Sunteți pe pagina 1din 312

De acelai autor, au aprut la Editura Nemira:

Cercul crucii
Afacerea Rafael
Iain Pears s-a nscut n 1955 la Coventry, Anglia.
A studiat la Wadham College, Oxford, apoi tot aici a
obinut doctoratul n filozofie i istoria artelor. A
fost consultant pentru BBC, Channel 4 i ZDF
pentru mai multe emisiuni consacrate artei, iar
ntre 1982 i 1990 a fost corespondent pentru
Reuters n Italia, Frana, Anglia i Statele Unite. S-a
impus pe scena literar cu volume precum Cercul
crucii (1998 Editura Nemira, 2007), The Dream of
Scipio (2002) i The Portrait (2005), dar
recunoaterea internaional i-a ctigat-o prin
seria Misterele Italiene, al crui protagonist este
istoricul de art Jonathan Argyll. Afacerea Rafael
(1991 Editura Nemira, 2008), primul volum al seriei,
este urmat de Misterul Tiziano (1991), The Bernini
Bust (1992), The Last Judgement (1993), Giottos
Hand (1994), Death and Restoration (1996) i The
Immaculate Deception (2000).

Iain Pears

MISTERUL TIZIANO
Traducere din limba englez Adriana Bdescu

Pentru Dick

NOTA AUTORULUI
Unele dintre cldirile i picturile menionate n
acest roman exist, altele nu, dar toate personajele
sunt imaginare. Exist un departament care se
ocup de furturile de art, situat ntr-o cldire din
centrul Romei, dar i-am schimbat n mod
intenionat afilierea de la carabinieri la poliie,
pentru a sublinia caracterul fictiv al romanului.

1
Descoperirea a fost fcut de grdinarul de la
Giardinetti Reali, un btrn adus de spate, a crui
activitate trece n general neobservat de milioanele
de turiti care vin n fiecare an la Veneia, chiar i de
cei care i mnnc sandviciurile n mijlocul
creaiilor sale n timp ce-i trag sufletul dup o
supradoz de splendoare arhitectural.
n ciuda lipsei unanime de apreciere, btrnul era
obsedat de munca sa, iar din acest punct de vedere
putea fi considerat o raritate. Veneia nu este
celebr pentru entuziasmul cu care se apleac
asupra naturii; dimpotriv, ntreaga sa istorie a fost
dominat de nevoia de a mpiedica forele acesteia
s se amestece n treburile ei. Un ghiveci n faa
ferestrei este, pentru localnici, cel mai apropiat
echivalent al slbticiei naturii. Cei mai muli dintre
ei nici mcar nu pot privi un col de ora fr s i-l
imagineze plin de beton i de asfalt. Dac vrei s
creti plante, du-te pe continent. Veneienii
veritabili nu sap pmntul.
De aceea, btrnul grdinar simea c face parte
dintr-o restrns i oarecum persecutat minoritate.
Civa acri de grdin nghesuii ntre Piazza San
Marco i Canal Grande. Straturi de flori de plivit,

iarb de tiat, copaci de ngrijit, apa mrii de inut


n fru. i toate acestea, cu prea puin ajutor, i bani
nici att. Dar astzi, smbt, era o zi mare.
Primria i solicitase n mod special s furnizeze
florile pentru un banchet ce urma s fie organizat n
seara aceea pe Isola San Giorgio. Avea s le ofere cei
mai frumoi treizeci i cinci de crini pe care i
cretea de luni ntregi ntr-una dintre serele lui prea
puin ncptoare. Crinii vor fi admirai, iar el va fi
ludat. ntr-adevr, o zi mare!
Dar mai erau multe de fcut. S taie florile, s le
pregteasc, s le aranjeze, s mpacheteze fiecare
fir separat, cu grij, i apoi s le trimit pentru a-i
ocupa locul n splendidele aranjamente care
btrnul nu se ndoia de acest lucru aveau s fie
senzaia serii. Aa c s-a trezit devreme, imediat ce
a btut de ora ase, a dat repede pe gt o can de
cafea i un pahar cu acqua vita, ca s-i pun
sngele n micare, i a ieit la treab n aerul rece i
umed al sfritului de toamn. Dei i era frig i nc
nu se trezise bine, simea n suflet un mic tremur de
plcere anticipativ n vreme ce se apropia de sera
ale crei contururi se ntrezreau n ceaa ce
acoperea laguna n fiecare diminea, n aceast
perioad a anului.
Tremurul i dispru ns imediat ce deschise ua
i privirea i czu pe rmiele culcate la pmnt i

strivite ale splendidelor flori pe care le ngrijise cu


atta druire. Minunatele creaturi de care se
desprise cu o sear n urm nu mai existau. Nu-i
putea crede ochilor. i apoi zri silueta ncovrigat a
beivului prvlit n mijlocul stratului de flori.
ncerc s se stpneasc, dar nu izbuti i-i
revrs veninul din suflet ncercnd s-l trezeasc
pe ticlos cu un ut bine intit. Era o femeie! n
tinereea lui, femeile tiau s se poarte cuviincios,
i spuse cu amrciune. Acum ns
Mic-te, lua-te-ar s te ia! Trezete-te! Uite ce
ai fcut aici! strig furios.
Nici o reacie. i ndes vrful ghetei sub trupul
ntins la pmnt i l ntoarse cu faa n sus, ca s-o
poat boscorodi pe ticloas mai cu spor.
Miculi, Doamne! icni el i n aceeai clip o
lu la fug dup ajutor.
Crim, spuse generalul Taddeo Bottando cu un
zmbet sinistru ntins pe fa, n vreme ce edea n
biroul su scldat de soare din centrul Romei.
Crim, repet apoi, evident ncntat de sonoritatea
cuvntului i de reacia ntiprit pe figura
asistentei lui. Sngeroas i violent, adug
ncrucindu-i braele pe abdomenul rotunjor, ca
s nu lase loc de dubii.
Era duminic, la o zi dup ce grdinarul din

Veneia descoperise catastrofa din straturile lui de


flori. Imediat, omul alergase ngrozit la un telefon i
anunase poliia, iar de atunci toate oficialitile
italiene intraser, dac nu ntr-o agitaie febril,
mcar ntr-o stare de respectabil activitate. Drept
urmare, generalul Bottando venise fr nici o
tragere de inim la birou, n zi de odihn, i o
sculase din pat i pe asistenta lui, ca s-l ajute.
La urma urmei, e un comportament foarte
nesbuit s vii i s mori ntr-o ar strin. Pi,
dac turitii i-ar da seama cte necazuri provoac,
majoritatea i-ar amna probabil plecarea de pe
lumea asta pn ce ar ajunge la ei acas. n primul
rnd, trebuie informat poliia local. Pe urm, vin
medici, ambulane, patologi i aa mai departe, ca
s se ocupe de cadavru. Apoi trebuie transmis un
mesaj ctre consulat, consulatul anun ambasada,
ambasada vorbete cu autoritile de acas,
autoritile contacteaz poliia, iar aceasta ia
legtura cu rudele defunctului. i acesta e doar
nceputul. Dac mai adaugi scrierea unor rapoarte
n diverse limbi i contactarea autoritilor vamale
i de imigrare, pentru a organiza transportul
corpului nensufleit, nu e de mirare c multe
oficialiti i-ar dori ca strinii, dac e s moar, s-o
fac n alt parte.
i devine chiar mai obositor atunci cnd strinul

n cauz sau strina, n acest caz este victima


unui asasinat. Iar cnd respectiva face parte dintrun comitet de istorici ai artei nfiinat de Ministerul
Artelor din Italia, i cnd activitatea acestui comitet
se concentreaz asupra lui Tiziano Vecellio (14861576), un veneian, ntr-o perioad n care ministrul
de Interne este i el veneian, telefoanele sun,
faxurile circul, ordinele zboar i banii curg. Toat
lumea vrea msuri imediate, luate de alii.
i aa se explic, pentru a reveni de unde am
plecat, zmbetul superior al generalului Taddeo
Bottando n clipa n care i povestea Flaviei di
Stefano, cea mai priceput asistent a sa din cadrul
Departamentului Naional al Furturilor de Art,
despre circumstanele decesului inoportun al
doctorului Louise M. Masterson.
Ei, bine, replic asistenta cu un oftat de
uurare, pentru o clip m-am speriat. i atunci, de
ce m aflu eu aici i nu n pat, citind ziarul de
diminea?
S nu ne nchipuim c vreunul dintre ei era lipsit
de sentimente sau nepstor. Dac s-ar fi gndit cu
adevrat la acest lucru, ambii ar fi fost n mod firesc
afectai de faptul c o femeie de treizeci i opt de
ani, n floarea vrstei i cu un viitor strlucit n
domeniul iconografiei renascentiste, a fost trimis
n mormnt nainte de vreme de un asasin

necunoscut. Dar lipsa momentelor libere, n care s


ai rgazul s te gndeti la chestiuni care nu te
privesc, este o constant a muncii de poliie.
Iar acest deces, dei tragic, intra fr ndoial n
categoria sus-menionat. Micul lor departament,
restrns i slab finanat, fusese nfiinat cu civa ani
n urm pentru a lupta vitejete, dei fr mari sori
de izbnd, mpotriva potopului de hoii care
vduveau Italia de numeroase opere de art.
Membrii departamentului se ocupau de fraude i
furturi de picturi, gravuri, desene, statui, ceramic i
chiar aa cum s-a ntmplat o dat de dispariia
unei ntregi cldiri, care a fost furat en bloc, pentru
a fi transportat n Coreea de Sud. Angajaii erau
mndri de faptul c recuperaser o scar, o ncpere
i o parte dintr-o bibliotec. Din pcate, zidurile i
fundaia nu au mai fost gsite. A fost, dup cum i
explicase Bottando nefericitului proprietar ce privea
grmada de moloz i lemnrie din remorca unui
camion, un succes parial.
Problema era c, n vreme ce infraciunile la
adresa operelor de art intrau n domeniul lor de
activitate, crimele mpotriva istoricilor artei se
ncadrau ntr-o alt categorie. De astfel de fapte
urma s se ocupe altcineva, chiar dac ntregul
coninut al Muzeului Naional ar fi fost furat odat
cu svrirea crimei. ntr-adevr, multe depindeau

de
disputele
birocratice
dintre
diversele
departamente ale forelor de poliie, dar un ins
hrit precum Bottando ar fi putut evita cu uurin
s preia un caz ce implica o crim dac n-ar fi vrut
s se ocupe de el.
i n mod cert nu voia, i spuse Flavia, nc
ncercnd s-i dea seama de ce fusese sculat din
pat. Nu-i faci nici un bine, categoric, dac eti n
poliia italian i ncepi s te oferi voluntar pentru
diverse chestii. Lumea nu te mai ia n serios. Ceea ce
trebuie s faci este s atepi s fii solicitat de cineva
de sus, de un ministru de pild, apoi s-i dai ochii
peste cap, s te plngi de cte lucruri ai de fcut (tu
sau departamentul tu) i pe urm s te ari de
acord, fr mare tragere de inim, c, deoarece nu
exist nimeni altcineva capabil s rezolve o
asemenea problem serioas, ai putea s-i gseti
puin timp n orarul ncrcat. Numai fiindc ai o
prere att de bun despre ministrul n cauz i,
dac tot a venit vorba, poate c ministrul va gsi o
cale s te ajute n privina
Ceva de genul sta se petrecuse acum, hotr
Flavia n sinea ei. Deci nu-i mai rmnea dect s
gseasc rspuns la o singur ntrebare: care era
legtura ei cu toate astea? O anume idee n acest
sens avea. Statul italian cheltuiete n mod obinuit
mai mult dect i poate permite, administrnd

vaste deficite bugetare din cauza crora toi cei din


afara guvernului se dau de ceasul morii i-i frng
minile, disperai. Periodic, cte o nou
administraie decide s se ocupe de problem.
Aceste eforturi ns nu sunt niciodat de durat, dar
vreme de aproximativ ase luni se implementeaz
programe, se fac reduceri de personal i se
nregistreaz economii. Apoi ns, toat lumea se
plictisete, lucrurile revin la normal i deficitul i
reia obinuita cretere.
Din pcate, acum se aflau exact ntr-unul dintre
accesele periodice de austeritate i departamentele
rivale din cadrul poliiei fluturau de zor o idee de
reducere a cheltuielilor prin desfiinarea celui
condus de Bottando i desemnarea unor carabinieri
din forele locale care s se ocupe de furturile de
art. Soluia nu putea fi eficient i nici n-ar duce la
reducerea costurilor, dar Bottando tia bine c
esena problemei era de fapt alta. Carabinierii nu
acceptaser niciodat ideea c departamentul lui
fusese plasat sub controlul poliiei. n mod normal,
nu s-ar fi sinchisit de ei, dar acum avea griji
serioase. Inamicii lui ctigau teren. Propunerile
pentru bugetul anual urmau s fie naintate peste
opt zile, iar confruntarea era periculos de aproape.
E posibil ca toat chestia asta s aib legtur
cu bugetul? ntreb Flavia, oftnd cnd l vzu c

nclin din cap, afirmativ. Oh, nu, te rog! Nu eu! Am


i aa prea multe de fcut! exclam apoi cu
disperare, privindu-l cu toat implorarea pe care
ochii ei albatri, nord-italieni, izbutir s-o adune
att de repede.
Dar Bottando era un tip inflexibil.
mi pare ru, draga mea. Sunt sigur c putem
redistribui unele dintre problemele de care te ocupi
acum.
Vineri, cnd i-am cerut o zi liber, nu s-a
putut.
Dar generalul nu era omul care s se ncurce n
detalii.
Asta a fost vineri, sublinie el, trannd
problema cu un gest al palmei lui grsue. Ai auzit
vreodat despre Comitetul Tiziano?
Flavia lucra cu el de suficient timp pentru a-i
recunoate nfrngerea cnd o privea n fa.
Sigur c am auzit. Este un organism vast,
constituit cu fonduri guvernamentale, care trebuie
s alctuiasc un catalog cu tot ce poart semntura
lui Tiziano, autentificndu-i chiar i notele de plat
de la spltorie. Un proiect monumental, nu?
Cam aa ceva, replic eful ei. Olandezii au
nfiinat o instituie similar, iar ministrul Artelor a
decis c, dac e s se bucure cineva de prestigiul
unui megaproiect internaional cu fonduri uriae,

respectivul trebuie s fie un pictor italian, nu vreun


pigmeu olandez precum Rembrandt. Aa c au
alocat sume i mai mari pentru Tiziano. ase experi
care nghit anual mai muli bani dect ne-ar trebui
nou s ne lfim n lux zece ani. Un efort de
echip! Habar n-am de ce, dar n epoca asta
hrogreasc toi au impresia c ase opinii
personale sunt mai bune dect una singur. C totul
pare mai corect aa. Eu nu-s deloc convins. i
experii aceia muncesc pe rupte, scond cataloage
de picturi, de schie i aa mai departe. tii tu cum
vine chestia.
Da, am auzit. i?
Bottando i arunc o privire ovitoare.
i, continu el lungind cuvntul ca s-i arate
c i remarcase lipsa de entuziasm, acum au rmas
doar cinci. Ca s m exprim altfel, al aselea
membru al acestui comitet internaional de mare
pre a fost asasinat. i faptul a strnit o oarecare
agitaie n anumite cercuri. Cu alte cuvinte, din
diverse motive, Ministerul Artelor, Ministerul de
Externe, cel al Turismului i cel de Interne sunt n
mare fierbere. Ca s nu mai punem la socoteal
autoritile locale din Veneto i pe cele din Veneia.
Agitaie mare!
neleg. Dar e o afacere din jurisdicia
carabinierilor, nu-i aa? La urma urmelor, cred c

deja s-au obinuit cu asta. Mereu moare cte un


strin n Veneia. S-au scris chiar i cri pe tema
asta.
Aa este. Dar nu muli sunt asasinai. i,
oricum, s-a decis c autoritile italiene vor face tot
ce le st n puteri ca s rezolve cazul. Vin experi,
efort la nivel naional i aa mai departe. Iar tu,
draga mea, eti instrumentul ales pentru a
demonstra ct de serios se implic guvernul n
aceast provocare la adresa capacitii Veneiei de a
obine venituri din activitatea turistic.
Eu? exclam Flavia cu un amestec de uimire i
iritare. De ce s m trimit pe mine? Nici mcar nu
fac parte din poliie!
sta era un lucru adevrat, dei ea i-l amintea
doar atunci cnd i convenea. Tehnic vorbind, Flavia
era doar un investigator i rezistase cu eroism
tentaiei de a se implica ntr-o activitate regulat.
Uniformele nu-i plceau. i nici bizarele accese de
disciplin militar la care se deda uneori poliia,
pentru a le reaminti membrilor ei c fceau totui
parte din rndurile armatei.
Exact, replic Bottando vesel, mulumit c
asistenta lui se prindea att de repede, n ciuda orei
matinale. E doar o problem de aparene, vezi tu?
ntr-un cuvnt, de politic. Cei de la putere vor s
arate c se strduiesc. ns n-au de gnd s le ia

prada de sub nas celor din Veneia. Aa c trimit n


primul rnd pe cineva de la departamentul furturi
de art ca s-i ajute cu experiena noastr n
domeniu i, n al doilea rnd, pe cineva suficient de
mic n rang nct carabinierii veneieni s n-aib
impresia c sunt criticai. Iar acest cineva eti tu.
Mulumesc pentru ncredere, ripost Flavia, cu
o anume aciditate n glas.
Iar sta era un comportament iraional din partea
ei. Venise n biroul lui Bottando spernd c nu i se
va ncredina o investigaie, iar acum uite c se
simea jignit tocmai fiindc nu i se ncredina. Era
ns enervant s se gndeasc la faptul c
principalul ei atu pentru noua misiune era acela c
ar fi inofensiv.
Tot mai cred c o s fie o total pierdere de
vreme, adug apoi.
Bottando ridic din umeri.
Pi, depinde: mai vrei i luna viitoare ceva de
lucru?
Iat un argument convingtor.
Of, bine! Dac trebuie, trebuie.
N-o lua i tu chiar aa, o ndemn Bottando pe
un ton linititor. i se ofer o oportunitate
minunat. Nu trebuie s faci nimic, i i vei atrage
recunotina celor mai puternice trei ministere din
guvern tocmai pentru c nu faci nimic. La fel ca

ntregul departament, desigur, ceea ce este chiar


mai important n momentul de fa. Ba ar putea fi
chiar crucial, dac tim s aranjm lucrurile cum
trebuie. Consider toat afacerea asta un fel de
vacan pltit. Poi s pleci mine, petreci o zi
acolo i te ntorci acas mari sear. n plus, din
cte-mi amintesc, la Veneia e foarte frumos n
perioada asta a anului.
Alta e problema! protest ea.
ntr-adevr, hotrrea generalului de a ignora
anumite lucruri numai ca s-i fie lui bine era ns
extraordinar. tia foarte bine c Flavia avusese de
gnd s plece n Sicilia. Orict de splendid ar fi fost
la Veneia, ea avea alte planuri. Dar ce-i psa lui?
Vei fi nevoit s dai ochii cu poliia de acolo,
dar trebuie s subliniezi ferm c nu ai nici o intenie
de a te amesteca n ancheta lor, continu Bottando,
lundu-i un aer profesional acum, cnd tia c a
ctigat btlia.
De obicei ctiga, dar uneori Flavia o lua razna
cnd venea vorba de respectarea ordinelor.
Nu trebuie dect s stai i tu pe acolo, s-i pui
la treab contul de cheltuieli i pe urm s
ncropeti un raport inofensiv, n care s lai o
impresie strlucit i s-i dezvinoveti pe toi
fiindc nu au prins criminalul, lsnd ns s se
neleag clar c problema nu ine de

departamentul nostru. tii tu, raportul standard. Cu


el ar trebui s fie totul n regul.
Flavia oft adnc, pentru ca generalul s-i dea
seama ce sacrificiu fcea ea pentru binele public.
Era un ins drgu, un suflet plcut, dar cam
buldozer, din multe puncte de vedere. i l cunotea
suficient de bine pentru a ti c nu avea nici un rost
s se opun. Va pleca la Veneia i cu asta, basta.
Crezi c nu-l vor gsi pe fpta?
n nici un caz. Nu cunosc foarte bine detaliile,
dar din primele rapoarte bnuiesc c a fost un jaf
care s-a terminat prost. Nu m ndoiesc c asta o s
constai i tu cnd vei ajunge acolo.
2
Cnd cursa intern Alitalia i ncepu coborrea
spiralat spre aeroportul Marco Polo din Veneia, n
acea diminea senin de luni, Flavia izbutise s
revin la sentimente relativ mai bune, cu toate c se
trezise din nou la o or imposibil, pentru a prinde
avionul.
n alte circumstane, ar fi fost ncntat de
perspectiva de a mai iei din biroul ei
supraaglomerat i insuficient aerisit din centrul
Romei. La urma urmei, Veneia nu era un loc chiar
att de neplcut n care s-i petreci o zi sau dou.

Cum avea s fie o deplasare de scurt durat, i


luase ct mai puine bagaje posibil, fiind totui
pregtit pentru orice situaie. Pantaloni, rochii,
fuste, bluze, pulovere i vreo zece cri. Hri ale
Veneiei i ale zonei nconjurtoare, orarul
trenurilor i al curselor aeriene, pardesiu pentru
vreme rece i pelerin pentru ploaie. Ghete pentru
mers pe jos, pantofi buni pentru orice eventualitate,
topuri de hrtie i carneele, cteva dosare de
serviciu, prosoape, un halat de cas, mnui, o
lantern pentru urgene. Probabil c nu va mbrca
nimic din toate astea, dect blugi i pulovere, ca de
obicei, dar nu strica s fie pregtit.
n vreme ce avionul se pregtea de aterizare, i
netezi prul i i aranj hainele. Voia s arate bine
cnd va cobor. De obicei nu se preocupa de
asemenea fleacuri; era suficient de norocoas c se
putea dispensa de ele fr ca nfiarea ei s aib de
suferit. i n plus, orict l-ar fi pieptnat, prul ei tot
avea s arate ca o claie dup ce i-l va aranja vntul
ce sufla n jurul aeroportului Marco Polo. Dar
Veneia este unul dintre acele locuri n care
totdeauna trebuie s fii prezentabil. E un ora vechi
i plin de demnitate, care insist s fie respectat de
vizitatorii si; chiar i turitii se strduiesc cteodat
s arate mai ngrijit dect de obicei, dup ce cad sub
vraja lui.

ncepu exact aa cum i propusese. Bottando


insistase c e important s cheltuiasc ct mai muli
bani i era hotrt s-i respecte instruciunile.
Valoarea prezenei ei la faa locului avea s fie
stabilit direct proporional cu dimensiunile
contului de cheltuieli, i spusese generalul, nu n
funcie de ceea ce izbutea s fac. Mai cinicii ei
colegi din departament botezaser aceast atitudine
proporia Bottando. Pentru ca guvernul s fie
convins c departamentul avusese un rol crucial n
soluionarea acestei nefericite afaceri, nota de plat
trebuia s fie una impresionant.
Aa c Flavia renun la vaporaul-navet i,
pentru a ajunge n ora, se aez comod pe bancheta
din spate a unuia dintre taxiurile acvatice care fac
legtura ntre poarta aerian a Veneiei i insula
principal. Nici un aeroport din lume nu ofer o
perspectiv mai plcut asupra oraului pe care l
deservete. n locul unui autobuz care se trte pe
o autostrad aglomerat sau al unui tren ce strbate
o dezolant zon industrial, de Veneia te apropii
traversnd n vitez laguna, printre insule uitate de
vreme, pn ce oraul n sine se ivete la orizont.
Lsnd la o parte faptul c drumul pe ap i
provocase o uoar grea, experiena pe care i-o
oferea era una magnific, mai cu seam c vremea
prea perfect, n ciuda ctorva nori nu tocmai

ncurajatori.
Pilotul taxiului, un veritabil marinar cu tricou
negru, apc i earf roie la gt, manevra
ambarcaiunea rapid i cu ndemnare, pe traseul
marcat de strvechii piloni din lemn ce strpungeau
oglinda apei. Omul aproape c nu-i acord nici o
atenie cu excepia obligatoriului clipit mecheresc
i a zmbetului orbitor pe care i le oferi cnd o ajut
s urce i-i aranj bagajele n barc. Cellalt pasager
al taxiului era mult mai nclinat spre socializare.
Dac Fellini ar fi hotrt la un moment dat s pun
n scen Balada btrnului marinar1, n-ar fi putut
gsi un actor mai potrivit pentru rolul principal.
Chipul lui era parc un ciot de lemn plutind pe
mare, iar vrsta, dei incert, trecuse fr ndoial
de aptezeci de ani. Era scund, ncrunit peste
msur, avea o protez dentar oribil lucrat, care
clnnea alarmant cnd omul zmbea, i prea c
e-n stare s frng n dou un bloc de beton cu
minile goale.
Individul se aez alturi pe banchet, zmbi i
clnni la ea cteva minute bune, dup care se
lans n divertismentul su matinal. Venise doamna
n vacan? i sttea mult? Se ntlnea cu cineva?
(Aici i arunc o privire viclean.) Mai fusese i
1

Poem de Samuel Taylor Coleridge, poet i critic literar englez (1772-1834) (n. tr.).

nainte la Veneia? Flavia i rspunse rbdtoare.


Btrnilor le place s vorbeasc, agreeaz compania
celor tineri i, n plus, cel de aici avea o curiozitate
att de nestpnit, nct nu-i puteai reproa nimic.
Omul era aa cum i spuse chiar el cu mndrie tatl
pilotului i fusese toat viaa gondolier. Acum
devenise prea btrn pentru a mai lucra, dar i
plcea s-l nsoeasc din cnd n cnd pe fiul su.
Sunt sigur c nu aveai asemenea
ambarcaiuni cnd erai de vrsta lui, spuse Flavia,
mai mult pentru a-i puncta i ea conversaia cu
altceva dect cu un ir de da-uri i nu-uri.
Asta?! fcu omul ncreindu-i faa att de
mult, nct nasul aproape c-i dispru printre cute.
Numeti asta ambarcaiune? Puah!
Mie mi se pare drgu, remarc ea vag,
contient c termenul ales nu era unul din
repertoriul nautic.
Prea lucioas i prea zgomotoas. i cam la fel
de bine lucrat ca o lad de portocale. Nu se mai
pricepe nimeni s fac brci acum. Nimic nu se mai
face cum trebuie n lagun.
Flavia privi peste luciul apei spre insula Burano,
n stnga, vzu pescruii rotindu-se n aer i
observ un petrolier croindu-i linitit drum spre
mare, undeva departe. Barca lsa n urm o dr
spumoas n apa de un verde ntunecat a lagunei.

Mie totul mi pare cum trebuie, spuse apoi.


Pare, aa este. ns nu aparenele conteaz.
Toat lumea a uitat de flux.
Poftim?
Scurgerea, domni, scurgerea. Laguna asta e
plin de canale. Reea complex, i fiecare are rolul
lui, atribuit de natur. nainte nimeni nu le deranja.
Acum taie drumuri uriae prin lagun, ca s aib loc
chestii ca aia, explic omul, gesticulnd dispreuitor
spre petrolier. Cnd vntul i fluxul au direcia cea
bun, totul o ia razna. Uite-aa! n numai cteva
minute. Apa curge n direcie greit, aduce totul la
suprafa, se revars i gata. Mirosul e dezgusttor.
Asta se ntmpl cnd vor s fie prea detepi!
Oraul se sufoc n propriile-i mizerii din cauza
prostiei lor.
Btrnul se ambalase i perora mai departe
despre nedreptile epocii moderne, cnd fiul lui,
aruncnd o privire peste umr i temndu-se pentru
baciul su, fcu civa pai n spate. Flavia i-ar fi
dorit ca el s rmn ns la locul lui. Nu exista, fr
ndoial, nici un risc n a lsa o barc n vitez fr
pilot, dar ea s-ar fi simit mai bine dac la timon sar fi aflat cineva, pentru mai mult siguran. ofer
turbat pe osele, era ns mult mai precaut cnd
venea vorba de ap. Aa se ntmpl, desigur, cnd
creti la poalele Alpilor.

Cteva cuvinte repezite l trimiser pe btrn spre


prova s strng nite frnghii sau s fac vreun alt
lucru obinuit pe brci, iar ea rmase singur, s
admire peisajul. i Flavia zri cu ncntare primele
imagini ale Veneiei aprnd la orizont. Campanila,
turnul de la San Giorgio, zidurile scorojite de la
Frari. Brci, vaporae, gondole i barje ncrcate,
care duceau mrfuri de colo-colo, tiau luciul apei.
Apoi se ivir zidurile i stucatura roas de ani a
cldirilor de pe insula principal, n vreme ce taxiul
i nconjura extremitatea nordic, ndreptndu-se
spre Piazza San Marco.
Taxiul nainta cu o vitez nebun, erpuind prin
trafic i ndreptndu-se glon spre marginea
canalului. n ultima clip, pilotul l puse n
mararier, l rsuci i, cu o mic nfloritur, l opri
cu precizie studiat, exact n locul cuvenit.
Rezultatul anilor de practic. Flavia plti, adug un
baci generos i urc treptele spre Riva Schiavoni,
n vreme ce pilotul venea n urma ei cu bagajele.
Cazarea la hotelul Danielii nu-i lu dect cteva
clipe. i de data asta respecta cu strictee
instruciunile lui Bottando. Nu i se ntmpla prea
des s i se cear s stea la cel mai cunoscut i mai
scump hotel din nord-estul Italiei i era hotrt s
nu rateze o asemenea ocazie. De obicei, Danielii era
plin-ochi de tagma cea mai bogat a turitilor

americani
i
germani;
uneori,
chiar
i
monumentalul hol gotic amintea de o staie de
autobuz, cu puhoaie de turiti agitai, miunnd
care ncotro, temndu-se s nu rmn n urm, i
cu grmezi de bagaje nghesuite n coluri. Dar
sezonul era pe sfrite i, cu toate c turitii erau
nc pretutindeni, puhoaiele fuseser reduse la
dimensiuni rezonabile. Drept urmare, personalul
hotelului era mai puin stresat dect de obicei i,
pentru standardele veneiene, aproape politicos.
Camera era ncnttoare, soarele domnea nc
afar, iar patul prea extrem de confortabil.
Singurul lucru pe care l-ar mai fi putut cere cineva
era o mas bun, i Flavia decise s se ocupe imediat
i de acest aspect. Drumul durase o or i depise
cu mult pauza ei de prnz, aa c se schimb n
nite haine cu aspect mai profesional i cobor la
parter. Dac nvase ceva de la Bottando, acel ceva
era c, n poliie, nu poi s faci o munc de calitate
dac ai stomacul gol. La recepie, ntreb cum s
ajung la chestura central, cumpr un ziar ca s
vad cum era reflectat crima n presa local i se
ndrept apoi spre un prnz copios, dei solitar.
Era mulumit i doar uor afectat de o mic
indigestie n vreme ce urca fr grab treptele spre
chestur, pe la ora trei dup-amiaza. Cldirea era

una ct se poate de veneian. n mod evident,


fusese odinioar palatul vreunui nobil putred de
bogat, dar cu timpul ajunsese att de departe de
gloria ei trecut, nct fusese preluat i cotropit de
stat. ncperile, iniial uriae i bine proporionate,
fuseser compartimentate i iar compartimentate,
pn ce se transformaser n nie mici i cenuii,
legate ntre ele de culoare mai ntunecate, mai
nengrijite i mai deprimante. Oricare ar fi fost
bugetul poliiei, o prea mic parte din el era alocat
meninerii n bune condiii a cartierului ei general.
O atitudine corect i economicoas, fr ndoial,
dar tot era pcat. Departamentul ei de la Roma
ocupa un sediu mult mai mic, dar abilitatea lui
Bottando de a amna napoierea operelor de art
furate i recuperate (ntotdeauna fcea apel la
hrogrie pentru a mai pstra vreme de cteva luni
piesele care i plceau n mod deosebit) i conferea
un aspect mult mai plcut. Iar sta era un lucru
foarte bun pentru moralul personalului, chiar dac,
din motive de siguran, cele mai frumoase opere de
art erau pstrate n biroul lui.
Dispoziia de vacan a Flaviei era n curs de
rapid evaporare dup ce, vreme de zece minute,
rtcise de colo-colo, n cutarea destinaiei dorite.
i aproape c dispru cu desvrire cnd, invitat
n biroul comisarului Alessandro Bovolo, vzu c

omuleul prost-dispus, aezat la masa lui de lucru,


nu-i ridic ochii din hrtiile pe care le citea,
prefcndu-se c n-o observ. Dar hotrse de la
bun nceput c se va comporta ca o ntruchipare a
perfeciunii colegiale, aa c inteniona s-i mai dea
individului o ans. i atept rbdtoare, lundu-i
o expresie de vesel nonalan. n birou se aternu
linitea, ntrerupt de cte un pufnet al lui Bovolo,
de fonetul hrtiilor i de zumzetul vag, dar cu att
mai iritant, al Flaviei, care fredona ca pentru sine. n
cele din urm, comisarul nu mai suport
ndoielnicele ei talente muzicale. Ddu drumul din
mn hrtiilor att de captivante, i netezi prul
moale i tern i i ridic privirea cu aerul unui om
important, deranjat de la treburile sale.
Nici cea mai binevoitoare i mai zburdalnic
imaginaie, nici chiar n cele mai favorabile
circumstane, nu l-ar fi putut considera artos.
Btnd spre cincizeci de ani, avea o fa subire,
nasul ascuit, tenul ptat i ochii mici, incolori. Pe
lng asta, nu mai erau multe de spus despre el.
Dac vreunul dintre pescarii lagunei ar fi prins ns
la un moment dat un hering uria, pe care l-ar fi
mbrcat ntr-un costum cenuiu boit i l-ar fi
aezat ntr-un fotoliu, cu o pereche de ochelari cu
ram de srm pe nas, asemnarea cu insul din faa
ei ar fi fost spectaculoas.

Signorina di Stefano, spuse el ntr-un trziu,


accentund primul cuvnt prea mult pentru gustul
ei. O tnr i elegant expert de la Roma vine s
ne nvee pe noi cum s prindem criminali.
Zmbetul uor apos care nsoi aceast remarc i
ddu de neles c Bovolo nu era foarte entuziasmat
de sosirea ei. Aa c nu ntrzie cu replica.
De la Roma, da. Expert, nu, par ea, cu cel
mai dulce i mai dezarmant zmbet de care
dispunea. Oricare ar fi realizrile departamentului
meu, prinderea criminalilor nu se numr printre
ele.
i atunci, de ce te afli aici?
Doar pentru a ajuta, dac vei decide c avei
nevoie de ajutor. La urma urmei, noi tim foarte
multe despre lumea artei. Generalul Bottando a fost
de prere c vizita mea aici nu-i are rostul, dar cum
ministrul a insistat, iat-m. tii i dumneavoastr
cum sunt minitrii.
i presupun c vei pleca peste cteva zile i vei
scrie un raport despre noi, rspunse comisarul, cu o
vag tent de sarcasm suspicios n glas. Fr
ndoial, ncercnd s-i salvezi propria piele.
Aha! Plasa esut de carabinieri i fcea simite
efectele cu obinuita ei eficacitate. Era limpede c
Bovolo auzise de problemele lui Bottando i, dup
ct se prea, nu avea de gnd s fie de prea mare

ajutor. Flavia se temuse de o asemenea


eventualitate, dar se pregtise aa cum putuse.
Speram s v pot cere o mic favoare n acest
sens, i spuse ea pe un ton conspirativ. Cum
dumneavoastr vei fi cel care va conduce
operaiunile, tiind cu exactitate tot ce se ntmpl,
m-am gndit dei tiu, desigur, ct de ocupat
suntei m-am gndit c ai putea scrie
dumneavoastr raportul n locul meu. Astfel vom
putea evita orice erori inutile
Zmbi nc o dat cu drglenie i i ddu
seama c omul din faa ei prinsese micarea. La
urma urmei, i oferea ansa de a hotr singur ce
anume va conine i nu va conine raportul. O
ofert tentant, dup prerea ei. Dac nici asta nu-i
va reduce din ostilitate, nu mai era nimic de fcut.
i firete c ea l va putea completa cu o not de
subsol ori o adugire, ceva, cnd va ajunge la Roma.
M rog, ncepu Bovolo. Nu consider c
departamentul meu ar trebui s v fac vou
munca, dar poate c asta ar fi cea mai bun
modalitate s ne asigurm c birocraii ia care-i
vr nasul peste tot primesc un raport corect.
nclin din cap i surse, gndindu-se la cuvintele
de laud pe care le va plasa ici i colo n raport, prin
locurile strategice.
Da, spuse apoi, mult mai bine dispus. E o

soluie neleapt. Dar s tii c n-am chef s-i


pierzi vremea pe aici i s ne stai n drum. Suntem
ocupai, aglomerai i avem chestii mult mai
serioase de care s ne ocupm dect asasinarea unei
strine care n-a avut bunul-sim s aib grij de ea
nsi.
Da, era clar, Bovolo nu era omul care s tie s
primeasc un dar cu graie.
Nu m ndoiesc, replic Flavia uor tulburat,
dar mulumit de uorul progres pe care se prea
c-l nregistrase. i m-a bucura s v fiu de ajutor
aa cum vei dori.
Pi, rspunse el meditativ, ncercnd n mod
limpede s gseasc ceva, o activitate ct mai lipsit
de importan. neleg c eti genul cu coal. Limbi
strine.
Rostise ultimele cuvinte de parc ar fi fost vorba
de o preocupare jenant, iar Flavia constat c-i
vine tot mai greu s-i menin zmbetul stupid;
spera din tot sufletul ca atitudinea lui s se schimbe
nainte ca resursele ei de toleran s se epuizeze.
Ce-ar fi s discui cu unii dintre colegii ei?
propuse comisarul, fr a acorda atenie ncordrii
tot mai evidente de pe chipul Flaviei. Sigur, n-are
nici un rost, fiindc deja suntem pe urmele
criminalului, dar trebuie s demonstrm c am
acoperit toate pistele. Vorbeti repede cu ei, citeti

documentaia i te ntorci mine la Roma. Te ntorci


mine la Roma, nu-i aa? ntreb apoi, suspectnd
cine tie ce complicaie neplcut.
Da. Sau poimine. i voi fi ncntat s discut
cu ei. Dar nu i-ai interogat deja dumneavoastr? se
art ea oarecum surprins.
Ba da, ba da, firete, replic Bovolo cu grab.
Sigur c i-am interogat. Categoric. Discuii
detaliate. Dar nu stric s repei operaiunea. Sunt
sigur. Asta o s-i dea de lucru i n-o s ne stai n
cale.
Pi, n acest caz, replic ea iute, renunnd la
zmbetul care i aa nu-i folosea la nimic, poate-mi
vei spune i mie despre ce e vorba. Detaliile pe care
le-am aflat la Roma sunt foarte vagi. Nimeni de
acolo nu tia ce i cum s-a ntmplat. Mi-ar fi de
ajutor s tiu. Vreau s zic, dac dispunei de timpul
necesar.
Comisarul i ntoarse spre ea ochii mici, ca de
pete, netiind sigur dac era doar politicoas sau
mai degrab sarcastic.
Hm, mri el, delicat ca ntotdeauna. M rog,
de ce nu? Poate c opiniile cuiva din exterior se vor
dovedi chiar utile.
Era limpede c gndea cu totul altceva, dar
ncerca mcar s se arate politicos. Flavia se strdui
s par flatat.

Numele victimei, ncepu el dup ce rsfoi


ndelung teancurile de dosare ngrmdite pe biroul
su, este Louise Mary Masterson. Cetean
american, treizeci i opt de ani, necstorit. Locuia
la New York i era custodele departamentului de
art occidental de la un muzeu de acolo. Un metru
cincizeci i unu nlime, stare de sntate bun. A
devenit membru al Comitetului Tiziano acum un an
i jumtate. Urma s participe la a doua ei sesiune.
Membrii se reunesc n fiecare an la Veneia, pe
cheltuiala contribuabililor. A venit n ora lunea
trecut, iar joi dup-amiaz a nceput ntrunirea. A
lipsit de la prima sesiune, dar s-a prezentat la
lucrri vineri. Moartea ei a survenit, dup prerea
medicilor, n jurul orei 21.30, n aceeai sear.
Vorbea n cadena unei mitraliere, dndu-i
limpede de neles c nu se sinchisea ctui de puin
s-o informeze cum se cuvine. De fapt, depunea
eforturi serioase s-i comunice ct mai multe date
n ct mai puin timp, ca s scape mai repede de
vizitatorul inoportun. Flavia l ls s turuie n
continuare; deocamdat, rafalele lui nu aduseser la
lumin nici un detaliu care s merite urmrit.
Cadavrul fusese descoperit n Giardinetti Reali,
adic ntre Piazza San Marco i Canal Grande.
Victima lucrase pn trziu la biblioteca Marciana,
din apropiere, i apoi plecase s se plimbe.

Transportul public era paralizat de o grev


neanunat i poate c ateptase un taxi. Fusese
gsit ntr-o ser, njunghiat de apte ori cu un
cuit cu lama lung de circa zece centimetri. Un
briceag, probabil Swiss Army, sau pe aproape. O
dat n gt, de patru ori n piept, o dat n umr i o
dat n bra. Nici o lovitur nu i-ar fi fost fatal dac
ar fi primit ajutor medical la vreme, dar ucigaul a
trt-o n ser pentru a fi sigur c va muri acolo.
A sngerat pn la moarte?
Exact. Neplcut mod de a sfri, recunosc. Era
ntr-o zon linitit. n alt parte, cineva ar fi gsit-o
la timp. Dar, din pcate, asta a fost situaia. Nici
unul dintre colegii ei nu tie ce cuta ea acolo i nam gsit pe nimeni care s-o fi vzut n grdin. Nu
era prea mult lume n jur, din cauza grevei leia
afurisite. Crim, evident. Dar cine a comis-o i de ce
nu tim.
Suspiciuni?
Ei, asta-i! Suspiciuni sigur c avem. i chiar
mai mult. A fost n mod cert un jaf care s-a terminat
prost. Nu exist indicii de viol, iar servieta a
disprut. Evident, fptaul n-a fost un veneian.
Vreun sicilian sau un alt soi de strin, fr ndoial.
Flavia hotr s nu comenteze aceast afirmaie
execrabil. Ea, cel puin, nu-i considera pe
compatrioii din Sud nite strini i nici nu pleca de

la premisa c veneienii sunt incapabili de crim.


Dar n-avea rost s agite i mai mult apele.
Nu au existat alte indicii sau semne care s
sugereze ce anume s-a ntmplat?
Bovolo ridic din umeri ca omul care a spus ce-a
avut de spus i nu vede pentru ce ar mai continua
discuia. Totui, ncheiaser o nelegere: ea nu-l va
critica, iar el i va face pe plac. mpinse cteva hrtii
pe birou, spre ea, n vreme ce continu:
Ai aici tot ce tim despre activitile ei pn n
momentul morii. Nu e absolut nimic ieit din
comun. Nu cunotea pe nimeni n Veneia, cu
excepia colegilor ei. Cnd nu era la bibliotec, i
petrecea aproape tot timpul pe Isola San Giorgio, n
camera ei ori la mas sau la ntlniri cu ali membri
ai comitetului. Iar astea, adug comisarul n clipa
n care Flavia voia s spun c detaliile par a fi
foarte firave, sunt fotografiile victimei.
Le privi cu atenie, mai degrab din dorina de a
afia un aer profesional, dect fiindc voia s le
studieze. Chiar i o singur privire aruncat asupra
lor i se prea o nclcare a intimitii decedatei.
Chiar i moart, era limpede c Masterson fusese
o femeie tulburtoare. Un chip armonios, cu
fardurile ntinse. Hainele, rvite i ptate de
snge, erau evident de bun calitate i, dup prerea
ei, puin cam prea severe i conservatoare. Un prim-

plan al minii i arta degetele strnse n jurul unor


flori, pe care le apucase probabil n clipa morii. i
mai era ceva ce nu izbutea s deslueasc.
Ce-i asta?
Un crin, rspunse Bovolo.
Nu floarea. Asta, preciz ea, artnd cu
degetul.
Un crucifix. De aur. Pe un lan din argint.
Trebuie s fie foarte valoros. A fi zis c un ho
l-ar fi nhat imediat.
Comisarul ridic din umeri indiferent.
Poate c da, poate c nu. Probabil c femeia sa luptat, ceea ce l-a determinat s-o ucid, dup care
a intrat n panic i a fugit. Sau poate c voia doar
bani lichizi. La urma urmei, banii sunt mai siguri.
i n serviet ce era?
Documente de serviciu, un portmoneu,
paaportul, chestii de astea, din cte ne-am putut da
seama.
i ntinse o list i cteva copii xeroxate. Flavia se
gndi cteva secunde. ntotdeauna ddea atenie
primelor impresii deducii instantanee care de
fiecare dat l determinau pe Bottando s adopte o
expresie de grea suferin. Lui i plcea rutina i
ncercase ani de-a rndul s-o conving i pe Flavia
de utilitatea ei. La drept vorbind, omul era poliist,
iar rutina fcea parte din slujba lui. Ea ns nu era i

prefera imaginaia, care se dovedea de multe ori la


fel de corect ca meticulozitatea efului ei. Totui,
putea acum s-i demonstreze adeziunea la
metodele uzuale.
N-au fost gsite amprente, nimic de genul
sta?
E o grdin public, replic Bovolo sarcastic.
Turitii se plimb pe acolo tot timpul i trateaz
parcul de parc ar fi o groap de gunoi. Zona de la
malul apei e absolut dezgusttoare. Ai idee cte
doze goale de rcoritoare i sandviciuri mncate pe
jumtate au fost nevoii oamenii mei s adune?
Ultimul lucru pe care voia Flavia s-l aud acum
era o prelegere interminabil despre obiceiurile
deranjante ale turitilor. Lsnd la o parte faptul c
lui Bovolo i-ar fi plcut s interzic accesul tuturor
strinilor n ora, ea locuia n Roma, aa c
problema i era deja cunoscut.
Mi-am nchipuit c, dac a fost trt n ser,
ar fi trebuit s existe nite amprente n jur.
Ei, bine, nu exist. Nu unele recente, n orice
caz. Vara a fost secetoas, iar pmntul e uscat. N-a
mai plouat de cteva sptmni. Cu puin noroc, sar putea s vedem curnd mcar nite stropi; avem
nevoie, fr ndoial. Sigur, poi s pierzi timpul
cutnd i tu, dac i se pare c poi s faci o treab
mai bun dect experii notri, care au petrecut deja

ani ntregi examinnd asemenea scene


Flavia nclin capul ntr-un mod care sugera c ar
putea face exact acest lucru. Nu-l va face, n nici un
caz, dar sugestia era enervant pentru Bovolo, aa
c merita efortul.
Nu prea avea pe ce s-i ncerce imaginaia,
trebuia s recunoasc asta. Dar fotografiile femeii
aveau ceva ciudat, interesant. Ce poi spune despre
nite poze? Nu prea multe, ntr-adevr, dar
Masterson avea aerul unei persoane oarecum
complicate. Era mbrcat n stilul sec, raional, pe
care l prefer adesea americanii. Nu avea nimic din
feminitatea pe care ar fi afiat-o o italianc n
situaia ei. i expresia ntiprit pe fa era una de
hotrre. Dar exista n ea i un soi de ambiguitate.
Dincolo de suprafa era ceva mai blnd, mai cu
seam n jurul ochilor, ceva ce contrazicea linia
ferm a buzelor. Masterson lsa impresia c
ncercase s fie mai dur dect era n mod natural.
Poate c fusese chiar plcut, pentru cei ce reueau
s ajung la sufletul ei.
Flavia surse, gndindu-se cum s-ar fi strmbat
Bottando la raionamentul ei, care de fapt nu avea
nimic concret la baz. O scurt privire spre Bovolo o
convinse c i el urmase aceeai coal de poliie ca
eful ei.
Bnuiesc c ai aflat cum i-au petrecut colegii

ei timpul, spuse ea.


Comisarul reacion iar ca i cum n-ar fi tiut
dac e doar respectuoas sau l ia n rspr,
nclinnd spre a doua variant.
Desigur, replic el imediat, scond la iveal
un alt set de hrtii.
i puse ochelarii pe vrful nasului i cercet atent
documentele, n eventualitatea c se schimbase ceva
n ele n ultimele cinci minute.
Toi au oferit informaii perfect rezonabile cu
privire la activitatea lor. i nainte s ntrebi, da, am
verificat deja hainele din camerele lor i n-am gsit
nici o pat de snge, nici un pumnal nsngerat i
nici vreun jurnal cu mrturisiri complete. Profesorul
Roberts i doctorul Kollmar i-au asigurat unul
altuia alibiul, amndoi fiind la un spectacol de
oper. Dr. Van Heteren a luat cina mpreun cu
nite prieteni n apropiere de gar. Dr. Lorenzo era
acas, iar servitorii i prietenii lui pot depune
mrturie n acest sens. Toi patru stau pe insula
principal, nu la fundaie. i mai rmne dr. Miller.
Povestii-mi atunci despre el. neleg c nu are
martori.
Bovolo ncuviin.
Aa e. Pentru o clip i noi ne-am pus
speranele n el. Omul era ns pe insul, fr
posibilitatea de-a o prsi din cauza grevei. S-a dus

la buctrie puin dup ora zece, pentru a cere nite


ap mineral cu care s ia un somnifer, a nghiit
pastila n timp ce vorbea cu personalul i s-a dus pe
urm s se culce.
i totui, rmne singurul care nu are martori
pentru ora crimei?
Da. ns portarul e gata s jure c nimeni nu a
plecat i nu a sosit la hotel dup ora ase. Dac
omul era pe insul la ora zece, nseamn c se afla
acolo i la nou caz n care nu el a ucis-o pe
Masterson. i n plus, toi membrii comitetului sunt
persoane distinse, care aparent nu au nici un motiv
pentru a ucide. Era o reuniune tiinific ct se
poate de armonioas, nu o band mafiot.
Flavia nclin din cap, gnditoare.
i astfel, eliminndu-i pe colegii ei, ai ajuns la
varianta hoului care a acionat singur.
Bovolo ncuviin.
i rmnem la ea. Dac nu cumva ai tu o alt
propunere, replic el cu o privire de tip s nu care
cumva s-ndrzneti.
Dar asta ce-i? ntreb ea artnd spre o alt
map.
Asta? Corespondena ei. I-a fost adus n
camer azi-diminea i am luat-o noi. Am crezut co fi important, dar nu e. Ia-o tu, dac vrei, i
verific. Sunt numai chestii legate de art.

Flavia citi rapid. Circulare, note de la muzeul la


care lucra femeia, o scrisoare de la o agenie foto i
cteva facturi. Nici o inspiraie! Le puse pe toate pe
birou.
i totui, spuse apoi, nc nemulumit. Mi se
pare ciudat ca houl s-i dea atta osteneal s-i
smulg crucifixul de aur de la gt i pe urm s-l
lase pur i simplu acolo. Apropo, Masterson era
catolic?
Bovolo cltin din cap.
Nu cred. tii cum sunt americanii tia. Toi
par nite fanatici religioi.
O alt naiune tiat de pe lista lui! Nu era tipul
care s aprecieze larga diversitate a culturii umane.
F copii dup astea dac vrei, spuse comisarul,
gesticulnd spre dosarele cazului, ntr-un acces de
generozitate colegial. Nu dup fotografii, normal,
dar n rest, dup orice. Atta vreme ct le aduci
napoi i nu le ari nimnui. Sunt confideniale,
pricepi?
Oare de ce luase toate nimicurile astea? se
ntreb ea n vreme ce se ndrepta spre hotel, dup
ce plecase strngnd mna mic i umed a
comisarului. n mod evident, acesta din urm le
considera inutile, altfel nu i-ar fi permis s le ia. n
ciuda ordinelor lui Bottando, care i ceruse s nu se
implice n anchet, simea un vag interes pentru

cazul respectiv. Poate c figura femeii era motivul.


Nu se zrea pe ea nici urm de spaim. Nu era
chipul cuiva care moare n timpul unui jaf. Singura
expresie ntiprit pe faa ei era hotrrea. i
indignarea. i nici una nu se potrivea deloc cu
varianta jafului pe care o susinea Bovolo.
3
Jonathan Argyll edea la o mas ntr-un
restaurant din Piazza Manin, ncercnd fr prea
mare succes s-i mascheze att iritarea strnit de
mesaj, ct i dezgustul provocat de mesager. i nu
era uor. Se simea scos din ale lui, ca de obicei, i
ncepea s aib o vag senzaie c natura nu-l
menise deloc s se ocupe de comerul cu art, orict
de asiduu ncerca el s-i ctige pinea din asta.
tia foarte bine care era rostul lui. S pun urechea
la pmnt, s mai prind cte o brf din domeniu,
s caute prin biblioteci, s beneficieze de cte o
oportunitate i s-i abordeze delicat pe proprietari
cu o ofert pe care, teoretic, ei se repezeau s-o
accepte. Simplu! i se putea achita de toate fr
probleme, cu excepia ultimei pri. Cumva,
proprietarii picturilor nu erau niciodat att de
dispui s se despart de posesiunile lor, aa cum
sugera teoria c ar fi trebuit s fie. Poate c avea el

nevoie de mai mult practic ceea ce-i tot sugera


eful lui. n zilele bune, aa i plcea s cread. n
zilele proaste i asta era una dintre ele era mai
nclinat s considere c fusese fcut pentru cu totul
altceva.
Dar, Signora Pianta, de ce? ntreb el ntr-o
italian marcat doar de accentul inconfundabil al
disperrii exasperate. Dac termenii nu erau
convenabili, de ce Dumnezeu n-a spus asta de luna
trecut?
Babornia cu mutr de uliu, ticloas i hidoas, i
arunc un zmbet subire i deloc nelegtor. Avea
un nas de dimensiuni alarmante, ncovoiat aproape
ca o secer, iar privirile lui erau atrase irezistibil de
monstruoasa protuberan, n vreme ce mncarea
disprea din farfurii, iar calitatea conversaiei se
deteriora constant. i remarcase aspectul deloc
atrgtor i nainte ca ea s-i cear mai muli bani,
dar ocul solicitrii i ascuise i mai mult simurile.
Pe de alt parte, niciodat nu-i plcuse s fac
afaceri cu ea, aa c i era din ce n ce mai greu s
continue s se arate politicos.
Teribil de enervant! Mai cu seam c discuia cu
btrna Marchesa decursese destul de bine. Era o
femeie abil, plin de energie, cu ochi strlucitori pe
chipul brzdat de riduri, cu un bizar sim al
umorului i o extrem de mulumitoare dorin de a

scpa de cteva picturi. Totul mersese bine, mai


mult sau mai puin. Apoi btrna se mbolnvise, iar
boala o fcuse s devin fnoas. De cnd controlul
fusese preluat de asistenta ei nsoitoare, cum i
plcea s-i spun negocierile se poticniser, iar
acum preau c ajunseser ntr-un punct mort.
i i-am spus deja c e inutil. Noi avem o
experien vast cu astfel de lucruri.
Obositoare femeie! i petrecuse ntreaga sear
fcnd bizare aluzii eliptice, pn cnd, n cele din
urm, el o ntrebase de-a dreptul ce naiba vrea, pe
lng un procent din preul de vnzare n locul unei
sume fixe. Asta putea accepta, dei ar fi fost amabil
din partea ei s-i fi formulat preteniile pn acum.
Cellalt mic detaliu era ns enervant. S scoat
picturile din ar clandestin, i sugerase ea. Ce s se
mai ncurce cu permisul de export, cu
reglementrile oficiale i alte aiureli asemntoare?!
Vr picturile n spatele mainii, condu pn n
Elveia i vinde-le. i termin odat!
Nu era, desigur, ceva neobinuit. Mii de picturi
prseau astfel Italia n fiecare an, iar unii dintre
colegii lui mai puin respectabili de la Roma
ctigau binior dintr-un astfel de comer. Dar,
precizase el cu fermitate, Galeriile Byrnes nu
procedeaz aa, ci respect legea i tiu s grbeasc
autoritile. n plus, picturile erau relativ lipsite de

importan imagini de familie, peisaje de mna a


doua, portrete ale unor anonimi i aa mai departe
i deci riscul unor complicaii era inexistent. Preul
pe care el l oferise nu era grozav, ntr-adevr, dar
att valorau tablourile. Iar dup ce vor fi fost
ncasai banii, iar ele transportate n Anglia,
curate, pregtite i vndute, el i patronul lui vor
obine un profit frumuel. Calculnd tariful pe or
pentru timpul alocat, probabil c ar fi ctigat mai
mult vnznd hamburgeri ntr-un local fast-food.
Femeia era iritat de refuzul lui ncpnat. n
acest caz, spuse ea, lui i revine sarcina de a achita
toate taxele de export i de nregistrare. Chiar dac
nu tia dac vorbea serios sau era doar o stratagem
menit s-l determine s-i accepte propunerea de
eludare a legii, Argyll hotr c venise vremea s
pun piciorul n prag.
Am verificat nc o dat toate cifrele. n nici un
caz nu putem s vindem picturile, s pltim toate
cheltuielile i s obinem un profit la procentul sta.
Ori asta, ori s renunm la afacere, pentru noi e
totuna.
Signora Pianta zmbi i sorbi din cafeaua pe care,
dup cum decurgeau lucrurile, tot Argyll o pltea. O
mas menit s ncununeze o afacere amiabil se
transforma ntr-o costisitoare pierdere de timp.
Iniial simise o anume simpatie pentru femeia din

faa lui, care deinea deloc invidiatul post de


nsoitoare a rutcioasei Marchesa. Acum ns,
orice urm de nelegere se spulbera n vnt.
mi pare foarte ru, spuse ea, dei era evident
c nu regreta ctui de puin. Acestea sunt ns
instruciunile pe care le-am primit. i cum n ultima
vreme s-au mai interesat i alii de tablourile
noastre
Ultima remarc l ls cu gura cscat. Cine naiba
ar mai putea fi interesat? Doar nu se va pomeni
nevoit s liciteze pentru chestiile acelea! Fiindc n
mod cert nu meritau. Dac n-ar fi fost nevoit ca din
cnd n cnd s-i ofere lui Edward Byrnes, din
Londra, cteva picturi n schimbul salariului pe care
l primea, acum ar fi fost deja pe drum napoi, spre
Roma.
Of, bine, atunci, replic el fr tragere de
inim. O s m mai gndesc i v sun mine.
O atitudine rece i profesionist, i spuse n sinea
lui. Nu le permite s te calce n picioare. Las-i s se
frmnte. Probabil fr rost, oricum.
Din acel moment i pn la sfritul mesei, se
strdui s rmn ct mai calm i mai politicos.
Proced cu totul cum se cuvenea: achit nota de
plat scrnind neauzit din dini, o ajut s-i
mbrace haina, o conduse afar din restaurant i
tocmai i sruta mna gestul sta ddea

ntotdeauna rezultate bune, chiar i n cazurile n


care era nemeritat cnd auzi o tuse discret
undeva n spatele lui, n Campo.
Se ntoarse i iritarea i se evapor cnd o
recunoscu pe femeia care sttea lsndu-i toat
greutatea pe piciorul stng, cu braele ncruciate la
piept i o expresie de condescenden amuzat n
priviri.
Ce faci aici, n Veneia?
M distrez mai puin dect tine, mi se pare,
spuse Flavia.
Derutat aa cum i se ntmpla adesea cnd
intervenea ceva neateptat, Argyll chinui nite
prezentri agitate i nu tocmai competente:
Flavia di Stefano, de la departamentul de art
al poliiei din Roma.
Pianta nu fu deloc impresionat. Moi un salut
ngheat, sugernd c pentru ea poliitii nu sunt
membri respectabili ai societii, i cercet
dezaprobator hainele cam ifonate zbovind cu
privirea asupra ghetelor prfuite i apoi o ignor
cu desvrire. i mulumi lui Argyll pentru mas
ntr-un stil rece ca gheaa, care nu avea nici o
legtur cu valoarea notei de plat, i plec.
Ei, uite o persoan foarte drgu, remarc
Flavia pe un ton calm.
Argyll i frec nasul ntr-un gest de iritare i

frustrare.
Nu pare s te fi plcut, nu-i aa? Dar n-o lua ca
pe ceva personal. Poate c motivu-i doar acela c
tocmai mi-a cerut s ncalc legea. n plus, nici pe
mine nu m place, iar eu tocmai i-am pltit cina.
Urm o lung tcere, n cursul creia Argyll o
privi cu o expresie de afeciune, pe care ea o
interpreta ntotdeauna ca fiind una de disconfort. El
nu tiuse niciodat cum s trateze o persoan
suprancrcat emoional i totodat calm i
detaat. Cumva piesele nu se potriveau ntre ele
sau, pentru a spune altfel, se potriveau, dar el nu-i
ddea deloc seama unde anume se mbinau.
Dar ce faci aici? ntreb n cele din urm. Nici
nu-i pot spune ct de ncntat sunt s te revd. Un
chip prietenos, tii tu.
Mulumesc, replic ea pe un ton oficial,
nelegnd c perioada n care locuise n Roma nu-l
schimbase ctui de puin. Iar dac el n-o nelegea,
sentimentul era cel puin reciproc. Afeciunea lui
distant, dei evident, o nedumerise mereu. Dup
prerea ei, ar fi trebuit ori s-o dea uitrii, ori s-o ia
n brae. Ambele variante ar da rezultate, dar a nu
alege nici una prea o lips de hotrre.
Stau aici vreo dou zile, pentru un caz.
Oarecum. Nu prea interesant.
Oh!

Dar tu?
mi pierd vremea, dup cum se pare.
O nou tcere se aternu.
Vrei s-mi povesteti? ntreb ea n cele din
urm. Pari a avea nevoie s-i descarci puin
sufletul.
Argyll i arunc o privire piezi, recunosctoare.
Da, rspunse. Mi-ar plcea. Bnuiesc c i-e
foame.
Flavia ddu din cap cu nflcrare.
Da. De unde tii?
Am nimerit-o. Vino! O s iau i eu o cafea. mi
place grozav s vd un profesionist la lucru.
Intrar n restaurant i se aezar la aceeai mas
la care mncase el mai devreme.
Acelai loc, o companie mai plcut, remarc
Argyll cu o tentativ de zmbet fermector puin
mai reuit dect anterioara.
n vreme ce Flavia studie meniul cu
meticulozitatea ei obinuit, el i expuse pe scurt
problemele i necazurile lui. Nu erau multe de spus
referitor la ele. Afacerea, dup prerea ei, era ratat
i singurul lucru raional care-i rmnea lui de fcut
era s se ntoarc la Roma. Dar se strdui s par
optimist. Ar trebui, i suger ea, s mai zboveasc
n ora cteva zile. La urma urmei, nu se tie
niciodat; ar putea s-ncerce i un pic de

contraband.
Argyll se art ocat.
i lucrezi pentru poliie! Mi-e ruine pentru
tine!
Ei, a fost doar o idee.
Nu, mulumesc. Voi mai persevera cteva zile,
urmnd cile legale, i apoi voi renuna. Uite ns
ce-o s fac, adug el cu un nou entuziasm n glas: o
s ncerc s iau legtura direct cu Marchesa, mine.
S m duc direct la vrf. Ar putea da rezultate.
Csc apoi, se rezem de sptarul scaunului i se
ntinse.
Dar gata cu asta. M-am sturat de asemenea
prostii. Distreaz-m! Cum mai e viaa la Roma
zilele astea?
Era o aluzie la faptul c, dei locuiau n acelai
ora, nu se vzuser deloc n ultima vreme. Pe el
asta l mhnea, iar Flaviei i lipsea la rndul ei
compania lui. Dar, aa cum i explic, el lipsise din
ora, iar ea fusese ocupat. Erau vremuri grele i
presiunile se fceau simite n vreme ce Bottando se
strduia s-i salveze departamentul.
De fapt, ncheie ea, singurul motiv pentru care
am venit aici este acela c la Roma toat lumea se
agit, iar Bottando comploteaz.
Ca de obicei, nu-i aa?
Opiniile lor n privina asta erau divergente.

Pentru englez, faptul c Bottando avea mereu de


tras nite sfori l califica drept un manipulator
nveterat. Dei nutrea un respect considerabil
pentru bonomul italian, era de prere c acesta i-ar
petrece mai cu folos timpul prinznd criminali.
Flavia, pe de alt parte, era de aceeai prere cu
Bottando, c eficiena nu mai avea nici un rost dac
ntregul lor departament ar fi fost ras de pe faa
pmntului. Numai c i-ar fi dorit s n-o mai
implice i pe ea att de des.
De data asta e serios, spuse ncruntndu-se.
Trebuie s ducem o veritabil btlie. Sper s ne
poat scoate el din bucluc.
Sunt sigur c va putea. La urma urmei, are o
experien extraordinar. Bnuiesc c ai venit
pentru afacerea Masterson, despre care am citit n
ziare.
Flavia ncuviin, cu gndurile n alt parte.
i cine i-a fcut felul?
De unde s tiu eu? Poliia local crede c a
fost jefuit. Oricum, nu e treaba mea. Eu m aflu
aici doar pentru a conferi o anume respectabilitate,
pentru a urma un eventual fir artistic i a aduna
nite puncte n plus pentru departament ntr-o
perioad dificil. Apropo, tu tii ceva despre Se
ntrerupse pentru a cuta scrisoarea i a verifica
numele, apoi continu: Agenzia Fotografica Rossi?

Ct se poate de respectabil. O mic firm din


Bologna, cu o arhiv de fotografii. E solicitat
adesea de istoricii de art care au nevoie de ilustraii
pentru crile lor. De ce?
Aa, fr nici un motiv. Doar c azi-diminea
a sosit o scrisoare de la ei pentru Masterson. Mi-am
spus c ar trebui s fiu contiincioas i s verific.
Ca s am ceva de scris n raport, adug ea n vreme
ce Argyll i lu scrisoarea din mn i ncepu s-o
citeasc.
Nu se ntmpl prea des s poi spune c ai vzut
pe cineva dat pe spate de surprindere, mai ales cnd
respectivul st pe scaun. i nici nu ai de multe ori
prilejul de a privi pe cineva schimbndu-i culoarea
feei. Argyll ns i oferi Flaviei, n numai cteva
secunde, dou noi experiene de via. Pentru o
clip, avu impresia c va cdea de pe scaun sub
privirile ei. Tenul lui roz deveni alb, dup care
cpt o nuan verzuie n vreme ce el citea
scrisoarea sau mai bine zis se holba la ea.
Ce? ncepu el pe un ton ce lsa de neles c-l
vor apuca istericalele. Ce naiba faci tu cu asta?
n mod evident, vzuse acolo ceva ce ea nu
observase, aa c se aplec ntr-o parte pentru a
privi din nou scrisoarea.
Dar ce s-a ntmplat?
Nimic, rspunse el. E o scrisoare ct se poate

de drgu. Un model de perfeciune, fr ndoial.


E plcut s tii c stilul epistolar se mai pstreaz
nc, n epoca asta a telefoanelor mobile i a
electronicii.
Jonathan! izbucni ea cu o not de avertizare n
glas.
Cnd era enervat sau suprat, Argyll avea
tendina de a intra n fundturi conversaionale.
Masterson ntreab de fotografia unei picturi.
Iar ei i spun c n-o au. tiu asta.
Un portret, continu el metodic, aparinnd
Marchesei di Mulino. Neinteresant pentru nimeni,
vreme de aproape o jumtate de secol. Cu excepia
mea, iar eu am petrecut ultimele luni ncercnd n
van s-l cumpr. i tocmai cnd credeam c totul
merge bine, oroarea aia de Pianta mi zice c mai e
cineva interesat s cumpere. Iar acum constat c
persoana interesat este femeia care a fost
njunghiat.
Flavia se gndi o clip. i ddea seama c Argyll e
tulburat, dar nu credea c are de ce.
Pi, asta reduce competiia, replic ea cu
umor.
El i arunc o privire sever.
Da, o reduce n adevratul sens al cuvntului.
De cine e pictura respectiv?
De nimeni.

Ei, cineva trebuie s-o fi pictat!


Fr ndoial. Dar nici eu nu tiu i nimeni
altcineva nu are habar cine. Doar c aparine colii
veneiene i dateaz de pe la 1500 sau pe aproape.
Mediocr de-a binelea.
Atunci, pe cine reprezint portretul?
Nici asta nu tiu, rspunse el. Dar este probabil
un autoportret.
Nu de Tiziano, presupun.
n nici un caz. Tiziano tia s picteze.
i cum e?
Simplu. Brbat cu nasul mare, mbrcat n
rob, oglind, evalet n fundal. Nimic deosebit,
crede-m.
Flavia se ncrunt.
Pare o coinciden, trebuie s recunosc, spuse
ea cu evidenta reinere a celui care i vede viaa
complicat n mod inutil.
Asta m-a frapat i pe mine, replic Argyll
morocnos, recitind scrisoarea pentru a fi sigur c a
neles-o cum trebuie. O nelesese. i e foarte
ciudat! mi d fiori.
Apoi se ls pe spate n scaun, i ncruci
braele la piept, ntr-o postur defensiv, i se
ncrunt la ea.
Poate c ar trebui s-i ntrebi pe colegii ei,
suger dup cteva clipe. S afli ce avea de gnd.

Poate c vor lmuri ei situaia. A discutat cineva cu


ei?
Desigur. Carabinierii nu-s chiar nite idioi
iremediabili. Nu n totalitate, cel puin. Dar n
principal le-au verificat alibiurile. ase membri n
comitet, unul mort, cinci alibiuri rezonabile.
Hm! Departe de mine gndul de a te nva
cum s-i faci treaba, dar cred c se impune o
discuie cu oamenii tia. De dragul meu, cel puin.
O s vorbesc cu ei. Nu de dragul tu, ns. Dar
nu am prea mult timp i va trebui s-o fac cu
discreie. La urma urmei, am fost trimis aici numai
pentru a fi de decor, nu s fac ceva concret.
Tu eti ntotdeauna decorativ, replic Argyll
cu stngcie. i nu mi te pot imagina nefcnd
nimic. Nu s-ar putea, nu-i aa, s vin i eu cu tine?
Se strdui s arate ncnttor, genul de persoan
capabil s stea ntr-o camer de interogatoriu fr
a fi remarcat.
Imposibil. n nici un caz. Relaiile mele cu
Bovolo sunt i aa tensionate, iar asta l-ar face s
explodeze. n plus, nu e treaba ta.
Se fcuse trziu, Flavia era obosit i devenea
iritabil. Bnuia c va avea nevoie de mai mult timp
dect i se va acorda n acest caz i, fr un motiv
raional, ncepea s-i poarte pic lui Argyll fiindc
apruse i complica situaia cu pictura lui afurisit.

Sigur, nu era vina lui i prea nedrept s se repead


asupra lui. Dar avea nevoie urgent de somn, aa c
ceru nota de plat i ieir amndoi n aerul rece al
serii ct putur de repede.
Flavia rmase n faa restaurantului, cu minile n
buzunare, admirnd privelitea i ntrebndu-se
care dintre numeroasele strdue nguste ducea la
hotelul ei. Avea un bun sim al orientrii i
totdeauna era dezamgit atunci cnd acesta o lsa
balt. Iar n Veneia i se ntmpla mereu. Argyll
sttea n faa ei, legnndu-se de pe un picior pe
altul, aa cum fcea de obicei cnd se gndea la
ceva.
Bine, atunci, spuse el n cele din urm. Mai
bine m duc la hotelul meu. Sau poate vrei s te
conduc spre al tu
Flavia oft i i zmbi.
N-a mai ajunge niciodat, rspunse ea ratnd
aluzia. E n regul, o s m descurc. Vino mine i-i
spun ce am aflat.
i cu asta plec, lsndu-l pe Argyll s rtceasc
morocnos nvrtindu-se n cerc, pn ce
ntmplarea l aduse n faa hotelului su.
4
A doua zi diminea, Argyll edea n fotoliul din

dormitorul Flaviei, citind ziarul. tiind bine c fna


ei de cu o sear nainte se va fi spulberat dup opt
ore de somn, venise la micul dejun pentru a-i aminti
s ntrebe de pictura lui. Petrecuse ceva timp
gndindu-se la ea i nc era ngrijorat.
Nu se grbea deloc s se duc s-i vad de
treburile lui. De fapt, n momentul de fa nici nu
avea vreo treab. Urma s joace un joc al ateptrii,
i explic el cu ceea ce spera c este aerul abil al
profesionistului hrit. Dac ei l luau de prost, cel
puin putea i el s le rspund cu aceeai moned.
Vreau tablourile acelea, ns lucrurile se
complic. Dragul i iubitul meu patron nu m-ar
ierta niciodat dac l-a implica ntr-un alt scandal,
spuse gnditor n vreme ce-i turna n ceac ultimii
stropi de cafea.
Iar aici avea dreptate. Sir Edward Byrnes era un
om plcut din multe puncte de vedere, dar punea
un accent deosebit pe reputaia lui impecabil de
senior onest al afacerilor internaionale din
domeniul artei. Rolul mic, dar important, pe care-l
jucase Argyll determinndu-l s vnd falsul Rafael
Muzeului Naional de Art al Italiei aproape c i
distrusese cariera.2 Nu c ar fi fost vina lui la urma
urmei, ndreptase ulterior lucrurile, oarecum , dar
2

Referire la un alt roman scris de Iain Pears, Afacerea Rafael, Editura Nemira,
Bucureti, 2008 (n. tr.).

fusese ct pe-aci, i un nou episod de acelai tip nu


avea s dea deloc bine.
Dar cum ai aflat despre picturile acelea? E tot
un rezultat al eforturilor tale detectivistice n
materie de istorie a artei?
ntrebarea avusese n ea o tent de sarcasm.
Isprvile lui Argyll n respectivul domeniu fuseser
dureros de inconsecvente n trecut, aa c el trat
remarca Flaviei cu dispreul cuvenit.
Nu chiar. Btrna doamn i-a scris lui Byrnes
cu vreo ase luni n urm. i nchipuia, cred, c
picturile sunt mai valoroase dect sunt n realitate.
Iar eu am fost trimis s-i scot ideea asta din minte i
s nchei afacerea. Aa c, vezi, n-a fost vina mea.
Oft, copleit de toate problemele existenei, i i
goli ceaca de cafea.
Vrei s-i petreci timpul vizitnd cteva
biserici azi? Sau ai de gnd s fii contiincioas?
Ea ncuviin i se ridic de pe scaun.
M gndeam eu! Membrul numrul unu al
comitetului. Atunci, ar fi cazul s mergem. O s fie
o zi foarte lung.
Flavia arta extrem de atrgtoare n dimineaa
asta, i spuse englezul cu cldur n suflet. Prul
lsat liber pe spate, strlucind n lumina dimineii
ce ptrundea pe fereastr, figura destins, ochii de
un albastru viu. Hmm! i nghii admiraia,

bnuind c nu ar fi deloc apreciat la aceast or


matinal. Din pcate, prea a nu fi apreciat
indiferent de momentul din zi.
i cine-i norocosul?
Tony Roberts. M ntlnesc cu el pe insul. O
s-i bifez mai nti pe anglo-saxoni. Tu tii ceva
despre el?
Suficient ct s-mi dau seama c nu e genul
cruia s-i spui Tony. Anthony, te rog! E un
individ mult prea demn pentru asemenea
diminutive. Ca i cum te-ai referi la Leonardo da
Vinci numindu-l Lenny!
i cum e?
Depinde cu cine vorbeti. Pe de o parte sunt
cei din fan-clubul lui. O personalitate, contribuii
majore la cunoaterea uman. Gentleman i fin
cunosctor. Cunoti genul. Maniere perfecte i
integritate profesional netirbit. Un veritabil
sfnt. Pe de alt parte, sunt cei care consider c,
orict de ncnttor ar fi, omul nu-i de fapt dect un
ap pompos. Asta, recunosc, e n general prerea
celor care nu au beneficiat de pe urma vastei lui
reele de patron al artelor.
Dar e ceva de capul lui?
Argyll ridic iar din umeri.
i n aceast privin opiniile sunt mprite.
Cartea sa despre competiia n arta veneian este

considerat
revoluionar
n
domeniul
metodologiei. Cei mai puin entuziati adaug c de
atunci omul n-a mai fcut nimic. Iar douzeci de ani
e un rstimp cam lung ca s-l trieti numai de pe
urma gloriei trecute. Eu, unul, habar n-am. Nu l-am
ntlnit niciodat. E un avid colecionar de pictur
i, din cte tiu, i pltete ntotdeauna facturile. Ce
altceva ai mai putea cere de la el?
Fondazione Gini este un alt nume al strvechii
mnstiri San Giorgio Maggiore, o capodoper de
secol XVI a lui Palladio preluat de stat i
transformat n centru de conferine elitist. Este
genul de loc n care se organizeaz reuniuni
internaionale la vrf sau conferine pentru cei care
trebuie impresionai. Nimic, se pare, nu era prea
bun pentru istoricii celui mai de succes pictor
veneian, astfel c n fiecare an o bine pregtit sal
de conferine, o serie de dormitoare elegante,
telefoane, faxuri, copiatoare precum i o armat de
cameriste i de buctari erau gata i disponibili
pentru uzul exclusiv al Comitetului Tiziano.
Dac exista ceva capabil s le ndrepte ntreaga
atenie asupra misiunii lui, acel ceva era reedina
pe insul. Situat n faa bazilicii San Marco, avnd
Santa Maria della Salute n stnga, insula cu
cldirile ei din piatr, crmid i teracot, nvluite

n lumina palid a toamnei, constituia prin ea nsi


o dovad a faptului c Veneia este una dintre
marile minuni ale lumii.
Pe vaporetto, Flavia privea absorbit insula ce
prea c se apropie. Tenul ei era uor bronzat de
soarele verii, iar prul i flutura pe umeri n adierea
vntului. Dac ar fi vzut-o astfel, stnd cu
picioarele uor deprtate pentru echilibru, cu
minile n buzunarele blugilor i o uoar
ncrunttur a frunii din cauza soarelui, Argyll ar fi
fost i mai pierdut n admiraie dect fusese la micul
dejun. Dar n-ar fi tiut cu nici un chip cum s-i
mrturiseasc sentimentele, iar Flavia nu putea
ghici ce se ntmpl n mintea lui.
Prea trziu, spuse brusc paznicul cnd ea se
apropie, i fcu semn spre orarul care anuna c
dup prnz accesul turitilor n cldire era interzis.
Deocamdat era doar ora zece. Flavia scoase
legitimaia de serviciu i se prezent ca ofier de
poliie. Omul studie legitimaia cu atenie, i pe o
parte, i pe cealalt, privind spre ea cu nencredere
n timp ce citea.
De la Roma, eh? fcu el, dnd limpede de
neles c ar trebui s-i fie ruine pentru aa ceva.
Comitetul Tiziano, replic ea sever. Unde sunt
slile de reuniune?
Oh, rspunse paznicul cu un aer atottiutor. E

vorba de doamna asasinat, nu?


Rostise cuvintele ntr-un fel care sugera c vina i
aparinea n ntregime moartei. Toat lumea de fapt
prea a gndi la fel.
Aa e. O cunoteai?
Puin. Nu prea mult. Unii mai catadicsesc s se
opreasc i s schimbe o vorb cu mine, ba mi tiu
chiar i numele. Ea, nu. Dar a vorbit cu nevastmea. Ea zice c era o femeie plcut, dei nu aveau
prea multe de discutat. Soia mea, adug paznicul
prnd c schimb subiectul, face curat n camerele
de aici, tii dumneata.
Serios? replic Flavia, sesiznd aluzia. i de ct
timp lucreaz aici?
Ei, de ani buni. A nceput n anul cu inundaia.
Flavia se strdui s-i aminteasc. S fi fost 1966?
n octombrie? Cam aa ceva. Oricum, nu conta.
Opt ore pe zi, continu paznicul s turuie. Iar
seara ajut i la spltorie. i tii cu ct e pltit?
Probabil cu foarte puin, dar n-avea acum timp s
asculte nemulumirile omului, orict de justificate
ar fi fost ele.
Dar locul nu pare foarte aglomerat. Acum sunt
aici doar istoricii de art, nu-i aa?
Paznicul recunoscu n sil c era destul de lejer.
Asta nu-nseamn ns c-i uor de pstrat
curenia aici, ripost el.

Nu?
Nu. Jalnic, asta e. Arat frumos, e adevrat.
Dar e jalnic. Nimic nu se mai face cum trebuie n
vremurile astea.
Flavia era pe punctul de a-l ntreba dac era
cumva rud cu un btrn gondolier, dar omul nu-i
ls rgaz:
Profesionalism, ha! Centru internaional de
conferine, cic! i plou prin acoperi! Asta-i din
cauza contractelor, tii dumneata.
Paznicul i arunc o privire ireat i i duse un
deget la nas, dnd de neles c se fceau afaceri
murdare la nivel nalt. Probabil c avea dreptate.
tii c sptmna trecut a intrat apa n
cldire? Poi s crezi una ca asta? Erau bli pe
coridoare. Pe care nevast-mea a trebuit s le
tearg, dei ieise deja din tur. Acoperiul gurit!
Plou nuntru. Noroc c n-a ptruns i n
dormitoare; altfel domnii s-ar fi plns. Totdeauna se
plng, tii dumneata. Aa-s unii, niciodat nu-s
mulumii.
Probabil c vin aici oameni interesani,
interveni Flavia, ncercnd cu disperare s schimbe
subiectul, ca s poat afla unde era sala de reuniune.
Interesani?! N-a putea s zic. Ciudai, da. Am
avut unii bizari de-a binelea. Nu cred c-a fi de
acord cu ei. i-i spun respectabili, tii dumneata.

Dar nu sunt?
Unii sunt. Pe alii, nici nu i-a lsa s-mi intren cas. Sigur, nu vreau s-i judec. Triete i las-i i
pe alii s triasc, asta e prerea mea, iar oamenii
ntotdeauna devin mai zglobii la Veneia, dac
nelegi ce vreau s zic.
Avea ea o idee.
Uite, s-o lum pe doamna care s-a lsat
omort, continu paznicul.
Sclipirea din ochii lui i spunea Flaviei c omul
tia bine c o tachineaz.
Nu s-a lsat omort. A ucis-o cineva.
Asta am zis i eu, replic omul, convins c
Flavia era prea chiibuar.
i cum s-o lum? oft ea.
Pi ce, eu trebuie s spun asta? Tot ce tiu e c
dama era cam pasre de noapte.
Adic lucra pn trziu?
Paznicul fcu o strmbtur i i frec nasul
rou, de beivan, cu dosul palmei.
Poi s zici i c lucra, rspunse el cu un rnjet
respingtor.
Poate c avea prieteni aici.
Replica ei i se pru o glum nemaipomenit i i
arunc o privire de parc tocmai i-ar fi gsit, dup
ndelungi cutri, sufletul pereche.
O, da! Prieteni, sigur! chicoti el.

Flavia oft din nou. Totdeauna era greu cu


brfitorii. Pe de o parte, ardeau de nerbdare s-i
povesteasc tot ce tiau, iar pe de alta, erau nfrnai
de refuzul obinuit de a spune ceva poliiei.
Rezultatul era adesea o sum de aluzii eliptice,
menite s satisfac ambele imperative.
Povestete-mi despre ceilali, ncepu ea, dar
renun rapid cnd vzu aternndu-se pe figura lui
aceeai expresie de nencredere de mai devreme.
Presupun c soia dumitale era n buctrie cu dr.
Miller, vineri sear.
La asta omul putea s rspund. Nu era nici un
pcat dac-i dezvinovea pe alii.
Da. Pe la zece i jumtate, el a venit de la
spltorie n buctrie s cear nite ap. i am stat
puin de vorb. Un om ncnttor, foarte politicos.
i n-a prsit deloc insula?
Oh, nu! Aici a stat tot timpul. Transportul
public nu funciona i, dac ar fi luat un taxi, a fi
vzut. i nainte s ntrebi, continu el pe un ton ce
nu admitea replic, nu erau aici ambarcaiuni
particulare pe care s le fi putut lua.
Trebuie s descui ua ca s le dai oamenilor
voie s intre dup ncheierea programului?
Nu. Oamenii au propriile chei. Dar aa cum
ziceam, am fost la post de la ase pn la miezul
nopii i a fi vzut dac ar fi venit sau ar fi plecat

cineva. N-am vzut pe nimeni.


Spusele lui preau convingtoare. Dup o scurt
pauz n care i not detaliile discuiei, Flavia intr
n aripa a doua a cldirii, cutnd ncperile
comitetului. Nici de aceast dat simul orientrii
nu se ridic la nlimea situaiei, astfel c ajunse
ns n cele din urm la ceea ce prea a fi o intrare
de serviciu, undeva ntr-un capt al cldirii.
njurnd, se ntoarse i o lu de la capt, sfrindu-i
acum cutrile n buctrie.
Cum a treia oar e ntotdeauna cu noroc, izbuti
n sfrit s gseasc etajul corect i ajunse pe un
coridor mrginit de ui n spatele crora se aflau n
mod limpede camerele acelor membri ai
comitetului care optaser pentru cazare gratuit. i
se prea c era vorba numai despre Miller i
Masterson: restul i fcuser propriile aranjamente.
Indiferent de calitatea acoperiului, slile de
reuniune preau mai mult dect potrivite pentru
destinaia lor. Lambriuri de stejar, o splendid
fresc pe tavan, cu subiect religios corespunztor,
chiar dac mulimea trupurilor goale nu preau
ctui de puin propice pentru gndurile cucernice
ale clugrilor. La acestea se adugau obinuitele
dotri ale oricrui centru de conferine modern:
fotolii confortabile, mese de lucru settecento,
sticlrie veneian, tapiserii flamande i aa mai

departe.
Iar n mijloc, eznd cu spatele drept la captul
unei lungi mese din lemn folosite n mod evident n
cadrul reuniunilor, era profesorul Roberts. Flavia nu
se ndoia de identitatea lui, dei n ncpere se mai
aflau nc doi oameni; n vreme ce unul dintre ei,
cel mai vrstnic, era ntruchiparea Marelui Savant,
cu prul alb, jacheta de tweed, nasul acvilin i inuta
aristocratic aferent, ceilali doi nu artau n nici
un caz ca vreun mare ceva.
Profesorul Roberts ar fi apreciat ns scurta
prezentare pe care i-o fcuse Argyll, considernd-o
n general corect. Era un om care nvase de la o
vrst tnr c niciodat nu poi aranja lucrurile n
aa fel nct toat lumea s fie, n acelai timp, pe
deplin mulumit i c, aa stnd situaia, tot ce poi
face este s te asiguri c cei nemulumii nu-i pot
face nici un ru.
El respectase aceast regul de aur nc de cnd o
formulase, cu un sfert de secol n urm, ceea ce nu
nsemna ns c era o persoan neplcut.
Dimpotriv. Roberts era recunoscut pentru
amabilitatea, ospitalitatea i delicateea de care
ddea dovad. O ntreag generaie de tineri
oameni de tiin vorbea despre el n termeni
elogioi, datorit vastelor lui cunotine i a
generozitii cu care i trata studenii. Aa cum

spusese Argyll, omul inea la reputaia sa de


integritate i se strduia din greu s i-o pstreze.
Flavia l identificase corect. Roberts se prezent
aidoma cuiva care acord o favoare deosebit i apoi
i prezent scurt pe ceilali doi care preau mult
mai puin n largul lor ca fiind colegii lui n cadrul
comitetului, dr. Miller i dr. Kollmar. Iar din acea
clip ls clar de neles c el va fi cel care va purta
discuia dei ceilali doi nu fcuser nici cel mai
vag semn c ar avea intenia s intervin.
Flavia ncepu procedura standard, fiind atent
mai mult la modul n care interlocutorul ei
rspundea dect la ceea ce spunea. Datele le
cunotea deja: profesorul fusese membru al
comitetului nc de la formarea acestuia, avea o
catedr n Anglia, publicase cutare i cutare lucrri.
Toate, detalii obinuite i neinteresante. Arunc de
asemenea o privire n notiele ei, pentru a-i
mprospta amintirile despre ceilali doi. Kollmar
era german i fcuse parte din comitet tot de la
nfiinarea lui. Miller era american, mai tnr, avea
un post la un colegiu din Massachusetts, unde
trebuia s se prezinte anul urmtor.
Cafea? ntreb Roberts, cu un gest spre
cafetiera din argint de secol XVIII, din col.
n vreme ce el turna n ceti, Flavia examin
teancul de hrtii de pe birou. Oricum, altceva nu

avea de fcut; ceilali doi nu preau a dori s


participe la conversaie. Pe mas era o singur carte,
pe care ea o ridic.
Este scris de Masterson, nu-i aa? ntreb
citind pe copert.
Roberts i arunc o privire ptrunztoare pe dup
cafetier i apoi se relax.
ntr-adevr. Am mprumutat-o miercuri de la
ea. Voiam s-o consult pentru anumite aspecte ale
articolului pe care l scriu. Sunt n ea unele pasaje
excelente.
Un soi de compliment nesincer, i spuse Flavia;
ei i se preau nite chestii teribil de plictisitoare.
Totui, femeia fusese expert n art i asta fcea
parte din munca ei. I-o va da lui Argyll s-o
rsfoiasc; i va prinde bine s citeasc i el ceva
serios. ntreb dac poate lua cartea i celelalte
bunuri ale victimei, pentru a le fi napoiate rudelor.
Roberts nu era de acord.
A prefera s n-o luai. nc am nevoie de ea.
Flavia suger c elucidarea crimei ar putea
constitui o problem puintel mai important, iar
profesorul pricepu aluzia i o accept fr prea
mult tragere de inim, dar cu elegan.
Desigur, desigur. Ce egoist din partea mea!
Mrturisesc c nc nu-mi vine a crede c a murit.
Luai-o, firete. Sunt sigur c m voi descurca fr

ea.
Kollmar se agit uor, dnd astfel primul semn de
via. Era cu vreo zece ani mai tnr dect Roberts,
dar prea cu jumtate de deceniu mai btrn. Arta
de parc viaa nu fusese tocmai binevoitoare cu el.
Era scund i ndesat, cu faa boit, purtnd urmele
anilor de griji i frmntri. Hainele i erau
nengrijite, dar acceptabile, i Flavia l clasific
imediat ca una dintre victimele existenei. Dar
firete, i aminti ea cu un acces de profesionalism,
asta nu nseamn c este, automat, nevinovat. Sau
c e un tip plcut.
M ntrebam ncepu el.
Oh, ntr-adevr, ntr-adevr, l ntrerupse
Roberts n vreme ce se apropia cu ceaca de cafea a
Flaviei. Ce nesbuit din partea mea! Te rog, du-te.
Sunt sigur c nu va fi nici o problem. Crezi c-mi
poi aduce rezultatele n seara asta? Am nevoie
rapid de informaiile acelea. Dr. Kollmar explic el
ntorcndu-se spre Flavia este foarte grbit s
ajung la bibliotec pentru a lucra ceva. Asta nu va
constitui o problem pentru dumneavoastr, sunt
sigur.
i dac ar fi constituit, tot aia era, i spuse Flavia
n timp ce neamul i lu servieta i iei din
ncpere. De fapt, situaia era puin enervant,
pentru c acum va trebui s se ntlneasc separat

cu Kollmar, dar i fiindc Roberts preluase att de


uor friele i organizase lucrurile n favoarea lui.
Era sigur c, nainte de a fi ntrerupt, neamul nu
voise dect s cear i el o ceac de cafea. Da,
interesant. Nu exista nici un dubiu n privina celui
care conducea aceast mic echip de confrai.
Odat ncheiat aceast misiune, Roberts i
ntinse ceaca de cafea i se aez la mas din nou,
lund aceeai poziie de elegan autoritar pe care
o remarcase ea cnd intrase n ncpere.
Mi-a trecut prin minte s m ntreb, murmur
el, pe care dintre noi l suspectai. Eu, spre exemplu,
m aflu pe lista dumneavoastr?
Rostise cuvintele n aa fel nct s fie limpede c
lui ideea i se prea absurd, dar Flavia avu senzaia
c sesizeaz o vag ngrijorare undeva n adnc.
Mult mai vizibil era anxietatea afiat de Miller la
aceast ntrebare care avusese probabil doar rostul
de a o prinde pe ea cu garda jos. Americanul era
serios tulburat. De fapt, ddea impresia c e pe
punctul de a i se face ru.
Ce v face s credei c l suspectm pe
vreunul dintre membrii comitetului? Desigur c v-a
zis comisarul Bovolo
Despre sicilianul acela. Da, firete c acest
lucru este linititor, cu toate c e o aiureal.
De ce spunei asta?

Louise era americanc. Tria de ani buni la


New York i tia bine cum s aib grij de ea nsi.
Era o femeie hotrt i ncreztoare n forele
proprii, nicidecum genul care s fie astfel prins pe
picior greit.
Asta nseamn c ai dori s-l implicai pe unul
dintre colegii dumneavoastr?
Dumnezeule mare, nu! replic profesorul,
evident ocat la gndul unui comportament att de
vulgar. Nu am nici cea mai vag idee despre cel care
a ucis-o. Dar nu pot s nu m ntreb dac v-ai
gndit la faptul c asasinul ar fi putut avea un motiv
mai bun dect jaful.
Ceea ce dumneavoastr nu aveai.
Roberts nclin capul.
Ceea ce eu nu am. i nici altcineva dintre cei
pe care i cunosc. De fapt, n cazul meu situaia este
exact contrar. O consideram mai degrab protejata
mea, adug el zmbind. Dei, firete, Louise era
prea mndr i prea independent pentru a accepta
un asemenea rol subordonat. De aceea existau ntre
noi divergene de opinie care, din pcate, nu au fost
soluionate nainte de moartea ei.
Ce-mi putei spune despre ea?
La ce v referii?
Cum era ca istoric, ca persoan i coleg? Era
plcut? Admirat?

Asta, desigur, depinde de cel pe care l


ntrebai, replic Roberts, repetnd fr s tie
cuvintele lui Argyll cu privire la el nsui. Din punct
de vedere profesional, era cu adevrat promitoare.
Flavia sesiz din nou acea tu de
condescenden fa de o femeie la aproape
patruzeci de ani.
Personal, continu el, n-am avut niciodat
vreun motiv s regret c am recomandat-o pentru a
face parte din comitet. A fost pentru scurt timp
eleva bunului meu prieten Georges Bralle, iar acest
lucru a fost pentru mine mai mult dect suficient.
Miller pufni uor, iar Flavia l privi ntrebtor.
Roberts, observ ea, se ntoarse de asemenea spre
el, dar cu un aer mai dezaprobator.
Ei, bine, ncepu americanul ezitant, evident
nesigur dac nu cumva urma s ncalce o limit i
nc nerefcut dup ocul primit odat cu primele
remarce ale lui Roberts, nu cred c e chiar aa. A
fost la Columbia cu mine i i-a luat liber un an ca
s se mute la Paris. Familia ei avea suficieni bani
pentru a-i permite asta. A urmat cursurile lui Bralle
i s-a ntors dup un an cu referine din partea lui.
Pe baza lor i-a primit postul i niciodat nu s-a mai
uitat napoi.
Flavia reinu comentariul, care nu ddea pe
dinafar de afeciune sau preri de ru, dar decise

s-l ignore deocamdat i reveni la Roberts.


A intrat n comitet acum un an i jumtate,
nu-i aa?
Aa e. Fiindc dr. Bralle s-a retras. Apropo,
cunoatei povestea comitetului?
Flavia cltin din cap.
A fost constituit de mine, Bralle i Kollmar
acum doisprezece ani, ca o ntreprindere
particular. Amndoi am fost elevii lui. Van Heteren
ni s-a alturat civa ani mai trziu, iar Miller, aici
de fa, cu circa cinci ani n urm. Am funcionat
astfel netiui ct de bine am putut, dup care am
fost, ca s zic aa, naionalizai.
Poftim?
Am fost preluai de stat. Funcionam pe cont
propriu, cu resurse foarte firave, i la un moment
dat nu ne-am mai putut ntreine. Apoi Ministerul
Artelor din Italia a decis s finaneze un proiect
prestigios i ne-a oferit fonduri substaniale i un
statut oficial. Eu am negociat aranjamentul, care a
fost pus n aplicare acum civa ani.
Foarte amabil din partea dumneavoastr.
El nu prea ns mulumit.
Banii ne-au fost foarte utili. Dar odat cu banii
vine, firete, i mult birocraie. Bralle n-a acceptat
situaia i a hotrt s se retrag. Firete, n locul lui
a trebuit numit un italian dr. Lorenzo, care ni s-a

alturat acum doi ani. Cum aveam mai muli bani,


iar Ministerul Artelor dorea s vad ceva concret,
am fost nevoii s accelerm lucrurile i am apelat la
ajutorul dr. Masterson.
Ceva din tonul lui sugera c schimbarea n-a
decurs att de lin i de amiabil cum fusese descris.
Iar Masterson nu s-a ridicat la nlimea
ateptrilor dumneavoastr?
Roberts i cntri cuvintele nainte de a
rspunde. Flavia bnui c ncerca s-i regleze ct
mai bine mesajul rutate sub aparena
obiectivitii. Deodat omul ncepu s nu-i mai
plac att de mult.
Eu n-am avut a m plnge de nimic, spuse el n
cele din urm, cu un accent atent plasat.
Dar?
S spunem doar c era tnr i lipsit de
experien. Sigur c s-ar fi adaptat i ar fi devenit
indispensabil odat ce s-ar fi obinuit cu modul
nostru de lucru. Unii dintre colegii mei, cred, au
avut mai puin ncredere n ea.
Era extraordinar modul n care vorbea, de parc
Miller nici nu s-ar fi aflat n ncpere.
Cu alte cuvinte, nu considerai c ai greit
recomandnd-o.
Roberts nu era genul de om care s recunoasc
vreodat c a fcut o greeal. Sau credea poate n

loialitate.
Doamne, nu. A conferit comitetului
contiinciozitate i entuziasm, dar avea nevoie de
mai mult exerciiu n privina tehnicilor noastre de
lucru. i, desigur, nu se exprima ntotdeauna cu
tactul necesar.
Ce de aluzii! De ce nu pot oare oamenii s
vorbeasc pe leau? Discreia e bun, dar uneori
risc s fie dus prea departe.
Ce vrei s spunei mai exact, domnule
profesor?
Pi, iat un exemplu. Pot foarte bine s v
povestesc, pentru c oricum probabil ai afla ce s-a
ntmplat. tii cum procedm noi n activitatea de
aici?
Flavia cltin din cap. Fusese nevoit s asimileze
o sumedenie de informaii n ultimele douzeci i
patru de ore; detaliile colaborrii ntre istoricii de
art nu erau n fruntea listei ei de prioriti. Aceasta
s-a dovedit a fi ns, din pcate, o scuz pentru o
ampl digresiune.
Aa cum i explic profesorul, metoda folosit era
foarte simpl. Fiecrui membru al comitetului i era
repartizat o pictur spre a o examina, singur sau n
colaborare, i a scrie apoi un raport. Acesta era
discutat ulterior la ntrunirile anuale, iar comitetul
vota pentru a clasifica pictura. A nsemna un

Tiziano autentic, B desemna o incertitudine n


acest sens, iar C codifica lipsa clar de
autenticitate. Tablourile notate A erau supuse
apoi altor teste tiinifice, pentru a elimina
eventualele erori. Rapoartele i evalurile
individuale erau astfel strnse i publicate ntr-o
serie de volume scumpe, bogat ilustrate.
Flavia devenea din ce n ce mai surprins pe
msur ce Roberts explica.
Vrei s spunei c majoritatea membrilor
comitetului voteaz pentru sau mpotriva
autenticitii unei picturi fr a o vedea mcar?
Da. De cele mai multe ori nu e nevoie s-o
vedem. Tablourile de Tiziano sunt risipite n lumea
ntreag i nu putem s alergm de colo-colo cu
toii, pentru a le studia pe toate. n plus, de cnd am
acceptat fondurile din partea statului, suntem
continuu sub presiune, fiind obligai s oferim ceea
ce ministerul numete valoare n schimbul banilor
primii. Trim ntr-o er nou i competitiv, aa
cum ne tot spune dr. Lorenzo. O situaie teribil!
i ct timp alocai fiecrei picturi?
Examinnd-o? Oh, depinde. De multe ori dou
ore sunt suficiente.
Asta e ridicol! Mie mi se pare foarte puin. La
urma urmei, trebuie s fie un studiu hotrtor, nu-i
aa?

Roberts ridic din umeri.


V asigur c este mai meticulos realizat dect
majoritatea proiectelor de acelai fel. Avem de
examinat cteva sute de picturi i nici unul dintre
noi nu ntinerete. Ceea ce voiam s spun este c la
prima ntrunire cu participarea lui Louise, dr.
Kollmar a recomandat ca o pictur dintr-o colecie
milanez s fie clasificat ca un C. Era un tablou
pe care-l examinasem eu, dr. Kollmar ocupndu-se
de cercetarea de arhiv. Nu-mi formasem o opinie
cert, dar dr. Kollmar a decis c dovezile de ordin
documentar sunt insuficiente. Toi membrii
comitetului au convenit s-i accepte decizia, cu
excepia lui Louise. Iniial se artase i ea de acord,
dar a doua zi i-a schimbat opinia, provocnd
agitaie.
De ce?
n principal, cred, din entuziasm. ns a fost
un entuziasm dus prea departe i lumea ncepuse s
fie foarte iritat. Mie ntotdeauna mi se pare
regretabil o asemenea situaie. Ce rost mai are
acest proiect dac se transform ntr-un rzboi
personal pentru putere? Am fcut tot ce mi-a stat n
puteri pentru a o convinge s se retrag, pentru
binele tuturor.
i ai reuit?
n parte. Am convins-o cel puin s pstreze

tcerea. Totul devenise foarte agasant. Louise nu


voia s accepte i s-a artat oarecum dur cu mine,
aa cum am menionat deja. Am o prere bun
despre activitatea lui Kollmar i sunt pregtit s
accept recomandrile sale. Pictura n cauz este
doar o schi n ulei pentru un tablou cu subiect
religios. Subiectul incert. Stilul sugereaz
nceputul secolului al XVI-lea. Louise a dat de
neles c evaluarea nu a fost fcut corect.
Mie nu mi se pare ceva nerezonabil. La urma
urmei, nu cred c ai vrea s greii, replic Flavia,
atrgndu-i o ncrunttur din partea lui Roberts.
Desigur c nu. Pe mine nu m-a deranjat, dar
dr. Kollmar s-a suprat. i-a spus c nu se cuvine
din partea ei s pun la ndoial munca altora nc
de la prima ei participare. Dar despre acest lucru
ns va trebui s discutai cu el. Nu ar fi corect s v
vorbesc eu despre modul n care a reacionat.
i care au fost concluziile lui Masterson?
Nu tiu. Urma s-i prezinte ieri raportul.
Bnuiesc c acesta se afla n servieta care i-a fost
furat.
Se poate ajunge la o concluzie incontestabil
ntr-o astfel de privin?
Era o invitaie la discurs ce nu putea fi ignorat.
Roberts se ls pe spate n scaun, i ncruci
picioarele i i mpreun vrfurile degetelor, ntr-o

poz ce sugera c se afl n sala de clas,


luminndu-i unul dintre cei mai puin dotai
studeni.
Ei, bine, ncepu el. Trebuie s v amintii c
Tiziano a fost unul dintre marile genii ale
Renaterii. Astfel, teoretic, ar trebui s putem
identifica acea scnteie de excepie prezent n
toate lucrrile lui. ns nici chiar geniile de o
asemenea anvergur nu vin pe lume, ca s zicem
aa, gata formate
Flavia i regreta deja ntrebarea. Omul vorbea ca
i cnd ar fi rostit fiece cuvnt cu majuscule i o
anumit strlucire n ochii lui sugera c tocmai s-a
lansat ntr-o disertaie de curs lung. Nu vedea
nicicum ce relevan putea avea un expozeu pe
tema miestriei artistice a lui Tiziano, dar ea l
provocase, aa c se relax ct mai binevoitor i se
strdui s par deopotriv rbdtoare i interesat.
Roberts turuia de zor despre tnrul Tiziano
cum i ncepuse el activitatea n atelierul lui Bellini,
fiind apoi influenat de Giorgione.
Au pictat mpreun Fondaco dei Tedeschi din
Veneia, aa cum nu m ndoiesc c tii.
Flavia ncuviin, cu o uoar iritare. tia foarte
bine i o scotea din srite faptul c era tratat ca o
ignorant iremediabil.
Au fost buni prieteni o vreme, dar totul s-a

sfrit cnd Tiziano i-a suflat maestrului su iubita


i, n 1510, a plecat la Padova, s lucreze acolo.
Giorgione s-a stins n acelai an, de inim rea, iar
iubita a murit de cium. Final de poveste. Ideea este
c Tiziano a suferit numeroase influene a pictat
n stilul lui Bellini, apoi n al lui Giorgione i doar
cu timpul i-a dezvoltat maniera sa caracteristic.
tiu. i ce-i cu asta? ntreb ea abrupt, spernd
c puin bruschee l va readuce pe interlocutorul
ei n prezent.
Esena micii mele expuneri este aceea c stilul
picturilor lui din tineree s-a modificat pe msur ce
Tiziano a experimentat, a nvat i s-a maturizat.
Acest lucru plaseaz un semn de ntrebare asupra
acelor picturi cu privire la care nu exist dovezi
documentare care s permit autentificarea cert. i
Kollmar a decis iar el este un expert n domeniu
c n acest caz nu exist. Louise a considerat,
bnuiesc, c poate dovedi autenticitatea picturii pe
alte ci.
i avei alte informaii cu privire la ceea ce s-ar
fi putut ntmpla n seara zilei de vineri? ntreb
Flavia, fericit c omul se oprise n sfrit i spernd
s-l poat ndrepta spre domenii mai obinuite i
mai productive ale anchetelor poliieneti.
Nici una. N-am auzit nimic despre cele
ntmplate dect smbt diminea, cnd am ajuns

pe insul i l-am gsit pe Lorenzo prad panicii, iar


poliia miuna pretutindeni. Nu-mi vine n minte
nimic demn de interes privind ziua n chestiune.
Ne-am ntlnit dimineaa, am luat prnzul cu dr.
Miller pentru a discuta despre tacticile de urmat n
cazul disputei de la colegiul su din America eu
sunt unul dintre referenii si , iar dup-amiaza am
mai avut o sesiune de lucru, pn pe la ora trei. Mam dus pe urm s iau bilete la oper, m-am odihnit
i mi-am schimbat hainele pentru spectacol. Totul,
ct se poate de normal.
Ai vorbit cu ea mai mult?
Roberts cltin din cap.
Am discutat doar probleme obinuite de
serviciu, dar nu pe larg. Louise n-a venit la prima
ntrunire a zilei, lucru care a provocat anumite
resentimente; se dusese s viziteze Padova, aa mi-a
spus Miller. Prea a fi ntr-una dintre strile ei
caracterizate de fermitate, dar n-a fcut nici o
remarc deosebit. De fapt, a fost neobinuit de
tcut.
Era aici un mic detaliu care se cerea urmrit
ndeaproape. Miller prea a fi o persoan
interesant, dar Flavia tia c nu va putea discuta
deschis cu el atta vreme ct prin preajm se afla i
Roberts. Nu, nu era nimic suspect n asta;
profesorului i plcea att de mult s-i asume rolul

dominant, nct ar fi fost dificil pentru oricine


altcineva s strecoare cte un cuvnt n discuie.
Oare cum decurgeau ntrunirile comitetului cnd
era i el de fa?
Se ridic s plece i observ cu mulumire c
micarea ei ntrerupsese un mic tete-a-tete. Miller
anun c se duce la piscin pentru o baie.
Splendid! coment Roberts puin acid.
Totdeauna mi-am spus c Statele Unite constituie
ultimul avanpost al renascentitilor. Mens sana,
Miller, nu-i aa?
Cellalt surse ca la comand, fr prea mult
tragere de inim, la gluma pe care o mai auzise
probabil de cteva ori deja i murmur c, n
perioade de stres, notul i se prea de mare ajutor.
ntr-adevr. Dar sper c nu te va distrage de la
alte ndatoriri. Treci pe la dr. Kollmar i amintete-i
c am nevoie n aceast sear de materialul de la
arhiv. E foarte important, ca s-mi pot finaliza
prelegerea la timp.
Ordinele nu se discut i era limpede c att
Miller, ct i Kollmar erau obinuii s le execute.
Flavia zbovi pe coridor n dreptul camerei lui
Miller pn cnd acesta iei innd n brae
nottoare,
prosoape
i
celelalte
lucruri
trebuincioase la piscin. Era n mod evident un
nottor pasionat: micile abibilduri de pe sacul pe

care-l ducea pe umr aminteau de o serie ntreag


de concursuri la care, probabil, participase n
decursul anilor. Forma fizic este minunat, fr
ndoial, dar Flavia, care i petrecea primele ore ale
zilei fumnd cu patim i bnd cea mai tare cafea
posibil, i pentru care notul nu nsemna altceva
dect o loiune de plaj i un ezlong, nu era ntru
totul de acord cu ea.
Bnuiesc c vrei s v dau raportul fr ca
profesorul Roberts s rspund la toate ntrebrile
n locul meu, spuse el plat n vreme ce coborau
mpreun scrile, ndreptndu-se spre chei.
Nu este chiar modul n care m-a fi exprimat
eu, dar e pe aproape, rspunse Flavia.
Trecuser deja pe englez; cu Roberts vorbise
numai n italian, iar scurtele intervenii ale lui
Miller fuseser cam chinuite.
Cum a ajuns Masterson s fac parte din
comitet? ntreb ea, bnuind c relatarea lui Miller
avea s difere puin de cea a colegului su.
Americanul ridic din umeri cobornd treptele de
piatr, Flavia privi n jos. Dei se mbrcase n blugi
i tricou, din cine tie ce imbold vestimentar ciudat
i ct se poate de neitalian, Miller nclase pantofi
negri, de costum. Bizari oameni, americanii tia!
Nu cred c sunt nedrept cu ea. Era o persoan
bine pregtit i motivat. Dar nu era alegerea cea

mai potrivit.
Motivul nu era cumva acela c lucra bine?
ntreb Flavia, resimind din nou dorina de a o
apra pe biata femeie decedat de criticile i
suspiciunile colegilor ei de sex masculin. ncepea s
se identifice deja prea mult cu victima.
Pentru prima dat de cnd l ntlnise, Miller se
art cu adevrat amuzat.
Doamne ferete! n nici un caz. La urma
urmei, nu era specialist n opera lui Tiziano;
domeniul ei de cercetare era iconografia
renascentist n general.
Deci Masterson scria, lucra la muzeu i activa
n acelai timp n comitet?
Nimeni n-a acuzat-o vreodat c ar fi lene.
Era mereu contiincioas. Poate c publicase cam
multe? Nu tiu. Unele dintre lucrrile ei erau cam
subirele. i nu att de originale pe ct i plcea ei s
cread, tiu. Nu, sunt sigur c a fost cooptat n
comitet pur i simplu pentru c era femeie.
Adic? replic Flavia, zbrlindu-se la auzul
cuvintelor lui. Dac exista un lucru pe care nu-l
putea suferi
E evident, nu-i aa? n ziua de azi, orice
proiect trebuie s implice i o femeie, ca s-i arate
deschiderea i faptul c sunt progresiste. Lorenzo e
foarte atent la lucruri de genul sta motiv pentru

care a i acceptat numirea. Nu i-a venit n minte


nimeni altcineva. Masterson a fost foarte norocoas
innd seama de realitate.
Care realitate?
C Lorenzo i Roberts nu au n nici o privin
opinii similare. Bietul Roberts! A crezut c face
tuturor un bine obinnd susinerea financiar din
partea statului. Aveam, desigur, nevoie de bani.
Apoi Bralle s-a retras, iar Roberts s-a pomenit pe
cap cu Lorenzo, care a ncercat imediat s preia
conducerea. Dac Louise n-ar fi fost femeie, n-ar fi
avut nici o ans s fie numit.
Ce-mi putei spune despre felul ei de a fi?
ntreb Flavia, lansndu-se din nou n domeniul ei
favorit de cercetare i temndu-se c nc o remarc
de acelai gen avea s-o aduc dincolo de punctul de
fierbere. Ajunseser la chei i vzu apropiindu-se un
vaporetto. Miller fugi la chioc i cumpr un bilet.
Mie mi plcea de ea, spuse el ntr-o ncercare
exagerat de a se arta neprtinitor, cnd Flavia se
ntoarse i ea cu tichetul necesar. Era o coleg
destul de bun. Nu se lsa uor descifrat, avea
limba cam ascuit i i nghiea cu greu pe
neghiobi.
Nu erai cumva mpreun?
Abordarea direct era ntotdeauna preferata ei.
ntrebarea fu urmat de o lung tcere.

Doamne, nu! exclam el n cele din urm, cu


un vag zmbet ironic. Louise era un aisberg. Cred c
era ceva ntre ea i Van Heteren. Omul era de-a
dreptul namorat. Sincer, i se-nnoad mintea! Dar
relaia interfera cu munca ei, aa c Masterson i-a
dat papucii. Iar Van Heteren n-a fost deloc fericit.
Vina i-a aparinut. Eu l-am prevenit, dar nu m-a
ascultat.
Care e rostul comitetului? La nivel personal,
vreau s spun. Ce avei de ctigat de pe urma lui?
Miller se gndi cteva clipe.
Fiecare are motivele lui. mi place s cred c
principala motivaie a tuturor e dragostea pentru
tiin, dar uneori, cnd vd mnctoria din jurul
meu, credina mi se zdruncin. Robert i Lorenzo
in amndoi s controleze situaia, fiecare n felul
su. Kollmar este un crturar prin excelen, dei
cam naiv. N-ar recunoate o stratagem nici dac lar clca pe picior. Lui Van Heteren i place s se
distreze pe seama celorlali. Iar Louise, cred, era
motivat n principal de ambiie.
Nu zugrvea o imagine plcut a nici unuia dintre
ei, se gndi Flavia n vreme ce vaporaul strbtea
deschiderea de cinci sute de metri a Canal Grande,
ndreptndu-se spre Piazza San Marco. Se vedeau
bine, i spuse ea absent, grdinile n care
Masterson fusese njunghiat.

Dar dumneavoastr? ntreb ea, revenind la


chestiunea discutat.
Miller zmbi.
M consideri, probabil, rutcios. Ei, bine,
sunt. Dar nu m scutesc nici pe mine. n ceea ce m
privete, sunt motivat de dorina de securitate.
Faptul c sunt membru al comitetului mi va fi de
ajutor cnd va veni vorba despre postul meu, i de
asta am fost att de fnos adineauri.
Poftim?
Iritat. Dup civa ani, universitile
americane trebuie s decid dac te dau afar sau te
pstreaz definitiv. Piaa muncii fiind aa cum e,
problema nu-i deloc floare la ureche. Dac nu
reuesc s-mi menin postul sta, altul nu voi mai
primi niciodat. Posibilitatea de a m altura
comitetului a fost aproape providenial. Mi-a adus
susinerea lui Roberts ca referent i mi-a conferit un
prestigiu deosebit. Pe urm ns, Louise a fost ucis,
iar asocierea cu comitetul a devenit mai puin
ludabil. Mai cu seam dac suspiciunile ncep s
se ndrepte spre noi. Cine ar fi dispus s ofere un
post pe via unui prezumtiv asasin?
Acum nelese Flavia de ce era omul att de
tensionat.
Are dreptate Roberts? Chiar l suspectai pe
unul dintre noi?

Deodat simi un val de simpatie pentru el.


Nu, rspunse ea pe un ton linititor. Nu avem
nici un motiv. Alibiurile dumneavoastr sunt
inatacabile. Eu nu fac dect s lmuresc cteva
lucruri.
i care sunt ansele de a-l gsi pe vinovat?
Nu prea mari, dac a fost un atac la
ntmplare. Dar trebuie s clarificm situaia
suficient de mult nct toat lumea s fie convins
c nici unul dintre membrii comitetului nu e
implicat. Cel puin, eu aa sper. N-a vrea ca
ancheta s prejudicieze pe cineva.
Vaporaul se opri n fa la San Marco i, unul
lng altul, se aezar la rnd ca s coboare i
izbutir s pun piciorul pe uscat chiar nainte ca
mulimea ce atepta s urce s se nghesuie i s le
blocheze drumul. Flavia i ndrept hainele dup
acest efort.
Mi-a fcut plcere s v ntlnesc, spuse Miller
cnd ea se pregtea s se ndeprteze. i mulumesc
pentru cuvintele linititoare. nseamn foarte mult
pentru mine.
not plcut!
Americanul nu-i ddea seama dac rdea de el
sau nu.
Mie mi se pare relaxant, spuse pe un ton
defensiv. n aceleai circumstane, Louise ar fi intrat

ntr-o bibliotec i ar fi citit ultimele publicaii.


Poate c de asta a avut ntotdeauna mai mult succes
dect mine.
Flavia ridic din umeri i replic:
Poate c de asta e moart acum.
Fusese doar o remarc de desprire, fr nici o
conotaie intenionat, ns pe Miller l ls prad
confuziei.
n vreme ce se ndeprta, Flavia se uit la ceas.
Venise vremea s mnnce de prnz, s ia la bord
nite calorii nainte de a trece la urmtorul
candidat.
5
Pentru Flavia, imaginea lui Louise Masterson se
contura tot mai mult ca fiind ilustrarea perfect a
femeii americane de carier. Dur, profesionist,
eficient. Tenace i meticuloas. Contiincioas i
muncitoare dovad c n seara crimei sttuse n
bibliotec pn la ora nchiderii. Ieise apoi n
piazzetta, strbtuse cheiul i intrase n Giardinetti
Reali, unde l ntlnise, n mod evident, pe asasin.
Pn acum ns, nu se reliefa nimic din
personalitatea femeii. Trebuie s fi fost n ea i
altceva dect robotul muncitor i ambiios pe care l
descriseser Roberts i Miller, iar Flavia spera c

urmtorul interviu va conferi portretului tonurile


necesare. Presupunnd, firete, c nu se nela cnd
bnuia c vizitatorul la care fcuse aluzie portarul
de la fundaie fusese, ntr-adevr, Hendrick Van
Heteren.
Aa cum sugera numele lui, omul era olandez.
Flavia se pregtise deja s ntlneasc un ins micu,
capabil s se fie i s se frmnte n ase limbi
simultan. Impresia, aa pe jumtate format, era ct
se poate de departe de realitate.
Van Heteren era enorm. Nu gras, ci enorm. Cam
ct insula Elba, cu o oarecare aproximaie. Pr
bogat, zburlit n toate prile, de parc fusese de
curnd electrocutat, i o barb pe care i-o tundea
probabil la fiecare trei zile cu o foarfec de grdin.
O strngere de mn ce risca s te lase ciung, o fa
ciupit de vrsat, remarcabil de urt, dar n acelai
timp straniu de prietenoas. O cma deschis la
gt, tehnicolor, ce contrasta izbitor cu lipsa de
strlucire a ochilor. Un salut mut pe care i-l adres
i o atitudine distras cnd vorbea. Pentru a-l da pe
brazd, i aplic tratamentul studierii n tcere, dar
constat c el nu face altceva dect s se holbeze la
ea mohort, aa c renun rapid i trecu la
metodele convenionale de interogatoriu.
Micul apartament n care locuia aparinea unui
prieten i principalul avantaj pe care i-l oferea era

acela c nu se vedea nevoit s-i petreac timpul n


Veneia nconjurat de istorici de art, mrturisi el
morocnos era att de mic, nct faptul c ncpuse
n el prea de domeniul miraculosului. A spune c
era n neornduial ar fi fost o palid descriere,
departe de adevr. Patul nefcut, osete azvrlite pe
podea, cteva zeci de cri risipite care ncotro,
toate farfuriile, cetile i cnile din apartament
stivuite n chiuvet, murdare. Flaviei i plcu; se plia
pe stilul ei domestic. Dar nu putea s nu se mire
cum se putea nelege un om ca el cu preteniosul
Roberts, scorosul Miller i evident pedantul
Kollmar. Aa c l ntreb, aceasta fiind cea mai
direct modalitate de a-i satisface curiozitatea.
Van Heteren zmbi pe jumtate, recunoscnd
astfel c apreciaz ntrebarea. Tristeea lui vizibil
era frapant interesant tocmai pentru c era att
de rar. Pn acum, el era singura persoan ce prea
cu adevrat afectat de moartea lui Louise
Masterson. i i simi inima cald pentru el,
dovedind nc o dat acea prtinire care i conferea
un sentiment nepotrivit n privina cazului n sine.
Nu vi se pare c ne asemnm prea mult, nu-i
aa? ntreb el n englez.
Van Heteren vorbea o italian acceptabil, dar nu
perfect, iar olandeza Flaviei era remarcabil prin
inexistena ei; aa se face c aleser engleza, n care

ea se descurca bine, iar el, dei stngaci, se fcea


uor neles.
Bnuiesc c avei dreptate, continu Van
Heteren. Bralle mi nchipui c ai auzit deja
despre el este un om ncnttor, plin de virtui,
ns machiavelic. S-ar putea spune c el l-a nvat
pe Roberts tot ce tie.
Ultima fraz o rostise pe un ton acid.
Ce vrei s spunei cu asta?
Pi, ce vreau s spun? E dificil s-l descrii fidel.
ntr-adevr, e un mare istoric, dar i place s-i in
pe oameni ca pe ace. Cte o neptur pe ici, pe
colo, ct s te simi nesigur. Face favoritisme, astfel
c fiecare are impresia c un altul este mai bun
dect el. Strecoar comentarii rutcioase pe la
spatele oamenilor cunoatei genul. Obinuiete
s dea tuturor porecle, adesea caraghioase i crude.
Mie ntotdeauna mi-a spus Scrieporc de ce, nu
tiu. Pe Kollmar l numete Omul Invizibil. i aa
mai departe. V dai seama unde vrea s ajung, sau
cel puin v vei da seama cnd l vei cunoate ns
pe Kollmar, dar lucrurile nu sunt ntotdeauna
plcute. Cred c ne-a ales n mod intenionat astfel
nct s nu ne nelegem bine ntre noi. Pentru ca
numai el s poat ine totul n mn.
Dar el s-a retras totui, iar comitetul nc
supravieuiete.

Deocamdat, da. Dar asta-i o alt poveste.


Roberts a tras nite sfori i a obinut finanare de la
statul italian. Nu exist nimic mai grozav ca banii
atunci cnd vrei s asmui oamenii unii mpotriva
celorlali, cu toate c lui Bralle ideea nu i-a plcut
deloc. Nu se tie ns ct mai poate dura chestia
asta. Mai devreme sau mai trziu, cineva tot va fi
njunghiat pe la spate.
Faa i se ntunec i mai mult cnd i ddu
seama c metafora aleas nu era cea mai fericit,
date fiind circumstanele. Flavia trecu peste ea aa
cum trecuse peste multe n ziua aceea. n mod cert,
comitetul nu prea ctui de puin o ntruchipare a
armoniei. Roberts i Lorenzo nu se nelegeau,
Miller avea o prere ndoielnic despre Van
Heteren, Masterson se repezise la Kollmar. Mi,
mi! Ce mai reclam pentru stilul de via
contemplativ! Chiar i Bottando ar fi avut probleme
dac s-ar fi vzut nevoit s lucreze cu grupul sta.
Flavia i not totul n carneel i reveni la rutin,
cerndu-i lui Van Heteren s detalieze anumite
aspecte ale declaraiei sale. Totul era n regul.
Fusese mpreun cu nite prieteni pn dup miezul
nopii, se ntorsese direct acas i se culcase. Avea
acoperire pentru momentul n care murise
Masterson aa cum aveau toi, de altfel. Pcat! Ea
tot nu se mpca deloc cu varianta tlharului

sicilian.
tii cumva dac era credincioas?
El o privi nedumerit.
Nu tocmai. Purta o cruciuli din aur, pe care
n-o scotea niciodat. Dar era un dar de la bunica ei,
nu avea semnificaie religioas. De ce m ntrebai?
Pentru c a fost gsit strngnd-o n mn,
ntr-un rzor de crini. A fost trt ntr-o ser plin
de crini, dup ce a fost atacat.
Olandezul o privea de parc i-ar fi zis c e puin
srit, n mod evident ngrozit la auzul unor
asemenea detalii, aa c Flavia renun la acest fir i
trecu la chestiuni mai concrete.
Povestii-mi despre ea. Am neles c aveai o
relaie.
Omul ncepuse discuia pe un ton calm, dei
morocnos, dar totul degenerase odat cu remarcile
ei dure. Abia vorbeau de vreo patru minute, c el
manifesta deja toate simptomele imaginabile ale
suferinei. Privind n jos, i frmnt minile uriae
o vreme, nainte de a murmura c da, aveau. Sau
mai bine zis, avuseser. Nu tia bine.
Cum s nu tii aa ceva?!
Pi, presupun c aveam. Eram foarte
ndrgostii, dar treceam printr-o perioad dificil,
dac nelegei ce vreau s spun. Era o femeie
minunat.

Aceast afirmaie, aflat la polul opus fa de


prerile tuturor celorlali, o lu prin surprindere.
Povestii-mi!
Oh, tiu ce prere aveau ceilali, c era dur,
lipsit de scrupule, ambiioas. Nicidecum. Asta era
doar faada. De fapt, era foarte sensibil, s tii. i
bun la suflet; nu era genul de persoan care s fac
vreodat ru cuiva.
Ei, da, i spuse ea, uite un om ndrgostit.
Numai c n ultimele zile era cam agitat i
nervoas. Lucra intens, foarte mult, i acest lucru i
punea amprenta asupra tuturor celorlalte aspecte.
ntotdeauna a fost un pic cam obsedat de munc.
Asta era singura ei trstur ndoielnic.
Nu avea suficient timp pentru dumneavoastr?
Cam aa ceva. Spunea c e ceva temporar, c
lucreaz la ceva de o importan colosal i c
trebuie s termine. Am ncercat s neleg, dar ne
vedeam doar o dat pe an i m-a suprat c prea s
prefere s stea la bibliotec i nu cu mine. i,
recunosc, eram ngrijorat. I-a mai prsit i pe alii
nainte. M ntrebam dac M rog, eram puin
gelos i iritat i ncepusem s m ntreb dac nu
cumva Miller avea dreptate n privina ei.
Surse a scuz, ca i cum i-ar fi fost ruine de cele
spuse, iar acest lucru i modific chipul bizar ntr-un
mod uluitor. De la o urenie ngrozitoare, faa lui

deveni dintr-odat extrem de plcut, iar


schimbarea brusc o lu pe Flavia, pentru o clip,
prin surprindere. Dar transformarea nu dur mult:
noua expresie pieri ntr-o secund i n locul ei
revenir tristeea i preocuparea. Dar atractivitatea
fusese acolo, pentru un moment.
Era o femeie ciudat, din multe puncte de
vedere. Distant, dar cu totul deosebit. M supra
modul n care o tratau colegii mei, de parc ea nici
n-ar fi fost de fa. i pe ea o deranja. I-am spus s-i
ignore, aa cum fceam i eu, dar mi-a rspuns c
nu era chiar att de simplu. Oricum, muncea din
greu, avea rezultate i devenea o tot mai bun
profesionist, din toate punctele de vedere. Era
generoas i contiincioas. Iat un exemplu: i s-a
cerut s scrie o not de referine pentru postul lui
Miller i avea de gnd s-i dea o recomandare
excelent. Omul nu-i plcea, nu-i datora nimic, nu-i
agrea munca, dar considera c ar fi o mare
nedreptate dac ar fi dat afar. Muli alii ar fi scris
c tipu-i un ratat. Fiindc e ntr-adevr plictisitor. i
mai presus de toate, Louise i iubea munca. O
iubea cu adevrat. Nu suferea animozitile i de
cele mai multe ori nici nu le observa.
Din ce spunei, dai de neles c semna
oarecum cu dr. Kollmar.
Da, rspunse el ncuviinnd energic. Poate c

asta era problema. Dintr-un motiv sau altul, nu se


nghieau reciproc. Pictura aceea a fost doar un
pretext pentru ceart. Kollmar o trata ca pe un
amator a crui opinie nu merit luat n seam, ceea
ce era foarte nepoliticos din partea lui. Omul e
puin antiamerican. Louise s-a enervat i, din cte
am neles, a fcut i ea nite remarce deloc amabile
la adresa lui.
De pild?
Nu tiu. Eu nu le-am auzit, dar Roberts a fost
foarte suprat. Spera, cred, s poat institui o
atmosfer mai senin dup retragerea lui Bralle. Mai
mult armonie cu el controlnd totul, desigur.
Peroreaz ntruna despre demnitatea profesional.
E cam pompos, i d cam mult importan, dar
poate c aa simte el.
i Van Heteren i flutur mna, ca i cnd ar fi
vrut s-i alunge din memorie un lucru pe care-l
considera dezgusttor.
Toate astea erau lucruri prosteti, continu el
pe un ton conciliant, dar n ciuda eforturilor lui
Roberts, apreau mereu frecuuri ca acelea care se
isc ntre adolesceni. Sunt sigur c pn la urm sar fi spart buba. n acele momente ns, Kollmar era
convins c Louise conspira mpotriva lui i se simea
jignit. Vorbea cu adevrat urt despre ea, ceea ce mi
s-a prut ocant. Nu e genul pe care s i-l nchipui

avnd sentimente puternice pentru cineva sau ceva,


cu excepia arhivelor. Cu privire la ele devine chiar
ptima.
Ce a fcut Louise n zilele pe care le-a petrecut
la Veneia?
Am sosit amndoi luni. n cea mai mare parte
a timpului, ea era la bibliotec. Seara de joi am
petrecut-o mpreun i a fost prima n care am
rmas singuri, cu excepia zilei n care am ajuns,
cnd m-am dus eu n camera ei. La nceput, totul a
decurs bine. Apoi s-a cufundat tot mai mult n
munc i n-am mai vzut-o prea des. A spus c va
trece pe aici vineri sear pe la unsprezece, ca s m
consoleze pentru zilele n care nu ne ntlnisem, dar
eu aranjasem deja s ies cu nite prieteni, aa c am
hotrt s amnm pe alt sear. Iar apoi am auzit
c a murit.
Flavia simea o profund compasiune pentru el,
dar tia c este ultimul lucru pe care ar trebui s-l
arate n faa lui. Venise aici pentru a obine
informaii, nu pentru a-l alina. Aa c, ignorndu-i
pornirea instinctiv, schimb subiectul, spernd s-l
antreneze ntr-o discuie mai puin tulburtoare, n
cursul creia s-i poat oferi indicii utile.
La ce anume lucra?
N-am idee. Am presupus c era ceva n
legtur cu nenorocita aceea de pictur asupra

creia nu se nelesese cu Kollmar, dar ea a pstrat


tcerea cu privire la argumentele i concluziile la
care ajunsese. Aparent, lucrarea ei trebuia rescris
n ultimul moment. Nu mi-a spus dect c era ceva
extrem de interesant i c prefera s-i petreac
timpul fcnd cercetri a pomenit de o carte
despre cineva precum Giorgione dect s-i piard
vremea cu interminabilele edine ale comitetului,
unde nimeni nu-i dorea prezena. Ideea de a se
retrage i de a se nchide bosumflat n cmrua ei
las impresia de autocomptimire, dar ea era ciudat
de vesel.
Acest lucru v-a mirat?
Firete. Giorgione era chiar pictorul ei
preferat, dar exist deja zeci de cri despre el. Pe de
alt parte, continu Van Heteren privind nostalgic
pe fereastr, Louise a fost ntotdeauna o romantic
iat un alt punct de vedere romanesc, i spuse
Flavia , iar Giorgione era genul de pictor care o
atrgea. tii, desigur, c cel mai mare pictor al
lumii a murit de inim rea avndu-l pe Tiziano la
cptiul su.
Credeam c se despriser, rspunse ea,
amintindu-i de discuia cu Roberts i vrnd s lase
s se neleag c stpnea bine subiectul.
Oh, nu! Dup prerea lui Louise, nu. Tiziano i
iubita lui Giorgione erau doar prieteni buni,

considera ea. Cel care din cauza cruia l-a prsit pe


Giorgione a fost un alt pictor, pe nume Pietri Luzzi.
Dar cum rmne cu ideea ei de a prsi
comitetul? l ntrerupse ea precipitat.
Oh, asta! N-am luat-o n serios. Oricine se
agit din cnd n cnd i amenin cu demisia, mai
ales dup ce a pierdut una dintre numeroasele mici
btlii duse. N-o mai auzisem vorbind astfel nainte,
dar m-am simit ncurajat. La fel ca Roberts, de fapt.
Se artase preocupat de absena ei. A rs apoi i a
spus c se bucur s aud c Louise Masterson a
nceput s se integreze. tii, adic a nceput s se
plng i s critice ca toi ceilali.
6
Cnd Flavia ajunse napoi la hotel, Argyll, care i
petrecuse cea mai mare parte a zilei izbutind s nu
fac nimic constructiv n afar de colindatul prin
biserici pentru a se uita la picturi, o atepta n
camera ei. Prea suficient de dornic s mai rmn
acolo, ct vreme avea acces nengrdit la telefonul
ei n timp ce ea era n baie. Venise clipa adevrului.
n sfrit i adunase suficient curaj pentru a-i
telefona Marchesei.
Aa c ea se mbie, iar el ridic receptorul, iar
cnd Flavia iei, rozalie, radiind i simindu-se mult

mai mpcat cu lumea ntreag, amndoi erau deja


ntr-o dispoziie mai bun. Argyll i revizuise
opiniile cu privire la abilitile lui de negustor de
art. La urma urmei, poate c se pricepea destul de
bine. Era ferm, direct i cinstit. Un bun negociator.
Dur, ca un juctor de poker.
Bingo! anun el mulumit de sine, cnd Flavia
iei din baie ntr-un nor de abur. Am prins-o!
Renun la intermediari, asta spun eu de fiecare
dat. Am refuzat nc o dat s scot tabloul din ar
clandestin, iar ea a spus c Pianta e o proast aiurit
cuvintele i aparin fiindc mi-a sugerat aa ceva.
Sigur c afacerea merge mai departe, detaliile
financiare au fost deja stabilite. Victoria-mi revine
Mie! ncheie el cu un accent emfatic, pentru a arta
ct este de ncntat de sine nsui. Preul pe care i lam oferit este pe deplin acceptabil i vrea s
semnm contractul mine. Prin urmare, pot s
ncep demersurile pentru obinerea permisului de
export.
Splendid! exclam Flavia, bucuroas nu numai
pentru c n sfrit avea i el succes, ci i pentru c
nu va mai fi nevoit s-i asculte lamentrile toat
seara. Putem srbtori, punnd la lucru totodat i
contul meu de cheltuieli. Astzi a fost alarmant de
modest. Pe urm voi putea s te amuz cu detaliile
interviurilor mele de azi. Ai spus c vrei s le afli.

Trebuia s mrturiseasc fa de ea nsi, dac


nu i n faa lui Argyll, a crui ncredere n memoria
ei nu voia s-o zdruncine c uitase complet s pun
i cteva ntrebri de sondare cu privire la pictura
lui. Oricum, Masterson nu prea a fi fost deloc
comunicativ cu colegii ei.
Argyll admir ncntat privelitea lagunei n
vreme ce ea dispru n baie pentru a se mbrca,
apoi o urm spre un restaurant neobinuit de
scump, unde Flavia comand un aperitiv sios i
atept pn ce el l nghii aproape pe tot nainte
de a-l pune la curent cu ntmplrile zilei.
Aa deci, ncheie ea apoi. Ce prere ai?
Foarte interesant. Oare ce poate fi mai incitant
dect dinamica unui grup restrns? Observ c nu
pari a-l avea prea mult la inim pe Roberts.
Flavia pufni.
Pedant pompos! Noi, cunosctorii n sus,
noi, cunosctorii n jos!
Oh! fcu Argyll cu un aer atottiutor. neleg.
Lsai artele frumoase n seama noastr, iar voi,
femeile, rmnei la crati. De-aia nu-i place de el.
n parte. La naiba, un om a fost omort i, cu
excepia lui Van Heteren, nici unul dintre cei cu
care am vorbit pn acum nu pare prea afectat.
Miller zice c era ambiioas i i face griji n
special pentru efectele asasinatului asupra carierei

sale. Roberts debordeaz de arm n vreme ce-mi


spune c ar fi putut deveni, la un moment dat, util.
Iar Kollmar, dup ct se pare, o considera lipsit de
scrupule.
Pare a fi fost foarte priceput n a-i face
dumani, suger Argyll cu precauie, vag contient
c poate n-ar fi trebuit s spun aa ceva.
Vezi, explod Flavia de indignare, i tu eti
exact ca ei! Toi o caracterizeaz ca agresiv,
insistent i ambiioas. Lsndu-l la o parte pe Van
Heteren, cel mai drgu lucru pe care-l gsesc ei de
spus despre ea este c era contiincioas.
Contiincioas! Ha! Dac ar fi fost vorba despre
Roberts, toi s-ar fi minunat ct de dinamic, de
productiv i de inovativ este el. Femeia scrie cri i
articole, muncete pe rupte, iar Miller zice c rolul
ei n comitet era doar de form. l critic pe Kollmar
pentru neglijen, iar el concluzioneaz c e rea.
Biata femeie este asasinat, iar tu spui c tia s-i
fac dumani. Nu mai lipsete dect s adaugi c a
cutat-o cu lumnarea. C nu e dect vina ei.
Omucidere justificabil.
Argyll o privi cu un aer suferind. Urm o tcere
ndelungat, n vreme ce ea continu s se ncrunte
feroce la el.
Eti sigur c nu te identifici puin cu ea? o
ntreb apoi.

Firete c m identific. i de ce nu? i nchipui


cum e s lucrezi cu nite brbai trecui de o vrst,
care te trateaz ca pe o dactilograf foarte
priceput? Roberts m colete ca pe un boboc din
anul nti, Bottando m trimite aici pentru c sunt
inofensiv, Bovolo face comentarii murdare despre
felul n care m mbrac i-mi permite s vorbesc cu
oamenii tia doar fiindc e sigur c n-o s fac nici o
brnz. Tu cum te-ai simi n locul meu?
Urm o alt pauz lung, n care Flavia fumeg n
tcere, iar Argyll se simea din ce n ce mai
inconfortabil. sta era un aspect al ei pe care nu-l
observase pn atunci. Crezuse c ea i d mereu
nainte, fr s ia n seam lumea exterioar. n mod
evident, nu fusese destul de atent.
Ai dreptate, desigur. mi pare ru, spuse el n
cele din urm.
O alt ndelung tcere se aternu, n vreme ce
Flavia se rcori, iar el sper c remarca lui nu
stricase iremediabil o prietenie excelent. Dar nc o
dat avea s fie uluit vznd rapiditatea cu care
Flavia putea trece de la o stare de fierbere
termonuclear la un calm deplin.
Nu tiam c Bottando te supr att de tare,
adug el cnd consider c nivelul de radiaie a
sczut suficient.
Flavia l privi nedumerit.

Bottando? El nu m supr. Se strduiete ct


poate. i n plus, cu el m-am obinuit deja. Toi
ceilali m calc pe nervi. Nu voiam s spun dect
c n-ar trebui s judeci pripit toate relatrile astea
despre Masterson. Mai cu seam c una dintre ele ar
putea fi doar o grmad de minciuni inventate de
un asasin.
Numai c, din cte vd eu, ai gsit o
sumedenie de motive pentru care Masterson ar fi
putut s pun cuitul la gtul unuia dintre oamenii
tia, ns n-ai nici o idee de ce ar fi vrut vreunul
dintre ei s-o ucid, sublinie Argyll.
Adevrat.
i atunci, ne ntoarcem la jefuitorul sicilian?
Simplu i curat, rezolv toate problemele.
Flavia l privi cu dezgust. Gndul oribil c, la
urma urmei, era posibil ca Bovolo s aib dreptate i
trecuse i ei prin minte cnd plecase de la Van
Heteren, dar alungase imediat ideea ca fiind doar
rezultatul oboselii. i nu voia ca micul smbure de
ndoial s fie hrnit de oameni precum Argyll.
Dar nu avea o alt teorie, aa c renunar la
subiect, i ncheiar cina i se ntoarser la hotel,
unde Argyll ncepu un interminabil discurs prin
care i ura ntoarcere plcut la Roma. Ea ns nu
era hotrt. Pe de o parte, ar fi vrut s se spele pe
mini de toat afacerea. I se prea un rateu ce nu

ducea dect ntr-o fundtur i, pe drum, risca s-i


provoace o sumedenie de probleme. Pe de alt
parte, nu-i plcea s lase lucrurile neterminate i
tia c Bovolo va strica totul. i pe urm, nu era
deloc entuziasmat nici la gndul c revenea la
Roma pentru a vedea cum departamentul este
desfiinat. Dac l-ar putea gsi pe adevratul
criminal
Signorina, avei un mesaj, i spuse
recepionerul cnd i ddu cheia camerei.
Era de la Bovolo. Lipsit de importan, fr
ndoial, aa c putea atepta pn a doua zi. Dar
dac aduga i o posibil discuie de durat cu el la
necesitatea de a vorbi cu Lorenzo i Kollmar nainte
de a se urca n avion, la prnz, nsemna c urma s
aib o diminea cumplit de aglomerat i, n plus,
nu-i plcea s piard avioanele. De asemenea,
trecuse deja de ora zece i simea nevoia s-l
impresioneze pe poliai cu entuziasmul ei
profesional. Cu puin noroc, l va trezi chiar din
somn.
Form numrul i, spre surprinderea ei, i se fcu
legtura imediat. Urm din partea ei o serie de
hm, ah i aha, dup care se instal tcerea, n
vreme ce Flavia asculta. Rsucindu-se, i fcu semn
lui Argyll, care se ndrepta spre u, cerndu-i s nu
plece.

ntr-un trziu rosti un ultim aha, dup care


nchise telefonul i se ntoarse spre Argyll cu o
privire care sugera s vezi ce am s-i spun.
Ei, bine, zise el. Ce s-a ntmplat?
Era asistentul lui Bovolo, cu ultimele tiri.
Cred c plecarea mea din Veneia va trebui
amnat.
i cobor la recepie, pentru a-i prelungi
rezervarea.
Se pare, i explic ea dup ce formalitile se
ncheiar, c profesorul Roberts tocmai a fost
pescuit din lagun, ct se poate de mort. Vino i
ine-m de mn. Nu-mi plac epenii.
Privelitea era cea obinuit, devenit ns
neobinuit din cauza mprejurimilor: o strdu
ngust cu dou alei de o parte i de alta a unui
canal ntunecat. O imagine n perspectiv a
podurilor arcuite era vag descifrabil, constituind
un fundal care, ntr-o lumin mai bun i n
circumstane normale, ar fi putut deveni o
pitoreasc ilustrat din Veneia.
La cteva sute de metri n jos pe canalul care se
ndreapt spre sud, de la Ca Rezzonico pn la
Canal Grande, se afl o minuscul piaet al crei
singur motiv de celebritate este biserica mic, dar
de o frumusee auster, San Barnaba. Era ntuneric

deplin, cu excepia insuliei de lumin creat de


lanternele poliiei. Fasciculele lor erau ndreptate
spre o grmad inform ce zcea pe marginea
canalului, acoperit cu o pnz alb.
Cnd izbuti n sfrit s gseasc piaeta, Flavia,
urmat discret de Argyll, se altur grupului de
circa dousprezece persoane ce stteau n cercul de
lumin. Avusese nevoie de ceva timp pentru a
ajunge aici, topografia Veneiei fiind i mai
derutant noaptea. Bine cel puin c nu ploua. n
cursul zilei btuse vntul i fusese foarte frig pentru
perioada respectiv, aa c n curnd era ateptat i
ploaia. Dar nu nc.
Flavia se nfur mai bine n haina ei de blan.
Nu-i plcea n mod deosebit, dar o primise de la
mama ei, care tria cu impresia c blana sporete
ansele de mriti ale unei femei. i oferea n mod
constant
asemenea
ajutoare
matrimoniale,
strduindu-se s nu par prea afectat de nefericita
soart de a avea o fiic de treizeci i unu de ani
necstorit. Indiferent ns de potenialul efect
magic asupra burlacilor eligibili, haina nu prea a
constitui un stimulent afectiv pentru comisarul
Bovolo, care privi spre ea cu ferm dezaprobare.
Te ateptam, i spuse el sec, dnd de neles c
activitatea ei profesional ar avea de ctigat dac
ea ar pierde mai puin timp cu mbrcatul.

Ce s-a ntmplat?
Bovolo ridic din umeri.
S-a necat. Nu m ntreba cum. N-am cum s
spun. Probabil a alunecat.
Nu exist semne de violen?
Nu de violen deliberat, dac la asta te referi.
tia foarte bine c la asta se referise.
De cnd e mort?
Din nou o ridicare din umeri.
Nu tiu. Nu de mult. A fost gsit acum o or i
jumtate de lucrtorii de la salubritate. Le-a scpat
un sac n ap, au nceput s-l caute i l-au gsit pe
el. L-au inut douzeci de minute n barca lor, n
vreme ce ne ateptau pe noi. M tem c duhnete
niel.
Un detaliu inutil, dar mai mult dect corect. Se
apropiar de marginea canalului, unde se adunaser
diveri reprezentani ai autoritilor. Sub privirile
lor se afla unul dintre cei mai mari specialiti n
pictura renascentist, dei trectorul obinuit habar
n-ar fi avut de acest lucru.
nfiarea profesorului Roberts nu era nicidecum
avantajat de cojile de cartofi care i mpodobeau
haina de tweed esut manual, iar autoritatea lui
profesional chiopta sever din cauza mirosului
greu suportabil pe care l emana. Coama sa de pr
argintiu, odat elegant pieptnat, era acum ud,

mnjit i n ea se vedeau nclcite


Flavia se strmb cu dezgust i ncerc repede s
se gndeasc la altceva dect la starea inadecvat a
sistemului de canalizare din Veneia. Omul nu-i
plcuse n mod deosebit, dar nclina totui s cread
c ar fi meritat un sfrit mai demn.
Asta-i tot ce putei spune? C a fost gsit pe la
nou i jumtate? ntreb ea i, la ncuviinarea lui
Bovolo, continu: Dar cnd a czut?
Din cte ne putem da seama deocamdat,
probabil n jur de ora apte. Vom ti mai multe
dup ce medicii i vor face puin de lucru cu el.
Comisarul l strig pe unul dintre subordonaii
lui, care arunca n ap bucele de lemn i le privea
absorbit. Flavia i spuse c probabil omul era
angajat pe un post aflat mult sub capacitile lui,
dar alung repede ideea.
Ei, bine, ntreb Bovolo cnd acesta se apropie.
Tnrul cu faa plin de couri lu poziie de
drepi i rspunse cu acel accent bizar al celor
nscui i crescui n Veneia.
Cam dou sute de metri pe or, din cte mi
pot da seama, domnule. Curentul aduce apa din
Canal Grande.
Comisarul se ntoarse spre Flavia cu o privire
plin de sine.
Tradiii veneiene. De asta nu suntem tocmai

ncntai cnd vin strinii i-i bag nasul, explic


el, oarecum fr motiv, deoarece accentul i indica
limpede originile milaneze. Ceea ce nseamn c
sta i art spre rmiele pmnteti ale lui
Roberts trebuie s fi czut cam la patru sau ase
sute de metri n aval, n funcie de momentul n
care a ajuns n ap.
Tnrul poliist ncepu s mai spun ceva, dar
Bovolo l ntrerupse cu nerbdare, ncntat de sine,
i fcu un gest spre Canal Grande.
Probabil c a czut la staia de vaporetto de la
Ca Rezzonico. Probabil c a mers pe jos de acas
pn acolo, pe marginea canalului de aici. Trebuie
s mergem i s cutm semnele unei alunecri, s
discutm cu toi cei care locuiesc n apropiere,
chestii din astea. Urt accident. Foarte urt.
Credei c a fost un accident? ntreb Argyll
incredul.
Era prima dat cnd deschidea gura. Comisarul se
ncrunt la el, iar Flavia l clc zdravn pe picior,
aa c tcu n vreme ce ea negocia pentru a obine
copii dup rezultatele anchetei i ale autopsiei.
Aruncnd priviri pline de suspiciune ctre Argyll,
Bovolo accept n cele din urm.
S nu-i faci cine tie ce idei, o avertiz el n
loc de la revedere. Nu uita care i-e rolul aici. i te
rog s nu crezi c acest mic incident trebuie s-i

amne plecarea. Sunt sigur c eti mai util la Roma


dect aici.
Vocea i se stinse n vreme ce Flavia se deprta de
piaet, cu Argyll gfind pe urmele ei.
Nu-i nevoie s alergi, i strig el cnd cotir
dup un col, ieind din raza vizual a lui Bovolo.
Nu eti la curse.
Ea ncetini cnd fu sigur c nu mai puteau fi
auzii, alese cu grij o alee retras i pustie, naint
de-a lungul ei i vreme de cteva secunde ip din
adncul plmnilor, eliberndu-i frustrrile
acumulate n ultimele douzeci i patru de ore, i
izbi zidurile din jur cu vrful ghetelor. Cu minile n
buzunare, Argyll atept ca ea s se liniteasc. tia
c din cnd n cnd e predispus la refulri cu muli
decibeli i c n asemenea momente avea un
vocabular diabolic.
Acum te simi mai bine? ntreb el cnd ea se
mai potoli puin.
Dracu s-l ia pe idiotul, dobitocul i molul
la de om, url ea plin de venin ncercnd s
asimileze att remarcile, ct i concluziile lui
Bovolo.
Crezi c greete?
Dac greete?!
Argyll se fcu mic n clipa n care ntr-o cas din
apropiere se aprinse o lumin i un cap apru la

fereastr, vrnd s afle motivul strigtelor.


Ha! continu Flavia. Cum poate cineva s fie
att de tmpit? Accident urt! Puah!
Pi, mie mi s-a prut c s-a cam pripit, spuse
Argyll, ncercnd s-i mai domoleasc puin
intensitatea sonor. Atunci, de ce m-ai clcat pe
picior? ntotdeauna faci asta. i doare, s tii.
O convinse n cele din urm s ias de pe alee i
traversar un pod ngust. Flavia se mai calmase, dar
nc fierbea la foc mic. De dou ori n aceeai sear.
Cam mult energie consumat, chiar i pentru ea.
Culese o piatr de pe parapetul de beton i o azvrli
n ap, pentru a se mai descrca. De jos fu rspltit
cu un strigt indignat al proprietarului barjei care
trecea pe sub pod.
Of, mai taci i tu! se rsti ea. Nu te-a lovit pe
tine. i tu ai putea s-i ii gura! fumeg ea apoi
ntorcndu-se spre Argyll, care se prpdea de rs.
El i nghii hohotele i se strdui s-i
controleze glasul, pentru a vorbi coerent.
mi pare ru, ncepu el, dar izbucni din nou n
ras.
Fr a se gndi prea mult la ce face, chicotind n
continuare, se ntinse spre ea i o cuprinse ntr-o
mbriare camaradereasc.
Nu fi absurd! replic ea acid, att de plin de
iritare, nct aceasta se revrs i asupra lui.

Argyll se opri din rs i i retrase braele.


Scuz-m, spuse sobru. E ceva serios, tiu.
Aa e, rspunse ea nepat, ncepnd s-i dea
seama ns c reaciona exagerat. Doamne, dar ce
obosit sunt dintr-odat!
Vrei s ne plimbm puin? S-i limpezeti
mintea? Cred c i-ar face bine civa pai aleri.
Flavia cltin din cap.
Nu. Seara asta a devenit din ce n ce mai urt.
Cu ct o prelungesc mai mult, cu att mai neplcut
va fi. Vreau s m ntorc la hotel i s m culc
imediat. Sunt extenuat.
7
edea apatic la mas, cu micul dejun n fa,
cnd Argyll apru n u. i fcu semn s se apropie,
iar el se trnti n scaun, vizavi de ea. Dinamicul
negustor de art din seara trecut era cam vlguit n
dimineaa asta.
Ce mai faci? ntreb el pe un ton plat. Eti cam
palid.
Bine, cred. Nici tu nu pari plin de energie. Ce
s-a ntmplat?
Argyll arunc o privire ndoielnic spre micul ei
dejun.
Pi, poate c nu s-a ntmplat nimic, rspunse

el ovielnic. Dar trebuia s m duc azi la Marchesa,


s fac aranjamentele pentru a lua tablourile. i
aminteti? Aa c am telefonat s spun cnd voi
ajunge i am avut parte de un rspuns glacial. Am
vorbit iar cu Pianta, care d semne c ncearc s se
interpun ntre noi, ca s zic aa. i mi-a spus s nu
vin. Nu neleg de ce.
Poate c se duc la cumprturi, undeva. Dar
asta nu conteaz, nu-i aa? Odat ce Marchesa a
acceptat s vnd.
Sper. Dar nc n-am contractul. Ceea ce m
nelinitete oarecum. Chestie de instinct. Vd c nu
mnnci prea mult. sta-i ntotdeauna un semn
ru.
Flavia mpinse amrt croasantul din farfurie.
Fiindc nu mi-e bine deloc aici, sus. Am fost
trimis s elucidez o crim, iar acum, naiba s m
ia, a mai aprut una. i nu pot s nu m gndesc c
e vina mea.
De ce?
Pi, e limpede, nu? Ceva din felul n care am
discutat cu ei a aprins o scnteie. i pe urm, paf!
Hm, tiu i eu? Nu mi s-a prut c vreunul
dintre ei a fost foarte deranjat. Nu i-ai tratat ca i
cum le-ai fi rezervat deja un loc ntr-o celul. Dar
recunosc c, pentru observatorii neimplicai, o a
doua crim nu aduce deloc cu un progres

considerabil.
Flavia oft din nou. i ddea i ea seama de asta,
fr a avea nevoie s i-o mai spun cineva.
Consideri deci c a fost o crim, n ciuda
prerii lui Bovolo? Ai mncat de diminea?
Da i nu. i da. Adic, cred c a fost crim, nam mncat de diminea i, ca rspuns la ntrebarea
ta nc nerostit, a vrea s nghit ceva. Pofta de
mncare mi crete atunci cnd sunt preocupat.
Flavia comand i pentru el, iar apoi, dup ce
sttu o clip pe gnduri, decise s se abin. Argyll o
privi ngrijorat.
Cred, spuse el dup o scurt pauz, c e posibil
s se fi mpiedicat. Dar trebuie s recunoti c pare
neverosimil.
Orict era el de prostnac uneori, Argyll avea o
calitate: nu-i nsuea punctul ei de vedere. Flavia
tocmai se pregtea s rspund cnd chelnerul
veritabil nger al ndurrii, purttor al vetilor
fericite se ntoarse n sclipiri de tvi cromate i
pantofi bine lustruii. Ea studie grmada de chifle,
cornuri i gem din faa lui Argyll i ncepu s simt
o vag senzaie de foame.
Poate. Bovolo nu va fi ns de aceeai prere,
spuse ea ntinznd mna dup un corn pe care-l
unse din belug cu gem.
Foreaz-te s mnnci ceva, se ndemn singur.

i nu mai fi att de morocnoas!


Un accident ar fi, desigur, o soluie simpl.
Aiurea, replic ea tios lingndu-se pe buze i
ochind un croasant.
Deci i continui vntoarea.
N-am cum. Rapoartele ajung la biroul
magistratului local. Dac el decide s nchid cazul,
asta el
Excepie fcnd situaia n care se nal.
Lsnd la o parte acest mic detaliu, da. Dar tu
de ce crezi c a fost crim? ntreb Flavia, lund n
furculi cteva cubulee de pepene.
Mi se pare prea mare coincidena, asta-i tot.
Cred c e mai rezonabil s presupunem c l-a
mpins cineva. Mi-ai mncat tot, tii asta? ncheie el
cu o not de dezamgire n glas.
Flavia nu mai avu timp s rspund la aceast
acuzaie. Se pregtea s mai comande o porie, cnd
observ o siluet masiv apropiindu-se de ei.
Dumnezeule mare! exclam ea.
Ah! M-am gndit eu c o s te gsesc n sala de
mese, spuse Bottando cu un aer de mulumire
ntiprit pe chip. Am avut aa, o bnuial.
Dar ce faci aici?
El i adres o privire curioas.
Muncesc, normal. Ce altceva m-ar putea aduce
n locul sta nesuferit? Am ncercat s te sun, dar

ntotdeauna ai avut un somn greu. Au mai disprut


nite tablouri. Mi-am zis s dau o fug aici i s vd
cum te descurci. Sper c mi apreciezi prezena aa
cum se cuvine. Abia ce-am scpat de o or
mizerabil ntr-unul dintre bidoanele alea
zburtoare cu care am ajuns aici i m simt foarte
fragil. Am neles, adug el studiind farfuriile de pe
mas, c a mai murit cineva.
Se aez, comand un mic dejun pentru el i mai
ceru un supliment pentru Flavia, ca s fie sigur c-i
mai rmne i lui ceva.
Domnule Argyll, ce surpriz, rosti apoi pe un
ton ce-i contrazicea flagrant cuvintele.
Argyll avu brusc impresia c generalul deducea
cam prea multe din micul lor dejun mpreun.
Discutam despre caz, explic el ncercnd s
lmureasc situaia ct mai rapid posibil. i se pare
c m-am implicat oarecum.
Bottando nchise ochii i oft ca pentru sine.
Oh, Doamne! Iar eu speram ca vizita mea s
dureze doar o zi!
Jonathan mi-a fost de un foarte mare ajutor,
interveni Flavia.
tia c eful ei l considerase ntotdeauna pe
Argyll un tip predispus la accidente, genul de
persoan care poate complica la extrem lucrurile
simple. Adevrul era c avea i unele motive s

gndeasc aa, dar simul dreptii i cerea s


clarifice lucrurile.
Sunt sigur de asta, replic Bottando fnos.
Necazul e c n principal din cauza lui m aflu aici,
acum.
Argyll ridic din sprncene cu o fraciune de
secund naintea Flaviei. El se dovedi mai rapid, dar
ea le putea ridica pe rnd, cte una o reuit
pentru care el o invidiase ntotdeauna.
Nu-mi place cum sun asta, spuse el.
Nu m mir. Seara trecut, pe la unsprezece,
circa dousprezece tablouri au fost furate dintr-un
palazzo din Veneia. Nu-i nimic surprinztor: se
ntmpl mereu. Dar cum proprietarul a declarat c
bnuielile i se ndreapt spre Jonathan Argyll, miam spus c
Ce?! strig Argyll oripilat. Eu? De ce ar spune
cineva c eu
Picturile i-au aparinut sau i aparin, ca s
pstrm corectitudinea tehnic Marchesei di
Mulino. i se pare c tu negociai cumprarea lor. Nu
i-a convenit preul cerut, aa c ai intrat n posesia
lor mult mai ieftin. Aa zice ea. Sau mai degrab
persoana care a depus plngerea, o anume Signora
Pianta.
Argyll devenea un veritabil expert la bitul n
scaun nainte i-napoi. O fcea i acum, deschiznd

de cteva ori gura, fr a emite ns nici un sunet, i


apoi i trecu palma peste frunte n ceea ce prea a fi
un gest de preocupare. Bottando, care fusese
anterior martor la alte ocazionale momente de
incoeren ale tnrului, nu interpret micarea ca
pe un semn indubitabil de vinovie.
Firete, spuse el umplnd golul n conversaie,
pn ce Argyll avea s-i recapete darul vorbirii, mi
se pare puintel improbabil. Dar una peste alta, miam spus c ar fi bine s preiau eu investigaia. Sper,
zmbi el ncurajator, c apreciezi acest lucru. Am
lsat subcomisiile pentru buget ntr-un stadiu foarte
delicat.
Au disprut? ntreb Argyll, fr a da atenie
problemelor administrative ale generalului. Cum?
Mi se pare ridicol! Deja convenisem s le cumpr!
Urma s m duc n dimineaa asta s semnm
contractul. E ceva teribil!
Bottando i ntinse pe mas mna grsun.
Eu nu fac dect s repet povestea aa cum mi-a
fost spus i mie la prima or a dimineii de azi. La
prima or, repet. Nu c a atepta cumva mulumiri!
Bnuiesc c nu ai un alibi pentru ora n chestiune,
nu-i aa?
Ba sigur c am. Eram cu Flavia.
Romantic de felul su, Bottando i adres un
zmbet care sugera c interpreta situaia cu totul

greit.
Excelent, atunci. i asta nseamn, presupun,
c nu le-ai furat tu.
Bineneles c nu! rbufni Argyll indignat.
Ce pcat! Ia gndete-te, ct de uor ar fi fost
pentru mine! N-ai vrea cumva s semnezi o mic,
micu mrturisire, doar aa, ca s mai aduci o
uurare unui btrn n ultimii lui ani de munc?
Nu. N-am luat eu amrtele alea de tablouri.
Nici n-a ti cum s-o fac. i n plus, unde credei c
le-a fi pus? n camera mea de hotel? i, oricum, ce
anume s-a furat?
Bottando scoase o list i i-o ntinse.
tiam eu c n-o s-mi fii de mare ajutor,
coment el pe un ton melancolic.
Argyll ncepu s citeasc, iar Flavia se aplec s
vad i ea.
Toate tablourile mele, exclam el pe un ton
plngre.
Inclusiv portretul lui Masterson, adug Flavia.
Bottando i ceru s-i explice.
Louise Masterson era interesat de una dintre
aceste picturi lipsite de valoare pe care Jonathan
inteniona s le cumpere. Deocamdat nu tim de
ce.
Mi-am nchipuit eu! replic generalul oftnd.
Cred c pn la urm o s aranjez deportarea

amicului tu. D-i drumul, atunci! Povestete-mi


tot.
Cnd ea sfri, Bottando aproape terminase de
mncat. Pstrase tot timpul o tcere deplin, cu
excepia cte unei mormieli ocazionale. tia s
asculte, fiind mereu respectuos. Asta era una dintre
principalele lui caliti. Dispoziia pru de
asemenea s i se mbunteasc substanial pe
msur ce-i revenea de pe urma zborului matinal
de la Roma. Flavia nu putea nelege nici n ruptul
capului cum cineva ca el intra n trepidaii ori de
cte ori venea vorba de o cltorie cu avionul.
Vezi, am avut dreptate, spuse el binevoitor
cnd ea i ncheie explicaiile. n clipa n care
domnul Argyll se implic n ceva, lucrurile devin
complexe i dificile. Cnd te-am trimis aici, nu
aveau dect un simplu jaf. Acum, uit-te i tu! Un
haos total.
n ochi i juca ns o anume scnteie n vreme ce
vorbea. Faptul c o afacere att de banal luase
totui o turnur care justifica deplasarea lui la
Veneia prea s-l fi nviorat.
Ce prere avei? i ntreb apoi pe amndoi,
dndu-i de neles lui Argyll c prezena i fusese
iertat i c era liber s vorbeasc.
Englezul ns, resimindu-se nc dup traumele
dimineii, consider c e preferabil s pstreze o

poziie retras.
N-am intervievat nc pe nimeni, spuse Flavia.
Dar dac presupunem c Masterson a fost ucis de o
persoan cunoscut, i nu de miticul sicilian,
nseamn c avem cinci prezumtivi candidai:
ceilali membri ai comitetului. Dac l tiem de pe
list pe Roberts deja a fcut-o altcineva, ca s
spunem aa , rmnem cu patru.
Deci, interveni Bottando, poate c ar fi mai
bine s ateptm nc patruzeci i opt de ore ca s
mai micorm puin eantionul?
Ha-ha! Aa cum spuneam, toi au alibiuri
convingtoare, aa c deocamdat nu avem cum s-i
eliminm n acest fel. n primul rnd, l avem pe
Miller, care s-a artat condescendent fa de
Masterson. A dat de neles c era toat doar
superficialitate i ambiie, fr nici o calitate
profesional real. Am sesizat aici o anume doz de
invidie; avea mai mult succes dect el. Pe de alt
parte ns, nu avea motive s-o ucid i i era util
pentru referine. De asemenea, omul pare a fi fost
celuul lui Roberts.
Bottando nclin din cap.
Nu e foarte convingtor, spuse el vesel. S mai
ncercm o dat.
n al doilea rnd, s-l lum pe Kollmar. M
ntlnesc cu el n dimineaa asta, dar tie toat

lumea c ntre el i Masterson a existat un conflict


pe tema unei picturi pe care o examinase el. Cei doi
nu se nelegeau deloc, dei el i Roberts erau colegi
vechi. i el pare a fi fost inut din scurt de acesta din
urm. Ideea e c Roberts atepta de la Kollmar nite
hrtii ieri-sear, iar cadavrul lui a fost gsit n canal
nu departe de zona n care locuia. Alibiul pentru
moartea lui Masterson e bun.
Tot nu e convingtor, dar merit cercetat mai
departe.
n al treilea rnd, Roberts. Nu avea nici un
motiv s-i fac felul lui Masterson, din cte mi dau
eu seama. i, desigur, e i el mort acum. O fi fost el
un broscoi pompos, dar era eful ei.
Bottando ncuviin.
i n ultimul rnd lsndu-l la o parte pe
Lorenzo, cu care n-am discutat nc l avem deja
pe Van Heteren, a crui relaie cu Masterson e
posibil s fi aprins o scnteie. Un dram de gelozie,
poate. E un tip impetuos, cred, un posibil candidat
pentru o crim pasional, dar genul care, dup
prerea mea, ar fi copleit de remucri i ar
mrturisi imediat. n plus, are un alibi credibil i
nici un motiv aparent pentru a-l scoate din joc pe
Roberts.
Ce cuta Masterson n grdina aceea?
Nu tiu. Bovolo crede c atepta un taxi cu

care s ajung pe insul, din cauza grevei n


transporturi, dar este nc un mister. Furtul acelor
picturi este un altul, presupunnd c exist o
legtur ntre ele.
De ce ar exista?
Habar n-am. Dar cnd o femeie este interesat
de un tablou obscur, femeia e ucis, iar tabloul e
furat cteva zile mai trziu, ncep s am anumite
bnuieli.
Bottando i mai turn o ceac de cafea, adug
un strop de lapte i o cantitate generoas de zahr,
amestecnd meditativ.
Firul e foarte subire, spuse el apoi, alegndui cuvintele pentru a nu-i rni susceptibilitatea. tiu
c urmreti cazul doar de o zi, dar nu ai absolut
nimic solid.
Ea ncuviin cu mhnire.
tiu. Dar Bovolo e att de dificil, nct e de
mirare c am ajuns chiar i pn aici. O s discut
astzi cu ei din nou. M-am gndit de asemenea c
Jonathan ar putea trece n revist hrtiile i
minutele comitetului i tot ce mi-a dat Bovolo.
Carabinierii n-au gsit nimic interesant, dar nu se
tie niciodat. Adic, mi-am zis c asta ar fi o idee
bun nainte de a veni tu i
i a sugera c eu a putea fi implicat n vreun
fel, ncheie Argyll n locul ei. nduiotor! Poate c

ar trebui s-o terg acum i s m ntorc la Roma.


Altfel, risc s fiu acuzat i de crim. i n plus, nu
vreau s fac ru departamentului. N-ar da deloc
bine dac ai folosi ca ajutor un infractor suspect.
Cerule mare, tinere! Sunt sigur c nu e nevoie
de aa ceva. Nu m ndoiesc c ai un alibi
fermector pentru ambele crime. i, dac nu ai avut
nimic de-a face cu ele, nu exist motive s credem
c ai avea vreo legtur cu furtul, rspunse
Bottando, fr a reui s-l liniteasc ns prea mult.
i oricum, furtul cade sub autoritatea mea, nu a
carabinierilor, astfel c pot s-i permit s urmezi
sugestia Flaviei. Att timp ct m voi ocupa eu de
caz ceea ce ar putea s nu fie prea mult aa vor
decurge lucrurile.
Tot bugetul e de vin?
M tem c da. Situaia devine problematic.
Nu a ajuns nc la stadiul n care colegii s m
ntrebe ce am de gnd s fac la pensie, dar nici
departe nu-i. Ei, m rog, exclam el apoi,
mpturindu-i ervetul cu grij. Deocamdat nu-i
nimic de fcut n privina asta. Domnule Argyll, i
vei petrece dimineaa citind. Flavia, tu va trebui s
rmi aici i s-i continui interviurile, iar eu o s
m duc s vd ce putem face cu amicul tu,
comisarul Bovolo. Apropo, cum i s-a prut omul?
Nu e genul tu, replic ea. Rece, epos i

grosier. N-o s v nelegei, mai ales dac o s


complici un caz pe care el vrea s-l finalizeze i s-l
trimit ct mai curnd magistratului de resort. n
plus, pentru el apropiatul sfrit al departamentului
nostru e o surs de ciudat divertisment, dei habar
n-am de ce i-ar psa. Ne vedem mai trziu!
i cu aceasta, Flavia se ridic, i lu geanta i
plec.
n vreme ce Bottando i Flavia se ocupau de cei n
via i de cel recent rposat, Argyll i petrecu
dimineaa cufundat n studierea celor de mult
decedai. Pentru aceasta, se duse la biblioteca
Marciana, splendida sal de lectur ce ocup o bun
parte din latura de sud a pieei San Marco. Avea un
plan simplu i chiar se mndrea cu el.
Pentru nceput, urma s petreac cteva ore fr
a se gndi la activitatea de achiziionare a picturilor,
la slujb i la alte lucruri neplcute. i trecu prin
minte s dea o fug pn la Marchesa i s se
asigure c putea s cumpere mcar cele cteva
picturi rmase, dar i spuse apoi c e mai bine s-l
lase pe Bottando s asigure mai nti pe toat lumea
de nevinovia lui i hotr s atepte s se
liniteasc apele.
Trebuia s examineze documentele comitetului i
trecu repede prin ele fr a gsi nimic demn de

reinut. Majoritatea erau liste ale tablourilor


examinate, ale rapoartelor scrise i ale voturilor
obinute. Not i el cteva observaii, ca s arate c
a fost contiincios, i i ndrept apoi atenia ctre
alte chestiuni, mai interesante.
Se gndise s-i foloseasc farmecul i talentele
persuasive ca s-o conving pe bibliotecar s-i dea
fiele completate de Masterson pentru crile pe
care le solicitase. Misiunea se dovedi mult mai facil
dect se ateptase el. Doar ce-i ncepuse explicaiile
n faa femeii cu nfiare sever de la birou, c ea
se aplec s caute ntr-o cutie de pe podea i scoase
un plic mare.
Dac doamna din America era moart, ntreb ea
argoas, cine o s plteasc pentru astea? Dup
cum se dovedi, astea erau o sumedenie de
fotocopii pe care Masterson le ceruse n seara n
care fusese asasinat. Bibliotecara izbuti s dea de
neles c era culmea impoliteii s te lai ucis
nainte de a-i plti toate datoriile.
Faptul c Argyll se oferi s ia teancul de fotocopii
o nveseli imediat. Dup ce se duse la casierie i
plti o sum care lui i se pru astronomic, se
ntoarse, lu materialele i se aez s le citeasc.
Orict de dificil i-ar fi fost firea, Masterson nu
fusese deloc delstoare, asta era limpede. ntr-o
singur sear, prea s fi studiat peste zece lucrri.

Argyll, cruia rareori i se ntmpla s citeasc la


bibliotec un capitol ntreg fr a adormi, era de-a
dreptul impresionat. O asemenea hrnicie i genera
un sentiment de inferioritate. Reprimndu-i un
oftat, se mbrbt pentru dificila misiune de a-i
urma paii literari, oriunde-l vor duce.
ns dup o or i ddu seama c nu-l vor duce
prea departe. Masterson prea s fi hotrt deja s
lase deoparte treburile comitetului i s se
concentreze asupra lui Giorgione. Rsfoise Vieile
pictorilor de Vasari i de Ridolfi, ambele lucrri n
ediii frumos legate, din secolul al XVII-lea. Coperte
din piele, ornamente aurii pe cotor i aa mai
departe. n privina lui Giorgione, singurul aspect
cu privire la care cele dou lucrri preau s fie de
acord era faptul c pe iubita lui o chema Violante di
Modena. Cu o solid moralitate renascentist, ele
menionau c femeia murise la scurt vreme dup
ce l prsise, dei se contraziceau n privina celui
care avusese privilegiul s-o in n brae n
momentul respectiv. Totui, ambele cri subliniau
c aa i-a trebuit fiindc a nelat un geniu i
regretau faptul c Giorgione considerase potrivit s
decedeze n consecin de inim rea.
Urma o scurt biografie a lui Pietro Luzzi, elevul
lui Giorgione considerat a fi cel mai probabil
candidat pentru postul de amant nflcrat, care o

sedusese pe Violante i fugise apoi cu ea. Dovezile


erau cam subirele n aceast privin. Cu excepia
faptului c fusese ucis n btlie n 1511, autorul
crii nu prea a ti nimic despre el. Dar nici nu lsa
impresia c i-ar fi psat, sugernd limpede c ar fi
preferabil ca pictorii cu talentul firav i moralitatea
ndoielnic a unui Luzzi s fie ignorai i uitai.
Referirile la Tiziano erau marginale i, din pcate,
lipsite de orice dovad c el ar fi pictat portretul
Marchesei sau c ar fi avut vreo legtur cu el. Erau
extrase din relatri vechi referitoare la faptul c
artistul plecase la Padova pentru a picta scene din
viaa sfntului patron al oraului. Mai era n teanc
un registru al municipalitii veneiene ce coninea
o petiie semnat de Alfonso di Modena iari
numele sta, i spuse Argyll prin care solicita ca
pictorului s-i fie permis s se ntoarc n Veneia,
ca urmare a marilor servicii aduse cetii. De asta
era ataat o not ce meniona c autoritile nu-i
agreau pe artitii care prseau oraul fr
permisiune aa cum fcuse Tiziano cnd fugise la
Padova. Descrierile celor trei tablouri din Padova
ncheiau materialele lecturate.
Totul era ct se poate de edificator, fr ndoial,
dar n nici un caz plin de indicii importante, care s
duc direct la ua asasinului.
Toate aiurelile acestea ncepuser deja s-l

enerveze. Fiind o fire practic, Argyll ndes


fotocopiile napoi n plic, return crile i plec
spre cea mai apropiat cafenea cu preuri
acceptabile nu era att de fraier nct s pun
piciorul ntr-unul dintre localurile hidos de scumpe
din Piazza San Marco i comand ceva de but.
Cu o sear n urm, Flavia stabilise cu Franz
Kollmar s se ntlneasc la casa pe care el o
nchinase pe Giudecca, insula lung i prea puin
turistic aflat n partea de sud a Veneiei propriuzise. Pe ambarcaiunea care o ducea acolo, citi
nsemnrile poliiei pentru a avea o idee cu privire
la omul cu care urma s discute. Nu erau deloc prea
multe date. Serviciu n Baden-Baden, specialist n
pictura italian de secol XVI, cstorit, ase copii cu
vrste ntre unu i paisprezece ani. ase copii? Puin
cam exagerat. n vrst de patruzeci i trei de ani,
membru fondator al comitetului, bun renume
profesional.
Barca se apropia de rm la San Eufemia. Din
fericire pentru simul ei de orientare, deja umilit,
casa n care locuia germanul se afla aproape de chei;
dup un drum scurt pe lng rio di San Eufemia,
ajunse la o cldire mic, drpnat, la care nu
ajungeau razele soarelui.
nc i mai trgea sufletul cnd sun la sonerie i

fu poftit nuntru de o femeie atrgtoare, dar


muncit n mod evident Frau Kollmar i invitat
ntr-un mic salon. Nendoielnic, Kollmar nu era un
om bogat. Casa nu era nici pe departe suficient de
mare pentru o familie att de numeroas, i spuse
Flavia n vreme ce ddea la o parte un ursule de pe
canapea, pentru a se aeza. Probabil chiria era mic,
mobila era ieftin, iar zugrveala se cojea. n general
avea un aer deprimant, pe care nici mcar prezena
unei armate de mici Kollmari nu-l putea alunga.
Dintr-o alt ncpere se auzeau ipetele ascuite
ale unui copil care plngea n gura mare. Pe lng
ele se distingea i glasul unui brbat care ncerca pe
ct posibil s-l liniteasc n german, ns
limbajul folosit pentru a calma copiii plngcioi
este universal: nu te speria, totul e n regul i fii
feti cuminte.
Flavia atept, cu o ppu pe genunchi i o
expresie rbdtoare pe figur. Treptat, ipetele
sczur n intensitate i ncetar brusc, ncununate
de un glgit gutural i murmure de felicitare din
partea printelui uurat. Cteva secunde mai trziu,
printele uurat nsui apru n u. Kollmar era n
mod limpede un tat cu idei bune, care ncerca s se
descurce cu copiii, dar considera ntreaga
experien ca fiind una istovitoare. Nu prea ctui
de puin fericit: gesturi nervoase, voce retezat, dar

dac acestea aveau ca motiv anxietatea provocat de


prezena ei sau stresul cauzat de luptele cu
biberonul, Flavia n-ar fi putut spune.
n mod categoric, se gndi ea, membrii
comitetului formau un grup foarte eterogen.
Roberts, finul profesor cultivat, Masterson, femeia
dur de afaceri, plus apariia asta de aici, numai
scutece i agitaie. Judecnd doar dup aspect i
personalitate, nu era de mirare c existau
nenelegeri ntre ei.
Vorbir n italian; Kollmar prea c tocmai a
cobort dintr-un vechi film de rzboi, ns
exprimarea
lui
era
de
o
corectitudine
nspimnttoare. Principalul lui defect era acela c
vorbea mult prea bine pentru a trece drept italian.
Dac poi nva germana, nseamn c eti capabil
s deprinzi orice, dar isprava prea a atrage dup
sine tendina de a te da n spectacol. Flavia chiar se
chirci mental pentru a evita barajul de subjonctive
la imperfect care exploda n aer ori de cte ori
deschidea el gura.
Sunt sigur c m vei ierta dac vom scurta
acest interviu, spuse Kollmar, oarecum spre
surprinderea ei. Am foarte mult de lucru i cred c
deja am petrecut mai mult dect suficient timp n
ultimele zile discutnd cu poliia.
A fi crezut c moartea neateptat a doi

dintre colegii dumneavoastr merit puin din


timpul de care dispunei, replic Flavia tios.
S se-nvee minte, i spuse ea. Expresia de
consternare care se ntipri pe figura lui prea
autentic. Se opri, o privi de parc ar fi fost puin
smintit, se ncrunt i se aez mai bine n scaun,
ca o persoan care tie c se ntmpl ceva necurat.
Doi? ntreb el n cele din urm, sesiznd
partea important a cuvintelor ei. Despre ce vorbii?
Nu vi s-a spus nc?
Uimirea neamului era impresionant, iar modul
n care i se ncrei faa din cauza ororii cnd i
povesti despre moartea lui Roberts era i mai
frapant. i Flavia avu grij s adauge detalii ct mai
sngeroase nu fiindc ar fi fost rea, dei tipul nu-i
plcea n mod deosebit, ci fiindc tia c oamenii i
aleg cuvintele cu mai puin grij atunci cnd sunt
ocai. innd seama de reacia lui, era dispus s
reduc probabilitatea ca el s fi fost responsabil
pentru ieirea din joc a profesorului. Observ ns
c nu prea la fel de afectat de moartea lui Louise
Masterson.
Mort? ntreb el oarecum stupid. Nu cred asta.
Mie de ce nu mi s-a spus? Cerule mare, acum sunt
cel mai vrstnic membru al comitetului! n mod cert
am dreptul s fiu informat cu privire la astfel de
chestiuni!

Flavia abia izbuti s-i reprime expresia de


surprindere la auzul acestei bizare afirmaii. A te
preocupa de propria demnitate n asemenea
momente i se prea o meschinrie, dac nu chiar
nesimire. i nchipui c nu fusese ntiinat fiindc
poliia era ineficient ca ntotdeauna i, pur i
simplu, nu apucase s-o fac. Pe de alt parte, i
spuse ea amintindu-i cum l poreclise Bralle,
Kollmar era exact genul de persoan pe care uii de
obicei s-o informezi. Mai bine s pstreze ns
comentariul pentru ea.
Mi se pare c i-ai dus profesorului Roberts
nite hrtii acas, seara trecut, preciz ea. Ce or
era?
n jur de opt. M ntorceam aici, pentru masa
de sear. El nu era acas, aa c le-am strecurat pe
sub u, atand un bileel. De ce?
Pe la ora aceasta a fost ucis.
Oh, Doamne!
exclam el,
cntrind
implicaiile rspunsului ei i nefiind deloc ncntat.
i credei c eu?
Nu neaprat. Dar nu tiu s mai fi fost nimeni
prin zon la ora respectiv. Erai singur?
Kollmar ncuviin, cu o privire din ce n ce mai
ngrijorat nfiarea celui care tocmai s-a trezit
dintr-un vis urt i constat c totul e de fapt real.
Dar e ridicol! relu el dup ce cltin din cap a

nencredere. Nu mi se pare posibil ca tragedia


aceasta s fi fost o crim. Nu pot accepta ideea c ar
exista cineva care s fi vrut s-l ucid pe Roberts. Nu
avea nici un duman. Un om att de dinamic, de
productiv i de inovator!
Flavia pufni.
Dar Masterson? ntreb ea apoi.
Cu totul alt ncepu el, dar se opri.
Altceva? Vrei s spunei c ea avea dumani?
Ca dumneavoastr, de pild?
i asta e ridicol! replic el repede, ncepnd
cumva s contraatace. Am avut nenelegeri de
ordin profesional, nimic mai mult. Nu pot spune cmi plcea. De fapt, mi se prea o persoan foarte
dificil. Dar dac fiecare ne-am asasina colegii
dificili, n-ar mai scpa nici unul.
Aici avea dreptate. Numai Flavia ar fi putut
furniza cteva sute de candidai n acest sens.
Bine, atunci. Ce-ar fi s-mi spunei de ce era
dificil?
Kollmar se gndi nainte de a rspunde.
Cum s v explic? Aa cum sunt sigur c tii,
studiul artei reprezint un domeniu aparte. n cazul
unei instituii precum comitetul nostru, este nevoie
de nelegere i de sentimente comune ntre toi
membrii pentru ca lucrurile s decurg cum trebuie.
E necesar s existe simpatie, o apropiere reciproc,

dac nelegei ce vreau s spun.


i zmbi ntr-un fel care sugera c de fapt nu se
atepta ca ea s priceap asemenea subtiliti. Flavia
se rezem de sptar, i ncruci braele la piept i
ncerc s-i reprime resentimentele.
Mult vreme a existat o astfel de ncredere n
activitatea noastr comun. n ultimul timp, din
pcate, m tem c edinele au fost caracterizate
mai degrab de discordie dect de armonia care ar fi
fost mai potrivit i mai productiv.
Neamul se opri aici, nedorind s intre n detalii
prea puin importante. Flavia i zise c a venit
vremea s-i dea o mn de ajutor.
Vrei s spunei c dr. Masterson a tulburat
prin sosirea ei mica i comoda voastr frie i c
venise s fac valuri?
Insinuarea ei nu se bucur de o primire
clduroas. Kollmar afia din ce n ce mai vizibil
aerul unui sfnt martirizat. Dac Louise Masterson
se dovedise doar pe jumtate att de direct ca ea n
conversaie, ansele ca ei doi s poat coopera
fuseser probabil zero.
Acesta a fost unul dintre elemente. Cellalt a
fost presiunea constant pe care o exercita dr.
Lorenzo pentru a ne impulsiona activitatea. Este un
om cu numeroase caliti, dr. Lorenzo, dar m tem
c, pentru a-i impresiona efii de la Roma, e dispus

s adopte metode care sunt, probabil, pripite.


Spunei-mi mai multe despre Louise
Masterson.
Departe de mine gndul de a o critica, mai cu
seam n aceste circumstane, dar a fost fr
ndoial o femeie dinamic ntr-un domeniu n care
mai presus de toate este nevoie de cum s spun
gndire, rbdare i dorina de a nva.
Adic nu era de acord cu dumneavoastr?
Adic nu era de acord cu nimeni. Am neles,
spre exemplu, c scria pentru dr. Miller cele mai
nefavorabile referine, dei tia c acest lucru avea
s-l coste postul la colegiu. Un asemenea
comportament mi se pare de neiertat.
Ce v face s credei c asta avea de gnd s
fac?
Dintr-odat, neamul abord o nfiare
defensiv.
Hm, nu-mi pot aminti. Cred c Roberts mi-a
spus. Nu-i fcea griji din acest motiv, pentru c
referinele pe care urma s le dea el aveau s
contrabalanseze opiniile ei. Dar era necjit, nu m
ndoiesc de asta. i avea tot dreptul s fie. n ceea ce
m privete, dr. Masterson a contrazis unele dintre
concluziile la care ajunsesem referitor la o pictur
aflat n proprietatea unui colecionar din Milano.
Iniial am fost tentat s nchid ochii, pn ce am

descoperit c ducea o campanie mpotriva mea, pe


la spatele meu.
Putei fi mai explicit?
Am fost avertizat de ctre profesorul Roberts
c spunea cele mai urte lucruri despre mine. Bietul
om, era n mod evident mhnit. Iar eu detest
lucrurile de acest gen. La ntruniri, n faa mea, dr.
Masterson n-a spus dect c vrea s examineze i ea
pictura respectiv. Pe urm am aflat c mi contesta
pregtirea profesional i judecata i susinea c
toat analiza trebuie refcut. M tem c a gsit o
ureche disponibil la dr. Lorenzo.
Dar nu doreai o disput.
n mod cert, nu. Eram convins c fusesem
suficient de meticulos. Este o misiune important,
aceea de a autentifica tablouri. E mai bine s te
asiguri, dect s regrei. Nu tiam sigur ce anume s
fac, pn cnd Roberts nsui a hotrt c ideea ei
era probabil o aiureal.
Flavia i aminti c Roberts nu se exprimase chiar
aa, dar trecu peste acest detaliu.
i la ce concluzii ajunsese dr. Masterson?
Kollmar i uguie buzele i cltin din cap.
De unde s tiu? Nu pot spune c am discutat
problema. Singura dat cnd subiectul a fost
menionat, atitudinea ei mi s-a prut a fi una
agresiv.

De ce?
Aceasta se ntmpla vineri dup-amiaz, cnd
ncheiasem ntrunirea i ne pregteam s plecm de
pe insul. A fost ultima dat cnd am vorbit cu ea.
Am ncercat s ajung la un compromis, aa c am
sugerat s bem ceva. M-a refuzat. Trebuie s spun
c mi s-a prut puin nepoliticoas, innd seama c
eu fcusem primul pas. La urma urmelor, nici nu
aveam nevoie. Roberts i Miller au auzit-o. Cred c
i ei au fost la fel de surprini. Dar m tem c aa era
ea. Vedei dumneavoastr, continu el cu o nou
vigoare n glas, totdeauna voia s ctige. N-o
interesa de fapt schimbul de idei; dorea doar s-i
nving pe toi cei care aveau alte preri dect ea.
Iar acest lucru mie mi s-a prut ntotdeauna
insuportabil. Mai ales la o femeie.
Flavia ignor i aceast remarc, felicitndu-se
pentru remarcabila toleran de care ddea dovad
astzi. Aa c ai plecat pe furi de la oper, ai
ademenit-o n grdin i ai njunghiat-o de apte
ori, i spuse n sinea ei. Totui, orict de dezirabil
ar fi fost, ideea nu prea deloc veridic.
i avei vreo teorie cu privire la aceste dou
decese?
n privina bietului Roberts, nu pot dect s
presupun c a fost un tragic accident. Ct despre
Masterson, am neles c a fost jefuit i apoi

asasinat. Era o femeie puternic i hotrt,


oricnd ar fi ripostat. Nici un ho n-ar fi reuit s-i
fure servieta fr s se lupte pentru ea. ntotdeauna
a fost foarte combativ. mi pare ru c s-a dovedit a
fi n cele din urm o calitate care a costat-o viaa.
Iar la ora la care dr. Masterson era ucis,
dumneavoastr v aflai la oper, mpreun cu soia
dumneavoastr i cu profesorul Roberts?
Exact. Era prima noastr sear mpreun, dup
mai multe luni. Am aranjat cu o vecin s stea cu
copiii, am plecat pe la ora opt i ne-am ntors mult
dup miezul nopii.
i ai mers cu taxiul?
Oh, da. Am fost nevoii. Nu aveam de ales. i
am avut noroc. Din cauza grevei, abia am mai ajuns.
i ntoarcerea ne-a luat cteva ore. Mi-e team c
astfel s-a mai evaporat din plcerea unui gest
extrem de generos al lui Roberts. A primit biletele
n ultima clip i ne-a invitat telefonic. Foarte
amabil, mai ales c nu-i place prea mult Donizetti.
A cumprat chiar i ampanie, pe care s-o bem n
pauz. Aa cum spuneam, era un om foarte generos.
Cuvintele lui au fost urmate de o lung tcere.
Flavia nu mai tia ce s-l ntrebe i, oricum, avea
deja suficiente lucruri la care s se gndeasc. Nu
vedea de ce i-ar mai cere alte detalii cu privire la
Roberts: nu avea dumani, nimeni n-ar putea s

ucid un om att de bun i de distins etc.


Rspunsurile lui erau foarte uor de intuit. n
consecin, recit formulele obinuite de desprire;
regret c l-a deranjat, foarte neplcut, aa cere
rutina, spuse ea cu cel mai seductor zmbet al ei.
Kollmar nu pru ns deloc convins.
Se ntlnir toi trei, aa cum stabiliser, la un
restaurant de lng Santa Maria Formosa, pentru
prnz. Se dovedi a fi unul dintre acele prnzuri
ncnttoare, de care ai parte att de rar, cnd
mncarea e perfect, iar convivii se afl ntr-o
dispoziie armonioas. Numai vremea era mai puin
cooperant, ns cel puin avea bunul-sim s nu
plou.
innd seama c aveau de-a face cu dou crime,
un furt, o ameninare la adresa departamentului i
probabila nemulumire a lui Edward Byrnes, creia
va trebui s-i fac el fa, Argyll i spuse c
jovialitatea lor nu prea avea suport, asta dac nu era
de-a dreptul iresponsabil. Dar Bottando era un
profesionist prea versat pentru a permite ca astfel
de chestiuni s tulbure plcerea unei mese
delicioase, iar el era cel care, n virtutea vrstei sale
i a faptului c pltea prnzul, era cel care ddea
tonul. Buna sa dispoziie era cu att mai
remarcabil cu ct i petrecuse cea mai mare parte

a dimineii n compania lui Roberts i Bovolo unul


mort, cellalt incolor i insipid.
i ce ngmfat era, spuse el, referindu-se la cel
din urm. mi nchipui c va primi o sumedenie de
felicitri pentru c a rezolvat cazul att de repede
ca s nu mai spun c n-a avut nimic de obiectat
cnd l-am anunat c vei rmne s m ajui n
privina furtului. Atta vreme ct nu-i bagi nasul n
chestiuni care nu te privesc, a adugat el cu ceea ce
presupun c este armul lui obinuit. Oricum,
raportul va fi finalizat n seara asta, iar mine va
ajunge la magistratul care se ocup de caz. Sicilianul
i neatenia lui Roberts. Aparent, s-au lansat ntr-o
curs pentru reducerea eficient a costurilor. Mi-a
tot vorbit despre norme de lucru i procentaje de
soluionare a cazurilor, lansnd i cte un
avertisment subtil despre modul n care amestecul
celor de la Roma nseamn ineficien. Sunt sigur c
nu la noi s-a referit! i toat discuia asta s-a
desfurat la morg, n prezena unui magistrat
sinistru i ostil. Apropo, am aflat de ce nu ne are
Bovolo la inim.
De ce? ntreb Flavia, curioas.
Fiindc el va conduce departamentul de art al
carabinierilor dac se va ajunge la descentralizare.
Foarte ngrijortor pentru noi, dar o reconfortant
perspectiv pentru hoii de art. Nu bnuiam c

sforriile carabinierilor au ajuns att de departe;


probabil c sunt mult mai ncreztori dect mi
nchipuiam eu. Oricum, promovarea btrnului
Bovolo depinde de ct de mult vom clca noi n
strchini, aa c va avea grij s ne ajute ct va
putea n sensul sta. De aia e att de nerbdtor s
ncheie cazul de fa n timp-record.
i atunci, de ce ai vrut s te ntlneti cu el?
Nici eu nu tiu bine. Mi-am spus c trebuie s-o
fac; e bine s-i cunoti dumanul. i m bucur c
am fcut-o. Am stat puin de vorb cu patologul.
Raportul lui menioneaz un semn pe gtul lui
Roberts.
Aprut de unde?
ntr-adevr, de unde? Patologul a zis ceva
despre un guler strmt, dar e la fel de posibil s-l fi
apucat cineva de gt. Nu sunt expert n domeniu,
firete, dar parc fr voia lui, omul a recunoscut c
s-ar putea s am dreptate. Mi-a mrturisit c a
intenionat s treac n raport toate variantele, dar
magistratul i-a cerut s se hotrasc asupra uneia i
s rmn la ea. Se apropie reevaluarea contractului
su de munc, aa c i-am recomandat s pstreze
linia minimei sigurane.
De ce ai fcut una ca asta? ntreb Flavia,
surprins. Avem toate motivele s credem c
Roberts a fost asasinat, probabil de aceeai persoan

care a ucis-o pe Masterson. Un criminal o s scape


cu faa curat
Bottando ridic o mn pentru a-i opri revrsarea
de indignare.
Contiina de care dai dovad i face cinste,
draga mea, dar mintea pare c i-a rmas puintel n
urm. Gndete-te! Dac ancheta privind crima
rmne deschis, Bovolo se ocup de ea i va face
tot ce-i va sta n puteri s ne in pe noi deoparte. i
nu-i uita trecutul. A luat n ctare un sicilian
probabil inexistent, iar acum pare fermecat de
presupunerea c Roberts s-a necat accidental.
ncearc s i-o scoi din cap, i foarte posibil l va
aresta pe Argyll, aici de fa. La urma urmelor, nu e
vina mea c omu-i un idiot. Aa, el e fericit, iar noi
avem mn liber s facem ce vrem. i cum
bnuiesc c nu va gsi tablourile furate dac nu vom
dibui noi asasinul, putem s ne vedem de treab
linitii. Tot ce trebuie s facem este s ne asigurm
c obinem ceva rezultate nainte de lunea viitoare.
De ce lunea? Ah, da, sigur. Atunci se discut
bugetul, nu?
Bottando nclin din cap cu un aer conspirativ.
De asta ai venit aici? Ca s vezi dac i poi
asuma nite merite i s-i impresionezi pe cei de la
minister?
El o privi spit.

Ei, bine, adug apoi, cu o anume ezitare, m-a


preocupat i ideea ca domnul Argyll s nu fie bnuit
pe nedrept de vreo infraciune. O asemenea
suspiciune s-ar putea s nu fie de bun augur dac
ajunge n minile cui nu trebuie. i totui, continu
generalul senin, dac am rezolva i cazul, nu m-a
da napoi s aduc acest lucru la cunotina
autoritilor competente.
Ce ruinos din partea ta!
De ce? Tu ce-ai face dac ai fi n locul meu?
Dispunem de puin timp. Aa c te rog s-mi spui
cum l-ai petrecut pe al tu, draga mea.
Bottando era singura persoan din lume care i se
putea adresa Flaviei cu draga mea, scpnd teafr.
Expresia era att de limpede golit de orice lips de
respect i corespundea att de mult stilului su,
nct ar fi ngrijorat-o dac eful ei n-ar mai fi
folosit-o. i terse gura cu ervetul i ncepu s
recite.
Lorenzo, spuse ea dup ce sfri de relatat cele
aflate de la Kollmar, nu era deloc aa cum se
ateptase. Fcea parte n mod nendoielnic dintr-o
veche familie veneian, mbinnd aerele i graia
de rigoare cu o minte surprinztor de ascuit. O
primise n apartamentul lui, care ddea spre o zon
mai prginit de pe rio Nuovo. Cldirea era
drpnat, cu acea neglijen pe care numai cei

foarte siguri pe sine o pot afia. i totui, nu era


deloc decadent. Avea cam patruzeci i cinci de ani i
era fermector.
Un brbat foarte artos, trebuie s spun,
adug ea n chip de parantez. Pr deschis la
culoare, ochi de culoarea alunei, trsturi fin
dltuite
Bine, bine, interveni Argyll nerbdtor,
atrgndu-i un zmbet amabil din partea lui
Bottando. Treci mai departe!
Flavia se ncrunt ctre el.
E important, replic ea. Voiam s v facei o
idee despre felul n care arat. Dar nu conteaz. A
fost foarte curtenitor. Puin cam ntreprinztor.
Genul care tie cum s-i foloseasc puterea,
nelegei voi. Face parte dintr-o serie de comitete,
comisii editoriale i consilii. Tot timpul n micare,
mai aranjnd cte ceva. A ajuns n Comitetul
Tiziano fiindc e vr de gradul al doilea cu soia
ministrului Artelor. Este, de asemenea, nepotul
Marchesei tale. tie bine despre ce vorbete, dar se
consider mai degrab un fel de administrator,
lsnd altora partea academic. Cu toate astea,
trebuie s mrturisesc c omul mi-a plcut. Este
extrem de entuziast, are un dezvoltat sim al
umorului care pare s le lipseasc aproape tuturor
celorlali i s-a artat adecvat de mhnit din cauza

celor dou decese. Dei n cazul lui Roberts cred c


era mult mai preocupat de efectele asupra
comitetului i asupra carierei sale. Nu se ndrgeau
prea mult, a zice eu.
tii i de ce nu se nelegeau? o ntrerupse
Argyll.
Motivul era n principal cel la care au fcut i
ceilali aluzie: eterna lupt pentru putere. Individul
sta, Bralle, a fondat comitetul i s-a retras cnd
Roberts a obinut finanarea de la stat. Lui Bralle
ideea nu i-a plcut n mod deosebit, dar ceilali au
susinut-o, deoarece duceau lips de fonduri.
Roberts se atepta s fie el suveranul nencoronat,
dar la scurt timp dup primirea banilor, apare i
Lorenzo. i de atunci s-au dondnit mereu.
Exist i vreun motiv concret? Lsnd la o
parte lupta pentru putere.
n conformitate cu spusele lui Lorenzo i nu
avem n acest sens dect cuvntul lui el vrea dou
lucruri. n primul rnd, rezultate mai rapide, fiindc
altfel ar putea pierde fondurile. Mai important ns,
vrea s procedeze metodic, ncepnd cu picturile
din muzeele italiene i trecnd abia dup aceea la
celelalte. i place s pozeze n patriot. tii voi,
aprtor al motenirii naionale.
Mi se pare perfect logic, nu-i aa? ntreb
Bottando, cruia i plcea s se afieze i el ntr-o

postur similar.
Ba da. Dar nu aa se obinuiser s procedeze.
nainte mergeau mai degrab aleatoriu, cutnd
lucrrile accesibile de pretutindeni, i n special pe
cele aflate n proprietate particular. N-ar fi nimic
ru aici, dar dup spusele lui cel puin sta ar fi
motivul disputelor. Dac studiezi picturile din
Italia, trebuie ca oamenii s lucreze n Italia. Ceea ce
nu pot face ceilali membri ai comitetului. Aa c
aduci oameni noi, cunotine ale lui Lorenzo
Aha, neleg! Ct de solid e alibiul lui? ntreb
Bottando.
Foarte solid.
Oh! Pcat!
A fost tot timpul mpreun cu iubita, prietena
lui sau cum vrei s-i spui. Am discutat cu ea separat
i mi-a oferit suficiente detalii lipsite de echivoc cu
privire la fiecare micare a lui, pentru a nu m ndoi
c n privina asta a fost sincer.
Argyll, care se luminase la chip considerabil cnd
auzise despre problemele de ordin emoional ale lui
Lorenzo, ncepu s ia parte mai constructiv la
discuie.
Dac Masterson a fost protejata lui Roberts, de
ce se pregtea s-i nfig colii n Kollmar, un alt
fan al profesorului?
Poate c era interesat de cunoatere i voia

doar s afle adevrul, coment Bottando sec, ntr-un


fel care sugera c, pentru el, aceasta era cel mai
puin plauzibil explicaie.
Poate, replic Flavia, nc neconvins, dei ar fi
vrut s-i acorde rposatei prezumia de nevinovie.
Dac aa stteau lucrurile, nseamn c era
pregtit s devin foarte nepopular. Roberts nu
era mulumit, i nici Kollmar. Miller o dezaproba,
iar Van Heteren considera c e fraier. n plus, chiar
i btrnul Bralle i-a spus s-o lase mai moale, dac e
s ne lum dup una dintre scrisorile pe care Bovolo
le-a gsit printre documentele ei.
Flavia scoase hrtia din dosar i o ntinse pe
mas.
E n francez, preciz ea. i mulumete pentru
scrisoarea ei, adugnd la nceput tot soiul de
aiureli academice. Dar n esen Bralle consider c
ea greete cnd susine c germanul s-a nelat cu
privire la pictura examinat i i va explica de ce
data viitoare cnd se vor ntlni, n Europa. De fapt,
singura persoan mulumit era Lorenzo, care pare
a fi pus ochii pe Kollmar pentru a-l da afar, dei a
recunoscut c mai degrab ar fi vrut s scape de
Roberts.
Bottando i privi nostalgic farfuria goal.
Pi, acum chiar a scpat. Sau l-a scpat
altcineva. Fermector sau nu, acest dr. Lorenzo al

tu pare a se ndrepta spre fruntea listei posibililor


asasini. Acum are dou locuri libere, gata s fie
ocupate de susintorii lui.
Dar a fi crezut, interveni Argyll, c va atepta
pn dup ce Masterson i-ar fi dat lovitura de graie
lui Kollmar. Atunci ar fi avut trei locuri libere. n
plus, mi se pare o modalitate extrem de a ctiga
voturi, nu-i aa?
Generalul oft adnc, cu gndul la cile ciudate
pe care le aleg uneori oamenii.
Of, Doamne! ntotdeauna m uimete ct
energie consum unii luptndu-se pentru nite
nimicuri. Seamn bine cu polizia. i acum,
domnule Argyll, zise el apoi ntorcndu-se spre
englez cu un zmbet amabil, sper c ai gsit o
modalitate profitabil de a-i petrece aceast
diminea.
Argyll fcu o prezentare detaliat a activitilor
sale la bibliotec, pe care Bottando o ascult cu o
expresie vistoare.
Dar ce ai aflat, mai exact? ntreb el cnd
englezul ncepu s se blbie.
Pi, n primul rnd, dulcea Violante l-a prsit
pe Giorgione, probabil pentru Pietro Luzzi, dei
dragostea lor nu a durat; femeia a murit n acelai
an. Iar Tiziano i fratele ei, Alfonso, erau foarte buni
prieteni. Ceea ce nu neleg este de ce era Masterson

att de preocupat de chestia asta.


Da Da Foarte interesant, remarc Bottando
cnd Argyll se opri. Nici un progres pe linia asta,
neleg. Atunci, povestete-mi despre comitet. Le
acord cineva o atenie deosebit oamenilor stora?
Merit toat agitaia i tevatura?
Sigur c merit! Este un proiect foarte
ambiios. Aa cum tii bine, majoritatea picturilor
sunt recunoscute ca fiind lucrate de Rafael, de
Tiziano sau de Rembrandt fiindc experii spun c
ei le-au lucrat. Foarte puine asemenea aseriuni au
la baz dovezi documentare solide. Prin urmare,
dac nite specialiti reputai i exprim opinia n
privina unui tablou, opinia lor e luat n serios. Mai
cu seam dac are i marca oficial a unui guvern i
sume considerabile de bani care s-i ateste
acurateea. tii ct de uor de impresionat sunt
unii oameni. Astfel, n cele din urm, muzeele i
reeticheteaz respectivele picturi cu bucurie dac
lucrarea este promovat, cu scrnete din dini i
spume la gur n caz contrar. Eu cred c n America,
n ziua de azi, cuvntul de ordine este retrogradare.
Bottando tresri; era cam chiibuar cu privire la
vocabular, chiar i la al celorlali.
i, desigur, relu Argyll, verdictele date de
oamenii tia au un efect extraordinar asupra
preului respectivelor picturi, dac acestea sunt

scoase la vnzare.
Deci un mndru proprietar care aude c
tabloul su a fost retrogradat dac trebuie s
folosim acest cuvnt ar putea reaciona furios?
Chiar violent? ntreb generalul, sesiznd
posibilitatea unui motiv simplu i elementar.
Aa cred, rspunse Flavia moale, regretnd c
nu i-a venit ei n minte acest lucru. Ar trebui s m
duc s vorbesc cu proprietarul picturii examinate de
Kollmar. Dei, dac asta este ntr-adevr situaia,
Kollmar ar fi trebuit s fie cel gsit cu un cuit n
spate. El este cel care susine c pictura e un fals.
Vom vedea, ncheie Bottando. E vremea s
mergem. Eu trebuie s-i fac o vizit Marchesei. La
urma urmei, pentru asta am venit aici.
8
Dei fcea parte evident dintr-una din acele
familii care se agau cu ghearele de
respectabilitatea social nc de cnd Napoleon a
invadat i a distrus Republica Veneian la sfritul
secolului al XVIII-lea, Marchesa di Mulino tria nc
ntr-un lux considerabil.
Dei vechi i ros de vreme, la fel ca proprietara
lui, impozantul palazzo n care locuia avea nc o
valoare impresionant. Cele mai multe tablouri de

familie fuseser de mult nstrinate, dar ochiul


priceput al lui Bottando constat c ceea ce
rmsese era de bun calitate: un mic Tintoretto pe
hol, nconjurat de portrete de familie, i dou
desene ce preau a fi de Watteau, la baza scrii.
Interesant, remarc el. La acestea se adugau
obinuitele tapiserii, statuete i masivul mobilier
veneian de secol XVI. Toate aveau nevoie de
restaurare, dar erau autentice.
Marchesa l primi stnd n pat un stil de mult
apus, scuzat ns de vrsta ei naintat i de faptul
c rareori mai prsea etajul la care se afla camera
ei. Patul era uria ar fi ncput n el o familie
ntreag i tot ar mai fi rmas loc , dar cea care l
ocupa era mititic, sprijinit de vreo ase perne
brodate i prnd o ppu neglijat. Btrna avea
un chip care pe vremuri fusese probabil splendid
nu frumos sau pur i simplu atrgtor, ci fermector
de-a dreptul. Nici chiar ridurile i fragilitatea vrstei
naintate nu puteau ascunde ceea ce fusese
odinioar.
Marchesa avea atitudinea i manierele unei
persoane obinuite s fie respectat i ascultat. i
flutur mna spre Bottando, pentru a-l invita s se
aeze ntr-un scaun la fel de mic pentru rotunjimile
lui pe ct de mare era patul pentru ea, i l privi
scruttor. Nici tu bun venit, nici mulumesc pentru

osteneal. Nimic. Pentru el era o onoare s fie


primit de ea, iar Marchesei nu-i trecea prin minte s
uite acest lucru.
Cnd vorbi, n sfrit, impresia de fragilitate se
dovedi exact asta: o impresie. Dei btrn, nimic
nu sugera c mintea ei n-ar fi fost ct se poate de
sprinten. Iar anii nu-i ndulciser ctui de puin
opiniile asupra lumii.
Ai venit s-mi gseti tablouaele, eh? Tocmai
de la Roma? i chiar un general? Cerule, ce servicii
ne ofer poliia n ziua de astzi! spuse ea cu un mic
zmbet dup ce Bottando sfri cu remarcile
introductive.
ncercm s ne facem datoria, replic el
precaut.
Prostii! Pentru ce altceva ai mai venit aici?
Bottando cltin din cap cu indignare i un dram
de surprindere constatnd ct de bine l descifrase
btrna.
Pentru nimic altceva. Doar pentru a v gsi
picturile furate. Aceasta este specialitatea noastr.
Marchesa i arunc o privire piezi, care sugera
c nu credea un cuvnt din ce-i spusese el, dar
trecea peste acest lucru.
i pierzi timpul, declar ea ferm. Dac numai
pentru asta ai venit, du-te napoi la Roma.
Avem o experien considerabil n acest

domeniu, o inform generalul pompos. Adesea


identificm picturile atunci cnd sunt scoase la
vnzare.
Prostii! Du-te acas!
Bottando i schimb poziia n scaun stnjenit,
contient c anatomia lui generoas se revrsa peste
marginile acestuia i ntrebndu-se ct va mai
rezista nainte de a se frnge sub el. Decise ns c e
mai bine s nu atepte s afle rspunsul i se ridic
ndreptndu-se spre fereastr, cu minile ncletate
la spate.
Oh, nu te mai fi de colo-colo, omule!
exclam ea acid. Dac eti prea gras pentru scaun,
vino i aaz-te pe pat. Aici, i indic apoi, btnd
cuvertura cu palma.
n cei aproape patruzeci de ani de relaii strnse
cu armata, Bottando nvase bine s se supun
ordinelor. Fcu aa cum i se ceruse, contient c
interviul nu decurgea conform procedurii uzuale.
Bravo! l lud ea, btndu-l uor pe mn i
zmbind ncurajator, de parc ar fi fost un bieel
care izbutise pentru prima dat s-i sufle nasul
cum trebuie. Bnuiesc c trebuie s-mi pui o
sumedenie de ntrebri prosteti. D-i drumul! Ai
cinci minute. Pe urm trebuie s dorm. Am nevoie
de linite deplin.
Bine, atunci, ncepu Bottando, uor alarmat de

neputina de a strecura i el un cuvnt. De ce


credei c nu le vei mai recupera?
Pentru c suntei nite idioi. Toi poliitii
sunt, adug ea convingtor, pentru eventualitatea
c el n-ar cunoate aceast realitate. Nu e vina ta,
dar aa stau lucrurile. Numai protii vor s se fac
poliiti.
Era un punct de vedere pe care Bottando nsui l
exprima adesea, ns acum i se prea nelinititor s
fie i el inclus n respectiva categorie mai ales cnd
l rostea o persoan pe care el ar fi trebuit s-o ajute.
Dar ce v face s credei, ntreb el cu vitejie,
c cel care le-a furat este englezul, Argyll?
Marchesa izbucni n rs.
El? N-ar fi n stare s fure nici mcar o pung
cu bomboane dintr-o prvlie. Doamne, i-a fost
greu chiar i-n ncercarea de a le cumpra!
Dar avem o plngere
De la Signora Pianta, fr ndoial. Ea ar spune
una ca asta. i ea-i o proast. Puin ciudat la cap,
nelegi? continu btrna clipind conspirativ i
cobornd glasul. Vede pretutindeni hoi, asasini i
violatori. Asta fiindc are televizor n dormitor. Eu,
una, nu m-am uitat niciodat la aa ceva. Dumneata
ai televizor?
Bottando deschise gura s rspund c da, are un
televizor, dei din cauza solicitrilor profesionale

rareori dispune de timp pentru a se uita la el, cnd


i ddu seama i se ncrunt.
Fiindc furtul ne-a fost reclamat, trebuie s
facem verificri, s tii.
N-ar fi trebuit s-l reclame.
De ce?
Din cauz de scandal. Nu sufr aa ceva. i n-o
s accept. Refuz s-mi vd numele n ziare.
A fi jefuit nu e deloc scandalos. n ziua de azi li
se ntmpl i celor mai buni dintre oameni.
Marchesa fcu o strmbtur. n mod evident era
de prere c a fi furat constituia o preocupare teribil
de burghez.
Cine este aceast Pianta? ntreb generalul.
tia descrierea pe care i-o fcuse Argyll, dar i
spunea c este, probabil, prtinitoare; nimeni nu
putea fi chiar att de ru!
E secretara sau nsoitoarea mea, numete-o
cum vrei. O rud ndeprtat, din soiul mai srac. O
femeie ngrozitoare, dar util pentru activitile
zilnice. M-am obinuit cu ea i sunt prea btrn ca
s-mi mai schimb acum obiceiurile. n plus, l
enerveaz pe bgciosul meu nepot mai mult dect
pe mine.
Bottando oft din greu.
Cu permisiunea dumneavoastr, voi verifica
modul n care au fost sustrase picturile. Pentru orice

eventualitate. Am neles de la domnul Argyll c


mai era cineva interesat s le cumpere.
Btrna afi iar o expresie dispreuitoare.
Vorbe goale, spuse ea pe un ton ce nu admitea
replic. Tmpenii! mi pare doar o alt mecherie
de-a Piantei, ca s mai scoat ceva bani. Nimeni n-a
fost interesat s cumpere vreuna dintre ele vreme
de zeci de ani. Mi-a scris o femeie zicnd c vrea s
examineze un tablou, dar nu am motive s cred c
ar fi intenionat s-l cumpere.
O femeie?
Of, Doamne, dar nu renuni deloc, exclam ea
plictisit. Bine, atunci. Adu-mi caseta de acolo!
i fcu semn spre ceea ce prea a fi o cutie de
croitorie aflat pe biroul din col. Bottando se ridic
de pe pat, recunosctor, i i-o aduse. Marchesa
scoase din interior un plic i i-l ntinse. Generalul
observ cu satisfacie c bnuiala lui fusese corect.
Era o scrisoare de la Louise Masterson, expediat de
la New York, n care cerea permisiunea de a
fotografia un portret anonim aflat n proprietatea
Marchesei, pe care l remarcase cu ocazia unei
petreceri organizate cu un an n urm de dr.
Lorenzo. Tabloul i se pruse extrem de interesant i
ar fi vrut s-l examineze n circumstane mai
linitite. Avea legtur cu cartea pe care inteniona
s-o scrie.

i i-ai rspuns? ntreb Bottando.


I-am cerut Piantei s scrie ceva, dar nu tiu
dac a fcut-o sau nu. Femeie proast! Nu e prea
eficient, s tii, cu toate c ea se plnge de toi
ceilali.
Bottando i ceru voie s ia scrisoarea i apoi o
inform c nu i se prea plauzibil ca femeia n cauz
s mai scrie ceva. Marchesa nu se art ctui de
puin impresionat.
Discuia cu Maddelena Pianta se dovedi mai
puin derutant, dar i mult mai puin agreabil.
Dei puin cam dezorganizat, Marchesa era ager,
inteligent, avea simul umorului pe cheltuiala lui
Bottando, ntr-adevr i era n mod limpede o
persoan care se bucurase de via i inteniona s
profite ct mai mult de timpul scurt care i mai
rmsese. Signora Pianta era ns exact contrariul
ei. Rece, suspicioas, nesrat, prea s nu mai fi rs
cu adevrat de prin anii cincizeci i nici nu ddea
semne c ar putea repeta experiena curnd.
Rspunse
la
ntrebrile
i comentariile
generalului cu replici rapide i seci, fr nici o
adugire: da, nu, orice alte cuvinte necesitnd
eforturi de extracie din partea lui. l acuzase pe
Argyll, spuse ea, fiindc era n mod evident vinovat.
Era strin, voia picturile i nu acceptase preul carei fusese cerut.

Fr ndoial, englezul era favoritul ei! Bottando


o ntreb apoi dac rspunsese la scrisoarea lui
Louise Masterson. Signora Pianta pru stnjenit i
cu o evident, dei de neneles, ezitare spuse c
rspunsese, ntiinnd-o pe Masterson c era binevenit s vad pictura dac aceasta nu avea s fie
vndut pn cnd va veni ea n Veneia. Telefonase
la fundaie vineri diminea, pentru a stabili o
ntlnire, i lsase un mesaj unui funcionar nu
tia cui, dar omul prea a fi italian n care preciza
c Masterson este ateptat la ora nou n seara
aceea. Aranjase s-o ntlneasc la Zecco, vizavi de
Giardinetti Reali i la cteva minute de mers pe jos
de la palazzo. Pianta urma s se duc la cinema i
nu voia ca femeia s ajung nainte de a se ntoarce
ea. Dar Masterson n-a mai ajuns la ntlnire.
V dai seama, cred, c n vreme ce
dumneavoastr ateptai bndu-v cafeaua, ea era
ucis la circa o sut de metri distan. Nu v-a trecut
prin minte c ar trebui s raportai acest lucru?
Ba da, spuse ea iritat, ncercnd s-i ascund
disconfortul.
Dar nu vedea ce relevan ar fi avut. n plus,
Marchesa s-ar fi nfuriat aflnd c s-a implicat ntrun scandal. i nu, nu vzuse pe nimeni
comportndu-se suspect.
Bottando cltin din cap. ntr-adevr, era cam

toant. Cel puin acum tiau de ce se afla Masterson


n zon. Oricum, trebuia s recunoasc, dei n-ar fi
vrut, c acest lucru nu contribuia ctui de puin la
identificarea asasinului. Aa c renun i-i spuse
Signorei Pianta c trebuia s semneze o declaraie
oficial. Vznd c intr n panic, adug c nu
exista nici un motiv ca numele ei s apar n ziare.
Mai linitit, femeia deveni ceva mai cooperant,
astfel c generalul izbuti s-o conving s-i arate
unde fuseser expuse picturile nainte de a fi furate
i pe unde dup prerea ei fuseser scoase din
cas.
Pe ua din fa. Sau mai degrab pe ceea ce
constituise odinioar intrarea ceremonial de pe
Canal Grande, unde gondolele opreau pentru a-i
debarca pasagerii cu tot fastul de rigoare. Acum,
abia dac mai era folosit. Gondolele particulare nu
mai erau ce-au fost odat.
Bottando cercet ua cu ochiul profesionistului.
Foarte veche, poate din secolul al XVIII-lea. Lemnul
expus continuu la umiditate i cldur. nc solid,
dar ncuiat cu un lact mare i impozant, n faa
cruia un ho obinuit ar fi ezitat cam treizeci de
secunde. Vechea poveste. Ce rost are s pui bare
groase de fier la toate ferestrele, dac lai ua
deschis?
n vreme ce el se gndea la aceste lucruri, Signora

Pianta i spuse cu certitudine n glas c Argyll i


acoliii lui fr ndoial l considera un fel de pirat
modern, ceea ce generalului i se prea a fi una
dintre cele mai exagerate comparaii pe care le
auzise vreodat veniser n toiul nopii, luaser
picturile i plecaser s le ascund. Nimeni nu
auzise nimic, fiindc toate dormitoarele erau situate
la etajul al treilea, iar Marchesa lua un somnifer n
fiecare sear, la culcare. Bottando i drese glasul de
cteva ori n vreme ce ea turuia, deschise ua i iei
pe ponton.
n ciuda cerului nnorat, privelitea pe canal era
splendid. Alb precum un tort de nunt, biserica
Santa Maria de la Salute se nla drept n fa, iar
mai departe pe fondul lagunei se zrea San Giorgio.
Ambarcaiuni de toate felurile strbteau Canal
Grande n sus i-n jos, strnind valuri ce mngiau
pontonul cu un clipocit uor. Cteva umbrele
multicolore se zreau nc n faa cafenelelor,
pretinznd cu bravur c vara nu se sfrise nc.
Vntul sufla viu i rece dinspre mare, cu acel miros
aspru ce nu d nimic de bnuit cu privire la nivelul
oribil al polurii din zon.
O parte mai aglomerat a oraului, i spuse
Bottando, strduindu-se s revin cu gndul la
ndatoririle sale. Ar fi fost oare posibil ca, ntradevr, cineva s fi luat picturile i s fi fugit fr ca

nimeni s observe? n ciuda interogatoriilor luate de


oamenii lui Bovolo, nu fusese gsit nici un martor.
Era uimitor ce puini martori existau n cazul sta,
n privina tuturor aspectelor lui!
Cnd a fost folosit ultima dat intrarea
aceasta? ntreb el btnd uor cu piciorul n
fragilele scnduri din lemn. Oficial, vreau s spun.
Cu aproape un an n urm. De ctre dr.
Lorenzo, nepotul Marchesei, care a organizat o
petrecere pentru prima ntrunire a noului comitet i
a aranjat ca toi oaspeii s vin pe ap. El i
Marchesa erau ntr-unul dintre rarele momente n
care i vorbeau. Se ntmpl cam o dat pe an, dup
care se ceart din nou pe tema motenirii.
Generalul ncuviin absent i studie cu atenie
pilonii vechi de lemn nfipi adnc n mlul de pe
fundul canalului pentru a stabiliza structura. Nimic
demn de remarcat. uguindu-i buzele meditativ,
examin cu aceeai meticulozitate i pontonul.
ncruntndu-se pentru a-i lua un aer preocupat, se
ntoarse nuntru cu pai repezi. Va reveni mai
trziu, spuse n vreme ce strngea mna femeii,
pregtindu-se s plece.
Aadar, conchise el n aceeai sear, tim acum
de ce se afla Louise Masterson n zona respectiv
nainte de a fi ucis. i avem n sfrit cteva

elemente de legtur solide ntre comitet, asasinate


i picturile astea afurisite. Lorenzo urma s le
moteneasc la moartea Marchesei, Masterson
trebuia s examineze una dintre ele, iar altcineva de
pe insul tia aceste lucruri. M-a fi ateptat, adug
el n treact, ca aceast mic legtur s fie
descoperit de bunul tu prieten i coleg, comisarul
Bovolo, dar se pare c n-a fost. Sau poate c a
considerat-o lipsit de importan. Poate c are
dreptate.
Lu o nghiitur din pahar i rmase cteva
momente pe gnduri, nainte de a continua.
Unde rmsesem? A, da! Toi neag c ar fi
primit mesajul de la Pianta sau c au vorbit cu
altcineva la telefon. O s-i sun s verific. Probabil c
unul dintre ei, cel puin, minte. Unde anume ne duc
toate astea e o alt poveste, desigur, dar mcar am
fcut un oarecare progres. Sau cel puin aa cred.
Bottando ncerca s par modest, dar n realitate
era ncntat de sine nsui.
Iar pe mine m exonerai oficial? Renunai la
ideea c m-a fi furiat n noapte i a fi ters-o cu o
barc plin de tablouri? ntreb Argyll, uurat s
constate c prea s fi fost ters de pe lista
suspecilor.
Oh, cred c putem face asta. Firete, ar fi
posibil s te arestm aa, ca o tactic diversionist,

dac nu vom avea ceva mai bun pn n ziua


discutrii bugetului. Sunt sigur c te vei arta
nelegtor, replic generalul pe un ton grav. Lsnd
la o parte faptul c nimeni nu s-a furiat n noapte i
a ters-o cu picturile.
Credeam c ua era deschis, spuse Flavia
studiind meniul cu atenie nainte de a comanda o
zuppa inglese, pentru a umple un colior rmas gol
n mod neplcut.
Era. Dar pontonul n-a mai fost folosit de un
an. Nu poi ncrca o barc fr s lai n urm
cteva zgrieturi sau alte semne. Iar acolo nu se
vede absolut nimic.
i atunci, cum au fost furate?
Ah, ei, bine, asta-i o cu totul alt ntrebare. Tot
ce tiu eu ns e ce nu s-a ntmplat. Doamnelor i
domnilor, atept prerile voastre.
Ce-i cu cearta dintre Marchesa i Lorenzo?
ntreb Argyll.
Bottando ddu din deget spre el.
Btrna nu-l poate dezmoteni, dac la asta te
gndeti. Unchiul i-a lsat lui proprietile, cu
condiia ca soia lui a unchiului s le poat folosi
pn la sfritul vieii ei. Sfrit care se las ateptat
mai mult dect ar fi bnuit oricare dintre ei.
Oare faptul c Masterson voia s vad pictura
aceea s fi dus la moartea ei?

Nu tim.
Telefonul dat de Pianta la fundaie mi se pare
ciudat, spuse Flavia, analiznd opiunile. Dac
mesajul a fost preluat de unul dintre colegii lui
Masterson, respectivul ar fi tiut unde o poate gsi
n seara aceea i devine astfel unul dintre favoriii
pentru rolul de uciga. Ci dintre ei ar fi putut fi
luai drept italieni? Van Heteren i Miller nu,
deoarece ambii au un puternic accent strin.
Kollmar da, dac s-ar fi strduit. Roberts n mod
cert. i, desigur, Lorenzo, dei Pianta i-ar fi
recunoscut vocea.
ntr-adevr, dar se pare c Lorenzo nu era la
fundaie. Astfel, rmne n ecuaie numai Roberts,
dar Van Heteren spune c au fost tot timpul
mpreun i insist c profesorul nu a vorbit cu
nimeni. i nu vd de ce ar mini n privina asta.
Doar dac el i-ar fi ucis pe amndoi.
Adevrat. Foarte adevrat. Poate c ar trebui
s-i verificm alibiul cu ceva mai mult atenie.
L-am verificat eu, replic Flavia. Gsii voi o
modalitate prin care ar fi putut s se strecoare
neobservat de la un dineu vreme de o or i
jumtate, ct ar fi avut nevoie pentru a traversa
Veneia, a o ucide pe Masterson i a se ntoarce, iar
eu voi afirma bucuroas c el e omul nostru.
Urm o scurt tcere n cursul creia fiecare i

vzu de paharul su i cuget la ct de nedreapt


este viaa.
i dac tot a venit vorba despre asta, continu
Flavia, este foarte posibil s prseti teatrul La
Fenice, s ajungi n grdin, s-o ucizi pe Masterson
i s te ntorci la timp. Dar Frau Kollmar insist c
nici Roberts, nici soul ei nu s-au deprtat de ea mai
mult de cteva minute.
n comparaie cu posibilele scenarii entuziast
prezentate de Flavia i cu discuia reuit a
generalului cu Pianta, eforturile lui Argyll preau
complet lipsite de utilitate. n consecin, se art
oarecum ruinat cnd fu ntrebat cum i petrecuse
dup-amiaza.
Aa cum i spusese Flaviei, punctul su slab ca
negustor de art era acela c tindea s devin
interesat de picturile pe care ncerca s le cumpere.
La fel se ntmplase, aparent, i cu victimele
asasinatelor. i telefonase patronului su, Sir
Edward Byrnes, i l ntrebase despre Benedetti,
proprietarul tabloului care generase disputa dintre
Kollmar i Masterson. De asemenea, i prezentase i
recentele sale motive de suprare. Byrnes declarase
c asemenea lucruri se mai ntmpl, dei el nu
auzise niciodat de vreo pictur furat n ultimul
moment naintea ncheierii unei tranzacii. Pe urm
l ndemnase s se ntoarc la Roma i s nceap

din nou s ctige ceva bani, lucru pe care englezul


promisese c-l va face.
Ct despre pictur, Byrnes nu tie nimic
suspect despre proprietarul ei i i s-a prut mai mult
dect ndoielnic ideea unor contracte ncheiate
ntre el i istoricii de art. Dar a spus c va face nite
cercetri. n alt ordine de idei, m-am gndit c ar fi
indicat s dau o fug pn la Padova.
Ei, exclam Bottando surprins. De ce spui
asta?
Hagiografia, rspunse englezul cu un aer
misterios. Vieile sfinilor, adug apoi, n
eventualitatea c termenul era prea dificil pentru ei.
Flavia zice c Masterson s-a dus la Padova joia
trecut, cnd ar fi trebuit s participe la ntrunirea
comitetului, i c la bibliotec a consultat lucrri
despre frescele lui Tiziano de la Scuola di San
Antonio, de acolo. Mi-am spus c ar fi o idee bun
s m duc i s caut puin inspiraie la altarul
sfntului.
i ce te atepi s gseti acolo?
Argyll cltin din cap.
Nu tiu. Ceea ce a gsit Masterson, sper. Ea s-a
dus acolo, dup care a anunat c i va rescrie
lucrarea i a fost prompt ucis.
Dac i se prea c vizita merita fcut, replic
Bottando oftnd, atunci n mod cert ar trebui s-i

urmeze instinctele. Departe de el gndul de a-i da


ordine. Era limpede ns c nu prea vedea rostul
acelei cltorii i c avea anumite ndoieli cu privire
la capacitatea lui Argyll de a-l descoperi, dac un
asemenea rost exista cu adevrat. Generalul se duse
apoi s se culce, iar Flavia propuse o plimbare
pentru uurarea digestiei.
Se rtcir din nou i ncepur s fie tot mai
iritai de refuzul Veneiei de a se conforma
dispunerii normale a oricrui ora. Majoritatea, la
urma urmei, sunt ct se poate de simple: catedrala
la un capt, gara la altul i toate celelalte ntre ele,
inclusiv taxiuri care s te duc de colo-colo. Din
pcate, Veneia nu era aa i, orict de mult i-ar fi
plcut ei oraul, Flavia ncepea s se simt tot mai
frustrat. Se dusese s-l cunoasc pe Bovolo i se
rtcise, se dusese s-l ntlneasc pe Lorenzo i se
rtcise, iar acum se plimba ncet, fr o int
anume, i iar se rtcise. Iar asta i reamintea cam
prea mult de progresele nregistrate n cazul
Masterson.
Argyll, mergnd alturi de ea fr nici o grij, nu
prea la fel de afectat. Turist incorigibil, i petrecea
timpul ntorcnd privirea cnd ntr-o parte, cnd n
alta, privind cldirile, ncercnd din cnd n cnd so conving s se opreasc o clip i s admire faada
unei biserici. Ea ns continua cu ncpnare s

mrluiasc, alungndu-i senzaia c de fapt nu


fcea nimic altceva dect s se nvrteasc la
nesfrit, n cercuri tot mai mici.
Poftim! exclam n cele din urm, aruncnd
harta mototolit spre tovarul ei de drum. Eu
renun. Vezi unde ne aflm i du-m acas!
El studie harta i apoi se uit n jur, ncercnd s
gseasc undeva numele strduei pe care se aflau.
Apoi rsuci harta i se uit din nou, fcu civa pai,
se ntoarse spre dreapta i spuse:
Ce zici de asta?
Flavia nu prea impresionat.
Nu-i sta locul, remarc ea tios.
tiu, replic Argyll i urc pe podul boltit care
unea cele dou maluri ale micului canal. Dar aici a
fost pescuit Roberts. Nu-i ru, pentru nceput. i nu
suntem prea departe. Te poi descurca i singur de
aici. Roberts locuia pe undeva pe acolo, preciz el
artnd spre stnga. Iar Canal Grande e ncolo,
adug fcnd semn spre dreapta. Ceea ce nseamn
c noi ar trebui s-o lum pe aici, conchise el n
mod greit, dar cu un aer de triumf.
i ddu harta napoi, ca s se conving i ea ct de
bine tia el s se orienteze. n vreme ce Flavia i
admira ncrederea n sine, ndoindu-se totui de
concluziile lui, Argyll i scoase igrile.
tiam eu c am uitat ceva, bombni el

vrndu-i un deget n pachet, cu sperana van c,


prin cine tie ce miracol, mai rmsese vreo igar
acolo. La naiba!
Mototoli pachetul i-l azvrli peste parapetul
podului.
Uite un gest deloc civic din partea ta, remarc
Flavia.
Englezul privi n jos, n apa murdar. Ghemotocul
alb plutea la suprafa, nconjurat de cteva sticle
goale din plastic, de ceea ce fusese odat un obolan
mort, cteva pagini dintr-un ziar i o gam variat
de gunoaie menajere. Privir amndoi asortimentul
alunecnd lent nspre Canal Grande, unde fr
ndoial urma s se alture multor altor resturi
nainte de a sfri n imensa groap de gunoi numit
Marea Adriatic.
Ai dreptate, recunoscu el. mi pare ru.
Vreme de cteva clipe, urmrir cu privirea
gunoaiele lunecnd ncet. Dar era ceva ce
Se mic n direcie greit! exclam Flavia un
moment mai trziu.
i examinar mai atent grmada care se deplasa
lin n aval.
Aa e, spuse Argyll dup o vreme. Apa curgea
ieri-sear dinspre Canal Grande, iar acum se
ndreapt spre el. Nu i se pare ciudat?
Fluxul, zise ea, cu un aer de certitudine.

Poftim?
Nimic. Ce zici de o plimbare cu barca?
Nu era o invitaie la care el s se fi ateptat; n
general Flavia nu agrea distracia i frivolitile cel
puin atunci cnd muncea. Dar cine era el, ca s-o
descurajeze s-i ia o or liber? Totui, momentul
ales era cam bizar.
Acum? La ora unsprezece ntr-o sear rece de
octombrie? i cam ce vrei? O gondol i o sticl cu
vin?
Fii serios! Voiam s spun mine. Organizez eu
totul. Putem s-o facem cnd te ntorci de la Padova,
continu ea, dup care se ntrerupse i-l privi adnc,
nainte de a aduga: Jonathan, s ai grij!
Era o atenionare pe care o adresa frecvent atunci
cnd se afla n compania lui. Argyll nu prea avea
obiceiul s se uite pe unde merge i se tot ciocnea
de diverse obstacole, precum stlpi de iluminat i
indicatoare rutiere, pe care autoritile locale le
amplasau pe strzi tocmai pentru a le face greuti
celor mai puin precaui. Aa se ntmpla i acum.
Englezul zrise ceea ce prea a fi o neobinuit de
interesant statuie a unui sfnt, nvluit n
luminile de la biserica San Barnaba, i fcuse civa
pai spre ea pentru a o vedea mai bine. Statuile
sfinilor l pasionau. Micarea i adusese glezna ntrun dureros contact cu o bint de beton, amplasat

acolo pentru a-i informa pe cei cu capul pe umeri c


se apropiau de marginea canalului.
Cum se afla cu faa n direcia nepotrivit, se
mpiedic, fcu ali doi pai n spate pentru a-i
regsi echilibrul i dispru dincolo de margine, cu
un ascuit strigt de spaim, care se sfri brusc n
clipa n care capul i se cufund cu un pleoscit
sonor n apa neagr, rece i ru-mirositoare.
Flavia alerg spre canal, temndu-se c laguna
veneian va nghii nc un istoric de art, chiar
dac cel de acum se retrsese deja din activitate.
Dar i fcuse griji degeaba. Dup cteva secunde n
care ddu din mini i njur violent, Argyll se
ridic, stnd n apa pn la genunchi cu o expresie
jenat pe att ct i se mai vedea din fa. Pe lng
faptul c se cufundase n mlul gros i scrbos de pe
fund, fiind ud i umilit, nu prea a fi suferit vreo
vtmare.
Flavia izbucni n rs vzndu-l, dar pe urm l
cercet atent din priviri.
Eti bine?
Mai bine ca niciodat! Drgu din partea ta s
ntrebi. Tu ce mai faci? ntreb el, dup care alunec
nc o dat.
Apa nu e foarte adnc, observ ea.
Nu mai spune!
Are cam un metru. Nu prea ai cum s te neci

acolo, nu-i aa?


Argyll ncerc s-i tearg ceva din mlul de pe
el, tremurnd violent.
Dac nu depui eforturi considerabile, nu. Dar
s-ar putea s mor ngheat. Vrei s lai vorba i s
m ajui s ies de aici?
Oh, mi pare ru!
Flavia i ridic mneca i, cu un uor dezgust, i
ntinse mna.
Altceva voiam s spun, adug ea n vreme ce
Argyll se cra pe mal. Dac tu n-ai fost n pericol
s te neci, nseamn c nici Roberts n-a fost. Dac a
alunecat, a alunecat i att. N-ar fi avut dect s
mearg pn la mal i s sar afar, nu crezi?
Ideea i se prea fascinant i tocmai voia s se
lanseze n alte detalii, dar privirea urt pe care i-o
arunc el o convinse c, pe moment, nu era deloc
interesat de problema n cauz. Aa c, pstrnd o
distan discret, l nsoi pn la hotelul lui i i
comand un whisky n vreme ce el i fcu de lucru
n baie.
9
La ora opt n dimineaa urmtoare, generalul
Bottando urca grbit treptele sediului carabinierilor,
ndreptndu-se spre biroul comisarului Bovolo. Nu

atepta deloc cu nerbdare ntlnirea.


Bovolo era ns ntr-o dispoziie relativ bun. A
nu se nelege de aici c zmbea, c n ochi i
scnteia veselia sau ceva asemntor, ci c aerul su
ntunecat se mai rarefiase, ca pcla de pe mare abia
atins de razele palide ale soarelui de iarn.
Nendoielnic, i spuse Bottando, omul era beat de
propriul succes, nchipuindu-se deja n noul su
post, i generalul decise s nu-i strice bucuria
comunicndu-i noile informaii.
V rog s luai loc, rosti vocea morocnoas,
cenuie, cnd Bottando intr n birou. Presupun c
dorii ajutorul meu.
Necazul cu poliia italian este acela c e att de
fracturat. ntr-un sistem mai organizat, generalul iar fi fost superior cu cteva trepte acestui mic nimic
provincial i ar fi putut solicita cooperarea lui
deplin. i s-ar fi lsat cu represalii serioase dac
cererea nu i-ar fi fost satisfcut. Dar fiindc forele
poliieneti erau divizate, gradul lui superior nu
conta deloc. Bovolo ar fi putut s-l dea afar, s
refuze s discute cu el i aa mai departe, fr ca
generalul de la Roma s aib vreun cuvnt de spus.
Un subordonat din polizia care i-ar vorbi pe un
asemenea ton vag insolent ar fi aspru mustrat. n
privina superintendentului de la carabinieri,
Bottando nu avea de ales dect s se comporte n

mod conciliant i s ncline din cap umil mai cu


seam innd cont de poziia sa instabil la Roma.
Ceva de acest gen, rspunse el. M refer la
furtul acelor picturi.
Bovolo ncuviin.
M-am gndit eu. Mi-am nchipuit c vei avea
nevoie de ajutor. Curios, nu-i aa, cum noi,
provincialii, reuim s soluionm un caz de crim
n numai cteva zile, iar voi, experii, bjbii la un
simplu furt. Aa cum se spune, aa se ntmpl cnd
nu cunoti zona. Dar toate astea se vor schimba n
curnd, nu-i aa?
Bottando strnse din dini i se consol
gndindu-se la cte explicaii va avea de dat
omuleul sta macabru, dac teoriile sale pe
jumtate conturate se vor dovedi corecte. Zmbind
sec, rspunse:
E curios, ntr-adevr, dar nu i simplu. tiai c
Louise Masterson era interesat de una dintre
picturile furate?
Nu, replic Bovolo neimpresionat. Avei de
gnd s-mi spunei c toate astea au de-a face cu
fantomele?
Bottando bnui c remarca se dorise a fi o glum,
aa c surse.
Nicidecum. Dar este o coinciden. Nu
conteaz, ns. Ideea este c, aproape cu

certitudine, furtul a fost un rateu. Nu neaprat,


firete, dar e posibil.
De ce?
Fiindc hoii au furat doar picturi lipsite de
importan i au lsat neatinse un Tintoretto, dou
Watteau i aa mai departe.
Nite mrlani inculi, fr ndoial. Probabil
din Sud, de undeva.
Ideea este, repet Bottando apsat, pentru a
reveni la problema n sine, c exist o probabilitate
foarte mare ca hoii s revin cnd i vor da seama
c au luat tablourile greite. Se ntmpl adesea, aa
cum sunt sigur c tii. i dac aa vor sta lucrurile,
dac Marchesa va fi atacat sau dac se va petrece
ceva asemntor, va fi foarte neplcut.
Cuvintele lui i atinser inta. Bovolo trecea deja
n revist o serie de consecine nefericite: Marchesa
atacat, Bottando optind la urechi sus-puse: Pi, iam spus eu poliaiului din Veneia Uite aa se
duceau ansele lui la promovare.
i ce dorii?
Ei, bine, m-am gndit c ai putea plasa un om
acolo timp de cteva zile. Ar fi bine aa. Sunt sigur
c Marchesa ar fi recunosctoare.
Ba n-ar fi deloc, i spuse Bottando n sinea sa; ar
fi chiar furioas. Dar i asta ar fi bine. Bovolo o i
vedea ns mulumindu-i, invitndu-l la cin,

spunnd mai-marilor Veneiei ce om de calitate este


el. Iar asta demonstra ct de puin o cunotea.
Comisarul nu tia ns nici s scrie delicat,
darmite s fie!
Pi, mri el, probabil c ne vom putea lipsi de
un om.
Splendid! Apropo, asistenta mea ar fi vrut s v
ntrebe
Bovolo se ncrunt la el, furios.
Uite ce el De-ajuns! Trebuie s-i spun,
generale, c m-am sturat deja de amestecul
subordonatei dumitale. Femeia asta alearg de colocolo ca i cum ar fi cazul ei
Dumneavoastr i-ai cerut s discute cu
membrii comitetului
Aa este. Dar i-am cerut i s se opreasc aici,
s nu mai fac nimic altceva. Cazul e nchis, iar ea i
tot bate la cap. Dac mai continu aa, va trebui s
protestez ntr-un mod mai oficial. Oblig-o s se
limiteze la furtul picturilor. S lase crimele pe
seama celor care tiu s se ocupe de ele cu
profesionalism.
Bottando ridic minile n aer.
Nu-i face griji, dragul meu domn, zise
mpciuitor. Am neles aluzia. Signorina di Stefano
se afl aici pentru a m ajuta s gsesc nite picturi.
Pot s te asigur c se va concentra numai asupra

acestei misiuni.
Bovolo pru mai linitit, iar generalul obinuse
tot ce dorise, aa c i mulumi entuziast i plec.
Era chiar ncntat de sine nsui; nu-i pierduse,
deci, nimic din vechile abiliti.
n vreme ce Bottando i savura talentul de
manipulator, Jonathan Argyll edea nghesuit n
colul unui compartiment de clasa a doua din trenul
Veneia-Padova. Cursa nu era nicidecum una
expres; trenul pufia strbtnd fr grab peisajul
plat i lipsit de orice atractivitate de la vest de
Veneia, oprind des n gri pentru a mai debarca din
pasageri, zbovind n altele pentru a mbarca alii i
odihnindu-se din cnd n cnd n mijlocul cmpiei,
aparent doar pentru a-i mai trage rsuflarea.
Era un drum plictisitor i deprimant, care se
potrivea perfect cu dispoziia lui. Reuise destul de
bine, sau aa credea, s-i in n fru profunda
dezamgire provocat de evoluia recentelor
evenimente. Acum ns, cum nu avea altceva mai
bun de fcut, mintea lui rsucea ntreaga afacere pe
toate prile. i era o afacere ntr-adevr mizerabil.
Pierduse picturile dorite; Bottando i Flavia i
fceau griji pentru slujbele lor; doi oameni fuseser
ucii i nimeni n-avea habar ce se ntmpla sau de
ce.

Spre exemplu, de ce fusese Masterson interesat


de pictura aceea a lui? De ce dduse fuga la Padova
cu numai cteva zile nainte de predarea lucrrii? Ar
fi vrut s cread c ntre cele dou elemente exista o
legtur, dar n-avea nici cea mai vag idee care ar
putea fi aceasta. Orict de plcut era s fantazeze
despre portrete de Tiziano pierdute, tia bine c
tabloul Marchesei nu se ncadra nicicum n aceast
categorie. La urma urmei, Lorenzo i era rud
apropiat i, n ciuda frivolitii lui, era expert n
opera lui Tiziano; imposibil s treac aa ceva cu
vederea.
Cum aflase Masterson despre ea asta ns cel
puin era limpede: participase la recepia organizat
de Lorenzo la reedina mtuii lui cu un an nainte
de prima ei participare la ntrunirile comitetului.
Probabil c acolo o vzuse i i rmsese apoi n
memorie. Dar ce asociaii strnise n mintea ei?
n a lui nu strnea absolut nimic, aa c Argyll era
ntr-o dispoziie cum nu se poate mai sumbr cnd
trenul intr n gara din Padova. Cobor n aerul
ngheat i auzi ploaia rpind pe acoperiul de
sticl al peronului. Zile ntregi ameninase cu
venirea ei, iar acum i alesese cel mai nepotrivit
moment ca s se reverse. Vremea se rcise mult
peste noapte. i, aa cum remarcase pe propria piele
cnd czuse n canal, nici nainte nu fusese prea

cald.
Acum ns, combinaia de ploaie i aer rece fcea
ca orice clip petrecut afar s fie mizerabil, iar el
nici mcar nu se mbrcase adecvat. Zbovi n gar
privind ctre cer, spernd s risipeasc norii prin
puterea propriei voine, s opreasc ploaia i s
cheme soarele pe bolt. Nici norii, nici ploaia i nici
soarele nu se sinchisir ns. Argyll i ridic gulerul
jachetei ct mai mult, i ndes minile n
buzunare, i lu un aer de suferin frustrat i iei
din gar. Spera doar s nu se cptueasc cu vreo
rceal.
i naiba s-i ia pe urbaniti avea un drum lung
de fcut. n general se pronuna pentru pstrarea
intact a centrului vechi al oraelor, cu mpingerea
construciilor moderne spre periferie, dar era dispus
s fac unele excepii pentru gri n zilele ploioase,
mai ales cnd toate autobuzele preau s fi disprut
de pe faa pmntului, obligndu-l s mearg pe jos
mai bine de doi kilometri pentru a ajunge la
destinaie. n asemenea circumstane, demolarea
unei biserici medievale prea un pre prea mic de
pltit.
Dup circa treizeci de minute de sacrificiu pe
altarul justiiei i al adevrului, aproape c ajunsese
la captul drumului, dorindu-i ca justiia i
adevrul s se mai descurce din cnd n cnd i fr

ajutorul lui. Scuola di San Antonio se afla aproape


de catedral o construcie mohort, urit i mai
mult de numeroasele excremente de porumbei care
i conferiser o deloc atrgtoare nuan alburie i
transformaser statuile de pe faad ntr-un soi de
oameni de zpad religioi.
Dar cel puin era deschis. Prea deschis, de fapt.
Uile largi erau direct n btaia vntului i aerul din
interior prea chiar mai rece i mai umed dect cel
de afar. Argyll intr n cldirea ntunecoas, se opri
n mijloc nesigur i privi n jur, fr a avea habar ce
ar trebui s fac mai departe. O sgeat ajuttoare
indica spre o scar larg din piatr, aa c porni pe
trepte n sus.
Picturile despre care sperase n zadar c-i vor
oferi o idee, ceva, se aflau la captul slii de sus,
nconjurate de lemnrie masiv, nchis la culoare,
i n mare nevoie de restaurare. Timpul, umezeala i
neglijena i lsaser amprenta puternic.
Vopseaua se cojise n mai multe locuri, iar suprafaa
frescelor era nnegrit.
Dup prerea lui, erau pe duc i n realitate abia
dac puteau fi considerate capodopere ale artei
renascentiste. Greoaie i cam artificiale n
compoziie. Lipsite de via, mai bine zis. Lucrate
de Tiziano, fr nici o ndoial. ns nu fceau dect
s demonstreze c pn i cei mai buni pictori au

zile proaste. Poate c artistul fusese chinuit de o


durere de cap. Sau de o grip. Ori poate fusese la fel
de plictisit cum era el acum. i-l imagin pe tnrul
pictor la primul su prilej de a arta ce poate face cu
adevrat. Singur, fr maetri care s-i sufle n ceaf.
Nici el n-ar fi fost mulumit de rezultat. n mod
cert, pictorul i dduse seama c poate mai mult de
att.
Chiar i subiectul era ciudat i vag pentru cineva
ca Tiziano, care prefera n general abordrile
directe. La urma urmei, frescele aveau rolul de a
celebra viaa Sfntului Anton din Padova, de a
imortaliza marile miracole pe care acesta le fcuse.
Dar ntr-una dintre fresce, sfntul abia dac aprea.
Iar n celelalte era departe de a fi n centrul ateniei.
Argyll consult micul ghid pe care l luase cu el.
n dreapta, Miracolul pruncului care vorbete, n
care un sugar l asigur pe un so nencreztor,
nvemntat n alb i rou, c soia i este cu
adevrat credincioas. n centru, Soul gelos: un
aristocrat acelai, judecnd dup haine i
njunghie mortal soia ntr-o grdin, creznd c l-a
nelat; dar nu-l nelase i, plin de remucri, soul
i mrturisete pcatele n faa sfntului, care o
ntoarce pe femeie din mori. Ce nseamn
contientizarea! Dar, i spuse Argyll, e ceva aici.
njunghiat de moarte ntr-o grdin. Brbat gelos,

care o consider necredincioas. Hmm!


V-am ntrebat dac v pot fi de ajutor, spuse o
persoan care, probabil, ncerca de ceva vreme s-i
atrag atenia.
Argyll tresri.
Oh! M-ai luat prin surprindere, rspunse el,
afirmnd ceea ce era mai mult dect limpede.
Omuleul, care era probabil clugr, dar arta
mai degrab ca o crti nfofolit, l privi curios.
Preai foarte interesat de sediul nostru,
explic el, cu un vag aer de scuz. M ntrebam dac
avei nevoie de ajutor. M-a bucura mult s v pot
povesti despre comorile noastre. Cele de aici, dup
cum nu m ndoiesc c tii, i aparin marelui
Tiziano.
Argyll se gndi cteva clipe. Ultimul lucru pe care
l dorea era un tur extins al mprejurimilor, pe frigul
sta. Dar parc ar fi avut chef s discute cu cineva.
i totui, nu-l putea invita pe franciscan la cel mai
apropiat bar.
V mulumesc. Suntei foarte amabil. A fi vrut
s tiu de ce Sfntul Anton este att de puin
prezent n aceste fresce, dei ar fi trebuit s fie
personajul lor principal.
Oh, da! Un om dificil, acest Tiziano, rspunse
clugrul, vorbind despre artist ca i cum ar fi fost
un personaj local bine cunoscut, cu care te puteai

ntlni n fiecare sptmn la restaurantele din


zon. Dar tii i dumneavoastr cum sunt artitii.
Ar fi putut alege scene mult mai explicite. Sunt
sigur c preferina lui a provocat neplceri, lsnd la
o parte detaliile oarecum impudice despre iubita lui.
La ce v referii?
E doar o poveste, dar se spune c Tiziano a
pictat-o pe frumoasa Violante di Modena sub chipul
soiei njunghiate. Se pare c ea i-a fost
necredincioas, iar artistul voia rzbunare. Clugrii
au considerat acest lucru ca fiind necuvenit, iar eu
nu pot dect s le dau dreptate.
Suntei sigur c autorii povetii nu-l confund
cu Giorgione? ntreb Argyll cu scepticism.
Subiectul dragostei nelate mi pare suspect de
familiar. i n plus, credeam c Violante a fugit cu
Pietro Luzzi, nu cu Tiziano.
Omuleul chicoti.
Ah, da. Poate c aa a fost. Vieile pictorilor, la
fel ca ale sfinilor, se mai ncurc ntre ele. Poate c
avei dreptate, mai ales c doamna, din cte cred eu,
era deja moart cnd el a venit la Padova. Din
pcate, acurateea istoric rpete uneori farmecul
unei poveti interesante.
Despre cea de-a treia fresc mi putei spune
ceva? Pare a fi lucrat ntr-un stil uor diferit fa de
celelalte dou.

Clugrul nclin din cap.


Avei spirit de observaie. Cred c artistul a
intenionat s reprezinte un subiect cu totul diferit,
pe care canonicii l-au considerat inacceptabil.
Ce anume?
Nu tiu. Era nc n stadiul de proiect cnd
clugrii au pus piciorul n prag i au insistat asupra
celui de aici.
Fascinant, replic Argyll, prndu-i-se c omul
avea nevoie de ncurajare. Am inut mult s vd
aceste picturi. Bnuiesc c primii numeroi turiti.
Multiori vara, da. Sigur, noi nu suntem la fel
de vizitai precum capela Scrovegni, din apropiere.
Giotto pare a atrage mai muli admiratori. Dar avem
i noi destui. Acum nu e cel mai bun moment al
anului, firete. E prea frig i prea ntuneric pentru a
le vedea bine. Sptmna trecut a venit o femeie
care aproape c s-a urcat pe altar ca s le priveasc
mai ndeaproape. Ba chiar a folosit bliul ca s le
fotografieze. Desigur, primim cu plcere vizitatorii,
dar nu suntem de acord cu asemenea
comportamente lipsite de respect. i, firete,
vtmtoare pentru picturi. i aa sunt ntr-o stare
destul de rea.
Unii oameni sunt foarte prost-crescui,
observ Argyll pios.
Mai ales americanii. Nu c ar fi oameni ri,

adug clugrul repede, dndu-i seama c nu


cunotea naionalitatea interlocutorului su, dar n
general sunt prea entuziati.
Iar femeia de sptmna trecut era
americanc?
Da. O doamn ncnttoare cnd a cobort
de pe altar. Vorbea bine italiana i avea cunotine
bogate.
I-ai povestit i ei despre fresce?
Oh, n-a fost nevoie. Cred c tia mai multe
dect mine. Dar am avut o discuie foarte plcut,
pn ce s-a vzut nevoit s plece n grab, pentru
nite treburi importante. i s-a scuzat cum se
cuvine fiindc s-a urcat pe altar. A lsat i o
frumoas donaie n cutia respectiv.
Argyll i mulumi energic clugrului i urm
emfatic exemplul lui Louise Masterson era limpede
c ea fusese lsnd o sum considerabil n cutia
pentru donaii, apoi se ndrept spre cel mai
apropiat restaurant. ntrebarea era, desigur, care
fuseser acele treburi importante ctre care plecase
grbit.
La nceputul dup-amiezii era deja napoi n
Veneia i, n ciuda pornirilor sale, hotr s fie
cuminte i s nu intre direct n barul hotelului.
Totui, ar fi fost o alegere perfect justificat. Vntul

sufla tot mai rece, ploaia cdea tot mai ud, iar
temperatura continua s scad. Dar fluxul i fcea
simit prezena i, n vreme ce vaporaul nainta
lent i legnat spre Isola San Giorgio, zri prin
ferestrele aburite spuma alburie a valurilor pe
suprafaa de obicei lin a apei.
Nici cnd ajunse la destinaie nu avu parte prea
mult timp de cldur i confort. Vizita n fosta
camer a lui Louise Masterson nu-i lu dect cteva
clipe, dup ce izbuti s se furieze pe lng portar
care, din fericire, savurase un prnz prea mbelugat
pentru a mai fi vigilent cu intruii. Crezuse c,
pentru a ajunge n camera decedatei, va trebui s
desprind sigiliile de cear puse de poliie, dar cum
acestea czuser deja, n-a fost nevoie dect s
deschid ua i s intre, s ia ceea ce dorea i s ias.
Linite pe coridor.
Cteva momente mai trziu, era din nou afar. i
nc o dat devotamentul altruist fa de adevr i
fa de propriul venit se interpuse ntre el i o baie
fierbinte. Lu iar vaporetto spre insula principal i
porni grbit spre locul n care i gsise Masterson
sfritul, considernd c ar fi bine s vad i el scena
crimei. Sigur, nu avea prea multe anse s gseasc,
cu ochii si de vultur i un zmbet triumftor, vreun
indiciu ratat de poliie.
Nu, fr ndoial c paii l purtau acolo dintr-un

amestec de voyeurism i lips de hotrre, n


proporii mai mult sau mai puin egale. Necazul era
c nu-i putea da seama nici mcar unde fusese
nfptuit crima. Mainria investigativ band de
protecie, jaloane nfipte n pmnt, ageni narmai
i aa mai departe dispruse de mult, lsnd la faa
locului doar iarb, copaci i cteva sere. Iar orice
indiciu va fi fost deja ters de ploaie, i spuse el,
mult prea contient de burnia care i iroia pe
ceaf.
Grdinile erau foarte interesante, trebuia s
recunoasc asta, cu toate c ddeau semne
inconfundabile de ofilire de sfrit de sezon, dup
ce fuseser btute luni ntregi de picioarele
turitilor. Locul era plin de copaci i arbuti din
nordul Europei i din zona mediteranean o
metafor horticultural a oraului n sine, care
vreme de secole fusese veriga comercial ntre
Occident i Orient. Argyll se uit n jur i l felicit
pe grdinarul btrn care trecu pe lng el. Doar
aa, ca s mai treac timpul.
Omul se nsenin vizibil. i mulumi i-i zise c
nu sunt muli cei care i apreciaz eforturile. Argyll
i spuse c aranjamentul vegetal era splendid.
Grdinarul ncuviin cu un aer nelept i, odat
creat simpatia reciproc, l invit la cldur, n
ser, pentru a-i admira munca mai ndeaproape.

Intrar tremurnd n aerul cald i umed al cldirii


din sticl, iar btrnul scoase o butelc de grappa
dintr-un sac de blegar. ine butura cald, i
explic el n vreme ce deuruba dopul.
Recunosctor, Argyll lu o nghiitur de licoare.
Admir ntr-o tcere plin de respect aranjamentul
multicolor, care ncepuse deja s pleasc vizibil.
Nu pe aici, pe undeva, a fost ucis femeia
aceea? ntreb el. Sper c nu v-a vtmat plantele
prea ru.
Dac se gndea mai bine, era o remarc lipsit de
sensibilitate, dar grdinarului i se pru fireasc. Era
regretabil s fii ucis, prea el s gndeasc, dar sta
nu-i un motiv s dovedeti lips de consideraie.
Simplul fapt c mori nu-i d dreptul s strici
rzoarele de flori. Nu spuse exact aceste lucruri, dar
din dezgustul cu care indic un rzor din partea
stng a serei, sentimentele pe care le nutrea
devenir mai mult dect limpezi. Oare avea Argyll
idee ct de dificil este s cultivi crini? Sau ct de
scump e fiecare plant? Englezul mrturisi c nu
avea, dar i nchipuia c e o activitate n care numai
un expert poate reui.
Aa e, domnule. Ai dreptate. Eti i dumneata
grdinar, sunt sigur de asta. Da, toi englezii sunt
grdinari, dup cum tii. Vino aici!
Puse mna pe cotul lui Argyll i-l trase pe un

culoar ngust.
Uite!
O harababur. Un rzor dreptunghiular, cam de
trei ori mai lung dect lat, plin de crini. Un
aranjament drgu, dac o brazd groas n-ar fi fost
tras chiar prin mijloc, culcnd la pmnt cea mai
mare parte a plantelor i lsnd n picioare doar
cteva fire ndoite.
Doamne, Doamne! coment Argyll cu
compasiune. Ce teribil!
Grdinarul nclin din cap cu putere.
Aa e. Douzeci i opt de fire. De crini! Cele
mai nobile flori. Simbol al regilor Franei, tiai
dumneata?
Argyll mrturisi c auzise de aa ceva. Rmase
locului cu minile n buzunare, privind rzoarele
distruse din faa lui. Privelitea i ddea o senzaie
neplcut, dei nu nelegea de ce.
i lu la revedere de la grdinar, urndu-i succes
n sezonul urmtor, i drept rspuns, btrnul i
comunic acru c florile lui vor fi probabil culese de
turiti sau rpuse de boli. i apoi se ndrept n
sfrit spre primitoarea lui camer de hotel, unde
apa cald curgea din belug, ceainicul plin era
reconfortant, iar Flavia lsase un bileel prin care i
solicita prezena imediat. njurnd, iei din nou n
aerul rece.

10
Atepta, nfurat ntr-o pelerin de ploaie pe
care o adusese cu ea de la Roma, ntr-o barc veche
lng podul Accademia. Ploaia cdea nc i se
fcuse trziu; mai era doar o or pn ce ntunericul
serii de toamn avea s fac totul dificil de distins.
Lng ea, vorbind volubil, se afla un btrn
scoflcit, care i flutura minile prin aer n vreme
ce continua s turuie. Chiar i de la distan, Argyll
i ddea seama c Flavia l trata cu o politee
delicat, aa cum fcea totdeauna cu vrstnicii,
orict de enervani i s-ar fi prut. Apropiindu-se, i
se pru c aude cuvintele: Fluxul. Asta e, fluxul
O salut de pe chei i pi cu mare atenie n
barc. Ultimul lucru pe care i-l dorea era s cad
iar n ap. Flavia l prezent pe btrn ca fiind
Signor Dandolo, gondolier pensionat, pe care l
ntlnise cu cteva zile n urm.
Argyll strnse mna omului.
Signor Dandolo, avei un nume cu adevrat
distins.
Era un compliment elegant, care fu primit ca
atare. Btrnul i zmbi larg.
Aa este. Au existat mai muli dogi n familia
mea. Suntem veneieni nc de la facerea lumii.

Era o mic exagerare aici, desigur, dar ce mai


conta? Dandolo era mulumit, iar Flavia prea n
acea stare de bun dispoziie care o cuprindea ori
de cte ori simea c face un lucru util. Numai
Argyll era argos.
Nu aa mi nchipuiam eu o plimbare
romantic n barc, mormi el strngndu-i mai
bine haina n jurul trupului, ca s se apere de aerul
rece al serii. Sunt ud pn la piele i e un frig al
naibii! Doar nu te atepi s-ncep s cnt, nu-i aa?
Flavia ignor remarca, ncruntndu-se n vreme
ce privea concentrat nainte, ca s vad ncotro
merg. Se prinse strns cu o mn de marginea brcii
cnd un vaporetto trecu pe lng ei i strni valuri,
legnndu-le mica ambarcaiune.
Doar nu ai ru de mare? ntreb el, nevenindui s cread.
Ea cltin din cap cu hotrre, fr a deschide
ns gura. Cuta dintre sprncene i se adnci.
Indigestie, spuse Flavia cu glas pierit dup o
vreme. Probabil c am mncat prea mult.
Imposibil! Avea ru de mare! Uluitor! Abia
fcuser douzeci de metri de la mal, iar ea era deja
verde la fa. Argyll cltin din cap i se ntoarse s
admire privelitea. Altceva tot nu avea de fcut;
Flavia nu era n cea mai bun dispoziie de
conversaie, aa c ncepu s vorbeasc cu btrnul

care vslea viguros i arunca priviri pline de


simpatie spre pasagera lui. Flavia tocmai i
ctigase un admirator.
La fel ca muli ali veneieni, Dandolo era hotrt
s-i apere oraul mpotriva oricror sugestii c ar
avea un ct de mic defect. Apele agitate i vremea
urt, explic el, erau complet nefireti pentru
momentul respectiv al anului. Asta era prima ploaie
care cdea de sptmni bune. Pn la ea, totul
fusese uscat, iasc. i chiar ddu de neles c
burnia era vina urbanitilor, a romanilor i a
milanezilor, pn la ultimul om. Pe vremea
strmoilor si, a dogilor, prea s sugereze el, nu
ploua aa.
Dup vreo zece minute de vslit viguros, Dandolo
ntoarse brusc barca spre stnga i o ndrept n
mare vitez la vale pe rio di San Barnaba, trecnd de
locul n care fusese descoperit trupul lui Roberts.
Apele sczuser vizibil i, pn cnd ajunser ei n
punctul n care Argyll fcuse baia de seara trecut,
tenul Flaviei i mai pierduse din nuana verzuie
care l caracterizase pe Canal Grande, cu toate c nu
revenise nc la culoarea lui natural. Odat cu
aceast schimbare, i recptase i abilitile
conversaionale.
Fluxul, spuse ea cnd se simi n sfrit
pregtit s rspund la ntrebarea lui Argyll cu

privire la rostul excursiei lor. Curentul i-a schimbat


direcia. Signor Dandolo crede c asta s-a ntmplat
din cauza noilor canale spate n lagun. Tnrul
poliist cruia Bovolo i-a nchis gura i-a dat i el
seama de asta. Prin urmare, Roberts nu a czut n
ap n apropiere de Canal Grande, ci la vreo dou
sute de metri distan n direcia cealalt. i, aa
cum ai demonstrat tu seara trecut, nu s-ar fi putut
neca accidental.
Ba da, dac ar fi fost incontient.
Sau dac ar fi fost inut cu fora sub ap. Dar
cum poi face asta ntr-una dintre cele mai
aglomerate zone ale Veneiei, fr ca nimeni s nu
observe? Rspunsul: casa lui Roberts se afl la
cteva sute de metri n sus pe canal. Acolo, adug
ea artnd cu o mn i inndu-se de marginea
brcii cu cealalt.
Casa era amplasat pe colul format cu o alee
ngust, imediat dup un pod. Strada ce mrginea
rio di San Barnaba fusese acoperit de. Ap, aa c
spatele casei ddea direct pe canal. Dandolo ridic
vslele din ap, iar barca lunec lin mai departe.
i acum? ntreb Argyll. Totul era foarte
interesant, dar nu pricepea de ce n-ar fi putut
descoperi chestia asta stnd comod la hotel. Dar aia
ce e?
Aia era o gaur ntunecat la nivelul apei, care

se prelungea sub cas.


Canal acoperit, explic Dandolo. Exist cu
sutele. Pentru scurgere. Poi s mergi cu barca prin
ele. Aa bagi i scoi mobila din cas. i gunoiul,
firete, uneori.
Putem intra acolo? ntreb Flavia cu o anume
ndoial n glas.
Btrnul ntoarse barca, o ndrept direct spre
gaur i n ultima clip ridic vslele. Pereii
tunelului lunecau la numai civa centimetri de ei.
tiam eu c lanterna asta o s ne fie de folos,
spuse Flavia, scotocind n geanta ei.
N-ai cumva i nite mti de gaze? ntreb
Argyll.
Mirosul era ntr-adevr sesizabil, dei innd cont
c se aflau pe un canal de scurgere nenchis ce
deservea peste zece case, nu se putea spune c
depea ateptrile.
Ar trebui s se lrgeasc n curnd, i ntiin
Dandolo, ce nu prea ctui de puin afectat. Iat!
V-am spus eu!
Era limpede, n ntunericul aproape complet, c
btrnul avea dreptate. Flavia aprinse lanterna i o
roti n jurul lor. Se aflau ntr-un tunel scund i boltit
din crmid, iar n dreapta lor se vedea un mic
ponton. n zidul ndeprtat era o u.
Poi s tragi barca acolo? ntreb ea, iar

Dandolo se conform.
Cnd atinser zidul, Flavia se ridic n picioare i,
sprijinindu-se de Argyll pentru a-i menine
echilibrul, cobor pe ponton.
Doamne, dar ce scrbos el exclam ea pe un
ton dezgustat ce strni un ecou sec n lungul
tunelului ntunecat. E acoperit cu o mzg verde i
miroase mai ru dect duhneai tu seara trecut.
Nu-i face griji, ploaia o s-l spele. Dar de ce
nu stai n barc? Poi vedea i de aici la fel de bine,
i spuse Argyll, care analizase n minte ideea de a o
urma i o respinsese rapid.
Fiindc m uit, rspunse ea absent, mergnd
n mini i genunchi i rsucind de colo-colo
fasciculul lanternei.
Scoase apoi o batist din buzunar, se ridic aa
cum reui n circumstanele date i i terse o parte
din mzga de pe genunchi, dup care studie
rezultatul cu dezgust.
Ai idee ct cost pantalonii tia? ntreb ea
retoric. Uit-te la ei! Distrui! Cu asta te ocupi tu.
Dac nu m-a pricepe att de bine la chestiile pe
care le fac, m-a gndi serios s trec la ceva mai
demn.
Asta nseamn c ai gsit ceva?
Sigur c am gsit! replic ea, ntorcnd
lanterna spre marginea canalului. Ceva sau cineva

a fost trt pe aici nu cu mult timp n urm.


Ghicete cine!
Roberts? presupuse el, ceea ce nu era tocmai o
dovad de genialitate.
Exact! replic Flavia cu satisfacie n glas i,
cutnd iar n geant, scoase de aceast dat un mic
aparat foto. Ar fi fost mai bine dac am fi avut
fotografii profesionale, adug ea acionnd bliul,
dar sunt bune i astea, deocamdat. Bovolo o s se
plng iar c ne-am amestecat. Ultimul lucru pe
care-l vreau e s-l nfurii; deja a refuzat s-i dea lui
Bottando informaiile de care aveam nevoie.
Cum rmne cu amprentele?
Ea cltin din cap.
Nu e domeniul meu de specializare, dar m
ndoiesc. Suprafaa este prea rugoas pentru a
pstra amprente. Ei, asta el Nu putem avea tot ce ne
dorim. Cum i s-ar prea o vizit scurt acas la
profesorul Roberts?
Sugestia ei se dovedi ns imposibil de
materializat. Ua care i spusese ea ncreztoare
ducea spre subsol era ncuiat, iar Argyll refuz s
ncerce s-o sparg, n ciuda ncurajrilor ei.
Ai nnebunit? E stejar solid, gros ct antebraul
meu. i n plus, sunt rcit.
Avea dreptate, dei Flavia, care se distra de
minune acum c rul de mare i trecuse, i spuse c

se pricepea de minune s strice cheful oamenilor.


Fr tragere de inim, se ntoarse n barc i
Dandolo ncepu s roteasc barca spre a iei din
canal.
Un lucru e limpede, spuse ea. Putem arunca la
gunoi teoria accidentului.
Aa zici tu.
Aa zic. Roberts este vizitat de asasinul lui
Masterson, l acuz, iar acesta din urm, cine o fi el,
hotrte c e cazul s-i nchid gura. l apuc de
gt i astfel i face semnele acelea roii. l coboar n
subsol, l duce pe ponton i l ine sub ap pn ce-l
neac, dup care se duce acas i mnnc de sear.
Roberts, ntre timp, plutete n asfinit, pn cnd e
gsit de Bovolo i ai lui. Simplu!
Bine. S trecem atunci la chestiunile dificile.
Cine i de ce?
Flavia ridic din umeri, fr a rspunde. Argyll
continua s tremure.
Telefonul acela dat la fundaie Roberts a
rspuns, Van Heteren a auzit i s-a temut c
profesorul ne-ar putea spune nou?
Poate. Acelai scenariu vechi, al crimei
pasionale. Rmne ns problema alibiului, desigur.
Atunci, Kollmar? Se afla aici la momentul
potrivit?
Ea ridic din nou din umeri. Reveniser pe

canalul exterior i vntul se nteea. Argyll se uit


spre cer.
La naiba, tot mai plou!
Dandolo pufni n vreme ce trgea la vsle.
Aa e. i o s se nruteasc. Dac plou
mult, poate s se inunde. Depinde de vnt cnd e
fluxul, duminic. Vrei s v duc napoi la hotel?
Gndul de a strbate tot Canal Grande n aceast
brcu i ngrozi pe amndoi, aa c l asigurar
simultan c nu e nevoie, c deja a pierdut mult timp
cu ei i nici s nu se gndeasc la aa ceva. Btrnul
gondolier i ls deci la Ca Rezzonico, unde oprea
vaporetto, Flavia i ddu un teanc generos de
bancnote i Dandolo dispru n ploaie i ntuneric,
prin traficul aglomerat de pe canal.
Cum a fost la Padova? ntreb ea n vreme ce
brcua se ndeprta.
Argyll ridic din umeri.
Nu prea tiu. Cert e c Masterson a fost i ea
acolo. Pentru ce anume asta-i alt poveste. A spus
c avea lucruri importante de fcut, dar habar n-am
care au fost ele. Dar ncep s-mi formez o impresie
Flavia l privi alarmat. Teoriile lui erau
ntotdeauna periculoase, n primul rnd fiindc
primele cinci se dovediser greite.
Ce impresie?
Vaporaul sosi, urcar amndoi, iar Argyll

schimb subiectul. Nu c n-ar fi vrut s spun,


explic el, dar avea prea puine lucruri de la care s
porneasc, iar ea ntotdeauna se arta sever cnd el
greea. Deci, dac nu se supra
Flavia se supr, dei nu putea da vina pe el. n
orice caz, dup-amiaza fusese una reuit i abia
atepta s-i prezinte lui Bottando concluziile la care
ajunsese. Aa c ls problema n suspensie i se
ntoarse la hotel, n vreme ce Argyll porni n direcie
opus, pentru nite cumprturi.
Ziua de vineri aduse cu ea o alt cltorie cu
trenul. Iniial, generalul propusese s mearg i el
cu Flavia, lsndu-l pe Argyll s-i vad de
preocuprile pe care le aveau n general
comercianii de art n momentele lor libere. Mica
excursie la Veneia i luase ns mai mult timp dect
anticipase i n plus aa cum tot repeta pn la
saturaie era vremea bugetului. Trebuia s
pregteasc statistici, s ung funcionari, s
enumere succesele trecute i s disimuleze cu
miestrie nereuitele. Prin urmare, cu o mare
strngere de inim i cu doze de aspirin i mai
mari, plec mohort spre biroul su din Roma.
De ce nu-l lua pe Argyll cu ea? o ntrebase ns
nainte, cu o privire ce sugera c tie multe.
Totdeauna avusese aceast mic iluzie c ntre ei
dormita o mare dragoste, ateptnd circumstanele

potrivite pentru a se trezi la via. Flaviei


eventualitatea i se pruse mereu prea puin
probabil, n principal din cauza nehotrrii cronice
manifestate de Argyll. Dar lui Bottando i plcea si vre nasul n astfel de chestiuni, iar ea nu voia s-i
spulbere ideile romantice.
Argyll se art dispus s mearg, atta vreme ct
luau trenul, nu maina. Altfel, spuse el, nu s-ar fi
micat din loc. Dei Flavia conducea extraordinar i
nu-l implicase nc n nici un accident, el nutrea
convingerea nestrmutat c acest lucru era doar o
chestiune de timp. Viteza era mbttoare, iar
obiceiul Flaviei de a-i privi interlocutorul drept n
ochi n vreme ce-i vorbea era ncnttor, dar ambele
n acelai timp nu i se prea deloc a fi o idee bun.
Pentru ea, mersul cu trenul era mult mai puin
distractiv, dar se gndi s-i fac lui pe plac. Aa se
face c luar expresul de ora zece, i ocupar
locurile la clasa nti pe care le rezervase ea i, la
sugestia ei deloc neprevzut, renunar ns
imediat la ele n favoarea vagonului-restaurant.
Mncar ntr-o tcere plcut i, dup ce ultima
firimitur dispru din farfurii, Argyll i scoase la
vedere mica surpriz, cea la care se tot gndise din
ajun: fotografiile fcute de Masterson n Padova,
developate de pe filmul pe care-l luase ieri din
camera ei.

Hmm, murmur ea dup ce le studie o clip.


ntotdeauna fcea aa cnd tia c trebuie s
spun ceva inteligent, dar nu-i trecea prin minte ce
anume.
Sunt sigur c poi mai mult de att, replic
Argyll cu o nuan de dezamgire n glas. Vrei un
indiciu?
Era limpede c voia, aa c spuse mai departe:
Figura din cele dou fresce ale lui Tiziano de la
Padova este aceeai cu autoportretul din colecia
Marchesei. Credeam c o s observi imediat.
Poate c a fi observat, dac a fi vzut i eu
portretul sta misterios, rspunse ea nepat. i
oricum, ce-i cu asta?
Argyll rmase cu gura cscat; lui i se pruse a fi o
chestiune de o importan colosal. n mod cert, nu
aveai cum s te ndoieti. Nasul ascuit, obrajii i
prul moale constituiau dovezi suficiente. Nu putea
pricepe ns de ce ea nu era entuziasmat.
Dar nu nelegi? Aa se explic furtul tabloului.
Nu mi se pare. Nu demonstreaz dect faptul
c acum patru sute de ani a existat o legtur ntre
cele dou tablouri i putem presupune c Masterson
o cunotea. Nu vd ce altceva mai explic. Dect
dac nu vrei cumva s sugerezi c pictura Marchesei
este un autoportret al lui Tiziano.
Nu. n mod cert, nu e. tim foarte bine cum

arta el.
i atunci, la ce ne duce asta?
Am crezut c e interesant ncepu el.
Fr ndoial. n mod normal, a fi de acord cu
tine. Dar deocamdat nu avem timp pentru aa
ceva. Va trebui s renuni la tot ce nu are legtur
cu crima asta.
Dar eu zic c are legtur cu crima! protest
Argyll.
Poate. ns nu tii care anume sunt
conexiunile.
Pi, nc nu, recunoscu el. Uneori ns eti
prea pretenioas, s tii! Am crezut c v sunt de
ajutor.
Eti, replic ea pe un ton teribil de enervant.
Dar mi imaginez ce fa ar face Bottando dac ar
auzi toate astea. N-ar ntreba dect: Cine i-a ucis pe
Masterson i Roberts, cine a furat picturile, unde
sunt ele i unde-i dovada? i asta nu tim.
Cred c eti teribil de nerecunosctoare, se
strmb Argyll, ofensat. Cnd toate cercetrile mele
vor duce n mod inevitabil la identificarea corect a
criminalului, poate c o s pstrez informaia
pentru mine.
Flavia i zmbi larg i-l btu uor pe spate.
Aiurea! O s vii fuga s-mi spui totul. Te tiu
eu! i nu vreau s te descurajez, dar misiunea ta este

s gseti picturile acelea. Sper din suflet s le


gseti, ns deocamdat eti departe de asta.
Adevrat, iar amintirea patronului su ateptnd
la Londra i devenind probabil tot mai nerbdtor
s vad ceva rezultate l cufund pe Argyll n reverie
vreme de jumtate de or. Apoi, pentru a-i trece
timpul mai uor n vreme ce trenul strbtea
cmpia insipid din Veneto i apoi pe cea la fel de
insipid din Lombardia, scoase o carte s citeasc.
Luase cu el un roman poliist de o frivolitate
extrem, dar Flavia i-l confisc imediat.
Citete asta mai bine, spuse ea i-i ntinse
lucrarea lui Louise Masterson despre iconografia
renascentist. Face bine la suflet.
Chiar e nevoie?
Da. Mie mi-ar trebui sptmni ntregi ca s
m descurc cu atta englez. Rsfoiete-o i spunemi ce prere ai. N-o s-i ia mult timp.
El privi cartea, suspicios. Era foarte groas. i
observ c Flavia i adusese o revist mult mai
interesant cu care s-i treac vremea. Se uit la
poze partea care i plcea ntotdeauna cel mai
mult i pe urm se ntinse s ridice cotorul unui
tichet, care czuse dintre file.
tiu c s-a plimbat n ultimele ei zile, remarc
el.
Mmm? fcu Flavia neatent, cufundat ns n

horoscopul care prezicea probleme financiare grave,


combinate cu aventuri romantice savuroase pentru
a dousprezecea parte din populaia lumii n cursul
lunii urmtoare.
A venit la Veneia cu trenul, de la St Gall.
Unde este St Gall?
n Elveia, cred. Tu ce zodie eti?
Leu. Dar de ce s-o fi dus la St Gall?
Leu? Eti sigur? Ar trebui s fii hotrt i
agresiv. E pe malul lacului Konstanz. Frumoase
mprejurimi. Poate c a avut nevoie de cteva zile ca
s se pregteasc. La fel ca Miller i notul lui.
Cum adic ar trebui s fiu? ntreb el nepat,
dar ea nu rspunse.
i nici nu-i spuse ce-i rezervau astrele n luna
respectiv.
La gara din Milano, Flavia opri un taxi cu un
fluierat ce ddu impresia c reveniser zilele
locomotivei cu abur, i se ndreptar spre
apartamentul lui Benedetti. Argyll se simea ciudat
de inconfortabil, pn ce-i ddu seama c, dup
numai cteva zile petrecute la Veneia, se obinuise
deja s nu mai vad pretutindeni, s nu mai aud, s
nu mai miroas sau s se fereasc tot timpul din
calea mainilor. Spre cinstea canalelor, la urma
urmei!
Signor Benedetti era cam trecut i, dup moda

vrstnicilor, i fcea somnul de frumusee cnd


intrar ei. Menajera l zgli bine ca s-l trezeasc.
Btrnul clipi, csc i se frec la ochi n vreme ce ea
i amintea c stabilise o ntlnire i c persoanele
ateptate veniser, explicndu-i totodat cine erau
ele. Apoi l ajut s se ridice din strvechiul fotoliu
de piele, iar Signor Benedetti se apropie cu pai mici
s-i ntmpine, murmurnd scuze pentru
nepoliteea de a nu se fi pregtit mai bine n
vederea vizitei.
Nici o problem, l asigur Flavia. Este foarte
amabil din partea dumneavoastr c ne-ai primit,
dei v-am anunat att de trziu.
Cerule mare, dar sunt ncntat, draga mea
doamn. Un btrn ca mine are rareori ocazia de a
primi persoane tinere n casa lui. Mai cu seam
doamne att de frumoase ca dumneata.
Despre tinerii domni frumoi, nici o meniune, i
spuse Argyll. M rog! Cel puin omul tia cum s
fac un compliment; nu pupa mini sau alte aiureli
de acelai gen.
Se aezar toi trei, Flavia i Argyll pe o sofa
settecento firav i cu picioare subiratice, iar
Benedetti n fotoliul de piele mult mai voluminos.
Vizitatorii i studiar gazda cu atenie n timp ce
menajera, care prea s fie totodat i infirmier,
aez n jurul lui o ptur groas de ln. Avea

probabil optzeci i ceva de ani. Nu se pstrase foarte


bine, dar era limpede c se ngrijea. Faa zbrcit, cu
un aer serafic, prea mult prea mare pentru trupul
mpuinat de vreme. Cnd se vzu bine nfofolit, i
ndrept privirea spre vizitatorii si, ateptnd ca ei
s nceap.
Flavia i povesti cum Masterson fusese ucis n
vreme ce studia una dintre picturile lui. El ascult
cu rbdare, nclinnd din cap. Era foarte nefericit s
aud acest lucru, spuse apoi cu o voce joas. Fusese
o femeie ncnttoare.
Deci ai cunoscut-o?
O cunoscuse. i fcuse o scurt vizit cu o
sptmn n urm. Prietenul lui, Georges Bralle, i
scrisese pentru a i-o prezenta, iar el a primit-o cu
mare plcere. Mai cu seam c era interesat de
tablourile lui.
Sunt foarte mndru de mica mea colecie, dei
comitetul nu s-a artat foarte interesat. Mare pcat!
l cunoatei bine pe Bralle?
Nu tocmai. Cnd am vrut s vnd ns schia
acum vreo doi ani, Georges mi-a sugerat s solicit
oficial prerea acestui comitet. Desigur, asta se
ntmpla nainte de cearta lor, cnd el s-a retras
pentru a protesta.
Au avut o ceart?
Cam aa ceva. Sau poate c nu. Georges a fost

ntotdeauna cam irascibil n privina comitetului. l


considera o proprietate personal. Sunt sigur c a
fost numai vina lui. Un brbat ncnttor, dar puin
dificil.
i ai consultat comitetul?
Da. i n cele din urm profesorul Roberts a
venit s vad tabloul.
i v-a spus c nu era de Tiziano?
Nicidecum. Mi-a spus foarte clar c era doar o
vizit preliminar i c se impunea o examinare
detaliat din partea unui coleg. Dar mi-am dat
seama, din reacia sa, c el considera pictura
autentic, mai ales cnd i-am artat documentaia
pe care mi-o trimisese Bralle.
Ei, asta e ceva ciudat! Nimeni nu pomenise pn
acum de vreo documentaie.
La ce v referii?
Georges mi-a trimis n decursul anilor
numeroase extrase din cercetrile sale atunci cnd
i amintea. De vzut, nu l-am mai vzut de mai
bine de un deceniu. tii dumneavoastr, un
fragment de colo, unul de dincolo N-a examinat
niciodat pictura mea, dar ddea din cnd n cnd
peste cte ceva i mi-l trimitea. Luate mpreun,
preau chiar impresionante. Sunt pe birou, adug
Benedetti, artnd cu mna ntr-acolo.
Flavia se ridic i lu dosarul pe care btrnul l

pregtise. Fr ndoial, era suficient de inteligent


pentru a-i da seama de ce l vizitau. Rsfoi
coninutul: scrisoarea de prezentare din partea lui
Bralle, contracte de vnzare din anii patruzeci,
facturi de la restaurare i nrmare i aa mai
departe. Nimic altceva. Cnd i spuse acest lucru,
btrnul replic:
Oh, deteptul de mine! Desigur, i-am dat toate
documentele profesorului Roberts, ca s i le
transmit colegului su.
i ce s-a ntmplat?
Nu tiu. Roberts a spus c vor fi studiate de
colegul lui, iar acesta va ntocmi un raport final, n
care va include i propriile sale concluzii. Evident,
acest domn a considerat c documentaia nu este
suficient de convingtoare. Am fost foarte
dezamgit, v spun sincer, la fel ca Georges, cnd iam comunicat rezultatul.
Dar dr. Masterson ce prere avea?
Nici asta nu tiu. A promis c-mi va spune mai
trziu, cnd i va ncheia cercetrile. N-am discutat
foarte pe larg. M tem ns c eu am vorbit prea
mult. Primesc puini vizitatori n ultima vreme i,
cnd am ocazia, m las dus de val. Probabil c am
plictisit-o teribil cu povetile mele, dar ea n-a vrut
s recunoasc. A stat i m-a ascultat mult vreme,
ba chiar a pierdut i trenul. Foarte amabil mi s-a

prut.
Deci ea n-a vzut nici un document?
M-am oferit s-i pregtesc nite copii, dar a
spus c nu are nevoie de ele. Am fost oarecum
surprins, trebuie s recunosc.
Cnd a venit profesorul Roberts, despre ce ai
vorbit?
Signor Benedetti se gndi i rmase tcut
alarmant de mult timp. n cele din urm,
amintindu-i, ddu din cap ca pentru sine.
n cea mai mare parte a timpului, despre
nimic. I-am artat pictura i l-am lsat singur cu ea.
Asta a durat cam o or. Pe urm l-am servit cu ceva
de but, a refuzat invitaia la masa de prnz i a
plecat. Am petrecut ns ceva timp discutnd despre
dorina mea de a vinde pictura.
Cum anume?
Evident, am spus c sper s declare pictura
autentic, fiindc voiam s-o vnd, iar el a fgduit s
fac tot ce va putea. Mi-a fost de mare ajutor. Dup
ce comitetul a votat mpotriv, mi-a scris cerndu-i
scuze pentru ceea ce el a numit un exemplu de
prostie birocratic i mi-a oferit o autentificare
bazat pe propria lui autoritate, pn ce avea s se
lmureasc totul. Desigur, cu un comision de cinci
la sut din preul de vnzare. Bnuiesc c aceasta
este procedura uzual. L-am consultat pe Georges,

care mi-a sugerat s atept ca s vd dac nu cumva


comitetul se va rzgndi. Aa c am refuzat oferta
lui Roberts. Era tentant, dar nu m grbeam chiar
att de tare s vnd.
Argyll i ddu seama c rmsese cu gura cscat
de uimire. Privi spre Flavia, dar ea prea ct se
poate de linitit, aa c se abinu.
Poate c dorii s vedei i dumneavoastr
aceast celebr lucrare? continu btrnul. Ar fi
pcat s fi fcut atta drum fr s v uitai mcar la
ea.
Amndoi ncuviinar cu entuziasm, iar Benedetti
se ridic ncet din fotoliu, ajutat de Flavia dintr-o
parte i de Argyll din cealalt. Cnd i regsi
echilibrul, i conduse fr grab n ceea ce el numea
cabinetul lui, un mic studio n care i inea picturile
de mici dimensiuni.
Argyll simea cum inima i ia foc n piept. Ce n-ar
fi dat el pentru o ncpere ca asta! Decoraiuni
delicate pe tavan, emineu din marmur cu buteni
arznd molcom nuntru, rafturi de stejar negru,
bine lustruit, gzduind mii de volume legate n
piele. Lumin, cldur, senzaie general de confort.
Iar picturile, cteva zeci, de bun calitate, aranjate
n stil vechi, una deasupra celeilalte, fr nimic din
dispunerea rarefiat i pretenioas a prezentului.
Minunat, exclam el. Absolut splendid!

Benedetti i zmbi apreciativ.


V mulumesc. Fr nici o modestie, trebuie s
spun c avei dreptate. Acesta este locul meu
preferat, din toat lumea asta. Niciodat nu sunt
mai fericit dect atunci cnd stau aici. mi va prea
ru s prsesc totul. Din pcate, cred c raiul nu va
fi nici pe jumtate att de plcut dac voi avea
norocul s ajung acolo. Iat-o!
i art cu o mn tremurnd o pictur aezat
ntre ferestre, ntre un mic interior flamand din
secolul al XVII-lea i ceea ce prea a fi un peisaj
francez din veacul urmtor.
Era o scen banal. Un brbat n veminte albe
dungate cu rou, cu nasul ascuit, eznd la o mas
pe care erau o grmad de mncare, vin i nite flori
mari. n jurul lui se aflau alte trei persoane, una
mbrcat ca un clugr, iar pe zidul ndeprtat se
vedea o sculptur nfindu-l pe Cristos rstignit.
Minile personajului principal erau mpreunate pe
pntece. ngerai zburau prin ncpere, suflnd n
trmbie. O scen ct se poate de normal,
desprins din viaa de zi cu zi a secolului al XVI-lea.
Era realizat n tue groase, ca i cnd ar fi fost
pictat n grab. Era n mod evident o schi pentru
un tablou.
Ei, bine, Jonathan, sta-i domeniul tu. Ce
prere ai?

Argyll se holba la pictur, i mai uluit. De-a ce


naiba se jucau oare oamenii tia?
Nu neleg nimic din asta, spuse el, cltinnd
din cap nedumerit i, vznd c amndoi l privesc
ciudat, continu: Nu vd cum ar putea exista vreo
ndoial. Este n mod evident o schi preliminar
pentru unul dintre panelurile din seria Sf. Anton de
la Padova. Nu neleg cum de au putut exista dubii.
Eti sigur? ntreb Flavia, impresionat de
sigurana lui. La urma urmei, nu eti expert n
lucrrile lui Tiziano.
Sunt sigur. n primul rnd, se pare c Tiziano a
realizat schia unei scene din seria care a fost
respins de clugri. Aa c a fcut apoi alta.
Aceasta avea proporiile corecte. Coloritul era cum
trebuie, stilul era cel cuvenit. Sf. Anton era i el
clugr, la fel ca personajul acesta de aici. n toate
cele trei picturi, personajul central poart veminte
albe dungate cu rou. Sunt sigur c acesta este
Miracolul mesei. Dac nu suntei familiarizai cu
vieile sfinilor, trebuie s tii c Sf. Anton a luat
parte la o cin la care gazda a ncercat s-l
otrveasc pe unul dintre oaspei. Prezena
sfntului a fcut ca otrava s devin inofensiv, iar
toat lumea s-a simit teribil de vinovat i toi s-au
cit pentru pcatele lor. tii, procedura obinuit.
Benedetti ncuviin.

Eti foarte nvat, tinere, spuse el, fr s tie


c Argyll citise povestea n ghidul turistic ieftin pe
care l cumprase cu o zi n urm. Exist ns un
clenci. Aa cum a remarcat dr. Masterson, esena
legendei este c oaspetele a nghiit vesel otrava,
ludndu-l pe Domnul n inima sa. Omul acesta
pare serios bolnav. n plus, mai e i acea mic
inscripie de la baz. Din Cartea lui Iov, cred. Homo
igit consutu Omul moare i dispare. Ceea ce nu
pare a fi deloc potrivit pentru o salvare miraculoas.
Se apropiar toi trei de pictur i o privir
ndeaproape. Fr ndoial c btrnul avea
dreptate; din cte puteau distinge, personajele din
jurul celui central preau mai degrab bine dispuse
dect uluite. Iar oaspetele nsui nu arta deloc ca
un om cruia tocmai i-a fost oferit o dovad
inconfundabil a proteciei divine; de fapt, avea
chiar o nfiare jalnic, figura lui palid i tras
fiind accentuat de prul negru i de o privire
suferind care i scotea n eviden nasul ascuit.
Stai puin! Flavia, nsosul acela nu i se pare
oarecum familiar?
Argyll i scoase nc o dat colecia de fotografii
i o ntinse pe biroul din lemn de trandafir.
Convingtor, ntr-adevr.
Iat! exclam el. Dovad limpede, sau pe
aproape. Oaspetele este aceeai persoan cu houl

uciga din cealalt scen. i, din ntmplare sau nu,


este i cel din portretul Marchesei. De aceea
Masterson nu i-a mai btut capul cu documentaia;
n-a avut nevoie de ea. i de aceea s-a dus la Padova.
N-am tiut ce prere vei avea despre asta, continu
el cu o neateptat izbucnire de dinamism, dar eu
lucrez ca agent n Italia al Galeriilor Byrnes din
Londra. Dac vrei s vindei aceast pictur, o
cumpr. Comision fix sau procentual i v pot
garanta c vom obine un pre foarte bun. i nu
percepem nici o tax pentru autentificare. innd
seama de ceea ce am spus, nici nu va fi nevoie de
autentificare.
Benedetti se gndi o vreme i apoi ncuviin.
Bancherul tot bancher rmne. Probabil aerul din
Lombardia era de vin.
Propunerea mi se pare interesant. Va trebui
s v ocupai de toat documentaia, de pregtirile
necesare i de tot restul. V voi trimite o scrisoare n
care mi voi exprima preteniile. mi putei expedia
apoi un precontract pentru avocatul meu. Dac nu
va fi vndut ca un Tiziano, comisionul va fi zero. E
bine aa?
Argyll ncuviin, ntrebndu-se dac nu cumva
mersese prea departe, mirat c btrnul se arta
att de hotrt. Se ateptase la cel puin cteva
sptmni de negocieri prelungite. Dar rareori se

simise att de convins de ceva anume cu att mai


puin de o pictur.
De acord, spuse apoi. i mi voi primi
comisionul. Sunt sigur de asta.
Flavia tui delicat, pentru a le aminti c mai era i
ea acolo.
Detest s v ntrerup, dar ne aflm aici pentru
anchetarea unei crime, nu pentru a face achiziii de
art. i nu sunt foarte sigur de corectitudinea unei
tranzacii comerciale cu ceea ce ar putea constitui o
prob n cadrul investigaiei.
Argyll zmbi vesel.
mi pare ru pentru asta. Dar dureaz att de
mult s organizezi o vnzare n ziua de azi, nct
sunt sigur c ancheta va fi ncheiat i cazul rezolvat
nainte ca tranzacia s fie perfectat.
Sper s nu dureze chiar att de mult, tinere.
Nu uita c sunt un om btrn i am urmai pentru
care s-mi fac griji.
Povestii-mi despre Georges Bralle. Unde
locuiete? ntreb Flavia pentru a readuce discuia
pe fgaul corect.
n sudul Franei. S-a mutat la csua lui de
acolo cnd s-a retras din comitet. Aproape c n-o
mai prsete. De ce m ntrebai?
Flavia cltin din cap.
Fiindc a prsit-o cu puin timp n urm.

Scrisoarea de prezentare a lui Louise Masterson a


fost scris i expediat de la un hotel din St Gall, n
Elveia, ntr-o zi n care Masterson era i ea acolo.
Pentru cineva care s-a retras din comitet, menine
contacte destul de strnse. Mi-am zis c ar fi
interesant s auzim ce are de spus. Un punct de
vedere informat, dar din exterior, ca s zicem aa.
Avei un numr de telefon al lui?
Benedetti i privi scuzndu-se parc.
M tem c este un om cu care va fi dificil s
vorbii. Nu are telefon; niciodat nu i-a plcut, iar
acum, c s-a retras, i respect toate micile capricii.
Nu a agreat niciodat secolul XX. Se pricepe foarte
bine s scrie scrisori, dar acest mod de comunicare
s-ar putea s fie prea lent pentru dumneavoastr.
i ddu adresa, iar Flavia l ntreb dac este
pregtit s scrie o declaraie oficial cu ceea ce le
spusese. El rspunse c ar fi ncntat s-o fac i i
lu la revedere de la ei. Ajuni afar, Flavia fcu
semn unui taxi i-i ceru oferului s-i duc la cel
mai apropiat centru de nchirieri auto ct mai
repede posibil.
Nu-mi place cum sun asta. Unde mergem?
n Frana, rspunse ea. Mai precis, la Balazuc.
E un sat n Ardeche, cred. Un drum de circa nou
ore. Putem ajunge acolo mine i apoi s lum
avionul de la Lyon spre Veneia. Foarte dramatic i

o mare durere de cap, dar n-avem de ales.


11
Vzndu-se ajuns n unica postur pe care
sperase s-o evite pe o autostrad italian, n
scaunul pasagerului ntr-o Alfa Romeo cu Flavia la
volan, n aglomeraia unei dup-amiezi de vineri ,
Argyll se strduia totui s-i pstreze calmul i
sigurana de sine. Rosti n gnd o rugciune pentru
cei rposai, cnd acul vitezometrului se opri i
rmase nemicat la o sut aizeci de kilometri pe
or, dar n afar de obiceiul de a-i folosi ambele
mini pentru a-i aprinde nenumratele igri,
Flavia nu-i ddea nici un motiv s-i nnoiasc
rugciunile. Era un ofer foarte bun. Doar c toi
ceilali de pe autostrad i ddeau motive de
ngrijorare.
n orice caz, era impresionat de modul n care
profitase ea de ocazia oferit la Milano, iar Flavia la
rndul ei era nu mai puin laudativ la adresa lui.
Dar eti sigur c e autentic?
Absolut sigur. O simt n oase.
Nu mi se pare totui convingtor.
Nu e. De asta m bucur s merg cu tine, s-l
ntlnim pe Bralle. Vreau s vd dovezile pe care lea descoperit el.

Dar de ce o fi el att de necjit, cnd ar trebui


s fie n al noulea cer?
Problemele erudiilor.
Nu tiu. Prea multe ntrebri! Tot ce pot spune
e c Masterson era sigur, iar eu sunt dispus s m
bazez pe judecata ei. i pe cea a lui Bralle i Roberts,
dac stau s m gndesc. Pcat c nu mai este ea
prin preajm, s ne mai dea un mic indiciu. Pe mine
o alt ntrebare m preocup: de ce numai Kollmar,
dintre toi cei care au studiat pictura, are o alt
prere? i n plus, a pretins pe urm c profesorul ia zis c n-are nici o valoare, cnd de fapt Roberts v-a
spus ie i lui Benedetti cu totul altceva. i de ce a
afirmat Bralle c germanul, Kollmar, n-a greit?
Tu s-mi spui!
Nu tiu. i n ultimul rnd, cum rmne cu
purtarea condamnabil a lui Roberts fa de
Benedetti?
Ce? ntreb ea absent, depind un camion i
accelernd apoi pentru a trece n faa unui BMW, al
crui ofer se simi lezat i mri i el viteza. La ce te
referi?
Reducerea. Roberts i-a oferit lui Benedetti o
autentificare n schimbul unei reduceri a preului de
vnzare, cnd avea s fie cazul. Monstruos! Nu se
poate s procedeze aa!
Nu vorbeti serios, nu-i aa?

Ba sigur c da! Prostituie n toat regula, asta


el S-i vinzi opiniile pe bani, pretinznd c eti
motivat doar de dorina de a afla adevrul! n plus,
ce reputaie ar mai avea comitetul, dac s-ar crede
c opiniile lui depind de sumele pe care proprietarii
picturilor sunt dispui s le ofere? Ruinos!
Prea de-a dreptul ocat, atitudine pe care Flavia
o considera oarecum exagerat, innd seama de
modul n care i ctiga el existena.
Nu este deloc acelai lucru, replic el imediat.
Toat lumea tie c cei care se ocup de comerul cu
art o fac pentru bani. De asta nimeni nu are
ncredere n noi. Academicienii, pltii de stat
pentru a fi obiectivi, sunt ntr-o cu totul alt
situaie. Ei n-ar trebui s ia peruri.
Banii! exclam ea cu satisfacie cnd mica lui
izbucnire de moralitate se potoli. ntotdeauna e util
s ai ca mobil banii, ntr-un caz de crim, aa am
auzit.
Nu e o sum mare, totui. Pictura aia ar putea
aduce, ntr-o zi bun, cam o sut cincizeci de mii de
dolari. E doar o schi! Cinci la sut din asta
nseamn apte mii cinci sute. Nu-i suficient pentru
a ucide pe cineva, dup prerea mea. i poate au
fost trei implicai: membrii fondatori Bralle, Roberts
i Kollmar.
i Masterson?

Kollmar a descoperit c ea s-a dus la Milano,


unde a aflat c el ascunsese dovezile.
Cum?
Cum ce?
Cum a descoperit c Masterson s-a dus la
Milano?
Argyll ddu din mn pentru a arta c asemenea
nimicuri nu conteaz.
De unde s tiu? Eu doar emit o ipotez.
Realitatea e domeniul tu. Oricum, Kollmar pleac
pe furi de la oper, o njunghie i se ntoarce
neobservat. El sau Roberts.
i cine a furat picturile? Signora Pianta?
ntreb Flavia, privindu-l sceptic. Dup cum
prezini tu lucrurile, ar prea mai degrab un joc
de-a scaunele muzicale dect anchetarea unei
crime.
Argyll rmase cu gura cscat, ceea ce era
dezamgitor, fiindc tocmai ncepuse s se simt i
el bine.
Ei, bine, sunt sigur c-mi va veni n minte o
explicaie la momentul oportun.
Drumul era lung, mult prea lung pentru o
conversaie nentrerupt i, n plus, erau deja
obosii nc de cnd plecaser. Se fcuse aproape
miezul nopii cnd, dup o oprire pentru masa de
sear, ajunser la grania francez. Dup ce o

trecur, Argyll, care preluase volanul i redusese


simitor viteza, trase maina pe dreapta.
Ce s-a ntmplat? ntreb ea vznd c oprete
motorul.
Somn. Sunt istovit. Mai avem nc mult de
mers i, dac am continua fr pauz, am ajunge pe
la cinci dimineaa, adic prea devreme. Aa c eu
m culc.
Era o decizie raional i, la rndul ei, Flavia i
ls scaunul pe spate, se nfur n haina de blan a
mamei ei i urm exemplul lui Argyll. Se aflau la o
altitudine destul de mare n muni i afar era frig,
aa cum constat el cnd n main se rcori bine.
De ce naiba nu se duseser la un hotel? Dar n nici
un caz, hotr el, n-avea s petreac toat noaptea
ascultndu-i dinii cum clnne. Cu micri ct
mai uoare, se strecur i el sub haina de blan.
Ce faci? murmur ea, pe jumtate adormit.
Tehnici fundamentale de supravieuire,
rspunse el tresrind cnd frna de mn i intr n
coaste. Cldur corporal. Noapte bun!
Trecur astfel vreo patru ore, timp n care
dormir remarcabil de bine, innd seama c altul
este scopul pentru care au fost create automobilele
Alfa Romeo. Apoi corul psrilor matinale i pofta
de cafea a Flaviei i trezi i pornir mai departe, s

gseasc o cafenea pentru micul dejun.


n continuare, cltoria decurse n linite.
Traficul era lejer, aa cum era firesc ntr-o smbt
diminea, iar conversaia chiopta. Trecnd pe
rnd la volan, petrecur alte cinci ore pe drum i
amndoi erau nepenii i obosii cnd, la scurt
timp dup prnz, Flavia observ un mic indicator pe
jumtate ngropat n buruienile de pe marginea
drumului, care i informa pe trectori c la 3,8
kilometri pe un drumeag spre stnga se afla
Balazuc, Village historique.
Slav Domnului! exclam ea, iar Argyll, care
preluase iar volanul, coti la stnga.
i ce facem cnd ajungem acolo? ntreb el.
Georges Bralle, n Balazuc, nu mi se pare o adres
prea exact.
Pi, cutm barul local, cred, rspunse Flavia
mpturind harta i privind la dealurile stncoase de
o parte i de alta a drumului.
Prea oarecum surprins de peisajul accidentat,
dar cum nu-i ridicase nasul din hart vreme de
aproape dou ore, nu avusese prea multe ocazii s
se obinuiasc cu relieful n schimbare.
Frumos, nu-i aa? remarc el n vreme ce ghida
maina pe drumul ngust i erpuit, spre un defileu.
Cerule mare!
Satul se ivi pe neateptate, cnd trecur de o

curb, de parc crescuse direct din roca falezei


abrupte, ce se prvlea n ru. Era o privelite
extraordinar. Nici una dintre case nu prea a data
dintr-o alt epoc dect cea medieval.
Impresionant! replic ea cu generozitate.
Aproape la fel de frumos ca n Toscana.
Principalul dezavantaj al satului, n ciuda
aspectului atrgtor, era faptul c unicul su bar era
nchis. Iar localitatea nu zumzia de activitate.
Exista o singur strad, o sumedenie de alei prea
nguste pentru a intra cu maina, i nici o persoan
n jur.
Nu cred c a mai locuit cineva aici de prin Evul
Mediu, coment Argyll. Acum ce ar trebui s facem,
s strigm ca s vedem dac se ntmpl ceva?
Privir n jos peste un parapet, spre ru, n vreme
ce Flavia analiza mental problema. Apoi se duse la
cea mai apropiat cas i aps butonul soneriei. Nu
rspunse nimeni. Nici n urmtoarea locuin nu era
nimeni, i nici n cealalt.
Am impresia c toate au fost transformate n
case de vacan. Asta ar cam fi o problem, nu? Dar
trebuie s fie cineva pe aici, pe undeva!
Deodat un huruit slab se auzi dinspre cealalt
parte a vii i de dup curb, la peste un kilometru
deprtare, se ivi o furgonet galben. Argyll i miji
ochii ca s vad mai bine.

Potaul, spuse el cu uurare n glas. i vine


ncoace. Necazurile noastre ar putea lua sfrit!
Cu ochii mari, urmrir furgonet erpuind pe
drum, peste pod, oprindu-se pentru a lua o parte
din coresponden, strbtnd ali circa o sut de
metri i oprindu-se din nou. Apoi dispru i n cele
din urm apru iar. ncetini cnd ajunse n dreptul
mainii lor cu numr de nmatriculare de Milano,
iar oferul cercet strania apariie. Evident, era ceva
cu totul nou n zon. Argyll i fcu semn s opreasc
i o lung conversaie se nfirip, ncheindu-se cnd
englezul fcu semn ntr-o direcie, potaul cltin
din cap i indic n cealalt, dup care se aplec i-i
ntinse un pachet de plicuri.
Ce-a fost asta?
Pi, se pare c-i puin cam complicat. Va
trebui s mergem pe jos i potaul m-a ntrebat
dac m-ar deranja s duc eu scrisorile la casele de
acolo, fiindc tot merg n direcia respectiv.
Dar Bralle este acolo?
Nu tie. Nu l-a mai vzut de zece zile sau
poate mai mult. Dar mi-a dat de neles c asta nu e
ceva neobinuit. S mergem!
Aleea pe care pornir ducea afar din sat.
Privelitea era extraordinar, iar Flavia rmase cu
respiraia tiat dei mai mult din pricina urcuului
i a lipsei de antrenament, dect ca urmare a

splendorii peisajului.
Ar face bine s fie acas dup ce am btut
atta drum, coment ea cu arag. Eti sigur c asta-i
direcia bun?
Argyll nclin din cap n semn c da, pentru a nu
lsa s se vad c i el rmsese fr suflare.
Trebuie s fie una dintre cele de acolo, spuse el
apoi, cnd ajunser pe culme i n deprtare se ivir
dou case, ambele pe marginea falezei.
Prima nu era, fiindc altul era numele nscris pe
poart. Argyll introduse cteva plicuri n cutia
potal i plecar mai departe. Pe poarta celei de-a
doua case o inscripie cu litere mici, de alam,
anuna c acolo locuia Georges Bralle.
Uneori, probabil. Acum ns nimic nu lsa s se
vad c proprietarul ar fi fost acas. Construcia din
piatr groas avea obloanele trase, iar n jurul ei nu
se zrea nici o urm de via.
Of, Doamne! Cred c am fcut atta drum
degeaba.
Flavia suspin, dezamgit.
Mai bine s ncercm, ca s fim siguri. Naiba
s-l ia pe omul sta! De ce n-o fi avnd i el un
telefon?
Ciocnir tare la u, mboldii de speran, fr
s se atepte ns prea mult s primeasc vreun
rspuns. Ocolir casa i btur apoi n obloane. Tot

nimic. Argyll era o masc a dezamgirii. Flavia


prea pe punctul de a izbucni n plns.
Nu-i face griji, spuse el ncurajator. Poate c a
plecat doar ntr-o mic vizit matinal.
Dup prnz? Cu toate obloanele trase? Slabe
anse! Nu-i aici!
i se aez pe o piatr de pe alee, s gseasc
puin alinare, aa c Argyll plec singur s mai dea
o ultim tur, n cutarea unor eventuale semne de
via. i constat c nu toate ferestrele aveau
obloanele trase. Un geam mic, poate de la baie, era
neoblonit. Se uit la el i o idee ngrijortoare i
ncoli n minte. S nu ndrzneti! i spuse singur.
Pe de alt parte, Flavia se simea prea descurajat i,
ceea ce era chiar mai ru, putea hotr s
ncremeneasc pe piatra aceea ct era ziua de lung,
n eventualitatea c Bralle i va face apariia.
Fr a mai sta pe gnduri, studie zidul pentru a
vedea de ce s-ar putea aga i ncepu s urce. Tot
mai sus. Cnd aproape c ajunsese la fereastr, privi
n jur i i ddu seama ce face. Dac i-ar fi alunecat
piciorul, nu numai c ar fi czut cam cinci metri
pn jos, pe pietrele coluroase din jurul casei, dar
probabil c ocul l-ar fi aruncat dincolo de marginea
ngust, n defileul de dedesubt. Se opri s cugete.
Acum era probabil mai periculos s se ntoarc
dect s urce mai departe, aa c i continu

drumul, ntrebndu-se ce va face cnd va ajunge


acolo unde-i propusese.
Ferestruica era nchis, dar fusese fixat att de
lejer n cadrul ei, nct nu era nevoie de un ho
experimentat aa cum el n mod cert nu era
pentru a o deschide fr a sparge geamul. Se
strecur apoi prin deschiztur, ptrunse pe
jumtate nuntru, i ddu seama apoi c nu mai
are cum s se ntoarc, intr n panic, se
dezechilibr i se prbui cu capul nainte, ntr-un
bideu. n urma acestei isprvi se instal o ndelung
tcere, n timpul creia izbuti s se extrag din
bideu i s se asigure c toate oasele i se aflau nc
la locul cuvenit i aveau tot lungimea lor fireasc.
Monsieur Bralle! strig, n eventualitatea n
care btrnul dormea i fusese trezit de sosirea lui.
Alo!
Neprimind nici un rspuns, deschise cu precauie
ua bii i se aventur pe coridor. Nici un sunet. Se
afla n casa unui btrn, nu era nici un dubiu n
aceast privin, avnd n vedere mirosul vag de
mucegai, caracteristic locuinelor celor vrstnici.
Acion un ntreruptor i lumina se aprinse. Un
semn bun. Dac proprietarul ar fi plecat de acas
pentru o perioad ndelungat, ar fi ntrerupt
utilitile. Vzu scara i cobor.
Ajunse ntr-un hol cu ui pe ambele laturi. O

deschise pe cea din stnga, care ddea ntr-o camer


de zi dincolo de care se distingea cu greu o
buctrie. Nicieri, nici un semn de via. Intr apoi
n ncperea urmtoare, un salon de asemenea gol,
n care domnea ns un miros mult mai
ptrunztor. Mai departe se vedea nc o u, care
se deschidea spre un birou. Acolo se afla sursa
mirosului devenit acum greos.
Puah! fcu el, oripilat.
Georges Bralle cel puin despre el bnuia c e
vorba i nu ardea nicidecum de nerbdare s
verifice ndeaproape sttea ntr-un fotoliu. Era
prbuit peste birou i nendoielnic nu se mai
micase de mult timp. Altfel spus, era mort.
De vin n-a fost ocul de a da pe neateptate
peste un cadavru, cu toate c Argyll avea o
experien redus n acest domeniu; n-a fost nici
gndul c moartea survenise probabil violent, n
cine tie ce mod nc necunoscut. De fapt, nuana
evident verzuie a cadavrului, duhoarea copleitoare
i mutele grase ce bziau molcom n jurul lui au
fost cele care l-au fcut s se dea doi pai napoi i
s depoziteze n colul ncperii ceea ce mai
rmsese din micul dejun, prad unui violent i
nestpnit acces de grea.
Istovit de efort, se aez pe sofa, nendrznind s
se uite spre Bralle. Senzaia care l domina acum era

una de acut stnjeneal, dei raional gndind,


vomitatul constituia o reacie perfect fireasc n
circumstanele date. Oricine ar fi fcut la fel, i
spuse n sinea sa, mpleticindu-se spre locul n care
i amintea c se afl baia.
Odat ncheiat acest episod i considernd c
alterase suficient dovezile care ar fi putut exista la
faa locului, se duse la ua din fa a casei s-o
gseasc pe Flavia. Era ncuiat, nu zvort, dar nu
exista nici o cheie. Se gndi cteva clipe, apoi
deschise fereastra camerei de zi, desfcu obloanele
i se cr afar.
nc aezat pe piatra ei i cugetnd la
nedreptile vieii, Flavia fu uluit vzndu-l c iese
din cas, iar uimirea i se transform n ngrijorare
cnd i remarc paloarea.
Bralle e nuntru, spuse el cnd se apropie. E
mort.
nc unul? exclam ea oarecum surprins, dar
primind vestea cu mai mult calm dect el. Ucis, sau
din cauze naturale? La urma urmelor, avea aproape
optzeci de ani.
Unde te duci?
S vd i eu, rspunse ea i se ndrept spre
fereastr.
Nu cred c e o idee bun! i o lu la fug dup
ea, pe jumtate ngrijorat de reacia ei la vederea lui

Bralle i n aceeai msur dornic s ascund


dovada propriei reacii. Ai zis c nu-i plac
cadavrele.
Degeaba ns.
Doamne, ce miros! Unde e?
Argyll o conduse n birou. Flavia i ncrei nasul a
dezgust, studie scena i pli. Dar sistemul ei digestiv
se dovedi i de aceast dat mai rezistent dect al
lui.
tiu cum te simi, spuse el pe un ton
ncurajator cnd ieir din cas. i acum, ce facem?
Aveau dou sau mai degrab trei lucruri de fcut,
decise ea. Argyll se va ntoarce n sat i va chema
poliia, apoi i va telefona lui Pierre Janet, un alter
ego parizian al lui Bottando, i-i va povesti totul. Ea
va rmne la faa locului i va face unele investigaii.
Dar mai nti se aez pe o piatr n faa casei,
pentru a-i reveni.
Te simi bine? ntreb el nainte de a pleca.
Ea cltin din cap n tcere, apoi se ridic i
izbucni n lacrimi, zguduindu-se prad hohotelor.
De attea zile se lupta cu cazul sta i de fiecare
dat cnd i se prea c nregistreaz un progres,
totul se ncurca din nou. Iar faptul c din dou n
dou zile mai gsea cte un cadavru nu fcea dect
s-i sporeasc deruta i s-i dea mai bine seama ce
sarcin ingrat avea. Efortul de a-i pstra firea i

atitudinea profesional se dovedea a fi prea mare.


Oh, draga mea Flavia! exclam Argyll, luat prin
surprindere.
O lu n brae i o strnse uor, iar ea se ag de
el cu putere.
Uneori, bigui ea printre hohote, cred c nu
sunt potrivit pentru meseria asta. Nu sunt sigur
c-s fcut pentru aa ceva.
Argyll o legna ntr-o pane i-n alta, mngindu-i
prul fr a spune nimic, dar fiind profund micat.
Era obinuit cu furiile ei, dar nimic nu-l pregtise
pentru aceast latur a ei.
Poate. Dar eti mai potrivit oricum dect sunt
eu. Cel puin, tu n-ai vomitat.
Ea rse, dup care i trase nasul i mai plnse
puin.
Putem s mergem acas dup ce terminm aici
i s dm totul uitrii, dac vrei, adug el.
Flavia i ddu drumul i scoase din buzunar o
batist minuscul, i sufl nasul n ea i se smiorci
sonor. Apoi i scutur capul cu putere.
Nu. Du-te! mi pare ru. O s strng din dini
i o s merg mai departe.
l privi disprnd la vale i apoi, cu o strngere de
inim i nc tremurnd, se for s se ntoarc n
cas. Era ultimul lucru pe care i-l dorea i, n plus,
tia c este att nepoliticos, ct i lipsit de

profesionalism. Italianc fiind, nu avea nici un drept


s priveasc sau s ating ceva legat de uciderea
unui francez pe teritoriul Franei. Presupunnd c
Bralle fusese ucis, desigur.
Iar asta, firete, era problema. Francezii probabil
vor avea n faa ochilor toate dovezile i nu vor
descoperi nimic semnificativ, chiar dac ar exista
aa ceva. n mod normal, asta n-ar fi deranjat-o;
informaiile i-ar fi parvenit n cele din urm prin
Janet. Dar nu putea uita de atotprezentul buget i
tia c ceasul continu s ticie. Bottando voia o
soluie, iar slujba ei depindea de ea. Singura opiune
rezonabil era s-i vre i ea puin nasul la faa
locului nainte ca autoritile franceze s devin
prea teritoriale.
Din pcate, tocmai aici era problema, la vrtul
nasului. Probabil c avea la dispoziie cam patruzeci
de minute pn la sosirea poliiei, ns numai vreo
zece nainte s i se fac ru din cauza duhorii.
mbrbtndu-se i micndu-se cu atenie ca s nu
tearg amprentele i s nu lase ea altele, ncepu
dezgusttoarea activitate de a cuta pe biroul lui
Bralle. Era plin de hrtii, ns printre ele nu se afla
nici una de interes pentru ea poate cu excepia
unei scrisori n care Bralle mulumea Colegiului
Jones din Massachusetts pentru invitaia de a da
referine pentru James Miller, invitaie pe care o

declina ns pe motivul retragerii din comitet. n


locul lui o recomanda pe Masterson. Desigur, tiau
deja asta, dar gndindu-se mai bine, mpturi
scrisoarea i o bg n geant. Pentru orice
eventualitate.
Pe podea, sub birou, se afla un jurnal care se
putea dovedi mai util. O mn tremurnd, btrn,
scrisese n dreptul datei de 3 octombrie St Gall. i
asta o tiau, dar era plcut s aib astfel o
confirmare. Mai rmnea de aflat ce cutau el i
Masterson acolo.
Filele jurnalului erau n cea mai mare parte goale.
n mod limpede, Bralle dusese o via linitit. Dar
la patru zile dup prima noti aprea scris Sf.
Anton. Ce de sfini! Rsar pretutindeni n cazul
sta, i spuse ea.
Ls jurnalul la locul lui i cercet restul
ncperii. De-a lungul unui perete se afla un ir de
dulpioare metalice verzi. Cnd le deschise,
constat c gzduiau probabil nsemnrile i
lucrrile de o via ale btrnului. i erau multe,
ntr-adevr. Dar, i spuse ea, dac i petreci aizeci
de ani nefcnd mare lucru n afar de a scrie,
ajungi s produci o cantitate serioas. Cut n
primul sertar. Zeci i zeci de dosare verzi, toate
aranjate ordonat i bine organizate, cu etichete albe
sus, pe care scria, probabil, ce conin. i plimb

degetul peste ele; aproape toate erau despre pictori


i lucrri din renascentismul italian.
Cercet metodic toate hrtiile. Nu avea vreme s
le studieze i coninutul, firete, dar cel puin le
putea citi titlurile. Era o pierdere de vreme. Chiar i
dosarele de coresponden preau a fi teribil de
plictisitoare. ns gsise mcar originalele
documentelor pe care Bralle i le trimisese lui
Benedetti. Un gest cam obraznic, dar poate c
Argyll va avea nevoie de ele.
Deja i ajungea ns. Mirosul i fcea cu adevrat
grea i, cu toate c s-ar fi mpcat cu el dac ar fi
gsit ceva prin dosare, aa era insuportabil. Iei din
cas escaladnd fereastra, inspir adnc aerul
proaspt de ar pentru a-i cura plmnii i
atept ntoarcerea lui Argyll.
Cnd n cele din urm, pufind i gfind, i fcu
i el apariia de la poalele dealului, i spuse c nti i
telefonase lui Janet, iar acesta suflet bun i blnd
promisese c-l va anuna pe Bottando. De
asemenea, sugerase ca Flavia s le spun poliitilor
locali c el i dduse permisiunea s discute cu
Bralle; altfel probabil c prezena ei i-ar fi scos din
srite. Mai trziu trebuia s-l sune i el va veni dac
era necesar. ntre timp, trimiii poliiei locale
plecaser deja spre ei.
Acetia sosir imediat i, n consecin, orele

urmtoare se dovedir mizerabile. Dei erau teribil


de excitai de perspectiva unei crime reale petrecute
n sfrit n jurisdicia lor, entuziasmul le mai sczu
cnd vzur cu propriii ochi dovezile fizice. Unul
dintre ofieri reacion la fel ca Argyll, dar pe lng
asta nu mai izbutir s-i atrag simpatia oaspeilor
prin nimic, mai cu seam cnd le spuser c
dovezile nu sugerau dect c btrnul murise din
cauze naturale. Abia atunci cnd Flavia ncepu s
strige i s amenine c i va telefona nc o dat lui
Janet, francezii acceptar, de voie, de nevoie, s
cear efectuarea unei autopsii. i ca s se rzbune,
se artar evident nemulumii de prezena italian
n Frana.
Medicii venir i plecar, cadavrul fu ridicat i
introdus ntr-o ambulan, fotografii i toate
celelalte oficialiti care aveau ca obiect de
activitate moartea i vzur de treab, inndu-i
pentru sine propriile opinii. Cu excepia faptului c
li se luar amprentele, Flavia i Argyll se vzur
complet ignorai i pn la urm deveni limpede c
prezena lor nu era bine-venit.
Flavia, care nu se ateptase la un tratament mai
bun, accept situaia cu rbdare i se rzbun
spunndu-le ct mai puine despre cazul la care
lucra ea. Dac francezii nu voiau s-o ajute, nici ea no s fac nimic pentru ei.

Ce frumos e, remarc Argyll n vreme ce


coborau dealul, s vezi cooperarea internaional n
aciune!
Flavia pufni.
Du-m napoi la Veneia!
12
Cnd ei ajunser duminic diminea, la o or
oribil de matinal, Bottando se ntorsese i el de la
Roma. i nu era deloc fericit stare emoional pe
care i-o manifest printr-o serie de referiri eliptice
la nevoia de disciplin n activitatea de poliie i
prin comentarii dezaprobatoare la adresa
persoanelor care plecau n vacan mpreun cu
prietenii, n mijlocul unui caz ce trebuia rezolvat.
Flavia i ceru scuze cu umilin pentru c nu-l
informase despre mica lor excursie n sudul Franei
i sublinie c aa, cel puin, mai descoperiser un
mort. i n plus, Argyll nu era prietenul ei.
Dar treaba voastr nu era s mai gsii nc
unul, replic el argos. Treaba voastr era s v
descurcai cu cei pe care i avem deja, n numr mai
mult dect suficient. Totui, continu el fr tragere
de inim, ai fcut, cred, o treab bun. Necazul e
c, din cauza asta, domnii n costume la patru ace
din Roma au intrat n noi trepidaii. Vor rezultate i

consider c responsabil pentru asta este


departamentul. Noi o s primim scatoalca dac nu
gsim o soluie, nu Bovolo!
Asta nseamn c afacerea Masterson a fost
oficial redeschis?
Oh, nu! Nu-i chiar att de simplu, spuse el cu
amrciune. Nu vor dect o operaiune de
explicitare, de mbinare a tuturor pieselor. Am
ncercat s le spun c ceea ce tim noi nu poate fi
mbinat cu concluziile lui Bovolo, dar n-am reuit s
impresionez pe nimeni. i cred c asta-i esena.
Dac nu rezolvm cazul, ne demonstrm
incompetena i consolidm poziia celor care ne
vor capul.
Acum Flavia i nelegea mai bine iritarea. Dar nu
putea spune sau face nimic ca s-l nveseleasc, aa
c-l ntreb dac vorbise cu Janet.
Da. i de asta m aflu aici. Pe el, cel puin, m
pot baza. Mai mult dect pe poliia din Ardeche,
trebuie s recunosc.
i n-a spus nimic care s ne fie de ajutor?
Doar c n mod cert a fost crim.
Asta o tiam deja.
Cum de ai fost att de sigur?
Fiindc Jonathan a observat c toate uile erau
ncuiate i n interior nu exista nici o cheie.
Argyll se strdui s arate modest.

neleg, spuse Bottando. M rog, cred c e bine


s avem i confirmarea oficial. i n cazul c n-ai
observat asta, a fost vorba de sufocare. Cu o pern
pe fa. I s-au gsit scame n nas, sau aa ceva. M
ndoiesc c, n circumstane normale, i-ar mai fi
fcut mcar o autopsie; la urma urmei era destul de
btrn. i avea inima slbit, se pare. Dar insistena
ta i o intervenie la timp a amicului Janet i-a
obligat s fie mai contiincioi, din fericire. n afar
de asta ns, n-au mai gsit mare lucru. Nici
amprente, nici martori, nimic aa cum pare deja
obinuit n cazul sta. Nu lipsete nimic, nu e nimic
nelalocul lui. A fost ucis pe 7 octombrie, cu
aproximaie de o zi n plus sau n minus. Nu-i aa c
precizia e un lucru minunat? sfri el ntr-o not
sarcastic.
Sfntul Anton lovete din nou, exclam Flavia,
prea criptic pentru starea delicat a generalului.
Bottando o ntreb la ce se referea.
n jurnalul lui Bralle, pe data de 7 octombrie
este notat Sf. Anton. Bnuiesc c urma s fac
ceva n privina respectivei picturi.
Sau sfntul nsui s-a cobort din ceruri, l-a
sufocat i a urcat apoi din nou n vzduh.
Intervenie divin. Un miracol. Ce prere avei
despre asta? suger Argyll.
Tentant, dar nu ar da bine n raportul oficial al

poliiei, replic Bottando fr prea mult rbdare.


Ei, bine, cel puin am nregistrat un oarecare
progres, constat Flavia cu speran n glas.
M bucur c gndeti aa. Eu nu sunt prea
sigur. Dar n-ar trebui s te furiezi n casele din alte
ri, s-i nsueti dovezi sau s dispari fr a spune
unde te duci. Iar eu m aflu aici pentru a-i reaminti
ce nseamn munca de poliie.
Atunci, spune-ne ce trebuie s facem.
Urmai-mi exemplul. Eu am revzut metodic
toate dovezile, n conformitate cu procedura
poliieneasc oficial, replic generalul pompos.
i ca de obicei, n-ai ajuns la nici un rezultat,
mi nchipui.
Bottando o privi jignit.
Pi, dac tot ai adus vorba despre asta, nu. Voi
ce ai fcut?
Iat ce am descoperit noi aa, n modul nostru
amatoricesc de a proceda, rspunse Flavia pe un ton
superior. n primul rnd, pictura din Milano este
autentic, att de autentic, dac pot zice aa, nct
Argyll aici de fa intenioneaz s o cumpere.
Oh, Doamne! Asta-nseamn c o s fie furat
ntr-o sptmn.
ine-i firea! rican ea. Lucrurile nu stau chiar
att de ru. n al doilea rnd, Masterson, Roberts,
Kollmar i Bralle au tiut asta, dar toi cu excepia

celei dinti s-au strduit s-o ascund. Masterson s-a


ntlnit cu Bralle la St Gall, chiar nainte de sosirea
ei n Veneia. Pe urm, din jurnalul lui reiese c a
avut o legtur cu studiul ei despre frescele cu
Sfntul Anton din Padova.
Bottando era impresionat, dar hotrt s nu lase
s se vad.
Asta-i tot?
Mai este i chestiunea autentificrii, rspunse
Flavia, povestindu-i pe scurt despre oferta fcut de
Roberts lui Benedetti.
Ah, tare a vrea s v hotri odat! oft
generalul, lsndu-se pe spate n scaun i
ntinzndu-se. Dac nainte nu aveam nici un
motiv, acum pare-se c notm n ele. Ce scitor! i
presupun c acum va trebui s mai muncim nc
puin. Cazul sta pare a fi al unei crime care duce la
alta i aa mai departe. Aflai cine l-a ucis pe Bralle
i probabil vei ti i cine le-a fcut felul celorlali. i
aa, totul se va limpezi. Va trebui s mai vorbim
nc o dat cu oamenii tia. Doamne, am nceput
s m satur de cazul sta!
nainte de a pleca, interveni Argyll, a ntreba
dac s-au nregistrat ceva progrese n privina
picturilor mele, acum c autoportretul acela pare a
merita investiia.
Nu. Absolut nici unul. tiu unde sunt, firete,

dar asta-i cu totul altceva.


Englezul prea uluit i totodat plin de speran.
tii? Unde sunt?
Bottando fcu o strmbtur de superioritate.
n vzul tuturor. Haidei, i ndemn apoi,
ridicndu-se ncet. La treab!
Stresul implicrii n anchetarea unei crime
ncepuse s-i spun cuvntul asupra diverilor
membri ai comitetului care supravieuiser. Iniial,
toi se artaser oarecum iritai de interogatorii i,
cu excepia lui Van Heteren, pruser prea puin
impresionai de moartea lui Louise Masterson.
Acum ns, c Doamna cu Coasa prea a fi intrat
ntr-o faz de hiperactivitate, cu un accent deosebit
pus pe istoricii de art, nervozitatea lor crescuse
considerabil.
Masivul Van Heteren deschise irul, nghesuit n
fotoliul nencptor din camera lui mbcsit i
deloc mai mulumit de via dect pruse cu cteva
zile n urm. Ba arta chiar mai ru. Iar faptul era
ntristtor; omul era singurul cu care Flavia izbutise
s simt o conexiune, iar Bottando, care abia acum
fcea cunotin cu toate personajele, i ddu
seama de ce.
Hotrse s conduc el nsui interviurile, pentru
a vedea dac o perspectiv nou putea aduga ceva

la ceea ce tiau deja. Nu c n-ar fi avut ncredere n


Flavia, nici gnd! Va trebui s fie de fa cnd va
discuta cu Miller, pentru a-l ajuta n privina limbii,
dar cu Van Heteren i Kollmar se putea descurca
singur, n vreme ce ea urma alte piste.
Am crezut c ancheta s-a ncheiat, spuse Van
Heteren de la nceput.
Amndoi erau solizi i, n apartamentul micu,
aproape c se vedeau nevoii s se nghesuie unul n
altul pentru a ncpea.
i atunci de ce mai suntem inui aici?
continu el. Eu trebuie s eliberez casa aceasta pn
luni cel trziu.
Orarul dumneavoastr este chiar ntr-att de
important?
Van Heteren i arunc o privire ascuit, apoi rse
cu jumtate de gur.
Egoist din partea mea, nu-i aa? Scuzele mele.
E ruinos s te gndeti la munc n asemenea
circumstane. Dar am nceput s ursc locul sta i
s m ndoiesc c-l vei gsi vreodat pe cel care a
ucis-o pe Louise.
Sunt anumite elemente de care trebuie s ne
ocupm, sublinie generalul. Bralle, spre exemplu.
i-i spuse despre moartea acestuia: Van Heteren
se art de-a dreptul ocat de veste.
Doar nu credei c unul dintre noi l-a ucis pe

bietul Georges?!
Cineva l-a ucis pe bietul Georges. i de ce n-ar
fi unul dintre dumneavoastr? i apropo, unde v
aflai cnd a fost el asasinat?
Cu mare greutate, Van Heteren declar c fusese
ntr-o drumeie n Alpi. O mic vacan. Da, singur.
Nu, nu putea dovedi c n-a fost la Balazuc. i nu, nu
fusese acolo.
neleg. Pcat! Dar n seara n care a murit
Roberts? i cnd au fost furate picturile?
Fusese n camera lui. Singur. Se simise prea
deprimat dup moartea lui Louise, ca s mai fac
ceva sau s se ntlneasc cu cineva. Cu alte cuvinte,
nu avea nici un alibi.
A-ha, exclam Bottando pe un ton ct mai
neutru cu putin. mi prei a fi un om foarte
preocupat.
i asta v mir? replic el acid. Cea mai bun
prieten i totodat iubita mea este ucis, doi colegi
mor, iar dumneavoastr bnuii, n mod evident, c
responsabil este unul dintre noi. Ceea ce, mi
nchipui, este adevrat. Nu tiu pe ce loc m aflu n
lista dumneavoastr de suspeci, dar v pot asigura
c niciodat, orice s-ar fi ntmplat, n-a fi putut si fac lui Louise vreun ru. M credei?
Bottando ridic din umeri.
Fii rezonabil! Ce altceva ai putea spune? Dar

dac asta v ajut s v simii mai bine, eu personal


nu cred c dumneavoastr ai ucis-o. Mulumit?
Van Heteren ncuviin, deloc mai linitit, iar
Bottando continu:
tiai c Masterson era interesat de o pictur
aflat n proprietatea Marchesei di Mulino?
Vag, rspunse el. Vorbise cu ea la petrecerea
organizat anul trecut de Lorenzo. Atunci relaia lor
fusese mai strns ca oricnd aa crezuse el.
Louise i artase n joac un tablou, un portret, i l
ntrebase ce prere are. El rspunsese c nu i se
prea a avea vreo valoare, iar ea rsese.
i?
i nimic. Asta a fost tot. Eram deja puin
ameii de butur. Fusese o petrecere reuit;
Lorenzo se pricepea s le organizeze. Mncare,
muzic, mult butur, mprejurimi frumoase. S-a
uitat ns mult vreme la portret i pe urm, n
treact, mi-a spus c era un chip interesant, nu
eram de aceeai prere? Un brbat nu drgu, dar
interesant. Am replicat c asta era o afirmaie foarte
tiinific, iar ea a afirmat c necesita ceva munc.
La ce s-a referit?
A vrut s spun, bnuiesc, c tabloul trebuia s
fie curat i restaurat. Era foarte murdar i
nengrijit. Oricum, pe urm a rs i mi-a propus s
ne ntoarcem n camera ei pentru a celebra

capacitatea de discernmnt. i aa am fcut. Era


ntr-o dispoziie foarte bun, probabil n cea mai
fericit n care am vzut-o eu vreodat, adug Van
Heteren, amintindu-i ntmplrile cu o vizibil
suferin.
I-ai spus asistentei mele c Masterson urma
s scrie o scrisoare de referin pentru Miller.
El ncuviin.
tii cumva dac a mai spus acest lucru i
altcuiva?
Sunt sigur c nu. Eu am aflat fiindc am vzut
o ciorn pe biroul ei. De fapt, ea m-a rugat insistent
s nu pomenesc despre asta; zicea c va trebui
probabil s scrie ceva pozitiv, dar nu vedea de ce s
tie i alii despre gestul ei. Nu voia s pice ea de
vinovat pentru c un ins att de plictisitor obinea
postul la colegiu. Cred c ar fi trebuit s scrie ceea
ce credea despre el, dar era prea delicat ca s fac
aa ceva.
Bottando nclin din cap cu nelegere. Pomenise
Masterson despre o ntlnire a ei cu Bralle n
Elveia? Vorbise cumva despre cltoria ei la
Milano? Dar la Padova? La toate ntrebrile primi
rspuns negativ. Van Heteren nu avusese habar c
ea cltorise att de mult n ultimele ei zile de via.
i totui, nu era ceva surprinztor. Totdeauna fusese
o femeie ocupat. sta fusese necazul.

i interviul cu James Miller se sfri repede, i nici


el nu aduse nimic util, la prima vedere. Americanul
avea prul ud, pe care l terse cu un prosop n
vreme ce-i explica generalului c tocmai se ntorsese
de la bazin. nota n fiecare zi, preciz el.
Bottando studie ncperea cu atenie, strduinduse s fac, mpleticit, conversaie n italian i
englez pn cnd apru Flavia, prnd ncntat de
sine. Italiana lui Miller era remarcabil de srac
pentru cineva care petrecuse atia ani studiind arta
din peninsul. n mod cert, nu el vorbise cu Pianta
la telefon n ziua n care fusese ucis Masterson.
Generalul l ntreb ct avea de gnd s rmn n
Veneia, iar americanul spuse c voia cu disperare
s ajung acas ct mai repede posibil. Deja
ntrziase i evenimentele sptmnii trecute nu
aveau s-l ajute deloc n lupta pentru post, care l
atepta. Prea pe jumtate nnebunit de anxietate i
eu lamentabil n ncercrile de a prea neafectat.
Flavia aduse n discuie problema referinelor; prea
interesat de ea. Miller rspunse rstit c i putea
imagina ce ar fi scris Masterson.
Cum? ntreb ea.
Pi, mari am avut o mic nenelegere. Cred
c ar trebui s aflai despre ea. I-am spus c speram
s nu-l ia tare pe bietul Kollmar. ncercam s-i

mprtesc din experiena mea. Enervarea celor din


jur nu este cea mai bun modalitate de a obine
ceea ce vrei.
Iar ea n-a primit bine observaiile?
Aproape c-i putea imagina scena: Miller
devenind tot mai condescendent n vreme ce o
instruia, iar Masterson zburlindu-se. Nu prea genul
de persoan care s accepte uor asemenea
recomandri.
Evident c nu, innd seama de bruscheea cu
care i-a refuzat a doua zi invitaia la un pahar. De
fapt, i-a ieit din srite i mi-a spus c s-a sturat s
vad cum toi fac din nar armsar i c i-ar dori
ca oamenii s nu mai fie naibii chiar att de
sensibili. Iar n ceea ce m privete, a face mai bine
s petrec mai mult timp vzndu-mi de treburile
mele i mai puin pupnd funduri academice.
Adic?
Tot despre postul meu era vorba. Ea era de
prere c nu scrisesem suficiente lucrri.
i ai scris?
El cltin din cap.
Cred c nici Encyclopaedia Britannica n-ar fi
suficient pentru a o mulumi pe Louise. Dar aa
cum i-am spus, sunt pe cale de a publica un articol
important. I-am dat i ei o copie. Ciudat, nu-i aa?
coment el apoi cu o amrciune al crei egotism

era aproape jenant. M-am alturat comitetului


fiindc mi s-a spus c mi va fi de folos n carier. Iar
acum, n momentul crucial, totul se destram.
Comitetul e implicat ntr-un scandal, iar eu mi
pierd ambii autori de referine. Moartea Louisei a
fost n sine destul de rea, dei mi este greu s cred
c s-ar fi artat generoas n privina mea. Dar s
moar i Roberts asta e prea mult. Nu cred c mai
st cineva la rnd s-i ofere astfel serviciile, nu?
Mortalitatea e i aa prea ridicat.
Bottando interveni pentru a aduce discuia pe
fgaul dorit. Timpul era scurt. Miller scoase
paaportul i biletele de avion pentru a dovedi c
fusese n Grecia n ziua morii lui Bralle i spuse c
nu-l mai vzuse pe btrn de aproape trei ani.
Alibiurile lui pentru serile n care muriser
Masterson i Roberts erau la fel de solide.
Ei, bine? ntreb generalul n vreme ce se
ndreptau spre ieire. Ai avut noroc?
Aa cred. Apa de la scurgere s-a oprit cam pe
acolo, rspunse Flavia, artnd spre partea din spate
a coridorului. Am vorbit cu paznicul cldirii.
Acoperiul nu avea nimic. Mai important, a
subliniat c ar fi trebuit s-mi amintesc i eu asta,
fiindc a plouat pentru prima dat n trei sptmni
n ziua n care m-am plimbat cu barca mpreun cu
Jonathan, cu dou zile n urm.

Bottando surse.
tii, spuse el n vreme ce se ndreptau spre
staia de vaporetto, ncep s cred c, la urma
urmelor, s-ar putea s ne pstrm slujbele.
Nici dr. Kollmar nu se art mai bucuros s-l
ntlneasc, dar Bottando se obinuise deja cu acest
tip de primire. Dac atunci cnd discutase cu Flavia
se simise inconfortabil, acum germanul fremta
vizibil cnd intr i se aez.
Bnuii, mi nchipui, c eu am ucis-o din
cauza acelui tablou, spuse el pe un ton sumbru i
uor agresiv, care nu avea deloc darul de a-i atrage
simpatia generalului.
Gndul mi-a trecut prin minte. Ai ucis-o?
Sigur c nu! replic el mai aprins dect de
obicei. Ce idee absurd!
V-am citit raportul. Roberts era de prere c
pictura este autentic, existau dovezi n acest sens,
dar dumneavoastr le-ai ignorat pe toate. De ce?
Kollmar pru cu adevrat uluit.
Ce? Greii cum nu se poate mai ru n ambele
privine. Profesorul Roberts nu a spus niciodat aa
ceva, iar dovezile pe care le-am gsit n cadrul
cercetrilor mele n arhive nu au oferit nimic
concludent.
Cum rmne ns cu cercetrile altora? De

pild, cu cele ale dr. Bralle?


Nu tiu la ce v referii, replic el nepat.
Bralle se retrsese i, dac avea anumite opinii cu
privire la pictur, mie nu mi le-a comunicat. V
sugerez s v limitai la munca de poliie i s nu-mi
mai spunei mie cum s-mi fac
Ct era partea dumneavoastr, dr. Kollmar? l
ntrerupse Bottando.
Germanul l privi din nou nedumerit.
Poftim?
Partea care v revenea. tii dumneavoastr.
Urm o pauz lung, dup care Kollmar rspunse
acru:
Dac sugerai ceea ce cred eu, trebuie s v
spun c este ruinos i inacceptabil. Cum ndrznii
mcar s v gndii c a
Da, da, bine. mi pare ru c am pomenit
despre asta. Dar credeai cu adevrat c pictura este
un fals?
Frmntndu-i minile prad unei neliniti
moderate, Kollmar oft.
Existau dubii considerabile
i atunci, de ce n-ai spus asta?
Fiindc am crezut c e mai sigur s urmez
sfatul profesorului Roberts. n absena dovezilor
scrise, totul depinde de evaluarea privitoare la stil.
Iar acesta era domeniul lui, nu al meu.

Germanul edea drept n scaunul lui, cu


genunchii lipii unul de cellalt, mistuit de ceea ce
putea trece drept mnie aprins. Orice semn al
nervozitii sale anterioare se evaporase n timpul
discuiei. Bottando suspin i se strdui s-l readuc
ntr-o stare de spirit mai cooperant. Dar nu prea
reui.
Teatrul Fenice, ncepu el apoi.
Kollmar oft, plictisit.
De cte ori trebuie s v mai spun despre asta?
Am fost la oper. Am stat tot timpul mpreun cu
soia mea i cu Roberts.
O parte a alibiului dumneavoastr este
moart, cealalt v e rud. Nu e bine, doctore.
Kollmar pstr o tcere demn.
Bine, atunci, relu Bottando. Seara n care a
murit Roberts. Unde erai?
V-am mai spus deja de cteva ori. I-am dus un
plic acas i pe urm m-am ntors la mine. Le-am
dat de mncare copiilor i am ncercat s lucrez
ceva.
Singur?
Da, singur.
neleg. O ultim ntrebare. Cnd ai invitat-o
pe Masterson la un pahar, erai pe insul sau pe
vaporetto?
Pe vaporetto. Putei s-l ntrebai pe Miller; el

a auzit totul.
V mulumesc, dr. Kollmar. Deocamdat este
suficient.
ndurase destule pentru o singur diminea. l
durea capul, iar teoriile i datele se amestecau n
mintea lui, aproape mbinndu-se, dar nu complet.
Generalul prsi casa mohort, ieind pe strada i
mai mohort. Ploua tare acum, aa cum i spusese
Flaviei btrnul barcagiu c se va ntmpla. Privi
cerul cenuiu, se nfofoli mai bine mpotriva
vntului aspru care sufla cu putere dinspre lagun i
porni cu pai repezi spre chei. Era trziu i discuia
cu germanul se prelungise dincolo de ora prnzului.
Va trebui s renune la mas dac voia s ajung la
vreme la ntlnirea cu Bovolo. Pe naiba! Dac exista
un singur lucru n lume care l irita, acela era s sar
peste masa de prnz.
Argyll era i el la fel de ocupat n dimineaa
aceea, nviorat de perspectiva de a-i recupera
picturile. i telefonase lui Byrnes la Londra, pentru
a-l ruga s-i ntind antenele cu privire la lucrrile
de Tiziano scoase pe pia n ultimii ani. Cte
fuseser vndute cu certificate de autentificare nounoue? ntreb el i-i comunic patronului vetile
despre noua oportunitate care i se deschisese. Mai
mblnzit de perspectiva ca Argyll s-i merite n

sfrit salariul, Byrnes accept s fac unele


cercetri discrete i promise s revin cu un telefon.
De atunci, lsase munca de poliie n seama
poliiei i se devotase ncercrii de a-l identifica pe
autorul picturii Marchesei. La urma urmei, poate c
avea o legtur cu asasinarea lui Louise Masterson
i, n plus, Bottando prea a crede c va reui s
pun mna pe ea. i cum va avea n curnd
posibilitatea de a o cumpra, era interesat s tie pe
ce va da banii.
Dar a ti ceea ce caui nu nseamn automat a i
gsi, iar n aceast privin progresele lui nu se
dovedir impresionante. terpelise notiele lui
Masterson, luase fotocopiile fcute de ea de la
bibliotec i-i sustrsese temporar crile de pe
rafturi. narmat cu toate acestea, spera s poat
contura ceva suficient de convingtor, dar se vzu
nevoit s admit c, deocamdat cel puin, la
orizont nu se ntrezrea absolut nimic. Giorgione,
Tiziano i dezagreabilul Pietro Luzzi. n mod cert,
ntre cei trei exista o anume conexiune i la fel de
sigur era faptul c Masterson o descoperise. n
consecin, era limpede c ea fusese mult mai
deteapt dect el.
i deci ce tii? l ntreb Flavia cnd i se altura
la prnzul la care Bottando se vzuse obligat s
renune.

El pufni, enervat.
Pi, nu prea multe. tiu c este portretul unui
pictor de treizeci i ceva de ani i c Tiziano l-a
reprezentat n seria lui de la Padova i n schia din
Milano. Asta-i tot.
Bine, atunci, replic Flavia ncercnd s fie de
ajutor. Afl cine au fost toi apropiaii lui Tiziano i
gata. La urma urmei, era ceva obinuit s-i incluzi
amicii n picturile cu subiect religios. Ai spus c
Tiziano a pictat-o i pe iubita lui rposat, aa c de
ce n-ar fi fcut la fel i cu alii?
Argyll ridic ochii spre ea.
Mai spune o dat!
Am zis c tu mi-ai spus
Vorbeam retoric, replic el, ridicndu-se i
scuturndu-i firimiturile de pe haine. Dei e plcut
s-o mai aud o dat. Of, ce tmpit, ce tmpit!
Sper c te referi la tine nsui.
Sigur c da. Este evident. Iubit, ha! Cred c
sunt cea mai neghioab persoan pe care am
ntlnit-o vreodat.
Flavia se simea adesea nclinat s fie de acord
cu asemenea aseriuni, dar de data aceasta pretinse
c nu i-a auzit remarca.
Ce tot spui acolo?
Argyll ncepu s sar n loc, fremtnd de
entuziasm.

Pictura n care Violante di Modena e ucis de


iubitul ei fiindc i fusese necredincioas. Cine altul
i-a mai fost iubit, n afar de Tiziano, probabil? i
cine, deci, a pictat portretul din colecia Marchesei?
i de ce era Masterson att de chitit pe el?
Oh, Dumnezeule! exclam ea, ncepnd s-i
dea seama. Vino aici! Vreau s discutm despre asta.
Nu-i timp, bolborosi el n al noulea cer. Am
treab.
Se aplec, o srut pe frunte i pe urm, n
eventualitatea c se purtase prea familiar n public,
o btu uor cu palma pe cap, n compensaie.
La treab! Eti o fiin minunat i te iroseti
complet n poliie. Mulumirile mele. Ne vedem mai
trziu.
Odat ce-i oferise lui Argyll inspiraia necesar,
Flavia i termin prnzul, se convinse s ias nc o
dat n ploaia tot mai rece i plec spre Lorenzo.
Problema, n opinia ei, era una destul de simpl. Ce
anume se ntmplase tiau deja. Partea dificil era
acum aceea de a lega toate iele mpreun pentru a
ajunge la o imagine coerent. O crim dup alta,
urmnd probabil un tipar logic odat ce-l
nelegeai. La urma urmei, cspirea oamenilor era
o treab serioas; nimeni nu trebuia s se apuce de
ea fr un motiv foarte bun.

Oh, da, tiam c mtua mea are de gnd s


vnd cteva picturi, replic Lorenzo dup ce ea
ajunse la apartamentul lui, fu invitat nuntru, se
scutur de ploaie i se aez. Dar nu eram sigur care
anume. Singura mea grij era s nu vnd dou
tablouri de Watteau la care am inut ntotdeauna.
Mi-a spus c nu pe ele le avea n vedere, aa c
restul nu m-a mai interesat i i-am dat acceptul
meu.
i nu sunt valoroase, suntei sigur de acest
lucru?
Oh, nu! Chestii nensemnate. Nu este nici un
pericol ca vreun Michelangelo s ias din ar
neobservat, fii convins.
Lorenzo prea perfect stpn pe sine nsui, iar ea
hotr s-i cnte n strun.
Cum v nelegei cu mtua dumneavoastr?
Nu prea bine. Ne tolerm reciproc, aa cum fac
mtuile i nepoii. Mie unul mi cam place btrna,
trebuie s recunosc. Ea, din pcate, nu m agreeaz
foarte mult.
De ce?
Nu tiu. Nu-i place s m consulte n privina
chestiunilor financiare, desigur. i tirbete
imaginea de cap al familiei i a fost furioas cnd a
aflat c unchiul a fcut testament n favoarea mea.
Mie mi se pare c sunt fermector, ntotdeauna m

strduiesc s-i fac pe plac, dar ea m consider,


cred, prea frivol. Un fel de playboy. ine la jargonul
sta demodat. Dumnezeu tie ce-i nchipuie ea c
pun la cale! Sunt sigur c viaa mea nu-i nici pe
jumtate att de scandaloas cum a fost a ei.
Dac exista ntre ei o animozitate accentuat,
Lorenzo tia s-o ascund i s par c nutrete fa
de btrna doamn o afeciune tolerant, nicidecum
sentimente de ur.
Dar despre Signora Pianta ce-mi putei spune?
Lorenzo i ridic ochii spre cer.
Ah! Femeia-dragon! O cunosc de cnd s-a
mutat n casa mtuii mele, acum circa un sfert de
secol. A venit cu intenia de a rmne o sptmn
i nu s-a mai dat dus. Dar e o fiin jalnic, la
propriu i la figurat, i ncerc mereu s fiu ct mai
politicos cu ea.
Unde erai n seara n care a murit Roberts, iar
picturile mtuii dumneavoastr au fost furate?
Merita s ncerce; cine tie, poate c omul se
contrazicea la un moment dat. El ns zmbi vesel.
N-avei cum s m prindei cu asta. Eram la o
ntrunire la Accademia. La ora respectiv susineam
o scurt, dar dac-mi permitei s spun suficient
de amuzant alocuiune n faa unui public de o
sut cincizeci de persoane. V voi da ns numrul
de telefon al muzeului. Mine diminea, cnd vor

deschide, v vor putea oferi ei numele ctorva zeci


de persoane care pot s confirme c m-am aflat
acolo pn la miezul nopii.
O spusese att de ncreztor, nct Flavia nelese
c alibiul lui se va dovedi de nezdruncinat. n mod
evident, nu el l trimisese pe Roberts n lumea
drepilor. Ar fi avut ns timp s subtilizeze
tablourile Marchesei, dac s-ar fi micat repede sau
dac ar fi angajat pe altcineva s-o fac n locul lui.
Mai departe? O ultim chestiune.
Petrecerea aceea de anul trecut, din casa
mtuii dumneavoastr, pentru ce ai organizat-o?
El ridic din umeri, oarecum luat prin
surprindere de aceast ntrebare al crei rost, n
mod limpede, nu-l nelegea.
A fost n parte o petrecere de bun venit pentru
Louise, ca nou membru al comitetului, i n parte o
celebrare a faptului c statul i dezlegase baierele
pungii. Fericitul contribuabil contribuia. i, desigur,
voiam s m afirm n faa colegilor mei ca lider al
comitetului.
Lucru care, dac am neles bine, nu a fost pe
placul profesorului Roberts.
Lorenzo zmbi afabil i de aceast dat.
E tare urt s-i vorbim de ru pe cei mori, dar
avei dreptate, desigur. Nu m jenez s spun c
bietul Roberts i cam pierduse fineea. Ct despre

petrecere, a fost un succes. i drept urmare,


hotrsem s mai organizez una smbta trecut, la
care s avem flori din serele de la Giardinetti. Louise
le alesese. A vrut n special crini, nu tiu de ce.
Spunea c au legtur cu ceea ce studia ea.
De ce credei c era att de convins c dr.
Kollmar se nelase cu privire la pictura aceea din
Milano? continu Flavia, vag contient de o serie
de conexiuni pe jumtate conturate, crora le mai
lipsea doar o verig.
nc v preocup asta, aa-i? Nu tiu. i ce
credea ea c era de fapt?
O schi pentru al treilea panel, la care s-a
renunat, din seria Sfntului Anton de la Padova.
Ah! Foarte interesant. Mrturisesc c n-am
privit problema cu atta seriozitate. Am lipsit de la
ntrunirea aceea; trebuia s fiu la Roma n ziua
respectiv i, n plus, ratarea unui raport susinut de
Kollmar nu e niciodat o pierdere considerabil. E
un ins meticulos i contiincios, dar nu chiar unul
dintre cei mai scnteietori crturari. Ct despre
Masterson, presupun c a gsit n pictura aceea
indicii cu privire la prezena Sfntului Anton, ceva
n firul narativ, care s-o lege de un episod din viaa
sfntului
Este posibil, l ntrerupse ea, povestindu-i apoi
despre miracolul respectiv.

Nu e suficient, replic Lorenzo. Salvarea


oamenilor de la otrvire sau de la moarte n general
apare frecvent n vieile sfinilor. Ce altceva mai era
n pictura aceea?
Flavia se gndi intens, dorindu-i s fi avut la ea o
fotografie pentru a-i mprospta memoria. Argyll
avusese ntotdeauna o memorie vizual mai bun
dect a ei. Dar se strdui.
Brbat care mnca la mas, nconjurat de ali
oameni. ngeri zburnd n jur. O cruce pe perete.
Flori pe mas.
Crini?
Flavia ridic ochii i l privi fix. Un becule era pe
cale s i se aprind. n mod cert, subcontientul ei
lucra mai bine dect contientul.
De ce spunei asta?
Sunt simbolul Sfntului Anton, rspunse el
simplu. Crinii i crucifixul. Puritatea trupeasc i
dragostea pentru Dumnezeu. n general, sunt
nsoii de inscripia Homo igit consutu atque nudat
queso ubi est. Din Cartea lui Iov. Omul moare i
dispare, omul ajunge la sfritul vieii, i unde este
el? Prei surprins, adug Lorenzo dup cteva
clipe. Dar sunt sigur c am dreptate. Pot verifica,
dac vrei.
Nu, replic ea dus pe gnduri. Nu, este n
regul. Avei dreptate. Mulumesc. Mi-ai fost de

mare ajutor.
13
Veti rele, sau cel puin descumpnitoare, o
ateptau cnd se ntoarse la hotelul Danielii, la ora
patru. Se prezentau sub forma unui Bottando
nemulumit, care se nfrupta dintr-un platou cu
paste i avea un aer de profund melancolie. i fcu
semn s se aeze i rmase tcut pn ce termin de
mncat.
Necazuri, o ntiin apoi morocnos, nainte
ca ea s apuce s deschid gura. Bovolo sta ncepe
s m calce pe nervi.
i povesti c ntlnirea lui cu veneianul nu fusese
deloc distractiv. Comisarul se lansase n acuze la
adresa amestecului celor de la Roma i l anunase
c a luat msuri puternice sta era termenul pe
care l folosise ntngul, sublinie el pentru a
mpiedica subminarea poziiei sale.
i ce nseamn asta?
nseamn, draga mea, c omul nu te place. i
nici pe mine, dac tot a venit vorba. Crede c ne-am
vrt prea mult nasul n ancheta crimei, n loc s ne
limitm la gsirea tablourilor furate ale Marchesei.
C suntem mn-n mn cu principalul suspect
adic Argyll i c imparialitatea noastr adic a

ta este grav compromis. C am dovedit o


incompeten fr pereche zpcind un simplu caz
de furt, cnd el a rezolvat o crim complicat n
numai cteva zile. i a trimis peste tot scrisori n
care ne acuz serios. Iar rezultatul am fost criticat
de polizia din Roma pentru lipsa mea de tact, iar
minitrii Aprrii i al Internelor i-au adus i ei
obolul. Nu suntem deloc populari, iar tu tii bine ce
nseamn asta.
Oh, Doamne! Dar care a fost motivul?
Bovolo e un om foarte preocupat, asta e. A
scurtcircuitat mult prea multe icane i l-a convins
pe magistratul local s promit c va declara c
Roberts a murit accidental. Iar noi ne strduim s
dovedim c a fost ucis. Dac reuim, el va prea un
dobitoc. Marchesa l preseaz s-l ndeprteze pe
omul lsat de paz n casa ei. Aa c vrea ca toat
afacerea asta s fie nchis ct mai repede, pentru ca
el s-i poat trage atta spuz pe turta lui ct va
putea nainte ca lucrurile s se ntoarc mpotriva
lui i ansele de promovare s se evapore. n plus,
muli dintre demnitarii locali tind s-i adopte
punctul de vedere.
i atunci, noi ce facem?
Bottando i frec brbia, gnditor.
Dificil, nu-i aa? Dac gsim asasinul, dm de
necaz. Dac nu-l gsim, tot ru e. Problema nu e

Bovolo; cu el m descurc eu. Mai greu este cu


magistratul local, care are relaii sus-puse i
influen pe msur. Aici e buba. Dac-i dezbinm,
suntem n regul. Dar a sugera c biroul
magistratului a complotat pentru a acoperi
asasinarea lui Roberts ar nsemna s ducem o lupt
murdar. Am putea ctiga, dar nu la timp pentru a
salva departamentul. Orice s-ar ntmpla, trebuie s
ncheiem rapid investigaia asta stupid. Altfel
riscm s rmnem fr slujbe. Spune-mi c totul sa rezolvat.
Cu prere de ru, nu pot. Suntem pe aproape,
dar mai lipsete o verig sau dou.
i-i povesti ce-i spusese Lorenzo despre crini.
Bottando mri.
Dar?
tiu. Dificil, nu?
Un alt mrit.
M rog, asta nseamn c am mai potrivit o
verig n lan. Misterul tumbei lui Roberts n canal
s-a lmurit n sfrit.
Aa e. Dar asta nu limpezete nimic altceva.
Bottando oft, iar Flavia decise c ar fi o idee
bun s schimbe subiectul.
L-ai vzut pe Jonathan?
Generalul i verific ceasul.
Ar trebui s fi ajuns deja. Mi-a telefonat i mi-a

spus c vine. Dar pn acum n-a fost niciodat


punctual, aa c nu vd de ce ar ncepe s fie acum.
Iat un alt punct comun ntre tine i el. Cum v mai
nelegei voi doi, hmm?
Flavia se vzu scutit s-i rspund n doi peri,
despre amestecul n treburile altora, de sosirea
subiectului lor de discuie, ntr-o stare de spirit
neobinuit de vesel.
Salut, salut! spuse el senin n vreme ce se aeza
la masa lor. Ce s-a ntmplat? Avei o zi proast?
i povestir i lui, ns vetile despre problemele
lor interne nu-i afectar dispoziia efervescent.
O s se fsie, rspunse, fr a mai acorda
atenie subiectului. Vrei s tii ce am aflat eu?
Atta vreme ct n-o s ne informezi c Roberts
a ucis-o pe Masterson, da.
Replica i mai tie din elan.
Oh! De ce spunei asta?
Fiindc nu el a ucis-o.
Suntei siguri?
Da. De ce?
Pi, pe lng faptul c mi-am vzut eficient de
munca mea, am petrecut o lung dup-amiaz la
telefon, n beneficiul vostru. mi vei putea mulumi
mai trziu. De fapt, lui Byrnes mai nti. n ultimul
deceniu, au fost scoase pe pia cinci tablouri de
Tiziano, dou fiind autentificate de comitet dup ce

au fost vndute. Ambele n ultimii patru ani.


i?
Nu ghicii unde locuiau proprietarii lor?
Nu. De ce nu ne spui tu? Am termina mai
repede.
Unul locuiete n St Gall, iar cellalt n Padova.
Ce prere avei despre asta?
Acum le strnise interesul, fr ndoial.
Nota mea de plat la telefon va fi uria,
continu el. Sper s-o achitai voi. Am vorbit cu
ambii. Nici unul dintre ei n-a ntlnit-o pe
Masterson, dar elveianul confirm c a discutat cu
Bralle despre trgul pentru autentificare, pe care
acesta l-a dezaprobat categoric. La Padova,
Masterson a dus o scrisoare din partea lui Bralle, n
care ntreba din nou despre vnzare. Ne-o trimite.
Acum, cine credei c a scris rapoartele despre cele
dou picturi? i cine a eliberat o autentificare
personal pentru ele, n schimbul unei pri din
preul de vnzare net n total circa dou sute
optzeci de mii de dolari?
Argyll ntinse pe mas carneelul n care notase
ntr-un tabel ngrijit metodele de lucru ale
comitetului i distribuia sarcinilor cu privire la
picturile examinate i autentificate.
Creierul Flaviei zumzia febril n vreme ce o
verig dup alta se aezau la locul lor, ducnd la noi

concluzii. Unele erau deranjante, fiindc preau


acum att de evidente. Altele erau deconcertante. n
cele din urm, se ntoarse spre Bottando.
Domnule general, cred c va trebui s
discutm despre asta.
Eu am impresia c domnul Argyll mai are nc
ceva s ne spun, replic el pe un ton sczut.
Mai am. Ceva foarte important. Despre pictura
Marchesei.
Acum nu avem timp pentru asta. Putem
srbtori mai trziu. Doar dac nu cumva aflm
astfel ceva n plus despre asasin. Aflm?
Pi, nu. Nu n acest caz.
Atunci, din pcate va trebui s mai atepte.
Jonathan, du-te i telefoneaz-le oamenilor de pe
lista asta, i ceru ea, mzglind cteva nume pe
dosul meniului, i spune-le c e important s ne
ntlnim pe Isola San Giorgio. La ora nou fix, s
zicem.
E oare o idee bun? Apele sunt teribil de
umflate. Deja n unele locuri s-au revrsat.
N-avem de ales. Nu mai avem timp, replic ea
grbit.
Bottando o privea gnditor n vreme ce ea
preluase controlul, ncepnd s dea ordine. sta era
rolul lui, aa i spunea de obicei, dar nu putea nega
c Flavia se descurca destul de bine. Numai c avea

impresia oribil c tia ce-i trece ei prin minte. Iar


ea, care zisese c el tie s fac politic
Argyll dispru n direcia telefonului, innd lista
n mn, iar Flavia se ntoarse ctre eful ei, avnd
n ochi o sclipire care l convinse c nu se nelase.
Domnule general, ncepu ea pe un ton ct mai
convingtor. Ce prere avei dac am nclca o
regul sau dou? Nu multe, v dai seama. i numai
aa, puin, pentru a salva departamentul?
14
Ploaia i vntul i dduser deja mna ntr-o
furtun care, mpreun cu mareea nalt, ridicase
nivelul apei n lagun. Cu plafonul gros de nori
negri cobort parc pn deasupra capului, Veneia
nu mai prea deloc un paradis al turitilor; chiar i
pescruii dispruser, ateptnd probabil n alt
parte o vreme mai bun. Smbt, nivelul mrii
fusese mai ridicat dect cel obinuit. A doua zi
diminea ajunsese aproape pn la marginea
cheiului n Piazza San Marco, izbucnirile de vnt
aruncnd fuioare de stropi pe pietrele din pavaj.
Pn la ora amiezii cel mai ntunecat scenariu
prinsese via i, n ciuda ncercrii autoritilor
locale de a folosi stocul limitat de saci cu nisip,
inamicul ptrunsese deja n cetate. Optimitii erau

siguri c Veneia nu avea s treac prin aceleai


traume ca n 1966, cnd oraul fusese acoperit de
mai bine de un metru de ap, dar rul ncepuse s
fie fcut, n privina aceasta nu mai era nici o
ndoial.
n plus, comunicaiile n oraul inundat erau din
ce n ce mai dificile. Pontoanele din staiile de
vaporetto, ancorate de marginile canalului cu
frnghii groase, se ridicau i ele odat cu apa.
Ambarcaiunile funcionau nc, dei nimeni nu tia
ct timp o vor mai face. Apropierea de staii era
problematic; puni improvizate fuseser aezate pe
pietre i crmizi deasupra oglinzii apei, dar nu erau
nici pe departe suficiente. n Veneia sunt
numeroase strzi i acum multe dintre ele erau sub
ape.
Pentru a te deplasa i a rmne uscat de confort
nu mai putea fi vorba era nevoie de nclminte
groas. Flavia avea ceva la ea, desigur; scotocise n
valiza ei aparent fr fund i gsise o pereche de
cizme impermeabile care, pe lng faptul c i se
potriveau i ineau apa afar, artau i bine. Argyll
se vzuse nevoit s se descurce cu bocancii cusui
manual pe care prea s-i poarte n fiecare zi, n
miez de var i n toiul iernii, de cnd l cunotea ea.
nclrile se achitar de misiunea lor neateptat de
bine, dar asta le era probabil ultima zvcnire nainte

de a fi aruncate la coul de gunoi.


n cea mai grea situaie se afla Bottando, care
suferea ru din cauza btturilor i de aceea purta
pantofi italieni lejeri, din piele subire, ale cror
tlpi erau parc din carton. Nu populariza
informaia despre btturi, considernd c nu
constituiau o problem demn de un om n poziia
lui i, n consecin, era nevoit s asculte uneori
remarce referitoare la vanitatea care-l caracteriza.
Pe msur ce pantofii lui se transformau ntr-un soi
de terci pe drumul spre Isola San Giorgio i
Fondazione Cini, ncepu s se plng de starea
industriei italiene de nclminte. Nu doar pantofii
i ddeau o stare neplcut, ns; toat afacerea l
nemulumea.
ntrunirea fusese convocat n grab, dar se prea
c toi cei chemai acceptaser s vin. n mod
normal, generalul nu agrea astfel de scene, dar
Flavia avea dreptate: viteza era esenial pentru a se
putea ntoarce la Roma cu ceva rezultate nainte ca
pumnalele birocratice s-i fie nfipte n spate, luni
diminea.
Trebuia s vii mai bine pregtit, coment ea n
vreme ce pleosciau prin ap, felicitndu-se implicit
pentru prevederea ei.
i n primul rnd ar trebui s v cumprai
pantofi mai buni, adug Argyll, la fel de ncntat

de propria lui chibzuin.


Bottando rezist ispitei moderate de a riposta i
pstr o tcere frustrat n vreme ce urcar n
ambarcaiunea-taxi, care porni ncet, dar rscolind
apele, pe Canal Grande.
Sper s vin toat lumea, spuse el la un
moment dat pe un ton pesimist, privind spre cer ca
i cum ncrunttura lui l-ar fi putut convinge s-i
revizuiasc purtarea.
Vor veni, rspunse Flavia. La urma urmei, au i
ei un anume interes n povestea asta.
Urm din nou o tcere, timp n care Bottando i
mic degetele de la picioare n ceea ce mai
rmsese din pantofii lui cataramele aurite erau
tot ce mai putea fi recunoscut din ei i simi apa
srat bltcind n jurul lor. i jur n sinea lui s
nu se mai ntoarc niciodat n locul sta oribil i
repet legmntul cnd coborr pe insul. Acolo
nu fuseser instalate nici mcar punile de lemn
dup cum remarc el n vreme ce clcau apa n
picioare ndreptndu-se spre intrarea n mnstire.
Ajuni nuntru, se desprir pentru scurt timp
n cutarea unor prosoape i n ncercarea de a se
usca pe ct posibil, dup care se reunir n sala n
care aveau loc ntrunirile comitetului. n captul ei
ndeprtat edeau Marchesa i Signora Pianta;
Bottando observ c nimeni nu fcea conversaie.

Marchesa i privi cu un interes amuzat, prnd


senin i complet lipsit de griji. Sttea ca i cum
locul i-ar fi aparinut de drept.
Argyll l studia atent pe fiecare nou-venit; nc
nu-i ntlnise personal i i conturase despre ei cte
o imagine din descrierile Flaviei. Iar ea fcuse o
treab bun n acest sens, trebuia s recunoasc.
Iat-l pe uriaul Van Heteren cu aerul lui deprimat
i anxios; durduliul i ferchezuitul Miller, cu un aer
de animal hituit, care dovedea c omul se gndea
la slujba lui; pe cenuiul i anostul Kollmar;
elegantul Lorenzo, care inu neaprat s-i salute
mtua cu o curtenie exagerat, fiind rspltit cu o
moial dispreuitoare din partea Marchesei i o
tresrire nervoas a Signorei Pianta.
Dar nu apruse Bovolo. Oare unde o fi? se ntreb
Bottando privind n jur. N-ar fi vrut s nceap fr
el. Se ndrept spre unul dintre scaunele rmase
libere, simind cum ncepe s ias abur din el n
ncperea aceea aglomerat i mult prea nclzit.
Flavia se aez alturi, iar Argyll, strduindu-se
cuviincios s se piard n fundal, i gsi loc ntr-un
col.
V mulumesc tuturor pentru c ai venit aici
ntr-o sear att de pctoas, ncepu generalul
cnd vzu c toi se aezaser.
Va trebui s se descurce o vreme fr Bovolo, n

sperana c omul va aprea totui mai trziu. Iniial


voise s-o lase pe Flavia s vorbeasc, fiindc ideea i
aparinuse, dar ea insistase c, venind din partea lui,
explicaiile vor avea mai mult greutate. Fusese o
mic glum, care demonstra c se simea deja mai
bine. Aa explicase ea situaia; nu foarte detaliat,
dar suficient pentru a termina repede i a izbuti s
prind ultimul avion spre Roma.
mi cer scuze pentru c am convocat aceast
ntlnire menit s ia n discuie evenimentele
petrecute n ultima sptmn, dar cred c va fi spre
binele tuturor. Fiecare dintre dumneavoastr a fost
suspectat n cursul acestei anchete, sau a crezut c
este. Fr ndoial, n multe cazuri, convingerea a
fost greit. Sunt contient de specificul vieii
academice i mi dau seama c reputaia
dumneavoastr ar avea grav de suferit de pe urma
brfelor i a zvonurilor dac poliia nu ar explica
limpede situaia, astfel nct asupra celor nevinovai
s nu mai planeze nici o suspiciune de hmm
comportament inadecvat.
Murmure de mulumire ntmpinar aceste
afirmaii cu titlu oficial, temperate ns de
nelinitea privind ceea ce va urma.
Fiecare dintre dumneavoastr, din varii
motive, merit s afle ce s-a ntmplat i, pentru a
nu mai pierde timpul, v voi explica totul imediat.

Am ntins deja prea mult acest caz i am sfrit


anchetnd crime care nu cad i nu au czut n
responsabilitatea departamentului nostru, adug
Bottando cu o nclinare din cap spre magistrat, care
prea mai mblnzit, dar nc suspicios. Desigur,
programul nostru de lucru nu v intereseaz. Aa
cum tii, totul a nceput cu ancheta asasinrii lui
Louise Masterson, njunghiat mortal n grdina
public de lng Piazza San Marco, vinerea trecut,
i descoperit a doua zi diminea, n ser. Patru
zile mai trziu, unul dintre colegii ei, profesorul
Roberts, a murit n circumstane misterioase i n
aceeai sear au disprut cteva picturi din colecia
Marchesei di Mulino. Aa cum am descoperit mai
trziu, fondatorul comitetului, Georges Bralle,
fusese ucis n locuina sa din Frana cu cteva zile
nainte. Firete, orice netot putea s-i dea seama c
tot acest ir de infraciuni era legat ntr-un fel sau
altul de activitatea comitetului. ntrebarea era ns
cu care dintre diversele aspecte ale activitii lui.
Poate c era mai bine, la urma urmei, c Bovolo
nu venise nc, dei magistratul se art din nou
nemulumit. Bottando ncepuse deja s se simt
bine n rolul su. Se ntrerupse i privi n jur,
scrutnd expresiile celor din ncpere de la
suferina acut ntiprit pe feele lui Van Heteren
i Miller la interesul amuzat afiat de Marchesa.

Departe de a fi un exemplu de cooperare


armonioas a unor crturari cu eluri comune,
Comitetul Tiziano s-a dovedit a fi un focar de
nemulumiri i nencredere. Georges Bralle
instituise modelul de lucru de tip divide i
cucerete, dar i-a czut el nsui victim atunci cnd
profesorul Roberts l-a scos din funcie, aranjnd
obinerea unei finanri despre care tia c Bralle o
va considera inacceptabil. Dup plecarea lui,
lucrurile au continuat n aceeai manier.
Masterson, de pild, trebuia s scrie o lucrare de
mare importan pentru dr. Kollmar, iar dr. Lorenzo
nclina s se foloseasc de acest lucru ca o scuz
pentru a-l nlocui. Cnd Louise Masterson a devenit
membr a comitetului, anul trecut, prea dornic s
fac o impresie bun. ns acest lucru n-a fost de
durat. Chiar de a doua zi, a ridicat obiecii fa de
raportul dr. Kollmar asupra unei picturi din Milano,
spunnd c vrea s-o examineze i ea. i chiar
ncepuse s-o fac. I-a scris lui George Bralle,
cerndu-i lmuriri, iar el a declarat c, dup prerea
lui, dr. Kollmar n-a greit. De ce a spus acest lucru,
cnd tia din documentaia pe care el nsui o
oferise, c dr. Kollmar se nelase? Masterson pleac
apoi la Zurich cu avionul i de acolo ia un tren pn
la St Gall, unde Bralle se ntlnete cu cineva care a
vndut cu patru ani n urm o Madonna pictat de

Tiziano. Apoi se duce la Milano pentru a vedea


pictura pe care o studiaz i lipsete de la o
ntrunire a comitetului pentru a da o fug la
Padova. Acolo i duce o scrisoare unui brbat care
vnduse i el un Tiziano cu doi ani n urm. n
sfrit, entuziasmat i surescitat, ncepe s-i
rescrie lucrarea n care i prezint descoperirile, dar
este asasinat nainte de a o putea susine.
Descoperise de fapt un element neoficial al
activitii comitetului, care prinsese contur n
ultimii ani. n toate cele trei cazuri, Roberts,
expertul n stil, fcuse evaluarea vizual, iar
Kollmar, specialistul n arhive, se ocupase de
probele documentare i scrisese rapoartele. Dou
dintre picturi au fost vndute, iar Roberts a ncercat
s obin bani din fiecare operaiune. Primele dou
au fost simple. Viteza de lucru a Comitetului
Tiziano nu fusese mare n timpul regimului
anterior. Scotocirea n arhive i verificarea datelor i
luau lui Kollmar chiar i optsprezece luni foarte
frustrant pentru un proprietar care vrea s vnd i
are nevoie de o autentificare din partea unui
organism reputat, pentru a obine preul maxim. n
primul caz, se pare c nici mcar n-a fost ideea lui
Roberts. Proprietarul din St Gall a sugerat ca
profesorul s primeasc cinci la sut din preul de
vnzare, n schimbul autentificrii n nume

personal. Afacerea merge frumuel, iar Roberts


ncaseaz un cec n valoare de o sut douzeci de
mii de dolari, din care nici mcar unul nu ajunge la
dr. Kollmar. A doua oar preia el iniiativa,
propunnd acelai aranjament. i de ce nu?
Picturile sunt probabil autentice, iar Roberts tie cl va putea determina pe Kollmar s declare ceea ce
trebuie dac apar probleme. Pe de alt parte, nu
este o procedur tocmai etic i dac faptul c
marele Anthony Roberts se mbogete vnzndui astfel serviciile ar fi ajuns la urechile publicului,
integritatea Comitetului Tiziano ar fi fost
compromis iremediabil. La fel ar fi avut de suferit
reputaia lui Roberts, i exact aceast necesitate de
a-i apra onoarea a fost cea care a declanat
nefericitul lan de evenimente ce a urmat. Dac s-ar
fi aflat c disponibilitatea sa de a recunoate sau nu
un Tiziano depinde de suma primit n schimb, ar fi
fost devastator pentru el. Chiar i cineva precum dr.
Kollmar s-ar fi putut ntoarce mpotriva lui, iar
Lorenzo l-ar fi mncat de viu. Totul decurge cum nu
se poate mai bine ns, pn cnd se solicit
examinarea picturii de la Milano. Benedetti vrea s
vnd, iar Roberts este tentat s repete stratagema,
cu toate c nu are stringent nevoie de bani, iar
profitul obinut ar fi mic. Dar sub conducerea dr.
Lorenzo, ritmul de lucru s-a accelerat, iar Kollmar

trebuie s-i finalizeze rapoartele mai repede.


Intervalul de timp ntre examinarea picturii i
adoptarea unei decizii este acum prea scurt, mai cu
seam c n acest caz Georges Bralle scosese deja la
lumin o serie de dovezi deloc utile. Aa se face c
Roberts ascunde pur i simplu aceste dovezi i-i
sugereaz lui Kollmar c tabloul nu valoreaz mare
lucru. n consecin, Kollmar recomand
respingerea lui. Roberts se ofer apoi s autentifice
el pictura, n termenii deja obinuii, intenionnd
s scoat la iveal dovezile dup demararea
vnzrii, astfel nct comitetul s-i schimbe
decizia. Foarte simplu, dar aici a fcut o greeal.
Roberts
depete
orice
limite
ale
comportamentului etic i este descoperit. A urmat
apoi elementul crucial: Benedetti l consult pe
Bralle, care i d seama ce se ntmpl i fumeg de
furie. De aceea a spus c dr. Kollmar nu a greit. El
crede ns c i germanul este implicat i ncepe s
fac cercetri pentru a vedea dac tactica mai fusese
folosit i nainte.
Kollmar ncepu s protesteze zgomotos, negru la
fa din cauza celor auzite.
Ce susinei dumneavoastr este nemaiauzit!
Ideea c o persoan n situaia lui Roberts ar putea
proceda att de neruinat
Bottando se pregtea s-l ntrerup, dar i-o lu

altcineva nainte:
Taci tu, prostnac btrn i ngmfat! exclam
soia lui Kollmar vorbind n german, ns suficient
de elocvent pentru ca nimeni s nu se ndoiasc de
nelesul cuvintelor ei. Nu e nevoie s demonstrezi
ct de neghiob eti, nu-i aa?
Bottando i zmbi.
V
mulumesc,
doamn.
Vedei
dumneavoastr, ceea ce trebuie s reinei este c
Roberts i-a spus Signorinei di Stefano c nu avea
nici o opinie format cu privire la valoarea picturii,
dar lui Kollmar i-a declarat c, dup prerea lui, nu
avea nici o valoare. De ce s-a contrazis astfel? Nu
avea nici un motiv s-o fac, dect dac voia s se
distaneze de ceea ce-i sugerase lui Kollmar i s
lase n seama acestuia ntreaga responsabilitate a
unei decizii.
Dup ce-i explic astfel germanului c graba lui
de a sri n aprarea fostului su coleg fusese
probabil neneleapt, Bottando hotr c era timpul
s revin la argumentaia sa iniial, nainte de a
uita care era aceea.
Roberts este deci ngrijorat cnd Masterson
decide s examineze la rndul ei pictura i se
ntreab ce-o fi avnd ea de gnd. Eforturile de a o
convinge s renune nu dau roade, iar nelinitea lui
crete. Cum niciodat nu i-a luat n serios

priceperea, bnuiete c a vzut dovezile lui Bralle


i c le-ar putea folosi mpotriva lui. Trebuie s afle
ce se ntmpl, aa c i face btrnului o vizit
pentru a se lmuri. tim acest lucru fiindc este
menionat n jurnalul lui Bralle. Aa cum ne-a spus
i Van Heteren, Bralle obinuia s nscoceasc
porecle oarecum rutcioase. Dr. Van Heteren, cum
i spunea el lui Roberts?
Olandezul iei din reveria mohort care sugera
c ascult doar cu jumtate de ureche cele discutate
n jur i privi spre Bottando.
Pi, rspunse el ezitant, ca urmare a nfirii
elegante i a purtrii cucernice, obinuia s-l
numeasc Sfntul Anton.
Generalul i surse.
Iar n jurnalul lui Bralle este notat c urma s
primeasc vizita Sfntului Anton n ziua n care a
murit. n plus, Roberts a spus c Masterson trebuia
s scrie o scrisoare de referine pentru Miller. Dintre
cei din Veneia, numai Louise Masterson i Van
Heteren tiau acest lucru, pentru c ea nu voia ca
vestea s se rspndeasc. i atunci, cum de-a aflat
Roberts? Simplu: o copie a scrisorii prin care Bralle
o recomanda pe ea se afla pe biroul lui din Balazuc.
Acolo a vzut-o Roberts. Ce s-a ntmplat la
ntlnirea celor doi din Frana nu putem ti,
evident. Dar probabil c Bralle l-a acuzat pe Roberts

de comportament neprofesional i l-a ameninat cl demasc pentru a salva comitetul. A fost ucis astfel
nct s par c vrsta naintat a fost cea care l-a
dobort. Era singura modalitate de a-i nchide gura.
Fr ndoial, Roberts s-a gndit c btrnul oricum
nu mai avea mult de trit.
Un suspin de uurare se ridic din toate
piepturile prezente. Deci Roberts fusese! Cum
responsabilitatea fusese atent plasat asupra unui
om mort, atmosfera din ncpere se nsenin
sesizabil. Doar Van Heteren nc prea contient de
tragicele dimensiuni ale ultimelor evenimente.
Cnd s-a ntors la Veneia, continu Bottando,
Roberts era probabil convins c rezolvase totul.
Bralle ieise din scen i nu existau dovezi c
Masterson luase legtura cu el. Mai trziu ns, a
mprumutat cartea ei i ntre file a gsit un bilet de
tren spre St Gall. i-a dat seama c studia tabloul
din Milano, iar dup aceea a auzit c se dusese i la
Padova. Mai mult dect att, Van Heteren i spune
c Louise Masterson i rescrie lucrarea,
ncreztoare c va face senzaie. El tie ns ce fel de
senzaie, i c nu va avea nici o legtur cu analiza
tuelor n lucrrile de tineree ale lui Tiziano.
Desigur, Roberts are un alibi inatacabil pentru
asasinarea lui Masterson. A avut grij s i-l asigure,
cumprnd bilete la oper n ultimul moment. i n-

ar fi putut fura el tablourile Marchesei.


Se auzi un fonet n spatele slii, cnd Bovolo i
un alt poliist i fcur apariia, primul avnd
ntiprit pe figur o expresie de triumf temperat.
Bottando o remarc i ncepu s se neliniteasc. Un
individ ca el nu zmbete fericit fr un motiv
serios.
Se spune adesea c o crim duce la alta,
continu el spernd c situaia nu va lua o turnur
prea urt. n cazul nostru, acest lucru nu a fost
valabil, deoarece Roberts era mult prea precaut
pentru a risca nc o dat.
Afirmaia strni rumoare. Dup ce ngustase
domeniul celor
responsabili ntr-un mod
mulumitor pentru cei prezeni, iat c generalul l
lrgea acum din nou.
Am avut de-a face cu multe picturi n acest caz
cele dou de Tiziano din Milano i Padova, cele
furate din colecia Marchesei. Paralele ciudate
apreau mereu. Una dintre lucrrile de Tiziano
nfieaz o femeie njunghiat ntr-o grdin;
Masterson a fost njunghiat ntr-o grdin.
Asasinul din pictur era un so gelos, iar iubitul lui
Louise Masterson, Van Heteren, era gelos, aa cum
singur a recunoscut. Prea aproape c istoria se
repet, indicnd vinovatul. Dar n cele din urm neam dat seama c toate acestea erau de fapt

diversiuni. Gelozia lui Van Heteren a fost cauzat de


comentariile rutcioase ale dr. Miller, singura
persoan care avea nevoie urgent s scape de
Masterson. Nu am dreptate, domnule doctor?
Omul nu prea a dori s comenteze. Lu exemplu
de la Van Heteren i rmase cu privirea fixat n
podea, alb la fa i tcut. Nu izbuti dect s clatine
din cap.
Atunci, permitei-mi s v spun eu ce s-a
ntmplat. Vineri la prnz, Miller i Roberts au
mncat mpreun. Este limpede acum modul n care
Roberts i-a esut pnza. A aruncat bomba c
Masterson scria o referin pentru Miller i l-a
adugat aa, pentru savoare, c probabil va face tot
ce-i va sta n puteri ca el s piard postul. innd
seama de remarcele pe care ea le fcuse cu o zi n
urm, Miller l-a crezut. n plus, Roberts i-a spus i
c lucrarea pe care Masterson urma s-o prezinte
lunea urmtoare i va pecetlui soarta. Dei raportul
ei era doar o urzeal de minciuni, avea s afecteze
cel puin temporar buna reputaie a comitetului,
distrugnd-o ns pe a lui Roberts i anulndu-i
astfel puterea de a aciona n beneficiul
americanului.
Ajuns n acest punct, Bottando observ c Flavia
adoptase un aer nemulumit i se temu c a luat-o
pe artur. Se ntrerupse, lu o nghiitur de ap i

se aplec spre ea.


Am greit cu ceva? o ntreb n oapt.
Ea flutur din mn.
D-i drumul mai departe. i spun eu pe urm.
Generalul ls paharul pe mas i ncerc s-i
aminteasc unde rmsese.
Aa cum Signorina di Stefano i-a dat seama
imediat, Miller nutrea profunde resentimente fa
de Masterson. Ea avea relaii mai bune, un post mai
convenabil, scrisese cri, iar acum urmrea s-l
distrug. E de mirare deci c, atunci cnd Roberts a
spus c femeia trebuie oprit, el s-a artat total de
acord? Dar Miller avea un alibi perfect. Se afla deja
pe insul la ora zece, fiind vzut n buctrie, i n
seara respectiv nici o ambarcaiune nu a acostat n
insul. n consecin, trebuie s fi fost acolo de mai
devreme, astfel c nu putea fi el cel care a ucis-o pe
Masterson n Giardinetti Reali. Numai c nu a avut
nevoie de vreo ambarcaiune. L-a auzit pe Kollmar
invitnd-o pe Masterson la un pahar; discuia a avut
loc pe vaporetto, la plecarea de pe insul. Deci de
plecat, a plecat i Miller; asta e clar. Dar cum s-a
ntors, dac ambarcaiunile nu mai circulau?
Trebuie s fi reuit, ntr-un fel sau altul. i iat ce sa ntmplat. Mai devreme n aceeai zi, Roberts
preluase un mesaj pentru Masterson, astfel c tia
unde poate fi gsit informaie pe care i-a dat-o

lui Miller la masa de prnz. Miller ia un vaporetto,


dup care rtcete de colo-colo, alimentndu-i
constant furia. Se duce n grdin s-o caute i s se
certe cu ea. O acuz c vrea s-l distrug, c e rea i
pervers. C Roberts i-a spus asta, c Roberts i-a
spus aia. Ea i rspunde, probabil la fel cum o fcuse
cu o zi nainte, c e ridicol i c face din nar
armsar. La care el explodeaz. O njunghie cu un
briceag i o las s moar. A fost un act premeditat
sau nu? Nu tiu. Poate c n-a vrut dect s-i arate ce
crede despre ea. Dar insinurile lui Roberts,
combinate cu invidia care l rodea de ani, l-au
mpins dincolo de limit. La urma urmei, ea o
ceruse. Era vina ei. ns Miller avea o problem.
Ideea de a se preda nu-i surdea i, pe de alt parte,
era departe de camera lui, fr mijloace de a se
ntoarce acolo. Dar distana pn la ea era de numai
cinci sute de metri peste canal, echivalentul ctorva
lungimi de bazin. O nimica toat pentru un nottor
att de bine antrenat ca el. i scoate deci pantofii
i-i arunc, mpreun cu geanta ei i cu briceagul, n
canal. Cnd ajunge pe Isola San Giorgio, intr n
cldire pe o u lateral, folosindu-i propria cheie.
Mustete de ap i las dre pe coridor, confundate
apoi cu apa ptruns prin acoperi. Numai c n
ziua aceea nu plouase. Cum altfel ar fi putut ajunge
blile acolo? Miller se duce i se terge, coboar la

spltorie s-i spele hainele i pe urm cere un


pahar cu ap, ca s-i creeze un alibi. Avei vreun
comentariu pn aici, dr. Miller?
Nici un rspuns, nici de aceast dat. Bottando
continu:
Dar Masterson era nc n via. tia c va
muri dac nu va primi ajutor la vreme. Mai tia i c
totul fusese pus la cale de Roberts, care se jucase dea Iago la urechea de Othello a lui Miller. O metafor
potrivit aici, la Veneia, dup prerea mea. Aa c
ncearc s lase un indiciu despre ceea ce s-a
ntmplat. Nu a fost trt pn n ser, aa cum a
crezut comisarul Bovolo. S-a chinuit ea singur s
ajung acolo, fiindc tia ce se afl nuntru: florile
pe care ea nsi le alesese n mod special pentru
banchetul de smbt. i smulge crucifixul de la gt
i prinde n mn o floare. O cruce i un crin:
simbolul Sfntului Anton. Florile urmau s fie o
aluzie triumftoare la descoperirea pe care o fcuse
la Milano, dar i-au devenit n final jerb funerar.
n sal se instal o tcere prelungit, fiecare
ntorcndu-se s-l priveasc pe Miller, care edea n
continuare mut i palid.
Ei, bine, dr. Miller, ct de aproape suntem de
adevr? ntreb Bottando n cele din urm.
Aproape, rspunse el cu osteneala cuiva care a
ndurat destul. Foarte aproape.

Vrei s dai o declaraie oficial? De obicei


face minuni la pronunarea sentinei i ajut la
reducerea pedepsei. Sau putei atepta pn ce vom
gsi urme de snge pe hainele dumneavoastr sau
sub unghii. Ceva tot vom gsi. Criminalitii tia
gsesc ntotdeauna. Sunt foarte buni n munca lor,
s tii.
n realitate, generalul avea unele dubii.
Laboratoarele criminalistice nu erau nici pe departe
att de eficiente cum pretindeau specialitii. Vzuse
prea multe falsuri declarate lucrri autentice ca s
mai aib prea mult ncredere n profesionalismul
lor, ns argumentul pru s-l conving pe Miller,
care nclin din cap n sil, semn c era de acord.
Bottando oft uurat.
Bun, replic el cu satisfacie, observnd nuana
tot mai galben care se ntiprea pe faa lui Bovolo;
era figura unui om care i vedea promovarea
evaporndu-i-se chiar sub nas.
Stai puin, vrei s spunei c tot dr. Miller l-a
ucis i pe Roberts?
Fusese vocea lui Kollmar, care se mai calmase i
ncepuse s devin chiar interesat de discuie.
Generalul i-ar fi dorit totui altceva. Nu se simea
deloc bine cnd se gndea la etapa urmtoare, dar
Flavia insistase c, din punct de vedere tactic, era
absolut necesar. nainte de a se lansa ns n

explicaii, i-o lu ea nainte; probabil c nu prea


avea ncredere n el, i spuse Bottando n sinea sa.
Nu, sigur c nu l-a ucis el, replic ea cu trie.
De ce ar fi fcut-o? irul evenimentelor este destul
de limpede. Roberts este interogat i i spune
povestea: ce tulburat e de moartea lui Louise
Masterson, cum a ncercat el s fac attea lucruri
pentru ea i aa mai departe. i nu se descurc deloc
ru. Nici un dram de suspiciune nu planeaz asupra
lui. Dup aceea ns am discutat cu Van Heteren
aici olandezul deveni i mai palid dect fusese
nainte i am menionat ideea crucii i a crinului.
Ca urmare a metodei mele oarecum impresioniste
de anchet, el este singurul n faa cruia am
pomenit despre ea. Dr. Van Heteren nu e prost
deloc. i d seama c Masterson l-a indicat pe
Roberts, dar nu-i vine s cread. i nici nu vrea s
incrimineze n mod eronat un coleg, motiv pentru
care a refuzat s ne spun c l-a auzit pe profesor
vorbind cu Pianta la telefon. Aa se face c mari
sear, dup ntlnirea mea cu el, se duce la Roberts
pentru a discuta problema. Acesta din urm l
linitete, dar tie c, dei carabinierii nu vor
nelege probabil semnificaia celor dou simboluri,
este posibil ca noi s-o recunoatem. Iar dac asta
avea s duc la investigarea mai atent a morii lui
Bralle

Nu stric puin publicitate, i spuse ea. Mai ales


pentru o cauz bun.
Roberts se simte prins n capcan, continu ea,
i nu poate suporta ideea nchisorii sau a umilirii.
Deja a ucis i a manipulat pentru a le evita, dar este
limpede c eforturile lui n-au dat roade. Nu mai
exist cale de salvare, aa c, dup ce Van Heteren
pleac, se sinucide pentru a scpa de inevitabil.
ncearc mai nti s se spnzure, dar nu are
suficient curaj pentru a merge pn la capt, aa c
se arunc n canal i se neac.
Bottando arta i mai stnjenit, Argyll avea o
expresie de considerabil surprindere, iar restul
publicului rsufl din nou uurat.
Aa s-a ntmplat, am dreptate, doctore? l
ntreb Flavia pe olandez.
Van Heteren rmase tcut cteva clipe. Apoi i
ridic ochii din covor, pe care l studiase cu un
interes covritor, i rspunse ncet:
Dac spunei dumneavoastr
i ai auzit conversaia telefonic?
Da. Dar
Bun, l ntrerupse Flavia. Pcat c nu ne-ai
spus mai devreme, ns eu am tiut c aa trebuie s
fi stat lucrurile.
Apoi zmbi cu un aer reconfortant ctre eful ei,
care se ncrunt la ea. Cel puin partea mai grea

trecuse. Bottando i schimb poziia n scaun i


hotr s sfreasc afacerea asta mizerabil ct mai
rapid cu putin. Triumful total era la doar cteva
minute distan. Ar fi dorit totui s tie ce surpriz
le pregtise Bovolo.
i acum, interveni el prelund din nou
controlul, un ultim mister. Picturile Marchesei.
Aceste tablouri aveau un statut ambiguu. Soul
doamnei a procedat aa cum procedeaz muli
aristocrai: i-a lsat proprietile motenitorului,
dr. Lorenzo, cu condiia ca soia lui, Marchesa, s
beneficieze de ele pe ntreaga durat a vieii. Nimic
nu putea fi vndut ns fr permisiunea lui
Lorenzo permisiune pe care acesta a dat-o n
privina picturilor respective, fiindc nu aveau nici o
valoare. Dar Marchesa i Signora Pianta bnuiau c
alta este situaia n cazul unui tablou, un portret
anonim. Louise Masterson era dornic s-l
examineze, fr a explica ns de ce. Dac pictura ar
fi fost valoroas i dac dr. Lorenzo ar fi aflat, i-ar fi
retras n mod cert acceptul pentru vnzare, ca
urmare a rolului su de aprtor al patrimoniului
naional. Marchesa suporta cu greu ideea de a se
supune voinei unei persoane mult mai tinere dect
ea o trstur de caracter pe care trebuie s spun c
o neleg perfect. Recent am avut eu nsumi astfel de
probleme. Signora Pianta se gndea la vrsta ei

naintat i la faptul c, dup moartea Marchesei,


risca s rmn fr bani i fr un adpost
deasupra capului. i acest lucru mi se pare absolut
de neles. Odat ce Masterson a murit i exista
posibilitatea s se afle despre interesul ei pentru
respectiva pictur, a devenit evident c tabloul
trebuie s prseasc ara ct mai repede posibil,
nainte ca Lorenzo s se poat opune. Firete,
doamnele erau hotrte s nu atrag atenia asupra
lor motiv pentru care Signora Pianta a omis s
menioneze ns ntlnirea cu Masterson,
programat chiar nainte de uciderea acesteia. Prin
urmare, pe ultima sut de metri, au ncercat s
renegocieze afacerea cu Argyll, ncercnd s-l
determine s duc pictura clandestin n Elveia. Din
pcate pentru ele, englezul a refuzat, aa c au
apelat la planul de rezerv. Nu este de mirare c
Signora Pianta a fost att de suprat cnd Argyll i-a
prezentat-o asistentei mele, innd seama de ceea
ce erau pe cale s fac. Simplu i foarte uor, au
mutat picturile ntr-o pivni rar utilizat i au
anunat c au fost furate, pentru a ctiga timp s
caute un comerciant de art corupt. Apoi puteau s
scoat pictura din ar i s-o vnd printr-un
intermediar, fr ca Lorenzo s mai poat face ceva.
n consecin, cnd mi-am dat seama ce se
ntmplase, am cerut ca un poliist s rmn de

paz, pentru ca pictura s nu poat fi scoas din


cas.
Pianta era alb la fa, ngrozit, dar Marchesa
avea aerul unei putoaice obrznicue prinse la furat
de picoturi. De fapt, prea chiar mulumit. Ea cel
puin se distrase de minune n ultimele zile.
Foarte bine lucrat, generale, spuse ncntat.
i mi retrag afirmaia. Nu toi poliitii sunt
tmpii.
Bottando nclin din cap, n semn c accepta
complimentul.
Mtuico, s fim serioi! exclam Lorenzo cu
severitate. Cum ai putut? Nu se pune problema ca
Pianta s fie aruncat n strad, iar tu tii asta.
ntotdeauna am fost convins c eti ireat, dar
chiar att de rea nu mi te-am nchipuit.
Marchesa ridic din umeri trengrete i-l privi
cu scnteieri n ochi.
Cum rmne ns cu picturile mele? interveni
Argyll, ncercnd s obin ceva informaii despre
chestiunea cu adevrat important.
Desigur c nu se mai pune acum problema
ncepu Lorenzo, dar se vzu ntrerupt de o tuse
uoar de undeva din spatele slii. O tuse discret.
Aproape modest, pentru Commissario Bovolo. Lui
Argyll i se pru a fi ns un sunet prevestitor de rele.
nainte de a continua, spuse comisarul cu un

vag ton de satisfacie n glas, dar se opri.


Urm o scurt pauz, veneianul savurnd
bucuria rarisim de a fi n centrul ateniei.
Continuai, l ndemn Bottando mohort.
Acum e acum, i spuse el.
n conformitate cu sugestiile generalului
Bottando, spuse Bovolo cu o anume stnjeneal,
cnd am constatat c Marchesa i Signora Pianta au
prsit cldirea, noi am intrat cu un mandat de
percheziie i am cutat prin pivnie lucrrile lips.
N-a fost uor i de aceea am ntrziat. Aa cum tii,
vremea a fost rea, iar fluxul a crescut
Un icnet sugrumat venit dinspre Lorenzo l
ntrerupse. Ochii Marchesei i pierduser
scnteierea, iar Argyll, dei habar n-avea ce va urma,
hotr c nici nu vrea s aud. Bovolo ns i
continu ideea.
Pivnia comunic nemijlocit cu canalul de
afar, pentru a facilita accesul comercianilor n
cldire. Se pare c majoritatea picturilor au fost
aezate direct pe pardoseal, proptite pentru a nu
pi ceva, ns nu suficient de sus
Oh, Pianta, proasto! Nu eti n stare s faci
nimic cum trebuie? izbucni Marchesa.
Nu suficient de sus, spuneam, relu Bovolo
sentenios, pentru a nu fi mutate din loc de fluxul
care astzi la un moment dat a nceput s umple

pivnia. Mai multe tablouri au fost descoperite de


ofierii mei nc n pivni, plutind la suprafaa apei.
Au fost grav afectate, dar le-am recuperat.
Dar portretul? ntreb Argyll abia auzit.
n asemenea circumstane, stoicismul e tot ce-i
mai rmne unei fiine umane.
Portretul n chestiune, rspunse Bovolo, pe
care generalul Bottando m-a rugat n mod special
s-l recuperez, pare a fi unul dintre cele duse de flux
n lagun. Desigur, vom ncepe s-l cutm mine
diminea
Oh, Doamne, nu v mai obosii, replic
Lorenzo cu un mic rs nervos. Dup dousprezece
ore n apa srat a mrii, nu va mai fi nimic de gsit.
Singura consolare pe care o mai avem este sperana
c totui nu era valoros.
Argyll i privi pe toi cei din jur, remarcnd c
majoritatea erau mult mai afectai de pierderea
picturii dect fuseser cnd se vorbise despre
asasinarea lui Masterson sau Bralle. Jalnic, ntradevr! O vzu ns i pe Flavia fulgerndu-l din
priviri, cu o aparent panic pur. N-ar fi putut
spune chiar c i ieeau ochii din cap de spaim, dar
era limpede c voia s-i transmit ceva.
nchise gura. O deschise din nou. Iar ezit. Nu
aa i imaginase el c se va ncheia seara asta. Cum
rmnea cu triumful lui? Marea lui lovitur? Of, ce

nu face omul pentru prieteni!


Ei, cum e? ntreb Lorenzo cnd decise c
privise suficient gura lui Argyll nchizndu-se i
deschizndu-se. Era valoros?
Englezul i frec obrajii, obosit, strnut sonor i
privi pe rnd figurile n ateptare, ce sperau s nu
aud din partea lui ceva prea tulburtor.
Eu rmn la evaluarea mea iniial, att ct
valoreaz ea. Am studiat cu atenie toate probele. O
lucrare nensemnat, de un artist nensemnat.
Nicidecum una care s strneasc rumoare n slile
de licitaii, de asta pot s v asigur.
Toat lumea cu excepia lui i a comisarului
Bovolo prea mai mult dect mulumit de aceast
explicaie. Recunosctoare, chiar. Argyll se ridic
morocnos i, cum prea c nu mai este nimic de
spus, toi ceilali ncepur de asemenea s se ridice.
ncetul cu ncetul, ntrunirea se apropia de sfrit.
Remarce i replici disparate se auzir n vreme ce
fiecare i lua haina i se pregtea s plece.
Miller era pzit de asistentul lui Bovolo, urmnd
a fi dus s dea declaraia. Colegii lui se strduiau
zelos s-l ignore. Bottando i magistratul se
adnciser ntr-o discuie din care Bovolo era
ostentativ exclus. Lorenzo i studia atent mtua,
evalund parc oportunitatea unei abordri directe,
dup care decise s-o lase s fiarb n suc propriu.

Kollmar i soia lui ieir tcui din sal, urmai de


Marchesa nc vesel i de Pianta ca ariergard.
n cele din urm, doar Van Heteren mai rmsese
n ncpere. Se apropie de Flavia i deschise gura
pentru a vorbi.
Nu, doctore, nu vreau s mai aud nimic, spuse
ea repede, nainte ca el s poat scoate un sunet.
Pleac! Du-te napoi, n Olanda.
Dar trebuie s
Nicidecum. Mi-a fost suficient. Du-te acas i
culc-te. Acum!
i-a trecut vreodat prin minte s te faci
mam? o ntreb Argyll privindu-l pe olandezul
ruinat cum se supune cuminte i iese din sal. Pari
plmdit pentru aa ceva.
Nu. Dar i mulumesc pentru ofert. Vino! Hai
s ieim de aici.
Ploaia, cel puin, mai splase atmosfera.
Umezeala apstoare dispruse, lsnd n loc o
noapte senin precum cristalul i o adiere
proaspt. nc o or sau dou i strzile vor fi
pustii. ntr-o tcere perfect i nu prea fericit, cei
doi italieni i englezul traversar deschiderea larg a
Canal Grande.
A fost o lucrtur excelent, spuse Bottando n
cele din urm, btnd-o uurel pe umr. Felicitrile

mele! Sunt mndru de tine. E foarte posibil s-i


pstrezi slujba.
Mulumesc, rspunse Flavia. Totui, nu sunt
sigur cu privire la unele detalii.
Nici eu, interveni Argyll. Adic, atunci cnd ai
spus
Flavia puse mna pe braul lui i-l strnse uor
pentru a-l sili s tac. Ofuscat, englezul se cufund
n tcere.
Am remarcat c erai nemulumit. Am greit
eu pe undeva? ntreb generalul.
Ai nimerit omul, replic ea, dar cred c ai ratat
esenialul n privina morii ei.
Ah, da? i ce anume n-am neles cum trebuie?
Ai caracterizat-o ntr-un mod absolut
previzibil, dac pot spune aa. Insistent, agresiv,
ambiioas, rzbuntoare. Ai presupus, la fel ca ei,
c Masterson urma s mute.
i vrei s spui c nu avea de gnd s-o fac?
Sigur c nu! Fiindc nu se potrivete. Asta
credea Roberts i de aia l-a ntrtat pe Miller. Dar
se nela. Nu cred c Masterson se sinchisea de
manevrele lui, mai mult dect s le dezaprobe i si doreasc s se retrag din comitet nainte ca
Bralle s dea totul la iveal. S-a dus la St Gall fiindc
a vrut s afle ce tia Bralle despre pictura lui
Benedetti. S-a dus apoi la Milano i la Padova din

acelai motiv. Nici mcar nu s-a ntlnit cu cei care


au vndut picturile. Masterson nu a vrut s se
implice. i de ce ar fi dorit aa ceva, cnd Bralle deja
se pregtea s-l dea pe Roberts n vileag? tim c nu
avea timp pentru asta. Kollmar o enerva, fr
ndoial, dar numai Roberts a afirmat c ea l-a
jignit. Nimeni altcineva n-a vzut-o vreodat altfel
dect politicoas. La ntrunirea de anul trecut a
comitetului a spus doar c voia s examineze
pictura; Roberts a fost cel care i-a optit lui Kollmar
c l-a vorbit de ru pe la spate. Bun, a fost tioas cu
el, dar cine n-ar fi n faa unui gogoman pedant ca
el? Cu Van Heteren, cu Benedetti i cu clugrul de
la Padova a fost amabil i fermectoare. Toi au
spus asta. Iar n ultima ei zi de via nu a stat la
bibliotec scriind denunuri despre corupia lumii
academice sau referine negative pentru Miller, ci a
citit lucrri de istoria artei. Ca un bun i
contiincios om de tiin ce era. Nu a constituit
niciodat un pericol pentru Roberts sau pentru
Miller. Biata femeie a fost ucis pur i simplu fiindc
toi au crezut c era la fel de meschin, de
ambiioas i de egoist ca ei nii.
i atunci, despre ce urma s fie lucrarea aceea
a ei?
Urma s anune una dintre cele mai
senzaionale descoperiri ale ultimilor ani. La asta

muncea att de asiduu. Nu la manevre politice sau


la denunuri.
Bottando se chirci uor i ridic o mn.
Oprete-te aici! Nu vreau s tiu. Poate c ai
dreptate. Poate c i-am fcut bietei femei o
nedreptate, dar nu suport s aud detaliile. n plus,
se pare c l-am arestat pe cel care trebuia, aa c
acum nu mai vreau, sincer, dect s m usuc la
picioare i s m urc n primul avion spre Roma,
spuse generalul cnd vaporetto opri la ponton,
pind greoi pe uscat. Trebuie s naintez bugetul i
mine la prima or am de depus o serioas munc
de convingere. Cel puin, adug el ceva mai vesel,
acum avem i un dram de muniie cu care s
luptm.
Aa c Flavia tcu. Bottando nu se gndea dect
la o baie fierbinte i se ndeprt n grab imediat ce
ambarcaiunea atinse cheiul. Flavia i Argyll plecar
mpreun i n nici zece minute se rtcir nc o
dat.
Acum poi s-mi pui ntrebarea aceea, i spuse
ea dup ce Bottando dispruse din vedere, iar ei
renunaser s mai ncerce s-i dea seama unde se
afl.
Ah! Care dintre ele?
Cea despre Van Heteren.
Ah, aceea. Ei, bine, da. El a fcut-o, nu-i aa?

Sigur c el a fcut-o. S-a dus s discute cu


Roberts, l-a acuzat c a ucis-o pe Louise, l-a
strangulat pe jumtate, l-a trt pn la canal i l-a
aruncat n ap. Urmele acelea de sub casa lui
Roberts i de pe gtul lui o demonstreaz. Crim
pasional. E un brbat impetuos, exact sta ar fi
stilul lui. i-am spus c aa e el.
Dar i-a greit omul. Nu Roberts a ucis-o pe
Masterson. Nu i s-a prut c e cazul s spui lucrul
sta? Iar Bottando a fost de acord?
Flavia ridic din umeri.
Nu noi ne ocupm de anchetarea crimei. N-ar
fi fost bine s umilim total poliia local. Oricum,
ntre Bovolo i magistrat s-a creat acum o prpastie.
Comisarul e puintel la pmnt fiindc a greit cu
privire la Masterson, pe cnd magistratul este att
de fericit c nimeni nu a pomenit de presiunile
asupra patologului, nct a fost de acord s ne
mulumeasc n scris pentru excelentele rezultate
obinute. Iar Pierre Janet cel drag i scump ne va
prezenta i el ca pe nite eroi, fiindc am elucidat
asasinarea lui Bralle. Departamentul e ridicat n
slvi exact la timp pentru bugetul lui Bottando. Ce
altceva ne-am mai putea dori?
Ei, haide! exclam el cu exasperare. Nici tu,
nici Bottando nu suntei cinici. Sau suntei?
Nu. Dar n-am putut s-o fac. i nici generalul n-

a mai putut, odat ce l-am prelucrat eu niel. A


trebuit s depun ceva munc de convingere, dar n
realitate e impresionabil i deschis la argumente
raionale atta vreme ct nu afl nimeni despre
asta.
Hm! Eu totui cred c ai fost puin cam prea
generoi. La urma urmei, omul e un criminal.
ntr-adevr, i sunt sigur c se simte cum nu
se poate mai prost din cauza asta. Dar Roberts a fost
vinovat pentru toat afacerea asta i tot el l-a ucis
pe Bralle. Un ticlos din toate punctele de vedere. i
unul mort, pe deasupra. Nimic din ce am putea face
noi nu-l va aduce napoi. Van Heteren, pe de alt
parte, este unica persoan agreabil din ntregul
grup. A iubit-o cu adevrat pe Masterson i a fost
singurul care i-a dat i ei o ans. Mie una mi se
pare c e rezonabil aa. n plus, la ce bun s-l
arestm? Eu n-am neles niciodat cu adevrat
ideea c ucigaii trebuie musai deferii justiiei. De
fapt, sunt de prere c unii dintre ei merit s scape
nepedepsii. Depinde de cine e victima, desigur.
Nepotrivit mod de a gndi pentru o poliist, nu-i
aa?
Cam nepotrivit. Dar aa cum mi aminteti tu
mereu, nu eti poliist, i deci presupun c poi
gndi cum i place.
Pe lng asta, desigur, Van Heteren ne-a fcut

un serviciu. M ndoiesc c l-am fi putut aresta pe


Roberts. tim c el l-a ucis pe Bralle, dar nu avem
nici o dovad cu care s putem duce cazul n
instan. Nu l-am fi putut condamna pentru c l-a
manipulat pe Miller, iar afacerea cu tablourile, dei
lipsit de etic, nu era ilegal. Ar fi scpat cu faa
curat dac n-ar fi intervenit Van Heteren. M rog,
asta nu-l scuz pe olandez, dac e s ne inem de
litera procedurii pn la capt.
i deci muamalizai toat afacerea?
Noi?! S muamalizm aa o crim?! Doamne
sfinte, nu! Ce idee! replic ea cu ngmfare. Tocmai
asta-i frumuseea. Noi am expus doar o opinie. Nu
nseamn c eti corupt dac prezini mai voalat
unele detalii. Aa cum ne tot spunea Bovolo, este
cazul lui, n care noi nu avem nici un amestec. Va
trebui s-i retrag raportul iniial i s scrie unul
nou, bietul comisar. Teribil de stnjenitor pentru el!
Firete, l va redacta exact aa cum am descris noi
situaia. Va prezenta asasinarea lui Masterson i va
continua cu opinia oficial c Roberts s-a sinucis.
Iste, nu-i aa? Nu e ca i cum l-am fi mpiedicat noi
s afle adevrul, dac ar fi vrut s-o fac.
Argyll rmase tcut pentru cteva clipe, iar Flavia
presupuse c era pierdut n admiraie. n realitate,
nu prea era; ncerca mai degrab s-i clarifice
implicaiile morale ale modului n care procedase

ea. Efortul l depea ns, aa c decise s-o


considere nevinovat deocamdat. La urma urmei,
sunt unele lucruri la italieni pe care un strin nu lear putea pricepe niciodat.
Singura problem a fost cu tabloul Marchesei,
relu Flavia cuprinzndu-i umerii cu braul, n semn
de mulumire. i din fericire, tu ne-ai salvat de un
accident urt n privina asta. Ar fi fost foarte
neplcut dac ai fi spus c, din cauza cererii lui
Bottando ca un poliist s rmn de paz n casa
Marchesei, singurul autoportret al lui Giorgione a
fost luat de ap i a ajuns n mare.
Argyll o privi nedumerit.
Giorgione? Ce tot spui acolo? Cine a zis ceva
despre vreun Giorgione?
Flavia i lu braul de pe umerii lui.
Tu ai zis, ncepu ea pe un ton ezitant.
Ba nu, n-am zis.
Ba da. Ai spus c pictura era un autoportret al
iubitului Violantei di Modena
Englezul izbucni n rs.
Oh, nu! exclam el n culmea veseliei. Nu cred
asta. La cu totul altceva m-am referit. Biata de tine!
Trebuie s te fi simit tare neplcut n ora asta care
a trecut!
Atunci, ce naiba ai vrut s spui? se rsti ea,
temndu-se c afiase prea mult simpatie i

preocupare, cnd nu fuseser deloc necesare.


El chicoti din nou.
Am crezut c i-am spus. Pictura aceea
reprezentnd un brbat cu nasul ascuit era
autoportretul autorului. n seria de la Padova pe
care Tiziano voise s-o picteze aprea acest brbat: a)
acuznd-o pe Violante di Modena c i-a fost
necredincioas; b) ucignd-o; e) fiind el nsui
otrvit. E cam neobinuit s deturnezi pentru aa
ceva o comand din partea Bisericii, dar Tiziano era
tnr i foarte stresat pe vremea aceea. Poate c asta
a fost pentru el un fel de terapie creativ. Oricum,
nu e ceva important. i n mod clar n-a avut nici o
legtur cu Giorgione, care a murit naintea
Violantei i deci n-ar fi putut s-o ucid el. n plus,
Giorgione s-a sfrit de inim rea. i-am mai spus
asta. Ar fi fost imposibil ca un om att de cunoscut
ca el s fie asasinat fr ca nimeni s tie. Mai mult
dect att, portretul era exact aa cum am spus, de
mna a doua. Giorgione picta mai bine chiar i n
somn. Nu asta descoperise Masterson; nu credea c
a dat peste o capodoper pierdut. Era ns
entuziasmat fiindc descifrase povestea complex
i personal a unui scandal de mult vreme ascuns.
Iconografie, simbolism, decodificarea picturilor
asta era specialitatea ei, nu stilul pictural sau
arhivistica. Cine a fost individul nu tocmai drgu,

pentru a folosi aici cuvintele ei, care i-a furat iubita


i l-a trimis pe Giorgione prea devreme n mormnt,
cu inima frnt deja de durere? i totodat cel care,
se pare, a ucis-o ntr-un acces de gelozie cnd a avut
impresia c ea s-a ndrgostit de Tiziano? i pe
urm s-a otrvit din cauza a ceea ce fcuse?
Clugrul cu care am vorbit la Padova spunea c
frescele au fost o rzbunare a lui Tiziano, dar nu tia
de fapt la ce se refereau ele cu adevrat. Masterson
i-a dat seama punnd toate piesele cap la cap,
reconstruind mental seria de la Padova i fcnd
legtura cu portretul din colecia Marchesei. Foarte
ingenios din partea ei! Hai, gndete-te! o ndemn
el apoi, cnd vzu c Flavia continu s-l priveasc
n tcere. Tiziano n-ar fi fugit la Padova dac n-ar fi
fcut ceva necugetat. Fratele Violantei n-ar fi
zdrnicit procesul mpotriva lui dac artistul nu ar
fi refcut onoarea familiei. Iar Pietro Luzzi chiar a
disprut, nscocindu-se o poveste ridicol despre
moartea lui n lupt. Un om moare i dispare. Aa
sun inscripia Sfntului Anton. ns ea red
totodat adevrul concret despre Luzzi. i poi
imagina impactul unui articol susinut de o
confesiune elaborat, aproape personal, care
dovedete c Tiziano l-a otrvit pe Luzzi fiindc i
ucisese un prieten i a provocat moartea de inim
rea a altuia?

Ah, neleg! spuse ea ntr-un trziu, cu un oftat


adnc. Ce uurare! Deci nu s-a pierdut dect un
autoportret al lui Pietro Luzzi?
Bravo! Marele final dramatic s-a produs,
desigur, atunci cnd Louise Masterson a sesizat
conexiunea. N-a spus nimic cnd Kollmar i-a dat
verdictul cu privire la pictura din Milano, dar n
aceeai sear a luat parte la petrecerea lui Lorenzo.
A vzut portretul i beculeul acela din cap i s-a
aprins dac exist beculee n cap. Nu i-a dat
seama ce anume nseamn, dar a pus-o serios pe
gnduri. E o fa interesant, aa i-a spus ea lui Van
Heteren, dar nu una plcut. i trebuie examinat.
Nu se poate s nu existe o legtur ntre ea i
pictura lui Kollmar, despre care discutaser
diminea, aa c hotrte s afle care anume e
aceasta. Abia pe urm anun c va analiza ea nsi
tabloul lui Benedetti. Cnd aude c portretul
Marchesei e scos la vnzare, tie c trebuie s
lucreze repede i chiar mai repede cnd Bralle i
spune c i pictura lui Benedetti ar putea fi vndut.
Era posibil ca i altcineva s fac aceeai conexiune,
aa c ncepe s alerge de colo-colo. Milano, Padova,
bibliotecile din Veneia. ncepe s-i rescrie n
vitez lucrarea, pentru a aduga ultimele dovezi de
care mai are nevoie. Spre iritarea lui Van Heteren,
desigur. Probabil c Roberts nu-i putea imagina c

cineva s-ar entuziasma att pentru o simpl pictur,


aa c, urmrindu-i micrile, trage din pcate o
concluzie greit. Restul l tii deja. Violante a fost
njunghiat de Pietro Luzzi din gelozie, Tiziano l-a
ucis pe asasin, iar autoritile vremii au
muamalizat cazul. Miller o njunghie pe Masterson
din cauza unui alt fel de gelozie, Van Heteren se
rzbun n mod oarecum incorect, iar autoritile
muamalizeaz cazul nc o dat. Frumoas
paralel, nu crezi? Istoria se repet, ntr-adevr.
Iar tu te atepi ca eu i restul lumii s credem
asta?
Argyll ridic iar din umeri.
Faci cum vrei. Dar asta-i singura explicaie pe
care am gsit-o pentru felul att de neobinuit n
care a lucrat frescele acelea din Padova. tiu c nu
conteaz. Eu, unul, cel puin, n-o s-i fac prea mult
publicitate.
De ce nu?
n esen, nu-mi place s fiu luat n rs. Dac
a putea dovedi ce am spus, ar fi ceva. Dar dovezile
depind de o examinare riguroas a tabloului
Marchesei examinare care, mulumit vou, nu
mai poate fi fcut. Portretul a disprut pentru
totdeauna. Nu exist nici mcar fotografii ale lui;
agenia nu avea nici una. Voiam s atept pn cnd
primeam picturile. Masterson inteniona s-l

fotografieze, dar Miller a fost mai rapid. i desigur,


fr poze, povestea nu ine; rmn doar supoziii,
presupuneri i fantezie. Prin urmare, ca i Tiziano,
Van Heteren va trebui lsat n pace, cu reputaia
intact. Pcat! Nu m-ar fi deranjat s am portretul
acela, dar presupun c o s m declar mulumit cu
tabloul de Tiziano al lui Benedetti.
Apoi se ntoarse spre ea, s vad cum a primit
ceea ce el considera a fi un magnific expozeu.
Ei, bine, nu tiu, replic Flavia nfundndu-i
minile n buzunar, ntr-un gest de stnjeneal. Eti
sigur c tot ce mi-ai spus e altceva dect o mic
glum pe seama mea?
Argyll i arunc o privire ciudat, pe care o voia
ct mai ambigu.
Ce-i aia? ntreb n cele din urm, vznd-o c
privete un plic pe care l gsise n buzunar.
Pozele pe care le-am fcut la pontonul de sub
casa lui Roberts. Singurele dovezi reale mpotriva
lui Van Heteren.
Englezul le lu i le studie la lumina unui stlp
electric. Apoi zmbi, le rupse i le azvrli n canal
bucat cu bucat, dup care proced la fel cu
negativele. Unul lng altul, le privir plutind la
vale, pn ce apa le nghii.
Dac vrei s alterezi mersul justiiei, mcar fo cum trebuie, asta-i prerea mea. A naibii lagun,

n seara asta se pare c e plin de dovezi i probe!


Acestea fiind spuse, i cuprinse umerii cu braele,
considernd c, date fiind circumstanele, era un
gest scuzabil.
Ei, bine, aa s-au mbinat toate iele. Haide, o
ndemn apoi strngnd-o uor i remarcnd cu
infinit ncntare c ea i rspunde la fel. Te
nsoesc pn la camera ta de hotel.
i o ntoarse n loc, pn ce ajunse cu faa n
direcie opus.
Pe aici, cred.