Sunteți pe pagina 1din 359

Pe via i pe moarte

Pe via i pe moarte

Capitolul I Detectiv
Nici n-a apucat bine s vad lumina tiparului primul volum despre Winnetou, c
mi-au i parvenit numeroase ntrebri din partea cititorilor, dornici s afle cursul
ulterior al evenimentelor. Acestea s-au desfurat cu totul altfel dect am bnuit.
Dup o veritabil curs de clrie, sosirm la vrsarea lui Rio Boxo de Nacitoea,
tinde ndjduiam s ne atepte vreo solie din partea lui Winnetou. Dar sperana
noastr nu se mplini. Am gsit, ce-i drept, urmele unor oameni care fuseser pe
aici. Dar ce fel die urme! Erau leurile celor doi traders care ne dduser informaii
despre satul kiowailor. Dup cum am aflat mai trziu de la Winnetou, negustorii
fuseser mpucai de Santer.
Acesta vslise att de zdravn, nct ajunsese la vrsarea sus-pomenitului ru
concomitent cu negustorii, dei acetia plecaser mult mai nainte din satul lui
Tangua. Santer fusese nevoit s renune la nuggeii lui Winnetou; l atepta deci
srcia. Atunci i-au sri; n ochi mrfurile celor doi negustori, pe care i-a mpucat,
dup ce-i pndise, probabil, dintr-o ascunztoare. Apoi a ters-o mpreun cu
catrii i cu mrfurile furate. Toate acestea le-a dedus, la sosir, Winnetou,
cercetnd urmele lsate de Santer.
Ucigaul nu i-a luat o sarcin prea uoar. S mi de unul singur prin savan
atia catri ncrcai e o treab ce comport serioase difculti. Pe deasupra,
era i foarte grbit, ca s nu-l ajung urmritorii.
Din pcate, se porni o ploaie oare inu cteva iile i terse toate urmele, nct
Winnetou fu silit s se bizuie nu pe ceea ce vedea cu ochii, ci pe fel de fel de

Karl May Opere vol. 23


combinaii. Foarte probabil c Santer, pentru a-i valorifca prada, se ndreptase
spre una din aezrile nvecinate; astfel, apaii nu aveau alt soluie dect s le
cerceteze pe rnd.
Abia dup mai multe zile irosite, Winnetou regsi la agenia comercial Gater
urma celui cutat: Santer trecuse pe acolo, vnduse toat prada i, fcndu-i rost
de un cal bun, pornise ctre est, pe fosta osea Red-River. Winnetou se despri de
apaii lui, care i-ar f complicat de aci ncolo deplasarea; i trimise acas i hotr s
continue urmrirea de unul singur. Luase cu sine destui nuggei; poseda deci
mijloace materiale pentru o edere mai ndelungat n sat.
Cum din acest motiv nu mai expediase nici un curier la Nacitoea, noi nu tiam
unde se afla i ncotro s-l urmm. Am luat-o deci spre Arkansas, ca s ajungem pe
drumul cel mai drept la Saint Louis. Regretam nespus c nu-mi pot revedea
prietenul, dar nu era nimic de fcut.
Dup un drum lung, sosirm ntr-o sear la Saint Louis. Firete c prima mea
grij a fost s-l vizitez pe btrnul meter Henry. Cnd am pit n atelierul su,
meterul tocmai lucra, la strung, n lumina lmpii, aa c nici nu auzise cnd am
deschis ua.
Good evening, bun seara, mister Henry! l-am salutat, ca i cnd ne-am f
desprit abia n ajun. Ei, cum merge cu carabina? E gata?
Spunnd acestea, m sltai pe un col al mesei, cum obinuiam pe vremuri.
Mister Henry zvcni de pe scaunul lui, se holb la mine o clip ca de pe alta lume,
apoi izbucni, nebun de bucurie:
Dumneata dumneata aici? Meditatorul Expertul afurisitul de Old
Shatterhand?!
M strnse la pieptul su i m srut repetat, zgomotos, pe amndoi obrajii.
Old Shatterhand?! De unde cunoatei acest nume? l-am iscodit dup ce
explozia de bucurie se mai potoli.
De unde? Mai ntrebi? Toat lumea vorbete de dumneata, cavaler teribil ce-mi
eti! Ai ajuns un westman cum scrie la carte! Mister White, inginerul seciei vecine,
ne-a informat cei dinti. Erau numai laude n privina dumitale, aa s tii! ns
nimbul din jurul frunii i l-a aezat Winnetou!
Cum, aa?
Mi-a povestit totul, absolut totul!
Ce vorbii! A fost Winnetou pe-aici?
Firete c-a fost!
Cnd? Spunei, v rog!

Pe via i pe moarte
Acum trei zile. Doar i vorbisei de mine i de vechiul dobortor de uri. S-ar f
putut oare s vin n localitate i s nu m viziteze? Mi-a zugrvit el cu deamnuntul cam ce fel de westman ai ajuns. Bizoni, grizzly i aa mai departe! Te-ai
ales pn i cu rangul de cpetenie.
Continu astfel nc mult vreme i degeaba ncercam s-l ntrerup. M mbria
iar i iar, jubilnd c m ndemnase cel dinti pe drumul Vestului Slbatic.
Winnetou nu-i mai pierduse urma lui Santer i se inuse dup el pn ia Saint
Louis. Dup care plec spre New Orleans. Din pricina grabei cu care se deplasa, nam apucat s-l mai prind n ora. mi lsase ns vorb prin Henry s vin i eu la
New Orleans dac m trage inima. i m-am hotrt s plec ct de curnd.
Trebuia, frete, s-mi ndeplinesc mai nti obligaiile profesionale, ceea ce am i
fcut a doua zi dimineaa, nc la prima or m aflam cu Hawkens, Stone i Parker
n dosul acelei ui cu geamuri prin oare intrasem altdat ca s mi se verifce
cunotinele. Btrnul Henry nu renun nici el la plcerea de a f de fa. Acolo se
depanar o mulime de poveti, de relatri, explicaii, ca s reias pn la urm c,
dintre toate seciile, a mea trecuse prin ncercrile cele mai grele i mai dramatice.
Rmsesem singurul n via dintre experii grupei.
Sam i-a dat n zadar osteneala ca s obin pentru mine o gratifcaie
suplimentar. Ne-am ncasat, ce-i drept, lefurile, dar nici un dolar n plus.
Mrturisesc sincer c am predat cu un sentiment de amar decepie notele i
schiele ntocmite cu atta cazn i salvate cu attea riscuri. Domnii angajaser
cinci experi i-achitau acum doar o singur leaf, restul l bgau n propriile lor
buzunare, dei i nsuiser rodul ntregii noastre munci i ndeosebi al eforturilor
mele mai mult dect omeneti.
Drept care Sam improviz o cuvntare vijelioas, dar nu obinu nimic dect
rsete, n timp ce, mpreun cu Will i cu Dick, era condus amabil ctre u. Plecai,
frete, i eu, fr a mai privi napoi. De altminteri, suma ncasat era, pentru
condiiile mele de atunci, destul de bunicic.
Eram, deci, hotrt s-l caut pe Winnetou, oare mi lsase la mister Henry adresa
unui hotel din New Orleans. Din politee, dar i din devotament, i-am ntrebat pe
Sam i pe ceilali doi tovari dac ar vrea s vin cu mine. Ei ns preferau s
rmn la Saint Louis, s se odihneasc, n sfrit, ca lumea, ceea ce, n nici un caz
nu le-a f luat-o n nume de ru. Mi-am fcut rost ele schimburi i de alte obiecte
trebuincioase, m-am gtit cu un costum nou, lepdnd vemintele indiene, i am
luat vaporul spre miazzi. Puinul meu avut, pe care am renunat s-l mai car dup
mine, ntre altele i dobortorul de uri, l-am lsat n grija lui Henry, care mi-a

Karl May Opere vol. 23


fgduit s-l pstreze cu sfnenie. Tot lui i-am ncredinat i calul, de care nu mai
aveam trebuin. De altfel, socoteam cu toii c absena mea va f scurt.
Dar avea s se ntmple altcum. Ne aflam n toiul rzboiului civil, fapt pe care lam trecut pn acum sub tcere, neavnd nici o legtur cu evenimentele relatate,
ntmpltor, fluviul Mississippi era tocmai atunci deschis navigaiei datorit
vestitului amiral Farragut, care l readusese n stpnirea statelor nordice. Totui,
cltoria mea cu vaporul ntrzia mult din pricina msurilor restrictive de tot felul,
desigur nc necesare. Ajungnd la New Orleans i ntrebnd de Winnetou la hotelul
pe care mi-l indicase Henry, mi s-a rspuns c plecase n ajuns, dar mi lsase
vorb c se afl la Vicksburg, n cutarea lui Santer, i c, din motive de securitate,
nu m sftuiete s-l urmez. Adresa lui mi-o va comunica mai trziu prin mister
Henry din Saint Louis.
Ce-mi rmnea de fcut? M trgea aa s-mi vizitez rudele aflate n patrie i
care, probabil, aveau nevoie de un ajutor bnesc; oricum, eram n msur s-d ajut.
S m f ntors la Saint Louis ca s-l atept pe Winnetou? Cine tie dac acesta mai
avea posibilitatea s vin acolo
M interesai dac exist vreun vapor gata de plecare. Gsii unul sub pavilion
nord-american, care ncerca s profte de acalmia de pe front pentru a ptrunde
pn pe coastele Cubei. Acolo se putea ivi un prilej s plec n Germania sau,
deocamdat, la New York. N-am stat mult pe gnduri i m-am mbarcat.
Ar f fost bine dac-mi puneam n siguran agoniseala la vreuna din bnci, n
schimbul unui mandat de remitere. Dar ce banc din New Orleans era pe atunci
demn de ncredere? Apoi, nici timp nu prea mi rmsese. Pn la plecarea
vaporului mai trebuia s-mi fac rost de paaport. Aa c am plecat cu banii la mine.
Pentru a nu strui prea mult asupra acestei fatale mprejurri, voi spune doar c
nu mai trziu dect n prima noapte, furm surprini de un puternic uragan. Ce-i
drept, nc de cu ziu vremea se artase vntoas, dar cltoria decursese normal
pn spre sear: nimic nu indica apropierea cumplitei furtuni. Ca i ceilali
pasageri, care folosiser prilejul de a pleca din New Orleans, m dusei linitit la
culcare. Dup miezul nopii am fost trezit de un tangaj i de un clocot ngrozitor. Am
srit din pat ca ars. Dar n aceeai clip vasul se cltin att de tare, nct m
prbuii, i tot calabalcul din cabina n care se aflau nc trei pasageri czu peste
mine. Cui i mai pas de bani n asemenea clipe, cnd viaa atrn die un fr de
pr?! Prin ntunericul i zpceala ce domneau n cabin, mi-ar f trebuit mult timp
pn s-mi gsesc haina i portofelul. Nu tiu nici eu cum m-am dezgropat de sub

Pe via i pe moarte
povara ce m strivea i am fugit ba nu, m-am blbnit pn afar, pe covert.
Vaporul se zbuciuma nebunete, fr rgaz.
Afar bezn, s-i scoi ochii. Ct ai clipi, uraganul m trnti jos i un talaz
uria se rostogoli deasupra-mi. Mi se prea c aud voci ngrozite, spulberate n
vuietul furtunii. Fulgere spintecar vzduhul, unul dup altul, luminnd totul pre
de o secund. Zrii nite stnci rpoase ieind din ap, iar dincolo de ele mijea
rmul. Vasul se nurubase cu botul ntre aceste stnci i, mpresurat de talazuri,
se frmnta cu pupa n vzduh. Era pierdut. n orice clip putea s fe rupt n
buci. Brcile de salvare fuseser smulse. Cum s scapi dintr-o asemenea situaie?
Numai not! nc un fulger, i vzui cltorii ntini pe covert, cramponndu-se de
obiectele din jur, pentru a nu f mturai de valuri. Dup prerea mea, ns, tocmai
lsndu-te n voia apei, puteai s mai speri n ziua de mine!
i iat, vine asupra-mi un talaz nalt ct casa; l zresc datorit luciului su
fosforescent. Se arunc asupra vasului care geme i trosnete, gata-gata s se fac
ndri. Eu m ag cu toat puterea ele un stlp de fer, dar n zadar: mi scap din
mini. Doamne, ajut-m! Am senzaia c talazul m arunc sus de tot, m joac,
m sucete ca pe o minge, apoi m trage n adnc i m ridic iari n cretetul lui.
Nu fac nici o micare: orice efort ar f zadarnic. Dar n clipa cnd talazul se va izbi
de rm, voi avea grij s nu m mai las trt n larg.
S se f scurs o jumtate de minut de cnd m aflam n voia valurilor, dar mi se
prea c trecuser ore ntregi. Deodat, m pomenii aruncat n vzduh i aterizai
ntre stnci, unde apa era calm. Numai s nu m trag valul ndrt! M zbteam
din rsputeri, loptam cu braele, cu picioarele, ntr-un suprem i ultim efort. De
fapt, exagerez dac spun c acolo, ntre stnci, apa era "calm", pentru c e vorba
de un calm foarte relativ. Ieisem, ce-i drept, din vltoare, dar furtuna rscolea i
rsturna oceanul, purtndu-m n toate sensurile ca pe un dop de plut jucat ntrun vas cu ap. Avui ns norocul s zresc prin noapte fia de pmnt. Fr
aceast fericit mprejurare, probabil c n-a f scpat cu via. tiam, deci, n ce
direcie trebuie s not. i chiar dac n iureul elementelor dezlnuite nu fceam
dect progrese infme, atinsei totui, pn la urm rmul dei ntr-alt chip dect
mi-a f dorit. Ap i pmnt totul era negru ca pcura, nct nu le puteam
deosebi ca s-mi aleg un loc prielnic de acostare. Orbecind astfel, m izbii cu capul
ntr-o muche de stnc. Parc m-ar f trsnit cineva cu toporul n cretet. Mai avui
prezena de spirit s m ag cu minile de stnc i s m salt niel, dup care mi
pierdui cunotina.

Karl May Opere vol. 23


Cnd m-am dezmeticit, uraganul nc mai ferbea. M durea capul, dar nu luam
n seam durerea. Mai mult grij mi provoca faptul c habar nu aveam unde sunt.
M aflam oare pe rm, sau pe o stnc ieit din ap? Era cu neputin s m
clintesc din loc. Piatra era neted i lunecoas. Cu greu izbuteam s rezist furtunii
care tot mai amenina s m nghit. n cele din urm, observai c uraganul parc
s-ar domoli. i, ntr-adevr, aa cum se ntmpl de obicei, se potoli curnd, ca la
un semnal. Ploaia ncet brusc i stelele se ivir pe cer.
La lumina lor m putui orienta. M aflam pe rm. ndrtul meu apele mai
clocoteau; n fa se nlau nite arbori rzlei. O luai ntr-acolo. O parte din arbori
nfruntaser cu succes furtuna; muli alii ns fuseser smuli din rdcini, culcai
la pmnt sau tri n largul apelor. Zrii apoi, ca printr-o pcl deas, cteva
lumini mictoare. Bnuind c sunt oameni, m grbii s ajung pn la ei.
Erau, ntr-adevr, nite oameni de prin partea locului, adunai n jurul unor case
crora uraganul le pricinuise mari stricciuni. Uneia i smulsese acoperiul,
zvrlindu-l ct colo, n larg.
Ce mai uimire produse apariia mea! Se zgir oamenii la mine ca la o fantom.
Oceanul nc vuia bezmetic, aa c numai rcnind ne puteam auzi unul pe altul.
Erau pescari. Uraganul aruncase vasul nostru pe una din insulele Tortugas, unde
se nla fortul Jefferson. n fort se aflau atunci nchii prizonierii de rzboi ai
Confederaiei.
Pescarii m primir ct se poate ele prietenos, mi ddur rufrie uscat i
mbrcminte cci nu aveam pe mine dect pijamaua n care dormisem pe vapor.
Apoi se mprtiar s cerceteze coasta i s descopere pe eventualii naufragiai.
Pn dimineaa fur descoperite aisprezece victime, dintre care trei, dnd semne
de via, au putut f salvate. Ceilali muriser. rmul era semnat de epave; vasul
sfrmat, prova nfpt n stnca de care o izbise uraganul.
Eram, aadar, un naufragiat n cel mai deplin neles al cuvntului, cci nu mai
posedam nimic; banii pe care i agonisisem zceau n negura oceanului. Firete c
regretam pierderea, dar m i consola faptul c eram unul dintre cei puini doar
patru la numr care scpaserm de moarte. Avusesem, fr ndoial, mare
noroc.
Comandantul fortului se ocup de noi. Primirm toate cele necesare, iar mie mi
se oferi ocazia s m mbarc pe un vapor care pleca spre New York. Astfel ajunsei
acolo, n marele ora, mai srac chiar dect odinioar, cnd l vizitasem pentru
prima dat. mi lipsea pn i curajul de a o lua iari de la capt.

Pe via i pe moarte
De ce am plecat la New York i nu la Saint Louis, unde aveam cunoscui i
puteam s m bizui cu toat ncrederea n ajutorul btrnului Henry? Pentru c i
eram att de ndatorat, nct nu mai voiam s abuzez de bunvoina lui. Ei da, s f
fost sigur c dau acolo de Winnetou! ns goana lui dup Santer putea s mai
dureze luni de zile, dac nu mai mult. Unde s-l f cutat n tot acest rstimp?
Eram, ce-i drept, ferm decis s-l regsesc, dar asta presupunea ,s m ntorc n
Vestul Slbatic, s vizitez iari acel pueblo de lng Rio Pecos. Or, pentru a
ntreprinde o asemenea cltorie, trebuia mai nti s-mi refac situaia. n
mprejurrile date gndeam eu numai la New York a f reuit s m pun din
nou pe picioare.
Speranele nu mi-au fost nelate. Am avut noroc. Am fcut cunotina prea
onorabilului mister Josy Taylor, care conducea un corp de detectivi, renumit pe
atunci, i mi-am oferit serviciile. Auzind cine sunt i prin cte trecusem n ultima
vreme, dumnealui czu de acord dei eram german s m angajeze de prob.
Avea ideea preconceput c germanii nu ar f api pentru specialitatea lui. Totui,
graie ctorva succese datorate mai curnd ntmplrii dect perspicacitii mele,
am izbutit s-i inspir ncredere i s i-o sporesc treptat. Astfel, pn la urm, am
ajuns s m bucur de ntreaga-i bunvoin: mi ncredina unele misiuni cu anse
sigure de reuit i ndeobte bine pltite.
ntr-o zi, dup apelul nominal, m pofti n cabinetul su, unde atepta un domn
mai n vrst, cu nfiare ngrijorat. Se fcur prezentrile i aflai c e vorba de
bancherul Ohlert, venit s ne cear asistena ntr-o chestiune particular. Cazul era
pe ct de penibil pentru persoana lui, pe att de periculos pentru afacerile sale.
Avea un singur copil, un fu cu numele de William, n vrst de douzeci i cinci
de ani, nvestit cu dreptul de a dispune n chestiunile fnanciare ale frmei ca i tatl
su. Acesta din urm era nsurat cu o german, find el nsui de aceeai obrie.
Tnrul, mai mult vistor dect activ, se ocupa de preferin cu lecturi tiinifce,
beletristice i studia mai curnd metafzica dect registrele de contabilitate ale
ntreprinderii, considerndu-se i mare savant, i poet desvrit. Faptul c una din
revistele newyorkeze de limb german i publicase cteva poezii l-a ntrit i mai
mult n aceast convingere. Din una-n alta, i trsni prin cap ideea s scrie o
tragedie al crei principal erou s fe un poet nebun. Pentru a se documenta ct mai
temeinic, i procur o grmad de cri de specialitate i se apuc s studieze bolile
mintale. Consecinele fur ngrozitoare: identifcndu-se treptat cu eroul su,
tnrul Ohlert ajunse s se cread el nsui nebun. Nu de mult tatl su fcuse
cunotina unui medic psihiatru care afrma c are intenia s creeze o clinic

Karl May Opere vol. 23


particular pentru alienai. Susinea c fusese mult vreme asistentul unor
specialiti celebri i i inspir bancherului atta ncredere, nct acesta l rug s se
ocupe de ful su i s ncerce a-l vindeca.
Din acea zi o prietenie intim se leg ntre medic i Ohlert-junior pentru ca, la un
moment dat, s dispar amndoi n chip cu totul surprinztor. Abia atunci
bancherul, devenit mai atent, descoperi c medicul n cauz nu era dect un
crpaci i un impostor cum sunt cu miile n Statele Unite, tolerai s-i fac
mendrele pe spinarea bieilor pacieni.
Taylor, eful meu, ntreb cum se numete acel pretins medic. Cnd i afl
numele, adic Gibson, precum i adresa, constat c aveam de-a face cu o veche
cunotin. Eu nsumi l supravegheasem mult vreme pentru o alt afacere
necurat. Posedam i o fotografe a lui. O ineam n sertar i cnd i-o artai
bancherului Ohlert, acesta recunoscu imediat pe dubiosul prieten i medic al fului
su.
Acest Gibson era un escroc de prima clas, care hoinrise mult timp prin Statele
Unite i prin Mexic, atribuindu-i tot felul de titluri i profesiuni. Bancherul,
vizitnd-o n ajun pe gazda escrocului, afl c acesta pltise tot ce-i datora i
plecase nu se tie unde. William, ful bancherului, luase cu sine o sum apreciabil
de bani i totui, chiar astzi, tatl su primi din partea unei bnci din Cincinnati,
cu care ntreinea strnse legturi de afaceri, o telegram prin care era anunat c
William ridicase de la banc cinci mii de dolari i plecase mai departe, la Louisville,
ca s-i aduc ele acolo logodnica. Afrmaia din urm era, desigur, mincinoas.
Existau toate motivele s se presupun c falsul medic i rpise "pacientul"
pentru a intra n posesia unor mari sume de bani. William cunotea personal pe cei
mai de seam bancheri i putea obine de la ei orice sum ar f cerut. Era, deci,
neaprat necesar ca escrocul s fe prins, iar bolnavul readus acas.
Cazul mi-a fost ncredinat mie. M narmai cu mputernicirile i instruciunile de
rigoare, precum i cu o fotografe a lui William Ohlert i m mbarcai pe un vapor,
mai nti spre Cincinnati. Cum Gibson m tia la fa, mi luai i recuzita necesar
pentru cazul c ar f fost nevoie s m deghizez.
La Cincinnati i fcui o vizit bancherului cu pricina, care m inform c Gibson
se gsea ntr-adevr n tovria lui William Ohlert. Ajungnd apoi la Louisville,
aflai c cei n cauz i luaser bilete pentru Saint Louis. M dusei, frete, ntracolo, dar abia dup multe i neslbite cercetri ddui de urma lor. De mare folos
mi-a fost i de ast dat btrnul mister Henry; cred c nu mai e nevoie s spun c
l-am vizitat n atelierul su. Omul se art foarte surprins de faptul c devenisem

Pe via i pe moarte
detectiv, m comptimi din toat inima pentru pierderea suferit de pe urma
naufragiului i, la desprire, mi ceru s-i fgduiesc c, dup ce-mi voi f
ndeplinit misiunea n curs, voi renuna la slujb i m voi ntoarce n Vestul
Slbatic. Urma s experimentez acolo noua lui arm cu repetiie, iar pn atunci
dnsul avea s-mi in n pstrare dobortorul de uri.
William i Gibson plecaser cu vaporul pe Mississippi spre New Orleans i trebuia
s m iau clup ei. Ohlert-senior mi dduse o list a tuturor bncilor cu care lucra.
La Louisville i la Saint Louis, informndu-m la bncile indicate pe list, aflasem
c William trecuse pe acolo i ridicase diverse sume de bani. Acelai lucru l fcuse
i la doi prieteni de afaceri din New Orleans. Pe ceilali i-am prevenit i i-am rugat
s m anune de urgen n cazul c se va prezenta la ghieele lor.
Asta e tot ce descoperisem i m gseam acum n mijlocul puhoiului de oameni
care inundau strzile oraului. Evident c sesizasem i poliia despre cazul ce m
interesa i nu mai aveam altceva de fcut dect s atept rezultatul cercetrilor.
Pentru a nu sta degeaba, hoinream prin mulime, scrutnd cu atenie trectorii.
Poate c o ntmplare fericit mi-ar f putut veni n ajutor.
New Orleans are un aspect hotrt sudic, mai ales n vechile cartiere. Dai de ulie
strmte i murdare, de case nvelite cu ieder i prevzute cu balcoane. Acolo se
retrage un anume fel de via care se teme de lumina zilei. ntlneti oameni cu
tenurile cele mai diferite, de la galbenul-palid, bolnvicios, pn la tuciuriul cel mai
ntunecat al negrilor. Flanetari, cntrei vocali ambulani i chitariti i mpuie
urechile cu produciile lor artistice. Brbaii strig, femeile ip. Aci un matroz
nfuriat l trage pe un chinez de smocul din cretet, n timp ce acesta njur de
mama focului; dincolo se ncaier doi negri spre hazul privitorilor adunai n jur. Pe
la fecare col de strad hamalul d nas n nas cu alt hamal, i leapd amndoi
poverile i se iau la btaie. Intervine un al treilea, vrea s fac pace i ncaseaz
pn la urm pumnii amndurora.
O impresie mai bun fac micile aezri suburbane, cu case rustice, cochete,
mprejmuite cu grdini curate n care cresc trandafri, coacze, oleandri, peri,
smochini, piersici, portocali, lmi. Acolo i afl ceteanul linitea i tihna mult
dorite dup zarva ameitoare a oraului.
Bineneles c n port agitaia e cea mai intens. Acolo miun vapoarele i
ambarcaiunile de tot soiul i de toate mrimile. Pe chei stau grmad muni de
baloturi i stive de butoaie printre care foiesc sute de docheri. Te-ai crede ntr-unui
din marile trguri de bumbac ale Indiei rsritene.

Karl May Opere vol. 23


Rtceam deci prin ora cu ochii ateni dar zadarnic! Se fcuse amiaz i era
foarte cald. M aflam pe larga i frumoasa Common-Street, cnd privirea mi fu
atras de frma unei berrii germane. Un pahar de bere Pilsen nu strica pe o
asemenea ari, aa c am intrat.
Ct trecere avea berea nc de pe atunci, se vedea din mulimea de consumatori
care umpleau localul. Dup mult cutare, am gsit un scaun liber, tocmai n fund,
la o msu cu numai dou locuri, dintre care unul ocupat de un ins al crui
aspect ar f tiat oricui pofta de a se aeza lng dnsul. i cerui totui ngduina
s-mi consum berea la msua respectiv.
Pe chipul strinului se aternu un zmbet ca de mil. M privi cu struin i cu
oarecare dispre. Apoi ntreb:
Da' parale avei, master?
Firete! i-am rspuns mirat.
nseamn c, pe lng bere, putei plti i locul pe care-l ocupai?
Aa cred.
Well, atunci la ce bun mi mai cerei ngduina s v aezai lng mine?
Dup socotelile mele, suntei strin, un pripit prin partea locului, aadar un
greenhorn. S-l vd eu pe acela care mi-ar interzice s m aez unde-mi place! L-a
face zob! ntinde-i, domnule, picioarele n voie, comand-i berea i, dac te
incomodeaz cineva, d-i una dup ceaf!
Mrturisesc sincer c purtarea lui m cam intimida. Simeam c roesc. De fapt,
omul m luase peste picior i aveam sentimentul vag c nu ar trebui s i-o trec cu
vederea, c s-ar cuveni s schiez ct de ct un protest. De aceea, n timp ce m
aezam, i-am rspuns:
Ai ghicit, sunt strin, master. Dar expresia cealalt v-o interzic, altminteri ma vedea obligat s v conving c nu sunt deloc un greenhorn. A f vulpoi iret nu
implic i lipsa de politee.
Pshaw! fcu el indiferent. n orice caz, dumneavoastr nu-mi prea facei
impresie de vulpoi. Iar pe orgoliosul n-are rost s-l jucai; degeaba osteneala. N-am
avut nici o intenie rea i, la urma urmei, m ntreb cum ai putea s v impunei
fa de mine. Old Death nu e omul care s se piard cu frea.
Old Death! Vaszic aveam de-a face cu Old Death! Auzisem multe despre acest
notoriu, ba chiar celebru westman. Despre isprvile sale se vorbea la toate focurile
de tabr dincolo de Mississippi i numele lui ptrunsese pn n marile orae din
est. Dac numai a zecea sau a douzecea parte din cte se povesteau despre el ar f
corespuns adevrului, nc ar f nseninat s-i scoi plria n faa unui vntor i

10

Pe via i pe moarte
cerceta de asemenea anvergur. i-a petrecut viaa cutreiernd Vestul n lung i-n
lat i scpnd teafr din toate primejdiile. Cei mai sraci cu duhul l credeau pur i
simplu imun la gloane.
Nimeni nu-i cunotea numele adevrat. Old Death era porecla lui de westman, de
rzboinic, i nsemna "Moartea cea btrn". i-o ctigase datorit conformaiei
sale neobinuit de ciolnoase i deirate. Avndu-l acum n faa mea, nelegeam de
ce fusese poreclit astfel.
Era nalt, peste msur de nalt, i trupul su ncovoiat prea s nu fe dect
piele i os. Pantalonii i fluturau largi n jurul picioroangelor. Haina de vntoare,
croit din aceeai piele ca i pantalonii, se nchircise cu timpul n aa hal, nct
mnecile abia i ajungeau la jumtatea braelor, dure, descrnate, scheletice.
Sus, din gulerul cmii, rsrea un gt interminabil, ca de mort, pe care mrul
lui Adam atrna ca ntr-un scule. i apoi, capul! Nici cinci grame de carne pe el;
ochii pierdui adnc n orbite, iar easta fr un fr de pr. Obrajii cumplit de uscai,
flcile puternice, pomeii proemineni, nasul flasc i teit, cu nrile mari n vnt
leit hrc de care s fugi ngrozit, dac i iese cumva n drum. Capul acesta avea
asupr-mi i un efect olfactiv: mi prea c simt duhorile descompunerii, mirosul de
acid sulfuric i de amoniac. S-i piar, zu, orice poft de mncare i butur!
Picioroangele i le purta n nite teci, un fel de cizme din piele de cal, croite dintro singur bucat. La clcie o pereche de pinteni uriai, avnd drept rotile dou
monede mexicane de argint.
Jos, lng msu, zcea un harnaament complet de clrie, adic aua cu toate
dichisurile ei, de care omul i rezemase una din acele vechi flinte de Kentucky,
lungi ct toate zilele, i astzi rar ntlnite. Restul armamentului consta dintr-un
cuit "Bowie" i dou pistoale ale cror prsele ieeau la iveal dintr-un fel de bru
garnisit cu o mulime de scalpuri ct o palm de mari fecare. Cum scalpurile nu
proveneau de la albi, era de presupus c posesorul lor jupuise, dup obiceiul
locului, estele indienilor nfrni de el.
Berarul mi aduse comanda. Cnd s duc paharul la gur, Old Death m opri cu
un gest poruncitor i zise:
Stai, nu te grbi, boy! Mai nti, s ciocnim. Dup cte tiu, cam aa se
obinuiete pe la dumneavoastr.
Avei dreptate, ns numai ntre prieteni i-am rspuns, ovind s-i urmez
invitaia.

11

Karl May Opere vol. 23


Ia nu mai facei nazuri! Stm aici unul lng altul i n-avem nici un motiv, ba
nici nu ne trece prin gnd s ne apucm reciproc de beregat. Haide, s ciocnim!
Nu sunt spion, nici hingher; putei edea linitit un sfert de or n tovria mea.
Vorbele acestea sunau cu totul altfel. Ciocnirm deci paharele, apoi rostii, la
rndul meu:
tiu prea bine, sir, cu ce fel de ins am de-a face. Dac suntei ntr-adevr Old
Death, nu mi-e team c m-a afla ntr-o companie neplcut.
M cunoatei, vaszic? Pi, atunci s nu mai vorbim de mine, ci de
dumneavoastr! Ce gnd v-a ndemnat spre Statele Unite?
Acelai care-i ndeamn i pe alii: am venit n cutarea norocului.
Cred! Dincolo, n btrna Europ, oamenii i nchipuie c aici n-ai dect s-i
cti buzunarul ca s-l umpli cu dolari. Cum se pricopsete vreunul, gata, toate
ziarele tabr pe el. Dar despre miile de oameni care sunt trai la fund i dispar n
valurile vieii nimeni nu sufl o vorb. Ei, v-ai gsit norocul, i-ai dat barem de
urm?
M aflu, oarecum, n cea de-a doua ipostaz.
Atunci fi atent, nu cumva s-l pierdei din ochi! Eu tiu din proprie
experien ct de greu e s te ii dup el. Poate ai auzit c sunt un scout, cerceta
de profesie, cluz. Nici un westman nu se poate msura cu mine. i, totui,
degeaba m-am zbtut i am alergat dup noroc. De sute de ori mi s-a prut c, uite,
ntind numai mna i-l apuc; dar de fecare dat s-a nruit totul ca un castel de
nisip, ca o himer.
Vorbise pe un ton sumbru i rmase apoi cu ochii n gol. Cum nu ddui nici o
replic, m privi dup o vreme i spuse:
Mater, ncercai s fi mai detept ca mine! Vi se citete pe fa c ai putea so pii.
Zu? Cum aa?
Suntei prea delicat, prea subire; mirosii a parfum. Un indian, privindu-v
frizura, s-ar prbui de spaim. Costumul, fr o pat, fr un fr de praf pe el. Aa,
dai-o naibii, n-o s gsii norocul n Vest!
Nu ani intenia s-l caut numaidect acolo.
Fii atunci amabil i povestii-mi cte ceva despre condiia dumneavoastr
social, profesie, ocupaie.
Am studii.
I-am rspuns cu oarecare mndrie. Dar el mi zmbi alene pe fgura lui supt
zmbetul prea mai curnd un rnjet sfdtor i cltin din cap:

12

Pe via i pe moarte
Studii! Vai i amar! V nchipuii, probabil, c suntei grozav? Aflai c tocmai
oamenii de soiul dumneavoastr sunt cei mai neajutorai cnd e vorba s-i caute
norocul. Avei vreo slujb?
Da, la New York.
Ce fel?
Avea un mod al lui de a ntreba; parc te obliga la rspuns. Totui, de ast dat
nu-i puteam spune adevrul.
Sunt angajat la un bancher i am venit ncoace n interes de serviciu.
Bancher? Asta-i alt poveste. nseamn c drumul e mult mai neted dect
credeam. inei-v de slujb, sir! Nu orice om cu studii se bucur de un angajament
la bncile americane. i nc la New York! n cazul acesta, v bucurai de mult
ncredere, mai ales c suntei nc foarte tnr. Cnd trimii pe cineva de la New
York spre sud, nu alegi pe un oareicare, ci pe un om care prezint toat sigurana.
mi pare bine c m-am nelat n presupunerea mea! Vaszic, avei de rezolvat o
chestiune fnanciar?
Cam aa ceva.
Hm!
M cntri iari din ochi i, cu zmbetu-i tiut, continu:
i, totui, cred c m-a face forte s ghicesc adevratul scop al prezenei
dumneavoastr aici.
M ndoiesc.
Fie! V dau ns un sfat. Cnd nu vrei s se observe c v aflai aici n
cutarea cuiva, atunci stpnii-v bine ochii. I-ai msurat cu atta interes pe
clienii localului i i-ai cercetat prin geam pe trectori, nct nu ncape ndoial c
urmrii pe cineva. Am ghicit?
Da, master. Vreau s ntlnesc o persoan creia nu-i tiu adresa.
ntrebai pe la hoteluri.
N-am obinut nimic; chiar i osteneala poliiei a fost zadarnic.
Din nou se instala pe chipul lui acel zmbet pe care-l voia amabil. mi ddu un
bobrnac, amuzndu-se:
Mater, suntei totui un greenhorn, un greenhorn desvrit. Nu mi-o luai n
nume de ru, dar sta-i adevrul.
Atunci mi ddui, frete, seama c vorbisem prea mult. Ceea ce dnsul se grbi
s-mi confrme:
Suntei aici ntr-o chestiune care seamn oarecum cu o afacere fnanciar.
Dup cum spuneai, omul n cauz e cutat i de poliie. Dumneavoastr niv

13

Karl May Opere vol. 23


cutreierai strzile i localurile ca s-l depistai Nu mi-ar spune lumea Old Death
dac nu a ti cu cine am onoarea
Ei cu cine, sir?
Cu un detectiv, cu un poliist particular nsrcinat s rezolve o chestiune mai
mult de familie dect una penal.
Omul acesta era, ntr-adevr, un psiholog ndrcit. S m f dat btut
recunoscndu-mi identitatea? Nu. Aadar, am negat categoric:
Preuiesc, sir, agerimea dumneavoastr, dar n cazul de fa ai dat gre.
N-a crede!
Cu siguran!
Well! V privete dac-mi spunei sau nu adevrul. Nu pot i nici n-am de gnd
s v silesc. Dar dac dorii s nu vi se citeasc inteniile, fi, v rog, mai puin
strveziu. E vorba de bani. i iat c misiunea i e ncredinat unui greenhorn; se
procedeaz deci cu discreie; aadar, omul cutat este un prieten intim sau chiar
rud cu pgubitul. Ceva necurat e n orice caz la mijloc, altminteri poliia nu v-ar f
fgduit asisten. Probabil c respectul a czut n mrejele unui escroc care l
exploateaz. Da, da, nu v uitai aa la mine, sir! V mir fantezia mea? Pi, un
westman iscusit reconstituie din dou urme de pai drumul de aici pn-n Canada,
i rareori greete.
Ce s spun, master, dispunei de o imaginaie formidabil !
Pshaw! Din partea mea, tgduii totul. N-am nimic de pierdut. Cunosc oraul
destul de bine i v-a f un sfetnic bun. Dac socotii ns c, procednd dup cum
v taie capul, vei ajunge mai repede la int, m rog, foarte frumos; dar nu tiu,
zu, dac e i util.
Se ridic de pe scaun i scoase din buzunar o pung veche de piele ca s-i
achite consumaia. Mi-am zis c-l voi f jignit cu nencrederea mea, i ara ncercat
s terg efectul:
Sunt lucruri pe care nu e bine s le spui i altora, cu att mai puin unui
necunoscut. Totui, departe de mine intenia de a v indispune. Cred c
Ai-ai! m ntrerupse el, aruncnd o moned pe mas. Nici vorb de
indispoziie. Nu m simt deloc jignit. Dar aveam cele mai bune gnduri pentru c,
s zic aa, un ce al persoanei dumneavoastr mi-a strnit interesul.
Poate s ne revedem.
Cam greu. Chiar astzi plec n Texas i de acolo n Mexic. Nu cred ca plimbarea
dumneavoastr s se desfoare pe aceeai rut, aa c farewell, sir! Rmas bun!
i la o adic, m rog, amintii-v c v-am spus greenhorn. Din partea lui Old Death,

14

Pe via i pe moarte
putei s-o acceptai cu tot calmul. N-am spus-o ca s v insult i, dac nu greesc,
unui novice i sade foarte bine s nu se ncread n propriile-i caliti.
Lu din cuier plria cu boruri largi, i arunc n spinare harnaamentul i,
apucnd flinta, ddu s plece. Dar nu fcu nici trei pai, c se ntoarse grbit.
S nu v fe cu suprare, sir! mi opti. Am i eu studii i mi amintesc, ca s
zic aa, cu mare haz, ce dobitoc nfumurat am fost pe vremuri. Good bye!
De data aceasta prsi ntr-adevr localul. l urmrii cu privirea pn ce fptura-i
deirat, amuzndu-i pe trectori, se pierdu n mulime. M sileam s-i port pic,
dar, n ciuda strduinei, nu izbuteam. nfiarea lui deteptase n mine un fel de
compasiune. Rostea vorbe dure, n schimb, glasul i era blnd i binevoitor.
Ascultndu-l, mi-am dat seama c nu-mi dorea dect binele. Cu toat urenia lui,
mi plcuse. i, totui, a-i mrturisi inteniile mele ar f fost mai mult dect
imprudent, dei nu m ndoiam c mi-ar f putut veni n ajutor cu vreo idee
ingenioas. Chestia cu greenhorn-ul nu i-o luam n nume de ru: Sam Hawkens m
obinuise ntr-att cu porecla, nct nu m mai simii ofensat i nici nu gsii de
cuviin s-l informez c fusesem i eu cndva n Vestul Slbatic.
edeam la mas ngndurat, cu capul sprijinit n palm i privind int naintea
mea. Cnd, deodat, ua se deschise i n cadrul ei apru nsui Gibson!
Se opri n prag, plimbndu-i ochii peste cei prezeni. Cnd s-i ndrepte spre
mine, m rsucii cu spatele la u. n local nu era nici un alt scaun liber afar de
cel pe care ezuse adineauri Old Death. Aadar, Gibson avea s vin la masa mea.
M i bucuram n sinea mea de groaza ce-o s-l apuce cnd se va trezi fa n fa
cu mine.
Dar nu veni. Auzii ua scrind din ni i m ntorsei. Probabil c,
recunoscndu-m, a ters-o imediat, l zrii tocmai cnd ieea n mare grab.
Smulsei plria din cuier, aruncai berarului o moned i nii afar ca din puc.
Iat-l acolo, n dreapta, cutnd s dispar ndrtul unui grup masiv de trectori!
ntoarce capul, m vede i i lungete paii. l urmez n acelai ritm. Depesc
grupul acela de oameni i observ cum individul cotete ntr-o strad lateral. Ajung
i eu la col, n timp ce el, tocmai la captul opus al strzii, d s intre n alt
strad. i, culmea culmilor se mai i oprete locului, m scruteaz de departe, i
scoate plria i o flutur n btaie de joc. Natural c gestul m scoate din srite i,
fr a ine cont de mirarea trectorilor, o iau pur i simplu la trap. Pe strad, nici
urm de poliist. S apelez la sprijinul cetenilor? Inutil. Nu mi-ar sri nimeni n
ajutor.

15

Karl May Opere vol. 23


n sfrit, m pomenesc ntr-o mic pia. De ambele pri, nghesuite, se nir
case mici, btrne; n fa, vile cu grdini multicolore. Piaa e destul de animat,
dar nici pomeneal de Gibson. A disprut.
Un negru st sprijinit de ua unei frizerii. Pare c st de mult vreme acolo;
imposibil s nu-l f vzut pe fugar. M apropii, mi scot politicos plria i-l ntreb
dac n-a observat cumva un gentleman care a trecut grbit prin pia. Omul i
dezvelete dinii lungi, galbeni, i rspunde:
Yes, sir! Vzut. Fugit repede, foarte. Intrat acolo.
i mi art una din vile. i mulumesc i o iau spre poarta din faa grdinii. E
ncuiat. Sun vreo cinci minute n ir pn ce un brbat, negru i el, vine s-mi
deschid. i cer permisiunea s intru, dar mi trntete poarta n nas:
nti ntrebam massa. Dac massa nu dai voie, nu deschide.
Pleac, i eu stau i atept ca pe jar cel puin alte zece minute. n sfrit, se
ntoarce.
Eu nu deschide zice Massa nu dai voie. Nimeni azi nu intr. Poarta tot timp
ncuiat. Plecai repede. Dac gard srii, massa ai drept trage cu pistol.
Eu stau ca vielul la poarta nou. Ce s fac? S intru cu fora, nu se poate; n
acest caz, proprietarul nu ar ezita s trag n mine; cnd e vorba de cminul su,
americanul nu tie de glum. Nu-mi rmne altceva de fcut dect s merg la
poliie.
Necjit peste msur, dau s traversez piaa, cnd, iat, vd un biea ce
alearg spre mine, cu un bileel n mn.
Sir, sir! m strig. Stai niel! mi datorai zece ceni pentru bileelul sta.
De la cine?
De la un gentleman care a ieit din casa aceea rspunde biatul, artndumi cu totul alt cldire.
V-a scris ceva pe bilet i m-a rugat s vi-l dau. Zece ceni, sir!
i ntind banii i iau rvaul. Putiul o ia repede din loc. Pe afurisita de foaie
scria:
"Prea stimabile master! Ai venit cumva dup mine la New Orleans? Aa-mi
nchipui, doar m urmrii. tiam eu c suntei un guguman, totui nu v credeam
att de prost nct s ndjduii c vei pune mna pe mine. De-ai avea mcar un
dram de minte, nu v-ai angaja ntr-o astfel de aventur. Plecai frumuel napoi, la
New York, i transmitei din parte-mi complimente lui master Ohlert! Am luat toate
msurile ca s nu m uite ct va tri. Sper, de asemenea, s v amintii cnd i cnd

16

Pe via i pe moarte
de aceast ntlnire, care, de bun seam, nu a decurs prea glorios pentru persoana
dumneavoastr. Gibson".
V imaginai ce plcere mi-a fcut amabila epistol, mpturii bileelul, l bgai n
buzunar i-mi vzui de drum. Nu era exclus ca escrocul s m pndeasc
dindrtul vreunui geam. De ce s-i ofer satisfacia de a m vedea fstcit!
Totui, nu pierdeam din ochi piaa. Individul, nicieri. Plecase i negrul din fala
Frizeriei; nici pe biea nu-l mai zream ca s-l ntreb de Gibson. Desigur c
primise indicaii s dispar.
Pe cnd sunam la poart i ateptam n faa vilei, Gibson avusese tot timpul smi scrie acele rnduri. Negrul m trsese pe sfoar, Gibson i btuse joc de mine,
iar putiul afase un zmbet, ca i cnd ar f tiut de festa ce mi s-a jucat.
Eram ntr-o dispoziie cum nu se poate mai proast; euasem n chip lamentabil.
Mai mare ruinea! Nici mcar poliiei nu trebuia s-i suflu vreo vorb despre
aceast ntlnire cu Gibson. M deprtai deci tcut i amrt.
Prsind piaa, m apucai s cercetez toate strzile laterale, fr s ntrevd, de
fapt, nici o ans de succes; era doar la mintea cocoului c Gibson avusese grij s
prseasc acel cartier primejdios; era chiar de bnuit c se va folosi de prima
ocazie pentru a pleca din New Orleans.
M fulger acest gnd, cu toate c nu posedam vorba escrocului dect un
"dram de minte". Am cobort repede n port, unde ateptau vasele ce urmau s
plece n ziua respectiv. Am cerut i ajutorul a doi poliiti, dar fr nici un folos.
Cutreierai toate restaurantele i tavernele, pn trziu noaptea. Apoi, frnt de
oboseal, revenii la hotel i m culcai.
Dormeam i visam c m aflu ntr-un ospiciu. Sute de nebuni ce se credeau poei
mi ntindeau fecare nite manuscrise uriae ca s le citesc. Firete c erau numai
tragedii i toate aveau ca erou principal cte un poet dement. Trebuia s le citesc pe
nersuflate, din scoar n scoar, cci Gibson veghea lng mine, gata s trag cu
pistolul dac m-a f oprit din lectur. Citii aa ntruna, pn m trecur
nduelile. La un moment dat fcui totui o pauz ca s-mi scot batista din
buzunar i s-mi terg fruntea mbrobonat de sudoare. Atunci Gibson, nici una
nici dou, trase.
Detuntura m trezi aievea din somn, cci nu fusese doar o prere. Zvrcolindum n pat i repezindu-m s smulg pistolul din mna lui Gibson, lovisem lampa de
pe noptier i o sprsesem. Dimineaa, paguba adic opt dolari mi-a fost pus
la socoteal.

17

Karl May Opere vol. 23


Dup ce m deteptai leoarc de sudoare, mi bui ceaiul i ieii n ora. n
sfrit, o baie n minunatul lac Pontchartrain m nvior de-a binelea i m pusei
din nou pe cutat. Dei fr vreo ndejde de a da aici de urma individului, intrai n
berria unde l ntlnisem pe Old Death. Localul era mai puin populat ca n ajun.
Atunci zadarnic ai f cutat vreun jurnal liber pe care s-i arunci ochii; acum, pe
toate mesele gseai diferite ziare. Mi-am ales pe cel mai interesant din cte apreau
pe atunci la New Orleans, anume "Deutsche Zeitung", care mai apare i astzi, dei,
dup moda american, i-a schimbat de atunci n cteva rnduri editorul i
redactorii.
Fr intenia de a citi cu prea mult zel jurnalul, l-am despturit i primul text
care-mi atrase atenia era un poem. Cnd citesc o gazet, las de obicei la urm
versurile, sau le trec cu vederea. Dar titlul acestui poem parc aparinea unui
roman de groaz: "Cea mai cumplit dintre nopi". Eram gata s ntorc pagina, cnd
mi srir n ochi iniialele din josul poeziei: "W.O.". Pi, aceasta s-ar putea s
nsemne William Ohlert! Numele mi struise n gnd atta vreme, nct fcui
instantaneu legtura ntre cele dou iniiale i tnrul pe care-l cutam. Doar
Ohlert-junior se credea poet. S-i f folosit popasul la New Orleans pentru a oferi
cititorilor aa-zisele sale versuri? Poate c poezia i fusese tiprit att de prompt n
schimbul unei sume de bani. Dac nu greeam, atunci materialul acesta putea s
constituie pentru mine un preios indiciu. Aadar, citii:
"Cea mai cumplit dintre nopi
Cunoti tu noaptea ce-n vzduh se las
Pe vnt turbat i-n rpit de ploi,
Cnd nu e stea pe bolta-ntunecoas
i nici un ochi nu vede prin puhoi?
Orict de neagr-i noaptea, zi se face;
Deci culc-te n tihn, dormi n pace!
Cunoti tu noaptea ce pe viei se las
Cnd moartea-i d culcuul cel de veci,
Nemrginirea cnd te cheam-acas
i sngele zvcnete-n spaime reci?
Orict de neagr-i noaptea, zi se face;
Deci culc-te n tihn, dormi n pace.

18

Pe via i pe moarte
Cunoti tu noaptea ce n gnd se las
i nu-i poi smulge vlu-ntunecat,
i sufletu-i pierdut, ca strns n plas,
i mii de diavoli creierii-i strbat?
Atunci nu-i afli tihn, i nici pace,
Cci niciodat ziu nu se face!
W.O."
Mrturisesc c lectura acestor versuri m-a emoionat profund. Orict de
ndoielnic ar f fost valoarea lor literar, ele conineau totui strigtul de groaz al
unui om oarecum nzestrat, care lupt neputincios mpotriva forelor sumbre ale
nebuniei i i presimte inevitabila prbuire. Mi-am stpnit ns repede emoia:
trebuia s acionez. Eram convins c autorul poemului era William Ohlert. Dup ce
am gsit n anuar adresa redaciei, m-am grbit s-o vizitez.
Redacia i administraia se aflau n aceeai cldire. Cumprai de la biroul de
expediie numrul respectiv al jurnalului i mi ncepui investigaia. Presupunerea
mea se confrm ntocmai. Un anume William Ohlert venise n ajun cu poezia i
rugase s-i fe tiprit ct mai curnd. La refuzul redactorului, oferise zece dolari
pentru ca poezia s apar chiar n primul numr. Totodat, i exprimase dorina s
i se trimit paltul. Se purtase ct se poate de corect, doar c avea ochii tulburi i
sublinia mereu c i-ar f scris poemul cu sngele inimii la urma urmei un mod
de a vorbi al multor poei i scriitori cu sau fr talent. Indicase unde s-i fe
trimis corectura: locuia sau locuise ntr-o pensiune de prim rang, foarte
scump, situat n noul cartier al oraului.
Cutai adresa respectiv, dup ce n prealabil trecusem pe la hotel i m
deghizasem operaie care, dup prerea mea, mi reui excelent. Avui grij s iau
cu mine doi poliiti care s supravegheze casa ct vreme voi f nuntru.
Eram aproape convins c escrocul ct i victima mi vor cdea n mn i, bine
dispus, sunai la ua pe care o plcu de alam anuna: "First-class pension for
Ladies and Gentlemen", pensiune de prim rang pentru doamne i domni. Iat dar
pensiunea cutat. Era proprietatea unei doamne. Portarul deschise ua,
ntrebndu-m ce doresc; cerui s fu primit de stpna casei. i ddui i o carte de
vizit, frete, pe alt nume. Slujitorul m introduse n "vorbitor", i ateptai s apar
gazda.

19

Karl May Opere vol. 23


Femeia, cam de cincizeci de ani, era gras i elegant mbrcat. Cu prul ei cre
i cu unghiile uor umbrite, prea s mai poarte n vine o rmi de snge negru;
fcea impresia unei persoane oneste i m primi extrem de amabil.
M recomandai ca redactor al pomenitului ziar german, i artai exemplarul cu
poezia i mi exprimai dorina de a vorbi cu autorul. Versurile adugai se
bucuraser de un asemenea ecou, nct voiam s-i achit onorariul i s-i propun
continuarea colaborrii.
Doamna m ascult cu politee, apoi spuse:
Vaszic, dumnealui a publicat la dumneavoastr o poezie? Foarte interesant!
Pcat c nu neleg germana, altminteri v-a f rugat s mi-o citii. E frumoas?
Admirabil, dup cum v-am mrturisit de la bun nceput. A fcut vlv.
Extrem de interesant! De altfel, domnul Ohlert mi-a fcut impresia unui brbat
foarte cult i a unui gentleman desvrit. Din pcate, era cam tcut i nici nu avea
relaii cu nimeni. Nu a ieit din cas dect o singur dat, probabil cnd v-a adus
versurile.
Da? n scurta mea discuie cu el am neles c a ridicat din ora nite sume de
bani; trebuie deci s f ieit i alt dat.
Doar dac o f plecat n lipsa mea de acas; ori, poate, c secretarul s-i f
rezolvat problema banilor.
Are i secretar? Despre asta nu mi-a vorbit. nseamn c e un om cu stare.
Desigur! Pltea bine i comanda cele mai scumpe mncruri. Consumaia o
achita master Clinton, secretarul.
Clinton! Ah, dac-l cheam aa, trebuie s-l f cunoscut la club. E din New
York sau, n orice caz, vine de acolo Admirabil om de lume! Ne-am ntlnit chiar
ieri la prnz
Se poate. A ieit, ntr-adevr, ieri n ora.
Am petrecut att de bine mpreun continuai eu nct mi-a druit i o
fotografe de-a lui. Din pcate, nu i-am putut oferi una n schimb, dar i-am promis
s ne revedem chiar azi. Poftii!
i artai fotografa lui Gibson, pe care o purtam n buzunar.
Da, chiar el e, secretarul confrm doamna dup ce-i aruncase ochii
asupra fotografei. Dar cu regret trebuie s v informez c nu-l vei ntlni prea
curnd. i nici master Ohlert nu va putea s satisfac cererea redaciei. Sunt
plecai amndoi.
Am tresrit. Dar m-am recules repede:
mi pare foarte ru. Plecarea trebuie s f intervenit pe neateptate, nu-i aa?

20

Pe via i pe moarte
Exact. E o poveste profund emoionant. Bineneles c master Ohlert nu mi-a
mrturisit nimic n aceast privin: oamenii se feresc s-i rscoleasc propriile
rni. Dar secretarul mi-a destinuit povestea cu condiia celei mai stricte discreii.
Trebuie s tii c m-am bucurat ntotdeauna de ncrederea locatarilor mei.
Nu m ndoiesc. Manierele dumneavoastr elegante, comportarea delicat cu
oamenii justifc pe deplin ncrederea de care v bucurai trncnii eu fr s
clipesc.
Ah, v rog! protest ea mgulit de complimentele mele. Povestea aceea m-a
micat pn la lacrimi. Bietul om! Bine c a reuit s fug la timp!
S fug? Asta sun de parc-ar f urmrit!
Aa i este.
Ciudat lucru! Tocmai el, un poet att de nzestrat, a zice genial! n calitatea
mea de redactor, oarecum de coleg al lui, sunt extrem de interesat s aflu despre cei vorba. Presa e o for deloc neglijabil. Poate a putea s-i vin n ajutor printr-un
articol. Mare pcat c trebuie s pstrai atta discreie!
Doamna se ncinse la fa. i pregti o batist nu tocmai imaculat, ca s-o aib
la ndemn pentru momentele cheie, i zise:
n privina discreiei, sir, nu e chiar att de grav, avnd n vedere c domnii sau pus n siguran. Presa, dup cum se spune, e o mare putere i a f fericit s-l
ajut pe srmanul poet.
La rndul meu, voi face tot ce-mi st n putin; bineneles, dac voi afla cele
necesare.
Mrturisesc c-mi stpneam cu greu curiozitatea.
Le vei afla. Inima mi spune s nu v ascund nimic. E vorba de o dragoste pe
ct de fdel, pe att de trist.
Mi-am nchipuit; nimic nu o mai greu, mai sfietor, dect o dragoste fr
noroc.
Sublimasem aceasta, dei pe atunci nu prea aveam idee ce nseamn a iubi cu
adevrat.
Prin cuvintele dumneavoastr mi-ai cucerit simpatia, sir! Ai trecut oare prin
asemenea zbucium?
nc nu, doamn.
Atunci, v putei considera un om fericit. Eu am sorbit din paharul
amrciunilor, mai-mai s m coste viaa. Mama mea era mulatr. M-am logodit cu
un creol, ful unui plantator francez. Dar fericirea noastr a fost distrus, pentru c
tatl logodnicului nu voia s admit n familia lui o fat de culoare. V nchipuii,

21

Karl May Opere vol. 23


aadar, ct de mult m nduioeaz soarta bietului poet care sufer din acelai
motiv.
Vrei s spunei c e ndrgostit de o fat de culoare?
Da, de o mulatr. Tatl lui i-a interzis aceast legtur i, folosindu-se de
tertipuri, a obinut un document semnat de fat, prin care aceasta renun la
unirea ei cu William Ohlert.
Tat denaturat! exclamai eu plin de revolt, ceea ce mi atrase din partea
gazdei o privire cald, binevoitoare.
Suferea, pare-se, aievea de pe urma basmului scornit de Gibson. Pesemne c,
limbut cum era, femeia i istorisise propriul ei amor nefericit, iar dnsul i
ndrugase o poveste aidoma, ca s-i topeasc sufletul de mil i s justifce,
totodat, plecarea lor subit. Pentru mine, faptul c aflasem noul nume de
mprumut Clinton al escrocului era deosebit de important.
ntr-adevr, un tat denaturat! aprob doamna, ns William nu s-a dezis de
iubita lui i s-au refugiat amndoi n oraul nostru. A dat-o aici n pensiune.
Atunci nu vd de ce a prsit New Orleans.
Din pricina urmritorului. Sosise n ora.
E vorba de tatl su?
N-a venit chiar el personal. A trimis un detectiv. Acest copoi ticlos, prevzut
cu un mandat, i-a hruit pretutindeni. (mi venea s rd de indignarea onorabilei
doamne mpotriva copoiului cu care, de fapt, se ntreinea att de amical.) Vrea s-l
prind pe William i s-l aduc napoi la New York.
Nu vi l-a descris, cumva, domnul Clinton pe individul acela infam? m
interesai, curios s mai aflu amnunte n legtur cu persoana mea.
Mi l-a zugrvit la perfecie, domnule, cci n-ar f exclus ca nemernicul s
descopere adresa lui William i s m trezesc fa-n fa cu el. Dar nici o grij! Miam pregtit cuvnt cu cuvnt rspunsurile. N-o s-i spun cu nici un chip ncotro a
plecat William. O s-l expediez exact n direcia opus.
i doamna mi descrise, la rndul ei, pe "nemernic", l tia chiar pe nume adic
pe numele meu. Caracterizrile preau destul de obiective, corecte; n schimb, le
rostea ntr-o manier deloc mgulitoare pentru mine.
l atept s apar din clip n clip opti femeia. Cnd ai sunat, eram
aproape sigur c-i el. Din fericire, m-am nelat. Nu suntei dumneavoastr
dumanul acestor ndrgostii, neomul care s loveasc n fericirea lor. Dimpotriv,
ghicesc din emoia dumneavoastr c vei scrie la gazet un articol n aprarea
tinerei perechi i-l vei demasca pe copoi, s-i piar pofta.

22

Pe via i pe moarte
Desigur, a face-o din toat inima, dar trebuie s aflu unde se gsete acum
William Ohlert. Sunt obligat s-l anun n prealabil. i cunoatei adresa, sper.
tiu ncotro a plecat, ns n-am habar dac scrisoarea dumneavoastr l va
mai gsi acolo. Pe detectiv l-a f ndreptat spre nord-vest; dumneavoastr v pot
spune cinstit c a plecat spre sud, cu intenia de a ajunge n Texas. Avea de gnd s
debarce la Veracruz, n Mexic. Negsind ns nici un vapor care s ridice imediat
ancora i grbit din cauza primejdiei ce-l pndea, s-a mbarcat pe "Delfnul", n
direcia Quintana.
Precis?
Absolut precis. N-a mai ntrziat nici un minut, doar ct s-i urce bagajele pe
bord. Portarul meu i-a dat o mn de ajutor i l-a condus chiar pe covert. Acolo,
marinarii l-au informat c "Delfnul" nu merge dect pn la Quintana, cu escal la
Galveston. Prin urmare, master Ohlert a plecat cu acest vapor; portarul a stat pe
chei pn la plecarea vasului.
Dac am neles bine, William Ohlert a plecat mpreun cu logodnica i cu
secretarul, nu-i aa?
Desigur. Tustrei mpreun. Adevrat c portarul n-a vzut-o pe logodnic,
pentru c aceasta se retrsese ntr-o cabin rezervat femeilor. i frete c nu i-a
permis s ntrebe de ea. Personalul meu, in s-o subliniez, e foarte discret i stilat.
Dar se nelege c William nu-i va f prsit logodnica, expunnd-o primejdiei de a
f gsit de copoi. Abia atept s se prezinte individul! Va f o scen nostim. Mai
nti am s ncerc s-i moi inima, pe urm, dac nu reuesc, i spun de la obraz
nite vorbe de-l vr n pmnt.
Femeie naiv i de treab, gazda se enerv de-a binelea. Prea i pusese povestea
la suflet. Se ridic de pe scaun, i strnse pumnii grsui i, ndreptndu-i spre
u, exclam:
Hai, ticlosule, s te nv minte! Am s te strivesc numai cu vorba i cu ochii!
Era sufcient. Puteam s plec. Altul i-ar f luat rmas bun i ar f lsat-o s
struie n eroarea ei. Dar eu m simii dator s-o lmuresc i s-i scot din cap c
escrocul ar f un om cumsecade. i spusei aadar:
Nu cred c vei avea ocazia s-l strivii pe copoi, precum sperai.
De ce nu?
Fiindc dnsul va proceda mpotriva tuturor ateptrilor. i nici n-are s-o
apuce spre nord-vest, cum ai vrea dumneavoastr. Dimpotriv, va pleca direct la
Quintana, ca s-i ajung din urm pe William i pe aa-zisul secretar.
Pi, de unde s tie ncotro s-au dus?

23

Karl May Opere vol. 23


tie! L-ai informat dumneavoastr!
Eu? Imposibil. Doar sunt contient de mine! Cnd s-i f spus?
Chiar acum.
Sir, nu v neleg! izbucni femeia, mirat la culme.
V voi lmuri imediat. ngduii-mi s procedez mai nti la o mic
transformare a fzionomiei mele.
mi scosei repede peruca de culoare nchis, barba i ochelarii. Doamna sri din
loc speriat:
Pentru Dumnezeu! Nu suntei redactor! Suntei copoiul! M-ai minit!
A trebuit s m prefac, doamn, pentru c ai fost de la bun nceput victima
unei minciuni. Povestea cu mulatra e pe de-a-ntregul plsmuit. Ai fost nelat n
chip ridicol, mizndu-se pe sensibilitatea dumneavoastr. Nici Clinton nu e
secretarul lui William. n realitate, l cheam Gibson; e un escroc dintre cei mai
odioi, care trebuie pus la punct.
Femeia se prbui pe un scaun i rosti adnc tulburat:
Nu, nu! Peste putin! Un brbat att de drgu, atent, ncnttor! Nu poate f
escroc. Nu v cred!
M vei crede dac-mi permitei s v istorisesc totul.
i artai adevrata fa a lucrurilor i izbutii s transform simpatia ce i-o purta
acelui brbat "drgu, atent, ncnttor" ntr-o mnie violent. Recunoscu c fusese
nelat n modul cel mai mrav i, pn la urm, i exprim satisfacia c m
deghizasem.
Altminteri sublinie dnsa n-ai f aflat de la mine adevrul i ai f plecat
spre nord, la Nebraska sau Dakota. Acest Gibson-Clinton merit cea mai aspr
pedeaps. Sper c vei porni imediat n urmrirea lui. V rog s-mi comunicai din
Quintana dac ai reuit s-l prindei. Iar la ntoarcere, n drum spre New York,
aducei-l aici, la mine, ca s-l fac de dou parale.
Asta cu greu a putea-o face. Nu e uor s prinzi un individ n Texas i s-l
aduci la New York. M-a mulumi s-l smulg pe William Ohlert din ghearele
escrocului i s salvez mcar o parte din sumele pe care le-au ncasat amndoi n
cursul cltoriei. Deocamdat, m-ar ncnta s aud din gura dumneavoastr c nu
sunt chiar att de nemernic pe ct m-ai crezut
Scuzndu-se, femeia mi ddu toate asigurrile c i-a revizuit prerea. Ne
desprirm cordial, dup care i anunai pe cei doi poliiti postai la poart c
totul e n ordine. Le strecurai n palm cte un baci i-mi vzui de drum.

24

Pe via i pe moarte
Trebuia s m mbarc urgent pe un vapor. M interesai deci dac pleac vreunul
spre Quintana. Situaia nu era favorabil. Un cargobot urma s plece la Tam-pico,
dar n curs direct, fr escal. Alte ocazii spre Quintana s-ar f gsit abia peste
cteva zile. Pn la urm, descoperii un vas rapid cu pnze, care transporta mrfuri
la Gal veston; acesta ridica ancora dup prnz. Puteam s m mbarc i eu. La
Galveston speram s gsesc numaidect o legtur spre Quintana. mi adusei
repede bagajul i urcai pe bord.
Din pcate, sperana de a gsi la Galveston un mijloc de transport pn la
Quintana nu se realiz. Mi se oferi, ce-i drept, o ocazie, dar vasul respectiv naviga
pn dincolo de inta mea, ctre Matagorda, la vrsarea braului estic al fluviului
Colorado. Totui, primind asigurri c de acolo mi va f uor s ajung la Quintana,
m hotri s proft de prilej. Ulterior, nu aveam s regret deloc aceast hotrre.
Pe atunci atenia guvernului de la Washington era ndreptat spre Mexic, unde
mai bntuiau luptele sngeroase dintre partizanii republicii i cei ai mpratului.
Statele Unite l recunoscusem pe Benito Juarez 1 ca preedinte al republicii
mexicane i se opuneau cu fermitate mpratului Maximilian, considerndu-l, ca i
pn atunci, uzurpator. Se exercitau presiuni asupra lui Napoleon al III-lea, care
aveau s duc pn la urm la hotrrea acestuia de a-i retrage trupele din
Mexic Astfel, soarta lui Maximilian era pecetluit.
La izbucnirea rzboiului civil, statul Texas se declarase de partea Secesiunii,
alturndu-se forelor sclavagiste, nfrngerea acestora din urm nu a dus, frete,
la calmarea peste noapte a populaiei, ndrjit mpotriva Nordului i ostil politicii
lui. De fapt, populaia din Texas nutrea sentimente sincer republicane. l aclama cu
entuziasm pe Juarez, "eroul indian", care nu a pregetat s-l nfrunte pe Napoleon i
pe un vlstar al puternicei dinastii habsburgice. Dar pentru c avea sprijinul
Washingtonului, se urzeau mpotriv-i tot coiul de conspiraii. Populaia din Texas
se mprise astfel n dou.
Unii erau pe fa pentru Juarez; alii acionau mpotriva lui, nu din convingere, ci
doar din spirit de opoziie. Din pricina acestei ncordri, nu era uor s cltoreti
prin ar. Orice ncercare de a-i camufla culoarea politic era zadarnic. Trebuia
pur i simplu s te declari pentru o parte sau alta

Benito Juarez (18061872), om politic mexican, participant la revoluia burghez din secolul XIX,
preedinte al Mexicului din 1858 pn n 1872. n timpul preediniei sale au fost adoptau; msuri
economice i politice care au contribuit la dezvoltarea capitalist a Mexicului si au fost respinse
interveniile armate ale Spaniei (186162), ale Angliei (1862) i Franei (186267).
~ 25 ~
1

Karl May Opere vol. 23


Aa era situaia pe cnd se art nainte-mi acea prelung fie de pmnt care
desparte golful Matagorda de cel mexican. Navigarm prin Paso Caballo, dar furm
silii s ancorm repede, pentru c apa golfului era foarte puin adnc i riscam s
ne mpotmolim.
Se opriser acolo cteva ambarcaiuni mrunte, iar mai departe, n larg, o seam
de vase mari cu cte trei catarge, i chiar un transatlantic. M deplasai, frete, n
mare grab, cu o barc, la Matagorda, ca s m informez dac exist o ocazie
pentru Quintana. Spre regretul meu, abia a treia zi avea s plece o goelet. Eram
deci imobilizat. M necjea faptul c Gibson, asigurndu-i un avans de patru zile,
ar f putut s dispar fr urm. Dar mi ziceam, spre consolare, c fcusem tot
posibilul n mprejurrile date.
Acum trebuia s am rbdare i s atept. Trsei la un hotel i cerui s mi se
aduc bagajele rmase pe vapor.
Pe atunci Matagorda era o localitate mai mic dect azi. Situat n partea de
rsrit a golfului, portul avea o nsemntate secundar prin comparaie cu
Galveston, de pild. Ca pretutindeni n Texas, regiunea coastei e toarte nesntoas,
din pricina umezelii. Aici te poi alege uor cu o malarie. Iat de ce popasul acesta
nu-mi fcea deloc plcere.
"Hotelul" semna cu un ban de mna a treia sau a patra, odaia prea o cabin de
vapor i patul era att de scurt, nct mi atrnau afar ba capul, ba picioarele.
Dup ce-mi vzui la adpost bagajele, ieii s vizitez localitatea. Ca s ajung de la
odaia mea pn la scar, trebuia s trec prin faa unei ui deschise. M uitai n
treact nuntru. Odaia semna cu a mea, doar c de perete atrna un
harnaament de clrie i captul frului mtura duumeaua. Lng fereastr, zrii
o flint de Kentucky. M gndii pe loc la Old Death. Totui, nu eram sigur. Lucrurile
ar f putut s aparin altcuiva.
Prsii cldirea hotelului i o luai pe o strad n jos. Cnd, deodat, la o cotitur,
m ciocnii de un brbat care venea n sens opus.
Thunder-storm! Mii de trsnete! m cert omul. Fii atent, sir, nu v npustii
ca furtuna!
Dac plimbarea mea de melc v pare o furtun, atunci stridia e un cargobot
l calmai, rznd.
Se ddu un pas napoi i exclam:
Pi sta e ntfleul care se crede detectiv! Pe cine cutai n Texas, i tocmai la
Matagorda?
n orice caz, nu pe dumneavoastr, master Death!

26

Pe via i pe moarte
Cred i eu! S-ar prea c suntei chiar dintre acei oameni care niciodat nu
gsesc ceea ce caut, n schimb se ciocnesc de semenii care nu-i intereseaz. Cum
stai cu setea, cu foamea? Haidem la o bere! V-ai gsit locuin?
Da, la "Uncle Sam".
Foarte bine! Am tras la acelai hotel.
Nu cumva ocupai odaia de lng scar, unde am vzut un harnaament i o
flint?
Chiar aa. Trebuie s tii c nu m despart niciodat de ele. Lucrurile astea
mi-s dragi. Un cal se mai gsete, dar o a bun, greu de tot. Ei, haide! Tocmai
ieisem dintr-o magherni unde se vinde bere rece, adevrat balsam pe cldurile
astea de iunie. Sunt gata s m jertfesc i s mai beau un pahar cu dumneavoastr.
M introduse ntr-un birt srccios, unde se servea bere la sticle, la un pre
considerabil umflat. Eram singurii consumatori. i oferii o igar de foi, dar o refuz,
n schimb, scoase din buzunar o roat de tutun de mestecat, din care i tie o
porioar ca pentru cinci matrozi luai laolalt. i-o potrivi cu satisfacie ntr-un
cotlon al gurii, apoi zise:
Aa! Acum v stau la dispoziie. Sunt curios ce vnt v-a mnat aa de repede
pe urmele mele. Prielnic?
Din contr, foarte neprielnic.
Atunci probabil c nici n-ai avut intenia s v oprii aici.
Nu. inta mea e Quintana, ns n-am gsit o ocazie imediat. De aceea m-am
trambalat pn aici, de unde, cic, s-ar gsi mai uor un vas care s m duc la
destinaie. Din pcate, trebuie s mai atept dou zile.
Rbdai, master, rbdai! Eu, unul, pot s v consolez cu dulcea idee c suntei
un ghinionist!
Frumos! Credei c pentru asemenea consolri vei primi din parte-mi un
rva ele mulumire?
V rog, eu dau sfaturi dezinteresate rse el. De altfel, i mie mi merge
anapoda; stau aici, fr nici o treab, findc m-am micat prea ncet. Voiam s
ajung la Austin i de acolo, peste Rio Grande-del-Norte. Anotimpul e favorabil. A
plouat, fluviul a crescut i navigaia se desfoar normal. Pentru c trebuie s tii
c altminteri acest Colorado e cam srac n ap.
Am auzit, totui, c drumul ar f barat.
Nu chiar barat. O ngrmdire de plute silete apele s se despart n mai
multe brae pe un parcurs de opt mile engleze. Apoi navigaia e iari liber pn la
Austin i chiar mai departe. Totui, e preferabil s te deplasezi pn acolo pe jos i

27

Karl May Opere vol. 23


abia pe urm s te mbarci. De altfel, acesta fusese i planul meu, dar berea mi-a
jucat renghiul. Am tot but aici, la Matagorda, i pn am ajuns la plutele cu
pricina, vaporul se i punea n micare. Aa c mi-am dus iari aua la hotel i
acuma trebuie s atept pn mine diminea ca s apuc vasul urmtor.
Suntei, aadar, ghinionist ca i mine. E o consolare, vorba dumneavoastr.
Ba s-mi fe cu iertare, eu nu sunt ghinionist. Eu nu urmresc pe nimeni! Ce
mi-e dac ajung la Austin azi sau peste o sptmn! M-a suprat ns un dobitoc,
un obraznic care, find mai sprinten ca mine i vznd cum am rmas lng plute,
amrt i cu aua alturi, m fluier de pe covert n btaie de joc. Dac-l mai
ntlnesc vreodat, i trag nite palme mai actrii dect cele pe care le-a ncasat la
bordul vasului.
Vaszic, s-a lsat cu pruial?
Pruial? Nu m cunoatei, sir! Old Death nu se ocup cu de-alde astea. ns
cltorind ncoace pe "Delfnul", am dat de un tip care rdea ntruna de mine. L-am
ntrebat de ce anume i par att de caraghios. i ce credei c mi-a rspuns?! Cic l
amuz scheletul meu! Atunci i-am trntit o pereche de palme de-a czut n dos. A
vrut s-i secat pistolul, dar cpitanul vasului a intervenit cu autoritate,
ordonndu-i s-o tearg imediat. Se i cuvenea. Doar m ofensase. i uite c, de
ciud, dobitocul i-a rs iari de mine, mai pe urm, cnd m-a vzut n dreptul
plutelor. Pcat de tovarul lui! Prea un gentleman tare mhnit, nchis n sine,
btut de gnduri negre. Toat vremea se uita n netire, ca un om care i-ar f
pierdut minile.
l ascultam cu o ncordare maxim.
i zicei c prea nebun? l-am ntrebat. I-ai aflat cumva i numele?
Cpitanul i zicea master Ohlert.
Parc mi-ar f dat cineva cu o mciuc n cap.
Ah! i pe cellalt, obraznicul, cum l chema?
Clinton, dac nu greesc.
E posibil oare? Nu zu, e posibil? exclamai, srind de pe scaun. Vaszic,
oamenii acetia se aflau pe bordul "Delfnului", mpreun cu dumneavoastr?
Ce v-a venit, sir? se mir Old Death. Ai srit de pe scaun ca ars! V
intereseaz cumva persoanele respective?
Dac m intereseaz?! Sunt chiar oamenii pe care i caut!
Iari se ivi pe chipul lui zmbetul pe care-l cunoteam de mai nainte, amical i
sarcastic n acelai timp.

28

Pe via i pe moarte
Bine, bine! ddu el din cap. Recunoatei, n sfrit, c urmrii nite brbai.
i tocmai pe tia doi! Zu c suntei un greenhorn, domnule! Ai pierdut ansa din
proprie vin.
Fii mai limpede, v rog!
De ce nu mi-ai vorbit pe leau la New Orleans?
Nu puteam.
Totul e permis, dac te ajut s atingi inta. Numai s-mi f spus mie adevrul,
i vi-i ofeream plocon pe amndoi. I-a f recunoscut. nc la urcarea pe bord i v-a
f anunat numaidect. Este?
Cine ar f bnuit c-i vei ntlni? De altfel, eram informat c se mbarcaser
pentru Quintana, nu pentru Matagorda.
Aa ziceau ei. Nici prin gnd nu le trecea s plece la Quintana. Ei, i acum,
dac v-ai cuminit, spunei-mi, v rog, toat istoria. Poate gsesc eu o cale s v
ajut.
Era clar c omul mi voia binele. Nici nu ncerca mcar s m tachineze. i,
totui, m simeam prost. nc n ajun refuzasem s-i dau o ct de vag informaie
i acuma m vedeam obligat s etalez totul. Orgoliul m ndemna s tac, ns
raiunea era mai tare. Scosei din buzunar fotografile persoanelor n cauz. I le
artai:
nainte de toate, uitai-v la fotografi. Sunt ei?
Da, chiar ei confrm Old Death, dup ce arunc o privire asupra pozelor.
Nu ncape ndoial.
i relatai sincer i deschis ntreaga poveste. M ascult atent i, n cele din urm,
spuse ngndurat:
Totul e limpede ca bun-ziua. Numai un lucru nu neleg. Este William Ohlert
ntr-adevr nebun?
Nu. Dei sunt destul de nepriceput n materie, totui nclin s cred c e vorba
numai de monomanie. Fcnd abstracie de un singur punct, Ohlert e pe deplin
stpn pe facultile sale.
Atunci mi e i mai neclar de ce a czut sub influena total a lui Gibson. Pare
s i se supun oricnd i n orice problem. Iar Gibson tie s-i exploateze din plin
monomania. Dar s sperm c-i vom dejuca planurile.
Suntei sigur c vor cobor la Austin? Nu cumva intenioneaz s rmn
undeva, pe parcurs?
Nu, Ohlert i-a declarat cpitanului c pleac la Austin.
M-ar mira. Doar n-o s spun chiar adevrul.

29

Karl May Opere vol. 23


i de ce nu? Poate c Ohlert nici nu-i d seama c e urmrit, c umbl pe ci
greite. Ba, dimpotriv, e convins c procedeaz just c se druie exclusiv ideii sale,
restul find treaba lui Gibson. Bolnavul n-a socotit necesar s ascund c pleac la
Austin Ei, ce avei de gnd s facei?
Firete c trebuie s plec imediat pe urmele lor.
Numai c, orict de grbit ai f, situaia v oblig s ateptai pn mine. Mai
devreme nu gsii nici un vapor.
i cnd ajungem?
Dup starea timpului, cred c abia poimine.
Tare trziu!
Nu uitai c, din aceleai motive, vor ajunge i ei cu ntrziere. n plus, vasul
d inevitabil i peste bancuri de nisip; pn se despotmolete, mai trece vreme.
De-am ti mcar ce are de gnd escrocul i ncotro i tot trte pe Ohlert!
Deh, asta e o enigm, cum se zice. O f avnd el un plan. Banii pe care i-au
ridicat pn acum sunt sufcieni ca s-l navueasc. N-are dect s i-i bage n
buzunar i pe Ohlert s-l lase undeva, n plata Domnului. Dac n-a fcut-o pn
acum, nseamn c vrea s-i sporeasc suma. Nici nu bnuii ct m pasioneaz
cazul. Barem deocamdat, ct cltorim mpreun, v ofer ntregul meu sprijin.
Folosii-v de el dac avei nevoie.
Cu recunotin, sir! mi inspirai mult ncredere. Ajutorul dumneavoastr
sper s-mi fe de mare folos.
Ne strnserm minile i traserm cte o duc de bere. De ce nu-i mrturisisem
omului acesta, nc din ajun, toat povestea?
Abia ne umplurm din nou paharele, c de afar se auzi mare trboi, vociferri,
chiote i ltrat de cini. Uile se izbir de perete i n prag aprur ase vljgani pe
ale cror fee se vedea ct ele colo c buser zdravn; toi erau afumai. Chipurile
lor brutale, straiele subiri, caracteristice Sudului, armele impresionante toate i
atrgeau luarea-aminte. Purtau fecare puc, pumnal, revolver sau pistol i, n
plus, atrnat la cingtoare, cte o crava din acelea cu care erau btui sclavii
negri. i fecare ducea de zgard cte o namil de dulu dintr-o ras crescut cu
grij n statele sudice i dresat pentru prinderea negrilor fugari. Acestor duli li se
spunea "butori de snge".
Fr s dea bun ziua, derbedeii ne aruncar nite priviri ncruntate, se tolnir
pe scaune fcndu-le s trosneasc, i trntir picioarele pe mas i, bocnind cu
tocurile cizmelor, l somar pe birta s se ocupe de ei.
Ai bere bun, m? strig unul.

30

Pe via i pe moarte
Birtaul confrm, speriat.
Adu s bem! comand individul.
Birtaul se retrase grbit, ca s-i serveasc pe nobilii si clieni. Fr nici o
intenie, l priveam pe haidul care vorbise. Acesta m observ. Sunt convins c
privirea mea nu avea nimic provocator, ns dumnealui cuta numaidect pricin s
se agate de cineva. mi strig:
Ce te zgieti aa la mine?
i ntorsei spatele, fr s rspund.
Bgai de seam! mi opti Old Death. tia-s rowdy, nite scandalagii de
pomin, probabil vtaf concediai de pe urma desfinrii sclavajului i ajuni fr
cpti. S-au adunat n band ca s se in de blestemii. Mai bine nu le dm nici
o atenie. Golim paharele i plecm.
Dar tocmai uoteala i displcu individului. Rcni spre noi:
Ce tot sufli acolo, n secret, mortciune btrn? Dac ai ceva de spus, apoi zii cu glas tare! Ori vrei s-i cscm noi gura?
Old Death sorbi din pahar i nu rspunse. Derbedeii i duser i ei paharele la
gur. Berea era ct se poate de gustoas, dar dumnealor, aflndu-se ntr-o veritabil
dispoziie de rowdy, o vrsar pe jos. Cel care vorbise adineauri ntrzie cu paharul
plin n mn.
Nu vrsai pe jos! i sftui el pe ceilali. Uite colea doi puiori crora poirca
asta pare s le plac. S le-o pasm lor!
Vrs paharul i ne mproc. Old Death se terse calm cu mneca. Eu, ns, nu
reuii s m stpnesc. Plria, gulerul, haina pe toate mi le udase. M adresai
gliganului:
V rog, sir, s nu se mai repete! Amuzai-v n familie, dac avei chef. Dar pe
noi lsai-ne n pace!
Nu zu! i adic ce-ar f dac v-a mai boteza o dat?
Asta s-ar vedea.
S-ar vedea? Uite c vreau s-o vd chiar acum! Birta, nc un rnd!
Ceilali rnjeau, aprobndu-l pe matador. Era clar c nu va ezita s repete
provocarea.
Pentru Dumnezeu, sir, nu v punei cu ei! cut Old Death s m tempereze.
V temei?
i-ai gsit! Dar tia, nici una, nici dou, pun mna pe arm. i curajul, orict
de mare ar f, nu te apr mpotriva unui glon miel. Apoi, punei la socoteal i
dulii.

31

Karl May Opere vol. 23


Indivizii i legaser cinii de picioarele mesei. Ca s nu m mproate iari pe la
spate, mi prsii locul i m aezai piezi, cu cotul drept spre ei.
Aha, i-a schimbat poziia! scrni derbedeul cel guraliv. Vaszic, vrea s se
apere. S-l vd eu numai c mic! l slobod numaidect pe Pluto al meu. Doar nu
l-am dresat degeaba!
Dezleag cinele, inndu-l numai de les. Birtaul nc nu venise cu berea; mai
era vreme s lsm pe mas banii pentru consumaie i s ieim. Dar bnuiam c
haimanalele ne-ar f tiat drumul i, n plus, aveam mndria mea: nu-mi convenea
s-o terg din faa acestui tip dezgusttor. "Vitejii" tia sunt n fond nite lai.
Bgai mna n buzunar i desfcui piedica revolverului. De btaie nu-mi psa;
tiam s pun la respect pe oricine. M ngrijorau, n schimb, cinii, dei mai
avusesem de-a face cu asemenea duli, nvai s sar la om. Oricum cu unul
singur tiam s-o scot la capt.
Sosi i birtaul. Aez sticlele pe mas i, plin de umilin, se adres btioilor
si musafri:
Gentlemeni, vizita dumneavoastr mi-e ct se poate de plcut, dar, v rog din
suflet, lsai pe demnii acetia n pace. Sunt i ei clieni, nu-i aa?
Mielule! l repezi unul. Te apucai s ne dai lecii de purtare? Stai c-i
potolesc eu febra!
i vrs n obrazul birtaului vreo dou sau trei pahare. Acesta nu zise nici ps,
socotind c e mai sntos s dispar din ochii lor.
i acuma, ia s-l vedem pe ludrosul de colo! hohoti adversarul meu. S-i
dm i lui poria!
inndu-i cu stnga dulul de curea, ddu s-mi verse paharul n cap. Dar eu
m ferii i, ridicndu-m de pe scaun, l ameninai cu pumnul.
Pluto, go on! o pe el! art dnsul n direcia mea, i slobozi cinele din les.
ntr-o clip, tocmai cnd dulul fcuse un salt ca de panter, m fcui una cu
peretele i m ferii n lturi. Cinele, nvlind orbete s-mi sfie beregata, se izbi
cu botul n zid. Venise cu atta for, nct izbitura l amei. l apucai la iueal de
picioarele dindrt, l ridicai n aer i, proiectndu-l de perete, i zdrobii cpna.
Se strni atunci un scandal nemaipomenit. Dulii ltrau i se zbteau s rup
curelele, beivanii njurau de mama-focului, iar stpnul potii ucise ddu s sar
la mine. ns Old Death, n picioare, i ndrept amndou pistoalele asupra
bandei dezlnuite:
Stop! Ajunge, boys! Nici o micare! Nu v atingei de arme c trag! V-ai nelat
n privina noastr. Eu sunt Old Death, cercetaul. Cred c-mi cunoatei numele.

32

Pe via i pe moarte
Iar acest tnr prieten al meu se teme de voi lot att de puin ca i mine. Luai loc i
bei n linite. Nu vri mna n buzunar c, pe legea mea, v mpuc!
Acest din urm avertisment se adresa unuia din gligani care dduse semne c
vrea s apeleze la revolver, mi scosesem la rndul meu pistolul. mpreun cu Old
Death dispuneam de optsprezece gloane. Pn ce vreunul din netrebnici ar f
apucat arma, l-am f cuminit. Btrnul westman devenise parc alt om. Statura
lui, de obicei ncovoiat, se ndreptase de-a binelea; ochii i scprau i toat
fptura lui exprima o drzenie capabil s te bage n speriei. Era de-a dreptul
comic ct de mititei se fcuser deodat provocatorii. Ce-i drept, mai mormiau cte
ceva n brbi, dar se retraser cu toii, cumini, la locurile lor. Btiosul de
adineauri nici nu ndrznea mcar s se apropie de cinele ucis, ca nu cumva s
treac prin dreptul meu.
Stteam nc aa, cu pistoalele pe mas, cnd apru n prag un nou client un
indian.
Purta o hain de piele alb, cu custuri roii tipic indiene i pantaloni din acelai
material, garnisii cu ciucuri bogai i cu pr de scalp. Nici o pat, nici urm de
murdrie pe vemntul lui. Picioarele-i fne erau nclate n mocasini mpodobii cu
perle i cu epi de mistre. De gt i atrnau pungua cu "medicamente", luleaua
pcii artistic crestat i o salb n trei iruri de gheare de urs cenuiu, dobndite,
desigur, cu ocazia vntorilor prin Munii Stncoi. Un bru lat, croit dintr-o ptur
scump de Santillo, i ncingea mijlocul subire. Din bru se iveau prseaua
cuitului i dou tocuri de pistol. n mna dreapt inea o puc cu dou evi i cu
patul btut n inte de argint. Capul i era descoperit, prul lung, des, de un negrualbstrui, mpletit cu cordelue din piele de arpe, se aduna ntr-o chic n form de
coif. Nici o pan de vultur, nici un semn distinctiv nu-i mpodobea cretetul; i
totui se vedea ct de colo c tnrul acesta trebuia s fe o cpetenie, un rzboinic
vestit. Proflul su grav, de o frumusee autentic viril, semna cu al unui roman;
doar c umerii obrajilor erau uor ieii n afar. Avea faa complet ras, buzele
pline, frumos desenate, iar pielea btea ntr-un cafeniu mat, deschis, cu o discret
suflare de bronz. Pe scurt, indianul acesta nu era altul dect Winnetou, cpetenia
apailor i fratele meu prin legmnt.
Sttu o clip n cadrul uii. Privirea-i ager, ntunecat, se plimb prin ncpere
i pe feele celor prezeni. Apoi tnrul se aez n vecintatea noastr, ct mai
departe de beivanii care nu-l scpau din ochi.

33

Karl May Opere vol. 23


Gata-gata s-i sar nainte, dar el dei m observase i, desigur, m
recunoscuse fcu pe indiferentul. Pesemne c avea motive serioase s se poarte
astfel; de aceea m oprii, arbornd o nepsare total.
Citeam pe faa lui c nelesese numaidect situaia. Privirea-i lunec iari, cu
oarecare dispre, asupra gliganilor; iar cnd ne vrrm la loc pistoalele i ne
aezarm din nou, un zmbet satisfcut, abia vizibil, i se aternu pe buze.
Personalitatea lui impunea att de mult, nct se fcu linite ca n biseric; ceea
ce trebuie s-l f convins pe birta c pericolul trecuse. i ii mai nti capul pe u,
apoi dup ce se asigur c nu are motive de team apru ntreg.
V rog, o bere! i se adres Winnetou, cu glasul lui plcut, sonor i cu cel mai
bun accent englezesc.
Gliganilor faptul li se pru curios. i apropiar capetele uotind ntre ei i
trgnd cu coada ochiului spre indian. Se vedea c nu-l prea vorbesc de bine.
Sosi i berea comandat de Winnetou. Acesta ridic paharul n dreptul geamului,
l studie ca un cunosctor n materie i sorbi cu sete.
Well! se adres birtaului, plescind din limb. Bun bere! Marele Manitu al
albilor i-a nvat multe meteuguri, i ntre acestea fabricarea berii nu e chiar cel
din urm.
S fe oare indian adevrat? l ntrebai n oapt pe Old Death, ca i cnd
habar nu aveam cine-i clientul cel nou.
Este! i nc ce indian! rspunse btrnul cu glas reinut, dar cu mult
convingere.
l tii cumva? L-ai mai vzut?
De vzut, nu. Dar l recunosc dup nfiare, dup vrst i mbrcminte. i
mai ales puca! Faimoasa puc de argint, care nu bate niciodat pe alturi! Avei
norocul s-l vedei pe un ef indian, cum nu e altul n ntreaga Americ de Nord. E
vorba de Winnetou, cpetenia apailor, cel mai nobil i mai de seam om dintre
pieile-roii. Numele lui circul pretutindeni, prin palate i colibe, pe la toate focurile
de tabr. Inteligent i drept, cinstit i devotat, mndru, viteaz fr pereche, meter
n mnuirea armelor, prieten sincer i ocrotitor al mulimii nevoiae, al oropsiilor,
indiferent de neam i culoare, Winnetou e cunoscut de-a lungul i de-a latul
Statelor Unite i chiar ht-dincolo peste grani, ca erou slvit i glorios al Vestului
Slbatic.
Dar de unde englezeasca lui perfect i inuta de gentleman?
Cltorete adeseori prin est. n plus, se spune c un nvat european, cznd
prizonier la apai i find tratat cu mult omenie, a hotrt s rmn printre ei i

34

Pe via i pe moarte
s-i educe. Acesta cic i-a fost dascl lui Winnetou. ns cu vederile lui flantropice
nu cred s-o f scos la capt. Probabil c-o f renunat i deczut cu vremea.
Btrnul vorbea foarte ncet. Abia nelegeam ce-mi spune. i totui Winnetou,
aezat la vreo trei metri distan, se adres noului meu amic:
Old Death greete. Dasclul alb venise la apai din propria lui dorin i
fusese primit cu toat dragostea Nici vorb s f deczut; dimpotriv, s-a simit
att de bine, nct n-a mai vrut s se ntoarc printre albi. Cnd a murit, i s-a
nlat un monument n jurul cruia strjuiesc stejarii vieii. A trecut dincolo, n
plaiurile de-a pururi verzi, unde cei dui nu cunosc ura i se desfat privindu-l pe
Manitu, Marele Spirit. Acolo l va revedea odat Winnetou, uitnd mizeria i
rutatea care domnesc aici, pe pmnt.
Old Death nu mai putea de bucurie c Winnetou l recunoscuse. Faa i radia:
Cum, sir, m cunoatei, tii cine sunt?
Nu v-am mai vzut pn acum, dar v-am ghicit din prima clip. Suntei un
scout al crui nume zboar pn dincolo de Las Animas.
i Winnetou i ntoarse iari ochii de la noi. Nici mcar cu o tresrire pe chipu-i
drz nu artase c ne-am cunoate. Acum edea linitit i medita; doar urechile
parc-i zvcneau uneori, trdnd atenia ncordat.
ntre timp, cei ase derbedei continuau s uoteasc, s se ntrebe din ochi, s
se aprobe reciproc. Pn la urm, pru c luaser o hotrre. Nu-l cunoteau pe
Winnetou i nici din vorbele sale nu-i ghicir identitatea. n acelai timp, ca s
repare ruinea de adineauri, voiau s arunce asupra lui toat ura lor nestpnit
mpotriva indienilor, i imaginau, probabil, c mie i lui Old Death nici prin gnd
nu ne va trece s-i lum aprarea; nefind direct provocai, trebuia, dup obiceiul
locului, s stm deoparte i s asistm impasibili la maltratarea moral a unui om
panic. Aadar, unul dintre gligani acelai care m apostrofase pe mine se
ndrept agale i sfdtor spre indian. Eu mi scosei repede pistolul i l aezai pe
mas, ca s-l am la ndemn.
Nu e nevoie mi opti Old Death. Un Winnetou tie s dea de-a berbeleacul
chiar i de dou ori pe-atia derbedei.
Individul se propi n faa apaului, i puse minile n old i rcni:
Ce te plimbi prin Matagorda, m, piele-roie? Slbaticii n-au ce cuta printre
noi!
Winnetou nici nu-l privi, i duse paharul la gur, bu niel i l aez la loc,
plescind din limb.

35

Karl May Opere vol. 23


N-auzii ce-am spus, rou afurisit? strui mnios scandalagiul. Vreau s tiu
ce caui aici! Umbli s ne iscodeti, spionule? Suntei de-ai lui Juarez, javra aceea
cu piele roie ca i a voastr. Noi, ns, inem cu Max, cu mpratul. Iar pe voi
spnzurtoarea o s v mnnce. Dac nu strigi cu noi "Triasc mpratul Max!" i
punem laul de gt!
Nici acum Winnetou nu-i rspunse. Nici o fbr nu se clinti pe faa lui.
M-nelegi, cine, ori ba? Rspunde imediat! se rsti derbedeul scos din
rbdri i i propti pumnul n umr.
Atunci trupul zvelt al indianului ni ca un fulger.
terge-o! porunci el cu glas tuntor. Nu permit coioilor s latre la mine!
"Coiot" e denumirea unui lup de prerie foarte la i socotit ndeobte drept cel mai
dezgusttor dintre animale.
Indienii i folosesc numele drept ocar exprimnd dispreul nelimitat.
Cum ai spus? Coiot? url provocatorul. Asta mi-o plteti chiar acum!
Ct ai clipi, i scoase pistolul. Dar atunci se petrecu ceva la care btuul nu se
ateptase: Winnetou l pocni peste mn, arma sri ct colo i scandalagiul se trezi
umflat de mijloc, ridicat n aer i zvrlit ca o minge prin fereastra care se fcu
ndri. "Viteazul" zbur tocmai n strad.
Lucrurile se petrecur cu o rapiditate pe care nu sunt n stare s o descriu.
Zdrngnitul cioburilor, glgia cinilor, strigtele turbate ale derbedeilor toate la
un loc iscar un trboi infernal, pe deasupra cruia se auzi totui glasul limpede i
puternic al lui Winnetou. Artnd spre geam, apaul rosti ctre haita furibund:
Mai dorete careva? N-are dect s se anune!
Apropiindu-se prea mult de unul din duli, acesta ddu s-l mute, dar apaul i
trnti un picior, nct animalul se vr schelind sub mas. Btioii vtaf se
retraser intimidai i tcui. Winnetou i supraveghea cu minile goale, fr nici o
arm. Singur persoana lui impunea tuturor. Nimeni nu ndrznea s sufle o vorb.
Apaul semna cu un mblnzitor care intr n cuca plin de fare i le domin
doar cu ochii si teribili.
Deodat, ua sri n lturi i n prag rsri "eroul" proiectat prin fereastr; avea
pe alocuri obrazul zgriat i lovit. Rcnind de furie, nvli cu cuitul asupra lui
Winnetou. Apaul nu fcu dect o uoar fent i, fulgertor, i prinse ca ntr-o
menghine mna narmat. Apoi l strnse ca i adineauri de mijloc i, sltndu-l n
sus, bufni cu el de podea. Gliganul rmase lat, fr cunotin. Nimeni dintre ai
lui nu ndrzni s-i sar n ajutor. Winnetou, ca i cnd nimic nu s-ar f ntmplat,
apuc linitit paharul i i goli dintr-o sorbitur. Fcu apoi semn birtaului care se

36

Pe via i pe moarte
pitise speriat dup tejghea, scoase de la bru o pung de piele i-i puse n palm un
bob ct aluna, galben i lucios:
Poftim, pentru bere i pentru geamul spart, master! Dup cum vedei,
"slbaticul" nu ezit s-i achite datoriile. S sperm c i domnii "civilizai" i vor
plti consumaia. Ei, cic, interzic unui "rou" s ad aici. Dar Winnetou,
cpetenia apailor, nu pleac de teama lor, ci pentru c tie c, din pcate, numai
faa li-e alb, nu i sufletul. Pe scurt, mi-e scrb de o asemenea societate.
i lu puca de argint i, fr a se uita la nimeni, prsi birtul. Nici mcar spre
mine nu-i ntoarse ochii.
Acum, derbedeii se nsufleir din nou. Dar preau mai mult curioi dect
suprai pentru hapul ce-l nghiiser; nu le psa nici de camaradul lor ntins pe
jos. i interesa mai ales bobul din palma birtaului.
Un nugget lmuri acesta, artndu-le bucica de aur. Po puin doisprezece
dolari. Mi-a pltit geamul mprtete; de altfel, sticla era cam ubred i crpit.
Ce s spun, indianul pare doldora de nuggei.
Banda de rowdy comenta cu invidie faptul c o piele roie posed atta aur. i
treceau nuggetul din mn-n mn, cntrindu-l n fel i chip. Iar noi, proftnd de
ocazie, pltirm consumaia i plecarm.
Ei, master, ce zicei de apaul nostru? m ntreb Old Death dup ce ne
vzurm n siguran. Oare-i mai gseti pereche n lume? S-au speriat de el ca
vrbiile de erete. mi pare ru c nu-l mai zresc nicieri. L-am f putut nsoi o
vreme. Tare a vrea s tiu ce treburi are pe-aici i dac a tras la vreun hotel! n
orice caz, trebuie s-i f priponit undeva calul; nu se poate apa fr cal, cu att
mai puin cnd e vorba de Winnetou. n ce v privete, sir, v-ai descurcat binior,
n-am ce zice. Era ct pe-aci s intru la griji, Indivizii de soiul sta sunt ai dracului
de primejdioi. Dar modul n care ai dat gata cinele m face s sper c vei iei
curnd din tagma greenhorn-ilor. Ia te uit c am i ajuns la hotel! Vrei s intrm?
Eu, unul, n-a avea poft. Un trapper btrn ca mine nu se nchide cu plcere ntre
patru perei; prefer s stau sub cerul liber. Haidei s mai admirm Matagorda.
Altfel nu prea tiu cum s ne omoram vremea. Sau poate v-ar ispiti vreun joc?
Nu. Nu sunt juctor, nici nu am intenia s ajung.
Prea bine, tinere! Aici mai toat lumea joac. n Mexic e i mai i. Acolo joac
i brbat, i femeie, i pisic, i oarece, iar cuitele nu ruginesc n teac. Aadar, s
hoinrim niel. Pe urm lum masa i tragem un pui de somn. n ara asta
binecuvntat nu poi s tii unde i cum ai s te odihneti a doua zi.
Chiar aa de ru s fe?

37

Karl May Opere vol. 23


Uitai, sir, c ne gsim n Texas, unde lucrurile nc nu s-au linitit nici pe
departe! S lum, de pild, cazul nostru. Noi vrem s ajungem la Austin; dar e
foarte problematic dac vom ajunge. Furtuna din Mexic s-a rostogolit i peste Rio
Grande. Se petrec evenimente neobinuite i, n plus, trebuie s inem seama i de
toanele lui Gibson. Dac i-a venit cumva n minte s-i ntrerup voiajul spre Austin
i s coboare mai tii unde? Atunci vom f nevoii s-l imitm.
Dar cum vom afla dac a cobort de pe vas?
Va trebui s ntrebm din om n om. Vaporul nu se prea grbete pe Colorado,
ca de pild pe Mississippi sau pe alte fluvii. Avem la fecare oprire un scurt rgaz
pentru cercetri. Nu stric s ne deprindem i cu ideea c va trebui, poate, s
coborm pe mal n vreo pustietate fr orae i hoteluri.
ntr-un asemenea caz, ce m fac cu bagajele mele?
ntrebarea l fcu s rd copios.
Bagaje! Ha-ha-ha! Geamantanul e o rmi preistoric. Oamenii cu scaun la
cap nu car dup ei asemenea balast. Dac m-a f apucat s-mi complic existena
cu toate nimicurile necesare n cltoriile i hoinrelile mele, atunci n-a f ajuns
prea departe. Luai numai ce v trebuie pentru moment, restul vi-l cumprai pe
parcurs. Dar ce lucruri grozave ducei n drcia aia de geamantan?
Haine, rufe, obiecte de toalet, recuzit pentru deghizare i altele.
Astea-s foarte bune, dar le poi cumpra peste tot. Iar unde nu se gsesc,
nseamn c nu e nevoie de ele. Pori cmaa pn o faci praf i apoi ii iei una
nou. Obiecte de toalet? Nu mi-o luai n nume de ru, sir, ns peria de cap sau
de unghii, pomezile sau lipiciul pentru musti i alte asemenea bazaconii l
dezonoreaz pe brbat. Recuzit pentru deghizare? Haida-de! Poate s v f folosit
pe unde ai trecut, dar aici nu mai are rost s v ascundei identitatea sub peruc.
Asemenea romantice naiviti nu v apropie de el. Aici se cere s-l dibuii pe
Gibson i s operai rapid. i
Se opri i, msurndu-m din cretet pn-n tlpi, observ amuzat:
Aa cum artai acum, v putei prezenta fr sfal n salonul celei mai
elegante lady, sau la teatru. Dar Texasul nu seamn cu un budoar sau cu o loj. E
foarte posibil ca peste vreo dou-trei zile frumosul dumneavoastr costum s ajung
zdrene i jobenul de pe cap s se transforme n armonic. Parc tii ce vrea
Gibson, ncotro se va duce? Nici vorb s rmn n Texas! Intenia lui e s dispar,
s ias dintre graniele Statelor Unite. Faptul c a apucat direcia cunoscut ne
arat limpede c are de gnd s treac n Mexic. n zpceala de acolo te pierzi uor
prin mulime i nimeni, nici chiar poliia, nu e n stare s te dibuie.

38

Pe via i pe moarte
S-ar putea s avei dreptate. Cred ns c, dac voia s treac n Mexic, i era
mai comod s plece direct spre un port mexican.
Absurd! Trebuia s fug att de repede din New Orleans, nct s-a repezit la
primul vapor care ridica ancora. i apoi nu uitai c porturile mexicane sunt
ocupate de francezi. De unde tii c lui Gibson i-ar conveni s dea ochii cu ei? Nare alegere. Trebuie s cltoreasc pe uscat i, n orice caz, va f destul de detept
s nu se foiasc n vzul lumii prin oraele mari. De aceea e posibil s ocoleasc i
Austinul, debarcnd pe traseu n vreun alt port. Vaszic, el se ndreapt spre Rio
Grande, clare, frete, printr-o regiune puin populat. Iar dumneavoastr, nu-i
aa, o s-l urmrii n costumul acesta impecabil, cu joben i geamantan? Dai-mi
voie s rd!
l aprobam n sinea mea, dar nu-mi fcea deloc plcere c i rde ele frumosul
meu costum. El zmbi i m btu cu palma pe umr!
Nu regretai, sir. Fii cuminte i desprii-v de aceste haine nepractice.
Cutai un negustor, vindei-i tot calabalcul inutil i cumprai alte haine.
Procurai-v neaprat un costum trainic de vntoare. Cred c banii nu sunt o
problem, nu-i aa? nseamn c totul e n ordine. Dai-le naibii de iretlicuri
poliiste! Suntei clre? tii s tragei cu arma? Atunci v trebuie i un cal. Dar
aici, lng coast, nu face s-i cumperi unul. Aici caii sunt scumpi i proti. Mai n
interiorul rii orice fermier i vinde un animal cumsecade. aua ns trebuie s v-o
luai de aici.
Aoleu! S umblu i eu cu aua-n spinare?
De ce nu? E ruinos? Cui ce-i pas c m car cu aua? Nimnui! Dac-mi
place, trsc dup mine i o canapea, ca s dorm pe moale n prerie sau n pdurile
neumblate. Rde careva, i dau una, de vede stele verzi. Numai ticloia i tmpenia
sunt ruinoase. Presupunei, de pild, c Gibson a cobort undeva mpreun cu
William, a fcut rost de cai i s-a tot dus. S vedei atunci ce nseamn s ai o a la
ndemn! M rog, facei cum dorii, dar dac v convine tovria mea, ascultai ce
v spun i hotri-v repede!
Fr s mai atepte rspuns, m apuc de bra, m rsuci i mi art cldirea
unei prvlii purtnd, sus, frma cu litere de un cot: "Store for all things", magazin
universal. M trase dup el pn la intrare, mi ddu brnci nuntru, mai-mai s
ncalec nite butoaie cu scrumbii, i m urm zmbind pe sub musta.
Inscripia de pe frm nu minea. Magazinul era foarte mare i avea ntr-adevr de
toate, inclusiv ei i puti.

39

Karl May Opere vol. 23


Se desfur apoi o scen original. Parc eram un colar nsoit de tatl su,
stnd naintea tarabei de blci i abia cuteznd s-i exprime dorinele. Vrndnevrnd, biatul trebuia s accepte alegerea ce o face btrnul potrivit experienei
sale. De la bun nceput, Old Death pusese condiia ca negustorul s primeasc
drept plat costumul meu, plus coninutul geamantanului. Omul se declar de
acord i trimise un vnztor s-mi aduc bagajul. Apoi lucrurile mele fur evaluate
i Old Death porni prin magazin s aleag cele de trebuin. mi alese nite
pantaloni din piele neagr, o pereche de cizme nalte cu pinteni, o cma roie de
ln, vest de aceeai culoare, prevzut cu o mulime de buzunare i buzunrae,
un fular negru, clduros, un surtuc vntoresc din piele de cerb nevopsit, un bru
de piele lat de dou palme, cartuier, pung de tutun, busol, pip i nc vreo
douzeci de alte obiecte cluni n locul ciorapilor, un sombrero uria, o ptur
de ln cu spintec tur pentru respiraie, un lasou, un cornet cu pulbere, o
scprtoare, un cuit, o a cu coburi i fru. Trecurm apoi la alegerea putii. Old
Death nu era amator de nouti. Neglija produsele mai recente i se opri la o
carabin veche pe care eu, n nici un caz, n-a f pus ochii. Cercetnd-o atent, cu
morg de mare specialist, o ncarc, iei n strad i ochi de la mare distan
titirezul de pe acoperiul unei case. Glonul nimeri.
Well! aprob el satisfcut. Asta i va face datoria. A fost cndva pe mini bune,
i face mai mult dect toate plesnitorile onorate astzi cu numele de puc. Dup
mine, arma asta e lucrat de un meter serios i sper c-l vei cinsti cum se cuvine.
Acuma ne mai trebuie o matri pentru turnat plumbul i gata! Plumb se gsete. O
s facem la gloane s bgm tot Mexicul n speriei!
Cumprai i alte mruniuri, ca, de pild, batiste, pe care Old Death frete c le
gsi de prisos, apoi trecui ntr-o ncpere alturat ca s m schimb. Cnd revenii,
btrnul m msur cu vdit satisfacie.
Sperasem ntructva c se va oferi s-mi duc el aua, dar nici prin gnd nu-i
trecu. Mi-o urc n spinare, nghiontindu-m pe u afar.
S-a fcut! m tachina el n faa prvliei. Vedei i dumneavoastr dac e cazul
s v ruinai! Orice om sntos la cap v va lua drept un foarte onorabil
gentleman. Iar de ceilali ce v pas?
Acum nu mai aveam nici un avantaj fa de Old Death: trebuia s-mi port cu
rbdare ponosul pn la hotel, n timp ce dnsul pea lng mine fudul i,
probabil, foarte amuzat c ajunsesem n postur de hamal al propriului meu
calabalc

40

Pe via i pe moarte
La hotel, Old Death se puse pe somn. Eu ns plecai n cutarea lui Winnetou. V
imaginai ct bucurie mi provocase neateptata revedere. M stpnisem anevoie
ca s nu-i sar de gt. Cum de ajunsese la Matagorda i ce treburi l-au mnat
ncoace? De ce se prefcuse c nu m cunoate? Avea, desigur, vreun motiv. Dar
care anume?
Fr ndoial c dorea, ca i mine, s ne ntlnim i s discutm. Poate c m
atepta chiar undeva. Cunoscndu-i obiceiurile, nu era exclus s dau de el.
Imposibil s nu f descoperit la ce hotel am tras. Acuma va f pndind prin preajm.
Ocolii deci cldirea i ddui n spatele ei de un cmp deschis. i, ntr-adevr,
Winnetou era acolo, la cteva sute de pai de mine. Sta rezemat de un arbore. Cnd
m zri, o lu agale spre pdure. l urmai. Acolo, sub rmuri, m ntmpin cu
braele ntinse i cu faa luminat de bucurie:
Charley, dragul meu frate! Ce fericire pentru inima mea c te-am regsit! Aa
se bucur dimineaa cnd, dup trecerea nopii, rsare soarele!
M strnse la piept i m srut.
Dimineaa tie c soarele trebuie s rsar i vorbii la rndul meu noi
ns nici n-am bnuit c ne vom ntlni pe aceste meleaguri. Sunt i eu fericit c te
vd!
Ce caui, ce vnt te aduce? Ai vreo treab la Matagorda, sau eti n trecere spre
Rio Pecos?
Am venit ncoace cu o misiune.
Oare fratele meu alb nu-mi poate spune i mie despre ce-i vorba? N-ai vrea smi povesteti pe unde ai umblat de cnd ne-am desprit la Red River?
M conduse mai n adncul pdurii. Ne aezarm pe nite buturugi. i stnd aa,
umr lng umr, i povestii toate paniile mele. Winnetou m ascult cu toat
atenia i apoi rosti:
Cnd te-am ajutat s termini msurtorile pentru calul de foc, am fcut-o
numai ca s poi ncasa banii ce i se cuveneau. i iat c uraganul i-a rpit toat
averea! De-ai vrea s rmi printre rzboinicii apai, care te ndrgesc i te
stimeaz, n-ai mai duce niciodat lips de bani. n orice caz, ai fcut bine c nu mai ateptat la Saint Louis, la meterul i prietenul Henry. Eu n-a f venit acolo i nu
ne-am f ntlnit.
L-ai prins cumva pe uciga, pe Santer?
Nu. Spiritul ru l-a ocrotit, iar Manitu nu mi-a stat n ajutor. Santer s-a
refugiat la militarii din sud i a disprut fr urme. Dar ochiul meu l va gsi i
atunci nu-mi mai scap! M-am ntors la Rio Pecos fr s-l f pedepsit pe uciga.

41

Karl May Opere vol. 23


Toat iarna rzboinicii notri au jelit moartea lui Inciu-Ciuna i a surorii mele. A
trebuit apoi s strbat clare mari deprtri, s trec pe la toate triburile apailor i
s-i mpiedic de la aciuni pripite, cci voiau s treac n Mexic i s ia parte la
luptele de acolo. Ai auzit de Juarez, preedintele din neamul indienilor?
Da.
i cine crezi c are dreptate, el sau Napoleon?
El.
Suntem ntr-un gnd. Dar s nu m ntrebi ce caut aici, n Matagorda. Va
trebui s pstrez taina chiar i fa de mine. I-am fgduit personal lui Juarez, cu
care m-am vzut la El Paso del Norte. Spune-mi, vrei s mai continui urmrirea
celor dou fee palide, dei ne-am regsit aici?
Trebuie! M-ar bucura nespus dac ai veni i tu cu mine. Ce zici, e posibil?
Nu. Sarcina mea e tot att de nsemnat ca i a ta. Mai rmn aici pn
mine, cnd iau vaporul spre La Grange. De acolo, trecnd pe la Fortul Inge, ajung
la Rio Grande del Norte.
nseamn c plecm cu acelai vapor: numai nu tiu pn unde. Oricum,
mine vom mai f mpreun.
Asta nu.
Cum aa?
Nu vreau s-mi amestec fratele n treburile mele; de aceea m-am i purtat
adineauri ca i cnd am f strini. i pe urm, n-am vrut s-i vorbesc n faa lui
Old Death.
Dar ce ai cu el?
I-ai spus c eti Old Shatterhand?
Nu. Nici nu s-a pomenit ntre noi de numele acesta.
Totui, l cunoate cu siguran. Tu ai lipsit mult timp i nu tii ct se discut
despre tine n Vest. Nici vorb ca Old Death s nu f auzit de Old Shatterhand.
Numai c te-a luat drept un greenhorn, nu-i aa?
Exact.
Ce mai surpriz va f pentru el cnd va afla cine este greenhorn-ul! Ei bine,
plcerea asta n-a vrea s i-o stric. De aceea s nu ne vorbim nici pe vapor: nu ne
cunoatem i gata! Las' c discutm noi pe ndelete dup ce-l gseti pe William
Ohlert i pe escrocul care l-a rpit. Dar te ntorci pe urm la noi, aa cred?!
Desigur.
Atunci, drag Charley, s ne desprim! Mai sunt ateptat de nite fee palide.

42

Pe via i pe moarte
Se ridic. Trebuia s-i respect secretul. Ne luarm rmas bun n sperana unei
revederi apropiate.
A doua zi, nchiriind doi catri, strbtui mpreun cu Old Death drumul pn la
vapor. Animalele ne scutir de povara cea mai grea: transportul eilor.
Vasul nostru era construit dup sistemul american, care permite plutirea uoar
la suprafaa apei. Numeroi pasageri se i aflau pe bord. Urcarm i noi traversnd
pasarela cu eile n spinare. Atunci auzirm un glas apsat:
By Jove! Pe Jupiter! Uite nite catri nuai, care umbl n dou picioare!
Cine-a mai vzut aa drcie? Facei loc, oameni buni! Vri-i n cal! Dobitoacele nau ce cuta printre gentlemeni!
Glasul ne era cunoscut. Pe locurile cele mai bune, la clasa nti, protejate de un
acoperi de sticl, edeau derbedeii aceia rowdy cu care ne ntlnisem n ajun. Iar
injuriile le rostise chiar scandalagiul de ieri, care prea s fe conductorul bandei.
M dirijai dup Old Death. Cum dnsul nu reaciona de fel, fcui i eu ca i cnd na f auzit insulta. Ne aezarm n faa lor, mpingnd eile sub banchet.
Btrnul se fcu comod, scoase pistolul, i trase piedica i l puse alturi. Eu i
urmai exemplul.
Indivizii uoteau ntre ei, fr s mai ridice glasul ctre noi. Dulii erau i ei
prezeni, minus unul, frete. eful scandalagiilor ne tot privea dumnos pe sub
sprncene. edea cam ncovrigat, pesemne din cauza zborului su original prin
fereastr i a modului puin amabil n care l tratase Winnetou. I se mai cunoteau
pe obraz zgrieturile provocate de sticl.
Cnd controlorul ne ntreb de inta cltoriei, Old Death l lmuri c plecm la
Columbus; de fapt, aa scria i pe biletele noastre. La nevoie, puteam plti diferena
ca s plecm mai departe. ns btrnul Death era convins c Gibson nu s-a
deplasat chiar pn la Austin.
Tocmai la cel de-al doilea semnal de plecare, apru un nou pasager: Winnetou.
Clrea un armsar negru, de o rar frumusee, dichisit cu cpstru indian. Trecu
pasarela i, ajuns pe bord, desclec ducndu-i calul spre partea din fa a
covertei, n spaiul rezervat animalelor i prevzut cu un paravan nalt de scnduri.
Apoi, ca i cum n-ar f luat pe nimeni n seam, se aez lng parapet. Derbedeii l
priveau chiondr. Se tot, vnzoleau pe locurile lor, tueau tare, doar-doar i vor
atrage atenia. Dar n zadar. Winnetou, sprijinit n eava putii, edea ca i absent,
pe jumtate ntors cu spatele la ei.
Se ddu i al treilea semnal. Vasul mai ntrzie puin, n ateptarea vreunui
pasager de ultim clip, apoi roile se puser n micare i pornirm n larg.

43

Karl May Opere vol. 23


Cltoria noastr decurgea normal, n deplin pace. Ajunserm la Wharton, unde
coborr civa pasageri i se urcar n schimb alii, mult mai numeroi. Old Death
iei pentru cteva minute pe chei, ca s se informeze la administraia portului dac
nu cumva Gibson trecuse pe acolo. Rspunsul fu negativ. Acelai rspuns l
primirm mai apoi i la Columbus, ceea ce ne determin s ne prelungim biletele de
drum pn la portul La Grange. De la Matagorda la Columbus vasul parcursese o
distan echivalent cu vreo cincizeci de ore de mers pe jos. Aici ajunserm ctre
sear. n tot acest timp Winnetou nu se micase din loc dect o singur dat, cnd
i adap armsarul i i ddu grune de porumb.
Cei ase rowdy preau s se f calmat n privina noastr. ncercar s intre n
vorb cu noii cltori, dar acetia i tratau cu destul indiferen. Gliganii se
bteau n piept, flindu-se cu convingerile lor antiaboliioniste, interesndu-se de
opinia celorlali i bruftuluindu-i cnd aveau alt prere. Curgeau din gura lor
expresii ca "republican afurisit", "slugoi" i altele nc mai tari. Astfel, scrbii,
oamenii se retraser n sine i nu le mai ddur nici o atenie. Probabil c de aceea
zurbagiii renunar s se mai lege de noi: vedeau c vor f lipsii de sprijinul
celorlali pasageri. Dac-ar mai f gsit pe bord i ali secesioniti, atunci, hotrt
lucru, ar f fcut-o lat.
Dar iat c la Columbus coborr muli dintre cltorii panici i se urcar nite
indivizi penibili. ntre alii se ivir pe pasarel, cltinndu-se, vreo cincispre-zecedouzeci de beivani care nu prevesteau nimic bun. Cei ase rowdy i ntmpinar
cu exclamaii de bucurie. Acestora li se asociar i ali noi venii pn cnd, n cele
din urm, forele turbulente devenir majoritare. Zurbagiii tropiau, se tolneau pe
bnci, se mbrnceau fr s le pese de nimeni, fcnd totul ca i cnd ei ar f fost
stpnii absolui ai vasului. Cpitanul i lsa n pace. Gsea, probabil, c lucrul cel
mai bun e s nu-i bage n seam ct vreme nu-l stingheresc n treburile lui.
Pasagerii n-aveau dect s se descurce i s se apere cum or ti. Acest cpitan nu
avea nimic din nfiarea yankeilor. Era cam corpolent, lucru rar la americani, iar
pe obrajii lui buclai, rumeni, struia un surs de bonomie
Cei mai muli dintre secesioniti trecur n restaurantul vasului. Rzbtea de
acolo un zgomot infernal. Se sprgeau sticle. Deodat nvli afar un negru
vitndu-se. Era, probabil, chelner. Se cr sus, pe puntea de comand, i
raport cpitanului c zurbagiii l btuser cu cravaa i c ameninau s-l
spnzure de coul vaporului.

44

Pe via i pe moarte
Abia acum situaia ncepu s-l ngrijoreze pe cpitan. Se convinse mai nti c
vasul nainta pe direcia just, cobor apoi scria i ddu s intre n restaurant.
Chiar atunci i iei n cale crmaciul. Se oprir lng noi, nct auzii toat discuia.
Cpitane raport subalternul nu mai putem sta nepstori. tia pun la
cale blestemii. Spunei, v rog, indianului s coboare n primul port. Au de gnd
s-l spnzure. Se pare c ieri s-a cam rfuit cu unul din ei. Afar de asta, e vorba i
de doi albi, nu tiu care anume. Vor s-i lineze. Cic au fost de fa i ei la btaia
de ieri i ar f spioni de-ai lui Juarez.
Ei drcia dracului! Nu-i glum! Care or f albii aceia?
i cpitanul i roti ochii n jur.
De noi e vorba, sir! l lmurii, ridicndu-m de pe banchet i apropiindu-m
de el.
Aa? Pi dac dumneavoastr suntei spion de-al lui Juarez, atunci eu sunt
gata s nghit vaporul cu pasageri cu tot! exclam el, cntrindu-m cu toat
competena.
Nici prin vis nu mi-a trecut s fu spion! Eu nu m sinchisesc de politic
Trebuie s v punei n siguran. Acostez chiar acum i dumneavoastr
prsii vasul.
n nici un caz! Sunt obligat s-mi continui drumul i n-am timp de pierdut.
Neplcut afacere! Dar, stai niel!
Se apropie de Winnetou i-i spuse ceva. Apaul ascult i, refuznd din cap, i
ntoarse spatele. Cpitanul veni iari spre noi, necjit.
tiam eu c indienii tia sunt tare ncpnai. Nu vrea nici el s coboare.
nseamn c domnii vor pi-o ru de tot interveni ngrijorat crmaciul.
Bezmeticii aceia nu glumesc. Iar noi, o mn de oameni, nu le putem face fa.
Cpitanul czu pe gnduri. Apoi chipul i se lumin: se cunotea c-i venise o idee
fericit.
Am s le joc mgarilor un renghi de care s-i aminteasc mult vreme.
Dumneavoastr procedai cum v spun eu. nti de toate, nu v folosii de puti.
Bgai-le sub banchet, lng ei. Orice apel la arm n-ar face dect s strice
lucrurile.
All devils! Pe toi dracii! i iei din fre Old Death. Adic s ne lsm linai?
Nicidecum. Dumneavoastr v aprai i att. Stai n defensiv. La momentul
oportun, intervin eu i le aplic o metod cu efect sigur. Las' c-i rcorim noi pe
aceti netrebnici! i mbiem. Bizuii-v pe mine! N-avem timp de prea multe
explicaii. Iat-i, vin ncoace!

45

Karl May Opere vol. 23


ntr-adevr, derbedeii urcau scara spre covert. Cpitanul plec n grab de lng
noi i, n oapt, ddu dispoziii crmaciului. Acesta alerg la eful echipajului, n
preajma cruia se aflau doi timonieri. Dup cteva momente, l vzui uotind cu
cltorii panici: le comunica nite instruciuni. Dar nu mai trsei cu urechea,
deoarece, mpreun cu Old Death, mi ndreptasem toat atenia asupra
secesionitilor. Observai doar c, n mai puin de zece minute toi pasagerii se
mutar n partea din fa a covertei.
Cum ieir din restaurant, derbedeii ne i nconjurar. Noi, respectnd indicaiile
cpitanului, nici nu ne atinserm de arme.
Uite tipul! strig eful scandalagiilor, artndu-m pe mine. Spion al Nordului,
omul lui Juarez! Ieri era mbrcat ca un gentleman; acum o face pe vntorul. De
ce-i schimb costumele, hai? Mi-a ucis cinele i, alturi de stalalt, m-a
ameninat cu pistolul!
Spion, spion! urlar toi, fcnd un trboi grozav. Se vede dup cum se
deghizeaz S constituim un tribunal! S le punem treangul de gt! Jos cu
Statele din Nord! Jos cu iscoadele lor!
Ce facei, gentlemeni? interveni atunci cpitanul, strignd de sus, de pe
puntea de comand. Pstrai ordinea pe bord! Nu v legai de pasageri!
Ia ine-i gura, sir! i rspunse unul din hait. Parc noi nu vrem ordine?! Asta
i facem! Ori intr cumva n obligaiile dumitale s-i ocroteti pe spioni?
Obligaia mea e s-i transport pe toi pasagerii care sunt n regul cu biletele.
Chiar i secesionitii pot cltori pe vasul meu dac au bilete i se poart
cuviincios. Asta e datoria mea. ns dac tulburai ordinea, v scot la mal i n-avei
dect s notai pe uscat pn la Austin.
Derbedeii izbucnir n rs. Parc nechezau cu toii. Old Death i cu mine eram
att de nghesuii, nct abia ne mai puteam mica. Protestam, frete, dar vocile
noastre se pierdeau n urletul dezlnuit al bandei. Furm mpini pn ht spre
coul fumegnd al vasului. Voiau s ne spnzure. Coul era prevzut din loc n loc
cu crlige de fer prin care treceau funii solide. Aadar, un dispozitiv ct se poate de
adecvat pentru inteniile loc Nu aveau dect s slobozeasc un pic funiile, i,
fcndu-le la, s ni le petreac pe dup gt. Acolo ne ngrmdir huliganii i
alctuir la repezeal un tribunal, care atingea culmea ridicolului. Cred c nici nu
se ntrebar mcar de ce nu schiam vreun gest de aprare. Vedeau doar c purtm
cuite i pistoale asupra noastr i c, totui, nu ne servim de ele.
Old Death fcea eforturi uriae ca s par linitit. Mai-mai s pun mna pe
pistol, dar privirea cpitanului l readuse la realitate.

46

Pe via i pe moarte
Ascultai! zbier capul bandei ctre ai si. E limpede c avem de-a face cu nite
blestemai care submineaz Statele din Sud. Ce caut ei aici, n Texas? Sunt spioni
i trdtori. S-i lichidm, scurt pe doi!
Propunerea fu aprobat glgios. Cpitanul vasului i mai avertiz o dat n mod
serios, dar nu obinu nimic. Derbedeii i rser de el. i puser apoi ntrebarea
dac s-l judece concomitent i pe indian, sau s ne spnzure mai nti pe noi.
Deciser s fe chemat i Winnetou. "Preedintele" tribunalului trimise doi "membri"
s-l aduc.
mpresurai cum eram, nici nu-l vzurm pe tnrul apa. Auzirm doar un
strigt puternic. Winnetou doborse pe unul din gliganii trimii dup el, iar pe al
doilea l aruncase peste bord. Apoi dispru n cabina crmaciului, construit din
plci de fer i situat lng carcasa roilor. Printr-un ochi al cabinei miji curnd
eava dubl a putii sale de argint.
Firete c ntmplarea strni mare tmblu. Se repezir toi la parapetul
vasului, rugndu-l pe cpitan s trimit o barc de salvare dup camaradul lor
expediat n ap. Cpitanul le ndeplini rugmintea. Un matroz sri n barca fxat la
pupa, o dezleg i vsli ctre gliganul care se zbtea n valuri. Din fericire, acesta
tia oarecum s noate i se meninea la suprafa.
Old Death i cu mine rmaserm singuri. Deocamdat, scpasem de
spnzurtoare. Crmaciul i ceilali matrozi stteau cu ochii int la cpitan. Acesta
ne fcu semn s venim mai aproape i ne spuse cu glas reinut:
Atenie, domnilor! i mbiem ndat. Dumneavoastr rmnei fr nici o grij
pe bord. i facei glgie, ct mai mult glgie!
Ddu ordin s se opreasc mainile i vasul pluti ncet ctre malul drept. Era
acolo un banc de nisip, pe care l lingea lene apa destul de srac a fluviului. Un
semn al cpitanului i crmaciul, zmbind complice, ndrept vasul spre banc.
Un scrnet dedesubt, o izbitur nct unii din pasageri se trezir pe jos i iatne proptii n mal. Acum toat atenia celor ce urmreau barca de salvare i
schimb obiectul. Cltorii panici, informai i instruii din vreme, ipau de mamafocului, ca i cnd le-ar f sunat ceasul morii. Iar derbedeii, creznd c e vorba de
un accident, strigau la rndul lor ca din gur de arpe. Atunci veni fuga unul din
matrozi i, fcnd-o pe speriatul, i raport cpitanului :
Ap n cal, domnule cpitan! Prova s-a rupt n dou! Cteva minute, i vasul
se scufund!
Suntem pierdui! exclam cpitanul. Se salveaz cine poate! Apa nu e adnc.
Repede, spre mal!

47

Karl May Opere vol. 23


Cobor de pe punte, i scoase la iueal haina, vesta, chipiul, i trase cizmele din
picioare i sri peste bord. Apa i ajungea numai pn, la gt.
Jos! Srii! strig el. Mai e nc vreme. Dac vaporul se scufund, s-a zis cu
noi!
Secesionitii nici nu nregistrar ciudenia c tocmai cpitanul vasului l
prsise cel dinti. Erau prea ngrozii ca s mai cntreasc lucrurile. Se aruncau
peste bord i notau gfind spre mal, fr s observe cum cpitanul, lund-o pe la
spatele vaporului, se car frumuel pe scara pregtit dinainte. Astfel, vasul fu
curat de derbedeii i unde cu o clip nainte domnise spaima rsunar acum
hohote de rs.
Pe cnd primii "salvai" atingeau malul, cpitanul ordon presiune maxim.
Avnd fundul plat i rezistent, vasul nu suferise nici cea mai mic avarie i se
supuse docil comenzii. Fluturndu-i haina ca pe un drapel, cpitanul strig spre
mal:
Farewell! Rmnei cu bine, gentlemeni! Dac v mai vine pofta, spnzurai-v
ntre voi. Bagajele, cte au rmas aici, le voi preda n portul La Grange. Ridicai-le
de acolo!
V putei imagina ce impresie fcur toate acestea asupra derbedeilor pclii.
Rgeau desperai, l somau pe cpitan s opreasc i s-i ia pe bord, ameninau cu
reclamaii, cu moartea, ba se folosir chiar i de puti n msura n care acestea nu
se umeziser de tot. n cele din urm, unul din ei, cuprins de turbare i neputin,
rcni spre cpitan:
Potaie! Te ateptm noi aici la ntoarcere i te spnzurm pe propriul tu vas!
Well, sir! N-avei dect! V vom pofti pe bord! Dar pn atunci, transmitei
salutri generalilor votri din Sud!
Vaporul i lu toat viteza i navigarm ct se poate de repede, ca s recuperm
timpul pierdut

Capitolul II Ku-klux-klan

48

Pe via i pe moarte
Acest cuvnt mai e i azi o enigm lexical creia i s-au dat diferite explicaii
contradictorii. Numele faimosului Kukluxklan sau, altfel ortografat, Ku-klux-klan
ar f, dup unii, onomatopeic, imitnd cnitul putii cnd o ncarci. Alii l
descompun n cuc, adic avertisment, gluck, adic glgit, i clan, cuvnt de origine
scoian care nseamn trib, seminie sau band. Cread fecare ce vrea. Probabil
c nici membrii Ku-klux-klanului nu tiu de unde vine acest nume i ce neles are.
La urma urmei, puin le pas. Poate c vreun ins a clnnit pur i simplu din gur,
iar alii l-au imitat, fr s se sinchiseasc de sensul sau nonsensul expresiei.
Nu la fel de obscur era ns i scopul urmrit de aceast asociaie, care a aprut
mai nti n Carolina de Sud, Georgia, Alabama, Mississippi, Kentucky i Tennessee
i, n sfrit, ntinzndu-i tentaculele ctre Texas. Se alctuia dintr-o aduntur de
dumani nveterai ai Nordului, care i puseser drept el combaterea prin toate
mijloacele, chiar i cele mai criminale, a ordinii noi, instaurate dup ncheierea
rzboiului civil, ntr-adevr, ani de-a rndul Ku-klux-klanul a meninut n statele
sudice o continu tulburare, primejduind proprietatea, frnnd industria i
comerul. i nici cele mai drastice msuri nu au izbutit s pun capt nefastei sale
activiti.
Organizaie secret, nfinat n urina restriciilor pe care guvernul fusese silit s
le aplice fa de Sudul nvins, Ku-klux-klanul i recruta membrii dintre partizanii
sclavajului, adversari ai Uniunii i ai partidului republican. Prestnd jurminte
fanatice, acetia se legau s execute orbete prevederile statutului i s pstreze,
sub ameninarea pedepsei cu moartea, toate secretele organizaiei. Nu se ddeau
napoi de la nici un act de violen, nici chiar de la incendieri i asasinate; se
ntruneau periodic i svreau crimele umblnd totdeauna clare i mascai.
mpucau preoii n amvon i judectorii n exerciiul funciunii, atacau gospodari
panici, lsndu-i s zac sub ochii familiei, cu spinrile sfiate pn la os. Toi
criminalii i btuii din lume luai la un loc nu rspndeau atta groaz ct acest
Ku-klux-klan, pentru combaterea cruia guvernatorul Carolinei de Sud se vzuse
nevoit s cear preedintelui Grant2 ajutor militar. Asociaia luase asemenea
proporii, nct, fr acest ajutor, nu i se putea ine piept. Grant a supus chestiunea
Congresului. A fost promulgat o lege mpotriva Ku-klux-klanului, conferind
preedintelui puteri excepionale, mergnd pn la nimicirea bandei. nsi nevoia
de a recurge la astfel de msuri extreme dovedete din plin pericolul grav pe care
Ulysses Simpson Grant (18221885), om politic i general american. A fost comandant suprem al
forelor armate ale Statelor din Nord n timpul rzboiului de secesiune (18641865). Preedinte al
S.U.A. ntre anii l869 i l877.
~ 49 ~
2

Karl May Opere vol. 23


Ku-klux-klanul l reprezenta nu numai pentru indivizii luai n parte, dar i pentru
ntreaga naiune.
***
Se nserase cnd vaporul nostru sosi n portul La Grange i cnd cpitanul ne
anun c, din cauza condiiilor nesigure de navigaie, cltoria nu mai poate f
continuat. Ne vzurm deci obligai s debarcm. Winnetou o lu nainte,
traversnd clare pasarela i topindu-se apoi n ntunericul portului.
Old Death l cut dendat pe funcionarul de serviciu al ageniei de navigaie.
M intereseaz, sir, cnd a sosit aici ultimul transport de cltori din
Matagorda i dac toi pasagerii au cobort de pe vas.
Ultimul transport? Alaltieri, cam la ora asta. Iar pasagerii au cobort pn la
unul, deoarece vasul avea s-i continue cursa abia a doua zi dimineaa.
Ai fost de fa i la reambarcarea lor?
Firete, sir.
Atunci, v-a ruga s ne dai o informaie. Suntem n cutarea a doi prieteni
care au cltorit cu vasul respectiv i trebuie s f poposit aici, laolalt cu ceilali
pasageri. Am vrea s tim dac i-au reluat cltoria.
Hm, nu-i uor de tiut. Nici nu se crpase bine de ziu, era nc ntuneric i pe
bord era mare nghesuial, n astfel de condiii, cum s observi pe fecare n parte?
Probabil c toat lumea a plecat mai departe, exceptnd pe un domn Clinton.
Clinton? Pi, chiar de dumnealui e vorba. Venii, v rog, mai la lumin!
Prietenul meu are o fotografe a lui Clinton. S vedem dac-l recunoatei.
ntr-adevr, funcionarul confrm cu toat sigurana c acesta e domnul cu
pricina.
tii, cumva, unde a tras n gazd? ntreb Old Death.
Nu tiu precis, dar pesemne c la seor Cortesio, ai crui oameni l-au
ntmpinat i i-au dus bagajele. E vorba de un spaniol care se ocup cu tot felul de
comisioane. Acuma se pare c livreaz n secret arme pentru Mexic.
Sper c e un gentleman!
Ce s v spun, sir, astzi oricine se crede gentleman, chiar dac-i car aua
n spinare.
Aluzia se referea, frete, la noi, dar omul n-o fcuse cu rutate. De aceea Old
Death relu prietenos:

50

Pe via i pe moarte
Vreun han se gsete oare n acest port binecuvntat, unde, cu excepia
lanternei dumneavoastr, nu se vede nicieri mcar un fr de lumin? Adic un han
acceptabil, unde s te poi odihni fr a f deranjat de oameni sau de alte insecte?
Nu e dect unul singur. Dar ai cam lungit discuia cu mine i pasagerii ceilali
trebuie s f ocupat ntre timp cele cteva odi disponibile.
Destul de neplcut constat Old Death, trecnd calm i peste aceast
impolitee. n casele particulare probabil c nu trebuie s ne ateptm la prea mult
bunvoin, nu-i aa?
Sir, eu nu v cunosc: nu tiu. La mine nu v pot gzdui din lips de loc. Dar e
cineva care n-o s v refuze, vreau s spun dac suntei oameni cumsecade. E un
ferar care s-a mutat aici venind din Missouri.
Perfect! se bucur Old Death. Doar nu suntem rufctori. i pltim cinstit i
poate s ne gzduiasc fr grij. N-ai vrea s ne dai adresa?
Nu-i nevoie de nici o adres. V-a conduce chiar eu, dar mai am nite treburi
cu vaporul. De altfel, master Lange, aa i zice ferarului, nu e nc acas. La ora
asta se afl de obicei la crcium. Aa e tradiia pe-aici. Ajunge s ntrebai de
master Lange din Missouri. i spunei c v-a trimis la el reprezentantul ageniei.
Vaszic o luai drept nainte i v oprii la a doua cldire pe stnga. Vei recunoate
uor crciuma: e luminat. Prvliile nc nu s-au nchis.
Ddui omului un baci i plecarm ducnd eile cu noi. Crciuma o
recunoscurm nu numai dup geamurile luminate, ci i dup larma ce rzbtea
dinuntru. Pe frm, nchipuind un soi de broasc estoas uria, prevzut cu
aripi i numai cu dou picioare, scria: "Hawks Inn". Deci broasca, n intenia
zugravului, trebuie ,s fe de fapt o pasre de prad, osptria numindu-se
"Vulturul".
Cum am deschis ua, nvli asupra noastr un nor de fum gros i neccios.
Consumatorii erau pesemne nzestrai cu nite plmni excepionali ca s nu se
sufoce, ba s se simt chiar bine n aceast atmosfer. Excelenta stare a bojocilor se
vdea i din vorbria neobinuit de sonor Aici nu se discuta cu glas normal. Toi
plvrgeau n gura mare, de-ai f zis c nici nu-i ascult interlocutorii. Vznd
aceast plcut ambian, stturm cteva clipe n pragul crciumii, ca s ne mai
obinuim ochii cu fumul i s ajungem a deosebi persoanele i lucrurile. n cele din
urm, constatarm c exist dou ncperi, una spaioas pentru clienii de rnd,
i alta mai mic pentru oamenii mai cu vaz fapt nu numai neobinuit n
America, dar i primejdios, dac avem n vedere c nici un cetean al statelor libere
n-ar f admis vreo discriminare social sau moral n dauna lui.

51

Karl May Opere vol. 23


Cum n sala din fa toate locurile erau ocupate, ne ndreptarm spre ncperea
din fund, fr s ne bage nimeni n seam. Acolo gsirm dou scaune libere la o
mas. Lepdarm eile ntr-un ungher i luarm loc. La masa cu pricina mai
edeau civa brbai, care beau bere i discutau ntre ei. Ne privir scurt,
ptrunztor, i schimbar brusc vorba, fapt pe care l sesizai dup oarecare semne
ale lor de stnjeneal. Doi dintre comeseni semnau leit unul cu altul. Se vedea ct
de colo c sunt tat i fu. Erau nali, viguroi, cu trsturi puternic conturate, cu
mini mari i grele mrturii ale unei munci aspre, srguincioase. Preau n fond
nite oameni blajini, dar care tocmai trecuser printr-un moment de enervare, ca i
cnd ar f discutat un subiect neplcut.
De altfel, se i mutar puin mai ncolo, sugerndu-ne cu discreie c n-au poft
s intre n vorb cu noi.
Stai pe loc, domnilor! li se adres Old Death. N-o s v devorm, dei de azidiminea n-am pus mai nimic n gur. Se gsete pe-aici ceva de mestecat care s
nu cad prea greu la mae?
Cel pe care l bnuiam a f tatl tnrului clipi din ochiul stng i rspunse vesel:
n ce privete integritatea persoanelor noastre, sir, cred c ne-am apra niel
nainte de a f nghiii. De altfel, suntei leit Old Death. Sper c nu v supr
comparaia.
Old Death? Asta cine-o mai f? exclam prietenul meu, fcnd o mutr ct se
poate de mirat.
n tot cazul, e un tip mai actrii ca dumneavoastr, un westman, un cerceta
cu mare faim. ntr-o lun de zile omul acela nfrunt mai multe primejdii dect
alii n toat viaa lor. Biatul meu, Will, l tie la fa, l-a vzut.
"Biatul" numra de bun seam vreo douzeci i ase de ani. Avea faa bronzat
i fcea impresia unui ins gata s se ncaiere cu o duzin de adversari. Old Death l
privi piezi i-l descusu pe btrn:
Zicei c l-a vzut? Cnd?
n aizeci i doi, dincolo, n Arkansas, puin naintea btliei de la Pea Ridge.
Dar dumneavoastr probabil c nici n-ai auzit de aceast btlie.
De ce nu? Am pribegit nu o dat prin Arkansas i cred c atunci m aflam
chiar n apropiere de Pea Ridge.
i de partea cui erai, dac-mi permitei ntrebarea? mprejurrile sunt aa fel,
nct nu stric s tii ce hram poart persoana cu care stai la aceeai mas.
Nu v facei griji, master! Sper c nu suntei partizanul sclavagitilor btui.
Or, n acest caz, sunt cu totul de prerea dumneavoastr

52

Pe via i pe moarte
Atunci fi binevenit! Dar s revenim la Arkansas i la Old Death. tii,
probabil, c acest stat, cnd a izbucnit rzboiul civil, nclina s treac de partea
Uniunii. Pe neateptate, ns, lucrurile s-au schimbat. Muli oameni destoinici, care
priveau cu oroare sclavajul i purtarea aristocraiei sudice, s-au strns laolalt,
declarndu-se mpotriva secesiunii. Totui, forele conservatoare, printre care i acei
baroni din Sud, au pus mna pe crm. Elementele cu judecata sntoas au fost
intimidate i astfel Arkansas se altur Sudului. Firete c faptul acesta a provocat
mare amrciune. Dar pentru moment nu era nimic de fcut. Oamenii au fost
nevoii s rabde i s priveasc neputincioi cum ara aceea frumoas, mai ales n
partea ei de miaznoapte, ora pustiit de rzboi. Eu locuiam pe atunci la Missouri,
la Poplar Bluff, aproape de grania cu Arkansas. Biatul meu, aci de fa, s-a
nrolat, bineneles, ntr-unui din regimentele unioniste care intenionau s vin n
ajutorul celor din Arkansas. O coloan, din care fcea parte i Will, a fost trimis n
recunoatere peste grani. Acolo a dat peste un numr covritor de trupe inamice
i, dup o lupt eroic, ai notri au fost nfrni.
Vaszic, au czut prizonieri? mi nchipui c nu le-a mers tocmai bine. Se tie
cum se purtau statele din Sud cu prizonierii. Dintr-o sut de oameni, pe puin
optzeci mureau din cauza tratamentului inuman. Dar de mpucat nu-i prea
mpucau.
Oho! Aici v nelai amarnic. Bieii notri s-au inut tare, au consumat toat
muniia i s-au btut apoi corp la corp, provocnd secesionitilor pierderi grele.
Acetia, furioi, erau gata s se rzbune pe prizonieri i s-i mcelreasc. Will,
singurul meu fecior, se afla n mare primejdie. i dac-l vedei aici ntreg i teafr,
pentru asta numai Old Death merit mulumiri.
Cum aa, master? M facei din ce n ce mai curios. Te pomeneti c cercetaul
acela va f adus nite trupe n ajutorul prizonierilor?
Ar f fost prea trziu. Pn s soseasc asemenea trupe, ful meu s-ar f
prpdit. ns Old Death a procedat ca un westman care tie ce i cum. Adic, de
unul singur, i-a eliberat pe toi prizonierii.
Grozav! Asta zic i eu lovitur!
i ce lovitur! S-a trt pe burt pn n lagr, cum fac indienii. Era sear i-i
venise n ajutor i o ploaie torenial, care stinsese toate focurile. Se nelege c vreo
cteva santinele i-au simit vrful cuitului. Altfel nu se putea. Secesionist i se aflau
ntr-o ferm, un batalion ntreg. Oferii ocupaser camerele de locuit, iar trupa se
adpostise la ntmplare. Pe prizonieri, vreo douzeci la numr, i ngrmdiser
ntr-o andrama unde era instalat teascul de zahr, pzit de patru santinele, cte

53

Karl May Opere vol. 23


una pe fecare latur a cldirii. Chiar n dimineaa urmtoare, srmanii biei aveau
s fe pui la zid. n timpul nopii, ns, dup schimbarea santinelelor, prizonierii
auzir un zgomot pe acoperi. Nu era ropotul ploii, era un alt fel de zgomot. Statur
linitii i traser cu urechea. Deodat, o trosnitur. indrila ced i cineva tot
lrgea sprtura, pn ce ploaia nvli peste teasc. Timp de zece minute nu se mai
auzi nimic. Dar pe urm necunoscutul slobozi prin sprtur trunchiul unui copac
tnr, cioturos i destul de rezistent ca s suporte greutatea unui om. Pe acest
trunchi se car rar prizonierii pn pe acoperiul nu prea nalt al andramalei i
de acolo se lsar n jos, pe pmnt. Afar, cele patru santinele din schimb zceau
n nesimire. Bieii le luar armele i, cu mult dibcie, salvatorul i scoase dincolo
de lagr, n drumul ce duce la frontier i pe care-l cunoteau cu toii. Abia aici
aflar ei c omul care i riscase viaa ca s-i salveze era Old Death, cercetaul.
i i-a nsoit mai departe? se prefcu a nu ti Old Death.
Nu. Spunea c-l ateapt nite treburi urgente i se mistui repede n bezna
nopii ploioase. Bieii nici nu apucaser mcar s-i mulumeasc i s-i rein
trsturile feei. Era un ntuneric de nu se vedea om cu om. Will al meu abia de-i
ghici statura nalt i deirat. Dar pe parcurs a schimbat cu el cteva vorbe de
care i amintete la perfecie. Eh, de l-am ntlni odat pe acest Old Death! Ar ti i
el cum arat nite oameni recunosctori!
O f tiind el i aa. mi nchipui c ful dumneavoastr nu e singurul om cu
care s-a ntlnit n via. Dar spunei-mi, sir, nu cunoatei cumva pe un anume
master Lange din Missouri?
Cellalt i nl atent capul.
Lange? ngn el. De ce v intereseaz?
Ne temeam c aici, la "Vulturul", n-o s mai gsim loc i ne-am informat la
reprezentantul ageniei de navigaie dac nu cunoate pe cineva care ne-ar putea
gzdui, i dnsul ni l-a recomandat pe master Lange, sftuindu-ne totodat s ne
referim la bunele lui ofcii. De altfel, tot el ne-a trimis ncoace, la restaurant.
Tatl lui Will i trecu din nou privirea cercettoare peste feele noastre.
Ei bine, sir, eu nsumi sunt Lange. Pentru c tiu cine v-a trimis i prei nite
oameni cumsecade, ngduii-mi s v strng mna i s v spun bine ai venit.
Sper c nu-mi vei nela ncrederea. Dar cine-i amicul dumneavoastr, c n-a scos
o vorbuli pn acum?
Este un om cu studii nalte, venit pe aceste meleaguri.
Dumneavoastr, cei din alte pri ale lumii, credei c aici umbl cinii cu
covrigi n coad. Dar, m rog, fi binevenit!

54

Pe via i pe moarte
De ast dat, mi ntinse i mie mna. Old Death o ntinse pentru a doua oar.
i pentru c s v dovedim c meritm ncrederea, m voi adresa fului
dumneavoastr care va depune mrturie n privina mea.
Will?! ntreb mirat Lange.
Chiar dnsul. Spuneai adineauri c a stat de vorb cu Old Death i c-i
amintete totul la perfecie. N-ai vrea, tinere, s-mi povesteti i mie ce anume ai
discutat? M intereseaz grozav.
Will, cruia i fusese adresat ntrebarea, rosti cu nsufleire:
Old Death pea n fruntea noastr. Fusesem rnit la bra de un glon i m
durea foarte tare; nu aveam pansament, mneca mi se lipise de ran. Tocmai
treceam printr-un crng i Old Death strni fr voie o creang. Aceasta mi lovi
braul i m fulger o durere att de vie, nct am ipat i
i btrnul cerceta v-a fcut mgar! l ntrerupse Old Death.
De unde tii? se minun Will. Btrnul continu fr s-i rspund:
i atunci i-ai spus c eti rnit la bra i c rana s-a inflamat, iar Old Death
te-a sftuit s-i moi mneca n ap, ca s se dezlipeasc, i s-i rcoreti apoi rana
cu zeam de ptlagin, care nltur pericolul cangrenei.
Da, exact aa! confrm uimit tnrul Lange. Dar de unde tii toate astea, sir?
Mai ntrebi? Doar eu sunt omul cu care ai stat atunci de vorb. Tatl dumitale
gsea adineauri c semnm leit, Old Death i cu mine, i uite c nu s-a nelat.
Adic asta cum s-ar spune Suntei Old Death, izbucni Will n culmea
bucuriei.
Ho, biete! Dac e s se lase cu duioii, apoi mi revine mie, ca tat, primul
drept i prima datorie de a-l mbria pe salvatorul tu. Numai c, deocamdat,
trebuie s ne abinem; nu uita unde ne aflm i ci ochi ne pndesc. Prin urmare,
stai la locul tia i fi cuminte!
i, adresndu-se lui Old Death, adug:
Nu mi-o luai n nume de ru, sir, dar am temeiuri serioase. Aici, la noi, i-a
cam bgat dracul coada. S nu v ndoii de recunotina mea, dar tocmai de aceea
sunt obligat s evit tot ce v-ar pune n primejdie. Dup cte tiu, lumea v cunoate
drept partizan al aboliionitilor. n timpul rzboiului, ai pus la cale nite aciuni
care v-au sporit faima i au provocat grele pierderi celor din Sud. V-ai ataat unor
uniti din armata Nordului n calitate de cluz i cerceta, conducndu-le pn
n spatele dumanilor, pe drumuri pe care nimeni altul nu s-ar f ncumetat. Iat de
ce v bucurai la noi de atta preuire. n schimb, cei din Sud v-au declarat spion.

55

Karl May Opere vol. 23


tii, desigur, cum stau lucrurile. Dac ai cdea pe mna unor secesioniti, v-ai
alege cu treangul.
tiu totul, master Lange, i puin mi pas ripost ct se poate de calm Old
Death. Ce-i drept, nu in cu tot dinadinsul s atrn n treang, dar am fost de
repetate ori ameninat cu spnzurtoarea, i uite c mai sunt viu. Nu mai departe
dect azi nite rowdy plnuiau s ne spnzure pe amndoi de coul vaporului i nau apucat s-i realizeze opera.
i Old Death istorisi ntmplarea de pe vapor. Dup ce-l ascult cu atenie,
btrnul Lange coment ngndurat:
Cpitanul a procedat foarte curajos, dar s-a expus unei mari primejdii. Dnsul
trebuie s rmn aici, n La Grange, pn dimineaa iar huliganii pot sosi i ei
n cursul nopii. i atunci, cu siguran c vor cuta s se rzbune. De altfel, i
dumneavoastr o putei pi, chiar mai ru dect cpitanul.
Da' de unde! Nu m tem eu de civa, mgari! Am avut de-a face cu destui
indivizi de teapa lor.
Nu fi prea sigur, sir! tia pot strnge aici destule ajutoare. De ctva timp se
petrec la noi lucruri nu prea curate. Din toate prile ne vin strini pe care nimeni
nu-i cunoate; se adun prin locuri dosnice i se tot sftuiesc ntre ei. De afaceri nu
e vorba, cci toat ziua umbl creanga pe strzi. Se vede c n-au nici o treab.
Acum ed dincolo i url, i casc nite guri, de-ar ncpea ursul n ele. Au i
ncercat s ne provoace. O vorb s le f rspuns, ar f ieit cu btaie i omor! De
altfel, nu am nici un chef s mai stau mult aici; vei f avnd i dumneavoastr
nevoie de odihn. Cu cina, ns, nu prea stm pe roze. Eu sunt vduv i duc,
mpreun cu feciorul, via de holtei. Lum masa la restaurant, ndeobete prnzul.
i plus de asta, simind c aici cam arde pmntul sub picioare, ne-am vndut casa
mai zilele trecute. Nu vreau s spun c nu-mi plac oamenii de prin partea locului.
Sunt, ca oriiunde, mai ri sau mai buni. Dar urmrile rzboiului mai apas greu
asupra Nordului, iar dincoace, n Mexic, mcelul nc mai continu. Noi, n Texas,
ne aflm tocmai la mijloc, i cazanul s-a ncins de-a binelea. Toate haimanalele
nvlesc de peste grani i asta mi taie pofta s rmn aici. Am hotrt s-mi
vnd gospodria i s m mut la fica mea, cstorit cu un om serios. Acolo mi voi
gsi un adpost cumsecade. Am gsit cumprtor chiar aici, n localitate; i-a plcut
gospodria i, alaltieri, mi-a i achitat toat suma n bani pein. Aa c pot s plec
cnd mi convine. M mut n Mexic.
Ce v-a apucat? sri Old Death.
Pe mine?! De ce?

56

Pe via i pe moarte
Pi chiar dumneavoastr v plngeai adineauri de Mexic. Ziceai c acolo mai
continu mcelul. i vrei s v aruncai n gura lupului!
N-am alt cale, sir. De altminteri, nu peste tot n Mexic e aceeai situaie. Unde
m duc eu, adic niel dincolo de Chihuahua, rzboiul s-a stins. E adevrat c
Juarez a fost nevoit s se retrag la El Paso, dar s-a descurcat repede i i-a respins
pe francezi spre miazzi. Ceasurile lor sunt numrate. Soarta se va hotr n jurul
capitalei. Sus, n provinciile de la nord, cred c va f linite. Acolo ne ateapt o
situaie ct se poate de bun. Ginerele meu posed o min de argint: e foarte bogat.
Locuiete de mai bine de un an i jumtate n Mexic i, n ultima lui scrisoare, mi
aduce la cunotin c "regele argintului", adic el, a devenit tat i c motenitorul
i reclam cu energie bunicul. Spunei i dumneavoastr, face s mai rmn aici?
E vorba s fu angajat la min mpreun cu Will Aadar, totul e n regul i nimic
nu m mai poate reine Bunicul trebuie s stea lng nepoel; acolo i e locul, nu
aiurea. Dac v-ar plcea s ne nsoii, a f extrem de bucuros.
Hm! cuget Old Death. Nu glumii, sir! S-ar putea ntmpla i asta.
Zu? Avei de gnd s plecai cu noi? Ar f minunat! Batei palma, sir! Mergem
mpreun.
i ne ntinse mna.
Uurel, uurel! rse Old Death. Cred c ne vom duce i noi n Mexic, dar nu e
nc sigur. i chiar dac ar f s ne hotrm, nu se tie dinainte pe care drum vom
apuca.
Dac e numai pe-atta, sir, atunci plec cu dumneavoastr pe unde voii! De
aici toate drumurile duc la Chihuahua i mi-e indiferent dac ajung la destinaie
astzi sau mine. Sunt egoist i mi vd de interesul meu. Cltorind cu un
westman i cerceta ca dumneavoastr, m asigur c ajung dincolo nevtmat, ceea
ce, pe vremurile astea tulburi, nu e puin lucru. Ce credei, sir, unde v putei
informa mai precis n legtur cu drumul?
La un anume seor Cortesio. Poate c-l cunoatei.
Cum s nu-l cunosc! La Grange e att de mic, nct toate pisicile se tutuiesc
ntre ele. Aflai c tocmai acestui seor i-am vndut casa.
nti de toate, m intereseaz dac e om de treab sau lichea.
Om de onoare, sir. Culoarea lui politic nu m privete. Puin mi pas dac
cineva prefer s fe condus de un mprat sau de un preedinte de republic.
Numai datoria s i-o fac. Seor Cortesio are legturi strnse cu cei de peste
grani. Noaptea se adun la el tot felul de oameni; convoaie de catri ncrcai cu
lzi grele sunt dirijate spre Rio del Norte. Eu unul bnuiesc c e vorba de arme i

57

Karl May Opere vol. 23


muniii destinate partizanilor lui Juarez. Dar e posibil s plece i voluntari de-ai
notri mpotriva francezilor. n orice caz, omul lucreaz din plin, ceea ce nseamn
c afacerea i merit riscul.
Unde locuiete? A vrea s-i vorbesc nc azi.
l gsii pe la zece. Intenionam s tratez ceva cu el i m poftise acas pentru
ora asta. ntre timp, ns, lucrurile s-au aranjat.
Mai era cineva la dnsul cnd l-ai vizitat ultima oar?
Da. Erau doi brbai, un tnr i altul mai n vrst.
tii cum i cheam? intervenii eu, curios.
Am stat aproape o or mpreun i am avut destul timp s le aflu numele.
Tnrului i zice Ohlert, iar celuilalt seor Gavilano. Acesta din urm pare s fe an
vechi cunoscut al lui Cortesio; vorbeau despre o ntlnire a lor de acum civa ani n
capitala Mexicului.
Gavilano? N-am auzit. N-o f vreun nume nou de mprumut al lui Gibson? m
fcu atent Old Death.
Am scos fotografile din buzunar i le-am artat ferarului. I-a recunoscut pe loc:
tia sunt, sir. Cel slab i negricios ca un creol e seor Gavilano; cellalt e
master Ohlert, care m-a pus de altfel n mare ncurctur. M tot ntreba de nite
gentlemeni pe care nu i-am vzut de cnd triesc, de un negru, Othello, de o tnr
din Orleans pe nume Ioana, care la nceput ptea oile i apoi l-a nsoit pe rege n
rzboi, de o nefericit lady Maria Stuart, creia i-au tiat capul n Anglia, de un
clopot pe care l-ar f cntat Schiller 3 i chiar de un domn poet Ludwig Uhland 4, care
ar f blestemat doi trubaduri, iar regina i-ar f aruncat din balcon trandafrul ce-l
purta la piept. Scotea la iveal o grmad de nume, de poezii i de poveti, din care
n-am reinut dect cele ce v spun. Mi se nvrteau toate n cap ca roata morii.
Acest master Ohlert pare s fe un om tare bun, dar a face prinsoare c e niel
scrntit. Pn la urm a scos o hrtie i mi-a citit din ea. Era vorba de nite nopi
ngrozitoare, de ploaie i stele, de negur i venicie, de snge, de un duh care
cheam mntuirea, de un diavol n creier i de o duzin de erpi, m rog, tot lucruri
nvlmite, care nu se potrivesc ntre ele. Zu c nu tiam ce s fac, s rd sau s
plng.
Nu mai ncpea ndoial: vorbise cu William Ohlert, iar escrocul de Gibson i
schimbase iari numele. Probabil c nici Gibson nu era numele lui autentic.
E vorba de poezia "Clopotele" a poetului german Schiller.
Ludwig Uhland (17871862), poet i istoric literar german, liberal-burghez, aparinnd
romantismului trziu.
~ 58 ~
3
4

Pe via i pe moarte
Ticlosul era ntr-adevr cam smead la fa ca un creol; doar l vzusem cu ochii
mei. Poate c era chiar din Mexic i i chema Gavilano, nume sub care l cunoscuse
Cortesio. n limba spaniol gavilano nseamn uliu, ceea ce i se potrivea de minune.
Voiam s tiu nainte de toate ce pretext folosise escrocul ca s-l aduc pe William
ncoace. Trebuie s f nscocit ceva foarte ispititor pentru tnrul monoman, ceva n
legtur cu ideea ce-l obseda de a scrie o dram despre un poet nebun. Poate c
Ohlert i-a vorbit ferarului i despre aceast chestiune. ntrebai, deci:
n ce limb v-ai ntreinut cu Ohlert?
n german. Struia foarte mult asupra unei tragedii pe care voia s-o scrie.
Cic era nevoie s treac el nsui prin toate ntmplrile ce urma s le povesteasc.
De necrezut!
De ce adic de necrezut, sir? icneala const tocmai n faptul c te urmresc
nite gnduri care nici nu i-ar trece prin cap unui ora sntos. La fecare trei vorbe
pomenea de o seorita Felisa Perilla, pe care, cic, o va rpi cu ajutorul prietenului
su.
Ei, asta e ntr-adevr nebunie! Dac omul i-a vrt n cap c trebuie s
triasc aievea tragedia eroilor si, atunci e cazul s fe mpiedicat. Sper c se mai
afl aici, n La Grange!
Nu. A plecat ieri, mpreun cu seor Cortesio, la ferma lui Hopkins. De acolo,
ia drumul spre Rio Grande.
Neplcut afacere, foarte neplcut! Trebuie s mergem pe urmele sale. Dac
se poate, nc azi. tii cumva unde ne putem face rost de nite cai buni?
Chiar la seor Cortesio. Are n permanen cai pregtii pentru oamenii ce
urmeaz s treac la Juarez. Dar nu v-a sftui s pornii noaptea. Nu cunoatei
drumul i ai avea nevoie de o cluz greu de gsit la ora asta.
Totui, poate gsim. S facem pe dracu-n patru i s nu mai ntrziem. Mai
nti, s vorbim cu Cortesio. A trecut de zece, trebuie s se f ntors acas. V-a
ruga s ne artai locuina lui.
Cum dorii, sir, cu plcere.
Cnd s ne ridicm de pe scaune, auzirm tropot de copite n faa localului i,
dup cteva momente, aprur noi clieni. Spre mirarea mea i, desigur, cu destul
nelinite, recunoscui n acei oameni vreo nou sau zece din indivizii crora
cpitanul vasului le oferise plcuta ocazie de a se "salva" pe mal. Preau s-i
cunoasc pe ceilali cheflii, care i salutar zgomotos. Din schimbul lor de cuvinte
aflarm c erau ateptai. Cum toat lumea i asalta cu ntrebri, nici nu avur
cnd s ne bage n seam, ceea ce, frete, ne convenea foarte mult. Nu doream de

59

Karl May Opere vol. 23


fel s le atragem atenia asupra noastr. Rmaserm deocamdat tot la masa lui
Lange. Ca s ieim, ar f trebuit s trecem pe lng ei i, fr ndoial, am f fost
provocai. Aflnd cine sunt indivizii, btrnul Lange mpinse ua ce ne desprea de
odaia cea mare, lsnd-o numai niel crpat, ct s putem auzi discuia lor. Ca o
msur de precauie n plus, schimbarm ntre noi locurile; eu m aezai cu spatele
spre odaia vecin.
E mai bine s nu v vad la fa sublinie ferarul. Las' c nici pn acum
atmosfera nu era prea simpatic pentru noi; dar dac tia v observ i pe
dumneavoastr, "spionii", atunci scandalul e gata.
Toate bune rspunse Old Death numai c nu ne prea convine s stm
aici pn dup plecarea lor! Trebuie s ajungem ct mai repede la Cortesio.
O facem i pe asta, sir. V art eu o ieire dosnic.
Old Death i roti ochii prin ncpere, apoi ntreb:
Cum aa? Nu vd alt ieire dect prin odaia din fa.
Pe aici lmuri Lange, artnd fereastra. Pe aici d s ieim mai comod.
Vorbii serios? se mir btrnul cerceta. Sau v-ai speriat chiar de-a binelea?
S-o tergem englezete? Dar ce suntem noi, oareci care dispar n guri de frica
pisicii? Ne-am face de rs!
Eu nu prea tiu ce-i frica. Totui, in minte zicala din btrni cum c fuga-i
ruinoas, dar sntoas. Na e vorba de team, ci de prevedere. Gaca de dincolo
ne ntrece de zece ori ca numr. Derbedeii sunt dezlnuii, pornii pe scandal, near bara trecerea. i cum nici eu, nici dumneavoastr nu ne-am lsa clcai pa
coad, ar iei o scrmneal cumplit. M descurc eu, nu-i vorb, i cu o liot
ntreag, dac e pe btaie, pe pumni, pe ciomgeal. Nu uitai c sunt ferar i tiu
s izbesc cu ciocanul n moalele capului. Dar pistolul e o arm perfd. Orice sfrijit
i la te poate ucide cu un glon ct un bob de mazre, chiar dac ai f cel mai
curajos dintre uriai. De aceea, e mult mai nelept s-o tergem pe fereastr i s-i
lsm cu buzele umflate
M gndeam n sinea mea c omul acesta cumpnit judec bine. i Old Death
recunoscu, dup o scurt pauz:
n sfrit, ideea nu e dintre cele mai proaste. Accept propunerea. Sunt gata smi strecor prin fereastr lboaiele cu toate anexele lor. I-auzi cum mai zbiar
pctoii! Cred c istorisesc pania de pe vapor.
Aa era. Noii venii vorbeau de cltoria lor, de Old Death, de Winnetou, de mine,
de cpitan i de stratagema lui. Numai c nu erau nc hotri asupra modului

60

Pe via i pe moarte
cum aveau s se rzbune. Cei ase rowdy i unii partizani de-ai lor voiser s
atepte pe mal ntoarcerea vaporului, n schimb, alii se opuseser acestui plan.
Doar nu era s stm acolo pn la patele-cailor explic unul dintre acetia.
Trebuia s venim ncoace. Eram ateptai. Noroc c am gsit n apropiere o ferm i
am luat caii cu mprumut.
Cu mprumut? rse altul.
Da, n felul nostru, frete. Dar erau prea puini. Am fost nevoii s clrim
cte doi pe un cal. Mai trziu s-au ndreptat lucrurile. Am dat i de alte ferme, aa
c, pn la urm, ne-am putut cocoa fecare pe gloaba lui.
Un hohot general salut isprava cu furtul cailor. Apoi povestitorul schimb vorba:
i aici? E totul n regul? I-ai gsit pe?
Gsit.
i hainele?
Am adus dou lzi pline; cred c e de ajuns.
Va f o plcere! Dar i spionii aceia, i cpitanul trebuie s-i primeasc poria.
Vasul a acostat aici pentru noapte, deci cpitanul va f uor de gsit. De altfel, nici
dibuirea celor doi spioni i a indianului nu ne va cere prea mult timp. i recunoti
de la o pot. Unul poart costum nou de vntoare. Umbl amndoi pe jos, n-au
cai, ns duc cte o a n spinare.
Cte o a? rsun un glas entuziast. N-or f ia doi care au intrat adineauri
i?
Restul nu se mai auzi. Discuia continu aproape n oapt.
Domnilor constat ferarul Lange e cazul s-o lum din loc. n cteva
minute haimanalele vor veni peste noi. Ieii mai nti dumneavoastr. eile vi le
dm prin geam.
Omul avea dreptate. Fr nici o jen, m grbii s sar afar; Old Death m urm.
Apoi Lange i ful su ne ddur lucrurile, srind i ei pe fereastr.
Ne gseam n faa cldirii, ntr-o grdini mprejmuit cu un gard. Pirm peste
el i numaidect observarm c i ceilali ceteni care ezuser n odia din fund
se strecoar afar pe fereastr. Probabil c nici ei nu se ateptaser la un tratament
prea amabil din partea secesionitilor, prefernd s ne urmeze exemplul.
Ai-ai se bucur Lange ce mai guri or s cate dumnealor cnd vor
constata c psrelele au zburat din colivie! Le-am fcut-o, pe onoarea mea!
Totui, mare ruine! bombai Old Death. Parc-mi i sun n urechi rsul i
batjocurile lor!

61

Karl May Opere vol. 23


Lsai-i s se veseleasc acum! Cine rde la urm rde mai bine. Vor mai f
ocazii s v dovedesc c nu m tem de ei, dar pruiala n crcium nu-mi convine.
Cei doi ferari struir s ne duc ei eile; nu nelegeau ca musafrii lor s care
asemenea poveri.
Dup puin, ne oprirm ntre dou oase. Ua din stnga era nvluit n bezn;
dincolo mijea lumin prin crptura oblonului.
Seor Cortesio s-a ntors constat Lange. Casa de colo, unde se vede
lumin, e a lui. Batei n u i v Va deschide. Dup ce terminai discuia, venii
dincoace, la noi, i batei la geamul de lng u. Pn atunci v pregtim o
gustare.
Plecar spre casa lor, iar Old Death i cu mine o cotirm la dreapta. La primul
nostru semnal ua se crp puin i cineva ntreb:
Acolo cine?
Doi prieteni rspunse Old Death. Seor Cortesio e acas?
Ce dorim de la seor?
Dup vorb, omul de la u prea s fe un negru.
Am venit n legtur cu o afacere.
Ce fel de afacere? Spune, altfel nu intr.
Ne-a trimis master Lange.
Massa Lange? Atunci bun. Putem intra. Stai puin!
nchise ua, dar reveni n scurt timp:
Poftim, intr! Seor spune vrea vorbit cu strini.
Printr-un coridor ngust pirm ntr-o mic ncpere care putea f odaia de
lucru. Un birou-pupitru, o mas i cteva scaune de lemn alctuiau mobilierul.
Lng pupitru, privind spre u, sttea un brbat nalt i usciv. Se vedea ct de
colo c e spaniol.
Buenos tardes! Bun seara! rspunse el politicos la salutul nostru. V-a trimis
seor Lange? Pot s tiu ce v aduce la mine, seores?
Eram curios ce va rspunde Old Death. mi spusese nc de afar s las
convorbirea pe seama lui.
Ar putea s fe o afacere, sau, eventual, numai o informaie, seor. Nici noi nu
tim nc precis spuse btrnul.
Vom vedea. Luai loc i servii cte un cigarillo.
Ne ntinse tabachera cu igri i scapr bricheta. Nu-l puturm refuza. Un
mexican nu concepe o discuie, mai ales una de afaceri, fr fum de igar. Old
Death, cruia o priz de tabac i-ar f fost nzecit mai plcut dect cea mai fn

62

Pe via i pe moarte
havan, trase din acel cigarillo subire i-l ddu gata din cteva fumuri. Eu, n
schimb, fumam mai pe ndelete.
De fapt, ceea ce ne aduce aici ncepu Old Death nu prezint cine tie ce
importan. Am ales aceast or trzie numai pentru c mai devreme nu erai de
gsit i nu ne-ar f convenit s amnm vizita noastr pn mine. Situaia de aici
nu ne mbie la un popas mai lung. Avem intenia s trecem n Mexic i s ne punem
la dispoziia lui Juarez. Bineneles c aa ceva nu se face fr msuri prealabile.
Trebuie s ne asigurm ntructva c vom f primii cu bunvoin. De aceea am
luat unele informaii discrete i astfel am aflat c aici, n La Grange, se fac recrutri.
Ne-a fost pomenit numele dumneavoastr, seor, i de aceea am inut s v vedem..
Poate avei amabilitatea s ne spunei dac ne aflm pe drumul cel bun.
Mexicanul nu rspunse imediat. Ne cntri o vreme i ochii lui parc se oprir cu
satisfacie asupra mea; eram tnr i voinic. Old Death trebuie s-i f plcut mai
puin. Trupul lui costeliv, aplecat, nu prea s reziste la mari eforturi. n cele din
urm, Cortesio ntreb:
Cine v-a indicat numele meu, seor?
Un brbat cu care ne-am ntlnit pe vapor mini Old Death. Am dat apoi,
din ntmplare, peste master Lange, care ne-a informat c nu v putem gsi acas
nainte de ora zece. Noi suntem din Nord i am luptat mpotriva Sudului. Avem,
aadar, destul experien militar ca s putem f de folos domnului preedinte al
Mexicului.
Hm! Toate-s bune, seor, dar v spun cinstit c nu-mi facei impresia unui om
care ar putea nfrunta greutile i privaiunile ce v ateapt.
Ai vorbit foarte sincer, seor zmbi Old Death. Cred ns c ar f sufcient
s-mi spun numele pentru a v convinge c sunt ct se poate de apt pentru o
asemenea sarcin. Mi se spune ndeobte Old Death.
Old Death! exclam surprins Cortesio. E posibil? Suntei ntr-adevr faimosul
cerceta care le-a dat atta de furc celor din Sud?
Eu sunt. M putei recunoate dup fzionomie.
Desigur, desigur, seor! Eu sunt, n general, foarte prudent. Nimeni dinafar
nu trebuie s afle c fac recrutri pentru Juarez; mai ales acum m pzesc nzecit.
Totui, n cazul lui Old Death, nu vd de ce m-a ine n rezerv. De aceea, v
rspund sincer c ai fost ndreptai pe calea cea bun. Sunt bucuros s v recrutez
imediat; v pot asigura chiar un rang corespunztor; un om ca Old Death trebuie,
frete, apreciat la valoarea Lui; doar nu-l vom nrola ca osta de rnd!

63

Karl May Opere vol. 23


Sper i eu, seor. Iar n ce-l privete pe tovarul meu, chiar dac pentru
nceput va f simplu soldat, sunt sigur c va avansa rapid. n ciuda tinereii sale, a
ajuns printre aboliioniti la rangul de cpitan. Numele, Mller, nu spune mult, dar
e foarte probabil c ai auzit de el. A luptat sub comanda lui Sheridan i, n calitate
de sublocotenent, a condus primul ealon al avangrzii n faimosul mar peste
Missionary-Ridge. tii, desigur, ce aciuni temerare s-au ntreprins atunci. Mller
era foarte apreciat de Sheridan, care l folosea n cele mai teribile misiuni. Dnsul e
una i aceeai persoan cu mult ludatul ofer de cavalerie care, n sngeroasa i
decisiva btlie de la Five-Forks, l-a eliberat din captivitate pe generalul Sheridan.
Iat de ce cred, seor, c nu facei o achiziie proast.
Btrnul minea de ngheau apele. Dar puteam oare l s-l dau de gol? Simeam
c, de ruine, mi se urc tot sngele n obraz; n schimb, bravul Cortesio interpret
mbujorarea mea drept dovad de modestie. mi strnse mna i, minind la rndui, ca un reporter de fapte senzaionale, rosti:
Lauda meritat nu trebuie s v indispun, seor Mller. Am auzit i eu de
numele i de isprvile dumneavoastr. V urez din inim bun venit printre noi.
Bineneles c vei f nrolat ca ofer. V pot pune de pe acum la dispoziie o sum
de bani pentru procurarea celor necesare.
Old Death era gata s accepte. I-o citeam pe fa. De aceea, m grbii s intervin:
Mulumim, seor. N-avem de gnd s ne echipm pe socoteala dumneavoastr.
Ceea ce ne trebuie la nceput sunt doi cai. Am f bucuroi dac ne-ai putea servi.
Dar fr harnaament; l avem pe-al nostru.
Perfect. V pot oferi nite cai foarte buni; iar dac vrei numaidect s-i pltii,
poftim, vi-i dau la preul de cost. Mine diminea mergem la grajduri i v art
exemplarele. Sunt cei mai buni cai din ci posed. Cum stai cu cazarea?
Suntem invitai la master Lange.
Excelent! Altminteri, v-a f poftit s dormii aici, dei locuina mea e cam
strmt. Ce prere avei: s aranjm restul chiar acum, sau lsm pe mine
diminea?
Mai bine acum rspunse Old Death. Ce formaliti se cer?
Deocamdat, nici una. Avnd n vedere c v echipai din fondurile
dumneavoastr, vei depune doar jurmntul i vei pleca s v preluai funciile.
Tot ce rmne de fcut e s v procur legitimaii i s v dau o scrisoare de
recomandaie care s v asigure acordarea gradului corespunztor. Firete c e mai
bine s v ntocmesc dendat aceste acte. Aici nu se tie niciodat ce aduce clipa
urmtoare. ngduii-mi, deci, un sfert de ceas. Voi aranja totul repede. Servii-v

64

Pe via i pe moarte
cu cigarillos. Am i o buturic din care nu prea dau la nimeni. Pcat c e numai o
singur sticl!
Ne oferi igri i aduse o sticl de vin. Apoi lu loc la pupitru i se apuc de scris.
Old Death mi fcu discret cu ochiul; era ct se poate de satisfcut. i umplu
paharul i, nchinnd n sntatea gazdei, l ddu pe gt. Eu, ns, nu eram nici pe
departe att de mulumit, deoarece nu se pomenise nimic n legtur cu cei doi
oameni pe care-i cutam. i atrasei atenia, n oapt, btrnului. El fcu un gest
care voia s nsemne c n-a uitat problema i c are el grij.
ntr-un sfert de ceas, Old Death goli de unul singur sticla, iar Cortesio termin de
scris. nainte de a sigila plicul, ne citi scrisorile de recomandaie, care nu puteau
dect s ne mguleasc. Apoi complet patru legitimaii, dndu-ne fecruia cte
dou. Spre marea mea surpriz, observai c sunt paapoarte: unul tiprit n
francez, altul n spaniol. Primul purta semntura lui Bazaine 5, iar cellalt a lui
Juarez. nelegndu-mi, probabil, mirarea, Cortesio zmbi cu o satisfacie ru
ascuns :
Vedei, seor, c suntem n msur s prevenim orice eventual incident! Cum
am ajuns n posesia formularelor franceze e, desigur, secretul meu. Nu se tie ce se
mai ntmpl pe drum; de aceea e bine s fi narmai pentru orice mprejurare.
Altor persoane a ezita s le ncredinez asemenea legitimaii duble. Le acordm
numai n cazuri cu totul excepionale; de altfel, cei care pleac de aici nsoii de
militari nu primesc nici un fel de act.
Old Death se folosi, n sfrit, de prilej ca s atace chestiunea care m interesa
att de mult:
Cnd au trecut ultimii oameni dincolo?
Ieri. Am condus personal un grup de treizeci de recrui pn la ferma lui
Hopkins. Se aflau printre ei i doi seores civili.
Ah, transportai i civili? fcu Old Death pe miratul.
Nu. Ar f s ne complicm existena. Ieri am fcut o excepie, findc unul din
aceti domni e o veche cunotin a mea. Aadar, vei avea cai cumsecade; dac
pornii mine n zori, putei ajunge ealonul nc nainte de Rio Grande.
n ce punct urmeaz s treac apa?
Ei se ndreapt spre trectoarea Eagle. Dar pentru ca acolo s nu fe observai,
vor coti mai spre nord. ntre Rio Nuertes i Rio Grande vor apuca pe drumul de
catri ce vine de la San Antonio, vor depi fortul Inge, care de asemenea trebuie
Achille Bazaine (18111888), mareal francez, comandant al armatei franceze in timpul
interveniei din Mexic din anii 186287.
~ 65 ~
5

Karl May Opere vol. 23


ocolit i, ntre cei doi aflueni, La Moras i Moral, vor traversa Rio Grande ntr-un loc
uor de trecut, pe care-l tiu numai cluzele noastre. De acolo vor continua
drumul spre vest, pentru a ajunge, prin Baya, Cruces, San Vinzente, Tabal i San
Carlos, n oraul Chihuahua.
Toate aceste denumiri mie mi sunau ca din alt lume. n schimb, Old Death
aproba din cap i le repeta cu glas tare, de parc-ar f cunoscut regiunea ca n
palm. Apoi zise:
Dac avem ntr-adevr cai buni, i ajungem sigur din urm; ai lor pesemne c
nu-s prea grozavi. Dar ni se va ngdui oare s ne alturm ealonului?
Cortesio i ddu toate asigurrile c vom f primii. Totui, Old Death strui:
M ntreb dac domnii aceia doi, adic civilii de care vorbeai, vor f i ei de
acord
Cum s nu fe? De altminteri, ei n-au nici an cuvnt de spus; s fe bucuroi
c au ocazia s se deplaseze sub ocrotirea detaamentului. n orice caz, v
recomand s-i tratai ca pe nite gentlemeni. Pe unul din ei, Gavilano, mexican de
origine, l cunosc mai demult. Am petrecut cu el destule ceasuri plcute n capital.
Are o sor mai tnr care sucete capul tuturor seniorilor ce-i ies n cale.
Probabil c e i dnsul brbat frumos!
Nu, nu seamn deloc ntre ei. De fapt, e sora lui vitreg. O cheam Felisa
Perillo i, find o cantora, o cntrea, i pe deasupra balerin de talent, s-a
bucurat de acces n cea mai bun societate. Pe urm, ns, a disprut i am aflat
abia acum de la fratele ei c locuiete n mprejurimile oraului Chihuahua. Mai
mult n-a tiut s-mi spun; urmeaz s se informeze mai amnunit de soarta ei la
faa locului.
mi permitei s v ntreb cu ce s-a ocupat sau se ocup acest seor?
E poet.
Old Death fcu o mutr ciudat, friznd dispreul, nct Cortesio inu s adauge:
Seor Gavilano scrie numai din pasiune. Posednd o avere frumoas, el nu
urmrete nici un ctig cu versurile sale.
Atunci, frete c merit s fe invidiat.
Ei, da, tocmai invidia i multele intrigi esute n jurul lui l-au silit la un
moment dat s-i prseasc ara. Acum se ntoarce mpreun cu un yankeu care
vrea s cunoasc Mexicul i s se introduc n tainele poeziei. Vor s nfineze n
capital un teatru.
Din parte-mi, le doresc mult succes! Vaszic, Gavilano tia c v aflai n La
Grange?

66

Pe via i pe moarte
Da' de unde! Eram ntmpltor n port, cnd a acostat vaporul pentru a da
posibilitate pasagerilor s nnopteze n ora. L-am recunoscut numaidect i,
frete, l-am invitat s trag la mine mpreun cu tnrul american. Din una-n alta,
am neles c voiau s plece la Austin i s treac frontiera. Ei, i atunci le-am oferit
prilejul cel mai sigur i mai rapid ca s ajung dincolo. tii doar c pentru un
strin nu e recomandabil s zboveasc prea mult aici, mai ales dac nu
colaboreaz cu suditii. n Texas i fac de cap o mulime de pescuitori n ap
tulbure, aprui nu se tie de unde i cu ce scop, indivizi fr cpti i certai cu
legile. Din toate prile sosesc tiri despre acte de violen, asasinate, atacuri
mieleti, ale cror pricini nimeni nu le tie. Fptaii dispar fr urm, iar poliia se
dovedete neputincioas.
Nu cumva e vorba de Ku-klux-klan? ntreb Old Death.
Muli i-au pus aceeai ntrebare. De curnd s-au descoperit unele fapte care
par s confrme c avem de-a face cu aceast band. Alaltieri, s-au gsit la
Hallesville dou cadavre de care era prins cu bolduri cte o etichet cu inscripia
"cini yankei". Dincolo de Shelby, o familie ntreag a fost omort prin biciuire,
findc tatl luptase sub comanda generalului Grant. Iar astzi am aflat c lng
Lyons s-a gsit o cagul neagr pe care sunt cusute dou oprle din stof alb.
Mii de trsnete! Chiar aa arat mtile pe care le poart bandiii din Ku-kluxklan!
Da, i camufleaz chipul sub nite cagule negre, mpodobite cu tot felul de
fguri. Se pare c acestea difer de la om la om, pentru ca indivizii s se recunoasc
fr a se ti pe nume.
E de ateptat ca banda s se dezlnuie i aici. Pzii-v, don Cortesio! Vor veni
cu siguran. Mai nti au fost, vaszic, la Hallesville, apoi s-a gsit o cagul la
Lyons. Dup cte tiu, aceast din urm localitate e mult mai aproape de La Grange
dect prima.
ntr-adevr, seor, aa e. Voi avea grij s ferec bine uile i obloanele de la
ferestre. Putile am s le in n permanen ncrcate.
Foarte bine. Indivizii tia nu trebuie menajai; nici ei nu cru pe nimeni. Cine
conteaz pe omenia lor i li se pred de bunvoie, acela se nal ru de tot. Eu,
unul, n-a discuta cu ei dect prin eava putii. De altfel, se pare c nici n
crciuma de aici lucrurile nu stau prea bine: am vzut acolo nite tipi de la care te
poi atepta la surprize. Ai face bine s tergei orice semn care ar dovedi
apartenena dumneavoastr la cauza lui Juarez. Luai imediat msuri serioase! Mai

67

Karl May Opere vol. 23


bine pruden, chiar i exagerat, dect s v expunei biciului i gloanelor. Ei, mi
se pare c am terminat. Ne revedem mine diminea. Sau mai avei ceva de spus?
Nu, seores. Pentru astzi att. Sunt bucuros c v-am cunoscut i sper s aud
despre dumneavoastr numai lucruri bune. Am convingerea c, dincolo, la Juarez,
v ateapt succesul i c vei avansa foarte repede.
Cu aceasta ncheiarm discuia. Cortesio ne strnse prietenete minile i ne
desprirm. Pe cnd ua se nchidea n urma noastr i ne ndreptam spre
locuina lui Lange, nu m putui reine s nu-l nghiontesc pe btrnul Death:
Dar, master, i-ai turnat la minciuni cu sacul, nu alta! Ce v-a apucat?
Asta, hm, e cam greu s-o nelegei, sir! S-ar f putut, nu-i aa, s ne refuze. De
aceea m-am strduit s-i inspir ct mai mult interes pentru persoanele noastre.
i erai gata-gata s-i luai i banii! Ar f fost curat escrocherie!
Ei, nu exagerai! De ce s nu-i primesc, cnd mi-i ofer din proprie iniiativ?
Fiindc nu avem de gnd s justifcm cu nimic cheltuiala.
M rog, poate c acuma nu avem de gnd. Dar de unde tii c nu se va ivi
prilejul s servim ntr-adevr cauza lui Juarez? S-ar putea s fm chiar obligai la
aceasta n propriul nostru interes. Totui, nu contest c avei dreptate. Foarte bine
c n-am acceptat banii. Am fcut impresie! Numai aa ne-am ales cu paapoartele
i cu scrisorile de recomandaie. Dar lucrul cel mai important e c am aflat ncotro
se ndreapt Gibson. Cunosc perfect drumul. Mine pornim la prima or i sunt
sigur c-l ajungem din urm. Cnd ne va vedea documentele, eful ealonului n-o
s ezite s ni-i predea pe amndoi.
Nici n-a mai fost nevoie s batem n geamul de lng intrarea n casa lui Lange.
Omul ne atepta n prag i ne pofti nuntru. Cele trei ferestre erau camuflate cu
scoare groase.
S nu v mire perdelele, domnilor! zmbi ferarul. Le-am pus dinadins. i v
rog, vorbii ncet. Indivizii din Ku-klux-klan nu trebuie s afle c suntei aici.
I-ai zrit, cumva, pe derbedei?
Am observat n orice caz nite ipi care ne dau trcoale. Pe cnd erai dincolo,
la seor Cortesio, m plictisisem n ateptare i am ieit n faa casei. Deodat,
zresc nite umbre care se apropie pe furi dinspre crcium. Trag ua dup mine,
dar nu de tot, i, privind prin crptur, vd trei ini cum se opresc chiar n
apropierea uii. n ciuda ntunericului, am observat c poart pantaloni lungi,
foarte largi, i vestoane la fel de ncptoare. Pe fa au cagule negre cu nite semne
de culoare deschis.
Exact dup moda Ku-klux-klanului.

68

Pe via i pe moarte
Exact! Doi ini s-au oprit n faa uii, iar al treilea s-a strecurat pn n
dreptul ferestrei. S-a ntors apoi ctre ceilali i le-a comunicat c nu vede nuntru
dect un tnr, probabil feciorul lui Lange, i c btrnul nu-i nicieri, dar c masa
e pregtit. Atunci altul a tras concluzia c ne vom aeza la cin i pe urm ne vom
culca. Veniser s dea ocol casei, s vad pe unde-i mai lesne de ptruns. Apoi au
disprut dup col. Cnd ai sosit dumneavoastr, tocmai terminasem de camuflat
ferestrele. Asta-i tot. Dar haide, s-i lsm naibii pe bandii! Doar n-o s uit din
cauza lor c avem musafri! Luai loc, mncai, bei! Nu-i dect o gustrie de
colonist pribeag, ns v-o ofer din toat inima. Despre cele ce ne ateapt putem
discuta i n timpul mesei..
Se nelege c n-o s v prsim la primejdie fgdui Old Death. Unde-i ful
dumneavoastr?
A plecat s-i aduc ncoace pe civa prieteni de-ai mei, oameni de ndejde. Pe
doi dintr-nii i cunoatei: edeau chiar la masa noastr, n restaurant.
Cred c or s fe destul de ateni i or s intre neobservai. Ar f bine s-i
pclim pe kukluxiti; s cread c n cas nu suntei dect dumneavoastr i ful.
Nici o grij! Oamenii mei tiu ce trebuie fcut; afar de asta, l-am instruit i pe
Will cum s procedeze.
Cina se compunea din pine, unc i bere. Numai ce ne aezarm la mas, c i
auzirm schellit de cine cam la cteva case mai ncolo.
Asta-i semnalul! explic Lange, ridicndu-se de pe scaun. Vin prietenii.
Iei din ncpere ca s deschid ua dinspre strad. Apoi se ntoarse mpreun cu
ful su i cu cinci brbai narmai cu puti, pistoale i cuite. Fr a scoate o
vorb, se aezar pe unde era loc. Tcui, cercetar cu ochii dac geamurile sunt
bine camuflate. Erau nite zdrahoni tot unul i unul. Oameni de aciune, nu
palavragii. Printre ei se afla i un brbat n vrst, crunt, cu barba alb. Acesta
nu-i lua ochii de la Old Death. n sfrit, rupse tcerea i se adres acestuia:
Iertare, master! Will m-a informat pe cine voi ntlni aici i am fost peste
msur de bucuros, pentru c, dac nu greesc, noi doi ne-am mai vzut undeva.
Se poate! rspunse cercetaul. Am ntlnit n via foarte muli oameni.
Nu v amintii de mine?
Old Death l scrut o vreme i rspunse nesigur:
Parc-parc ne-am mai ntlnit undeva, dar nu-mi amintesc n ce mprejurare.
Dincolo, n California, acum douzeci de ani. n cartierul chinezesc. Nu v
amintii? Se juca tare i se fuma opiu. Pierdusem toi banii la cri, aproape o mie
de dolari. Nu-mi rmsese dect o singur moned i renunasem s mai mizez cu

69

Karl May Opere vol. 23


ea. Gndeam s-mi cumpr nite opiu i apoi s-mi zbor creierii. Eram un juctor
ptima, ajuns la captul puterilor. Atunci
Bine-bine! i tie vorba Old Death. mi amintesc! Ce nevoie s mai povestii
totul?
Ba e nevoie, sir! Dumneavoastr mi-ai salvat viaa. Ai ctigat la joc o sum
ct jumtate din pierderea mea. M-ai luat deoparte i mi-ai druit banii, cerndumi, n schimb, s fgduiesc solemn c n-am s mai joc niciodat i, mai presus de
toate, c am s renun la tovria drceasc a opiului. V-am fgduit, i, n ciuda
ispitelor, m-am inut de cuvnt. Suntei salvatorul meu. ntre timp, am ajuns destul
de bogat. V rog, fcei-mi plcerea i ngduii-mi s v restitui banii.
Nu sunt chiar att de prost! rse Old Death. De ani i ani port n mine
satisfacia c am svrit i eu odat o fapt bun i m feresc ca de foc s-mi vnd
aceast satisfacie. Cu ce alta s m prezint lui de Sus cnd voi muri, dac nu cu
aceast unic fapt? De aceea n-o schimb pe nimic n lume! S lsm asta. Avem de
discutat chestiuni mult mai importante. De altfel, dac ai scpat atunci din
ghearele a doi diavoli pe care, din pcate, i cunoteam i eu prea bine, s tii c
salvarea o datorai n primul rnd propriei voine. Prin urmare, s nu mai vorbim!
Ascultndu-l pe btrnul westman, pe acest att de faimos prieten al meu, m
ncerc o bnuial. Old Death mi spusese nc la New Orleans c mama lui i
artase drumul spre fericire, dar c el a apucat-o pe alturi. Acum se mrturisea
drept bun cunosctor al celor dou vicii cumplite: jocul de noroc i fumatul opiului.
S le f cunoscut doar din observaie? Cam greu de crezut. Mai curnd se impunea
concluzia c fusese el nsui un juctor ptima i c mai e, poate, i acum. Ct
despre opiu, fptura lui scheletic sugera din plin c-i ncercase gustul ucigtor. Nu
cumva fumeaz i acum opiu n ascuns? Poate c, totui, l-a abandonat.
ndeletnicirea asta cu fumatul opiului necesit timp, or, cltoria noastr nu-i
oferea nici un rgaz. i dac mestec otrava? n orice caz, prea s mai fe i acum
sub stpnirea vechii sale patimi. Dac s-ar f debarasat complet de viciu, atunci i
fptura i s-ar f nzdrvenit, s-ar f refcut. Stimei pe care i-o purtam i se aduga
acum un simmnt de mil. Cu ce eforturi trebuie s f luptat bietul om mpotriva
acestei duble terori! Ce trup i ce spirit sntos trebuie s f avut, dac nici pn azi
otrava nu l-a drmat cu totul! Toate ncercrile prin care trecuse, toate oboselile i
privaiunile vieii sale de westman ce nsemnau ele pe lng drama sa luntric!
A luptat, poate, tot att de crncen cu cele dou patimi, cum se bate indianul sortit
pierii mpotriva albilor care l covresc ca numr i for Old Death Numele
avea de aci ncolo pentru mine o rezonan sumbr. Pe acest brbat vestit l

70

Pe via i pe moarte
amenina o descompunere nceat, crunt, fa de care simpla moarte fzic e o
binefacere.
Ultimele cuvinte ale lui Old Death: "S nu mai vorbim!" fuseser rostite pe un
astfel de ton, nct btrnul cu barba alb renun s mai struie. Se mulumi s
rspund:
Well, sir! Avem acum de-a face cu un duman tot att de nverunat i
necrutor ca jocul i opiul. Din fericire, ns, e mai uor de nfrnt dect cele dou
vicii i noi suntem hotri s-l nfrngem. Ku-klux-klanul este un adversar declarat
al poporului i contra lui trebuie s ne aprm toi, nu numai cei care sunt primii i
cel mai fi atacai. E o bestie cu mii i mii de gheare. Orice slbiciune a noastr
ne-ar costa scump. Din capul locului trebuie s ne artm nenduplecai. Dac
bandiii reuesc s se instaleze aci, atunci nu mai avem scpare. Se vor ine de
capul nostru i ne vor lichida pe rnd. De aceea s le pregtim o primire ct se
poate de tare, ca s le vrm frica n oase i s nu mai cuteze o nou lovitur. Cred
c suntei de acord.
Ceilali ncuviinar.
Bine! urm el, ca find cel mai n vrst. Trebuie s facem n aa fel, nct
atacul nu numai s eueze, dar s se i ntoarc mpotriva lor. Avei careva o
propunere, o idee potrivit? S-auzim!
Privirile lui, ca i ale celorlali, se ndreptar spre Old Death. Ca westman
ncercat, cunotea mai bine metodele de aprare mpotriva unor astfel de bandii.
Vznd c toi l intesc cu privirea i ateapt cu evlavie prerea lui, Old Death lu,
ca de obicei, o expresie de om calm i flegmatic. nclin uor capul i rosti:
Bine, domnilor, dac dumneavoastr tcei, atunci s spun eu cteva cuvinte.
Se pare c indivizii vor veni abia dup ce master Lange se va f culcat. Cu ce se
ncuie ua din dos? Cu zvorul?
Nu. La toate uile avem broate solide.
Well! Probabil c asta o tiu i ei. Vor f avnd i chei false. Fr ele, s-ar face
de baft. Oricum, printre membrii bandei trebuie s fe i lctui care se pricep s
mnuiasc un peraclu. Vor intra, deci, cu siguran n cas i depinde de noi cum
vom ti s-i ntmpinm.
Cu putile, frete. Tragem!
Atunci trag i ei, sir! Scprnd, putile voastre le vor arta exact locul unde
v aflai. Nu, nu e bine aa. M gndesc c ar f o adevrat plcere s-i prindem
fr a ne expune gloanelor.
Dar e posibil?

71

Karl May Opere vol. 23


Chiar destul de uor. Ne ascundem n cas i-i lsm s intre. Cum vor f
ptruns, ieim, nchidem uile i le ncuiem pe dinafar. Unii dintre noi vor veghea
la ui, alii la ferestre. Astfel, nu vor mai putea s ias i vor f nevoii s se predea.
Btrnul care vorbise adineauri cltin din cap manifestndu-i dezacordul.
Strui cu energie ca bandiii s fe mpucai. Ascultndu-l, Old Death nchise un
ochi i fcu o strmbtur care, n mprejurri mai puin serioase, ar f strnit rsul
unanim.
De ce v strmbai aa, sir! ntreb Lange. Nu v surde deloc ideea?
Deloc, master. Ideea prietenului nostru pare, ntr-adevr, foarte atrgtoare i
uor de aplicat, numai c, dup judecata mea, lucrurile se vor petrece altfel.
Derbedeii ar merita pur i simplu btui dac ar proceda conform imaginaiei
dumisale. Credei c vor intra cu toii buluc i se vor oferi gloanelor noastre? Cinear face aa dect nite tmpii?! Dimpotriv, sunt convins c bandiii vor descuia
ncet ua din dos i vor trimite unul sau doi ini n recunoatere. Pe tia, fr
discuie c i-am putea mpuca; dar atunci ceilali ar terge-o repede i ar aduce
ntriri. Nu, sir, planul acesta nu valoreaz doi bani. Trebuie s-i lsm s intre i
s-i prindem n capcan. i nc un argument, i mai temeinic! Presupunnd c,
planul dumneavoastr ar i aplicabil, v declar c mi-ar f sil de mine nsumi dac
i-a ucide aa, cu grmada, fr a le lsa mcar timpul cuvenit ca s mediteze la
pcatele lor. Suntem oameni, domnilor, i buni cretini. E drept c trebuie s ne
aprm mpotriva lor i s le tiem pofta de a mai reveni, dar asta se poate realiza i
cu mai puin vrsare de snge. Dac struii n ideea de a-i mpuca pe toi ca pe o
hait de fare, n-avei dect s-o facei; dar nici eu, nici tovarul meu nu vom f
prtai la aceast fapt. Plecm i nnoptm n alt parte, ca s nu ne urmreasc
mai trziu remucrile.
i ddeam ntr-adevr dreptate. De altfel, cuvintele lui avur efect i asupra
celorlali. Oamenii se uitar unul la altul, aprobnd n tcere. Apoi, cel mai n
vrst rosti:
Prerea dumneavoastr, sir, e ct se poate de ntemeiat. Credeam c o
asemenea primire i-ar nva minte pe toi kukluxitii, odat pentru totdeauna, ca
s nu-i mai fac de cap n La Grange; dar nu am pus n cumpn rspunderea ce
ne-o lum. De aceea, m-a mpca bucuros cu planul dumneavoastr, dac-a
ntrezri o ct de mic ans de reuit.
Orice plan, sir, chiar i cel mai bine chibzuit, poate da gre. Este i mai uman,
i mai nelept s le tiem ieirea i s-i prindem de vii. V rog s m credei c e
mult mai bine dect dac i-am mpuca. Nu uitai c, mpucnd atia ini, v

72

Pe via i pe moarte
putei atrage rzbunarea ntregii bande. Nu numai c nu-i vei ine pe kukluxiti
departe de La Grange, ci, dimpotriv, i vei strni i vor cuta s v-o plteasc cu
vrf i ndesat. V propun, deci, s acceptai planul meu. E tot ce se poate mai bun.
Ca s nu scpm din vedere nici un amnunt, am s dau un ocol casei chiar acum.
Poate descopr ceva care ne-ar putea folosi.
N-ai vrea s renunai, sir, la operaia asta? interveni Lange. Spuneai chiar
dumneavoastr adineauri c bandiii trebuie s f lsat un om de paz. Ar putea s
v simt.
Pe mine?! rse Old Death. Asemenea lucru nc nu mi l-a spus nimeni! S-l
simt cineva pe Old Death cnd acesta se furieaz n preajma unei cldiri sau a
unui om?! Haide, s nu mai glumim! Dac avei la ndemn o cret, desenai-mi
aici, pe mas, planul casei i al curii, ca s m pot orienta. mi dai drumul pe din
dos i ateptai pn m napoiez. N-am s ciocnesc n u; am s zgrii cu
unghia. Prin urmare, dac auzii bti n u, s tii c nu sunt eu i s nu
deschidei.
Lange lu o cret i schi pe mas planul. Old Death l studie atent i zmbi
satisfcut.
Se ndreptar amndoi spre u. Old Death se opri i m ntreb:
Sir, v-ai mai apropiat vreodat de un om pe furi?
Nu minii eu, potrivit nelegerii pe care o aveam cu Winnetou.
Ei, vi se ofer acum un prilej minunat s vedei cum se procedeaz. Dac v
ispitete, poftii cu mine.
Stai niel, sir! protest Lange. Asta-i prea din cale-afar! Dumnealui
recunoate deschis c nu se pricepe n asemenea treburi. O greeal ct de mic, i
banditul care pndete v poate observa. S-ar duce de rp tot planul nostru.
Prostii! Ce-i drept, nu-l cunosc dect de scurt vreme pe acest, tnr master,
dar tiu c arde de nerbdare s ajung un westman destoinic. O s-i dea toat
osteneala s nu greeasc Haidei, sir! Dar facei ca mine i lsai-v aici plria.
mpletitura asta de paie cam bate la ochi i ne poate trda. Dai-v prul pe frunte
i ridicai gulerul, ca s nu vi se vad bine faa. V inei n spatele meu i m
imitai ntocmai
Nimeni nu-l mai contrazise. Trecurm n coridor i de acolo pn la ua din dos.
Fierarul o deschise ncet i, dup ce ieirm, puse iari lactul.
Cum ne vzurm afar, Old Death se ghemui la pmnt. Fcui la fel. Btrnul
prea c strpunge ntunericul cu ochii. l auzeam cum adulmec i trage aerul pe
nri.

73

Karl May Opere vol. 23


Dup ct mi dau seama, nu e nimeni pe aproape mi opti, artnd spre
grajd. Ai ncercat vreodat, cnd erai copil, s imitai ritul greierului frecnd
un fr de iarb ntre degete?
Confrmai n oapt.
Acolo, n faa uii, crete iarb. Smulgei un fr i ateptai pn m ntorc. Nu
cumva s v micai din loc. Dac se ntmpl ceva, facei ca greierul i vin imediat.
Se culc la pmnt i se tr de-a builea prin bezn. S tot f trecut zece minute
pn se ntoarse. i a putea s jur c nu vzusem i nu auzisem nimic; doar
instinctul mi spunea c se apropie.
Aa cum am bnuit opti el. n curte nu-i nimeni i nici aici, dup col. Dar
dincolo, n dreptul geamului dinspre dormitor, cred c pndete cineva. Culcai-v
la pmnt i haidei tr dup mine. Dar nu pe burt ca erpii, ci ca oprla. V
sprijinii n degetele de la mini i de la picioare, numai n vrfuri. Pipii terenul cu
palmele ca nu cumva s frngei vreo usctur, ncheiai-v bine la hain s nu vi
se agae de ceva. Hai!
naintarm tr pn-n col i ne oprirm. Dup un rstimp, Old Death ntoarse
capul spre mine i-mi spuse ncet de tot:
Sunt doi. Fii atent!
Se strecur mai departe. Eu n urma lui. Nu ne inurm pe lng zid, ci o luarm
spre gardul de ipci din jurul grdiniei, npdit de vi slbatic sau de nu tiu ce
alt plant agtoare. Merserm apoi pe lng gard, paralel cu faada cldirii, cam
la vreo zece pai deprtare de ea. n acest spaiu zrii prin ntuneric un fel de
ridictur de forma unui cort. Dup cum am aflat mai trziu, erau nite araci
pentru fasole i hamei, pe care se ngrmdiser o mulime de vrejuri. De acolo, de
lung umbra aceea ciudat, veneau nite oapte. Old Death ntinse mna spre
mine, m apuc de guler, m trase lng el i mi sufl la ureche:
Sunt ei! S ascultm ce discut! De fapt, ar trebui s m apropii numai eu
singur, pentru c, vedei, un greenhorn ca dumneavoastr ar putea s-mi strice
toat plcerea. Dar patru urechi aud mai bine dect dou. Ai f n stare s v
apropiai ntr-att, nct s le auzii discuia?
Da i-am rspuns.
Bine, s ncercm. Dumneavoastr o luai pe-aici, iar eu pe dup araci. Cum
ajungei, v lipii faa de pmnt, ca s nu v observe luciul ochilor. Dac totui v
dibuiesc, poate din cauza respiraiei prea grele, atunci trebuie s-i facem imediat
inofensivi.
i ucidem? ntrebai n oapt.

74

Pe via i pe moarte
Nu. Totul va trebui fcut n deplin linite, fr zgomot, deci cu cuitul; dar
pentru asta nu cred c avei ndemnare. Oricum, de pistol s nu v atingei. Dac
vreunul din noi e descoperit, lum n primire fecare pe cte un ins. i srii de gt
i l strngei cu ambele mini, ca nici s nu crcneasc. n aceeai clip, l dobori
la pmnt. Pe urm v spun eu ce mai facem. Fii atent: nici un zgomot! De voinic,
suntei voinic, dar m ntreb dac putei rpune fr nici o lam pe un trie-bru
din tia?
Nu m ndoiesc!
Atunci, dai-i drumul, sir!
El se strecur pe o parte, eu pe cealalt. Ajunserm astfel la piramida de
verdea. Cei doi gligani edeau, alturi, cu ochii la cas. Izbutii s m apropii de
unul din ei pn la o distan de un cot. Acolo m lipii cu burta i cu fruntea de
pmnt i mi acoperii faa cu minile. mi ziceam c lucrul era necesar din dou
motive. Mai nti, evitam ca albeaa feei s mi trdeze eventual prezena; apoi, n
aceast poziie auzeam mai bine dect cu capul ridicat. Indivizii vorbeau n oapt,
dar cam repezit, ceea ce fcea ca discuia lor s fe auzit relativ destul de departe.
Pe cpitanul vasului l lsm naibii vorbi cel din imediata mea apropiere.
Chiar dac s-a descotorosit de voi, n fond nu i-a fcut dect datoria. O f el un
afurisit, ns te ntreb eu, mi Locksmith, cu ce ne-am alege dac l-am lichida?
Vrem s ne stabilim aici n Texas i s ne meninem? Atunci n-are rost s ne
stricm cu cei de la navigaie.
Bine, fe cum dorii, cpitane. i indianul acela ne-a scpat, dup cte vd;
nici o piele-roie nu va sta toat noaptea n La Grange ca s atepte plecarea
vaporului. Dar cinii pe care am vrut s-i spnzurm se mai afl aici. tia sunt
spioni i trebuie linai. Numai de-am dibui unde au tras peste noapte! Au ters-o
din crcium ca nite lai, au srit pe geam!
Las' c-i gsim! I-am ordonat "Melcului" s rmn n local. N-are el pace pn
nu le afl ascunztoarea. E iret, al naibii! N-a dibcit tot el c Lange i-a vndut
casa i a ncasat parale de la mexican? Ne ateapt dar o bun afacere. Se las cu
distracie. Fiul lui Lange a luptat ca ofer mpotriva noastr, i va plti cu
treangul. Btrnul i va primi pedeapsa pentru c l-a bgat pe fu-su n armat.
Nu-l spnzurm, clar l batem pn-i crap dosul. l aruncm apoi afar i dm foc
andramalei.
Cu asta nu-i provocm nici o pagub. Casa e vndut replic cellalt.
n schimb, l plesnim pe mexican. Cu siguran c n-o s mai trimit oameni
peste Rio, ca s-l slujeasc pe Juarez. Facem noi curenie pe-aici i-i dm o lecie

75

Karl May Opere vol. 23


s n-o uite niciodat. tiu oamenii notri ce au de fcut. Dar, spune-mi, Locksmith,
eti sigur c se potrivesc cheile?
Nu m jignii, cpitane! Doar mi cunosc meseria. Nici un lact de aici nu
rezist peraclului meu.
Bun. Numai de s-ar culca odat, blestemaii! Ai notri i-or f pierdut rbdarea.
Nu-i nici o plcere s stai cu nasul n tufele de soc din spatele grajdului. Lange tia
au aruncat acolo toate cioburile i murdriile din cas. Tare-a vrea s dm mai
curnd semnalul convenit cu ai notri! M duc s trag cu urechea la oblon i s vd
dac s-au culcat, bufniele dracului.
Individul se scul i se ndrept ncetior spre oblon.
I se spune deci "cpitan". Titulatura, ca i convorbirea pe care tocmai o
surprinsesem m fceau s presupun c dnsul conduce operaia. Celuilalt i
spunea Locksmith, adic "lctu". Poate c aa se i numea, dar bnuiam c mai
curnd era vorba de meseria lui; doar se ludase c tie s mnuiasc peraclul. i
chiar n clipa aceea Locksmith fcu o micare i auzii un clinchet. Avea deci sculele
la el.
O ciupitur la picior m smulse din gnduri. M tri niel mai napoi. Old Death
sttea lungit lng araci. mi apropiai obrazul de al lui. Btrnul, abia optind, se
interes dac am auzit i neles discuia.
Vaszic, tim cum stm. Las' c le joc acestor biei un renghi, s m in
minte! Numai s m pot bizui pe dumneavoastr!
ncercai. Ce am de fcut?
S-l prindei pe "cpitan" de beregat.
Well, sir!
Ca s mergei la sigur, stai s v explic eu cum trebuie procedat. Ascultai!
Individul n-o s se ntoarc prin spatele aracilor. Asta e clar
Tocmai atunci "cpitanul" se ntoarse. Din fericire-se aez imediat la locul lui.
Old Death socoti c nu mai e necesar s-l iscodim. Relu n oapt:
Aadar, iat cum: V tri, pn ajungei exact n spatele lui. Cnd auzii o
exclamaie a mea, l prindei de gt. Dar tii, sntos de tot. nelegei? Cele dou
degete mari, mpreunate, i le nfgei n ceaf, iar celelalte opt, cte patru de fecare
parte, i apsai beregata ct de tare putei.
Pi, atunci se nbu.
Da' de unde! Nu se sufoc att de repede! Canaliile astea fac parte din
categoria farelor care au apte viei n ele. Dup ce-l imobilizai, trntii-l la
pmnt, ca s venii peste el. Dar s nu greii! V aflai, cum spuneam, n spatele

76

Pe via i pe moarte
lui. Nu cumva s-l tragei spre dumneavoastr, ci s-l forai lateral spre stnga,
obligndu-l s cad pe o parte i apoi pe burt. Aa e cel mai sigur. Cum ns nu
avei deprindere n asemenea lupt, s-ar putea s-i scape totui un rcnet. Nu-i
nimic. Va f, de fapt, numai un horcit scurt, desperat.
Apoi va amui, iar dumneavoastr l inei strns pn vin eu. Credei c va merge
treaba?
Cu siguran. M-am mai luat eu la trnt i n alte ocazii.
Trnt? m lu n rs btrnul. Asta nu spune nimic. i nu uitai c eful sta
e mai matahal dect cellalt. De aceea, v rog, oferii-i o satisfacie meterului,
adic mie, i nu v expunei blamului celor din cas! Hai, nainte! Ateptai
semnalul meu.
Plec tr de lng mine, iar eu m strecurai la locul meu de adineauri, ba chiar
i mai aproape de "cpitan". Ateptam cu genunchii ncordai, gata s nesc n
orice clip.
Cei doi teroriti i reluaser discuia. Erau nemulumii c att ei ct i
camarazii lor trebuie s atepte prea mult. Pomenir i de noi, exprimndu-i
sperana c "Melcul" ne va descoperi adpostul. Deodat, auzii vocea lui Old Death:
Atenie, domnilor! Suntem aici!
Srii drept n spinarea "cpitanului" i-l strnsei de gt cu ambele mini, aa
cum m nvase btrnul westman. Cu vrfurile degetelor nfpte n beregat i
striveam n acelai timp sub greutatea trupului meu, pn ce omul ced i se
ntinse la pmnt, cu faa n jos. Nu scoase nici un strigt; se zbtu cteva clipe
btnd din mini i din picioare, apoi se liniti. Atunci apru lng noi, strns
ghem, fptura lui Old Death. Btrnul l lovi pe "cpitan" n cap cu mnerul
pistolului i zise:
Dai-i drumul, sir, altminteri se sufoc de-a binelea! Pentru nceput n-ai
lucrat ru. S-ar zice c avei aptitudini. Cred c vei ajunge cndva ori un mare
rufctor, ori un westman destoinic. Luai-l n crc i venii dup mine!
i-l slt n spinare pe cellalt individ, iar eu pe "cpitan". La ua din dosul casei,
Old Death, conform nelegerii, ncepu s rcie cu unghia. Lange deschise ua i
intrarm.
Dar ce crai n spinare? ntreb el ncetior, cnd, cu tot ntunericul, observ
poverile noastre.
Las' c vedei rspunse vesel Old Death. ncuiai ua i venii dincolo, n
odaie.
Cum se mai minunar toi cnd ne depuserm prada pe duumea!

77

Karl May Opere vol. 23


Formidabil! exclam ceteanul cu barb alb. Pi tia sunt kukluxiti. Mori?
S sperm c nu! rspunse Old Death. Vedei ce inspiraie bun am avut cnd
l-am luat pe acest tnr master cu mine? S-a inut tare, l-a dobort chiar pe eful
bandei.
Pe ef? Colosal! Dar oamenii lui unde sunt? i pe tia de ce i-ai bgat n
cas?
Mai e nevoie s explic? Nu ghicii? Eu i tnrul nostru sir ne vom travesti n
hainele acestor doi golani i vom aduce ncoace toat banda care ateapt ascuns
dup grajd.
Suntei dai dracului! V punei viaa-n joc! i dac v simt c nu suntei de-ai
lor?
Tocmai asta e, c n-or s ne simt hotr cu calm btrnul w estman. Old
Death e un mecher califcat, iar acest tnr, master nu e nici el chiar att de prost
precum arat.
Old Death le istorisi apoi cele petrecute, dup care i expuse planul: eu m voi
da drept Locksmith, voi merge n spatele grajdului i-i voi aduce de acolo pe bandii
iar dnsul, mbrcat n hainele efului, care i se potrivesc ca msur, va juca
rolul acestuia.
Se nelege adug el c vom vorbi numai n oapt, ca s nu ne trdeze
timbrul strin al glasului.
M rog, dac ndrznii i asta, v privete! se resemna Lange. Doar nu e n joc
pielea noastr, ci a voastr! i noi ce facem ntre timp?
nti de toate, ieii acum uurel afar i aducei nite brne sau pari solizi cu
care s imobilizm celelalte ui, ca s nu poat f deschise pe dinuntru. Apoi
stingei lumina i v ascundei prin cas. Asta-i tot. Restul nc nu se poate
prevedea.
Lange i ful su ieir n curte s aduc parii, n timp ce noi i dezbrcm pe cei
doi prizonieri de hainele lor negre cu nsemne albe. eful purta pe glug, pe piept i
la olduri cte un petic alb nchipuind un pumnal, iar Locksmith nite chei.
Pumnalul era deci semnul distinctiv al efului. Individul care zbovea n crcium
ca s afle unde suntem gzduii se numea "Melcul". Probabil c semnul lui
distinctiv era un melc.
Tocmai cnd i scoteam "cpitanului" pantalonii, croii dup modelul braconierilor
elveieni i mbrcai peste alt pereche de pantaloni obinuii, banditul se trezi.
Arunc n jur o privire mirat, rtcit, i ncerc s se scoale, ducnd n acelai

78

Pe via i pe moarte
timp mna la old, unde ar f trebuit s se afle pistolul. Dar Old Death l trnti din
nou la pmnt, i lipi de piept vrful cuitului su de vntoare i-l avertiz:
Stai linitit, biea! Dac scoi o vorb sau te miti nu tiu cum, uite-aici, vr
cuitul sta frumos n tine!
eful era un brbat de vreo treizeci de ani i purta barb militreasc. Faa lui
cam trecut, uor mslinie i eu trsturi severe, prea a unui meridional. i duse
minile la cap, n locul unde fusese lovit, i ntreb:
Unde m aflu? Cine suntei?
Asta-i casa lui Lange, biatule, cel pe care ai vrut s-l atacai. Iar eu i acest
tnr suntem "spionii" pe care "Melcul" are misiunea s-i descopere. Te afli deci
exact unde doreai s ajungi.
Omul i muc buzele i privi n jurul su speriat, slbatic. n clipa aceea se
ntoarse Lange cu ful su. Aduceau civa pari i un ferstru.
Frnghie avem destul. Ajunge s legm i douzeci de ini zise tatl.
Dai-ne, deocamdat, numai pentru tia doi.
Nu! Nu permit s m legai! izbucni "cpitanul", ncercnd din nou s se ridice.
Old Death i mai art o dat vrful cuitului:
Stai i nu te roi! Desigur c nu tii nc pe cine ai n fa. M cheam Old
Death! Sper c nelegi ce nseamn asta. Ori crezi c a f prietenul suditilor i al
celor din Ku-klux-klan?
Old Old Death! ngim "cpitanul", speriat la culme.
Da, biete, chiar eu sunt! Aadar, s nu-i faci iluzii dearte. tiu c ai f vrut
s-l spnzuri pe tnrul Lange, s-l biciuieti pe btrn pn la snge, s incendiezi
casa. Dac mai speri s fi cruat, atunci fi cuminte i las-te n voia soartei.
Old Death, Old Death! repet gliganul livid la fa. S-a terminat cu mine!
nc nu. Nu suntem bestii ca voi. Predai-v fr lupt i vei rmne n via.
Altminteri, leurile voastre vor pluti mine pe apele fluviului. i comunic de pe
acum ce ai de fcut. Dac te supui, putei prsi regiunea i, dinspre partea mea, i
Texasul, ca s nu mai revenii ct lumea. n schimb, dac neglijezi sfatul, s-a zis cu
voi. Eu am s ies afar i am s-i aduc ncoace pe oamenii ti. Vor f, ca i tine,
prizonieri. Ordon-le s se predea. De nu, v mpucm ea pe nite hulubi slbatici.
Kukluxistul fu legat zdravn i i ndesarm n gur o batist. ntre timp, i
revenise i camaradul lui, dar prefera s nu sufle o vorb. l legarm i pe acesta i
i; astuparm gura. Apoi i culcarm n cele dou pturi ale lui Lange, mai
strnserm o dat bine de tot legturile i i acoperirm pn sub brbie.

79

Karl May Opere vol. 23


Aa! rse mulumit Old Death. Acum comedia poate s nceap. Ce-o s se mai
mire lepdturile cnd i vor vedea frtaii ntini n pat! Ce plcere pe capul lor!
Dar ia spunei, master Lange, cum facem ca s discutm cu indivizii dup ce-i vom
aduce n cas i s-i inem n ah fr ca ei s ne vad sau s ne cuneze vreun
ru?
Hm! fcu cel ntrebat, artnd n sus. Ne instalm n pod. Tavanul e din
scnduri. Putem s scoatem una.
Atunci luai putile i haidei cu toii afar. Vei urca scara i vei sta n pod
pn la momentul potrivit. Dar, mai nti, s pregtim proptelele.
Scurtarm cu ferstrul civa pari pe msura potrivit i-i puserm deoparte. n
timp ce Old Death se vr n costumul "cpitanului", eu mbrcai pantalonii i haina
lui Locksmith. O legtur mare de peracluri mi zorni n fundul buzunarului.
N-avei nevoie de ele stabili Old Death. Nu suntei nici lctu, nici
sprgtor i v-ai trda prin stngcie. Mai bine luai cheile adevrate i, cnd o f,
v prefacei c deschidei ua cu peraclul. Bgai-v pistolul i cuitul prin
buzunare ca i mine, iar putile noastre s le ia dumnealor; n timp ce noi operm
afar, dnii vor desface o scndur din tavan. Apoi trebuie stins lumina.
Lucrurile se petrecur ntocmai. Luai cu mine cheile pentru toate cele trei ui.
Old Death m instrui mai abitir ca pe un ucenic. n clipa cnd auzirm zgomotul
din tavan, provocat de scoaterea scndurii, plecarm fecare n misiunea lui.
Btrnul avea s atepte n faa casei, avnd parii la ndemn, iar eu strbtnd
curtea urma s-i chem pe drguii mei "camarazi". O luai spre grajd fr s-mi
moi paii prea mult; ineam s fu auzit, pentru ca vreunul din bandii s mi se
adreseze; m temeam c, vorbind primul, s nu greesc cumva n legtur cu
consemnul lor.
Cnd s trec colul, se scul de jos o mogldea de care era ct pe-aci s m
poticnesc.
Stop! sun un glas, Tu eti, Locksmith?
Yes! Putei veni, ns fr zgomot.
Ateapt aici! S-i spun locotenentului.
Dispru ca o prere. Exista, vaszic, i un "locotenent"! Ku-klux-klanul prea s
fe organizat ca o armat.
Nu trecu un minut i se ivi o alt persoan. mi spuse cu glas reinut:
Dar mult a mai durat! S-au dus la culcare, afurisiii?
S-au dus, n sfrit! Acuma dorm butean. Au golit n doi un ulcior ntreg cu
rachiu.

80

Pe via i pe moarte
Atunci va f treab uoar. Cum stm cu uile?
n regul!
Bine, s mergem. A trecut ele miezul nopii i pe la unu, cum am stabilit, vine
rndul lui Cortesio. Hai, condu-ne!
ndrtul lui apru un grup de indivizi camuflai sub cagule; ne urmar i ei. n
faa casei ne ntmpin Old Death. Prin ntuneric, statura lui nu se deosebea de a
"cpitanului".
Avei vreun ordin, cpitane? ntreb cellalt ofer.
Nu! rspunse btrnul sigur i fresc. Ne orientm nuntru. Hai, Locksmith,
deschide ua!
Cu cheia cea adevrat zgndrii o vreme broasca,! prefcndu-m c nu merge
i c trebuie s ncerc alt cheie. n cele din urm, reuii, pasmite, s descui. Old
Death i cu mine rmaserm locului, lsndu-i pe ceilali s intre. Locotenentul
ntrzie i dnsul lng noi. Dup ce intr pe u ultimul om, acesta ntreb:
Aprindem lanternele?
Deocamdat numai dumneata.
Trecurm i noi pragul. Trsei ua dup mine, fr s-o ncui iar "locotenentul"
scoase din buzunarul pantalonilor si largi o lantern gata aprins, orbitoare.
nsemnul de pe hainele lui era un cuit de vntoare. La lumina lanternei
numrarm n cas cincisprezece ini. Fiecare purta alte semne distinctive: sfere,
semiluni, cruci, erpi, stele, broate, roi, inimi, foarfeci, psri, patrupede i altele.
"Locotenentului" prea c-i place s comande. i plimb lanterna n jur i hotr:
Trebuie o santinel aici, la u!
Pentru ce? rosti Old Death. Nu e necesar. Locksmith n-are dect s ncuie, i
nu mai intr nimeni.
M executai pe loc, pentru a nu da de gndit "locotenentului", avnd grij s las
cheia n u.
Intrm toi deodat ordon Old Death. Fierarii tia sunt ai dracului de
vnjoi!
Azi v purtai altfel ca de obicei, cpitane!
i mprejurrile sunt altele. Hai!
M mpinse spre ua ce ddea n prima odaie. Aici mi repetai jocul, prefcndum cteva clipe c nu gsesc un peraclu potrivit. Apoi intrarm. Old Death lu
lanterna din mna "locotenentului" i ndrept fasciculul de lumin spre ua
dormitorului.
Pe acolo! zise el. Dar ncet, fr zgomot!

81

Karl May Opere vol. 23


Nu aprindem i celelalte lanterne?
Nu, abia dup ce intrm.
n felul acesta Old Death voia s evite ca "somnoroii" din pat s fe recunoscui
prea devreme. Dormitorul era destul de mare ca s ncap n el toi cei cincisprezece
ini. Numai c trebuia s i intre toi n aceast odaie, pentru ca asediul s nu se
extind i asupra ncperii alturate.
De ast dat lucrai cu i mai mult ncetineal i, n aparen, mai precaut. n
fne, deschisei ua. Old Death i plimb lumina lanternei prin dormitor, cercet
interiorul i opti:
Dorm. Intrai repede! Fr nici un zgomot! nti "locotenentul"!
Nu-i ddu rgaz nici s se opun, nici s mai chibzuiasc; l mpinse de la spate.
Ceilali l urmar n vrful picioarelor. Cnd trecu i ultimul, nchisei repede ua pe
dinafar i o ncuiai.
Haide, parii! porunci Old Death.
Parii erau acolo, tocmai potrivii ca s-i putem, fxa ntre pervazul ferestrei i
rama uii. Treaba reui pe deplin. Ar f fost nevoie de fora unui elefant pentru a
face s sar ua. n sfrit, urcai n fug scara.
Suntei aici? ntrebai. I-am prins n capcan. Putei cobor!
Oamenii srir jos unul dup altul.
Sunt nuntru, n dormitor. Ieii afar, trei ini, i nepenii oblonul de la
geam cu nite pari. Cum ncearc vreunul s scape cu fuga, l mpucm.
Deschisei ua din dos i trei dintre oamenii notri se repezir afar. Ceilali m
urmar n odaia de locuit.
ntre timp o larm drceasc se strni n dormitor. Bandiii pclii i ddur
seama de situaie, aprinser lanternele i, la lumina lor, i recunoscur pe indivizii
din pat. Acum blestemau i zbierau de mama-focului, btnd cu pumnii n u.
Dai drumul la u! Deschidei, c drmm totul! se auzea de dincolo.
Vznd c ameninrile nu au nici un efect, se apucar s foreze ua, care. ns,
nu ceda din cauza proptelelor ct se poate de solide.
i auzirm apoi cum deschid fereastra i ncearc s deschid oblonul.
Nu merge! rosti cineva mnios. L-au nepenit pe dinafar.
n clipa aceea tun o voce din curte:
Jos mna de pe oblon! Suntei prini! Cine sparge oblonul se alege cu un glon
n cap!

82

Pe via i pe moarte
Da strig Old Death, care se afla alturi de noi n odaia de locuit. i ua e
barat! Iar noi, aici, suntem destui la numr ca s v trimitem urgent pe lumea
cealalt. ntrebai-l pe "cpitanul" vostru ce avei de fcut.
i apoi, ncet, ctre mine:
Haide sus, n pod! Luai-v lanterna i puca. Ceilali, care rmn aici, pot
aprinde lampa.
Urcarm sus, deasupra dormitorului, unde era un fel de mansard. Gsirm uor
scndura desprins. Dup ce Old Death i camufla lanterna i ne lepdarm
glugile, scoaserm scndura de la locul ei. Astfel puteam urmri de sus tot ce se
petrece n dormitorul puternic luminat de cteva lanterne.
Stteau toi grmad. Primii doi prizonieri fuseser dezlegai, li se scoaser
cluurile din gur. "Cpitanul" vorbea eu glas cobort i, dup ct se pare, foarte
struitor.
Oho! protest "locotenentul" pe un ton puin mai ridicat. S ne predm?! Dar,
n fond, cu ci ini avem de-a face?
Cu mai muli dect e nevoie ca s v lichideze pe toi n cinci secunde!
rspunse de sus Old Death.
Toate privirile se ridicar spre tavan. i n aceeai clip rsun afar o
mpuctur, apoi nc una. Old Death nelese imediat ce se ntmpl i cum s-ar
putea folosi de mprejurare.
Auzii ce pesc camarazii votri dincolo, la Cortesio? zise el. Sunt primii cu
gloane! ntregul La Orange e mpotriva voastr. Se tie c v aflai aici i v-am
pregtit o primire pe cinste. Nu ne trebuie nici un Ku-klux-klan! n odaia de alturi
vegheaz doisprezece oameni de-ai notri; afar, sub fereastr, pndesc ali ase, iar
noi aici, sus, tot ase suntem. i ca s v lmurii mai bine, aflai c eu sunt Old
Death. Ai priceput? V dau un rgaz de zece minute. Dac depunei armele, vom f
generoi cu voi. Dac nu, v mpucm pn la unul. Am terminat, nu mai am
nimic de spus. Acum stai i judecai!
Aez la loc scndura i-mi opti:
i acum repede jos, s-i venim n ajutor lui Cortesio!
Luarm cu noi pe cei doi oameni care rmseser n odaia unde se afla Lange cu
ful su, i mai luarm nc doi ini de afar, de lng oblon, lsnd doar o singur
straj. Socoteam c pentru moment era de ajuns. ntre timp, rsun o nou
mpuctur. Ieirm n strad i zrirm patru sau cinci gligani deghizai. Cam
tot atia veneau fuga din spatele casei lui Cortesio; unul din ei strig mai tare
dect s-ar f cuvenit:

83

Karl May Opere vol. 23


Trag i de dincolo. N-o s putem intra!
Eu m lungisem la pmnt i m apropiasem tr. Auzii un alt glas:
Afurisit treab! Cine-ar f crezut? Mexicanul a prins de veste i acum i
trezete pe toi vecinii cu mpucturile lui. Mai peste tot s-au aprins lmpile. De
dincoace se aud chiar pai. Cteva minute, i vor f pe urmele noastre! Nu e timp de
pierdut! S spargem ua! De acord?
Nu mai ateptai s aud rspunsul. M strecurai n grab lng tovarii mei:
Repede, domnilor, s srim i s-i pocnim cu patul putii! Vor s sparg ua la
Cortesio.
Well, well! S le tragem una zdravn!
Loviturile czur ca din senin. Dezorientai, teroritii o luar la goan icnind i
lsar n urm patru dintre complicii lor, lovii n aa hal, nct nu mai puteau fugi.
Pe acetia i dezarmarm. Apoi Old Death se duse s bat la ua lui Cortesio.
Cine-i? ntreb o voce din cas.
Old Death, seor. V-am scpat de lichelele astea. S-au dus nvrtindu-se.
Deschidei, v rog!
Ua fu deschis cu precauie. Mexicanul l recunoscu pe Old Death, dei acesta
mai purta pantalonii i vestonul "cpitanului".
Au plecat, ntr-adevr? ntreb Cortesio.
Au luat-o la sntoasa. Avem i patru prizonieri. Dumneavoastr ai tras cu
puca?
Eu. Mare noroc c m-ai prevenit, altminteri nu tiu ce se alegea de noi. Eu am
tras de-aici, din fa, iar negrul meu din spatele casei. Astfel i-am inut la distan.
Pe urm, frete, am observat cum ai tbrt peste ei.
Da, v-am salvat. Acuma ns, e rndul dumneavoastr s ne ajutai. tia nu
se mai ntorc ncoace; n schimb, noi am prins dincolo cincisprezece indivizi care nu
trebuie s ne scape. Negrul dumneavoastr s mearg repede din cas~n cas i s
dea alarma. ntregul La Grange trebuie mobilizat ca s-i trimitem pe aceti biei la
plimbare.
Atunci s-l anune mai nti pe erif. Auzii? Vecinii ncep s se adune. Vin i
eu ndat dincolo, seor!
Se retrase n locuin. Din dreapta aprur doi oameni narmai interesndu-se
de pricina mpucturilor. Dup ce-i lmurirm asupra celor petrecute, ni se
alturar fr ovire. Pn i locuitorii cu oarecare simpatii secesioniste se
lepdau de Ku-klux-klan, ale crui isprvi inspiraser oroare cetenilor, indiferent
de credinele lor politice.

84

Pe via i pe moarte
i luarm de guler pe cei patru rnii i i duserm n casa lui Lange. Acesta ne
inform c prizonierii sttuser linitii
Sosi apoi i seor Cortesio, iar n urma lui tot ali i ali ceteni din La Grange
umplur pn la refuz odaia. Din lips de spaiu, unii trebuir s stea afar. Era un
asemenea vlmag de glasuri i tropit de pai alergnd n toate sensurile, nct
bandiii din Ku-klux-klan se puteau lmuri perfect cum stau lucrurile.
Old Death m chem din nou sus, n podul casei. Ridicarm scndura de la locul
ei i naintea ochilor notri se ivi imaginea unei mnii surde i neputincioase.
Prizonierii stteau rezemai de perei, ori edeau pe pat i pe podea, cu capetele lor
mascate atrnnd n cel mai strict neles al cuvntului.
Ei rosti Old Death cele zece minute au trecut. Ce-ai hotrt?
Nimeni nu rspunse. Doar unul din derbedei trase o njurtur.
Tcei? Bine! Vaszic nu vrei s v predai i putem trage.
Duserm amndoi putile la ochi. Era ciudat c nici unuia dintre bandii nu-i
trecea prin gnd s ndrepte pistolul asupra noastr. Pe lng toate, mai erau i
lai; curajul lor se manifesta doar n acte de violen mpotriva celor fr aprare.
Haide, rspundei odat, sau trag! amenin btrnul. E ultimul meu cuvnt!
Nici un rspuns Atunci Old Death mi opti:
Tragei i dumneavoastr. Trebuie s-i pocnim, altminteri nu le impunem
respectul cuvenit. Rnii-l pe "locotenent" la mn, iar eu l ating pe "cpitan".
Gloanele pornir n acelai timp i nimerir cu precizie. Cei doi oferi scoaser
un ipt avan i, ntr-o clip, izbucnir toi ntr-un concert desperat i asurzitor.
Oamenii de afar i din odaia vecin, auzind mpucturile i crezndu-ne
ncierai cu kukluxitii, ncepur i ei s trag. Gloanele treceau prin u i oblon
de-a dreptul n dormitor. Civa bandii se aleser chiar cu rni. Spre mai mult
siguran, toat liota se lungise pe jos urlnd ca din gur de arpe. "Cpitanul",
ngenunchind lng pat, i nfur n cearaf mna sngernd. Apoi, cu ochii
spre tavan, strig:
Oprii! Ne predm!
Bine! rspunse Old Death. Aruncai toate armele pe pat i deprtai-v. Pe
urm o s v dm drumul afar. Dar vai de acela care va pstra la el vreo arm. l
mpucm pe loc. n jurul casei v ateapt sute de oameni. Putei scpa numai cu
condiia s v predai cinstit.
Situaia teroritilor era dezndjduit, evadarea imposibil. Asta o tiau i ei.
Dac se predau, ce li se mai putea ntmpla? Inteniile nu i le realizaser, deci nu
puteau f acuzai de nici o crim. Era, n orice caz, mai convenabil s se supun

85

Karl May Opere vol. 23


dect s ncerce o evadare fr ans, dar cu urmri grave pentru ei. Aadar, i
ngrmdir la moment toate pistoalele i cuitele pe pat.
Perfect, domnilor! le strig de sus Old Death. i acum, nc un cuvnt: v vom
deschide ua, dar cine face cel mai mic gest ca s pun mna pe arm, poate s-i
ia rmas bun de la via! Ateptai niel!
M trimise jos ca s-i comunic lui Lange dispoziia: va deschide ua spre
dormitor i-i va lua n primire pe kukluxiti. Numai c, n practic, lucrurile se
dovedir mai puin simple dect ne nchipuiam. Coridorul, luminat de cteva
lanterne rechiziionate n grab, era ticsit de lume. Eu nc mai purtam cu
excepia cagulei costumul "mprumutat" i oamenii m luar drept unul din
banda secret. Nici nu voiau s-mi asculte protestele; m nghesuiau i-mi crau la
pumni cu nemiluita. Mult vreme dup aceea aveau s m mai doar coastele.
Bravii ceteni ddeau s m scoat din cas i s m lineze.
M aflam la mare ananghie, cci oamenii nu tiau deloc cine sunt eu. Era mai
ales unul nalt, ciolnos, care m toca mereu i striga:
Afar cu el, afar! Avem copaci cu rmuri des, vnjos, minunat! Crcile sunt
tari de tot; nu se rup ele dac spnzurm pramatia asta.
i m tot mpingea ctre ua din dos.
Dar, sir, pentru numele lui Dumnezeu i strigai nu sunt kukluxist!
ntrebai-l pe master Lange!
Las' c avem crci minunate, potrivite! m asigur el, nvineindu-mi coastele.
Cer s m ducei n odaie, la master Lange! Nu nelegei c m-am travestit
numai ca s?
Ai, i ce crci grozave avem! Gsim noi i funie aici, n La Grange, funie fn,
elegant, din cea mai bun cnep!
M mpingea mereu i m izbea cu pumnul, nct mi pierdui pn la urm
rbdarea. Tipul era n stare s-i ntrte i pe ceilali ca s m lineze. Dac
ajungeam afar, n curte, nu m atepta nimic bun.
Domnule i strigai nu permit s v mai atingei de mine! Vreau s vorbesc
cu master Lange! Ai neles?
Ce mai crci avem! i ce funii formidabile! zbier el i m box iari n coaste.
Dar acum paharul se umpluse. i repezii un pumn n nas nct, dac-ar f fost
destul spaiu mprejur, cu siguran c s-ar f prbuit la pmnt. Era o nghesuial
cumplit. Totui, naintai cu fora, strignd din rsputeri i lovind orbete n toate
prile. Nucii, oamenii se mai ferir din calea mea i reuii s-mi croiesc drum
ctre ncperea unde se afla Lange. Dar, n timp ce naintam astfel, golul se umplea

86

Pe via i pe moarte
iari ndrtul meu i pumnii mi cdeau n spinare ca grindina. Vai i amar de un
veritabil kukluxist, dac pn i o imitaie se alege cu attea vnti!
Ceteanul acela ciolnos i agresiv m urmri ct putu de repede. Ca un mistre,
rnit se npusti n odaie aproape odat cu mine. Urla din toi bojocii. Vzndu-l,
Lange ntreb:
Doamne iart-m, ce vi s-a ntmplat, sir? De ce strigai aa? De ce sngerai?
La spnzurtoare cu banditul! rspunse acesta furios. Mi-a zdrobit nasul, mi-a
fcut praf doi dini, ba mi se pare chiar patru! i ce dini, domnule! Singurii pe
care-i mai aveam n fa! La spnzurtoare cu el!
Acum, ce-i drept, furia lui era mai ntemeiat; omul sngera serios.
Ce-avei cu dumnealui? se mir Lange, artnd spre mine. Vai, vai, stimate sir,
acesta nu e kukluxist! E prieten de-al nostru; chiar lui i datorm n bun parte
reuita aciunii. Fr dnsul, nici noi, nici seor Cortesio n-am mai f n via, iar
gospodriile noastre ar f fost mistuite de foc!
Ciolnosul holb ochii i-i csc gura nsngerat. Apoi art spre mine i
ntreb:
Fr fr sta de-aici?
Amuzant tablou! Toat asistena izbucni n rs. Scondu-i batista, omul se tot
tergea de sudoare i snge, n timp ce eu mi frecam de zor diversele pri
maltratate ale corpului, mpodobite pentru mult timp cu instantaneele fotografce
ale degetelor sale.
Ascultai, sir l certai erai gata s m spnzurai de o crac, iar cu
pumnii dumneavoastr afurisii mi-ai muiat os cu os. M simt ca un tlhar jefuit
de propria sa band.
Omul nu mai tia ce s zic. Sttea cu gura cscat i inea n palm ultimii si
dini din fa, care, pn adineauri, locuiser att de panic i sigur n gura lui. Numi mai stpnii nici eu rsul; prea arta jalnic i caraghios. n sfrit, izbutii s-mi
ndeplinesc sarcina.
ntre timp, ca msur de prevedere, fuseser aduse frnghiile i curelele
disponibile. Zceau toate grmad ntr-un ungher.
i acum, poftii i afar din dormitor! zisei ctre Lange. Dar unul cte unul.
Cum ies, i legai pe rnd. Old Death se va mira de ce am ntrziat atta. De fapt, sar f cuvenit ca eriful s fe aici, printre noi. Doar negrul lui Cortesio l-a anunat!
eriful?! fcu mirat Lange. Pi e de mult aici! Nici nu tii cui i datorai
ghionturile. Chiar dumnealui e eriful!
i-l art cu mna pe ciolnos.

87

Karl May Opere vol. 23


Mii de trsnete, sir! l luai eu n primire. Dumneavoastr suntei eriful, adic
reprezentantul suprem al putorii executive n aceast regiune? Dumneavoastr avei
misiunea s meninei aici ordinea i legalitatea? Asta-i bun! Atunci nu e de mirare
c domnii din Ku-kiux-klan se lfie aici ca la ei acas.
Mustrarea mea l puse n mare ncurctur. Nu gsi altceva de fcut dect s-mi
arate iari dinii din palm. Apoi bigui:.
Scuzai, sir! M-a nelat nfiarea dumneavoastr de criminal.
V foarte mulumesc! n schimb, dumneavoastr artai cu att mai jalnic. Dar
fcei-v datoria mcar de-aci ncolo, dac nu vrei s strnii bnuiala c
ncercarea de a lina oameni cumsecade ascunde de fapt simpatia dumneavoastr
pentru Ku-klux-klan!
Aceste cuvinte avur darul s-i redea contiina rangului su ofcial.
Na-na! fcu el, umflndu-i pieptul. Eu, eriful onorabilului district Fayetta, s
fu suspectat c sunt kukluxist?! Am s v dovedesc numaidect contrariul. Chiar
n noaptea asta i vom judeca pe ticloi. Facei loc, domnilor, pentru trecere!
Ducei-v dincolo, n coridor, i stai cu putile ntinse spre u, ca s vad
domniorii cine e stpn aici! Pregtii funiile i deschidei ua!
Ordinul fu executat. O jumtate duzin de puti, cu dou evi pndeau
amenintoare dinspre coridor. n odaie se aflau acum eriful, cei doi Lange,
Cortesio, doi dintre cetenii care ne ntovriser de la nceput i eu. Mulimea de
afar ne ndemna s grbim lucrurile. Desfcurm deci obloanele pentru ca oamenii
din curte s poat constata c nu stm degeaba. Secaserm apoi proptelele i
deschiserm ua de la dormitor.
Nimeni dintre teroriti nu se hotra s ias cel dinti, l somai pe "cpitan", apoi
pe "locotenent". Amndoi i nfuraser minile n batiste. n afar de ei, mai erau
vreo trei sau patru rnii, care sngerau. Sus, la deschiztura din pod, pndea Old
Death, cu eava putii ndreptat spre bandii.
Toi pctoii acetia czui n capcana lui Old Death fur legai cu minile la
spate i alturai celor patru complici ai lor pe care i adusesem, tot legai, de la
casa lui Cortesio. Oamenii din curte, urmrind operaia, izbucneau mereu n urale.
Toat banda fu lsat cu glugile pe fa, n afar de "cpitan" i "locotenent".
La struinele mele, oamenii l anunar pe un aa-zis felcer care sosi la faa
locului. Susinea c panseaz rapid orice fel de rni, ba chiar ie opereaz i le
vindec. Dup ce-i cercet pe rnii, trimise vreo treizeci de localnici s cutreiere
oraul i s fac rost de vat, fese, plasturi, vaselin, spun i alte asemenea
lucruri necesare ndeletnicirii sale nobile.

88

Pe via i pe moarte
Cnd, n fne, puseserm n afar de primejdie pe, toi kukluxitii, se ridic
ntrebarea unde s-i adpostim, cci o nchisoare pentru nousprezece ini nu
exista n La Grange.
Bgai-i n salonul restaurantului! porunci eriful. Trebuie s rezolvm
chestiunea ct mai repede. Constituim o curte cu juri i pronunm pe loc sentina.
Ne aflm n faa unui caz care impune msuri excepionale.
tirea se rspndi peste tot cu iueala fulgerului. Mulimea venea n valuri i
zorea spre restaurant ca s-i asigure un loc ct mai bun. Cei care nu mai ncpeau
nuntru stteau pe scri, n tind sau n ograd. Teroritii fur ntmpinai cu
ameninri teribile, nct escorta avu serios de lucru pentru a-i apra de brutaliti.
Cu mare greu intrar n aa-zisul salon, adic ntr-o ncpere larg dar scund,
destinat balurilor. Estrada fu eliberat de tot calabalcul orchestrei i ocupat de
prizonieri. Cnd le scoaserm cagulele, se dovedi c toi erau strini, nici unul
mcar nu locuia prin vecintate.
Se form apoi tribunalul sub preedinia erifului, cu procuror, avocat al aprrii,
grefer i un numr de jurai. Caracterul tribunalului mai c m ngrozea, dar
innd seama de mprejurri, ca i de cazul n spe, faptul trebuia oarecum scuzat.
Ca martori fgurau cei doi Lange, Cortesio, ali cinci ceteni, Old Death i cu
mine. Corpul delict consta din diversele arme ale acuzailor, expuse pe mas Se
constat c putile erau ncrcate pe ambele evi.
eriful declar edina deschis, cu observaia c depunerea jurmntului de
ctre martori este inutil, deoarece "calitatea moral a acuzailor nu justifc
mpovrarea unor martori att de onorabili cu formalitile respective". El constat
c, n afara kukluxitilor, se gsesc n salon numai persoane a cror "contiin i
sim de justiie sunt deasupra oricror bnuieli". Tocmai acest fapt adug eriful
"trebuie subliniat aici cu mare bucurie i satisfacie". Un "bravo" unanim rsplti
complimentul, iar eriful mulumi printr-o foarte demn nchinciune. Eu ns
vedeam n jur destui ini care, dup nfiarea lor, nu prea meritau elogiile att de
patetice ale erifului.
Se proced mai nti la audierea martorilor. Old Death expuse amnunit
ntmplarea. Noi, ceilali, ne mrginirm s-i confrmm declaraia. Apoi se ridic
procurorul. El repet depoziiile noastre i stabili c acuzaii aparin unei asociaii
interzise care urmrete funestul scop de a submina ordinea legal, de a drma
temelia statului i de a organiza crime monstruoase ce se pedepsesc cu nchisoare
pe termen lung, cu munc silnic pe via i chiar cu moartea. nsi calitatea de
membru al acestei asociaii este sufcient pentru a justifca o ntemniare pe zece

89

Karl May Opere vol. 23


sau douzeci de ani. n plus, s-a mai dovedit c acuzaii plnuiser asasinarea unui
fost ofer al" Republicii, biciuirea crunt a doi dintre cei mai stimai gentlemeni i
incendierea unei case din acest binecuvntat ora. i, n fne, nutriser intenia s-i
spnzure pe nite oameni strini de ora, doi brbai extrem de panici i de stimai
(la aceste cuvinte, procurorul se nclin n faa lui Old Death i a mea), fapt care
mai mult ca sigur le-ar f cauzat moartea i, n consecin, trebuie pedepsit
exemplar cu att mai vrtos, cu ct tocmai acestor doi brbai li se datoreaz
salvarea ntregului La Grange de npasta ce-l amenina. Iat de ce el, procurorul,
trebuie s struie asupra unei sentine ct se poate de aspre i propune ca unii
acuzai, pe care perspicacitatea onoratei curi va ti s-i aleag, s fe spnzurai,
iar ceilali, pentru "ndreptarea lor moral", s fe biciuii fr mil i ntemniai pe
via, rpindu-li-se astfel posibilitatea de a mai primejdui simul i existena unor
ceteni demni de toat cinstea.
Rechizitoriul procurorului fu, de asemenea, ludat cu strigte de "bravo!", crora
el le mulumi, nclinndu-se foarte solemn.
Lu apoi cuvntul avocatul aprrii, care fcu dintru nceput constatarea c
preedintele s-a abtut grav de la procedur, neglijnd s ia datele personale ale
acuzailor, n consecin, avocatul recomand respectuos ca greeala s fe pe loc
reparat, nu de alta, dar pentru a se cunoate mcar cine anume va f spnzurat
sau ntemniat, ca i pentru ntocmirea cuvenitelor acte de deces i a celorlalte
scripte observaie plin de duh, care primi i din parte-mi o aprobare total, dei
tacit. Avocatul recunoscu n totul pomenitele intenii ale kukluxitilor, datoria sa
find de a nu tgdui adevrul, dar sublime c nici una din ele nu a fost dus la
ndeplinire, toate rmnnd doar n stadiul de tentativ. Nu putea s fe vorba deci
nici de treang i nici de temni pe via. El adres ntregii asistene ntrebarea
dac o simpl ncercare neizbutit i-a cunat sau i poate cuna cuiva vreun ru.
Fr ndoial c nu! Prin urmare, nimeni n-a suferit prejudicii, fapt care justifc pe
deplin achitarea tuturor acuzailor. Astfel, membrii naltului tribunal, ct i onoraii
ceteni din sal se vor dovedi nite gentlemeni iubitori de oameni i buni cretini.
Avocatul se bucur de aplauze sporadice. Se nclin i el adnc, de cteva ori, ca
i cum lumea l-ar f rspltit cu ovaii.
Asupra acestora, preedintele se ridic din nou. nainte de toate declar c
trecuse dinadins peste formalitatea nregistrrii datelor personale, find convins c
acuzaii ar f minit. Pentru cei condamnai la treang propuse, spre simplifcare,
ncheierea unui act sumar de deces coninnd aproximativ urmtoarele:
"Nousprezece membri ai Ku-klux-klanului spnzurai din propria lor vin". El

90

Pe via i pe moarte
recunoscu apoi c e vorba, ntr-adevr, de o tentativ i ddu asigurri c va
formula chestiunea vinoviei n acest sens. Dar, pe de alt parte susinu el
numai celor doi gentlemeni strini li se datoreaz faptul c tentativa n-a reuit.
Intenia fusese extrem de primejdioas i acest lucru trebuie pedepsit. n ce-l
privete, n-are nici timp i nici chef s penduleze ore ntregi ntre opiniile
procurorului i cele ale aprrii; i apoi, nu consider necesar s se ocupe prea
mult de nite indivizi, nousprezece la numr, care constituii ntr-o band
puternic i foarte bine narmai s-au lsat prini de numai doi oameni.
Asemenea "eroi" nu merit nici mcar atenia ce o acorzi unui canar sau unei
vrbii. El, eriful, a fost pus n situaia s aud c ar simpatiza cu Ku-klux-klanul;
aceast bnuial e intolerabil i de aceea va avea el grij ca dumnealor s plece
ruinai din acest district i s nu le mai treac prin gnd o nou vizit. n
concluzie, se adreseaz domnilor jurai cu ntrebarea dac acuzaii s-au fcut sau
nu vinovai de tentativ de omor, tlhrie, rnire, incendiere i roag s nu se
amne cumva rspunsul pn la fnele lui decembrie viitor, deoarece n faa
tribunalului s-a adunat un public numeros, extrem de stimabil i nerbdtor s afle
sentina.
Acest discurs cu nuane de ironie fu puternic aplaudat. Juriul se retrase ntr-un
col i, dup o consftuire de cel mult dou minute, primul jurat i i comunic
preedintelui hotrrea pe care acesta o mprti asistenei. Era un verdict de
vinovie.
Urm o discuie n oapt ntre erif i asistenii lui. Atrgea atenia faptul c, n
timpul discuiei, eriful ddu ordin ca buzunarele acuzailor s fe golite de
coninutul lor, n special de bani. Dup executarea acestui ordin, se fcu
numrtoarea banilor. eriful ddu satisfcut din cap, apoi se ridic pentru a rosti
sentina.
Domnilor spuse el vinovia a fost stabilit. Cred c sunt n asentimentul
dumneavoastr dac voi comunica pe scurt n ce const pedeapsa pe care am
hotrt s-o pronunm i s-o aplicm cu toat energia. Crimele proiectate n-au fost
svrite n fapt; de aceea, de acord cu domnul avocat al aprrii, care a fcut apel
la sentimentele noastre umanitare i cretineti, am decis s renunm la o
sanciune direct
Acuzaii rsuflar uurai i se nseninar. Din asisten se auzir cteva
exclamaii de protest. eriful continu:
Am mai spus c o tentativ de crim poate f de asemenea primejdioas. Dac
astzi nu-i pedepsim pe aceti oameni ai Ku-klux-klanului, s avem cel puin grij

91

Karl May Opere vol. 23


ca s nu mai reprezinte nici un pericol pe viitor. Aadar, am hotrt s-i expediem
ct mai departe de statul Texas i anume ntr-un chip att de ruinos, nct s le
piar orice, poft de ntoarcere. n primul rnd, le vom tia prul de pe cap i
brbile. Desigur c se vor gsi printre dumneavoastr gentlemeni care s execute cu
plcere aceast treab. Cei care locuiesc pe aproape sunt rugai s mearg acas i
s aduc foarfeci. Onoratul juriu va da preferin acelor scule care nu taie prea
bine.
Izbucni un rs unanim. Cineva deschise fereastra i le strig celor din curte:
Fuga dup foarfece! i tundem pe kukluxiti. Cine aduce foarfece poate s intre
n salon.
Eram convins c oamenii de afar vor alerga numaidect spre casele lor. i, ntradevr, aa se petrecu. Toi fugeau i strigau ctre ai lor s caute instrumentele cu
pricina. Se auzir chiar voci care cereau s se aduc shears for cliping trees i
shears for cliping sheeps, adic foarfece de grdinar i foarfece de tuns oile.
Am mai hotrt relu eriful s-i mbarcm pe condamnai pe vaporul
care a sosit din Austin la ora unsprezece i pleac n zorii zilei la Matagorda, Sosii
acolo, vor f preluai de primul vas care prsete defnitiv Texasul, vor f adui cu
toii pe bord, indiferent de identitatea i de domiciliul lor, ca i de destinaia
vaporului. Din clipa de fa i pn la rembarcarea lor pe acest ultim vas, osndiii
n-au voie s-i scoat deghizamentul, pentru ca toi pasagerii s vad cum
procedm noi, aici n Texas, cu membrii Ku-klux-klanului. Nu li se vor desface nici
legturile. Ap i pine vor primi abia la Matagorda. Cheltuielile vor f acoperite din
banii gsii asupra lor i care se ridic la frumoasa sum de trei mii de dolari,
realizat probabil din furt. n plus, li se confsc toate lucrurile, ndeosebi armele,
care vor f scoase la licitaie chiar acum. Juriul a hotrt ca ncasrile de pe urma
licitaiei s fe investite n bere i coniac, iar butura s stea la dispoziia
onorabililor participani la aceast dezbatere i a soiilor lor cu prilejul balului care
va urma. La ivirea zorilor i vom conduce pe kukluxiti pn la debarcader n
sunetele unei muzici grave i n cntece de inim rea. Condamnaii vor asista la
balul nostru stnd nemicai chiar pe estrada unde se afl acum. Aceasta e
sentina. Dac aprarea are ceva de obiectat, o ascultm cu plcere, dar i cu
condiia s nu vorbeasc prea mult. Pn a ncepe balul trebuie s-i tundem pe
condamnai i s organizm licitaia. Ne ateapt deci destule treburi.
De ast dat obinu, ntr-adevr, ovaii furtunoase. Preedintele ct i avocatul
aprrii trebuir s fac eforturi mari ca s restabileasc linitea. n sfrit,
aprtorul se rosti;"

92

Pe via i pe moarte
A mai avea de spus n favoarea condamnailor urmtoarele: gsesc sentina
naltului tribunal cam aspr; dar asprimea este mai mult dect compensat prin
ultima parte a hotrrii care se refer la coniac, la bere, la dans i muzic. De
aceea, n numele clienilor mei, ale cror interese le reprezint aici, m declar n totul
de acord cu sentina i sper c ea va servi acestor oameni drept ndemn pentru o
via nou, mai frumoas i mai folositoare. i avertizez, totodat, c ntoarcerea le
este interzis i c n caz contrar voi refuza s le mai iau aprarea, lipsindu-i astfel
de o strlucit asisten juridic. Din punct de vedere profesional, mai observ c mi
se cuvine un onorariu de cte doi dolari per client, ceea ce, nmulit cu
nousprezece, nseamn treizeci i opt de dolari, sum pentru care nu e nevoie s
dau chitan n scris, findu-mi achitat n faa attor martori. Eu rein pentru
mine optsprezece dolari, iar douzeci i donez pentru iluminatul i chiria slii.
Pentru plata muzicanilor propun o tax de intrare de cincisprezece ceni de
gentleman. Firete c doamnele sunt? scutite.
Se aez, iar eriful se declar absolut de acord cu propunerile lui.
Stteam acolo i mi prea c visez. Oare toate acestea se petreceau aievea? i,
totui, nu era vis! Aprtorul ncas banii i o mulime de brbai din asisten
alergar acas ca s-i aduc soiile; alii veneau de afar cu tot soiul de foarfece.
Dei era cazul, nici nu izbuteam mcar s m mnii; rdeam i eu alturi de Old
Death, pe care acest epilog al aventurii prea s-l amuze grozav.
Kukluxitii fur ntr-adevr tuni pn la piele. ncepu apoi licitaia. Putile
gsir repede amatori la preuri bune. i celelalte obiecte fur aproape toate
vndute. Glgia, foiala venic pe u, nghesuiala, mbrncelile erau de nedescris.
Toi ddeau s intre n salon, dei nici a zecea parte n-ar f ncput. Sosir apoi
muzicanii: un clarinetist, un viorist, un trompetist i unul cu un fagot prpdit.
Acest ansamblu ciudat se instala ntr-un ungher i ncepu s-i acordeze
instrumentele astmatice ntr-un fel care nu prea anuna virtuozitate. A f vrut s
ies din nghesuial, mai ales c apruser n sal i femeile; dar Old Death m opri.
mi declar c noi doi, de fapt eroii principali ai serii, aveam datoria s ne desftm
dup atta primejdie i efort. eriful l auzi i-l aprob, susinnd chiar c ar f o
ofens pentru toi cetenii din La Grange dac am refuza s conducem primul
cadril. n acest scop, i oferea lui Old Death pe soia lui, iar mie pe fic, ambele
dansatoare de prima mn. Cum eu i scosesem doi dini, iar dnsul mi
zdruncinase serios coastele, se cuvenea, frete, s fm amici i s nu-l jignesc
refuznd invitaia. De altfel, omul ne invit la o mas separat.

93

Karl May Opere vol. 23


Ce puteam s mai fac? Din pcate, cele dou lady se i apropiaser de noi. Dup
recomandrile de rigoare, intrai n joc vrnd-nevrnd. Trebuia s risc un faimos
cadril i poate un vals sau o polc pe deasupra. Eu, unul din eroii serii, i detectiv
particular!
Pesemne c simpaticul erif nu mai putea de satisfacie druindu-ne cu cele
dou zeie ale cminului su. Reinuse o mas care avea cusurul de a nu ajunge
dect pentru patru persoane, astfel c fr mil i ndurare furm abandonai
celor dou lady.
Doamnele se purtau mre. Poziia ofcial a soului i respectiv a tatlui le
impunea cea mai riguroas inut. Mama, trecut de cincizeci de ani, tricota o
jachet de ln. Ea deschise o singur dat gura, referindu-se la Codul lui
Napoleon. Apoi tcu defnitiv. Domnioara, trecut i ea de treizeci, adusese de
acas un volum de poezii pe care, n ciuda spectacolului din jur, prea s-l citeasc.
Ea l onor pe Old Death cu o observaie ce se voia spiritual despre Pierre Jean de
Branger6, i, dup ce btrnul cerceta o asigur cu deplin sinceritate c nu l-a
vzut n viaa lui pe acel gentleman, se cufund ntr-o adnc i demn muenie.
Cnd se servi berea, partenerele noastre nu se atinser de ea; dar cnd eriful
aduse dou pahare cu coniac, chipurile lor ascuite i ursuze se nsufleir.
Cu acest prilej, onorabilul funcionar mi trnti unul din cunoscutele lui
ghionturi n coast i-mi opti la ureche:
ncepe cadrilul. Grbii-v!
Dar n-are s ne refuze? ntrebai eu pe un ton prea puin vesel.
Nu. Doamnele au fost informate.
M nclinai deci n faa ficei, blbii cte ceva despre onoare, plcere i favor i
m alesei, n sfrit, cu volumul de versuri care prea s fac parte integrant din
trupul duduii.
Old Death, n schimb, proced mai practic. El i strig mamei:
Haide, cucoan! Vrei pe dreapta, pe stnga, m rog, cum v place! Eu opi pe
toate picioarele.
Ce mai dans fcurm, ce mai trnt manc Old Death mpreun cu partenera lui,
cum se mai puser pe but gentlemenii din salon toate acestea le las deoparte.
Destul c, la ivirea zorilor, proviziile erau pe sfrite, dei domnul erif ne asigura c
a mai rmas cte ceva din banii realizai la licitaie; se mai putea organiza mine
Pierre Jean de Branger (17801857), poet francez, autor de cntece satirice populare, foarte
rspndite n prima jumtate a sec. XIX. A publicat mai multe culegeri de cntece aprute ntre anii
1812 i 1830.
~ 94 ~
6

Pe via i pe moarte
sau chiar desear nc un mic bal. n ambele ncperi de jos, n curte, n grdin,
peste tot oameni cherchelii, ba unii chiar zdrobii n toat regula.
Dar cum se rspndi vestea c alaiul e gata s porneasc spre debarcader, toi se
repuser pe picioare. Coloana se form astfel: n fa orchestra, apoi membrii
tribunalului, apoi condamnaii n straiele lor ciudate, dup care martorii, urmai la
nimereal de toi ceilali siri, materi i gentlemeni.
Americanul e un tip original. Gsete totdeauna ce-i trebuie. M miram de unde
vor f scos oamenii acetia, ct ai clipi, attea obiecte sonore dintre cele mai diverse!
Mai toat populaia din ora, cu excepia cuvioilor predicatori i a distinselor lady
se alturaser alaiului i fecare venise cu cte un instrument capabil s sporeasc
hrmlaia "muzical".
Dup ce toat lumea se ncolona, eriful ddu semnalul. Alaiul se puse n
micare i "virtuoii" muzicieni ncepur s schingiuiasc celebrul cntec YankeeDoodle. Apoi se porni tmblul general. Greu de spus ce anume se fluiera, se urla,
se cnta. Parc ne-am f gsit ntre nite nebuni de balamuc. Mrluirm astfel cu
pas ncet, de nmormntare, pn la debarcader. Acolo prizonierii fur predai
cpitanului care dup cum ne-am convins i lu n pstrare sigur. Evadarea
garant el ar f exclus. De altfel, i cltorii panici de pe bord nu-i scpau
din ochi pe kukluxiti.
La plecarea vaporului muzicanii intonar cea mai frumoas melodie din
repertoriul lor i trboiul se dezlnui iari cu vigoarea cuvenit. n timp ce toat
lumea sttea cu ochii la vapor, eu l luai de bra pe Old Death i ne crbnirm
acas, mpreun cu cei doi Lange. Hotrrm s ne odihnim niel, dar somnul meu
se prelungi peste msur. Cnd m deteptai, Old Death era deja n picioare. Nu
putuse dormi. l durea un old. Spre marele meu regret, mi aduse la cunotin c
astzi e exclus s se urce pe cal. Bietul om suporta acum efectul neplcut al trntei
din timpul dansului.
Trimiserm dup felcer. Acesta sosi, l examina pe pacient i declar c e vorba de
o scrntitur. Osul trebuia readus n poziie normal. mi venea s-l iau la palme pe
arlatan care trgea de zor piciorul lui Old Death, asigurndu-ne c vom auzi
curnd pocnitura.
Noi ascultam cu atenie, dar degeaba. Smuciturile nici mcar nu-l dureau pe
pacient. Atunci l ddui la o parte pe felcer i cercetai la rndul meu situaia. Se
vedea Ct de colo pe old o vntaie cu marginile glbui. Aadar, btrnul Death
suferise o contuzie.

95

Karl May Opere vol. 23


V facem o frecie cu mutar su cu alcool hotri eu. Firete c trebuie s
stai linitit toat ziua. Pcat c, ntre timp, o s ne scape Gibson!
Gibson? replic acesta. S nu v ngrijoreze de fel! Cnd un copoi ca mine
miroase o urm, nu se las pn nu prinde vnatul. Avei toat ncrederea.
tiu, nu m ndoiesc. Numai c escrocul i bietul Ohlert ne-o iau prea mult
nainte.
i ajungem noi. n fond, cred c n-are importan dac-i gsim cu o zi mai
devreme sau mai trziu. Sus capul! Acest prea onorabil erif, cu balul i cu cele
dou lady ale lui, ne-a cam stricat socotelile; dar fi pe pace, contuzia se vindec
repede. i nu uitai c m cheam Old Death. Pricepei, nu-i aa?
Desigur c toate astea sunau foarte, frumos i, cum aveam ncredere n btrn,
m silii s nu par ngrijorat, n orice caz, nu puteam pleca de unul singur. De aceea,
m bucurai din toat inima cnd, n timpul prnzului, master Lange m inform c
e decis s ne nsoeasc, avnd deocamdat acelai drum cu noi.
Cred c nu vei regreta prezena noastr, adic a mea i a lui Will cut s
m conving ferarul.
tiu s strunesc un cal i s manipulez o arm. Iar dac ne iese n cale vreun
rufctor, fe alb, fe o piele-roie, v asigur c nu ne apuc strechea. Suntei de
acord s mergem mpreun? Batei palma!
Ne nvoirm, frete. Mai trziu sosi i Cortesio, care se odihnise cam multior i
zorea acum s ne arate caii. n ciuda durerii, Old Death iei afar chioptnd. Voia
s vad caii cu propriii lui ochi.
Acest june master afrm, ce-i drept, c ar f clre zise btrnul. Dar noi
cam tim ct valoreaz asemenea afrmaii. Pe urm, nici nu prea cred c se pricepe
la cai. Eu, la o adic, pot s aleg calul cel mai prpdit n aparen, tiind ns c
de fapt e cel mai bun dintre toi. Astfel de cazuri mi s-au ntmplat nu o dat.
Am fost nevoit s scot pe rnd toi caii din grajd i s-i ncalec, n timp ce Old
Death dup ce se interesa de pre le urmrea micrile ca un specialist de
mare clas. i, ntr-adevr, lucrurile se petrecur aa cum a prezis: nu alese nici un
cal din cei oferii de Cortesio.
Par mai grozavi dect sunt constat el. Dup cteva zile, i vezi istovii. Mai
bine i lum pe roibii tia btriori care, lucru de mirare, sunt i foarte ieftini.
Pi, ai ales nite gloabe nenorocite! interveni Cortesio.
Seor, ngduii-mi s v declar deschis c nu v pricepei la cai. tia doi
sunt animale de prerie, dar au czut pe mini proaste. Au suflu bun, nu se nbu
la tvleal. i lum i basta! S-a fcut!

96

Pe via i pe moarte

Capitolul III Peste grani


O sptmn mai trziu, cinci clrei patru albi i un negru atingeau
punctul unde se ntlnesc meleagurile sudice a dou districte din Texas: Medina i
Uvalde. Albii clreau alturi doi cte doi, iar negrul venea n urm. Perechea din
fa purta mbrcminte aproape identic, numai c hainele tnrului erau mai noi
dect ale tovarului su mai n vrst i neobinuit de slab. Roibii lor clcau n
trap sprinten i nechezau din cnd n cnd cu voioie dovad c drumurile lungi
i grele din acel inut le priau destul de bine. Cei doi clrei din spate se vedeau c
sunt tat i fu. Erau i ei mbrcai la fel, dar nu n haine de piele ca perechea din
fa, ci n costume din stof de ln. Aveau pe cap plrii de psl cu boruri largi.
Armele lor, cte o puc cu dou evi, cuite i pistoale. Negrul, un flcu deosebit
de vnjos, purta mbrcminte dintr-o estur uoar, de bumbac, de culoare
nchis, iar pe prul lui cre trona un joben aproape nou, strlucitor, n mn inea
o flint mare cu dou evi, iar la bru o "machet", una din acele lame lungi,
ncovoiate, nici cuit nici sabie folosite mai ales n Mexic.
Numele celor patru albi ne sunt cunoscute: Old Death, ferarul Lange, ful su i
eu. Negrul era omul lui Cortesio din La Grange, acelai care n seara memorabil ne
introdusese n casa mexicanului.
Trei zile i trebuiser lui Old Death pentru a-i vindeca stupida lui contuzie.
Bnuiam c pania l cam ruina. S fi rnit n lupt e o cinste; dar s cazi n
timpul dansului i s-i striveti jumtate din old, e tare neplcut pentru un
westman cu faima lui Old Death. Asta l i necjea pe btrnul cerceta. Desigur c
ndurase n tain dureri mult mai mari dect cele mrturisite altminteri n-ar f
acceptat s amnm cu trei zile plecarea noastr. Desele sale strmbturi dovedeau
c nici acum durerea nu-i trecuse cu totul. Cortesio aflnd, frete, de hotrrea
celor doi Lange de a ne nsoi, ne vizitase n preziua plecrii i ne rugase s-i facem
un serviciu, adic s-l lum cu noi i pe negrul Sam. Rugmintea ne-a cam
surprins, dei n-am lsat s se vad acest lucru. n plus, nu mi se prea o plcere
s trti dup tine, sptmni ntregi, un negru cu care n-ai nici n clin, nici n

97

Karl May Opere vol. 23


mnec. Dar Cortesio ne-a lmurit c primise de la Washington o depe
important, n urma creia trebuia s expedieze la Chihuahua un plic nu mai puin
important. Ar f putut s ni-l ncredineze nou, dar atepta un rspuns pe care noi
nu i-l mai puteam aduce. De aceea se vedea nevoit s trimit un curier i drept cel
mai potrivit pentru aceast misiune l socotea pe Sam. Era un om simplu, un negru
de rnd, dar i ntrecea cu mult pe semenii si. l slujea pe Cortesio de mult vreme,
i era devotat i fcuse nu o dat primejdiosul drum pn peste grania mexican,
dovedindu-se plin de curaj n momentele grele. Cortesio ne-a asigurat c Sam nu ne
va stingheri ctui de puin i c dimpotriv, ne va f de un real ajutor. Drept care
ne-am dat consimmntul. i trebuie spus c pn acum nu aveam motiv s
regretm. Sam era un clre remarcabil. Deprinsese aceast art de pe vremea
cnd, mpreun cu stpnul su, mai locuia n Mexic i trebuia c mie cirezile
mergnd clare. Era sprinten i foarte ndatoritor, se inea mereu respectuos la
distan i, dintre toi cei patru albi, prea s m simpatizeze cel mai mult pe mine.
M copleea cu tot felul de atenii care mi dovedeau ataamentul su.
Old Death considerase inutil s ne pierdem vremea tot cutnd urmele lui Gibson
i lundu-ne pas cu pas dup ele. tiam precis n ce direcie o apucase
detaamentul de care s-a alturat i prin ce localiti avea s treac. De aceea,
btrnul westman opinase s clrim direct spre Rio Nueces i mai departe spre
trectoarea Eagle. Acolo era foarte probabil s ntlnim detaamentul. Bineneles
c trebuia s ne grbim pentru a rectiga atta timp pierdut. Eu, unul, refuzasem
s cred c ar f posibil s-l ajungem din urm. Dar Old Death mi dduse asigurri
c escorta mexican care-i nsoea pe recrui se va feri de ochii observatorilor
nedorii i va f, deci, nevoit s fac ocoluri mari, n timp ce noi vom merge n linie
dreapt, ceea ce ar compensa pe deplin avansul de cteva zile al detaamentului.
Roibii notri parcurseser n ase zile aproape dou sute de mile engleze,
performan de care nimeni, afar de Old Death, nu iar f crezut capabili. Caii
acetia btrnei preau s f ntinerit aici, pe drumurile Vestului. Iarba bogat,
aerul curat, ritmul susinut toate le priau de minune; deveneau din zi n zi mai
zdraveni i mai vioi, iar btrnul cerceta nu mai putea de bucurie: se dovedise un
excelent cunosctor n materie.
Lsasem n urma noastr San Antonio i Castroville, strbtusem districtul
Medina, cel cu ape mbelugate, i ne apropiam de inutul din ce n ce mai arid care
se pierde apoi n trista nisiprie texan, a crei dezolare culmineaz ntre Rio
Nueces i Rio Grande. Voiam s ajungem mai nti la Rio Leona, braul principal al
lui Rio Frio, i apoi la vrsarea lui Turkey Creek n Rio Nueces. La nord-vest de noi

98

Pe via i pe moarte
se nal Leona, muntele seme din vecintatea fortului Inge. Presupuneam c pe
acolo trebuie s f trecut detaamentul, desigur fr a f fost observat de garnizoana
fortului. Ne ateptam deci s descoperim vreo urm a lui Gibson i a celor de care
se alturase.
Terenul era ct se poate de bun pentru clrie. Ne gseam ntr-o prerie vast, cu
iarb mrunt. Caii aproape c zburau pe netezimea ei. Aerul era pur i, n faa
ochilor notri, zarea se desfura limpede i luminoas. Cnd clream drept spre
sud-vest, nici nu ne uitam n alt direcie. Aa se explic faptul c nu observarm
dect destul de trziu apariia unor clrei. Old Death i zri primul i ne atrase
luarea-aminte, artnd spre dreapta:
Privii, domnilor! Ce prere avei?
Un punct ntunecos parc se mica i se apropia ncet-ncet de noi.
Hm! medita Lange, ducndu-i palma streain la ochi. O f vreun animal care
pate.
Aa! zmbi Old Death. Un animal! i nc unul care ronie iarb! Frumos!
Ochii dumneavoastr par s nu se mpace prea bine cu perspectiva. Punctul acela
se afl cam la dou mile engleze de noi. La o asemenea distan, pn i un
punctule ca sta nu poate reprezenta un singur animal. Ar trebui s fe un bizon
ct cinci elefani la un loc; or, pe aici nu se afl bizoni, cu excepia cte unui
exemplar rtcit. Dar i acela, nici gnd s hoinreasc n alt anotimp afar de
primvar sau toamn. n plus de asta, dac nu ai ochi format, micrile unui
punct att de deprtat te nal foarte lesne. n timp ce pasc, bivolul i calul
nainteaz extrem de ncet, cu cte un pas. Iar eu pun rmag pe orice c punctul
acela se deplaseaz n galop ndrcit.
Imposibil! exclam Lange.
Pi, dac dumneata, ca alb, nu te dumereti relu Old Death s auzim ce
prere are negrul. Ia spune, Sam, ce crezi tu c se vede acolo?
Negrul, n modestia lui, tcuse pn atunci. Dar, interpelat direct, rspunse:
Clrei este. Patru, cinci sau ase.
Aa vd i eu. S fe oare indieni?
O, nu, sirra! Indian nu aa drept la alb vine. Indian se ascunde ca s vede cine
este alb, apoi vorbete la el. Asta clrei drept la noi vine. Asta alb.
Foarte adevrat, Sam. Constat, spre bucuria mea, c mintea i-e mai
luminoas dect culoarea feei..
O, sirra, o! i sticli dinii bravul nostru flcu. Laudele lui Old Death
reprezentau pentru el o rar

99

Karl May Opere vol. 23


cinste.
Dac oamenii aceia au ntr-adevr intenia s se apropie de noi zise Lange
atunci s-i ateptm.
Nici s nu v gndii la aa ceva! l corect btrnul westman. Vedei doar c
nu vin chiar n direcia noastr, ci mai degrab tind spre miazzi. Au observat
ncotro ne ndreptm i, ca s ne ias n drum, au luat-o n diagonal. Aadar,
nainte! Nu e timp s stm pe loc. S-ar putea s fe soldai din fortul Inge, plecai n
recunoatere. n cazul acesta, ntlnirea n-ar avea de ce s ne bucure.
i de ce nu?
Fiindc am afla lucruri neplcute, master. Fortul Inge e destul de departe de
aici, la nord-vest. Cnd comandantul fortului trimite patrule la o asemenea
distan, nseamn c situaia nu e tocmai roz. O s v lmurii n curnd.
Ne continuarm drumul n acelai tempo. Punctul se apropia acum vznd cu
ochii, divizndu-se treptat n ase punctulee care se mreau din ce n ce. Nu aveam
nici o ndoial c e vorba de clrei. Dup cteva minute, recunoscurm i
uniformele militare. Clreii se apropiar att de mult, nct auzirm i un glas
care ne som s ne oprim. n faa noastr se afla un sergent de dragoni nsoit de
cinci ostai.
ncotro aa de grbii? ntreb el, strunindu-i calul. N-ai vzut c ne
apropiem?
Ba da rspunse calm Old Death. Numai c nu neleg de ce ar f trebuit s
ateptm.
Pentru c avei obligaia s v prezentai.
Ei, uite, suntem albi i mergem spre sud. Sper c ajunge att.
La dracu'! se rsti sergentul. S nu credei c vom permite s ne luai n
bclie!
Pshaw! fcu Old Death, zmbind cu superioritate. Parc mie mi arde de
glume?! Doar ne aflm aici n prerie i nu la vreo coal unde dumneavoastr s neo facei pe dasclul narmat cu nuiaua, iar noi s rspundem nfricoai la
ntrebri.
Eu execut ordinele pe care le-am primit. V somez s. ne spunei pe rnd
numele!
i dac n-am avea poft?
Vedei doar c ne-am putea face ascultai: avem arme!
Vaszic, aa! mi pare nespus de bine. Numai c nu v sftuim s ncercai.
Noi, domnule sergent, suntem oameni liberi! Ia s-l vd eu pe acela care ne-ar sili

100

Pe via i pe moarte
s-i dm ascultare! Reinei: ne-ar sili! L-a vr n pmnt, l-a strivi sub copitele
calului!
Ochii i scprau. Strns cu genunchii, roibul su se cabra i fcu un salt n
direcia sergentului. Acesta se ddu repede ndrt, gata de ripost. Dar Old Death
nu-i ls rgaz i vorbi suprat:
Nici nu pun la socoteal c sunt de dou ori mai btrn dect dumneavoastr
i c am trecut deci n via prin mai multe dect vei avea vreodat dumneavoastr
prilejul. Vreau numai s rspund ameninrii cu armele. V imaginai c aceste
cuite ale noastre sunt de maripan, c evile putilor sunt de zahr i gloanele de
ciocolat? Luai seama, dulciurile astea v pot veni de hac! Spunei c executai
ordinele primite. Well, aa se i cuvine, n-am nimic mpotriv. Dar v cere, oare,
ordinul s v rstii la nite westmeni ncercai i s adoptai un ton de care se
servete generalul fa de recrut? Suntem gata s stm de vorb. Dar noi nu v-am
poftit ncoace i v pretindem s fi politicoi!
Suboferul se cam fstci. Old Death prea transfgurat, i atitudinea lui nu
rmase fr efect.
De ce v suprai degeaba, sir? ntreb sergentul. N-am avut intenia s fu
grosolan.
Iar eu n-am simit nici n tonul, nici n expresiile dumneavoastr prea mult
delicatee.
nelegei, desigur, c nu ne aflm n salonul unei lady. Bntuie pe aici tot felul
de vagabonzi i trebuie s fm cu ochii n patru. Suntem ntr-un post naintat.
Vagabonzi? Ne numrai oare i pe noi printre aceti gentlemeni dubioi? se
burzului btrnul.
Nu pot spune n nici un fel. Dar un om cu contiina curat nu refuz s se
recomande. Circul pe aici destui afurisii care vor s treac dincolo, la Juarez. n
asemenea canalii nu poi avea nici o ncredere.
Suntei, aadar, de partea secesionitilor, a statelor din Sud?
Da. Sper c i dumneavoastr.
Eu sunt totdeauna de partea oamenilor de treab i mpotriva mieilor. n ce
privete numele i originea noastr, nu vd nici un motiv s le trecem sub tcere.
Venim din La Grange.
Suntei, vaszic, din Texas. i Texasul a mers mpreun cu Sudul. nseamn
c am de-a face cu oameni de aceleai convingeri politice.
Convingeri politice! All devils! V exprimai prea subire pentru un simplu
sergent. Dar dect s v nirm cele cinci nume ale noastre, pe care, desigur c le

101

Karl May Opere vol. 23


vei uita imediat, mai bine vi-l spun numai pe-al meu. Sunt un vechi cerceta de
prerie i cei care m cunosc mi spun de obicei Old Death.
Numele fcu impresie. Sergentul se nl n a i se uit int la btrn. Ceilali
militari l priveau surprini, dar prietenoi. Suboferul, n schimb, i ncrunt
sprncenele i vorbi sever:
Old Death? Suntei, vaszic, Old Death, spionul Statelor din Nord!
Domnule! i rspunse indignat btrnul. Luai seama cum vorbii! Dac ai
auzit de mine, vei ti, desigur, c nu sunt omul care se las jignit! Mi-am pus n joc
pentru Uniune toat averea, sngele i viaa, findc aa mi-a plcut i findc am
considerat i consider c principiile Nordului sunt juste. Prin spion se nelege cu
totul altceva. Iar dac un ingu ca dumneavoastr arunc asemenea vorb i eu,
vezi bine, nu-l altoiesc cu pumnul, nseamn c mi-e mil de el! Old Death nu se
teme nici de ase dragoni, nici de zece, nici de mai muli. Din fericire, soldaii
dumneavoastr par mai detepi. S-ar putea s raporteze ei comandantului de la
fortul Inge cum l-ai ntmpinat pe Old Death i cum l-ai tratat ca pe un mucos.
Sunt convins c ai ncasa-o pe cinste. V-ar scdea nasul ntr-att, nct nici cu
binoclul nu i-ai mai da de urm.
Ultimele cuvinte i atinser scopul. Comandantul fortului probabil c era un om
mai inteligent dect sergentul su. n raportul lui, acesta din urm trebuia,
bineneles, s pomeneasc de ntlnirea cu noi. De fapt, pentru un ef de patrul e
un eveniment fericit s dea peste un vntor cu atta faim, care i poate mprti
sumedenie de idei i sfaturi folositoare. Westmenii de soiul lui Old Death sunt tratai
de ctre oferi cu cea mai mare consideraie i stim, ca nite egali ai lor. Aadar, ce
avea s raporteze sergentul dup ce s-a comportat ca un mojic n faa viteazului
cerceta? Desigur c n sinea lui i punea aceast ntrebare. Nu degeaba se
mbujorase la fa. Pentru a-l intimida i mai mult, Old Death adug:
Toat cinstea uniformei ce-o purtai, dar nici hainele mele nu valoreaz mai
puin. La vrsta dumneavoastr, nu stric s ascultai cteva sfaturi din gur lui
Old Death. Cine e comandantul fortului Inge?
Maiorul Webster.
Cel care acum doi ani era cpitan n fortul Rip-ley? continu Old Death cu
ntrebrile.
Chiar el.
Atunci transmitei-i salutri din partea mea. M cunoate bine. Am tras
adeseori la int amndoi i, dintr-un foc, am btut cuiul drept n centru. Dai-mi

102

Pe via i pe moarte
carnetul dumneavoastr, s-i scriu cteva rnduri. Cred c o s-l bucure nespus
cnd va afla c un subaltern al lui m-a fcut spion.
Descumpnit de-a binelea, sergentul nu mai tia ce s fac. nghii n sec i, n
cele din urm, ngim cu vizibil nelinite:
Dar, sir, v asigur c n-am avut nici un gnd ru! Pentru alde noi, serviciul nu
e o joac. Avem necazuri destule i nu e de mirare dac uneori ne scap cte un
cuvnt nelalocul lui.
M rog! Asta sun ceva mai politicos. S presupunem, deci, c abia acum
ncepe convorbirea. Suntei bine aprovizionai cu igri n fortul dumneavoastr?
Acum nu. S-au terminat.
Asta-i ru. Ostaul fr tutun n-are chef de nimic. Prietenul meu i-a umplut
coburul cu igri de foi. Poate c v cedeaz ceva din rezervele sale.
Ochii sergentului i ai celorlali militari se ndreptar curioi spre mine. Scosei
un pumn de igri i le mprii ntre ei, oferindu-le i foc. Suboferul trase cteva
fumuri i faa i se lumin de ncntare. mi mulumi din cap i zise:
O havan ca asta e o adevrat pip a pcii. Cred c l-a ierta pe cel mai
nverunat duman dac aici, n prerie, dup sptmni de renunare, mi-ar oferi
un asemenea deliciu.
Pi, dac havana e mai tare dect cea mai rea vrjmie, atunci se cheam c
nu suntei chiar att de crunt rse Old Death.
Firete c nu sunt. Dar, sir, trebuie s ne vedem de drum i s nu discutm
dect strictul necesar. Ai observat cumva urme de indieni pe unde ai trecut?
Old Death rspunse negativ i se interes la rndul lui dac exist indicii c s-ar
afla indieni prin partea locului.
Ba bine c nu! Avem toate motivele s bnuim c indienii se foiesc pe-aici.
Bestiile au dezgropat din nou securea rzboiului!
La naiba! nseamn c-i grav! Despre ce triburi e vorba?
Comani i apai.
Aadar, cei mai periculoi! i ne aflm tocmai ntre cele dou teritorii ale lor!
Vai de capul celui pe, care-l prind n foarfec!
Da. Fii cu bgare de seam. Noi am luat toate msurile; am i trimis curieri
dup ntriri i provizii. Zi i noapte cutreierm regiunea n lung i-n lat. Pe oricine
ne iese n cale l cercetm ca s tim ce hram poart. De aceea, se cade s-mi
scuzai purtarea de adineauri.
Ce-a fost s-a uitat. Dar cine i ce i determin pe indieni s se bat ntre ei?

103

Karl May Opere vol. 23


Vinovat e tocmai blestematul acela ele Pardon, sir! Poate c avei alt prere
despre vreau s zic preedintele Juarez. Suntei, desigur, informat c Juarez a
fost nevoit s se retrag pn la Eh Paso. Bineneles c francezii l urmresc. Au
ajuns la Chihuahua i la Cohahuela. A trebuit s se ascund de ei ca ursul hituit
de cini. L-au fugrit pn la Rio Grande i l-ar f urmrit nc mai departe sau l-ar
f prins pur i simplu, dac preedintele nostru de la Washington n-ar f fost att de
naiv s-i opreasc. Toat lumea era mpotriva lui Juarez; s-au dezis de el pn i
indienii din care face parte prin obrie.
i apaii?
Nu. tia n-au fost nici pentru, nici contra. N-au luat nici o atitudine i au stat
linitii n brlog. Aa i-a sftuit Winnetou, tnrul i vestitul lor ef. n schimb,
agentul trimis de Bazaine i-a strnit pe comani mpotriva "preedintelui rou". Au
venit n cete compacte, frete, pe ascuns, cum e felul lor, i au trecut n Mexic,
pentru a face de petrecanie partizanilor lui Juarez.
Hm! Adic pentru a jefui i ucide, pentru a distruge i prjoli. Dar m ntreb,
ce interes ar avea comanii n Mexic? Doar nu acolo se afl aezrile i domeniile lor
de vntoare, ci dincoace de Rio Grande. Ce le pas lor, dac n Mexic guverneaz
Juarez, Maximilian sau Napoleon? Nu, vinovaii sunt cei care i agit i i asmut
mpotriva unor oameni panici. Nu putem condamna un trib napoiat, dac se las
ispitit i proft de prilej ca s se navueasc. Dar i cunoatem noi pe cei ce poart
vina Nu vreau s intru n amnunte.
Nici eu. n fond, nu m privete. i, cum ziceam, cetele comanilor au trecut
grania, au executat, frete, toate ordinele primite i, ca urmare, s-au izbit de apai
Comanii sunt dintotdeauna dumanii nempcai ai apailor. De ast dat au
nvlit n tabra lor, au semnat moarte, au capturat prizonieri, le-au luat corturile
i caii.
i pe urm?
i pe urm, sir! Toi prizonierii brbai, aa cum e obiceiul la indieni, au fost
legai la stlpul torturii.
Bnuiesc c obiceiul acesta nu e prea plcut pentru victimele cioprite cu
cuitul i fripte de vii Ei, i atunci, probabil c apaii au hotrt s se rzbune:
Nu. Sunt nite fricoi.
Asta o aud pentru ntia oar. Oricum, nu-mi nchipui s f acceptat n linite
aceast frdelege.
Au trimis civa rzboinici s trateze cu cpeteniile cele mai n vrst ale
comanilor. ntlnirea a avut loc la noi.

104

Pe via i pe moarte
n fortul Inge? De ce tocmai acolo?
Au ales un teren neutru.
Aha, neleg. Vaszic, efi comanilor s-au prezentat la ntlnire?
Au venit cinci cpetenii, nsoite de douzeci de rzboinici.
i ci apai?
Trei.
Cu ce escort?
Singuri.
Hm! i mai susinei c sunt fricoi! Trei oameni fr nici o gard au curajul s
strbat teritoriul inamic pentru a se ntlni cu douzeci i cinci de adversari!
Domnule, dac-i cunoatei ct de ct pe indieni, trebuie s admitei c e un act
eroic. i cum s-a terminat ntrevederea?
Nu prea bine. Nenelegerile s-au adncit i mai mult. Pn la urm, comanii
au tbrt pe solii apailor. Doi au fost ucii, iar al treilea, dei rnit, a reuit s
ajung la calul su i s sar un gard de trei coi nlime. Comanii l-au urmrit,
dar fr rezultat.
i asta se ntmpl pe teren neutru, sub protecia unui fort comandat de un
maior din trupele Uniunii! Ce perfdie din partea comanilor! Mai e de mirare dac,
n urma celor ntmplate, apaii au dezgropat securea rzboiului? Solul lor, care a
scpat din ghearele morii, lei va f adus tirea, i acuma, frete c au pornit s se
rzbune. i cum crima s-a petrecut ntr-un fort al albilor, se vor ridica i mpotriva
acestora. Dar cum credei, ce atitudine vor avea comanii fa de noi?
Amical. nainte de a prsi fortul, cpeteniile lor ne-au asigurat c se vor bate
numai cu apaii; feele palide, ziceau ei, sunt prieteni.
Cnd a avut loc aceast ntlnire sngeroas?
Luni.
Astzi e vineri. Au trecut, aadar, patru zile. Ct au mai zbovit comanii n
fort dup fuga apaului?
Foarte puin. Pre de un ceas.
i i-ai lsat s plece? De Ce nu i-ai reinut ca s dea socoteal de fapta lor?
Trdarea i crima au fost svrite pe teritoriul Statelor Unite. Maiorul avea datoria
s-i ia prizonieri i s raporteze cazul la Washington. Nu-l neleg!
Plecase n ziua aceea la vntoare i s-a ntors abia ctre sear.
Ca s nu asiste la tratative i la crim! Cunosc eu mecheria. Dac apaii afl
c li s-a permis comanilor s prseasc fortul, atunci vai de albii ce vor cdea n
minile lor!. N-or s crue pe nimeni.

105

Karl May Opere vol. 23


V alarmai degeaba, sir! Au proftat i apaii de pe urma acestei msuri. Dac
solii comanilor ar mai f rmas numai o or n plus, atunci apaii ar mai f pierdut
nc o cpetenie de-a lor.
Old Death se art surprins.
nc o cpetenie? Ah, ncep s neleg! Au trecut patru zile de atunci. Or,
dnsul avea un cal minunat, galopa mai repede ca noi. Da, da! Cu siguran c
De cine vorbii? ntreb mirat sergentul.
De Winnetou.
Da, el a fost. Nu apucaser bine comanii s dispar spre apus, c i zrirm
un clre. Venea dinspre rsrit, din direcia lui Rio Frio i cuta s cumpere n
fort nite praf de puc i gloane de pistol. Nu purta nici un semn al vreunui trib i
nu-l cunoteam. n timp ce-i lua n primire muniia, oferul de serviciu, care se
afla ntmpltor acolo, i povesti cele petrecute.
Foarte, foarte interesant! exclam Old Death agitat la culme. Pcat c n-am
fost i eu de fa. i ce i-a rspuns oferului?
Doar att: "Muli albi vor ispi aceast frdelege comis sub ochii votri i
nepedepsit!" Apoi a ieit din depozit i a nclecat. Oferul s-a luat dup el ca s-i
admire murgul, un cal ntr-adevr splendid. Atunci indianul i-a spus: "Vreau s fu
mai cinstit cu voi dect ai fost voi cu mine. V declar c de astzi ncepe btlia
intre rzboinicii apai i feele palide. Oamenii notri stteau linitii n corturile lor;
au venit comanii, i-au atacat mielete, le-au luat femeile, copiii, caii i corturile,
pe muli i-au ucis, pe alii i-au fcut prizonieri i i-au dus departe ca s-i pun la
stlpul caznelor. Dar i atunci nelepii notri, ascultnd de glasul Marelui Spirit,
i-au pstrat rbdarea. Nu au dezgropat pe loc securea rzboiului, ci au trimis
ncoace, la voi, pe solii neamului lor pentru a se nelege cu comanii. i solii au fost
omori aici, n faa voastr. I-ai lsat pe ucigai s plece i v-ai artat a f
dumanii apailor. Nu asupra noastr, ci asupra voastr cad n valuri sngele
acestui rzboi!"
Da, da, aa e dnsul! Parc-l aud vorbind! coment Old Death. i oferul ce-a
fcut?
L-a ntrebat cine e. i abia atunci indianul i spuse numele; Winnetou,
cpetenia apailor. Aflnd cu cine are de-a face, oferul a dat ordin s se nchid
poarta i indianul s fe luat prizonier. Avea tot dreptul s procedeze aa, deoarece
Winnetou declarase rzboiul i nu se afla n misiune de parlamentar. ns indianul
i-a rs n nas, a dat pinteni calului, a trecut ca un fulger printre militari i, ca i

106

Pe via i pe moarte
apaul dinaintea lui, a srit peste gard. Detaamentul trimis n urmrire s-a ntors
fr nici o isprav.
Ai dat de belea! Acum se dezlnuie iadul. Vai de fort i de garnizoana lui dac
nu nving comanii! Vei f mcelrii cu toii Spunei-mi, n-ai mai avut i alt
vizit?
A trecut unul clare, alaltieri, ctre sear. Pleca spre Sabinal i-i spunea
Clinton. Asta o tiu precis: eram tocmai de gard la poart.
Clinton! Hm! S vi-l descriu un pic, poate se potrivete.
l zugrvi pe Gibson care, dup cum se tie, i luase numele de Clinton.
Sergentul confrm. n plus, Old Death i art i fotografa, n care sergentul
recunoscu fr nici o rezerv pe omul cu pricina.
V-ai lsat dui de nas zise Old Death. Individul nu mergea la Sabinal, ci a
trecut pe la voi ca s spioneze cum stau lucrurile. E unul dintre pctoii de care
vorbeai adineauri. Desigur c s-a ntors la banda lui, care-l atepta. Altceva
important nu s-a mai ntmplat?
Nu mai tiu nimic.
Atunci am terminat. S-i raportai maiorului c m-ai ntlnit. Ca subordonat,
nu e nevoie s-i comunicai prerea mea despre ultimele ntmplri, dar v spun c
ai f putut evita mari nenorociri i mult vrsare de snge dac v-ai f fcut datoria
cum trebuie. Good bye, boys! La revedere, biei!
i ndemn calul i porni. l urmarm i noi, salutndu-i scurt pe dragonii care
se ndreptau spre nord. Galoparm apoi n tcere o bun bucat de drum. Old
Death era necjit, czuse pe gnduri. Soarele se pregtea s apun. Rmsese cel
mult o or pn s se nsereze i totui la miazzi orizontul mai arta ca o linie
subire. Voiam s ajungem nc n aceeai zi la Rio Leone; or, pdurile de acolo ar f
trebuit s apar la orizont ca o dung mult mai vizibil. nsemna, deci, c ne aflam
nc departe de inta noastr. i Old Death i ddu, desigur, seama de situaie; nui slbea deloc calul; zorea ntruna.
Graba noastr se dovedi pn la urm util. Tocmai cnd discul dilatat al
soarelui se cufunda n apus, zrirm la miazzi o dung ntunecat. Pe ct ne
apropiam, pe att dunga devenea mai clar. Pmntul, pn atunci nisipos, se
acoperea din nou cu iarb. n sfrit, desluirm limpede i arborii. Dup ce
fcuserm atta drum obositor, ni se prea c vrfurile copacilor ne mbie i ne
cheam la odihn. Old Death i ls calul la pas i zise:
Unde cresc arbori, musai s fe i ap prin apropiere, n faa noastr e rul
Leona. Vom poposi pe malul lui.

107

Karl May Opere vol. 23


Ajunserm curnd la un crng care se ntindea ca o fie ngust pe ambele
maluri ale rului. Pe lng arbori creteau tufe multe i dese. Albia rului era larg,
apa n schimb destul de mic. Totui, la punctul unde ajunsesem, nu era vad, de
aceea o luarm ncet n sus, de-a lungul malului. Dup o scurt cercetare, gsirm
un loc unde apa, nu prea adnc, unduia limpede peste prundiul lucios. ntr-acolo
ne mnarm caii, ca s trecem pe malul cellalt. Old Death clrea n frunte. Cnd
s intre n ap, btrnul opri, descleca i privi atent albia rului.
Well! ddu el din cap. mi nchipuiam eu! Iat aici o urm pe care n-am f
putut-o descoperi n pietriul de pe mal. Uitai-v i voi!
Desclecarm la rndul nostru i observarm ntr-adevr nite adncituri mai
mari de o palm i ducnd spre largul apei.
S fe asta o urm? ntreb Lange. n sfrit, s-ar putea s avei dreptate, sir. O
f trecut vreun cal, adic un clre.
S vin i Sam. S-i auzim prerea.
Negrul se inea cuviincios ndrtul nostru. Veni n fa, se uit n fundul apei i
declar:
Asta doi clrei; trecut apa ncolo.
De unde tii c au fost clrei i nu nite cai slobozi?
Fiindc asta cai cu fer la picior, nu slbatic. Asta cai blnzi, merge pe ei
clrei. Urma este adnc. Cai avut greutate, adic om. Cai singuri nu trece alturi
ap, merge unul dup altul. nti oprete la mal i bei, dup aceea trece. Dar asta
aici nu stat, ci trecut drept nainte. Ai mers i alturi. Asta calul faci numai dac
vine porunc de la fru. i unde fru, nseamn c este a. i pe a este clrei.
Bravo, Sam! l lud din nou btrnul. Nici eu n-a ti s-o spun mai bine.
Vedei, domnilor, c sunt cazuri n care un alb poate nva destule de la un negru.
Prin urmare, cei doi clrei erau grbii; nici n-au lsat rgaz cailor s-i moaie
botul n ap. Cum ns bietele animale vor f fost nsetate i orice clre are n
primul rnd grij de calul su, mi vine s cred c s-au adpat la malul cellalt
Oricum, oamenii acetia trebuie s f avut motive serioase de s-au grbit atta s
ajung dincolo. S sperm c le vom afla.
n timp ce noi cercetam urmele, caii se adpar pe ndelete. Ne sltarm iari n
ei i atinserm malul opus fr s ne udm mcar cizmele; apa era acolo att de
mic, nct nu ne ajungea nici pn la scri.
Abia urcarm pe uscat c Old Death, al crui ochi atent nu scpa nici un
amnunt, zise.:

108

Pe via i pe moarte
Iat de ce erau grbii. Uitai-v la teiul acesta: e descojit cam pn la
nlimea unui om. i cu astea de-aici ce-o f?
Ne art dou rnduri de rui nfpi n pmnt, nu mai mari ca nite creioane.
Ce rost vor f avnd ruii? continu Old Death. Ce legtur e ntre ei i
scoara teiului? Vedei pe jos nite rztur de coaj, uscat, mprtiat jurmprejur? ruii, domnilor, au fost folosii la mpletituri. Ai vzut vreodat un
dispozitiv de lemn pentru mpletit plase i alte lucruri asemntoare? Ei, un
asemenea dis-pozitiv se afl acum n faa noastr, numai c nu e din lemn i nu e
prins n cuie. Cei doi clrei au mpletit din scoar de copac o legtur de doi coi
lungime i doi lime. Asta se vede din felul cum sunt dispui ruii. Dup cte
tiu, asemenea legturi sau fee din scoar proaspt le folosesc indienii pentru
bandajarea rnilor. Scoara umed rcorete rana i apoi, uscndu-se, se contract
att de tare, nct face s reziste chiar i un os beteag. nseamn c cel puin unul
din cei doi clrei era rnit. i acum privii fundul apei. Observai n nisip dou
adncituri mari de tot ca de la nite scoici gigantice? Aici s-au blcit caii. Aa nu
fac dect caii indieni. Au fost deeuai ca s se poat odihni i rcori, ceea ce
nseamn c-i mai atepta un drum obositor. Sunt aproape sigur c cei doi clrei
n-au zbovit aici dect pentru a confeciona fesele, apoi i-au continuat n grab
drumul. Iat deci concluzia cercetrilor noastre: doi clrei pe cai indieni, din care
cel puin unul era rnit, au trecut apa n mare grab fr s-i adape mai nti caii;
zriser teiul acesta i au dat zor ncoace, ca s bandajeze rana. Apoi au pornit mai
departe. Ce rezult de aici, domnule? Frmntai-v un pic creierul! m ndemn
btrnul pe miner
Am s ncerc. Dar s nu rdei dac voi nimeri cu bta n balt!
Nici gnd! V consider ucenicul meu i de aceea nici nu m atept nc la o
judecat matur.
Ei bine, lund n considerare rasa cailor, presupun c stpnii lor erau indieni,
ceea ce m trimite cu gndul la ntmplrile din fortul Inge. Unul dintre solii
apailor, dei rnit, s-a salvat prin fug. Winnetou a prsit i el mai apoi fortul, s-a
luat cu toat graba dup omul lui i, avnd un cal foarte sprinten, l-a ajuns curnd
din urm.
Nu e ru! aprob Old Death. i altceva?
Cei doi apai trebuiau s ajung repede la ai lor, ca s-i informeze despre
crima svrit de comani la fortul Inge i s-i purt n gard asupra unui
eventual atac din partea acestora. De aci i graba lor. Abia dup ce au trecut
dincoace, i-au ngduit rgazul de a se ocupa de bandajarea rnii; tiau, probabil,

109

Karl May Opere vol. 23


dinainte c aici vor putea face rost de coaj de tei. Au lsat caii s se mai nvioreze
i pe urm i-au reluat cursa.
Aa e! Sunt mulumit de rspuns. Nici o ndoial c e vorba de Winnetou i de
solul scpat din minile comanilor. Firete c urmele lsate n iarb s-au ters
pn acum, dar mi nchipui ce direcie au apucat. Vor f traversat Rio Grande,
continundu-i apoi drumul n linie dreapt. Aa vom merge i noi. Sper c vom da
de vreun semn al lor. Deocamdat, s ne cutm un loc ele popas; mine va trebui
s-o pornim foarte devreme.
Ochiul lui ager gsi curnd un loc potrivit, un mic lumini cu iarb deas i
nconjurat de tufe, unde caii notri se puteau ospta din belug. Le scoaserm eile
i i priponirm cu ajutorul lasourilor pe care le luasem din La Grange. Apoi, din
ultimele rezerve alimentare, pregtirm o cin modest. ntrebndu-l pe Old Death
dac n-ar f cazul s aprindem un foc de tabr, acesta m msur ironic i
rspunse:
M ateptam, sir, la o astfel de ntrebare din partea dumneavoastr. Vei f citit,
desigur, vreo dulceag istorioar cu indieni, din cele ale lui Cooper 7 sau ale altor
autori. mi nchipui c v-au plcut, nu-i aa?
Oarecum.
Pi da! Toate astea se citesc cu plcere; lucrurile merg strun, fr greuti. i
aprinzi pipa sau igara, te lungeti pe canapea, i rezemi picioarele pe speteaz i te
scufunzi n lectura crii mprumutate de la bibliotec. Dar ia ncearc s intri
aievea n pdurile virgine, n Vestul Slbatic! O f fost Cooper un foarte iscusit
romancier, nu zic ba, de altfel am savurat i eu crile lui cu mohicani i cu alte
drcovenii, dar n Vest nu i-a clcat vreodat piciorul. S-a priceput de minune s
amestece poezia cu realitatea, numai c n Vest n-ai de-a face dect cu faptul
concret. Eu, unul, n-am descoperit nici strop de poezie. Citeti n volumele lui
despre nite splendide focuri de tabr, la flacra crora se frig pulpe suculente de
bizon. Eu, ns, atta v spun, dac aprindem un focule ct de mic, orice indian
aflat la dou mile engleze de aici i-ar simi mirosul.
Vaszic la distan de aproape un ceas clare? E cu putin?
Vei mai avea prilejul s descoperii cum lucreaz nasul indienilor. i nu
numai ei, dar i caii lor adulmec orice miros i l semnaleaz cu acel nechezat
specifc n urma cruia destui albi i-au pierdut viaa. Iat de cel cred c va trebui
s renunm astzi la farmecul focului de tabr.
E vorba de Fenimore Cooper, scriitor american (17891851), autor ai unor romane de aventuri
din viaa pieilor-roii.
~ 110 ~
7

Pe via i pe moarte
Bnuiesc, totui, c nu sunt indieni prin apropiere: comanii nc nu pot f pe
drum. Pn s se f ntors parlamentarii, pn s f dat curierii alarma n diferitele
triburi, trebuie s f trecut destul timp.
Hm! Ce mai vorbe detepte poate s nire un greenhorn! Ai uitat, din pcate,
trei lucruri. nti, c ne aflm chiar pe teritoriul comanilor; al doilea, c rzboinicii
lor miun pn i dincolo, n Mexic; al treilea, c nici cei rmai acas nu ateapt
s fe mobilizai cu toba, ci sunt de mult gata de lupt. Sau credei cumva c
comanii sunt att de proti nct s-i ucid pe solii apailor, fr s se f pregtit
pentru o btlie n stil mare? Aflai c aciunea mpotriva solilor apai nu s-a
produs n urma unui simplu impuls de mnie: totul a fost dinainte chibzuit i
hotrt. Pun rmag c nc de pe acum comanii se afl la Rio Grande. i m tem
c n-o s-i fe uor lui Winnetou s treac rul pe ascuns.
Suntei, aadar, de partea apailor?
n sinea mea, sunt. Li s-a fcut o nedreptate. Au fost atacai mielete. n plus,
am o simpatie deosebit pentru Winnetou. Dar prudena ne oblig s nu lum
atitudine pe fa. S fm bucuroi dac vom ajunge teferi la int; s nu cedm
cumva ispitei de a face ochi dulci vreuneia din pri. De altfel, nu prea am motive s
m tem de comani. Ei m cunosc. Nu le-am fcut niciodat cu bun tiin vreun
ru. I-am vizitat adeseori i m-au primit prietenete. Una din cele mai cunoscute
cpetenii ale lor, Oyo-coltsa, adic "Biberul alb", mi-e chiar prieten. I-am fcut
cndva un serviciu pe care a promis s nu-l uite nicicnd. Asta s-a ntmplat sus,
lng Red River; fusese atacat de o trup de cicazai i, dac nu soseam eu, i-ar f
pierdut, desigur, scalpul i viaa. Acum prietenia asta poate f de mare nsemntate
pentru noi. Dac-i ntlnim pe comani i vedem c ne ntmpin cu dumnie,
atunci fac apel la prietenia cu eful. i, la urma urmei, suntem cinci oameni n
toat frea i sper c toi tim s tragem cu puca. Pn s-mi jupoaie vreun indian
pielea de pe cap, v asigur c o duzin de-ai lui vor primi bilete de cltorie spre
venicele plaiuri ale vntoarei. Oricum, s fm pregtii ca i cnd ne-am afla pe
teritoriu inamic. Nu ne culcm toi deodat; trebuie s avem mereu cte un om de
gard; ne schimbm din or n or; tragem la sori cu cinci fre de iarb i stabilim
schimbul fecruia. Vom dormi deci fecare cte cinci ore. E sufcient.
Smulse frele de iarb i traserm la sori. Eu czui n ultimul schimb. ntre timp
se nnoptase i domnea un ntuneric de neptruns. Ct eram nc treji, nu trebuia
nici o gard. i se prea c nici nu aveam poft de somn. Ne aprinserm cte o
igar i ne aezarm la taclale. Mai cu seam Old Death ne antrena cu istorisirile
lui. Alegea cu bun tiin ntmplri din care s avem ceva de nvat. Astfel, trecu

111

Karl May Opere vol. 23


o bun parte din timp. Cnd s-mi reglez detepttorul de la ceasul meu de
buzunar, constatai c se fcuse ora zece i jumtate.
Deodat, Old Death tcu i trase cu urechea. Unul din caii notri sforise ntr-un
fel aparte, ca de nelinite sau team.
Hm! fcu btrnul. Asta ce-o f? tiam eu ce tiam cnd i-am declarat lui
Cortesio c gloabele astea trebuie s f trit cndva n prerie! Numai un cal obinuit
cu Vestul sforie aa. Pesemne c a simit ceva suspect prin apropiere. Dar,
domnilor, nu mai cscai degeaba ochii ca s descoperii cauza nelinitii sale! Aici,
ntre tufe, e ntuneric bezn i, dac v concentrai privirea, ochii capt o
strlucire care poate f observat de duman. Mai bine uitai-v n pmnt i lsai
c scrutez eu ntunericul; mi trag plria pe ochi ca s nu se vad licrul Atenie!
Nu v micai!
Sforitul se repet. Unul din cai probabil al meu tropia de parc-ar f vrut s
se smulg din lasou. Amuirm cu toii, dar Old Death opti, mustrndu-ne:
Ce dracu' ai amuit? Dac e cineva prin preajm i ne-a iscodit, atunci tie c
stteam la taifas; i tocmai tcerea noastr de acum l va face s priceap c
sforitul calului ne-a trezit bnuieli. Ei, hai, discutai! Vorbii ce v trece prin cap!
Atunci negrul anun n oapt:
Sam tie unde este om. Sam ai vzut doi ochi.
Bine! Dar nu te mai uita ncolo, c te vede i el. Unde zici c e omul?
Unde Sam legat cal, dreapta de corcodu. Jos, la pmnt, vzut doi scntei
slab.
Am neles! M strecor eu n spatele lui i-l iau de ceaf. Nu cred s fe mai
muli, deoarece caii notri s-ar comporta n alt chip. Hai, vorbii, discutai cu glas
tare! Asta ne aduce un dublu folos: nti de toate, l facei pe individ s cread c nu
bnuim nimic i, n al doilea rnd, mi acoperii zgomotul pailor care, pe asemenea
ntuneric, e greu de evitat.
Lange m ntreb ceva n gura mare i eu i ddui un rspuns sonor. De aci se
porni un dialog susinut n care ne czneam s picurm ct mai mult umor, pentru
a crea o atmosfer de veselie i voie bun. Rsul degajat era, desigur, cel mai
potrivit spre a-l convinge pe spion de totala noastr nepsare i a-i abate atenia de
la zgomotul provocat de apropierea lui Old Death. Will, ful lui Lange, ca i negrul
Sam ni se alturar i sporovirm aa, fr nici o reinere, timp de vreo zece
minute, pn cnd ne ntrerupse glasul lui Old Death:
Ei, ia de colo! Nu mai turuii atta! Nu mai e nevoie. L-am prins. Vi-l aduc
plocon!

112

Pe via i pe moarte
Dinspre partea unde era priponit calul negrului veni mai nti ca un fonet i
apoi se ivi btrnul clcnd, apsat. Depuse n faa noastr povara pe care o crase
n spinare.
Aa! zise el. A fost o lupt uoar; larma voastr l-ar f fcut pe indian s nu
aud nici huruitul unui cutremur de pmnt!
Indian? Atunci nseamn c sunt i alii prin apropiere?
Se poate, dar nu cred. Deocamdat, s facem un pic de lumin i s-l vedem la
fa. Am vzut aici destule frunze uscate, ba i nite vreascuri. Stai s le aduc,
ntre timp, avei grij de dumnealui.
Vd c nu mic. L-ai ucis?
Nu. Doar cunotina i-am trimis-o la plimbare. I-am legat minile la spate
chiar cu brul lui. Pn i vine n fre, m ntorc.
Se duse dup vreascurile cu pricina i se napoie curnd. Ne apucarm s le
mrunim. Chibrituri aveam, ncinserm astfel un crmpei de foc pentru a deslui
chipul prizonierului. Vreascurile erau att ele uscate, nct aproape c nici nu
scoteau fum.
Acum l vedeam bine pe indian. Purta pantaloni de piele cu ciucuri, cma
vntoreasc tot din piele i mocasini simpli, fr nici o podoab. Prul i era tuns
mrunt. Numai n cretet pstrase un smoc. Avea faa vopsit: dungi negre, pe fond
galben. Armele adic un cuit, un arc i o tolb de piele pentru sgei, precum i
alte lucruri pe care le purta la bru i le luase Old Death. Indianul zcea fr
simire, nemicat, cu ochii nchii. Parc era mort.
Un rzboinic de rnd constat Old Death. Nu poart nici un semn c ar f
rpus vreun inamic: nici uni scalp la bru, iar nclrile i sunt simple, fr ciucuri
de pr de om. i lipsete pn i punga cu "medicamente". Pare s n-aib nume, sau
poate i l-a pierdut n lupt o dat cu amuletele. Acum l-au trimis ca iscoad; e o
misiune plin de primejdii, n care se poate evidenia dobornd vreun duman i
redobndindu-i astfel numele. Aha, uitai-v! ncepe s mite. i revine. Stai
linitii!
Prizonierul ncerc s-i destind mdularele i respir adnc. Dndu-i seama
c are minile legate, un for de groaz i strbtu fina. Deschise ochii, ddu s se
salte, dar czu la loc. Ne privi apoi cu ochii injectai. Zrindu-l pe Old Death,
exclam:
Coa-pehve!
Aceasta e o expresie din graiul comanilor, nsemnnd "btrna moarte", adic
exact nelesul numelui "Old Death".

113

Karl May Opere vol. 23


Chiar eu rspunse btrnul cerceta. Rzboinicul rou m cunoate?
Fiii comanilor l cunosc foarte bine pe omul cu acest nume i care a fost
oaspetele lor.
Eti coman. Se vede dup vopseaua de pe obrazul tu. Cum te cheam?
Fiul comanilor i-a pierdut numele i n-o s-l mai poarte niciodat. Credeam
c-l recuceresc, dar cznd acum n minile feelor palide, m-am acoperit iari de
ocar i ruine. V rog, luai-mi viaa! Voi nla cntece de lupt i nu-mi va scpa
nici un geamt cnd m vei arde la stlpul caznelor!
Nu putem s-i ndeplinim rugmintea; doar i suntem prieteni! Numai
ntunericul e de vin c te-am luat prizonier; nu am tiut c eti un fu al
comanilor eu care trim n bun pace. Vei rmne n via i vei svri fapte mari
ca s-i cucereti un nume, iar dumanii or s tremure naintea ta. Eti liber!
i Old Death i dezleg minile. M ateptam ca indianul s nu mai poat de
bucurie; dar el nici nu se mic din loc:
Nu, ful comanilor nu e liber! El vrea s moar. Bag-i cuitul n inim!
N-am pentru ce, i nici nu-mi face vreo bucurie. De ce, adic, te-a omor?
Pentru c m-ai prins. Dac rzboinicii notri afl adevrul, voi f alungat. Ei
vor spune despre mine: "Mai nti i-a pierdut punga cu medicamente i numele,
apoi a czut n minile feelor palide; nseamn c e orb i surd i nu va mai purta
niciodat semne de rzboinic".
Omul vorbea sfietor de trist. Ce-i drept, nu-l nelegeam cuvnt cu cuvnt,
pentru c vorbea n graiul comanilor amestecat cu expresii englezeti. Dar ceea ce
nu nelegeam m sileam s ghicesc.
Fratele rou s nu-i simt fruntea ntinat i sufletul apsat de ruine
interveni! eu, nainte ca Old Death s-i rspund. Nu e defel ruinos s fi prins de
un alb cum e Coa-pehve. De altfel, rzboinicii comanilor nu vor afla niciodat c
ai czut prizonier. Vom ti s pstrm taina.
i Coa-pehve ntrete oare acest legmnt? ntreb indianul.
Bucuros! ncuviin Old Death. Vom spune doar c ne-am ntlnit, att. Tu mai recunoscut i, tiindu-m prieten, ai venit panic n ntmpinarea mea Asta nu
mai e nici o greeal.
Verbele fratelui meu alb, att de vestit, m bucur. Acum m pot ridica de jos;
am ncredere n cuvntul lui i nu m mai ntorc printre, rzboinicii comanilor ca
un blestemat. Ct vreme ochii mei or s vad soarele, voi purta recunotin feelor
palide pentru tcerea lor.

114

Pe via i pe moarte
Se ridic n capul oaselor, rmase un timp aa i rsufl uurat. Pe faa lui
vopsit, zadarnic ai f cutat s-i deslueti starea sufleteasc; dar se simea ct de
colo c i se luase o piatr de pe inim.
Firete c lsai n seama btrnului westman s continue discuia. Ceea ce
dnsul nu ntrzie s fac:
Prietenul nostru rou a vzut c-i dorim binele. Sperm b i el ni-e prieten i
va rspunde cinstit ntrebrilor mele.
Coa-pehve s ntrebe. Voi spune numai adevrul.
A pornit oare fratele meu de unul singur i din voia lui, ca s rpun vreun
duman sau vreo far slbatic, pentru ca pe urm s se ntoarc la el, n wigwam,
cu un nume nou? Sau poate c mai sunt i ali rzboinici pe-aici?
Ct frunz i iarb.
nseamn c toi rzboinicii votri sunt plecai de la wigwamurile lor?
Da, au pornit s le ia dumanilor scalpul.
Despre ce dumani vorbeti?
Despre cinii de apai. Au mprtiat o putoare, de-a ptruns pn n
corturile noastre. i atunci rzboinicii comanilor au pornit mpotriva acestor coioi.
fgduind s-i tearg de pe faa pmntului.
i n-au cerut mai nti sfatul neleptelor cpetenii?
Ba da. Cpeteniile s-au adunat i au hotrt rzboiul. Apoi vracii l-au ntrebat
pe Manitu, Marele Spirit, i rspunsul a fost mulumitor. ncepnd de la taberele
comanilor i pn la marele fluviu pe care albii l numesc Rio Grande del Norte,
pretutindeni miun rzboinicii notri. De patru ori a asfnit soarele de cnd
securea rzboiului a fost purtat din cort n cort.
Fratele meu rou face i el parte dintr-o ceat de rzboinici?
Da. Am poposit mai sus de aici, pe malul rului, i iscoadele au plecat s
cerceteze dac inutul e sigur. Eu m-am ndreptat ncoace; mirosisem c se afl aici
nite cai strini, ai feelor palide. M-am strecurat printre tufe ca s-i numr; dar ma prins Coa-pehve i m-a dobort pentru ctva timp.
S uitm ce-a fost i s nu mai pomenim de ntmplarea asta. Ci rzboinici
ai comanilor se afl acolo sus?
De zece ori zece.
i cine i comand?
Avat-vila, tnra cpetenie.
"Avat-vila" nseamn "Marele urs". Old Death i controla memoria i rosti:
Nu-l cunosc. Nici n-am auzit de el.

115

Karl May Opere vol. 23


i-a primit numele abia de cteva luni, findc a dobort n muni un urs
cenuiu i a adus acas blana i ghearele ursului. E feciorul lui Oyo-coltsa, cruia
feele palide i spun "Biberul alb".
O, pe acela l cunosc! Suntem prieteni.
tiu. Am vzut cu ochii mei cnd ai fost la el. Fiul su, "Marele urs", va f
bucuros s te ntlneasc.
i unde l gsesc? Departe?
Dup socoteala noastr, ar f cam o jumtate de or clare.
Atunci se cade s-l vedem. l vom ruga s ne primeasc n ospeie. Fratele meu
rou s ne arate drumul.
Dup nici cinci minute nclecarm i pornirm; indianul mergea nainte. Ne
conduse mai nti prin crng, ne scoase n cmp deschis i o lu apoi n susul
malului.
Nu dur dect un sfert de or i observarm prin ntuneric cteva siluete de
oameni. Erau strjile. Cluza noastr schimb cu ele cteva vorbe i se deprta.
Noi ceilali rmaserm locului. Dup un timp, comanul se napoie i ne cluzi mai
departe. Era bezn s-o tai cu cuitul. Cerul se nnorase; pe bolt nici un licr de
stea. Ne uitam atent ba la dreapta, ba la stnga, clar nu deslueam nimic. Ne
oprirm din nou.
Fraii mei albi s nu mai nainteze ne sftui cluza. Pe timp de rzboi fii
comanilor nu aprind focul, dar acum l vor aprinde, findc sunt convini c nu se
afl nici un duman prin preajm.
Plec iari de lng noi. La un moment dat, zrii prin noapte o lumini ct o
gmlie de ac.
Asta-i punka ne lmuri Old Death.
Ce anume? m interesai, prefcndu-m c nu tiu.
Scprtoarea preriei. Dou buci de lemn, una lat, alta subire, rotund.
Cea lat e prevzut cu o mic cresttur care se umple cu punka, adic putregai
uscat de prin scorburile copacilor. E cea mai bun iasc din cte se cunosc.
Beiorul subire se potrivete apoi n scobitura umplut cu putregai i se freac
repede-repede, cu amndou minile. Prin frecare, iasca se ncinge i ia foc. Uitaiv!
Plpi mai nti o flcruie, apoi alimentat cu frunzi uscat crescu
pllaie. Curnd, focul sczu din nou, cci indienii tempereaz de obicei lumina, ca
s nu se ntind prea departe. Ei car uscturi i le aaz jur-mprejur, cu vrfurile

116

Pe via i pe moarte
ndreptate spre flacr. Astfel, apropiind, sau deprtnd vreascurile de foc, lumina
poate f nteit sau domolit dup voie.
Cnd, la un moment dat, flacra izbucni mai tare, m dumerii unde ne aflm. Ne
opriserm sub nite arbori i eram mpresurai din toate prile de indieni. Numai
puini erau narmai cu puti; majoritatea purtau sulie, arcuri i sgei. Dar fecare
ins i avea tomahawkul su, acea teribil secure a indienilor care, mnuit de
oameni iscusii, e cu mult mai primejdioas dect pare.
Dup ce comanii i reglar focul, ni se transmise invitaia s desclecm. Caii
notri fur dui n alt parte; ne aflam astfel n puterea indienilor, cci n aceste
locuri omul fr cal e ca i paralizat. Ce-i drept, nimeni nu ne ceru s depunem
armele, dar cinci oameni fe i narmai contra o sut de rzboinici nu
nseamn un raport de fore prea plcut.
Ni se ngdui s venim lng foc, unde nu edea dect un singur indian. Avea
obrazul att de vopsit (n aceleai culori ca i cluza noastr), nct nu deslueam
deloc dac e tnr sau btrn. Prul i era mpletit i adunat ntr-o chic nalt. O
pan de vultur alb i flutura pe cretet. La bru i atrnau dou scalpuri, la gt
punga cu "medicamente" i pipa pcii. De-a curmeziul genunchilor inea o flint
veche de prin anii douzeci sau treizeci. Omul ne msur pe rnd din cretet pnn tlpi. Pe negrul nostru parc nici nu-l lu n seam, cci indienii i dispreuiesc
total pe semenii notri de ras neagr.
Face pe grozavul mi strecur Old Death n nemete, pentru ca indianul s
nu priceap. Ia s-i artm c i noi suntem ef! Luai loc i lsai-m pe mine s
vorbesc!
Se aez n faa cpeteniei i noi i urmarm exemplul. Numai Sam rmase n
picioare. tia c, find un negru, nu-i era ngduit s se aeze lng foc i c,
abuznd de o favoare rezervat numai cpeteniilor, ar i putut s-i rite viaa.
Iuf! fcu morocnos indianul i pronun nite cuvinte nenelese.
Pricepi limba feelor palide? ntreb Old Death.
Avat-vila o pricepe. Dar nu vrea s-o foloseasc, nu-i place! rosti cpetenia i
Old Death ne tlmci pe loc rspunsul.
Te rog eu s vorbeti de ast dat!
De ce?
Fiindc tovarii mei nu cunosc limba comanilor i trebuie s neleag ce
vorbim.
Voi suntei aici la comani; se cade deci s vorbii n limba noastr. Aa cere
buna-cuviin.

117

Karl May Opere vol. 23


Te neli. Cum s se foloseasc cineva de o limb pe care n-o cunoate? Afar
de asta, nsoitorii mei sunt aici musafri i i pot cere aceeai bun-cuviin. Doar
zici c tii englezete! Vrei s cread c, de fapt, nu tii?
Iuf! exclam el. Apoi vorbi ntr-o englezeasc stricat: Eu nu mint. Dac nu m
cred pe cuvnt, nseamn c m jignesc i am s dau ordin s fe ucii! Cum de-ai
ndrznit s v aezai lng mine?
E dreptul nostru de cpetenii.
A cui cpetenie eti tu?
A cercetailor.
i dnsul? se interes indianul, artnd spre Lange.
Dnsul e cpetenia meterilor care fac arme.
i sta? continu indianul, fxndu-l pe Will.
Acesta e ful su. Lucreaz sbii i tomahawkuri care sparg easta dumanilor.
Faptul prea s-i impun indianului.
Dac face aa ceva, nseamn c e o cpetenie foarte priceput. Dar la de
colo? m art roul pe mine.
Brbatul acesta renumit e tocmai de dincolo de apa cea mare. A venit din ara
lui deprtat ca s-i cunoasc pe rzboinicii comani. Dnsul e o cpetenie a
nelepilor, a nvailor. Cnd se va ntoarce la el acas, va povesti mulimii ce
brbai destoinici suntei.
Acestea parc depeau puterea de nelegere a indianului. M privi foarte atent,
apoi rosti:
Vaszic, face parte dintre brbaii cei mai nelepi i ncercai? Dar nici nu i-a
albit mcar prul!
n ara lui tinerii sunt nelepi ca i btrnii votri
Atunci Marele Spirit o f iubind foarte mult acea ar. Numai c fii comanilor
n-au nevoie de nelepciune strin; ei au destul minte ca s tie unde i cum s-i
afle norocul. De altfel, se pare c tnrul acesta i-a cam pierdut nelepciunea, de
vreme ce cuteaz s vin ncoace n timp de rzboi. Dup ce am dezgropat securea
rzboiului, oamenii albi nu mai au ce cuta n inuturile noastre.
Pesemne c nu tii ce au fgduit solii votri la fortul Inge. Ei au spus c vei
porni rzboi mpotriva apailor, dar cu feele palide vei rmne prieteni.
N-au dect s se in ei de cuvnt. Eu n-am fost de fa!
Vorbise tot timpul pe un ton ct se poate de sever; n schimb, Old Death se
meninuse calm i prietenos. Acum, ns, btrnul socoti necesar s-i schimbe
atitudinea i se rsti la indian:

118

Pe via i pe moarte
Aa tii tu s vorbeti? Dar cine eti tu, la urma urmelor, de ndrzneti s
arunci astfel de vorbe n obrazul lui Coa-pehve? De ce nu mi-ai spus numele tu?
Ori nici nu ai vreunul? Dac n-ai, atunci spune cum l cheam pe tatl tu!
Indianul, mirat de atta ndrzneal, l intui cu privirea pe Old Death i rosti:
Omule! Vrei s te pun la cazne i s te omor?
N-ai s-o faci!
Eu sunt Avat-vila, cpetenia comanilor!
Avat-vila? "Marele urs"! Afl c eu, cnd am rpus pentru prima oar un urs,
nu eram dect un bieandru. De atunci am ucis atia grizzly, c a putea s-mi
mbrac tot trupul cu ghearele lor. Pe cine a dobort abia un urs, nc nu-l socotesc
viteaz fr pereche.
Atunci, uite aici, la bru, scalpurile!
Pshaw! Dac i-a f jupuit pe toi dumanii nfrni de mine, a avea scalpuri
s-i mpodobesc toat ceata de rzboinici. Nici asta nu-mi spune nimic!
Sunt ful lui Oyo-coltsa, marea cpetenie!
Ei, acum se mai schimb lucrurile. Cu tatl tu, "Biberul alb", am fumat
cndva pipa pcii. Atunci ne-am legat ca prietenii lui s fe i ai mei, dup cum
prietenii mei s fe i ai lui. i ne-am inut totdeauna de cuvnt. Ndjduiesc c ful
su va face la fel!
Eti tare ndrzne la vorb! i nchipui, pesemne, c rzboinicii comani sunt
oareci la care poate ltra orice cine?
Cine ai spus? Crezi c Old Death e o javr care se las ciomgit de oricine?
Dac aa i-e gndul, afl c te pot trimite numaidect n venicele plaiuri ale
vntoarei!
Iuf! Am aici o sut de oameni!
i Avat-vila descrise un cerc cu braul.
M rog! rspunse btrnul. Dar crezi c noi nu valorm ct o sut de comani
laolalt?! Toat ceata ta de rzboinici nu m poate opri s-i reped un glon n piept.
i pe urm mai vorbim i cu ei. Ia uit-te-ncoace! Am dou pistoale i n fecare cte
ase gloane. Cei patru tovari ai mei sunt tot att de bine narmai. Asta face la
un loc aizeci de gloane. Ei, i mai adaug, te rog, putile i cuitele. Pn s ne
rpunei, ar cdea jumtate din rzboinicii votri!
Nimeni nc nu-i vorbise astfel acestui tnr ef indian. Cinci contra o sut! i,
totui, Old Death edea naintea lui, plin de siguran! Ciudat lucru! Avat-vila i se
adres cu oarecare ovial:
Se vede c ai leacuri tari!

119

Karl May Opere vol. 23


Da, am un "medicament" care pn acum i-a trimis la moarte pe toi dumanii
mei. Aa va f i de-aci ncolo. Rspunde: vrei s fi prieten cu noi, ori ba?
Trebuie s m sftuiesc cu rzboinicii mei.
O cpetenie a comanilor mai are nevoie de asemenea sfat? Asta n-a f crezuto. Dar dac spui tu, hai s te cred. Noi, n calitate de ef, hotrm toate dup
gndurile noastre. nseamn, deci, c avem mai mult trecere i putere. De aceea,
nu se cade s stm aici mpreun cu tine. Ne lum caii i plecm.
Btrnul se ridic innd ambele pistoale n mini. Ne scularm i noi, la rndul
nostru. "Marele urs" sri de la locul lui ca mucat de nprc. Ochii i fulgerau i
dinii albi i scprau printre buzele ntredeschise. Era vdit c ducea o lupt
crncen cu sine nsui. Dac ne-ar f atacat, desigur c am f pltit cu viaa curajul
lui Old Death; dar tot att de sigur era c muli comani ar f fost ucii sau rnii.
Tnrul ef tia ce arm teribil e un pistol din acesta cu repetiie i c dnsul ar f
fost prima lui victim. Pe de alt parte, era rspunztor fa de tatl su n ce
privete ntregul detaament. i chiar, dac la indieni nu funcioneaz obligaia de a
deveni rzboinic totui, odat nvestit cu aceast calitate, trebuie s te supui unei
discipline de fer i unor legi necrutoare. Potrivit acestor legi, tatl i trimite la
moarte, chiar propriul fu. Cine se dovedete la, inapt sau prea puin rezistent n
lupt, incapabil de a se stpni i de a ine seama de interesul general se expune
dispreului tuturor i nici un alt trib, fe i inamic, nu-l mai primete n snul lui.
Proscris, omul rtcete prin locuri pustii i slbatice i i poate redobndi un
nume ct de ct onorabil numai dac se ntoarce n preajma tribului su i se
sinucide lent, n cele mai groaznice chinuri, demonstrnd astfel c tie mcar s
ndure suferina. Aceasta e singura cale pentru a avea din nou acces n venicele
plaiuri ale vntoarei. i n acest scop, indianul, spre deosebire de orice alt ras,
nu se d ndrt de la nimic.
Asemenea simminte frmntau, probabil, i sufletul tnrului ef. S
porunceasc oare ca s fm omori i abia pe urm s-l anune pe tatl su? i
dac va cdea chiar el ucis i tatl su va afla de la alii cum n-a fost n stare s se
stpneasc i cum, pentru a-i da aere de cpetenie, a refuzat dreptul la
ospitalitate unui prieten, cum s-a rstit la dnsul i la tovarii lui ca la nite poti?
Pe astfel de ezitri conta, desigur, Old Death. Chipul su nu trda nici cea mai
mic ngrijorare. Sttea n faa indianului, cu ambele pistoale gata s trag i
privindu-l int n ochii bntuii de mnie.
Vrei s plecai? strig indianul. Unde v sunt, caii? Nu-i putei lua! Suntei
ncercuii!

120

Pe via i pe moarte
i tu laolalt cu noi! Gndete-te la "Biberul alb"! Dac te mpuc, tatl tu
nu-i va nveli capul i nu va ngna pentru tine rugciunea morilor, ci va spune:
"N-am avut nici un fu. Cel pe care l-a mpucat Old Death era un biea fr
minte; nu mi-a respectat prietenii i a dat ascultare numai prostiei sale". Umbrele
celor pe care i vom ucide o dat cu tine i vor nchide Intrarea n venicele plaiuri
ale vntoarei, i babele tirbe l vor batjocori pe conductorul care n-a tiut s
crue viaa rzboinicilor si, findc nici pe sine nsui n-a tiut s se conduc.
Privete cum stau n faa ta! Am eu mutr de fricos? Nu de team i vorbesc aa, ci
pentru c eti ful fratelui meu rou i a vrea ca dnsul s fe mndru de tine.
Acum n-ai dect s hotrti! Un singur cuvnt necugetat spus alor ti, o singur
micare pripit, i trag! Lupta ncepe!
Cpetenia mai rmase pre de un minut pe gnduri Apoi se aez ncet la loc,
desprinse calumetul de la gt i zise:
"Marele urs" va fuma pipa pcii cu feele palide.
Bine faci! Cine vrea s lupte cu apaii nu trebuie l s se dumneasc i cu
albii. Ne aezarm cu toii.
"Marele urs" i scoase punga de la bru i i umplu pipa cu kinnikinnik, acel
tutun amestecat cu frunze de l cnep slbatic. i ddu foc, rosti o scurt
cuvntare din care nu mai rein dect numeroasele referiri la pace, la prietenie i la
fraii albi, trase cteva fumuri, le slobozi apoi n sus, n jos i n cele patru puncte
cardinale, dup care i trecu pipa lui Old Death. Acesta, la rndul lui, improviza o
foarte amical cuvntare n numele ntregului nostru grup, trase i el ase fumuri
procednd aidoma cu indianul i mi ntinse pipa mie, cu observaia c noi, ceilali,
nu avem dect s repetm jocul cu fumul. Apoi calumetul trecu la btrnul Lange
i, n fne; la ful su. Sam al nostru fu trecut cu vederea, cci niciodat un indian
nu s-ar mai folosi de o pip care a poposit ntre buzele unui negru. Totui, Sam era
i el cuprins n legmntul nostru de prietenie.
n sfrit, dup ce ncheiarm pactul, comanii care sttuser pn atunci n
picioare, formnd un cerc larg, se aezar i ei, iar iscoada fu chemat s raporteze
despre ntlnirea noastr. Bietul indian nu pomeni nici o vorb despre pania lui
cu Old Death. Rugai pe urm ca Sam s fe condus pn la caii notri, ca s-mi
aduc igri. Firete c nu oferii igri dect "Marelui urs", avnd n vedere c ar f
fost incompatibil cu rangul meu de "cpetenie" dac m-a f purtat prea familiar cu
rzboinicii de rnd. "Marele urs" prea s preuiasc mult igara de foi. Dup ce
aprinse havana i simi gustul fumului, chipul i se transfgura de plcere Pe
urm, ne ntreb ct se poate de prietenos ce anume scop are de fapt cltoria

121

Karl May Opere vol. 23


noastr. Old Death evit s-i mrturiseasc adevrul. l inform doar c vrea s-i
ajung din urm pe nite albi aflai la Rio Grande i s trecem apoi n Mexic.
Atunci fraii mei albi ne-ar putea nsoi propuse indianul. Noi suntem n
cutarea unui apa. ndat ce ne cade n mn, pornim la drum.
i din ce direcie l ateptai?
A trecut i el pe-acolo, unde solii notri s-au ntlnit cu ereii mnctori de
strvuri. n limba albilor, locul acela se cheam fortul Inge. Ticlosul era s fe ucis,
dar a scpat numai cu cteva rni. n orice caz, nu se poate ine mult vreme n a.
Trebuie s se f ascuns pe-aici, prin mprejurimi. Oare fraii mei albi nu i-au dat de
urm?
Evident c vorbea de apaul cu care Winnetou trecuse apa ca s-l bandajeze.
Despre cpetenia apailor, ns, "Marele urs" nu tia nimic.
Nu, n-am vzut nici o urm rspunse Old Death i, de fapt, nu minea,
findc nu zrisem alt semn dect adnciturile acelea pe fundul rului. Bineneles
c nu ne-ar f trecut prin minte s-l trdm pe Winnetou.
Atunci cinele trebuie s zac undeva mai la vale. Cu rnile lui, nu putea s
ajung prea departe. i apoi, rzboinicii notri l-ar f prins numaidect dac-ar f
venit dinspre fortul Inge, de partea astlalt a rului. Doar erau pregtii s-i ias n
drum.
Vorbele lui anunau serioase primejdii pentru Winnetou. Eram, ce-i drept,
convins c semnele de pe fundul apei nu au putut f descoperite de comani,
deoarece caii notri trecuser peste ele, dar aflndu-se de patru zile prin aceste
locuri, nu era exclus ca Winnetou i omul su s f czut n minile unei cete de
comani. Faptul c "Marele urs" nu era informat nc nu era o dovad concludent.
Old Death, care nu scpa nimic din vedere, observ:
Cercetnd cu atenie, fraii mei roii vor gsi locul pe unde am trecut apa i am
descojit un tei. Mi s-a deschis o ran veche i am avut nevoie de coaj cu care s
mi-o leg. E un leac minunat. Fratele meu rou n-ar face ru s-l in minte.
Rzboinicii comanilor l cunosc i se folosesc de el cnd se afl vreo pdure n
preajm. Fratele meu alb nu-mi spune nimic nou.
Sper ca rzboinicii comanilor s nu aib trebuin de acest leac. Ca prieten,
v doresc izbnd i slav i mi pare ru c nu pot rmne cu voi; tiu c vei
pierde nc timp cu cutarea urmelor, pe cnd noi suntem grbii s-i ajungem pe
albii notri.
n cazul acesta, fraii mei l vor vedea pe "Biberul alb". Tatl meu va f bucuros
de ntlnire. V dau o cluz care s v conduc pn la el.

122

Pe via i pe moarte
Unde se afl tatl tu, vestita cpetenie a comanilor?
Ca s rspund ntrebrii, trebuie s numesc toate jocurile cu numele pe care li
le-au dat feele palide. Dac fraii mei pornesc clare spre asfnit; vor ajunge la
afluentul lui Rio Nueces, cruia i zice Turkey-Creek, adic Braul curcanului. Dup
aceea vor trece peste Chico-Creek, de unde se ntinde un mare deert pn la ElmCreek. Acest deert e cutreierat de rzboinicii tatlui meu, care vegheaz ca nimeni
s nu ptrund prin vadul ce duce peste Rio del Norte, mai sus de trectoarea
Eagle.
Fir-ar s fe! i scp lui Old Death, dar se grbi s adauge: E tocmai drumul
pe care vrem s apucm i noi. Fratele meu rou ne-a fcut o mare bucurie. Sunt
fericit c-l voi revedea pe "Biberul alb". Dar acum cat s mergem la culcare, ca s
ne putem scula n zori.
V art eu un loc bun pentru odihn.
Indianul se ridic i ne conduse pn la un arbore masiv, cu coroana bogat.
Trimise apoi dup eile i pturile noastre. De cnd fumase cu noi pipa pcii, parc
era alt om. Dup ce plec, ne controlarm coburii. Nu lipsea absolut nimic, lucru
vrednic de toat lauda. Ne puserm eile cpti i ne culcarm, nvelindu-ne cu
pturile. Dup puin venir i comanii; n ciuda ntunericului, observarm cum se
rnduiesc i se culc n jurul nostru.
S nu cdei la bnuial ne liniti Old Death. Oamenii ne iau sub ocrotirea
lor, asta-i tot. Dup ce ai fumat cu un indian pipa pcii, poi s te bizui pe el. Mai pe
urm vom cuta s-o tergem de-aici ct mai departe posibil. I-am ameit frumos n
ce-l privete pe Winnetou; trebuia, nu-i aa, s le abat atenia. M tem doar c-i va
f extrem de greu s ajung dincolo de Rio Grande. Altcineva nici vorb s
izbuteasc. Pe el, ce-i drept, l cred n stare, dar m nelinitete faptul c mai duce
cu sine i un rnit. La tratative se trimit, de obicei, rzboinicii cei mai nelepi.
nseamn c apaul cu pricina trebuie s fe un om n vrst. Dac mai adaug i
frigurile provocate de ran, care, ndeosebi la un asemenea ritm de clrie sunt
inevitabile, atunci m cam nspimnt soarta amndurora. Ei, s lsm deoparte
gndurile i s dormim. Noapte bun!
Ne urase noapte bun! Dar nu avui parte ele linite. Nici vorb s adorm. Grija
pentru Winnetou nu-mi ddea pace. Zorile m gsir treaz, adic tot treaz.
i deteptai i pe ceilali. Se scular uurel, fr nici un zgomot. Dar n aceeai
clip i indienii erau n picioare. Acum, la lumina zilei, i puteam deosebi mult mai
clar. M nforau desenul i coloritul straniu al feelor, ca, de altfel, ntregul lor
aspect. Doar puini i acoperiser pe de-a-ntregul goliciunea. Majoritatea purtau

123

Karl May Opere vol. 23


nite zdrene jalnice, probabil pline de parazii, dar erau flci nali, chipei,
comanii find renumii pentru frumuseea lor brbteasc. n schimb, femeile lor
nici nu sunt bgate n seam. Femeia, squaw, cum o numesc ei, este o roab tratat
cu dispre.
Cpetenia se interesa dac n-am vrea s ne "osptam" i, ntr-adevr, ne aduse
cteva porii de carne de cal, vnoas, bttorit sub a. i mulumirm i
scparm de "osp" sub pretextul c avem destule provizii proprii, dei acestea se
rezumau de fapt la o rmi de unc. "Marele urs" ni-l prezent pe omul care
urma s ne nsoeasc, iar Old Death i epuiza toat arta diplomatic pentru a-l
face s renune n cele din urm la aceast idee. Cpetenia accept abia dup ce
btrnul westman i declar c ar f o jignire pentru nite rzboinici albi att de suspui, dac li s-ar afecta o cluz. De aa ceva n-au nevoie dect copiii sau oamenii
fr experien. l vom gsi noi singuri pe "Biberul alb".
Ne umplurm burdufurile cu ap, pregtirm cteva legturi de iarb pentru
hrana cailor i plecarm dup un scurt schimb de amabiliti. Ceasul meu arta
ora patru.
Mai nti o luarm ncet, la pas, ca s se mai dezmoreasc animalele. Clcam
nc pe iarb, dar vegetaia devenea tot mai rar, mai seac, pn dispru cu totul
i ls loc nisipului.
Dup ce arborii de pe mal se pierdur n urma noastr, s-ar f zis c ne aflm n
plin Sahara. Un es ntins, fr o colin ct de mic, se desfura n faa noastr:
nisip, nimic dect nisip i deasupra soarele care, n pofda orei matinale, ncepuse
s dogoreasc.
Acui o lum la trap hotr Old Death. Trebuie s ne grbim, mai ales
nainte de amiaz, cnd avem soarele n spate. Drumul duce exact spre apus i
dup-amiaz, cu soarele n ochi, va f mult mai greu.
Nu cumva o s pierdem direcia n esul acesta monoton, fr nici un punct de
reper? ntrebai eu, fcnd pe greenhorn-ul.
Old Death rse cu duioas compasiune:
Iari una din celebrele dumneavoastr ntrebri, sir! Soarele e cel mai sigur
ghid din ci exist. inta noastr imediat e Turkey-Creek, la vreo aisprezece mile
de aici. Dac n-avei nimic mpotriv, vom ajunge n mai puin de dou ore.
Btrnul i porni calul la trap, apoi la galop. Fcurm i noi la fel. De aci ncolo,
amuirm cu toii. Cutam fecare s ne menajm caii, scutindu-i de zdruncinturi
i de eforturi inutile.

124

Pe via i pe moarte
Trecu o or, trecur dou. Pe parcurs mai lsarm uneori caii la pas, s rsufle.
Deodat, Old Death art drept nainte i-mi spuse:
Uitai-v la ceas, sir! Am clrit dou ore i cinci minute. i iat, n faa
noastr e Rio Nueces! Este?
ntr-adevr, aa era.
Ei, vedei continu el noi, tia, avem, ca s zic aa, ceasul n mdulare.
Chiar i noaptea, pe cel mai grozav ntuneric, v pot spune aproape cu precizie ct e
ora. Nu greesc dect cel mult cu cteva minute. Vei nva i dumneavoastr,
ncet-ncet.
O dung ntunecat desena cursul rului, dar nu zream nici un copac, doar
nite tufuri. Gsirm uor un loc de trecere i ajunserm apoi la vrsarea lui Turkey-Creek. n Rio Nueces. Puin dup ora nou ne aflam pe malul lui Chico-Creek.
i aici albia era secat. Doar pe alocuri, din cte o bltoac murdar, se prelingea la
vale un fricel subire de ap. Nici urm de arbore, de arbust. Pn i iarba puin
era uscat ca iasca.
Desclecarm pe cellalt mal i adparm caii cu ap din burduf. Plria lui Will
Lange fcea ofciu de gleat. Sarcinile de iarb pe care le luasem cu noi se topir
repede n burile cailor i, dup un popas de jumtate de or, pornirm mai
departe, spre Elm-Creek, ultima int a cltoriei noastre.
Pe drum, animalele ncepur s dea semne de oboseal. Popasul i odihna
fuseser prea scurte pentru refacerea forelor. De aceea clream la pas.
Se fcuse amiaz. Soarele dogorea ca focul i nisipul era att de adnc, nct caii
parc notau n vlurile sale ferbini. naintam cu greu. Ctre ora dou,
desclecarm din nou pentru a adpa caii cu apa ce mai rmsese pe fundul
burdufurilor. Noi nu burm nici un strop. Old Death ne oprise s bem. Zicea c
noi, oamenii, putem ndura setea cu mult mai uor dect caii care ne poart n
spinare pe nisipul ncins.
De altfel zmbi btrnul pe sub musta v-ai inut foarte bine. Nici nu v
dai seama ce distan am parcurs. Spuneam c vom ajunge la Elm-Creek abia
desear, dar o s-l atingem n cel mult dou ore. E un succes pe care nu muli l-ar
putea obine cu asemenea cai.
n fne, Old Death o coti niel spre sud i se mir:
E pur i simplu un miracol c n-am dat nc de urmele nici unui coman! Se
vede c s-au inut mereu pe lng ap. Auzi prostie, s pierzi atta vreme n
cutarea unui apa fugar! Dac-ar f mers drept peste, Rio Grande, i-ar f prins cu
siguran pe cei urmrii.

125

Karl May Opere vol. 23


i vor f zicnd c nici acum nu-i prea trziu raiona btrnul Lange. Dac
n-au trecut nc dincolo. Winnetou i rnitul nici n-au de unde bnui c trupele
comanilor sunt att de aproape.
Hm! E un pic de adevr n ceea ce spunei, sir. Faptul c nu-i ntlnim pe
comani mi sporete ngrijorarea n legtur cu Winnetou. tia nu mai cutreier
regiunea, cum spunea "Marele urs". Dimpotriv, se pare c s-au repliat undeva.
Semn ru pentru cei doi apai: te pomeneti c i-au i prins!
i n acest caz, ce-l ateapt pe Winnetou?
Cea mai crunt soart din cte se pot imagina. S nu credei, c va f torturat
sau ucis n timpul campaniei. A-l captura pe cel mai de seam conductor al
apailor e un eveniment excepional, pe care comanii l-ar srbtori cu cea mai
mare pomp, adic n chip oribil. Acetia l-ar pune sub paz sigur i l-ar duce
pn la ei acas, unde n-au rmas dect femeile, copiii i btrnii. Acolo l-ar ngriji
cum nu se poate mai bine, lipsindu-l numai de libertate. Femeile i-ar citi din ochi
orice dorin. Dar dac apreciai cumva c tratamentul acesta aplicat unui
prizonier e frumos i uman, atunci v nelai sut la sut. Ei nu urmresc dect
s-l fortifce, ca s poat rezista mai trziu chinurilor i s nu-i dea sufletul de la
primele ncercri. Ascultai ce v spun: dac-l prind pe Winnetou, comanii l
omoar cu siguran, dar nu pe moment, nici dup un ceas, nici a doua zi. Trupul
i-ar f sfiat bucat cu bucat, cu o meticulozitate aproape tiinifc. Ar trece
multe zile pn s-l izbveasc moartea. Dup credina lor, asta nseamn o moarte
demn de un ef. i sunt convins c, ndurnd toate aceste cazne rafnate, victima
nici nu s-ar strmba mcar de durere; mai curnd i-ar rde de cli, i-ar batjocori.
Pe mine unul m-ar durea nespus soarta lui Winnetou i v spun cinstit c, ntr-un
asemenea caz, mi-a risca fr preget viaa ca s-l scap din minile dumanilor. n
sfrit, comanii se afl, vaszic, la vest de noi. Hai s-o apucm mai spre sud. M
gndesc s ajungem la un vechi prieten al meu, unde vom cpta, probabil,
informaii despre situaia de la Rio Grande. nnoptm la dnsul.
Dar va f bucuros de oaspei?
Fr ndoial! Altminteri, nici nu l-a numra printre prieteni. E vorba de un
ranchero, un agricultor mexican de cea mai curat obrie spaniol. Unui dintre
strmoii lui a fost ridicat de nu tiu cine la rangul de cavaler, aa c-i spune i el
caballero. Iar ferma i-a botezat-o cu rsuntorul nume de Estanzia del Caballero.
Dumneavoastr s-i spunei "Seor Atanasio".
Ne continuarm apoi drumul n linite. De galop nu putea f vorba: caii notau n
nisip pn aproape de genunchi. Dar ncet-ncet, stratul de nisip sczu i, ctre ora

126

Pe via i pe moarte
patru, salutarm primele smocuri de iarb. Ddurm apoi ntr-o prerie, unde nite
vaqueros, adic vcari, i supravegheau cornutele, caii i oile. Bietele noastre
animale se nsufleir pe dat i i iuir pasul. Mai n fund aprur primii arbori
i, n fne, n mijlocul decorului verde, licri silueta alb a unei cldiri.
Asta e Estanzia del Caballero explic Old Death. E o construcie foarte
curioas, exact n stilul cldirilor "Moqui" i "Zunni". O adevrat fortrea, ceea ce
prin partea locului e ct se poate de necesar.
Ne apropiarm de acest edifciu i-l examinarm mai n amnunt. Casa era
mprejmuit cu un zid nalt ct dou staturi de om i prevzut cu o poart mare,
masiv. La poart se ajungea trecnd un pode boltit peste un an adnc de ap
acum secat. ntreaga construcie avea form de cub. Parterul nu se vedea, find pe
de-a-ntregul mascat de zid. Etajul era mai retras i jur-mprejurul lui se ntindea o
teras acoperit cu foaie alb de cort. Nu descoperisem nicieri nici o ferestruie.
Deasupra etajului nti se ridica un al doilea, n aceeai form cubic, avnd baza
mai mic dect cel de dedesubt i mprejmuit, la rndul lui, de o teras umbrit i
ea cu foaie de cort. n felul acesta, cldirea se compunea din trei cuburi suprapuse
adic parterul i cele dou etaje avnd dimensiuni din ce n ce mai reduse.
Pereii erau albi, ca i pnza de cort. De aceea, ntreaga cas parc lumina de
departe. Abia cnd ajunserm aproape de fot, zrirm la fecare etaj cte un rnd de
creneluri care probabil slujeau i ca ferestre.
Frumos palat! zmbi Old Death. O s v mire i interiorul. M ntreb cruia
dintre efi indieni i-ar trece mcar prin minte s ia cu asalt o asemenea cas!
Trecurm clare podeul pn la poarta prevzut cu un ochi discret. La o
margine atrna un clopot ct un cap de om. Old Death trase de clopot i strni un
sunet care putea f auzit pe puin la o jumtate de ceas deprtare. Foarte curnd se
ivir n deschiztura porii un nas indian i nite buze groase.
Cine-i? ntreb omul n spaniol.
Prieteni ai stpnului rspunse Old Death. E acas seor Atanasio?
Nasul i buzele disprur i n locul lor sclipir doi ochi negri.
Ce bucurie! Seor Death! V deschid numaidect. Poftii, seores! M duc s
v anun.
Se auzi zvorul. Apoi poarta se ddu n lturi i intrarm de-a clare. Paznicul
era un indian voluminos, mbrcat n haine de pnz alb; era unul din acei indios
fideles, adic indieni supui, credincioi, care, spre deosebire de temerarii indios
bravos, s-au mpcat cu normele civilizaiei moderne. El nchise poarta dup noi,

127

Karl May Opere vol. 23


fcu o plecciune adnc, strbtu solemn curtea i trase de o srm atrnat de
zid.
Mai avem vreme s ocolim casa clare zise Old Death. Haide s-o admirm!
Vedeam acum i parterul, nzestrat cu creneluri jur-mprejur. Cldirea se nla n
mijlocul unei ogrzi nconjurat de ziduri, larg, nepavat. n afara crenelurilor
nici o fereastr. Fcurm ocolul i revenirm n faa casei, fr s f descoperit nici o
u de intrare. Indianul ne atepta.
Dar cum se intr n cas? ntreb Lange.
Vei vedea numaidect rspunse Old Death. Pe terasa parterului apru
cineva i, aplecndu-se
peste balustrad, ne cercet din ochi. Zrindu-l pe indian, dispru ndat i
slobozi de sus o scar ngust pe care ne urcarm pn la primul etaj. Cine ar f
crezut c gsete barem aici o u, ar f rmas cu buzele umflate. La etajul al doilea
ne atepta un alt servitor, mbrcat de asemenea n alb. Acesta potrivi nc o scar
i astfel ajunserm tocmai sus, pe o platform de tabl acoperit cu nisip. n
centrul platformei se csca o deschiztur ptrat prin care cobora o scar n
interior.
Vedei, aa construiau indienii nc de mult, cu secole n urm ne lmuri
Old Death. Nimeni nu e n stare s ptrund n curte. i dac, prin absurd, vreun
duman reuete s treac totui zidul, scara e retras imediat i omul rmne
neputincios n faa pereilor masivi, fr intrri. n timp de pace, frete c ai putea
s intri i s iei de aici fr s te foloseti nici de poart, nici de scar. Te ridici n
picioare pe spinarea calului i te sali peste zid n sus, pe galerie. Dar n timp de
rzboi n-a sftui pe nimeni s ncerce experiena. Cum vedei, de pe aceast
platform i de pe terase, prin creneluri poate f semnat cu gloane toat curtea,
ca i terenul dimprejurul zidului. Seor Atanasio dispune de vreo douzeci de
vaqueros i de ali slujitori narmai cu puti. Cnd aceti douzeci de flci trag de
sus, atunci sute de indieni trebuie s cad pn ce vreunul mai norocos izbutete
s treac peste zid. Aici, la grani, o asemenea construcie e de mare pre. Datorit
ei, stpnul fermei a rezistat nu o dat unor asedii serioase.
De sus, de pe cas, puteam cuprinde cu ochii ntreaga mprejurime; Observai c
la mic distan, n spatele cldirii, curgea Elm-Creek. Apa era clar, abundent i
fertiliza ambele maluri. Att de ispititoare i limpede era apa, nct mi trezi dorina
de a face o baie.
Condui de un slujitor, coborrm scara i ajunserm ntr-un coridor lung,
ngust, luminat la fecare capt prin dou creneluri. De ambele laturi ale

128

Pe via i pe moarte
coridorului erau Ui, iar n fund o scar conducea spre catul de jos. Aadar, pentru
a ajunge aici dinspre curte trebuia s urci mai nti dou rnduri de scri i apoi,
nuntru, s cobori alte dou. Lucrul mi se pru foarte complicat, dar mprejurrile
l justifcau pe deplin.
Servitorul dispru ndrtul unei ui i reveni abia dup un rstimp, anunndune c suntem ateptai de ctre seor Capitano de Caballeria. Pn atunci, Old
Death avusese grij s ne pun n gard:
Nu-i luai n nume de ru btrnului seor Atanasio dac v primete excesiv
de ceremonios. Spaniolul nu poate fr etichet, iar mexicanul de obrie spaniol a
pstrat uzanele. Dac eram singur, mi-ar f ieit de mult n ntmpinare. Aa ns
primirea cpt un caracter ofcial. S nu zmbii dac l vei vedea n uniform. n
tineree a avut gradul de cpitan n cavaleria mexican i a rmas cu obiceiul de a
se arta n uniforma lui veche, a zice antic. Plcerea lui, ce vrei! Altminteri, e un
om de zahr.
n sfrit, servitorul ne conduse ntr-o odaie rcoroas, plcut, cu mobilier
cndva preios, ns degradat n toat legea. Trei ferestrui, cu perdelele trase pe
jumtate, rspndeau o lumin dulce i primitoare. n mijlocul odii sttea un
brbat nalt, usciv, cu prul i mustaa albe ca zpada. Purta pantaloni roii cu
lampasuri late, aurii, cizme de lac, nalte, de cavalerie i pinteni cu rotile mari, ct
dou carboave. Tunica era albastr i semna cu un frac, mpodobit cu
brandenburguri strlucitoare. Pe epoleii, de asemenea aurii, nu purta grade de
cpitan, ci de general. La old, ntr-o teac de oel, i atrna sabia cu mnerul suflat
n aur. n mna stng inea un tricorn cu ciucuri de aur i cu agraf lucioas n
penajul multicolor. Pe scurt, parc era mbrcat ntr-un costum de mascarad.
Privindu-l pe omul acesta crunt, grav, seme, cu ochii nc tineri i blajini, trebuia
s zmbeti mcar pe ascuns. Cnd pirm pragul, omul i pocni clciele i
pintenii zornir militrete. Apoi seor Atanasio rosti:
Bun ziua, domnii mei! Fii binevenii!
Cuvintele sunau marial. Ne nclinarm tcui. Old Death rspunse n englezete:
Mulumim, seor Capitano de Caballeria! Aflndu-m n acest inut, am voit
s ofer nsoitorilor mei plcerea de a face cunotin cu eroicul lupttor pentru
independena Mexicului. ngduii-mi s vi-i prezint.
Un zmbet mgulit se aternu pe faa btrnului haciendero. Aprob din cap i
zise:
Cu drag inim, seor Death! Sunt ncntat s-i cunosc pe aceti seores!

129

Karl May Opere vol. 23


Old Death i nir numele noastre, iar caballero ne strnse tuturor mna, chiar
i negrului Sam. Apoi ne pofti s lum loc. Old Death se interes de seora i
seorita, la care stpnul casei deschise o u i amndou femeile pregtite din
timp i ateptnd invitaia intrar n odaie. Seora era o matroan foarte
frumoas, cu privirea cald i sincer; iar seorita o fat drgla era de fapt
nepoata ei, dup cum aflarm mai trziu. Amndou purtau rochii negre de
mtase, gtite ca pentru o recepie la curtea regal. Old Death se grbi s le
ntmpine i le scutur minile att de viguros, nct mi-era team s nu le
striveasc. Lange i ful su ncropir o nchinciune, iar Sam exclam artndu-i
toi dinii:
O, missis, missis, ce frumos, ce mtase!
M apropiai la rndul meu ele seora, i luai mna cu vrful degetelor, m aplecai
i o dusei la buze. Doamna primi cu atta emoie gestul, nct mi oferi i obrazul ca
s depun acel beso de cortesa, srutul stimei ceea ce nsemna o mare cinste
acordat persoanei mele. La fel au decurs lucrurile i cu seorita. n sfrit, ne
aezarm din nou. Firete c veni vorba de scopul cltoriei noastre. Le povestirm
ct socoteam necesar despre ntlnirea noastr cu comanii. Toi ascultar cu cea
mai mare atenie, schimbnd priviri semnifcative, ncheindu-mi relatarea, seor
Atanasio ne pofti s-i descriem pe cei doi oameni cutai de noi. Atunci scosei din
buzunar fotografile i le artai ntregii familii. Cum i arunc ochii asupra lor,
seora izbucni:
Ei sunt, ei sunt! Cu siguran! Nu-i aa, drag Atanasio?
ntr-adevr confrm caballero. Seores, aceti doi domni au dormit azinoapte la mine.
Cnd au sosit i cnd au plecat? se interes Old Death.
Au venit trziu seara, obosii de drum, istovii. Un vaquero de-al meu i-a
observat i i-a condus pn la mine. Au dormit adnc i s-au deteptat abia ctre
prnz. Acum trei ore au plecat mai departe.
Perfect! nseamn c-i gsim mine cu siguran. Urmele, n tot cazul, le vom
descoperi.
Da, da, frete, seor. Aveau de gnd s-o apuce spre Rio Grande i s-l
traverseze mai sus de trectoarea Eagle, cam ntre Rio Moral i Rio las Moras. De
altfel, vom mai afla nouti. Am trimis dup ei civa vaqueros i acetia ne vor
spune precis ncotro au luat-o.
De ce i-ai mai trimis pe slujitori?

130

Pe via i pe moarte
Vedei, "musafrii" mi-au rspltit ospitalitatea n chip mrav. Dup ce-au
ieit pe poart, l-au expediat la mine cu o aa-zis scrisoare pe paznicul de acolo i,
n lipsa lui, au ters-o furndu-mi ase cai.
Ce ruine! nseamn c nu erau singuri?
Nu. Erau mpreun cu nite militari camuflai care escorteaz un detaament
de recrui pentru Mexic.
Atunci nu cred c oamenii dumneavoastr vor mai pune mna pe caii furai.
Sunt prea puini n raport cu numrul tlharilor.
O, n-avei grij, oamenii mei tiu s-i foloseasc putile! Am trimis biei din
cei mai curajoi.
V-au vorbit cumva Gibson i Ohlert despre situaia i planurile lor?
Nici un cuvnt. Primul era, de altfel, foarte volubil, n timp ce al doilea tcea
ntruna. Eu le-am acordat toat ncrederea. Mi-au solicitat s le art ncperile i
aranjamentul casei. N-am refuzat. I-am condus peste tot. L-au vzut chiar i pe
indianul rnit pe care l in ascuns la mine.
Un indian rnit?! Cine-i? Cum a ajuns la dumneavoastr?
Caballero zmbi superior i rspunse:
Da, frete, asta v intereseaz foarte mult, seores! Aflai c-l adpostesc aici
pe solul apailor, despre care mi-ai povestit adineauri i cruia Winnetou i-a
bandajat rnile sus, la Rio Lena. E vorba de cpetenia Inda-nio.
Inda-nio, "Omul bun", care-i merit pe deplin numele! Cel mai n vrst, mai
chibzuit i mai panic dintre efi apai! Trebuie s-l vd i eu!
Am s vi-l art. Cnd a venit ncoace, era ntr-un hal fr de hal. Trebuie s
tii c Winnetou, faimosul Winnetou, m cunoate i trage la mine ori de cte ori se
afl prin apropiere. Dnsul e sigur c poate avea oricnd ncredere n ospitalitatea
mea. De data asta, a venit cu Inda-nio de la fortul Inge, unde solul apailor fusese
rnit la bra i la coaps. Ajuni la Rio Lena, Winnetou i-a pansat rnile, apoi au
clrit n grab mai departe. Dar pe btrnul sol l-au npdit la un moment dat
nite friguri crunte, n timp ce comanii cutreierau deertul ca s-l prind pe fugar.
E o minune cum de-a reuit Winnetou, nfruntnd attea piedici, s-l aduc pn
aici, la Estancia del Cdballero. Numai un Winnetou e n stare de aa ceva. ns de
aici, ar f fost cu neputin s mai continue drumul mpreun cu btrnul rnit i
bolnav. Inda-nio nu se mai putea ine pe cal. Era tare slbit i-l scuturau groaznic
frigurile. Pierduse o mare cantitate de snge i, s nu uitm, a trecut de aizeci de
ani.

131

Karl May Opere vol. 23


Cine-ar crede! S fi rnit i s clreti, la vrsta lui, tocmai de la fortul Inge
pn aici, peste o sut aizeci de mile engleze! Numai un indian poate rezista atta.
Continuai, v rog!
Aadar, au sosit seara. Auzind clopotul de la poart, am cobort chiar eu i lam recunoscut pe Winnetou, care mi istorisi tot ce s-a ntmplat i m rug s-i
acord rnitului ocrotirea mea pn va veni cineva s-l scoat de aici. n ce-l
privete, trebuia s treac repede Rio Grande i s anune triburilor trdarea i
operaiile ostile ale comanilor. I-am dat pe cei mai buni vaqueros ai mei ca s-l
nsoeasc i, ntorcndu-se apoi n grab, s-mi raporteze dac Winnetou a reuit
s se strecoare neobservat.
i? ntreb ncordat Old Death. A trecut?
Da. i lucrul acesta m-a linitit pe deplin. A fost foarte prevztor. Nu s-a
deplasat n sus de Rio Moral, unde se afl comanii, ci a traversat Rio Grande mult
mai la vale. Bineneles c acolo nu exist vad de trecere. Apa e slbatic i, dac
ncerci s-o treci not, i riti serios viaa. Totui oamenii mei au trecut dincolo
mpreun cu Winnetou i l-au mai nsoit o bucat, pn s-au ncredinat c nu-l
amenin primejdia unei ntlniri cu comanii. Acum apaii sunt pui n gard i i
vor primi pe dumani cum se cuvine. Dar, seores, dac dorii, putem s mergem la
btrnul Inda-nio.
Ne ridicarm cu toii i, nclinndu-ne n faa doamnelor, coborrm la parter.
Jos, ne pomenirm ntr-un coridor identic cu cel de sus. Intrarm printr-o u pe
partea stng a coridorului.
Btrna cpetenie a apailor zcea ntr-o odaie cu aer proaspt, rcoros. Frigurile
se domoliser, dar omul era att de istovit, nct cu greu reuea s vorbeasc. Avea
ochii adncii n orbite i obrajii czui. Medici nu existau. Dar caballero ne asigur
c Winnetou e un mare meter n tratarea rnilor. l oblojise pe btrn cu nite
buruieni de leac i struise s nu i se desfac bandajele. Dup trecerea frigurilor,
bolnavul va scpa de primejdie. Ar i ns grav dac ar mai pierde snge i febra s-ar
ntoarce.
Dup ce ieirm din odaie i scara se ivi din nou n faa noastr, mi exprimai
dorina s m scald n apa rului.
Dac vrei, nici nu mai e nevoie s cobori scrile m lmuri seor
Atanasio. Putei iei de aici de-a dreptul n curte.
Credeam c nu exist ui.

132

Pe via i pe moarte
Ba exist, dar secrete. Le-am construit ca s-mi asigur o ieire pentru cazul
cnd, totui, nite bandii ar izbuti. n cele din urm, s intre n cas. O s le vedei
imediat.
Lng zid era un dulpior. l mpinse n lturi i apru o deschiztur prin care
se putea ajunge n curte. Afar, deschiztura era camuflat cu arbuti plantai n
acest scop.
Seor Atanasio m conduse pn afar, mi art zidul din partea opus a
cldirii, unde se aflau arbuti asemntori, i relu explicaiile:
Pe acolo se iese n cmp, fr ca vreun ochi strin s-o bnuiasc. Vrei s v
folosii de aceast trecere? Duce de-a dreptul spre ru. Dar stai niel s v trimit
un costum mai comod.
n clipa aceea sun clopotul la poart. Seor Atanasio se duse s deschid. Erau
cinci clrei, nite brbai splendizi, viguroi, pe care stpnul fermei i trimisese
pe urma hoilor de cai.
Ei? ntreb el. Ai adus caii?
Nu rspunse unul. Era gata-gata s-i ajungem. Tocmai trecuserm peste
apa de aici, le descoperisem urmele. I-am f prins n cel mult un sfert de or. Dar
deodat urmele lor se amestecar cu altele, multe la numr, venind dinspre
dreapta. Se ntlniser cu comanii. Ne-am luat imediat dup ei i, peste puin, iam i zrit naintea noastr. Erau peste cinci sute de comani i, fa de numrul
lor att de mare, am renunat s ne aventurm.
Foarte bine. Doar n-o s v riscai viaa pentru civa cai! i comanii ce-au
fcut? Cum i-au tratat pe albi?
Ar f trebuit s ne apropiem prea mult ca s desluim ce se petrece.
ncotro clreau?
Spre Rio Grande.
Adic tot nainte, Deci n-ar f nici un motiv de nelinite. n regul. Mergei la
cirezile voastre!
Clreii se deprtar. Dar hunul caballero se nela amarnic. Pericolul era
iminent. Comanii dup cum aveam s aflu mai trziu fuseser informai de
Gibson c btrnul apa rnit se afl n hacienda lui Atanasie.. Drept care, un grup
de rzboinici s-au detaat numaidect de grosul trupei i au luat drumul ndrt,
galopnd nebunete. Primiser sarcina s-l smulg din adpost pe Inda-nio i s-l
pedepseasc pe seor Atanasio pentru gestul su amical fa de dumanii
comanilor.

133

Karl May Opere vol. 23


Dar, deocamdat, acesta urc linitit n cas i, dup puin, se ivi un peon
rugndu-m s-l urmez. M scoase pe poart afar i m conduse la ru. Mai sus
de hacienda era un vad uor de ghicit dup jocul undelor. Lng vad, ns, apa era
foarte adnc. Acolo se opri peonul. inea pe bra un costum de pnz alb.
Aici, seor! m invit el. Dup baie, mbrcai acest costum. Hainele
dumneavoastr, dac-mi ngduii, le iau cu mine. Cnd terminai cu scldatul,
tragei clopotul de la poart i v vom deschide.
Plec cu hainele mele, iar eu srii n ap. Dup aria, zilei i, dup atta clrit
era o adevrat desftare s te afunzi ntr-o asemenea rcoare i s noi.
Cred c m blcii n ap cam o jumtate de or, apoi urcai pe mal i-mi pusei
costumul. Eram tocmai gata, cnd privirea mi czu pe malul opus. De aici, dintre
copaci, vedeam bine pn la cotul rului, unde se mica un ir lung de clrei
indieni. Se apropiau de cas. Ddui fuga la poart i trsei de clopot. Peonul m
atepta. mi deschise imediat.
Du-m repede la caballero! i poruncii. Vin indienii!
Ci?
Peste cincizeci.
n prima clip omul se cam sperie. Dar dup ce afl numrul indienilor, se
nsenin numaidect.
Numai atia? coment el. Ei, atunci nu-i mare lucru. O scoatem noi la capt
cu cincizeci de piei-roii, chiar i cu mai muli. Suntem pregtii pentru asemenea
vizite. Acum nu pot s urc la caballero; trebuie s-i vestesc mai nti pe paznici.
Poftii hainele, seor. Eu ies afar, dumneavoastr nchidei poarta pe dinuntru i
alergai la seor Atanasio. Dar, pe msur ce urcai, avei grij s tragei scrile!
Cum stm cu caii notri? Sunt n siguran?
Da, seor. I-am dus afar, la pscut, sub paz bun. Harnaamentul l-am
adpostit n cas. S n-avei nici o grij n privina cailor.
nchisei poarta i urcai n toat graba ambele scri, trgndu-le pe rnd dup
mine.
Cnd ajunsei sus, pe platform, seor Atanasio i Old Death tocmai ieeau din
interiorul casei. Gazda nu se sperie deloc cnd i comunicai apariia indienilor i
numrul lor. Se mrgini s m ntrebe calm:
Crui trib aparin?
Nu tiu. N-am putut recunoate vopselele de pe faa lor.
;. Ei, o s aflm noi curnd. Ori sunt apai pe care Winnetou i-a ntlnit n
drum i i-a trimis dup Inda-nio, ori sunt comani. Dac-s comani, sunt, desigur,

134

Pe via i pe moarte
un grup de recunoatere; ne vor ntreba dac n-am vzut nite apai. Aflnd
rspunsul nostru, vor pleca dendat.
Mie mi face totui impresia c vin cu gnduri rele interveni Old Deah. V
sftuiesc s luai urgente msuri de aprare.
S-a i fcut. Oamenii mei i tiu fecare sarcina ntr-un asemenea caz. Privii,
peonul de colo alearg de pe acum la caii cei mai apropiai. Va sri n spinarea
unuia i va pune n gard pe vaqueros. Acetia, n cel mult zece minute, vor aduna
cirezile, lsndu-le n paza a doi oameni. Pe urm, vor face front mpotriva
dumanilor. Lasourile sunt arme teribile; un vaquero le mnuiete i mai abil dect
indienii. n plus, putile noastre trag mai departe dect arcurile sau flintele
nvechite ale pieilor-roii. Nu se sperie flcii mei de cincizeci de indieni! Iar noi aici,
n estanzia, suntem bine aprai. Nici picior de rou nu poate s treac dincoace,
peste zid. De altfel, contez i pe dumneavoastr. Dac-l socotim i pe negru, suntei
cinci la numr, bine narmai. Mai sunt i eu cu cei opt peoni aflai n cas. Deci, n
total paisprezece ini. S-i vd i eu pe indienii care ar izbuti s-mi foreze poarta!
O, nu, seor! Pieile-roii vor trage ele clopot, ne vor spune ce-i intereseaz i vor
pleca iari cum au venit. Cnd cercetaul lor va zri aici sus paisprezece brbai
hotri, se va retrage respectuos. Situaia nu e deloc difcil.
Chipul lui Old Death exprima ndoial. Btrnul westman cltin din cap i zise:
Pe mine, ns, m bat alte gnduri. Sunt convins c nu de apai e vorba, ci de
comani. Ce caut ei aici? O simpl aciune de recunoatere? Nu cred. Dac-ar f
intrat la bnuial c apaii se afl prin mprejurimi, le-ar f cutat urmele i le-ar f
gsit. ntr-un asemenea caz, nu mai umbl ei dup informaii. Nu, banda urmrete
un alt scop. Vrea s ptrund n casa dumneavoastr, seor, ca s-l rpeasc pe
apaul rnit.
Dar ei nu tiu nimic! Cine s le f spus?
Chiar Gibson, omul pe care-l cutm i care a dormit la dumneavoastr. I-ai
artat pe apa, iar dnsul v-a vndut comanilor pentru a se pune bine cu ei. Dac
nu-i aa, s nu-mi spunei pe nume!
Se poate. n cazul acesta, m vor sili s-l predau pe apa.
Fr ndoial. i avei de gnd s-l predai?
Nici n ruptul capului! Winnetou mi-e prieten. El mi l-a ncredinat pe Indanio i n-am s-i nel prietenia. Comanii se vor zbate n zadar. Ne vom apra.
V expunei unui mare pericol. E adevrat c putem s le inem piept acestor
cincizeci de ini, dar pe urm vor aduce ntriri serioase i m tem c vei pierde
partida.

135

Karl May Opere vol. 23


Asta e n mna sorii. Eu, ns, fe ce-o f, mi respect cuvntul dat.
Old Death i strnse mna spaniolului i rosti:
Suntei un om de onoare i v putei bizui pe ajutorul nostru. Eu l cunosc pe
eful comanilor; suntem prieteni. Poate reuesc s-l abat de la acte ostile. I-ai
artat lui Gibson i uile secrete?
Nu, seor.
Foarte bine. Ct vreme pieile-roii nu cunosc aceste intrri, ne vom apra.
Acum s coborm, s ne lum armele.
n timpul absenei mele, ni se repartizaser odi n care fusese adpostit bagajul
nostru. Pentru mine se nimerise o odaie din fa, luminat prin dou ferestruici.
Acolo mi gsii agat arma. Cnd s-o desprind din cui, zrii printr-un crenel pe
indienii care se apropiau dinspre vadul de lng hacienda. Trecuser dincoace i
goneau n galop ctre noi. Nu ipau, dup cum le era obiceiul, ci pstrau o tcere
perfd, care mi se pru i mai periculoas. Erau comani. i recunoscui dup
culoarea vopselelor de pe obraz. Ct ai clipi, ajunser lng zid, care masiv i
nalt i ascundea vederii noastre. Erau narmai cu sulie, arcuri i sgei. Numai
clreul din frunte, probabil conductorul, purta pe umr o flint. Unii trau nite
pari lungi, solizi, legai n spatele cailor. La nceput crezui c e vorba de bee de cort,
mai groase, dar mi ddui curnd seama c greesc. Firete c alergai s-i anun pe
ai notri. Pe coridor m ntlnii cu Old Death, care tocmai ieea din camera lui
situat fa-n fa cu a mea.
Atenie! strig el. Comanii trec zidul! Au adus trunchiuri de copaci tineri. Se
servesc de ele n loc de scri. Repede sus, pe platform!
Dar lucrurile nu merser chiar att de repede. Peonii se aflau jos, la primul etaj,
rezervat servitorilor. Nici Old Death i cu mine nu puturm urca imediat, deoarece o
dat cu caballero ieiser pe coridor i cele dou doamne, speriate n toat legea i
copleindu-ne cu lamentrile lor. Trecur deci pe puin dou minute pn s urcm
scara timp preios ntr-o asemenea situaie. Consecina nu ntrzie s se arate. n
clipa cnd ajunserm pe platform, primul indian se i slta pe bordura ei, urmat
de alii. Aveam armele pregtite, dar nu-i mai puteam opri dect dac ne-am f
hotrt s-i mpucm. Folosindu-se de trunchiurile de copaci, indienii
escaladaser zidul exterior i, traversnd curtea, se craser cu o vitez uluitoare
pe ambele etaje. Noi ne aflam acum n centrul platformei de sus, pe cnd comanii
se mai aflau la marginea ei.
ndreptai armele asupra lor! porunci Old Death. n primul rnd, trebuie s
ctigm timp.

136

Pe via i pe moarte
Numrai cincizeci i doi de indieni. Operaser fr o vorb, fr un strigt,
lundu-ne prin surprindere. Totui, nu se hotrau nc s ne atace. Stteau la
bordur cu arcurile i sgeile n mini. Suliele, find prea lungi, i-ar f stnjenit la
crat. De aceea le lsaser jos.
Caballero nainta civa pai i, ntr-un amestec de spaniol, englez i indian
folosit n acel inut de grani ntreb:
Ce doresc oamenii roii de la mine? De ce au ptruns n casa mea fr s-mi
cear voie?
eful, care ntre timp i scosese flinta de pe umr, nainta i el civa pai, apoi
rspunse:
Rzboinicii comanilor s-au convins c le eti duman. De aceea i vei lua
astzi rmas bun de la lumina soarelui.
Ba nu sunt dumanul vostru. Mie mi sunt dragi toi oamenii roii; nici mcar
nu-i ntreb din care trib fac parte.
Faa palid minte! Aici, n cas, se afl ascuns o cpetenie a apailor. Cinii
de apai i dumnesc pe comani. Iar cel care ascunde pe un apa nseamn c e
dumanul nostru i trebuie s moar.
Caramba! Vrei s-mi interzicei s dau adpost cui mi place? Dar cine-i
stpn aici, voi sau eu?
Rzboinicii comanilor au ocupat casa. Acum ei sunt stpnii. Pred-ni-l pe
apa! Sau tgduieti c se afl la tine?
Nici prin gnd nu-mi trece s tgduiesc. Numai fricoii se folosesc de
minciuni. Eu ns nu m tem. Pot s v spun deschis c
Stai! l ntrerupse Old Death mai mult n oapt. Nu facei prostii, seor!
Credei c e mai bine s neg? ntreb mexicanul.
Bineneles. Minciuna e un pcat, recunosc. Dar adevrul ar f n cazul acesta
curat sinucidere. i v ntreb: ce pcat e mai mare: s mini sau s te sinucizi?
Sinucidere? Ce sunt n stare s fac indienii mpotriva celor paisprezece puti
ale noastre?
Multe pot face! Doar i vedei aici, sus. Majoritatea vor cdea, desigur, dar neam alege i noi cu cteva sgei i cuite n piept. i dac-i alungm, vor aduce alt
ceat i va porni din nou mcelul. Lsai-m pe mine! Vorbesc eu!
Se ntoarse ctre eful indienilor:
Vorbele fratelui nostru ne mir foarte. Cum de v trece prin gnd c s-ar afla
aici un apa?
tim! rspunse scurt comanul.

137

Karl May Opere vol. 23


Atunci tii mai mult dect tim noi.
Vrei s zici c ne nelm? Mini!
Iar tu, dac mai spui o dat cuvntul acesta, o plteti cu viaa! Nu ngdui s
fu fcut mincinos. Uite cum te pndesc armele noastre! Un semn al meu, i de
fecare puc ar cdea un coman.
n schimb, ceilali v-ar trimite pe urmele celor ucii. Colo, afar, sunt nc
muli rzboinici de-ai notri, mai muli dect de zece ori zece ori cinci. Vor sri i
vor drma casa.
Nici mcar zidul n-au s-l treac! Acum tim totul i suntem pregtii. i vom
saluta cu gloane de n-o s rmn unul viu.
Fratele meu alb e bun de gur. Dar de ce vorbete dnsul? E cumva stpnul
casei? Ia s-mi spui cum te cheam i cum de grieti astfel cu un ef al
comanilor?
Old Death ddu din mn cu dispre.
i cine-i, m rog, eful sta al comanilor? E cumva un rzboinic vestit, sau
face parte din sfatul nelepilor? Nu vd s poarte pan de vultur sau de cerb, nici
vreun alt semn al rangului. n schimb, eu sunt o cpetenie a feelor palide. M
ntreb din ce trib vei f find, dac nici mcar nu m cunoatei! Eu sunt Coapehve i am fumat pipa pcii cu Oyo-coltsa, cpetenia voastr. Nu mai departe
dect ieri am stat de vorb cu ful su, cu Avat-vila, i am nnoptat n tabra lui.
Vaszic, e limpede c sunt prietenul vostru, al comanilor. Dar dac m facei
mincinos, rspund cu arma.
Un murmur strbtu rndurile indienilor. eful se ntoarse spre ei i le vorbi n
oapt. Felul cum l priveau pe Old Death vdea c numele lui fcuse impresie.
Dup o scurt deliberare, eful se adres din nou btrnului westman:
Rzboinicii comanilor tiu c "Btrna moarte" este prieten cu "Biberul alb",
dar vorbele tale nu sunt vorbe de prieten. De ce tinuieti c n casa asta se
ascunde un apa?
N-am ce tinui. V spun cinstit c nu e rumeni.
Noi ns am aflat c Inda-nio e aici. Ne-a spus-o chiar o fa palid, care ne-a
cerut ocrotire.
Cum se numete acea fa palid?
Are un nume pe care gura comanilor nu-l prea poate rosti, ceva ca Ta-hi-hano.
Nu cumva Gavilano?
Da, da, aa-i spune.

138

Pe via i pe moarte
n cazul acesta, ai fcut o mare greeal. Eu l cunosc pe Gavilano. E un
ticlos fr pereche i pe limb nu are dect minciuni. Rzboinicii comanilor se vor
ci c l-au luat sub scutul lor.
Fratele meu se nal. Faa palid ne-a spus adevrul. Noi tim c Winnetou la adus ncoace pe Inda-nio i c a fugit apoi peste Avat-hono, adic Rio Grande.
Dar o s-l gsim, o s-l prindem i o s-l legm la stlpul caznelor. Mai tim c
Inda-nio e rnit la bra i la picior. tim chiar i locul unde st ascuns.
Dac-i aa, atunci spune-mi i mie locul.
Cobori de aici pe dou scri, n cas, pn dai de o trectoare ngust, lung,
cu o mulime de ui pe amndou prile. Deschizi ultima u pe stnga i acolo
zace Inda-nio. N-are putere nici s se dea jos din pat.
Faa palid te-a minit. n locul acela n-ai s gseti nici un apa.
Atunci las-ne s coborm i s vedem cine spune adevrul: tu sau faa aceea
palid.
Asta n-am s-o ngdui, frete. Casa e deschis numai pentru oamenii care vin
aici cu voia stpnului, nu i pentru cei care nvlesc cu dumnie asupra ei.
Cuvintele tale dau de neles c apaul se afl totui aici. "Biberul alb" ne-a
poruncit s i-l aducem i vom mplini porunca.
Te neli i acum. Dac nu te las s intri, n-o fac pentru c apaul ar f aici, ci
pentru c pretenia ta m jignete. Cnd Old Death v spune c ai fost minii,
trebuie s-l credei. Dar dac vrei, totui, s intrai cu de-a sila, m rog, n-avei
dect! ncercai! Nou ne ajunge un singur om ca s aprm intrarea! Stnd jos, pe
scar, omul nostru poate mpuca pe oricine ar ndrzni s coboare. V-ai urcat aici,
sus, ca nite vrjmai. De aceea nu v dau drumul. ntoarcei-v jos, la poart, i
rugai prietenete s v deschidem. Atunci v vom primi i noi ca prieteni!
"Btrna moarte" tie s dea sfaturi foarte bune, dar care nu se potrivesc
pentru noi. Dac n-ai nimic pe cuget, las-ne s intrm. Dac nu, atunci stm aici
i trimitem un om s aduc ntreaga oaste a comanilor. Vei f nevoii s ne lsai
nuntru.
Nicidecum! O mie de comani de-ar veni, tot numai cte unul poate s treac,
iar noi i vom ucide pe rnd. De altfel, nici trimisul tu n-o s fac vreo isprav;
cum se deprteaz de zid i iese n btaia putii mele, l i culc la pmnt. Eu v
sunt prieten, dar pentru c ai venit cu gnduri de vrjmie, n-am s v cru defel.
n tot timpul discuiei, putile noastre erau ndreptate asupra indienilor. Dei
izbutiser s escaladeze zidul i s se care pn pe platform, acetia se aflau
totui n dezavantaj fa de noi lucru de care i ddea seama eful. De aceea

139

Karl May Opere vol. 23


ncepu iari consultaiile cu ai lui. Ce-i drept, nici poziia noastr nu era de
invidiat. Old Death se scarpin dup ureche i zise:
ncurcat treab, zu aa! Prudena ne cere s nu-i tratm cu ostilitate. Dar
dac-i aduc i pe ceilali mpotriva noastr, atunci o pim! Da, da, ar f bine s-l
ascundem pe apa, pentru ca dumnealor s-l caute fr nici un rezultat! M tot
gndesc la casa asta, pe care o cunosc la perfecie, i nu vd nici o ascunztoare ca
lumea.
S-l scoatem afar propusei eu.
Afar? rse btrnul. Suntei ntr-o ureche, sir? Cum s-l scoatem?
Ai uitat cele dou ui secrete? Sunt n spate, pe cnd comanii stau n faa
casei i nu pot observa nimic. l duc eu afar, n tufriul de pe mal; s rmn
acolo pn se deprteaz primejdia.
tii c nu-i rea ideea! admise Old Death. Nici nu m~am gndit la uile din
dos. Dar ce ne facem dac au postat afar o santinel?
Asta nu cred. Numrul lor nu trece cu mult peste cincizeci. Dintre acetia, unii
au trebuit s rmn lng cai, dincolo de zid. Greu de presupus ca s f rnduit
oameni i n spatele casei.
Bine, hai s ncercm, sir. Preluai sarcina, mpreun cu unul din peoni. Noi
vom avea grij ca indienii s nu v observe cnd cobori i s nu sesizeze lipsa
dumneavoastr. S-ar putea ca i doamnele s v ajute; dup ce ieii pe u, s
mping la loc dulpiorul.
Mai am o propunere: Ce-ar f s le instalm pe doamne n odaia rnitului?
Comanii vor crede c acolo stau ntr-adevr femeile i c nu e vorba de nici un
indian.
Foarte just! observ seor Atanasio. E nevoie numai de nite cuverturi i de
hamacurile din odile soiei i nepoatei mele. Crlige se afl peste tot. Doamnele s
se culce, iar dumneavoastr cutai o ascunztoare pentru apa; cel mai bine ar f
s-l ducei niel mai la vale de locul unde v-ai mbiat adineauri. O mulime de
petunii n floare atrn acolo pn deasupra apei; acolo vei gsi i barca noastr.
Culcai-l pe apa n barc i n-o s-l descopere nimeni. Luai-l i pe Petro cu
dumneavoastr. Pn v ntoarcei, l inem pe coman aici; apoi l lsm s intre n
cas.
mpreun cu peonul cruia i zicea Petro, cobori scara pn jos, unde femeile
ateptau ngrijorate desfurarea evenimentelor. Aflnd care-i situaia, se artar
gata s ne ajute. Aduser chiar ele cuverturile i hamacurile. Apoi l nfurai pe
apa ntr-o ptur. La vestea c e cutat de comani, "Omul bun" rosti anevoie:

140

Pe via i pe moarte
Inda-nio a vzut multe ierni i zilele lui sunt numrate. De ce bunele fee
palide s-i pun n joc viaa din pricina lui? Mai bine s-l ucid i s-l predea
comanilor. Ascultai-i rugmintea!
Refuzai ideea, cltinnd doar energic din cap. Apoi l scosei n coridor. Ddui la o
parte dulpiorul, ieii cu rnitul i-l dusei fr nici o greutate pn dincolo de zid.
Pn atunci nimeni nu ne observase. Arbutii ne serviser de camuflaj. ns mai
departe, ctre ru, se ntindea o fie de teren neacoperit, pe care trebuia s-o tiem
de-a latul. Prudent, m uitai de dup rmuri dac nu se afl nimeni prin
apropiere. Spre marea mea dezamgire, zrii un coman care edea ghemuit lng
sulia, tolba i arcul lui. Supraveghea zidul din spatele casei. Aceast mprejurare
prea s ne dea peste cap ntregul plan.
Trebuie s ne ntoarcem, seor zise peonul dup ce i-l artasem pe indian.
Am putea, ce-i drept, s-l omorm, dar ne-am atrage rzbunarea celorlali.
Nu-l omoram n nici un caz. Poate gsim o soluie mai bun: l scoatem de-aici,
l ademenim n alt parte
Dar nu vd cum s-o facem. Santinela nu-i prsete postul fr ordin.
Am eu un plan care ne poate salva. Tu ascundere aici, iar eu i voi atrage
atenia asupra mea. Cnd m observ, fac pe speriatul i o iau la fug. Firete c
dnsul se va lua dup mine.
Sau va trage cu arcul.
M rog, trebuie s risc.
S nu riscai, seor! E prea periculos! Comanii trag cu arcul cum tragem noi
cu puca, la sigur. Ca s fugii, trebuie s-i ntoarcei spatele, i nu v putei feri de
sgeat.
Sar n ap i not pe spate; atunci vd cum intete i m dau repede la fund.
El, nchipuindu-i c plnuiesc ceva mpotriva comanilor, va grbi, probabil, not
dup mine. i pe urm, pe malul cellalt, m descurc eu; i izbesc un pumn i gata.
Pn m ntorc stai aici, nu-i prsi locul! Adineauri m scldam, am vzut locul
acela cu petuniile. tiu i unde se afl barca. O trag eu pn aici.
Peonul se strdui ct putu s m abat de la ideea mea dar cum era s-l
ascult dac nu vedeam alt soluie ca s ne ndeplinim misiunea! Plecai, aadar.
Pentru a deruta santinela, m strecurai mai nti printre tufuri, pe lng zid,
ivindu-m apoi de dup col. Comanul nu m zri numaidect. Abia mai pe urm
i ndrept privirea spre mine i sri ca ars. mi ntorsei pe jumtate faa, ca s nu
fu recunoscut mai trziu. Omul strig, m som dar nu-i ddui ascultare.
Atunci apuc arcul, scoase din tolb o sgeat i ochi. Cteva salturi i ajunsei

141

Karl May Opere vol. 23


pe mal, nainte ca el s trag. Srii n ap i crmii, pe spate, spre malul opus.
Imediat ajunse i comanul pe mal. M zrii i trase cu arcul. Eu m scufundai pe
moment. Sgeata nu-i atinse inta. Cnd ieii iari la suprafa, l vzui pe
coman cum pndete, ghemuit pe mal. i ddea seama c nu m-a rnit. Alt
sgeat nu avea, findc nu-i luase tolba. Atunci lepd arcul i sri n ap. Era
exact ceea ce prevzusem. Pentru a-l nela, m prefcui c sunt un prost nottor
i l lsai s se apropie. Apoi m ddui la fund i notai ct putui de repede n josul
rului. Cnd m ridicai din nou, eram n imediata apropiere a malului. Comanul,
mult mai sus, departe, se inea pe ap i atepta s ies la vedere. Acum aveam
avansul dorit, notai deci spre mal, m sltai pe uscat i fugii printre copaci, de data
asta n susul apei. La un moment dat, zrii un arbore al vieii, solid de tot i
acoperit cu muchi, l depii n fug i apoi, ocolind, m ntorsei iari, pitindu-m
n dosul trunchiului su masiv. Astfel ateptam ivirea indianului care, fr ndoial,
grbea pe urmele mele. Iat-l c sosete, cu sufletul la gur, iroind de ap ca i
mine, de altfel gfind i cu ochii aintii asupra urmelor. Trece prin dreptul meu,
cu privirea n pmnt, iar eu n vrful picioarelor dup el. Respiraia grea l
mpiedic s-mi aud paii.
Fcnd cteva salturi l ajunsei i-l pusei la pmnt. Apoi ngenunchind lng el,
l apucai de beregat i omul se liniti.
Nu departe se afla un platan frnt, culcat. n direcia rului, apa trecea la vreo
doi coi sub crengile lui vetede. Copacul acesta mi oferea o cale minunat ca s
ajung iari la ru, fr a lsa nici o urm. M sltai pe trunchiul lui, alergai aa o
bucat i srii apoi n ap. Drept n fa, pe cellalt mal, strluceau petuniile. notai
ntr-acolo, dezlegai barca i vslii spre locul unde atepta Petro, peanul, cu apaul
rnit. Prinsei iari barca de o rdcin i srii pe mal. Trebuia s ne grbim, s
terminm toat operaia pn comanul i va f venit n fre. l culcarm pe Indanio n barc, dup ce-i ncropirm un aternut bunicel din pturi i din propriile-i
veminte.
Peonul se ntoarse numaidect la zid. Eu mnai barca pn sub petunii, o legai
bine i apoi, not, fcui cale ntoars. Pe cnd mi storceam hainele de ap i le
mbrcam din nou, tot scrutam cu privirea malul opus. M interesa dac indianul
i revenise i dac nu cumva observase apariia noastr. Dar, nimic. Omul nu era
nicieri de vzut.
Intrarm n cas prin ua secret. Totul nu durase dect un sfert de or. Seora
mi oferi alte haine, uscate, i astfel puteam s-i rd n nas oricrui coman care ar

142

Pe via i pe moarte
f ndrznit s afrme c eu, inocentul, am fost pe afar, sau, mai ales, c am fcut o
partid de not.
Femeile se tolnir n hamacurile lor, iar noi urcarm iari pe platform, fr s
uitm, bineneles, putile.
Sus, tratativele mai continuau. Old Death susinea punctul de vedere c
percheziionarea casei ar f o insult grea pentru el i pentru haciendero. Dup ce-l
informai repede c apaul e pus n siguran, btrnul westman catadicsi s cedeze
ncet-ncet i, pn la urm, declar c va permite unui numr de cinci comani s
se conving cu ochii lor c Inda-nio nu se afl n cas.
De ce numai cinci? ntreba eful. Nu suntem egali cu toii? Lucrm toi
laolalt. Old Death poate avea ncredere n noi. N-o s ne atingem de nimic, nici de
cel mai mrunt lucru.
Bine! S vedei i voi ct de largi suntem la inim. Putei intra toi: toat lumea
s se conving de adevr. Dar v cer, la rndul meu, s depunei armele i s ne
dai dreptul de a reine i pedepsi pe cei care s-ar atinge de vreo persoan sau de
vreun obiect fr permisiunea noastr.
Comanii se sftuir ntre ei i, n cele din urm, czur de acord. i lepdar
arcurile, tolbele, cuitele i urcar apoi n ir, unul dup altul.
nc nainte de a m f deprtat cu Petro, slujitorii vaqueros, narmai i clare pe
cai buni, se postaser afar, n cmp, cu privirile aintite n sus, spre noi. Ateptau
semnalul stpnului i deocamdat preau linitii.
Din cei paisprezece ci eram, numai haciendero i Old Death urmau s-i
conduc pe comani prin ncperile casei. Doi oameni rmaser pe platform, iar
dou grupuri de cte cinci pzeau nuntru, cu armele n mini, ambele coridoare,
pentru a prentmpina orice excese din partea pieilor-roii. Eu m aflam pe
coridorul de jos, n faa odii unde zcuse apaul. Comanii se duser de-a dreptul
acolo. Old Death deschise ua. Se citea pe chipurile indienilor ct de convini erau
c-l vor gsi pe Inda-nio. Dar n locul lui ddur de cele dou femei culcate n
hamacuri i citind.
Iuf! exclam conductorul. Aici sunt femei!
ntocmai! rse Old Death. Dac-ar f dup minciunile cu care v-a mbrobodit
faa aceea palid, ar trebui s-l gsii aici pe apa. Poftii, cutai-l! Intrai!
Privirea comanului fcu ocolul camerei. Apoi omul rspunse:
Un rzboinic nu intr n wigwamul femeilor. Aici nu e nici un apa. Ochiul meu
l-ar zri.
Atunci cutai n celelalte odi!

143

Karl May Opere vol. 23


Dur mai bine de o or pn ce indienii terminar percheziia. Vznd c nu
gsesc pe nimeni, o luar iar de la nceput. Femeile izbutir s prseasc odaia, iar
comanii cotrobir peste tot cu cea mai mare atenie. Se ridicar chiar cuverturile
i saltelele, dei acestea erau ntinse de-a dreptul pe podea. Cercetar i
duumeaua, dac n-are cumva vreo deschiztur. n fne, se convinser c apaul
nu se afl n estanzia.
Cnd eful se ddu btut, Old Death l mustr:
Eu v-am spus adevrul i nu m-ai crezut. Ai avut mai mult ncredere ntrun mincinos dect n mine, care sunt prieten cu comanii. S tii c la prima
ocazie am s m plng cpeteniei voastre, "Biberul alb".
Dac fratele meu alb vrea s-l vad, pofteasc mpreun cu noi.
Nu pot. Calul mi-e obosit. Ar f s plec abia mine diminea. Or, rzboinicii
comanilor vor trebui s plece nc astzi de-aici.
Ba rmnem. Soarele d n asfnit i nu ne convine s clrim noaptea. Vom
porni n zori; atunci fratele meu poate s ne nsoeasc.
Bine! Dar nu plec singur. Mai am patru tovari.
Vor f i ei binevenii la "Biberul alb". Fraii mei ne vor ngdui s petrecem
noaptea n preajma casei.
N-am nimic mpotriv rspunse mexicanul. V-am mai spus c sunt prieten
cu toi oamenii roii care vin la mine eu gnduri panice. i, drept dovad, v
druiesc i o vit ca s-o tiai. Putei s aprindei focul i s punei carnea la fript.
Aceast promisiune fcu o deosebit impresie asupra comanilor. Acum erau pe
deplin convini c ne fcuser o nedreptate. De aceea se purtau ct se poate de
frumos. Desigur c, n bun msur, trebuie s f contribuit la aceast schimbare
de atitudine i prestigiul de care se bucura printre ei Old Death. ntr-adevr, nu se
atinser de nici un lucru i prsir casa fr mcar s fe somai. Scrile erau
lsate i poarta deschis. Civa peoni narmai rmaser de gard pe platform, n
ciuda comportrii prieteneti a comanilor, vigilena nu era de prisos.
Noi, ceilali, coborrm n urma lor, iar slujitorii vaqueros primir ordin s prind
o vit. Caii comanilor ateptau n faa casei, dincolo de zid. Erau pzii de trei
rzboinici. O santinel a pieilor-roii veghea n spatele casei. Toi oamenii acetia
fur numaidect rechemai din posturi. Printre ei se afla i comanul pe care-l
ademenisem pn dincolo, pe malul opus. Vemintele lui, foarte sumare, erau nc
ude. ntors la postul su, nu avusese nc prilejul s raporteze cele ntmplate.
Acum se apropie de ef i-i vorbi, avnd grij ea noi, albii, s nu auzim nimic. Prea
s-i f ncheiat raportul, cnd ddu cu ochii de mine! Vopsit cum era, nu observai

144

Pe via i pe moarte
vreo schimbare pe faa lui, dar vzui c gesticuleaz furios. Arta spre mine i-i
striga superiorului su nite vorbe nenelese. eful m privi cu ochi injectai i veni
mai aproape:
Albul acesta tnr a trecut adineauri prin ap. L-a dobort el oare pe
rzboinicul meu?
Old Death interveni imediat, interesndu-se ce anume vrea s spun indianul.
Acesta i relat cele petrecute, la care btrnul westman se porni pe un rs grozav.
Rzboinicii roii par s nu se descurce prea bine cnd e vorba de chipurile
albilor. M ntreb chiar dac omul pe care l-a vzut ful comanilor a fost ntr-adevr
un alb.
A fost un alb! rspunse hotrt santinela. Chiar, sta de aici! L-am vzut cnd
nota pe spate. Era mbrcat n hainele astea albe.
Aa! Vaszic a notat cu hainele pe el? Vd c ale tale sunt ude leoarc.
nseamn c i ale lui ar trebui s fe la fel. N-ai dect, s le pipi i ai s vezi c
sunt uscate.
S-a strecurat n cas i a mbrcat altele.
i pe unde naiba s f intrat? Nu stteau oare strjile voastre la poart? Nimeni
nu poate urca sau cobor din cas fr scar. Or, acolo pndea toat ceata voastr
de rzboinici. i atunci, cum ar f reuit tnrul meu tovar s se plimbe pe afar?
Trebuir s recunoasc i ei justeea raionamentului, iar paznicul pclit se
resemna i el n cele din urm. Ultima umbr de ndoial o risipi haciendero,
afrmnd c de ctva timp bntuie prin mprejurimi o band de hoi de cai i c,
desigur, omul cu pricina face parte din aceast band. Misterios rmnea doar
faptul c nu exista nici o urm care s indice pe unde dispruse individul.
Pentru a dezlega enigma, eful, mpreun cu santinela n cauz i cu ali
rzboinici, porni clare prin vad i apoi ctre locul unde se petrecuse trenia.
Noroc c se nserase i o cercetare atent nu mai era posibil. Vicleanul de Old
Death m pofti la plimbare de-a lungul malului. Cu ochii int la clreii de pe
malul opus, prefcndu-ne c nu avem alt scop dect s-i urmrim cu privirea, ne
deprtarm agale i ne oprirm lng petunii. Acolo, btrnul westman vorbi
ncetior, ca s nu-l aud dect omul din barc:
Aici e Old Death i tnra fa palid care l-a adus ncoace pe Inda-nio. Oare
cinstita cpetenie a apailor mi recunoate glasul?
Da se auzi rspunsul abia optit.
Comanii cred, n sfrit, c "Omul bun" nu se afl aici. Ei vor pleca n zori. Va
putea fratele meu alb s mai rmn atta vreme n barc?

145

Karl May Opere vol. 23


Apaul va rbda. Rcoarea apei l nvioreaz, frigurile i-au trecut. Dar a vrea
s tiu ct mai rmne aici Old Death cu tovarii lui.
Plecm mine, o dat cu comanii.
Iuf! De ce se nsoete prietenul meu alb cu dumanii notri?
Cutm nite oameni care se afl acum la ei.
Dar pe rzboinicii apailor nu-i vei vedea?
S-ar putea s-i ntlnim, frete.
Atunci, ngduii-mi s-i dau ceva tnrului rzboinic care i-a primejduit
viaa pentru mine. E vorba de un totem pe care, artndu-l, va f totdeauna
binevenit n mijlocul apailor. Old Death e un om iscusit i ncercat; cinii de
comani nu-l vor prinde dac, dup lsarea nopii, mi va aduce o bucat de piele
alb i un cuit; iar n zori poate s vin iari ca s-i dau totemul pe care-l voi
pregti.
i voi aduce pielea i cuitul. Mai doreti ceva?
Nu. Apaul e mulumit. Fie ca bunul Manitu s vegheze pururea cile lui Old
Death i ale tnrului prieten alb!
Ne napoiarm. Nimeni nu observase absena noastr de un minut. Btrnul
westman mi lmuri gestul apaului :
Se ntmpl foarte rar ca un alb s capete un totem de la o cpetenie indian.
Avei baft, sir.."Manuscrisul" acesta al lui Inda-nio poate s v fe de mare folos.
Vrei, ntr-adevr, s-i procurai pielea i cuitul? Dac v prind comanii, v-ai
ars i dumneavoastr, i apaul! S-a zis cu amndoi.
A! M credei un colar neisprvit? tiu eu ce se poate, i ce nu.
Conductorul comanilor se ntoarse fr nici o isprav. Urma nu mai putea f
recunoscut.
Seara trecu fr alte ntmplri, noaptea la fel. n zori m trezi Old Death. mi
ddu un ptrel, de piele tbcit, alb. O ntorsei pe ambele fee i nu descoperii
dect pe partea neted nite crestturi subiri, ce-mi preau fr nsemntate.
Acesta-i totemul? ntrebai. Nu vd nimic extra ordinar.
Nici nu-i nevoie s vedei. Artai-l primului apa care v iese n drum i v
vei lmuri. Avei n mn o comoar. Mesajul de pe totem e deocamdat invizibil,
deoarece "Omul bun" nu a avut vopsele la dispoziie. Dar orice apa poale colora
crestturile i atunci iese la iveal desenul cu tot tlcul lui. V conjur, ns, nu-l
lsai cumva pe mna vreunui coman! V vei demasca numaidect ca prieten al
apailor. i acum, haide, mbrcai-v i cobori. Peste puin comanii vor f gata
de plecare.

146

Pe via i pe moarte
Indienii tocmai i ameeau stomacul cu rmiele fripturii din ajun. Apoi i
duser caii la adpat, din fericire ht-dincolo de ascunztoarea apaului. Apru i
haciendero cu cele dou femei, bucuroase c scpaser de primejdie.
Cnd slujitorii aduser caii notri, seor Atanasio cltin din cap i rosti ctre
Old Death:
Acetia nu sunt cai potrivii, seor. tii ce nseamn, nu-i aa, un cal bun.
Domnul Lange i ful su, ca i negrul, de altfel, nu m privesc. Dar dumneavoastr
mi suntei vechi prieten. i vznd ct l ndrgii pe acest tnr seor, mrturisesc
c mi-a devenit i mie simpatic. Vei primi amndoi nite cai mai cumsecade.
ntmpinarm cu satisfacie oferta mexicanului. La porunca lui, slujitorii
prinser doi cai, pe jumtate slbatici, cu care i nlocuirm pe-ai notri. Apoi ne
luarm rmas bun de la gazde i plecarm n tovria comanilor.
Soarele nc nu se ridicase deasupra orizontului c i trecurm peste Elm-Creek
i ne continuarm galopul spre vest. Noi, cinci la numr, clream n fa, mpreun
cu eful comanilor; trupa venea n urm. M simeam mereu n nesiguran; mi
era de parc din clip n clip m-a f putut pomeni cu o suli sau cu o sgeat n
spate. Aceti indieni, pe caii lor mruni, slabi, zbrlii i totui att de rezisteni,
aceti indieni, zic, cu armele, vopselele i ntreg felul lor de a se purta, nu aveau
darul s-mi inspire prea mult ncredere. Dar mprtindu-i lui Old Death
ndoielile mele, acesta m liniti. nc nu venise pn atunci vorba nici de
momentul, nici de locul unde urma s ne ntlnim cu grosul trupelor. Abia acum
aflarm c acestea nu se opriser ateptnd ntoarcerea detaamentului. eful de
lng noi primise, de fapt, ordin s pun mna pe "Omul bun" i s-l trimit n
spatele comanilor sub paza a zece rzboinici. Acolo, prizonierul avea s fe ucis la
stlpul torturii. Ceilali patruzeci de oameni din detaament trebuiau s se ndrepte
spre Rio Grande i s ajung din urm grosul trupelor. "Biberul alb", aflnd de la
Gibson c Winnetou traversase rul i bnuind c acesta va da alarma printre
apai, socotise necesar s se deplaseze cu toat viteza ca s-i surprind pe dumani
nainte de a-i i luat msurile de aprare. Pentru noi elul principal era s ajungem
n tabra comanilor i s-l gsim pe Gibson.
Dup vreo, dou ore sosirm n punctul unde detaamentul celor cincizeci de
rzboinici se desprise de grosul trupei. n direcia sud, la Rio Grande, se afla
trectoarea Eagle cu fortul Duncan pe care comanii trebuiau, s-l evite. Dup alte
dou ore ddurm n sfrit peste ceva iarb srac; deertul Nueces rmase
ndrtul nostru. Urmele dup care ne orientam mergeau n linie dreapt, fr nici
o ncruciare cu alte urme. Aceasta nsemna c trupa comanilor trecuse

147

Karl May Opere vol. 23


neobservat de nimeni. Pmntul se colora treptat ntr-un verde intens i, n fne,
zrirm la apus pdurea. Ajunsesem deci n apropierea lui Rio Grande del Norte.
Iuf! fcu uurat conductorul comanilor. Nu ne-am ntlnit cu nici o fa
palid; prin urmare, putem s trecem numaidect apa. Cinii de apai se vor
pomeni n curnd cu noi i vor urla de spaim.
Clrirm ctva timp la pas pe sub platani i ulmi, pe sub frasini i arbori de
cauciuc, pn atinserm malul rului. "Biberul alb" era un comandant i cluz
priceput. Urmele, dei strbtuserm cteva mile, duceau exact pn n dreptul
unui vad. Acolo albia lui Rio Grande era foarte larg, apa, n schimb, srac. Din loc
n loc se iveau bancuri de nisip moale, afnat, n care uor te puteai mpotmoli.
Semnele artau c aici, pe mal, poposiser comanii n cursul nopii. Era de
presupus c au pornit, ca i noi, devreme dar fr s se poat deplasa cu aceeai
vitez, dat findc intraser pe un teritoriu cutreierat de patrulele apailor. Aceast
mprejurare impunea msuri de precauie care, la rndul lor, ncetineau deplasarea.
Se vedea c i trecerea rului o realizaser cu foarte mult pruden. Numeroase
urme de pai artau c o seam de rzboinici desclecaser pentru a cerceta
neltoarele bancuri de nisip. Locurile de aceea fuseser marcate cu crengi nfpte
n fundul albiei. Pentru noi era mai lesne s trecem dincolo; n-aveam dect s ne
lum dup semnele lor. Bancurile de nisip despicau apa n mai multe uvoaie pe
care caii notri le trecur not. Dincolo, traversarm o fie ngust de teren bogat n
arbori i mrcini, dup care ddurm de iarb i, n sfrit, iari de nisip. Ne
aflam n inutul dintre Rio Grande i Bolson de Mapimi, unde indienii fceau dese
incursiuni. Era o ntindere larg, nisipoas, punctat pe alocuri de nite oaze de
cactui. O urm clar strbtea esul n direcia vest cu o vag deviere spre sud.
Dar m nelasem serios creznd c vom ajunge pn-n sear la tabra comanilor.
Nisipul rscolit de copitele cailor i aruncat departe ndrt dovedea c trupa
comanilor clrise n galop forat. Ctre prnz depirm un lan de dealuri joase,
dup care ne atepta iar aceeai monotonie neted, fr via.
Nu puteam s nu admir rezistena cailor indieni. Dei trecuse mult de amiaz,
totui animalele nu ddeau nici un semn de oboseal. Caii celor doi Lange i al
negrului clcau mal anevoie. Al meu, ns, i al lui Old Death ne demonstrau c
fcusem un schimb excelent.
La primul scptat al soarelui, desluirm, spre mirarea noastr, c urmele
coteau brusc n alt direcie. Cu un sfert de ceas mai nainte, tiaserm drumul
dintre San Fernando i Baya; acum ns urma o lua spre sud-vest. De ce? Cutam
motivul. Old Death ne lmuri i de ast dat. Semnele artau c aici comanii

148

Pe via i pe moarte
fcuser o halt. ntr-un anume punct, urmele a doi clrei, venind dinspre nord,
se ntlneau cu cele ale indienilor. Old Death desclec, le cercet cu atenie, i zise:
Aici doi clrei, desigur, tot indieni, le-au ieit n drum comanilor. Se vede c
le-au adus o veste care i-a silit pe rzboinicii "Biberului alb" s-i schimbe direcia.
Nu ne rmne dect s ne-o schimbm i noi.
Conductorul comanilor descleca la rndul lui i, examinnd urmele, confrm
prerea lui Old Death. O luarm, aadar, spre sud. Clrirm ntruna ct mal
deslueam urmele: eram decii s mai strbatem pn la cderea nopii o bun
parte de drum. Chiar i pe nserate nc se mai puteau distinge amprentele
copitelor. Apoi nu mai deosebirm nimic. Eram gata s ne oprim. Dar calul meu,
umflndu-i nrile, necheza mereu i ne ndemna nainte. Simise, probabil, ap. i
fcui hatrul i, peste cteva minute, poposirm ntr-adevr pe malul unui ru.
Dup atta drum i osteneal sub dogoarea soarelui, apa era un dar nepreuit
pentru oameni i cai. Ne aleserm apoi un loc de popas. Comanii rnduir
santinele, i caii, pui sub paz bun, se apucar de pscut. Noi, albii, ne gruparm
laolalt. Old Death se cufund n tot soiul de calcule, ncercnd s stabileasc
denumirea rului la care ajunsesem n chip neprevzut. Pn ia urm, trase
concluzia c ar f rul Morelos care se vars lng fortul Duncan n Rio Grande.
Dimineaa, cercetrile ne artar c ne aflm lng un curs de ap frumos,
pitoresc, pe care, nu departe de noi, comanii l traversaser not. l trecurm i noi,
continundu-ne apoi drumul pe urmele comanilor. Spre amiaz, acetia i
schimbar direcia ctre vest, spre nite muni pleuvi. Old Death avea o min
ngndurat. ntrebndu-l ce are, btrnul westman mrturisi:
Nu-mi place istoria asta. Nu neleg cum de s-a vrt "Biberul alb" tocmai aici.
tii cum se cheam ispititorul inut din faa noastr?
Da, Bolson de Mapimi.
i cunoatei acest deert?
Nu.
Mapimi, domnule, e un adevrat muuroi de triburi slbatice, renumite nc
din timpuri vechi pentru jafurile pe care le svreau n regiunile megiee. Dar s
nu credei c e vorba de un pmnt fertil care ar favoriza existena attor oameni. Sa fcut de mult constatarea c inuturile sterpe constituie puncte de pornire ale
migraiunii popoarelor. De triburile acestea, care locuiesc sus pe platou, prin
vguni ca i n vile din jur, nu te poi apropia. tiu precis c acolo s-au stabilit i
numeroase hoarde de apai. Dac intenia comanilor e s-i atace, atunci le plng
de mil, nu apailor, ci comanilor. Apaii cutreier regiunea dintre Rio del Norte i

149

Karl May Opere vol. 23


Rio Pecos, i controleaz ntregul inut din nord-vest pn dincolo de Gila. Prin
urmare, comanii pot cdea ntr-o capcan din oare s n-aib anse de scpare.
Vai! Atunci cdem i noi!
Da, numai c nu prea vd de ce ne-am teme. Noi nu le-am fcut nici un ru
apailor. S-ar cuveni, deci, s ne trateze fr dumnie. La nevoie, totemul
dumneavoastr i va face efectul.
N-ar trebui s-i prevenim pe comani?
Dac vrei s ncercai, poftim! Zi-i prostului c-i prost, c tot nu te crede.
Adineauri i-am mrturisit efului prerea mea. i tii ce-a fcut? S-a rstit la mine.
Cic el trebuie s mearg pe urmele "Biberului alb", iar noi, dac nu pe convine, navem dect s-o apucm n alt parte!
Urt din partea lui!
ntr-adevr, comanii nu frecventeaz cursuri de bun-cuviin i de
conversaie. Dar s vedem ce ne mai ateapt. M-a mira dac acolo sus nu se
clocete ceva mpotriva noastr. Grania, m rog, am trecut-o. Faptul s-a consumat.
ns dac i cum ne vom ntoarce, astea sunt lucruri scrise ntr-o carte pe care nam citit-o nc

Capitolul IV Prin Mapimi


Fusesem convins c voi pune mna pe Gibson nc n Statele Unite, i iat c
eram nevoit s-l urmresc tocmai n Mexic, i nc n cea mai primejdioas dintre
regiuni. Drumul ce m-ar f dus la Chihuahua atinge nordul acelei pustieti numit
Mapimi i trece ndeosebi prin cmp deschis. Dar acum trebuia s ne ndreptm
spre sud, unde se anunau primejdii extrem de serioase. Gndurilor sumbre li se
adugau oboseala trupului de care nici comanii nu mai erau cruai. nc de la
Hacienda del Caballero o inuserm mereu ntr-un ritm ct se poate de intens.
Comanii i epuizaser rezervele de pastrama, n timp ce noi mai dispuneam de
foarte puine provizii din cele oferite nou de haciendero. Terenul urca mereu n
pant. Atinseserm i munii pe care i observasem de departe la amiaz: nite
coloi de piatr, fr pic de vegetaie. Trecurm printre muni, pstrnd mereu

150

Pe via i pe moarte
direcia sud. ntre povrniurile abrupte soarele dogorea i mai tare dect pe cmp.
Caii naintau din ce n ce mai greu. De altfel, dup cum artau urmele, i grosul
trupei comanilor clrise pe aici foarte ncet. Deasupra noastr se roteau vulturii,
nsoindu-ne ore ntregi, de parc-ar f ateptat s cdem istovii i s le oferim un
osp regal.
Deodat, pe cnd coteam dup o stnc, orizontul se ntunec spre miazzi.
Acolo parc se nlau nite muni mpdurii i caii, ca i cum ar f simit
apropierea acestora, grbir pasul Old Death se nsenin la fa i vorbi:
n sfrit ncep s-mi dau seama ncotro ne ndreptm! Cred c am ajuns n
preajma lui Rio Sabinas care coboar din Mapimi. Dac "Biberul alb" i comanii lui
s-au hotrt s mearg n susul rului, nseamn c mizeria s-a sfrit. Chiar i n
inutul acesta nenorocit nu se poate ca, pe lng un curs de ap, s nu creasc
iarb i s nu fe pdure, poate chiar vnat. Hai s dm pinteni cailor. Cu ct vor
face eforturi mai mari, cu att mai repede se vor odihni.
Urmele se ndreptau acum spre rsrit. Ajunserm ntr-un defleu lung i ngust,
care, lrgindu-se treptat, ne oferi din ce n ce mai clar privelitea unei vi nverzite,
strbtut de un fricel de ap. Ne repezirm n goana mare pn la pru i
desclecarm. La rndul lor, comanii chiar dac-ar f preferat s mai rabde de
sete trebuir s fac pe voia cailor. Dar nici nu se adpostir nc bine ultimii cai
c i pornirm mai departe. Ceva mai ncolo, prul se vrsa ntr-o ap mai
mrioar. Ne continuarm drumul pe mal n sus, trecnd printr-o vgun cu
perei aproape verticali i npdii din loc n loc de buruieni. Apoi ajunserm sub
coasta unor dealuri verzi, a cror umbr ne odihni ct de ct ochii orbii de soare.
ntre timp ncepu s se ntunece. Trebuia s ne gndim la popas. eful comanilor
strui s mai mergem o bucat pn vom da de nite arbori. l ascultarm. Caii
obosii se poticneau de pietrele din drum. Se fcu aproape noapte cnd, deodat,
auzirm un glas, un semnal, cruia eful comanilor i rspunse cu mare bucurie.
Ne oprirm locului. Old Death plec mpreun cu eful i se ntoarse numaidect:
n faa noastr e tabra comanilor ne inform el. Judecnd dup urme, na f crezut s-i ntlnim att de repede. Se vede c nu s-au ncumetat mai departe
fr ca, mai nti, s fac o recunoatere a terenului. De aceea s-au oprit aici i,
nc la amiaz, i-au trimis iscoadele care, probabil, nu s-au ntors nici pn acum.
Se ntmpl! Curnd vom zri focurile.
tiam c ntr-o asemenea situaie nu se aprind focuri de tabr obiectai eu.
Pesemne c terenul le-o permite. Bizuindu-se pe vigilena cercetailor aflai n
aciune, ei sunt siguri c nu se gsete prin preajm nici un duman.

151

Karl May Opere vol. 23


Pornirm mai departe. De la captul defleului observarm ntr-adevr vreo zece
focuri arznd ca de obicei n taberele indiene cu flacr potolit. Tabra se afla
ntr-o vale nchis, circular, ca o cldare. Nu exista nici pdure, nu se vedeau nici
arbori izolai. nlimile, att ct puteam deslui prin ntuneric, urcau prvlatice
jur-mprejur. Probabil c aceast poziie li se pruse indienilor mai avantajoas i
mai sigur.
Comanii cu care sosiserm o luar drept spre tabr, n timp ce noi urma s
ateptm pn vom f chemai. Trecu ctva timp pn ce unul din rzboinici se
ntoarse, invitndu-ne la cpetenia lor. "Biberul alb" edea la focul din centrul
taberei, flancat de doi brbai, probabil rzboinici de frunte. Avea prul nspicat,
lung i adunat ntr-un coc cu trei pene de vultur. Purta mocasini, pantaloni din
postav negru, vest i surtuc mai deschis la culoare. Alturi odihnea o arm cu
dou evi; la bru purta un pistol. nvechit. Cpetenia tocmai se aezase la cin,
dar, zrindu-ne, puse la o parte cuitul i halca de carne. Friptura de cal rspndea
un miros puternic. Prin preajm se auzea murmur de izvor. Nici nu desclecarm
bine, c se i form n jurul nostru un cerc larg de rzboinici, printre care se zreau
i civa albi. Caii notri fur imediat dui n alt parte. Cum Old Death nu protest
deloc, nsemna c faptul nu prezint nici un pericol. Cpetenia i ceilali doi se
ridicar n picioare venind n ntmpinarea lui Old Death. i strnser mna dup
obiceiul albilor, apoi Oyo-coltsa, adic "Biberul alb", vorbi solemn i amical:
Fratele meu Old Death ne-a fcut o bucurie neateptat. Cine-ar f bnuit s-l
ntlneasc tocmai aici? Fie deci binevenit ca prieten n lupta noastr contra
cinilor de apai.
Vorbise anume n jargonul acela amestecat, spre a se face neles i de noi. Old
Death i rspunse tot n jargon:
neleptul Manitu. i cluzete copiii, roii sau albi, pe drumuri minunate.
Fericit acela care ntlnete prieteni n cuvntul crora poate avea ncredere. Oare
"Biberul alb" va binevoi s fumeze pipa pcii i cu nsoitorii mei?
Prietenii ti sunt i prietenii mei; oamenii pe care i iubeti se vor bucura i de
dragostea inimii mele. S se aeze lng mine i s soarb pacea din calumetul
meu, cpetenia comanilor.
Old Death lu loc. Noi i urmarm exemplul. Numai negrul se trase mai la o parte
i se aez pe iarb. Indienii stteau jur-mprejur, mui, nemicai ca statuile. n cei privete pe albi, mi era imposibil s le disting trsturile. Focul lumina prea slab.
Oyo-coltsa i desprinse calumetul de la gt, l umplu cu tutun din punga
atrnat la bru i-l aprinse. Se repet aproape identic ceremonia la care

152

Pe via i pe moarte
participasem n tabra fului su. Abia acum puteam f siguri c nu trebuia s ne
mai temem de vrjmia comanilor.
nc nainte de a ptrunde noi n tabr, eful celor cincizeci de rzboinici l
informase pe "Biberul alb" n ce ne privete. Acum, cpetenia l pofti pe Old Death
s-i relateze personal cele petrecute.. Btrnul westman zugrvi ntmplarea n aa
fel, nct s nu provoace bnuieli mpotriva noastr, nici mpotriva lui seor
Atanasio.
"Biberul alb" i adun ctva timp gndurile, apoi rosti:
Fratele meu e vrednic de crezare. Din cele istorisite de el, vd c nu umbl cu
iretlicuri. Dar i cealalt fa palid trebuie crezut, pentru c m ntreb de ce i-ar
mini pe rzboinicii comani, de vreme ce minciuna l-ar duce la moarte. Albul acela
se mai gsete aici, printre noi. Dac ne-ar f minit, desigur c ar f cutat s-o
tearg ct mai repede. Vaszic, nu-mi rmne dect s cred c unul din voi s-a
nelat.
Judecase foarte logic din punctul su de vedere. Old Death trebuia s fe atent.
Nu era exclus ca "Biberul alb" s mai trimit o ceat de rzboinici i s-l atace pe
haciendero n timpul nopii! Cel mai bine ar f fost s i se dea presupusei erori o
explicaie plauzibil. Aa gndea i btrnul westman. De aceea rspunse:.
Trebuie s f fost o nenelegere la mijloc. Eu, ns, n orice caz, nu m-am
nelat. Greeala e de cealalt parte. Fratele meu rou tie doar c nu s-a gsit nc
omul care s-l nele pe Old Death!
Atunci lmurete-m cum s-au petrecut lucrurile!
Mai nti trebuie s-i spun c nsi cpetenia comanilor a fost dus de nas.
De cine? se interes "Biberul alb", devenind deodat foarte serios.
Bnuiesc c a fost minit de toi albii acetia pe care i adpostete n tabr.
Eu nu-mi plec urechea la o simpl bnuial. Vreau dovezi! Oamenii care m
mint dup ce au fumat cu mine pipa pcii trebuie s piar!
Aadar, pe lng c le-ai ntins o mn prieteneasc, ai fumat cu ei i pipa
pcii? S f fost eu de fa, te-a f prevenit. Uite, am s-i dau dovada pe care mi-o
ceri. Spune-mi, al cui prieten te socoti? Nu cumva al preedintelui Juarez?
Indianul rspunse cu dezgust:
Juarez e un rou care i-a prsit neamul i datina. St n case de zid i
triete ca i feele palide. Eu l dispreuiesc. Rzboinicii comani i-au pus vitejia n
slujba marelui Napoleon care le d n schimb arme, cai i pturi, ajutndu-i n
lupta cu apaii. Feele palide pe care le adpostesc sunt i ele de partea lui
Napoleon.

153

Karl May Opere vol. 23


Vezi, tocmai asta-i minciuna cu care te-au mbrobodit. Albii acetia au trecut
n Mexic ca s-l sprijine pe Juarez. Tovarii mei sunt martori. tii pe cine l
ocrotete printele alb de la Washington?
tiu, pe Juarez.
Mai tii, desigur, c dincolo se recruteaz pentru Juarez soldai, care sunt
trimii pe ascuns peste grani. Ei, n La Grange locuiete un mexican pe nume
Cortesio. Noi doi l-am vizitat deunzi, iar nsoitorii notri i-au fost chiar vecini i
prieteni. Omul acela ne-a spus-o pe leau c face recrutri i c n ajunul sosirii
noastre civa dintre albii care se afl acum la tine intraser n solda lui Juarez. n
ce-i privete pe ceilali, nu sunt dect militari travestii care-i nsoesc pe recrui.
Iat, aadar, c, minit i nelat, ai ajuns s fumezi pipa pcii cu oamenii lui
Juarez, tocmai tu, care l dumneti atta!
Ochii cpeteniei scnteiau de mnie. Ddu s vorbeasc, dar Old Death l opri:
Ascult mai nti pn la capt! Dup cum am spus, aceste fee palide sunt
ostai de-ai lui Juarez. Alaltsear ei au tras la hacienda lui seor Atanasio, care
ine cu Napoleon. Acesta tocmai primise vizita unui btrn i vestit conductor
francez. Dac-ar f aflat cine-i musafrul, albii l-ar f ucis, De aceea, omul a fost
nevoit s se prefac bolnav i s se vre n pat. Slujitorii lui Atanasio i-au vopsit
repede faa ca s par indian. Cnd feele palide l-au vzut i au ntrebat cum l
cheam, li s-a spus c e un ef al apailor, pe nume Inda-nio.
"Biberul alb" ridic sprncenele a mirare. Credea n povestea nscocit de Old
Death, dar mai strui, totui, din precauie:
i de ce Atanasio le-a spus tocmai acest nume?
Pentru c apaii sunt de partea lui Juarez i astfel albii puteau f convini c
"bolnavul" cu pricina e un prieten. Se mai adaug faptul c francezul era btrn H
crunt, deci se potrivea cu vrsta i nfiarea lui Inda-nio. Iat de ce i-au dat
tocmai numele apaului.
Iuf! Acum neleg. Acest seor trebuie s fe tare detept, dac a gsit n mintea
lui asemenea rspuns. Dar unde era francezul cnd au sosit rzboinicii mei? C
doar nu l-au vzut!
Plecase ntre timp. Aadar, faptul c Winnetou l-ar f ascuns pe "Omul bun" la
Atanasio nu e dect o poveste ticluit de nevoie. Iar albii au crezut-o. Pe urm,
ntlnindu-v pe voi i tiind cu cine suntei, s-au dat i ei drept prieteni ai
francezilor.
Te cred, clar mi trebuie o dovad sigur c oamenii acetia sunt cu Juarez.
Altfel n-am cum s-i judec. Doar au fumat din pipa noastr!

154

Pe via i pe moarte
Repet c am s-i dau i dovada. Trebuie s tii ns c, printre aceste fee
palide, se afl doi ini pe care vreau s-i iau prizonieri.
De ce?
Sunt dumanii notri. De mult vreme ne ostenim caii pe urmele lor.
Era cel mai bun rspuns. Dac Old Death s-ar f apucat s depene toat istoria
cu Gibson i William Ohlert, n-ar f obinut nici pe departe rezultatul la care l
conduser aceste trei cuvinte: "Sunt dumanii notri". Cpetenia declar imediat,
fr ezitare:
Dac sunt dumanii votri, atunci, de ndat ce vom desface legmntul, i
vom socoti i noi drept dumani. Am s i-i dau pe amndoi.
Bine! Trimite dar dup conductorul feelor palide: am s vorbesc cu el i vei
nelege numaidect c e de partea lui Juarez.
Cpetenia fcu semn unui rzboinic i-i ddu ordinul cuvenit. Acesta plec n
grab, se opri n faa unuia dintre albi i-i transmise invitaia. Albul un brbat
nalt, brbos, cu trsturi soldeti se apropie de noi.
Ce dorii? ntreb el, msurndu-ne cu ochii ntunecai, ostili.
Probabil c Gibson m recunoscuse i l prevenise asupra primejdiei. Eram curios
cum se va descurca Old Death. Btrnul, iretul westman l privi amical i vorbi cu
cea mai aleas politee:
Seor, ngduii-mi s v salut din partea lui Cortesio din La Grange.
l cunoatei? ntreb repede omul, fr a bnui c muc dintr-o nad extrem
de primejdioas.
Firete c-l cunosc rspunse Old Death. Suntem vechi prieteni. Din pcate,
am sosit prea trziu ca s v mai ntlnesc n casa lui, dar mi-a indicat direcia n
care v pot gsi.
Aa? nseamn c suntei ntr-adevr buni prieteni. i ce drum v-a indicat?
Trectoarea dintre Las Moras i Rio Moral, apoi peste Baya i Tabal spre
Chihuahua. Dup cum vd, v-ai abtut ns niel de la aceast rut.
Da, pentru c ne-am ntlnit cu prietenii comani.
Prieteni? Cred, dimpotriv, c e vorba de adversarii votri!
Omul se afla ntr-o serioas dilem; tuea n sec, se lsa ba pe un picior, ba pe
altul i ncerca s-i fac semne discrete lui Old Death, care se prefcea ns a nu le
observa. Btrnul westman relu:
Dumneavoastr suntei doar partizanii lui Juarez, n timp ce comanii lupt de
partea francezilor.
Acum, mexicanul deveni iari stpn pe sine.

155

Karl May Opere vol. 23


Seor rspunse el v nelai. i noi luptm alturi de francezi.
i-i nsoii pe voluntarii care vin din Statele Unite n Mexic?
Da, ns pentru Napoleon.
Aa? Vaszic seor Cortesio lucreaz pentru Napoleon?
Firete. Pentru cine altul ar lucra?
Eu cred c pentru Juarez.
Nici gnd!
Bine! V mulumesc pentru lmuriri, seor! V putei ntoarce la locul
dumneavoastr.
Pe chipul omului zvcni o und de mnie. S se lase tratat ca un subaltern de
ctre un ins oarecare?
Seor exclam el cine v-a dat dreptul s-mi poruncii?
V-am ordonat s v retragei, pentru c aici, la focul acesta, nu iau loc dect
cpetenii i persoane de vaz.
Eu sunt ofer!
Al lui Juarez? ntreb repede Old Death, srind n picioare.
Da, adic al lui Napoleon, cum am mai spus.
Ei, v-a luat gura pe dinainte. Un ofer, mai ales cnd se afl n asemenea
mprejurri, ar trebui s-i controleze mai bine vorbele. Am terminat. Putei pleca.
Oferul ar f voit s mai spun ceva, dar cpetenia tie eu braul un gest de
concediere.
Ei, ce prere are acum fratele meu? ntreb Old Death.
Chiar propria lui fa l nvinuiete rspunse "Biberul alb". Dar aceasta nc
nu-i o dovad.
Te-ai convins, totui, c e ofer i c a fost la Cortesio?
Da.
Aadar, trebuie s lucreze cu Cortesio pentru acelai scop?
Aa e. Dar ca s m convingi pe deplin, d-mi o dovad c acest Cortesio
recruteaz oameni pentru Juarez.
Ei bine, iat!
Old Death vr mna n buzunar i scoase documentul semnat "Juarez".
Despturi hrtia i rosti:
Pentru a ne convinge pe noi nine c seor Cortesio lucreaz pentru Juarez i
c feele palide care l viziteaz sunt prietenii acestuia, ne-am prefcut c am vrea
s fm recrutai. Cortesio ne-a mplinit rugmintea i ne-a dat cte un paaport
semnat cu numele lui Juarez. Tovarul meu i poate arta i el o astfel de hrtie.

156

Pe via i pe moarte
Cpetenia lu paaportul i l examina cu atenie. Apoi spuse cu un zmbet
amar:
"Biberul alb" nu a nvat meteugul albilor i nu tie s vorbeasc pe hrtie
declar el. Cunosc ns prea bine un semn care e zugrvit i aici: e totemul lui
Juarez. De altfel, printre rzboinicii mei se numr un tnr, un metis, care a trit
de mic printre feele palide i se pricepe s culeag asemenea vorbe. Am s-l chem.
Strig un nume. De ndat apru un tnr, mai alb la fa i dup ce ascult
porunca efului se aez lng foc. Traduse apoi documentul cuvnt cu cuvnt.
Eu nu nelegeam ce vorbete, dar chipul lui Old Death se lumina din ce n ce mai
mult. ncheind, tnrul vizibil satisfcut de propriile-i cunotine napoie
paaportul i se retrase. Old Death bg hrtia n buzunar i ntreb:
Vrea "Biberul alb" s vad i paaportul tovarului meu?
Cpetenia refuz din cap.
Crede acum fratele meu rou continu Old Death c aceste fee palide lau minit i c sunt nite dumani?
Crede i nu se mai ndoiete. Voi chema numaidect pe cei mai nelepi
rzboinici i vom ine sfat.
S vin i eu?
Nu. Fratele meu are gnduri mari i mult vitejie n fapte; dar la sfat nu e
nevoie s vin: spusele lui au fost dovedite. Ceea ce urmeaz e numai treaba
comanilor. Noi am fost cei minii.
Mai am ceva. E drept c n-are legtur cu cele de pn acum, n schimb, e de
mare nsemntate pentru noi. De ce fratele meu rou s-a abtut att de mult spre
miazzi? De ce vrea s urce tocmai sus, pe nlimile acestei pustieti?
La nceput, gndeam c tot mergem nainte, spre miaznoapte; dar am aflat c
Winnetou a pornit cu cete mari ctre Rio Conchos i c satele apailor au rmas
fr paz. De aceea am cotit repede ctre miazzi. Vom cra acas la przi, cum
nicicnd n-am crat.
Winnetou la Rio Conchos? Hm! Oare te poi ncrede n aceast tire? De la cine
o ai? Nu cumva de la cei doi indieni cu care v-ai ntlnit ceva mai la miaznoapte?
Da. Le-ai zrit urmele?
Le-am zrit. Ce fel de indieni erau aceia?
Din neamul Topia, tat i fu.
Se mai afl aici, n tabr? A putea s vorbesc cu ei?
Fratele meu e liber s fac tot ce poftete.

157

Karl May Opere vol. 23


mi ngdui s vorbesc i eu cu cele dou fee palide pe care urmeaz s mi le
predai?
De ce nu?!
Atunci am o singur rugminte: d-mi voie s fac un ocol n jurul taberei!
Suntem aici n ar duman i vreau s m conving c s-au luat toate msurile
pentru sigurana noastr, dac totul e n bun regul.
Mare trebuie s f fost stima lui pentru Old Death, dac nu-l jignise rugmintea
acestuia de a controla msurile de siguran luate de comani. Cei doi fruntai ai
comanilor, care sttuser toat vremea lng eful lor fr s scoat o vorb, se
ridicar acum i, cu pai rari, apsai, plecar s organizeze consftuirea. Ceilali
rzboinici se risipir pe la focurile lor. Fierarul Lange, ful su Will i negrul Sam
fur invitai s se aeze la unul din focuri. Li se oferea cte o porie de carne de cal.
Pe mine Old Death m lu de bra i m conduse ctre focul n jurul cruia edeau
albii. Cum ne zri, oferul se scul n picioare pn la doi pai de noi i ntreb n
englezete, foarte indignat:
Ce-a vrut s nsemne examenul la care v-ai permis s m supunei adineauri,
master?
Btrnul i rse n nas i rspunse:
Asta o vei afla mai trziu de la comani, nu e cazul s-mi bat eu gura. De
altfel, printre dumneavoastr se afl nite hoi de cai. De aceea s-ar cuveni s nu-i
vorbii lui Old Death pe un ton att de arogant! Toi comanii sunt alturi de noi i
mpotriva voastr. Ajunge un semn ct de mic din partea mea, i suntei pierdui!
i ntoarse hotrt spatele, dar nu se urni din loc, pentru a-mi da i mie ocazia s
intru n vorb. Gibson i William Ohlert edeau printre ceilali. Fiul bancherului
arta bolnav i ntregul su aspect era jalnic. Hainele i erau zdrenuite, prul
vlvoi. Obrajii i czuser, ochii se adnciser n orbite. S-ar f zis c nu vede i nu
aude nimic din ceea ce se petrece n jur. inea n mini un creion i o hrtie de pe
care nu-i lua ochii. Deocamdat, nu-i ddui nici o atenie. Era cu desvrire
absent. M-am adresat deci escrocului care l rpise:
Ei, ne-am gsit n cele din urm, master Gibson? Se sperm c de azi nainte
vom rmne mai mult timp mpreun.
Individul pufni ntr-un rs cinic i rspunse:
Cu cine vorbii, sir?
Cu dumneavoastr, natural!
Nu mi se pare chiar att de natural. Singur privirea dumneavoastr m face
s ghicesc c v adresai persoanei mele. Mi-ai spus, dac nu m-nel, Gibson?

158

Pe via i pe moarte
Exact.
Numai c pe mine nu m cheam aa.
Oare n-ai ters-o de frica mea atunci, la New Orleans?
Cred, master, c v cam umbl oarecii sub plrie! Pe mine nu m cheam
Gibson!
Ei da, cine posed attea nume se poate uor dispensa de unul din ele. Oare la
New Orleans nu erai Clinton? i n La Grange nu v-ai dat drept seor Gavilano?
Vedei, acesta din urm e ntr-adevr numele meu Dar, n defnitiv, ce dorii de
la mine? N-am nimic comun cu dumneavoastr. Nici nu v cunosc. Lsai-m n
pace!
Cred i eu c nu m cunoatei! Se ntmpl, nu-i aa, ca poliitii s rmn
anonimi. Dar cu tgada n-o s v mearg. Rolul dumneavoastr s-a ncheiat. Doar
n-am btut drumul de la New York pn aici ca s fu luat peste picior! De aici
ncolo m vei urma unde vreau eu.
Oho! i dac refuz?
Atunci v leg frumuel de spinarea unui cal i sper c animalul mi se va
supune.
Gibson sri n sus, i smulse pistolul din teac i strig:
Omule, nc un cuvnt i dracu te
Nu mai apuc se termine. Old Death trecuse ndrtul lui i l pocni peste bra cu
patul putii. Gibson scp pistolul din mn.
Nu face pe grozavul, Gibson! l repezi btrnul westman. Se gsesc pe aici
destui oameni n stare s-i astupe gura!
Gibson, inndu-se de bra, strig:
Domnule, vrei cumva s-i nfg cuitul n coaste? Crezi c dac eti Old Death,
mi-e fric de dumneata?
Nu, biatule, s nu-i fe fric. Dar te vei supune! Dac mai rosteti o vorb
care s-mi gdile nasul, afl, stimabile, c strnut cu gloane de nu te vezi! S
sperm c gentlemenii aici de fa vor f bucuroi s scape de o pulama ca tine.
Tonul i atitudinea lui nu rmaser fr efect asupra lui Gibson. Acesta rspunse
mai potolit:
Dar nici nu tiu ce vrei de la mine! M confundai, probabil, cu altcineva.
Ba deloc. Ai o mutr de punga att de autentic, nct nu poi f confundat.
De altfel, martorul principal al acuzrii sade chiar aici, lng tine.
i art spre William Ohlert.

159

Karl May Opere vol. 23


Asta? Martor al acuzrii? ! se mir Gibson. Iat nc o dovad c m
confundai. N-avei dect s-l tragei de limb!
Pusei mna pe umrul lui William i l chemai pe nume. El ridic ncet capul, m
privi ca pe o nluc i nu rspunse.
Mater Ohlert, sir William, nu m auzii? repetai eu. Vin din partea tatlui
dumneavoastr.
Ochii lui goi rmaser aintii asupra mea ntr-o tcere stranie. Atunci Gibson se
rsti la el:
Vrem s auzim numele tu! Spune-l imediat!
Bietul William ntoarse capul spre Gibson i rosti cu jumtate de glas, ca un copil
speriat:
M cheam Guillermo. i cine eti tu?
Sunt poet.
Atunci l ntrebai, la rndul meu:
i zice Ohlert, nu-i aa? Eti din New York? Ai tat?
Fr s judece mcar o clip, tnrul rspunse negativ la toate ntrebrile mele.
Era clar c fusese dresat i c, de cnd se gsea n minile acelui om nefast, mintea
i se ntunecase din ce n ce mai mult.
Iat-l pe martorul dumneavoastr! rse escrocul. V-a demonstrat i el eroarea
n care v aflai. Aadar, fi amabil i vedei-v de drum!
Vreau, totui, s-l ntreb ceva struii eu. Poate c memoria lui e mai tare
dect bazaconiile pe care i le-ai vrt n cap.
mi venise o idee. Scosei din buzunar portvizitul n care purtam foaia de ziar cu
poezia lui Ohlert. O despturii i citii rar, rspicat, prima strof. Credeam c, la
auzul propriilor sale versuri, tnrul se va smulge din starea lui de prostraie. Dar
el continua s se uite fx n hrtia lui i s tac. Citii i strofa urmtoare, dar fr
nici un rezultat. Trecui la a treia:
Cunoti tu noaptea ce n gnd se las
i nu-i poi smulge vlu-ntunecat,
i sufletu-i pierdut, ca strns n plas,
i mii de diavoli creierii-i strbat?
Ultimele dou versuri le rostii cu patos sporit. Ohlert deveni atent, nl capul,
se ridic n picioare. Eu continuai:

160

Pe via i pe moarte
Atunci nu-i afli tihna i nici pace
Cci niciodat ziu nu se face!
William scoase un chiot i se repezi cu mna ntins spre foaia de ziar. I-o ddui.
Se aplec lng foc i citi cu glas tare toat poezia. Apoi se ndrept i exclam
triumftor, sfiind linitea noptatic a vii:
Versuri de Ohlert, de William Ohlert! De mine! Chiar de mine! Chiar eu sunt
William Ohlert! Eu! Nu tu, m-auzi? Nu tu!
Protestul acesta i se adresa lui Gibson. O bnuial grav ncoli n mintea mea.
Nu cumva Gibson, aflndu-se n posesia documentelor personale ale lui William, se
substituia dei mai btrn nefericitei sale victime? Oare? Dar nu avui timp
s-mi duc pn la capt raionamentul, deoarece cpetenia comanilor, uitnd i de
consftuirea cu nelepii, i de propria-i demnitate, veni ntr-o goan i-l dobor pe
William la pmnt:
Taci, cine! Vrei s aud apaii c suntem aici? Cu glasul tu ascuit chemi
btlia i moartea asupra noastr!
William Ohlert gemu de durere. Nuc, i ridic ochii spre indianul nfuriat.
Scnteia de o clip se stinse din nou n mintea lui. i luai din mn ziarul i-l pusei
la loc n portvizit. Poate c mai trziu m gndeam s-l pot readuce la stare
normal cu ajutorul acestor versuri.
Nu-l certa! strui Old Death pe lng eful comanilor. Mintea lui e ntunecat.
De-acum ncolo, nu va mai deschide gura. Dar, spune-mi, te rog, nu cumva acetia
doi de colo sunt oamenii din tribul Topia de care mi-ai vorbit?
El i art doi ini mbrcai n veminte indiene, care edeau i ei la focul albilor.
Da, tia sunt rspunse "Biberul alb". Ei nu neleg prea bine graiul
comanilor. Trebuie s le vorbeti n limba de la grani. Dar fi atent ca albul
acesta, a crui minte a cam luat-o razna, s nu mai ipe, altminteri va trebui s-i
astupm gura.
Cpetenia se ntoarse la focul unde l atepta sfatul nelepilor. Old Death tcu
un timp, msurndu-i struitor pe cei doi indieni. Apoi se adres celui mai vrstnic
dintre ei:
Fraii mei roii vin din ara tribului Topia? Oare rzboinicii care triesc acolo,
n muni, sunt prieteni cu comanii?
Da rspunse indianul. Noi i ajutm pe comani cu tomahawkurile noastre.

161

Karl May Opere vol. 23


Cum se face atunci c, dup cum arat urmele, ai venit dinspre miaznoapte?
Doar acolo nu locuiesc fraii votri, ci dumanii comanilor, adic apaii Llanero i
Taracon!
ntrebarea l cam puse n ncurctur pe indian. Nici el, nici ful su nu erau
vopsii, de aceea dilema se citea pe feele lor. n cele din urm, omul rspunse:
Fratele meu alb ar putea s-i rspund singur i foarte uor la ntrebare.
Tribul nostru a dezgropat securea rzboiului, iar noi am clrit spre miaznoapte,
ca s iscodim unde se afl apaii.
i i-ai gsit?
L-am vzut pe Winnetou, cea mai mare cpetenie a apailor. Dnsul i-a adunat
pe toi rzboinicii i i-a dus la lupt dincolo de Rio Conchos. Iar noi, dup ce am
vzut ce-am vzut, am apucat repede calea ndrt ca s-i ntiinm pe ai notri i
s-i grbim la nval n satele apailor. ntlnindu-i n drum pe rzboinicii comani,
i-am cluzit ncoace ca s tabere i ei asupra dumanilor.
Comanii v vor purta recunotin. Dar ia spune, de cnd rzboinicii tribului
Topia au uitat s mai fe oameni cinstii?
Era clar c btrnul westman i suspecta. Dei prietenos, glasul lui avea unele
inflexiuni ciudate. Aa i suna totdeauna glasul cnd avea de gnd s demate pe
cineva, ntrebrile lui Old Death erau, desigur, suprtoare pentru aceti presupui
Topia. Tnrul i arunc priviri dumnoase. Tatl cuta s rspund calm, dar nu
izbutea.
De ce vorbete de cinste fratele meu alb? spuse el n sfrit. Ce-l face s se
ndoiasc de noi?
Nu vreau deloc s v jignesc, dar m ntreb de ce nu stai mpreun cu
rzboinicii comanilor, ci v inei aici, lng feele palide?
Old Death ntreab prea multe. Dac edeam aici, nseamn c aa ne place!
Dar asta arat ca i cnd rzboinicii comanilor v-ar dispreui i, n ciuda
faptului c se folosesc de serviciile voastre, nu v-ar ngdui s v aezai la focurile
lor.
Era o insult. Indianul se supr:
Nu rosti asemenea vorbe, altminteri vei avea de furc cu noi. Am stat mpreun
cu comanii, apoi ne-am mutat aici, lng feele palide, s mai nvm cte ceva.
Ori nu-i ngduit cumva s ascultm i noi ce se ntmpl n oraele i pe
meleagurile albilor?
Ba e ngduit. ns eu, n locul vostru, a f cu mai mult bgare de seam.
Ochiul tu a vzut multe ierni. Ar trebui s nelegi ce vreau s spun.

162

Pe via i pe moarte
Dac nu neleg, n-ai dect s m lmureti! sun rspunsul cam n doi peri.
Atunci Old Death se apropie de indian, se aplec puin i-l ntreb aspru:
Ai fumat oare pipa pcii cu rzboinicii comanilor? Ai scos fumul pe nas?
Da!
Dac-i aa, avei datoria s facei totul numai spre binele lor.
i crezi c n-am vrea s-o facem? Interlocutorii se fxau int n ochi. S-ar f zis,
dup
privirile lor, c sunt gata s se ncaiere. Old Death rspunse:
Citesc n ochii ti c m-ai neles i c mi-ai ghicit gndul. Dac l-a tlmci n
cuvinte, ai f pierdui amndoi.
Iuf! fcu indianul srind n picioare i punnd mna pe cuit. Fiul su se
ridic de asemenea furios, scondu-i tomahawkul de la bru. Dar Old Death se
mulumi s clatine din cap cu gravitate, i rosti:
Sunt convins c nu vei rmne mult vreme printre comani. Cnd v
ntoarcei la ai votri, spunei-le c suntem prietenii lor. Old Death i preuiete pe
toi oamenii roii i nu-i ntreab din, care trib fac parte.
Indianul uier printre dini:
Vrei s zici c nu inem de tribul Topia?
Fratele meu rou ar f trebuit s se gndeasc nielu nainte de a pune
aceast ntrebare nesocotit. Eu mi-am ascuns anume gndurile, findc nu sunt i
nu vreau s-i fu duman. De ce te trdezi tu nsui? Nu-i dai seama c te
pndete moartea?
Mna indianului zvcni, ca i cum ar f vrut s repead cuitul.
Haide, spune odat drept cine ne iei! l som el pe Old Death.
Acesta l apuc de bra, l trase deoparte pn lng mine i i spuse ncet, dar n
aa fel ca s aud i eu:
Suntei apai!
Indianul sri un pas napoi i, smulgndu-i braul din strnsoarea lui Old
Death, se repezi s-l loveasc:
Mini, cine!
Old Death nu se mic, nu schi nici un gest de aprare, ci doar i opti n
grab:
Vrei s-l ucizi pe prietenul lui Winnetou?
Nu tiu ce anume nimerise drept la int: cuvintele acestea sau privirea semea,
hotrt a btrnului westman? Destul c indianul i ls braul n jos. Se apropie
apoi de urechea lui Old Death i l avertiz:

163

Karl May Opere vol. 23


S-i ii gura!
n sfrit, se ntoarse i se aez la locul lui. Prea de un calm desvrit, ca i
cum nimic nu s-ar f ntmplat. Dei se tia demascat, nu ddea nici un semn de
fric sau ovial. l cunotea oare att de bine pe Old Death, nct era sigur c nu
va f trdat? Sau poate erau alte motive care i ddeau atta siguran? Fiul su se
aez, de asemenea, linitit, i i vr tomahawkul n bru. Aceti doi apai
ndrzniser s ias n calea comanilor, dumanii lor de moarte i s-o fac pe
cluzele. Ce curaj demn de admiraie! Dac planul lor izbutea, comanii erau
sortii pieirii.
Ct pe-aci s-i prsim, cnd o micare n rndurile comanilor ne opri locului.
Sfatul se ncheiase. Participanii la sfat se ridicaser n picioare, iar mulimea, la un
semn al cpeteniei, formar un cerc masiv n jurul focului nostru. Albii fur
mpresurai. Cpetenia pi solemn n mijlocul cercului i, ridicnd braul, i
anun intenia de a vorbi. O tcere adnc se fcu jur-mprejur. Albii nc nu
bnuiau ce avea s urmeze. Se scular i ei n picioare. Numai cei doi presupui
Topia continuau s ad i se uitau n gol, ca i cnd nimic nu i-ar f interesat. i
William Ohlert rmsese inert la locul lui, cu ochii int la creionul pe care-l inea
ntre degete.
"Biberul alb" ncepu rar i solemn:
Feele palide au venit la rzboinicii comanilor i i-au asigurat c le sunt
prieteni. De aceea au fost bine primii i au fumat cu ei pipa pcii. Dar acum
comanii tiu c aceste fee palide i-au minit. Eu, "Biberul alb", am cumpnit cu
luare-aminte tot ce vorbete pentru ei sau mpotriva lor. M-am sftuit cu cei mai
ncercai rzboinici pentru a hotr calea de urmat. Am ajuns mpreun cu ei la
convingerea c feele palide ne-au minit i c nu mai au dreptul la prietenia i
ocrotirea noastr. De aceea, chiar din clipa asta, legmntul nostru e desfcut i
dumnia ia locul prieteniei.
Tcu un moment. Oferul care se dduse drept partizan al francezilor se folosi de
prilej i interveni:
Cine ne-a brft? Cu siguran c cei patru albi, care au venit aici mpreun cu
negrul lor, caut s ne arunce ntr-o primejdie nemeritat. Noi am dovedit i
repetm: suntem prietenii comanilor. Pofteasc i aceti strini s aduc vreo
dovad c sunt sinceri fa de fraii notri roii! Cine sunt ei? Cine-i cunoate? Dac
au clevetit pe seama noastr, atunci cerem s ni se spun i nou minciunile lor, ca
s ne putem apra. Dac nu suntem ascultai, atunci nu ne supunem judecii! Eu

164

Pe via i pe moarte
sunt ofer, aadar o cpetenie. De aceea pot s pretind i am dreptul s iau parte la
orice sfat n care se hotrte soarta noastr!
Dar cine i-a dat voie s dai din gur? ntreb "Biberul alb" cu asprime. Cnd
vorbesc eu, toat lumea trebuie s atepte pn termin ce am de spus! Ceri s fi
ascultat? Te-am ascultat adineauri, cnd ai vorbit cu Old Death. E limpede c
suntei de partea lui Juarez. Noi, ns, suntem cu Napoleon. Prin urmare, voi
suntei dumanii notri. M ntrebi cine sunt aceste patru fee palide i eu i
rspund: sunt nite rzboinici viteji i cinstii. Noi l cunoatem pe Old Death de
multe ierni; n schimb, pe voi v-am ntlnit acuma pentru ntia oar. Vrei s iei
parte la sfatul nostru? i spun ca s tii: nici mcar Old Death nu a primit
asemenea nvoire. Rzboinicii comanilor sunt brbai n toat frea. Ei n-au nevoie
de viclenia feelor palide ca s neleag ce-i bine i ce nu, ce-i adevr i ce-i
minciun. Am venit acum ca s v vestesc hotrrea noastr. Nu v rmne dect
s ascultai n linite i s nu scoatei o vorb. Altminteri
Am fumat cu voi pipa pcii l ntrerupse oferul. Dac v purtai ca
vrjmaii, atunci
Taci, cine! tun cpetenia. Te i repezi s ne jigneti! Nu uita c suntei
mpresurai de cinci sute i mai bine de rzboinici gata s rzbune orice jignire! Vam ntins pipa pcii numai datorit vicleniei i minciunilor voastre. Totui,
rzboinicii comanilor cunosc porunca
Marelui Spirit. Ei tiu c v mai aflai nc sub scutul legmntului i c
deocamdat, ct vreme v mai ocrotete acest scut, trebuie s se poarte cu voi
prietenete. Rou e lutul sfnt din care a fost plmdit calumetul. Roie e culoarea
luminii, a zilei i a flcrii cu care se aprinde calumetul. Cnd flacra se stinge,
atunci pacea mai dinuie pn la ivirea zorilor. O dat cu zorii, nceteaz pacea i
legmntul. Pn atunci mai suntei oaspeii notri. Pe urm, va f dumnie. Putei
edea i dormi aici. Nimeni nu se va atinge de voi. Dar cum se crap de ziu trebuie
s plecai n direcia de unde ai venit cu noi. V lsm s clrii cinci minute dup
msura voastr. Apoi v gonim din urm. Putei cra cu voi toate lucrurile; numai
c, dup ce v ucidem, vi le lum pe toate. i acum, n ce-i privete pe cei doi albi
cerui de Old Death, i vom socoti i pe ei oaspeii notri, findc am fumat
mpreun calumetul; dar ei nu vor pleca n zori cu ceilali, ci vor rmne aici ca
prizonieri ai lui Old Death. S fac ce-o vrea cu ei. Aceasta e hotrrea i v vei
supune ntocmai. "Biberul alb", cpetenia comanilor, a vorbit!
Dup care se deprta.
Ce? izbucni Gibson. Eu s fu captivul acestui boorog? Pi am s

165

Karl May Opere vol. 23


Nu v pierdei cumptul! l ntrerupse oferul. Hotrrea cpeteniei e
inatacabil. i cunosc eu pe indieni. Dar sunt convins c lovitura pregtit nou se
va ntoarce mpotriva calomniatorilor. Pn dimineaa se mai pot ntmpla multe.
Poate c rzbunarea e mai aproape dect s-ar crede.
Se aezar din nou. Comanii ns nu se mai napoiar la locurile lor. Stinser
repede focurile i se culcar formnd patru cercuri concentrice i nconjurndu-i
astfel pe albi. Old Death m scoase din mijlocul cercului. Inteniona s mearg n
recunoatere.
Credei, sir, c suntem acum siguri n privina lui Gibson i a lui William? l
ntrebai.
Dac nu se ntmpl ceva neateptat, atunci putem f siguri mi rspunse el.
N-ar f mai bine s-i lum de pe acum n seama noastr?
Imposibil! Cu afurisita aceea de pip nu-i chip s te joci. Comanii n-ar
ngdui s ne atingem de Gibson nainte de revrsarea zorilor. Pe urm, putem s-l
ferbem, s-l frigem, s-l mncm cu furculia sau fr, nu import.
Vorbeai de "ceva neateptat". Bnuii vreo primejdie?
Din pcate, da! Am n vedere faptul c cei doi apai i vor atrage pe comani
ntr-o capcan teribil.
Credei c sunt ntr-adevr apai?
Dac nu sunt, m las spnzurat. Chiar de la bun nceput nu prea mi-a venit
s cred ca doi indieni Topia s se deplaseze ncoace, tocmai de la Rio Conchos. Asta
i-o poi spune unui coman, clar nu unui westman ca mine. Apoi, cnd i-am vzut,
m-ara convins imediat c nu m nelasem. Topia e un trib de indieni semicivilizat,
cu o fzionomie mai tears, mai blajin. Privii, n schimb, trsturile aspre,
ascuite, voluntare ale acestor doi indieni! i pe urm, cnd i-am auzit vorbind! Sau trdat numaidect prin pronunia lor specifc. Iar cnd le-am spus n fa c
sunt apai, nu mi-au confrmat-o chiar ei prin felul cum s-au comportat?
Suntei, vaszic, sigur?
Firete. Cnd a pomenit de Winnetou, indianul a adugat "cea mai mare
cpetenie". Care duman al apailor s-ar folosi de aceast expresie plin de respect
i adoraie? Pun rmag pe viaa mea c nu m-nel!
ntr-adevr, argumentele sunt puternice. Dar dac e aa, atunci oamenii
acetia sunt pur i simplu de admirat. Doi apai care se ncumet s nfrunte cinci
sute de rzboinici comani! E mai mult dect eroic!
Ehei, Winnetou i cunoate oamenii!
Credei c i-a trimis chiar dnsul personal?

166

Pe via i pe moarte
Fr ndoial. tim de la seor Atanasio cnd i unde a trecut Winnetou peste
Rio Grande. E cu neputin s f ajuns de pe acum la Rio Conchos, i nc
mpreun cu toi rzboinicii si. Dup cum l cunosc, trebuie s se f dus mai nti
la Bolson de Mapimi spre a-i aduna oamenii, ntre timp, a trimis iscoade pentru a-i
cuta pe comani i a-i atrage la Mapimi. Acum comanii cred c apaii s-ar afla la
Rio Conchos i c satele lor au fost lsate fr aprare. De fapt, ns, Winnetou i
pndete aici ca s-i nimiceasc dintr-o lovitur.
Ei, drcie! Atunci nu stm pe roze: cei doi apai ne consider dumani!
Nu. Ei tiu c nu trebuia dect s-i suflu o vorb "Biberului alb" i amndoi ar
f fost ucii n chinuri groaznice. Faptul c n-am fcut-o e cea mai sigur dovad c
nu le sunt duman, ba chiar c le sunt prieten.
Totui, nu neleg un lucru, sir. Nu e oare de datoria dumneavoastr s-i
prevenii pe comani?
Hm! Ai atins aci un punct nevralgic. Adevrul e c aceti comani sunt nite
trdtori.. Ei l sprijin pe Napoleon. S-au npustit n plin pace asupra apailor i
i-au mcelrit mielete. Dup orice drept, asemenea fapt trebuie pedepsit. Dar
pentru c am fumat cu ei pipa pcii, nu se poate s-i dm pe mna adversarilor.
Avei, frete, dreptate. Totui, ntreaga mea simpatie se ndreapt spre
Winnetou.
i a mea. i doresc numai bine, lui, ca i ntregului su neam. Desigur c pe
aceti doi apai nu trebuie s-i trdm, ceea ce nseamn, de fapt, pieirea
comanilor. Or, noi, potrivit legmntului, avem datoria s fm de partea lor. i
atunci, ce-i de fcut? Dar dac i-am avea de pe acum n mn pe Gibson i Ohlert,
alta ar f situaia. Am terge-o de aici i am lsa ca taberele s se rfuiasc ntre ele.
Pi, mine diminea Gibson i Ohlert vor f ai notri!
Da sau ba. E foarte posibil ca mine pe vremea asta s ne plimbm, laolalt cu
apaii i comanii, dui dintre cei vii, prin venicele plaiuri ale vntoarei i s
vnm mpreun cteva duzini de biberi sau poate vreun taur din ia btrni.
S fe oare pericolul att de iminent?
Aa cred, i anume din dou motive. Mai nti c suntem aici destul de
aproape de satele apailor i Winnetou nu-i va lsa pe comani s se apropie i mai
mult. n al doilea rnd, oferul acela mexican a rostit nite vorbe din care reiese c
lovitura s-ar pregti chiar astzi.
Foarte posibil. Noi, ns, ne putem bizui nu numai pe calumetul comanilor, ci
i pe totemul meu; mai ales c Winnetou v cunoate personal, iar pe mine m tie

167

Karl May Opere vol. 23


din vedere. i, totui, stau i m gndesc c, ntre dou pietre de moar, chiar dac
nu-i pas de fecare n parte, tot sfreti prin a f mcinat.
Aadar, nu rmne dect s ne ferim de ele sau s mpiedicm ca moara s
porneasc. Haidei n recunoatere! Poate c, n ciuda ntunericului, vom descoperi
ct de ct ceva care s-mi alunge ngrijorarea. Urmai-m ncet, fr zgomot! Dac
nu m nel, am mai fost cndva prin valea asta; sper s ne descurcm uor.
Peisajul era ntr-adevr aa cum l bnuisem. Ne aflam ntr-o vlcea aproape
nchis, circular, pe care o puteai parcurge n cinci minute de fug. Amndou, i
intrarea prin care trecusem, i ieirea erau la fel de strmte. Prin aceasta din urm
plecaser iscoadele. Tabra se afla n mijlocul vlcelei, ai crei perei de piatr,
abrupi, preau inaccesibili pentru urcu sau cobor. Ocolirm toat aceast
cldare, trecnd pe lng strjile postate la intrare i la ieire. Apoi ne ndreptarm
din nou spre tabr.
Ce soart nenorocit! bombni btrnul westman. Ne aflm ntr-o capcan i
n-am idee cum s scpm de aici. Ar trebui s procedm ca vulpea care-i reteaz
cu dinii piciorul prins ntre ghearele de fer ale cursei.
Oare nu l-am putea convinge pe "Biberul alb" s prseasc imediat tabra i
s-i caute alt loc?
E singura soluie vrednic de ncercat. Dar m ndoiesc c va f de acord, dac
nu-l informm despre prezena celor doi apai. Or, asta trebuie evitat cu orice pre.
Ei, dar prea vedei totul n negru, sir! Te pomeneti c ne aflm aici n deplin
siguran. Cele dou puncte de acces sunt doar destul de bine pzite.
ntr-adevr, cte zece santinele de fecare parte. S-ar prea c-i sufcient. Dar
s nu uitm c avem de-a face cu Winnetou. M mir cum de-a putut "Biberul alb",
altminteri detept i, prevztor, s se instaleze ntr-o asemenea cldare! Cele dou
iscoade ale apailor trebuie s-i f nirat la gogoi, nu glum. Am s discut cu el.
Dac nu accept s se mute i se ntmpl ceva, ne inem pe ct posibil deoparte.
Suntem noi, cum s-ar zice, prieteni cu comanii, dar trebuie s facem aa fel, nct
s nu fe ucis nici un apa. n fne, iat c am ajuns n tabr. Uite-l i pe "Biberul
alb". Hai s-i vorbim!
Cpetenia edea lng focul mocnit. l recunoteai de departe, dup penele de
vultur din pr. Cnd ne apropiarm, ntreb:
S-a convins fratele meu alb c ne aflm n siguran?
Nu! rspunse btrnul westman.
i ce anume nu-i place?
Suntem aici ca ntr-o capcan

168

Pe via i pe moarte
Fratele meu greete. Locul acesta nu-i o capcan, ci seamn ntocmai, cum
spun feele palide, cu un fort. Aici nu e n stare s ptrund nici un duman.
Ai dreptate. Jos, prin cele dou intrri, e greu de ptruns, pentru c sunt
foarte strmte i zece rzboinici Ie pot apra cu succes. Dar dac apaii vin de sus,
de pe nlimi?
Nu se poate. Pereii sunt prea drepi.
Fratele meu rou s-a convins chiar cu ochii lui
Fiii comanilor au venit ncoace n plin zi i au cercetat peste tot. Au ncercat
chiar s se care pe stnci i n-au izbutit.
Dar poate c la coborre e mai uor dect la urcare. Eu tiu c Winnetou se
car mai abitir dect capra neagr din muni.
Winnetou e departe. Mi-au spus-o cei doi oameni din tribul Topia.
i dac s-au nelat, ori au aflat-o de la alii care nu cunosc bine situaia?
Mi-au spus-o rspicat, iar eu i cred, findc i ei l dumnesc pe Winnetou.
Dup ct se tie, Winnetou a trecut pe la fortul Inge. n cazul acesta putea el
oare, ntr-un timp att de scurt s fac drumul pn aici, s-i adune rzboinicii i
s ajung de cealalt parte a lui Rio Conchos? Fratele meu s judece.
Cpetenia czu pe gnduri. Observaiile lui Old Death preau s-l conving. n
sfrit, zise:
Da, timpul a fost scurt i drumul lung. S-i mai ntrebm o dat pe brbaii
din tribul Topia.
Se ndrept spre locul unde se odihneau albii. Noi l urmarm. Acolo oamenii ne
privir cu ostilitate. Lange, ful su i negrul Sam edeau ceva mai ncolo, izolai!
William Ohlert zmnglea hrtia, surd i orb la fot ce se petrece n jur. Pretinii
Topia i ridicar ochii abia cnd cpetenia li se adres:
Sunt fraii mei ntr-adevr siguri c
Se opri. Pe nlimi rsun ca un piuit de pasre mrunt, speriat, urmat de
un ipt de cucuvea. "Biberul alb" deveni extrem de atent. Old Death la fel. Ca n
joac, Gibson apuc o crengu pe care o inea lng el i scormoni jarul, strnind
o flacr scurt i vie. Se pregtea s repete gestul, n timp ce albii ceilali l priveau
mulumii dar Old Death se repezi i-i smulse creanga din mn.
Lsai asta, sir! V interzic! strig el amenintor.
De ce? ntreb mnios Gibson. N-am voie s zgndresc niel jarul?
Nu! Cnd bufnia ip sus, nu se cade s facei aici, jos, semnul convenit.
Ce semn? Ai nnebunit de-a binelea?

169

Karl May Opere vol. 23


Da, am nnebunit n aa hal, nct sunt gata s-i trag un glon n cap
individului care ar ncerca s mai ae o dat focul!
Ei, drcia dracului! V purtai aici de parc-ai f stpn!
Pi sunt! Iar dumneata, pn m-oi stura de mutra dumitale, i te-oi lichida,
eti prizonierul meu. S nu-i nchipui c ai s-l tragi pe sfoar pe Old Death!
S-o nghiim i pe-asta? Ce prere avei, domnilor? Putem oare s mai rbdm?
ntrebarea fusese adresat celorlali albi. Old Death i scoase fulgertor ambele
pistoale. Eu la fel. Ct ai clipi, cei doi Lange i Sam srir de la locurile lor cu
pistoalele n mini. Dac-ar f ntins cineva braul dup arm, ar f tras n el fr
ezitare. n plus, cpetenia ordon oamenilor si:
Sgeile!
Comanii executar ordinul pe dat. Cteva duzini de sgei inteau amenintor
asupra albilor.
Vedei? rse Old Death. Acum v mai aflai sub ocrotirea legmntului. Pn i
armele v stau la dispoziie. Dar punei mna barem pe vreun cuit, i s-a zis cu
ocrotirea!
Din nou se auzi un piuit, apoi iptul cucuvelei. Veneau de sus, ca din triile
cerului. Gibson tresri, de parc-ar f vrut s ae iari focul, dar se ls pguba.
Cpetenia relu ntrebarea ntrerupt adineauri:
Sunt oare siguri fraii mei Topia c Winnetou se afl dincolo de Rio Conchos?
Da, tim sigur rspunse cel mai n vrst.
Gndii-v bine!
Fraii ti nu se nal. Eram ascuni printre tufe i l-am vzut cum trecea
dincolo.
Cpetenia continu interogatoriul primind rspunsuri ct se poate de categorice.
n sfrit, declar:
Rspunsurile m-au linitit. Fraii mei albi pofteasc dup mine!
Invitaia era destinat lui Old Death i mie, dar btrnul westman fcu semn
celor doi Lange s vin i ei. Acetia ne urmar, lundu-l i pe Sam.
De ce fratele meu i-a chemat i pe ceilali? ntreb cpetenia.
Fiindc mi se pare c voi avea nevoie de ei. Vreau ca primejdia s ne gseasc
laolalt.
Nu e nici o primejdie.
Te neli. Nu-i spune nimic iptul acela de cucuvea? Dup mine, e vorba de
un semnal.

170

Pe via i pe moarte
"Biberul alb" cunoate glasurile tuturor psrilor i dobitoacelor. El tie s le
deosebeasc de orice sunet prefcut, scos din gura omului. A fost o cucuvea!
Iar eu tiu c Winnetou se pricepe att de bine s imite glasurile diferitelor
animale, nct seamn aidoma cu cele adevrate. De aceea, te rog s fi prevztor.
Gndete-te numai: de ce albul acela s-a apucat s zgndreasc jarul? Avea
sarcina s dea un semn.
Atunci ar f trebuit s fe neles cu apaii. Or, el nici nu i-a ntlnit.
i dac s-a neles altcineva cu ei, iar albul acesta s-a oferit s-l ajute, adic s
fac el semnul, ca s nu cad cumva bnuiala asupra adevratului trdtor?
Crezi c avem trdtori printre noi? Eu nu cred. i chiar dac-ar f aa, nu
trebuie s ne temem de apai. Ei nu pot nici s treac de strjile noastre, nici s
coboare de sus.
M ndoiesc. Dac, de pild, coboar puin cte puin, folosindu-se de lasouri,
i Ascult!
Iari se auzi cucuveaua, ns de ast dat mult mai jos.
E pasrea constat comanul, fr s manifeste nici o nelinite. Nu-i face
griji!
Pe toi dracii! Apaii sunt aici, n vale. Nu-i auzi?
La gura vii izbucni un strigt puternic, ascuit, nfortor. i numaidect
vzduhul, pn atunci netulburat, se cutremur de urletele rzboinice ale apailor.
Asemenea urlet, dac l-ai auzit o dat, nu-l mai uii pn n mormnt.
ntr-o secund, albii srir n picioare.
Iat-i acolo, cinii! exclam oferul, artnd n direcia noastr. Pe ei!
Da, pe ei! cri Gibson. Omori-i!
Noi eram n ntuneric i ofeream o int foarte nesigur. De aceea oamenii, n loc
s trag, se npustir asupra noastr cu armele ridicate. n orice caz, i pregtiser
planul dinainte, cci prea se micau repede i coordonat ca s f fost vorba numai
de o aciune spontan. Stteam la cel mult treizeci de pai de ei. Totui, Old Death
mai gsi rgazul s spun:
Ei, n-am avut dreptate? Repede, sus armele! S-i primim cum se cuvine!
ndreptarm toate cele ase puti asupra agresorilor, socotind-o i pe a "Biberului
alb" care se afla cu noi. Putile trosnir de cte dou ori fecare. Nu era timp s
numr ci oameni fur culcai la pmnt. Comanii ne srir i ei n ajutor,
slobozind o ploaie de sgei n coasta i n spatele atacatorilor. Mai putui observa c
Gibson, n ciuda ndemnului pe care-l lansase mpotriva noastr, nu se repezi
nainte, ci rmase pe loc. Sttea lng foc i-l trgea pe Ohlert de bra, silindu-l s

171

Karl May Opere vol. 23


se scoale. O clip doar, i imaginea dispru din ochii mei. Apaii se apropiaser
vertiginos i, umplnd cerul de urlete, i atacar pe comani.
Pe ntuneric, apaii nu puteau ti cu ci adversari au de-a face. Comanii mai
stteau n cerc, dar acesta fu strpuns i spulberat ntr-o clip. Putile detunau,
suliele vjiau, sgeile uierau, cuitele scprau. Unde mai pui strigtele celor
dou tabere dumane i vlmagul de trupuri ncierate asemenea unor diavoli
furioi. Lund-o naintea cetei sale, unul dintre apai ptrunse n rndurile inamice
innd n mna stng un pistol i rotindu-i cu dreapta tomahawkul. n timp ce
gloanele sale nimereau n plin, securea fulgera peste capetele comanilor. Apaul
nu purta nici un semn distinctiv, nici faa nu-i era vopsit. Aceasta se vedea clar.
Dar fe i numai dup curajul lui, i dup faptul c poseda pistol nu era greu de
identifcat. "Biberul alb" l recunoscu tot att de repede ca i noi.
Winnetou! exclam el. n sfrit, am s-l prind! l iau pe seama mea!
Ne prsi n grab i se arunc n vltoarea luptei. Comanii se bulucir n urma
lui, nct ne scp din ochi.
Ei, ce facem? l ntrebai pe Old Death. Apaii sunt mai puini la numr i, dac
nu se retrag repede, vor f decimai. Trebuie s-i prevenim. M duc s-l scot pe
Winnetou din mpresurare.
Voiam s m reped, dar btrnul westman m apuc de bra:
Nu facei prostii! Noi nu avem dreptul s-i trdm pe comani; doar am fumat
cu ei pipa pcii! De altfel, Winnetou n-are nevoie de ajutor. Se descurc el i singur.
Nu-l auzii?
ntr-adevr, recunoscui glasul prietenului meu. Striga:
Am fost nelai! napoi! Retragerea!
n timpul acestei lupte scurte i crncene, singurul nostru foc de tabr aproape
c se stinsese i el, mai licrea totui sufcient ca s pot urmri ceea ce se petrecea.
Apaii se retrgeau. Winnetou i dduse seama c inamicul e mult prea puternic.
M mira ns faptul c el, mpotriva bunului su obicei, nu fusese mai nti n
recunoatere pentru a stabili fora dumanului. Motivul aveam s-l aflu curnd.
Comanii ncercau acum s-i urmreasc pe apai, dar gloanele i ciocneau
ntruna. Cel mai des se auzea puca de argint a lui Winnetou, motenit de la tatl
su.
"Biberul alb" puse s se nteeasc focul i lumina spori din nou.
Apoi, cpetenia se apropie de noi i ne spuse:
I-am scpat. Dar mine, n zori, i urmrim i i nimicim.
Crezi c se poate? ntreb Old Death.

172

Pe via i pe moarte
Sunt sigur! Oare fratele meu are ndoieli? Se nal!
Nu mi-ai spus i adineauri c m nel, cnd te-am prevenit asupra situaiei?
Ziceam c vlceaua este o capcan. S-ar putea s nu mai iei de aici.
S se crape numai de ziu i s-i vedem la fa, c-i zdrobim numaidect.
Pn acum, pe cei ce-au rmas i-a ocrotit ntunericul.
nseamn c acum nici n-ar mal trebui s tragei n ei; n-are rost s v irosii
sgeile. Ce-i drept, lemn se gsete aici berechet pentru altele noi, dar ce te faci
dac n-ai vrfuri de fer?... Ia spune-mi, cum stm cu cei zece rzboinici care
strjuiau intrarea vii? Mai sunt acolo?
Nu. Au venit i ei ncoace ca s ia parte la btlie.
Trimite-i imediat napoi la postul lor. Trebuie s-i asiguri barem o cale de
retragere.
Fratele meu se teme fr rost. Apaii au fugit pe dincolo, iar de intrat, nu mai
intr nimeni.
Ascult-mi, totui, sfatul! Cei zece oameni nu-i sunt de nici un folos aici. n
schimb, acolo sunt necesari.
Cpetenia i accept sfatul, desigur, mai mult din stim dect din convingere.
Curnd se vzu ct dreptate avea Old Death. Abia ajunser cele zece strji la
posturile lor, c i rsunar acolo dou mpucturi, nsoite de un urlet crunt.
Dup cteva minute, doi dintre rzboinici se ntoarser fuga, raportnd c fuseser
ntmpinai la intrare de dou focuri de arm i o mulime de sgei i c, din toi
cei zece, doar ei scpaser cu via.
Ei, m-am nelat i de ast dat? ntreb Old Death. Acum capcana e nchis
de amndou prile, iar noi suntem prini!
"Biberul alb" nu gsea. nici o explicaie. ntreb dezolat:
Iuf! Ce s fac?
Nu-i risipi oamenii i armele! Aaz cte douzeci sau treizeci de rzboinici la
ieire i la intrare. S peasc mcar aceste dou puncte. Ceilali s se odihneasc
i s prind puteri pentru dimineaa. Acesta e singurul lucru ce-i rmne de fcut.
De ast dat, cpetenia i urm fr ovire sfatul. Ne apucarm apoi s-i
numrm pe cei czui. n ce-i privete pe albi, dispruser toi, adic Gibson,
William i nc opt ini. Nu rmseser dect morii.
Foarte ru! exclamai. Indivizii s-au refugiat dincolo, la apai.
Da. i au fost, desigur, bine primii, findc au lucrat mpreun cu cei doi
cercetai, aa-ziii Topia.
nseamn c Gibson ne-a scpat din nou!

173

Karl May Opere vol. 23


Ba nu. Nu uitai c avem totemul lui Inda-nio. Pe de alt parte, apaii m
cunosc. Aadar, vom f primii ca prieteni. Pe urm, aranjez eu lucrurile ca s ni-i
predea pe Gibson i pe Ohlert. Pierdem o singur zi, asta-i tot.
i dac cei doi spal putina?
Nu cred s-o fac. Ar trebui s strbat ntregul Mapimi, i nu vor avea curaj
Dar asta ce mai e?
Un numr de comani se strnseser grmad. Din mijlocul lor rzbteau gemete
i vaiete sfietoare. Ne apropiarm de ei i vzurm un alb grav rnit, care tocmai
i revenise n simiri. O suli l spintecase pe la spate ieind prin burt. Aadar, l
lovise un coman, n clipa cnd albii nvleau asupra noastr.
Old Death ngenunche, cercet rana i-i vorbi:
Omule, i-au mai rmas poate zece minute de trit. Uureaz-i sufletul, nu
cra minciuna cu tine pe lumea cealalt. Spune cinstit: ai fost de partea apailor?
Da gemu rnitul.
tiai c vom f atacai n noaptea asta?
Da. Tocmai de aceea oamenii din tribul Topia i-au condus ncoace pe comani.
i Gibson trebuia s semnalizeze nteind focul?
Da, sir. De fapt, trebuia s dea cte un semnal din acesta pentru fecare sut
de comani prezeni n tabr. Dac apuca s-o fac, atunci Winnetou n-ar mai f
atacat imediat, ci abia mine, i din alt parte, pentru c, deocamdat, nu dispune
dect de o sut de rzboinici. Mine, ns, i vin ntriri.
Mi-am nchipuit. mpiedicndu-l eu pe Gibson s strneasc focul nc de
patru ori, apaii au crezut c inamicul e slab i c-l pot ataca numaidect. Acum,
ns, au ocupat ambele ieiri i nu putem rzbi pe nicieri. Mine, vlceaua noastr
se va transforma ntr-un mormnt deschis, n care vom f cspii sistematic.
Ne vom apra! scrni mnios cpetenia, care se afla de fa. Iar acest trdtor
duc-se pe plaiurile vntoarei ca un cine rios i s-l hituiasc lupii i s-l curg
balele din gur n vecii vecilor!
Scoase cuitul i-l nfpse adnc n inima rnitului.
Neghiobule! exclam Old Death revoltat. Nu trebuia s-l ucizi!
Uite c l-am ucis! De-acum sufletul lui e robul sufletului meu. Haide, s inem
sfat de rzboi. Vitejii comanilor nu vor s atepte pn ce cinii de apai vor nvli
n haite asupra lor. Am putea s ne croim drum i s ieim din vlcea nc n
noaptea asta.
Se aez lng foc, mpreun cu sfetnicii lui. i Old Death fu invitat s participe.
Eu, cei doi Lange i negrul rmaserm mult prea departe de foc ca s putem trage

174

Pe via i pe moarte
cu urechea la discuia lor; mai ales c se discuta aproape n oapt. Deslueam
totui, din expresia feei i din gesturile lui Old Death, c acesta era n divergen cu
indienii. ncerca s-i apere cu energie prerile, dar fr rezultat. n cele din urm,
sri mnios de la locul lui i rosti cu glas tare, nct l auzirm cu toii:
N-avei dect s v ducei la pieire! V-am prevenit nu o dat, dar n-am fost
ascultat. i de fecare dat dreptatea a fost de partea mea. Va f i de-aci ncolo.
Facei, aadar, dup cum v taie capul. Eu i tovarii mei vom rmne aici.
Cum adic, eti att de la, nct te fereti s lupi alturi de noi? ntreb unul
din sfetnici.
Old Death i repezi braul nainte, gata s-i dea un rspuns usturtor. Dar se
rzgndi i vorbi calm:
Ar trebui ca fratele rou s-i dovedeasc propria vitejie, pn a se ndoi de
curajul meu. M numesc Old Death i cu asta am spus totul.
Se ntoarse i se aez lng noi, n timp ce comanii i continuau sfatul. n
sfrit, ajunser la o hotrre i se ridicar de la locurile lor. Deodat, de dup
cercul comanilor care nconjurau focul, se nl un glas puternic:
"Biberul alb" s-i cate bine ochii! Puca mea nu mai poate de dorul lui!
Toate privirile se ndreptar ntr-acolo. Cu arma ntins, Winnetou sttea drept i
nenfricat n tabra comanilor. Puca lui fulger de dou ori. "Biberul alb" se
prbui la pmnt mpreun cu sfetnicul ele lng el.
Aa vor pieri toi farnicii i trdtorii! mai spuse Winnetou.
Apoi dispru n noapte.
Totul se petrecu att de repede, nct comanii nici nu apucaser sau, mai bine
zis, nu avur timp s intervin. Abia pe Urm nir n picioare repezindu-se dup
Winnetou. Numai noi rmaserm pe loc. Old Death se aplec asupra celor doi
comani. Erau mori.
Ce curaj! se minun Lange. Winnetou sta e dracul gol!
Ei, a! rse Old Death. Fii ateni, s vedei ce mai urmeaz!
Nu isprvi bine vorba, c i auzirm un urlet nspimnttor.
V-am spus eu! sublinie btrnul westman. Nu numai c i-a pedepsit pe
trdtori, pe "Biberul alb" i pe sfetnicul su, dar i-a mai i atras pe comani n
gura lupului. Sgeile apailor nu-i vor crua victimele. Ascultai!
Un pistol detun de opt ori la rnd, cu ecou scurt, subire.
Acesta e pistolul lui Winnetou constat Old Death. Cred c pezevenghiul a
srit drept n grmada comanilor i nimeni nu e n stare s-l opreasc.

175

Karl May Opere vol. 23


Pentru btrnul westman asemenea ntmplri erau destul de obinuite. Sttea
att de calm, nct ai f zis c urmrete desfurarea unui spectacol de teatru, al
crui deznodmnt i e dinainte cunoscut.
Comanii se retraser, fr s-l f putut rpune pe Winnetou. n schimb, aduser
pe brae mai muli camarazi de-ai lor, mori i rnii. ntr-o asemenea mprejurare,
s-ar f cuvenit, fe din compasiune pentru victime, fe din pruden, s pstreze
linite. Dar comanii urlau i zbierau de parc-ar f fost trai. n eap i i agitau
securile, opind n jurul cadavrelor.
n locul lor, a stinge focul i a tcea mlc zise Old Death. Aa ns,
nefericiii i cnt propriul prohod.
De fapt, ce se hotrse n sfatul lor de rzboi? ntreb Lange.
S-i croiasc imediat ieire spre vest.
Ce prostie! Ar nsemna s ias drept n calea celorlali apai, care urmeaz s
soseasc.
Nu prea, master, pentru c nici nu vor izbuti s treac. i chiar dac-ar izbuti,
l-ar avea n spate pe Winnetou, iar n fa s-ar lovi de rezervele sale, ceea ce
nseamn moarte sigur. Ei cred ns c apaii le sunt inferiori ca numr i, drept
urmare, vor f nfrni. De altfel, comanii mai tiu c ful "Biberului alb", cu care
am avut ocazia s ne ntlnim, se ndreapt ncoace, mpreun cu trupa lui. Faptul
acesta le sporete i mai mult ncrederea n victorie. Arde n ei dorina de a rzbuna
moartea celor dou cpetenii. Dup mine, comanii ar trebui s atepte zorile, i
abia atunci s treac la aciune i s sparg mpresurarea. La lumin l observi mai
bine pe inamic i vezi toate obstacolele. Eu i-am sftuit n acest sens, dar degeaba.
Acum, descurc-se dup mintea lor. Pentru noi e cu totul indiferent ce i cum vor
face. Nu lum parte la nimic.
Dar pasivitatea noastr va f luat n nume de ru!
Treaba lor! Eu, unul, n-am chef s-mi pun inutil pielea n joc. Atenie! Ce-a
fost asta?
Se auzi un zgomot. Dar comanii continuau s urle att de tare, nct era cu
neputin s distingem natura i semnifcaia lui.
Protii dracului! se mnie Old Death. Winnetou nu e omul care s nu
foloseasc din plin glgia lor. Pesemne c a dobort nite copaci ca s baricadeze
ieirea. Mie aa mi-a sunat la ureche. A putea s jur c nici un coman nu va
scpa de aici. E o lecie dur, dar dreapt. S nu uitm c, n plin pace, au nvlit
n aezrile apailor. Pn i pe solii acestora i-au ucis. Dac Winnetou izbutete s

176

Pe via i pe moarte
nchid ambele ieiri, i poate aduna n linite oamenii i s ias apoi n spatele
inamicului. Eu l cred capabil de o asemenea manevr.
ntr-un sfrit, urletele comanilor se potolir. Oamenii se adunar laolalt i cel
mai mare n rang, care preluase ntre timp comanda, le repartiza sarcinile de lupt.
Cred c vor s porneasc nentrziat constat Old Death. Trebuie s avem
grij de caii notri. Nu cumva s pun mna pe el. Master Lange, mergei mpreun
cu ful dumneavoastr i cu Sam i aducei caii ncoace. Noi rmnem locului;
prevd c noul ef se pregtete s ne in un scurt discurs.
ntr-adevr, cum plecar cei trei tovari ai notri, noua cpetenie se i apropie cu
pai mari de noi:
Vd c dumneavoastr, feele palide, stai pe loc, n bun linite, n timp ce
comanii alearg la caii lor. De ce ai nepenit aici?
Pi, nici nu tim ce-ai hotrt.
Prsim vlceaua.
N-o s putei iei.
Old Death e ca o cioar care crie urt. Comanii vor trece peste orice stavil
i-i vor clca pe dumani n copitele cailor.
Nu vei clca pe nimeni; acolo v ateapt prpdul. Noi rmnem pe loc.
Oare Old Death nu mi-e prieten? Oare n-am fumat mpreun pipa pcii? Nu e
de datoria lui s lupte alturi de comani? Feele palide sunt lupttori buni i
curajoi. S vin n fruntea noastr!
Atunci Old Death se ridic i, apropiindu-se de indian, i rse n obraz:
Fratele meu e foarte iret. Feele palide s mearg n fa i s piar
deschizndu-v vou drumul! Suntem, ce-i drept, prietenii comanilor, dar nu ne
aflm sub ordinele cpeteniei lor. Ne-am ntlnit din ntmplare i nu ne-am obligat
s lum parte, la lupt. C avem curaj i pricepere n rzboi, asta se tie, i fratele
meu rou n-a fcut dect s spun adevrul. Ne ajutm prietenii cnd lupta e dus
cu cap i cu bun judecat. Dar ca s ne batem dup nite planuri care tim c nu
vor izbuti, asta nu!
Prin urmare, albii nu vor s mearg alturi de noi? V credeam mai viteji!
Viteji vom f find, ns nu i uuratici. i apoi, nu uitai c suntem oaspeii
votri. M ntreb de cnd ai luat obiceiul ca, n loc de a-i ocroti pe musafri, cu
toat grija, s-i trimitei la moarte? Fratele meu e detept, dar nici noi nu suntem
proti. Fratele meu este, desigur, un rzboinic foarte viteaz i va merge el nsui n
frunte. Acolo i e locul.

177

Karl May Opere vol. 23


Intenia indianului de a ne jertf pe noi pentru a se salva pe sine era ct se poate
de sfruntat. Cnd vzu c nu-i merge, se simi oarecum ncurcat i-l cuprinse
furia. Tonul lui, pn atunci msurat, se nspri.
i ce vor face feele palide dup ce vom pleca de-aici? Nu cumva vor trece de
partea apailor?
Cum adic, s facem una ca asta? Doar fratele meu vrea s-i nimiceasc pe
toi apaii! Nici n-am mai avea la cine s trecem!
Dar pe urm, le vor veni ntriri Nu! Nu vei rmne aici! Trebuie s venii cu
noi!
i-am mai spus o dat: nu ne micm din loc!
Dac albii nu ne nsoesc, va trebui s-i privim ca dumani.
i dac roii ne socotesc dumani, i socotim i noi la fel.
Nu v dm napoi caii!
Prea trziu! I-am i luat! Uite-i!
ntr-adevr, cei doi Lange i Sam tocmai se ntorceau cu caii notri. Cpetenia i
ncrunt sprncenele i zise:
Vaszic, albii i-au fcut din timp pregtirile, nseamn c ne dumnesc. Voi
da porunc s fe luai prizonieri.
Old Death rse scurt i cam acru:
Cpetenia comanilor se nal grozav n privina noastr. I-am spus i
"Biberului alb" c rmnem aici. Dac ne ndeplinim acum hotrrea, nu facem
dect s ne inem de cuvnt, nicidecum s v artm dumnie. Nu vd de ce ne-ai
lua prizonieri.
Totui, aa vom face dac albii nu fgduiesc imediat c vin cu noi i vor merge
n frunte.
Old Death i plimb privirea n jur. Zmbea rutcios semn c n gndul lui
punea la cale o fest. Discuia la care asistam se desfura lng foc. La civa pai
de noi stteau cei doi Lange i Sam cu caii notri. Nici un alt indian nu se gsea
prin preajm. Plecaser toi dup cai.
Old Death ne vorbi n nemete, pentru ca roul s nu neleag:
Dac-l dobor, srii pe cai i gonii dup mine spre gura vii; comanii sunt
dincolo, la ieire.
Fratele meu s nu vorbeasc n limb strin. Vreau s tiu i eu ce anume
are de spus.
Vei afla imediat. Voi ai nesocotit astzi n cteva rnduri sfaturile mele i
acum, dup cte ai pit, tot nu v vine mintea la cap. V ducei la pieire i vrei s

178

Pe via i pe moarte
ne aruncai i pe noi n braele morii. Pesemne c nc nu-l cunoatei bine pe Old
Death! i nchipui c m poi sili s fac ceva mpotriva voinei mele? Afl c nu m
tem nici de tine, nici de toi comanii ti. Zici c ne iei prizonieri? Nu-i dai seama
c eti, de fapt, n mna mea? Uit-te la arma asta! La cea mai mic micare, te
trsnesc!
ntinse repede pistolul. Indianul ncerc s pun mna pe cuit, dar n aceeai
clip Old Death i lipi eava de piept.
Jos mna! tun el. Indianul se execut speriat.
Aa! S tii c nu glumesc. Ai artat c ne eti duman. De aceea, ori te supui
imediat, ori te mpuc!
Faa vopsit a indianului se crispa. Privirea i lunec primprejur, cercettoare,
dar Old Death l preveni:
Nu cuta ajutorul nimnui. Chiar dac oamenii ti ar f de fa, tot te-a
mpuca. i-e mintea slab i veted ca de muiere btrn. Eti mpresurat de
dumani, nfrngerea se apropie, i tu strneti noi dumnii, nc i mai rele. Cu
armele noastre nu te joci! Pn s ne zgrie o sgeat, ucidem o sut de comani.
Vrei s-i duci oamenii la pieire? Treaba ta! Dar pentru noi poruncile tale nu
valoreaz nimic!
Dup ce se gndi un timp, indianul ncepu s retracteze :
Fratele meu nu trebuie s neleag pe dos vorbele mele.
Le neleg aa cum le aud. C ai f vrut s spui altceva, m rog, te privete!
Las arma jos i s rmnem prieteni!
Asta se poate. Dar mai nti, trebuie s m asigur c ai de gnd s ne fi
prieten cinstit.
Mi-am rostit cuvntul. Asta ajunge.
Pi nu spuneai chiar tu, adineauri, c ntr-un fel i sun vorba i ntr-alt fel
gndeti? Cum s mai avem ncredere n cuvintele i n fgduielile tale?
Dac nu m crezi pe cuvnt, n-am ce face, n-am alt chezie.
Ba da. D-mi calumetul tu i
Iuf! fcu acesta speriat. Calumetul nu se d nimnui.
Mie, de fapt, nici pipa nu-mi ajunge. Vreau i punga ta cu "medicamente".
Iuf-iuf-iuf! Nu se poate!
Nu i le cer pentru totdeauna. La desprire i le dau napoi, bineneles, dac
rmnem prieteni.
Nici un rzboinic nu se desparte de "medicamentul" su!

179

Karl May Opere vol. 23


i, totui, va trebui s te despari. Eu cunosc datinile voastre. Din clipa cnd
mi dai calumetul, i "medicamentul", sufletul tu trece n mine. i atunci, dac miai face vreun ru, te-ai lipsi tu nsui de bucuria din venicele plaiuri ale vntoarei.
Nu i le dau!
Ei, atunci am terminat! Te mpuc i-i iau scalpul, ca s ajungi cinele i
robul meu. Uite, ridic mna stng de trei ori. La a treia oar, dac nu te supui,
trag n tine!
i ridic mna o dat, de dou ori, apsndu-i ntruna pieptul cu eava
pistolului. Cnd s fac al treilea gest, indianul strig:
Stai puin! M asiguri c le primesc napoi?
Da.
Atunci ne-am neles. Am s
i ridic minile, ca i cnd ar f vrut s le duc la gt, unde atrnau calumetul
i punga cu "medicamente".
Stai! l opri Old Death. Jos minile, c trag! Nu te cred pn nu am lucrurile n
stpnirea mea. Tovarii med le vor desprinde i le vor atrna la gtul meu.
Comanul se supuse. Eu executai operaia, dup care Old Death i retrase mna
narmat cu pistolul.
Aa! zise el. Acum suntem prieteni i fratele meu n-are dect s fac ce-i place.
Noi rmnem aici i ateptm sfritul luptei.
Cpetenia de bun seam c nu mai trecuse niciodat printr-o furie att de
cumplit. Mna i zvcni spre cuit, dar nu ndrzni s-l trag de la bru. Se
mulumi s scrneasc din dini:
Feele palide sunt acum sigure c nu li se poate ntmpla nimic ru. Dar cnd
voi f iari n stpnirea calumetului i a "medicamentului", atunci va f vai de voi.
Dumnia mea se va aprinde ca un foc grozav i nu se va stinge pn nu vei pieri
la stlpul caznelor!
Ne ntoarse spatele i plec.
Ei, acum putem vieui ca n snul lui Avraam! conchise btrnul westman.
Totui, s nu uitm nici o msur de precauie. Nu stm aici, lng foc; ne retragem
n fundul vii i ateptm acolo desfurarea lucrurilor. Haidei, domnii mei! Luai
i caii!
Pornirm spre locul indicat, priponirm acolo caii i ne aezarm la poalele
dealului, sub nite copaci. Focul lumina dinspre tabra pustie. Peste tot domnea
pacea.

180

Pe via i pe moarte
Stm aici pn la deznodmnt hotr Old Death. Presupun c vnzoleala o
s nceap foarte repede. Comanii vor porni eu urlete drceti, dar muli i vor
pierde pentru vecie glasul. Aha! Iat c ncep!
Se dezlnui un urlet i un ipt ea de fare slbatice.
Fii ateni! Auzii vreun rspuns al apailor? ntreb btrnul. Bineneles c
nu. Sunt detepi i-i vd de treab.
Clocotind, strigtul de lupt ricoa de pereii stncoi. Trosnir deodat dou
mpucturi.
Tot Winnetou, cu puca lui de argint stabili Old Death. Semn sigur ,c
tentativa comanilor a dat gre.
Dac s-ar f auzit i zbrnitul sgeilor i al lncilor, valea toat s-ar f umplut de
un zgomot neverosimil. Dar nu rzbteau dect vocile comanilor i detunturile
putii lui Winnetou. Toate astea nu durar mai mult de dou minute. Apoi un ipt
strident: "Ivivivivivivi!" spintec vzduhul i ne nfora.
Este apai! constat cu bucurie negrul Sam. Ai nvins i btut comani.
Avea dreptate. Dup ce strigtul de izbnd se stinse, tcerea deplin nvlui
vlceaua. Numaidect aprur lng foc siluetele unor clrei crora li se adugau
mereu alii. Erau comanii. Evadarea euase. O nvlmeal grozav domni un
timp n jurul focului. O mulime de mori i rnii erau adui pe brae. i iari se
porni un bocet prelung.
Old Death nu avea astmpr. Era suprat foc i njura n fel i chip pe comani
pentru nechibzuina lor. Un singur lucru l aproba i anume c postaser mai nti
un numr de rzboinici la ambele ieiri. Asta da, fusese o msur absolut necesar.
Cnd, dup un rstimp destul de lung, bocetele amuir, comanii preau s se
adune la sfat. Mai trecu vreo jumtate de or; apoi zrirm un grup de rzboinici
prsind tabra i venind rzlei n direcia noastr, spre fundul vii.
Ne caut zise Old Death. S-au convins, pesemne, ce prostie au fcut i,
lsnd mndria la o parte, vor s ne cear sfatul.
Unul din rzboinici ajunse lng noi. Old Death tui uor. Omul l auzi i se
apropie.
Sunt feele palide aici? ntreb indianul. S pofteasc lng foc.
Cine te-a trimis?
Cpetenia.
i ce s facem acolo?
Vrem s inem sfat i s-a ngduit ca i feele palide s ia parte.

181

Karl May Opere vol. 23


S-a ngduit? Ce drgu din partea voastr! n sfrit, meritm s fm ascultai
de ctre nelepii rzboinici ai comanilor? Noi ns vrem s ne odihnim, ni-e somn.
Spune cpeteniei voastre c dumnia dintre voi i apai nu ne intereseaz.
Indianul trecu la rugmini, ceea pe muie inima generoas a lui Old Death.
Acesta rspunse;
Ei haide, fe. Dac nu gsii mntuire fr sfatul nostru, atunci s vi-l dm.
Dar un lucru s fe limpede: nu ne supunem nici unui ordin al efului vostru.
Anun, deci, c dac are nevoie de noi, s vin ncoace.
Asta n-are s-o fac: e cpetenie.
Ascult, omule, eu sunt o cpetenie mult mai mare i mai vestit. Pe dnsul
nici nu-l tiu mcar pe nume. Spune-i i asta!
Chiar dac-ar vrea s vin, tot n-ar putea: e rnit la bra.
De ce, fii comanilor nu mai merg pe picioare, ci pe mini? M rog, n-are dect
s rmn locului. Noi n-avem trebuin nici de el, nici de voi toi!
Vorbise cu atta hotrre, nct indianul nu mai strui i ddu s se retrag.
Am s-i duc cpeteniei vorbele lui Old Death. Poate c totui va veni.
Dar spune-i s vin singur. N-am chef s mai ascult i vorbria altora. Hai!
Omul plec. l vzurm cum se apropie de foc i intr n cercul rzboinicilor.
Trecu apoi destul vreme fr s zrim nici o micare, n fne, o siluet se
desprinse dintre rzboinici i veni ctre noi. Purta pene de vultur n chic.
Ia uitai-v, astea sunt penele "Biberului alb"! S-a i mpopoonat cu nsemnele
rposatului! Acum o s se poarte cu i mai mare trufe.
Observarm c, ntr-adevr, braul stng i atrna legat cu o curea. Probabil c i
se indicase exact locul unde ne aflam, cci pea drept spre noi. Se opri apoi tcut
n faa noastr, ateptnd, se vede, s deschidem noi vorba. Dar Old Death nu se
clinti din loc i nu rosti nici un cuvnt. Noi, la fel.
Fratele meu alb m-a rugat s vin ncoace? ntreb n cele din urm indianul.
Old Death n-are de ce s roage i s se nchine n faa oricui. Tu ai dorit s-mi
vorbeti. Prin urmare, dac e vorba de rugminte, aceasta vine din partea ta. i
acum, te-a ruga totui foarte respectuos s-mi spui i mie cum te cheam, pentru
c nu-i cunosc numele.
l tie toat preria. mi zice "Cerbul sprinten".
Eu am cutreierat toate inuturile, dar n-am auzit de numele tu. Se vede c lai tinuit. ns de vreme ce nou ni l-ai spus, i ngduim s te aezi aici.
Cpetenia se ddu un pas ndrt, N-ar f dat curs unei astfel de "invitaii"
umilitoare, dar nelegea c situaia l obliga s cedeze. Se aez deci ncruntat, fr

182

Pe via i pe moarte
grab, drept n faa lui Old Death. Acesta ns nu deschise nici acum discuia.
edea nepstor, ca i cum de nimic nu-i psa. Vznd c ateptarea e zadarnic,
indianul se hotr s sparg el gheaa:
Rzboinicii comanilor gndesc s in un mare sfat, la care s vin i feele
palide i s-i spun prerea.
N-are nici un rost. Eu v-am spus nu o dat prerea i nu v-ai sinchisit de ea.
Or, afl de la mine c Old Death s-a deprins ca prerile sale s fe luate n serios.
De aceea nu v mai spun nimic.
Fratele meu s neleag, totui, c avem nevoie de priceperea lui!
Ah, da! V-au dat apaii o lecie ca s vedei, n sfrit, c Old Death are mai
mult minte n cap dect toi cei cinci sute de comani ai ti? i, m rog, cu ce v-ai
ales din atacul vostru?
N-am reuit s spargem mpresurarea. Apaii ne-au nchis ieirea cu bolovani
i cu copaci retezai.
tiam! Apaii doborau copacii cu tomahawkurile, iar voi nici gnd s-i auzii:
tot urlai ntruna i acopereai cu gura voastr toate zgomotele! De ce n-ai stins
focul? Nu v dai seama ce primejdie v pate?
Rzboinicii notri au fcut precum hotrse sfatul. Acuma, ns, vrem s
hotrm altceva mai nelept, i vei spune cuvntul, nu-i aa?
Sunt convins c nici de dalta asta n-o s-l urmai.
Ba da.
Dac-mi fgdui eti, atunci sunt gata s v ajut.
Atunci, haide! S mergem la focul de tabr.
Mulumesc! Acolo nu m duc. Facei o mare greeal c inei focul aprins i le
artai astfel apailor ce se petrece la voi. Pe de alt parte, nu am poft s m cert
cu oamenii ti. i spun pe loc prerea mea i tu n-ai dect s faci ce-i place!
Spune!
Apaii nu se gsesc numai afar, la amndou ieirile, ci i nuntru. Ei s-au
cuibrit aici i au baricadat trecerile. Se pot mica deci n voie, dup cum vor gsi
de cuviin. Iar ca s-i alungi, nu se poate.
Dar suntem mult mai numeroi ca ei!
Ci rzboinici ai pierdut?
Marele Spirit i-a chemat pe muli sus, la El. Au murit mai bine de zece ori cte
zece. S-au prpdit i destui cai.
Prin urmare, n noaptea asta nu trebuie s mai ntreprindem nimic, altminteri
v-ar merge ca i pn acum, de-a-ndoaselea. Pe de alt parte, nici ziua nu e

183

Karl May Opere vol. 23


prielnic. Apaii se vor orndui astfel nct s v doboare cu armele lor, n schimb
voi nu-i vei putea nimeri, ntre timp, vor sosi i ntririle dup care a trimis
Winnetou. Astfel, o s ajungei mai puini la numr dect apaii. Ce s mai vorbim,
suntei condamnai!
Oare crezi c stm aa de prost? Atunci spune, cum s scpm de aici, i-i
vom urma sfatul.
Dac te gndeti cum s scapi, nseamn c recunoti ceea ce i-am spus
dintru nceput: vlceaua asta e o capcan. Chibzuind bine, a vedea dou ci pe
care s ncerci o scpare. Firete c nu sunt sigur dac vei izbuti sau nu. Una din
ele ar f s v crai sus, pe stnci. Dar asta nseamn s ateptai pn se
lumineaz de ziu. Or, atunci apaii v-ar zri i s-ar npusti asupra voastr, dincolo
de vlcea. i cum ei ar f clare, iar voi, frete, nu v-ai putea cra mpreun cu
caii, judec i tu ce s-ar alege. Vaszic, nu mai rmne dect o singur cale: intrai
n vorb cu apaii!
Nicicum! protest cpetenia. Apaii ar hotr moartea noastr.
Tot ce se poate. Eu, unul, nici nu le-a lua-o n nume de ru. Ai atacat satele
lor panice, le-ai jefuit avutul, le-ai rpit nevestele i ficele, ai ucis mulime de
rzboinici sau i-ai supus la chinuri pn i-au dat sufletul. Apoi v-ai clcat
cuvntul i le-ai omort solii. Asemenea ticloii se cer rzbunate. De aceea nu v
putei atepta la blndee din partea apailor. Asta o tii i tu. nseamn c
recunoti ce pcate mari v-ai fcut cu ei.
Old Death vorbise ct se poate de deschis, fr ocoliuri, nct cpetenia amui
pentru o vreme.
Iuf! exclam n cele din urm indianul. i toate astea mi le spui mie, mie,
cpetenia comanilor!
i le-a spune chiar dac ai f Marele Spirit n persoan. Cu ce-au greit solii
lor c i-ai ucis? Ai pornit acest rzboi ca s semnai moarte. Rspunde!
Abia dup o lung tcere, indianul izbucni mnios:
Ei sunt dumanii notri!
Nu-i adevrat! Ei au trit n pace cu voi. Nici mcar nu le-ai dat de tire cnd
ai dezgropat securea rzboiului. De fapt, voi v cunoatei vinovia; de aceea nici
nu avei ndejde c vei f iertai. i totui, ai putea obine o pace ct de ct blnd.
Avei mare noroc c eful lor e Winnetou, care nu dorete niciodat vrsare de
snge. El e singura cpetenie a apailor care s-ar arta, poate, mai ndurtor cu voi.
Trimitei un om s-l caute pe Winnetou i s pregteasc o ntlnire. Uite, pot s m
duc chiar eu i s-l rog din partea voastr.

184

Pe via i pe moarte
Comanii mai bine mor dect s cear ndurare apailor!
M rog, asta nu m privete. i-am dat un sfat i att. l urmezi sau nu, treaba
ta.
Fratele meu nu mai tie i alt cale? Vd c el i vorbete de bine pe apai,
vaszic e prietenul lor!
Eu sunt prieten cu toi oamenii roii ct timp nu m trateaz cu dumnie.
Dinspre partea apailor n-am avut nicicnd de suferit. Aadar, de ce le-a f
duman? n schimb, voi erai gata s v revrsai ura asupra noastr. i venise n
gnd s ne faci chiar prizonieri. Acum judec i tu cine merit mai mult prietenia
noastr, voi sau apaii?
Tu pori asupra ta calumetul i punga mea cu "medicamente". nseamn c
vorbele tale sunt ca i cum ar f ale mele. Iat de ce nu-i pot rspunde precum a
vrea. Dar sfatul tu nu-i bun la nimic. Urmreti s ne dai pe mna apailor. Las,
ne descurcm noi i singuri!
Dac-i aa, m mir de ce-mi mai ceri sfatul! Am terminat! Nu mai avem ce
vorbi!
Da, am terminat sublinie comanul. Dar nu uita c, dei te afli nc sub
ocrotire, te numrm printre dumani. Nu-i mai ngdui s pstrezi calumetul i
"medicamentele".
Trebuie s mi le napoiezi nainte de a iei noi din vlceaua asta. Pe urm, i-o
pltim dup merit.
Well! Sunt de acord. Oi pi, n-oi pi, eu unul atept n toat linitea. Deci, s
fe limpede: l-ai ameninat pe Old Death. Repet, c nu mai avem ce discuta. Poi s
pleci!
Iuf! zise slbatic cpetenia.
Apoi ne ntoarse spatele i se napoie cu pai hotri la focul de tabr.
Pctoii tia parc-s lovii cu leuca n cap! mi spuse Old Death mnios. Nu
se mai pot salva dect cernd pace, dar n loc s-o cear, i pun nc ndejdea n
superioritatea lor numeric. Situaia e ns de aa natur, nct singur Winnetou
face ct o sult de comani. Dumneavoastr, ca novice n Vestul Slbatic, vi se pare
desigur c exagerez. Nici nu v dai seama ns ct valoreaz n anumite mprejurri
un om priceput. Spre exemplu, v-a povesti isprvile pe care acest tnr apa le-a
svrit mpreun cu prietenul su alb, Old Shatterhand. Nu v-am istorisit nc
nimic despre ei?
Astfel, Old Death mi rosti pentru ntia oar numele.
Nu! i-am rspuns. Cine-i Old Shatterhand?

185

Karl May Opere vol. 23


Un tnr ca i dumneavoastr, dar cu totul alt tip. Dintr-un pumn l d gata pe
orice adversar, trage cu puca de parc-ar avea pe dracul n el i, pe deasupra, e un
mecher fr pereche.
Deodat, se auzi ndrtul nostru un fonet, apoi un glas reinut:
Iuf! Old Death aici? N-am bnuit. M bucur grozav!
Btrnul apuc repede cuitul i ntoarse speriat capul. ntreb:
Cine-i acolo? Cine ndrznete s m spioneze?
Btrnul meu prieten s lase cuitul n pace. Doar n-o s-l nfg n Winnetou!
Winnetou! Nemaipomenit! Pi sigur, numai Winnetou putea s se strecoare
pn n spatele lui Old Death, fr ca acesta s-l simt! E o isprav pe care nu m-a
ncumeta s-o imit.
Apaul apru acum ntreg lng noi i, fr a se trda c m cunoate, vorbi:
Cpetenia apailor habar n-a avut c Old Death se afl aici. Altminteri, ar f
venit mai devreme ca s mai stea de vorb.
Dar te expui unei mari primejdii! Te-ai furiat printre strjile comanilor, apoi
te-ai trt pn aici; unde mai pui c va trebui s te ntorci
Ba nu e nimic din toate astea. Feele palide mi sunt prieteni i le pot spune
adevrul. Vlceaua e situat pe teritoriul nostru, al apailor, iar eu am ornduit-o
ca s serveasc de capcan pentru nvlitori. Aceti perei de stnc nu sunt chiar
de netrecut, cum s-ar crede. Apaii au croit sus o crare ce nconjoar vlceaua la o
nlime de cteva staturi de om. Folosind lasoul, urci i cobori destul de lesne.
Comanii s-au lsat atrai n aceast curs de ctre iscoadele mele. Acum vor pieri
aci pn la unul.
Adic, le-ai hotrt pieirea?
Da. Winnetou a ascultat discuia ce ai purtat-o cu cpetenia comanilor i a
neles c ne ii partea. I-ai artat ce mare vin au comanii i cu drept cuvnt i-ai
spus c avem de rzbunat crimele lor mieleti.
Dar crezi c e nevoie ca, pentru aceste pricini, s curg valuri de snge?
Oare n-ai auzit cu urechile tale c ei nu-i recunosc vina? Nici nu vor s ia n
seam sfatul tu, nici s judece ca oamenii. Curg, deci, sngele! Vom da astfel o
pild de felul cum pedepsim trdarea. N-avem ncotro. Trebuie s lum msuri ca
asemenea ticloii s nu se mai repete.
ngrozitor! Dar nu-mi arde s mai strui cu sfaturile mele, de vreme ce n-au
urechi s aud.

186

Pe via i pe moarte
Nu i le-ar lua n seam nici acum. Dup cte am neles, pori la tine lucrurile
sfnte ale cpeteniei, calumetul i punga cu "medicamente". Cum de-au ajuns n
mna ,ta?
Old Death i povesti ntmplarea. Dup ce-l ascult, Winnetou zise:
I-ai promis s i le napoiezi, deci trebuie s te ii de cuvnt. D-i-le chiar acum
i treci la noi. Vei f primii cu toii ca prieteni.
Adic s trecem chiar imediat?
Da. n trei ore Vor f aici peste ase! sute de rzboinici apai. Muli dintre ei
sunt narmai cu puti. Gloanele lor vor mtura toat vlceaua i vei f n
primejdie.
Dar cum s ajungem la voi?
M mir c Old Death ntreab asemenea lucruri.
Hm, da! nclecm i mergem la focul de tabr. Acolo i napoiez cpeteniei
lucrurile sfnte. Pe urm dm pinteni cailor i mnm n direcia voastr, trecnd n
galop peste strjile care ne stau n drum Toate bune, dar cum escaladm
baricadele?
Foarte uor. Dup ce voi f plecat, mai stai nc zece minute, pn s ncepei
aciunea. ntre timp, eu ajung la gura vii i v ntmpin acolo.
Acestea find zise, Winnetou dispru.
Ei, ce prere avei? ne ntreb Old Death.
Formidabil brbat! se entuziasma Lange.
Fr ndoial. Dac-ar f alb i, s zicem, militar, ar putea s urce pn la
funcia de comandant suprem. Nu-i invidiez pe albii care l-ar aduce n situaia s
mobilizeze toate triburile roii la lupta pentru aprarea drepturilor strmoeti! Dar
Winnetou e un om al pcii. De altminteri, el i d limpede seama c indienii,
orict rezisten ar opune, sunt sortii pieirii. Numai c tace i nu-i divulg
convingerea. O tinuiete n adncul inimii. Ei, s ne mai aezm un pic: avem zece
minute rgaz.
Vlceaua se scufundase ntr-o linite dulce. Comanii nc nu-i terminaser
sfatul. Dup zece minute, Old Death se scul de jos i ncalec.
Hai dup mine! ne ndemn el.
Clrirm la pas pn la focul de tabr. Comanii deschiser cercul i ne fcur
loc. Dac feele lor n-ar f fost vopsite, cu siguran c ara f citit pe ele o uimire fr
margini;
Ce vrei? ne ntmpin cpetenia srind n picioare. De ce v-ai urcat pe cai?

187

Karl May Opere vol. 23


Venim clare pentru a cinsti cum se cuvine pe vitejii i nelepii rzboinici ,ai
comanilor. Ei, ce avei de gnd s facei?
Sfatul nu s-a ncheiat nc. Desclecai imediat! Suntei vrjmai i nu putem
rbda s ne vorbii de sus, de pe cai. Ori ai venit s-mi napoiai lucrurile?
Nu crezi c ar f o prostie din partea mea? Doar ne-ai ameninat c, din clipa
cnd vei ajunge din nou n stpnirea acestor lucruri, dumnia i va spune
cuvntul i vom f sortii s murim la stlpul caznelor!
i aa va f! Eu nu arunc vorbe n vnt, vei pieri de mnia comanilor!
i, totui, ca s te convingi ct de puin ne pas de mnia voastr, iat-i
lucrurile! Vreau s vd ce-o s ne facei!
i smulse cele dou obiecte de la gt i le zvrli ct colo. n aceeai clip, i
ndemn calul i, dintr-un salt, trecu peste foc, tind o bre n rndurile
comanilor. Sam, negrul, l urm primul i-l rsturn pe ef. Noi, ceilali, srirm
dup ei. Vreo zece-cincisprezece comani fur clcai de cai, printre care i un
strjer ce se afla n calea lui Old Death. Zburarm apoi peste vlcea, petrecui de
urletul turbat al aa-ziilor prieteni ai notri de pn atunci.
Iui! ne ntmpin o voce. Stai! Aici e Winnetou!
Strunirm caii, pe care ni-i luar imediat n primire civa rzboinici apai.
mpreun cu Winnetou, ne continuarm drumul pe jos, pn la ieirea din vlcea.
Acolo totul era pregtit. Chiar i caii putur trece n ir, unul cte unul.
Cum depirm baricada, privelitea se lrgi. Nu prea departe, doi indieni edeau
ghemuii lng un foc slab, rsucind o frigare. Vzndu-ne, se ridicar respectuoi
i se ddur n lturi. La fel procedar i ceilali apai, retrgndu-se dup ce ne
priponir caii. La oarecare distan, pteau o mulime de cai ai apailor sub paza
unor strjeri. Totul avea aspect de bivuac. Micrile erau sigure, precise, ca i cnd
toi oamenii acetia ar f fost ndelung i minuios instruii.
Fraii mei s pofteasc lng foc ne invit Winnetou. Am pus s se frig o
ciozvrt de bivol. Osptai-v pn m ntorc.
Vei lipsi mult? se interes Old Death.
Nu. Trebuie doar s vd ce se mai ntmpl n vlcea. Te pomeneti c, furioi
de a v f scpat din mn, comanii se vor lega de rzboinicii mei. Vreau s le
expediez cteva gloane.
Se deprta. Aezndu-se tacticos lng foc, Old Death i scoase cuitul i tie
din friptur. Era excelent. Amndoi nu mncaserm cam de multior. De altfel, i
ceilali trei abia dac gustaser din carnea de cal a comanilor.

188

Pe via i pe moarte
Friptura disiparea vznd cu ochii. n scurt timp, se ntoarse i Winnetou,
privindu-m cercettor. Voia s afle dac mai e cazul s ne tinuim prietenia n faa
celorlali. Drept rspuns, m ridicai de la loc i-l prinsei de amndou minile.
Aadar, n-a mai fost nevoie s bat drumul pn la Rio Pecos spre a-l ntlni pe
fratele meu Winnetou! Sunt nespus de bucuros s te vd aici!
Ne mbriarm. Old Death nlemni de mirare. Apoi izbucni:
Dar asta ce-o f nsemnnd? V cunoatei?
Cum s nu ne cunoatem! rspunse apaul. E fratele meu, Old Shatterhand!
Old Shat ter hand! silabisi btrnul, fcnd o mutr grozav de
caraghioas.
i dup ce eu, rznd, confrmai adevrul, bravul Old Death bombni suprat:
Vaszic, m-ai minit, m-ai dus de nas! Pe mine, Old Death! Auzi! Old
Shatterhand! i dumnealui mi-o juca pe novicele, ba nghiea chiar porecla de
greenhorn!
i lsarm pe toi s se mire singuri, cci Winnetou avea s-mi spun multe.
Fratele meu tie c am fost la fortul Inge. Acolo am aflat c
tiu totul. Cnd vom avea mai mult rgaz, i voi povesti cum am aflat
ntmplarea. Acuma, ns, m intereseaz ce s-a fcut cu cei zece albi care au
poposit printre comani i pe urm au ters-o cu iscoadele tale, aa-ziii Topia?
Au plecat.
ncotro?
Spre Chihuahua, la Juarez.
Prin urmare, au i plecat?
Da. Erau foarte grbii. Ziceau c ntrziaser din pricina ocolului fcut
mpreun cu comanii.
Mare pcat! Printre ei se aflau i cei doi ini pe care vreau s pun mna.
Iuf, iuf! Asta n-o tiam. Ei mi-au spus c trebuie s fe ntr-o anume zi la
Chihuahua i c se grbesc pentru c au pierdut o mulime de timp. Ca prieten al
lui Juarez, i-am ajutat s plece ct mai repede. Le-am dat cai odihnii, alimente i,
drept cluze, pe cei doi Topia, care cunosc bine drumul prin Mapimi spre
Chihuahua. Spuneau c nu mai au nici un minut de pierdut.
Asta mai lipsea! Provizii, cai odihnii, cluze pricepute! l i aveam pe Gibson
n mn! Acum mi scap iari!
Winnetou se gndi o clip, apoi spuse:
Fr s vreau, am svrit ntr-adevr o mare greeal. Dar am s-o repar. l voi
prinde pe Gibson. Misiunea pe care o aveam n Matagorda s-a ncheiat; ndat ce-i

189

Karl May Opere vol. 23


voi nva minte pe comani, voi f liber i te voi nsoi. V dau caii cei mai buni i,
dac nu se ntmpl ceva neprevzut, i ajungem pe albi pn a doua zi la prnz.
Deodat, un apa veni n goan dinspre vlcea i raport:
Cinii de comani au stins focul i au ieit din tabra lor. Se pregtesc s ne
atace.
Vor pi-o ca i pn acum rspunse Winnetou. Dac fraii mei albi doresc
s m urmeze, i conduc ntr-un loc de unde vor auzi totul.
Ne ridicarm imediat n picioare. Winnetou ne conduse napoi, pn aproape de
baricade. Acolo i ntinse lui Old Death captul de jos al unui lasou agat de stnc
i rosti:
Urcai pn la vreo dou staturi de om. Acolo vedei nite copcei. ndrtul lor
e poteca pe care au tiat-o rzboinicii apai. Eu nu v pot nsoi; trebuie s alerg la
oamenii mei.
ntre timp, desprinse un obiect spnzurat de peretele stncii. Era puca lui.
Hm! bodogni Old Death. S te sui vreo dousprezece picioare pe un lasou
subirel ca sta! Doar n-oi f maimu care se car pe liane! n sfrit, hai s
ncerc.
Totui izbuti. l urmai i eu, apoi ceilali, desigur, nu fr eforturi. Ajunserm la
un copac cu rdcinile nfpte n stnc, de trunchiul cruia era legat lasoul.
Alturi, nite arbuti camuflau poteca. Era ntuneric bezn, aa c mai degrab
pipiam dect vedeam locul, naintarm astfel cte puin, orbecind, pn ce Old
Death se opri. Rezemai de stnc, ne puserm pe ateptare. mi fcea impresia c
peste vlcea coborse linitea de plumb a morii. Orict mi ncordam auzul, nu
deslueam dect zbrnitul uor al nrilor lui Old Death care adulmeca aerul.
Nite ntri comanii tia, nu-i aa? mi se adres el. De acolo, dinspre
dreapta, simt c vine miros de cai aflai n micare. Da, da, n micare! Pentru c
atunci cnd caii stau pe loc, mirosul e cu totul altul, gros, lene ca s zic aa; poi
s-i vri nasul n el. Cnd caii merg, mirosul devine mai rar, mai fluid, se
rspndete uor. Orict de curios ar prea, totui un westman desluete dup
densitatea mirosului dac e vorba de nite: cai n repaus sau n deplasare.
Bineneles, cu condiia ca atmosfera s fe linitit. Acum, iat c-mi vine dinspre
dreapta un asemenea iz de cai n micare, iar btrnele mele urechi parc aud
clctur de copite, uoar, nbuit, ca pe iarb. Cred c acum comanii se
ndreapt ncetior spre fundul vlcelei, ca s foreze ieirea.
Deodat rsun un glas limpede:
Ntsa-ho!

190

Pe via i pe moarte
Cuvntul acesta nseamn "acum". n clipa urmtoare, puca de argint a lui
Winnetou trosni de dou ori. Urmar focuri de pistol. O larm nemaipomenit urc
pn la noi. ipetele indienilor rscoleau toat valea. Tomahawkurile vjiau prin
vzduh. Lupta se ncinse.
Nu dur mult. Peste sforitul i nechezatul cailor, peste vacarmul pe care l
produceau comanii se nla victoriosul "Ivivivivi" strigat de apai. Auzeam cum
comanii se retrag n goan nebun. Oameni i cai fugeau de-a valma spre inima
vlcelei.
N-am spus eu? triumf Old Death. Apaii lupt admirabil. Stau pitii, trag cu
arcul i arunc suliele de i-e mai mare dragul! n schimb, comanii sunt toi
grmad; sgeile, suliele, gloanele lui Winnetou, toate nimeresc n plin. Apoi,
cnd dumanul se retrage, apaii sunt destul de detepi s nu-l urmreasc. Ei
rmn frumuel ascuni. Ce rost ar avea s ias n cmp deschis, cnd i aa
nimeni nu poate s le scape?
Dup noul lor eec, comanii, parc amintindu-i de sfatul lui Old Death,
rmaser linitii. Urletul ncet, focul dispru, i astfel apaii nu mai tiau ce se
ntmpl n tabra advers. Mai pndirm ctva timp, dar nici o micare nu se
produse. Deodat, auzirm glasul reinut al lui Winnetou:
Fraii mei albi s coboare. Lupta s-a ncheiat i nu mai ncepe din nou.
Ne ntoarserm la copacul de care era legat lasoul i ne lsarm n jos. De acolo,
mpreun cu Winnetou, revenirm la micul foc de tabr i ne aezarm n jurul
Au ncercat de cealalt parte zise apaul. Dar nici acolo nu le-a mers. Sunt
supravegheai cu atenie i nu mai pot face un pas fr s-i simim. Rzboinicii mei
au ptruns pn n preajma lor i s-au pitit n iarb, nirai de la un capt la altul
al vlcelei. Orice micare a dumanului e pus sub control.
Vorbind, i aplec puin capul spre dreapta, ca i cnd ar f auzit ceva. Sri apoi
brusc n picioare i statura lui se nl mrea n lumina focului.
Ce s-a ntmplat? ntrebai.
Aud copite de cal pe drum pietros. Vine un clre, un rzboinic de-al meu i o
s vrea, desigur, s descalece, ca s cerceteze cine sade aici, lng foc. De aceea mam ridicat n picioare; s vad de departe c e vorba de Winnetou.
Auzul lui fn nu-l nelase. Un clre se apropie de noi la trap, i struni calul i
sri din a. Cpetenia l ntmpin oarecum sever. l mustr pentru caricatura
zgomotoas a calului.
Rzboinicul ascult mustrarea ntr-o atitudine demn, respectuoas. Prea un
om mndru i liber, care recunoate cu satisfacie naltele nsuiri ale efului su.

191

Karl May Opere vol. 23


Sosesc raport el.
Ci?
Toi pn la unul. Cnd aud chemarea lui Winnetou, rzboinicii apai nu mai
ntrzie n preajma femeilor.
La ce deprtare se afl acum?
Vor f aici o dat cu zorile.
Bine. Leag-i calul i culc-te lng strji. Caut de te odihnete.
Omul fcu ntocmai. Winnetou se aez iari lng noi. i povestirm despre
popasul nostru la Hacienda del Caballero, apoi, despre ntmplrile din La Grange.
Timpul nainta mereu, dar nou nu ne ardea de somn. Cpetenia asculta cu
atenie relatrile noastre, intercalnd cte o scurt observaie sau ntrebare. n felul
acesta, noaptea trecu pe nesimite i ncepu s se crape de ziu.
La un moment dat, Winnetou ntinse braul i art spre apus:
Fraii mei albi se pot convinge nc o dat ct de punctuali sunt rzboinicii
apai. Iat-i!
Ceaa vlurea n vzduh ca o ap cenuie, lin, i i strecura trmbele opace
printre culmile munilor. Din acest ocean lptos se ivir mai nti unul, apoi o
coloan lung de clrei. Zrindu-ne, capul coloanei se opri pentru un moment i,
recunoscndu-l numaidect pe Winnetou, se apropie n trap mrunt de noi. Era o
cpetenie; purta dou pene de vultur nfpte n chic. De fapt, clreii nu posedau
ceea ce se cheam harnaament. i conduceau caii din cpstru, i att. Totui,;
cum se apropiar n galop elegant i luar poziie n cinci iruri paralele, ai f zis c
fac parte dintr-o unitate de cavalerie european de prim rang. Majoritatea
rzboinicilor aveau puti; doar civa erau narmai cu arc, sgei i suli.
Comandantul unitii se ntreinu ctva timp cu Winnetou, dup care acesta fcu
un semn i, ntr-o clip toi desclecar. Cei fr puti luar n grija lor caii. Ceilali
se ndreptar spre potec, urcnd unul dup altul cu ajutorul lasoului pe care ne
craserm adineauri. Operaia se desfura ntr-o linite total i att de precis,
de ordonat, nct prea c fecare i nvase dinainte rostul i locul. Winnetou
sttea calm, urmrind cu atenie micarea. Dup ce dispru i ultimul rzboinic,
cpetenia apailor se ntoarse spre
Fraii mei albi i dau, desigur, seama c, la un ordin al meu, comanii ar f
fcui una cu pmntul.
Fr ndoial, suntem convini replic Old Death. Dar vrea Winnetou s
verse sngele attor oameni?

192

Pe via i pe moarte
Iar eu v ntreb: merit ei altceva? Ce fac albii cnd un semen de-al lor e
omort? Nu-l caut pe uciga? i dup ce-l gsesc, nu se adun cpeteniile lor la
sfat, pentru a-l judeca i a-l osndi la moarte? De ce le-ai reproa apailor dac fac
i ei la fel?
Dar vezi c lucrurile nu seamn ntru totul!
i care-i deosebirea?
Noi l pedepsim chiar pe uciga. Voi, ns, avei de gnd s ucidei nite oameni
care nici n-au fost de fa la pustiirea satelor voastre.
Vina e aceeai. Ei au ncuviinat crima. Ei au stat i au privit cum apaii notri
pier la stlpul caznelor. Ei au pus stpnire pe soiile i pe ficele noastre, pe caii i
pe averea prdat.
Oricum, nu-i poi numi ucigai!
Nu neleg ce vrea Old Death! Doar voi pedepsii cu moartea nu numai pe
ucigai, ci i tot soiul de ali rufctori. De pild, orice westman i mpuc pe
hoii de cai. Dac cineva rpete soia sau fica unui alb, e omort mpreun cu toi
prtaii la aceast fapt. i iat c aici, n vlcea, se afl blestemaii care ne-au
rpit femeile i fetele, ne-au furat caii. Nu cumva s-i mai mpodobim pe deasupra
eu ceea ce albii numesc distincie sau ordin?
Firete c nu! n schimb, putei s-i iertai i s v luai avutul napoi.
Caii i putem lua, nu ns i femeile. Ct privete iertarea, de ce vrea fratele
meu s ne purtm cu totul altfel dect bunii lui cretini? Oare pe noi ne iart
cretinii? i, la urma urmei, pentru ce s ne ierte cnd ei sunt aceia care ne
cotropesc pmntul? Cnd la voi cineva mut o piatr de hotar sau doboar n tain
vreo slbticiune, l i aruncai dup zidurile temniei. n schimb, aici ce facei?
Unde sunt preriile i savanele noastre? Unde sunt hergheliile de cai, cirezile de
bizoni i attea alte vite care ne aparineau? Ai venit hoarde peste hoarde i orice
bieandru cu puc i-a luat dreptul s ne fure hrana noastr zilnic. Fr nici un
temei ne-ai rpit inut dup inut. i cnd omul, rou i apr glia, i zicei uciga
i-l mpucai laolalt cu ai si. Ai vrea s-i iertm pe nite rufctori crora noi
niciodat nu le-am fcut vreun ru! Atunci de ce nu ne iart pe noi albii care, iar
nici un motiv, seamn jalea n inimile noastre? Dac ne aprm, e dreptul nostru;
nu ne facem dect datoria. i pentru asta voi ne ucidei. V ntreb, ce-ai zice dacam veni la voi i v-am sili s trii ca indienii? Ne-ai omor pn la unul, sau ne-ai
vr n case de nebuni. De ce n-am avea dreptul s procedm i noi la fel? Da, toat
lumea! ip c omul rou e un slbatic i nu merit cruare, c nu va nva
niciodat ce nseamn cultura i de aceea trebuie nimicit. Dar judecai cinstit: oare

193

Karl May Opere vol. 23


purtarea voastr dovedete c avei ceea ce se cheam cultur? M rog, ajunge!
Acesta mi-e rspunsul. N-o s-i plac, tiu, dar, n locul meu, n-ai vorbi nici tu
altfel. Howgh!
Rostind aceast expresie indian, menit s ntreasc cele spuse, Winnetou ne
ntoarse spatele i se deprta civa pai. Se opri apoi, scrutnd deprtarea. Era
bntuit de propriile-i gnduri i fcea eforturi s se in n fru. Pe urm reveni i
se adres lui Old Death:
Am vorbit cam mult. Ndjduiesc ns c fratele meu mi va da dreptate,
findc are cugetul drept i sufletul cinstit. i, totui, inima mea nu dorete vrsare
de snge. Gndul mi-e mai blnd dect vorbele. Credeam c dumanii notri,
comanii, vor trimite un sol ca s cdem la nelegere. Cum n-au fcut-o, nici eu nar f trebuit s-i cru. Dar, uite, am s trimit eu un om s le vorbeasc n numele
meu.
Asta m bucur mult spuse Old Death. A f plecat de aici foarte mhnit
dac toi aceti oameni ar i fost omori, fr s ncerc salvarea lor. Doar sunt i eu
oarecum vinovat c au czut n minile voastre.
Nu trebuie s ai remucri. I-a f nfrnt i fr ajutorul tu replic
Winnetou.
Dar tii c alte sute de comani se ndreapt ncoace.
tiu. M-am furiat pn la ei mpreun cu Inda-nio. Nu sunt dect o sut. i
voi nchide aici, n vlcea, laolalt cu cei vechi i, dac nu se predau, i omor pe toi.
Vezi numai s nu vin prea devreme. Ar trebui s termini mai nti cu cei de
aici.
Chiar dac-ar veni acum, tot nu mi-e team. Dar nu stric s m grbesc.
Ai vreun om potrivit ca s vorbeasc cu comanii?
Am destui, dar l-a prefera pe fratele meu alb.
Cu plcere. M apropii de ei i-l chem la mine pe ef. Ce condiii s le pun?
Le cerem cte cinci cai pentru fecare om ucis n lupt i cte zece pentru cei
omori la stlpul caznelor.
Foarte puin. Totui, acuma, cnd au disprut marile herghelii de mustangi,
nu e prea lesne s faci rost de un cal.
S ne napoieze ntreg avutul. Totodat, s ne dea cte o fat tnr pentru
fecare femeie sau copil ce ne-au rpit. Femei de-ale lor nu ne trebuie. Apoi s ne
restituie copiii. Crezi c-i prea mult?
Deloc.

194

Pe via i pe moarte
i, n sfrit, s hotrm mpreun locul unde cpeteniile apailor i ale
comanilor s se adune la sfat spre a statornici pacea pentru cel puin treizeci de
veri i ierni.
Dac vor cdea la nelegere, eu, unul, am s-i felicit.
Propun ca sfatul s aib loc chiar n vlceaua asta unde-i inem mpresurai pe
rzboinicii lor. Tot aici s aduc i cele hotrte de noi. Deocamdat, pn ce-or
mplini toate cererile, comanii s se predea i vor f prizonieri.
Gsesc c preteniile tale nu sunt prea mari. M duc chiar acum s le vorbesc.
Old Death i petrecu puca pe umr i tie o creang, semn distinctiv al
parlamentarului. Dispru apoi mpreun cu Winnetou. Nu era deloc lipsit de
primejdie s te apropii de comani; dar btrnul nu tia ce-i frica.
Dup ce constat personal c Old Death intrase n vorb cu eful comanilor,
Winnetou reveni i ne conduse la caii sosii de curnd. Erau acolo i unii de ras
nobil, adui ca rezerv i cruai pe drum de povara clreului. Acetia urmau s
fe folosii numai n situaii cu totul excepionale. Restul erau cai de toat mna,
fr caliti deosebite.
Am fgduit frailor mei s le ofer cai mai buni zise Winnetou. Hai s
alegem! Lui Old Shatterhand i druiesc un bidiviu de-al meu.
Alese cinci cai. Eram ncntat de frumuseea bidiviului. Cei doi Lange i Sam nu
erau mai puin bucuroi. Negrul i sticli dinii i exclam:
O-o, ce cal primit! Negru cum i Sam! i voinic cum Sam! Cal i Sam grozav
potrivete!
Old Death se ntoarse dup aproximativ trei sferturi de or. Era serios i grav.
Fusesem convins c, dat find situaia lor desperat, comanii vor accepta
condiiile lui Winnetou, dar chipul btrnului westman arta contrariul.
Fratele meu mi aduce, desigur, vestea ce o bnuiam l ntmpin Winnetou.
Comanii refuz.
Din pcate, da.
Marele Spirit le-a luat mintea, ca s-i pedepseasc pentru faptele lor. El nu
vrea ca ei s aib parte de indurare. i de ce nu se nvoiesc?
nc mai sper c vor nvinge.
Le-ai comunicat c mi-au mai sosit peste cinci sute de rzboinici? Le-ai spus i
unde se afl?
Le-am spus totul, dar nu vor s cread. Ba m-au luat i peste picior.
Atunci, nu le rmne dect moartea. ntririle lor vor veni prea trziu.
Cnd m gndesc ci vor pieri, zu dac nu mi se face prul mciuc!

195

Karl May Opere vol. 23


Fratele meu are dreptate. Dei nu m ncearc vreo team totui simt c inima
mi-e grea la gndul c va trebui s fac semnul pierzrii. N-am dect s ridic un bra
i toate putile prind s trosneasc. Dar hai s mai fac o ultim ncercare! Poate c
Marele Spirit le va lumina pentru o clip mintea. M voi duce chiar eu s le vorbesc.
Fraii mei s m nsoeasc pn la baricade. Dac nici cuvntul meu nu va gsi
urechi care s-l aud, atunci Manitu va nelege c nu fac dect s-i mplinesc voia.
Ne deplasarm mpreun pn la baricade. Acolo Winnetou se slt cu ajutorul
lasoului pn sus, pe poteca tiat de apai n aa fel nct s fe vzut de
rzboinicii comanilor. De altfel, nici nu ajunse bine sus, c i porni o ploaie de
sgei. Dar btaia lor era prea scurt. Se auzi i un foc de arm. Era puca
"Biberului alb" cu care noul ef al comanilor trase asupra lui Winnetou. Glonul se
izbi de stnc, n timp ce apaul i vzu de drum ca i cnd n-ar f auzit nimic.
Apoi se opri i i nl glasul. Vorbi pre de cinci minute pe un ton rspicat,
energic. La un moment dat, n timpul vorbirii, fcu un semn cu braul i vzurm
cum toi rzboinicii si, pn ht-departe n jurul vlcelei, se ridicau din
ascunziuri pentru a f observai de dumani. Acetia nu puteau s nu priceap c
sun! mpresurai de un inamic care dispune de fore superioare, ncercarea lui
Winnetou de a-i convinge c n-au nici o ans de reuit i c e preferabil s
depun armele era un gest ct se poate de leal i de generos. Cpetenia apailor i
relu apoi discursul.
Deodat, dispru fulgertor din ochii notri i, n aceeai clip, rsun nc un
foc.
eful comanilor trage iar asupra lui Winnetou, constat Old Death. Asta e
rspunsul. Noroc c apaul a sesizat la timp primejdia i, ntr-o frntur de
secund, s-a lsat la pmnt. Acum ns ia uitai-v!
La fel de repede cum se pitise, Winnetou ni iari n sus, i potrivi la ochi
puca de argint i trase. Un urlet prelung al comanilor cutremur vlceaua.
L-a pocnit pe ef zise Old Death.
Acum Winnetou tie cu mna un semn pe orizontal.
Apaii, ci i puteam cuprinde cu privirea, duser toi armele la ochi. Trosnir pe
puin vreo patru sute de puti
Venii, domnilor! ne ndemn btrnul westman. S nu asistm la spectacol. E
prea "indian" pentru ochii mei, dei trebuie s recunosc c ntrii de comani i
merit soarta. Winnetou a fcut tot ce a putut ca s evite prpdul.
Ne ntoarserm la cai, unde Old Death i cercet pe ndelete darul. Mai rsun o
salv, apoi strigtul de victorie al apailor.

196

Pe via i pe moarte
Dup cteva minute se napoie i Winnetou. Pe chipul lui struia ca o umbr
suferina. El rosti:
n corturile comanilor va f numai jale i bocet. Nimeni dintre rzboinicii lor
nu va mai veni acas. Marele Spirit a vrut ca morii notri s fe rzbunai i
dumanii m-au silit la nendurare. Dar ochii mei nu mai pot privi aceast vale a
morii. Ce-a mai rmas de fcut, vor face rzboinicii mei. Las totul n seama lor. Eu
plec numaidect cu fraii mei albi.
ntr-o jumtate de or pornirm la drum, aprovizionai din belug cu cele
necesare. Winnetou mai lu cu el zece apai, dintre cei mai buni clrei. Cu ct
bucurie prseam, n sfrit, aceste locuri blestemate!
Mapimi se gsete pe teritoriul celor dou provincii mexicane Chihuahua i
Chohahuila. E o regiune de es, foarte ntins, aparinnd platoului nlat la peste
o mie i o suit de metri fa de nivelul mrii. Cu excepia limitei de nord, regiunea
e nconjurat de un lan de stnci abrupte, calcaroase, desprite prin numeroase
rpe de inutul Mapimi propriu-zis. Acesta e alctuit din terenuri ondulate,
nempdurite, cu iarb srccioas, care alterneaz cu ntinderi de nisip arareori
punctate de mrcini. Ici-colo se nal n acest es gola cte un deal singuratic.
Adeseori pmntul se casc pn n strfund, iar cltorul e nevoit s fac drumuri
lungi pentru a ocoli prpstiile. Totui, Mapimi nu este cu totul lipsit de ap cum
mi imaginasem eu. Exist lacuri care, dei cele mai multe seac pe vreme de ari,
druiesc totui umiditate aerului i permit perpetuarea unei oarecare vegetaii n
preajma lor.
Ctre unul din aceste lacuri, Laguna de Santa Maria, ne ndreptam noi. Se afla la
aproximativ zece mile germane, adic vreo 75 de kilometri, de vlceaua unde se
desfurase masacrul, deci o bun zi de mar dup o noapte nedormit. Clream
aproape numai prin vguni, care se ineau lan i ne nchideau orice perspectiv.
Soarele nu ptrundea la noi dect arareori, i atunci doar pentru cteva clipe. n
plus, trebuia s cotim ba la dreapta, ba la stnga, ba s ne ntoarcem napoi, nct
aproape c pierdeam orientarea n teren.
Cobora seara cnd atinserm rmul lacului. Pmntul era nisipos. n locul unde
poposirm, nu cretea nici un copac, doar nite specii necunoscute de arbuti. Apa
se odihnea tulbure, nconjurat de mrcini srac i nvecinndu-se cu un es
mrginit spre apus de cteva coline joase. Soarele se i culcase ndrtul colinelor.
Pe nlimi, razele mai ardeau cu toat puterea; n schimb, prin vgunile strmte i
adnci aproape c drdiai de frig. Sus, unde poposeam, pmntul radia o cldur

197

Karl May Opere vol. 23


la care puteai coace cozonaci. Dar n cursul nopii, dup ce aerul absorbi dogoarea,
se fcu att de rece, nct ne nvelirm temeinic n pturile noastre de ln.
n zori ne reluarm drumul, mai nti exact spre vest. Dar apoi furm nevoii s
tot mergem n ocol din cauza rpelor. S cobori pe astfel de stnci prpstioase ar f
practic imposibil dac natura n-ar f avut grij s formeze un fel de scri, dei i
acestea pline de primejdie. Iar dac ai cobort, cat s mai iei de-acolo! Trebuie s
treci clare un ir lung de vguni sumbre, ntunecoase, i de gropi prvlatice,
pn ce, dup multe peripeii, ajungi n sfrit sus, pe teren mai deschis. Dar i
acolo nu e nici o plcere. Clre i cal parc sunt suspendai deasupra stncilor.
Sus, un petic de cer ferbinte; jos prpastie cscat amenintor. i n acele
adncimi nu se gsete strop de ap, numai bolovni, numai piatr seac i
dezolant. n vzduh rotesc vulturii, nsoindu-l pe drume din zori pn-n sear.
Cnd omul se d odihnei, coboar i ei la mic deprtare, iar n zori i continu
urmrirea, avertizndu-l cu glasuri aspre, flmnde, c nu ateapt dect s-i dea
duhul sau s cad n prpastie cu cal cu tot. Altminteri, cel mult dac zreti cte
un acal jigrit, scheletic, disprnd ca o fantom dup vreo stnc, pentru ca s
reapar apoi hmesit i spernd, asemenea vulturilor, ntr-un eventual osp.
Ctre prnz trecurm iari printr-un fel de labirint fr sfrit, apoi strbturm
n galop o cmpie verde. Acolo descoperirm urmele a cel puin zece clrei venind
dinspre dreapta n unghi ascuit. Winnetou gsea c acestea sunt urmele ce ne
intereseaz. Deslui chiar, dup tiparul copitei, caii potcovii ai albilor i caii
nepotcovii ai celor doi pretini Topia pe care dnsul i trimisese ca nsoitori. Old
Death susinea, de asemenea, c ne aflm pe drumul cel bun. Din pcate,
constatarm c Gibson ctigase fa de noi un avans de cel puin ase ore.
Bnuind c vor f urmrii, el i grupul lui clriser, probabil, fr ostenire, toat
noaptea.
Spre sear, Old Death, care mergea n frunte i se cam distanase de noi, i
struni calul i atept s ne apropiem. Pe acolo treceau dinspre sud alte urme,
provenind de la vreo treizeci-patruzeci de clrei dispui n ir cte unul, ceea ce
ngreuia stabilirea exact a numrului. Acest fel de a clri n monom, ca i faptul
c toi caii erau nepotcovii, ne duse la concluzia c e vorba de indieni. Clreii
cotiser dinspre stnga n direcia noastr. Dup ce, prin comparaie, stabilirm
vechimea urmelor aproape identic cu a celor ntlnite la prnz se trezi n noi
bnuiala c, de fapt, indienii acetia se ntlniser cu albii. Old Death se foi, se
socoti, apoi spuse:

198

Pe via i pe moarte
M ntreb cel fel de indieni or f fost? Apai nicidecum. Prin urmare, nu ne
putem atepta la nici o plcere.
Fratele meu alb are dreptate l aprob Winnetou. Apai nu se mai gsesc
acum pe-aici. i n afara lor, numai hoarde vrjmae dac mai circul de obicei prin
aceast vale din Mapimi. S fm deci cu bgare de seam.
Pornirm iar i ajunserm curnd la punctul unde indienii i ntlniser pe albi.
Probabil c ambele grupe se opriser aici i duseser tratative. Rezultatul prea s
f fost favorabil albilor; indienii i luaser sub ocrotirea lor. Aceasta reieea din faptul
c cele dou cluze, oamenii lui Winnetou, se desprinseser de grup. Urmele lor
duceau n alt parte.
Dup ctva timp, sub nite dealuri acoperite cu iarba i tufri, ddurm
lucru rar n acele locuri peste izvorul unui pria unde fugarii i adpaser
caii. Malurile prului erau aproape golae, nct puteai urmri cursul apei pn
ht-departe, spre nord-vest. Old Death i puse palma streain la ochi i se uit
lung n josul prului.
Vd n deprtare dou puncte. Parc-ar f lupi Dar ce vor f fcnd acolo? Dacar f cu adevrat lupi, ar terge-o numaidect; nici o far nu e mai fricoas ca lupul
de prerie.
Fraii mei s tac un pic! interveni Winnetou. Parc aud ceva.
Fcurm linite deplin i, ntr-adevr, dinspre cele dou puncte venea ca o
chemare stins, desperat.
E glas de om! stabili Old Death. Hai ntr-acolo! nclecarm repede.
Simind c ne apropiem, cele dou fare care sttuser pe mal o rupser la fug.
i iat c din ap se iea capul descoperit al unui om. Era asaltat de nari. I se
vrau n ochi, n urechi, n nas, n gur.
Salvare, seores, pentru Dumnezeu! ngn el n spaniol. Mor, nu mai pot!
Bineneles c srirm imediat din ei.
Ce-i cu dumneata? ntreb Old Death tot n spaniol. Cum de-ai ajuns acolo?
De ce nu iei la mal? Apa nu-i deloc adnc. Nici dou picioare.
Sunt ngropat.
Cum? Pe toi dracii! ngropat de vin? Dar cine a fcut pozna asta?
Nite indieni i albi mpreun.
Abia atunci bgarm de seam c urmele unor tlpi se nirau pe mal n direcia
victimei.
S-l scoatem numaidect! Haidem, domnilor! Cum n-avem unelte, l
despresurm cu minile.

199

Karl May Opere vol. 23


Am o sap aici, la spatele meu. Mi-au vrt-o n nisip rosti omul gemnd.
O sap? Ce cuta la dumneata?
Eu sunt gambusino, cuttor de aur. Oameni ca mine nu se despart de sap i
trncop.
Gsirm unealta, intrarm n ap i ne puserm pe lucru. Fundul apei era
moale, nisipos, nct spatul nu ne ceru prea mult trud. Descoperirm abia
acum c gtul i era legat de o lance nfpt bine n pmnt, n spatele su, astfel
nct victima s nu-i poat nclina deloc capul. Apa i se ridica pn sub brbie,
dar imobilizat cum era, omul n-ar f reuit s soarb mcar o pictur. Afar de
aceasta, i unseser faa cu carne proaspt, sngernd, ca s atrag insectele i
s-l chinuiasc. O degajare din aceast poziie i-ar fi fost imposibil: minile i
picioarele i erau legate. Groapa n care l scufundaser avea o adncime de peste
doi coi. Cnd, n sfrit, l scoaserm la suprafa i i slobozirm legturile, omul
lein. Nici nu era de mirare. Fusese despuiat de haine i biciuit pe spate pn la
snge.
Dar omul i recapt curnd cunotina i-l duserm spre locul unde aveam
intenia s poposim. nainte de toate, i ddurm s mnnce. Scosei apoi o cma
din cobur i ncropirm din ea un bandaj. n cele din urm, omul porni s ne
lmureasc asupra celor ntmplate :
Am lucrat ultima oar ntr-o bonanza, ntr-un zcmnt de aur situat n
muni, la o zi deprtare de aici. Aveam acolo un camarad, un yankeu, pe nume
Harton, care
Harton? l ntrerupse Old Death. i mai cum?
Fred.
Nu tii unde s-a nscut? Ci ani are?
E din New York. Cred c numr vreo aizeci de ani.
i-a spus cumva dac are familie?
Nevasta i-a murit. Un fecior al lui lucreaz la San Francisco, dar nu tiu n ce
meserie. l cunoatei cumva?
Old Death prea extrem de agitat. Ochii i ardeau i obrajii lui czui se
mbujoraser. Fcea ns eforturi s rmn stpn pe sine. Rspunse pe an ton
mai indiferent:
Da, l-am cunoscut cndva. Se pare c avea o situaie foarte bun. i-a vorbit i
de asta?

200

Pe via i pe moarte
Mi-a spus c prinii si fuseser oameni onorabili i c dnsul apucase la
nceput calea negustoriei. Cic treptat-treptat ajunsese la o poziie excelent, dar un
frate ticlos se tot inea de capul lui i-l sugea ca o lipitoare.
tii i numele fratelui?
Da, Henry.
Exact. Sper c voi avea ocazia s-l revd pe Harton al dumitale.
Cam greu. Cred c nu mai are mult de trit. L-au dus cu ei bandiii care m-au
ngropat aici.
Old Death se ncorda ca un arc gata s sar. Dar se stpni din nou i ntreb
linitit:
Cum s-a ajuns la situaia asta?
Tocmai voiam s v spun. Harton fusese, aadar, negustor, ns fratele su i
mncase toat averea minind i escrocnd. i, totui, omul pare s-l mai iubeasc
i azi pe neisprvitul de frate-su care l-a ruinat. Dup ce a srcit, s-a ocupat de
una, de alta, ns fr noroc, ntr-un timp, s-a angajat ca vaquero. Pe scurt: a
ncercat de toate i fr succes, pn ce s-a alturat cuttorilor de aur. Numai c
nu avea stof de aventurier, n meseria asta de gambusino i-a mers tot pe dos.
Nici n-ar f trebuit s se apuce de ea!
Dumneavoastr, seor, v vine uor s vorbii. Milioane de oameni nu ajung
niciodat ceea ce ar dori sau pentru ceea ce ar avea chemare, ci se ocup cu treburi
pentru care n-au pic de talent. Poate c vreun motiv ascuns l-a determinat pe
Hartn s-i ncerce norocul printre cuttorii de aur. Fratele lui asta fcuse. i ce
mai baft a avut!
Dar povestea e cam ncurcat. Cum se face c destrblatul dup ce ajunge un
gambusino att de norocos, l despoaie totui pe fratele su de toat averea? Pi,
unul ca el trebuie s se f scldat n bani!
i dac i-a tocat mai repede dect i-a gsit? Fratele lui Harton era un risipitor
fr pereche. Bietul Fred, cnd a venit la Chihuahua, a cutat s se angajeze la
patronul meu. Atunci l-am cunoscut i l-am ndrgit, un caz rar de altfel, pentru c
pizma i dumnia domnesc aproape pretutindeni printre cuttorii de aur. De
atunci am tot spat mpreun.
Cum i zice patronului dumitale?
Davis.
Nu mai spune! tii cumva engleza, seor?
Ca i spaniola.

201

Karl May Opere vol. 23


Atunci f-mi hatrul s vorbim englezete, deoarece doi dintre tovarii mei nu
neleg spaniola. Or, povestirea dumitale i va interesa, desigur, extrem de mult.
i Old Death art spre cei doi Lange.
De ce i-ar interesa chiar att de mult? ntreb strinul.
Ai s vezi numaidect. Auzii, master Lange, omul acesta e cuttor de aur i
se afl n slujba unui anume Davis din Chihuahua.
Cum? Davis? sri ferarul. Pi sta e patronul ginerelui meu!
Nu v grbii, sir! Poate c exist mai muli ini cu acelai nume.
Dac acest master se refer la domnul Davis care exploateaz zcminte de
aur i de argint, atunci nu exist dect unul singur preciza omul pe care l
salvasem.
Exact! La el m gndeam! se bucur Lange. l cunoatei?
Cum s nu-l cunosc! Doar mi-e patron!
i pe ginerele meu?
Cine anume?
Un german. i zice Uhlmann. A studiat la Freiberg.
Da, da. E director de mine i ctig bani grei. De cteva luni lucrurile s-au
ntors n aa fel, nct e pe cale s ajung chiar asociatul patronului. Suntei,
vaszic, socrul lui Uhlmann?
Pi, cum! E cstorit cu fica mea, Agnes.
Noi i spunem seora Inez. O cunoatem bine, sir! Auzisem c prinii ei ar
locui n Missouri. Vrei s-i facei o vizit?
Da, da.
Atunci nu e nevoie s mai mergei pn la Chihuahua. O luai de-a dreptul
spre bonanza de care am pomenit adineauri. Nu tiai? E proprietatea ginerelui
dumneavoastr! Nu de mult, la o excursie n muni, a descoperit un zcmnt de
aur excepional de bogat. Seor Davis i-a pus la dispoziie lucrtori ca s nceap
imediat exploatarea. Acum, munca se desfoar din plin i rezultatele sunt att de
bune, nct seor Davis pare s se gndeasc la o tovrie foarte rentabil pentru
amndoi.
Grozav! Ai auzit, Will?
Se adresase fului su. Acesta tcea i plngea de bucurie.
Firete c i noi, ceilali, ne bucuram sincer de neateptata veste care i fericea pe
tovarii notri. Old Death fcea tot soiul de grimase care, dei foarte anapoda, nu
reueau s ascund tlcul lor; btrnul westman era micat pn n adncul
sufletului.

202

Pe via i pe moarte
Trecu un timp pn s se mai potoleasc emoia produs de aceast tire
senzaional.
Apoi strinul i relu povestirea:
I-am ajutat lui Harton s pun n funciune bonanza. Pe urm, ne-am pus n
gnd s cercetm dac nu cumva exist aur prin Mapimi. Timp de trei zile am
cutreierat inutul clare, dar n-am gsit nici o urm de zcmnt. Azi, nainte de
amiaz, am poposit la prul acesta. Nu dormisem aproape deloc toat noaptea i
eram obosii. Ne-a furat somnul. Cnd ne-am trezit, eram nconjurai de o mulime
de albi i de indieni.
Ce fel de indieni?
Din tribul Cimarra, patruzeci la numr. i zece albi.
Cimarra! Pi tia sunt cei mai periculoi dintre bandiii care vntur
regiunea. i toat haita asta a tbrt pe doi biei oameni fr aprare? De ce? Oare
se dumnesc cu albii?
Nu se tie niciodat de partea cui sunt; nici tu prieteni, nici tu dumani. Se
feresc pe ct posibil s-i dea pe fa ostilitatea, de altfel sunt i prea slabi pentru o
lupt deschis, dar nici nu ni se altur vreodat n mod sincer, amical. Ceea ce
implic primejdii i mai mari dect dumnia declarat; nu tii la ce s te atepi.
M ntreb ce i-a fcut, totui, s se poarte chiar att de crunt cu voi. Poate i-ai
provocat
Ctui de puin. Doar seor Davis ne echipase excelent. Aveam cte doi cai,
arme bune, muniii, hran, unelte i toate cele necesare pentru un popas mai
ndelungat ntr-o regiune att de pustie.
Hm! Firete c toate astea sunt foarte atrgtoare pentru nite indivizi pui pe
jaf.
Ne-au nconjurat ntrebndu-ne cine suntem i ce cutm. Le-am spus
adevrul. Atunci s-au fcut foc, susinnd c Mapimi, cu toate bogiile solului i
subsolului, le aparine exclusiv lor. Apoi ne-au cerut s le dm lucrurile noastre.
i v-ai supus?
Harton, mai detept, le-a dat totul. Eu, ns, am pus mna pe arm, nu ca s
trag fa de numrul lor mare ar f fost o nebunie!), ci ca s-i intimidez. Atunci au
srit pe mine, m-au dobort i m-au despuiat pn la piele. Albii nu ne-au dat nici
o mn de ajutor; n schimb, ne-au scit cu lot felul de ntrebri. Cum nu voiam s
rspund, m-au biciuit cu lasourile. i de data asta Harton s-a descurcat mai bine.
Le-a spus totul, pn i despre bonanza lui seor Uhlmann. Aici albii au devenit
foarte ateni. L-au obligat pe Harton s le descrie locul, dar am intervenit eu i l-am

203

Karl May Opere vol. 23


sftuit s tac. Drept pedeaps, m-au legat i m-au ngropat aici, iar pe Harton l-au
btut pn le-a mrturisit toate amnuntele. Totui, bnuind c i-ar f putut induce
n eroare, l-au dus cu ei sub ameninarea c, dac pn mine sear nu vor f ajuns
la min, l vor ucide n chinuri groaznice.
Dei l cunoteam din attea mprejurri, Old Death mi se prea acum foarte
straniu. O hotrre crncen, slbatic, nenduplecat i se ntipri pe obraz. Arta
ca un om ferm decis s nu-i crue deloc victima, s o tearg de pe faa
pmntului.
Cu o ,voce aspr, rguit, ntreb:
i crezi c s-au dus direct la bonanza?
Da. Vor s atace i s jefuiasc mina. Se afl acolo mari rezerve de muniie,
provizii de alimente i tot felul de obiecte valoroase, chiar i cantiti mari de argint.
Pe toi dracii! i vor mpri prada. Albii vor lua metalul, indienii restul. Ct e
pn la min?
O zi clare. Mine sear ar putea ajunge acolo, dac Harton nu-mi urmeaz
sfatul.
Ce sfat?
L-am ndemnat s-i poarte pe drum ocolit. Speram ca, ntre timp, s treac
cineva pe-aici i s m salveze. n acest caz, gndeam s-l rog pe salvatorul meu ca
s mie la galop i s-i previn pe cei din bonanza. Eu nsumi nu vd cum s-i
anun, de vreme ce nu am cal.
Old Death czu o clip pe gnduri, apoi zise:
De preferat ar f s plecm numaidect i s ne inem de urmele acestor
canalii, ns numai pn se ntunec. Apoi se schimb situaia. N-ai putea
dumneata s ne descrii drumul nct s ne orientm i noaptea?
Omul rspunse negativ, sftuindu-ne categoric s nu ne deplasm n cursul
nopii. Ca urmare, Old Death hotr s ateptm pn n zori.
Vaszic noi, aisprezece ini socoti el am avea de-a face cu patruzeci de
indieni i zece albi; cred c nu e cazul s ne temem. Cum erau narmai indienii
Cimarra?
Doar cu sulie, arcuri i sgei rspunse strinul, ns acum dispun i de
cele dou puti, precum i de pistoalele noastre.
Nu-i nimic. Ei nu se pricep s mnuiasc asemenea arme. De altfel, vom cuta
s ne folosim de orice mprejurare favorabil. Oricum, primul lucru e s aflm
precis unde se afl zcmntul. Ziceai c e att de ascuns, nct nu poate f
descoperit dect ntmpltor. Asta n-o pricep. Trebuie ca bonanza s fe totui n

204

Pe via i pe moarte
apropierea vreunei ape. Or, aceasta, desigur c izvorte dintr-o rp, s zicem, care
nu se poate s nu bat la ochi dac inutul e deschis i nempdurit. Descrie-mi
locul!
nchipuii-v o vgun tiat adnc n pdurea lit la centru i mprejmuit
de stnci nalte, calcaroase, foarte bogate n zcminte de argint, aram i plumb.
Pdurea mpresoar vguna din toate prile; pn i pe pereii de piatr cresc
arbori i tufe. Din adnc izvorte un fr de ap care lrgindu-se treptat, devine un
pria. Vguna, sau mai curnd valea aceasta are o lungime de vreo dou mile
engleze, dar nicieri nu se arat vreo potec, vreun cobor. Singurul punct de
trecere se afl chiar pe albia prului i anume la ieirea acestuia din vale. Dar
acolo, ntre stnci i frul apei, nu e loc dect pentru trei oameni umblnd pe jos
sau doi clrei alturai.
nseamn c acolo e o foarte bun poziie de aprare mpotriva unui atac!
Bineneles. Alt trecere nu exist, cel puin pentru oamenii care nu populeaz
actualmente aceast vale. n inima ei se muncete. Cum uneori drumul de o
jumtate de ceas pn la ieire crea difculti n munc, seor Uhlmann a pus s
se amenajeze ntr-un anume loc o alt trecere. Acolo peretele stncos urc mai lin.
S-au tiat trepte ascunse sub un fel de streain solid de copaci dobori i de
crengri. Astfel, treptele sunt invizibile pentru orice ochi neavertizat.
Oho! Pun rmag c eu a descoperi imediat aceste faimoase trepte. Chiar voi
niv, dobornd arborii, v-ai trdat secretul. Un loc despdurit indic prezena
oamenilor.
Nici n-ai bnui c aceti copaci sunt dobori. Oamenii au lucrat din greu,
folosindu-se de lasouri i riscndu-i viaa. S m nelegei bine! Copacii n-au fost
tiai. Nu vei ntlni nicieri cioturi. Au fost desprini din rdcini i nclinai ncetncet peste vgun. Cam la treizeci de oameni ineau cu otgoane fece copac pentru
ca s nu ,se prbueasc, ci s lunece treptat, oprindu-se sus, pe podiul de piatr.
Aa de muli lucrtori are Uhlmann?
Acum sunt la vreo patruzeci.
Ei, atunci nu trebuie s ne ngrijorm n cazul unui atac. i legtura cu lumea
de afar?
O dat la dou sptmni vin convoaie de catri care aduc cele necesare i
ncarc n schimb minereul.
Intrarea e pzit?

205

Karl May Opere vol. 23


Numai noaptea, cnd majoritatea oamenilor se odihnesc. De altfel, a fost
angajat i un vntor care toat ziua cutreier mprejurimile i asigur
aprovizionarea cu vnat. stuia nimic nu-i scap.
S-au construit i case?
Nu. Seor Uhlmann locuiete ntr-un cort spaios. Acolo se adun toat lumea
dup lucru. n alt cort nvecinat e magazia de materiale. Amndou corturile se
reazem de peretele stncos. n dreptul lor, rnduite n semicerc, se afl nite
bordeie improvizate unde stau lucrtorii.
Dar de sus, de pe muchea acestei cldiri, probabil c orice strin poate vedea
corturile, nu-i aa?
Nu. Corturile sunt ascunse sub nite coroane de arbori i, n plus, acoperiul
nu e ca de obicei din foaie de cort alb, ci dintr-o pnz cauciucat i de culoare
nchis.
Aa da. i cum stai cu armele?
Excelent. Toi lucrtorii au cte o arm cu dou evi, cuit i pistol.
Dac-i aa, atunci drguii de Cimarra n-au dect s pofteasc! Bineneles, cu
condiia ca noi s sosim naintea lor. Mine va trebui s ne punem caii la grea
ncercare. Haidei dar s ne culcm, s ne odihnim cu toii, oameni i cai.
Dar iat c, dei nu dormisem deloc n noaptea precedent, somnul rvnit m
ocolea. Gndul c a doua zi voi pune, n sfrit, mna pe Gibson, nu-mi ddea pace.
Nici Old Death nu dormea. Se tot foia sub ptur. Era ntr-o stare neobinuit. Ba
suspina, ba i spunea siei nite vorbe pe care, dei eram culcai alturi, nu le
deslueam. Ceva i mpovra inima. De altfel, nu-mi scpase tulburarea lui n
momentul cnd strinul gambusino adusese vorba despre Harton i nu mi-o
explicam dect prin faptul c btrnul cerceta l cunoscuse ntr-adevr pe omul n
cauz. Sau poate va f avut cu el relaii oare depeau o simpl cunotin
trectoare?
Dup vreo trei ore de veghe, Old Death se scul. Cteva clipe sttu s ne asculte
respiraia i s se conving c dormim. Apoi se strecur pe tcute, mergnd de-a
lungul prului. Straja, un indian, l ls s treac. Eu rmsei pe loc n ateptare.
Se scurse astfel un sfert, dou, trei sferturi de or. Btrnul tot nu venea. Atunci
m ridicai i eu culcu, lund-o pe urmele lui.
Se deprtase mult. l zrii abia dup vreo zece minute. Sttea la malul apei,
ntors cu spatele spre mine i privind discul lunii. Dei nu-mi ddeam osteneala s
calc fr zgomot, totui iarba mi nbuea paii. Dar i aa Old Death m-ar f

206

Pe via i pe moarte
simit dac n-ar f fost att de cufundat n gnduri. Abia cnd ajunsei aproape de
tot, btrnul tresri i ntoarse capul.
La naiba! Cine eti? Ce tot mi dai trcoale? i-a venit poft de glon
Deodat, tcu. Cine tie unde-i fusese mintea c m recunoscu att de trziu.
Ah, dumneavoastr! se mir el. Ct pe-aici s trag. Credeam c e vreun strin.
De ce nu dormii?
M frmnt gndul la Gibson i Ohlert.
Aa? mi nchipui. Dar lsai c mine ne pic, n sfrit, n mn amndoi. De
nu, s nu-mi zicei Old Death. Pe urm, gata, nu m mai in de ei. Rmn la
bonanza.
Dumneavoastr? De ce? Sau e secret?
Da.
Atunci, nu mai strui. Nu vreau s v sci cu curiozitatea mea. V-am auzit
suspinnd i m gndeam c mi-ai putea mprti i mie cauza mhnirii
dumneavoastr. Noapte bun, sir!
Ddui s plec, dar Old Death m opri.
Stai! Ai spus mhnire. ntr-adevr, mi-e sufletul greu, sunt mhnit. V tiu ca
pe un tnr discret, cu inima cald. Cred c nu m vei judeca prea aspru. Iat de
ce am s v spun cte ceva n legtur cu zbuciumul meu. Restul vi-l vei imagina
singur.
M lu de bra i o pornirm ncet de-a lungul malului.
Cam ce prere v-ai fcut despre mine? m ntreb el pe neateptate. De fapt,
ce credei despre caracterul meu, despre ei despre moralitatea lui Old Death?
Suntei un om de onoare. De aceea v stimez i v iubesc.
Hm! Dumneavoastr ai comis vreodat o fapt rea?
Hm! zisei la rndul meu. Mi-am necjit prinii i profesorii. Am srit gardul n
livada vecinului. Pe bieii care se ncontrau cu mine i scrmnm serios i aa
mai departe.
Nu mai ndrugai prostii! M refer la vreo fapt grav, pedepsit de codul penal,
de pild, o crim.
O, m-a ferit sfntul!
Atunci suntei un om fericit. V invidiez. Nu exist pedeaps mai grea dect o
contiin ncrcat! E mai ru dect treangul i nchisoarea!
Vorbise pe un ton care m zgudui profund. Da, omul acesta purta povara unei
fapte grave, altminteri n-ar f fost att de zbuciumat. Tceam. Trecu un rstimp
pn s continue:

207

Karl May Opere vol. 23


Domnule, s nu uitai un lucru: exist o justiie imanent, luntric, fa de
care justiia ofcial, organizat de oameni, e un simplu joc de copii. Contiina i
are tribunalul ei care osndete fr cruare. Trebuie s v mrturisesc vina mea.
Trebuie! De ce tocmai dumneavoastr? Fiindc, dei suntei att de tnr, mi
inspirai mult ncredere. i pentru c presimt c mine mi se va ntmpla ceva
ireparabil, ceva care nu-i va mai permite btrnului cerceta s-i recunoasc
pcatele.
Ai nnebunit, sir? V obsedeaz moartea?
Da confrm el. Ai auzit ce-a povestit adineauri acel gambusino, n legtur
cu Harton. Ce prere avei despre fratele lui?
ncepeam s ghicesc adevrul; de aceea ddui un rspuns evaziv:
Era, probabil, cam uuratic.
Pshaw! Vrei s fi indulgent? Ascultai-m pe mine: un om uuratic e mai ru
ca o canalie. Pe ticlos l recunoti de la distan; n schimb, uuraticul e de obicei
biat simpatic, i de aceea mult mai primejdios. O mie de rufctori pot f
ndreptai, educaia i poate schimba. Dar dintr-o mie de uuratici, de iresponsabili,
abia dac unul singur se corijeaz, findc superfcialitatea, lipsa de seriozitate i de
moral n-au contur, n-ai de unde s le apuci pentru a le combate. De fapt, n-am
fost niciodat un ticlos, dar uuratic am fost, fr margini de uuratic, cci acel
frate Henry, care i-a rpit lui Harton toat averea, absolut totul, acela era adic
eram eu!
Dar mi spuneai cndva c numele dumneavoastr adevrat e altul!
Firete! Mi-am luat alt nume; pe cel autentic l-am dezonorat. Nici un pctos
nu vorbete cu plcere despre pcatul lui. V amintii ce v-am povestit la New
Orleans i anume c rposata mea mam m ndemnase pe drumul fericirii, dar c
eu am apucat alt drum?
Da, mi aduc aminte.
Atunci, s m spovedesc pe scurt. Cu limb de moarte mama m-a ndemnat pe
drumul virtuii, dar n-am ascultat-o. Voiam s ajung bogat, milionar. Am negustorit
fr pricepere i mi-am pierdut partea din motenire o dat cu cinstea de negustor.
M-am dus apoi printre cuttorii de aur. Ce-i drept, mi-a mers bine, am gsit aur
cu grmada, dar l-am risipit n jocuri de noroc. Trudeam luni de zile n cutarea
aurului, pentru ca apoi s mizez totul pe un numr i s-mi pierd n cinci minute
ntreaga avere. Dar nici asta nu-mi era de ajuns. Zcmntul meu de aur producea
prea puin fa de lcomia mea. mi pusesem n gnd, nebunul de mine, s mizez o
sut de mii de dolari, s sparg banca de joc i apoi toate bncile de acest gen din

208

Pe via i pe moarte
lume. Am plecat n Mexic, m-am angajat gambusino i am avut parte de un noroc
chior, dar i de ast dat am risipit lotul. Felul acesta de via m-a ruinat fzicete.
S-a mai adugat i faptul c am ajuns fumtor de opiu. Fusesem cndva un tnr
puternic, musculos, un atlet, i am venit cu vremea o zdrean. Nu mai puteam
continua. Nimeni nu m mai lua n seam, doar cinii se ineau de mine i m
ltrau. Atunci l-am cutat pe fratele meu re avea prvlie n San Francisco. Cu
toat starea mea deplorabil, fratele m-a recunoscut i m-a primit n casa lui. Mai
bine n-ar f fcut-o! S m f lsat n voia sorii! i-ar f cruat lui suferina i mie
toate mustrrile de cuget.
Tcu un timp. Vedeam cum i se zbate pieptul i m simeam cuprins de o adnc
mil.
Eram nevoit s m port bine relu el. Fratele credea c m corijasem pe
deplin i m angaja n ntreprinderea lui. Dar demonul jocului dormita n mine i,
cnd se detept, m prinse n ghearele lui mai abitir ca nainte. Am sustras bani
din cas ca s-mi ncerc norocul! Am isclit polie n fals. Dar pierdeam, pierdeam
ntruna, pn n-a mai fost chip s m salvez. Atunci am disprut fr urm. Fratele
meu, obligat s-mi onoreze poliele false, a ajuns srac lipit pmntului. A disprut
i el mpreun cu bieaul lui, dup ce soia i murise de inim rea. Toate astea leam aflat abia dup ani de zile, cnd am ndrznit s revin la San Francisco. Atunci
am ncercat s repar rul. Zburasem ntre timp iari ca gambusino, avusesem din
nou noroc, i voiam s-l despgubesc pe fratele meu. Dar ia-l de unde nu-i. L-am
cutat peste tot i nu l-am mai gsit. Aceast via de pribegie venic agitat m-a
fcut s devin cerceta n Vest, reuind adeseori s fu i un sprijin moral pentru
alii. M-am lsat de joc, dar nu i de opiu. Nu-l mai fumez; l mnnc. Bag otrava n
tutunul de mestecat, ce-i drept, n doze foarte mici. Iat mrturisirea mea. i acum
scuipai-m, clcai-m; n picioare! Altceva nu merit.
i desprinse braul de al meu, se aez pe iarb i sprijinindu-i coatele de
genunchi, i ngropa obrazul n palme. Rmase aa mult, mult vreme, ncremenit
ntr-o tcere grea. Eu l priveam covrit de gnduri cel nu se pot descrie. n cele
din urm, Old Death se ridic n picioare, m fx cu nite ochi fantomatici i m
ntreb:
Mai suntei aici? Nu v e scrb de o zdrean ca mine?
De ce mi-ar f scrb? V comptimesc, sir! Ai greit mult, dar ai i suferit,
iar regretul dumneavoastr; e sincer i profund
Da, am suferit mult, foarte mult. Ce sunt toate trmbiele din lume. fa de
glasul mut i venic rscolitor al unei contiine ncrcate? Trebuie s ispesc i s

209

Karl May Opere vol. 23


ndrept pe ct pot rul pe care l-am pricinuit. Mine sper s-l revd, n fne, pe
fratele meu. Simt de parc mi-ar rsri un soare nou n fa, unul din alte
vzduhuri. n sfrit, toate astea nu v privesc. Altceva a vrea s v spun i s v
rog. Putei s-mi ndeplinii o dorin?
Firete, din tot sufletul!
Atunci, ascultai: am un motiv temeinic s port cu mine aua chiar i atunci
cnd umblu fr cal. Tindu-i cptueala, dai de nite lucruri destinate fratelui
meu. Vrei s reinei, sir, acest amnunt?
mi cerei o nimica toat.
Nu chiar. Poate c v vei convinge ct ncredere v acord. i acum, plecai!
Lsai-m singur! Ceva m ndeamn ca n noaptea asta s-mi rsfoiesc registrul
datoriilor. Mine s-ar putea s nu mai am rgaz. Exist presimiri de care eti
contient c anun o viitoare realitate. V rog, plecai! Dormii linitit! Doar n-avei
nimic pe contiin! Noapte bun, sir!
M ntorsei fr grab n tabr i m culcai. Abia ntr-un trziu adormii, cnd
noaptea era pe sfrite. Btrnul westman tot nu se napoiase.
Cnd ne trezirm, Old Death era n a. Parc un neastmpr febril l gonea spre
mplinirea presimirii sale. Strinul gambusino ne asigur c se simte destul de
bine; doar spinarea l cam durea. i ddurm o ptur cu care i nfur mijlocul,
iar cu alta i acoperi umerii. Un apa l slt pe cal, n spatele su. Apoi pornirm.
Pn la amiaz, strbturm din nou o mulime de vguni i rpe, depind
cel puin pentru ziua respectiv unul din cele mai difcile terenuri. Trecurm apoi
esuri bogate n iarb i punctate ici-colo cu dealuri i coline. Ceasuri multe
urmarm astfel drumul marcat de caii indienilor Cimarra.
La un moment dat, mexicanul gambusino rosti, plin de satisfacie:
De aici ncolo, prsim urmele. Vd c Harton , mi-a ascultat sfatul i a luat-o
pe drum ocolit. Noi, ns, vom coti la dreapta i vom ine drumul cel mai scurt.
Well! S mergem cum spui dumneata.
n direcia pe care o urmam, spre nord-vest, zrirm la orizont nite mese
albstrii. Mexicanul susinea c sunt muni. Dar erau att de departe, nct abia
dup cteva ore de mers ncepurm s le deosebim contururile. Imediat dupamiaz fcurm un scurt popas, dup care ne continuarm drumul cu vitez
sporit, n sfrit, apru primul copcel, frav i uscat, apoi tufri din ce n ce mai
des. n cele din urm, se deschise n faa noastr preria verde, cu insule de arbuti
pe care trebuia s le ocolim. Respiram uurai.

210

Pe via i pe moarte
Caii rezistau ct se poate de bine. Erau ntr-adevr mult superiori celor pe care i
primisem de la seor Atanasio. naintau sprinten, de parc abia ar f ieit din grajd.
ncet-ncet, ne apropiam de muni. Era i timpul. Soarele coborse mult,
apropiindu-se de piscurile lor. Un copac straniu ne ntmpin n drum. Sttea
stingher n largul preriei, cu crengile sfiate de vnt. l salutarm ns ca pe un sol
rvnit al pdurii. n sfrit, dup mici plcuri izolate de copaci, se alctui o
dumbrav luminoas ce urca n pant lin. Dincolo de pant, terenul cobora brusc
ntr-o vale nu prea adnc, pe care trebuia s-o strbatem. Apoi ne atepta urcuul
anevoios ctre culmea pleuv a unui deal, n spatele cruia cretea o pdurice.
Drumul ducea cnd printre copaci, cnd peste coclauri sterpe. Pn la urm,
urcarm pe un mic platou acoperit de iarb, fr alt vegetaie. Dar abia ajunserm
acolo, c i observarm nite dre late cznd perpendicular pe drumul nostru.
Urme! exclam mexicanul. Cine s f trecut pe-aici?
Cobor de pe cal ca s le cerceteze.
Le vd i eu i fr s descalec! zise posomort Old Death. Asemenea urme nu
pot proveni dect de la o trup de cel puin patruzeci de clrei. Prin urmare, am
ntrziat.
Credei c e vorba de indienii Cimarra?
Fr ndoial!
Winnetou descleca i el. Examina urmele pe oarecare distan i conchise:
Da, zece fee palide i patruzeci de indieni! Au trecut acum o or i mai bine.
Ei, seor gambusino, ce mai zici acum? ntreb Old Death.
Chiar i aa, nc le-o putem lua nainte rspunse omul. Pn s atace,
trebuie s fac o recunoatere minuioas. Or, asta cere timp.
L-or f silit pe Harton s le descrie totul, ca s nu-i mai piard timpul cu
recunoaterea.
Dar indienii nu atac la orice or. Ei ateapt totdeauna mijitul zorilor.
Las-m-n pace cu zorii dumitale! Doar tii c sunt i albi printre ei! O s-i
doar-n cot de obiceiul indienilor. Pun rmag c nu s-ar sfi s atace bonanza i
ziua-n amiaza mare. Haidei mai departe!
Ddurm pinteni cailor i, ca n zbor, strbturm esul n cu totul alt direcie
dect aceea a indienilor Cimarra. Harton nu-i condusese spre intrarea n bonanza,
ci spre limita din spate a vii. n schimb, noi grbeam s ajungem ct mai curnd la
intrare. Din nefericire, ntunericul se lsa din ce n ce mai des. n cmp deschis mai
mergea. Dar prin pdure, printre copaci, pe un teren absolut neumblat, ba n
urcu, ba n cobor, drumul era foarte difcil. Pn la urm, a trebuit s ne lsm

211

Karl May Opere vol. 23


cu totul n seama mexicanului care mergea nainte. Ne mai puneam ndejdea i n
privirea ager a cailor. Ddeam mereu de cioturi i crengriul ne biciuia obrajii,
ameninnd s ne rstoarne de pe cai. De aceea desclecarm i ne continuarm
drumul pe jos, cu o mn purtnd caii de drlogi, n cealalt innd pistolul
ncrcat deoarece ne ateptam ca, din clip n clip, s apar vreun inamic. n
fne, auzirm clipocit de ap.
Am ajuns la intrare ne opti cluza. Fii eu bgare de seam! n dreapta e
ap. Mergei n ir cte unul i inei mereu pe stnga, lng stnci.
Foarte bine! aprob Old Death. Dar nu e nici o straj pe aici?
Acuma, nu. nc nu e ora de culcare.
Ce s zic, stranic rnduial pentru o bonanza! Dar drumul cum e? Umblm
ca orbii.
Mergei drept nainte. Terenul e neted. Pn la cort nu mai e nici un obstacol.
Nu sesizam, prin ntuneric, dect faptul c terenul era ntr-adevr neted. n
stnga se nla peretele de piatr al muntelui. n dreapta susura apa. naintam cu
drlogii la mn. Eu, Old Death i mexicanul mergeam n frunte. Deodat, mi se
pru c zresc furindu-se pe lng stnc o umbr ca de cine; totul nu dur
dect o clip. Atrasei atenia celorlali. Ne oprirm. Traserm cu urechea. Era
linite.
ntunericul nal zise cluza. De altfel, scrile camuflate se afl ndrtul
nostru.
Atunci, poate c umbra venise de acolo.
n acest caz, n-am avea motive de team. Ar f vorba de un prieten. Cum ns,
la ora asta, nici un locuitor al vii n-are ce cuta aici, cred c v-ai nelat.
Nu ne mai ocuparm de aceast chestiune care, din pcate, avea s fe fatal
pentru unul din noi. Mai trecu puin i o raz se strecur pn n preajma noastr,
venind dinspre cortul luminat de lmpi. Se auzir voci. Old Death, Winnetou i cu
mine merserm nainte.
Dumneata stai i ateapt-i pe ceilali l rug Old Death pe mexican.
Rmnei lng cort pn l vom ntiina pe seor Uhlmann.
Zgomotul copitelor trebuie s f ptruns n cort, dar nimeni nu se art.
Venii, sir, mi se adres Old Death. S intrm i s mprtim cu cei
dinuntru bucuria surprizei.
Se vedea de afar perdeaua de la intrare. Old Death o ddu n lturi.
Iat-i, au i sosit! exclam cineva. Nu-i lsai!

212

Pe via i pe moarte
i, pe neateptate, trosni un foc de arm. Old Death se ag cu minile de
cadrul perdelei, n timp ce cteva puti l pndeau amenintoare. Btrnul se chirci
i czu gemnd:
Presimirea frate iertare n aua mea
Pentru Dumnezeu, seor Uhlmann, nu tragei! strigai eu, de afar. Suntem
prieteni! Socrul i cumnatul dumneavoastr sunt aici. Venim s v aprm
mpotriva atacului pus la cale mpotriva voastr!
Doamne! se auzi dinuntru un glas. Adevrat?
Da, e adevrat, nu tragei! Lsai-m s intru, barem eu singur!
Intrai! Dar numai unul!
Ptrunsei n cort. Se aflau acolo vreo douzeci de oameni narmai cu puti. Trei
lmpi agate sus luminau ncperea. M ntmpin un tnr. Lng el sttea un
pm mai n vrst, cu nfiare jalnic.
Era i sta printre ei, Harton? l ntreb tnrul, artnd spre mine.
Nu, seor!
Absurd! exclamai eu. Nu mai umblai cu cercetri! Noi v suntem prieteni,
dumanii vin n urma noastr. Din clip-n clip pot f aici. Pe acest om l cheam
Harton? Vaszic, pe dnsul l-au crat pe drumuri indienii Cimarra?
Da. A reuit s scape. Nu sunt nici zece minute de cnd a sosit.
Atunci, chiar dumneavoastr v-ai furiat adineauri pe lng noi, master
Harton. Eu v-am zrit, ns tovarii mei nu mi-au dat crezare. i cine a tras?
Eu! rspunse unul.
Slav Domnului! rsuflai uurat, cci m temusem ca nsui Harton s nu-i f
mpucat fratele. A fost ucis un om nevinovat, cruia i datorai salvarea voastr!
n clipa aceea, intrar i cei doi Lange, mpreun cu mexicanul. Nu mai rbdaser
s atepte. Revederea provoc o explozie de bucurie, care i atrase i pe locatarii
corturilor din jur. A trebuit s strig din rsputeri ca s-i astmpr i s impun
linite. Old Death era mort, lovit n inim. Negrul Sam l duse nuntru i, jelind cu
glas tare, l culc la picioarele noastre. Dintr-o despritur a cortului, aprur
dou femei, dintre care una ngrijitoarea cu un biea n brae. Cealalt abia
se inea pe picioare. Era susinut de tatl i de fratele ei.
n aceste mprejurri nu mai puteam s m bizui dect pe propria mea luciditate.
l ntrebai pe Harton cum de a reuit s scape. n timp ce oamenii se foiau care
ncotro i trncneau ntruna, Harton ncepu:
I-am condus anume pe alt drum pn sus, n pdurea din spatele vii. Acolo
au poposit, n vreme ce cpetenia a fcut recunoaterea. Apoi, pe ntuneric, au

213

Karl May Opere vol. 23


pornit mai departe, lsndu-i caii sub paza ctorva oameni. Eu, cu minile i
picioarele legate, zceam lng paznici. La un moment dat, am izbutit s-mi dezleg
minile, apoi m-am eliberat de tot. M-am furiat repede pn la scara secret i de
acolo am cobort n vale. Zrindu-v pe dumneavoastr i crezndu-v dumani,
am dat fuga ncoace, unde erau adunai majoritatea muncitorilor. I-am anunat c
se pregtete un atac asupra noastr. Aa se explic de ce primul om care a dat s
intre n cort a i fost mpucat.
Mai bine v-ai f dus la dracu-n praznic! Ai provocat o mare nenorocire. n
sfrit Spuneai c ticloii aceia se pot ivi din moment n moment. S lum, deci,
msurile cuvenite.
Vorbii tare ca s m aud Uhlmann, tnrul care la apariia mea sttuse
lng Harton. i ddui apoi cteva detalii asupra situaiei i, cu ajutorul lui, luarm
la iueal msurile de rigoare. Caii fur dui departe, n fundul vii. Apaii notri se
postaser n spatele cortului, mpreun cu lucrtorii lui Uhlmann. Old Death,
srmanul, fu scos din cort. Duserm repede de pe malul apei un butoia eu gaz i o
sticl cu benzin. Dup ce desfundarm butoiaul, ddurm sarcin unui ora s
stea de veghe i, la semnalul convenit, s toarne benzina peste gaz i s-i dea foc.
ndat ce va f izbucnit pllaia, butoiaul trebuia aruncat n pru. Gazul aprins,
revrsndu-se la suprafaa apei, avea s lumineze ntreaga vale.
Stteam acum mai bine de cincizeci de oameni; n ateptarea atacului. Eram egali
ca numr cu dumanul, dar mult mai bine narmai. Civa muncitori mai
descurcrei ; mai cu experien fur trimii la punctul de acces n bonanza, ca s
ne dea de tire cnd vor sosi rufctorii.
Avurm, de asemenea, grij s desprindem crligele de la spatele cortului,
pregtindu-ne astfel o ieire dosnic.
Femeile i copilul se ascunser n fundul vii.
Uhlmann, Winnetou, cei doi Lange i cu mine rmaserm singuri n cort. Negrul
Sam atepta afar, mpreun cu apaii.
Cred c stturm aa vreo zece minute. Deodat, apru unul dintre oamenii
notri trimii n recunoatere i ne vesti c a adus doi albi care, cic, vor s-l
viziteze pe seor Uhlmann. Totodat, ne atrase atenia c ndrtul acestor
"musafri" observase o micare suspect; probabil c toat haita se afl prin
apropiere.
Albii fur poftii nuntru. ntre timp eu, amndoi Lange i Winnetou ne
ascunserm n cealalt despritur a cortului.

214

Pe via i pe moarte
Ei bine, cei doi "musafri" erau chiar Gibson i William Ohlert. Fur primii cu
politee i invitai s ia loc. Gibson se recomand Gavilano i se ddu drept geograf
care, mpreun cu colegul su ntreprind cercetri n aceast regiune de munte.
Zicea c-i aezase tabra prin apropiere, dar un gambusino, un anume Harton,
trecnd pe acolo, l informase c aici s-ar putea adposti mai confortabil. Colegul lui
e bolnav i de aceea dnsul, Gavilano, acceptase propunerea lui Harton de a-i
conduce pn aici pentru ca seor Uhlmann dac va binevoi s-l gzduiasc
n noaptea asta pe suferind.
Nu avui rbdare s stau i s judec dac spusele lui erau bine sau prost ticluite.
Fr s mai atept, ieii la vedere. Gibson sri ca ars. M fx cu nite ochi plini de
spaim.
Dar indienii Cimarra care vin n urma dumitale sunt i ei bolnavi, master
Gibson? l ntrebai. Desigur, William Ohlert poate s rmn aici. Ba, l i iau cu
mine. Pe dumneata la fel.
Ohlert era, ca de obicei, cu totul absent. Gibson, ns, i reveni repede.
Mizerabile! se rsti el la mine. Te-ai apucat s-i urmreti pn i aici pe
oamenii cumsecade? Am s te
Taci! i tiai vorba. Eti prizonierul meu!
nc nu! replic el furios. Mai nti, uite!
Se repezi s m loveasc n cap cu patul putii. Dar i prinsei braul rsucindu-l
fulgertor, nct lovitura devie n capul lui Ohlert. Acesta se prbui. Pe moment
nvlir din spate civa lucrtori i i ndreptar armele asupra lui Gibson, pe
care-l mai ineam nc strns de bra:
Nu tragei! le strigai, cci voiam s-l am viu la dispoziia mea. Dar era prea
trziu. Un glon i guri easta, i Gibson se prbui.
Nu ne-o luai n nume de ru, domnule, dar aa e obiceiul pe la noi mi se
adres muncitorul care trsese.
Ca i cnd mpuctura ar f fost un semnal, poate chiar cel convenit ntre Gibson
i complicii si, n preajma bordeielor izbucni deodat urletul de lupt al indienilor.
Iat ct de aproape ajunseser mpreun cu frtaii lor albi!
Uhlmann se repezi afar, urmat de ceilali. i auzeam glasul. Se porni un schimb
de focuri, exclamaii, blesteme. Eu rmsesem n cort, lng Ohlert. ngenuncheai
s vd dac nu cumva murise. M linitii ns numaidect: pulsul btea. Prin
urmare, puteam s particip i eu la lupt.
Ieind din cort, mi ddui seama c nici nu mai era nevoie de ajutorul meu. Valea
se luminase toat de flcrile ce pluteau la suprafaa apei. Bandiilor li se fcuse o

215

Karl May Opere vol. 23


primire cu totul neprevzut. Cei mai muli zceau la pmnt; alii, urmrii,
fugeau ctre ieire. Ici i colo mai rezista cte unul, ncolit de doi sau trei dintre
oamenii lui Uhlmann, dar, frete, fr speran de scpare.
Uhlmann sttea lng cort i trgea foc dup foc. l ndemnai s trimit un grup
de oameni sub conducerea lui Harton, pe scara secret, ca s pun stpnire pe
caii invadatorilor. Tot acolo ar putea f lichidai i cei din urm fugari. Uhlmann mi
ascult sfatul fr ntrziere.
Nu trecuser nici trei minute de la primul foc de arm, i terenul era complet
curat.
Prefer s nu descriu aici amnuntele acestui carnagiu. Imagini care cutremur
inima omului e mai bine s nu fe zugrvite nici cu penelul, nici cu condeiul.
Simmntul de omenie i refuz nvingtorului bucuria unui astfel de triumf.
Grupul trimis de Uhlmann puse uor stpnire pe cai. Oamenii rmaser toat
noaptea acolo. Singur Harton se ntoarse. Nici nu bnuia cine e omul care fusese
prima victim a acelei seri, omul care, datorit pripelii, czuse ucis de propriii s-i
tovari. De altfel, Old Death era singura jertf pe care o dduse tabra noastr.
Ieii cm Harton afar, n vale, unde ntre timp fuseser aprinse cteva focuri. Ne
aezarm ntr-un loc retras i l informai asupra tragicului adevr.
Bietul om plngea n hohote, ca un copil. l iubise dintotdeauna pe Old Death, l
iertase de mult i se fcuse cuttor de aur numai n sperana c aceast ocupaie
i va da prilejul s-i ntlneasc undeva fratele disprut.
A trebuit s-i povestesc totul, de la ntia mea ntlnire cu btrnul westman
pn n clipa cnd glonul pregtit pentru alii i-a curmat frul vieii. Voia s afle
fece cuvnt schimbat ntre noi. i cnd, dup mai bine de un ceas, ne napoiarm
n cort, m rug s-i gsesc loc n inima mea i s-i fu prieten cum fusesem cu
fratele su.
Dimineaa ni se aduse aua lui Old Death. Fr nici un martor, Harton i cu
mine desfcurm cptueala eii i ddurm de un portvizit. Era uurel, n schimb
foarte preios. Decedatul lsa fratelui su valori bancare importante i, ceea ce era
principalul, i indica pe un plan, minuios desenat, o bonanza cu mari resurse,
descoperit de el la Sonora. Din clipa aceea Harton era, de fapt, un om bogat.
Firete c nu mai putui afla care anume fuseser planurile lui Gibson n legtur
cu William Ohlert. Nici chiar sora lui Gibson, Felisa Perillo, la care, probabil,
inteniona s ajung, n-ar f fost n stare s m lmureasc, ntre lucrurile lui gsii
toi banii ridicai n contul bancherului Ohlert, minus cheltuielile de cltorie.

216

Pe via i pe moarte
Tnrul Ohlert tria, nu-i vorb, dar nu-i revenea n simiri. Era deci de
prevzut c va trebui s mai ntrzii aici destul vreme, ceea ce, la drept vorbind,
nu-mi displcea. Aveam prilejul s m refac dup attea osteneli i s cunosc
ndeaproape viaa i activitatea unei exploatri aurifere. Aceasta, pn ce starea lui
Ohlert va f ngduit s-l transport la Chihuahua i s-l dau n ngrijirea unui medic
priceput.
Old Death fu nmormntat cum se cuvine. i ridicarm un monument cu o cruce
cioplit din minereu de argint. Fratele su renun la slujba de pn atunci la mina
lui Uhlmann i se pregti s plece la Chihuahua. Dorea s se odihneasc un timp
dup viaa grea pe care o dusese ca gambusino.
De nedescris era bucuria ce o triau soii Uhlmann datorit regsirii cu btrnul
Lange i cu ful su. Erau
0 pereche amabil, ospitalier, care i meritau pe deplin fericirea.
Lundu-i rmas bun, Fred Harton m invit s-l nsoesc n cutarea
zcmntului din Sonora. Nu eram n situaia de a-i da un rspuns defnitiv, dar i
promisei c am s-l vizitez la Chihuahua.
n ce-l privete pe Winnetou, acesta se hotr s rmn cu mine. Pe cei zece
apai i trimise acas, dup ce. Uhlmann i rsplti cu daruri bogate. Negrul Sam
plec i el ca nsoitor al lui Harton. Am aflat mai trziu c i-a tcut bine datoria.
Nu tiu ns dac i-a mai reluat slujba la seor Cortesio.
i iat c, peste dou luni, m aflam la bravul clugr Benito din congregaia El
buono Pater de la Chihuahua. Era cel mai renumit medic din provinciile nordice. I-l
ddui n grij pe William Ohlert i, pn la urm, clugrul reui, ntr-adevr, s-l
vindece pe deplin. Zic "pe deplin", findc ciudat lucru! pacientul reveni nu
numai la bunstare fzic, dar i la o comportare normal. Prea c lovitura ce o
primise n cap cu patul putii i-ar f spulberat ideea fx cu poetul nebun. Se arta
vioi, sntos, uneori chiar exuberant, i dorea foarte mult s se ntlneasc iari
cu tatl su. De fapt, btrnul bancher, ntiinat de mine, urma s soseasc n
curnd; dar tnrul nu tia nimic despre aceast vizit. Tatl primise din parte-mi
un raport detaliat asupra tuturor peripeiilor prin care trecusem i m asigurase,
prin coresponden, c va veni personal ca s-i duc acas ful regsit, l rugasem
totodat s obin de la master Josy Taylor eliberarea mea din funcia de detectiv.
M simeam din ce n ce mai atras de propunerea lui Harton de a-l nsoi la Sonora.
Acesta venea zilnic s m vad. mi art o prietenie cu adevrat emoionant i se
bucura din tot sufletul de nsntoirea tnrului Ohlert.

217

Karl May Opere vol. 23


n privina acestuia din urm, trebuie s mrturisesc c se ntmplase pur i
simplu un miracol. William Ohlert refuza s aud pn i cuvntul "poet". i
amintea de orice clip a vieii, excluznd perioada dintre fuga cu Gibson i revenirea
lui la normal. Acest rstimp rmase n mintea lui ca o pagin goal.
Ne aflam, aadar, ntr-o zi mpreun: clugrul, eu, Ohlert i Harton. Depanam
diversele ntmplri i sperane ale vieii noastre. Deodat, auzirm bti n u.
Servitorul deschise i n prag i fcu apariia un domn, la vederea cruia William
scoase un strigt de bucurie. Ct suferin i cte griji pricinuise printelui su
aceasta o aflase nc nainte din gura mea. Acum se arunc plngnd n braele
btrnului, n timp ce noi, ceilali, prsirm discret odaia.
Mai trziu, avurm destul timp s ne deschidem inimile i s ne povestim de
toate. Tatl i ful edeau alturi, mn n mn. Btrnul bancher obinuse de la
Taylor eliberarea mea din post i, fr s mai preget, m angajai s-l nsoesc pe
Harton. Firete c ne-ar f bucurat s participe i un al treilea la expediie. i cnd
spun "al treilea", m gndesc, bineneles, la srmanul Old Death, faimosul cerceta
al Vestului Slbatic.

Capitolul V Old Firehand


Multe, foarte multe ar f de povestit despre ntmplrile trite alturi de Harton.
Dar cum urmresc s-l nfiez n special pe Winnetou, care se afla atunci n alt
parte m voi mrgini s spun c, dup numeroase eforturi i nfruntnd multe
primejdii, descoperirm pn la urm bonanza. Nefind dispus s m ocup de
exploatarea prii ce-mi revenea, hotri s-o vnd pe un pre care mi acoperi cu
vrf i ndesat toate pagubele suferite n naufragiu. Pornii apoi clare spre Rio Peco,
la apai. Acolo, n pueblo, apaii m primir ca pe un frate; dar Winnetou lipsea.
Fcea un tur de control pe la toate aezrile i detaamentele sale.
De fapt, mi lsase vorb s-l atept. Cum ns ateptarea ar f durat cel puin o
jumtate de an, nu m lsai convins s rmn i fcui o escapad n Colorado,
pentru ca apoi, prin Kansas, s m ntorc la Saint Louis. Pe drum, mi se altur
englezul Emery Bothwell, un brbat extrem de instruit, ntreprinztor i curajos pe

218

Pe via i pe moarte
care dup cum stimaii cititori vor afla cu alt prilej aveam s-l regsesc mai
trziu n Sahara.
Toate ntmplrile prin care trecusem alturi de Winnetou, ca i cele trite
mpreun cu Harton i acum, de curnd, cu Bothwell devenir repede cunoscute,
nct, sosind la Saint Louis, fusei de-a dreptul surprins de cte se discutau
pretutindeni n legtur cu Old Shatterhand. Cnd btrnul mister Henry mi
observ mirarea, zise, n felul su original:
Al dracului om! Trecei ntr-o lun prin mai multe aventuri dect altul n dou
decenii, scpai din primejdii ca prin minune, v luai, ia, un greenhorn tinerel,
colea, la ntrecere cu cei mai mari oameni ai Vestului, dai peste cap toate
obiceiurile sngeroase de acolo, crundu-i pn i pe dumanii cei mai ri, i pe
urm cscai gura de mirare c se discut peste tot de isprvile lui Old
Shatterhand! Eu atta v spun: n ce privete faima, l-ai depit n scurt vreme
pn i pe marele Old Fire-hand, care numr de dou ori atia ani ca
dumneavoastr. Nici nu tii ct bucurie mi face cnd aud aceste discuii! Doar
eu, i nimeni altul, v-am sftuit s apucai drumul Vestului! Pentru bucuria ce-mi
druii, se cade s-mi art recunotina. Ia privii ncoace!
Deschise scrinul n care i inea armele, scoase la iveal primul exemplar din
carabina "Henry" furit de el, mi explic mecanismul, modul de ntrebuinare i
m conduse apoi la poligonul de tir ca s ncerc i s apreciez nentrecuta lui oper.
Eram mai mult dect entuziasmat de carabin, dar, aa cum procedasem i
altdat, i atrasei atenia asupra faptului c rspndirea unei asemenea arme cu
repetiie va avea cele mai grave urmri n ce privete fauna i chiar existena
populaiei din Vest.
tiu, tiu confrm meterul. Mi-ai mai spus-o i cu alt prilej. Eu, ns, nu
fac dect puine exemplare. Asta de aici, adic primul, v aparine dumneavoastr.
I-ai dus faima n lume dobortorului meu de uri; pstrai-l, deci, mpreun cu
carabina. Cred c o s v foloseasc pentru viitoarele expediii dincolo de
Mississippi.
O, nu m ndoiesc! ns, pentru moment, nu pot s accept darul.
De ce?
Fiindc, deocamdat, n-am intenia s plec n Vest.
Atunci, ncotro?
nti de toate, n patrie, apoi n Africa.
Ha! zise mister Henry, uitnd s-i nchid gura. Suntei ntr-o ureche? Vrei
s ajungei negru hotentot?

219

Karl May Opere vol. 23


Ei, nu merg eu pn acolo! Dar i-am promis domnului Bothwell s ne ntlnim
n Algeria, unde locuiesc nite rude ale sale. i ne bate gndul s facem o cltorie
n Sahara.
Ca s v nghit leii sau hipopotamii?
Pshaw! Hipopotamilor nu le place carnea i nu triesc n pustiu.
Dar leii?
Nici tia nu stau chiar n inima Saharei. Au i farele nevoie de ap.
tiu, stimabile, tiu. Doar n-o s bea sirop! E vorba ns de ceva mult mai
complicat. Nu-i aa c n Algeria se vorbete franceza?
Da.
i? V descurcai?
M descurc. tiu franuzete.
Dar n deert?
Acolo e nevoie de arab.
Ei, asta-i problema! O s avei difculti.
Ba nu. Profesorul meu de arab trecea n Germania drept cel mai mare
specialist n limbile orientale.
Ei, bat-v norocul! Nimeni nu v poate veni de hac! M mai gndesc ns la
ceva care pesemne c v-ar scoate din cap ideea expediiei.
Ce anume?
Cheltuiala! Vreau s zic, paralele.
Am eu nite economii.
Ei, a!
Vorbesc serios. Bonanza mi-a adus ctiguri mari. n plus, bancherul Ohlert
m-a onorat cu o gratifcaie considerabil. Nu mai vorbesc de restul salariului pe
care l-am ncasat de la Josy Taylor pentru serviciile mele ca detectiv.
Atunci, poftim, luai-o la picior, tergei-o n Sahara! izbucni meterul suprat.
Nu neleg ce poate s caute un om acolo! Nisip, nisip i iar nisip, i, pe deasupra,
milioane de purici ai deertului! Aici, la noi, ai duce-o mult mai bine. n sfrit,
aflai c ntre noi doi s-a declarat divorul. Nici nu tiu dac ne vom mai vedea
vreodat!
Se plimba cu pai mari, grbii, prin atelier, bombnea i ocra ntruna,
gesticulnd cu ambele mini. Dar frea lui, n fond blnd, rzbi repede. Se propi
n faa mea i m ntreb:
Acolo, prin pustiu, v mai folosete la ceva dobortorul meu de uri?
Desigur.

220

Pe via i pe moarte
i carabina?
Mai ales!
Atunci, luai-le n spinare i crai-v! Hai, s nu v mai prind pe-aici, c v
dau pe u afar, mgar de Sahara ce-mi suntei!
mi vr cu de-a sila armele n mini, deschise ua larg, m mbrnci i trase
zvorul n urma mea. Dar pe cnd ieeam n strad, i scoase capul pe fereastr i
strig:
Desear trecei pe la mine, nu-i aa?
Mai ncape vorb?
Well! V pregtesc o sup de bere, cina dumneavoastr preferat. Ei, ce mai
stai? N-ai ters-o?
Cnd, dup cteva zile, mi luam rmas bun de la btrnul meter, acesta mi
ceru cuvntul c dac nici o piedic serioas nu-mi va sta n cale m voi
ntoarce n cel mult ase luni. i, ntr-adevr, am reuit s m in de cuvnt. Exact
dup o jumtate de an, m aflam din nou la Saint Louis.
Btrnul meter se bucur din inim auzind ct de mult mi folosiser cele dou
arme la strpirea faimoasei gum acea mult temut caravan de tlhari. Totodat,
m inform c Winnetou l vizitase ntre timp.
Aflnd termenul cnd promisesem s m ntorc, Winnetou l rugase pe meter s
m ndrepte spre Rio Suanca unde, mpreun cu un grup de rzboinici apai, avea
s organizeze o mare vntoare.
Pornii numaidect la drum. mi trebuir trei sptmni ncheiate pn s ajung
la rul cu pricina i, dup o scurt recunoatere, ddui de tabra vntorilor.
Winnetou admir plin de entuziasm carabina lui Henry, dar nu-i exprim deloc
dorina s-o ncerce; considera c arma e proprietatea mea exclusiv, sfnt i
intangibil. Spre plcuta mea surpriz, tnrul apa mi oferi un armsar murg pe
care mi-l adusese n dar anume. Animalul, datorit vioiciunii sale, fusese botezat
"Swallow", adic rndunic sau rndunel. Se bucurase de cea mai nalt dresur
indian i se obinui cu mine foarte curnd.
Dup vntoare, Winnetou inteniona s viziteze tribul Navajo, ca s aplaneze
conflictul ce izbucnise ntre acesta i oamenii tribului Niora. L-a f nsoit cu drag
inim, dar nu se putu. Cteva zile nainte de proiectata noastr plecare, ne
ntlnirm cu un transport californian de aur. Cltorii se speriaser cumplit
vzndu-se deodat nconjurai de indieni, dar se calmar curnd auzind de
numele lui Winnetou i ai lui Old Shatterhand. Ce rsunet aveau aceste dou nume
se vedea i din faptul c oamenii m rugar, frete, contra unei remuneraii

221

Karl May Opere vol. 23


corespunztoare, s-i cluzesc pn la fortul Scott. Eu refuzai din capul locului,
pentru c nu voiam s m despart de Winnetou, dar dnsul, ca fost dascl al meu,
mgulit de atenia i ncrederea de care m bucuram m sftui s le fac serviciul
cerut i apoi, de la fortul Scott, s m ndrept spre miaznoapte, ctre preria Gravei,
la vest de Missouri, unde urma s ne regsim. Avea intenia s-l viziteze pe vechiul
i vestitul su prieten Old Firehand, care se afla n acele inuturi.
Desprindu-ne, aadar, din propria lui dorin, plecai mpreun cu strinii
aceia, conducndu-i, nu fr a nfrunta destule primejdii, pn la destinaie.
Trebuie spus C numai mulumit carabinei "Henry" i calului meu excelent reuii
s ies teafr din toate ncercrile.
Trecui apoi prin Kansas i Nebraska, strbtnd inutul siouxilor, de urmrirea
crora scpai tot datorit lui Swallow, calul meu nemaipomenit de iute. Winnetou
mi explicase c acest drum m va duce ctre un teren petrolifer proaspt
descoperit i pus n exploatare de un anume Forster; mi spusese c ar exista acolo
i un magazin universal, unde puteam s-mi cumpr de toate.
Dup calculele mele, trebuia s f ajuns n preajma acelui teren petrolifer. tiam
c-i spune New Venango i c se afl n una din acele vguni numite "bluffs",
tiate aproape vertical n prerie i strbtute, de obicei, de un pria care fe c
dispare fr urm sub stnci, fe c se scurge treptat n pmntul avid sau dac
volumul de ap e mai mare se lrgete i devine ru n toat legea. Pn aici,
ns, cmpul plin de floarea-soarelui nu vdea nici un semn care s indice
apropierea unei astfel de depresiuni. Calul simea nevoie de odihn i eu nsumi,
ostenit de lunga mea cltorie n necunoscut, rvneam din ce n ce mai mult s
ating odat elul ce mi-l fxasem pentru ziua respectiv. Acolo gndeam s poposesc
o zi, s m odihnesc i s-mi procur muniia necesar, pentru c-mi epuizasem pe
drum aproape toate rezervele.
Cnd s-mi pierd cu totul ndejdea c voi ajunge la int, Swallow i nl capul
i scoase acel fornit specifc, prin care adevratul cal de prerie anun prezena
unei fine. l oprii uurel n loc i m rsucii n a scrutnd mprejurimile.
Nu era nevoie de prea mult cercetare. La orizont, doi clrei care, probabil, m
vzuser la rndul lor, se apropiau de mine n galop. Distana dintre noi era nc
prea mare ca s le pot deslui chipurile, dusei la ochi luneta i, spre surpriza mea,
constatai c unul din clrei fapt neobinuit n acele inuturi era un tnr
aproape nevrstnic.

222

Pe via i pe moarte
"Ciudat lucru! comentai n sinea mea. Un copil clare prin prerie! i mbrcat
ntr-un autentic costum vntoresc!" Cuprins de nerbdare, mi vri la loc pistolul
i cuitul pe care, din precauie, le scosesem de la bru.
"i brbatul de alturi s fe oare un yankeu din tagma celor care se dau n vnt
dup ntmplri excentrice? Sau e vorba de acel fl ats ghost, duh al cmpiei, care,
dup credina indienilor, clrete noaptea pe un cal de foc i ziua, sub tot felul de
nfiri neltoare, pribegete n preajma pdurilor, momindu-i pe albi i
ducndu-i la pierzanie? Sau e un ostatic alb capturat n regiunile de rsrit?"
mi controlai, oarecum stnjenit, aspectul exterior, care nu semna nici pe
departe cu al unui gentleman; jambierele erau numai noroi, pantalonii plini de jeg
deoarece respectam onorabilul obicei vntoresc de a nlocui ervetul sau
tergarul cu postavul ndragilor, ptndu-i din belug cu grsime de bizon i de
urs. Vesta, ca Un sac de piele, care suportase cu stoicism attea intemperii i
calamiti atmosferice, mi ddea nfiarea unei sperietoare de ciori biciuit de
furtuni. Iar cciulia de biber nu numai c se lise peste msur, clar i nprlise
parc dup termen: prea s f fost n foarte intime relaii cu focurile de tabr.
Din fericire, nu m aflam ntr-o loj a Operei Mari, ci ntre Black-Kills colinele
negre i Munii Stncoi. i nici timp n-aveam s m necjesc; abia apucasem
s-mi examinez inuta, c ciudaii clrei i ajunser lng mine. Drept salut,
biatul i nl cravaa cu mnerul n sus i rosti cu glas pur, aproape copilresc:
Good day, sir! Ai pierdut ceva de v uitai att de atent la propria persoan?
Your servant, sluga dumneavoastr, domniorule! mi ncheiam platoa ca nu
cumva privirea dumneavoastr ager s-mi sfredeleasc pieptul.
Vaszic, e strict interzis s v privesc?
Nicidecum. Consider ns c i mie mi-e ngduit s v msor cu toat atenia.
M rog, cu un cavaler care poart plato i coif de biber trebuie s te pori
frumos. Ridicai-v, deci, privirea crunt i studiai-m!
Mulumesc. Ne putem cntri deci n toat voia, ceea ce pentru mine e,
desigur, mai plcut; inuta dumneavoastr impecabil s-ar potrivi de minune cu
orice salon.
i, rsucindu-mi calul, adugai:
Aa, acum m putei vedea din toate prile, clare i n mrime natural! V
plac?
Stai niel, uitai-v i la mine! rspunse biatul rznd. i cabr calul i se
roti la rndul lui. Acum prezentarea e complet. Binevoii a v exprima primul: v
plac?

223

Karl May Opere vol. 23


Hm, nu e ru! n orice caz, prei destul de acceptabil pentru aceste locuri. Dar
eu?
Aa i aa! Numai c nu se cade s m apropii de dumneavoastr mai mult
dect mi impune o anume pruden.
ntr-adevr, fcnd abstracie de persoana ca atare, alura e destul de
impozant adug nsoitorul lui pe un ton de zeflemea i privindu-l cu vdit
admiraie pe Swallow.
Nelund n seam jignirea, m adresai biatului, care, pentru vrsta lui, dovedea
excepional bun-cretere:
Rezerva dumneavoastr, sir, e ndreptit. Cred ns c m scuz nsi
slbticia acestor locuri.
Slbticie! Vaszic, suntei strin?
Att de strin, nct caut de o zi ntreag o anume adres i nu o gsesc.
Atunci, dac vrei s cunoatei nemrginirea acestei slbticii, haidei cu noi!
Apuc n direcia pe care o urmasem eu i i ndemn calul n toate felurile, de la
trap uor pn la galopul cel mai vijelios. Swallow al meu l imit fr greutate, dei
nu se odihnise toat ziua. Da, bravul animal parc nelesese c e vorba de un mic
concurs i o lu att de repede nainte, nct biatul, neputnd s se mai in de el,
i struni calul, exclamnd:
Extraordinar, sir! Nu avei cumva de gnd s vindei armsarul?
Cu nici un pre, sir rspunsei, mirat de propunere.
Nu m tot luai cu "sir"!
Cum dorii. ns mustangul acesta, care m-a scos din attea primejdii, nu-l
vnd pentru nimic n lume.
A fost dresat de indieni observ el, cercetndu-l cu ochi de cunosctor. De
unde l avei?
De la Winnetou, cpetenia apailor, cu care m-am vzut ultima oar la Rio
Suanca.
M privi vdit surprins.
De la Winnetou? Pi sta e indianul cel mai vestit i mai temut dintre Sonora
i Columbia! Nu facei deloc impresia c l-ai cunoate, sir!
De ce nu? ntrebai, zmbind.
Prei mai degrab vreun geometru; vei f msurnd terenul sau cam aa ceva.
Oamenii acetia sunt de obicei destul de pricepui i curajoi, dar nu-i vd s se
aventureze tocmai printre apai, niori sau navajoai. Ar f prea de tot. Pistolul
dumneavoastr curel, lucios, cuitul prea delicat, puca aceea de parad prins n

224

Pe via i pe moarte
curea, pn i poziia clreului pe cal nu prea se potrivesc cu imaginea unui
squatter sau vntor de prerie.
Ce-i drept, e drept: nu sunt dect un vntor de duminic. Dar armele mele nu
sunt chiar de lepdat. Le am din Saint Louis, de pe Front-Street. i dac, dup cum
Se pare, suntei, aici ca i acas, atunci trebuie s tii c la Saint Louis gseti pe
pre bun marf corespunztoare.
M rog, numai c marfa i dovedete calitatea abia dup ce-a fost folosit cum
trebuie. Ce prere avei de pistolul acesta?
i vr mna n coburul eii i scoase un cocogea pistol vechi i ruginit, care
semna mai degrab cu un retevei uzat dect cu o arm.
Deh! E de pe vremea lui Pazvante, dar n mna unui trgtor obinuit cu astfel
de arme s-ar putea dovedi destul de bun. Am vzut nu o dat indieni mnuind
admirabil cele mai prpdite puti.
Atunci, spunei-mi dac atingeau i ei asemenea performan?
i ndemn calul, se roti apoi n trap ntins mprejurul meu, nl pistolul i,
pn s-mi dau seama de intenie, trase asupra mea. Cciulia mi zvcni uor i,
n acelai timp, floarea-soarelui cu care mi-o mpodobisem, zbur pe dinaintea
ochilor mei. Pesemne c acest trgtor excelent voia s-mi vad reacia i s se
conving cte parale fac n calitatea mea de vntor duminical. De aceea rostii
foarte calm:
Cred c oricine e capabil de asemenea performan, n schimb, nu oricui i
face plcere s-i expun astfel plria, sub care s-ar putea s se afle din
ntmplare i un cap. De aceea v sftuiesc s nu mai tragei nainte de a-l f
convins pe interlocutor c mnuii ntr-adevr fr gre stropitoarea asta de
pulbere.
Wherefore? i de ce? auzii ntrebnd n spatele meu.
nsoitorul tnrului clrea o mroag nalt, greoaie, care nu reuise s in
pasul cu caii notri i ne ajunse din urm abia cnd trosni pistolul.
Capul unui vntur-lume relu el plus cciulia nu fac, n orice caz, mai
mult dect o porie de pulbere.
Era un brbat nalt, usciv, deirat, cu gtul subire, cu o fzionomie de yankeu
viclean. Din consideraie pentru tovarul su, trecui i peste aceast grosolnie,
dei mi se pru c atitudinea mea pasiv era atribuit de biat unei alte cauze.
Evident, tnrul nu-mi admira deloc lipsa de combativitate.
Toat aceast ntlnire mi se prea foarte stranie. Dac-a f gsit-o relatat ntrun roman, l-a f bnuit cu siguran pe autor c d imposibilul drept posibil.

225

Karl May Opere vol. 23


Oricum, un lucru era limpede: trebuia s fe vreo aezare omeneasc pe aproape i,
cum n aceste locuri de mult nu se mai desfuraser btlii ntre triburile
slbatice, chiar i un adolescent putea s se plimbe fr team prin prerie.
Nu-mi era tot att de limpede cum s m port cu acest tnr interesant. Dibcia
i cunotinele lui asupra Vestului m fceau s bnuiesc c-i duce viaa n
condiii cu totul speciale. Nu era, deci, de mirare c-l cercetam din ochi cu cea mai
vie atenie.
Clrea naintea mea la o jumtate lungime de cal i soarele, cobornd spre apus,
l sclda n razele-i de aur. Era "oache i frumos", cum vorbete psalmul despre
micul David. Trsturile lui nobile, cu toat frgezimea specifc vrstei, aveau
accente hotrte, dovedind o dezvoltare precoce a spiritului i o voin drz.
ntreaga-i inut, sigur, degajat, parc te obliga s nu-l tratezi ca pe un copil, dei
nu prea s aib mai mult de aisprezece ani.
M gndeam fr voie la unele povestiri pe care le citisem odinioar, la istorisirile
despre vitejia i cutezana proprii pn i copiilor, aici, n Far West. Dar aceast
dezinvoltur i hotrre nu puteau f puse numai pe seama frii sale, ci i a
bunstrii materiale de care, probabil, se bucura. Altminteri, nici nu m-ar f
ntrebat adineauri dac vreau s vnd mustangul.
Deodat, biatul strnse de fru i domoli trapul calului.
Vrei s ajungei la New Venango, sir? m ntreb el.
Da.
i venii din savan, nu-i aa?
Exact. Se i vede, de altfel, dup nfiare.
Dar westman nu suntei!
Trebuie s avei nite ochi foarte ageri, ca s m ptrundei numai dintr-o
privire!
German?
Da. Pesemne c m cam trdeaz engleza mea, adic accentul.
Accentul nu e chiar att de prost, ns destul de caracteristic ca s v ghicesc
obria. Dac n-avei nimic mpotriv, putem vorbi n limba matern.
Cum, suntem compatrioi?!
Tata e german; eu, ns, m-am nscut la Quicourt. Mama era indianc, din
tribul asineboinilor.
Abia acum mi explicam proflul su caracteristic i nuana nchis a pielii.
Aadar, mama i murise i tatl tria. M aflam n faa unui caz neobinuit i
curiozitatea mea se transform dintr-o dat ntr-un interes profund.

226

Pe via i pe moarte
Uitai-v n zare m ndemn biatul. Vedei fumul de colo, care se ridic
din pmnt?
Ah, am ajuns, vaszic, la acel "bluff" pe care-l caut! Acolo, cic, se afl New
Venango, aezat ca ntr-o copaie. l cunoatei pe Emery Forster, prinul petrolului?
Oarecum. E tatl cumnatei mele, adic al soiei fratelui care locuiete n
Omaha. Tocmai le-am fcut o vizit, i la napoiere am tras aici, la o gazd. Avei
vreo treab cu Forster, sir?
Nu. Mi-ar trebui doar s gsesc un magazin ca s-mi procur cte ceva de
acolo. De Forster n-am ntrebat dect din curiozitate, cum fac, desigur, toi drumeii
care trec pe-aici. Nu se poate s nu te interesezi de unul din cei mai mari prini ai
petrolului!
L-ai i vzut?
O, habar n-am cum arat!
Ba dimpotriv! l vedei i acum. Clrete alturi. Ce-i drept, nu am fcut
prezentrile, dar e de scuzat: n prerie nu se prea respect normele bunei-cuviine.
Nu sunt de aceeai prere protestai, fr a-l onora pe yankeu mcar cu o
privire. Socot chiar c preria are un mod al ei de a selecta oamenii, nu dup
criteriul bogiei, ci al valorii autentice. Dai arogantului dumneavoastr prin al
petrolului arma pe care o mnuii cu atta precizie i expediai-l de unul singur n
Vest: cu toate milioanele lui, se va prpdi. i, dimpotriv, ntrebai pe orice
westman serios care, ca un stpn absolut, cutreier cu puca lui imensitatea
preriei, ci bani posed i v va rde n nas. Acolo unde omul se msoar dup
primejdiile pe care tie s le nfrunte, cciulia mea, de pild, face mai mult dect
actul de proprietate asupra nu tiu ctor izvoare de iei. n prerie nu profesorii de
dans, ci cuitele de vntoare stabilesc regulile de conduit.
Tnrul i ndrept privirea mai nti asupra lui Forster, apoi asupra mea.
Observai c vorbele mele i merseser la inim. Totui, nu se putu abine de la o
rectifcare:
N-am s v contrazic ntru totul, sir. Cred ns c exist pe ici, pe colo i
trapperi sau squatteri care nu mi-ar rde n nas dac i-a ntreba ct aur posed. Ai
auzit vreodat de Old Firehand?
Cum s nu! E unul din cei mai vestii vntori ai pdurilor; l cunosc, dar
numai din auzite.
Ei bine, el i Winnetou, vaszic un alb i un rou, fac parte dintre oamenii la
care m refer. Ei tiu toate hiurile, munii, rpele, pdurile i v pot conduce la

227

Karl May Opere vol. 23


zcminte de aur sau argint nebnuite de alii. M ndoiesc c vreunul din ei ar face
schimb cu un petrolist!
Pshaw, Harry interveni Forster sper c nu vrei s m jigneti!
Tnrul evit s rspund. Eu ns rostii glacial:.
Oricum, nu petrolistul a descoperit aceste comori i cred c nici n-ar cuteza s
le exploateze cu preul scumpei sale viei. De altfel, tinere master, vei conveni c
observaia dumneavoastr confrm, de fapt, cele spuse de mine. Un adevrat
westman, chiar dac-ar descoperi cea mai bogat vn de aur, nu i-ar da pentru ea
libertatea la care ine mai presus de orice. Dar iat c am ajuns la "bluff", inta
cltoriei noastre!
Ne oprirm la marginea unei rpe i zrii pe fundul ei o aezare mai mrunt
dect bnuisem. Terenul, jos, era relativ mic, strjuit jur mprejur de stnci
prpstioase i strbtut de un ru destul de lat, ce-i tia drum prin bolovni.
Peste tot instalaii de foraj. O sond lucra din plin chiar pe malul apei. La centru,
n vecintatea unor hale, se afla o cldire cu locuine. Dei improvizat, cldirea
prea destul de confortabil. Oriiunde i roteai privirea, vedeai doage, funduri de
butoaie i tot soiul de rezervoare, unele nc goale, altele pline cu mult rvnitul
carburant.
Da, sir, acesta este "bluff"-ul spuse Harry. Dincolo vedei magazinul, alturi
restaurantul, apoi un hotel i altele. Iar aici e drumul cam povrnit, pe care va
trebui s coborm, desigur, cu precauie, ca s nu ne rupem gtul. Venii i
dumneavoastr?
Desclecarm sprinten amndoi.
Luai calul de drlogi m sftui biatul.
Swallow al meu m urmeaz singur. Luai-o dumneavoastr nainte!
ntr-adevr, mustangul venea dup mine fr nici un ndemn i, n timp ce
Forster cu gloaba lui ne urmau anevoie i cu team, eu admiram viteza i sigurana
biatului la cobor. Era exclus ca asemenea deprinderi s i le f nsuit n Est. i
faptul acesta mi sporea i mai mult interesul pentru persoana lui. Jos, nclecarm
iari. Eram pe punctul de a m despri de ei, creznd c se vor ndrepta spre
Cldirea cu locuine, n timp ce eu trebuia s caut magazinul. Dar Forster mi se
adres arogant:
Fr grab, stimabile! Mergem i noi pn la magazin. Mai am o bagatel de
aranjat cu dumneavoastr.
Datorit interesului pe care mi-l strnise biatul, m ispitea ntr-adevr gndul
s mai rmn puin n societatea lui. Dar pe Forster nici mcar nu-l ntrebai ce

228

Pe via i pe moarte
anume "bagatel" va f avnd de aranjat cu mine. De altfel, aveam s m lmuresc
foarte curnd n aceast privin. Ajuni la "Store and Boardinghouse", magazin i
hotel precum scria cu cret pe ua acelei construcii simple ca o caban
srirm de pe cai i Forster, nici una, nici dou, l prinse pe Swallow de drlogi.
Cumpr calul. Ct cost?
Nu-l vnd.
Dou sute de dolari!
Am pufnit n rs, refuznd categoric.
Dou sute cincizeci!
Nu v mai ostenii degeaba, sir!
Trei sute!
Nu-l vnd!
Trei sute i, n plus, alegei din magazin, n contul meu, tot ce v trebuie.
Credei cu adevrat c un om al preriei i nstrineaz calul, fr de care s-ar
putea duce de rp?
V mai dau i calul meu pe deasupra.
Pstrai-v, domnule, gloaba! Nu merit nici un fr de pr din cciula mea!
Dar mi place! Trebuie s-mi dai calul! i pierdu rbdarea Forster.
Cred i eu c v place, ns degeaba struii. Suntei prea srac ca s-l putei
cumpra.
Prea srac?! repet Forster, privindu-m de sus, ca i cnd ar f vrut s m
intimideze. N-ai aflat c m cheam Emery Forster? Cei care m cunosc tiu bine
c pot s cumpr i o mie de mustangi ca sta!
Banii dumneavoastr m las rece. Dac v trebuie un cal, n-avei dect s
apelai la geambai. Dar armsarul meu lsai-l, v rog, n pace! Dai-i drumul!
Ia te uit, neobrzatul, neisprvitul! Asemenea individ, cruia i ies degetele
prin sprtura ghetei, ar trebui s se bucure nespus c i se ofer bani pentru o
pereche de cizme i c-i agonisete barem o dat n chip cinstit!
Emery Forster, ine-i limba-n fru! Altfel te vei convinge ndat c omul care,
dup cum te-ai exprimat adineauri, nu face mai mult dect "o porie de pulbere",
tie s i-o plteasc pe merit.
Oho, biete, aici nu ne aflm n prerie, unde orice haimana i poate face
mendrele! n New Venango eu sunt stpn, eu poruncesc! Iar pentru cel ce nu
nelege cu binele, gsim noi leacul! Te mai ntreb o singur dat: mi dai calul, ori
ba?

229

Karl May Opere vol. 23


Orice alt westman i-ar f rspuns de mult cu pistolul. Dar pe mine, n loc s m
nfurie, purtarea lui Forster m amuza. Pe de alt parte, simpatia pentru tnrul
su nsoitor m ndemna la rbdare. Aadar, refuzai nc o dat, linitit:
Nu-l dau! Luai, v rog, mna de pe drlogi!
Ddui s-mi iau calul n primire, dar Forster m mpinse zdravn i sri n a.
Aa, viteazule, ca s vezi c Emery Forster tie s cumpere chiar cnd i se
refuz vnzarea! Urc-te pe calul meu, i aparine. La magazin trguiete n contul
meu. Iar dolarii i capei cnd doreti! Vino, Harry! Am terminat discuia!
Biatul nu-l urm imediat. Mai sttu cteva clipe locului, privindu-m int n
ochi. Cum nu schiam nici un gest ca s-l pun la respect pe Forster, i s-mi reiau
calul, o expresie de scrb se aternu pe chipul lui tnr.
tii ce nseamn coiot, sir? m ntreb el.
Da confrmai cu tot calmul.
Ei?
V referii la lupul preriei? E un animal extrem de la. Fuge la orice ltrat de
cine i nu merit dect dispre.
Ai rspuns bine. De altfel, nici nu era greu, findc suntei din acelai neam
un coiot!
Total decepionat, mi ntoarse spatele i plec dup individul care stpnea i
poruncea n New Venango.
Eu nu scosei nici o vorb. tiam ce fac. l lsam pe Forster s se legene ctva
timp n iluzii. n felul acesta mi asiguram prilejul de a-l mai revedea pe Harry, ale
crui ultime cuvinte nici mcar nu m jigniser.
Civa ceteni ieiser ntre timp din magazin i asistaser la penibila noastr
tocmeal. Unul din acetia leg mroaga lui Forster de un stlp i se apropie de
mine. Dup prul su rocat, i ddeai seama de la o pot c individul, cam
cherchelit de altfel, era irlandez.
Nu pierdei ocazia, master m sftui el. E o afacere bun. Avei intenia s
stai mai mult timp la New Venango?
N-am nici un chef! Suntei, cumva, proprietarul acestui renumit complex
comercial?
Da, eu n persoan. Iar complexul, vorba dumneavoastr, e ntr-adevr
renumit. Avei ntru totul dreptate. Unde mai pui c i eu personal sunt ct se poate
de faimos: nu-mi gsii pereche la suptul rachiului. Se pare c norocul v-a adus
ncoace.
Cum aa?

230

Pe via i pe moarte
Uite ce-i: ai putea rmne la mine nu o zi-dou, ci defnitiv. Am nevoie de un
tejghetar cruia s nu-i sar andra cnd se pomenete cu un picior n spate. n
meseria noastr de negustor, orgoliul nu e rentabil, ba dimpotriv. Or, am vzut
adineauri c tii s nghiii chiar i un brnci trior. Batem palma? E spre binele
dumneavoastr!
De fapt, ar f trebuit s-l plesnesc. Dar propunerea lui era mai curnd
caraghioas dect suprtoare. De aceea intrai n magazin, fr s-i dau nici un
rspuns. Alesei o seam de lucruri i-l ntrebai de pre. Negustorul m privi mirat.
N-ai neles c pltete Forster? Dumnealui e om de cuvnt. Putei lua tot ce
v trebuie. Nu-mi datorai nici un penny.
Mulumesc! Eu nu apelez la punga unui ho de cai. mi achit singur marfa.
Negustorul parc-ar f vrut s mai struie. Dar cnd vzu monedele de aur din
mna mea, fcu subit o mutr extrem de amabil i trgul ncepu cu acel amestec
de viclenie i drzenie cu care, n orice parte a lumii, negustorii tiu s-i
buzunreasc pe naivi.
Pn la urm, czurm la nvoial. Intrai n posesia unui costum vntoresc nounou, i, n schimbul unei sume bunicele, mi asigurai provizii de alimente i muniii
pentru un rstimp destul de lung.
ntre timp, seara cobor de-a binelea i peste tot se aternu un ntuneric dens,
opac. Odile scunde ale hanului nu m prea mbiau. mi sltai deci pe umr sacul
cu trguieli bucit pn la refuz i ieii afar, la aer. Gndeam s-l caut pe Forster
i s-i spun o vorbuli despre "drepturile" sale de atotstpn.
Drumul ducea de-a lungul rului i, ceea ce nu observasem mai nainte, mi se
preciza abia acum, cnd atenia nu-mi mai era sustras de prezena nsoitorilor:
mirosul de gaz rspndit peste tot se nteea i mai mult eu ct te apropiai de ap.
nsemna, deci, c pe ru se scurgea o mare cantitate de carburani.
Cldirile spre care m ndreptam se nlau sumbre, mohorte. Dar dup ce
naintai pe drumul uor cotit, un val de lumin m ntmpin dinspre veranda casei
lui Forster. mi ddui seama c patronul avea musafri. M apropiai de gardul ce
mprejmuia curtea i desluii un fornit pe care-l recunoscui dendat.
tiam c Swallow al meu nu se las dus n grajd de nici o mn strin. De aceea
fusese lsat afar i priponit chiar sub verand, de unde putea f mai uor de
supravegheat. M strecurai tiptil n curte, pn la zidul scund pe care se sprijinea
terasa. Ajunsei astfel la mustangul meu i iat c de acolo l zrii pe Harry ntins
ntr-un hamac. Era tocmai pe punctul de a se angaja ntr-o discuie cu Forster, care
edea alturi. Fr s-mi iau ochii de la ei legai sacul cu trguieli de aua lui

231

Karl May Opere vol. 23


Swallow. Dragul de el, nici nu se lsase mcar deeuat. Cnd l nclecase Forster,
n-ar f trebuit dect s fluier o dat i mustangul ar f dat cu el de pmnt i s-ar f
ntors la mine.
Treab inutil i urt, dear uncle, drag unchiule l auzii pe biat vorbind.
Nici n-ai judecat bine ce faci, te-ai pripit.
Doar n-oi f vrnd s m-nvei tu cum s procedez! Afacerile sunt afaceri.
Preurile au sczut din cauza debitului prea mare. Dac lsm deci s se scurg
ieiul timp de o lun, preul va crete, benefciul va spori. Ascult-m pe mine!
Lovitura trebuie dat pn la capt. Aa s-a hotrt, i aa va f! Prin sprtura
aceea se duce totul pe Venango-River. Pn urc iari preurile, punem n
funciune i noua sond. De butoaie nu ducem lips; peste cteva zile, expediez un
transport n Est i pun mna pe o sum considerabil, cteva sute de mii.
E o afacere necinstit. i, pe urm, se pare c ai uitat cu totul de existena
zcmintelor din vechiul continent i din alte pri ale lumii. Politica voastr i va
ndemna pe adversari la eforturi maxime, aa c voi niv vei pune n mna
concurenei, deocamdat neinformate, armele de rigoare. De altfel, i aici, n Statele
Unite, stocurile sunt att de mari, nct acoper necesarul pentru mult vreme.
Habar n-ai ce uriae sunt cererile; de aceea nu eti n msur s apreciezi. i
nici virata nu te ajut.
Asta rmne de vzut.
Ce s se mai vad?! E limpede ca bun ziua. Nu mi-ai spus chiar tu, adineauri,
c te-ai nelat n legtur cu pdurarul acela, sau ce dracu' o mai f? Mie nici prin
vis nu mi-ar f trecut c te-ai putea complace ntr-o asemenea tovrie!
l vzui pe Harry c se simte jenat.
tii doar c am crezut tocmai ntr-o asemenea tovrie rspunse el cu
fermitate. tii c mi-am trit pn acum viaa n aa-zisa "lume de jos". Ar f s numi iubesc tatl nici attica, dac a dispreui aceast lume numai pentru aspectul
ei exterior. Gseti acolo oameni cu care muli dintre nobilii votri gentlemeni i
baroni putrezi de bogai nu se pot msura n privina valorii. Iar n legtur cu
cazul de astzi, nu nseamn c m-am nelat. i-am spus doar c la nceput omul
mi se pruse altfel. Pentru mine nu e totuna s presupun sau s m conving.
Forster i pregtea replica, dar nu apuc s deschid gura c bubui ca un
trsnet infernal, de parc pmntul de sub noi ar f crpat n dou. Vzduhul se
cutremur pn ht-departe i cnd mi ntorsei speriat privirile, constatai c mai
n sus, pe mal, acolo unde Funcionase pn adineauri sonda, se ridica o trmb
incandescent de vreo cincizeci de picioare nlime, zbuciumndu-se n aer,

232

Pe via i pe moarte
prbuindu-se apoi n adnc, i inundnd cu o vitez uimitoare terenul nclinat n
pant. n acelai timp, nvli asupr-mi un miros tare, neptor de gaz. Aerul prea
ncins de un foc strveziu, fluid.
Cunoteam fenomenul acesta teribil, cci mai asistasem la o asemenea catastrof
n valea Kanawha. Dintr-un salt, nii n faa oamenilor adunai pe verand i
mpietrii de groaz.
Stingei luminile! strigai. Repede, stingei luminile! A erupt sonda, nvlete
gazul! Stingei, c de nu, n dou minute totul ia foc, m-auzii?!
i, nici una, nici dou, m apucai s sting lmpile. Dar i n odaia de sus era
lumin, ca i dincolo, n prvlie. Gazul se rspndea cu o iueal fantastic.
Trebuia pus totul n joc pentru salvarea oamenilor.
Fugii de-aici! Fugii, pentru numele lui Dumnezeu! Urcai sus, ct mai sus,
cocoai-v pe stnci! strigam ntruna.
Fr s m mai sinchisesc de ceilali, l nfcai pe Harry i, ct ai clipi, l urcai n
a, sltndu-m la spatele lui. Biatul, interpretndu-mi greit gestul i nebnuind
ct de grav e primejdia, se zbtea din rsputeri s scape din strnsoare. Dar cum
n asemenea momente fora fzic se manifest la extrem, l strnsei cu atta trie,
nct rezistena lui slbi curnd, n timp ce Swallow, al crui instinct fcea de prisos
zbala i pintenii, ne duse ca vntul n jos, de-a lungul rului.
Poteca pe care coborsem din savan spre New Venango nu mai putea f folosit.
O npdise focul. Abia la captul vii puteam ncerca o salvare. Ziua, cnd
cercetasem locul, nu observasem nici un drum care s duc pe acolo; dimpotriv,
pereii de piatr erau att de apropiai, nct apa i croia anevoie cale printre ei,
zbuciumndu-se i spumegnd.
Spunei repede m adresai lui Harry exist vreun drum care s ne scoat
din valea asta?
Nu, nu! gemu biatul, ncercnd din nou s scape din strnsoarea mea. Lsaim! Dai-mi pace!
Firete c nu puteam lua n seam dorina lui. Msurai cu atenie peticul de cer
care mijea printre cei doi perei abrupi de piatr. Deodat, simii o apsare sub
piept, nsoit de glasul hotrt al lui Harry:
Dai-mi drumul, c de nu, v tai cu propriul dumneavoastr cuit!
Zrii cuitul scnteind n mna lui; mi-l smulsese de la bru. Nu mai era timp
pentru explicaii. i ncletai cu dreapta ncheieturile ambelor mini, iar cu braul
stng l strnsei i mai tare.

233

Karl May Opere vol. 23


Pericolul cretea cu fece clip; valul arztor inundase depozitele i butoaiele
detunau ca nite salve de artilerie. Coninutul lor se revrsa ca un evantai de foc n
oceanul arznd care potopea totul n calea lui. Aerul se nferbntase. Aveam
senzaia c m sufoc ferbnd ntr-un cazan cu ap. Dogoarea crescu att de mult i
de repede, nct mi se prea c-mi frige mruntaiele. Mai-mai s-mi pierd
cunotina, dar mi ncordai toate fbrele corpului. Nu-mi era numai de mine:
rspundeam i de viaa lui Harry.
Come on, Swallow, nainte, nainte, well
Cldura ucigtoare mi uscase gtlejul; glasul nu m mai asculta. Dar nici nu era
nevoie de glas. Fr s atepte ndemn, nenfricatul meu Swallow alerga cu o iueal
fantastic. Iar eu nu mai vedeam cu ochii dect c dincoace de ru nu era scpare.
Flcrile luminau sufcient pereii de piatr ca s m pot convinge c escaladarea e
imposibil. Trebuia s srim n ap! Trebuia s tot mergem prin ap pn am f
putut iei undeva, pe partea cealalt.
Strnsei uor genunchii i Swallow, dintr-un salt, despic valurile care ne
nghiir apoi pentru o clip. Simeam c se nasc n mine puteri noi; sngele mi
pulsa proaspt n vine. Saltul fusese att de puternic, nct mustangul, bunul meu
Swallow, dispru sub mine n adncuri. Acum, ins, mi era totuna. Trebuia s
ajung dincolo, trebuia s ne tiem cale! Swallow ntrecuse n vitez focul ce ne
gonea din urm. Acum, pllaia se nla pn la cer i nvluia rul, alimentat de
ieiul scurs n uvoaie. ntr-un minut, n cteva secunde, poate i mai repede,
putea s ne ajung i pe noi. Biatul se lipise de mine, inert. Leinase. notam ca
niciodat n viaa mea; de fapt, nu notam, ci m aruncam nainte, nebunete, prin
fulgerele ce zvcneau luminnd fundul apei. M stpnea o groaz cumplit,
nendurtoare, ca un comar. Deodat, auzii naintea mea fornitul lui Swallow.
"Bravo, credinciosule, viteazule tu eti?" Malul era aproape Repede, n a! Dar
cum s m salt? Parc mi s-a uscat i mduva din oase Doamne, ajut-m, nu
m lsa! nc o ncercare sus am izbutit! "Swallow, nainte, nainte!
ncotro vrei, numai s ieim din iadul acesta!"
naintam, i asta era tot; nici nu m ntrebam unde vom ajunge. Ochii orbii de
lumin m ardeau ca metalul topit; limba mi atrna ntre buzele crpate; trupul
parc-mi era burete ars, cenu, gata s se destrame. Calul de sub mine icnea,
gemea aproape omenete; alerga ntruna, se slta pe nlimi, se cra, zbura cu
iueal de tigru i cu mldieri de arpe. i cuprinsesem gtul cu braul drept; cu
stngul l strngeam la piept pe Harry. O sritur, un salt lung, neverosimil i, n

234

Pe via i pe moarte
sfrit, n sfrit trecurm de peretele de piatr! nc o sut-dou de pai i iat-ne
n prerie! Swallow se opri. Eu czui din a ca o crp.
Totui, ncordarea, emoia dus la culme alungar leinul ce m amenina. M
ridicai cu greu, m lipii de grumazul viteazului, devotatului animal care tremura din
toate mdularele i, stpnit de un plns convulsiv, l srutai cu atta patim, cum
rareori vreun ndrgostit i va f srutat aleasa inimii sale.
"Swallow, prieten minunat, i mulumesc. Mi-ai salvat viaa, ne-ai salvat pe
amndoi! Ceasul acesta n-am s-l uit niciodat!"
Cerul se colorase n sngeriu i aburii de iei pluteau ca nite valuri negrepurpurii peste aezarea devastat. Dar nu era timp de contemplri; n faa mea
zcea Harry, palid, rece, cu mna nepenit pe cuit. M temeam c murise necat
n valuri. n timp ce eu ncercam s-l salvez de nvala flcrilor.
Hainele i erau numai ap, lipite de trupul nevolnic. Pe faa lui palid jucau
reflexele sinistre ale focului care! lingeau pn pe cretet nlimile de piatr. l luai
n brae, i ddui prul de pe frunte, i frecai tmplele, mi lipii gura de buzele lui ca
s-i trezesc rsuflarea, ntr-un cuvnt, fcui tot ce-mi sttea n puteri ca s-l readuc
la via.
i iat, n fne! l strbtu un for, mai nti abia perceptibil, apoi din ce n ce mai
tare; i simii btaia inimii i suflul respiraiei. Se trezi, deschise ochii mari i m
privi cu o expresie pe care n-a putea-o descrie. Apoi se nsuflei brusc i, srind
drept n picioare, strig cu groaz:
Unde cine eti ce s-a ntmplat?
V-am smuls de jos, din prpdul acela! Suntei salvat!
La auzul glasului meu i observnd abia acum incendiul, biatul i reveni pe
deplin:
Prpd?.. Vai de mine, arde! i Forster cu ai lui
Ca i cnd, pronunnd numele lui Forster, ar f neles dintr-o dat ntreaga
primejdie n care-i lsase rudele, biatul m apostrof cu pumnii ridicai:
Suntei un la, domnule, un la fr seamn, un coiot, cum am mai spus!
Puteai s-i salvai pe toi, pe toi! Dar ai fugit cum fuge coiotul din faa unei poti.
V v ursc! Trebuie s m ntorc numaidect!
Ddu s plece, dar l inui strns de mn.
Stai! Nu mai e nimic de fcut! V ducei la pieire!
Lsai-m! Cu fricoi ca dumneavoastr nu vreau s am de-a face!

235

Karl May Opere vol. 23


i smulse mna din strnsoare i o lu la goan. Simii atunci n palm un
obiect fn, rotund. Era inelul lui, care, datorit smuciturii, i se desprinsese din
deget.
Alergai s-l ajung, dar biatul dispru fulgertor printre stncile povrnite. Naveam motive s m supr pe el. Era nc prea tnr i catastrofa i rpise calmul
necesar pentru a judeca normal. Vri deci inelul n buzunar i, trebuind s m
odihnesc dup atta trud i zbucium, hotri s-mi petrec noaptea pe loc frete
c pn la ivirea zorilor nici vorb nu putea f s mai cobor iari n valea pustiit.
Tremuram din toate fbrele trupului, iar valea, n care incendiul continua cu furie
turbat, mi prea un cazan al iadului din care izbutisem s scap. Hainele de pe
mine se fcuser ferfeni; mi le schimbai cu cele noi, care, dei mbibate de ap,
altminteri rmseser nevtmate.
Swallow se lungi n preajma mea. Iarb era destul, dar bravul meu mustang nu
se atinse de nici un fr, find, probabil, i mai istovit ca mine. Iar eu stam i m tot
gndeam ce vor f ajuns oamenii din vale. ntrebarea aceasta m obseda, m
chinuia, dei aveam atta nevoie de odihn.
Statui astfel treaz ntreaga noapte, deplasndu-m mereu pn pe marginea
"bluff"-ului pentru a cerceta situaia. Incendiul sczuse oarecum, totui oferea o
privelite sinistra, de neuitat. Pcura nea vertical, ntr-o coloan de vreo treizeci
de coi, care ardea nprasnic, se pulveriza n jerbe i n puzderie de scntei, cdea
la pmnt pentru a se scurge apoi ca un bru de foc nspre albia apei, acoperind-o
pe toat limea ei.
Astfel, dezastrul continu pn dimineaa i avea s mai dureze nc mult
vreme. Lumina zilei estomp oarecum lumina orbitoare a flcrilor. Cnd mi
aruncai din nou privirea n jos, constatai c, n afar de o csu izolat, unde focul
nu ajunsese, totul, absolut totul fusese mistuit. Locuina, instalaiile industriale, ca
i restul cldirilor i depozitele czuser prad focului. ntregul "bluff", pn sus, pe
cea mai nalt stnc, era negru de funingine i semna cu o tigaie uria pe care
un buctar neglijent a uitat-o pe plita ncins.
n faa singurei csue scpate de la pieire stteau civa oameni, printre care i
Harry. Mnat de un curaj excepional, biatul reuise s ajung acolo n timpul
nopii. Acum, ziua, drumul nu mai prezenta difculti. Apucai, aadar, poteca pe
care coborsem ieri, la sosire. La un moment dat, l zrii pe Harry artnd n
direcia mea. Lin brbat intr repede n cas i reveni cu o puc n mn. mi iei
n ntmpinare pe malul opus al rului i se opri, ateptnd s ajung n dreptul lui.

236

Pe via i pe moarte
Alo, dumneata de colo mi strig el ce te foieti ntruna pe-aici? Car-te,
dac nu vrei s te trsnesc imediat!
Am rmas aici ca s v dau, pe ct posibil, o mn de ajutor.
Las' c tim noi! rse el n btaie de joc. Cunoatem asemenea ajutoare!
Vreau, totui, s vorbesc cu tnrul Harry!
Cam greu!
Trebuie s-i dau ceva.
Nu m duce dumneata pe mine! Adic ce-oi f avnd s-i oferi, haimana
pctoas? Dup ce c eti la, te mai i rzbuni i dai foc pcurii!
n prima clip, nici nu fusei n stare s scot o vorb. Eu i incendiator! Eram
stupefat. Se vede ns c omul mi interpreta tcerea n alt chip. Credea c e o
dovad a vinoviei mele.
Ia uitai-v la el cum s-a speriat! Pi da, ne pricepem noi la de-alde tia! Dac
n-o tergi imediat, te lichidez!
Ce-i veni, omule? Cum adic, mi pui n crc asemenea crim?! Gazul
emanat de la sond a luat foc din cauza lmpilor voastre. Numai neglijena voastr a
provocat ntreaga nenorocire.
Las, nu ne nva tu! Crbnete-te, c trag numaidect!
Oare dac eram eu fptaul, l-a mai f salvat pe biat cu riscul propriei mele
viei?
Gogoi! Dac n-o luai la goan, puteai s-i salvezi pe toi! Dar aa, scrumul s-a
ales de bieii oameni! Ei bine, ia-i rsplata!
Trase. mpietrit de mirare, nu fcui nici un gest pentru a m feri de btaia putii.
Spre norocul meu, glonul ddu gre. M frigeau degetele s-i rspund cu aceeai
moned, ns mergnd la sigur. Bineneles c n-am fcut-o. I-am ntors pur i
simplu spatele i am plecat fr s-i arunc o singur privire. Ajuns sus, nclecai imi continuai drumul. Cnd, n loc de mulumiri pentru salvarea unei viei, te
pomeneti nvinuit de crim, nu-i rmne altceva de fcut dect s pleci i s-i
vezi de treburile tale.
Peste cteva zile, m aflam n preria Graval, unde l ateptai o sptmn
ntreag pe Winnetou. n ce privete hrana, m descurcam binior; se gsea acolo
vnat din belug. De altfel, regiunea nu mi se prea deloc prsit i plicticoas.
Miunau peste tot cetele siouxilor, obligndu-m la vigilen ca s nu fu descoperit.
Dup ce, n sfrit, sosi Winnetou i l informai de prezena indienilor, czurm de
acord s prsim ct mai repede inutul.

237

Karl May Opere vol. 23


M bucuram nespus la gndul c-l voi vedea pe Old Firehand, i m pregteam
s nv multe, foarte multe de la faimosul westman. Drumul pn la el nu era
lipsit de primejdii. Chiar a doua zi ne ddurm seama de aceast realitate,
descoperind urmele unui cerceta indian.
Studiai cu atenie locul. Calul indianului fusese priponit i retezase n jurul lui
iarba veted a preriei; clreul ezuse jos i i deertase, probabil, tolba cu sgei;
o tij rupt n dou rmsese acolo, uitat neglijen aproape de necrezut cnd e
vorba de un indian.
Ridicai bucile de jos i constatai imediat c nu era o sgeat de vntoare, ci
una de campanie.
Vaszic, indianul a trecut pe-aici, n misiune de lupt comentai eu. Se vede
ns c e tnr i lipsit de experien; altminteri, ar f strns numaidect cele dou
fragmente de tij. i apoi, nici urmele tlpilor nu sunt ale unui brbat n puterea
vrstei.
Dintr-o privire, ajunserm la concluzia c omul plecase doar cu puin nainte;
conturul urmelor era nc precis, iar frele de iarb clcate nc nu se ridicaser la
loc.
O luarm deci pe drumul btut de iscoada indian, pn ce umbrele noastre se
tot lungir i seara cobor de-a binelea. Trebuia s desclecm ca s nu pierdem
urma din ochi. Dar, pn atunci, ddui s mai scrutez mprejurimile.
Ne aflam pe una din numeroasele coline ce se nal n acea parte a preriei ca
valurile unei mri mpietrite. De sus, dominam cu privirea ntregul peisaj.
Nici nu-mi potrivisem bine luneta la ochi, c i zrii la nord o linie lung, dreapt,
prelungindu-se n zare, dinspre rsrit pn departe spre apus. Bucuros de
descoperire, i trecui luneta lui Winnetou. Dup ce privi cteva clipe, acesta scoase
acel "iuf!", exclamaie de surpriz sau mirare a indienilor.
tie fratele meu ce drum e acela? l ntrebai. Pe acolo nu cred s f clcat nici
bizoni, nici oameni roii.
tiu. Bizonul nu alearg pe atta ntindere, iar omul rou nu are cum s-i
taie asemenea drum prin prerie. Drumul acesta e al calului de foc, pe care l vom
zri chiar astzi.
Ridic din nou luneta, privind cu deosebit interes linia ferat pe care lentila o
apropia vederii. Apoi, pe neateptate, srind din a, i trase repede calul jos, ntr-o
adncitur.
Desigur c n-o fcuse fr vreun motiv serios; de aceea i urmai nentrziat
exemplul.

238

Pe via i pe moarte
Lng drumul calului de foc se afl nite oameni roii m lmuri Winnetou.
Sunt ascuni, dar am zrit un cal de-al lor.
Procedarm just pitindu-ne cu atta grab. Dac rmneam sus, pe creasta
colinei, puteam f lesne observai. Ce-i drept, distana era mare chiar i pentru ochii
cei mai ptrunztori, dar n cursul expediiilor mele vzusem nu o dat indieni
folosindu-se de lunete. Civilizaia nainteaz cu pai uriai, oferind chiar i
neamurilor npstuite de purttorii ei mijloace de aprare mpotriva agresiunii.
Ce crede fratele meu, ce gnduri vor f avnd aceti oameni? l ntrebai pe
Winnetou.
Vor s distrug drumul calului de foc rspunse acesta.
Aa mi se pare i mie. M strecor pn la ei s iscodesc.
Lundu-i luneta din mn, l rugai s m atepte i pornii n direcia indienilor.
Dei eram convins c acetia nu bnuiesc deloc prezena noastr, naintai cu
mare precauie, apropiindu-m att de mult, nct, culcat pe burt, i puteam
observa i numra.
Erau treizeci, de ini, toi vopsii n culorile rzboiului, narmai cu sgei i cu
arme de foc. Numrul cailor priponii era ns cu mult mai mare i acest amnunt
mi ntri convingerea c e vorba de o band pornit pe jaf.
Deodat, auzii ndrtul meu o respiraie uoar. Scosei repede cuitul. Din
fericire, era Winnetou. Nu mai avusese rbdare s-mi atepte ntoarcerea.
Iuf! Fratele meu prea se vr pn sub nasul dumanilor. tia sunt poncai,
cei mai curajoi din neamul siouxilor, iar acolo iat-l pe Parranoh, cpetenia alb.
l privii mirat:
Cpetenia alb?
N-a mai auzit fratele meu de Parranoh, crunta cpetenie a atabaskahilor?
Nimeni nu tie de unde a rsrit, dar find un rzboinic grozav, a fost primit n
sfatul oamenilor roii. Cnd cpeteniile crunte s-au dus pe veci la Manitu, Marele
Spirit, atunci Parranoh a ajuns cpetenie i a cucerit n rzboaie o mulime de
scalpuri. Pe urm, ns, orbit de spiritul cel ru, a nceput s se poarte cu
rzboinicii ca i cnd ar f din neamul negrilor i acetia, mnioi, l-au pus pe fug.
Acum face parte din neamul poncailor i i va conduce, desigur, la fapte cumplite?
Fratele meu l tie cum arat?
Ne-am i nfruntat cu tomahawkul. Dar cpetenia alb umbl cu viclenii, nu
lupt cinstit.
Pesemne c-i un ticlos. Vrea s opreasc n drum calul de foc, s-i jefuiasc
i s-i ucid pe fraii mei.

239

Karl May Opere vol. 23


Pe albi?! se mir Winnetou. Doar e i dnsul de aceeai culoare! i ce-ai de
gnd s faci?
Atept s vd dac ntr-adevr se apuc s strice drumul i alerg naintea
calului de foc ca s-i previn pe cltori
Winnetou aprob din cap. Pe atunci nu rareori se ntmpla ca bandiii albi sau
indieni s provoace deraieri pentru a jefui trenurile. Despre asemenea nelegiuiri am
s mai pomenesc n aceste pagini.
Noaptea devenea tot mai neagr. mi era din ce n ce mai greu s urmresc
micrile dumanilor. Trebuia s mai rmn, totui, ca s m informez exact asupra
inteniei lor. l rugai pe Winnetou s se ntoarc la caii notri i s m atepte acolo.
Dac fratele meu va f n pericol mi spuse el s ipe ca ginua de prerie.
Atunci am s-i vin n ajutor.
Plec tr, iar eu, evitnd orice zgomot, m ndreptai spre terasamentul liniei
ferate. Dur mult pn s ajung acolo. Rostogolindu-m, trecui dincolo de linie i l
m aezai la pnd. Poncaii erau foarte aproape. Lucrau de zor. Fapt extrem de rar:
tocmai acolo, n mijlocul preriei, se gseau o mulime de bolovani. Probabil c de
aceea indienii i aleseser acest loc pentru punerea n aplicare a planului. Auzeam
cum ngrmdesc bolovanii pe linie. Din icnelile i opintelile lor, nelegeam c e
vorba de pietroaie mari, nu glum.
Nu mai era nici o clip de pierdut. Dup ce m tri de-a-ndoaselea o bucat de
drum, m sculai n picioare i o pornii n goana mare ndrt. Nu tiam n ce punct
al cii ferate ne aflam i nici ora cnd urma s treac trenul; bnuiam, totui,
direcia din care avea s vin. Oricum, dac voiam s nu dau gre, trebuia s-mi
asigur uni avans important pentru ia-l preveni pe mecanicul locomotivei. Eram att
de agitat i grbit, nct nu lipsi mult s mor njunghiat de Winnetou care, pn a
m recunoate, crezuse un moment c vine un duman asupra lui.
Ne neleserm din cteva vorbe, apoi o luarm clare spre rsrit, de-a lungul
cii ferate. Firete c nu ne-ar f stricat mcar un petic de lun, dar i la lumina
stelelor distingeam drumul ct de ct.
Clrirm n ntmpinarea trenului mai bine de o jumtate de or. Aadar, dac
izbuteam s ne facem vzui de mecanic, primejdia deraierii nu mai era chiar att
de mare. Distana pn la indieni era convenabil. Acetia nu mai puteau observa
apariia i oprirea trenului, a crui locomotiv american, cu faruri puternice,
strbtnd esul neted i ntins, se anuna vederii nc de la cteva mile deprtare.
Aadar, lsarm fru liber cailor i, tcui, mai fcurm nc o bun bucat de
drum

240

Pe via i pe moarte
n sfrit, mi se pru c a sosit momentul s ne oprim. Desclecarm amndoi.
Dup ce legarm bine caii, fcurm un omoiog de iarb uscat, semnnd cu o
tor. l presrarm cu pulbere, ca s se aprind mai uor i puserm pe ateptat.
Lungii pe pturi, pipiam cu auzul tcerea neagr, privind ncordai n direcia
din care urma s soseasc trenul.
n scurt timp care ni se pru o venicie o lumini, la nceput abia vizibil,
apoi din ce n ce mai clar, se ivi din adncul nopii. Pe urm, se auzi un huruit,
amplifcndu-se treptat ca un tunet n rostogol.
Sosise clipa. Trenul se apropia, duduind i luminnd deprtrile. Luai pistolul i
trsei n omoiogul de iarb. Pulberea lu foc imediat i tora izbucni n flcri. O
agitam ntr-o mn; cu cealalt fceam semne de oprire.
Mecanicul trebuie s m f observat repede prin gemuleul locomotivei, cci
numaidect rsun un uier ascuit, repetat i, aproape n aceeai clip, frnele se
puser n funciune i vagoanele mpiedicate scrnir asurzitor, trecnd prin faa
noastr. i fcui semn lui Winnetou s m urmeze i alergarm dup trenul care i
ncetinea mereu viteza.
n fne, trenul se opri. Fr a-i lua n seam pe cltorii care i ieau capetele
prin ferestre, fugii de-a lungul vagoanelor pn la locomotiv, acoperindu-i farurile
cu ptura pe care avusesem grij s o iau cu mine. Totodat, strigai din rsputeri:
Stingei peste tot!
Felinarele se stinser imediat. Personalul liniei "Pacifc" era alctuit din oameni
energici i cu prezen de spirit.
'adeath! Fir-ar s fe! se auzi de sus, de pe locomotiv. De ce-ai acoperit
farurile, omule? Sper c nu se ntmpl nimic grav pe traseu.
Stai aa, pe ntuneric, sir! l avertizai pe necunoscut. Nite indieni vor s
provoace deraierea trenului.
Ei, drcie! Dac-i aa, nseamn c suntei tipul cel mai curajos din ci a
poposit prin aceste locuri blestemate!
i, srind jos, mi strnse mna, de-mi veni s ip de durere.
Ct ai clipi, ne trezirm nconjurai de puinii cltori care populau trenul.
Ce s-a ntmplat? De ce-ai oprit?
Le explicarm n puine cuvinte situaia i se strni zarv mare.
Bine, foarte bine! exclam conductorul trenului. Chiar dac trenia asta ne
cam ncurc treburile, avem, n schimb, prilejul s-i nvm minte pe bandii. Om
f noi puini, dar n schimb suntem narmai cumsecade. tii cumva numrul
indienilor?

241

Karl May Opere vol. 23


Dup aprecierea mea, cam treizeci de poncai.
Well! Atunci, ne batem cu plcere. Dar la de calo cine-i? Un rou, pe onoarea
mea!
i duse repede mna la pistol, gata s trag n Winnetou, care sttea mai la o
parte, mndru i netemtor.
Calmai-v, sir. E tovarul meu de vntoare, care va f foarte bucuros s-i
cunoasc pe vitejii clrei ai calului de foc!
Aa se mai schimb situaia. Chemai-l! Cum i spune?
Winnetou, cpetenia apailor.
Winnetou? se auzi un glas din spatele grupului ce ne nconjura i un brbat i
croi repede drum spre noi. E aici Winnetou, marea cpetenie a apailor?
Omul, cum deslueam prin ntuneric, avea o statur de gigant i nu purta nici
haine obinuite, nici uniform de feroviar, ci un costum vntoresc de prerie. Se
opri m faa lui Winnetou i-l ntreb cu vdit bucurie:
S f uitat oare Winnetou cum arat i cum vorbete prietenul su?
Iuf! izbucni atunci tnrul ef indian. Chiar dac-au trecut multe luni de cnd
ne-am ntlnit ultima oar, Winnetou nu l-a uitat pe Old Firehand, cel mai mare
dintre vntorii albi!
Te cred, te cred, frate! Nici eu nu te-am uitat!
Old Firehand! Old Firehand! se mirau n gura mare cei de fa, privindu-l cu
veneraie pe faimosul westman, n jurul cruia se eseau legende de necrezut i al
crui renume cretea mereu, alimentat de imaginaia vntorilor.
Old Firehand! exclama i conductorul. De ce nu mi-ai spus numele
dumneavoastr cnd v-ai urcat n tren? V-a f oferit locul cel mai bun!
Mulumesc, sir, cltoresc i aa destul de comod. Dar s nu ne pierdem
vremea. Mai bine s vedem ce-i de fcut n chestiunea cu indienii.
Toi se adunar n jurul lui, ca i cnd ar f fost de la sine neles c dnsul, i
nimeni altul, avea s decid iar eu fui obligat s mai prezint o dat toate
amnuntele situaiei.
Suntei, aadar, prieten cu Winnetou? m ntreb n cele din urm Old
Firehand. Nu-mi prea st n obicei s fac tovrie tam-nisam cu persoane
necunoscute; dar cine se bucur de ncrederea lui Winnetou, acela se poate bizui i
pe mine. Dai-mi voie s v strng mna!
Suntem prieteni i frai confrm Winnetou. Am but fecare din sngele
celuilalt pentru venica noastr unire.

242

Pe via i pe moarte
Ah, v-ai unit aadar, prin legmntul sngelui! vorbi Old Firehand, nfgndui privirea n mine. nseamn c e da, da e
Old Shatterhand, care doboar dintr-un pumn pe orice vrjma ntregi
Winnetou.
Old Shatterhand! Old Shatterhand! repetar cu uimire cei din jur, zgindu-se
s-mi vad mai bine faa.
Old Shatterhand? se bucur conductorul. Ce ntlnire grozav! Old Firehand,
Old Shatterhand i Winnetou. Tustrei laolalt! Cei mai renumii oameni ai Vestului,
treimea invincibil! Ei, atunci ne-am asigurat! Vai de bandiii aceia roii! Domnilor,
v stm la dispoziie. Spunei ce avem de fcut!
Vaszic, treizeci de haimanale roii chibzui Old Firehand. Ei bine, i
lichidm pe toi fr mult vorb.
Dar, sir, sunt i ei oameni! intervenii eu.
Oameni? Poate. ns nite deczui, nite brute; slbatici obiect el. tiu
bine c i n cele mai grave mprejurri dumneavoastr v artai indulgent cu
asemenea indivizi; numai c atitudinea mea e alta. Dac-ai f pit cte am pit eu,
atunci nu s-ar mai vorbi despre Old Shatterhand ca despre omul care i menajeaz
pe dumani. i cum aceast band e condus de Parranoh, renegat i uciga
notoriu, cine mi poate lua dreptul de a-i lichida pe toi, absolut pe toi?! Am eu o
veche socoteal cu el! Scris cu snge!
Howgh! aprob Winnetou, pe care l tiam att de generos din fre. Avea,
probabil, motive temeinice s adopte astzi. n ciuda caracterului su panic, o
atitudine att de dur.
Avei perfect dreptate, sir declar i conductorul, n cazul nostru, cruarea
ar echivala cu o crim. Aadar, ce plan avei?
Personalul trenului va rmne pe loc. Suntei funcionari, nu trebuie s v
amestecai n lupt. Ceilali gentlemeni i pot ngdui plcerea de a lua parte la
aciune i de a-i nva minte pe bandii c o puin rentabil s se ocupe de jefuirea
trenurilor. Ne furim pn la ei i-i atacm fulgertor. Astfel, surprini i ngrozii,
nici nu vor apuca s se apere. Dup ce-i fugrim de la linia ferat, la un semnal
trenul se va pune n micare, dar ncet, cu precauie, pentru c nu se tie dac,
ntre timp, vom f fost n stare s nlturm toate obstacolele. Aadar, cine merge cu
noi?
Eu, eu, eu! strigar toi, n afar de feroviari. Nimeni nu voia s rmn cu
braele ncruciate.

243

Karl May Opere vol. 23


Atunci, luai-v armele i haidem! Trebuie s acionm rapid. Indienii tiu,
desigur, cu aproximaie, cnd ar trebui s soseasc trenul. Dac mai ntrziem, ar
putea s cad la bnuial.
Winnettou i cu mine o luarm nainte. Peste tot era o linite adnc, i ne sileam
s n-o tulburm. Nimic, n aceast pace blnd a preriei, nu trda catastrofa att
de iminent.
Mai nti, strbturm o bun distan mergnd normal, fr prea mari eforturi,
dar pe urm o luarm tr, cte unul, de-a lungul terasamentului, sprijinindu-ne
numai n mini i n vrful picioarelor.
ntre timp, rsrise luna, luminnd, calm i familiar, deprtrile. Ochii vedeau la
o distan apreciabil. Ce i drept, lumina ne cam stingherea la furiat, clar n
acelai timp ne ajuta, cci colinele, semnnd ntre ele i peisajul repetndu-se
aidoma, ne-ar f fost destul de greu s ne orientm prin bezn i s nu cdem n
braele poncailor.
Din cnd n cnd m opream, m sltm nielu de la pmnt i mi aruncam
privirea dincolo ele terasament.
La un moment dat, vzui din partea cealalt silueta unui om proflat pe orizont.
Era o straj. Dac omul, care privea int n direcia de unde urma s soseasc
trenul, ar f fost mai atent la ceea ce se petrecea n preajma lui, atunci desigur c
ne-ar f simit.
Dup cteva minute, i zrirm i pe ceilali poncai. Ateptau linitii, ntini la
pmnt. i priponiser caii foarte aproape, chiar ndrtul lor, ceea ce ne cam
ncurca socotelile. n momentul cnd am f pornit atacul, caii acetia ne-ar f putut
trda. Vedeam acum i msurile pe care indienii le luaser pentru a provoca
deraierea: ngrmdiser pe ine o cantitate i mai mare de bolovani dect
vzuserm noi nainte. M ngrozeam, gndindu-m la soarta ce i-ar f ateptat pe
cltori dac nu descopeream la timp tentativa.
Ne furiarm apoi nc o bucat pn exact n dreptul poncailor. Acolo ne
oprirm, ntini pe burt, cu armele pregtite.
n primul rnd, trebuia s scpm de strjer, misiune pe care cu greu a f
ncredinat-o altuia dect lui Winnetou. La lumina lunii, omul putea s deslueasc
uor cea mai nensemnat micare, i orice zgomot, ct de mic, se auzea amplifcat
n tcerea din jur. Chiar dac izbuteai s te apropii, era nevoie s te ridici de la
pmnt, s sari n picioare ca s-i nfgi cuitul. Or, lucrul acesta putea s atrag
atenia celorlali poncai. Totui, Winnetou se oferi imediat s execute difcila
sarcin. Se furi uor de tot i, ntr-o clip, strjerul dispru ca nghiit ntr-o

244

Pe via i pe moarte
genune, pentru ca, aproape simultan, s apar din nou, drept, neclintit, ca mai
nainte. Totul se petrecu uimitor de repede. Winnetou sttea acum de straj n
locul poncaului.
Fcuse iari una din acele operaii specifc indiene, care cer o iscusin
neobinuit. Linitea nu fusese tulburat. Poncaii nu simiser nimic. Astfel,
problema cea mai grea fusese rezolvat. Puteam trece la aciune.
Dar iat c nc naintea semnalului de atac, ndrtul meu rsun un foc de
pistol. Cineva din grupul nostru, un imprudent, apsase din neatenie pe trgaci.
Dei surprini, poncaii nu-i pierdur cumptul. Nou, ns, nu ne mai rmnea
nimic de fcut dect s srim din ascunzi i s tbrm asupra lor. Indienii
izbucnir ntr-un strigt cumplit, alergnd spre cai. Voiau, deocamdat, s-o tearg
ct mai repede, punndu-se la adpost, s hotrasc ce au de fcut.
Fii ateni! ne strig Old Firehand. Tragei asupra cailor, ca s nu ne scape,
blestemaii! Apoi srii pe ei!
Armele trosnir i numaidect se produse o nvlmeal de oameni i cai
rostogolii, de clrei care ncercau s se salveze n goana mare i pe care nu-mi
era deloc greu s-i opresc eu ajutorul carabinei "Henry". Cum ddea vreun ponca
s fug, i culcam calul la pmnt i omul se trezea aruncat ct colo.
Old Firehand i Winnetou se repezir cu tomahawkurile n vlmagul acela de
oameni i animale. Ceilali albi, dup cum bnuisem, de altfel, nu ne puteau f de
folos. Trgeau la ntmplare, nimerind cel mai adesea n gol i o luau la sntoasa,
ca nite lai, de cte ori vreun indian se apropia de ei.
Isprvindu-mi gloanele, lepdai dobortorul de uri i carabina, intrnd n
aciune cu tomahawkul, alturi de Old Firehand i Winnetou. De fapt, nu
rmseserm dect noi trei s continum lupta cu poncaii.
Winnetou, a crui nenfricare mi era cunoscut, nu mai constituia pentru mine o
noutate. n schimb, m uimea grozav Old Firehand. Statura lui mi evoca personaje
din alte vremuri, despre care, ca adolescent, citisem attea poveti eroice. Cu
picioarele rchirate, sttea drept, seme, imbatabil, lundu-i n primire pe
dumanii fugrii de noi i zdrobindu-le estele cu tomahawkul. Prul lung i flutura
n jurul tmplelor, i pe chipul lui se citea, n btaia lunii, acea siguran a izbnzii
care mprumut fzionomiei accente stranii.
l vzui pe Parranoh n mijlocul mulimii nvlmite i ncercai s ajung pn la
el. Dar eful poncailor, cutnd s-mi scape, fugi n direcia lui Winnetou pentru
ca, sesiznd imediat pericolul, s-o ia iari la goan n alt parte. Atunci Winnetou
se avnt n urma lui strignd:

245

Karl May Opere vol. 23


Parranoh, cine de atabaskah, ai vrea s fugi de mnia lui Winnetou,
cpetenia apailor? Trdtorule blestemat, fe ca pmntul s-i soarb sngele,
vulturii s-i mnnce trupul, iar scalpul tu s-mi mpodobeasc cingtoarea!
Lepd n grab tomahawkul, smulse cuitul de la brul lui mpodobit cu
scalpuri i ct ai clipi, l prinse pe Parranoh de beregat. Dar nu-l omor pe loc,
find oprit de Old Firehand.
Tocmai n clipa cnd, mpotriva obiceiului su, Winnetou se npustise urlnd
asupra adversarului, Old Firehand recunoscu pe neateptate n eful alb al
poncailor un individ pe care-l ura din toate fbrele finei sale i pe care l cutase
cu o perseveren nenduplecat ani i ani de-a rndul. Acum, n sfrit, l avea n
faa ochilor!
Tim Finnetey! exclam el i, mturndu-i pe indienii ce-i stteau n drum, se
repezi la Winnetou i-i ncleta braul ridicat: Oprete, frate, nu lovi! De omul acesta
m ocup eu!
O clip, auzindu-se strigat pe adevratul su nume, Parranoh mpietri de spaim.
Dar cnd l recunoscu pe Old Firehand, proft de un moment de neatenie, se
smulse din strnsoarea lui Winnetou i, ca mpins de un resort, o lu la goan. n
acea clip, m descotorosii imediat de adversarul meu i alergai ct putui de repede
n urmrirea lui Parranoh
Old Firehand i Winnetou nir i ei, n aceeai secund, pe urmele lui. Dar leo luasem binior nainte i-mi ddeam seama c nu vor putea s mai recupereze
distana. n plus, Parranoh se dovedea un alergtor extrem de iute i de sprinten, pe
cnd Old Firehand, dei mare meter n toate deprinderile specifce Vestului, nu mai
era la vrsta cea mai prielnic unei asemenea ntreceri pe via i pe moarte; ct
despre Winnetou, acesta mi mrturisise, nu o dat, c n ce privete fuga, nu e n
stare s se msoare cu mine.
Spre bucuria mea, observai c Parranoh, n loc s-i economiseasc forele,
alerga desperat, fr noim i, n zpceala lui, nu aplica obinuita tactic n zigzag
a indienilor; n schimb, eu mi reglam respiraia i, drmuindu-mi puterile, mutam
greutatea trupului cnd pe un picior, cnd pe altul msur care mi-a fost
totdeauna de folos.
Cei doi tovari ai mei rmneau tot mai n urm: le auzeam din ce n ce mai slab
respiraia, apoi deloc, n schimb, recunoscui, de la oarecare distan, glasul lui
Winnetou:
Old Firehand poate s se opreasc fr grij! Fratele meu alb l va prinde cu
siguran pe ticlos i-l va birui. Nu-i scap nimeni. Are picioare iui ca vntul!

246

Pe via i pe moarte
Orict de mgulit a f fost la auzul acelor vorbe, nu-mi puteam permite luxul s
m uit napoi, ca s constat dac nverunatul westman se oprise ntr-adevr
locului. Ce-i drept, lumina lunii m-ar f ajutat s desluesc repede situaia, clar mai
important era s nu-l pierd din ochi pe fugarul din faa mea.
O vreme, nu izbutii s m apropii cu nici un pas de Parranoh, dar cnd observai
c-i domolete fuga, fcui un efort teribil i, peste puin, ajunsei att de aproape,
nct i auzeam gfiala. Nu aveam alt arm dect cele dou pistoale descrcate i
cuitul meu de vntoare, pe care-l ineam gata de atac. Tomahawkul m-ar f
stingherit la fug, de aceea l lepdasem nc de la bun nceput.
Deodat, Parranoh sri n lturi, creznd c-l voi depi din plin avnt, iar
dnsul mi va cdea n spate. Firete c m ateptasem la o asemenea manevr.
Fulgertor, srii i eu n aceeai direcie, nct ne izbirm amndoi i bgai cuitul
n el pn-n prsele.
Din izbitur ne rostogolirm amndoi la pmnt, numai c dnsul rmase lat, n
timp ce eu, nefind sigur c-l omorsem, nii numaidect n picioare. Vznd c;
nu mai mic, rsuflai uurat i scosei cuitul din ran
Nu era prima oar canid biruiam un vrjma. Corpul meu purta destule amintiri
din ncierrile, nu totdeauna favorabile mie, cu btinaii stepelor americane, att
d clii n lupt! Dar aici, iat, zcea un alb omort de mna mea i-l priveam cu
oarecare strngere de inim. i meritase totui pe deplin soarta; de aceea nu aveam
motive de regret.
Pe cnd stam i cumpneam ce trofeu s-mi ale ca semn al victoriei, auzii
ndrtul meu pai grbii d om. M culcai repede la pmnt, dar teama se risipi n
dat: era Winnetou, care, n grija lui freasc, alergase n urma mea.
Fratele meu alb zboar ca sgeata apaului, ia cuitul nu-i nimerete dect n
plin rosti el, uitndu-se la Parranoh, care zcea fr suflare.
Dar Old Firehand unde a rmas? ntrebai.
E puternic ca ursul cnd cad primii fulgi de nea; murai c anii i s-au cam
agat de picioare. Vrea fratele meu s-i ia ca podoab scalpul acestui atabaskah?
Ia-l tu, frate. i-l druiesc!
Din trei tieturi de cuit, Winnetou desprinse pielea le pe easta mortului. Ct de
crunt trebuie s-l f urt pe acest Tim Finnetey, dac nici nu ovia mcar el,
iubitorul de oameni s-i jupoaie pielea de pe cap! Operaia m scrbea peste
msur. mi ntorsei ochii n alt parte. i iat, parc zrii nite puncte negre
apropiindu-se ncet de noi.

247

Karl May Opere vol. 23


Winnetou ar face bine s se culce la pmnt d prevenii pe tnrul apa. Vom
avea de aprat scalpul acestei cpetenii albe!
Poncaii se apropiau de noi cu vdit pruden; erau vreo ase la numr i
veneau ncet, atent, ca i cnd ar f fost n cutarea unui obiect pierdut.
Cu burta lipit de pmnt, apaul se tr ntr-o parte, iar eu, ghicindu-i intenia,
fcui la fel. n ce-l privete pe Old Firehand, acesta ar f trebuit, dup calculele mele
s ne f ajuns de mult ns, pierzndu-l, probabil, din ochi pe Winnetou, apucase
ntr-o direcie greit. Abia dup ctva timp observarm c indienii avuseser grij
s-i ia i caii; animalele veneau n urma lor, duse de drlogi Faptul acesta
constituia pentru noi o primejdie n plus, iar pentru indieni un avantaj
considerabil: puteau s acioneze clare i, la nevoie, s-o ia la goan. Trebuia, deci,
s-i deposedm de cai. Fcurm n acest scop un ocol care ne aduse exact n
spatele animalelor. Poncaii, nebnuind nimic, mergeau linitii nainte.
S dai peste un cadavru tocmai acolo, la o asemenea distan de locul btliei?!
Cuprini de mirare, poncaii se repezir i se aplecar asupra mortului. Dac le-ar
f trecut prin gnd c fusese ucis chiar acolo, pe loc, desigur c nu s-ar f grbit s
se apropie. Dar ei credeau, pesemne, c omul, find rnit, se trse departe de
vlmagul luptei. Cnd colo ce surpriz! Chipul acela schimonosit de spasmele
morii era al lui Parranoh! Recunoscndu-l, poncaii scoaser o exclamaie de furie
i groaz.
Era un moment ct se poate de prielnic pentru noi. Ct ai clipi, smulserm
drlogii din minile poncailor ncremenii de spaim, nclecarm i o pornirm la
galop, trgnd caii ceilali dup noi. Goneam ndrt, spre locul btliei. O
ncierare cu cei ase poncai ar f fost prea riscant. Destul c, aproape
nenarmai, izbutiserm s scpm de un duman ntreit ca numr i, pe lng
scalpul lui Parranoh, s aducem cu noi i caii. n orice caz, i pclisem zdravn i
mi imaginam cu satisfacie mutrele lor pleotite, caraghioase, dup ce se vor f
trezit la realitate. Pn i venic gravul Winnetou nu-i mai stpnea rsul. Eu,
ns, m gndeam n acelai timp la Old Firehand. Nu cumva s f dat i peste el
vreun grup rzle al poncailor!
i aceast grij a mea se dovedi ntemeiat. ntori pe cmpul de lupt, nu-l
gsirm nicieri pe faimosul, vntor, dei de la plecarea noastr trecuse destul
vreme.
Btlia se sfrise. Albii, care ne ajutaser sau, mai precis, nu ne ajutaser la
nimic, adunau cadavrele indienilor. Poncaii scpai teferi dispruser, crnd cu ei
pe rnii; La linia ferat, lng locul unde fuseser ngrmdii bolnavii, se ridicau

248

Pe via i pe moarte
acum dou focuri mari, luminnd mprejurimile i slujind de semnal pentru
personalul trenului.
naintnd ncet, trenul se apropia i se opri apoi n faa celor dou semnale.
Feroviarii srir jos, interesndu-se de rezultatele luptei. Dup ce aflar ce i cum,
se pornir pe laude la adresa noastr lumi la care a f renunat bucuros. Ba
conductorul trenului ne fgdui chiar o meniune special n raportul pe care urma
s-l prezinte administraiei, adugnd c va avea grij ca numele i faptele noastre
s ajung cunoscute peste tot.
Nu e nevoie, sir cutai s-l temperez. Suntem uestmeni, nimic mai mult, i
renunm cu plcere la reclam. Dar dac v simii ntr-adevr obligat la
recunotin, atunci popularizai pretutindeni n Statele Unite pe aceti eroici
gentlemeni care au consumat o grmad de pulbere i merit din plin elogiile
noastre.
Vorbii serios, sir? ntreb conductorul trenului, bnuind n tonul meu
oarecare ironie.
Firete.
Adic, s-au comportat eroic?
Peste ateptri.
M bucur nespus. mi voi nota numele dumnealor i le voi da publicitii. Dar
unde-i Old Firehand? Nu-l vd nicieri! Sper c nu i s-a ntmplat vreo nenorocire!
La aceasta rspunse Winnetou:
Fratele meu Old Firehand, pierzndu-i urma lui Parranoh, trebuie s se f izbit
de vreun grup de poncai. M duc n cutarea lui, mpreun cu Old Shatterhand.
Bine, plecm numaidect consimii eu. Poate c se afl n pericol. Pe
dumneavoastr, domnilor, sperm s v mai gsim aici la ntoarcere.
Ne luarm putile i tomahawkurile abandonate cnd cu urmrirea lui Parranoh,
i pornirm grbii, apucnd direcia de adineauri. Speram c pe drumul acesta
vom da de Old Firehand.
Lumina era slab, zgrcit, nu vedeam dect la mic distan. Trebuia s ne
bizuim n primul rnd pe auz, ceea ce deocamdat era imposibil, din cauza larmei
din jurul trenului, care acoperea orice alt zgomot. Abia dup ce ne deprtarm
sufcient, linitea nopii, profund, atotstpn, se aternu peste tot. Cnd i cnd
ne opream din mers, ca s mai tragem cu urechea.
Mult vreme nu auzirm i nu vzurm nimic, nct eram gata s ne lsm
pgubai i s facem cale-ntoars, ndjduind c Old Firehand se va f ntors ntre
timp la tren. Dar tocmai atunci ne ajunse de departe o chemare.

249

Karl May Opere vol. 23


Pesemne c e Old Firehand observ Winnetou. Nu cred c vreun ponca,
scpat din ghearele morii, s strige i s atrag astfel atenia asupra lui.
Adevrat! Hai s dm fuga!
Desigur c se afl n primejdie, altfel n-ar chema! S ne grbim!
Pornirm n mare grab, dar ciudat lucru! Winnetou o lu spre nord, eu
spre est. Ne oprirm amndoi, nedumerii.
De ce o apuc fratele meu spre rsrit? Chemarea venea de dincoace.
Ba nu. Ascult!
Chemarea se repet. Cutai s-l conving pe Winnetou:
E limpede. Se aude de la rsrit.
Ba de la miaznoapte. Fratele meu se nal.
Sunt convins c nu m nel. ns nu avem timp de pierdut. Winnetou n-are
dect s-o apuce spre nord, eu m duc spre est; unul din noi l va gsi cu siguran
pe Old Firehand.
Bine!
i Winnetou, care n asemenea chestiuni nu greea niciodat, dispru n noapte,
pe cnd eu o luai n direcia aleas de mine. n scurt timp, constatai c tot eu
avusesem dreptate; chemarea se auzi din nou, mai aproape, mai tare. Apoi desluii
naintea mea un grup de oameni j ncierai n lupt.
Hei, Old Firehand, vin i eu! strigai, alergnd ct m ineau picioarele.
Tabloul devenea din ce n ce mai clar. Old Firehand, rnit, se lsase n genunchi,
dar se mai apra eroic mpotriva a trei dumani, dup ce ali trei czuser dobori.
Erau cei ase poncai pe care i pclisem, lundu-le caii. Orice clip putea f fatal
pentru viteazul westman, iar eu mai aveam nc vreo cinci sute de pai pn s
ajung la el. M oprii din fug i dusei la ochi carabina, pe care mi-o ncrcasem
ntre timp. Lumina ovielnic, btile precipitate ale inimii, gfiala de pe urma
alergturii toate acestea nu-mi ddeau siguran la ochit. M temeam s nu-l
lovesc tocmai pe omul pentru salvarea cruia venisem ncoace. Trebuia, totui, s
ncerc. Trei focuri consecutive, i iat, tustrei indienii czur lai! Din cteva salturi,
aprui naintea lui Old Firehand.
Slav Domnului! exclam el. Ai venit la anc, poate chiar n ultima clip!
Suntei rnit? m interesai n grab. Sper c nu e nimic serios!
ntr-adevr, nu e mortal. Dou lovituri de secure. Neputnd s m ating sus,
m-au pocnit jos, la picioare, de am czut n genunchi.
Ai pierdut, probabil, mult snge. Dai-mi voie s vd!

250

Pe via i pe moarte
Da, da, poftii! Dar s v spun o vorb, sir! suntei un trgtor fenomenal! Pe
asemenea lumin i dup atta fug s-i nimerii pe tustrei n cap! Numai un Old
Shatterhand e n stare de aa ceva. Adineauri, cnd alergai dup Tim Finnetey, nu
v-am putut ajunge din urm; am o ran de sgeat la picior, chestie veche. M
pierdusem de voi, i v tot cutam cnd, deodat, ca din pmnt, rsrir n jurul
meu aceti ase indieni; sttuser ascuni i ateptaser s m apropii. Nu aveam
alt aprare dect pumnii i cuitul; armele de foc i tomahawkul le aruncasem ct
colo, ca s pot fugi mai uor. Ei, i m-au plesnit peste picioare! Trei ini, ce-i drept,
au pierit, dar ceilali m-ar f ucis numaidect, dac nu veneai dumneavoastr. Old
Shatterhand, v asigur c voi ine! minte ajutorul ce mi l-ai dat.
n timp ce povestea, i cercetai rnile; erau dureroase, dar nu prezentau mare
pericol.
Sosi apoi i Winnetou, care m ajut la pansarea rnilor. Prietenul meu indian
recunoscu deschis c, n ciuda auzului su excelent, greise de ast dat.
Lsarm acolo cele ase leuri ale poncailor i ne ntoarserm la linia ferat.
Drumul ns l strbturm ncet, din cauza lui Old Firehand, care se mica greu de
tot. De aceea, nici nu ne mir faptul c, ntre timp, trenul plecase. Garnitura nu
mai putea atepta: trebuia s recupereze ntrzierea.
Caii pe care i luaserm de la poncai stteau priponii lng ai notri i aveau s
ne prind bine pentru deplasarea mai lesnicioas a lui Old Firehand.
Firete c, din pricina strii acestuia, eram nevoii s facem un popas de o
sptmn, sau chiar i mai lung, pn ce ar f fost capabil s se in singur n sa.
Dnsul ne propuse un loc situat la jumtate zi clare, unde era i pdure, i ap, de
care, bineneles, aveam neaprat nevoie att noi ct i animalele.

Capitolul VI n "Fortrea"
Trecur destule zile pn ce Old Firehand se ncumet s plece clare spre
"fortreaa" lui, nsoit de Winnetou i de mine. Drumul ne duse printr-o regiune cu
triburi vrjmae, pe care ns o strbturm netulburai. Acum, c primejdiile

251

Karl May Opere vol. 23


rmseser n urma noastr, puteam s ne dedm, n sfrit, odihnei i s ne
ngrijim.
Putile se odihneau i ele n ultimul timp; renunarm s le folosim, ca s nu
atragem atenia pieilor-roii. Totui, nu duceam lips de hran: vnam cu lasourile.
ntr-o sear, edeam cu Old Firehand lng focul nostru de tabr. Winnetou
fcea de gard i, ntr-unui din rondurile lui, se apropie de foc. Old Firehand l
mbie:
Haide, frate, poate vrei s te aezi! Drumul celor din tribul Rapaho nu duce peaici. Suntem, deci, n siguran.
Ochiul apaului trebuie s fe ntotdeauna treaz rspunse Winnetou. El nu
se ncrede n noapte. Noaptea e ca femeia.
i dispru din nou n ntuneric.
Urte femeile insinuai eu, pentru a provoca vreo destinuire intim, care,
optit sub licrul duios al stelelor, rmne de obicei mult vreme n memorie.
Old Firehand desprinse punga ce o purta la gt, scoase luleaua, o ndes pe
ndelete cu tutun i-i ddu foc.
Credei? Poate c nu le urte dect aparent.
n orice caz, vorbele lui las aceast impresie.
Tocmai, vorbele. Dar n fond, nu-i chiar aa preciza Old Firehand. A fost
cndva o femeie pentru care s-ar f luptat i cu iadul; de atunci, ns, nici nu mai
rostete cuvntul squaw.
i de ce n-a luat-o de soie?
Ea iubea pe altul.
Indianul nu se d btut ntr-o asemenea situaie.
Dar era vorba de un prieten al su.
Cum i zicea?
Astzi i zice Old Firehand.
mi ridicai privirea, surprins. M aflam n faa uneia din multele drame care se
desfoar n Vestul Slbatic, imprimnd oamenilor i ntmplrilor acea violen
att de caracteristic. Firete c nu era cazul s insist. Probabil ns c pe chipul
meu se citea dorina de a afla ct mai multe. De aceea, dup o scurt pauz, Old
Firehand adug:
Nu rscolii trecutul, sir! Dar dac m-a hotr vreodat s vorbesc despre
trecut, v asigur c, n ciuda tinereii dumneavoastr, ai f singurul cruia m-a
destinui. i asta pentru c, n scurtul rstimp de cnd suntem mpreun, ai
reuit s-mi ctigai prietenia.

252

Pe via i pe moarte
V mulumesc, sir. i eu m simt foarte legat de dumneavoastr.
tiu, v cred. Mi-ai dovedit-o cu prisosin. Fr ajutorul dumneavoastr, ma f topit n noaptea veniciei. M aflam ntr-o situaie extrem de critic, snge ram
ca un bizon ciuruit de gloane, cnd ai aprut i m-ai salvat, Numai de un lucru
mi pare ru: am scpa ocazia s m rfuiesc personal cu Tim Finnetey. Mi-a f
jertft un bra, numai s simt aceast satisfacie: s iau pe miel n vrful cuitului!
La aceste cuvinte, un rictus amar i sever se ivi p chipul su, altfel att de calm i
deschis. Cum sttea n
faa mea, cu ochii sgetnd, cu pumnii strni, mi imaginam ct de crncen ar
f fost rfuiala lui cu acel Parranoh sau Finnetey.
Mrturisesc c eram din ce n ce mai curios s aflu cele petrecute cndva i nu
m ndoiesc c oricine n locul meu ar f fost la fel de curios. Doar era vorba de un
fapt cu totul nou pentru mine, i anume c Winnetou fusese cndva ndrgostit.
Nici mcar mie, prietenul i fratele su prin jurmnt, tnrul apa nu-mi
ncredinase taina! Oricum, trebuia s am rbdare. Eram sigur c timpul mi va
dezvlui acest mister.
Old Firehand se ntremase mai repede dect ne-am f ateptat. Strbtuserm
astfel curnd inutul rapahoilor i al pawnseilor, ndreptndu-ne spre rul Mankizila, pe malul cruia Old Firehand i avea aa-numita "fortrea". Cum cu dou
zile n urm trecuserm not rul Kehupahan, nu mai rmnea mult pn la int.
Acolo intenionam s m altur pentru ctva timp vntorilor de sub conducerea
lui Old Firehand i apoi, prin Dakota i Preria Cinelui, s ajung n regiunea
lacurilor. Speram ea timpul ce urma s-l petrecem mpreun s-mi ofere prilejul de
a afla cte ceva din trecutul celebrului westman. De aceea tceam fr s-i tulbur
deocamdat discreia. M ridicam doar din cnd n cnd ca s a focul.
La un moment dat, inelul de aur ce-l purtam n deget scnteie puternic n jocul
flcrilor, atrgnd atenia lui Old Firehand. Acesta sri perplex de la locul lui.
Ce inel purtai, sir? ntreb dnsul.
E o amintire dintr-un ceas cumplit al vieii mele.
Vrei s mi-l artai?
l scosei din deget i i-l ddui. Omul apuc inelul cu o grab nestpnit i, cum
l vzu mai de aproape, ntreb grav:
De la cine l avei?
O emoie teribil l cuprinsese. i ddui informaii asupra provenienei inelului:
l am de la un biat. Povestea s-a petrecut la New Venango.

253

Karl May Opere vol. 23


New Venango? izbucni el. Ai fost la Forster? L-ai vzut cumva pe Harry?
Vorbeai parc de un ceas cumplit, probabil o nenorocire!
O mprejurare teribil, n care eu i bravul meu Swallow era s fm ari de vii
i explicai, ntinznd mna dup inel.
Nu vi-l dau! refuz Old Firehand. M intereseaz cum de a ajuns inelul n
posesia dumneavoastr. Am asupra lui un drept sacru i exclusiv al meu.
Fii pe pace, sir! Dac altcineva ar f refuzat s mi-l napoieze, a f tiut s-l
constrng, dar pe dumneavoastr am s v pun mai nti la curent asupra celor
ntmplate. Pe urm n-avei dect s-mi demonstrai ce drept avei asupra inelului.
Poftim, vorbii! Dar v declar c, dac-a avea de-a face cu un om n care n-am
ncredere, inelul acesta ar. nsemna condamnarea lui la moarte. Haide, spunei!
Aadar, celebrul westman l cunotea pe Harry, l tia i pe Forster. Nerbdarea
lui dovedea marele interes ce-l purta acestor persoane. Sute de ntrebri mi veneau
n minte, dar nu rosteam nici una. n sfrit, ddui drumul povestirii.
edeam lng foc, fa-n fa. Old Firehand se rezemase ntr-un cot i chipul lui
vdea ncordarea cu care m asculta. Parc-mi sorbea cuvintele. Relatndu-i scena
cnd l nfcasem pe Harry i-l urcasem n a lng mine, omul se ridic,
exclamnd:
Aa, aa! Era unica salvare! Continuai, povestii totul! Tremur pentru viaa
lui!
Retrind la rndul meu grava ncercare prin care trecusem, m sculai de jos i-mi
continuai istorisirea. Old Firehand se apropie tot mai mult de mine; inea gura
ntredeschis de parc-ar f vrut s nghit silab dup silab; ochii dilatai mi
urmreau micarea buzelor; trupul i se ncrncenase, ca i cum s-ar f aflat el
nsui n spinarea calului dezlnuit i s-ar f aruncat aievea n valurile
spumegnde, crndu-se apoi pe stnca abrupt i coluroas. M apucase de
bra i m strngea att de tare, nct mi ncletam dinii de durere; asculta cu
rsuflarea tiat, rscolit, zguduit.
Heavens! Cerule! exclam el uurat, aflnd c trecusem cu bine pe marginea
prpastiei i-l pusesem n siguran pe biat. Ce comar! M-ai fcut s triesc nite
momente de zbucium ca i cnd trupul mi-ar f fost incendiat. i, totui, eram sigur
c vei izbuti s v salvai. Altminteri, biatul nu v-ar f putut drui inelul.
Nici nu mi l-a druit. I l-am smuls fr s vreau din deget, iar dnsul habar na avut.
Atunci trebuia s i-l napoiai numaidect!

254

Pe via i pe moarte
Firete, am i vrut s i-l restitui, dar biatul o luase la goan. Am alergat dup
el i nu l-am mai ajuns. Abia a doua zi l-am zrit n mijlocul unei familii ce scpase
de la moarte pentru c locuia pe un teren mai ridicat.
i i-ai spus chestia cu inelul?
Nu, nici nu m-au lsat s-i vorbesc. Au i tras asupra mea, nct a trebuit s
dispar din ochii lor.
Aa e Harry, da, exact aa! Nimic nu-l scrbete mai mult dect laitatea! V-a
luat, desigur, drept un la. Dar cu Forster ce s-a fcut?
Dup cte tiu, n-a mai scpat nimeni n afar de familia de care v-am vorbit.
Oceanul de flcri a inundat valea i i-a nghiit pe toi.
Grozav pedeaps! Prea grea, a zice, fa de ncercarea mrav de a ridica
preurile irosind atta petrol.
L-ai cunoscut pe Forster, sir? ntrebai.
L-am vzut n cteva rnduri la New Venango. Era un tip arogant, mndru de
bnetul lui, dei avea motive, v asigur, s se poarte mai cuviincios n ce m
privete.
i l-ai vzut acolo i pe Harry?
Harry? fcu el, i un zmbet ciudat se ivi pe faa lui din nou limpezit. Da, lam ntlnit i acolo, ca, de altfel i n Omaha, unde are un frate. Poate l-am mai
vzut i altundeva.
mi nchipui c ai putea s-mi povestii cte ceva despre biat
Cred c da. ns nu acum. Nu, nu! Cele auzite m-au impresionat n aa
msur, nct n-a putea s nu adun gndurile. Mai trziu, la timpul potrivit, v voi
istorisi cele ce tiu despre dnsul. Nu v-a spus ce face la New Venango?
Ba da. Cic era n trecere.
Aha! i suntei convins c a scpat defnitiv de primejdie?
Categoric!
Vaszic, l-ai vzut cum trage cu arma?
Cum v spuneam, trage excepional. E un biat cu totul neobinuit.
Avei dreptate. Tatl su e un vechi colecionar de scalpuri. Gloanele lui
nimeresc fr gre ntre coaste, inta preferat a indienilor. Se vede c biatul a
nvat meteug temeinic de la el. Dac v ndoii cumva c; tie s trag fr
ezitare, i cu mare precizie, atunci vl nelai.
i unde-i tatl su?
Cnd ici, cnd colo, i a putea spune fr exagerare c ne cunoatem binior.
Poate v nlesnesc cndva o ntlnire cu el.

255

Karl May Opere vol. 23


Mi-ar face plcere.
Vom vedea, tinere Meritai, desigur, recunotina lui de tat pentru salvarea
fului.
O, nu m gndeam la asemenea lucru!
Se-nelege, se-nelege; v cunosc destul de bine. Dar poftim inelul! Vei afla
mai trziu ce semnifcaie are faptul c vi l-am restituit. Deocamdat, m duc s-l
schimb pe Winnetou. Dormii fr grij, ca s fi mine sprinten i bine dispus.
Diminea ne cocom n spinarea gloabelor i-i tragem pe urm o clrie de dou
zile.
Dou zile? Parc era vorba ca mine s mergem doar pn la Green-Park!
M-am rzgndit. Good night! Noapte bun!
Good guard! Serviciu uor! Nu uitai s m trezii cnd mi vine rndul.
Stai linitit! Pot s veghez i eu o dat n locul dumneavoastr, c, slav
Domnului, ai fcut destule pentru mine!
Eram ntr-o stare de spirit cu totul stranie. Nu tiam ce s cred i, cum stteam
aa ntins, nfurat n ptur, mii de ipoteze mi treceau prin cap, fr ca vreuna
s-mi par ntemeiat. Mult vreme nc, dup ce Winnetou se napoie i se nveli n
ptura lui, m tot sucii ba pe o parte, ba pe alta. Evocarea celor. ntmplate la New
Venango m rscolise; toate amnuntele acelei seri ngrozitoare mi npdeau din
nou cugetul i printre imaginile comarului pe care-l trisem, aprea iar i iar
fgura lui Old Firehand. Pn i n ultima lupt dintre somn i trezie mi tot
struiau n auz cuvintele lui:. "Stai linitit! Ai fcut destule pentru mine!"
La deteptare, dimineaa, constatai c rmsesem singur lng foc. Totui, cei doi
tovari de drum nu puteau f prea departe dovad, cznelul de tabl, cu apa
clocotind, atrnat deasupra flcrilor i mai ncolo, lng carnea rmas de
asear, sculeul cu fin deschis la gur.
M ridicai de sub ptur i cobori la ap, s m spl. Acolo, angajai ntr-o
discuie aprins, stteau tovarii mei. Din reacia lor n clipa cnd m zrir
pricepui c obiectul discuiei eram eu.
n scurt timp ne pregtirm de drum i apucarm apoi spre valea Mankizila,
clrind paralel cu fluviul Missouri, cam la vreo douzeci de mile distan de mal.
Ziua era rcoroas. naintam cu spor. Caii, odihnii i hrnii din belug n
ultimele zile, strbteau cu ndejde ntinderile verzi ale preriei.
Observai n acest timp o ciudat schimbare n atitudinea prietenilor mei. Parcmi acordau o atenie deosebit, a spune un respect nedisimulat, iar Old Firehand
m nvluia din cnd n cnd cu o privire plin de afeciune i tandree.

256

Pe via i pe moarte
M micau totodat dragostea i devotamentul ce i le artau reciproc. Frai buni
s f fost, i tot nu s-ar f dovedit mai grijulii unul fa de altul. mi fcea impresia c
persoana mea juca un oarecare rol n aceast comportare a lor. Winnetou l trata pe
Old Firehand mai prietenos chiar dect pe mine, ceea ce m-ar f putut mpinge la
invidie, dac-a f fost predispus pentru asemenea simmnt.
Cnd, pe la prnz, fcurm un popas i Old Firehand plec n recunoatere,
Winnetou se tolni alturi de mine i-mi spuse pe neateptate:
Fratele meu e curajos ca pisica slbatic i tcut precum stncile de piatr.
Misterioas introducere fa de care nu reacionai u nici o vorb.
A trecut clare prin flcri i mie, fratelui su, ni i-a povestit nimic.
Limba omului meditai cu glas tare e ca cuitul ascuns n teac: tios,
primejdios. Nu e bine s te joci cu el.
Fratele meu vorbete nelept i are dreptate. Totui, Winnetou e mhnit cnd
inima bunului su prieten se nchide ca i piatra care ascunde n miezul ei
gruntele de aur.
Dar inima lui Winnetou s-a mrturisit oare urechilor mele?
Nu i-am mprtit eu toate tainele preriei? Nu i-am artat cum se recunosc
urmele, cum se arunc lasou!, cum se ia scalpul? Nu te-am nvat toate lucrurile
pe care trebuie s le tie un bun rzboinic?
ntr-adevr, m-ai nvat de toate, dar mi-ai vorbit oare i de Old Firehand,
care-i stpnete sufletul, i de femeia pe care o pstrezi n amintire?
Winnetou a iubit i iubirea nu slluiete n vorbe. M ntreb, ns, de ce nu
mi-a pomenit fratele meu nimic despre biatul pe care l-a trecut prin foc, clare pe
Swallow?
Pentru c-ar f sunat ca o laud de sine. l cunoti pe biat?
L-am purtat pe brae; i-am artat toate florile cmpului, copaCii pdurii, petii
apelor i stelele cerului; l-am nvat s trag cu arcul i s ncalece armsarii
slbatici; l-am fcut s cunoasc graiurile oamenilor roii i i-am druit n cele din
urm puca de al crei glon a murit Ribanna, fica asineboinilor.
l priveam surprins. ncolea n mine o bnuial pe care nu cutezam s-o exprim.
i, totui, cred c-a f fcut-o, dac n clipa aceea nu s-ar f ntors Old Firehand i
nu ne-am f aezat tustrei la mas. n timpul prnzului, vorbele lui Winnetou mi
struiau mereu n minte; raportndu-le la ceea ce aflasem de la Harry, deduceam
c nsui Old Firehand e tatl biatului. De altfel, comportarea btrnului, n ajun,
cnd i povestisem toat aventura, ntrea presupunerea mea. i, totui, Old

257

Karl May Opere vol. 23


Firehand, vorbise de tatl lui Harry la persoana a treia i nu scpase nici un cuvnt
care s-mi transforme bnuiala n certitudine
Dup cteva ore de repaus, pornirm din nou la drum. Ca i cnd ar f tiut c-i
ateapt un popas de cteva] zile, caii tiau preria n zbor. Strbturm astfel pn
spre sear o distan bunicic, apropiindu-ne de lanul muntos ndrtul cruia se
ntinde valea lui Mankizila. Terenul urca din ce n ce mai sus; intrarm ntr-un
defleu care, dup toate aparenele, avea s ne conduc] drept spre malul rului.
Stai! Parola! rsun deodat un glas piezi dl dup nite tufe de bumbac. i, n
aceeai clip, se ivi dintre crengi eava unei puti ndreptat asupra noastr.
Viteaz!
i?
Discret! complet Old Firehand parola, privind cu insisten tufa cu pricina.
Crengile se desfcur i n faa noastr apru un ins care mi provoc o surpriz
foarte plcut.
De sub borurile pleotite ale unei plrii de psl c o vechime i un colorit care lar f dezarmat i pe c mai abil cercettor, din nclceala unei brbi fr noim,
neagr-cenuie, pornea un nas de dimensiuni impresionante, putnd sluji drept
arttor oricrui cadran solar. Din cauza brbii att de stufoase, nu se mai
distingeau n afara eminentului organ olfactiv dect doi ochiori ageri, jucui,
care i mutau luminile irete cnd spre unul, cnd spre altul dintre noi.
Acest cap original se sprijinea pe un fel de trup invizibil pn la genunchi, pierdut
ntr-o hain vntoreasc din piele de ap, croit probabil pe msura unui semen
mult mai voluminos. Astfel, omul nostru prea un prunc mbrcat n halatul de
noapte al bunicului. Din costumul lui ridicol de larg se iveau picioarele subiri i
strmbe ca nite secere, nfurate n jambiere rupte i att de vechi, nct preau
s depeasc cel puin cu un secol vrsta stpnului. Dedesubt rsrea
nclmintea o pereche de cizme indiene n care, la nevoie, ar f ncput
ntreaga sa persoan.
Omuleul purta o flint veche, de care numai cu cea mai mare precauie m-a f
atins. i cum se apropia de noi, plin de prestan i mreie, cu greu s-ar f putut
imagina o caricatur mai reuit a unui vntor de prerie.
Sam Hawkens! exclam Old Firehand. Oare i-au mbtrnit ntr-atta ochii,
nct s-mi ceri mie parola?
N-a crede, sir! Dar socot c o santinel, n post trebuie s mai arate din timp
n timp c nu-i uit ndatoririle. Bine ai venit la Bafou, domnilor! Bucurie, mare
bucurie! S nnebunesc de fericire, nu alta, cnd i vd aici pe fostul meu greenhorn,

258

Pe via i pe moarte
supranumit Old Shatterhand, i pe Winnetou, marea cpetenie a apailor, dac nu
m-nel!
mi ntinse amndou minile i m strnse la piept cu atta foc, nct haina lui
de vntoare trosni ca o cutie goal de lemn strivit. Ddu apoi s m srute, lucru
pe care-l evitai cu mult prezen de spirit. Barba, altdat neagr ca pana
corbului, i cam ncrunise.
M bucur din inim c te ntlnesc, drag Sam! i declarai cu toat
sinceritatea. Dar spune-mi, te rog, nu l-ai informat nc pe Old Firehand despre
cunotina; noastr i despre faptul c i-am fost ucenic?
Firete c i-am spus-o!
i dumneavoastr de ce nu mi-ai suflat o vorb c-l voi revedea pe Sam
Hawkens aici?
Reproul, amical de altminteri, se adresa lui Old Firehand. Acesta rse:
Ziceam s v fac o surpriz. Vedei, prin urmare, c v tiam cu mult nainte
de a ne ntlni; am vorbit adesea de dumneavoastr. O s mai dai aci i peste alte
dou cunotine.
Nu cumva Dick Stone i Will Parker?
Exact. Sosirea dumneavoastr va f i pentru ei, o surpriz plcut. Ascult,
Sam, care dintre ai notri au rmas azi acas?
Toi, afar de Bill Bulcher, Dick Stone i Harris; tia trei au plecat s mai fac
rost de carne. Micul sir s-a ntors i el.
tiu, tiu c-i aici. n rest, ce s-a mai ntmplat? Ceva piei-roii?
Deloc, sir, deloc. N-am simit pe nimeni, dei (aici Sam i art puca) "Liddy"
a mea cam umbl, cum s-ar spune, dup mriti.
i cursele?
Au dat rezultate bune, foarte bune, dac nu m-n-el. Vei vedea i singur;
vreau s spun c la poart nu e dect foarte puin ap.
Fcu stnga-mprejur i, n timp ce noi ne reluam drumul, se strecur iari n
ascunztoarea lui.
Din cele petrecute nelesei c ne apropiem de "fortrea" i c Sam Hawkens
fcea de straj n preajma ei. M tot uitam cu atenie ca s descopr undeva poarta.
La stnga se deschidea o trectoare plin de bolovani i tufri de mure. Era att
de ngust, c, ntinznd braele, atingeai amndoi pereii laterali. Jos erpuia o
grl ne al crei fund pietros nici gnd s se imprime vreo urm de talp. Curat,
strvezie, apa se vrsa n ruleul pe lng care trecuserm mai nainte. Old

259

Karl May Opere vol. 23


Firehand crmi pe trectoare. Noi l urmarm, naintnd ncet n susul grlei.
Pricepui acum i tlcul celor spuse de Sam n legtur cu apa de la poart.
Foarte curnd stncile se apropiar att de mult ntre ele, nct preau s ne
nchid drumul. Dar, spre surprinderea mea, Old Firehand nainta mereu i, la un
moment dat, vzui c dispare, ca i cnd ar f trecut prin peretele de piatr.
Winnetou dispru la rndul lui. Ajungnd i eu la locul cu pricina, descoperii
misterul: iedera extrem de deas, care atrna de sus, alctuise un fel de perdea,
dnd iluzia c drumul s-ar nchide. De fapt, dac treceai nainte, ajungeai ntr-un
soi de tunel lung i ntunecos.
Mult i cu nenumrate viraje, clrirm prin noaptea ntortocheat a tunelului,
pn ce, n sfrit, rsri naintea noastr o zare de lumin. i iat-ne din nou ntro trectoare care prea prelungirea cele dinti. La captul ei, m oprii, stpnit de
uimire.
M aflam n faa unei cldri uriae, cu perei de piatr, inaccesibili. Un bru lat
de arbuti ncingea aceast vale aproape circular, acoperit cu iarb bogat, unde
pteau herghelii ntregi de cai i de catri. O droaie de cini alergau de colo-colo,
unii zdraveni dintr-o ras asemntoare lupilor, de care indienii se slujesc pentru
paz i traciune alii, nite corcituri mrunte, uor de ngrat, a cror carne,
alturi de a panterelor, trece la btinai drept cea mai bun delicates.
Iat-mi fortreaa! rosti Old Firehand, ntorcndu-se spre noi. V vei simi aici
mai bine ca n snul lui Avraam.
Exist vreo cale de acces dinspre muni? ntrebai eu, artnd spre peretele din
fund.
Cu neputin s se strecoare cineva. Iar cratul de afar, pe stnci, e
aproape imposibil
Cum ai dat peste locul acesta grozav?
Urmream un racoon, un urs spltor, i din goan am ajuns tocmai la brea
aceea care nc nu era acoperit de ieder. Firete c am pus numaidect stpnire
pe viitoarea mea fortrea.
Singur?
La nceput, singur. Gsisem o ascunztoare bun, care m-a salvat de
nenumrate ori din faa blestemailor de piei-roii care m hituiau. Mai trziu,
ns, mi-am chemat ncoace "bieii", ca s nfruntm mpreun i primejdiile, i
asprimea iernii.
Nu termin bine vorba, c rsun deodat un uier ascuit peste ntinderea vii.
i abia se stinse ecoul, c de jur mprejur, din tufriul ce mprejmuia valea, iei la

260

Pe via i pe moarte
vedere o ceat de ini pe care i-ai f recunoscut de la o pot c sunt oameni ai
Vestului.
Coborrm la pas n ntmpinarea lor i ntr-o clip furm nconjurai. Oamenii
erau extrem de fericii s-l vad pe Old Firehand iari printre ei. Se afla acolo i
Will Parker, care, zrindu-m, se bucur ca un copil. i bucuria i crescu i mai
mult, cnd constat c nsui Winnetou i acord un salut prietenesc.
n toiul hrmlaiei, permis doar ntr-un loc att de singuratic, Winnetou i
deeua fr grab calul i, btndu-l cu palma pe crup, i ddu a nelege c e
slobod s se atearn pe frupt, i slt apoi aua pe umr, lu ptura, frul i se
deprta, fcnd abstracie de lumea din jur.
i urmai i eu exemplul, cci Old Firehand era prea solicitat din toate prile ca s
se mai ocupe de noi. l lsai liber pe bravul meu Swallow i, rspunznd n treact
curiozitii glgioase a "bieilor", pornii s m familiarizez cu locul.
Aruncat n sus de forele ascunse ale pmntului, masivul stncos crpase
cndva ca un uria balon de spun, alctuind o jumtate de sfer, goal pe
dinuntru, cu gura cscat spre cer, ca un crater colosal. Aerul, soarele, furtunile
i luaser apoi sarcina s frmieze terenul dur i s-l fac propriu vegetaiei, iar
uvoaiele din adnc, mpreunndu-se, sfredeliser cu rbdare peretele de piatr,
croind drum prului care ne-a servit de cluz.
Alesei pentru plimbarea mea hotarul din fund al vii. Peam ntre brul de tufe
i zidul de piatr care urca aproape vertical i prea pe alocuri suspendat.
Descoperii n zid numeroase deschizturi, camuflate cu piei de animale i ducnd,
probabil, spre adposturile i magaziile att de necesare unei aezri vntoreti.
n orice caz, aezarea trebuia s aib mai muli locuitori dect cei care ne ieiser
n ntmpinare. Cel puin aa era de presupus dup numrul femeilor pe care le
zream ba ici, ba colo, n cursul plimbrii. Se vede ns c majoritatea brbailor
erau dui la vntoare i aveau s revin o dat cu iarna care se anuna destul de
aproape.
Hoinrind astfel, descoperii la un moment dat, pe una din stncile care preau
cu totul inaccesibile, o colib mic, improvizat din crci. De acolo putea f, desigur,
vzut ntreaga vale, cu toate amnuntele ei. De aceea hotri s m urc pn sus.
Potec nu era: n schimb, ddui peste urme de pai i m luai dup ele.
Nu mai aveam mult de urcat, cnd zrii strecurndu-se afar, prin uia joas a
colibei, o fptur omeneasc pe care eu desigur c nu o deranjasem cu nimic; de
fapt, nici nu m vzuse. ntoars cu spatele spre mine, se apropie de marginea
stncii i, fcndu-i palma streain la ochi, cercet adncul vii.

261

Karl May Opere vol. 23


Purta o cma vntoreasc, pestri, dintr-o estur groas, i jambiere
mpodobite de la old pn la glezne cu: ciucuri; mocasinii mici, delicai, aveau
bogate ornamentaii din mrgele de sticl i din pr de porc ghimpos. O basma roie
nfurat n chip de turban i acoperea capul i o earf de aceeai culoare i inea
loc de bru.
Cnd pusei piciorul pe mica platform, fptura aceea m auzi i se ntoarse spre
mine. Era oare vis, ori vedeam aievea? O bucurie nvalnic m cuprinse. Strigai!
Harry! E posibil?
i m apropiai de el grbit.
Dar Harry m privea sever i rece. Nici o tresrire pe chipul lui, acum i mai ars
de soare, nu trda vreo emoie pricinuit de apariia mea.
Dac n-ar f posibil mi rspunse atunci nu m-ai vedea aici, sir! Dar
dreptul de a pune asemenea ntrebri e mai degrab al meu dect al
dumneavoastr. Cum de v-ai permis s intrai n tabr?
Meritam oare o astfel de primire? Luai deci o atitudine i mai distant dect a lui.
Pshaw!
Numai att rostii i, ntorcndu-i spatele, cobort ncet de pe platform.
Aadar, Harry era ntr-adevr cum bnuisem ful lui Old Firehand. Astfel mi
se limpezir dintr-o dat toate lucrurile.
Dei Harry nu era, n fond, dect un copil, totui purtarea lui dup toate cele
petrecute m necjea serios. Prerea lui Old Firehand c biatul m-ar socoti un
la se" confrma, ce-i drept, prin insulta cu care acesta m gratulase nc atunci, la
sond; nu nelegeam ns deloc cum anume mi dovedisem laitatea. n sfrit,
biruindu-mi proasta dispoziie, revenii m tabr.
Se nserase. n largul vii jucau, bogate, flcrile unui foc proaspt ncins, n
jurul cruia se adunase ntreg efectivul prezent n fortrea, inclusiv Harry, care,
dup cum mi ddui repede seama, se bucura de egalitate deplin cu brbaii
maturi. edea i el acolo, lng foc, i parc m privea cu mai puin rceal dect
adineauri.
Oamenii i istoriseau tot felul de ntmplri din viaa lor. i ascultai i eu un
timp, apoi dup bunul meu obicei plecai s vd ce-mi face mustangul. Era o
noapte superb, nstelat, cu cerul att de blnd i calm, de parc habar n-ar f
avut c jos, pe biata noastr planet, nite creaturi cu totul superioare stau venic
gata s se ncaiere i s se sfie ntre ele.
Un nechezat uor, vesel, dinspre tufurile de la grl, mi indic locul unde se
afla Swallow. Calul m recunoscu imediat i i frec drgstos botul de umrul

262

Pe via i pe moarte
meu. De cnd m salvase din foc i ap l ndrgisem nc i mai mult. Mngindul, mi lipii faa de grumazul lui suplu, catifelat.
Deodat, calul forni scurt; era obinuitul lui semnal de alarm. Devenii atent i
m uitai n jurul meu. O siluet omeneasc venea spre mine i zrii fluturnd
basmaua nfurat n jurul capului. Era Harry.
Scuzai c v deranjez rosti el cu vocea oarecum mai blnd. Mi-am adus
aminte de Swallow, calul dumneavoastr, cruia i datorez viaa. Voiam s-l vd, si fac o vizit de prietenie.
Iat-l! n ce m privete, n-am s v tulbur ntlnirea. Good night! Noapte
bun!
Ddui s plec, dar dup civa pai m auzii strigat:
Sir!
M oprii. Harry se apropie sfos de mine. Se vedea; c nu tia cum s-i
stpneasc emoia.
V-am jignit.
Jignit? zisei cu indiferen. V nelai, sir! Nu sunt dect indulgent cu
dumneavoastr i atta tot. Nici vorb s m simt jignit.
Dur mai bine de un minut pn ce biatul gsi o replic acestui rspuns
neateptat.
Atunci, iertai-mi, v rog, eroarea.
Cu plcere. Sunt deprins cu erorile.
Iar eu v asigur c n-am s mai proft pe viitor de indulgena dumneavoastr.
V-o pun, totui, oricnd la dispoziie.
Ddui din nou s plec, ns Harry m prinse de bra.
S trecem peste chestiunile noastre personale! Adevrul e c ai salvat de dou
ori ntr-o singur sear viaa: tatlui meu; i aceasta, cu riscul propriei
dumneavoastr viei. De aceea, sunt dator s v mulumesc, chiar dac mi-ai
arunca n obraz cuvinte i mai grele dect pn acum. Abia adineauri am aflat
Orice westman e capabil de o asemenea fapt. Se petrec adeseori lucruri mult
mai impresionante dect cele despre care vorbii. Poate c omul care sare n
ajutorul altuia s-a bucurat i el cndva de un sprijin asemntor. Aa c treburile
astea nu prea merit discutate i nici nu e cazul s apreciai oamenii prin prisma
dragostei ce o purtai tatlui dumneavoastr.
La nceput am fost eu nedrept; acuma chiar dumneavoastr v subestimai. V
ntreb: inei cu tot dinadinsul s m jignii i pe mine?
Nu in deloc!

263

Karl May Opere vol. 23


Atunci mi ngduii o rugminte?
Poftim!
Purtai-mi pic, sir, suprai-v pe mine ct vrei, dac vi se pare c am greit,
dar v rog, nu-mi mai pomenii de indulgen! Suntei de acord?
Bine.
V mulumesc! i acum s ne ntoarcem, s le urm oamenilor noapte bun.
Am s v art odaia dumneavoastr. Trebuie s ne odihnim; mine plecm devreme.
ncotro?
Mi-am aezat cursele la Beefork i a vrea s vd ce s-a prins. M vei nsoi,
frete.
Peste cteva minute, ajunserm la o u cu trap. Harry m introduse ntr-un
adpost complet ntunecat i, scprnd amnarul, aprinse la iueal o lumnare din
seu de cerb.
Iat dormitorul dumneavoastr, sir. Oamenii notri se retrag n aceste
adposturi atunci cnd, sub cerul liber, i amenin reumatismul.
i credei c m-a putea alege i eu cu tovria lui blestemat?
Dinspre partea mea, v doresc contrariul. Dar, vedei, valea e umed i vntul
nu ptrunde deloc din pricina munilor care o nconjoar de jur-mprejur. Deci,
prevederea e mama nelepciunii. Somn uor!
mi ntinse mna i, nclinnd graios capul, iei. Rmas singur, mi plimbai
privirea prin ncpere. Era un lei de peter nu natural, ci spat n piatr de
mna omului. Pe jos piei tbcite, pe perei de asemenea, n fund un pat
confecionat din crengi de cire i aternut cu piei de ciut. Numeroase pturi moi
de Navajo, cldite n stiv, parc te ndemnau i ele la somn. De nite rui fxai n
crpturile pereilor de piatr atrnau diverse obiecte de-ale lui Harry, ceea ce m
duse la concluzia c biatul mi cedase, de fapt, propriul su "cabinet".
Numai oboseala-mi aprig m fcu s rmn n acest adpost scund i puin
comod. Cine s-a obinuit cu nopile i cu nemrginirea preriei, acela numai de
nevoie mai poate accepta nchisoarea creia civilizaia i spune "locuin".
Poate c izolarea acestui "dormitor" original fcu ca somnul s m cuprind mai
vrtos ca de obicei i s m in mult n braele sale. Cnd m deteptai, auzii un
glas la intrare:
Ptiu, sir, mai terminai cu msuratul pe orizontal, dac nu m-nel! Ridicaiv un pic! O s v fac bine.. !

264

Pe via i pe moarte
Srii din pat i m uitai la musafrul nepoftit din cadrul uii. Era Sam Hawkens.
n ajun nu-l vzusem dect cu puc; acum se echipase mre, ca un trapper,
dovad c avea s ne nsoeasc.
Vin ndat, drag Sam!
S sperm. Micul nostru sir cred c ne i ateapt dincolo, la ieire.
Mergi i dumneata?
Merg, dac nu m-nel. Doar n-o s se care biatul cu uneltele. i nici lui Old
Shatterhand, ca s zic aa, n-am s-i pretind asemenea lucru.
Afar, l zrii numaidect pe biat. M atepta la ieirea din tabr. Sam i
pusese n spinare o legtur imens de capcane i, fr s-i mai pese de mine,
porni ca glonul nainte.
Nu lum i caii? strigai din urm.
Dar ce, calul dumneavoastr a nvat cum se aaz cursele i cum se prind
biberii pe fundul apei?! Mai bine grbii-v, ca s ajungei la timp. Haide! m
ndemn Sam plin de importan.
Stai niel, btrne, vreau s mai vd ce-mi face calul!
Nici o grij! Tnrul sir a luat toate msurile, dac nu m-nel!
Rspunsul lui m bucur. Vaszic, Harry se ocupase de Swallow nc din zorii
zilei, semn c nici stpnul calului nu-i era indiferent. Desigur c tatl i vorbise de
mine i-l determinase s-i schimbe prerea. Tocmai m ntrebam cum de lipsete
Old Firehand de obicei att de atent i grijuliu cnd l zrii trecnd grla
mpreun cu Winnetou i cu nc un vntor.
Winnetou l salut pe Harry n felul indienilor:
Fiul Ribannei e puternic ca rzboinicii de pe malul rului Gila. Ochiul su va
zri muli biberi i braele sale vor osteni sub povara blnurilor.
i, observnd c-mi rotesc privirea peste vale ca s-l descopr pe Swallow, m
liniti:
Pleac, frate! Winnetou i va ngriji calul cu toat dragostea.
Trecurm rpa i o cotirm spre stnga, n josul rului, naintnd pn la
vrsarea lui n Mankizila.
Malurile erau npdite de mrcini des, aproape de neptruns; vrejurile de vi
slbatic se crau pe tufe, se lbrau peste tot, se ncolceau pe tulpinile
alturate, alctuind o reea prin care nu rzbteai dect cu ajutorul cuitului.
Sam, pe ct de mrunel, pe att de vajnic, mergea mereu n fruntea noastr i,
ncrcat, cum era de poveri, mi amintea de tinichigiii slovaci care cutreierau
periodic tihnitele trguoare germane. Dei nimeni nu ne urmrea, totui cizmele-i

265

Karl May Opere vol. 23


uriae ocoleau cu mare dibcie orice petic de pmnt care ar f putut pstra vreun
semn al pasului su, iar ochiorii venic agitai scrutau neobosii vegetaia bogat
care, n ciuda vremii trzii, se putea luai la ntrecere cu flora virgin din valea lui
Mississippi.
La un moment dat, Sam se aplec i se strecur sub nite vrejuri.
Venii, sir! m chem Harry, care l urma pe btrnul pozna. Aici se despart
potecile biberilor.
ntr-adevr, dup perdeaua aceea de vrejuri, erpuia o crruie ngust, pe care
naintarm un timp, paralel cu rul, printr-un vlmag de copaci i de tufe, pn
ce Sam, auzind un fel de uier i mrit care veneau din spre ap, se opri
numaidect i, ntorcndu-se spre noi, i duse un deget la gur.
Aici! opti Harry. Biberul de gard a simit ceva.
Dup o vreme, cnd linitea cobor dens peste mprejurimi, ne strecurarm pn
la un cot al rului, unde ni se oferi prilejul s contemplm o ntreag colonie de
biberi.
Pn ht, n largul apei, animalele construiser un fel de stvilar pe care i un
om sprinten ar f putut s peasc destul de lesne. Acum se strduiau de zor s
fortifce i s mreasc stvilarul. Dincolo, pe malul opus, un grup de biberi retezau
ntruna lstare de copaci; pn le prbueau n ap; alii se ocupau cu transportul
materialului, mpingndu-l cu boturile, n timp ce coechipieri de-ai lor legau i
tencuiau construcia cu lut gros, adus de pe mal, potrivindu-l cu labele i btndu-l
cu, cozile lor groase, transformate n mistrii.
Urmrind cu admiraie munca acestui mic destoinic popor, mi atrase luarea
aminte un biber neobinuit de solid, care sttea sus pe stvilar i, dup toate
aparenele, fcea de gard. Deodat, biberul i ciuli urechile scurte; se nvrti n
semicerc, ddu iari un semnal sonor, apoi dispru sub ap.
Ct ai clipi, l urmar i ceilali biberi. Era extrem de caraghios s-i vezi cum se
afund cu dosul n sus, plesnind temeinic apa cu cozile i strnind puzderie de
stropi jur mprejur.
Firete c nu era timp s ne pierdem n consideraii umoristice. Neateptata
perturbare n familia biberilor fusese provocat, desigur, de apariia unui vrjma.
Or, cel mai temut duman al acestor fine att de rvnite nu e altul dect omul!
nc nu dispruse sub ap ultimul biber, c ne i culcaserm la pmnt, cu
armele pregtite, camuflai de crengile joase ale unor coconari. Pndeam cu
ncordare ivirea vreunui musafr nepoftit. i iat, peste puin, ceva mai sus de
ascunztoarea noastr, ncepu s se agite ppuriul. Cteva clipe mai trziu

266

Pe via i pe moarte
vzurm furindu-se spre mal doi indieni. Unul ducea n spinare cteva curse;
cellalt cra nite blnuri. Ambii erau bine narmai i atitudinea lor vdea c se
tiau n preajma dumanului.
Zounds! uier Sam printre dini. Mieii au dat de capcanele noastre i au
cules fr s f semnat, dac nu m-nel! Las' c le art eu cine-i stpnul
capcanelor i al blnurilor!
Ridic ncet puca, pregtindu-se s trag. Eu, ns, mi ziceam c indienii
trebuie dobori fr zgomot. De aceea l apucai pe btrnul trapper de bra. nc
din prima clip observasem c e vorba de rzboinici ai poncailor, iar vopseaua de
pe feele lor mi confrma faptul c nu porniser la vntoare, ci la btlie. Aadar,
nu puteau f singuri. Orice foc de arm putea s atrag asupra noastr o droaie de
ali rzboinici.
Stai, Sam, nu trage! Mai bine scoate cuitul. tia au dezgropat securea
rzboiului. Cu siguran c mai sunt i alii pe aproape.
Sam ns, care avea mare poft s apese pe trgaci, se cam codea:
Firete c e mai bine s-i lichidm fr zgomot. Dar cuitul mi-e btrn i tocit.
Cam greu s taie doi vljgani dintr-o dat.
Aida-de! Dumneata sri pe unul, eu pe cellalt. Comme on! Haide!
Hm! Patru capcane dintre cele mai bune! Trei dolari i jumtate bucata! Ai
naibii hoi! M-ar bucura, zu, dac pe lng cele furate, ne-ar lsa i pieile lor
proprii.
D-i drumul, sir, s nu-i scpm!
Ne aflam n spatele indienilor care, cu ochii n pmnt, cutau s descopere vreo
urm. Lepdnd puca, m tri uurel nainte. Cuitul l strngeam ntre dini.
Deodat, auzii o oapt la urechea mea:
Lsai-m pe mine, sir! Aranjez eu totul.
Era Harry.
Mulumesc, m descurc singur.
Ajuns la marginea ppuriului, m sltai o dat, i cu stnga l apucai de ceaf
pe unul din indieni, iar cu dreapta i repezii cuitul ntre omoplai, nct omul czii
fr s crcneasc. O fcusem, bineneles, din motive de for major. Era vorba de
poncai. Nu-i puteam crua. Dac ne-ar f descoperit "fortreaa", ar f fost vai i
amar de noi.
Scosei repede cuitul din ran, gata s sar, la nevoie, asupra celuilalt ponca. Dar
i acesta zcea la pmnt, iar Sam nclecat pe victim i trgea cu ndejde
pielea de pe cap.

267

Karl May Opere vol. 23


Aa, biete! De-acum poi s pui capcane n venicele plaiuri ale vntoarei!
Dar pe-ale noastre le lai aici!
i, tvlind scalpul nsngerat prin iarb, adug chicotind :
Prin urmare, sta e al meu. Unul la mn. Old Shatterhand s-l jupoaie pe al
doilea.
Deloc! l apostrofai. nc nu cunoti prerea mea n legtur cu scalparea? M
mir mult c te ocupi de asemenea treburi!
Am motivele mele, sir. De cnd ne-am vzut ultim oar, am trecut prin
destule necazuri. Am fost obligat s m lupt n fel i chip cu pieile-roii. De aceea nu
mai am nici o cruare. Parc ei s-au purtat cu mnui! Uitai-v!
i scoase plria pleotit i, o dat cu aceasta, peruca lui de pomin. De fapt,
vzusem eu nc de mult easta scalpat, roie ca sngele.
Ce zicei, sir, dac nu m-nel? Mi-am purtat nc din pruncie, onest i cu
drepturi depline, smocul de pr original. Nici cel mai mecher avocat din lume n-ar
f ndrznit s-mi conteste acest drept, pn s-au gsit o duzin sau dou de pawne,
care pur i simplu m-au deposedat de podoaba capilar. A trebuit s m duc la
Tekama, s-mi cumpr un scalp nou, adic o peruc, dac nu m-nel. M-a costat o
avere: trei legturi groase de blni de biberi. M rog, n-ar f nimic. Uneori prul sta
nou e mai practic dect cellalt. Mai ales vara e o plcere: l lepezi i nu mai
transpiri. Totui, nu pot s nu m rzbun. Le-am pltit-o indienilor nu o dat.
Vedei, scalpul sta e pentru mine o ncntare. M bucur mai mult dect cea mai
fn blan de biber.
Acestea zisei i potrivi la loc peruca i plria.
Dar nu era timp pentru vorb lung i amintiri. n orice moment, putea s
zbrnie o sgeat sau s fulgere vreo puc dindrtul unui copac. n plus, era
nevoie s dm ct mai iute alarma n tabr i s-i prevenim pe vntori asupra
primejdiei.
Pune mna l ndemnai pe Sam s-i facem disprui pe indienii tia!
Just, adic necesar vreau s spun. Dar tnrul sir ar face bine s treac niel
n dosul tufelor. Sunt gata s-mi schimb mocasinii pe pantofori de balet dac nu ne
trezim n curnd cu pieile-roii.
Harry ascult de sfatul btrnului, iar noi aruncarm repede cadavrele n
ppuriul de pe mal. S le aruncm n ap, n-ar f fost prudent.
Aa, s-a fcut! se bucur Sam dup ce terminarm operaia. i acum, luai-l
pe micul sir, mergei la "fortrea" i pregtii-i pe oamenii de acolo. n ce m

268

Pe via i pe moarte
privete, vreau s studiez niel urmele acestor doi poncai. Poate descopr ceva mai
mult dect au apucat ei s ne spun
N-ai vrea, Sam Hawkens, s v ducei dumneavoastr pn la tata? interveni
Harry. V pricepei grozav la manipularea capcanelor i pe urm, nu-i aa, patru
ochi vd mai bine dect doi.
Hm! Cum dorii! O fac i pe-asta. Dar s nu-mi punei vin dac iese vreo
dandana.
Nici o grij, Hawkens! tii doar c-mi place i mie s am satisfacii.
Dumneavoastr v-ai ales cu un scalp; trebuie s m aleg i eu cu ceva. Haidei, sir!
i biatul l prsi pe Sam, lund-o prin desi. Eu l urmai.
Dei trebuia s fu atent la eventuala primejdie din jur, nu puteam s nu-b admir
pe Harry, care, asemenea unui vntor iscusit, se strecura fr pic de zgomot prin
nclceala tufelor, dovedind mult pricepere i agilitate.
Era cu neputin ca biatul s nu f fost familiarizat nc de mic cu viaa din
"ara vnatului", s nu f nregistrat impresii care i-au ascuit simurile, :i~au clit
sufletul i au dat destinului su o direcie att de neobinuit.
Merserm astfel pre de o or, fr rgaz, pn ddurm de o alt colonie ele
biberi, ai crei membri, ns, nu-i prseau deloc vizuinile.
Aici instalaserm noi capcanele pe care le-au furat cei doi poncai m
inform Harry. Iar colo sus se ramifc acel Bee-fork la care voiam s ajungem. Se
pare ns c va trebui s renunm, cci, vedei, urmele roilor vin dinspre pdure.
S mergem dup ele.
Era gata s porneasc, dar l oprii:
Harry!
Sttu i m privi ntrebtor.
N-ar f mai bine s v ntoarcei i s lsai restul n seama mea?
Ce vi s-a nzrit?
Cunoatei primejdiile la care v putei expune mergnd n direcia asta?
i de ce nu le-a cunoate? Imposibil s fe mai mari dect cele prin care am
trecut pn acum.
Vreau s v cru!
Pi asta vreau i eu! tiu s m pzesc. Ori credei c orice fa vopsit m i
bag n speriei?
Ne continuarm drumul, distanndu-ne de cursul rului i naintnd printre
arbori, sub rmuriul bogat i verde al pdurii. Pmntul era nvelit cu muchi
umed pe care, fr mult osteneal, puteai deslui orice urm de pai.

269

Karl May Opere vol. 23


Deodat, Harry, care m preceda, se opri n loc. Jos se vedeau urmele nu a doi, ci
a patru oameni care se despriser acolo. Dup cum se tie, poncaii dobori de
noi erau echipai de campanie; presupuneam deci c i ali rzboinici de-ai lor se
vor f aflnd prin preajm.
n acelai timp era limpede c numai o aciune de mare importan i-ar f putut
determina s bat atta drum pe teritoriu inamic. Iat de ce-mi trecu prin gnd c
prezena lor aici ar f n legtur cu atentatul nereuit mpotriva trenului i c s-ar
putea s fe vorba de o expediie de rzbunare, n care indienii pun n joc totul i nu
cru nimic.
Cum procedm? ntreb Harry. Urmele acestea duc spre tabra noastr.
Indienii nu trebuie s-o descopere eu nici un pre. i urmrim pe cei patru, sau o
apucm fecare n alt direcie?
Oricum, tuspatru sunt iscoade i au venit ncoace dinspre tabra poncailor,
care, desigur, ateapt napoierea lor. De aceea e preferabil ca, mai nti, s reperm
tabra, s vedem ci sunt i ce planuri urmresc. n ce privete "fortreaa", cred
c santinela de la intrare tie ce are de fcut pentru a nu trda nimnui secretul.
Avei dreptate! Mergem nainte!
Pdurea cobora acum n pant lung, prelingndu-se n vale. Ici i colo se cscau
nite adncituri mari, asemenea unor bazine mpresurate de ferigi i arbuti
slbatici.
Tocmai ne apropiam de o astfel de rp, cnd un miros suspect mi atrase
atenia. Scrutnd adncul pdurii, observai drept naintea noastr o coloan
subiric de fum, care ba se nla, ba disprea, ba urca iari, jucu, printre
coroanele copacilor.
Fumul nu putea proveni dect de la foc aprins de, indieni, i iat de ce: pe ct
vreme albii arunc pe foc crci ntregi, strnind astfel flacr mare, nalt, cu fum
mult i gros, btinaii ntrein focul mpingnd vreascurile ncet, treptat, cu vrful
n jos, provocnd o ardere mai mult mocnit, cu flacr mrunt i fum abia vizibil.
Winnetou obinuia s spun despre procedeul albilor: "Feele palide fac atta
cldur cu focul lor, nct nici nu se mai pot apropia de el ca s se nclzeasc".
l oprii pe Harry i-l fcui atent asupra celor constatate.
Stai dup tuful de colo; eu m duc s-i pndesc pe indieni.
i eu de ce s nu merg?
Ajunge unul singur; n doi crete primejdia de a f descoperii.
Biatul czu de acord. Clcnd uor ca s nu lase nici o urm, se pitula dup un
tuf, n timp ce eu m strecurai de la copac la copac n direcia coloanei de fum.

270

Pe via i pe moarte
ntr-un bazin din cele pomenite se aflau o mare mulime de indieni, care eznd,
care culcai, nct abia i gseau loc. La intrare sttea nemicat ca o statuie de
bronz un flcu chipe, cu prul revrsat pe umeri; pe alocuri erau postate strji
care, din fericire, nu observaser apariia mea.
Ddui s-i numr pe rnd, cte unul, dar m oprii deodat uluit. Primul care-mi
sri n ochi cu putin oare!? era cpetenia alb Parranoh sau Tim Finnetey,
cum i zicea Old Firehand. i doar l recunoscusem perfect atunci, noaptea, la
lumina lunii, cnd l-am njunghiat! S fe numai o iluzie? Imposibil! Nu tiam ce s
mai cred. i, culmea individul avea n cap chica lui ntreag, dei vzusem cu
ochii mei cum l-a scalpat Winnetou. Or, de-atunci apaul nu i-a scos nici o clip
scalpul de la bru.
Pe neateptate, una din santinele pru c se ndreapt spre locul unde m
adpostisem eu, culcat ndrtul unui bolovan uria. A trebuit s m retrag napoi
i s fac repede cale-ntoars.
Ajunsei iari la Harry i-i fcui semn s vin dup mine. Ne napoiarm la
punctul unde se ramifcau urmele iscoadelor. De aci o luarm pe potecua tiat
prin hi de poncaii dobori de noi. Aceasta cobora pn jos n valea prin care
trecuserm la sosirea noastr i unde ne ntmpinase santinela.
tiam acum precis c poncaii cptaser ntriri i ne urmriser ndeaproape
cu intenia s se rzbune. Popasul nostru n timpul bolii lui Old Firehand le oferise
rgazul s-i adune toate forele disponibile. Dar de ce era nevoie ca numai pentru
trei ini s mobilizeze atia rzboinici i de ce nu ne-au atacat mai demult, asta no mai nelegeam afar de cazul c Parranoh tia unde se afl "fortreaa" i
plnuia s atace ntreaga aezare.
Cele dou iscoade croiser o potec destul de bun, nct coboram relativ repede
spre valea ce se ntindea naintea noastr. Cnd, deodat, auzii un zngnit ca de
fare venind dinspre un desi de cirei slbatici.
Fcndu-i semn lui Harry s se ascund, m lungii repede la pmnt, trsei
cuitul din teac i m tri n ocol ctre locul cu pricina. Primul lucru care m izbi
era o grmad de capcane de fer i alturi o pereche de picioare subiri,
strmbe, nclate n nite mocasini colosali. Descoperii mai apoi un surtuc
vntoresc de dimensiuni remarcabile, la captul cruia, sus, odihneau borurile
obosite ale unei plrii de psl sub care se iea o barb cloas, fr noim. i din
haosul brbii pndeau doi ochiori vioi, ateni, sfredelind frunziul.
Era Sam. Dar ce cuta btrnul aici cnd eu l credeam de mult sus, n
"fortrea"? Enigma era n fond lesne de dezlegat: n-aveam dect s-l ntreb. M

271

Karl May Opere vol. 23


furiai deci uurel n spatele lui, bucurndu-m de pe acum de spaima ce avea s-o
trag.
Uor, ct se poate de uor, pusei stpnire pe puca de lng el, preistorica lui
"Liddy", i i ridicai cocoul ruginit. Auzind clmpnitul, Sam sri att de iute n
picioare, nct i ag de rmuri faimoasa plrie laolalt cu peruca. Iar cnd
vzu propria-i arm ndreptat asupra lui, sub nasul de papagal stropit cu toate
culorile curcubeului, i se csc o gur ct o ur.
Sam Hawkens i optii nchide repede gura, c de nu, i vr toate
capcanele n ea!
Good lack! Pcatele mele! M-ai speriat, sir, dac nu m-nel! rspunse
omuleul care, n pofda spaimei, nu scosese nici mcar o exclamaie. i, potrivindui peruca i plria la locul cuvenit, adug: Dracu' s v ia! Mi-au ngheat
mdularele, vreau s spun dac ai f fost o piele-roie, atunci
atunci mncarea ce ai nghiit-o asear ar f fost, desigur, ultima. Iat-i
pucociul! i spune-mi, te rog, ce i-a venit s te culci tocmai aici?
S m culc? Adic s dorm? Ei, asta-i bun! Nici vorb de aa ceva chiar
dac, ntmpltor, nu v-am bgat de seam. mi zburau gndurile la perechea aia de
obolani pe care voiam s-i vnez i s le iau pielea. Totui, cum s spun, apelez la
discreie. N-are rost s tie lumea cum l-ai luat pe btrnul Sam ca din oal.
Las, nu afl nimeni.
Dar unde-i tnrul sir?
E aici, mai n spate. Auzisem sunnd ferria asta i fusesem, frete, curios s
tiu cine trage clopotele.
Clopote? Se auzea chiar att de tare? Mi, mi, Sam Hawkens, urs idiot i
btrn ce-mi eti! Stai la pnd ca un catr ramolit, cic s mai faci rost de nite
scalpuri, i cnd colo, te aud pn i surzii din Canada, dac nu m-nel! Dar cum
de-ai nimerit aici? Veneai i dumneavoastr pe urmele celor dou piei-roii?
Confrmai i i povestii cele vzute.
Hm! Va f mare cheltuial de pulbere, sir, mare de tot! Veneam cu capcanele n
susul apei, cnd, deodat, zresc doi indieni, dac nu m-nel. Se foiau la marginea
tufului, la vreo opt pai de mine. Firete c m-am fcut una cu pmntul. Unul a
luat-o n jos, cellalt n sus, ca s cerceteze valea. Las' c-mi pic ei n mn, mi-am
spus. Am ateptat pn a trecut unul pe lng mine, pe urm m-am ascuns repede
aici. Numai s se ntlneasc amndoi sub nasul meu, c-apoi i ntreb eu de nume!
Crezi c se poate?

272

Pe via i pe moarte
Firete c se poate. Dac suntei detept, ducei-v n partea cealalt i o s-i
prindem n clete. Prevenii-l i pe micul sir, s nu fac vreo boroboa.
Procedai dup sfatul lui i, ntorcndu-m la Harry, l informai, n cteva cuvinte,
asupra situaiei. Apoi ne postarm exact n dreptul lui Sam, ateptnd s se
ntoarc cei doi indieni.
Rbdarea ne fu supus la greu examen. Trecur cteva ore pn auzirm paii
unui om care se furia n direcia noastr. Era unul din poncaii pe care-i ateptam,
un hojma de brbat, dat naibii se vede pentru c, nemaiavnd loc la cingtoare
pentru cte scalpuri luase n viaa lui, i mpodobise i pantalonii cu ciucuri din
pr de om.
Abia intr n "domeniul" nostru, c se i pomeni nfcat de ambele pri i
dobort. La fel o pi i cellalt, care apru dup scurt timp. Treaba mplinit, ne
napoiarm tustrei la "fortrea".
La intrare l gsirm de gard pe Will Parker, care sttuse pitulat ndrtul unor
tufe i trebuie s-l f vzut pe ponca spionnd la numai civa pai de el. Sam l
msur, dezamgit.
Greenhorn mi-ai fost, greenhorn ai s rmi pn nu te-or apuca roii de chic,
dac nu m-nel. Crezui, pesemne, c poncaul umbl dup furnici, de n-ai nfpt
cuitul n el?!
Ascult, Sam Hawkens, mai ine-i limba-n fru, c altminteri fac cu tine ce nam fcut adineauri! Cui i zici greenhorn? Lui Will Parker? Pi, numai gluma asta,
i ajunge s-i guresc mutra, hodorogule! Oare ful mum-ti n-are atta glagorie n
cap ca s tie c pe o iscoad mai bine o lai s treac dect s-o dobori fr rost,
trdndu-i astfel prezena?
Fie pe voia ta, omule, dac nu te mbie, cum vd, rci un scalp indian
i Sam porni ano spre grl. Dar nainte de a disprea dup stnci, se mai
ntoarse o dat spre Will Parker i adug:
Casc bine ochii! Dincolo, n vgun, e un cuib ntreg de arcai. S-ar putea
s-i vre i ei nasul printre picioarele tale. Pcat de tine, dac nu m-nel, mare
pcat!
i ne-o lu iari nainte. Mai c nu se zrea de sub capcanele lui. Curnd
ieirm din rp i ne plimbarm n voie privirea peste ntreaga tabr. Btrnul
trapper uier o dat lung, ascuit, i toat lumea se nfi n mare grab ca s
afle ultimele nouti.
Old Firehand ne ascult tcut pn la capt. Dar cnd i comunicai chestiunea
cu Parranoh, scp o exclamaie de mirare i totodat de bucurie.

273

Karl May Opere vol. 23


Dac nu v-ai nelat cumva, sir, nseamn c pot s-mi mplinesc n cele din
urm jurmntul i s-l prind n pumni pe ticlos. Ani de zile aceasta mi-a fost
singura i cea mai arztoare dorin.
Dar chica lui m cam deruteaz.
A! Nu e nici o minune. l avei ca exemplu pe Sam Hawkens cu cpna i cu
peruca lui. i, totui, mai c nu-mi vine s cred c nu l-ai ucis n noaptea aceea.
Poate c n-a fost dect rnit i, gsindu-l, poncaii l-au transportat de acolo. S-o f
ntremat n timpul zcerii mele. Apoi s-o f apucat s ne adulmece, s ne
urmreasc.
Atunci de ce nu atac?
Nu tiu. n orice caz, va f avnd vreun motiv. Aflm noi mai trziu. Suntei
obosit, sir?
Nu prea.
Vreau s-l vd i eu. M nsoii?
Se nelege. Dar trebuie s v atrag atenia c drumul e primejdios. Indienii i
vor atepta zadarnic iscoadele, apoi vor trimite oameni n cutarea lor. Iar acetia
vor da peste cele dou cadavre. Ne putem pomeni printre poncai i fr sprijin de
nicieri.
Posibil, frete. Dar nu m rabd inima s stau aici, n bun linite, pn ne
vor ataca, Dick Stone!
Acesta fusese plecat la vntoare, deci nu m vzuse pn atunci. Omul m
salut cordial, dup care Old Firehand l ntreb:
tii ce avem de fcut?
mi nchipui.
Ia-i puca i hai dup pieile-roii!
Sunt gata, sir! Plecm clare?
Nu. Mergem numai pn la groapa aceea a lor. i voi, tilali, nu stai cu
minile n sn! Camuflai cui verdea catch-urile, adposturile pentru piei! Nu poi
si tii ce se mai ntmpl. Dac indienii trec cumva de stnci i vin ncoace, barem
s nu gseasc nimic de jefuit. Harry, tu du-te la Will Parker! Iar tu, Bill Bulcher,
vezi s fe ordine n absena noastr!
Ia-m i pe mine, tat! se rug Harry.
N-are nici un rost, biete. Mai bine odihnete-te. O s-i vin i ie rndul la
timpul cuvenit.
Harry mai strui, dar Old Firehand rmase ferm pe poziie. Pornirm aadar n
trei, tind grla.

274

Pe via i pe moarte
Dup cteva instruciuni date santinelei, ne ndreptarm spre locul unde sttuse
ascuns Sam Hawkens. Drumul care ducea de acolo spre rp era n orice caz mai
potrivit: aveam acoperire din ambele pri i, n plus, sigurana c-i vom ntlni pe
indienii care, dup cum chibzuisem, i vor f prsit ascunziul ca s-i caute pe
camarazii disprui.
Dup ce noi plecaserm, n zori ieise i Winnetou din tabr i, din pcate, nc
nu se ntoarse. Ne-ar f fost, desigur, un nsoitor ideal. Pe de alt parte, ntrzierea
lui m cam ngrijora. Nu era deloc exclus s se f ntlnit cu poncaii. Or, n acest
caz, cu toat vitejia lui, n-ar f putut scpa teafr.
M gndeam, tocmai, la aceste lucruri, cnd, deodat, tnrul ef al apailor
rsri dintr-un desi. Minile noastre care, la fonetul crengilor, se ncletaser pe
puti, revenir brusc n poziia normal.
Winnetou va merge i el cu oamenii albi ca s-i vad pe Parranoh i pe poncai
hotr acesta.
l privirm nedumerii. tia, vaszic, de prezena dumanului n acele locuri.
I-a zrit oare fratele meu rou pe cei mai cruzi dintre rzboinicii siouxilor? l
ntrebai.
Winnetou trebuie s-l ocroteasc pe fratele su, Old Shatterhand, i pe ful
Ribannei. De aceea s-a inut toat vremea dup ei. A vzut i cum s-au nfpt
cuitele n trupul celor dou iscoade. Ct despre Parranoh, acesta i-a pus pe cap
chica unui rzboinic din neamul osagilor. Are prul mincinos i gndul viclean.
Winnetou l va ucide.
Nu, s nu te atingi de Parranoh! Las-l n grija mea! protest Old Firehand.
Winnetou l-a mai druit o dat prietenului su alb. Acum nu-mi mai scap,
fi sigur, cci
Restul frazei nu-l auzii, pentru c, n acel moment, observai doi ochi lucind
dindrtul unei tufe i, repezindu-m, dintr-un salt, l nfcai pe spion.
i cine credei c era? Parranoh n persoan! Abia l apucasem ns de beregat,
c tufele vecine fonir amenintor i civa poncai se npustir n ajutorul
cpeteniei.
Prietenii mei, vznd ce se ntmpl, srir la rndul lor n lupt. Pe eful alb al
poncailor l imobilizasem apsndu-l cu genunchiul n piept. Cu stnga l
strngeam de gt, cu dreapta i ncletam mna n care inea cuitul. Se zvrcolea ca
arpele i fcea eforturi desperate s se smulg din strnsoare. Zvrlea din picioare
caii taurul mpiedicat, ncercnd s se ridice; scalpul de mprumut, bogat i pletos,
i zburase de pe cap; ochii bulbucai mai c-i sreau din orbite; gura i spumega i

275

Karl May Opere vol. 23


easta, pe care Winnetou o jupuise de piele, zvcnea oribil n ritmul pulsului su
slbatic. Parc aveam de-a face cu un animal turbat. i nfpsei nemilos degetele n
beregat, nct trupul i se chirci, se cutremur, mdularele i se frnser fr vlag
i, dnd ochii peste cap, rmase inert la pmnt. l biruisem.
Abia acum, n fne, m uitai n jur i vzui o scen pe care nici un condei n-ar
putea-o descrie. Pentru a nu atrage atenia inamicului, nimeni dintre noi nu se
folosise de puc, ci numai de cuit i de tomahawk. i, totui, nici un ponca nu
mai rmsese n picioare. Toi se zvrcoleau pe jos, nsngerai i zdrobii.
Winnetou tocmai i nfgea cuitul n pieptul unui ponca dobort; nu avea nevoie
de ajutorul meu. Old Fire-hand l strivea pe unul sub genunchi i ncerca s-l in
la distan pe un altul, care-i sfrtecase braul. Alergai ntr-acolo i-l trsnii pe
ponca cu propria-i secure. Trecui apoi la Dick Stone care, ntre dou leuri, se
zbtea sub genunchii unui vljgan gata s-l omoare. l izbii i pe acesta cu
tomahawkul unuia dintre morii de alturi.
Stone se scul de jos i-mi strnse mna.
By God, pe Dumnezeul meu, sir, asta zic i eu ajutor venit la timp! S te bai
cu trei ini, cnd nici n-ai voie s tragi cu puca, e cam mult! V mulumesc.
Old Firehand ddu s-mi ntind i el mna, dar tocmai atunci l zri pe
Parranoh culcat la pmnt.
Tim Fin? Cpetenia? Cine l-a altoit?
Old Shatterhand rspunse Winnetou n locul meu. Marele Spirit i-a dat
putere de bivol care spintec pmntul cu coarnele sale.
Omule exclam Old Firehand cte drumuri am btut, n-am mai ntlnit
fin ca dumneavoastr! Dar Parranoh i ai si cum de-au reuit s se ascund
aici, cu toate c Winnetou se gsea prin preajm?
Eu nu m aflam n partea asta lmuri Winnetou. Cpetenia alb
descoperise urmele i se luase dup ele pe potec. Desigur c rzboinicii si vor f n
curnd aici. Eu zic ca fraii mei albi s m urmeze numaidect pn n wigwam-ul
nostru:
Aa e! ntri Dick Stone. Trebuie s ajungem ct mai curnd la "fortrea".
Bine, s mergem aprob Old Firehand, al crui bra sngera din belug. Dar
pn una alta, trebuie s tergem urmele luptei. Dick, tu posteaz-te niel mai n
fa i vezi s nu fm surprini.
Gata, m duc, sir, dar scoatei-mi mai nti cuitul din spate. Nu-i chip s-l
ajung cu mna.

276

Pe via i pe moarte
Unul dintre poncai i mplntase cuitul care, n cursul ncierrii, intrase i mai
adnc n carne. Din fericire, rana era uoar i, dup ce-i smulserm cuitul, Dick
Stone cu trupul lui de fer prea ca i nevtmat.
Cum l crm de-aici pe prizonier? se interes Old Firehand.
S-l ducem pe sus mi ddui cu prerea. Dar cnd o s-i vin n fre, vom
mai avea niel de furc.
Adic, l ducem n spinare? ntreb Stone. De mult nu m-am simit mai
zdravn ca acum. Hai s-i pregtesc flcului sta btrn o cltorie ct mai
plcut!
Lovi de cteva ori cu securea, culc la pmnt nite arbuti, cur tulpinile, lu
ptura lui Parranoh, tind-o fii-fii, apoi ddu din cap satisfcut.
Alctuim o targa, dac vrei, un fel de sanie, numele n-are importan. l legm
bine de tot, l culcm ca n leagn i d-i drumul!
Propunerea fu acceptat i pus n practic. Apoi ne puserm n micare, lsnd
ns n urma noastr o dr att de pronunat, nct Winnetou, care era ultimul,
se tot cznea s o tearg, ct de ct
A doua zi, foarte devreme, eram de mult n picioare i urcam pe stnca unde l
revzusem prima oar pe Harry. Soarele nc nu mijise pe culmi i o pace adnc
domnea peste ntreaga tabr.
Jos, n vale, plutea o cea deas, nvluind tufele n rotocoale alburii, dar sus
vzduhul era clar i o boare proaspt nc adia n jurul tmplelor. Un botgros tot
slta printre vrejii de mure, mbiindu-i parc, din gua lui mare, ca de purpur,
femeiuc neastmprat. Ceva mai ncolo, opia pasrea poreclit "pisic" pentru
iptul ei caraghios, care aducea a mieunat. Iar jos rsuna viersul miestru al unei
alte minuni zburtoare care, dup fece arpegiu, parc se aplaud singur, cu un
mcit zgomotos. Totul era ct se poate de idilic i atrgtor. ns gndurile mele
struiau mai puin la acest concert matinal i mai mult la ntmplrile petrecute n
ajun.
Dup aprecierea unuia dintre vntorii notri care cutreierase pdurile i se
ntorsese n "fortrea", poncaii erau mult mai numeroi dect presupuneam.
Omul mai zrise nc o tabr de-a lor, unde i ineau i caii.
Era deci aproape sigur c aciunea poncailor nu viza nite persoane izolate, ci
ntreaga noastr aezare. Or, punnd n cumpn numrul covritor al inamicului,
situaia noastr nu era de invidiat.
Pregtirile n vederea aprrii mpotriva unui eventual atac ne ocupar toat
dup-amiaza pn seara trziu. Astfel, nici nu mai avurm timp s lum o decizie

277

Karl May Opere vol. 23


n legtur cu soarta lui Parranoh. Acesta zcea, legat fedele i bine pzit, ntr-o
mic peter scobit n piatr
Zilele urmtoare, poate chiar mai repede, aveau s se petreac evenimente
importante. Tocmai meditam cu ngrijorare la aceast perspectiv, cnd zgomotul
unor pai apropiai m smulse din gnduri.
Bun dimineaa, sir! m salut Harry. S-ar prea c somnul v-a prsit cam
devreme, ca i pe mine, de altfel.
Ddui la rndul meu binee i adugai:
Vigilena e calitatea cea mai de pre n acest col de lume plin de primejdii
neateptate.
V-ai speriat de pieile-roii? ntreb biatul zmbind.
tiu c glumii. Totui, dac e s judecm serios, nu suntem n total dect
treisprezece oameni, n timp ce dumanul numr de vreo zece ori pe-att. Nu-l
putem nfrunta ntr-o lupt fi. Singura noastr speran ar f s nu ne
descopere.
Vedei lucrurile prea n negru. Treisprezece brbai ca ai notri sunt n stare s
se bat i s pun pe fug pieile-roii.
Eu judec altfel. Poncaii sunt furioi din pricina atacului nostru neateptat i,
mai mult, din pricina pierderilor suferite ieri. n plus, ei tiu c Parranoh, cpetenia
lor, se afl n minile noastre. Fr ndoial c au i cercetat terenul, au gsit
leurile i au constatat lipsa lui Parranoh Cnd o hoard ca a lor a btut atta
drum n vederea unui scop, atunci l va urmri cu cea mai mare drzenie i viclenie.
Toate bune, sir, dar nu vd de ce ne-am nfricoa, i cunosc eu. Sunt lai, i
pierd repede cumptul, atac numai pe la spate i pe cei lipsii de aprare. Am
btut n lung i-n lat pmnturile lor, de la Mississippi pn la Oceanul Pacifc, din
Mexic pn n regiunea lacurilor. I-am fugrit i i-am hruit. Uneori, am fost
nevoii s ne retragem i s ne ascundem n faa superioritii lor numerice," dar
ntotdeauna, datorit curajului nostru, am rostit ultimul cuvnt.
l priveam atent, fr s-i rspund. Biatul, ns, citea, probabil, n ochii mei cu
totul altceva dect aprobare. De aceea, dup o scurt pauz, relu:
Gndii cum vrei, sir, dar uneori numai arma e n stare s slujeasc anumite
simminte ale omului, fe el brbat matur, fe tnr ca mine. Dac ai trece pe la
Bee-fork, ai vedea mormntul a dou fine pe care le-am iubit mai presus de orice.
Au fost omorte de indieni. De atunci, ori de cte ori zresc fluturnd o chic de
indian, mna mi zvcnete i simt nevoia s m rzbun. Muli s-au prbuit de pe

278

Pe via i pe moarte
caii lor, fulgerai chiar de pistolul acesta cu care mi-a fost ucis mama i de a crui
precizie v-ai convins i dumneavoastr la New Venango.
Scoase pistolul de la bru i mi-l inu sub ochi.
Suntei un bun inta, sir, dar cu aceast vechitur n-ai nimeri nici ntr-un
trunchi de copac aflat la numai cincisprezece pai de aici. Gndii-v, deci, ct
exerciiu mi-a fost necesar ca s ajung la o asemenea siguran
De unde avei pistolul? De la Winnetou, nu-i aa?
V-a spus el?
Da.
Vaszic, tii totul?
Nu tiu nimic n plus.
Da, l am de la Winnetou. Aezai-v, sir! S v istorisesc cte ceva, dei
situaia n care ne gsim nu prea ngduie vorb mult.
Harry se aez i el lng mine i cercet o clip valea ce se ntindea sub ochii
notri. Apoi i ncepu povestirea:
Tatl meu era inspector silvic, dincolo, n vechiul continent. i tria zilele
panic i mulumit alturi de soia i de ful su; pn au nceput unele evenimente
care au rscolit viaa familiei sale, silind-o s plece din patrie. n timpul traversrii
oceanului, i-a murit soia, adic mama biatului. Apoi, n Lumea Nou, s-a pomenit
fr mijloace de trai, fr cunoscui. S-a agat de singura soluie, adic acceptnd
ca biatul s fe adoptat de o familie nstrit i s-a dus n Vest, ca vntor. Astfel
i-a petrecut destui ani, plini de ncercri, afrmndu-se ca un westman destoinic,
foarte preuit de albi i temut de dumani. Participnd la o expediie de vntoare, a
ajuns la Quicourt, n mijlocul triburilor de asineboini, unde l-a ntlnit pentru
prima oar pe Winnetou, care urca de pe malurile lui Colorado ca s aduc de sus,
din regiunea Mississippi, argila sfnt pentru calumetele tribului su. Tata i
Winnetou au fost primii de cpetenia Ta-ciatunga, s-au mprietenit cu el i au
cunoscut n wigwam-ul lui pe fica acestuia, Ribanna. Era frumoas ca rsritul
zilei, fermectoare ca raza munilor. Nici una din fetele tribului nu se pricepea ca
dnsa la prelucrarea pieilor fne i la cusutul miestru al straielor de vntoare.
Cnd ieea s aduc lemne, fptura ei ca de regin se mldia cu o graie fr
seamn i pru-i atrna n cozi grele i lungi pn la pmnt. Era favorita lui
Manitu, a Marelui Spirit, era mndria neamului ei, i tinerii rzboinici se grbeau
s-i pun la picioare scalpurile dumanilor. Dar nici un brbat rou nu se bucura
de atenia ei, cci Ribanna l iubea pe vntorul alb, dei acesta era cu mult mai n
vrst dect ceilali adoratori. Dintre acetia, Winnetou era cel mai tnr, aproape

279

Karl May Opere vol. 23


adolescent. La rndul lui, musafrul alb i purta fetei cele mai calde sentimente. i
clca venic pe urme, o veghea cu duioie i-i vorbea ca unei fete albe.
i iat c, ntr-o sear, Winnetou veni s-i vorbeasc: "Omul alb nu seamn cu
ceilali din neamul su. Din gurile lor curge minciuna ca maele din burta bivolilor
spintecai. El, ns, nu l-a minit niciodat pe Winnetou, prietenul su". "Fratele
meu rou are brae vnjoase de rzboinic, i la sfat e mai nelept ca oricare dintre
cpetenii. El nu rvnete la snge nevinovat. De aceea i-am ntins cu drag mna de
prieten. S vorbeasc, aadar!" "Fratele meu alb o iubete pe Ribanna, fica lui
Ta-ciatunga?" "Mi-e mai scump ca toate turmele preriei i ca toate scalpurile
oamenilor roii." "i va f bun cu ea? Nu-i va vorbi cu asprime? i va drui inima?
O va pzi de furtunile vieii?" "Am s-o port pe brae i am s-o apr de orice
restrite." "Winnetou cunoate cerul, tie numele i graiul stelelor; dar steaua
vieii lui apune i n inima lui se las bezna. El ar f vrut s culeag trandafrul din
Quicourt, s-l duc n wigwam-ul lui, s-i culce capul ostenit la snul Ribannei de
cte ori se va f ntors de la vntoare sau din satele vrjmae. Dar ochii ei lucesc la
vederea fratelui meu alb i buzele ei i optesc numele. Winnetou va prsi lcaul
fericirii i va rtci nsingurat pe malurile lui Rio Pecos. Nicicnd mna lui nu va
mngia capul unei femei, nicicnd glsciorul unui fu nu-i va bucura urechea. Dar
se va ntoarce aici la vremea cnd cerbul ia drumul trectorilor i va vedea dac
Ribanna, fica lui Ta-ciatunga, e ntr-adevr fericit".
i zicnd acestea, Winnetou se pierdu n noapte. A doua zi nu a mai fost de gsit.
Cnd s-a ntors n primvar, a revzut-o pe Ribanna, i ochii ei aprini i
mrturisir mai bine dect orice cuvnt fericirea pe care o tria. Tnrul apa i lu
pruncul din brae adic pe mine (numram pe atunci doar cteva zile), l
srut pe gur i, aezndu-i palma pe cretet, rosti ca ntr-un legmnt: "Winnetou
te va ocroti ca pomul n crengile cruia dorm psrile i sub care se adpostesc
vieuitoarele preriei cnd le amenin furtuna. Viaa lui va f i a ta, sngele lui va f
i al tu. Niciodat rsuflarea lui nu se va stinge i braul nu va osteni cnd va f
s-l apere pe ful rozei din Quicourt. Fie ca roua dimineii s se atearn sub talpa
ta i soarele s-i lumineze drumul spre bucuria fratelui meu alb". Trecur apoi anii
i eu crescui mare. i n aceeai msur crescu i dorul tatlui meu dup primul
lui nscut. Eu luam parte la joaca bieilor de seama mea i-mi plcea grozav s-i
imit pe rzboinici. Tata nu-i mai putea stpni dorul ce-l mistuia. ntr-o zi m lu
cu el i plecarm amndoi spre rsrit. Acolo, alturi de fratele meu i n mijlocul
lumii civilizate, cunoscut o via nou de care, la un moment dat, mi se pru c nu
voi reui s m mai despart. Tata se ntoarse singur n Vest i m ls n grija

280

Pe via i pe moarte
prinilor adoptivi ai fratelui meu. Dar curnd, nostalgia Vestului m rscoli n aa
msur, nct abia de mai putui rbda. O nou vizit a tatii puse capt ederii mele
n lumea modern. M-am ntors cu el n adevrata mea patrie. i iat c acolo
gsirm tabra pustiit i ars. Dup multe cutri, ddurm de un wampum, o
anume scoic pe care Ta-ciatunga o crestase pentru ca, la ntoarcerea noastr, s
putem afla despre cele petrecute.
Tim Finnetey, un vntor alb, vizitase nc mai demult, n repetate rnduri,
tabra i se ndrgostise i el de roza din Quicourt. Dar asineboinii nu-l simpatizau,
pentru c era tlhar i le jefuise nu o dat catch-urile.
Aadar l-au gonit, iar el, la rndul lui, a jurat s se rzbune. Aflase de la tata, cu
care se ntlnise de mai multe ori n Black Hills, la Colinele Negre, c Ribanna
devenise soia lui, i apel la tribul "Picioarele-negre", ndemnndu-l la rzboi
mpotriva asineboinilor. Acetia au nvlit asupra taberei ntr-un moment cnd
rzboinicii notri erau plecai la vntoare. Au prdat, au incendiat totul, au ucis
btrnii i copiii, au rpit femeile i fetele. Cnd s-au ntors ai notri, n-au mai gsit
dect cenu. Repede, s-au luat pe urmele tlharilor i, cum acetia plecaser doar
cu cteva zile nainte, ar f reuit, probabil, s-i prind i s le plteasc faptele.
ntre timp, dup plecarea lor, am sosit i noi. Dar ca s fu scurt: n drum l-am
ntlnit pe Winnetou, care venea de peste muni s-i vad prietenii. Aflnd de la
tatl meu ce se ntmplase, viteazul apa ni se altur imediat. N-am s uit
niciodat imaginea celor doi brbai care, tcui i cu inimile arznd, clreau cu o
grab nestpnit, ca s-i ajung din urm pe oamenii notri. I-am gsit la Beefork. Dibuiser c "Picioarele-negre" poposesc n valea rului i ateptau s cad
noaptea, ca s-i atace. Pe mine m lsaser la cai, dar nu m-a rbdat inima s stau
deoparte, i n clipa decisiv m-am strecurat pn la marginea pdurii. Tocmai
atunci trosni primul foc de arm. A fost o noapte ngrozitoare. Dumanul era
superior ca numr i vacarmul luptei n-a ncetat dect la ivirea zorilor. Asistasem la
ncletarea aceea slbatic, auzisem gemetele muribunzilor i m ghemuisem
nfricoat n iarba umed, rugndu-m cerului. Pe urm, m-am ntors la caii notri.
Straja de acolo dispruse. M cuprinse o fric teribil i, cnd rsun urletul de
triumf al dumanilor, am neles c suntem nfrni. Abia seara, dup ce sttusem
ascuns ntreaga zi, mi luai inima n dini i m furiai pn la locul btliei. Pacea
stpnea mprejurimile i morii se scldau parc n lumina lunii. ngrozit,
rtceam printre cadavre i, deodat, la un pas, o descoperii pe maic-mea,
mpucat n piept, cu braele nlnuite desperat n jurul surioarei mele abia venit
pe lume, ucis i ea cu o lovitur de cuit. Privelitea m coplei i czui ntr-un

281

Karl May Opere vol. 23


lung lein. Ct voi f stat aa, nu tiu. Se fcu ziu, sear, apoi iari zi. i iat,
rsunar, nite pai. M ridicai de jos i, o, Doamne! i vzui pe tata i pe Winnetou,
amndoi zdrenuii, plini de rni. Covrii de numrul mare al dumanilor,
fuseser prini, legai i ridicai, dar izbutir s se elibereze i s fug.
Respirnd adnc, Harry tcu i privi aspru n deprtri. Apoi se ntoarse brusc
spre mine:
Mama dumneavoastr mai triete, sir?
Da..
Ce-ai face dac-ar veni cineva i ar ucide-o?
A lsa ca legea s-l pedepseasc pe uciga.
Bine. i dac braul legii e prea slab sau prea scurt, ca, de pild, aici, n Vest,
atunci nu i-ai veni n ajutor cu propriul dumneavoastr bra?
Pedeapsa nu e totuna cu rzbunarea, Harry! Prima este rsplata necesar a
frdelegii comise i e strns legat de noiunea de justiie; a doua, ns, e odioas
i-l coboar pe om la treapta pe care se afl animalul.
Vorbii aa, findc prin vinele dumneavoastr nu curge snge ferbinte de
indian. Cnd cineva, n mod contient, se leapd de omenie i devine un pericol
pentru ceilali, atunci trebuie tratat ca o far, adic ucis. n ziua n care am
ngropat sub rn cele dou fine dragi ca s nu le sfie vulturii, inimile noastre
nu cunoteau alt simmnt dect cel al urii cumplite mpotriva ucigailor.
Rscolitor s-a nlat jurmntul pe care Winnetou l-a rostit atunci i n numele
nostru: "Cpetenia apailor a scormonit rna i a gsit sgeata rzbunrii.
Pumnul lui e ca piatra, piciorul sprinten i tomahawkul ascuit ca fulgerul.
Winnetou l va cuta i-l va prinde pe Tim Finnetey, ucigaul rozei din Quicourt. i
va lua scalpul, ca s rzbune moartea Ribannei, fica asineboinilor!"
Chiar Finnetey a ucis-o?
Chiar el. n primele clipe ale luptei, cnd se prea c cei din tribul "Picioarelornegre", buimcii de surpriz, vor f nvini. Tim Finnetey a mpucat-o. Winnetou la vzut, a srit la el, i-a smuls arma i l-ar f omort pe loc dac n-ar f fost
mpresurat de o ceat ntreag. Dup o lupt inegal, desperat, apaul czu
prizonier. Ca s~i bat joc de el, i lsar pistolul golit de gloane. Aceasta e arma
pe care mi-a druit-o mai trziu i de care nu m despart niciodat, fe c bat
caldarmul oraelor, fe c umblu prin ierburile preriei.
Trebuie s v spun c
Biatul fcu un gest hotrt i-mi tie vorba:

282

Pe via i pe moarte
tiu ce vrei s-mi spunei! Mi-am spus-o i eu de mii de ori. Dar se vede c nu
cunoatei legenda lui flatsghost, strigoiul preriilor, care strnete vrtejuri slbatice
i nimicete totul n calea lui? Prin vinele mele pulseaz ceva din acest duh
dezlnuit i trebuie s m supun chemrii lui, dei tiu c m duce la pierzanie.
Era ca o presimire grav. Tcerea se aternu apoi, grea de gnduri. Biatul
acesta cugeta, vorbea i aciona ca un om n puterea vrstei. Mi se prea nefresc,
straniu, nfricotor. Rupsei linitea i-l mustrai, cutnd cuvinte aspre. Dnsul m
ascult cltinnd din cap. n fraze emoionante mi istorisi toate amnuntele acelei
nopi de groaz, ca i viaa lui de mai trziu, care-l aruncase ntre extremele
slbticiei i ale civilizaiei. i nelesei pn la urm c nu aveam nici un drept s-l
condamn
Deodat, un uier ascuit sfie vzduhul.
Tata i cheam oamenii m lmuri Harry. S coborm. E timpul s-l
judecm pe prizonier, pe Tim Finnetey.
M ridicai de jos i-l prinsei de mn:
Am o rugminte, Harry.
V-o ndeplinesc bucuros, dac se poate.
Lsai-i pe ceilali s se ocupe de judecarea prizonierului.
mi cerei tocmai imposibilul. De atta vreme doresc cu ardoare s stau
naintea lui i s-i zvrl moartea n fa; de mii de ori mi-am zugrvit acest ceas n
toate culorile, cu toat imaginaia de care sunt capabil. Ceasu' acesta a devenit
scopul vieii mele, rsplata tuturor suferinelor. i acum, tocmai acum, cnd o smi ating inta, vrei s renun? Nu, nu, cu nici un pre!
Dorina dumneavoastr se va mplini i fr s participai direct la judecat.
Spiritul, caut a nzui spre eluri mai nalte dect cel pe care vi l-ai propus; omul
poate avea satisfacii mai mari dect cele pe care i le ofer rzbunarea.
Credei cum v place, sir, eu rmn la hotrrea mea.
Prin urmare, nu vrei s-mi mplinii rugmintea.
Chiar dac-a vrea, nu pot. Venii.
Precocitatea acestui tnr att de dotat mi inspira un viu interes, dar regretam
ndrtnicia i spiritul su vindicativ. Impresionat n chip bizar de convorbirea
noastr, cobori ncet n urma lui.
Dup ce trecui pe la Swallow ca s-i aduc salutul meu matinal, m ndreptai spre
grmada de oameni strni n jurul unui copac, de care era legat Parranoh.

283

Karl May Opere vol. 23


Ticlosul! Trebuie distrus, dac nu m-nel! i ridica tocmai glasul Sam
Hawkens. Numai c eu nu vreau s-o njosesc pe "Liddy" a mea cu asemenea
nsrcinri.
Firete c trebuie s piar! aprob Dick Stone. Tare mi-ar prii s-l vd cum se
leagn pe crac! Altceva nu merit. Ce prere avei, sir?
De acord! rspunse Old Firehand. Dar tabra noastr, aici, frumoas i
ngrijit, nu se cade s-o murdrim cu snge de far. La Bee-fork, unde i-a ucis peai mei, acolo s-i primeasc pedeapsa. Vreau s-mi mplinesc jurmntul chiar
acolo unde l-am fcut.
Dai-mi voie, sir interveni Stone atunci, de ce l-am mai crat degeaba
pn aici? Credei c am poft s-mi las tocmai acum crlionii n minile
indienilor?
S auzim ce crede Winnetou, cpetenia apailor! rosti Old Firehand, nelegnd
motivele acestei obiecii a lui Stone.
Winnetou nu se terne de sgeile poncailor; la brul lui atrn scalpul acestui
cine atabaskah; fratele alb s-i stpneasc n schimb trupul; i-l druiesc, s fac
ce-o vrea cu el.
i dumneavoastr? ntrebarea mi era adresat mie.
Isprvii cu el pe loc! Firete c nimeni dintre noi nu se sperie din cauza
indienilor, dar nu vd de ce ne-am expune inutil primejdiei, trdnd totodat
dumanului c ne aflm n acest inut. Individul nu merit un asemenea risc.
N-avei dect s rmnei aici, sir, s v pzii culcuul! interveni Harry,
nemulumit. n ce m privete, cer ca sentina s fe neaprat executat la locul
crimei. Soarta nsi a vrut aa, sconduni-l n cale pe uciga tocmai aici i nu n
alt parte. Suntem datori fa de morii notri, crora le-am jurat s nu avem
odihn pn n ceasul rzbunrii.
M deprtai fr s-i rspund.
Prizonierul sta legat de trunchiul copacului, drept, neclintit, fr s se vaiete, n
ciuda durerii pe care, desigur, i-o pricinuiau funiile intrate n carne i n pofda
situaiei grave n care se gsea. Nici o fbr nu tresrea pe chipul lui mncat de ani
i de patimi. Pe faa-i hd parc se citea ntreaga poveste a vieii sale, i easta
jupuit, pe care jucau reflexe sngerii, sporea impresia dezgusttoare pe care
individul ar f fcut-o chiar i asupra unui spectator neutru.
Dup o consftuire lung (eu m inusem deoparte), cercul se desfcu i oamenii
ncepur s se echipeze de plecare.

284

Pe via i pe moarte
Aadar, Harry i impusese voina, iar eu nu reueam s-mi alung presimirea
unei nenorociri. Old Firehand se apropie i-mi puse mna pe umr:
Lsai ca lucrurile s-i urmeze calea, sir, i nu judecai greit nite procedee
care ies din tiparele aa-zisei dumneavoastre culturi.
Eu nu-mi ngdui s condamn procedeele dumneavoastr, sir. Crima trebuie
pedepsit. Aa e drept. Dar s nu-mi luai n nume de ru dac nu voi asista la
execuie. Plecai la Bee-fork?
Plecm. i pentru c nu venii cu noi, m bucur s v pot ncredina
securitatea taberei. tiu c o las pe mini bune.
Dac, totui, se va ntmpla ceva, nu eu voi f vinovatul, sir. Nu va depinde de
mine Cnd v ntoarcei?
Greu de precizat. S vedem ce ne ateapt dincolo. Ei, rmnei cu bine i fi
cu ochii-n patru!
Se ndrept spre grupul destinat s-l nsoeasc pe prizonier. Acesta fu dezlegat
de copac. Se napoie i Winnetou, care cercetase n grab dac trecerea e sigur i
nu constatase nimic suspect. Dup ce-i ndesar prizonierului un clu n gur,
pornir cu toii spre ieire.
Fratele meu alb rmne aici? m ntreb Winnetou nainte de a se altura
celorlali.
Cpetenia apailor mi tie gndurile. Nu e nevoie s le mai rostesc.
Fratele meu e atent ca i piciorul nainte de a clca n apa cu crocodili. Dar
Winnetou nu poate s rmn. El trebuie s mearg mpreun cu ful Ribannei.
Plec i el. nelegeam c-mi mprtete temerile i c numai din grij pentru
ceilali, mai ales pentru Harry, se hotrse s-i urmeze.
Puini rmaser cu mine n "fortrea", printre ei i Dick Stone. Le adusei la
cunotin c m duc s cercetez mprejurimile.
Nu cred s fe necesar observ Stone. Avem un om de straj. i apoi,
Winnetou a cercetat chiar adineauri terenul. Mai bine stai pe loc i proftai de
odihn. S-ar putea s avei de lucru mai trziu.
Cum aa?
Pi, vreau s zic, indienii ia n-or f ei orbi i surzi de-a binelea. Vor dibui ei c
e rost de niscai vnat prin preajm.
Ai perfect dreptate, Dick. Tocmai de aceea vreau s-mi rotesc puin privirea,
s vd dac nu e vreo micare pe undeva. ntre timp, stai de paz aici cu toat
atenia. N-am s lipsesc mult.

285

Karl May Opere vol. 23


mi luai carabina i ieii din "fortrea". Omul din post m asigur c nu
observase nimic care s-i dea de bnuit. Eu, ns, m obinuisem s cred numai cemi vd ochii. M apucai, deci, s caut printre tufe urme de indieni.
Chiar la intrarea n valea noastr zrii cteva crengue frnte i, la o cercetare
mai atent, constatai c acolo sttuse culcat un om i c, la plecare, tersese cu
mare grij conturul trupului su ntiprit n frunziul de pe jos i n huma moale,
afnat.
Fuseserm, aadar, spionai. "Fortreaa" era descoperit i un atac se putea
produce n orice moment. Presupunnd ns c dumanul i va ndrepta n primul
rnd atenia asupra lui Parranoh i a escortei sale, trebuia s-l previn ct se poate
de repede pe Old Firehand i, ca atare, luai hotrrea s-i ajung din urm.
Ddui strjii dispoziiile necesare i pornii dup convoiul nostru, care o luase pe
malul rului, n sus. Drumul trecea tocmai pe lng locul unde, cu o zi nainte, se
desfurase btlia. Ceea ce bnuiam se ntmplase aievea. Poncaii veniser la
faa locului i descoperiser morii. Iarba era clcat pe o mare poriune. Era, deci,
de presupus c un numr considerabil de oameni se ndeletniciser aici cu
evacuarea cadavrelor
Dup un timp relativ scurt, ajunsei la vrsarea lui Bee-fork n Mankizila.
Cum nu tiam unde fxaser ai notri locul de execuie, trebuia s-mi dublez
atenia i, mereu ascuns dup verdea, s calc fr gre pe urmele lor.
Acum apa ocolea un lumini unde aa-zisa "vegetaie neagr" fcuse loc ierburilor
s creasc n voie. Aici, chiar la mijloc, se nlau un plc de molifi, sub care
edeau vntorii notri discutnd aprins, n vreme ce prizonierul sttea legat de un
arbore.
Exact naintea mea, la cel mult trei lungimi de om, civa indieni i pndeau pe ai
notri de dup tufele de mrcini. Am neles dendat c ceilali poncai
executaser o manevr, ocolind pe stnga i pe dreapta, ca s-i nconjoare pe albi
i, printr-un atac fulgertor, s-i nimiceasc ori s-i arunce n ru.
Nu mai era timp de pierdut. mi dusei carabina. "Henry" la ochi i trsei. Cteva
clipe, nu se mic nimeni, nici un zgomot nu se fcu auzit. Att prietenii ct i
dumanii erau, pesemne, uluii de ntorstura neateptat pe care o luaser
lucrurile. Dar mai apoi izbucni strigtul de lupt al indienilor, de peste tot, de dup
fecare tuf; un nor de sgei se abtu asupra luminiului i, ca la un semn, un
furnicar de oameni alergnd, gfind, urlnd acoperi cmpul. Se ncinse o btlie
dintre cele mai crncene.

286

Pe via i pe moarte
Aproape n acelai timp cu indienii m aruncai i eu n lupt i tocmai bine
nimerii peste un ponca care se npustise asupra lui Harry, mpiedicndu-l s trag
n Parranoh pentru c aceasta fusese intenia biatului. Firete c-l dobori
imediat. Stnd spate n spate sau lipii de trunchiurile copacilor, vntorii notri se
aprau din rsputeri, nconjurai de dumani. Erau trapperi cu experien, tot unul
i unul, care mai fcuser fa multor ncercri i nu cunoteau frica. Dar era
limpede c vor f nfrni de numrul covritor al atacanilor, cu att mai mult cu
ct surprini ntr-o poziie neprielnic fuseser aproape toi rnii nc din
primele clipe.
Civa indieni se repezir de la bun nceput la Parranoh, ca s-l elibereze i, n
ciuda interveniei pline de curaj a lui Old Firehand i Winnetou, reuir pn la
urm s-i realizeze planul. Smucindu-se violent i dezmorindu-i repede braele,
Parranoh nalt i solid smulse tomahawkul din mna unui ponca i se repezi
la Winnetou:
Vino-ncoace, cine Pimo ce-mi eti! Vino s-mi plteti pielea de pe cap!
Apaul, insultat cu numele de ocar al tribului su, ncerc s-i in piept
vitejete, dar fusese rnit; pe deasupra, se pomeni atacat i din alt parte. Old
Firehand se afla n plin lupt, ncercuit de dumani, iar noi, ceilali, eram att de
ncierai cu poncaii, nct ne-ar f fost imposibil s srim n ajutorul cuiva. S f
continuat, fr nici o ans, rezistena? Ar f fost curat nebunie. Trebuia s
renunm la orice ambiie deart. De aceea, smulgndu-l pe Harry din mijlocul
dumanilor, strigai:
Srii n ap, oameni buni! n ap!
i, fr a mai sta pe gnduri, m aruncai cel dinti.
Cu tot vacarmul, oamenii m auzir i cei care reueau s scape de mpresurare
mi urmau ndemnul. Apa, dei adnc, era destul de ngust; ajungea s dai din
brae de cteva ori ca s atingi malul opus. Totui, eram departe de a f n
siguran. Eu mi fcusem planul s ajung pn la limba de pmnt ce desprea
ruleul de apele fluviului Mankizila, pe urm s-l trec not i pe acesta. i fceam
tocmai semn lui Harry, indicndu-i direcia aleas de mine, cnd crcnatul de Sam
cu haina leoarc i cu mocasinii flecii ne depi, sfdnd cu ochiorii lui
istei pe indienii care l urmreau. Sri ct putu n lturi, lund-o piezi i
disprnd ntr-un zvoi cu slcii.
M luai numaidect dup el, cci planul lui mi se prea ntr-adevr mai ingenios
dect al meu.

287

Karl May Opere vol. 23


Dar tata, ce-i cu tata? mi strig Harry nspimntat, Trebuie s m ntorc, nu
pot s-l prsesc!
Lsai! Haidei dup mine! l ndemnai, trgndu-l de mn. Dac n-a reuit
singur s scape, atunci, n zadar, nu mai putem s-l salvm!
ntr-o grab febril, fugind printre slcii, ajunserm n sfrit din nou la malul lui
Bee-fork i anume ceva mai sus de locul unde ne aruncaserm n ap. Indienii,
nenelegnd manevra, se ndreptau cu toii spre Mankizila. Astfel noi, dincoace, ne
puteam vedea cu oarecare siguran de drum. Sam Hawkens, ns, se opri locului.
Vedei putile alea prsite, sir? m ntreb.
Le-au lepdat indienii cnd au srit n ap.
Hi-hi-hi-hi, c proti mai sunt, zu aa! Ne-au lsat, vaszic, pucoacele!
Ai vrea s le iei? Periculoas treab!
Cum adic, periculoas? Credei c Sam Hawkens e un fricos i un paplapte?!
Srind n zigzag ca un cangur hituit, Sam strnse putile grmad. M apucai i
eu s tai corzile arcurilor risipite pe jos, scondu-le astfel din uz pentru ctva timp.
Nimeni nu ne-a mpiedicat n aceast operaie. Nici vorb s le treac prin cap
indienilor c, fugrii i ameninai cu moartea, am f avut curajl s ne ntoarcem
chiar la locul luptei. Hawkens ridic grmada de puti, le privi cu oarecare mil,
apoi le slobozi n ap.
Bune unelte, sir, tare bune! n astfel de evi s-ar putea cuibri guzganii fr s
le pese de nimic, dac nu m-nel. Dar s mergem! Aici nu prea suntem la adpost.
Pornirm de-a dreptul, fr nici un ocol, ca s ajungem ct mai curnd la tabr.
Numai o parte dintre indieni fuseser la Bee-fork. Avnd n vedere faptul c
iscoadele lor ne descoperiser "fortreaa", era de presupus c ceilali poncai,
proftnd de absena noastr, se vor f decis la un atac asupra micului grup de
aprtori.
Mai aveam nc o bun bucat de mers, cnd rsun o mpuctur n vale.
Temerile mele fuseser justifcate. Se auzir mpucturi repetate. Nu mai
ncpea ndoial. Cei rmai n "fortrea" se aprau i aveau nevoie de ajutor. Fr
ndoial c poncaii stteau ascuni la marginea pdurii ameninnd i blocnd
intrarea. Pentru a ne asigura accesul trebuia s ajungem neobservai n spatele lor.
Deodat, ndrtul nostru fonir nite tufe. Parc s-ar f strecurat cineva pe
acolo n mare grab. La un semn al meu, ne ascunserm tustrei, ateptnd s se
iveasc cel n cauz. Mare ne fu bucuria cnd recunoscurm pe Old Firehand,
nsoit de Winnetou i de nc doi vntori. Scpaser, vaszic! i chiar dac Harry

288

Pe via i pe moarte
nu-i manifest zgomotos fericirea de a f iari mpreun cu tatl su, vedeam ct
de profund l mica faptul acesta i ce mult i ardea inima. Drept care, m mpcai
defnitiv cu ei.
Ai auzit i voi mpucturile? ntreb repede Old Firehand.
Desigur!
Atunci, haidei, s dm o mn de ajutor! Ce-i drept, intrarea e strmt de tot;
poate f aprat i de un singur puca. Totui, mai tii ce se ntmpl?!
Nu se ntmpl nimic, sir, dac nu m-nel i ddu cu prerea Sam
Hawkens. Roii ne-au descoperit cuibul i ce i-au zis? "Hai s vedem ce clocesc
albii acolo!" Bill Bulcher, caro e de schimb la intrare, trebuie s-i f mprocat cu
ceva plumbi; aa c, din toat zarva asta, ne-om alege cu nite pielicele de guzgan.
Se poate. Dar trebuie s ne convingem la faa locului. Nimeni nu va reui ns
s treac de unul singur prin blocajul indienilor i s intre n "fortrea". Ar trebui,
totui, s vedem dac nu ncearc vreunul s se strecoare pn aici.
Fraii albi s rmn pe loc interveni Winnetou. M duc s vd unde i-au
atrnat poncaii scalpurile.
Fr s mai stea pe gnduri, Winnetou plec, iar nou nu ne rmase dect s ne
aezm i s-i ateptm ntoarcerea. ntre timp, doi dintre oamenii notri risipii
reuir s ni se alture. Auziser i ei focurile de arm i se furiar n mare grab
pn la noi Eram acolo n total nou ini, ceea ce nsemna ct de ct o for.
Trecu destul vreme pn se ntoarse Winnetou. Purta la cingtoare un scalp
proaspt. Doborse, daci, un ponca fr s-l f vzut i simit nimeni. Acum ns,
vrnd-nevrnd, trebuia s-o lum din loc; descoperind mortul, poncaii ar f avut
indicii sigure asupra poziiei noastre.
Dup prerea lui Old Firehand, trebuia s ne strecurm pe lng desi, s cdem
n spatele inamicului i s-l izgonim din ascunzi. Pornirm deci, dup ce ne
curarm bine armele scoase din ap. Merserm astfel pre de cteva minute. Apoi
toate cele nou puti trosnir, nimerind n plin. Un urlet cutremur vzduhul.
nirai pe o linie destul de lung i trgnd foc dup foc, bgarm spaima n
poncai. Crezndu-ne mult superiori ca numr, acetia o luar la goan. Dar n loc
s-o apuce spre valea deschis, unde ne-ar f oferit o int sigur, ddur buzna
chiar printre trgtorii notri i fugir fr s se mai sinchiseasc de morii lor
Noi ns, trecnd de Bill Bulcher i Dick Stone, care stteau pitii la intrare, ne
fcurm apariia n "fortrea" i furm numaidect asaltai de micul grup de
aprtori, dornici s afle cele petrecute.

289

Karl May Opere vol. 23


n clipa aceea, se auzi un tropit ca al unei cirezi de bivoli. Surprini, luarm
imediat poziie de tragere. ns mare ne-a fost uimirea, cnd vzurm nite cai
neuai i naintea lor, clare, un om n costum vntorese, rnit la cap i cu faa
nsngerat. De altfel, tot trupul i era npdit de rni. Omul se afla ntr-o stare
vrednic de mil.
Se opri exact la intrare i pru s-l caute pe omul n post, Bill Bulcher. Cum nu-l
zri, cltin nemulumit din cap i descleca n faa porii. Atunci rsun de lng
mine glasul lui Sam, care se grbi s-i ias n ntmpinare.
M las jupuit de viu dac sta nu-i Will Parker! Are felul lui de a sri din a,
dac nu m-nel!
Fie cum spui, mgar btrn! rspunse noul venit. Iat-m, Will Parker n carne
i oase, adic greenhorn-ul, m rog, tii dumneata ha-ha-ha!
Iar cnd ieirm i noi n faa porii, adug:
Ce-mi vd ochii? Pi, suntei aici toi, grmad, vitejilor care, dimpreun cu
feciorul mamei mele, ai rupt-o la fug din faa pieilor-roii! Ei, sir, nu v fe cu
suprare, dar uneori fuga e tare sntoas!
Las, omule, tiu i eu cum e fuga. Mai bine spune ce-i cu caii tia? ntreb
Old Firehand.
Hm! Mi-a trsnit nu tiu cum prin gnd c pieile-roii or s m caute peste tot
n afar de propria lor vizuin. i m-am vrt acolo. Nu mai era ipenie de om. Ei, i
atunci prpditul de greenhorn, m asculi, Sam Hawkens, ha-ha-ha-ha! ce credei
c face? Se furieaz frumuel pn la locul unde se aflau caii i unde nu
rmseser dect doi paznici. Ardeau, pesemne, de dorina s-i lase pielea n
minile mele. i le-am fcut pe plac! A fost o treab destul de urt. M-am ales i
eu, nu-i vorb, cu cteva zgrieturi, dar nu m-am lsat. Mi-era c rmn caii de
izbelite. Pe caii nevolnici i-am gonit n prerie; pe tia buni i-am adus cu mine.
Zu, zu? aa s fe? zise Dick Stone, mirat de vitejia tovarului su.
Firete c-i aa! ntri Parker. i, bag de seam, fr cai, poncaii sunt
pierdui. Nu le mai rmne, vorba aia, dect "s ia de pe jos" Vedei murgul sta,
sir? Un asemenea exemplar de soi musai s f fost chiar al efului!
Parranoh! mormi Sam zbrlit de ciud. Ticlosul pe care l-am dus cu toat
pompa la plimbare n aer liber, dac nu m-nel Am nghiit o gluc
formidabil, pe cinstea mea!
Old Firehand nu-l lu n seam. Se apropie de cal i-l msur cu admiraie.
Marf rar conchise, adresndu-mi-se. Dac-ar f s aleg ntre sta i
Swallow, nu tiu, zu, pentru care m-a hotr.

290

Pe via i pe moarte
Winnetou vorbete cu sufletul cailor i aude cum le curge sngele n vine. Tot
Swallow e mai bun! hotr apaul.
uiernd prin vzduh, o sgeat nimeri pe neateptate braul lui Hawkens, dar
ricoa din mneca surtucului su de piele, tare ca scndura. Concomitent,
rsunar din desi strigte asurzitoare "ho-ho-hi". Dar n ciuda acestei demonstraii
rzboinice, nimeni nu se ivi de nicieri. Sam Hawkens ridic sgeata de jos i o privi
cu scrb:
Un fleac de nuia, hi-hi-hi-hi! Se d la surtucul meu! Treizeci de ani i-am tot
pus petic peste petic i uite c stau acum. n el ca San Iago n snul lui Avraam,
dac nu m-nel!
Cum i va f sfrit oda nchinat btrnului surtuc nu tiu, pentru c o
zbughirm cu toii dup tuf, ca s putem rspunde la salutul att de puin amical
al poncailor. Dac-am f ncercat s ne refugiem iari n "fortrea", ar f durat
prea mult, din cauza intrrii foarte strmte; cutnd s trecem unul cte unul,
puteam f mpucai pe rnd. Pe de alt parte, ar f nsemnat s abandonm caii
capturai de Will i care se gseau afar, lng intrare
De fapt, ntreaga larm nu fusese dect un fel de demonstraie agitatoric;
practic, nimeni nu ntreprinse vreo aciune agresiv. Poncaii se retraser i
amuir imediat, ateptnd ntriri. Iar noi socotirm mai prudent s ne ntoarcem
totui n "fortrea".
Puserm de santinel pe unul dintre vntorii care nu participaser la deplasare,
find deci mai odihnit. Ceilali ori i oblojeau rnile, ori mncau, ori i vedeau de
somn.
Lng foc, unde se adunaser mai ales cei cu mncrime de limb, domnea
mult nsufleire. Toi aveau cte ceva de comentat, toi aveau cte o idee. De altfel,
nimeni nu se temea de un atac al poncailor. Dobndisem o mulime de scalpuri;
aventura se ncheiase favorabil pentru noi; rnile erau uoare. n plus, adpostul
nostru prea s fe sigur; aveam alimente i muniie din belug. Aa c dumanii
puteau s ne asedieze mult i bine sau s-i sparg capetele n stncile din jur.
Old Firehand era i el optimist. Numai Winnetou parc sttea la ndoial. Se
retrase mai la o parte, lng calul su, i prea copleit de gnduri grave.
De ce s-a ntunecat fratele meu i grijile i brzdeaz fruntea? Ce temeri l
apas? ntrebai, apropiindu-m.
Cpetenia apailor vede cum coboar moartea din muni. Valea e cuprins de
flcri, apa e roie ca sngele. Winnetou vorbete cu Marele Spirit. Orbii de ur
sunt ochii feelor palide. Pofta de rzbunare alung nelepciunea. Va veni Parranoh.

291

Karl May Opere vol. 23


Va veni dup scalpurile vntorilor votri. Dar Winnetou e gata de lupt; el i va
prohodi pe dumani.
Cum s ptrund Parranoh aici, n tabr, cnd intrarea e pzit?
Fratele meu vorbete fr s cread nici el n propriile sale cuvinte. Poate oare
un singur puca s in n loc o grmad de oameni care ar nvli asupra porii?
Avea dreptate Winnetou
Vorbii mai apoi cu Old Firehand n aceast privin. Dar el m asigur:
Dac ar ndrzni, i-am mpuca pe rnd, de cum ar ajunge n dreptul rpei.
Prea s aib i el dreptate. De aceea, renunai s mai strui, dei bnuiam c
realitatea l-ar putea dezmini destul de uor.
Firete c o dat cu seara, vigilena noastr spori simitor. Dei mi se mplinise
dorina de a intra n schimb abia ctre zori, cnd indienii prefer de obicei s atace
nu-mi gseam deloc linitea. Vegheam mereu, gata pentru orice eventualitate.
Noaptea era linitit. Focul nvluia mprejurimile ntr-o lumin nestatornic.
Swallow ptea fr grij tocmai la captul vii, unde domnea ntunericul. M
deplasai pn acolo. l gsii chiar lng stnci. Mngindu-l ca de obicei, ddui s
plec, dar ncremenii locului: parc se rostogolise de sus o pietricic. Swallow i
nl repede capul, ciulind urechile. Cum i zgomotul respiraiei ne putea f fatal, l
apucai de bot, acoperindu-i cu palma nrile dilatate. De sus era greu s ne zreasc
cineva; n schimb, de jos, puteam s vd cu uurin orice micare proflndu-se pe
bolta limpede a cerului. Priveam ncordat. Cutam s descopr ce anume provocase
rostogolirea pietrei.
La nceput, nu observai nimic suspect Pe urm, ns, descoperii cteva umbre
desprinzndu-se de stnci i cobornd ncet. Mai apoi desluii un ntreg ir de
indieni prelingndu-se de sus, de pe creste, cu pai msurai, naintea lor venea un
ins care prea s cunoasc foarte bine locul. Acesta nu mai avea mult pn s
ajung n vale.
Cu un singur foc de carabin mi-ar f fost uor s-l arunc n prpastie, dnd
astfel i semnalul de alarm. Pierznd cluza, ceilali n-ar mai f cutezat s
coboare pe un teren att de primejdios. Din pcate, ns, nu aveam la mine dect
pistolul, cu care degeaba a f tras la o asemenea distan. S f tras numai un
semnal de alarm? Atunci poncaii m-ar f ncolit nainte ca tovarii s-mi poat
veni n ajutor. M-a f aflat ntr-o situaie extrem de grea De aceea m hotri
pentru alt soluie.
Cluza probabil Parranoh care nu btea, se vedea, ntia oar acest drum,
ajunsese tocmai lng un stei pe care era nevoit s se care spre a-l ocoli. Dac

292

Pe via i pe moarte
reueam s ajung acolo naintea lui, soarta i era pecetluit. Hotri deci s urc cu
toat viteza. Dindrtul blocului de piatr puteam, de altfel, s-i nfrunt i s-i
lichidez pe toi, dac s-ar f apropiat de mine.
Dar nu apucai s fac primul pas, cnd la intrarea n "fortrea" rsun o
mpuctur, urmat curnd de altele. Era un iretlic al indienilor, care simulau un
atac la intrare, pentru a ne distrage atenia de la obiectivul propriu-zis al atacului.
Eu, cu grab sporit i cu ndrjire, m cram tot mai sus. Mai-mai s-mi ating
inta, cnd bolovanii de sub mine cedar i czui de-a berbeleacul din pietroi n
pietroi, rostogolindu-m pn jos. Ctva timp rmsei fr cunotin.
Cnd mi revenii, indienii din fa se aflau la civa pai de mine. Dei lovit i
zdrelit peste tot, m ridicai fulgertor i, trgnd glon dup glon, srii n spinarea
lui Swallow, care m duse n galop ctre focul nostru de tabr
Poncaii, tiindu-se descoperii, urlau ct i inea gura i alergau n urma mea
S-a ncins apoi o btlie crunt, fantastic Ne vrsem prin ascunztori,
prin peteri, i de acolo ne apram cu desperare A fost o lupt cum nici cea mai
bogat imaginaie mar putea-o zugrvi. Focul, pe jumtate stins, i arunca reflexele
slabe asupra oamenilor, care preau nite demoni ieii din infern i angajai ntr-o
teribil sfiere. Printre urlete rzbteau ndemnurile noastre la lupt i pocnetele
seci, scurte ale pistoalelor. Pmntul prea s se cutremure sub paii grei ai morii.
Nu mai ncpea nici o ndoial c eram pierdui. Poncaii ne copleeau ca numr,
i zadarnic am mai f sperat s le inem piept. O ntorstur n favoarea noastr era
tot att de puin posibil ca i o eventual ncercare de a rzbate printre rndurile
lor. De aceea eram cu toii convini c, peste puin, vom prsi aceast lume. Dar,
totodat, eram hotri s ne vindem pielea ct mai scump i s ne aprm
crncen, fr istov.
n toiul ncierrii, gndul m ducea la btrnii mei de acas, care nu vor mai
primi nici o veste de la ful lor disprut. Dar mi alungam gndul, m smulgeam din
resemnare, mi adunam iar i iar puterile. Situaia cerea o suprem trie fzic i
moral.
Ah, de-a f avut carabina cu mine! Dar aa, mnat de o crunt nverunare,
loveam ca nebun cu tomahawkul n jurul meu.
Aa, sir, dai-i nainte! m mbrbta Sam Hawkens din petera n care se
vrse. Noi amndoi, ca s zic aa, ne potrivim grozav. Ar f mare pcat s ne curee,
dac nu m-nel!

293

Karl May Opere vol. 23


Eu izbeam fr s scot o vorb; era o lupt surd i cu att mai necrutoare.
Will Parker, sfdnd rnile primite n ajun, i rotea de zor patul putii i lovea cu
ndejde. Auzindu-l pe Sam, i strig n btaie de joc:
Sam Hawkens, uite-ncoa', mgar btrn! Uite cum se face treaba! Iei din
vizuin, omule, i spune dac greenhorn-ul ha-ha-ha dac a nvat ceva, ori ba!
n dreapta, la nici doi pai de mine, se afla Old Firehand. Proptit n peretele de
piatr i stropit tot cu snge, i snopea n btaie pe poncaii grmdii n jurul lui.
Prul pletos, crunt, i era nclit de sudoare. Picioarele parc-i prinseser rdcini
n pmnt. Cu tomahawkul ntr-o mn, cu cuitul n cealalt, i inea la distan pe
dumani. Avea mai multe rni chiar dect mine, dar nimeni nu reuea s-l doboare.
Iar eu, dei ncolit din toate prile, nu puteam s nu-i admir din cnd n cnd
statura de uria.
Deodat, croindu-i drum prin mulimea indienilor, apru Parranoh. l fulger
din ochi pe Old Firehand i exclam:
n sfrit, mi-ai czut n mn! Gndete-te la Ribanna i mori!
Ddu s treac pe lng mine, ca s ajung la Olci Firehand, dar l prinsei de
umr i ridicai tomahawkul s-l ucid. M recunoscu imediat, sri n lturi i tomahawkul meu lovi n gol.
i tu? url el. Pe tine te vreau de viu. Luai-l n primire!
Nici nu avui vreme s mai ridic de jos securea. Ct ai clipi, Parranoh i descarc
pistolul n Old Firehand. Acesta i desfcu larg braele i, fr a scoate mcar un
strigt, se prbui ca din zbor n mijlocul dumanilor.
mi era de parc eu nsumi a f fost mpucat, ntr-att m rscoli soarta
viteazului meu tovar. Culcndu-l la pmnt pe un indian care tocmai se legase de
mine, ddui s sr asupra lui Parranoh, cnd observai silueta unui om, ntunecat,
mldioas, strecurndu-se ca arpele printre dumani. i omul acela se nl
crunt n faa ucigaului:
Unde-i broscoiul de atabaskah? Eu, Winnetou, cpetenia apailor, voi rzbuna
moartea fratelui alb!
Ha, cine de Pimo! Mnca-te-ar iadul!
De rest nu-mi mai ddui seama. Atras cteva clipe de nfruntarea dintre cele
dou cpetenii, neglijai propria-mi aprare i m pomenii cu un la n jurul gtului.
O smucitur puternic, o lovitur n cretet i mi pierdui cunotina
Cnd mi revenii, era linite i bezn, i m czneam n zadar s ghicesc unde m
aflu i ce se ntmplase cu mine. O durere groaznic n cretet fcu s-mi amintesc,
n sfrit, de lovitura ce primisem. Apoi, ncet-ncet, se limpezir amnunte,

294

Pe via i pe moarte
imagini, nchegndu-se ntr-un tot. Pe lng rana de la cap, m chinuiau celelalte
rni ca i strnsoarea diabolic a funiilor care m imobilizau complet, mucndu-mi
adnc din carne. La un moment dat, tresrii. Parc tuise cineva lng mine, slab,
nbuit.
E cineva aici? ntrebai.
De bun seam c este! Ca i cnd Sam Hawkens n-ar f nimeni, dac nu mnel
Dumneata, Sam? Spune-mi, omule, unde ne gsim?
Pi, cum s-ar zice, suntem la umbr. Ne-au vrt n petera asta, vreau s
spun n depozitul de piei. tii i dumneavoastr unde le-am ngropat. N-or s
gseasc o pielicic, v asigur, nici una!
i ceilali? Ce soart au ceilali?
Aa i-aa, sir Old Firehand, stins, Dick Stone, stins, Will Parker, stins (sta,
domnule, era un greenhorn, hi-hi-hi, un greenhorn fr leac, dar nu voia s-a cread,
da, nu voia s-o cread, dac nu m-nel!), Bill Bulcher, stins, Harry Korner, stins,
toi, toi pn la unul. Numai dumneavoastr mai plpii, vreau s spun. i
Winnetou la fel. i micul sir mai plpie parc. i pe urm, vaszic, Sam Hawkens,
nu-l aa, pe care nu l-au curat nc de tot, hi-hi-hi-hi!
tii precis c Harry mai e n via? insistai.
Credei c eu, btrn colecionar de scalpuri, nu tiu ce-mi vd ochii? L-au
aruncat n petera de alturi, mpreun cu Winnetou. A f struit s m cazeze i
pe mine acolo: se pare ns c mi-au refuzat audiena.
i cum se simte Winnetou?
E ciuruit tot, sir? Dac scap de-aici, va arta ca surtucul lui Sam Hawkens:
petic peste petic.
De scpare, nici nu poate f vorba deocamdat. M ntreb, ns, cum de a
czut viu n minile poncailor?
Ca i noi. S-a btut ca un pgn, nu alta, hm, e al dracului de viteaz, dac nu
m-nel! Mai degrab s-ar f lsat ucis n lupt dect s cad prizonier i s fe fript
la stlpul torturii. ns n-a fost chip. Cnd l-au apucat, era ct pe-aci s-l rup n
dou! M rog, i credei c nu-i nici o ans de scpare? V asigur c Sam
Hawkens ar avea mare poft de aa ceva.
Degeaba pofta, Sam, cnd n-ai nici o perspectiv!
Nici una? Hm! Sun a Will Parker Oameni de treab indienii tia, foarte de
treab! M-au jefuit cum scrie la carte. Mi-au luat i pistolul, i pipa, hi-hi-hi-hi, ceor s se mire de parfumul ei! Cam duhnete a hoit, dar o s le plac. S-a dus naibii

295

Karl May Opere vol. 23


i "Liddy", biata mea "Liddy"! Cine tie ce acal va pune stpnire pe ea! i plria,
i peruca, minunea de peruc, hi-hi-hi-hi Am pltit-o atunci, la Dekama, trei
legturi de Adic, tii, ce s v mai spun! Mi-au luat-o i pe-asta. ns cuitul,
vedei dumneavoastr, cuitul mi l-au lsat. Oameni cumsecade! Vzusem c e lat
ru i mi-l vrsem n mnec, s stea acolo. i uite c st!
Vaszic, ai cuitul la tine? Dar cum l scoi din mnec?
Asta, recunosc, e o treab grea. S-ar cuveni s-mi dai un pic de ajutor.
Hai s ncerc. Poate reuesc s m dau de-a rostogolul pn la tine
Era, de altfel, singura modalitate de a m urni din loc. Dar nici nu apucai s-mi
sfresc bine vorba, c pieile agate la intrare se ddur n lturi i n peter intr
Parranoh, nsoit de civa indieni. Plimb niel tora cu care venise, prinzndu-ne
chipurile n lumina ei. Nu-mi luai osteneala s simulez c a zcea i acum n
nesimire, dar nici nu-i ddui vreo atenie.
n sfrit, eti al meu! uier el printre dini. i-am rmas oarecum dator;
acuma, ns, nu vei mai avea motive s te plngi. Cunoti asta?
i-mi puse sub ochi un scalp. Era chiar scalpul lui, luat de Winnetou. tia, deci,
c eu l njunghiasem atunci! S i-o f spus Winnetou? Cu neputin! Apaul,
orict strduin s-ar f depus, n-ar f scos nici o vorb. S-ar putea ns ca
Finnetey nsui s m f recunoscut atunci, la lumina focului, sau chiar n
momentul ncierrii. Nu ddui nici un rspuns.
Vei simi i voi relu dnsul ce nseamn s-i trag cineva pielea peste
urechi. Doar puin rbdare, pn se face ziu. Atunci v voi rsplti cu toat
recunotina!
N-are s v mearg, dac nu m-nel! interveni Sam Hawkens, cu gura lui
neastmprat. Sunt curios ce piele mai gsii pe cpna mea, ca s mi-o tragei
peste urechi Doar mi-ai luat peruca. Oper de maestru, ce zici, btrne
Wambarico?
Insult-m ct pofteti! Mai gsim noi ceva piele pe cine ca s te jupuim!
i, dup o pauz n care ne controla legturile, rnji:
Credeai, desigur, c Tim Finnetey nici nu bnuiete n ce gaur" v-ai ascuns,
ca oarecii. Eu cunosc valea asta nc nainte s-o f mirosit cinele de Firehand, fiar sufletul blestemat. Eram sigur c v adpostii aici. Mi-a spus-o unul uite
cine!
Scoase de la bru un cuit i-l vri sub nasul lui Sam. Acesta privi mnerul de
lemn, citi literele ncrustate, i exclam:

296

Pe via i pe moarte
Fred Owins! Hm, toat viaa lui a fost o pramatie! Vreau s sper c a simit i
el gustul cuitului.
Nici o grij, omule! Credea el c va scpa vnzndu-mi secretul, dar degeaba!
I-am luat viaa i pielea, cum vei pi i voi, de altminteri, numai c de-andoaselea: nti pielea i apoi viaa.
Cum vrei! Eu, unul mi-am fcut testamentul. V las motenire peruca, aa i
zice, dac, nu m-nel. O s v prind bine, hi-hi-hi-hi!
Parranoh l izbi cu piciorul i iei mpreun cu nsoitorii lui.
Un timp rmaserm, tcui, nemicai. Pe urm, crezndu-ne n oarecare
siguran, reuirm cu mult trud s ne apropiem de-a rostogolul unul de cellalt.
Dei cu minile strnse ca n menghine, scosei pn la urm cuitul din mneca lui
Sam i i tiai legturile din jurul braelor. Astfel, dup cteva clipe, eram amndoi
n picioare, dezmorindu-ne de zor mdularele.
Bravo, Sam Hawkens! S-ar prea c nu eti chiar att de prost! se felicit
omuleul. Ai mai trecut tu, nu zic ba, prin destule belele, dar asta de-acum le pune
capac la toate. M ntreb pe unde ai s scoi cmaa, dac nu m-nel?
S vedem mai nti ce-i pe afar, Sam!
Cred i eu! Asta n primul rnd!
Apoi s facem rost de arme. Dumneata, oricum, ai un cuit, dar eu sunt cu
minile goale.
Gsim noi ceva!
Ne apropiarm de ieire i ddurm niel n lturi cele dou piei ce nchipuiau
ua.
Nite poncai i escortau tocmai pe cei doi prizonieri din petera vecin, iar
dinspre lagr venea Parranoh. Se crpase ele ziu, nct puteam cuprinde cu ochii
ntinsul vii. Aproape de intrare, Swallow al meu se cam rzboia cu murgul capturat
de bietul Will Parker. Zrindu-mi prietenul drag i neostenit n credin, renunai la
o evadare pe jos, de altfel cea mai prielnic n situaia dat. Puin mai ncolo ptea
calul lui Winnetou, cruia cu greu i-ai f ghicit valoarea dup aspectul lui ciolnos i
greoi. Dac reueam s ne facem rost de arme i s ajungem la cai, aveam oarecare
anse de salvare.
Observai ceva, sir? se nveseli Hawkens.
Ce s observ?
Colea, flcul acela btrn care st lungit n iarb fr grij.
l vd.
i obiectul de alturi rezemat de un pietroi?

297

Karl May Opere vol. 23


Ei da.
Pi asta nseamn cum s-ar zice par mlia n gura btrnului Sam
Hawkens. S nu-mi spunei pe nume dac puca de colo nu e "Liddy" n persoan!
Iar dumnealui poncaul o f avnd la el i o pung cu gloane.
Bucuria lui Sam m afect destul de puin, pentru c toat atenia mea se
ndreptase asupra lui Parranoh. Din pcate, nu deslueam nimic din discuia lui cu
cei doi prizonieri. Trecu o bun bucat de vreme pn se hotr s plece de lng ei.
Totui, ultimele cuvinte pe care le rosti cu glas tare ajunser pn la urechile mele
i-mi lmurir coninutul ntregii convorbiri.
Fii gata, Pimo! Am i pus s bat stlpul, iar tu aruncnd o privire crunt
lui Harry ai s te prjeti alturi de el. Fcu un semn i ordon ca prizonierii s
fe dui lng focul pe care oamenii si l ncinseser din nou i n jurul cruia
fcuser cerc. Apoi se deprta ano, sigur de sine.
Sosise momentul s acionm, fr amnare. Dac Winnetou i Harry ajungeau
n cercul pieilor-roii, era exclus s-i mai putem salva.
Ce zici, Sam, m pot bizui pe dumneata? l ntrebai pe mrunel.
Hm! Cum, adic, s tiu eu, cnd nici dumneavoastr nu tii? Hai s
ncercm, dac nu m-nel!
Dumneata l iei n grij pe cel din dreapta, eu pe cellalt. Repede de tot,
nelegi, le tiem curelele.
Pe urm o lum i pe "Liddy", aa-i?
Ei, eti gata?
Confrm din cap. Era entuziasmat de perspectiva unei asemenea lovituri.
Atunci, fi atent, i dm drumul!
Uor, neauzii de nimeni, i ajunserm din urm pe indienii din escort, care i
trau dup ei pe prizonieri. Dei i ntorceau mereu ochii ctre victimele lor, nu
apucaser s ne observe.
narmat cu cuitul, Sam l atac pe unul din indieni cu atta dibcie, nct acesta
se prbui surd, ca un bolovan. Eu ns, neavnd arm, srii asupra celuilalt, i
smulsei cuitul de la bru i-i tiai beregata, nct nici nu apuc s mai strige. Doar
sngele uier nind din ran i omul czu la pmnt.
Tiarm apoi curelele care-i imobilizau pe tovarii notri, eliberndu-i. Toat
operaia se desfur cu o iueal fantastic. Winnetou i Harry nici nu-i ddur
bine seama ce se petrece.
nainte! Punei mna pe nite arme! le strigai eu, cci mi ddeam seama c
altfel evadarea nu era posibil. Lund punga cu gloane de la brul poncaului ucis,

298

Pe via i pe moarte
m repezii dup Winnetou, care, nelegnd imediat situaia, se npusti nu nspre
ieire, ci drept n mulimea de indieni adunai n jurul focului.
Cnd e vorba de via sau de moarte, omul e capabil de performane uluitoare.
Astfel, tiind ce riscuri prezint aciunea noastr, trecurm glon printre indienii
surprini, buimcii, smulgndu-le armele din mini.
Swallow, Swallow! mi chemai calul i, ct ai clipi, m avntai n a.
Winnetou sri pe roibul su, iar Hawkens ncalec primul cal mai actrii care-i
czuse sub ochi.
Urc aici, lng mine, repede, pentru numele lui Dumnezeu! i strigai lui
Harry, vznd cum ncearc zadarnic s ncalece mustangul lui Finnetey, care
zvrlea avan. l apucai de bra, l sltai n a i o ntinsei la galop spre ieirea unde
tocmai disprea Sam.
Se dezlnui atunci un vacarm nemaipomenit. Urlete umpleau vzduhul, putile
trosneau, sgeile uierau jur mprejur, tropoteau i nechezau caii pe care se
aruncaser poncaii gonind slbatic pe urmele noastre.
Eu fugii ultimul i mi-e cu neputin s descriu n ce fel trecui prin tunelul acela
ngust, ntortocheat, fr s fu ajuns din urm. Hawkens nu se mai zrea;
Winnetou cobora spre dreapta, n valea prin care, cu cteva zile nainte, ne
ndreptasem ncoace. ntorcea mereu capul ca s vad unde sunt. Eram tocmai la
curmtur, cnd un foc de arm l fcu pe Harry s tresar. Fusese lovit.
Swallow, dragule, iuete pasul! mi ndemnai calul. Nelinitea m cuprinse.
Goneam n galop nebun, ca i atunci, dup explozia de la New Venango.
ntorcnd o clip capul, l vzui aproape de tot pe Parranoh, mnndu-i cu furie
mustangul n urma mea. Pe tovarii din fa nu-i vedeam pentru moment din
cauza curmturii. Nu m-a f dat n lturi de la o nfruntare cu Parranoh, dar cu
Harry n brae a f fost, desigur, handicapat. De aceea nu-mi rmnea alt
soluie dect s fug ct mai repede.
Zburam de-a lungul malului ca purtai de furtun. Roibul lui Winnetou, cu
picioarele-i solide i lungi, alerga att de iute, nct i scprau copitele. O ploaie de
pietri se strnea ndrtul lui. Swallow dei cu doi oameni n spinare inea
pasul cu colegul su. i, totui, simeam chiar fr s m uit napoi c
Parranoh nu se d btut: galopul mustangului su se auzea desluit, amenintor.
Din plin curs, l ntrebai pe Harry:
Suntei rnit? Rspundei!
Da.
Grav?

299

Karl May Opere vol. 23


Sngele-i cald mi se prelingea pe mna cu care l ineam strns lipit de mine.
Prea l ndrgisem, ca s nu fu cuprins de cea mai vie ngrijorare.
Mai putei suporta drumul?
Sper.
mi ndemnai iari calul, care zbura ca o rndunic. Abia de-i atingea copitele
de pmnt. Nu degeaba fusese botezat "Swallow".
inei-v bine, Harry! nc puin, i suntem salvai!
Nu-mi prea pas de soarta mea. Dac v stingheresc, lsai-m jos!
Ba nu! Trebuie s trii! Avei dreptul la via!
Acum, cnd tata e mort, mi-e totuna. Mai bine am f pierit amndoi!
Biatul tcu. n rstimp, ne continuarm goana sau mai bine zis zborul.
Tata s-a stins din vina mea relu Harry, cinndu-se. Dac v ascultam,
Parranoh ar f fost ucis la "fortrea" i tata n-ar f murit de gloanele indienilor!
Nu v mai gndii la ce-a fost! S vedem cum ne descurcm de-aci ncolo!
Eu, n orice caz, trebuie s cobor din a. Parranoh a cam rmas n urm;
putem s rsuflm un pic.
Bine, s ncercm!
Privii ndrt, ferm hotrt s-l nfrunt pe duman. Prsisem de mult cursul
apei i clream acum peste esul ntins, paralel cu linia pdurii din stnga
noastr. Parranoh rmsese multior n urm. Bunul meu Swallow se dovedi net
superior mustangului su. Dup eful alb al poncailor veneau grupuri mici,
rzlee, de rzboinici care, n ciuda avansului nostru, nu abandonaser urmrirea.
Dincoace, naintea noastr, Winnetou coborse de pe cal. Sttea ndrtul
roibului su i-i ncrca arma cucerit de la poncai. M oprii i eu. l ajutai pe
Harry s alunece jos, srii apoi din a i-l culcai n iarb. Dar iat c, ntre timp,
Parranoh se apropie att de mult, nct nu mai avui rgazul s-mi ncarc puca. M
aruncai deci iari pe cal i apucai tomahawkul.
Desigur c Parranoh observase micarea, dar se ls dus de propriul su avnt i
se npusti asupr-mi agitnd securea. Atunci trosni un foc de arm. Trsese
Winnetou. n turbarea lui, Parranoh tresri ca atins de trsnet. l lovii i eu cu
tomahawkul. i nemernicul czu din a cu ochii holbai, cu capul zdrobit.
Apropiindu-se, Winnetou rsturn cu piciorul trupul inert i zise:
arpele de ponca n-o s mai uiere. Nici n-o s mai batjocoreasc pe
cpetenia apailor, spunndu-i Pimo. Fratele meu alb s-i ia napoi armele.

300

Pe via i pe moarte
ntr-adevr, cuitul, securea, pistolul i carabina mea se aflau asupra lui
Parranoh. Le luai din nou n stpnire i m grbii s vd de Harry. ntre timp,
Winnetou l prinse pe mustangul rmas fr stpn.
Poncaii ajunseser att de aproape, nct gloanele lor ne-ar f putut ajunge eu
uurin. nclecarm deci repede i pornirm n galop forat.
Deodat, la stnga noastr lucir parc nite arme: ntr-adevr, dinspre liziera
pdurii se apropia o trup numeroas de clrei; intercalndu-se ntre noi i
poncai, veneau n goana mare asupra celor din urm.
Era un detaament de dragorii din fortul Wilke. Vznd c dragonii vin n
ajutorul nostru, Winnetou i rsuci roibul, ni ca fulgerul pe lng ei i, cu
tomahawkul ridicat, se npusti asupra poncailor, care abia de-i mai puteau
stpni caii. Eu rmsei pe loc, ca s vd de rana lui Harry.
Nu era adnc. Neavnd altceva la ndemn, rupsei o fie din cmaa mea i
improvizai un bandaj ca s opresc ct de ct hemoragia.
Ce zicei, o s mai putei clri mpreun cu mine? l ntrebai pe biat.
Zmbi i se apropie de calul lui Parranoh, al crui fru Winnetou mi-l trecuse din
goan. i iat-l pe biat sltndu-se sprinten n a.
Acum, cnd nu-mi mai vd sngele, parc nici rana au m mai doare. Uitaiv, indienii se retrag. Haidei dup ei, sir!
Lipsii de cpetenia lor, care i-ar f condus n lupt sau cel puin le-ar f organizat
retragerea, urmrii ndeaproape de dragoni, poncaii goneau ndrt pe drumul cel btusem noi n fuga noastr. Era, deci, de presupus c-i vor cuta un refugiu n
"fortreaa" prsit
ntr-adevr, indienii o cotir spre intrare. Dar tocmai n clipa cnd primul clre
ddu s treac nuntru, un glon l prbui de pe cal. Alt foc, i nc un indian
czu de-a rostogolul. Ceilali, constatnd uluii c intrarea e blocat i c, dintr-o
clip n alta, pot cdea n minile noastre, se repezir spre Mankizila i, urmrii
pas cu pas de dragoni, galopar disperai de-a lungul malului.
Nu mai mic dect a lor era ns mirarea mea n ce privete ajutorul acesta
neateptat i preios care ne scuti de attea alte eforturi. M lmurii ns repede
asupra identitii curajosului puca. Nici nu se stinsese nc bine tropotul cailor
pe care goneau dragonii, c se i art, dintr-o claie de stuf, un nas enorm
deasupra cruia jucau doi ochiori foarte istei. Apoi, orientndu-se dup nasul
trimis n recunoatere, ieir la iveal de dup o stnc, cu precauie, dar i cu
ncredere, celelalte pri componente ale unui ins ct se poate de caraghios.

301

Karl May Opere vol. 23


Binecuvntai s-mi fe ochii, sir! Ce vnt v-a purtat ncoace, dac nu m-nel?
ntreb prichindelul, nu mai puin surprins ca mine.
Dumneata, Sam? Cum de-ai ajuns aici? Doar am vzut cu ochii mei cum ai
ters-o clare!
Am ters-o clare? Mulumesc de aa clrie! Ddui peste o bestie, sir. Abia se
urnea din loc. i scutura ciolanele, Doamne, Doamne! Gata s m mprtie pe jos,
dobitoc btrn ce sunt! Am avut inspiraia s las bestia n cmp, blestemata naibii,
i m-am ntors, hi-hi-hi-hi! mi ziceam c roii lundu-se grmad dup voi, vor f
lsat "fortreaa" pustie. i chiar aa s-a ntmplat, vai de capul lor! Ce s-au mai
speriat adineauri! Ce mutre, domnule, ce mutre, vreau s spun! Dar sold-oii
tia de unde au mai rsrit, sir?
Aflm noi mai trziu cum de-au picat la momentul oportun tocmai n locul
acesta uitat de lume. Apariia lor seamn cu un miracol. Nu exagerez spunnd c
ne-au salvat de la pieire.
Ba nu sunt de acord. Old Shatterhand, Winnetou, Sam Hawkens, pi tia tiu
s se salveze i singuri! Totui, ca s zic aa, au sosit taman la tanc. N-o s ne uite
poncaii ct or tri. Suntei de prere s pornim numaidect dup ei?
La ce bun! O scot dragonii la capt i fr noi. Nici Winnetou nu se mai
sinchisete de ei; a intrat n "fortrea" mpreun cu Harry. S vedem mai bine de
morii notri!
Pind din nou n aceast vale care ne pusese la grele ncercri, i vzurm pe
Winnetou i pe Harry chiar la locul btliei, aplecai asupra trupului lui Old
Firehand. Biatul plngea n hohote, lipindu-i de piept capul tatlui su, n timp
ce apaul cerceta rana. n clipa cnd ajunserm i noi, Winnetou exclam fericit:
Iuf, iuf, iuf! Nu e mort triete!
Cuvintele lui ne-au electrizat pe toi. Harry chiui de bucurie. Participarm
laolalt, plini de ndejde, la eforturile apaului de a-l readuce pe Old Firehand n
simiri. i mare fu satisfacia cnd, dup un timp, acesta deschise ntr-adevr ochii.
Ne recunoscu, i surse biatului, dar nu putu scoate nici o vorb i czu iari n
nesimire.
l examinai la rndul meu. Glonul i gurise plmnul drept i ieise prin spate;
o ran foarte grav, care i provocase mult pierdere de snge. i totui, n ciuda
faptului c mai fusese rnit destul de recent n btlia de la calea ferat,
ndjduiam amndoi Winnetou i cu mine c, graie organismului su extrem
de viguros i, frete, cu o ngrijire atent, va izbuti s-i revin, l pansarm dup

302

Pe via i pe moarte
metoda verifcat a lui Winnetou i i aternurm un culcu ct se poate de bun, n
raport cu locul i cu mprejurrile.
n sfrit, aveam rgazul s ne ngrijim i de noi. Nimeni nu scpase neatins,
totui ne crpirm de bine, de ru rnile. Ceilali tovari, ns, pltiser cu viaa,
findc nu luaser n seam avertismentul meu.
Ctre amiaz, sosir i dragonii. i urmriser pe poncai cu atta perseveren,
nct nu le scpase nici unul. Comandantul un ofer ne declar c apariia
detaamentului su n-a fost ntmpltoare. Aflnd c poncaii ncercaser s
provoace deraierea trenului, el hotrse s-i pedepseasc. Pornise, deci, pe urmele
lor, fr s-i slbeasc o clip. Aceast cu att mai mult, cu ct, ntre timp, fusese
informat i asupra campaniei lor de rzbunare mpotriva noastr.
Pentru a-i odihnii caii, oferul i trupa rmaser trei zile cu noi n "fortrea",
timp n care avurm grij s-i nmormntm pe cei czui. Apoi ne adres invitaia
ca, de ndat ce Old Firehand va putea s suporte drumul, s-l transportm la
fortul Wilke unde, chiar dac nu se va bucura de o atenie att de freasc, va f, n
schimb, supus unui tratament medical corespunztor, i fgduirm, frete, s
rspundem invitaiei.
C btrnul oltic Sam Hawkens deplnse cu profund regret moartea lui Dick
Stone i a lui Wili Parker se nelege de la sine. Ne asigura ntruna c, pe viitor, nici
un ponca nu va mai scpa de rzbunarea lui. Eu, ns, nu-mi schimbai deloc
atitudinea. Cine fusese acest Parranoh? Un alb! Iat nc un argument care-mi
ntrea convingerea c numai datorit "feelor palide" indianul a devenit aa cum
arat azi

Capitolul VII Negustorul ambulant


Era la trei luni dup peripeiile descrise mai sus i, cu toate c trecuse atta
vreme, urmrile lor nc nu se terseser pe deplin. Ce-i drept, ndejdea noastr n
salvarea lui Old Firehand se ndeplini, dar procesul de vindecare se desfura mult
prea ncet: din cauza slbiciunii persistente, bolnavul nu-i prsea culcuul; ceea
ce ne obliga s abandonm proiectul nostru iniial de a-l transporta la fort. Trebuia

303

Karl May Opere vol. 23


s rmn pe loc, la "fortrea", pn la totala lui ntremare. Aici, dup cum
dovedea experiena, i puteam oferi o ngrijire destul de bun.
Rana lui Harry fusese, din fericire, nensemnat. Winnetou se pricopsise cu
cteva rni uoare, care se cicatrizau repede. Eu nu aveam dect nite contuzii fr
importan; m mai dureau la atingere, dar nvasem s suport orice durere ca un
Indian adevrat. Cel mai puin vtmat ieise Sam Hawkens: cteva julituri care nu
meritau atenie.
Era de prevzut c Old Firehand, chiar dup completa lui restabilire, va trebui s
se crue nc mult timp. I-ar f fost imposibil s reia numaidect viaa de westman;
hotrse, aadar, ca ndat ce va suporta cltoria, s-l ia pe Harry i s plece n
Est, la ful su cel mare. Se nelege c, n acest caz, nu putea s lase aici n
prsire marele stoc de blnuri pe care le strnsese mpreun cu vntorii lui;
acestea trebuiau puse n valoare, adic vndute. La fort nu exista deocamdat nici o
perspectiv de a le plasa, iar unui convalescent i era dac nu chiar imposibil
totui foarte greu s fac atta drum cu blnurile dup el. Ce era de fcut? Soluia
ne-o ddu un soldat din cei rmai o vreme la noi ca s ne apere n eventualitatea
unui atac. Omul tia c dincolo, la Turkey-River, tria un pedlar, un negustor
ambulant, care cumpra aproape orice marf, pltind nu numai n natur, ci i cu
bani pein. Negustorul acesta putea s ne scoat din ncurctur.
Dar cum s-l aducem la faa locului? Prin cine s-l anunm, cnd nu
dispuneam dect de soldaii aceia care aveau ordin s nu-i prseasc postul? Nu
rmnea dect ca unul din noi s se deplaseze i s-l anune pe negustor. M oferii
eu s plec clare pn la Turkey-River. Mi se atrase ns atenia c miun pe-acolo
nite siouxi-okananda, extrem de pornii mpotriva albilor. Pedlar-ul putea s
circule linitit oriunde, pentru c roii nu prea i atac pe negustori, de la care i
procur, prin schimb, cele de trebuin. Cu att mai vrtos ns trebuiau s se
fereasc albii ceilali. Dei faptul nu m ngrozea chiar att de mult, m bucurai
totui cnd Winnetou hotr s m nsoeasc. La urma urmei, puteam s lipsim
ctva timp amndoi, lsndu-l pe Old Firehand n grija lui Harry i a lui Sam
Hawkens. n ce privete hrana, aceasta era asigurat de ostaii care vnau cu
schimbul.
Aadar plecarm. Cum Winnetou cunotea perfect drumul, sosirm a treia zi la
Turkey-River sau Turkey-Creek, cum i se mai zice. Exist cteva ruri cu acelai
nume, dar acesta la care m refer era faimos pentru multele btlii sngeroase
dintre albi i diverse triburi de siouxi, desfurate n cursul vremii de-a lungul
malurilor sale.

304

Pe via i pe moarte
Bine, dar cum s-l gsim pe negustor? Dac era cumva printre indieni, trebuia s
fm cu bgare de seam. Chiar pe mal i prin vecintate locuiau nite coloniti albi
care, cu ani n urm, cutezaser s se aeze n acele locuri. Era, deci, indicat s-i
vizitm i s ne informm asupra situaiei. i iat-ne clrind pe marginea apei.
Ctva timp nu ntlnirm nici o aezare omeneasc pn ce, pe nserate, rsrir
naintea noastr nite lanuri de secar. Lng un mic afluent al rului se nla o
cas destul de artoas, cldit din buteni solizi, necioplii, cu grdin i cu gard
masiv de lemn. Alturi, ntr-un ocol bine mprejmuit, se aflau caii i vacile. Cotirm
ntr-acolo, desclecarm i, priponindu-ne caii, ddurm s ne apropiem de casa
aceea cu geamuri nguste ca nite creneluri. Deodat, la dou geamuri apru cte o
arm cu eava dubl i un glas rstit ne som:
Stai! Aici nu-i cote de porumbei n care intr i zboar Care cum i place.
Cine suntei i ce vrei?
Eu sunt german i caut un negustor despre care mi s-a spus c se afl prin
partea locului.
Atunci cutai-l acolo unde se afl! N-avem nimic de mprit! Crai-v!
Dar, sir, cred c vei f att de nelept ca s nu-mi refuzai o informaie pe
care, eventual, o deinei. Numai pe nite vntur-lume i alungi din prag.
Exact. Tocmai de aceea v i alung.
Ne luai, aadar, drept pulamale?
Yes!
De ce?
Asta-i treaba mea. N-am de dat nici o socoteal. Iar faptul c suntei german e
o nscocire.
Ba e adevrul curat.
Pshaw! Un german nu se aventureaz pn la noi, afar doar de Old
Firehand
Chiar din partea lui vin.
Dumneavoastr? Hm! i de unde anume?
V despart trei zile clare de tabra lui. Poate c ai auzit.
Ce-i drept, a trecut odat pe-aici unul Dick Stone, care zicea la fel. Cic e n
serviciul lui Old Firehand.
Dick s-a prpdit. Am fost prieteni.
Se poate. Dar cum s am ncredere n dumneavoastr, cnd v vd cu un
indian?! Acum, vremurile sunt aa fel. nct nu pot s permit ca un rou s-mi
treac pragul.

305

Karl May Opere vol. 23


Aflai c indianul acesta, trecndu-v pragul, v-ar face o mare cinste, pentru
c-l cheam Winnetou i e cpetenia apailor.
Winnetou? Formidabil! S-i vd puca!
Winnetou i scoase de pe umr faimoasa lui puc cu inte de argint i o art
stpnului casei.
Da, intele de argint! exclam acesta. n regula. Dar dumneavoastr vd c
avei dou puti, una mare i alta mi mic. Asta mi d oarecum de gndit. Nu
cumva cea mare e dobortorul de uri?
Ai ghicit.
i cea mic e carabina "Henry"?
Chiar aa.
i purtai alt nume dect cel adevrat? Vreau s spun o porecl dobndit n
prerie?
Exact.
Nu cumva suntei Old Shatterhand, care, cic, e neam de dincolo?
Chiar eu n persoan.
Asta-i bun! Poftii repede n cas, domnii mei! Asemenea oaspei sunt
binevenii, frete.. V stau la dispoziie.
evile duble disprur de la geamuri i gazda se ivi numaidect n cadrul uii.
Era un om destul de vrstnic, dar vnjos i zdravn. Se vedea c luptase din greu
cu viaa, fr s se lase dobort. Ne ntinse amndou minile, apoi ne conduse n
cas, unde se gseau nevasta i feciorul lui, un flcu chipe, puternic. Mai trziu
aflarm c avea nc doi feciori, plecai n pdure.
Locuina nu numra dect o singur ncpere. Pereii erau mpodobii cu arme i
trofee de vntoare. Pe vatra simpl, din piatr, ferbea apa ntr-un cazan de tuci,
vesela i tacmurile numai strictul necesar se nirau pe o poli. Cteva lzi
serveau drept dulapuri de haine i cmar de provizii, iar de tavan atrnau
afumturi ct s ajung pentru luni de zile unei familii de cinci persoane. ntr-un
col o mas meterit primitiv de stpnul casei i cteva scaune pe potriv.
Furm invitai s lum loc i, n timp ce tnrul vedea de caii notri, gazda ne
servi cina, care, innd cont de mprejurri, nu ls nimic de dorit.
n timp ce ne osptam, sosir i ceilali doi fi ai gazdei. Fr nici un fel de
fasoane, luar loc la masa noastr i, linitii, mncar zdravn, neamestecndu-se
n discuie.
Da, domnilor vorbi btrnul s nu mi-o luai n nume de ru dac v-am
ntmpinat cam aspru. Aici, n orice moment te poi trezi cu pieile-roii, mai ales cu

306

Pe via i pe moarte
siouxii-okananda, care chiar deunzi, nu mai departe dect La o zi clare de aici,
au atacat o cas de oameni cinstii, gospodari. i mai puin nc te poi ncrede n
albii care pic aici, dup ce-au fugit din Est pentru cine tie ce isprvi necurate.
Iat de ce simt o bucurie ndoit cnd vd c am de-a face cu nite gentlemeni ca
dumneavoastr. Vaszic, l cutai pe negustor? Vrei s ncheiai vreo afacere?
Da confrmai eu, n timp ce Winnetou, potrivit obiceiului, tcea.
Ce anume afacere? Nu v ntreb din curiozitate, ci pentru a v da eventual
unele indicaii.
Am vrea s-i oferim nite blnuri.
Multe?
Da, multe.
Contra marf, sau pe bani?
Pe bani, dac se poate.
Atunci negustorul acesta e, ntr-adevr, singurul om potrivit. Alii nu fac dect
schimb de mrfuri. El, ns, dispune totdeauna de aur sau bani, pentru c umbl i
pe la zcmintele aurifere. E un capitalist, nu un prlit colea, ce-i poart n
boccelu marfa.
O f i cinstit?
Ei da, cinstii Ce nelegei dumneavoastr prin cinstit? Orice negustor face
negustorie ca s ctige parale i nu e niciodat att de prost, nct s renune la
vreun proft. Cine se las nelat, treaba lui! E singur de vin. Aa, vaszic, omul
de care vorbesc se cheam Burton i i cunoate meseria, nu glum. Are atta
dever, nct cltorete n permanen cu cte patru sau cinci ajutoare dup el.
i unde credei c l-am putea gsi?.
Aflm noi nc n seara asta. Unul din ajutoarele lui, i zice Rollins, a trecut ieri
pe-aici dup comenzi; acum e dus n sus, pe la colonitii vecini, i se ntoarce
desear ca s nnopteze la noi. De altfel, Burton a cam avut ghinion n ultima
vreme.
Cum aa?
I s-a ntmplat nu de mult, de vreo cinci-ase ori, s se deplaseze n chestiuni
de afaceri i s gseasc aezrile arse i prdate de indieni. Asta nseamn nu
numai pierdere de timp pentru el, dar i pagub curat, fr a mai socoti primejdia
la care se expune, chit c e negustor, btnd atta drum prin regiunile bntuite de
pieile-roii.
Atacurile s-au svrit n vecintatea dumneavoastr?

307

Karl May Opere vol. 23


Da, innd seama c aici, n Vest, cuvinte ca "aproape" sau "departe" au cu
totul alt msur. Spre pild, vecinul meu col mai apropiat se afl la nou mile de
aici.
Asta-i ru. La asemenea distane nu v putei ajuta n caz de primejdie.
Firete. Dar nu mi-e fric. Nu le-ar merge pieilor-roii cu btrnul Corner, aa
m cheam, Corner. I-a nva eu minte!
Totui, nu suntei dect patru persoane!
Patru? Putei, fr nici un risc, s-o numrai printre persoane i pe soia mea.
i ce mai persoan! Nu se sperie de nimic, iar puca o mnuiete ca i mine.
V cred. Totui, n faa unei cete de indieni, vorba ceea: dumani muli,
nfrngere sigur, sau, cum zice neamul, muli cini, moartea iepurelui.
Well! Dar unde scrie c am f nite iepuri? M rog, n-am pretenie, nu sunt nici
pe departe un westman ca dumneavoastr, nu posed nici puc de argint, nici
carabin Henry"; dar de tras tiu s trag cu ndejde. Avem arme bune i, dac
blochez ua, nici picior de indian nu-mi calc n cas. O sut de m-ar mpresura i
cur pe rnd Dar stai puin! Cred c-a sosit Rollins.
ntr-adevr, se auzi un tropot de cal n curte. Corner iei, discut ctva timp afar
cu cineva, apoi se ntoarse nsoit de un brbat pe care ni-l prezent:
Iat-l pe mister Rollins despre care v-am vorbit, ajutorul negustorului.
i, adresndu-se noului sosit, adug:
V spuneam afar c vei avea o mare surpriz n legtur cu musafrii mei. Ei
bine, aflai c aceti doi gentlemeni nu sunt alii dect Winnetou, cpetenia apailor,
i Old Shatterhand, despre care vei f auzit destule. l caut pe mister Burton. Vor
s-i ofere spre vnzare nite piei i blnuri.
Rollins era un brbat de vrst mijlocie, un tip ct se poate de comun, fr nimic
aparte nici de bine, nici de ru; la prima vedere nu provoca nici o bnuial. i,
totui, cuttura i aerul lui parc nu-mi plceau. Dac eram, ntr-adevr, oameni
att de marcani cum ne nfiase gazda, se cdea s-l bucure o asemenea
cunotin. Cu att mai mult, cu ct i surdea i perspectiva unei bune afaceri.
Dar omul nu arta nici bucurie, nici satisfacie. Prea, mai degrab, indispus. S f
fost numai o aparen? Posibil. Ceea ce mi displcea la el putea, la urma urmei, s
nu fe dect o simpl timiditate pe care un modest slujba o resimea n compania
unor westmeni ca noi, cu renume bine stabilit. De aceea, mi nfrnai orice idee
preconceput, invitndu-l s ia loc pentru a discuta cu noi afacerea.
Gazda i oferi de mncare, dar omul prea s nu aib nici pic de poft. Curnd,
se ridic de la mas, cic s vad de cal. Pentru o asemenea treab nu era nevoie de

308

Pe via i pe moarte
prea mult timp; i totui Rollins zbovi peste un sfert de or. N-a putea spune c-l
suspectam, dar m zgndrea un simmnt nedefnit, ndemnndu-m s ies i eu
n curte pentru o clip. Calul lui era priponit de un stlp, lng cas. Rollins ns
nicieri. Se nnoptase de-a binelea, totui, n lumina darnic a lunii, ar f trebuit sl zresc de ndat. Abia trziu l vzui cum apare de dup un col al gardului. M
observ la rndu-i, sttu o clip n loc i, n cele din urm, se apropie cu pai
repezi.
V plac plimbrile sub clar de lun, mister Rollins? l ntrebai
Nu, nu sunt chiar att de vistor.
Se pare totui c suntei o fre poetic.
De ce?
Pi, v plimbai.
Oh, nu de dragul lunii! Mi-e cam ru. Mi-am stricat stomacul azi-diminea. i
pe urm, am tot ezut n a Simeam nevoie de puin micare. Asta-i tot, Bir
i dezleg calul i-l duse n ocolul unde se aflau i caii notri. Apoi intrarm
amndoi n cas. De ce oare m intriga personajul acesta? n fond, era liber s se
mite cum vrea i s fac ce-i place. Totui, spiritul de vigilen, att de propriu
oricrui westman, l mpinge spre suspiciune. Desigur c motivul invocat de
Rollins n ce privete "plimbarea" era ntru totul plauzibil. Mncase, de altfel, cu
atta lips de poft, nct prea c ntr-adevr l supr stomacul. i apoi, dup ce
ne aezarm din nou n jurul mesei, se purt foarte natural, discret, politicos. n
felul acesta orice nencredere, chiar gata conturat oarecum, era de natur s
dispar.
Firete c vorbeam de afacerea noastr, de preurile zilei, de tratarea i
transportul pieilor i de multe altele. Rollins dovedea cunotine bune n brana lui
i vorbea cu atta cumpt, modest, chibzuit, nct cuceri pn i simpatia lui
Winnetou, care se antrena n discuie mai mult ca oricnd. Povestirm i ultimele
noastre peripeii, find ascultai cu deosebit atenie. Desigur c m interesai i de
negustor, fr prezena i consimmntul cruia nu se putea ncheia trgul. La
aceasta, Rollins rspunse:
i Din pcate, nu tiu unde se afl eful n clipa de fa, nici unde va f mine
sau poimine. Misiunea mea e s nregistrez comenzile i s i le prezint n anumite
zile, cnd tiu unde poate f gsit. Ce distan e pn la mister Firehand?
Trei zile clare.
Hm! Peste ase zile mister Burton va f sus, la Riffley Fork. Pn atunci, a
avea timp s merg cu dumneavoastr, s vd marfa i s-o evaluez cu aproximaie.

309

Karl May Opere vol. 23


Apoi m duc s-l informez pe patron i m ntorc mpreun cu el, frete, dac n
prealabil m voi f convins c afacerea renteaz. Ce zicei, sir?
Bineneles c trebuie s vedei marfa nainte de a o cumpra. Ar f ns de
preferat s tratm cu mister Burton personal.
Acuma, n nici un caz nu e posibil. De altminteri, chiar dac eful ar f aici, nu
cred c v-ar nsoi numaidect. Firma noastr e mai mare dect v nchipuii, i
patronul nu dispune de timp ca s-i ngduie o cltorie de trei zile nainte de a ti
dac oferta l intereseaz practic. Sunt sigur c nu s-ar deplasa cu dumneavoastr,
ci ar delega pe unul din funcionarii si. Iat de ce spun c lucrurile s-au potrivit
tocmai bine; find deocamdat disponibil, a face eu drumul. Suntei de acord sau
nu, ca s tiu cum stm?
Nu aveam nici un motiv ca s-i refuz propunerea. Dimpotriv, eram convins c i
Old Firehand ar f acceptat-o.
Dac avei destul timp aprobai atunci foarte bine, poftii! Ar nsemna s
plecm chiar mine n zori.
Desigur! Oameni ca noi nu-i irosesc zilele. Pornim la primele ore, cum se
crap de ziu. De aceea, n-ar strica s ne culcm devreme.
i n aceast privin nu era nimic de obiectat, dei mai trziu aveam s
constatm c omul nostru nu era nici pe departe inofensiv precum prea.
Se ridic de la mas i ddu o mn de ajutor nevestei colonistului la aternutul
blnurilor i pturilor. Apoi ne ndemn s ne culcm.
Mulumesc, dar preferm s dormim afar, n aer liber l asigurai.
Oh, mister Shatterhand, afar e lumin, bate luna! i pe urm, gndii-v,
noaptea e cam rcoare.
Suntem obinuii cu rcoarea. Iar n ce privete luna, las' s lumineze unde-i
place, nu ne suprm.
Rollins mai strui ctva timp, dar fr succes. Nu vedeam nimic suspect n grija
ce ne-o arta, i abia pe urm, cnd l-am cunoscut mai bine, ne-am amintit
frete, prea trziu de aceste insistene ale lui, crora nu le acordasem atenia
necesar.
Cnd s ieim din odaie, gazda ne spuse:
Noi, domnilor, obinuim s nchidem seara ua cu zvorul. Poate vrei s-o las
deschis de ast dat?
La ce bun?
Poate c avei trebuin de ceva

310

Pe via i pe moarte
N-o s avem. i-apoi, prin prile astea, nu e cazul s lai ua descuiat. Dac
avem ceva de spus, v-o spunem prin geam.
ntr-adevr, geamurile nu le nchidem.
De afar auzirm clar cum gazda noastr mpinse zvorul. Luna coborse jos de
tot, nct umbra casei cdea pn peste ocolul n care se aflau animalele. Intrarm
i noi la cai, ca s dormim ocrotii de ntuneric. Swallow al meu se lungise alturi
de roibul lui Winnetou. mi aternui ptura i m culcai lng el, folosind drept
pern ca i n attea alte rnduri grumazul cald, catifelat. Era de mult
obinuit cu procedeul meu i l accepta cu plcere.
Curnd, m fur somnul.
S tot f dormit un ceas, cnd, deodat, o tresrire a calului m trezi brusc. De
obicei, Swallow mi respecta cu strictee somnul i nu se mica dect n cazuri ieite
din comun. De data asta i nlase capul i trgea zgomotos aerul pe nri. M
sculai repede l, aplecndu-m pentru a nu f zrit, m strecurai spre gard, n
direcia pe care mi-o indicase Swallow. Cu mult precauie m uitai printre ulucii
gardului: la vreo dou sute de pai parc se micau nite umbre, ncet-ncet,
apropiindu-se de noi. Erau oameni. Veneau tr. Ddui s m ntorc n grab ca
s-l informez pe Winnetou, dar acesta se i afla lng mine: paii mei uori l
treziser totui din somn.
Vede fratele meu micarea de colo? i optii.
Vd rspunse el. Sunt rzboinici roii.
Pesemne okananzi care vor s-l atace pe colonistul nostru.
Old Shatterhand a ghicit. S intrm n cas.
Haide, trebuie s-i dm o mn de ajutor. Dar caii? O s ne trezim fr ei.
i bgm i pe ei n cas. Repede! Bine c suntem la ntuneric. N-au cum s ne
vad siouxii.
Ddurm fuga la cai, i scularm de jos i, scondu-i din ocol, i duserm pn
la ua casei. Winnetou, lng geam, tocmai voia s-i anune pe cei dinuntru, cnd
eu, dincoace, observai c, de fapt, ua nu era ncuiat, ba chiar crpat niel. O
ddui larg n lturi i-l trsei pe Swallow dup mine Winnetou proced la fel eu
roibul su, apoi trase zvorul. Firete c zgomotul i trezi pe toi din somn.
Cine-i? Ce s-a ntmplat? Cai, n cas?! exclam colonistul srind din pat.
Noi suntem, Winnetou i Old Shatterhand l lmurii, vznd c nu ne
recunoate prin ntuneric.
Dumneavoastr? Pe unde ai intrat?
Pe u.

311

Karl May Opere vol. 23


Cum aa?! Doar i pusesem zvorul!
Am gsit-o deschis.
Pe toi dracii! Oi f zpcit. Dar de ce ai adus caii?
Omul zvorse, ntr-adevr, ua, ns bravul su musafr, negustorul, a deschiso, pesemne, iar, ca s le pregteasc indienilor terenul.
Am adus caii nuntru ca s nu ni-i fure i explicai gazdei.
S-i fure? Cine, adic?
Siouxii-okananda, care se apropie. Vor s ne atace. V putei imagina ce
panic strnir aceste vorbe.
Corner, care se flise c nu-i e team de nimic, se ngrozi n faa primejdiei
iminente. La rndul lui, Rollins o juca pe speriatul. Winnetou ceru s se fac linite
i rosti:
inei-v cumptul! Doar n-o s-i batei pe okananzi cu glgie! Hai s ne
sftuim, s lum msuri.
Ce s ne mai sftuim!? interveni Corner. Suntem pregtii. Cum apare unul, l
l mpucm. i aa, pe rnd, pn la ultimul. Bine c e lun i-i vedem!
Nu, asta s n-o facem! protest apaul.
i de ce nu?
Nu trebuie s vrsm snge cnd nu e neaprat nevoie!
Dar acum se cere. Le-a da cinilor stora o lecie s n-o uite neam de neamul
lor!
Vaszic, fratele meu alb i socotete pe indieni drept cini! N-ar f ru s-i
aminteasc faptul c i eu sunt indian i c-mi cunosc mai bine fraii roii dect i
cunoate el. Cnd indienii l atac pe un alb, ei n-o fac fr pricin. Fie c acesta lea dat ntr-adevr dovad de dumnie, fe c o alt fa palid i strnete i-i
ndeamn la atac. Poncaii care au tbrt asupra lui Old Firehand erau condui de
un alb; iar acum, dac siouxii-okananda vin s te prade, sunt ncredinat c tot un
alb de-al vostru e de vin.
Nu cred..
Crezi, nu crezi, asta n-are importan. Winnetou, cpetenia apailor, tie ce
vorbete.
Chiar aa find, tot trebuie s-i pedepsim pe okananzi cu asprime. De ce se
las momii? Cnd cineva vrea s intre cu fora n casa mea, l mpuc fr mil. E
dreptul meu, i am s-o fac!

312

Pe via i pe moarte
Dreptul tu? Pstreaz-i-l sntos! Cnd eti singur, n-ai dect s faci ce vrei.
Dar acum suntem i noi aici, adic Old Shatterhand i cu mine. i afl c noi,
oricnd i oriunde, cerem s fm ascultai. De la cine ai cumprat pmntul acesta?
S-l cumpr? Dar ce, sunt chiar att de prost?! M-am instalat aici, pentru c
aa mi-a plcut; i dac rmn pn la termenul prevzut de lege, obin dreptul de
proprietate.
Desigur, c pe siouxii, adevraii stpni ai acestui pmnt, nici nu i-ai
ntrebat dac au ceva mpotriv?
Cum adic: s-i ntreb?!
i te mai miri c te privesc ca pe un duman, ca pe un ho care le-a rpit
pmntul? Zici c sunt cini? Vrei s-i mputi? ncearc numai, c-i zbor
numaidect creierii!
Pi, atunci, ce vrei s fac? ntreb colonistul, care sa potoli vzndu-se astfel
tratat de ctre faimosul ef al apailor.
S nu faci nimic, m-nelegi, nimic! rspunse acesta. Eu i fratele Old
Shatterhand vom lucra n numele tu. Dac ne asculi ntocmai, scapi cu bine.
Tot acest schimb de cuvinte nu dur mai mult de un minut. ntre timp, eu
pndeam la o fereastr ca s observ micarea okananzilor. Nu se zrea nimeni!
Probabil c ocoleau casa pe departe, ca s se conving c nu sunt descoperii i c
nu-i ateapt vreo surpriz. Winnetou veni lng mine, curios:
Fratele meu i vede?
nc nu.
Eti i tu de prere s nu-i ucidem?
Suntem ntr-un gnd. Colonistul le-a furat glia. i apoi, m gndesc c venirea
lor poate s aib i un alt motiv.
Se prea poate. Dar cum s-i alungm fr vrsare de snge?
Fratele Winnetou tie ca i mine ce-i de fcut.
ntr-adevr, Old Shatterhand mi ghicete gndurile, cum le ghicesc i eu peale lui. S punem mna pe unul de-ai lor, s-l lum prizonier.
Exact. l prindem pe cel dinti care va veni ca iscoad. Nu-i aa?
Da. Sunt sigur c vor trimite pe careva. i atunci, l nfcm!
Desfcurm zvorul i crparm niel ua, ct s putem privi n curte. M aezai
la pnd.
Timpul trecea ncet, apstor. n cas era bezn. Nici o oapt, nici o micare.
Deodat, auzii nite pai sau, mai bine spus, nu-i auzii cci nu urechea sesizeaz
zgomotul, ci un anume instinct specifc oricrui westman cu experien. Cteva

313

Karl May Opere vol. 23


clipe, i l zrii ntr-adevr pe indianul trimis n recunoatere. Se lungise la pmnt
i se tra uor, atent, aproape, mai aproape. Ajuns la u, ridic mna ca s-o
pipie. ntr-o secund, o deschisei toat, larg. Srii asupra omului i-l apucai cu
minile de gt. Indianul ncerc s se apere, zvrli din picioare, i agit braele, dar
degeaba. Nici mcar un strigt nu reui s scoat. l trsei repede n cas i
Winnetou zvor ua la loc.
Facei lumin, mister Corner! i poruncii colonistului. S-l vedem pe
dumnealui cum arat la fa.
Corner se execut i aprinse o lumnare de seu de cerb. Dup ce-i slobozii gtul,
ncletndu-i n schimb vrtos braele, ne uitarm de aproape la chipul indianului.
"Murgul", cpetenia siouxilor-okananda! exclam Winnetou. Grozav captur a
fcut Old Shatterhand!
Strnsoarea mea aproape c-l sufocase pe indian. Acum rsufl din adncul
pieptului i rosti uluit:
Winnetou, cpetenia apailor!
Da, eu sunt! M cunoti, nu ne vedem pentru ntia oar. Dar pe omul acesta
nu-l tii. Ai auzit cum i-am spus pe nume?
Old Shatterhand?
Chiar aa. De altfel, te-ai putut ncredina i singur cu cine ai de-a face: te-a
tras nuntru ca pe o crp. Acum eti al nostru. Ei, ce te ateapt, cum crezi?
Fraii mei sunt vestii pretutindeni. Ei or s-mi dea drumul i voi f slobod.
Aa crezi?
Da.
De ce?
Pentru c rzboinicii okananda nu se afl n dumnie cu apaii.
Dar voi facei parte din neamul siouxilor ca i poncaii, care ne-au atacat
deunzi.
N-avem nici o legtur cu ei.
Ascult, lui Winnetou s nu-i vorbeti cu viclenie! Eu sunt prietenul tuturor
oamenilor roii, dar pe ticloi, de orice culoare ar f ei, i socot dumani. Zici c nai nimic comun cu poncaii? E o minciun. tiu sigur c okananzii i poncaii nu sau rzboit nicicnd ntre ei; mai mult, acum sunt chiar aliai. Aa c minciuna ta
nu se prinde. Ai venit aici ca s~# atacai pe aceti albi. Crezi cumva c eu i Old
Shatterhand vom ngdui asemenea lucru?
eful okananzilor i plec privirea ntunecat i ntreb :

314

Pe via i pe moarte
De cnd Winnetou, marea cpetenie a apailor, a ajuns un om fr cumpna
dreptii? Lumea l preuiete pentru c -a strduit de-a lungul vremii s nu
oropseasc pe nimeni. i astzi s-mi stea mpotriv tocmai mie, care sunt n
dreptul meu?
Te neli. Ceea ce vrei voi s facei nu e bine.
De ce? oare nu-i al nostru pmntul? i dac cineva dorete s se aeze aici
nu e dator s ne cear nvoire?
Aa e.
Dar aceste fee palide nu ne-au ntrebat de nimic. Prin urmare, nu e dreptul
nostru sfnt s-i alungm?
Departe de mine s v tgduiesc acest drept; depinde ns ce i cum facei.
Trebuie oare s npstuii, s ardei, s ucidei, dac vrei s scpai de aceti
nepoftii? Adic, trebuie s v purtai dup pilda lor, s fi i voi tlhari care atac
noaptea, pe furi? Omul curajos nu se ferete s dea fa cu dumanii deschis,
cinstit. Tu, ns, vii ca un la, cu mulime de rzboinici, ca s ataci o mn de
oameni. Mie, Winnetou, mi-ar f ruine s fac astfel. Oriiunde m voi duce, voi
spune lumii ce fricoi sunt fii okananzilor, care nici nu merit s se cheme
rzboinici.
"Murgul" ferbea de mnie, dar ochii apaului l fxau att de poruncitor, nct se
mulumi s mormie:
Fac i eu dup obiceiul oamenilor roii; dumanul trebuie atacat noaptea.
Cnd atacul e necesar! Numai atunci!
i ce-ai vrea, s-i iau pe aceti albi cu vorbe bune? S m rog de ei?
Ba s le porunceti, ns nu aa, furindu-te noaptea, ca tlharul, ci
artndu-te naintea lor demn, n plin zi, ca stpn al acestui inut. Spune-le
deschis c nu le ngdui s rmn aici; d-le rgaz de cteva zile pentru mutare, i
numai dac nu te vor asculta i nu vor nelege de cuvnt, atunci las-i fru liber
mniei. Dac procedai astfel, vedeam n tine pe cpetenia okananzilor i vorbeam ca
de la egal la egal. Aa ns, te privesc ca pe un om care, lipsindu-i curajul, apuc
drumuri piezie.
Okanandul se uita int spre un col al ncperii, fr a scoate un cuvnt. Ce-ar f
putut rspunde? i eliberasem braele din strnsoare, totui sttea n faa noastr
contient de primejdia n care s-a vrt. Pe chipul grav al lui Winnetou licri un
zmbet uor cnd mi se adres cu ntrebarea:
"Murgul" spunea c o s-i dm drumul i va f iari liber. Ce prere are fratele
meu Old Shatterhand?

315

Karl May Opere vol. 23


Cred c i-a greit socotelile. Cine vine s prjoleasc i s ucid, acela nu
merit s mai vad lumina soarelui.
Cum, Old Shatterhand vrea s m omoare? tresri okanandul.
Nu. Eu nu sunt uciga. ns e o mare deosebire ntre a omor pe cineva i a-l
pedepsi pe bun dreptate cu moartea.
i ar f oare drept s-mi luai viaa?
Firete!
Ba nu! Eu m aflu aici pe pmntul nostru.
Ba te afli n casa unui alb, chiar dac pmntul de dedesubt i aparine. Dup
legile Vestului, am dreptul s te ucid, dac ptrunzi cu fora n wigwam-ul meu.
Fratele Winnetou i-a spus cum trebuia s procedezi; i eu sunt cu totul de prerea
lui. Nimeni nu ne poate nvinui de nimic dac i scurtm chiar acum zilele. Dar tu
ne cunoti; tii c nu vrsm niciodat sngele oamenilor dac nu e neaprat
nevoie. S-ar putea s ajungem la o nvoial care s te salveze. ntreab-l pe
Winnetou, cpetenia apailor, i vei afla ce i cum.
Omul venise ca s-i judece pe alii, i acum sttea el naintea judecii. Se afla n
mare ncurctur. Tulburarea i se citea pe fa, dei i ddea osteneal s-o
ascund. Ar f vrut, frete, s mai aduc alte argumente n favoarea sa, dar nu le
gsi. De aceea prefer s tac, privindu-l pe apa cu nite ochi plini de ateptare i
de mnie reinut. Deodat, i ndrept privirea spre Rollins, ajutorul negustorului,
i mi se pru c, premeditat sau nu, i cerea acestuia s-l susin. i, ntr-adevr,
negustorul i lu parte:
Sper c Winnetou, eful apailor, nu e setos de snge. Chiar i aici, n Vest, nu
se aplic pedeapsa dect pentru fapte svrite. Or, n cazul nostru, nu s-a petrecut
nimic care s justifce o pedeaps.
Winnetou l msur cu privirea, bnuitor. Apoi rosti:
Cnd fratele meu Old Shatterhand i cu mine, eful apailor, avem ceva de
hotrt, nu ne trebuie sfatul nimnui. Vaszic, degeaba i bai gura. i vr la cap
c brbailor nu le st bine limbuia. Vorbete numai cnd e nevoie.
De ce asemenea dojana aspr? Poate c nici Winnetou nu-i ddea seama de ce.
ns, dup cum s-a dovedit mai trziu, instinctul lui nu dduse gre nici de ast
dat. Adresndu-se "Murgului", continu:
Ai auzit cuvntul lui Old Shatterhand: judecata lui e i a mea. Nu vrem s te
ucidem, dar trebuie s ne spui totul pe leau, fr ocoliuri sau nelciuni.
Mrturisete cinstit: De ce ai venit ncoace? Doar n-ai s fi att de la, nct s ne
ascunzi adevrul!

316

Pe via i pe moarte
Iuf! exclam indianul cu ciud. Rzboinicii okananzi nu sunt nite fricoi cum
ziceai adineauri. N-am nimic de ascuns. Am vrut s atacm casa.
i s-i dai foc?
Da.
i cu oamenii ce urma s se ntmple?
I-am f ucis.
i v-ai hotrt singuri la aceast fapt?
Okanandul ovi. De aceea, Winnetou i preciza ntrebarea:
Poate v-a ndemnat cineva?
Omul tcu i de ast dat, ceea ce pentru mine nsemna de fapt o confrmare.
"Murgul" pare s nu gseasc rspuns strui Winnetou. Dar aici e n joc
nsi viaa lui. Dac vrea s aib zile, atunci s rspund. Cine a pus la cale
atacul? Poate cineva din afara voastr?
A fost unul care ne-a ndemnat mrturisi n cele din urm prizonierul.
Cine?
Oare cpetenia apailor obinuiete s-i trdeze aliaii?
Nu! recunoscu Winnetou.
Atunci, s nu fe cu suprare, nici eu nu trdez.
neleg, i nu m supr. De fapt, cine-i vinde prietenul merit ucis ca un cine
rios. N-ai dect s treci sub tcere numele lui. Vreau s tiu numai dac omul cu
pricina e din neamul vostru, al okananzilor.
Nu.
E dintr-un alt trib?
Nu.
Vaszic, e un alb?
Da.
Se afl acum afar, printre rzboinicii ti?
Nu, nu-i afar.
Aadar, se adeverete bnuiala noastr, a lui Old Shatterhand i a mea:
atorul e un alb. Asta nseamn c vom f mai blnzi cu tine. Siouxii-okananda
au tot dreptul s nu ngduie aezarea albilor pe glia lor strbun, dar nu e cazul
s-i i ucid dup cum v puseseri n gnd. Chibzuind, pe de alt parte, c totui
nu v-ai dus la ndeplinire planul, o s-i druim, cu anumite condiii, viaa i
libertatea.
Ce condiii? ntreb "Murgul".

317

Karl May Opere vol. 23


Dou la numr. Mai nti, trebuie s te lepezi de albul care v-a ndemnat
ncoace.
Condiia aceasta prea s nu-i convin okanandului. Totui, dup oarecare
ovial, consimi i se interes de cea de-a doua condiie. Winnetou l lmuri:
Vei cere acestei fee palide, care se numete Corner, s cumpere de la voi
pmntul sau s-l prseasc. Numai dac nu-i va mplini cererea, atunci te vei
ntoarce cu rzboinicii ti i-l vei alunga.
De ast dat, "Murgul" se nvoi mai repede. n schimb, colonistul era mpotriv.
Se referi la legea proprietii private i debit un lung discurs, pe care Winnetou i-l
retez n cele din urm:
Noi i cunoatem pe albi numai ca pe nite nemernici care ne fur pmntul.
Legile, dreptul i datinile voastre nu ne intereseaz. Crezi c dup ce-ai rpit
pmntul altora, vei scpa de pedeaps punndu-te sub ocrotirea legilor ticluite de
voi? Te ajut ct pot; mai mult s nu-mi ceri. Acum vom fuma calumetul, Old
Shatterhand, eu i cpetenia okananzilor, ca s consfnim nelegerea noastr.
Winnetou vorbise pe un ton att de hotrt, nct Corner renun s mai
protesteze. Apoi apaul umplu pipa pcii i, cu ceremonialul cunoscut, convenia fu
pecetluit. Socoteam puin probabil ca eful okananzilor s-i calce cuvntul. Nici
Winnetou nu ezita s-i acorde ncrederea; se ndrept spre u, trase zvorul i
rosti:
Fratele meu rou se poate ntoarce acum la rzboinicii si i s plece cu ei
mpreun. Suntem, convini c-i va ine legmntul.
Okanandul iei. Prevztori, puserm din nou zvorul la u i ne postarm la
ferestre ca s-l urmrim. Se deprta doar civa pai i se opri anume n btaia
lunii; dorea s-l vedem i noi. Vrndu-i dou degete n gur, uier o dat lung i
ascuit. Ct ai clipi, rzboinicii se adunar n jurul lui. Erau, frete, surprini de
acest semnal, de vreme ce nsui "Murgul" le ordonase s stea ascuni i linitii.
Dar cpetenia le vorbi cu glas tare, spre bun-tiin.
Rzboinicii okananzilor s asculte aici! Am venit ncoace pentru a-l pedepsi pe
Corner, faa palid care s-a cuibrit pe pmntul nostru fr s ne cear nvoirea.
Eu m-am strecurat nainte ca s iscodesc, i totul ar f mers ca pe ap dac nu se
aflau aici, n popas de noapte, doi dintre cei mai vestii brbai ai preriei i ai
munilor: Old Shatterhand i cpetenia apailor, Winnetou. Ei ne-au zrit cnd
veneam ncoace, iar pe mine Old Shatterhand m-a prins i m-a vrt cu fora n
cas. De fapt, nu-i nici o ruine s fi biruit de un asemenea om. n schimb, e o
cinste s fumezi cu el i cu Winnetou pipa pcii. Aa am i fcut. i am ncheiat cu

318

Pe via i pe moarte
ei legmnt s-i lsm n via pe albii care s-au aezat aici, dac ne cumpr locul
sau l prsesc ntr-un termen ce rmne s-l hotrm mpreun. Aceasta e
nelegerea noastr i eu, din parte-mi, m voi ine de cuvnt. Winnetou i Old
Shatterhand stau la fereastr i mi ascult vorbele. ntre noi e pace i prietenie.
Fraii mei s m urmeze! Ne ntoarcem la wigwam-urile noastre!
Plec i dispru dup gard. Ceata de rzboinici pieri i ea n noapte.
Bineneles c ne repezirm cu toii afar s controlm dac plecaser cu
adevrat dei eram aproape siguri c nu aveau intenia s ne trag pe sfoar.
Gsind totul n ordine, scoaserm caii din cas i ne culcarm iar n ocolul cu
pricina. Numai Rollins prea bnuitor i se lu dup indieni, cic s-i mai in un
timp sub observaie. Firete c, mai trziu, aveam s ne lmurim de ce devenise
att de zelos. Nici nu bgarm de seam cnd se napoie. Dar dimineaa, cnd m
trezii din somn, l vzui eznd alturi de gazd, n faa uii, pe un butean ce inea
Ioc de banc.
Corner ne ddu binee pe un ton prea puin amabil. Era suprat i convins c ar
f fost mult mai bine dac i-am f "curat" pe indieni, cum se exprimase n ajun.
Acum avea de ales ntre a plti i a pleca. La urma urmei, nu-l plngeam deloc. De
ce se instalase tocmai aici?
Ce-ar spune locuitorii din Illinois sau din Vermont dac un indian sioux, cu
familia dup el, s-ar opri acolo, declarnd trufa: "Pmntul acesta mi aparine!"
Nu ne prea sinchisirm deci de suprarea colonistului i, mulumindu-i pentru
gzduire, pornirm la drum.
Potrivit nelegerii, Rollins ne nsoea, dar aproape c nu-i simeam prezena.
Clrea la oarecare distan, ca un mic slujba, care-i arat astfel respectul fa de
superiori. Lucrul nu avea n sine nimic suprtor, ba ne i convenea. Puteam s
discutm n voie, nestingherii de nimeni.
Abia dup cteva ore se apropie de noi i deschise vorba despre afacerea"
proiectat. Se inform asupra calitii i cantitii pieilor pe cre Old Firehand avea
intenia s le vnd. Dup ce-i ddurm lmuririle necesare, ncerc s afle n ce
anume loc ne atepta Old Firehand, unde i cum i adpostise marfa. Am f putut
s-i satisfacem i aceast curiozitate, dar netiind ce hram poart, evitarm s-i
dm un rspuns precis. De altfel, nu st n obiceiul westmen-ilor sau al vntorilor
s divulge locurile n care i pstreaz agonisita. Sincer vorbind, nici nu ne psa
dac discreia noastr l indispune. i ntr-adevr, din acea clip, Rollins se inu
mereu retras, ct mai departe de noi.

319

Karl May Opere vol. 23


Clream n aceeai direcie din care veniserm n ajun prin urmare, nu mai
era necesar s cercetm mprejurimile. Le cunoteam destul de bine. Totui, nu
renunaserm complet la acea precauie de care un westman ncercat nu s-ar lipsi
nicicnd, chiar dac ar cunoate inutul ca pe propriul su buzunar. Observam
mereu terenul i nu pierdeam din ochi urmele de oameni sau animale. i aceast
atenie neslbit ne duse, ctre amiaz, la descoperirea unei urme pe care am f
trecut-o, poate, cu vederea, dac n-am f constatat c cineva se ostenise s-o tearg.
i nici atunci poate c n-am f luat-o n seam, dac n-am f vzut alturi iarba
culcat la pmnt, semn c acolo poposiser nite oameni. Ne-am oprit, aadar, ca
s examinm urma de aproape. Atunci se apropie i Rollins, desclecnd lng noi.
O f de animal sau de om? ntreb el.
Winnetou nu-i acord nici un rspuns; eu, ns, i-l ddui din politee:
Se pare c nu prea avei experien n citirea urmelor. Aici totul e clar de la
prima vedere.
Adic, oameni?
Desigur.
Nu-mi vine s cred Ar nsemna ea iarba s fe mult mai strivit.
V imaginai c exist pe-aici ini care bttoresc anume pmntul din
plcerea de a f descoperii i nfcai?
Ah, nu, dar clare nu poi evita s lai urme mai pronunate.
i dac respectivii merg pe jos, fr cai?!
Cum pe jos? Prea ar bate la ochi, ar f chiar suspect. Aici nu cred s gsii om
care s nu-i aib calul su.
De acord. Numai c se ntmpl, poate ai auzit dumneavoastr, ca omul s-i
piard ntr-un fel calul.
Se ntmpl, frete. Dar n cazul nostru, nu e vorba de un singur ins. Unul,
m rog, rmne fr cal, dar mai muli deodat?
O fcea pe deteptul, dei era clar c nu prea l ajut cunotinele. De altfel, nici
nu mai aveam chef s-i rspund. i chiar atunci interveni Winnetou:
tie fratele meu Old Shatterhand ce urm e asta?
tiu.
Trei albi fr cai, fr puti, numai cu ciomege. Au plecat de aici n ir, unul
dup altul. Cel din coada a ncercat s tearg urmele. Vaszic, se tiau urmrii.
Aa gndesc i eu. Totui fr nici un fel de arme?
n orice caz, nu aveau puti. Altminteri am gsi vreun semn pe locul unde leau lepdat n timpul popasului.

320

Pe via i pe moarte
Hm! Ciudat! Trei albi nenarmai, ntr-o regiune att de periculoas! Nu vd
alt explicaie dect c li s-a ntmplat, poate, o nenorocire; poate au fost atacai i
prdai.
Fratele meu alb parc ar gndi cu capul meu. Aceti oameni au trecut pe-aici
sprijinii n crci rupte din arbori; dovad, gurile lsate n pmnt. Desigur c au
nevoie de ajutor.
i vrei s mergem n ajutorul lor?
Cpetenia apailor e gata oricnd s ajute, fr s ntrebe dac e vorba de
indieni sau de albi. M intereseaz totui prerea lui Old Shatterhand, findc eu,
dei a vrea, m cam ndoiesc, n-am ncredere.
De ce?
Mi se pare cam suspect purtarea acestor fee palide. De ce i-or f dat
osteneal s tearg urmele care duc mai ncolo, de vreme ce aici, pe locul
popasului, au lsat totul vraite?
Poate c n-au avut timp. Sau i-or f zis c nu e nici o primejdie dac urmritorii
descoper locul acesta; important e s nu vad n ce direcie au apucat de aci
ncolo.
O f cum spune fratele meu; dar asta nseamn c sunt nite oameni fr
experien, nu westmeni adevrai. Hai dup ei, s le dm ajutor!
De acord, mai ales c, dup ct se pare, nu trebuie s ne abatem prea mult
din drumul nostru.
nclecarm din nou. Rollins ns ovi.
N-ar f mai sntos s-i lsm n plata Domnului? Ce interes avem s ne lum
dup ei? Nu ne folosete la nimic.
Nou, ce-i drept, nu ne folosete, n schimb, lor!
Ne pierdem vremea
Nu suntem chiar att de grbii nct s abandonm nite oameni care,
probabil, au nevoie de sprijinul nostru.
Deoarece i vorbisem pe un ton cam aspru, Rollins, mbufnat, bigui ceva
neneles i se slt la rndul lui n a. Mrturisesc c nu-l prea aveam la inim.
Totui, nu mi-l nchipuiam nc nici pe departe att de perfd pe ct era.
Urmele treceau prin pdure, ducnd apoi n cmp deschis. Erau proaspete. Le
apreciam vechimea la cel mult o or. i, ntr-adevr, mnnd bine caii, i
observarm repede pe cei n cauz. Erau cam la o mil englez deprtare i abia
strbturm jumtate din drum, c ne zrir i ei. Statur o clip locului, parc
speriai. Pe urm o luar la picior, fugind ca i cnd i-ar f ameninat moartea.

321

Karl May Opere vol. 23


Ddurm pinteni cailor. Firete c i-am f putut ajunge imediat, dar cutarm mai
nti s-i linitim strigndu-le cteva vorbe amicale. Atunci s-au oprit.
Erau, ntr-adevr, complet nenarmai; nu aveau nici mcar cuite; i ncropiser
nite ciomege din crci. n schimb, hainele de pe ei artau destul de bine. Primul
era legat la cap cu o basma; al doilea i purta braul stng ntr-o earf; al treilea
prea nevtmat. Ne privir bnuitori, nfricoai.
De ce fugii aa, domnilor? i ntrebai.
Dac nu tim cine suntei i ce gnduri nutrii! rspunse cel mai vrstnic
dintre ei.
Asta n-are importan. Oricine am f, tot v-am f ajuns din urm. De aceea,
fuga e inutil. Dar fi pe pace: suntem oameni de treab. Ne-am luat dup
dumneavoastr ca s v dm, la nevoie, un ajutor. Bnuiam c nu suntei ntr-o
situaie tocmai plcut.
i n-ai greit, sir. Ne-a mers prost. Slav cerului c am scpat de la moarte!
Dar cine v-a maltratat n felul sta? Nite albi?
Nu, Siouxii-okananda.
Aa, vaszic i cnd?
Ieri diminea.
Unde?
Sus, la Turkey-River.
Dar cum s-au petrecut lucrurile? Sau poate ai prefera s nu v ntreb?
De ce nu, dac suntei ntr-adevr oameni de treab, cum ne-ai declarat
adineauri?! n acest caz, n-am putea s aflm oare numele dumneavoastr?
Desigur, acest gentleman rou e Winnetou, cpetenia apailor, eu sunt Old
Shatterhand, iar dumnealui e mister Rollins, negustor de profesie, care ne nsoete
n interes de afaceri.
High-day! Slav Domnului! Atunci, orice bnuial trebuie exclus. Despre
Winnetou i Old Shatterhand am auzit multe, dei nu ne numrm printre
westmeni. Iat doi brbai de ndejde, pe care te poi bizui! Norocul nostru c ne-ai
ieit n cale. Da, domnilor, avem urgent nevoie de ajutor, foarte urgent.
Rsplteasc-v cerul pentru binele ce ni-l vei face!
Suntem gata! Numai s tim ce anume ar f de fcut.
nainte de toate, s ne recomandm. Eu m numesc Warton. Acesta e ful meu.
Iar cellalt mi-e nepot. Venim din regiunea New-Ulm, ca s ne stabilim la TurkeyRiver.
Mare impruden!

322

Pe via i pe moarte
Aa e, din pcate. Dar n-am tiut ce ne ateapt aici. Ni se nfiase totul att
de frumos i de simplu! Ai f zis c n-aveam dect s ne instalm i s strngem
recolta.
Cum se poate! i la indieni nu v-ai gndit deloc?
Ba da, ns ne-au fost descrii cu totul altfel dect sunt n realitate. Ne-am
echipat bine i am venit ncoace ca s ne alegem un loc bun pentru gospodrie. Ei,
i am czut n minile pieilor-roii!
S fi mulumii c ai scpat aa de ieftin!
Avei dreptate, sir. La nceput, lucrurile se anunau mult mai grave. Indienii i
ddeau zor cu stlpul torturii i cu alte asemenea "plceri". Dar pe urm s-au
mulumit s ne alunge, dup ce ne-au luat totul, afar de haine. Aveau preocupri
mai importante dect s se care cu noi.
Ai neles, poate, despre ce anume preocupri era vorba?
Nu le cunoatem graiul, ns cpetenia o rupea niel pe englezete i ne-a
pomenit de unul Corner, un colonist, cruia probabil c-i purtau smbetele.
Exact. Se pregteau s-l atace chiar asear; de aceea nu prea aveau timp, nici
chef s se ocupe de voi. Asta v-a salvat viaa.
Dar ce fel de via!
Ce-ai spus? Nu neleg!
Vreau s spun c e un calvar s n-ai asupra ta nici o arm, nici mcar un
cuit cu care s-i faci rost de vnat. De ieri diminea ne-am hrnit doar cu
rdcini i cu coacze, iar aici, n prerie, nici att. Dac nu veneai, cred c muream
de foame. Pentru c, scuzai, ceva ic ale gurii, poate o bucic de carne, se va f
gsind, probabil, la dumneavoastr
Se gsete. O s v dm. i acum, de fapt, ncotro grbeai?
Spre fortul Wilke.
Cunoatei drumul?
Nu prea, dar cred c am ghicit oarecum direcia.
ntr-adevr, ai ghicit-o. i avei vreun interes special s ajungei la fort?
Avem un interes ct se poate de serios. V spuneam adineauri c noi, tia
trei, am luat-o nainte ca s depistm locul. Familiile noastre, venind din urm, ne
ateapt la fortul Wilke. Dac ajungem acolo, am scpat cu toii de primejdie.
Iat o coinciden fericit! i noi mergem exact n aceeai direcie. n plus, ne
aflm n raporturi amicale cu garnizoana din fort. Dac vrei, facem drumul
mpreun.
Da?.. Ne ngduii, sir?

323

Karl May Opere vol. 23


Cum de nu! Doar n-o s v lsm aici la voia ntmplrii!
Dar nu avem cai; ni i-au luat indienii. Va trebui s mergem pe jos i vei pierde
mult timp din cauza noastr.
N-avem ce face. Acum stai, odihnii-v. S v dm i ceva de mncare.
Rollins nu prea deloc mulumit de hotrrea luat, njur printre dini, apoi
trncni ceva despre ntrziere i despre caritatea noastr inutil. Dar nu-l luarm
n seam. Srirm din a i, dup ce le ddurm de mncare strinilor, ne culcarm
n iarb. Nefericiii drumei se osptar cu poft i se odihnir cteva ore. Apoi ne
continuarm drumul, relund direcia de la care ne abtusem; Oamenii erau fericii
i dispui s mai sporoviasc, dar Winnetou i cu mine nu ne artam prea guralivi.
n ce-l privete pe Rollins, cei trei ncercar zadarnic s-i dezlege limba. Era
suprat foc i, drept orice rspuns, i repezea cu brutalitate. Faptul acesta l sczu
i mai mult n ochii mei. Omul mi deveni i mai antipatic. De aceea l urmream,
mereu, pe ascuns, cu privirea. i rezultatul acestei atente examinri se dovedi pe
parcurs cu totul altul dect cel bnuit.
Aa, de pild, vzui c, ori de cte ori se credea neobservat, un zmbet ironic,
satisfcut, i rutcios i strmba gura. Totodat, se uita piezi, cercettor, la
Winnetou i la mine. Desigur c aici era un tlc, i nc unul primejdios. Atent, ca
s nu bage de seam, continuam s-l urmresc. Din cnd n cnd, privirea i se
ntlnea cu a celor trei strini care, repede, i-o mutau n alt parte, lsndu-mi
totui impresia c ar f nelei ntre ei. S f fost oare tuspatru cunotine vechi sau
chiar asociai? i atitudinea ostil a lui Rollins s nu f fost dect o masc? Dar ce
motive s-i f determinat la un asemenea joc? Doar strinii acetia ni se artau plini
de recunotin! Ori m nelam?
Curios lucru! Identitatea, a zice permanent, de simire i de gndire dintre
apa i mine, se manifest i acum. Tocmai cnd meditam asupra constatrilor
mele, Winnetou se opri, cobor de pe cal i se adres btrnului Warton:
Fratele alb a mers destul pe jos; s mai urce acum pe calul meu. Cred c i
Old Shatterhand va face la fel. Avem amndoi picioare bune i vom ine pasul cu
caii.
La nceput, Warton se prefcu a nu accepta, dar pn la urm primi bucuros.
Fiul su ncalec pe Swallow.
S-ar i cuvenit ca i Rollins s-i ofere calul celui de-al treilea drume. Dar n-o
fcu. De aceea, pe parcurs, ful i nepotul lui Warton se folosir cu schimbul de
calul meu.

324

Pe via i pe moarte
Mergnd pe jos, ne cream posibilitatea de a rmne mai n urm, fr a da de
bnuit. Ne ineam la oarecare distan, ca s nu fm auzii i, ca msur de
precauie, vorbeam n graiul apailor.
Fratele meu Winnetou nu i-a cedat calul din mil, ci din alt cauz ncepui
eu.
Old Shatterhand judec bine confrm apaul.
I-ai observat cu atenie pe cei patru?
Vzndu-te cam bnuitor, m-am apucat i eu s-l urmresc. Dar i mai nainte
bgasem de seam unele lucruri.
Ce anume?
Fratele meu va ghici, desigur, i asta.
Nu cumva e vorba de bandajele lor?
Chiar aa. Unul i-a nfurat capul, cellalt braul, i cic rnile astea ar proveni
de la ntlnirea lor de ieri cu siouxii-okananda. Crezi c-i adevrat?
Nu cred. Mai curnd mi se pare c nici n-au fost rnii.
Desigur, sunt teferi. Pn acum am trecut pe lng dou ape i ei nici gnd s
stea s-i mai rcoreasc rnile. Dar dac nu sunt rnii, nseamn c toat
povestea cu okananzii e o minciun i nc un lucru: te-ai uitat la ei cnd
mncau?
Da. Au mncat serios.
Totui, prea puin i fr lcomia unor oameni care, de ieri diminea cic, nu
s-ar f hrnit dect cu rdcini i coacze. i pe urm, ei susin c au fost ieri la
Turkey-River. Dar gndete-te: cnd au putut s bat atta drum pn aici?
Asta n-o mai tiu, nu cunosc distana.
Doar clare dac poi s-o parcurgi att de repede. Vaszic, ori au cai, ori n-au
fost la Turkey.
Hm! S presupunem c au cai, dar atunci de ce ne-au minit i n seama cui
i-au lsat animalele?
Aflm noi i asta. Crede fratele meu c Rollins i dumnete ntr-adevr?
Ba eu cred c se preface.
Am vzut i eu: sigur c se preface. Se cunosc tuspatru. Poate c sunt chiar
nelei.
i de ce tot jocul acesta? n ce scop?
Greu de ghicit acum. Dar vom afla.
Ce-ar f s le spunem deschis bnuiala noastr?
Nu e bine.

325

Karl May Opere vol. 23


?
Purtarea lor poate avea alt pricin, fr nici o legtur cu noi. S-ar putea ca,
n ciuda bnuielii noastre, oamenii s fe foarte de treab. De aceea, s nu-i jignim:
s nu le spunem nimic pn nu ne convingem.
Hm! Uneori fratele meu Winnetou m face s m ruinez, pentru c m ntrece
cu mult n buntate i delicatee.
Oare Old Shatterhand mi gsete vreo vin c m port aa?
Nicidecum. Departe de mine s-i fac vreun repro.
Howgh! S nu condamni niciodat pn nu cunoti adevrul. Mai bine ndur
tu nedreptatea dect s-o svreti. Fratele meu s stea i s judece: ce pricin ar
avea Rollins s ne fac vreun ru?
Absolut nici una. Dimpotriv, ar trebui s fe bucuros de ntlnirea noastr.
Aa e, frete Omul are tot interesul s vnd marfa; patronul lui ar putea s
ncheie o afacere bun cu Old Firehand. Or, n cazul c ni s-ar ntmpla ceva pe
drum, totul ar cdea balt, pentru c nimeni n-ar afla din gura noastr unde se
adpostete Old Firehand i marfa lui. Prin urmare, chiar dac Rollins ar plnui
vreo ticloie, deocamdat, pn nu va vedea pieile, putem f linitii. Ce crede
fratele meu?
Cred la fel ca i Winnetou.
i acum, n privina celor trei, care pasmite, au venit s-i caute aici un loc
pentru viitoarea lor colonie i au fost atacai
Nu sunt coloniti!
Aa gndesc i eu. Sunt altceva.
Dar ce?
Orice-ar f, ct cltorim mpreun, n-avem de ce ne teme.
Pe urm, ns, dup ce vom f sosit la destinaie
Iuf! zmbi apaul. Old Shatterhand parc-ar gndi iari cu capul meu.
Nu-i de mirare. Presupunerea e la mintea oricui, nici nu vd alta posibil.
Adic vrei s spui c tuspatru sunt negustori nelei ntre ei?
Da. Colonistul Corner ne-a informat ieri c Burton, negustorul, lucreaz cu
patru sau cinci ajutoare. S-ar putea, deci, ca btrnul acesta, care i zice Warton,
s fe de fapt Burton. Numele se cam aseamn. Se poate ca negustorul s f
poposit azi-noapte n vecintatea lui Corner, iar Rollins, ajutorul, tocmai de aceea s
f disprut o vreme din cas; o f plecat s-l anune pe patron n legtur cu
afacerea propus de noi. i atunci, btrnul a hotrt s ne ias n drum i s ni se
alture mpreun cu celelalte dou ajutoare.

326

Pe via i pe moarte
Dar cu ce gnd? Bun sau ru?
Hm! Cred c nu tocmai bun. Altminteri, ar nsemna ca toat mecheria s nu
aib dect un singur scop: ca negustorul s ajung la magaziile lui Old Firehand, s
vad marfa i s-o preuiasc n tain, fr ca noi s bnuim cu cine aveam de-a
face. Ar f, ca s spun aa, un iretlic negustoresc. Dar nu-i prea neleg rostul, de
vreme ce Rollins poate stabili tot att de bine valoarea pieilor.
Fr ndoial. Rmne deci s bnuim altceva. "Drumeii" tia, mpreun cu
Rollins. vor s ptrund la noi, s vad unde se gsesc pieile i s le ia fr nici o
plat.
Prin urmare, jaf sau chiar omor?
Da.
i eu bnuiesc acelai lucru.
E aproape sigur. Sunt oameni suspeci, par a f nite rufctori. ns pe
drum, nici o grij: nu ne vor face nimic. Lovitura urmeaz abia cnd vom ajunge la
"fortreaa" lui Old Firehand.
Dar nu e deloc greu s le stricm socotelile. Pe Rollins n-avem ncotro, trebuie
s-l lum cu noi. n schimb, de ceilali putem scpa mai repede. Ne desprim, i
gata. Ziceau doar c se duc la fortul Wilke, unde sunt ateptai de familiile lor. Aa
c e simplu. Totui, chiar pe parcurs, nu trebuie s uitm nici o msur de
precauie. De aceea, trebuie s fm cu ochii pe ei zi i noapte.
Da, da, s fm ateni; eu, unul, cred c i caii lor se afl prin preajm, sub
paza cuiva. Vaszic, s ne hotrm: desear dormim cu schimbul. Vom veghea pe
rnd, gata de lupt i fr s ne simt nimeni.
Astfel se desfur discuia noastr, n timp ce mergeam pe jos, n urma cailor.
Cu luciditatea lui, Winnetou judecase iari bine. Dar nu ntrezrise totul. Dac-am
f bnuit i restul, cu greu ne-am f putut pstra calmi n faa "tovarilor" notri de
drum.
Nici dup-amiaz, dei invitai cu struin, nu ne folosirm de caii notri. Cnd
se fcu sear, am f poposit bucuroi n preria deschis unde, privind roat, poi
depista mai uor primejdiile, dar se pornise o vntoas rece cu ploaie, care ne-ar f
muiat pn la piele. Am preferat deci s ne continum drumul i, ajungnd la
marginea unei pduri, ne-am adpostit sub nite arbori cu coroana deas. Astfel,
cutnd s ne ferim de ploaie, lsarm oarecum pe al doilea plan preocuparea
noastr n legtur cu pericolul poate chiar iminent care ne amenina i
cruia, dac s-ar f produs, nu i-am f putut face fa dect prin neadormit
vigilen.

327

Karl May Opere vol. 23


Proviziile noastre erau calculate numai pentru dou persoane, dar Rollins avea i
el de-ale mncrii, nct toat lumea se ndestul. Ba mai rmase i un rest pentru
a doua zi cnd, de altfel, ne puteam ngriji de ceva vnat proaspt.
Dup cin ar f fost desigur cazul s ne culcm, numai c nsoitorii notri nu se
artau dispui s doarm. Discutau zgomotos, nestingherii, cu toate c-i
prevenisem s nu vorbeasc tare. Pn i Rollins deveni vorbre, povestindu-i
aventurile trite n timpul diverselor sale cltorii de afaceri. Firete c nici eu, nici
Winnetou nu puteam adormi. Stteam amndoi treji, dei nu luam parte la discuie.
Aceast animaie glgioas nu-mi prea deloc ntmpltoare, ba mai degrab
ntreinut intenionat. Nu cumva era un mod de a ne abate atenia de la nite
lucruri ce se petreceau n preajm? Privindu-l pe Winnetou, constatai c era i el
frmntat de acest gnd. Toate armele, chiar i cuitul, le inea la ndemn, iar
privirea-i ager, abia mijit printre gene, pndea orice micare dei numai eu,
care-l cunoteam ca pe mine nsumi, eram n msur s-i observ ncordarea. Ziceai
c st cu ochii nchii, c doarme. Firete c i eu fceam la fel.
Ploaia ncet curnd i vntul se mai potoli. Ne-ar f convenit s ne mutm acum
n cmp deschis, dar am f dat loc la nemulumiri i proteste din partea celorlali.
De aceea rmaserm pe loc.
Aflndu-ne pe teritoriul ostil al indienilor siouxi, aveam un pretext serios ca s nu
ncingem focul, dup care s-ar f putut orienta eventualii aliai ai nsoitorilor notri.
Eram siguri c, datorit deprinderii noastre cu ntunericul, vom descoperi la timp
orice micare suspect
Ne adpostiserm, cum spuneam, sub nite copaci cu rmuri bogat i,
presupunnd c dumanul nu ar putea veni dect dintr-o anume direcie, stteam
cu faa la pdure. Sus, n vzduh, se ivi secera subire a lunii, presrnd cu lumin
uoar, mat, cretetele copacilor boltii deasupra noastr. Conversaia celor patru
se prelungea mereu, zgomotos. Era clar c, dei nu ni se adresau direct, urmreau
s ne rein atenia i s ne-o sustrag de la alte preocupri. Winnetou sttea ntins
pe jos, rezemat n cotul stng i cu capul n palm. Deodat, observai c-i ndoaie
uurel piciorul drept, nchipuind cu genunchiul un unghi ascuit. Avea oare de gnd
s trag cu arma "de la genunchi", acea faimoas i difcil poziie pe care am
descris-o n alt parte?
ntr-adevr! Apuc puca de argint i o lipi, aparent fr nici o intenie, de
coaps. Scrutnd ntunericul n prelungirea putii lui Winnetou, descoperii o
licrire slab de tot, cam fosforescent, ce struia ntr-o tuf, sub un copac al
patrulea de lng noi. Numai un om ca Winnetou, extrem de ager i exersat, o

328

Pe via i pe moarte
putuse zri. Fr ndoial c acolo se ascundea cineva. Winnetou se pregtea deci
s-l mpute pe spion "de la genunchi", s-l trsneasc drept ntre ochi, singura
int sigur. nc niel i ochii aceia vor intra n btaia putii. Ateptam ncordat
clipa fatal. Winnetou nu trgea niciodat pe alturi, fe chiar i noaptea, din
aceast poziie difcil. Vzui cum i fxeaz degetul pe trgaci Dar nu a-ps
Dimpotriv, ls s-i alunece puca din mn i i ntinse la loc piciorul. Ochii din
tuf dispruser.
iret, biatul! mi opti Winnetou n graiul apailor.
Pesemne c tie cum se trage "de la genunchi". S-o f descurcnd i el din
asemenea poziie i spusei tot n oapt.
E o fa palid.
Desigur. Un sioux n-ar sta cu ochii cscai. Acuma tiu c dumanul ne
pndete.
Dar i dnsul tie c l-am simit.
Aa e, din pcate. O f neles c te pregteai s tragi; de-acum nainte, va f ct
se poate de atent.
N-o s-i ajute la nimic. M iau dup el.
Mare primejdie!
Pentru mine?
Va observa numaidect c ai disprut de aici, i
Pshaw! l fac s cread c m duc la caii notri. Asta n-o s-l neliniteasc.
Las-l mai bine n seama mea, Winnetou!
Cum, vrei s te trimit pe tine n gura lupului, ca i cnd mie mi-ar f team?!
Eu l-am zrit primul i e dreptul meu s-l nv minte. Ajut-m numai s ies de
aici fr s-i trezesc bnuiala.
Ca s-i mplinesc dorina, m adresai dup ctva timp nsoitorilor notri:
Ia mai ncetai cu sporovial! Pornim dis-de-diminea i trebuie s mai
apucm un pic de somn! Spunei, v rog, mister Rollins, v-ai priponit bine calul?
Bine! rspunse acesta contrariat c le-am ntrerupt taifasul.
Al meu se cam plimb n voie interveni cu glas tare Winnetou. Trebuie s-i
aleg i eu un loca de pscut n timpul nopii i s-l priponesc. Vrea fratele Old
Shatterhand s-l duc i pe-al lui?
Dac eti att de bun! ncuviinai, ca i cnd am f avut ntr-adevr grija cailor.
Winnetou se ridic ncet, i arunc pe umeri ptura i plec agale spre cai. tiam
ns c, mai ncolo, se va culca pe burt i se va tr napoi spre pdure. Firete c
ptura nu-i slujea la nimic; nu o luase dect pentru a-i deruta pe ceilali.

329

Karl May Opere vol. 23


Discuia, ntrerupt o clip, se reanim. Faptul mi convenea numai n parte.
Winnetou putea, ce-i drept, s se apropie mai uor de spionul cu pricina, dar n
acelai timp eu, de aici, nu-l mai puteam urmri cu auzul. M prefcui c moi, cu
ochii aproape nchii, ca i cum nimic nu m-ar interesa. De fapt, observam cu mare
atenie liziera pdurii.
Trecur cinci, zece minute; se fcu aproape o jumtate de or. ncepea s m
ngrijoreze soarta lui Winnetou, cci tiam ct de difcil e s te furiezi pe ntuneric
i ct precauie se cere cnd ai de-a face cu un duman iret care, pe deasupra, se
mai i ateapt la o surpriz. n sfrit, auzii zgomot de pai din direcia n care
plecase Winnetou, cic dup cai. ntorsei pentru o clip capul i zrii o umbr care
venea de departe, fr grab. Deslueam i ptura aruncat pe umeri. Aadar, era
limpede. Winnetou l prinsese pe spion i-l fcuse inofensiv.
l ateptam acum cu sufletul uurat. Paii se apropiau din ce n ce, apoi se oprir
ndrtul meu i stupoare! Un glas care nu era al lui izbucni:
i acum, ine!
M ntorsei brusc i vzui ntr-adevr ptura, dar cel ce o purta ca s m induc
n eroare nu era apaul, ci un individ brbos, care-mi pru cunoscut. Se pregtea
tocmai s m loveasc cu patul armei. Ddui s sar la o parte, ns prea trziu: dar
att c nu m nimeri n cretet, ci la ceaf un loc, de altfel, i mai primejdios.
Lovitura m paraliza; o a doua, drept n cretet, m fcu s-mi pierd cunotina.
Trebuie s f zcut aa pe puin cinci-ase ore, deoarece, cnd mi revenii n fre
i, cu mari eforturi, mi ridicai niel pleoapele ca de plumb, se lumina de ziu.
Cteva clipe, i nchisei din nou ochii. Eram ntr-o stare cu totul aparte: nici somn,
nici trezie, nici ceva intermediar, mi era de parc a f murit i spiritul meu asculta
discuia celor adunai lng propriu-mi cadavru. Numai c nu distingeam cuvintele
pn ce auzii o voce care m-ar f putut scula ntr-adevr din mori:
Cinele de apa nu vrea s mrturiseasc nimic, iar pe stlalt mi pare c lam ucis. Pcat! Capturarea lui m-a bucurat mai mult ca orice. L-a f fcut eu s
simt ce nseamn s cazi n minile mele! A da nu tiu ct s vd c mai triete!
Timbrul acestei voci m fcu s holbez ochii. Priveam fx la individul pe care din
cauza brbii lui dese i buimac cum eram, nu-l recunoscusem din prima clip. mi
vei nelege desigur grava uimire, aflnd c omul respectiv era Santer, nimeni altul
dect Santer! A f vrut s nu observe c triesc dar nu reueam. Pleoapele, care
mai nainte mi pruser att de grele, refuzau acum s se nchid. l intuiam cu
privirea i parc nu eram n stare s mi-o mut de la el pn ce, la un moment dat,
ticlosul sri n sus de bucurie:

330

Pe via i pe moarte
Triete, triete! A deschis ochii! Ia s controlez dac m nel, ori ba.
mi adres o ntrebare. Neprimind nici un rspuns, se ls n genunchi lng
mine, m apuc de guler i m zgli zdravn, izbindu-m cu capul de pietroaiele
pe care zceam. S m apr, nu era chip: fusesem legat cobz.
N-ai de gnd s vorbeti, cine? Vd c rsufli, i-ai venit n simiri, poi s
rspunzi. Dac nu vrei, i smulg eu vorba din gur.
mi tot scutura capul n toate prile, nct l zrii alturi pe Winnetou, legat
fedele, strns ca un ghem. O asemenea poziie l-ar f dat gata pn i pe "omularpe" de la blci. Ct suferin va f ndurat bietul meu prieten! i poate c sttea
aa de multe ore, chinuit n mod barbar. n afar de el i de Santer, nu mai vedeam
dect pe pretinsul Warton, cu ful i cu nepotul su, Rollins, ajutorul negustorului,
nu era de fa.
Ei, ai de gnd s vorbeti? rcni Santer amenintor. Vrei s-i trezesc limba cu
cuitul? Rspunde dac m cunoti, dac tii cine sunt, dac nelegi ce-i spun!
Ce rost mai avea s tac? Ne-am f nrutit situaia i atta tot. Mcar de dragul
lui Winnetou trebuia s m art mai maleabil. Ce-i drept, nici nu tiam dac sunt n
stare s vorbesc, dar ncercarea mi reui oarecum:
V cunosc. Suntei Santer.
Aa, aa! M recunoti, care vaszic! rnji el satisfcut, mi nchipui c te
bucuri grozav! Ce surpriz pentru tine, ce plcere, ce ncntare! Nu-i aa?
Am ezitat s rspund acestei explozii de batjocur. Atunci i scoase cuitul i i
sprijini vrful de pieptul meu.
Deschide gura, spune "da" rspicat! C de nu i strpung inima!
n ciuda durerilor, care desigur c-l tortura, Winnetou interveni:
Fratele meu Shatterhand nu va spune "da"! Mai degrab se va lsa ucis!
Taci, cine! se rsti la el Santer. Dac mai scoi un cuvnt, i strng legturile
pn-i crap os cu os. Aadar, Old Shatterhand, prietene, dragule, nu-i aa c eti
fericit de revedere?
Da am rspuns hotrt, fr a ine seama de dorina lui Winnetou.
Ai auzit? Ai auzit? triumf Santer, adresndu-se celorlali. Old Shatterhand,
faimosul, invincibilul Old Shatterhand cum mai tremur n faa cuitului! Iat-l cum
recunoate frumos, ca un biea cuminte, c-l bucur nespus ntlnirea noastr.
S nu f fost starea mea chiar att de proast cum credeam sau cinismul acestui
om s-mi f dat, poate, puteri nebnuite nu tiu. Dar mi simii deodat capul
limpede, uor, eliberat parc de durere i ameeal. Izbucnii cu glas tare, rznd:
V nelai ru de tot! Nu de teama cuitului am spus "da".

331

Karl May Opere vol. 23


Zu? Atunci, de ce?
Fiindc acesta e adevrul: m bucur sincer c ne revedem, n sfrit.
Cuvintele din urm le rostii ct se poate de serios, fr nici o nuan de ironie
sau de batjocur. Tonul acesta l nedumeri pe Santer. i nl capul, ncrunt
sprncenele i m studie ctva timp.
Ce-ai spus? Am auzit bine? Oare i-am zguduit creierul n aa hal, nct
aiurezi? Care vaszic, te bucuri cu adevrat?
Bineneles! confrmai cu hotrre.
Pe toi dracii! Mai c-mi vine s cred c vorbeti neserios!
Ct se poate de serios!
Atunci eti incontient, eti nebun!
Nicidecum. Sunt mai contient ca niciodat.
Da, da, da, atunci e vorba de obrznicie, nemaipomenit obrznicie! Omule, te
fac covrig, ca i pe Winnetou te spnzur de picioare, s-i neasc sngele prin
toi porii!
Asta n-o vei face!
i de ce n-a face-o? Din ce motiv?
l cunoatei att de bine, nct nu e nevoie s vi-l spun.
Oho! Nu tiu nimic!
Pshaw! Pe mine nu m pclii! Vrei s m spnzurai? Poftim! n zece minute
mi dau duhul i n-o s mai aflai ceea ce v intereseaz.
Nimerisem n plin. I-o citeam pe fa. Privind mirat ctre Warton, cltin din cap
i zise:
Ai vzut, blestematul? Noi l credeam mort, i cnd colo, nici nu-i pierduse
cunotina! A auzit tot ce l-am ntrebat pe Winnetou, roul sta al naibii, care i-a
pus lact la gur!
Iar ai dat pe-alturi interveni eu. Am zcut ntr-adevr n nesimire, ns
Old Shatterhand are destul minte n cap ca s v ghiceasc planul.
Aa? Pi atunci, n-ai dect s spui ceea ce ne intereseaz !
Absurd! V inei de copilrii! N-o s aflai nimic, absolut nimic! Dimpotriv, v
declar nc o dat c m bucur sincer de ntlnirea noastr. Prea mult am dorit o,
pentru ca acum, cnd s-a realizat, s nu-mi ncnte inima. n sfrit, ne gsim fa
n fa, n sfrit!
M privi ndelung, ca absent. Trnti apoi o njurtur, pe care nu o pot reda, i se
rsti la mine:

332

Pe via i pe moarte
Afurisitule, ai noroc c te cred nebun, cci, dac a f convins c eti n toat
frea, i c-mi vorbeti anume aa, i-a oferi nite lecii de tortur s te-nvei minte!
Voi f deci ngduitor. Dar te previn: rspunde sincer i de bunvoie. Altfel, te
ateapt o moarte de care n-a mai murit nimeni pe lumea asta!
Se aez n faa mea, i, dup cteva clipe de meditaie, continu:
Voi, tia, v credei grozav de detepi, cei mai teribili din tot Vestul Slbatic.
Dar ct de proti suntei de fapt amndoi! Uite, de pild, Winnetou se luase pe
urmele mele. Credea c m prinde. Ei, ce zici, m-a prins? Altul n locul lui ar crpa
de ruine. i acum, rspunde-mi cinstit: aa-i c asear mi-ai zrit ochii?
Da confrmai eu.
Aa-i c Winnetou voia s trag n mine?
Da.
Ei vezi, eu mi-am dat seama numaidect i m-am ascuns. Dnsul s-a sculat de
lng tine i a dat s se strecoare pe furi n spatele meu. Aa-i?
Exact.
Zicea s m surprind, ha-ha-ha-ha! Parc n-a f tiut ce urmrete! i un
copil ar f neles manevra. Cic s m surprind pe mine! Ce tmpenie! Zu dac
n-ai merita s v batem la dos ca pe nite nci! Venise s m nface pe mine, i,
cnd colo, l-am prins eu i l-am dobort cu patul putii. Pe urm, mi-am aruncat
frumuel pe umeri ptura pe care o lepdase el i m-am dus s-i fac o vizit. De
fapt, ce i-ai zis cnd m-ai vzut n locul apaului?
M-am bucurat.
i cnd te-am pocnit o dat i a doua oar? Te-ai bucurat i atunci? Cred c
mai puin. V-am dus de nas ca pe nite bieai, de care nici mcar nu-i vine s
rzi, pentru c-i inspir mil. i acum? Acum v aflai n puterea noastr i
nicieri o salvare, absolut nicieri, afar de cazul c mi s-a muia mie inima i m-a
hotr la blndee. Nu e deloc exclus s v ofer o dovad de mrinimie, ns cu o
condiie: s-mi dai informaiile de care am nevoie. Uit-te la aceti trei brbai!
Sunt oamenii mei. Vi i-am scos n cale ca s v ademeneasc. Ei, s-i aud acum
prerea: drept cine ne iei?
tiam eu acuma i cine i ce sunt cu toii, dar raiunea mi poruncea s fu abil.
De aceea, rostii:
Mi-ajunge ct tiu despre dumneavoastr; de mai mult n-am nevoie. Ai fost i
ai rmas, desigur, pn n ziua de azi, un nemernic.
Bine! Ascult ce-i spun: voi trece deocamdat peste aceast grav insult; dar
dup ce ncheiem discuia noastr, vine i rsplata. ine minte, s nu uii! i

333

Karl May Opere vol. 23


mrturisesc fr ocol c dect semnatul, ne place mai mult culesul. Cel dinti ne
cam obosete i l lsm n seama altora. Noi, unde dm peste vreo recolt uor de
cules, o i strngem fr a sta mult pe gnduri; nici nu ne pas ce vor spune
oamenii care pretind c ogorul e al lor. Aa am fcut pn acum, aa vom face i de
aci ncolo, pn vom gsi c ne ajunge.
i cnd va f asta?
Poate chiar n curnd. Aici, prin apropiere, se afl un lan tare frumos i bine
copt. Am vrea s-l secerm. Dac izbutim, s-ar zice c ne-am cptuit.
Felicitrile mele! rostii ironic.
Mulumesc! rspunse el pe acelai ton. Dac ne felicii, nseamn c ne doreti
binele i vei f drgu s ne dai o mn de ajutor ca s gsim lanul cu pricina.
Ah! Nu tii unde se afl?
tim numai c nu e departe de aici.
Asta-i neplcut.
Nici o grij! Ne dai tu informaiile necesare!
M cam ndoiesc.
Zu?
Pe onoarea mea!
De ce?
Fiindc nu cunosc nici un lan care s v convin.
Ba cunoti!
Ba deloc!
Asta s-o crezi tu! Dac-mi ngdui, am s-i mprosptez memoria. Firete c
nu e vorba, propriu-zis, de un lan, de un cmp, ci de o magazie ascuns, pe care
vrem s o golim.
Ce fel de magazie?
Cu piei, cu blnuri i cu alte asemenea.
Hm! i zicei c-o cunosc?
Da.
Cred c v nelai.
Nicidecum. tiu totul. N-ai s tgduieti c ai fost n casa btrnului Corner,
la Turkey-River.
Am fost
Ce-ai cutat la el?
Am poposit ntmpltor, fr nici o intenie.

334

Pe via i pe moarte
Nu ncerca s m duci cu preul! Eu am vorbit cu Corner i am aflat chiar din
gura lui pe cine ai cutat acolo.
Ei, pe cine?
Pe un negustor, anume Burton.
Palavragiu, btrnul Asta n-ar f trebuit s v-o spun..
Uite c mi-a spus. Negustorul urma s cumpere de la voi o mare cantitate de
piei.
De la noi?
Adic, mai precis, de la Old Firehand, care conduce un grup de vntori i a
strns o grmad de piei n depozit.
Mi, mi, dar tiu c suntei bine informat!
Nu-i aa? rse Santer, plin de sine, fr s priceap c-l iau peste picior. Nu lai gsit pe negustor; n schimb, v-a nsoit unul din oamenii lui. Noi am urmrit s
v prindem pe tustrei; din pcate, ns, individul, cred c-i zice Rollins, a ters-o n
timp ce ne ocupam de voi.
Deprins s observ totul, chiar i cel mai mic amnunt, nu-mi scp faptul c,
povestindu-mi acestea, Santer aruncase o privire ctre locul de unde ne pndise n
ajun. Ochii lui struiser numai o clip, poate fr voie, asupra tufului respectiv
dar destul ca s devin atent. Nu cumva aceast fugar privire l vizase tocmai pe
Rollins? Trebuia s dezleg taina. Deocamdat, ns, nici nu m uitai ntr-acolo, ca
s nu simt c bnuiesc ceva. Santer continu s-mi vorbeasc:
Dar nu face nimic. Nu-mi trebuie nici un Rollins ct vreme dispun de voi. l
cunoti pe Old Firehand?
Da.
tii i brlogul unde se ascunde?
Cum s nu!
Aha! M bucur c mi-o mrturiseti cu atta franchee.
Pshaw! De ce n-a spune adevrul!
Well! Presupun, deci, c n-o s-mi faci greuti.
Credei?
Da. Pentru c recunoti, desigur, c n-avei cale mai bun dect s spunei
totul, absolut totul.
i ntruct calea asta e cea mai bun?
V vei uura soarta. Chiar foarte mult.
i altminteri, ce credei c ne-ar atepta?

335

Karl May Opere vol. 23


Moartea! Doar m cunoatei i v cunosc. tim foarte bine cum stm: cine
cade n puterea celuilalt e pierdut. Ei, i ai czut voi n puterea mea, deci trebuie s
murii. ntrebarea e ns: cum, n ce fel? Am fost dintotdeauna hotrt s v jupoi
pe ndelete, eu voluptate, pn v dai sfritul. Acuma, lund n considerare
afacerea cu Old Firehand, poate c m-a arta mai puin sever.
i, adic, ce am avea de fcut?
S-mi descriei ascunztoarea i s-mi indicai unde se afl
i, n schimb?
V asigur o moarte rapid, fr dureri; un glon n cap.
Splendid! Oferta e ntr-adevr ispititoare, dar nu prea cuminte din partea
dumneavoastr.
Cum aa?
De pild, vrnd s proftm de aceast moarte uoar i rapid, am putea
foarte bine s v minim, s v indicm un loc care nici mcar nu exist.
Ar nsemna c m credei mult prea naiv; doar n-am s m mulumesc fr
dovezile necesare. Deocamdat, s vedem dac-mi trdai locul.
Trdare, da, sta-i cuvntul. Numai c Old Shatterhand, dup cum vei f
tiind, nu are obiceiul s trdeze. De altfel, i Winnetou v-a refuzat. mi nchipui c
nici nu v-a nvrednicit cu vreun rspuns, pentru c e prea mndru ca s stea de
vorb cu orice sectur. Eu, ns, m-am pretat la discuie, i n-am fcut-o fr
scop.
Vaszic, dumneavoastr urmrii un anume scop? Care? ntreb Santer cu
vdit curiozitate.
Nu e cazul s vi-l divulg; l vei afla mai trziu, ncercase s fe mai politicos cu
mine, nu m mai tutuise, mi spunea "dumneavoastr" dar acum se rsti din nou:
Prin urmare, refuzi i tu?
Da.
Nu vrei s-mi spui nimic?
Absolut nimic!
Te fac ghem ca pe Winnetou!
N-avei dect!
V chinuim pn scoatem sufletul din voi!
Degeaba! Nu v-ai alege cu nici un rezultat.
Asta s-o crezi tu! Gsim noi n orice caz (depozitul!
V-ar trebui un noroc chior, dar nici atunci nu v-ai atinge inta. Ar f prea
trziu. Pentru c, fi atent! dac nu ne ntoarcem pn la un anumit termen,

336

Pe via i pe moarte
atunci Old Firehand va f avertizat i va goli depozitul. Aa ne-am neles cu el
nainte de plecare.
ntunecat, scormonind n sinea lui, Santer i tot juca n netire cuitul, ceea ce
ns nu m nspimnt deloc. i ghicisem de fapt dubla sa intenie. Prima euase:
trebuia s treac deci la cea de-a doua. Dei fcea eforturi, nu reuea dect n mic
msur s-i ascund oviala.
S ne ucid i s-l jefuiasc pe Old Firehand iat ce-i propusese. ns pofta
de navuire covrea pn i ura ce-o nutrea fa de noi. n ultim instan, era
chiar gata s ne elibereze, dac astfel ar f putut intra n posesia comorii. De aceea,
ateptam oarecum fr grij hotrrea lui. n fne, i nl din nou privirea:
Vaszic, eti decis s taci?
Categoric!
Chiar dac refuzul v-ar costa imediat viaa?
Cu att mai mult! O moarte rapid e de preferat chinurilor la care vrei s ne
supunei.
Well! Am s te silesc. S vedem dac mdularele tale sunt insensibile ca i ale
apaului.
Fcu un semn celorlali trei. Acetia m nfcar i m duser lng Winnetou
cu care prilej privii din nou ctre locul unde luciser asear ochii spionului. Da,
bnuiala se adeveri; acolo se ascundea cineva. i scosese puin capul din frunzi ca
s vad ce se ntmpl cu mine. i mi se pru c e Rollins.
Ca s fu scurt, voi spune doar c m legar ca i pe Winnetou. Zcurm aa vreo
trei ore, fr s schimbm ntre noi un cuvnt, fr s scoatem mcar un geamt.
Santer venea din sfert n sfert de ceas s ne ntrebe dac ne-am schimbat
hotrrea, dar nu primea nici un rspuns. Totul depindea de cine va ti s rabde
mai mult el sau noi. Eram convins c Winnetou vede situaia n acelai fel.
Ctre amiaz, dup ce mai struise o dat fr succes ,pe lng noi, Santer se
retrase i se sftui n tain cu complicii si. Apoi vorbi anume cu glas tare:
Mi se pare i mie c s-o f ascuns prin preajm C de fugit, cum s fug aa,
fr cal?! Hai, cutai-l peste tot! Eu rmn s-i pzesc pe dumnealor.
Se referise la Rollins. ns faptul c vorbise n gura mare, i demasca adevrata
intenie. Cnd vrei s prinzi pe cineva care se ascunde prin apropiere, nu te apuci
s strigi i s-l pui astfel n gard. Complicii i luar armele i plecar. Iar eu, n
sfrit, i optii lui Winnetou:
tie fratele meu ce se urmrete?
tiu. l vor, prinde, cic, pe Rollins i-l vor aduce aici.

337

Karl May Opere vol. 23


Cu siguran! Iar Santer, dup ce, chipurile, l va f crezut duman, se va
preface c descoper n el o veche cunotin. i, atunci Rollins va interveni n
favoarea noastr.
i Santer, "ovind" ctva timp, o s ne dea drumul. Lucrurile se vor petrece
ca n acele case mari, frumoase, unde feele palide joac teatru.
Exact! Santer frete c e negustorul care-i zice Burton, iar Rollins nu s-a
artat pn acum, pentru c trebuia s fe, cic, prins, i astfel s intervin pentru
eliberarea noastr.
Aa e. Judecm la fel. Dac Santer ar f fost mai detept, n-ar f avut nevoie de
attea iretlicuri. l lsa pe Rollins s ne nsoeasc pn la capt, i apoi ar f aflat
de la el unde ne poate gsi pe toi, pe noi i pe Old Firehand.
S-a pripit, vezi bine. Fr ndoial c era cu siouxii-okananda cnd cu atacul
asupra casei lui Corner. Doar sunt aliai. Iar Rollins, ajutorul, avea misiunea s
iscodeasc Bandiii ar f trebuit s-i dea seama de la bun nceput c nu vom f
att de pctoi, nct s-l trdm pe Old Firehand. Acum ncearc s-i repare
greeala. Ne vor da drumul ca s ne urmreasc apoi pn la "fortrea". Bine c
nu i-am dat lui Rollins informaii n legtur cu ascunztoarea!
Discutarm astfel, aproape fr s micm buzele, nct Santer nici nu bg de
seam. Sttea, de altfel, pe jumtate ntors cu spatele i trgea cu urechea la cele ce
se petreceau n pdure.
Dup ctva timp, se auzi de acolo un strigt puternic, apoi rsunar alte glasuri
i, tot innd-o ntr-o glgie, cei trei Warton se artar de dup tuf; l nfcaser
pe Rollins, care se zbtea nevoie-mare, cic s scape din minile lor.
n sfrit, l-ai adus! le sri n ntmpinare Santer. Nu v spuneam eu c
trebuie s fe pe-aici?! Ducei-l lng ceilali i s mi-l facei ghem, ca i
Nu sfri fraza i, covrit parc de o surpriz grozav de plcut, exclam
blbindu-se:
Ceee!? Ci cine-i sta? Vd eu bine, sau e o prere?
La rndul su, Rollins simula aceeai surpriz nebnuit, se smulse din minile
celor trei Warton i rosti emoionat:
Mister Santer! Dumneavoastr aici? E cu putin? O, atunci ara scpat! Nu m
mai tem de nimic!
Firete, mister Rollins, frete! Fii pe pace! Ia te uit cum m-am nelat!
Vaszic, dumneavoastr suntei acel Rollins pe care umblam s-l prind? Cui s-i
treac prin gnd c suntei, nu-i aa, una i aceeai persoan eu adic, vreau s
spun, c lucrai acum cu Burton, negustorul?!

338

Pe via i pe moarte
Da, mister Santer, am dus-o i eu, ca omul, cnd mai bine, cnd mai ru, dar
acum pot spune c sunt mulumit. M aflam tocmai ntr-o cltorie de afaceri,
excelent afacere, mister Santer. Din pcate, ns, m pomenesc asear c
Dar nu mai continu i-i strnse cu efuziune minile, a unui amic pe care nu-l
vzuse de mult vreme. Apoi, deodat, uitndu-se la noi, se art consternat:
Ei, dar stai niel