeno y del
hidrgeno no nos informan acerca de las propiedades del agua, que resulta, sin embargo, de
su combinacin.
No quiero examinar estas cuestiones arduas, por muy fundamentales que sean, de las
propiedades relativas de los cuerpos compuestos o componentes; encontrarn mejor lugar
en otra parte. Recordar solamente aqu que los fenmenos no son ms que la expresin de
las relaciones de los cuerpos, de donde resulta que disociando las partes de un todo, cesarn
los fenmenos por la sola razn de que se destruyen sus relaciones. De ello resulta an que
en fisiologa, el anlisis que nos ensea las propiedades de las partes organizadas elementales aisladas no nos dar nunca, sin embargo, ms que una sntesis ideal muy incompleta; lo
mismo que el conocimiento del hombre aislado, no nos aportara el conocimiento de todas
las instituciones que resultan de su asociacin, y que no pueden manifestarse ms que por
la vida social. En una palabra, cuando se reunen elementos fisiolgicos, se ven aparecer
propiedades que no eran perceptibles en esos elementos separados. Hay que proceder, pues,
siempre experimentalmente, en la sntesis vital, porque fenmenos completamente
especiales pueden ser el resultado de la unin o de la asociacin cada vez ms compleja de
los elementos organizados. Todo ello prueba que estos elementos, aunque distintos y
autnomos, no desempean por ello el papel de simples asociados, y que su unin expresa
algo ms que la adicin de sus propiedades separadas. Yo estoy persuadido de que los
obstculos que rodean el estudio experimental de los fenmenos psicolgicos, son en gran
parte debidos a dificultades de este orden; porque pese a su naturaleza maravillosa y a la
delicadeza de sus manifestaciones, es imposible, a mi juicio, que no se puedan hacer entrar
los fenmenos cerebrales, como todos los otros fenmenos de los cuerpos vivos, en las
leyes de un determinismo cientfico.
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El fisilogo y el mdico deben, pues, considerar siempre al mismo tiempo los organismos
en su conjunto y en sus detalles, sin perder nunca de vista las condiciones especiales de
todos los fenmenos particulares, cuya resultante constituye el individuo. Sin embargo, los
hechos particulares no son jams cientficos: slo la generalizacin puede constituir la
ciencia. Pero hay que evitar all un doble escollo; porque si el exceso de las particularidades
es anticientfico, el exceso de las generalidades crea una ciencia ideal que carece ya de lazo
con la realidad. Este escollo, que es mnimo para el naturalista contemplativo, deviene
enorme para el mdico, que debe sobre todo buscar las verdades objetivas y prcticas. Hay
que admirar sin duda esos vastos horizontes entrevistos por el genio de los Goethe, Oken,
Carus, Geoffroy Saint-Hilaire, Darwin, en los que una concepcin general nos muestra
todos los seres vivientes como expresin de tipos que se transforman sin cesar en la evolucin de los organismos y de las especies, y en los que cada ser vivo desaparece individualmente como un reflejo del conjunto a que pertenece. En medicina, podemos tambin
elevarnos a las generalidades ms abstractas, sea que colocndonos en el punto de vista del
naturalista, miremos las enfermedades como especies de morbos que se trata de definir y de
clasificar nosolgicamente, sea que partiendo del punto de vista fisiolgico, consideremos
que la enfermedad no existe, en el sentido de que ella no sera ms que un caso particular
del estado fisiolgico. Sin duda todos estos puntos de vista son luces que nos dirigen y que
nos son tiles. Pero si nos entregramos exclusivamente a esta contemplacin hipottica,
volveramos bien pronto la espalda a la realidad; y sera, a mi juicio, comprender mal la
verdadera filosofa cientfica, establecer una especie de oposicin o de exclusin entre la
prctica que exige el conocimiento de las particularidades, y las generalizaciones
precedentes que tienden a confundir todo en el todo. En efecto, el mdico no es el mdico
de los seres vivientes en general, sino el mdico de la especie humana, o mejor el mdico
del individuo humano, y ms an el mdico de un individuo en ciertas condiciones
mrbidas que le son especiales, y que constituyen lo que se ha llamado su idiosincrasia. De
donde parecera resultar que la medicina, a la inversa de otras ciencias, debe constituirse
particularizando de ms en ms. Esta opinin sera un error; no hay en ella ms que
apariencias, porque para todas las ciencias, la generalizacin conduce a la ley de los
fenmenos y al verdadero objetivo cientfico. Slo que es preciso saber que todas las
generalizaciones morfolgicas a las que hacemos alusin ms arriba, y que sirven de punto
de apoyo al naturalista, son muy superficiales, y por lo mismo insuficientes para el
fisilogo y para el mdico.
El naturalista, el fisilogo y el mdico, tienen en vista problemas completamente diferentes,
lo que hace que sus bsquedas no marchen paralelamente, y que no se pueda, por ejemplo,
establecer una escala fisiolgica exactamente superpuesta a la escala zoolgica. El fisilogo
y el mdico descienden en el problema biolgico mucho ms profundamente que el zologo; el fisilogo considera las condiciones generales de existencia de los fenmenos de la
vida, as como las diversas modificaciones que esas condiciones pueden sufrir. Pero el mdico no se contenta con saber que todos los fenmenos vitales tienen condiciones idnticas
en todos los seres vivientes, es preciso que vaya an ms lejos en el estudio de los detalles
de esas condiciones en cada individuo considerado en circunstancias mrbidas dadas. Ser
entonces, slo despus de haber descendido tan profundamente como sea posible en la
intimidad de los fenmenos vitales al estado normal y al estado patolgico, como el
fisilogo y el mdico podrn remontar a generalidades luminosas y fecundas.
La vida tiene su esencia primitiva en la fuerza del desenvolvimiento orgnico, fuerza que
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constituye la naturaleza medicatriz de Hipcrates y el archeus faber de Van Helmont. Pero


cualquiera que sea la idea que nos hagamos de la naturaleza de esta fuerza, se manifiesta
siempre concurrente y paralelamente con condicio-nes fsico-qumicas propias de los
fenmenos vitales. Es, pues, mediante el estudio de las particularidades fsico-qumicas que
el mdico comprender las individualidades como casos especiales contenidos en la ley
general, y encontrar all, como en todas partes, una generalizacin armnica de la variedad
en la unidad. Pero considerando la variedad, el mdico debe tratar siempre de determinarla
en sus estudios y de comprenderla en sus generalizaciones.
Si hubiera que definir la vida con una sola palabra que, expresando bien mi pensamiento,
pusiera de relieve el nico carcter que, a mi juicio, distingue netamente la ciencia biolgica, yo dira: la vida es la creacin. En efecto, el organismo creado es una mquina que funciona necesariamente en virtud de las propiedades fsico-qumicas de sus elementos constituyentes. Distinguimos hoy tres rdenes de propiedades manifestadas en los fenmenos de
los seres vivientes: propiedades fsicas, propiedades qumicas y propiedades vitales; esta
ltima denominacin de propiedades vitales no es en s misma ms que provisoria; porque
llamamos vitales las propiedades orgnicas que no hemos podido reducir todava a consideraciones fsico-qumicas; pero no es dudoso que a ello llegaremos un da. De suerte que lo
que caracteriza la mquina viviente, no es la naturaleza de sus propiedades fsico-qumicas,
por complejas que sean, sino la creacin de esta mquina que se desenvuelve bajo nuestros
ojos en las condiciones que le son propias, y segn una idea definida que expresa la
naturaleza del ser viviente y la esencia misma de la vida.
Cuando un pollo se desarrolla en el huevo, no es la formacin del cuerpo animal, como
agrupamiento de elementos qumicos, lo que caracteriza esencialmente la fuerza vital. Este
agrupamiento no se realiza ms que a consecuencia de las leyes que rigen las propiedades
qumicofsicas de la materia; pero lo que es esencialmente del dominio de la vida, es lo que
no pertenece ni a la qumica ni a la fsica, ni a ninguna otra cosa, es la idea directora de esta
evolucin vital. En todo germen viviente hay una idea creadora que se desenvuelve y se
manifiesta por la organizacin. A lo largo de toda su duracin, el ser vivo permanece bajo
la influencia de esta misma fuerza vital creadora, y la muerte llega cuando ella no puede ya
realizarse. Aqu, como en todas partes, todo deriva de la idea, nica que crea y que dirige;
los medios de manifestacin fsico-qumicos, son co-munes a todos los fenmenos de la
naturaleza y permanecen confundidos y mezclados, co-mo los caracteres del alfabeto en
una caja donde una fuerza va a buscarlos para expresar los pensamientos o los mecanismos
ms diversos. Es siempre esta misma idea vital la que con-serva al ser, re constituyendo las
partes vivas desorganizadas por el ejercicio o destrudas por los accidentes y por las
enfermedades; de suerte que es a las condiciones fsico-qumi-cas de ese desenvolvimiento
primitivo, a las que ser preciso siempre hacer remontar las explicaciones vitales, sea en el
estado normal, sea en el estado patolgico. Veremos, en efecto, que el mdico y el fisilogo
no pueden realmente actuar ms que por intermedio de la fsico-qumica animal, es decir,
por una fsica y una qumica que se cumplen en el terre-no vital especial, donde se
desarrollan, se crean y se mantienen, segn una idea definida y de acuerdo a determinismos
rigurosos, las condiciones de existencia de todos los fenmenos del organismo viviente.
II-De la prctica experimental en los seres vivos.
El mtodo experimental y los principios de la experimentacin, son, como ya lo hemos
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dicho, idnticos en los fenmenos de los cuerpos inertes y en los fenmenos de los cuerpos
vivos. Pero no puede ocurrir lo mismo con la prctica experimental, y es fcil concebir que
la organizacin especial de los seres vivos debe exigir, para ser analizada, procedimientos
de una naturaleza particular, y debe presentarnos dificultades sui generis. Sin embargo, las
consideraciones y los preceptos especiales que vamos a dar para precaver al fisilogo
contra las causas de error de la prctica experimental, no se refieren ms que a la
delicadeza, a la movilidad y a la fugacidad de las propiedades vitales, as como a la
complejidad de los fenmenos de la vida. No se trata, en efecto, para el fisilogo ms que
de descomponer la mquina viva, a fin de estudiar y de medir, con ayuda de instrumentos y
de procedimientos tomados a la fsica y a la qumica, los diversos fenmenos vitales cuyas
leyes trata de descubrir.
Todas las ciencias poseen, si no un mtodo propio, al menos procedimientos especiales, y
adems se sirven recprocamente de instrumentos las unas a las otras. Las matemticas
sirven de instrumento a la fsica, a la qumica y a la biologa en lmites diversos; la fsica y
la qumica sirven de instrumentos poderosos a la fisiologa y a la medicina. En ese socorro
mutuo que se prestan las ciencias, hay que distinguir bien al investigador que hace avanzar
una ciencia del que se sirve de ella. El fsico y el qumico no son matemticos porque
empleen el clculo; el fisilogo no es qumico ni fsico porque use reactivos qumicos o
instrumentos de fsica, de igual modo que el qumico y el fsico no son fisilogos porque
estudien la composicin o las propiedades de ciertos lquidos y tejidos animales o
vegetales. Cada ciencia tiene su problema y su punto de vista que no hay que confundir so
pena de exponerse a extraviar la investigacin cientfica. Esta confusin se ha presentado,
sin embargo, frecuentemente en la ciencia biolgica la que, en razn de su complejidad,
tiene necesidad del socorro de todas las otras ciencias. Se han visto y se ven a menudo
todava qumicos y fsicos que, en lugar de limitarse a pedir a los fenmenos de los cuerpos
vivos que les suministren medios o argumentos propios para establecer ciertos principios de
su ciencia, quieren an absorber la fisiologa y reducirla a simples fenmenos fsico-qumicos. Ellos edifican en torno de la vida explicaciones o sistemas que a menudo seducen por
su engaadora simplicidad, pero que en todos los casos perjudican a la ciencia biolgica
introduciendo en ella una falsa direccin y errores para disipar los cuales se precisa despus
largo tiempo. En una palabra, la biologa tiene su problema especial y su punto de vista
determinado; ella no pide a las otras ciencias ms que su ayuda y sus mtodos, pero no sus
teoras. Este socorro de las otras ciencias es tan poderoso, que sin l el desenvolvi-miento
de la ciencia de los fenmenos de la vida sera imposible. El conocimiento previo de las
ciencias fsico-qumicas no es, pues, accesorio a la biologa como se dice ordinaria-mente,
sino que por el contrario, le es esencial y fundamental. Por ello pienso que conviene llamar
a las ciencias fsico-qumicas las ciencias auxiliares y no las ciencias accesorias de la
fisiologa. Veremos que la anatoma deviene tambin una ciencia auxiliar de la fisiologa,
del mismo modo que la fisiologa misma, que exige la ayuda de la anatoma y de todas las
ciencias fsico-qumicas, deviene la ciencia ms inmediatamente auxiliar de la medicina y
constituye su verdadera base cientfica.
La aplicacin de las ciencias fsico-qumicas a la fisiologa y el empleo de sus procedimientos como instrumentos propios para analizar los fenmenos de la vida, ofrecen un gran nmero de dficultades, inherentes, como ya lo hemos dicho, a la movilidad y a la fugacidad
de los fenmenos de la vida. Es esta una de las causas de la espontaneidad y de la movilidad de que gozan los seres vivos, y es una circunstancia que vuelve las propiedades de los
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cuerpos organizados muy difciles de fijar y de estudiar. Importa volver aqu un instante
sobre la naturaleza de esas dificultades, como ya he tenido a menudo ocasin de hacerlo en
mis cursos20.
Para todo el mundo un cuerpo vivo difiere esencialmente de un cuerpo inerte desde el punto
de vista de la experimentacin. Por un lado, el cuerpo inerte no tiene en s ninguna
espontaneidad; sus propiedades se equilibran con las condiciones externas, cae bien pronto,
como se dice, en indiferencia fsico-qumica, es decir, en un equilibrio estable con lo que le
rodea. Desde ese momento todas las modificaciones de fenmenos que experimente,
provendrn necesariamente de cambios sobrevenidos en las circunstancias ambientes, y se
concibe que considerando exactamente esas circunstancias, estemos seguros de poseer las
condiciones experimentales que son necesarias para la concepcin de una buena
experiencia. El cuerpo vivo, sobre todo en los animales superiores, no cae jams en
indiferencia qumico-fsica con el medio externo; po-see un movimiento incesante, una
evolucin orgnica en apariencia espontnea y constante, y bien que esta evolucin tenga
necesidad de circunstancias exteriores para manifestarse, ella es independiente, sin
embargo, en su marcha y en su modalidad. Lo que lo prueba es que se ve a su ser vivo
nacer, desarrollarse, enfermar y morir, sin que las condiciones del mundo externo cambien,
sin embargo, para el observador.
De lo que precede resulta que el que experimenta sobre los cuerpos inertes puede, con
ayuda de ciertos instrumentos tales como el barmetro, el termmetro, el higrmetro,
colocarse en condiciones idnticas y obtener en consecuencia experiencias bien definidas y
semejantes. Los fisilogos y los mdicos han imitado con razn a los fsicos, y han tratado
de hacer sus experiencias ms exactas sirvindose de los mismos instrumentos que ellos.
Pero se ha visto bien pronto que estas condiciones exteriores, cuya variacin importa tanto
al fsico y al qumico, son de una importancia mucho menor para el mdico. En efecto, las
modificaciones en los fenmenos de los cuerpos inertes estn siempre solicitadas por una
variacin csmica exterior, y ocurre a veces que una ligersima modificacin en la
temperatura ambiente o en la presin baromtrica, comporta cambios importantes en los
fenmenos de los cuerpos inertes. Pero los fenmenos de la vida en el hombre y en los
animales superiores, pueden modificarse sin que ocurra ninguna variacin csmica exterior
apreciable, y ligeras modificaciones termomtricas y baromtricas no ejercen a menudo
ninguna influencia real sobre las manifestaciones vitales; y, aunque no se pueda decir que
estas influencias csmicas externas sean esencialmente nulas, sobrevienen circunstancias en
que sera casi ridculo tenerlas en cuenta. Tal es el caso de un experimentador que,
repitiendo mis experiencias de la puncin de la pared del cuarto ventrculo para producir la
diabetes artificial, crey dar muestras de una gran exactitud anotando con cuidado la
presin baromtrica en el momento en que practicaba la experiencia!
Sin embargo, si en lugar de experimentar en el hombre o en los animales superiores, experimentamos en seres vivientes inferiores, animales o vegetales, veremos que estas indicaciones termomtricas, baromtricas o higromtricas, que tenan tan poca importancia para los
primeros, deben por el contrario, ser tenidas muy seriamente en consideracin para los
segundos. En efecto, si hacemos variar para los infusorios las condiciones de humedad, de
calor y de presin atmosfricos, veremos las manifestaciones vitales de estos seres modifi20

CLAUDE BERNARD, Leons sur les proprits physiologiques des altrations pathologiques des liquides
de l'organisme, Pars, 1859, tomo 1, Leccin inaugural, 9 de diciembre de 1867.
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carse o aniquilarse segn las variaciones ms o menos considerables que introduzcamos en


las influencias csmicas citadas ms arriba. En los vegetales y en los animales de sangre
fria, vemos tambin las condiciones de temperatura y de humedad del medio csmico
desempear un enorme papel en las manifestaciones de la vida. Es esto lo que se llama la
influencia de las estaciones, conocida de todo el mundo. No habra, pues, en definitiva ms
que los animales de sangre caliente y el hombre que parecieran sustraerse a estas influencias csmicas y tener manifestaciones libres e independientes. Hemos dicho ya, por otra
parte, que esta especie de independencia de las manifestaciones vitales del hombre y de los
animales superiores, es el resultado de una perfeccin mayor de su organismo, pero no la
prueba de que las manifestaciones de la vida en esos seres, fisiolgicamente ms perfectos,
se encuentren sometidas a otras leyes o a otras causas. En efecto, sabemos que son los
elementos histolgicos de nuestros rganos los que expresan los fenmenos de la vida;
ahora bien, si estos elementos no sufren variacin en sus funciones bajo la influencia de las
variaciones de temperatura, de humedad y de presin de la atmsfera exterior, es porque se
encuentran sumergidos en un medio orgnico o en una atmsfera interna cuyas condiciones
de temperatura, de humedad y de presin no cambian con las variaciones del medio
csmico. De donde es preciso concluir que en el fondo las manifestaciones vitales en los
animales de sangre caliente y en el hombre estn igualmente sometidas a condiciones
fsico-qumicas precisas y determinadas.
Recapitulando todo lo que hemos dicho precedentemente, se ve que hay en todos los
fenmenos naturales condiciones de medio que regulan sus manifestaciones fenomenales.
Las condiciones de nuestro medio csmico regulan en general los fenmenos minerales que
se realizan en la superficie de la tierra; pero los seres organizados encierran en s mismos
las condiciones particulares de sus manifestaciones vitales, y a medida que el organismo, es
decir, la mquina viviente, se perfecciona, como sus elementos organizados devienen ms
delicados, crea las condiciones especiales de un medio orgnico que se asla de ms en ms
del medio csmico. Volvemos a caer as en la distincin que yo establec desde hace largo
tiempo y que creo muy fecunda, a saber, que hay en fisiologa dos medios a considerar: el
medio macrocsmico, general, y el medio microcsmico particular al ser viviente; el ltimo
se halla ms o menos independiente del primero, segn el grado de perfeccionamiento del
organismo. Por otra parte, lo que vemos aqu para la mquina viva se concibe fcilmente,
puesto que ocurre lo mismo en las mquinas inertes creadas por el hombre. As, las
modificaciones climatricas, no tienen ninguna influencia en la marcha de una mquina de
vapor, aunque todo el mundo sabe que en el interior de esta mquina hay condiciones
precisas de temperatura, de presin y de humedad, que regulan matemticamente todos sus
movimientos. Podramos, pues, as, en las mquinas inertes, distinguir un medio
macrocsmico y un medio microcsmico. En todos los casos la perfeccin de la mquina
consistir en ser cada vez ms libre e independiente, de modo de sufrir cada vez menos las
influencias del medio externo. La mquina humana ser tanto ms perfecta cuanto mejor se
defienda contra la penetracin de las influencias del medio externo; cuando el organismo
envejece y se debilita, deviene ms sensible a las influencias externas del fri, del calor, de
la humedad, as como a todas las otras influencias climatricas en general.
En resumen, si queremos captar las condiciones exactas de las manifestaciones vitales en el
hombre y en los animales superiores, no es realmente en el medio csmico externo donde
hay que buscar, sino en el medio orgnico interno. Es, en efecto, en el estudio de estas
condiciones orgnicas internas, como lo hemos dicho a menudo, donde se encuentra la
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explicacin directa y verdadera de los fenmenos de la vida, de la salud, de la enfermedad y


de la muerte del organismo. Nosotros no vemos al exterior ms que la resultante de todas
las acciones internas del cuerpo, que nos aparecen entonces como el resultado de una fuerza
vital distinta, sin ms que relaciones lejanas con las condiciones fsico-qumicas del medio
externo, y manifestndose siempre como una especie de personificacin orgnica, dotada
de tendencias especificas. Hemos dicho en otra parte que la medicina antigua consider 1a
influencia del medio csmico, de las aguas, de los aires y de los lugares; se pueden, en
efecto, sacar de all tiles indicaciones para la higiene y para las modificaciones mrbidas.
Pero lo que distinguir la medicina experimen-tal moderna, ser el estar fundada sobre todo
en el conocimiento del medio interno en el que van a actuar las influencias normales y
mrbidas as como las influencias medicamen-tosas. Pero, cmo conocer ese medio
interno del organismo, tan complejo en el hombre y en los animales superiores, si no es
descendiendo en cierto modo a l, penetrando en l por medio de la experimentacin
aplicada a los cuerpos vivos? Lo que quiere decir que, para analizar los fenmenos de la
vida, es preciso necesariamente penetrar en los organismos vivientes con ayuda de los
procedimientos de viviseccin.
En resumen, es slo en las condiciones fsico-qumicas del medio interno, donde encontraremos el determinismo de los fenmenos exteriores de la vida. La vida del organismo no es
ms que una resultante de todas sus acciones ntimas; puede mostrarse ms o menos viva y
ms o menos debilitada y languidecente, sin que nada en el medio externo pueda
explicrnoslo, porque ella est regulada por las condiciones del medio interno. Es, pues, en
las propiedades fsico-qumicas del medio interno donde debemos buscar las verdaderas
bases de la fsica y de la qumica animales.
Sin embargo, veremos ms lejos que hay que considerar en ello, adems de las condiciones
fsico-qumicas indispensables a la manifestacin de la vida, condiciones fisiolgicas evolutivas especiales que son el quid proprium de la ciencia biolgica. Yo siempre he insistido
mucho en esta distincin, porque creo que es fundamental, y que las consideraciones
fisiolgicas deben ser predominantes en un tratado de experimentacin aplicada a la
medicina. En efecto, es all donde encontraremos las diferencias debidas a las influencias
de edad, de sexo, de especie, de raza, de estado de abstinencia o de digestin, etc. Esto nos
llevar a considerar en el organismo reacciones recprocas y simultneas del medio interno
sobre los rganos, y de los rganos sobre el medio interno.
III - De la viviseccin.
No se han podido descubrir las leyes de la materia inerte ms que .penetrando en los cuerpos o en las mquinas inertes; de igual modo no se podr llegar a conocer las leyes y las
propiedades de la materia viva ms que dislocando los organismos vivos para introducirse
en su medio interno. Necesariamente, pues, despus de haber disecado el cadver, hay que
disecar el vivo, para poner al descubierto y ver funcionar las partes interiores u ocultas del
organismo; es a esta especie de operaciones a las que se da el nombre de vivisecciones, y
sin este modo de investigacin no hay fisiologa ni medicina cientfica posibles; para
aprender cmo viven el hombre y los animales, es indispensable ver morir un gran nmero
de ellos, puesto que los mecanismos de la vida no pueden develarse y probarse ms que por
el conocimiento de los mecanismos de la muerte.
En todas las pocas se ha sentido esta verdad, y desde los tiempos ms antiguos se han
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practicado en medicina no solamente experiencias teraputicas sino tambin vivisecciones.


Se cuenta que los reyes de Persia entregaban los condenados a muerte a los mdicos, a fin
de que realizaran en ellos vivisecciones tiles a la medicina. Al decir de Galeno, Atalo III,
Filomstor, que rein en Prgamo ciento treinta y siete aos antes de Cristo, experimentaba
los venenos y los contravenenos en criminales condenados a muerte21. Celso recuerda y
aprueba las vivisecciones de Herofilo y de Erasistrato practicadas en criminales, con el
consentimiento de los ptolomeos. No es cruel, dice, imponer suplicios a algunos culpables,
suplicios que deben beneficiar a multitud de inocentes durante el curso de todos los siglos22. El gran duque de Toscana hizo remitir a Falopio, profesor de anatoma de Pisa, un
criminal, permitindole que lo matara o que lo disecara a voluntad. Como el condenado
tena cuartanas, Falopio quiso experimentar la influencia de los efectos del opio sobre sus
accesos. Le administr dos dracmas de opio durante la remisin; la muerte sobrevino en la
segunda experiencia23. Ejemplos semejantes se han encontrado muchas veces, y se conoce
la historia del arquero de Meudon24 que fu indultado porque se practic en l con xito la
nefrotoma. Las vivisecciones en animales se remontan tambin a largo tiempo atrs. Se
puede considerar a Galeno como al fundador de las vivisecciones en animales. Instituy sus
experiencias en particular con monos y con le-chones, y describi los instrumentos y los
procedimientos empleados en la experimenta-cin. Galeno no practic casi ms que
experiencias del gnero de las que hemos llamado experiencias perturbadoras, y que consisten en herir, en destruir o en quitar una parte a fin de juzgar de su funcin por la
perturbacin que su sustraccin produce. Galeno ha resumido las experiencias hechas antes
de l, y ha estudiado por s mismo los efectos de la destruc-cin de la medula espinal a
alturas diversas, los de la perforacin del pecho de un lado o de los dos lados a la vez, los
efectos de la seccin de los nervios que se dirigen a los msculos intercostales y la del
nervio recurrente. Lig las arterias, realiz experiencias sobre el mecanismo de la
deglucin25. Despus de Galeno, ha habido siempre, de tarde en tarde, en medio de los
sistemas mdicos, vivisectores eminentes. Es a este ttulo que los nombres de los de Graaf,
Harvey, Aselli, Pecquet, Haller, etc., han llegado hasta nosotros. En nuestro tiempo, y sobre
todo bajo la influencia de Magendie, la viviseccin ha entrado definitivamente en la
fisiologa y en la medicina como un procedimiento de estudio habitual e indispensable.
Los prejuicios unidos al respeto a los cadveres, han detenido durante muy largo tiempo el
progreso de la anatoma. Igualmente la viviseccin ha encontrado en todos los tiempos prejuicios y detractores. No tenemos la pretensin de destruir todos los prejuicios del mundo;
no trataremos tampoco de concedernos aqu el dar una respuesta a los argumentos de los
detractores de la viviseccin, puesto que por eso mismo ellos niegan la medicina experimental, es decir, la medicina cientfica. Sin embargo, examinaremos algunas cuestiones
generales y plantearemos en seguida el objetivo cientfico que se propone la viviseccin.
Primeramente, hay derecho a practicar experiencias y vivisecciones en el hombre? Todos
21

DANIEL LECLERC, Histoire de la mdecine, pg. 338.

22

CELSUS, De Medicina, in praefatione, edic. Elzvir de Van der Linden, pgs. 6 y 7.


ASTRUC, De Morbis venereis, tomo II, pgs. 748 y 749.

23
24

RAYER, Trait des maladies des reins, tomo III, pg. 213, Paris, 1811.
DEZEIMERIS, Dictionnaire historique, tomo II, pg. 444; DAREMBERG, Exposition des connaissances
de Galien sur l'anatomie pathologique et la pathologie du systme nerveux, Tesis, 1841, p:s. 13 y 80 .
25

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los das el mdico realiza experiencias teraputicas en sus enfermos, y todos los das el
cirujano practica vivisecciones en sus operados. Se puede, pues, experimentar en el
hombre, pero en qu lmites? Tenemos el deber y en consecuencia el derecho de practicar
en el hombre una experiencia toda vez que ella pueda salvarle la vida, curarlo o procurarle
una ventaja personal. El principio de moralidad mdica y quirrgica consiste, pues, en no
practicar nunca en un hombre una experiencia que pueda serie daosa en cualquier grado,
por mucho que su resultado pueda interesar a la ciencia, es decir, a la salud de los dems.
Pero esto no impide que las experiencias hechas exclusivamente desde el punto de vista del
inters del enfermo que las sufre, puedan servir al mismo tiempo al provecho de la ciencia.
En efecto, no podra ser de otra manera; un viejo mdico que haya administrado a menudo
medicamentos y que haya tratado a muchos enfermos, ser ms experimentado, es decir,
experimentar mejor sobre sus nuevos enfermos, porque est instruido por las expe-riencias
que ha hecho sobre otros. El cirujano que ha practicado operaciones a menudo en casos
diversos, se instruir, y se perfeccionar experimentalmente. As, pues, como se ve, no se
llega nunca a la instruccin ms que por medio de la experiencia, y esto encuadra
perfectamente en las definiciones que hemos dado al comienzo de esta introduccin.
Se pueden hacer experiencias o vivisecciones en los condenados a muerte? Se han citado
ejemplos anlogos al que recordamos ms arriba, y en los que se permitan operaciones
peligrosas ofreciendo en cambio el indulto a los reos. Las ideas de la moral moderna
reprueban estas tentativas; yo comparto completamente estas ideas; sin embargo, considero
como muy til para la ciencia y como perfectamente permitido, hacer investigaciones en las
propiedades de los tejidos inmediatamente despus de la decapitacin de los condenados.
Un helmintlogo hizo tragar a una mujer condenada a muerte, larvas de gusanos
intestinales, sin que ella lo supiera, a fin de observar despus de su muerte si los gusanos se
haban desarrollado en sus intestinos26. Otros han hecho experiencias anlogas en enfermos
tsicos que deban morir bien pronto; hay quienes han hecho experiencias en s mismos.
Siendo estas especies de experiencias muy interesantes para la ciencia, y no pudiendo ser
concluyentes ms que en el hombre, me parecen lcitas cuando ellas no acarrean ningn
sufrimiento ni ningn inconveniente al sujeto en el que se experimenta. Porque, no hay que
engaarse, la moral no prohbe hacer experiencias en el prjimo o en s mismo; en la
prctica de la vida los hombres no hacen otra cosa ms que experiencias los unos sobre los
otros. La moral cristiana no prohbe ms que una sola cosa, y es hacer mal al prjimo. As,
entre las experiencias que se pueden tentar en el hombre, las que no pueden ms que daar
son prohibidas, las inocentes son lcitas, y las que pueden hacer bien son ordenadas.
Ahora se presenta esta otra cuestin: Se tiene el derecho de hacer experiencias y vivisecciones en los animales? A mi juicio, pienso que se tiene ese derecho de una manera entera y
absoluta. Sera bien extrao, en efecto, que se reconociera que el hombre tiene el derecho
de servirse de los animales para todos los usos de la vida, para sus servicios domsticos,
para su alimentacin, y que se le prohibiera servirse de ellos para instruirse en una de las
ciencias ms tiles a la humanidad. No hay que vacilar; la ciencia de la vida no puede
constituirse ms que por experiencias, y no se puede salvar de la vida a unos seres vivos
ms que al precio del sacrificio de otros. Hay que hacer las experiencias o en los hombres o
en los animales. Ahora bien, encuentro que los mdicos hacen ya demasiadas experiencias
peligrosas en los hombres antes de haberlas estudiado cuidadosamente en los animales. No
26

DAVAINE. Trait des entozaires. Paris. 1860. Sinopsis XXVII


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admito que sea moral ensayar sobre los enfermos en los hospitales remedios ms o menos
peligrosos o activos, sin que se les haya previamente experimentado sobre perros; porque
probar ms lejos que todo lo que se consigue en los animales puede perfectamente ser
vlido para el hombre cuando se sabe experimentar bien. As, pues, si es inmoral hacer en
un hombre una experiencia en caso de que sea peligrosa para l, aunque el resultado pueda
ser til a los dems, es esencialmente moral hacer experiencias en un animal, aunque sean
dolorosas y peligrosas para l, desde que ellas puedan ser tiles para el hombre.
Despus de todo esto, habr que dejarse conmover por los gritos sensibleros que puedan
exhalar las personas de sociedad o por las objeciones que hayan podido hacer hombres
ajenos a las ideas cientficas? Todos los sentimientos son respetables, y me guardara muy
bien de rozar ninguno. Me los explico muy bien y es por eso que no me detienen.
Comprendo perfectamente que los mdicos que se encuentran bajo la influencia de ciertas
ideas falsas y a quienes falta sentido cientfico, no pueden darse cuenta de la necesidad de
las experiencias y de las vivisecciones para constituir la ciencia biolgica. Comprendo
perfectamente tambin que la gente de sociedad, movida por ideas completamente
diferentes de las que animan al fisilogo, juzgue muy distintamente a l las vivisecciones.
No podra ser de otro modo. Hemos dicho en alguna parte de esta introduccin que en la
ciencia, es la idea la que da a los hechos su valor y su significacin. Ocurre lo mismo en la
moral, y en todas las cosas. Hechos materialmente idnticos pueden tener una significacin
moral opuesta, segn las ideas a que estn referidos. El cobarde asesino, el hroe y el guerrero, hunden igualmente el pual en el seno de su semejante. Qu los distingue si no es la
idea que dirige su brazo? El cirujano, el fisilogo y Nern, se entregan igualmente a la
mutilacin de seres vivientes. Qu los distingue tambin sino es la idea? No tratar, pues,
a ejemplo de Le Gallois27, de justificar a los fisilogos del reproche de crueldad que les
dirige la gente extraa a la ciencia; la diferencia de ideas lo explica todo. El fisilogo no es
un hombre de mundo, es un hombre de ciencia, es un hombre que est posedo y absorbido
por la persecucin de una idea cientfica; no oye los gritos de los animales, no ve la sangre
que corre, no ve ms que su idea, ni percibe ms que organismos que le ocultan problemas
que quiere descubrir. Lo mismo que el cirujano no se detiene por los gritos y los sollozos
ms emocionantes, porque no ve ms que su idea y la finalidad de su operacin. Lo mismo
an que el anatomista no siente que est en medio de una horrible carnicera; bajo la
influencia de una idea cientfica, persigue con delicia un filete nervioso en carnes hediondas
y lvidas que seran para cualquier otro hombre objeto de disgusto y de horror. De acuerdo
a lo que precede, consideramos ociosas y absurdas todas las discusiones sobre viviseccin.
Es imposible que hombres que juzgan los hechos con ideas tan diferentes puedan
entenderse nunca; y como es imposible satisfacer a todo el mundo, el investigador no debe
preocuparse ms que de la opinin de los investigadores que lo comprenden y no buscar
reglas de conducta ms que en su propia conciencia.
El principio cientfico de la viviseccin es por otra parte fcil de captar. Se trata siempre, en
efecto, de separar o de modificar ciertas partes de la mquina viva, a fin de estudiarlas y
juzgar as de su funcin y de su utilidad. La vivisec-cin, considerada como mtodo
analtico de investigacin en el vivo, comprende un gran nmero de grados sucesivos,
porque se puede tener que actuar, sea sobre los aparatos orgnicos, sea sobre los rganos,
sea sobre los tejidos o sobre los elementos histolgicos mismos. Hay vivisecciones
27

LE GALLOI, OEuvres, Pars, 1824. Prlogo, pg, 30.


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extemporneas, y otras vivisecciones en las que se producen mutilaciones cuyas


consecuencias se estudian conservando los animales. Otras veces la viviseccin no es ms
que una autopsia hecha en vivo, o un estudio de las propiedades de los tejidos
inmediatamente despus de la muerte. Estos procedimientos diversos de estudio analtico
de los mecanismos de la vida, en el animal vivo, son indispensables, como lo veremos, a la
fisiologa, a la patologa y a la teraputica. Sin embargo, no hay que creer que la
viviseccin puede constituir ella sola todo el mtodo experimental aplicado al estudio de
los fenmenos de la vida.
La viviseccin no es ms que una diseccin anatmica en el vivo; ella se combina necesariamente con todos los otros medios fsico-qumicos de investigacin que se trata de llevar
al organismo. Reducida a s misma la viviseccin no tendra ms que un alcance restringido, y hasta podra en ciertos casos, inducirnos en error acerca del verdadero papel de los
rganos. Con estas reservas no niego la utilidad ni aun la necesidad absoluta de la
viviseccin en el estudio de los fenmenos de la vida; la declaro solamente insuficiente. En
efecto, nuestros instrumentos de viviseccin son de tal manera groseros y nuestros sentidos
tan imperfectos, que no podemos captar en el organismo ms que partes groseras y
complejas. La viviseccin bajo el microscopio llegara a un anlisis mucho ms fino, pero
ella presenta enormes dificultades y no es aplicable ms que a animales pequesimos.
Pero cuando hemos llegado a los lmites de la viviseccin tenemos otros medios de penetrar
ms lejos y de dirigirnos an a partes elementales del organismo en las que residen las
propiedades elementales de los fenmenos vitales. Estos medios son los venenos que
podemos introducir en la circulacin, Y que van a llevar su accin especfica sobre tal o
cual elemento histolgico. Los envenenamientos localizados, tal como los han empleado ya
Fontana y J. Ml1er, constituyen preciosos medios de anlisis fisiolgico. Los venenos son
verdaderos reactivos de la vida, instrumentos de
una delicadeza extrema que van a disecar los elementos vitales. Yo creo haber sido el
primero en considerar el estudio de los venenos desde este punto de vista, porque pienso
que el estudio atento de los modificadores histolgicos debe formar la base comn de la
fisiologa general, de la patologa y de la teraputica. En efecto, es siempre a los elementos
orgnicos que hay que remontarse para encontrar las explicaciones vitales ms simples.
En resumen, la viviseccin es la dislocacin del organismo vivo con ayuda de instrumentos
y de procedimientos que pueden aislar sus diferentes partes. Es fcil comprender que esta
diseccin en el vivo, supone la diseccin previa en el cadver.
IV. - De la anatoma normal en sus relaciones con la viviseccin.
La anatoma es la base necesaria de todas las investigaciones mdicas tericas y prcticas.
El cadver es el organismo privado del movimiento vital, y es, naturalmente, en el estudio
de los rganos muertos donde se ha buscado la primer explicacin de los fenmenos de la
vida, lo mismo que es en el estudio de los rganos de una mquina en reposo donde se
busca la explicacin del juego de la mquina en movimiento. Parece, pues, que la anatoma
del hombre debe ser la base de la fisiologa y de la medicina humana. Sin embargo, los
prejuicios se opusieron a la diseccin de los cadveres, y se disecaron, a falta de cuerpos
humanos, cadveres de animales tan cercanos al hombre por su organizacin como fuera
posible: es as que toda la anatoma y la fisiologa de Galeno, fueron hechas principalmente
en monos. Galeno practicaba al mismo tiempo disecciones cadavricas y experiencias en
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animales vivos, lo que prueba que haba comprendido perfectamente que la diseccin
cadavrica no tiene inters ms que en la medida en que se la compara a la diseccin en el
vivo. De esta manera, en efecto, la anatoma no es ms que el primer paso de la fisiologa.
La anatoma es una ciencia estril en s misma; no tiene razn de ser ms que porque hay
hombres y animales vivos, sanos y enfermos, y ella puede ser til a la fisiologa y a la
patologa. Nos limitaremos a examinar aqu el gnero de servicio que, en el estado actual de
nuestros conocimientos, la anatoma, sea del hombre o de los animales, puede prestar a la
fisiologa y a la medicina. Esto me ha parecido tanto ms necesario, cuanto que a este
respecto reinan en la ciencia ideas diferentes; bien entendido que para juzgar estas
cuestiones, nos colocamos siempre en el punto de vista de la fisiologa y de la medicina
experimentales, que forman la ciencia mdica verdaderamente activa. En la biologa se
pueden admitir puntos de vista diversos, que constituyen en cierto modo otras tantas subciencias distintas. En efecto, lo que separa a una ciencia de otra, es su punto de vista
particular y su problema especial. Se pueden distinguir en la biologa normal el punto de
vista zoolgico, el punto de vista anatmico simple y comparado, el punto de vista fisiolgico especial y general. La zoologa, al dar la descripcin y la clasificacin de las
especies, no es ms que una ciencia de observacin que sirve de antesala a la verdadera
ciencia de los animales. El zologo no hace ms que catalogar los animales, segn los
caracteres externos e internos de forma, siguiendo los tipos y las leyes que la naturaleza le
presenta en la formacin de esos tipos. El objeto del zologo es la clasificacin de los seres
segn una especie de plan de creacin, y el problema se resume para l en encontrar el
lugar exacto que debe ocupar un animal en una clasificacin dada.
La anatoma, o ciencia de la organizacin de los animales, tiene una relacin ms ntima y
ms necesaria con la fisiologa. Sin embargo, el punto de vista anatmico difiere del punto
de vista fisiolgico, en que el anatomista quiere explicar la anatoma por la fisiologa,
mientras que el fisilogo trata de explicar la fisiologa por la anatoma, lo que es bien
diferente. El punto de vista anatmico ha dominado la ciencia desde su origen hasta
nuestros das, y cuenta toda-va con muchos partidarios. Todos los grandes anatomistas que
se han colocado en este punto de vista han contribudo, sin embargo, poderosamente al
desenvolvimiento de la ciencia fisiolgica, y Haller ha resumido esta idea de subordinacin
de la fisiologa a la anatoma, definiendo la fisiologa como anatoma animata. Comprendo
fcilmente que
el principio anatmico deba presentarse necesariamente el primero, pero creo que este
principio se falsea al querer ser exclusivo, y ha llegado a ser hoy perjudicial a la fisiologa,
despus de haberle prestado grandes servicios que ni yo ni nadie niega. En efecto, la
anatoma es una ciencia ms simple que la fisiologa, y, en consecuencia, debe ser su subordinada en lugar de dominarla. Toda explicacin de los fenmenos de la vida basada
exclusivamente en consideraciones anatmicas es necesariamente incompleta. El gran
Haller, que ha resumido este gran perodo anatmico de la fisiologa en sus inmensos y
admirables escritos, se vi conducido a fundar una fisiologa reducida a la fibra irritable y
la fibra sensitiva. Toda la parte humoral o fsico-qumica de la fisiologa, que no se diseca y
que constituye lo que nosotros llamamos nuestro medio interno, ha sido descuidada y
dejada en la sombra. El reproche que dirijo aqu a los anatomistas que quieren subordinar la
fisiologa a su punto de vista, lo dirigira igualmente a los qumicos y a los fsicos que han
querido hacer otro tanto. Han incurrido en el mismo error de querer subordinar la fisiologa,
ciencia ms compleja, a la qumica o a la fsica que son ciencias ms simples. Lo que no
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impide que muchos trabajos de qumica y de fsica fisiolgicas, concebidos de acuerdo a


este falso punto de vista, hayan podido rendir grandes servicios a la fisiologa.
En una palabra, considero que la fisiologa. la ms compleja de todas las ciencias, no puede
ser explicada completamente por la anatoma. La anatoma no es ms que una ciencia
auxiliar de la fisiologa, la ms inmediatamente necesaria, convengo en ello, pero
insuficiente por s misma; a menos de querer suponer que la anatoma lo comprende todo, y
que el oxgeno, el cloruro de sodio y el hierro que se encuentran en el cuerpo son elementos
anatmicos del organis-mo. Tentativas de este gnero han sido renovadas en nuestros das
por anatomistas histlogos eminentes. No participo de su criterio, porque con l, a mi
juicio, se establece una confusin en las ciencias aportando a ellas oscuridad en lugar de
luz.
El anatomista, hemos dicho ms arriba, quiere explicar la anatoma por la fisiologa; es
decir, que toma la anatoma por punto de partida exclusivo, y pretende deducir de ella
directamente todas las funciones, slo por la lgica y sin experiencias. Yo he protestado ya
contra las pretensiones de estas deducciones anatmicas28, demostrando que ellas reposan
sobre una ilusin de la que el anatomista no se da cuenta. En efecto, hay que distinguir en
la anatoma dos rdenes de cosas: 1, las disposiciones mecnicas pasivas de los diversos
rganos y aparatos, que, desde este punto de vista, no son ms que verdaderos instrumentos
de mecnica animal; 2, los elementos activos o vitales que ponen en movimiento estos
diversos aparatos. La anatoma cadavrica puede informar muy bien sobre las disposiciones
mecnicas del organismo animal; la inspeccin del esqueleto, muestra perfectamente un
conjunto de palancas, del que se comprende la accin con slo ver su ordenamiento. Lo
mismo ocurre con el sistema de canales o de tubos que conducen los lquidos; y es as como
las vlvulas de las venas tienen funciones mecnicas que pusieron a Harvey sobre la pista
del descubrimiento de la circulacin de la sangre. Los reservorios, las vejigas, las bolsas
diversas, en las que se acumulan lquidos segregados o excretados, presentan disposiciones
mecnicas que nos indican ms o menos claramente las funciones que deben llenar, sin que
estemos obligados a recurrir a experiencias en el vivo para saberlo. Pero hay que hacer
notar que estas deducciones mecnicas no tienen nada que sea absolutamente privativo de
las funciones de un ser viviente; en todas partes deduciremos lo mismo que los tutos estn
destinados a conducir, que los reservorios estn destinados a contener, que las palancas
estn destinadas a mover.
Pero cuando llegamos a los elementos activos o vitales que ponen en marcha todos esos
instrumentos pasivos de la organizacin, entonces la anatoma cadavrica no ensea nada y
no puede ensear nada. Todos nuestros conocimientos a este respecto nos llegan necesariamente de la experiencia o de la observacin en el vivo; y cuando el anatomista cree entonces hacer deducciones fisiolgicas por la anatoma sola y sin experiencias, olvida que ha
tenido su punto de partida en esa misma fisiologa experimental que aparenta desdear.
Cuando un anatomista deduce, como l dice, las funciones de los rganos de su contextura,
no hace ms que aplicar conocimientos adquiridos en el vivo para interpretar lo que ve en el
muerto; pero en realidad la anatoma no le ensea nada; ella le suministra solamente un
carcter de tejido. As, cuando un anatomista encuentra en una parte del cuerpo fibras musculares, saca en conclusin que hay all un movimiento contrctil; cuando encuentra clulas
28

Ver CLAUDE BERNARD, Leons de physiologie exprimentale, Pars, 1856, tomo II. Leccin inaugural.
2 de mayo de 1855.
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glandulares, que hay una secrecin; cuando encuentra fibras nerviosas, que hay sensibilidad
o movimiento. Pero dnde ha aprendido que la fibra muscular se contrae, que la clula
glandular segrega, que el nervio es sensitivo o motor, si no es en la observacin en el vivo o
viviseccin? Slo que, habiendo notado que estos tejidos contrctiles, secretorios o nerviosos tienen formas anatmicas determinadas, ha establecido una relacin entre la forma del
elemento anatmico y sus funciones; de tal suerte que cuando encuentra a la una determina
la otra. Pero lo repito, en todo esto la anatoma cadavrica no ensea nada, no hace ms que
apoyarse sobre lo que la fisiologa experimental le ensea; y lo que lo prueba claramente, es
que all donde la fisiologa experimental no ha enseado nada todava, el anatomista no
sabe interpretar nada por la anatoma sola. As, la anatoma del bazo, de las cpsulas
suprarrenales y de la tiroides, es tan bien conocida como la anatoma de un msculo o de un
nervio, y sin embargo el anatomista permanece mudo acerca de las funciones de estas
partes. Pero cuando el fisilogo haya descubierto algo en las funciones de estos rganos, el
anatomista pondr las propiedades fisiolgicas constatadas en relacin con las fuerzas
anatmicas determina-das de los elementos. Debo adems hacer notar que, en sus
localizaciones, el anatomista no puede nunca ir ms all de lo que le ensea la fisiologa,
bajo pena de caer en el error. As, si el anatomista adelanta, de acuerdo a lo que le ha
enseado la fisiologa, que cuando hay fibras musculares hay contraccin y movimiento, no
podra inferir de ello que all donde l no ve fibras musculares no hay nunca contraccin ni
movimiento. La fisiologa experimen-tal ha probado en efecto, que el elemento contrctil
tiene formas variadas, entre las cuales algunas que el anatomista no ha podido an precisar.
En una palabra, para saber algo de las funciones de la vida, hay que estudiarlas en el vivo.
La anatoma no da ms que caracteres para reconocer los tejidos, pero no ensea nada por
s misma sobre sus propiedades vitales. En efecto, cmo la forma de un elemento nervioso
nos indicara las propiedades nerviosas que trasmite? Cmo la forma de una clula
heptica nos mostrara que all se hace azcar; cmo la forma de un elemento muscular nos
hara conocer la contraccin muscular? No hay en ello ms que una relacin emprica que
establecemos por la observacin comparada hecha en el vivo y en el muerto. Me acuerdo de
haber odo a menudo a de Blainville esforzarse en sus cursos por distinguir lo que, segn l,
haba que llamar un substratum, de lo que, por el contrario, haba que llamar un rgano. En
un rgano, segn de Blainville, deba poderse comprender una relacin mecnica necesaria
entre la estructura y la funcin. As, deca, de acuerdo a la forma de las palancas seas, se
concibe un movimiento determinado; segn la disposicin de los productos sanguneos, de
los reservorios de lquidos, de los conductos excretores de las glndulas, se comprende que
los flidos sean puestos en circulacin o retenidos por disposiciones mecnicas que se
explican. Pero para el encfalo, agregaba, no hay que establecer ninguna relacin material
entre la estructura del cerebro y la naturaleza de los fenmenos intelectuales. Por lo tanto,
conclua de Blainville, el cerebro no es el rgano del pensamiento, l es solamente su
substratum. Se podra, en ltimo trmino, admitir la distincin de Blainville, pero ella
tendra que ser gene-ral y no limitada al cerebro. Si comprendemos en efecto que un
msculo insertado en dos huesos pueda hacer el oficio mecnico de una fuerza que los
aproxime, no comprendemos absolutamente cmo se contrae el msculo, y podemos
igualmente bien decir que el msculo es el substratum de la contraccin. Si comprendemos
cmo un lquido segregado se desliza por los conductos de una glndula, no podemos tener
ninguna idea sobre la esencia de los fenmenos secretores, y podemos lo mismo decir que
la glndula es el substratum de la secrecin.
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En resumen, el punto de vista anatmico est enteramente subordinado al punto de vista


fisiolgico experimental en su carcter de explicacin de los fenmenos de la vida. Pero,
como ya lo hemos dicho ms arriba, en anatoma hay dos cosas: los instrumentos del
organismo y los agentes esenciales de la vida. Los agentes esenciales de la vida residen en
las propiedades vitales de nuestros tejidos, que no pueden ser determinadas ms que por la
observacin o por la experiencia en el vivo. Estos agentes son los mismos en todos los
animales, sin distincin de clase, gnero ni especie. Pertenecen al dominio de la anatoma y
la fisiologa generales. En seguida vienen los instrumentos de la vida, que no son otra cosa
que aparatos mecnicos o armas de las que la naturaleza ha provisto a cada organismo de
una manera definida segn su clase, su gnero, su especie. Hasta se podra decir que son
estos aparatos especiales los que constituyen la especie; porque un conejo no difiere de un
perro ms que porque el uno tiene instrumentos orgnicos que lo obligan a comer hierba, y
el otro rganos que lo obligan a comer carne. Pero en cuanto a los fenmenos ntimos de la
vida, son dos animales idnticos. El conejo es carnvoro si se le da carne preparada y yo he
probado desde hace mucho que sometidos al ayuno, todos los animales son carnvoros.
La anatoma comparada no es ms que una zoologa interna; tiene por objeto clasificar los
aparatos o instrumentos de la vida. Estas clasificaciones anatmicas deben corroborar y
rectificar los caracteres obtenidos de las formas externas. Es as cmo la ballena, que podra
ser colocada entre los peces en razn de su forma externa, est ubicada entre los mamferos
a causa de su organi-zacin interna. La anatoma comparada nos muestra adems que las
disposiciones de los instrumentos de la vida, estn entre ellas en relaciones necesarias y
armnicas con el con-junto del organismo. As un animal que tiene garras, debe tener las
mandbulas, los dientes y las articulaciones de los miembros dispuestos de una manera
determinada. El genio de Cuvier ha desarrollado estas proposiciones y ha sacado de ellas
una ciencia nueva, la paleontologa, que reconstruye un animal entero de acuerdo a un
fragmento de su esqueleto. El objeto de la anatoma comparada es, pues, mostrarnos la
armona funcional de los ins-rumentos de que la naturaleza ha dotado a un animal y
ensearnos la modificacin necesa-ia de esos instrumentos segn las diversas
circunstancias de la vida animal. Pero en el fondo de todas estas modificaciones, la
anatoma comparada nos muestra siempre un plan uniforme de creacin; es as que una
multitud de rganos existen, no como tiles a la vida (a menudo ellos son perjudiciales),
sino como caracteres especficos o como vestigios de un mismo plan de composicin
orgnica. La cornamenta del ciervo no tiene funcin til en la vida del animal; el omoplato
de la cecilia y la mama en los machos son vestigios de rganos ya sin funcin. La
naturaleza, como lo ha dicho Goethe, es una gran artista; agrega para la ornamentacin de
la forma, rganos a menudo intiles para la vida en s misma, lo mismo que un arquitecto
para la ornamentacin de su monumento hace frisos, cornisas y rosetones que no sirven
para nada en la habitacin.
La anatoma y la fisiologa comparadas tienen, pues, por objeto, encontrar las leyes
morfolgicas de los aparatos o de los rganos cuyo conjunto constituye los organismos. La
fisiologa comparada, puesto que deduce las funciones de la comparacin de los rganos,
sera una ciencia insuficiente y falsa si rechazara la experimentacin. Sin duda la comparacin de la forma de los miembros o de los aparatos mecnicos de la vida de relacin, puede
darnos noticia sobre las funciones de estas partes. Pero qu puede decirnos la forma del
hgado o del pncreas sobre las funciones de estos rganos? No ha mostrado la experiencia
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el error de. esta asimilacin del pncreas a una glndula salival? 29 Qu puede ensearnos
la forma del cerebro y de los nervios sobre sus funciones? Todo lo que se sabe ha sido
aprendido por la experimentacin o la observacin en el vivo. Qu podra decirse sobre el
cerebro de los peces, por ejemplo, mientras la experimentacin no haya desembrollado la
cuestin? En una palabra, la deduccin anatmica ha dado lo que poda dar, y querer
permanecer en esta va exclusiva, es quedar en retardo con respecto al progreso de la
ciencia, y creer que se pueden imponer principios cientficos sin verificacin experimental;
es, en una palabra, un resto de la escolstica de la Edad Media. Pero, por otra parte, la
fisiologa comparada, al apoyarse sobre la experiencia y al buscar en los animales las
propiedades de los tejidos y de los rganos, no me parece que pueda tener una existencia
independiente como ciencia. Necesariamente cae en la fisiologa especial o general, puesto
que su objetivo se convierte en el mismo.
Las diversas ciencias biolgicas no se distinguen entre s ms que por el objetivo que nos
proponemos o por la idea que perseguimos al estudiarlas. El zologo y el anatomista que
realizan la anatoma comparada ven el conjunto de los seres vivos, y tratan de descubrir por
el estudio de los caracteres exteriores e interiores de esos seres, las leyes morfolgicas de su
evolucin y de su transformacin. El fisilogo se coloca en un punto de vista totalmente
distinto: no se ocupa ms que de una sola cosa, de las propiedades de la materia viva, y del
mecanismo de la vida, bajo cualquier forma en que ella se manifieste. Para l no hay ya
gnero, ni especie, ni clase. No hay ms que seres vivos, y si escoge uno para sus estudios,
es ordinariamente para comodidad de la experimentacin. El fisilogo persigue adems una
idea diferente de la del anatomista. Este ltimo,

150
como lo hemos visto, quiere deducir la vida exclusivamente de la anatoma; adopta, en consecuencia, un plan anatmico. El fisilogo adopta otro plan y sigue una concepcin distinta:
en lugar de proceder del rgano para llegar a la funcin, debe partir del fenmeno fisiolgico y buscar su explicacin en el organismo. Entonces el fisilogo llama en su ayuda para
resolver el problema vital a todas las ciencias: la anatoma, la fsica, la qumica, que son todas auxiliares que sirven de instrumentos indispensables a la investigacin. Hay pues, necesariamente, que conocer bastante estas diversas ciencias para saber todos los recursos que
se pueden obtener de ellas. Agreguemos, para terminar, que de todos los puntos de vista de
la biologa, la fisiologa experimental constituye la nica ciencia vital activa, porque determinando las condiciones de existencia de los fenmenos de la vida, llegar a convertirse en
su dominadora, y a regirlos por el conocimiento de las leyes que les son especiales.
V. - De la anatoma patolgica y de las secciones cadavricas en sus relaciones con la
viviseccin.
Lo que hemos dicho en el pargrafo precedente de la anatoma y de la fisiologa normales,
puede repetirse para la anatoma y la fisiologa consideradas al estado patolgico.
Encontramos de igual modo los tres puntos de vista que aparecen sucesivamente: el punto
29

CLAUDE BERNARD, Mmoire sur le pancras (Supplment aux Comptes rendus de l'Acadmie des
sciences, 1856, tomo 1).
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de vista taxonmico o nosolgico, el punto de vista anatmico y el punto de vista


fisiolgico. No podemos entrar aqu en el examen detallado de estas cuestiones, que
comprenderan ni ms nI menos que la historia entera de la ciencia mdica. Nos limitaremos a indicar nuestra idea en algunas palabras.
Al mismo tiempo que se han observado y descripto las enfermedades, se ha debido tratar de
clasificarlas, como se ha tratado de clasificar los animales, y exactamente de acuerdo a los
mismos principios de mtodos artificiales o naturales. Pinel ha aplicado en patologa la
clasificacin natural introducida en botnica por de Jussieu y en zoologa por Cuvier.
Bastar con citar la primera frase de la Nosografa de Pinel: "Dada una enfermedad,
encontrar su lugar en un cuadro nosolgico"30. Nadie, pienso, considerar que este objetivo
debe ser el de la medicina entera; ste no es ms que un punto de vista parcial, el punto de
vista taxonmico.
Despus de la nosologa se ha presentado el punto de vista anatmico, es decir, que despus
de haber considerado las enfermedades como especies mrbidas, se ha querido localizarlas
anatmicamente. Se pens que, lo mismo que haba una organizacin normal que deba dar
cuenta de los fenmenos vitales al estado normal, deba haber all una organizacin anormal que respondiera de los fenmenos mrbidos. Bien que el punto de vista antomo-patolgico pueda ya ser reconocido en Morgagni y Bonnet, es en este siglo, sobre todo, bajo la
influencia de Broussais y de Laennec, cuando la anatoma patolgica ha sido creada sistemticamente. Se ha hecho la anatoma patolgica comparada de las enfermedades y se han
clasificado las alteraciones de los tejidos. Pero adems, se han querido poner las alteraciones en relacin con los fenmenos mrbidos, y deducir en cierto modo los segundos de los
primeros. Aqu se han presentado los mismos problemas que para la anatoma comparada
normal. Cuando se trat de alteraciones mrbidas que aportaban modificaciones fsicas o
mecnicas a una funcin, como, por ejemplo, una compresin vascular, una lesin mecnica de un miembro, se pudo comprender la relacin que una el sntoma mrbido a su causa
y establecer lo que se llama el diagnstico racional. Laennec, uno de mis predecesores en la
ctedra de medicina del Colegio de Francia, se inmortaliz en esta va por la precisin que
di al diagnstico fsico de las enfermedades del corazn y del pulmn. Pero este diagnstico no era ya posible cuando se trataba de enfermedades cuyas alteraciones eran imperceptibles para nuestros medios de investigacin y residan en los elementos orgnicos.
Entonces, no pudindose ya establecer relacin anatmica, se deca que la enfermedad era
esencial, es decir, sin lesin; lo que es absurdo, porque es admitir un efecto sin causa. Se
comprendi, pues, que se precisa-ba, para encontrar la explicacin de las enfermedades,
llevar la investigacin a las partes ms delicadas del organismo, donde reside la vida. Esta
nueva era de la anatoma microsc-pica patolgica, fu inaugurada en Alemania por
.Johannes Mller31; y un profesor ilustre de Berlin, Virchow, sistematiz en estos ltimos
tiempos la patologa microscpica32. Se han sacado, pues, de las alteraciones de los tejidos,
caracteres propios para definir las enfermedades, pero se ha aprovechado, tambin, de estas
alteraciones para explicar los sntomas de las enfermedades. Se ha creado a este respecto la
denominacin de fisiologa patolgica para designar esta especie de funcin patolgica en
30

PINEL, Nosographie philosophique, 1800.


MLLER, De glandularum secernentium structura penitiori earumque prima formatione in homine atque
animalibus, Leipzig, 1830.
32
VIRCHOW, La Pathologie cellulaire base sur l'etude physiologique et pathologique des tissus, trad. por
P. Picard, Pars. 1860.
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relacin con la anatoma anormal. No examinar aqu si estas expresiones de anatoma


patolgica y de fisiologa patolgica estn bien elegidas; dir solamente que esta anatoma
patolgica con la que se definen los fenmenos patolgicos, est sujeta a las mismas
objeciones de insuficiencia que he hecho precedentemente a la anatoma normal. Primero,
que el antomo-patlogo supone demostrado que todas las alteraciones anatmicas son
siempre primitivas, lo que yo no admito, creyendo por el contrario que muy a menudo la
alteracin patolgica es consecutiva, y que ella es la consecuencia o el fruto de la
enfermedad en lugar de ser su germen; lo que no impide que ese producto pueda devenir en
seguida un germen mrbido para otros sntomas. Yo no admitira, pues, que las clulas o
las fibras de los tejidos estn siempre afectadas; puesto que una alteracin mrbida fsicoqumica del medio orgnico, puede por s sola aportar el fenmeno mrbido a la manera de
un sntoma txico que sobreviene sin lesin primitiva de los tejidos, y por la sola alteracin
del medio.
El punto de vista anatmico es, pues, completamente insuficiente, Y las alteraciones que se
constatan en los cadveres despus de la muerte, suministran ms bien caracteres para
reconocer yclasificar las enfermedades, que lesiones capaces de explicar la muerte. Hasta es
singular ver cmo los mdicos en general se preocupan poco de este ltimo punto de vista,
que es el verdadero punto de vista fisiolgico. Cuando un mdico hace una autopsia de
fiebre tifoidea, por ejemplo, constata las lesiones intestinales y queda satisfecho. Pero en
realidad esto no le explica absolutamente nada, ni sobre la causa de la enfermedad, ni sobre
la accin de los medicamentos, ni sobre la razn de la muerte. La anatoma microscpica
no ensea mucho ms, porque cuando un individuo muere de tuberculosis, de neumona, de
fiebre tifoidea, las lesiones microscpi-cas que se encuentran despus de la muerte existan
antes y a menudo desde largo tiempo atrs; la muerte no se explica por los elementos del
tubrculo, ni por los de las placas intes-tinales, ni por los de los otros productos mrbidos;
la muerte no puede ser en efecto com-prendida ms que porque algn elemento histolgico
ha perdido sus propiedades fisiolgi-cas, lo que trae como consecuencia la dislocacin de
los fenmenos vitales. Pero se precisa-ra, para captar las lesiones fisiolgicas en sus
relaciones con el mecanismo de la muerte, hacer autopsias de cadveres inmediatamente
despus de la muerte, lo que no es posible. Es por ello que hay que practicar experiencias
en los animales, y colocar necesariamente a la medicina en el punto de vista experimental si
se quiere fundar una medicina verdaderamente cientfica, que abrace lgicamente la
fisiologa, la patologa y la teraputica. Desde hace muchos aos me esfuerzo por marchar
en esta direccin33. Pero el punto de vista de la medicina experimental es muy complejo, en
el sentido de que es fisiolgico, y de que comprende la explicacin de los fenmenos
patolgicos por la anatoma. Repetir, por lo dems, a propsito de la anatoma patolgica,
lo que he dicho a propsito de la anatoma normal, a saber, que la anatoma no ensea nada
por s misma sin la observacin en el vivo. Es preciso, pues, instituir para la patologa una
viviseccin patolgica, es decir, que hay que crear enfermedades en los animales y
sacrificarlos en diversos perodos de esas enfermedades. Se podrn estudiar as en el vivo
las modificaciones de las propiedades fisio-lgicas de los tejidos, as como las alteraciones
de los elementos o de los medios. Cuando el animal muera, habr que hacer la autopsia
inmediata despus de la muerte, absolutamen-te como si se tratara de esas enfermedades
instantneas que se llaman envenenamientos; porque en el fondo no hay diferencia en el
33

CLAUDE BERNARD, Cours de pathologie exprimentale (Medical Times, 1860).


80

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Claude Bernard 81

estudio de las acciones fisiolgicas, mrbidas, txicas o medicamentosas. En una palabra,


el mdico no debe apoyarse slo en la anatoma patolgica para explicar la enfermedad;
parte de la observacin del enfermo y explica en seguida la enfermedad por la fisiologa
ayudada de la anatoma patolgica y de todas las ciencias auxiliares de que se sirve el
investigador de los fenmenos biolgicos.
VI. - De la diversidad de los animales sometidos a la experimentacin; de la variabilidad
de las condiciones orgnicas en las que se ofrecen al experimentador.
Todos los animales pueden servir a las investigaciones fisiolgicas, porque la vida y la
enfermedad son en todas partes el resultado de las mismas propiedades y de las mismas lesiones, aunque varen mucho los mecanismos de las manifestaciones vitales. Sin embargo,
los animales que sirven ms al fisilogo son los que se pueden procurar ms fcilmente, y a
este ttulo hay que colocar en primera fila los animales domsticos, tales como el perro, el
gato, el caballo, el conejo, el buey, el carnero, el cerdo, las aves de corral, etc. Pero si hubiera que tener en cuenta los servicios prestados a la ciencia, la rana merecera el primer lugar. Ningn otro animal ha servido para hacer ms grandes y ms numerosos descubrimientos en todos los puntos de la ciencia, y aun hoy, sin la rana la fisiologa sera imposible. Si
la rana es, como se ha dicho el Job de la fsiologa, es decir, el animal ms maltratado por el
experimentador, es tambin el animal que, sin contradiccin, se ha asociado ms
directamente a sus trabajos y a su gloria cientifica34. A la lista de los animales citados
precedentemente, hay que agregar an un gran nmero de otros de sangre caliente o de
sangre fra, vertebrados o invertebrados, y hasta infusorios, que pueden ser utilizados para
bsquedas especiales. Pero la diversidad especfica no constituye la nica diferencia que
presentan los animales sometidos por el fisilogo a la experimentacin; ofrecen tambin,
por las condiciones en que se encuentran, un gran nmero de diferencias que importa
examinar aqu; porque es en el conocimiento y la apreciacin de estas condiciones
individuales donde residen toda la exactitud biolgica y toda la precisin de la
experimentacin.
La primera condicin para instituir una experiencia, es que las circunstancias sean
suficientemente bien conocidas y estn determinadas con suficiente exactitud como para
que se las pueda siempre arbitrar, y reproducir a voluntad los mismos fenmenos. Hemos
dicho antes que esta condicin fundamental de la experimentacin es relativamente muy
fcil de llenar en los seres inertes, y que est rodeada de enormes dificultades en los seres
vivos, en particular en los animales de sangre caliente. En efecto, no solamente hay que
tener en cuenta en ellos las variaciones del medio csmico ambiente, sino que hay que tener
tambin en cuenta las variaciones del medio orgnico, es decir, del estado actual del
organismo animal. Se estara, pues, en un gran error si se creyera que basta con realizar una
experiencia en dos animales de la misma especie, para estar colocado exactamente en las
mismas condiciones experimentales. Hay en cada animal condiciones fisiolgicas de medio
interno que son de una variabilidad extrema, y que, en un momento dado, introducen
diferencias considerables desde el punto de vista de la experimentacin entre animales de la
34

C. DUMRIL, Notice historique sur les dcouvertes faites dans les sciences d'observation par l'tude de
l'organisme des grenouilles, 1840.
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Claude Bernard 82

misma especie que tienen una apariencia exterior idntica. Yo creo haber insistido ms que
nadie en la necesidad de estudiar esas diversas condiciones fisiolgicas, y haber
demostrado que ellas son la base esencial de la fisiologa experimental.
En efecto, hay que admitir que en un animal, los fenmenos vitales no varan ms que
siguiendo las condiciones del medio interno precisas y determinadas. Se tratar, pues, de
encontrar estas condiciones fisiolgicas experimentales, en lugar de hacer cuadros de las
variaciones de los fenmenos, y de tomar los trminos medios como expresin de la
verdad; se llegara as a conclusiones que, aunque suministradas por estadsticas exactas, no
tendran ms realidad cientfica que si fueran puramente arbitrarias. En efecto, si se quisiera
borrar la diversidad que presentan los lquidos orgnicos tomando el trmino medio de
todos los anlisis de orina o de sangre hechos en un animal de la misma especie, se tendra
tambin una composicin ideal de estos humores que no correspondera a ningn estado fisiolgico determinado de este animal. Yo he demostrado, en efecto, que en estado de
ayuno, las orinas tienen siempre una composicin determinada e idntica; he demostrado
que la sangre que sale de un rgano es completamente diferente segn que el rgano se
encuentre en estado de funcionamiento o de reposo. Si se busca el azcar en el hgado, por
ejemplo, y se hacen tablas de ausencia y de presencia, tomando el trmino medio para saber
el por ciento de azcar y de materia glicgena que hay en este rgano, se tendr un nmero
que no significar nada, cualquiera que sea, porque en efecto, he demostrado que existen
condiciones fisiolgicas en las que hay siempre azcar, y otras condiciones en las que no la
hay nunca. Ahora, si colocndose en otro punto de vista, se quieren considerar como
buenas todas las experiencias en las que hay azcar heptico, y como malas todas aquellas
en las que no se encuentra, se caera en un gnero de error no menos reprensible. En efecto,
yo he planteado en principio que: no hay nunca malas experiencias; todas son buenas en
sus condiciones determinadas, de suerte que los resultados negativos no pueden invalidar
los resultados positivos. Ms adelante he de volver sobre este importante tema. Por el
momento, quiero solamente llamar la atencin de los experimentadores sobre a
importancia que reviste en esto el precisar las condiciones orgnicas, puesto que ellas son,
como ya lo he dicho, la nica base de la fisiologa y de la medicina experimenta-les. Me
bastar en lo que va a seguir, con dar algunas indicaciones, porque es a propsito de cada
experiencia en particular que se tratar en seguida de examinar estas condiciones, desde los
tres puntos de vista fisiolgico, patolgico y teraputico.
En toda experiencia sobre animales vivos, hay que considerar, independientemente de las
condiciones csmicas generales, tres rdenes de condiciones fisiolgicas propias del
animal, a saber: condiciones anatmicas operatorias, condiciones fsico-qumicas del medio
interno, condiciones orgnicas elementales de los tejidos.
1 Condiciones anatmicas operatorias. - La anatoma es la base necesaria de la fisiologa,
y nunca se llegar a ser un buen fisilogo si antes no se est profundamente versado en los
estudios anatmicos y habituado a las disecciones delicadas, de manera de poder hacer todas las preparaciones que necesitan a menudo las experiencias fisiolgicas. En efecto, la
anatoma fisiolgica operatoria no est an fundada: la anatoma comparada de los zologos es demasiado superficial y demasiado vaga para que el fisilogo pueda encontrar en
ella los conocimientos topogriicos precisos de que tiene necesidad; la anatoma de los animales domsticos est hecha por los veterinarios desde un punto de vista demasiado especial y demasiado restringido para que sea de gran utilidad al experimentador. De suerte que
el fisilogo se ve reducido a ejecutar por s mismo generalmente las bsquedas anatmicas
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Claude Bernard 83

que necesita para instituir sus experiencias. Se comprender, en efecto, que, cuando se trata
de cortar un nervio, de ligar un conducto o de inyectar un vaso, sea absolutamente indispensable conocer las disposiciones anatmicas de las partes en el animal operado, a fin de comprender y precisar los resultados fisiolgicos de la experiencia. Hay experiencias que seran
imposibles en ciertas especies animales, y la eleccin inteligente de un animal que presente
una disposicin anatmica feliz, es a menudo la condicin esencial del xito de una experiencia, y de la solucin de un problema fisiolgico muy importante. Las disposiciones
anatmicas pueden a veces presentar anomalas que hay que conocer bien igualmente, as
como las variedades que se observan de un animal a otro. Tendr, pues, cuidado en la
continuacin de esta obra, de poner siempre de relieve la descripcin de los procedimientos
experimentales con las disposiciones anatmicas, y mostrar que ms de una vez, las
divergencias de opinin entre los fisilogos han tenido por causa diferencias anatmicas
que no se haban tenido en cuenta en la interpretacin de los resultados de la experiencia.
No siendo la vida ms que un mecanismo, hay disposiciones anatmicas especiales de
ciertos animales, que a primera vista podran parecer insignificantes y an hasta minucias
ftiles, y que bastan a menudo para hacer diferir completamente las manifestaciones
fisiolgicas, y constituir lo que se llama una idiosincrasia de las ms importantes. Tal es el
caso de la seccin de los dos faciales, que es mortal en el caballo, mientras que no lo es en
otros animales muy prximos a l.
2 Condiciones fsico-qumicas del medio interno. La vida se manifiesta por la accin de
los excitantes externos sobre los tejidos vivos que son irritables y reaccionan manifestando
sus propiedades especiales. Las condiciones fisiolgicas de la vida no son, pues, otra cosa
que los excitantes fsico-qumicos especiales que ponen en actividad los tejidos vivos del
organismo. Estos excitantes se encuentran en la atmsfera o en el medio que habita el
animal; pero nosotros sabemos que las propiedades de la atmsfera externa general pasan a
la atmsfera orgnica interna en la que se encuentran todas las condiciones fisiolgicas de
la atmsfera externa, ms un cierto nmero de otras que son propias al medio interno. Nos
bastar nombrar aqu las condiciones fsico-qumicas principales del medio interno en las
que el experimentador debe fijar su atencin. No son, por otra parte, ms que las ondiciones
que debe presentar todo medio en el que se manifieste la vida.
El agua es la condicin primera indispensable a toda manifestacin vital como a toda
manifestacin de los fenmenos fsico-qumicos. Se pueden distinguir en el medio csmico
externo, animales acuticos y animales areos; pero esta distincin no puede ya hacerse
para los elementos histolgicos; sumergidos en el medio interno, ellos son acuti-cos en
todos los seres vivientes, es decir, que viven baados por los lquidos orgnicos que
encierran enormes cantidades de agua. La proporcin de agua alcanza a veces de 90 a 99 %
en los lquidos orgnicos y cuando esta proporcin de agua disminuye notablemente, resultan de ello perturbaciones fisiolgicas especiales. Es as que sacando a las ranas del agua,
por la exposicin prolongada a un aire muy seco, y por la introduccin en su cuerpo de sustancias dotadas de un equivalente endosmtico muy elevado, se disminuye la cantidad de
agua de la sangre, y se ven sobrevenir entonces cataratas y fenmenos convulsivos que
cesan desde que se restituye a la sangre su proporcin normal de agua. La sustraccin total
del agua en los cuerpos vivos produce invariablemente la muerte en los grandes organismos
provistos de elementos histolgicos delicados; pero es bIen sabido que en los pequeos
organismos inferiores, la sustraccin del agua no hace ms que suspender la vida. Los
fenmenos vitales reaparecen desde que se vuelve a los tejidos el agua que es una de las
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Claude Bernard 84

condiciones ms indispensables de su manifestacin vital. Tales son los casos de


reviviscencia de los rotiferos, de los tardgrados, de las angululas del trigo neguillado. Hay
una multitud de casos de vida latente en los vegetales y en los animales, que son debidos a
la sustraccin del agua de sus organismos.
La temperatura influye considerablemente sobre la vida. La elevacin de la temperatura
hace ms activos los fenmenos vitales, as como la manifestacin de los fenmenos fsicoqumicos. El descenso de la temperatura disminuye la energa de los fenmenos fsico-qumicos y entumece las manifestaciones de la vida. En el medio csmico externo, las variaciones de temperatura constituyen las estaciones, que no estn en realidad caracterizadas
ms que por la variacin de las manifestaciones de la vida animal o vegetal en la superficie
de la tierra. Estas variaciones tienen lugar slo porque el medio interno o atmsfera
orgnica de las plantas y de ciertos animales, se pone en equilibrio con la atmsfera
externa. Si se colocan las plantas en tierras clidas, la influencia invernal cesa de hacerse
sentir; ocurre lo mismo con los animales de sangre fra e invernantes. Pero los animales de
sangre caliente mantienen en cierto modo sus elementos orgnicos en clidos invernaderos;
de tal modo no sienten la influencia invernal. Sin embargo, como no es sta ms que una
resistencia particular del medio interno a ponerse en equilibrio de temperatura con el medio
externo, esta resistencia puede ser vencida en ciertos casos, y tambin los animales de
sangre caliente pueden, en ciertas circunstancias, calentarse o enfriarse. Los lmites
superiores de temperatura compatibles con la vida, no suben en general ms all de los 75.
Los lmites inferiores no descienden ms all de la temperatura capaz de congelar los
lquidos orgnicos vegetales o animales. Sin embargo, estos lmites pueden variar. En los
animales de sangre caliente, la temperatura de la atmsfera interna es normalmente de 38 a
40 grados; ella no puede traspasar los 45 a 50 grados, ni descender a menos de 15 o 20, sin
producir perturbaciones fisiolgicas o an la muerte cuando estas variaciones son rpidas.
En los animales invernantes, el descenso de temperatura, como llega gradualmente, puede
caer mucho ms bajo trayendo la desaparicin progresiva de las manifestaciones de la vida,
hasta el letargo o vida latente, que puede durar a menudo un tiempo muy largo, si la
temperatura no vara.
El aire es necesario a la vida de todos los seres, vegetales o animales; el aire existe, pues,
en la atmsfera orgnica interna. Los tres gases del aire externo: oxgeno, zoe y cido
carbnico, estn en disolucin en los lquidos orgnicos, donde los elementos histolgicos
respiran directamente como los peces en el agua. La cesacin de la vida por sustraccin de
los gases, y particularmente del oxgeno, es lo que se llama la muerte por asfixia. Hay en
los seres vivos un intercambio constante entre el gas del medio interno y el gas del medio
externo; sin embargo, los vegetales y los animales, como se sabe, no se parecen con
respecto a las alteraciones que producen en el aire ambiente.
La presin existe en la atmsfera externa; se sabe que el aire ejerce sobre los seres vivientes
en la superficie de la tierra una presin que levanta una columna de mercurio a la altura de
Om76 aproximadamente. En la atmsfera interna de los animales de sangre caliente, los
lquidos nutridos circulan bajo la influencia de una presin superior a la presin atmosfrica
externa, aproximadamente 150 mm., pero esto no indica necesariamente que los elementos
histolgicos soporten en realidad esta presin. La influencia de las variaciones de presin
sobre las manifestaciones de la vida de los eleven-tos orgnicos es, por otra parte, poco
conocida. Se sabe, por cierto, que la vida no puede producirse en un aire demasiado
rarificado, porque entonces no slo los gases del aire no pueden disolverse en el lquido
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nutricio, sino que los gases que estaban disueltos en este ltimo se separan. Es lo que se
observa cuando se pone un pequeo animal bajo la mquina neumtica; sus pulmones
quedan obstrudos por los gases de su sangre ya libertados. Los animales articulados
resisten mucho ms a esta rarefaccin del aire, como lo prueban diversas experiencias. Los
peces en la profundidad de los mares, viven muchas veces bajo una presin considerable.
La composicin qumica del medio csmico o externo es muy simple y constante. Est
representada por la composicin del aire, que permanece idntica, salvo las proporciones de
vapor de agua y algunas condiciones elctricas y ozonificantes que pueden variar. La
composicin qumica de los medios internos u orgnicos es mucho ms compleja, y esta
complicacin aumenta a medida que el animal se hace ms elevado y ms complejo. Los
medios orgnicos, hemos dicho, son siempre acuosos; tienen en disolucin materias salinas
y orgnicas determinadas; presentan reacciones fijas. El animal ms inferior tiene su medio
orgnico propio; un infusorio posee un medio que le pertenece, en este sentido que, lo mismo que un pez. no se encuentra embebido por el agua en la que nada. En el medio orgnico
de los animales superiores, los elementos histolgicos son como verdaderos infusorios, es
decir, que ellos estn an provistos de un medio propio, que no es el medio orgnico
general. As el glbulo sanguneo est embebido en un lquido que difiere del licor
sanguneo en el que nada.
3 Condiciones orgnicas. - Las condiciones orgnicas son aquellas que responden a la
evolucin o a las modificaciones de las propiedades vitales de los elementos orgnicos. Las
variaciones de estas condiciones, aportan necesariamente un cierto nmero de modificaciones generales de las que importa recordar aqu los rasgos principales. Las manifestaciones
de la vida devienen ms variadas, ms delicadas y ms activas, a medida que los seres se
elevan en la escala de la organizacin. Pero tambin al mismo tiempo, la aptitud para las
enfermedades se manifiesta ms multiplicada. La experimentacin, como lo hemos ya
dicho, se muestra necesariamente tanto ms difcil, cuanto ms compleja es la organizacin.
Las especies animales y vegetales estn separadas por condiciones especiales que les
impiden mezclarse, en el sentido de que las fecundaciones, los injertos y las transfusiones
no pueden operarse de un ser al otro. Son estos problemas del ms alto inters, pero que yo
creo abordables y susceptibles de ser reducidos a diferencias de propiedades fsico-qumicas de medio.
En la misma especie animal las razas pueden todava presentar un cierto nmero de
diferencias muy interesantes de conocer para el experimentador. He constatado en las
distintas razas de perros y de caballos, caracteres fisiolgicos completamente particulares
que son relativos a grados diferentes en las propiedades de ciertos elementos histolgicos,
particularmente del sistema nervioso. En fin, se pueden encontrar en individuos de la
misma raza particularidades fisiolgicas que se relacionan tambin con variaciones
especiales de pro-piedades en ciertos elementos histolgicos. Esto es lo que se llaman
entonces idiosincrasias.
El mismo individuo no se parece a s mismo en todos los perodos de su evolucin; es esto
lo que trae las diferencias relativas a la edad. A partir del nacimiento los fenmenos de la
vida son poco intensos, despus devienen bien pronto muy activos, para retardarse de
nuevo en la vejez.
El sexo y el estado fisiolgico de los rganos genitales pueden originar modificaciones a
veces muy profundas, sobre todo en los seres inferiores, donde las propiedades fisiolgicas
de las larvas difieren en ciertos casos completamente de las propiedades de los animales
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Claude Bernard 86

completos y provistos de rganos genitales.


La muda trae modificaciones orgnicas a menudo tan profundas, que las experiencias
practicadas en los animales en estos diversos estados no dan absolutamente los mismos
resultados35.
La invernacin produce tambin grandes diferencias en los fenmenos de la vida, y no es
absolutamente la misma cosa operar en la rana o en el sapo durante el verano que durante
el. invierno36.
El estado de digestin o de abstinencia, de salud o de enfermedad, aporta tambin modificaciones muy grandes en la intensidad de los fenmenos de la vida, y consecuentemente en
la resistencia de los animales a la influencia de ciertas sustancias txicas, y en la aptitud a
contraer tal o cual enfermedad parasitaria o virulenta.
La costumbre es tambin una de las condiciones ms poderosas para modificar el organismo. Esta condicin es de las ms importantes a tener en cuenta, sobre todo cuando se quiere experimentar la accin de las sustancias txicas o medicamentosas en los organismos.
La talla de los animales aporta tambin en la intensidad de los fenmenos vitales
modificaciones importantes. En general, los fenmenos vitales son ms intensos en los animales pequeos que en los grandes, lo que hace, como se ver ms adelante, que no se
puedan referir rigurosamente los fenmenos fisiolgicos al kilogramo de animal.
En resumen, de acuerdo a todo lo dicho precedentemente, se ve qu enorme complejidad
presenta la experimentacin en los animales, en razn de las condiciones innumerables que
el fisilogo est obligado a tener en cuenta.
Sin embargo, se puede tener xito cuando se aportan, como acabamos de indicarlo, una
distincin y una subordinacin convenientes en la apreciacin de esas diversas condiciones,
Y cuando se trata de ligarlas a circunstancias fsico-qumicas determinadas.
VIl.-De la eleccin de los animales; de la utilidad que se puede sacar para la medicina
de las experiencias hechas en las distintas especies animales.
Entre las objeciones que los mdicos han formulado a la experimentacin, hay una que
importa examinar seriamente, porque consistira en poner en duda la utilidad que la fisiologa y la medicina del hombre pueden sacar de los estudios experimentales hechos sobre los
animales. Se ha dicho, en efecto, que las experiencias practicadas en el perro o en la rana,
no podan en su aplicacin, ser concluyentes ms que para el perro y para la rana, pero nunca para el hombre, porque el hombre tendra una naturaleza fisiolgica y patolgica propia
y diferente de la de todos los otros animales. Se ha agregado que, para ser realmente
concluyentes para el hombre, se precisara o que las experiencias fueran hechas en hombres
o en animales tan prximos a l como fuera posible. Es ciertamente con este punto de vista
que Galeno haba escogido el mono como sujeto de sus experiencias, y Vesalio el cerdo,
por su semejanza mayor con el hombre en su calidad de omnvoro. Hoy todava muchas
personas eligen el perro para experimentar, no slo porque es ms fcil de procurarse este
animal, sino tambin porque piensan que las experiencias que se practican en l pueden
35

Ver L. ZEIGLER, Ueber die Brunst und den Embryo der Rehe,Hannover, 1843.

36

Ver STANNIUS, Beobachtungen ber Verjungungsvorgange imthieloischen Organismuso Rostoch und


Schwerin, 1853.
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aplicarse ms convenientemente al hombre que las que se practicaran sobre la rana, por
ejemplo. Qu hay de fundado en estas opiniones? Qu importancia hay que dar a la
eleccin de los animales relativamente a la utilidad que las experiencias puedan tener para
el mdico?
Es muy cierto que para las cuestiones de aplicacin inmediata a la prctica mdica, las
experiencias hechas en el hombre son siempre las ms concluyentes. Nunca nadie ha
tratado de contradecirlo; slo que como no es lcito para las leyes de la moral ni para las del
Estado hacer en el hombre las experiencias que exige imperiosamente el inters de la
ciencia, nosotros proclamamos bien alto la experimentacin en los animales, y agregamos
que desde el punto de vista terico las experiencias en todas las especies de animales son
indispensables a la medicina, y que desde el punto de vista de la prctica inmediata ellas le
son muy tiles. En efecto, como ya lo hemos dicho a menudo, hay que considerar dos cosas
en los fenmenos de la vida: las propiedades fundamentales de los elementos vitales, que
son generales, y luego los arreglos y los mecanismos de organizacin que dan las formas
anatmicas y fisiolgicas especiales a cada especie animal. Ahora bien, entre todos los
animales a los que el fisilogo y el mdico pueden llevar su experimentacin, ocurre que
son ms apropiados los unos que los otros para los estudios que derivan de esos dos puntos
de vista. Diremos solamente aqu de una manera general, que para el estudio de los tejidos,
los animales de sangre fra o los jvenes mamferos son ms convenientes, porque como las
propiedades de sus tejidos vivos desaparecen ms lentamente, pueden ser mejor estudiadas.
Hay tambin experiencias en las que conviene escoger ciertos animales que ofrecen
disposiciones anatmicas ms favorables o una susceptibilidad particular a ciertas
influencias. Tendremos cuidado, en cada gnero de investigaciones, de indicar la eleccin
de animales que convenga hacer. Esto es tan importante, que a menudo la solucin de un
problema fisiolgico o patolgico resulta nicamente de una seleccin ms conveniente del
sujeto de la experiencia, que torna el resultado ms claro o ms demostrativo.
La fisiologa y la patologa generales, estn necesariamente basadas en el estudio de los
tejidos en todos los animales, porque una patologa general que no se apoyara esencialmente en consideraciones tomadas de la patologa comparada de los animales en todos los
grados de la organizacin, no puede constituir ms que un conjunto de generalidades sobre
la patologa humana, pero nunca una patologa general en el sentido cientfico de la palabra.
Lo mismo que el organismo no puede vivir ms que por el concurso o por la manifestacin
normal de las propiedades de uno o de muchos de sus elementos vitales, igualmente el
organismo no puede enfermar ms que por la manifestacin anormal de las propiedades de
uno o de muchos de sus elementos vitales. Ahora bien, como los elementos vitales son de
naturaleza semejante en todos los seres vivos, estn sometidos a las mismas leyes
orgnicas, se desarrollan, viven, enferman y mueren bajo influencias de naturaleza necesariamente semejante, aunque manifestadas por mecanismos variados hasta el infinito. Un
veneno o una condicin mrbida que actuara sobre un elemento histolgico determinado,
deber afectarlo en las mismas circunstancias en todos los animales que estuvieran
provistos de l; sin ello estos elementos no seran ya de la misma naturaleza; y si se
continuaran considerando como de la misma naturaleza elementos vitales que reaccionaran
de manera opuesta o diferente bajo la influencia de los reactivos normales o patolgicos de
la vida, esto sera no solamente negar la ciencia en general, sino adems introducir en la
biologa una confusin y una oscuridad que trabaran absolutamente su marcha; porque en
la ciencia de la vida, el carcter que debe estar coloca-do en primer trmino y que debe
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dominar a todos los otros, es el carcter vital. Sin duda es-te carcter vital podr presentar
grandes diferencias en su intensidad y en su modo de mani-festacin, segn las
circunstancias especiales de los medios o de los mecanismos que pre-senten los organismos
sanos o enfermos. Los organismos inferiores poseen menos eleven-tos vitales distintos que
los organismos superiores; de donde resulta que estos seres son afectados con menos
facilidad por las influencias de muerte o enfermedades. Pero en los animales de la misma
clase, del mismo orden o de la misma especie, hay tambin diferencias constantes o
pasajeras que el mdico fisilogo debe conocer y explicar absolutamente, porque, bien que
estas diferencias no reposen ms que sobre matices, ellas dan a los fen-menos una
expresin esencialmente diferente. Es precisamente aqu donde se constituir el problema
de la ciencia: buscar la unidad de naturaleza de los fenmenos fisiolgicos Y patolgicos
en medio de la variedad infinita de sus manifestaciones especiales. La experimentacin en
los animales es, pues, una de las bases de la fisiologa y de la patologa comparadas; y
citaremos ms adelante ejemplos que probarn cun importante es no perder de vista las
ideas que preceden.
La experimentacin en los animales superiores, suministra continuamente elementos en los
asuntos de fisiologa y patologa especiales que son aplicables a la prctica, es decir, a la
higiene o a la medicina; los estudios sobre la digestin hechos en los animales, son evidentemente comparables a los mismos fenmenos en el hombre, y las observaciones de W.
Beaumont sobre su canadiense comparadas a las que se han hecho con ayuda de fstulas
gstricas en el perro, lo han probado abundantemente. Las experiencias hechas en los animales, sea sobre los nervios cerebro-espinales, sea sobre los nervios vasomotores y secretores del gran simptico, lo mismo que las experiencias sobre la circulacin! son, en todas sus
partes, aplicables a la fisiologa y a la patologa humanas. Las experiencias hechas en animales con sustancias deletreas, o en condiciones perjudiciales, son muy tiles y perfectamente concluyentes para la toxicologa y la higiene del hombre. Las investigaciones sobre
las sustancias medicamentosas o txicas, son del mismo modo absolutamente aplicables al
hombre del punto de vista teraputico; porque, como lo he demostrado37, los efectos de
estas sustancias son los mismos en el hombre y en los animales, salvo diferencias de intensidad. En las investigaciones de fisiologa patolgica sobre la formacin del callo, sobre la
produccin del pus, y en muchas otras bsquedas de patologa comparada, las experiencias
en los animales son de una utilidad incontestable para la medicina del hombre.
Pero junto a estas aproximaciones que se han podido establecer entre el hombre y los animales, es preciso reconocer tambin que existen diferencias. As, desde el punto de vista
fisiolgico, el estudio experimental de los rganos de los sentidos y de las funciones
cerebrales, debe ser hecho en el hombre, porque, por una parte el hombre est por encima
de los animales por sus facultades de las que los animales estn desprovistos, y por otra, los
animales no pueden darnos cuenta directamente de las sensaciones que experimentan. Del
punto de vista patolgico, se constatan tambin diferencias entre el hom-bre y los animales;
as los animales poseen enfermedades parasitarias o bien otras descono-cidas para el
hombre, aut vice versa. Entre esas enfermedades hay algunas que son transmi-sibles del
hombre a los animales y de los animales al hombre, y otras que no lo son. En fin, hay
37

CLAUDE BERNARD, Recherches sur l'opium et ses alcalodes (Comptes rendus de l' Acadmie des
sciences, 1864).
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ciertas susceptibilidades inflamatorias del peritoneo o de otros rganos que no se encuentran desarrolladas en el mismo grado en el hombre que en los animales de las diversas
clases o de las diversas especies. Pero, lejos de que estas diferencias puedan ser motivos
que nos impidan experimentar y generalizar de las investigaciones patolgicas hechas en
animales a las que son observadas en el hombre, ellas devienen razones poderosas de lo
contrario. Las diversas especies de animales nos ofrecen diferencias de aptitudes patolgicas muy numerosas y muy importantes; ya he dicho que entre los animales domsticos,
asnos, perros y caballos, existen razas o variedades que nos presentan susceptibilidades
fisiolgicas o patolgicas completamente especiales; hasta he constatado diferencias
individuales a menudo bastante marcadas. Ahora bien, slo el estudio experimental de estas
diferencias puede darnos la explicacin de las diferencias individuales que se observan en
el hombre, sea en las diferentes razas, sea entre los individuos de una misma raza, y que los
mdicos llaman predisposiciones o idiosincrasia. En lugar de permanecer como estados
indeterminados del organismo, las predisposiciones, estudiadas experimentalmente,
entrarn en consecuencia en casos particulares de una ley general fisiolgica, que llegar a
ser as la base cientfica de la medicina prctica.
En resumen, saco en conclusin que los resultados de las experiencias hechas en los
animales desde los puntos de vista fisiolgico, patolgico y teraputico, son no solamente
aplicables a la medicina terica, sino que sin ellos, a mi juicio, la medicina prctica no
podr alcanzar nunca el ca-rcter de ciencia. Terminar a este respecto, con las palabras de
Buffon, a las que se podra dar una significacin filosfica diferente, pero que son muy
verdaderas cientficamente en esta circunstancia: "Si no existieran animales, la naturaleza
del hombre sera todava ms incomprensible".
VIII.-De la comparacin de los animales y la experimentacin comparativa.
En los animales, y particularmente en los animales superiores, la experimentacin es tan
compleja y est rodeada de causas de error previstas o imprevistas tan numerosas y mltiples, que importa para evitarlas, proceder con la mayor circunspeccin. En efecto, para
llevar la experimentacin a las partes del organismo que se quiere explorar, hay que hacer a
menudo destrozos considerables, y producir desrdenes mediatos o inmediatos que disfrazan, alteran o destruyen los resultados de la experiencia. Son estas, dificultades muy reales,
que muy frecuentemente han tachado de error las investigaciones experimentales, hechas en
los seres vivos, y que han suministrado argumentos a los detractores de la experimentacin.
Pero la ciencia no adelantara nunca si nos creyramos autorizados a renunciar a los mtodos cientficos porque son imperfectos; lo nico que queda por hacer en este caso es perfeccionarlos. Ahora bien, el perfeccionamiento de la experimentacin fisiolgica consiste no
slo en el mejoramiento de los instrumentos y de los procedimientos operatorios, sino ms
que nada en el uso razonado y bien reglamentado de la experimentacin comparativa.
Hemos dicho antes, que no haba que confundir la contra-prueba experimental con la
experimentacin comparativa. La contra-prueba no hace absolutamente alusin a las causas
de error que pueden encontrarse en la observacin del hecho; las supone todas evitadas y no
se dirige ms que al razonamiento experimental; no tiene en vista ms que juzgar si la
relacin que se ha establecido entre un fenmeno y su causa inmediata es exacta y racional.
La contra prueba no es, pues, ms que una sntesis que verifica un anlisis, o un anlisis
que controla una sntesis.
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La experimentacin comparativa, por el contrario, no incide ms que sobre la constatacin


del hecho y sobre el arte de separarlo de las circunstancias o de los otros fenmenos a los
que pueda estar mezclado. La experimentacin comparativa, no es precisamente, sin embargo, lo que los filsofos han llamado el mtodo por diferencia. Cuando un experimentador se encuentra en presencia de los fenmenos complejos debidos a las propiedades
reunidas de diversos cuerpos, procede por diferenciacin, es decir, que separa sucesivamente todos estos cuerpos uno por uno, y ve por diferencia lo que pertenece a cada uno de ellos
en el fenmeno total. Pero este mtodo de exploracin supone dos cosas: supone, primero,
que se sepa cul es el nmero de los cuerpos que concurren a la expresin del conjunto del
fenmeno; y luego, admite que estos cuerpos no se combinan de manera de confundir su
accin en una resultante armnica final. En fisiologa el mtodo de las diferencias es
raramente aplicable, porque casi nunca podemos jactarnos de conocer todos los cuerpos y
todas las condiciones que entran en la expresin de un conjunto de fenmenos, y porque
adems en una infinidad de casos, distintos rganos del cuerpo pueden suplirse en los fenmenos que les son en parte comunes, y disimular ms o menos lo que resulta de la ablacin
de una parte limitada. Supongo, por ejemplo, que se paraliza aislada y sucesivamente todo
el cuerpo, actuando sobre un solo msculo cada vez; el desorden producido por el msculo
paralizado ser ms o menos corregido y disimulado por los msculos vecinos, y se llegar
finalmente a la conclusin de que cada msculo en particular entra por poca cosa en los
movimientos del cuerpo. Se ha expresado muy bien la naturaleza de esta causa de error,
comparndola a lo que ocurrira a un experimentador que suprimiera uno tras otro los
ladrillos que sirven de base a una columna. Vera, en efecto, que la sustraccin sucesiva de
un solo ladrillo por vez no hace vacilar la columna, y llegara a la conclusin lgica pero
falsa, de que ninguno de esos ladrillos sirve para sostener la columna. La experimentacin
comparativa en fisiologa responde a una idea completamente opuesta: porque tiene por
objeto reducir a la unidad la investigacin ms compleja, y por resultado eliminar en bloque
todas las causas de error conocidas o desconocidas.
Los fenmenos fisiolgicos son de tal manera complejos, que nunca sera posible experimentar con algn rigor en los animales vivos si fuera preciso necesariamente determinar
todas las modificaciones que se pueden aportar al organismo en el que se opera. Pero
felizmente nos bastar con aislar bien el nico fenmeno al que deba alcanzar nuestro examen, separndolo, con ayuda de la experimentacin comparativa, de todas las complicaciones que puedan rodearlo. Ahora bien, la experimentacin comparativa alcanza ese objeto
agregando a un organismo semejante, que debe servir de punto de comparacin, todas las
modificaciones experimentales menos una que es la que se quiere apartar.
Si se quiere saber, por ejemplo, cul es el resultado de la ablacin de un rgano profundamente situado, y que no puede ser alcanzado ms que hiriendo muchos rganos circunvecinos, se est necesariamente expuesto a confundir, en el resultado total, lo que pertenece a
las lesiones producidas por el procedimiento operatorio, con lo que pertenece propiamente
a la seccin y a la ablacin del rgano cuyo papel fisiolgico se quiere juzgar. El nico medio de evitar el error, consiste en practicar en un animal semejante una operacin idntica,
pero sin hacer la seccin o la ablacin del rgano en el que se experimenta. Se tienen entonces dos animales en los que todas las condiciones experimentales son las mismas salvo una,
la ablacin de un rgano, cuyos efectos se encuentran ya apartados y expresados por la
diferencia que se observa entre los dos animales. La experimentacin comparativa es una
regla general y absoluta en medicina experimental, y se aplica a toda especie de
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investigaciones, sea que se quieran conocer los efectos en la economa de agentes diversos
que ejercen influencia en ella, sea que se quiera reconocer por experiencias de viviseccin
el papel fisiolgico de las diversas partes del cuerpo.
Unas veces la experimentacin comparativa puede ser hecha en dos animales de la misma
especie y tomados en condiciones tan comparables como sea posible; otras veces hay que
hacer la experiencia en el mismo animal. Cuando se opera en dos animales, es preciso, como acabamos de decirlo, colocar los dos animales semejantes en las mismas condiciones
menos una, la que se quiere comparar. Esto supone que los dos animales comparados sean
lo suficientemente semejantes como para que la diferencia que se constate en ellos, a consecuencia de la experiencia, no pueda ser atribuda a una diferencia propia de su organismo.
Cuando se trata de experimentar en rganos o en tejidos cuyas propiedades son fijas y fciles de distinguir, la comparacin hecha en dos animales de la misma especie basta; pero
cuando por el contrario se quieren comparar propiedades fugaces y delicadas, es preciso
hacer la comparacin en el mismo animal, sea que la naturaleza de la experiencia permita
experimentar sobre l sucesivamente y en momentos diferentes, sea que se necesite operar
al mismo tiempo y simultneamente sobre partes similares del mismo individuo. En efecto,
las diferencias son ms difciles de captar a medida. que los fenmenos que se quieren
estudiar devienen ms mviles y ms delicados; bajo este aspecto nunca ningn animal es
comparable a otro de un modo absoluto, y adems, como ya lo hemos dicho, el mismo animal no es tampoco comparable a s mismo en los diferentes momentos en que se le
examina, sea porque est en condiciones diferentes, sea porque su organismo ha llegado a
ser menos sensible habiendo podido habituarse a la sustancia que se le ha dado o a la
operacin que se le hace sufrir.

IX.-Del empleo del clculo en el estudio de los seres vivos; de los promedios y de la
estadstica.
En fin, ocurre en ocasiones que es preciso ampliar la experimentacin comparativa fuera
del animal, porque las causas de error pueden tambin encontrarse en los instrumentos que
se emplean para experimentar.
Yo me limito aqu a sealar y a definir el principio de la experimentacin comparativa; ser
desarrollado a propsito de los casos particulares en el curso de esta obra. Citar en la
tercera parte de esta introduccin, ejemplos apropiados para demostrar la importancia de la
experimentacin comparativa, que es la verdadera base de la medicina experimental; sera
fcil, en efecto, probar que casi todos los errores experimentales derivan de que se ha
descuidado el juzgar comparativamente los hechos, o de que se han credo comparables
casos que no lo eran.
En las ciencias experimentales la medicin de los fenmenos es un punto fundamental,
puesto que es por la determinacin cuantitativa de un efecto con relacin a una causa dada,
que puede establecerse la ley de los fenmenos. En biologa, si se quiere llegar a conocer
las leyes de la vida, no slo hay que observar y constatar los fenmenos vitales, sino que
adems hay que fijar numricamente las relaciones de intensidad en las que se encuentran
los unos con relacin a los otros.
Esta aplicacin de las matemticas a los fenmenos naturales, es el objetivo de toda
ciencia, porque la expresin de la ley de los fenmenos debe ser siempre matemtica. Se
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precisara para ello que las probabilidades sometidas al clculo fueran resultados de hechos
suficien-temente analizados, como para estar seguros de que se conocen completamente las
condi-ciones de los fenmenos entre los que se quiere establecer una ecuacin. Ahora bien,
pienso que las tentativas de este gnero son prematuras en la mayor parte de los fenmenos
de la vida, precisamente porque estos fenmenos son de tal manera complejos, que junto a
algunas de sus condiciones que conocemos, debemos no solamente suponer, sino estar
ciertos de que existe una multitud de otras que nos son an absolutamente desconocidas.
Creo que actualmente la va a seguir ms conveniente para la fisiologa y para la medicina,
es la de tratar de descubrir hechos nuevos, en lugar de ensayar reducir a ecuaciones los que
la ciencia posee. Esto no quiere decir que condene la aplicacin matemtica a los
fenmenos biolgicos, porque es slo por ella que ms adelante la ciencia se constituir;
sino que tengo la conviccin de que la ecuacin general es imposible por el momento,
debiendo necesariamente el estudio cualitativo de los fenmenos preceder a su estudio
cuantitativo.
Los fsicos y los qumicos han tratado ya bien a menudo de reducir al clculo los fenmenos fsico-qumicos de los seres vivos. Entre los antiguos, as como tambin entre los
modernos, los fsicos y qumicos ms eminentes han querido establecer los principios de
una mecnica animal, y las leyes de una estadstica qumica de los animales. Bien que los
progresos de las ciencias fsico-qumicas hayan tornado la solucin de estos problemas ms
accesible en nuestros das que en el pasado, sin embargo, me parece imposible llegar
actualmente a conclusiones exactas, porque faltan las bases fisiolgicas para asentar todos
estos clculos. Sin duda, se puede establecer muy bien el balance de lo que consume un
organismo vivo en alimentos, y de lo que devuelve en excreciones, pero stos no sern ms
que resultados de estadstica pura, incapaces de aportar luz a los fenmenos ntimos de la
nutricin en los seres vivos. Esto sera, segn la expresin de un qumico holands, querer
contar lo que ocurre en una casa mirando lo que entra por la puerta y lo que sale por la
chimenea. Se pueden fijar exactamente los dos trminos extremos de la nutricin; pero si se
quiere a continuacin interpretar el intermedio que los separa, nos encontramos ante una
incgnita de la que la imaginacin crea la mayor parte, tanto ms fcilmente cuanto que las
cifras se prestan a menudo a maravilla para la demostracin de las hiptesis ms diversas.
Hace veinticinco aos, al comienzo de mi carrera fisiolgica, fu uno de los primeros, segn
creo, en ensayar la experimentacin en el medio Interno del organismo, a fin ae seguir paso
a paso y experimentalmente todas esas transformaciones de materia que los qumicos
explicaban tericamente. Institu entonces experiencias para averiguar cmo se destruye en
el ser viviente el azcar, uno de los principios alimenti-cios ms definidos. Pero en lugar de
instruirme sobre la destruccin del azcar, mis experiencias me condujeron a descubrir 1
que se produca constantemente azcar en los animales, independientemente de la
naturaleza de la alimentacin. Adems, estas investigaciones me dieron la conviccin de
que se cumplen en el medio orgnico animal una infinidad de fenmenos fsico-qumicos
muy complejos que dan nacimiento a muchos otros productos que ignoramos an, y a los
que los qumicos en consecuencia no tienen en cuenta para nada en sus ecuaciones de
estadstica.
Lo que falta a las estadsticas qumicas de la vida, o a las diversas apreciaciones numricas
que se hacen de los fenmenos fisiolgicos, no son ciertamente las explicaciones qumicas
ni el rigor de los clculos: son sus bases fisiolgicas las que en la mayora de los casos son
falsas, slo porque son incompletas. Somos inducidos en error tanto ms fcilmente cuanto
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que se parte de un resultado experimental incompleto, y que se razona sin verificar a cada
paso las deducciones del razonamiento. Voy a citar ejemplos de estos clculos que condeno, tomndolos de obras a las que, por otra parte, tengo en la mayor estima. Bidder y
Schmidt (de Dorpat), publicaron en 1852 trabajos muy importantes sobre la digestin y sobre la nutricin. Sus investigaciones contienen materiales en bruto excelentes y muy numerosos; pero las deducciones de sus clculos son a menudo, a mi juicio, atrevidas o errneas.
As, por ejemplo, estos autores han tomado un perro que pesaba 16 kilogramos, han colocado en el conducto de su glndula submaxilar un tubo por el que se deslizaba la secrecin, y
han obtenido en una hora 5gr.640 de saliva; de donde sacan la conclusin de que por las
dos glndulas deben escaparse llgr.280. En seguida han colocado otro tubo en el conducto
de una glndula partida del mismo animal, y han obte-nido en una hora 8gr.790 de saliva,
lo que para las dos glndulas partidas equivaldra a 17gr.580. Ahora, agregan, si se
quieren aplicar estas cifras al hombre, hay que establecer que siendo el hombre unas cuatro
veces ms pesado que el perro en cuestin, nos ofrece un peso de 64 kilogramos; por
consiguiente, el clculo establecido en esta proporcin nos da para las glndulas
submaxilares del hombre 46 gramos de saliva en una hora, o sea lkg.082 por da. Para las
glndulas partidas tenemos en una hora 70 gramos, o sea lkg.687 por da; lo que, reducido
a la mitad, nos dara alrededor de lkg.40 de saliva segregada en veinticua-tro horas por las
glndulas salivales de un hombre adulto, etctera38.
No hay en lo que precede, como lo comprenden bien los lectores mismos, una sola cosa que
sea verdad: es el resultado bruto que han obtenido en el perro; pero todos los clculos que
se deducen de ello estn establecidos sobre bases falsas y discutibles; primero, no es exacto
que haya que doblar el producto de una de las glndulas para tener el de las dos, porque la
fisiologa ensea que muy a menudo las glndulas dobles segregan alternativamente, y que
cuando una segrega mucho la otra segrega menos; y luego, que adems de las dos glndulas
salivales submaxilar y partida existen an otras de las que no se ha hecho mencin.
Es tambin inexacto creer que multiplicando por 24 el producto de la saliva de una hora se
tenga la saliva vertida en la boca del animal en veinticuatro horas. En efecto, la secrecin
salival es eminentemente intermitente y no se produce ms que en el momento de la comida
o de una excitacin; durante todo el resto del tiempo la secrecin es nula o insignificante.
En fin, la cantidad de saliva que se ha obtenido de las glndulas salivales del perro tomado
para la experiencia, no es una cantidad absoluta; hubiera sido nula si no se hubiera excitado
la membrana mucosa bucal; y hubiera podido ser ms o menos considerable si se hubiera
empleado otra excitacin ms fuerte o ms dbil que la del vinagre.
Ahora, en cuanto a la aplicacin de los clculos precedentes al hombre, es todava ms
discutible. Si se hubiera multiplicado la cantidad de saliva obtenida por el peso de las
glndulas salivales, se hubiera obtenido una proporcin ms aproximada; pero no admito
que se pueda calcular la cantidad de saliva sobre el peso de todo el cuerpo tomado como
masa. La apreciacin de un fenmeno por kilo del cuerpo del animal, me parece
completamente inexacta, puesto que se comprenden en l tejidos de toda naturaleza y
extraos a la produccin del fenmeno sobre el que se calcula.
En la parte de sus investigaciones que concierne a la nutricin, Bidder y Schmidt han conseguido una experiencia muy importante y quizs una de las ms laboriosas que se hayan
ejecutado nunca. Han hecho, del punto de vista del anlisis elemental, el balance de todo lo
38

BIDDER Y SCHMIDT, Die Verdaungssafte und der Stoffwechset, Mitaud und Leipzig, 1852. S. 12.
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que una gata tom y devolvi durante ocho das de alimentacin y diecinueve das de
abstinencia. Pero esta gata se encontraba en condiciones fisiolgicas que ellos ignoraban;
estaba embarazada y pari sus hijuelos en el da 17 de la experiencia. En tal circunstancia
los autores consideraron a los cachorros como excrementos y los calcularon con las sustancias eliminadas como una simple prdida de peso 39. Creo que sera preciso justificar estas
interpretaciones cuando se trata de precisar fenmenos tan complejos.
En una palabra, considero que, si en estos trabajos de estadstica qumica aplicada a los
fenmenos de la vida, las cifras responden a la realidad, es slo por azar o porque el
instinto de los experimentadores dirige y endereza e] clculo. Sin embargo repetir que la
crtica que acabo de hacer no se dirige en principio al empleo del clculo en la fisiologa,
sino que es slo relativa a su aplicacin en el estado actual de complejidad de los fenmenos de la vida. Por otra parte, me siento feliz de poder apoyarme aqu en la opinin de los
fsicos y qumicos ms competentes en tal materia. Los seores Regnault y Reiset, en su
hermoso trabajo sobre la respiracin, se expresan as a propsito de los clculos que les
fueron dados para establecer la teora del calor animal: "No dudamos de que el calor animal
sea producido enteramente por las reacciones qumicas que se verifican en la economa;
pero pensamos que el fenmeno es demasiado complejo para que sea posible calcularlo de
acuerdo a la cantidad de oxgeno consumido. Las sustancias que se queman por la
respiracin estn formadas en general de carbono, de hidrgeno, de zoe o de oxgeno, a
menudo en proporciones considerables; cuando se destruyen completamente por la
respiracin, el oxgeno que encerraban contribuye a la formacin de agua y de cido carbnico, y el calor que se desprende es entonces necesariamente muy diferente del que
produciran, quemndose, el carbono y el hidrgeno si los supusiramos libres. Por otra
parte, estas sustancias no se destruyen completamente; una parte de ellas se transforma en
otras sustancias que desempean papeles especiales en la economa animal, o que se
escapan, en las excreciones, al estado de materias muy oxidadas (urea, cido rico). Ahora
bien, en todas sus transformaciones, y en las asimilaciones de sustancias que tienen lugar
en los rganos, hay desprendimiento o absorcin de calor; pero los fenmenos son
evidentemente tan complejos, que es poco probable que se llegue nunca a someterlos al
clculo. Es, pues, por una coincidencia fortuita que las cantidades de calor desprendidas por
un animal, aparecieron, en las experiencias de Lavoisier, de Dulong y de Despretz, poco
menos que iguales a las que se hubieran obtenido quemando el carbono contenido en el
cido carbnico producido, y el hidrgeno del que se determina la cantidad por una hiptesis bien gratuita, admitiendo que la porcin del oxgeno consumido que no se encuentra
en el cido carbnico, haya servido para transformar este oxgeno en agua"40.
Los fenmenos qumico-fsicos del organismo vivo, son pues todava hoy demasiado
complejos para poder ser abrazados en su conjunto de otro modo que por hiptesis. Para
llegar a la solucin exacta de problemas tan vastos, es preciso comenzar por analizar las
resultantes de esas reacciones complicadas, y descomponerlas por medio de la experimentacin, en cuestiones simples y netas. Yo he hecho ya algunas tentativas en esta va
analtica, demostrando que en lugar de abrazar el problema de la nutri-cin en bloque,
importa primero determinar la naturaleza de los fenmenos fsico-qumicos que se verifican
en un rgano formado de un tejido definido, tales como un msculo, una glndula o un
39

Bidder y Schmldt, loc. cit., pg. 397.


Ver REGNAULT ET REISET, Recherches chimiques sur la respiration des animaux des diverses classes
(Ann. de chimie et de phisique, 111 serie, tomo XXVI, pg. 217).
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nervio; y que es necesario al mismo tiempo, tener en cuenta el estado de funcin o de


reposo del rgano. He demostrado adems que se puede regular a voluntad el estado de
reposo y de funcin del rgano con ayuda de sus nervios, y hasta que se puede actuar sobre
l localmente ponindose al abrigo de una repercusin sobre el organismo, cuando
previamente se han separado los nervios perifricos de los centros nerviosos41. Cuando se
hayan analizado as los fenmenos fsico-qumicos propios de cada tejido, de cada rgano,
entonces solamente se podr tratar de comprender el conjunto de la nutricin, y de hacer
una estadstica qumica fundada en una base slida, es decir, en el estudio de hechos
fisiolgicamente precisos, completos y comparables.
Otra forma de aplicacin muy frecuente de las matemticas a la biologa, se encuentra en el
uso del promedio, o en el empleo de la estadstica, que, en medicina y en fisiologa,
conducen por as decirlo necesariamente al error. Hay sin duda muchas razones para ello;
pero el mayor escollo de la aplicacin del clculo a los fenmenos fisiolgicos, es siempre
en el fondo su excesiva complejidad, que les impide ser definidos y suficientemente
comparables entre s. El empleo del promedio en fisiologa y en medicina, no da muy a
menudo ms que una falsa precisin a los resultados, destruyendo el carcter biolgico de
los fenmenos. Se podran distinguir desde nuestro punto de vista, muchas especies de
promedios: los promedios fsicos, los promedios qumicos y los promedios fisiolgicos o
patolgicos. Si se observa, por ejemplo, el nmero de pulsaciones y la intensidad de la
presin sangunea por las oscilaciones de un instrumento hemomtrico durante todo un da,
y se toma el promedio de todas estas cifras para tener la presin verdadera o media de la
sangre, o para conocer el nmero verdadero o medio de pulsaciones, se conseguirn
precisamente nmeros falsos. En efecto, la pulsacin disminu-ye de cantidad y de
intensidad en ayunas, y aumenta durante la digestin o bajo otras influencias de
movimiento o de reposo; todos estos caracteres biolgicos del fenmeno desaparecen en el
promedio. Se hace tambin muy a menudo uso de promedios qumicos. Si se recoge la
orina de un hombre durante veinticuatro horas y se mezclan todas las orinas para tener el
anlisis de la orina media, se tiene precisamente el anlisis de una orina que no existe;
porque en ayunas la orina difiere de la de la digestin, y estas diferencias desapare-cen en
la mezcla. Lo sublime del gnero ha sido imaginado por un fisilogo que, tomando orina de
un mingitorio de una estacin de tren, por el que pasaban gentes de todas las na-ciones,
crey poder dar as el anlisis de la orina media europea! Al lado de estos prome-dios
fsicos y qumicos, existen los promedios fisiolgicos, o lo que. podramos llamar las
descripciones medias de los fenmenos, que son todava ms falsas. Supongo que un
mdico recoja un gran nmero de observaciones particulares sobre una enfermedad, y que
haga en seguida una descripcin media de todos los sntomas observados en los casos
particulares; obtendr as una descripcin que no se encontrar jams en la naturaleza.
Igualmente en fisiologa no hay que dar nunca descripciones medias de las experiencias,
porque las verdaderas relaciones de los fenmenos desaparecen en este promedio; cuando
se tiene que ver con experiencias complejas y variables, hay que estudiar sus diversas
circunstancias y en seguida dar la experiencia ms perfecta como tipo, que representar
siempre un hecho verdadeto. Los promedios, en los casos que acabamos de considerar,
deben pues ser rechazados, porque confunden queriendo reunir y falsean queriendo
41

CLAUDE BERNARD. Sur le changement de couleur du sang dans l'tat de fonction et de repos des
glandes. - Analyse du sang des muscles au repos et en contraction. Leons sur les liquides de I'organisme,
Pars, 1859.
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simplificar. Los promedios no son aplicables ms que a la reduccin de probabilidades


numricas que varen muy poco, y refirindose a casos perfectamente determinados Y
absolutamente simples.
Sealar an como tachada por numerosas causas de error la reduccin de los fenmenos
fisiolgicos al kilo de animal. Este mtodo es muy empleado por los fisilogos desde hace
cierto nmero de aos, en el estudio de los fenmenos de la nutricin (ver pg. 176 y sig.).
Se observa, por ejemplo, lo que un animal consume de oxgeno, o de un alimento cualquiera, en un da; despus se divide por el peso del animal, y se saca el consumo de alimento o
de oxgeno por kilo de animal. Se puede tambin aplicar este mtodo para dosificar la
accin de las sustancias txicas o medicamentosas. Se envenena un animal con una dosis
limitada de estricnina o de curare, y se divide la cantidad de veneno administrado por el
peso del cuerpo, para tener la cantidad de veneno por kilo. Para ser ms exactos, en las
experiencias que acabamos de citar, habra que calcular no por kilo del cuerpo del animal,
tomado como masa, sino por kilo de la sangre y del elemento sobre el que obre el veneno;
sin esto no se podr sacar de estas reducciones ninguna ley directa. Pero quedaran an
otras condiciones que habra que establecer lo mismo experimentalmente y que varan con
la edad, la talla, el estado de digestin, etc.; tales son todas las condiciones fisiolgicas que
en estas mediciones deben estar siempre en primera fila.
En resumen, todas las aplicaciones del clculo seran excelentes si las condiciones fisiolgicas estuvieran exactamente determinadas. Es pues en la determinacin de estas condiciones
donde el fisilogo y el mdico deben concentrar por el momento todos sus esfuerzos. Es
preciso, primero determinar exactamente las condiciones de cada fenmeno; sta es la
verdadera exactitud biolgica y sin este primer estudio, todas las probabilidades numricas
son inexactas, y tanto ms inexactas, cuanto que dan cifras que engaan con una falsa
apariencia de exactitud.
En cuanto a la estadstica, se le ha hecho desempear un gran papel en medicina, y desde
entonces constituye una cuestin mdica que importa examinar aqu. La primera condicin
para emplear la estadstica, es que los hechos a los que se aplique estn perfectamente
observados, a fin de poder ser reducidos a unidades comparables entre s. Ahora bien, esto
no ocurre lo ms a menudo en medicina. Todos los que conocen los hospitales saben de qu
groseras causas de error han podido estar invalidadas las determinaciones que sirven de
base a la estadstica. Muy a menudo el nombre de las enfermedades ha sido dado al azar,
sea porque el diagnstico era oscuro, sea porque la causa de la muerte ha sido inscrita, sin
adjudicarle ninguna importancia cientfica, por un alumno que no haba visto al enfermo, o
por una persona de la administracin ajena a la medicina. Bajo este aspecto no podr haber
ms estadstica patolgica vlida, que la que est hecha con resultados recogidos por el
investigador mismo. Pero aun en este caso, jams dos enfermos se parecen exactamente; la
edad, el sexo, el temperamento y una multitud de otras circunstancias, aportarn siempre
diferencias, de donde resulta que el promedio o relacin que se deduzca de la comparacin
de los hechos, estar siempre sujeto a contradiccin. Pero ni aun en hiptesis, admitira yo
que los hechos puedan nunca ser absolutamente idnticos y comparables en la estadstica;
necesariamente tienen que diferir en algn punto, porque sin ello la estadstica conducira a
un resultado cientfico absoluto, mientras que ella no puede dar ms que una probabilidad,
pero nunca una certidumbre. Confieso que no comprendo por qu se llaman leyes los resultados que se puedan sacar de la estadstica; porque la ley cientfica, a mi juicio, no puede
estar fundada ms que sobre una certidumbre, y sobre un determinismo absoluto, no sobre
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una probabilidad. Sera salir de mi tema irme a extraviar en todas las explicaciones que se
pueden dar sobre el valor de los mtodos de estadstica fundados en el clculo de probabilidades; pero sin embargo es indispensable que diga aqu lo que pienso de la aplicacin de la
estadstica a las ciencias fisiolgicas en general y a la medicina en particular.
Hay que reconocer en toda ciencia dos clases de fenmenos, los unos, cuya causa est
actualmente determinada, los otros cuya causa est an indeterminada. En todos los
fenmenos cuya causa est determinada, la estadstica no tiene nada que hacer; hasta seria
absurda. As, desde que las circunstancias de la experiencia estn bien establecidas, no se
puede hacer ya estadstica; no se ir por ejemplo a reunir casos para saber cuntas veces
ocurre que el agua est formada de oxgeno y de hidrgeno; para saber cuntas veces ocurre
que cortando el nervio citico se produzca la parlisis de los msculos a los que se dirige.
Los efectos se producirn siempre, sin excepcin y necesariamente, porque la causa del
fenmeno est exactamente determinada. Slo cuando un fenmeno encierra condiciones
an indeterminadas, es que se puede hacer con l estadstica; pero lo que hay que saber, es
que se hace la estadstica slo porque se est en la imposibilidad de hacer otra cosa; porque
nunca la estadstica a mi juicio puede dar la verdad cientfica, ni puede constituir en
consecuencia un mtodo cientfico definitivo. Un ejemplo explicar mi pensamiento. Como
lo veremos ms adelante, los experimentadores han hecho experiencias en las que se ha
encontrado que las races raqudeas anteriores eran insensibles; otros experimentadores han
hecho experiencias en las que se ha encontrado que las mismas races eran sensibles. Aqu
los casos parecan tan comparables como es posible serlo; se trataba de la misma operacin,
hecha por el mismo procedimiento, en los mismos animales, y en las mismas races raqudeas. Haba que contar entonces los casos positivos y negativos y decir: la ley es que las
races anteriores sean sensibles, por ejemplo, 25 veces sobre 100? O bien haba que admitir, segn la teora de lo que se llama la ley del mayor nmero, que a travs de una cantidad
inmensa de experiencias se llegara a encontrar que las races son tan pronto sensibles como
insensibles? Tal experiencia hubiera sido ridcula, porque hay una razn para que las races
sean insensibles y otra razn para que sean sensibles; es esta razn la que haba que
determinar: yo la he buscado y la he encontrado; de suerte que se puede decir ahora: Las
races raqudeas anteriores son siempre sensibles en condiciones dadas y siempre
insensibles en otras condiciones igualmente determinadas.
Citar an un ejemplo tomado a la ciruja. Un gran cirujano hace operaciones de la talla por
el mismo procedimiento; hace en seguida un cuadro estadstico de los casos de muerte y de
los casos de curacin, y concluye, segn la estadstica, que la ley de la mortalidad en esta
operacin es de dos sobre cinco. Y bien, yo digo que esta relacin no significa absolutamente nada cientficamente y no da ninguna certidumbre para hacer una nueva operacin,
porque no se sabe si este nuevo caso ir a estar entre los curados o entre los muertos. Lo
que hay que hacer en realidad, en lugar de reunir empricamente los hechos, es estudiarlos
con mayor exactitud y cada uno en su determinismo especial. Hay que examinar los casos
de muerte con gran cuidado, y tratar de descubrir en ellos la causa de los accidentes mortales, a fin de volverse dueo de ellos y de evitarlos. Entonces, si se conoce exactamente la
causa de la curacin y la causa de la muerte, se obtendr siempre la curacin en un caso
determinado. No se podra admitir en efecto que los casos que han tenido terminaciones
diferentes fueran de todo punto idnticos. Hay evidentemente alguna cosa que ha sido causa
de la muerte en el enfermo que ha sucumbido, y que no se hallaba en el enfermo que ha
curado; es esta cosa la que hay que determinar, y entonces se podr influir sobre esos
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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fenmenos o reconocerlos y preverlos exactamente; entonces slo se habr alcanzado el


determinismo cientfico. Pero no es con ayuda de la estadstica que se llegar a ello; jams
la estadstica ha enseado nada ni puede ensear nada sobre la naturaleza de los fenmenos.
Yo aplicara an lo que acabo de decir a todas las estadsticas hechas para conocer la eficacia de ciertos remedios en la curacin de las enfermedades. Adems de que no se puede
hacer la enumeracin de los enfermos que se curan solos, pese al remedio, la estadstica no
ensea absolutamente nada sobre el modo de actuar del medicamento ni sobre el
mecanismo de la curacin en aquellos en quienes el remedio hubiera podido actuar.
Las coincidencias, se dice, pueden desempear en las causas de error de la estadstica un
papel tan grande, que no hay que llegar a conclusin alguna sino despus de numerossimos
casos. Pero el mdico no tiene nada que hacer con lo que se llama la ley de los grandes nmeros, ley que, segn la expresin de un gran matemtico, es siempre verdadera en general
y falsa en particular. Lo que quiere decir que la ley de los grandes nmeros no ensea nunca nada para un caso particular. Ahora bien, lo que necesita el mdico es saber si su enfermo curar, y slo la investigacin del determinismo cientfico puede conducirlo a este
conocimiento. Yo no comprendo que se pueda llegar a una ciencia prctica y precisa fundndola en la estadstica. En efecto, los resultados de la estadstica, aun aquellos suministrados por los grandes nmeros, parecen indicar que hay en las variaciones de los fenmenos una compensacin que comporta la ley; pero como esta compensacin es ilimitada, ella
no puede ensearnos nada sobre un caso particular, cosa que confiesan los mismos matemticos; porque ellos admiten que si la bola roja ha salido cincuenta veces seguidas, esto
no es una razn para que la bola blanca tenga ms probabilidades de salir en la vez cinchenta y una. La estadstica no podra pues engendrar ms que ciencias conjeturales; ella no
producir jams ciencias activas y experimentales, es decir, ciencias que regulan los fenmenos de acuerdo a leyes determinadas. Se obtendr con la estadstica una conjetura con
una probabilidad ms o menos grande, en un caso dado, pero nunca una certidumbre, nunca
una determinacin absolutas. Sin duda la estadstica puede guiar el pronstico del mdico,
y en esto le resulta til. No rechazo pues el empleo de la estadstica en medicina, pero
critico que no se trate de ir ms all, y que se crea que la estadstica deba servir de base a la
ciencia mdica; es esta falsa idea la que lleva a algunos mdicos a pensar que la medicina
no puede ser ms que conjetural, concluyendo que el mdico es un artista que debe suplir al
indeterminismo de los casos particulares con su genio, con su tacto mdico. Son estas ideas
anticientficas contra las que debemos protestar con todas nuestras fuerzas, porque son las
que contribuyen a estancar la medicina en el estado en que se encuentra desde hace tanto
tiempo. Todas las ciencias han comenzado necesariamente por ser conjeturales; hoy todava
hay en cada ciencia partes conjeturales. La medicina es an casi completamente conjetural,
no lo niego; pero quiero decir solamente que la ciencia moderna debe hacer esfuerzos para
salir de este estado provisorio que no constituye un estado cientfico definitivo, ni para la
medicina ni para las otras ciencias. El estado cientfico ser ms largo de constituir y ms
difcil de obtener en medicina, a causa de la complejidad de los fenmenos; pero el objetivo
del mdico investigador es reducir en su ciencia como en todas las otras lo indeterminado a
lo determinado. La estadstica no se aplica pues ms que a casos en los que hay an
indeterminacin en la causa del fenmeno observado. En estas circunstancias la estadstica
no puede servir, a mi juicio, ms que para dirigir al observador hacia la bsqueda de esta
causa indeterminada, pero no puede conducirlo nunca a ninguna ley real. Insisto sobre este
punto porque muchos mdicos tienen gran confianza en la esta-dstica, y creen que cuando
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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est establecida sobre hechos bien observados que consideran comparables entre s, ella
puede conducir al conocimiento de la ley de los fenmenos. He dicho ms arriba que los
hechos no son nunca idnticos; por lo tanto la estadstica no es ms que una enumeracin
emprica de observaciones.
En una palabra, fundndose en la estadstica, la medicina no podr ser nunca ms que una
ciencia conjetural; es slo fundndose en el determinismo experimental que llegar a ser
una verdadera ciencia, es decir, una ciencia cierta. Considero esta idea como el pivote de la
medicina experimental, y bajo este aspecto, el mdico experimentador se coloca en un
punto de vista muy distinto al del mdico llamado observador. En efecto, basta que un
fenmeno se haya mostrado una sola vez bajo una cierta apariencia, para admitir que en las
mismas condiciones debe mostrarse siempre de la misma manera. Si difiere en sus
manifestaciones es que las condiciones difieren. Pero no hay leyes en el indeterminismo; no
las hay ms que en el determinismo experimental, Y sin esta ltima condicin no podra
haber ciencia. Los mdicos en general parecen creer que en medicina hay leyes elsticas e
indeterminadas. stas son ideas falsas que hay que hacer desaparecer si se quiere fundar la
medicina cientfica. La medici-na, en su carcter de ciencia, tiene necesariamente leyes que
son precisas y determinadas, y que, como las de todas las ciencias, derivan del "criterium"
experimental. Es al desarrollo de estas ideas que estar especialmente consagrada mi obra,
a la que he titulado Principios de medicina experimental, para indicar que mi pensamiento
es simplemente aplicar a la medicina los principios del mtodo experimental, a fin de que
en lugar de permanecer como ciencia conjetural fundada en la estadstica, ella pueda
devenir una ciencia exacta, fundada en el determinismo experimental. En efecto, una
ciencia conjetural puede reposar sobre lo indeterminado; pero una ciencia experimental no
admite ms que fenmenos determinados o determinables.
Slo el determinismo en la experiencia da la ley absoluta, y el que conoce la ley verdadera,
no es libre ya de prever el fenmeno de otro modo. El indeterminismo en la estadstica deja
al pensamiento una cierta libertad limitada por los nmeros mismos, y es en este sentido
que los filsofos han podido decir que la libertad comienza donde el determinismo
concluye. Pero cuando el indeterminismo aumenta, la estadstica no puede ya captarlo y
encerrarlo en un lmite de variaciones. Se sale entonces de la ciencia, porque es el azar o
una causa oculta cualquiera la que se est obligado a invocar para regir los fenmenos.
Ciertamente no llegaremos nunca al determinismo absoluto de toda cosa; el hombre no
podra existir ya. Siempre habr pues indeterminismo en todas las ciencias, y en la medicina ms que en cualquier otra. Pero la conquista intelectual del hombre consiste en hacer
disminuir y en rechazar el indeterminismo a medida que con ayuda del mtodo experimental gana terreno en el determinismo. Esto slo debe satisfacer su ambicin, porque es
con esto que extiende y extender cada vez ms su poder sobre la naturaleza.

X. - Del laboratorio del fisilogo y de los diversos medios necesarios para el estudio de
la medicina experimental.
Toda ciencia experimental exige un laboratorio. All se retira el sabio para tratar de
comprender, por medio del anlisis experimental, los fenmenos que ha observado en la
naturaleza.
El tema del estudio del mdico es necesariamente el enfermo, y en consecuencia, su primer
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campo de observacin es el hospital. Pero si la observacin clnica puede ensearle a


conocer la forma y la marcha de las enfermedades, es insuficiente para hacerle conocer su
naturaleza; debe para ello penetrar en el interior del cuerpo, y buscar cules son las partes
internas lesionadas en sus funciones. Por eso se uni bien pronto a la observacin clnica de
las enfermedades, su estudio microscpico y las disecciones cadavricas. Pero hoy estos
diversos medios no bastan ya; hay que llevar ms lejos la investigacin, y analizar en el
vivo los fenmenos elementales de los cuerpos organizados, comparando el estado normal
al estado patolgico. Hemos mostrado antes la insuficiencia de la anatoma sola para dar
cuenta de los fenmenos de la vida, y hemos visto que hay que agregar adems a ella el
estudio de todas las condiciones fsicos-qumicas que entran como elementos necesarios de
las manifestaciones vitales, normales o patolgicas. Esta simple indicacin hace presentir
ya que el laboratorio del mdico fisilogo debe ser el ms complicado de todos los'
laboratorios, porque l tiene que realizar experiencias sobre los fenmenos de la vida, que
son los ms complejos de todos los fenmenos naturales.
Se puede considerar tambin que las bibliotecas forman parte del laboratorio del sabio y del
mdico investigador. Pero es a condicin de que lea, para conocer y controlar en la
naturaleza, las observaciones, las experiencias y las teoras de sus predecesores, y no para
encontrar en los libros opiniones ya hechas que le dispensen de trabajar y de tratar de llevar
ms lejos la investigacin de los fenmenos naturales. La erudicin mal comprendida ha
sido y es an uno de los ms grandes obstculos para el adelanto de las ciencias
experimentales. Esta falsa erudicin es la que, poniendo la autoridad de los hombres en
lugar de los hechos, detuvo la ciencia en las ideas de Galeno durante muchos siglos, sin que
nadie osara atacarlas, y esta supersticin cientfica era tal, que Mundini y Vesalio, los
primeros que llegaron a contradecir a Galeno refutando sus opiniones con sus
observaciones de diseccin, fueron considerados como innovadores y como verdaderos
revolucionarios. Sin embargo, es as cmo debiera practicarse siempre la erudicin cientfica. Habra que acompaarla siempre de investigaciones crticas hechas en la naturaleza
misma, destinadas a controlar los hechos de que se hable y a juzgar las opiniones que se
discutan. De esta manera la ciencia, adelantando, se simplificara depurndose por una
buena crtica experimental, en lugar de verse obstaculizada por la exhumacin y la acumulacin de hechos y de opiniones innumerables, entre las cuales no es posible muy pronto
distinguir lo verdadero de lo falso. Estara fuera de lugar el extenderme aqu sobre los errores y sobre la falsa direccin de la mayor parte de estos estudios de literatura mdica que se
califican como estudios histricos o filosficos de la medicina. Quizs tendr ocasin de
explicarme ms adelante sobre este tema, por el momento me limitar a decir que, a mi
juicio, todos estos errores tienen su origen en una confusin perpetua que se hace entre las
producciones literarias o artsticas y las producciones cientficas, entre la crtica de arte y la
crtica cientfica, entre la historia de la ciencia y la historia de los hombres.
Las producciones literarias y artsticas no envejecen jams, en el sentido de que son expresin de sentimientos inmutables como la naturaleza humana. Se puede agregar que las ideas
filosficas representan aspiraciones del espritu humano, que pertenecen igualmente a todos
los tiempos. Existe pues un gran inters en buscar lo que los antiguos nos han dejado, porque bajo este aspecto pueden todava servirnos de modelo. Pero la ciencia, que representa
lo que el hombre ha aprendido, es esencialmente variable en su expresin; vara y se
perfecciona a medida que los conocimientos adquiridos aumentan. La ciencia del presente
est pues por fuerza por encima de la del pasado, y no hay razn ninguna que pueda
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llevarnos a buscar un acrecimiento de la ciencia moderna en los conocimientos de los antiguos. Sus teoras, necesariamente falsas, puesto que no comprenden hechos descubiertos
posteriormente, no produciran ningn provecho real a las ciencias actuales. Toda ciencia
experimental no puede hacer progresos, pues, ms que adelantando y prosiguiendo su obra
en el porvenir. Sera absurdo creer que se la deba ir a buscar en el estudio de los libros que
nos ha legado el pasado. All no se puede encontrar ms que la historia del espritu humano,
cosa completamente distinta.
Hay que conocer sin duda lo que se llama la literatura cientfica, y saber lo que ha sido
hecho por nuestros predecesores. Pero la crtica cientfica, hecha literariamente, no tendra
ninguna utilidad para la ciencia. En efecto, si para juzgar una obra literaria o artstica, no
hay necesidad de que sea uno mismo artista o poeta, no ocurre otro tanto con las ciencias
experimentales. No se podra juzgar una memoria sobre qumica sin ser qumico, ni una
memoria de fisiologa sin ser fisilogo. Si se trata de decidir entre dos opiniones cientficas
diferentes, no basta con ser buen fillogo o buen traductor, hay que estar sobre todo profundamente versado en la ciencia tcnica, hasta hay que ser maestro en esta ciencia, y capaz de
experimentar por s mismo, y de hacer algo mejor que lo que hicieron aquellos cuyas
opiniones se discuten. Una vez tuve que discutir una cuestin anatmica relativa a las
anastomosis del pneumogstrico y del espinal42. Willis, Scarpa, Bischoff, haban emitido a
este respecto opiniones diferentes y hasta opuestas. Un erudito no hubiera podido ms que
referir estas diversas opiniones y colacionar los textos con ms o menos exactitud, pero esto
no hubiera resuelto la cuestin cienti-

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fica. Haba pues que disecar y perfeccionar los medios de diseccin para seguir mejor las
anastomosis nerviosas, y confrontar con la naturaleza la descripcin de cada anatomista:
fu lo que hice, y encontr que la divergencia de los autores se deba a que no haban
asignado a los dos nervios las mismas zonas. Por lo dems es la anatoma, mejor
impulsada, la que ha podido explicar las disidencias anatmicas. Yo no admito pues que
pueda haber en las ciencias hombres que hagan su especialidad de la crtica como los hay
en las letras y en las artes. En las ciencias la crtica, para ser verdaderamente til, debe ser
hecha por los sabios mismos, y por los maestros ms eminentes.
Otro error bastante frecuente es el que consiste en confundir la historia de los hombres con
la historia de una ciencia. La evolucin lgica y didctica de una ciencia experimental no
est representada en absoluto por la historia cronolgica de los hombres que la cultivaron.
Sin embargo es preciso exceptuar las ciencias matemticas y astronmicas; pero esto no
podra ocurrir con las ciencias experimentales fsico-qumicas y con la medicina en
particular. La medicina naci de la necesidad, ha dicho Baglivi, es decir, que desde que
existi un enfermo, se le ha .socorrido y se ha tratado de curarlo. La medicina ha sido pues
desde su cuna una ciencia aplicada, mezclada a la religin y a los sentimientos de piedad
que los hombres experimentan los unos por los otros. Pero la medicina exista como
ciencia? Evidentemente no. Era un empirismo ciego que ha continuado durante siglos,
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CLAUDE BERNARD, Recherches exprimentales sur les fonctions du nerf spinal (Mmoires prsents
par divers savants trangers a l'Acadmie des sciences, tomo X, 1851).
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

Claude Bernard102

enriquecindose poco a poco y como al azar de las observaciones y de las bsquedas


hechas en direcciones aisladas. La fisiologa, la patologa y la teraputica, se han
desenvuelto como ciencias distintas las unas de las otras, lo cual es una falsa va. Recin
hoy se puede entrever la concepcin de una medicina cientfica experimental por la fusin
de estos tres puntos de vista en uno solo.
El punto de vista experimental es el coronamiento de una ciencia completa; porque no hay
que llamarse a engao, la verdadera ciencia no existe ms que cuando el hombre llega a
prever exactamente los fenmenos de la naturaleza, y los domina. La constatacin y la
clasificacin de los cuerpos o de los fenmenos naturales no constituye la ciencia completa.
La verdadera ciencia obra y explica su accin o su poder: ste es su carcter, ste es su
objetivo. Pero es necesario aqu desenvolver mi pensamiento. A menudo he odo decir a los
mdicos que la fisiologa, es decir, la explicacin de los fenmenos de la vida sea al estado
fisiolgico, sea al estado patolgico, no era ms que una parte de la medicina, porque la
medicina era el conocimiento general de las enfermedades. He odo decir igualmente a los
zologos que la fisiologa, es decir, la explicacin de los fenmenos de la vida en todas sus
variedades, no era ms que una rama o una especialidad de la zoologa, porque la zoologa
era el conocimiento general de los animales. Hablando en el mismo sentido un gelogo o
un mineralogista podran decir que la fsica y la qumica no son ms que ramas de la
geologa y de la mineraloga, que compren-den el conocimiento general de la tierra y de los
minerales. Hay en esto errores o por lo me-nos malentendidos que importa explicar.
Primero, hay que saber que todas nuestras divisio-nes de las ciencias no existen en la
naturaleza; no existen ms que en nuestro espritu, el que, en razn de su inseguridad, est
obligado a crear categoras de cuerpos y de fenmenos a fin de comprenderlos mejor
estudiando sus cualidades o propiedades bajo puntos de vista especiales. Resulta de ello
que un mismo cuerpo puede ser estudiado mineralgicamente, fisiolgicamente, patolgicamente, fsicamente, qumicamente, etc., pero en el fondo no hay en la naturaleza ni
qumica, ni fsica, ni zoologa, ni fisiologa, ni patologa: no hay ms que cuerpos que se
trata de clasificar y fenmenos que se trata de conocer y de dominar. Ahora bien, la ciencia
que da al hombre el medio de analizar y de dominar experimental-mente los fenmenos, es
la ciencia ms avanzada y la ms difcil de alcanzar. Necesaria-mente debe ser la ltima en
constituirse; pero no se la podr considerar por esto como una rama de las ciencias que la
han precedido. Bajo este aspecto, la fisiologa, que es la ciencia superior y ms difcil de los
seres vivos, no podr ser mirada como una rama de la medicina o de la zoologa, de igual
modo que la fsica y la qumica no son ramas de la geologa o de la mineraloga. La fsica y
la qumica son las dos ciencias minerales activas por medio de las cuales el hombre puede
dominar los fenmenos de los cuerpos inertes. La fisiologa es la ciencia vital activa, con
ayuda de la cual el hombre podr influir sobre los animales y sobre el hombre, sea al estado
de salud, sea al estado de enfermedad. Sera una gran ilusin del mdico creer que conoce
las enfermedades por haberles dado nombre, por haberlas clasificado y descrito, lo mismo
que sera una ilusin del zologo o del botnico creer que conocen los animales y los
vegetales por haberlos nominado, catalogado, diseca-do y encerrado en un museo, despus
de haberlos llenado de paja, preparado o desecado. El mdico no conocer las
enfermedades ms que cuando pueda influir racional y experimen-talmente sobre ellas; lo
mismo que el zologo no conocer a los animales ms que cuando explique y regule los
fenmenos de su vida. En resumen, no hay que llegar a engaarse con las propias obras; no
se debera dar ningn valor absoluto a las clasificaciones cientficas, ni en los libros ni en
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las academias. Los que se escapan de los marcos tradicionales son los innovadores, y los
que persisten en ellos ciegamente se oponen a los progresos cientficos. La evolucin
misma de los conocimientos humanos quiere que las ciencias experimentales sean su
objetivo, y esta evolucin exige que las ciencias de clasificacin que las preceden pierdan
su importancia a medida que las ciencias experimentales se desarrollan.
El espritu del hombre sigue una marcha lgica y necesaria en la bsqueda de la verdad
cientfica. Observa hechos, los aproxima y deduce consecuencias, que controla por la experiencia, para elevarse a proposiciones o a verdades cada vez ms generales. Es necesario sin
duda que, en este trabajo sucesivo, el investigador conozca lo que han hecho sus predecesores y lo tenga en cuenta. Pero es preciso que sepa tambin que no es ello ms que un punto
de apoyo para ir en seguida ms lejos, y que todas las nuevas verdades cientficas no se
encuentran en el estudio del pasado, sino por el contrario en estudios nuevos hechos en la
naturaleza, es decir, en los laboratorios. La literatura cientfica til es pues sobre todo la
literatura cientfica de los trabajos modernos, a fin de estar al corriente del progreso
cientfico, y aun este estudio no debe ser llevado muy lejos, porque seca el espritu y ahoga
la invencin y la originalidad cientfica. Pero qu utilidad podramos extraer de la
exhumacin de teoras agusanadas, o de observaciones hechas cuando no se conocan
medios de investigacin convenientes? Sin duda ello puede ser interesante para conocer los
errores por los que en su evolucin pasa el espritu humano, pero es tiempo perdido para la
ciencia propiamente dicha. Pienso que importa mucho dirigir desde temprano el espritu de
los alumnos hacia la ciencia activa experimental, hacindoles comprender que se desarrolla
en los laboratorios, en vez de dejar creer que reside en los libros y en la interpretacin de
los escritos de los antiguos. Sabemos por la historia la esterilidad de esta va escolstica, y
las ciencias no han tomado impulso ms que cuando sustituyeron a la autoridad de los
libros, la autoridad de los hechos precisa-dos en la naturaleza con ayuda de medios de
experimentacin cada vez ms perfecciona-dos; el mayor mrito de Bacon es haber
proclamado bien alto esta verdad. Por lo que a m se refiere, considero que relacionar hoy la
medicina con esos comentarios retardados y envejecidos de la Antigedad, es retrogradar y
retornar hacia la escolstica, mientras que dirigirla hacia los laboratorios y hacia el estudio
analtico experimental de las enfermedades, es marchar en la va del verdadero progreso, es
decir, hacia la fundacin de una ciencia mdica experimental. Esto es en m una conviccin
profunda que tratar siempre de hacer prevalecer, sea por mi enseanza, sea por mis
trabajos.
El laboratorio fisiolgico debe ser hoy, pues, el objeto central de los estudios del mdico
cientfico; pero aqu importa que me explique ms a fin de evitar los malentendidos. El
hospital, o mejor, la sala del hospital no es el laboratorio del mdico como se le cree muy a
menudo; no es, como ya lo hemos dicho, ms que su campo de observacin; all es donde
debe hacerse lo que se llama la clnica, es decir, el estudio tan completo como sea posible
de la enfermedad en la cama misma del enfermo. La medicina comienza necesariamente
por la clnica, puesto que es ella la que determina y define el objetivo de la medicina, es
decir, el problema mdico; pero no por ser el primer estudio del mdico ha de ser la clnica
la base de la medicina cientfica: la fisiologa es la base de la medicina cientfica, porque es
ella la que debe dar la explicacin de los fenmenos mrbidos mostrando sus relaciones
con el estado normal. Nunca habr ciencia mdica, mientras no se separe la explicacin de
los fenmenos de la vida al estado patolgico de la explicacin de los fenmenos de la vida
al estado normal.
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Es all pues donde reside realmente el problema mdico, la base sobre la que se edificar la
medicina cientfica. Como se ve, la medicina experimental no excluye la medicina clnica
de observacin; por el contrario, no viene sino despus de ella. Pero constituye una ciencia
superior y necesariamente ms vasta y general. Se concibe que un mdico observador o
emprico que no sale nunca de su hospital, considere que la medicina se encierra en l toda
entera, como una ciencia distinta de la fisiologa, de la que no siente la necesidad. Pero para
el investigador, no hay ni fisiologa ni medicina separadas, no hay ms que una ciencia de
la vida, no hay ms que fenmenos de la vida que trata de explicar tanto en el estado
patolgico como en el estado fisiolgico. Introduciendo esta idea fundamental y esta
concepcin general de la medicina en el espritu de los jvenes desde el comienzo de sus
estudios mdicos, se les mostrar que las ciencias fsico-qumicas que han debido aprender,
son instrumentos que les ayudarn a analizar los fenmenos de la vida al estado normal y
patolgico. Cuando frecuenten el hospital, los anfiteatros y los laboratorios, captarn
fcilmente el lazo general que une todas las ciencias mdicas, en lugar de aprenderlas como
fragmentos de conocimiento separados que no tuvieran entre s relacin alguna.
En una palabra, considero al hospital slo como el vestbulo de la medicina cientfica; es el
primer campo de observacin al que debe entrar el mdico, pero el verdadero santuario de
la ciencia mdica es el laboratorio; es all nicamente donde l busca las explicaciones de la
vida, al estado normal y patolgico, por medio del anlisis experimental. No tengo por qu
ocuparme aqu de la parte clnica de la medicina, la supongo conocida o continuando su
perfeccionamiento en los hospitales con los medios nuevos de diagnstico que la fsica y la
qumica ofrecen sin cesar a la semiologa. Pienso que la medicina no acaba en el hospital
como se lo cree a menudo, sino que ella no hace all ms que comenzar. El mdico celoso
de merecer este nombre en el sentido cientfico, debe, al salir del hospital, ir a su laboratorio y all tratar por experiencias en los animales, de darse cuenta de lo que ha
observado en sus enfermos, sea con respecto al mecanismo de las enfermedades, sea con
respecto a la accin de los medicamentos, sea con respecto al origen de las lesiones
mrbidas de los rganos o de los tejidos. Es all, en una palabra, donde har la verdadera
ciencia mdica. Todo mdico investigador debe tener pues un laboratorio fi-siolgico, y
esta obra est especialmente destinada a dar a los mdicos las reglas y los principios de
experimentacin que han de dirigirlos en el estudio de la medicina experimental, es decir,
en el estudio analtico y experimental de las enfermedades. Los principios de la medicina
experimental sern pues simplemente los principios del anlisis experimental aplicados a
los fenmenos de la vida en el estado de salud y en el estado mrbido.
Hoy las ciencias biolgicas no tienen ya que buscar su camino. Despus de haber, a causa
de la complejidad de su naturaleza, oscilado mayor tiempo que las otras ciencias ms
simples, en las regiones filosficas y sistemticas, han acabado por tomar impulso en la va
experimental, y hoy han entrado plenamente en ella. No les falta ms que una cosa, medios
de desenvolvimiento; ahora bien, estos medios son los laboratorios y todas las condiciones
e instrumentos necesarios para el cultivo del campo cientfico de la biologa.
Hay que decir en honor de la ciencia francesa, que ella ha tenido la gloria de inaugurar de
una manera definitiva el mtodo experimental en la ciencia de los fenmenos de la vida.
Hacia fines del siglo pasado, la renovacin de la qumica ejerci una influencia poderosa en
la marcha de las ciencias fisiolgicas, y los trabajos de Lavoisier y Laplace sobre la respiracin, abrieron una va fecunda de experimentacin fsico-qumica analtica para los fenmenos de la vida. Magendie, mi maestro, impulsado en la carrera mdica por la misma
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influencia, ha consagrado su vida a proclamar la experimentacin en el estudio de los


fenmenos fisiolgicos. Sin embargo la aplicacin del mtodo experimental a los animales,
se hall obstaculizada en su comienzo por la ausencia de laboratorios apropiados, y por
dificultades de todo gnero hoy desaparecidas, pero que yo mismo he tenido ocasin muchas veces de sufrir en mi juventud. El impulso cientfico partido de Francia se esparci en
Europa y, poco a poco, el mtodo analtico experimental entr como mtodo general de
investigacin en el dominio de las ciencias biolgicas. Pero este mtodo se ha perfeccionado ms an y ha dado ms frutos en el pas donde encontr condiciones ms favorables
para su desarrollo. Hoy, en toda Alemania, existen laboratorios a los que se da el nombre de
institutos fisiolgicos, que estn admirablemente dotados y organizados para el estudio
experimental de los fenmenos de la vida. Existen tambin en Rusia y actualmente se construyen otros nuevos en proporciones gigantescas. Es muy natural que la produccin cientfica est en armona con los medios de trabajo que posea la ciencia, y por lo tanto no tiene
nada de raro que Alemania, donde se encuentran instalados con mayor amplitud los medios
de trabajo de las ciencias fisiolgicas, sobrepase a los otros pases por el nmero de sus
productos cientficos. Sin duda el genio del hombre tiene en las ciencias una supremaca
que no pierde nunca sus derechos. Sin embargo, en las ciencias experimentales, el investigador se halla preso en sus propias ideas si no aprende a interrogar a la naturaleza por s
mismo y si no posee para ello los medios convenientes y necesarios. No se concebira a un
fsico o a un qumico sin laboratorio. Pero por lo que se refiere al mdico no se est an
bastante habituado a creer que un laboratorio le sea necesario; se cree que el hospital y los
libros le bastan. Esto es un error; el conocimiento clnico no basta al mdico, como el
conocimiento de los minerales no bastara al qumico o al fsico. Es preciso que el mdico
fisilogo analice experimentalmente los fenmenos de la materia viva, como el fsico y el
qumico analizan experimentalmente los fenmenos de la materia inerte. El laboratorio es
pues la condicin sine qua non para el desarrollo de la medicina experimental, como lo ha
sido para todas las otras ciencias fsico-qumicas. Sin l, el experimentador y la ciencia
experimental no podran existir.
No me extender ms sobre un tema tan importante y que seria imposible desarrollar aqu
suficientemente; terminar diciendo que es una verdad bien establecida en la ciencia
moderna, que los cursos cientficos no pueden hacer ms que dar origen a la inclinacin a
las ciencias y servirles de introduccin. El profesor, indicando en una ctedra didctica los
resultados adquiridos por una ciencia as como su mtodo, forma el espritu de sus oyentes
y los hace aptos para aprender y escoger su camino, pero no podr pretender nunca hacer
sabios de ellos. Es en el laboratorio donde se encuentra el plantel real del verdadero sabio
experimentador, es decir, de aquel que crea la ciencia que otros podrn luego vulgarizar.
Ahora bien, si se quiere tener muchos frutos, lo primero que hay que hacer es cuidar los
almcigos de rboles frutales. La evidencia de esta verdad tiende a producir y producir
necesariamente una reforma universal y profunda en la enseanza cientfica. Porque, lo
repito, hoy se ha reconocido en todas partes, que es en el laboratorio donde germina y se
elabora la ciencia pura, para expandirse en seguida y cubrir el mundo con sus aplicaciones
tiles. Es pues de la fuente cientfica que hay que preocuparse ante todo, puesto que la
ciencia aplicada procede necesariamente de la ciencia pura.
La ciencia y los sabios son cosmopolitas, y resulta poco importante que una verdad
cientfica se desenvuelva en un punto cualquiera del globo, desde que todos los hombres, a
causa de la difusin general de las ciencias, pueden participar de ella. Sin embargo, no
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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podra dejar de hacer votos por que mi pas, que se muestra como promotor y protector de
todo progreso cientfico y que ha sido el punto de partida de esta era brillante que hoy
recorren las ciencias fisiolgicas experimentales43, posea lo ms pronto posible laboratorios
fisiolgicos vastos y pblicamente organizados de manera de formar plyades de fisilogos
y de jvenes mdicos investigadores. Slo el laboratorio ensea las dificultades reales de la
ciencia a los que lo frecuentan; les demuestra que la ciencia pura ha sido siempre la fuente
de todas las riquezas que el hombre adquiere, y de todas las conquistas reales que hace
sobre los fenmenos de la naturaleza. Es adems una excelente educacin para la juventud,
porque le hace comprender que las actuales aplicaciones de las ciencias, tan brillantes, no
son ms que el florecimiento de trabajos anteriores, y que los que hoy aprovechan sus
beneficios, deben un tributo de reconocimiento a sus predecesores que han cultivado
penosamente el rbol de la ciencia sin verlo fructificar.
No podra tratar aqu de todas las condiciones que son necesarias para la instalacin de un
buen laboratorio de fisiologa o de medicina experimental. Esto sera, como se comprende,
compendiar todo lo que debe ser desarrollado ms adelante en esta obra. Me limitar, pues,
a agregar una sola indicacin. He dicho ms arriba que el laboratorio del mdico fisilogo
debe ser el ms complejo de todos los laboratorios, porque se trata de hacer all el anlisis
experimental ms complejo de todos, anlisis para el cual el experimentador tiene
necesidad de la ayuda de todas las dems ciencias. El laboratorio del mdico fisilogo debe
estar en relacin con el hospital, de manera de recibir en l los diversos productos
patolgicos sobre los que debe llevar su investigacin cientfica. Es necesario, adems, que
ese laboratorio encierre animales sanos o enfermos para el estudio de las cuestiones de
fisiologa normal o patolgica. Pero como es sobre todo con medios tomados a las ciencias
fsico-quimicas como se hace el anlisis de los fenmenos vitales sea al estado normal, sea
al estado patolgico, hay que estar necesariamente provisto de un nmero ms o menos
grande de instrumentos. Hasta muy a menudo ciertas cuestiones cientficas exigen
imperiosamente, para poder ser resueltas, instrumentos costosos y complicados, de suerte
que se puede decir entonces que la cuestin cientfica est verdaderamente subordinada a
una cuestin de dinero. Sin embargo, no apruebo el lujo de instrumental en el que han cado
ciertos fisilogos. A mi juicio, hay que tratar de simplificar tanto como sea posible el
instrumental, no slo por razones pecuniarias, sino tambin por razones cientficas, porque
hay que saber que mientras ms complicado es un instrumento, ms causas de error
introduce en las experiencias. El investigador no es grande por el nmero y la complejidad
de sus instrumentos, sino al contrario. Berzelius y Spallanzani son grandes investigadores
que han sido grandes por sus descubrimientos y por la simplicidad del instrumental que han
usado para llegar a ellos. Nuestro principio, pues, en el curso de esta obra, ser tratar de
simplificar tanto como sea posible los medios de estudio, porque es preciso que el
instrumento sea un auxiliar y un medio de trabajo para el investigador, pero no una fuente
de error ms a causa de sus complicaciones.

43

En 1771 era dictado un curso de fisiologa experimental por A. Portal en el Colegio de Francia; sus
experiencias fueron recogidas por Collomb. quien las public bajo forma de cartas en 1771; ellas
reaparecieron en 1808. con algunas adiciones. en la obra de Portal, titulada: Mmoires sur la nature et le
traitement de plusieurs maladies, avec le prcis d'expriences sur les animaux vivants, Paris. 1800-1825.
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

Claude Bernard107

TERCERA PARTE
APLICACIONES DEL MTODO EXPERIMENTAL AL ESTUDIO DE
LOS FENMENOS DE LA VIDA
CAPTULO PRIMERO
EJEMPLOS DE INVESTIGACIN EXPERIMENTAL FISIOLGICA
Las ideas que hemos desarrollado en las dos primeras partes de esta introduccin sern
tanto mejor comprendidas cuanto ms podamos aplicarlas a las investigaciones de fisiologa y de medicina experimentales mostrndolas as como preceptos fciles de retener para
el experimentador. Por ello he reunido en lo que sigue un cierto nmero de ejemplos que
me parecieron los ms convenientes para alcanzar mi objetivo. En todos estos ejemplos me
he citado a mi mismo tanto como me ha sido posible, por la nica razn de que con respecto al razonamiento y a los procedilnientos intelectuales, ser mucho ms seguro lo que adelante refirindome a lo que a mi mismo me ocurriera, que si interpretara lo que ha podido
ocurrir en el espiritu de los dems. Por otra parte no tengo la pretensin de dar estos ejemplos como modelos a seguir; no los empleo ms que para expresar mejor mis ideas y hacer
captar mejor mi pensamiento.
Circunstancias muy diversas pueden servir de punto de partida a las bsquedas de investigacin cientfica; sin embargo, referir todas esas variedades a dos casos principales:
1 - La bsqueda experimental, tiene por punto de partida una observacin.
2 - La bsqueda experimental tiene por punto de partida una hiptesis o una teora.

l. - La bsqueda experimental tiene por punto de partida una observacin.


Las ideas experimentales nacen muy a menudo por azar, y con motivo de una observacin
fortuita. Nada es ms comn y hasta es el procedimiento ms simple para comenzar un
trabajo cientfico. Nos paseamos, como se ha dicho, en los dominios de la ciencia, y
perseguimos lo que por azar se presenta delante de los ojos. Bacon compara la investigacin cientfica a una cacera; las observaciones que se presentan son la presa.
Continuando con la misma comparacin, se puede agregar que si la presa se presenta
cuando se la busca, ocurre tambin que se presente cuando no se la busca, o bien cuando se
busca alguna de otra especie. Voy a citar un ejemplo en el que estos dos casos se han presentado sucesivamente. Me cuidar al mismo tiempo de analizar cada circunstancia de esta
investigacin fisiolgica, a fin de mostrar la aplicacin de los principios que hemos desarrollado en la primera parte de esta introduccin, y principalmente en los captulos 1 y II.
Primer ejemplo. - Se trajeron un da a mi laboratorio conejos provenientes del mercado. Se
les coloc sobre una mesa, donde orinaron, y observ por casualidad que su orina era clara
y cida. Esto me choc, porque los conejos tienen ordinariamente la orina turbia y alcalina
en su calidad de herbvoros mientras que los carnvoros, como se sabe, tienen por el contrario las orinas claras y cidas. Esta observacin de acidez de la orina en los conejos, me
hizo pensar que estos animales deban estar en la condicin alimenticia de los carnvoros.
Supuse que probablemente no habran comido desde haca largo tiempo, y que se encontra107

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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

Claude Bernard108

ban transformados as por la abstinencia en verdaderos animales carnvoros, viviendo de su


propia sangre. Nada era ms fcil que verificar por la experiencia esta idea preconcebida o
hiptesis. Di a comer pasto a los conejos, y algunas horas despus sus orina s se haban
vuelto turbias y alcalinas. En seguida somet los conejos a la abstinencia, y despus de
veinticuatro o treinta y seis horas a lo ms, sus orinas haban vuelto a tornarse claras y
fuertemente cidas; despus volvanse de nuevo alcalinas dndoles pasto, etc. Repet esta
experiencia tan simple con los conejos un gran nmero de veces, y siempre con el mismo
resultado. La repet en seguida con el caballo, animal herbvoro, que tiene igual-mente la
orina turbia y alcalina. Encontr que la abstinencia produca, como en el conejo, una pronta
acidez de la orina, con un acrecimiento relativamente muy considerable de urea, al punto de
que cristalizaba a menudo espontneamente en la orina enfriada. Llegu as, a consecuencia
de mis experiencias, a esta proposicin general que entonces no era conocida, a saber: que
en ayunas todos los animales se nutren de carne, de suerte que los herbvoros tienen
entonces orinas semejantes a las de los carnvoros.
Se trata aqu de un hecho particular bien simple, que permite seguir fcilmente la evolucin
del razonamiento experimental. Cuando se ve un fenmeno que no se tiene costumbre de
ver, hay que preguntarse siempre a qu pueda deberse, o dicho en otros trminos, cul es su
causa inmediata; entonces se presenta al espritu una respuesta o una idea que se trata de
someter a la experiencia. Viendo la orina cida en los conejos, yo me pregunt instintivaente cul poda ser su causa. La idea experimental ha consistido en la aproximacin que mi
espritu hizo espontneamente entre la acidez de la orina en el conejo, y el estado de abstinencia, al que yo consider como una verdadera alimentacin de carnicero. El razonamiento inductivo que hice implcitamente es el silogismo siguiente: las orinas de los carnvoros
son cidas; ahora bien, los conejos que estn bajo mis ojos tienen orinas cidas; as pues
son carnvoros, es decir, estando en ayunas. Es lo que haba que establecer por medio de la
experiencia.
Pero para probar que mis conejos en ayunas eran perfectamente carnvoros, haba que hacer
una contra-prueba. Haba que producir experimentalmente un conejo carnvoro, alimentandolo con carne, a fin de ver si sus orinas eran entonces claras, cidas y relativamente
cargadas de urea como durante la abstinencia. Para ello hice alimentar a los conejos con
carne de vaca cocida fra (alimento que comen muy bien cuando no se les da otra cosa); lo
que yo prevea qued tambin vericado, y durante toda la duracin de esta alimentacin
animal, los conejos conservaron orinas claras y cidas.
Para acabar mi experiencia, quise adems ver por la autopsia de mis animales si la
digestin de la carne se operaba en el conejo como en un carnvoro. Encontr, en efecto,
todos los fenmenos de una excelente digestin en sus reacciones intestinales, y constat
que todos los vasos quilferos estaban repletos de un quilo abundantsimo, blanco, lechoso,
como en los carnvoros. Pero he aqu que a propsito de estas autopsias, que me ofrecieron
la confirmacin de mis ideas sobre la digestin de la carne en los conejos, se present un
hecho en el que yo no haba pensado para nada, y que lleg a ser para m, como va a verse,
el punto de partida de un nuevo trabajo.
Segundo ejemplo. (Continuacin del precedente). - Al matar los conejos a los que haba hecho comer carne, pude observar que los quilferos blancos y lechosos comenzaban a ser
visibles en el intestino delgado en la parte inferior del duodeno, unos 30 centmetros
aproximadamente por debajo del ploro. Este hecho atrajo mi atencin, porque en los perros
los quilferos comienzan a ser visibles mucho ms arriba en el duodeno e inmediatamente
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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despus del ploro. Examinando la cosa de ms cerca, constat que en el conejo esta
particularidad coincida con la insercin del canal pancretico situada en un punto muy
bajo, y precisamente en la vecindad del lugar donde los quilferos comenzaban a contener
quilo vuelto blanco y lechoso por la emulsin de las materias grasas alimenticias.
La observacin fortuita de este hecho, despert en m una idea e hizo nacer en mi espritu el
pensamiento de que el jugo pancretico poda muy bien ser la causa de la emulsin de las
materias grasas, y en consecuencia la de su absorcin por los vasos quilferos. Hice entonces instintivamente el silogismo siguiente: el quilo blanco es debido a la emulsin de la
grasa; ahora bien, en el conejo, el quilo blanco se forma al nivel del derramiento del jugo
pancretico en el intestino; luego es el jugo pancretico el que emulsiona la grasa y forma
el quilo blanco. Esto era lo que haba que juzgar por la experiencia.
En vista de esta idea preconcebida, imagin e institu en seguida una experiencia apropiada
para verificar la realidad o la falsedad de mi suposicin. Esta experiencia consista en ensayar directamente la propiedad del jugo pancretico sobre las materias grasas neutras o alimenticias. Pero el jugo pancretico no se derrama naturalmente hacia afuera, como la saliva
o la orina por ejemplo; su rgano secretor est, por el contrario, profundamente situado en
la cavidad abdominal. Me vi, pues, obligado a poner en uso procedimientos de experimentacin para procurarme en el animal vivo ese lquido pancretico en condiciones fisiolgicas convenientes y en cantidad suficiente. Entonces pude realizar mi experiencia, es decir,
controlar mi idea preconcebida, y la experiencia me prob que la idea era justa. En efecto,
el jugo pancretico obtenido en perros en condiciones convenientes, as como en conejos y
otros diversos animales, mezclado con aceite o con grasa fundida, se emulsionaba instanteneamente de una manera persistente, y ms tarde acidificaba estos cuerpos grasos descomponindolos, con ayuda de un fermento particular, en cido graso y glicerina, etc., etc.
No llevar ms adelante estas experiencias que he desarrollado ampliamente en un trabajo
especial44. He querido slo mostrar aqu cmo una primera observacin hecha por casualidad, sobre la acidez de la orina de los conejos, me ha dado la idea de hacer experiencias
sobre la alimentacin carnvora, y cmo en seguida en experiencias consecutivas, he
originado, sin buscarla, otra observacin relativa a la disposicin especial de la insercin
del canal pancretico en el conejo. Esta segunda observacin, sobrevenida durante la
experiencia y engendrada por ella, me dio a su turno la idea de hacer experiencias sobre la
accin del jugo pancretico.
Se ve por los ejemplos precedentes cmo la observacin de un hecho o fenmeno,
sobrevenid por casualidad, hace nacer por anticipacin una idea preconcebida o hiptesis
sobre la causa probable del fenmeno observado; cmo la idea preconcebida engendra un
razonamiento que deduce la experiencia apropiada para verificarla, cmo en un caso se ha
necesitado para realizar esta verificacin, recurrir a la experimentacin, es decir, al empleo
de procedimientos operatorios ms o menos complejos, etc. En el ltimo ejemplo la
experiencia ha tenido un doble papel: primero, ha juzgado y confirmado las previsiones del
razonamiento que la haba engendrado, y adems ha provocado una nueva observacin. Se
puede, pues, llamar a esta observacin una observacin provocada o engendrada por la
experiencia. Esto prueba que es preciso, como ya lo hemos dicho, observar todos los
resultados de una experiencia, los que se refieren a la idea preconcebida y hasta los que no
44

CLAUDE BERNARD. Mmoire sur le pancras et sur le rle du suc pancratique dans les phnomnes
digestifs, Pars, 1856.
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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tienen ninguna relacin con ella. Si no viramos ms que los hechos referentes a nuestra
idea preconcebida, nos privaramos muy a menudo de hacer descubrimientos. Porque
ocurre frecuentemente que una mala experiencia, puede provocar una excelente
observacin, como lo prueba el ejemplo que vamos a ver.
Tercer ejemplo. - En 1857, emprend una serie de experiencias sobre la eliminacin de
sustancias por la orina, y esta vez los resultados de la experiencia no confirmaron, como en
los ejemplos precedentes, mis previsiones o ideas preconcebidas sobre el mecanismo de la
eliminacin de sustancias por la orina. Hice, pues, lo. que se llama habitualmente una mala
experiencia o malas experiencias. Pero hemos planteado precedentemente como principio,
que no hay malas experiencias, porque cuando ellas no responden a la investigacin para la
cual han sido institudas, hay que aprovechar lo mismo las observaciones que pueden suministrar para dar lugar a otras experiencias.
Buscando cmo se eliminaban por la sangre que sale del rin las sustancias que haba
inyectado, observ por casualidad que la sangre de la vena renal era rutilante, mientras que
la sangre de las venas vecinas era negra como la sangre venosa ordinaria. Esta particularidad imprevista me choc, y realic as la observacin de un hecho nuevo, que haba sido
engendrado por la experiencia, y que era extrao al objetivo experimental que yo persegua
en esa misma experiencia. Renunci, pues, a mi idea primitiva que no haba sido verificada,
y dirig toda mi atencin a esta singular coloracin de la sangre venosa renal; y cuando
hube constatado bien y me hube asegurado de que no haba causa de error en la observacin
del hecho, me pregunt muy naturalmente cul poda ser su causa. En seguida, examinando
la orina que flua por el urter y reflexionando acerca de ello, se me ocurri la idea de que
esta colora-cin roja de la sangre venosa poda muy bien estar en relacin con el estado
secretorio o funcional del rin. De acuerdo a esta hiptesis, haciendo cesar la secrecin
renal, la sangre venosa deba volverse negra: lo que ocurri; restableciendo la secrecin
renal, la sangre venosa deba volver a ser rutilante: lo que pude verificar tambin cada vez
que excitaba la secrecin de orina. Obtuve as la prueba experimental de que hay una
relacin entre la secrecin de la orina y la coloracin de la sangre de la vena renal.
Pero esto no es todo. En estado normal la sangre venosa del rin es casi constantemente
rutilante, porque el rgano urinario segrega de una manera casi continua, bien que alternativamente por cada rin. Ahora bien, yo quise saber si el color rutilante de la sangre venosa
constitua un hecho general propio de las otras glndulas, y obtener de esta manera una
contra-prueba bien neta que me demostrara que era el fenmeno secretorio por s mismo el
que produca esta modificacin en la coloracin de la sangre venosa. He aqu cmo razonaba: si es la secrecin, me dije, la que trae aparejada, como parece ocurrir, la rutilancia de la
sangre venosa glandular, ocurrir en los rganos glandulares que segregan de una manera
intermitente, como las glndulas salivales, que la sangre venosa cambiar de color de una
manera intermitente, y se mostrar negra durante el reposo de la glndula y roja durante la
secrecin. Puse. pues, al descubierto en un perro, la glndula sub-maxilar, sus conductos,
sus nervios y sus vasos. Esta glndula suministra en estado normal una secrecin
intermitente que se puede excitar o hacer cesar a voluntad. Ahora bien, yo constat
claramente que durante el reposo de la glndula, cuando nada flua por el conducto salival,
la sangre venosa ofreca, en efecto, una coloracin negra, mientras que tan pronto como la
secrecin apareca, la sangre se volva rutilante, para readquirir el color negro cuando la
secrecin se detena, y despus permanecer negra durante todo el tiempo que duraba la
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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intermitencia, etc.45
Estas ltimas observaciones fueron en seguida el punto de partida de nuevas ideas que me
han guiado para hacer investigaciones referentes a la causa qumica del cambio de color de
la sangre glandular durante la secrecin. No proseguir extendindome sobre estas
experiencias de las que por otra parte he publicado ya los detalles46. Me bastar con haber
probado que las investigaciones cientficas o las ideas experimentales pueden originarse
con motivo de observaciones fortuitas y en cierto modo involuntarias que se nos presentan,
sea espontneamente, sea en medio de una. experiencia hecha con otro objetivo.
Pero ocurre aun otro caso: es aquel en el que el experimentador provoca y origina voluntariamente una observacin. Este caso cabe, por as decirlo, en el precedente; difiere slo en
que, en lugar de esperar que la observacin se presente por azar de una circunstancia fortuita, se la provoca por una experiencia. Volviendo a la comparacin de Bacon, podramos
decir que el experimentador se asemeja en este caso a un cazador que, en lugar de esperar
tranquilamente la pieza, trata de levantarla practicando una batida en los lugares en que supone su existencia. Es lo que hemos llamado la experiencia para ver (pgs. 34 y 35). Se hace uso de este procedimiento todas las veces que no se tiene idea preconcebida para empren
der investigaciones sobre un tema acerca del que faltan observaciones anteriores. Entonces
se experimenta para originar observaciones que puedan a su turno engendrar ideas. Es lo
que ocurre habitualmente en medicina cuando se quiere investigar la accin de un vene-no
o de una sustancia medicamentosa cualquiera sobre la economa animal; se hacen
experiencias para ver, y en seguida se procede de acuerdo a lo que se ha visto.
Cuarto ejemplo. - En 1845, Pelouze me remiti una sustancia txica llamada curare, que le
haba sido trada de Amrica. Nada se conoca entonces sobre el modo de accin fisiolgico
de esa sustancia. Se saba solamente, de acuerdo a antiguas observaciones y por los interesantes relatos de Alex, de Humboldt, de Boussingault y Roulin, que esta sustancia, de una
preparacin compleja y difcil de determinar, mata muy rpidamente a un animal cuando se
le introduce bajo la piel. Pero yo no poda, por las observaciones anterores, formarme una
idea preconcebida sobre el mecanismo de la muerte por el curare; me faltaba tener para ello
observaciones nuevas relativas a las perturbaciones orgnicas que este veneno poda
producir. Desde entonces provoqu la aparicin de esas observaciones, es decir, que hice
experiencias para ver cosas sobre las cuales no tena ninguna idea preconcebida. Introduje
primero el curare bajo la piel de una rana: muri algunos minutos despus; en seguida la
abr y examin sucesivamente, en esta autopsia fisiolgica, lo que haban llegado a ser las
propiedades fisiolgicas conocidas de los diversos tejidos. Digo a propsito autopsia fisiolgica, porque son las nicas que resultan realmente instructivas. La desaparicin de las
propiedades fisiolgicas es lo que explica la muerte, y no las alteraciones anatmicas. En
efecto, en el estado actual de la ciencia, vemos en una multitud de casos desaparecer las
propiedades fisiolgicas sin que podamos demostrar con ayuda de nuestros medios de
investigacin ninguna alteracin anatmica correspondiente; es el caso del curare, por
ejemplo. Mientras que encontraremos por el contrario ejemplos en los que las propiedades
fisiolgicas persisten pese a las alteraciones anatmcas muy marcadas con las que las funciones no son incompatibles. Ahora bien, en mi rana envenenada por el curare, el corazn
45

CLAUDE BERNARD, Leons sur les proprits physiologiques et les altrations pathologiques des
liquides de l'organisme, Pars, 1859, tomo 11.
46
CLAUDE BERNARD, Sur ta quantit d'oxygne que contient le sang veineux des organes glandulaires
(Compt. rend. de l' Acad. des sciences, tomo XLVII. 6 de septiembre de 1858).
111

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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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continuaba sus movimientos los glbulos de la sangre no tenan alteradas en apariencia sus
propiedades fisiolgicas, y lo mismo ocurra con los msculos, que haban conservado su
contractibilidad normal. Pero, aunque el aparato nervioso hubiera conservado su apariencia
anatmica normal, las propie-dades de los nervios haban desaparecido, sin embargo,
completamente. No haba movi-mientos ni voluntarios ni reflejos, y los nervios motores
excitados directamente no determi-naban ya ninguna contraccin en los msculos. Para
saber si no haba nada de accidental y de errneo en esta primera observacin, la repet
muchas veces y la verifiqu de diversas maneras; porque la primera cosa indispensable
cuando se quiere razonar experimentalmen-te, es ser buen observador y asegurarse bien de
que no hay error en la observacin que sirve de punto de partida al razonamiento. Ahora
bien, observ en los mamferos y en los pjaros los mismos fenmenos que en las ranas, y
la desaparicin de las propiedades fisiolgicas del sistema nervioso motor se convirti en el
hecho constante. Partiendo de este hecho bien establecido, pude entonces llevar ms lejos el
anlisis de los fenmenos, y determinar el mecanismo de la muerte por el curare. Proced
siempre por razonamientos anlogos a los sealados en el ejemplo precedente, y de idea en
idea, de experiencia en experiencia, me elev a hechos cada vez ms precisos. Llegu
finalmente a esta proposicin general, que el curare determina la muerte por la destruccin
de todos los nervios motores, sin interesar los nervios sensitivos47.
En los casos en que se hace una experiencia para ver, la idea preconcebida y el razonamiento, segn hemos dicho, parecen faltar por completo, y sin embargo, se ha razonado necesariamente por silogismo en forma involuntaria. En el caso del curare razon instintivamente del modo siguiente: No hay fenmeno sin causa, y en consecuencia no hay envenenamiento sin una lesin fisiolgica que ser particular o especial al veneno empleado; por
lo tanto, pens, el curare debe producir la muerte por una accin que le es propia, y obrando
sobre ciertas partes orgnicas determinadas. Luego, envenenando al animal por el curare y
examinando inmediatamente despus de la muerte las propiedades de sus diversos tejidos,
podra quizs encontrar y estudiar una lesin especial a este veneno.
Aun aqu, pues, el espritu es activo y la experiencia para ver, que parece hecha a la
ventura, entra sin embargo en nuestra definicin general de la experiencia (pg. 20 y sig.),
En efecto, en toda iniciativa, el espritu razona siempre, y aun cuando parezcamos hacer las
cosas sin motivo, una lgica instintiva dirige el espritu. Slo que no nos damos cuenta por
la razn bien simple de que se comienza por razonar antes de saber y de decir que se razona, lo mismo que se comienza por hablar antes de observar que se habla, lo mismo que se
comienza por ver y or antes de saber lo que se ve y lo que se oye.
Quinto ejemplo. - Hacia 1846, quise hacer experiencias sobre la causa del envenenamiento
por el xido de carbono. Saba que ese gas haba sido sealado como txico, pero no saba
absolutamente nada sobre el mecanismo de este envenenamiento; no poda, pues, tener
opinin preconcebida. Qu haba que hacer entonces? Haba que dar origen a una idea
haciendo aparecer un hecho, es decir, una vez ms, instituir una experiencia para ver. En
efecto, envenen un perro hacindole respirar xido de carbono, e inmediatamente despus
de la muerte abr su cuerpo. Observ el estado de los rganos y de los lquidos, y lo que me
llam inmediatamente la atencin, fu que la sangre era rutilante en todos los vasos: en las
47

Ver CLAUDE BERNARD, Leons sur les effets des substances toxiques, Pars, 1857. Du curare (Revue
des deux mondes, 1 de septiembre de 1864).
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venas, tanto como en las arterias, en el corazn derecho lo mismo que en el corazn
izquierdo. Repet esta experiencia en conejos, en pjaros, en ranas, y dondequiera encontr
la misma coloracin rutilante general de la sangre. Pero abandon la prosecucin de esta investigacin y guard lo que haba observado durante largo tiempo, sin servirme de ella ms
que para citarla en mis cursos a propsito de la coloracin de la sangre.
En 1856, nadie haba llevado la cuestin experimental ms lejos, y en mi curso del Colegio
de Francia sobre las sustancias txicas y medicamentosas, reemprend el estudio sobre el
envenenamiento por el xido de carbono que haba comenzado en 1846. Me encontraba
entonces en una situacin mixta; porque en esta poca, yo saba ya que el envenenamiento
por el xido de carbono vuelve rutilante la sangre en todo el sistema circulatorio. Era
preciso hacer hiptesis y establecer una idea preconcebida sobre esta primera observacin a
fin de ir ms lejos. Ahora bien, reflexionando sobre este hecho de la rutilantez de la sangre,
trat de interpretarlo con los conocimientos anteriores que tena sobre la causa del color de
la sangre, y entonces se presentaron a mi espritu todas las reflexiones siguientes: El color
rutilante de la sangre, me dije, es propio de la sangre arte-rial, y se relaciona con la
presencia del oxgeno en fuerte proporcin, mientras que la coloracin negra depende de la
desaparicin del oxgeno y de la presencia de una mayor proporcin de cido carbnico;
desde ese momento se me ocurri la idea de que el xido de carbono, al hacer persistir el
color rutilante en la sangre venosa, hubiera impedido quizs al oxgeno transformarse en
cido carbnico en los capilares. Sin embargo, pareca difcil comprender cmo todo esto
poda ser la causa de la muerte. Pero continuando siempre mi razonamiento interior y
preconcebido agregu: Si todo esto es cierto, la sangre tomada en las venas de los animales
envenenados por el xido de carbono, deber contener oxgeno como la sangre arterial; es
lo que hay que ver.
A consecuencia de estos razonamientos fundados en la interpretacin de mi observacin,
institu una experiencia para verificar mi hiptesis relativa a la persistencia del oxgeno en
la sangre venosa. Para ello hice pasar una corriente de hidrgeno en la sangre venosa
rutilante tomada de un animal envenenado por el xido de carbono, pero no pude desplazar,
como de costumbre, oxgeno. Trat de actuar igualmente sobre la sangre arterial, y no
obtuve mejor resultado. Mi idea preconcebido era, pues, falsa. Pero esta imposibilidad de
obtener oxgeno de la sangre de un perro envenenado por el xido de carbono, fu para m
una segunda observacin, que me sugiri nuevas ideas de acuerdo a las cuales formul una
nueva hiptesis. En qu poda haberse convertido este oxgeno de la sangre? No se haba
transformado en cido carbnico puesto que no se desplazaban tampoco mayores
cantidades de ese gas haciendo pasar una corriente de hidrgeno en la sangre de los
animales envenenados. Por lo dems este supuesto estaba en oposicin con el color de la
sangre. Me agot en conjeturas acerca de cmo el xido de carbono poda hacer
desaparecer el oxgeno de la sangre; y como los gases se desplazan los unos a los otros,
deb pensar, naturalmente, que el xido de carbono poda haber desplazado al oxgeno y
haberlo expulsado de la sangre. Para saberlo, resolv variar la experimentacin y colocar la
sangre en condiciones artificiales que me permitieran recuperar el oxgeno desplazado.
Estudi entonces la accin del xido de carbono sobre la sangre, por medio del
envenenamiento artificial. Para ello, tom una cierta cantidad de sangre arterial de un
animal sano, la coloqu sobre mercurio en una probeta que contena xido de carbono y la
agit en seguida a fin de envenenar la sangre al abrigo del contacto del aire exterior. Luego,
despus de cierto tiempo, examin si el aire contenido en la probeta, en contacto con la
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sangre envenenada, haba sido modificado, y constat que este aire, en contacto con la
sangre, se haba enriquecido notablemente en oxgeno, al mismo tiempo que la proporcin
de xido de carbono haba disminudo en l. Estas experiencias repetidas en las mismas
condiciones, me ensearon que haba habido all un simple cambio de volumen a volumen
entre el xido de carbono y el oxgeno de la sangre. Pero el xido de carbono, al desplazar
el oxgeno que haba expulsado de la sangre, haba quedado fijo en el glbulo de sangre, y
no poda ya ser desplazado por el oxgeno ni por otros gases. de suerte que la muerte
llegaba por muerte de los glbulos sanguneos, o dicho de otro modo, por la cesacin del
ejercicio de su propiedad fisiolgica que es esencial a la vida.
Este ltimo ejemplo, que acabo de referir de modo muy sucinto, es completo, y muestra de
un extremo a otro cmo procede el mtodo experimental y cmo consigue llegar a conocer
la causa inmediata de los fenmenos. Primero yo no saba absolutamente nada sobre el
mecanismo del fenmeno envenenamiento por el xido de carbono. Hice una experiencia
para ver, es decir, para observar. Recog una primera observacin sobre una modificacin
especial del color de la sangre. Interpret esta observacin y formul una hiptesis que la
experiencia demostr que era falsa. Pero esta experiencia me suministr una segunda
observacin, sobre la que razon de nuevo sirvindome como punto de partida para hacerlo
una nueva hiptesis sobre el mecanismo de la substraccin del oxgeno a ]a sangre.
Construyendo hiptesis sucesivamente sobre los hechos a medida que los observaba, llegu
finalmente a demostrar que el xido de carbono toma en el glbulo de la sangre el lugar del
oxgeno, a consecuencia de una combinacin con la sustancia del glbulo de la sangre.
Aqu el anlisis experimental ha alcanzado su objetivo. Este es, en fisiologa, uno de los
raros ejemplos que me complace citar. Aqu la causa inmediata del fenmeno envenenamiento ha sido encontrada, y se traduce por una expresin terica que explica todos los hechos, y que encierra al mismo tiempo todas las observaciones y todas las experiencias. La
teora as formulada plantea el hecho principal de donde se deducen todos los dems: El
xido de carbono se combina ms fuertemente que el oxgeno con la hemato-globulina del
glbulo de sangre. Muy recientemente se ha probado que el xido de carbono forma una
combinacin definida con la hemato-globulina48. De suerte que el glbulo de sangre, como
mineralizado por la estabilidad de esta combinacin, pierde sus propiedades vitales. Desde
ese momento todo se deduce lgicamente: el xido de carbono, a causa de su propiedad de
combinacin ms fuerte, desaloja de la sangre el oxgeno que es esencial a la vida; los
glbulos de la sangre devienen inertes, y se ve al animal morir con los sntomas de la
hemorragia, por una verdadera parlisis de los glbulos.
Pero cuando una teora es buena y explica bien la causa fsico- qumica real y determinada
de los fenmenos, ella no
slo comprende los hechos observados, sino que tambin puede prever otros y conducir a
aplicaciones razonadas, que sern las consecuencias lgicas de la teora. Aqu volvemos a
encontrar ese "criterium". En efecto, si el xido de carbono tiene la propiedad de desplazar
el oxgeno combinndose en su lugar con el glbulo de sangre, ser posible servirse de este
gas para hacer el anlisis de los gases de la sangre, y en particular para la determinacin del
oxgeno.
Deduje de mis experiencias esta aplicacin que hoy ha sido generalmente adoptada49. Se
48

HOPE-SEYLER, Handbuch der physiologisch and pathologisch chemischen Analyse, Berln. 1865.
CLAUDE BERNARD, De l'emploi de l'oxyde de carbone pour la dtermination de l'oxygne du sang
(Compt. rend. de l'Acad. des sciences, sesin del 6 de septiembre de 1858, tomo XLVII).
49

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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

Claude Bernard115

han hecho aplicaciones en medicina legal de esta propiedad del xido de carbono para
encontrar la materia colorante de la sangre, Y tambin se pueden sacar de los hechos
fisiolgicos sealados ms arriba, consecuencias relativas a la higiene, a la patologa experimental, y especialmente al mecanismo de ciertas anemias.
Sin duda, todas estas deducciones de la teora exigen an, como siempre, las verificaciones
experimentales, Y la lgica no basta; pero esto se debe a que las condiciones de la accin
del xido de carbono sobre la sangre pueden presentar otras circunstancias complejas y una
multitud de detalles que la teora no puede todava prever. Sin esto, como lo hemos dicho a
menudo, sacaramos conclusiones por la sola lgica y sin tener necesidad de verificacin
experimental. Es, pues, a causa de los nuevos elementos variables e imprevistos, que
pueden introducirse en las condiciones de un fenmeno, que nunca basta, en las ciencias
experimentales la lgica sola. Aun cuando se tenga una teora que parece buena, no es
nunca ms que relativamente buena, y encierra siempre una cierta proporcin de
desconocido.
II. - La bsqueda experimental tiene por punto de partida una hiptesis o una teora.
Hemos dicho ya y veremos ms lejos, que en la constatacin de una observacin, no
hay que ir nunca ms all del hecho. Pero no ocurre lo mismo con la institucin de una
experiencia; quiero demostrar que en este momento las hiptesis son indispensables, y que
su utilidad consiste entonces precisamente en arrastrarnos fuera del hecho y en llevar la
ciencia hacia adelante. Las hiptesis tienen por objeto no slo hacernos hacer experiencias
nuevas, sino tambin hacrnos descubrir a menudo nuevos hechos que sin ellas nos
hubieran pasado inadverti-dos. En los ejemplos que preceden hemos visto que se puede
partir de un hecho particular para elevarse sucesivamente a ideas ms generales, es decir, a
una teora. Pero ocurre tam-bin, como acabamos de ver, que se puede partir de una hiptesis, que se deduce de una teora. En este caso, y aunque se trate de un razonamiento
deducido lgicamente de una teora, es siempre a pesar de todo una hiptesis que hay que
verificar por la experiencia. Aqu, en efecto, las teoras no nos representan ms que un
conjunto de hechos anteriores, en los que se apoya la hiptesis, pero que no podran servirle
de demostracin experimen-tal. Hemos dicho que en este caso no haba que sufrir el yugo
de las teoras, y que conser-var la independencia del propio espritu era la mejor condicin
para encontrar la verdad y para hacer progresos en la ciencia. Esto es lo que probarn los
ejemplos siguientes.
Primer ejemplo. - En 1843, en uno de mis primeros trabajos, emprend el estudio de las
transformaciones que sufren las diferentes sustancias alimenticias en la nutricin.
Comenc, como lo he dicho ya, por el azcar, que es una sustancia definida y ms fcil que
las dems de reconocer y de seguir en la economa. Inyect con este objeto disoluciones de
azcar de caa en la sangre de los animales, y constat que esta azcar, aun inyectada a
dbil dosis en la sangre, pasaba a la orina. Reconoc en seguida que el jugo gstrico,
modificando o trans-formando esta azcar de caa, la volva asimilable, es decir,
destructible en la sangre50.
Entonces quise saber en qu rgano desapareca esta azcar alimenticia, Y admit por
50

CLAUDE BERNARD, Tesis para el doctorado en medicina. Pars, 1843.


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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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hiptesis que el azcar que la alimentacin introduce en la sangre, podra ser destruda en el
pulmn o en los capilares generales. En efecto, la teora reinante en esta poca y que tena
que ser naturalmente mi punto de partida, admita que el azcar que existe en los animales
proviene exclusivamente de los alimentos, y que esta azcar se destruye en el organsmo
animal por fenmenos de combustin, es decir, de respiracin. Esto es lo que haba hecho
dar al azcar el nombre de alimento respiratorio. Pero inmediatamente me vi llevado a
observar que la teora sobre el origen del azcar en los animales, que me serva de punto de
partida, era falsa. En efecto, a consecuencia de experiencias que indicar ms adelante, fu
llevado no a encontrar el rgano destructor del azcar, sino por el contrario a descubrir un
rgano productor de esta sustancia, y encontr que la sangre de todos los animales contiene
azcar aun cuando no la coman. Constat all, pues, un hecho nuevo, imprevisto para la
teora y que no se haba notado, sin duda, porque se estaba bajo la influencia de ideas
tericas opuestas, a las que se haba otorgado demasia-da confianza. Entonces abandon
inmediatamente todas mis hiptesis sobre la destruccin del azcar, para seguir ese
resultado inesperado que ha sido luego el origen fecundo de una va nueva de investigacin
y una mina de descubrimientos que est lejos de hallarse agotada.
En estas bsquedas proced de acuerdo a los principios del mtodo experimental, que hemos establecido, es decir, que en presencia de un hecho nuevo bien constatado y en contradiccin con una teora, en lugar de conservar la teora y abandonar el hecho, conserv el
hecho, estudindolo, y me apresur a abandonar la teora, sujetndome a este precepto que
hemos indicado en el captulo segundo: Cuando el hecho que se encuentm est en oposicin con una teora dominante, hay que aceptar el hecho y abandonar la teora, an cuando esta ltima, sostenida por grandes nombres, est generalmente adoptada.
Hay que distinguir, pues, como ya lo hemos dicho, los principios de las teoras, y no creer
jams en estas ltimas de una manera absoluta. Aqu tenamos una teora segn la cual se
admita que solo el reino vegetal tenia el poder de crear los principios inmediatos que el
reino animal debe destruir. Segn esta teora, establecida y sostenida por los qumi-cos
contemporneos ms ilustres, los animales eran incapaces de producir azcar en su
organismo. Si yo hubiera credo en la teora de una manera absoluta, hubiera tenido que
concluir que mi experiencia deba ser tachada de error, y quizs investigadores menos desconfiados que yo, hubieran condenado todo inmediatamente y no se hubieran detenido ms
tiempo en una observacin a la que se poda acusar tericamente de contener causas de
error, puesto que mostraba azcar en la sangre de animales sometidos a una alimentacin
desprovista de materias amilceas o azucaradas. Pero en lugar de ocuparme de la validez de
la teora, yo no me ocup ms que del hecho, cuya realidad trataba de establecer plenamente. Fu llevado as por nuevas experiencias, y por medio de contra-pruebas convenientes, a
confirmar mi primera observacin, y a encontrar que el hgado era un rgano donde se
formaba azcar animal dadas ciertas circunstancias, para repartirse en seguida en toda la
masa de la sangre y en los tejidos y lquidos orgnicos.
Esta glicogenia animal que yo he descubierto, es decir, esta facultad que poseen los animales tanto como los vegetales de producir azcar, es hoy un resultado adquirido en la ciencia,
pero no hay acuerdo todava sobre una teora plausible de los fenmenos. Los hechos nuevos que hice conocer, han sido fuente de numerossimos trabajos y de muchas teoras diversas y contradictorias en apariencia, sea entre s, sea con las mas. Cuando se entra en un terreno nuevo, no hay que temer el emitir puntos de vista audaces a fin de excitar la bsqueda
en todas direcciones. Segn la expresin de Priestley, no hay que permanecer en la inaccin
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por una falsa modestia fundada en el temor de engaarse. Yo formul, pues, teoras ms o
menos hipotticas sobre la glicogenia; despus de m se han formulado otras: mis teoras
como las de los dems vivirn lo que deben vivir teoras necesariamente muy parciales y
provisorias cuando se est en el comienzo de una nueva serie de investigaciones. Pero ellas
sern ms tarde reemplazadas por otras que representarn un estado ms avanzado de la
cuestin, y as sucesivamente. Las teoras son como gradas sucesivas que sube la ciencia
ensanchando de ms en ms su horizonte, porque las teoras representan y comprenden
necesariamente tantos ms hechos, cuanto ms adelantadas son. El verdadero progreso
consiste en cambiar de teora para acogerse a otras que vayan ms lejos que las primeras,
hasta que se encuentre una que est fundada sobre mayor nmero de hechos. En el caso que
nos ocupa la cuestin no consiste en condenar la antigua teora en provecho de la ms
reciente. Lo importante es haber abierto una va nueva; porque lo que no perecer jams,
son los hechos bien observados que las teoras efmeras han hecho surgir; esos son los
nicos materiales sobre los que se elevar un da el edificio. de la ciencia, cuando posea el
nmero suficiente de hechos, y cuando haya penetrado bastante lejos en el anlisis de los
fenmenos para conocer su ley y su determinismo exacto.
En resumen, las teoras no son ms que hiptesis verificadas por un nmero ms o menos
considerable de hechos; las verificadas por el mayor nmero de hechos, son las mejores;
pero an entonces nunca son definitivas, y no se debe creer jams en ellas de una manera
absoluta. Se ha visto, por los ejemplos que preceden, que si se hubiera tenido una entera
confianza en la teora dominante sobre la destruccin del azcar en los animales, y si no se
hubiera tenido en vista ms que su confirmacin, no se hubiera probablemente entrado en la
va de los hechos nuevos que descubrimos. Es cierto que la hiptesis fundada en una teora
ha provocado la experiencia; pero desde que aparecieron los resultados de la experiencia, la
teora y la hiptesis debieron desaparecer, porque el hecho experimental no era ms que
una observacin que era preciso hacer sin idea preconcebida.
El gran principio, pues, en ciencias tan complejas y tan poco avanzadas como la fisiologa,
es preocuparse muy poco del valor de las hiptesis o de las teoras, y tener siempre el ojo
atento para observar todo lo que aparece en una experiencia. Una circunstancia en
apariencia accidental e inexplicable, puede llegar a ser la ocasin del descubrimiento de un
hecho nuevo importante, como se va a ver por la continuacin del ejemplo citado
precedentemente.
Segundo ejemplo. (Continuacin del precedente). - Despus de haber encontrado, como lo
he dicho ms arriba, que existe azcar en el hgado de los animales al estado normal y bajo
toda especie de alimentacin, quise conocer la proporcin de esta sustancia y sus variaciones en ciertos estados fisiolgicos y patolgicos. Comenc, pues, a hacer la dosificacin del
azcar en el hgado de animales colocados en diversas circunstancias fisiolgicamente determinadas. Repetia siempre dos dosificaciones de la materia azucarada, de una manera
simultnea, con el mismo tejido heptico. Pero un da que me apremiaba el tiempo, no pude
hacer mis dos anlisis en el mismo momento; hice con rapidez una dosificacin inmediatamente despus de la muerte del animal, y dej el otro anlisis para el da siguiente. Pero encontr esta vez cantidades de azcar mucho mayores que las que haba obtenido la vspera
en el mismo tejido heptico, y not por otra parte, que la proporcin del azcar que haba
encontrado la vspera en el hgado, examinado inmediatamente despus de la muerte del
animal, era mucho ms dbil que la que haba encontrado en las experiencias que haba
hecho conocer como ndices de la proporcin normal de azcar heptica. Yo no saba a qu
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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referir esta singular variacin obtenida con el mismo hgado y con el mismo procedimiento
de anlisis. Qu haba que hacer? Haba que considerar estas dos dosificaciones tan discordantes como una mala experiencia y no tenerlas en cuenta? Haba que tomar un promedio de las dos experiencias? Es un expediente que muchos investigadores hubieran escogido para salir de la embarazosa situacin. Pero yo no apruebo esta manera de proceder por
razones que anteriormente he dado. He dicho, en efecto, que no hay que descuidar nunca
nada en la observacin de los hechos, y miro como una regla indispensable de crtica
experimental el no admitir nunca sin prueba la existencia de una causa de error en una experiencia, y el tratar siempre de encontrar la causa de todas las circunstancias anormales
que se observen. No hay nada accidental, y lo que para nosotros es accidente, no es ms que
un hecho desconocido que puede devenir, si se lo explica, la ocasin de un descubrimiento
ms o menos importante. Tal es lo que me ocurri en este caso.
Quise saber, en efecto, cul era la razn que me haba hecho encontrar dos cantidades tan
diferentes en la dosificacin del hgado de mi conejo. Despus de haberme asegurado que
no haba habido error en lo que concerna al procedimiento de dosificacin; despus de
haber constatado que las diversas partes del hgado son todas, sin lugar a dudas, igualmente
ricas en azcar, no me qued ms que examinar la influencia del tiempo que haba
transcurrido desde la muerte del animal hasta el momento de mi segunda dosificacin.
Hasta entonces, y sin dar a ello ninguna importancia, haba hecho mis experiencias algunas
horas despus de la muerte del animal, y por primera vez me haba encontrado en el caso de
hacer inmediatamente una dosificacin algunos minutos despus de la muerte, y de dejar la
otra para el da siguiente, es decir, para veinticuatro horas despus. En fisiologa las cuestiones de tiempo tienen siempre una gran importancia, porque la materia orgnica experimenta modificaciones numerosas e incesantes. Poda, pues, haberse producido alguna modificacin qumica en el tejido heptico. Para asegurarme de ello hice una serie de nuevas
experiencias, que disiparon todas las sombras, mostrndome que el tejido del hgado va
enriquecindose constantemente en azcar durante un cierto tiempo despus de la muerte.
De manera que se pueden tener dos cantidades de azcar muy variables, segn el momento
en que se haya hecho su examen. Fu, pues, llevado de este modo a rectificar mis antiguas
dosificaciones, y a descubrir este hecho nuevo, a saber, que en el hgado de los animales, se
producen considerables cantidades de azcar despus de la muerte. Mostr, por ejemplo,
que haciendo pasar en un hgado todava caliente e inmediatamente despus de la muerte
del animal una corriente de agua fra inyectada con fuerza por los vasos hepticos, se desembaraza completamente al tejido heptico del azcar que contiene; pero al da siguiente o
algunas horas despus si se coloca el hgado lavado en una temperatura suave, se encuentra
su tejido cargado nuevamente de una gran cantidad de azcar que se ha producido despus
del lavaje51.
Cuando estuve en posesin de este primer descubrimiento de que el azcar se forma en los
animales despus de la muerte como durante la vida, quise llevar ms lejos el examen de
este singular fenmeno, y entonces llegu a encontrar que el azcar se produce en el hgado
con ayuda de una materia diastsica que reacciona sobre una sustancia amilcea, sustancia
que aisl y a la que llam materia glicgena. De suerte que pude demostrar de la manera
51

CLAUDE BERNARD, Sur le mcanisme de la formation du sucre dans le foie (Comptes rendus par
l'Acad. des sciences, 24 de septiembre de 1855, y Compt. rend. de l'Acad. des sciences, 23 de marzo de 1857).
118

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Claude Bernard119

ms neta, que el azcar se produce en los animales por un mecanismo en todo semejante al
que se encuentra en los vegetales.
Esta segunda serie de hechos representa resultados que estn an hoy slidamente adquiridos por la ciencia, y que han hecho hacer muchos progresos a la cuestin glicognica en los
animales. Acabo de decir muy sucintamente cmo fueron descubiertos estos hechos, y cmo tuvieron por punto de partida una circunstancia experimental ftil en apariencia. He citado este caso a fin de probar que nunca se podr descuidar nada en las investigaciones experimentales, porque todos los accidentes tienen su causa necesaria. Nunca se debe, pues,
estar demasiado absorto en el pensamiento que se persigue, ni ilusionarse sobre el valor de
las propias ideas o de las propias teoras cientficas; hay que tener siempre los ojos abiertos
a todo acontecimiento, el espritu inclinado a la duda e independiente (pg. 110), dispuesto
a examinar todo lo que se presente, y a no dejar pasar nada sin buscar su razn. Hay que
estar, en una palabra, en una disposicin intelectual que parece paradojal, pero que, a mi
juicio, representa el verdadero espritu del investigador. Hay que tener una fe robusta y no
creer; me explico diciendo que en ciencia, hay que creer firmemente en los principios y
dudar de las frmulas; en efecto, por un lado estamos seguros de que el determinismo
existe, pero nunca estamos seguros de poseerlo. Hay que ser inquebrantable en lo que se
refire a los principios de la ciencia experimental (determinismo), Y no creer de modo
absoluto en las teoras. El aforismo que he expresado ms arriba, puede apoyarse en lo que
hemos desarrollado antes, a saber: que para las ciencias experimentales el principio est en
nuestro esp-ritu, mientras que las frmulas estn en las cosas exteriores. En la prctica de
las cosas, es-tamos obligados por fuerza a dejar creer que la verdad (por lo menos la verdad
provisoria), est representada por la teora o por la frmula. Pero en filosofa cientfica y
experimental los que colocan su fe en las frmulas o en las teoras, se equivocan. Toda la
ciencia humana consiste en buscar la verdadera frmula o la verdadera teora de la verdad
en cualquier orden de cosas. Nos aproximamos siempre a ella pero la llegaremos a
encontrar alguna vez de una manera completa? No es este el lugar para entrar al desarrollo
de estas ideas filosficas: volvamos a nuestro tema y pasemos a un nuevo ejemplo
experimental.
Tercer ejemplo. - Hacia el ao de 1852, fui llevado por mis estudios a hacer experiencias
sobre la influencia del sistema nervioso en los fenmenos de la nutricin y de la calorificacin. Se haba observado que, en muchos casos, las parlisis complejas, que tienen su
asiento en los nervios mixtos, van seguidas tan pronto de un calentamiento, tan pronto de
un enfriamiento de las partes paralizadas. Ahora, he aqu cmo razonaba yo para explicar
este hecho, fundndome por un lado en las observaciones conocidas, y por otro, en las
teoras dominantes sobre los fenmenos de la nutricin y la calorificacin. La parlisis de
los nervios, me dije, debe producir el enfriamiento de las partes amenguando los fenmenos
de combustin en la sangre, dado que estos fenmenos son considerados como la causa de
la calorificacin animal. Ahora bien, por otra parte, los anatomistas han notado desde hace
mucho tiempo que los nervios simpticos acompaan especialmente a los vasos arteriales.
Luego, pens por induccin, deben ser los nervios simpticos los que, en la lesin de un
tronco nervioso mixto, actan para producir el retardamiento de los fenmenos quimicos en
ios vasos capilares, y es su parlisis la qu debe producir en consecuencia el enfriamiento
de las partes. Si mi hiptesis es verdadera, agregu, podr verificarse cortando solamente
los nervios simpticos vasculares que van a una parte y respetando los otros. Deber
obtener entonces un enfriamiento por la parlisis de los nervios vasculares, sin que el
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Claude Bernard120

movimiento ni la sensibilidad hayan desaparecido, puesto que habr dejado intactos los
nervios motores y sensitivos ordinarios. Para realizar mi experiencia busqu un procedimiento de experimentacin conveniente que me permitiera cortar slo los nervios vasculares, respetando los otros. La eleccin de los animales adquira aqu importancia con respecto a la solucin de la cuestin; ahora bien, yo encontraba que la disposicin anatmica que
aisla al gran simptico cervical en ciertos animales, tales como el conejo y el caballo, hacia
posible esta solucin.
Despus de todos estos razonamientos hice la seccin del gran simptico en el cuello de un
conejo para controlar mi hiptesis y ver lo que ocurriera relativamente a la calorificacin en
el costado de la cabeza en que se distribuye este nervio. Me haba visto llevado, como se
acaba de ver, fundndome en la teora reinante y en observaciones anteriores, a formular la
hiptesis de que la temperatura deba bajar por la seccin de este nervio simptico. Ahora,
ocurri precisamente lo contrario. Inmediatamente despus de la seccin del gran simptico
en la parte media del cuello, vi sobrevenir en todo el costado correspondiente de la cabeza
del conejo, una considerable super-actividad en la circulacin, acompaada de un aumento
de calor. El resultado era, pues, exactamente contrario al que mi hiptesis, deducida de la
teora, me haba hecho prever; pero entonces hice como siempre, es decir, abandon
inmediatamente las teoras y las hiptesis para observar y estudiar el hecho en s mismo, a
fin de determinar tan exactamente como fuera posible sus condiciones experimentales. Hoy
mis experiencias sobre los nervios vasculares y calorificos han abierto un nuevo camino de
investigacin, y han sido tema de un crecido nmero de trabajos que, segn espero, podrn
suministrar un da resultados de una gran importancia en fisiologa y en patologa52,
Este ejemplo prueba, como los precedentes, que se puede encontrar en las experiencias
resultados diferentes a los que las teoras y las hiptesis nos hacen prever. Pero si deseo
llamar la atencin ms particularmente sobre este tercer ejemplo, es porque nos suministra
todava otra enseanza importante, a saber, que sin esa hiptesis directora del espritu, el
hecho experimental que la contradijo no hubiera podido ser percibido. En efecto, yo no soy
el primer experimentador que haya cortado en los animales vivos la porcin cervical del
gran simptico. Pourfour du Petit haba practicado esta experiencia a comienzos del siglo
pasado, y descubri los efectos de este nervio sobre la pupila, partiendo de una hiptesis
anatmica segn la cual se supona que ese nervio llevaba a los ojos los espritus animales53. Desde entonces muchos fisilogos han repetido la misma operacin con el objeto
de verificar o de explicar las modificaciones del ojo que Pourfour du Petit fu el primero en
sealar. Pero ninguno de estos fisilogos haba notado el fenmeno de calorificacin de las
partes de que yo hablo, ni lo haba referido a la seccin del gran simptico, bien que este
fenmeno haya debido producirse necesariamente bajo los ojos de todos los que antes de
m hayan cortado esta parte del simptico. La hiptesis, como se ve, me haba preparado el
espritu para ver las cosas segn una cierta direccin dada por la hiptesis misma, y lo que
lo prueba es que yo mismo como los otros investigadores, haba seccionado muy a menudo
el gran simptico para repetir la experiencia de Pourfour du Petit, sin advertir el hecho de la
calorificacin que descubr ms tarde, cuando una hiptesis me llev a hacer
52

CLAUD BERNARD, Recherches exprimentales sur le grand sympathique, etc. (Mmoires de la Socit
de Biologie, tomo V, 1853). - Sur les nerfs vasculaires et caloriques du grand sympathique (Comptes rendu.s
de l'Acad. des scienees, 1852. tomo XXXIV. 1862, tomo LV).
53
POURFOUR DU PETIT, Mmoire dans lequel il est dmontr que les nerfs intercostaux fournissent des
rameaux qui portent des esprlts dans les yeux (Histoire de l'Acadmie pour l'anne 1727).
120

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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

Claude Bernard121

investigaciones en ese sentido. La influencia de la hiptesis es, pues, aqu de las ms


evidentes; el hecho estaba bajo los ojos y no se le vea porque no deca nada al espritu.
Era, sin embargo, de los fciles de percibir, y despus de haberlo yo sealado, todos los
fisilogos sin excepcin lo han constatado y verificado con la mayor facilidad.
En resumen, las hiptesis y las teoras, an las malas, son tiles para conducir a realizar
descubrimientos. Esta advertencia es vlida para todas las ciencias. Los alquimistas han
fundado la qumica persiguiendo problemas quimricos y teoras hoy falsas. En las ciencias
fsicas, que estn ms adelantadas que la biologa, se podran citar todava muchos sabios
que hacen grandes descubrimientos apoyndose en teoras falsas. Parece ser, en efecto, una
necesidad de nuestro dbil espritu el no poder llegar a la verdad ms que pasando por una
multitud de errores y de escollos.
Qu conclusin general sacar el fisilogo de todos los ejemplos que preceden? Debe
sacar en conclusin que las ideas y las teoras admitidas, en el estado actual de la ciencia
biolgica, no representan ms que verdades restringidas y precarias, destinadas a perecer.
Debe consecuentemente tener muy poca confianza en el valor real de esas teoras, pero
servirse, sin embargo, de ellas como de instrumentos intelectuales necesarios a la evolucin
de la ciencia y apropiados para hacerle descubrir hechos nuevos. Hoy el arte de descubrir
fenmenos nuevos y de constatarlos exactamente, debe ser objeto de especial preocupacin
para todos los bilogos. Hay que fundar la crtica experimental creando mtodos rigurosos
de investigacin y de experimentacin, que permitan establecer las observaciones de una
manera indiscutible, y que harn desaparecer en consecuencia los errores de hecho que son
la fuente de los errores de teora. Quien intentara mientras tanto una generalizacin de toda
la biologa, probara que no tiene un sentido exacto del estado actual de esta ciencia. El
problema biolgico comienza hoy apenas a ser planteado, y lo mismo que hay que reunir y
tallar las piedras antes de pensar en edificar un monumento, primero hay que reunir y
preparar los hechos que debern constituir la ciencia de los cuerpos vivos. Es a la
experimentacin a la que incumbe este papel; su mtodo est fijado, pero los fenmenos
que debe analizar son tan complejos, que por el momento el verdadero promotor de la
ciencia ser el que pueda dar algunos principios de simplificacin en los procedimientos de
anlisis, o aportar algn per-feccionamiento en los instrumentos de investigacin. Cuando
los hechos existen en nmero suficiente, bien y claramente establecidos, la generalizacin
no se hace nunca esperar. Soy un convencido de que en las ciencias experimentales en
evolucin, y particularmente en las que son tan complejas como la biologa, el
descubrimiento de un nuevo instrumento de observacin o de experimentacin rinde
muchos ms servicios que numerosas disertaciones sistemticas o filosficas. En efecto, un
nuevo procedimiento, un nuevo medio de investigacin, aumentan nuestro poder y hacen
posibles descubrimientos e investigaciones que no lo hubieran sido sin su ayuda. Es as que
las investigaciones sobre la produccin de azcar en los animales no pudieron ser hechas
ms que cuando la qumica hubo suminis-trado reactivos para reconocer el azcar, mucho
ms sensibles que los que antes haba.

CAPTULO SEGUNDO
EJEMPLOS DE CRTICA EXPERIMENTAL FISIOLGICA
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Claude Bernard122

La crtica experimental reposa en principios absolutos que deben dirigir al experimentador


en la constatacin y en la interpretacin de los fenmenos de la naturaleza. La crtica experimental ser particularmente til en las ciencias biolgicas, donde reinan teoras tan a menudo apuntaladas por ideas falsas o basadas sobre hechos mal observados. Trataremos de
recordar aqu con ejemplos, los principios en virtud de los cuales conviene juzgar las
teoras fisiolgicas y discutir los hechos que les sirven de base. El "criterium" por
excelencia es, como lo sabemos ya, el principio del determinismo experimental unido a la
duda filosfica.
A este respecto recordar todava que en las ciencias no hay que confundir jams los
principios con las teoras. Los principios son los axiomas cientficos; son verdades absolutas que constituyen un "criterium" inmutable. Las teoras son generalidades o ideas
cientficas que resumen el estado actual de nuestros conocimientos; constituyen verdades
siempre relativas y destinadas a modificarse por el progreso mismo de las ciencias. Luego,
si planteamos como conclusin fundamental que no hay que creer de modo absoluto en las
frmulas de la ciencia, hay que creer por el contrario de una manera absoluta en sus
principios. Los que creen demasiado en las teoras y descuidan los principios, toman la
sombra por la realidad, carecen de criterio slido, y se ven entregados a todas las causas de
error que de ello derivan. En toda ciencia el progreso real consiste en cambiar las teoras de
manera de obtener su progresiva y mayor perfeccin. En efecto, de qu servira estudiar si
no se pudiera cambiar de opinin o de teora; pero los principios y el mtodo cientfico son
superiores a la teora, son inmutables y no deben variar jams.
La crtica experimental debe, pues, no slo precaverse contra la creencia en las teoras, sino
evitar tambin el dejarse extraviar acordando demasiado valor a las palabras que hemos
creado para representarnos las pretendidas fuerzas de la naturaleza. En todas las ciencias,
pero en las ciencias fisiolgicas ms que en cualquier otra, se est expuesto a ilusionarse
con las palabras. No hay que olvidar nunca que todas las calificaciones de fuerzas
minerales o vitales dadas a los fenmenos de la naturaleza no son ms que un lenguaje
figurado, del que es necesario que no seamos las vctimas. No hay nada real fuera de las
manifestaciones de los fenmenos y las condiciones de estas manifestaciones que se trata
de determinar; es esto lo que la crtica experimental nunca debe perder de vista. En una
palabra, la crtica experimental pone todo en duda, excepcin hecha del principio del
determinismo cientfico y racional en los hechos. La crtica experimental est siempre
fundada sobre esta misma base, sea que se la aplique a uno mismo, sea que se la aplique a
los dems; es por ello que en lo que sigue vamos a dar siempre en general dos ejemplos:
uno, escogido en nuestras propias investigaciones; el otro, escogido en los trabajos de los
dems. En efecto, en la ciencia no se debe solamente tratar de criticar a los otros, sino que
el sabio debe siempre desempear con respecto a s mismo el papel de un crtico severo.
Todas las veces que adelanta una opinin o que emite una teora, debe ser el primero en
tratar de controlarlas por la crtica y de asentarlas sobre hechos bien observados y
exactamente determinados.

I.-El principio del determiniamo experimental no admite los hechos contradictorios.


Primer ejemplo. - Hace largo tiempo ya, di a conocer una experiencia que, en esa poca,
sorprendi mucho a los fisilogos: esta experiencia consiste en volver diabtico
122

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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

Claude Bernard123

artificialmente a un animal mediante la puncin del suelo del cuarto ventrculo. Llegu a
intentar esta puncin a consecuencia de consideraciones tericas que no tengo para qu
recordar; lo nico que importa saber aqu, es que tuve xito desde el primer momento, es
decir, que v ponerse fuertemente diabtico al primer conejo que oper. Pero me ocurri en
seguida que repet un gran nmero de veces (ocho o diez) esta experiencia sin obtener el
primer resultado. Me encontr desde ese momento en presencia de un hecho positivo y de
ocho o diez hechos negativos; sin embargo, no se me ocurri jams negar mi primera experiencia positiva en provecho de las experiencias negativas que la siguieron. Como estaba
bien convencido de que mis fracasos no se deban ms que a que ignoraba el determinismo
de mi primera experiencia, persist en experimentar tratando de reconocer exactamente las.
condiciones de la operacin. Consegu fijar, despus de mis ensayos, el lugar preciso de la
puncin, y las condiciones en que debe ser colocado el animal operado; de suerte que hoy
se puede reproducir el hecho de la diabetes artificial todas las veces que se cumplen las
condiciones conocidas y exigidas para su manifestacin.
A lo que precede, agregar una reflexin que mostrar de cuntas causas de error puede
encontrarse rodeado el fisilogo en la investigacin de los fenmenos de la vida.
Supongamos que en lugar de conseguir volver diabtico al conejo desde el primer
momento, todos los hechos negativos se hubieran mostrado al principio; es evidente que
despus de haber fracasado dos o tres veces, yo hubiera sacado en conclusin no slo que la
teora que me haba guiado era falsa, sino tambin que la puncin del cuarto ventrculo no
produca la diabetes. Sin embargo, me hubiera engaado. Cuntas veces habremos debido
y deberemos an engaamos as! Hasta parece imposible evitar de una manera absoluta esta
especie de errores. Lo nico que queremos es sacar de esta experiencia otra conclusin
general que ser corroborada por los ejemplos siguientes, a saber: que los hechos negativos
considerados aisladamente nunca ensean nada.
Segundo ejemplo. - Todos los das omos discusiones que no rinden ningn provecho a la
ciencia porque no se est bastante convencido del principio de que cada hecho tiene su
determinismo, y de que un hecho negativo nada prueba y no podra destruir nunca un hecho
positivo. Para probar esto que adelanto, citar las crticas que Longet hizo antes de las ex periencias de Magendie. Elegir este ejemplo, primero porque es muy instructivo, y luego
porque he estado mzclado en l y conozco exactamente todas sus circunstancias.
Comenzar por las crticas de Longet relativas a las experiencias de Magendie sobre las
propiedades de la sensibilidad recurrente de las races raqudeas anteriores54. La primera
cosa que Longet reprocha a Magendie, es haber variado de opinin sobre la sensibilidad de
las races anteriores, y haber dicho en 1822 que las races anteriores son apenas sensibles, y
en 1839 que son muy sensibles, etc. Despus de hacer estas criticas, Longet exclama: "La
verdad es una: que el lector escoja, si se atreve, en medio de estas afirmaciones contradictorias y opuestas del mismo autor". (Locus cit., pg. 22.) "En fin, agrega Longet, Magendie
hubiera debido decirnos al menos, para sacamos del paso, cules de sus experiencias fueron
convenientemente hechas, si las de 1822 o las de 1839." (Locus cit., pg. 23.)
Todas estas crticas estn mal fundadas y faltan completamente a las reglas de la crtica
cientfica experimental. En efecto, si Magendie dijo en 1822 que las races anteriores eran
54

F. A. LONGET, Recherches cliniques et exprimentales sur les fonctions des faiceaux de la moelle pinire
et des racines des nerfs rachidiens, prcdes d'un Examen historique et critique des expriences faites sur
ces organes depuis sir Ch. Bell, et suivies d'autres recherches sur diverses parties du systme nerveux
(Archives gnrales de mdecine, 1841, 3. serie, tomo X, pg. 296 ytomo XI, pg. 129).
123

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Claude Bernard124

insensibles; si ha dicho despus, en 1839, que eran muy sensibles, es que entonces las haba
encontrado muy sensibles. No hay que elegir all, como lo cree Longet entre esos dos
resultados; hay que admitirlos a ambos, explicando solamente y determinando sus
condiciones respectivas. Cuando Longet exclama: "La verdad es una..." querr decir que si
uno de los resultados es verdadero, el otro tiene que ser falso? De nin-gn modo; los dos
son verdaderos, a menos que se diga que en uno de los casos Magendie ha mentido, lo que
no ha estado ciertamente en la mente del critico. Pero en virtud del principio cientfico del
determinismo de los fenmenos, debemos afirmar a priori, y de una manera absoluta, que
en 1822 y en 1839 Magendie no ha visto el fenmeno en condiciones idnticas, y es
precisamente esta diferencia de condiciones la que hay que tratar de determi-nar a fin de
hacer concordar los dos resultados y encontrar as la causa de la variacin del fenmeno. Lo
ms que Longet hubiera podido reprochar a Magendie era no haber buscado por s mismo
la razn de la derencia de los dos resultados; pero la critica de exclusin que Longet aplica
a las experiencias de Magendie, es falsa y est en desacuerdo, como ya lo hemos dicho, con
los principios de la crtica experimental.
No se puede dudar de que se trata en lo que precede de una crtica sincera y puramente
cientfica, porque en otra circunstancia relativa a la misma discusin, Longet se aplic a s
mismo esta misma crtica de exclusin, y se vi conducido, en su propia crtica, al mismo
gnero de error que en la que aplicaba a Magendie.
En 1839, Longet segua, como yo, el laboratorio del Colegio de Francia, cuando Magendie,
encontrando la sensibilidad de las races raqudeas anteriores, demostr que ella es tomada
a las races posteriores y vuelve por la periferia, de donde el nombre de sensibilidad de
retorno o sensibilidad recurrente que le di. Longet vi, pues, entonces, como Magendie y
como yo, que la raz anterior era sensible y que lo era por influencia de la raz posterior, y
lo vi tan bien, que reclam para s el descubrimiento de este ltimo hecho 55. Ahora bien,
ocurri ms tarde, en 1841, que Longet, queriendo repetir la experiencia de Magendie, no
encontr la sensibilidad en la ralz anterior. Por una circunstancia bastante picante, Longet
se encontr entonces, con relacin al mismo hecho de sensibilidad de las races raqudeas
anteriores, exactamente en la misma posicin que l habla reprochado a Magendie, es decir,
que en 1839 Longet habla visto la raz anterior sensible, y en 1841 la vea insensible. El
espritu escptico de Magendie no se conmova con estas oscuridades y estas contradicciones aparentes; continu experimentando y diciendo siempre lo que vea. El esplritu de
Longet, por el contrario, quiso tener la verdad, de un lado o de otro; a causa de ello se
decidi por las experiencias de 1841, es decir, por las experiencias negativas, y he aqu lo
que dijo a este respecto; "Bien que haya querido en esa poca (1839) hacer valer mis
pretensiones al descubrimiento de uno de estos hechos (la sensibilidad recurrente), hoy que
he multiplicado y variado las experiencias sobre este punto de fisiologa, vengo a combatir
estos mismos hechos como errneos, ya se les mire como de propiedad de Magendie o
como mos. El culto debido a la verdad exige que no se tema nunca rectificarse acerca de
un error cometido. No har ms que recordar aqu la insensibilidad probada tantas veces
por nosotros de las races y de los haces anteriores, para que se comprenda bien la inanidad
de estos resultados que, como tantos otros, no hacen ms que sobrecargar la ciencia y
55

LONGET, Comptes rendus de l'Academie des sciences, tomo VIII, pg. 787, 3 y 10 de junio; Comptes
rendus de l'Acadmie des sciences, 4 de junio; Gazette des hpitaux, 13 Y 18 de junio de 1839 .
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Claude Bernard125

estorbar su marcha"56. Segn esta confesin, es seguro que Longet no est animado ms
que por el deseo de encontrar la verdad, y Longet lo prueba cuando dice que nunca hay que
temer el rectificarse acerca de un error cometido. Yo comparto en un todo su conviccin y
agregar que es siempre instructivo rectificarse acerca de un error cometido. Este precepto
es, pues, excelente, y todos pueden hacer uso de l, dado que todo el mundo est expuesto a
engaarse, excepto los que no hacen nada. Pero la primera condicin para rectificarse de un
error, es probar que ha habido un error. No basta con decir: Me he equivocada; hay que
decir cmo nos hemos equivocado; y esto es precisamente lo importante. Ahora bien,
Longet no explica nada; parece decir pura y simplemente: En 1839 he visto sensibles las
races; en 1841 las he visto insensibles ms a menudo, luego me he engaado en 1839. Tal
razonamiento no es admisible. Se realizaron, en efecto, en 1839, a propsito de la
sensibilidad de las races anteriores, experiencias numerosas en las que se cortaron
sucesivamente las races raqudeas, pinchndose sus dife-rentes extremos para constatar sus
propiedades. Magendie escribi casi un volumen sobre este tema. Si despus no se
consiguen ya estos resultados, aun un gran nmero de veces, no basta con decir para juzgar
la cuestin que se ha estado engaado la primera vez y que se tiene razn la segunda. Y
adems, por qu haberse engaado? Se dir que han sido infieles los sentidos en una
poca y no en otra? Pero entonces hay que renunciar a la experimentacin; porque la primer
condicin para un investigador es la de tener confianza en sus sentidos y no dudar ms que
de sus interpretaciones. Si entonces, pese a todos los esfuerzos y a todas las bsquedas, no
se puede encontrar la razn material del error, hay que suspender el juicio y en la espera
conservar los dos resultados, pero nunca creer que basta con negar hechos positivos en
nombre de hechos negativos ms numerosos, aut vice versa. Los hechos. negativos, por
numerosos que sean, no destruyen nunca un solo hecho positivo. Es por ello, que la
negacin pura y simple no constituye una crtica, y en la ciencia este procedimiento debe
ser rechazado de una manera absoluta, porque la ciencia no se constituye nunca por negaciones.
En resumen, hay que convencerse de que los hechos negativos tienen su determinismo
como los positivos. Hemos planteado, en principio, que todas las experiencias son buenas
en el determinismo de sus condiciones respectivas; es en la investigacin de las condiciones
de cada uno de estos determinismos, donde reside precisamente la enseanza que debe
darnos las leyes del fenmeno, puesto que por ella conocemos las condiciones de su
existencia y de su no existen-cia. Por este principio me gui cuando, despus de haber
asistido en 1839 a las experiencias de Magendie y en 1841 a las discusiones de Longet,
quise darme cuenta por m mismo de los fenmenos y juzgar sus disidencias. Repet las
experiencias y encontr, como Magendie y como Longet, casos de sensibilidad y casos de
insensibilidad de las races raqudeas anteriores; pero convencido de que los dos casos se
deban a circunstancias experimentales di-erentes, trat de determinar esas circunstancias, y
a fuerza de observacin y de perseverancia acab por encontrar57 las condiciones en las que
hay que colocarse para obtener uno u otro resultado. Hoy que las condiciones del fenmeno
son conocidas, nadie lo discute ms. El mismo Longet58 y todos los fisilogos admiten el
56

LONGET, Loco cit., pg. 21.


CLAUDE BERNARD, Leons sur la physiologie et la pathologie du systme nerveux, pg. 32.
58
Vase LONGET, Trait de physiologie, 1860, tomo II, pg. 177.
57

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hecho de la sensibilidad recurrente como constante en las condiciones que he hecho


conocer.
De acuerdo a lo que precede, hay que establecer, pues, como principio de la crtica experimental, el determinismo absoluto y necesario de los fenmenos. Este principio, bien comprendido, debe volvemos circunspectos por lo que se refiere a esa tendencia natural a la
contradiccin que hay en todos nosotros. Es cierto que todo experimentador, particularmente un principiante, experimenta siempre un secreto placer cuando encuentra alguna cosa
distinta a la que los dems haban visto antes que l. Su primer impulso lo lleva a contradecir, sobre todo cuando se trata de contradecir un hombre altamente colocado en la ciencia.
ste es un sentimiento del que hay que defenderse, porque no es cientfico. La contradiccin pura sera una acusacin d mentira, y hay que evitarla, porque felizmente los falsarios
cientficos son raros. Por otra parte, como este ltimo caso no pertenece ya a la ciencia, no
tengo que dar preceptos sobre l. Quiero solamente hacer notar aqu que la crtica no
consiste en probar que otros se han engaado; y an cuando se probara que un hombre
eminente se ha engaado esto no sera tampoco un gran descubrimiento; y el demostrarlo
no puede llegar a ser un trabajo beneficioso para la ciencia ms que en la medida en que se
demuestre cmo ese hombre se ha engaado. En efecto, los grandes hombres nos instruyen
a menudo tanto por sus errores como por sus descubrimientos. Oigo decir a veces: Sealar
un error, equivale a hacer un descubrimiento. S, a condicin de que se d a luz una nueva
verdad al mostrar la causa del error, y entonces no es necesario combatir el error, pues cae
por s mismo. Es as que la crtica equivale a un descubrimiento, cuando explica todo sin
negar nada, y encuentra el determinismo exacto de los hechos en apariencia contradictorios.
Por este determinismo todo se reduce, todo llega a ser luminoso, y entonces, como dijo
Leibniz, la ciencia, al extenderse, se aclara y simplifica.
II.-El principio del determinismo rechaza de la ciencia los hechos indeterminados o
irracionales.
Hemos dicho antes, que nuestra razn comprende cientficamente lo determinado y lo
indeterminado, pero que no podra admitir lo indeterminable, pues que no sera otra cosa
sino admitir lo maravilloso, lo oculto o lo sobrenatural que deben ser absolutamente
desterrados de toda ciencia experimental. De aqu resulta que, cuando se nos presenta un
hecho, no adquiere valor cientfico ms que por el conocimiento de su determinismo. Un
hecho bruto no es cientfico, y un hecho cuyo determinismo no es racional debe igualmente
ser rechazado de la ciencia. En efecto, si el investigador debe someter sus ideas al "criterium" de los hechos, no admito que deba someter a l su razn; porque entonces extinguira
la antorcha de su nico criterio interior, y caera necesariamente en el dominio de lo
indeterminable, es decir, de lo oculto y de lo maravilloso. Sin duda existe en la ciencia un
gran nmero de hechos inexplicados que son an incomprensibles; no quiero llegar a la
conclusin de que deban ser rechazados por prejuicio, quiero solamente decir que deben ser
conservados en reserva, a la espera, como hechos inexplicados, y no ser introducidos en la
ciencia, es decir, en el razonamiento experimental, hasta que no hayan sido fijados en sus
condiciones de existencia por un determinismo racional. De otro modo estaramos
detenidos a cada instante en el razonamiento experimental, o bien nos veramos conducidos
inevitablemente al absurdo. Los ejemplos siguientes, que an podra multiplicar, probarn
esto que adelanto.
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Primer ejemplo. - Hice, hace algunos aos59, experiencias sobre la influencia del ter en las
secreciones intestinales. Ahora bien, me ocurri observar a este respecto, que la inyeccin
del ter en el canal intestinal de un perro en ayunas, an de muchos das, originaba magnficos quilferos blancos, absolutamente como en un animal en plena digestin de alimentos
mixtos en los que hay grasa. Este hecho, repetido un gran nmero de veces, era indudable.
Pero qu significacin atribuirle? Qu razonamiento establecer sobre su causa? Haba
que decir: es un hecho, el ter hace segregar quilo? Pero esto se volva absurdo, puesto que
no haba alimentos en el intestino. Como se ve, la razn rechazaba ese determinismo
absurdo e irracional en el estado actual de nuestros conocimientos. Por ello busqu dnde
poda encontrarse la razn de ese hecho incomprensible, y acab por encontrar que haba
all una causa de error, y que esos quilferos provenan de que el ter disolva el aceite que
lubrificaba el pistn de la jeringa con la que yo lo inyectaba en el estmago; de suerte que
al inyectar el ter con una pipeta de vidrio en lugar de una jeringa, no hubo ms quilferos.
Fu, pues, el irracionalismo del hecho el que me condujo a ver a priori que deba ser falso,
y que no poda servir de base a un razonamiento cientfico. Sin esto no hubiera encontrado
tan singular causa de error, que residia en el pistn de una jeringa. Slo que, reconocida
esta causa de error, todo se explic, y el hecho se volvi racional en el sentido de que los
quilferos se haban producido all por la absorcin de la grasa, como siempre; el ter
activaba esta absorcin y haca el fenmeno ms visible,
Segundo ejemplo. - Haba sido observado por investigadores hbiles y exactos60, que el
veneno del sapo emponzoa muy rpidamente a las ranas y otros animales, mientras que no
tiene ningn efecto sobre el sapo mismo. En efecto, he aqu la experiencia bien simple que
parece probado: si se toma veneno de las partidas de un sapo de nuestras regiones en el
extremo de una lanceta, y se insina este veneno bajo la piel de la rana o de un pjaro, se ve
morir bien pronto a estos animales, mientras que si se introduce la misma cantidad de
veneno bajo la piel de un sapo aproximadamente del mismo volumen, este ltimo no muere
ni experimenta el menor efecto. He aqu otra vez un hecho inexplicado que no poda llegar
a ser cientfico ms que a condicin de saber cmo acta sobre la rana ese veneno, y por
qu no acta sobre el sapo. Para esto necesariamente, haba que estudiar; el mecanismo de
la muerte, porque hubieran podido encontrarse circunstancias particulares que explicaran la
diferencia de resultados en la rana y en el sapo. Es as, por ejemplo, que hay una disposicin particular de las ventanas de la nariz y de la epiglotis, que explica muy bien por qu la
seccin de los dos faciales es mortal en el caballo y no lo es en los otros animales. Pero este
hecho excepcional sigue siendo racional, sin embargo; confirma la regla, como se dice, en
el sentido de que no cambia nada en realidad de la parlisis nerviosa que es idntica en
todos los animales. No ocurri as en el caso que nos ocupa: el estudio del mecanismo de la
muerte por el veneno del sapo, llev a la conclusin de que el veneno del sapo mata
deteniendo el corazn de las ranas, mientras que no acta sobre el corazn del sapo. Luego,
para ser lgico, haba que admitir necesariamente que las fibras musculares del corazn del
sapo son de naturaleza distinta a las del corazn de la rana, puesto que un veneno que acta
sobre las unas no acta sobre las otras.
Esto era imposible; porque admitir que eementos orgnicos idnticos en cuanto a su
estructura y a sus propiedades fisiolgicas cesan de ser idnticos ante una accin txica
59

CLAUDE BERNARD, Leons sur les effets des substances toxiques et medicamenteuses, pg. 428.
VULPIAN, Comptes rendus et Mmoires de la Socit de biologie, 1854, pg. 133; 1856, pg. 125; 1858,
2'" serie, torno V, Paris, 1859, pg. 113; 1864.
127
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idntica, sera probar que no hay determinismo necesario en los fenmenos, y desde ese
momento la ciencia se encontrara negada por tal hecho. Fu en virtud de estas ideas que
rechac como irracional el hecho arriba mencionado, y que quise repetir las experiencias
bien que no dudara de su exactitud como hecho bruto. V entonces61 que el veneno del sapo
mata a la rana muy fcilmente con una dosis que es del todo insuficiente para el sapo, pero
que ste se envenena, sin embargo, si se aumenta suficientemente la dosis. De suerte que la
diferencia sealada se reduca a una cuestin de cantidad, y no tenia ya la significacin
contradictoria que se le poda haber dado. Una vez ms haba sido el irracionalismo del
hecho el que llev a que se le diera otra significacin.
III.-El principio del determinismo exige que los hechos sean comparativamente determinados.
Acabamos de ver que nuestra razn nos obliga a rechazar los hechos que tienen una apariencia indeterminada, y nos induce a criticarlos a fin de encontrarles un sentido racional
antes de introducirlos en el razonamiento experimental. Pero como la crtica, segn lo hemos ya dicho, reposa a la vez sobre la razn y sobre la duda filosfica, resulta de ello que
no basta que un hecho experimental se presente con una apariencia simple y lgica para que
lo admitamos, sino que debemos seguir dudando y ver por una contraexperiencia si esta
apariencia racional no es engaadora. Este precepto es de rigor absoluto, sobre todo en las
ciencias mdicas, las que en razn de su complejidad se ven cercadas por un mayor nmero
de causas de error. He explicado antes, el carcter experimental de la contra-prueba, y no
volver sobre ello; quiero solamente hacer notar aqu que, hasta cuando un hecho parece
lgico, es decir, racional, eso no dispensar nunca de hacer la contra-prueba o la contraexperiencia, de suerte que yo considerara este precepto como una especie de consigna que
hay que seguir ciegamente aun en los casos que parecen ms claros y ms racionales. Voy a
citar dos ejemplos, que mostrarn la necesidad de ejecutar siempre y en todos los casos esta
consigna de la experiencia comparativa.
Primer ejemplo. - He explicado precedentemente cmo me vi en un tiempo impulsado a
estudiar el papel del azcar en la nutricin, y a buscar el mecanismo de la destruccin de
este principio alimenticio en el organismo. Para resolver la cuestin haba que buscar el
azcar en la sangre, y seguirla en los vasos intestinales que la haban absorbi-do, hasta que
se pudiera constatar el lugar de su desaparicin. Para realizar mi experiencia d a un perro
una sopa de leche azucarada; despus sacrifiqu el animal en digestin, y encontr que la
sangre de los vasos sub-hepticos, que representa la sangre total de los rganos intestinales
y del hgado, contena azcar. Era completamente natural y lgico, como se dice, pensar
que esta azcar encontrada en las venas sub-hepticas era la que yo haba dado al animal en
su sopa. Hasta estoy seguro de que ms de un experimentador se hubiera quedado all y
hubiera considerado superfluo, si no ridculo, hacer una experiencia comparativa. Sin,
embargo, yo hice la experiencia comparativa, porque estaba convencido por principio de su
necesidad absoluta: lo que quiere decir que soy un convencido de que en fisiologa hay que
dudar siempre, an en los casos en que la duda parece menos lcita. Sin embargo, debo
agregar que aqu la experiencia comparativa era exigida tambin por la circunstancia de que
yo haba empleado, para descubrir el azcar, la reduccin de las sales de cobre en la potasa.
61

CLAUDE BERNARD, Cours de pathotogie exprimentate (Medicat Times, 1860).


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En efecto, se trata de un carcter emprico del azcar, que poda ser producido por
sustancias an desconocidas de la economa. Pero lo repito, an sin esto, hubiera habido
que hacer la experiencia comparativa como una consigna experimental; porqe este caso
mismo prueba que no se podria nunca prever cul podr ser su importancia.
Tom, pues, para comparar con el perro de la sopa azucarada, otro perro al que di de comer
carne, teniendo cuidado de que no entrara por lo dems materia alguna azucarada o amilcea en su alimentacin; luego sacrifiqu este animal durante la digestin, y examin
compa-rativamente la sangre de sus venas sub-hepticas. Pero mi asombro fu grande
cuando constat que esta sangre contena igualmente azcar en el animal que no haba
comido de ella.
Se ve, pues, que en este caso la experiencia comparativa me condujo al descubrimiento de
la presencia constante de azcar en la sangre de las venas sub-hepticas de los animales,
cualquiera que sea su alimentacin. Se comprender que abandon entonces todas mis
hiptesis sobre la destruccin del azcar para seguir este hecho nuevo e inesperado.
Primeramente me asegur de su realidad por experiencias repetidas, y constat que en los
animales en ayunas el azcar exista tambin en la sangre. Pero si hay ventajas unidas a la
experiencia comparativa, necesariamente hay tambin inconvenientes en no practicarla.
Esto es lo que prueba el ejemplo siguiente.
Segundo ejemplo. - Magendie hizo en otro tiempo investigaciones sobre las funciones del
lquido cfalo-raqudeo, y tuvo que llegar a la conclusin de que la sustraccin del lquido
cfalo-raqudeo produce en los animales una especie de titubeo y un desorden caracterstico
en los movimientos. En efecto, si despus de haber puesto al descubierto la membrana
occipito-atloidea. se la pincha para hacer escapar el lquido cfalo-raqudeo, se nota que el
animal es presa de desrdenes motores especiales. Nada pareca ms natural y ms simple
que atribuir esta influencia sobre los movimientos, a la sustraccin del lquido cfalo-raqudeo; pero sin embargo era un error, y Magendie me cont cmo otro investigador lo encontr por casualidad. Este investigador fu interrumpido en su experiencia en el momento en
que, habiendo cortado los msculos de la nuca, acababa de poner al desnudo la membrana
occipito-atloidea, pero sin haberla pinchado todava para que evacuara el lquido cfaloraqudeo. Ahora bien, al volver para continuar su experiencia, el investigador observ que
esta simple operacin preliminar, haba producido el mismo titubeo, aunque el lquido
cfalo-raquideo no hubiera sido sustrado. Se haba atribudo pues a la sustraccin del
lquido cfaloraquideo lo que no era ms que el resultado de la seccin de los msculos de
la nuca. Evidentemente, la experiencia comparativa hubiera resuelto la dificultad. Como ya
lo hemos dicho, hubiera habido que poner en ese caso dos animales en las mismas
condiciones menos una, es decir, poner la membrana occipito-atloidea al desnudo en los
dos animales, y slo pincharla en uno de ellos, para que escapara el lquido; entonces se
hubiera podido juzgar por comparacin y precisar as la parte exacta de la sustraccin del
lquido cfalo-raquideo en los desrdenes de la motilidad. Podra citar un gran nmero de
errores en que incurrieron investigadores hbiles por haber descuidado el precepto de la
experiencia comparativa. Slo que, como a menudo es difcil, tal como lo prueban los
ejemplos citados, saber de antemano si la experiencia comparativa ser necesa-ria o no,
repito que es preciso, para evitar cualquier inconveniente, admitir la experiencia
comparativa como una verdadera consigna que debe ser ejecutada an cuando sea intil, a
fin de que no falte cuando sea necesaria. La experiencia comparativa tendr lugar, sea sobre
dos animales, como lo hemos dicho en el caso precedente, bien, para ser ms exacta, sobre
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dos rganos similares del mismo animal. Es as como queriendo hace tiempo juzgar de la
influencia de ciertas sustancias sobre la produccin de la materia glicgena en el hgado, no
pude encontrar nunca dos animales comparables bajo este aspecto, aun ponindolos en
condiciones alimenticias absolutamente semejantes, es decir, en ayunas durante el mismo
nmero de das. Los animales, segn su edad, su sexo, su estado de nutricin, etc., soportan
mejor o peor la abstinencia, y destruyen mayor o menor cantidad de materia glicgena, de
suerte que nunca estaba yo seguro de que las diferencias encontradas fueran el resultado de
la diferencia de alimentacin. Para anular esta causa de error, me vi obligado a hacer la
experiencia completa en el mismo animal, sacndole previamente un pedazo de hgado
antes de la inyeccin alimenticia y otro despus. Lo mismo, cuando se trata de ver la
influencia de la contraccin sobre la respiracin muscutar en la rana, es necesario comparar
los dos miembros de un mismo animal, porque en tal caso dos ranas no siempre son
comparables entre s.
IV. - La crtica experimental debe incidir sobre los hechos, nunca sobre las palabras.
,He dicho, al comienzo de este captulo, que a menudo se llega a ser vctima del valor
engaoso que se da a las palabras. Deseo explicar con ejemplos mi pensamiento.
Primer ejemplo. - En 1845, hice a la Sociedad filomtica una comunicacin en la que
discuta las experiencias de Brodie y de Magendie sobre la ligadura del canal coldoco, y
demostraba que los resultados diferentes que estos investigadores haban obtenido, se
deban a que el uno haba operado en perros ligando slo el canal coldoco, mientras que el
otro, que haba operado en gatos, haba comprendido sin duda en la ligadura a la vez el
canal coldoco y un conducto pancretico. Yo explicaba as la causa de la diferencia de los
resultados obtenidos, y conclua que en fisiologa como en todo, las experiencias pueden
ser rigurosas y suministrar resultados idnticos siempre que se opere en condiciones
absolutamente semejantes.
A este respecto, un miembro de la sociedad, Gerdy, cirujano de la Charit, profesor de la
Facultad de Medicina y conocido por diversas obras de ciruga y de fisiologa, pidi la
palabra para atacar mis conclusiones. "La explicacin anatmica que habis dado, me dijo,
de las experiencias de Brodie y de Magendie es justa, pero no admito la conclusin general
que sacis de ella. En efecto, decs que en fisiologa los resultados de las experiencias son
idnticos; niego que as sea. Esta conclusin sera exacta para la materia inerte, pero no
podra ser verdadera para la naturaleza viva. Todas las veces, agreg, que la vida interviene
en los fenmenos, por mucho que se les coloque en condiciones idnticas, los resultados
pueden ser diferentes." Como prueba de su opinin, Gerdy cit casos de individuos
atacados de la misma enfermedad, a los que haba administrado los mismos medicamentos,
y en los que los resultados haban sido diferentes. Record tambin casos de operaciones
semejantes hechas para las mismas enfermedades, pero seguidas de curacin en un caso y
de muerte en el otro. Todas estas diferencias se deban, segn l, a que la vida modifica por
s misma los resultados, aunque las condiciones de la experiencia hayan sido las mismas; lo
que no poda ocurrir, a su juicio, para los fenmenos de los cuerpos inertes, en los que la
vida no interviene.
En la Sociedad filomtica, estas ideas encontraron inmediatamente una oposicin general.
Todo el mundo hizo notar a Gerdy que sus opiniones eran nada menos que la negacin de
la ciencia biolgica, y que se ilusionaba completamente sobre la identidad de las condicio130

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nes en los casos de que hablaba, en el sentido de que las enfermedades que miraba como
semejantes e idnticas no lo eran en absoluto, y que refera a la influencia de la vida lo que
deba ser atribudo a nuestra ignorancia de fenmenos tan complejos como los de la patologa. Gerdy persisti en sostener que la vida tena por efecto modificar los fenmenos
hacindolos diferir, en los diversos individuos, aun cuando las condiciones en que se cumplan fueran idnticas. Gerdy crea que la vitalidad de uno no era la vitalidad del otro, y que
en consecuencia, deban existir entre los individuos diferencias que era imposible determinar. No quiso abandonar su idea, se atrincher tras de la palabra vitalidad, y no se le pudo
hacer comprender que aqulla no era ms que una palabra vaca de sentido, que no responda a nada, y que decir que una cosa era debida a la vitalidad, significaba decir que es
desconocida.
En efecto, muy a menudo se es vctima de ese miraje de las palabras vida, muerte, salud,
enfermedad, idiosincrasia. Se cree haber dado una explicacin cuando se dice que un
fenmeno es debido a la influencia vital, a la influencia mrbida, o a la idiosincrasia
individual. Sin embargo, hay que saber bien que cuando decimos fenmeno vital, esto no
quiere decir nada, fuera de que se trata de un fenmeno propio de los seres vivientes, cuya
causa an ignoramos, ya que pienso que todo fenmeno llamado hoy vital, deber ms
tarde o ms temprano ser referido a propiedades definidas de la materia organizada u
orgnica. Se puede por cierto emplear la expresin de vitalidad, como los qumicos
emplean la palabra afinidad, pero sabiendo que en el fondo no hay ms que fenmenos y
condiciones de los fenmenos, que hay que conocer; cuando la condicin del fenmeno sea
conocida, entonces las fuerzas vitales o minerales ocultas desaparecern. .
Me siento feliz de estar en perfecta armona de ideas, sobre este punto con mi colega y
amigo Enrique Sainte-Claire Deville. Es lo que se ver en las palabras siguientes pronunciadas por Sainte-Claire Deville al exponer ante la Sociedad qumica de Pars sus bellos
descubrimientos sobre los efectos de las altas temperaturas62.
"No hay que ocultar que el estudio de las causas primeras en los fenmenos que observamos y que medimos, presenta en s un serio peligro. Como escapan a toda definicin precisa e independiente de los hechos particulares, nos llevan ms a menudo de lo que pensamos
a cometer verdaderas peticiones de principio, y a contentarnos con explicaciones especiosas, que no pueden resistir a una critica severa. La afinidad, principalmente, definida como
la fuerza que preside las combinaciones qumicas, ha sido durante largo tiempo y es todava
una causa oculta, una especie de "arche" a la que se refieren todos los hechos inexplicados
que se consideran desde entonces como explicados, mientras que no estn a menudo ms
que clasificados y aun muchas veces mal clasificados: lo mismo se atribuye a la fuerza
cataltica63 una multitud de fenmenos muy oscuros, y que a mi juicio llegan a serIo ms
cuando se los refiere en bloque a una causa enteramente desconocida. Ciertamente se ha
credo agruparlos en una misma categora cuando se les ha dado el mismo nombre. Pero la
legitimidad de esta clasificacin ni siquiera ha sido demostrada. Qu hay en efecto de ms
arbitrario que colocar los unos junto a los otros a los fenmenos cataliticos, que dependen
de la accin o de la presencia de la esponja de platino y del cido sulfrico concentrado,
62

H. SAINTE-CLAIRE DEVILLE, Leons sur la dissociation prononces devant la Socit chimique, Pars,
1866.
63
Todo esto es aplicable a las fuerzas inventadas recientemente, fuerzas de disolucin, de difusin, fuerza
cristaIognica; a todas las fuerzas particulares atractivas y repulsivas que se hacen intervenir para explicar los
fenmenos de calefaccin, de sobre-fusin, los fenme-nos elctricos. etc
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Claude Bernard132

cuando el platino o el cido no son, por as decir, parte interesada en la operacin? Estos
fenmenos sern quizs explicados ms tarde de una manera esencialmente diferente, segn
que hayan sido producidos bajo la influencia de una materia porosa como la esponja de
platino o bajo la influencia de un agente qumico muy enrgico como el cido sulfrico
concentrado.
"Hay que dejar de lado pues en nuestros estudios todas estas fuerzas desconocidas, a las
que no se ha recurrido ms que porque no se han medido las consecuencias de ello. Por el
contrario toda nuestra atencin debe estar dirigida a la observacin y la determinacin
numrica de esos efectos, los nicos que estn a nuestro alcance. Se establecen por medio
de este trabajo sus diferencias y sus analogas, y una nueva luz resulta de estas
comparaciones y de estas medidas.
"As el calor y la afinidad estn continuamente presentes en nuestras teoras qumicas. La
afinidad se nos escapa enteramente, y le atribuimos sin embargo la combinacin que seria
el efecto de esta causa desconocida. Estudiemos simplemente las circunstancias fsicas que
acompaan a la combinacin, y veremos cuntos fenmenos mensurables, cuntas
aproximaciones curiosas se nos ofrecen a cada instante. El calor destruye, se dice, la
afinidad. Estudiemos con constancia la descomposicin de los cuerpos bajo la influencia
del calor, estimado en cantidad o trabajo, temperatura o fuerza viva: veremos en seguida
qu fructuoso es este estudio, independiente de toda hiptesis, de toda fuerza desconocida,
desconocida hasta desde el punto de vista de la especie de unidades a la que hay que referir
su medida exacta o aproximada. Es en este sentido sobre todo que la afinidad, considerada
como fuerza, es una causa oculta, a menos que ella no sea simplemente la expresin de una
cualidad de la materia. En ese caso servira slo para designar el hecho de que tales o
cuales sustancias pueden o no pueden combinarse en tales o cuales circunstancias definidas."
Cuando un fenmeno que tiene lugar fuera del cuerpo vivo no se verifica en el organismo,
esto ocurre no porque haya en l una entidad llamada vida que impide la produccin del
fenmeno, sino porque la condicin del fenmeno no se encuentra en el cuerpo. como se
encuentra fuera de l. Es as como se ha podido decir que la vida impide que la fibrina se
coagule en los vasos de un animal vivo, mientras que fuera de los vasos la fibrina se
coagula, porque la vida no acta ya sobre ella. No ocurre nada de esto; se precisan ciertas
condiciones fsico-qumicas para hacer coagular la fibrina; son ms difciles de realizar en
el vivo, pero pueden sin embargo producirse en l, y desde que aparecen, la fibrina se
coagula tan bien en el organismo como fuera de l. La vida que se invocaba no es ms que
una condicin fsica que existe o que no existe. He demostrado que el azcar se produce en
mayor abundancia en el hgado despus de la muerte que durante la vida; hay fisilogos
que han deducido de ello que la vida tena alguna influencia sobre la formacin del azcar
en el hgado; han dicho que la vida impeda esta produccin y que la muerte la favoreca,
Estas son opiniones vitalistas, que nos sorprendemos de or en nuestra poca, y que nos
espantamos de ver sostenidas por hombres que se jactan de aplicar la exactitud de las
ciencias fsicas a la fisiologa y a la medicina, Demostrar ms tarde que no hay tampoco
en esto ms que condiciones fsicas que estn presentes o ausentes, pero en las que no hay
cosa alguna que no sea real; porque, una vez ms, en el fondo de todas estas explicaciones,
no hay sino la bsqueda de las condiciones o determinismo de los fenmenos.
En resumen, hay que saber que las palabras que empleamos para expresar los fenmenos,
cuando ignoramos sus causas, no son nada por s mismas, y que, desde que les acordamos
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Claude Bernard133

un valor en la crtica o en las discusiones, salimos de la experiencia y caemos en la


escolstica. En las discusiones o en la explicacin de los fenmenos, siempre hay
que guardarse bien de salir de la observacin y de colocar una palabra en lugar de un hecho,
Muchas veces hasta se resulta atacable slo porque se ha salido del hecho, y porque se ha
formulado la conclusin con una palabra que va ms all de lo observado, El ejemplo que
sigue lo probar claramente.
Segundo ejemplo. - Cuando realic mis investigaciones sobre el jugo pancretico, constat
que ese flido encierra una materia especial: la pancreatina, que tiene los caracteres mixtos
de la albmina y de la casena. Esta materia se asemeja a la albmina en que es coagulable
por el calor, pero difiere de ella en que, como la casena, es precipitable por el sulfato de
magnesio. Antes que yo, Magendie haba realizado experiencias sobre el jugo pancretico,
y haba dicho, de acuerdo a esos ensayos, que el jugo pancretico es un lquido que
contiene albmina, mientras que yo, despus de mis investigaciones, llegu a la conclusin
de que el jugo pancretico no contena albmina sino que contena pancreatina, que es una
materia distinta de la albmina. Mostr mis experiencias a Magendie, hacindole notar que
estbamos en desacuerdo en el resultado, pero que estbamos sin embargo de acuerdo en el,
hecho de que el jugo poncretico era coagulable por el calor; slo que haba en l otros
caracteres nuevos que yo haba visto, y que me impedan llegar a la conclusin de la
existencia de albmina, Magendie me respondi: "Esta disidencia entre nosotros se debe a
que yo he deducido ms de lo que he visto; si hubiera dicho simplemente: El jugo pancretico es un lquido coagulable por el calor, hubiera permanecido en el hecho, y hubiera sido
inatacable," Este ejemplo, que he recordado siempre, me parece excelente para demostrar
qu poco valor hay que atribuir a las palabras fuera de los hechos que representan. As la
palabra albmina no significa nada por s misma; nos recuerda slo caracteres y fenmenos.
Extendiendo este ejemplo a la medicina veremos que en ella ocurre lo mismo, y que las
palabras fiebres, inflamaein y los nombres de las enfermedades en general, no tienen
ninguna sIgnificacin por si mismos.
Cuando se crea una palabra para caracterizar un fenmeno, hay un entendimiento general,
de momento, sobre la idea que se le quiere hacer expresar y sobre la significacin exacta
que se le da, pero ms tarde, con los progresos de la ciencia, el sentido de la palabra cambia
para unos, mientras que para otros la palabra queda en el lenguaje con su significacin
primitiva. Resulta entonces una discordancia que a menudo es tal, que hombres que
emplean la misma palabra expresan ideas muy diferentes. Nuestro lenguaje no es, en efecto,
ms que aproximativo, y tan poco preciso, an en las ciencias, que si perdemos de vista los
fenmenos para adherirnos a las palabras, bien pronto nos encontramos fuera de la realidad.
Por lo tanto no se hace ms que perjudicar a la ciencia cuando se discute para conservar una
palabra que no es ms que una causa de error, en el sentido de que no expresa ya la misma
idea para todos. Concluyamos pues que hay que adherirse a los fenmenos y no ver en la
palabra ms que una expresin carente de sentido si los fenmenos que debe representar no
estn determinados o llegan a faltar. .
El espritu tiene naturalmente tendencias sistemticas, y es por ello que se trata de ponerse
de acuerdo ms bien sobre las palabras que sobre las cosas. Es sta una mala direccin en la
crtica experimental, que embrolla las cuestiones y hace creer en disidencias que no existen
lo ms a menudo ms que acerca de la manera como se interpretan los fenmenos, en vez
de incidir sobre la existencia de los hechos o sobre su importancia real. Como todos los que
han tenido la dicha de introducir en la ciencia hechos inesperados o ideas nuevas, yo he
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Claude Bernard134

sido y soy an objeto de muchas crticas. Hasta ahora no he respondido a mis contradictores, porque como tengo siempre trabajos entre manos, me han faltado el tiempo y la
ocasin; pero en la continuacin de esta obra se presentar muy naturalmente la oportunidad de hacer ese examen, y aplicando los principios de crtica experimental que hemos
indicado en los pargrafos precedentes, nos ser fcil juzgar todas esas crticas. Entre
tanto, diremos solamente que hay siempre dos cosas esenciales que distinguir en la critica
experimental: el hecho de experiencia y su interpretacin. La ciencia exige ante todo que se
est de acuerdo sobre el hecho, porque es l el que constituye la base, sobre la que se debe
razonar. En cuanto a las interpretaciones y a las ideas, pueden variar, y hasta es un bien que
sean discutidas, porque estas discusiones llevan a hacer otras investigaciones y a emprender
nuevas experiencias. Se tratar, pues, en fisiologa, de no perder nunca de vista los Princ.pios de la verdadera crtica cientfica, Y de no mezclar nunca a ella nada personal ni artificioso. Entre los artificios de la crtica hay muchos de los que no nos vamos a ocupar porque
son extra-cientficos, pero hay uno que hay que sealar, sin embargo. Es el que consiste en
notar en un trabajo slo lo que hay en l de atacable y de defectuoso, descuidando y diskmulando lo que hay de bueno y de importante. ste es un procedimiento de falsa crtica. En
la ciencia, la palabra crtica no es sinnimo de denigracin; criticar signica buscar la verdad, separando lo verdadero de lo falso, distinguiendo lo bueno de lo malo. Esta crtica es,
al mismo tiempo que justa para el sabio, la nica provechosa para la ciencia. Es lo que nos
ser fcil demostrar en seguida, con los ejemplos particulares de que vamos a hacer
mencin.

CAPTULO TERCERO
DE LA INVESTIGACIN Y DE LA CRTICA APLICADAS A LA
MEDICINA EXPERIMENTAL
Los procedimientos de investigacin y de crtica cientfica no pueden derir de una ciencia
a otra, y con mayor razn en las diversas partes de una misma ciencia. Ser, pues, fcil
demostrar que las reglas que hemos indicado en el captulo precedente para las investigaciones fisiolgicas, son absolutamente las mismas que corresponde seguir para la patologa
y para la teraputica. Lo que quiere decir que los mtodos de investigacin en los
fenmenos de la vida, deben ser los mismos en el estado normal y en el estado patolgico.
Es ste un principio que nos parece fundamental en las ciencias biolgicas.
l. - De la investigacin patolgica y teraputica.
En patologa y en teraputica, como en fisiologa, la investigacin cientfica tiene por punto
de partida, ya sea un hecho fortuito o sobrevenido por azar, ya sea una hiptesis, es decir,
una idea.
Muchas veces he odo emitir a los mdicos la opinin de que la medicina no es una ciencia,
porque todos los conocimientos que se poseen en la medicina prctica son empricos y
producto de la casualidad, mientras que los conocimientos cientfficos se deducen con
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

Claude Bernard135

certeza de una teora o de un principio. Hay en esto un error que deseo hacer notar.
Todos los conocimientos humanos han comenzado forzosamente por observaciones
fortuitas. En efecto, el hombre no poda tener el conocimiento de las cosas hasta despus de
haberlas visto, y la primera vez fu necesariamente por casualidad que debi verlas. Ha
sido recin despus de haber adquirido un cierto nmero de nociones por observacin, que
el hombre ha razonado sobre lo que observ al principio por azar; despus fu llevado a
formarse ideas sobre las cosas, a aproximar los hechos viejos y deducir nuevos que les
fueran anlogos; en una palabra, fu llevado tras la observacin emprica a encontrar otros
hechos, no ya por azar, sino por induccin.
En el fondo, el empirismo, es decir, la observacin o la experiencia fortuitas, ha sido pues
el origen de todas las ciencias; ha constitudo forzosamente su primer perodo. Pero el
empirismo no es un estado permanente en ninguna ciencia. En las ciencias complejas de la
humanidad, el empirismo dominar necesariamente la prctica mucho mayor tiempo que en
las ciencias ms simples. Hoy la prctica mdica es emprica en el mayor nmero de los
casos; pero esto no quiere decir que la medicina no haya de salir jams del empirismo. Saldr ms difcilmente a causa de la complejidad de los fenmenos, pero sta es una razn
ms para redoblar los esfuerzos a fin de que entre en la va cientfica tan pronto como se
pueda. En una palabra, el empirismo no es la negacin de la ciencia experimental, como,
parecen creerlo ciertos mdicos, sino que es su primer estado. Hasta hay que agregar que el
empirismo no desaparece nunca completamente de ninguna ciencia. Las ciencias, en efecto,
no se iluminan en todas sus partes a la vez; se desarrollan slo sucesivamente. En fsica y
en qumica hay partes en que el empirismo existe an; y lo prueba el hecho de que todos los
das se hacen en ellas descubrimientos casuales, es decir, no previstos por las teoras dominantes. Llegar pues a la conclusin de que en las ciencias se hacen descubrimientos
porque todas tienen an partes oscuras. En medicina los descubrimientos a realizar son ms
numerosos, porque el empirismo y la oscuridad reinan en casi todas sus partes. Esto prueba
que esta ciencia tan compleja est ms atrasada que las otras, pero eso es todo.
Las observaciones mdicas nuevas se hacen generalmente por azar; si un enfermo portador
de una enfermedad hasta entonces desconocida entra en un hospital o va a consultar un
mdico, es por absoluta casualidad que el mdico encuentra a ese enfermo. Pero es
exactamente de la misma manera como un botnico encuentra en el campo una planta que
no conoca, y es tambin por azar que un astrnomo percibe en el cielo un planeta cuya
existencia ignoraba. En estas circunstancias la iniciativa del mdico consiste en ver y en no
dejar escapar el hecho que la casualidad le ofrece, y su mrito se reduce a observarlo con
exactitud. No puedo entrar aqu a examinar los caracteres que debe tener una buena
observacin mdica. Sera igualmente fastidioso traer ejemplos de observaciones mdicas
hechas por azar; pululan en las obras de medicina y todo el mundo los conoce. Me limitar
pues a decir de una manera general, que para hacer una buena observacin mdica, no slo
es necesario tener espritu de observacin, sino que adems hay que ser fisilogo. Se inter.pretarn mejor las significaciones diversas de un fenmeno mrbido, se le dar su valor
real, y no se caer en el inconveniente que Sydenham reprochaba a ciertos mdicos, de
colocar fenmenos importantes de una enfermedad en el mismo plano que otros fenmenos
insignificantes y accidentales, como un botnico que describiera las mordeduras de oruga
entre los caracteres de una planta64. Por lo dems, hay que llevar a la observacin de un
64

SYDENHAM, Mdecine pratique. Prefacio, pg. 12.


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Claude Bernard136

fenmeno patolgico, es decir, de una enfermedad, exactamente las mismas condiciones de


espritu y el mismo rigor que a la observacin de un fenmeno fisiolgico. Nunca hay que
ir ms all del hecho, y hay que ser en cierto modo el fotgrafo de la naturaleza.
Pero una vez que ha sido bien planteada la observacin mdica, ella deviene, como en
fisiologa, el punto de partida de ideas o de hiptesis que el mdico investigador se ve
obligado a verificar por medio de nuevas observaciones hechas en enfermos, o por
experimentos instituidos en animales.
Hemos dicho cmo ocurre a menudo que al hacer una investigacin fisiolgica, surge un
hecho nuevo que no se buscaba; esto se ve igualmente en patologa. Me bastar con citar,
para probarlo, el ejemplo reciente de Zenker, quien, al seguir la investigacin de ciertas alteraciones del sistema muscular en la fiebre tifoidea, encontr triquinas que no buscaba 65.
En patologa como en fisiologa, el mrito del investigador consiste en seguir en una
experiencia lo que en ella busca, pero en ver tambin al mismo tiempo en ella lo que no
buscaba.
La investigacin patolgica puede tener tambin por punto de partida una teora, una hiptesis o una idea preconcebida. Sera fcil dar ejemplos que probaran que en patologa como
en fisiologa, ideas absurdas pueden conducir a veces a descubrimientos tiles, lo mismo
que no sera difcil encontrar argumentos para probar que hasta las teoras ms acreditadas
no deben ser miradas ms que como teoras provisorias, y no como verdades absolutas a las
que haya que doblegar los hechos.
La investigacin teraputica cabe exactamente en las mismas reglas que la investigacin
fisiolgica y patolgica. Todo el mundo sabe que el azar ha sido el primer promotor de la
ciencia teraputica, y que ha sido por azar como se han observado los efectos de la mayor
parte de los medicamentos. Muchas veces tambin las ideas han guiado al mdico en sus
ensayos teraputicos, y hay que decir tambin que a menudo han sido las teoras o las ideas
ms extraas o ms absurdas. Me bastar concitar las teoras de Paracelso que deduca la
accin de los medicamentos de las influencias astrolgicas, y con recordar las ideas de Porta, que daba a las plantas usos medicamentosos deducidos de la semejanza de estas plantas
con ciertos rganos enfermos; as la zanahoria curara la ictericia; la pulmonaria curara la
tisis, etc.66
En resumen, no podramos establecer ninguna distincin seriamente fundada, entre los mtodos de investigacin que se deben aplicar en fisiologa, en patologa y en teraputica. Es
siempre el mismo mtodo de observacin y de experimentacin inmutable en sus principios, que ofrece solamente algunas particularidades en la aplicacin segn la complejidad
relativa de los fenmenos. No podramos encontrar, en efecto, ninguna diferencia radical
entre la naturaleza de los fenmenos fisiolgicos, patolgicos y teraputicos. Todos estos
fenmenos derivan de leyes que, siendo peculiares de la materia viva, son idnticas en su
esencia y no varan ms que por las condiciones diversas en las que los fenmenos se
manifiestan. Veremos ms tarde que las leyes fisiolgicas vuelven a encontrarse en los
fenmenos patolgicos, de donde se deduce que la verdadera base cientfica de la teraputica debe residir en el conocimiento de la accin fisiolgica de las causas mrbidas, de los
65

Vase: Rapport des prix de mdecine et de chirurgie pour 1864 (Compt. rendus de l'Acad. des sciences).
Vase: CHEVREUL, Considerations sur l'histoire de la partie de la mdecine qui concerne la prescription
des remedes (Journal des sauants, 1865).
66

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medicamentos o de los venenos, que es exactamente la misma cosa.


lI. - De la crtica experimental patolgica y teraputica.
Lo que da a las ciencias su verdadero carcter es la crtica de los hechos. Toda crtica cientofica debe referir los hechos al racionalismo. Si por el contrario, la crtica es referida a un
sentimiento personal, la ciencia desaparece, porque reposa sobre un criterio que no puede ni
probarse ni trasmitirse, como debe ocurrir siempre con las verdades cientficas. He odo a
menudo a los mdicos a quienes se preguntaba la razn de su diagnstico, responder: "No
s cmo reconozco tal caso, pero lo veo", o bien cuando se les preguntaba por qu administraban ciertos remedios, respondan que no hubieran podido decirlo exactamente, y que por
otra parte no estaban obligados a dar cuenta de ello, puesto que estaban dirigidos por su
intuicin y su tacto mdicos. Es fcil comprender que los mdicos que razonaban as negaban la ciencia. Pero por lo dems, cualquier palabra resultara plida para condenar semejantes ideas, que son malas no slo porque ahogan en la juventud todo germen cientfico,
sino porque favorecen sobre todo la pereza, la ignorancia y el charlatanismo. Comprendo
perfectamente que un mdico diga que no siempre se da cuenta de una manera racional de
lo que hace, y admito que saque de ello la conclusin de que la ciencia mdica est an
hundida en las tinieblas del empirismo; pero que parta de all para elevar su tacto mdico y
su intuicin a la altura de un "criterum" que pretende luego imponer sin otra prueba, es lo
que resulta completamente anticientfico.
La nica crtica cientfica que existe en patologa y en teraputica, como en fisiologa, es la
crtica experimental, y esta crtica, ya sea aplicada a s mismo o a los trabajos de los dems,
debe siempre estar fundada en el determinismo absoluto de los hechos. La crtica experimental, como ya lo hemos visto, debe hacer rechazar la estadstica como base de la ciencia
patolgica y teraputica experimental. En patologa y en teraputica habr que rechazar los
hechos indeterminados, es decir, esas observaciones mal hechas, muchas veces hasta imaginadas, que se traen sin cesar como objeciones perpetuas. Estos son, como en fisiologa, hechos brutos que no podrn entrar en el razonamiento cientfico ms que a condicin de ser
determinados y exactamente definidos en sus condiciones de existencia.
Pero el carcter de la crtica en patologa y en teraputica, es exigir, ante todo, la observacin o la experiencia comparativa. En efecto cmo podr juzgar un mdico la influencia
de una causa morbgena, si no elimina por una experiencia comparativa todas las circunstancias accesorias que pueden devenir causas de error y hacerle tomar simples coincidencias por relaciones de causa a efecto? En teraputica, sobre todo, la necesidad de la
experiencia comparativa ha impresionado siempre a los mdicos dotados de espritu
cientfico. No se puede juzgar de la influencia de un remedio sobre la marcha y la
terminacin de una enfermedad, si previamente no se conocen la marcha y la terminacin
naturales de esta enfermedad. Es por ello que Pinel deca en su clnica: "Este ao
observaremos las enfermedades sin tratarlas, y el ao que viene las trataremos".
Cientficamente se debe adoptar la idea de Pinel, sin admitir, sin embargo esta experiencia
comparativa a largo plazo que l propona. En efecto, las enfermedades pueden variar en su
gravedad de un ao a otro; las observaciones de Sydenham sobre la influencia
indeterminada o desconocida de lo que l llama el genio epidmico estn all para probarIo.
La experiencia comparativa exige, pues, para ser vlida, el ser hecha al mismo tiempo y
sobre enfermos tan comparables como sea posible. Pese a ell, esta comparacin est aun
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as erizada de dificultades inmensas, que el mdico debe tratar de disminuir; porque la


experiencia comparativa es la condicin sine qua non de la medicina experimental y
cientfica, sin la cual el mdico marcha a la ventura, convirtindose en juguete de mil
ilusiones. Un mdico que ensaya un tratamiento y que cura sus enfermos se inclina a creer
que la curacin es debida a su tratamiento. Los mdicos se jactan muchas veces de haber
curado todos sus enfermos con un remedio que han empleado. Pero la primer cosa que
habra que preguntarles sera si han ensayado el no hacer nada, es decir, no tratar otros enfermos; porque de otra manera cmo saber si es el remedio o la naturaleza lo que los ha
curado? Gall ha escrito un libro muy poco conocido67 sobre esta cuestin de saber qu parte
corresponde a la naturaleza y cul a la medicina en la curacin de las enfermedades, y muy
naturalmente llega a la conclusin de que este distingo es bien difcil de hacer. Todos los
das es posible hacerse las ms grandes ilusiones sobre el valor de un tratamiento, si no se
ha recurrido a la experiencia comparativa. Recordar slo un ejemplo reciente relativo al
tratamiento de la neumona. La experiencia comparativa demostr, en efecto, que el tratamiento de la neumona por la sangra, que se crea tan eficaz, no es ms que una ilusin
teraputica68.
Por todo esto llegar a la conclusin de que la observacin y la experiencia comparativas,
son la nica base slida de la medicina experimental, y que la fisiologa, la patologa y la
teraputica deben ser sometidas a las leyes de esta crtica comn.

CAPTULO CUARTO
DE LOS OBSTCULOS FILOSFICOS QUE ENCUENTRA LA
MEDICINA EXPERIMENTAL
De acuerdo a todo lo que se ha dicho en esta introduccin, los principales obstculos que
encuentra la medicina experimental residen en la complejidad enorme de los fenmenos
que estudia. No voy a volver sobre este punto, que ha sido desarrollado ya bajo todas las
formas. Pero adems de estas dificultades completamente materiales y en cierto modo
objetivas, hay para la medicina experimental obstculos que residen en vicios de mtodo,
en malos hbitos del espritu, o en ciertas ideas falsas acerca de las cuales diremos algunas
palabras.
l. - De la falsa aplicacin de la fisiologa a la medicina.
No tengo ciertamente la pretensin de haber sido el primero en proponer la aplicacin de la
fisiologa a la medicina. Esto ha sido recomendado desde hace mucho tiempo, y numerosas
tentativas han sido hechas en ese sentido. En mis trabajos y en mi enseanza del Colegio de
Francia, no he hecho, pues, ms que continuar con una idea qua ya rinde sus frutos por las
aplicaciones que de ella se han hecho a la medicina. Hoy ms que nunca los jvenes
67

GALL, Philosophische medicinische Unter suchungen ber Kunst und Natur im gesunden und Kranken
Zustand des Menschen, Leipzig, 1800.
68
BCLARD, Rapport gnral sur les prx dcerns en 1862 (Mmoires de l' Acadmie de mdecine, Pars,
1863, tomo XXVI, pg. 23).
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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mdicos marchan en esta direccin, que es considerada a justo ttulo como la va del
progreso. Sin embargo, veo muy a menudo que esta aplicacin de la fisiologa a la
medicina se comprende mal, de suerte que adems de no producir todos los buenos resultados que hay derecho a esperar de ella, llega hasta volverse daosa y suministrar entonces
argumentos a los detractores de la medicina experimental. As, pues, importa mucho que
nos expliquemos a este respecto; porque se trata aqu de una importa'te cuestin de
mtodo, y ser sta una nueva ocasin de fijar de una manera ms precisa el verdadero
punto de vista de lo que nosotros llamamos la Medicina experimental.
La medicina experimental difiere en su objetivo de la medicina de observacin, de la misma manera que las ciencias de observacin en general difieren de las ciencias experimentales. El objetivo de una ciencia de observacin consiste en descubrir las leyes de los fenmenos naturales a fin de preverlos; pero ella no podra modificados ni dominarlos a voluntad.
El tipo de estas ciencias es la astronoma; podemos prever los fenmenos astronmicos,
pero no podramos cambiar nada en ellos. El objetivo de una ciencia experimental consiste
en descubrir las leyes de los fenmenos naturales, no solamente para preverlos, sino con el
propsito de regirlos a voluntad y de dominarlos: tales son la fsica y la qumica.
Ahora bien, entre los mdicos hay quienes han podido creer que la medicina deba
continuar siendo una ciencia de observacin, es decir, una medicina capaz de prever el
curso y el desenlace de las enfermedades, pero incapaz de influir directamente sobre la
enfermedad. Hay otros, y yo pertenezco a ese nmero, que han pensado que la medicina
poda ser una ciencia experimental, es decir, una ciencia capaz de descender al interior del
organismo, y de encontrar el medio de modificar y regular hasta cierto punto los resortes
ocultos de la mquina viva. Los mdicos observadores han considerado al organismo vivo
como un pequeo mundo contenido en el grande, como una especie de planeta viviente y
efmero cuyos movimientos estaban regidos por leyes que la observacin simple poda
hacernos descubrir de manera de prever la marcha y la evolucin de los fenmenos vitales
al estado de salud o de enfermedad, pero sin modificar nunca en nada su curso natural. Esta
doctrina se encuentra en toda su pureza en Hipcrates. El mdico de observacin simple, se
comprende, excluye toda intervencin mdica activa: es por eso que ella es conocida
tambin bajo el nombre de medicina expectante, es decir, de medicina que observa y prev
el curso de las enfermedades, pero sin tener por objetivo el influir directamente sobre su
evolucin69. Bajo este aspecto es muy raro encontrar un mdico absolutamente hipocrtico,
y sera fcil probar que muchos mdicos, que preconizan bien alto el hipocratismo, no se
refieren en absoluto a sus preceptos cuando se entregan a los extravos de las meditaciones
empricas ms activas y ms desordenadas. No es que yo condene estos ensayos
teraputicos que no son en la mayora de los casos ms que experimentos para ver; digo
solamente que esto no es ya medicina hipocrtica, sino empirismo. El mdico emprico que
obra ms o menos ciegamente, experimenta en definitiva sobre los fenmenos vitales, y a
este ttulo, se coloca en el perodo emprico de la medicina experimental.
La medicina experimental es, pues, la medicina que tiene la pretensin de conocer las leyes
del organismo sano y enfermo, de manera no solamente de prever sus fenmenos, sino
tambin de manera de poder regirlos y modificarlos en ciertos lmites. De acuerdo a lo que
hemos dicho antes, se comprender con facilidad que la medicina tiende fatalmente a
69

Leon d'ouverture du cours de mdecine au College de France (Revue des cours scientifiques, 31 de
diciembre de 1864).
139

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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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convertirse en experimental, y que todo mdico que receta medicamentos activos a sus
enfermos, coopera a la edificacin de la medicina experimental. Pero para que esta accin
del mdico investigador salga del empirismo y merezca el nombre de ciencia, es preciso
que est fundada sobre el conocimiento de las leyes que rigen las acciones vitales en el
medio interno del organismo, sea al estado de salud, sea al estado patolgico. La base cientfica de la medicina experimental es la fisiologa; lo hemos dicho muchas veces y hay que
proclamado muy alto, porque fuera de ello no hay ciencia mdica posible. Los enfermos no
son en el fondo ms que fenmenos fisiolgicos en condiciones nuevas que se trata de
determinar; las acciones txicas y medicamentosas se reducen, como hemos de verlo, a
simples modificaciones fisiolgicas en las propiedades de los elementos histolgicos de
nuestros tejidos. En una palabra, la fisiologa debe ser constantemente aplicada a la
medicina para comprender y explicar el mecanismo de las enfermedades y la accin de los
agentes medicamentosos o txicos. Ahora es precisamente esta aplicacin de la fisiologa lo
que se trata aqu de definir bien.
Hemos visto antes en qu difiere la medicina experimental del hipocratismo y del
empirismo; pero no hemos dicho con ello que la medicina experimental deba renegar de la
medicina de observacin y del empleo emprico de los medicamentos; lejos de esto la
medicina experimental se sirve de la observacin mdica y del empirismo como puntos de
apoyo necesarios. En efecto, la medicina experimental no rechaza nunca sistemticamente
ningn hecho ni observacin popular; ella debe examinarlo todo experimentalmente, y
buscar la explicacin cientfica de los hechos que la medicina de observacin y el
empirismo han constatado primero. Luego, la medicina experimental es lo que yo podra
llamar el segundo perodo de la medicina cientfica, siendo el primer perodo la medicina
de observacin; y es muy natural, por lo tanto, que el segundo perodo se agregue al primero, apoyndose en l. Luego, la primer condicin para hacer medicina experimental, ser,
por lo pronto, ser mdico observador; es partir de la observacin pura y simple del enfermo
hecha en forma tan completa como sea posible; despus llega la ciencia experimental para
analizar cada uno de los sntomas, tratando de reducirIos a explicaciones y a leyes vitales
que comprendern la relacin del estado patolgico con el estado normal o fisiolgico.
Pero, en el estado actual de la ciencia biolgica, nadie podra tener la pretensin de explicar
completamente la patologa por la fisiologa; hay que tender a ello porque esa es la va
cientfica; pero hay que guardarse de la ilusin de creer que el problema est resuelto. En
consecuencia, lo que es prudente y razonable hacer por el momento, es explicar en una
enfermedad todo lo que en ella puede ser explicado por la fisiologa, dejando lo que es aun
inexplicable para los progresos ulteriores de la ciencia biolgica. Esta especie de anlisis
sucesivo, que no avanza en la aplicacin de los fenmenos patolgicos ms que a medida
que los progresos de la ciencia fisiolgica lo permiten, aisla poco a poco y por va de
eliminacin el elemento esencial de la enfermedad, capta ms exactamente sus caracteres, y
permite dirigir los esfuerzos de la teraputica con mayor certidumbre. Adems, con esta
marcha analtica y progresiva, se le conserva siempre a la enfermedad su carcter y su fisonoma propias. Pero si en su lugar se aprovecha de algunas aproximaciones posibles entre
la patologa y la fisiologa para querer explicar de golpe toda la enfermedad, entonces se
pierde de vista al enfermo, se desfigura la enfermedad, y por una falsa aplicacin de la
fisiologa, se retarda la medicina experimental en lugar de hacerle hacer progresos.
Desgraciadamente debera hacer este reproche de falsa aplicacin de la fisiologa a la
patologa no slo a fisilogos puros, sino tambin a patlogos o a mdicos de profesin, En
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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diversas publicaciones recientes de medicina, de las que por otra parte apruebo y alabo las
tendencias fisiolgicas, he visto por ejemplo que se comenzaba por hacer, antes de la exposicin de las observaciones mdicas, un resumen de todo lo que la fisiologa experimental
haba enseado sobre los fenmenos relativos a la enfermedad de la que deban ocuparse.
En seguida: se presentaban observaciones de enfermos unas veces sin objetivo cientfico
determinado, otras para demostrar que la fisiologa y la patologa concordaban. Pero adems de que la concordancia no siempre es fcil de establecer, porque la fisiologa experimental ofrece a menudo puntos todava en estudio, encuentro semejante manera de proceder esencialmente funesta para la ciencia mdica, en el sentido de que subordina la patologa, ciencia ms compleja, a la fisiologa, ciencia ms simple. En efecto, lo que hay que hacer es lo contrario de lo que se ha dicho precedentemente: hay que plantear primero el
problema mdico tal como se ha presentado por la observacin de la enfermedad, y despus
analizar experimentalmente los fenmenos patolgicos tratando de darles su explicacin
fisiolgica. Pero en este anlisis la observacin mdica no debe nunca desaparecer ni ser
perdida de vista; persiste como la base constante o terreno comn de todos los estudios y de
todas las explicaciones.
En mi obra yo no podra presentar las cosas en su conjunto como acabo de decirlo, porque
he debido limitarme a dar los resultados de mi experiencia en la ciencia fisiolgica, la que
ms he estudiado. He pensado ser til a la medicina cientfica publicando este simple ensayo sobre los principios de la medicina experimental. En efecto, la medicina es tan vasta,
que no se encontrar nunca un hombre que pueda cultivar con fruto todas sus partes a la
vez. Es preciso solamente que cada mdico, en la parte en que se ha atrincherado, comprenda bien la conexin cientfica de todas las ciencias mdicas, a fin de dar a sus investigaciones una direccin til para el conjunto y evitar as la anarqua cientfica. Si yo no hago aqu
clnica mdica, debo sin embargo tenerla presente, y asignarle el primer lugar en la medicina experimental. Luego, si concibiera un tratado de medicina experimental, procedera
haciendo de la observacin de las enfermedades la base invariable de todos los anlisis
experimentales. En mis explicaciones seguira sntomas tras sntomas, hasta agotar las luces
que hoy por hoy pueden obtenerse de la fisiologa experimental, y de todo ello resultara
una observacin mdica reducida y simplificada.
Al decir antes que no hay que explicar en las enfermedades, por medio de la fisiologa
experimental, ms que lo que se pueda explicar, no querra que se comprendiera mal mi
pensamiento, y que se creyera que confieso que hay en las enfermedades cosas que no se
podrn explicar nunca fisiolgicamente. Mi pensamiento sera completamente opuesto;
porque creo que todo se explicar en patologa, pero poco a poco, a medida que se
desarrolle la fisiologa experimental. Actualmente hay sin duda enfermedades, como las
enfermedades eruptivas por ejemplo, sobre las que no podramos todavia explicar hada,
porque los fenmenos fisiolgicos que con ellas se relacionan nos son desconocidos. La
objecin que del hecho deducen ciertos mdicos contra la utilidad de la fisiologa en
medicina, no puede ser tenida en cuenta. Es esa una manera de argumentar que procede de
la escolstica, y que prueba que los que la emplean no tienen una idea exacta del
desenvolvimiento de una ciencia del carcter de la medicina experimental.
En resumen, la fisiologa experimental, al llegar a ser la base natural de la medicina experimental, no puede suprimir la observacin del enfermo, ni disminuir la importancia de esta
operacin. Adems los conocimientos fisiolgicos no slo son indispensables para explicar
la enfermedad, sino que tambin son necesarios para hacer una buena observacin clnica.
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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He visto, por ejemplo, observadores que describen como accidentales o se asombran de


ciertos fenmenos calorficos que resultan a veces de la lesin de los nervios; si hubieran
sido fisilogos, hubieran sabido el valor que hay que asignar a esos fenmenos mrbidos,
que no son en realidad ms que fenmenos fisiolgicos.
II. - La ignorancia cientfica y ciertas ilusiones del espritu mdico son un obstculo para
el desenvolvimiento de la medicina experimental.
Acabamos de decir que los conocimientos fisiolgicos son las bases cientficas indispensables para el mdico; en consecuencia, hay que cultivar y difundir las ciencias fisiolgicas si
se quiere favorecer el desarrollo de la medicina experimental. Esto es tanto ms necesario,
cuanto que es el nico medio de fundar la medicina cientfica, y desgraciadamente estamos
lejos todava del tiempo en que hayamos de ver al espritu cientfico dominar entre la
mayora de los mdicos. Ahora bien, esta ausencia de hbito cientfico del espritu es un
obstculo considerable, porque deja creer en fuerzas ocultas en la medicina, rechaza el
determinismo en los fenmenos de la vida, y admite fcilmente que los fenmenos de los
seres vivos estn regidos por fuerzas vitales misteriosas que se invocan a cada instante.
Cuando un fenmeno oscuro o inexplicable se presenta en medicina, en lugar de decir: No
s, como todo hombre de ciencia debe hacer, los mdicos tienen la costumbre de decir: Es
la vida; sin sospechar, al parecer, que estn explicando lo oscuro con algo que es an ms
oscuro. Hay que habituarse, pues, a comprender que la ciencia no es ms que el
determinismo de las condiciones de loslenmenos, y tratar siempre de suprimir por
completo la vida de la explicacin de todo fenmeno fisiolgico; la vida no es ms que una
palabra que quiere decir ignorancia, y cuando calificamos un fenmeno de vital, equivale a
decir que es un fenmeno del que ignoramos la causa inmediata o las condiciones de
existencia. La ciencia debe explicar siempre lo ms oscuro y lo ms complejo por lo ms
simple y lo ms claro. Ahora bien, la vida que es lo ms oscuro que hay, no puede servir
nunca de
explicacin a nada. Insisto sobre este punto porque hasta he visto qumicos que invocan
tambin la vida para explicar ciertos fenmenos fsico-qumicos peculiares de los seres vivos. As el fermento de la levadura de cerveza, es una materia viva organizada que tiene la
propiedad de desdoblar el azcar en alcohol y cido carbnico y en algunos otros
productos. He odo decir algunas veces que esta propiedad de desdoblar el azcar era
debida a la vida propia del glbulo de levadura. Esta es una explicacin vitalista que nada
quiere decir y que en nada explica la facultad desdoblante de la levadura de cerveza.
Ignoramos la naturaleza de esta propiedad desdoblante, pero debe necesariamente pertenecer al orden fsico-qumico, y hallarse tan netamente determinada como la propiedad del
musgo de platino, por ejemplo, que provoca desdoblamientos ms o menos semejantes pero
que no se pueden atribuir en ese caso a ninguna fuerza vital. En una palabra, todas las
propiedades de la materia viva son, en el fondo, o bien propiedades conocidas y determinadas y las llamamos entonces propiedades fsico-qumicas, o bien propiedades desconocidas
e indeterminadas, a las que llamamos entonces propiedades vitales. Sin duda hay en los
seres vivos una fuerza especial que no se encuentra en ninguna otra parte y que preside su
organizacin; pero la existencia de esta fuerza en nada puede cambiar las nociones que nos
formamos acerca de las propiedades de la materia organizada, materia que, una vez creada,
se encuentra dotada de propiedades fsico-qumicas fijas y determinadas. La fuerza vital es,
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pues, una fuerza organizadora y nutritiva, pero no determina de ninguna manera la manifestacin de las propiedades de la materia viva. En una palabra, el fisilogo y el mdico
deben tratar de reducir las propiedades vitales a propiedades fsico-qumicas, y no las
propiedades fsico-qumicas a propiedades vitales.
Este hbito de las explicaciones vitalistas vuelve crdulo, y favorece la introduccin de
hechos errneos o absurdos en la ciencia. As he sido consultado muy recientemente por un
mdico prctico honorabilsimo y por lo dems muy considerado, que me pidi mi opinin
sobre un caso absolutamente maravilloso y del que estaba segursimo, segn deca, porque
haba tomado todas las precauciones necesarias para observarlo bien: se trataba de una
mujer que viva en buen estado de salud, salvo algunos accidentes nerviosos, y que no
haba comido ni bebido nada desde haca muchos aos. Es evidente que este mdico,
persuadido de que la fuerza vital era capaz de todo, no buscaba ninguna otra explicacin y
crea que tal caso poda ser cierto. La ms pequea idea cientfica y las ms simples
nociones de fisiologa hubieran podido desengaarlo, sin embargo, demostrndole que lo
que adelantaba equivala ms o menos a decir que una vela puede brillar y permanecer
encendida durante muchos aos sin gastarse.
La creencia de que los fenmenos de los seres vivos estn dominados por una fuerza vital
indeterminada, da tambin a menudo una base falsa a la experimentacin, y coloca una
palabra vaga en el lugar de un anlisis experimental preciso, He visto frecuentemente
mdicos que someten a la investigacin experimental ciertas cuestiones en las que toman
por punto de partida la vitalidad de ciertos rganos, la idiosincrasia de ciertos individuos o
el antagonismo de ciertos medicamentos. Ahora bien, la vitalidad, la idiosincrasia y el
antagonismo, no son ms que palabras vagas, que se necesitara primero caracterizar y
reducir a una significacin definida. Es, pues, un principio absoluto del mtodo experimental, tomar siempre por punto de partida de una experimentacin o de un razonamiento, un
hecho preciso o una buena observacin y no una palabra vaga. A causa de no ajustarse a
este precepto analtico, es que, muy a menudo, las discusio.nes de los mdicos y de los
naturalistas no llegan a nada. En una palabra: es de rigor en la experimentacin, tanto sobre
los seres vivos como en los cuerpos inertes, asegurarse bien, antes de comenzar el anlisis
experimental de un fenmeno, de que ese fenmeno existe, y no dejarse nunca ilusionar por
las palabras que nos hacen perder de vista la realidad de los hechos.
La duda, como lo hemos ya explicado antes, es la base de la experimentacin; sin embargo
no hay que confundir la duda filosfica con la negacin sistemtica que pone en duda hasta
los principios de la ciencia. No hay que dudar ms que de las teoras, y ms an: no hay que
dudar ms que hasta el determinismo experimental. Hay mdicos que creen que el espritu
cientfico no impone lmites a la duda. Junto a estos mdicos que niegan la ciencia mdica
al admitir que no puede saberse nada positivo, hay otros que la niegan por el procedimiento
contrario, admitiendo que se aprenda la medicina sin saber cmo, y que se la posea por una
especie de ciencia infusa que ellos llaman el tacto mdico. Sin duda no niego que pueda
existir en medicina, como en las otras ciencias prcticas, lo que se llama tacto o golpe de
vista. Todo el mundo sabe, efectivamente, que el hbito puede dar una especie de conocimiento emprico de las cosas capaz de guiar al prctico, aunque no siempre se d cuenta de
ello en el primer momento. Lo que yo critico, es el permanecer voluntariamente en ese estado de empirismo y no tratar de salir de l. Por medio de la observacin atenta y del estudio,
podemos siempre llegar a darnos cuenta de lo que hacemos, y conseguir en consecuencia
trasmitir a los otros lo que sabemos. No niego por otra parte que la prctica mdica tenga
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grandes exigencias; pero aqu hablo de ciencia pura, y combato el tacto mdico como un
clculo anticientfico, que por sus fciles excesos perjudica considerablemente a la ciencia.
Otra opinin falsa bastante acreditada y hasta profesada por grandes mdicos prcticos, es
la que consiste en decir que la medicina no est destinada a devenir una ciencia, sino slo
un arte, y que por consiguiente el mdico no debe ser un sabio sino un artista. Encuentro
esta idea errnea y aun esencialmente perjudicial al desenvolvimiento de la medicina
experimental. Por lo pronto qu es un artista? Es un hombre que realiza en una obra de
arte una idea o un sentimiento que le son personales. Hay, pues, dos cosas: el artista y su
obra; la obra juzga necesariamente al artista. Pero qu ser el mdico artista? Si es un mdico que trata una enfermedad de acuerdo a una idea o a un sentimiento que le son personales, dnde estar entonces la obra de arte que nos d la medida de este artista mdico?
Ser la curacin de la enfermedad? Adems de que resultara una obra de arte de gnero
muy singular, esta obra le ser siempre fuertemente disputada por la naturaleza. Cuando un
gran pintor o un gran escultor hacen un hermoso cuadro o una magnfica estatua, nadie
imagina que la estatua haya podido brotar de la tierra o que el cuadro haya podido hacerse
solo, mientras que se puede sostener perfectamente que la enfermedad se ha curado sola, y
hasta probar a menudo que ella hubiera curado mejor sin la intervencin del artista. Cul
llegar a ser entonces el "criterium" o la obra de arte mdica? El "criterium" desaparecer
evidentemente, porque no se podra juzgar el mrito de un mdico por el nmero de
enfermos que dice haber curado; deber ante todo probar cientficamente que es l el que
los ha curado, y no la naturaleza. No insistir ms sobre esta pretensin artstica de los
mdicos que es insostenible. Razonablemente el mdico no puede ser ms que un hombre
de ciencia, o por lo menos, un emprico. El empirismo, que en el fondo quiere decir
experiencia (experiencia), no es ms que la experiencia inconsciente o no razonada,
adquirida por la observacin diaria de los hechos de los que nace el mtodo experimental
mismo (ver p. 22). Pero, como lo volveremos a ver en el pargrafo siguiente,
el empirismo, tomado en su verdadero sentido, no es ms que el primer paso de la medicina
experimental. El mdico emprico debe tender a la ciencia; porque, si en la prctica se
determina a menudo segn el sentimiento de una experiencia inconsciente, al menos debe
dirigirse siempre de acuerdo a una induccin fundada en una instruccin mdica tan slida
como sea posible. En una palabra, el artista mdico no existe, porque no puede haber una
obra de arte mdica; los que as se califican perjudican el adelanto de la ciencia mdica,
porque aumentan la personalidad del mdico disminuyendo la importancia de la ciencia;
impiden en esa forma. que se busque en el estudio experimental de los fenmenos un apoyo
y un "criterium" que se cree poseer en si, a consecuencia de una inspiracin o por un simple
sentimiento. Pero, como acabo de decir, esta pretendida inspiracin teraputica del mdico
no tiene a menudo otras pruebas que un hecho casual que puede favorecer al ignorante y al
charlatn tanto como al hombre instrudo. No tiene relacin alguna, pues, con la inspiracin
del artista, la que debe realizarse finalmente en una obra que todos pueden juzgar, y cuya
ejecucin exige siempre estudios profundos y precisos, acompaados a menudo de un
trabajo tenaz. Consider, pues, que la inspiracin de los mdicos que no se apoyan en la
ciencia experimental, no es ms que fantasa, y en nombre de la ciencia y de la humanidad
hay que criticarla y proscribirla.
En resumen, la medicina experimental, que es sinnimo de medicina cientfica, no podr
constituirse sino introduciendo cada vez ms entre los mdicos el espritu cientfico. Lo
nico que hay que hacer para alcanzar ese objetivo, es, a mi juicio, dar a la juventud una
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slida instruccin fisiolgica experimental. No es que quiera decir que la fisiologa


constituye toda la medicina; me he explicado ya sobre este punto; quiero decir que la
fisiologa experimental es la parte ms cientfica de la medicina, y que los jvenes mdicos
adquirirn con este estudio hbitos cientficos que los inducirn luego a la investigacin
patolgica y teraputica. El deseo aqu expresado respondera ms o menos al pensamiento
de Laplace, a quien se preguntaba porqu haba propuesto llevar mdicos a la Academia de
Ciencias, puesto que la medicina no es una ciencia: "Es, respondi, a fin de que se
encuentren con hombres de ciencia".
IlI. - La medicina emprica y la medicina experimental no son incompatibles; deben ser,
por el contrario, inseparables la una de la otra.
Hace mucho que se dice y se repite que los ms sabios mdicos fisiolgicos son los peores
mdicos, y que son los ms inhbiles cuando se trata de proceder a la cabecera del enfermo.
Querr decir esto que la ciencia fisiolgica perjudica a la prctica mdica? En tal caso yo
me habra colocado en un punto de vista completamente falso. Importa, pues, considerar
con cuidado esta opinin, que es el tema favorito de muchos mdicos prcticos, y a la que
considero por mi parte enteramente errnea y como eminentemente daosa siempre para el
desarrollo de la medicina experimental.
Consideremos por lo pronto que la prctica mdica es una cosa extremadamente compleja,
en la que intervienen una multitud de cuestiones de orden social y extra-cientficas. En la
misma medicina veterinaria prctica, ocurre a menudo que la teraputica se halla dominada
por cuestiones de intereses o de agricultura. Me acuerdo de haber formado parte de una
comisin en la que se trataba de examinar lo que se pudiera hacer para prevenir los estragos
de ciertas epizootias del ganado vacuno. Todos se entregaban a consideraciones fisiolgicas
y patolgicas con el objeto de establecer un tratamiento conveniente para obtener la curacin de los animales enfermos, hasta que tom la palabra un veterinario prctico para decir
que la cuestin no era esa, y prob claramente que un tratamiento que curara sera la ruina
de la agricultura, y que lo mejor que se poda hacer era matar los animales enfermos
sacando de ellos el mayor provecho posible. En la medicina humana nunca intervienen
consideraciones de esta especie, porque la conservacin de la vida del hombre debe ser el
nico objeto de la medicina. Pero, sin embargo, muchas veces el mdico se ve obligado a
tener en cuenta en su tratamiento, lo que se llama la influencia de lo moral sobre lo fsico, y
en consecuencia una multitud de consideraciones de familia o de posicin social que no
tienen pada que hacer con la ciencia. Es por eso que un mdico prctico completo debe ser,
no solamente un hombre muy instrudo en su ciencia, sino tambin un hombre honesto,
dotado de mucho espritu, tacto y buen sentido. La influencia del mdico prctico llega a
ejercerse en todas las clases de la sociedad. En una gran cantidad de casos, el mdico es
depositario de los intereses del Estado en las grandes operaciones de administracin
pblica; es al mismo tiempo el confidente de las familias,. y tiene a menudo entre sus
manos su honor y sus intereses ms caros. Los prcticos hbiles pueden adquirir, pues, un
grande y legtimo poder sobre los hombres, porque adems de su ciencia, tienen una accin
moral en la sociedad. As, a ejemplo de Hipcrates, todos los que han sentido de corazn la
dignidad de la medicina, han insistido siempre muchsimo sobre las cualidades morales del
mdico.
No me propongo hablar aqu de la influencia moral y social de los mdicos, ni penetrar en
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lo que se podra llamar los misterios de la medicina prctica; trato simplemente el aspecto
cientfico y lo separo a fin de juzgar mejor su influencia. Muy cierto es que no quiero
examinar aqu la cuestin de saber si un mdico instrudo tratar mejor o peor a su enfermo
que el ignorante. Si planteara as la cuestin, sera absurda; como es natural, supongo dos
mdicos igualmente instrudos en los medios de tratamiento empleados en teraputica, y
slo quiero examinar si, como se ha dicho, el mdico investigador, es decir, el que est
dotado de espritu experimental, tratar peor a su enfermo que el mdico emprico, que se
contenta con la constatacin de los hechos fundndose nicmente en la tradicin mdica, o
que el mdico sistemtico que se conduce de acuerdo a los principios de una doctrina
cualquiera.
Siempre ha habido en medicina dos tendencias diferentes, que resultan de la naturaleza
misma de las cosas. La primer tendencia de la medicina deriva de los buenos sentimientos
del hombre, es socorrer a su semejante cuando sufre y aliviarlo con remedios o por un
instrumento moral o religio-so. As pues, desde su origen, la medicina ha debido mezclarse
a la religin, al mismo tiem-po que se encontraba en posesin de una muchedumbre de
agentes ms o menos enrgicos; estos remedios encontrados por casualidad o por
necesidad, se trasmitieron luego por tradi-cin simple o con prcticas religiosas. Pero tras
este primer impulso de la medicina, partido del corazn por as decirlo, debi venir la
reflexin, y al ver enfermos que curaban solos, sin medicamentos, debi preguntarse no
solamente si los remedios que se daban eran tiles, sino tambin si no eran perjudiciales.
Esta primera reflexin o primer razonamiento mdico, resultado del estudio de los
enfermos, hizo reconocer en el organismo vivo una fuerza curativa espontnea, y la
observacin ense que haba que respetarla y tratar slo de dirigirla y ayudarla en sus
tendencias favorables. Esta duda sobre la accin curativa de los medios empricos, y este
llamado a las leyes del organismo vivo para operar la curacin de las enfermedades, fueron
el primer paso de la medicina cientfica, cumplido por Hipcrates. Pero esta medicina,
fundada en la observacin como ciencia, y en la expectativa como tratamiento, dej todava
subsistir otras dudas. Aun reconociendo que poda ser funesto para el enfermo turbar con
medicaciones empricas las tendencias de la naturaleza cuando estn bien encaminadas,
debi preguntarse si, por otro lado, no sera posible y til para el enfermo perturbarlas y
modificarlas cuando son malas. No se trataba ya, pues, de ser simplemente el mdico que
dirige y ayuda a la naturaleza en sus tendencias favorables: Quo vergit natura, ea
ducendum, sino de ser tambin el mdico que combate y domina a la naturaleza en sus
malas tendencias, medicus naturae superator. Los remedios heroicos, las panaceas
universales, los especficos de Paracelso, y otros, no son ms que la expresin emprica de
esta reaccin contra la medicina hipocrtica, es decir. contra la expectativa.
La medicina experimental, por su naturaleza misma de ciencia experimental, no tiene
sistema y no rechaza nada en materia de tratamiento o de curacin de enfermedades; cree y
admite todo, con tal de que est fundado en la observacin y probado por la experiencia.
Conviene recordar aqu, aunque lo hayamos repetido ya muy a menudo, que lo que
llamamos medicina experimental no es una nueva teora mdica. Es la medicina de todo el
mundo y de todos los tiempos, en lo que tiene de slidamente adquirido y de bien
observado. La medicina cientfica experimen-tal va tan lejos como sea posible en el estudio
de los fenmenos de la vida; no puede limi-tarse a la observacin de las enfermedades, ni
contentarse con la expectativa, ni detenerse en la administracin emprica de los remedios;
sino que precisa, adems, estudiar experi-mentalmente el mecanismo de las enfermedades y
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la accin de los remedios para darse cuenta de ello cientficamente. Hay que introducir ms
que nada en la medicina el espritu analtico del mtodo experimental de las ciencias
modernas; pero esto no impide que el mdico experimentador deba ser ante todo un buen
observador: debe ser profundamente competente en clnica, conocer exactamente las
enfermedades con todas sus formas norma-les, anormales o insidiosas, estar familiarizado
con todos los medios de investigacin patolgica, y tener, como se dice, un diagnstico
seguro y un buen pronstico; adems deber ser lo que se llama un terapeuta consumado, y
saber todo lo que los ensayos empricos o sistemticos han etlseado sobre la accin de los
remedios en las diversas enfermedades. En una palabra, el mdico investigador poseer
todos los conocimientos que acabamos de enumerar, como debe hacerlo todo mdico
competente, pera diferir del mdico sistemtico en que no se ha de conducir de acuerdo a
ningn sistema; se distinguir de los mdicos hipocrticos y de los mdicos empricos, en
que en lugar de tener por objetivo la observa-cin de las enfermedades y la constatacin de
la accin de los remedios, querr ir ms lejos y penetrar, con ayuda de la experimentacin,
en la explicacin de los mecanismos vitales. En efecto, el mdico hipocrtico se encuentra
satisfecho cuando, por la observacin exacta, ha llegado a caracterizar bien una enfermedad
en su evolucin, a conocer y a prever por signos precisos sus diversas soluciones favorables
o funestas, de manera de poder intervenir si es posible para ayudar a la naturaleza y
dirigirla hacia un trmino favorable; l creer que este es el objeto que debe proponerse la
ciencia mdica. El mdico emprico se halla satisfecho cuando, con ayuda del empirismo,
ha llegado a saber que un remedio dado cura una enfermedad dada, y a conocer
exactamente las dosis segn las cuales hay que administrarlo y los casos en los que hay que
emplearlo; podr creer que ha alcanzado as los lmites de la ciencia mdica. Pero an
siendo el primero en admitir y en comprender la importancia cientfica y prctica de las
nociones precedentes, sin las cuales la medicina no podra existir, el mdico investi-gador
no creer que la medicina como ciencia deba detenerse en la observacin y en el conocimiento emprico de los fenmenos, ni satisfacerse con sistemas ms o menos vagos. De
suerte que el mdico hipocrtico, el empirico y el investigador, no se distinguirn
absolutamente por la naturaleza de sus conocimientos; se distinguirn slo por el punto de
vista de su espritu, que los lleva a plantear ms o menos lejos el problema mdico. El
poder curativo de la naturaleza, invocado por el hipocrtico, y la fuerza teraputica o cualquier otra imaginada por el emprico, parecern simples hiptesis a los ojos del mdico investigador. Por su parte, necesita penetrar con ayuda de la experimentacin en los fenmenos ntimos de la mquina viva, y determinar su mecanismo en el estado normal y en el
estado patolgico. Necesita buscar las causas inmediatas de los fenmenos normales, que
deben encontrarse todas en condiciones orgnicas determinadas y en relacin con propiedades de lquidos o de tejidos. No bastara conocer empricamente los fenmenos de la
naturaleza mineral as como sus efectos; el fsico y el qumico quieren adems remontarse
hasta sus condiciones de existencia, es decir, hasta sus causas inmediatas, a fin de poder
regular su manifestacin. De igual modo, no le basta al fisilogo conocer empricamente
los fenmenos normales y anormales de la naturaleza viva, sino qu quiere, como el fsico
y el qumico, remontar hasta las causas inmediatas de estos fenmenos, es decir, hasta sus
condiciones de existencia. En una palabra, no bastar al mdico investigador como al
mdico emprico saber que la quinina cura la fiebre; sino que lo que le interesa saber sobre
todo es qu cosa es la fiebre, y darse cuenta del mecanismo por el cual la cura la quinina.
Todo esto interesa al mdico investigador porque desde que lo sepa, el hecho de la curacin
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de la fiebre por la quinina no ser ya un hecho emprico y aislado sino un hecho cientfico.
Este hecho se ligar entonces a condicio-nes que volvern a ligarlo a otros fenmenos, y
seremos conducidos as al conocimiento de las leyes del organismo, y a la posibilidad de
regir sus manifestaciones. Lo que preocupa sobre todo al mdico investigador es, pues,
tratar de constituir la ciencia mdica sobre los mismos principios que todas las otras ciencias experimentales. Veamos ahora cmo un hombre animado por ese espritu cientfico
deber comportarse a la cabecera del enfermo.
El hipocrtico, que. cree en la naturaleza curativa y cree poco en la accin curativa de los
remedios, sigue tranquilamente el curso de la enfermedad: permanece poco menos que a la
expectativa, limitndose a favorecer por algunas medicaciones simples las tendencias favorables de la naturaleza. El emprico, que tiene fe en la accin de los remedios como instrumentos para cambiar la direccin de las enfermedades y para curarlas, se contenta con
constatar empricamente las acciones medicamentosas, sin tratar de comprender cientficamente su mecanismo. No vacila nunca; cuando un remedio ha fracasado ensaya otro; sienpre tiene recetas o frmulas a su servicio para todos los casos, porque abreva, como dicen,
en el arsenal teraputico, que es inmenso. La medicina emprica es ciertamente la ms popular de todas. Entre el pueblo se cree que por una especie de compensacin, la naturaleza
ha puesto el remedio junto al mal, y que la medicina consiste en el conjunto de recetas para
todos los males, que nos han sido trasmitidas de generacin en generacin desde los orgenes del arte de curar. El mdico investigador es a la vez hipocrtico y emprico, porque cree
en el poder de la naturaleza y en la accin de los remedios; slo que quiere comprender lo
que hace; no le basta con observar o actuar empricamente, sino que quiere experimentar
cientficamente, y comprender el mecanismo fisiolgico de la produccin de la enfermedad, y el mecanismo de la accin curativa del medicamento. Es cierto que con tal
tendencia del espritu, si fuera exclusiva, el mdico investigador se encontrara tan indeciso
como poco lo estara el mdico emprico. En efecto, en el estado actual de la ciencia se
comprende tan poco de la accin de los medicamentos que para ser lgico el mdico investigador se vera reducido a no hacer nada y a permanecer lo ms a menudo en la expectativa
que le ordenaran sus dudas y sus incertidumbres. Es por esto que ha podido decirse que el
mdico investigador era siempre el ms indeciso a la cabecera del enfermo. Es muy cierto,
y est realmente indeciso, porque por un lado su conviccin le dice que se puede actuar con
ayuda de medios medicamentosos potentes, y por otro lado, su ignorancia del mecanismo
de estas acciones lo retiene, ya que al espritu cientfico experimental le repugna de un
modo absoluto producir efectos y estudiar fenmenos sin tratar de comprenderlos.
Evidentemente, habra exceso de estas dos disposiciones radicales del espritu en el
emprico y en el investigador; en la prctica debe haber fusin de los dos puntos de vista y
su contradiccin aparente debe desaparecer. Lo que digo aqu no es una especie de transaccin o de acomodo para facilitar la prctica mdica. Sostengo un opinin puramente
cientfica, dado que me ser fcil probar que es la unin razonada del empirismo y de la
experimentacin lo que constituye el verdadero mtodo experimental. En efecto, hemos
visto que antes de prever los hechos de acuerdo a las leyes que los rigen, hay que haberlos
observado empricamente o por casualidad; lo mismo que antes de experimentar en virtud
de una teora cientfica hay que haber experimentado empricamente o para ver. Ahora
bien, el empirismo, bajo este aspecto, no es sino el primer paso del mtodo experimental;
porque, como ya lo hemos dicho, el empirismo no puede ser un estado definitivo; la experiencia vaga e inconsciente que de l resulta y a la que pueden llamar tacto mdico, es luego
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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transformada en nocin cientfica por el mtodo experimental, consciente y razonado. En el


comienzo, pues, el mdico investigador ser emprico, pero en lugar de quedarse en ello,
tratar de atravesar el empirismo para salir de l y llegar al segundo paso del mtodo
experimental, es decir, a la experiencia precisa y consciente que da el conocimiento
experimental de la ley de los fenmenos. En una palabra, hay que soportar el empirismo,
pero querer erigirlo en sistema es una tendencia anticientfica. En cuanto a los mdicos
sistemticos o doctrinarios, son empricos que en lugar de recurrir a la experimentacin,
ligan con ayuda de un sistema ideal hiptesis puras o bien hechos que el empirismo les ha
enseado, y de ello deducen luego su lnea de conducta mdica.
En consecuencia, pienso que un mdico investigador que, a la cabecera del enfermo, no
quisiera emplear ms que medicamentos cuya accin comprendiera fisiolgicamente, incurrira en una exageracin que le hara falsear el verdadero sentido del mtodo experimental.
Antes de comprender los hehos, el investigador debe por lo pronto constatarlos y desembarazarlos de todas las causas de error que pudieran viciarlos. El espritu del investigador,
pues, debe antes que nada aplicarse a recoger las observaciones mdicas o teraputicas
hechas empricamente. Pero hace ms todava: no se limita a someter al "criterium" experimental todos los hechos empricos que la medicina le ofrezca; ir ms lejos. En lugar de
esperar que la casualidad o cualquier accidente le enseen la accin de los medicamentos,
experimentar empricamente en los animales, a fin de tener indicaciones que lo dirijan en
los ensayos que realice ulteriormente en el hombre.
De acuerdo a lo que precede, considero, pues, que el verdadero mdico investigador no
tiene por qu encontrarse ms indeciso que el mdico emprico a la cabecera del enfermo.
Har uso de todos los medios teraputicos que el empirismo aconseja; slo que en lugar de
emplearlos segn una autoridad cualquiera y con una confianza que participa de la supersticin, los administrar con la duda filosfica que conviene al verdadero experimentador:
controlar sus efectos por experiencias en los animales, y por observaciones comparativas
en el hombre, en forma de determinar rigurosamente la parte de influencia de la naturaleza
y del medicamento en la curacin de la enfermedad. En caso de que el investigador hallara
la prueba de que el remedio no cura, y con mayor razn, si estuviera demostrado que es
perjudicial, deber abstenerse y permane-cer como el hipocrtico, a la expectativa. Hay
mdicos prcticos que, convencidos hasta el fanatismo de la excelencia de sus tratamientos,
no comprenderan la crtica experimental teraputica de que acabo de hablar. Dicen que no
se puede dar a los enfermos ms que medicamentos en los que se tenga fe, y piensan que
administrar a un semejante un remedio del que se duda, es faltar a la moralidad mdica. No
admito este razonamiento, que conducira a tratar de engaarse a s mismo, a fin de engaar
sin escrpulo a los dems. Por mi parte, pienso que es mejor tratar de comprender, a fin de
no engaar a nadie.
El mdico investigador no deber ser, pues, como ciertas personas parecen creerlo, un
simple fisilogo que espere con los brazos cruzados que la medicina experimental est
constituda cientficamente antes de proceder a curar sus enfermos. Lejos de ello, debe
emplear todos los remedios conocidos empricamente, no slo al igual del emprico, sino
yendo ms all, ensayando el mayor nmero posible de medicamentos nuevos, de acuerdo a
las reglas que hemos indicado ms arriba. El mdico investigador ser, pues, tan capaz
como el emprico de socorrer a los enfermos con todos los medios que posee la medicina
prctica; pero, adems, con ayuda del espritu cientfico que lo dirige, contribuir a fundar
la medicina experimental, cosa que debe ser el ms ardiente deseo de todos los mdicos
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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que, por la dignidad de la medicina, quisieran verla salir del estado en que se encuentra.
Como ya lo hemos dicho, hay que soportar el empirismo como un estado transitorio e imperfecto de la medicina, pero no erigirlo en sistema. No hay que limitarse, pues, como se ha
podido decir, a hacer curanderos empricos en las facultades de medicina; eso sera degradar la medicina y rebajarla al nivel de una industria. Hay que despertar ante todo en los
jvenes el espritu cientfico, e iniciarlos en las nociones y en las tendencias de las ciencias
modernas. Por lo dems, proceder de otra manera estara en desacuerdo con el gran nmero
de conocimientos que se exigen a un doctor, slo para que pueda cultivar las ciencias mdicas, ya que se exige mucho menor caudal de conocimiento a un funcionario de sanidad que
debe ocuparse simplemente de la prctica emprica.
Pero se podr objetar que la medicina experimental de la que tanto hablo, es una concepcin terica cuya realidad prctica nada justifica por el momento, puesto que ningn hecho
demuestra que se pueda alcanzar en medicina la precisin cientfica de las ciencias experimentales. En la medida en que me sea posible, no deseo dejar ninguna duda en el espritu
del lector, ni ambigedad alguna en mi pensamiento; por ello voy a volver con algunas
palabras sobre ese tema, demostrando que la medicina experimental no es ms que la
expansin natural de la investigacin mdica prctica dirigida por un espritu cientfico.
He dicho antes que. la conmiseracin y el empirismo ciego han sido los primeros motores
de la medicina; luego ha sobrevenido la reflexin trayendo consigo la duda, y despus la
verificacin cientfica. Esta evolucin mdica puede realizarse an todos los das a nuestro
alrededor; porque cada hombre se instruye en los conqcimientos que adquiere, como la
humanidad en su conjunto.
La expectativa, con la ayuda que puede dar a las tendencias de la naturaleza, no podra
constituir ms que un mtodo incompleto de tratamiento. A menudo hay que actuar
tambin contrariando las tendencias de la naturaleza; por ejemplo, si se abre una arteria,
claro est que no habr que favorecer la naturaleza que hace escaparse la sangre y aporta la
muerte; habr que actuar en sentido contrario, deteniendo la hemorragia, para salvar la vida.
Lo mismo cuando un enfermo tenga un acceso de fiebre perniciosa, hay que actuar
contrariamente a la naturaleza y detener la fiebre si se quiere curar al enfermo. El emprico,
pues, puede salvar un enfermo que la expectativa hubiera dejado morir, lo mismo que la
expectativa permitira la curacin de un enfermo que el emprico hubiera matado. De suerte
que el empirismo es tambin un mtodo insuficiente de tratamiento, por cuanto es incierto y
a menudo peligroso. Ahora bien, la medicina experimental no es ms que la reunin de la
expectativa y del empirismo, esclarecidos por el razonamiento y por la experimentacin.
Pero la medicina experimental no puede llegar sino la ltima, y es entonces solamente que
la medicina deviene cientfica. Vamos a ver, en efecto, que todos los conocimiento mdicos
se relacionan y estn necesariamente subordinados los unos a los otros en su evolucin.
Cuando el mdico es llamado junto a un enfermo, debe hacer sucesivamente el diagnstico,
el pronstico y el tratamiento de la enfermedad. El diagnstico no puede establecerse sino
por la observacin; el mdico que reconoce una enfermedad no hace ms que referirla a una
de las formas de enfermedad ya observadas, conocidas y descriptas. La marcha y el
pronstico de la enfermedad son proporcionados igualmente por la observacin; el mdico
debe saber la evolucin de la enfermedad, su duracin, y su gravedad a fin de predecir su
curso y su desenlace. Aqu interviene la estadstica para guiar al mdico, porque ensea la
proporcin de casos mortales; y si adems la observacin ha mostrado que los casos felices
o desgraciados pueden reconocerse en ciertos signos, entonces el pronstico llega a ser ms
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cierto. En fin, sobreviene el tratamiento: si el mdico es hipocrtico, se limitar a la


expectativa; si el mdico es emprico dar remedios, fundndose una vez ms en la
observacin que le habr enseado, por experimentos o de otra manera, que tal remedio ha
tenido xito en esta enfermedad un cierto nmero de veces; si el mdico es sistemtico,
podr acompaar su tratamiento de explicaciones vitalistas o de otra especie, y ello no
cambiar en nada el resultado. Slo la estadstica ser invocada aqu una vez ms para
establecer el valor del tratamiento.
Tal es, en efecto, el estado de la medicina emprica que es una medicina conjetural, porque
est fundada sobre la estadstica que rene y compara casos anlogos o ms o menos
semejantes en sus caracteres exteriores, pero indeterminados en sus causas inmediatas.
Esta medicina conjetural debe preceder necesariamente a la medicina segura, a la que
llamo medicina experimental porque est fundada en el determinismo experimental de la
causa de la enfermedad. Hasta entonces hay que resignarse por fuerza a hacer medicina
conjetural o emprica, pero, lo repito una vez ms aunque lo he dicho ya muy a menudo,
hay que saber que la medicina no debe quedarse ah, y que est destinada a devenir
experimental y cientfica. Sin duda, estamos lejos de la poca en que el conjunto de la
medicina haya llegado a ser cientfico; pero esto no nos impide concebir su posibilidad, y
realizar los mayores esfuerzos tendientes a ello, tratando desde ahora de introducir en la
medicina el mtodo que debe conducirnos a ese resultado.
La medicina llegar necesariamente a ser experimental, primero, en las enfermedades ms
fcilmente accesibles a la experimentacin. Escoger entre ellas un ejemplo que me servir
para hacer comprender cmo concibo que la medicina emprica pueda llegar a ser
cientfica. La sarna es una enfermedad cuyo determinismo est hoy casi cientficamente
establecido; pero no siempre ha sido as. Antes, no se conocan la sarna y su tratamiento
ms que de una manera emprica. Se poda entonces hacer suposiciones sobre las mejoras
o los abscesos de sarna y establecer estadsticas sobre el valor de tal o cual pomada para
obtener la curacin de la enfermedad. Hoy que la causa de la sarna es conocida y ha sido
determinada experimentalmente, todo ha llegado a ser cientfico y el empirismo ha
desaparecido. Se conoce al caro y por l se explican el contagio de la sarna, las alteraciones de la piel y su curacin que no es ms que la muerte del caro por agentes txicos
convenientemente aplicados. Hoy no hay que hacer hiptesis ya sobre las metstasis de la
sarna, ni hay que establecer estadsticas sobre su tratamiento. Se curar siempre, y sin
excepcin, cuando nos coloquemos. en las condiciones experimentales conocidas para
alcanzar ese objetivo70.
He aqu, pues, una enfermedad que ha llegado a su periodo experimental, y de la que el
mdico es dueo tanto como un fsico o un qumico son dueos de un fenmeno de la
naturaleza inerte. El mdico investigador ejercer sucesivamente su influencia sobre las
enfermedades, desde que conozca experimentalmente su determinismo exacto, es decir, su
causa inmediata. El mdi-co emprico, an el ms competente, no tiene nunca la seguridad
del investigador. Uno de los casos ms claros de la medicina emprica es la curacin de la
fiebre por la quinina. Sin embargo, esta curacin est lejos de tener la seguridad de la
curacin de la sarna. Las enfer-medades que tienen su asiento en el medio orgnico externo,
tales como las enfermedades epifticas y epizoarias, sern ms fciles de estudiar y de
analizar experimentalmente; llegarn ms pronto a convertirse en enfermedades cuyo
70

HARDY. Bulletin de l'Acadmie de Mdecine, Pars, 1863-1864, tomo XXIX. pg. 546.
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determinismo sea conocido y cuyo tratamiento sea cientfico. Pero ms tarde, y a medida
que progrese la fisiologa, se podr penetrar en el medio interno, es decir, en la sangre, y
descubrir las alteraciones parasitarias o de otra especie que sean causas de enfermedades, y
determinar las acciones medicamen-tosas, fsico-qumicas o especficas capaces de influir
en ese medio interno para modificar los organismos patolgicos que en l tienen su asiento,
y que desde all repercuten sobre el organismo entero.
En lo que precede se encuentra resumida la forma en que yo concibo la medicina experimental. No es otra cosa, como ya lo he repetido muy a menudo, que la consecuencia de la
naturalsima evolucin de la medicina cientfica. La medicina no difiere en esto de otras
ciencias, que han atravesado todas el empirismo antes de llegar a su periodo experimental
definitivo. En qumica y en fsica se ha conocido empricamente la extraccin de los
metales, la fabricacin de lentes, etc., antes de conocerse su teora cientfica.
El empirismo, pues, ha servido tambin de gua a estas ciencias durante sus tiempos nebulosos; pero ha sido recin despus del advenimiento de las teoras experimentales que las
ciencias fsicas y qumicas han tomado un impulso tan brillante como ciencias aplicadas,
porque hay que librarse de confundir el empirismo con la ciencia aplicada. La ciencia
aplicada supone siempre la ciencia pura como punto de apoyo. Sin duda la medicina
atravesar el empirismo mucho ms lenta y difcilmente que las ciencias fsico-qumicas,
porque los fenmenos orgnicos de que se ocupa son mucho ms complejos; pero adems
porque las exigencias de la prctica mdica, que no tengo por qu examinar aqu, contribuyen a retener la medicina en el dominio de los sistemas personales, y se oponen as al
advenimiento de la medicina experimental. No voy a volver aqu sobre lo que ya he
desarrollado ampliamente antes, a saber, que la espontaneidad de los seres vivos no se
opone a la aplicacin de1 mtodo experimental, y que el conocimiento del determinismo
simple o complejo de los fenmenos vitales, es la nica base de la medicina cientfica.
El objetivo del mdico investigador es descubrir y captar el determinismo inicial de una
serie de fenmenos mrbidos oscuros y complejos; dominar as todos los fenmenos
secundarios: hemos visto que de tal manera, al aduearse del caro que es la causa de la
sarna, se dominan naturalmente todos los fenmenos que de ello derivan. Conociendo el
determinismo inicial del envenenamiento por el curare, se explican perfectamente todos los
determinismos secundarios de este envenenamiento, y para curar, es siempre finalmente al
determinismo inicial de los fenmenos al que hay que remontarse.
La medicina est destinada, pues, a salir poco a poco del empirismo, y saldr de l, lo mismo que las otras ciencias, por el mtodo experimental. Esta conviccin profunda sostiene y
dirige mi vida cientfica. Soy sordo a la voz de los mdicos que piden que se les explique
experimentalmente la rubiola o la escarlatina, y que creen sacar de ello un argumento
contra el empleo del mtodo experimental en medicina. Estas objeciones descorazonadoras
y negativas derivan en general de espritus sistemticos o perezosos, que prefieren reposar
en sus sistemas o adormecerse en las tinieblas en lugar de trabajar y hacer esfuerzos por
salir de ellas. Las ciencias fsico-qumicas slo se han dilucidado en sus diversas ramas por
el mtodo experimental, y tienen an hoy partes oscuras que se estudian con ayuda del
mismo mtodo. Pese a todos los obstculos que encuentra, la medicina seguir la misma
marcha; la seguir fatalmente. Al preconizar la introduccin del mtodo experimental en la
medicina, no hago, pues, ms que tratar de dirigir los espritus hacia un objetivo que la
ciencia persigue instintivamente y sin darse cuenta de ello, pero que alcanzar ms rpida y
seguramente si puede llegar a entre-verlo con claridad. El tiempo har el resto. Sin duda, no
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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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veremos en nuestros das este flo-recimiento de la medicina cientfica; pero tal es la suerte
de la humanidad: los que siembran y cultivan penosamente el campo de la ciencia, no son
los destinados a recoger la espiga.
En resumen, la medicina experimental, tal como la concebimos, comprende el problema
mdico en su conjunto, y encierra la medicina terica y la prctica. Pero al decir que todos
deben ser mdicos investigadores, no he querido establecer que cada mdico deba cultivar
toda la extensin de la medicina experimental. Necesariamente habr siempre mdicos que
se entreguen con ms ahinco a las experiencias fisiolgicas, otros a las investigaciones anatmicas normales o patolgicas, otros a la prctica quirrgica o mdica, etc. Este fraccionamiento no es malo para el desarrollo de la ciencia, sino al contrario. Las especialidades
prcticas son una excelente cosa para la ciencia propiamente dicha, pero a condicin de que
los que se entregan a la investigacin de una parte especial de la medicina, hayan sido
educados como para comprender la medicina experimental en su conjunto, y saber el lugar
que debe ocupar en este conjunto la ciencia especial que cultivan. De esta manera, an especializndose, dirigirn sus estudios en forma de contribuir a los progresos de la medicina
cientfica o experimental. Los estudios prcticos y los estudios tericos concurrirn as al
mismo objetivo; es todo lo que se puede pedir en una ciencia que, como la medicina, se ve
forzada a actuar sin tregua antes de haberse constitudo cientficamente.
La medicina experimental o medicina cientfica, tiende por todos lados a constituirse
tomando por base la fisiologa. La inclinacin de los trabajos que se publican todos los das,
tanto en Francia como en el extranjero, proporciona la prueba evidente. Por eso he
desarrollado en mis trabajos y en mi enseanza del Colegio de Francia todas las ideas que
pueden ayudar o favorecer esta tendencIa mdica. Considero que tal es mi deber, como
investigador y como profesor de medicina del Colegio de Francia. En efecto, el Colegio de
Francia no es una Facultad de Medicina en la que se deban tratar clsica y sucesivamente
todas las partes de la medicina. El Colegio de Francia, por la naturaleza de su institucin,
debe estar siempre a la vanguardia de las ciencias, y representar su movimiento y sus tendencias, En consecuencia, el curso de medicina de que estoy encargado, debe representar la
parte de las ciencias mdicas actualmente en vas de un mayor desenvolvimiento, la que
arrastra a las dems en su evolucin. Me he explicado ya hace mucho sobre el carcter que
debe tener el curso de medicina del Colegio de Francia, y no volver sobre ello 71. Dir slo
que, admitiendo que esta direccin experimental que toma la medicina sea lenta en afirmarse, a causa de las dificultades inherentes a la complejidad de la medicina, hay que reconocer que esta direccin es hoy definitiva. En efecto, ella no es el resultado de la influencia
efmera de un sistema personal cualquiera; es el resultado de la evolucin cientifica de la
medicina misma. Tales son mis convicciones a este respecto, que trato de hacer penetrar en
el espritu de los jvenes mdicos que siguen mis cursos del Colegio de Francia. Trato de
demostrarles que estn llamados todos a concurrir con su aporte al acrecimiento y al desarrollo de la medicina cientifica o experimental. Los invito por ello a familiarizarse con los
procedimientos modernos de investigacin utilizados en las ciencias anatmicas, fisiolgicas, patolgicas y teraputicas, puesto que estas diversas ramas de la medicina deben permanecer indisolublemente unidas en la teora y en la prctica. Advierto a aquellos cuyo
camino haya de llevarlos a la teora o a la ciencia pura, que nunca pierdan de vista el
71

CLAUDE BERNARD, Leons de physiologie exprimentale applique a la mdecine, faites au College de


France. Primera leccin, Paris. 1857; Cours de mdecine au College de France, Primera leccin, Paris, 1855.
153

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problema de la medicina, que consiste en conservar la salud y curar las enfermedades. Digo
a aquellos cuya carrera los dirija, por el contrario, hacia la prctica que no olviden jams
que si la teora est destinada a esclarecer la prctica, la prctica a su turno debe actuar en
provecho de la ciencia. El mdico bien imbudo de estas ideas no dejar nunca de
interesarse en los progresos de la ciencia, cumpliendo al mismo tiempo sus deberes de
prctico, Anotar con exactitud y discernimiento los casos interesantes que se le presenten,
comprendiendo todo el provecho que la ciencia puede obtener de ellos. La medicina
cientfica experimental llegar as a ser la obra de todos, y cada uno, aunque no sea ms que
un simple mdico rural, aportar su concurso til.
Ahora, para referirnos al ttulo de este largo pargrafo, concluir diciendo que la medicina
emprica y la medicina experimental, lejos de ser incompatibles, deben, por el contrario,
estar reunidas ntimamente, porque ambas son indispensables para la edificacin de la
medicina experimental. Pienso que esta conclusin ha quedado bien establecida por todo lo
que precede.
IV.-La medicina experimental no responde a ninguna doctrina mdica ni a ningn
sistema filosfico.
Hemos dicho72 que la medicina experimental no es un sistema nuevo de medicina, sino por
el contrario, la negacin de todos los sistemas. En efecto, el advenimiento de a medicina
experimental tendr por resultado hacer desaparecer de la ciencia todos los puntos de vista
individuales, para reemplazarlos por teoras impersonales y generales que sern, como en
las otras ciencias, slo una coordinacin regular y razonada de los hechos suministrados
por la experiencia.
Hoy la medicina cientfica no est an constituida; pero gracias al mtodo experimental que
penetra en ella cada vez ms, tiende a devenir una ciencia precisa. La medicina est en un
perodo de transicin; el tiempo de las doctrinas y de los sistemas personales ha pasado, y
poco a poco stos sern reemplazados por teoras que representen el estado actual de la
ciencia, dando a este punto de vista el resultado de los esfuerzos comunes. Sin embargo, no
hay que creer por ello que las teoras sean nunca verdades absolutas; son siempre
perfectibles, y en conse-cuencia, siempre mviles. Por ello me he cuidado de advertir que
no hay que confundir como se hace a menudo, las teoras progresivas y perfectibles con los
mtodos o con los principios de la ciencia, que son fijos e inquebrantables. Ahora bien, hay
que recordar que tanto en la medicina como en las otras ciencias experimentales, el
principio cientfico inmu-table es el determinismo absoluto de los fenmenos. Hemos dado
el nombre de determinis-mo a la causa inmediata o determinante de los fenmenos. Nunca
influimos sobre la esen-cia de los fenmenos de la naturaleza, sino slo sobre su
determinismo, y nicamente por-que influmos sobre l el determinismo dfiere del
fatalismo sobre el que no se podra influ-ir. El fatalismo supone la manfestacin necesaria
de un fenmeno independientemente de sus condiciones, mientras que el determinismo es
la condicin necesaria de un fenmeno cuya manfestacin no es obligada. Una vez que la
bsqueda del determinismo de los fen-menos se plantea como el principio fundamental
del mtodo experimental, no hay ya ni materialismo, ni espiritualismo, ni materia inerte, ni
materia viva; no hay ms que fenme-nos cuyas condiciones hay que determinar, es decir,
72

Revue des cours scientifiques, 31 de diciembre de 1864.


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Intorudccin al estudio de la medicina experimental

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las circunstancias que desempean con relacin a esos fenmenos el papel de causa
inmediata. Fuera de esto, no hay ya nada de determinado cientficamente; no hay ms que
palabras, necesarias sin duda, pero que pueden engaarnos, y no estamos constantemente
en guardia contra las acechanzas que nuestro espritu se tiende a s mismo perpetuamente.
La medicina experimental, como por otra parte todas las ciencias experimentales, no tiene
que ir ms all de los fenmenos, y por lo tanto no tiene necesidad de ligarse a ninguna
palabra sistemtica; no ser ni vitalista, ni animista, ni organicista, ni solidista, ni humoral;
ser simplemente la ciencia que trata de remontar a las causas inmediatas de los fenmenos
de la vida, en estado de salud y en estado mrbido. En efecto, no tiene para qu
embarazarse con sistemas que, ni unos ni otros, expresaran jams la verdad.
A este respecto, no ser intil recordar en algunas palabras los caracteres esenciales del
mtodo experimental, y mostrar cmo la idea que se le somete se distingue de las ideas
sistemticas y doctrinales. En el mtodo experimental nunca se hacen experiencias sino
para ver o para probar, es decir, para controlar y verificar. El mtodo experimental, en su
carcter de mtodo cientfico reposa ntegramente sobre la verificacin experimental de una
hiptesis cientfica. Esta verificacin puede ser obtenida sea con ayuda de una nueva
observacin (ciencia de observacin), sea con ayuda de una experiencia (ciencia
experimental).
En el mtodo experimental la hiptesis es una idea cientfica que se trata de entregar a la
experiencia. La invencin cientfica reside en la creacin de una hiptesis feliz y fecunda; y
es engendrada por el sentimiento o por el genio mismo del investigador que la ha creado.
Cuando la hiptesis est sometida al mtodo experimental, se convierte en una teora;
mientras que si est sometida slo a la lgica, se convierte en un sistema. El sistema, pues,
es una hiptesis a la que se han referido lgicamente los hechos con ayuda del razonamiento, pero sin una verificacin crtica experimental. La teora es la hiptesis verificada, despus de haber sido sometida al control del razonamiellto y de la crtica experimental. La
mejor teora es la que ha sido verificada por el mayor nmero de hechos.
Pero una teora, para continuar siendo buena, debe modficarse siempre con el progreso de
la ciencia, y permanecer constantemente sometida a la verificacin y a la crtica de los
hechos nuevos que aparezcan. Si se considerara una teora como perfecta y se dejara de
verficarla por la experiencia cientfica cotidiana, se convertira en una doctrina.
Una doctrina, pues, es una teora que se mira como inmutable, y a la que se toma por punto
de partida de deducciones ulteriores, deducciones a las que se cree dispensadas de someterse en adelante a la verificacin experimental.
En una palabra, en medicina los sistemas y las doctrinas son ideas hipotticas o tericas
transformadas en principios inmutables. Esta manera de proceder pertenece esencialmente a
la escolstica, y difiere radicalmente del mtodo experi-mental. En efecto, hay
contradiccin entre estos dos procedimientos del espritu. El sistema y la doctrina proceden
por afirmacin y por deduccin puramente lgicas; el mtodo expe-rimental procede
siempre por la duda y por la verificacin experimental. Los sistemas y las doctrinas son
individuales; quieren ser inmutables y conservar su personalidad. El mtodo experimental,
por el contrario, es impersonal; destruye la individualidad en el sentido de que rene y
sacrifica las ideas particulares de cada uno y les da un giro provechoso para la verdad
general establecida con ayuda del criterio experimental. Tiene una marcha lenta y laboriosa,
y bajo este aspecto, siempre agradar menos al espritu. Los sistemas, por el con-trario, son
seductores, porque dan la ciencia absoluta regida slo por la lgica: lo que dis-pensa de
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estudiar y vuelve fcil la medicina. La medicina experimental, pues, es por natura-leza una
medicina antisistemtica y antidoctrinal, o mejor, es libre e independiente por esencia, y no
quiere ligarse a ninguna especie de sistema mdico.
Lo que acabo de decir con respecto a los sistemas mdicos puedo aplicarlo a los sistemas
filosficos. La medicina experimental, como por otra parte todas las ciencias experimentales, no siente necesidad de ligarse a ningn sistema filosfico. La funcin del fisilogo, como la de todo investigador, es buscar la verdad por s misma, sin querer hacerla servir de
control a tal o cual sistema de filosofa. Cuando el hombre de ciencia realiza la investigacin cientfica tomando por base un sistema filosfico cualquiera, se extrava en regiones
demasiado lejanas de la realidad, o bien el sistema da a su espritu una especie de seguridad
engaadora y una inflexibilidad que se acuerda mal con la libertad y con la flexibilidad que
debe conservar siempre el experimentador en sus investigaciones. Hay que evitar, pues, con
cuidado toda especie de sistema, y la razn de ello, es que los sistemas no existen en la
naturaleza sino slo en el espritu de los hombres. El positivismo que en nombre de la
ciencia rechaza los sistemas filosficos, tiene como ellos el defecto de ser un sistema.
Ahora, para encontrar la verdad, basta con que el investigador se ponga frente a la
naturaleza y la interrogue siguiendo la medicina experimental, con ayuda de medios de
investigacin cada vez ms perfectos. Pienso que en tal caso, el mejor sistema filosfico
consiste en no tener ninguno.
Como investigador evito, pues, los sistemas filosficos, pero no por eso rechazar ese espritu filosfico que, sin estar en ninguna parte est en todas, y que, sin pertenecer a ningn
sistema, debe reinar no slo sobre todas las ciencias sino sobre todos los conocimientos humanos. Es un hecho que, huyendo siempre de los sistemas filosficos. amo mucho a los filsofos y me complazco infinitamente en su compaa. En efecto, desde el punto de vista
cientfico, la filosofa representa la aspiracin eterna de la raza humana hacia el conocimiento de lo desconocido. Por ello, los filsofos se mantienen siempre en las cuestiones en
controversia y en las regiones elevadas; lmites superiores de las ciencias. Por ello comunican al pensamiento cientfico un movimiento que lo vivifica y ennoblece; fortifican el espritu, desarrollndolo por una gimnasia intelectual general, al mismo tiempo que lo refieren
sin cesar a la solucin inextinguible de los grandes problemas; mantienen as una especie
de sed de lo desconocido y el fuego sagrado de la investigacin que no deben extinguirse
jams en un hombre de ciencia.
En efecto, el deseo ardiente del conocimiento es el nico mvil que atrae y sostiene al
investigador en sus esfuerzos; y precisamente es este conocimiento que apresa en realidad y
que, sin embargo, huye siempre ante l, lo que constituye a la vez su nico tormento y su
nica dicha. Quien no conoce los tormentos de lo desconocido, ignorar los goces del
descubrimiento, que son por cierto los ms vivos que el espritu del hombre pueda sentir
jams. Pero por un capricho de nuestra naturaleza, esta dicha del descubrimiento, tan
buscada y tan esperada, se desvanece desde que se la toca. No es ms que un relmpago
cuyo resplandor nos descubre otros horizontes hacia los cuales nuestra curiosidad
insatisfecha se lanza an con ms ardor. Por eso en la ciencia misma, lo conocido pierde su
atraccin, mientras que lo desconocido est siempre lleno de encantos. Por eso los espritus
que se elevan y llegan a ser realmente grandes, son los eternos insatisfechos de s mismos
ante la obra realizada, los que tienden siempre a superarse en nuevas obras. El sentimiento
de que hablo en este momento, es bien conocido por los sabios y por los filsofos. Este sen156

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timiento es el que hizo decir a Priestley73, que un descubrimiento que hagamos nos muestra
muchos otros por hacer; es este sentimiento el que expresa Pascal74 bajo una forma paradojal acaso cuando dice: "Jams buscamos las cosas sino la bsqueda de las cosas". Sin embargo, es por cierto la verdad misma la que nos interesa, y si la buscamos siempre, es porque hasta ahora no hemos encontrado nada que pueda satisfacernos. Sin ello realizaramos
en nuestras investigaciones ese trabajo intil y sin fin que nos refiere la fbula de Ssifo,
empujando siempre su roca que vuelve a caer sin cesar al punto de partida. Esta comparacin no es exacta cientficamente; el sabio sube siempre en busca de la verdad, y si jams la
encuentr entera, no por eso deja de descubrir fragmentos importantsimos, y son precisamente estos fragmentos de la verdad general los que constituyen la ciencia.
El investigador, pues, no busca por el placer de buscar; busca la verdad para poseerla, y la
posee ya dentro de lmites que las ciencias mismas expresan en su estado actual. Pero el
investigador no debe detenerse en el camino; debe elevarse cada vez ms alto y tender a la
perfeccin; debe buscar siempre mientras vea que hay algo que encontrar. Sin esta excitacin constante provocada por el aguijn de lo desconocido, sin esta sed cientfica sin cesar
renaciente, sera de temer que el investigador se sistematizara en lo que tiene de conocido o
adquirido. Entonces la ciencia no hara ya progresos y se detendra por indiferencia intelectual, como cuando los cuerpos minerales saturados caen en indiferencia qumica y se
cristalizan. Hay que impedir, pues, que el espritu, demasiado absorbido por lo conocido de
una ciencia especial, tienda al reposo o se arrastre chatamente, perdiendo de vista las
cuestiones que le quedan por resolver. La filosofa, agitando sin cesar la masa inagotable de
las cuestiones no resueltas, estimula y mantiene en las ciencias este saludable movimiento.
Porque en el sentido restringido en que considero aqu la filosofa, slo lo indeterminado le
pertenece, mientras que lo determinado recae necesariamente en el dominio cientfico. No
admito, pues, ni la filosofa que quiera asignar lmites a la ciencia, ni la ciencia que
pretenda suprimir las verdades filosficas que estn actualmente fuera de su propio
dominio. La verdadera ciencia no suprime nada, sino que busca siempre y mira cara a cara
y sin turbarse las cosas que no comprende an. Negar estas cosas no sera suprimirlas; sera
cerrar los ojos y creer que la luz no existe. Sera ilusionarse como el avestruz que cree
suprimir el peligro ocultando la cabeza en la arena. A mi juicio, el verdadero espritu
filosfico es aquel cuyas altas aspiraciones fecundan las ciencias, impulsndolas a la
investigacin de verdades que estn actualmente fuera de ellas, pero que no deben ser
suprimidas porque las aborden espritus filosficos ms poderosos y ms delicados. Ahora,
esta aspiracin del espritu humano, tendr fin, encontrar lmite? Yo no lo comprendera;
pero entre tanto, como ya lo dije antes, nada mejor puede hacer el hombre de ciencia que
marchar sin tregua, puesto que avanza siempre.
Uno de los ms grandes obstculos que se encuentran en esta marcha general y libre de los
conocimientos humanos es, pues, la tendencia que lleva los diversos conocimientos a
individualizarse en sistemas. Ello no es una consecuencia de las cosas mismas, puesto que
en la naturaleza todo se liga, y nada podra ser visto aislada y sistemticamente; sino que es
un resultado de la tendencia de nuestro espritu, a la vez dbil y dominador, que nos lleva a
absorber los otros conocimientos en una sistematizacin personal. Una ciencia que se
detuviera en un sistema, permanecera estacionaria y se aislara, porque la sistematizacin
73
74

PRIESTLEY, Recherches sur les diffrentes espces d'airs. Introduccin. pg. 15.
PASCAL, Pensamientos morales, art. IX-XXXIV.
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es un verdadero enquistamiento cientfico, y toda parte enquistada en un organismo, cesa de


participar en la vida general de este organismo. Los sistemas, pues, tienden a esclavizar el
espritu humano, y, a mi juicio, la nica utilidad que se les puede encontrar, es la de suscitar
comba-tes que los destruyen, agitando y excitando la vitalidad de la ciencia. En efecto, hay
que tratar de romper las trabas de los sistemas filosficos y cientficos, como se romperan
las cadenas de una esclavitud intelectual. La verdad, si se la puede encontrar, pertenece a
todos los sistemas, y para descubrirla el investigador tiene necesidad de moverse libremente
en todas partes, sin sentirse detenido por las barreras de ningn sistema. La filosofa y la
ciencia no deben, pues, ser sistemticas: deben estar unidas sin pretender dominarse la una
a la otra. Su separacin no podra ser sino perjudicial para el progreso de los conocimientos
humanos. La filosofa, que tiende sin cesar a elevarse, hace remontar la ciencia hacia la
causa, o hacia la fuente de las cosas. Le muestra que fuera de ella hay cuestiones que atormentan a la humanidad y que an no ha resuelto. Esta slida unin de la ciencia y de la
filosofa es til a las dos, eleva a la una y contiene a la otra. Pero si el lazo que une la
filosofa a la ciencia llega a romperse, la filosofa, privada del apoyo o del contrapeso de la
ciencia, sube hasta perderse de vista y se extrava entre las nubes, carente ya de direccin y
de aspiracin elevada, cae, se detiene o navega a la ventura.
Pero, si en lugar de contentarse con esta unin fraternal, la filosofa quisiera entrar en casa
de la ciencia y dirigirla dogmticamente en sus producciones y en sus mtodos de manifestacin, entonces el acuerdo no podra ya existir. En efecto, sera una ilusin pretender absor
ber los descubrimientos particulares de una ciencia en provecho de cualquier sistema filosfico. Para hacer observaciones, experiencias o descubrimientos cientficos, los mtodos y
procedimientos filosficos son demasiado vagos y resultan impotentes; para ello no hay
ms que mtodos y procedimientos cientficos, a menudo muy especiales, que no pueden
ser conocidos ms que por los experimentadores, sabios o filsofos que practican una
ciencia determinada. Los conocimientos humanos estn de tal manera imbricados y son tan
solidarios los unos con los otros en su evolucin, que es imposible creer que una influencia
individual pueda bastar para hacerlos avanzar, cuando los elementos del progreso no estn
en el suelo cientfico mismo. Es por eso que, an reconociendo la superioridad de los
grandes hombres, pienso, sin em-bargo, que en la influencia particular o general que tienen
sobre las ciencias, estn siempre y necesariamente ms o menos en funcin de su tiempo.
Ocurre lo mismo con los filsofos: slo pueden seguir la marcha del espritu humano, y no
contribuyen a su adelanto sino abriendo ms ampliamente para todos la va del progreso
que muchos no percibiran quiz. Pero son en esto la expresin de su tiempo. Sera absurdo
que un filsofo llegado en un momento en que las ciencias toman una direccin fecunda,
concibiera un sistema en armona con esta marcha de la ciencia, y gritara luego que todos
los progresos cientficos de la poca son debidos a la influencia de su sistema. En una
palabra, si los hombres de ciencia son tiles a los filsofos y los filsofos a los hombres de
ciencia, no por eso el hombre de ciencia deja de ser libre y dueo de su casa, y por mi parte,
pienso que los hombres de ciencia hacen sus descubrimientos, sus teoras y su ciencia sin
los filsofos. Si se encontraran incrdulos a este respecto, quizs seria fcil probarles, como
dice J. de Maistre, que los que han hecho ms descubrimientos en la ciencia son los que
menos han conocido a Bacon75, mientras que los que lo leyeron y meditaron, como Bacon
mismo, nunca llegaron a nada. Es que, en efecto, estos procedimientos y estos mtodos
75

J. DE MAISTRE, Examen de la philosophic de Bacon, tomo l. pg. 81.


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cientficos, no se aprenden ms que en los laboratorios, cuando el experimentador est en


lucha con los problemas de la naturaleza; all es donde hay que dirigir a los jvenes desde
el principio; la erudicin y la crtica cientfica son patrimonio de la edad madura; y no
pueden dar frutos sino cuando nos hemos iniciado en la ciencia dentro de su santuario real,
es decir, en el laboratorio. Para el investigador los procedimientos del razonamiento deben
variar hasta el infinito, segn las diversas ciencias y los casos ms o menos difciles o ms
o menos complejos a los que se les aplique. Los hombres de ciencia, y an los hombres de
ciencia especializados en cada ciencia, son los nicos que pueden intervenir en tales
cuestiones, porque el espritu del naturalista no es el del fisilogo, y el espritu del qumico
no es tampoco el del fsico. Cuando filsofos como Bacon u otros ms modernos han
querido entrar en una sitematizacin general de los preceptos para la investigacin cientfica, han podido parecer seductores a las personas que no ven la ciencia ms que de lejos;
pero tales obras no son de ninguna utilidad para los verdaderos hombres de ciencia, y en
cuanto a los que quieren entregarse al cultivo de las ciencias, los extravan por una falsa
simplicidad de las cosas; ade-ms, los abruman cargndoles el espritu con una multitud de
preceptos vagos o inaplicables, que hay que apresurarse a olvidar si se quiere entrar en la
ciencia y llegar a ser un verdadero investigador.
Acabo de decir que la educacin del hombre de ciencia y del investigador no se hace ms
que en el laboratorio especial de la ciencia que se quiera cultivar, y que los nicos precestos tiles son los que surgen de los detalles de la prctica experimental en una ciencia determinada. He querido dar en esta introduccin una idea tan precisa como me ha sido posible
de la ciencia fisiolgica y de la medicina experimental. Sin embargo, estoy muy lejos de
tener la pretensin de creer que he dado reglas y preceptos que deban ser seguidos de una
manera rigurosa por el investigador. He querido slo examinar la naturaleza de los problemas que hay que resolver en la ciencia experimental de los seres vivos, a fin de que todos
puedan comprender bien las cuestiones cientficas que son del dominio de la biologa, y conocer los medios que la ciencia posee hoy para atacarlos. He citado ejemplos de investigacin, pero me hubiera guardado muy bien de dar explicaciones superfluas, o de trazar una
regla nica y absoluta, porque pienso que el papel del maestro debe limitarse a mostrar
claramente al alumno el objetivo que la ciencia se propone, y a indicarle todos los medios
que pueda tener a su disposicin para alcanzarlo. Pero luego el maestro debe dejar al
alumno en libertad de moverse a su manera y segn su naturaleza para llegar al objetivo
que le ha mostrado, fuera de acudir en su ayuda si ve que se extrava. En una palabra, creo
que el verdadero mtodo es el que contiene el espritu sin ahogarlo, dejndolo en la medida
de lo posible frente a s mismo, y lo dirige respetando su originalidad creadora y su
espontaneidad, que son las cualidades ms preciosas. Las ciencias no avanzan ms que por
las ideas nuevas y por la potencia creadora u original del pensamiento. Hay que tener
cuidado, pues, en la educacin, de que los conocimientos que deben armar a la inteligencia
no la aplasten bajo su peso, y de que las reglas destinadas a sostener los lados dbiles del
espritu, no atrofien o ahoguen los lados potentes y fecundos. No tengo que entrar aqu en
mayores desarrollos; he debido limitarme a precaver las ciencias biolgicas y la medicina
experimental contra las exageraciones de la erudicin y contra la invasin y la dominacin
de los sistemas, porque estas ciencias, sometindose a ellas, veran desaparecer su
fecundidad y perderan la independencia y la libertad de espritu, que sern siempre las
condiciones esenciales de todos los progresos de la humanidad.
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FIN

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