Sunteți pe pagina 1din 52

FELIX CELVAL

CAPTIV N INSULA VAMPIRILOR


CUPRINS:
CAPITOLUL
CAPITOLUL
CAPITOLUL
CAPITOLUL
CAPITOLUL
CAPITOLUL
CAPITOLUL
CAPITOLUL

I. O VNTOARE CU PRIMEJDII 3
II. HOCK, VRJITORUL 21
III. VAMPIRII NOPII 30
IV. BLONDA CAPTIV 42
V. MICUL REGE AL OAMENILOR DIN COPACI 50
VI. JACK I ELSA 55
VII. FOC N JUNGL 60
VIII. MISTERELE INSULEI NSNGERATE 67

CAPITOLUL I. O VNTOARE CU PRIMEJDII


Bag de seam, Jack. N-o lua nainte.
De ce?
Nu nainta fr s te uii mai nti bine n jurul tu i s observi cu
atenie mai ales copacii.
Dar de ce i-e team?
De ce e mai ru!
Ce anume, spune!
De vreo panter care n Borneo1 sunt mai primejdioase dect un tigru
din Bengal. Dayacii2 spun c fiarele acestea vin din iad i c menirea lor e s
pedepseasc pe aceia care ptrund prea departe n pdurea misterioas, unde
se mai slujesc ceremonii slbatice i se in obiceiuri sngeroase, pe care nici
unui strin nu i-a fost dat nc s le vad.
Pentru c nici un explorator n-a avut energia fratelui meu Willie, sau
ncpnarea care m caracterizeaz mai ales pe mine, domnioar Elsa. Cci
noi nu suntem oameni care s ne dm napoi cnd pornim ntr-o ntreprindere
i te asigur c
Sst! Tcere!

De ce?
Dou-long-mor, Dayacul nostru, ne face semn s tcem Cinii au
dulmecat se vede vreo urm proaspt.
E adevrat, cinii trag de curele ct pot. Momentul devine palpitant.
Nu-i asta i prerea d-tale, Elsa?
Da, dar pstreaz-i sngele rece, te conjur, Jack. Ascult sfatul meu.
N-o fi doar cine tie ce dihanie din povetii spuse ironic tnrul, la te
uit, mi se pare c zresc o blan neagr care se furieaz printre lianele de
deasupra noastr S trag?
Nu, dac nu eti absolut sigur c omori fiara. Ah! se pregtete s
sar! Bag de seam!
Dar o detuntur scurt o ntrerupse. Jack i trsese n panter.
Sfinte Dumnezeule! exclam tnra fat. Dac ai rnit-o numai uor, o
s fie vai de capul nostru.
Ea puse mna pe trgaciul carabinei Express pe care o inea n mn,
ca s fie imediat gata s rspund atacului furios pe care-l prevedea.
Acela care svrise aceast impruden vntoreasc, voia tocmai s-i
puie o nou ntrebare, cnd un urlet feroce strbtu aerul.
Aoleo! strig acum dayacul Dou-long-mor. Este o femeie.
Cu att mai ru! murmur fata Repede, Jack, repede, ncarc din
nou puca! Nu trebuie s pierdem nici o clip. Cnd prinesa neagr va ataca,
secundele de nehotrre risc s devie mortale.
Atunci, e rndul meu s-i spun s bagi de seam, Elsa. D-mi voie s
te protejez i s m aez n faa d-tale O Doamne, ce sritur! Mrea, cu
adevrat mrea.
Pantera neagr srise ca o sgeat din vrful lianelor, unde se tupilase i
czuse asupra celor patru cini, ale cror ltrturi furioase, umpleau pdurea
cu o simfonie uluitoare.
Foc! strig dayacul. Tragei n ea!
Urlete de agonie rspunser ndoitei detunturi a carabinei Elsei i a
aceleia a tovarului ei.
Doi cini, cu burile sfiate, zceau n iarb, iar fiara srea n jurul lor
sfrtecndu-i
Ceilali doi cini nfcaser pantera, care i tra n salturile ei
nprasnice i probabil c ar fi avut i ei aceiai soart crud, dac Jack, care
se apropiase de grup, n-ar fi tras un al doilea cartu, care sfrm aproape
falca nsngerat a fiarei.
Ce nebunie! strig Elsa. Ce-i trece prin gnd, Jack. Dou-long-mor,
sri n ajutorul lui!

Dayacul se repezi, Trsese din teac un iatagan greu i ascuit, i-l nvrti
cu amndou minile deasupra capului.
Dar Jack, absorbit de lupta care se da ntre cini i panter, nu-l vedea i
de aceea sttea oarecum n calea loviturii grozave pe care dayacul se pregtea so dea.
Iataganul nu lovi deci cu precizia necesar i nu reui dect s rneasc
din nou fiara.
D-te napoi! strig fata ngrozit. Jack, pentru numele lui Dumnezeu,
ia seama.
La rndul ei, ea se repezi i-l ddu la o parte pe camaradul ei.
Dar n aceeai clip, pantera adunndu-i toate puterile, fcea o nou
sritur furioas i se azvrlea asupra haitei agresorilor ei, n care ghearele-i de
oel fceau o prtie nsngerat.
Din fericire, Elsa veghea.
i cu o prezen de spirit uimitoare, ea descarc carabina n ochiul fiarei.
Craniul panterei se fcu ndri, cum se sparge o nuc, dar unul din
cini i mai gsi moartea n ultimele convulsiuni ale monstrului negru, care
poseda cu adevrat o formidabil vitalitate.
Ce diavol! strig Jack. Rareori mi-a fost dat s vd o fiar care s se
mpotriveasc cu atta ndrjire omului. Mi-a omort cei mai buni trei cini pe
care i-am avut
i n-a lipsit mult s ai aceeai soart, adug fata mi se pare c te-a
rnit, Jack?
O simpl zgrietur, care mi-a rupt mai nti haina, apoi cmaa i n
cele din urm puintel i umrul. Dar n-o s fie nimic.
Se poate, dac am fi n Europa; dar n Borneo, cea mai mic ran are
cte odat urmri funeste, cnd neglijezi s-o caui. D-mi voie s-o vd, te rog,
Jack!
Dar cum se poate, Elsa! spuse tnrul ncurcat.
Haide, haide, porunci fata, nu mai face fasoane. Nu te mpotrivi atta
dac nu vrei s capei un acces de friguri. Nu uita. Te rog, c sunt fiica
doctorului Elias Brouwer i c m pricep i eu destul la ngrijitul rnilor
Las-m deci s-mi vd de treab i nu mai vorbi degeaba.
M supun, murmur tnrul, nvluind pe infirmiera lui cu o privire
n care admiraia se ntrecea cu recunotina. i mulumesc, Elsa!
Tnra fat deschisese o mic trus farmaceutic, care coninea toate
obiectele trebuincioase unui pansament.
n cteva clipe ea i rupse cmaa care se lipise de ran i fcu s ias la
iveal o ran plin de snge destul de adnc.

Civa milimetri mai mult i artera ar fi fost atins, spuse ea. Nu eti
deloc pretenios dac susii c asta e numai o zgrietur.
Ea puse pe ran un tampon de vat mbibat cu alcool, ceea ce smulse lui
Jack un suspin adnc
Te doare, nu-i aa?
Nu deloc!
Ba chiar i-o fi fcnd plcere, hai? spuse ea ironic i-i continu
repede ngrijirile. tiu c trebuie s te doar al dracului, dar n-am ce face. E
nevoie s dezinfectm o ran, mai ales cnd trim n mijlocul unei clime att de
nesntoase. Ghearele unei pantere negre, nu sunt tocmai instrumente de
chirurgie puse la adpost de orice infecie
Ce noroc am c am dat de o infirmier att de iscusit, n mijlocul
acestei pduri primejdioase! spuse tnrul. Mai s m mustre cugetul c am
contribuit la moartea acestei pantere, cci ea mi-a procurat norocul de a fi
ngrijit de minile d-tale. i aceasta va fi un moment din viaa mea pe care nu-l
voi mai uita niciodat
Las astea! rspunse Elsa roindu-se puin.
Ea se prefcu c-i concentreaz toat atenia asupra pansamentului pe
care-l executa cu o pricepere de adevrat doctor Dar, n realitate, ea se pleca
att de absorbit asupra lucrului ca s-i ascund turburarea pe care i-o
pricinuiser cuvintele rnitului.
Aceasta o contempla cu dragostea unui drept credincios prosternat n
faa unei icoane.
Parc am fi n paradis! murmur el. E raiul pe pmnt! mi face
impresia c suntem singurii locuitori ai acestei pduri, fantastic prin
uimitoarea ei vegetaie, i c Dumnezeu tatl ne va aprea din dosul vreunui
banan, pentru a ne spune s lum seama la demonii cari trebuie s fie geloi
de intimitatea noastr Sfinte Dumnezeule, ah, d-te la o parte! Bag de
seam
El smulse repede din teac o baionet de retezat crengi pe care o purta la
centur i cu o lovitur tiase n dou un fel de lian verde ce atrna deasupra
capului tinerei fete.
Ce s-a ntmplat, ce-i n raiul d-tale pe pmnt? spuse aceasta.
Un arpe! murmur Jack.
Fr s vrea, Elsa se-nfior zrind pe pmnt capul, mic i hidos al unei
reptile, nu mai mare dect o floare, dar cu nite flci larg deschise ce lsau s
se vad doi coli cu adevrat primejdioi.
Un botrop? murmur ea nglbenind.
Da, un botrop verde! preciz Jack, una din cele mai primejdioase
reptile veninoase din aceast regiune ecuatorial. Se pregtea s cad dintr-o

crac asupra d-tale; din fericire am zrit-o la timp i am fcut-o


nevtmtoare Dar am trecut printr-o spaim
Jack, opti fata. Mi-ai salvat viaa.
Ea i ntinse tnrului tovar mna, i el o simi tremurnd puin n
mna lui.
Tat-meu va fi de dou ori bucuros c v-a primit sub acoperiul lui, pe
d-ta i pe fratele d-tale. Frida, mtu-mea, i va aduga i ea mulumirile la
mulumirile lui pentru salvarea mea.
De data aceasta Jack se simea tare ncurcat.
Elsa l privea cu atta recunotin, nct biatul se turbur i, roind,
nu gsea nici o fraz pentru a exprima fetei bucuria pe care o simea, dndu-i
seama de simpatia ei.
i cu toate acestea nu era un tnr timid.
Jack era un adolescent frumos i puternic.
Nu mai putea fi numit biat, cci mplinise! 8 ani i toat lumea i da
chiar mai mult dect vrsta lui. Ai fi jurat c are 25.
Dar, cnd vedea ochii mari ai Elsei Brouwer privindu-l cu o expresie care
spunea multe, tnrul se simea cu adevrat un copilandru. El ngim cteva
cuvinte ce nu puteau fi nelese, n oapt, ca un colar prins cu vreo greeal.
Else Brouwer n-avea totui dect! 6 ani de abia mplinii.
Era de statur mijlocie, ca cele mai multe olandeze, dar avea trup de
statuie care ar fi nfiat minunat graia i tinereea.
Corpul ei mldiu se dezvoltase n libertate n hainele comode pe care le
purta pentru a cutreiera jungla marii insule malaieze.
Purta n asemenea ocazii o rochi scurt i larg. Cizme de piele i o
vest strns n talie cu o centur, n care erau vrte un toc de revolver Colt
cu arma n el i un pumnal lung care nu prsete niciodat pe colonizatorii
din Borneo cnd pleac s cutreiere pdurile.
O casc colonial de pnz cenuie acoperea un pr bogat de aur, care
nconjura capul fetei cu o adevrat diadem regal i din care cteva bucle
nebune fluturau deasupra a doi ochi frumoi, cafenii, a unui nas drept i a
unei guri expresive, mai ales cnd un zmbet sprinar lsa s i se strvad
dinii mici i foarte albi. Zmbetul acesta nfrumusea figura vioaie a Elsei i o
fcea cu adevrat adorabil.
Ea era un vntor desvrit i rareori vnatul scpa de glontele
carabinei ei sau de acela al putii grele Wincester, pe care le mnuia cu aceiai
uurin.
Iar Jack Dickson era ncntat c poate avea o tovare att de bun n
expediiile aventuroase prin mlatinile i tufiurile marilor pduri din Borneo,

pe care le explora, aproape n fiecare zi, pentru a studia fauna i flora acestei
slbatice regiuni ecuatoriale.
Cci Jack, cu toat vrsta lui fraged, era un naturalist desvrit.
Se pasionase din copilrie pentru studiul animalelor i plantelor i
obinuse marele premiu de onoare al Societii de tiine din Londra pentru
memoriul lui asupra speciilor marilor maimue disprute i asupra
pitecantropului3 fosil din Java.
Iat de ce Jack, care nu avea alt rud dect pe fratele su, inginerul
Willie Dickson, acceptase cu bucurie s-l ntovreasc n Borneo, unde o
societate financiar l trimisese ca prospector de mine diamantifere, n
interiorul marii insule.
Tnrul ndjduia s-i completeze aci studiile sale de naturalist prin
observaii personale.
Dar nceputurile celor doi frai nu fuseser ncununate de un mare
succes.
Insula Borneo era o regiune foarte greu de cutreierat, iar populaiile care
locuiesc n interiorul ei nu primesc cu plcere pe strinii cari caut s le
ptrund tainele.
Cei doi frai nu putuser obine de la dayacii de pe coast brcile lor
speciale i nguste aa zisele prahus i barcagiii necesari pentru a urca
cursul apelor ce erau singurele drumuri deschise n adncimea mltinoas a
pdurii virgine ecuatoriale.
ncercaser atunci s nving natura dumnoas i s plece fr escort
i fr cluz pe fluviul Barito, pe care socoteau s pluteasc pn la munii
din centrul insulei, unde fuseser semnalate zcminte de diamante.
Dar un acces de febr pernicioas doborse pe Willie i cei doi exploratori
fuseser silii s-i ntrerup cltoria pentru a cere adpost doctorului olandez
Elias Brouwer care i primise cu o buntate i o bunvoin fr de margini.
Doctorul tria n centrul pdurilor slbatece, ntr-o cldire ridicat pe
stlpi, ca preistoricile case lacustre.
El, tnra lui sor Frida i fiica sa Elsa erau cunoscui de toi malaezii
coastei de sud i de toi dayacii, tietori de capete de prin pdurile virgine
nconjurtoare.
Elias era un fel de misionar care cuta s cretineze pe locuitorii slbatici
ai marii jungle i care, pe deasupra, i i ngrijea cnd erau rnii sau bolnavi.
Toat lumea avea pentru el o adevrat veneraie i guvernatorul olandez
l preuia ca pe unul din cei mai perfeci ageni de propagand european din
districtul lui.
Ar fi putut obine o slujb mult mai important la Java sau la Sumatra,
dar inea s rmn n Borneo, n modesta plantaie unde tria, n mijlocul

pdurilor i aproape de fluviul pe care i veneau din cnd n cnd ziarele din
Europa, i uneori vizite de ale plantatorilor de pe coasta de Sud, cu care
ntreinea legturi cordiale.
Frumuseea sorii sale Frida, i aceea a fiicei sale Elsa erau o adevrat
atracie pentru colonizatorii care mureau de urt prin acele locuri, dar cele
dou tinere fete nu erau nici cochete nici uuratice; amndou nu tiau ce e
flirtul i niciuna, nici cealalt, nu voiau s-l prseasc pe doctorul Elias
pentru a urma pe vreun so ntr-o reedin mai puin singuratec.
Elsa i Frida primiser pe Willie i pe Jack Dickson cu mult amabilitate
i voie bun. Inginerul, ncput pe minile devotate doctorului i ale Fridei, i
recptase repede puterile pe cnd Jack, cluzit de vioaia Elsa n toate
mprejurimile plantaiei, nu ntrziase s dea piept cu toate emoiile acelei
naturi ciudate, emoii care satisfceau sufletul lui savant naturalist i pasiunea
lui pentru vntoare.
Astfel ntlnise el pantera neagr care l druise n acelai timp cu o ran
adnc Iar i cu ngrijirile pline de gingie ale Elsei, ngrijiri care i treziser o
turburare ce-l ncnta i-l entuziasma.
i vor trebui acum cteva zile de repaus, conchise tnra fat,
isprvind pansamentul provizoriu. Nu vei putea s-i reiei cltoria, nainte ca
aceast ran s se cicatrizeze. Rana pricinuit de o panter neagr nu poate fi
luat nici odat n glum cci ceea ce atinge gheara ei trebuie cutat cu mult
grij.
Noroc c ea nu a avut tot putere al ei, se auzi deodat vocea dayacului
Dou-long-mor.
Vntorul sfrise jupuitul pielii negre i arta acum Elsei o mic sgeat
ciudat pe care o descoperise n umrul panterei.
O sgeat? exclam fata ntinznd mna ca s-o ia i s-o examineze mai
de aproape.
Tu bag seam, o sftui dayacul. Sgeata de la Nigrioi otrav! Ru
tare, ran!
Cum? exclam Jack cu interes, exist vaszic nigrili prin
meleagurile acestea?
Vede i tu, Thuan4, spuse Dou-long-mor.
El ntinse lui Jack o eap lung i ascuit al crei vrf se rupsese,
probabil, n atingere cu un os al fiarei.
Pantera fost foarte bolnav cnd aruncat la noi, lmuri dayacul, altfel
toi noi mori acum cnd srit la noi otrava de la nigrioi taie mult puteri!
Tare ru Pericol mare!
Elsa nu spuse nici o vorb. Ea privea sgeata rupt cu o spaim att de
mare nct tovarul ei fu foarte uimit.

Haidem repede acas! spuse ea deodat. Trebue s artm tatii


sgeata, nu-i aa Dou-long-mor?
Dayacul ddu din cap.
Dac Nigrioi vneaz aici, poate i Alfuruii caut taie capuri pentru
Serbarea Sngelui. Repede spunem la doctor i strngem toate femei la ferm.
Alfurui? exclam Jack, Alfurui n Borneo?
Da, un trib alungat de malaiezi i de trupele guvernatorului olandez
din Celebe s-a refugiat n munii din centrul insulei. Cteodat coboar n
vale ca s prade i s asasineze.
Ea sczuse glasul, parc se temea s nu fie auzit.
Jack observ c fata strecur dou gloane n evile carabinei ei i-i
cerceta apoi pistolul ca s-i fie la ndemn.
S fie vreo primejdie, Elsa?
Totdeauna e primejdie cnd Alfuruii cutreier pdurile. Butorii de
snge sunt mai cruzi dect fiarele cele mai slbatece Sunt adevrai montri.
Bine! rspunse linitit tnrul; atunci nu vom ovi deloc cnd ne va
iei vre-unul din tia n cale.
Avea un aer att de hotrt nct Elsa l privi cu o adevrat satisfacie.
mi plac ochii d-tale cnd au strluciri de astea Jack. Eti un om
energic care nu-i tie singur valoarea.
Primejdia, n loc s te abat, te nvioreaz i te face ndrzne. Este o
mare calitate pentru explorator.
Ia te uit, acum roeti ca un timid!
Ce biat ciudat eti! Din fericire, mi-am putut da seama cu ochii mei de
curajul pe care-l ai! Haide, vino-i n fire i gndete-te c putem fi pndii aici
de dup fiecare copac sau tufi.
Alfuruii sunt dumani din cei mai ri, adevrai diavoli
Jack prea c nu se sinchisete ctui de puin de rana de la umr. i
ncrcase puca Winchester i-i verificase ncrctorul browningului, cuitul
de vntoare i era la ndemn n teac, la cingtoare; pe scurt, tnrul
naturalist era gata s porneasc la lupt cu orice duman i-ar fi ieit n cale i
ar fi ncercat s-i opreasc de a se ntoarce acas.
Pentru mai mult siguran, l nsrcin pe dayacul Dou-long-mor s
porneasc nainte, pentru a deschide drumul i s exploreze poteca ngust
care de-abia se vedea n vegetaia mbelugat i care ducea spre plantaia
doctorului Elias.
Elsa, cu toate protestele ei, trebui s mearg la mijlocul lanului
indienesc, ntre dayacul dinainte i Jack Dickson care o urma. Degeaba
susinea ea c cunoate mai bine pdurea virgin, deci ar putea recunoate mai
uor dect tnrul englez piedicile i capcanele puse n calea lor, ea trebui s

cedeze fa de voina drz a naturalistului; se resemn deci zmbind, i se


supuse.
Cu ochiul la pnd i cu armele pregtite de atac, ei pornir cu bgare de
seam, mergnd mai mult de o or, fr s descopere ceva suspect.
Totui Jack Dickson se minuna de zborul nezgomotos al ctorva lilieci
uriai. Corpul unuia din ei, de mrimea unei pisici mijlocii, fu ct pe aci s-l
loveasc n fa la cotitura unei poteci.
Vampiri? exclam el mirat. Marii lilieci ecuatoriali! N-a fi crezut
niciodat c se gsesc n insulele arhipelagului Sonde.
Elsa nu-i putu stpni un fior de spaim.
n Borneo se spune c ei ntovresc totdeauna pe Butorii de snge
n expediiile lor crude. Sunt nite spurcciuni fioroase care m nspimnt.
Maic-mea a murit din pricina unei anemii pernicioase pentru c nite lilieci
de-tia au atins-o ntr-o noapte cu furtun. Ei poart o boal n aripile lor.
Alfurui trimit somn cu ei la oameni din plantaiile, se auzi acum
vocea dayacului Dou-long-mor. Thuan bag bine seam i nu dormi afar, cnd
Butori de snge zboar pe cer.
i cnd i ceilali Butori de snge cutreier pdurile, continu fiica
doctorului Elias.
Jack ascult cu toat atenia. Venise n Borneo dup ce mai nti
studiase istoria marii insule malaieze i cetise tot ceea ce exploratorii scriseser
privitor la aceast regiune misterioas.
Borneo mai ascunde taine pe care nici olandezii de pe coastele de sud,
vest i est nu reuiser s le dezlege.
Triburile de Negrili se refugiaser n munii prii centrale unde se
spunea, dup cte susineau dayacii, c fcuser alian cu uriaele maimue
antropomofe, urangutanii, din cari multe perechi dezertau din pdurea virgin
pentru ca s se stabileasc pe nlimile singuratece.
Oamenii fosili din epoca cuaternar vor fi fcut odinioar la fel cu
marile maimue, ale cror rase le gsim amestecate cu acelea ale primatelor,
strmoii notri. Pitecantropul din Java n-are alt origin. Biologia ignoreaz
nc multe din problemele vieii.
Ce-i tot mormi acolo ca pentru tine Jack? ntreb Elsa curioas.
Visam, rspunse naturalistul. M gndeam c natura nc n-a
dezvluit toate misterele ei tiinei noastre i c noi credem a cunoate cine tie
ce lucruri uimitoare, cnd de fapt nule cunoatem absolut deloc nici cauzele,
nici efecte, nici motivele. Vedem dar nu putem lmuri ceea ce vedem.
n clipa aceasta se auzi un ipt ce venea dinspre un tufi des.
Cineva strig dup ajutor, spuse Elsa.
Aa-i, rspunse Jack Dickson. Trebuie s vedem ce e.

Voia s se npusteasc spre locul de unde venea strigtul, dar fata l opri.
Nu te aventura singur n pdure, Jack Ar fi o mare impruden.
Trebuie totui!
S nu ne mprtiem acum forele. Moartea poate c ne pndete
printre tufiuri, n stnga, n dreapta, sau poate deasupra capetelor noastre.
Copacii sunt aliai foarte preioi ai indigenilor. Btacii din Celebe se pricep
chiar s parcurg distane mari, srind din copac n copac.
Atunci s fim cu ochii n patru i la frunziul de sus al arecherilor,
saguatierilor ferigelor gigantice i paletuvierilor, rspunse naturalistul. Toate
sunt ascunztoare minunate pentru maimuele cu faa de om sau pentru
oameni cu faa de maimu.
De-abia i opri un strigt de admiraie, artnd cu mna nite flori
curioase, ale cror ciorchini, agate de tulpini subiri, preau nite insecte
uriae, mbrcate n vestminte cu mii de culori.
Orhidee! Ce splendide orhidee Ce minune dumnezeiasc! Privetele, Elsa! Ai crede, cu adevrat c sunt nite insecte fluturi sau chiar nite
oprle vii mpodobite cu nestimate miraculoase Ce minune! Nu mi-a fost dat
s mai vd un lucru att de minunat! Ciudat flor ecuatorial! Ce surpriz!
Da, i unele din ele nlnuiesc pe ndrzneii care dau n cursele
ntinse de ele trectorilor, l complet Elsa, oprindu-l pe Jack de bra. Ai auzit,
desigur, de Dionea prinztoare de mute, de aceast orhidee canibal.
Firete!
Ei bine, aici dionea cea lacom este nlocuit prin drosera uriae, carei ncolcete tentaculele n jurul przilor vii i le nlnuie n braele ei cum ar
face un adevrat arpe, pn ce nenumrai peri ai acestei plante carnivore au
otrvit victima cu veninul lor. Este planta cea mai primejdioas care exist pe
lume.
Strigtele de durere ncepur din nou s umple vzduhul. Nu mai
ncpea ndoial c o fiin omeneasc era torturat ntr-un chip crunt.
i urletele acestea lugubre n mijlocul semi-obscuritii pdurii virgine,
preau i mai nspimnttoare pentru c nu se tia care le era pricina.
Dayacul se ntinse la pmnt. i lipise o ureche de pmnt i asculta
fr s fac cea mai mic micare.
Las-l c tie el ce face, spuse Elsa. Dou-long-mor se pricepe foarte
bine s adulmece urmele i o s reueasc s stabileasc n ce direcie trebuie
s ne ndreptm ca s putem veni n ajutorul celui care ip.
Vntorul nu rmase prea mult vreme n poziia aceasta. Jack l vzu
ridicndu-se cu o sritur i artnd apoi spre un punct din oceanul de
verdea care-i nconjura.
S-l urmm pas cu pas, spuse Elsa, pornind n urma lui.

Nu era nevoie s stimuleze nflcrarea tnrului naturalist, care o luase


la goan naintea lui, i reteza cu cuitul de vntoare toate lianele spinoase i
toate crcile care tiau calea tovarei sale.
Cu chipul acesta ajunser ntr-un lumini i nepenir de groaz n faa
privelitii ce se dezvluia ochilor lor.
O plant uria, a crei ciudenie izbi imediat pe tnrul naturalist, se
ncolcise n jurul corpului gol al unui fel de pitic care se strduia, n zadar, s
se libereze din nctuarea ei.
Probabil c fusese aruncat de mini criminale n mijlocul desiului de
tentacule al plantei asasine, care-i strnsese braele ca sute de cleti vegetali,
nzestrate cu epi ascuite cari se nfigeau n carnea tremurnd i preau c
simt o voluptate oribil de a nmuli la nesfrit suferinele captivului.
Drosera antropofag! exclam Elsa cu groaz. Orhideea sngeroas,
aliata Alfuruilor i a Btacilor din Celebe
Nici odat n-a fi crezut cu putin o asemenea grozvie! murmur
Jack, naintnd cu cuitul.
Dou-long-mor, la rndul lui, scosese din teac iataganul dayac, care
reteaz un cap de om ca pe o tulpin de floare, i nainta ncet, dar cu un mers
pnditor ca o pisic ce se pregtete s sar.
De bun seam ca dayacul se temea. El socotea c orhideea uria e un
fel de monstruozitate contient, i se inea n aprare.
Jack, pe care-l mboldea curiozitatea-i de naturalist, se azvrlise nainte
spre planta feroce i ridica acum cuitul ca s taie tentaculele spinoase ce
strngeau n cleti prada-i vie. n clipa aceasta un strigt al Elsei i micor
imediat nflcrarea.
Jack! Ce nebuniei Bag de seam!
Instinctiv, naturalistul sri napoi.
Era i timp cci, ivindu-se pe neateptate din miuiala de tentacule
cilindrice care se micau ca un pachet de erpi n centrul plantei, o lian
hidoas, acoperit cu spini, se precipitase spre el, mprindu-se n dou pri
care aveau asemnarea unor gheare de pasre de prad.
Tnrul, atins de aceste tentacule, simi arsura grozav a spinilor cari
veniser n atingere cu pielea lui. Nu lipsea mult s fie nctuat n acest clete
crnos care i-ar fi imobilizat braul i l-ar fi trt, fr ndoial, spre inima
dreserei, care seamn cu un cap de meduz nconjurat de reptile
nfricotoare.
Din fericire strigtul Elsei i atrsese atenia la timp i el reuise s se
trag destul de repede napoi spre a nu fi apucat de cletele vegetal care vibra
convulsiv la civa centimetri de obrazul lui.

O lovitur viguroas a cuitului lui de vntoare retez un bra al lianei


hidoase, care czu pe pmnt. Din ea ncepu s se scurg o sev ca sngele, al
crui miros de migdale amare uimi pe naturalist.
Acid cianhidric, murmur el. Otrava pe care o distileaz aceste
numeroase ventuze sugtoare, probabil c e fabricat de caliciul plantei, care e
un laborator primejdios Moartea przilor vii ai acestei nfricoate orhidee, se
produce desigur prin paralizia progresiv a inimii
Vorbind astfel, el examin pe piticul al crui corp era mereu scuturat de
ncercrile dezndjduite pe cari le fcea ca s scape de braele cleioase ale
perfidei drosere.
Trebuie s-l liberm mai repede, spuse el, nu mai are nici mcar
puterea s strige dup ajutor. Este complet istovit.
Tnrul lovea cu putere n vlmagul hidos i mictor al tentaculelor
pe care le tia i le mprtia pe iarb.
Dar planta se apra ca o fiin vie. Ea biciuia vzduhul cu braele-i
feroce, ale cror epi se contractau i se ntindeau iari cu un fel de furie
nebun. n felul de aprare al acestei uluitoare plante era ceva care fcea s i
se opreasc mintea n loc.
Floare-arpe! Floare-caracati! Putere grozav! Tocmai ca o fiin vie.
Dracu ade n ea. El face la ea s fie tare hain Ea nu vrea murit ca s dau
drumul la om pitic pn nu mistuit pe el.
Groaznic sfrit pentru bietul slbatec! Parc ar fi o musc prins de
un pianjen Cum de a putut sracul s se lase prins n braele acestei plante
canibale?
Dou-long-mor avu un zmbet iret.
Alfurui vinovat. Nu putut scpa de el i Alfurui aruncat pe el n
braele de la floarea-caracati Thuan neles?
Iar o crim datorit Butorilor de snge, lmuri Elsa tnrului
englez.
Jack o observ n acelai timp c plete i c pune repede mna pe
carabin.
Colo sus e o iscoad, i opti ea. Am zrit acum o clip o umbr n
tufi Pzete-te!
n acelai moment un fel de lancie ascuit, cu mnerul scurt i umflat,
cdea de sus i se mplnta n pmnt la civa pai de tnrul englez.
Detuntura carabinei Elsei tulbur imediat tcerea i fu urinat ndat
de cderea unui corp negru care se prbui la pmnt cu un zgomot nbuit
destul de nfricoat.
Bravo Elsa! Bine i-ai rspuns, strig Jack mulumit.
Tnra fat nu rspunse nimic.

Ea se aplec repede peste slbatecul care le czuse din cer la picioare i


arta cu mna, plin de spaim, spre dou capete omeneti care sngerau nc
i pe care le purta atrnate de gt. Preau c fuseser de curnd tiate.
Ne pndea pe noi Semenii lui desigur c
Un Alfurus! gngvi ea ngrozit nu sunt departe Doamne, o s
reuim noi s ne ntoarcem acas? Moartea ne pndete din toate colurile
Dar lucreaz cam n bobote, rspunse Jack. Dovad c slbatecul sta
a vroit s ne omoare pe noi i a czut el cel dinti. Eti o bun ochitoare i l-ai
nimerit n plin. Bravo. Sunt ncntat c am o asemenea tovare! Merii un
premiu pentru felul cum l-ai dobort pe ticlosul acesta! Admirabil!
Dar faptul acesta va face pe Alfurui s caute s se rzbune mpotriva
mea, rspunse fata serioas Dac omul acesta moare i semenii lui l vor
gsi
Vor cere socoteala aceluia care a creat floarea caracati, replic Jack.
Oprete-te, Dou-long-mor, Nu mai tia ghearele droserei. I-a dat drumul n
sfrit prizonierului ei. Hai s-l ducem undeva mai de parte, la adpost i pe
urm s aruncm pe cestlalt prad n tentaculele lacome ale monstrului
verde.
Cum, de ce s-l arunci pe cestalalt acolo? ntreb Elsa.
Da, vreau s nel astfel bnuielile Alfuruilor i s-i fac s cread c
omul lor a czut din greeal, din copac, n braele feroce ale florii mnctoare
de oameni Aa e la rzboi!
i el art spre nfricoata orhidee care i nlnuise cu repeziciune
nspimnttoare corpul Alfurusului.
Hidra aceast vegetal pare nsufleit de dorina de a rzbuna rnile
pe cari i le-am fcut, observ acum Jack. Cu pofta ei de snge, o s digereze
aceast nou prad ct ai clipi din ochi Iar noi nu vom fi att de proti s-i
turburm prnzul i acum, s o tergem ct mai repede de aci. Cred c sfatul
meu este bun i c trebuie s-l ascultai.
ncrcnd n spinare corpul piticului leinat, Dou-long-mor se i
nfundase n pdure.
Elsa rmnea nemicat.
O spaim pe care nu reuea s i-o nving, pusese stpnire pe inima ei.
nfrigurat, ea trgea mereu cu urechea n toate prile i tresrea la cel mai
mic zgomot din preajm.
Jack Dickson fu nevoit s-o ia de bra i s-o trag dup el. De abia atunci
ea reui s alunge ameeala ciudat pe care i-o pricinuise nfricoata scen a
orhideei canibale i ameninarea pnditoare din umbra a fioroilor Alfurui.
CAPITOLUL II. HOCK, VRJITORUL

Ce curios exemplar al unei rase aproape cu totul disprut, spuse


doctorul Elias.
E un nigrito rspunse inginerul Dickson, sau mai de grab un aeta
pigmeu, ca aceia pe cari spaniolii, care au debarcat n Filipine n 1521 sub
conducerea lui Magelan, i-au ntlnit pe coastele insulelor, i mai ales n muni,
unde triau o via misterioas, n locuri retrase, bine ascunse i aprate de ei
cu un curaj i o vitejie neobinuite.
Ei or fi Mirmidonii din legende, relu doctorul. Legendele antice aduc
la cunotin de multe ori fapte a cror exactitudine este dovedit mai trziu de
observaiile exploratorilor. Ce prere are de asta tnrul nostru prieten Jack?
Tnrul naturalist rmsese pe gnduri.
De cnd cu excursia lor n pdure, Elsa tria ntr-o groaz perpetu i
comunica enervarea ei i lui Jack tovarul ei de aventuri.
Cu toate acestea se ntorseser acas zdraveni sntoi, fr s fie
nelinitii de Alfurui.
Piticul, pe care reuiser s-l smulg din braele droserei uriae, fusese
readus la via prin ngrijirile doctorului Elias.
Otrava plantei canibale nu-i svrise nc, din fericire, opera, i
pigmeul putuse fi salvat graie interveniei energice a liberatorilor lui.
Elsa fu prima fa omeneasc pe care o zri cnd deschise ochii.
Tnra fat observ pe mutra bietului pitic o admiraie care semna mai
de grab a extaz
Te ia probabil drept vreo zeitate binefctoare, i nu greete, spuse
Jack Dickson. Dou ngrijitoare, ca d-ta i mtua d-tale Frida, nu sunt
apariiuni obinuite pentru un biet slbatec, ncolit de fiare i de oameni. n tot
cazul piticul acesta te privete ntr-un chip destul de ciudat. S-ar prea c vrea
s spun ceva.
Bietul aeta, cu minile ntinse spre tnra fat, se strduia s scoat
din gtlejul nc umflat de strnsoarea droserei veninoase, sunete rguite i
sacadate.
S-ar zice c este tuea ciudat pe care o scot cimpanzeii i maimuele
mari, observ tnrul naturalist.
Dou-long-mor ddu din cap.
El tot asta este La fel. El maimu-om i mare vrjitor. mare!
Vrjitor? Strpitura asta? exclam Willie.
Doctorul Elias confirm cele spuse de dayac.
Se prea poate ca piticul acesta s nu fie chiar att de dispreuit cum
credem noi. Vd c poart la gt o piatr strlucitoare care pare s fie o
amulet misterioas. Mi s-a povestit de multe ori c anumii negrili din
insulele Sonde neleg limbajul psrilor i al maimuelor din pdurile virgine.

Ca regele Solomon, a crui legend ne-a pstrat-o sfnta Scriptur,


spuse Jack.
T Din nenorocire, noi nu suntem nici psri, nici maimue, i nu ne
putem nelege cu el dect prin semne, propuse Elsa, pe care o impresionau
ochii negrilului fixai nencetat asupra ei.
Nimic nu ne mpiedic s ncercm, spuse doctorul Elias, i tu ai
putea ncepe foarte repede aceast educare a bietului pigmeu care pare s fie
inteligent Privete cum se cznete s-i mulumeasc cnd i pui pe cap
compresele de ghea ce-i alung durerile. mi vine a crede c-i recunoate
numele tu i al lui Jack Se prea poate c-i d seama de serviciul pe care i lai fcut i c nu este o fiin nerecunosctoare.
Prea seamn a animal ca s tie ce este nerecunotina i rutatea
oamenilor, se amestec acum inginerul Willie. Bietul om a suferit probabil
foarte mult n pdure, nainte de a cdea n ghearele plantei mnctoare de
oameni. Slbiciunea lui i starea de istovire n care se gsete sunt dovada
mizeriilor pe care le-a ndurat. Poate c este vreun sclav i a fost desprit de
tribul lui
n orice caz, fugea desigur de nite dumani care-i voiau pieirea, spuse
Jack. Cci fr ndoial c pe el l urmrea Alfurusul care ne-a pndit din
nlimea frunziului copacilor.
Piticul asculta cu atenie convorbirea, care ghicea c e privitoare la el. Se
strduia, fr s reueasc, s neleag sensul cuvintelor pe care le rosteau cei
din jurul lui. Prea ns c aceste sforri cerebrale i oboseau prea tare creierul
primitiv. n cele din urm ochii lui exprimar o dezndejde care mic pe Elsa.
Vrei s spui ceva? ntreb ea cu greu n curiosul dialect pe care-l
vorbesc indigenii din insulele Sonde i ai mrilor de la sud. Ce cutai n
pdure?
Ea rmase uimit de atitudinea subit a piticului.
Negrilul o arta cu mna dreapt ntins, iar cu mna stng prea c
arat spre tavanul de rogojini ale marii verande, sub care era instalat patul lui,
cu o privii e cscat care exprima o primejdie pe care nici el n-o putea defini
Apoi, relund iari curioasa-i tuse sacadat pe care o ntrebuina n loc
de limbaj, el ncepu s croncneasc repede o cuvntare din care, din
nenorocire, nimeni nu putea s neleag nici cel mai mic lucru.
Ce pcat! murmur Jack. De ce nu s-a continuat opera ntreprins de
biologii care se apucaser s nvee a nelege onomatopeele gorilelor din Africa
Ecuatorial! n loc s-i piard timpul i sntatea cu descifrarea hieroglifelor
egiptene i inscripiilor cuneiforme, n-ar fi mai bine s ncerce a pricepe sensul
strigtelor animalelor, care ne-ar descoperi, poate, mistere din cele mai
pasionante?

Ca i cum ar fi voit s arate ct de drepte erau cuvintele acestea,


maimua Elsei, un gibon alb de Sumatra, ptrunse n clipa aceasta pe verand
i cut din ochi pe stpna sa.
Aceasta reluase ncercrile ei de conversaie cu pigmeul i arta obiectele
spunndu-le de mai multe ori numele, pentru a ntipri bine n memoria lui
sunetele i lucrurile.
Negrilul se strduia s repete ceea ce auzea, dar limbajul lui se reducea
ntr-una la guiri sau croncneli repetate, scond mereu sunetele hoc i
cuc sunete gurale pe care Jack Dickson degeaba le nota neavnd nici el mare
speran c va reui s neleag ceva.
Deodat, maimua dete cu ochii de pitic i se azvrli asupra lui ca un
nebun.
Negrilul se ridicase de asemenea n capul oaselor. El scoase o uiertur
ciudat, cu care opri avntul gibonului, care rmase lng el n picioare, pe
labele dindrt ntr-o poziie nemicat i plin de respect, ca un soldat care
prezint unui ef arma pentru onor.
Ce ciudat coinciden, murmur doctorul Elias. Aceste dou fiine au
aerul c se neleg.
Una ascult, cealalt comand, exclam Elsa.
Hock! vrjitor! Hock mult nelege animalele! tie lucruri care noi nu
tim preciza Dou-long-mor, care prea aproape tot att de dispus s se
nchine n faa ciudatului pigmeu, ca i maimua.
Piticul ncepuse cu mica maimu o conversaie repede, ntretiat de
guituri, de strigte ascuite i de sunete ce semnau a tuse.
Zu aa, parc i-ar spune lucruri importante, exclam Jack.
i toat vremea ei m privesc pe mine, adug Elsa cu voce nesigur.
Pigmeul trebuie s cunoasc oarecari taine ce m privesc pe mine Se zice c
Alfuruii i pregtesc atacurile cu cea mai mare grij. Ei i spioneaz victimele
i de abia pe urm apar pe neateptate, tocmai n clipa cnd mpotrivirea a
devenit aproape imposibil, ca urmare a repeziciunii atacului lor. Piticul poate
c tie ceva n aceast privin.
Jack i ddu seama c tnra fata mai era stpnit de aceeai groaz
pe care o simise i n pdure.
Dar de ce te temi, Elsa?
N-a putea s spun, Jack Tainele pdurii virgine sunt nfricotoare,
n aceast insul nc att de puin explorat.
n centrul pdurilor fr sfrit, n mijlocul mlatinilor pestileniale care
ascund n ele toi germenii bolii i ai morii, exist locuri ascunse unde se mai
practic riturile nspimnttoare ale religiilor sngeroase din insul Cci cu
toat supravegherea ocrmuirilor, se mai aduc jertfe omeneti fioroase. i mi-e

fric tare c, cu toat dragostea i grija cu care m nconjoar tatl meu i


ceilali din jurul meu, ai putea deveni prada montrilor care poate c i
pregtesc atacul
Naturalistul tresri. I se prea c auzise un vaet ndeprtat, un fel de
bocet ciudat al crui ton tnguios l uimea.
Nu era nici vreo pasre de noapte, nici vreo voce omeneasc ce scosese
acest strigt bizar, att de nostalgic, care chinuia n mod neplcut nervii lui.
Jack Dickson era curagios dar cuvintele tinerei fete l impresionaser. Tot
ceea ce vzuse de cnd sosise n Borneo l punea pe gnduri.
i pe deasupra, atitudinea dayacului Dou-long-mor contribuia i ea mult
s-i sporeasc nelinitea. Slbatecul se nvrtea mereu prin plantaie prnd c
nu-i gsete loc. Pusese s fie adunate acas toate servitoarele malaieze i
chineze i le interzise s deschid barierele grele care nchideau grdina din
jurul locuinei. Evident dayacul trebuie c avea, ca i Elsa, motive s se team
de ceva ce nici el nu putea lmuri.
Intre timp, convorbirea ciudat ntre maimua-gibon cu blana alb i
pigmeu continua. Piticul i ddea parc ordine pe care maimua le asculta cu o
atenie att de comic, nct doctorul exclam:
E o adevrat minune. Mi se pare c deosebesc n vorbir lor, un nume
care trebuie s fie acela al nigritului Hock.
Hock! repet Dou-long-mor El, Hock este zu! Nume de vrjitor
Tare hain Hock! El trebuie s fie rege urangutanilor din insul. Urangutanii
toi ascult de el, pentru c el singur tot asta este, maimu.
Aproape c aa pare, aprob inginerul Willie.
Frida se aplec spre el.
N-uzi nimic, afar, Willie?
Nu, n-aud Ah, ba da! Dar nu tiu sigur S-ar zice c s-a strnit
vntul i se plnge c a fost trezit din toropeal. Vntul de Est url grozav n
timpul nopii, cnd vrea s smulg copacii din pdure.
Urletul acesta plngtor nu este al vntului, drag Willie Este un
semnal, un ordin de moarte poate, sau poate semnalul de adunare al
rzboinicilor hoardei blestemate, care arunc dezndejdea asupra insulei
Borneo, de cnd hoarda fost alungat din arhipelagul Celebelor.
Sunt pirai?
Nu Butori de snge, Willie. Btaci care ador o divinitate oribil,
crud i nesioas, a crei sete o potolesc n fiecare an cu sngele unei tinere
fete, creia i se taie cu ncetul gtul, ca sngele s-i picure pictur cu pictur,
n timpul ceremoniilor lor crude i diavoleti.

Vai, Miss Frida, ce oroare! De ce se mai tolereaz asemenea cruzimi


fioroase? Nu se poate trimite o expediie care s alunge din Borneo pe Butorii
de snge, astfel cum au fost alungai din Celebe?
Ar trebui mai nti s se poat descoperi satele subpmnteti n care
triesc n partea cea mai puin accesibil a insulei
i asta-i o greutate peste care aproape c nu se poate trece, adug
doctorul Elias. Butorii de snge apar i dispar ca nite strigoi negri, care par
c se topesc n ntunecimile de verdea ale marii pduri fr s lase vreo urm
de trecerea lor. Dayacilor de pe coast le e groaz de ei, cu drept cuvnt, cci
vampirii cu chip de om nu se codesc de fel s chinuiasc pn la moarte i pe
indigeni, cnd li se nfieaz prilejul.
Tat! implor Elsa, taci din gur! Nu cobi, nu strni primejdia vorbind
de ea. Vino mai bine i examineaz pe Hock care este micul rege al
urangutanilor44, dup spusele lui Dou-long-mor.
Doctorul nu avea obiceiul s-o contrazic pe fiica sa.
El se apropie deci de nigrito i rmase uimit constatnd c, printr-o
minune pe care n-o nelegea, acesta i recptase aproape puterile.
Bravo! spuse el, mititelul acesta are o fire ct se poate de zdravn.
Iat-l gata s-i renceap fuga prin copaci i pe deasupra lianelor pdurii
virgine
Sau poate c vrea mai bine s rmn aici la plantaie i s-i serveasc
de paj cnd ai avea poft s pleci clare prin pdure, ca o Walkyrie
rtcitoare sau ca o Artemis indo-malaiez?
Pigmeul l ascultase pe doctor cu toat atenia, fr a face cel mai mic
gest.
Prea c, la rndul lui, era nelinitit i din cnd n cnd rmnea n
ascultarea bocetului ndeprtat i misterios care rsuna la intervale scurte.
Apoi, cum Elsa se apropiase de el, el ntinse braul i-i lu o mn pe
care o duse mai nti la frunte, apoi la buze.
n acelai timp o privea cu nite ochi att de strlucitori, nct tnra fat
se simi turburat.
Tu nu te teme, de Hock i murmur Dou-long-mor n limbajul lui; el
tot att ct papagal ori maimu, el tie vorbete cu animalele slbatici El
prieten mult la tine, i la tnr Thuan, prieten tu El pzete voi
Ce te face s crezi, Dou-long-mor? exclam fata uimit.
Dayacul art spre pdure i-i fcu semn s asculte.
Alfurusi descoperit tovar slbatec omort i pus n locul lui Hock!
Floare mnctoare de oameni n-au timp mnnce pe el, i tovari ai lui mult
furioi i caut pe tine
Pe mine? spuse Elsa spimntat, plind.

Nu-i nimic, dac te caut pe d-ta ne va gsi pe noi, declar drz


tnrul naturalist. Civa slbateci de acetia nu sunt adversari periculoi
pentru nite europeni bine narmai. Dac vor s ne caute pricin, le vom da o
nvtur.
S ne fereasc Dumnezeu de un asemenea prpd, spuse acum
doctorul Elias. Btacii Alfurui sunt bandiii cei mai setoi de snge din
pdurea virgin i cruzimea lor nu se d ndrt de la oroare. Ei au torturat n
chip nspimnttor pe o tnr chinezoaic pe care au rpit-o i au trt-o
ntr-unul din sanctuarele de moarte ale lor I-au tiat gtul, cu ncetul, la
picioarele idolului cioplit n lemn nfind misterioasa lor divinitate, i i-au
adunat sngele n cupe de bambu, pentru a-l bea la ospurile nfricoate pe
care le fac n timpul serbrilor lunii noi.
De ce guvernul olandez nu pune capt acestor orori? ntreb inginerul.
Dac s-ar nelege i cu autoritile engleze de pe coasta de Nord, Alfuruii ar fi
repede exterminai sau silii s triasc la fel cu toi oamenii supui legilor
civilizate.
Dar, pn atunci, ar svri att de multe asasinate, nct guvernatorii
se codesc i nu se hotrsc s intre n rzboi mpotriva acestor adevrate
fiare Numai dac ar ataca de-a dreptul pe europenii din colonie, poate c
soldaii s-ar hotr se intervin
Doctorul nsoise aceste cuvinte cu un gest dezndjduit.
Nevasta mea, domnule Dickson, tovara scump a exilului meu
voluntar, a czut victima acestor fiine demonice, n-am putut s-i nltur
anemia pernicioas de care s-a mbolnvit, din pricin c ntr-o noapte un liliac
vampir i-a supt sngele cum a pretins ancheta justiiei. n realitate ns sngele
i-a fost supt de unul din acei Butori de snge, care au ptruns n camera ei,
tiptil, fr s lase cea mai mic urm. Elsa i Frida cunosc aceast trist
poveste, de aceea simt ele groaza asta nebun totdeauna cnd se ivete temerea
c se apropie iari vreun trib de Alfurui.
Domnioarele pot dormi fr team, declar Willie Dickson. Voi aranja
n jurul plantaiei o reea de fire electrice care fac mai mult dect toi miliienii
guvernatorului, pentru a pzi locuina d-voastr de vreun atac al Butorilor de
snge.
i vom sta cu toii de paz, domnule Brouwer, adug Jack Fratele
meu i cu mine v suntem prea recunosctori pentru primirea pe care ne-ai
fcut-o; ne simim ndatorai s v pzim cu toate puterile noastre, pe d-ta i
pe toi ai d-tale
Elsa i Frida roiser de plcere auzind declaraiile nflcrate ale celor
doi frai, i ddeau seama c ele nu sunt deloc strine de aceast simpatie

plin de devotament a tinerilor i ochii lor avur o expresie de mulumire


pentru cei doi tineri, o expresie mai elocvent dect cel mai lung discurs.
Un strigt al dayacului Dou-long-mor i fcu pe toi s alerge spre patul
negrilului de care uitaser n timpul discuiei ce avusese loc mai sus.
Hock? strig indigenul Unde e Hock?
Pigmeul se fcuse nevzut
CAPITOLUL III. VAMPIRII NOPII
Toate zgomotele ncetaser n plantaie. Noaptea ecuatorial, cald i
insuportabil prin jilveala ei dttoare de boli, care umezea pielea fcnd-o s
asude fr ncetare, domnea peste toat pdurea i peste fluviu.
Luna nu apruse pe cer. Nouri groi i negri o ascundeau, lsnd
pmntul n ntuneric.
i tcerea acestei bezne adnci nu era turburat dect prin orcitul
broatelor zburtoare care populau vegetaia nconjurtoare, umplnd vzduhul
de boscorodeala lor continu.
Elsa se trezi brusc.
I se pruse c aude un zgomot suspect; scritura unei scnduri din
perete, mpins de vreo mn strin, o trezise.
Dar tcerea domnea din nou n toat casa i nimic nu lsa s se
presupun vreo prezen dumnoas.
Oi fi visat, se gndi Elsa, rznd singur de spaima ei. Apoi amintirea
evenimentelor din ajun revenindu-i n minte, i ntei din nou groaza.
Hock! murmur ea aproape fr s-i dea seama, ce s-o fi fcut Hock?
Hock! rspunse chiar lng ea o voce ciudat.
Un fior de ghea strbtu tot corpul tinerei fete. n odaia ei exista o fiin
vie.
Dar Elsa nu era din femeile acelea care lein pentru cel mai mic lucru.
Era obinuit cu surprizele pdurii virgine i nu-i pierdea capul tocmai cnd
era mai folositor s-i pstreze tot sngele rece, Ea ddu repede la o parte
reeaua aprtoare de nari ce-i nconjura patul i, aprinznd lampa electric
de buzunar, o ndrept spre locul de unde i se pruse c-i vine rspunsul.
Ea vzu doi ochi verzi strlucind ca aceia ai unei pisici i izbucni ntr-un
hohot de rs.
Kiki, ce caui aci? M-ai speriat!
n adevr, era Kiki, maimua ei cu blana alb care o speriase att de tare.
Animalul se instalase comod ntr-un fotoliu, pe care-i pregtise i fructe
ca s nu posteasc n timpul ct era s stea de veghe noaptea.
Cci se vedea bine c graioasa maimu sttea acolo ca s supravegheze
somnul Elsei, lucru de care tnra fat i ddu repede seama.

Kiki asculta de un ordin dat i o supraveghea pe stpna sa cu o grij


care o uimi pe Elsa i o puse pe gnduri.
Evident, gndi ea, nu m-am nelat ieri cnd am spus c Hock, piticul,
nelegea limbajul lui Kiki care de asemenea l nelegea pe el.
Maimua m supravegheaz, cu siguran, din ordinul vrjitorului
negrililor.
Hm! Kiki a fost pus de sentinel ca s-mi arate c exist o primejdie.
Cci nu mai ncape vorb c exist o primejdie n aer. Uf, i cldura e
nbuitoare
Fr s dea ascultare ltrturilor repezi ale maimuii care i da toat
silina s-i atrag parc atenia asupra unui lucru pe care s nu-l fac, Elsa
ddu la o parte rogojinile care-i serveau de fereastr i se aplec n afar ca s
respire aerul mai rece al nopii.
ntunecimea era att de adnc c nu putea deslui absolut nimic.
Dar un animal zburtor trecu att de aproape de obrazul ei, n ct avu
impresia a dou aripi care i fceau vnt, procurndu-i o senzaie de rcoare
minunat.
Fr s se mai gndeasc, Elsa se aplec n afar ca s simt i mai bine
acest vnticel neateptat.
Adierea deveni mai puternic i pru c se vnzolete acum ntr-una
numai dinaintea ei.
De abia atunci putu s deosebeasc un corp care se inea atrnat de
ramura unui copac i care-i fcea vnt repede din dou aripi mari negre, pe
care nici nu le putea vedea fiecare n parte, att de repede se micau. Simea
ns aciunea lor rcoritoare i cu adevrat linititoare n fierbineala acelei
atmosfere de furtun.
Sub acest du de aer binefctor simea nevoia de nenvins de-a nchide
ochii i a se lsa prad unei toropeli delicioase.
Un strigt ascuit al lui Kiki o smulse din aceast toropeal. Maimua
srise pe ramura ce se afla n faa ferestrei, i ncepuse o lupt ndrjit cu
animalul care btea aerul cu aripile. Strigtele ascuite ale maimuei o trezir
cu totul pe Elsa.
Dumnezeule! exclam ea nspimntat. Un vampir!
Ea ndrept lumina lmpii electrice asupra celor dou animale i vzu
foarte lmurit uriaul liliac pros pe care maimua l strngea n brae cu o
ndrjire turbat ndreptit de zgrieturile ghearelor dumanului su.
Kiki! strig fata Dac n-ai fi fost tu, a fi czut prada toropelii
mortale pe care o exercita acest animal fioros! Ajutor! Liliecii vampiri mi
npdesc odaia! Tata! Jack! Dou-long-mor! Srii! Ajutor A-ju!

Ea nu isprvi. Cci n clipa aceasta simi o strnsoare puternic. Ea avu


impresia orbit a unei cderi n vid apoi, eapn i istovit, i pierdu
cunotina, ceea ce o mpiedic de a-i mai da seama cine e dumanul care-o
atacase i care o ridica acum ca pe un copil, pn n vrful copacilor uriai ai
pdurii virgine
Zece secunde dup aceea, Jack i doctorul Brouwer nvleau n odaie
unde domnea cea mai mare dezordine.
Elsa! izbucni Jack.
Fiica mea! strig i doctorul Elias.
Nimeni! spuse naturalistul disperat. Camera e goal!
Dar strigtul cine l-a scos? Strigtul acela dup ajutor?
Era vocea ei! Oh, Dumnezeule! N-or fi
Ce?
Rpit-o? continu doctorul disperat.
Ah! strig tnrul cuprins de furie, dac mizerabilii au ndrznit
Ce mizerabili? ntreb Willie care sosise, i el, n clipa asta. Vrei s
vorbeti de Alfurui?
S-ar putea, dar n jurul casei se afl o trup de dayaci, narmai pn
n dini, ne-ar fi dat de veste. Dou-long-mor era cu ei i el ne este un om cu
totul devotat.
Jack, care se-nvrtea prin odaie ca un nebun, scoase deodat un strigt
de surpriz:
Maimua Elsei! Gibonul cu blana alb uite-l colo zcnd sub
fereastr e mort mcelrit
Se npustir cu toii jos, unde gsir cadavrul, cald nc, al micului
animal al crui gtlej fusese despicat de ghearele agresorului lui.
Maimua inea, ntre labele-i crispate, corpul vampirului pe care se
cznea s-l sugrume, cnd Elsa ipase dup ajutor.
Jack care se trntise pe iarb i de geaba ncercase s readuc la via
bietul animal, ncepu s-l mngie duios.
A voit s-i apere stpna mpotriva liliecilor vampiri i i-a gsit
moartea n lupt!
Cum? exclam speriat doctorul Elias cu cine ai spus c s-a luptat?
Cine s-a apropiat de camera fiicei mele?
Nu se vede nici o urm pe pmnt cu toate c pmntul e umed,
spuse Willie. Nimic nu ne arat unde sttea misteriosul agresor al Elsei.
Ba da! se auzi acum vocea limpede al lui Dou-long-mor, aici e un cuit!
Dayacul gsise n ierburile nalte un cuit cu o form ciudat i a crui
lam grea i ascuit putea s reteze un cap cu cea mai mare repeziciune.

Cuit de la Alfurui-Bataci, continu n oapt Dou-long-mor,


adresndu-se doctorului El a omort maimua, i stpn al lui a rpit pe
urm fata ta.
Ah, ah, biata mea Elsa oft Elias.
O vom regsi, strig acum Jack cu ndrjire. Willie i cu mine vom bate
pdurea cu Dou-long-mor, pe cnd d-ta vei conduce pe Frida pe coasta de sud,
la vreun plantator prieten de-al d-tale, i s te ntorci cu o trup de miliieni ca
s ne dea ajutor dac va fi nevoie.
De ce s nu plec cu voi ca s-mi caut fiica?
Pentru c numai d-ta ai autoritatea necesar pentru a cpta de la
guvernatorul provinciilor de sud oamenii narmai de care avem nevoie
Dar
Trebuie s lum msuri repezi i fr s ovim, i tie vorba Jack,
zorile or s se iveasc i cu o barc vei putea ajunge repede la reedin, aa c
mine vei putea s fii napoi i s-o porneti pe urmele noastre.
Tnrul vorbea cu atta convingere, nct doctorul Elias se ls biruit.
i apoi, trebuie s-o salvm i pe Frida, suspin el. Cu toat grija caremi copleete inima, o s plec cu Frida. Iar voi, nu ntrziai, dragii mei
prieteni. tiu c eti n stare s faci imposibilul i chiar i mai mult, pentru ca
s-o regseti pe Elsa i am ncredere n d-ta, Jack!
Mulumesc! rspunse tnrul cu o emoie adnc. Drag doctore, ai
ncredere n mine. Vampirii nopii, ntovrii cu Butori de snge, vor cdea
repede sub gloanele noastre i sub cuitul dayacilor. Eu i cu Willie le declarm
chiar n noaptea asta rzboi de moarte Btacilor, acestor montri cu chip de
om. Cu toate piedicile pe cari ni le vor pune n cale, o vom regsi pe Elsa i o voi
readuce vie, sntoas.
Dumnezeu s te aib n paza lui, scumpul meu copil, murmur
doctorul Elias, fr a bnui c, auzindu-se numit astfel, Jack simise o emoie
nemrginit. Doctorul l trata ca pe un fiu i Jack i ddu seama c-i va fi
foarte uor s devie cu adevrat fiul doctorului, dac reuea s-o redea pe Elsa
tatlui ei
Zorile l gsir pe drum, naintea tuturor, n capul unei mici trupe de
Dayaci, pe care Dou-long-mor i mboldea mereu s se grbeasc. Inginerul
nchidea marul.
Willie, la rndul lui, se desprise de Frida cu o strngere de inim pe
care i fata o mprtise. Sora doctorului Elias ngrijise i lecuise pe tnrul
inginer, cu o struin care crease ntre ea i Willie o simpatie care nu atepta
dect ocazia favorabil pentru ca s se transforme ntr-o legtur definitiv.
Frida era o femeie curagioas, linitit, frumoas, dulce i iubitoare;
cminul pe care ar ti ea s-l creeze putea s aduc o linite binefctoare unui

om de aciune ca inginerul. Willie visa de multe ori la linitea unui cmin


delicios care l-ar ntmpina cnd s-ar ntoarce dup o zi de munc grea i s-ar
odihni alturi de o tovare frumoas i destul de inteligent ca s-l neleag.
Aa c, n zilele din urm, l lsase pe fratele su s zburde prin pduri
cu vioaia Elsa, pe cnd el rmnea acas, la plantaie, lng fermectoarea lui
infirmier. Amndoi stteau de multe ori minute ntregi fr s schimbe o
vorb, dar sufletele lor se nelegeau i doctorul Elias, care-l aprecia pe Willie,
se pzea s le turbure aceste minute de tcere i se deprta discret pentru a nu
alunga fericirea care plutea deasupra celor doi tineri.
Inginerul era prea amorezat de Frida ca s nu mprteasc emoia
fratelui su, pricinuit de rpirea Elsei.
De mult vreme Willie ghicise sentimentele tnrului naturalist pentru
fiica doctorului Elias i nelegea prea bine durerea fratelui su, ca s nu-l ajute
din toate puterile s regseasc pe disprut.
Jack, la rndul lui, avea n fratele su mai mare o ncredere absolut i
se simea mbrbtat, tiindu-l alturi de el n expediia asta de cutare.
Din nenorocire urmele lsate de rpitorii Elsei n iarba nalt, se
terseser cnd mica trup pornise n cercetare.
Deodat ns o fie de mtase alb care atrna de o ramur spinoas, le
art direcia pe care trebuiau s-o ia.
E o bucat din Kimonoul de noapte al Elsei, spuse Jack Cum a
putut vntul aga bucata asta de mtase pe o crac att de nalt?
N-a dus-o vntul, spuse inginerul. Elsa a fost ridicat pn n vrful
copacilor. Nu ne-a spus Dou-long-mor c Btacii din Celebe strbat astfel
distane considerabile?
Da, thuan! afirm Dayacul.
Deci drumul pe care l-au luat rpitorii, trebuie s-l cutm prin
frunzetul de sus al pdurii, continu Willie.
Dup porunca lui, civa Dayaci, iscusii n a umbla prin copaci, se
crar pn n vrful copacilor i cercetar vlmagul de liane i
ramificaiile vegetale care formau bolta majestoas a pdurii.
Ramuri frnte, frunze rupte, tulpini zgriate i pe alocuri fr coaj,
artau drumul pe care trecuser n fug mai multe fiine. Dou-long-mor nu se
nela.
Bandiii trecuser deci prin frunziul pdurii pentru a-i ascunde urma,
mpreun cu prizoniera lor.
Alfurus crede noi pierdem urma la ei declar vntorul dayac, noi
cunoatem vicleugul la ei, noi mai detepi i gsim la ei, iute, iute
Un strigt prelungit al unuia din vntori fcu s se repead fuga ntracolo.

Ce vrei? l ntreb el. Ce-ai gsit?


Diavolala negru, butor de snge, venit pe aici, spuse indigenul; dar
gsit unu mai tare dect el, i a rsucit gtul la el.
ntinsese braul spre o siluet neagr care rmsese agat de o crac
frnt, cu capul n jos.
Thuan! strig Dou-long-mor. Vino tu ndat aici Vino repede
Cei doi frai nu erau pisici ca dayacii, dar erau amndoi sprinteni i
pricepui n toate sporturile.
Lianele ns erau destul de dese ca s nu le ngduie s urce prea uor
pn n vrfurile copacilor pdurii virgine.
Jack reui cel dinti i-l ajut i pe fratele su s se caere.
Ce s-a ntmplat? ntreb inginerul.
Dou-long-mor se mulumi numai s-i arate cadavrul omenesc rmas
agat ntre crci.
Alfurus? ntreb Jack.
Da, thuan.
Mort?
ntr-un chip nspimnttor, dac ceea ce vd nu e numai o prere!
exclam inginerul. Gtlejul i este aproape complet smuls din loc. Ce gheare
oare i-au sfiat n aa hal corpul nct i-a dezvelit i toat ira spinrii? Vreo
panter, fr ndoial?
Nu, rspunse Dou-long-mor; panter nu putut lsa corp mort pe crci
la copaci.
Alt fiar fcut asta! Alt fiar sau Tunetul frunzelor.
Ce tot ndrug sta? ntreb Willie pe fratele su. Ce basm mai e i
sta cu Tunetul frunzelor?
Nu e un basm, Willie Dayacii din Borneo au poreclit cu numele
acesta urangutanii pdurii virgine, din pricina sacilor de rezonan pe care
marile maimue antropomorfe le au la partea de sus a coului pieptului.
Atunci, Alfurusul acesta ar fi fost cspit de un urangutan?
Aa se pare! Trebuie s fi fost o lupt grozav!
n frunziul copacilor, la nlimea asta?
Privete, spuse Jack, artnd fratelui su crcile i lianele zdrobite.
Alte strigte ale dayacilor confirmar aceast prere.
De-a lungul unui gigantic trunchiul de copac, aezat ca o punte peste
acel ocean de verdea, ei descoperiser alte dou cadavre de Alfurui.
Ambele aveau craniile zdrobite i creierele lor, fcute terci, stropiser
coaja copacului pe care o mnjeau cu pete roii oribile.
Ce lovitur de mciuc! zise inginerul.

Tunetul frunzelor, foarte, foarte ru cnd se bate, murmur pe gnduri


Dou-long-mor.
Dumnezeule! gemu Jack. Dar Elsa?
Ei, ce-i?
Ce s-a fcut ea? i crui monstru a czut ea prad? mi vine s
nnebunesc de spaim! Elsa! Elsa! Unde e Elsa?
Gura ta nchide, thuan! Dac vrei gseti fata alb, strig speriat Doulong-mor. Dac Butorii de snge aude pe tine ei repede tare cap la fat i pe
urm fugit.
Are dreptate, aa e srmanul meu Jack spuse inginerul. S fim tari i
s ne pstrm sngele rece. Vampirii se-nvrtesc n jurul nostru.
n adevr n jurul cadavrelor Alfuruilor ddeau trcoale civa lilieci
mari, cu zborul lor nezgomotos.
Da, ei venit s caute pe frai ai lor vampirii negri, ca s duc pe ei n
ara morilor, rosti dayacul Alfurus, Batac, liliac vampir, tot un lucru este,
mnctor de oameni!
Ce orori ne mai rezerv tainele acestor codri ai groazei? ntreb Willie
pe fratele su.
Acesta din urm nu rspunse, ci numai art inginerului un smoc de pr
blond care aparinuse, fr ndoial, Elsei, i care rmsese atrnat de crcile
ghimpoase ale copacului.
Tremur la gndul c ai putea descoperi trupul ei fermector zdrobit
sau sfiat, gemu el. Trebuie s ne grbim, Willie. Fiece minut de ntrziere
poate s-i aduc moartea. Haidem, haidem, nainte, nu e timp de pierdut!
Dar nu putem s ne continum drumul, crndu-ne pe copaci!
exclam inginerul. Trebuie s ne coborm
Dup cteva clipe se adunar cu toii ntr-unul din acele ciudate
luminiuri produse nprasnic de trecerea pustiitoare a vreo unui crd de
elefani slbatici, i Willy, consultndu-i busola, hotr direcia pe care
trebuiau s-o urmeze.
Dar nici nu se puteau gndi s nainteze repede prin desiurile att de
nclcite ale pdurii virgine care face ca centrul insulei Borneo s nu fie
aproape deloc umblat
Micul grup de oameni trebuia mai nti s-i deschid cu greu drum prin
nvlmagul de bambui i liane epoase, tind cu cuitele mari de vntoare
vegetaia ce li se punea n cale; astfel i fceau o potec ngust care se
nchidea numai dect n urma lor.
Cu toate acestea, Willy avea grij s lase urme bttoare la ochii pe unde
treceau, ca doctorul Elias s-i poat regsi repede cnd se va ntoarce de la sud
cu trupa de soldai ai guvernatorului.

Dar nu numai acestea erau greutile pe cari trebuia s le nving.


Mai trebuiau s ie socoteal i de fauna din Borneo. Cteodat erau
urmrii de pantere, care sreau din crac n crac prin copaci, ateptnd un
prilej favorabil ca s sar n spatele vre-unui ntrziat. Trebuiau s le alunge
sau s le doboare i cu aceasta se pierdea un timp preios.
Apoi de multe ori erau nevoii s treac peste mlatini infecte, n care
miunau crocodilii.
Din fericire, pe malul acestor mlatini Willy gsi un fel de trestii foarte
tari, pe care oamenii le legar n snopuri mari, formnd astfel un fel de plute pe
care putur trece pe rmul cellalt.
Ddur apoi peste o pdure de smochini att de dei i de nclcii, nct
exploratorii notri trebuir s renune de a-i mai croi drum cu ajutorul
cuitelor i trebuir s-o ocoleasc.
Noaptea i ajunse zdrobii de oboseal, i-i sili s poposeasc, ntr-un chip
destul de primitiv, sub trunchiul unui copac pe care l dezrdcinase trsnetul.
Nu mai dduser de cadavre de Alfurui, dar nici nu mai descoperiser
urme de ale Elsei.
i Jack era ct pe ce s-i piard cu totul ndejdea, cnd atenia i fu
atras de strigtele unei bande de maimue gibon pe care le vzu pe ramurile
puternice ale unui smochin uria.
I se prea c strigtele acestor animale se ndreptau spre el i c voiau
s-l fac s neleag ceva.
Voi mai nti s o trezeasc pe Dou-long-mor ca s-i mprteasc i lui
aceast prere, apoi se gndi c e mai bine ca s atepte pn la ziu ca s
discute chestiunea, cci Dayacul nu era mai n stare dect el s neleag
limbajul maimuelor
Totui animalele acestea inteligente nu fac de poman aa zgomot, se
gndi naturalistul. Vor s m previn de vreo nenorocire, sau poate c vor smi anune c au descoperit pe rpitorii Elsei? Trebuie s gsesc soluia acestei
probleme
Fr s se gndeasc la imprudena pe care o svrea pornind singur n
adncimile pdurii, Jack naint pe un fel de potec la captul creia i se prea
c zrete un fel de lumini scldat de razele lunii. Mergea cu bgare de seam,
trgnd cu urechea la cel mai mic zgomot
Maimuele l escortau, srind din crac n crac i fcnd i mai mare
zgomot cu glasurile ciudate.
Nu mai ncpea ndoial c-l urmreau pe Jack i c nici cea mai mic
micare a lui nu scpa ochilor ateni ai maimuelor.

Deodat o amintire recent i rsri n minte ca o raz da lumin!


maimuele vorbeau aceeai limb ca i negrilul pe care-l smulsese din braele
droserei uriae.
Hock nu dispruse, poate, din casa lor dect pentru a se ntlni cu
gibonii pe care s-i ntrebuineze, la nevoie, ca s serveasc pe bine-fctorii
lui.
Atunci, la ntmplare, Jack strig din toate puterile.
Hock! Hock! Unde eti, Hock?
n aceiai clip izbucni un zgomot puternic asemntor unui tunet, care-l
umplu de uimire.
Trei corpuri puternice i perverse se ivir deodat n faa lui i i se
puser n cale.
Oh, strig Jack, urangutanii
Nu putu s spun mai mult. ase brae uriae, peste msur de lungi, se
npustir asupra lui i-l ridicar pe sus, fr ca s li se poat mpotrivi i fr
s se poat servi de armele lui.
CAPITOLUL IV. BLONDA CAPTIV
La urma urmei, este de nesuferit! E tiranic i absurd! Ce vrei de la
mine. Brute proase?
Un stol ciudat de papagali, de culori vii i aprinse de specia Aras, se
ridic cu flfit puternic de aripi, observnd c apare pe ramura uria a unui
smochin-banan o artare alb, trandafirie i blond care se zbtea cu furie.
Dai-mi drumul! mi face sil! Nu-mi mai trebuie nimic. Am destule
flori i destule fructe, i vreau s m-ntorc acas! M auzi, vreau acas! Animal
nesuferit! Piei!
Ga se strmba ct putea mai urt ca s sperie animalul, dar
schimonoselile ei nu impresionar deloc pe maimua uria care o pzea.
ntr-adevr, n spatele fiinei blonde se ridicase o namil proas, care
ntinsese repede dou brae nfcnd de pulpa goal pe Elsa Brouwer i
fixnd-o pe loc.
Da, aceea care protesta att de necjit mpotriva supravegherii
nencetate a patru sau cinci urangutani de o mrime destul de impresionant,
era chiar fiica doctorului Elias. Maimuele i tiau astfel mereu orice ncercare
de eliberare i o mpiedicau de a prsi adpostul, un fel de colib de crengi i
frunzet, unde se afla prizoniera.
n primul moment Elsa se nspimntase vzndu-se rpit n toiul
nopii. Ea lein ase apoi, din fericire, aa c-i fusese cruat groaza cltoriei
ameitoare pe care o fcuse n braele rpitorilor ei, peste vrfurile celor mai
nali arbori ai pdurii virgine.

Se trezise de abia cnd se gsea ntins ntr-un cuib de crengi uscate, pe


un culcu de frunze care formau o saltea plcut.
Aproape de ea, la ndemn, se aflau banane, smochine i curmale pe
cari mini prevztoare le puseser acolo ca fata s-i poat astmpra foamea
cnd se va trezi.
Elsa nu era superstiioasa i nu mai credea n basme.
Dar ea se ciupi totui de cteva ori ca s se conving c nu doarme i c
nu avea vreun vis ciudat, c nu era prada vre-unei halucinaii bolnave.
O tuse ntretiat care se strduia s semene cu un limbaj i dovedi c nu
mai doarme. Dar realitatea i pru n primul moment att de nfricoat, nct
tnra fat i ascunse faa n mini i exclam dezndjduit:
Vai, ce oroare! Un urangutan! Un om al pdurilor! Ajutor, Jack!
Ajutori Strigtul ei de spaim n-avu alt rezultat dect s atrag ali trei
urangutani uriai care se apropiar n fug i se aplecar asupra prizonierei,
repetnd mereu onomatopeele lor repezi, dar n care nu se simea nici un fel de
suprare sau furie.
Era o familie ntreag: doi brbai cu canini enormi i cu brae grozav de
musculoase, o femel care o privea pe Elsa cu o curiozitate cu adevrat
femeiasc i doi urangutani tineri, nc sub supravegherea prinilor lor, dup
cum se putu Elsa convinge peste o clip cnd femela ddu unuia din ei o palm
ca s-l pedepseasc pentru c ncercase s ia un fruct pregtit pentru
prizonier.
La drept vorbind, maimuele acestea cu toate flcile lor nelinititoare i
braele lor nfricotoare, aveau mai de grab un aer blnd.
Dar Elsa tria de prea mult vreme n Borneo ca s nu fi auzit
povestindu-se lucruri nspimnttoare despre oamenii pdurilor, care rpeau
chinezoaice sau malaieze i le duceau n ascunziurile lor misterioase unde
deveneau apoi soiile celor mai puternici din ei.
Nimeni nu mai tia apoi nimic de soarta acestor nenorocite, pe cari
oamenii pdurilor, foarte geloi, nu le mai lsau niciodat s se ntoarc pe la
casele lor.
Elsa izbucni ntr-un plns dezndjduit, gndindu-se la soarta care poate
o atepta i pe ea. Voi s fug, s se arunce din vrful unui banan, s ncerce
orice, mai degrab de ct s atepte o tovrie grozav; dar urangutanii erau
cu ochii n patru i nu pierdeau nici o clip din vedere nici cea mai
nensemnat din micrile ei.
De voie de nevoie, trebui s rmn locului, pe culcuul ei, i s se
resemneze cu sperana c tatl ei i prietenii lor n-o vor lsa mult vreme n
minile uriaelor maimue.

Acestea, de altfel, se artau pline de grij i de blndee pentru prizoniera


lor. Elsa i ddu curnd seama c ele o ngrijesc cu mult atenie i c la
nevoie vor ti i s-o ocroteasc i s o apere. Civa lilieci vampiri, cari
avuseser ndrzneala s ptrund pn sub acoperiul de crengi care o
adpostea, fur prini de o maimu brbat care-i zdrobi cu o singur mn ca
o jucrie. O pisic slbatec avu aceeai soart; fu gtuit i aruncat jos la
pmnt n cteva micri aa de repezi, nct Elsa rmase nmrmurit.
Tnra fat ncepu s se liniteasc; iar un incident care se petrecu puin
timp dup ce se trezise, o puse pe gnduri. Se aventurase pe o crac care
nainta ca un pod peste vlmagul de liane i de vegetaie uimitoare a pdurii
tropicale, cnd, aruncnd ochii la pmnt, observ o form neagr ce se
ascundea n ierburile nalte.
Era un Batac-Alfurus, narmat cu o lance lung de fier ascuit i cu un
cuit scurt i ncovoiat a crui form indic ndeajuns la ce putea servi.
Un Butor de Snge! Un tietor de capete, ip Elsa, mai mult moart
dect vie. Vznd ochii Alfurusului ndreptai asupra smochinului pe care se
afla ea prizonier.
Dar un zgomot ca un tunet care izbucni pe copaci sili repede pe slbatec
s-i caute scparea n fug.
O avalan de giboni se ivise pe vrfurile copacilor, n timp ce
urangutanii, azvrlindu-se la pmnt cu srituri cu adevrat uimitoare,
porneau pe urmele slbatecului, scond urlete de furie.
Elsa nu putea ti exact ceea ce se ntmplase, dar vzu maimua cea mai
mare ntorcndu-se cu lancea Alfurusului, pe care o purta stngaci, cu o
mreie comic, pe umr.
n urma lui veneau ceilali urangutani, nconjurai de o adevrat escort
de giboni care ipau, tueau i ltrau, ca i cum ar fi voit s povesteasc tinerei
fete lupta care avusese loc n taina marii pduri.
Unul din urangutani fusese rnit. Cptase o lovitur puternic cu
cuitul batoc, i din braul su, rnit pn la os, nea la fiecare micare a lui,
un val de snge rou.
Elsa simi o mare mil pentru el. Urangutanul luptase doar ca s-o apere
pe ea.
Repede, fata doctorului Elias, smulgnd o fie din kimonoul ei, se
apropie de rnit, murmurndu-i cu vocea ei blnd cuvinte de mbrbtare.
ntr-o foaie lat a copacului, ndoit n form de sac, gsi puin ap de
ploaie, Elsa nmuie bucata de pnz i terse rana cu bgare de seam,
cutnd s nu-i sporeasc pacientului durerile. Maimua se ls ngrijit i o
privea cu ochi ateni, n care Elsei i se pru c vede o expresie uimitoare de
nelegere i recunotin.

Femela i puii de urangutan se aezaser n jurul fetei pe care o priveau


curioi i ale crei gesturi preau c i le ntipresc cu atenie n minte, ca s
tie, la nevoie, s le imite pn n cele mai mici amnunte.
Cu toat curiozitatea lui natural, maimua-brbat nu se apropiase. El
rmsese de paz pe o crac mai deprtat de unde observa ce se ntmpl n
pdure, sub el.
i probabil c aezase sentinele n toi arborii nconjurtori cci toate
maimuele giboni trncneau fr ncetare.
n timp ce termin ngrijirea rnitului, Elsa auzi din adncimile pdurii,
detunturi ndeprtate care o fcur s scoat un strigt de bucurie.
Ei sunt! Tata Jack M caut! Ajutor! Aici sunt! Venii mai de
grab!
Dar cnd voi s ias n fug din coliba de crengi care i serveau drept
adpost i nchisoare, urangutanii i tiar drumul i se mpotrivir inteniei ei.
De data aceasta Elsa se-nfurie.
Voia s se coboare cu orice pre i s-o porneasc prin pdure, n
ntmpinarea acelora care o cutau i care-i dduser de veste prin focurile de
arm c veneau s-o caute.
Dar nu nelegei c trebuie s dau de veste alor mei? striga ea
dezndjduit De ce m oprii? Ce vrei? Fie-v mil i lsai-m s plec.
Lsai-m! Ah, ce situaie oribil! Jack, Jack! Ajutor!
Maimuele uriae o ascultau cu o atenie ciudat!
Se prea c le e mil de ea, dar rmneau surde la toate rugminile ei.
Toate preau c ascult de o putere misterioas, de un ordin superior.
Elsa i ddu seama c nu avea nici o putin s fug. Trebuia s se
resemneze i s atepte.
Se ntinse deci pe o crac groas i rmase n ascultare, cu sperana c
va auzi din nou focurile de puc dup care putea nelege drumul pe care
mergeau prietenii n cutarea ei.
Dar peste pdure se aternuse iar tcerea
Numai la picioarele smochinului pe care se afla ea, zri o nou trup de
urangutani, care se rspndir, ocupnd toate posturi periculoase de unde s-ar
fi putut atepta vreun atac.
E drept c sunt bine pzit! murmur prizoniera.
Din nenorocire n-am la mine nici o arm ca s ncerc s sparg aceast
ciudat blocad
De altfel ce-ai putea face mpotriva acestor oameni ai pdurilor, att de
nfricotori cnd sunt suprai.
Noaptea se lsa noaptea tropicelor care urmeaz zilei, aproape fr
tranziie, Elsa o vedea venind cu team.

ntunericul o speria. Pdurea se umplea de fiare, care scoteau urlete


sinistre, ce-i strngeau inima de fric; i se prea c aude fonituri prin frunzi,
ca i cum s-ar fi micat erpi n jurul ei.
Era ora cnd erpii inelai bungar cutreier pdurea, n cutarea przii,
Elsa simea o groaz nebun de aceste reptile, att de sprintene nct indigenii
le porecliser erpi-bici, att de neateptat, de repede i veninos este atacul
lor.
Tnra fat tia foarte bine c pdurile din Borneo sunt populate de
reptile periculoase; fr s vrea, ea se duse s caute aprare la urangutani,
aezndu-se lng ei, cci maimuele aveau auzul ascuit i instinctul lor
ghicea primejdia i tia s o nlture la vreme.
Gsi pe oamenii pdurilor foarte turburai. Cel mai tnr membru al
familiei de maimue, mpins de curiozitate, prsise cminul printesc i
pornise n jungl, n cutarea aventurii sau a unor fructe slbatece Fusese
ns atacat de o reptil care-l nepase n gt cu o repeziciune fulgertoare. Iar
acum, bietul animal era n agonie.
Nici nu dur mult pn muri, cu toate ngrijile Elsei i strigtele
disperate ale mamei, care-i arta durerea ntocmai ca un om, pe cnd brbaii,
furioi i agitai, i artau colii uriai i gesticulau, dnd din mini
amenintori, spre jungla unde se afl dumanul.
Tnra fat atepta zorile cu nerbdare uor de priceput. Toi urangutanii
se grupaser pe crci, punndu-i n micare glasurile i fcnd s rsune
cavitile lor toracice.
Declaraser rzboiul mpotriva asasinului, rzboi care avea s fie
nfricoat, dac judecai dup prudena de care fceau dovad oamenii
arborilor, care nu mai ndrzneau s se coboare din arbori.
Cnd soarele strbtu n sfrit bolta de frunzi, Elsa i putu da seama
de pricina emoiei de care era cuprins turma de maimue.
Un hamadrias! exclam ea. i ce uria! Ce animal nfricotor! Regele
cobrelor ne pndete i ne asediaz!
Pn acum nu-i fusese dat s vad de-aproape un hamadriasserpentivor, cel mai primejdios animal veninos din India i din insulele
ecuatoriale.
Acela pe care-l zrise, fcut colac i cu capul la pnd, semna cu un
boa. Trebuia s aib cinci pn la ase metri lungime. Corpul lui era gros ct o
pulp de brbat; i cltina capul turtit, bgat n cpuorul desfcut, pe care se
zrea un V format din ochelarii ciudai ce-l fceau s semene cu o cobra, din a
crei familie fcea parte.
Nu era ns un arpe obinuit, care fuge dinaintea oamenilor i se
ascunde la cel mai mic zgomot.

Era o reptil formidabil; mnioas i gata de lupt. i pndea


adversarul i se arunca asupra lui; l urmrea pn n pnzele albe, cnd nu-l
putea ataca, fiind o permanent primejdie cnd se gsea n vecintatea unei
tabere.
Elsa auzise panii nfricotoare cu acest ophiophag5, mai primejdios
dect un rinocer sau un tigru, care trecea rurile not pentru a urmri pe om,
cnd acesta era att de neprevztor s-l atace.
Fr ndoial c urangutanii ar fi putut s-l nimiceasc pe acela care-i
asedia. Dar veninul reptilei care pricinuia o moarte aproape fulgertoare, i
speria.
Elsa nelese c nu ndrzneau s se lupte i c-i chinuiau acum minile,
destul de reduse, ca s gseasc un mijloc s se dezbare de acest adversar
teribil.
Ar fi nevoie de o carabin sau de o puc pentru ca acest arpe
monstruos s poal fi nimicit fr s riti s fii atins de colii lui veninoi,
spuse ea, n cele din urm, fr s-i dea seama cu cine vorbete, celui mai
btrn dintre urangutani, care o asculta serios i cu mult atenie, parc putea
nelege ceva.
Ce proast sunt! murmur ea, maimua asta poate s se czneasc
orict s m neleag, nu voi reui s-i explic ce ar fi de fcut acum Ar fi
nevoie de un interpret i, din nenorocire, n-am niciunul la ndemn!
n clipa aceasta i aduse aminte de negrilul-aeta de care ngrijise i
dispruse ntr-un chip att de misterios.
Acesta prea c nelege graiul maimuelor i Dou-long-mor pretindea
c e vrjitor
Ce pcat c a plecat din plantaie fr s ne spun unde l-am putea gsi!
Cum i zicea Dou-long-mor? Ah, mi-aduc aminte Hock!
Hock! repet departe de ea un ecou Hock!
Tnra fat vorbise cu glas tare. Luase obiceiul s vorbeasc astfel
singur de cnd se afla prizonier. I se prea c nu mai e att de singur, c
starea ei nu e att de disperat, cnd auzea o voce de om, fie chiar a ei Mai
ndjduia astfel s atrag atenia prietenilor ei, dac treceau cumva, din
ntmplare, pe aproape.
Hock! relu ea, mirat de ecoul pe care-l auzise pentru prima dat.
Hock! Hock! Hock! repetar maimuele, adunndu-se n jurul ei.
Un mormit ciudat fu rspunsul. Ea se ntoarse speriat i rmase
nmrmurit de surprindere.
Negrilul smuls de Jack din ghearele droserei uriae, pigmeul vrjitor se
afla n faa ei.
CAPITOLUL V. MICUL REGE AL OAMENILOR DIN COPACI

El se nchinase n faa Elsei ntr-o atitudine att de umil nct tnra i


ddu seama numaidect c negrilul i pstra recunotina i c n-avea gnduri
rele cu privire la soarta ei.
O privea cu un fel de adoraie mut care o mic pe Elsa i o liniti.
Dar fu uimit auzind pe negrii c ncepe s vorbeasc, un grai sacadat,
cu urangutanii care o pzeau.
Hock nelegea graiul marilor maimue dup cum nelegea i croncnitul
gibonilor. Fiina aceasta att de dizgraiat de natur i att de inferioar
celorlali oameni, o luase aa dar cu mult nainte savanilor biologiti care
ncercaser s dea un neles modulaiilor bizare, ipetelor ascuite i
sughiurilor ciudate ale marilor antropoizi, exilai n colurile cele mai slbatece
ale pdurilor tropicale.
Vorbea acelai grai ca urangutanii, aa c putea afla taine pe cari nici un
vntor din jungl nu le putea niciodat descoperi.
Elsa vzu c urangutanii l ascult cu mult respect pe pitic.
Pigmeul acesta, care avea statura unui copil, comanda acestor formidabili
antropomorfi, dup cum comanda gibonilor, care i ncetau imediat trncnitul
zgomotos cnd le fcea semn s tac.
Elsa hotr s se serveasc de aceast influen pentru a fi dus napoi la
plantaia tatlui ei.
Vreau s m ntorc acas, spuse ea, n dialectul Dayacilor,
presupunnd c piticul l va nelege mai uor dect olandeza sau englezA. Mam sturat s stau aici. Vreau s plec!
Negrilul o ascult pe fat cu o atenie profund. Din gesturile Elsei, care
tot arta spre orizont, piticul nelese care era dorina prizonierei.
Dar, spre marea dezamgire a Elsei, el ddu din cap, prnd c se
mpotrivete acestei dorine.
Tnra fat se art grozav de ndurerat i voi s se arunce din vrful
copacului pe care era adpostit.
Nu-i putu pune ns n practic gndul cci urangutanii o
supravegheau.
Hock le fcu semn s o conduc din nou n adpostul de crengi, unde
fata se arunc pe culcuul de frunze i-i ascunse faa n mini, ca s-i arate
durerea.
Uitndu-se printre degete ca s vad ce va face piticul, observ c acesta
se apropie de ea i caut s-i explice ceva prin semne.
i art pdurea nconjurtoare i cu semne de groaz, i lmurea c
peste tot sunt dumani ascuni, narmai pn n dini i cu cuitul ncovoiat al
Butorilor de snge.

El imita sritura pisicii slbatece, a Alfurusului, care-i tia victima,


lsndu-i s picure sngele cu ncetul i strngndu-l n tulpini de bambu pe
care apoi le ntrebuina la ceremoniile nfricoate ale divinitilor lui
misterioase. El imita zborul repede i nezgomotos al liliecilor vampiri,
adormindu-i victimele cu btaia nceat i rcoroas a aripilor lor, apoi l
rnesc mortal cu o muctur priceput, care-l anemia i-l istovea numai ntr-o
noapte.
Apoi cuta s imite prin gesturi pe Alfurusul sngeros care, ascuns n
frunziul copacilor, d trcoale casei plantatorului i escaladnd balconul sau
verandele, pentru a ptrunde n camere, ca s rpeasc pe fete i pe femeile
tinere pe care apoi le aduceau jertf pe altarele divinitilor lor.
i Elsa vedea pe pitic mimnd scena ultim, femeia alb zbtndu-se i
plngnd; apoi, ntins goal pe piatra morii, cu capul blbnindu-se
deasupra vasului vrjitorului sau vrjitoarei care, n mijlocul strigtelor
neomeneti a demonilor negri, ncepea s ferstruiasc gtul delicat cu o lam
dinat, stropind cetele de slbateci dimprejur cu sngele cald nc al victimei.
Apoi, cum Elsa ncepea s neleag scenele de spaim pe care piticul se
strduia s i le lmureasc, Hock o arta pe ea cu mna, pe cnd cu cealalt
mima tierea gtului i prea c arat c Butorii de snge, rspndii prin
jungla nfricoat, o pndeau i plnuiau s puie mna pe ca.
Tu, Tu! prea el c zice Elsei; te vor prinde dac nu rmi aici
ocrotit de oamenii copacilor
i exprima prin gesturi gndul cu schime ale mutrei i cu o mimic att
de expresiv, nct fiica doctorului Elias ghici tot ce se petrecuse.
Da, da! spuse ea mi dau seama acum de tot ce a fost Tu ai pus
maimuele s m rpeasc, pentru ca s nu cad n minile Alfurusului. Tu le-ai
pus pe aceste animale de treab s m supravegheze i pentru asta i sunt
recunosctoare din tot sufletul! Vraciule bun!
Ea i nsoea cuvintele cu aceleai gesturi ca i piticul, pentru ca s-l
fac pe acesta s neleag ce spunea. Pe cnd vorbea se auzir iar din
deprtare focuri de arm. n adncimile pdurii virgine, trupa ce o cuta
ncepuse iar s dea semnale de chemare.
Hock! strig Elsa, ntinznd braele n direcia din care se auzea
detunturile; Jack e acolo! M cheam!
n aceeai clip ea srise afar din coliba de crengi i se apleca n
cutarea unei liane pe care s se poat cobor, cnd piticul npustindu-se la
ea, i art la picioarele bananului, hidoasa spiral a hamadryasului uria, care
sttea la pnd, ncolcit n jurul lui, dar gata s se destind ca un resort n
momentul cnd va voi s sar asupra przii.

Ah! strig fata, dac Jack sau fratele lui ar fi aici, ar gsi un mijloc s
nimereasc monstrul acesta Ei sunt narmai., i l-ar putea mpuca
Intre urangutani i pitic ncepu acum o convorbire agitat. Elsa nu putea
s tie ce-i spuneau, dar ea ghicea c el comanda i arta maimuelor ce
trebuiau s fac. O raz de speran nvior curajul prizonierei. Hock vrjitorul
prea c-i d seama de lucrul acesta Poate c va da de veste lui Jack i lui
Dou-long-mor i-i va aduce acolo ca s-o ia i s-o duc la tatl ei
Cu toate acestea nu voia nc s se legene n aceast speran.
n clip. A aceasta doi urangutani o zbughir de la locul lor i fcnd o
sritur puternic, spintecar vzduhul i czur departe, pentru a evita
atacul arpelui care de grab i nise capul n aer pentru a-i ataca.
Dar agndu-se cu cele patru labe de ramurile unui arechier enorm, ale
cror ramuri se ntretiau cu ferigi arborescente, maimuele disprur n
mbelugata vegetaie a pdurii care se nchise la loc, n urma lor.
Hock i urmrise cu ochii, fr s fac un gest sau s scoat vreo
exclamaie de mulumire.
Probabil c era sigur de rezultatul expediiei, cci se ntoarse spre Elsa a
crei emoie crescuse i mai mult, ghicind gndul negrilului.
Dup aceea, ntinznd braul n direcia n care dispruser maimuele,
rmase ctva timp pe gnduri, apoi, fcnd o mare sforare a minii, spuse,
spre marea uimire, dar i bucurie, a fetii:
Jack!
Cuvntul acesta l atepta i Elsa, numele acela de care pigmeul
recunosctor i aducea aminte i pe care piticul l putea pronuna mai uor, de
oarece semna mai bine cu graiul ciudat pe care-l vorbeau animalele pdurii
virgine.
Mulumesc, Hock! strig tnra fat emoionat! Tu eti bun, eti
adevrat prieten! O s-i fiu totdeauna recunosctoare! Totdeauna!
Piticul o privi cu extrasul unui drept credincios n faa unei icoane apoi,
executnd aceeai sritur ca i maimuele cu cari semna ca un frate, apuc o
lian care atrna din bolta de verdea i se arunc nainte n oceanul de
verdea care-l ascunse imediat de ochii tinerei fete
Elsa rmase singur pe copac, cu urangutanii cuprins de o nerbdare
care o chinui pn dimineaa, nelsnd-o s nchid ochii toat noaptea
CAPITOLUL VI. JACK I ELSA
Zorile o surprinser ntins pe o crac a copacului i ascultnd toate
zgomotele att de ciudate ale pdurii.
Ea se strduia s ptrund taina adncimilor verzi care se ntindeau n
jurul lui. I se tot prea c aude fituri prin frunzi, sau triturile unor pai
prin tufiuri.

Atunci nla capul, scrutnd cu ochii tufiurile i buruienele nalte; dar


repede se trgea napoi, zrind arpele al crui cap era mereu la pnd,
rbdtor, gata s loveasc cu colii lui uriai orice fiin vie care se va apropia
de el.
Elsa privea apoi sriturile gibonilor pe un copac din faa ei.
Deodat ea fu cuprins de o bucurie aa de mare nct rmase
nemicat, fr s fie n stare s fac un gest sau s scoat vreo vorb.
Din mijlocul frunziului se desprinsese figura unui tnr. Sta crat pe
un copac i privea ca i cum ar fi cutat ceva, nspre smochinul-banan pe care
se afla Elsa.
Elsa l recunoscu numaidect pe Jack Dickson; dar un Jack mbrcat n
zdrene, cu prul nclcit i plin de scaiei; ca un om care s-ar fi crat mult
vreme printre copacii dei ai pdurii virgine.
Doi urangutani, aciuii lng el, preau c-i servesc, n acelai timp, de
cluze i de paznici.
Elsa recunoscu pe cele dou maimue pe care micul vrjitor le trimisese
cu o nsrcinare, pe care Elsa, acum, la vederea lui Jack, o nelese deplin.
Hock pricepuse deci cuvintele ei. Piticul avea o inteligen ciudat de
dezvoltat, care putea ceti gndurile acelora pe care voia s-i serveasc.
Elsa admir instinctul miraculos al negrilului, care adusese un prieten
acelea pe care o pusese sub protecia marilor maimue i care adusese acolo pe
un alb narmat cu armele necesare pentru a putea nimici pe periculosul
hamadryas care o asedia cu o ncpnare ndrjit i rzbuntoare.
Dar vederea lui Jack o fcu pe Elsa s piard orice pruden.
Jack! strig ea cu glas tare. Alo, Jack! Ateapt viu la tine!
Nu mai atept rspunsul tnrului naturalist i, nemaifiind
supravegheat dect de femela maimu, care n-avusese timp s-o opreasc, se
ls s-alunece jos de-a lungul unei liane i voi s alerge spre copacul pe care se
gsea Jack.
Dar deodat rmase nmrmurit de groaz. Hamadryasul, rezemat n
coada-i ncolcit n jurul unui trunchi, se ridicase n faa ei.
El o fascina cu ochii nendurtor aintii asupra ei i-i nvrtea limba ca
o furculi n toate prile, legnndu-i trupul nlat, gata s se repead.
Nemicat, ncremenit, Elsa se simea c lein.
O somnolen sau mai de grab o toropeal prea c pune stpnire pe
ea; nu mai avea voina necesar ca s fac micarea ce ar fi putut-o mntui.
Se strduia din toate puterile s se mpotriveasc somnolenei
cotropitoare i fascinaiei grozave care o atrgea spre hamadryas. n mod fatal
ar fi sucombat acum sub atacul veninos al monstrului, cnd dou detunturi
rsunar cu un zgomot att de puternic c i pru c-i explodeaz n creier.

Nu-i ddu seama c Jack descrcase ambele cartue ale carabinei lui
asupra arpelui, cruia i sfrmase capul.
Zgomotul o dezmetici pe Elsa, care sri napoi cu atta repeziciune nct
i scrnti glezna de o rdcin i czu jos, aproape leinat de emoie i de
durere.
Elsa! strig Jack speriat. Te-ai rnit? Dumnezeule, Elso!
Tnrul srise i el la pmnt i alergase spre fat fr s-i pese de
zvrcolirile nspimnttoare ale arpelui uria, care se lupta cu moartea n
buruienele nalte.
Reptila aceasta fioroas te-a mucat Elsa? Sfinte Dumnezeule! Ar fi
grozav! Elsa, draga mea! Singura mea bucurie n via! Elsa scumpo, iubita
mea!
El o ridicase de pe pmnt i o legna n brae ca pe un copil. Tnra fat
se lsa legnat, fericit. Prelungea dinadins aceast scen de fericire,
continund s ie ochii nchii i ascultnd pe Jack care-i optea cuvintele pe
care fata le atepta de mult, dar pe care el nc nu ndrznise niciodat s i le
spun.
Rmnea linitit i se lsa legnat de braele tnrului, ncntat de
fericirea prezent i uitnd toate grozviile prin care trecuse i care o mai
ateptau
N-am nimic, dragul meu, spuse ea n cele din urm; i, dac nu mi-ai
fi rsucit grozav glezna, ca s evit atacul regelui cobrelor, n-a fi avut nici pe
dracu i mulumesc, Jack! Am recunoscut numaidect dibcia d-tale
extraordinar Iat c a doua oar mi salvezi viaa.
Tnra fat se uit la arpele uria pe care urangutanii l omorau acum
de-a binelea, sfrtecndu-l.
Maimuele svreau lucrul acesta cu o poft de rzbunare i cu
ncpnarea rasei lor. Rupeau reptila n buci, manifestnd o bucurie
nebun pe care i-o exprimau prin srituri, ca nite copii veseli.
Elsa i atrase atenia lui Jack Dikson.
Aceti oameni ai copacilor m-au smuls din minile rpitorilor mei,
spuse ea. M-au protejat i pzit.
Hock, piticul vrjitor, le-a poruncit s-o fac.
Fr ei a fi czut prad Alfurusului care n-a ncetat s m pndeasc
pentru a rzbuna, de bun seam, moartea Butorului de snge care ne
atacase lng drosera canibal i pe care l-am dobort atunci cu un glonte al
putii mele
Cu toii am avut. Gndul acesta cnd am pornit s te cutm, drag
Elsa. Nici o clip nu m-a prsit groaza c-i voi gsi trupul decapitat. Oh, i
gndul acesta m nnebunea!

Din fericire am putut, mulumit maimuelor piticului vrjitor, s te


gsesc. Acum, dac urangutanii care m-au adus pn aici, ar voi s ne
escorteze pn ce am da de Dou-long-mor i de fratele meu Willie, ai fi repede
n siguran, n plantaia de pe malul rului Barito, unde am atepta
ntoarcerea tatlui d-tale
Tnra fat voi s se ridice ca s plece, fr s mai piard nici o clip,
dar glezna scrntit i smulse un strigt de durere.
Nu pot s umblu! strig ea.
Te voi duce! rspunse Jack hotrt.
Elsa i ntinse mna, zmbind.
Ar fi o nebunie, srmanul meu Jack. Te-ai istovi de poman i am
nainta cu greu, pierznd un timp prea preios ca s-l cheltuim n chipul
acesta. Voi rmnea deci aici, n culcuul pe care mi l-au pregtit maimuele,
care sunt prietenele noastre i care vor continua s m mai apere ctva timp,
pn n clipa cnd te vei ntoarce aici cu Willie i cu Dou-long-mor
Degeaba protest tnrul. Elsa reui n cele din urm s-l fac s
neleag c hotrrea ei este cea mai neleapt.
Dar el inu totui s mpart armele cu ea i-i ls ci revolverul, cu
destule gloane ca s poat susine un asediu n copac, n caz de nevoie.
Apoi plec grbit, dup ce asigur pe fat c va fi napoi nc nainte de
venirea nopii.
Cu tot curajul ei, Elsa, cnd se vzu iar singur, simi o strngere de
inim i o mare tristee i bandajase piciorul cu o lian i se rezemase de
smochin, ateptnd s i se mai aline durerile ca s se poat iar urca n copac.
O chinuia i grija de soarta lui Jack.
Tnrul se afla singur n pdurea cutreierat de Alfurui. Nu va fi el
atacat?
Urangutanii nu plecaser cu el. Ei plecaser acum n cutarea fructelor
i rdcinilor cu care se hrneau.
Elsa i plngea trista soart care o mpiedicase s plece cu tovarul ei
de aventuri.
Apoi i revenir n minte cuvintele lui Jack. Eli o iubea. Acum era
sigur Un vis de fericire o fcu s uite situaia ei prezent.
Dar oboseala prin care trecuse de cnd fusese rpit o dolbora. Era foarte
obosit, istovit chiar de nesomn i de griji.
n, jurul ei era linite complet. Printre pleoapele aproape nchise zri
maimua femel inndu-se cu braele de o crac joas i legnndu-se.
M supravegheaz pe mine, se gndi fata. Pn se va nsera Nu-i nici
o primejdie!

Se simea tot mai toropit Se trnti pe iarb i, cu mna pe armia pe


care i-o ncredinase Jack Dickson, ea nchise ochii i adormi linitit.
n aceiai clip cinci sau ase capete ngrozitor tatuate se ivir de dup
trunchiul unui copac rsturnat n ierburile nalte.
Alfuruii i pregteau rzbunarea.
CAPITOLUL VII. FOC N JUNGL
Nu mai exist nici o ndoial. Mi-am nsemnat drumul crestnd arborii
cu cuitul Acesta e drumul. S nu mai pierdem vremea n zadar, Dou-longmor.
Dayacul prea ns ngrijorat.
Privea copacii, frunzele i adulmeca vzduhul, apoi rmnea n
ascultarea miilor de zgomote ale pdurii.
Jack Dickson ncepu, n cele din urm, s fie nelinitit de purtarea
dayacului.
Elsa ne ateapt. Trebuie s moar de nerbdare. Trebuie s ajungem
la ea nainte s se nsereze.
Inginerul Willie se ridic de pe iarba deas pe care sta ntins.
Nu mai ntrziai Pornii De ndat ce accesul sta de friguri, care
m-a apucat de ieri, mi va trece, voi pomi i eu la drum ca s v ajung.
Dou-long-mor o s te nsoeasc astzi mpreun cu Dayacii. E o cluz
sigur i un servitor devotat. Cu el o vei gsi pe Elsa mai repede dect
ntovrit de soldai indigeni i de un bolnav care nu mai e n stare s se
oboseasc.
Elsa te ateapt. Fata e singur. Trebuie cu orice chip s faci tot ce e
posibil ca s o aduci acas ct mai repede. Orice clip de ntrziere i poate fi
fatal Pleac ndat I
Jack nu avea nevoie s mai fie mboldit ca s plece napoi la Elsa. Cu ct
se ndeprtase de copacul pe care se afla fata, i care servea de fortrea i de
adpost protejatei vrjitorului i a urangutanilor, cu att nelinitea i crescuse.
O spaim nelmurit pusese stpnire pe el i disperarea lui crescuse
gsind pe fratele su Willie cu o nou criz de friguri rele, care-l silise s-i
ntrerup mersul.
Nu e dect o uoar ntrziere, l asigurase numai dect inginerul.
Frigurile mi s-au ntors din pricina mlatinilor puturoase din pdure. Peste
cteva ceasuri voi fi iar pe picioare dar tu nu m atepta Du-te de-o caut pe
aceea pe care o iubeti!
Jack II ascultase i o pornise imediat la drum.
Dar Dou-long-mor prea mai puin grbit dect tnrul lui tovar.
Dayacul simea o nelinite nelmurit pe care instinctul lui de om primitiv o
percepea mai mult i cnd Jack voia s-o ia la goan, el l oprea.

Tu nu mergi ca maimua oarb, spunea el. ntlneti piedici de la


Alfurui, i piedici de la Alfurui pe tine te omoar. Uit-te bine.
i arat, pe cnd vorbea, spini ascuii, pe jumtate ascuni n muchiul
verde care acoperea pmntul i care erau astfel aezai nct s rneasc
foarte ru pe imprudentul explorator.
Asta tot ru ca arpe; otrav mult! l asigur Dayacul. Bag seama!
Ce bandii! rspunse naturalistul indignat. Ah, dac l-a avea pe vreunul din ei n btaia putii mele!
Tu uit-te n spate, poate acolo e unul care vrea taie capul la tine
continu Dou-long-mor. Alfurus mai ru ca pantera!
nc nu sfrise aceste cuvinte, cnd mai multe detunturi ndeprtate
turburar linitea pdurii.
Elsa! strig Jack! Ea a tras pentru c este atacat!
Mai mult mort dect viu, el o lu la goan n direcia din care se auzir
nc dou-trei detunturi, cnd Dou-long-mor scoate un strigt:
Foc! Arde!
Se oprir amndoi, cu ochii la o lumin roie care lumina adncul
pdurii i care prea c se apropie de ei.
Oh, gemu Jack. Sraca Elsa! Scumpa mea Elsa!
i frngea minile de dezndejde i, cu tot pericolul, voia s o ia la goan
mai departe, spre desiul care se aprindea tot mai mult, vznd cu ochii, cnd
o turm de animale, nnebunite de groaz, se npusti spre el i, dac nu s-ar fi
lipit repede de un copac, l-ar fi clcat n picioare.
Toate specimenele faunei pdurii virgine fugeau de foc cu o spaim att
de grozav, nct fiarele nici nu se mai uitau la prada lor obinuit, necum s
se opreasc s-o sfie. Jack vzu, trecndu-i pe dinainte, pantere negre,
amestecate cu bivoli i cprioare; lupii fugeau alturi de oile slbatice;
maimuele sreau ngrozite din crac n crac, fr s le mai pese de erpii boa
care se crau pe sus prin frunziul pdurii ca s scape de primejdia care-i
amenina pe toi deopotriv.
Apoi trecur rinoceri i elefani, sfrmnd totul n calea lor. Vzduhul se
umpluse de papagali i de alte psri cari zburau nebunete ca s se mntuie.
Un fum neccios ncepuse s umple aerul. Se auzeau lmurit priturile
trunchiurilor uscate atinse de flcri i trosnetul crengilor care se aprindeau cu
un bubuit de mitralier, asemntor zgomotului unui rzboi.
Urangutani aprur pe o potec, btndu-se n piept. Cavitile de
rezonan ale toracelor lor fceau un zgomot ca un tunet care mrea i mai
mult haosul nconjurtor. Erau cu toii nebuni de groaz i nu mai ascultau
dect de instinctul de conservare care-i fcea s fug, s fug

Jack privea aceast avalan care trecea, cu o spaim din ce n ce mai


mare. Soarta Elsei, n mijlocul acestui incendiu, era lesne de ghicit. Probabil c
Alfuruii o descoperiser i ei dduser foc ca s nspimnte maimuele care o
pzeau i, astfel, s-o poat ataca mai uor.
El sta nemicat, prnd c nici nu-i d seam c focul se ntindea
mereu.
Copleit de durerea neasemuit care-i amorise tot curajul, atepta
flcrile fr s se mai mpotriveasc.
Dar Dou-long-mor l trezi i-l sili s caute un adpost pe o mic insul
stncoas care se ridica n mijlocul mlatinii. Cu chipul acesta putur asista,
fr primejdie, la focul care-i nconjura de toate prile.
Apoi se dezlnui o ploaie care se schimb repede n adevrat potop i
opri, din fericire, focul, necnd sub torentele sale copacii pe jumtate ari i
lianele prefcute n tciuni.
Jack porni imediat n cutare, dar fr mare speran. Ajunse repede la
smochinul-banan pe care Elsa i gsise adpost, n mijlocul urangutanilor.
Copacul ieise victorios din lupta lui cu focul. Lianele i tufiurile din jur
i serviser de meterez protector mpotriva flcrilor i-i pziser trunchiul i
cea mai mare parte din crci.
Dar nu mai era nici o urm de coliba njghebat din crengi, care servise
de adpost Elsei i familiei de urangutani, pzitorii ei.
n zadar o strig Jack pe Elsa. Nici o voce nu rspunse strigtelor lui
dezndjduite.
Numai Dou-long-mor gsi cadavrul femelei urangutanilor ntr-o balt
argiloas, unde bietul animal se aruncase, de bun-seam singur, ca s scape
de usturimea arsurilor. Ea strngea nc n mn convulsiv coada pe papur a
unei sgei ascuite cari strpunsese mna dintr-o parte n cealalt.
Sgeata batac! Alfurui fost aici, spuse iar Dayacul. Ei luat fata alb.
Ea luptat mult. Muli alfurui czut. Trei mori ari. Vezi!
Dou-long-mor nu se nela. Trei corpuri, ce se vedeau n cenu pe
jumtate carbonizate, dovedeau c fiica doctorului Elias se servise de revolverul
lui Jack cu mult iscusin i hotrre.
Dar ea fusese covrit de numrul mare al Butorilor de snge, care o
aveau acum n puterea lor i se vor putea rzbuna de moartea celor trei
rzboinici omori de gloanele revolverului ei.
Dayacul nu tia ce hotrre s ia. El cunotea ferocitatea Alfuruilor care
socoteau drept o fapt vitejeasc uciderea unui alb sau a unei albe.
Nici vorb c Elsa nu se putea atepta la iertare din partea Butorilor de
snge, a cror reputaie nfricoat fcuse ca s se dea insulei Borneo porecla
de Insul nsngerat.

Mine cutm pe fat; cnd pdurea nu mai arde, plecm, spuse el


tovarului su.
Mine! strig Jack, e prea trziu cine tie, mine e poate prea trziu.
Chiar acum trebuie s pornim pe urmele ei.
Ce urme? Pdurea ars! Cenu peste tot! spuse Dayacul cu mult
dreptate.
Dar Jack nu mai judecai poate c ar fi fcut nebunia s plece, fr s-l
asculte pe Dou-long-mor, cnd o uiertur ascuit i atrase atenia i-l fcu
s se ntoarc.
Hock! exclam el, recunoscndu-l pe pigmeu. Hock, aici? De unde
vine? De unde a ieit, Dou-long-mor?
Dayacul ridic din umeri. Era tot aa de uimit ca i naturalistul.
El vrjitor. N-are nevoie de drum. El la multe se pricepe. Zbora pe sus.
Jack se ag de slaba speran pe care i-o ddea sosirea pigmeului.
Hock, Hock! zise el, artnd spre smochinul-banan. Unde este Elsa?
Tu tii? Butorii de snge, vampirii cu chip de om, au luat-o! O s mergem cu
tine, dac tu poli s ne ari unde el
Vorbind, fcea multe gesturi, doar o putea piticul s neleag ce voia.
Acesta l privea atent, fr s scoat vreun sunet, ns cu ochi att de
inteligeni, nct Jack simi c recapt puin curaj.
El vrjitor, el tie gsit pe Elsa, spuse Dou-long-mor cu convingere. Tu
ateapt, mergem dup el.
Hock fcuse un gest misterios i dispruse dup un copac pe jumtate
ars, de unde se-ntoarse narmat cu un arc mare de o form ciudat i cu mai
multe sgei la fel cu aceea cu care rnise pantera neagr.
Sgei aeta, otrav foarte, foarte rea! Dac neap pe tine, tu mort,
spuse dayacul lui Jack, n graiul lui sclciat.
Jack nu cerea altceva dect s cread chiar i imposibilul. n orice caz,
ceea ce fcea piticul l umplea de uimire.
Hock imitase, n adevr, cu atta exactitate uiertura unui arpe furios
nct naturalistul fu nelat.
Imediat din toate prile se auzi flfit de aripi. Psri de toate felurile
aprur pe crcile nnegrite de foc ale copacilor din jur, i toate ncepur s
piuie, s fluture, s croncneasc pe toate glasurile i tonurile. Era. Un concert
asurzitor i neateptat, cruia piticul i puse capt cu o fluiertur
poruncitoare.
Se fcu imediat linite.
Ce minuni face slbatecul acesta! murmur Jack.
El tie graiul la psri i vorbete i la maimue, spuse convins Doulong-mor.

Piticul i confirm spusele, scond fluierturi pe tonuri deosebite,


urmate de triluri i modulaii, asemntoare unui cntec de pasre.
El se muncea s imite diferitele psri adunate de-asupra capului. i da
atta osteneal nct sudoarea i curgea iroaie pe fa.
i psrile atente aveau aerul c-l neleg. Unele din ele ncepur un fel
de dialog cu pitic, punnd parc ntrebri i dnd rspunsuri. Convorbirea
aceasta pricinui o uimire fr de margini celor doi tovari de aventuri.
i ca la un semn, toate psrile disprur, strbtnd copacii nnegrii
de prjol i rspndindu-se n toate unghiurile cerului.
n aceeai clip se auzir mrituri i o tuse sacadat, anunnd
ntoarcerea urangutanilor cari fugiser de spaima focului din pdure.
Toi lsar capetele n jos, prnd c ateapt s fie certai. n adevr,
piticul nu-i cru deloc i-i dojeni aprig, cu sunete aspre i poruncitoare.
Jack observ un urangutan brbat care prea c e eful tuturor. Acesta
fu apucat de o furie nestpnit cnd zri cadavrul femelei, ucis de Alfurui.
Toi oamenii copacilor se adunar ntr-un grup compact, prnd c fac
cauz comun cu el i c se unesc ca s rzbune moartea maimuei.
Era o scen att de emoionant i teribil, nct Jack nelese c o lupt
pe via i pe moarte se va da ntre Butorii de snge i uriaele maimue
antropoide.
CAPITOLUL VIII. MISTERELE INSULEI NSNGERATE
Dar Hock, piticul vrjitor, nu uitase c Elsa era n minile Alfuruilor.
Prin gesturi el ddu porunci scurte, apoi adunnd pe toi supuii si
antropoizi, le art un punct n pdure spre care se ndreptar imediat cu toii.
S-i urmm i noi, strig Jack Dickson. N-au pornit ei ntr-acolo fr
nici un motiv.
Hock pru mulumit vzndu-i c nsoesc i ei ciudata armat pe care o
conducea la rzboi.
Dar Dou-long-mor se arat foarte nemulumit cnd ajunser la o stnc
sub care se vedea intrarea unei peteri destul de nguste i care se pierdea n
mruntaiele pmntului.
Asta poarta de snge! Duce la petera unde Butorii de snge fac
slujb! explic dayacul. Nu mai vedem niciodat plantaie, nici pe thuan Elias,
dac intrm singuri. Crede la mine!
Nu e vremea s socotesc ansele de reuit; trebuie s ncercm s
lucrm, rspunse Jack Dickson; viaa Elsei e n primejdie i sta e singurul
lucru care are importan pentru mine. Adio!
Thuan! l implor dayacul, bag scam!
Ascult, zise tnrul, tu du-te spune fratelui meu i adu-i oamenii
aici, ca s-mi venii n ajutor dac voi fi n primejdie Ai neles?

Dou-long-mor nu rspunse; i atinse cu mna fruntea i pieptul, apoi


dispru n pdure, unde foarte curnd nu se mai vzu.
Jack nu-i pierdu vremea privind n urma celui plecat. Hock ddea
dovad de nerbdare, repetndu-i mereu lucrturile.
Naturalistul o lu mai repede la picior i-l ajunse curnd n gangul
subteran care ddea subit ntr-o vale ngust pe unde curgea un pru.
nchis ntr-un defileu de maluri stncoase, o potec ngust mergea de-a
lungul prului. Locul acesta fusese cruat de urgia focului, care adusese
attea stricciuni pdurii virgine; tufiurile erau n bun stare i puinii copaci,
crescui ntre stnci, nu piser nimic.
Alfuruii putuser deci s scape de prjol pe acest drum ngust i s-i
duc prizoniera, oprind n cale, cu ajutorul focului, pe aceia care ar fi voit s-i
urmreasc.
Infernala lor inteligen tiuse s prevad i s organizeze, cci niciodat
lui Jack nu i-ar fi dat n gnd s ptrund n peter, dac n-ar fi fost Hock
care s-i arate drumul.
Pornir astfel n sus pe malul prului i merser ctva timp.
n cele din urm ajunser la un perete stncos i zrir intrarea unei
galerii care disprea nuntrul muntelui.
Hock porni nainte, hotrt.
Jack l urm, emoionat ntructva i speriat de urletul unei cderi de
ap care se prvlea ntr-o prpastie adnc.
Dar dup o sut de pai, crarea ntortocheat pe care umblau fcu o
cotitur neateptat i ei se gsir ntr-o peter att de ncptoare, nct Jack
se stpni cu greu s nu scoat un strigt de admiraie.
Cci petera se prelungea n munte i avea o nfiare cu adevrat
fantastic cu ciudatele-i stalactite, din care unele, strlucind ca cristalul,
coborau ca nite uriae reptile pietrificate, rsucindu-se n chipul cel mai
neateptat.
O uimitoare lumin albastr ptrundea printr-o crptur a stncii i
lumina cu o strlucire nereal aceast ncpere misterioas i att de bine
ascuns n mruntaiele pmntului.
Hock se pitulase, fr zgomot, n dosul unei pietre enorme care se nla,
ca o apariie, ntr-un ungher al peterii.
Jack l imit cum putu mai bine. Se aciuiase tocmai, la rndul lui, dup
un stei, cnd o pasre strbtu petera, scond un strigt ascuit i sacadat
care era, desigur, un avertisment, cci tnrul l vzu pe negrii ornduindu-i
sgeile pe un bolovan de cremene, ca s-i fie la ndemn, apoi i pregti arcul
gata de lupt.

Urangutanii, care de asemenea se pitiser dup pietrele care umpleau


petera, nu fceau nici o micare. Blana lor semna att de bine cu culoarea
stncilor, nct nu puteau fi deosebii de ele.
Jack ns vedea foarte bine luminile zburtoare care se nvrteau de colo
pn colo sub bolt i cteodat rmneau nemicate pe ziduri.
Cum ochii ncepuser s i se obinuiasc cu lumina ciudat a peterii,
Jack i ddu seama c ncperea era ca i tapisat cu liliecii-vampiri care
dormeau, agai de boite cu ghearele aripilor lor, sau care zburau ncoace i
ncolo ca nite psri de noapte hidoase.
Acest spectacol i aminti naturalistului cuvintele dayacului Dou-long-mor
care spunea cu toat convingerea c vampirii erau rencarnarea sufletelor
Alfuruilor, pentru a putea continua i dup moarte s bea sngele victimelor
ferocitii lor nendurate.
Tnrul nu ndrznea s vorbeasc i s ntrebe pe negrii. i era team s
nu atrag atenia vreunei santinele ascunse cine tie n ce col al cavernei i s
provoace o lupt care ar fi pricinuit pieirea lor fr s mntuie pe Elsa.
Timpul ns trecea.
Minutele i se preau fr sfrit lui Jack, care nu avea rbdarea
ncpnat a indigenilor la pnd i nu tia nici cum pndesc oamenii
arborilor zile ntregi o prad, fr a face cea mai mic micare.
Nelinitea naturalistului cretea. Se ntreba de ce Hock, piticul vrjitor,
zbovea astfel n petera aceea care prea c se afund fr capt n munte.
Alfuruii nu se iveau. Jack se temea ca Elsa s nu fi fost dus cine tie
ct de departe, cci nu mai gsiser nici o urm nou a fetei.
Pentru a suta oar el ridic capul, cnd observ ceva care btea la ochi
pe nisipul negru al ncperii. Era un colier de perle pe care Elsa l purta de
obicei n jurul gtului. De data aceasta nu mai ncpea nici o ndoial. Fiica
doctorului Elias trecuse pe-acolo.
Hock, opti Jack, Hock, ai vzut asta, Hock?
O uiertur poruncitoare l fcu s neleag c nu era locul i
momentul s vorbeasc, cci o lumin roie luminase n clipa aceea fundul
peterii.
Un cortegiu hidos nainta la lumina unor tore uriae de rin care
accentuau grozvia unui tablou cu adevrat demoniac.
Vrjitorii Alfuruilor mergeau naintea victimelor slujbei care urma s se
ie n faa unui oribil idol de piatr roie, ce ntindea opt brae nsngerate,
narmate cu gheare n loc de mini.
Idolul se ridica pe un bloc de cuar pus pe un fel de altar, peste o albie de
piatr a crei destinaie sinistr Jack avea s-o afle n curnd.

Toi vrjitorii, goi pn la piele, erau acoperii de tatuaje nfricotoare i


de desene sngeroase.
Bteau cu putere n tobe mpodobite cu cranii omeneti i produceau o
simfonie foarte potrivit cu aspectul lor ngrozitor i cu micrile lor nebuneti.
n spatele lor, Alfuruii slbateci, vopsii ca de vntoare i narmai cu
iataganul tietor de capete, i urmau legnndu-se n cadena tobelor.
Dar nu Butorii de snge l preocupau pe Jack Dickson, Ochii i
rmaser aintii asupra a dou tinere temei care peau, sprijinite de patru
vrjitori, i care preau, i una i cealalt, c de-abia se in pe picioare i c
sunt gata s leine.
Prima era o chinezoaic, rpit probabil din vreo prvlie de pe coast.
Cea dea doua ns era o fat alb.
i Jack recunoscu pe Elsa, pe jumtate goal i cu prul desfcut i
nclcit ca o femeie care s-a zbtut mult vreme i s-a mpotrivit cu cea mai
mare energie, pn ce a fost nvins i s-a supus sorii.
Ea prea supravegheat mai de aproape dect tovara ei. Vrjitorii o
mpingeau cu brutalitate. Ba chiar cteodat o mpungeau cu cuitele lor
ascuite i pregtite pentru suprimarea victimelor, cci Elsa scotea gemete care
sfiau inima tnrului.
El i luase la ochi carabina, cnd o mn l opri.
l recunoscu pe piticul vrjitor care-i fcea semn s mai atepte.
Jack, nfrnndu-i nerbdarea, i urm sfatul i se ascunse din nou,
gata ns s sar la cel mai mic semn.
La lumina unui foc mare pe care-l aprinseser Alfurusii, el zri un bloc
enorm de cuar, prevzut cu inele de fier i lanuri i pus peste un fel de
piedestal care domina toat ntinderea cavernei.
Era stnca de tortur pe care vrjitorii idolului sngeros i chinuiau
victimele, tindu-le gtul cu ncetul i le strngeau sngele pe care apoi l
mpreau credincioilor acestei religii nfricoate.
Jack i vzu cum o puneau n lanuri pe Elsa, care trebuia s rmn
astfel o noapte n faa idolului rou. Nenorocita, ca s fie chinuit i mai grozav,
trebuia s stea de fa la schingiuirea i asasinarea tovarei ei, nainte de a fi
jertfit i ca n acelai chip.
Fata chinez era aa de istovit c se ls ntins pe piatra altarului
morii, fr mpotrivire i fr s scoat mcar un geamt.
Era goal i semna cu o statuie de filde. Capul i se blbnea deasupra albiei de piatr i gtul i era expus cuitelor clilor ei, fr ca s poal
s fac cea mai mic ncercare de-a se mntui de la aceast moarte fioroas.
Vrjitorii ncepur s cnte o rugciune nfiortoare, ntretiat de
strigte crunte i ntovrit de bubuitul tobelor.

Jack o privea pe Elsa, care nu-i putea lua ochii nspimntai de la


piatra pe care zcea tovara ei.
n clipa aceasta tnrul zri pe faa fermectoare a tinerei fete o grimas
de groaz, n timp ce un gemt nbuit scpa printre buzele chinezoaicei.
Doi din vrjitori, ntinznd n cruce braele victimei, i tiaser vinele,
lsnd s-i curg sngele pe piatr, de pe care se scurgea iroaie n albia de
piatr, de unde apoi l luau preotesele acestui cult diavolesc.
Dar, n aceeai clip, bolta cavernei fu ntunecat de zborul liliecilorvampiri care se azvrleau asupra victimei.
Atrai de mirosul sngelui, hidoasele animale voiau s ia parte la osp.
Ele acoperir corpul chinezoaicei cu o mantie de aripi i de blnuri
ntunecoase, care se agitau, supraveghind convulsiile de agonie ale nenorocitei
victime.
Jack se credea jucria unui nspimnttor comar. Numai vederea Elsei,
legat pe stnca de tortur, l rechema la realitate; dar nerbdarea lui devenise
att de mare nct fu nevoie iar de intervenia piticului vrjitor, ca s-l
mpiedice de a se azvrli asupra Alfuruilor, n timp ce acetia, adunai n jurul
victimei, i umpleau cupele de bambus cu sngele care curgea nc din vinele
sacrificatei, creia una din preotese se pregtea s-i reteze capul6.
Dar pe cnd ridica iataganul ca s-i ndeplineasc slujba-i hidoas, se
auzi n aer o uiertur uoar i fiara omeneasc se prbui fulgerat
Slbaticii de fa rmaser nmrmurii, i uluiala aceasta se mri i mai
mult cnd alt preoteas czu pe petrele altarului zeiei sngeroase, scond
urlete de durere.
n aceeai clip duduituri surde, asemntoare tunetului, se auzir n
gangul care ducea la peter.
Hock! strig pigmeul trimind o a treia sgeat mpotriva unei
preotese care se aplecase asupra tovarelor sale prbuite la pmnt.
La vederea lui, toii Alfurusii scoaser urlete de furie.
Dar, n clipa cnd se azvrleau spre el, Jack Dickson deschise focul i
descrc asupra lor cele zece gloane ale carabinei lui.
Zece Alfurui czur claie peste grmad, atini de moarte.
n acelai moment urangutanii srir nainte.
Toi erau narmai cu pietroaie mari pe care le micau ca pe nite mciuci
dttoare de moarte.
i, n spatele lor, o trup nou de oameni ai copacilor nvleau n
peter, nmulind numrul combatanilor.
Hock ateptase sosirea lor ca s dea semnalul de btaie.
Imediat lupta deveni de o cruzime nspimnttoare. Cci urangutanii,
aai i nebunii de mirosul sngelui, se transformaser n adevrai diavoli

cari se azvrleau n rndurile butorilor de snge, provocnd adevrate


hecatombe, pe cnd Hock, piticul vrjitor, urcat, ca un barba-cot, pe hidosul
idol sngeros, culca la pmnt cu sgeile pe oricare dintre canibalii care voiau
s se apropie de Elsa, n furia lor rzbuntoare, ca s-o ucid.
Tnra fat scosese un strigt de bucurie recunoscnd pe salvatorii ei.
Jack! Hock! n sfrit, ai venit! tiam eu bine c n-o s m lsai, ca o
s venii n ajutorul meu!
Ea czu aproape leinat n braele lui Jack care reuise s rup
legturile ei cu ajutorul unui pietroi de cuar.
Dar Butorii de snge nu voiau s scape prada pe care speraser s o
aduc jertf idolului lor sngeros.
Ei se adunaser n grup compact i, aprai de lncile lor ascuite ale
cror vrfuri erau ndreptate ca o perdea nspre urangutani, rectigau cu
ncetul terenul pierdut, mpingnd pe nesimite pe urangutani spre fundul
peterii.
Urangutanii continuau s lupte cu o nverunare fr seamn, fcnd cu
corpurile lor un meterez de aprare n faa piticului vrjitor i a celor doi tineri.
Hock se coborse de pe idol; provizia lui de sgei era pe sfrite; nu mai
trgea dect arareori; din cnd n cnd scotea cte o uiertur ascuit care
punea pe goan liliecii vampiri, ale cror aripi pieloase bteau aerul nencetat
deasupra capetelor lupttorilor.
Elsa urmrea cu groaz peripeiile luptei.
i regsise toat energia combativ. i ncrca armele lui Jack, care o
acoperea cu corpul lui.
Dar tnrul cptase la cap o ran pricinuit de unul din teribilele
iatagane ale Alfuruilor. Sngele l orbea, curgndu-i pe ochi, ceea ce fcea ca
glontele lui s nu-i nimereasc totdeauna inta.
Elsa trebui s-i ia carabina i s trag ea, n timp ce el i bandaja n
prip rana cu batista.
Suntem pierdui dac lupta se mai prelungete mult vreme, declar
fata. Jack, te conjur, pstreaz-i un cartu ca s m salvezi pe mine de la
oribila soart care mi-ar fi rezervat dac a cdea din nou, vie, n minile
butorilor de snge. mi fgduieti, Jack?
i fgduiesc c voi muri cu tine, Elso! Cci te voi urma, omorndum i pe mine!
Dragul meu Jack! exclam tnra fat cu o dragoste nesfrit.
n aceiai clip, ea culc la pmnt pe unul din vrjitorii care ndemnau
pe rzboinicii Alfurui la lupt.

Butorul de snge fu atins de moarte, dar el i adun ultimele puteri


pentru a mbria blocul de piatr pe care se ridica idolul rou. Cu aceast
micare l mpinse ns, i idolul se rsturn de pe piedestal.
O bubuitur surd ntovri cderea odioasei diviniti care se prbui
ntr-o prpastie neagr deschis pe neateptate n pmnt.
Elsa scoase un ipat de spaim. Bolta peterii se crpase i se prbuea
n fala lor, desprindu-i aproape de urangutanii care continuau s lupte.
Suntem nmormntai de vii! exclam ea ngrozit.
Jack o strnse i mai tare la pieptul lui. Situaia devenea teribil. Erau
izolai ntr-o vizuina n care mergeau la o moarte sigur dac nu le venea
nimeni n ajutor.
Un ntuneric complet i mpiedica s-i dea seama de locul pe care se
aflau i de pereii vizuinii. Dar auzeau strigtele Alfuruilor i mriturile
urangutanilor.
Exist desigur vreo crptur care comunic cu restul peterii, spuse
Jack. Bolta desigur c nu s-a prbuit toat; vreo stnc va fi oprit n cdere
vreun bloc de piatr* lsnd vreo gaur prin care am putea trece.
Numai dac Alfurusii nu s-ar folosi de ea ca s ne afume ca pe nite
vulpi n vizuina lor, replic Elsa.
S-l lsm pe Hock s ne poarte de grij, rspunse Jack. El ne-a scos
din situaii mai rele. S avem ncredere n el i s nu pierdem ndejdea
Nu isprvise nc fraza, c fluierturi repetate rsunar n peter i
auzir pe Alfurui scond urlete de furie.
Ce s-o fi ntmplat? murmur Elsa. Ne-au sosit oare ajutoare?
Probabil.
Cine o fi?
Jack ridic din umeri. El lipise o ureche de pmnt i asculta.
Lupta devine din ce n ce mai nverunat. Butorii de snge dau
napoi.
Ah! fcu Elsa. Dar cine oare i atac?
Adversari foarte periculoi, fr ndoial, cci strigtele lor arat o
mare spaim.
i au luat-o la fug?
Aa se parc mai ales c
El se opri uluit. n peter rsunar acum bubuituri de arme.
Auzi, strig ea n culmea bucuriei, ne-au venit n ajutor albii! Trag n
Alfurusi cu putile
i acum ne strig, exclam Jack. Mi se pare c e vocea tatlui d-tale!
i a lui Willie, fratele d-tale! Auzi, i pe Dou-long-mor l auzi?

n adevr, n mijlocul zgomotului nconjurtor, se auzea vocea puternic a


dayacului care rcnea din toate puterile:
Thuan! Unde eti, Thuan?
Elsa, fiic-mea! striga i doctorul Elias Brouwer. Elsa!
Aici! strig tnra fat ct putu de tare. Aici! Ah, Jack, ei nu m aud!
Ce situaie oribil! Aici suntem, tat, Willie, Dou-long-mor. Hock, Hock!
Hock! repet nu departe de ei vocea ciudat a piticului vrjitor i n
aceiai clipa o fclie lumin nchisoarea lor pe piatr.
Oli, exclam Elsa uimit, tot el!
Ca ntotdeauna! complet Jack. Omuleul acesta minunat a gsit o
crptur n, stnc i a reuit s ne descopere i de data aceasta!
i mulumesc, Hock!
Mii de mulumiri, mic zeu bine-fctor l spuse i Elsa, ntinznd
ambele mini spre pitic n semn de recunotin.
Eu spun la voi ce fost el n stare face I spuse acum vocea lui Dou-longmor, care-i artase numai capul, cci trupul lui mare nu i-l putuse vr prin
crptura mic prin care piticul reuise s i-l strecoare.
Atunci, n timp ce miliienii adui de Elias Brouwer curau terenul sub
conducerea lui Willie, libernd pe cei doi captivi, Dou-long-mor le explic n
graiul lui sclciat, cum Hock trimisese o trup de negrii! armai cu arcuri i
sgei otrvite, s-i conduc prin pdurea incendiat i cum nvliser cu, toii
n peter, atacnd pe Alfurui.
Butorii de snge, cuprini de panic, o luaser la fug, iar urangutanii i
urmreau acum n muni.
Astfel, recunotina pigmeului mntuise pe Elsa de o moarte
nfricotoare. El i pltise datoria pe care o avea fa de Jack, pentru c
acesta l smulsese din braele droserei uriae.
Dar aventura nu se sfri aci, cci dup ce Willie i Jack se aruncar
unul n braele celuilalt, covrii de bucurie c fuseser salvai, inginerul,
examinnd nruiturile de stnci care ncinseser calea tinerilor, scoase o
exclamaie de uimire.
Diamante! Diamante brute! E o min, un zcmnt diamantifer!
n adevr, Butorii de snge i fceau slujbele nfricoate sub un munte
de diamante.
ntors n plantaia doctorului Elias, Willie o regsi pe Frida, care-l
atepta, i putu s-i comunice norocul neateptat care-i va ngdui s rmn
la Borneo cnd va deveni d-na Dickson i n acelai timp mtua prin alian a
lui Jack, pe care Elsa l i numea logodnicul ei, cci nu se ndoia o clipa de
consimmntul tatlui ei.

Tnrul naturalist i solia lui rmaser prieteni cu Hock, piticul vrjitor


care le servete acum ca un paj ciudat drept cluz n nesfrita pdure
virgin a insulei Borneo.
Uneori se ntlnesc cu urangutanii pe care Jack i viziteaz, n sperana
c va putea nva cteva cuvinte din graiul marilor maimue antropoide.
Poate c va reui ntr-o zi i va ajunge celebru trimind un memoriu
societii de istorie natural din Londra. Dar nu va prsi totui niciodat
insula Borneo, unde i-a gsit fericirea.

SFRIT
1 Insul din arhipelagul Sonde, n care Olandzii i Englezii au posesiuni
importante. Borneo este, dup Australia, cea mai mare insul de pe glob.
2 Dayacii sunt un trib btina din insula Borneo.
3 Maimua-om, fptur de trecere ntre maimu i om, i din care s-au
gsit n Java cteva oseminte fosile.
4 Thuan, expresie ntrebuinat de Dayaci i de Btaci pentru domn
sau stpn.
5 Ophiophagul bamadrias este cel mai mare i cel mai periculos dintre
erpii veninoi de pe continentul asiatic i din insulele Sonde.
6 Btacii antropofagi ai insulelor Sonde au acest obicei nspimnttor
cu prilejul jertfelor omeneti pe care le aduc n taina pdurilor.