Sunteți pe pagina 1din 354

1

JUSTIN SOMPER

VAMPIRAII
VREMURILE TERORII

Traducere de Sorin Voinea

Pentru mama mea, Thelma Somper, care i dorete mereu s gseasc o


carte bun de citit. Sper ca aceast carte s se ridice la nlimea
ateptrilor! Cu dragoste i mulumiri pentru tot sprijinul acordat.

Prolog
Un surfer n noapte
La asfinit, pe cnd soarele scpta istovit n apele ntunecate ale
oceanului, valurile unui golf pustiu nvleau nfometate spre
nisipurile ce treceau de la alb la galben-auriu i, apoi, la
incandescena chihlimbarului pentru ca n numai cteva clipe s
nghit flmnde globul de lumin al zilei.
n acel colior al lumii se instaurase domnia umbrelor i
ntunericului, unde nimeni nu mai putea distinge hotarul dintre
uscat i ap, ori dintre cer i ape; unde nimeni nu putea vedea
zbuciumul i vuietul necontenit al oceanului. Spre deosebire de
ntunericul palid al oraelor i al localitilor urbane, n golf era
bezn n toat regula profund, intens i neagr ca tciunele.
ovielnic n a fi martor la cele ce aveau s se petreac n
ceasurile ce vor veni, luna nu-i fcuse apariia, iar stelele preau s
fi ales i ele s pstreze distana. ntr-o astfel de noapte, fr lun i
fr stele, nimeni nu ar putea fi nvinuit dac s-ar gndi c lumea
este pe cale s se sfreasc. i, pentru unii, acest lucru nu era deloc
departe de adevr.
Valurile ntunecate ale oceanului ascundeau un secret: un om
sau, mai bine spus, o siluet ce semna cu a unui om i o plan de
surf. Voiajul nu era ns unul gratuit. Valurile ntunecate, pe ct de
nalte, pe att de nverunate, l puneau la grea ncercare pe surfer i
i testau la maxim rezistena i puterea. n ciuda vrtejurilor i lipsei
luminii, brbatul nu-i pierdea echilibrul. Corpul musculos i bine
legat al acestuia se nclina i se rsucea de parc ar fi avut picioarele
4

lipite de plan. Ducea o lupt pentru respect cu apele nverunate


ale oceanului, dar i cu sine nsui.
n cele din urm, valurile, prnd s fi ostenit, i recompensaser
determinarea i-l conduser spre ape mai puin adnci, unde
surferul continu s nainteze n vitez pe plana de surf ce glisa ca
lama unui cuit pe luciul ca de opal al apei.
Surferul sri de pe plan i, cnd pi pe fundul nisipos al apei,
valurile fcur o ultim sforare de a-i smulge plana, dar brbatul
se aplec i o ridic din ghearele nspumate ale apelor. innd-o sub
bra, porni cu pai mari pe nisipul uscat al rmului i, n pofida
greutii planei, nu se opri o clip s se odihneasc. Aerul rcoros
al nopii nu prea s-l descurajeze ctui de puin i, orict ar fi
prut de ciudat, dei de-abia ieise din valuri, pielea i prul i erau
deja uscate, la fel ca i hainele, cci nu purta un combinezon pentru
scufundri, ci haine obinuite pantaloni i o cma ale crei
mneci erau rupte la umeri, pentru a-i permite s-i mite n voie
braele. Picioarele i erau descule.
Ajuns la poalele unei faleze, sprijini plana de peretele stncii i
ncepu s urce o potec abrupt. Cnd stnca se nl la vertical,
brbatul continu crarea, folosindu-i cu aceeai dexteritate att
braele, ct i picioarele. De-acum semna i mai puin cu un om, i
aducea mai degrab cu un animal. ns, n realitate era cte puin
din fiecare i chiar mai mult dect att.
Odat ajuns n vrful falezei, se opri o clip i privi mulumit n
josul stncii pe care o escaladase, dup care i ndrept privirea
spre nisipul rmului i spre oceanul agitat care l adusese acolo.
Niciun om nu ar fi putut distinge n acele momente grania dintre
ape i uscat, dar ochii si, obinuii cu ntunericul, puteau sorbi cu
nesa privelitea nvluit n bezn.
Fr s mai piard timpul cu felicitrile de sine, se ntoarse i
porni mai departe. Ajuns la un gard nalt, l sri cu uurin aa
cum depise pn atunci toate obstacolele ce-i sttuser n cale i
5

ateriz n iarb. Privind n deprtare, vzu o cas ale crei ferestre


erau puternic luminate la acea or trzie n noapte. Casa strlucea
cu aa intensitate nct ai fi zis c ardea. Dei i provoca o durere
cumplit n ochi, strnse din dini i continu s nainteze repede.
Strbtu cu pai mari terenul i trecu pe lng un cmp cu cai.
Se opri o clip i i privi. Dei nu-l vedeau, patrupedele
nmrmurir nspimntate pentru moment. n aceast noapte nu
aveau de ce s se team, cci strinul i vzu mai departe de drum.
n dreptul unei piscine impresionante, energic ca ntotdeauna,
nu rezist impulsului de a face o baie i de a nota viguros n stil
craul, de la un capt la altul al bazinului. Imediat ce iei din ap,
hainele i se uscar aproape instantaneu.
n fa i apru o livad cu pomi fructiferi. Trecnd printre
copaci, terse uor crengile i scutur la pmnt mai multe fructe
prguite. Nepstor, zdrobi sub tlpile-i masive cteva piersici i
rodii.
Dincolo de livad se aternea o pajite cu iarb catifelat, pe care
i terse picioarele mnjite de terciul fructelor. n apropierea casei
era o grdin cu trandafiri o abunden de tulpini ngemnate,
spini groi i ascuii, boboci i flori catifelate. n mijlocul florilor se
afla o femeie. tiind bine c aceasta se gsea acolo, strinul se opri i
privi imaginea neobinuit ce i se prezenta n fa.
Strina, o femeie dolofan de vrst mijlocie, mbrcat ntr-un
chimonou din mtase roz, inea ntr-o mn un co, iar n cealalt
strngea ntre degetele-i butucnoase o foarfec de grdin. Pe cap
avea o benti de care era prins o mic lantern. Cu toate c arta
complet ridicol, zmbea foarte mulumit, n timp ce mirosea
trandafirii i le tia tulpinile, dup care i aranja cu tandree n co.
Femeia continu nepstoare pentru o vreme, pn cnd
strinul clc pe o rmuric, nu ntru totul neintenionat.
Ce-a fost asta? Cine-i acolo? ntreb ea, rsucindu-se i
privind n jur, n timp ce lumina i se reflecta pe chip ca scnteierile
6

unui licurici.
Nevznd pe nimeni, dup cteva clipe reveni la plcuta
ndeletnicire a grdinritului i ncepu s murmure ca bzitul unui
bondar n agonie. Dorind s se amuze puin, strinul trosni sub
talp o nou crengu. Reui s-o sperie. Femeia sri ca ars att ct
i permise corpul durduliu.
Strinul iei din ntuneric i se opri n btaia luminii lanternei.
Imediat ce-l vzu, fr s se arate deloc speriat, l msur foarte
iritat din cap i pn n picioare.
Cine eti? ntreb ea. Ce caui aici?
Brbatul pstr tcerea.
Cine eti? repet ea.
Dar tu, cine eti? ntreb el.
Loretta Busby, firete. Asta e grdina mea cu trandafiri, iar tu
nu ai ce cuta aici.
Strinul se apropie i, zmbind, lu din co un trandafir i
apropie floarea de nri. Mirosea greos copleitor de dulce. Strivi
petalele catifelate n pumn i le arunc.
Cum de ndrzneti una ca asta, animalule! strig ea. Tu ai
habar cine sunt eu? tii cine este soul meu?
Busby trebuie s-l cheme, i rspunse el.
S-l fi crezut cumva prost? se ntreb strinul.
Exact, spuse ea. Lachlan Busby director al Bncii
Cooperatiste din Crescent Moon, preedintele Camerei de Comer
pentru Regiunea de Nord-Est, membru de onoare al Bisericii
Progresiste din Crescent Moon i cel mai puternic om din regiune,
se rsti ea, fixndu-l cu privirea i orbindu-l cu fasciculul lanternei.
Ai nimerit ntr-o grdin de trandafiri, unde nu ai ce cuta,
tmpitule!
De aceast dat chiar se simi insultat. Insultat i enervat.
Lumina parc i sfredelea ochii, iar mirosul greu i dulceag al
trandafirilor i irita ngrozitor nrile. Brbatul i cobor privirea spre
7

femeia ce continua s scheaune la fel de suprtor ca un celu.


Nemaiputnd suporta, o apuc de umeri i o ridic pn cnd o
aduse cu faa la nivelul propriilor ochi.
ocat, femeia ddu din picioare n aer, de parc ar fi sperat s
poat fugi de el. Privindu-l indignat, reui pentru prima oar s-i
vad cu adevrat ochii sau, mai degrab, orbitele unde ar fi trebuit
s fie ochii. Cci acestea preau doar nite guri de foc nite mici
puuri ce scuipau vlvti ucigtoare. Cuvintele o prsir i glasul
i amui. Picioarele ncetar orice micare. Lanterna i alunec pe
frunte i femeia nu mai reui s vad dect dinii strinului doi
incisivi aurii, ascuii ca dou pumnale, ce coborau spre gtul ei.
Avea un snge gustos dar puin prea rafinat pentru gustul lui.
Fr s piard vremea, supse repede i cu poft, dup care o aez
n centrul grdinii de trandafiri. O mic rafal de vnt smulse cteva
petale firave de trandafiri, care fluturar n aer ca nite confeti i
czur apoi pe trupul femeii.
Terminndu-i treaba, strinul se ntoarse, strbtu din nou
pajitea ngrijit impecabil, trecu pe lng piscin i prin apropierea
terenului cu cai, pn la marginea stncii ntunecate. Luna, de parc
ar fi vrut s-i ias n ntmpinare, ncepu s-i reverse razele argintii
din spatele norilor ntunecai. Simindu-se revigorat, strinul zmbi
la gndul sngelui proaspt ce-i curgea prin vene. Apoi, rcnind din
toi plmnii, sri de pe marginea falezei i fcu o tumb n aerul
blnd al nopii.
Iat ce nseamn s fii liber, gndi el, simindu-se impulsionat de
un val uria de adrenalin. Era un mister cum de sttuse atta
vreme la bordul acelei corbii, cum de-l suportase pe acel cpitan
cu toate regulamentele i ordinele sale n sfrit, am scpat de aa
ceva, gndi el, ateriznd puternic cu tlpile n nisipul rmului.
Sidorio nu se mai las condus de nimeni. De-acum mi croiesc
singur drum n lume. Nu m mai oprete nimeni i nimic.
Mult deasupra strinului, lanterna Lorettei Busby licri de
8

cteva ori i, n cele din urm, se stinse, la fel ca i Loretta, n


mijlocul preaiubitei sale grdini cu trandafiri.

Capitolul 1
Cei Trei Corsari
La bordul corabiei Diablo, Cutlass Cate i trecea n revist pe
piraii care fceau parte din fora de elit a vasului. Atacul urma s
nceap n mai puin de un ceas i piraii alei s participe la asalt
ocupaser puntea i se pregteau psihic i fizic pentru nfruntarea
care i atepta. Cate pea ncet n mijlocul punii i, supraveghindui cum se antrenau, consemna n minte observaiile pe care s le
transmit echipelor i fiecrui lupttor n parte. Era ciudat i
totodat captivant s se tie secundul cpitanului. n ultimele luni se
schimbaser multe pe Diablo. Cheng Li prsise corabia pentru a
preda la Academie! i lsase liber postul de adjunct, funcie pe
care Cate o ocupase fr s stea prea mult pe gnduri. Cpitanul
Molucco Wrathe i recptase buna dispoziie odat cu plecarea
fostului su secund, Cheng Li, care i sttuse ntotdeauna ca un
ghimpe n coaste i prea mult mai fericit s-o aib pe Cate ca
adjunct. Chiar dac nu se nelegeau ntotdeauna n privina
strategiei, se respectau reciproc i, n ceea ce privea planurile de
atac, Molucco i permitea tinerei s aib mai mereu ultimul cuvnt.
Dar, n ciuda tuturor schimbrilor petrecute n ultimele luni, pentru
Cate cel mai important lucru fusese sosirea pe corabie a gemenilor
Tempest.
Apariia celor doi copii se petrecuse n circumstane dintre cele
mai tragice. Connor fusese primul pe care l cunoscuser, cu
aproximativ o sptmn naintea surorii sale. Dup moartea tatlui
lor, gemenii i prsiser oraul natal Crescent Moon la bordul
10

vechiului iaht al familiei. Dar cum o nenorocire nu vine niciodat


singur, vasul copiilor fusese asaltat de una dintre cele mai
nprasnice furtuni. Gemenii fuseser ct pe ce s se nece, dar
soarta, dei i inuse o vreme desprii, i adusese din nou
mpreun.
Cate tia c separarea fusese foarte grea pentru Connor, dar
biatul, spre cinstea lui, lsase toate grijile deoparte i se druise cu
tot sufletul vieii de pe Diablo. Vzndu-l la cellalt capt al punii
unde se duela mpreun cu cei mai buni prieteni ai si, Bartolomeu
Bart Pearce i Jez Stukeley , tnra grbi pasul spre ei. Bart i Jez
erau de muli ani membri ai echipajului i erau doi dintre cei mai
apreciai pirai de la bord. Amndoi aveau mai mult de douzeci de
ani, dar i fcuser nc din copilrie ucenicia ca pirai. Bart se
dovedise nc din adolescen unul din cei mai puternici oameni de
pe vas i, sub ndrumarea ei, i completase vigoarea i fora cu o
ndemnare deosebit n mnuirea spadei. Jez era mai scund i mai
slab dect el, dar, la drept vorbind, era un spadasin desvrit. n
timp ce Bart folosea doar spada i conducea forele principale de
atac, Jez la fel ca i Cate era un lupttor de precizie, care, cu
iscusina pe care o avea n mnuirea rapierei, putea determina de
unul singur izbnda atacului.
Connor Tempest n vrst de numai paisprezece ani se afla la
bord de peste trei luni i, atunci cnd li se alturase, nu avea niciun
fel de pregtire ntr-ale pirateriei. Odat ce l-a iniiat n arta mnuirii
rapierei, Cate a fost plcut impresionat de aptitudinile biatului i
de druirea cu care acesta i efectua antrenamentele. Privindu-i pe
cei trei tineri pirai exersndu-i micrile, Cate nu-i mai putea da
seama care dintre ei era mai talentat. Era ns foarte mulumit c
Jez l luase pe Connor sub aripa sa i spera ca iscusina genial a
acestuia n mnuirea sabiei s fie ct de curnd transferat i
tnrului su ucenic.
Cum se simt Cei Trei Corsari n aceast zi splendid? ntreb
11

Cate zmbind.
Ea fusese cea care le dduse aceast porecl ce li se potrivea
perfect i pe care tinerii o adoptaser fr nicio rezerv. Erau practic
nedesprii i aveau mare grij unul de cellalt att n btlii, ct i
n timpul liber.
Bieii i ridicar privirile dinspre sbii i o salutar zmbind.
Excelent! Mulumim de ntrebare, rspunse Bart, tot un
zmbet.
El i Cate flirtau de ceva vreme i, cu toate c tnra savura n
secret relaia lor, nu o ncuraja niciodat n timpul pregtirilor
pentru atac.
Pe loc repaus, biei, spuse Cate apropiindu-se.
Cu toate c le acordase permisiunea de a fi mai puin
protocolari, comanda avea i rolul de a-i ntri autoritatea funciei.
Bart pricepu imediat aluzia:
Spunei-ne mai multe despre corabia pe care o vom acosta.
Este un cargobot, rspunse Cate. L-am urmrit toat
dimineaa. Cpitanul Wrathe a primit ieri un pont din partea uneia
din sursele noastre cele mai de ncredere. Din cte se pare e ncrcat
la maxim, e foarte slab aprat i, mai mult dect att, se afl chiar
n coridorul nostru maritim.
nseamn c victoria ne e ca i asigurat, spuse Jez Stukeley.
Nu te grbi niciodat s tragi astfel de concluzii, spuse Cate.
ansele sunt ntr-adevr n favoarea noastr, dar nu trebuie
niciodat s ne culcm pe o ureche.
Am neles, domnule! strig Jez.
Domnule?! repet Bart.
Bart i Connor zmbir larg la scparea prietenului lor.
Jez ridic din umeri i roi:
Iertai-m, doamn. Nu tiu ce mi-a
E n regul, zise Cate amuzat, dar fr s arate acest lucru.
Cum se simte astzi tnrul Tempest? ntreb ea, ntorcndu12

se spre Connor.
Connor o privi n ochi:
Perfect stpn pe sine i pregtit pentru atac!
Splendid! zise Cate. Grace cum se simte?
Connor ridic din umeri:
Bine, cred. N-am vzut-o de la micul dejun. Cred c i-a
terminat printre primii sarcina de lustruire i pregtire a sbiilor.
Se descurc foarte bine i a progresat mult n mnuirea sabiei,
spuse Cate observnd ndat ngrijorarea pe chipul biatului, aa
cum se ntmpla de fiecare dat cnd Grace i sbiile reprezentau
subiectul discuiei. S fi fost ngrijorat de gndul c s-ar putea s-l
ntreac? Era absurd, pentru c orict ar fi fost de iscusit i avea
cu siguran un talent nnscut pentru mnuirea sabiei , Grace nu
se dedica practicii cu aceeai srguin ca i Connor. Mare pcat,
gndi Cate. De ce gloria trebuie s revin ntotdeauna numai
bieilor? Va trebui s discute serios cu Grace i s o ndrume s ia
lucrurile mai n serios. Poate o va ajuta mai mult dac se va antrena
mpreun cu o alt femeie pirat poate chiar cu Johnna.
Avei de gnd s o includei n atacul de astzi? ntreb Connor.
Nu, rspunse Cate dnd din cap. Nu, pentru c nc nu-i
pregtit.
Cate remarc n acel moment cum Connor i relax imediat
umerii i pricepu ndat despre ce era vorba. Biatul se comporta ca
un adevrat frate i, fiind puin cam supraprotector, nu dorea s-o
vad pe Grace pus n faa niciunui pericol. ns viaa pe o corabie
de pirai nu era nici pe departe un voiaj de relaxare i, n plus, Grace
se dovedise capabil s se descurce n situaii foarte primejdioase. n
definitiv, fata fusese salvat de un vas cu vampiri sau mai bine
spus vampirai i supravieuise. n ciuda rugminilor celorlali
membri ai echipajului, Grace povestise foarte puine lucruri despre
ce ndurase pe acea corabie. Nu i se destinuise dect lui Connor i,
13

cu toate c biatul pstrase cu sfinenie secretele surorii sale, le


dduse prietenilor si de neles c sora lui trecuse prin cteva
situaii cu adevrat ngrozitoare. Aadar, era de neles grija lui de a
o proteja de orice posibile traume viitoare.
Nu-i face griji n privina ei, spuse Cate. Grace e mai
rezistent ca muli dintre cei de pe corabie.
Connor zmbi vag:
Cate, tii c ea este sora mea i e tot ce mi-a mai rmas pe
lume.
Uurel, amice, interveni Bart punndu-i biatului o mn pe
umr. Cu noi cum rmne?
Da, adug Jez, nghiontindu-l uor n coaste. Cum rmne
cu Cei Trei Corsari?
Toi pentru unul i unul pentru toi! l complet Bart.
Foarte original, spuse Cate oftnd.
Tachinarea bieilor dduse roade, cci Connor zmbi din nou
larg.
n regul, biei, zise Cate. M duc s fac ultimele pregtiri
pentru atac.
Am neles, domnule! o salut Bart.
Cate ddu s se ncrunte, dar nu-i putu opri un mic chicotit:
Gata cu obrznicia, domnule Pearce. Dac mai spui ceva,
disear vei avea de splat toate latrinele vasului, n timp ce noi ne
vom distra de minune la Ceaunul Mmicii.
Cate se ntoarse i se ndeprt, dar nu nainte ca mina serioas a
tinerei s fie asaltat de un hohot de rs.
Of, mi place la nebunie cnd face pe ncrezuta, le spuse Bart
prietenilor si.
Connor i ddu ochii peste cap.
Connor, hai s mergem, i spuse Jez. S-l lsm pe domnul
Pearce n compania viselor sale de ndrgostit i s ne perfecionm
micrile cu rapiera.
14

S-a fcut, i confirm Connor.


*
Dup ce petrecuse ntreaga diminea la lustruirea sbiilor,
Grace Tempest ar fi avut nevoie de o baie bun. Cu toate c i
tersese bine de negreal braele i minile, nu reuise totui s
scape de mirosul pregnant al unsorii i metalului. Ei bine, se pare c
va trebui s-l lase s dispar de la sine, hotr ea. Lundu-i la
revedere de la colegi, porni spre cabina ei, pentru a se bucura de o
binemeritat pauz. n timp ce strbtea coridorul, i auzi pe pirai
pregtindu-se pe punte pentru atac. Connor se afla i el printre ei.
Fata simi deodat cum o cuprinde iritarea. Dei trecuser trei luni
de cnd se aflau pe vas, nu era deloc mpcat cu gndul c fratele
ei geamn era pe cale s devin un pirat n toat regula.
Nu de puine ori se surprindea gndindu-se la felul n care
decurseser lucrurile. Dup moartea tatlui lor, nu le mai rmsese
nimic n orelul golfului Crescent Moon cu excepia unui trai n
robie la orfelinat sau n a se lsa adoptai de bancherul lunatic
Lachlan Busby i de soia dement a acestuia, Loretta. Aa au ales s
se aventureze pe ocean, n vechiul lor velier, Louisiana Lady, fr s
tie ncotro se ndreptau, dar convini fiind c oriunde ar fi ajuns lear fi fost mult mai bine dect n orelul pe care l lsaser n urm.
Niciunul nu i-ar fi putut imagina ce le rezervase soarta, gndi
Grace deschiznd ua micuei ei cabine. Fratele ei fusese salvat de
acest vas cu pirai. n ceea ce o privea, Grace ajunsese n minile
vampirailor creaturi de care auzise doar n straniul cntec
marinresc pe care tatl lor obinuia s-l fredoneze gemenilor.
O poveste cu vampirai am de povestit,
Strveche, dar adevrat.
Voi cnta de-o corabie de-odinioar
i ai ei de temut mateloi.
15

Voi cnta de-o corabie de-odinioar


Ce navigheaz pe albastrul oceanelor
i bntuie azuriul mrilor.
Cu toate c auziser de nenumrate ori acest cntec, nu-i
imaginaser o clip c ar fi putut exista o asemenea corabie. Dar
aceasta exista cu adevrat! Ajuns la bordul vasului, Grace se
pomenise fa n fa, sau, mai bine zis, n faa mtii enigmaticului
cpitan al corabiei.
Cpitanul masc poart,
S curme spaima tuturor
i nimeni s nu-i vad
Chipul palid, ochii cadaverici
i ai si dini tioi ca bezna.
Da, cpitanul masc poart
i lumin, nici c-a vzut vreodat.
Cu mult vreme n urm, cpitanul purtase un vl, pe care l
schimbase ntre timp cu o masc acesta fiind unul din lucrurile pe
care nu le aflase din descrierea din cntec. Corabia era pe att de
misterioas pe ct i-o nchipuise dar nicidecum nu era un loc al
groazei cumplite, aa cum s-ar fi ateptat oricine altcineva. Pentru
ea, cel puin, nu fusese.
Cred c-ai trit ntr-un loc ngrozitor, i spunea zilnic cte un
pirat sau altul.
Care a fost cel mai groaznic lucru pe care a trebuit s-l
supori? Cum artau demonii ia?
Erau alte ntrebri frecvente, la care Grace rspundea:
A prefera s nu vorbesc despre asta, dac nu v suprai.
Aceast tactic o ajutase s scape cu uurin de indiscreia
pirailor, care o comptimeau n sinea lor i gndeau: Srmana
16

Grace, este i normal s nu mai vrea s-i aminteasc nimic despre


acel loc cumplit.
Aa i-a fost mult mai uor, spre deosebire de varianta prin care
ar fi ncercat s-i conving de faptul c fusese tratat foarte bine la
bordul vasului. Cpitanul mascat se dovedise o fptur binevoitoare
i i dorise numai binele. Cu toate c vampiraii se hrneau cu snge,
o fceau cumptat i numai pe parcursul unui Osp sptmnal.
Sngele le era oferit de donatori, care erau foarte bine ngrijii
pentru acest dar nepreuit. Grace i povestise lui Connor despre
acest lucru, dar biatul nu putea nelege cum de accepta Grace cu
atta uurin aceast stare de fapt, cnd el se ngrozea numai la
gndul hrnirii cu snge sau al druirii, dup cum i spuneau
vampiraii. Grace se mulumea doar s-i zmbeasc. Indiferent ct
de dur arta Connor n faa camarazilor si pirai, biatul se
ngreoa chiar i la gndul sngelui. Era totui un lucru bun, cuget
Grace, c ea ajunsese pe corabia vampirailor i Connor pe vasul
pirailor i nu invers!
i totui, orict ar fi prut de ciudat, Grace i fcuse civa
prieteni la bordul vasului cu vampirai. Hainele pe care le purta i
fuseser druite de Darcy Flotsam figur de galion pe timpul zilei
i, dup cum spusese chiar ea, emblema distraciilor pe timpul
nopii.
eznd pe ptuul ei ngust, Grace trase perdeaua subire ce
acoperea hubloul cabinei. Afar, albastrul ameitor al oceanului i
aminti de Lorcan Furey tnrul vampirat care o salvase de la
nec. El o protejase la bordul vasului i, cnd piraii veniser n
ajutorul ei, Lorcan ncercase s-o apere cu preul vieii. Grace
prsise corabia n mare grab i nici mcar nu apucase s-i ia la
revedere de la Lorcan. Dup apariia lui Connor, Grace pierduse
complet contactul cu Lorcan. Sosirea fratelui ei fusese o surpriz cu
adevrat neateptat!
Lorcan se retrsese n cabin imediat dup ivirea zorilor, dar
17

cnd Grace se dusese s-i ia la revedere, Lorcan nu fusese de gsit.


Fata i ceruse fratelui ei s atepte pn cnd l va cuta pe Lorcan
pe corabie. Eforturile i fuseser ns zadarnice. Nici chiar cpitanul
vampirailor nu-i putuse spune unde se afla Lorcan. n cele din
urm, Grace nu-l mai putuse ntrzia pe Connor i, dup ce i luase
la revedere de la cpitanul vampirailor, se rentorsese pentru ultima
oar n cabina ei, de unde i luase o valijoar cu lucruri inclusiv
carneelele i cteva dintre hainele care nu-i mai trebuiau lui Darcy
i revenise pe punte.
Mai trziu, cnd i-a despachetat valiza n cabina de pe Diablo, a
gsit nuntru o caset de lemn o cutiu pe care nu i-o amintea
s o fi pus acolo i n care descoperise o boccelu. Cnd desfcuse
pnza legturii, dinuntru czuse un bileel pe care erau scrise
cuvintele cu litere subiri i uor dezordonate:
Draga mea Grace,
i druiesc ceva care s-i aminteasc de mine.
S cltoreti n siguran!
Al tu prieten, Lorcan Furey
Cu toate c inima i btuse puternic la vederea semnturii lui
Lorcan, surpriza i fusese i mai mare cnd gsise n pnz inelul
Claddagh al lui Lorcan. i aminti cnd vzuse prima oar acel inel,
cnd Lorcan i nlturase de pe chip o uvi umed, imediat dup
ce o salvase de la nec.
Privi inelul modelul straniu ce reprezenta o inim inut ntre
dou mini, cu o coroan deasupra i l lu n mn. Era un cadou
nepreuit, gndi ea. Era ca i cum ar fi primit o prticic din Lorcan
dar poate c asta i dorise Lorcan s-i ofere, reflect Grace profund
emoionat. ntr-o bun zi, i-l va da desigur napoi, hotr fata. ntre
timp l va pstra ca pe un talisman un suvenir care s-i aminteasc
18

de perioada petrecut pe corabia vampirailor, i un simbol prin care


s nu uite c, ntr-o bun zi, se va ntoarce acolo.
Desfcu lniorul pe care i-l dduse Connor i strecur inelul pe
lan, aa nct s stea alturi de medalionul oferit de fratele ei. Cele
dou bijuterii erau bunurile ei cele mai de pre.
Grace atinse uor inelul i, aa cum se ntmpla nu de puine ori,
nchise ochii i vzu parc aievea corabia vampirailor. Ct i-ar fi
dorit ca imaginea s fi fost real!
Oare ce mai fceau cpitanul, Darcy, Lorcan? Unde s-or afla n
acele momente? se ntreb Grace, regretnd nc o dat c nu i
luase rmas-bun de la ei. ns i fusese imposibil s se neleag cu
Connor, cnd fratele su insistase s-l urmeze la bordul corabiei
Diablo. Nu ar fi putut niciodat s-l conving s rmn amndoi pe
vasul vampirailor. Dar tia bine c ar fi fost o adevrat nebunie s fi
rmas mpreun n mijlocul echipajului de vampirai, gndi ea,
amintindu-i o vorb a tatlui lor: Gratie, nebunia nseamn uneori
nelepciune. Grace avea ns sentimentul c tatl ei ar fi neles-o n
totalitate.
Grace i cobor mna de pe inelul lui Lorcan. Dac ar fi fost
dup ea, ar fi preferat s rmn alturi de vampirai cci doar
unul dintre acetia reprezentase pentru ea o ameninare. Ca
ntotdeauna, se nfior cnd i aminti de imaginea locotenentului
Sidorio de incisivii aurii ascuii ca briciul i de ochii ce artau ca
dou caviti ce scprau vpi de foc.
Sidorio cel care i omorse donatorul i o inuse ostatic pe
Grace n cabina ei, pn cnd o salvase cpitanul.
Sidorio cel care i spusese c, nainte de transformare, fusese
ucis de Iulius Cezar.
Sidorio cel care fusese izgonit de pe vas i trimis n exil.
Acesta fusese singurul vampirat primejdios la bordul acelei
corbii, gndi Grace privind vastitatea translucid a oceanului.
Sidorio ns dispruse. Primejdia trecuse i Grace se putea ntoarce
19

de-acum n siguran pe corabia vampirailor numai de-ar fi gsit


o modalitate prin care s-i ndeplineasc aceast dorin.

20

Capitolul 2
O victorie uoar
Foc! ordon Cate.
ncepea atacul.
Diablo ajunsese lng vasul int. Bubuitul tunului anuna
nceperea raidului i scrnetul metalului le semnaliza pirailor c
grilajele numite cele trei dorine erau coborte, pentru a forma
poduri ctre cargobot. Connor nu-i nvinsese frica de nlime i
inima ncepu s-i bat puternic cnd le auzi cobornd, gndindu-se
la traversarea iminent pe dorin, aflat mult deasupra apei. Din
fericire, traversarea decurgea foarte repede i, n plus, temerile i
erau atenuate de apele relativ calme ale oceanului.
Echipele de patru pornii!
Imediat ce dorinele ajunser la orizontal, fur strbtute n
goan de primele grupuri de cte patru lupttori. Membrii echipelor
de asalt constituite n principal din brbai solizi, printre care era
i Bart i ncepeau atacul nvrtindu-i amenintori sbiile i
provocnd spaim i haos pe puntea corabiei atacate.
Primele echipele de opt dai-i btaie!
Strigtul tinerei anuna naintarea a trei echipe de lupttori cu
rapiere i florete. Acetia reprezentau primul val de lupttori de
precizie. Dei spadasinii preau mai nspimnttori, adevratul
pericol venea din partea primilor optari. Dup cum i spusese Cate
lui Connor, mnuirea floretei era la fel de uoar ca i cum ar fi
luptat cu o andrea. Dac vrful acesteia strpungea o int uman i
atingea un organ vital, provoca din interior o moarte lent i foarte
21

dureroas. Jez era ultimul dintre primii opt i urma s porneasc


naintea lui Connor.
Ne vedem dincolo! i strig lui Connor, srind imediat pe o
dorin.
Formaia de 4-8-8 n care piraii de pe Diablo i lansau atacul
asupra cargobotului era una dintre cele mai eficiente strategii
preferate de Cate. Acest mod de atac se potrivea perfect pentru
vasele de mrime medie aa cum era i corabia de fa i necesita
folosirea a aizeci de pirai mprii n trei echipe, subdivizate la
rndul lor n grupuri de 4-8-8. Fiecare pirat din cea de-a doua
echip de cte opt forma pereche cu unul din prima echip, mai
talentat i mai experimentat fa de care avea rolul s-l sprijine i
s-i asigure spatele. n atacul de azi, Connor era cel care l sprijinea
pe Jez. n ultimele opt sptmni ei au format pereche n fiecare raid
i Connor nvase multe lucruri de la bunul su prieten i mentor.
Echipele secunde!
La comanda efului echipei lui Connor, grupurile de cte opt
pornir n goan pe dorine, pentru a intra n lupt. Connor era
ultimul din echipa sa. n acel moment i aminti de prima sa
participare la un raid, cnd Cheng Li l mboldise s porneasc la
atac. Acum Cheng Li nu se mai afla lng el i doar propria lui
voin i mai putea da biatului avntul necesar naintrii. Inspirnd
profund, Connor sri pe dorin i se npusti spre ncierare. Deacum totul depindea numai de instinct, coordonare i precizie. n
perioada n care sttuse pe Diablo, Connor Tempest adoptase att
vestimentaia caracteristic pirailor, ct i nsufleirea i stilul de
via al acestora. Cnd strig i scoase rapiera din teac, simi dintrodat cum sngele i puls nvalnic prin vene. Se simea cu adevrat
viu.
Connor goni printre lupttorii ncierai pe punte i l vzu pe
Jez jucndu-i pe degete pe doi dintre membrii echipajului de pe vas.
Brbaii erau mbrcai complet n negru i agitau dou iatagane
22

ascuite ca briciul. Armele acestora i ddur biatului de neles c


ncrctura navei trebuia s fi fost foarte preioas. Miza luptei era
cu adevrat mare.
Bun venit la bord! l ntmpin Jez zmbind fericit. Vino s-i
cunoti pe noii mei prieteni!
Vzndu-l pe Connor apropiindu-se nvalnic cu rapiera ridicat,
cei doi capitular numaidect, aruncndu-i armele pe punte.
O decizie neleapt, prieteni, spuse bucuros Jez. Connor,
ine-i sub control. M ntorc ntr-o clipit.
Nicio problem, zise Connor, poziionndu-se amenintor cu
rapiera n faa celor doi i tiind bine c nu era nici pe departe
sfritul luptei. Mai demult fusese luat prin surprindere i era pe
deplin contient de faptul c o mic neatenie n toiul btliei ar
putea conduce la un final cu totul diferit.
Cu toate acestea, i permise s arunce o scurt privire pe punte,
unde atacul prea s se desfoare n favoarea lor. n ciuda faptului
c echipajul era bine narmat, nu prea totui ndeajuns de iscusit n
tehnicile de lupt comparativ cu piraii de pe Diablo, care i
mpinseser n defensiv folosind aceeai strategie ca i Jez. n scurt
timp, tot mai muli marinari ai cargobotului se vedeau mpini spre
mijlocul punii, unde i aruncau iataganele n grmada de sbii ce
arta ca un morman de ace de brad. Connor se mbujor mndru la
gndul c Diablo, sub instruciunile noului secund al cpitanului,
era o mainrie de lupt de prim rang.
Connor privi atent n ochii captivilor. Privete n ochii
adversarului tu, i spusese cndva Bart. Sabia te poate pcli,
ochii niciodat. Dei se obinuise n ultimele raiduri s citeasc
teama n ochii prizonierilor, aceasta i se prea de fiecare dat cea
mai grea parte a operaiunii. Bart i Jez i spuseser ns c lucrurile
se vor schimba odat cu trecerea timpului.
Nu-i ns nimic n neregul cu acest sentiment, i spusese Jez.
Este bine s nu uii c prizonierul din faa ta este un om la fel ca i
23

noi un om cu prieteni, familie, sperane i vise de glorie.


Problemele apar numai dac i cobori garda, chiar i pentru o clip,
i i permii captivului s revin n lupt.
Connor ns cptase ndeajuns de mult experien ntr-ale
pirateriei, ct s se asigure c acest lucru nu se va ntmpla n
situaia de fa.
Atent s nu-i scape captivii de sub observaie, Connor scrut
iute puntea vasului i observ c btlia era pe sfrite. i vzu pe
Cate i pe cpitanul Wrathe dnd ocol grupului de prizonieri strni
n jurul catargului principal. Mult mai departe, Bart i colegii si
spadasini aprau perimetrul. Totul era sub control. De-acum nu mai
rmsese dect un singur lucru de realizat: capitularea cpitanului.
Dar unde s fi fost acesta? Cine era cpitanul vasului capturat? Toi
piraii erau mbrcai identic i nu purtau semne care s-i
diferenieze ca rang ceea ce nsemna c, ei bine, Connor ar fi putut
s-l in chiar el captiv pe cpitan.
Connor privi atent chipurile prizonierilor, imediat ce-l auzi pe
Molucco Wrathe strignd:
Cpitane, corabia i-a fost capturat, aa c iei i arat-i
chipul. Eu, Molucco Wrathe, cpitan pe Diablo, i cer s ne predai
de bunvoie ncrctura vasului.
Nu se auzi niciun rspuns i cuvintele cpitanului Wrathe
rsunar ca ecourile unei bubuituri de tun.
Jez reveni alturi de Connor. Connor l privi i se atept s-i
vad prietenul zmbind dar Jez era ct se poate de serios.
Nu-mi place deloc, opti el. Nu-mi place deloc chestia asta. A
decurs totul prea uor.
i nu e bine? ntreb Connor.
Jez ddu din cap:
Exist lucruri facile i altele ciudat de uoare. Aici e ceva n
neregul.
Connor se nfior la auzul acestor cuvinte.
24

Cpitanul Wrathe strig din nou:


Cpitane, arat-i chipul. Nu avem de gnd s v facem ru,
atta vreme ct ne nelegem i ne lsai s umplem cala cu comorile
voastre!
De aceast dat se auzi un rspuns, sub forma unui dangt. Era
clopotul corabiei. n timp ce dangtul rsuna a treia, a patra, a
cincea oar, piraii de pe Diablo se privir nedumerii. Connor o
remarc pe Cate n deprtare i observ c tnra era la fel de
alarmat ca i ceilali camarazi ai ei.
Situaia devenise cu adevrat ngrijortoare. Connor privi din
nou chipurile celor doi captivi. Unul dintre ei zmbea i, o clip mai
trziu, ncepu s rd urmat imediat de camaradul su. Connor se
uit nedumerit la Jez, n timp ce rsetele se rspndeau de la un
prizonier la altul, pn cnd hohotele cuprinseser ntreaga punte.
Deodat, Connor observ c cercul din afar nu mai era asigurat
de colegii si. De-acum erau cu toii nconjurai de un alt cerc de
pirai, mbrcai complet n negru i agitnd n mini iatagane, ca i
camarazii lor mai devreme. Cum de reuiser aa ceva? Dei prea
incredibil, ocupaser aproape toat puntea i i copleiser numeric
pe piraii de pe Diablo.
Ne-au pclit, spuse Jez. Ia uite!
Connor urmri privirea prietenului su, spre irurile de
lupttori n negru ce ieeau de sub punte prin dou trape.
Uit-te i-n spatele tu!
ntorcndu-i capul, Connor observ n cellalt capt al
tribordului i mai muli pirai ieind din alte dou chepenguri.
Echipajul vasului i amgise pe piraii de pe Diablo i, trimind n
lupta iniial un numr mic de pirai, le dduser impresia c pot
obine o victorie foarte uoar. A fost o micare ndrznea i
riscant totodat cci nu aveau de unde s tie dac atacatorii
intenionau sau nu s-i ucid pe camarazii lor. Stratagema riscant a
acestora se dovedise, n cele din urm, eficient, cci pe punte
25

apruser de-acum de patru ori mai muli marinari cu iatagane i


complet mbrcai n negru.
Acum ce facem? ntreb Connor.
Jez ridic nedumerit din umeri:
tii vreo rugciune bun, prietene?
Connor nu-l vzuse niciodat pe Jez att de demoralizat. i
ndrept privirea dinspre chipul palid al prietenului su ctre
captivii zmbitori din faa sa sau, mai bine spus, ctre piraii pe
care Connor nc i mai credea prizonierii si. Deodat, Connor
simi c i se face ru.
Aruncai armele, atacatori nemernici! rsun, n cele din
urm, glasul cpitanului.
Connor strnse puternic mnerul rapierei. Niciun pirat de pe
Diablo nu i-ar fi aruncat arma fr un ordin venit din partea unui
superior. Acesta era unul dintre legmintele pe care Connor
promisese s le respecte cnd intrase sub comanda lui Molucco
Wrathe.
i totui, spre marea lui surpriz, o auzi pe Cate strignd:
Prieteni, lsai armele jos!
Nu-i venea pur i simplu s cread. n cele trei luni n care
sttuse pe corabie avuseser cteva situaii dificile, dar nimic care s
se compare cu ceea ce tria n acele momente. n jurul lui, armele
ncepur s zdrngne una cte una pe punte. Connor se ntoarse
ntrebtor spre Jez i, dup ce prietenul su i confirm trist din cap,
i lsar amndoi rapierele la podea moment n care fotii
prizonieri ncepur s-i ridice armele. Echipajul de pe Diablo era
ameninat att din spate, ct i din fa. Nu mai aveau nicio ans de
scpare. Unde s fi fost ns cpitanul vasului?
Cpitanul umilit s-i anune nc o dat prezena! se auzi
acelai glas care le poruncise s arunce armele un glas al crui
timbru trda numai violen, brutalitate i cruzime.
La fel ca i ceilali camarazi, Connor scrut puntea cu privirea,
26

dar nu reui s-i dea seama cine vorbise.


Cpitanul umilit s-i anune nc o dat prezena! repet
acelai glas.
Eu mi-am fcut deja cunoscut identitatea ceea ce nu pot
spune i despre dumneata, strig Molucco Wrathe.
Connor l privi pe cpitanul Wrathe. Dei se afla ntr-o situaie
dezastruoas, Molucco nu-i pierduse nimic din grandoare. Era
aa cum va fi ntotdeauna o personalitate cu adevrat mrea.
Deodat, de undeva de sus se auzi un zgomot. Connor privi
spre gabie, unde vzu un brbat mbrcat n negru din cap i pn
n picioare la fel ca i membrii echipajului su.
Cnd ceilali pirai i ridicar i ei capetele spre vrful
catargului, Connor, spre marea lui mirare, l vzu pe cpitan cum
sri de pe gabie i plonj direct spre punte atrnat de-o coard
elastic neagr i trecnd fulgertor printre velele i greementul
navei. Brbatul se apropia vertiginos de punte i de o moarte
sigur , dar coarda l opri n ultimul moment i, pentru o clip,
atrn nemicat cu capul n jos, asemenea unui liliac adormit. n
cele din urm, cpitanul i scoase iataganul i retez coarda dintr-o
micare. Odat ce tie funia elastic, fcu o tumb prin aer i ateriz
perfect pe punte, la doar civa metri de Molucco.
Cpitanul misterios se apropie cu pai mari de Molucco i, cnd
i trecu iataganul milimetric de gtul cpitanului Wrathe, tiul
armei sclipi n razele soarelui ca muchia unui diamant proaspt
lefuit. Molucco nici mcar nu tresri.
Cpitanul i desfur cu cealalt mn fia neagr ce-i
acoperea chipul. estura flutur ca o panglic n briza oceanului i
czu pe punte.
n acel moment, cpitanul Wrathe se albi la fa i i pierdu
impozana staturii. Mut de uimire, nghii n sec i, n cele din urm,
deschise gura i izbuti s ngaime:
Tu?! Dar cum e posibil?
27

Connor l privi pe Jez i se ntreb dac prietenul su tia oare ce


se petrece. Jez Stukeley, pentru prima dat n viaa lui, tcu mlc.

28

Capitolul 3
Diavolul i Albatrosul
Cei doi cpitani stteau fa n fa sau, mai bine zis, att ct
era posibil, cci cpitanul cargobotului era cu aproape un cap mai
nalt dect Molucco Wrathe. Cu excepia unei cicatrice adnci, care i
diseca obrazul ca un ru purpuriu, chipul bronzat i osos al acestuia
era fin ca o bucat de steatit.
Narcisos Drakoulis, exclam uimit cpitanul Wrathe.
Credeam c scpasem de tine.
Sunt convins, Wrathe, zmbi cpitanul Drakoulis fr pic de
cldur. Au trecut multe ierni de cnd ne-am vzut n Itaca.
Connor l privi cnd pe unul, cnd pe cellalt i se ntreb ce
poveti sumbre ascundeau cei doi.
Echipajul s-a rzvrtit mpotriva ta. i-au luat corabia i te-au
lsat pe o insuli pustie. Cum de-ai reuit s scapi? E ceva glasul
i se stinse ncet i cpitanul Wrathe privi uor ngrijorat la hoardele
de lupttori ai lui Drakoulis, ale cror iatagane luceau n razele
soarelui ca nite limbi de foc.
inndu-i buzele strns lipite, Drakoulis zmbi nc o dat.
Wrathe, eu am ntotdeauna un plan de rezerv. Nu-i aceasta
prima regul a cpitanilor?
Ridicndu-i iataganul n aer, le fcu semn lupttorilor s-i imite
gestul, aa nct armele s-i nconjoare pe piraii de pe Diablo ca un
gard mortal.
Stai deocamdat linitii, le porunci Drakoulis.
nfiorndu-se, Connor i dorea s vad ce reacie avea Jez, dar
29

nu-i putea lua ochii de la cpitanul Drakoulis al crui glas


indiferent i privire rece l nfricoau pn n mduva oaselor.
Connor i ddu seama c atacul se dovedise un eec i se dojeni
aspru pentru c fusese mai devreme att de entuziast. Acum s-ar
putea s n-o mai vad niciodat pe Grace. Dup tot ce fcuse pentru
a-i gsi sora, acum totul se putea sfri pe puntea acestui vas de
mna unuia dintre oamenii lui Drakoulis.
Drakoulis, a fost o greeal, spuse Molucco Wrathe. tii bine
c n-a ordona niciodat atacarea unui alt vas de pirai.
Drakoulis cltin din cap:
Eu vd cu totul altceva.
Molucco insist, fr s se lase tulburat de tonul glacial al
dumanului su:
Am crezut c este un cargou. Am fost informai greit
Da, l ntrerupse Drakoulis zmbind nc o dat. Ai fost
informai greit, adug el, fcnd o pauz i cntrindu-i atent
cuvintele. Este destul de ciudat cum de apar aceste confuzii.
Connor privi spre Jez i i vzu prietenul ncruntndu-se.
Am fost pclii, opti Jez. Ne-a fost ntins o capcan.
A venit vremea s plteti pentru indisciplina ta, continu
Drakoulis. Wrathe, exist un Cod al pirailor, de care fie nu vrei s ii
seama, fie te crezi mai presus de el. i-ai format probabil nite
noiuni fanteziste n privina numelui Wrathe al tu i al frailor
ti. Navighezi dup pofta inimii pe culoarele maritime ale altor
cpitani unde ba asediezi cte o nav, ba jefuieti tot ce-i iese n
cale. Asta s-o numi distracie pentru tine i amicii ti, nu?
Connor tia c nu erau primii pirai care se ridicau mpotriva
cpitanului Wrathe. Biatul i aminti de prima sa vizit la taverna
Ceaunul Mmicii, unde mai muli cpitani i revrsaser furia
mpotriva lui Molucco Wrathe. Situaia fusese nfricotoare, dar, de
aceast dat, nimeriser ntr-o conjunctur mult mai primejdioas.
Spre deosebire de piraii din crcium, care nu doriser dect s-i
30

descarce nervii, cpitanul Drakoulis plnuise i pusese n practic o


capcan prin care s-l prind pe cpitanul Wrathe i pe echipajul
acestuia. Era clar c Drakoulis dorea s se rzbune pentru o ran din
trecut. Oare ce-i fcuse Molucco Wrathe? gndi Connor, privindu-l
cu ali ochi pe cpitanul cruia i jurase credin.
Drakoulis, de fapt ce doreti? ntreb cpitanul Wrathe, aducndu-l dintr-odat pe Connor n situaia dramatic n care se aflau
cu toii.
i-am spus deja, Wrathe. A sosit timpul s plteti pentru
aciunile tale.
Omule, hai s ne nelegem i s ne vedem fiecare de treburile
noastre, spuse cpitanul Wrathe mai ncreztor ca oricnd.
Drakoulis i rspunse pe acelai ton rece:
Trebuie s plteti pentru nelegiuirile tale.
Spune-i preul, zise Molucco. i adu-mi i mie aminte, ce te
ncnt mai mult, aurul sau argintul?
Drakoulis l privi dezgustat i cltin ncet din cap. n acel
moment, Connor observ c, n contrast cu stilul vestimentar al
cpitanului Wrathe care era plin de argint i safire , cpitanul
Drakoulis nu purta bijuterii. Uniforma i era la fel ca i a restului
echipajului neagr, simpl i nempodobit.
Wrathe, e tipic din partea ta s crezi c mi-a dori aceleai
recompense efemere ca i tine, i spuse Drakoulis dispreuitor.
Cpitane, preul pcatelor i frdelegilor tale nu poate fi pltit n
metal, ci n singura moned care conteaz cu adevrat sngele.
La vorbele acestuia, lupttorii cpitanului i ridicar din nou
toi odat iataganele n aer. Se vedea clar c Drakoulis i antrenase
foarte bine. Chiar dac nu voia s se gndeasc la ororile ce puteau
izbucni dintr-o clip n alta, Connor tia c piraii lui Drakoulis erau
pregtii perfect, n timp ce el i camarazii si aveau ct de curnd s
se zbat ca nite peti n noroi. Biatul simi dintr-odat un val de
mnie la adresa cpitanului Wrathe, pentru c i pusese pe el i pe
31

colegii lui ntr-un asemenea pericol. Furia ns i dispru n


momentul imediat urmtor, cnd i aminti c Molucco Wrathe l
primise cu braele deschise la bordul vasului, i oferise un adpost
cnd se afla la mare ananghie i i redase speranele. Chiar dac era
un tlhar indisciplinat, Molucco nu era un om ru la suflet spre
deosebire de cpitanul Narcisos Drakoulis.
Un duel, l lmuri Drakoulis. Preul va fi pltit printr-un duel
pe via i pe moarte.
Molucco tresri. Nu mai era pentru nimeni un secret faptul c
perioada sa de glorie, ca lupttor, apusese cu mult vreme n urm.
Cu toate c rmsese o for de temut n lumea pirailor, trecuse
mult timp de cnd lsase luptele principale n sarcina membrilor
mai tineri ai echipajului su.
Connor i ndrept privirea dinspre Molucco Wrathe ctre
Narcisos Drakoulis. n lumina alb i intens a soarelui, contrastul
dintre cei doi era ct se poate de evident. Cpitanul Wrathe prea
uor supraponderal i chiar amuzat, n timp ce Narcisos Drakoulis,
cu ale sale veminte negre i strmte, era suplu, musculos i pregtit
de lupt. Molucco nu avea cum s-i fac fa. Dac se ajungea la
duel, Connor i camarazii lui urmau s se ntoarc pe Diablo fr
cpitanul lor.
Drakoulis i zmbi nc o dat lui Molucco:
Desigur, nu m gndesc s ne nfruntm amndoi n lupt
direct. Pentru o asemenea ntrecere nici n-ar fi meritat s-mi ung
sabia. Nu, Wrathe, ne vom trimite n lupt cei mai buni lupttori pe
care i avem, i zise Drakoulis mijindu-i ochii negri. Aa c,
hotrte-te iute pe cine alegi.
Molucco se ncrunt i o cut pe Cate din priviri. Connor simi
c i se taie rsuflarea. S fi dorit cpitanul Wrathe s o aleag pe ea
pentru acest duel? Cate era unul dintre cei mai buni lupttori de pe
corabie, dar i cea mai bun tactician a lor i ar fi fost ngrozitor
de riscant s o arunce n lupt. Connor, ca prieten i protejat al
32

tinerei, se cutremur la acest gnd.


n regul, strig Drakoulis, ct vreme stai s te codeti, dmi voie s i-l prezint pe combatantul meu. Gidaki Sarakakino,
apropie-te!
n rstimpul ovaiilor pirailor lui Drakoulis, din rndurile
acestora iei un brbat care ncepu s mrluiasc alene spre
mijlocul punii. Auzind paii greoi apropiindu-se, Connor se simi
dintr-odat cuprins de valul copleitor al fricii. Brbatul trecu foarte
aproape de el i duritatea muchilor ncordai ai piratului i provoc
biatului o durere mistuitoare n umr. Privindu-i umrul, Connor
vzu cum pielea ncepuse deja s i se nvineeasc n locul loviturii.
Cnd i ridic ochii, l vzu pe Drakoulis zmbind i ntinzndu-i
braul spre spadasinul pe care l alesese. Sarakakino ddu mna cu
el, dup care se ntoarse s-i salute camarazii. Connor simi c i se
nmoaie picioarele. Puini erau piraii de pe Diablo care ar fi putut
nfrunta un asemenea adversar.
Vzndu-l pe Molucco absorbit ntr-o conversaie cu Cate,
cpitanul Drakoulis cltin din cap:
Nici nu mai e de mirare c te chinui att s iei o decizie.
Molucco ddu pentru prima oar fru liber nervilor i se rsti
iritat:
Pe corabia mea este democraie i, n problema de fa,
trebuie s in cont de opinia secundului meu.
Drakoulis i arunc o privire dispreuitoare, dar, pentru
moment, nu mai adug nimic.
Era un chin pentru Connor s-l urmreasc pe cpitanul Wrathe
discutnd cu Cate despre aceast situaie critic. tia ct de mult ar
fi suferit amndoi dac ar fi ales un pirat care s lupte singur ntr-o
asemenea mprejurare. Viaa pe Diablo era bazat pe munca n
echip i pe prietenie, o fraternitate ce trecea dincolo de scara
ierarhic, fr s-o slbeasc deloc. Nimeni pe Diablo nu considera c
viaa unui pirat ar putea fi irosit.
33

ntr-un trziu, cpitanul Wrathe se ntoarse i i se adres lui


Narcisos Drakoulis:
Am luat o decizie.
Connor, la fel ca i restul echipajului din care fcea parte, atepta
verdictul.
Nu vom alege un membru al echipajului care s se angajeze
n acest duel.
Fr s rspund, Drakoulis se ntoarse ctre Sarakakino i
ncepur amndoi s rd n hohote. Drakoulis se liniti i i
ndrept din nou atenia spre Molucco.
Te pori de parc ai avea de ales, spuse Drakoulis. sta nu-i
un joc, cpitane. i-am spus a sosit vremea s plteti.
Molucco, revigorat de un nou val de energie, se apropie de
cpitanul Drakoulis:
Cpitane, cu toate c ai adus mai nainte n discuie regulile
pirateriei, vd totui c-i impui ordinele de parc ai fi un semizeu.
Semizeu?! pufni Drakoulis. Ei bine, nu-i fiecare vas un mic
univers, i fiecare cpitan zeul care supravegheaz bunul mers al
lucrurilor?
Connor simi cum i nghea sngele n vene. Posedat de
nebunie i orbit de violen, Drakoulis putea fi n stare de orice.
Te voi raporta Federaiei de Pirai, spuse Molucco.
Drakoulis cltin din cap:
Nu prea cred, Wrathe. Acum te afli pe vasul meu, Albatros.
Era un nume ciudat pentru o corabie, gndi nverunat Connor.
Pentru marinari, aceast impuntoare pasre marin era un semn al
rului aa cum se dovedise de altfel i pentru Diablo. Era cert c,
astzi, nici mcar diavolul nu-i putea face fa albatrosului.
Ai ieit din coridorul tu maritim, i zise rece Drakoulis.
Nici voi nu suntei pe culoarul vostru.
Asta nu conteaz, rspunse scurt Drakoulis. Wrathe,
Federaia Pirailor te-a scpat din mn. Cei din Federaie s-au
34

sturat de frdelegile tale i numai Dumnezeu tie ct s-au strduit


s te aduc pe calea cea bun chiar i cu preul infiltrrii unui
spion n echipajul tu
Un spion?
Molucco ncremeni, mut de uimire.
Da, un spion! l imit Drakoulis pe Molucco, bulbucndu-i
mirat ochii. E vorba de fiica lui Chang Ko Li. n timp ce tu erai
probabil convins c i ndeplinea stagiatura pentru rangul de
cpitan, de fapt, tnra nu era interesat dect s te urmreasc i s
raporteze totul superiorilor de la Federaie.
Acuzaia nu era o surpriz doar pentru cpitanul Wrathe, ci i
pentru Connor. Biatul urmri pe chipurile camarazilor si efectele
acestei grave nvinuiri. Dei cunotea bine frustrrile pe care le avea
Cheng Li fa de cpitanul Wrathe, Connor nu se gndise o clip c
tnra ar putea fi iscoad. Reflectnd fulgertor la conversaia celor
doi cpitani, i ddu seama c informaiile se potriveau perfect. Ar
fi fost mult mai bine dac s-ar fi aflat acolo i Cheng Li, pentru a
clarifica toate aceste nelmuriri. Connor ns nu o mai vzuse de
aproape trei luni.
Drakoulis, asta nu-i dect una dintre nebuniile tale, spuse
cpitanul Wrathe cltinnd din cap. Domnioara Li a venit s-i
completeze pregtirea academic. Federaia a hotrt s o trimit pe
Diablo pentru a-i ncheia ucenicia.
i acum unde este? ntreb batjocoritor Drakoulis.
I s-a cerut s revin i s predea la Academie.
Ah, ia te uit! A renunat la postul de secund n favoarea unei
oferte excepionale venite din partea Federaiei. Sau, mai bine zis, o fi
dat gre n misiunea ei de a te aduce pe calea cea bun?
Nu! strig Molucco.
Atunci de ce n-o ntrebi chiar tu, data viitoare cnd o vei
ntlni n taverna Ceaunul Mmicii? Sunt convins c domnioara Li
are s-i spun multe poveti interesante. Dar, bineneles, numai
35

dac va binevoi s mai discute cu tine.


Molucco nlemni. Connor se art i el la fel de perplex.
Cunotea puine lucruri despre Federaia Pirailor. S fi fost oare
adevrat c Federaia l spionase pe Molucco Wrathe i pe echipajul
acestuia? S fi acionat independent Narcisos Drakoulis, ori fusese
angajat ca asasin pltit? ncercase oare cu adevrat Cheng Li i
dduse gre n sarcina ei de a potoli aciunile banditeti ale
cpitanului Wrathe? De aceast dat, din cte se prea, lui Molucco i
se necaser toate corbiile.
Gata, am plvrgit destul, se rsti Drakoulis. E vremea s
ncheiem socotelile. Pe cine alegi s se dueleze cu Sarakakino?
Odat cu aceste vorbe, combatantul cpitanului Drakoulis i
scoase cmaa i i descoperi pieptul masiv i braele musculoase,
voluminoase i brzdate cu vene groase. Cnd cmaa lui
Sarakakino czu pe punte, brbatul se ntoarse i i ncord
bicepii. Pe spatele bronzat al piratului era tatuat o pasre ale crei
aripi lungi se ntindeau pn pe omoplaii acestuia. Connor observ
c era vorba tot de un albatros un tatuaj ce constituia un adevrat
simbol al morii.
Ti-am mai spus o dat, zise Molucco. Nu voi periclita viaa
niciunuia dintre piraii mei.
Iar eu i repet, rbufni nfuriat Drakoulis, dac nu alegi un
om care s lupte, voi dezlnui iadul asupra ntregului tu echipaj.
n acel moment, piraii i ridicar la unison iataganele.
n timp ce cpitanii se priveau ncordai, deodat, spre marea lui
surpriz, Connor auzi un glas familiar:
Cpitane Wrathe, o s m lupt eu cu el. Dai-mi voie s-l
nfrunt!

36

Capitolul 4
Oaspetele
Grace atepta ntins pe patul din cabina ei. Deasupra, pe
puntea corabiei, era linite deplin. Piraii participani la atac
plecaser cu toii, iar cei rmai la bordul vasului nu puteau dect s
atepte. Acestea erau pentru Grace cele mai grele momente. Accepta
destul de greu ideea c fratele ei participa la astfel de raiduri i din
moment ce nu putea s fac mai nimic pentru a mpiedica acest
lucru , ct timp Connor era plecat, prefera s nu se gndeasc la
aceast situaie i cuta s-i treac vremea cu altceva. De fiecare
dat cnd era nevoie de ea, i ocupa timpul ndeplinindu-i
ndatoririle, dar astzi i terminase devreme sarcinile i i
rmseser cteva ore libere. Ar fi putut s-i ofere suplimentar
ajutorul, dar la bordul vasului Diablo timpul liber era un lux ce nu
trebuia irosit. n plus, noaptea trecut nu dormise deloc bine i
ntruct se trezise dis-de-diminea se simea frnt de oboseal.
Micua cabin era mult mai modest dect cabina grandioas pe
care o ocupase pe corabia vampirailor. Acolo dormise ca o prines
din basme, ntr-un pat mare, plin cu perne pufoase i aternuturi
fine. Acum sttea ntr-un ptu unde nu avea dect o singur pern
veche i ponosit. ns Grace nu se plngea. Chiar i plcea noul ei
adpost. Cabina era destul de confortabil i era plcut luminat
natural chiar dac lumina se strecura nuntru printr-un hublou
cam soios. n plus, era mult mai convenabil s doarm ntr-o cabin
numai a ei, dect s mpart aa cum era cazul lui Connor un
dormitor cu ali pirai, ntr-o ciudat simfonie de sforituri,
37

uierturi, tusete i vnturi.


n afar de pat, mai avea n camer i alte piese de mobilier un
mic scaun de lemn, pe care l folosea n timpul nopii n principal ca
umera pentru haine, un dulpior i cteva rafturi. Era ns o
ncpere ndeajuns de spaioas pentru puinele lucruoare pe care
le deinea Grace.
ntinzndu-se, Grace se ridic, se ddu jos din pat i ngenunche
pe podea. Vrndu-i braul sub ptu, ddu la o parte o ptur i o
cutie legat cu o sfoar veche, obiecte ce aveau rolul de a ascunde de
curioi micua caset pe care o dosise acolo.
Dup ce urc napoi n pat, fata privi o clip caseta cadou
primit de la Darcy Flotsam. Pentru c fiecare domnioar are
nevoie s-i in undeva lucrurile secrete, i justificase Darcy
gestul. Caseta, la drept vorbind, era o cutie pentru articole de
toalet, acoperit la exterior cu piele stacojie i cptuit n interior
cu mtase trandafirie. Cutia fusese menit pentru pstrarea periilor,
pieptenilor, pudrierelor, rujurilor i altor obiecte de uz personal.
Grace nu deinea i nici nu-i dorea s aib astfel de obiecte.
Datorit compartimentelor ascunse, i mai ales a ncuietorii, caseta
era locul ideal unde i putea ine lucrurile secrete.
Grace roti cheia i, ridicnd capacul, zmbi la vederea
carneelelor i creioanelor pe care le luase cu ea la ndemnul
cpitanului vampirailor. Scoase dinuntru carneelul cu coperi de
piele, n care notase povetile transformrii ctorva dintre
vampirai nsemnri ce descriau att viaa acestora n perioada
cnd erau muritori, ct i modul n care trecuser de la o lume la
alta. Pn atunci nu umpluse dect cteva pagini, unde consemnase
povestea lui Darcy Flotsam nsemnat cu scrisul ei cel mai
caligrafic i istorisirea sinistr a lui Sidorio, mzglit n grab, n
circumstane mult mai diferite.
Grace citi nc o dat ultimele rnduri. Povestea locotenentului
Sidorio era pe att de captivant, pe ct era de nfricotoare.
38

Sidorio i povestise cum, n urm cu multe secole, l rpise pe Iulius


Cezar i, ulterior, fusese ucis de acesta. n ciuda fricii cumplite pe
care o avea fa de Sidorio, Grace era mulumit c i auzise
povestea i o consemnase n carneel. Fata reuise s-i smulg un
secret pe care puini l cunoteau i, pentru ea, aceast reuit era
att de ncnttoare, nct se simea ca i cum ar fi presat ntre
paginile carneelului cea mai rar i mai preioas orhidee din lume.
Cnd ddu ultima pagin, Grace suspin. i dorea nespus s
adauge n jurnal noi povestiri. La bordul corabiei cu vampirai se
hotrse s transpun pe hrtie povestea fiecrui membru al
echipajului. Dei tia bine c avea mici anse s devin i realitate,
acest gnd o entuziasm pn n mduva oaselor.
Simindu-i ochii tot mai obosii, la fel ca i restul corpului,
Grace nchise jurnalul i l aez pe pat, alturi de ea, dup care se
ntinse i i nchise ochii. Ridicndu-i mna, urmri cu degetul
arttor lniorul ce-i atrna la gt, pn la medalionul n form de
inimioar pe care i-l druise Connor. Dndu-l la o parte, pipi inelul
Claddagh al lui Lorcan i, imediat ce-l atinse, se simi profund
micat de cadoul pe care Lorcan i-l fcuse nainte s prseasc
vasul.
Inelul i ddea cu adevrat sperane i i amintea de vorbele lui
Lorcan, de accentul su irlandez, de felul n care o privea, de parc
ar fi trit sentimente att de profunde nct nici nu le putea da glas.
Inelul era cel mai tainic secret al ei i l inea ascuns acolo unde nu-l
putea vedea nimeni n spatele medalionului. Cteodat, arareori,
cnd cercul de metal i apsa pe clavicul, tria o senzaie stranie
ca i cum l auzea pe Lorcan vorbindu-i i asigurnd-o c totul era n
regul i c vor fi din nou mpreun. Deodat, de parc ar fi fost
aievea, i auzi din nou vorbele pline de tandree, ce preau s-o
poarte de pe vasul pirailor n apele albastre i strlucitoare ale
trmului visurilor.
39

Grace! Grace, trezete-te!


Ce e?
Grace plutea ntr-un vis fermector i se simea foarte relaxat i
linitit.
Grace! se auzi mai tare acelai glas.
Grace recunoscu vocea, dar nu reui s-o identifice. Visul era ns
mult prea plcut ca s-l prseasc i se mpotrivi trezirii.
Grace Tempest! Te rog, trezete-te!
Cnd glasul i opti direct n ureche, Grace deschise larg ochii.
Cunotea bine acea voce acel accent cockney1, ciudat i chiit.
Darcy! exclam ea, rsucindu-i capul pe pern. Darcy
Flotsam!
Orict ar fi prut de incredibil, Darcy apruse lng patul ei.
Fruntea tinerei era ncruntat.
Ei bine, trebuie s recunosc, ai un somn stranic pentru o
tnr domnioar.
ncruntarea tinerei ls ndat loc zmbetului.
Zmbindu-i i ea, Grace se ridic n capul oaselor i i cobor
picioarele pe marginea patului.
Darcy! Nu-mi vine s cred! Cum de-ai ajuns aici?
E o poveste mai lung, rspunse Darcy. Nu tiu ct pot sta,
dar trebuia neaprat s te vd.
Grace radia de fericire. Nici c i-ar fi dorit o trezire mai plcut.
Cu numai cteva clipe n urm visase corabia vampirailor, iar acum
unul din prietenii ei apruse nu doar pe vas, ci chiar n cabina ei!
Grace se ridic fericit i i deschise braele s-o mbrieze. Darcy o
ntmpin fcnd un pas n fa.
Cnd Grace i trecu braele pe dup mijlocul tinerei, fie Darcy
se ndeprt iute, fie se balans corabia cci braele ei se vnturar
n gol prin aer. Grace i deschise din nou braele. De aceast dat
stteau fa n fa. Darcy o privea curios. Grace urmri cum braele
1

Dialect vorbit n estul Londrei.

40

i trecur prin Darcy, de parc tnra ar fi fost o nluc. Grace i


ridic mna spre chipul prietenei ei i, cnd i atinse vrful nasului,
degetul i trecu prin nas ca prin abur. Grace se ddu napoi i o privi
mirat.
Ce se ntmpl? ntreb ea.
Darcy i ncruci serioas braele la piept.
Grace, vezi tu, cu toate c m aflu n faa ta, nu sunt n
realitate aici.
Nu neleg, spuse Grace. Poi s m vezi?
Da, bineneles, rspunse pind n fa. i vd foarte bine ct
de ru ai murdrit bluzia frumoas pe care i-am mprumutat-o.
Grace i cobor vinovat privirea. ntr-adevr, i murdrise
bluza cu unsoarea pe care o folosise mai devreme la curatul
sbiilor.
mi pare ru, spuse Grace. A trebuit s m trezesc diminea
i am luat-o n grab pe mine. Nu m-am gndit c a putea s-o
murdresc.
Eh, gata, s terminm cu petele i murdria, spuse Darcy
ridicnd un deget spre buzele fetei, dar fr s le ating. Avem de
discutat lucruri mult mai importante.
Da, zise Grace.
Nu-i ddea concret seama cum ajunsese Darcy la ea, dar
nelinitea de pe chipul tinerei i arta clar c venise pentru un motiv
ct se poate de serios.
Hai s ne aezm, adug ea.
Grace se aez pe pat i Darcy alturi de ea, numai c, din cte
observ Grace, Darcy nu edea, ci, foarte curios, plutea puin
deasupra saltelei.
Ce mai fac ceilali? ntreb Grace. Ce mai face cpitanul?
Lorcan?
Darcy i cobor capul pentru o clip i, cnd l ridic, ochii i
erau plini de lacrimi.
41

Tocmai de-asta am venit, spuse ea. De cnd ai plecat, totul


este pur i simplu ngrozitor.
Fetei i se fcu inima ct un purice:
Ce vrei s spui? Ce s-a ntmplat?
Darcy nu mai izbuti s-i rspund, cci lacrimile i npdir
obrajii i, amestecndu-se cu fardul, ncepur s curg pe tenul alb
al tinerei asemenea unor mici petale negre.
Stai puin, se smiorci ea, cutnd ceva n buzunar. tiam c
am pe aici o batist, adug Darcy scondu-i mna goal.
Grace i bg mna n buzunar i i oferi instinctiv batista ei.
Fetele se privir pentru o clip, dup care Grace ddu drumul
batistei i urmrir amndou cum batista trecu prin mna eteric a
tinerei i ateriz pe podeaua cabinei. mprejurarea le smulse
amndurora un zmbet. Darcy i trase nasul i i terse cu dosul
palmei lacrimile de pe obraji, dup care i cur mna pe rochie
un gest atipic pentru cineva care punea atta pre pe nfiarea sa.
Darcy ridic din umeri:
Grace, dup cum i-am spus, acum n-au nicio importan
petele i murdria.
Grace o aprob tcut i-i zmbi ncreztoare prietenei sale.
Darcy, spune-mi ce s-a ntmplat. Poate v pot ajuta. Ai fost
cu toii foarte buni cu mine de fapt, aproape toi i voi face totul s
v ajut. Nici nu tii ct mi doresc s m ntorc pe vasul vostru i, ca
s vezi, cu puin nainte s m trezeti
Darcy se ntrist:
Nu te mai poi ntoarce pe vasul nostru.
De ce nu? ntreb mirat Grace.
Nu mai e un loc sigur. Nici s nu te gndeti s revii acolo.
Nu mai e sigur? ntreb Grace. Am fost i eu acolo, cnd
cpitanul l-a alungat de pe vas pe Sidorio iar el era singurul
vampirat rebel, nu?
Darcy cltin din cap:
42

Nu singurul, ci primul.
Primul?
Darcy i confirm:
ntr-adevr, Sidorio a fost primul rebel, dar, dup ce a fost
izgonit de la plecarea ta , au nceput i alii s-i conteste
cpitanului autoritatea. Acetia nu mai vor s se mulumeasc doar
cu sngele primit la Osp. Vor mai mult snge, mai multe Ospee
Darcy se opri i o podidir din nou lacrimile.
i cpitanul ce spune? ntreb Grace.
Nu a fost de acord cu ei i le-a zis c acestea sunt regulile pe
vasul nostru. Aa cum au fost i vor fi ntotdeauna.
Cpitanul va ine lucrurile sub control, spuse Grace. Sunt
convins de asta.
Darcy cltin din cap:
Niciodat nu s-a mai ntmplat aa ceva. De cnd navighez pe
acest vas, cpitanul a fost mereu tratat cu respect. ns, dup ce l-a
izgonit pe Sidorio, ceva s-a schimbat. Nimeni n-a fost pn atunci
alungat de pe corabie.
Grace i aminti c se gndise n acele momente la riscul
alungrii lui Sidorio, dar cpitanul rmsese de neclintit n
hotrrea pe care o luase. Grace ns i fcuse mai multe griji n
privina ticloiilor pe care Sidorio le-ar putea provoca n lume,
dect la ceea ce s-ar putea ntmpla pe corabie dup plecarea lui.
mi doresc s v pot ajuta, spuse Grace. Mi-ar plcea s m
ntorc la voi i s discut cu cpitanul.
Darcy cltin din cap.
Nu, Grace. Trebuie s rmi aici, unde eti n siguran
alturi de Connor.
Grace zmbi:
Darcy, dar sta-i un vas de pirai. Primejdiile ne pndesc la tot
pasul. De exemplu, acum Connor particip la un atac.
Voi doi avei darul s v facei numai necazuri, spuse Darcy.
43

Am dat din lac n pu, ncuviin trist Grace. Fetele i


zmbir i Grace i ntinse braul, s-o ia pe Darcy de mn.
Nu putem s ne atingem, i reaminti Darcy.
tiu, spuse Grace inndu-i mna ntins. Dar cel puin ne
putem preface.
Darcy o aprob, i ntinse braul i i aez mna fantomatic
deasupra palmei prietenei ei.
Spune-mi ce mai face Lorcan, zise Grace. Cnd Darcy ddu
s-i rspund, imaginea tinerei ncepu s dispar.
Mai stai puin! o rug Grace. Ce s-a ntmplat cu Lorcan?
Darcy cltin din cap i, cnd i ddur din nou lacrimile,
imaginea se volatiliz i Grace rmase singur.

44

Capitolul 5
Duelul
Cpitane, m voi lupta eu cu el, strig nc o dat Jez
Stukeley.
Connor i privi ngrozit prietenul, dar Jez ncepuse deja s-i
fac loc prin mulime. Mai n fa, Connor vzu c i Bart era la fel
de ocat ca i el. Era incredibil ce li se ntmpla celor Trei Corsari!
Civa lupttori de-ai lui Drakoulis i mpiedicar lui Jez
naintarea, dar cpitanul Drakoulis i dojeni imediat:
Lsai-l s treac. Dai-i voie s vin n fa.
Lupttorii n negru se ddur la o parte i Jez Stukeley trecu
mndru printre acetia, dup care se opri n faa celor doi cpitani i
a muntelui de muchi ce purta numele Gidaki Sarakakino. Sarakakino privi n jos la Jez i rnji cu aa dumnie, c nu trebuia s fii
telepat pentru a ti ce gndete.
Domnule Stukeley, spuse Molucco Wrathe aezndu-i palma
pe umrul tnrului pirat, eti un brbat curajos i cinstit, dar nu pot
permite s-i pui viaa n primejdie.
Jez cltin din cap:
Este de datoria mea, cpitane Wrathe. Cnd am acceptat
regulile vieii de pirat, m-am angajat s-mi apr camarazii, cpitanul
i corabia Diablo. De pe vasul sta nu vom avea scpare, atta vreme
ct unul dintre noi nu se angajeaz n duel.
Aici are dreptate, interveni Narcisos Drakoulis. Tot ceea ce
doresc este ca unul dintre piraii votri s se dueleze cu Sarakakino.
Dac nu eti de acord cu acest duel, nici tu i nici oamenii ti nu vei
45

mai ajunge napoi pe Diablo.


Connor se nfior la auzul ameninrii lui Drakoulis, ameninare
pe care iataganele lupttorilor o fceau cu att mai tangibil. Connor
puse n eviden aceast situaie i prietenia sa cu Jez. Trebuia s
existe i alt cale. Nu-i revenea cpitanului Wrathe responsabilitatea
de a aplana astfel de pericole? Nu era de datoria lui Jez s fac una
ca asta.
Molucco Wrathe cltin din cap:
Drakoulis, nu mi-a psat niciodat de tine, dar tiam c aveai
ct de ct onoare. Nu tiu pe unde ai putrezit n tot acest timp, ns e
clar c anii petrecui n slbticie te-au transformat ntr-un ticlos
infect. Aciunile tale de astzi nu puteau fi n niciun caz aprobate de
Federaia Pirailor. Acionezi numai din dorina animalic de a te
rzbuna pentru un incident mrunt, petrecut cu mult vreme n
urm.
n ciuda acestui asalt verbal, Drakoulis pstr tcerea pentru
cteva clipe. Chipul i era ca o masc i nu-i trda nici cea mai mic
emoie. ntr-un trziu, rspunse:
Wrathe, dac i-ai terminat morala, hai s trecem la treburile
noastre. Duelul va ncepe la cel de-al cincilea dangt al clopotului
vasului. Facei loc n mijlocul punii, li se adres el lupttorilor.
La ordinul acestuia, piraii se ddur n spate i formar n
centrul punii un careu cam de mrimea unui ring de box. i, la fel
ca n preambulul unui meci de box, Drakoulis se retrase ntr-o parte
i ncepu s uoteasc cu Gidaki Sarakakino, care i nfur
minile cu dou fii de pnz neagr.
Nu! ar fi vrut Connor s strige. Era o nebunie. De ce s-a angajat
Jez n acest mcel? i de ce nu a ncercat s-l opreasc nimeni?
Jez se apropie de Molucco i Cate, aflai n partea opus a
careului. Connor se folosi de micarea mulimii i se strecur mai n
fa, unde l vzu pe Bart i se apropie de el.
Salut, prietene, i spuse Bart forndu-i un zmbet pe care nu
46

reui s-l menin mai mult de o clip, dup care se ntoarse i l


privi pe Jez vdit ngrijorat.
Are vreo ans? i opti Connor prietenului su.
Sunt convins c va da tot ce are mai bun, rspunse Bart, dar
uit-te i tu la Sarakakino. Pe lng el, eu sunt un pirpiriu.
Connor se ntreb dac nu cumva Bart inteniona s lupte n
locul lui Jez. Dar, i reaminti el, cu toate c Bart era mai robust, Jez
era un spadasin mult mai iscusit. n plus, Jez era destul de puternic
i compensa lipsa robusteii prin tehnic i agilitate. Connor i
aminti de lozinca pe care le-o repetase deseori Molucco Wrathe:
Antrenai-v cu contiinciozitate i s avei parte de mult noroc. n
urmtoarele minute, Jez Stukeley va avea nevoie de toat iscusina
sa i de tot norocul din lume.
La primul dangt al clopotului de pe Albatros, piraii i
ndreptar cu toii privirile spre cei doi combatani. Pentru Connor,
urmtoarele momente se scurser de parc ar fi fost derulate cu
ncetinitorul.
Al doilea dangt. Sarakakino i cufund minile ntr-o gleat
cu praf de talc, probabil pentru o priz mai bun pe mnerul sabiei.
Cnd se aplec n fa, masivitatea muchilor umerilor i spatelui
deveni i mai evident iar albatrosul tatuat pe spate prea gata si ia zborul.
Al treilea dangt. Unul dintre oamenii lui Drakoulis i oferi lui
Jez gleata cu praf de cret. ntorcndu-se dinspre Molucco i Cate,
Jez pi n fa, i frec palmele cu talc i scutur excesul de pudr.
i nclet apoi degetele minii stngi pe mnerul floretei i arunc
o privire iute spre cer, probabil n dorina de a trimite o scurt
rugciune printre panglicile trandafirii ale norilor.
Al patrulea dangt. Cu spatele la adversar, Sarakakino atepta
nemicat i se reculegea n tcere, rostind probabil i el o rugciune
proprie. Jez atepta calm, pregtit s neasc din clip n clip n
orice direcie ar fi avut nevoie.
47

La al cincilea i ultimul dangt se dezlnui iadul.


ntorcndu-se cu faa spre adversarul su, Sarakakino spintec
de cteva ori aerul cu iataganul, ca un avertisment fa de ceea ce sar putea ntmpla n cazul n care tiul sabiei l-ar atinge pe Jez.
Fr s se arate deloc impresionat, inndu-i sabia pregtit, Jez se
mic iute ntr-o parte i-n alta. Pn i Connor tia c micrile lui
Sarakakino erau doar o component a luptei psihologice dintre cei
doi. Cate i instruise pe pirai s nu ia seama la astfel de bravade, i
Connor nu uitase o clip povaa pe care i-o dduser Cate i Bart,
cnd l sftuiser s priveasc numai n ochii adversarului i niciun
moment la vrful sau tiul sabiei.
Sarakakino i opri micrile i privi fix n ochii lui Jez, de parc
ar fi vrut s-l ntrebe: Chiar ai de gnd s te angajezi n lupta asta? Ai
impresia c m poi nvinge? Drept rspuns, Jez l privi foarte calm i,
deodat, fand brusc i i rni lui Sarakakino antebraul. n primul
atac iei victorios Stukeley i Diablo. Connor privi picturile de
snge ce ptaser cteva scnduri pe punte.
Ei, ca s vezi, opti Bart. La asta chiar nu m ateptam!
Connor zmbi.
Sarakakino se art vdit surprins. Jez, fr s piard vremea
jubilnd asupra triumfului, se mic sprinten n jurul matahalei i
porni un al doilea atac. Sarakakino era ns pregtit i, asemenea
unui monstru trezit din somn, url nfuriat i izbi cu toat puterea n
floreta lui Jez. Sbiile se ncruciar zngnind puternic i Jez i
ddu toat silina s nu scape floreta din mn, cnd fora intens a
adversarului se transfer prin lama armei ca un oc electric.
Sbiile combatanilor se lipiser ca doi magnei. Cel care s-ar fi
retras primul din ncletare i ar fi ndrznit s atace, risca s se
expun pentru o clip o fraciune de secund, potenial decisiv.
Privirile le erau la fel de ncordate ca i sbiile. Dup cum
nvase i Connor, ntr-o lupt sunt ntotdeauna necesare att fora,
ct i voina. Jez se descurca foarte bine. Rana pe care i-o fcuse
48

nfumuratului Sarakakino la bra, dei superficial, i dduse


acestuia un avertisment i l obligase s reevalueze fora
adversarului su.
Jez risc nc o dat i, ridicndu-i floreta, l mpinse pe Sarakakino n spate, dup care fand i inti spre pieptul adversarului.
Sarakakino i reveni iute i par floreta cu iataganul. Asta nu
conteaz, gndi Connor. Jez lans un nou atac i, la fel ca mai
devreme, huiduma lui Drakoulis se vzu nc o dat nevoit s se
apere. Prietenul su avea cu adevrat anse de izbnd.
Aruncnd o privire spre Narcisos Drakoulis, Connor spera s
vad n ochii acestuia mcar un mic semn al fricii, dar cpitanul nui trda deloc emoiile spre deosebire de Molucco Wrathe, care
zmbea i i dorea ca Jez s aib n continuare iniiativa. Alturi de
cpitan, Cate urmrea i ea foarte concentrat lupta. Connor tia c
tnra analiza cu atenie fiecare micare a lui Jez. Pentru ea, totul se
rezuma numai la tactic la fel ca ntr-un joc de ah. Cu toate c
sttea deoparte, Cate se transpunea n locul lui Jez i se simea de
parc ar fi mnuit chiar ea sabia. Connor se ntreb ce prere avea
Cate despre felul n care se descurca Jez.
O nou ciocnire violent a sbiilor i atrase lui Connor atenia
spre duelitii ale cror arme erau ridicate ntr-o poziie favorabil
uriaului Sarakakino. tiind bine c i va domoli astfel lui Jez
impetuozitatea, Sarakakino pstr poziia cteva clipe. Jez trebuia s
fac rapid o micare i chiar una grozav , cci numai aa putea
reveni n avantaj. i va asuma oare riscul de a-i retrage floreta din
ncletare?
De parc s-ar fi plictisit de acest atac ncheiat cu o remiz, ntrun trziu, Sarakakino ced primul i, coborndu-i sabia, sri iute
din calea unui posibil atac. Micarea era un semn c, dei foarte
masiv i robust, Sarakakino era la fel de sprinten ca i adversarul
su. Fr s se scape o clip din priviri, cei doi descoperiser pe
parcursul fiecrei micri c puterile le erau n mare msur egale
49

i, odat stabilit acest fapt, lupta continu mult mai cursiv.


Renunnd s mai adopte tot felul de posturi de intimidare,
Sarakakino se concentr mai mult pe folosirea iataganului. Jez i
ddu i el seama c nu era mai iute de picior dect mult mai
musculosul su adversar.
Connor privi cum sbiile se roteau prin aer, se ciocneau i apoi
zburau n direcii opuse. Nu mai vzuse niciodat o etalare att de
grozav a tehnicilor de lupt. Simindu-se dintr-odat asaltat de
adrenalin, biatul i dori s-i ia sabia i s ncerce pe loc cteva
din uimitoarele micri pe care le vedea. Dintre toate sporturile pe
care le practicase, scrima avea ceva aparte. Dar acesta nu era doar
un simplu sport, i reaminti Connor.
Jez par loviturile lui Sarakakino pe toat ntinderea punii
lsate libere pentru duel. Cnd cei doi se oprir n faa cpitanului
Drakoulis, Jez era nc n avantaj. Apoi, Sarakakino se dezlnui i l
oblig pe Jez s se retrag pn n dreptul lui Molucco i Cate.
nmrmurit, mulimea rmsese complet tcut i singurele
zgomote care se auzeau erau cele ale duelitilor: respiraia
anevoioas a acestora, tropitul ghetelor, ecourile infinite ale
izbiturilor lamelor de oel.
Cu toate c artau ca dou fiare slbatice, Jez i Sarakakino se
micau cu att de mult calm, echilibru i stpnire de sine, nct
preau s danseze. Dei adversari, erau parteneri n acest dans
neobinuit. Era un spectacol minunat, plin de graie i iscusin.
Connor privea fascinat fiecare micare. ntr-o bun zi, va lupta i el
ntr-un astfel de duel.
Se auzi un nou sunet.
Un strigt.
Jez Stukeley sngera abundent n regiunea pieptului. Tnrul se
cltin pe picioare i czu ncet pe spate. Scndurile punii prur a
se ndoi n ntmpinarea lui Jez, care se prbui cu braele i
picioarele deprtate. Se ntmplase totul att de fulgertor, nct de50

abia n acel moment l vzu Connor pe Sarakakino retrgndu-i


lama sabiei ptate cu sngele lui Jez. Dansul luase sfrit.
Frumuseea amgitoare a duelului dispruse. Dansul se dovedise
un dans al morii. Connor i ceilali ncremenir cu privirea la Jez
Stukeley, al crui trup se zvrcolea ca un pete n crligul undiei
i a crui via i se scurgea pe punte ca zbuciumul unui torent
ntunecat.

51

Capitolul 6
Moartea unui corsar
Lui Connor nu-i venea s-i cread ochilor. Cursul luptei se
schimbase fulgertor. Cu numai cteva minute nainte, urmrea
admirativ tehnica de lupt a lui Jez, iar acum privea neputincios
cum prietenul su zcea pe punte, rnit mortal. Era cea mai
cumplit imagine pe care o vzuse vreodat. Acest oc paralizant i
provoc apariia unui val de adrenalin, care, pentru o clip, i ddu
impresia c nu mai are mult i vars. Simi n gur gustul amar al
fierei, dar reui s-i nfrng senzaia de vom.
Connor se ntoarse spre Bart i l vzu pe acesta fugind n fa.
Doi din oamenii lui Drakoulis i ridicar ndat sbiile, pentru a-i
opri naintarea, dar Drakoulis le fcu semn s-l lase s treac.
Bart se apropie de prietenul lor muribund, ngenunche i l lu
pe Jez de mn. Minile lui Jez Se albiser deja i viaa i se scurgea
din corp nspimnttor de iute. Deodat, Connor rsufl pentru o
clip uurat, cnd i aminti c albul minilor prietenului lor
provenea de la praful de cret ce nc i rmsese pe palme.
Ai luptat bine, prietene, l auzi Connor pe Bart, n timp ce
acesta ncerca s-i opreasc sngerarea cu o batist. Eti un erou
adevrat.
Connor i ndrept privirea spre Gidaki Sarakakino. i dorea
s-l urasc de moarte pe uciga, ns descoperi c nu poate da curs
unui asemenea sentiment. Lupta ar fi putut avea un cu totul alt
deznodmnt, iar cel ntins acum la podea, ntr-o balt de snge, s
fi fost Sarakakino i nu Jez. nvingtorul nu manifesta nici cea mai
52

mic urm de bucurie. El nu fcuse dect s ndeplineasc ordinele


cpitanului aa cum ar fi fcut oricare alt pirat. Foarte serios, Sarakakino i desfcu bandajele de pe ncheieturi i i terse apoi sabia,
dup care se nchise n el nsui, pentru a se reculege i, probabil,
pentru a-i justifica n sinea lui aciunile i consecinele acestora.
Copleit de ur, Connor se uit nfuriat la Narcisos Drakoulis. El
era responsabil pentru aceast vrsare de snge i, cu toate c
minile i erau ct se poate de curate n lumina palid trandafirie a
apusului de soare, el era cel care i mnjise minile cu sngele lui
Jez.
Wrathe, acum i-ai pltit preul, i spuse Drakoulis pe un ton
complet indiferent. Tu i echipajul tu suntei liber s plecai.
Molucco Wrathe fierbea de furie i nu se temu ctui de puin
s-i arate ura:
Drakoulis, biatul sta i-a dat viaa n zadar.
Nu, se rsti Drakoulis. i-a dat viaa pentru a-i reaminti c
pirateria nu este un sport banal.
Nu-mi ine mie moral despre ce nseamn s fii pirat, rcni i
Molucco. Nimeni de aici nu tie mai bine ca mine ce nseamn s fii
cu adevrat pirat.
n ciuda izbucnirii lui Molucco, Drakoulis i pstr calmul i
continu pe acelai ton indiferent i mecanic:
Wrathe, aciunile i frdelegile tale nu sunt lipsite de
consecine. Sper ca aceast lecie s-i fie nvtur de minte.
Limiteaz-te la coridoarele tale maritime. Respect teritoriile
celorlali cpitani i acord atenie regulilor Federaiei. Data viitoare
s-ar putea s fii tu cel care i vars sngele pe aceast punte. Gata,
strnge-i echipajul i prsii Albatrosul.
Cpitane! auzi Connor strigtul lui Bart.
Molucco i Drakoulis se ntoarser amndoi deodat.
Cpitane Wrathe, se corect Bart, Jez nc n-a murit. Pulsul i
este slab, dar cred c avem anse s-l salvm, dac l ducem imediat
53

pe Diablo i i ngrijim rana.


Molucco zmbi, dar Drakoulis se post imediat n faa lui,
blocnd cu spatele apusul ce prea s-i formeze o aur luminoas n
jurul corpului ntunecat.
Plecai acum, dar fr nvins.
Molucco ncremeni.
Drakoulis, astzi mi-ai dat o lecie pe care o voi ine minte.
Acolitul tu aproape c l-a mcelrit pe acest biat. Eti chiar att de
scrntit nct preferi s-l vezi murind pe puntea ta, dect s ne
permii s-l ducem pe vasul nostru i s lai soarta s hotrasc
pentru el?
Omul tu a luptat ntr-un duel i a pierdut. Ar trebui s fie
recunosctor c moartea i va spla acest eec.
Molucco amui pentru o clip. Connor mpietri. Exact cnd
crezuse c bezna rutii lui Drakoulis nu putea fi mai deas de att,
biatul se simi de parc s-ar fi cufundat i mai adnc n ntunericul
ferocitii acestuia.
Bart sri imediat n aprarea prietenului su:
Cpitane Drakoulis, v rugm, lsai-ne s-l lum cu noi. Ai
realizat ce v-ai propus i, oricum, nu cred s mai reziste mult. Daine voie s-l ducem cu noi i s ne lum aa cum trebuie rmas-bun
de la el.
Drakoulis prea de neclintit. Cpitanul l privi rece pe Molucco:
Amintete-le subordonailor ti s nu mi se adreseze direct.
Cei doi cpitani i intuir privirile pentru o clip i, n cele din
urm, Drakoulis i zmbi dispreuitor:
Fie, ia-i lupttorul, dac aa doreti, dar pleac odat de pe
Albatros. M-am sturat de tine i de echipajul tu ticlos.
Drakoulis se ntoarse i, ndeprtndu-se, ncepu s dea ordine
oamenilor si. Lupttorii mbrcai n negru i aliniar pe piraii de
pe Diablo i-i conduser spre punctele de debarcare.
Connor se altur lui Bart i cpitanului Wrathe, aflat alturi de
54

Jez. Molucco i aez o palm pe umrul lui Bart i se aplec


deasupra lui Jez. Cpitanul Wrathe i scoase plria i Scrimshaw
arpele ce-i sttea mereu n pr iei din spatele ctorva uvie s
vad ce se ntmpl. arpele se ntinse deasupra lui Jez. Chipul lui
Stukeley era la fel de alb ca i praful de cret ce-i rmsese pe mini.
n ciuda eforturilor lui Bart, tnrul pierduse deja prea mult snge i
era cert c suferina nu-l va mai chinui mult timp.
Domnule Stukeley, astzi ne-ai salvat dintr-o mare
ncurctur, i spuse Molucco. Ai fost la mare nlime. Eti un mare
erou, m-ai auzit? n cinstea ta vom trage multe salve de tun i, cnd
vom ajunge din nou la Ceaunul Mmicii, fiecare pirat va nchina n
onoarea ta cte o can cu rom. Ca n vremurile noastre bune, adug
el cu lacrimi n ochi i de-abia mai putnd s continue: i ori de cte
ori vom avea ocazia, vom vorbi despre Jez Stukeley ca despre unul
dintre cei mai stranici pirai din ci au existat vreodat. M-ai
auzit?
Da, cpitane, horci Jez, dup care i ndrept privirea spre
Bart i Connor, i pe buzele-i vineii licri un surs firav.
Acestui corsar i-a sosit vremea s-i ia rmas-bun.
Jez nchise ochii i capul i czu uor ntr-o parte.
La vederea acestei imagini, Scrimshaw se retrase ngrozit, ascunzndu-se printre uviele mpletite ale stpnului su.
S-a dus, spuse ncet Molucco punnd i cealalt mn pe
umrul lui Bart.
Connor i ntoarse posomort capul. Camarazii lor ncepuser
s prseasc deja puntea i se retrgeau n iruri pe cele trei
dorine, napoi pe puntea vasului lor. Drakoulis dispruse, dar
Gidaki Sarakakino se apropie de ei, pind apsat pe podeaua
corabiei.
A luptat foarte bine, le spuse surprinztor de ncet. Nu s-a
fcut ctui de puin de ruine.
Se vedea c nu-i fusese deloc uor s rosteasc aceste cuvinte,
55

gndi Connor. Posibil ca i aceast scurt cuvntare s fi fost


considerat lipsit de respect de cpitanul su. Brbatul i aplec
scurt capul i se retrase.
D-mi voie s te ajut s-l duci, i spuse Connor lui Bart.
Mulumesc, prietene, zise Bart stpnindu-i lacrimile. Hai,
Stukeley, ncetior. A venit vremea s ne ntoarcem acas, prietene.
Grace auzi zgomote pe puntea vasului semn c piraii se
ntorseser la bord. De-abia atepta s-l vad pe Connor i s-i
povesteasc despre apariia fantomatic a prietenei ei. Fata deschise
larg ua cabinei i alerg pe hol, spre puntea superioar.
Ieind la aer, simi ndat c ceva nu era n regul. Puntea era
nesat de piraii rentori din raid i de cei rmai la bordul
corabiei. Dup tcerea mormntal ce domnea pe punte, Grace i
ddu seama c atacul nu fusese unul reuit. Fata i simi inima ca o
ancor masiv cufundndu-se vertiginos n adncul oceanului.
Unde era Connor? Trebuia neaprat s-l vad.
Strduindu-se s-i nfrneze spaima ce devenea tot mai
cumplit, Grace porni n goan prin mulime. Unde era Connor?
Cteva clipe mai trziu, zri civa pirai care conduseser atacul.
Artau cu toii nevtmai. Aveau doar cteva tieturi i vnti, dar
Grace, de cnd ajunsese la bordul corabiei Diablo, se obinuise cu
astfel de rni, cci vntile i tieturile fceau parte din viaa
pirailor.
Unde este Connor? ntreb ea.
Piraii preau cu toii nucii.
Unde-i Connor? repet Grace. A pit ceva?
n cele din urm, unul dintre ei se ddu ntr-o parte i Grace l
vzu pe Connor n spatele acestuia.
Connor!
Cmaa i era ptat cu snge. Dei ar fi trebuit s i se acorde
ngrijiri, nimeni nu-i ddea fratelui ei nicio atenie
56

Grace!
Connor i zmbi trist i i deschise braele. Fata alerg spre el
fr s-o intereseze ctui de puin faptul c sngele i va murdri
rochia. mbrindu-se strns, i simi puterea braelor i btile
alerte ale inimii i i ddu ndat seama c fratele ei era n regul.
N-am pit nimic, i opti el n ureche. Sunt bine.
Dup cteva clipe, Connor i slbi strnsoarea, dar continu s-o
in aproape de el. Grace i cobor privirea spre cmaa nsngerat
a biatului.
Am crezut pentru o clip c
Nemaiputnd continua, Grace se opri. Chiar i gndul n sine
era mult prea nelinititor. ncercase s-i pstreze cumptul i s fie
ct mai pragmatic n privina participrii fratelui ei la atac. ns nu
se simea deloc linitit i nu mai dorea s-l vad niciodat plecnd
la asemenea raiduri.
Sunt bine, Grace, i spuse Connor. ns astzi am pierdut un
camarad.
Grace i rspunse tcut din cap. Bine c fratele ei nu pise
nimic. Asta era tot ce conta.
Connor fcu un pas n lateral i Grace l vzu pe Bart
ngenunchind pe punte, plin de snge. Grace i regret ndat
gndul anterior. Bart o privi cu tristee i i cobor privirea. Grace
privi spre punte i vzu trupul inert i nsngerat al lui Jez Stukeley.
Ochii nchii ai tnrului i lmurir toate nedumeririle.
Jez, rosti Grace, apropiindu-se i privind spre Connor, apoi
spre Bart i napoi la prietenul lor ntins pe punte.
Grace tia bine ct de mult ineau cei trei prieteni unul la
cellalt.
O, nu se poate, adug ea. mi pare foarte, foarte ru.
Continund s-l in de mn pe Jez, Bart o aprob trist din cap.
Connor i mbri nc o dat sora:
S nu m prseti vreodat. Nu o s m prseti, da? Nu
57

m vei lsa niciodat singur.


Niciodat, i zise Grace, amintindu-i deodat de Darcy, apoi
de Lorcan i de corabia vampirailor.
Tremurnd, Connor i strnse din nou sora n brae.
i promit, Connor, continu Grace nlturndu-i din minte
toate imaginile, nu te voi prsi. Dar vreau s-mi faci i tu o
promisiune.
Connor consimi tcut.
Nu vreau s mai lupi, ori s mai participi la atacuri. Gata cu
lupta.
Fr s mai adauge nimic, biatul o apropie de el i o srut
uor pe cretetul capului.
n acea noapte noaptea ce-a urmat morii lui Jez Stukeley,
noaptea de dinaintea funeraliilor lui Jez , Connor dormi n cabina
surorii sale. Dup toate cele ntmplate, aveau nevoie s fie
mpreun.
Cu toate c stteau destul de nghesuii n patul ngust al fetei,
nu se artar deloc deranjai de acest lucru, simindu-se la fel ca n
anii copilriei, cnd, de fiecare dat cnd unul din ei avea un
comar, i mpreau patul n camera lor din farul de pe malul
golfului. ntruct tatl lor i petrecea majoritatea timpului n
camera lmpii, gemenii nvaser s-i gseasc singuri alinare.
La lumina lumnrii de lng ptu, Connor i povesti totul
despre atac i despre modul n care piraii de pe Diablo fuseser
pclii de maleficul Narcisos Drakoulis. Grace l asculta tot mai
ngrozit. Cum de se lsaser cpitanul Wrathe i secundul su,
Cate, pclii att de uor? Mai existau oare i alte echipaje care
plnuiau atacuri similare? Unde se vor sfri toate acestea? Grace
nu-i putu nltura sentimentul c Molucco purta o parte din vin
pentru moartea lui Jez cci nu o dat fusese avertizat s nu mai
ptrund pe coridoarele maritime ale altor cpitani. Grace ns nu
58

ddu glas acestor gnduri. Va veni o vreme cnd i va putea


mprti ngrijorrile. n acea noapte, Connor avea nevoie de
alinare, nicidecum de reprouri.
A fost foarte curajos, spuse Connor.
Jez?
Da.
Connor, i zise Grace, ntinzndu-i braul i ntorcndu-i
capul spre ea, dac se mai ntmpl vreodat aa ceva, nici prin cap
s nu-i treac s fii tu cel curajos.

59

Capitolul 7
Inelul Claddagh
Dimineaa se ivi mult prea devreme. Dup un somn foarte
agitat, Grace deschise ochii mcinat de gnduri. Connor sttea n
faa ei i o privea cu ochii mpienjenii.
Trebuie s plec, i spuse el. Vreau s particip i eu la
pregtirile pentru funeralii.
Grace consimi dnd din cap.
Ne vedem acolo. Nu o s ntrzii mult, i zise ea, ridicndu-se
i mbrindu-l.
Dup ce Connor nchise ua n spatele su, Grace se aez din
nou pe pat. Lipsa somnului i nelinitile de care avea parte o fceau
s nu se simt deloc bine.
Grace se mbrbt i privi prin hublou. Nu avea prea multe de
vzut, n afara cenuiului cerului i ntinderii nesfrite de ap, greu
de demarcat una de cealalt. Era o vreme mohort, potrivit
funeraliilor lui Jez.
Deodat, Grace simi n ochi o durere ptrunztoare, care o
arunc din faa hubloului i o trnti pe ptu. Trgndu-i cu greu
rsuflarea, i acoperi instinctiv ochii cu minile i ncremeni pe pat.
Ce se ntmplase? Cnd i deschise iar ochii, durerea o strfulger
nc o dat. Grace i nchise din nou ochii i se strdui s nu intre n
panic. Nu putea nelege ce se ntmpl.
Grace i cobor o mn spre inelul Claddagh druit de Lorcan
i, imediat ce-l apuc ntre degetul mare i arttor, se simi mult
mai linitit. S fi fost o simpl nchipuire, sau inelul era ntr-adevr
60

uor cldu? Cnd l strnse, metalul deveni mai cald i, deodat,


Grace auzi zgomote de pai i glasuri ndeprtate. Fr s-i
deschid ochii, tia c sunetele nu veneau de pe Diablo. Avea o nou
viziune dac i putea spune aa, din moment ce nu vedea dect
o cea opac i dens.
Cnd inelul se nclzi i mai mult, Grace avu impresia c ncepe
s peasc. Paii i erau ns mai apsai ca niciodat i se simea de
parc ar fi purtat nite ghete grele, cu care tropia neregulat pe
scndurile punii. i simi braul mpingnd ceva. Era o u.
ntinznd i mai mult mna, i ddu seama c ua se deschise
moment n care auzi scritul unei balamale vechi i apoi un
glas:
Lorcan.
Numele o electriz.
Ateptnd s recunoasc vocea, Grace ascult atent.
Lorcan, repet acelai glas feminin. Ce caui aici? E
diminea. E timpul s te odihneti.
n glasul fetei reui s disting pruden i chiar fric.
Inelul se ncinsese att de mult, nct de-abia l mai putea atinge.
Grace, simind c viziunea i va disprea imediat ce-i va retrage
mna, era hotrt s nu-i desfac pumnul.
Iart-m.
Grace recunoscu ndat accentul irlandez cald al lui Lorcan.
Chiar i n aceste mprejurri, era o adevrat minune s-i aud
glasul.
Te-ai rtcit? l ntreb fata.
Frica din glasul acesteia lsase locul milei. Grace o auzise clar
cum i schimbase intonaia. Dar ce voia s spun prin: Te-ai rtcit?
Ct de bine ar fi fost dac ar fi vzut unde se afl. Grace strnse
i mai tare inelul ntre degetul mare i arttor. Inelul ncepea deja so ard. Cu toate c nu vedea nimic n afar de aceeai cea, cnd
metalul ncepu s-o frig tot mai puternic, reui s aud mult mai
61

clar cuvintele de pe vasul vampirailor.


mi pare ru, spuse Lorcan.
Nu face nimic, rspunse fata. Este n regul, Lorcan. D-mi
mna i te ajut eu s ajungi la cabin.
M pot descurca i singur, i zise el, pe un ton neobinuit de
mndru i de nervos.
Ateapt!
Glasul tinerei se auzea tot mai ndeprtat. Grace simi cum se
pune din nou n micare i ncepe s se deplaseze cu aceeai
nesiguran ca i mai devreme. ntinzndu-i minile, simi deodat
cum se prbuete. Senzaia de cdere i provoc o profund stare
de ru. Inelul frigea tot mai puternic. Grace icni, i retrase mna i,
deschizndu-i larg ochii, se vzu n continuare ntins pe ptuul
din cabina de pe vasul cu pirai. Respiraia i era tot mai precipitat,
iar inelul Claddagh i provocase arsuri insuportabile. i totui,
imediat ce-i ridic mna, pe degete nu avea niciun fel de semne
absolut nimic. Nu putea nelege ce se ntmpl.
Era convins c fcuse o cltorie pe corabia vampirailor dar
nu n genul celei pe care Darcy o fcuse pe Diablo. Aceasta semna
mai degrab cu o viziune la fel cum se ntmplase i prima dat,
cnd Grace l cunoscuse pe cpitanul vampirailor i avusese o
viziune a crnii sfiate i a uvielor stacojii pe pielea neagr. Dar
aceast nou viziune era mult mai susinut i mai liniar. Acum
ns se simise de parc ar fi intrat n mintea lui Lorcan. Reuise s-i
aud foarte clar vorbele i i simise chiar i micrile braelor i
picioarelor. i simise chiar i suferina, o durere ce avea legtur cu
ochii ca i cum of, nu ca i cum ar fi avut un defect de vedere.
Un val de panic i nghe sngele n vene imediat ce amintirile
o npdir ca o viitur. n dimineaa cnd Connor coborse pe
corabia vampirailor, Lorcan rmsese pe punte s-o protejeze.
Lorcan zbovise pe punte dup ce Darcy sunase Clopotul Zorilor
semnal ce-i anuna pe vampirai s intre la cabine i s se
62

adposteasc de razele soarelui. Lumina era periculoas pentru


vampirai extrem de periculoas i numai cpitanul vampirailor
putea rezista la lumina zilei. Lorcan ns rmsese pe punte numai
pentru ea. S fi fost posibil s-i fi vtmat ochii? S fi riscat orbirea
doar pentru ea?
Ce-i scrisese Lorcan n bileelul de rmas-bun? i druiesc ceva
care s-i aminteasc de mine. Cltorete n siguran. Cltorete n
siguran! S fi ncercat Lorcan s-i trimit un mesaj prin
intermediul inelului? Trebuia neaprat s se ntoarc pe vasul
vampirailor. Dar cum s fac asta?
O salv de tun rsun puternic. Grace tresri. Bubuitura tunului
era semnalul de adunare pe puntea principal. Aveau ct de curnd
s nceap funeraliile lui Jez, iar Grace deja ntrziase!

63

Capitolul 8
nmormntare n mare
Primul lucru pe care-l observ Grace imediat ce iei pe punte fu
linitea mormntal ce domnea pe vas o linite cu att mai
neobinuit, cu ct ntregul echipaj de pe Diablo se afla pe punte.
Grace nchise uor ua i se altur mulimii. Piraii i fcur loc s
treac. Recunosctoare, Grace i croi drum n fa, de unde s poat
vedea clar cum se desfura ceremonia funerar.
Cpitanul Wrathe i Cate stteau la pupa vasului, n dreapta
cociugului lui Jez, sicriu acoperit cu steagul cu craniu i oase
ncruciate. n stnga sicriului erau purttorii cociugului, printre
care se aflau Bart i Connor. Grace i privi din mulime i se ntreb
cum rezista Connor. Ultima nmormntare la care participaser
fusese aceea a tatlui lor. Prea s fi trecut foarte mult timp de
atunci, cnd sttuser amndoi n faa mulimii, alinndu-se unul pe
altul. Grace privi atent chipul fratelui ei. Connor arta foarte
distant. Pierderea lui Jez i pusese clar amprenta pe chipul fratelui
ei.
Tunul bubui nc o dat i cpitanul Wrathe, mbrcat n haine
de doliu din catifea neagr cu margini argintii , se ntoarse i se
adres echipajului:
Pirai de pe Diablo, aceasta este o diminea cu adevrat
mohort dar negura cerului de deasupra i a apelor de sub noi nu
fac dect s oglindeasc ntunericul ce ne-a cuprins inimile. Astzi
ne vom lua rmas-bun de la unul dintre cei mai buni oameni ai
notri, Jez Stukeley. Jez a venit la noi pe cnd era un puti n urm
64

cu opt ani i chiar de la nceput ne-a surprins cu iscusina i


inteligena sa, ct i cu dragostea pe care o purta anecdotelor bune,
adug Molucco zmbind.
Mai muli pirai l aprobar din cap i unii chicotir pe
nfundate.
Jez a fost unul dintre cei mai sociabili oameni ai echipajului
nostru. Niciodat nu era prea ocupat pentru a-i ajuta un coleg la
nevoie, fie la corvezile de pe punte, fie pe cmpul de lupt
Grace tresri la auzul ultimelor cuvinte cmp de lupt. n gura
cpitanului prea o expresie nobil dar nu era nici pe departe.
Acolo s-a remarcat Jez Stukeley cel mai mult i a demonstrat
n repetate rnduri c este unul dintre cei mai curajoi, capabili i
energici oameni ai notri.
Molucco privi scurt spre Cate, care l aprob cu seriozitate din
cap.
Din nefericire, ieri aciunile mele ne-au pus pe toi n mare
pericol
Grace ciuli urechile. Nu se ateptase la o asemenea sinceritate
din partea cpitanului dar poate l subestimase.
Regret profund cele ntmplate i vreau s v asigur c mi-am
mustrat contiina i voi continua s o fac i dup ncheierea acestei
ceremonii. Dar, indiferent de circumstane, bravul i demnul domn
Stukeley ne-a srit tuturor n ajutor i s-a aruncat n lupt pentru a
ne salva. S-a luptat ca nimeni altul, cu iscusin i determinare.
Putea s fie el ctigtorul Cate ddu nc o dat din cap. Dar
soarta ni l-a luat de lng noi pe domnul Stukeley
Grace reflect pentru o clip la vorbele cpitanului. Care s fi
fost linia ce demarca voia sorii de greelile propriilor aciuni? S fi
fost Jez menit s piar pe puntea acelui vas, ori aciunile lui Molucco
au fost cele care l-au mpins la un asemenea sfrit?
Suferim o pierdere cumplit, cu att mai mult cu ct tim c
nu vom mai avea parte de glumele sale i nu-l vom mai avea alturi
65

pe unul dintre cei mai capabili pirai


Molucco i terse cu o batist ochii nlcrimai i continu:
Bravi i scumpi camarazi, tiu c avei cu toii amintiri cu
domnul Stukeley, de aceea, v rog s pstrm un minut de
reculegere i s ne amintim de cele mai frumoase momente
petrecute alturi de el.
Puntea se nvlui nc o dat ntr-o tcere mormntal, nu se mai
auzeau dect vuietul apelor de dedesubt i uieratul velelor n
btaia vntului. Grace i ridic privirea spre gabie i i aminti de
ziua n care l cunoscuse pe Jez, chiar a doua zi dup ce venise pe
corabie, cnd, pe ct era de entuziasmat c se regsise cu Connor,
pe att o dezorientase faptul c plecase n mare grab de pe vasul
vampirailor i i prsise pe prietenii pe care i-i fcuse acolo. n
acea zi ieise pe puntea corabiei pirailor aa cum ieea cteodat
i pe vasul vampirailor i sttuse singur lng balustrad, pn
cnd Jez i se alturase cu dou cni cu ceai fierbinte. Au stat
mpreun i au discutat sau, mai bine zis, el i turuise vrute i
nevrute. Nu-i mai amintea exact tot ce-i spusese, dar inea minte c
fusese foarte amabil cu ea. Se dovedise un camarad cordial i
amuzant. Aa cum de altfel era ntotdeauna. i aminti c acelea au
fost momentele cnd simise c Diablo i putea cu adevrat deveni
un cmin.
Amintirea acelei zile i nlcrim ochii. Scond din buzunar o
batist din dantel, i terse ochii i privi spre Connor. Biatul i
zmbi trist. ncerca s fie puternic, Grace tia bine acest lucru, dar i
n ochii si apruser lacrimile. Neavnd o batist la el, aa cum se
ntmpla ntotdeauna, Connor i ridic mna i i terse ochii cu
dosul palmei.
Aadar, spuse Molucco foarte ncet, risipind deodat
farmecul linitii, am ajuns acum la urmtoarea parte a funeraliilor.
Vechiul su camarad i bunul su prieten Bartolomeu Pearce va
rosti acum Rugciunea Pirailor. Bartolomeu, te rog
66

Cpitanul se ntoarse. Bart, innd n mn o foaie de hrtie, pi


ncet n fa, i ridic privirea spre mulime i ncepu s recite:
Ocean mre i cer iubit,
Acest pirat i merit odihna.
A fost unul dintre cei mai buni
Lsai-l s-i primeasc tihna.
Frate Soare, sor Lun,
mbiai-l n lumina voastr cald,
Cci de-acum el nu mai lupt
i din via nu se mai nfrupt.
Fulger, tunet, vnt i ploaie
Lsai-i sabia s rugineasc,
Aa cum trupul rn i devine
i-l scap de ale vieii chinuri.
Flux, maree, noapte, zi
i toate ce ne-nconjurai,
Un loc al su s-i oferii
Unde griji s n-aib venic.
Golfuri, porturi, recifuri, stnci,
Ape mici i ape adnci,
Druii-i somnul cel de veci,
Suferina ne-o curmai.
Bart ncheie fr s se fi uitat mcar o dat pe foaia pe care o
inea n mn. Grace bnuia c poemul era foarte vechi, dar Bart l
recitase cu atta nflcrare, nct dduse prospeime i vigoare
fiecrui cuvnt n parte. Pn i vntul se potolise pentru o vreme,
67

de parc elementele naturii ar fi dorit s acorde atenie rugciunii


piratului, rostit pentru camaradul pe care tocmai l pierduser cu
toii.
Bart se ntoarse i i fcu semn lui Connor i celorlali patru
pirai de lng el. Cei ase brbai, cu banderole negre la bra, se
aezar de-o parte i de alta a cociugului. Dup o numrtoare n
oapt, n timp ce steagul cu craniu i oase ncruciate flutura n
briza oceanului, ridicar toi deodat sicriul i pornir ncet i triti
spre prora navei.
Au inut pentru o clip cociugul ridicat n aer i apoi i-au dat
drumul n ap. Cnd sicriul izbi bufnind suprafaa apei, Grace
tresri puternic. Sunetul fu ns ndat acoperit de cteva salve de
tun, n rstimpul crora Bart, Connor i camarazii lor i reluar
poziiile iniiale.
Odat cu ncheierea salvelor, Molucco Wrathe se adres din nou
echipajului:
Prieteni, trim o zi trist, dar moartea este ntotdeauna jelit
n dou moduri prima este tristeea i apoi urmeaz celebrarea
vieii. n seara asta vom porni direct spre taverna Ceaunul Mmicii,
s nchinm un pahar n cinstea domnului Stukeley.
Pe punte izbucnir o serie de urale i, cu toate c ovaiile erau
mai potolite ca de obicei, zgomotele erau un semn c lucrurile aveau
s revin la normal pe Diablo. Grace simea c este mult prea
devreme pentru astfel de distracii, dar tia bine c aa decurgeau
lucrurile la bordul corbiilor cu pirai.
Mergei acum la treburile voastre, continu cpitanul. S nu
zic nimeni c Diablo nu este cea mai fain corabie care navigheaz
pe mrile i oceanele lumii.
Connor sttea ntre Bart i Grace. n acele momente avea nevoie
de ei mai mult ca oricnd. tia c viaa de pirat poate fi scurt. n
prima noapte petrecut la bordul vasului, Bart i spusese: O s m
consider norocos dac apuc s mplinesc treizeci de ani. Connor inuse
68

minte aceste vorbe, dar de-abia n acele momente nelese ct erau


de adevrate. Cei Trei Corsari ar fi trebuit s fie invincibili. La numai
douzeci i trei de ani, Jez era mult prea tnr s moar. i totui,
gndi Connor, cnd te nrolezi ca pirat, accepi chiar i posibilitatea
unui sfrit la vrst fraged. Cu toate c avea doar paisprezece ani,
tia c n urmtoarea btlie el ar fi putut fi cel care s-i piard
viaa. Nu putea ns risca s o lase pe Grace singur pe lume.
Trebuia s nceteze s mai viseze i s revin cu picioarele pe
pmnt. i, de asemenea, trebuia s fie mai atent la cpitanul
Wrathe, deoarece, n ciuda apologiei cpitanului, nu-i putea alunga
gndul c Jez Stukeley murise absolut degeaba.

69

Capitolul 9
Darul
Soarele asfinise. Dup o zi agitat i vijelioas, noaptea era
perfect pentru surf. Surferul singuratic ieise din nou la suprafa
i nfrunta impetuos valurile. Noapte de noapte devenea tot mai
puternic i mai experimentat i, n ciuda voinei sale, noapte de
noapte se simea tot mai singur. ntr-adevr, accepta de-acum faptul
c nu era menit s fie singur. Viaa i moartea l separaser de
ceilali. El ns nu era omul care s se lase condus de soart. Cu
toate c depindea n acele momente de fluxul i refluxul mareei, ct
de curnd, el va fi cel care va dicta cursul evenimentelor. Ateptarea
avea s ia sfrit.
Luna se nla pe firmament i i revrsa sgeile aurii pe apele
ntunecate ale oceanului. Atent s evite lumina, brbatul i crmea
plana prin poriunile de ap slab luminate. De-acum lupta att cu
fora mareei, ct i cu razele arztoarele lunii, dar, musculos fiind, le
fcea fa cu brio. inndu-i ferm tlpile pe plan, erpuia n
vitez de la stnga la dreapta i simea sub el fora intens a
valurilor ce-i duceau spre un nou golfule pustiu.
Apele puin adnci de la rm erau pline de stnci care-i puteau
avaria foarte uor plana, aa c sri n apa ce-i depea cu puin
gleznele, ridic plan nainte s o deterioreze i strbtu cei civa
metri care i mai rmseser pn la uscat. Ca ntotdeauna, imediat
ce iei din ap, hainele i pielea i se uscar instantaneu.
rmul era la fel de stncos ca i apele micului golf. Dup ce
sprijini atent plana de un bolovan coluros, urc pe creasta falezei,
70

de unde, nvluit n siguran n ntuneric, ncepu s scruteze linitit


ntinderea de ap.
n deprtare, o corabie intr n raza sa vizual. Imaginea navei l
fcu s reflecteze nostalgic la toate vasele pe care le lsase n urm.
n viitor va avea parte de alte corbii i, atunci, el va fi cpitan. Nu
va mai sta la ordinele nimnui. Acesta este adevratul su destin
de asta era absolut sigur.
Cnd vasul trecu mai departe, torele de pe punte luminar
steagul cu craniu i oase ncruciate. Era un vas pirateresc deloc
neobinuit n aceste ape.
i totui, corabia i prea cunoscut. Brbatul i nchise ochii,
pentru a nu mai fi deranjat de lumin i pentru a gndi mai
limpede. Cufundat n bezna luntric a minii, vzu o fat. Aceeai
fat care i scpase mai demult. Grace. Da, sta i era numele. De ce
i amintea de ea de acea feti nensemnat creia i spusese
povestea vieii sale? Zdrobi imaginea mental a fetei de parc ar fi
fost o gz ce ndrznise s-i aterizeze n palm i deschise ochii.
Dup ce corabia iei din raza sa vizual, un obiect ce se izbea de
pietrele din apa puin adnc a rmului i atrase imediat atenia.
Era un obiect ce unduia n spuma mrii, luminat sporadic de razele
zdrenuite ale lunii. Aplecndu-se n fa, rzbi cu vederea
ntunericul i, observnd c era vorba de o cutie de lemn, hotr s
vad mai ndeaproape darul pe care i-l oferea oceanul.
Imediat ce sri de pe falez, intr cu pai mari n ap i evit cu
iscusin pietrele coluroase de pe fundul apei. Cutia se izbea ca o
minge de fotbal ntre dou stnci identice. O apuc de margini.
Lada era mult mai mare dect arta privit de sus i avea lungimea
unui om. Chiar dac pentru alii ar fi fost aproape imposibil s-o
urneasc din loc, el o eliber cu uurin dintre cele dou roci i
ridic sicriul din ap, dup care l cr agale spre sanctuarul micuei
plaje a golfului.
Aezndu-l pe nisip, nesigur de ce-ar putea s fac n
71

continuare, privi n jurul su, pentru a gsi ceva pe care s ad i s


reflecteze n linite. Dndu-i seama c sicriul ca atare era un loc
tocmai potrivit, se aez pe capacul acestuia i privi nc o dat spre
mare. Sub greutatea masiv a brbatului, lemnul ubred al
cociugului ncepu s trosneasc i s crape. Srind iute n picioare,
examin stricciunile pe care le provocase.
Sicriul nu era n condiie bun. Indiferent de unde venise, voiajul
pe ap nu fusese unul lin, iar scrijeliturile pe care le avea de jur
mprejur erau semne clare ale izbiturilor de care avusese parte cu
stncile marine. ntr-un col avea chiar i o gaur, o scobitur spre
care brbatul i apropie un ochi i privi n bezna din interior.
Nu deslui mare lucru. Sicriul luase ceva ap nu ndeajuns ct
s-l scufunde, dar suficient pentru a nu-i permite s vad clar ce
este nuntru. ndeprtndu-se puin, se gndi c nu strica s mai
lrgeasc ntru ctva gaura. Trosc. Lemnul trosni ntre degetele
brbatului ca un baton de ciocolat i i oferi o imagine mai bun a
interiorului. Privind din nou prin gaur, vzu de aceast dat o
gheat o gheat de marinar, ale crei ireturi erau legate strns. Nu
putea spune c era o imagine dintre cele mai interesante mai ales
dup ce se holbase la ea timp de cinci minute.
Mi-ar fi prins mai bine s fi fost rupt cellalt capt al
cociugului, gndi el, ridicndu-i privirea. Cealalt extremitate era
ns intact. Dac ar mai fi stat doar cteva minute n ap, lemnul ar
fi cedat cu siguran i acolo. i, ntr-adevr, cnd l atinse ncet cu
degetul, fr s apese ctui de puin, i ddu seama c lemnul
putea ceda chiar i fr s-l foreze
Trosc. Lemnul fragil crp n minile butucnoase ale brbatului
i i ndoi o unghie. Aplecndu-se deasupra, vzu pe faa unei perne
de n alb un obraz i un ochi nchis, cu gene lungi i ude.
i dorea s vad mai mult i, cum lemnul cociugului era deja
spart, consider c nu fcea nimic ru dac l desfcea i mai mult,
aa nct s vad mai bine chipul mortului. O clip mai trziu
72

observ c era vorba de un tnr ale crui trsturi erau complet


imobile. Colurile gurii i erau uor ridicate, ntr-un surs ngheat,
de parc ar fi avut un vis frumos. Dar ce-ar fi putut visa? Dac ar
putea vorbi, poate i-ar rspunde la aceast ntrebare i la unele
asemntoare.
n timp ce gndurile l asaltau cu aceeai violen i repeziciune
ca i mareea, desfcu rapid resturile capacului i arunc pe nisip
bucile de lemn, ca pe nite coji de portocale. Odat ce dezmembr
cociugul, vzu nuntru un tnr marinar, pe care aerul nopii l
rcorea aa cum o fcuse de multe ori cnd tnrul fusese n via.
Acesta nu era doar un dar, gndi el ci un semn. Un semn care
prea s-i transmit c soarta se ntorcea n favoarea sa c
planurile sale erau cele corecte i adevrate. Zmbi mulumit i i
dezvlui nc o dat caninii aurii.
Surferul tia cteva lucruri deosebite lucruri pe care i le
spusese cineva, dar pe care nu i le mai amintea prea bine. i dorea
s fi dat mai mult atenie acelor gesturi i incantaii care dac se
strduia s i le reaminteasc l-ar putea conduce la un rezultat
favorabil. Coborndu-i privirea, i ddu ndat seama c tnrul
era pirat chiar dac braele nu-i erau ncruciate deasupra unei
sbii i nu avea legat la ncheietura minii un steag cu craniu i oase
ncruciate.
Ct de bine mi-ar fi prins s-mi amintesc procedura corect,
gndi el, scrpinndu-i pielea ras a capului. Trebuia s ncerce si aduc aminte. i datora acest lucru tnrului decedat. Deoarece i
tulburase odihna, trebuia cel puin s ncerce s-l ajute. nchizndui ochii, i ndeprt din minte toate distraciile i, cutreiernd prin
pasajele ntunecate ale amintirilor, n cutarea incantaiei potrivite,
se vzu deodat transpus ntr-un brlog ntunecos i plin de fum,
unde tmia i ptrunsese cndva toate simurile. Ajunsese din nou
n acel ntuneric, unde mirosul de cedru i de santal i linitea
mintea i unde vzu n bezn chipul celui care l nvase ritualul.
73

Cuvintele i revenir n minte, dar nu le rosti, ci doar le auzi i l ls


pe cellalt s i le spun aa cum i le recitase cu mult vreme n
urm.
Simea n mn o presiune tot mai puternic. Nu-i putea ns
deschide ochii, cci ritualul nu era complet. Palma i era strns din
ce n ce mai tare, ca i cum nu ca i cum ntr-adevr ca i
cum altcineva l apucase de mn.
Deschizndu-i, n cele din urm, ochii, i vzu braul ntins
spre cociug, din bezna cruia l apucase o palm mai puin
crnoas ca a sa. Braele celor doi pulsau de parc ar fi fost vitalizate
de o singur inim.
Privi figura din sicriu i cut alte semne de via. Observ
cteva mici unduiri n spatele mtii chipului adormit, dar nu-i
putu da seama dac nu erau cumva rodul propriei sale imaginaii.
Avu pentru o clip impresia c viaa sau oricum ar fi dorit s-i
spun acestui fenomen ncepu s inunde muchii membrelor
inerte ale piratului i i imagin cum viaa sau alternativa acesteia
ncepe s palpite prin organele epene din toracele tnrului.
Simea n continuare mirosul cedrului i al lemnului de santal i i
ddu seama c ritualul nu era complet.
n cele din urm, auzi un suspin la nceput la fel de slab ca
susurul valurilor ce izbeau stncile marine n deprtare, apoi tot mai
puternic. Rmas cu gura cscat, surferul privi curios cum genele
umede ale piratului se deschiser tremurnd uor, iar albul globilor
oculari scnteie ca luciul perlelor n dou stridii negre.
Buzele pal-violete ale tnrului se deschiser i ele. Dup ce
ddur afar o gur de aer i cteva de ap, se auzi un glas,
surprinztor de clar i de puternic.
Gata, a i sosit timpul s m trezesc? i visam att de frumos!

74

Capitolul 10
Locotenentul Stukeley
Eti n regul, prietene? Ari de parc ai fi vzut o stafie!
Sidorio l privi pe piratul ntins n cociug. Mort cu numai cteva
clipe n urm, tnrul, nviorat, se ntindea i i zmbea bucuros, de
parc l-ar fi avut n fa pe cel mai bun prieten al su.
Sunt ud tot, spuse tnrul.
Micuul strat de ap din sicriu i udase hainele i l fcuse s
miroas puternic a ap de mare.
Hai, zise Sidorio, ntinzndu-i nc o dat braul. Piratul i
apuc mna i Sidorio l ajut s se ridice pe picioare.
Piratul sttu o clip nemicat, dup care ncepu s se clatine
puternic pe picioare. Sidorio i sri iute n ajutor i l mpiedic s se
prbueasc i s se rneasc n epuele ascuite ale cociugului.
Mulumesc, prietene, spuse piratul, inndu-se strns de el.
M simt tare ciudat de parc a fi but prea mult rom!
Sidorio l inu pn cnd i se pru c tnrul se putea ine i
singur pe picioare.
Ah, acum e mult mai bine. Da. Gata, mi-am revenit!
Imediat ce Sidorio i retrase braul, picioarele marinarului
ncepur s tremure puternic i tnrul se prbui pe o mic movil
de nisip.
Poate ar fi mai bine s stau jos o clip, pn mi mai revin.
O idee bun.
Sidorio se ddu n spate i, uluit de realizarea sa, l privi nc o
dat pe pirat. Reuise s-l readuc de pe rmurile lumii
75

ntunericului. El, Sidorio, izbutise s duc la bun sfrit ritualul. Era


un semn c puterile i creteau i lucrurile ncepeau deja s curg n
favoarea sa.
Eti un tip uria, spuse piratul ridicndu-i privirea.
Sidorio ridic din umeri.
Cum te cheam?
Sidorio, dar mi poi spune cpitane.
Am neles, cpitane. Iar eu sunt Stukeley, Jez Stukeley i mi
poi spune Jez.
De-acum nainte te voi striga Stukeley, i zise Sidorio. Eu i
voi fi cpitan, iar tu vei fi locotenentul meu.
Locotenent? repet impresionat Jez. Frumoas avansare!
Sidorio ezit, cci piratul prea oarecum nempcat cu aceast
situaie. i amintise destul de bine ritualul, dar nu mai inea deloc
minte ce trebuia s fac n continuare. Ce trebuia s le spun celor
ntori din moarte? C erau nc foarte fragili? Dar acum, odat ce
Stukeley se obinuise iar s respire, nu mai prea ctui de puin
fragil. Hainele i se uscaser deja i, ndreptndu-i spatele, ncepuse
s-i desfac nasturii cmii.
Vreau s vd ce s-a ntmplat, spuse el. Pn acum n-am avut
aceast ocazie.
Despre ce vorbea? se ntreb Sidorio, privindu-l pe Stukeley desfcndu-i nasturii de sus i descoperindu-i pieptul palid ca o
bucat de marmur, pe care era o tietur adnc, indigo.
Deci asta era, spuse Stukeley dnd din cap. Asta-i rana fatal.
Sunt un pic dezamgit, trebuie s recunosc. M ateptam la ceva
mai dramatic.
Sidorio se ghemui n faa lui.
Aadar, tii tii c ai fost ucis?
n timp ce ochii i luceau puternic n lumina lunii, Stukeley l
privi lung.
Eu ucis? Nu Ce tot vorbeti acolo?
76

Sidorio amui uimit, pn cnd Stukeley izbucni n rs:


Bineneles c tiu c am fost omort. Doar nu m ascund prin
sicrie pentru a m amuza, ori pentru c oi fi vreun vampir!
Adevrul e c ncepu Sidorio.
Nu! exclam Stukeley. Glumeti! Eu vampir? Este imposibil.
Vorbeti serios? Am i coli?
nc nu, dar vei avea dac totul merge aa cum trebuie.
Nu se poate! Se ntmpl s ai cumva o oglind la tine?
Dac vrei, te poi privi n ap.
Stukeley nu mic pentru o clip, dup care se ridic i porni
cltinndu-se spre marginea apei. Sidorio l privi cum se apleac n
fa i ncearc s-i surprind imaginea n apele agitate ale
oceanului. Piratul se ntoarse spre el i l privi ocat.
Nu-mi pot vedea chipul.
Sidorio ncuviin zmbind:
Aa e. Eti schimbat vezi?
Da, cpitane, i rspunse el pe un ton diferit plin de respect
i team.
Sidorio reflect la aciunile sale. Se petrecea totul foarte repede.
Cu nici un ceas n urm se gndea cum s schimbe mersul
lucrurilor, cum s aib pe cineva care s-i in companie, iar acum
avea deja un locotenent la ordinele sale. Entuziasmul pe care i-l
insuflar puterile de care dispunea ls repede loc simului apstor
al responsabilitii. Stukeley se ndeprt de ocean i fugi zmbind
spre Sidorio.
Nu-mi vine s cred c am revenit la via. Mulumesc, spuse
zmbind. i mulumesc c m-ai adus napoi.
Cum a fost dincolo?
Ai fost i tu acolo, nu? Trebuie s tii cum este.
Pentru fiecare este diferit.
Stukeley ridic din umeri:
Sincer, nu-mi prea mai amintesc. tiu doar c am pierdut un
77

duel complet inechitabil, dac stau bine s m gndesc i, n


timp ce zceam pe punte, simeam cum m ndeprtam tot mai mult
de camarazii mei i le auzeam glasurile din ce n ce mai slab. Dup
aceea nu mai tiu nimic. Totul s-a cufundat n ntuneric.
Stukeley se ntoarse i privi rmiele cociugului, dup care
zmbi din nou:
Se pare c mi-au fcut onoarea nmormntrii n ocean. Nu
oricine are parte de aa ceva. Foarte frumos din partea lor. Ah, i mil amintesc pe cpitan spunnd c vor da o petrecere n cinstea mea,
la taverna Ceaunul Mmicii
Care cpitan? ntreb Sidorio. De pe ce corabie?
Diablo, corabia cpitanului Wrathe, rspunse Stukeley.
Diablo, zici? Diavolul, spuse Sidorio zmbind. Exact genul
meu de nav.
Stukeley l privi nedumerit:
Ct timp am fost plecat?
Sidorio cltin din cap:
Nu tiu. Dar nu cred c sicriul ar mai fi rezistat mult.
n ce zi suntem?
Nu m intereseaz s in socoteal scurgerii timpului.
Prietene, spui lucruri tare ciudate. Nu vreau dect s-mi dau
seama ct a trecut de cnd am sfrit.
Prerea mea, spuse Sidorio, este c nu sfrisei cu prea
mult timp n urm. Dar ce importan mai are?
tii unde este crciuma Ceaunul Mmicii?
Da, am mai fost acolo, rspunse Sidorio dup ce se gndi o
clip.
Ei bine, se pare c acolo mi vor face pomana n noaptea asta.
Sidorio zmbi.
i ai vrea s participi?
Stukeley i ntoarse zmbetul:
Ar fi nepoliticos din partea mea s pierd acest eveniment, nu?
78

Sidorio fcu o pauz.


Dac vom merge acolo, nu trebuie s te vad nimeni. Nimeni
i nimic nu trebuie s-mi strice s ne strice planurile.
i care sunt aceste planuri?
Toate la timpul lor, locotenente. Toate la timpul lor.
Cum doreti, efu.
Cum dorii, cpitane.
Stukeley i confirm dnd din cap:
Cum dorii, cpitane.
sta e doar nceputul, continu Sidorio. nceputul unor
vremuri noi pe care le-am ateptat de foarte mult timp. Iar cnd
voi termina ce mi-am pus n gnd, oceanul ntreg se va nroi de
snge. Acum, n sfrit, ncepe domnia terorii.

79

Capitolul 11
Reuniunea de la Ceaunul Mmicii
Grace privea alturi de Connor i Cate cum Diablo se apropia de
un afloriment stncos.
Acolo e! spuse Connor.
n zare apru lumina unui neon ce plpia intermitent n
ntuneric.
Taverna Ceaunul Mmicii, citi Grace.
Grace, sper c eti pregtit, spuse Cate.
E vreodat cineva pregtit pentru crciuma asta? ntreb
Connor zmbind.
Dup suferina provocat de nmormntarea lui Jez, piraii
preau s-i fi recptat ntru ctva buna dispoziie. Cu toate c i
venea greu s uite de tristeea care o stpnea, Grace ncepu s-i dea
dreptate cpitanului Wrathe, care spusese c moartea este jelit
ntotdeauna n dou feluri prin suferina despririi de cel drag i,
apoi, prin celebrarea vieii. Era ns aproape insuportabil gndul c
viaa unui om fusese distrus att de vremelnic.
Odat ce corabia acost la chei, echipajul se grbi entuziast s
debarce prin partea din fa a punii i Grace se vzu nevoit s fie
atent s nu se piard de Connor i de ceilali prieteni ai lor. Pentru
cteva clipe, i inu capul plecat i se chinui s nu-i piard
echilibrul n mulimea ce se mbulzea s coboare ct mai repede.
Connor o lu de mn i o ajut s nainteze prin nvlmeal.
Cnd i ridic privirea, Grace vzu n lumina lunii taverna i roata
uria cu zbaturi a acesteia. Deasupra acoperiului, steagul cu
80

craniu i oase ncruciate flutura n bern.


Din respect pentru Jez, spuse mndru Bart.
Grace l aprob i l strnse ncurajatoare de bra, dup care
urcar cu toii treptele primei platforme a terasei.
Ai grij s nu cazi, i spuse Connor.
Grace privi podeaua i vzu n lemnul pardoselii goluri
amenintoare, ce ddeau direct spre apele ntunecate, dar linitite,
ale oceanului. Vzndu-i oglindirea chipului n ap, avu pentru o
clip impresia c n adncul acesteia este prins o alt Grace, care
atepta s fie salvat. Intensitatea mirajului i ddu pentru moment
imboldul de a-i cufunda mna n ap ca s verifice, dar, cum ceilali
naintau cu pai repezi, hotr c e mai bine s nu rmn n urm.
Membrii echipajului i continuar naintarea, pn n sectorul
unde aveau rezervate mesele.
Uite, spuse Connor artnd spre placarda din lemn pe care
scria Diablo i care le marca teritoriul. Doar cei mai renumii cpitani
au parte de aa ceva.
Connor i zmbi i Grace i rspunse printr-un surs. Lumea
pirailor era pentru el foarte uor de neles i Connor prea s
accepte cu mare uurin regulile dure ale vieii.
Piraii se aezar la mese i glgia crescu n intensitate imediat
ce ncepur s se tachineze att ntre ei, ct i cu piraii de la mesele
nvecinate.
Alturi de cpitanul Wrathe apru un brbat distins, cu musta
alb i barb tuns ngrijit.
Molucco, mi pare ru pentru cele ntmplate.
Mulumesc, Gresham.
Drakoulis la e un nemernic. Credeam c scpasem definitiv
de el.
i eu, spuse Molucco dnd uor din cap. Aa credeam i eu.
D-mi voie s-i cinstesc echipajul cu un rnd de rom, spuse
cpitanul Gresham, ntorcndu-se i strignd: Servete cineva pe81

aici? Hei, vine cineva i aici


Ce-i hrmlaia asta?
ntre cei doi cpitani apru o femeie mbrcat ntr-o rochie
larg de pnz neagr, decorat cu cranii albe i oase ncruciate.
Connor o nghionti uor pe Grace:
Ea este
Grace ns nu mai avea nevoie de prezentri, cci i ddu
imediat seama c femeia era Ma Kettle. Asortat la rochie, Ma purta
un vl din dantel pe care i-l ridic oferindu-i pe rnd cpitanului
Wrathe obrajii.
Norocosule, mi pare foarte ru, spuse ea. Trim vremuri
tulburi.
ntr-adevr, Kitty, trim vremuri foarte tulburi, spuse Molucco strngnd-o pe Ma Kettle n brae.
Ma Kettle se ntoarse spre restul echipajului:
Fetelor, biei, n noaptea asta buturile sunt gratis. E un gest
al dragostei i respectului pe care i-l port lui Jez, i vou, tuturor.
Urmar cteva aplauze furtunoase i, n timp ce Ma Kettle
trimise o bezea mulimii aprobatoare, osptriele ncepuser deja
s nire pe mese phrele pline cu rom. Grace privi mirat paharul
ce-i sttea n fa. Nu mai buse niciodat rom. N-a fost ns nevoit
s se uite prea mult, cci Ma Kettle era o persoan mult prea
neobinuit pentru a-i lua ochii de la ea.
Bartolomeu, zise ea, strngndu-l pe Bart la pieptu-i foarte
dezvoltat, pentru tine este o lovitur ngrozitoare. tiu c erai ca
fraii.
Bart o aprob:
Pentru toi este cumplit, dar mai ales pentru mine i Connor.
Ma ddu trist din cap, dup care i ntoarse privirea spre Connor.
Ah, ia te uit, ne vedem din nou, domnule Tempest. Ct te-ai
schimbat n aceste ultime luni! Eti un pirat n toat regula! Am
82

auzit multe despre tine i din ce se spune se pare c eti un erou


n devenire!
Connor roi mai ceva ca o ptlgea prguit. tiind bine c
fratele ei ar muri de ruine ntr-o ipostaz asemntoare celei n care
se aflase Bart, Grace se ntreb dac Ma Kettle l va mbria i pe el
dar Ma i ntinse mna i i aez palma pe umrul biatului.
Nu m ndoiesc c suferi amarnic, spuse ea. E cumplit cnd
pierdem un camarad apropiat un prieten E o suferin a naibii
de grea.
Connor ncuviin tcut dar Ma nc nu terminase:
Ma o s-i dea acum un sfat o pova pe care, dragul meu,
eti liber s o asculi, sau nu. n primul rnd, n ceea ce privete
moartea, nu vei trece niciodat cu uurin peste aa ceva. Indiferent
c ai paisprezece ani, ori eti de vrsta mea la fel de btrn ca un
recif de corali pierderea cuiva drag va fi ntotdeauna o lovitur
chinuitoare. n al doilea rnd nu-i nbui sentimentele d-le
fru liber. sta e unul dintre motivele pentru care i organizm
astfel de petreceri.
Ma art spre mesele din tavern i continu:
Cnd dispare un pirat att de merituos ca Jez, trebuie s-i
celebrm viaa, s bem n cinstea lui, s rdem i s ne amintim de
vremurile petrecute mpreun. Unii consider dezgusttoare aceast
practic i cred c ar trebui s fim posomori, stoici i s umblm
toat ziua mbrcai n negru din cap i pn n picioare. Noi ns
am ales s celebrm viaa, nelegi? Viaa! Cea mai minunat
comoar, scumpul meu. O fi avut Jez Stukeley doar douzeci i trei
de ani, dar n scurta lui via a reuit s devin renumit. A lsat n
urma lui o mulime de oameni care l iubesc i care i vor aminti
mereu de el. n definitiv, asta este ceea ce sperm cu toii s lsm n
urma noastr. Norocosule, ce zici, am dreptate?
Molucco se opri n spatele ei, i ridic mna i o srut cu
gingie:
83

Ai fost elocvent ca ntotdeauna, Kitty. Nici eu n-a fi putut


rosti vorbe mai adevrate.
Ma i zmbi lui Connor:
Connor Tempest, i doresc via ndelungat. Dar, mai
important dect aceasta, i doresc o via plin de dragoste,
veselie, prietenie i att de multe aventuri, nct s nu te plictiseti
nici mcar pentru o clip.
Ma i srut palma i o frec apoi de obrazul biatului.
Un vechi obicei pirateresc, i spuse ea zmbind, dup care i
ntoarse privirea spre Grace. i cine este frumuseea asta deosebit?
De aceast dat, fu rndul fetei s roeasc.
Grace, sora geamn a domnului Tempest, o prezent
Molucco.
Da, spuse Ma Kettle apropiindu-se, mi s-a prut mie c-i
semeni. Eti o tnr domnioar foarte frumoas, adug ea ntinzndu-i braul i coborndu-i degetul pe obrazul fetei. Ce piele
minunat fin ca mtasea. Cnd m gndesc c i eu am avut
cndva un ten ca al tu iar acum, uit-te la mine, art ca o
monstruozitate marin, btrn i zbrcit.
Deodat, imediat ce Molucco, Bart i ceilali ncepur s-o
asalteze cu complimente, toi i ndreptar atenia spre Ma Kettle.
Grace o privi fascinat pe femeia extraordinar care i sttea n fa.
Da, bine, gata, biei, nu mai facei atta zarv pentru o epav
ca mine. Ajung attea laude. Ce-ai zice s v aezai linitii? Fetele
noastre v-au pregtit ceva deosebit o mic distracie, care s v
mai aline suferina.
ntorcndu-se, Ma Kettle strig sau, mai degrab, chii
puternic peste umr:
Sugar Pie, eti gata?
ntr-o clip, Ma! se auzi un glas mai cristalin.
Hai, vino odat. Oameni buni, aezai-v aa Norocosule,
ezi, te rog, lng mine.
84

Ma Kettle i foni spre scaun faldurile largi ale rochiei i, n


timp ce luminile scdeau din intensitate i cufundau crciuma n
obscuritate, deodat, n acordurile ritmate ale unui acordeon, un
fascicul de lumin dezvlui pe scen prora unei corbii, la pupa
creia era fixat o minunat figur de galion reprezentat chiar de
Sugar Pie. Tnra purta pe cap o plrie de cpitan i avea
ndreptat spre cei de fa o lunet. Grace nu putu s nu se
gndeasc n acele momente la Darcy Flotsam mai ales cnd Sugar
Pie ndeprt ocheanul i clipi mecherete spre audien.
Dou noi cercuri luminoase dezvluir la dreapta i la stnga
scenei alte dou figuri de galion. Srutrile simbolice ale celorlalte
tinere strnir n rndurile audienei strigte aprobatoare. n
sunetele armonioase ale acordeonului acompaniat de-acum i de
alte instrumente, cele trei fete se desprinser de pupele navelor,
descinser alunecnd de-a lungul mai multor panglici alb-albastre i
se oprir ntre valurile simbolizate pe scen. Spectacolul era att de
bine organizat, nct preau s fi nimerit ntr-un teatru adevrat, i
nu ntr-o crcium oarecare, gndi Grace.
Mulimea izbucni n aplauze. Fata din centru, purtnd n
continuare plria de cpitan, i puse un deget pe buze i, deodat,
se fcu linite deplin.
Ea e Sugar Pie, i opti Connor surorii sale, privind-o vistor.
Serios? spuse Grace zmbindu-i. i, m rog, de unde o
cunoti?
Ah, e Connor i pierdu ns cuvintele.
E o prieten mai veche, interveni Bart.
Savurnd din toat inima stnjeneala lui Connor,
Grace zmbi i ddu din cap.
n acel moment, Sugar Pie i puse minile n olduri i ncepu
s cnte:
M-au plictisit viaa de marinar i cltoriile pe mare,
85

Cci oceanul, pentru mine, nu-i deloc ceea ce pare.


Promisiunile de bogii i averi nebnuite, s-au dovedit a fi doar vorbe
dearte,
i visele vieii pe mare au ajuns simple vorbe goale.
Mi s-a spus c marea-i locul aventurilor
La aceste cuvinte, fata clipi mecherete.
i ctigurilor nemsurate.
Zi i noapte am navigat n cutarea unui cpitan vestit,
Dar am gsit doar stnci golae i golfuri pustii.
Odat n-am ieit din cuvntul superiorului,
Hangerul mi-a fost uns mereu i gala de atac.
O fat ns nu poate atepta o venicie i deja nu mai suport!
Aa c-mi iau catrafusele i am plecat.
Din mulime izbucnir cteva ovaii.
Visam s gsesc un cpitan
i pe a sa corabie s m-nrolez.
S navigm pe oceanele lumii, s jefuim dup bunul-plac
i bogiile mpreun s le-mprim!
Visam s m mrit cu-n cpitan,
S-i fiu la bord secundul de ncredere
i echipajul s-mi respecte rangul cci altfel peste bord cu ei!
Dar a fi fost corect i categoric ntructva cu toi piraii mei.
La auzul acestor cuvinte, Ma Kettle strig:
Aa, zi, fato!
86

Visele de dragoste mi-au rmas nemplinite


Cci niciun cpitan de pirai nu pare s-i doreasc o soa.
Aa c-i timpul s las aceast nav i viaa de pirat
Gata, marinria mi-a ajuns cu vrf i ndesat!
Am sperat la o frumoas via de marinar
Dar visele mi-au fost zadarnice.
Gata, marinria mi-a ajuns cu vrf i ndesat!
Zu, m-am sturat pn peste cap!
Spunnd acestea, Sugar Pie i scoase plria de cpitan, i ls
liber prul lung i blond i zmbi larg audienei.
Grace zmbi dei nu simea cu adevrat acest lucru. Prea s
aib totui ceva n comun cu Sugar Pie, gndi ea uor ironic. Bine
ar fi fost i pentru alii s renune att de uor la viaa de pirat!
n apropierea tavernei, o barc mic tocmai acosta la chei. n
luntre erau trei persoane barcagiul i doi pasageri.
Am ajuns, i ntiin luntraul.
Excelent, spuse cel mai voinic dintre pasageri. Stukeley, tu
poi s cobori, pn negociez eu preul transportului.
Stukeley nu atept s i se mai spun o dat.
Taverna Ceaunul Mmicii! spuse el srind pe debarcader. Nu
credeam c o s te mai vizitez vreodat!
S nu te ndeprtezi! i strig cellalt pasager. Trebuie s avem
mare grij.
Am neles, cpitane. V atept chiar aici.
Foarte bine, locotenente, rspunse cellalt, ntorcndu-i apoi
atenia spre barcagiu. Sunt convins c aurul sta i poate cumpra
tcerea, dar, m ntreb, putem avea cu adevrat ncredere n tine?
Barcagiul i confirm nerbdtor din cap i, imediat ce-i ntinse
87

mna s-i capete rsplata, pasagerul strnse aurul n pumn.


M tem ns c am nceput iari s am probleme cu
ncrederea n oameni, spuse acesta oftnd.
Barcagiul l privi surprins. Simea c era ceva n neregul.
Mirarea i se transform dintr-odat n indignare i, apoi, ntr-o
spaim cumplit.
Copleit de amintiri, Stukeley privea splendida roat cu zbaturi
ce se nvrtea n deprtare i asculta clipocitul familiar al apei.
Deodat, n apropiere se auzi ceva cznd n ap. Stukeley se
ntoarse i-l vzu pe cpitanul Sidorio apropiindu-se cu pai mari.
Ce-a fost zgomotul la? ntreb Stukeley.
Sidorio ridic din umeri:
Ce zgomot?
De pe luntrea cu care am venit. Unde-i barcagiul?
Sidorio se ntoarse.
Ah, da. Luntraul se pare c-a disprut. Foarte straniu, spuse
el, tergndu-i gura i scobindu-se ntre dini. Hai s mergem,
locotenente, adug el, ntorcndu-se i punndu-i lui Stukeley o
mn pe umr. Dac mai ntrziem mult, o s ratm petrecerea.
Cu toate c era uor ngrijorat, Stukeley tia bine c lui Sidorio
nu-i plcea s-i fie puse la ndoial ordinele. i, n definitiv, Sidorio
fusese cel care l readusese la via. Sidorio i era cpitan i era firesc
s-i asculte comenzile indiferent cum ar fi fost acestea. Primise o a
doua ans i Stukeley inteniona s fie un locotenent model i
loial.
Imediat ce piraii ncepur s-o ovaioneze entuziati pe Sugar
Pie, fata i ridic un deget n dreptul buzelor i le ceru s pstreze
tcerea, dup care i ridic plria i se pregti s-o arunce.
Cine o prinde va primi un srut de la mine!
Tnra o arunc ntr-un arc nalt, pe deasupra pirailor
zgomotoi, ale cror brae fluturar dup plrie ca nite trestii n
88

btaia vntului. Plria zbur dincolo de acetia, spre mesele


rezervate pirailor de pe Diablo. Cnd plria i ncepu vertiginos
coborrea, toate privirile se ndreptar spre aceasta. Connor i Bart
i ridicar ndat minile, i Grace se aplec n spate, pentru a le
face loc. Bart, avnd avantajul nlimii, o nfc naintea lui
Connor.
Mult noroc data viitoare, prietene, chicoti Bart, punndu-i
plria pe cap i mpingndu-l n glum pe Connor, dup care porni
cu pai mari s-i primeasc premiul.
Att de aproape i totui att de departe, spuse Grace, nghiontindu-i n glum fratele.
Dei ncepuse s se simt mult mai bine, imediat ce se gndi la
Jez, amintirea i provoc totodat o senzaie de vinovie. i aminti
apoi sfatul pe care i-l dduse Ma Kettle. Se strnseser acolo pentru
a celebra viaa lui Jez i nu avea nicio ndoial c i Jez ar fi dorit
acelai lucru cci, n definitiv, dac s-ar fi aflat i el cu ei, ar fi fost
un rival serios pentru Bart i Connor n ctigarea ateniei tinerei
Sugar Pie!
Odat ce spectacolul lu sfrit, luminile se reaprinser i Grace
vzu pe mas un rnd proaspt de buturi. Dac pentru ea fusese
de ajuns o gur de rom, ceilali pirai toastar veseli i ddur pe gt
licoarea tare din pahare.
Eu ies s iau puin aer, i spuse Grace fratelui ei.
Bine, rspunse el, strngnd-o uor de mn. Dac ai nevoie
de mine, strig.
Grace i confirm tcut i plec de la mas. Cnd arunc o
scurt privire peste umr, vzu c una dintre dansatoarele care o
acompaniaser pe Sugar Pie venise la mas, i Connor, la fel ca i
ceilali, nmrmuri la apariia tinerei. Cltinnd amuzat din cap,
Grace se ntoarse i plec mai departe.
Ieind din tavern, pi atent printre golurile din pardoseala
terasei i, privind nc o dat n undele de sub ea, i vzu din nou
89

chipul sub ap prnd s se nece, la fel ca i n ziua naufragiului,


cnd Lorcan o salvase n ultimul moment.
Lorcan. Fata i ridic instinctiv mna spre lniorul de la gt i
apuc ntre degete inelul Claddagh. Metalul era rece, dar, odat ce l
strnse ntre arttor i degetul mare, inelul ncepu s se
nclzeasc. Urma s aib o nou viziune? se ntreb ea, simindu-se
entuziasmat i nfricoat deopotriv. i dorea mai mult ca orice s
afle adevrul, s tie ce se ntmplase cu Lorcan. i totui, se temea
de ceea ce ar putea descoperi.
n timp ce inelul continua s se nclzeasc, fata se aez pe
podea i nchise ochii, ateptnd senzaia de grea pe care o simise
la prima viziune. Dar, cu toate c inelul devenea tot mai cald, Grace
nu simea nimic deosebit i, n plus, nu auzea niciun sunet i nu-i
simea deloc mintea nceoat. Ce fel de viziune s fi fost aceasta?
S fi greit ea ceva? Grace deschise ochii nedumerit i, deodat,
simi c i se oprete rsuflarea.
n apa de sub duumeaua terasei l vzu pe Lorcan bjbind pe
holul corabiei vampirailor. Grace icni. Prea s aib parte de aceeai
scen ca i n prima viziune, doar c de aceast dat o percepea ca
un observator extern. Era dureros s-l vad pe Lorcan chinuindu-se
i i dorea s-l ia de bra i s-l ajute. Fr s dea drumul inelului,
care devenea din ce n ce mai cald, i ntinse cealalt mn spre
suprafaa apei. Chiar dac era o micare stngace, Grace nu putu
rezista imboldului de a atinge apa.
Imediat ce Grace perie uor cu degetele suprafaa ntunecat a
apei, imaginea lui Lorcan dispru i apa oglindi nc o dat chipul
tulburat al fetei i luminile tavernei din spatele ei. Grace se ncrunt.
Apa se ntunec din nou. Ateptnd s revad imaginea lui
Lorcan, Grace se aplec i, n schimb, vzu un chip care o nfior.
Sidorio. Vampiratul o privea direct n ochi la fel cum o privise i n
noaptea aceea fatidic, pe puntea vasului vampirailor. La fel ca i
atunci, ochii i devenir goi i, deodat, cptar incandescena unor
90

vpi ucigtoare. Vampiratul i deschise gura ntr-un zmbet oribil


i incisivii tioi ai acestuia preau s fi sltat prin ap, direct spre
gtul fetei.
Nu! strig ea.
Inelul Claddagh ncepea s frig tot mai puternic. Dorea s-i dea
drumul, dar simea c nu putea face asta. Deodat, mna i se smuci
parc de la sine n fa i smulse inelul din lnior. Grace continu
s-l strng ntre degetul mare i arttor i, dei nu tia ct mai
putea s-l in, i ddu seama c fierbineala metalului o va obliga
din clip n clip s-i dea drumul. Nu! Orict ar fi fost de dureros,
nu-i permitea s-l scape n ap. Inelul era ultima ei legtur cu
vasul vampirailor i cu Lorcan. Dac l pierdea, risca s nu se mai
poat ntoarce niciodat pe corabie i s nu-i mai poat ajuta
prietenul. Acest gnd, n ciuda durerii, o mboldi s nu dea drumul
inelului, chiar i cu preul arsurii ce prea s-i paralizeze ntregul
corp.
n ap, Sidorio continua s-o priveasc i, la un moment dat,
chiar i zmbi. Ce s fi nsemnat aceasta? S fi fost o nou viziune?
Era n apropiere? Venea oare dup ea?
Deodat, simi pe ceaf ncletarea unei mini care o trase cu
putere n spate. n acel moment inelul se rci brusc i Grace czu pe
spate, icnind uurat i slbit dar i copleit de team.

91

Capitolul 12
Destinuiri
Ei, ia te uit pe cine avem aici.
Grace i deschise ochii i vzu deasupra ei un chip familiar.
Cheng Li! exclam ea.
Bun, Grace, o salut Cheng Li aezndu-se pe vine. M
bucur s ne ntlnim dei nu o facem n circumstane dintre cele
mai favorabile. Dac intenionezi cumva s practici exerciii de
echilibristic, presupun c poi exersa n locuri mult mai adecvate.
Grace o privi din nou. Cheng Li prea mai blnd dect i-o
amintea Grace. Pe Diablo nu se ntlniser dect de cteva ori i
impresia pe care i-o fcuse despre ea fusese ntru ctva umbrit de
cuvintele dure pe care Molucco Wrathe le spusese la adresa fostului
su secund.
Nu fceam niciun fel de exerciii, spuse Grace.
Nici n-a fi crezut una ca asta, zise Cheng Li. Dar, indiferent
ce fceai, ari totui foarte palid. M duc s-i aduc ceva de but.
Crezi c poi gsi pe aici i buturi nealcoolice? ntreb Grace.
Am but o gur de rom i mi e puin grea.
Hmm, e i normal s-i fie grea, din moment ce-i apleci att
de mult capul deasupra apei! Oricum, ce anume fceai aici?
Grace zmbi:
E o poveste lung.
Exact genul de poveti care-mi plac.
Cheng Li i zmbi i i ntinse braul, graioas i categoric:
Draga mea, hai, vino s bem un ceai de crini-de-mare. Din
92

cte se spune, licoarea asta o s te mbujoreze pe loc.


Cheng Li o conduse pe Grace napoi n tavern. n fa, n
sectorul rezervat oaspeilor de seam, piraii de pe Diablo deveniser
tot mai glgioi. Grace l vzu pe Connor n mijlocul acestora, dar
biatul era mult prea ocupat ca s-i mai remarce sora. Cheng Li o
lu pe Grace de mn i o conduse spre o scar ntunecat. Dup ce
urcar mpreun treptele nguste, ieir ntr-un balcon mprit n
separeuri delimitate prin panouri de lemn, sculptate artistic cu
imagini de corbii n mijlocul valurilor.
Separeul semna cu un confesional, avea vederea spre barul de
jos i era prevzut cu o draperie din catifea roie, care putea ine la
distan privirile indiscrete i putea diminua totodat glgia din
tavern.
Gata, spuse Cheng Li, dup ce trase brusc draperia. Acum
putem vorbi n linite.
n semiobscuritatea din separeu, chipul tinerei era luminat de o
lumnare ce licrea n globul unei lmpi din mijlocul mesei. Lumina
slab a lumnrii i atenua tinerei trsturile i i reaminti surorii lui
Connor c, n ciuda impozanei i a rangului acesteia, partenera ei
era doar cu civa ani mai mare ca ea.
Cheng Li arta diferit fa de cum i-o amintea Grace. Prul
negru i lucios i crescuse destul de mult n lunile de cnd nu se mai
vzuser i tnra nu i-l mai aranjase la fel de auster ca mai demult.
Apoi, Grace observ c Cheng Li nu mai purta la spate cele dou
katane. S fi renunat oare la sbii, n favoarea predrii la Academia
Pirailor?
Mai ateptm mult pn vine cineva s ne serveasc? ntreb
Cheng Li scondu-i braul din separeu i pocnind din degete.
Grace observ n acel moment katanele ntinse pe banc. Nu
renunase la ele, ci doar le lsase s se odihneasc puin.
Spre surprinderea fetei, la intrarea n separeu nu-i fcu apariia
una dintre fetele crciumresei, ci un biat, care le salut aplecndu93

se respectuos:
Cu ce v pot servi?
Cte un ceai de crini-de-mare, spuse Cheng Li.
Imediat, domnioar Li!
Biatul plec numaidect i Cheng Li i zmbi fetei:
E o surpriz cu adevrat plcut s ne ntlnim. M-am gndit
deseori la tine.
Grace roi la auzul acestor cuvinte.
i eu m bucur s te vd, spuse ea, uor stnjenit.
Chelnerul reveni iute cu o tav plin cu boluri, pahare i cutiue
de diferite mrimi. S fi fost toate acestea numai pentru ele dou?
Era clar c aveau s aib parte de un ceremonial al ceaiului.
Grace simea c e privit de Cheng Li, dar nu-i ndrept ochii
spre ea, ci l urmri pe biat cum aaz pe mas dou pahare
frumos decorate i, apoi, las n mijloc un ceainic nalt de sticl.
Aplecndu-se, biatul deschise o cutiu de onix, plin cu muguri,
din care lu doi cu ajutorul unui cletior de argint i le ddu
drumul n ceainic. Dup ce nchise cutiua, ridic un elegant urcior
de argint i turn de sus, arcuit, ap fierbinte peste muguri, pn
umplu aproape complet ceainicul de sticl.
De-acum, rbdare! zmbi biatul lund cutiua i tava. Ah,
era s uit, avei aici i puin miere, adug el, lsnd pe mas un
mic borcan negru, de sub al crui capac ieea coada unei lingurie.
Cheng Li ls pe tav o moned.
Trage draperia dup tine, i spuse ea.
Biatul zmbi, fcu o nou plecciune i dispru, dar nu nainte
de a trage draperia n jurul separeului. Cele dou fete erau izolate
complet.
Fii atent, spuse Cheng Li, artnd spre ceainicul de sticl.
Grace i urmri privirea i vzu c apa curat din ceainic
cptase o palid nuan de roz, n mijlocul creia, prin licoarea
transparent, se spirala o culoare mai intens ca i cum cineva
94

tocmai ar fi curat nuntru un penel. Grace observ cum cei doi


mici muguri de pe fundul vasului se rsuceau ca dou mici vieti
marine. Apoi, foarte ncet, mugurii ncepur s se deschid,
formnd mici petale n evantai, asemenea unor brae ce se ntind
dup un somn reconfortant. n timp ce petalele se rsfirau, cele
dou flori se atingeau cu gingie i apa devenea tot mai trandafirie
asemenea soarelui la asfinit.
Cnd mugurii se deschiser complet, florile se ridicar i plutir
ca pe suprafaa unui ocean roz-violet.
Uau! exclam Grace, fascinat de acest mic spectacol.
Acum e numai bun de but, spuse Cheng Li ridicnd
ceainicul i turnnd ceaiul n pahare.
Grace mirosi aburii fierbini ai licorii. Ceaiul avea o mireasm
neobinuit i mbttoare.
Unora le place s adauge i o linguri de miere, zise Cheng
Li artnd din cap spre borcnaul negru de pe mas. Dar eu l
prefer simplu.
Grace urm exemplul tinerei i ridic paharul la gur.
Ateapt, spuse Cheng Li. Grace se opri i se ntreb ct avea
s mai dureze acest ritual. Pentru o prietenie nou!
Pentru o prietenie nou! repet Grace.
Tinerele i ciocnir ncet paharele, dup care Grace lu o
nghiitur din ceaiul de crini-de-mare.
Ei, cum i se pare? ntreb Cheng Li, ai crei ochi fumurii
strluceau puternic. Ce prere ai?
Cred c-i cea mai delicioas butur pe care am gustat-o
vreodat, rspunse Grace.
Cheng Li o aprob din cap i zmbi:
Bnuiam eu c o s-i plac. Crinii-de-mare sunt delicatese
rare, pline de vitamine. Sunt ns i foarte greu de gsit dar
Matilda Kettle are legturile ei.
Matilda? ntreb mirat Grace. Credeam c-i spune Ma de
95

la mam.
Cheng Li cltin din cap:
Nu, draga mea, numele ei este Matilda.
Dar Molucco i-a spus mai devreme Kitty.
Oamenii o strig n multe feluri, ns pe ea o cheam Matilda.
Grace i ddu seama c Cheng Li cunotea foarte multe secrete.
Fata lu o nou nghiitur de ceai i simi cum dulceaa i cldura
licorii i se rspndesc n corp i i anihileaz toat ncordarea.
Aproape c nu-i venea s cread c, dup numai dou guri din acel
ceai rafinat i parfumat, licoarea avea un efect att de puternic i de
rapid.
Eh, acum, povestete-mi totul, spuse Cheng Li.
De unde s nceap? Avea att de multe s-i spun, att de
multe amintiri i triri ce stteau s rbufneasc i s-i elibereze
inima. Avea ns i foarte multe ntrebri.
Dar putea oare s aib ncredere n Cheng Li? Cunotea bine
reputaia de care se bucura fostul secund al cpitanului. Cheng Li
era recunoscut pe Diablo ca o persoan nfricotoare i uor
dispreuitoare. Cu toate acestea, Connor vorbise foarte frumos
despre ea i o descrisese ca pe o fire dur, dar corect i opinia
fratelui ei conta pentru Grace mai mult dect prerile cpitanului
Wrathe i ale subordonailor uor influenabili ai acestuia. ns
Connor i spusese un lucru care o pusese cu adevrat pe
gnduri, i anume despre insinuarea cpitanului Drakoulis, care o
acuzase pe Cheng Li de spionaj mpotriva lui Molucco i a
echipajului su acesta fiind i motivul pentru care tnra sosise pe
Diablo, dup care plecase la fel de subit precum venise.
Ce-ai vrea s tii? spuse, n cele din urm, Grace, hotrnd s-o
lase pe partenera ei s imprime direcia discuiei. Trebuia s aib
totui grij s continue precaut i s decid singur dac putea sau
nu s aib ncredere n Cheng Li.
Cheng Li ridic din umeri:
96

Ei bine, pentru nceput, cum i se pare viaa pe Diablo?


Chiar dac ntrebarea era simpl, Grace reflect pentru o clip la
rspuns. Cheng Li atept i lu o nou nghiitur de ceai.
mi place destul de mult, rspunse Grace.
Ochii migdalai i strlucitori ai tinerei se ridicar spre Grace.
Era clar c dorea s aud mai multe. Grace hotr s-i ncerce
norocul.
Dar nu cred c o s rmn mereu aici.
Serios? spuse Cheng Li ridicndu-i ntrebtoare o
sprncean. Corecteaz-m dac greesc, dar n-a semnat Connor
legmntul de pirat?
Grace o aprob din cap.
Ba da, rspunse Grace rezervat.
Cheng Li sorbi o nou gur de ceai.
Eh, n cazul sta s-ar putea s existe o problem.
Grace tia bine acest lucru. Legmntul de pirat era pentru ea ca
un ghimpe n coaste.
Acest legmnt este considerat un angajament fcut pentru
tot restul vieii, spuse Cheng Li privind-o intens pe Grace. Dar
exist ntotdeauna metode prin care s fie ocolite aceste mici
probleme.
Grace tresri. S ncerce oare Cheng Li s o ajute?
Spune-mi, cum i merge lui Connor pe vas?
Destul de bine, rspunse Grace.
Cheng Li zmbi:
Doar att? n lumea pirailor se aude c este un pirat de un
talent rar!
Se descurc foarte bine, continu Grace. Acum e zguduit ns
de moartea lui Jez. Aa cum suntem cu toii. Dar Jez i Connor i
Bart erau foarte apropiai.
Da, spuse Cheng Li sorbind contemplativ din ceai. Da, tiu
i spuneau Cei Trei Corsari.
97

Grace i confirm:
Connor o s-i revin, cci este foarte fericit de viaa de pirat.
Dar tu nu pari deloc mulumit.
Ba, i mie mi place.
Grace, ai mai folosit aceast expresie. De ce eti att de
prudent? Nu ai ncredere n mine?
Oho! Era mai bine s-o lase pe Cheng Li s treac direct la
subiect.
Nu ai ncredere n mine, continu ea. Vd clar acest lucru. Dar
e n regul, Grace. M-am obinuit s fiu privit pe Diablo drept
iscoada cea viclean.
Grace se art impresionat de francheea tinerei i se simea
foarte bine s discute cu cineva despre necazurile ei. n ciuda
ndoielilor pe care le avea n privina onestitii companioanei ei, se
simea totui destul de apropiat de Cheng Li i intuia c aceasta ar
putea s o ajute.
E vorba despre Grace se opri, dei i ddea seama c
trebuie s continue. E vorba despre acuzaiile pe care i le-a adus
cpitanul Drakoulis.
neleg. Ce anume a spus Narcisos Drakoulis? i cui anume?
I-a zis cpitanului Wrathe ei bine, de fapt, tuturor pirailor
c ai ajuns sub acoperire pe Diablo c ai fost trimis de Federaia
Pirailor, pentru a-l spiona pe Molucco Wrathe i c l-ai pclit c te
afli la bord pentru a-i satisface stagiul de pregtire ca secund, n
timp ce adevratul tu el era s acionezi ca agent al Federaiei.
Cheng Li o aprob din cap, dup care i umplu din nou paharul.
Te rog, continu, draga mea.
Rolul tu era s-l aduci pe cpitanul Wrathe pe calea cea
dreapt, dar, eund n aceast misiune, ai fost imediat rechemat la
Academia Pirailor.
Cheng Li o privi att de concentrat, nct Grace se ntreb
ngrijorat dac nu cumva ntrecuse msura cu aceste destinuiri.
98

Este perfect adevrat, spuse Cheng Li.


Grace nmrmuri.
i spun aceasta ntruct sunt sigur c vei nelege. Lucrez
ntr-adevr pentru Federaia Pirailor. Am fost recrutat cu muli ani
n urm, la Academia Pirailor, iar de atunci, am lucrat numai n
slujba lor.
Ce anume este aceast Federaie?
Ajung i la asta, rspunse Cheng Li. Rolul Federaiei este
acela de a sprijini cauza pirailor n lume i de a ntri puterea pe
care o avem pe oceane, precum i de a dezvolta o reea global de
flote piratereti, care s coopereze n linite i pace.
Era un el admirabil, gndi Grace.
n ceea ce-i privete pe conductorii Federaiei, Molucco
Wrathe nu face altceva dect s le dea permanent dureri de cap,
continu Cheng Li.
Molucco este un pirat al vremurilor trecute, care nu vrea s
dispar tcut n noapte i, n ciuda avertismentelor noastre, pur i
simplu nu vrea s respecte regulile pirateriei. ntr-adevr, se
ncpneaz s acioneze de unul singur, nu respect ctui de
puin coridoarele maritime ale celorlali cpitani i, pentru a-i
satisface eul, se las motivat numai de ctiguri rapide i de aventuri
care mai de care mai pitoreti. Grace, adug dup o pauz Cheng
Li, chiar dac i se par extrem de dure aceste cuvinte, m tem c
dispreul lui Wrathe fa de Federaie a fost cauza care a condus la
moartea lui Jez Stukeley.
Grace ddu din cap. i ea ajunsese la aceeai concluzie, cu toate
c pn n acel moment nu cunoscuse toate amnuntele.
Narcisos Drakoulis e un tlhar scpat de sub control,
continu Cheng Li. Dac ar fi s folosesc un limbaj mai drastic, a
putea spune c este psihotic. Nu e cu siguran un exponent al
Federaiei Pirailor, dar a fost pe deplin ndreptit n aceast
disput cu Molucco Wrathe. Prin comportamentul su nebunesc,
99

Wrathe i-a nfuriat pe muli cpitani. Acest incident a fost provocat


din dou motive. n primul rnd, Drakoulis i Wrathe au avut
dispute i n trecut, n Grecia, pe seama unei comori, care l-a condus
pe Wrathe s-i scufunde lui Drakoulis corabia.
n al doilea rnd, Drakoulis a hotrt s fac ceva n privina
greelilor recente ale lui Wrathe. S nu m nelegi greit. Nu aprob
aciunea lui Drakoulis. Nici cei din Federaie nu o aprob dar
cpitanul Wrathe a provocat acest atac. Dac nu ar fi venit din
partea lui Drakoulis, mai devreme sau mai trziu ar fi venit cu
siguran din partea unuia dintre sutele de cpitani fa de care a
greit. Iar dac nu-i revizuiete comportamentul, n viitor va avea
mai mult ca sigur parte de acelai lucru.
Cheng Li o privi pe Grace foarte serioas.
i, data viitoare, cel rnit ar putea fi Connor.
Grace tia c tnra spunea adevrul.
Da, ai dreptate, spuse ea. Crede-m, tiu c ai dreptate. Dar ce
pot face? Connor e absolut hotrt s-i continue cariera de pirat.
Cheng Li cltin din cap:
Problema nu o constituie faptul c fratele tu vrea s fie pirat.
Adevrata problem o reprezint cpitanul pe care l-a ales.
Cheng Li era foarte direct cu Grace i foarte ncreztoare n
destinuirea tuturor acestor informaii. Dar, mai mult dect att, era
clar c dorea s o ajute. Timpul era ns esenial. Hotrnd s aib
ncredere n ea, Grace inspir profund.
Exist vreo modalitate prin care s-l scpm pe Connor de
legmntul dat cpitanului Wrathe? Avem vreo ans s scpm
amndoi de pe Diablo?
Bineneles, rspunse foarte practic Cheng Li. Ajungeam
imediat i la asta.

100

Capitolul 13
Decizii
La Academia Pirailor? repet Connor. Vrei s prsim
corabia i s ne nscriem la Academia Pirailor?
Nu prsim nicio corabie, spuse Grace. Totul va fi ct se poate
de corect i nu vom lipsi dect o sptmn. Cpitanul Wrathe ne va
aproba transferul
Connor i privi ndoielnic sora pe deasupra ceainicului gol.
Cheng Li coborse la bar i, ntre timp, Grace l chemase pe Connor
n separeu.
Gracie, tu chiar vorbeti serios? tii bine c eu i coala nu e
deloc o combinaie prea bun.
Grace zmbi:
tiu, Connor, dar aici nu vorbim despre liceul din Crescent
Moon, ci despre Academia Pirailor. Uit complet de vechile
examene i lecturi obligatorii. Vom lua lecii de lupt, de navigaie i
SME
Ce-i SME?
Grace zmbi nc o dat:
Supravieuire Maritim Extrem! l lmuri ea mndr.
Connor izbucni n rs:
Uau! Cheng Li te-a mbrobodit de tot Dar mai e un lucru,
adug el dup o scurt pauz. S presupunem c a fi de acord cu
aceast idee dei nu spun c sunt , dar s presupunem c a aproba aceast idee tu chiar crezi c ne va permite cpitanul Wrathe s
plecm, tiind bine c Cheng Li este cea care ne-a fcut aceast
101

propunere i c tot ea va avea acolo grij de noi?


Grace ncuviin dnd din cap.
M-am gndit la asta. Nu putem pretinde c Cheng Li nu e
implicat. Cpitanul Wrathe nu-i ctui de puin prost. Dar putem
minimaliza rolul ei n aceast chestiune i i putem spune c dorim
s vedem cum este la Academie de unde vom reveni pe Diablo cu
noi cunotine i poate chiar cu un recrut sau doi!
Nu cred s nghit aa ceva, spuse Connor cltinnd din cap.
Tu-l cunoti mai bine dect mine, recunoscu Grace, dar l
rugm mai nti s ne acorde o permisie de o sptmn
Mai nti? Ce vrei s spui?
Grace inspir profund.
Connor, vreau s mai vorbim despre un lucru, i zise ea,
remarcnd pe chipul fratelui ei o umbr de ndoial, dup care
strnse din dini i continu: E vorba de legmntul tu.
Ce-i cu el?
Vreau Ei bine, mi doresc s nu fi semnat att de repede
acest legmnt.
Molucco mi-a salvat viaa, Grace.
Iar acum i-o pericliteaz serios.
Ce vrei s spui?
Grace i ddu seama c fusese puin cam aspr, dar, din
moment ce deschisese acest subiect, trebuia s-i pstreze n
continuare sinceritatea.
Cheng Li mi-a spus c e doar o chestiune de timp pn cnd
vor ncepe i ali cpitani s se ntoarc mpotriva lui Molucco
Drakoulis e un nebun, Grace, un descreierat, un psihopat. n
ziua aia am avut ghinion
Jez a fost mai mult dect ghinionist, l ntrerupse fata, ntristndu-i brusc fratele. mi pare ru, Connor, dar mi fac griji pentru
tine. Cred c suntem n mare pericol dac rmnem pe Diablo.
Connor i zmbi larg:
102

Hei, putoaico, primejdiile nu fac dect s ne cleasc i mai


mult.
Grace nu putu s-i ntoarc zmbetul.
Connor, te rog, trebuie s m iei n serios. Personal, nu am
nimic mpotriva lui Molucco Wrathe. i sunt chiar recunosctoare
pentru c ne-a oferit amndurora un cmin. Dar Cheng Li spune c
nu va mai dura mult i Diablo va fi atacat i de alte vase piratereti.
mi fac foarte multe griji cnd tiu c participi la astfel de atacuri i
riti s fii ucis.
Connor i ntinse mna spre ea:
i neleg foarte bine ngrijorarea i, n ceea ce m privete,
dup moartea lui Jez m-am gndit i eu la aceste lucruri. Molucco
nu e un om ru, dar felul n care se comport nu face dect s ne
creeze numai probleme. Nu a spune nimnui acest lucru, ns cred
totui c Jez a murit n zadar.
Grace l strnse de mn. Nu se ateptase s aud acest lucru din
gura fratelui ei. Dup separarea lor i dup tot ce li se ntmplase
ulterior era cteodat foarte uor s dea uitrii legtura puternic
dintre ei. Era ns linititor s tie c aceasta nu dispruse.
Aadar, l vei ntreba pe Molucco? insist ea.
Dac ne acord o permisie de o sptmn, pentru a vizita
Academia Pirailor?
Grace ncuviin tcut.
O s-l ntreb. Dar nu cred s ne aprobe aceast plecare.
Mulumesc, Connor. n plus, ne va prinde bine s mai
schimbm puin atmosfera i s discutm despre viitor, despre ce
vrem s facem i ncotro s-o apucm.
Gracie, l voi ruga pe cpitanul Wrathe s ne acorde o
permisie de o sptmn, dar dup aceea trebuie s m ntorc pe
Diablo.
Iar eu voi fi obligat s te urmez, rspunse ea, fr s-i mai
poat nfrna aceste cuvinte.
103

Connor se ncrunt:
Ce vrei s spui?
Connor, tu ai semnat legmntul pirateresc. Eu nu.
nc nu, spuse Connor. Dar l vei semna, nu? Cci cel mai
important lucru este s fim mpreun.
Grace i ddu drumul minii.
Connor, dac se ntmpl cumva s fii ucis n timpul unui
atac, nu vom mai fi mpreun. i m cunoti destul de bine, pentru a
nelege c nu voi atepta s fiu martora unei asemenea tragedii.
i ce vei face? Unde te vei duce? o ntreb el, privind-o
profund n ochi.
Grace nu-i putu rspunde, ns biatul i nelese numaidect
gndurile.
Ah, nu! Grace, nu! Te gndeti cumva s te ntorci pe corabia
vampirailor?
Grace oft:
Sunt acolo civa oameni care au nevoie de mine.
Nu oameni, o corect cltinnd din cap. Vampiri. Montri.
Demoni.
Ai dreptul la propriile tale preri, spuse ea linitit.
Connor se nfurie:
Nu-mi vine s cred c-mi faci moral i m dojeneti c nu
sunt n siguran, n timp ce plnuieti n secret s te ntorci pe o
corabie al crei echipaj doarme ziua, iar noaptea se hrnete cu
snge.
Nici nu tii ce vorbeti, i spuse ea enervat.
ntr-adevr, Connor nu tia mai nimic despre vasul vampirailor.
De-ar fi tiut ct de mult suferea Lorcan i ct nevoie avea de ea.
Grace, nu-mi vine s cred nu pot s cred c purtm o
asemenea discuie.
Uite ce e, spuse Grace categoric. Nu vreau s ne certm.
Pentru mine, tu eti cea mai important persoan din lume tii
104

bine acest lucru. i, ntr-adevr, ai dreptate trebuie s rmnem


mpreun. Dar sunt unele lucruri despre care nu am vorbit lucruri
despre care nu am avut timp s vorbim avnd n vedere toate cele
ntmplate n ultima vreme. Dac l-ai putea convinge pe Molucco s
ne dea voie s plecm pentru o sptmn, poate vom avea ocazia
s vorbim despre ele.
Connor cltin resemnat din cap. ntr-un fel sau altul, Grace
reuea ntotdeauna s-l conving s-i dea ascultare.
n regul, spuse Connor. Bine, o s m duc i o s-l ntreb
dar s nu te atepi la miracole.
Connor trase draperia i, aplecndu-se peste balconul
separeului, l vzu pe Molucco eznd alturi de Ma Kettle i
hrnindu-l cu aperitive pe Scrimshaw.
Cpitane Wrathe! strig biatul. Cpitane Wrathe! Pot discuta
ceva cu dumneavoastr?
Firete, biatul meu. Coboar!
n separeul alturat, Sidorio i Stukeley auzir strigtul lui Connor. Stukeley se ridic brusc n picioare:
sta-i Connor, spuse el. i Molucco.
Stukeley i ridic instinctiv braul spre draperia ce le bloca
vederea spre barul de la parter.
i-am mai spus. Nu!
Bine, gata. Au, m doare!
Scuze, bombni Sidorio eliberndu-i strnsoarea i mpingndu-i braul pe mas. Las perdeaua la locul ei.
Nu-i deloc plcut, spuse Stukeley. Absolut deloc.
Nu? ntreb Sidorio privindu-i locotenentul.
Nu, pentru c nu pot s beau, nu pot s nghit nimic,
rspunse Stukeley btnd n halba plin pe trei sferturi cu bere, n
timp ce al patrulea sfert era mprtiat pe mas.
Lucrurile se schimb nuntrul tu, i spuse Sidorio. Ai
105

rbdare.
Stukeley se ncrunt i ridic nc o dat halba cu capac.
Nu! rcni nfuriat Sidorio.
Stukeley ridic sfidtor halba i lu o nou gur de bere. Cnd
Stukeley se nec din nou i ncepu s tueasc, Sidorio cltin
frustrat din cap, dup care se aplec i l btu pe locotenent pe
spate.
Au! nceteaz odat s mai dai n mine!
nceteaz s te mai chinui s bei, pentru c nu poi face acest
lucru.
De ce?
Sidorio oft plictisit:
Ai rbdare.
Ai rbdare! Nu te grbi! Nu te uita la nimeni. Nu vorbi cu nimeni.
Nu mai bea bere Cpitane, ncepi s semeni din ce n ce mai mult cu
maic-mea.
Sidorio cltin nc o dat din cap. S fi sosit vremea s scape de
acest trsnit? Nu era prea devreme. i el trecuse printr-o
metamorfoz similar, dar cu att de mult vreme n urm, nct nu
putea ti ce se va ntmpla n continuare. Dac va avea rbdare s
vad ce se ntmpl i va privi totul ca pe un experiment, poate c
data viitoare lucrurile vor fi mult mai uoare i urmtorul pe care l
va trezi va fi mult mai docil la fel i cellalt care i va urma i va
face parte din armata lui Sidorio, din echipajul su imbatabil.
Sidorio se mai liniti i se nveseli puin la aceste gnduri.
Las berea n pace. Plecm, i spuse Sidorio, ridicndu-se
categoric n picioare.
De ce? Unde mergem? Ce surprize mi mai pregteti?
Sidorio izbucni n rs.
Surprize? O s vezi ct de curnd! Cci tiu bine de ce ai
nevoie.
Sidorio iei cu pai mari din separeu. Stukeley i lu haina i
106

porni grbit n urma stpnului su.


Ce vrei s spui? Unde mergem? De ce anume am nevoie?
ntreb Stukeley la un pas n spatele su.
Sidorio se opri n dreptul scrilor, ncremeni pentru o clip i se
ntoarse apoi spre chipul istovit al locotenentului.
Snge, Stukeley. Ai nevoie de snge.
*
Ei bine, spuse Connor odat revenit alturi de Grace. Gata,
am rezolvat totul.
A fost de acord?
Firete, tun Molucco Wrathe, aprnd n spatele lui Connor.
Cpitanul a spus da.
Grace roi ncurcat:
mi cer iertare, cpitane Wrathe. Nu v-am vzut. ns, v
mulumesc pentru c ne lsai s plecm. Este o veste minunat.
Cpitanul Wrathe i fcu semn s nu-i mai bat capul cu
scuzele.
Ultimele zile au fost foarte grele pe vas, rspunse el. i sunt
sigur c v-ar prinde bine o mic pauz.
Fetei nu-i venea s cread c Molucco accepta cu atta uurin
plecarea lor.
Ei, ia te uit, ce ntlnire neateptat, interveni Cheng Li
revenind de la bar.
Domnioar Li, spuse cpitanul Wrathe. Ce surpriz
neplcut!
Ha! Ha! Ha! Ha! rse sarcastic tnra. M bucur s aflu c
recentele evenimente nu v-au anihilat voioia tioas ca o rapier.
Molucco o fix cu privirea:
Domnioar Li, cel care nu tie s rd este un om cu
adevrat srac.
Cate i Ma Kettle aprur de-o parte i de alta a cpitanului,
107

dup care, n spatele acestora, ncepur s se strng tot mai muli


pirai. tiau cu toii c aceasta era prima ntlnire ntre cpitan i
fostul su secund dup ce Drakoulis o acuzase pe Cheng Li de
spionaj.
Cheng Li, fr s se arate deloc intimidat, ignor mulimea i i
se adres direct cpitanului Wrathe:
mi pare nespus de ru pentru ce s-a ntmplat cu Jez Stukeley. A fost un pirat pe cinste, adug ea, dup care i ndrept
ochii cenuii spre Cate: Felicitri pentru ocuparea postului de
secund. Sper s nu fie prea mpovrtoare responsabilitile
suplimentare care i revin de-acum ncolo.
Tinerele se privir cteva clipe. Grace observase c succesoarea
fostului secund se obinuia repede cu noul ei rol i devenea pe zi ce
trece tot mai ncreztoare i mai autoritar. ns, de aceast dat,
aflat fa n fa cu predecesoarea sa, Cate nu mai prea att de
sigur pe ea.
Molucco i puse un bra pe dup umrul tinerei:
Cate e un secund de ndejde. n sfrit, am alturi pe cineva
de ncredere.
Cheng Li zmbi:
i n mine puteai avea ncredere deplin.
ntr-adevr, rse Molucco, eram ntotdeauna convins c
trebuia s obiectezi la planurile mele, s-mi pui tot felul de piedici,
s-mi pui la ndoial argumentele i autoritatea Da, n astfel de
situaii te consideram o persoan pe care puteam pune baz.
Cpitane, spuse Cheng Li zmbind, umorul de care dai
dovad m las fr grai. Acum ns trebuie s v prsesc, pentru
c trebuie s le pregtesc gemenilor sosirea la Academie. Asta
bineneles dac avei ncredere s-i lsai n grija mea.
Ce voia de fapt s spun Cheng Li? se ntreb ngrijorat Grace.
Cuvintele tinerei erau mai provocatoare ca o pnz roie fluturat n
faa unui taur!
108

Nu am ncredere n tine nici ct negru sub unghie, spuse


Molucco pstrndu-i calmul surprinztor de bine. Am ns
ncredere deplin n Grace i Connor, cci i doresc foarte mult s
viziteze Academia i nu vd niciun motiv pentru care s nu le aprob
aceast rugminte.
La Academie, noi avem viziuni diferite n privina pirateriei,
i spuse Cheng Li. Nu v temei c i-am putea corupe i i-am putea
atrage de partea noastr?
n timp ce Molucco izbucni n rs, Grace simi nc o dat fiorul
tios al panicii.
Domnioar Li, la fel ca i tine, metalele obinuite
degenereaz mult mai iute dect nobleea aurului acestor gemeni,
rspunse el, ridicndu-i braul de pe umrul lui Cate i aezndu-i
imediat palmele pe umrul biatului i surorii lui.
Prieteni, mergei i distrai-v. Suntei nc tineri i meritai
mult mai mult dect aceast permisie. Vei ntlni la Academie
civa oameni foarte buni. Ascultai-le sfaturile i vei nva multe
de la ei, le spuse el, strngndu-i sugestiv de umeri. i revenii apoi
pe Diablo, unde vei putea nva cu adevrat ce nseamn viaa de
pirat.
Cpitanul Wrathe o lu pe Ma Kettle de mn i se ndeprt.
Dup civa pai, se opri i se ntoarse:
Domnioar Li, Grace i Connor sunt membri ai echipajului
meu nicidecum sclavi. Pe vasul meu voi ncuraja ntotdeauna
libertatea de exprimare i i voi susine mereu pe cei ce gndesc
liber. Scumpul tu director, Kuo, i ceilali profesori pot spune
acelai lucru?
Molucco o privi cu asprime i o lu din nou pe Ma Kettle de
bra.
Ei bine, vom vedea, spuse Cheng Li. Ah, cpitane Wrathe, era
s uit. Cpitanul Quivers m-a rugat s v transmit salutri.
Lisabeth Quivers, spuse Molucco luminndu-se brusc. Eh,
109

sta-i un nume de care n-am mai auzit de luni bune! adug el,
ntorcndu-se spre gemeni.
Lisabeth Quivers! N-a existat pe vremuri cpitan mai fain ca ea!
Da, chii Ma Kettle, cel mai fain cpitan i, totodat, cea mai
seductoare femeie mai ales cu ochii ei i cu al ei pr rou aprins.
Norocosule, se pare c Lisabeth v-a jucat pe degete att pe tine, ct
i pe fraii ti! O femeie de prim clas! Ce distracii am trit n acele
vremuri!
Aa e, spuse melancolic Molucco. ntr-adevr, au fost nite
vremuri grandioase. Transmite-i, te rog, cpitanului Quivers cele
mai bune urri.
Urri! exclam Ma Kettle. Pfui! Transmite-i toat dragostea
noastr! i spune-i s mai treac pe aici, s bem mpreun un
phrel.
Ma Kettle l lu pe Molucco de bra i l conduse ctre un locor
mai retras.
Dndu-i seama c disputa luase sfrit, piraii ncepur i ei s
se mprtie. Cate l lu pe Connor de mn i porni n cutarea lui
Bart. Grace se ntoarse spre Cheng Li.
De ce l-ai ironizat att de mult? ntreb ea.
O s nelegi mai trziu, spuse Cheng Li fcndu-i cu ochiul.
n definitiv, a zis c putei pleca, nu? Cine s-ar fi ateptat la una ca
asta? Cheng Li i zmbi: Mine-diminea, la nou fix, voi veni s te
iau pe tine i pe Connor. Pregtii-v un bagaj mic i ateptai-m pe
punte.
n ciuda tonului sever din glasul tinerei, Grace nu-i putu reine
un zmbet.
Am reuit cu adevrat.
Cheng Li o aprob din cap:
Da, Grace. Mine pe timpul sta, tu i Connor vei fi departe
de Diablo i v vei pregti pentru prima voastr noapte la Academia
Pirailor.
110

Capitolul 14
Academia Pirailor
Portul Academiei era nconjurat de un dig a crui intrare era
marcat printr-un arc nalt din piatr, ce se nla grandios din ap.
Cnd Cheng Li crmi barca spre intrare, Grace i Connor vzur pe
arcad o inscripie, pe care Grace o citi cu voce tare:
Belug i Saietate,
Veselie i Confort,
Libertate i Putere.
Aceasta este maxima Academiei, spuse foarte mndr Cheng
Li. Cuvintele aparin unui renumit cpitan de odinioar.
Ce nseamn saietate? ntreb Connor.
Cheng Li zmbi.
S ai parte de tot ce doreti i chiar mai mult dect att.
Ochii biatului se luminar brusc, dar Grace nu putu s nu se
ncrunte, cnd i aminti de pofta neostoit a lui Molucco Wrathe
pentru bogii.
n zilele noastre, pirateria a devenit foarte complex i subtil,
continu Cheng Li, n timp ce Grace o privea atent, ateptnd o
lmurire suplimentar. O s nelegei totul, dup cteva zile
petrecute la Academie, ncheie Cheng Li ntorcndu-se la vele.
Cnd Cheng Li crmi barca pe sub arc i intr n port, Grace i
Connor rmaser mui de uimire la vederea mprejurimilor.
Academia era ca o oaz pitoreasc o ngrmdire de cldiri vechi,
111

vopsite n galben-deschis, roz i portocaliu, ridicate printre grdini


luxuriante ce se ntindeau pn n apropierea docului. n timp ce se
apropiau de doc, pe lng ei trecu o flotil de veliere mici, pline de
copii i tineri cu o excepie.
Cpitane Avery! strig Cheng Li.
Btrnul tresri i i ridic privirea, dup care zmbi i o salut
ridicndu-i plria.
i nva pe tineri cum s navigheze, le spuse ea gemenilor,
moment n care ucenicii o observar i ei pe Cheng Li i ncepur si fac cu mna. Deodat, cteva veliere se apucar s vireze i s ias
din rnd.
Concentrai-v! le strig exasperat cpitanul Avery. Fii mai
ateni la navigaie i mai puin la domnioara Li, ne-am neles? Hai,
domnule Melay, mai cu via! Iar dumneata, domnioar Conescu
trage odat parma aa. Foarte bine, domnioar Webber, bun
recuperare. i-ai mbuntit mult stilul! Foarte bine!
Grace i Connor priveau cum elevii marinari ncercau cu mai
multe sau mai puine anse de reuit s-i rentoarc velierele n
rnd. ntre timp, Cheng Li crmise ambarcaiunea la chei i se
pregtea s sar i s lege parma, cnd, pe doc, apru un brbat
care ntinse mna i i spuse:
D-mi voie s te ajut.
V mulumesc, comodor Kuo, spuse Cheng Li aruncndu-i
parma.
Brbatul prinse frnghia i o nfur cu ndemnare n jurul
stlpului de ancorare, dup care i ntinse braul i o ajut pe Cheng
Li s coboare.
Comodorul Kuo purta o pereche elegant de pantaloni de
stamb i cizme negre de piele, ce luceau imaculate n lumina
soarelui. Peste cmaa alb i rcoroas deschis att ct s se vad
poriunea superioar a pieptului bronzat i musculos purta o vest
din mtase roie. La gt avea un lan cu patru amulete. Prul crunt112

argintiu i ajungea pn deasupra umerilor, la fel ca i lui Molucco,


dar spre deosebire de cpitanul Wrathe prul i era curat,
pieptnat ngrijit i vizibil lipsit de reptile. Chipul simpatic i era
bronzat, iar ochii cprui-nchii sticleau la fel de strlucitor ca razele
soarelui pe luciul apei.
Cheng Li se opri n dreptul su i li se adres gemenilor:
Grace, Connor, am marea plcerea s vi-l prezint pe
comodorul John Kuo, decanul Academiei Pirailor.
Connor sri din barc pe chei.
Bun venit, domnule Tempest, l ntmpin comodorul Kuo,
strngndu-i ferm mna. Connor, am auzit deja foarte multe despre
tine att de la domnioara Li, ct i de la ceilali. Este o adevrat
ncntare s te avem printre noi.
Comodorul Kuo i ntinse apoi mna s-o ajute pe Grace s
coboare.
Domnioar Tempest, bun venit la Academia Pirailor.
Gnd decanul se aplec n fa, Grace vzu mai bine lniorul
de aur, de care erau atrnate patru talismane o sabie, o busol, o
ancor i o perl. Directorul observ privirea fetei.
Ah, vd c mi-ai remarcat lniorul, i spuse el, trecndu-i
un deget n lungul lanului. Fiecare talisman are o semnificaie
aparte. Acestea simbolizeaz cele trei caliti eseniale pentru un
pirat de succes. Sabia reprezint abilitatea de a lupta i a fost
modelat dup sabia mea de Toledo. Busola reprezint miestria n
navigaie. Ancora ne reamintete c trebuie s ne nrdcinm n
istoria pirailor. Iar perla ei bine, perla este probabil cea mai
important dintre toate i simbolizeaz capacitatea de a trece prin
cele mai sumbre i mai neplcute situaii i de a gsi comoara
ascuns nuntrul acestora.
Grace tia cte ceva din ce-i spusese directorul.
Aadar, ce mai ateptm? continu acesta punndu-le uor
mna pe umr i ndemnndu-i s nainteze. Haidei s mergem!
113

Cei patru pornir pe o potec ce erpuia printre grdinile


frumos mirositoare ale Academiei. Dup ce respiraser sptmni la
rnd numai aer de mare, parfumul copacului jacaranda din
apropierea docului era att de mbttor, nct aproape c i ameise
pe gemeni. Ramurile atrnau mpovrate sub greutatea ciorchinilor
ncrcai cu flori albastre. Trunchiul copacului era nconjurat de o
bncu circular pe care edeau doi biei, absorbii n lectura unei
cri.
Cnd trecur pe lng ei, bieii i ridicar capetele i-i
ndreptar spatele.
Sebastian, Ivan, spuse comodorul Kuo. Recuperai pentru
orele de literatur?
Da, domnule! rspunse primul biat artndu-i coperta.
Ah, Cartea Celor Cinci Hangere, zise comodorul. Un roman
clasic al literaturii piratereti!
Domnioara Li mi l-a recomandat, spuse entuziast biatul.
ntr-adevr, confirm Cheng Li. Sebastian a progresat foarte
mult la orele de lupt i m-am gndit c va gsi captivant biografia
cpitanului Makahazi.
O lectur pretenioas i violent pentru un biat de
numai zece ani! exclam decanul. Dar cartea se pare c l-a prins att
pe Sebastian, ct i pe tnrul Ivan.
Aa este, domnule, rspunse cellalt biat.
Foarte bine, zmbi comodorul Kuo. Ei bine, atunci s mergem
mai departe i s nu-i mai deranjm pe tinerii notri pirai.
Bieii zmbir larg la auzul ultimului cuvnt i i reluar
lectura sub bolta albastr a copacului. S fi existat un loc mai ideal
ca acesta? se ntreb Grace la umbra ramurilor, mbtat de
parfumul florilor i privind spre luciul sclipitor al apei portului.
Haide odat, mocito, i strig Cheng Li, ateptnd-o mult
mai n fa, n dreptul unei fntni orbitoare, din scoici de mare i
sticl colorat.
114

Grace se grbi s o ajung din urm.


Este absolut fenomenal, spuse ea oftnd uor.
Aadar, i pare bine c-ai venit?
Ah, normal, rspunse Grace, n ai crei ochi larg deschii se
puteau vedeau clar ncntarea i uimirea.
Acum eti foarte departe de Diablo, i zise Cheng Li lund-o
de bra.
Cnd trecur amndou pe lng fntn, stropii de ap ce
dansau n aer i remprosptar fetei chipul bronzat i nclzit de
soarele dimineii. Dup foarte, foarte mult timp, Grace simea c se
poate relaxa cu adevrat.
Connor i directorul Kuo merseser mai repede i, absorbii de
conversaie, se opriser n faa intrrii unei cldiri nalte, cu dom din
teracot. Grace observ c fratele ei i comodorul ncepuser deja s
se neleag foarte bine. Se simea foarte optimist. Era un nou
nceput. Cheng Li o ajutase s-l salveze pe Connor de la o moarte
sigur i l scpase din minile cpitanului Wrathe.
Cheng Li i Grace se alturar biatului i decanului Kuo, la
intrarea n cldire, n faa unor ui mari de lemn, sculptate minuios.
Aceste ui, le spuse Cheng Li gemenilor, au fost aduse de
unul dintre cpitanii fondatori ai Academiei, dup un raid
ncununat de succes n largul coastei Rajastanului. De cte ori le
vd, m simt ca acas, adug ea atingnd ornamentele frumos
sculptate ale uilor.
Academia este cminul tuturor studenilor notri vechi sau
noi, spuse comodorul Kuo deschiznd uile. i, indiferent ct de
departe ai cltori n lume, uile noastre vor fi ntotdeauna deschise
i v vom primi din aventurile voastre cu braele deschise.
Dup ce le spuse acestea, directorul pi n spate, Grace i
Connor se pomenir n pragul unei spaioase sli circulare, scldate
ntr-o linititoare lumin albastr.
Aceasta e Rotonda, spuse decanul, dar elevii notri i-au gsit
115

un nume mai drgu, i anume Caracatia datorit coridoarelor ce


seamn cu nite tentacule, zmbi el, artndu-le numeroasele
holuri ce porneau din centrul ncperii.
Grace i ridic privirea. Bolta cupolei Rotondei era plin de
ferestre circulare n toate nuanele de albastru de la turcoazdeschis, la albastru-aprins i pn la violet-nchis. Filtrate prin sticla
geamurilor, razele soarelui se revrsau n Rotond i i scldau ntrun fermector ocean azuriu. Efectul era uluitor i le ddea impresia
c se aflau chiar pe fundul oceanului.
Urmnd privirea surorii sale, Connor se uit i el n sus, dar
atenia i fu numaidect atras de cu totul altceva.
Mai multe cutii de sticl atrnau din vrful cupolei suspendate
n srme de oel i artau ca o uria structur decorativ. n cutiile
suspendate la doar civa metri deasupra capetelor, Connor vzu c
n fiecare se afla cte o sabie. Era ciudat dar deloc tulburtoare
imaginea acelor sbii ce pluteau ntr-un ocean de lumin ca un banc
de peti foarte frumoi, dar complet lipsii de via.
Uau, spuse Connor. Ce-i cu aceste sbii?
O imagine impresionant, nu? rspunse directorul Kuo.
Suntem foarte norocoi s avem la Academie sbiile ctorva dintre
cei mai faimoi cpitani ai zilelor noastre. Majoritatea sbiilor ne-au
fost lsate motenire odat cu retragerea din activitate a cpitanilor,
dar sunt i cazuri cnd sbiile sunt cele care se retrag primele din
activitate! Uite, de exemplu aia a fost cndva folosit de prietenul
tu, cpitanul Molucco Wrathe. O vezi?
Decanul i art spre una dintre cele trei sbii nchise mpreun
ntr-o cutie.
Care dintre ele?
Ah, da, sunt aproape identice, dar, vezi tu, acele trei sbii au
aparinut cndva celor trei frai Wrathe Molucco, Barbarro i
Porfirio. Cea din mijloc a fost rapiera lui Molucco. Dac te uii atent,
poi vedea n mner safirul caracteristic sbiilor sale.
116

Connor se art surprins c Molucco druise Academiei o sabie,


avnd n vedere ct de dispreuitor vorbea despre acest loc. Connor
l cunotea ns pe cpitan ndeajuns de bine, ct s tie c era o
persoan schimbtoare. n plus, Bart i spusese chiar din prima zi
cnd se cunoscuser c Molucco i fraii si proveneau dintr-o
familie piratereasc regal fapt pentru care era i normal ca sbiile
frailor Wrathe s fie foarte dorite la Academie.
Dar sabia aia a cui este? ntreb Connor fixnd cu privirea o
sabie mai simpl i mai lung, cu mner strlucitor de piele.
Domnioar Li, nu le-ai oferit oaspeilor notri toate
informaiile necesare? o ntreb zmbind comodorul Kuo.
Cheng Li i rentoarse zmbetul i ddu negativ din cap.
Ce vrei s spunei? ntreb Connor.
Aceea este vechea mea sabie, i rspunse Kuo. Sabia mea de
Toledo, un aliat de ndejde n multe conflicte. Este o arm destul de
neobinuit.
Directorul privi alturi de Connor sabia ce atrna deasupra lor.
Este forjat ntr-un mod cu totul excepional, l lmuri
comodorul. Fierarii iberici stpnesc la perfecie aceast art iar
prin crearea sabiei mele pot spune c s-au ntrecut pe ei nii. Lama
are miez din fier, ceea ce o face neobinuit de rezistent. Tocmai de
aceea, Hannibal nsui a ales tot o sabie de Toledo, la fel ca muli ali
regi i lideri istorici.
Comodorul Kuo se opri i o privi scurt pe Cheng Li.
Pn i samuraii japonezi veneau la Toledo, pentru a-i forja
acolo renumitele lor katane i wakizashi. Aa cum am fcut i eu.
Comodorul Kuo i aez o palm pe umrul lui Connor i
continu:
O asemenea arm este furit printr-un proces foarte
complex, pe parcursul cruia fierarii forjeaz simultan oeluri tari i
moi, la temperaturi extrem de ridicate. Dup aceea, sabia este rcit
n ap sau ulei, aa nct cele dou materiale s se mbine perfect.
117

Furarul care a creat aceast sabie, pentru a-i da o consisten


perfect, a btut-o de peste douzeci de mii de ori. Numai
nchipuie-i ce munc! Tocmai de aceea nu face mai mult de trei
sbii pe an. i vezi mnerul? E de piele de pisic-de-mare un
material foarte durabil i impermeabil. Tot dintr-o astfel de piele
sunt fcute i cizmele pe care le port.
Grace i cobor privirea spre cizmele decanului i i ddu
seama c, ntr-adevr, nu erau dintr-o piele obinuit aa cum
crezuse iniial. Acest lucru i aminti de o confuzie similar, cnd
crezuse acelai lucru despre mantia cpitanului vampirailor i
despre velele misterioasei sale corbii. Chiar dac i cizmele
comodorului Kuo strluceau n lumin, era foarte puin probabil ca
acestea s licreasc asemenea vinioarelor din mantia cpitanului
i velelor corabiei vampirailor. Cu toate acestea, Academia i se
prea foarte asemntoare vasului vampirailor, cel puin ntr-o
privin cci i aceasta prea s aib multe secrete ce ateptau s
fie descoperite.
Connor nu-i mai putea lua ochii de la sabia de Toledo. I se
prea uluitoare. Deodat, i trecu prin minte un gnd.
Comodore Kuo, voi avea i eu ocazia s ncerc una?
M tem c nu, i spuse categoric directorul, dei glasul i era
n continuare blnd i cald. Sbiile sunt scoase din cutii doar o dat
pe an, cu ocazia Zilei Sbiilor, cnd celebrm ntemeierea Academiei
i realizrile studenilor notri. Cei care au strlucit la nvtur pe
tot parcursul anului sunt recompensai cu marea onoare de a lupta
demonstrativ cu aceste sbii. Din pcate, aceast oportunitate este
accesibil numai studenilor notri, nu i oaspeilor.
Connor se simi uor dezamgit i frustrat. n acel moment ar fi
dat orice s in o astfel de sabie n mn, chiar i cu preul nscrierii
pentru un an la cursurile Academiei.
n Academie avem comori pentru toate gusturile, continu
directorul, al crui glas rsuna puternic n Rotond. n urmtoarele
118

zile suntei liberi s explorai tot ce v atrage i v strnete


entuziasmul. Vei primi orice dorii, asta dac este posibil, se opri el
ridicndu-i privirea spre sabia de Toledo. Domnioara Li va fi
ghidul vostru, iar ua biroului meu v este mereu deschis. Acum,
din pcate, trebuie s plec, pentru a revizui ultimele modificri
aduse programei de navigaie. Domnioar Li, vrei, te rog, s-i
conduci spre camerele lor?
Bineneles, domnule director.
Comodorul Kuo porni de-a lungul unuia din coridoare i,
deodat, cuprins parc de un gnd nsufleitor, se ntoarse i i privi
nflcrat:
Cndva am fost cpitanul unui echipaj nentrecut. Acum sunt
conductorul celor mai strlucitoare stele din lumea pirailor. Dac
dup cteva zile simii c vrei s v alturai nou, ei bine, sunt
sigur c vom gsi o modalitate prin care s rezolvm aceast
chestiune. Am dreptate, domnioar Li?
Da, firete, domnule director.
Comodorul Kuo se ntoarse i, de aceast dat, dispru printrunul dintre tentaculele erpuitoare ale Caracatiei, n timp ce
cizmele de piele de pisic-de-mare i rsunau tot mai ndeprtat pe
dalele n carouri ale slii.
Connor i ridic din nou privirea spre cele peste o sut de sbii
piratereti arme care, dac i-ar fi putut destinui povetile, cu
siguran l-ar fi ncntat cu aventurile i luptele la care fuseser
martore.
n timp ce Connor scruta entuziast ornamentele sbiilor, cutiile
ncepur s se pun ncet n micare, ca un carusel ameitor, iar
sbiile se nlau i coborau tot mai repede, asemenea unor cluei
la blci. Biatul sorbi avid din priviri semnele, simbolurile
caracteristice fiecrui cpitan cte o piatr preioas pe un mner,
cte o lam cu gravuri misterioase Curnd, sbiile ncepur s se
nvrt att de iute, nct Connor nu mai putu deslui niciun detaliu
119

de pe acestea. Scpaser de sub control. Sbiile se nvrteau din ce


n ce mai repede i, deodat, cutiile din sticl se sparser i revrsar
asupra biatului o ploaie de cioburi. Mult prea fascinat s mai simt
vreo durere, Connor nu se clinti din mijlocul acelei mici averse
meteorice. Apoi, ridicndu-i nc o dat privirea, vzu i auzi clar
tumultul unei btlii n toi. n razele strlucitoare ale soarelui, vzu
sclipirile fulgertoare ale oelului lamelor, unduirile velelor albe,
scritul punii i catargului; auzi ncletarea sbiilor, sfierea
greementului, salvele tunurilor i strigtele pirailor ce se ncierau
frenetic. Connor ascult mai atent strigtele.
Cpitane, auzi el. Cpitane Tempest.
Nu! Nu era posibil una ca asta.
Cpitane Tempest, venii.
Apoi, glasul repet cu aceeai claritate ca i mai devreme:
Venii Cpitane Tempest. E rnit. Are nevoie de
Connor ncerc s vad mai clar ce se petrece, dar privirea i era
nceoat i strigtele deveneau tot mai estompate. Apoi, vzu
deasupra lui cum sbiile i reluar poziia iniial i ncremenir
nchise n cutiile lor de sticl. Coborndu-i fulgertor privirea spre
duumeaua Rotondei, observ c aceasta era perfect curat. Nu
czuse peste el nici urm de ciob.
Haidei s mergem cpitane Tempest!
Connor se uit la Cheng Li i vzu c tnra l privea zmbindui. Connor clipi mirat. S-i fi spus cpitan?
O s ameeti dac te mai uii mult la sbiile alea, i, cine tie,
s-ar putea s-i scrnteti i gtul, spuse ea. Hai s mergem s lum
masa de prnz.
Connor o auzi i o vzu vorbind, dar cuvintele tinerei i preau
aproape ininteligibile. nc era confuz de la viziunea pe care i-o
provocaser sbiile. Doar s-i fi imaginat sau chiar avusese o
viziune a viitorului? Oare va ajunge cu adevrat cpitanul unui
echipaj de pirai?
120

Prnzul, Connor, repet Cheng Li uor scoas din srite. Pn


i talentele trebuie s mai mnnce din cnd n cnd. Iar buctarulef al Academiei pregtete cele mai delicioase glute i mere n
aluat pe care le-ai gustat vreodat.

121

Capitolul 15
O coal neobinuit
Ei bine, spuse Cheng Li, ridicndu-i cana cu ceai de iasomie,
nc o dat bun venit la Academia Pirailor.
Connor i Grace i ridicar i ei cnile cu ceai i ciocnir
mpreun cu Cheng Li, pe terasa Academiei, unde luau prnzul n
compania altor studeni i profesori, n cldura ncnttoare a
soarelui amiezii. n timp ce Grace discuta nsufleit cu Cheng Li,
Connor admir mprejurimile. Era o instituie de nvmnt cum
nu mai vzuse niciodat, dei, la drept vorbind, singura coal pe
care o vzuse fusese liceul din Crescent Moon o cldire urt i
nengrijit, cu personal plin de prejudeci.
Ci studeni avei aici? i auzi sora ntrebnd-o pe Cheng Li.
O sut cincizeci, rspunse Cheng Li, cu vrste cuprinse ntre
apte i aptesprezece ani. Grupele de zece ani sunt alctuite din
cte cincisprezece studeni, iar datorit raportului echilibrat
profesor/student, fiecrui nvcel i se ofer cele mai bune metode
de nvmnt. n aceast privin ca i n multe altele Academia
Pirailor nu e o coal obinuit.
De unde vin toi aceti studeni? ntreb Grace.
O ntrebare foarte bun, spuse Cheng Li. Elevii notri provin
din cele mai destoinice familii de pirai, dar, credei-m, nu-i deloc
uor s-i asiguri un loc la academia noastr, cci avem interviuri
riguroase i examene de admitere foarte dificile. Aici nu te poi
nscrie prin simpla donare a unei corbii-coal, ori a ctorva lzi cu
sbii. Fiecare student n parte trebuie s intre n Academie prin
122

propriile sale merite.


Dar trebuie totui s fii i foarte bogat, spuse Connor.
Cheng Li ridic din umeri:
Cele mai de succes familii de pirai sunt prin definiie bogate.
Cci nu te poi numi cu adevrat pirat, din moment ce nu le poi
acorda copiilor o educaie potrivit, nu? Cu toate acestea, n cazuri
mai speciale aa cum este de pild i situaia voastr asigurm
burse de studiu i celor sraci.
Connor ridic din umeri:
Eh, oricum, noi am venit aici doar n vizit.
Cheng Li l aprob din cap:
Da, uitasem pentru o clip acest lucru.
Grace remarc n glasul tinerei o nuan care i arta c Cheng Li
nu uitase ctui de puin.
Piraii prefer s-i trimit copiii aici, n loc s-i antreneze i
s-i perfecioneze pe corbiile lor? ntreb Grace.
Ia gndete-te, rspunse Cheng Li. Adu-i aminte ct de
primejdioas i de agitat este viaa pe Diablo. Un pirat nu are acolo
timpul necesar educrii copiilor. Desigur, cel mai bine pentru tinerii
pirai este s nvee tehnicile de lupt pe puntea corbiilor, dar acolo
nu pot avea parte de educaia vast pe care le-o putem oferi aici n
istorie i navigaie, n strategie i arta conducerii militare. Oferta
noastr este foarte simpl: piraii ne ncredineaz copiii lor i, peste
zece ani, i pot avea din nou lng ei nu doar pregtii s devin
membri de ncredere ai echipajului lor, ci i pe deplin pregtii s-i
asume rolul de cpitan.
Acum mi-e clar, spuse Grace. Nu, Connor?
Connor nu-i rspunse. Copleit de gnduri, se gndea la
viziunea pe care o avusese n Rotond cnd se auzise strigat cu
titlul de cpitan.
Tu ce crezi, Connor? repet Grace.
Ce anume? Ah, da , firete. Nu era ntru totul sigur ce-i
123

ntrebase Grace, dar sora lui prea mulumit de rspuns.


Ei, i-acum, zise Cheng Li, nmnndu-le cte o brour
mpturit, avei aici orarul leciilor la Academie. Acesta este
programul orelor pe care le-ai avea dac ai fi studeni n anul opt
alturi de ceilali elevi n vrst de paisprezece ani. V-am subliniat
leciile pe care am considerat c le-ai ndrgi cel mai mult, dar
alegerea rmne la latitudinea voastr. Suntei oaspeii notri i vam invitat aici pentru a v face o idee despre acest loc, aa c suntei
liberi s participai la orice cursuri dorii.
Cnd Grace desfcu broura, Connor, mboldit de ultimele
cuvinte ale tinerei, examina deja foarte entuziast programul orar.
Nici mcar un curs nu prea plictisitor! ncepnd cu istoria pirailor,
predat n dimineile de luni, i pn la orele de lupt de vineri
dup-amiaz, fiecare zi de cursuri era ncrcat cu lecii care mai de
care mai interesante. ntr-adevr, era liber s aleag sau s renune
la cele dou ore de biologie marin de mari diminea, dar de-abia
atepta s participe la leciile de piraterie practic, la istoria
navigatorilor i, mai ales, la Supravieuirea Maritim Extrem.
Connor i zmbi larg surorii sale complimentnd-o n tcere
pentru sugestia de a vizita mpreun acest loc. Grace i ntoarse
zmbetul.
Singurul lucru care l deranja era programul cam lung al zilelor
de studiu. n fiecare diminea trebuiau s se trezeasc la ora 7 fix i
s efectueze un program de exerciii numit Vigoare, trie i
motivaie, iar ziua de studiu se ncheia oficial fix la 8:00 p.m. cu
toate c mai aveau dup cin o or rezervat aprofundrii
cunotinelor acumulate peste zi, ori participrii la reuniuni sau la
alte evenimente sociale. Aveau ore i smbt diminea i chiar
duminic dup-amiaz, cnd Cheng Li i nva pe elevi s
mediteze. Cu toate acestea, reflect Connor, din moment ce studenii
se pregteau s-i petreac viaa pe o corabie de pirai, aa cum era
i Diablo, era normal s se nvee de mici cu zilele lungi de lucru. n
124

orelul din golful Crescent Moon, el nu fusese niciodat o persoan


matinal, dar de cnd semnase legmntul i i promisese lui
Molucco Wrathe c rmne pe Diablo i ncepuse deja s munceasc
n schimburi, la fel ca i ceilali pirai, rsritul soarelui nu mai era
pentru el o cunotin ntmpltoare.
Connor lu o ultim nghiitur din bucatele chinezeti de pe
mas i, savurnd aroma delicioas a ghimbirului i ierbii de
lmie, aez beioarele n suportul lor din ceramic. Cheng Li avea
dreptate: mncarea era delicioas i poriile foarte generoase.
Ridicnd la gur cana cu ceai de iasomie, se simi dintr-odat
copleit de o stare ameitoare de bun dispoziie i, pentru o clip,
gndurile i se ndreptar fulgertor spre Diablo. ns corabia nu mai
exercita asupra sa o influen prea mare, cci Connor tia c va
reveni ct de curnd la bordul vasului i, ntre timp, avea la
dispoziie o mulime de lucruri noi cu care s se desfete de la
mncarea delicioas i copioas servit la ora meselor, pn la orele
de studiu extrem de interesante
Connor, ce crezi? Connor!
Ridicndu-i privirea, le vzu pe Grace i pe Cheng Li fixndu-l
cu privirea i i ddu seama c se lsase att de absorbit de
gnduri, nct pierduse complet firul discuiei.
Cheng Li zmbi:
Tocmai spuneam c nu e nevoie s participai la orele din
aceast dup-amiaz. n schimb, v pot arta mprejurimile i v pot
ajuta s v instalai n camerele voastre. Disear vei participa alturi
de profesori la un dineu special. Dasclii notri sunt cu toii foti
cpitani adevrate legende n lumea pirailor i de-abia ateapt
s v cunoasc pe amndoi.
Connor radia de fericire.
Deja am nceput s m obinuiesc cu statutul de vedet, le
spuse el, ntinzndu-i braele i cscnd oarecum plictisit.
Grace i Cheng Li ddur dezaprobatoare din cap, dar Grace, n
125

sinea ei, era ncntat c fratele ei se arta att de entuziast n


privina Academiei. De asemenea, se simea foarte recunosctoare
fa de Cheng Li, pentru pregtirile pe care tnra le fcuse pentru
ei ntr-un rstimp att de scurt. Dineul n compania cpitanilor de
pirai era cu adevrat o micare impresionant. Grace cunotea bine
felul n care gndea Connor i tia c ansele de a-l convinge s nu
se mai rentoarc pe Diablo erau cu att mai mari cu ct Connor
simea c trebuie s-i continue pregtirea la Academia Pirailor. Se
simea oarecum vinovat fa de prietenii pe care i lsau la bord
n special fa de Cate i Bart , dar interesul ei principal l
reprezenta sigurana fratelui ei. Nu era pregtit s-l vad pe
Connor mprtindu-i soarta lui Jez Stukeley. n cele din urm, o
vor nelege cu toii.
Dup ce-i lsar bagajele n camere, gemenii o urmar pe
Cheng Li afar din cldire, pentru a vizita mprejurimile Academiei.
i, cum vi se par camerele pe care vi le-am repartizat? ntreb
Cheng Li. V plac?
Chiar foarte mult, rspunse Grace.
Grace nu se ateptase s primeasc o camer att de mare,
prevzut cu tot strictul necesar, precum i cu balcon propriu, cu
vedere direct spre port. Camera lui Connor, la fel de spaioas, avea
vedere spre curtea interioar, spre o grdin izolat, pe a crei
peluz ngrijit un grup de copii practica exerciii de arte mariale.
Cu toate c, de pe teras, mprejurimile Academiei preau foarte
mari, cnd gemenii i Cheng Li ncepur s le strbat, acestea li se
prur mult mai ntinse dect la prima vedere. Copacii i arbutii ce
preau de sus s delimiteze hotarele Academiei, ascundeau de fapt
noi terenuri i cldiri toate zugrvite n aceleai nuane calde i
vesele ca i cldirile principale.
Cheng Li le ddu lmuriri despre fiecare cldire n parte
ncepnd cu dormitoarele studenilor i locuinele profesorilor, pn
126

la arhive, sli de sport, amfiteatre i sli de cursuri. Academia era o


lume n sine i aveau multe de vzut, ndeosebi n cldura soporific
a nceputului dup-amiezii. Grace nu mai ddu atenie ctorva
dintre detaliile monologului entuziast pe care l rostea Cheng Li, dar
se art impresionat de sentimentul profund de mndrie pe care
tnra l avea n privina Academiei. Connor remarc i el acest
sentiment. Cheng Li prea cu totul diferit fa de tnra pe care o
cunoscuse pe Diablo. Aici era mult mai calm i prea s se simt n
largul ei.
Uau! exclam Connor. Ce-i aia?
Oprindu-se mai n fa, Connor se ntoarse i le atept pe Grace
i pe Cheng Li. Cnd fetele l ajunser din urm, Grace vzu c
fratele ei le arta spre un amfiteatru impresionant, situat n
apropierea portului. Amfiteatrul nu era ns unul obinuit, cci n
locul scenei se afla un bazin cu ap scnteietoare, n mijlocul creia
plutea o corabie un galion nu foarte diferit de Diablo, ori de
corabia vampirailor.
Laguna pieirii! spuse Cheng Li, ai crei ochi scnteiau la fel
de orbitor ca i apa. Ei bine, continu ea rznd, cel puin aa i spun
elevii. Folosim acel vas pentru exersarea atacurilor i pentru
demonstraii de lupt. Este unul din locurile care mi plac cel mai
mult la Academie!
Vasul pustiu arta ca o corabie fantom. Privindu-l, Connor i-i
imagin pe pirai alergnd agitai pe punte i i aminti de viziunea
pe care o avusese n Rotond. Puntea care i apruse n viziune
semna izbitor cu aceasta. Poate c acolo, pe acea punte n laguna
pieirii , va nva cum s devin cpitan.
E timpul pentru un mic aperitiv, spuse Cheng Li, oprindu-se
sub coroana deas a unui rodier i, ntinzndu-i braele, lu de pe
ramuri dou fructe i le oferi gemenilor.
Cnd Grace strnse n palm fructul nclzit de razele soarelui,
Cheng Li rupse i pentru ea o rodie, apoi scoase una din katane,
127

arunc fructul n aer i l tie dintr-o micare, dup care prinse cele
dou jumti n cealalt mn. Zmbind, repet cu iscusin
aceeai operaie, pentru Grace i apoi pentru Connor. n lumina
soarelui, seminele sclipeau ca nite mici rubine. Cei trei se aezar
pe iarb, s-i savureze n linite gustarea. Odat ce fructul o rcori
i i potoli setea provocat de ari, Grace i ndrept privirea spre
vasele din port, unde cpitanul Avery se pregtea s nceap o nou
lecie de navigaie, cu alt grup de studeni. Din cte observ
Grace, aceast perspectiv nu-i prea fcea deloc plcere.
Nu, nu, nu, domnule Webb! l auzi pe cpitan strigndu-i
unuia din tinerii si ucenici.
n apropierea lor, un grup de studeni mai mari strbteau
hotri aleea portului, ctre o cldire zugrvit n auriu-deschis.
Acolo este amfiteatrul principal, le spuse Cheng Li. Iar ei sunt
elevi n ultimul an cel de-al zecelea i merg acum la cursul
cpitanului Larsen, dac nu m nel.
Bun ziua, domnioar Li, i strig politicos unul dintre
studeni. Ceilali se ntoarser i ei i o salutar respectuoi din cap.
Domnule Blunt, l chem Cheng Li, domnule Blunt, vino, te
rog, o clip.
Un biat nalt i artos, rumen n obraji i cu pr galben-pai se
ntoarse spre ei i i ridic ntrebtor sprncenele. Renunnd la
conversaia captivant pe care o avea cu colegii si, tnrul se
desprinse dintre acetia i veni s o salute pe Cheng Li.
Iari ai furat rodii? o ntreb zmbind pe Cheng Li. Eti
foarte neasculttoare! i promit ns c nu le voi divulga nimic
grdinarilor.
Vreau s-i fac cunotin cu Connor i Grace Tempest, spuse
Cheng Li, ignorndu-i obrznicia. i-am vorbit despre ei, i aduci
aminte?
Ah, firete! zise biatul ntinzndu-i mna lui Connor. Salut,
Connor, eu sunt Jacoby Blunt, zmbi el. Domnioara Li mi-a spus c
128

eti un spadasin strlucit.


Jacoby este probabil cel mai bun lupttor pe care l avem la
Academie, spuse Cheng Li. Cred c voi doi ai fi foarte echilibrai n
lupt.
Ochii gri-albatri ai tnrului erau att de reci i de sticloi, nct
Connor simi pentru o clip cum i nghea sngele n vene. Cheng
Li i fcuse s se simt rivali nc de la nceput. Connor tia din proprie experien cum sfreau astfel de rivaliti la fel cum se
ntmplase nu de puine ori n liceul din Crescent Moon! Apoi,
deodat, spre surprinderea lui, Jacoby Blunt i zmbi larg i i spuse:
Ar fi splendid s mai am i eu din cnd n cnd pe cineva care
s-mi poat face fa.
Cheng Li rse mulumit:
Ei bine, Jacoby, sunt convins c tu i Connor vei avea ocazia
s verificai acest lucru. Connor va rmne aici o sptmn ntreag
i, dup cum te-am rugat mai nainte, a dori s ai grij de el i de
sora lui, Grace.
Cheng Li art spre Grace, i Jacoby se aplec i i strnse fetei
mna:
Grace, mi face mare plcere aceast sarcin.
Grace roi la auzul acestor cuvinte i la zmbetul chipeului
biat.
Gata, acum du-te la curs, i spuse Cheng Li. S nu uii c
disear eti invitat alturi de Connor i Grace la dineul oferit de
cpitani. Comodorul Kuo s-a gndit c nu i-ar displcea s-i aduci
tu pe gemeni n biroul su, la apte i jumtate fix.
No problemo, zise Jacoby zmbind relaxat. Grace, Connor s
avei parte de-o dup-amiaz plcut i ne vedem puin nainte de
orele nousprezece i treizeci de minute! S v mbrcai impecabil!
Zmbind larg, porni cu pai repezi s-i ajung din urm colegii.
Haidei s mergem, spuse Cheng Li ridicndu-se. Pauza s-a
terminat! Trebuie s ne continum turul, cci nici nu m gndesc s
129

nu vedei piscina noastr!


De-abia atept! zise Connor srind n picioare i urmnd-o pe
Cheng Li.
Dup ce parcurser o distan scurt, i ddur seama c Grace
nu i urmase pe potec.
Grace! strig Connor.
Grace! strig i Cheng Li. Unde eti?
ntorcndu-se napoi la ea, o vzur eznd pe iarba micuei
coline, unde privea pierdut spre port. Chipul i mpietrise, iar
singurul lucru care le arta c aveau n fa o fiin uman i nu o
statuie erau uviele lungi ce se ridicau i fluturau haotic n briza
mrii.
Grace! strig nelinitit Connor.
Sora biatului nu schi niciun gest i, deodat, corpul fetei se
molei i se prbui n iarb.
Grace! strigar mpreun Connor i Cheng Li, pornind n
fug s vad ce se ntmpl cu ea.

130

Capitolul 16
Cltoria
N-am nimic. Sunt bine, spuse Grace, deschizndu-i ochii i
vzndu-i pe Connor i pe Cheng Li privind-o ngrijorai.
Ce s-a ntmplat? ntreb Connor. Cu numai o clip nainte
priveai captivat portul, iar o clip mai apoi te-ai prbuit inert la
pmnt.
Nu tiu, rspunse Grace cltinnd uor din cap.
Cderea o luase i pe ea prin surprindere. Leinul fusese
precedat de un val copleitor de senzaii unele familiare, altele nu
, dar Grace nu avea de gnd s le mprteasc aceste lucruri.
Las-m s vd dac te-ai lovit la cap, spuse Cheng Li.
Trebuie s mergi la infirmerie.
Nu, sunt n regul, insist Grace, n timp ce tnra i palpa
poriunea din spate a capului. Dar mi-ar prinde bine s stau puin
linitit.
Nu pari s ai cucuie sau umflturi, spuse Cheng Li. Dar, chiar
i aa, a dori s te consulte i sora Carmichael.
N-ai de ce s-i faci griji n privina mea, zise Grace. Vreau s
m odihnesc puin. Continuai-v turul Academiei, cci Connor deabia ateapt s vad piscina!
Asta nu mai conteaz, rspunse precipitat Connor. O pot
vedea i mai trziu, adug el, dar fr s izbuteasc s-i mascheze
dezamgirea din glas.
Nu, nu. Mergei fr mine. O s-mi revin numaidect.
Grace vzu puin mai n fa bncua rotund din jurul
131

copacului jacaranda i i veni o idee:


Dac m ajutai s ajung acolo, o s m odihnesc la umbr i
o s-mi revin repede.
Da, nicio problem, spuse Connor aplecndu-se s-o ridice.
Cheng Li, m ajui i tu?
Dup ce-o ridicar mpreun, i trecur braele pe dup umeri i
o conduser ncet la bncu.
Ce ruinos! spuse Grace.
Nu mai spune aa ceva, cltin din cap Cheng Li. Este o zi
torid. Oricare dintre noi ar fi putut pi acelai lucru.
Imediat ce-o aezar pe bncu, Grace se simi mult mai bine
sub bolta albastr a copacului, departe de aria i strlucirea
soarelui.
Uite, ia cteva nghiituri, spuse Cheng Li scond dintr-un
mic rucsac o sticl cu ap.
Mulumesc, i zise Grace, apucnd recunosctoare sticla i
sorbind o gur de ap rece. Gata, mi-e mai bine. O s stau puin aici.
Voi mergei mai departe.
Cheng Li i puse palma pe fruntea fetei:
Mie nc mi pare c arzi. Fie, voi merge cu Connor mai
departe, dar ne vom ntoarce peste un ceas, s vedem cum te simi.
Dei ncuviin dnd din cap, Grace se simi uor deranjat de
privirea insistent a tinerei cci, de fapt, nu-i dorea dect s
rmn cteva minute singur.
Cnd Cheng Li i Connor se ndeprtar, Grace se trase mai n
spate pe bncu, dedesubtul ramurilor copacului jacaranda, ale
crui flori n form de plnie i rspndir i mai puternic dulceaa
parfumului, cnd fata, n micare, le terse uor cu braele. Simindu-se protejat ca ntr-un cocon, i ndrept privirea spre port,
unde cpitanul Avery reuise n sfrit s-i coordoneze pe ucenici i
s ndrepte velierul spre digul portului. Fascinat de scnteierile
unduirilor apei, simi dintr-odat cum o cuprinde o puternic
132

senzaie de slbiciune. Era aceeai senzaie pe care o simise nainte


s leine. De aceast dat nu i se mai mpotrivi, ci se ls n voia ei.
nchizndu-i ochii, simi nc o dat cum o cuprinde moleeal,
dar, de data aceasta, apuc s se ntind pe banc, nainte de a-i
pierde cunotina. Cteva clipe mai trziu se simi de parc ar fi
plutit pe o suprafa mult mai pliabil dect scndura bncii
posibil chiar pe unduirile valurilor oceanului.
Ochii i erau nchii, dar, chiar i aa, Grace se vzu zburnd
fulgertor prin aer dincolo de doc i de port, dincolo de dig i de
arcul Academiei , n necuprinsul oceanului.
Viteza era, pe ct de uluitoare, pe att de ameitoare. Coasta
stncoas a rmului se pierdu fulgertor n deprtare, vremea se
schimb dintr-odat, cerul senin ls locul norilor i ploii, i, la fel
de iute, redeveni senin. Continund s respire profund, Grace ls
acest ciudat torent s-o poarte oriunde dorea. Nu tia ns dac s se
team, ori s se bucure de aceast cltorie.
La un moment dat, pierdu complet senzaia de vitez i se vzu
nvluit ntr-o cea alb i catifelat, n care nu mai putea distinge
absolut nimic. Senzaia de ameeal se dispers ntr-un profund
sentiment de linite. Grace se simea n siguran. Simea c este
protejat i cluzit de cineva nevzut. Fata atept.
Ceaa se ridic ncet i, aa cum se atepta, Grace se vzu pe
puntea corabiei vampirailor. Dei sttea n picioare, nu simea sub
tlpi scndurile punii i nici legnarea ritmic a vasului. Acest
lucru i ddu de neles c nu se afla cu adevrat acolo nu n
adevratul sens al cuvntului. Grace i aminti de vizita pe care i-o
fcuse Darcy n cabina de pe Diablo i i ddu seama c, ntr-un fel
sau altul, reuise de una singur s fac aceast cltorie eteric!
Oare cum izbutise aa ceva? Cum se va ntoarce? ncntat de
aceast realizare, i ndeprt din minte toate ntrebrile.
Fiind zi, se ateptase ca puntea corabiei s fie pustie. Se opri
pentru o clip sub velele negre ale vasului, ce fluturau i se umflau
133

ca nite aripi n briza oceanului. Grace i ntinse o mn spre


textura ciudat, ca de piele, a acestora, dar nu le putu atinge aa
cum nici Darcy nu reuise s ating nimic pe durata vizitei ei pe
Diablo. Degetele fetei trecur prin pnz ca printr-o hologram, dar,
chiar i aa, cnd o atinse, o scnteie de lumin fulger prin iele
materialului. Grace urmri cum luminia se nl i explod ca un
foc de artificii. Imaginea o ncnt i-o fascin peste msur. Se
simea nespus de bine s fie din nou la bordul corabiei.
Strbtu scndurile roii, familiare ale punii, pn la prora
corabiei, unde Darcy n ntruparea pe care o lua n timpul zilei, ca
minunat figur de galion plutea deasupra valurilor i scruta
orizontul cu ochii ei mari, fardai puternic. Grace se aplec peste
balustrad, dar un tampon invizibil o mpiedic s se ating de
aceasta. Vntul puternic i sufl cteva uvie n ochi, iar Grace le
ddu la o parte i privi prul perfect pictat al figurii de galion.
Bun, Darcy, strig ea, nesigur dac prietena ei o putea auzi
n uieratul vntului i flfitul puternic al velelor.
Grace! auzi ncntat accentul cockney al tinerei. Grace, te-ai
ntors. Nu trebuia! i-am spus s nu o faci dar sunt fericit c ai
venit!
i eu, spuse Grace aproape sugrumat de emoie. Ce mai
faci? Ce fac ceilali?
Urm o pauz i, posibil, un oftat dei putea s fi fost foarte
bine un pleoscit al valurilor.
Grace, lucrurile se nrutesc tot mai mult.
De ce? Darcy, ce s-a ntmplat?
Nu nu sunt eu n msur s-i rspund, Grace. n plus, deabia te pot auzi. n timpul zilei, mintea mi e copleit de vuietul
valurilor. Urechile i gura mi sunt mpietrite pn la amurg i nu
mi-e deloc uor s vorbesc. Iar ca lucrurile s fie i mai rele,
cpitanul s-a nfuriat cumplit cnd a aflat de vizita pe care i-am
fcut-o.
134

S-a nfuriat? De ce? ntreb Grace.


Spune c trebuie s te lsm n pace, pentru c vasul sta este
numai pentru fpturi ca noi, nicidecum pentru fete ca tine. Zice c
trebuie s te lsm s-i vezi de viaa ta.
Dar cum a putea s triesc linitit, cnd tiu ct suferii
cnd tiu ct de mult se chinuie Lorcan?
Asta i-am spus i eu, Grace, rspunse Darcy, dar s-a nfuriat i
mai mult i chiar m-a dat afar din cabin, spunndu-mi c sunt
enervant. Aa mi-a zis, suspin ea, c sunt doar o amrt bucat
de lemn enervant i inutil!
Grace rmase ocat. Nu s-ar fi ateptat niciodat s aud din
partea cpitanului cuvinte att de crude. Uor nfiorat, se ntreb
ce-ar zice oare cpitanul dac ar afla c venise i ea pe corabia lor.
Probabil tia deja acest lucru. Puine erau lucrurile pe care cpitanul
s nu le afle. Oare ct mai avea la dispoziie din aceast cltorie?
Darcy, m duc s vd ce face Lorcan.
Bine, Grace. Dar ai mare grij!
Grij? La ce?
Fii atent, att.
Grace simi c era ceva n neregul. Dar cum s nu-l vad pe
Lorcan, dac tot ajunsese pn aici?
Darcy, vorbim mai trziu, i spuse Grace, ntorcndu-se i
pornind pe punte.
Observnd c ua cpitanului era nchis, trecu de aceasta i
deschise ua care ddea n culoarul principal. n lumina slab a
lmpilor, Grace porni spre cabina lui Lorcan i, imediat ce ddu
colul, vzu dou chipuri necunoscute un negru nalt i robust, cu
pr scurt, argintiu, i un brbat mai plpnd, cu glug i chip
glbejit. i ddu seama c cei doi erau vampiri, nu donatori.
Absorbii n conversaie, nu-i remarcar prezena nici dup ce trecu
foarte aproape de ei i i continu drumul pe culoarul ngust al
vasului. Foarte ciudat!
135

Oprindu-se n faa cabinei lui Lorcan, se simi dintr-odat


copleit de emoii. mbrbtndu-se, i ridic braul s bat la u.
Chiar dac nu reui s ating lemnul panoului, ua se deschise, i
Grace trecu pragul camerei cufundate n bezn.
Bun, spuse ea, forndu-i ochii s se obinuiasc cu
ntunericul.
Dup o clip de tcere, se auzi un glas familiar:
Bun, strino.
Lorcan! se entuziasm ea, strduindu-se totodat s-i
nbue emoiile. Ct m bucur s-i aud din nou glasul.
i eu m bucur s te aud, zise el. Ce mai faci?
Sunt bine, dar mi-e foarte dor de tine i de ceilali,
bineneles.
i noi i simim foarte mult lipsa, Grace.
Glasul i se stinse ncet.
Cu toate c ochii i se obinuiser cu ntunericul, Grace nu putea
distinge dect conturul capului i corpului tnrului. Perdelele
patului cu baldachin o mpiedicau s vad dincolo de acestea. Grace
ocoli patul, dar, indiferent din ce unghi l privea, chipul lui Lorcan
era mereu ntors, de parc tnrul nu ar fi vrut s-i permit s-l
vad. n cele din urm, se aez resemnat pe marginea patului. La
fel ca i atunci cnd Darcy se aezase pe patul din cabina ei de pe
Diablo, Grace se vzu plutind i chiar foarte confortabil la doar
doi-trei centimetri deasupra patului.
Darcy mi-a spus c lucrurile n-au mai mers deloc bine dup
plecarea mea.
Darcy ar trebui cteodat s gndeasc mai mult i s
vorbeasc mai puin, spuse Lorcan, din al crui glas dispruse tonul
jovial de mai nainte.
Nu, Lorcan. Vreau s tiu ce nu e-n regul. Vreau s v ajut.
Eti foarte drgu, Grace, i spuse el pe un ton istovit. Mi-e
team c de aceast dat nu ne poi ajuta. Pn i puterile
136

cpitanului sunt puse la grea ncercare.


Ce vrei s spui? E cumva vorba despre vampiraii rebeli?
Ce-ai aflat despre ei?
Darcy mi-a spus cte ceva n acest sens i mi-a zis c Sidorio
nu era singurul vampirat care s-a revoltat mpotriva cpitanului.
Spunea c el a fost primul rebel i c, acum, au nceput i alii s-i
conteste autoritatea. Vor mai mult snge. Vor mai multe Ospee.
Grace, nu trebuie s te amesteci n astfel de lucruri. Nici
mcar nu te mai gndi la ele.
Ct i dorea s se ntoarc spre ea, ori s aprind mcar o
lumnare.
Dar vreau s v ajut, insist Grace. Ai fost cu toii att de
buni cu mine dar ndeosebi tu i cpitanul.
Este mai bine s ne rezolvm singuri problemele, spuse
Lorcan pe un ton ncrcat de dezamgire. Tu ai fost doar un oaspete
aici i cunoti foarte puine lucruri din lumea noastr.
Aa e, dar vreau s aflu mai multe.
E prea periculos. Te-ai apropiat de noi mai mult ca oricare alt
muritor. Nici mcar nu tiu cum de-ai reuit s te ntorci astfel.
Grace respir adnc. S fi ajuns acolo doar prin puterea voinei?
Grija pe care v-o port m-a adus aici, i rspunse ea cu un
tremur n glas.
Lorcan oft:
Atunci, trebuie s ncetezi s-i mai faci griji n privina
noastr. Grace, trebuie s ne lai n pace.
Cum? Cum a putea face una ca asta? S-mi nbu cu sngerece tot ce simt i s uit complet de voi?
Da.
Glasul i devenea tot mai slab.
Lorcan, n-ai o lumnare? ntreb ea copleit de dorina de a-i
vedea chipul. Este foarte ntuneric aici. Dac ai aprinde mcar o
lumnare
137

Nu, Grace, rspunse foarte brutal Lorcan. N-am nicio


lumnare. Asta e i diferena dintre noi. Eu am nevoie de ntuneric,
nu de lumin.
Lorcan, te rog, nu vorbi aa. Credeam c o s-i fac plcere
s m vezi.
Tnrul i rspunse printr-un nou oftat. Cuvintele preau s
devin pentru el din ce n ce mai istovitoare.
Lorcan, nu eti bucuros c m vezi?
Lorcan nu-i rspunse.
Deodat, camera se umplu de fum. Nu, era prea rece pentru a fi
fum. Apruse din nou ceaa de mai devreme i, orict ncerca s-o
risipeasc, pcla devenea tot mai deas. Copleit de frustrare,
Grace i vntur energic braele i ncerc s rzbat prin
perdeaua care o separa de dragul ei prieten.
ncercrile i erau ns zadarnice. Grace era doar un oaspete i,
indiferent cum ajunsese pe corabie, nu sttea n puterile ei s decid
ct anume s rmn acolo. Ceaa o nvlui complet i i umplu
ochii, urechile i nrile. Apoi, dintr-odat, Grace se vzu din nou n
micare de aceast dat n direcia din care venise. nlndu-se de
pe punte cu uurina unui fulg, zbur deasupra oceanului i ls n
urma ei, cu o vitez ameitoare, roci marine, recifuri i lagune. ntrun trziu, totul se cufund n ntuneric i Grace simi o linite
profund i o mireasm mbttoare, pe care, dei familiar, nu o
putu recunoscu.
Deschizndu-i ochii, Grace se vzu holbndu-se la o bolt
albastr, care i aminti de ziua cnd se trezise pe corabia
vampirailor i privise pentru prima oar n albastrul intens al
ochilor lui Lorcan Furey. Albastrul de fa era ns diferit.
Focalizndu-i privirea, observ culoarea separndu-se ntr-o
mulime de flori n form de plnii. n acel moment i aminti: era
ntins pe bncua de sub coroana copacului jacaranda. Ridicnduse n coate, respir profund i se minun de strania cltorie pe care
138

tocmai o fcuse. S fi fost oare cu adevrat pe corabie sau doar i


nchipuise? Trirea pruse ns ct se poate de real.
Grace.
Glasul melodios se auzi de undeva din apropiere. Grace i
ntoarse capul.
Cheng Li edea lng ea i i inea deasupra frunii o pung
mic.
i-am adus o pung cu ghea, spuse tnra. Sora Carmichael
s-a gndit c te va mai liniti i mi-a recomandat s te duc n camer,
s te odihneti puin. Crezi c poi s mergi, dac te ajut i eu?
Grace se ridic. Nu se simea deloc ru, ci era doar puin ameit
i confuz, dar i copleit de o mulime de ntrebri rmase fr
rspuns.
Pot s merg fr probleme, spuse Grace.
Bun, zise Cheng Li lund-o de mn. Atunci, hai s mergem.
Fetele se privir o clip, dup care Cheng Li continu:
Iar pe drum mi poi povesti totul.
Ce vrei s spui? ntreb Grace, privind-o mirat pe Cheng Li.
Grace, s tii c nu suferi de insolaie, spuse Cheng Li. Cu
tine se petrece ceva mult mai complicat. S tii c te vei simi mult
mai bine dac mi povesteti totul. Secretele, tainele nu fac dect s
ne mnnce, s ne macine din interior.
Grace tremur la acest gnd, cnd i imagin cum secretele
perioadei petrecute pe corabia vampirailor secrete pe care nu i le
dezvluise dect lui Connor se nfruptau lacome din ea i o
mcinau din interior. Senzaia de mistuire i se prea ct se poate de
real. i, n plus, mai erau i secretele pe care nu le tia nici mcar
Connor respectiv faptul c putea comunica i cltori pe vasul
vampirailor, cel puin n imaginaia ei.
Cheng Li zmbi cu tandree i o lu pe Grace de bra.
Draga mea, nu ai de ce s-i faci griji. Nu te voi fora s spui
nimic, dac nu vrei. Te neleg perfect, dac preferi s pstrezi tcerea
139

i continui s nu ai ncredere n mine, spuse Cheng Li, ai crei ochi


cenuii o priveau concentrai. A vrea s tii ns c sunt o
asculttoare excelent dac mi permii lipsa de modestie. Cnd i
dac te hotrti s-i deschizi inima, te ncredinez c nu-i va prea
ru dac mi te vei destinui.
Putea oare s aib cu adevrat ncredere n Cheng Li? ntradevr, s-ar simi foarte uurat dac i-ar deschide inima. n plus,
tnra se artase fa de ea foarte binevoitoare.
Mulumesc, rspunse Grace de ndat ce o pornir la drum. O
s in minte.
n timp ce urcau n tcere colina, Grace se simea nc istovit,
dar i foarte bucuroas n privina cltoriei pe care o fcuse pe
corabia vampirailor. Era de asemenea impresionat de posibilitatea
de a-i deschide inima i de a-i destinui tinerei toate secretele. Avea
disperat nevoie s discute cu cineva chiar i numai pentru a afla
ce prere ar avea altcineva despre ntrebrile i necunoscutele ei.
Gndurile ns i se nvrteau n cerc, asemenea unui banc de rechini,
i reveneau de fiecare dat asupra aceleiai ntrebri: s aib sau nu
ncredere n Cheng Li?
La ua camerei fetei, Cheng Li i lu la revedere i-i spuse:
Odihnete-te, Grace. Astzi ai trecut prin multe i trebuie s
fii odihnit pentru dineul de disear.
Cheng Li o btu prietenete pe umr i ddu s plece.
Stai puin! spuse Grace mult mai rspicat dect ar fi dorit.
Cheng Li se ntoarse i i ridic mirat o sprncean. Grace inspir
profund i continu: Ce-ai zice s intri? Vreau s discutm ceva.
Cheng Li ddu din cap i deveni dintr-odat foarte serioas.
ncrederea pe care mi-o acorzi este pentru mine un mare
privilegiu, i zise ea. i, cu toate c nu mai este nevoie s o spun,
totui o voi face: indiferent ce-mi vei destinui, conversaia noastr
va fi confidenial i totul va rmne numai ntre noi.
140

Capitolul 17
Confidenta
Odat ce Grace ncepu s i se destinuie, fata descoperi cu
surprindere c-i era foarte uor s discute cu Cheng Li despre vampirai. Adevrul era c se simea foarte uurat s discute cu oricine
altcineva n afara lui Connor, care era mult prea grijuliu i venic
pregtit s-i condamne pe vampirai pn la ultimul fr ca
mcar s ncerce s-i neleag.
Spre deosebire de Connor, Cheng Li n-o ntrerupse pe Grace cu
propriile ei judeci de valoare, ci, n schimb, o ascult cu atenie i,
n rarele ocazii n care o opri, o fcu numai pentru a-i clarifica
unele lucruri. n cea mai mare parte a discuiei, Grace fu cea care
vorbi i Cheng Li o asculta rbdtoare, aprobnd-o n tcere i
ndemnnd-o ncurajatoare s continue i s-i mprteasc tot mai
mult din tririle ei.
Privind la un moment dat ceasul de lng pat, Grace i ddu
seama c, dei vorbise aproape fr ntrerupere timp de un ceas i
jumtate, mai avea nc multe de povestit. Iniial, se gndise s
cenzureze experienele extreme pe care le trise, dar, n cele din
urm, hotr s-i dezvluie tinerei totul, pentru c, din moment ce se
hotrse s aib ncredere n ea i s-i cear ajutorul, trebuia s-i
spun povestea de-a fir a pr cci, n definitiv, ori ai ncredere
deplin n cineva, ori deloc.
i astfel, Grace i reaminti totul cu voce tare, ncepnd cu
apariia ei pe corabie i pn la nelegerea faptului c Lorcan,
scumpul ei Lorcan, nu era un tnr de aptesprezece ani, ci un
141

vampir n vrst de apte sute nou ani! Povesti apoi cum ieise din
cabin i se dusese s-l nfrunte pe cpitanul vampirailor, care nu
era nici pe departe monstrul pe care i-l imaginase. Dup aceea i
relat tinerei tot ce tia despre Osp, despre donatori i despre
ntlnirea nfiortoare cu Sidorio.
Pare o creatur fascinant! spuse Cheng Li. nspimnttoare,
dar totodat fascinant. M ntreb, unde o fi acum?
Nici nu vreau s m gndesc, spuse Grace. Speram s dispar
complet din ziua cnd l-a surghiunit cpitanul, dar am sentimentul
c nu s-a ntmplat acest lucru. Acum au aprut i ali rebeli la
bordul corabiei. mi doresc s-mi pot ajuta prietenii.
Grace, dar ce-ai putea face?
Era o ntrebare foarte bun. Grace se gndi cteva clipe.
Nu tiu, rspunse ea. Chiar nu tiu, dar am sentimentul c-i
pot ajuta. i vreau din toat inima s fac acest lucru. Vezi tu, cred c
eu sunt de fapt responsabil pentru tot ce s-a ntmplat.
Cum aa?
Ei bine, Sidorio a fost exilat din pricina faptului c m-a atacat.
Dac nu a fi ajuns la bordul vasului, el s-ar fi putut afla i acum pe
corabie.
Cheng Li cltin din cap:
Nu, Grace. Eti nedreapt cu tine nsi. Sidorio n-a fost
pedepsit doar pentru c te-a luat ostatic i te-a ameninat. Ai uitat
c i-a ucis donatorul? Acesta a fost un act prin care a contestat vdit
autoritatea cpitanului. i, din cte mi-ai spus, cpitanul l-a exilat n
primul rnd pentru fapta lui, indiferent dac te aflai sau nu la
bordul vasului.
Cu toate c o liniti ntru ctva rspunsul tinerei, Grace simi din
nou povara ngrijorrii:
Da, poate fi adevrat ce spui, dar ce zici atunci de Lorcan?
Grace i povestise mai devreme cum o aprase Lorcan n
dimineaa cnd Connor i ceilali pirai veniser dup ea, iar tnrul
142

zbovise pe punte dup dangtul Clopotului Zorilor. Grace i


povesti apoi despre cele dou misterioase viziuni n care i apruse
Lorcan, precum i despre felul n care se comportase acesta n
timpul cltoriei eterice pe care o fcuse la bordul corabiei.
Ei bine, tiu c nu atepi un astfel de rspuns din partea mea,
dar s tii c sunt de acord cu tine, i spuse Cheng Li. ntr-adevr, se
pare c lumina dimineii i-a vtmat lui Lorcan vederea.
Dac este aa, atunci e numai vina mea, spuse Grace.
Grace, eti prea dur cu tine nsi. Sunt convins c Lorcan
tia bine la ce pericol se expune i numai lui i-a aparinut
hotrrea
De a m proteja cu orice pre!
A fost totui doar alegerea lui.
Reflectnd la cele spuse, fetele pstrar pentru cteva clipe
tcerea i, n cele din urm, Cheng Li ntreb:
Cum i erau ochii cnd l-ai vzut azi?
Grace cltin din cap:
Mi-a fost greu s-i vd. n cabin era ntuneric, i Lorcan,
ascuns n spatele perdelelor patului, i-a inut permanent chipul
ndreptat n alt parte, zmbi ea trist. M-am simit de parc eu a fi
avut probleme cu vederea.
Grace, spuse Cheng Li ntr-un trziu, aceast cltorie
neobinuit te-a luat prin surprindere ceea ce era i normal. Te-ai
descurcat foarte bine acolo, dar, pentru linitea ta, data viitoare cnd
mai reueti o astfel de cltorie, pune mai multe ntrebri. ncearc
s afli ce a pit Lorcan. Caut s descoperi cum i poi ajuta. Poate
ei tiu deja acest lucru. Probabil tocmai de aceea te i cheam la ei.
Grace o privi mirat:
Crezi c m cheam ei?
Da, bineneles, i rspunse Cheng Li. Gndete-te mai nti
te-a vizitat Darcy, apoi ai avut dou viziuni cu Lorcan
Dar ambele au aprut prin intermediul inelului, i reaminti
143

Grace. Viziunile au aprut numai dup ce-am atins inelul Claddagh


i l-am nclzit. De fapt, inelul se nclzise chiar i nainte de a-i
face Darcy apariia. Atunci am simit aceeai senzaie de ameeal i,
imediat ce am deschis ochii, am vzut-o n faa mea.
Cheng Li se gndi cteva clipe:
Aadar, prima viziune pe care ai avut-o dup ce-ai prsit
corabia s-a produs prin inelul Claddagh pe care i l-a dat Lorcan.
Cnd atingi inelul, se pare c acesta declaneaz, atrage un rspuns
din partea prietenilor ti.
Grace i confirm.
Da, sunt sigur c ei au plnuit aceste lucruri, spuse Cheng
Li. Sunt convins c tocmai din acest motiv i-a druit Lorcan inelul.
Mi-a lsat i un bileel, zise Grace. Mi-a spus c este un dar
care s-mi aminteasc de el. i mi-a mai scris mi-a spus
cltorete n siguran.
Ei bine, e clar, zise Cheng Li triumftoare. Grace, de fapt el ia spus la ce s te atepi. Aceasta era modalitatea prin care te puteau
ajuta s te ntorci pe nava lor.
Cheng Li fcu o pauz, pentru a-i permite unei idei proaspete
s-i nfloreasc n minte, i continu:
Cnd ai cltorit singur pe corabie, cnd ai realizat acea
cltorie eteric sau astral, i-am putea spune, ai iniiat-o tot prin
atingerea inelului? Inelul s-a nclzit ca i de dile anterioare?
Grace cltin din cap:
Cred c de data asta n-a avut nimic de-a face cu inelul.
Fascinant, spuse Cheng Li. Bun. n cazul acesta, nseamn c
legtura, conexiunea cu ei devine tot mai puternic. Cred c s-au
folosit de inel numai pentru a-i atrage atenia, pentru a te pregti,
ca s spun aa. Iar acum
Acum ce? ntreb Grace, nerbdtoare s aud opiniile
prietenei ei.
Acum se pare c sunt pregtii s te cheme din nou la ei.
144

Aadar, s atept s m cheme din nou?


Cheng Li se gndi pentru o clip.
Hai s ncercm ceva, vrei? Atinge puin inelul.
Grace l strnse ntre arttor i degetul mare.
E rece, spuse ea.
ine-l n continuare ntre degete, spuse Cheng Li. S-mi spui
dac ncepe s se nclzeasc.
Grace strnse inelul Claddagh, aa cum o fcuse de multe ori
nainte. Cheng Li atept rbdtoare i, dup cteva minute, o
ntreb pe Grace:
Ei bine, s-a nclzit?
Grace neg.
n regul, spuse Cheng Li. Se pare c inelul nu mai e de
actualitate i de-acum trebuie s atepi pn cnd te cheam ei. S
fii pregtit, pentru c acest lucru se poate ntmpla n orice
moment.
Dar cum s ajung pe corabie aa cum trebuie? ntreb Grace.
Asta nu m ntreba pe mine, rspunse zmbind Cheng Li.
ntreab-i pe ei! Data viitoare cnd ajungi pe vasul lor, caut s afli
rspunsul la aceast ntrebare.
Grace ncuviin dnd din cap. Cheng Li avea dreptate.
S-a fcut trziu, continu Cheng Li. Este uluitor ce mi-ai spus,
dar, Grace, cred c ar fi bine s te odihneti puin naintea dineului.
Vom mai vorbi despre aceste lucruri i, ntre timp, o s m gndesc
la tot ce mi-ai zis. Ori de cte ori vei dori s vorbim, spune-mi i voi
fi pregtit s te ascult.
i mulumesc, spuse Grace. i mulumesc c m-ai ascultat.
Nu, Grace, zise Cheng Li. Eu i mulumesc pentru c ai avut
ncredere n mine. Acest lucru nseamn enorm pentru mine.
Cheng Li zmbi i porni spre u, dup care se ntoarse:
Sfatul meu este s nu le spui i cpitanilor despre aceste
lucruri. Vor dori cu siguran s afle cte ceva despre trecutul tu,
145

dar ncearc s nu le dezvlui nimic despre vampirai. Nu toat


lumea este la fel de receptiv ca mine.
Grace confirm din cap. Cheng Li se opri lng u i o privi
scruttoare.
Ce e? ntreb Grace. La ce te gndeti?
La faptul c partea cea mai fascinant din tot ce mi-ai spus
este conexiunea pe care nc o pstrezi cu ei. Alii ar fi bucuroi c
au scpat cu via de acolo. Dar tu tu vrei s te rentorci de
bunvoie.
Da, firete! rspunse Grace. Tu nu ai face la fel?
Cheng Li se gndi o clip:
Sincer, nu tiu. Grace, eu sunt o supravieuitoare i, la fel ca i
tine, vreau s aflu ct mai multe despre lume i despre misterele ei.
Dar s m arunc de bunvoie n braele pericolului Nu cred c a
putea face una ca asta Mi-aduc aminte c l-am ntrebat pe fratele
tu cte ceva despre tine i, dup felul n care te-a descris, preai s
fii o persoan cu adevrat extraordinar.
Grace roi surprins, dar i ncntat.
Iar acum, continu Cheng Li, odat ce-am ajuns s te cunosc
personal, Grace Tempest, pot spune c eti exact aa cum te-a
descris.
Cu aceste cuvinte, Cheng Li iei zmbind pe hol. Grace se simea
frnt de oboseal. O istovise att cltoria, discuia de mai
devreme, ct i uurarea pe care o simea odat ce-i deschisese
inima. Odat cu nchiderea uii, Grace se ntinse pe pat, i ls
capul pe pernele moi i adormi imediat.

146

Capitolul 18
Dineul cpitanilor
Fix la apte i treizeci de minute, Jacoby Blunt btu la ua
comodorului Kuo.
Intr, se auzi glasul decanului.
Jacoby deschise ua, i invit nuntru pe gemeni i i urm apoi
n biroul decanului.
Bun seara, tuturor, spuse comodorul Kuo ridicndu-i
privirea de pe birou, unde prea s aib n continuare destul de
mult de lucru. Directorul era mbrcat n aceleai haine, cu
deosebirea c acum purta i o pereche de ochelari micui. Ateptai
numai un moment, le spuse coborndu-i ochii asupra unui
document.
Vdit mulumit, semn actul cu cerneal turcoaz i l aez n
tvia cu documente soluionate. Dup ce puse capacul stiloului, i
lu ochelarii de la ochi i i aez pe birou.
Munca unui decan nu se termin niciodat, zise el ridicnduse, mpingnd scaunul n spate i ndeprtndu-se de tblia
imaculat a biroului. Haidei s-o uchim repede, nainte s mai
apar ceva care s m rein.
Punndu-i peste vest un smoching, le zmbi gemenilor i i
ntreb:
Cum v-a plcut prima dup-amiaz la Academie?
A fost excelent! spuse Connor. Am vizitat aproape toate
locurile. M-am plimbat prin tot portul, am vzut laguna pieirii i
corabia pentru antrenamente, dup care am fcut o baie n piscin.
147

A fost superb.
Minunat, zise comodorul Kuo. Grace, ie i-a plcut?
Roind, Grace i aminti ce-i spusese Cheng Li cu privire la
discreia rspunsurilor pe care s le ofere celorlali.
Ah, da, a fost minunat, rspunse ea, spernd s scape uor cu
acest rspuns vag. Din cte se prea, de aceast dat reuise.
Splendid, spuse directorul, conducndu-i spre ferestrele-ui
din spatele biroului. M gndeam s cinm pe teras n aceast
sear superb, adug el deschiznd uile, din spatele crora i
ntmpin murmurul mesenilor. Din cte se prea, oaspeii erau
ateptai.
De-acum nu mai avei cale de ntoarcere, le opti Jacoby din
spate.
Comodorul Kuo porni pe teras, urmat ndeaproape de Grace,
Connor i Jacoby, pn n apropierea unei mese lungi, luminat de
lumnri i ncrcat cu mncare mormane de crevete uriae,
platouri pline cu crabi i homari asezonai, boluri ce fierbeau pe
plite la foc mic, ncrcate cu orez i tiei ce-i rspndeau mirosul
dulceag de curry i alte mirodenii.
Ceilali profesori edeau deja la mas, unde degustau cte un
pahar cu vin i roniau aperitive cu caviar i brnz. La mas, din
cte observ Connor, erau patru locuri goale, cte dou n fiecare
capt suficiente pentru decan, Jacoby, Connor i Grace.
Jacoby, spuse comodorul Kuo, n rstimpul n care i prezint
pe Grace i pe Connor, ezi, te rog, aici.
Jacoby se conform i se aez, moment n care comodorul Kuo
btu din palme i spuse:
Colegi, mi acordai puin atenie?
Cei zece brbai i femei i ntoarser privirile. Majoritatea
tcuser deja i priveau curioi spre gemeni. Una din femei tocmai
i termina conversaia:
niciodat n-a accepta aa ceva. Este un nonsens, dac m
148

ntrebi pe mine.
Comodorul Kuo i zmbi larg:
Cpitane Quivers, ard de nerbdare s aflu despre ce
vorbeai.
Sunt convins.
n fine, poate vom discuta mai trziu despre asta, dar mai
nti dai-mi voie s vi-i prezint pe Grace i Connor Tempest.
Aezai pe ambele laturi ale mesei, profesorii i salutar din cap
i le zmbir. Apoi, comodorul Kuo i apropie palmele i ncepu s
aplaude, gest urmat i de ceilali meseni, dei nu n mod uniform.
Grace observ c ultimul care ncepu s aplaude i primul care
ncet aplauzele se dovedi cpitanul Quivers. Grace i dori ca i
ceilali s fi fost la fel de indifereni. Situaia devenea chiar
stnjenitoare! Connor ns nu prea ctui de puin jenat de aceast
izbucnire. De fapt, prea chiar s-i plac faptul c i se acorda att de
mult atenie.
Iar acum, continu comodorul Kuo, dup cum tim cu toii,
gemenii Tempest sunt oaspeii notri pentru o sptmn.
Domnioara Li le-a oferit aceast invitaie din partea noastr, iar
Grace i Connor au fost de acord s-i ia o pauz de la ndatoririle
preioase pe care le au pe Diablo, pentru a ne vizita i a-i face o
prere despre instituia noastr. i, de asemenea, sunt convins c-i
suntei recunosctori lui Molucco Wrathe pentru c le-a acordat o
permisie acestor tineri pirai.
n cinstea lui Molucco! strig nflcrat cpitanul Quivers,
ridicndu-i paharul cu vin i stropind uor faa imaculat de mas.
O, scuze!
Da, n cinstea lui Molucco, spuse mult mai calm comodorul
Kuo, ridicndu-i paharul, chicotind i trecnd iute la alt subiect: Ei
bine, cred c ne vom distra de minune la acest fermector osp. Dar
nainte s trecem la distracie, a dori s fac unele precizri.
Directorul i plas minile pe umerii gemenilor i ncepu s-i
149

prezinte pe fiecare dintre cpitanii adunai n jurul mesei.


Grace, Connor dnsul este Rene Grammont, fost cpitan pe
Troubadour
Bonsoir, monsieur et mademoiselle Tempest, i salut cpitanul
Grammont, aplecndu-i politicos capul n direcia gemenilor.
Alturi de Rene se afl Francisco Moscardo, cpitan pe Santa
Anna i Inferno
Buenos noces, gemeni Tempest.
Apoi, continu comodorul Kuo, urmeaz Lisabeth Quivers,
fost cpitan pe Floarea Suferinei.
Bun, Grace. Salut, Connor este o deosebit plce
Lng ea se afl cpitanul Pavel Platonov, de pe Moscovite.
Dobri vecer, spuse cpitanul Platonov, ridicndu-se i fcnd o
plecciune exagerat, reveren care i smulse un chicot cpitanului
Quivers.
Sper s continum n aceeai atmosfer vesel, rse decanul.
Urmeaz apoi cpitanul Apostolos Solomos, de pe Seferis.
Kalispera, Connor. Kalispera, Grace, i salut zmbind larg
cpitanul Solomos.
Domnioara Li nu mai are nevoie de nicio prezentare, adug
directorul, n timp ce tnra i salut rezervat, de parc ea i Grace
n-ar fi avut puin mai devreme acea discuie privat.
Grace era ns mulumit Cheng Li i juca rolul fr s
trezeasc absolut nicio suspiciune.
Domnioara Li va prelua ct de curnd comanda unui vas,
dar tim cu toii c viitorul i va fi la fel de ilustru ca al oricruia
dintre noi. i, de fapt, a putea merge pn ntr-acolo nct s afirm
c va eclipsa reputaia multora dintre noi.
Eu urmez la rnd! strig o femeie de lng Cheng Li.
Permitei-mi s v-o prezint pe Kirstin Larsen, cpitan pe
Castelul Kronborg.
Grace nu mai vzuse niciodat un pr mai blond ca al
150

cpitanului Larsen, nuan intensificat de un bronz profund i de


doi ochi albatri ca un pru de munte. Cpitanul Larsen i ridic
paharul i-l goli dintr-o nghiitur.
n continuare l avem pe cpitanul Floris van Amstel, de pe
Koh-i-Noor.
Bun seara.
i cpitanul Shivaji Singh, de pe Nataraj.
Cpitanul Singh se aplec respectuos. Grace se simi pentru o
clip tentat s-i imite gestul, dar, fiind mult prea inhibat, se
mulumi doar s-i aplece capul n semn de salut, dup care privi
scurt spre Connor, care zmbea cu gura pn la urechi. Fratele ei era
vdit bucuros de ntlnirea cu toi acei cpitani care, dup cum
spusese Cheng Li, erau printre cei mai renumii pirai ai lumii. i,
mai mult dect att, preau foarte nerbdtori s-i ntlneasc pe
Connor i pe Grace!
Iar ultimul, dar nu cel din urm, cpitanul Wilfred Avery, de
pe Corsarul Barbar.
De cnd sosiser la Academie, Grace i Connor l vzuser de
cteva ori de la distan pe cpitanul Avery, dar, de aceast dat,
eznd chiar n faa lor, i observar mult mai bine chipul bronzat, ce
contrasta puternic cu uviele albe ale prului i mustii.
Pn la desert o s v punem la grea ncercare cu numele
noastre, le zmbi el gemenilor.
Grace l simpatiz ndat pe cpitanul Avery. i zmbi, la rndul
ei.
Grace, ezi aici, spuse comodorul Kuo, trgnd un scaun ntre
Cheng Li i cpitanul Solomos, dup care porni spre cellalt capt al
mesei i l invit pe Connor s ad ntre el i cpitanul Grammont.
Jacoby, aflat de cealalt parte a mesei, ncepuse deja s se nfrupte
din bucate.
Connor, vrei s-i pun puin curry verde? ntreb cpitanul
Avery. Este un sos delicios.
151

Da, v rog, spuse Connor.


Ce zici de o carid? i urm imediat exemplul cpitanul
Grammont.
O carid? La ce s fi fcut oare referire? se ntreb Connor.
Cpitanul i ntinse biatului o epu de lemn, n vrful creia
se afla un crevete uria.
Vrei o carid? repet el.
Ah, da mulumesc.
Privind cum farfuria i se umplea ncet-ncet, Grace se altur i
ea ospului copios organizat de cpitani. Oare aa cinau n fiecare
sear? se ntreb ea, hotrnd s-l ntrebe mai trziu pe Jacoby acest
lucru. Bnuia ns c studenii ceilali, care cinaser cu aproximativ
un ceas n urm, nu avuseser parte de un meniu la fel de select.
Spune-ne cte ceva despre tine, Connor, i zise cpitanul
Grammont. Cu excepia debutului impresionant pe care i l-ai fcut
pe Diablo, tim foarte puine despre tine.
Da, povestete-ne despre tine, spuse vecinul lui Grammont,
cpitanul Moscardo. i-ai dorit dintotdeauna s devii pirat?
De fapt, vrea s te ntrebe dac nu cumva glorioasele noastre
fapte de arme sunt cele care te-au ndemnat s-i doreti s devii
pirat, interveni cpitanul Avery.
Connor neg din cap.
Nu, nicidecum.
Cpitanul Moscardo se art dezamgit, dar comodorul Kuo
rse la rspunsul lui Connor:
Connor, spune-ne de unde suntei de loc.
Ei bine, ne-am nscut n golful Crescent Moon
La auzul rspunsului, civa meseni oftar comptimitori.
Cunoatei orelul?
Connor, meseria noastr este s cunoatem fiecare golf, recif
i estuar de pe hart, rspunse ncet cpitanul Avery.
Da, firete. Ei bine, tatl meu era supraveghetorul farului din
152

golf. Dup ce a murit, nu am mai avut pe nimeni n ora, aa c eu i


Grace
Unde este mama voastr? o ntreb cpitanul Quivers pe
Grace.
Nu ne-am cunoscut mama, rspunse cu tristee Grace. A
murit la naterea noastr.
Ce cumplit pentru amndoi.
Aadar, continu cpitanul Moscardo, nu v mai rmsese
nimic n acel golf uitat de Dumnezeu.
ntr-adevr, rspunse Grace. Aa c am luat iahtul tatei i am
ieit n larg.
ncotro voiai s v ndreptai? ntreb cpitanul Grammont.
Nu tiam, rspunse Connor. Tot ce doream era s plecm ct
mai repede de acolo. Ne gndisem c, dac navigm n paralel cu
rmul, vom ajunge undeva, n cele din urm.
Ochii cpitanului Avery sclipir brusc:
sta e primul semn c prin vene v curge snge de pirat.
i unde ai ajuns? insist cpitanul Moscardo.
N-am mai ajuns nicieri, pentru c ne-a prins o furtun, care
ne-a sfrmat vasul, rspunse Connor. Atunci am crezut c pn
acolo ne-a fost.
Vai! exclam cpitanul Quivers. Srmanii de voi!
Dar, continu Connor, eu am fost salvat de domnioara Li i
aa am ajuns pe Diablo.
Iar tu, Grace? ntreb cpitanul Larsen, ndreptndu-i spre
Grace ochii albatri ca de cletar.
Grace, dei nu o privea pe Cheng Li, simea c prietena ei era
foarte atent la ea. Ceilali cpitani i ndreptar i ei privirile spre
Grace. Fata inspir profund i continu:
Eu am fost salvat de alt vas.
Care anume? insist cpitanul Larsen. Cunoatem destul de
bine toate corbiile care navigheaz pe aceste ape.
153

Nu era un vas pirateresc, rspunse Grace.


Dar ce? Un vas privat?
Ceva de genul sta, spuse Grace spernd s-i sar n ajutor
Cheng Li. Ajutorul ns i veni din cu totul alt parte.
Ateptm ct mai multe detalii, spuse zmbind cpitanul
Avery. Lucrul cel mai important este c ai fost salvai amndoi i ai
ajuns, n cele din urm, pe Diablo. Rogu-v, cum vi s-a prut prima
oar cpitanul Wrathe?
Connor i ddu seama c trebuia s-i msoare bine cuvintele,
ntruct nu tia ce sentimente nutreau ceilali fa de cpitanul
Wrathe. Cum Molucco nu era un admirator al Academiei, profesorii
ar fi putut avea i ei sentimente asemntoare n privina lui. Pe de
alt parte, vechea sabie a lui Molucco i avea locul de onoare n
Rotond.
Cpitanul Wrathe a fost foarte bun cu mine cu amndoi,
rspunse Connor.
ntr-adevr, tie ntotdeauna s recunoasc tinerele sperane,
interveni cpitanul Quivers.
Connor, insist Moscardo, nu i-a fost deloc fric s iei lecii
de lupt cu sabia?
Grace simi c atenia mesenilor se ndreptase de-acum spre
Connor i, cu toate c era uor nemulumit de acest lucru, n mare
parte era mpcat cu gndul c nu se mai afla n centrul ateniei
cci, cu ct i puneau mai puine ntrebri, cu att mai bine.
Profitnd de aceast ntorstur, fata schimb un uor zmbet cu
Cheng Li.
Cheng Li i fcu ncurajatoare cu ochiul, dup care i oferi
platoul cu calmari condimentai.
Nu, chiar doream s nv, rspunse Connor. Aceste lecii au
fost, de fapt, o recompens.
Pentru ce?
Pentru ajutorul pe care i l-am acordat cpitanului Wrathe ntr154

un atac.
Cpitani, interveni comodorul Kuo, v mai amintii c
Wrathe a jefuit reedina guvernatorului Acharo n portul Hazzard,
dup care bieii lui Acharo s-au furiat pe Diablo, cu intenia de a se
rzbuna pe cpitan.
Ah, desigur, spuse cpitanul Grammont.
Connor l-a aprat atunci pe Wrathe, adug comodorul Kuo.
I-a salvat viaa, fr doar i poate.
Din nefericire, bombni cpitanul Singh, observaie care i
ddu lui Connor de neles c exista la mas cel puin un cpitan
care nu-l agrea deloc pe Molucco.
Observnd expresia ce i se ntipri lui Connor pe fa,
comodorul Kuo nu pierdu timpul s-i rspund:
Vei auzi i alte opinii diferite n privina cpitanului Wrathe,
dar sunt sigur c nu eti strin de aceste lucruri.
Connor recunoscu n sinea lui c vorbele comodorului erau
adevrate.
Sincer vorbind, continu directorul zmbind, cpitanul
Wrathe a strnit ntotdeauna opinii divergente. Aa cum de altfel se
ntmpl cu toate persoanele de renume. Ai auzit probabil c
Federaia Pirailor are reguli foarte stricte n privina coridoarelor
maritime, nu?
Da, firete, rspunse Connor.
Grace asculta concentrat i urmrea atent expresiile
schimbtoare ale fratelui ei, n dorina de a vedea dac el mai nutrea
nc aceleai simpatii ferme fa de cpitanul Wrathe.
Ei bine, Academia coopereaz ndeaproape cu Federaia,
continu comodorul Kuo. Muli dintre cei de fa au funcii
importante n Federaie, unde ne mprtim i ne prezentm liberi
convingerile cum sunt de pild cele referitoare la respectarea
culoarelor maritime ale celorlali cpitani. De asemenea, adug
decanul, ne strduim s cldim i s dezvoltm relaii fructuoase cu
155

liderii teretri, cum este i guvernatorul Acharo, mai ales c Acharo


a fost ntotdeauna ngduitor cu noi. Atacul ntreprins de cpitanul
Wrathe a fost un s-i spunem inconvenient major, cci, n lunile ce
au urmat atacului, Acharo i-a schimbat radical atitudinea i politica
fa de noi. Acest lucru nu ne-a cauzat probleme doar n apele sale
teritoriale, ci i n apele puternicilor si aliai din nord. Prin urmare,
atacul necugetat al cpitanului vostru a provocat valuri chiar i n
ape foarte ndeprtate.
Connor nelegea foarte bine ce i se spunea, dar era hotrt s
nu-i trdeze cpitanul, mai ales dup ct de multe fcuse pentru el
Molucco Wrathe. Deodat, ceilali cpitani ncepuser s vocifereze
cu toii pe aceeai tem.
Cu ct cpitanul Wrathe acioneaz mai nesbuit, interveni
cpitanul Singh, cu att i va periclita mai mult viaa i i va pune
n primejdie echipajul. Uite ce s-a ntmplat n urm cu numai
cteva zile, cnd s-a vzut confruntat cu cpitanul Drakoulis.
Connor i cobor trist capul.
Da, tiu, am fost acolo, spuse biatul.
Grace i ddu numaidect seama c fratele ei i amintise de Jez.
ngrozitor, spuse trist cpitanul Avery.
Am fost acolo, repet Connor, i mi-am vzut camaradul
bunul meu prieten murind.
Un asemenea necaz este un punct de rscruce n viaa unui
tnr pirat, ddu trist din cap cpitanul Avery.
Vremurile se schimb, spuse comodorul Kuo aeznd pe
mas un platou gol. Lumea progreseaz cu pai repezi, pirateria se
afl n plin transformare i crete de la zi la zi.
Vremea lui Wrathe se apropie de apus, se pronun cpitanul
Singh. Viitorul nu mai aparine atacurilor individuale, ci
coordonrii, alianelor i strategiilor bine puse la punct.
Connor reflect o clip la vorbele lui Singh. Cuvintele
cpitanului erau ncrcate cu o tensiune asemntoare celei pe care
156

Connor o simise nc din prima zi cnd ajunsese pe Diablo, cnd


Bart i spusese totul despre divergenele de opinie ntre Molucco
Wrathe i Cheng Li. Acum ns i ddu seama c, n jurul lui,
atmosfera era n spiritul domnioarei Li i a celorlali cpitani i,
mai important dect att, mpotriva lui Molucco. Aceast atitudine l
fcu s se team pentru cpitanul Wrathe i echipajul acestuia i,
totodat, i strni multe ntrebri referitoare la viitorul su. El ns
fcuse legmnt s rmn pe Diablo i nu-i mai putea retrage
cuvntul dat. i luase angajamentul s rmn toat viaa sub
comanda lui Molucco o decizie care, dup cum i spusese i Grace,
ncepea s se dovedeasc mult prea pripit.
Comodorul Kuo aplaud nc o dat:
Prieteni, gata cu aceast discuie. M tem c observaiile
noastre referitoare la cpitanul Wrathe l pun pe Connor ntr-o
postur destul de neplcut.
Connor ridic din umeri:
Nu face nimic, pentru c nu-i ceva ce s nu fi auzit i nainte
la taverna Ceaunul Mmicii.
Cpitanul Larsen i for un hohot de rs:
Este ns o mare diferen ntre brfele pe care la auzi ntr-o
crcium i opiniile prezentate ntr-o astfel de companie august.
E clar, gndi Connor, Larsen este nc o persoan de care e bine s nu
m apropii. nv, ncet-ncet.
Ei gata, Kirstin, interveni directorul. Hai s nu ne revrsm
plngerile asupra tnrului Connor, cci vrem cu toii s aib parte
de-o vizit plcut la Academie, nu?
Bineneles, strigar n cor cpitanii Quivers i Avery, aprobai
de ali civa cpitani de la mas.
i, adug decanul, cnd va lua sfrit aceast scurt vizit,
Connor, vrem s discutm despre viitorul tu.
Grace i muc buza. Nu se ateptase ca directorul s-i fac att
de repede o ofert lui Connor. Cum i va rspunde fratele ei? Grace
157

l urmri atent, dar Connor nu fcu dect s zmbeasc, fr s


spun nimic.
Iar acum un toast pentru Connor i Grace, continu
directorul. V rog, umplei-v paharele.
Mesenii i plimbar de la unul la cellalt o caraf plin cu lichid
negru ca smoala i-i umplur paharele.
Gata? V-ai umplut toi paharele cu tescovin de sepie?
ntreb comodorul Kuo. Excelent. Ridicai-v n cinstea gemenilor
Grace i Connor Tempest, care au biruit cele mai sumbre mprejurri
i au reuit singuri s-i fac un renume n lumea pirailor. Grace,
Connor, v mulumim c ai venit s petrecei o sptmn la
Academie. V dorim o edere plcut, edificatoare i, n cuvintele
unui pirat mult mai mre dect mine, v urez Belug i Saietate,
Veselie i Confort, Libertate i Putere.
Cpitanii i ovaionar urarea. Connor i Grace recunoscur
ndat mottoul Academiei i-i privir pe cpitani cum ddeau peste
cap tescovina din pahare o licoare ce arta i mirosea dezgusttor.
Grace era mulumit c nu primise i ea un pahar.
Dup toast, abtndu-i atenia dinspre Connor i Grace,
cpitanii ncepur s discute despre problemele Academiei, la fel ca
orice alt grup de profesori cu excepia faptului c dasclii de fa
aveau sbii atrnate la bru.
ntr-un trziu, comodorul Kuo i privi ceasul i spuse:
S-a fcut destul de trziu. Copii, ar trebui s mergei la
culcare.
Mai ales dac dorii s participai mine la cursul FRM, spuse
zmbind cpitanul Platonov.
FRM? ntreb mirat Grace.
For, Rezisten i Motivare, o lmuri cpitanul rus.
Este primul curs al zilei, interveni Cheng Li. Profesorii
predau cu rndul acest curs, aa c leciile variaz de la diferite
exerciii de yoga i discursuri nsufleitoare, pn la
158

O curs rapid de zece kilometri! o ntrerupse cpitanul


Platonov. Mine-diminea pornim din parc la ora apte fix.
Splendid! spuse Connor, n timp ce Jacoby zmbi larg.
Grace zmbi i ea, dar hotr s-i nceap cursurile ntr-un mod
mult mai relaxant.
A vrea acum s m retrag, spuse Grace ridicndu-se. V
mulumesc c ne-ai invitat la acest dineu. Mi-a fcut mare plcere
s v cunosc.
i nou, draga mea, spuse cpitanul Quivers.
Ceilali cpitani ddur aprobatori din cap.
Connor se ridic:
n numele meu i al surorii mele, vreau s v mulumesc
tuturor pentru invitaia de a vizita Academia.
Grace zmbi. Nu era obinuit s-i vad fratele adoptnd o
atitudine att de politicoas.
N-ai pentru ce, Connor, rspunse comodorul Kuo. Nu te lsa
influenat de mruntele noastre nemulumiri n privina cpitanului
Wrathe. tim cu toii ct de bun a fost cu voi i v respectm
loialitatea pe care o avei pentru el.
Connor izbuti s zmbeasc, dar chipul i masca o serie de
gnduri tot mai apstoare. De-abia atepta s ajung n camera lui,
unde s poat reflecta n voie la cele auzite. n plus, se simea destul
de nelinitit n privina angajamentului care l lega de cpitanul
Wrathe. Deodat, temerile surorii lui i devenir ct se poate de
elocvente. Connor arunc o privire mesenilor. La mas erau cei mai
influeni pirai din lume i cu toii preau s cread c zilele de
glorie ale lui Molucco Wrathe se apropiau de sfrit. Cu toii preau
convini c el, Connor, era o persoan foarte special. Connor i
aminti de viziunea n care se vzuse cpitan. Era hotrt s realizeze
acest lucru, dar, totodat, pe viitor trebuia s fie mult mai atent n
selectarea aliailor i mentorilor.
Grace, hai s mergem n camerele noastre, spuse el odat
159

ajuns n dreptul surorii sale.


Cum? Ah, da. Jacoby, vii i tu cu noi?
De fapt, interveni comodorul Kuo, vreau s discut ceva cu
tine, domnule Blunt.
Jacoby ncuviin tcut la cererea decanului, iar Grace i Connor
i spuser prietenului lor noapte bun, dup care traversar parcul
n direcia cldirii ce avea s le ofere gzduire peste noapte. n
lumina lunii, continuar s mearg tcui, fiecare absorbit n lumea
gndurilor sale.

160

Capitolul 19
Powder Creek
n lumina lunii pline nlate pe firmament, o brcu nainta lin
de-a lungul unui estuar.
Cpitane, ne apropiem de uscat, spuse Stukeley. sta-i locul?
Da, rspunse Sidorio. De ce? i-e foame?
Da, cpitane. Sunt lihnit.
E bine, rse cu iretenie Sidorio.
Sidorio crmi barca spre apele mici ale golfului i, n apropierea
rmului, sri n ap i trase ambarcaiunea pe prundiul plajei.
Stukeley sri i el din barc.
Unde suntem, cpitane?
n Powder Creek, i rspunse Sidorio.
Cpitane, cunoatei ca-n palm aceast coast, spuse
impresionat Stukeley.
Sidorio porni nainte, lsnd n urm panoul de lemn ce
zdrngnea uor n briza oceanului i pe care scria:
BUN VENIT N POWDER CREEK LSAI N SPATELE
VOSTRU URMELE PAILOR I LUAI CU VOI DOAR
AMINTIRILE.
Hai s nu mai pierdem vremea, se rsti Sidorio, naintnd
hotrt.
Prea s tie bine ncotro se ndreapt, gndi Stukeley, sforndu-se s in pasul cu Sidorio. Ceva i captase cpitanului atenia, i
Stukeley nvase deja c, n astfel de situaii, cel mai bine era s-i
stea aproape i s atepte indicaii suplimentare.
161

Pn n acel moment lund n calcul toate cele ntmplate


lucrurile nu decurseser deloc ru. Cu toate c discutaser mult
despre un viitor glorios, despre o armat i o flotil de corbii,
momentan nu aveau dect o brcu furat i dou plane de surf.
Chiar i aa, trebuiau s nceap de undeva, gndi Stukeley. Bine cel
puin c Sidorio avea vise vise foarte mree.
Sidorio se opri. S atepte oare s-l ajung din urm? Un gest
foarte frumos din partea lui, gndi Stukeley, cci, de obicei, nu
manifesta astfel de amabiliti. n timp ce alerga spre cpitan i i
simea ude degetele de la picioare, Stukeley i aminti c vechile lui
cizme vzuser zile i mai bune.
Apropiindu-se de cpitan, observ c Sidorio discuta cu dou
tinere. Odat cu sosirea lui Stukeley, una dintre fete se uit la el i
izbucni n rs.
Ah, ia te uit! Pirpiriul sta cine mai e?
Locotenentul meu, Stukeley, spuse Sidorio.
ncntat de cunotin, zise Stukeley, aplecndu-se uor.
Ei bine, formai o pereche tare nostim, rspunse fta,
nghiontindu-i ncet prietena, care ncepu s chicoteasc.
Cum de stau afar la aceast or dou fete att de
ncnttoare ca voi? ntreb Stukeley zmbind.
Nu-i limpede? rspunse plictisit una din ele. Ateptm
sosirea vasului nostru.
Sidorio zmbi i art peste umr, spre ocean:
Poate c vasul vostru a sosit deja.
Stukeley remarc n zmbetul cpitanului ceva ce tinerele nu
reuiser s observe. Nici nu s-ar fi ateptat s observe. Stukeley ns
mai vzuse i nainte acel semn indiciu care i spunea c ncepuse
jocul.
Eu nu vd niciun vas, spuse fata, fr s-i poat da seama ce
urma s i se ntmple. Doar o barc amrt.
Amrt? repet Sidorio, ca ntotdeauna iute la mnie. Stu162

keley i ddu seama c, la fel ca ntotdeauna, lui i revenea sarcina


de a fi amabil i seductor.
E totui suficient de ncptoare ct s le asigure unor dou
frumoase domnioare un voiaj de neuitat sub clar de lun, interveni
Stukeley. Cu condiia s dm afar planele de surf.
Faci i surfing? ntreb prima fat, devenind dintr-odat
foarte curioas.
Amndoi facem surfing, i confirm mndru Stukeley, dei el
nvase de curnd acest sport.
Atunci, hai s v vedem n aciune, spuse fata.
Se vedea c-l place. Stukeley i ddu seama imediat de acest
lucru. tia c femeile se simeau atrase de el.
Nu, zise Sidorio cltinnd din cap. Nici vorb de surfing.
De fapt, cpitanului i-ar plcea mai nti s ne plimbm puin
cu barca, interveni Stukeley. Ct mai este calm oceanul.
Este chiar att de calm? spuse tnra apropiindu-se de
Stukeley.
Barca noastr este cam micu, zise Stukeley, dar o s avem
suficient loc, dac ne nghesuim puin.
n felul sta ne mai i nclzim puin, nu? chicoti ea, lundu-l
de bra pe Stukeley.
Biatul ncepu s tremure. n vremurile de demult, ntr-o
asemenea mprejurare ar fi simit zeci de alte dorine dar acum nu
avea dect o singur poft.
Lily, hai s facem o plimbare cu barca prin estuar, spuse fata
privindu-i prietena peste umr. Eu l iau pe David, iar tu pe Goliat.
Prietena fetei, Lily, chicoti i se apropie de Sidorio. Cnd
cpitanul i zmbi i i dezvlui caninii aurii, fetei i se tie
rsuflarea la pericolul iminent pe care prietena ei nu-l presimise.
Paralizat de fric, Lily l ls pe Sidorio s o conduc spre barc.
Ajuns primul n dreptul brcii, Stukeley lu planele de surf i le
arunc pe prundi. Tnra l urmrea linitit, fr s acorde vreo
163

atenie groazei ntiprite pe chipul prietenei ei.


Eu sunt Pearl, se prezent ea, iar Lily e verioara mea. Biei,
voi de unde ai aprut aa, brusc, n miez de noapte?
Din iad! spuse Sidorio ridicnd-o pe Lily n barc.
Amicul tu se crede tare glume, spuse Pearl, n timp ce
Stukeley o ajut s urce, dup care mpinse barca n apa.
Da, i rspunse Stukeley. Cpitanul este un btrn tare
ugub.
Pleoscitul celor dou trupuri inerte nu avea cui s atrag
atenia n acel estuar pustiu, nvluit n negura nopii. Apele ca de
melas ale oceanului nghiir trupurile spre un loc al venicei
odihne. Nu era ns un amnunt asupra cruia s insiste.
Luminat de razele lunii, barca plutea lin pe suprafaa apei.
A mers bine, spuse Stukeley lingndu-i buzele i savurnd
ultima pictur de snge.
nvei repede, zise Sidorio.
Ceea ce nseamn c facem o pereche strlucit.
Posibil.
Cum a putea s m simt vreodat singur, n compania unui
amic att de hazliu i de guraliv?
Sarcasmul lui Stukeley nu avu niciun efect asupra lui Sidorio.
Probabil era mai bine aa, gndi Stukeley. Foarte relaxat i linitit,
Sidorio prea s adoarm ct de curnd.
Stteau ntini amndoi ntr-o parte i alta a brcuei ce se legna
uor pe apele uleioase ale golfului Powder Creek. A mai trecut o
noapte, odat cu o nou micu aventur, gndi Stukeley punndui braul sub cap. Privind luna, urmri cum norii cenuii nvluiau
ncet globul luminos al nopii i cufundau totul n bezn. Ignornd
sforiturile lui Sidorio, Stukeley nchise ochii i se cufund ntr-un
vis feeric.
164

Capitolul 20
Ataamente
Connor trase fermoarul treningului negru-auriu, specific
studenilor Academiei, i privi ceasul de pe noptier. Era 6:50 a.m.
Se trezise deja de douzeci de minute. Pe cnd nva la liceul din
Crescent Moon, nici nu s-ar fi clintit din pat la o asemenea or. Dar
aici, la Academie, cu toate c se culcase trziu, se trezise mai mult
dect nerbdtor s-i nceap ziua la fel ca i pe Diablo. Sau chiar
mai mult dect acolo, gndi el cu prere de ru. S fi trecut doar
dou zile de cnd plecase de pe corabie? Lumea din care plecase
prea mai ndeprtat ca oricnd, reflect biatul, simind i mai
acut junghiul neloialitii. i totui, i reaminti Connor, cpitanul
Wrathe i dduse acordul i chiar i binecuvntase vizita la
Academie.
Ar fi fost probabil mult mai bine s nu fi venit la Academie, cci,
n acest fel, nu ar fi cunoscut dect viaa de pe Diablo. Connor ns
ncepea s-i schimbe impresiile fa de lumea pirateriei i, dup
cum i spusese deseori Cheng Li, lumea pirailor era mult mai mare
dect ceea ce cunotea el o lume care ncepea s-i devin tot mai
accesibil. De-acum nu mai trebuia dect s ndrzneasc s se
aventureze n acest nou mic univers.
Un ciocnit n u l trezi din reverie. Deschiznd ua, l vzu n
prag pe Jacoby, mbrcat ntr-un trening similar cu al su. Costumul
avea pe bluz emblema cu nsemnele Academiei: pumnalul, busola,
ancora i perla aceleai simboluri pe care comodorul Kuo le purta
la gt ca pe nite adevrate talismane.
165

Bun dimineaa! l salut Jacoby. Sper c eti gata pentru


spuneal!
Ca ntotdeauna, rspunse Connor zmbind.
O lum i pe Grace? ntreb Jacoby odat ce pornir pe hol.
Connor ddu negativ din cap, adugnd:
Surorii mele nu-i prea plac exerciiile matinale.
Da, n cazul sta, cu siguran nu s-ar simi prea bine, dac ar
vedea ce ne-a pregtit Platonov.
Urmndu-l pe Jacoby afar din cldire, Connor l vzu n parc pe
Platonov, nsoit de o mulime de studeni care i fceau nclzirea,
mbrcai cu toii n treninguri. O tnr drgu le zmbi i le fcu
cu mna.
Bun, Jasmine, o salut Jacoby zmbind fstcit. El este Connor Tempest. Connor, ea este Jasmine Peacock cea mai
fermectoare fat din academie, adug el n oapt.
Cnd Jasmine i zmbi, fascinat de ochii verzi i prul negru
mtsos al fetei, Connor cut s-i mascheze ct mai repede
stnjeneala i blmji ncurcat:
O vreme perfect pentru alergat, nu?
Zmbindu-i, fata i ndoi trupul cu capul n jos, i i zmbi nc
o dat printre picioare. Connor roi, dar tnra prea s nu fie deloc
deranjat de faptul c biatul nu-i putea lua ochii de la ea. Srindui involuntar n ajutor, cpitanul Platonov sufl n fluier i btu de
cteva ori din palme, dup care i chem studenii s vin n pas
alergtor i s se alinieze pe pajite n spatele su. Jacoby, aflat n
spatele lui Connor, i opti la ureche:
Tempest, s tii c te place! Peacock i-a artat clar inteniile.
Connor cltin din cap i mri viteza. Studenii ncepuser
alergarea n jurul grdinilor Academiei i, dup cum era de ateptat,
Platonov impunea cursei un ritm tot mai alert. Connor simea cum i
se dezmoreau picioarele i inima i btea tot mai puternic. Nici c
i-ar fi putut ncepe ziua ntr-un mod mai plcut.
166

Cobornd colina spre port, Connor privi spre balconul camerei


surorii sale. Ferestrele-ui de la balcon erau nchise. Connor zmbi
n sinea sa. Grace dormea probabil butean. Lene ca ntotdeauna!
Cincizeci de minute mai trziu, alergtorii lui Platonov se
apropiaser de ultimele sute de metri. Cpitanul le ceruse s strng
rndurile i s continue alergarea n grupuri de cte trei. Connor l
avea pe Jacoby n stnga i pe Jasmine n dreapta. Paii li se micau
n perfect concordan. Nu mai aveau mult pn la linia de sosire.
Cu toate c se simea pe punctul de a ceda fizic, Connor tia c avea
nc fora necesar continurii alergrii. Era o chestiune de voin.
Haidei s cntm, spuse cpitanul Platonov.
Exact distracia de care avea nevoie, gndi
Connor, auzindu-i n acel moment pe cpitan i pe studeni
ncepnd s cnte n alergare:
Piraii-s stpnii mrilor, ncepu Platonov.
Piraii-s stpnii mrilor, repetar n cor studenii.
Spaima tuturor corbiilor!
Spaima tuturor corbiilor!
Sabia de atac mi-e gata.
Sabia de atac mi-e gata.
Nimeni n-o va-mpiedica.
Nimeni n-o va-mpiedica.
Connor zmbi cu gura pn la urechi i ncepu i el s scandeze.
Steagul nostru-l nlm.
Steagul nostru-l nlm.
Semn cu care v-nfricom!
Semn cu care v-nfricom!
Echipajul nostru-i cel mai crud.
Echipajul nostru-i cel mai crud.
nfrunt-l i vei fi pierdut.
nfrunt-l i vei fi pierdut.
167

Connor l privi mai nti pe Jacoby i apoi pe Jasmine. Se simea


minunat n grupul lor.
Largul mrii-l stpnim.
Largul mrii-l stpnim.
Tot ce prindem cucerim.
Tot ce prindem cucerim.
Suntem nendurtori, vezi bine.
Suntem nendurtori, vezi bine.
E vremea noastr i oceanul ne aparine.
E vremea noastr i oceanul ne aparine.
Elevii tcur, iar cpitanul Platonov strig:
Cine-s cei mai ri?
Fr o clip de ezitare, studenii strigar n cor:
Noi suntem!
Cpitanul Platonov continu:
Cine-s cei mai cruzi?
Connor se altur studenilor i strig odat cu ei:
Noi suntem!
Platonov continu:
Cine-s stpnii oceanului?
Connor, Jacoby, Jasmine i colegii lor rcnir din toi plmnii:
Noi suntem!
n acel moment, Connor se simi puternic i de nenvins. Ei erau
viitorul pirateriei. n anii ce vor veni, dac totul decurgea bine,
fiecare dintre ei va conduce cte o flotil de corbii i va avea sub
comand mii de pirai. Att oceanul, ct i mare parte din uscat vor
fi numai ale lor. Era o perspectiv ameitoare.
Cnd ajunser napoi n parc, Platonov se ntoarse i btu scurt
din palme:
Studeni, a fost o curs foarte bun. Acum relaxai-v n voie,
dup care mergei la duuri i apoi la micul dejun. i avei grij s
nu ntrziai la prima lecie a zilei!
168

Capitolul 21
Rana
Grace deschise ochii i se regsi ntr-o confuzie total. Dormise
nentoars dar ct de mult? Ct s fi fost ceasul? i, n plus, unde
se afla?
Camera spaioas n care se trezise i era complet necunoscut.
Dalele alb-negre ale pardoselii se ntindeau spre dou ui-ferestre
ale cror perdele diafane unduiau n briza cald ce sufla dinspre
balcon. Unde se afla? Era oare posibil s nici nu se fi trezit i s fie
de fapt cufundat ntr-unui din acele vise neobinuite ce se desfac
asemenea unor ppui ruseti i te ademenesc s crezi c eti treaz,
cnd, de fapt, eti adnc absorbit n mrejele somnului?
Sprijinindu-i spatele pe cteva perne i privind ncperea, i
simi dintr-odat capul foarte greu. Chiar dac dormise pe sturate,
somnul nu o nviorase, ci, dimpotriv, prea chiar s-o fi ameit. Lu
de pe noptier o caraf cu ap i i umplu un pahar. Simind
rcoarea apei, goli paharul din cteva nghiituri i l umplu din
nou. Dup ce i potoli setea, arunc o privire n ncpere.
Camera era bine luminat i aerisit. ntr-o parte se afla un
ifonier de culoarea fildeului, din ale crui ui cu oglinzi se reflecta
imaginea unei comode de aceeai culoare. De cealalt parte era o
msu de toalet fcut complet din oglinzi ce amplificau i mai
mult lumina n mijlocul camerei. Uile din sticl ale unui dulap
nalt, plin cu cri, erau i ele scldate n lumin i, opacizate de
razele soarelui, o mpiedicau pe Grace s citeasc titlurile pe cotorul
volumelor. Pereii erau acoperii cu hri de navigaie i tablouri cu
169

vase i splendide corbii vechi. Deasupra unui scrin atrna o


impuntoare gravur ce reprezenta o corabie.
Grace ddu la o parte aternuturile i se uit mai atent la
gravur. Cu toate c i simea n continuare capul foarte greu, era
ndeajuns de lucid ct s-i dea seama c se afla n camera ei de la
Academia Pirailor.
n timp ce privea corabia, n minte i apru deodat o amintire.
n partea de jos a gravurii scria Pequod. Asta era! se entuziasm
Grace, recunoscnd ndat baleniera din Moby Dick una dintre
crile preferate ale tatlui ei, carte pe care gemenii o citiser de
foarte multe ori. Tatl lor avea un exemplar vechi, foarte frumos, cu
xilogravuri similare gravurii atrnate pe perete. Posibil s existe un
exemplar asemntor i n dulapul cu cri. Pi pe dalele reci de
marmur i se opri n faa dulapului. Uile de sticl erau nchise, dar
n ncuietoare se afla o chei pe care Grace o rsuci i descuie
broasca. Lemnul era puin ncovoiat i Grace se vzu nevoit s
ridice un pic ua pentru a o deschide.
Rafturile erau pline cu cri, unele cunoscute printre care i
Moby Dick, ce prea s fac parte din aceeai ediie ca i exemplarul
tatlui ei , altele mai puin. Ochii i poposir asupra unui volum
vechi, ce purta titlul Vieile celor mai Renumii Pirai. Coperta era
acoperit ntr-o pnz bleumarin, iar pe cotor erau conturate n
auriu o corabie i steagul cu craniu i oase ncruciate. Dup ce o lu
de pe raft, observ c volumul era pstrat ntr-o cutie cu trei laturi.
Pesemne c era vorba de un volum foarte vechi i preios, gndi fata,
scondu-l cu atenie din cutie i deschizndu-i grijulie paginile
galbene.
Deodat, auzind zgomot de pai, Grace se ntoarse i tresri la
vederea unei alte fete, n cealalt parte a camerei. Fata se art la fel
de surprins ca i Grace i, pentru o clip, ncremenir i se
msurar tcute.
Un moment mai trziu i ddu seama c, de fapt, i privea
170

propria imagine n oglinzile ifonierului. Se simi foarte prost. Era


nc adormit, gndi ea, apropiindu-se de oglind i examinndu-i
chipul. Arta ns deplorabil ochii i erau roii, iar prul i sttea
rvit n toate prile. innd n continuare cartea, i ridic cealalt
mn i ncerc s-i aranjeze ct de ct prul. Cum pentru aceast
operaie avea nevoie de ambele mini, Grace ls atent cartea pe
podea i reveni n faa oglinzii, unde continu s trag de uvie,
pn cnd prul cpt o form acceptabil dar nu suficient de
satisfctoare pentru Darcy, gndi ea, zmbind. O tnr
domnioar trebuie s-i perie prul de cel puin o sut de ori pe
noapte, i spusese mai demult Darcy. Grace i urmase iniial sfatul,
dar, n cele din urm, ajungea s se plictiseasc, pierdea irul
numrtorii i se simea nespus de somnoroas aa cum se simea
i n acele momente.
Dup cteva minute de stat n picioare, se simea mai istovit ca
oricnd aa cum se simise n primele zile la bordul corabiei
vampirailor. Dac nu ar fi putut vedea n spatele perdelelor, dac
nu ar fi putut vedea balconul i portul n deprtare, ar fi putut crede
c se afl din nou pe vasul vampirailor. Savur nsetat apele
turcoaz ce scnteiau fermector n razele soarelui i, vznd direcia
din care bteau acestea, i ddu seama c era diminea.
Simindu-se din nou ameit, hotr s se aeze, ori s se ntind
din nou n pat, unde s se relaxeze citind. Dup ce se aplec i lu
cartea de pe podea, porni greoaie spre pat i, odat ntins pe
cuvertur, nchise ochii i se simi de parc ar fi nceput s se mite
patul.
n timp ce edea ntins i i simea membrele ca paralizate,
micrile patului preau s devin tot mai puternice. Senzaia, dei
neobinuit, i se prea totui familiar. Entuziasmat, Grace i ddu
brusc seama c era din nou purtat la bordul vasului vampirailor.
ns, de aceast dat, patul era cel care o ducea ntr-acolo!
Spre marea ei surprindere, patul de fier se ridic de pe marmura
171

podelei, pluti cteva clipe deasupra dalelor i, deodat, lund


vitez, zbur spre balcon. Dndu-i seama c patul era mult prea lat
pentru a iei prin deschiztura ngust a uilor i ateptndu-se din
clip n clip la un impact nimicitor, Grace nchise ochii i i inu
rsuflarea dar, spre mirarea ei, nici patul nu se micor i nici
ieirea nu se lrgi. Cteva clipe mai trziu, Grace vzu balconul din
exterior, n timp ce patul se nla tot mai sus i i continua zborul,
mult deasupra parcului Academiei.
Simindu-se mult mai linitit dect n momentele cnd se aflase
n camer, Grace se ridic n capul oaselor. Revigorat de aceast
subit ntorstur, savur briza oceanului i privelitea uluitoare a
grdinilor Academiei. Vzu copacul jacaranda i amfiteatrul din
port, n apropierea cruia alergau un grup de studeni. Amintindui de cursa de diminea condus de cpitanul Platonov, Grace se
uit dup Connor prin mulime, dar cum toi studenii erau
mbrcai la fel, i deoarece se afla la o nlime mult prea mare, nu
reui s-l vad n grupul compact al alergtorilor. Se ntreb n acel
moment ce ar crede studenii dac i-ar ridica privirile i ar vedea-o
n naltul cerului. Dei spera n sinea ei s nu o vad nimeni, i
dorea totui ca fratele ei s arunce o privire spre cer i s-i fie martor
la aceast cltorie extraordinar.
Cteva clipe mai trziu, neobservat de nimeni, patul zbur
dincolo de rm, travers n vitez portul i, trecnd de arcul nalt al
portului, ni fulgertor n largul oceanului. Privelitea se. Schimb
cu aceeai rapiditate ca i n ultima ei cltorie. Oceanul se contopi
cu stncile i cu cerul, ntr-un flux continuu de lumin.
Apoi o nvlui ceaa, deas i rece ca o zpad proaspt
aternut. Simindu-se uor nfrigurat, i ridic instinctiv braele la
piept. Nu-i era ns chiar att de frig nct s nu se bucure de aceast
experien i s nu se lase cuprins n braele catifelate ale ceii.
Totul se sfri ns foarte rapid i Grace se vzu ntr-o alt ncpere,
plutind la doar civa centimetri deasupra patului. Ridicndu-i
172

privirea, vzu deasupra capului un baldachin din mtase, cu


ornamente ce-i erau familiare. i ddu seama n acel moment c nu
se mai afla pe patul din camera Academiei, ci n cabina n care
sttuse pe vasul vampirailor ca i cum nu ar fi plecat niciodat de
acolo.
Cu excepia faptului c lumnrile nu erau aprinse cel puin
nu toate. Cnd Grace sttuse n acea cabin, zi i noapte fusese
nconjurat de lumnri aprinse. De aceast dat era aprins una
singur, ce ardea ntr-o lamp de pe noptier. Atmosfera o puse pe
gnduri. Lumnrile fuseser un mister pentru ea, cci nu se
consumau i, chiar i atunci cnd le stingea, se reaprindeau cteva
clipe mai trziu. nelesese atunci c nu putea avea niciun control
asupra acestora. Dar ce s nsemne toate acestea acum din moment
ce prsise corabia , ce s nsemne acea lumnare aprins?
Dornic s-i remprospteze amintirile, cobor din pat i se
apropie de biroul de pe care luase la plecare cteva creioane i
carneele. Restul creioanelor i carneelelor erau mprtiate pe
birou i n jurul acestuia, iar borcanul n care sttuser creioanele
zcea pe podeaua camerei. Instinctiv, Grace se aplec s-l ridice, dar,
la fel ca i n celelalte dai, nu reui s ating vreun obiect de pe
nav. Dezordinea rmase neschimbat.
Acelai deranj domnea i n cealalt parte a camerei, unde peria
i alte obiecte czuser de pe msua de toalet. Corabia trecuse
probabil prin ape foarte agitate, cci altfel n-ar fi putut aprea n
ncpere o asemenea harababur. Pernele erau i ele czute de pe
pat, i Grace se aplec ntr-o nou ncercare de a face ordine dar
degetele i se strnser n gol.
Privirea i se ndrept spre un gramofon i un teanc de plci
vechi, ngrmdite alturi. Dei Grace nu auzise pn atunci
sunetele, observ pe aparat un disc ce se nvrtea i reda un glas
feminin ciudat de familiar ce cnta pe fundalul viorilor i
scriturilor vechii nregistrri:
173

mi doresc s te pot uita,


Dar a te uita nseamn a-mi uita propriul nume
Cum de nu auzise melodia cnd intrase n camer? se ntreb ea.
Ceaa nu-i diminuase doar vzul, ci i auzul i, n timp ce o
transporta n aceast lume magic, o nvluise probabil ntr-o stare
de inerie. Acum ns se simea copleit de melodie i de glasul
ascuit i gfit al cntreei:
A te uita nseamn a uita s zmbesc
i chiar a uita cum s vorbesc
Grace se apropie de gramofon i, urmrind rotaiile discului
negru, ncerc s descifreze ce scria pe eticheta din mijlocul acestuia.
Nu-i putea da seama, ns avu pentru o clip impresia c
recunoate numele cntreei. Se aez pe marginea patului i
atept ncheierea cntecului.
Da, a te uita,
Ar fi mai ru, mult mai ru dect dac nu te-a fi ntlnit.
n cele din urm, discul i ncetini rotaia i apoi se opri. Grace
privi eticheta i i ddu seama c nu se nelase:
Cntece de dragoste, interpretate de Miss Darcy Flotsam, acompaniat
de orchestra teatrului de revist Royal Palm.
Grace zmbi. Aadar, Darcy Flotsam scosese i un disc. Era
straniu s aud vocea prietenei sale pe acea plac veche disc care
avea mai mult de cinci sute de ani vechime! Era o minune c
rezistase att de mult timp. ntrebndu-se ct de mult distorsionase
174

nregistrarea vocea prietenei sale, Grace i ddu seama c va primi


rspuns la aceast nedumerire numai dac o va auzi pe Darcy
cntnd de fa cu ea. Data viitoare cnd o va vedea, o s-o roage s-i
cnte.
Deodat, observ c nu era singur n cabin. De aceast dat
ochii nu-i mai jucaser feste cci nu se mai gsea n faa unei
oglinzi. Pe deplin atent, aflndu-se chiar ntr-o stare de intens
concentrare, Grace vzu n apropiere un scaun pe care edea Lorcan.
Cum de nu-l remarcase pn atunci? Tnrul prea s doarm,
nvelit ntr-o ptur pe care o luase probabil de pe pat. Prea s nu
stea deloc confortabil, cci o mn i atrna de o parte a scaunului,
iar pe cealalt i-o inea deasupra frunii i ochilor.
Grace se apropie. Lorcan respira neregulat i tresrea din cnd
n cnd, de parc l-ar fi chinuit un comar teribil. S-l trezeasc?
Somnul prea s nu-i fi fost deranjat nici de apariia ei i nici de
cntecul prietenei sale. Privindu-l, Grace spera s se trezeasc
singur. Ct de mult i dorea s-i vad iar albastrul ochilor acei
ochi care o linitiser n dese rnduri. Cnd Grace vizitase ultima
oar corabia, Lorcan nu o privise nici mcar o dat i i pstrase
chipul ascuns n ntuneric. De aceast dat, vzndu-l inndu-i
braul pe ochi, fata simi aceeai frustrare ca i data trecut. Ct s-ar
bucura dac s-ar trezi, gndi ea.
Grace se ddu n spate, se aez pe colul patului i prinse s-l
vegheze, la fel cum tia bine o veghease i Lorcan mai demult.
Era ciudat s se uite la cineva care dormea i se simea ca un intrus
care invadeaz intimitatea unei persoane i o surprinde n
momentele sale cele mai lipsite de aprare. Cnd priveti pe cineva
n astfel de momente i i vezi corpul inert, nu poi s nu te ntrebi
chiar i pentru o clip dac respectiva persoan mai triete sau
nu, i s ncepi s caui cu disperare un semn de via.
Grace i aminti de sfaturile pe care i le dduse Cheng Li,
referitor la ntrebrile pe care s i le pun lui Lorcan. Cnd a purtat
175

cu Cheng Li acea discuie, n camera ei de la Academie, i s-a prut


perfect logic s-i pun lui Lorcan i celorlali cteva ntrebri
edificatoare, dar acum, odat ajuns la bordul vasului, importana
acelor ntrebri dispru definitiv. Tot ce-i dorea era s-l vad
deschizndu-i ochii.
Deodat, Lorcan gemu puternic i corpul i se contorsion
spasmodic. S se fi trezit? Nu, doar trecuse ntr-o etap diferit a
somnului, cci se aez mai bine pe scaun i mpietri brusc de
parc ar fi jucat amndoi leapa pe ncremenite. Braul i czu de
pe ochi atrnndu-i de cealalt parte a scaunului. O umbr
ntunecat i acoperi n acel moment chipul. Aplecndu-se s-l vad
mai bine, Grace i ddu ngrozit seama c aceea nu era o umbr, ci
o vntaie plumburie ce-i acoperea toat zona ochilor rozalie pe
margini i aproape neagr n centru. Sprncenele i erau arse i
observ Grace cutremurndu-se deasupra pleoapelor i
sprncenelor, pielea palid a tnrului era i ea ars i plin de
bicue. Rana trebuie s fi fost extrem de dureroas.
Simind o durere acut n piept, Grace i aminti de momentele
cnd Lorcan, la ultima lor ntlnire, nu-i dduse voie s-i vad rana.
Tocmai de aceea cu toate c o lsase s intre n cabin , Lorcan
preferase s stea n ntuneric i s-i in chipul ascuns. Dorise de
fapt s-o protejeze la fel ca ntotdeauna.
Grace nu mai suporta s priveasc chipul desfigurat al tnrului.
Cnd se ncumet totui s arunce o nou privire, era deja prea
mult. Grace se ntoarse suspinnd i, n acel moment, simi o mn
pe umr.
Grace?
Of, Lorcan, spuse ea, ntorcndu-se ncet spre el.
Se ateptase pentru o clip s-l vad deschizndu-i ochii, dar,
cu toate c se trezise, Lorcan i inea n continuare ochii strns
nchii.
Grace, ce caui aici? De ce te-ai ntors?
176

Cum de ce? Nu o chemase el? gndi ea nedumerit.


Las-m pe mine. Ce mai faci tu? ntreb ea, fr s-i poat
nbui lacrimile ce-i podideau ochii.
tiind ns c trebuia s lupte cu emoiile i s fie puternic
pentru el, cut cuvintele care s le distrag amndurora atenia.
Dar tu ce caui n cabina mea? ntreb ea forndu-i un
zmbet.
Lorcan i for i el un zmbet, ridicndu-i colurile gurii, n
timp ce ochii i rmseser strns nchii.
Eh, ia te uit ce posesiv eti. Da, mai vin cteodat pe aici
s m gndesc la unele lucruri.
i s asculi discuri vechi? ntreb Grace, profund ndurerat.
Darcy are o voce minunat, nu?
Da, ntr-adevr, rspunse Grace.
Ar trebui s o auzi pe viu.
Lorcan, ce s-a ntmplat cu ochii ti? ntreb ea, trecnd direct
la subiect.
Lorcan i rspunse ridicnd din umeri.
Spune-mi, insist ea.
Nu-i chiar att de ru, i zise el. O s-mi revin cu timpul.
Grace l privi din nou:
Nu ari deloc bine, i spuse ea. Nu-i poi deschide ochii nici
mcar puin?
nc m dor, dar nu trebuie s-i faci griji n privina asta.
De cnd eti aa? ntreb Grace, dei tia foarte bine
rspunsul. Ce s-a ntmplat? adug ea, tiind bine c nu mai era
nevoie s ntrebe.
Lorcan nu-i rspunse i i ridic din nou braul la ochi. Grace
nu-i ddu seama dac acest gest era pentru a o scuti de imaginea
rnii sau dac l deranja pn i lumina slab a lumnrii.
Totul s-a petrecut acum trei luni, nu? i spuse Grace, fr s-i
mai poat reine aceast ntrebare. Mai exact, n dimineaa cnd
177

Connor a venit pe corabie. Atunci, Darcy sunase Clopotul Zorilor,


dar tu ai rmas pe punte, cu toate c ncepuse s se lumineze. Ai
rmas afar pentru a m proteja. Este numai vina mea, ncheie ea
cu lacrimi n ochi.
Nu, Grace. Nu-i vina nimnui.
Ba da. Tu nu poi suporta lumina. Doar cpitanul poate iei la
lumin. i totui, ai rmas afar pentru a m proteja.
Aveai nevoie de mine.
Grace cltin din cap. Era un om att de nobil. Numai c, i
reaminti ea, Lorcan nu era totui om. Era o fiin nemuritoare i,
acum, mulumit ei, avea s triasc orb o venicie. Deodat, un
gnd sumbru o neliniti i mai mult. Ce se ntmpla cnd un vampirat se rnea att de grav ca el? Oare Lorcan ar fi putut muri a doua
oar?
Inima i btea puternic i capul i vjia ameitor. Trebuia s-l
vad neaprat pe cpitan. El va avea cu siguran rspuns la aceast
ntrebare. Dar, n acest caz, cum de-l lsa pe Lorcan s sufere att de
mult? Cnd se vzuser ultima oar, Lorcan i spusese c pn i
puterile cpitanului sunt puse la grea ncercare. S fi nsemnat asta
c nu-l putea ajuta pe Lorcan? Era ceva ngrozitor, pur i simplu
terifiant.
Grace se uit din nou la Lorcan, dar ceaa ncepuse deja s-i
nvluie i s-i despart. Fata i ndrept dezndjduit braele spre
el i, cu toate c nu putea vedea, Lorcan i simi gestul i i ntinse i
el minile. Degetele ns nu li se atinser. O perdea invizibil i inea
n continuare separai. Ceaa ncepu s se atearn tot mai deas.
Nu! strig ea. Nu acum. Nu vreau s plec acum.
Ceaa deveni att de deas, nct nu-l mai putea vedea. Cu toate
acestea, tiind bine c era zadarnica o asemenea ncercare, Grace
cut s-i ating minile. n acel moment ncepu micarea n sens
invers i, smuls de lng el, de aceast dat fr pat, Grace se vzu
zburnd napoi, de parc ar fi plonjat n cele mai nvalnice valuri.
178

De ce? se ntreb ea. De ce sunt ndeprtat, cnd eu mi doresc


s rmn acolo?
Asaltat tot mai mult de gnduri, Grace deschise ochii i se vzu
dintr-odat n camera ei de la Academie, ntins pe pat, deasupra
pernelor i cuverturii.
Auzind un ciocnit n u, i ddu seama dup tria i
insistena acestuia c, indiferent cine ar fi fost, persoana respectiv
btea de ceva vreme.
Intr, strig ea, ridicndu-se n capul oaselor.
Grace! Connor nvli n camer, trecu repede pe lng pat i
trase perdelele de la balcon. Grace, nc mai stai n pat? E o
diminea splendid. Am fost la alergare i
Connor i privi n cele din urm sora.
Grace, ari foarte ru. Ce s-a ntmplat?
Grace oft:
N-am dormit deloc bine. Se prea poate s nu-mi fi priit
mncarea de seara trecut.
Connor rse:
Ei, gata, acum mergi i f un du hai, mai repede! Dup
micul dejun suntem invitai la ora de fcut noduri. Lecia o ine
cpitanul Quivers i, chiar dac este numai pentru cei mici, trebuie
s fie totui foarte distractiv. Hai, Grace. Mic-te odat, cci nu
vreau s pierdem micul dejun!
Grace i privi fratele. Connor habar n-avea prin ce trecuse.
Dorea foarte mult s-i spun, dar nu o putea face. Deocamdat nu i
se putea destinui, fiindc tia c nu ar fi neles-o. El nu voia s mai
aud de vampirai. n plus, era foarte bine c-i concentra atenia i
energia asupra vieii la Academie. Cte o btlie pe rnd, i spuse
ea. Odat ce va fi sigur c fratele ei nu se va mai ntoarce pe Diablo,
atunci i numai atunci va ncerca s-i povesteasc despre
neobinuitele ei aventuri.
179

Capitolul 22
Noduri
Jacoby, Jasmine i ali doi elevi li se altur gemenilor pentru a
lua micul dejun pe teras. Era o diminea splendid, ce anuna o zi
foarte clduroas, i Grace era mulumit c avusese prezen de
spirit i apucase s-i ia ochelarii de soare, cnd Connor o trsese n
mare vitez pe u.
Dei nu-i stteau gndurile la Academie, Grace rspunse pe
scurt la ntrebrile prieteneti puse de Jacoby dar rspunsurile
laconice ale fetei preau s nu-l deranjeze ctui de puin pe acesta.
Era un coleg foarte de treab, gndi Grace ciugulind dintr-o brio
i sorbind cteva guri de suc de portocale, n vreme ce copiii din
jurul ei devorau lacomi ou prjite, unc i crnai, cltite i fructe.
Ar fi bine s-o lum din loc, i anun Jacoby imediat ce se auzi
clopoelul colii.
Grace i aminti de Clopotul Zorilor de la bordul vasului
vampirailor clopot care i trimitea pe acetia la adpost; clopot pe
care Lorcan l ignorase, pentru a o salva pe ea. Se simea vinovat c
purta n acele momente ochelari de soare i nu avea niciun fel de
probleme, spre deosebire de prietenul ei cruia i provocase o
suferin ngrozitoare.
Connor, unde ziceai c facei prima escal? i ntrerupse
gndurile sumbre glasul zglobiu al lui Jacoby. Tristeea o fcea s se
simt i mai singur ntr-o companie att de vesel.
La ora cpitanului Quivers, i rspunse Connor prietenului
su.
180

Jacoby rse:
Ah, ncepei cu lucrurile de baz. Bine, hai c v conduc eu.
Hai s mergem, Grace. Apropo, cum te descurci la mpletitul
nodurilor de plas?
Grace l privi ironic din spatele lentilelor negre ale ochelarilor.
Jacoby rse din nou:
Hmm, s-ar putea ca pentru lecia asta s fi trebuit s bei
cafea, n loc de suc.
Cteva minute mai trziu, Jacoby i conduse pe Grace i pe
Connor pe unul dintre coridoarele Caracatiei, pn ntr-o clas
mic, bine luminat, plin cu bncue joase i copii zburdalnici, ce
chiiau i rdeau glgioi. Grace i ddu seama c trebuie s-i
scoat ochelarii i, ndat ce fcu acest lucru, ochii i fur asaltai de
culorile vii ce se npusteau de pe toate suprafeele ncperii de la
desenele i colajele ce umpleau pereii, pn la rafturile pe care erau
expuse zeci de sculpturi ce nfiau diverse creaturi marine.
Ridicndu-i privirea, observ c elevii imitaser structura
decorativ din Rotond i i pictaser cu toii sbiile dorite, alturi
de care i scriseser mndri numele. Zmbind, Grace citi unul din
nume: cpitanul Samara Pescudo, de pe Meltimo.
n faa clasei, cpitanul Quivers nmna copiilor cu vrste
cuprinse ntre ase i apte ani couri cu funii colorate. Lng
dascl, unul dintre elevi le mprea colegilor un fel de fclee
foarte subiri. Odat ce copiii se ntoarser la locurile lor, fiecare cu
cte un co i un b, cpitanul Quivers i ndrept privirea spre
gemeni i le zmbi:
Bun dimineaa, Grace i Connor. Cum v simii n aceast
splendid zi?.
Minunat, rspunse Grace, zmbind vesel, dei nu se simea
deloc binedispus. O plcea ns pe nvtoare.
V mulumim c ne-ai primit neinvitai la cursul
dumneavoastr.
181

Nu-i nicio problem, rspunse cpitanul Quivers, cci avem


aici cincisprezece copii i zeci de metri de funie. Sper s v pricepei
la desfacerea nodurilor! chicoti ea. Dragii mei, mergei i ocupai
dou locuri goale, adug ea, ntorcndu-se spre elevi. Ataai acum
beele la msue. Haidei, copii, cci de-acum tii s facei i singuri
acest lucru. Artai-le oaspeilor notri ct suntem noi de istei i de
ndemnatici.
Copiii prinser s fixeze tijele din lemn n partea din fa a
bncilor, iar cei mai ordonai dintre ei se apucaser deja s ntind
pe mese buci de funie colorat. Grace simea apariia inevitabil a
spiritului de competiie ntre civa dintre micii viitori pirai. Ea i
Connor i zmbir i se aezar. Grace ncepea deja s revin la
via, s se lase absorbit de atmosfera Academiei.
n regul, spuse cpitanul Quivers, suntei cu toii pregtii?
Bun. Luai acum frnghia albastr i artai-mi cum se face jumtate
de nod.
Minile micuilor i ncepur ndat lucrul i, ridicnd capetele
frnghiilor, le nnodar cu iscusin n jurul tijelor de lemn fixate n
faa bncuelor.
Minunat. Cu funia roie, artai-ne un nod n opt.
Copiii ridicar fulgertor frnghiile i le rsucir cu deosebit
ndemnare n jurul beelor. Cpitanul
Quivers i arunc ochii n clas i i aprob elevii dnd
ncurajatoare din cap.
Puin mai strns, Nile, spuse ea, zmbindu-i unuia dintre
bieei.
Elevul ncuviin serios din cap i strnse mai bine nodurile.
Iar acum continu cpitanul Quivers, oprindu-se i privindu-i ucenicii.
Pstrnd tcerea, copiii ateptau cu sufletul la gur s afle ce
funie vor alege i ce nod vor trebui s fac n continuare. Grace i
nbui un chicot. Era minunat s vad acea exuberan a copilriei
182

vivacitate ce o fcu s se simt dintr-odat foarte btrn. Am doar


paisprezece ani, gndi ea. Nu cu mult vreme n urm eram i eu
colri, ca i ei. Acum ns diferena vast de experien dintre
ea i aceti copii sclipitori o fcea s se simt aproape la fel de n
vrst ca i cpitanul Quivers.
luai funiile verzi i artai-mi un un nod de mpreunare.
Copiii ridicar ndat frnghiile verzi i, rsucindu-le i
nvrtindu-le cu abilitate ntre degete, ndeplinir cu uurin i
ultima provocare a cpitanului Quivers.
Minunat! Splendid! spuse cpitanul Quivers. Copii, dup
cum vedei, astzi avem n clas doi oaspei deosebii. Salutai-i, v
rog, pe Grace i Connor
Tempest. Grace i Connor au sosit de la bordul renumitei corbii
Diablo. Da, ai auzi bine: Diablo. Aadar, cine-mi poate spune cum se
numete cpitanul acelui vas?
Elevii i ridicar fulgertor braele, unii dintre ei nlndu-le
att de mult, nct mai aveau puin i le luxau.
Da, Mika, ascult.
Cpitanul Molucco Wrathe, rspunse fata cu o dicie perfect.
Aa este, Mika. Foarte bine. Gata, lsai minile jos.
Privindu-i mai ateni pe Grace i Connor, elevii ncepur s
discute entuziati.
Aadar, din moment ce-i avem printre noi pe Grace i pe
Connor, m-am gndit c n-ar strica s facei o pauz i s-i ntrebai
cum este viaa pe o corabie de pirai. Ei, ce zicei, suntei de acord?
ntreb profesoara ntorcndu-se spre gemeni, moment n care elevii
i ridicaser deja braele ct putuser de mult.
Cum este cpitanul Wrathe? ntreb din faa clasei un biat
micu, cu pr castaniu.
Bun ntrebare, Luc, spuse cpitanul Quivers.
Este un om minunat, rspunse Connor. Amintii-v toate
povestirile extraordinare pe care le-ai auzit despre el i punei i
183

ceva n plus!
E adevrat c are un arpe ca animal de companie? ntreb o
feti din mijlocul clasei.
Bineneles, i confirm Connor. II cheam Scrimshaw i st
numai n prul cpitanului.
n clas izbucnir murmure de uimire i o oapt puternic:
i-am spus eu!
Cpitanul Quivers art din cap spre o fat:
Da, Samara, vrei s ntrebi ceva?
Vreau s o ntreb pe Grace dac i-a dorit dintotdeauna s fie
pirat.
Grace cltin din cap:
Nu, nu chiar. Totul s-a petrecut ntmpltor.
Fetia se art dezamgit.
Dar tu, i-ai dorit mereu s devii pirat?
Da, rspunse numaidect Samara. Eu sunt Samara Pescudo i,
ntr-o bun zi, voi deveni cpitan de pirai, la fel ca mami i tati.
Ceilali copii o aprobar tcui. Erau cu toii bine ndoctrinai,
gndi Grace.
Ai luptat n multe atacuri? l ntreb un biat pe Connor.
Da, rspunse Connor. Pe corabie trebuie s fii ntotdeauna
pregtit s ataci i s-i aperi viaa.
Ce sbii foloseti? ntreb alt biat, mult prea entuziast s-i
mai ridice i braul. Copiii i ndreptar numaidect privirile spre
Connor.
O rapier, rspunse el.
Doar o rapier? insist biatul.
Da.
Noi nvm aici tehnici de lupt cu dou tipuri de sbii,
interveni cpitanul Quivers. Mai trziu i vei vedea pe elevi la
antrenament.
Grace ncremeni. Nu erau totui prea mici s mnuiasc sbii?
184

Dup-amiaz avem leciile de lupt, adug unul dintre elevi.


Venii i voi s ne vedei?
Connor ridic din umeri:
Nu tim. Tu ai vrea s venim?
Da! strig fericit biatul, susinut numaidect de colegii si.
Astzi avem o lecie mai special, spuse cpitanul Quivers.
Chiar merit s venii, cci avem o mic surpriz pentru micuii
notri pirai.
Ce surpriz, cpitane Quivers? ntreb micua Samara.
Dac v-a spune, n-ar mai fi o surpriz, nu?
nseamn c azi ne primim sbiile!
Eti pe aproape, Luc, dar nu mai spun nimic altceva. Buzelemi sunt de-acum pecetluite, spuse cpitanul Quivers, mimnd c le
nchide ca pe un fermoar.
Fie ne primim sbiile, fie domnul Tempest ne va face o
demonstraie.
Ei bine, zise cpitanul Quivers, va trebui s avei rbdare.
Aadar, mai avei ntrebri pentru Connor i Grace, sau ne
ntoarcem la lecia noastr?
Un elev ridic o mn.
Da, Mika?
Spune-ne, te rugm, ce tipuri de noduri tii s facei pe
Diablo?
Sincer vorbind, rspunse Connor zmbind, nu cunosc dect
nodurile n opt, cele pentru terarol i nodurile de scot. Aa c,
prieteni, voi m ntrecei cu mult.
Copiii rser veseli.
Ei bine, ce-ai zice s v punem la ncercare? zmbi cpitanul
Quivers, nmnndu-i lui Connor un co i un b. Uite i cteva
buci de funie, Connor. Grace, ia i tu un set, adug profesoara. n
continuare, o s v art tuturor cum se face un nod nou, foarte
folositor numit nod de plas
185

Existau lucruri mult mai puin plcute de fcut ntr-o diminea


nsorit, dect acela de a sta ntr-o clas cu copii veseli i de a te
relaxa cu nnodarea a tot felul de funii colorate, gndi Grace. Elevii
erau foarte amuzani i prietenoi, iar Mika, alturi de care edea,
era pur i simplu fermectoare. La nici apte ani, era o nvtoare
nnscut i i arta rbdtoare fiecare nod pe care l anuna
cpitanul Quivers noduri de plas, bucle lasou, noduri de scaun
simplu
Cu toate c nu putea s-i dea seama dac relaxarea i buna
dispoziie de care avea parte erau provocate de atmosfera cald din
clas, de ambiana prietenoas creat de cpitanul Quivers, ori de
energia de nestvilit a copiilor, Grace tia ns c savura din plin
acele momente pentru prima oar, dup foarte mult timp.
Concentrarea necesar mpletirii nodurilor i ngduise s mai uite
pentru cteva clipe de problemele pe care le avea. Destinderea era
probabil rodul simplicitii alegerii cu rapiditate a funiilor colorate
i de a le nnoda ct mai iute. Uneori, i ieeau din prima alteori,
nu. Dar, chiar i atunci, o greeal nu constituia o problem cci
era suficient s desfaci nodul greit i s ncerci imediat altul. Ct de
bine ar fi fost dac i viaa ei ar fi fost la fel de simpl.
Grace simi deodat un profund sentiment protector fa de
Mika i tinerii ei colegi de clas. Fata le arunc o privire
nflcrailor ucenici pirai, ce visau la vastitatea oceanelor scldate
n razele soarelui i la aventuri nebnuite. La Academie ns nu-i
ptea niciun pericol, cci tot ce aveau de fcut era s nnoade funii
colorate, s modeleze caracatie n lut, s fac structuri decorative
din sbii pictate pe plane, ori chiar s nvee arta navigrii de la
cpitanul Avery, pe corbiile din port. Totui, dincolo de digul
portului, i atepta o lume cu totul diferit o lume pe care Grace
nici mcar nu i-o nchipuise la o vrst att de fraged ca a lor.
Acea lume i va schimba cu siguran, aa cum a schimbat-o i pe ea,
i pe fratele ei.
186

Privindu-l pe Connor, se amuz copios vzndu-i fratele ncurcndu-se n cteva funii colorate. Aflndu-se n vdit dificultate, lui
Connor i srir n ajutor doi dintre tinerii ucenici ai cpitanului
Quivers. Connor probabil doar se distra cu ei. Era ns foarte plcut
s-l vad glumind i rznd mpreun cu elevii, ntr-o sal de clas
unde sbiile erau din carton i, n cel mai ru caz, nu puteau s le
provoace dect cel mult cteva zgrieturi superficiale. Deodat,
Grace i ddu seama c tristeea nu-i era provocat de soarta
copiilor din clas, ci de ceilali doi copii doi copii care, prin fora
mprejurrilor, se vzuser nevoii s se maturizeze mult prea
repede.

187

Capitolul 23
Porumbeii
Dup ce clopoelul anun nceperea orelor de dup-amiaz,
Jacoby i conduse pe Grace i Connor pe terenurile nsorite ale
Academiei, pn n sala de sport, sub al crei tavan nalt i bine
luminat o gsir pe Cheng Li, descul i mbrcat complet n alb.
Ca de obicei, tnra nu-i ridic privirea s-i salute. Chipul i era
aplecat deasupra unui bol cu tmie, iar n mini inea o crticic
legat n coperi de piele.
V rog, luai loc, le spuse ea fr s-i ridice ochii.
Jacoby i scoase nclrile i i ndemn pe Grace i Connor s-i
urmeze exemplul, dup care pornir mpreun spre un ir de
scaune situate n lateralul slii.
Cheng Li travers atent podeaua slii, aprinse un nou bol cu
tmie i atept ridicarea fumului.
Clopoelul colii rsun nc o dat. n scurt timp, pe ua slii
intrar cincisprezece copii mbrcai cu toii n alb, la fel ca i
profesoara lor. Erau foarte drgui i artau ca nite pui de
porumbei, gndi Grace n timp ce copiii i ocupau locurile,
rspndindu-se uniform pe salteaua cauciucat a podelei , dei, n
loc de aripioare, aveau la spate dou bee scurte de bambus, prinse
n curele. Dup ce se aezar n linite, Cheng Li se ntoarse spre ei
i ncepu s le vorbeasc foarte calm.
Verificai-v poziia capului. Acesta nu trebuie s fie nici prea
ridicat, nici prea cobort. Nu-l ndoii i nu-l aplecai ntr-o parte.
Capul trebuie s fie relaxat i perfect drept, asemenea globului
188

luminos al lunii pline. Ochii, adug ea dup o scurt pauz, nu


trebuie ndreptai nici spre stnga, nici spre dreapta, ci trebuie s
rmn exact n centru. Extindei-v privirea din centru spre
margini, dar fr s micai ochii. n spatele ochilor fizici, n spatele
pleoapelor exist un ochi luntric, care percepe profunzimea
oricrei situaii n care v-ai afla. Permitei-i acestui ochi atotvztor
s intre n funciune.
Copiii ncremenir ca nite statui i profesoara ncepu s-i
msoare rece, unduind printre ei ca o briz lin printre flori.
ndreptai-v acum atenia spre gt i umeri continu
Cheng Li s-i instruiasc elevii cu formule similare, pn cnd corpurile acestora adoptar o postur perfect.
Din cnd n cnd se oprea i corecta cu gingie poziia unui gt,
ori a unei coloane vertebrale. Grace se art uimit de autocontrolul
la care ajunseser acei mici elevi. Fie aveau un talent nnscut pentru
astfel de exerciii, fie se antrenaser riguros. Indiferent cum ar fi stat
lucrurile, era o imagine impresionant dar totodat uor
nfricotoare. Dac la lecia cpitanului Quivers artaser ca nite
copii obinuii, de aceast dat, Cheng Li prea s-i modeleze n
mici lupttori desvrii.
Relaxai-v umerii, meninei spatele drept fr s scoatei
ezutul n afar i mutai-v punctul de sprijin de pe genunchi n
partea din fa a picioarelor. Umflai-v uor abdomenul, dar numai
att ct s nu v ndoii oldurile.
Micuii pirai adoptar ndat modificrile infinitezimale
indicate de Cheng Li, care, vdit mulumit de postura corect a
elevilor, ddu din cap i se ntoarse n faa clasei.
Impresionant. Ai nvat foarte bine aceste lecii i v-ai
consolidat deja temelia care v va ajuta s devenii nu doar pirai, ci
i lupttori adevrai.
Cheng Li se ntoarse i lu de jos cartea cu coperte de piele.
Iar acum, adug ea, s exersm noi strategii de atac.
189

mprii-v n grupurile de lupt


La auzul acestor cuvinte, copiii se rearanjar cu repeziciune pe
salteaua de lupt, i Cheng Li i continu instrucia:
Astzi vom nva o nou tehnic de a para i de a eschiva
sabia adversarului. n continuare o s v art cum s executai o
lovitur descendent n diagonal.
Dup cteva murmure de entuziasm, cnd Cheng Li i continu
indicaiile, Grace se aplec spre Jacoby:
Nu sunt prea mici s nvee deja lovituri n diagonal?
Jacoby i zmbi i cltin din cap:
Acesta sunt exerciii fundamentale. Cnd se vor ntoarce pe
corbiile prinilor lor, vor trebui s tie s se apere singuri.
Da, neleg, spuse Grace, dar au doar apte, opt ani, nu? Nu
crezi c ar trebui mai bine s fie lsai s se joace, la fel ca toi copiii?
Jacoby cltin nc o dat din cap:
Grace, ei nu sunt nite copii obinuii. Aceti puti au fost
alei s devin viitorii lideri ai oceanelor. ntr-o bun zi, fiecare
dintre ei va avea cte o flotil sub comand! Trebuie s nceap de la
vrste fragede i, n plus, i se pare cumva c nu le place deloc ceea
ce fac?
Nici pe departe! Acest lucru o deranja cel mai mult pe Grace. n
faa ei, Mika, Samara, Nile, Luc i ceilali se transformaser, din
copiii veseli i glgioi pe care i vzuse la lecia de diminea, n
mici mainrii aductoare de moarte. Iar cnd loveau n sus i-n jos
cu cele dou bee din bambus, artau ca nite roboei ucigai.
Connor, cum i se pare? ntreb Jacoby.
Connor nu-i rspunse. Biatul i urmrea foarte atent pe copii i
mima cu minile manevrele pe care Cheng Li le fcea cu cele dou
katane.
Jacoby zmbi, dar Grace se ncrunt i se ls pe sptarul
scaunului, continund s urmreasc exerciiile n tcere i s
reflecteze la propriile ei aciuni. l adusese pe Connor la Academie,
190

pentru a-l salva de la o moarte sigur pe Diablo. Dorea ca fratele ei


s fie fermecat de Academie i, din cte observa, Connor ddea
semne c este foarte atras de aceast instituie. Dar, se ntreb Grace
tresrind, dac prin aceasta nu fcuse altceva dect s-l scoat din
lac i s-l arunce n pu? Chiar nu exista nicio cale prin care s-l
scape de riscul de a muri sfrtecat?
Problema ns nu o reprezentau luptele cu sabia, i reaminti
fata. l adusese pe Connor la Academie pentru c aceast instituie i
nva pe tinerii pirai s acioneze mai strategic, mai coordonat.
Dac fratele ei sttea aici i mbria nvturile profesorilor, va
deveni cu siguran un pirat mult mai chibzuit i se va ntoarce pe
oceane n funcia de cpitan, nu ca simplu pion ce nvrte o rapier
n primele rnduri ale btliilor. i totui, acest gnd nu-i oferi prea
mult alinare. Indiferent dac rmnea pe Diablo, sau se nscria la
cursurile Academiei Pirailor, pe Connor l atepta ntr-un final
aceeai soart. Se va duela zilnic i viaa i va fi din nou pus n
pericol. Singura ei ans de a-l salva era s-l conving s renune la
gndul de a deveni pirat. Aceasta era ns o posibilitate foarte puin
probabil.
Nu-i aa c este uluitor? ntreb el, ntorcndu-se brusc spre
ea. Academia e un loc excelent. i mulumesc pentru c ai insistat s
venim aici. Acest loc mi-a deschis larg ochii.
Grace zmbi, dar n sinea ei nu se simea deloc bucuroas.
Lucrurile aveau s stea ns i mai ru.
V descurcai excelent, spuse Cheng Li stnd n faa elevilor.
Ai nvat foarte bine tot ce v-am predat. Dar s nu v culcai pe-o
ureche. Suntei asemenea unor psri tinere, aflate la nceputul unei
cltorii ndelungate. Chiar dac azi v-ai mai apropiat cu un pas de
inta vizat, mai avei foarte mult de zburat.
Odat cu aceste cuvinte, ua slii se deschise i comodorul Kuo
intr, mbrcat ntr-o fin rob roie de mtase i purtnd la gt
nsemnele Academiei, reprezentate de pumnal, busol, ancor i
191

perl. n spatele directorului, doi studeni din ultimii ani de studiu


mpingeau pe roi o lad nalt, lcuit impecabil.
Copiii din clasa primar se ntoarser entuziati i ncepur s
discute glgioi, dar Cheng Li i reduse la tcere dintr-o privire.
Comodor Kuo, i se adres ea decanului, aceast grup de
elevi se descurc admirabil.
M bucur s aud asta, rspunse zmbind comodorul Kuo,
dup care naint cu pai mari pentru a se adresa elevilor, dar nu
nainte de a-i saluta prietenete din cap pe Grace i Connor. Tinerii
mei lupttori, ncepu el, a sosit momentul s trecei ntr-o nou
etap a studiilor. Cei doi colegi mai mari voi trece pe la fiecare i v
vor lega la ochi cu earfe de mtase.
Imediat ce rosti aceste cuvinte, studenii pornir printre elevi i,
ridicndu-i pe rnd n picioare, ncepur s-i lege la ochi. Cteva
clipe mai trziu, toi elevii aveau ochii acoperii cu earfe roii de
mtase, de aceeai nuan ca i roba decanului.
Amintii-v ce v-am spus mai devreme, zise Cheng Li.
Percepia este de dou feluri: fizic i subtil. Pentru a vedea cu
adevrat nu este neaprat nevoie s avei pleoapele deschise.
Trebuie s simii sabia inamicului, chiar i atunci cnd nu o putei
vedea.
n acel moment, directorul scoase o cheie i descuie cufrul pe
care l adusese cu el. Cei doi elevi de serviciu l ajutar la
deschiderea lzii ce adpostea nuntru mai multe sbii cu lame
strlucitoare.
De-acum folosii-v numai capacitatea de percepie luntric
i pregtii-v fr s facei un zgomot, i ndrum Cheng Li elevii.
Connor se ntoarse spre Jacoby:
Uau! Ce se ntmpl acum?
Jacoby i zmbi:
Ateapt i ai s vezi, prietene. Vei vedea numaidect!
Grace se nfior la auzul rspunsului i tri un acut sentiment de
192

panic. Dar, n ciuda acestei presimiri, nu putu s-i ia ochii de la


comodorul Kuo.
Directorul i fcu semn lui Connor s se apropie i, mainal,
biatul se ridic i porni iute spre el. Dup ce decanul i opti ceva la
ureche, Connor ncuviin i comodorul Kuo scoase din cufr dou
sbii mici. Connor lu sbiile, se apropie de unul dintre copiii de pe
salteaua cauciucat a slii i le ntinse inndu-le de mnere.
O clip mai trziu, elevul i nl mnuele i apuc sbiile de
mner. Connor le ddu drumul. Odat ce simi n pumni mnerele
sbiilor, micuul elev zmbi larg.
ntre timp, studenii mai mari i cei doi aduli mprir celorlali
copii cadouri similare, aa c pn la urm, legai n continuare la
ochi, toi elevii ateptau n linie, strngnd ferm n pumni mnerele
lamelor ascuite. Grace observ c micuii i nbueau cu greu
zmbetele de fericire.
Cnd studenii de serviciu nchiser cufrul, Connor se aez
alturi de Grace. n timp ce comodorul Kuo atepta n faa micuilor
si lupttori, Cheng Li trecea iute prin spatele acestora i le desfcea
earfele. Ochii copiilor scnteiar ca nestematele la vederea sbiilor.
Preuii aceste sbii ca pe cea mai scump comoar posibil, li
se adres comodorul Kuo. Sbiile pe care le vi le-am druit
reprezint ncrederea noastr n voi i convingerea c suntei cu
adevrat viitorul pirateriei. Nu mnuii aceste sbii la furie sau
mnie i nici pentru ctiguri necuvenite, ci folosii-le cu precizie i
onoare, n spiritul nvturii dasclilor votri. Aceste sbii v pun n
legtur cu nobilii votri predecesori i v leag de viitorii pirai ce
vor veni dup voi. Dar, cel mai important, v leag unii de ceilali
de colegii votri de la Academie i din Federaia Pirailor.
Directorul fcu o plecciune n faa elevilor, dup care porni
spre Connor i Grace.
M bucur foarte mult c ai fost martori la aceast ceremonie,
le spuse el. Este unul dintre cele mai importante momente pe care le
193

avem pe parcursul unui an colar.


De team s nu spun ceva greit, Grace se mulumi doar s dea
din cap.
n faa ei, studenii de serviciu ncepuser s-i alinieze din nou
pe micuii elevi.
Acum ce mai urmeaz? ntreb Grace.
Ei bine, rspunse comodorul Kuo, i conducem pe elevi la
magazia de arme, cci nu le permitem la o vrst att de fraged si in sbiile cu ei. Nu vrem s avem parte de cine tie ce accidente.
Odat lecia ncheiat, Cheng Li se altur i ea oaspeilor.
Tocmai le spuneam ct m bucur faptul c Grace i Connor
au fost martori la acest eveniment, o inform directorul.
ntr-adevr, spuse Cheng Li.
Parc a fost ieri ziua cnd o tnr foarte talentat, n vrst
de numai apte aniori, atepta n aceast sal i i ntindea braele
s-i primeasc sbiile, zmbi comodorul Kuo. Iar acum, uit-te la
tine, Cheng Li.
Tnra zmbi la fel de ca fiecare dat cnd se simea uor
stnjenit.
Decanul i ndrept privirea spre gemeni:
Aadar, Grace, Connor, cu toate c nu ai venit la timp, pentru
a beneficia de toat pregtirea pe care v-o putem oferi, avem nc
multe lucruri pe care vi le putem mprti, dac dorii s v
prelungii ederea.
Grace l privi pe Connor. Oare ce gndea fratele ei? Ea deja nu
mai tia n ce direcie ar fi dorit s-l ndrepte pe Connor. Sosise
probabil timpul s nu se mai amestece i s-i lase fratele s
hotrasc singur. i aminti ns de problemele pe care i le fcuse
Connor prin semnarea jurmntului fa de cpitanul Wrathe. De
asemenea, era convins c se pricepea mult mai bine dect el n
luarea deciziilor care s-i favorizeze pe amndoi. Dar unde i
conduseser deciziile pe care le luase pn n acel moment? La o
194

academie unde copiii de apte ani se antrenau s devin maini de


ucis. n plus, nu-i terminase micua problem pe care o avea cu
vasul demonilor. Da, gndi ea, sunt binecuvntat cu caliti
deosebite n luarea deciziilor.
Grace, ari puin cam palid, spuse Cheng Li.
Grace o privi i o vzu pe Cheng Li zmbindu-i.
Vrei s ne plimbm puin? o ntreb Cheng Li.
Grace reflect o clip la propunerea tinerei i i ddu seama c
fata i propusese mai mult dect o plimbare. Vor avea astfel ocazia
s discute n linite i s-i povesteasc despre ultima ei vizit pe
corabia vampirailor. Cu toate c era o ofert ispititoare, Grace simi
o puternic dorin de a rmne singur.
Nu, mulumesc, rspunse ea. M gndisem s not puin
naintea mesei de sear.
S noi? ntreb amuzat Cheng Li.
Da, i confirm Grace. Am lipsit azi-diminea de la alergarea
organizat de cpitanul Platonov i nu mi-ar strica s fac puin
micare.
O idee excelent! spuse Connor. Hai c venim i noi eti de
acord, Jacoby?
Firete, rspunse Jacoby. S-o ntrebm i pe Jasmine dac vrea
s ne nsoeasc, adug el, dup care se aplec i-i opti lui Connor
la ureche: Nu vreau s pierd niciodat ansa de a o vedea n bikini.
Comodorul Kuo le zmbi celor trei i le spuse:
Splendid, prieteni. S v distrai de minune.
Dup ce tinerii ieir din sal, imediat ce ua se nchise n
spatele lor, comodorul Kuo se ntoarse spre Cheng Li:
E chiar plcut c Grace i Connor i-au fcut att de repede
prieteni noi, nu crezi?
Bineneles, domnule director, rspunse zmbind Cheng Li.
Ce zici, te-a putea provoca la un mic duel nainte de cin?
ntreb el. n amintirea vremurilor de odinioar.
195

John, tii bine c te pot desfiina din numai cteva lovituri.


Comodorul Kuo rse cu poft:
Cel puin a muri ca un om fericit.
Moartea e moarte, John. Indiferent c mori cu zmbetul pe
buze, ori cu ochii nlcrimai, moartea se reduce la un singur
numitor comun: stingerea, dispariia n nefiin.

196

Capitolul 24
Exilul
Dup ce se relax notnd, Grace lu cina mpreun cu Connor,
Jacoby i Jasmine. De aceast dat nu mai avur parte de-o mas
att de mbelugat ca n seara dineului oferit de cpitani, dar
atmosfera se art mai relaxant i bucatele la fel de savuroase. Cu
toate acestea, Grace nu lu ntru totul parte la cin, cci gndurile o
purtau numai spre corabia vampirailor. Dac ndrepta lucrurile
acolo, probabil va ncepe s se simt n largul ei la Academie. n
definitiv, nu acesta este modul n care acioneaz karma*?
Dup cin, Jacoby le propuse s joace o partid de biliard.
Connor se art ncntat de aceast idee, iar
*n hinduism i budism, lege universal care determin soarta
omului, n funcie de aciunile nfptuite; numit i legea cauzei i
efectului.
Jasmine le promise c li se va altura mai trziu, dup ce-i va fi
terminat temele pentru leciile de a doua zi.
Pe ct e de frumoas, pe att e de deteapt, i spuse Jacoby
lui Connor, imediat ce Jasmine iei din ncpere. Grace, ce zici, vii i
tu la biliard?
Grace zmbi i neg din cap:
Sunt foarte obosit. Cred c n seara asta m voi culca mai
devreme.
Jacoby se art uor dezamgit.
nseamn c rmnem numai noi, i spuse el lui Connor.
Grace i lu la revedere de la biei i, cnd porni spre camera
ei, l auzi pe Jacoby spunndu-i lui Connor:
197

Ce-ai zice dac am face partida i mai interesant i am juca


pe o miz
Grace zmbi. Cei doi erau incorigibili.
Traversnd parcul, Grace vzu o siluet familiar ce privea
tcut portul.
Cheng Li.
Tnra se ntoarse i o salut:
Bun, Grace. Te duci deja la culcare?
Da, rspunse Grace. A fost o zi lung.
Cheng Li cltin din cap:
Grace, acum nu vorbeti cu decanul Kuo. Nu ai de ce s te
ascunzi de mine. Am promis c ne mprtim totul, i zise ea,
punndu-i prietenete mna pe umr. O mic plimbare n jurul
grdinilor Academiei n-o s-i strice. Poi astfel s-i descarci sufletul
i, n plus, aerul proaspt te va ajuta s dormi nentoars. Hai s
mergem.
Cheng Li, nu cred s m potrivesc aici. Connor pare a fi n
mediul lui, dar eu nu. Credeam c va fi n siguran odat ce va
pleca de pe Diablo, dar, de cnd am venit aici, pare s-i doreasc i
mai mult s devin pirat. Nici aici nu suntem n siguran, aa cum
nu eram nici pe corabia cpitanului Wrathe!
Pe Connor l-am adus aici deoarece tim amndou c acesta
era cel mai bun lucru pentru el, spuse Cheng Li. Iar dac va hotr
s rmn la Academia Pirailor, va avea cu siguran un viitor
glorios. Peste civa ani se va ntoarce pe mare n rangul de secund,
la fel ca i mine.
Dar va fi n siguran? insist Grace.
Cheng Li se opri i zmbi:
Avei amndoi o dorin admirabil de a v proteja unul pe
cellalt. Este ns de neles, avnd n vedere prin cte ai trecut. Dar,
Grace, n aceast lume, n lumea noastr, nimic nu este n siguran.
198

Te referi la lumea pirailor, o corect Grace. Noi ns nu am


fost nscui n aceast lume. Poate nu este potrivit pentru noi.
i atunci, ce putei face? ntreb Cheng Li. Spune-mi ce
altceva ai putea face? Ai prefera s v ntoarcei la viaa searbd
din golful Crescent Moon? Da? Asta i-ar plcea? Dac i doreti cu
adevrat acest lucru, a putea chiar mine-diminea s iau un mic
velier i s v conduc n oraul vostru natal. Iar pn la ora ceaiului
de dup-amiaz, v putem nscrie i la orfelinat!
Grace o privi ncruntat.
Nu, rspunse ea dup o pauz ndelungat.
Ce-ai spus? Grace, te rog repet, cci eu sunt cam tare de
urechi.
Am spus, NU! repet Grace. Nu mi doresc aa ceva.
Firete c nu! exclam Cheng Li. Chiar dac nu v-ai nscut n
lumea pirailor, aceasta v-a revendicat pe amndoi sau, cel puin,
pe Connor cu siguran. Trebuie de-acum s vedem ce anume i-ar
plcea i unde anume te ncadrezi. i te asigur c vom reui s aflm
acest lucru.
Grace oft. Cuvintele tinerei erau pe ct de nsufleitoare, pe att
de linititoare.
Grace, odihnete-te, continu Cheng Li. Ai avut parte de-o zi
grea, iar mine nu va fi deloc diferit. Viaa la Academie nu este
deloc uoar. Ce-ai zice dac am exersa mine cteva tehnici de
lupt?
Am auzit c eti destul de talentat n aceast direcie i, n plus,
exerciiile te vor ajuta s te mai detensionezi puin.
Da, ar putea fi distractiv, consimi Grace zmbind.
n regul. Mine-diminea o s te simi mai bine. Pn
atunci, odihnete-te i promite-mi c nu-i mai faci griji n privina
lui Connor. Totul va decurge aa cum am plnuit.
Cum am plnuit amndou, o complet Grace.
Da, exact asta am i spus.
199

n camera ei, Grace ncerc s adoarm ct mai repede, dar, cu


toate c era foarte obosit, imediat ce se schimb n cmaa de
noapte i urc n pat, se simi mai treaz ca oricnd. nchizndu-i
ochii i ncercnd zadarnic s-i potoleasc iureul gndurilor, i
duse instinctiv mna la inelul Claddagh. Inelul o ajutase n cteva
rnduri s se liniteasc nainte de apariia viziunilor , dar, de
aceast dat, cnd l strnse ntre arttor i degetul mare, nu simi
absolut nimic. Temperatura metalului rmase constant i nu-i
provoc nicio viziune. Se prea c Cheng Li avusese dreptate. Inelul
i ndeplinise rolul. Chiar i aa, faptul c-l atingea o ajuta s se
simt mai aproape de Lorcan i, concluzion ea, acesta nu putea fi
dect un lucru benefic.
Amintindu-i n acel moment de vorbele cuiva, care spusese c,
dac nu poi adormi, cel mai ru lucru este s continui s stai n pat,
Grace ddu la o parte ptura i porni spre balcon. Deschise
obloanele i iei n aerul rcoros al nopii, unde i nl chipul n
briza oceanului i admir terenurile i portul. Academia arta
minunat pe timpul nopii. Civa studeni i scoseser n parc
instrumentele muzicale i se destindeau cntnd. Tinerii se
descurcau destul de bine i, cu toate c interpretau o melodie cu
ritmuri obsesive, aproape tribale, muzica era totui linititoare i se
potrivea perfect nopii. Grace i privi cteva clipe, dup care nchise
ochii i ls melodia s-i nvluie simurile i s-i evoce imagini ct
mai plcute.
Deodat, fetei i rsun n minte o muzic diferit i totui
similar o melodie pe care o auzise la bordul vasului vampirailor,
ca uvertur naintea nceperii Ospului. Grace ncremeni i i ddu
dintr-odat seama c urma s aib parte de o nou viziune. Din cte
se prea, viziunile ncepeau fiecare diferit.
n minte i apru imaginea vampirailor i donatorilor mbrcai
cu toii n veminte dintre cele mai fine, cobornd spre sala
200

Ospului, aflat la cteva niveluri sub puntea corabiei. Grace


realiz c nu putea fi vorba de o viziune proaspt, ci era mai
degrab o amintire cci rememora fastul i eticheta banchetului ia
care participase; revzu porelanurile fine, cristalurile i pnzeturile
de la mas, precum i aranjarea ciudat a tacmurilor, doar ntr-o
parte a mesei. i aminti de sutele de chipuri pe care nu le mai
vzuse vreodat perechi de vampirai i donatori ce discutau ncet
de o parte i de alta a mesei, dup care se ridicau i prseau sala,
pentru a merge la cabine, unde donatorii i druiau de bunvoie
sngele. Connor se artase dezgustat de aceast practic. S fi fost
ns chiar att de oribil? Vampiraii aveau o nevoie vital, iar
cpitanul, n nermurita sa nelepciune, gsise o cale uman prin
care s le asigure acestora tot ce le era necesar.
O cascad de rs i atrase din nou atenia ctre copiii din parc. n
timp ce tinerii se amuzau ntre cntece, deodat, Grace auzi din nou
aceeai muzic stranie i gndurile i se ndreptar fulgertor spre
corabia vampirailor. Era oare posibil s in un Osp chiar n acea
sear? se ntreb ea.
Simind o smucitur brusc, Grace se aplec n fa i se poticni
n balustrada balconului. Cnd se sprijini de balustrad i i
ndrept spatele, i ddu seama c balconul se rupsese din cldire
i plutea deasupra parcului, n apropierea tinerilor muzicani.
Unul dintre acetia i ridic privirea i zmbi, dar nu prea s o
fi remarcat. Grace se inu strns de balustrad, iar balconul se
npusti spre port i dispru n noapte.
De aceast dat, chiar dac simea i mai intens fiorul vitezei,
Grace savur ncntat cltoria. Vntul i sufla puternic prin pr i
o fcea s se simt de parc ar fi strbtut spaiul i timpul cu
propriul ei car zburtor. Cerul era la amurg i, pretutindeni n jur,
lumina muribund a zilei o nconjurase cu pete roz-portocalii
aprinse, de parc uscatul i marea fuseser cuprinse de flcri prin
care Grace rzbea fulgertor complet detaat.
201

n cele din urm, cnd vlvtile lsar locul unui ntuneric


catifelat, Grace pierdu complet senzaia de vitez i se vzu
nvluit n bezn. Apoi, la fel de subit, cerul se acoperi de stele i,
n timp ce balconul continua naintarea, strlucirea stelelor i lunii
pur i simplu o ului. Tria n acele momente cel mai nvalnic val de
adrenalin pe care l simise vreodat i se simea binecuvntat s
experimenteze astfel de lucruri, cci, n definitiv, gndi Grace, ci
oameni aveau parte de asemenea triri?
Cnd balconul intr n ceaa inevitabil a cltoriei i stelele
ncepur s dispar, Grace se ntrist puin la desprirea de cerul
nstelat al nopii, dar, tiind c aceasta era doar o simpl etap n
neobinuita ei cltorie, se ls nvluit de ceaa care aciona ca o
anticamer ce o conducea la bordul corabiei vampirailor. n cteva
secunde avea s ajung din nou acolo. Grace oft n ateptarea unei
noi ntlniri cu Lorcan. De aceast dat, hotr ea, va discuta
negreit cu cpitanul vasului. De aceast dat era hotrt s afle
mai multe despre rana lui Lorcan i despre modalitile prin care lar putea ajuta.
Ceaa se risipi i Grace se vzu nc o dat pe puntea Corabiei.
La fel ca i n situaiile anterioare, nu-i simea tlpile pe scndurile
punii ci prea s pluteasc foarte puin deasupra acestora. Era
noapte, i Darcy aprinsese deja toate felinarele. Se auzea muzic o
melodie cunoscut, percutant. Grace se nfior la gndul c avusese
dreptate: era noaptea Ospului.
Puntea era plin de vampirai mbrcai n veminte fine, ce se
perindau ca la promenad i ateptau nceperea Ospului. De parc
nici n-ar fi vzut-o, mai muli vampirai i ieir brusc n fa, i
Grace sri ntr-o parte exact la anc. Dac ar fi ntrziat chiar i
numai o clip, cu siguran ar fi clcat-o n picioare. Fata se ntoarse
i i privi trecnd pe lng ea. Preau s nici n-o fi observat
probabil datorit foamei care i acaparase n ntregime i pe care
aveau s i-o astmpere n doar cteva ore.
202

Grace privi un nou grup de vampirai trecnd pe lng ea. Unul


dintre acetia se holb la ea i i rsuci capul ntr-att de mirat, nct
n-ar mai fi avut mult pn s-i scrnteasc gtul. Grace se nfior
nc o dat i i aminti c-l vzuse pe brbat la Ospul la care
participase i ea. Nu-i cunotea numele, dar chipul acestuia o
nspimntase n aceeai msur n care o ngrozea i acum. Din
fericire, vampiratul dispru o clip mai trziu i foarte aproape de
ea trecu un nou grup de vampirai, dar niciunul nu privi n direcia
ei.
Relaxndu-se n apropierea balustradei, cu toate c simea
bariera invizibil ce o mpiedica s se sprijine de aceasta, era foarte
bucuroas c se ntorsese pe corabie. i, de aceast dat, avea s
primeasc rspunsurile mult ateptate.
Ei, ia te uit cine ne viziteaz!
Un binecunoscut accent cockney o smulse brusc din reverie.
Darcy!
Darcy Flotsam sttea n faa ei mbrcat ntr-o splendid rochie
de ifon azuriu, mpodobit cu paiete aurii.
Ziua, figura galionului, noaptea, emblema distraciilor!
exclam Darcy pornind s-o mbrieze.
Braele tinerei trecur ns direct prin ea.
Of! suspin Darcy. Speram ca de aceast dat s te fi ntors n
carne i oase!
Grace cltin din cap:
i eu, Darcy. Nu tiu ns cum de se petrec aceste lucruri. Tu,
ce spui?
Va trebui s-l ntrebi pe cpitan. Tot ce tiu este c, ori de cte
ori vii ntr-o astfel de vizit aa cum te-am vizitat i eu pe corabia
pirailor , singurele persoane care te pot auzi i te pot vedea sunt
cele cu care ai avut legturi directe. Cpitanul nu mi-a spus nimic
mai mult.
Grace pricepu ndat motivul pentru care unii din vampirai
203

priveau direct prin ea, n timp ce alii ca Darcy i Lorcan o


vedeau ca fiind ct se poate de real.
Darcy, spuse Grace, dup ce ne-am vzut ultima oar, am
fcut exact ce mi-ai zis i l-am vizitat pe Lorcan.
Darcy i confirm abtut:
Este ntr-o stare foarte grav.
tiu, Darcy i totul e numai din vina mea.
Nu, Grace. Lorcan tie c ai aceast impresie, dar tu nu ai
absolut nicio vin.
Ba da, insist Grace. O s caut s-l ajut. Voi gsi o modalitate
prin care s revin cu adevrat pe vas i voi gsi un leac pentru el.
Darcy o privi copleit de tristee.
Ce este? S-a mai ntmplat i altceva?
n afar de faptul c ochii nu dau semne s i se vindece,
lucrurile stau mai ru dect att, i rspunse Darcy. Nu mai vrea s
bea snge i a devenit att de slbit, nct nu se mai poate da jos din
pat. Of, Grace, nu tiu ct o s mai supravieuiasc. n aceast
noapte vom avea un Osp, dar Lorcan nu va iei din cabina sa. Se
pare c nu mai vrea s triasc.
Grace se nfior la auzul acestor veti. Trebuia neaprat s-l ajute
dar cum ar fi putut face acest lucru? Nu tia ct va mai rmne pe
vas i, n plus, faptul c nu putea atinge absolut nimic n jurul ei
devenea din ce n ce mai frustrant.
Trebuie s plec, spuse Darcy. Mi-ar fi plcut s mai putem
discuta, dar trebuie s merg s-mi ocup locul la mas.
Da, bineneles, i zise Grace. Mergi linitit. Eu o s atept
att ct pot. Vino mai trziu, tot aici.
Darcy ncuviin tcut. Obrajii tinerei erau scldai n lacrimi.
Ai o rochie fantastic! i strig Grace.
Darcy se ntoarse i, zmbindu-i printre lacrimi, i rspunse
printr-o reveren graioas.
n timp ce puntea se golea i muzica stranie a Ospului devenea
204

tot mai intens, Grace i-i imagin pe vampirai i pe donatori cum


intrau ordonat n sala banchetului i i ocupau locurile la mas. i
dori s-i urmeze i s asiste nc o dat la acel ritual, dar ceva o
reinu locului o for pe care nu i-o putea explica.
Ochii aproape c i se nchideau de oboseal, dar era ferm
hotrt s lupte i s nu se lase purtat napoi mai ales dup o
vizit att de scurt. Pleoapele ns nu-i ddur ascultare i,
nemaiavnd ce face, nchise ochii i se cufund ntr-o stare de
relaxare profund parc ar fi plutit iari pe apele ntunecate ale
oceanului. tiind bine c nu avea niciun control asupra acestui
proces, nu se mai mpotrivi i, deodat, auzi un plnset sau mai
degrab un rcnet. Deschiznd larg ochii, spre marea ei surpriz, se
vzu tot pe puntea vasului vampirailor. Nu fusese purtat n alt
parte, ci doar adormise puin. Nu-i putu da seama ct timp trecuse,
dar cum muzica ncetase, bnuia c Ospul luase sfrit i
vampiraii i donatorii se aflau n cabinele lor, unde avea loc partea a
doua a banchetului.
ncetai!
Grace recunoscu imediat glasul. Nici vorb s se fi nelat. Cu
toate c era puternic i ferm, glasul nu depea totui nivelul sonor
al unei oapte.
Fata scrut puntea i l vzu pe cpitan mergnd cu pai mari i
strignd ctre cineva:
Am spus s v oprii!
Cnd privi n direcia spre care se ndrepta cpitanul, Grace
vzu c acesta se adresa unui grup de trei vampirai. Cei trei i
ntoarser chipurile spre cpitan. Grace se ddu ngrozit n spate.
Ochii le erau ca flcrile i, cu toate c-l vzuse i pe Sidorio ntr-o
astfel de ipostaz, faptul c avea n fa un grup de vampirai turbai
era mai mult dect terifiant. Pe doi dintre ei i recunoscu i i aminti
c-i vzuse discutnd conspirnd, se corect Grace n cltoria ei
anterioar pe corabie.
205

Imediat ce deschiser gurile, cuvintele le izbucnir ca nite vpi


devastatoare ndreptate spre cpitan:
Vrem mai mult snge. Mai mult
Nu! spuse cpitanul. V-ai primit poria. i chiar mai mult
dect aveai nevoie.
Vrem mai mult
Cei trei se ntoarser n direcia ei i Grace vzu c vampiraii
ineau strns n brae trei donatori ngrozii de moarte.
Oprii-v! repet cpitanul. Dai-le drumul donatorilor i
ntoarcei-v n cabinele voastre.
Drept rspuns, vampiraii scoaser cteva cuvinte neinteligibile
i uierar nfuriai. Grace se cutremur, dar era totui mulumit c
nu se afla n raza vizual a acestora. Cu toate c nu credea c o pot
vedea, hotr totui s nu-i asume niciun risc n privina asta.
V mai spun o singur dat, continu cpitanul. Dai-le
drumul donatorilor.
i dac nu vrem? grohi unul dintre ei.
Nu avei alt alegere, rspunse calm cpitanul. Singura
voastr opiune este s le dai drumul.
Cile cpitanului nu sunt singurele pe care s le urmm,
uier unul.
Cpitanul nu-i singurul din lume, grohi altul.
Corabia asta nu-i unic pe mri, adug al treilea.
Ajunge! Dai-le drumul! spuse cpitanul.
Odat cu aceste cuvinte, n faa lor fulger un cerc luminos.
Vampiraii srir din calea acestuia i-i retraser braele pentru a i
le proteja. n acel moment, donatorii se apropiar imediat de
lumin.
Mergei nuntru, le spuse cpitanul calm, dar imperativ. Cu
toate c erau foarte slbii, oamenii nu mai ateptar s li se repete
ordinul.
Vampiraii se aruncaser pe punte i cpitanul se apropie ncet
206

de ei. Odat restabilit ntunericul, creaturile se ridicar. Cu toate c


ochii le erau la fel de arztori, vpile turbrii de dinainte
dispruser.
Am avut mult rbdare, spuse cpitanul, dar rbdarea mea
are o limit.
Vampiraii l privir copleii de team i regrete. n urm cu
numai cteva clipe, artau ca nite montri, iar acum semnau mai
degrab cu trei colari mutruluii de profesor, gndi Grace. Nu-i
era ns deloc greu s-i aminteasc oroarea pe care o trise puin
mai devreme.
Unul dintre ei i se adres linguitor cpitanului:
Nevoia de snge ne scap cteodat de sub control, cpitane.
Nu suntem la fel de disciplinai ca dumneavoastr, adug al
doilea.
Aceast dorin pare cteodat s ne macine din interior, gri
i al treilea.
tiu bine toate aceste lucruri, rspunse calm cpitanul, pe
acelai ton optit i cumptat.
Atunci ajutai-ne, uier primul.
Lumar, tu mi-ai respins ajutorul, rspunse cu tristee
cpitanul. Nu mai pot face nimic pentru tine. A sosit vremea s
prseti aceast corabie.
Nu, cpitane. Nu spunei asemenea lucruri, se milogi Lumar
n faa cpitanului.
Dac pleac Lumar, vom pleca i noi cu el, interveni unul
dintre colegii acestuia.
Rutatea de mai devreme prea s revin n glasurile lor, iar
aripile ameninrii se deschideau precum aripile unei molii.
ntr-adevr, nici nu m gndisem la alt variant, spuse
nenduplecat cpitanul.
Dar ncotro s mergem? ntreb al treilea vampirat o tnr.
n cutarea lui Sidorio, uier lacom unul din colegii acesteia.
207

Sidorio ne va ajuta s cptm tot ce avem nevoie.


Grace se nfior. Aadar, tiau sau cel puin bnuiau c
Sidorio atepta n noapte apariia i a altor vampirai. Era oare
nelept din partea cpitanului s le permit acestora s se alieze cu
primul exilat de pe corabie? Nu amplifica oare riscul constituirii
unei fore inamice?
Mergei i gsii-v propriul drum, spuse cpitanul.
Dezamgit, cpitanul se ntoarse i porni spre cabina sa.
n apropierea balustradei, cei trei vampirai preau s caute o
alt ieire.
Am spus s plecai!
Cpitanul se ntoarse brusc i porni n goan spre ei. n acel
moment, vinioarele din mantie se aprinser fulgertor, velele
corabiei strlucir puternic i ncepur s fluture, iar puntea fu
inundat de un potop de sgei orbitoare.
Grace nchise ochii n faa acelei izbucniri incandescente i, cnd
i-i deschise din nou, vampiraii dispruser.
Cpitanul se opri lng balustrad i i cufund capul n palme.
Grace iei din adpostul unde se ascunsese i se apropie de el.
Cpitanul nu-i remarc prezena dect n momentul cnd Grace
se opri alturi i i ntinse braul spre materialul ciudat al mantiei.
Dar, spre frustrarea ei, nici mcar pe aceasta nu reui s o ating.
Grace, opti el. Grace, ce caui aici? ntreb el pe un ton ce-i
ddu fetei de neles c nu era deloc bucuros s-o vad.
Am venit s v ajut, spuse ea. tiu c lucrurile nu merg deloc
bine. Vreau s v ajut.
Nu ne poi ajuta, i opti categoric. Trebuie s pleci de ndat
i nici s nu te mai gndeti s revii.
Cpitane, dar
Grace, aa trebuie s decurg lucrurile, o ntrerupse el fr s
o priveasc i continund s-i in chipul mascat spre largul
oceanului.
208

Cpitane, insist Grace cu lacrimi n ochi, Lorcan e rnit


foarte grav i totul a fost numai din vina mea
Da, spuse el ntorcndu-se, n cele din urm. Da, aadar,
cunoti de-acum i efectele sosirii tale pe corabie. De aceea trebuie
s stai ct mai departe.
Lacrimile ncepuser s-i curg iroaie pe obraji, dar Grace era
hotrt s nu renune.
V rog, cpitane. Dac a ajunge n realitate pe vas, poate c
v-a putea ajuta.
Tu chiar crezi c-i poi vindeca orbirea? Cum anume te-ai
gndit s-l tmduieti? Te rog, lumineaz-m i pe mine!
Glasul, dei optit, cptase vdit tonul furiei.
Vorbete, copil!
Nu tiu, cpitane. Nu tiu concret cum i dac l-a putea ajuta
pe Lorcan.
E foarte simplu, Grace, rspunse cpitanul. Exist o singur
modalitate prin care i poi fi de ajutor. ntoarce-te i nu mai veni
aici.
Fetei nu-i venea s-i cread urechilor. Aa s se sfreasc totul?
Pe puntea pustie a vasului? S-i fi fost oare sortit lui Lorcan s
rmn pentru totdeauna orb? Ce se va ntmpla cu el, din moment
ce refuz s mai bea snge? Grace nu suporta s lase lucrurile aa i
s nu tie nimic de soarta lui. Cpitanul fusese ns ct se poate de
clar i, ncheind discuia, se ntoarse i porni ncet spre cabin.
Grace ncremeni la marginea punii. Lacrimile i curgeau iroaie
cnd ceaa ncepu s-o nvluie ncet, pentru a o duce departe de
corabia vampirailor unde nu se va mai ntoarce niciodat.

209

Capitolul 25
Zanshin
Grace! Grace! Sunt Connor!
Ce vrei?
Pot s intru?
Stai puin.
Connor i Jacoby ateptau afar.
Grace deschise ua i i scoase capul prin deschiztur.
Bun dimineaa, somnoroaso! o ntmpin Connor ntinzndu-i braul s-i ciufuleasc prul.
nceteaz! se rsti Grace. tii bine c nu-mi place!
Sormeo, iar eti urcioas? Ce-i cu tine?
N-am dormit deloc bine. Eti mulumit? Ct e ceasul?
apte fr zece. Eu i Jacoby mergem la FRM. Azi nvm
Tai Chi2 cu cpitanul Solomos. Ce zici, vii i tu?
Grace cltin din cap.
Puin mai ncolo, rspunse Grace nchiznd ua.
Connor ridic din umeri i i zmbi lui Jacoby:
i-am spus c nu-i plac deloc dimineile!
Connor btu nc o dat la ua surorii sale i atept.
Da? se auzi un glas istovit.
Grace, eu sunt!
Biatul auzi zgomot de pai. O clip mai trziu se deschise ua.
i-am zis c nu vin la FRM
2

Tai Chi Chuan este o form strveche a artelor mariale, un ansamblu


de exerciii att fizice, ct i mintale.

210

Grace, am i terminat FRM-ul. E aproape opt i jumtate. Pe


ce planet eti n dimineaa asta?
Sunt doar obosit, bine?
Ari foarte tulburat.
Da, pentru c m-ai trezit la apte dimineaa! i acum m-ai
trezit iari! Vreau s m odihnesc mai mult. E chiar att de greu de
neles?
Dar s-a fcut deja ora micului dejun. Dup masa de
diminea, comodorul Kuo ne va preda o lecie despre arta duelrii.
Cu toate c lecia este pentru studenii din ultimul an, ne-a invitat s
participm i noi.
Nu cred c o s particip astzi la vreo lecie, rspunse Grace.
Sau, cel puin, nu n dimineaa asta.
Grace, dar invitaia a venit chiar din partea directorului
Mergi sntos! i spuse fata trntindu-i ua n fa.
Connor se ncrunt. Cu toate c era o adevrat onoare s
primeasc o asemenea invitaie din partea comodorului Kuo, tia
bine c, odat ce lua o hotrre, Grace era de nenduplecat n
schimbarea deciziei. Eh, asta e, o s-o lase s doarm! Nu-i va strica
el ziua din cauza ei, gndi Connor, ntorcndu-se i pornind ndat
n cutarea lui Jacoby.
De cealalt parte a uii, Grace se prbui la podea i i cuprinse
faa ntre palme. Gndurile i se ndreptau numai spre corabia vampirailor la starea precar de sntate a lui Lorcan i la cuvintele
dure pe care i le adresase cpitanul, cuvinte ce-i strpunseser inima
mai ceva ca un pumnal.
Cnd Connor i Jacoby intrar n sala de clas, comodorul Kuo i
salut din cap, spunndu-le:
Domnule Tempest, domnule Blunt, bun dimineaa. Prieteni,
v rog, luai loc.
Connor se ntreb dac ar fi trebuit s justifice cumva absena
211

surorii sale, dar cum directorul nu prea deloc deranjat de lipsa


fetei, hotr s nu spun nimic n acest sens.
Comodorul sttea lng un podium pe care aezase cteva hrtii
i o carte micu, legat n coperte de piele. Cu toate c sala era
suficient de ncptoare ct s-i primeasc pe toi studenii
Academiei, n aceast diminea, n faa clasei, n apropierea
podiumului se afla un semicerc format doar din aisprezece scaune.
Connor i Jacoby se aezar pe cele dou locuri rmase libere n
centru. La cteva scaune distan, Jasmine Peacock i salut discret
cu mna i Connor i rspunse zmbind i aplecndu-i uor capul.
Decanul pi n faa podiumului i i scrut audiena. Cei
aisprezece adolesceni i priveau dasclul nerbdtori.
Astzi, ncepu directorul, vom nva cte ceva despre
termenul zanshin Dar, nainte de asta, pentru cei dintre voi care nu
l-ai cunoscut, permitei-mi s vi-l prezint pe tnrul nostru oaspete
la Academie, Connor Tempest.
Cnd studenii din anul zece i ntoarser cu toii chipurile spre
el, Connor se simi mai stnjenit dect dac ar fi fost n mijlocul unei
scene, luminat puternic de reflectoare.
Connor i sora sa, Grace, continu comodorul Kuo fr s
remarce sfiala biatului, au petrecut trei luni la bordul vasului
Diablo, sub comanda cpitanului Molucco Wrathe.
Din ncuviinrile i murmurele nbuite ale elevilor, Connor,
zmbind n sinea lui, i ddu seama c devenise dintr-odat mult
mai apreciat n ochii acestora. Era cert c, indiferent de reinerile pe
care personalul didactic le avea n privina pirateriei practicate de
cpitanul Wrathe, nemulumirile acestora nu ajunseser la urechile
corpului studenilor. Pentru colegii lui Connor, Molucco Wrathe era
doar un pirat celebru, a crui faim se revrsa acum i asupra lui
Connor. Cu toate c elevii erau cu doi-trei ani mai mari ca el,
Connor avea fa de ei un avantaj semnificativ, ntruct cunoscuse
pe propria piele ce nseamn viaa de pirat.
212

i ndrznesc s spun c, n aceste trei luni, Connor aproape


c i-a desvrit tehnica de mnuire a sabiei. Connor, greesc
cumva?
Connor neg dnd din cap, spernd din tot sufletul ca directorul
s nu-l cheme cumva s fac o demonstraie.
mi mprumui puin sabia? l ntreb comodorul Kuo.
Connor, dei surprins, i confirm din cap i, ridicndu-se, i
scoase rapiera din teac. Apoi, aa cum l nvase Cate, apuc sabia
de la baza mnerului i o ntinse decanului, cu vrful lamei
ndreptat ntr-o parte.
Comodorul Kuo i ntinse braul drept i i aez mna
deasupra palmei lui Connor. Cnd Connor i desfcu palma stng,
directorul ncuviin din cap i strnse mnerul n pumn.
Connor pi n spate i se aez.
Se vede c eti antrenat foarte bine, zmbi comodorul Kuo.
Cate l nvase multe din ritualurile mnuirii sabiei i i spusese
c, n anumite tradiii, nmnarea sabiei cu braul drept este un gest
de cruzime i agresivitate. De aceea, n rarele situaii cnd trebuie
s-i oferi altcuiva sabia, cel mai bine este s faci acest lucru numai
cu mna stng.
Comodorul Kuo i lu mna stng de pe rapier i scoase din
buzunar o batist de mtase, pe care o ntinse n palma stng, dup
care aez lama sabiei pe ea, aa nct pielea s nu-i ating metalul
armei. Cu toate c acest gest depea nvturile pe care i le dduse
Cate, Connor i ddu seama c i aceste micri trebuie s fi fcut
parte din tradiiile strvechi i venic fascinante ale artei
mnuirii sabiei.
ntre voi i domnul Tempest exist o diferen, spuse
comodorul Kuo ridicndu-i privirea dinspre lam. Iar diferena
este urmtoarea: noi v-am nvat tehnici de lupt nc din prima zi
cnd ai ajuns la Academie i v-am nmnat cte dou bee din
bambus.
213

Studenii zmbir nostalgici la aceast amintire.


Odat ce ai progresat i v-ai nsuit tehnicile de baz, ai
ajuns la ziua cnd ai primit cte o sabie adevrat o zi pe care
sper s nu o uitai i pe care s o preuii pentru tot restul vieii.
Observnd pe chipurile studenilor un profund sentiment de
recunotin, Connor i aminti de entuziasmul pe care copiii din
clasele primare l triser cu o zi n urm, cnd i primiser pentru
prima dat sbiile.
Voi suntei crema absolvenilor notri, continu directorul.
Suntei de-acum n ultimul an de studiu i ateptm lucruri mari de
la voi. Academia noastr este edificiul n care se instruiesc cpitanii
de mine cei mai buni dintre cei mai buni , iar acetia suntei
chiar voi. n doar cteva luni, vei prsi aceast instituie i vei
ncepe ucenicia pe corbii adevrate.
Asta o mai putei spune o dat! izbucni Jacoby fr s-i mai
poat stvili entuziasmul.
Aa este, domnule Blunt, rspunse comodorul Kuo ntorcndu-se spre el. Vei excela fr ndoial n rangul de secund i, dup
aceea, n scurt timp, vei deveni cpitani n toat regula.
Connor i reaminti viziunea pe care o avusese cu dou zile n
urm cnd trise parc aievea scena aceea ciudat la bordul unui
vas, unde, n calitate de cpitan, era chemat n ajutorul unui coleg
rnit.
Ai nvat foarte multe lucruri de cnd studiai la Academie,
dar leciile cele mai importante vor veni de-abia de-acum ncolo, iar
una dintre acestea va aprea n ziua cnd vei fi nevoii s v folosii
sabia nu n antrenamente i exerciii, ci n realitate , pentru a v
apra propria via.
Lumina soarelui ce ptrundea n camer se reflect din lama
rapierei lui Connor direct pe chipul comodorului Kuo. Apoi,
imediat ce Connor i fix privirea n razele scnteietoare ale
soarelui, glasul decanului se pierdu n fundal i Connor se vzu din
214

nou pe puntea unui vas, n toiul unei btlii.


n ncletarea sbiilor, Connor vzu greementul sfiat al vasului
i, odat cu salva tunului, auzi strigtele ncrncenate ale pirailor.
Cpitane, se auzi el strigat. Cpitane Tempest!
Connor zmbi la auzul titulaturii de cpitan. Era
nemaipomenit i ct se poate de just. Dar, o clip mai trziu,
viziunea se schimb subit.
Venii, se auzi un glas tulburat. Cpitane Tempest Venii
Cpitane Tempest. Este rnit Are nevoie
Cuvintele erau aceleai, dar viziunea era de aceast dat mai
clar. Prima dat avusese impresia c este vorba despre un membru
al echipajului. Acum i era limpede c el era cel rnit.
Connor auzi nc o dat strigtul rzbind printre suspine:
Cpitanul Tempest e rnit. Venii v rog, srii n ajutor
pierde mult snge Nu se tie ct va mai rezista
Connor simi cum i nghea sngele n vene. Viziunea era
foarte clar. S-i fi prevestit astfel propria moarte? Nu putea crede
una ca asta!
Domnule Tempest. Connor Connor!
Connor se trezi brusc i i ddu seama c directorul tocmai l
ntrebase ceva.
Iertai-m, domnule director.
i-ai amintit de vremurile copilriei? i zmbi comodorul
Kuo.
mi pare ru, se scuz nc o dat Connor. Lumina mi-a luat
ochii i
Tocmai te ntrebasem, l ntrerupse directorul, dac n aceste
trei luni ai fost cumva nevoit s-i foloseti sabia pentru a-i apra
viaa.
n rstimpul acestor vorbe, comodorul Kuo i napoie rapiera,
inndu-i mnerul cu mna stnga.
Da, rspunse Connor, apucnd mnerul peste mna
215

comodorului Kuo.
Mna ncepu s-i tremure probabil ca efect al viziunii i,
concentrndu-se s o potoleasc, observ c decanul i remarcase i
el tremurul braului. Connor i stpni reacia cu cellalt bra i
bg apoi rapiera n teac. Comodorul Kuo i puse pe umr o mn,
a crei fermitate l mai liniti puin.
nainte s te aezi, vrei te rog s ne mprteti i nou ce
sentimente trieti cnd mnuieti rapiera n lupt?
Connor i aminti att de primul atac la care participase alturi
de piraii de pe Diablo, ct i de raidul nefast de pe Albatros.
Sunt triri destul de contradictorii, rspunse Connor.
Continu, l ncuraj comodorul Kuo.
n primul rnd, este emoionant. Dup antrenamente asidue,
i doreti foarte mult s-i foloseti sabia ct poi de bine. E o
provocare la fel ca n orice sport.
Normal! exclam din nou Jacoby mimnd o lovitur cu sabia.
Dar, continu Connor inndu-i mna pe mnerul rapierei,
nc din primul moment cnd pui mna pe o sabie, i dai seama c
acesta nu este un sport ca oricare altul. Aceast arm nu-i o jucrie,
ci un instrument al morii. Prin aceasta deii n propriile mini o
putere extraordinar, dar i o responsabilitate colosal. De aceea
trebuie s acorzi mare respect sabiei i s-i onorezi adversarii.
Bun, spuse comodorul Kuo. i toate aceste gnduri apar n
toiul luptelor?
Nu, rspunse Connor cltinnd din cap. nainte. Aceste
gnduri mi apar ntotdeauna nainte. Cutlass Cate antrenoarea
noastr pe Diablo ne-a nvat ns cum s ne linitim i s ne
golim mintea naintea atacurilor.
Excelent, spuse comodorul Kuo. Foarte bine, Connor, te rog,
aaz-te.
Bucuros s scape din centrul ateniei, Connor nu mai atept o
invitaie suplimentar i se aez. Era nc zguduit de premoniia pe
216

care o avusese dac fusese cu adevrat o presimire. Posibil s nu fi


fost nimic de acest gen. Probabil fusese doar o banal nchipuire.
Imediat ce se aez, Jacoby se aplec i i opti:
Se pare c te-ai cam speriat mai devreme. Ce-a fost cu tine?
i-a zmbit cumva Jasmine?
Connor neg dnd din cap i-i spuse:
N-am avut nimic.
Chiar dac minile nc i mai tremurau uor, trebuia s cread
cu trie n acest rspuns.
Cnd Connor i nl privirea, observ c directorul scrisese un
cuvnt pe tabla albastr din faa clasei un cuvnt ciudat, pe care
comodorul Kuo l mai rostise i nainte.
zanshin
Decanul i privi elevii prin lentilele ochelarilor.
Connor ne-a spus mai devreme c, naintea fiecrui atac,
trebuie mai nti s-i goleasc mintea. Acesta este unul dintre
modurile n care poate fi perceput conceptul zanshin. Dup cum
bine tii cu toii, la Academie noi ne inspirm din multe tradiii
militare antice, iar noiunea de zanshin i are originea chiar la
nceputul nfloririi artelor mariale japoneze, sau bujutsu. Aadar,
continu directorul dup ce caligrafie pe tabl cuvntul bujutsu, v
mai amintii din leciile noastre anterioare care este termenul
japonez ce desemneaz angajarea n lupt?
Privind n clas i vznd mai multe mini ridicate, decanul
confirm din cap spre unul dintre elevi:
Da, Aamir.
Kamae, spuse ncreztor biatul.
Foarte bine, zise comodorul Kuo, adugnd i termenul
kamae n lista de pe tabl.
Zanshin este o starea a minii, indispensabil combatanilor
217

valoroi naintea angajrii n kamae sau lupt. Este o stare de maxim


atenie, n care suntei gata s v aprai i s atacai n orice
direcie, la trei sute aizeci de grade n jurul corpului. Prin zanshin
nu vei avea niciun punct de slbiciune, zmbi uor directorul.
Zanshin fuzioneaz cu tehnica impecabil de lupt a combatantului,
pentru a da natere unor micri perfecte i unei izbnzi
nendoielnice.
Directorul se ntoarse i mai scrise pe tabl cteva cuvinte.
Pind ntr-o parte, art spre acestea i ntreb:
Cine mi poate spune ce este conceptul victorie dintr-o
lovitur?
Connor i dori s fi putut rspunde, dar, cu toate c i erau
familiare cunotinele menionate de director, limbajul pe care l
auzea era pentru el complet nou.
Da, Jasmine, spuse comodorul Kuo imediat ce elevii i
ridicar braele.
Victoria dintr-o lovitur este un concept ce dateaz tot de la
nceputurile bujutsu, rspunse Jasmine, i, mai exact, face referire la
tehnica iai-jutsu, sau metoda tierii cu sabia imediat ce aceasta este
scoas din teac, adug ea, zmbindu-i lui
Connor, dup care se ntoarse din nou spre comodorul Kuo i
continu: n arta iai-jutsu adversarul este dobort dintr-o singur
micare a sabiei. Orice alt lovitur suplimentar constituie un eec
n realizarea perfect a tehnicii.
La auzul acestor cuvinte, Connor i aminti imediat de modul n
care opera Cheng Li n lupt i de iueala loviturilor cu cele dou
katane, micri pe care le puteai pierde la o singur clipire de ochi
comparativ cu ceilali pirai, inclusiv Bart, care naintau pe punte
vnturndu-i amenintori sbiile ntr-o parte i-n alta. Cu toate
acestea, cnd i folosea sbiile, Cheng Li, dup cum spunea i Cate,
era cea mai eficient lupttoare din cte vzuse merit pe care i-l
ctigase n urma antrenamentului riguros la Academie. Connor
218

dorea s absoarb ct mai mult din aceste tehnici, dar mai avea de
stat doar cteva zile la Academie. Cum ar putea spera s acumuleze
toate cunotinele pe care Cheng Li le nvase pe parcursul a zece
ani? Deodat, n ciuda cunotinelor practice pe care le obinuse,
Connor simea c-i lipsete ceva. Ce bine i-ar fi prins dac ar putea
sta mai mult.
Foarte bine, Jasmine, spuse comodorul Kuo. ntr-adevr,
victoria dintr-o singur lovitur a fost foarte important pentru
strmoii notri i, dac o analizm n concordan cu zanshin,
putem deduce motivul datorit cruia a devenit att de
semnificativ. Zanshin ne transpune ntr-o stare optim de atenie.
Numai n aceast stare, cnd contientizai tot ce se petrece n jurul
vostru, aa cum am spus i mai devreme, putei realiza cu succes
lovitura unei victorii dintr-o singur micare. Un eec ct de mic
nseamn irosirea strii de zanshin. n plus, cu ct vei continua
loviturile, cu att v vei irosi mai mult aceast stare de
contientizare total. i, de asemenea, cu fiecare nou lovitur, v
expunei atacurilor adversarului i v reducei substanial ansele
de supravieuire.
Connor recunoscu ndat senzaiile pe care le descria comodorul
Kuo. Lupta cu sabia nu semna mai deloc cu sportul. Indiferent ct
de eti de rezistent i de energic iar Connor tia bine c era att de
viguros ct putea fi orice alt fiin uman , un duel i seac
rezervele de energie mai rapid dect orice alt sport. i, deseori, dup
ndelungatul proces de pregtire mental, lupta efectiv se sfrea
foarte repede uneori chiar i dup numai cteva secunde. n acele
scurte clipe, soarta i este determinat de modul n care i
gestionezi adrenalina sau zanshin.
i totui, continu comodorul Kuo, nu v gndii c starea de
zanshin este benefic i se limiteaz doar la momentele de lupt. Un
pirat adevrat trebuie s stea n zanshin nu numai n arena de lupt,
ci pe tot parcursul zilei, douzeci i patru de ore, apte zile
219

n timp ce decanul continua lecia, Connor asculta cu mare


atenie mai concentrat ca oricnd , ntruct avea multe de nvat.
Lui Connor nu-i venea s cread ct de repede se ncheiaser
cele dou lecii despre arta mnuirii sabiei. Cnd comodorul Kuo
anun sfritul celei de-a doua ore, Connor privi ceasul i, vznd
c trecuse deja o or i douzeci de minute, cltin uor din cap. La
liceul din Crescent Moon creierul i-ar fi amorit complet dup dou
lecii de fizic sau de geografie. Dar leciile comodorului Kuo erau
att de interesante, nct ar mai fi stat s-l asculte cel puin un ceas.
Ai fost puin ocat cnd te-am strigat mai devreme, i zise
comodorul Kuo. Sper c nu te-am pus cumva n ncurctur.
Civa copii ncepuser deja s prseasc sala i se ndreptau
fr ndoial spre urmtoarea lecie. Jacoby atepta n dreptul su.
Nu, firete, rspunse Connor. Doar c sunt foarte multe
informaii, atta tot.
Dar tiai bine despre ce vorbesc, i zise comodorul Kuo. Am
simit clar acest lucru. Hai s facem o plimbare i s discutm puin.
Connor ddu din cap afirmativ i porni nsoit de director i de
Jacoby, aflai n stnga i-n dreapta sa.
Da, am neles multe din ce ai spus, numai c termenii pe
care i-ai folosit sunt complet strini pentru mine. i nu m refer
doar la zanshin, ci i la kamae, bujutsu i iai-jutsu
Da, era de ateptat, spuse comodorul Kuo odat ce intrar
ntr-una din grdinile scldate n soare ale Academiei. Spre
deosebire de aceti copii, tu n-ai avut avantajul nvrii la
Academie. Cu toate c elevii pe care i-ai vzut sunt doar cu doi ani
mai mari ca tine i studiaz aici de aproape zece ani, tu cunoti mult
mai multe dect crezi amintete-i numai de modul n care mi-ai
oferit sabia pentru inspecie. Felul n care ai fcut acest lucru
dateaz nc de pe vremea vechilor lupttori japonezi.
Connor se art surprins.
220

Antrenoarea ta Cutlass Cate, nu? i-a insuflat n


rstimpul petrecut la bordul corabiei Diablo un nivel remarcabil de
cunotine. Domnule Tempest, ai cu adevrat de ce s fii mndru.
Connor roi plcut impresionat.
Ce mai face sora ta?
ntrebarea l lu pe nepregtite:
E bine, cred Adic, bnuiesc. Astzi-diminea nu s-a simit
prea bine, dar
Comodorul Kuo zmbi:
ntruct avem parte de-o zi splendid, sunt convins c nu va
sta nchis n camer. Gata, acum trebuie s plec i s predau o lecie
elevilor din anul 6, despre calitile pe care trebuie s le aib un
cpitan. i doresc o zi minunat n continuare.
Imediat ce porni cu pai mari pe panta din apropiere, decanul se
ntoarse i l scrut pe Connor cu privirea. Oare la ce se gndea? se
ntreb tulburat Connor.
M gndeam, spuse comodorul Kuo, de fapt, m ntrebam
dac te-am putea convinge s-i prelungeti vizita la Academie. Aici
te putem nva multe despre piraterie. De asemenea, i tu ne poi
nva foarte multe lucruri, cci ai multe de druit, Connor Tempest.
V mulumesc, spuse Connor, netiind exact ce-ar fi putut
rspunde.
Ei bine, mai gndete-te, continu directorul. tiu c este un
gnd cam neobinuit i tiu bine c Molucco de-abia ateapt s
revii pe corabie, dar vrei mcar eti de acord s reflectezi puin la
aceast invitaie?
Connor ddu din cap afirmativ. n acel moment, tot ce-i dorea
era s rmn acolo dar putea cu adevrat s fac acest lucru?
Dup toate cte se ntmplaser, putea oare s-l prseasc pe
cpitanul Wrathe i s renune la Diablo?
Connor se gndi nc o dat la viziunea de mai devreme i se
nfior pn n mduva oaselor. Era ns hotrt s nu renune la
221

lupt. Din moment ce moartea i ddea n continuare trcoale, o va


nfrunta i i va pregti o ripost de-o s-l in minte. De-acum va
ncepe s se pregteasc temeinic, pentru a deveni cel mai bun pirat
din lume. i nu doar un pirat, ci i un rzboinic de temut. Nu doar
un rzboinic, ci i un cpitan n toat regula. Da, gndi el, chiar de
va veni o zi n viitorul foarte ndeprtat cnd m voi vedea
dobort pe puntea vasului pe care l voi conduce tiu cel puin c
voi muri ca un pirat ce va intra n legend.

222

Capitolul 26
Smna
Grace!
Connor, gata, las-m n pace!
Nu-i Connor. Sunt eu.
Cheng Li!
Grace sri din pat i deschise numaidect ua. n prag atepta
Cheng Li, mbrcat pentru lupt i innd n mn o sabie ce nu-i
aparinea. Tnra zmbi i trecu sprinten pe lng Grace.
Grace, credeam c azi ne vom mbunti puin tehnica de
lupt, spuse ea, dar nu te-am vzut deloc pn la ora asta. Ia te uit,
nici nu te-ai schimbat din cmaa de noapte i este aproape ora
prnzului! Grace, s-a ntmplat ceva?
Da, rspunse Grace fr s-i poat stpni emoiile. Da, s-a
ntmplat ceva foarte ru.
Cheng Li arunc sabia pe pat i o mbri pe Grace cu
tandree. Era un gest complet atipic pentru ea, dar era exact gestul
de care Grace avea nevoie.
Ce s-a ntmplat? ntreb Cheng Li fr s-i slbeasc
mbriarea. Spune-mi. tii c am promis s ne mprtim totul.
*
Grace i mprti tristele ntmplri petrecute n recenta i
ultima ei cltorie la bordul corabiei vampirailor. La fel ca i data
trecut, Cheng Li o ascult cu mare atenie pn la sfrit.
Nu tiu ce s fac, zise Grace. Totul s-a schimbat.
223

Cheng Li cltin din cap:


Nu s-a schimbat nimic.
Grace crezu c nu auzise bine:
Ba da! Cpitanul mi-a zis clar s nu m mai ntorc i s stau
ct mai departe de ei.
ntr-adevr, spuse Cheng Li, dar ai civa prieteni la bordul
vasului i, dup cum ai spus chiar tu, i-au rmas acolo cteva
probleme de rezolvat. Aa c nu mai are importan ce crede
cpitanul. Ceea ce conteaz este s-i gseti linitea sufleteasc.
Grace cltin din cap:
Nu pot ignora dorinele cpitanului pur i simplu nu pot.
i cum rmne cu Lorcan? ntreb Cheng Li. El are nevoie de
tine. Cpitanul a renunat s-l mai ajute dar nu i tu!
Din moment ce nici cpitanul nu-l poate ajuta, cum a putea
s-l ajut eu?
Asta nc nu tim. Trebuie mai nti s te ntorci din nou pe
corabie.
Grace privi mirat n ochii cenuii ai tinerei i inima ncepu s-i
bat tot mai puternic. ntr-adevr, cum ar fi putut oare s-l ajute?
Fii atent, continu Cheng Li. Darcy Flotsam a venit s-i
cear ajutorul, am dreptate?
Grace i confirm.
Iar Lorcan i-a druit inelul Claddagh i chiar i-a aprut n
cteva viziuni
Da, o aprob Grace. Aa el
Viziunile pe care le-ai avut puteau fi de fapt rugmini de
ajutor. Grace, nici pe departe nu i-ai ncheiat socotelile cu acea nav.
Din cte vd eu, cpitanul este mult prea ocupat cu vampiraii rebeli
Sidorio i ceilali i nu mai gndete limpede. Cred c a i uitat
de srmanul Lorcan. n plus, dup cum mi-ai spus, dac Lorcan
refuz s mai consume snge, cu siguran nu va mai rezista mult.
Iar pn cnd va binevoi cpitanul s-i ndrepte atenia spre el, s-ar
224

putea s fie prea trziu.


Cheng Li o salvase nc o dat din ncurctur.
Am neles, spuse Grace, nflcrat de aceast nou
perspectiv. Bun, aa rmne, dar cum m voi putea ntoarce pe
vas?
Grace, spune-mi nc o dat, cum crezi c ai reuit prima oar
s gseti corabia vampirailor?
Grace oft, cci discutaser de cteva ori despre acest lucru.
Eram n ap i luptam s supravieuiesc, dar fr prea mari
anse de reuit la fel ca i Connor. Tu l-ai gsit pe fratele meu, iar
Lorcan m-a gsit pe mine.
Eu l-am gsit pe Connor n timpul zilei, i zise Cheng Li. Cu
toate c nu mai era mult pn la amurg, lumina nc nu dispruse.
Altminteri mi-ar fi fost imposibil s-l vd n ntuneric.
nseamn c i Lorcan m-a gsit tot nainte de amurg.
Asta ar fi puin probabil, nu? Din cte tim, Lorcan nu ar fi
putut supravieui la lumin.
Da, ai dreptate, ns era cea
Da, ceaa n care te-ai vzut nvluit pe puntea corabiei
Aceeai cea care s-a lsat i n zorii zilei cnd m-am
rentlnit cu Connor pe punte.
Se pare c vampiraii genereaz aceast cea, spuse
gnditoare Cheng Li. S fie oare posibil aa ceva?
Da, se entuziasm Grace ridicndu-se brusc. Tocmai mi-am
amintit c, imediat ce am ajuns pe punte, l-am auzit pe cpitan
spunndu-i lui Lorcan s m duc nuntru nainte de ridicarea
ceii.
Acest indiciu nu este o dovad concludent, spuse Cheng Li.
Dar cum nu avem de-a face cu probe concludente, eu cred c
vampiraii mai bine spus, cpitanul lor este cel cu adevrat
capabil s provoace apariia ceii, pentru a-i proteja pe cei care nu
pot suporta lumina zilei. E clar ns c nu are deplin control asupra
225

ceii. Ah, ia stai


Ce este? ntreb Grace nflcrat.
Cheng Li se ntinse i nchise ochii.
Grace, cu toate c nu avem nimic sigur, suntem foarte
aproape de o descoperire, spuse ea, deschizndu-i brusc ochii.
Crezi c este posibil s fi gsit tu corabia, i nu invers? Poate c tu ai
menirea s o salvezi.
Uii ns c ei m-au gsit n mijlocul oceanului, unde nu mai
aveam mult i m necam. Nu putem exclude acest fapt.
Ba da, rspunse Cheng Li ridicndu-se n capul oaselor. Totul
depinde de modul n care priveti lucrurile. Grace, ncearc s
gndeti n afara tiparelor i certitudinilor.
Grace nu o mai vzuse niciodat pe Cheng Li att de nflcrat.
Amintete-i de viaa pe care o aveai n orelul din golful
Crescent Moon. Adu-i aminte de camera din vrful farului.
Auzindu-i cuvintele, Grace i nchise ochii i i imagin c se
afl n camera proiectorului i admir apele golfului de sub ea.
i acum? ntreb ea.
Mergi mai departe, continu Cheng Li. Tatl tu a murit;
banca a intrat n posesia farului; tu i Connor nu mai avei nicio
opiune n acel orel amrt. Aa c
Da?
Priveti n largul oceanului i transmii n noapte un semnal,
n sperana c va veni cineva s te salveze.
Ce fel de semnal?
nc nu tim, dar trebuie s fi fost un semnal pe care l-ai
descoperit fr s vrei un semnal pe care vampiraii s-l poat
recunoate.
Grace icni.
Ce e? ntreb Cheng Li. Ce s-a ntmplat?
Cred c tiu despre ce vorbeti, rspunse entuziasmat Grace.
Mi-am amintit ceva ce mi-a spus cpitanul chiar n prima sear
226

cnd l-am ntlnit.


Ce i-a zis?
Cnd l-am ntrebat ce vrea de la mine, ei bine mi-a
rspuns
Grace se opri i i reaminti clar oaptele cpitanului: Ce vreau de
la tine? Grace, tu eti cea care m-a cutat, nu?
Grace deschise ochii i o vzu pe Cheng Li privind-o foarte
concentrat.
Am crezut iniial c vorbete despre ntlnirea din acea sear
i m-am gndit c se refer la faptul c l-am cutat pe corabie dar
este posibil s se fi referit la mai mult dect att. ntr-adevr, dac
voia de fapt s-mi dea de neles c eu venisem n cutarea corabiei?
Cheng Li aprob aceast descoperire, la fel de entuziast ca i
Grace.
Grace, ntrebarea ta a fost greit nc de la nceput. ns
greeala e de neles. Problema nu este cum s ajungi pe corabie, ci
de ce anume caui s ajungi acolo. Ce anume te leag de corabia
vampirailor?
Acest lucru nu-l pot afla pn nu m ntorc acolo i, din cte
se pare, n cele cteva ore de cnd discutm, n-am ajuns la nicio
concluzie i doar am btut pasul pe loc.
Asta nu-i adevrat, spuse Cheng Li zmbind.
Cheng Li se ridic i deschise obloanele. Briza mrii adie n
camer i le nvlui ntr-un parfum mbttor de iasomie.
E doar un gnd, continu Cheng Li zmbindu-i, dar ce-ai zice
s atepi apariia unei alte furtuni? Cnd condiiile vor fi la fel ca
atunci, istoria se va repeta probabil de la sine.

227

Capitolul 27
Echipajul
Stukeley devenea tot mai priceput la surfing i, reflecta el pind
alene printre valuri, avea timp berechet s-i perfecioneze i mai
mult tehnica. n majoritatea nopilor, el i cpitanul i fceau un
adpost pe cte o plaj i petreceau acolo cte o zi sau dou, dup
care plecau spre locuri noi dar fr s se ndeprteze prea mult de
coasta uscatului. Cpitanul tot susinea c are un plan, dar Stukeley
nu mai era convins de acest lucru. Cpitanul devenea pe zi ce trece
tot mai zgrcit la vorb, iar cnd deschidea arareori gura, de-abia
dac scotea dou-trei cuvinte. Sidorio revenea la via doar n
momentul vntorii. Atunci parc era un om cu totul diferit sau,
mai bine spus, o creatur diferit. Dup ce se hrnea, turuia fr
ntrerupere glume sinistre i tot felul de poveti ciudate. Energia
ns nu inea mult i n scurt timp se retrgea asemenea refluxului
deasupra vluririlor nisipului.
Cteodat, cnd se simea singur, Stukeley se gndea la Bart, la
Connor i la ceilali vechi colegi ai si. Astfel de amintiri erau ns
prea dureroase pentru a strui asupra lor. n plus, odat cu trecere
timpului, amintirile i deveneau din ce n ce mai vagi. nceta s mai
fie cel care se cunotea, dar nici nu ddea semne s devin altcineva.
Prins n aceast incertitudine, i lu plana de surf i se avnt n
ap, unde ncepu s urmreasc rbdtor valurile. Surfingul l ajuta
s uite de toate i s se lase absorbit de vuietul valurilor i de
energia complex a apei. La fel ca i n alte di, simind schimbarea
fluxului, se ghemui pe plan i o crmi cu braele, pentru a-i
228

optimiza poziia.
tia c se schimb c trece prin transformri subtile i
profunde. Noapte de noapte vedea tot mai bine n ntuneric i,
indiferent dac avea sau nu parte de lumina lunii, de-acum se putea
bucura pe deplin de surfing i vedea clar n deprtare formarea
valurilor.
Imediat ce apele ntunecate ncepur s se ridice, se lipi cu
pieptul de plan i atept nlarea valului.
Cnd valul se nl ntr-o unduire perfect, Stukeley se ridic pe
plan i ncepu cltoria spre rm. Prinsese un val tocmai potrivit,
ce-i propulsa vertiginos spre plaja aproape pustie, n mijlocul creia
o siluet solitar pregtea un mic foc de tabr.
Odat ce valul l ls n apele mici din preajma rmului,
Stukeley sri euforic i ridic plana din ap. Punnd-o sub bra,
ni spre foc i se minun nc o dat n sinea lui de faptul c
hainele i pielea i se uscau cu o asemenea repeziciune.
Cpitane, m-ai vzut? Ai vzut cum am stpnit la perfecie
acel val?
Nu, rspunse Sidorio fr s-i ridice privirea de la plpirile
focului pe care l fcea pe nisip.
n timp ce cpitanul aeza n mijlocul focului o nou bucat de
lemn aduse de valuri, Stukeley mplnt vrful planei n nisip i se
ghemui s ajute la pregtirea focului.
Nu, repet Sidorio, ndeprtndu-i cu brutalitate mna.
Cpitane, ce s-a ntmplat?
Nimic.
Nu vrei s facei puin surfing? n noaptea asta avem parte
de nite valuri excelente.
Fr s-i rspund, Sidorio continu s aeze cteva lemne pe
foc.
Privind nc o dat apa, Stukeley se gndi s se rentoarc, s se
mai relaxeze puin ntre valuri.
229

Urmrind unduirea ispititoare a apei, deodat, vzu n


deprtare o brcu.
Cpitane, privii!
Acum ce mai e?
Sidorio i ridic nfuriat ochii ntunecai, dar pe Stukeley nu-l
mai interesa. Descoperise ceva foarte important.
Ia uitai, o barc se ndreapt spre rm.
Unde?
n acel moment se aprinse i focul. Sidorio se ridic i, urmrind
privirea lui Stukeley, zri brcua n care se aflau cteva persoane ce
se ineau strns de marginile ambarcaiunii, n timp ce un val o
prvli nvalnic spre rm.
Stukeley se ntoarse ntrebtor spre cpitan. Trebuia luat ndat
o decizie i aceasta era numai prerogativa cpitanului. Odat ce
barca i ocupanii acesteia ajungeau la rm, nu existau dect dou
modaliti prin care s rezolve aceast ntlnire: fie gseau o soluie
prin care s scape de marinari, fie i omorau. Dar ce s aleag din
aceste dou posibiliti?
Cu toate c se hrniser deja, Stukeley tia c asta nu era un
impediment n luarea unei decizii.
Apetitul nostru nu are limit, i spusese mai demult Sidorio.
Te poi nfrupta ct doreti.
Stukeley privi nc o dat spre cpitan i atept un semn din
partea acestuia. Cpitanul ns ncremeni locului i privi impasibil
cum cltorii coborau din barc i peau prin ap, spre rmul cu
prundi al mrii. La un moment dat, strinii i ridicar privirile i
unul din ei le fcu semn cu mna. De-acum nu mai puteau trece
neobservai.
Cpitane, ce facem?
Sidorio nu-i rspunse.
Odat ce priponir barca pe nisipul plajei i ncepur s se
apropie, cei trei strini se dovedir a fi doi brbai i o femeie. Unul
230

dintre brbai, aproape la fel de nalt i de robust ct cpitanul, se


apropie cu pai mari, i vntur nc o dat braul i strig:
Sidorio! Hei, Sidorio!
Creznd c nu aude bine, Stukeley se ntoarse i-l privi pe
cpitan. Sidorio zmbea. Rentorcndu-i privirea spre strin,
Stukeley l vzu pe acesta lund-o la fug spre ei.
Sidorio! Eti chiar tu!
Lumar.
Cpitanul porni spre strin, i Stukeley l urm la mic distan
n spate, intrigat i totodat nelinitit. S fi fcut aceast ntlnire
parte din planul cpitanului? se ntreb Stukeley privindu-i pe cei
doi mbrindu-se.
Dup ce-l vzu pe cpitan ntmpinndu-i i pe ceilali doi
strini, Stukeley se mai liniti puin. Nu-i spusese Sidorio c li se vor
mai altura i alii? n plus, de-acum nu va mai trebui s-i suporte
cpitanului strile de morocneal. n definitiv, se prea c lucrurile
mergeau n direcia cea bun.
Stukeley! l strig Sidorio.
Locotenentul rspunse imediat apelului i se post n apropierea
cpitanului.
El este Stukeley, locotenentul meu, l prezent Sidorio pe un
ton care l fcu pe Stukeley s radieze mndru i s se apropie i mai
mult de cpitan.
El e Lumar, continu Sidorio. Un vechi prieten.
Strinul fcu un pas n fa i i ntinse mna. Brbatul de
culoare, de aceeai statur cu Sidorio, era tuns foarte scurt, iar prul
argintiu i lucea n razele lunii ca pielea unui rechin. Vemintele i
erau i ele asemntoare cu ale cpitanului i vorbeau de la sine
despre o via militreasc, petrecut n cea mai mare parte pe ape.
Bun gsit, Stukeley, l salut Lumar forndu-i un surs.
Glasul i era la fel de pregnant i de sinistru ca un clopot de
cimitir, iar minile complet reci, la fel ca i ale lui Stukeley.
231

El e Olin.
Al doilea brbat pi n fa i, n timp ce-i strnser scurt
palmele, strinul privi prin Stukeley ca prin sticl. nalt i slab, Olin
era mbrcat ntr-o mantie lung i avea capul acoperit cu glug.
Chipul i era usciv i ascuit, cu doi pomei ce preau s-i
strpung pielea palid a feei. Cnd i atinse palma, Stukeley se
simi de parc ar fi avut n mn un pete proaspt scos din ap.
Stukeley simi un profund sentiment de uurare, cnd Olin se ddu
n spate i i ngdui celui de-al treilea cltor s se prezinte.
Iar ea este Mistral, spuse Sidorio, n timp ce tnra pi n
fa.
La fel ca i Olin, fata purta pe cap o glug, pe care i-o ls pe
spate i i desfcu prul lung i blond. Stukeley ncremeni. Mistral
era cea mai frumoas femeie pe care o vzuse vreodat i era att
de atrgtoare, nct Stukeley uit complet de toate fetele pe care le
cunoscuse pn atunci. Cnd Mistral i zmbi cu gingie i i
ntinse mna alb i catifelat, Stukeley simi c i se nmoaie
picioarele. ntinzndu-i mna, ca i cum ar fi dorit s apuce o floare
plpnd, se aplec i atinse uor cu buzele metalul rece al inelelor
finue de pe degetele tinerei.
Ridicndu-i privirea, Stukeley o vzu zmbind.
ncnttor, spuse fata, nainte s peasc n spate i s intre
n rnd, alturi de tovarii ei de drum.
Sidorio se ntoarse i-l privi nflcrat pe Stukeley:
i-am zis c vor veni. Vezi c-am avut dreptate?
Lumar se adres cpitanului:
Am fost nevoii s plecm. Nu mai aveam nimic pe corabia
aia.
Regulile pe care trebuia s le respectm nu mai aveau niciun
sens pentru noi, uier Olin.
Cile cpitanului sunt nvechite, adug Mistral ncrucindu-i braele la piept. Trebuie s pornim de-acum pe calea noastr.
232

tiam, Sidorio incant sobru Lumar , tiam c tu vei fi cel


care ne va conduce pe o nou cale.
Sidorio ncuviin tcut. Prea nsufleit de o energie proaspt,
i spuse Stukeley, gndindu-se c ateptarea fusese probabil foarte
mpovrtoare pentru cpitan. De-acum, odat ce li se alturaser i
ali membri, Sidorio putea s-i definitiveze n linite planurile
oricare ar fi fost acestea.
ntr-adevr, asta i intenionez, i ntiin Sidorio. Prieteni,
venii i nclzii-v la focul nostru.
Nou-veniii consimir zmbind, iar Sidorio i ntinse braul
spre focul ce ardea pe plaj cu aa intensitate, nct prea s
eclipseze pn i strlucirea lunii.
M bucur s te vd din nou, i spuse Lumar cpitanului,
punndu-i o mn pe umr.
Da, zise Sidorio. Dar cum m-ai gsit?
Cine se aseamn se adun, rspunse Lumar zmbind
sinistru. i vor mai veni i alii, adug el. sta e doar nceputul.

233

Capitolul 28
Un viitor glorios
Aadar, ce o nelinitete pe tnra noastr speran? ntreb
Jacoby, n timp ce se nfruptau din micul dejun pe terasa scldat n
soare.
Connor oft:
E chiar att de evident?
M tem c da, spuse Jacoby. La cursul de lupt corp la corp
Krav Maga, erai destul de vesel, dar dup aceea n-ai mai scos un
cuvnt i, de cnd ne-am aezat, i tot zgli genunchii pe sub
mas. Ce te frmnt?
M-am gndit mult
Oho, l ntrerupse Jacoby nfignd furculia ntr-o feliu de
unc prjit. Treaba asta cu gndirea e o chestie foarte dificil! i
zise crnnind unca ntre dini.
Dei era pe jumtate plin, Connor mpinse farfuria din fa.
Eh, acum chiar c m ngrijorezi, spuse Jacoby. De obicei lsai
farfuria lun. Ar fi bine s-i descarci sufletul, Connor Tempest. Ce
te apas?
tii c urma s stau aici doar o sptmn, nu?
Da, normal.
Ei bine, au trecut deja cinci zile i au mai rmas doar dou.
Timpul curge cu repeziciune, i zmbi Jacoby. Dei, cteodat
am impresia c te-ai aflat aici dintotdeauna!
Connor se ntrist.
ntr-un sens bun, firete, se complet Jacoby.
234

Connor ddu din cap.


Problema e c nu cred s-mi doresc s plec duminic.
Jacoby i rspunse ronind o nou bucic de unc:
Atunci mai rmi.
Nu-i att de simplu, rspunse Connor. Ai uitat probabil de
legmntul pe care i I-am fcut cpitanului Wrathe. E de datoria
mea s m ntorc pe Diablo.
Da, n cele din urm, va trebui s pleci, i zise Jacoby. Dar, cu
siguran, cpitanul Wrathe va putea supravieui nc o sptmn
fr Biatul lui Minune.
Totodat, comodorul Kuo va fi ncntat s aud c-i prelungeti
vizita.
Da, comodorul Kuo va fi mulumit, dar nu i cpitanul
Wrathe mai ales c nu este un mare admirator al Academiei.
Nu? ntreb Jacoby rupnd n dou o brio cu afine. De ce?
Din mai multe motive. n primul rnd, el nu crede n ideea
educrii pirailor. n opinia lui, piraii adevrai sunt numai cei
crora le curge pirateria prin snge.
Jacoby ridic din umeri.
S-ar putea s aib dreptate.
Posibil, dar am nvat aici foarte multe lucruri. Dac a mai
rmne, a nva i mai multe, spuse Connor surprins de
intensitatea dorinei din glas.
Atunci mergi i discut cu decanul, i zise Jacoby. Las-l pe el
s rezolve problema cu Wrathe.
Connor se ncrunt. Nu-i putea vedea pe cei doi cpitani stnd
linitii la o mas i dezbtnd prietenete pe tema acestei chestiuni.
Jacoby rnji cu gura pn la urechi:
Mi-a venit o idee. Ce-ai zice s rmi aici i s te nlocuiesc eu
pe Diablo? A da orice s ies cu adevrat pe ocean.
Ar fi interesant, rspunse Connor amintindu-i de
sentimentul profund de libertate pe care l tria de fiecare dat cnd
235

Diablo naviga n largul oceanului. Deodat, l coplei un val


nsufleitor de amintiri despre vas i despre colegii si. Dar eu chiar
vreau s m ntorc, adug el, numai c mi doresc s mai rmn
puin aici.
Atunci bea-i sucul de rodii i discut apoi cu directorul,
spuse Jacoby.
Ce anume s discute cu decanul?
Jacoby i Connor i ridicar privirile i o vzur pe Cheng Li n
dreptul mesei. Tnra sosise pe furi. Niciunul dintre biei nu i
remarcase pn n acel moment prezena.
Tocmai vorbeam despre ncepu Connor. M gndeam
s
Cheng Li l privi piezi i i ridic mirat o sprncean.
Vrea s tie dac i poate prelungi ederea la Academie, o
lmuri Jacoby zmbind larg.
Ah, neleg, spuse Cheng Li.
i e ngrijorat de felul n care va reaciona cpitanul Wrathe,
adug Jacoby. ns comodorul Kuo nu va avea nicio problem n a
rezolva acest amnunt.
Chiar aa? ntreb Cheng Li aruncnd o privire orologiului
Academiei. Jacoby, nu-i cumva momentul s nceap ora de biologie
marin?
Jacoby i urmri privirea spre cadranul orologiului de deasupra
terasei, nconjurat de lianele nflorite ale plantei bougainvillea3.
Ah, da. Connor, dac vrem s nu ntrziem, am face bine s
ne grbim.
Jacoby, spune-i cpitanului Solomos c l-am reinut pe
domnul Tempest pentru rezolvarea unor treburi importante la
Academie.
Nu-i frumos c m-ai exclus din conversaie, tocmai cnd
3

Arbust crtor, numit i floarea-de-hrtie, care crete n rile cu


clim cald.

236

lucrurile deveneau tot mai interesante, zmbi Jacoby. Dar e n


regul, domnioar Li. Dac aceasta ajut cauzei Biatului Minune,
cine sunt eu s m plng?
Jacoby sri de pe scaun i i fcu cu ochiul lui Connor:
Pe mai trziu, prietene.
Dup ce bieii i ciocnir uor pumnii n semn de salut, Cheng
Li se aez pe scaunul eliberat de Jacoby.
Ei bine, ncepu Cheng Li, n timp ce Jacoby alerga n josul
micuei coline, spre laboratorul de biologie, trebuie s recunosc c
te-ai acomodat la Academie mult mai repede dect anticipam.
Connor ridic din umeri:
Mi-ar fi plcut s nu m simt att de sfiat luntric. tiu c
datoria mea principal este fa de cpitanul Wrathe i de colegii
mei de pe Diablo. Dar mie chiar mi place aici. Am de nvat foarte
multe.
Cheng Li zmbi cu gura pn la urechi:
tiam c aa va fi. Noi doi semnm foarte mult. Orict am fi
de talentai natural, tot tnjim dup i mai mult cunoatere.
Connor se obinuise att de mult cu arogana tinerei nct deabia o mai bga de seam. Cheng Li ns prea s-l supraestimeze,
cci el nu-i dorise niciodat s devin tob de carte. Nici vorb s fi
tnjit vreodat dup tipul de nvturi cu care era ndopat n liceul
din Crescent Moon. Dar, la fel de adevrat, cnd venea vorba despre
piraterie, i dorea s cunoasc absolut totul. n acest sens, pe zi ce
trece devenea tot mai ambiios.
La ce te gndeti? ntreb ea.
De fapt e inutil, rspunse biatul. Chiar dac decanul mi va
permite s mai rmn aici o sptmn, ce importan ar mai avea?
Tu ai nvat aici timp de zece ani. Jacoby nu mai are nici el mult
pn la absolvirea studiilor. Nu am cum s recuperez i s v ajung
din urm.
Da, firete, ntr-o sptmn nici vorb de aa ceva. Dar, cu
237

riscul de a te flata, Connor, tu eti un adevrat talent. n afar de


Jacoby, la Academie nu avem niciun student care s rivalizeze cu
iscusina ta n mnuirea sabiei. i tiu bine c sunt i n asentimentul
celorlali dascli cnd afirm c am fost cu toii foarte impresionai de
modul n care te-ai comportat la ore chiar i n compania elevilor
mai mari ca tine.
Connor roi. Laudele primite din partea unui nvtor erau
pentru el o experien cu totul inedit.
E chiar straniu, nu? spuse el. Cu numai cteva luni n urm,
locuiam ntr-un orel amrt, unde trisem de ani de zile. Apoi,
dup moartea tatei, am fost ct pe ce s-mi urmez printele n
mormnt. Dar am supravieuit i m-ai salvat i ei bine, acum m
simt de parc a fi hibernat n toi acei ani i a fi ateptat ca
pirateria s-i revendice drepturile asupra mea. Se pare c aceasta
mi-a fost soarta.
Cheng Li l aprob cltinnd energic din cap:
Da, exact! La asta m gndeam i eu. Connor, oi fi tu fiul unui
supraveghetor de far, dar menirea ta este aceea de a fi pirat.
Sunt oare nscut pentru a deveni cpitan? ntreb Connor
amintindu-i nc o dat de viziunea referitoare la viitorul su.
Cpitan i chiar mai mult dect att. ntr-o bun zi s-ar putea
s ajungi i comodor conductor al tuturor cpitanilor. Te ateapt
n fa un viitor glorios, i spuse Cheng Li zmbind, dup care
expresia i se schimb dintr-odat. Dar trebuie mai nti s nlturm
cteva impedimente.
Connor o privi mirat.
Trebuie s te eliberm de legmntul pe care i l-ai fcut
cpitanului Wrathe, l lmuri ea.
Dar jurmntul este pentru toat viaa. L-am semnat cu
sngele meu.
Cheng Li zmbi din nou:
Prostii! Exist ntotdeauna ci ocolitoare mai ales cu un om
238

ca Wrathe. Singura problem este ce va cere n schimb. Tu l cunoti


bine. Nu vreau s te jignesc, dar este foarte posibil ca n schimbul
libertii tale s accepte imediat o podoab ieftin, cu un safir
incrustat n vrf.
Connor se ntrist. S renune Molucco att de uor la el? i,
chiar dac lucrurile ar fi stat aa, de unde i va da el un safir?
Singura lui avere era format din cteva lucruoare adunate dup
raiduri i, bineneles, printre acestea nu avea nimic cu care s-i
atrag atenia unui om att de bogat ca Molucco.
Of, srmanul de tine, spuse Cheng Li lsndu-se pe sptar. Te
gndeai cumva c m refeream s-i rscumperi singur libertatea?
Nici vorb! Connor, de acum nu mai eti singur i ai de partea ta
susintori foarte puternici i influeni. John Kuo nu este doar
decanul Academiei, ci i unul dintre cei mai puternici oameni din
Federaia Pirailor.
i ce anume este aceast Federaie a Pirailor? ntreb Connor.
Cred c aceast ntrebare ar trebui adresat comodorului
Kuo. i voi aranja cu el o ntlnire pentru mai trziu. ntre timp,
pn voi discuta cu decanul, mergi i particip n continuare la
lecii.
Connor se ridic de la mas i i puse rucsacul peste umr.
i mulumesc pentru tot.
Pstreaz-i deocamdat mulumirile, rspunse Cheng Li.
ine minte c-mi rmi dator i ntr-o bun zi i voi cere s-mi
returnezi aceast favoare.
Cu toate c tnra i zmbi, Connor simi dintr-odat un fior pe
ira spinrii i i ddu seama c fata vorbise ct se poate de serios.
Connor ncepu s se ndeprteze ncet i, n timp ce mintea i era
asaltat de zeci de gnduri sumbre, deodat, se ntoarse i privi n
urma sa. Cheng Li se ridicase deja i se ndrepta spre cealalt parte a
parcului. Connor fugi s o prind. Auzindu-i paii, Cheng Li se
ntoarse:
239

Da, ce e?
Nu vreau s-l trdez pe cpitanul Wrathe. El a fcut foarte
multe pentru mine.
Cheng Li ddu din cap i i puse o mn pe umr.
Connor, te neleg foarte bine, oft ea. Dar s tii c te-ai pripit
cnd ai hotrt s te legi pentru totdeauna de echipajul su. n viitor
te ateapt oportuniti mult mai bune i mai mree. S nu crezi o
clip c el nu tie acest lucru. S nu crezi un moment c nu tia ce-i
cere, atunci cnd te-a forat s-i juri credin.
Cnd Cheng Li dispru n spatele uii, Connor ncepu s
reflecteze la vorbele tinerei. S fi fost adevrat? Se folosise oare
Molucco de naivitatea lui, pentru a-l lega de el, nainte de a-i
permite s descopere dac avea i alte opiuni? Era o acuzaie foarte
grav. Dar dac avea dreptate Cheng Li, i Molucco l pclise n
semnarea jurmntului, atunci sosise vremea s se despart de el cu
orice pre.
n timp ce cobora n zigzag panta parcului, Connor arunc peste
umr o privire ctre fereastra camerei surorii sale. Obloanele erau
trase. Era trecut de zece i Grace nu ddea niciun semn de via. iar fi dorit s o ntrebe pe Cheng Li cum se simte Grace, dar dilemele
cu care se confrunta i acaparaser complet gndurile. Oricum,
putea vorbi cu ea n timpul unei pauze sau naintea mesei de
prnz, dac nu reuea s-i fac timp ntre ore. Din cte se prea,
Grace nu inteniona s ias din camer.

240

Capitolul 29
Furtuna
Connor nu reui s-i fac timp s o vad pe Grace n rstimpul
pauzei i, n schimb, hotr s trndveasc mpreun cu Jacoby i
cu Jasmine sub coroana unui rodier unde se adpostir de aria
soarelui, degustar din fructele coapte ale pomului i plvrgir
relaxai vrute i nevrute, pn la sunetul clopoelului ce anuna
nceperea leciei inute de cpitanul Larsen. Cele dou ore ale
cursului trecur foarte repede sub ndrumarea fascinantului cpitan
danez.
Conform orarului, cursul urmtor pe tema calitilor
cpitanilor i formarea echipajului trebuia inut de Cheng Li, dar,
spre surpriza elevilor, n sala de seminar intr comodorul Kuo.
tiu c o ateptai pe domnioara Li, dar se pare c azi ai cam
avut noroc, le spuse el zmbind.
Nimeni nu obiect. Cum decanul era unul dintre cei mai
populari profesori de la Academie, studenii tratau cu mare stim
leciile predate de acesta i nu le priveau nicidecum ca pe nite
corvezi. Cursul despre calitile cpitanilor i despre formarea
echipajului devenise nc de la nceput una dintre orele preferate de
Connor. n plus, stilul comodorului Kuo de a preda era mai puin
didactic dect cel folosit de Cheng Li i, n loc s le spun elevilor ce
au de fcut, dasclul prefera mai degrab s le prezinte un scenariu
i s-i invite apoi s intervin cu sugestii.
inei minte, le spuse decanul, cnd vei ajunge voi niv
cpitani, lucrurile nu vor mai arta deloc n alb i negru. Atunci v
241

vei gsi pui n faa a sute de decizii i va cdea doar n


responsabilitatea voastr alegerea opiunii corecte att pentru
fiecare dintre voi, ct i pentru echipajele voastre.
Cele patruzeci de minute ale orei trecur pe neobservate dup
disputa aprig pe care Jacoby i Jasmine o ncepuser n privina
modului n care s aplaneze o rzmeri fictiv izbucnit ntre
membrii echipajului, n vreme ce Connor i Aamir dezbteau calmi
i i prezentau sugestiile referitoare la modul n care s soluioneze
lipsa proviziilor n timpul voiajelor ndelungate. n fiecare dintre
cele dou situaii, decanul le ceru studenilor s-i explice soluiile
alese i, fr s le judece acestora alegerile, i rug pe ceilali elevi si spun deschis prerile. Majoritatea colegilor mbriar opiunea
panic i chibzuit aleas de Jasmine n cazul dezamorsrii
conflictului i se artar vdit impresionai de ideile pragmatice
propuse de Connor n privina unei raionalizri extreme.
Cnd clopoelul anun pauza de prnz, elevii erau nc
absorbii n discuii. n cele din urm, comodorul Kuo i opri i i
goni la soare.
Domnule Tempest, vrei s rmi puin? l chem ncet
decanul, n timp ce Connor i strngea caietele.
Connor se ntoarse. Inima i btea puternic. Era cert c decanul i
cunotea deja doleana. De-acum nu mai trebuia dect s afle ce
decizie luase acesta. n urmtoarele momente urma s i se decid tot
viitorul.
Hai s facem o plimbare i s discutm puin, i zise
comodorul Kuo, fcndu-i lui Connor semn s o ia nainte.
Cteva clipe mai trziu, ncepur s urce spre teras, departe de
urechile curioilor.
Domnioara Li mi-a povestit despre discuia pe care ai avuto mai devreme i, bineneles, sunt ncntat s aud c i doreti s-i
prelungeti vizita la
Academie. Totui, adug decanul dup o scurt pauz, ct
242

anume te-ai gndit s rmi aici?


mbrbtndu-se n sinea sa, Connor i drese glasul i rspunse:
Cam cam o sptmn.
Doar o sptmn? ntreb amuzat comodorul Kuo. i eti
convins c n doar apte zile vei reui s absorbi toate cunotinele
pe care i le putem oferi?
Nu, nu. Nici pe departe, rspunse Connor simindu-se uor
ridicol. Dar am unele ndatoriri
Da, tiu. Ai obligaii certe fa de cpitanul Wrathe i
echipajul acestuia. Connor, este ludabil din partea ta, dar hai s
presupunem pentru o clip c a avea o baghet magic i a putea
aranja s rmi aici att ct i doreti, indiferent de angajamentele
pe care le ai n prezent. ntr-o astfel de situaie, ct i-ai dori s
rmi, tot o sptmn?
Nu, dar
O lun?
Da, posibil
Sau pn la finele anului?
Connor se entuziasm la auzul acestor cuvinte. n faa lor,
crarea urca destul de abrupt colina, iar n dreapta, apele portului
scnteiau orbitor n razele soarelui ce lucea puternic i n ochii negri
ai comodorului Kuo.
De asemenea, s presupunem c a putea aranja s devii
studentul nostru i a schimba programul colar aa nct s poi
beneficia att de cursurile colective, ct i de lecii particulare
pentru a progresa mult mai rapid. Ei, ce zici, i-ar conveni?
Connor oft:
Ar fi excelent i chiar mai mult dect att.
Bun, n cazul sta, am face bine s trecem la treab. Connor,
las totul n grija mea, i zise directorul mngindu-l ncet pe cap. Te
rog s le oferi acestor micue celule cenuii rgazul necesar
reflectrii, i zmbi el. Te voi cuta mai trziu. ntre timp, i doresc
243

s ai parte de un prnz plcut.


Btndu-l uor pe umr, comodorul Kuo l ls pe Connor pe
teras. Cnd decanul se deprt, Connor l vzu pe Jacoby fcndu-i
semn cu mna. Prietenul su edea la mas alturi de Jasmine,
Aamir i ali colegi de clas, care i pstraser un loc n mijlocul lor.
Zmbind, Connor porni s li se alture ct mai repede.
Dup masa de prnz, vremea se schimb total pe parcursul celor
trei lecii ce aveau ca tem Strategiile de Atac Naval. ntr-una dintre
clasele aflate n cealalt parte a tentaculelor Rotondei, cpitanul
Solomos i studenii si i ntrerupser lecia i admirar norii negri
ce ntunecau cerul, ncepnd s-i reverse stropii grei deasupra
grdinilor Academiei. Cteva clipe mai trziu, dup ce-i reluar
lecia, fur ntrerupi de fichiuirea asurzitoare a unui tunet.
ncepe furtuna, spuse cpitanul Solomos, ai crui ochi luceau
puternic. N-am mai avut de mult o furtun aa violent, adug el,
nchiznd brusc manualul. Copii, haidei s lsm pe alt dat
discuia de mai devreme i s analizm n schimb modurile n care
ne putem folosi de o astfel de vreme pentru a pune n scen un atac
inspirat.
La sfritul orei SAN, n timp ce Connor i strngea caietele,
cpitanul Solomos l chem la el.
Comodorul Kuo te roag s mergi n biroul su, pentru a
continua conversaia de mai devreme, i spuse el zmbind.
Connor i mulumi i strbtu apoi un coridor erpuitor, spre
biroul decanului, unde btu la u.
Intr! se auzi invitaia comodorului Kuo.
Connor pi pragul camerei cu lambriuri de lemn i l gsi pe
decan aezat la biroul su lustruit impecabil, unde citea cteva
documente.
Ah, domnule Tempest. Te rog, ia loc. Vrei puin ceai?
244

Connor accept o cecu cu ceai aromat.


M-am gndit bine la discuia noastr de mai devreme i vreau
s-i fac o propunere.
Connor i confirm tcut i sorbi o gur de ceai.
Ce tii despre Federaia Pirailor? l ntreb comodorul Kuo.
Mai nimic, recunoscu Connor.
Excelent, spuse decanul, ai crui ochi scnteiar brusc. Aa i
vrem s rmn lucrurile cu cei din afara Federaiei. Ins cu totul
altfel stau lucrurile n privina celor din interior.
Connor se aplec uor n fa. Directorul i captase toat atenia.
n momentul de fa, continu comodorul Kuo, pirateria trece
prin schimbri rapide i semnificative. Acest lucru se datoreaz
aciunilor pe care cei din Federaie le desfoar pretutindeni pe
glob.
Decanul se ridic i i art lui Connor globul de sticl de lng
el.
Rotete-l, te rog.
Connor i ntinse braul i, imediat ce nvrti globul, suprafaa
de sticl a acestuia se nnegri i nuntru ncepur s licreasc sute
de luminie asemenea stelelor pe cerul nopii.
Vezi aceste lumini? Ei bine, fiecare stelu reprezint o celul
a Federaiei Pirailor. Acestea sunt rspndite pretutindeni pe glob
i zi de zi apar tot mai multe.
Connor se art impresionat.
ntre piraii care opereaz n cadrul Federaiei i cei din afara
acesteia cum este i cazul lui Molucco Wrathe exist o prpastie
ce devine tot mai mare pe zi ce trece. Noi, cei din interiorul acestei
organizaii, formm aliane nu doar pe oceane, ci i pe uscat. n
scurt timp, influena i puterea noastr vor fi de neoprit. n loc s
operm ca echipaje distincte i s intrm deseori n conflict unii cu
ceilali, noi acionm ca o formaie vast de flotile piratereti, unite
ntr-o cauz comun.
245

Informaiile erau nucitoare. Comodorul Kuo se sprijini de


birou, n faa lui Connor, i continu:
O asemenea organizaie are nevoie de lideri, iar una dintre
sarcinile mele n cadrul Federaiei este s-i recrutez pe conductorii
de mine ai organizaiei noastre.
Decanul l privi foarte atent, i Connor i aminti nc o dat de
viziunea n care se vzuse cpitan de pirai. Va putea oare s devin
cpitan n cadrul Federaiei?
Connor, i voi destinui acum ceva ce trebuie s rmn ntre
zidurile acestui birou. nelegi?
Da, domnule, rspunse ferm Connor.
Excelent. n primul rnd mai doreti puin ceai?
Connor cltin din cap. Era deja mult prea curios, pentru a se
mai lsa distras de altceva. Decanul i ridic palmele i i apropie
vrfurile degetelor unele de celelalte.
Eu am fost cel care a recrutat-o pe domnioara Li n Federaie.
tiam nc din perioada ei de studii c este o persoan foarte
valoroas ceea ce s-a i dovedit.
Afar se auzi bubuitura unui fulger. Decanul arunc o privire
peste umr.
mi plac furtunile, spuse el. ie, nu?
Nu prea mult, rspunse Connor, ncercnd s uite c tunetele
i aminteau de cele mai ngrozitoare momente din viaa sa.
Ah, da, firete. mi pare ru. Foarte urt din partea mea.
A vrea s v ntreb ceva, spuse Connor refuznd s-i
permit furtunii s-i distrag atenia.
Te rog.
Domnioara Li a avut cumva rolul de a-l spiona pe cpitanul
Wrathe? Cpitanul Drakoulis a spus c acesta era motivul pentru
care venise pe Diablo i a mai zis c a fost trimis de Federaie.
Pe chipul comodorului Kuo nu tresri un muchi. Directorul se
ls uor pe spate i i turn calm nite ceai. Dup ce lu o
246

nghiitur, strnse ceaca ntre palme i i rspunse:


Sunt convins c vei nelege faptul c multe dintre chestiunile
referitoare la Federaie trebuie s rmn secrete. n orice caz,
domnioara Li a fost trimis pe Diablo pentru a-i definitiva n
primul rnd ucenicia ca secund. Politica noastr este aceea de a-i
ajuta pe recrui s devin ct mai repede cpitani.
Decanul l privi nc o dat n ochi, i Connor i ddu seama c,
n ciuda diplomaiei afiate, Kuo i rspunsese afirmativ. ntr-adevr,
Cheng Li fusese trimis s-l spioneze pe Molucco. De-acum nu mai
tia ce s cread.
i totui, din moment ce cpitanul Wrathe nu face parte din
Federaie, de ce a fost trimis domnioara Li sub comanda dnsului?
O ntrebare foarte bun, Connor, rspunse comodorul Kuo.
Uite ns cum stau lucrurile. Nicio corabie nu se afl cu adevrat n
afara regulilor Federaiei. Doar c unii cpitani prefer s nu in
cont de acest fapt.
S fi reprezentat cpitanul Wrathe un risc att de mare pentru
Federaie? Decanul i spusese c Federaia caut s dein puterea n
lume. Dar care erau elurile acesteia? n plus, erau ei chiar att de
diferii de Molucco?
Este o mare diferen ntre ctigurile imediate i
recompensele mult mai avantajoase ale gratificaiilor de mai trziu,
i rspunse comodorul de parc i-ar fi citit biatului gndurile. O
captur minor n prezent nu se poate compara cu adevrata
comoar a puterii a puterii de lung durat. Acesta este un el
pentru care merit s atepi i s plnuieti totul cu rbdare nu
crezi?
Connor nu era deloc convins. Avea ns alt ntrebare una mult
mai important.
Cpitanul Narcisos Drakoulis face parte din Federaie?
Inspirnd profund, Connor adug:
Atacul acestuia mpotriva corabiei noastre a fost plnuit de
247

Federaie?
Ar mai fi dorit s pun i o a treia ntrebare, dar nu ndrzni s-i
dea glas: Federaia era rspunztoare pentru moartea lui Jez Stukeley? n timp ce atepta rspunsul decanului, biatul lu o decizie.
Dac rspunsul era afirmativ, atunci nu va lucra niciodat pentru
Federaie.
Dup cum i-am mai zis, sunt chestiuni care trebuie s
rmn confideniale
Lui Connor i nghe sngele n vene. Pur i simplu nu-i venea
s cread ce-i aud urechile. Rspunsul comodorului putea echivala
cu o mrturisire prin care i asuma direct responsabilitatea pentru
acel incident.
dar totui, i pot spune c Drakoulis e la fel de slbatic i
de nesbuit ca i Wrathe poate chiar mai mult dect acesta. Nu ne
putem baza pe niciunul dintre ei s ndeplineasc sarcinile
Federaiei.
Aadar, nega. Era ns un rspuns departe de a fi clar. Connor se
ntreb ce ar putea face n continuare. Se simea de parc ar fi plutit
n deriv n largul oceanului, fr s tie cine-i sunt prieteni i cine-i
sunt dumani. Chipul cpitanului Wrathe i cel al lui Narcisos Drakoulis i lunecar uor prin faa ochilor i, dup ce imaginile
acestora se voalar, Connor se pomeni privind fix n ochii
comodorului Kuo. Ochii decanului manifestau blndee i inspirau
ncredere. Nu preau genul de ochi care s-l poat trimite la moarte
pe un tnr pirat, aa cum fusese Jez Stukeley.
Ai putea crede c este neobinuit faptul s recrutez tineri cu
vrste att de fragede, continu zmbind comodorul Kuo, dar vreau
s nelegi c inta mea este s ntresc Federaia i s-i asigur un
viitor ndelungat. Cu ct recruii mei sunt mai tineri, cu att
Federaia va deveni mai puternic. i, continu el dup o scurt
pauz, drept dovad, i pot spune c sunt la Academie civa
studeni care lucreaz deja pentru noi.
248

Connor reflect pentru o clip la aceste vorbe. Fiind un elev de


prim clas, Jacoby trebuie s fi fost cu siguran unul dintre acetia.
ntr-adevr, decanul fcea referire la Jacoby, i spuse Connor, gndindu-se s-l ntrebe mai trziu acest lucru pe prietenul su.
ine minte, adug directorul, tot ce i-am dezvluit trebuie
s rmn ntre noi. i, de asemenea, trebuie s tii c membrii
Federaiei au jurat s pstreze secretul sub pedeapsa cu moartea.
Bun, gndi Connor. Va amna deocamdat s-i pun lui Jacoby
aceast ntrebare.
Hai s ncheiem acest preambul, continu decanul. Connor,
adevrul e c noi, eu i ceilali profesori, te-am urmrit cu mare
atenie att pe parcursul acestei sptmni, pe care i-ai petrecut-o la
Academie, ct i nainte s vii aici recunosc. Dup ce ne-am sftuit,
am ajuns cu toii la concluzia c ne-ar face plcere s te alturi
Federaiei i credem c vei fi unul dintre cei mai strlucitori recrui.
De asemenea, fr s exagerez cu nimic, sunt convins c-i putem
oferi un noian de oportuniti, cum nici nu i-ai putea nchipui.
Oferta l entuziasm i l intrig deopotriv. Era mgulitor faptul
c-l priveau cu att de mult stim, cu toate c l tulbura puin ideea
c fusese supravegheat din umbr. Din cte se prea, Federaia avea
ochi pretutindeni.
Firete, nu trebuie s te hotrti pe loc, dar ne-ar fi de ajutor
s tim decizia ta, nainte de sosirea cpitanului Wrathe la sfritul
sptmnii. Trebuie s pregtesc dinainte terenul, ca s spun aa. De
asemenea, e de la sine neles c, pentru a deveni membru al
Federaiei, trebuie mai nti s-i continui studiile la Academie.
n timp ce noile informaii i se nvlmeau nvalnic n minte,
Connor confirm tcut.
Spune-mi, continu directorul, ce prere ai?
Connor i drese glasul.
Cred c se opri el, trgnd adnc aer n piept i simindu-se
de parc s-ar fi pregtit s plonjeze de la o nlime ameitoare. Da,
249

vreau s m altur Federaiei


O veste splendid.
dar nu vd cum a putea face acest lucru fr s-l supr pe
cpitanul Wrathe. Dnsul a fost foarte bun cu mine.
i neleg frmntrile i, trebuie s-i spun, acestea i fac cu
att mai mult cinste, i zise decanul, ridicndu-se i pornind spre un
portret ce-i nfia n tineree.
Dup ce mic tabloul ntr-o parte, comodorul Kuo ncepu s
nvrt cifrul unui seif. n cele din urm, deschiznd ua, decanul
lu dinuntrul seifului o punguli de catifea, reveni pe scaun i
ncepu s-i desfac nurul.
Tot ce trebuie s facem este s-i vorbim lui Molucco pe limba
sa, continu decanul zmbind, dup care deschise larg sculeul i
vrs pe mas cteva safire superbe.
Connor icni. Zmbind, decanul i ntinse o mn spre safire.
Ei, ce crezi, ct ne va trebui s-l ndulcim puin pe Molucco?
ntreb el. O grmjoar, sau dou?
Pe balconul camerei, Grace urmrea att de absorbit furtuna,
nct nu auzi btaia n u.
ntorcndu-se, o vzu pe Cheng Li intrnd n camer i innd n
mini o tav cu mncare.
i-am adus cina, i zise Cheng Li punnd tava pe mas. M
gndisem c preferi s cinezi n camer.
Grace i confirm. Nedorind s fie distras de la furtun, fata se
ntoarse s admire din nou grdinile. Cheng Li i se altur i ea pe
balcon.
Se apropie o furtun stranic, i spuse Cheng Li.
Da, rspunse Grace. Aceast vreme mi evoc multe amintiri.
Cheng Li dori s spun ceva, dar ovi.
Grace ddu din cap:
Cred c-a sosit timpul.
250

Eti sigur? ntreb Cheng Li. S-ar putea s ne nelm sau


ne-am pierdut probabil minile!
Grace ridic din umeri:
Rareori apare o asemenea furtun i ar fi pcat s nu profitm
de ea.
Dac aa stau lucrurile, atunci hai s intrm i s mnnci,
spuse Cheng Li. n seara asta vei trece prin ncercri foarte grele. Ar
trebui mai nti s-i refaci forele.

251

Capitolul 30
De-acum suntem cinci
Dup apariia celorlali, Sidorio i pierdu complet interesul
pentru surfing. De fiecare dat cnd Stukeley fcea surfing,
cpitanul i petrecea timpul conversnd cu echipajul su. Noapte
de noapte, se strngeau n jurul focului ca nite babe, i discutau i
complotau n oapt. Eu, n schimb, sunt prea tnr s-mi pierd timpul
cu astfel de intrigi i conspiraii, gndi Stukeley n timp ce fcea
surfing. n realitate ns nu-i mai putea spune dac era tnr sau
btrn. Pentru el, vrsta i pierduse orice semnificaie.
De cnd sosiser ceilali membri ai echipajului, Sidorio de-abia
dac i adresase dou-trei cuvinte, dei, n definitiv, era mna lui
dreapt era locotenentul su. Situaia era derutant. Cu toate c era
o creatur foarte ciudat, Sidorio devenise pentru
Stukeley centrul lumii. La urma urmelor, Sidorio fusese cel care
l readusese la via, iar Stukeley nu va uita niciodat acest gest.
Sidorio i era att cpitan, ct i printe. ntre ei se ntemeiase o
legtur indestructibil i totui, Sidorio prefera s-l ignore.
Stukeley hotr pentru o vreme s se relaxeze n compania
planei de surf. Se apropia o furtun i valurile deveneau tot mai
nvalnice exact aa cum i plceau. Ploaia curgea iroaie i
fulgerele scprau peste tot n jurul su, dar atmosfera nu fcea
dect s-l amuze i mai mult. Devenise un surfer uluitor i, n plus,
era la fel de fericit ca un copil, gndi Stukeley privindu-i pe aduli
cum discutau pe plaj. Era ns mulumit c sttea departe de ei
mai ales de cel care i spunea Lumar i care sporovia necontenit,
252

de parc el ar fi fost adevratul cpitan. Nu putea s neleag de ce


Sidorio nu-l punea odat la punct. Cellalt, tipul pe nume Olin, nu
era deloc guraliv, dar avea un stil foarte tulburtor de a privi. Cnd
i pironea ochii asupra cuiva, privirea lui avea incandescena unui
vulcan.
Stukeley o plcea doar pe tnr Mistral. Fata i zmbea mereu
i i fcea loc s se aeze lng ea n faa focului. I-ar fi plcut i mai
mult dac nu ar fi aprut n compania celorlali doi. Tnra era o
achiziie cu adevrat bine-venit n echipajul lor.
Numai de-ar fi plecat ceilali mai repede dar, din cte se prea,
se ineau ca scaiul de cpitan.
ntr-un final, sturndu-se de surfing, Stukeley hotr s atace
un ultim val. Ca de obicei, cu toate c ploua torenial, imediat ce
pi pe nisip, hainele i pielea i se uscar instantaneu. Pornind n
fug spre foc, Stukeley se ntreb cum de reueau s menin n toiul
furtunii focul aprins i, totodat, cum se mai puteau auzi unul pe
altul n bubuiturile tunetelor i vuietul valurilor ce se sprgeau de
rmul stncos al mrii. i totui, odat ajuns n preajma focului,
descoperi cu surprindere c zgomotul vijeliei era mult atenuat i, de
asemenea, nisipul era complet uscat de parc i-ar fi protejat o sfer
invizibil.
Mistral i ntoarse capul i i zmbi. Strlucirea ochilor fetei
prea chiar mai intens dect a focului.
Stukeley arunc plana de surf i se altur celorlali.
Am pierdut ceva interesant? Despre ce discutai? ntreb
Stukeley, ncercnd s fie prietenos.
Despre multe lucruri, locotenente Stukeley, spuse Lumar,
ridicndu-i privirea i zmbind fr pic de cldur.
Despre foarte multe lucruri, locotenente Stukeley, repet
Sidorio.
Simind privirea flmnd a lui Olin, Stukeley refuz s-i
ndrepte ochii spre el i se uit n schimb spre flcrile focului
253

moment n care simi pe umr atingerea unei mini catifelate.


Ne sftuim ce s facem n etapa urmtoare, i spuse Mistral.
Stukeley se ntoarse spre ea. Tnra i ntinse mna i i
ndeprt de pe frunte o uvi de pr. Stukeley tremur la atingerea
fetei, care i zmbi nc o dat.
Barca n care am venit este prea mic pentru toi, spuse
Lumar.
Glasul acestuia era cteodat att de slab, nct Stukeley de-abia
i putea auzi cuvintele. Lumar sttea ntotdeauna n apropierea lui
Sidorio i cpitanul auzea foarte clar cuvintele mieroase ale acestuia.
Nici luntrea noastr nu este prea mare, zise Sidorio.
Cei cinci se ntoarser i privir spre cele dou mici
ambarcaiuni priponite n apropiere. Apele nvolburate ale
oceanului le sltau ca un armsar nrva ce caut s-i arunce
clreul din a, dar brcuele rezistau bine. Stukeley privi drgstos
luntrea care, pn atunci, le servise foarte bine scopurilor lor, cnd
erau doar el, cpitanul i cele dou plane de surf. Ct s fi trecut de
atunci? gndi Stukeley. Prea s se fi scurs o eternitate.
Ne trebuie o corabie, spuse ncet Lumar.
Ne trebuie o corabie, tun Sidorio.
Da, continu Lumar dnd din cap, de parc ar fi auzit o idee
complet nou. Aa este, avem nevoie de o nav.
O nav, se auzir i primele cuvinte ale lui Olin singurele de
cnd Stukeley li se alturase lng foc.
sta e planul nostru, adug Mistral zmbindu-i att de
gale, nct Stukeley se hotr ndat s fie de acord cu orice plan
sugerat de tnr.
Sidorio se ridic brusc i, fr s spun nimic, porni spre cele
dou brci.
Venii, le spuse Lumar. n noaptea asta vom merge de-a
lungul coastei, s vedem ce vase navigheaz prin aceste ape.
Crezi c-i o idee bun? ntreb Stukeley, uitnd pentru o clip
254

de ura pe care i-o purta lui Lumar. Nu vom avea probleme pe o


asemenea furtun?
Lumar zmbi. De aceast dat fusese un zmbet adevrat, un
surs de-o rutate cum Stukeley nu mai vzuse vreodat.
Vremea nu trebuie s te ngrijoreze, locotenente. Pentru cei ca
noi nu mai exist furtuni.
Vorbele lui Lumar se dovedir adevrate. Orict de vijelioas
devenea furtuna, luntrea nainta fr probleme prin apele ce preau
chiar foarte calme pentru cei cinci pasageri cltori pe care nu-i
udau nici chiar picturile ploii. Stukeley i imagin nc o dat c
trebuie s fi fost probabil protejai de un glob invizibil.
Cu toate astea, gndi el, luntrea, dei mai mare dect barca n
care sosiser ceilali, era totui prea mic pentru ei. Un vas ar fi fost
mult mai bun. Pe o corabie ar putea sta departe de Lumar i Olin, i,
n plus, ca locotenent, ar avea o cabin numai pentru el. De
asemenea, pe o corabie ar putea sta singur cu Mistral. Cu ct se
gndea mai mult la aceste lucruri, cu att descoperea tot mai multe
avantaje. i dorea o corabie i o dorea chiar n acele momente. n
ultimul timp i era din ce n ce mai greu s controleze intensitatea
dorinelor.
Dar, n vreme ce luntrea i continua naintarea aproape de rm,
nu le iei n cale nici mcar un vas. Marea era pustie ntr-adevr,
cine s-ar fi ncumetat s nfrunte o asemenea vreme?
Avei rbdare! spuse Lumar, zmbind nc o dat. Trebuie s
avem rbdare. oate dorinele noastre se vor mplini. Dac nu azi,
ct de curnd.
Stukeley detesta felul n care vorbea Lumar. Folosea cuvinte
mari i nu spunea de fapt nimic. Prea s-i fac mare plcere s se
bage singur n seam. Era ns mult mai bine s fie tcut. Tcut la fel
ca i cpitanul cel care l readusese de pe cellalt trm.
n timp ce naintau spre colul coastei, Stukeley privi falezele
255

ntunecate ale rmului scldat n ploaia ce i revrsa n rafale


stropii sub lumina difuz a lunii. Vntul smulse din rdcini civa
arbuti aplecai peste marginea stncilor i i prbui n apele
ntunecate ale oceanului. Luntrea continua s nainteze
nestingherit i, imediat ce ocolir promontoriul, vzur n
deprtare lumini lumini pe o colin.
Ce-i aia? ntreb Lumar.
Cltorii i ridicar privirile spre arcul nalt ce le apruse n
fa.
Arcul i luminile din deprtare strnir n Stukeley o vag
amintire.
S fie un port? ntreb Mistral.
Dincolo de arc? spuse Lumar. Da, cred c-i un port!
Ce zicei, ne apropiem s vedem despre ce: i vorba? ntreb
ea.
Lumar se ntoarse:
Cpitane, ce spunei?
Ceilali i ndreptar privirile spre Sidorio.
Stnd n picioare, cpitanul privea arcada nalt de care se
apropiau i, deodat, pe chip i apru o expresie foarte ciudat.
Cpitane, prei tulburat, spuse Lumar. Ce v necjete?
Fr s-i rspund, Sidorio i ndrept privirea dincolo de arc,
pe apele nvolburate ale oceanului, spre doc i apoi pn n vrful
colinei.
Fata, spuse el ntr-un trziu.
Fata? repet Lumar.
Ce fat? ntreb Mistral.
Sidorio cltin ncet din cap.
Fata cu carneelul, spuse el, vorbind parc pentru sine.
Cpitane, m tem c nu neleg, zise Lumar vdit frustrat.
Luntrea ajunse lng arcad i, la fel ca i barca, bolta era deacum protejat de ploaia i fulgerele furtunii. Sidorio, rmas n
256

picioare, privea absorbit n deprtare. Stukeley se ridic s i se


alture.
Idiotule, ai grij c rstorni barca! spuse Lumar.
Stai linitit, pentru c nimeni i nimic nu poate rsturna
aceast barc, rspunse Stukeley surznd.
Lumar se ncrunt fioros.
Ia uitai, spuse Mistral artnd spre sculpturile de pe arcad.
Este o academie.
Academie. Cuvntul strni o amintire n mintea lui Stukeley la
fel cum se ntmplase i mai devreme, cnd vzuse arcul i luminile
de pe colin. De-acum tia suficient de mult ct s-i dea seama c
mai fusese cndva n acest loc.
Trecem pe sub arcad? l ntreb el pe Sidorio.
Fata i carneelul, repet Sidorio. Fata mi tie povestea.
Stukeley ddu din cap ncurajator:
Cpitane, vrei s mergem mai departe i s trecem pe sub
arc?
Rspunsul nu veni. Ochii lui Sidorio erau complet goi, iar camarazii si vedeau clar acest lucru. Orbitele i deveniser ca dou vpi
de foc i foamea l acapara tot mai mult. Era o senzaie molipsitoare,
creia ncepur s-i cad prad i ceilali, rnd pe rnd, pn cnd,
chinuii de o poft nestpnit, ochii li se aprinser i ncepur s
strluceasc asemenea balizelor n bezna nopii.

257

Capitolul 31
Din lac n pu
Grace trase obloanele dormitorului i iei n balcon. Dei ploua
torenial, era o noapte foarte clduroas, iar rafalele ploii nu
domoleau ctui de puin zpueala. Era o noapte n care preau s
se fi ntlnit att aria, ct i potopul.
Furtuna pusese cu multe ceasuri n urm stpnire pe Academie
i se dezlnuia prin grdini ca o hait de fiare slbatice. Copacii se
ncovoiau ntr-o parte i-n alta, de parc ar fi fost micai de nite
mini invizibile uriae i trosneau gata s se rup, ca nite iadeuri
gigantice. uvoaiele ca de sticl ale apei se nvolburau asemenea
unor cataracte pe terasele colinei i se scurgeau nvalnic spre doc. n
port, ambarcaiunile Academiei erau zguduite puternic de apele
nverunate i ntunecate ale oceanului, ce preau hotrte s le
tulbure toropeala cu care se obinuiser noapte de noapte.
n timp ce norii i revrsau picturile calde pe hainele, prul i
pielea fetei, Grace urmri fascinat aceast izbucnire a naturii i i
aminti de noaptea cnd, n urm cu trei luni, fusese martora unei
furtuni asemntoare. Pe atunci ns nu sttuse n adpostul relativ
pe care i-l oferea sanctuarul balconului, ci fusese chiar n mijlocul
zbuciumat al apelor cufundate n bezn. Privind vijelia, Grace i
aminti de corabia vampirailor. Era o vreme perfect pentru
rentlnirea cu prietenii ei.
Simind o uoar atingere n dreptul umrului, Grace i ntoarse
capul i o vzu pe Cheng Li alturndu-i-se pe balcon. Grace zmbi
hotrt.
258

Eti sigur? o ntreb Cheng Li.


Da, absolut sigur, i confirm Grace.
Cheng Li i puse pentru o clip mna pe umr, dup care privir
mpreun ravagiile furtunii.
Este extrem de riscant.
Bubuitura unui tunet aproape c-i acoperi cuvintele. Grace
atept cteva clipe pn s-i rspund.
Merit orice risc, i zise ea, gndindu-se la Lorcan i simind
brusc fiorul electrizant al adrenalinei. Hai s trecem la fapte, pn
nu m pierd cu firea.
Grace intr n camer. Cheng Li o urm i trase obloanele
balconului.
Ar trebui s-i lai lui Connor un bileel, i spuse ea.
Credeam c o s-i spui tu.
Cheng Li reflect pentru un moment:
Ar fi de preferat s-i lai un bilet.
Bine, spuse Grace, nedorind s mai piard vremea i,
totodat, furtuna.
Vijelia nu ddea semne c ar disprea att de repede n noapte,
iar cteva minute n plus nu aveau cum s-i strice planurile, gndi
Grace, desfcnd cu grij caseta pe care i-o druise Darcy i scond
dinuntru un creion i un caiet. Cum nu dorea s piard paginile la
care inea foarte mult, Grace desprinse cu mare atenie dou foi de
la mijlocul carneelului. Netezind foaia, se gndi ce ar putea s-i
scrie lui Connor. Inspiraia i veni iute. Dup ce aternu cuvintele pe
hrtie, sufl n cerneal pentru a-i grbi uscarea i, imediat ce fcu
acest lucru, din uviele ude ale prului czur cteva picturi de
ap direct pe cerneala nc neuscat i i murdrir nsemnarea.
Chiar dac art nengrijit, cum mesajul era nc lizibil, Grace hotr
s nu mai piard vremea s scrie altul.
O clip mai trziu, Grace mpturi foaia i avnd grij s-i in
ct mai departe uviele ude ale prului adug un C pe una din
259

feele bileelului i l rezem pe tblia noptierei.


Aez creionul i carnetul napoi n cutie i o ncuie grijulie. Nu-i
fcea nicio plcere s o lase n camer, dar se putea mcar mulumi
cu opiunea de a lua cheia cu ea, aa nct s nu-i poate desface
nimeni caseta. Era ns o copilrie s fac atta caz pentru nite
carneele n care scrisese cteva lucruri numai de ea tiute, gndi
Grace. i totui, n afara acestor mici secrete, nu prea mai avea multe
lucruri la care s in cu adevrat.
Eti gata? ntreb Cheng Li, care sttuse ai spatele la ea i
urmrise ntre timp furtuna.
Grace i confirm:
Da, hai s mergem.
Cheng Li i deschise ua i, strbtnd iute coridorul ntunecat al
dormitorului, trecur fr s fac un zgomot prin faa uilor
celorlalte camere, dup care coborr scrile i ieir n grdinile
Academiei.
Ai grij, i strig Cheng Li n uieratul vntului, imediat ce
pir n iarba ce mustea de ap. Fii atent s nu aluneci.
Grace i confirm din cap. Nimic nu o va mpiedica s-i
ndeplineasc misiunea, gndi ea, mai hotrt ca oricnd. Asta era
singura soluie.
n ploaia cald a furtunii, cele dou fete coborr dealul ude
leoarc. n afar de ele, nu se mai aventurase nimeni n grdinile
Academiei. Grace privi n spate i observ c toate obloanele
camerelor erau ferecate. ntr-adevr, nu le remarcase nimeni.
Odat ajunse n apropierea docului, Grace se opri s-i trag
rsuflarea. Apele portului izbeau nvalnic stncile i artau ca o
sup ce clocotea de mult prea mult vreme. Lumina estompat a
lunii i fulgerele ce scprau intermitent n jurul lor erau o
adevrat binecuvntare n bezna dogoritoare a nopii.
Cheng Li i strig ceva, dar bubuitul unui trsnet i acoperi
cuvintele. Grace privi spre copacul jacaranda i observ c vntul
260

zglise att de mult pomul, nct frunzele i florile albastre ale


acestuia acoperiser bncua din jurul trunchiului i o poriune a
crrii ce ducea spre port. Dup ce furtuna se va potoli, acel
minunat copac va fi aproape desfrunzit o imagine asupra creia
Grace nu-i permitea s mai struie.
Cheng Li se aplec i i strig. nc o dat:
Trebuie s mergem pn la captul digului.
Grace i ridic privirea. n fa, dalele lucioase ale digului ce
erpuia spre larg erau aprig asaltate de valurile nspumate ale mrii.
Cu toate c era o provocare parcurgerea acestuia, Cheng Li avea
dreptate.
n apa adnc a portului avea anse mult mai mari s fie gsit
de corabia vampirailor, nainte s dispar n apele ntunecate ale
mrii, de unde nu o mai puteau salva nici mcar vampirii.
Hainele mbibate cu ap i ncetineau i-i ngreunau micrile,
dar Grace nu se ls i urc hotrt treptele digului. Urmat
ndeaproape de Cheng Li, ncepur s nainteze, inndu-se una de
cealalt. De o parte i de alta a digului, apele agitate i imprevizibile
ale mrii le obligar s-i opreasc pentru o clip mersul. Dup
retragerea valului rzle, continuar s nainteze. n ciuda ploii
clduroase, Grace se simea ngheat pn n mduva oaselor.
La captul digului ce sfrea brusc n apele zbuciumate i
ntunecate ale mrii, fetele se oprir la civa pai de ap ca dou
aliate mpotriva furtunii. Grace fcu un pas n fa i Cheng Li se
ddu puin n spate. Nu mai aveau unde nainta. De-acum totul
depindea numai de Grace. Fata privi spre arcada ce delimita
teritoriul Academiei de apele vaste ale oceanului. Ceaa dens ce
nvluia arcul estompa linia orizontului. S fi sosit deja vasul i s o
atepte dincolo de arcad, nvluit n cea? La acest gnd, inima
ncepu s-i bat cu putere.
Grace se ntoarse i, vznd-o pe Cheng Li tremurnd, i spuse:
Mergi nuntru. N-o s pesc nimic.
261

Dac nu vor veni? ntreb Cheng Li.


Fetele erau nevoite s strige din rsputeri, pentru a se auzi peste
urletul asurzitor al vijeliei.
Vor veni, strig ea.
i totui insist Cheng Li ncremenit locului.
Grace o opri cltinnd din cap:
Cheng Li, sta nu-i un joc. Ei trebuie s fie convini c sunt n
pericol. i chiar trebuie s m aflu ntr-un pericol de moarte. Tocmai
de aceea au venit i data trecut. Dac descoper c eti i tu aici, sar putea s nu-i fac apariia. Trebuie s rmn singur, i zise ea,
devenindu-i totul ct se poate de limpede.
Cheng Li o privi cu o concentrare ce prea s o sfredeleasc
pn n mduva oaselor. Tnra se apropie de parc ar fi dorit s o
mbrieze, dar, n ultimul moment, i reinu acest imbold.
Am tiut dintotdeauna c eti o persoan extraordinar, i zise
ea. Mult noroc, Grace!
Cu aceste cuvinte, Cheng Li se ntoarse i porni napoi pe dig.
Privind-o cum se ndeprta, Grace nu putu s nu remarce ct de
micu i de fragil arta domnioara Li n dezlnuirea furtunii.
Pn i katanele ei preau complet inutile i artau mai degrab ca
nite andrele n voia stihiilor naturii. n faa acestei imagini, i
aminti deodat de un joc din copilrie hrtie, foarfece, piatr4 i de
modul n care obiectele reprezentate n joc se anulau reciproc.
Cnd Cheng Li dispru n noapte, Grace i ntoarse din nou
privirea spre ap. Ceaa ntunecat devenea tot mai dens dincolo
de arcad. Deodat, deasupra fetei, luna iei din spatele norilor i i
4

Joc n care doi juctori i folosesc mna dreapt pentru a reprezenta


trei obiecte: hrtia (palma este desfcut), foarfecele (indexul i
degetul mijlociu deprtate) i piatra (mna strns sub forma de
pumn). Dup ce juctorii numr pn la trei i i arat simultan mna
dreapt, ctigtorul este ales dup urmtoarele reguli: hrtia acoper
piatra, pumnul distruge foarfeca, foarfeca taie hrtia. Dac juctorii i
arat acelai simbol, se consider remiz.

262

revrs razele asupra ei. Grace se simi dintr-odat foarte linitit.


Acesta era momentul, gndi ea, oprindu-se chiar la marginea
digului i simindu-se la fel ca la orele de not de vineri dupamiaz, cnd i pregtea sritura pe trambulina piscinei municipale
din Crescent Moon.
Din lac n pu, strig ea plonjnd n apele paralizant de reci
ale oceanului.
Cufundndu-se adnc sub ap, fata se simi dintr-odat complet
izolat de zgomotul infernal al furtunii. Grace i inu respiraia n
bezna i linitea din adncuri i, relaxndu-i braele i picioarele,
pluti pentru cteva clipe departe de furia oarb a vijeliei. Simind c
nu-i mai poate ine respiraia, not spre suprafa i reveni n aerul
rece al nopii i n vacarmul furtunii ce i se prea mult mai puternic
dect nainte dei nu-i putea spune dac aceasta se datora
contrastului cu linitea din adncuri, ori pentru c vremea se
nrutise cu adevrat.
n sperana c va vedea corabia, Grace se uit n jur. Marea era
pustie. Trebuia probabil s mai atepte. Privi napoi spre port.
Cheng Li dispruse, aa cum o rugase. Grace simi cum o cuprinde
panica. Oare cum de se ncumetase s fac una ca asta i s se
arunce de bunvoie n apele tumultoase ale furtunii? Era o nebunie!
gndi ea, cnd, deodat, avu o viziune a tatlui ei, care sttea pe dig
i o privea zmbind. Gracie, nebunia nseamn uneori
nelepciune. Dup ce-i zmbi i Grace, un val lovi nprasnic digul
i imaginea printelui dispru. n timp ce valurile se nlau
nvalnic n jurul ei, tia c era complet singur absolut singur.
n timp ce clca nenfricat apa, curenii o ndeprtau de dig i o
apropiau tot mai mult de arcada portului. Apa devenea tot mai rece
i energia i se epuiza vertiginos. De-acum trebuia s apar i
corabia. Cu siguran nu o vor lsa s se chinuie prea mult n ap.
Pierznd noiunea timpului, nu-i mai ddea seama dac trecuse
o or sau doar cteva secunde. Prin minte ncepu s i se perinde
263

fulgertor o succesiune de imagini ce reluau scene din viaa ei i


Grace se vzu brusc n orelul Crescent Moon, la funeraliile tatlui
ei, dup care trecu la momentul n care plecase cu Connor pe
velierul printelui lor; se revzu trezindu-se pe corabia vampirailor,
furindu-se n cabina cpitanului; retri momentele n care l
nfruntase pe Sidorio i participase la Osp scenele se derulau
ns tot mai ncet, de parc filmul se ncurca pe bobin i nu mai
avea mult pn s se opreasc. n cele din urm, imaginile ncetar
i nu mai vzu n jurul ei dect o bezn profund ce-i mbiba capul,
minile, picioarele i ntregul trup. Se apropia de un final. Dac nu
veneau ct mai iute dup ea, soarta i era pecetluit.
Cufundndu-se nc o dat sub ap, simi cum valurile o
cuprind n ntregime i o trag tot mai n adnc, n straturile tot mai
reci ale apei. Cu toate astea, se simea foarte calm. Riscase totul i
greise. La ce s se atepte de-acum ncolo?
Dup o clip n care o coplei neantul probabil prima dintr-o
succesiune infinit , deodat, simi dou mini cum o apuc de
subsuori i o trag cu for prin apele ntunecate ale oceanului. Era
Lorcan. Trebuia s fie el! Chiar dac i trebuise ceva timp pn s
ajung, n cele din urm, o gsise aa cum i spera s se ntmple.
Cu un moment nainte s-i piard cunotina, Grace nu-i putu
reine un zmbet.

264

Capitolul 32
Un suflet tulburat
Lorcan! Lorcan ai venit. tiam c vei veni dup mine.
Grace se trezi nc o dat privind n albastrul ochilor lui Lorcan.
Rana i se vindecase complet de parc l-ar fi salvat i pe el faptul c
i srise fetei n ajutor. Nici nu putea fi altfel. De-acum nu mai avea
nevoie de alt semn care s-i arate c destinele lor erau legate.
Grace!
Fata i zmbi extatic i se ls din nou absorbit n albastrul
privirii sale.
Grace!
Privirea i se ntunec i, simind c se ndeprteaz, tri un subit
sentiment de panic.
Grace!
Nu era totui vocea lui. Era
Connor!
Grace i deschise ochii i se vzu n faa fratelui ei. Nu nelegea
ce se petrece. Se simea de parc ar fi stat pn atunci n faa lui
Lorcan i, dintr-odat, cineva l nlocuise pe acesta cu fratele ei.
Connor rsufl uurat, dar ochii verzi ai acestuia i trdau
durerea i furia ngrozitoare pe care le tria n acele momente.
Unde-i Lorcan? ntreb ea.
Connor cltin din cap.
Grace sttea sprijinit pe o singur pern i privea dincolo de
Connor. Era ntr-un pat, undeva n interiorul unei cldiri, ntr-o
ncpere mare, slab luminat i plin cu alte paturi goale. Unde
265

ajunsese? Nu vzuse niciodat acel loc.


Unde sunt?
La infirmerie, Grace.
Rspunsul nu veni din partea lui Connor.
Grace i ntoarse capul ntr-o parte i vzu chipul unei femei
care o privea concentrat. Ochii femeii trdau mai degrab
curiozitate, i nicidecum comptimire.
Eu sunt sora Carmichael, efa infirmeriei Academiei, se
prezent ea. Domnioar, de-acum eti n grija mea.
Grace se nfior la gndul c euase n misiunea ei. Corabia
vampirailor nu-i srise n ajutor. Dar cine s o fi salvat, dac nu
Lorcan?
Pe frunte i czu o pictur de ap i fata i ridic privirea. Prul
lui Connor era ud la fel ca i chipul, gtul i, din cte observa,
hainele.
Este un miracol c ai fost adus aici la timp, se auzi glasul
sorei Carmichael, al crei accent, n mod ironic, nu diferea prea mult
de accentul lui Lorcan.
Am vzut-o de la fereastra din camera ei, o lmuri Connor,
respirnd nc anevoios. Luna ieise din spatele norilor i am reuit
s o vd la captul digului, cu puin nainte s sar. Atunci am luato la goan Niciodat n viaa mea n-am fugit mai repede.
Grace i privi nc o dat fratele. Connor plngea i fcea
eforturi serioase s continue.
Grace, de ce-ai fcut aa ceva?
Pentru a-i regsi pe vampirai, rspunse fata, ntrebndu-se
cum de Connor nu nelesese deja motivul.
Cum ncercnd s te sinucizi?
Nu, cltin din cap Grace. Bineneles c nu
Se pare c sora ta este un suflet foarte tulburat, o ntrerupse
sora Carmichael.
Un suflet tulburat? Ce voia de fapt s spun?
266

Grace, i-am gsit bileelul, spuse Connor.


Ridicndu-i nc o dat privirea, Grace vzu bileelul desfcut
n minile lui Connor. Dei mzglite, cuvintele erau nc destul de
citee:
Connor,
Te rog s nu te superi pe mine.
Trebuia s fac acest lucru.
Tu ai cltoria ta, eu o am pe a mea.
Ne vom ntlni ct de curnd.
Pn atunci,
Cu dragoste, Grace.
Un bilet cumplit pentru fratele tu, spuse sora Carmichael.
Un mod foarte urt de a-i lua la revedere.
Ce tot spunea? Nici vorb s fi fost un bilet de adio nici pe
departe s fi fost un bilet similar celor pe care l las sinucigaii. Au
neles complet greit, gndi Grace, simindu-se copleit de
frustrare att pentru faptul c nu se putea exprima coerent, ct i
datorit gndurilor care nu-i ddeau pace. n timp ce-i auzea
bombnind pe Connor i pe sora Carmichael, se simea de parc
plutea n continuare sub ap i se zbtea s ias la suprafa.
ntrebai-o pe Cheng Li, izbuti ea s le spun.
Ce? ntreb Connor.
ntrebai-o pe Cheng Li. Ea tie totul despre planul meu,
spuse Grace, inspirnd i rsuflnd din greu. Ea m-a ajutat.
Este un nonsens! zise sora Carmichael. E o scorneal!
Domnioara Li doarme. M tem c vorbele i se datoreaz tot
nebuniei.
Nebunie. Cuvntul i se strecur fetei n minte i Grace i vzu
nc o dat printele zmbindu-i de la captul digului.
Gracie, uneori nebunia nseamn nelepciune.
267

Tinere, mergi i odihnete-te, adug sora Carmichael.


N-ar fi mai bine s rmn lng ea?
Grace auzi clar tristeea din glasul fratelui ei dar cum s-l
ncredineze c totul era n regul? Planul ei, ntr-adevr, euase
dar acesta nu avea nimic de-a face cu opinia pe care i-o fcuse
Connor.
Nu are niciun rost, rspunse sora. i voi da ceva s se
liniteasc i va adormi ntr-o clipit. E cel mai bine pentru ea.
De ce s o adoarm? Cum o va adormi? se ntreb nelinitit
Grace, ridicndu-i un bra spre Connor.
Era deja prea trziu. neptura acului, dei semna mai degrab
cu pictura unui nar, o amori numaidect i o propuls subit. n
neant dar nu nainte de a-i permite s aud nc o dat accentul
asistentei, izbitor de asemntor cu al lui Lorcan:
Gata, acum eti n siguran.

268

Capitolul 33
Un plan simplu
Planul era foarte simplu. Tot ce aveau de fcut era s captureze
un vas orice tip de vas. Iar n ceea ce privea momentul
achiziionrii acestuia, cu ct mai repede, cu att mai bine dac nu
n seara aceea, atunci n urmtoarea, sau n cealalt. ns lucrurile
trebuiau bine luate n considerare, avnd n vedere ct de decisive se
vor dovedi evenimentele din aceast noapte.
Achiziionarea unei corbii va marca nceputul unei noi etape.
De-acum erau cinci i, ct de curnd dac Sidorio i Lumar aveau
dreptate , urmau s fie mult mai muli. ntr-adevr, nu puteau
naviga din golf n golf n nite brci amrte, asemenea unor igani
ai mrilor. Nici vorb de aa ceva! Trebuiau s aib o nav cu care s
porneasc la drum i, dup aceea, s-i fac un plan prin care s
captureze i mai multe corbii. Era cea mai bun soluie prin care
transmiteau un mesaj ct se poate de limpede, i anume c erau o
for de temut!
De-acum nu mai puteau naviga dup bunul-plac i nu mai
puteau poposi noapte de noapte n orice golfule ce le ieea n cale,
gndi cu tristee Stukeley. Din momentul n care apruser cei trei
strini, lucrurile se schimbaser radical. Planurile lui Sidorio luaser
o nou ntorstur. Lumar, n special, prea s-l impulsioneze i mai
mult spre reflecie i aciune. Lumar exercita o influen alchimic
asupra cpitanului i transforma noiunile rudimentare i haotice
ale acestuia n rezoluii clare i ferme. Iniial, Stukeley era convins c
Lumar va prelua ct de curnd controlul, dar acesta prea mulumit
269

cu Sidorio n rolul de cpitan cel puin pentru moment. Stukeley


ns nu-l plcea i nu avea deloc ncredere n Lumar.
n ultimele nopi, conform planului, nu fcur dect s
supravegheze largul mrii dintr-un far prsit, unde i
improvizaser un mic cartier general. Proiectorul farului nu
funciona, dar Lumar i Olin se ncpnar s-l repare i, odat
repus n funciune, farul rencepu s-i proiecteze fasciculul luminos
pe apele ntunecate ale golfului nesat de stnci. Ei ns nu aveau
nevoie de lumin pentru a vedea n noapte dac se apropia un vas
de golf, ci hotrser s foloseasc farul n ideea de a atrage o
corabie, de a o ademeni s se apropie de stncile rmului ca o
musc prins n plasa unui pianjen.
n noaptea furtunii, cei cinci se strnseser n camera
proiectorului. Lui Stukeley nu-i plcea deloc acolo, cci ncperea
era prea mic pentru toi cinci, iar acea atmosfer intim forat l
fcea i mai contient de faptul c era un intrus printre nite
camarazi ce se cunoteau din vremuri ndeprtate, n plus, cldura
proiectorului era aproape insuportabil, iar globul incandescent al
lmpii l speria de moarte i i amintea de soare i de leziunile pe
care i le putea face acesta. Temerea i era ns att instinctiv, ct i
indus de nvturile pe care i le dduse Sidorio. Lumar i observ
teama i izbucni n rs.
Stukeley, i zise Lumar, nu-i fie team, pentru c vom face
din tine un vampir veritabil! O s vezi!
Stukeley pstr tcerea, cu toate c ar fi vrut s-i rspund
rspicat:
Eu sunt deja vampirat. i ne descurcam foarte bine pn s
aprei voi. n plus, nc mai sunt locotenent.
nfrnndu-i acest impuls, ncepu s-l ngrijoreze faptul c
Sidorio nu-l mai strigase de cteva zile cu apelativul locotenent. Toi
i spuneau Stukeley att i nimic mai mult. De parc l-ar fi
degradat i nu se oboseau nici mcar s-l ntiineze de acest lucru.
270

Trebuia s fac ceva i s-i readuc aminte cpitanului de statutul


su. Dar ce-ar fi putut face?
Rspunsul nu se ls prea mult ateptat. Cteva clipe mai trziu,
furtuna le scoase n cale o nav. i n nopile anterioare mai
trecuser cteva nave prin apropierea golfului, dar, cum vremea
fusese temperat, corbiile nu avuseser nevoie s se retrag la
adpostul golfului i marinarii navigaser mai departe, fr a se
obosi s arate spre camera proiectorului vreun semn de mulumire.
Cpitane, ia uitai!
Lumar ndrept proiectorul n direcia vasului. Sidorio i ceilali
se apropiar iute de ferestrele camerei, pentru a localiza poziia
navei ce nfrunta vitejete dezlnuirea naturii.
n regul, s mergem, spuse Lumar.
Sidorio tui. Doar el era cel care putea da astfel de ordine.
Voiam s spun c ar trebui s mergem, nu, cpitane? Asta
trebuie s fie oportunitatea pe care o ateptam, nu?
Da, tun Sidorio. Haidei. Vasul va fi al nostru.
Cpitanul urc pe balustrad. Stukeley l urm n furtun i i
ridic privirea exact cnd ploaia se revrs torenial deasupra lor.
Stukeley o zbughi imediat nuntru. Hohotind puternic, Sidorio
continua s stea pe parapetul mic al balconului, de unde scruta ca
un mprat inutul i vastitatea apelor. Apoi, strignd rsuntor,
fcu un salt n aer i dispru n ntuneric.
Cpitanul e foarte binedispus, le spuse celorlali Lumar, ai
crui ochi strluceau puternic. Mistral, Olin, haidei s mergem.
Stukeley, rmi aici i ine farul aprins pn la semnalul nostru.
Cnd hotrser acest lucru? Trebuie s fie unul din iretlicurile
lui Lumar, gndi Stukeley.
Cei trei dispruser srind n bezn i, rmas singur doar n
compania globului de lumin pe care l detesta din ce n ce mai mult
, Stukeley ncepu s direcioneze n joac fasciculul lmpii pe velele
vasului, dup care urmri cum corabia iese din valurile ncrncenate
271

ale oceanului i intr n apele mai calme din golf, pn n apropierea


stncii de la poalele farului.
Stukeley ndrept raza proiectorului spre gabia vasului, dup
care lumin steagul ce reprezenta un craniu i dou oase ncruciate.
n acel moment i ddu seama c era o corabie de pirai. Oare,
cndva, nu fusese i el pirat? Sau doar visase acest lucru? Pe zi ce
trece devenea tot mai confuz i nu mai reuea s fac diferena ntre
vise i amintiri. Mintea i era ntr-un haos total. Cteodat se simea
mult mai bine s gndeasc mai puin, s asculte ordinele primite i
s nu-i mai bat capul cu nimic.
Cnd cobor din nou fasciculul luminos asupra vasului, n minte
i apru dintr-odat o amintire asemenea unei unduiri provocate
de o piatr aruncat n ap. Unduirea se dovedi ns ndeajuns de
puternic pentru a-l ncremeni locului i a-l obliga s gndeasc
chiar dac acest lucru i era foarte dificil. Simea totui c vasul i era
cunoscut.
Pe rm, cpitanul i cei trei complici se pregteau s porneasc
spre corabie n micua lor luntre. Stukeley i urmri mpingnd
barca n ap i ndeprtndu-se rapid de rm. Dorind s se distreze
puin, ndrept reflectorul direct asupra lor, pn cnd, spre marele
su amuzament, l vzu pe Lumar semnalizndu-i cu disperare din
brae s nceteze. nelegea bine semnalul acestuia, dar hotr s mai
atepte cteva clipe, nainte de a ndrepta raza de lumin spre
puntea vasului.
Uitndu-se pe punte, i vzu pe pirai alergnd, alunecnd i
agitndu-se ca nite furnici pe scndurile ude ale punii i, deodat,
n minte i apru o amintire vag sau, mai degrab, senzaia c
merge chiar el pe puntea ud a vasului i ncearc din rsputeri s-i
menin echilibrul. n acel moment pricepu totul: fusese cndva pe
acea corabie.
Luntrea se opri lng vas i cei patru camarazi i ncepur
ascensiunea. Aceasta era cea mai grea parte a planului. Sidorio, fiind
272

cel mai sprinten dintre ei, urc primul. Olin l urm o clip mai
trziu. Dup aceea urc Mistral, care ducea cu ea un co acoperit, iar
Lumar urc ultimul. Odat ajuni pe punte, unul dintre pirai
ncremeni la vederea nou-sosiilor. n acel moment, Stukeley
observ c figura piratului i era cunoscut. Fascinat i totodat
ngrozit, se uit mai atent i, simindu-se deodat copleit de o
apsare glacial, i deschise gura i rcni din toi plmnii:
Nuuuuuuuuuuuuuuuuuuuuuuuuuuuuuuuuu!
Du-ne la cpitanul vostru, i strig Sidorio piratului.
Am venit de la far, spuse Lumar. Trebuie s v dm unele
informaii privitoare la ruta de navigare n golf i, adug el artnd
spre Mistral, v-am adus cteva mici atenii.
Piratul i privi din cap i pn n picioare i strig apoi dup
unul dintre camarazii si. Nu aveau ns vreme de pierdut. Chiar
dac furtuna se mai domolise puin, acalmia nu avea cu siguran s
dureze prea mult. Piratul le fcu semn s vin dup el.
Urmai-m! le zise acesta.
Sidorio porni primul, urmat ndeaproape de Lumar, Mistral i,
ultimul, Olin. Cei patru intrar iute pe un coridor ce-i conducea
nuntrul corabiei.
Cpitanul este n cabina sa, mpreun cu secundul nostru, le
spuse piratul, btnd apoi la u.
Cine e? Intr! se auzi un glas strignd din interior.
Ua se deschise larg.
Cpitane Wrathe, au venit de la far patru vizitatori, cu
informaii i ceva alimente.
Dup o scurt pauz, din cabin rsun acelai glas puternic.
Hai, intrai. Intrai, cci nu-i momentul s zbovii pe o vreme
ca asta n ntuneric.
ntr-adevr, spuse Lumar pind primul. Suntei cpitanul
Wrathe, nu? ncntat de cunotin. Numele meu este Lumar.
273

Cei patru intrar n cabin i Olin nchise ua n spatele lor.


Ateptnd n camera proiectorului, Stukeley scruta disperat
puntea vasului. Unde s fi disprut? Unde s-au dus? se ntreb el,
dndu-i imediat seama c ptrunser nuntru. Planul lor devenea
realitate. De-acum nu mai puteau fi oprii.
Stukeley hotr totui s ncerce. Ieind fulgertor din camera
proiectorului, se avnt pe scara n spiral a farului i o cobor
srind cte dou, trei, patru trepte deodat. Coborrea i se pru c
dureaz o venicie. Cine tie ct ru vor provoca pn cnd va
ajunge la ei?
Imediat ce iei din cldire, goni nvalnic prin ploaie, n
apropierea valurilor ce urlau tot mai cumplit. Privind spre mare,
zri luntrea goal, legat de corabie. Vznd cealalt barc lng
stncile de la rm, se gndi c s-ar putea folosi de ea pentru a
ajunge la vas dei simea, tia n sinea lui c era deja prea trziu.
Deodat, de parc ar mai fi avut nevoie de-o confirmare, se auzi
i primul ipt urmat n scurt timp de altele. Chiar i n vuietul
furtunii, erau foarte uor de deosebit strigtele femeilor i brbailor
ce alergau speriai.
Stukeley i zri i pe primii czui cei care nu reuiser s scape
atingerii celor patru strini. Apoi i vzu pe ceilali piraii mai
norocoi, care i cutau scparea n apele slbatice ale oceanului.
Cu toate c nu se aflau departe de rm, apele erau totui adnci i
imprevizibile. Ar fi fost mai bine pentru ei s-i conserve energia i
s nu i-o mai iroseasc ipnd, gndi el.
Echipajul corabiei trebuie s fi avut mai mult de o sut cincizeci
de membri, dar, n cele din urm, ipetele ncetar i, orict ar fi fost
de alarmante urletele agoniei, absena acestora prea s-l nfioare i
mai mult. Cei patru strini reuir s reduc rapid nava la tcere.
Stukeley asistase la tot acest mcel i urmrea acum corpurile inerte
ce alunecau ntr-o parte i-n alta pe puntea acoperit de snge i
274

spum. Observ n ap civa pirai care nc luptau pentru


supravieuire i nfruntau curajoi valurile. Rezistaser vitejete
dar nu pentru mult vreme. Probabil doar doi-trei cel mult cinci
vor izbuti s ajung la rm, unde rmnea de vzut dac spaima le
va ngdui s supravieuiasc acestei nopi.
n cele din urm, Stukeley vzu ieind pe punte o figur
familiar. Era Sidorio. Cpitanul zmbea, pind ano.
Cnd se risipiser mai devreme pe punte, piraii artau ca nite
insecte copleite de calvar. Spre deosebire de ei, Sidorio semna mai
degrab cu un uria. Strbtnd cu pai mari puntea, se opri n
centrul acesteia i i echilibr micrile ca un surfer experimentat,
care tocmai i-ar fi schimbat plana de surf cu una
supradimensionat.
Fr s piard vremea, Sidorio i ridic privirea n bezn i i
fix din deprtare ochii lui Stukeley.
Locotenente Stukeley! tun el. Vino i tu! Ai aici snge
suficient, rse cpitanul. Avem de-acum o corabie, un vas numai al
nostru!
Cuvintele cpitanului readuser zmbetul pe chipul lui Stukeley
i-l determinar s uite complet de grijile pe care i le fcuse n
privina echipajului. Iat, gndi el, mi-a spus din nou locotenent.
nc sunt locotenentul su!
Vin chiar acum, cpitane! strig Stukeley, pornind n fug
spre barc.
Avem propria noastr corabie! repet Sidorio.
Ateptnd cu nerbdare s li se alture camarazilor si, Stukeley
dezleg barca i porni spre ei.
Deasupra lor, proiectorul farului se nvrtea nebunete i
ilumina haotic carnajul din golf. Planul lor simplu i gsise
mplinire.

275

Capitolul 34
Dup furtun
Connor de-abia dac pusese gean pe gean. Cnd Jacoby
ciocni diminea la ua camerei sale, biatul era nc n pijama i i
simea capul de parc ar fi fost umplut cu plumb.
Oo! Ari groaznic! l ntmpin Jacoby intrnd energic n
camer, mbrcat n treningul Academiei. Omule, ai face bine s te
miti mai repejor. E deja apte fr un sfert.
Astzi nu cred c voi putea participa la FRM, i zise Connor.
De ce? ntreb Jacoby. Nu te simi n stare?
Connor cltin din cap:
Nu, e vorba de Grace. Asear tocmai a ncercat s-i ia viaa.
Jacoby rmase cu gura cscat:
Nu se poate! Cum? De ce?
E o poveste mai lung, rspunse Connor. Oricum, ideea e c
s-a aruncat de la captul digului.
Jacoby cltin din cap, nevenindu-i s cread.
Am vzut-o chiar eu. Eram n camera ei i cnd am vzut
ce-a fcut, am fugit imediat n ajutorul ei
Amintirea l cutremur.
Te-ai descurcat minunat, prietene. Ai fcut foarte bine, i zise
Jacoby, punndu-i o mn pe umr.
Lui Connor i trebuir cteva clipe pn s-i controleze
respiraia cci nu dorea sub niciun chip s plng n faa lui
Jacoby.
i mi-a lsat asta, spuse Connor, nmnndu-i prietenului su
276

bileelul lsat de Grace.


Jacoby citi nsemnarea dintr-o privire.
O, trebuie s fi fost cumplit pentru tine, prietene. Ia uit-te la
petele astea se pare c l-a scris plngnd.
Connor l aprob tcut. Observase i el acest lucru.
Nu pot nelege, zise Jacoby. tiu c nu se simea prea bine
aici i tiu c n ultimele zile i-a cam fost ru, dar de ce s recurg la
un asemenea gest?
Dup cum i-am zis, spuse Connor, e o poveste lung. n plus,
nu mai ai mult pn la nceperea alergrii de diminea.
Jacoby cltin din cap:
Amice, nu mai plec la nicio alergare. Nu am de gnd s te las
singur. Aadar, de-acum ai timp berechet s-mi povesteti tot ce s-a
ntmplat.
Connor privi n ochii prietenului su. S-ar fi simit foarte uurat
s-i destinuie acestuia obsesia pe care o avea Grace fa de
vampirai. Chiar dac i-ar fi nelat astfel ncrederea, nu avea de
ales. Cu o noapte n urm, Grace i nelase lui ncrederea n cel mai
cumplit mod posibil. De-acum, fiecare era numai pentru el.
Jacoby l nsoi mai trziu pe Connor la infirmerie. Deschiznd
ua masiv a cldirii, intrar ntr-o sal lung, plin cu paturi
rudimentare de fier. n mijlocul irului de paturi, doar unul era
ocupat. Cnd pornir mpreun spre mijlocul slii, n fa le iei
deodat o figur familiar.
Ah, bun dimineaa, spuse Connor.
Bun dimineaa, i salut sora Carmichael, schind vag un
zmbet. Cum ai dormit?
Nu prea bine, zise Connor.
Nici nu-i de mirare, spuse sora cltinnd din cap. Ce noapte!
Cum se mai simte? ntreb Connor.
nc mai doarme, rspunse sora netezindu-i uniforma
277

apretat. E cel mai bine pentru ea.


Hai s mergem s-o vedem, spuse Jacoby.
Nu prea avei ce vedea, zise sora Carmichael.
Nu conteaz, spuse Jacoby, nghiontindu-l uor pe Connor.
Trecnd pe lng sor, se apropiar de patul unde Grace dormea
nvelit n aternuturi albe.
Pare destul de palid, spuse Jacoby.
ntr-adevr, gndi Connor privindu-i sora. Cel puin arta mult
mai linitit cu prul rsfirat pe pern i minile ncruciate la
piept, asemenea vechilor statui din cimitire. Connor nu-i putu
reinu imboldul de a-i asculta respiraia. Rsuflarea, dei vag, adia
ca suflul unei brize ndeprtate.
Dup cum v-am spus, nu prea avei ce vedea, repet sora
Carmichael aprnd n dreptul patului.
Cnd se va trezi? ntreb Jacoby. Suntei sigur c este n
regul?
Infirmiera l fix nfuriat cu privirea:
Jacoby Blunt, mi pui cumva la ndoial profesionalismul?
Biatul cltin din cap:
Nu voiam dect
Tinere, n-a trecut mult vreme de cnd i tmduiam cu
ierburi juliturile genunchilor i coatelor. Nu crezi c sunt mai n
msur dect tine s judec gravitatea unei situaii?
Jacoby i ridic braele n semn de capitulare i se ndeprt de
pat.
mi vei spune i mie cnd se trezete? ntreb Connor.
Bineneles, rspunse cu blndee infirmiera. i voi da
imediat de tire, dar s-ar putea s mai dureze ceva aa c ar fi bine
s-i continui programul de studiu. O minte ocupat nu poate
lncezi.
Connor i confirm i, aruncnd o ultim privire chipului
amgitor de linitit al surorii sale, se ntoarse i-i spuse lui Jacoby:
278

Cred c ar trebui s ne ntoarcem la ore.


Ei bine, mcar am aflat un lucru, i spuse Jacoby, n timp ce se
ndreptau spre ieire.
Connor l privi nedumerit.
De-acum, indiferent ce-ar spune cpitanul Wrathe, nu mai
poi prsi Academia pn nu se nsntoete Grace, nu?
Connor nu se gndise la acest lucru.
Da, cred c ai dreptate.
Jacoby i zmbi:
Nu am de gnd s-i spun c tot rul e spre bine. Important
este c sora ta e teafr. Acum ai mai mult timp s reflectezi la cele
petrecute.
Connor l aprob tcut i, odat ce iei sub razele soarelui, se
simi dintr-odat mult mai uurat. Imediat ce ua se nchise n
spatele su, n sala de marmur a infirmeriei rsunar paii altor doi
vizitatori ce intraser pe ua din cellalt capt al cldirii.
Bun dimineaa, domnule decan, domnioar Li, i salut
sora Carmichael aplecndu-i uor capul.
Cum se mai simte azi pacienta noastr? ntreb comodorul
Kuo.
Aa cum ne ateptam, rspunse sora. Organismul i este nc
n oc, dar i-am dat ceva care s-i calmeze durerile.
Foarte bine, spuse directorul.
Decanul i Cheng Li i coborr privirea spre Grace. Sora
Carmichael se aplec i ea deasupra pacientei i, pentru cteva clipe,
fr s-i spun un cuvnt, cei trei o urmrir n linite cum respira.
ntr-un final, infirmiera Carmichael o privi piezi pe Cheng Li:
nainte s adoarm, fata a afirmat un lucru destul de ciudat.
Chiar aa? ntreb Cheng Li privind categoric n ochii
infirmierei.
Da, a spus c tii totul despre planul ei.
V-a spus ea aa ceva? ntreb mirat Cheng Li.
279

Nu mie, personal, ci fratelui ei, rspunse sora Carmichael,


asigurndu-se c cei doi vizitatori sunt ateni la spusele ei.
neleg, spuse Cheng Li.
Sora Carmichael i schimb atitudinea imediat ce remarc
schimbul de priviri dintre domnioara Li i decan.
Firete, eu le-am spus c este un nonsens i c dormeai la
acea or
Directorul i Cheng Li se priveau n continuare la fel de
concentrai.
Am avut dreptate, nu? Domnioar Li, nu-i aa c dormeai,
noaptea trecut?
Cheng Li ddu s-i rspund, dar comodorul Kuo i-o lu
nainte:
Domnioara Li nu trebuie s se justifice nimnui. Am avut
parte de un eveniment nefericit, dar cel mai important lucru este c
fata e teafr, spuse decanul, ndreptndu-i categoric privirea spre
sora Carmichael. Iar cel mai bun lucru, pentru noi toi, este s o
ngrijim ct putem de bine i s nu facem prea mare caz n privina
acestui incident minor.
Ah, bineneles, spuse infirmiera coborndu-i privirea. Sunt
perfect de acord, nu voi sufla o vorb.
nseamn c ne-am neles, spuse comodorul Kuo. Cu scuzele
de rigoare, acum trebuie s ne retragem i s ncepem orele. V
lsm s v ocupai n continuare de ngrijirea oaspetelui nostru.
Decanul fcu o plecciune formal i o mboldi pe Cheng Li s
se ndrepte ct mai iute spre ieire.
Sora Carmichael i privi ndeprtndu-se. n timp ce gndurile i
pocneau n minte ca un foc de artificii, infirmiera i cobor privirea
spre Grace. Oare ce secrete ascundea? se ntreb ea. Ce mistere
slluiau sub masca placid a incontienei?
O minte ocupat nu poate lncezi. Vorbele nelepte ale infirmierei
280

se dovedeau adevrate, cci, pe parcursul orelor de studiu, Connor


ncepu s revin la normalitate. Cerul era nsorit i, la cursul de
navigaie i piraterie practic, predat de cpitanul Grammont, elevii
pornir spre vasele din port, pentru a pune n practic manevrele
nvate. Connor simi o strngere de inim cnd revzu cu coada
ochiului digul la lumina zilei, dar Jacoby i mbrbt prietenul
strngndu-l uor de umr. Cnd Connor i ridic privirea, vzu c
digul era perfect uscat, iar apele din jurul acestuia erau calme i
strluceau ca nite oglinzi n lumina soarelui. Noaptea trecut prea
s nici nu fi existat totul prea s fi fost doar un comar.
Hai s nu pierdem vremea, spuse Jacoby. Grammont ne
mparte n trei grupe Jasmine! Jasmine, ateapt!
*
Dimineaa trecu repede i, cum aveau din nou parte de vreme
bun, elevii se strnser pentru masa de prnz pe terasa parcului.
Ai mai aflat ceva despre Grace? l ntreb Jacoby pe Connor.
Nu, dar o s-i fac o vizit naintea orelor de dup-amiaz.
Bun, zise Jacoby. Atunci vin i eu cu tine.
i eu, spuse Jasmine.
Connor le zmbi recunosctor. Era plcut s constate c prietenii
i stteau aproape n momente att de grele.
Cnd tocmai i termina desertul, Connor l zri pe comodorul
Kuo apropiindu-se din cealalt parte a terasei. Ridicndu-i
privirea, Connor se atepta ca decanul s se opreasc i s discute cu
el, cci nu se mai vzuser deloc din seara anterioar. Kuo trebuie s
fi aflat deja ce s-a ntmplat cu Grace, i Connor era convins c
directorul va avea ceva de spus n aceast privin.
Directorul ns prea s nici nu-l fi observat, pentru c trecu cu
pai mari pe lng masa lor i intr n birou pe ua ce ddea pe
teras, dup care trnti ua n spatele su.
Connor observ c Jacoby i Jasmine urmriser i ei scena.
281

Ce-l frmnt pe Kuo? ntreb Jacoby.


Connor ridic din umeri.
Habar n-am, spuse Jasmine, terminndu-i ultima
mbuctur din budinca de ciocolat. Mmm, a fost delicioas.
Desertul sta o s m in n extaz toat dup-amiaza!
i pe mine, spuse Jacoby. Azi vom avea parte de-o lecie de
lupt foarte distractiv! adug el, ntorcndu-se imediat spre Connor. Bun, mergem s vedem cum se mai simte sora ta?
Absorbit de gnduri, Connor nu-i rspunse.
Alo, domnule Tempest! Pmntul cere legtura cu domnul
Tempest!
Scuz-m, ce-ai spus?
Mergem la infirmerie, s vedem cum se simte Grace? I-am
putea duce i o prjitur, cci sunt sigur c sora Carmichael o
hrnete numai cu ceaiuri amare.
Da, bineneles, dar a vrea mai nti s discut puin cu
comodorul Kuo.
Crezi c-i nimerit s faci asta? ntreb Jasmine. Nu prea s fie
n toane bune.
Tocmai asta e, spuse Connor. Cred c s-ar putea s fie necjit
din cauza mea i a surorii mele. Dac discut cu el, poate reuesc s-l
mai linitesc puin.
Dup expresiile celor doi prieteni, Connor nelese c ideea lui
nu prea s fie deloc una bun. Dar el se cunotea mai bine. n plus,
ei nu tiau nimic despre discuia tainic pe care o purtase cu
comodorul Kuo. Era convins c decanul era ngrijorat n legtur cu
Grace i dorea s-i aud acestuia psurile.
Nu stau dect cinci minute, spuse el, ridicndu-se i
mpingnd scaunul sub mas.
n regul, cred c pot suporta s stau cinci minute singur cu
Peacock, zise Jacoby simulnd plictiseala i mimnd un cscat.
Drept rspuns, Jasmine i arunc o zmeur drept n vrful
282

nasului. Fructul sri din nasul biatului i i ls o pat ca de snge.


Connor zmbi amuzat i porni s traverseze terasa. Inteniona s
intre pe ua din rotond, dar, cnd trecu pe lng biroul decanului,
vzu c ua de sticl de pe teras era ntredeschis. Se deschisese
probabil dup ce o trntise Kuo. Apropiindu-se, Connor auzi
dinuntru glasul decanului.
Lucrurile ncep s scape de sub control.
Nu-l mai auzise niciodat pe director vorbind att de
ncrncenat. Tonul aspru din glasul decanului l ncremeni locului.
Credeam c asta i doreai.
Connor se simi ca paralizat la auzul acestui glas bine cunoscut.
Era Cheng Li.
Situaia este foarte delicat, continu Kuo. L-am adus exact
unde doream dar riscm foarte mult.
Vorbeau oare despre el? Probabil. Sau era o arogan din partea
lui s cread una ca asta?
Eu nu-mi dau seama ce s-a schimbat, spuse Cheng Li.
Indiferent ce s-a ntmplat, suntem foarte aproape de rezultatul
scontat.
Connor simea c-i explodeaz capul. Dac discutau despre el,
ce s nsemne toate acestea? S fi fcut referire la accidentul surorii
sale? se ntreb Connor amintindu-i-o pe Grace spunndu-i c
Cheng Li i tia planul. Cu toate c sora Carmichael pusese pe
seama nebuniei afirmaia fetei, n ultima vreme, Grace i Cheng Li
petrecuser ceva timp mpreun. Connor se simea ca n faa unui
puzzle din care lipseau cteva piese eseniale.
Connor se auzi din nou glasul lui Kuo.
Aadar, vorbeau despre el.
Connor!
Nu, din cte se prea, nu vorbeau despre el, ci cu el. Ua de sticl
a biroului era deschis i decanul l privea din prag foarte curios.
De-acum nu se mai putea eschiva.
283

Cred c ar trebui s intri, i spuse comodorul Kuo, fcndu-i


semn s prseasc strlucirea terasei i s intre n semiobscuritatea
biroului.

284

Capitolul 35
Desprirea
Inima i btea nebunete cnd comodorul Kuo nchise ua n
spatele lui. Prietenii l ateptau pe teras, la numai civa metri
distan. Dei se afla foarte aproape de ei i i vedea prin fereastra
biroului , simea c se afl ntr-o primejdie foarte mare, de parc ar
fi intrat de bunvoie n cuca unui animal feroce.
Ia loc, i spuse Kuo.
Connor se aez pe scaunul din faa biroului. Comodorul Kuo
edea pe scaunul su, iar Cheng Li rmase n picioare i i inea o
palm pe globul de sticl din apropiere.
Nu cred s mai fie nevoie s-i spunem c suntem extrem de
ocai i de tulburai n privina ntmplrii de asear, ncepu
comodorul Kuo. Trebuie s te simi ngrozitor.
Connor l ascult i atept. Oare decanul nu avea s spun
nimic despre faptul c-l surprinsese trgnd cu urechea la
conversaia lor de mai devreme? Nu va cuta oare s ncerce s-i
justifice vorbele pe care era convins c biatul le auzise?
mi pare tare ru c nu te-am cutat mai devreme, continu
decanul, dar mi-au distras atenia cteva treburi urgente n cadrul
Federaiei. Nu este o scuz, dar i datorez mcar att.
Mulumesc, rspunse Connor.
Cheng Li travers camera i se opri n dreptul decanului.
Connor, tocmai am venit de la infirmerie. Grace se pare c i
revine.
Connor o aprob tcut.
285

Connor, cum te simi? i zmbi decanul.


Connor ridic din umeri:
Bine, cred. A fost totui un oc.
Comodorul Kuo ncuviin, spunndu-i:
Cred c te-ai simit cumplit cnd ai gsit biletul.
Biletul?
Comodorul Kuo nu avea de unde s tie de acesta, gndi Connor
scond din hain biletul i nmnndu-l directorului. Decanul i
puse ochelarii i citi nsemnrile ptate ale surorii lui.
mi dai voie? ntreb el, nainte s i-l ntind tinerei.
Connor ncuviin. Ce mai conta? gndi el. S-l citeasc toi. S
afle toi ct de fragil psihic era sora sa.
Aadar, ai gsit bileelul i apoi? ntreb directorul ridicndu-i sprncenele i ateptnd un rspuns.
Hotrsem s vorbesc cu ea. Obloanele au fost trase toat ziua
i m-am gndit s discutm puin i s o ajut s-i revin. De
asemenea, doream s ncerc s o conving s rmn i ea la
Academie. Cnd am btut la u, nu mi-a rspuns nimeni. Eram
ns convins c se afla n camera ei, cci nu ar fi avut unde s plece.
Vznd c nu-mi rspunde, am nceput s-mi fac griji i am ncercat
clana. Ua nu era ncuiat, aa c am intrat i am gsit bileelul.
Furtuna se dezlnuise cu aa for nct rupsese zvorul obloanelor,
care bteau i zdrngneau cumplit n vntul vijeliei. Luna luminase
portul pentru cteva clipe i, cnd obloanele s-au deschis larg, am
vzut pe dig o siluet. n acel moment am tiut clar c era Grace i
am neles ndat ce avea de gnd
Connor ncepu s tremure. Comodorul Kuo se ridic i, din
civa pai, se opri n dreptul lui i l mbrbt punndu-i
printete mna pe umr.
Linitete-te, gata, nu-i nevoie s ne mai povesteti.
n birou se aternu linitea i Connor se strdui s-i recapete
calmul.
286

Doar c, interveni Cheng Li, tu de ce crezi c-a fcut un


asemenea lucru?
Connor simi c decanul i Cheng Li schimbaser o privire pe
deasupra capului su.
Tu s-ar putea s tii mai bine dect mine, rspunse el fr s
mai apuce s se controleze. De cnd am ajuns aici, tu ai stat mai
mult timp cu ea dect mine.
Cheng Li l aprob:
Aa este. i mrturisesc c am o parte de vin pentru tot ce sa ntmplat.
Rspunsul l lu prin surprindere. O asemenea mrturisire era
complet atipic pentru Cheng Li. Nerbdtor s aud ce are de spus
n continuare, Connor i ridic privirea.
Dup cum tii, Grace a fost foarte afectat de ceea ce s-a
petrecut pe corabia vampirailor, spuse Cheng Li. Grace se simte
foarte legat de echipajul acelui vas.
Rspunsul nu era o noutate pentru el.
Nu e deloc o relaie bun pentru ea, spuse Connor. Uite unde
a condus-o aceast legtur.
ntr-adevr, confirm Cheng Li. Nu-i face deloc bine, dar e un
simptom ct se poate de natural.
Comodorul Kuo se ndeprt i se aez pe scaunul lui, dup
care i se adres din nou biatului:
Ai auzit cumva de sindromul Stockholm?
Cnd Connor neg din cap, decanul i ddu jos ochelarii,
innd ntre degete braele ramei.
n termeni ct mai simpli, sindromul Stockholm face referire
la ataamentele emoionale dezvoltate fa de persoanele care ne
amenin viaa. Este un instinct de supravieuire un mod prin care
putem face fa unor violene ngrozitoare i apare n doar treipatru zile. Aceast reacie este accelerat n momentele cnd, la fel
cum s-a ntmplat i n cazul surorii tale, suntem pui n faa unei
287

situaii care ne pericliteaz viaa, dup care ameninarea cu moartea


dispare. Odat vzndu-se salvat, victima este asaltat de
sentimente copleitoare de uurare i ajunge astfel s-i priveasc pe
atacatori ca pe nite tipi de treab ca i cum respectivii agresori
nu i-ar fi ameninat viaa, ci ar fi salvat-o de la moarte. Aadar,
adug decanul dup o scurt pauz, noi credem c Grace sufer de
aceast boal.
De la sosirea ei aici, continu Cheng Li, chiar am ncurajat-o
s-mi povesteasc despre experienele ei pe acea corabie. tiam c
ie nu-i place s auzi nimic despre aceste lucruri i nu te
nvinuiesc cnd spun asta , dar am simit c era foarte important
pentru Grace s se destinuie cuiva.
Primul pas spre vindecare l reprezint deschiderea,
confidena, o complet comodorul Kuo.
Dar totui, continu Cheng Li, lucrurile au luat o cu totul alt
ntorstur noaptea trecut. Grace se afla ntr-o stare mult mai
fragil dect mi-am nchipuit. i, dup cum am spus, simt c
ncurajrile mele de a se destinui n-au fcut dect s o ndrepte
spre o aciune complet necugetat.
Te referi la faptul c a ncercat s se sinucid?
Directorul i Cheng Li se artar vdit surprini de francheea
biatului dar dup aceea i rspunser afirmativ din cap.
Eu ns nu cred c a ncercat s se omoare, continu Connor
moment n care comodorul Kuo se aplec fascinat spre el. Iniial,
adug el, asta am crezut i eu, pentru c era explicaia cea mai
plauzibil. Dup ce am mai reflectat la cele ntmplate, mi-am dat
seama c era imposibil s-i treac aa ceva prin minte. tiu ct de
mult i dorete Grace s se ntoarc pe corabia vampirailor. Am
ncercat s nu m mai gndesc la asta, dar tiu cu certitudine c asta
i dorete. Probabil avei dreptate i sufer de sindromul pe care lai menionat. n orice caz, cert este c ea consider c nu i-a
ncheiat socotelile cu vasul vampirailor. i, n opinia mea, cred c
288

noaptea trecut a ncercat pur i simplu s ajung din nou pe acea


corabie.
Cheng Li i comodorul Kuo l privir mirai.
Cum? Srind n apele portului, n toiul unei furtuni
nimicitoare? ntreb decanul, dup o scurt pauz.
Da, pentru c aa a ajuns i prima oar pe nava aceea. Dup
ce am naufragiat i am fost ct pe ce s ne necm, un vampirat pe
nume Lorcan a salvat-o din ap i a dus-o pe vasul lor. Eu cred c ea
spera ca istoria s se repete.
Mi se pare o ipotez puin cam deplasat, spuse comodorul
Kuo.
Connor observ c Cheng Li pstra tcerea. Tnra petrecuse
ceva timp alturi de Grace. Ea tia probabil c ideea lui nu era deloc
deplasat, gndi el.
Dup ce am salvat-o, cnd i-a revenit pentru cteva
momente, tot striga dup Lorcan. De fapt, la un moment dat chiar a
avut impresia c eu sunt Lorcan, zmbi Connor. Grace nu inteniona
nici pe departe s-i ia viaa. Dup cum mi-a scris i n acel bileel,
ea dorea doar s-i continue cltoria.
Comodorul Kuo cltin ncet din cap:
Connor, se pare c eti mult mai puternic dect mi-am
nchipuit. E foarte bine c nu te-a drmat emoional aceast
ntmplare.
Connor ncuviin zmbind. Pe parcursul discuiei lucrurile
deveniser pentru el mult mai clare.
Pn mai devreme nu se simise deloc bine. Din momentul n
care se rentlnise cu Grace pe puntea corabiei vampirailor, Connor
ncercase s uite tot ce i se ntmplase surorii lui, evitase s o aud
vorbind despre acele lucruri i i negase posibilitatea de a i se
destinui. Iar n ultima vreme, cnd Grace se consftuise n secret cu
Cheng Li, el nu fcuse altceva dect s-i acopere ochii i s-i vad
n continuare de treburile de la Academie. Acum ns nelegea totul
289

ct se poate de limpede. Din momentul naufragiului, fiecare pornise


pe drumul su i, aa cum el nu mai putea da timpul napoi i nu se
mai putea despri de lumea pirateriei, nici Grace nu mai putea
renuna la cltoria ei. Pn n acest moment nu dorea s o lase s
mearg pe drumul ei. De-acum tia c nu era firesc s i se mai
opun.
Aadar, ce ne rmne de fcut? ntreb comodorul Kuo. Vrei
s caut n continuare un mod prin care s ajungem la o nelegere cu
cpitanul Wrathe, aa nct s scapi de sub jurmntul pe care i l-ai
dat i s-i continui studiile i antrenamentul att pentru Academie,
ct i pentru Federaie?
Nu s-a schimbat nimic n hotrrea mea, i confirm Connor.
Bineneles c trebuie s rmn, spuse Cheng Li. Nu o poate
lsa pe Grace tocmai acum.
Asta nu are nimic de-a face cu Grace, rspunse Connor,
surprins i el de fermitatea din glas. Desigur, mi voi da toat silina
s o ajut s-i revin, dar de-acum ncolo trebuie s hotrm singuri
pentru viaa noastr. Dorim amndoi lucruri diferite i mergem pe
ci diferite. Dac dorete, poate s rmn aici, alturi de mine, ori
se poate ntoarce napoi pe Diablo sau chiar pe corabia vampirailor
dac reuete s o gseasc. Decizia i aparine n ntregime.
Afar se auzi un clopoel i Connor l vzu pe Jacoby i pe
Jasmine pregtindu-se s mearg la ore.
ncep orele de dup-amiaz, spuse Cheng Li.
Simindu-se dintr-odat neobinuit de puternic, Connor se
ridic.
Ar trebuie s plec. Colegii mei se ndreapt deja spre clase.
Decanul l aprob tcut, roznd gnditor un bra al ochelarilor.
Connor i lu la revedere i iei napoi pe teras, avnd grij s
nchid bine ua n spatele su. Dup ce biatul iei, decanul i
Cheng Li se privir tcui.
Trebuie s recunosc, chiar m-a surprins, spuse Cheng Li.
290

Comodorul Kuo zmbi:


Domnioar Li, trebuie s nvei s ai ncredere n maree.
Deseori, nu trebuie s faci altceva dect s te relaxezi i s atepi
linitit.
Pentru ultima or a zilei, lecia de lupt, fix la ora patru, Connor
i Jacoby se prezentar n sala de gimnastic mbrcai n trening, la
fel ca i ceilali colegi ai lor. Cpitanul Platonov i atepta mpreun
cu Cheng Li.
Dup ce se strnser toi elevii, Platonov btu scurt din palme:
Puin atenie, v rog. Linite. Vom ncepe practica n doar
cteva clipe cu meniunea c astzi nu-i vom avea printre noi pe
domnul Blunt i pe domnul Tempest.
Connor i Jacoby se privir la fel de mirai ca i colegii lor.
Domnule Blunt, domnule Tempest, v rog s mergei cu
domnioara Li.
Ridicnd din umeri, Connor i Jacoby pir n faa colegilor.
Cheng Li zmbi i, n timp ce i invita s porneasc spre ua slii de
sport, cpitanul Platonov ncepuse deja s rcneasc poruncitor
cteva instruciuni.
Ce s-a ntmplat? Unde ne ducei, domnioar Li? Avei
cumva la Academie i carcere secrete? ntreb Jacoby rnjind cu
gura pn la urechi.
Nimic nu prea s-l descurajeze sau s-l nspimnte pe Jacoby,
gndi Connor.
Cheng Li se art i ea la fel de amuzat:
Jacoby, ai o imaginaie foarte bogat. ntr-o bun zi ai putea
scrie i cri. Nu, din cte tiu eu, nu avem aici niciun fel de carcere.
ntr-adevr, tnra i conducea undeva la etaj i nicidecum pe
vreun coridor subteran. Dup ce strbtur un hol, Cheng Li
deschise o u i i pofti ntr-o mic sal de sport.
Connor nu tia ce s cread. n sal era ntuneric. Cnd Cheng Li
291

aprinse luminile, Connor vzu n mijlocul ncperii dou suporturi


de sbii, iar pe fiecare dintre acestea cte o cutie de sticl.
Dup ce se apropie, lui Jacoby i se tie rsuflarea, iar Connor i
simi inima zvcnind puternic.
Este sabia de Toledo a comodorului Kuo, spuse el.
Cheng Li zmbi.
i rapiera cu safir a lui Molucco Wrathe, spuse Jacoby. De
aproape este i mai frumoas!
Decanul zicea c aceste sbii nu sunt scoase dect de Ziua
Sbiilor, spuse Connor mirat.
Cheng Li i confirm, dup care extrase de pe lniorul pe care
l purta la gt dou chei i deschise cutiile.
Da, n mod normal, aa ar fi trebuit. Dar ultimele zile nu au
fost deloc obinuite, nu? Directorul vrea s-i fac un cadou.
mi druiete sabia? ntreb pe nersuflate Connor, n timp ce
tnra deschidea caseta i dezvlui sabia n toat splendoarea ei.
Nu, nu sabia ca atare, ci ocazia de a o folosi, o singur dat.
Jacoby i Connor urmreau cu mare atenie cum Cheng Li
scoase sbiile din cutii i le aez pe masa din apropiere, pe un
suport acoperit n catifea.
Mine-sear vom organiza un nou dineu n cinstea ta. Cina ar
fi trebuit s marcheze sfritul vizitei tale la Academie, dar acum va
marca nceputul perioadei tale de pregtire, ca student permanent al
instituiei noastre.
La auzul acestei veti, Jacoby ovaion bucuros i l btu pe
Connor prietenete pe spate. Cheng Li continu fr s mai piard
vremea:
La dineu vor participa toi cpitanii i, naintea acestei mese
de gal, studenii te vor urmri pe tine i pe domnul Blunt ntr-un
duel demonstrativ cu aceste sbii. Lupta va avea loc pe puntea de
exerciii din laguna pieirii.
Splendid! strig Jacoby. Eu voi lua sabia de Toledo!
292

Connor i Cheng Li l privir mirai.


Glumeam, glumeam! O s iau rapiera lui Molucco.
Cred c ajunge cu bufoneriile, l mutrului Cheng Li. Avem la
dispoziie mai puin de douzeci i patru de ore pn la
demonstraia pe care o vei ine mine. Mie mi revine sarcina de a
pregti coregrafia duelului i de a v arta cteva micri forte
complexe. Connor, adug ea, dup ce-i puse mnuile, ai ales,
aadar, s devii student permanent al Academiei, nu? Ei bine, acum
va ncepe adevratul tu antrenament!
Cred c-o s dorm o sptmn dup asta, spuse Connor
ieind de la du, dup ce se duelase cu Jacoby timp de dou ore fr
ntrerupere.
Cei merituoi n-au vreme de odihn, zise Jacoby tergndu-i
energic prul. N-ai auzit-o pe domnioara Li? Mine vrea s venim
la sal fix la ora apte dimineaa. tii ce nseamn asta, nu?
Da. Nici mcar smbt nu vom putea lenevi i noi mai mult
n pat.
Mai ru dect att, prietene. Ne-am luat adio de la ora de not
i logic vom pierde astfel ocazia de a o vedea pe Jasmine n
bikini.
Connor rse. Jacoby Blunt era cu adevrat incorigibil.
Dup exerciiile prelungite de dup-amiaz, simindu-se frnt
de oboseal, Connor inteniona s mearg la culcare imediat dup
cin. Surprinztor, la finele mesei de sear, Jacoby reveni brusc la
via i i suger s-l nsoeasc la o partid de biliard. Connor l
refuz, dar Aamir i ali doi colegi acceptar ndat s-i fie lui
Jacoby parteneri de joc. Spunndu-i noapte bun, bieii o pornir
spre sala de jocuri, lsndu-l singur pe teras.
Connor privi apele linitite ale portului. Era uimitor prin ce
transformare trecuser n doar douzeci i patru de ore. Biatul
293

csc i, ntinzndu-se, i simi picioarele ca de plumb. i era att de


somn, nct putea adormi pe loc numai c, nainte de a se duce n
pat, mai avea de fcut un lucru. Dup ce se ridic, strbtu agale
terasa i cobor treptele ce duceau spre grdin.
Lumina era aprins deasupra uii infirmeriei. Connor btu i,
neprimind rspuns, intr n sala aproape ntunecat a spitalului.
Dormitorul era att de mare, nct lmpile ce atrnau de tavan nu lar fi putut lumina aa cum trebuie nici dac becurile ar fi avut wai
suficieni. O lamp singuratic ardea lng un pat din mijlocul slii.
Connor porni spre lumin, pind ncet pe marmura rece a podelei.
Cteva clipe mai trziu, ajuns alturi de Grace, observ c fata
nc dormea dar arta mult mai linitit dect ultima oar cnd o
vzuse. Cu o zi n urm, braele i erau ncruciate ca o statuie. De
aceast dat, unul din brae i edea sub perna pe care i sprijinea
capul, iar cellalt era ntins deasupra cearafului.
Connor se aez pe marginea patului i i privi chipul. Grace
arta mpcat, gndi Connor, mulumit c ajunsese ntr-un punct n
care se simea din nou bine s fie n preajma surorii sale.
Urmrindu-i pentru cteva minute respiraia adnc i ritmic, i
ddu seama c erau slabe anse s se trezeasc. Obrajii fetei i
recptaser culoarea i scufundarea din urm cu douzeci i patru
de ore prea s nu-i fi lsat leziuni permanente. Connor era bucuros
i chiar mai mult dect att.
Ai avut dreptate, i opti el. Fiecare avem propria noastr
cltorie. mi pare ru c n-am neles mai din timp acest lucru.
Iart-m pentru c te-am oprit. Nu voi mai face niciodat aa ceva.
Connor i ntinse braul s o ia de mn, dar, cnd ncerc s o
ating, mna i trecu prin aternuturi.
Nedumerit, ncerc nc o dat, dar degetele i trecur prin mna
fetei ca prin aer. Trebuie c probabil sunt foarte obosit, gndi
Connor, concentrndu-se i ncercnd a treia oar tentativ ce eu
294

la fel ca i mai devreme.


Simind dintr-odat cum l cuprinde panica, se ridic i i urmri
nc o dat respiraia i expresia linitit a chipului. Grace ns nu
arta doar calm i mulumit, ci prea chiar s-i zmbeasc din
adncurile somnului. Connor se gndi s ncerce s-i dea la o parte
prul ce-i acoperea ochii, dar degetele trecur direct prin capul fetei.
La ncercarea urmtoare nici mcar nu mai simul, ci-i vr degetul
direct prin urechea fetei i-l mplnt n pern. inndu-i n
continuare ochii nchii, Grace zmbi de parc ar fi gdilat-o.
Connor pi n spate i zmbi i el.
Au venit cu adevrat dup tine, opti el. Grace, chiar au venit
dup tine, aa e? Nu tiu cum de-au reuit, dar ai ajuns n sfrit la
ei.
Connor pricepu n acel moment c aa trebuiau s decurg
lucrurile. Era exact ceea ce-i dorise i avea nevoie Grace. Decanul i
Cheng Li puteau divaga orict doreau despre sindromul de care
suferea sau nu Grace. Important, era c pentru moment sora sa
ajunsese pe vasul vampirailor. Acolo se afla cminul ei.
Ce-i zarva asta aici?
Sora Carmichael se apropia cu pai repezi de mijlocul salonului.
Connor zmbi larg. oaptele sale nu fuseser nici pe departe
glgioase. Infirmiera era cert foarte irascibil.
Ah, tu erai, spuse ea. Ai venit s-i vezi din nou surioara cum
doarme?
Da, voiam s-i spun noapte bun.
Uite c tocmai i-ai zis, aa c, hai, nu mai pierde vremea, cci
nu vrem s o trezim n toiul nopii, nu?
Bineneles c nu, rspunse Connor cltinnd din cap. Eu
unul nu mi-a face griji. Grace nu cred s se trezeasc prea curnd.
Asistenta l privi morocnoas. Connor arunc o ultim privire
nlucii surorii sale, i zmbi infirmierei i o btu ncetior pe umr,
dup care trecu pe lng ea i porni spre ieire. Tresrind, infirmiera
295

Carmichael i perie umrul de parc ar fi vrut s scape de un gina


i se ndrept apoi spre cmrua ei.

296

Capitolul 36
Combatani
A doua zi se anuna pentru Connor una foarte lung. La apte
dimineaa, el i Jacoby se prezentar n sala de sport. Cheng Li i
atepta deja. Chiar dac se simea nc foarte obosit, Connor reveni
la via imediat ce ncepu cteva exerciii de nclzire, la finele
crora Cheng Li le explic mai detaliat micrile pe care s le
foloseasc n lupta demonstrativ de mai trziu.
Restul dimineii i-l petrecur perfecionndu-i micrile
nvate, pe parcursul crora trebuir s se concentreze la foarte
multe lucruri. Cu toate c sabia de Toledo era mai grea dect rapiera
cu care se obinuise Connor, greutatea acesteia nu-i stnjenea cu
nimic micrile. Mnerul sabiei era acoperit cu un material ciudat,
foarte aspru, care semna cu pielea. Cnd o ntreb pe Cheng Li,
tnra i reaminti c, la fel ca i cizmele comodorului Kuo, pielea
tbcit a mnerului provenea de la o pisic-de-mare un material
impermeabil i mult mai dur dect pielea obinuit. Privind mai
atent mnerul, Connor observ c proeminenele de pe mner erau
de fapt solzi foarte fini. n pofida vechimii sabiei, solzii mnerului
nc scnteiau i artau ca nite mici giuvaieruri n form de stea.
Sabia comodorului nu avea ns o podoab care s se compare
cu impresionantul safir incastrat n mnerul vechii rapiere a lui
Molucco, sabie pe care Jacoby i-o nsuise de parc ar fi fost fcut
special pentru el. n timp ce Jacoby mnuia cu dexteritate sabia,
Connor observ c safirul nu avea doar un scop decorativ, ci i unul
practic. n unghiurile potrivite, faetele multiple ale nestematei
297

strluceau uneori cu intensitatea soarelui, direct n ochii


adversarului, pe care l obligau astfel s-i apropie pleoapele i s-i
piard concentrarea.
Cel mai dificil lucru care i atepta pe Connor i pe Jacoby n
timpul luptei dup cum discutaser amndoi ntr-o pauz de zece
minute pe treptele scldate n soare ale slii de sport era acela de a
evita s se rneasc reciproc. n ciuda faptului c nu mai fuseser
folosite de mult vreme, sbiile erau bine unse, ascuite ca un brici i
gata s fie folosite n lupt. Spre deosebire de Connor care avusese
parte nc de la nceput de conflicte i atacuri reale , Jacoby era
obinuit cu duelurile demonstrative, dar ambii biei czur de
acord cu ideea c sbiile preau s tnjeasc s taie din nou n carne
vie. Cele dou sbii preau s aib voin proprie i chiar s deteste
faptul c zcuser att de mult vreme nefolosite. nsetate de snge,
sbiile preau s duc dorul luptelor de odinioar.
La ora prnzului, dup ce fur puse la punct toate detaliile
luptei, Cheng Li le lu sbiile i le ncuie napoi n cutiile de unde
cei doi combatani nu le vor mai primi dect seara, naintea intrrii
n laguna pieirii cnd vor face o demonstraie de lupt n faa
studenilor i corpului didactic al Academiei Pirailor.
Eti speriat? l ntreb Connor pe Jacoby imediat ce se aezar
s ia prnzul.
Speriat? Glumeti? Sunt pur i simplu ngrozit ca nu cumva
s te rnesc.
Foarte amuzant, i rspunse Connor.
M bucur s vd c spaima nu i-a diminuat cu nimic
apetitul, interveni Jasmine zmbind i artndu-i lui Jacoby farfuria
ncrcat cu mncare ce-i sttea n fa.
Hei, se justific jacoby, eu nu fac dect s respect indicaiile
antrenoarei Li i m hrnesc cu alimente ct mai bogate n glucide.
Da, vezi s nu! rse Connor, continund apoi s-i vad de
masa lui, mult mai modest. Adrenalina ce-i zvcnea prin vene era
298

suficient de ndestultoare i ameitoare ct s-l mpiedice s


mnnce prea mult. n plus, tia c se va ospta pe sturate la dineul
de dup duel.
Cu toate c lupta trebuia s nceap imediat ce orologiul
Academiei btea de ora ase, la cinci i jumtate, n amfiteatrul
portului atmosfera era deja electrizant. Grupai pe clase, studenii
i ocupau locurile nsoii de dasclii ce se aezau pe scaunele din
capetele rndurilor scaunelor. Torele luminau att treptele
culoarelor abrupte de piatr, ce coborau pn n faa lagunei, ct i
micua pasarel ce fcea legtura cu puntea vasului suspendat
deasupra apelor turcoaz ale portului.
n lagun, corabia fusese deplasat i adus puin mai n fa,
pentru ca puntea s arate ca o scen vizibil ntregii audiene.
Pe punte urcase deja o formaie rock, alctuit din elevii claselor
superioare. Bieii aveau rolul s nclzeasc i s pregteasc
spectatorii.
Muzica asta m face s m simt foarte btrn, spuse
comodorul Kuo, ntorcndu-i privirea spre Cheng Li, care sttea
alturi de el, pe unul dintre scaunele din primul rnd.
John, dar tu chiar eti foarte btrn, zise tnra zmbind.
Doar c, majoritatea timpului preferi s ignori acest fapt.
Directorul o privi rnit, dup care zmbi.
Cum se simt bieii notri?
Foarte bine, rspunse ea. n sfrit, a ajuns i sabia de Toledo
n minile unui lupttor iscusit.
Touche, zise comodorul Kuo. Se vede c tii s aplici lovituri
zdrobitoare.
Connor i Jacoby ateptau pe scaunele lor, n apropierea
pasarelei. Connor arunc o privire mulimii din spatele su i se
simi de parc ar fi ateptat s fie aruncat leilor.
299

Hei, Connor, nu te agita, i spuse Jacoby. sta e doar un


spectacol prin care ne mai destindem i noi n serile de smbt.
sta e i unul dintre motivele pentru care au construit aici aceast
scen. Astfel de evenimente au loc mai mereu.
Connor l aprob tcut. tia i el acest lucru, cci concurase n
mult prea multe ntreceri sportive, pentru a le mai permite emoiilor
s pun stpnire pe el. De aceast dat, ntrecerea era ns puin
diferit i semna mai degrab cu o performan, dect cu o
competiie. Trebuia s se concentreze foarte mult i s execute
micrile perfect fr s-l rneasc pe Jacoby. Nu-i dorea pentru
nimic n lume s-l vatme cumva pe noul su prieten.
La sfritul cntecului rock, mulimea ovaion ncntat, dup
care elevii i strnser instrumentele i traversar pasarela, spre
comodorul Kuo, care le iei n ntmpinare, i felicit i se ntoarse
apoi ctre spectatori.
Mulumim Hoinarilor, Morii, i prezent el. Cu toate c
eu sunt mai degrab fan al jazz-ului tradiional, v asigur totui c
m-ai impresionat. Muzica voastr este foarte antrenant, adug el,
aruncnd o privire spre Cheng Li, care i repet din buze btrn.
Dup ce aplauzele contenir, comodorul Kuo se adres din nou
audienei:
n aceast sear avem un spectacol special pentru voi
pentru noi toi. Dup cum tii, anual avem o srbtoare numit
Ziua Sbiilor. n acea zi ultima a anului colar obinuim s
coborm toate sbiile din Rotond, pentru ca absolvenii notri cei
mai iscusii s le foloseasc n lupte demonstrative, n onoarea
ilutrilor notri strmoi cpitani care au mnuit aceste sbii n
lupte reale.
Decanul arunc o privire scurt elevilor i dasclilor aezai n
rndurile din fa.
Aceste sbii sunt pentru Academie o mare comoar. Dar nu
pentru c au fost create de cei mai buni meteugari din lume i
300

sunt fabricate din cele mai bune materiale, iar unele dintre ele chiar
mpodobite cu nestemate. Nu aceste sbii sunt comoara noastr,
deoarece fiecare dintre ele tinuiete multe poveti. Fiecare a fost
folosit n peste o sut de lupte i ne-ar minuna cu adevrat dac near putea mprti experienele prin care au trecut. i totui, tii
ceva? ntr-un fel chiar o fac. Cnd o sabie veche ajunge n minile
unui tnr pirat, sunt convins c se produce un schimb energetic
ntre energia tnrului combatant i energia sabiei.
Directorul fcu o pauz, pentru a le oferi spectatorilor un
moment de reflecie.
Dar adevrata comoar a Academiei nu o reprezint sbiile
din Rotond, ci chiar voi. Fiecare dintre voi. Sbiile reprezint
trecutul, n timp ce voi voi suntei viitorul. Fiecruia dintre voi i
este sortit un viitor mre i vei continua cu toii tradiia nobil i
minunat a pirateriei. Unii dintre voi exceleaz n tiina navigaiei,
alii sunt strategi i lideri desvrii, iar civa sunt lupttori
nentrecui.
Din mulime se auzir cteva urale. Spectatorii tiau c nu mai
era mult pn la nceperea luptei.
Pentru aceast sear am abrogat regula prin care sbiile
noastre vechi nu erau scoase din cutiile lor dect n Ziua Sbiilor. n
seara aceasta am hotrt s celebrm la Academie doi lupttori
extrem de talentai. Doi dintre cei mai buni combatani ai notri vor
urca pe scen i ne vor prezenta cteva micri uluitoare pe care leau nvat de la dasclii notri i, ndeosebi, de la domnioara Li.
Spectatorii aplaudar furtunos i, aprobnd din cap aplauzele,
comodorul Kuo i ntinse braul spre Cheng Li. Roind, tnra se
ridic i accept aclamaiile.
ntr-adevr, continu decanul, cu toate c domnioara Li
pred aici doar de trei luni, a produs deja un impact uria asupra
vieii din Academie. i, pentru c tot am adus vorba de Academie,
ajungem acum la o persoan care, dei se afl aici doar de o
301

sptmn, sunt ncntat s v anun, va deveni studentul nostru


permanent i mi face deosebit plcere c va lupta n aceast sear
cu sabia mea de Toledo Prieteni, s-l aplaudm i s-i urm un
clduros bun venit lui Connor Tempest!
Connor i Jacoby executar o insolit strngere de mn, dup
care Connor se ridic i porni spre comodorul Kuo. Ajuns lng
decan, acesta i ddu mna, salutndu-l ntr-un mod mai tradiional.
Connor a demonstrat c are caliti excepionale de lupttor,
spuse comodorul Kuo, i, din acest motiv, a trebuit s-i alegem ca
adversar pe cel mai bun student al Academiei. Desigur, tii cu toii
la cine fac referire.
La aceste cuvinte, mulimea ovaion i cineva strig numele
biatului.
Da, continu decanul, tii despre cine este vorba, dar ceea ce
nu cunoatei este modul n care acest biat a luptat la prima lui
lecie de lupt. Eu ns am fost prezent la acea lecie, la fel ca i
cpitanul Avery i cpitanul Singh. Noi ne amintim bine de
iscusina pe care acel bieel pe atunci n vrst de numai ase ani
a demonstrat-o n mnuirea micuelor bee din bambus. Ei bine,
de atunci au trecut civa ani i, n aceast sear, el va mnui rapiera
cu safir a cpitanului Molucco Wrathe. Chiar dac numele su ne
spune cu totul altceva, colegul nostru este rapid i incisiv ca nimeni
altul Aadar, s-l ntmpinm aa cum se cuvine pe Jacoby Blunt!5
Jacoby inspir adnc i porni agale spre Connor i decan.
Directorul ddu protocolar mna cu el.
Cred c am vorbit suficient, spuse comodorul Kuo. n
continuare, indiferent dac suntei sau nu nzestrai cu caliti de
lupttori, vreau s urmrii cu mare atenie aceast lupt i s
apreciai iscusina acestor doi biei. i inei minte: oricare ar fi
talentul vostru, cutai ntotdeauna s fii cei mai buni. Asta e tot ce
v cerem aici, la Academia Pirailor. Iar acum, domnilor, dai-mi
5

n englez, blunt nseamn bont, tocit, obtuz, necioplit.

302

voie s v nmnez sbiile.


n dreptul pasarelei, armele erau aezate pe dou suporturi n
faa crora Connor i Jacoby ngenunchear pe un picior. Decanul
lu rapiera cu safir i o ntinse spre Jacoby cu mna stng.
Mnuiete aceast sabie cu nelepciune i precizie, i spuse
directorul. Cinstete-i pe strmoii ti i pune-i amprenta n
paginile istoriei.
Aa voi face, rspunse Jacoby lund sabia cu mna stng i
continund s stea ngenuncheat.
Comodorul Kuo se ndrept spre al doilea suport, unde i terse
palmele cu o crp de mtase, pregtit special pentru acest lucru.
Era o curare simbolic, prin care se asigura c energia sbiilor nu
intra n contact prin intermediul minilor sale. Dup ce ls crpa
pe tblia suportului, lu sabia de Toledo n mna stng i,
strngnd n pumn mnerul vechiului su aliat, se opri pentru o
clip.
Un ropot spontan de aplauze ovaion ilustra i ndelungata
carier a comodorului John Kuo.
Ateptnd ca aplauzele s scad n intensitate, decanul zmbi
uor.
Mnuiete aceast sabie cu nelepciune i precizie, i se adres
lui Connor. Cinstete-i pe strmoii ti i pune-i amprenta n
paginile istoriei.
Aa voi face, rspunse Connor, dup care lu sabia n mna
stng i, strngnd puternic n pumn mnerul nvelit n piele de
pisic-de-mare, se gndi la istoria ndelungat a sabiei.
La un semn al decanului, patru studeni ridicar i ndeprtar
imediat suporturile.
Domnilor, luai-v poziiile de start, le spuse comodorul Kuo
nainte de a se ntoarce la locul su.
Connor i Jacoby strbtur mpreun pasarela pn pe puntea
vasului. Repetaser bine aceste micri. n mijlocul punii, se
303

poziionar spate n spate i ateptar semnalul nceperii luptei.


Orologiul Academiei ncepu s bat de ora ase. tiau c
trebuiau s nceap odat cu ultimul sunet al orologiului. Connor
atepta i respira ncet, odat cu btile orologiului. Unu doi
trei patru cinci

304

Capitolul 37
Laguna pieirii
ase!
Connor se rsuci i lans un atac cu sabia de Toledo. Jacoby i
ntinse rapiera cu safir i i par lovitura. Cnd sbiile se ciocnir,
tinerii combatani resimir din plin legtura subtil dintre cele
dou arme. Fr s-i mai zmbeasc, cei doi prieteni ncepur s se
concentreze intens la prima din succesiunile micrilor foarte
complexe pe care i nvase Cheng Li.
Connor i nbui iute emoiile. Cu toate c era o lupt
demonstrativ, simea din plin acea stare profund de
contientizare, pe care decanul, la una dintre orele sale, o numise
zanshin. Cnd i izbea lui Jacoby sabia, zgomotul i rsuna n minte
mai puternic dect clopoelul ce anuna nceperea orelor. Cnd
Jacoby nvrtea rapiera, albastrul safirului era pentru Connor
mai intens dect apele lagunei. Fiecare zgomot, fiecare culoare i
fiecare sentiment erau intensificate la maxim. Connor se ls tot mai
mult absorbit n aceast concentrare vitalizant, care i permitea s
fac salturi tot mai mari i s-i mite sabia tot mai iute. Chiar dac
era pe deplin concentrat la lupt i i extrgea energia din adncul
calm al fiinei, o mic poriune a contiinei i spunea c totul
decurgea bine i era perfect contient de uralele n care izbucnir
spectatorii cu puin nainte de sfritul primei runde de micri,
cnd Connor prea s fie n uor avantaj fa de Jacoby.
Demonstraia lor era ns o simpl coregrafie, pe parcursul creia
fiecare dintre ei va beneficia de momentele sale de glorie.
Uimitor, opti comodorul Kuo. Connor este un talent
305

nnscut.
Cheng Li i confirm adugnd:
Sper ca Jacoby s-i aminteasc bine instruciunile.
Kuo ddu din cap i i ndrept iar atenia spre cei doi tineri
lupttori, care tocmai ncepuser a doua succesiune de micri mai
complexe dect primele. Secvena de lupt ncepu printr-o serie de
atacuri i eschive pe toat lungimea punii, la finele crora Jacoby
prelu conducerea, forndu-l pe
Connor s bat n retragere i s par lipsit de aprare. Acesta
era momentul cnd Connor trebuia s-i adune toate forele att
pentru a-l respinge pe Jacoby, ct i pentru a recupera terenul
pierdut n faa adversarului.
n acel moment, absorbit n starea de zanshin n acea
contientizare total, ce-i permitea s observe i s simt totul la trei
sute aizeci de grade n jurul lui , Connor l vedea clar pe Jacoby i
rapiera acestuia, vedea spaiul ngust n care trebuia s-i execute
micrile, vedea audiena i auzea respiraiile ntretiate ale
spectatorilor, n faa crora asemenea ochilor unei fiare gigantice
stteau Cheng Li i decanul Kuo, ale cror priviri preau s-l
strpung pn n strfundul inimii. Connor contientiz toate
acestea fr s-l piard o clip din ochi pe Jacoby. Acest lucru i
aminti de primele sale zile de antrenament, la bordul vasului Diablo,
cnd Bart i spusese: Privete mereu n ochii adversarului. Sabia te
poate mini, ochii niciodat. Continund s-i in privirea intuit
n ochii lui Jacoby, Connor observ ceva ciudat n spatele privirii
familiare a noului su prieten o minciun. Dei o remarcase
instantaneu, Connor se lupt s nu-i trdeze emoiile. Cu toate c
se simea destul de tulburat, i meninu concentrarea i, executnd
o rsucire complet, l ndeprt pe Jacoby i prelu controlul luptei.
Mulimea ovaion micarea, iar Cheng Li i comodorul Kuo
aplaudar entuziati.
Extraordinar! spuse Kuo.
306

i nc n-ai vzut nimic, i zise Cheng Li aplecndu-se spre el.


Odat cu nceperea celei de-a treia succesiuni de lovituri,
Connor se concentr i mai intens asupra lui Jacoby. Era convins c
nu se nelase i c Jacoby l minea sau i ascundea ceva. Connor i
continu micrile i mnuia sabia de Toledo cu mai mult iscusin
i dexteritate dect mnuise vechea lui rapier. Era hotrt s nu se
abat ctui de puin de la micrile pe care le repetaser i devenea
tot mai sigur c Jacoby se va abate ct de curnd de la acestea. Nu
avea ns vreme s zboveasc asupra ocului trdrii, ori s
analizeze cine se mai afla n spatele acestui joc conspirativ. O
asemenea msur nicidecum nu i-ar fi salvat viaa. Zanshin era
singura lui scpare.
Ruperea de ritm apru exact la mijlocul succesiunii de lovituri,
cnd Jacoby dei Connor respectase ntocmai micrile lovi cu
lama rapierei mult mai aproape dect la antrenamente. Connor
simi foarte aproape de ureche tiul fierbinte al sabiei i, o clip
mai trziu, i ddu seama c fierbineala nu provenea de la sabie.
Lama i crestase pielea urechii i i provocase o sngerare uoar.
Cuprins de panic, Jacoby privi spre audien peste umrul lui
Connor. Jacoby intenionase probabil s-l rneasc mai trziu i
nicidecum att de devreme, gndi Connor, fr s-i piard o clip
concentrarea i fr s arate nici cel mai mic semn de panic sau
fric. Dac lupta urma s fie oprit, atunci i-ar fi fost clar c se
nelase i c nu era nimic n neregul ci fusese o simpl
nenelegere. Ins concluzia ar fi cu totul diferit dac nu intervenea
nimeni.
i totui, nu interveni nimeni.
Connor continu s priveasc netulburat n ochii lui Jacoby. Cei
doi nu-i adresar un cuvnt. Nu aveau ns nevoie s-i vorbeasc.
Confruntarea se desfura n principal din priviri. Connor i ddu
de neles lui Jacoby c tia totul. Jacoby i confirm c pricepe
mesajul, dar se art mult mai zdruncinat dect Connor. Jacoby i
307

ddea toat silina s ascund un alt secret, pe care Connor nu reui


pe moment s-l descifreze.
Nevoit s ia ct mai iute o decizie, Connor se ntreb ce ar putea
face n continuare: s mbrieze micrile exersate i s se apere de
atacurile lui Jacoby, sau s renune complet la micrile exersate i
s trateze confruntarea ca pe o lupt n toat regula? Biatul hotr,
n cele din urm, s opteze pentru prima variant. Era clar c Jacoby
exersase cu totul alte micri, dar fie nu i le mai amintea, fie era
incapabil s le pun din nou n practic. Indiferent ce punea la cale,
Jacoby era clar dezavantajat n rolul su de agresor. Connor hotr
s-l lase s atace i s-i atepte greelile. El avea mai mult
experien n lupt i, n plus, pierderea ctorva picturi de snge
nu avea cum s-i slbeasc vigoarea.
A patra etap a demonstraiei trebuia dominat nc de la
nceput de Jacoby. Imediat ce adversarul lans un nou atac, Connor
simi nc odat c era ceva n neregul. Jacoby i pierdea tot mai
iute sigurana i, cu toate c micrile i erau puternice i bine
coordonate, Connor i ddu clar seama c spiritul de lupt al
oponentului su dispruse complet.
Connor se vzu din nou pus n situaia de a analiza fulgertor
situaia i de a decide ct mai iute tactica pe care s o adopte.
Lucrurile nu erau deloc simple. Dac ar fi fost vorba de oricare alt
adversar, ar fi putut fora victoria ntr-un mod categoric, dar, n
ciuda trdrii lui Jacoby, nu dorea s-i pricinuiasc acestuia vreun
ru. i fusese mult mai uor s se apere cnd nfruntase doar
atacurile lui Jacoby. De-acum ns era n faa unei situaii mult mai
complexe i trebuia s reziste unui inamic nemilos. Desigur, totul
putea fi o cacealma bine elaborat dar, privind adnc n ochii lui
Jacoby, Connor tia c nici vorb s fi fost o fars.
Trebuia s-i menin concentrarea i, n urmtoarele micri, i
ndrept complet atenia spre starea plenar de zanshin, dar fr s
piard o clip din ochi pe Jacoby i lama rapierei. i remarc
308

totodat pe spectatorii care i priveau fascinai i de care i desprea


doar o fie ngust de ap. Observ chipurile parc mpietrite ale
comodorului Kuo i domnioarei Li, care trebuie s-i fi dat probabil
seama c le demascase trdarea. Dar cei doi se stpneau perfect i
nu se ddeau cu nimic de gol.
Connor reinu toate aceste gnduri i imagini, i auzi apoi un
zgomot din direcia portului. Fr s zboveasc asupra acelui sunet
rtcit, continu cu aceeai concentrare duelul cu Jacoby lupt ce
intrase de-acum ntr-o suit de micri atletice i dificile, executate
de la un capt la altul al punii. Connor auzi dinspre doc un nou
sunet, dar nu-i permise s-i ntoarc privirea ntr-acolo. S fi fcut
zgomotele parte din planul aflat n desfurare? Trebuia s
acioneze ct mai repede, aa c lu iute o decizie.
n timp ce se duelau, odat ajuni n captul din dreapta al
punii, Connor folosi o lovitur suplimentar, care i dezechilibr lui
Jacoby rapiera. Jacoby se mpletici n ncercarea de a-i redresa
poziia i, n acel moment, Connor i mic fulgertor sabia de
Toledo i i apropie tiul de gtul lui Jacoby. Speriat, Jacoby
ddu drumul rapierei. Din rndurile spectatorilor se auzir cteva
icnete, n clipa cnd Connor apropie lama la nici un centimetru de
gtul lui Jacoby.
Zi-mi ce urmreai, i ceru Connor. Hai odat!
Connor, n-am vrut, rspunse Jacoby fr s mai piard
timpul. Am fost forat s fac asta. Mi-au zis c nu stric s te
stimulm puin i s vedem ct de bine poi s lupi.
i voiai s m ucizi.
Nu! Crede-m, nici vorb de aa ceva. Am vrut doar s te
incitm puin. i nici mcar nu m-am descurcat prea bine. Ai vzut
i tu cte greeli am fcut.
Connor ovi. Era o situaie n care o hotrre greit se putea
dovedi fatal. Connor privi adnc n ochii lui Jacoby i remarc
ndat imaginea autentic a confuziei i regretelor. Nu observ ns
309

nimic care s-i sugereze c avea n fa un uciga.


Connor ndeprt vrful sabiei de Toledo, dar continu s fie
atent i pregtit n eventualitatea unui atac prin surprindere. Pind
n spate, ridic rapiera cu safir n mna stng i nl ambele sbii
spre mulime.
Spectatorii ovaionar prelung, mai zgomotoi ca niciodat.
Comodorul Kuo se ridic i le strig s vin la captul pasarelei.
nc uluii de cele petrecute, cei doi combatani nu schiar niciun
gest.
Pirai, venii! strig i mai puternic decanul.
Connor l privi dispreuitor i se gndi c ar putea s-l sfideze
amndoi i s rmn pe puntea vasului. Dar, ntruct simea nevoia
s-l nfrunte, porni cu pai mari spre pasarel, lsndu-i mult
adversarul n spate.
Ai luptat excelent, l ntmpin Kuo.
Connor l privi dezgustat:
Ajunge cu vorbele astea mree.
Poftim? ntreb uimit comodorul Kuo.
M-ai pclit. Tu i Cheng Li m-ai ntrtat mpotriva
prietenului meu.
Kuo cltin din cap i privi zmbind mulimea ce scanda n
spatele lor.
Connor, am vrut doar s vd ct eti de capabil. Luptele
demonstrative sunt foarte bune, dar trebuia s tiu cum te descurci
ntr-un conflict real. i i pot spune c ai trecut cu mare cinste acest
examen. De-acum ai locul asigurat n Federaia Pirailor.
Vrei s-i spun ce s faci cu Federaia ta? i zise Connor,
ntinznd nervos ambele sbii spre decan.
Un nou val de urale i acoperi cuvintele. Directorul urc pe
pasarel, l privi pe Connor i apoi i cobor privirea spre lamele
armelor.
Connor, cred c-ar trebui s arunci o privire n spatele tu.
310

Connor nu schi un gest. Numai de-att s fi fost n stare Kuo?


Recurgea la o stratagem n genul trucurilor de pantomim?
Connor, uit-te n spate.
Connor cltin din cap. Trecuser zilele n care s-i mai asculte
cerinele comodorului Kuo.
Connor, ntoarce-te!
De aceast dat nu-i mai vorbise decanul, ci i se adresase un glas
mult mai binevoitor.
Molucco!
ntorcndu-se mai fericit ca niciodat, Connor l vzu pe
btrnul lui aliat, mbrcat n haine dintre cele mai fine.
Pentru tine sunt cpitanul Wrathe!
Cpitane Wrathe!
Connor pi spre el. Era att de bucuros s-l vad pe Molucco,
nct l-ar fi mbriat cu siguran de nu ar fi avut n mini cele
dou sbii.
S fie? Nu se poate! Este vechea mea rapier? ntreb
Molucco.
Da, spuse Connor ntinzndu-i arma cu mnerul n fa.
Cpitanul o lu i, cntrind-o n palm, se art uor trist pentru o
clip.
Ce cutai aici? ntreb Connor. Trebuia s venii de-abia
mine, zmbi biatul, dup care adug grbit: Ah, dar asta nu
nseamn c nu-mi face mare plcere s v revd.
S-a ntmplat ceva ngrozitor, spuse Molucco scondu-i
plria, moment n care Scrimshaw i iei dintre uviele prului i
se ntinse spre Connor n semn de salut.
Ce anume? ntreb Connor. Ce s-a ntmplat?
E vorba despre fratele meu, rspunse Molucco. Scumpul meu
frate cpitanul Porfirio Wrathe.
Molucco se opri i pe obraz i se prelinse o lacrim ct un
diamant.
311

Ce-i cu Porfirio? interveni comodorul Kuo, aprnd alturi de


Connor.
A fost ucis cu slbticie, spuse Molucco. A fost mcelrit, att
el, ct i ntregul su echipaj din care n-a mai scpat dect o mn
de oameni.
Connor se nfior.
Cum de s-a ntmplat aa ceva?
Cpitanul Wrathe cltin din cap:
Povetile la timpul lor, biatul meu. Acum e momentul s
trecem la aciune. Aadar, mergi i strnge-i lucrurile, pentru c am
nevoie de tine pe Diablo. Toi piraii trebuie s fie n form maxim.
Nu am de gnd s atept prea mult rzbunarea acestei frdelegi.
Connor i confirm:
M ntorc numaidect.
Cred c ai uitat ceva, interveni din nou comodorul Kuo. Noi
ar trebui s mergem n birou i s discutm n linite.
Nu mai este necesar, rspunse Connor. Pentru c nu avem
nimic de discutat.
Connor, dar ncepu comodorul Kuo.
Cltinnd din cap, Connor trecu pe lng el i nu-i ai adres un
cuvnt brbatului care i insuflase pn de curnd foarte mult
respect.
Cheng Li se ridic i i iei n cale:
Connor, linitete-te.
Cu mine s nu mai vorbeti! se rsti el. Trdarea tinerei l
duruse i mai mult.
Ascult-m, insist Cheng Li. mi dau seama c acum nu m
placi mai deloc, dar sunt lucruri pe care nu le nelegi.
ntotdeauna spui asta, dar, de fapt, sunt foarte multe lucruri
pe care le neleg ct se poate de limpede.
Connor trecu pe lng ea i urc aleea luminat de tore. Era
hotrt s ajung n camera lui i s-i adune ct mai iute lucrurile.
312

Studenii Academiei netiind nimic despre ce se petrecuse n


timpul duelului l btur ncurajatori pe umr i-i ludar tehnica
de lupt.
Nu poi s pleci, strui Cheng Li, oprindu-l pe Connor din
drum.
De ce? ntreb el ntorcndu-se.
Pentru c nu o poi lsa aici pe Grace, spuse zmbind Cheng
Li, foarte sigur pe ea i convins c l ncurcase cu acest rspuns.
De aceast dat ns nu reuise.
Grace nu-i aici, i zise Connor. Ea deja a plecat. Stupefacia de
pe chipul tinerei l mulumi mai mult ca orice i, fr s mai piard
vremea, Connor urc n fug treptele amfiteatrului i dispru pe
colina din spatele acestuia.
Dup ce i strnse iute lucrurile, Connor se pregti s coboare
pentru ultima oar colina Academiei. Capul i ardea i l durea
foarte tare, att datorit evenimentelor prin care trecuse, ct i ca
urmare a rnii de la ureche, o cresttur ce trebuia ngrijit dar
nicidecum nu avea de gnd s se lase pe mna unei infirmiere cum
era sora Carmichael. Nu mai voia s aib de-a face cu acest loc sau
cu oamenii care l populau.
n parc ncepuse deja petrecerea i studenii erau ocupai s-i
umple farfuriile cu mncare. tia c nu-i va fi uor s se strecoare
printre ei neobservat, dar, din fericire, majoritatea erau mult prea
ateni la bucate pentru a-l mai deranja. Spera s nu dea peste
comodorul Kuo sau Cheng Li, cci ultimul lucru pe care i l-ar fi
dorit era o nou confruntare cu acetia. Dup ct de mult ru i
fcuser, scuzele i justificrile acestora n-ar fi fcut dect s
nruteasc i mai mult lucrurile. ntr-o parte a parcului observ
masa rezervat profesorilor, acolo unde ar fi trebuit s ad i el. Ei
bine, n aceast sear vor avea la mas un loc liber.
n timp ce cobora poteca spre port, din spatele copacilor i iei n
313

fa cpitanul Lisabeth Quivers. Ce mai voia i ea? se ntreb


Connor fcnd un pas n spate.
Connor, vreau s-i spun c-mi pare ru.
Connor o privi atent. Glasul femeii era ncrcat de regrete.
mi pare nespus de ru c vizita ta la Academie a sfrit aa.
Decanul mai exagereaz cteodat.
Afirmaia cpitanului nu era departe de adevr.
N-a avut mult pn s m omoare, spuse Connor.
Nu vreau s-i scuz aciunile i nici nu intenionez acest lucru,
i zise cpitanul Quivers. De asemenea, nu am de gnd s te rein
prea mult, cci tiu c ai treburi importante cu Molucco. Tot ce
vreau s-i spun este c nu suntem toi la fel att la Academie, ct
i la Federaie. Dac te vei rzgndi vreodat, a fi onorat s iei
legtura cu mine.
Era o ofert onest, din partea unei persoane corecte. Connor
aprecie gestul cpitanului.
V mulumesc, spuse el, strngndu-i mna. Acum trebuie s
plec.
Cpitanul i zmbi ncuviinnd, dup care pornir fiecare n
direcii opuse.
n port, Diablo i oferea o privelite ncnttoare. Connor de-abia
atepta s ajung la bordul corabiei i s navigheze ct mai departe
de Academie. n cale ns i mai iei o persoan: Jacoby.
mi pare ru, dar noi nu avem ce discuta, spuse Connor
continund s nainteze.
Merit cu prisosin acest lucru, zise Jacoby urmndu-l
ndeaproape. Chiar dac nu vrei s-mi vorbeti, Connor, trebuie si cer iertare. Serios vorbesc. i sunt prieten i
Connor se opri i se ntoarse:
Pentru tine, cuvntul prieten are o semnificaie destul de
ciudat.
Ei m-au obligat, spuse Jacoby. tiu ns c i puteam refuza
314

Da, asta i trebuia s faci, spuse Connor, continundu-i


naintarea i apropiindu-se de doc.
Nu vreau s-i ceresc iertare, insist Jacoby. Ar fi o prostie s
fac un asemenea lucru, cci m-ai respinge imediat, avnd n vedere
sentimentele pe care le ai acum fa de mine, Connor, dar eu i
rmn prieten. tiu c am greit fa de tine, ns voi gsi o cale prin
care s-mi rscumpr greeala. Va mai dura o vreme, dar voi reui
n cele din urm.
La revedere, i zise Connor ntinzndu-i braele spre scara ce
atrna pe marginea vasului.
Fr s-i mai ntoarc privirea, se uit spre puntea corabiei, de
unde Bart i zmbea i i fcea cu minile.
Salut, prietene, strig el. Bine ai revenit!
Connor zmbi larg i ncepu s urce spre adevratul su prieten.

315

Capitolul 38
Rentoarcerea
Grace atepta sub pnzele corabiei vampirailor. Se ntorsese
oare cu adevrat? se ntreb ea, n timp ce inima i btea nebunete.
De aceast dat simea sub tlpi scndurile solide ale punii i i
ddea seama c nu mai exista o barier invizibil care s-i mpiedice
contactul cu vasul. Cnd i ntinse braul i atinse lemnul
catargului, un fulger de lumin strbtu velele i le ilumin
asemenea unor uriae aripi din bronz.
Auzind scritul unei ui, vzu deschizndu-se puin mai n
fa ua cabinei cpitanului. Grace ncremeni locului i i aminti ct
fusese de curajoas la prima ei ntlnire cu cpitanul vampirailor.
ns, de aceast dat, era copleit de fric i de multe alte
sentimente cci n acele momente tia i, n plus, simea mult mai
mult dect la prima ei vizit.
Grace, vino, auzi clar n minte oaptele impasibile ale
cpitanului.
S fi fost n continuare suprat pe ea? Fata se ncrunt. Indiferent
ce ar simi el, ea nc era suprat pe el. Porni cu pai mari spre
cabina acestuia i, odat ce trecu pragul ncperii, cut din priviri
figura mascat i mbrcat n mantie, dar nu vzu pe nimeni. Cnd
intr, ua se nchise n spatele ei. Dup civa pai n bezna cabinei,
Grace vzu o lumini i zri silueta cpitanului prin obloanele
balconului. Cpitanul se alia la crma vasului.
Am revenit cu adevrat?
Cpitanul se ntoarse spre ea. Grace simi c masca acestuia o
316

irit tot mai mult. De ce se temea s-i exprime emoiile? se ntreb


ea, n timp ce cpitanul atepta ca o statuie i nu scotea o vorb. Fata
simea c devine tot mai nervoas.
Da, se auzi n cele din urm oapta acestuia. i m bucur
acest lucru.
Masca i se ncrei uor i Grace i ddu seama c i zmbea. Cu
toate c sursul o bucur puin, Grace nu putea uita c avea de
clarificat multe lucruri.
Suntei bucuros? ntreb ea. Dar mi-ai spus s stau departe
de vas.
Cpitanul i abtu din nou atenia dinspre timon. Grace
observ cum timona vasului se nvrtea singur ntr-o parte i-n
alta. Cpitanul se apropie i i ntinse spre fat minile acoperite de
mnui.
Grace, tiu c te-am rnit i mi pare ru. Aveam multe pe
cap, multe probleme pe care s le rezolv
Grace simi c-i dau lacrimile.
Chiar i aa, sta nu-i un motiv pentru care s v alungai
prietenii i s le cerei s plece. Dimpotriv, n astfel de situaii i
lsai s v stea aproape i s v fie de ajutor!
Cpitanul nu rspunse, i Grace se ntreb dac nu cumva
ntrecuse msura cu aceast rbufnire. Continund s-i in
palmele pe umerii fetei, cpitanul i aplec uor capul.
mi cer iertare, copil. Ai dreptate. M-am pierdut cu firea. Am
avut de nfruntat noi ameninri, noi pericole. Dar, cu toate astea, nu
am nicio scuz pentru cruzimea de care am dat dovad.
Grace se art surprins de cuvintele cpitanului. Nu-i venea s
cread c acesta chiar i ceruse iertare. i totui, indiferent ct erau
de mulumitoare vorbele sale, Grace se simi uor tulburat i i
ddu seama c, de aceast dat, cpitanul inteniona cu adevrat si cear sprijin. Ea chiar dorea s-i ajute i l rugase n dese rnduri
s-i permit s le fie de ajutor, dar acum, deodat, simi c aceasta
317

este o responsabilitate uria.


Cpitanul o conduse n cabin i i fcu semn s ad la mas. La
fel ca i data trecut, masa era plin cu hri i, n plus, cu multe
cri vechi. Imaginea i aminti fetei de zilele cnd i fcea temele i
cuta cu disperare rspunsuri la probleme.
Dup cum tii, continu cpitanul, lucrurile au fost destul de
dificile dup plecarea ta. Nu doream s te implic n aceste situaii
foarte primejdioase. Corabia asta nu mai era pentru tine un loc
sigur.
Nici la Academia Pirailor n-am fost deloc n siguran.
Am vzut. Tocmai de aceea am hotrt n cele din urm s te
scap de acolo.
Dar nu nainte s fiu ct pe ce s m nec!
Grace, a fost un gest inutil, cltin cpitanul din cap. i ntru
totul copilresc.
Asta mi dau i eu seama, recunoscu ea stnjenit. Dar nu
tiam ce s fac. mi doream din tot sufletul s m ntorc i m-am
gndit c dac ajung ntr-o situaie similar
tiu bine de ce ai recurs la aa ceva, opti el, i i admir
curajul. Dar trebuie s nvei cteodat s ai rbdare. Tatl tu avea o
vorb: Ai ncredere n maree.
Cpitanul fcu o pauz. Grace ar fi dorit s-l ntrebe de unde l
cunotea pe tatl ei i de unde auzise maximele acestuia, ns,
nainte s apuce s dea glas ntrebrii, cpitanul continu:
n seara cnd te-ai aruncat n apele portului, eu eram n
adncurile oceanului i nu puteam veni n ajutorul tu. tiam ns c
te putea ajuta Connor. Fratele tu este foarte curajos i credincios.
Aa e, l aprob Grace, simindu-se brusc foarte ignorant i
obtuz. mi pare ru, adug ea, coborndu-i capul. mi pare foarte
ru.
Grace, nu te ntrista, i spuse cpitanul. i tu eti foarte
curajoas i neleapt. Deii puteri foarte mari, dar nc nu le
318

nelegi n totalitate i nu tii cum s le foloseti ct mai bine.


Ce puteri? ntreb mult mai nsufleit Grace. Tnjea s afle
mai mult, dar cpitanul nu era genul care s se lase grbit.
Amintete-i de modul n care ai putut lua legtura cu
prietenii pe care i ai pe aceast corabie i de cltoriile pe care le-ai
fcut aici
Grace l privi nedumerit.
Eu credeam c ei sunt cei care m cheam. Mai nti m-a
vizitat Darcy. Apoi am avut cteva viziuni cu Lorcan i de-abia
dup aceea am cltorit aici. Eram convins c voi m chemai aici.
Darcy a venit singur la tine, spuse cpitanul. Atunci am fost
foarte suprat pe ea pentru c nu doream s te atrag n aceste
probleme foarte primejdioase , dar mi-a trecut. Cu Darcy ai o
legtur foarte strns, deoarece ai atins-o fizic la fel ca i pe
Lorcan, i pe ceilali. Dar, continu cpitanul coborndu-i uor
capul, cltoriile tale pe vas nu au fost provocate de noi. Grace, tu ai
fost cea care le-a iscat.
Ea? S fi fost posibil?
n dup-amiaza aceea, sub copacul jacaranda
Apoi n patul din camera de la Academie
i, ultima oar, pe balconul dormitorului
Ea s fi determinat apariia acelor cltorii? Era greu de crezut
i, n plus, nu apruser ca urmare a unei decizii contiente din
partea ei aa cum se ntmplase cu dorina de a-i ajuta prietenii.
Da, Grace, tu ai ales s vii la noi aa cum ai fcut-o i prima
oar.
La fel ca i prima oar? Ce voia de fapt s spun?
Atunci la prima noastr ntlnire am fost prins de o
furtun i am fost ct pe ce s m nec. Lorcan m-a salvat.
Cpitanul nu-i rspunse, dar ea tia c tcerea acestuia era doar
un vl ce acoperea gnduri crora nu era nc pregtit s le dea glas.
Cum se simte Lorcan? ntreb dornic s afle nouti despre
319

el.
Trebuie s lum lucrurile pe rnd, rspunse cpitanul. Copila
mea, trebuie s nvei s ai rbdare.
Grace oft. Orict de mult l plcea pe cpitan, acesta putea fi
cteodat extrem de enervant caracteristic pe care fata o cam
uitase n perioada n care sttuse departe de corabie.
Deodat, cpitanul se ridic i se ndrept spre emineu. Mantia
lung flutur n spatele su i vinioarele materialului scnteiar
uor.
A dori s cunoti pe cineva, i zise el.
Pe cine? De ce? ntreb ea, spernd s nu fie iari dojenit
pentru curiozitatea i nerbdarea de care ddea dovad.
Numele su este Mosh Zu Kamal i este un vechi prieten deal meu. I-a putea spune chiar gurul meu.
Guru? Din cte tia Grace, cuvntul nsemna conductor sau
nvtor. Era totui o surpriz s afle c exista cineva superior
cpitanului. Amintindu-i ns ct de vulnerabil artase cpitanul n
urm cu cteva zile, se mai liniti la gndul c acesta avea pe cineva
cu care s se sftuiasc n situaii de criz.
El este cel care a venit cu ideea acestei nave, continu
cpitanul. i tot el e cel care, la nceput cnd eram pierdut , mi-a
artat calea cea bun.
Grace deveni i mai curioas cnd se gndi la aceast persoan
dei tia bine c nu era tocmai potrivit s atribuie gurului vampirailor termenul de persoan.
i unde e? Se afl i el pe acest vas? Cum de nu l-am ntlnit
pn acum?
Cpitanul zmbi amuzat de potopul ntrebrilor fetei.
Nu se afl pe aceast corabie, dar ne mai viziteaz din cnd n
cnd. Cu aceast ocazie, noi vom fi cei care i vom face o vizit. De
fapt, acum ne ndreptm ntr-acolo.
Unde? ntreb Grace.
320

Locuiete ntr-un loc numit Sanctuarul un adpost aflat pe


vrful unui munte mre, o lmuri cpitanul.
Grace arunc o privire asupra hrii ntinse pe masa din cabin
i cpitanul cltin uor din cap.
Copila mea, acest loc nu este nsemnat pe hri.
Grace, dei nedumerit, se simea foarte emoionat. Cum de
tia cpitanul ncotro s navigheze, din moment ce Sanctuarul nu
era nsemnat pe hri? Cum vor gsi acel loc? Oricum, important era
c ajunsese cu adevrat pe vasul vampirailor! n acel moment
pricepu clar de ce i dorise att de mult s revin pe aceast corabie
magic plin de mistere, din care aflase doar cteva.
Chiar ne ndreptm ntr-acolo? ntreb ea, hotrt s se
concentreze asupra lucrurilor mai tangibile.
Era departe? se ntreb ea. i mergeau ntr-acolo doar datorit
ei?
Cpitanul zmbi nc o dat:
Sunt de fapt mai multe lucruri n privina crora vreau s m
consult cu Mosh Zu. n primul rnd, cred c l poate ajuta pe
Lorcan
i poate vindeca orbirea?
Nu pot spune nimic mai mult, Grace. Mosh Zu l va ajuta pe
Lorcan.
Grace se ncrunt. Dorea cumva s-i spun c Lorcan va rmne
orb i c acel guru nu va face dect s-l ajute s se obinuiasc cu
noua sa condiie? Nu era suficient! Lorcan trebuia s-i recapete
vzul! nc se simea responsabil pentru tot ce se ntmplase.
N-a fost vina ta, zise cpitanul, ghicindu-i nc o dat
gndurile. Am greit cnd i-am spus mai demult c tu eti de
vin
Dar chiar eu sunt de vin, l ntrerupse Grace trist. A fost
numai vina mea. Dac nu a fi fost acolo i nu ar fi ncercat s m
salveze, el nu ar fi ieit niciodat singur la lumin.
321

Aici s-ar putea s ai dreptate, dar Lorcan nici nu vrea s se


ajute singur.
Grace l aprob tcut i i aminti perfect ultima ei cltorie pe
vas, chiar n noaptea Ospului, cnd
Darcy i spusese c Lorcan nu mai vrea s primeasc snge de la
donatorul su.
Exist ceva prin care s-l pot ajuta? ntreb ea dezndjduit.
Da, bineneles, se auzi rspunsul surprinztor al cpitanului.
i tii bine despre ce e vorba.
Da? ntreb Grace nedumerit.
Caut rspunsul nuntrul inimii.
Cpitanul se art dintr-odat foarte tulburat i prea s-i
transmit s-l lase singur.
Vrei s plec, nu-i aa?
Nu conteaz ce vreau eu, rspunse cpitanul. Sunt cteva
lucruri de caic trebuie s m ocup asupra crora trebuie s
reflectez n linite.
n legtur cu Lorcan?
Nu, sunt nite treburi urgente, care nu sufer amnare.
V pot ajuta? tii bine c voi face tot ce-mi st n putere.
Cpitanul i aez uor mna nmnuat pe umrul fetei.
Grace, tu deja ne ajui, i opti el. Mult mai mult dect i dai
seama.

322

Capitolul 39
Un duman nou
Atmosfera din taverna Ceaunul Mmicii era complet diferit n
seara cnd o vizitar Connor i ceilali membri ai echipajului de pe
Diablo. Crciuma era la fel de aglomerat ca n toate serile, dar
ambiana era mult mai sumbr. n alte seri, cu greu i puteai auzi
propriile cuvinte peste muzica, glgia i hrmlaia din interior. De
aceast dat, clienii localului vorbeau n oapt. Auziser cu toii ce
se ntmplase cu Porfirio Wrathe i echipajul acestuia. Nimnui ns
nu-i venea s cread cele ntmplate.
Norocosule, ai venit! l ntmpin Ma Kettle strngndu-i
mna.
Connor observ c era mbrcat mai simplu ca de obicei. Lng
ea, Sugar Pie inea n mini o tav cu buturi. Tnra purta haine
simple i nu era fardat fapt care o fcea s arate mai frumoas ca
niciodat, gndi Connor. Fata i zmbi cu tandree, iar Connor i
ndeprt ncurcat privirea.
Te ateapt toi, i spuse Ma Kettle lui Molucco. Au venit cu
toii, aa cum m i ateptam. Vrei s le vorbeti acum, sau preferi
mai nti un ntritor?
Molucco o privi trist i ridic din umeri. Dei era o decizie foarte
simpl, aceasta prea s-i amplifice i mai mult suferina.
V rog, zise Ma Kettle, lund pe rnd de pe tav paharele
pline cu o licoare roie vscoas i transparent. E coniac de corali,
adug Ma. N-are un gust prea plcut, dar e foarte energizant! Se
spune c licoarea asta te face puternic ca un recif de corali. Uite un
323

pahar i pentru tine, domnule Tempest. i, de asemenea, pentru


Bartolomeu.
Ma Ketde i Sugar Pie ridicar ultimele dou pahare.
Pentru Porfirio! spuse Ma, dup care ciocnir cu toii i
ddur paharele peste cap.
Connor se cutremur la gustul greos al buturii, dar, odat ce
trecu peste senzaia de scrb, se simi dintr-odat ptruns de un val
ciudat de cldur.
Haidei s mergem, spuse Ma Kettle, dup care l lu pe
Molucco de mn i l conduse pe scena din mijlocul tavernei.
Oprindu-se ntr-o parte a scenei, Connor i Bart i ndreptar
privirile spre echip ele de pirai ce umpleau crciuma pn la
refuz.
Au venit de pretutindeni s-i arate sprijinul pentru cpitanul
Wrathe, i zise Bart.
Connor i ndrept privirea spre cpitan i l urmri pe acesta
urcnd pe scen.
E foarte tulburat, nu?
Prietene, s-l fi vzut n cabina lui, rspunse Bart. De-abia
dac se mai putea stpni.
Eu nu l-a condamna, interveni Cate, oprindu-se n
apropierea lor. A fost ngrozitor ce s-a ntmplat cu Porfirio.
Dnd aprobator din cap, Connor nc se strduia s priceap tot
ce se ntmplase.
Prieteni, li se adres Molucco pirailor nghesuii la mese, v
mulumesc tuturor pentru c ai venit aici n aceast sear. Sprijinul
vostru nseamn enorm pentru mine Pierderea unui frate
reprezint o ran de nevindecat dar e absolut devastator cnd
pierzi pe cineva drag n condiii att de monstruoase Aceste veti
mi-au ncremenit pur i simplu inima.
Pe chipul cpitanului apru o lacrim. Ma Kettle se apropie i i
nmn o batist. Cpitanul strnse batista n palm, dar i ls
324

lacrima s curg. Mulimea atepta rbdtoare.


V rog s m iertai, continu cpitanul. Nu am venit aici s
ceresc comptimire.
Suntem cu toii alturi de tine! strig un pirat de la mesele din
spate.
V mulumesc. Domnule, suntei foarte drgu, rspunse
Molucco inspirnd profund. Eu ns nu am venit aici pentru
condoleane, ci pentru a v ruga s trecem la aciune.
Spunei ce-avem de fcut! strig un pirat din faa lui Connor.
Da, adug un altul. Suntem cu toii alturi de voi!
Aa el tunar la unison cteva sute de voci.
Connor tresri la auzul attor de multe glasuri unite ntr-o cauz
comun.
Lsai mai bine totul n scama Federaiei, se auzi un glas
aspru. Federaia Pirailor trebuie s se ocupe de aceste probleme.
Glasul prea cunoscut, gndi Connor, fr s reueasc s-l vad
pe vorbitor.
Cpitanul Wrathe cltin din cap:
Ce nevoie am eu de Federaie cnd am alturi prieteni
adevrai? Ne vom uni cu toii forele i l vom distruge pe acest
duman.
Mulimea ovaion n asentimentul vorbelor lui Molucco.
Sunt convins c ai aflat cu toii despre tragedia petrecut n
urm cu dou nopi, continu cpitanul. Corabia fratelui meu a fost
prins de o furtun cumplit, care i-a obligat s caute refugiu ntrun golf ce nu se afl departe de aici. Porfirio i echipajul su au
nfruntat vitejete dezlnuirea naturii i au sperat ca
supraveghetorii farului din golf s le vin n ajutor. i totui, adug
Molucco pe un glas tot mai puternic, n loc de ajutorul mult ateptat,
echipa din far le-a adus moartea.
Cnd Molucco fcu o nou pauz, n tavern se ls o linite n
care se putea auzi i musca.
325

Nu tim cu exactitate ce s-a ntmplat, continu Molucco. Din


cei o sut cincizeci de membri zdraveni ai echipajului, au
supravieuit acelei nopi doar cincisprezece brbai i femei, dintre
care puini au rmas ntregi la minte. Am discutat cu ei i mi-au
spus c n-au vzut n viaa lor o slbticie mai ngrozitoare.
Molucco pi n faa scenei i i ntinse braele:
Prieteni, vreau s ne fie clar. Avem de-a face cu un duman
nou. Un inamic tainic, care nu caut comori i bogii. Este un
duman care nu caut s dein supremaia pe oceane, ci urmrete
doar s ucid.
Cuvintele cpitanului l nfiorar pe Connor, la fel ca i pe toi
ceilali pirai brbai i femei, tineri i btrni adunai n seara
aceea n taverna Matildei Kettle. Spre deosebire de ceilali, Connor
se ngrozi i mai mult cnd i aminti c Grace se rentorsese pe
corabia vampirailor. O rentoarcere pe care Connor o ncuviinase
dei, chiar de-ar fi vrut s-o mpiedice, n-ar fi avut nicio ans n acest
sens, gndi el trist. Grace era ferm convins c vampiraii erau
iubitori de pace. Connor spera din toat inima ca sora lui s aib
dreptate i ca doar civa renegai s se potriveasc descrierii
nspimnttoare pe care le-o fcuse Molucco.
Vasul lui Porfirio nu este departe de noi, adug Molucco.
Montrii care l-au capturat navigheaz dup bunul-plac n
apropierea coastei. Dar nu o vor face pentru mult timp.
Cpitanul i ridic glasul i tun audienei:
Pentru nimic n lume nu vor scpa la bordul corabiei fratelui
meu.
O s le venim de hac! strig alt cpitan.
Da, spuse Molucco. Nu ne va fi deloc greu s gsim corabia,
dar ce vom face odat ajuni pe puntea acesteia?
Molucco! se auzi un glas din apropierea scenei.
Da, cpitane Gresham.
Molucco, din cte am neles, avem de-a face doar cu cinci
326

demoni.
Aa este, zise Molucco. Pe vas sunt doar ei i, orict ar prea
de neverosimil, supravieuitorii mi-au spus c masacrul a fost
provocat doar de cei cinci.
nseamn c nu trebuie s ne culcm pe-o ureche, spuse
cellalt cpitan.
ntr-adevr, l aprob Molucco. Cu toate c i depim
numeric, nu trebuie s uitm c nu sunt fiine obinuite. Creaturile
alea nu folosesc sbii i nici nu sunt oprite de acestea.
Vom avea nevoie de o arm diferit, spuse cpitanul.
Molucco l aprob:
Un nou tip de arm, pentru un duman cu totul diferit. Dar
ce anume?
n linitea tavernei, piraii ncepur deodat s dezbat pe tema
armelor, iscnd un tumult ce devenea tot mai rsuntor. Connor i
urmri atent i vzu n mijlocul mulimii un strin nalt, mbrcat
ntr-o mantie neagr de piele. Cu toate c purta o masc pe fa,
Connor i ddu seama c necunoscutul privea direct spre el i
numai la el. n acel moment, Connor auzi o oapt ct se poate de
clar:
Focul.
Connor avu pentru o clip impresia c ochii i urechile i joac
feste o consecin produs probabil de coniacul de corali pe care l
buse mai devreme. i totui, n timp ce strinul mascat continua sl fixeze cu privirea, Connor auzi nc o dat acelai glas optit:
Spune-le, Connor. Foc.
Instinctiv, Connor i deschise gura i strig:
Foc!
Piraii amuir i i ndreptar cu toii capetele spre el.
Nu, nu arde nimic aici, continu el. Este vorba despre arma
noastr. i putem nimici prin foc.
Da! strig Molucco. Asta era! Simplu i eficient splendid,
327

domnule Tempest. Arma noastr va fi focul, adug el devenind


dintr-odat foarte serios. Aadar, vreau acum s-i rog pe cpitani i
pe secunzi s vin la masa mea, unde sa punem la punct strategia
de atac
Connor privi din nou spre mulimea ce ncepu s se disperseze.
Strinul mascat i fix din nou privirea i ddu aprobator din cap.
Connor, hai s ne aezm, prietene, i zise Bart.
Da, i rspunse Connor ntorcndu-se spre prietenul su. Vin
i eu ntr-un minut. Vreau mai nti s discut cu cineva.
Cu cine?
Cu brbatul de colo cel cu masc.
Unde? Eu nu vd pe nimeni care s poarte masc.
Ba da, uite chiar acolo n mijlocul tavernei.
Cred c unul dintre noi a but puin cam mult coniac
Connor nu-l mai ascult i porni cu pai mari spre strinul care
i fcu semn dintr-o parte a slii i i art s urce scrile. Connor l
urm la etaj, pe holul separeurilor.
Strinul intr n primul separeu i, dup ce-i urm, Connor trase
nerbdtor draperia de catifea a ncperii.
Connor.
n timp ce cuvntul i unduia n minte ca o uvi de ap ce se
scurge dintr-o bucat de ghea, strinul i ntinse mna nmnuat
i Connor rspunse respectuos salutului acestuia.
Dumneavoastr suntei cpitanul, nu? spuse Connor.
Cpitanul corabiei vampirailor.
Cpitanul ncuviin dnd din cap:
M bucur c n sfrit ne-am ntlnit, Connor Tempest.
Vorbele optite ale cpitanului i umplur din nou mintea.
i eu, domnule.
Credeam c vei fi suprat pe mine.
De ce s fiu suprat?
Cpitanul se aez:
328

Pentru c sora ta s-a ntors pe corabia mea i nu poate sta


departe de aceasta.
Da, iniial, am fost foarte suprat i chiar frustrat, rspunse
Connor aezndu-se. Dup toate cele ntmplate, am crezut c vom
rmne mpreun. Acum ns am neles c trebuie s rmn acolo.
Am fost egoist i m-am ateptat s-i doreasc i ea s devin pirat,
la fel ca i mine, dar, n cele din urm, mi-am dat seama c trebuie
s mergem pe ci separate cel puin pentru moment.
Cpitanul l aprob:
nseamn c eti cu adevrat nelept, Connor Tempest. Att
nelept, ct i puternic.
Este n siguran acolo? ntreb Connor. Este un loc sigur?
Cpitanul zbovi puin cu rspunsul:
Exist oare vreun loc sigur n aceast lume?
Nu era rspunsul pe care l atepta Connor.
Connor, nu fi ngrijorat. Voi face tot ce-mi st n putere s-o
protejez pe Grace i, n plus, ea are acolo civa prieteni care nutresc
sentimente asemntoare cu ale mele. De asemenea, nu trebuie s
uii c Grace este foarte puternic.
tiu, spuse Connor. Ea e cea mai puternic dintre noi doi. Aa
cum a fost dintotdeauna.
Cpitanul se art surprins de afirmaie la fel ca i Connor,
cnd se auzi recunoscnd acest fapt cu voce tare.
Acum ar trebui s m ntorc, zise cpitanul.
Att de repede? ntreb Connor, simindu-se copleit dintrodat de o mulime de ntrebri.
Ne poi vizita oricnd doreti. Eti ntotdeauna bine-venit.
Dar cum v pot gsi? Pn i Grace a avut dificulti n a gsi
modalitatea prin care s revin pe corabie.
Cpitanul cltin din cap:
Nu chiar. Nu suntem chiar att de greu de gsit.
Cpitanul se ridic i porni spre ieirea din separeu.
329

Ateptai puin! insist Connor.


Cpitanul se ntoarse.
Mi-ai spus s folosim focul.
Da, zise cpitanul.
Dar cei care l-au ucis pe Porfirio sunt sunt vampirai, nu?
Connor se art surprins de ct de multe emoii putea
exterioriza cpitanul prin acea masc stranie.
Sunt exilai, rspunse cpitanul trist i istovit. Pentru o vreme
i-am adpostit pe vasul meu. Dar de-acum, gata!
i le dorii acum moartea la fel de mult cum le-o doresc i
piraii? Ei chiar pot muri a doua oar?
Cpitanul reflect pentru o clip.
Nu doresc niciunei fiine rul i cu att mai puin moartea,
dar, n cazul de fa, nu exist alt soluie Ah, i mai e ceva,
Connor. Ceva foarte important.
Da? Ce anume?
Printre exilai, s-ar putea s vezi pe cineva cunoscut. S nu te
lai nelat de aparene, cci creatura respectiv nu e deloc ceea ce
pare ci doar o reminiscen a celui ce-a fost. Connor, trebuie s fii
foarte puternic i s-i conduci pe ceilali n lupt. S nu-i permii s
v mpiedice n ceea ce trebuie s ducei la bun sfrit.
Ce dorea de fapt s spun? se ntreb Connor ncruntndu-se.
De ce i vorbea att de enigmatic?
De parc i-ar fi citit gndurile, cpitanul zmbi:
Vei afla ct de curnd, Connor. Cnd va sosi timpul, vei
nelege totul i vei ti cum s acionezi. Nu ai nevoie de att de mult
ajutor pe ct crezi. Destinul tu nu este de a urma, ci de a conduce,
ncheie cpitanul, ntinzndu-i mna. Pn la urmtoarea noastr
ntlnire, Connor Tempest, la revedere.
Connor ddu mna cu cpitanul i, deodat, n acel moment se
simi foarte puternic i hotrt. Era o senzaie foarte ciudat, ce
prea s-i fie transmis direct prin venele cpitanului. Dar mai era
330

un mister care l nedumerea. n timp ce strngea brbtete mna


cpitanului, Connor, dei nu-i putea explica logic aceast stranie
impresie, era convins c nu era prima oar cnd atingea acea mn.

331

Capitolul 40
Donatoarea
Simindu-se mult prea tulburat pentru a dormi, Grace ddu la
o parte perdeaua ce acoperea hubloul i privi lumina zilei. Pe vasul
vampirailor, orele zilei erau destinate odihnei, dar ritmul ei biologic
nu se reglase nc la acest orar.
Cobornd din pat, lu haina pe care i-o dduse Darcy, iei din
cabin i porni pe coridor, la captul cruia deschise ua ce ddea
pe punte i iei n aerul rcoros al zilei.
Vremea era destul de rece, dar briza ce-i flutura puternic prul i
alina durerea de cap, iar uieratul vntului i tumultul apelor i
nbuea zgomotul ce-i vuia constant n minte. Acoperindu-i
minile cu mnecile hainei, pentru a i le nclzi, porni ncet spre
balustrada ce delimita puntea vasului de cenuiul mrii
imprevizibile din jurul ei.
n zare nu se vedea niciun alt vas i nici urm de rmul unde sar afla acel Sanctuar despre care nu tia mai nimic. Oare ct mai
aveau de cltorit? se ntreb ea. S se fi aflat n continuare n ape
cunoscute sau trecuser n teritorii neexplorate?
Gndurile i fur deodat ntrerupte de o uoar atingere pe gt.
Grace crezu iniial c briza fusese cea care i micase gulerul
jerseului, dar, la a doua micare, i ddu seama c era vorba de
mna unui alt navigator de pe vas. i totui, nimeni nu putea aprea
pe punte n timpul zilei. Nimeni cu excepia cpitanului iar acesta
purta ntotdeauna mnui. Grace simise ns clar atingerea
degetelor goale. nspimntat, fata i ntoarse ncet capul.
332

Bun, i zise o tnr micu i ginga, ce-i prea destul de


cunoscut.
Bun, rspunse Grace, ncercnd s-i aminteasc unde o mai
vzuse pe acea tnr delicat i foarte drgu, dar i foarte palid.
Eu sunt Shanti, se prezent ea. Donatoarea lui Lorcan.
Asta era! i spuse Grace, recunoscnd-o imediat i amintindu-i
c o vzuse alturi de Lorcan n noaptea cnd participase la Osp.
Grace o invidiase pe Shanti n acea noapte i nu att pentru
frumuseea ei, ct mai ales pentru intimitatea pe care o mprtea
cu Lorcan. De aceast dat, Shanti arta mult mai btrn i mai
fragil, iar fruntea i era brzdat de riduri.
Tu eti Grace, spuse Shanti apropiindu-se de balustrada
vasului. Lorcan vorbete deseori despre tine.
Grace se bucur la auzul acestei veti, dar se simi totodat
foarte stingher. Nu mai discutase niciodat cu un donator i, cu
toate lmuririle pe care i le dduse cpitanul n privina relaiei
dintre vampirai i donatori, i rmseser totui foarte multe
ntrebri fr rspuns.
Cnd te-ai ntors? ntreb Shanti ndreptndu-i ochii spre
cenuiul cerului.
Ieri, i rspunse Grace.
i, de data asta, ai de gnd s rmi? ntreb Shanti uor
sarcastic.
S fi fost cumva geloas? Dei nu avea niciun motiv pentru care
s fie geloas, tonul tinerei aa i lsa impresia. Grace hotr s dea
n continuare dovad de pruden.
Nu tiu ct voi putea rmne, rspunse Grace cu sinceritate.
Acest lucru nu depinde doar de mine.
Nu neleg, spuse Shanti, n timp ce vntul i flutura n voie
prul.
Nici eu, i zise Grace zmbindu-i. Totu-i un mister pentru
mine.
333

La ce te referi? ntreb Shanti continund s-i in privirea


aintit n deprtare.
La vasul sta, i rspunse Grace. La vampirai la donatori.
Nu tiu mai nimic despre voi i habar nu aveam c donatorii pot iei
pe punte.
Ni se permite sa stm pe punte n timpul zilei, dar nu i dup
semnalul Clopotului Amurgului, spuse Shanti ridicnd din umeri.
Aceast regul este ns pentru protecia noastr. n plus, avem
nevoie s dormim foarte bine noaptea. Somnul ne revigoreaz i ne
purific sngele.
Grace o aproba. Lucrurile ncepeau s capete sens.
Acum ns nu mai conteaz.
De ce? ntreb Grace.
Shanti ridic din umeri, refuznd n continuare s o priveasc pe
fat n ochi.
La ce bun sngele unui donator, din moment ce un vampirat
refuz s-l primeasc?
Tnra prea foarte trist. ntr-adevr, de cnd fusese rnit,
Lorcan renunase complet s mai bea snge. Dar acest lucru trebuia
s fie o uurare pentru donatoarea sa, gndi Grace, dei, privind-o
pe tnr, i ddu seama c adevrul era cu totul altul.
mi pare ru, spuse Grace.
Ce rost mai au prerile de ru? rspunse Shanti nlcrimat.
Grace i ntinse o mn spre umrul tinerei, dar Shanti se feri
de braul fetei.
Las-m n pace! N-am nevoie de mila ta.
Simt c eu sunt responsabil pentru tot ce s-a ntmplat, i
zise Grace. Numai din cauza mea a ajuns Lorcan n situaia n care
se afl.
Shanti i ntoarse spre ea chipul nlcrimat:
Chestia asta o tiu i eu foarte bine.
Tu chiar ii la Lorcan, zise Grace, gndindu-se c era i
334

normal s in la el, avnd n vedere relaia dintre ei.


i totui, Shanti cltin din cap:
Nu plng pentru el ci pentru mine. mi mergea foarte bine
pe aceast corabie. Acum, din moment ce nu vrea s-mi mai
primeasc sngele, nu mi-a mai rmas nimic de fcut, dect s plec.
Unde vei pleca? ntreb Grace nedumerit.
Asta e i problema. Nu m pot ntoarce n locurile natale,
pentru c acestea au disprut de la potop. Nu am un cmin, nici
familie nimic. Corabia asta era ultima mea ans.
Lorcan o s-i recapete apetitul, o mbrbt Grace. Sunt
sigur de acest lucru. i, chiar dac m nel, cpitanul i va permite
s rmi aici.
Shanti ddu trist din cap:
Tu nu cunoti multe lucruri singur ai recunoscut c totul
este un mister pentru tine. Ei bine, n cazul meu lucrurile sunt ct se
poate de clare. Eu am fcut o nelegere, aa cum au fcut toi
donatorii de pe vas. Ct timp i oferi sngele, totul e n regul. Dar
dac se ntmpl ceva care s mpiedice acest lucru, ei bine, nu mai
au nevoie de tine i i vor spune la revedere i drum bun.
Grace se art ocat de cuvintele tinerei. Cpitanul nu putea fi
att de crud mai ales c, fa de ea, se dovedise foarte atent i
amabil.
Nu ai cum s nelegi, continu Shanti copleit de
amrciune i durere. De unde s tii cum e s nu ai pe nimeni i
nimic pe lume?
Grace ddu s-i rspund, ns pricepu c Shanti nu atepta un
rspuns.
Nici nu-i poi imagina. Cnd a venit potopul, am pierdut
totul i am rmas complet singur. Aa c, pentru a supravieui, am
fcut o nelegere cu aceti diavoli. Era ultima mea speran. Pe
atunci ns nu tiam c voi cunoate i reversul medaliei.
Dup acest torent de cuvinte, Shanti se opri i i trase
335

rsuflarea.
Bineneles, ei sunt cu toii nemuritori. De aceea le este foarte
uor s se ncrucieze cu noi ceea ce nu se poate spune i despre
noi, care ne pstrm nemurirea doar n perioada ct le stm aproape
i i hrnim. Cnd ncetm s le mai fim de folos, vrsta recupereaz
terenul pierdut i ne distruge foarte rapid.
Aadar, acesta era motivul pentru care Shanti arta mult mai n
vrst dect n noaptea cnd o vzuse prima oar la Osp. Oare ce
vrst s fi avut? se ntreb Grace. Ct mai avea oare de trit? Nici
nu mai era de mirare c era att de nervoas pe Lorcan i pe
Grace.
Shanti, mi pare ru pentru tot ce s-a ntmplat. Sincer
vorbesc. Am venit pentru a-l ajuta pe Lorcan s-i revin. tiu c pot
face acest lucru.
Shanti pufni i i smulse minile de pe balustrad.
Poate vei reui, poate nu. Oricum, pentru mine nu mai are
importan. Chiar dac se va hotr s se hrneasc din nou, crezi c
va mai dori s primeasc sngele meu?
Femeia o privi nfuriat, dup care se ntoarse i porni cu pai
mari pe punte. Grace fugi n urma ei:
Ce vrei s spui? Pe al cui snge s-l doreasc, dac nu pe al
tu?
Ah, fii serioas, rspunse Shanti. Credeam c eti puin mai
deteapt dect att!
Spunndu-i acestea, tnra mignon deschise ua i dispru
nuntru.
n timp ce vorbele tinerei nc i rsunau n minte, Grace se
ntreb ce intenionase de fapt s spun.
S fi dorit oare Lorcan sngele ei? S fi fost aceasta singura
modalitate prin care s-l vindece pe Lorcan?
Grace i aminti de cuvintele de mai devreme ale cpitanului:
Caut rspunsul nuntrul inimii tale.
336

Grace ncepu s tremure i se gndi deodat la sngele ce-i


curgea prin vene. Asta s fi dorit Lorcan? i, mai important dect
att, dac dorea cu adevrat s-l salveze, acesta s fie oare preul pe
care trebuia s-l plteasc?

337

Capitolul 41
Focul
Molucco i ceilali unsprezece cpitani puser la punct un plan
foarte simplu, i anume de a nconjura corabia i de a o incendia din
toate prile. Pentru a fi siguri c nu le las nicio porti de scpare
celor cinci ucigai, hotrser s ite un foc att de nprasnic, nct
s nu poat fi stins dect n adncurile oceanului. Molucco tia bine
c va transforma n cenu vasul fratelui su mpreun cu corpul
nensufleit al acestuia i cadavrele restului echipajului , dar, cum
Porfirio murise, hotrse c acesta era modul cel mai potrivit prin
care s-i ia la revedere de la bunul su frate.
La fel ca n vremurile pirailor de odinioar, i anun cu
solemnitate pe ceilali cpitani, corabia i va fi totodat i rug
funerar.
i astfel, n aceeai noapte, ridicndu-i velele, cele dousprezece
corbii cu Diablo aflat n fa prinser s navigheze n lungul
coastei. Pe puntea fiecrui vas ardea cte un foc pregtit special
pentru grupurile de pirai ce aveau ct de curnd s-i aprind
torele i s atace simultan. n timp ce urmrea pregtirile, Connor
reflect asupra vorbelor cpitanului vampirailor:
Printre exilai s-ar putea s arzi pe cineva cunoscut. S nu te lai
nelat de aparene, cci creatura respectiv nu e deloc ceea ce pare ci doar
o reminiscen a celui ce-a fost.
Ce s fi nsemnat aceasta? Cum adic o reminiscen? i, n plus,
la cine fcea cpitanul referire?
Connor, trebuie s fii foarte puternic i s-i conduci pe ceilali n lupt.
338

S nu-i permii s ne mpiedice n ceea ce trebuie s ducei la bun sfrit.


Cpitanul se artase foarte ncreztor n privina ideii c-i va
conduce pe ceilali dar el sosise de curnd n rndurile echipajului.
ntr-adevr, intrase n graiile lui Molucco, dar nu era nici pe
departe sigur c ar putea s-i conduc pe camarazii si n lupt.
Cnd va sosi timpul, vei nelege totul i vei ti cum s acionezi
Destinul tu nu este de a urma, ci de a conduce.
S fi fost adevrat? se ntreb Connor amintindu-i nc o dat
viziunea n care se vzuse cpitan de pirai. Posibil s fi venit deja
ziua n care s treac de prima ncercare spre acest el.
Tunul corabiei bubui i ddu semnalul apropierii de corabia
ticloilor. Diablo i ajust cursul. Connor privi n spate i admir
uluit cele unsprezece nave ce navigau n formaie i duceau pe
punte, n bezna nopii, cercuri perfecte de foc artnd ca nite mici
planete.
Odat ajunse n apropierea intei, corbiile o nconjurar
asemenea albinelor ce roiesc n jurul stupului. Vasul plutea cu velele
strnse, iar puntea pustie a navei nc pstra semnele sngeroase i
ngrozitoare ale mcelului. La sunetul unei sirene, piraii de pe vase
se narmar cu tore, pe care ncepur s le azvrle spre punte
imediat ce sirena rsun a doua oar. n scurt timp, vlvtile
cuprinser complet marginea punii.
Asta-i pentru Porfirio! strig Molucco aruncnd o tor direct
spre catarg.
Piraii de pe Diablo ovaionar puternic la vederea velelor
cuprinse de flcri. Uralele, amplificate i de piraii de pe celelalte
nave, preau s formeze un zid sonor n jurul cercului vlvtilor.
Deodat, pe punte aprur cteva siluete. Connor privi mai
atent i i vzu pe cei patru trei brbai i o femeie ghemuindu-se
n mijlocul flcrilor. Connor i scrut scrbit pe montrii izolai pe
punte. Unul dintre ei era un negru nalt, al crui pr argintiu reflecta
339

strlucirea vlvtilor ce-i nconjurau. Cellalt, i mai nalt, era un


brbat mai tnr i mai slbu. Printre ei era i o fat o tnr
foarte frumoas, dar un monstru cu siguran. i ultimul
vampirat al patrulea Connor nmrmuri: era chiar Jez!
Connor l privi atent i i aminti de ziua cnd l vzuse ultima
oar ntins n cabina lui Molucco, dup ce i aduseser corpul pe
dorina vasului. i aminti de momentul cnd pe puntea corabiei
Albastros, viaa l prsise definitiv pe Jez. Connor tia bine c nu va
uita niciodat acele clipe. Deodat, vorbele cpitanului i devenir
ct se poate de clare. Printre-exilai s-ar putea s vezi pe cineva
cunoscut. S nu te lai nelat de aparene, cci creatura respectiv nu e
deloc ceea ce pare ci doar o reminiscen a celui ce-a fost. Fiina de pe
punte nu era Jez, ci doar o imitaie.
n dreapta lui Connor, Bart albi ngrozit. Connor se ntoarse i-l
vzu pe prietenul su artnd nmrmurit spre cel ce fusese cndva
prietenul lor.
Nu-i el, i spuse Connor. Arat ca Jez, dar nu este el.
Bart mpietri copleit de confuzie i agonie:
Nu neleg Uit-te la el
E complicat, i zise Connor pricepnd mai clar mesajul
cpitanului vampirailor. Dup moartea lui Jez, dup funeralii, a
fost readus la via sau, mai bine zis, a fost trezit din mori
Bart cltin din cap:
Vrei s spui c vechiul meu prieten e vampir?
E un vampirat, rspunse Connor.
La fel ca ia care au salvat-o pe Grace?
n timp ce Bart se strduia s accepte acest fapt, Connor observ
c i ali membri ai echipajului l remarcaser pe Jez i opriser
asaltul cu tore. Connor i ddu seama c trebuia s acioneze ct
mai urgent. Dac i ncetau complet atacul, consecinele puteau fi
dintre cele mai dezastruoase.
Nu-i Jez! strig Connor gonind spre o poriune mai nalt a
340

punii. Credei-m, nu este Jez!


Piraii i ntoarser nedumerii privirile spre Connor. i ei l
vzuser pe Jez murind i vzuser cum cociugul acestuia fusese
aruncat n apele oceanului.
Pe puntea celuilalt vas, Stukeley privea nesigur printre limbile
de foc ce-i nconjurau. Ochii i trdau deopotriv fric, surprindere
i confuzie i, deodat, zrindu-l pe Bart, confuzia se dispers
brusc.
Bart! Connor! strig el. Noi suntem Cei Trei Corsari!
Era vocea inconfundabil a lui Jez.
Pare a fi el, spuse Bart vizibil ndurerat.
L-ai vzut cu ochii ti cnd a murit, i zise Connor agitat.
Adu-i aminte. L-am vzut amndoi cnd a murit i i-am dat apoi
drumul cociugului n ap!
Connor se ntoarse spre restul echipajului:
E un truc! Am vzul cu toii cnd a murit Jez i am fost
prezeni la funeraliile lui. Este o pcleal, ascultai-m cea mai
crud pcleal posibil. Ei sunt responsabili pentru uciderea lui
Porfirio Wrathe i a echipajului su. Trebuie neaprat s continum
atacul!
Connor crezu pentru o clip c dduse gre n apelul su, dar,
deodat, piraii i ridicar din nou torele i, ezitnd, i ndreptar
privirile spre Bart. Gestul acestora era ct se poate de clar: Bart
fusese cel mai bun prieten al lui Jez i lui i revenea decizia final.
Aa el strig Bart. Connor are dreptate. E un truc. Prietenul
meu a murit chiar n braele mele. Cel de pe punte nu este Jez!
Aruncai torele!
Connor tia bine prin ce momente ngrozitoare trecea Bart, cci
acesta era momentul ce reprezenta sfritul celor trei corsari. Cnd
piraii din jurul lor i reluar atacul cu i mai mult vigoare, Bart i
Connor i nchiser ndurerai ochii. Cteva clipe mai trziu, cnd
i deschiser pleoapele, nu mai vzur nici urm de Jez i, n scurt
341

timp, ncetar i ipetele celorlali trei companioni ai acestuia.


Piraii privir apoi corabia cuprins de flcrile i vlvtile ce se
ntindeau de la pror la pup, mistuind cu repeziciune; catargul,
velele i greementul navei. n scurt timp, vasul ced vpilor i
ncepu s se scufunde asurzitor n strfundul apelor ntunecate.
n acel moment, se auzi sunetul unei sirene ce anuna sfritul
atacului. Vasul fusese distrus i, odat cu el, nimiciser i echipajul
uciga al acestuia. Rzbunarea era ns un lucru foarte dureros,
gndi Connor. Rzbunarea de care avuseser parte cu toii nu-i oferi
nici cea mai mic satisfacie, ci l dezgust i i ls n suflet un
profund sentiment de vinovie. Cum tot i terminaser treaba,
Connor i dorea ca Diablo s se deprteze ct mai repede de acel
loc.
Deodat, auzind un rcnet cumplit, Connor i bulbuc ochii i
vzu un brbat impozant srind din mijlocul flcrilor. Era Cezar
strinul pe care l cunoscuser n taverna Matildei i care i
condusese ctre corabia vampirailor, pentru a o salva pe Grace. Era
acelai Cezar, care dispruse n mod misterios de pe nav. Connor
pricepu ndat motivul acelei dispariii misterioase, dar avea totui
nevoie de o confirmare. Biatul urc rapid pe o poriune a
greementului, pn cnd ajunse la acelai nivel cu ochii monstrului.
Cezar! strig el. Cezar!
Piraii i ndreptar fulgertor privirile spre Connor i apoi spre
epava cuprins de flcri. Cei care l cunoscuser pe Cezar
ncepur s dea aprobatori din cap. O clip mai trziu, pricepur cu
toii c lucrurile se denaturaser serios pe corabia incendiat i
echipajul pe care l atacaser era cu adevrat format din demoni.
Unicul vampirat supravieuitor se ntoarse spre Connor. Chipul
creaturii arta ca al unui diavol, ai crui ochi ardeau cu aceeai
incandescen ca i vlvtile ce nghieau cu lcomie vasul. Connor
ncerc s priveasc n alt parte, dar imaginea, dei oribil, era
realmente irezistibil.
342

Eu nu sunt Cezar, idiotule! Numele meu este Sidorio!


De-acum totul i era ct se poale de clar! El era vampiratul care o
vnase pe Grace. Acelai pe care cpitanul vampirailor l exilase de
pe corabia lor. Acelai care i condusese ctre vasul vampirailor nu
pentru a o salva pe Grace, ci pentru a-i nimici pe vampirai
Dai-mi o tor! strig Connor pirailor de sub el. Mai repede,
dai-mi o tor!
Imediat ce primi tora, Connor se simi ca un adevrat cpitan.
Asta-i pentru Grace! strig el azvrlind fclia direct spre
Sidorio.
Tora czu la un pas n faa vampiratului.
Mai dai-mi una! le strig din nou Connor pirailor, care-i
rspunser ndat solicitrii.
Asa-i pentru Jez! strig nc o dat Connor.
Fclia l nimeri pe vampirat ntr-o parte i l incendie, nvluindu-l ntr-un fum negru.
Focul, rcni Sidorio, focul mi d i mai multe puteri.
nc o tor! strig Connor. Mai dai-mi o fclie i luai-le apoi
pe celelalte s le aruncm mpreun.
Piraii i nmnar o nou tor, dup care-i luar fiecare cte o
fclie. Connor i cobor privirea spre piraii de pe Diablo i i ddu
seama c, pentru o clip, ei erau echipajul su. Bart, Cate pn i
Molucco i ineau aintit privirea spre el.
Iar asta strig nc o dat Connor, privind peste ap i peste
cercul de flcri ce nconjura namila cuprins de flcri. Asta e
pentru Porfirio!
Connor azvrli tora n cerul nopii. Zburnd ntr-un arc nalt,
fclia se pierdu n celelalte sute de tore ce s-au revrsat ca o ploaie
de foc pe puntea fostei corbii a lui Porfirio, unde nimeni i nimic nu
se mai putea zri n spatele fumului nbuitor i al flcrilor ce
trosneau i mistuiau cu lcomie corabia.
Focul m face i mai puternic, se auzi un rcnet ce acoperi
343

trosniturile focului.
Glasul ns era schimbat. Sidorio era o creatur cu adevrat
plin de sine, gndi Connor. Chiar dac i va susine pn n
ultimul moment puterea colosal de care dispunea, de aceast dat
chiar nu avea cum s supravieuiasc acestui atac.
i totui, spre uimirea lui Connor, flcrile luar forma
monstrului i ncepur s se nale la cinci, zece, douzeci i chiar
patruzeci de metri nlime. Gigantul incandescent se aplec nfuriat
deasupra lor i rcni nfiortor:
Moartea nu-mi poate veni de hac. Moartea nu m poate ntoarce din
moarte.
Odat cu aceste cuvinte, vlvtaia se micor i imaginea
ngrozitoare a lui Sidorio dispru brusc. Deodat, n timp ce inima i
btea nebunete, Connor vzu n fa doar corabia cuprins de
flcri un rug funerar pentru Porfirio Wrathe i echipajul acestuia.
Dar, ntr-un fel, gndi Connor, i pentru Jez.
O bun bucat de vreme, suspendat pe o poriune a
greementului, Connor privi cum corabia se prefcea n scrum i
devenea una cu apele care o purtaser pn atunci deasupra lor.
Erau de-acum oceanele n siguran? Sfriser oare vremurile
terorii instaurate de Sidorio?
n cele din urm, Connor i cobor privirea i i vzu pe Cate,
Bart i Molucco ateptndu-l pe punte.
Coboar! i strig Molucco. Gata, s-a terminat!
Connor cobor pe greement, uluit, nfricoat icopleit de
emoii.
Odat ajuns pe punte, Cate i Bart se apropiar i-l mbriar
un gest de care avea mare nevoie.
Ai fost extraordinar! spuse Bart.
Un adevrat erou! adug i Cate.
Cpitanul Wrathe i aprob din cap i i ntinse braele spre
Connor.
344

Domnule Tempest, victoria e a ta. Dac nu ai fi fost aici


dac n-ai fi fost tu
Connor cltin din cap:
Am fcut ceea ce ar fi fcut oricare alt pirat pentru cpitanul
su pentru prietenii si.
Cnd se ls mbriat de cpitanul Wrathe, Connor i aminti
de ntrebarea pe care i-o adresase cpitanul vampirailor.
Exist vreun loc sigur n aceast lume? Connor se nfior. O btlie
luase sfrit, dar urmtoarea nu era departe. Erau cu adevrat pirai.
Asta nsemna s fii cu adevrat pirat.
Connor privi peste umrul lui Molucco flotila corbiilor ce
navigau n noapte. i eu fac parte din aceast lume, i spuse el, am
ales aceast via i a alege-o mereu i mereu, indiferent de riscuri.

345

Capitolul 42
Un milion de mistere
Grace atepta pe punte i admir cum lumina zilei fcea ncet loc
amurgului. Cu toate c lsaser n urm cenuiul oceanului i
cerului, i intraser n ape mai limpezi, tot nu-i putea ddea seama
dac se apropiaser sau nu de Sanctuarul spre care se ndreptau.
Nu-l vzuse pe cpitan s-l ntrebe ct mai aveau pn la destinaie
i, cum cpitanul era ocupat cu planurile sale, Grace avea i ea
planurile ei.
Cnd soarele nu mai avea mult pn s dispar n apele ca de
obsidian ale oceanului, Grace privi spre figura de galion a corabiei i
atept ca Darcy Flotsam s se trezeasc. Cteva clipe mai trziu,
odat ce apele nghiir complet soarele, Grace auzi un trosnet i
vzu primul semn al micrii. Gtul statuii se ridic uor i provoc
un nou pocnet. Apoi, uviele coafurii elegante fonir ntr-o parte i
alta scr-f, scr-f , dup care i dezmori braele scr
i, n cele din urm, picioarele. Darcy tia probabil c este privit,
cci i rsuci imediat capul spre Grace, i fcu scurt cu ochiul i
plonj apoi n ap.
Tnra dispru cu agilitate sub ap i iei civa metri mai
ncolo, dndu-i pe spate prul lung i lucios i privind uimit n
jurul ei, de parc atunci ar fi vzut lumea pentru prima oar. Dup
ce mai not puin, ocoli corabia i urc pe scara fixat n balustrada
de la marginea punii.
Bun seara, Grace, o salut Darcy udnd scndurile roii ale
punii. Te-ai ntors definitiv?
346

Da. Cel puin, aa sper.


Ce-i cu tine? ntreb Darcy. Grace Tempest, de-acum te
cunosc foarte bine i pot citi n tine ca ntr-o carte deschis i chiar
mai bine dect att. Vd clar c eti foarte frmntat.
Grace zmbi. Indiferent ce se ntmpla pe vas, Darcy prin
cuvintele i modul ei neobinuit de a se comporta o ajuta
ntotdeauna s se simt mai bine.
Darcy, vreau s te rog ceva.
S m rogi ceva? Ei bine, roag-m i voi chibzui cu mare
atenie asupra dorinei tale, dup care i voi da rspunsul ct mai
grabnic.
Spunndu-i acestea, Darcy se ntoarse i porni spre clopotul
navei.
Stai! o opri Grace.
Darcy ncremeni i se ntoarse din nou spre ea.
Grace, te rog s ai rbdare. tii c este de datoria mea s bat
clopotul. Am responsabilitatea s trezesc echipajul.
Da, tiu, spuse Grace. Tocmai de aceea te-am i oprit.
Darcy strmb uor din nas i fruntea i se ncrei:
Nu prea neleg ce vrei s spui.
Darcy, te rog, vrei s mai atepi puin pn s bai Clopotul
Amurgului? Vreau s-l aduc pe Lorcan pe punte i m-am gndit c
ar fi mai bine s fim singuri pentru cteva clipe.
Vai, Grace! o privi stupefiat Darcy. Credeam c tii c Lorcan
nu mai vrea s ias niciodat pe punte. Dup cele ntmplate, i este
foarte fric i se teme cumplit de lumin.
Grace o aprob:
Da, tiu, dar eu n-am de gnd s cedez. Cu ajutorul tu, n
seara asta va veni negreit pe punte. i nici gnd s-l las cumva s
m refuze.
Darcy i zmbi nlcrimat. nelesese numaidect ce urmrea
Grace.
347

Eti o persoan extraordinar, Grace Tempest i un prieten


minunat.
Un prieten minunat, reflect pentru o clip Grace. Ceea ce avea
s-i ofere lui Lorcan depea cu mult un dar fcut unui prieten.
Ridicndu-i privirea, o vzu pe Darcy zmbindu-i.
Bine, voi face aa cum spui. O s aprind mai nti lmpile, aa
nct s fie pregtite pentru mai trziu. Dup aceea o s m schimb
ntr-o rochi mai frumoas, i uscat, iar apoi mi voi reface coafura
i machiajul. Ce zici, jumtate de ceas i-e suficient?
Grace i confirm:
E chiar mai mult dect suficient. i mulumesc, Darcy. i
mulumesc foarte mult.
N-ai pentru ce, rspunse Darcy. Hai, du-te s-l scoi pe
locotenentul Furey din tristeea i bezna cabinei sale.
Grace ddu zmbitoare din cap i ni iute spre cabine. Fr s
fac un zgomot, strbtu hotrt coridorul i cobor scara ce ducea
spre cabina lui Lorcan. Btu la u i intr fr s mai atepte un
rspuns.
n semintunericul din camer, Lorcan era ntins pe patul la
cptiul cruia plpia o lumnare.
Cine e? ntreb el, istovit, fragil i distrus.
Eu, Grace.
Ah, zise Lorcan complet indiferent. Te-ai ntors ntr-o nou
vizit?
Nu, rspunse Grace apropiindu-se de pat. N-am venit n
vizit. De aceast dat m-am ntors definitiv.
Cuvintele i captar atenia i Lorcan i ntoarse capul spre fat.
Rana i fusese proaspt bandajat cu o pnz alb, legat ngrijit la
ceaf. Pielea i era ns aproape la fel de alb ca i bandajul.
Vrei s spui c te-ai ntors de-a binelea?
Da.
Grace i ntinse mna i, pentru a-i dovedi, l atinse uor pe
348

bra. Tnrul tremur la atingerea ei.


Hai, e vremea s te ridici.
Lorcan cltin din cap:
Sunt foarte obosit.
E i normal s fii obosit, Lorcan. Nu ai deloc grij de tine. Nu
iei din cabina, nu te hrneti Nici nu-i de mirare c nu mai ai
energie. Hai coboar din pat! Vreau s mergem amndoi pe punte.
Lorcan ncremeni:
Nu, Grace.
N-o s peti nimic, insist ea. tiu c eti speriat, dar voi fi
cu tine te voi nsoi pas cu pas. n plus, afar e ntuneric bezn.
Luna nc n-a rsrit.
Cum s fie ntuneric? ntreb Lorcan. N-am auzit-o pe Darcy
s fi sunat Clopotul Amurgului. Sau poate oi fi dormit eu prea mult.
Nu, i rspunse Grace. Darcy n-a sunat clopotul pentru c am
rugat-o eu s n-o fac. M-am gndit c-i va fi mai uor dac puntea
va fi pustie.
Lorcan se ndrept cu greu de spate:
Grace, eti foarte drgu, dar nu am de gnd s ies pe punte.
Ba da, o s iei, strui mult mai convingtoare dect se simea
cu adevrat. Hai, d-te jos! adug ea la fel de categorica, dndu-i la
o parte aternuturile i observnd ca Lorcan rmase o clip pe
gnduri.
O s-mi fie foarte rece.
Nu, pentru c o s-i iei mantia. Hai, ridic-te i te ajut eu s
te ncali.
Dei nu se simea excesiv de optimist, Grace se ntoarse i porni
s-i ia ghetele din cealalt parte a cabinei. Dup ce le gsi, se
ntoarse i l vzu pe Lorcan ateptnd-o eznd pe marginea
patului. Inima i tresri de bucurie i i dori pentru o clip s-i
exprime cu glas tare fericirea luntric, dar trebuia s nu-i piard
concentrarea i s fie n continuare puternic, deoarece avea multe
349

de fcut, ntr-un rstimp foarte scurt.


Aa, bravo, zise ea, ngenunchind n faa lui i lsnd ghetele
pe podea, dup care i ridic piciorul drept, l ncl i ncepu s
lege ireturile. Dup ce termin, repet micrile cu piciorul stng i
se ridic apoi n picioare.
Gata, acum ridic-te i tu.
Lorcan inspir profund, dar nu se mic.
Vrei s te ajut? ntreb ea, dndu-i seama c era mult mai
slbit dect i nchipuise.
Lorcan i confirm ncet din cap. Grace se simi foarte bucuroas
c-i putea fi de ajutor, dar o tulbura totodat faptul c tnrul era
mult mai istovit dect crezuse. Fie datorita lipsei de micare, fie din
cauza lipsei de snge, Lorcan i pierduse complet vitalitatea. Oare
i va mai reveni vreodat? se ntreb Grace.
Hai, la trei, zise ea, ntinzndu-i braele i apucndu-i strns
minile reci ca gheaa.
Unu doi trei!
Lorcan se ridic nesigur pe el i, pentru o clip, chiar dac se
cltinar mpreuna pe picioare, n cele din urm, reui s-i pstreze
echilibrul i s stea drept.
Bravo! i spuse Grace aranjndu-i cmaa. Acum, hai s-i
punem mantia.
Grace ridic de pe scaun pelerina i i-o aez pe umeri, dup
care ddu s-i nnoade cele dou nururi peste piept. Lorcan ns o
opri cltinnd din cap i spunndu-i:
Nu, las-m pe mine.
Da, poftim, i zise Grace nmnndu-i nururile i fcnd un
pas n spate.
Degetele i se mpleticir ntre nururi i, nereuind s le
nnoade, mantia i alunec de pe umeri i czu pe podea. Grace
ngenunche i i-o ridic napoi pe umeri.
Mulumesc, i rspunse el, vdit frustrat i stnjenit.
350

Grace pi din nou n spate. Dei i dorea mai mult ca orice s-i
nnoade ea cele dou cordoane, tia totui ct era de important
pentru el s reueasc singur aceasta operaie.
Cu toate c era sfietor s-i priveasc eecul a patra, a cincea i
a asea oar, Grace refuz s intervin i, de fiecare dat cnd i
ridic pelerina, i apropia nururile i-l ncuraja s nu se dea btut.
La a aptea ncercare reui s le nnoade. n clasa cpitanului
Quivers, la lecia de fcut noduri, Lorcan nu ar fi primit cu sigurana
aprecieri deosebite, gndi Grace, dar, n situaia de fa, cel mai
important era faptul c nodul pe care l reuise i inea bine pelerina
pe umeri.
Gata, acum eti pregti, spuse Grace deschiznd ua.
S mergi ncet, zise Lorcan. nc nu m simt deloc sigur pe
picioare.
Nu-i nimic. Las c te sprijin eu, l ncuraj Grace lundu-l de
bra.
Ieir apoi mpreun i parcurser foarte ncet coridorul i
scrile. Cu toate c merser mai repejor pe al doilea hol, simindu-se
foarte slbit i avnd nevoie de ajutor, Lorcan se sprijini tot timpul
de ea.
Suntem la ua ce d spre punte, i zise Grace, simind imediat
cum se ncordeaz speriat. E n regul, Lorcan. Totul va fi bine. N-o
s peti nimic.
Eti sigur c afara e ntuneric?
Da.
Te rog, mai verifica totui nc o dat.
Bine.
Grace deschise ua milimetric. Pe cerul ntunecat al nopii nu se
vedeau dect stelele i semicercul subire al lunii.
E ntuneric, Lorcan. E o noapte minunat. Te rog, hai afar, i
zise Grace deschiznd ua i ateptnd. Dac nu vrei s-o faci pentru
tine, f-o mcar de dragul meu.
351

Lorcan consimi i, ntinzndu-i din nou braul pentru sprijin,


iei n aerul nopii.
Gata, n-a fost greu. Acum eti pe punte. Cum i se pare?
Bine, rspunse Lorcan inspirnd profund. E foarte plcut.
Grace l conduse pn la balustrad i Lorcan i ntinse
instinctiv braul spre bara de fier a parapetului.
inndu-se strns de aceasta, aa cum fcuse deseori n trecut, se
aplec i i nl chipul n briza oceanului.
Mi-a fost foarte dor s fac asta, spuse el.
Acum, pentru c m-am ntors, trebuie s revii la vechea ta
via.
Ce vrei s spui? ntreb el.
Grace oft. Era acum ori niciodat.
Trebuie s rencepi s te hrneti, i rspunse fata, simindu-i
inima btnd nebunete. Soarta i era ns pecetluit i fusese deja
stabilit cu mult vreme n urm. De-acum nu mai putea s dea
napoi. Azi, puin mai devreme, am vzut-o pe Shanti, adug ea.
Shanti, repet Lorcan, de parc numele i-ar fi readus n
memorie o amintire foarte ndeprtat.
Donatoarea ta mi-a zis c ai ncetat s-i mai primeti darul.
Lorcan nu-i rspunse i continu s i in nlat n aer chipul
bine bandajat. n acele momente era mai greu de citit chiar i dect
chipul mascat al cpitanului.
Trebuie s ncepi s bei din nou snge, insist Grace. Dac nu
de la Shanti, atunci atunci de la mine.
Lorcan i ntoarse capul spre ea. Cu toate c expresia i era
mascat n mare parte de pansament,
Grace remarc numaidect ocul de pe chipul tnrului.
Grace, nu-i voi lua niciodat din snge. Shanti este
donatoarea mea
Grace ddu ncet din cap. Cu toate c lacrimile i curgeau iroaie
pe obraji, nu-i putea spune dac acestea izvorau din fericire, durere
352

sau uurare.
tiu, numai c Shanti crede c nu-i mai vrei sngele i c l
doreti pe al meu. Spunea c ar trebui s devin eu donatoarea ta.
Ai face tu asta pentru mine? ntreb el, micndu-i mna pe
balustrad i atingndu-i cu degetul mic cantul palmei.
Lorcan, tu eti cel care m-a salvat. Tu m-ai salvat i m-ai
aprat. Da, firete, a face orice s te salvez.
Lorcan i ls capul n piept.
Ct de stupid am fost
De ce? De ce spui asta?
Pentru c nu credeam c vei reveni, rspunse el. i-am dus
ntr-adevr dorul. Mi-ai lipsit enorm.
Vorbele o nfiorar, dar, n acelai timp, o copleir cu o
responsabilitate uria. S fi ncetat Lorcan s mai bea snge din
cauza dorului pe care i-l nutrea, i nu din disperarea faptului c
orbise? n afar de Connor, nimeni nu-i spusese c o preuia cu
adevrat. Sentimentele i erau n acel moment un amalgam de
ncntare i team.
Privete n largul oceanului i spune-mi ce vezi.
Grace privi n deprtare.
Nu vd mai nimic n afara apelor ntunecate ce par s se
ntind la nesfrit.
Lorcan ddu din cap.
Exact aa m simt eu. Doar c, n cazul meu, nu oceanul se
ntinde la nesfrit, ci timpul. Imagineaz-i c acest vast ocean este
o reea infinit de zile i nopi, ore i minute ce curg necontenit.
nchipuie-i cum ar fi s strbai singur aceast venicie.
Dar tu nu eti singur, i zise Grace.
Acum nu, i rspunse Lorcan, atingndu-i i mai puternic
lateralul degetului mic.
Pentru cteva clipe nu-i mai spuser nimic. Lacrimile i scldau
n continuare obrajii, dar Grace hotr s-i lase vntului misiunea de
353

a i le usca.
Mi-e frig, zise nfrigurat Grace.
Vino sub mantia mea, i spuse Lorcan ridicndu-i braul.
Grace se apropie i, lipindu-se de el, se ls nvluit n mantia
clduroas a tnrului.
Uite c, acum, eu sunt sprijinul tu, adug Lorcan
strngnd-o la piept.
Grace zmbi:
Vom gsi un leac pentru tine i, drept s-i spun, adevrul e
c ne ndreptm chiar acum spre un loc numit Sanctuarul, pentru a-l
ntlni pe unul dintre prietenii cpitanului o persoan pe nume
Mosh Zu Kamal.
Lorcan i trase rsuflarea:
Serios? Nu glumeti?
Cpitanul mi-a spus cu gura lui, l asigur Grace. El e hotrt
s te salveze, la fel ca i mine, de altfel.
Lorcan zmbi:
n cazul sta, bun venit pe Nocturn, Grace.
Fata i ntoarse nedumerit capul:
Ce Nocturn? La ce le referi?
La numele corabiei bineneles.
Vorbeti serios? Nici mcar nu tiam c are un nume.
Grace, corabia noastr ascunde mii i mii de mistere, iar
dintre toate acestea ai descoperit doar cteva. Dac i doreti s afli
mai mult, ar trebui s stai mult alturi de noi.
Grace zmbi i se strnse la pieptul tnrului, sub mantia
clduroas a acestuia.
Da, i spuse Grace, chiar asta mi i doresc.

354