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ECONOMA Y FEUCEDAD

G a b r i e l ZAID

Miembro de El Colegio Nacional


es una de las ciencias ms antiguas, y durante milenios
anunci desgracias. Todava en la Edad Media sealaba das malos en
el calendario: dies mali en latn, dismals en ingls, pero no se deca que
fuera una "dismal science", una ciencia nefasta. Por qu se dice de la
economa?
La astronoma nunca se propuso mejorar el cielo, optimizar la apari
cin de los cometas o hacer un fine tuning del ciclo de la luna. Podemos
criticar los mtodos y los resultados de la astronoma antigua, pero no
su temple cientfico; naci como una ciencia de observadores que no par
ticipaban en los hechos celestes y que trataban de integrar sus observa
ciones en teoras. En cambio, la economa naci como administracin.
Desde sus orgenes, busca mejorar las realidades estudiadas: el patrimo
nio de la casa, la riqueza de las naciones.
En el economista se complican dos voluntades: la de estudiar
cientficamente y la de mejorar. Son voluntades presididas por valores
muy distintos, que se complican adems con millones de voluntades. La
sociedad no es un conjunto de objetos inertes, como los que estudia la as
tronoma. Opone resistencia al estudio y la intervencin.
Alguna vez, cuando los industriales mexicanos ya haban sustituido
las importaciones ms obvias, se volvi necesario descubrir oportuni
dades remanentes, ocultas en las agregaciones estadsticas. En el merca
do se observaban productos de importacin que pudieran tener demanda
suficiente para justificar la produccin local. Pero, cmo saberlo? Mu
chos despachos de investigacin hacan estudios que pagaban los intere
sados. Y no falt quien tuviera la brillante idea de estudiar sin pagar,
logrando que la Secretara de Industria y Comercio pusiera el producto
de inters bajo el rgimen de permiso previo. A travs de los permisos,
que eran pblicos, se observara el mercado: quines y cunto importaban.
LA ASTRONOMA

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Pero qu suceda cuando un producto se pona bajo el rgimen de


permiso previo? Que el mercado se asustaba. Era el anuncio de que al
guien intentaba la sustitucin. Aunque la importacin continuaba, en
cualquier momento quedara prohibida, bajo el supuesto de que ya se pro
duca en Mxico. Lo cual iba a ser muy terico en los primeros aos. La
produccin mexicana poda fallar en calidad, al menos para ciertos usos;
o en cantidad, con riesgo de paralizar las actividades de los compra
dores; y siempre resultaba ms cara. En previsin de todo lo cual, lo
nico razonable era importar en grandes cantidades, mientras fuera
posible, para tener reservas almacenadas. Lo cual mandaba seales fal
sas al observador de las importaciones: pareca que el mercado era
mayor de lo que era. La presencia del observador modificaba la realidad
observada, y generaba un desperdicio de inversiones y divisas: primero
de importaciones excesivas, luego de bienes de capital e insumos para
sustituirlas.
La noma de la astronoma es estudiable pero no modificable. Las leyes
del cielo no son decretos de la tierra. En cambio, las realidades econ
micas se mueven bajo dos tipos de leyes: las que pudiramos llamar
"fsicas", como la ley de Gresham (la mala moneda saca de circulacin a
la buena), y las que se decretan. La nomia de la economa es estudiable
pero tambin modificable. De hecho, lo que se estudia nunca puede ser
una realidad previa a cualquier intervencin; siempre es una realidad
modificada por intervenciones previas. A veces, modificada por el hecho
mismo de estudiarla.
Aunque algunos economistas quisieran estudiar la economa como los
astrnomos estudiar las estrellas, sin soar con intervenir, no es lo
ms comn. S las realidades econmicas son modificables, sera absur
do estudiarlas con absoluta indiferencia, o modificarlas arbitraria
mente, o intervenir para mal. Lo nico deseable es intervenir para
bien. Esto crea una promesa de felicidad, que parece muy poco cientfica,
pero que est presente en todos los esfuerzos tericos.
La economa promete felicidad, pero eso decepciona. Llamar a la eco
noma "dismal science" implica una esperanza fallida: que la ciencia
econmica haga venir das buenos. A los astrnomos, nadie les reprocha
la aparicin de los cometas, aunque auguren das malos. A los meteo
rlogos se les reprochan sus predicciones fallidas, pero nadie los conside
ra causantes de la lluvia. En cambio, a los economistas se les reprochan
sus predicciones fallidas y adems el subdesarroUo, la inflacin, el de
sempleo, las crisis, la mala distribucin del ingreso, la miseria.
Lo que se espera de los economistas es que estudien las realidades
econmicas y las modifiquen para bien. En cierto sentido fundamental.
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un economista que acepte la miseria o la inflacin con la misma resig


nacin con que un astrnomo acepta los eclipses, no es un verdadero
economista. La economa es administrativa. Aunque se preocupa (como
debe ser) por la exactitud, siempre est preocupada por algo ms impor
tante: modificar para bien, hacer que vengan das buenos. El fantasma
de la economa es la felicidad. Es un fantasma perturbador de sus esfuer
zos tericos, porque la felicidad rebasa el marco de las teoras
econmicas, y sin embargo las preside.
Todo verdadero economista es un reformador social. Keynes deca,
con razn, que un economista que fuera solamente economista nunca
sera un gran economista. Pero tambin deca, y tambin con razn,
que los economistas tienen que ser como cualquier dentista: competente
y profesional.
No es fcil que se cumpla esa doble exigencia. El prestigio profesional
de un economista no depende de lo que opinen sus pacientes en el
silln o el pblico lector en el silln. Si (como un buen dentista) hace
magnficos estudios de proyectos concretos, o acta como un gran admi
nistrador o funcionario, no pasar a la historia profesional: quedar en
la "lower economics". Y si escribe para el pblico en general, con plan
teamientos tericos que rebasen el anlisis puramente econmico, no
ser bien visto en los medios profesionales. Ni Adam Smith, ni Karl
Marx, seran hoy los mejores candidatos al premio Nobel de economa.
Pareceran diletantes que teorizan como si fueran simultneamente
economistas, demgrafos, socilogos, politlogos, psiclogos, historiado
res, antroplogos, filsofos, investigadores, escritores, profesores, perio
distas, polticos, moralistas. Seran vistos con desconfianza por estudiar
la economa en el marco de toda la vida social.
Por supuesto que los ganadores del premio Nobel de economa tienen
de h e c h o opiniones filosficas, polticas, morales, sociolgicas,
histricas (a veces muy rudimentarias). Tienen su propia idea de la fe
licidad y de cmo lograrla. Tratar de ganar amigos e influir sobre las
personas para aumentar la felicidad general. Pero la fuente ltima de
su prestigio profesional no reside en sus posiciones extraprofesionales
(que, por eso mismo, pueden ser rudimentarias; aunque tambin es cier
to que de esas posiciones pueden venir muchos aplausos o rechazos en los
medios profesionales). La aceptacin profesional se gana, en primer
lugar, demostrando capacidad en los medios profesionales, segn el
paradigma profesional que rija en ese momento.
El paradigma actual de la ciencia econmica se puede observar en las
revistas de mayor prestigio profesional. Implica construir teoras muy
limitadas, p e r o muy rigurosas, congruentes, matemticas, ceidas es109

trictamente a lo que es problematizable en trminos puramente


econmicos, corroborables estadsticamente y relevantes para otros in
vestigadores. Esto puede conducir a ejercicios respetables pero bizanti
nos, aunque lo deseable es que conduzca a sorpresas revolucionarias en la
teora y en la prctica. La mayor felicidad de un economista hoy sera
publicar, en una de las revistas de mayor prestigio profesional, un
artculo riguroso y revolucionario que tuviera efectos equivalentes a los
q u e tuvo la Teora general del empleo, el inters y el dinero de Keynes.

Obsrvese, de paso, que el paradigma profesional ya no es escribir un


libro clsico, sino un artculo acadmico. Obsrvese tambin que el pro
blema de la felicidad se complica. Se trata de lograr la felicidad general
modificando las realidades econmicas para bien, a travs de artculos
que hagan felices a los economistas. As resulta que el subdesarroUo no
slo tiene los cuellos de botella hasta ahora estudiados, tiene tambin
un cuello de botella terico: el comit de lectura de las revistas profesio
nales de mayor prestigio.
Juan Jos Arrela, en un cuento de science fiction, invent una
mquina bblica para superar el problema de la riqueza. Una mquina
capaz de desintegrar a los camellos, convertirlos en un chorro de elec
trones, hacerlos pasar por el ojo de una aguja, reconstruirlos del otro
lado y conseguir, as, que las riquezas no impidan entrar al reino de los
ciclos. liara falta una mquina semejante para superar el problema de
la miseria: para lograr que la felicidad de los pueblos pase por el forma
to estrecho de las teoras que hacen felices a los economistas.
La miseria no es normal. En todo caso, es tan normal como el palu
dismo: como una enfermedad que se puede erradicar del planeta. Por
qu, entonces, la campaa organizada por la Organizacin Mundial de
la Salud para erradicar el paludismo ha tenido ms xito que los esfuer
zos de las Naciones Unidas para erradicar el subdesarroUo? Por qu el
inters acadmico en la teora del desarrollo, que fue intenso hasta hace
relativamente poco, se fue apagando sin que apareciera la teora rigurosa
y revolucionaria que erradicara la miseria?
No pretendo tener una respuesta, pero ofrezco una hiptesis. Hay difi
cultades tericas, no slo prcticas, para acabar con la miseria. El oasis
de una teora qu hiciera simultneamente felices a los economistas y a
los pobres, fue un espejismo. Las soluciones prcticas no fcilmente
pueden convertirse en teoras de un formato acadmico respetable. Es ms
fcil que un camello pase por el ojo de una aguja, que hacer entrar ideas
como las de Frit?. Schumacher (el autor de Small is beautiful) al reino de los
cielos profesionales. Aunque Schumacher fue un estudiante de economa
que se gan el respeto de Keynes; aunque hizo una carrera acadmica y
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profesional; aunque fue, simultneamente un economista-dentista y un


economista capaz de rebasar sus limitaciones profesionales; aunque pro
puso un desarrollo alcanzable con pocos recursos, no lo propuso con
teoras de un formato bien visto en los medios profesionales.
Ojal que alguna fundacin patrocinara a un equipo de economistas
que tradujera las ideas de Schumacher a un formato terico de ms pres
tigio. Si es posible, habra que intentarlo. Tendra las ventajas de la
invencin de Arrela: desintegrar la felicidad de los pueblos, hacerla
pasar por la felicidad de los economistas y reconstituirla del otro lado.
Pero quiz es imposible. Quiz muchas realidades importantes para
Smith, Marx, Schumpeter, Hirschman o Schumacher, nunca se podrn
reducir a esos formatos tericos.
La felicidad de los pueblos, el fantasma perturbador de la ciencia
econmica, que le impide ser plenamente ciencia, que le exige ser buena
administracin, se desdobla en otro fantasma que le exige ser plena
mente ciencia; el paradigma de las ciencias fsicas, la felicidad de los
tericos. En muchas situaciones econmicas modelables matemtica
mente, el fantasma del rigor cientfico ha tenido efectos positivos,
aunque limitados, y no siempre tan rigurosos. Pero ese avance ha costado
un retroceso. Las situaciones econmicas no modelables han quedado
hurfanas: no hay muchos economistas que quieran ocuparse de lo que ya
no confiere prestigio profesional.
La profesin de economista est sujeta a la economa de las profe
siones, a la sociologa de las profesiones, a la poltica de las profesiones.
Aunque no todo economista es un homo economicus, sera extrao que la
oferta de teoras econmicas se orientara a los mercados que pagan me
nos, prestigian menos o dan menos poder.
Pero las limitaciones tericas para acabar con la miseria no se redu
cen a eso. Hay algo ms, inherente al problema de teorizar la miseria,
a diferencia del paludismo. En el estudio fsico de la naturaleza y del
ser humano, las realidades fsicas se prestan a la divisin del trabajo
intelectual. La investigacin fsica, qumica, biolgica, puede subdividirse en gremios profesionales que tienen sus propios mtodos, lenguajes,
criterios de demarcacin, criterios de rigor, paradigmas, revistas espe
cializadas, comits de lectura, asociaciones, premios, ambiciones, tradi
ciones, leyendas y tabs. Pero hay una convergencia material y terica
en la realidad estudiada. Esto permite que la medicina aproveche los
resultados de la fsica, de la qumica, de la biologa, y los integre en
una especie de ingeniera del cuerpo humano.
En cambio, no existe formalmente una disciplina integradora de los
resultados de la investigacin histrica, econmica, jurdica, sociolUl

gica, etc.: una ingeniera social. Peor an: las realidades sociales no se
prestan a la divisin del trabajo intelectual. Aunque siempre es bueno
que los mdicos o ingenieros de distintas especialidades tengan nocin
de las otras, no es indispensable: pueden hacer su parte de un proyecto
comn, con la razonable seguridad de que todas las partes funcionarn
integradas en el resultado final. El ciclo termodinmico del motor de
un automvil puede estar a cargo de especialistas que no se ocupen del
circuito elctrico. Tiene que haber una convergencia en la chispa elctri
ca, y la hay. Ni las realidades materiales ni las teoras lo impiden. Esto
hace frtil el reduccionismo, hasta en el estudio del cuerpo humano, que
puede ser visto como un conjunto de circuitos elctricos o de ciclos termodinmicos o de sustancias qumicas.
En cambio, cuando se dice que el cuerpo humano no vale ms que un
dlar (o lo que sea) porque eso valen las sustancias qumicas a las cuales
se reduce, el reduccionismo no funciona. Una sustancia qumica no vale
lo mismo en el mercado que fuera del mercado; al mayoreo que al me
nudeo; qumicamente pura que mezclada con otras sustancias; como parte
de un cuerpo vivo que de un cuerpo muerto. Y, por supuesto, una persona
es ms que sus elementos qumicos, ms que un zoon politikon, ms que
un homo econmicas, ms que un sujeto jurdico. La sociedad es ms que
las distintas rediograTas de las ciencias sociales. Radiografas que, por
otra parte, no son fciles de integrar, no son muy convergentes entre s.
A lo largo del siglo XX, se ha visto una prodigiosa convergencia de
las ciencias fsicas y naturales; la astronoma, la fsica, la qumica, la
biologa, convergen en las realidades moleculares y convergen entre s
tericamente. Aunque tienen grandes zonas divergentes, donde no se
ocupan de lo mismo, ni de la misma manera, tienen elementos
ltimos comunes, tanto materiales como tericos. No se ha visto nada
parecido en las ciencias sociales, aunque precisamente en este siglo han
prosperado como nunca.
Quiz porque la prctica no tiene sustancia, aunque es analizable desde
mii puntos de vista, su reduccin o elementos comunes de la realidad o
la teora resulta muy difcil. Los mismos hechos, analizados por distintas
ciencias sociales, y hasta por distintas escuelas de un mismo campo,
arrojan resultados sin elementos comunes, cuando no excluyentes. La
miseria puede ser vista como explotacin y el desarrollo como liberacin;
o como marginacin e integracin; o como diferencia y aculturacin; o
como tradicin y progreso; o como idolatra y catequesis; o como igno
rancia y educacin; o como falta y acumulacin de recursos; o como
desempleo y empleo; o como desnutricin y alimentacin; o como apata
y motivacin; o como desorden y organizacin; o como exceso de poblacin
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y control natal; o como agricultura tradicional e industria moderna. Al


gunas de estas radiografas pueden ser convergentes entre s, pero no
muchas, ni fcilmente; y, por lo general, con ms dificultades tericas
que prcticas.
Un buen promotor con experiencia en proyectos de desarrollo, puede
enriquecer su visin de la realidad con estas mltiples radiografas;
puede ser ms eficaz volvindose en parte economista, antroplogo, mo
ralista, abogado, psiclogo, empresario, historiador. Pero dnde se da
esta convergencia? En una sabidura administrativa que ntegra apren
dizajes de la teora y de la prctica, que no se puede asignar a ningn
departamento acadmico y no se puede resumir en un artculo ma
temtico.
Alguna vez me toc ver en accin a uno de estos admirables promo
tores: Arturo Espinosa, en un pueblo de Michoacn. Dispona de fondos
de la Fundacin Mexicana para el Desarrollo Rural, y escuchaba a un
grupo de campesinos que quera iniciar una pequea empresa avcola. El
proyecto pareca viable, pero el promotor pareca esceptico: enumeraba
todo lo que poda salir mal, preguntaba quin se iba a hacer responsable
de tal o cual cosa, escuchaba atentamente. Finalmente, puso ciertos re
quisitos y dijo que, una vez cumplidos, lo iba a estudiar. A m me ex
tra tanta resistencia, y le ped explicaciones. Su respuesta fue sabia:
Es obvio que el proyecto parece econmicamente viable. Hemos apoya
do otros semejantes que han salido bien. Pero la viabilidad no depende
nicamente del mercado, de los precios, de los costos, de la inversin.
Depende, en ltimo trmino, de si va a ser un proyecto mo o de ellos.
Si ellos creen que pueden, si ellos lo pelean, si ellos me lo ganan, es
probable que salga bien. Los proyectos que nacen de las buenas inten
ciones de un promotor son, para empezar, diez veces ms grandes de lo
que deban ser. Rebasan la capacidad de los supuestos beneficiarios, los
aplastan, los hacen perder la iniciativa, los vuelven dependientes del
promotor. Y, a veces, los promotores cometen errores obvios, que los
campesinos, por deferencia, nunca les dirn. Si el promotor est feliz
con su proyecto, por qu arruinar su felicidad?
Los promotores del desarrollo, como los tericos del desarrollo,
quieren la felicidad de los pobres, pero tienen derecho a su propia felici
dad. Es u n a felicidad que los nmeros estadsticos confirmen una
hiptesis terica. Es una felicidad emprender una obra mayscula en
una zona marginada. Pero ,cmo hacer felices simultneamente a los
benefactores y a los beneficiarios? Lo ideal sera un desarrollo terico
que llevara a un desarrollo prctico, con resultados felices para ambas
partes. Pero no parece fcil. Hasta parece haber una relacin perversa
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entre el desarrollo econmico y los economistas. Edmundo Flores, uno


de los pocos economistas mexicanos con sentido del humor, dijo alguna
vez que la economa mexicana haba funcionado bien hasta que llegaron
los economistas. Con cierta injusticia, puede decirse que el llamado
milagro econmico mexicano lo construyeron los abogados y los des
truyeron los economistas.
Lo cual, naturalmente, no demuestra que unas especialidades sean
mejores que otras. Ms bien indica que el desarrollo prctico rebasa
cualquier campo terico, por lo cual un especialista con buena cultura
general y experiencia prctica, puede actuar fuera de su especialidad y
obtener buenos resultados en la construccin social.
Se dice que Kant trat de ser un Newton de la filosofa y Marx un
Darwin de la historia. Hasta la fecha, las ciencias sociales siguen per
turbadas por tratar de ser lo que no son: ciencias fsicas o naturales. Pero
son ciencias de la prctica, que tienen ms afinidad con la sabidura
administrativa que con las ciencias puras. Su mejor modelo seran las
humanidades. Deberan ser las nuevas humanidades y aceptar el prin
cipio: Nada de lo humano me es ajeno.
La prctica social no slo es multidimensional para efectos de estudio,
como las realidades fsicas; es inabarcable fuera de la prctica. Da
imgenes muy inadecuadas en las radiografas p r e t e n d i d a m e n t e
cientficas. Por eso la novela, el teatro, la poesa, el ensayo, han producido
hasta ahora mejores sntesis de la prctica que las ciencias sociales. Por
eso los grandes economistas frecuentaron la literatura y practicaron el
ensayo. Adam Smith dio conferencias de literatura, recientemente pu
blicadas. En casa de Marx, como un rito, se lean las obras completas de
Shakespeare. Ambos escribieron libros clsicos.
A diferencia de las realidades en las cuales convergen las ciencias
fsicas y naturales, las realidades sociales no tienen un sustrato ltimo
ajeno a la inteligencia humana. Al estudiar las realidades sociales, la
inteligencia humana se estudia a s misma. Por eso los reduccionismos,
frtiles en otros campos, rinden poco en las ciencias sociales. La eco
noma no se entiende ms que en el contexto de toda la vida humana.
Por eso el estudio de la economa, a diferencia del estudio del cosmos,
puede ser una "dismal science": porque suea con la felicidad de los pue
blos y con su propia felicidad.

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