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Introduccin a la construccin

Recopilacin por Jos Lora Arcila*


*Profesor de Carrera, integrante del Cuerpo Acadmico de Construccin
de la Facultad de Ingeniera de la Universidad Autnoma de Yucatn.

El hombre empez a construir a partir del momento en que dio sus


primeros pasos sobre la tierra. Desde entonces no ha dejado de hacerlo.

Historia de la Construccin en Mxico


Los Primeros Ingenieros
Cuando se habla de las culturas de la Antigedad y se pretende ubicarlas en el rango de las civilizaciones,
se toman en consideracin, entre otros aspectos, los relativos a su organizacin social, poltica, religiosa y
desde luego sus avances materiales. Entre stos destacan particularmente las obras de construccin
(centros religiosos, obras hidrulicas, calzadas, centros astronmicos), elementos todos que atestiguan la
grandeza de un pueblo y su grado de desarrollo.
Considerando estos conceptos podemos sealar que al hablar del Mxico Antiguo -y en especial de la zona
de Mesoamrica-, es posible ubicar entre las grandes civilizaciones de la humanidad a los pueblos que se
desarrollaron en esta regin. Por Mesoamrica1 se entiende un rea geogrfica determinada en lo que hoy
se conoce como la regin centro y sudoriental de la Repblica Mexicana, as como la parte septentrional de
Centroamrica. En esos territorios se asentaron pueblos con un alto desarrollo cultural y con caractersticas
socioeconmicas comunes, que permiten distinguirlos de los cazadores recolectores que habitaron el norte
de Mxico y sur de los Estados Unidos, y a los que se les conoce con el genrico de "chichimecas",
habitantes stos de la regin cultural denominada Aridoamrica.
Con el fin de sistematizar el estudio del Mxico Antiguo, los historiadores y arquelogos han establecido
parmetros que permiten ubicar en el tiempo a las culturas y conocer las influencias y contactos que entre
stas existieron. Estos parmetros han cambiado conforme fue avanzando el conocimiento histrico. Hoy
da, la periodizacin ms utilizada es aquella que retorna elementos culturales de los distintos pueblos y los
relaciona con el tiempo. Siguiendo este criterio se han establecido tres grandes momentos: el Preclsico, el
Clsico y el Posclsico.
De ese modo, para ubicar el momento de esplendor de la cultura Olmeca se alude al Horizonte Preclsico, el
cual se remonta 2 mil aos antes de Cristo y hasta el 300 de nuestra era. A los aos en que florecieron
ciudades como Teotihuacn, en el Valle de Mxico, Monte Albn, en Oaxaca, y Bonampak, en Chiapas, se
les enmarca en el Horizonte Clsico o Etapa Teocrtica. En ese lapso hubo una gran expansin y desarrollo
regional que se caracteriz por el inmenso poder que acumularon los sacerdotes, quienes de manera
exclusiva detentaban el conocimiento y regan la vida y actividades de la sociedad. Testimonio de la
grandeza de esas culturas son las construcciones que hoy perduran entre nosotros.
Hacia el siglo VIII, al declinar las culturas clsicas, otros pueblos se convirtieron en protagonistas de la
historia. Su escenario fue el Horizonte Posclsico o Etapa Teocrtica-Militar, que inici en el 900 y concluy
en 1521 con la conquista emprendida por el imperio espaol. Esta fue una poca de reajustes, caracterizada
por el militarismo y la instauracin de estados blicos. En ciudades como Tula y Chichn Itz se observa
claramente este proceso. El ejemplo ms representativo de este periodo es, desde luego, el imperio mexica.
En l los militares aumentaron su influencia en la sociedad y convivieron estrechamente con la mxima
autoridad, representada por el gran tlatoani.
A su vez, el Horizonte Posclsico vio interrumpido su desarrollo con la "unin de los tiempos" que supuso el
intempestivo encuentro entre mesoamericanos y espaoles, y que modific entre otras cosas la datacin del
Paul Kirchoff, Mesoamrica. Sus lmites, composicin tnica y caracteres culturales, en Suplemento Revista Tlatoani, Mxico,
Escuela Nacional de Antropologa, Sociedad de Alumnos, 1967.

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tiempo. De ese modo una nueva historia empez en el ao 1519, inicio de la conquista, y otra concluy en
ese mismo 1 catl (o 1 caa del calendario mexica).
Naturaleza, Hombre e Ingenio
Los retos del habitante del Mxico Antiguo, como los del hombre actual, estn subordinados al territorio en el
que vive. En su relacin con la naturaleza los pueblos mesoamericanos se dieron a la tarea de controlar la
fuerza de los ros y el abasto de agua, elemento necesario para la subsistencia y desarrollo de la vida
humana. Para ello edificaron grandes obras hidrulicas en las regiones lacustres y de pantanos, donde
construyeron diques y canales. Tambin trazaron caminos, de acuerdo con la topografa de cada regin, y
levantaron monumentales construcciones sobre terrazas y plataformas que modificaron la topografa natural.
En sitios como Tenochtitln y Monte Albn, por ejemplo, dejaron constancias de sus avanzados
conocimientos en geometra astronmica, comportamiento de suelos, mecnica y tcnicas para el
desplazamiento y elevacin de grandes monolitos.
En su afn de imponerse a la naturaleza, el habitante de Mesoamrica construy complejos centros
ceremoniales sin importar si estaban enclavados en la selva, en la cima de una montaa o en mitad de una
zona lacustre.
Las caractersticas particulares de cada una de estas regiones se fueron configurando a lo largo de las
distintas eras geolgicas, en las cuales se conform el variado mosaico de la topografa de nuestro
territorio.2 De esta manera el hombre que ha habitado el espacio fsico de lo que hoy es Mxico, para
satisfacer sus necesidades ha tenido que enfrentarse a situaciones contrastantes: abruptas serranas que
alternan con mesetas y acantilados; regiones de clima hmedo, donde divagan ros excesivamente
caudalosos, o desrticas llanuras del norte, donde la escasez de agua es ley.
Agua, Religin e Ingeniera
Elementos que permiten conocer el adelanto de las civilizaciones de la Antigedad son, indudablemente, los
sistemas de riego y de control de las aguas prevalecientes en cada poca. Este tipo de obras slo son
posibles cuando existe una organizacin poltica y social con una vasta acumulacin de conocimientos. En el
caso de Mesoamrica, como en el de otras grandes civilizaciones de la Antigedad, este saber se
concentraba en la clase sacerdotal que detentaba el poder.
Es importante sealar que la construccin de las grandes obras hidrulicas hubiera sido imposible de no
haberse contado con una poblacin numerosa y bien organizada, y con la existencia de otro conglomerado
importante dedicado al trabajo agrcola. Ambos grupos eran controlados por un cuerpo burocrtico
estrechamente vinculado a la clase sacerdotal, caracterstica que defini a las sociedades teocrticas que se
desarrollaron en Mesoamrica.
El control de las aguas como necesidad social es observable en las culturas ms sencillas, como fueron los
Indios Pueblos asentados en Oasisamrica, y en las ms complejas, como las que se desarrollaron en el
Altiplano Central. Aqu debe mencionarse el caso de Teotihuacn, donde indudablemente se llevaron a cabo
obras de canalizacin de ros y existi una organizacin de servicios pblicos dedicada a construir y
mantener las redes de desage. Los constructores de Teotihuacn disearon un ingenioso sistema para
canalizar las aguas pluviales mediante conductos y registros subterrneos. Malinalco es otra zona
arqueolgica interesante, cuyos templos y recintos fueron labrados en el flanco de la montaa, y en donde
se ha descubierto una red de canales de desage pluvial que tena por objetivo evitar la erosin de los
edificios. Tambin se debe sealar que en la Gran Pirmide de Cholula se construyeron canales de desage
pluvial, con la caracterstica de que en este caso el sistema estaba constituido por tubos de barro cocido.
En la zona maya se han encontrado obras que testimonian el desarrollo de una ingeniera hidrulica notable.
El entorno natural de la pennsula de Yucatn, caracterizado por un subsuelo fundamentalmente calcreo y
revestido de una pequea capa de humus, prohija la aparicin de pantanos estacionales en distintos puntos,
lo que puso a prueba el ingenio del hombre.
En la regin del Petn, en lo que hoy es Guatemala, se construyeron "aguadas" o depresiones, en donde se
Rita Lpez de Llergo, Principales rasgos geogrficos de la Repblica Mexicana, en Esplendor del Mxico Antiguo, Mxico,
Editorial del Valle de Mxico, 1985.
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recogan las aguas de la estacin lluviosa. En Palenque, los antiguos mayas construyeron un acueducto que
da cauce al arroyo Otolum, que cruza la ciudad. La obra se localiza entre el edificio denominado El Palacio y
la plataforma de la Plaza del Sol, de modo que una parte del acueducto corre abierto, mientras que otra est
cubierta por una bveda que tiene 50 m de claro, y que est reforzada por vigas de piedra. Es comn la idea
de que el acueducto cumpla, entre otras funciones, con la de dar cauce estable a las crecientes del
Otolum.3 En Chichn Itz, para abastecerse de agua potable se utiliz el agua de los cenotes, en especial
del Xtoloc. Se han encontrado acondicionamientos de lo que parece ser una gradera para dar acomodo a
las personas que asistan a las ceremonias religiosas que se realizaban en aquel cenote sagrado. Aledao al
enorme depsito se encuentra un edificio compuesto por dos baos temascales que servan como recinto
para purificar a las vctimas que eran sacrificadas. Chichn Itz, "la ciudad de la boca del pozo de los
Itzaes", es un buen ejemplo de la relacin que hubo entre agua, religin e ingeniera.
En general, los pueblos mesoamericanos lograron avances notables en el campo de la ingeniera hidrulica,
lo mismo en el abastecimiento de agua potable, que en la construccin de drenajes o en la desecacin de
pantanos. Estos avances fueron mucho ms notables, sin embargo, en el Valle de Mxico.4
Los mexicas, pueblo de origen chichimeca que lleg a la cuenca en el siglo XIII, dominaron el Valle de
Mxico 500 aos despus de que haban declinado las grandes culturas del Horizonte Clsico, como
Teotihuacn y Palenque.
Los toltecas, sinnimo de personas civilizadas y artistas, constituyeron un pueblo que sirvi de eslabn entre
el Clsico y el Posclsico. Los toltecas influyeron notablemente en el proceso de civilizacin de los grupos
brbaros de origen chichimeca que se asentaron en la cuenca de Mexico, entre los que se puede mencionar
a los mexicas.
La vida de los mexicas fue difcil, una vez que decidieron residir en la cuenca. Su presencia ah, como se
sabe, no fue bien vista por las comunidades ya asentadas de Tecpan y Culhuacn.
Su establecimiento, primero en Chapultepec y luego en Tizapn -sitio hostil y plagado de serpientes- donde
subsecuentemente se les permiti vivir, demostr a sus vecinos que eran una comunidad llena de vigor y
dispuesta a luchar por un espacio en esa cuenca. Como resultado de las pugnas con los de Culhuacn, los
mexicas abandonaron Tizapn y se asentaron en un islote del lago perteneciente al seoro de
Azcapotzalco, convirtindose as en sus tributarios. Esto aconteca en el ao 1325, o 2 Calli segn el
calendario mexica-tenochca. La tradicin recogi la versin segn la cual Huitzilopochtli, el dios sanguinario,
anunci el destino de la gran Ciudad de MxicoTenochtitln con las siguientes palabras:
"All estaremos, dominaremos, esperaremos, nos encontraremos con las diversas gentes, pecho y cabeza
nuestros; con nuestro escudo y flecha nos veremos con quienes nos rodean, a todos a los que
conquistaremos, apresaremos; pues all estar nuestro poblado, Mxico-Tenochtitln, y acaecern muchas
cosas."5
Ese pobre islote al que Huitzilopochtli auguraba un gran futuro, estaba en uno de los cinco lagos que
formaban la zona lacustre de lo que hoy conocemos como Valle de Mxico. La cuenca en donde se
encontraban estos poco profundos lagos, estaba cerrada y era alimentada por las lluvias, los ros
procedentes de la Sierra Nevada y pequeos manantiales. La extensin de la cuenca se ha calculado en 8
mil km2, incluyendo la regin lacustre y las montaas que la rodean. La topografa del terreno es abrupta y
sus suelos agrcolamente pobres. A esto hay que aadir que las lluvias son irregulares y benefician a las
zonas altas de las montaas, por lo que los pueblos que ah se asentaron debieron desarrollar lo que se
conoce como agricultura de riego.
En las tierras que no estaban propiamente vinculadas con los lagos se realizaron obras con la finalidad de
captar y retener agua de lluvia y desviarla hacia los campos de cultivo. Tambin se construyeron terrazas
donde el terreno las haca posibles. Sin embargo, el problema mayor que tuvieron que resolver fue el de la
prctica de la agricultura en el sistema lacustre. Las aguas de los lagos del Valle eran dulces y salobres. Las
aguas de la laguna dulce se ubicaban en las riberas de Chalco y Xochimilco, mientras que las salobres
rodeaban las ciudades de Tlatelolco, Tenochtitln, Ixtapalapa y Mexicalcingo. Estas aguas salobres
pertenecan a la laguna central conocida como Texcoco-Mxico.

Rosalba Nieto Calleja et al., Palenque, Mxico, INAH-Salvat, 1990.


ngel Palerm, Obras hidrulica prehispnicas en el sistema lacustre del Valle de Mxico, Mxico, SEP-INAH, 1973.
5 Fernando Horcasitas, La prosa nhuatl, en Esplendor del Mxico Antiguo, Mxico, Editorial del Valle de Mxico, 1985, p. 203.
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Las difciles condiciones para practicar la agricultura llevaron a los mexicas a idear un interesante sistema de
cultivo: la chinampa. Esta masa de tierra, de aproximadamente diez por cien metros, se lograba compactar a
base de juncos amarrados con cuerdas al fondo del lago. Otra tcnica para construir chinampas era la de
utilizar armazones de postes y troncos en forma de parrilla en el fondo de los lagos, y que se rellenaban con
tierra frtil.
Aparte de la construccin de chinampas, que hicieron posible el desarrollo de la agricultura en la zona
lacustre, los mexicas tambin construyeron una red de canales y acequias por las que navegaban miles de
canoas.
Las obras realizadas en el Valle de Mxico se explican por la conjuncin de una serie de elementos, entre
los que destacan la organizacin poltico-militar, los conocimientos para controlar las aguas, y una poblacin
en constante aumento y que saba guerrear. La divisin ordenada de las tareas y la planificacin y
reglamentacin de las obras, se redujo a tres principios: trabajo masivo, destreza y poltica, elementos que
hicieron de ese Valle la sede del poder hegemnico en el mundo mesoamericano.
Los sistemas de irrigacin en la zona lacustre de Mxico-Tenochtitln tenan un grado de complejidad
variado. Junto a obras de gran envergadura, como podran ser los albarradones, se realizaron obras
menores que se relacionaban con todo el complejo hidrulico, como son las obras que simplemente
capturaban el agua de los manantiales y que regulaban el flujo hidrulico. La distribucin del agua se haca a
travs de un canal principal del cual derivaba una red secundaria. Estos canales llegaron a cubrir distancias
de ms de 20 km, y contaban con cajas de almacenamiento para regular el flujo. Los canales estaban
recubiertos con materiales impermeabilizantes, fundamentalmente estuco y calicanto.
En la construccin de estas redes los constructores mexicas debieron de sortear la accidentada topografa
del Valle. Sus acueductos requeran de enormes taludes, como se reprodujo en el sistema hidrulico de
Texcoco, Chalco, Coyoacn y Tacubaya.
Cuando se habla de obras prehispnicas mayores en el sistema hidrulico de! Valle se hace alusin,
generalmente, a presas, albarradones y redes de acequias que ya no existen. Sabemos de su existencia por
los testimonios de los cronistas, que hicieron notables descripciones de ellas a poco de consumada la
Conquista. Uno de los autores que con lujo de detalle describi algunas de esas obras fue fray Juan de
Torquemada. En su libro Monarqua indiana dej constancia de diversas edificaciones realizadas por los
mexicanos. As, nos refiere la construccin de la albarrada vieja, o de los Indios, o de Netzahualcyotl, como
indistintamente se alude a ella:
"A los nueve aos del reinado de Motecuhzuma crecieron tanto las aguas de la laguna mexicana, que se
aneg toda la ciudad y andaban los moradores de ella en canoas y barquillas, sin saber qu remedio dar ni
cmo defenderse de tan gran inundacin. Envi el rey sus mensajeros al de Tetzcuco... pidindole acudiese
a dar alguna traza para que la ciudad no se acabase de anegar, porque ya estaban arruinados y cados
muchos de sus edificios. Nezahualcoyotl vino con presteza a Mxico y trat con Motecuhzuma que el mejor
y ms eficaz remedio del reparo era hacer una cerca de madera y piedra que detuviese las aguas para que
no llegasen a la ciudad; y aunque pareci caso dificultoso haber de atajar el lago (como en realidad de
verdad lo fue), viendo que por otra parte era e! eficaz remedio, hbose de tomar el consejo y poner en
ejecucin la cerca.
"Llamaron para el socorro de esto al rey de Tlacupan... al seor de Iztapalapan y al de Tenayucan, los
cuales, todos juntos, comenzaron la obra de la albarrada vieja, que cierto fue hecho muy heroico y de
corazones valerosos intentada, porque iba metida casi tres cuartos de legua el agua dentro y en partes muy
honda y tena de ancho ms de cuatro brazas y de largo ms de tres leguas. Estacronla toda muy
espesamente, las cuales estacas (que eran muy gruesas) les cupieron de parte a los tepanecas,
coyohuaques, xochimilcas; y lo que ms espanta es la brevedad con que se hizo, que parece que ni fue oda
ni vista la obra, siendo las piedras con que se hizo todo de guijas muy grandes y pesadas, y trayndolas de
ms de tres y cuatro leguas de all; con que qued la ciudad, por entonces, reparada, porque estorb que el
golpe de las aguas salobres no se encontrara con esotras dulces, sobre que estaba fundada la ciudad..."6
La referencia de Torquemada resulta de particular inters en este trabajo, ya que de su lectura podemos
desprender entre otras cuestiones la razn por la que se construy el famoso albarradn, los materiales que
se emplearon, los recursos humanos que hicieron falta para su construccin, quines participaron en la misma y el reconocimiento a Netzahualcyotl, rey de Texcoco, como un gran constructor.
6

Fray Juan de Torquemada, Monarqua indiana, Madrid, 1723, t.l. pp. 157-158, Citado en ngel Palerm, op. cit., pp. 82-83.
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Los texcocanos fueron reconocidos por su experiencia en la planeacin y construccin de obras, y su


participacin en situaciones de emergencia fue frecuente. La construccin de obras en el Valle de Texcoco
fue notable. Los texcocanos contaron con un sistema de captacin de agua de manantiales y de
canalizacin de ros que era a su vez complementado con presas y acueductos. La participacin en las
mismas de su rey Coyote Hambriento (Netzahualcyotl) es sin lugar a dudas una de las pginas ms
interesantes de la ingeniera del Mxico Antiguo.
El cuerpo de "ingenieros hidrulicos" -encabezados por Netzahualcyotl y despus por Nezahualpilliconstruy y mantuvo en excelentes condiciones el gran dique que atravesaba la laguna de Texcoco, dique
que adems de proteger a Tenochtitln contra las inundaciones tambin resguardaba las chinampas, al
impedir que las aguas saladas de! lago se mezclaran con las dulces. Los conquistadores mostraron su
asombro ante estas obras y describieron con gran entusiasmo los llamados jardines de Netzahualcyotl,
constituidos por varios kilmetros de aterrazamiento con riego artificial.
Por lo anteriormente anotado parecera que el desarrollo de la ingeniera mesoamericana no conoci
fracasos, pero no fue as. Tal fue el caso de la desviacin del ro Acuecuexatl emprendida por Ahuizotl y que
tena por finalidad llevar agua de Coyoacn a Mxico. Esta obra fue muy costosa y Ahuizotlla construy a
pesar de los consejos del Seor de Coyoacn y de los "brujos del agua", expertos en obras hidrulicas. Fue
causa de una gran inundacin. La construccin del canal de Acuecuexco es descrita por la mayora de las
fuentes coloniales. Fray Diego Durn, en su Historia de las Indias de Nueva Espaa e Islas de la Tierra
Firme, pone en boca de Tzutzumatzin, Seor de Coyoacn, la siguiente advertencia cuando le encomiendan
traer agua:
"...que primero que la llevasen, le quera advertir que aquellas fuentes de cuando en cuando rebasaban y
salan de madre y que esto hacan sin tener presa ni violencia alguna y que se derramaba el agua y haca
mucho dao a la ciudad y as tema que, hacindole fuerza y violencia, subira demasiado y se anegara la
ciudad de Mxico y que forzara a los vecinos a desamparar la ciudad y despus se quejara de l, por no
haberle avisado. Porque el agua de las dos fuentes era mucha y que, llena la laguna, no tendra por dnde
desaguar y que forzosamente haba de anegar Mxico. Que se contentase con el agua que tena de
Chapultepec; que no tratase de llevar el agua de Cuyuacan. Oda por el rey Ahuitzotl esta respuesta,
encendido en ira y enojo, no considerando que era aviso saludable, enojado de la respuesta... empez a
denostar al seor de Cuyuacan... maldicindose a s mismo por haber usado de tanto comedimiento con
Tzutzumatzin... y jurando de le destruir y raer su generacin de la haz de la tierra y traer el agua, a pesar de
los de Cuyuacan y, si se lo defendiesen, de los matar a todos a cuchillo y destruir la ciudad."7
Despus de tomada la decisin, y ya muerto Tzutzumatzin, Durn describe la construccin de la obra en la
que participaron hombres venidos de numerosos lugares: Texcoco, Tacuba, Chalco, Xochimilco y de
regiones ms lejanas como las de Tierra Caliente:
"... y acudiendo a esta obra innumerable gente, hicieron a estas fuentes una presa fortsima de argamasa,
que, violentando el agua, la hicieron subir con mucha fuerza, porque mandaron venir los mejores maestros
que en todas las provincias se hallaron, y as acudieron grandes maestros y buzos que bajaban a los
manantiales del agua para limpiarlos y arreglarlos y a cerrar todos los desaguaderos y venas por donde
desaguaban... Acabada la insigne obra y seco el edificio, mand el rey Ahuizotl se soltase el agua y se
cerrasen todos los desaguaderos."8
Sin embargo, el gusto de Ahuizotl dur poco, porque las predicciones del Seor de Coyoacn se cumplieron
y la Ciudad de Mxico-Tenochtitln sufri una de las ms grandes inundaciones. Para reparar el dao volvi
a convocar a los "ingenieros hidrulicos" que diligentemente se aprestaron a construir un albarradn por el
Pen de los Baos y que result insuficiente para controlar las aguas. Finalmente, se opt por controlar la
inundacin desde los manantiales:
"...acudieron todas las provincias y naciones con estacas, cspedes, tierra, piedra, con lo cual cegaron toda
el agua en los lugares que haba entrado, quedando debajo muchos edificios antiguos, y tornaron a edificar a
Mxico".9
Como se puede observar en estas lneas, no obstante las consecuencias de la fantstica obra de la
Fray Diego Durn, Historia de los indios de la Nueva Espaa e Islas de Tierra Firme, Mxico, Editorial Porra, 1967, en ngel
Palerm, citado op. cit., p. 128.
8 Ibid., p. 129.
9 Ibid., p. 131.
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canalizacin de Acuecuexco, la tecnologa empleada en su construccin y luego en su reparacin revela


claros conocimientos de taponamientos, elevacin del nivel del agua de los manantiales por medio de presas
en los que se utilizaron piedras, madera, cal y tezontle como materiales bsicos. Esta cita tambin nos
confirma la existencia del "ingeniero o tlachihuani", en el sentido de que es la persona que con su ingenio
hace algo, que tena conocimientos, organizacin y experiencia para "atacar", como coloquialmente dicen los
ingenieros contemporneos, obras de gran envergadura.
Es interesante en las notas de Durn la mencin que se hace de buzos que auxiliaban en la construccin de
estas obras. La obra de Acuecuexco, aunque fallida, dej experiencias que se pusieron en prctica para
evitar otras inundaciones, tan frecuentes en esa cuenca cerrada, y que por tanto no contaba con canales de
desage naturales.
Al hablar de las obras hidrulicas en la zona lacustre, no se puede dejar de mencionar una de las ms
importantes de la antigua Tenochtitln: el acueducto de Chapultepec, que dotaba de agua potable a la
ciudad. Esta obra fue motivo de la admiracin de los espaoles a su llegada al corazn del imperio mexica,
por lo que es interesante leer la descripcin que de este acueducto hizo e! conquistador Hernn Corts, en
la segunda de sus Cartas de Relacin:
"Por la una calzada que a esta gran ciudad entra vienen dos caos de argamasa, tan anchos como dos
pasos cada uno, y tan altos como un estado, y por el uno de ellos viene un golpe de agua dulce muy buena,
del gordo de un cuerpo de hombre, que va a dar al cuerpo de la ciudad, de que se sirven y beben todos. El
otro que va vaco, es para cuando quieren limpiar el otro cao, porque echan por all el agua en tanto que se
limpia; y porque el agua ha de pasar por los puentes a causa de las quebradas por do atraviesa el agua
salada, echan las dulces por unas canales tan gruesas como un buey, que son de la longura de las dichas
puentes, y as se sirve toda la ciudad."10
Chapultepec, su acueducto y sus manantiales, significaron la vida de la gran Mxico-Tenochtitln. Era una
obra fundamental para el desarrollo de sus actividades y tan fue as que, al momento de la Conquista, junto
a la superioridad de las armas hispanas, los mexicas fueron doblegados cuando Corts mand cerrar el
acueducto, interrumpiendo el curso de agua potable que surta a la ciudad. As lo relata Bernal:
"... acordamos que entre ambas capitanas juntas fusemos a quebrarles el agua de Chapultepec, de que se
provea la ciudad, que estaba desde all de Tacuba a una media legua... les quebramos los caos, por donde
iba el agua de la ciudad, y desde entonces nunca fue a Mxico entretanto que dur la guerra".11
En la contienda entre espaoles y mexicas, el complejo sistema hidrulico diseado por los constructores
texcocanos y mexicas fue seriamente afectado por la destruccin de albarradas, la ampliacin de acequias
para el paso de los bergantines de Corts y la interrupcin del flujo de agua de Chapultepec. Este
trastocamiento fue resentido al poco tiempo por los antiguos y nuevos habitantes de la ciudad, quienes una
vez terminada la guerra se dedicaron a la tarea de restablecer el sistema, apoyndose el alarife en el
conocimiento y tcnicas empleadas por el tlachihuani.
Del Ucpantli y el Sacboob: Caminos Prehispnicos
La grandeza del Mxico Antiguo sera inexplicable sin la existencia de una red de caminos a travs de los
cuales se desplazaban caravanas de comerciantes, diplomticos, cobradores de tributos y ejrcitos. Los
contactos entre las distintas culturas desarrolladas en Mesoamrica fueron frecuentes. Las influencias
teotihuacanas durante el Horizonte Clsico en regiones alejadas del altiplano son un hecho, y la vinculacin
entre la cultura maya y la tolteca es evidente. Conchas y objetos marinos han sido descubiertos en zonas
montaosas y cermica y diversos materiales como piedras y jades se han encontrado muy lejos de su lugar
de origen. Todo lo anterior se explica por la existencia de comunicaciones entre las distintas culturas
establecidas en Mesoamrica y aun fuera de sus lmites.
Al hablar de los caminos que se construyeron en el Mxico Antigo es importante tomar en cuenta que su
naturaleza era muy distinta a la de los caminos europeos por la razn de que, en Mesoamrica, se careca
de vehculos con ruedas y de bestias de carga. Los caminos mesoamericanos tenan por funcin facilitar el
trnsito de hombres; eran caminos peatonales, pues se debe recordar que el transporte de mercancas era
efectuado sobre los hombros.
10
11

Hernn Corts, Cartas de relacin, Mxico, Porra, 1960, pp. 53-54.


Bernal Daz del Castillo, Historia verdadera de la conquista de la Nueva Espaa, Mxico, Porra, 1966, p. 308.
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Los tlamemes, voz nhuatl con que se designaba a los cargadores, llevaban en sus espaldas unos
mecapales que les ayudaban a transportar pesadas mercancas. El oficio de tameme, como le llamaban los
espaoles, era enseado de padres a hijos como puede verse en algunos cdices antiguos. Los tamemes,
quienes acompaaban a los pochtecas o comerciantes en sus largas travesas, eran los principales usuarios
de los caminos. Estos hombres eran quienes disfrutaban de los uchpantli, o caminos barridos, que partan de
los centros ceremoniales hacia lejanos territorios, y que terminaban en simples veredas.
Segn el estado del camino era su designacin: el ochtli es el nombre con el que se designaba a un camino
en general; ochpantli es el camino principal; ohpitzcactli es la designacin para una vereda recta; ixtacaohtli
es un camino secreto; ixtlapalohtli es un atajo; el ohquetzalli era el camino nuevo y oholli el camino viejo.
En la construccin de las "carreteras" (sin carretas) prehispnicas no importaba si el trazo era empinado, si
el peralte era inadecuado o si las curvas eran demasiado cerradas, ya que los que transitaban por ellas eran
peatones para quienes la principal dificultad era la distancia. Por ello no contemplaban el declive al planear
su construccin.
Los caminos eran, sobre todo, funcionales. Su construccin y mantenimiento estaba a cargo de un cuerpo
administrativo, el cual tena no slo que vigilar el mantenimiento, sino la correcta funcin de las posadas y
las condiciones de porteo (carga, distancia y pagas). Detrs de la construccin de caminos estaba inmersa
una complicada organizacin social que sorprendi a los espaoles. El correo de Moctezuma, por ejemplo,
dej una viva impresin en el soldado Bernal Daz del Castillo.
Los antiguos caminos del Altiplano de Mxico, si se revisan atentamente, pueden ser calificados de comunes
y corrientes; pero si son relacionados con la sociedad que los construy y los hombres que los transitaron,
adquieren entonces un nuevo sentido.12
La responsabilidad del que construye, mantiene y transita por los caminos la encontramos en la Historia
General de las cosas de Nueva Espaa redactada por Sahagn, donde uno de sus informantes refiere:
"Yo tomo camino, tomo el uchpantli, voy por lo ancho, por su amplitud; voy por lo angosto, por lo estrecho.
Yo barro el camino, lo limpio bien, lo arreglo.
Lo tomo en lnea recta, lo hago derecho, voy directo.
Lo limpio de la maleza.
Lo desciendo, lo asciendo, marcho de travs, lo rodeo, lo voy rodeando, lo doblo, lo voy doblando, quiebro.
Veo que est arreglado, lo desmonto, lo limpio bien, lo arreglo, lo desyerbo.
13
Ando por el uchpantli, voy por l; encuentro el camino..."

Ms complejas fueron las tcnicas de construccin en el sur de Mesoamrica, donde se dejaron de lado los
uchpantli mexicanos. Los "caminos blancos" mayas, o sacboob, fueron construidos por encima del nivel del
suelo. Pavimentados con piedra caliza y aplanados con rodillos de piedra de ms de cinco toneladas de
peso, y de cuatro metros de longitud, los sacboob cruzan an, como retcula perenne, las selvas de la
pennsula yucateca.
Los caminos prehispnicos han resentido la erosin del tiempo en mayor grado que el resto de las
construcciones. Sin embargo, an hoy da es posible mirar sus restos en distintas ciudades mayas. Cob,
por ejemplo, fue centro de una extensa red de caminos, uno de los cuales tena una longitud de poco ms de
cien kilmetros y llegaba hasta Chichn Itz. Su anchura alcanzaba los cinco metros y su base estaba
preparada con piedras cubiertas de una capa de guijos calcreos, muy abundantes en la regin. Sabemos
que los caminos mayas estaban reforzados con muros laterales de contencin y utilizaban terraplenes.
Los "caminos blancos" facilitaron las actividades comerciales de los mayas, la comunicacin y el control que
las grandes ciudades tenan sobre territorios lejanos, aun antes del militarismo que caracteriz a las
sociedades del Posclsico.
Los antecesores mesoamericanos de los ingenieros civiles construyeron notables calzadas relacionadas
integralmente con el pensamiento religioso y los conocimientos astronmicos que posean. La orientacin de
las mismas, por ejemplo en Teotihuacn, es notable; lo mismo ocurre con las calzadas-dique que se
construyeron en Mxico-Tenochtitln, y que tanto asombro causaron entre los conquistadores. Las crnicas
refieren que las calzadas que partan del centro ceremonial de los mexicas eran muy anchas y que en la del
sur "hasta ocho jinetes podan cabalgar lado a lado". Bernal Daz del Castillo compara el trazo de la Ciudad
12
13

Victor Castillo Farreras, Caminos del mundo nhuatl, en Estudios de cultura nhuatl, Vol. III, Mxico, IIH-UNAM, 1969, p. 176.
Castillo Farreras, op. cit., p. 177.
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de Mxico y sus calzadas con ciudades legendarias, y su admiracin no se reprime en ningn momento:
"Y acabada la pltica, luego nos partimos; e como haban venido aquellos caciques que dicho tengo, traan
mucha gente consigo y de otros muchos pueblos que estn en aquella comarca, que salan a vernos, todos
los caminos estaban llenos de ellos; y otro da por la maana llegamos a la calzada ancha, bamos camino
de Iztapalapa; y desde que vimos tantas ciudades y villas pobladas en el agua, y en tierra firme otras
grandes poblaciones, y aquella calzada tan derecha por nivel cmo iba a Mxico, nos quedamos admirados,
y decamos que pareca a las cosas de encantamiento que cuentan en el libro de Amads, por las grandes
torres y ces y edificios que tenan dentro en el agua, y todas de cal y canto; y aun algunos de nuestros
soldados decan que si aquello que vean si era entre sueos. Y no es de maravillar que yo aqu lo escriba
de esta manera, porque hay que ponderar mucho en ello, que no s cmo lo cuente, ver cosas nunca odas
ni vistas y aun soadas, como vimos."14
La tcnica de construccin de estas calzadas consista en la incrustacin de hileras de postes en las aguas
poco profundas del lago, cuyo trazo era rellenado con piedras, dejando slo unos huecos lo suficientemente
anchos como para que navegaran libremente las canoas. Estos huecos eran salvados, de tramo en tramo,
por puentes mviles de madera que tenan adems la funcin estratgica de levantarse, dado el caso, y as
defender la ciudad de los enemigos.15
En la zona lacustre del Valle de Mxico tanta importancia tuvieron las calzadas como los "caminos" de agua.
La comunicacin entre las islas y tierra firme se realizaba por medio de una compleja red de canales que
contaban con compuertas reguladoras del nivel de las aguas, y por las cuales circulaba un gran nmero de
canoas que lo mismo trasladaban hombres que mercancas. Desde la cima del templo mayor, Bernal Daz
del Castillo recuerda cmo luca la ciudad a sus pies:
"...y as lo estuvimos mirando, porque aquel grande y maldito templo estaba tan alto, que todo lo seoreaba;
y de all vimos las tres calzadas que entran en Mxico... e vamos el agua dulce que vena de Chapultepec,
de que se provea la ciudad; y en aquellas tres calzadas las puentes que tenan hechas de trecho en trecho,
por donde entraba y sala el agua de la laguna de una parte a otra; e vamos en aquella gran laguna tanta
multitud de canoas, unas que venan con bastimentos e otras que venan con cargas e mercaderas; y
vamos cada casa de aquella gran ciudad y de todas las dems ciudades que estaban pobladas en el agua,
de casa a casa no se pasaba sino por unas puentes levadizas que tenan hechas de madera o en
canoas..."16
Realmente debi haber sido una vista maravillosa la de Mxico-Tenochtitln que apreci Bernal Daz del
Castillo y que nos refleja claramente el quehacer de los antiguos constructores, quienes lograron imprimirle
un aspecto muy peculiar a esa gran ciudad, que fue un da corazn de Mesoamrica.
Ciudades como Recintos Sagrados
El conjunto de las obras civiles en las ciudades mesoamericanas, como son calles y sistemas de desage,
estaban estrechamente vinculadas con la construccin de pirmides, palacios y edificios en general. Un
principio de planificacin integral rega todas las edificaciones, por lo que resulta lgico suponer que en el
Mxico Antiguo existi un primer desarrollo de lo que hoy denominaramos ingeniera urbana.
La vida de las ciudades mesoamericanas gir en torno a los centros ceremoniales. stos albergaron las
construcciones ms importantes: los templos, las plazas relacionadas con el culto religioso y los palacios de
la clase sacerdotal que gobernaba la urbe. Los recintos sagrados son fiel reflejo de la sociedad que los
construy; una sociedad de corte teocrtico en la que el poder y la vida giraban en torno a las prcticas
religiosas.
Los constructores del Mxico Antiguo fueron sabios en muchos sentidos. Tomaban en cuenta la topografa
del lugar en donde construan y, as, el trazo de las ciudades fue muy distinto en el Altiplano de Mxico que
en la zona maya. Puede observarse que las ciudades edificadas en terrenos planos, como Teotihuacn, se
caracterizan por tener una distribucin ms simtrica y con obras monumentales distribuidas a los lados de
largas avenidas; en cambio las que se construyeron en montaas, como sera el caso de Monte Albn,
aprovecharon las salientes y la topografa del terreno.
Bernal Daz del Castillo, Historia verdadera de la conquista de la Nueva Espaa, Barcelona, Crc. de Lectores, 1971, pp. 252-263.
Walter Krickeberg, Las antiguas culturas mexicanas, Mxico, Fondo de Cultura Econmica, 1977. p. 50.
16 Cfr. Diaz del Castillo, op. cit., p. 285.
14
15

Introduccin a la Construccin

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El concepto urbanstico de los mayas fue distinto al de las culturas del Altiplano. Los mayas organizaron sus
edificios principales alrededor de patios que formaban cuadrngulos. Sus construcciones no revisten la
monumentalidad de las del Centro, ya que sus templos son de menores dimensiones y se observa un
predominio de la verticalidad. Sin embargo, la mayora de las ciudades prehispnicas fueron levantadas
tomando en cuenta una orientacin especfica que revelaba sus conocimientos astronmicos y matemticos.
Son muchos los elementos constructivos que dan testimonio del conocimiento astronmico. Ejemplo de ello
es la relacin que entre obra constructiva, escultura, matemtica y agricultura encontramos en Copn. Las
estelas 10 y 12 de ese centro ceremonial, levantadas sobre promontorios situados en los extremos opuestos
del valle (siguiendo un eje este-oeste), marcan una lnea visual que coincide con la puesta del sol el da 12
de abril, fecha relacionada con el inicio del ciclo agrcola y en el que se prenda fuego a las milpas. En este
centro ceremonial existe una estrecha abertura en el muro oeste del templo 22, que posee una idntica
orientacin. Fenmenos parecidos se encuentran en otros sitios arqueolgicos.17
Sin lugar a dudas, las pirmides son las obras que primero vienen a la mente cuando se habla de las
construcciones prehispnicas. Uno se pregunta inmediatamente cmo fue su construccin y qu tcnicas y
materiales utilizaron en su edificacin. Estas cuestiones han sido ya resueltas por los arquelogos e
historiadores, por lo que hoy en da han dejado de constituir un enigma.18
Como todo, al paso del tiempo las tcnicas y materiales de construccin fueron modificndose, de modo que
a las sencillas construcciones del Preclsico le siguieron las monumentales construcciones del Clsico. En
este periodo, con la piedra nuevamente como material bsico, se desarrollaron nuevas tcnicas, como la
incorporacin del muro en talud, lo que permiti que las pirmides alcanzaran mayor altura, tuvieran mayor
estabilidad y soportaran pesos mayores.
Las pirmides mesoamericanas se caracterizaron por su remate truncado, lo que permita construir un
templo en la plataforma resultante. Los basamentos estaban revestidos de piedra labrada, y en ocasiones segn cada cultura- contenan complicados tableros y cornisas. Para el revestimiento de pirmides y
edificios se utiliz primero el barro y despus la cal. El descubrimiento de este material revolucion la
construccin, pues a partir de su uso los revestimientos tuvieron una mayor duracin y plasticidad. La cal se
usaba sola o combinada con otros materiales que dieron lugar al mortero, e incluso algunos autores hablan
del uso de un material muy cercano al cemento actual. Esta idea, sin embargo, no ha sido comprobada
an.19
El descubrimiento de la cal permite explicarnos el uso del hormign, que es un material tpico en las
construcciones mesoamericanas y que tena por cualidad principal su notable resistencia. Otros materiales
utilizados en las construcciones fueron el adobe y el ladrillo, los cuales se emplearon en regiones en que la
piedra era escasa. Las construcciones de ladrillo o adobe cocido son pocas y se pueden apreciar en algunos
edificios mayas, como ocurre en Comalcalco, y en el Altiplano, en Tenochtitln y en Tizatln, donde se
localiz un pequeo sagrario construido de ladrillos en el palacio que perteneci a Xicotncatl.
Desde luego se us la madera en techumbres y basamentos. En estos ltimos se emplearon grandes
troncos de rboles como columnas. De las tcnicas de construccin del Mxico Antiguo que ms han
llamado la atencin se encuentra la "bveda maya", que emplea el arco falso. En estas bvedas se observa
el sostenimiento de cada piedra en s misma, lo cual se logr con el uso de lajas que penetraban
profundamente en el muro. Entre los diversos tipos de techo construidos en Mesoamrica, son precisamente
estos arcos falsos los que ms han perdurado.
Al hablar de tcnicas de construccin no puede dejar de mencionarse el uso del colado, como es el caso de
la pirmide de El Tajn en donde se han encontrado los restos de un grueso techo de argamasa que fue
colado de una sola pieza. Esta argamasa se logr al mezclarse arena con piedra pmez, concha marina y
fragmentos de cermica.
En sus primeros periodos los pueblos mesoamericanos fueron pacficos, y no fue sino hasta el Posclsico en
que se dieron grandes cambios en las estructuras religiosas y sociales y en que el militarismo hizo su
aparicin. Con esta nueva circunstancia fue necesaria la construccin de fortalezas, aunque no en todas las
ciudades. Algunos ejemplos los tenemos en la ciudad fortificada maya de Becn; en la ciudad de Tulum que
cuenta con baluartes de alerta y murallas, y en la gran fortificacin erigida por los tarascos en Tajimaroa para
Paul Gendrop, Los mayas, Barcelona, Oikos-Tau, 1980, pp. 97-98.
Ignacio Marquina, Arquitectura prehispnica, Mxico, INAH, 1964.
19 Carlos Margin, Sobre sistemas y materiales de construccin en Teotihuacan, sobretiro de Teotihuacan, Mxico, 1966. p. 184.
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Introduccin a la Construccin

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protegerse de los aztecas y chichimecas. Todas estas construcciones obedecen a razones de inestabilidad
poltica y desde luego a la posibilidad de agresin de pueblos imperialistas.
Es importante sealar que los constructores mesoamericanos conocieron el uso de la plomada, contaban
con instrumentos que permitan cortar las piedras con perfeccin y en ngulos de 45 grados. Asimismo,
realizaban maquetas, contaban con planos y a pesar de no conocer la rueda ni contar con instrumentos
mecnicos, lograron la movilizacin de piedras gigantescas, de varias toneladas de peso, mediante la
construccin de rampas de tierra, sobre las cuales se deslizaba el monolito con la ayuda de rodillos,
palancas y cuerdas.
Socavones para el Cinabrio y el Oro
En el mundo mesoamericano la minera no tuvo la importancia que tendra ms tarde, durante la poca
colonial, y esto se debe a que la metalurgia apareci tardamente.
As, cabe preguntarse si en las culturas precortesianas materias como los xidos, las sales y los metales
eran obtenidas mediante la excavacin de galeras, socavones, pozos, o a cielo abierto. En buena medida,
estas interrogantes han sido despejadas por Miguel Len Portilla,20 quien ha llegado a la conclusin de que
s se realizaban trabajos de minera en Mesoamrica.
En el idioma nhuatl a las minas se les denominaba como in tepeio, in oztoio, o sea "lo del monte", "lo de la
cueva". Estudios arqueolgicos dirigidos por Adolfo Langenscheidt permiten corroborar la existencia de
socavones, pozos, galeras y amplios espacios excavados para la obtencin de cinabrio y calcita, entre otros
minerales. Se han encontrado minas precolombinas de este tipo en los ahora estados de Quertaro,
Hidalgo, San Luis Potos y Guerrero.
En la excavacin de pozos y galeras se empleaban martillos de piedras duras, como la diorita, aunque
tambin contaban con morteros, instrumentos fabricados con hueso, cucharas de barro, cuas de madera,
navajones de obsidiana. En el interior de las minas se alumbraban con teas de ocote y fibras vegetales
recubiertas de resina.
Por las fuentes y los trabajos arqueolgicos hoy se sabe que los "ingenieros de minas" mesoamericanos
utilizaron las tcnicas de rebaje abierto, corte y relleno para extraer minerales, y que empleaban el sistema
de torrefaccin para resquebrajar las piedras. El beneficio de los minerales y el trabajo de algunos metales
preciosos como el oro -desarrollado por los tarascos y zapotecas- fueron actividades comunes en los
tiempos previos a la Conquista.
Los Tlamatini-Tlachihuani: Sabios Constructores del Mxico Antiguo
Como sucede cuando se estudia la historia de las construcciones de la Antigedad, es muy difcil distinguir
entre el ingeniero, el arquitecto, el matemtico y el astrnomo. Sus actividades estuvieron tan ligadas que
an hoy da resulta complicado diferenciarlas pues, por ejemplo, resulta imposible hablar de un ingeniero
que no domine las matemticas.
As, el constructor de pirmides, palacios, plazas, campos de juego, caminos y obras de irrigacin, era en las
culturas mesoamericanas una persona que deba reunir un sinnmero de cualidades: conocer las
necesidades del hombre; resolver los problemas con ingenio; contar con los conocimientos y las tcnicas
requeridas; entender el mundo mgico-religioso que determinaba finalmente la naturaleza de las
construcciones, y por ltimo contar con la sensibilidad para que las obras reflejaran el concepto imperante de
belleza. De lo anterior se desprende que el constructor mesoamericano era un hombre sabio a la vez que
prctico; de ah la voz nhuatl tlamatini, que significa "el que sabe algo", unida a la de tlachihuani, que quiere
decir "el que hace algo"; trminos que nos dan una idea de cmo denominar al ingeniero del Mxico Antiguo.
La clase sacerdotal mesoamericana, aparte de sus funciones polticas y religiosas, era a su vez la clase que
concentraba el conocimiento. El sabio o tlamatini dominaba muchos conocimientos: el momento de los
solsticios y los equinoccios; de las pocas de siembra y cosecha, de los ciclos de agua. Poda predecir
cundo ocurriran las avenidas de los ros y cmo desviarlos. Eran ellos, entonces, quienes planeaban y
dirigan las obras, pues tambin resultaban expertos en tcnicas de construccin, en el manejo de
materiales, en el diseo urbano, amn de ser hbiles administradores.
20

Cfr. Miguel Len Portilla, Minera y metalurgia en el Mxico Antiguo, en La minera en Mxico, Mxico, UNAM, 1978.

10 Introduccin a la Construccin

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Los tlamatini-tlachihuani formaban parte de la lite que gobernaba a los pueblos mesoamericanos. Su
educacin era, desde luego, muy esmerada y en ellos recaa la transmisin generacional de conocimientos;
todo lo cual les permiti el control de una numerosa poblacin desde la cima de la pirmide social.
Los cuadros dirigentes de la sociedad mexica se formaban en escuelas denominadas calmecac, en las
cuales se materializaba la alianza entre la nobleza y el clero. Los sabios sacerdotes transmitan su
conocimiento a los nobles, o pipiltin, y entre stos se elega a los estudiantes ms sobresalientes, quienes a
su vez se convertan en sacerdotes y por tanto en depositarios de los conocimientos ocultos. La enseanza
era muy compleja y tena un carcter universal: lo mismo se aprenda astronoma que poesa; interpretacin
del calendario que el arte de la adivinacin; medicina que planeacin de obras urbanas. Los sacerdotes
mesoamericanos eran los nicos poseedores de los enigmas de su compleja escritura pictogrfica. Las
fuentes refieren que en Mxico-Tenochtitln existan 38 distintas categoras de sacerdotes, cada una
abocada a distintas tareas.
El tlamatini-tlachihuani realizaba las obras prescritas por el tlatoani, se apoyaba en funcionarios como el
hueycalpixque, o mayordomo mayor, quien a su vez contaba con el apoyo del calpixque del barrio, y para el
mantenimiento de las obras se auxiliaba del tlayacanque. Este complejo sistema operativo recaa en un
cuerpo de hbiles tcnicos, artesanos, canteros, carpinteros, encaladores, albailes, tlamemes y multitud de
hombres provenientes de pueblos tributarios o del lugar, y que a decir de Sahagn formaban verdaderos
hormigueros humanos laborando en torno de las obras colectivas.
La Nueva Espaa. El Inicio de Otra Etapa
En 1519 ocurri un cambio drstico en nuestra historia. La llegada de la expedicin dirigida por Hernn
Corts trajo a la memoria de los mexicas la antigua promesa del retorno de Quetzalcatl. Fue por esto que
las autoridades del imperio tenochteca, creyendo que Corts encarnaba a la deidad, trataron de persuadirlo
con peticiones y regalos para que no se adentrara en el territorio. Sin embargo, lejos de alcanzar el propsito
deseado, se despert la codicia de los extranjeros, quienes finalmente llegaron a Mxico-Tenochtitln.
Los espaoles entraron a la ciudad por la calzada de Iztapalapa. El soldado cronista Bernal Daz del Castillo
describe el encuentro de la siguiente manera:
"... toda [la calzada] iba llena de aquellas gentes que no caban, unos que entraban en Mxico y otros que
salan, y los indios que nos venan a ver, que no nos podamos rodear de tantos como vinieron, porque
estaban llenas las torres y cues y en las canoas y de todas partes de la laguna, y era cosa de maravillar,
porque jams haban visto caballos ni hombres como nosotros. Y de que vimos cosas tan admirables que no
sabamos qu decir, o si era verdad lo que por delante pareca, que por una parte en tierra haba grandes
ciudades, y en la laguna otras muchas... y por delante estaba la gran Ciudad de Mxico...".21
Como sabemos, despus vendra el violento enfrentamiento; al cabo de 75 das de sitio, la ciudad de
Mxico-Tenochtitln haba sido prcticamente arrasada por los conquistadores. Durante la lucha, Corts
haba ordenado interrumpir el suministro de agua potable, que llegaba al islote por el acueducto prehispnico
que pasaba por la calzada de Tlacopan; adems, haba cundido entre los indgenas la epidemia de la
viruela, enfermedad introducida por los espaoles. Todo era destruccin y muerte. Fue entonces cuando
comenz una nueva etapa: la colonial, que se inici en 1521 y dur tres siglos, hasta 1821.
Tenochtitln se haba convertido en un lugar inhspito. El mismo Corts inform al rey en su Cuarta Carta de
Relacin que por ese motivo, tom la decisin de establecerse en Coyoacn, donde se empez a organizar
el nuevo gobierno y se iniciaron los estudios para la planificacin de la ciudad, que se convertira en el centro
poltico de la Nueva Espaa.
Las Nuevas Ciudades
Entre las ideas que se manifestaron en aquellos das estuvo la de acabar con los vestigios de la antigua
capital mexica. Abandonarla y buscar un nuevo asiento. Se adverta ya el gran inconveniente de que la
poblacin estuviera en esa zona lacustre, donde el peligro de las inundaciones era permanente porque todas
las corrientes se dirigan a ella. Pero en 1522 Corts cambi de opinin, y a pesar de dicho peligro decidi
reedificar la Ciudad de Mxico y establecer ah la capital de la Nueva Espaa.
21

Bernal Daz del Castillo, Historia verdadera de la conquista de la Nueva Espaa, 4a. ed., Mxico, Porra, 1966, p. 148.
Introduccin a la Construccin

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11

Con la planificacin de la capital del virreinato tuvo lugar el inicio del desarrollo de la ingeniera novohispana.
Si bien quienes participaron en las obras no reciban en ese entonces el nombre de ingenieros, est claro
que las tareas que realizaron -como lo fueron la urbanizacin, el trazo de caminos, el proyecto y edificacin
de puentes, los clculos y construccin de edificaciones y obras hidrulicas, as como de estructuras
militares- requeran los conocimientos propios del ingeniero civil.
Es preciso sealar que los constructores de la Nueva Espaa partieron de lo que haban aprendido en el
continente europeo, pero que tambin tomaron en cuenta los trabajos y experiencias de las culturas
prehispnicas.
Por lo que se refiere a la urbanizacin de la capital de la Nueva Espaa, se sabe que la zona central de la
antigua Tenochtitln se reserv para los espaoles, mientras que la poblacin indgena se asent en torno a
esa traza.
Muy novedasa result la planificacin del rea destinada a los conquistadores, obra en la que se mostr
gran ingenio y en la que intervino el alarife Alonso Garca Bravo, quien aprovech la distribucin urbana
mexica para introducir la moda renacentista y el trazo de las calles a cordel. Esta fue la primera ciudad del
mundo hispnico que se adapt a un patrn reticular integrado por manzanas rectangulares, ordenadas
alrededor de una plaza central, donde se asentaron los poderes polticos, econmicos y religiosos. Hay que
hacer notar que se conservaron muchas de las acequias de la antigua Tenochtitln, de manera que Mxico
se caracteriz entonces por ser una original ciudad lacustre, en donde se hizo patente el encuentro de las
ingenieras espaola e indgena.
Fray Toribio de Benavente, mejor conocido como Motolina, se refiere al arduo trabajo que los indgenas
realizaron entonces:
"La sptima plaga fue la edificacin de la gran Ciudad de Mxico, en la cual los primeros aos andaba ms
gente que en la edificacin del templo de Jerusaln en tiempos de Salomn, porque era tanta la gente que
andaba en las obras, o vena con materiales y a traer tributos y mantenimientos a los espaoles y para los
que trabajaban en las obras, que apenas poda hombre romper por algunas calles y calzadas, aunque son
bien anchas; y en las obras, a unos tomaban las vigas, y otros caan de alto, sobre otros caan los edificios
que deshacan en una parte para hacer en otras."22
Por medio de las descripciones de distintos autores es posible tener una idea del aspecto que presentaba la
naciente capital novohispana. El conjunto de construcciones reflejaba severidad militar: muros anchos,
pequeos y contados vanos, y numerosas torres y almenas. Sin embargo, a medida que transcurri el siglo
XVI se introdujeron elementos que suavizaron ese primer aspecto.
Los lmites de la traza inicial pronto desaparecieron, pues la capital empez a crecer hacia el noroeste. La
expansin urbana fue posible porque a raz de la Conquista comenz la rpida disminucin del volumen de
los lagos; la deforestacin y el pastoreo excesivo contribuyeron a aflojar terrenos de naturaleza compacta, lo
que origin que el limo y la tierra suelta fueran arrastrados por las lluvias hacia el fondo de los lagos.23 Tal
situacin dio origen a la formacin de un subsuelo de muy poca resistencia para la cimentacin; grave
problema al que han tenido que hacer frente las subsecuentes generaciones de constructores.
Alonso Garca Bravo, adems de planificar la Ciudad de Mxico, tambin intervino en la traza de la Villa Rica
de la Veracruz y Antequera, hoy ciudades de Veracruz y Oaxaca, respectivamente.
Otros alarifes distinguidos que trabajaron en el siglo XVI fueron Juan Snchez Alans, a quien se debe la
planificacin de la ciudad de Quertaro; Juan Ponce, autor de la traza de Valladolid (hoy Morelia), y Alonso
Martn Prez, que particip en la de la ciudad de Puebla.24
La planificacin de las nuevas ciudades de la Nueva Espaa se hizo atendiendo a las caractersticas del
terreno y a la funcin de las mismas. En aqullas que sirvieron como sede de gobierno intervinieron alarifes
e ingenieros, fueron trazadas en sitios planos y siguieron el modelo reticular; tal fue el caso de Guadalajara,
Quertaro, Puebla, Mrida y Morelia, entre otras.
Las ciudades que se fundaron a partir de la explotacin minera, tuvieron que adaptarse a las caractersticas
propias de las caadas y montaas donde se ubicaban las minas, dando como resultado un crecimiento
Fray Toribio de Benavente, Memoriales o libro de las cosas de la Nueva Espaa y de los naturales de ella, Mxico, IIH-UNAM,
1971, p. 27.
23 Enrico Martnez, Reportorio de los tiempos o historia natural de la Nueva Espaa, 2a. ed., Mxico, SEP, 1948, pp. 162-164.
24 Enrique G. De Len, Historia de la ingeniera en Mxico, Mxico, SEP, 1974, (Coleccin SEP Setentas, 134), p. 32.
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12 Introduccin a la Construccin

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irregular, con calles tortuosas, angostas e inclinadas. Esto sucedi en Guanajuato, Taxco y Zacatecas.
Las edificaciones se hicieron empleando los materiales locales; as, por ejemplo, vemos que en Zacatecas
se us la cantera de tono rosado, mientras que en la Ciudad de Mxico el tezontle y la chiluca se difundieron
ampliamente, y en Puebla fueron frecuentes los revestimientos de azulejo y el uso del ladrillo.
Los constructores tambin atendan a factores especficos de cada sitio; en el caso de las zonas ssmicas
los edificios se hicieron de poca altura y de muros anchos, como se puede ver en las construcciones
coloniales de Oaxaca.
Ingeniera para el Agua
La variedad de situaciones y necesidades de la sociedad novohispana dio lugar a la realizacin de diversos
tipos de obras para satisfacer sus demandas. Entre los trabajos realizados sobresalen aquellos que
pertenecen a la rama de la ingeniera hidrulica. En la Mesa Central, por ejemplo, se hicieron muchas obras
de irrigacin, mediante canales y acequias, a fin de suplir la falta de lluvias y llevar agua a los cultivos en
tiempo de secas. Entre las construcciones ms notables de aquella poca estn sin duda los magnficos
acueductos que se levantaron para dotar de agua a las ciudades, pero que tambin sirvieron para mover
molinos e ingenios ubicados en algunas haciendas.25
En la construccin de acueductos, los ingenieros adoptaron el sistema de origen romano, con base en las
arcadas de piedra. Uno de los primeros acueductos del Nuevo Mundo fue el que dirigi fray Francisco de
Tembleque, quien decidi llevar agua al pueblo de Zempoala. La obra fue iniciada en 1555 y se termin en
1571. Tuvo una longitud original de casi 58 km, y destaca por su belleza y porque en su recorrido libra tres
barrancas.
La Ciudad de Mxico se abasteca de agua a travs del ducto prehispnico que corra a flor de tierra y traa
el preciado lquido desde los manantiales de Chapultepec. Cuando se edific la nueva urbe fue reparado,
pero hacia finales del siglo XVI se pens en construir un nuevo acueducto. La obra se inici en el ao de
1603 -la arquera de mampostera iba sobre el ducto inferior- y se concluy en 1620. Por la parte inferior
corra el "agua gorda" de Chapultepec, y por el ducto superior iba el "agua delgada" que vena de Santa Fe.
El acueducto tena cerca de mil arcos; despus de pasar por Chapultepec continuaba por la calzada de La
Vernica. Segua por la Tlaxpana, donde daba vuelta para continuar por la calzada de Tacuba, hasta
terminar en la interseccin de las antiguas calles de La Mariscala y Santa Isabel (hoy Avenida Hidalgo y eje
central Lzaro Crdenas), donde estaba la gran pila distribuidora.
Otros acueductos de los cuales an quedan vestigio, fueron edificados ya en el siglo XVIII. Entre stos
tenemos el de Beln, llamado as porque pasaba frente al convento de ese nombre. De esa obra subsisten
los 22 arcos que se dejaron en pie en la avenida Chapultepec. Existe tambin la fuente original, conocida
como "Salto del Agua", que se encuentra en los jardines del ex colegio jesuita de Tepotzotln, en el Estado
de Mxico.
Adems de los acueductos que llevaban agua a la Ciudad de Mxico hubo otros que saciaron la sed en
otras ciudades novohispanas. Tal es el caso de Quertaro, donde el marqus de la Villa del Villar del guila
propici la construccin del que se inici en 1726, y cuyo cao corre an sobre 74 arcos a lo largo de mil 280
metros.
Hubo acueductos tambin importantes en Puebla, Oaxaca, Chihuahua, Morelia y Zacatecas. Asimismo
existieron otros, cuyo fin era el de llevar agua a algunas haciendas o mover molinos e ingenios, como los de
las antiguas haciendas de San Jos Vista Hermosa y Cocoyoc, en Morelos, o bien el de la hacienda de
beneficio del Conde de Regla, en Hidalgo.
Ejemplo sobresaliente es el que se conoce como acueducto de El Sitio. Se plane inicialmente para dar
servicio a la comunidad religiosa de Tepotzotln, y despus perteneci a la Hacienda de Xalpa, en el Estado
de Mxico. Las magnficas proporciones de su arquera son an hoy en motivo de admiracin.

25

Manuel Romero de Terreros, Los Acueductos de Mxico en la historia y el arte, Mxico, IIE-UNAM, 1949.
Introduccin a la Construccin

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13

Una Ciudad que se Inunda


La ubicacin de la Ciudad de Mxico y las caractersticas del subsue!o significaron para la ingeniera colonial
un reto peculiar. Los constructores se vieron obligados a buscar soluciones a la serie de inundaciones que
sufran los habitantes de la Ciudad de Mxico.
La primera gran inundacin de la Ciudad de Mxico tuvo lugar en al ao de 1555, bajo el gobierno de don
Luis de Velasco. Fue entonces cuando se recurri a los indgenas ms ancianos para que informaran acerca
del proceder de los gobernantes prehispnicos ante sucesos similares. Con base en los datos recabados, el
Cabildo de la ciudad elabor una lista de las obras a realizar; entre otras: conducir remanentes de agua
fuera de la ciudad, cerrar puentes y puertas viejas o nuevas, componer las principales calzadas, reparar
bordos y particularmente reconstruir la albarrada que haba sido levantada en tiempos de Ahuizotl. Con todo
ello se pens que la capital estara suficientemente protegida.26
La nueva obra, conocida como albarradn de San Lzaro, se hizo siguiendo tanto la ubicacin como la
tcnica de la construccin indgena. As, se rode a la ciudad por el oriente y el sur, con lo que se logr
interceptar la invasin de las aguas de los lagos septentrionales (Zumpango y Xaltocan). Este dique meda
aproximadamente 6 km de largo y tena 3.3 m de ancho. Su construccin se inici en diciembre de 1555 y se
termin al ao siguiente. Aunque esta obra brind cierta ayuda, no bast para solucionar del todo el
problema.
Fue tambin en ese mismo ao de 1555, a raz de la inundacin, cuando por primera vez se propuso realizar
un desage artificial, pero por aquel entonces esto slo qued en un proyecto.
Las inundaciones que azotaron a la Ciudad de Mxico en la primera mitad del siglo XVII llegaron a ser tan
graves, que nuevamente se pens en la posibilidad de cambiar de sitio a la capital. Con motivo de las
inundaciones de 1604 y 1607 se dio orden de que se repararan las calzadas y diques, obra de cuya direccin se encarg a los frailes franciscanos Juan de Torquemada y Jernimo de Zrate. Simultneamente se
volvi a pensar en la idea de realizar un sistema de desage. Sin embargo, las discusiones se prolongaron y
aun cuando en el informe proporcionado por los maestros Antonio Prez de Toledo y Antonio Prez Rebelto
se haba sealado lo necesario de la obra, sta no se realiz.
Fue bajo el segundo gobierno de don Luis de Velasco que, el 28 de noviembre de 1607, dio inicio la
construccin del canal de Huehuetoca, para drenar el lago de Zumpango e interceptar el ro Cuautitln a fin
de dirigir sus aguas hacia el ro Tula, con lo que se reducira la alimentacin del gran lago que rodeaba la
Ciudad de Mxico.
La direccin del desage fue encargada al jesuita Juan Snchez, hombre muy estimado por sus virtudes y
sus conocimientos de fsica y matemticas, y al famoso cosmgrafo de origen europeo Enrico Martnez,
quien finalmente qued al frente de los trabajos.27 La primera etapa de la magna obra culmin en menos de
un ao, cuando por el tnel de Nochistongo se empez a drenar el lago de Zumpango hacia el valle de Tula.
Sin embargo, la obra presentaba varios defectos, entre otros la insuficiente capacidad y el recubrimiento
inadecuado, lo que origin azolves, por lo que Martnez tuvo que revestir el interior del ducto con
mampostera.
Los trabajos realizados por Enrico Martnez implicaron una gran dedicacin y empeo. En ocasiones se
lograban avances, pero despus haba que retroceder. El resultado final no fue del todo satisfactorio, porque
no se logr disminuir suficientemente el nivel de los lagos.
Todo ello motiv crticas severas, en especial de un grupo de hidrlogos encabezados por Ildefonso Arias.
Aun as una nueva etapa del desage se inici en 1609. En 1614 lleg un holands experto en hidrulica,
Adrin Boot, quien seal que lo realizado hasta ese momento no tena utilidad, ya que si bien el desage
impeda que el ro Cuautitln desembocara en el sistema lacustre, no drenaba los lagos, por lo que propuso
resolver el problema con diques y represas.
A pesar de la oposicin, Martnez escribi al rey Felipe III, a quien logr convencer, y con el apoyo del
monarca continu su trabajo; slo que en 1623 el virrey en turno orden la suspensin de las obras del
desage.
Seis aos despus, en 1629, ocurri la peor de las inundaciones. Enrico Martnez temi que las aguas del
Teresa Rojas Rabiela, Obras hidrulicas coloniales en el norte de la cuenca de Mxico (1540-1556) y reconstruccin de la
albarrada de San Lorenzo (1555), en Ingeniera, Mxico, Facultad de Ingeniera, UNAM, nm. 2, 1981, pp. 101-105.
27 Enrico Martnez, op. cit.
26

14 Introduccin a la Construccin

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ro Cuautitln destruyeran el canal del desage, por lo que decidi cegar su entrada. Con ello el ro sigui su
curso hacia la cuenca de Mxico y favoreci que el agua subiera notablemente por todos los rumbos de la
capital. Tales sucesos fueron dramticos; todo era caos y desesperacin. Hubo muchos ahogados y las
prdidas fueron cuantiosas. El famoso cosmgrafo fue primero acusado de negligencia, y posteriormente
encarcelado.
El arzobispo organiz entonces una procesin en canoas para pedir la intercesin de la Virgen de
Guadalupe, patrona por excelencia del pueblo mexicano. El padre Florencia describi tal acontecimiento de
la siguiente manera:
"Salieron de la ciudad en una flota de canoas y gndolas bien aderezadas y equipadas de remos, los dos
Prncipes, oidores, capitulares y otra innumerable comitiva de mexicanos, prevenidos de hachas y velas y
navegando al santuario -porque no poda caminarse por tierra-, la sacaron de su altar despus de casi ciento
ocho aos, pocos das ms o menos, que haba sido llevada a l, y embarcndola en la faluca del Arzobispo,
acompaada de los principales personajes que en ella cupieron, bogaron hacia Mxico...".28
Sin embargo, aun cuando la imagen de la Virgen permaneci en la catedral por algn tiempo, todava diez
aos despus los efectos de la inundacin de 1629 eran perceptibles en los edificios, calles y plazas
citadinos, pues muchos sitios todava se encontraban en estado deplorable.
Tras muchas discusiones y deliberaciones, Martnez fue puesto en libertad. Las autoridades comprendieron
que era quien ms conocimientos tena sobre el problema, y su posible solucin, por lo que en 1630 se
reiniciaron las obras. Fue entonces cuando el cosmgrafo seal que deban continuarse las obras, pero a
tajo abierto. Sin embargo, su propuesta fue rechazada.
Esta fue la ltima etapa de los trabajos del desage en la que particip Enrico Martnez, quien muri en
1632. El cosmgrafo haba dedicado 25 aos de su vida a las obras del desage.
A partir de 1637 se continuaron los trabajos del desage a tajo abierto. A lo largo de los aos siguientes y
durante el siglo XVIII, hubo momentos en que las obras se intensificaron, sobre todo en tiempo de lluvias,
cuando eran urgentes los trabajos para neutralizar las crecientes de los ros y lagunas de la cuenca.
Una de las iniciativas que se presentaron al gobierno virreinal fue la necesidad de hacer -como ya Enrico
Martnez lo haba sealado en 1628-, un desage general. En 1774 el tribunal del Consulado pidi su
opinin al maestro de matemticas de la Real y Pontificia Universidad, don Joaqun Velsquez Crdenas de
Len, quien despus de estudiar dicho asunto, coincidi con la idea que Humboldt haba manifestado a
principios del siglo XIX, cuando observ que: "La ciudad correr siempre muchos riesgos, mientras no se
abra un canal directo al lago de Texcoco."29
La construccin del desage fue motivo de una atencin especial por parte de las autoridades novohispanas.
Entre los primeros asuntos que atendi el virrey en turno, que llegaba de Espaa para hacerse cargo del
gobierno, estaba el del desage; se puso al tanto de la situacin de las obras, se celebraron juntas para
definir los trabajos a realizar, se hicieron clculos del costo de los mismos y se establecieron los
requerimientos de mano de obra indgena; pero con todo, no se logr resolver el problema. La capital
novohispana sigui padeciendo inundaciones cuando la temporada de lluvias arreciaba, situacin que se
prolong hasta los primeros aos del siglo XX.
Para Recorrer la Nueva Espaa
"Los caminos de Mxico, o corren por la misma llanura o Mesa Central desde Oaxaca a Santa Fe, o van
desde la llanura hacia las costas. Los primeros mantienen la comunicacin entre las ciudades colocadas
sobre el lomo de las montaas, en la regin ms fra y poblada del reino; los segundos estn destinados al
comercio extranjero, a las relaciones que subsisten entre el interior y los puertos de Veracruz y Acapulco;
adems facilitan el cambio de los productos entre la Meseta Central y los llanos ardientes de la costa."30
De esta manera refiere el barn de Humboldt la situacin de los caminos coloniales. Los ejes de los mismos
haban sido trazados desde el siglo XVI con base en una estructura radial, de manera que todos ellos iban a
parar a la Ciudad de Mxico. Fue la meseta del Altiplano Central la regin privilegiada por las mejores
Francisco de Florencia, La estrella del norte de Mxico, Mxico, Benavides, 1688, p. 130.
Alejandro de Humboldt, Ensayo poltico sobre el reino de la Nueva Espaa, Mxico, Porra, 1966, p. 150.
30 Ibid., p. 462.
28
29

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comunicaciones. Ya desde la poca prehispnica ah se concentr la mayor cantidad de caminos, y a la


llegada de los espaoles tambin se puso especial nfasis en esa zona, donde a lo largo del siglo XVI se
asentaron las primeras ciudades.
Por lo que se refiere a los hombres que se encargaron de las tareas de proyectar y de dirigir la construccin
de los caminos y puentes, debe sealarse que rara vez se conocen sus nombres.
Un cambio fundamental para la economa de entonces fue la introduccin de animales de carga y tiro. A
partir de la Conquista los caballos se convirtieron en un importante medio de transporte, y qu decir de los
jumentos que, arreados en recuas, transitaron con su carga por los caminos todos de las serranas.
A lo anterior hay que aadir el uso de la rueda, que no fue utilizada por las culturas prehispnicas, pero que
pronto alcanz gran difusin en la Nueva Espaa. Al clrigo Sebastin de Aparicio se debe la primera
carreta que circul por estas tierras. Ambas aportaciones tuvieron fuerte influencia en la construccin de
caminos.
Al poco tiempo de que Corts se estableci en Coyoacn, dispuso que se iniciara la apertura de un camino
que uniera a la Ciudad de Mxico con Veracruz, lo que encomend a uno de sus capitanes, lvaro Lpez.
Pero no fue sino hasta 1532 cuando Sebastin de Aparicio realiz la tarea. El mismo Corts, despus de su
viaje a Las Hibueras, propus tambin que se construyera un camino carretero hacia el Istmo de
Tehuantepec, pero por entonces dicha obra no avanz mayormente.
Una vez establecido el gobierno virreinal, las necesidades de la poblacin llevaron a las autoridades a trazar
caminos carreteros y de herradura, que permitieran la comunicacin a travs del territorio; muchos de stos
siguieron las antiguas rutas de la poca prehispnica. As, durante el siglo XVI se orden trazar diferentes
caminos. Hacia el sur el de Mxico-Acapulco, que cobr gran importancia porque, como se sabe, a este
puerto llegaban las mercancas provenientes de Asia en la llamada Nao de China, que vena de Filipinas;
otros caminos con direccin al sur fueron el de Tehuantepec y el de Oaxaca. Hacia el oeste se construyeron
vas con destino a Michoacn, Colima y Jalisco. La construccin de esta ltima carretera se orden en 1586,
debido a la intensa actividad econmica, comercial y minera que haba alcanzado el Bajo. Por lo que se
refiere a los caminos que iban con direccin hacia el norte, se hicieron los de Quertaro, Guanajuato,
Zacatecas y Pnuco. El de Zacatecas se abri motivado por el descubrimiento de sus minas de plata, lo que
deriv en que ya para 1554 se encontraran establecidos ah 300 vecinos espaoles. El camino que iba a
Zacatecas se prolong ms tarde hasta Durango, y de ah a Santa Fe, en Nuevo Mxico.
La explotacin de la plata fue, de algn modo, la justificacin de la Conquista. Tambin motiv el
desplazamiento de la poblacin, la fundacin de ciudades y la construccin de caminos. En el siglo XVI se
descubrieron los yacimientos de Pachuca (1552), Fresnillo y Sombrerete (1554), Zacatecas y Guanajuato
(1564).
Hacia el este del territorio se procedi a reparar el camino que iba a Veracruz, ya que ese puerto era el nico
al que arribaban las flotas espaolas, sus pasajeros y mercancas. Por ello, cuando en 1590 pas por
Mxico el arquitecto militar de Felipe II, Bautista Antonelli, se le pidi que examinara el nuevo camino a
Veracruz, mismo que haba trazado un tal doctor Palacios.31
Durante el siglo XVII se consolid el sistema econmico de la Nueva Espaa y al mismo tiempo se defini su
fisonoma social. Ambas situaciones propiciaron la construccin de caminos locales en las diferentes
regiones, y el aumento de la circulacin en los ya existentes.
Sin duda alguna, la ruta ms transitada fue la que atravesaba el territorio de poniente a oriente. Para el siglo
XVII, en el camino Acapulco-Mxico- Veracruz se haban construido una serie de ventas donde los
comerciantes y las recuas hacan alto para reposar. El trayecto del puerto de Acapulco a la Ciudad de
Mxico se haca regularmente en 14 das, por camino de herradura; las ventas que existan eran las de
Chilpancingo y Cuernavaca; mientras que en el camino hacia Veracruz estaban las de Chalco, Ro Fro,
Tlaxcala, Puebla, San Agustn, Ro Blanco, Orizaba y Crdoba.
Por lo que se refiere al eje norte-sur, desde el siglo anterior ya exista la ruta Santa Fe-Guatemala, pero las
comunicaciones se dificultaban porque estos caminos eran peligrosos, tanto por su deficiente estado, como
por los continuos asaltos de bandidos y brbaros chichimecas que en ellos ocurran. Las rutas que se
encontraban en mejor situacin eran aquellas que llevaban a los reales de minas, pues en ellas los mineros
circulaban escoltados por soldados. Hasta Zacatecas se avanzaba con cierta facilidad, pero el trnsito por
31

Manuel Toussaint, Arte colonial en Mxico, 3a. ed., Mxico, IIE-UNAM, 1974, p. 2.

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zonas ms hacia el norte era inseguro.


Durante el siglo XVIII ocurrieron importantes cambios en la administracin colonial; la llegada de los
monarcas de la casa de Borbn al trono espaol origin, en 1786, la implantacin de un sistema de
intendencias que tena por objeto hacer ms eficiente la recaudacin de impuestos y hacer obras pblicas.
Esta circunstancia ocasion que la economa novohispana prosperara y, a su vez, sirviera para engrandecer
a la Corona. Otra medida poltica fue la de establecer la libertad de comercio en las colonias, lo cual
benefici indudablemente a la Nueva Espaa, y todo ello se reflej en el desarrollo que alcanz en la poca.
El decreto de la libertad de comercio propici que grupos de comerciantes regionales se organizaran y
fundaran consulados en Veracruz, Puebla y Guadalajara, terminando as con el monopolio del Consulado de
Mxico. Tal situacin favoreci la construccin de caminos, as como el mantenimiento de los mismos;
adems de que ya no era necesario que las vas de comunicacin pasaran por la capital.
Hacia 1780 las actividades comerciales se incrementaron notablemente y las mercancas siguieron nuevas
rutas de distribucin. Entre las tareas de los nuevos consulados estuvo la de construir caminos. El consulado
de Veracruz se mostr muy activo en ello; mand que se realizara un nuevo camino de Veracruz a Mxico,
pasando por Jalapa. Por su parte, el Consulado de Mxico, que antes haba descuidado ese aspecto, en
1790 otorg fondos para que se hiciera el camino de Mxico a Toluca, y ms tarde inici la construccin de
otro a Puebla, mismo que llegara a Veracruz pasando por Orizaba.
Aun con todo lo realizado, y pese a los esfuerzos y recursos destinados a la construccin, reparacin y
mantenimiento de los caminos, hacia el final de la Colonia stos no eran suficientes para el trnsito de
recuas que llevaban mercancas de un sitio a otro, adems de que muchas de esas vas seguan en mal
estado.
Durante los tres siglos de la dominacin espaola se construyeron numerosos puentes para facilitar las
comunicaciones, pero son muy pocos los que quedan en pie. Algunos de ellos fueron de madera, lo que
ocasion su deterioro con el paso del tiempo. La Ciudad de Mxico, cruzada por canales y puentes,
conserva algunas calles que los recuerdan: Puente de Alvarado, Puente Monzn, Puente de la Lea y
Puente del Espritu Santo.
Muchos otros puentes fueron hechos de mampostera, siguiendo el modelo romano con base en arcos. Tal
fue el caso de los puentes de Acmbaro, Guanajuato, situados sobre el ro Lerma. Del ms antiguo slo
queda un arco; pero a 50 metros, corriente arriba, est un segundo puente que data del siglo XVIII y que an
se conserva en buenas condiciones.
Otro puente interesante es el que se conoce como Puente de Mxico, o del Emperador, en el estado de
Puebla. Fue edificado en la etapa virreinal, y en poca del gobierno de Maximiliano fue reconstruido, de ah
que se le conozca con el segundo nombre.
Hacia 1803, en el camino a Acapulco se inici la construccin de un nuevo puente sobre el ro Papagayo.
Obras anteriores haban sido derribadas por la fuerte crecida, aun antes de que estuvieran terminadas. La
necesidad de contar con un paso rpido en ese sitio origin la nueva construccin. Humboldt oberv al
respecto:
"Las dificultades que ms entorpecen las comunicaciones entre la capital y el puerto de Acapulco nacen de
las rpidas avenidas de dos ros, el Papagallo y el ro Mezcala. Estos torrentes, que en tiempos de sequedad
no tienen sesenta metros de ancho, en tiempos de lluvias tienen de 250 hasta 300 metros. En poca de las
grandes avenidas, muchas veces estn las cargas paradas durante siete y ocho das en las orillas del
Papagallo, sin que los arrieros se atrevan a tantear el vado."32
En la actualidad, desafortunadamente son pocos los puentes novohispanos que estn en pie, ya que
muchos han sido sustituidos por obras modernas.
Puertos y Fortificaciones
Desde que se inici la dominacin en Amrica, el gobierno espaol se preocup por establecer una red de
fortificaciones destinada a disuadir a los posibles enemigos martimos. La estructura defensiva iba acorde
con la concepcin imperial que buscaba, por una parte, hacer frente a los desafos de Francia, Inglaterra y
los Pases Bajos y, por otra, mantener un rgido control del comercio en sus colonias.
32

Alejandro de Humboldt, op. cit., p. 464.


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En el caso de la Nueva Espaa fueron dos los puertos habilitados para el comercio exterior: Veracruz, en el
Golfo de Mxico, a donde llegaban las flotas procedentes de Cdiz, y Acapulco, en el Pacfico, el cual desde
1581 fue autorizado para el trfico de Oriente, y donde la Nao de China arribaba tres veces al ao.
En lo que se refiere a instalaciones portuarias debe advertirse que en Veracruz las hubo hasta el ltimo
cuarto del siglo XVIII, ya que con anterioridad las naves y las personas hacan las operaciones de
desembarco y trfico sin que existieran los muelles que facilitaran dichas tareas. Fue despus de que se
decretaron las reformas borbnicas -que establecieron la libertad de comercio- y se fund el consulado
veracruzano en 1795, cuando ste se mostr muy interesado en todos los proyectos defensivos y de
infraestructura portuaria, lo cual explica la realizacin de proyectos y obras en los aos finales del siglo XVIII
y principios del siguiente. Ejemplo de ello fue el plano del muelle de Veracruz, elaborado en 1770 por el
ingeniero Carlos Lujn.33
Por lo que toca a Acapulco, las caractersticas naturales de la baha fueron suficientes para dar abrigo a las
embarcaciones. Por ello, durante el Virreinato no hubo ningn tipo de infraestructura portuaria.
Los ingenieros militares que trabajaban en Amrica se enfrentaron a diversos problemas desde el punto de
vista constructivo. Deban atender una enorme extensin territorial donde no haba caminos adecuados, por
lo que echaron mano de los materiales existentes en cada regin para implementarlos, y tal fue,
particularmente, el caso de la madera.
Por lo que se refiere al arte de labrar la piedra, ste cobr gran importancia y fue objeto de diversos tratados.
Otro aspecto que tuvieron que atender los ingenieros novohispanos fue el de las tcnicas de cimentacin
bajo el agua. En la construccin de las fortificaciones se siguieron, por lo general, las tcnicas europeas.
Las fortificaciones de la Nueva Espaa fueron erigidas para hacer frente a los ataques extranjeros, que en
los dos primeros siglos tomaron el viso de piratera. Campeche fue el puerto novohispano que ms sufri
durante esa poca, pues fueron doce las ocasiones en que fue atacado. Por lo que se refiere a Veracruz, los
piratas ingleses la asaltaron por primera vez en 1568 y el peor de ellos, Laurent-Graff, mejor conocido como
"Lorencillo", atac en 1683.
Desde finales del siglo XVI se haba pensado en dotar a Veracruz de un sistema defensivo. El ingeniero
italiano al servicio de la Corona espaola, Juan Bautista Antonelli, fue comisionado para estudiar las costas
americanas y trazar las plantas de las fortalezas que considerara necesarias. Lleg a San Juan de Ula en
1590 y recomend el cambio de la poblacin antigua a la playa que est frente a la isla. A l se debe el
proyecto de la reconstruccin de la fortaleza, a la que aadi dos baluartes, para proteccin de la obra que
ya exista.
El Fuerte de San Juan de Ula fue objeto de posteriores trabajos, en los cuales intervinieron numerosos
ingenieros militares, todos ellos de origen europeo, con lo que se logr ampliar sus dimensiones.
Por lo que se refiere a la ciudad de Veracruz, ya en 1633 contaba con algunos baluartes y estacadas
alrededor del casero del puerto. Despus de la ocupacin y saqueo de 1683, protagonizada por "Lorencillo",
se procedi a construir una muralla de 3.20 m de altura, la cual rodeaba a la poblacin formando un recinto
cerrado de 2.5 km de permetro.
Tambin en la costa del Golfo la ciudad de Campeche recibi especial atencin debido a los mltiples
ataques que sufri. La primera obra fortificada que se levant fue una torre. En el siglo XVII se emprendieron
nuevas obras, de acuerdo con el proyecto del ingeniero Martn de la Torre.
Las murallas de Campeche se iniciaron en 1686 y se concluyeron 18 aos despus. Para fines del siglo
XVIII el sistema defensivo comprenda un recinto fortificado, constituido por la muralla, de trazo hexagonal
irregular, que rodeaba al casero. La muralla alcanzaba seis metros de altura y tena un desarrollo
aproximado de 2 mil 500 metros de extensin, con ocho baluartes artillados. A fines del siglo XVIII, para
ampliar el radio de accin de la plaza, se construyeron en la costa varias bateras autnomas. Campeche se
convirti en una de las plazas fuertes de Amrica, fue orgullo de sus constructores y comenz a
denominrsele, con toda justicia, "la ciudad de los baluartes".
Por el litoral del Pacfico, Acapulco fue el nico puerto novohispano que cont con un sistema defensivo,
dada su importancia. El primitivo baluarte fue sustituido por la fortaleza de San Diego, que el ingeniero
holands Adrin Boot construy en 1617, y que fue destruida parcialmente por el terremoto de 1776. Hacia
1783, segn proyecto del ingeniero Miguel Constanzo, fue reacondicionado.
33

Jos Maas Martnez et al., Puertos y fortificaciones en Amrica y en Filipinas, Madrid, 1985.

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El Fuerte de San Diego tiene forma pentagonal regular y est fortificado con cinco baluartes unidos entre s
por otras tantas cortinas, en cuyos interiores hay galeras abovedadas. La fortaleza cuenta con un foso
cavado en la roca, que rodea al recinto, y se llega a l por un puente fijo de mampostera y por otro levadizo.
El trabajo de los ingenieros militares fue ms all de la construccin de fortalezas, ya que intervinieron en
otras muchas obras pblicas que lograron la renovacin del ambiente de la construccin en la Nueva
Espaa.34
Fuente de Riqueza Mineral
Uno de los principales intereses de los conquistadores en el territorio de la Nueva Espaa fue la minera.
Apenas ocupada la Ciudad de Mxico, se iniciaron los viajes de exploracin para encontrar yacimientos de
metales preciosos; primero hacia Michoacn y despus con rumbo al noroeste y norte del pas. Como ya se
ha sealado, esta bsqueda motiv la fundacin de ciudades, la construccin de caminos y el desarrollo de
centros agrcolas y ganaderos para el abasto de las poblaciones mineras.
La dominacin hispana estableca el dominio real sobre todas las minas del reino, pero tambin exista la
disposicin de que cualquier persona poda explotar las minas, siempre y cuando entregara la quinta parte
de lo obtenido a la Corona. En la Recopilacin de la Leyes de Indias, aprobadas por Carlos II, quedaron
consignadas las mltiples cdulas que dictaron los monarcas espaoles para regular la explotacin minera
durante los dos primeros siglos de colonizacin.
Inicialmente, el gobierno de la metrpoli se mostr interesado en la obtencin de oro y plata. Sin embargo,
pronto advirti que era el segundo metal el que predominaba. Adems, pero en menor escala, tambin se
explotaron el cobre, aluminio, hierro, estao, plomo y azogue.
Durante el siglo XVII Espaa tuvo que hacer frente a diversos conflictos en el continente europeo, y esto
motiv que se cancelaran los crditos que se otorgaban a los mineros novohispanos para obtener azogue,
con lo cual la produccin de plata decay notablemente.
En la ltima centuria de la etapa virreinal se logr mayor eficiencia en los sistemas administrativos y de
explotacin de la minera. Tal situacin se vio reforzada hacia finales del siglo, gracias a que el rgimen de
los borbones puso especial nfasis en dicha explotacin, y a la creacin del Real Tribunal de Minera; con
esto hubo un resurgimiento de la produccin de plata.
En la explotacin minera, los espaoles introdujeron el uso de instrumentos de hierro y la plvora, con lo que
lograron mucho mayor profundidad que la antes alcanzada por los indgenas.
En un principio se emplearon los mtodos extractivos conocidos por los indgenas, basados en la solubilidad
de la plata en plomo fundido. Posteriormente, con el auge de la minera, se hicieron necesarios nuevos
procedimientos: el ms importante de ellos fue el mtodo de amalgamacin, llamado tambin "de patio"
porque se haca al aire libre y con el azogue como cataltico para la fijacin de la plata.
En el ao de 1774, don Lucas Lassaga, Regidor de Mxico, y el catedrtico de matemticas Joaqun
Velzquez de Len, dieron a conocer su obra titulada: Representacin que a nombre de la minera de esta
Nueva Espaa hacen al Rey Nuestro Seor los apoderados de ella. En el documento se propona un plan
bien estructurado para el fomento y la reforma de la minera, amn de precisar los poderes para representar
a los principales reales de minas que los autores posean.35
Entre los problemas principales que los estudiosos sealaban, estaba la ignorancia generalizada en dicha
materia:
"El saber labrar un mina, logrando todo lo que tiene de til; facilitar siempre la respiracin, dejando en su
firmeza, o fortificando la montaa; seguir la direccin de una veta que se emborrasca, o se extrava; trazar
un tiro, un socavn, o contramina; y sobre todo, extraer las aguas subterrneas, el metal y las materias que
lo acompaan, de grandes profundidades, y a poco costo; es un negocio lleno de dificultad, que slo deja
vencerse por medio de un serio estudio de la Geometra Prctica, la Esttica, la Maquinaria, y la Hidrulica;

Jos Enrique Ortiz Lanz, Arquitectura militar en Mxico, Mxico, Secretara de la Defensa Nacional, 1993.
Juan Lucas Lassaga y Joaqun Velzquez de Len, Representacin que a nombre de la minera de la Nueva Espaa hacen ,
Mxico, Felipe de Ziga y Ontiveros, 1774, edicin facsimilar, Mxico, SEFI, 1979.

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y a ms de esto de una larga, advertida, y sagaz experiencia en la Minera."36


Para resolver tales situaciones propusieron fundar el Real Tribunal de Minera y el Real Seminario de
Minera. No fue fcil que sus propuestas fueran aceptadas, pero finalmente las dos instituciones
mencionadas empezaron a funcionar. El Tribunal inici sus trabajos con la redaccin de las nuevas
ordenanzas.
Por lo que se refiere al Real Seminario de Minera, la actuacin de Joaqun Velzquez de Len y de Fausto
de Elhuyar fueron fundamentales. El primero era un experto en asuntos mineros y a l se debe la propuesta
de fundar el Colegio y dejar sentadas las bases para su funcionamiento. Elhuyar fue simplemente quien lo
cre, impuls y promovi.
El Real Seminario de Minera, al que el doctor Jos Joaqun Izquierdo llam "la Primera Casa de las
Ciencias en Mxico",37 abri sus puertas el 1 de enero de 1792.
Los primeros catedrticos fueron espaoles; entre ellos destacaron Andrs Manuel del Ro, autor de varios
libros, y el propio Elhuyar. El ttulo profesional que otorgaba el Seminario era el de Perito Facultativo de
Minas, y se ha sealado que el primero en obtenerlo fue Casimiro Chovell, quien se titul en 1800. La
institucin contaba con gabinetes de fsica, de mineraloga, de qumica y de anlisis metalrgicos. Fueron los
primeros laboratorios cientficos que hubo en Mxico. La enseanza de la ingeniera civil en Mxico haba
nacido en toda forma; el Seminario de Minera dio lugar, en el siglo XIX, a la Escuela de Ingenieros.

Ibid., p. 36.
Jos Joaqun Izquierdo, La primera casa de las ciencias en Mxico. El Real Seminario de Minera (1792-1811), Mxico, Ediciones
Ciencia, 1958.

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