Sunteți pe pagina 1din 2460

Ken Follett

O lume fr sfrit
Traducere din limba englez
Andreea eler
Pentru Barbara

Partea I
1 noiembrie 1327

1
Gwenda nu avea dect opt ani, dar nu se temea
de ntuneric.
Cnd deschise ochii, nu putu s disting nimic,
dar nu acest lucru o sperie. tia foarte bine unde
se afl. Era la streia Kingsbridge, n cldirea
lung de piatr pe care o numeau spital, i sttea
ntins pe podea, ntr-un culcu de paie. Mama
sa era lng ea, iar Gwenda tia, dup mirosul
cald, de lapte, c mami i ddea s mnnce
bebeluului nou-nscut, care nu avea nc nume.
Alturi de mami sttea tati, iar lng acesta,
fratele mai mare al Gwendei, Philemon, care avea
12 ani.
Spitalul era aglomerat i, dei nu putea zri
celelalte familii culcate pe jos, nghesuite ca oile n
arc, simea mirosul rnced al trupurilor calde.
Cnd zorii aveau s mijeasc, urma s nceap
Srbtoarea Tuturor Sfinilor, care anul acesta
pica ntr-o duminic i era deci o zi sfnt. Cu o
sear nainte fusese Ajunul Srbtorii Tuturor
Sfinilor, un interval periculos, n care toate
spiritele rele hoinreau libere prin lume. Sute de
oameni, printre care i familia Gwendei, veniser
la Kingsbridge din satele nvecinate, pentru a

petrece Halloweenul n perimetrul sacru al


streiei i a participa la slujba de Srbtoarea
Tuturor Sfinilor, care se oficia n zori.
Ca oricrei persoane nelepte, Gwendei i era
foarte fric de spiritele rele; dar i mai tare se
temea de ceea ce trebuia s fac n timpul slujbei.
i ainti privirea drept nainte, n ntunericul
desvrit, ncercnd s nu se gndeasc la
lucrul care o nspimnta ntr-att. tia c
peretele din faa ei avea o fereastr arcuit. Nu era
nfundat cu geam numai cldirile cele mai
importante aveau ferestre din sticl dar un fel de
paravan din pnz proteja ncperea de aerul rece
de toamn de afar. i totui, nu vedea nici
mcar o pat vag mai deschis n locul acela. Iar
asta o bucura. Nu voia ca dimineaa s soseasc.
Nu vedea nimic, dar auzea n jur o mulime de
zgomote. Paiele care acopereau podeaua foneau
ntruna, n timp ce oamenii se ntorceau i-i
schimbau poziia n somn. Un copil ip, ca i
cum s-ar fi trezit dintr-un vis urt, fiind repede
redus la tcere de cteva oapte linititoare. Din
cnd n cnd, cineva ncepea s vorbeasc,
rostind prin somn cte un cuvnt pe jumtate
neinteligibil. De undeva rzbteau nite zgomote
care trdau c doi oameni se ndeletniceau cu

lucrul acela pe care-l fceau prinii, dar despre


care nu vorbeau niciodat, lucrul acela pe care
Gwenda l numea gemutul, pentru c nu tia
niciun alt cuvnt care s-l poat descrie.
Mult prea curnd, o lumin strpunse
ntunericul. Un clugr intr pe ua din captul
estic al ncperii lungi, prin spatele altarului,
innd n mn o lumnare. O aez pe altar,
aprinse de la ea o alta, conic, i porni s dea ocol
ncperii, atingnd cu captul aprins fitilele
lmpilor de perete. Umbra lui ascuit se alungea
i mai mult de fiecare dat cnd vrful lumnrii
conice ntlnea umbra aceleiai lumnri, chiar n
dreptul fitilului lmpii.
Din ce n ce mai puternic, lumina se revrsa
asupra rndurilor de trupuri chircite de pe podea,
nfurate n pelerinele lor mizere sau nghesuite
n vecinele lor pentru a se nclzi. Bolnavii ocupau
paturile de lng altar, unde puteau beneficia la
maximum de caracterul sacru al cldirii. La
cellalt capt, o scar fcea legtura cu etajul,
unde se aflau ncperile rezervate vizitatorilor de
vi nobil: acolo era gzduit acum contele de
Shiring mpreun cu o parte din familia sa.
Clugrul se aplec peste Gwenda pentru a
aprinde lampa de deasupra capului ei. i ntlni

privirea i zmbi. Fetia i studie chipul n lumina


mereu schimbtoare a flcrii i-l recunoscu pe
fratele Godwyn. Era tnr i chipe, iar seara
trecut i vorbise cu blndee lui Philemon.
Lng ea dormea o alt familie din satul ei:
Samuel, un ran nstrit, cu o feud mare, soia
sa i cei doi fii ai lor, dintre care cel mai mic,
Wulfric, era un bieel enervant de ase ani care
prea s cread c cel mai amuzant lucru din
lume era s arunce cu ghinde n fete, pentru ca
mai apoi s o ia la goan.
Familia Gwendei nu era una prosper. Tatl ei
nu avea deloc pmnt, aa c muncea cu ziua la
oricine era dispus s-l plteasc. Vara avea
mereu de lucru, dar, dup ce recolta era adunat
de pe cmpuri i vremea ncepea s se rceasc,
se ntmpla destul de des ca toat familia s
flmnzeasc.
Tocmai de aceea Gwenda trebuia s fure.
i nchipuia cum ar fi fost s fie prins: o mn
puternic apucnd-o de bra, innd-o prizonier
ntr-o ncletare nemiloas, n timp ce ea se
zbtea neputincioas, i un glas gros rostind:
Ei, ei, uite o hoomanc mic!
i-apoi urmau durerea i umilina biciuirii n
pia, dup care, mai ru dect orice, agonia i

sentimentul de pierdere cnd avea s i se reteze


mna.
Tatl ei suferise aceast pedeaps. La captul
braului stng nu mai avea dect un ciot oribil i
zbrcit. Se descurca destul de bine cu o singur
mn putea s foloseasc o lopat, s neueze
un cal i chiar s fac o plas pentru prinderea
psrilor , dar, oricum, n fiecare primvar era
ultimul muncitor tocmit, iar toamna era primul
alungat. Nu putea s prseasc satul i s caute
de munc n alt parte, pentru c amputaia l
nsemna drept ho, aa c cei din alte pri aveau
s refuze s-l angajeze. Cnd cltorea, i lega o
mnu umplut cu crpe de ciotul braului
stng, ca nu cumva s fie evitat de toi strinii pe
care-i ntlnea; dar trucul acesta nu pclea pe
nimeni pentru mult timp.
Gwenda nu fusese de fa la pedepsirea lui tati
avusese loc nainte ca ea s se nasc , dar i-o
nchipuise de multe ori, iar acum nu se putea
abine s nu-i imagineze cum ar fi fost s i se
ntmple i ei acelai lucru. Cu ochii minii vedea
clar lama securii abtndu-i-se asupra
ncheieturii, tindu-i pielea i oasele, separndu-i
mna de antebra n aa fel nct cele dou s nu
se mai uneasc niciodat; i trebuia s strng

bine din dini pentru a nu ipa din toate puterile.


n jurul ei, oamenii ncepuser s se ridice,
ntinzndu-se, cscnd i frecndu-se la ochi.
Gwenda se scul i ea i-i scutur bine hainele.
Toate vemintele pe care le avea pe ea
aparinuser nainte fratelui su. Purta o cma
de ln esut care-i ajungea pn la genunchi,
peste care venea o tunic, legat n talie cu o
cingtoare fcut din fire de cnep. nclrile
sale avuseser cndva ireturi, dar gurile pe
unde se petreceau acestea erau rupte acum, aa
c i le leg de picioare cu nite paie mpletite. i
termin toaleta punndu-i pe cap o cciul din
cozi de veverie, n care-i ndes cu grij toate
uviele de pr. ntlni privirea tatlui su, iar
acesta i art discret o familie aflat de cealalt
parte a ncperii o pereche de vrst mijlocie cu
doi fii un pic mai mari dect Gwenda. Brbatul
era scund i slbu, cu o barb crlionat i
rocat. Tocmai i prindea la bru o spad, ceea
ce nsemna c era fie otean, fie cavaler: oamenii
de rnd nu aveau voie s poarte sbii. Soia sa
era o femeie slab, cu micri vioaie i o fa
morocnoas. n timp ce Gwenda i cerceta cu
luare-aminte, fratele Godwyn ddu respectuos
din cap i i salut:

Bun dimineaa, sir Gerald, lady Maud!


Gwenda zri ceea ce i atrsese atenia tatlui
su. Sir Gerald avea o pung prins la bru cu
un nur de piele. Era umflat bine. Prea a
conine sute de monede din acelea mici i subiri,
de cte un penny, o jumtate i un sfert de
penny, care circulau la vremea aceea n Anglia
ct ctigul lui tati pe un an ntreg, dac ar fi
putut s gseasc de munc. Ar fi fost mai mult
dect suficient s hrneasc ntreaga lor familie
pn la aratul de primvar. Ba, mai mult, punga
aceea ar fi putut conine chiar i cteva monede
strine, din aur, florini din Florena sau ducai
veneieni.
Gwenda avea un cuita vrt ntr-o teac de
lemn pe care-l purta la gt, atrnat de un nur.
Lama ascuit ar fi putut s taie cu rapiditate
iretul de piele care susinea punga aceea gras,
fcnd-o astfel s cad n mnua ei asta dac
nu cumva sir Gerald avea s simt c se ntmpl
ceva suspect i s o nface nainte de a putea
duce treaba la bun sfrit
Godwyn ridicase tonul pentru a acoperi glgia
fcut de oamenii adunai n sal.
n numele lui Cristos, care ne propovduiete
mila, gustarea de diminea va fi servit dup

liturghia de Srbtoarea Tuturor Sfinilor, rosti el.


ntre timp, avei ap curat la fntna din curte.
V rog s nu uitai s folosii latrinele de afar
s nu cumva s v uurai nuntru!
Clugrii i clugriele erau foarte strici n
privina cureniei. Azi-noapte, Godwyn prinsese
un bieel de ase ani fcnd pipi ntr-un col i
dduse afar toat familia. Iar, dac nu avuseser
un penny pentru a plti la han, acetia fuseser
probabil nevoii s petreac noaptea aceea
friguroas de octombrie tremurnd pe pardoseala
de piatr a portalului de nord al catedralei. De
asemenea, clugrii interziceau i accesul
animalelor. Cinele cu trei picioare al Gwendei,
Hop, fusese gonit fr mil. Fetia se ntreba,
plin de ngrijorare, pe unde i-o fi petrecut acesta
noaptea care tocmai se sfrise.
Dup ce aprinse toate lmpile, Godwyn deschise
ua cea mare care fcea legtura cu exteriorul.
Aerul rece al nopii ciupi puternic urechile i
vrful nasului Gwendei. Oaspeii i nfurar
bine hainele n jurul trupurilor i ncepur s se
apropie de ieire cu pai trii. Cnd sir Gerald
i familia sa pornir, tati i mami se alturar
coloanei chiar n spatele lor, iar Gwenda i
Philemon le urmar exemplul.

Pn acum, Philemon fusese cel care se ocupase


cu furtiagurile, dar cu o zi nainte fusese ct peaci s fie prins, n piaa din Kingsbridge. Reuise
s terpeleasc un borcna cu ulei de msline,
foarte scump, din prvlia unui negustor italian,
dup care scpase prada din mn, aa c toat
lumea i ntorsese privirile ctre el. Din fericire,
vasul de sticl nu se sprsese la contactul cu
solul. Fusese nevoit s pretind c, din neatenie,
drmase borcanul de pe raft cu o micare
imprudent.
Pn nu demult, Philemon fusese micu i ters,
ca Gwenda, ns n ultimul an crescuse aproape
zece centimetri, glasul i se ngroase, iar micrile
i deveniser imprecise i stngace, ca i cum nu
se putea obinui cu noul su corp, de dimensiuni
mai mari. Seara trecut, dup incidentul cu
borcanul cu ulei, tati anunase c Philemon se
fcuse prea mare pentru orice furt serios i, drept
urmare, acum era rndul Gwendei.
Acesta era motivul pentru care nu putuse s
doarm mare parte din noapte.
Adevratul nume al lui Philemon era Holger. La
zece ani, biatul hotrse c avea s devin
clugr, aa c le spusese tuturor c i
schimbase numele n Philemon, care avea o

rezonan mai religioas. n mod surprinztor, cei


mai muli se conformaser dorinei sale, dei
mami i tati nc l mai strigau Holger.
Trecur dincolo de u i zrir dou rnduri de
clugrie care tremurau n timp ce ineau cte o
tor aprins pentru a lumina aleea care fcea
legtura ntre spital i intrarea de vest a
Catedralei Kingsbridge. La marginea zonei
luminate de tore, sute de umbre dansau i se
zbteau, ca i cum drcuorii i spiriduii nopii
zburdau ascuni vederii oamenilor i nu erau
inui la distan dect de sfinenia clugrielor.
Gwenda sperase s-l vad pe Hop ateptnd-o
afar, dar celul nu se zrea nicieri. Poate-i
gsise vreun loc cald unde s doarm. n timp ce
mergeau ctre biseric, tati fcea tot posibilul s
nu se ndeprteze de sir Gerald. De undeva din
spate, cineva trase dureros de prul Gwendei.
Fetia ls s-i scape un ipt ascuit,
nchipuindu-i c era vorba despre un drcuor;
dar cnd se ntoarse, l vzu pe Wulfric, vecinul ei
n vrst de ase ani. Acesta fugi nainte ca
Gwenda s-l fi putut nfca, rznd n hohote.
Tatl lui interveni, mrind aspru:
Fii cuminte! i i trase o scatoalc peste cap,
aa c bieelul ncepu s plng.

Catedrala era o mas inform care se nla


deasupra mulimii nghesuite. Nu se distingeau
dect prile de jos, cteva arcade i vreo doi-trei
stlpi conturai cu rou i portocaliu de lumina
incert a torelor. Procesiunea se deplasa mai
ncet pe msur ce se apropia de intrarea
bisericii, iar Gwenda putu s vad un grup de
oreni venind din direcia opus. Erau sute de
oameni, dup estimarea Gwendei, poate chiar
mii, dei nu era sigur cam ct nsemna o mie,
pentru c nu tia s numere pn la o asemenea
valoare.
Mulimea ncepu s se nghesuie n vestibul.
Lumina nelinitit a fcliilor cdea pe siluetele
sculptate de-a lungul pereilor, fcndu-le s
danseze nebunete. La nivelul cel mai de jos se
aflau demoni i montri. Gwenda se uit
struitor, stnjenit la dragonii i grifonii nfiai
acolo, la un urs cu cap de om i la un cine cu
dou trupuri i un singur bot. O parte dintre
demoni se luptau cu oameni: unul atrna un
treang de gtul unui brbat, un altul, cu
nfiare ca de vulpe, tra o femeie de pr, un
vultur cu mini trgea n eap un brbat gol.
Deasupra acestor scene se nirau sfinii, n
alveolele lor ocrotitoare; urmau apoi apostolii,

aezai pe tronuri impuntoare; iar peste ei, n


arcada de deasupra intrrii principale, erau
nfiai Sfntul Petru, cu cheia raiului n mn,
i Sfntul Pavel, cu un hrisov, amndoi privind
plini de veneraie n sus, ctre Isus Cristos.
Gwenda tia c Isus o povuia s nu
svreasc pcate, cci altfel avea s fie
schingiuit venic de diavoli; dar oamenii o
speriau mai tare dect orice demoni. Dac nu
reuea s-i fure punga lui sir Gerald, avea s fie
biciuit de tatl ei.
Mai ru, familia ei nu va avea nimic de mncare,
n afar de sup de ghinde. Ea i Philemon aveau
s flmnzeasc sptmni la rnd. Snii lui
mami aveau s sece, bebeluul cel nou avea s
moar, aa cum se ntmplase cu ultimii doi. Tati
avea s dispar zile ntregi, dup care avea s se
ntoarc cu un btlan slbnog sau cu vreo dou
veverie de bgat n oal. Foamea era mai rea
dect loviturile de bici durea mai mult timp.
Fusese nvat s terpeleasc de la o vrst
fraged: cte-un mr de pe-o tarab, un ou
proaspt ouat de sub gina vreunui vecin, un
cuit scpat din neatenie sub masa din tavern
de ctre un beiv. Dar furatul banilor era altceva.
Dac era prins pe cnd ncerca s-i fure punga

lui sir Gerald, n-ar fi ajutat-o cu nimic s


izbucneasc n lacrimi i s spere c avea s fie
tratat ca un copil neastmprat, aa cum se
ntmplase odat, dup ce terpelise o pereche de
pantofi elegani din piele de la o clugri
miloas. Tierea nurului care susinea punga
unui cavaler nu era nicidecum o boacn de
copil, ci un delict de persoan adult, aa c ar fi
fost tratat pe msur.
ncerc s-i alunge aceste gnduri din minte.
Era mic, ager i rapid, aa c avea s ia punga
fr s fie simit, ca i cum ar fi fost o fantom
asta dac reuea s se opreasc din tremurat.
Interiorul vast al bisericii era deja ticsit de
oameni. Pe culoarele laterale, fcliile din minile
clugrilor cu capete acoperite aruncau n jur
sclipiri zglobii i roiatice. Stlpii de susinere ai
naosului neau nspre bolta nvluit n
ntuneric. n timp ce mulimea se mpingea ctre
altar, Gwenda reui s se in aproape de sir
Gerald. Cavalerul cu barb rocat i soia sa cea
slab n-o observaser. Cei doi biei ai lor nu-i
acordau mai mult atenie dect pereilor de
piatr ai bisericii. Rudele Gwendei se retraser,
rmnnd undeva n spate, astfel nct ea nu le
mai putea vedea.

Naosul se aglomer foarte repede. Gwenda nu


mai vzuse niciodat atia oameni la un loc:
erau mai muli dect atunci cnd se adunau pe
pajitea catedralei n zilele de trg. Oamenii se
salutau cu veselie n glas, simindu-se ferii de
spiritele malefice n spaiul sfnt al bisericii, iar
zgomotul conversaiilor lor se transform destul
de repede ntr-o hrmlaie asurzitoare.
Apoi btu clopotul, iar toi tcur mlc.
Sir Gerald sttea lng o familie din ora. Acetia
purtau cu toii pelerine din stof fin, aa c erau,
cel mai probabil, nite negustori de ln nstrii.
Lng cavaler se afla o fat de vreo zece ani.
Gwenda sttea n spatele lui sir Gerald i al fetei.
ncerca s treac neobservat, dar, spre
disperarea ei, fata i ndrept privirea ctre ea i-i
adres un zmbet ncurajator, ca i cum i-ar fi
spus s nu-i fie team.
n jurul mulimii, clugrii i stinser fcliile
una cte una, pn ce interiorul larg al bisericii se
cufund ntr-un ntuneric profund.
Gwenda se ntreb dac fata aceea bogat avea
s-i aminteasc mai trziu chipul ei. Nu trecuse
cu privirea peste ea, ignornd-o, aa cum fceau
cei mai muli oameni. O observase, se gndise la
ea, anticipase faptul c putea fi speriat i i

druise un zmbet prietenos. Dar erau sute de


copii n catedral. Poate c nu reuise s vad
prea bine trsturile Gwendei n lumina incert
din interior sau reuise? Gwenda ncerc s-i
alunge grijile din minte.
Invizibil pe ntuneric, fcu un pas nainte i se
strecur fr zgomot ntre cele dou siluete din
faa ei, simind ntr-o parte materialul moale, de
ln al pelerinei fetei, iar n cealalt, estura mai
rigid a surtucului vechi pe care cavalerul l purta
peste armur. Acum avea o poziie ideal pentru
a pune mna pe punga cu bani.
i vr degetele sub gulerul tunicii i scoase
cuitaul din teac.
Tcerea fu sfiat de un ipt ngrozitor.
Gwenda l ateptase mami i explicase ce avea
s se ntmple pe parcursul slujbei , dar chiar i
aa, avu un adevrat oc. Prea a veni din gura
unei creaturi torturate.
Apoi se auzi un bubuit constant i aspru, ca i
cum cineva ar fi btut ntr-un talger de metal.
Urmar i alte zgomote: vaiere, rsete nebuneti,
chemarea unui corn de vntoare, zngnituri,
urlete de fiar, dangt de clopot. Un copil ncepu
s ipe, iar alii i se alturar. Civa aduli rdeau
nervos. tiau cu toii c zgomotele acelea erau

fcute de clugri, dar, chiar i aa, tot o


hrmlaie drceasc alctuiau.
Nu era chiar momentul potrivit s ia punga, i
spuse Gwenda, cuprins de team. Toat lumea
era ncordat, toi erau cum nu se poate mai
ateni la orice. Cavalerul avea s simt imediat
orice atingere, ct de uoar.
Zgomotele acelea diavoleti devenir i mai
puternice, dup care fcur loc unui sunet nou:
muzic. La nceput era att de vag, nct
Gwenda nu era chiar sigur c o auzise cu
adevrat, apoi deveni din ce n ce mai evident.
Clugriele cntau. Gwenda i simi trupul
invadat de un val de tensiune.
Momentul decisiv se apropia. Micndu-se ca un
spectru, cu gesturi la fel de imperceptibile ca
micarea aerului, se ntoarse n aa fel nct s fie
cu faa la sir Gerald.
tia exact ce mbrcminte purta. Avea o rob
grea de ln, prins la bru cu o cingtoare lat,
cu nituri metalice. Punga era legat de aceast
curea cu un nur de piele. Peste rob purta un
surtuc brodat, scump, dar tocit, cu nite nasturi
nglbenii, din os, n partea din fa. Unii dintre
acetia erau ncheiai, dar nu toi, probabil din
cauza moleelii date de somn sau pentru c

spitalul se afla att de aproape de biseric.


Cu o micare ct mai discret i uoar cu
putin, Gwenda i puse mnua pe haina
cavalerului. i nchipui c palma ei era un
pianjen, att de uor nct brbatul n-avea cum
s-l simt. i trecu palma-pianjen de-a lungul
poalelor hainei brbatului i peste cingtoarea
aceea groas, pn ce ajunse la pung.
Haosul de zgomote se domoli treptat, iar muzica
ncepu s se aud din ce n ce mai desluit. Din
primele rnduri ale congregaiei se nl un
murmur de admiraie aproape nfricoat.
Gwenda nu putea vedea nimic, dar tia c pe
altar se aprinsese o candel care lumina
relicvariul o ldi din aur i filde, cu sculpturi
filigranate, n care se aflau moatele Sfntului
Adolphus i care nu fuseser acolo cnd se
stinseser luminile. Mulimea porni nvalnic
nainte, cu toii ncercnd s ajung ct mai
aproape de rmiele sacre. Simindu-se zdrobit
ntre sir Gerald i brbatul din faa lui, Gwenda
i ridic braul drept i lipi tiul cuitului de
nurul care susinea punga.
Pielea era tare, iar prima mpunstur a
cuitului nu reui s o taie. Gwenda ncepu s-l
mite frenetic nainte i napoi, spernd cu

disperare ca sir Gerald s fie mai interesat de ce


se ntmpla lng altar dect de ceea ce se
petrecea chiar sub nasul su. i ridic privirea i
i ddu seama c putea distinge oarecum
contururile chipurilor din juru-i: clugrii i
clugriele ncepuser s aprind lumnrile. Iar
lumina avea s fie mai intens cu fiecare clip ce
trecea. Nu mai avea timp.
Smuci puternic cuitul i simi cum nurul
cedeaz. Sir Gerald oft ncetior: oare simise
ceva sau reaciona pur i simplu la ceea ce vedea
lng altar?
Punga czu i ateriz silenios n cealalt palm
a fetiei; era ns prea mare pentru a putea fi
prins cu uurin, aa c alunec. O clip,
Gwenda avu impresia c urma s o scape i s o
piard n vlmagul picioarelor mulimii; reui
totui s o nhae la timp i s ndeprteze acest
pericol.
ntreaga-i fptur fu cuprins de un sentiment
de uurare plin de bucurie: avea punga.
Primejdia nu trecuse ns cu totul. Inima i btea
att de tare, nct i se prea c toi cei din jur o
auzeau. Se ntoarse repede, astfel nct ajunse s
stea cu spatele la cavaler.
n decursul aceleiai micri, i ndes punga

cea grea n snul tunicii. i ddea seama c avea


s sar n ochi, fiindc forma o umfltur ca
burta uguiat a unui moneag. O mpinse ntr-o
parte, unde era parial acoperit de bra. Avea s
se vad i-acolo cnd se aprindeau torele, ns
nu avea niciun alt loc unde s o pun.
Bg cuitul napoi n teac. Acum trebuia s
dispar ct mai repede, nainte ca sir Gerald s
observe c nu mai avea punga atrnat la bru,
dar nghesuiala credincioilor, care-o ajutase s
taie nurul fr s fie luat n seam, i
zdrnicea orice tentativ de evadare. ncerc s
fac un pas-doi n spate, spernd s-i croiasc o
bre prin zidul uman, dar lumea continua s se
mping nspre altar, pentru a arunca o privire la
oasele sfntului. Era prins ntr-un fel de capcan
necrutoare, incapabil s fac vreo micare,
chiar n faa brbatului pe care-l prdase.
O voce i se adres la ureche:
Eti bine?
Era fata aceea bogat. Gwenda se lupt din
rsputeri s nu ntre n panic. Avea mare nevoie
s treac absolut neobservat. Atitudinea
ndatoritoare a unei fete mai mari era ultimul
lucru pe care i-l dorea. Tocmai de aceea nu
spuse nimic.

Avei grij, le spuse fata celor din jur. O strivii


pe fetia aceasta.
Gwendei i venea s ipe de furie. Inteniile bune
ale fetei bogate aveau s o coste o mn.
ncercnd cu disperare s se ndeprteze, ntinse
minile ctre brbatul din faa ei i mpinse, astfel
nct s-i proiecteze corpul napoi. Nu reui ns
dect s-i atrag atenia lui sir Gerald.
Nu vezi nimic de-acolo, de jos, nu-i aa? spuse
victima ei pe un ton blnd i, spre groaza
Gwendei, i strecur palmele pe sub braele ei i
o ridic.
Situaia era disperat. Mna masiv a
brbatului se afla la numai civa centimetri de
punga cu bani. Gwenda i ntoarse faa spre
altar, astfel nct el s nu-i poat vedea dect
ceafa, i privi peste capetele celor din mulime
cum clugrii i clugriele aprindeau alte
lumnri i cntau n cor n cinstea sfntului de
mult plecat de pe aceast lume. Dincolo de
acetia, prin fereastra mare, n form de rozet,
din captul estic al cldirii se vedea cerul vag
luminat: se iveau zorii, alungnd spiritele rele.
Hrmlaia ncetase cu desvrire, iar vocile
monahilor se nlau cu putere. Un clugr nalt
i chipe naint ctre altar, iar Gwenda l

recunoscu pe Anthony, stareul de Kingsbridge.


Ridicndu-i
braele
ntr-un
gest
de
binecuvntare, acesta rosti cu glas rsuntor:
i astfel, nc o dat, prin mila lui Isus Cristos,
rul i ntunericul din lumea aceasta sunt
alungate de armonia i lumina Sfintei Biserici a
Domnului.
Membrii congregaiei izbucnir ntr-un strigt
puternic de triumf, dup care ncepur s se
destind. Punctul culminant al ceremoniei
trecuse. Gwenda se agit un pic, iar sir Gerald
nelese i o puse jos. inndu-i chipul ntors,
astfel nct el s nu-l vad, Gwenda i croi drum
prin mulime, ndreptndu-se ctre ieire.
Oamenii nu mai erau la fel de fascinai de
imaginea altarului, aa c acum putea s se
strecoare cu fora printre trupurile lor. Cu ct
nainta, cu att se simea mai uoar, pn ce,
ntr-un final, se trezi c ajunsese lng ua cea
mare din captul de vest al catedralei i i zri
familia.
Tati i arunc o privire ntrebtoare, gata s se
nfurie dac ar fi vzut c euase. Gwenda scoase
punga din snul cmii i i-o arunc repede,
bucuroas s scape de o asemenea povar. El o
apuc, se ntoarse uor i arunc o privire furi

nuntrul ei. Fetia l vzu rnjind ncntat. Apoi


tati i ddu punga lui mami, care o vr repede
ntre pliurile pturii n care era nfat bebeluul.
Calvarul se terminase, dar pericolul nu trecuse
nc.
O fat bogat m-a observat, spuse Gwenda,
simind cum teama i rzbate din glasu-i piigiat.
Ochii mici i ntunecai ai lui tati scnteiar de
mnie.
A vzut ce-ai fcut?
Nu, dar le-a spus celorlali s nu m
striveasc, dup care cavalerul m-a ridicat ca s
vd mai bine slujba.
Mami ls s-i scape un geamt uor.
Tati spuse:
nseamn c i-a vzut faa.
Am ncercat s stau mereu ntoars.
i totui, ar fi bine s nu mai dea niciodat
ochii cu tine, rosti tati. N-o s ne ntoarcem n
casa de oaspei a clugrilor. O s mergem la o
osptrie ca s ne lum gustarea de diminea.
Mami interveni:
Nu putem s ne ascundem ct e ziua de lung.
Nu, dar ne putem pierde n mulime.
Gwenda ncepu s se simt mai bine. Tati prea
s cread c nu exista niciun pericol adevrat.

Oricum, ea se simea mai bine pentru simplul


fapt c el era din nou la conducere i o eliberase
de rspunderea bunstrii familiei.
n plus, continu el, mi-e poft de pine i
carne, n loc de terciul apos al clugrilor. Iar
acum mi le permit!
Ieir din biseric. Cerul, scldat de lumina
zorilor, avea nuan cenuiu-perlat. Gwenda ar fi
vrut s o in pe mami de mn, ns bebeluul
ncepu s plng, aa c atenia acesteia fu
distras de la ea. Apoi vzu un cine mititel, cu
doar trei picioare, alb i cu o pat neagr pe bot,
intrnd n fug n curtea catedralei, cu pai
ontcii i att de familiari.
Hop! strig fetia, dup care lu animluul i-l
mbri.
2
Merthin avea 11 ani i era cu un an mai mare
dect fratele su, Ralph; dar, spre profunda sa
iritare, Ralph era mai nalt i mai puternic.
Asta provoca tot soiul de probleme cu prinii.
Tatl lor, sir Gerald, era soldat i nu-i putea
ascunde dezamgirea cnd Merthin se dovedea
incapabil s ridice lancea grea pe umr, ncepea

s gfie de oboseal nainte de a fi dobort vreun


copac sau venea acas plngnd dup ce
pierduse vreo confruntare. Mama lor, lady Maud,
nrutea i mai tare lucrurile, stnjenindu-l pe
Merthin cu o atitudine excesiv de protectoare,
tocmai cnd biatul ar fi vrut ca ea s se prefac
a nu observa ce se ntmpl. Cnd tata se arta
mndru de fora lui Ralph, mama ncerca s
compenseze lauda criticnd prostia mezinului.
Ralph pricepea oarecum mai greu, dar n-avea
cum s corecteze acest lucru, iar cicleala pe
aceast tem nu fcea dect s-l enerveze, ceea ce
ducea la nenumrate ncierri cu ceilali biei.
Amndoi prinii erau fnoi n dimineaa
Srbtorii Tuturor Sfinilor. Tata nu voise deloc s
vin la Kingsbridge. Dar fusese constrns. Datora
o sum de bani streiei i nu putea s o
napoieze. Mama spunea c aveau s-i fie
confiscate pmnturile: era stpn peste trei sate
din apropiere de Kingsbridge. Tata i amintea
mereu c el era descendentul direct al acelui
Thomas devenit conte de Shiring n anul n care
arhiepiscopul Becket fusese asasinat de regele
Henric al II-lea. Acest conte Thomas fusese fiul lui
Jack
Constructorul,
arhitectul
Catedralei
Kingsbridge, i al Alienei de Shiring un cuplu de

renume aproape legendar, a crui poveste era


depnat n serile lungi de iarn mpreun cu
isprvile de vitejie ale lui Carol cel Mare i ale lui
Roland. Cu o asemenea ascenden, era imposibil
s fie deposedat de pmnturi de vreun clugr,
mugea sir Gerald, i cu att mai puin de
Anthony, neputinciosul acela de stare. Cnd
ncepuse s strige, pe chipul lui Maud se
ntiprise o expresie de resemnare obosit, iar
femeia i ntorsese spatele soului ei, dei Merthin
o auzise murmurnd:
Lady Aliena a avut i un frate, Richard, care nu
era bun la nimic pe lume n afar de lupte.
O fi fost stareul Anthony neputincios, dar
avusese cutezana de a se plnge de faptul c sir
Gerald nu-i onorase mprumutul. Se dusese la
seniorul lui Gerald, actualul conte de Shiring,
care, din ntmplare, era chiar vr de-al doilea cu
datornicul. Contele Roland l convocase pe acesta
astzi la Kingsbridge pentru a se ntlni cu
stareul i a gsi o soluie de compromis. De aici
i dispoziia proast n care se afla tata.
Iar apoi tata fu jefuit.
Descoperi dup liturghie pierderea pungii. Lui
Merthin i plcuse ntregul spectacol, cu
dramatismul su deosebit: ntunericul, zgomotele

acelea ciudate, cntecul clugrilor care ncepuse


att de discret i se nlase apoi pn ce
ajunsese s umple ntregul spaiu al catedralei i,
n cele din urm, lumina care se intensificase
treptat, odat cu aprinderea lumnrilor. De
asemenea, observase, pe cnd lumnrile
ncepuser s plpie, c unii oameni profitaser
de ntuneric ca s comit pcate minore, pentru
care acum ar fi putut fi iertai: zrise doi clugri
oprindu-se dintr-o serie de sruturi grbite i un
negustor viclean trgndu-i mna de pe snul
unei femei care prea a fi nevasta altcuiva. Cnd
ajunser napoi la casa de oaspei a streiei,
Merthin era nc ntr-o stare de surescitare
deosebit.
n timp ce ateptau ca surorile s nceap s
serveasc gustarea de diminea, un biat care
lucra ca ajutor la buctrie trecu prin ncpere cu
o tav pe care se aflau o caraf cu bere i un
talger cu carne de vit srat, fierbinte. Pe un ton
morocnos, mama spuse:
A fi crezut c ruda ta, contele, o s se
gndeasc s ne invite s lum micul dejun cu el,
n camera lui. La urma urmelor, bunica ta a fost
sor cu bunicul lui.
Tata rspunse:

Dac nu vrei s mnnci terci, putem s


mergem la tavern.
Merthin ciuli urechile. i plcea cnd luau
gustarea de diminea la tavern, pentru c
atunci primea pine proaspt i unt srat. Dar
mama rosti sec:
Nu ne putem permite aa ceva.
Ba da, spuse tata, pipindu-se la bru, n
cutarea pungii cu bani; i-atunci i ddu seama
c nu o mai avea.
La nceput se uit pe podea, ncolo i-ncoace, n
caz c i-ar fi czut; apoi vzu captul retezat al
nurului de piele i ncepu s mugeasc de
indignare. Toat lumea se uita la el, cu excepia
mamei, care se ndeprt, ntorcndu-i spatele,
iar Merthin o auzi murmurnd:
ia erau toi banii pe care-i aveam pe lume.
Tata arunc o serie de priviri acuzatoare ctre
ceilali oameni din casa de oaspei a clugrilor.
Cicatricea prelung care se ntindea de la tmpla
sa dreapt pn la ochi prea s se fi nnegrit de
furie. Din cauza tensiunii, ntreaga ncpere se
cufund brusc n tcere: un cavaler mnios era
cum nu se poate mai periculos chiar i unul
care, n mod clar, era ntr-o pas ghinionist.
Mama fu cea care rupse tcerea.

E clar, cineva i-a furat punga n biseric.


Merthin i ddea seama c avea probabil
dreptate. Pe ntuneric, oamenii furaser i altceva
n afar de sruturi.
Deci e vorba i despre sacrilegiu aici! explod
tata.
Presupun c s-a ntmplat cnd ai ridicat-o pe
fetia aia, continu mama. Avea trsturile
contorsionate, ca i cum tocmai ar fi nghiit ceva
amar. Probabil c houl a ntins mna din spate,
pe lng cingtoarea ta.
Trebuie s punem mna pe el! strig tata.
Clugrul tnr pe nume Godwyn interveni:
mi pare foarte ru pentru ce s-a ntmplat, sir
Gerald. O s m duc s-i spun lui John
Conetabilul imediat, iar el o s stea cu ochii n
patru dup orice orean srac care pare s se fi
mbogit peste noapte.
n opinia lui Merthin, acesta nu era un plan cu
prea muli sori de izbnd. Erau mii i mii de
oreni, plus sute de vizitatori. Conetabilul n-avea
cum s-i vad pe toi.
Dar tata fu oarecum mbunat de aceast idee.
Ticlosul acela o s sfreasc n treang
pentru ce-a fcut! rosti el pe un ton mai puin
tuntor.

Iar ntre timp poate c Domnia Ta i lady Maud


mpreun cu fiii Domniilor Voastre ne vei face
onoarea de a v aeza la masa ntins n faa
altarului, spuse Godwyn pe un ton diplomat.
Tata i drese glasul. Merthin tia c era ncntat
de faptul c i se acorda tratament preferenial fa
de restul oaspeilor care aveau s mnnce
aezai pe podea, exact pe locul unde dormiser.
Momentul unei poteniale izbucniri violente
trecuse, iar Merthin se relax un pic; dar, pe cnd
i ocupa locul la mas, alturi de prinii i
fratele su, se ntreba plin de ngrijorare ce avea
s se ntmple acum cu el i cu familia sa. Tatl
su era un soldat curajos toi spuneau asta. Sir
Gerald luptase pentru regele cel btrn la
Boroughbridge, unde spada unui rebel din
Lancashire i lsase cicatricea de pe frunte. Dar
era ghinionist. Unii cavaleri se ntorceau acas cu
o grmad de prad de rzboi: bijuterii smulse de
pe trupurile celor rpui, cte un car de stof
flamand, care era foarte scump, sau de mtase
italieneasc, sau chiar cu patriarhul mult iubit al
vreunei familii, care urma s fie rscumprat de
rude pentru 1000 de lire sterline. Sir Gerald nu
reuea niciodat s pun mna pe mult prad.
Dar tot trebuia s cumpere arme, armur i un

cal de rzboi scump, toate pentru a putea s-i


fac datoria i a-l apra pe rege; i, cumva,
arenzile pe care le primea pentru pmnturile
sale nu ajungeau pentru toate acestea. Aa c, n
ciuda mpotrivirii mamei, ncepuse s se
mprumute.
Ajutoarele de la buctrie aduser un cazan din
care ieeau aburi. Familia lui sir Gerald fu servit
prima. Terciul era fcut cu orz i condimentat cu
rozmarin i sare. Ralph, care nu nelegea criza
prin care trecea familia lor, ncepu s vorbeasc
plin de entuziasm despre slujba de Srbtoarea
Tuturor Sfinilor, dar tcerea sumbr de care se
lovir comentariile sale l fcu s amueasc.
Cnd terminar de mncat terciul, Merthin se
ridic i se duse la altar. n spatele lui i
ascunsese arcul i sgeile. Fr ndoial c
oamenii ar fi ezitat s fure ceva chiar de lng
altar. Dac prada ar fi fost suficient de tentant,
poate c i-ar fi depit temerile, dar un arc fcut
de un amator nu era cine tie ce lucru de rvnit,
aa c, mai mult ca sigur, avea s fie acolo.
Era mndru de el. Bineneles, era un arc mic: ar
fi fost nevoie de fora unui brbat matur pentru a
ncorda un arc normal, de circa un metru i
optzeci de centimetri. Cel al lui Merthin avea

aproximativ un metru i douzeci de centimetri i


era destul de subire, dar n alte privine era la fel
ca arcul englezesc standard care de-a lungul
istoriei fcuse attea victime printre muntenii
scoieni, printre rebelii galezi i printre cavalerii
francezi, n ciuda armurilor acestora din urm.
Tata nu fcuse pn acum niciun comentariu pe
marginea acestui arc, iar acum l privi de parc lar fi vzut pentru prima oar.
De unde ai fcut rost de vergeaua de lemn?
ntreb el. Sunt foarte scumpe.
Nu i aceasta e prea scurt. Mi-a dat-o un
meter care face arcuri.
Tata ddu aprobator din cap.
n afar de asta, e perfect, adug el. E tiat
din miezul unei tulpini de tis, unde albumul se
unete cu duramenul.
Spunnd acestea, art ctre cele dou culori de
fibre lemnoase.
tiu, rspunse Merthin, dornic s-i fac pe
plac tatlui su. Nu se ntmpla prea des s aib
ocazia de a-i impresiona printele. Albumul e
mai elastic i e perfect pentru partea din fa a
arcului, pentru c i poate relua forma de la
nceput; iar lemnul mai tare, din miezul tulpinii, e
numai bun pentru partea din interior a curbei,

pentru c opune rezisten cnd ndoi arcul


nainte.
Exact, ncuviin tata. i ddu napoi arcul.
Dar, ine minte, asta nu e arm demn de un
nobil. Fiii de cavaleri nu se fac arcai. D-i-l
vreunui biat de ran.
Merthin era de-a dreptul nucit.
Nici mcar nu l-am ncercat!
Mama interveni:
Las-i s se joace. Nu-s dect nite bieei.
Adevrat,
rspunse
tata,
pierzndu-i
interesul. M ntreb oare, clugrii tia ne-or
aduce i ei o caraf cu bere?
Haidei, plecai la joac, spuse mama. Merthin,
s ai grij de fratele tu.
Tata mormi:
Mai degrab invers.
Merthin se simea lezat. Tata nu avea nici cea
mai mic idee despre ce se petrecea. Merthin
putea s-i poarte singur de grij, dar Ralph, lsat
de capul lui, sfrea mereu ncierndu-se cu
cte cineva. Cu toate acestea, Merthin era prea
inteligent pentru a se contrazice cu tatl su cnd
era att de prost dispus, aa c prsi casa de
oaspei fr s scoat un cuvnt. Ralph porni n
urma lui.

Era o zi rece i uscat de noiembrie, iar cerul era


acoperit cu nori gri pal, de mare altitudine. Cei doi
biei ieir din curtea catedralei i pornir pe
strada principal, trecnd de Fish Lane, Leather
Yard i Cookshop Street. Ajuni la poalele
dealului, traversar podul de lemn de peste ru,
lsnd n urm oraul vechi i intrnd n cartierul
numit Newtown. Aici casele din lemn se nlau
printre grdini i puni. Merthin i conduse
fratele pn la o pajite numit Cmpul
ndrgostiilor. Acolo conetabilul oraului i
adjuncii si aezaser nite inte pentru tras cu
arcul. Prin porunc regal, dup slujba de
duminic, toi brbaii erau obligai s se
antreneze la tragerea cu arcul.
Coerciia nu era ns necesar: pentru brbai
nu era deloc o povar s slobozeasc vreo cteva
sgei duminic dimineaa, aa c mai bine de o
sut de tineri din ora stteau la coad,
ateptndu-i rndul, urmrii de un public
format din femei, copii i ali brbai care se
considerau prea btrni sau prea importani
pentru a face pe arcaii. Unii aveau propriile
arme. Pentru cei prea sraci pentru a-i permite
un asemenea lux, John Conetabilul avea cteva
arcuri ieftine, fcute din lemn de alun i de frasin.

Era la fel ca n zilele de trg. Dick Berarul vindea


cni cu bere, pe care o turna dintr-un butoi din
crua sa, iar cele patru fiice adolescente ale lui
Betty Brutreasa se plimbau de colo colo purtnd
pe brae tvi cu chifle aromate de vnzare.
Orenii bogai erau gtii cu cciuli de blan i
nclri noi, dar chiar i femeile mai srace i
mpodobiser prul i-i tiviser pelerinele cu
panglici noi.
Merthin era singurul bietan care avea un arc,
aa c atrase imediat atenia celorlali copii.
Acetia se adunar n jurul lui i al lui Ralph,
bieii punndu-i ntrebri pline de invidie, iar
fetele privindu-l admirativ sau dispreuitor, n
funcie de temperamentul fiecreia. Una dintre
fete l ntreb:
De unde ai tiut cum s-l faci?
Merthin o recunoscu: era fata lng care sttuse
n catedral. Prea cu vreun an mai mic dect el
i purta o rochie i o pelerin dintr-o stof
scump, de ln, cu estura deas. De obicei,
Merthin gsea c fetele de vrsta lui erau de-a
dreptul obositoare: chicoteau mereu i nu voiau
s ia nimic n serios. Dar aceasta se uita la el i la
arcul su cu un fel de curiozitate sincer care-i
plcea.

Am luat-o i eu pe ghicite, rspunse el.


Detept din partea ta. i poi s tragi cu el?
Nu l-am ncercat deocamdat. Cum te
cheam?
Caris, din familia Lnarilor. Pe tine cum te
cheam?
Merthin. Tatl meu e sir Gerald.
Merthin i mpinse gluga pe spate, bg mna
n cciula pe care o avea pe cap i scoase o coard
de arc fcut colac.
De ce-i ii coarda de arc n cciul?
Ca s nu se ude cnd plou. Aa fac i arcaii
adevrai.
Prinse coarda n locurile scobite de la cele dou
extremiti ale vergelei de lemn, ndoind uor
arcul, astfel nct tensiunea s in coarda n
poziia dorit.
O s tragi la int?
Da.
Un alt biat interveni:
N-o s te lase.
Merthin i ainti privirea asupra lui. Avea
aproximativ 12 ani, era nalt, slab, cu mini i
tlpi prea mari pentru corpul su. Merthin l
vzuse noaptea trecut n casa de oaspei
mpreun cu familia: l chema Philemon. Se tot

nvrtise pe lng clugri, punndu-le ntrebri,


i ajutase la servitul mesei.
Bineneles c o s m lase, i rspunse
Merthin. De ce n-ar face-o?
Pentru c eti prea mic.
Asta-i o prostie.
Chiar n timp ce rostea aceste ultime cuvinte,
Merthin i ddea seama c n-ar fi trebuit s fie
att de sigur: adulii se comportau de multe ori
prostete. Dar simpla presupunere a lui Philemon
cum c ar fi tiut mai multe dect el l irita, mai
ales dup ce se artase att de sigur pe el fa de
Caris.
Prsi mulimea de copii i se ndrept ctre un
grup de brbai care-i ateptau rndul pentru a
trage la int. Pe unul dintre ei chiar l recunoscu:
un brbat neobinuit de nalt, cu umerii largi,
care se numea Mark estorul. Acesta observ
arcul din minile sale i i se adres lui Merthin pe
un ton trgnat, prietenesc:
De unde ai luat arcul la?
L-am fcut chiar eu, rspunse Merthin cu
mndrie n glas.
Ia uit-te aici, Elfric, i spuse Mark vecinului
su. S-a descurcat chiar bine.
Elfric era un brbat vnjos, cu un aer viclean.

Acesta msur ndelung arcul din priviri.


E prea mic, pufni el, respingnd lauda lui
Mark. N-o s strpung niciodat armura
vreunui cavaler francez.
Poate c nu, replic Mark blnd. Dar, la urma
urmei, biatul mai are un an-doi pn ce-o fi
nevoie s se lupte cu francezii.
n momentul acela, se auzi vocea rsuntoare a
lui John Conetabilul:
Suntem gata, haidei s ncepem. Mark
estorul, tu tragi primul.
Brbatul cu aspect de uria se desprinse din
grup. Alese un arc solid i l ncerc, ndoind
lemnul gros fr s fac vreun efort deosebit.
Atunci l observ conetabilul i pe Merthin.
Bieii n-au voie s trag, spuse el.
De ce nu? protest Merthin.
Nu conteaz de ce, f bine i pleac, s nu ne
mai ncurcm i de tine.
Merthin i auzi pe ceilali copii rznd
batjocoritor.
Dar nu exist niciun motiv pentru care s nu
am i eu voie! strig el indignat.
Nu trebuie s m justific n faa unui copil,
rspunse John. Hai, Mark, trage.
Merthin se simea umilit. Alunecosul acela de

Philemon demonstrase n faa tuturor c el


avusese dreptate, i nu Merthin. Aa c ntoarse
spatele intelor i se ndeprt.
i-am zis eu, rnji Philemon.
Hei, taci din gur i pleac de-aici!
N-ai cum s m obligi s plec, spuse Philemon,
care era cu vreo 15 centimetri mai nalt dect
Merthin.
Ralph interveni:
Dar eu da.
Merthin oft. Ralph i era credincios pn n
pnzele albe, dar nu nelegea c o lupt ntre el i
Philemon n-ar fi fcut altceva dect s
demonstreze fr urm de ndoial c el era nu
numai un slbnog, ci i un netot.
Oricum trebuia s plec, zise Philemon. M duc
s-l ajut pe fratele Godwyn.
Le ntoarse spatele i se ndeprt.
Ceilali copii ncepur i ei s se risipeasc, n
cutare de alte lucruri interesante. Caris i spuse
lui Merthin:
Ai putea merge n alt parte s-i ncerci arcul.
Evident, era foarte dornic s vad ce avea s se
ntmple.
Merthin arunc o privire n jur.
Dar unde?

Dac era vzut de careva trgnd la int fr


supravegherea unui adult, risca s i se ia arcul.
Am putea s mergem n pdure.
Merthin era de-a dreptul surprins. Copiii nu
aveau voie s se duc n pdure. Acolo se
ascundeau nelegiuiii, brbai i femei care-i
ctigau existena furnd. Exista riscul ca aceia
care intrau n pdure s fie forai s-i lase
hainele acolo, ba chiar s ajung robii lor, plus c
mai existau i alte pericole, la care prinii doar
fceau aluzie, fr s le exprime niciodat clar. i,
chiar dac scpau de acest gen de primejdii, tot
riscau s fie btui de taii lor pentru c
nclcaser regula privind pdurea.
Dar Caris nu prea s se team deloc, iar
Merthin nu voia s se arate mai puin ndrzne
dect ea. n plus, respingerea conetabilului l
fcuse s se simt n stare de orice sfidare.
Bine, spuse el. Dar va trebui s ne asigurm c
nu ne vede nimeni.
Ea avea o soluie i la aceast problem.
tiu eu cum s facem.
Caris porni ctre ru. Merthin i Ralph o
urmar. De grupul lor se alipi i un cel mic, cu
doar trei picioare.
Cum l cheam pe cinele tu? o ntreb

Merthin pe Caris.
Nu-i al meu, rosti ea. Dar i-am dat o bucat de
unc mucegit, iar acum nu mai reuesc s
scap de el.
Merser de-a lungul malului noroios al rului,
pe lng tot felul de depozite, debarcadere i
barje. ntre timp, Merthin o studie pe ascuns pe
fata aceasta care reuise att de uor s devin
conductoarea grupului. Avea o fa ptroas,
cu o expresie hotrt, nici urt, dar nici
frumoas, iar ochii ei, verzui cu pete mici, cprui,
aveau o strlucire zburdalnic. Prul castaniudeschis i era prins n dou cozi mpletite, dup
cum era obiceiul printre femeile din familiile
nstrite. Avea haine scumpe, dar purta nite
cizme comode, din piele, i nu nclrile din stof
brodat care erau preferate de domniele de
neam.
Fata prsi cursul rului i i conduse pe cei doi
frai prin curtea unui atelier de prelucrat
cheresteaua; n scurt timp, se aflau ntr-o zon
mpdurit, plin de tufiuri. Merthin simi un
fior de nelinite. Acum c ajunsese n pdure,
unde n spatele fiecrui stejar se putea ascunde
cte un nelegiuit, i regreta accesul de teribilism,
ns i era prea ruine s dea napoi.

Merser mai departe, cutnd un lumini


suficient de mare pentru a trage cu arcul. Dintrodat, Caris rupse tcerea, pe un ton conspirativ:
Vedei tufiul la mare de ilice?
Da.
Imediat ce trecem de el, s v lsai n jos, cu
mine, i nu cumva s scoatei vreun sunet.
De ce?
O s vedei voi.
Cteva clipe mai trziu, Merthin, Ralph i Caris
se ghemuir n spatele tufiului. Celuul cu trei
picioare se aez i el lng ei, aintindu-i ochii,
plin de speran, asupra lui Caris. Ralph ncepu
s ntrebe ceva, dar Caris i fcu semn s tac.
Un minut mai trziu, apru o feti. Caris sri de
dup tufi i o nfc. Fetia ncepu s ipe.
Taci! spuse Caris. Nu suntem prea departe de
drum i nu vrem s fim auzii. De ce ne
urmreti?
Cinele meu se ine dup voi i nu vrea cu
niciun pre s se ntoarc la mine! suspin
micua.
Te tiu, te-am vzut n biseric n dimineaa
asta, i spuse Caris, cu un glas mai blnd. Gata,
gata, n-ai de ce s plngi, n-o s-i facem niciun
ru. Cum te cheam?

Gwenda.
i pe cine?
Hop.
Gwenda lu cinele n brae, iar acesta i linse
lacrimile care-i curseser pe obraji.
Uite, l-ai luat napoi. Ai face bine s vii cu noi,
n caz c o ia din nou la sntoasa. i-apoi s-ar
putea s nu te descurci s te ntorci n ora de
una singur.
Pornir mai departe. Merthin spuse:
Ce are opt brae i 11 picioare?
M dau btut, strig imediat Ralph. Mereu
fcea aa.
tiu, rspunse Caris cu un zmbet larg. Noi.
Patru copii i cinele. Izbucni n rs: Bun
poant.
Merthin era ncntat. Oamenii nu-i nelegeau
mereu glumele; iar fetele aproape niciodat.
Cteva secunde mai trziu, o auzi pe Gwenda
explicndu-i i lui Ralph:
Dou brae, plus dou brae, plus dou brae
i nc dou brae fac opt, spuse ea. Dou
picioare
Nu vedeau niciun om, ceea ce era bine. Puinii
oameni care aveau treburi cinstite n pdure
tietorii de lemne, crbunarii, topitorii de fier nu

lucrau astzi i ar fi fost destul de neobinuit s


dea peste un grup de vntori aristocrai ntr-o
duminic. Orice persoan ntlnit ar fi fost, cel
mai probabil, un nelegiuit. Dar ansele erau
destul de mici. Era o pdure mare, care se
ntindea cale de muli kilometri. Merthin nu
cltorise niciodat suficient de departe nct s-i
vad marginea.
Ajunser ntr-un lumini mare, iar Merthin
spuse:
Aici e numai bine.
n cellalt capt al poienii, la vreo 15 metri
deprtare, se afla un stejar cu trunchiul gros.
Merthin se poziion n dreptul intei, aa cum
vzuse c fceau brbaii. Scoase una dintre cele
trei sgei pe care le avea i potrivi captul crestat
pe coarda arcului. Sgeile fuseser la fel de greu
de fcut ca i arcul n sine. Erau din frasin i n
capt aveau lipite buci de pene de gsc. Nu
reuise s fac rost de fier pentru vrfuri, aa c
se mulumise s ascut tija de lemn, dup care
prlise vrful, ca s-l ntreasc. Ochi trunchiul,
dup care trase de coarda arcului. Apoi ddu
drumul sgeii.
Aceasta czu pe pmnt, la mic distan de
int. Hop, celul, porni ontc-ontc peste

poian pentru a o aduce napoi.


Merthin era mirat. Se ateptase ca sgeata s
neasc puternic prin aer i s-i nfig vrful n
copac. i ddu seama c nu ndoise arcul
suficient de mult.
ncerc i cu arcul n mna dreapt i sgeata n
stnga. Din punctul acesta de vedere, el era
destul de ciudat, deoarece nu era nici dreptaci,
nici stngaci, ci un fel de combinaie. La a doua
sgeat, trase de coard i mpinse arcul cu toat
puterea, reuind s le deprteze mai mult dect
nainte. De data aceasta, sgeata aproape c
ajunse pn la copac.
La a treia ncercare, inti cu arcul mai sus,
spernd c sgeata avea s zboare cu bolt i s
se nfig n trunchi. Dar trase prea sus, aa c
proiectilul se pierdu printre crengi, de unde czu
pe pmnt mpreun cu un nor de frunze uscate.
Merthin se simea ruinat. Trasul la int era
mai greu dect i nchipuise. i ddea seama c
arcul trebuia s fie bun; problema era
ndemnarea lui sau, mai precis, lipsa ei.
nc o dat, Caris pru a nu-i observa
stnjeneala.
Las-m i pe mine s ncerc, rosti ea.
Fetele nu pot s trag cu arcul, spuse Ralph i

nfc arcul din minile lui Merthin. Plasndu-se


n dreptul intei, oarecum n profil, aa cum
fcuse i Merthin, nu trase imediat, ci ntinse
arma de cteva ori, ca s-i simt rezistena. Ca i
fratelui su, i se pru mai greu dect se ateptase
la nceput, dar, dup cteva clipe, pru a se fi
obinuit cu arcul.
Hop lsase toate cele trei sgei la picioarele
Gwendei, iar acum fetia le culese i i le nmn
lui Ralph.
Acesta inti fr s ncordeze arcul, aliniind
sgeata cu trunchiul de copac, fr s-i supun
braele vreunei presiuni. Merthin i ddu seama
c i el ar fi trebuit s fac la fel. De ce oare
lucrurile acestea i veneau att de natural lui
Ralph, care nu era niciodat n stare s gseasc
rspunsul la o ghicitoare? Ralph nstrun arcul,
nu fr efort, dar cu o micare fluid, lsndu-i
coapsele s-i preia ncordarea. Ddu drumul
sgeii, iar aceasta lovi trunchiul de copac,
afundndu-se vreo civa centimetri n lemnul
moale de sub scoar. Vznd acest lucru, Ralph
izbucni ntr-un rs triumftor.
Hop ni n cele trei picioare dup sgeat.
Cnd ajunse lng copac, se opri, de-a dreptul
depit de situaie.

Ralph ncord din nou arcul. Merthin i ddu


seama ce avea de gnd s fac.
Nu! spuse el, ns cu o secund prea trziu.
Ralph trase n cine. Sgeata se nfipse n ceafa
animalului. Hop czu n fa, cu corpul
zvcnindu-i.
Gwenda ncepu s ipe. Caris exclam:
O, nu!
Cele dou fete pornir n goan ctre cine.
Ralph rnjea prostete.
Ce zici de asta? spuse el plin de sine.
Ai tras n cinele ei! strig furios Merthin.
Nu conteaz n-avea dect trei picioare.
Fetia aia l iubea, idiotule. Numai uit-te la ea
cum plnge!
Eti invidios c tu nu tii s tragi.
Ceva i atrase atenia lui Ralph. Cu o micare
continu, acesta potrivi o alt sgeat n arc,
ntoarse arcul n poziie orizontal i slobozi
coarda. Merthin nu vzu n ce anume trgea
fratele su dect atunci cnd sgeata i atinse
inta, iar un iepure gras sri n aer, cu tija sgeii
ieindu-i din crup.
Merthin nu-i putu ascunde admiraia fa de
priceperea fratelui su. Chiar exersnd
ncontinuu, nu orice arca putea atinge

performana de a nimeri un iepure n goan.


Ralph avea un talent natural. Merthin l invidia,
dei nu ar fi recunoscut-o niciodat. i dorea cu
ardoare s ajung cavaler, ndrzne i puternic,
i s lupte pentru rege, aa cum fcea tatl su;
dar inima i se umplea de disperare ori de cte ori
se dovedea a fi total nendemnatic la activiti
precum trasul cu arcul.
Ralph gsi o piatr i zdrobi craniul iepurelui,
curmndu-i chinurile.
Merthin ngenunche lng cele dou fete i lng
cel. Acesta din urm nu mai respira. Caris i
scoase cu blndee sgeata din ceaf i i-o ddu
lui Merthin. Din ran nu iei snge: Hop murise.
Timp de cteva secunde, nimeni nu scoase
niciun cuvnt. n tcerea adnc, auzir un
brbat strignd.
Merthin sri n picioare, cu inima bubuindu-i n
urechi. Auzi nc un strigt, dar glasul era diferit:
aadar, aveau de-a face cu mai mult de o singur
persoan.
Ambele strigte erau ncrcate de violen i
furie. Avea loc un fel de ncierare. Era de-a
dreptul ngrozit, ca i ceilali. Pe cnd stteau
nlemnii, ascultnd, auzir un alt zgomot
sunetul fcut de un brbat care alerga prin

pdure, cu crengile trosnindu-i sub tlpi, ndoind


puieii de copaci i clcnd apsat pe covorul de
frunze uscate.
Iar acesta venea nspre ei.
Caris fu prima care vorbi:
n tufi! spuse ea, artnd ctre un desi mare
de ienuperi probabil locul unde se afla vizuina
iepurelui pe care tocmai l omorse Ralph, se
gndi Merthin.
O clip mai trziu, Caris se ntinse pe burt i
ncepu s se trasc nspre mijlocul tufiului des.
Gwenda o urm, innd la piept cadavrul lui Hop.
Ralph ridic i el trupul iepurelui i li se altur.
Merthin se lsase deja n genunchi, cnd i ddu
seama c sgeata rmsese nfipt n trunchiul
stejarului i c avea s-i dea imediat de gol. ni
peste poian, o smulse, se ntoarse n goan i se
afund sub poalele tufiului.
Auzir gfitul brbatului nainte de a-l vedea.
Acesta respira greu, trgnd adnc aer n piept cu
un zgomot ca de rupere, semn c era aproape de
epuizare. Strigtele veneau dinspre urmritorii si
care se ndemnau unul pe altul:
Aici pe aici!
Merthin i aminti c, la venire, Caris spusese c
nu se aflau departe de drum. Oare brbatul acela

care fugea era vreun cltor atacat de hoi?


O clip mai trziu, fugarul i fcu apariia n
lumini.
Era un cavaler abia trecut de 20 de ani, cu o
spad i un pumnal lung nfipte la bru. Era bine
mbrcat, cu o tunic de cltorie din piele, i
purta cizme nalte, cu carmbi rsfrni. Se
mpiedic i czu, se rostogoli pe pmnt, se
ridic, dup care rmase n picioare, cu spatele
lipit de trunchiul stejarului, ncercnd din
rsputeri s-i recapete rsuflarea, i i trase
armele de la bru.
Merthin arunc o privire ctre tovarii si de
aventur. Caris era livid de fric i-i muca
buzele. Gwenda inea strns la piept trupul
nensufleit al cinelui ei, ca i cum asta ar fi
fcut-o s se simt mai n siguran. Ralph prea
i el speriat, dar nu ntr-att nct s uite s
smulg sgeata din corpul iepurelui i s ndese
animalul ucis n snul tunicii.
Pentru un scurt rstimp, cavalerul pru a se
uita fix la tufi, iar Merthin bnui, cu sngele
nghendu-i n vine de groaz, c i vzuse
ascuni acolo. Sau poate c observase crengile
rupte i frunzele zdrobite n dreptul sprturii pe
unde se strecuraser. Cu coada ochiului, Merthin

l zri pe Ralph potrivind o sgeat n arc.


Apoi sosir urmritorii. Acetia erau doi oteni,
cu constituii masive i cu nfiri de
rufctori, care alergau cu sbiile n mn.
Purtau tunici distinctive, n dou culori, galben i
verde. Unul din ei avea o hain din stof ieftin de
ln, de culoare maro, iar cellalt, o pelerin
greoaie, de culoare neagr. Toi trei se oprir
cteva clipe, trgndu-i rsuflarea. Merthin era
sigur c aveau s-l vad pe cavaler hcuit, aa c
simi un impuls nedemn de a izbucni n lacrimi.
Apoi, dintr-odat, cavalerul i apuc sabia de
lam i o ntinse ctre cei doi, cu mnerul nainte,
ntr-un gest de predare.
Oteanul mai n vrst, nvluit n pelerina cea
neagr, fcu un pas nainte i ntinse mna
stng ctre spad. Cu gesturi precaute, lu
sabia oferit, i-o ddu tovarului su, dup care
accept i pumnalul cavalerului. Apoi spuse:
Nu armele tale le vreau eu, Thomas Langley.
Tu m cunoti, dar eu nu te cunosc pe tine,
replic Thomas. Dac l ncerca un sentiment de
fric, fr ndoial c se controla foarte bine.
Dup haine, probabil c suntei n slujba reginei.
Brbatul mai n vrst i ainti vrful spadei
ctre gtul lui Thomas i l lipi de copac.

Ai o scrisoare.
Cuprinznd instruciunile contelui ctre erif
n ceea ce privete taxele. Chiar v invit s o citii.
n mod clar, era o glum. Era aproape sigur c
otenii respectivi nu tiau s citeasc. Thomas
avea un curaj deosebit, n opinia lui Merthin,
dac reuea s fac glume pe seama unor oameni
care preau dispui s-l ucid.
Cel de-al doilea otean ntinse mna pe sub
sabia primului i prinse traista legat de
cingtoarea lui Thomas. Nerbdtor, tie
cingtoarea cu sabia sa. O arunc deoparte i
deschise traista. Din ea scoase o pung mai mic,
fcut din ceea ce prea a fi o stof de ln tratat
cu ulei, i o rsturn, dnd la iveal o foaie de
pergament, rulat ntr-un sul sigilat cu o pecete
de cear.
E oare cu putin ca aceast nfruntare s fie
legat de o simpl scrisoare? se ntreb nfrigurat
Merthin. i, dac aa stau lucrurile, oare ce e
scris pe pergamentul acela? E puin probabil s
fie vorba despre instruciuni legate de colectarea
taxelor. Probabil c nuntru se afl un secret
teribil.
Dac m omori, spuse cavalerul, vei avea ca
martor la crim persoana care se ascunde n

tufiul acela, oricine ar fi.


Tabloul nghe pentru o fraciune de secund.
Brbatul cu pelerin neagr continu s-i in
vrful spadei lipit de gtul lui Thomas i rezist
ispitei de a privi peste umr. Cel n verde ezit,
dup care arunc o privire ctre tufi.
n momentul acela, Gwenda ncepu s ipe.
Brbatul cu hain verde i ridic spada i fcu
doi pai lungi de-a curmeziul luminiului, ctre
tufi. Gwenda se ridic i o rupse la fug, ieind
ca o nluc dintre frunze. Oteanul sri dup ea,
ntinznd mna s-o nface.
Ralph se ridic brusc, nl arcul, l ncord
dintr-o singur micare fluid i lans o sgeat
ctre otean. Aceasta i se nfipse n ochi,
mplntndu-i-se civa centimetri buni n craniu.
Brbatul ridic braul stng, ca i cum ar fi vrut
s apuce sgeata i s o scoat; apoi ntregul trup
i se nmuie i se prbui ca un sac cu grune,
izbindu-se de pmnt cu o bufnitur puternic,
pe care Merthin o resimi n tot corpul.
Ralph iei n fug din tufi i porni pe urmele
Gwendei. Undeva la marginea cmpului su
vizual, Merthin o zri pe Caris pornind dup ei.
Merthin voia i el s fug, ns picioarele parc i
se transformaser n plumb.

Din cealalt parte a luminiului se auzi un


strigt, iar Merthin vzu c Thomas ndeprtase
cu o lovitur spada care-i amenina gtul i
scosese de undeva din haine un cuita cu lama
ct o palm de om. Dar oteanul cu pelerin
neagr era i el atent, aa c fcu un salt napoi,
ieind din raza lui de aciune. Apoi i ridic sabia
i atac, intind capul cavalerului.
Thomas se feri, fcnd un pas lateral, dar nu
reui s se mite suficient de repede. Marginea
lamei czu de-a lungul antebraului su, tind
mneca din piele i mplntndu-i-se n carne.
Cavalerul mugi de durere, dar nu se prbui. Cu
o micare iute care pru extraordinar de
graioas, i ridic mna dreapt i nfipse
pumnalul n gtul oponentului su; apoi,
continund micarea curb a braului, trase
cuitul n lateral, reteznd mare parte din
grosimea gtului.
Un uvoi abundent de snge ni din grumazul
brbatului. Thomas fcu vreo civa pai
mpleticii napoi, ferindu-se de jetul rou.
Brbatul n negru se prbui pe pmnt, cu
capul unit de corp numai printr-o fie de carne.
Thomas ls cuitul s-i cad din mna dreapt
i-i prinse braul stng, unde era rnit. Se aez

pe pmnt, prnd dintr-odat extrem de slbit.


Merthin rmsese singur cu cavalerul rnit, cei
doi oteni mori i cadavrul cinelui cu trei
picioare. tia c ar fi trebuit s fug dup ceilali
copii, dar curiozitatea l fcea s rmn pe loc.
Pentru a se mai liniti, i spuse c Thomas avea
acum un aer destul de inofensiv.
Cavalerul avea ochi ageri.
Poi s iei acum, strig el. Nu sunt un pericol
pentru tine n starea n care m aflu.
Cu micri ovitoare, Merthin se ridic n
picioare i mpinse crengile ntr-o parte i-n alta
pentru a iei din tufi. Travers luminiul i se
opri la civa pai de cavalerul aezat pe pmnt.
Thomas spuse:
Dac se afl c v-ai jucat prin pdure, o s fii
biciuii.
Merthin ddu afirmativ din cap.
O s v pstrez secretul, dac l pstrai i voi
pe-al meu.
Merthin ddu din nou din cap. Declarndu-se
de acord cu acest trg, nu fcea practic niciun
compromis. Oricum, niciunul dintre ei n-avea s
spun ceea ce vzuse. Dac ar fi fcut-o, ar fi
iscat nite necazuri inimaginabile. Ce s-ar fi
ntmplat cu Ralph, care l ucisese pe unul dintre

oamenii reginei?
Ai putea fi att de bun nct s m ajui s-mi
leg rana asta? ntreb Thomas.
n ciuda a ceea ce se ntmplase, vorbea deosebit
de politicos, observ Merthin. Stpnirea de sine
a cavalerului era de-a dreptul remarcabil.
Merthin i spuse c, atunci cnd avea s creasc,
voia s devin exact ca el.
n sfrit, Merthin reui s articuleze un cuvnt:
Da.
Atunci ia cingtoarea aia tiat i nfoar-o n
jurul braului meu, dac eti drgu.
Merthin fcu ntocmai cum i se spusese.
Cmaa de piele a lui Thomas era mbibat cu
snge, iar carnea braului era tiat adnc,
semnnd cu o halc expus pe taraba unui
mcelar. Merthin simi un val de grea, dar se
for s nfoare cureaua n jurul braului lui
Thomas, astfel nct s apropie marginile rnii,
reuind s ncetineasc sngerarea. Fcu un nod,
iar Thomas i folosi mna dreapt pentru a
strnge bine.
Apoi cavalerul fcu un efort i se ridic n
picioare.
Arunc o privire ctre brbaii care zceau mori
n poian.

Nu putem s-i ngropm, spuse el. A muri din


cauza sngerrii nainte s terminm de spat.
Privindu-l fugar pe Merthin, adug: Chiar i cu
ajutorul tu. Rmase pe gnduri cteva
momente. Pe de alt parte, nu vreau s dea peste
ei vreo pereche de ndrgostii care caut un loc n
care s fie singuri. Hai s-i nghesuim n tufiul
la unde v ascundeai voi. Pe sta cu tunica
verde nti.
Se apropiar de cadavru.
Hai s apucm fiecare de cte-un picior,
continu Thomas.
Prinse cu braul drept glezna stng a mortului.
Merthin lu cu ambele mini cellalt picior moale
i trase cu toat puterea. Unindu-i forele,
reuir s trasc trupul n tufe, lng Hop.
E bine aa, spuse Thomas. Avea chipul livid de
durere. Dup cteva momente, se aplec i
scoase sgeata din ochiul cadavrului. E a ta?
ntreb el, ridicnd dintr-o sprncean.
Merthin lu sgeata i o terse pe pmnt
pentru a scpa mcar de o parte din sngele i
creierul care rmseser pe tija de lemn.
Folosir aceeai metod pentru a tr i cel de-al
doilea cadavru de-a curmeziul luminiului, cu
capul vag ataat de corp blbnindu-se n urma

lor, dup care l aezar lng primul.


Thomas ridic sbiile pe care cei doi le scpaser
pe jos i le arunc n tufi peste trupurile
nensufleite. Apoi i gsi propriile arme.
Acum, ncepu Thomas, trebuie s-i cer o
favoare imens. i ntinse pumnalul su. Ai putea
s-mi sapi o groap mic?
Bine, rspunse Merthin i lu pumnalul.
Chiar aici, exact n faa stejarului.
Ct de mare?
Thomas ridic traista de piele care fusese legat
de cingtoarea sa.
Suficient de mare ct s ascund asta timp de
50 de ani.
Adunndu-i tot curajul, Merthin ntreb:
De ce?
Tu sap acolo, iar eu o s-i spun ct pot de
multe.
Merthin tras cu vrful cuitului un ptrat pe
suprafaa pmntului, dup care ncepu s
desprind rna rece cu lama, pentru ca mai
apoi s o ndeprteze cu cuul palmelor.
Thomas lu sulul de pergament i l puse n
punga de stof din ln, apoi bg punga n
desag, nchiznd-o bine.
Mi s-a ncredinat o scrisoare pe care trebuia

s i-o nmnez contelui de Shiring, spuse el. Dar


conine un secret att de periculos, nct mi-am
dat seama c purttorul acestei misive are mari
anse s fie ucis, pentru ca nu cumva s poat
duce vorba despre el. Aa c trebuia s dispar.
Am hotrt s m adpostesc ntr-o mnstire i
s devin clugr. M-am sturat de lupte i am o
mulime de pcate pentru care s m ciesc.
Imediat ce am disprut, oamenii care mi-au dat
scrisoarea au nceput s m caute i am avut
ghinion. Am fost zrit ntr-o tavern din Bristol.
De ce te-au urmrit oamenii reginei?
i ea vrea cu orice pre s mpiedice
dezvluirea acestui secret.
Cnd groapa pe care o spa Merthin ajunse s
aib vreo 45 de centimetri adncime, Thomas
spuse:
E suficient.
Ls traista s cad nuntru.
Merthin mpinse pmntul dislocat napoi n
groap, peste traist, iar Thomas acoperi rna
afnat cu frunze i crengue, pn ce ajunse s
nu se mai deosebeasc de solul dimprejur.
Dac auzi c am murit, spuse Thomas, te-a
ruga s dezgropi scrisoarea aceasta i s i-o dai
unui preot. Ai face tu asta pentru mine?

Da.
Pn atunci, nu trebuie s sufli niciun cuvnt
despre asta. Ei tiu c scrisoarea e la mine, dar
nu tiu exact unde e, aa c o s se team s fac
vreo micare. Dar, dac tu trdezi secretul, o s
se ntmple dou lucruri. nti i-nti, m vor
ucide. Apoi te vor ucide i pe tine.
Merthin se nspimnt. I se prea nedrept s
ajung ntr-un asemenea pericol doar pentru c
ajutase un om spnd o groap.
mi pare ru c te-am speriat, urm Thomas.
Dar, pe de alt parte, nu e numai vina mea. n
fond, nu i-am cerut eu s vii aici.
Nu.
Merthin i dorea din adncul sufletului s fi
ascultat de poruncile mamei sale i s fi stat
departe de pdure.
O s m ndrept spre drumul principal. Ce-ar fi
ca tu s te ntorci pe unde ai venit? Pun rmag
c o s-i gseti prietenii ateptndu-te nu
departe de aici.
Merthin ddu s plece.
Cum te cheam? strig cavalerul n urma lui.
Merthin, fiul lui sir Gerald.
Zu? ntreb Thomas, de parc l-ar fi cunoscut
pe tata. Ei bine, s nu sufli niciun cuvnt despre

asta, nici mcar fa de el.


Merthin ncuviin printr-o micare a capului i
plec.
Dup vreo 50 de metri, se aplec i vomit.
Dup aceea, se simi puin mai bine.
Aa cum prevzuse Thomas, ceilali l ateptau
chiar la marginea pdurii, lng atelierul de
prelucrare a cherestelei. Se nghesuir n jurul lui,
atingndu-l, ca i cum ar fi vrut s se asigure c
era teafr, artnd uurai, dar i ruinai,
simindu-se oarecum vinovai c-l prsiser
acolo. Erau cu toii zdruncinai de cele
ntmplate, chiar i Ralph.
Brbatul acela, ncepu el. Cel n care am tras.
L-am rnit ru?
E mort, spuse Merthin.
i art lui Ralph sgeata, care era i acum
ptat cu snge.
Ai scos-o din ochiul lui?
Lui Merthin i-ar fi plcut s susin c da, el o
fcuse, dar se hotr s spun adevrul.
Cavalerul a scos-o.
Ce s-a ntmplat cu cellalt otean?
Cavalerul i-a tiat gtul. Apoi am ascuns
amndoi cadavrele n tufi.
i te-a lsat s pleci pur i simplu?

Da.
Merthin nu pomeni de scrisoarea ngropat.
Trebuie s pstrm secret tot ce s-a ntmplat
azi, i ndemn Caris. O s avem mari necazuri
dac afl cineva ceva.
Eu n-o s spun nimic, niciodat, i asigur
Ralph.
Ar trebui s facem un legmnt, propuse
Caris.
Se strnser ntr-un cerc mic. Caris ntinse un
bra, astfel nct s aib palma chiar n centru.
Merthin i puse mna peste a ei. Fata avea pielea
moale i cald. Ralph i altur i el palma, apoi
Gwenda fcu la fel, i toi jurar pe sngele lui
Isus.
Dup aceea se ntoarser n ora.
Era ora prnzului; antrenamentul de tras la
int se terminase de mult. n timp ce traversau
podul, Merthin i spuse lui Ralph:
Cnd o s m fac mare, vreau s fiu precum
cavalerul acela ntotdeauna politicos, niciodat
speriat, aductor de moarte n orice lupt.
i eu, replic Ralph. Aductor de moarte.
Cnd ajunser napoi n oraul vechi, Merthin fu
surprins, ntr-un mod cu totul iraional, de faptul
c viaa prea a se scurge normal: de jur

mprejurul lor se-auzeau plnsete de bebelui, n


aer se simea miros de carne fript, iar pe lng
taverne se vedeau brbai sorbind linitii din
cnile cu bere.
Caris se opri n dreptul unei case mari de pe
strada principal, chiar vizavi de intrarea n
curtea streiei. i trecu un bra pe dup umerii
Gwendei i spuse:
Ceaua mea de-acas tocmai a ftat nite
celui. Vrei s-i vezi?
Gwenda prea n continuare speriat, gata s
izbucneasc n plns, dar ddu hotrt din cap,
n semn de acceptare.
Da, te rog.
Era o iniiativ deopotriv inteligent i plin de
buntate, se gndi Merthin. Celuii aveau s o
liniteasc pe feti plus c aveau s-i distrag
atenia. Cnd avea s se ntoarc la ai si, avea s
vorbeasc despre celui, i nicidecum despre
mica lor excursie prin pdure.
i luar la revedere, iar fetele intrar n cas.
Merthin se trezi ntrebndu-se cnd avea s o
vad din nou pe Caris.
Apoi i aminti de celelalte necazuri ale sale. Ceavea s fac tatl su cu datoriile? Cei doi frai
intrar n curtea catedralei, Ralph innd n

continuare n mn arcul i iepurele mort. n


jurul lor era linite.
n spitalul care servea drept cas de oaspei nu
mai rmsese dect o mn de bolnavi. O
clugri le spuse:
Tatl vostru e n biseric mpreun cu contele
de Shiring.
Intrar n catedral. Prinii lor se aflau n
vestibul. Mama edea la poalele unui stlp, pe
ieindul unde suprafaa rotunjit a coloanei
ntlnea capitelul ptrat. n lumina rece care
ptrundea prin ferestrele nalte, chipul ei era
imobil i senin, ca i cum ar fi fost sculptat din
aceeai roc gri ca stlpul de care-i rezema
capul. Tata sttea n picioare lng ea, cu umerii
si lai czui, ntr-o atitudine de resemnare.
Contele Roland sttea cu faa la ei. Era mai
btrn dect tata, dar prul su negru i
temperamentul viguros l fceau s par mai
tnr. Stareul Anthony sttea lng conte.
Cei doi biei rmaser lng u, dar mama le
fcu semn s se apropie.
Haidei ncoace, spuse ea. Contele Roland ne-a
ajutat s ajungem la o nelegere cu stareul
Anthony, care s ne rezolve toate problemele.
Tata mormi ceva, ca i cum el n-ar fi fost la fel

de recunosctor pentru ceea ce fcuse contele.


Iar streia primete pmnturile mele, scrni
el. N-o s mai motenii nimic.
O s trim aici, n Kingsbridge, continu mama
pe un ton voios. O s fim rentieri ai streiei.
Merthin ntreb:
Ce nseamn rentier?
nseamn c monahii ne vor oferi o cas n
care s locuim i dou mese pe zi pentru tot
restul vieilor noastre. Nu-i aa c-i minunat?
Merthin i ddea seama c nici ei nu i se prea
cu adevrat a fi minunat. Se prefcea numai c
este ncntat. n mod clar tata se simea ruinat
c-i pierduse pmnturile. Situaia aceasta
nsemna o mare dizgraie, cuget Merthin.
Tata i se adres contelui:
i cu bieii mei ce-o s se ntmple?
Contele Roland se ntoarse i i privi.
Cel mare arat promitor, fcu el. Tu ai
omort iepurele la, flcu?
Da, domnule, rspunse mndru Ralph. Am
tras cu arcul n el.
n civa ani poi s-l trimii la mine, s fie
scutier, spuse voios contele. O s-l nvm s se
lupte, ca s devin cavaler.
Pe chipul tatei apru o expresie mulumit.

Merthin era uluit. Erau luate nite hotrri


importante mult prea repede. Era scandalizat c
fratele su mai mic era favorizat astfel, n timp ce
despre el nu se spunea nimic.
Nu e corect! izbucni el. i eu vreau s ajung
cavaler!
Mama sa interveni:
Nu!
Dar eu am fcut arcul!
Tata ls s-i scape un oftat de exasperare i
arbor un aer dezgustat.
Tu ai fcut arcul, micuule? ntreb contele cu
o expresie de dispre pe chip. n acest caz, o s te
dm ucenic pe lng un dulgher.
3
Casa lui Caris era o cldire luxoas, din lemn, cu
pardoseli i emineu din piatr. La parter se aflau
trei ncperi separate: sala n care mncau,
salonaul unde tticul putea discuta despre
afaceri fr s fie deranjat i, ceva mai n spate,
buctria. Cnd Caris i Gwenda intrar, n cas
plutea un miros apetisant de unc fiart.
Caris o conduse pe Gwenda prin sal, dup care
urcar amndou scara interioar.

Unde sunt celuii? ntreb Gwenda.


Vreau s-o vd pe mama mai nti, rspunse
Caris. E bolnav.
Intrar n dormitorul din fa, unde mmica
sttea ntins pe un pat din lemn. Era o femeie
micu, cu aspect fragil: Caris ajunsese deja la fel
de nalt ca ea. Mmica era mai palid dect de
obicei, iar prul nu i fusese nc pieptnat, astfel
c mai multe uvie i se lipiser de obrajii umezii
de febr.
Cum te simi? ntreb Caris.
Un pic slbit astzi.
Efortul de a articula aceste cuvinte aproape c-i
tie rsuflarea.
Caris simi un fior familiar, n care se amestecau
dureros nelinitea i sentimentul de neajutorare.
Mama ei era bolnav de un an. Totul ncepuse cu
dureri la ncheieturi. Destul de curnd, i
apruser ulceraii n gur i multe vnti
inexplicabile pe corp. Se simise prea slbit chiar
i pentru cele mai mrunte activiti. Sptmna
trecut rcise. Acum avea febr i i venea greu s
respire.
Ai nevoie de ceva? se interes Caris.
Nu, mulumesc.
Acesta era rspunsul ei obinuit, iar Caris

simea c nnebunea ori de cte ori l auzea, att


de inutil se simea.
S-o chem pe maica Cecilia?
Starea de Kingsbridge era singura persoan
care putea s o aline ct de ct pe mmica.
Aceasta avea un extract de mac pe care-l dizolva
n vin cu miere i reuea s-i mai uureze pentru
o vreme durerile. Caris o considera pe Cecilia un
nger.
Nu-i nevoie, draga mea, spuse mmica. Cum a
fost slujba de Srbtoarea Tuturor Sfinilor?
Caris observ ct de palide erau buzele mamei
sale.
nspimnttoare, rspunse ea.
Timp de cteva clipe, mmica nu spuse nimic,
odihnindu-se, dup care puse o alt ntrebare:
Ce-ai fcut n dimineaa asta?
M-am uitat la cei care trgeau cu arcul.
Caris i inu rsuflarea, ngrozit c mmica ar
fi putut ghici secretul ei, aa cum se ntmpla
adesea.
Dar mmica nu fcu altceva dect s-i ndrepte
privirea asupra Gwendei.
Cum o cheam pe prietena ta?
Gwenda. Am adus-o aici ca s vad celuii.
Foarte drgu.

Dintr-odat mmica pru obosit. nchise ochii


i-i ntoarse capul ntr-o parte.
Fetele se strecurar afar din ncpere fr s
fac vreun zgomot.
Gwenda prea de-a dreptul ocat.
De ce boal sufer?
Un fel de sfreal.
Caris nu suporta s vorbeasc despre asta.
Boala mamei sale i ddea mereu sentimentul
deranjant c nimic nu era sigur pe lume, c se
putea ntmpla orice, c nu existau certitudini.
Era ceva mai nfricotor chiar i dect lupta pe
care o vzuser n pdure. Dac se gndea la ceea
ce se putea ntmpla, la faptul c mama sa putea
muri, se trezea cuprins de un fel de panic
disperat care-i inunda pieptul i o fcea s vrea
s ipe ct o ineau puterile.
Dormitorul din mijloc era folosit pe timpul verii
de negustorii italieni din Florena i Prato care
veneau s cumpere ln de la tticul. Acum era
gol. Celuii se aflau n dormitorul din spate,
care era al lui Caris i al surorii sale, Alice. Acetia
aveau apte sptmni, fiind aproape gata s-i
prseasc mama, care ncepea s nu mai aib
rbdare cu ei. Vzndu-i, Gwenda trase aer n
piept, bucuroas, i se ls imediat n genunchi.

Caris l lu n brae pe cel mai mic dintre pui, o


femel vioaie care mereu se deprta de ceilali,
dornic s exploreze lumea.
Pe asta o s-o pstrez, spuse ea. O cheam
Scrap.
Atingerea celuei o linitea, ajutnd-o s uite
de lucrurile care o ngrijorau.
Ceilali patru pui nvlir pe Gwenda, mirosindo i mucnd-o de rochie. Fetia lu n brae un
celu urt, cu blana maro, botul lung i ochii
prea apropiai.
Mie sta mi place, rosti ea.
Celuul se ncovrig n poala ei.
Caris o ntreb:
Ai vrea s-l pstrezi?
Ochii Gwendei se umplur de lacrimi.
A putea?
Avem voie s-i dm.
Chiar aa?
Tata nu mai vrea i ali cini. Dac-i place,
poi s-l iei.
O, da, spuse Gwenda n oapt. Da, te rog.
Ce nume o s-i pui?
Unul care s-mi aduc aminte de Hop. Poate
c o s-i spun Skip.
E un nume frumos.

Caris vzu c Skip adormise deja n poala


Gwendei.
Cele dou fete rmaser o vreme cu ceii, fr
s mai spun nimic. Caris se gndea la bieii pe
care-i cunoscuser: cel mic, cu prul rocat i
ochii aurii, i fratele su nalt i chipe. Ce-o
fcuse s-i ia cu ea n pdure? Nu era prima oar
cnd cedase n faa unui impuls prostesc. Iar asta
se ntmpla mai ales atunci cnd cineva ntr-o
poziie cu autoritate i interzicea s fac un lucru.
Mtua sa Petranilla avea mereu tendina de a da
ordine:
Nu-i da de mncare pisicii aceleia, n-o s mai
scpm niciodat de ea! Nu-i voie s te joci cu
mingea n cas! ine-te departe de biatul la, e
dintr-o familie de rani!
Regulile care-i constrngeau comportamentul o
nnebuneau efectiv pe Caris.
Dar nu fcuse niciodat ceva att de prostesc. O
apuca tremuratul numai cnd se gndea la ce se
ntmplase. Muriser doi oameni. Dar i mai ru
era ceea ce s-ar fi putut ntmpla. i ei, patru
copii, ar fi putut fi ucii.
Se ntreba care putea s fi fost motivul luptei
aceleia i de ce l urmreau otenii pe cavaler. n
mod clar, nu era vorba despre un jaf obinuit.

Spuseser ceva de o scrisoare. Dar Merthin nu


mai amintise nimic legat de ea. Probabil c nici el
nu aflase. Era doar nc unul dintre misterele
vieii adulilor.
Lui Caris i plcuse Merthin. Fratele su
plicticos, Ralph, era exact ca orice alt biat din
Kingsbridge: ludros, agresiv i prost, dar
Merthin prea a fi diferit. O intrigase chiar de la
nceput.
Privind-o pe Gwenda, i ddu seama c-i
fcuse doi prieteni noi ntr-o singur zi. Fetia de
lng ea nu era drgu. Avea nite ochi cpruinchis plasai prea aproape unul de cellalt, de-o
parte i de alta a unui nas coroiat. Amuzat,
Caris realiz c alesese un cine care semna un
pic cu ea.
Hainele Gwendei erau vechi i probabil c
fuseser purtate de muli copii naintea ei. Acum
era mai calm. Nu mai prea gata s izbucneasc
n lacrimi n orice clip. i ea fusese alinat de
prezena voioas a celuilor.
n sala de sub ele se auzir nite pai neregulai
bine cunoscui, iar puin dup aceea rsun un
glas puternic:
Aducei-mi o can cu bere, pentru numele lui
Dumnezeu, am o sete teribil!

E tata, spuse Caris. Hai s-l cunoti i tu.


Vznd c pe chipul Gwendei se ntiprete o
expresie de nelinite, adug: Nu-i face griji,
mereu strig aa, dar de fapt e foarte de treab.
Fetele coborr cu celuii.
Ce s-a ntmplat cu toi servitorii mei? tun
tticul. Au fugit de s-au alturat neamului
znelor?
Iei cu pai grei din buctrie, trgndu-i
piciorul drept dup el, ca ntotdeauna, dar innd
n mn o can de lemn din care berea ddea pe
dinafar la fiecare micare.
Salutare, panselua mea! i spuse lui Caris pe
un ton mai dulce. Se aez pe un jil mare aflat n
capul mesei i lu o nghiitur lung din can.
Ah, e mai bine aa, oft el, tergndu-i barba
mioas cu mneca. O observ pe Gwenda. O
margaretu pe lng panselua mea? ntreb el
glume. Cum te cheam?
Gwenda, din Wigleigh, domnule, rosti fetia cu
admiraie, dar i cu team.
I-am dat un celu, l anun Caris.
Ce idee bun! fcu tticul. Celuii au nevoie
de dragoste, i nimeni nu poate iubi un celu
aa cum poate o feti.
Pe un scaun de lng mas, Caris vzu o

pelerin din stof stacojie. Materialul era fr


ndoial importat, deoarece vopsitorii englezi nu
tiau cum s obin o nuan att de intens de
rou. Urmrindu-i privirea, tticul spuse:
E pentru mama ta. ntotdeauna i-a dorit o
pelerin rou-italian. Sper c-o s-o lase inima s se
nsntoeasc suficient ct s-o i poarte.
Caris o atinse. Stofa de ln era moale i esut
des, aa cum numai italienii tiau s fac.
E frumoas, spuse ea.
Mtua Petranilla intr dinspre strad. Aceasta
semna ntru ctva cu tticul, dar, pe cnd el
avea o fire deschis, ea era mereu cu buzele
strnse. Semna mai mult cu cellalt frate al lor,
Anthony, stareul de Kingsbridge: erau amndoi
nali, cu conformaii impuntoare, n timp ce
tticul era scund, cu pieptul masiv, i chiop.
Lui Caris nu-i plcea deloc Petranilla. Aceasta
era inteligent, dar i rutcioas, o combinaie
fatal la un adult: Caris nu reuea niciodat s o
pcleasc. Gwenda simi antipatia lui Caris i
arunc o privire temtoare ctre nou-venit.
Singurul ncntat s o vad era tticul.
Intr, surioar, spuse el. Unde-mi sunt toate
slugile?
Nu pot s-mi dau seama nici s m pici cu

cear de ce-i nchipui c-a ti eu una ca asta,


avnd n vedere c tocmai acum am venit din
casa mea, aflat n cellalt capt al strzii. Dar,
dac a fi pus s ghicesc, Edmund, a zice c
buctreasa e n coteul ginilor, spernd s
gseasc un ou ca s-i fac o budinc, iar
menajera e probabil la etaj, ajutnd-o pe soia ta
s stea pe scaunul cu oal de noapte, aa cum se
ntmpl cam n fiecare zi prin timpul acesta. Ct
despre ucenici, sper c sunt amndoi de paz la
depozitul de lng ru, ca s se asigure c
niciunui petrecre nu-i d prin mintea ameit
de butur s aprind vreun foc de tabr
suficient de aproape nct s ajung vreo scnteie
la baloturile tale de ln.
Se-ntmpla destul de des s vorbeasc astfel,
rostind o ntreag predic drept rspuns la o
ntrebare simpl. Era la fel de ncrezut ca
ntotdeauna, dar tticul nu se supr sau cel
puin se prefcu a nu se supra.
Formidabila mea sor! exclam el. Se pare c
tu ai motenit nelepciunea tatei.
Petranilla i ndrept atenia asupra fetelor.
Tatl nostru se trgea din spia lui Tom
Constructorul, tatl vitreg i mentorul lui Jack
Constructorul, arhitectul Catedralei Kingsbridge,

le spuse ea. Tata a jurat s-i dea primul nscut


spre slujirea lui Dumnezeu, dar, din pcate,
primul su nscut a fost o fat eu. M-a botezat
dup Sfnta Petronela care a fost fiica Sfntului
Petru, dup cum sunt convins c tii i s-a
rugat ca data viitoare s aib un biat. Dar
primul su fiu s-a nscut diform i nu a vrut s-i
ofere Domnului un dar cu defect, aa c l-a
educat pe Edmund special pentru a prelua
afacerea cu ln. Din fericire, cel de-al treilea copil
al su a fost Anthony, un biat cuminte i cu fric
de Dumnezeu, care a intrat de mic la mnstire i
care este acum, spre mndria noastr, stare al
acestui lca.
Dac ar fi fost brbat, Petranilla ar fi ajuns preot,
dar, pentru c soarta voise altminteri, i educase
fiul, pe Godwyn, de aa manier nct acesta s
devin unul dintre clugrii de la streie.
Urmnd exemplul bunicului lnar, i ea i druise
un fiu lui Dumnezeu. Caris l comptimise
dintotdeauna pe Godwyn, vrul ei mai mare,
pentru c o avea pe Petranilla drept mam.
Femeia observ haina cea roie.
A cui e asta? ntreb ea. E fcut din stof
italieneasc din cea mai scump!
Am cumprat-o pentru Rose, spuse tticul.

Petranilla se holb la el pentru cteva clipe. Caris


i putea da seama c, n mintea ei, l considera
nebun s cumpere o astfel de hain pentru o
femeie care nu mai ieise din cas de un an. Dar
se mulumi s remarce:
Te pori foarte frumos cu ea lucru care putea
fi un compliment sau nu.
Tticului ns nu-i psa.
Du-te sus s o vezi, o ndemn el. O s se mai
nveseleasc.
Caris se ndoia c o vizit din partea mtuii
putea s aib acest efect, dar Petranilla nu avea
asemenea dubii, aa c urc scara ctre
dormitorul bolnavei.
Atunci i fcu apariia, pe intrarea dinspre
strad, sora lui Caris, Alice. Aceasta avea 11 ani,
fiind cu un an mai mare dect Caris. i ainti
privirile asupra Gwendei i ntreb:
Ea cine e?
Noua mea prieten, Gwenda, rspunse Caris.
O s ia unul dintre celui.
Dar l-a luat tocmai pe acela pe care-l voiam eu!
protest Alice.
Nu-i mai exprimase aceast preferin nainte.
dar n-ai ales niciodat unul! sri Caris
scandalizat. O spui numai din rutate!

Dar de ce s ia ea unul dintre celuii notri?


Tticul interveni:
Nu acum, rosti el. Oricum, avem mai muli
celui dect e nevoie.
Caris ar fi trebuit s m ntrebe mai nti pe
mine pe care-l vreau!
Da, aa e, spuse tticul, dei tia cum nu se
poate mai bine c Alice nu fcea dect s caute
motiv de ceart. S nu se mai ntmple, Caris.
Bine, tticule.
Dintr-o camer alturat intr buctreasa, cu
carafe i cni n mini. Pe cnd Caris abia
ncepuse s vorbeasc, o botezase pe buctreas
Tutty nimeni nu tia de ce, dar aa i rmsese
numele. Tticul spuse:
Mulumesc, Tutty. Luai loc la mas, fetelor.
Gwenda ezit, nefiind sigur c invitaia o
includea i pe ea, dar Caris i tcu semn din cap,
tiind c vorbele tticului fuseser pentru toate
trei n general, i invita pe toi cei prezeni n
cmpul su vizual cnd se punea masa.
Tutty umplu din nou cu bere cana tticului,
dup care le servi pe Alice, pe Caris i pe Gwenda
cu bere ndoit cu ap. Gwenda i-o bu pe-a ei
imediat, cu ncntare, iar Caris i ddu seama c
nu se ntmpla prea des s primeasc bere:

sracii beau de obicei cidru fcut din mere


pduree.
Apoi buctreasa aez n faa fiecruia cte o
felie de pine de secar, groas de-un lat de
mn. Gwenda o nfc pe-a ei, iar Caris realiz
c fata nu mai mncase pn atunci la mas.
Ateapt, spuse ea ncetior, iar Gwenda aez
felia de pine la loc.
Tutty aduse o bucat de unc pe un fund de
lemn i un vas cu nite varz.
Tticul lu un cuit mare i tie cteva felii de
unc, aezndu-le pe feliile de pine care aveau
rol de platouri. Gwenda privea cu ochi mari
cantitatea de carne pe care o primise. Caris puse
cu lingura mai multe frunze de varz peste unc.
Menajera, Elaine, cobor scrile cu pai grbii.
Stpna pare s se simt mai ru, anun ea.
Doamna Petranilla spune c ar trebui s trimitem
dup starea Cecilia.
Atunci fugi la streie i roag-o s vin, zise
tticul.
Slujnica iei n fug.
Haidei, mncai, fetelor! le ndemn tticul n
timp ce-i nfigea cuitul ntr-o felie de unc; dar
Caris i ddu seama c masa nu-i mai fcea
nicio plcere, cci prea s priveasc undeva n

deprtare.
Gwenda mnc nite varz i spuse n oapt:
Asta-i o mncare din rai.
Caris gust i ea. Varza fusese condimentat cu
ghimber. Probabil c Gwenda nu mai gustase
pn atunci vreo mncare aromat cu ghimber
numai oamenii bogai i puteau permite s
cumpere acest condiment.
Petranilla cobor la parter, puse nite unc pe
un platou de lemn i duse mncarea la etaj,
pentru mmica; se ntoarse ns cteva minute
mai trziu, cu mncarea neatins. Se aez la
mas ca s o mnnce ea, iar buctreasa i
aduse o felie groas de pine.
Cnd eram eu mic, eram singura familie din
Kingsbridge care avea carne pe mas n fiecare zi,
spuse ea. Asta n afar de zilele de post tata era
foarte cucernic. A fost primul negustor de ln
din ora care a stabilit schimburi cu italienii.
Acum toi fac nego cu ei, dei fratele meu
Edmund e n continuare cel mai cutat.
Caris i pierduse pofta de mncare i trebui s
mestece ndelung bucata de carne din gur
nainte de a o putea nghii. ntr-un final sosi i
starea Cecilia, o femeie mrunic, energic i cu
micri linititor de autoritare. Alturi de ea se

afla sora Juliana, o persoan simpl, cu suflet


bun.
Caris se simi mai bine vzndu-le urcnd
treptele ce duceau spre camera mamei sale o
vrbiu ciripind vesel, cu o gin mergnd
legnat pe urmele ei. Aveau s o spele pe bolnav
cu ap de trandafiri pentru a-i domoli febra, iar
mirosul plcut avea s i mbunteasc i
dispoziia.
Tutty aduse nite mere i o bucat de brnz.
Tticul cur absent un mr, mnuindu-i
cuitul cu ndemnare. Caris i aduse aminte c,
atunci cnd era mai mic, tatl su i ddea ei
feliuele de mr curat, dup care mnca el
cojile.
Sora Juliana cobor scara, cu o expresie
ngrijorat pe chipul durduliu.
Starea ar vrea ca fratele Joseph s vin s o
vad pe doamna Rose, spuse ea.
Joseph era medicul-ef al mnstirii: i fcuse
ucenicia cu maetrii de la Oxford.
O s m duc dup el, adug ea i iei n fug
pe ua dinspre strad.
Tata puse jos mrul curat, fr s fi luat
mcar o mbuctur din el.
Caris ntreb:

Ce-o s se ntmple?
Nu tiu, panselu. O s plou? Oare de cte
baloturi de ln o s aib nevoie negustorii
florentini? O s se mbolnveasc vreo oaie? Oare
bebeluul din burta mamei e o feti sau un
bieel cu un picior sucit? Nu se tie niciodat,
nu-i aa? Asta se opri, ntorcndu-i chipul
ntr-o parte. Asta face totul att de greu.
i ntinse mrul. Caris i-l ddu Gwendei, care-l
mnc n ntregime, cu tot cu cotor i semine.
Fratele Joseph sosi cteva minute mai trziu
nsoit de un asistent pe care Caris l recunoscu a
fi Saul Cap-Alb, numit astfel din cauza prului
su puinul care-i mai rmsese dup trasarea
tonsurii i care era de un blond-alburiu.
Cecilia i Juliana venir la parter, mai mult ca
sigur pentru a le face loc celor doi clugri n
dormitorul destul de mic al bolnavei. Cecilia se
aez la mas, dar nu se atinse de mncare. Avea
un chip mic, cu trsturi ascuite: un nas fin i
uguiat, ochi luminoi i o brbie care aducea cu
prora unui vapor. Se uit cu ochi curioi la
Gwenda.
Ei, ei, spuse ea cu un glas voios, cine e fetia
asta, i-i iubete ea pe Isus i pe Maica Sa Sfnt?
Fetia rspunse:

M cheam Gwenda, sunt prietena lui Caris.


i arunc o privire nelinitit lui Caris, ca i cum
s-ar fi temut c era o ndrzneal prea mare din
partea ei s vorbeasc despre prietenie.
Caris ntreb:
O s-o fac Fecioara Maria pe mama s se simt
mai bine?
Cecilia ridic din sprncene.
O ntrebare att de direct! i dac n-a fi tiut,
mi-a fi dat seama imediat c eti fiica lui
Edmund.
Toat lumea se roag la Ea, dar nimeni nu se
face bine, urm Caris.
i tii de ce?
Poate c de fapt nu ajut pe nimeni i numai
cei puternici se nsntoesc, iar cei slabi nu.
Ei, ei, nu spune prostii, o dojeni tticul. Toat
lumea tie c Maica Sfnt ne ajut.
Exact, ntri Cecilia. Dar e normal ca micuii s
pun ntrebri mai ales cei inteligeni. Caris,
sfinii sunt ntotdeauna puternici, dar unele
rugciuni sunt mai eficiente dect altele. nelegi
asta?
Caris ddu afirmativ din cap fr nicio tragere de
inim, simindu-se nu att convins, ct nvins
ntr-o confruntare de idei.

Trebuie s vin la coala noastr, spuse


Cecilia.
Clugriele aveau o coal destinat fetelor din
familiile nobililor i ale negustorilor bogai din
ora. Clugrii aveau i ei o coal separat,
pentru biei.
Pe chipul tticului se aternu o expresie de
ncpnare.
Rose le-a nvat pe amndou fetele s scrie,
mormi el. Iar Caris tie s socoteasc la fel de
bine ca mine m ajut la negustorie.
Dac o dai la coal, o s nvee mult mai mult
de-att. Doar nu vrei s-i petreac viaa
servindu-te pe dumneata, nu-i aa?
Petranilla interveni:
N-are nevoie s nvee carte. O s fac o
cstorie strlucit. Amndou surorile vor avea
o mulime de pretendeni. Fii de negustori, ba
chiar fii de cavaleri, toi vor fi cum nu se poate
mai dornici s stabileasc o alian cu familia
noastr. Dar Caris e un copil ncpnat: trebuie
s avem grij ca nu cumva s se iroseasc fugind
cu vreun menestrel fr o para.
Caris observ c Petranilla nu prevedea ivirea
niciunui necaz cu Alice, care era mai supus i
care avea s se mrite probabil cu persoana ce-i

era indicat.
Cecilia spuse:
Poate c Dumnezeu o s-o cheme pe Caris n
slujba Sa.
Tticul rosti morocnos:
Dumnezeu a chemat deja doi membri ai
acestei familii pe fratele meu i pe nepotul meu.
A fi crezut c I-a ajuns.
Cecilia i ndrept privirea ctre Caris.
Tu ce crezi? o ntreb. O s ajungi
negustoreas de ln, soie de cavaler sau
clugri?
Ideea de a deveni clugri o umplea de groaz
pe Caris. Ar fi trebuit s asculte ordinele cuiva n
fiecare clip a existenei sale. Ar fi fost ca i cum
ar fi rmas copil pentru toat viaa, cu Petranilla
drept mam. Gndul de a deveni soia unui
cavaler sau a oricui altcuiva prea la fel de ru,
pentru c femeile trebuiau s se supun soilor.
Ucenicia pe lng tatl ei, urmat de preluarea
frielor afacerii cnd acesta avea s fie prea
btrn pentru a o mai administra, era cea mai
puin neplcut dintre alternative, dar, pe de alt
parte, nu era tocmai ceea ce visa ea.
Nu vreau s devin nimic din toate astea, spuse
ea.

Te-ai gndit la ceva care s-i plac? insist


Cecilia.
Caris se gndise, dei nu mai spusese nimnui
despre ce era vorba i, de fapt, nu-i dduse
seama de importana acestui vis pn n
momentul de fa; dar ambiia respectiv prea
bine conturat i brusc tiu, fr nicio urm de
ndoial, c acela era destinul ei.
O s ajung doctor, rosti ea.
Urm un moment de tcere, dup care toi
izbucnir n rs.
Caris se nroi pn n vrful urechilor, fr a-i
da seama ce era att de amuzant.
Tticul i fcu mil de ea i spuse:
Numai brbaii pot s se fac doctori. Nu tiai
asta, panselu?
Caris era uluit. Se ntoarse ctre Cecilia.
Dar dumneata?
Eu nu sunt medic, rspunse micua. Noi,
clugriele, avem grij de cei suferinzi,
bineneles, dar urmm instruciunile brbailor
care au studiat aceste lucruri. Clugrii, care la
rndul lor au nvat de la maetri, neleg natura
i evoluia umorilor corpului, cum se
dezechilibreaz cnd apare boala i cum s le
aduc din nou la proporia corect pentru a-l

nsntoi pe bolnav. tiu din ce ven s lase


snge pentru migren, lepr sau senzaie de
sufocare; unde s taie i s cauterizeze; dac s
pun cataplasme sau s-l spele pe bolnav.
N-ar putea nva asta i o femeie?
Poate c da, ns Domnul a ornduit lucrurile
altfel.
Caris se simea copleit de frustrare vznd
cum adulii apelau la acest truism ori de cte ori
nu reueau s dea un rspuns. nainte s poat
spune ceva, fratele Saul cobor scrile cu un bol
plin de snge i trecu prin buctrie n curtea din
spate, ca s-l arunce. Aceast imagine o fcu pe
Caris s simt nevoia imperioas de a plnge. Toi
doctorii foloseau luarea de snge ca metod de
tratament, aa c trebuie s fi fost eficient, i
spuse ea; dar, oricum, nu suporta s vad fora
vital a mamei sale scurs ntr-un castron i
aruncat.
Saul se ntoarse n camera bolnavei i, cteva
momente mai trziu, el i Joseph venir la parter.
Am fcut tot ce-am putut pentru ea, i spuse
Joseph tticului pe un ton solemn. i-a mrturisit
toate pcatele.
i mrturisise pcatele! Caris tia ce nsemna
acest lucru. ncepu s plng.

Tticul scoase ase penny de argint din pung i


i-i ddu monahului.
Mulumesc, frate, rosti el cu glas rguit.
Cnd cei doi clugri plecar, clugriele se
ntoarser la etaj.
Alice se aez n poala tticului i-i ngrop faa
n scobitura gtului lui. Petranilla i porunci lui
Tutty s strng masa. Gwenda privea totul cu
ochi mari. Rmaser cu toii la mas, n tcere,
ateptnd.
4
Fratelui Godwyn i era foame. i mncase
prnzul o tocan de napi feliai cu pete srat ,
dar nu se sturase. Clugrii primeau aproape
ntotdeauna pete cu bere slab la prnz, chiar i
cnd nu era zi de post.
Nu toi clugrii, evident: stareul Anthony avea
parte de un regim privilegiat. Avea s prnzeasc
deosebit de bine astzi, cci starea, maica
Cecilia, avea s-i fie oaspete. Aceasta era
obinuit cu mncruri alese. Clugriele, care
mereu preau a avea mai muli bani dect
clugrii, tiau cte un porc sau o oaie la fiecare
cteva zile i aveau la mas vin gascon.

Sarcina lui Godwyn era s supravegheze


pregtirile pentru acest prnz, o munc dificil n
condiiile n care stomacul su scotea tot soiul de
zgomote. Vorbi cu buctarul mnstirii, dup
care verific gsca ndopat din cuptor i oala cu
sos de mere care bolborosea pe foc. i ceru
chelarului o can de cidru din butoi i primi i o
bucat de pine de secar de la brutrie veche,
cci nu se cocea pine duminica. Lu talgerele
din argint i pocalele din cufrul cu ncuietoare i
le aez pe masa din sala casei stareului.
Stareul i starea prnzeau mpreun o dat pe
lun. Mnstirea de clugri i cea de clugrie
erau instituii separate, cu sedii distincte i cu
surse de venit diferite. Stareul i starea trebuiau
s dea seam separat episcopului de Kingsbridge.
Cu toate acestea, mpreau catedrala cea mare i
alte cteva cldiri, printre care spitalul, unde
primeau de obicei bolnavii i unde clugrii
slujeau ca doctori, iar clugriele, ca asistente.
Aa c ntotdeauna se gseau o mulime de
amnunte de discutat: slujbele din catedral,
pacienii i oaspeii de la spital, chestiunile
administrative ale oraului.
Anthony ncerca mereu s o fac pe Cecilia s
achite integral nite costuri care, n mod normal,

ar fi trebuit s se mpart egal ferestrele de sticl


pentru sala capitular, paturile pentru casa de
oaspei, zugrvirea interiorului catedralei, iar de
obicei ea era de acord.
Totui, discuia de astzi avea s se poarte cel
mai probabil n jurul chestiunilor politice.
Anthony se ntorsese cu o zi nainte dintr-o
cltorie de dou sptmni la Gloucester, unde
asistase la nhumarea regelui Eduard al II-lea,
care-i pierduse tronul n ianuarie i viaa n
septembrie. Maica Cecilia avea s doreasc s
aud toate zvonurile care circulau pe acolo asta
n timp ce se prefcea a fi mai presus de
asemenea chestiuni triviale.
Pe Godwyn l preocupa ns altceva. De cnd se
ntorsese stareul, ateptase cu nelinite
momentul potrivit pentru a-l ntreba care avea s
fie viitorul su n mnstire. i repetase de
nenumrate ori ceea ce avea s-i spun, dar nu
gsise nc ocazia potrivit pentru a o face. Spera
ca aceasta s se iveasc n dup-amiaza
respectiv.
Anthony intr n sal chiar n clipa cnd
Godwyn punea o bucat de brnz i un castron
cu pere pe dulap. Stareul arta ca o versiune mai
n vrst a lui Godwyn. Amndoi erau nali, cu

trsturi regulate i pr aten-deschis i, ca toi


cei din familia lor, aveau ochi verzui, cu irizaii
aurii. Anthony rmase lng foc n ncpere era
frig, iar cldirea aceea veche lsa s intre pe
alocuri vntul rece de afar. Godwyn i turn o
cup de cidru.
Printe stare, astzi este ziua mea de natere,
spuse Godwyn n timp ce Anthony lua o
nghiitur din butur. Am mplinit 21 de ani.
Aa este, replic Anthony. Mi-aduc aminte
foarte bine ziua n care te-ai nscut. Aveam 14
ani. Sora mea, Petranilla, a ipat ca un bivol
slbatic cu o sgeat n pntece cnd te-a adus
pe lumea asta. i ridic pocalul ca i cum ar fi
toastat, nvluindu-l pe Godwyn ntr-o privire
plin de afeciune. Iar acum eti brbat n toat
firea.
Godwyn decise c acela era cel mai bun moment
pentru el.
Sunt la streie de zece ani, ncepu el.
i asta e mult?
Da am fost colar, novice i acum sunt
clugr.
Doamne Dumnezeule!
Sper c nu v-am fcut de ruine pe dumneata
i pe mama.

Suntem amndoi foarte mndri de tine.


Mulumesc. Godwyn nghii cu greu. Iar acum
vreau s m duc la Oxford.
Oraul Oxford era de mult vreme un centru de
cultur unde se ntlneau maetri n teologie,
medicin i drept. Preoii i clugrii se duceau
acolo pentru a studia i a participa la dezbateri cu
profesorii i cu ceilali studeni ai acestora. n
ultimul secol, maetrii fuseser reunii n cadrul
unei instituii, numit universitate, care avea
permisiunea regal de a organiza examene i de a
conferi diplome. Streia Kingsbridge deinea o
filial n ora, cunoscut sub numele de Colegiul
Kingsbridge, unde opt monahi i puteau
continua traiul de nfrnare i veneraie n timp ce
studiau.
Oxford! exclam Anthony cu o expresie de
dezgust i nelinite ntiprit pe chip. De ce?
Ca s studiez. Asta trebuie s fac un clugr.
Eu n-am fost niciodat la Oxford i sunt
stare.
Era adevrat, ns aceasta l punea uneori pe
Anthony ntr-o poziie de inferioritate fa de
colegii si mai n vrst. Sacristanul, vistiernicul
i ali oficiali monastici sau obedientiari
absolviser universitatea i erau cu toii medici.

Aveau gndirea ager i erau versai n arta


polemicii, iar, prin comparaie, cuvntrile lui
Anthony preau nite mormieli primitive, mai
ales la canon, ntlnirea zilnic a tuturor
monahilor. Godwyn i dorea cu ardoare s-i
nsueasc i el acea logic tioas i acea
superioritate ncreztoare pe care o observase la
cei care studiaser la Oxford. Nu voia s fie
precum unchiul su.
Dar nu putea spune una ca asta.
Vreau s nv, repet el.
De ce s nvei tot soiul de erezii? ntreb plin
de dispre Anthony. Studenii de la Oxford pun
sub semnul ntrebrii nvturile Bisericii!
Numai pentru a le nelege mai bine.
E o activitate fr niciun scop i periculoas pe
deasupra.
Godwyn se ntreb de ce se agita att de mult
Anthony. Stareul nu se artase niciodat
ngrijorat n privina ereziei, iar Godwyn nu era
ctui de puin interesat de a pune la ndoial
doctrina unanim acceptat. Se ncrunt.
Am crezut c dumneata i mama avei ambiii
pentru mine, spuse el. Nu vrei s avansez, s
devin i eu obedientiar, ba poate ntr-o zi chiar
stare?

ntr-un final, da. Dar nu trebuie s pleci din


Kingsbridge pentru asta.
Nu vrei s avansez prea repede, ca nu cumva s
te eclipsez pe tine; nu vrei s plec din ora, ca s
m poi controla mereu, i spuse Godwyn, ntr-o
strfulgerare revelatorie. Ar fi vrut s fi anticipat
mpotrivirea aceasta a lui Anthony fa de
planurile sale.
Nu vreau s studiez teologia, rosti el.
Dar ce, atunci?
Medicina. E o parte foarte important a muncii
noastre de aici.
Anthony strnse din buze. Godwyn vzuse
aceeai expresie dezaprobatoare i pe chipul
mamei sale.
Mnstirea nu-i poate permite s plteasc
pentru tine, spuse Anthony. i dai seama c o
singur carte cost cel puin 14 ilingi?
Godwyn fu luat prin surprindere. tia c
studenii puteau nchiria cri, cu pagina, dar nu
acesta era cel mai important lucru aici.
i cu studenii care sunt deja acolo ce se
ntmpl? ntreb el. Pentru ei cine pltete?
Doi sunt susinui de familiile lor, iar unul, de
clugrie. Streia pltete pentru ceilali trei, dar
nu ne putem permite s mai ntreinem nc un

student. De fapt, avem dou locuri vacante la


colegiu tocmai din lipsa fondurilor.
Godwyn tia c streia se confrunta cu
dificulti financiare. Pe de alt parte, beneficia de
resurse bogate: mii de hectare de pmnt, mori i
iazuri cu pete, pduri, la care se aduga venitul
enorm de pe urma pieei din Kingsbridge. Nu-i
venea s cread c unchiul su refuza s-i dea
banii necesari pentru a studia la Oxford. Se
simea trdat. Anthony era mentorul su i, n
plus, rud. ntotdeauna l tratase preferenial pe
Godwyn fa de ceilali clugri tineri. Dar acum
ncerca s-l in n loc.
Medicii aduc bani streiei, pled el. Dac nu
trimii tineri la studii, ntr-un final cei btrni vor
muri, iar streia va fi mai srac.
Dumnezeu o s aib grij de noi.
Aceast banalitate enervant era rspunsul lui
Anthony la orice. De civa ani ncoace, ctigurile
streiei de pe urma Trgului de Ln erau n
scdere. Orenii l tot presau pe Anthony s
investeasc n condiii mai bune pentru negustori
corturi, tarabe, latrine, chiar o cldire pentru
ncheierea tranzaciilor , dar el refuza mereu,
susinnd c streia era srac. Iar cnd fratele
su, Edmund, i spusese c trgul avea s

dispar la un moment dat, Anthony i rspunsese


sec:
Dumnezeu o s aib grij de noi.
Godwyn zise:
Ei bine, atunci poate c o s aib grij i s fie
bani ca s pot studia la Oxford.
Poate c da.
Godwyn era cuprins de o dezamgire dureroas.
Simea un impuls puternic de a pleca din oraul
su natal pentru a respira alt aer. La Colegiul
Kingsbridge ar fi trebuit s se supun aceleiai
discipline monastice, bineneles, dar cel puin, ar
fi fost departe de unchiul su i de mama sa, iar o
astfel de perspectiv era destul de ispititoare.
Totui, nu era nc pregtit s se recunoasc
nfrnt.
Mama o s fie foarte dezamgit dac nu m
duc.
Dintr-odat, Anthony pru a nu mai fi n largul
su. Nu voia deloc s strneasc furia temutei
sale surori.
Atunci s nceap s se roage s facem rost de
bani.
Poate c-o s reuesc s fac rost din alt parte,
spuse Godwyn, improviznd.
i cum ai putea face una ca asta?

Godwyn i frmnt mintea n cutarea unui


rspuns i, ntr-un final, avu o strfulgerare de
inspiraie.
A putea face ca dumneata, adic s-i cer
maicii Cecilia.
Era posibil. Cecilia l fcea ntotdeauna s se
simt nesigur putea fi la fel de intimidant ca
Petranilla dar era mai sensibil la farmecul lui
tineresc. Era posibil s se lase convins s
plteasc pentru studiile tnrului clugr.
Aceast sugestie l lu cu totul prin surprindere
pe Anthony. Godwyn vedea limpede cum cuta n
minte o cale de a obiecta. Dar vorbise pn atunci
ca i cum banii reprezentau principalul
impediment, iar acum era dificil s-i schimbe
tactica.
n timp ce Anthony ezita, Cecilia intr n
ncpere.
Starea purta o pelerin grea din ln fin,
singurul ei rsf nu suporta frigul. Dup ce-l
salut pe stare, se ntoarse ctre Godwyn.
Mtua ta Rose se simte foarte ru, l ntiin
ea. Glasul ei era muzical, ns n acelai timp
extrem de precis. S-ar putea s nu mai apuce
ziua de mine.
Domnul fie cu ea. Godwyn simi un junghi de

mil. ntr-o familie n care toi se voiau


conductori, Rose era singura care se lsase
condus. Pornind de la numele ei, s-ar fi putut
spune c petalele i fuseser cu att mai fragile,
cu ct fuseser nconjurate de epi. Nu e neaprat
o surpriz, adug el. Dar verioarele mele, Alice
i Caris, o s se ntristeze.
Din fericire, o au pe mama ta ca s le
consoleze.
Da.
Godwyn i spuse c empatia i puterea de
consolare nu erau chiar punctele forte ale
Petranillei se pricepea mai bine la mbrbtri i
reguli care s te mpiedice s dai napoi n faa
greutilor , dar se abinu s o corecteze pe
stare. n loc de asta, i turn un pocal de cidru.
i se pare rcoare aici, maic stare?
E foarte frig, spuse ea sec.
O s nteesc focul un pic.
Anthony rosti cu viclenie n glas:
Nepotul meu, Godwyn, e foarte atent cu
dumneata pentru c vrea s-i plteti studiile la
Oxford.
Godwyn i arunc o privire furioas. Dac i s-ar
fi dat ocazia, ar fi ticluit un discurs foarte
diplomat i ar fi ales un moment potrivit pentru

el. Acum Anthony formulase cererea ntr-un mod


ct se poate de direct i de brutal.
Cecilia spuse:
Nu cred c ne permitem s finanm nc doi.
Fu rndul lui Anthony s fie surprins.
i-a mai cerut i altcineva bani pentru a se
duce la Oxford?
Poate c n-ar trebui s-l dau n vileag,
rspunse Cecilia. Nu vreau s fac probleme
nimnui.
Dar nu conteaz, rosti Anthony cu fn n
glas; apoi se stpni i adug: ntotdeauna am
fost recunosctori pentru generozitatea de care
dai dovad fa de noi.
Godwyn puse cteva lemne pe foc, dup care
iei. Casa stareului se afla la nord de catedral.
Claustrul i toate celelalte dependine ale streiei
se aflau la sud de biseric. Godwyn travers
tremurnd pajitea de lng catedral ctre
buctria mnstirii.
Se gndise c Anthony avea s se eschiveze n
ceea ce privea plecarea la Oxford, spunndu-i c
ar trebui s atepte pn ce avea s fie mai matur
sau pn ce unul dintre studenii actuali avea s
absolve asta pentru c Anthony era, prin nsi
natura lui, un chiibuar. Dar Godwyn era totui

protejatul lui i avusese ncredere c, ntr-un


final, unchiul su avea s-l sprijine. Rezistena
fi a lui Anthony l ocase.
Se ntreba cine ar fi putut fi cealalt persoan
care-i ceruse sprijinul stareei. Din cei 26 de
clugri, ase aveau cam vrsta lui Godwyn:
putea fi oricare dintre ei. n buctrie, ajutorul
chelarului, Theodoric, deretica pe lng buctar.
Oare el s fi fost rivalul su la banii Ceciliei?
Godwyn l privi cum punea gsca pe un talger pe
care se afla i un bol cu sos de mere. Theodoric
era suficient de inteligent pentru a studia mai
departe. n mod clar putea fi un contracandidat
pentru Oxford.
Godwyn purt tava cu mncare la casa
stareului, cu inima strns de ngrijorare. Dac
Cecilia se hotra s-l ajute pe Theodoric, nu tia
ce avea s fac. Nu avea niciun plan de rezerv.
i dorea s ajung stare de Kingsbridge ntr-o
zi. Era destul de sigur c se putea achita de
aceast ndatorire mai bine dect Anthony. Iar
dac avea succes ca stare, putea s avanseze
chiar mai mult: episcop, arhiepiscop, poate chiar
demnitar regal sau consilier. Nu avea dect o idee
vag despre ce ar fi putut face dac ar fi deinut o
asemenea putere, dar era convins c merita o

poziie superioar n societate. Cu toate acestea,


nu existau dect dou ci de acces ctre un astfel
de statut. Una din ele era naterea ntr-o familie
nobil; cealalt era educaia. Godwyn provenea
dintr-o familie de negustori de ln: singura sa
speran era s mearg la universitate. Iar pentru
asta avea nevoie de banii Ceciliei.
Aez mncarea pe mas. Cecilia tocmai
spunea:
Dar cum a murit regele?
Godwyn ncepu s taie gsca.
Pot s-i ofer o bucat de piept, maic stare?
Da, te rog. A czut? fcu ea pe un ton sceptic.
Din ce spui dumneata, regele pare s fi fost un
btrnel stngaci. Dar n-avea dect 43 de ani!
Aa susin temnicerii.
Dup ce fusese forat s abdice, fostul rege
fusese inut prizonier la castelul Berkeley, cale de
vreo cteva zile clare de Kingsbridge.
A, da, temnicerii, zise Cecilia. Oamenii lui
Mortimer.
Nu era deloc de acord cu politica lui Roger
Mortimer, contele de March. Nu numai c fusese
liderul rebeliunii mpotriva lui Eduard al II-lea,
dar o i sedusese pe soia acestuia, regina Isabela.
ncepur s mnnce. Godwyn se ntreba dac

avea s mai rmn vreo bucat de carne.


Anthony i se adres Ceciliei:
Mi se pare mie sau bnuieti c a avut loc ceva
dubios?
Bineneles c nu, dar alii aa cred. Am auzit
vorbe c
C a fost asasinat? tiu. Dar am vzut
cadavrul, gol. Nu exista niciun semn de violen
pe corpul lui.
Godwyn tia c n-ar fi trebuit s-i ntrerup, dar
nu se putu abine.
Umbl vorba c, atunci cnd a murit regele,
ipetele sale de suferin au fost auzite de toi
locuitorii satului Berkeley.
Anthony i arunc o privire care-i poruncea s
tac.
Cnd e vorba de moartea unui monarh, mereu
apar zvonuri.
Aici nu e vorba pur i simplu de moartea unui
rege, spuse Cecilia. Mai nti, acesta a fost
detronat de ctre Parlament ceva ce nu s-a mai
ntmplat pn acum.
Anthony cobor tonul:
Motivele erau ntemeiate. Erau la mijloc
anumite pcate de necurenie.
Evitase s vorbeasc pe leau, dar Godwyn tia

la ce se referea. Eduard avusese favorii o serie


de tineri de care se artase nefiresc de ataat.
Primul dintre ei, Peter Gaveston, primise att de
mult putere i attea privilegii, nct trezise
gelozii i resentimente n rndul baronilor, iar
ntr-un final fusese executat pentru trdare. Dar
mai existaser i alii. Oamenii spuneau c nici
nu era de mirare c regina i luase un amant.
Nu pot s cred aa ceva! izbucni Cecilia, care
era o susintoare nfocat a familiei regale. Poate
fi adevrat c nelegiuiii din pdure se dedau la
astfel de practici murdare, dar un brbat cu
snge regal n vene n-ar putea niciodat s
decad att de mult. Mai e carne de gsc?
Da,
spuse
Godwyn,
ascunzndu-i
dezamgirea.
Desprinse ultimele buci de carne de pe oasele
psrii i i le ddu stareei.
Anthony continu:
Mcar acum nu exist nimeni care s conteste
dreptul noului rege.
Fiul lui Eduard al II-lea i al reginei Isabela
fusese ncoronat sub numele de Eduard al III-lea.
Are 14 ani i a fost pus pe tron de ctre
Mortimer, rspunse Cecilia. Oare cine va fi
adevratul conductor?

Nobilii se bucur c s-a instalat o oarecare


stabilitate.
Mai ales cei care sunt nhitai cu Mortimer.
Cum ar fi contele Roland de Shiring?
Prea n culmea fericirii astzi.
Doar nu vrei s spui c
C a avut ceva de-a face cu cderea regelui?
Sigur c nu. Starea mnc i ultima mbuctur
de carne. Ar fi periculos s exprimi o astfel de
idee, chiar i ntre prieteni.
Chiar aa.
Se auzi o btaie uoar n u, iar Saul Cap-Alb
i fcu intrarea. Acesta era de-o seam cu
Godwyn. Oare putea fi chiar el rivalul
necunoscut? Era inteligent i capabil, plus c
avea marele avantaj de a fi o rud ndeprtat a
contelui de Shiring; dar Godwyn se ndoia c avea
ntr-adevr ambiia de a ajunge la Oxford. Era
pios i timid, genul de om pentru care umilina
nu reprezenta deloc o virtute, pentru c-i venea n
mod firesc. Dar orice era posibil.
Un cavaler a sosit la spital cu o ran de sabie,
anun Saul.
Interesant, spuse Anthony, dar nu ntr-att de
neobinuit nct s justifice ntreruperea cinei
stareului cu starea.

Pe chipul lui Saul apru o expresie speriat.


V rog s m iertai, printe stare, se blbi el.
Dar a aprut o polemic n ceea ce privete
tratamentul.
Anthony oft.
Ei bine, gsca s-a terminat, spuse el i se ridic
n picioare.
Cecilia plec i ea cu el, iar Godwyn i Saul i
urmar. Intrar n catedral pe ua din
transeptul nordic i strbtur zona de ntretiere
cu corpul principal al catedralei, apoi transeptul
sudic i, ntr-un final, ajunser la infirmerie.
Cavalerul rnit sttea ntins pe un pat aflat n
apropierea altarului, dup cum i se cuvenea unei
persoane de rangul su.
Stareul Anthony scoase un oftat involuntar de
surpriz. Timp de cteva clipe, chipul i trd
surprinderea i teama, dar i recpt stpnirea
de sine repede, reuind s-i compun o mimic
impenetrabil.
Cu toate acestea, Cecilia observ totul.
l cunoti pe omul acesta? l ntreb pe
Anthony.
Cred c da. E sir Thomas Langley, unul dintre
oamenii contelui de Monmouth.
Rnitul era un brbat chipe de pn n 30 de

ani, cu umeri lai i picioare lungi. Era gol pn la


bru, lsnd la vedere un tors musculos zigzagat
de o mulime de cicatrice cptate n luptele
anterioare. Era palid i prea extenuat.
A fost atacat pe drum, explic Saul. A reuit
s-i pun atacatorii pe fug, dar apoi n-a putut
s fac altceva dect s se trasc vreo doi-trei
kilometri pn n ora. A pierdut mult snge.
Antebraul stng al cavalerului era spintecat de
la cot pn la ncheietur, o tietur clar, fcut
de o sabie ascuit.
Medicul superior al mnstirii, fratele Joseph,
sttea lng pacient. Joseph era un brbat trecut
de 30 de ani, mic de statur, cu un nas
impuntor i dini stricai.
Rana ar trebui inut fr pansament i tratat
cu un unguent, ca s fac puroi. n felul sta,
umorile rele vor fi extrase din organism, iar
tietura se va vindeca din interior ctre exterior.
Anthony ddu aprobator din cap.
i care e dezacordul?
Matthew Brbierul are alt prere.
Matthew era un brbier-chirurg din ora. n tot
acest timp, rmsese undeva mai n spate, ntr-o
atitudine plin de respect, dar acum fcu un pas
nainte, innd n mn trusa din piele n care se

aflau bisturiele sale ascuite i scumpe. Era un


brbat mic de statur, slab, cu ochi albatri i cu
o expresie solemn.
Anthony nu binevoi a-i arunca nicio privire, ci i
se adres lui Joseph:
Ce caut el aici?
Cavalerul l cunoate i a trimis dup el.
Anthony i vorbi lui Thomas:
Dac voiai s fii mcelrit, de ce ai venit la
infirmeria mnstirii?
Pe chipul palid al cavalerului flutur fantoma
unui zmbet, dar prea prea obosit ca s
rosteasc vreun rspuns.
Matthew rupse tcerea, vorbind cu o ncredere
n sine de-a dreptul surprinztoare, aparent
neafectat de dispreul manifestat de Anthony:
Am vzut o mulime de rni ca astea, printe
stare, spuse el. Cel mai bun tratament este i cel
mai simplu: splm rana cu vin cald, dup care o
coasem i o bandajm.
n mod evident, nu era att de respectuos pe ct
prea.
Starea Cecilia interveni:
Oare cei doi clugri tineri au vreo prere n
aceast chestiune?
Pe chipul lui Anthony apru un licr de

exasperare, dar Godwyn i ddu seama ce


urmrea micua. Era vorba despre un test. Poate
c Saul era rivalul su n lupta pentru obinerea
banilor ei.
Problema propus era uoar, aa c Godwyn
lu cuvntul primul.
Fratele Joseph i-a studiat pe maetrii din
vechime, spuse el. Mai mult ca sigur, el are
dreptate. Cred c Matthew nu tie nici mcar s
citeasc.
Ba tiu, frate Godwyn, protest Matthew. i
am i o carte.
Anthony izbucni n rs. Ideea c un brbier ar
avea cri era de-a dreptul caraghioas, ca aceea
c un cal ar avea plrie.
Ce carte?
Canonul lui Avicenna, marele medic islamic.
Tradus din arab n latin. i, ncet-ncet, am
citit-o pe toat.
i tratamentul tu e cel propus de Avicenna?
Nu, dar
Da, bine.
Matthew insist:
Dar am nvat mai multe despre arta
vindecrii cltorind cu oastea i tratndu-i pe cei
rnii dect din cartea aceea.

Starea Cecilia rupse din nou tcerea:


Tu ce crezi, Saul?
Godwyn se atepta ca Saul s dea acelai
rspuns, astfel nct ntrecerea dintre ei s se
termine la egalitate. Dar, dei prea emoionat i
timid, Saul contrazise tratamentul propus de el:
S-ar putea ca brbierul s aib dreptate, spuse
el.
Godwyn era n culmea ncntrii. Saul i
continu argumentarea pentru soluia greit:
Tratamentul propus de fratele Joseph poate fi
mai potrivit pentru rni produse de cderi sau
loviri, cum se ntmpl s apar pe antiere,
cazuri n care pielea i carnea din jurul rnii sunt
afectate, iar coaserea prematur ar nchide
umorile rele n organism. Asta e o tietur curat
i cu ct o vom nchide mai repede, cu att se va
vindeca mai curnd.
Prostii, pufni stareul Anthony. Cum se poate
ca un brbier din ora s aib dreptate, iar un
clugr educat nu?
Godwyn i reinu un rnjet triumftor.
n clipa aceea, ua se deschise brusc i n
ncpere intr un brbat n straie de preot.
Godwyn l recunoscu pe Richard de Shiring, cel
mai tnr din cei doi fii ai contelui Roland.

Micarea sa din cap n direcia stareului i a


stareei fu att de repezit, nct ar fi putut trece
drept nepoliticoas. Merse drept la patul
bolnavului i i se adres cavalerului:
Ce dracu s-a ntmplat?
Thomas ridic slab o mn i-i fcu semn lui
Richard s se apropie. Tnrul preot se aplec
asupra pacientului. Thomas i opti ceva la
ureche.
Printele Richard se trase napoi, ca mucat de
arpe.
n niciun caz! strig el.
Thomas l chem din nou, iar procedeul fu
repetat: alt oapt, nc o reacie scandalizat.
De data asta, Richard ntreb:
Dar de ce?
Thomas nu-i rspunse.
Richard spuse:
Ceri ceva ce nu ne st n putere s-i dm.
Thomas ddu hotrt din cap, ca i cum ar fi
spus: Ba da, putei.
Nu ne lai nicio alternativ.
Thomas i mic slab capul dintr-o parte n alta.
Richard se ntoarse ctre stareul Anthony:
Sir Thomas dorete s devin clugr aici, la
streie.

Urm un moment de tcere surprins. Cecilia fu


prima care i reveni.
Dar e un om care a trit pn acum n i prin
violen!
Haidei, au mai existat cazuri, fcu Richard,
pierzndu-i bruma de rbdare. S-a mai
ntmplat ca un rzboinic s lase cmpul de lupt
i s caute iertarea pcatelor comise.
La btrnee poate, spuse Cecilia. Brbatul
acesta n-a mplinit nici 25 de ani. Fuge de vreun
pericol. Ainti o privire struitoare asupra lui
Richard: Cine-i pune viaa n pericol?
ine-i n fru curiozitatea, rspunse grosolan
Richard. Vrea s devin clugr, nu clugri,
aa c nu mai e nevoie s pui ntrebri
suplimentare. i vorbea stareei cu o insolen dea dreptul ocant, ns fiii de coni puteau face
multe lucruri fr a fi sancionai. Se ntoarse
ctre Anthony: Trebuie s-l primeti.
Stareul rspunse:
Mnstirea e prea srac pentru a mai primi
ali clugri asta dac intrarea lui n rndul
nostru nu va fi nsoit de un dar care s acopere
costurile traiului su
Se vor face aranjamentele necesare.
Bineneles, acesta va trebui s fie n

conformitate cu nevoia
Se va aranja!
Foarte bine.
Cecilia era asaltat de tot felul de bnuieli. I se
adres lui Anthony:
tii cumva mai multe despre brbatul sta
dect mi-ai comunicat?
Nu vd de ce ar trebui s-l refuzm.
Ce te face s crezi c e vorba de un pctos
care se ciete cu adevrat?
Toi i aintir privirile asupra lui Thomas.
Acesta nchisese ochii.
Anthony spuse:
Va trebui s-i dovedeasc sinceritatea pe
parcursul noviciatului, ca oricine altcineva.
n mod clar, starea nu era deloc mulumit, dar,
de data aceasta, Anthony nu-i cerea ei bani, aa
c nu putea face nimic.
Atunci ar fi cazul s ne apucm s-i tratm
rana, rosti ea.
Saul interveni:
Bolnavul a refuzat tratamentul fratelui Joseph.
Tocmai de aceea a trebuit a-l chemm pe
printele stare.
Anthony se aplec asupra pacientului. Pe un ton
ridicat, ca i cum ar fi vorbit cu cineva surd, i

spuse:
Vei fi tratat aa cum zice fratele Joseph. El tie
cel mai bine ce trebuie fcut.
Se prea c Thomas era incontient.
Anthony se ntoarse ctre Joseph.
Nu se mai opune.
Dar ar putea s rmn fr bra! izbucni
Matthew Brbierul.
Ai face bine s pleci, i zise Anthony.
Cu o expresie furioas, Matthew fcu aa cum i
se ceruse.
Anthony i spuse lui Richard:
Poate vrei s vii n cas, s bem cte o cup de
cidru.
Mulumesc.
Pe cnd plecau, Anthony i se adres lui Godwyn:
Rmi aici i ajut-o pe maica stare. S vii la
mine nainte de vecernie, ca s-mi spui cum i
mai merge bolnavului.
n mod normal, stareul Anthony nu-i fcea
probleme privind evoluia pacienilor din
infirmerie. Fr ndoial, acesta i suscita un
interes deosebit.
Godwyn urmri cum fratele Joseph aplica
unguent pe braul cavalerului incontient. Se
gndea c, cel mai probabil, i asigurase primirea

banilor Ceciliei prin oferirea rspunsului corect,


dar i dorea s obin acordul ei explicit. Cnd
fratele Joseph termin, iar Cecilia rmase s
tamponeze fruntea bolnavului cu ap de
trandafiri, ndrzni s rup tcerea:
Sper c vei privi favorabil cererea pe care i-am
adresat-o.
Starea i adres o privire usturtoare.
Cred c e cazul s-i spun c am hotrt s-i
dau banii lui Saul.
Godwyn era de-a dreptul ocat.
Dar am dat rspunsul corect!
Chiar aa?
Doar nu erai de acord cu brbierul?
Cecilia ridic din sprncene.
N-am de gnd s m las interogat de tine,
frate Godwyn.
mi cer iertare, se grbi s spun acesta. Pur i
simplu nu neleg.
tiu.
Dac avea de gnd s fac pe misterioasa,
atunci orice discuie era inutil. Godwyn se
ndeprt, tremurnd de frustrare i de
dezamgire. i ddea banii lui Saul! Oare pentru
c era rud cu contele? Godwyn se ndoia c
acesta era motivul: Cecilia era prea independent

n gndire pentru aa ceva.


ntr-un final, hotr c ceea ce nclinase balana
fusese pietatea de faad a contracandidatului
su. Dar Saul n-avea n el fibr de conductor.
Ah, ci bani irosii! Godwyn se ntreba cum s
fac s-i dea vestea mamei sale. Avea s fie
furioas la culme dar pe cine avea s dea vina?
Pe Anthony? Pe el nsui? nchipuindu-i mnia
mamei sale, Godwyn i simi sufletul luat n
stpnire de un sentiment familiar de spaim.
Chiar pe cnd se gndea la ea, o vzu intrnd n
infirmerie pe ua din cellalt capt o femeie
nalt, cu bust proeminent. Aceasta i ntlni
privirea i rmase lng u, ateptnd s-i vin
n ntmpinare. Godwyn porni ctre ea cu pai
leni, ncercnd s-i stabileasc exact ce s-i
spun.
Mtua ta Rose e pe moarte, rosti Petranilla de
ndat ce fiul ei ajunse suficient de aproape.
Dumnezeu s aib mil de sufletul ei. Mi-a
spus starea Cecilia.
Pari surprins dar tiai bine ct de bolnav
este.
Nu e vorba despre mtua Rose. Am primit i
alte veti proaste. nghii cu greu. Nu pot s plec
la Oxford. Unchiul Anthony nu vrea s-mi ofere

banii necesari, iar starea Cecilia m-a refuzat i


ea.
Spre marea lui uurare, Petranilla nu izbucni
imediat. Cu toate acestea, buzele i se strnser
ntr-o linie sumbr.
Dar de ce? ntreb ea.
El n-are cu ce s plteasc, iar ea l trimite pe
Saul.
Pe Saul Cap-Alb? N-o s fie niciodat mare
lucru de capul lui.
Ei bine, cel puin o s ajung medic.
Femeia l intui cu privirea, iar Godwyn se
strnse n sine.
Cred c-ai tratat problema cum nu se poate mai
prost, spuse ea. Ar fi trebuit s te consuli cu
mine nainte.
Tnrul se temuse c mama sa va reaciona
astfel.
Cum poi s spui asta? protest el.
Ar fi trebuit s m lai s vorbesc cu Anthony
mai nti. L-a fi nmuiat eu.
Tot ar fi putut s refuze.
Iar tu, nainte s o abordezi pe Cecilia, ar fi
trebuit s afli dac i mai ceruse cineva bani
pentru studii. Apoi ai fi putut s-i zdrniceti
planurile lui Saul.

Cum?
Trebuie s aib o slbiciune. Puteai s-o afli i
s te asiguri c ajunge la urechile stareei. Apoi,
cnd ea s-ar fi confruntat cu dezamgirea asta,
puteai s o abordezi cu cererea ta.
Godwyn i ddu seama c spusele ei erau cum
nu se poate mai nelepte.
Nu m-am gndit la asta, recunoscu el,
lsndu-i brbia n piept.
Pe un ton n care se ghicea o mnie inut n
fru, femeia continu:
Trebuie s planifici lucrurile astea aa cum
conii i planific btliile.
neleg acum, rosti el, evitnd s-i ntlneasc
privirea. N-o s repet greeala asta.
Sper c nu.
Godwyn i ndrept privirea ctre ea.
Ce-o s m fac acum?
Eu, una, nu renun. Pe chipul ei apru o
expresie bine-cunoscut de hotrre. O s fac
rost de banii necesari, spuse ea.
Godwyn simi un fior de speran, dar nu-i
putea nchipui n ce fel se putea achita mama sa
de o asemenea promisiune.
De unde o s-i iei? ntreb el.
Renun la cas i m mut cu fratele meu

Edmund.
O s te primeasc?
Edmund era un brbat generos, dar uneori
apreau conflicte ntre el i sora sa.
Cred c da. O s fie vduv n curnd i o s
aib nevoie de cineva care s-i administreze
gospodria. Nu c Rose a fost vreodat foarte
eficient n aceast poziie.
Godwyn cltin din cap.
Tot o s ai nevoie de bani.
Pentru ce? Edmund o s-mi asigure mas i
cas, plus c-o s plteasc pentru puinele lucruri
de care-o s am trebuin. n schimb, o s-i
conduc servitorii i o s-i cresc fiicele. Iar tu o s
primeti banii pe care i-am motenit de la tatl
tu.
Vorbea pe un ton ferm, dar Godwyn putea s
observe amrciunea regretului care i strmba
un pic conturul buzelor. tia foarte bine c toate
acestea reprezentau un sacrificiu imens pentru
ea. Se mndrea cu independena ei. Era una
dintre femeile de vaz ale oraului, fiica unui
brbat bogat i sora unui important negustor de
ln, i i preuia foarte mult statutul. i plcea la
nebunie s-i invite pe cetenii influeni din
Kingsbridge att brbai, ct i femei s ia

masa la ea i s nchine o cup dintr-un vin de


soi. Acum propunea s se mute n casa fratelui
su, s triasc precum o rud srac, s lucreze
ca un fel de servitoare i s depind de el pentru
orice. Era un regres ngrozitor.
E un sacrificiu prea mare, spuse Godwyn. Nu
poi s faci aa ceva.
Chipul Petranillei se nspri i umerii i se
micar uor, ca i cum s-ar fi pregtit s preia o
povar foarte mare.
O, da, sigur c pot, rspunse ea.
5
Gwenda i povesti tatlui su totul.
Jurase pe sngele lui Isus c o s pstreze
secretul, aa c acum avea s ajung n iad, dar i
era mai fric de tatl ei dect de iad.
Acesta ncepuse prin a o ntreba de unde-l luase
pe Skip, celuul cel nou, iar ea fusese nevoit
s-i explice cum murise Hop, iar ntr-un final
ieise la iveal ntreaga poveste.
Spre surprinderea ei, nu fusese biciuit. Mai
mult, tati pruse chiar ncntat. O obligase s-l
duc n luminiul acela din pdure unde
avuseser loc omorurile. Nu fusese uor s

regseasc locul respectiv, dar Gwenda se


descurcase pn la urm i-l condusese la
cadavrele celor doi oteni mbrcai n livrele verde
cu galben.
Mai nti, tati le deschisese pungile de la bru.
Amndou conineau 2030 de penny. Tati
fusese i mai ncntat vzndu-le sbiile, care
valorau mai mult de civa penny. ncepuse s-i
dezbrace pe cei doi mori, lucru foarte greu de
nfptuit pentru el, avnd o singur mn, aa c
o pusese pe Gwenda s-l ajute. Trupurile
nensufleite erau stnjenitor de grele i foarte
ciudate la atingere. Tati o obligase s le dea jos tot
ce purtau, chiar i rufria extrem de murdar.
Tati le nfurase armele n haine, fcnd ceva ce
prea o simpl legtur de zdrene. Apoi el i
Gwenda trser cadavrele goale napoi n
tufiurile de ienuperi.
Pe cnd se ntorceau n Kingsbridge, tati era ntro dispoziie foarte vesel. O duse pe
Slaughterhouse Ditch, o strad aflat lng ru,
i intrar ntr-o tavern mare, dar murdar,
numit Calul Alb. i cumpr Gwendei o can cu
bere i i-o ddu s o bea ct sttea el de vorb,
undeva n spatele tejghelei, cu hangiul, cruia i se
adresa cu Davey, biete. Era a doua oar pe

ziua respectiv cnd Gwenda cpta bere. Tati


apru din nou dup cteva minute, fr a mai
avea ns legtura de zdrene cu el.
Se ntoarser pe strada principal i i regsir
pe mami, pe Philemon i pe bebelu la hanul Bell,
aflat lng porile streiei. Tati i fcu cu ochiul
lui mami, ntr-un mod ct se poate de evident, i
i ddu un pumn de bani pe care s-i ascund n
scutecele copilaului.
Era cam pe la mijlocul dup-amiezii, iar cei mai
muli vizitatori se ntorseser deja n satele lor de
batin. Se fcuse prea trziu s porneasc i ei
spre Wigleigh, aa c ntreaga familie avea s
petreac nc o noapte la han. Dup cum spunea
tati ntruna, acum i puteau permite o astfel de
cheltuial, dei mami l avertiz, pe un ton nervos:
S nu te aud careva c ai bani!
Gwenda se simea ostenit. Se trezise devreme i
mersese foarte mult. Acum se ntinse pe o banc
i adormi imediat.
Fu trezit de nite bocnituri puternice n ua
hanului. Tresrind, deschise ochii i privi n
direcia zgomotului, pentru a vedea doi oteni
nvlind n ncpere. Iniial avu impresia c erau
fantomele celor doi care fuseser ucii n pdure
i ndur cteva clipe de teroare n stare pur.

Apoi i ddu seama c era vorba despre ali


brbai, care purtau aceeai uniform galben
pe o parte i verde pe cealalt. Cel mai tnr din
ei ducea n mn o legtur de zdrene care arta
ct se poate de familiar.
Cel mai n vrst i se adres direct lui tati:
Tu eti Joby din Wigleigh, nu-i aa?
Inima Gwendei fu prins din nou n gheara
ngheat a fricii. Tonul brbatului trda o
ameninare real. Soldatul nu ncerca s se
mpuneze, era doar hotrt i i lsa impresia c
avea s fac orice pentru a-i atinge scopul.
Nu, rspunse tati, minind automat. N-ai
nimerit pe cine trebuie.
Cei doi i ignorar spusele. Oteanul mai tnr
puse legtura pe mas i o desfcu. Interiorul
acesteia era reprezentat de cele dou tunici verde
cu galben nfurate n jurul a dou sbii i a
dou pumnale. l privi pe tati i spuse:
De unde-ai luat astea?
Nu le-am mai vzut n viaa mea, jur pe Cruce!
Fcea o mare prostie s tgduiasc totul, se
gndi Gwenda, cuprins de team: otenii aveau
s scoat adevrul la lumin, aa cum fcuse el
cu ea.
Oteanul mai n vrst interveni:

Davey, proprietarul de la Calul Alb, spune c a


cumprat astea de la Joby Wigleigh.
Glasul i se nspri, cptnd accente
amenintoare, iar puinii oaspei din ncpere se
ridicar cu toii de pe locurile lor i se strecurar
cu repeziciune afar din han. nuntru rmase
numai familia Gwendei.
Joby a plecat de-aici de-o bucat de vreme,
spuse tati disperat.
Brbatul ncuviin din cap.
Cu nevasta, doi copii mriori i un bebelu.
Da.
Brbatul se puse n micare cu o vitez
nebnuit. Apuc tunica lui tati cu o mn ferm
i l lipi de perete. Mami ip, iar bebeluul ncepu
s plng. Gwenda observ c brbatul purta
peste palma dreapt o mnu groas, acoperit
cu zale de fier. Acesta i trase braul napoi i l
lovi pe tati cu pumnul n stomac.
Mami ncepu s strige:
Ajutor! l omoar!
Philemon ncepu s plng.
Chipul lui tati se fcu livid de durere i ntregul
trup i se ls moale, dar oteanul continu s-l
in lipit de perete, ca nu cumva s cad, i l lovi
din nou cu pumnul, de data aceasta n plin

figur. Din nasul i din gura lui tati nir


picturi de snge.
Gwenda voia s ipe i avea gura larg deschis,
dar din gt nu i ieea niciun sunet. Credea c
tatl ei era atotputernic chiar dac adesea se
ntmpla s se prefac, din viclenie, a fi slab sau
fricos, pentru a-i face pe ceilali s-l
comptimeasc sau s li se topeasc mnia.
Acum ns o ngrozea s-l vad att de
neputincios.
Hangiul apru n cadrul uii care fcea legtura
cu partea din spate a cldirii. Era un brbat
masiv, de pn n 40 de ani. Din spatele lui,
scena era urmrit pe furi de o feti durdulie.
Ce se ntmpl aici? ntreb el pe un ton
autoritar.
Oteanul nu se uit nspre el.
Nu te bga, spuse el i l izbi pe tati din nou n
stomac.
Tati vomit snge.
Oprete-te! strig hangiul.
Oteanul ripost:
Dar cine te crezi s-mi spui mie ce s fac?
Sunt Paul Bell, iar asta e casa mea.
Ei bine, Paul Bell, vezi-i de treab, dac ii la
pielea ta.

Presupun c-i nchipui c poi s faci tot ce


pofteti ct vreme pori livreaua aia.
n glasul lui Paul se simea o doz consistent de
dispre.
Cam aa ceva.
Oricum, ale cui sunt culorile pe care le pori?
Ale reginei.
Paul ntoarse capul i rosti peste umr:
Bessie, du-te i adu-l pe John Conetabilul.
Dac tot e s fie ucis un om n hanul meu, mcar
s-l am ca martor pe omul legii.
Fetia porni imediat.
N-o s aib loc niciun omor aici, declar
oteanul. Joby s-a rzgndit. S-a hotrt s m
duc la locul unde-a tlhrit dou cadavre nu-i
aa, Joby?
Tati nu mai putea vorbi, dar ncuviin din cap.
Brbatul i ddu drumul, iar el se prbui n
genunchi, tuind i icnind.
Oteanul i ainti privirile asupra celorlali
membri ai familiei.
i copilul care-a vzut lupta?
Gwenda ip:
Nu!
Brbatul ddu din cap, satisfcut.
Fetia aia cu fa de oarece, evident.

Gwenda fugi ctre mama ei. Aceasta rosti cu


glas pierit:
Marie, Mam a lui Dumnezeu, salveaz-mi
copila!
Brbatul o nfc pe Gwenda de bra i o trase
de lng mama ei fr niciun menajament. Copila
ip.
Tac-i fleanca, dac nu vrei s o ncasezi ca
ticlosu de tac-tu! i spuse oteanul cu asprime n
glas.
Gwenda i nclet maxilarul, ca s se opreasc
din ipat.
Ridic-te, Joby. Brbatul l trase pe tati n aa
fel nct s-l fac s stea n picioare. Adun-te, c
acu pornim la plimbare niel.
Cel de-al doilea otean adun hainele i armele.
Pe cnd plecau de la han, mami le strig
nnebunit:
Facei tot ce v cer!
Cei doi oteni aveau cai. Gwenda clri n faa
brbatului mai n vrst, iar tati fu urcat n
aceeai poziie pe cellalt cal. Tati era total
neajutorat, gemea ntruna, aa c Gwenda fu cea
care-i ghid, mai ales c-i amintea drumul foarte
clar acum, c-l strbtuse de dou ori. Fiind
clare, naintar foarte repede, dar chiar i aa,

cnd ajunser n poiana cu pricina, lumina


blnd a dup-amiezii era nlocuit treptat de
ntuneric.
Brbatul mai tnr i inu pe Gwenda i pe tati
ct timp conductorul trase cadavrele camarazilor
lor de sub tufiuri.
Thomas la cred c e un lupttor de temut, dea reuit s-i omoare pe Harry i pe Alfred, gndi
cu voce tare oteanul mai n vrst privind
cadavrele.
Gwenda i ddu seama c oamenii aceia nu
tiau despre existena celorlali copii care fuseser
martori la evenimente. Ar fi vrut s mrturiseasc
faptul c nu fusese singur i c Ralph l omorse
pe unul din oteni, dar era prea nspimntat s
scoat vreun sunet. Brbatul i continu irul
gndurilor:
Aproape c i-a tiat de tot gtul lui Alfred. Se
ntoarse i o fix pe Gwenda: S-a zis ceva despre o
scrisoare?
Nu tiu! rspunse ea, reuind cu greu s-i
fac glasul audibil. nchisesem ochii pentru c
mi-era fric i n-am reuit s aud ce spuneau! E
adevrat, v-a spune dac-a ti!
Chiar dac i-ar fi smuls scrisoarea, i-ar fi luato napoi dup ce i-a ucis, i spuse brbatul

tovarului su. Arunc o privire ctre copacii din


jurul luminiului, ca i cum scrisoarea s-ar fi
putut gsi atrnat printre frunzele uscate.
Probabil c o are i acum asupra lui, la streie,
unde nu putem intra dect nclcnd sanctitatea
mnstirii.
Al doilea otean replic:
Cel puin putem s raportm exact ce s-a
ntmplat i s ducem trupurile ca s aib parte
de o nmormntare cretineasc.
Dintr-odat, se isc agitaie. Tati se smulse din
strnsoarea celui de-al doilea otean i ni de-a
curmeziul luminiului.
Soldatul porni dup el, dar fu oprit de tovarul
su mai n vrst.
Las-l s se duc ce rost mai are s-l
omorm acum?
Gwenda ncepu s plng nbuit.
Dar copila? ntreb cel mai tnr.
Gwenda era cum nu se poate mai sigur c
aveau s o ucid. Nu vedea nimic din cauza
lacrimilor i suspina prea puternic pentru a se
mai putea ruga s-i fie cruat viaa. Avea s
moar i apoi avea s ajung n iad. Se mulumi
s-i atepte sfritul.
D-i drumul, spuse oteanul mai n vrst. Nu

m-am nscut ca s omor fetie.


Brbatul mai tnr i ddu drumul i o mpinse.
Gwenda se mpiedic i se prvli pe jos. Se
ridic, i terse ochii astfel nct s poat vedea i
se ndeprt cu pai nesiguri.
Hai, fugi de-aici! strig brbatul n urma ei. E
ziua ta norocoas!
Caris nu putea s doarm. Se ridic din pat i
intr n camera mmicii. Tticul sttea pe un
taburet, privind fix ctre corpul nemicat de pe
pat.
Ochii mmicii erau nchii, iar chipul i strlucea
n lumina lumnrii, din cauza peliculei de
transpiraie care-i acoperea pielea. Dup cte se
prea, abia dac mai respira. Caris i lu palma
palid ntr-a sa: era ngrozitor de rece. O inu ntre
minile ei, ncercnd s i-o nclzeasc.
De ce i-au luat snge? ntreb copila.
Doctorii cred c boala e cauzat uneori de
excesul uneia dintre umori. Sper s elimine
cantitatea n plus odat cu sngele.
Dar n-a fcut-o s fie mai bine.
Nu. De fapt, pare a fi mai ru.
Ochii lui Caris se umplur de lacrimi.
i-atunci de ce i-ai lsat s fac una ca asta?

Preoii i clugrii studiaz lucrrile filosofilor


din vechime. tiu mai multe dect noi.
Nu cred una ca asta.
E greu s tii ce s crezi, panselu mic.
Dac-a fi doctor, a face numai lucruri care s-i
nzdrveneasc pe oameni.
Tticul nu o asculta. Se uita mai atent la
mmica. Se aplec i i strecur mna sub
ptur, atingndu-i pieptul chiar sub snul
stng. Caris putea vedea conturul palmei mari pe
sub estura fin de ln. Tticul scoase un
zgomot scurt din gt, ca i cum s-ar fi necat,
dup care-i mic mna i aps mai tare. i
inu ctva timp palma acolo.
Apoi nchise ochii.
Pru s cad cu ncetinitorul n fa, pn ce
ajunse s stea n genunchi lng pat, ca i cum sar fi rugat, cu fruntea lui mare lipit de coapsa
mmicii i cu palma apsndu-i n continuare
pieptul.
Caris i ddu seama c plngea. Era cel mai
nfricotor lucru care i se ntmplase vreodat,
mult mai ngrozitor dect vederea unui brbat
ucis n pdure. Copiii plngeau, femeile plngeau,
oamenii slabi i neajutorai plngeau, dar tticul
nu plngea niciodat. Caris simea c lumea avea

s se sfreasc n curnd.
Trebuia s cheme ajutoare. Ls palma rece a
mmicii s alunece dintr-a sa pe ptur, unde
rmase inert. Se ntoarse n dormitorul ei i o
scutur de umr pe Alice, care dormea.
Trebuie s te scoli! i spuse.
Iniial, Alice nu voi s-i deschid ochii.
Tticul plnge! adug Caris.
Alice se ridic n capul oaselor.
Nu se poate, rosti ea.
Vino!
Alice se ddu jos din pat. Caris i lu sora mai
mare de mn i intrar mpreun n camera
mmicii. Tticul se ridicase i acum sttea n
picioare, privind fix chipul lipit de pern, avnd el
nsui chipul ud de lacrimi.
i-am spus eu, murmur Caris.
De cealalt parte a patului se afla mtua
Petranilla.
Tticul le zri pe fete n u. i prsi locul de
veghe de lng pat i veni la ele. i puse cte un
bra pe dup umerii lor, le trase lng el i le
mbri.
Mama voastr a plecat printre ngeri, spuse el
ncetior. Rugai-v pentru sufletul ei.
Fii curajoase, fetelor, rosti Petranilla. De-acum

ncolo, o s fiu eu mama voastr.


Caris i terse lacrimile de la ochi i i ridic
privirea ctre chipul mtuii sale.
Ba nu, n-o s fii, spuse ea.

Partea a II-a
814 iunie 1337

6
n Duminica Rusaliilor din anul n care Merthin
mplinea 21 de ani, o ploaie torenial se abtu
asupra Catedralei Kingsbridge.
Picturi mari de ap se izbeau, ricond, de
acoperiul din plci de ardezie; jgheaburile erau
inundate de praie abundente; gurile garguielor
deveniser adevrate fntni; de-a lungul
contraforturilor lunecau vluri succesive de ap,
iar torentele nvleau peste arcade i de-a lungul
coloanelor, udnd statuile sfinilor. Cerul, corpul
masiv al bisericii i oraul dimprejur erau
zugrvite n infinite nuane de cenuiu ud.
Duminica Rusaliilor comemora momentul n
care Duhul Sfnt s-a pogort asupra discipolilor
lui Isus. Fiind a aptea duminic dup Pate,
cdea fie n mai, fie n iunie, la scurt timp dup ce
mare parte dintre oile din Anglia fuseser tunse
i, astfel, era i prima zi a Trgului de Ln de la
Kingsbridge.
Trgndu-i gluga peste frunte ntr-o ncercare
absolut inutil de a-i menine faa la adpost de
ap, Merthin nainta cu greu prin ploaia
torenial. Voia s ajung la catedral pentru a
asista la slujba de diminea i nu avea cum s

nu treac prin trg. Pe pajitea larg care se


ntindea la vest de biseric, sute de negustori i
instalaser tarabele, dup care le acoperiser n
mare grab cu buci de pnz de sac dat cu
grsime sau de stof btut de ln, ca s le
fereasc de ploaie. Negustorii de ln erau figurile
principale ale trgului de la ntreprinztorii mici
care colectau producia din vreo cteva sate pn
la comercianii mai mari, ca Edmund, care aveau
propriile depozite, pline cu baloturi de ln de
vnzare. n jurul lor se nfiinaser tarabe
secundare, care ofereau cam orice se putea
cumpra pe bani: vin dulce de pe Valea Rinului,
brocart de mtase cu fir de aur din Lucca, boluri
de sticl din Veneia, ghimber i piper din locuri
din Orient ale cror nume puini puteau s le
pronune. n sfrit, mai erau i comercianii
obinuii, care se ngrijeau de nevoile fireti ale
vizitatorilor i ale celorlali negustori: brutari,
berari, cofetari, prezictori i prostituate.
Negustorii cu tarabe n trg nfruntau ploaia cu
vitejie, glumind ntre ei i ncercnd s creeze o
atmosfer de carnaval, dar, n mod clar, vremea
avea s le afecteze ctigurile. Unii oameni
trebuiau s fac afaceri, fie ploaie, fie soare:
cumprtorii italieni i flamanzi aveau nevoie de

lna moale englezeasc pentru a ine ocupate


miile de rzboaie de esut din Florena i din
Bruges. Dar clienii fr nevoi presante aveau s
rmn acas: o nevast de cavaler avea s
decid c putea s se descurce i fr nucoar
sau scorioar; un ran prosper avea s-i
poarte haina cea veche nc o iarn; un avocat
avea s-i dea seama c iitoarea sa nu avea
nevoie cu adevrat de un colan de aur.
Merthin nu avea de gnd s cumpere nimic. Nu
avea niciun ban. Era ucenic, nu primea nicio
simbrie i locuia cu stpnul su, Elfric
Constructorul. Mnca la masa familiei, dormea pe
podeaua din buctrie i purta hainele vechi ale
lui Elfric, dar nu primea niciun fel de plat n
bani. n serile lungi de iarn se ocupa cu
sculptarea unor jucrii ingenioase pe care le
vindea pentru civa penny o cutie de bijuterii
cu compartimente secrete, un cocoel care scotea
limba cnd era apsat pe coad dar vara nu avea
timp liber, pentru c meteugarii lucrau pn la
cderea ntunericului.
Cu toate acestea, perioada sa de ucenicie se
apropia de sfrit. n mai puin de ase luni, n
prima zi a lunii decembrie, avea s devin
membru cu drepturi depline n ghilda dulgherilor,

la vrsta de 21 de ani. De-abia atepta.


Porile mari ale intrrii de vest a catedralei erau
deschise, pentru a permite accesul miilor de
oreni i de vizitatori care aveau s asiste la
slujba de azi. Merthin intr, scuturndu-i
vemintele pentru a mai scpa de excesul de
umiditate. Pardoseala de piatr era alunecoas
din cauza apei i a noroiului. ntr-o zi frumoas,
interiorul bisericii era nveselit de razele de soare
care intrau pe ferestre asemenea unor sulie de
lumin, dar astzi totul era mohort, ferestrele cu
vitralii erau foarte slab luminate, iar congregaia
prea un singur organism imens, nfurat ntrun giulgiu cenuiu i ud.
Unde se ducea toat ploaia aceea? n jurul
bisericii nu se aflau anuri de scurgere. Apa mii
i mii de galoane intra pur i simplu n pmnt.
Se ducea n jos, din ce n ce mai departe, pn se
abtea, tot ca ploaie, asupra iadului? Nu.
Catedrala era construit pe o pant. Apa circula
prin subteran, scurgndu-se de-a lungul dealului,
dinspre nord nspre sud. Fundaiile cldirilor
masive din piatr erau gndite n aa fel nct s
lase apa s treac, pentru c acumularea acesteia
era periculoas. Toat ploaia ajungea, ntr-un
final, n rul aflat la grania sudic a domeniului

streiei.
Lui Merthin i se prea c simte nvlirea
subteran a apei, felul cum vibraia ei se
transmite prin fundaii, prin pardoseala de
lespezi, pn ce devine perceptibil tlpilor sale.
O cea mic i neagr veni iute spre el, dnd
din coad i ntmpinndu-l bucuroas.
Salutare, Scrap! spuse tnrul i o mngie
uor.
i ridic privirea ctre stpna celuei, Caris,
iar inima pru s i se opreasc o clip.
Caris purta o pelerin stacojie de ln pe care o
motenise de la mama sa. Era singura pat de
culoare n masa cenuie a congregaiei. Merthin
schi un zmbet larg, fericit s o vad. Era greu
de spus ce anume o fcea att de frumoas. Avea
o fa mic, ptroas, cu trsturi regulate i
senine; prul era aten mediu i ochii, verzi cu
mici pete aurii. Nu se deosebea prea mult de alte
cteva sute de fete din Kingsbridge. Cu toate
acestea, i purta plria ntr-un unghi jucu,
ochii i erau nsufleii de o inteligen ironic i l
privea cu un zmbet pozna, care promitea
ncntri nelmurite, dar cum nu se poate mai
ispititoare. Merthin o cunotea de zece ani, dar
abia n ultimele luni i dduse seama c era

ndrgostit de ea.
Fata l trase dup un stlp i l srut pe gur,
trecndu-i vrful limbii peste buzele lui.
Se srutau ori de cte ori aveau ocazia: n
biseric, n pia, cnd se ntlneau pe strad i
cel mai bun loc dintre toate cnd erau la ea
acas i rmneau singuri. Merthin tria pentru
momentele acelea. Se gndea la senzaia dat de
sruturile ei nainte s adoarm i primele sale
gnduri la trezire se ndreptau n aceeai direcie.
O vizita acas de dou-trei ori pe sptmn.
Tatl ei, Edmund, l simpatiza, dei nu se putea
spune acelai lucru i despre mtua ei,
Petranilla. Fiind o fire sociabil, Edmund l invita
adesea pe Merthin s rmn la cin, iar tnrul
accepta plin de recunotin, tiind c era vorba
despre bucate mult mai bune dect avea s
capete vreodat la masa lui Elfric. El i Caris
jucau ah sau dame, iar uneori se mulumeau s
stea pur i simplu de vorb. i plcea s o
priveasc n timp ce spunea cte o poveste sau
explica anumite lucruri desennd cu degetele prin
aer, cu chipul reflectndu-i amuzamentul sau
uimirea n timp ce interpreta fiecare rol din
relatare. Dar, de cele mai multe ori, Merthin
atepta ntr-adins acele momente n care putea

s-i fure un srut.


Tnrul arunc o privire prin biseric: nimeni nu
se uita nspre ei. i strecur mna n interiorul
pelerinei ei i o atinse prin estura moale a
rochiei. Corpul ei era cald. i cuprinse snul n
palm, rotund i mic. Lui Merthin i plcea la
nebunie felul n care carnea ei se druia apsrii
degetelor lui. Nu o vzuse niciodat goal, dar i
cunotea cum nu se poate mai bine snii.
n visele lui, mergeau mai departe. n ele, se
aflau singuri undeva, ntr-un lumini din pdure
sau ntr-un dormitor mare dintr-un castel, i erau
amndoi goi. Dar, n mod ciudat, visele se
ncheiau ntotdeauna cu o secund prea devreme,
chiar nainte de a o ptrunde i se trezea plin de
frustrare.
ntr-o zi, i spunea mereu n gnd; ntr-o zi
Nu vorbiser nc despre cstorie. Ucenicii nu
aveau voie s se cstoreasc, aa c trebuia s
atepte. n mod sigur, Caris se ntrebase ce aveau
s fac dup ce el i va fi terminat ucenicia, dar
nu-i exprimase aceste gnduri cu voce tare.
Prea perfect mulumit cu viaa ei de zi cu zi. Iar
el era mcinat de o fric superstiioas, care-l
mpiedica s-i vorbeasc despre viitorul lor
mpreun. Se spunea c pelerinii nu trebuie s-i

petreac prea mult timp planificndu-i cltoria,


pentru c ar putea afla de attea pericole nct s
se decid, ntr-un final, s nu mai plece nicieri.
O clugri trecu pe lng ei, iar Merthin i
retrase imediat mna, plin de vinovie, de pe
snul lui Caris; dar clugria nu-i observ.
Oamenii fceau tot felul de lucruri n spaiul vast
al catedralei. Anul trecut, Merthin vzuse o
pereche dedndu-se desfrului, sprijinit de
peretele culoarului dinspre sud, profitnd de
ntunericul din timpul slujbei din Ajunul
Crciunului cu toate c ar fi putut s fie
descoperit i alungat din biseric pentru asta.
Se ntreb dac el i Caris ar fi putut sta aici pe
parcursul slujbei, prostindu-se cu discreie.
Dar ea avea alte gnduri.
Hai s mergem n fa, spuse fata.
l lu de mn i-l conduse prin mulime.
Merthin constat c pe muli dintre cei prezeni
nu-i mai vzuse niciodat: Kingsbridge era unul
dintre cele mai mari orae din Anglia, avnd
aproximativ 7000 de locuitori, aa c nimeni nu
putea s-i cunoasc pe toi. O urm pe Caris
pn la ntretierea naosului cu transepturile.
Ajuni aici, ddur de o barier de lemn care
bloca intrarea n captul estic, unde se afla corul,

un spaiu rezervat clerului.


Merthin i ddu seama c sttea chiar lng
Buonaventura Caroli, cel mai important dintre
negustorii italieni, un brbat solid, mbrcat cu o
hain dintr-o stof groas de ln, mpodobit cu
broderii complicate. Acesta se trgea din Florena
despre care se spunea c este cel mai frumos
ora din lumea cretin, de peste zece ori mai
mare dect Kingsbridge , dar acum locuia n
Londra, administrnd afacerile importante pe
care familia sa le avea cu productorii englezi de
ln. Familia Caroli era att de bogat, nct
mprumuta bani chiar i regilor, dar
Buonaventura era prietenos i modest, dei
oamenii spuneau c, atunci cnd era vorba
despre afaceri, putea s fie de nenduplecat.
Caris l salut pe negustor ntr-un mod degajat
i familiar: italianul era gzduit n casa lor.
Brbatul ddu prietenos din cap nspre Merthin,
dei probabil c-i dduse seama, dup vrsta i
hainele lui Merthin, c acesta nu era dect un
ucenic.
Buonaventura cerceta arhitectura.
Vin la Kingsbridge de cinci ani ncoace, spuse
el fcnd conversaie pe un ton relaxat, dar pn
azi nu am observat c ferestrele transepturilor

sunt mult mai mari dect cele din restul bisericii.


Aceste cuvinte fur rostite ntr-o francez
amestecat cu cteva cuvinte din dialectul italian
din regiunea Toscana.
Lui Merthin nu-i era deloc greu s-l neleag. Ca
majoritatea fiilor de cavaleri, vorbise francez
normand n familie, englez cu tovarii de joac
i putea ghici nelesul multor cuvinte italieneti
pentru c nvase latin la coala de la
mnstire.
Pot s-i explic de ce sunt aa, i spuse el
italianului.
Buonaventura ridic din sprncene, surprins c
un ucenic putea avea asemenea cunotine.
Catedrala a fost construit acum 200 de ani,
cnd aceste ferestre nguste, n ogiv, ale
transepturilor erau ceva nou i cu totul
revoluionar. Merthin fcu o scurt pauz, dup
care continu: Apoi, 100 de ani mai trziu,
episcopul a vrut s se construiasc un turn mai
nalt i a refcut i transepturile tot atunci,
punnd nite ferestre mai mari, care ajunseser
s fie la mod la vremea respectiv.
Buonaventura era de-a dreptul impresionat.
i cum de tii toate lucrurile astea?
n biblioteca mnstirii se afl o istorie a

streiei, numit Cartea lui Timothy, n care se


povestete cum a fost construit catedrala. Mare
parte din ea a fost scris pe vremea marelui stare
Philip, iar mai apoi au aprut adugiri ale altor
autori. Am citit-o pe cnd mergeam la coala
clugrilor.
O clip, Buonaventura se uit atent la Merthin,
ca i cum ar fi vrut s-i memoreze chipul, dup
care spuse n treact:
E o cldire frumoas.
n Italia cldirile sunt altfel?
Merthin era avid s afle lucruri despre rile
strine, despre viaa de acolo n general i despre
arhitectur n special.
Pe chipul lui Buonaventura apru o expresie
gnditoare.
Cred c principiile de baz ale zidriei sunt
aceleai peste tot. Dar n Anglia nu am vzut
niciodat domuri.
Ce e un dom?
Un acoperi rotund, ca o jumtate de minge.
Merthin era de-a dreptul uluit.
N-am auzit niciodat de aa ceva! Cum se
construiete?
Buonaventura izbucni n rs.
Tinere, eu sunt negustor de ln. Pot s-mi

dau seama dac un balot de ln provine de la


nite oi din Catswold sau de la unele din Lincoln
doar dac frec un pic fibrele ntre degetul mare i
cel arttor, dar nu pot s-i spun nici cum se
construiete un cote pentru gini, cu att mai
puin un dom.
Stpnul lui Merthin, Elfric, sosi i el. Era un
brbat nstrit i purta haine scumpe, dar acestea
artau ntotdeauna de parc ar fi aparinut
altcuiva. Linguitor din fire, i ignor pe Caris i pe
Merthin, dar se nclin adnc n faa lui
Buonaventura, rostind:
Suntem onorai s v avem din nou n oraul
nostru, domnule.
Merthin se ndeprt.
Cte limbi crezi c exist pe lume? l ntreb
Caris.
Mereu spunea asemenea nebunii.
Cinci, i rspunse Merthin fr s se
gndeasc.
Nu! Hai, fii serios, fcu ea. Avem engleza,
franceza i latina deci trei. Apoi florentinii i
veneienii vorbesc diferit, dei exist nite cuvinte
comune
Ai dreptate, zise el, intrnd n joc. Deja avem
cinci. i mai e i flamanda.

Puini oameni erau n stare s deslueasc


graiul negustorilor care veneau n Kingsbridge din
oraele din Flandra, unde existau estorii: Ypres,
Bruges, Gent.
i daneza.
Arabii au i ei limba lor, iar cnd scriu nici
mcar nu folosesc aceleai litere ca noi.
Iar maica Cecilia mi-a zis c toi barbarii au
limbile lor i c niciunul nu tie s scrie
scoienii, galezii, irlandezii i probabil i alii. Aa
ajungem la 11 i e foarte posibil s existe popoare
de care noi nici n-am auzit!
Merthin zmbi larg. Caris era singura persoan
cu care putea discuta asemenea lucruri. Dintre
prietenii lor de aceeai vrst, niciunul nu putea
nelege fiorul care-i cuprindea cnd i nchipuiau
popoare strine i felul n care triau acestea. Sentmpla ca ea s pun o ntrebare oarecare: Cum
o fi s trieti la marginea lumii? Oare preoii se
nal n ceea ce spun despre Dumnezeu? De
unde tim c nu vism chiar acum? Imediat se
lansau ntr-o cltorie speculativ, ntrecndu-se
n a spune cele mai ciudate lucruri.
Hrmlaia din biseric se potoli dintr-odat, iar
Merthin observ c monahii att brbai, ct i
femei se aezau. Conductorul corului, Carlus

Orbul, intr ultimul. Dei nu putea s vad,


acesta mergea fr niciun ajutor prin biseric i
prin cldirile monastice, micndu-se ncet, dar la
fel de plin de ncredere ca un om cu vederea
neafectat, cunoscnd foarte bine amplasamentul
fiecrui stlp i al fiecrei lespezi de piatr. Acum
inton cteva note cu glasul su plcut, de
bariton, iar corul ncepu s cnte un imn.
Dei nu-i exprima prerile, Merthin i privea pe
oamenii bisericii cu un oarecare scepticism.
Preoii deineau o putere care nu era ntotdeauna
egalat de cunotinele pe care le aveau cam la
fel ca stpnul su, Elfric. Cu toate acestea, i
plcea s mearg la biseric. Slujbele i induceau
un fel de trans. Muzica, arhitectura i
incantaiile n latin l vrjeau i se simea de
parc ar fi dormit cu ochii deschii. nc o dat,
avu senzaia ciudat c putea simi curgerea apei
de ploaie mult sub picioarele sale.
i plimb privirea peste cele trei niveluri ale
naosului arcada, galeria i luminatorul. tia c
acele coloane fuseser fcute prin suprapunerea
unor blocuri de piatr, dar ddeau impresia de tot
unitar, cel puin la prima vedere. Blocurile de
piatr erau cioplite n aa fel nct fiecare coloan
prea un buchet de tije verticale. Urmri fascinat

felul n care se ridica spre plafon unul dintre cei


patru pilatri gigantici de la ntretierea naosului
cu transepturile: de la baza ptrat pn n locul
unde una dintre tije se desprea de celelalte,
pornind spre nord pentru a forma o arcad care
traversa culoarul lateral, apoi i mai sus, la
nivelul tribunei, unde o alta pornea spre vest
pentru a forma arcada galeriei, iar la urmtorul
nivel se desprea o alta pentru a da natere unei
arcade a luminatorului, pn ce, ntr-un final,
tijele rmase se separau precum corolele unor
flori prinse n acelai buchet i deveneau nervurile
curbate ale bolii aflate cu mult deasupra capului
su. Din cheia de bolt aflat n cel mai nalt
punct al tavanului, Merthin i ls privirea s
alunece napoi, de-a lungul unei nervuri care se
unea cu un pilastru simetric, aflat n cellalt col
al spaiului de ntretiere.
n timp ce fcea asta, se ntmpl ceva ciudat.
Pentru o fraciune de secund, vederea parc i se
mpienjeni i avu impresia c partea estic a
transeptului se micase.
Apoi se auzi un fel de vuiet, att de jos nct era
aproape imperceptibil, iar pardoseala se
cutremur, ca i cum undeva prin apropiere s-ar
fi prbuit un copac.

Vocile cntreilor devenir mai ovitoare.


n zidul sudic al corului se ivi o crptur, chiar
lng pilastrul la care se uitase Merthin.
Ca prin vis, acesta se ntoarse ctre Caris. Vzu
cu coada ochiului cum n zona corului i a
ntretierii naosului cu transepturile ncepeau s
cad blocuri de piatr. Apoi totul se transform
ntr-o avalan de zgomote: femei ipnd, brbai
strignd i bufniturile asurzitoare ale pietrelor
uriae izbindu-se de pardoseal. Totul se succed
pe parcursul a cteva clipe, care preau a trece cu
o ncetineal stranie. Cnd tcerea cobor asupra
catedralei, Merthin i ddu seama c o strngea
la piept pe Caris, cu braul stng petrecut pe
dup umerii ei, iar cel drept aprndu-i capul.
Trupul su era plasat ntre ea i locul n care o
parte din biseric zcea n ruin.
Era un adevrat miracol c nimeni nu-i
pierduse viaa.
Cele mai mari pagube se produseser pe
culoarul sudic al corului, unde nu se aflase
niciun om n timpul slujbei. Congregaia nu avea
acces n zona corului, iar clericii sttuser cu toii
n mijlocul acesteia. Civa clugri scpaser la
musta de blocurile care se prbueau, ceea ce

nu fcea dect s dea ap la moar discuiilor


despre natura miraculoas a evenimentelor, ns
alii se aleseser cu tieturi i vnti serioase
cauzate de achiile de piatr n cdere. Membrii
congregaiei nu suferiser dect vreo cteva
zgrieturi. Bineneles, fuseser cu toii protejai
de puterile supranaturale ale Sfntului Adolphus,
ale crui moate erau pstrate sub altar i printre
ale crui minuni nfptuite se numrau
vindecarea unor bolnavi i salvarea mai multora
de la moarte. Dar chiar i aa, cam toi erau de
acord c Domnul le dduse un avertisment
oamenilor din Kingsbridge. Nimeni nu putea
spune clar ns de ce anume era legat acest
avertisment.
O or mai trziu, patru brbai cercetau
pagubele. Fratele Godwyn, vrul lui Caris, era
sacristan, responsabil cu cldirea bisericii i cu
toate comorile sale. n subordinea sa, cu funcia
de matricularius, responsabil cu operaiunile de
construcie i de reparaie, era fratele Thomas, cel
care, pn n urm cu zece ani, fusese sir
Thomas Langley. Contractul pentru lucrrile de
ntreinere a catedralei fusese obinut de Elfric,
dulgher prin pregtire, dar care se ocupa cu tot
ceea ce inea de operaiunile de construcie. Iar

Merthin se inea i el de grup, n calitate de ucenic


al lui Elfric.
Captul estic al bisericii era mprit, prin nite
stlpi, n patru seciuni numite travee. Prbuirea
afectase cele dou travee aflate cel mai aproape de
ntretierea naosului cu transepturile. Bolta de
piatr a culoarului dinspre sud fusese distrus
complet n prima travee i doar parial ntr-a
doua. n zidul galeriei, acolo unde se afla tribuna,
apruser crpturi, iar montanii de piatr de la
ferestrele luminatorului czuser.
Elfric spuse:
Mortarul n-a fost suficient de legat, de aceea sa prbuit bolta, iar asta, la rndul su, a
determinat crpturile de la nivelurile superioare.
Aceast explicaie nu i se prea deloc corect lui
Merthin, dar tnrul nu avea nc o variant mai
bun.
Merthin nu-l putea suporta pe stpnul su.
Iniial, fusese dat ucenic la tatl lui Elfric,
Joachim, un constructor foarte experimentat,
care lucrase la nlarea mai multor biserici i
poduri din Londra i din Paris. Btrnului i
plcea la nebunie s-i explice lui Merthin tiina
zidriei ceea ce meterii numeau mistere, care
erau de cele mai multe ori formule aritmetice

folosite la construcii, cum ar fi proporia dintre


nlimea unei cldiri i adncimea fundaiei
necesare. Lui Merthin i plcea s lucreze cu
numere i absorbea ca un burete tot ce i spunea
Joachim.
Apoi meterul Joachim murise, iar Elfric i luase
locul. Acesta era de prere c principalul lucru pe
care trebuia s-l nvee un ucenic era supunerea.
Lui Merthin i venea greu s accepte un astfel de
regim, aa c Elfric l pedepsea dndu-i mai puin
de mncare, haine mai subiri i l punea s
munceasc n aer liber pe timp de nghe. Ca un
factor agravant, fiica durdulie a lui Elfric,
Griselda, care era de-o vrst cu Merthin, era
mereu bine hrnit i mbrcat cu haine
clduroase.
n urm cu trei ani, soia lui Elfric murise, iar
acesta se cstorise cu Alice, sora mai mare a lui
Caris. Oamenii credeau c Alice era cea mai
drgu din cele dou surori i era adevrat c
avea trsturi mai regulate, dar i lipseau
apucturile fascinante ale lui Caris, iar lui
Merthin i se prea de-a dreptul plictisitoare.
Dintotdeauna Alice pruse a-l plcea pe Merthin
aproape la fel de mult ca sora sa, aa c el
sperase c avea s-l fac pe Elfric s-l trateze mai

bine. Dar se ntmpl exact pe dos. Alice prea s


cread c era datoria ei conjugal s i se alture
lui Elfric n chinuirea lui Merthin.
Tnrul tia c muli ali ucenici sufereau acelai
tratament, dar strngeau din dini, pentru c
ucenicia era singura cale de a-i face un nume n
nite meserii bine pltite. Ghildele aveau grij s
nu primeasc n rndurile lor autodidaci. Nimeni
nu putea lucra ntr-un ora dac nu fcea parte
dintr-o ghild. Chiar i un preot, un clugr sau o
femeie care voiau s fac nego cu ln sau s
fac bere pentru vnzare trebuiau s intre ntr-o
astfel de asociere profesional. Iar n afara
oraelor nu prea era rost de ctig: ranii i
construiau casele i-i coseau vemintele singuri.
La sfritul uceniciei, cei mai muli biei
rmneau cu stpnii lor, practicndu-i
meteugul n schimbul unui salariu. Puini
dintre ei ajungeau tovari cu meterii care-i
coliser, pentru ca, ntr-un final, s preia
afacerea dup moartea acestora. Dar pe Merthin
nu avea s-l atepte o asemenea soart. l ura
prea mult pe Elfric pentru a face asta. Avea s
plece imediat ce putea.
Haidei s privim lucrurile de undeva de sus,
suger Godwyn.

Se ndreptar ctre captul estic al bisericii.


Elfric spuse:
M bucur c te-ai ntors de la Oxford, frate
Godwyn. Dar probabil c-i lipsete tovria
nvailor de-acolo.
Godwyn ncuviin printr-o micare din cap.
Maetrii sunt cu adevrat uimitori.
Iar ceilali studeni mi nchipui c sunt nite
tineri cu totul ieii din comun. Dei se-aud i
poveti
despre
anumite
comportamente
necuviincioase.
Godwyn arbor o min ndurerat.
M tem c unele dintre aceste poveti sunt
adevrate. Cnd un clugr sau un preot tnr
pleac de-acas pentru prima oar, poate cdea
n ispit.
i totui suntem norocoi s avem oameni
cu educaie universitar aici, n Kingsbridge.
Eti foarte bun s spui una ca asta.
Ah, nu e dect adevrul.
Merthin ar fi vrut s strige: Tcei odat, pentru
numele lui Dumnezeu! Dar aa fcea Elfric
mereu. Era un meter slab, nu avea precizie n
lucru i nici discernmnt, dar tia cum s intre
n graiile superiorilor. Merthin l urmrise
linguindu-i de nenumrate ori asta pentru c

Elfric putea fi la fel de fermector cu oamenii de la


care urmrea s obin ceva pe ct de grosolan se
purta cu cei care nu-i puteau oferi nimic.
Merthin era mai surprins ns de Godwyn. Cum
de nu vedea un om inteligent i educat adevrata
natur a lui Elfric? Poate c aceasta nu era att
de evident pentru cei care deveneau obiectul
complimentelor sale.
Godwyn deschise o u mic i i conduse pe o
scar ngust, n spiral, aflat n interiorul
peretelui. Merthin era plin de entuziasm. i plcea
foarte mult s circule prin pasajele secrete ale
catedralei. De asemenea, era curios n ceea ce
privea prbuirea zidului i dorea cu ardoare s
afle ce anume o determinase.
Culoarele laterale erau nite structuri cu un
singur nivel care se ntindeau de-o parte i de alta
a naosului bisericii. Erau acoperite cu boli cu
nervuri. Deasupra arcadei, un acoperi nclinat
pornea de la marginea exterioar a culoarului
pn la baza luminatorului. Sub acest acoperi
nclinat se afla un spaiu gol, de form
piramidal, baza sa fiind reprezentat de partea
convex, numit extrados, a bolii culoarului. Cei
patru brbai urcar ctre acest spaiu gol pentru
a analiza stricciunile de sus.

Acest spaiu era luminat cu ajutorul unor


ferestre care fceau legtura cu interiorul bisericii,
iar Thomas avusese grij s aduc o lamp cu
ulei. Primul lucru pe care-l observ Merthin fu
bolta care, vzut de sus, nu era identic n
fiecare travee. Partea aflat n captul dinspre est
forma o curb uor mai plat dect cea din
traveea urmtoare, iar cealalt parial distrus
arta ca i cum fusese la rndul ei diferit.
Pornir de-a lungul extradosului, pind cu grij
pe partea unde bolta era mai rezistent, pn ce
ajunser suficient de aproape de poriunea
prbuit. Bolta era construit n acelai mod ca
restul bisericii, din pietre unite cu mortar, numai
c pietrele din tavan erau foarte subiri i uoare.
La punctul de pornire, bolta se nla aproape
vertical, dar, pe msur ce nainta, se curba
nspre interior, pn ce ntlnea arcul simetric
care pornea din partea opus.
Elfric spuse:
Ei bine, primul lucru pe care trebuie s-l facem
este, bineneles, s reconstruim poriunea de
bolt care acoper primele dou travee ale
culoarului lateral.
Thomas rspunse:
De mult n-a mai construit cineva din

Kingsbridge o bolt cu nervuri. Se ntoarse ctre


Merthin: Poi s faci tu cofrajul?
Merthin tia la ce se referea. La marginea bolii,
unde zidria se nla aproape vertical, blocurile
de piatr erau susinute prin propria greutate,
dar mai sus, pe msur ce structura se arcuia,
era nevoie de ceva care s o sprijine pn se usca
mortarul. Cea mai fireasc metod era s se
construiasc un cadru de lemn, numit cofraj, i
s se aeze pietrele pe acesta.
Era o sarcin destul de dificil pentru un
dulgher, ntruct linia curburii trebuia s fie
precis. Thomas cunotea calitatea lucrrilor lui
Merthin, deoarece supraveghease ndeaproape
reparaiile pe care le fcuser Elfric i ucenicul
su la catedral, n decursul mai multor ani. Cu
toate acestea, fratele Thomas dduse dovad de
lips de tact s i se adreseze ucenicului, i nu
meterului, iar Elfric reacion fr ntrziere.
Sub supravegherea mea se descurc, da,
spuse el.
Pot s fac cofrajul, replic Merthin, gndinduse deja la modul n care cadrul avea s fie
susinut de schelrie i la amplasarea platformei
pe care vor trebui s stea zidarii. Dar aceast
bolt n-a fost ridicat cu ajutorul unui cofraj.

Nu spune prostii, biete, interveni Elfric.


Bineneles c aa a fost fcut. Tu nu tii nimic
despre asta.
Merthin tia c nu era deloc un lucru nelept s
se contrazic cu stpnul su. Pe de alt parte,
peste o jumtate de an avea s concureze cu
acesta pentru lucrri i avea nevoie ca oamenii,
printre care i fratele Godwyn, s cread n
competena sa. De asemenea, dispreul din tonul
lui Elfric l iritase, aa c simea o dorin
irezistibil de a-i demonstra c se nela.
Uitai-v la extrados, spuse el plin de
indignare. Dup ce terminau o travee, mai mult
ca sigur c meterii zidari ar fi folosit acelai cofraj
i pentru urmtoarea. ntr-un astfel de caz, toate
seciunile bolii ar avea aceeai curbur. n
realitate, fiecare e altfel.
n mod evident, n-au refolosit cofrajul, ripost
iritat Elfric.
De ce n-ar fi fcut-o? insist Merthin. Oricine
ar fi vrut s fac economie la lemn i, bineneles,
la salariile dulgherilor pricepui, care sigur nu
erau de neglijat.
Oricum, nici nu e posibil s construieti boli
fr cofraje de lemn.
Ba da, se poate, rosti Merthin. Exist o

metod
Destul, l ntrerupse Elfric. Eti aici ca s nvei,
nu s ne dai lecii.
Godwyn interveni:
O secund, Elfric. Dac biatul are dreptate,
streia ar putea economisi o groaz de bani. i
ainti privirea asupra lui Merthin: Ce aveai de
gnd s spui?
Ucenicul aproape c-i dorea s nu fi deschis
subiectul. Avea s plteasc scump pentru asta
mai trziu. Dar acum nu mai avea cum s dea
napoi. Dac fcea asta, ceilali ar fi crezut c nu
tia despre ce vorbea.
E descris ntr-o carte din biblioteca mnstirii
i e foarte simpl, spuse el. Pe msur ce se aaz
fiecare bloc de piatr, se trece o frnghie peste el.
Un capt al acestei frnghii e legat de perete, iar
de cellalt se atrn o bucat de lemn. Frnghia
formeaz un unghi drept peste marginea pietrei i
o face s nu alunece pe patul de mortar i s
cad.
O clip, peste grup se aternu tcerea. Cu toii se
concentrau, ncercnd s vizualizeze acest
aranjament. Apoi Thomas ncuviin din cap.
S-ar putea s mearg, spuse el.
Chipul lui Elfric vdea o furie intens.

Godwyn era curios.


Despre ce carte vorbeti?
Se numete Cartea lui Timothy, i rspunse
Merthin.
Am auzit de ea, dar n-am studiat-o niciodat.
n mod evident, ar trebui s-o fac. Dup aceea,
Godwyn li se adres celorlali: Am vzut destul?
Elfric i Thomas ddur afirmativ din cap. n
timp ce brbaii prseau spaiul ngust, Elfric
mormi numai pentru urechile lui Merthin:
i dai seama c, din cauza vorbelor tale,
rmnem fr cteva sptmni de munc? Pun
rmag c n-o s faci una ca asta cnd o s
lucrezi pe cont propriu.
Merthin nu se gndise la asta. Elfric avea
dreptate: dovedind c nu era nevoie de cofraj,
pierduse el nsui o lucrare. Dar modul de
gndire al lui Elfric avea ceva profund greit: nu
era drept s lai pe cineva s cheltuiasc bani
inutil, doar ca s ai de munc. Merthin nu voia
s-i ctige traiul din nelarea celorlali.
Coborr pe scara n spiral i ajunser n zona
corului. Elfric i se adres lui Godwyn:
O s te vizitez mine cu o estimare a preului
lucrrii.
Bine.

Elfric se ntoarse apoi ctre Merthin.


Tu rmi aici i numr pietrele bolii de la
culoarul lateral. Dup aceea vii acas i-mi spui
rezultatul.
Da.
Elfric i Godwyn plecar, dar Thomas rmase pe
loc.
Te-am bgat n bucluc, remarc el.
ncercai s m pui n valoare.
Clugrul ridic din umeri i fcu un gest care
prea s spun: Ce poi s faci? cu braul su
drept. Braul stng i fusese amputat din cot n
urm cu zece ani, dup ce rana cptat n
btlia la care fusese martor Merthin se infectase.
Foarte rar se ntmpla ca Merthin s se
gndeasc la ntmplrile acelea ciudate din
pdure se obinuise s-l vad pe Thomas n
rasa de clugr , dar acum i le aminti: otenii,
copiii ascuni n tufi, arcul i sgeata, scrisoarea
ngropat. Thomas era mereu bun cu el, iar
Merthin credea c asta se datora celor ntmplate
n ziua respectiv.
N-am spus nimnui despre scrisoarea aceea,
zise el ncet.
tiu, rspunse Thomas. Dac-ai fi fcut-o, ai fi
mort acum.

Cele mai multe orae mari erau conduse de o


ghild negustoreasc, o organizaie a cetenilor
de vaz. n subordinea ghildei negustoreti se
aflau numeroase ghilde meteugreti, fiecare
legat de cte o ocupaie anume: zidari, dulgheri,
tbcari, estori, croitori. Apoi mai erau ghildele
parohiale, grupuri mici organizate n jurul
bisericilor locale i nsrcinate cu strngerea
banilor pentru vemintele preoeti i odoarele
bisericeti, precum i cu ajutorarea vduvelor i
orfanilor.
Oraele cu catedrale erau ns diferite.
Kingsbridge, ca St. Albans i Bury St. Edmunds,
era administrat de ctre mnstire, care deinea
aproape tot pmntul din interiorul i din jurul
oraului. Stareii refuzaser mereu s acorde
permisiunea de nfiinare a unei ghilde
negustoreti. Cu toate acestea, cei mai cunoscui
meteri i negustori fceau parte din ghilda
parohial Sfntul Adolphus. Aceasta ncepuse
prin a fi, n trecutul ndeprtat, un grup pios care
strngea bani pentru catedral, dar acum
devenise cea mai important organizaie din ora.
Membrii si trasau reguli pentru buna
desfurare a afacerilor din ora i alegeau un

staroste i ase aghiotani care asigurau aplicarea


lor. n sala principal a ghildei erau pstrate
msurile ce reprezentau standardul pentru
greutatea unui sac de ln, diametrul unui balot
de esturi i volumul unei banie, care se cereau
respectate de toi meteugarii din Kingsbridge.
Cu toate acestea, negustorii nu se puteau ntruni
ca instan de judecat i nu puteau mpri
dreptatea aa cum fceau n trgurile laice,
numite i obti stareul de la Kingsbridge pstra
aceast putere n minile sale.
n dup-amiaza Duminicii Rusaliilor, ghilda
parohial oferea un osp n sala mare a acestei
organizaii, n cinstea celor mai importani
cumprtori. Edmund Lnarul era staroste, iar
lui Caris i revenea rolul de gazd pe lng el, aa
c Merthin trebui s-i gseasc alte distracii.
Din fericire, Elfric i Alice erau i ei tot la
banchet, aa c putea sta n buctrie, ascultnd
ploaia i meditnd. Vremea nu era rece, dar n
vatr era aprins un foc mic, pentru gtit, care
nveselea ntreaga ncpere cu strlucirea sa
roiatic.
De undeva din camerele de deasupra sa, o putea
auzi pe fiica lui Elfric, Griselda, micndu-se
ncolo i-ncoace. Casa meterului era frumoas,

dei mai mic dect a lui Edmund. La parter nu


se aflau dect sala mare i buctria. Scara
interioar ddea ntr-un hol deschis, unde
dormea Griselda, i un dormitor nchis pentru
meter i soia sa. Merthin dormea n buctrie.
Existase o vreme, cam cu trei-patru ani n urm,
cnd Merthin fusese chinuit nopile de fantezii n
care urca scrile i se strecura sub ptur lng
trupul cald i plin al Griseldei. Dar ea se
considera superioar lui, l trata ca pe un servitor,
aa c nu-i ncurajase nicicnd astfel de gnduri.
Aezat pe o banc, Merthin privea focul i i
nchipuia schelria de lemn pe care avea s o
construiasc pentru zidarii tocmii s refac
poriunea prbuit a bolii din catedral. Lemnul
era scump, iar copacii att de nali erau rari
proprietarii de pduri cedau, de obicei, tentaiei de
a-i vinde marfa nainte ca arborii s fi ajuns la
maturitate. Astfel constructorii ncercau s
reduc la minimum lemnul necesar pentru
schele. n loc s le construiasc de la nivelul
solului, economiseau lemn suspendndu-le de
perei.
Pe cnd Merthin sttea adncit n gnduri,
Griselda veni n buctrie i lu o can de bere
din butoi.

Vrei i tu? l ntreb.


Merthin accept, uluit de politeea de care ddea
dovad fata. Aceasta continu s-l uimeasc,
aezndu-se pe un scunel n faa lui i ncepnd
s soarb cu nghiituri mici din bere.
Iubitul Griseldei, Thurstan, dispruse de vreo
trei sptmni. Fr doar i poate, acum se
simea singur i tocmai de aceea cuta
compania lui Merthin. Acesta simi cum berea i
nclzete stomacul i l relaxeaz. ncercnd s
gseasc un subiect de conversaie, o ntreb:
Ce s-a ntmplat cu Thurstan?
Griselda i ddu capul pe spate, ca o iap
zburdalnic.
I-am zis c nu vreau s m mrit cu el.
De ce nu?
E prea tnr pentru mine.
Vorbele acestea nu-i sunau bine lui Merthin.
Thurstan avea 17 ani, Griselda 20, dar nu era din
cale-afar de matur. Cel mai probabil, cuget
Merthin, Thurstan avea origini prea umile. Sosise
n Kingsbridge din lumea larg n urm cu civa
ani i lucrase ca muncitor necalificat la mai muli
meteri din ora. Probabil c se plictisise de
Griselda sau de Kingsbridge i plecase mai
departe.

Unde-a plecat?
Nu tiu i nici nu-mi pas. O s m mrit cu
cineva de vrsta mea, cu cineva cu simul
responsabilitii poate cu un brbat care s
preia afacerea tatlui meu ntr-o zi.
Lui Merthin i trecu prin minte c s-ar putea
referi chiar la el. Nu, sigur c nu, i spuse apoi,
ntotdeauna m-a privit de sus. Apoi Griselda se
ridic de pe scaun i veni s se aeze pe banc,
lng el.
Tata e plin de ciud pe tine, spuse ea. Mereu
mi s-a prut c se poart ru cu tine.
Merthin era de-a dreptul uluit.
Ei bine, i-a luat o groaz de timp s spui
asta triesc cu voi de ase ani i jumtate.
Nu vreau s intru n conflict cu restul familiei.
Oricum, de ce e att de ru cu mine?
Pentru c mereu crezi c tii mai multe dect el
i nu poi s ascunzi acest lucru.
Poate chiar m pricep mai bine.
Acum nelegi ce-am vrut s spun?
Merthin izbucni n rs. Era prima dat cnd
Griselda l fcea s rd.
Fata i schimb locul pe banc, venind mai
aproape, astfel nct coapsa ei, acoperit de rochia
de ln, era acum lipit de a lui. El purta o

cma uzat din pnz i pantaloni strni pe


picior, ca toi ceilali brbai, dar i putea simi
cldura corpului prin estura hainelor. Oare ce
iscase aceast schimbare de atitudine? i arunc
o privire nencreztoare. Griselda avea prul
negru, lucios i ochi cprui. Avea un chip
atrgtor, dei crnos.
i o gur numai bun de srutat.
Griselda continu:
mi place s stau n cas pe ploaie. M face s
m simt tare bine.
Merthin ncepu s se simt strnit, aa c-i
ntoarse privirea de la ea.
Ce-ar crede Caris, se ntreb, dac ar fi s intre
n camer chiar acum? ncerc s-i domoleasc
dorina, dar eforturile lui nu fceau altceva dect
s o intensifice.
O privi din nou pe Griselda. Avea buzele umede
i uor desfcute. Se aplec spre el. O srut.
Imediat, ea i invad gura cu limba. Era o
intimitate brusc, pe care el o simi ca atoare,
aa c-i rspunse n acelai fel. Nu semna deloc
cu sruturile lui Caris
Gndul acesta l fcu s se opreasc. Se dezlipi
de Griselda i se ridic.
Ce s-a ntmplat? l ntreb fata.

Merthin nu voia s-i spun adevrul, aa c se


mulumi s ngaime:
Niciodat n-ai dat vreun semn cum c m-ai
plcea.
Pe chipul ei apru o expresie iritat.
i-am spus, a trebuit s m conformez
atitudinii tatlui meu.
Dar i-ai schimbat purtarea foarte brusc.
Griselda se ridic i se apropie de el. Merthin se
ndeprt pn ce ajunse eu spatele lipit de
perete. Fata i lu palma i i-o aps de snul ei.
Avea snii grei i rotunzi, iar Merthin nu putu s
reziste ispitei de a-i pipi. Griselda l ntreb:
Ai fcut-o vreodat de-adevratelea, cu o
fat?
Merthin nu reui s articuleze vreun cuvnt, aa
c se mulumi s dea afirmativ din cap.
Te-ai gndit cum ar fi s o faci cu mine?
Da, murmur el.
Poi s-o faci acum, dac vrei, ct timp sunt ei
plecai. Putem s mergem sus i s ne ntindem
n patul meu.
Nu.
Griselda i lipi trupul de al lui.
Srutul m-a fcut s m umezesc nuntru, s
devin fierbinte i alunecoas acolo jos.

Merthin o mpinse. Folosi mai mult for dect


intenionase, aa c Griselda czu pe spate,
ateriznd pe fundul ei bine mpnat.
Las-m n pace!
Nu era sigur c voia cu adevrat acest lucru, dar
ea l crezu pe cuvnt.
Du-te dracului atunci! blestem ea.
Se ridic n picioare i se refugie la etaj, clcnd
apsat de ciud.
Merthin rmase pe loc, gfind. Acum c o
respinsese se simea cuprins de regrete.
Ucenicii nu erau cine tie ce partide din punctul
de vedere al tinerelor, care nu voiau s fie obligate
s atepte civa ani buni pn s se mrite. Cu
toate acestea, Merthin curtase mai multe fete din
Kingsbridge. Una dintre ele, Kate Brown, l
ndrgise suficient nct s-l lase s mearg pn
la capt, ntr-o dup-amiaz cald de var, anul
trecut, n livada tatlui ei. Apoi tatl ei murise
subit, iar mama i luase copiii i se mutase la
Portsmouth. Fusese singura dat cnd Merthin
se culcase cu o femeie. Era nebun de refuzase
oferta Griseldei?
i spuse c reuise s scape la musta.
Griselda era o fat rutcioas, care nu-l plcea
cu adevrat. Ar fi trebuit s fie mndru c

rezistase ispitei. Nu-i ascultase instinctele, ca un


animal fr minte; luase o hotrre, ca un brbat.
Apoi Griselda ncepu s plng.
Suspinele nu erau puternice, dar Merthin le
putea distinge foarte clar. Se duse la ua din
spate.
Ca toate casele din ora, i a lui Elfric avea o
fie ngust de teren n spate, unde se aflau
groapa de gunoi i privata. Cei mai muli
gospodari ineau gini i un porc, ba chiar
cultivau legume i aveau pomi fructiferi, dar
curtea lui Elfric era folosit pentru depozitarea
stivelor de cherestea i piatr, a mai multor colaci
de frnghie, glei, roabe i scri. Merthin rmase
cu privirea aintit asupra picturilor de ploaie ce
se abteau asupra curii, dar suspinele Griseldei
continuau s-i rsune n urechi.
Se hotr s ias din cas i ajunse chiar pn la
ua din fa, dar nu-i venea n minte niciun loc
unde ar fi putut s se duc. La Caris acas nu
era dect Petranilla, care fr ndoial n-avea s-l
primeasc cu braele deschise. Se gndi s dea o
fug pn la prinii si, dar ei erau ultimii
oameni pe care ar fi vrut s-i vad n starea
aceasta. Ar fi putut sta de vorb cu fratele su,
ns Ralph nu avea s ajung la Kingsbridge

dect sptmna urmtoare. n plus, i ddu


seama c nu putea s ias din cas fr s-i ia
haina nu din cauza ploii, nu-l deranja s se ude,
ci din cauza umflturii din partea din fa a
pantalonilor, care nu voia deloc s dispar.
ncerc s se gndeasc la Caris. Probabil c, n
clipa aceea, fata sorbea vin i mnca friptur de
vit cu pine de gru. Se ntreb cu ce-o fi fost
mbrcat. Cea mai bun rochie pe care o avea
era un fel de roz roiatic, cu decolteu ptrat, care-i
scotea n eviden pielea palid i gtul zvelt. Dar
suspinele Griseldei i ptrundeau neinvitate
printre gnduri. Voia s-o aline, s-i spun c-i
prea ru c o fcuse s se simt dispreuit i
s-i explice c era o fat atrgtoare, dar c nu
erau potrivii unul pentru cellalt.
Se aez, dup care se ridic din nou. i era greu
s asculte cum o femeie suferea. Nu se putea
gndi la schelrie ct timp sunetele acelea
umpleau atmosfera casei. Nu putea nici s
rmn n cas, nici s plece, nici s stea locului.
Se duse sus.
Griselda sttea ntins cu faa n jos pe salteaua
umplut cu paie care alctuia patul su. Avea
rochia lipit i nfurat n jurul coapselor
dolofane. Pielea de pe partea din spate a piciorului

ei era foarte alb i prea moale.


mi pare ru, spuse el.
Pleac de-aici!
Nu mai plnge.
Te ursc!
Merthin ngenunche i o mngie uor pe spate.
Nu pot s stau n buctrie i s ascult cum
plngi.
Griselda se rostogoli pe spate i l privi, cu chipul
ud de lacrimi.
Sunt urt i gras, iar tu m urti!
Nu te ursc.
Merthin i terse obrajii cu palma.
Fata l apuc de ncheietur i l trase spre ea.
Chiar nu m urti? Sincer?
Nu, dar
Griselda i puse mna pe ceaf, l trase n jos i l
srut. Merthin gemu, mai excitat ca niciodat.
Se ntinse lng ea pe saltea. Acuica plec, i
spuse n gnd. O mai linitesc puin, dup care
m ridic i cobor la parter.
Griselda i lu mna i i-o mpinse pe sub poalele
rochiei, aezndu-i-o ntre picioarele ei. Merthin
simi prul srmos, pielea catifelat de sub
acesta, crptura umed i i ddu seama c era
pierdut. O mngie dur, lsndu-i degetul s se

strecoare nuntru. Simea c avea s explodeze


dintr-o clip n alta.
Nu pot s m opresc, spuse el.
Repede atunci, gfi Griselda.
i trase cmaa n sus i-i ls pantalonii n jos,
iar el se rostogoli peste ea.
Cnd ea l ghid nuntru, Merthin i pierdu
orice control. Remucrile l izbir chiar mai
nainte ca totul s se termine. Explozia ncepu cu
prima sa mpingere i totul se termin ntr-o
secund. Se ls moale peste ea, cu ochii nchii.
O, Doamne, suspin el. Ce n-a da s fiu mort!
7
Buonaventura Caroli fcu anunul-oc la masa
de diminea din ziua de luni, a doua zi dup
marele banchet din sala ghildei parohiale.
Caris nu se simea chiar bine cnd se aez la
masa de stejar din sala mare a casei tatlui su.
O durea capul i i era puin grea. Mnc puin
lapte cu pine, ca s-i mai liniteasc stomacul.
Amintindu-i c-i plcuse vinul de la banchet, se
ntreb dac nu cumva buse prea mult. Oare
aceasta s fi fost mahmureala despre care
glumeau brbaii i bieii cnd se ludau privind

cantitatea de trie pe care erau n stare s o bea?


Tticul i Buonaventura mncau carne rece de
oaie, iar mtua Petranilla povestea ceva:
Pe cnd aveam 15 ani, am fost promis unui
nepot al contelui de Shiring, ncepu ea. Se spunea
c era o partid bun: tatl su era cavaler din cei
cam de mijloc, iar al meu era un negustor de ln
bogat. Apoi contele i singurul su fiu au murit n
Scoia, n btlia de la Loudon Hill. Logodnicul
meu, Roland, a devenit conte i a rupt logodna.
E i acum conte. Dac m-a fi cstorit cu Roland
nainte de btlia aceea, acum a fi fost contes
de Shiring.
Spunnd acestea, Petranilla i nmuie pinea
prjit n cana cu bere.
Poate c n-a fost voia Domnului, rosti
Buonaventura. i arunc un os lui Scrap, care se
npusti asupra lui de parc n-ar mai fi vzut
mncare de-o sptmn ncheiat. Apoi i se
adres stpnului casei: Prietene, ar trebui s-i
spun ceva nainte s pornim la treburile noastre.
Dup tonul folosit, Caris i ddu seama c avea
s le dea nite veti proaste, iar tatl su probabil
c avea acelai presentiment, cci remarc:
Nu pare a fi ceva ncurajator.
Negoul nostru a mers n declin n ultimii

civa ani, continu Buonaventura. Cu fiecare an


care trece, familia mea vinde mai puin stof i
cumpr mai puin ln din Anglia.
Afacerile au fost mereu aa, replic Edmund.
Piaa urc, apoi coboar, nimeni nu tie de ce.
Dar regele vostru s-a interpus n calea
afacerilor noastre.
Era adevrat. Eduard al III-lea nelesese ci
bani se puteau face de pe urma lnii i decisese
ca o parte mai mare din ei s ajung n minile
Coroanei. Instituise o tax nou, de cte o lir
pentru fiecare balot de ln. Un balot avea
greutatea standard de 165 de kilograme i se
vindea cu aproximativ patru lire, astfel c taxa cea
nou reprezenta un sfert din valoarea lnii, o
parte foarte mare.
Buonaventura i continu ideea:
i mai ru, a ngreunat exporturile de ln din
Anglia. Trebuie s dau mit mare.
Interdicia de export va fi ridicat n curnd,
spuse Edmund. Negustorii de la Asociaia
Lnarilor din Londra negociaz cu demnitarii
regali
Sper
s
ai
dreptate,
l
ntrerupse
Buonaventura. Dar, avnd n vedere cum stau
lucrurile acum, familia mea consider c nu mai

e nevoie s merg la dou trguri de ln separate


din partea asta a rii.
Corect! fcu Edmund. Vino aici i las-ncolo
trgul din Shiring.
Oraul Shiring se afla la dou zile distan de
Kingsbridge. Avea aproximativ aceeai mrime i,
dei nu avea catedral sau streie, gzduia totui
castelul erifului i tribunalul inutului. O dat pe
an, acolo se inea un trg de ln care-l concura
pe cel din Kingsbridge.
M tem c aici nu pot gsi toat gama de ln
de care am nevoie. nelegi, se pare c Trgul de
Ln de la Kingsbridge a nceput s decad. Din
ce n ce mai muli vnztori se duc la Shiring.
Trgul lor ofer o varietate mai mare de soiuri i
de caliti.
Caris se ntristase profund. Aa ceva putea fi
dezastruos pentru tatl ei. Interveni:
De ce ar prefera vnztorii trgul din Shiring?
Buonaventura ridic din umeri.
Ghilda negustoreasc de acolo a fcut ca trgul
lor s fie mai atractiv. Nu e coada aia lung la
intrarea pe poarta oraului; negustorii pot s
nchirieze tarabe i corturi; exist o cldire pentru
schimburi unde lumea poate ncheia afaceri cnd
plou, aa cum se ntmpl acum

Am putea face i noi toate astea, spuse Caris.


Da, numai c
De ce te ndoieti, tticule?
Shiring e o obte independent, prin cart
regal. Ghilda negustoreasc de acolo are puterea
de a organiza lucrurile n folosul negustorilor de
ln. Kingsbridge aparine streiei
Petranilla adug i ea:
ntru gloria lui Dumnezeu.
Fr nicio ndoial, complet Edmund. Dar
ghilda noastr parohial nu poate face nimic fr
aprobarea stareului nostru iar stareii sunt
oameni prudeni i conservatori, fratele meu
nefcnd excepie de la aceast regul. Rezultatul
e c cele mai multe propuneri de nnoire ajung s
fie respinse.
Buonaventura continu:
Pentru c familia mea a avut mereu o legtur
strns cu dumneata, Edmund, i cu tatl
dumitale nainte ca dumneata s preiei friele
afacerii, am continuat s venim la Kingsbridge
ns n vremuri grele ca acestea nu ne mai putem
permite s fim sentimentali.
Atunci d-mi voie s-i cer o mic favoare, de
dragul acestui parteneriat ndelungat, spuse
Edmund. Nu lua nc o hotrre definitiv.

Pstreaz-i alternativele deschise.


Caris i ddu seama c vorbele tatlui su
reprezentau o micare foarte inteligent. Era
impresionat aa cum se ntmpla adesea de
ct de viclean putea fi tatl ei n decursul unei
negocieri. Nu afirmase c Buonaventura ar fi
trebuit s-i schimbe hotrrea, pentru c aa nar fi reuit dect s-l ndrjeasc. ansele ca
italianul s accepte s nu ia nc o hotrre final
erau cu mult mai mari. O asemenea poziie nu-l
angaja cu nimic, dar lsa deschis ua
parteneriatului lor.
Lui Buonaventura i venea greu s refuze.
Bine, de acord, dar care ar fi rostul?
Vreau o ans de a mbunti condiiile de la
trg i mai ales de a rezolva chestiunea podului,
rspunse Edmund. Dac-am putea oferi ceva mai
bun aici, n Kingsbridge, dect la Shiring i am
atrage mai muli vnztori, ai continua s vii la
noi, nu-i aa?
Bineneles.
Atunci asta va trebui s facem. Se ridic n
picioare. O s m duc s vorbesc cu fratele meu.
Caris, hai cu mine. O s-i artm coada de la
pod. Nu, stai, Caris. Du-te i adu-l pe
constructorul acela iste al tu, Merthin. Avem

nevoie de priceperea lui.


Probabil c e la munc.
Petranilla se amestec:
Spune-i stpnului su c starostele ghildei
parohiale are ceva de discutat cu biatul.
Petranilla era mndr c fratele ei era
conductorul ghildei i aducea vorba de funcia
lui cu fiecare ocazie.
Dar avea dreptate. Elfric avea s fie nevoit s-i
dea drumul lui Merthin.
M duc s-l chem ncoace, spuse Caris.
i puse o pelerin cu glug i iei. Ploua n
continuare, dei nu la fel de tare ca n ziua
anterioar. Ca majoritatea cetenilor de vaz ai
oraului, Elfric locuia pe strada principal, care se
ntindea de la pod pn sus, pe deal, la porile
streiei. Strada larg era plin de crue i de
oameni care se ndreptau ctre trg, fiecare
micare a lor strnind jeturi mai mici sau mai
mari de ap, fie din bltoacele drumului, fie din
hainele lor mbibate de umezeal.
Ca de obicei, de-abia atepta s-l vad pe
Merthin. l plcuse nc de la Srbtoarea Tuturor
Sfinilor din urm cu zece ani, cnd apruse la
tragerea la int cu arcul fcut de el. Era inteligent
i amuzant. Ca i ea, tia c lumea era un loc mai

mare i mai fascinant dect i nchipuiau cei mai


muli locuitori ai oraului Kingsbridge. De ase
luni ns descoperiser ceva i mai distractiv
dect o simpl prietenie.
Caris mai srutase i ali biei nainte de
Merthin, dei nu des: niciodat nu nelesese cu
adevrat rostul acestei activiti. Cu el era altfel,
palpitant i atrgtor. Avea o latur jucu care
fcea ca orice lucru s par un fel de fars
maliioas. i plcea i cnd Merthin i atingea
corpul. Voia s fac mai mult dar ncerca s nu
se gndeasc la asta. Mai mult nsemna
cstorie, iar soia trebuia s fie supus
brbatului su, care-i era stpn iar Caris
detesta aceast idee. Din fericire, nu trebuia nc
s ia o hotrre, pentru c Merthin nu se putea
cstori pn ce nu-i ncheia stagiul ca ucenic,
iar acest lucru n-avea s se ntmple dect peste
o jumtate de an.
Ajunse la casa lui Elfric i intr. Sora ei, Alice, se
afla n camera din fa, aezat la mas mpreun
cu fiica ei vitreg, Griselda. Amndou mncau
pine cu miere. Alice se schimbase n cei trei ani
de cnd se mritase cu Elfric. Avusese mereu o
fire aspr, ca a Petranillei, iar sub influena
soului ei ajunsese s fie i mai suspicioas, mai

plin de ciud i mai zgrcit.


Totui, astzi era n toane destul de bune.
Ia loc, surioar, o ntmpin ea. n dimineaa
asta avem pine proaspt.
Nu pot. l caut pe Merthin.
Alice i arunc o privire dezaprobatoare.
Att de devreme?
Tata are treab cu el.
Caris travers buctria pn la ua din spate i
arunc o privire n curte. Ploaia cdea neabtut
peste imaginea dezolant reprezentat de
materialele i uneltele constructorului. Unul
dintre muncitorii lui Elfric punea pietre ude ntr-o
roab. Merthin nu se vedea nicieri. Se ntoarse
nuntru.
Alice spuse:
Cel mai probabil e la catedral. Face o u.
Caris i aminti c Merthin spusese ceva despre
asta. Ua de la portalul nordic putrezise, iar
Merthin lucra la una cu care s fie nlocuit.
Griselda adug:
A tot cioplit fecioare.
Zmbi larg, dup care mai bg o bucat de
pine cu miere n gur.
Caris tia i asta. Vechea u era decorat cu
sculpturi care ilustrau povestea pe care Isus o

spusese pe Muntele Mslinilor, despre fecioarele


nelepte i cele nesbuite, iar Merthin trebuia s
o copieze. Dar zmbetul Griseldei avea ceva
neplcut, i ddu seama Caris; era aproape ca i
cum ar fi rs de ea c era nc fecioar.
O s ncerc la catedral, zise Caris i, cu o
fluturare repezit din mn, plec.
Urc de-a lungul strzii principale i intr n
curtea catedralei. n timp ce i croia drum printre
tarabe, i se pru c peste trg plutea un aer de
tristee. Oare era doar o nchipuire de-a ei, din
cauza celor spuse de Buonaventura? Nu prea
credea una ca asta. Cnd i aducea aminte de
trgurile de ln din copilria ei, i se prea c
acestea fuseser mai aglomerate i mai prospere.
Pe vremurile acelea, curtea streiei nu era deajuns pentru a cuprinde trgul, iar strzile din
jurul ei erau pline de tot felul de tarabe instalate
fr licen de cele mai multe ori, simple mese
acoperite cu flecutee , plus oimari cu tvi,
jongleuri, prezictori, muzicieni i clugri
itinerani care-i chemau pe pctoi s se ciasc.
Acum i se prea c n curte ar mai fi fost loc
pentru alte cteva tarabe.
Probabil c Buonaventura are dreptate, i
spuse ea. Trgul e din ce n ce mai mic.

Un negustor i arunc o privire ciudat, iar Caris


i ddu seama c i rostise gndurile cu voce
tare. Era un obicei prost de-al ei: oamenii i
nchipuiau c vorbea cu spiritele. Se nvase s
se abin, dar uneori uita, mai ales cnd era
ngrijorat.
Ocoli biserica pn ajunse n partea de nord.
Merthin lucra la adpostul portalului, un spaiu
larg unde oamenii ineau de multe ori ntruniri.
Pusese ua vertical, fixnd-o ntr-un cadru solid
de lemn care s o susin ct timp cioplea la ea.
n spatele lucrrii lui, vechea u se afla nc n
arcad, crpat i putred. Merthin sttea n
picioare, cu spatele la ea, astfel nct lumina s
cad peste umerii lui direct pe lemnul din faa sa.
Nu o vzu pe fat intrnd, iar rpitul ploii i
acoperea sunetul pailor, aa c aceasta putu s-l
cerceteze neobservat timp de cteva momente.
Merthin era un brbat mic de statur, nu cu
mult mai nalt dect ea. Avea capul mare,
denotnd inteligen, i corpul zvelt, dar
musculos. Minile sale mici se micau cu
ndemnare
peste
suprafaa
de
cioplit,
ndeprtnd achii subiri cu un cuit ascuit,
dnd natere contururilor cerute. Avea pielea alb
i o mas bogat de pr rocat, crlionat.

Nu e prea chipe, spusese Alice cu o


strmbtur din buze, cnd Caris recunoscuse c
se ndrgostise de el.
ntr-adevr, Merthin nu era de o frumusee
izbitoare, precum fratele su, Ralph, dar lui Caris
i se prea c avea un chip cu adevrat minunat,
cu contururi neregulate, ciudate, nelepte i pline
de umor, care-i reflectau ntocmai felul de a fi.
Bun, rosti ea, iar el tresri. Caris izbucni n
rs. Nu-i st n fire s te sperii aa uor.
M-ai luat prin surprindere.
Merthin ovi o clip, apoi o srut. Prea
oarecum stngaci, dar asta se ntmpla destul de
des cnd se concentra asupra muncii sale.
Caris cercet sculptura. De fiecare parte a uii se
vedeau cte cinci fecioare, cele nelepte
osptndu-se la nunt, iar cele nesbuite afar,
innd fiecare cte o lamp cu susul n jos, ca s
arate c nu mai aveau ulei. Merthin copiase
modelul uii vechi, fcnd totui cteva schimbri
subtile. Fecioarele erau dispuse pe dou iruri,
cinci de-o parte i cinci de cealalt, precum
arcadele catedralei, dar pe ua cea nou nu mai
erau identice. Merthin i druise fiecreia
individualitate. Una era drgu, alta avea prul
cre, una plngea, alta fcea cu ochiul jucu. Le

dduse un caracter real, iar scena de pe ua


veche prea acum, prin comparaie, rigid i
lipsit de via.
E minunat! exclam Caris. Dar m-ntreb ce
vor zice clugrii.
Fratelui Thomas i place, rspunse Merthin.
Dar stareului Anthony?
El n-a vzut-o nc. Dar o s-o accepte. N-o s
vrea s dea bani de dou ori.
Caris i ddu seama c tnrul avea dreptate.
Unchiul ei Anthony nu avea deloc ndrzneala s
ncerce lucruri noi, dar era i zgrcit.
Menionarea numelui stareului i aduse aminte
de misiunea primit.
Tata vrea s te ntlneti cu el i cu stareul la
pod.
i-a zis i de ce?
Cred c o s-i cear lui Anthony s
construiasc un pod nou.
Merthin i puse uneltele ntr-o traist de piele i
mtur
repede
pardoseala,
ndeprtnd
rumeguul i achiile de lemn din spaiul
portalului. Apoi el i Caris pornir prin ploaie,
strbtnd trgul i strada principal pn la
podul de lemn. Caris i povesti ce spusese
Buonaventura la micul dejun. n timp ce ea

vorbea, Merthin i ddu i el seama c ultimele


trguri nu mai fuseser la fel de aglomerate ca
odinioar.
n ciuda acestui fapt, la intrarea n Kingsbridge
se ntindea o coad nesfrit de oameni i de
crue. La captul dinspre ora al podului se afla
o gheret mic unde sttea un clugr care
ncasa o tax de un penny de la fiecare negustor
care intra n ora cu bunuri de vnzare. Podul era
ngust, aa c nu se putea ocoli coada, iar
oamenii care nu trebuiau s plteasc n
principal locuitori ai oraului erau nevoii s
atepte. n plus, unele dintre scndurile de la
suprafaa podului erau rupte i strmbe, aa c
vehiculele trase de animale trebuiau s se
deplaseze foarte ncet. Drept consecin, o coad
erpuitoare se forma pe drumul dintre colibele de
la marginea oraului i disprea undeva n ploaie.
De asemenea, podul era i prea scurt. Fr
ndoial c, pe vremuri, amndou capetele
ajungeau pe uscat. Acum ns, fie rul se lrgise,
fie, mai probabil, trecerea oamenilor i a cruelor
vreme de secole i decenii la rnd fcuse malurile
mai plate, astfel c, de-o parte i de alta a
podului, trectorii trebuiau s-i croiasc drum
prin cte o mic mlatin.

Caris observ c Merthin i studia structura.


Cunotea expresia aceea a ochilor si: se gndea
ce ajuta structura s rmn n poziie vertical.
Se ntmpla adesea s-l surprind privind fix
diverse lucruri, de obicei pe la catedral, dar i n
faa cte unei case sau chiar a unui element din
natur, cum ar fi un pducel nflorit sau un uliu
plannd pe cer. Rmnea absolut nemicat,
privea cercettor i atent, ca i cum ar fi aruncat o
raz de lumin ntr-un loc cufundat n
penumbr, ncercnd s disting ce se afla acolo.
Dac l ntreba ce fcea, i rspundea c ncearc
s vad nuntrul lucrurilor.
Caris i urm direcia privirii i se strdui s-i
nchipuie ce vedea el n podul cel vechi. Acesta
avea 54 de metri de la un capt la cellalt, fiind
cel mai lung pod pe care-l vzuse ea vreodat.
Platforma era susinut de dou rnduri de stlpi
masivi din stejar, asemntori pilatrilor care se
nirau de-o parte i de alta a naosului catedralei.
Erau cinci perechi de stlpi. Cei de la capete,
acolo unde apa era mai puin adnc, erau destul
de scuri, dar cele trei perechi centrale se ridicau
la nu mai puin de cinci metri fa de luciul apei.
Fiecare stlp era alctuit din patru brne de
stejar inute laolalt cu ajutorul unor cadre din

scnduri. Potrivit legendei, regele druise streiei


Kingsbridge 24 dintre cei mai buni stejari din
Anglia pentru a construi cele trei perechi centrale
de stlpi. Prile de sus ale acestora erau unite cu
ajutorul unor brne care formau dou linii
paralele. Alte brne, mai scurte, erau dispuse dea curmeziul acestora, iar peste ele fuseser puse
longitudinal scnduri care formau suprafaa
drumului propriu-zis. De-o parte i de alta se
ntindea o balustrad de lemn care servea i drept
parapet, neavnd ns prea mare rezisten. Cam
la fiecare civa ani, cte un ran beat i mna
crua greit i cdea de pe pod, n ciuda
balustradei, necndu-se cu tot cu cal.
La ce te uii? l ntreb Caris pe Merthin.
La crpturi.
Nu vd niciuna.
Lemnele aflate de-o parte i de alta a stlpului
central s-au crpat. Se vede unde le-a ntrit
Elfric cu benzi de oel.
Acum c Merthin i le artase, Caris observ
fiile plate de metal btute n cuie peste
crpturi.
Pari ngrijorat, rosti ea.
Pi nu tiu de ce au crpat lemnele alea.
Conteaz?

Bineneles.
Nu era prea vorbre n dimineaa aceasta. Caris
tocmai se pregtea s-l ntrebe care era motivul
acestei purtri ciudate, cnd Merthin spuse:
Uite, vine taic-tu.
Caris i ntoarse privirea spre strad. Cei doi
frai alctuiau o pereche neobinuit. naltul
Anthony i strnsese grijuliu poalele sutanei de
clugr i pea delicat pe lng bltoace, cu o
expresie de dezgust ntiprit pe faa sa palid de
la traiul n interior. Mai puternic, n ciuda faptului
c era mai n vrst, Edmund avea chipul
rocovan i o barb lung i nengrijit, cenuie.
Mergea nepstor, trndu-i piciorul cu defect
prin noroi, aducnd tot felul de argumente i
gesticulnd extravagant cu ambele mini. Cnd
Caris i vedea printele de la distan, aa cum
trebuia s fi prut el n ochii unui strin, se
simea ntotdeauna cuprins de un val de
dragoste.
Cnd cei doi ajunser la pod, disputa era n toi,
iar combatanii i-o continuar fr nicio
ntrerupere.
Uit-te la coada aia! strig Edmund. Sute de
oameni nu fac nego la trg pentru c nu au
ajuns nc acolo! i poi s fii sigur c jumtate

dintre ei o s ntlneasc vreun cumprtor sau


vreun vnztor ct timp ateapt, aa c-o s-i
fac treaba chiar atunci i acolo, dup care vor
face cale ntoars, fr s mai ntre n ora i fr
s plteasc taxa!
Asta e o tranzacie ilicit, e mpotriva legii,
replic Anthony.
Ai putea s te duci s le spui i lor asta, dac ai
putea s treci pe pod, ceea ce e imposibil, pentru
c e prea ngust! Ascult la mine, Anthony. Dac
italienii se retrag, Trgul de Ln n-o s mai fie la
fel ca pn acum. Prosperitatea ta i a mea
depinde de trg n-ar trebui s stm cu minile
ncruciate i s privim cum se duce de rp!
Nu putem s-l obligm pe Buonaventura s-i
fac afacerile aici.
Dar putem s facem trgul nostru mai atractiv
dect cel de la Shiring. Trebuie s anunm un
proiect nou, semnificativ, chiar acum, sptmna
asta ceva care s-i conving c trgul nostru nu
e terminat. Trebuie s le spunem c o s
drmm podul sta vechi i c o s construim
unul nou, de dou ori mai lat. Fr niciun
avertisment, se ntoarse ctre Merthin: Ct timp
ar dura, flcu?
Merthin pru speriat pe moment, dar rspunse:

Cea mai grea parte ar fi gsirea copacilor. Avei


nevoie de trunchiuri lungi, bine uscate. Apoi
stlpii trebuie nfipi n albie aici e delicat,
pentru c se lucreaz n ap curgtoare. Dup
aia, nu mai e dect munc de tmplrie. Ai putea
s-l terminai pn la Crciun.
Anthony spuse:
Dar nu avem nicio garanie c familia Caroli i
va schimba planurile dac noi construim un pod
nou.
Ba o s-o fac, rosti Edmund cu hotrre n
glas. i garantez eu.
Oricum, nu-mi permit s construiesc un pod.
Nu am banii necesari.
Nu-i permii s nu construieti un pod nou!
strig Edmund. Altfel streia o s fie ruinat, ca
i oraul.
Nici nu se pune problema. n momentul sta,
nu tiu nici mcar de unde-o s fac rost de banii
necesari pentru repararea culoarului sudic al
catedralei.
i ce-o s faci atunci?
mi pun ncrederea n Domnul.
Cei care se ncred n Domnul i seamn
semine pe ogor s-ar putea s aib parte de
recolt. Dar tu nu semeni nimic.

Aceast paralel l irit pe Anthony.


tiu c e greu de neles pentru tine, Edmund,
dar streia Kingsbridge nu e o afacere. Suntem
aici ca s-l slujim pe Domnul, nu s facem bani.
N-o s-l putei sluji pe Domnul dac n-o s
avei nimic de mncare.
Domnul o s ne dea cele necesare.
Chipul rocovan al lui Edmund fu strbtut de o
und de furie, cptnd o nuan purpurie.
Cnd erai mic, negoul tatlui nostru i-a pus
mncare pe mas, te-a mbrcat i i-a asigurat o
educaie aleas. De cnd te-ai fcut clugr,
locuitorii acestui ora i ranii din zonele
nvecinate i-au asigurat traiul pltind chiriile,
dijmele, taxele pentru tarabele din trg i zeci de
alte impozite. Toat viaa ai trit ca un purice, pe
spinarea celor care muncesc din greu. Iar acum ai
ndrzneala s spui c Domnul o s v dea cele
necesare!
Vorbele tale se apropie periculos de blasfemie.
Nu uita c te tiu de cnd te-ai nscut,
Anthony. ntotdeauna ai avut priceperea de a
ocoli munca. Glasul lui Edmund, obinuit s
strige, se reduse acum la o oapt sonor semn,
dup cum tia prea bine Caris, c era cu adevrat
furios. Cnd venea vremea s golim groapa

privatei, tu te duceai la culcare, ca s fii odihnit a


doua zi la coal. Fiind darul tatei ctre
Dumnezeu, ntotdeauna ai avut parte de ce era
mai bun din toate, fr s fie nevoie s ridici un
pai ca s le ctigi. Mncare ndestultoare, cel
mai cald dormitor, cele mai bune haine eram
singurul biat din ora care purta hainele vechi
ale fratelui su mai mic!
i ai inut mereu s-mi aminteti asta.
Caris ateptase o ocazie s stvileasc avalana
de vorbe, iar acum profit de pauza aprut.
Trebuie s existe i alt soluie.
Cei doi se uitar la ea, surprini c fuseser
ntrerupi.
Fata continu:
De exemplu, nu s-ar putea ca podul s fie
construit de oreni?
Nu spune prostii, o repezi Anthony. Oraul
aparine streiei. Un servitor nu poate mobila
casa stpnului su.
Dar, dac i s-ar cere permisiunea, n-ai avea
niciun motiv s refuzi.
Anthony nu o contrazise imediat, ceea ce era
ncurajator; ns Edmund cltin din cap.
Nu cred c-a putea s-i conving s contribuie
cu bani, spuse el. Bineneles, pe termen lung ar fi

n interesul lor dar oamenii n-au obiceiul s


gndeasc pe termen lung atunci cnd li se cere
s dea bani.
Aha! fcu Anthony. Dar mie-mi ceri s gndesc
pe termen lung!
Tu te ocupi, n mare parte, cu viaa venic,
nu? replic Edmund. Dintre toi, tu ar trebui s fii
primul capabil s vad dincolo de ce-o s se
ntmple peste-o sptmn de-acum. n plus, tu
primeti o tax de cte un penny de la fiecare om
care trece pe pod. i-ai recupera banii i ai ctiga
i din faptul c negoul ar lua avnt.
Caris interveni:
Unchiul Anthony e un conductor spiritual i
consider c aa ceva nu intr n atribuiile sale.
Dar el e proprietarul oraului! protest tticul.
E singurul care poate s fac asta!
i arunc apoi o privire ntrebtoare fiicei sale,
dndu-i seama c nu l-ar fi contrazis fr s
aib un motiv.
La ce te gndeti?
i dac oamenii din ora ar construi podul i
i-ar primi banii napoi din taxa de cte un
penny?
Edmund deschise gura s obiecteze, dar niciun
contraargument nu-i veni n minte.

Caris i ndrept privirea spre Anthony.


Acesta rupse tcerea:
Cnd s-a nfiinat streia, singurul su venit
era cel de pe urma podului. Nu pot s renun la
el.
Dar gndete-te ct ai ctiga dac piaa
sptmnal i Trgul de Ln ar reveni la
dimensiunile de odinioar: nu numai taxa de pod,
ci i plata pentru nchirierea tarabelor, cota-parte
care-i revine din toate tranzaciile de la trg, plus
darurile pentru catedral!
Edmund adug:
i profiturile de pe urma vnzrii produselor
voastre: ln, grne, piei, cri, statuete ale
sfinilor
Ai plnuit asta, nu? izbucni Anthony. i
ndrept degetul, acuzator, ctre fratele su mai
mare. Tu ai nvat-o pe fiic-ta ce s spun, ba
chiar i pe flcu. El n-ar fi n stare s pun la
cale un asemenea plan, iar ea nu-i dect o femeie.
Totul poart pecetea ta. Toate astea nu-s dect
un complot ca s m pcleti i s-mi iei taxa de
pod. Ei bine, ai dat gre. Slav Domnului, nu
sunt att de prost nct s cad n plasa ta!
Le ntoarse spatele i porni cu pai furioi prin
noroiul de pe strad.

Nu-neleg cum a putut s ias din tata un om


cu att de puin minte, remarc Edmund, dup
care plec i el, clcnd apsat.
Caris se ntoarse ctre Merthin.
Ei bine, ce prere ai despre astea?
Nu tiu. Merthin se uita n alt parte, evitnd
s o priveasc n ochi. Cred c-ar fi cazul s m
ntorc la munc.
Plec fr s o srute.
Ei, Doamne! spuse ea cu glas tare cnd
Merthin ajunse suficient de departe nct s nu o
aud. Ce s-o fi ntmplat cu el?
8
Contele de Shiring sosi la Kingsbridge n marea
din sptmna Trgului de Ln. Era nsoit de
amndoi fiii, de mai multe rude i de un anturaj
de cavaleri i scutieri. Podul fu eliberat de cei din
grupul su de avangard, iar nimeni nu avu voie
s treac cu o or nainte de sosirea sa, ca nu
cumva contele s fie nevoit s sufere ofensa de a
atepta alturi de nite oameni de rnd. Cei din
suita sa purtau livrele colorate n rou i negru, i
ntregul grup intr vijelios n ora, cu stindardele
fluturnd i mprocndu-i pe oreni cu jeturi de

ap i noroi strnite de copitele cailor. Contele


Roland prosperase n ultimii zece ani sub
domnia reginei Isabela i apoi sub cea a fiului
acesteia, Eduard al III-lea i voia ca toat lumea
s o afle, aa cum se ntmpl adesea cu cei
bogai i puternici.
n suita sa se afla i Ralph, fiul lui sir Gerald i
fratele lui Merthin. Cnd Merthin fusese dat
ucenic la tatl lui Elfric, Ralph devenise scutier la
curtea contelui Roland i dusese n tot acest timp
un trai fericit. Fusese bine hrnit, bine mbrcat,
nvase s clreasc i s se lupte i-i
petrecuse cea mai mare parte a timpului vnnd,
fcnd micare sau practicnd diverse jocuri. n
ase ani i jumtate, nimeni nu-i ceruse s scrie
sau s citeasc nici mcar un cuvinel. Acum, pe
cnd clrea n spatele contelui printre tarabele
nghesuite ale Trgului de Ln, urmrit de
oameni pe chipurile crora se citea att invidia,
ct i teama, Ralph i comptimea sincer pe
negustorii i pe comercianii care se deplasau de
colo colo prin noroi pentru a ctiga civa bnui.
Contele desclec n faa casei stareului, aflat
la nord de catedral. Fiul su cel mic, Richard,
fcu la fel. Richard era episcop de Kingsbridge, iar
catedrala era, teoretic, biserica sa. Cu toate

acestea, palatul episcopului se afla n oraul


Shiring, la dou zile distan de Kingsbridge.
Acest aranjament i convenea episcopului, ale
crui ndatoriri erau att politice, ct i religioase;
de asemenea, le convenea i monahilor, care
preferau s nu fie supravegheai prea
ndeaproape.
Richard nu avea dect 28 de ani, dar tatl su
era un aliat de ndejde al regelui, iar asta conta
mai mult dect consideraia cuvenit unor prelai
mai n vrst.
Restul suitei se ndrept ctre partea de sud a
curii catedralei. Fiul cel mare al contelui, William,
lord de Caster, le spuse scutierilor s bage caii n
grajduri, n timp ce cavalerii, n numr de ase, se
instalar n spitalul mnstirii. Ralph se grbi s
o ajute pe soia lui William, lady Philippa, s
descalece. Aceasta era o femeie nalt,
atrgtoare, cu picioare lungi i sni voluptuoi,
iar Ralph nutrea o dragoste dezndjduit pentru
ea.
Dup ce termin cu priponitul cailor, Ralph se
duse s-i viziteze prinii. Acetia triau, scutii
de chirie, ntr-o csu din sud-vestul oraului,
lng ru, ntr-o zon n care aerul mirosea urt
din cauza atelierelor de tbcrie. Pe cnd se

apropia de cas, Ralph avea impresia c se fcea


din ce n ce mai mic sub livreaua rou cu negru
pe care o purta. Era cum nu se poate mai
recunosctor c lady Philippa nu putea vedea
condiiile nedemne n care locuiau tatl i mama
lui.
Nu i vzuse de un an i artau mai btrni. n
prul mamei apruser o mulime de fire albe, iar
tata ncepuse s-i piard vederea. i oferir cidru
fcut de clugri i fragi pe care mama i culesese
din pdure. Tata i admir livreaua.
Te-a fcut cavaler contele? ntreb el
entuziasmat.
Orice scutier avea ambiia s devin cavaler, dar
Ralph i dorea asta mai mult dect majoritatea.
Tatl su nu reuise s treac peste umilina
suferit n urm cu zece ani, cnd fusese
degradat la situaia de rentier al streiei. n ziua
aceea, o sgeat strpunsese inima lui Ralph, iar
durerea n-avea s se domoleasc dect atunci
cnd va fi reuit s spele onoarea familiei. Tata
vorbise ntotdeauna despre acest lucru ca i cum
n-ar fi fost dect o chestiune de timp.
Nu nc, rspunse Ralph. Dar e posibil s
intrm n rzboi cu Frana n curnd, i-atunci o
s am ocazia s m afirm.

Vorbea relaxat, nevrnd s le arate ct de mult


tnjea dup ansa de a se distinge n btlie.
Mama prea dezgustat de acest subiect.
De ce-or fi vrnd regii mereu s se rzboiasc?
Tata izbucni n rs.
Pentru asta-s fcui brbaii.
Ba nu, nu-i aa, rspunse ea tios. Nu l-am
nscut pe Ralph cu dureri i chinuri doar ca s-i
reteze vreun soldat francez capul cu sabia sau si trimit o sgeat n piept.
Tata i flutur mna spre ea, ntr-un gest de
ndeprtare dispreuitoare, i i se adres lui
Ralph:
Ce te face s zici c o s fie rzboi?
Regele Filip al Franei a pus stpnire pe
Gasconia.
Aha. Nu putem accepta una ca asta.
Regii englezi stpneau provincia Gasconia,
aflat n vestul Franei, de generaii ntregi. Le
acordaser privilegii comerciale negustorilor din
Bordeaux i din Bayonne, care fceau acum mai
multe afaceri cu cei din Londra dect cu cei din
Paris. Dar, cu toate acestea, mereu apreau
probleme.
Ralph spuse:
Regele Eduard a trimis ambasadori n Flandra

pentru a pune bazele unor aliane.


Aliaii s-ar putea s vrea bani.
Tocmai de aceea a venit contele Roland la
Kingsbridge. Regele vrea s se mprumute la
negustorii de ln.
Ct?
Se vorbete de 200 000 de lire, din toat ara,
drept plat n avans a taxei pe ln.
Mama rosti pe un ton mohort:
Regele ar trebui s aib grij s nu-i sufoce cu
impozitele pe negustorii de ln.
Tata vorbi i el:
Negustorii au o groaz de bani uit-te numai
ce haine frumoase poart. n tonul lui se ghicea o
doz consistent de amrciune, iar Ralph
observ c purta o cma uzat i pantofi
sclciai. i oricum vor s-i oprim pe cei din
marina francez, care le stnjenesc afacerile.
Pe parcursul ultimului an, mai multe nave
franceze atacaser oraele de pe coasta sudic a
Angliei, jefuind porturile i incendiind navele
ancorate.
Francezii ne atac pe noi, aa c i atacm i
noi pe ei, spuse mama. Care-i rostul, la urma
urmei?
Femeile n-o s neleag niciodat, rbufni

tata.
Adevrat, rspunse ea sec.
Ralph schimb subiectul.
Fratele meu cum o mai duce?
A devenit un meter priceput, rspunse tatl
su pe tonul sau cel puin aa i se pru lui
Ralph unui geamba care spunea c un ponei
mititel era un bidiviu pe cinste pentru o femeie.
Mama interveni:
E ndrgostit pn peste cap de fata lui
Edmund Lnarul.
Caris? Ralph zmbi. ntotdeauna a plcut-o.
Ne jucam mpreun cnd eram copii. Era o
obrznictur mic, mereu fcea pe efa, dar pe
Merthin asta nu prea s-l deranjeze. O s se
nsoare cu ea?
Cred c da, spuse mama. Cnd i-o termina
ucenicia.
O s aib de furc cu ea. Ralph se ridic. Unde
credei c e acum?
Lucreaz n portalul de nord al catedralei,
spuse tata. Dar poate c e la mas.
l gsesc eu.
Ralph i srut pe cei doi i plec.
Se ntoarse la streie i ncepu s colinde prin
trg. Ploaia se oprise, iar soarele se ivea din cnd

n cnd dintre nori, fcnd bltoacele s luceasc


i ridicnd aburi din copertinele ude ale tarabelor.
Zri un profil familiar i inima prinse a i se zbate
nebunete. Recunoscuse nasul drept i maxilarul
puternic al lui lady Philippa. Aceasta era mai n
vrst dect Ralph, avnd, dup presupunerile
lui, n jur de 25 de ani. Sttea n faa unei tarabe,
examinnd nite baloturi de mtase din Italia, iar
ochii lui priveau cu nesa felul n care rochia ei
uoar de var cdea lasciv peste curba oldurilor
pline. Fcu o plecciune inutil de elaborat n faa
ei.
Ea ridic privirea de la obiectul contemplaiei
sale i i rspunse cu o micare scurt din cap.
Frumoase esturi, remarc el, ncercnd s
porneasc o conversaie.
Da.
n momentul acela se apropie de ei un flcu
mrunel, cu o claie dezordonat de pr
morcoviu: Merthin. Ralph era ncntat s-l vad.
Acesta este inteligentul meu frate mai mare, i
spuse el Philippei.
Merthin i se adres doamnei:
Cumprai-o pe cea verde pal se potrivete cu
ochii dumneavoastr.
Ralph se ncord brusc. Merthin n-ar fi trebuit

sub nicio form s i se adreseze ntr-un mod att


de familiar.
Cu toate acestea, lady Philippa nu pru
deranjat. i rspunse pe un ton uor mustrtor:
Cnd o s vreau prerea unui biat, o s-o cer
pe cea a fiului meu, dar i nsoi vorbele cu un
zmbet care era aproape cochet.
Ralph interveni:
Aceasta este lady Philippa, nesbuitule! mi cer
scuze pentru neobrzarea fratelui meu, doamn.
Cum l cheam?
M numesc Merthin Fitzgerald, la dispoziia
dumneavoastr ori de cte ori ezitai n ceea ce
privete mtsurile.
Ralph l apuc de bra i l duse de acolo nainte
s mai apuce s fac i alte remarci indiscrete.
Nu-neleg cum de reueti! exclam el cu un
glas n care exasperarea se mpletea cu admiraia.
Se potrivete cu ochii ei, nu zu? Dac a fi spus
eu una ca asta, ar fi pus s fiu biciuit.
Exagera, ns era adevrat c Philippa reaciona
de obicei foarte dur la orice insolen. Nu tia
dac s se amuze sau s se nfurie c se artase
att de indulgent cu Merthin.
Da, sta-s eu, spuse Merthin. Visul oricrei
femei.

Ralph i ddu seama c tonul i era plin de


amrciune.
S-a ntmplat ceva? ntreb el. Ce mai face
Caris?
Am fcut o prostie, rspunse Merthin. i
povestesc mai trziu. Hai s aruncm o privire
pe-aici ct timp bate soarele.
Ralph observ o tarab unde un clugr cu pr
nisipiu vindea brnz.
Fii atent aici, i opti el lui Merthin. Se apropie
de tarab i spuse: Arat bine, frate. Unde e
fcut?
La Sfntul Ioan-din-Pdure. E un schit mic,
parte a streiei Kingsbridge. Eu sunt stare
acolo m numesc Saul Cap-Alb.
M apuc foamea numai cnd m uit la ea. A
vrea s cumpr o bucat dar contele ne ine pe
noi, scutierii, fr niciun ban n buzunar.
Clugrul tie o felie din roata de brnz i i-o
oferi lui Ralph.
Atunci vei primi ceva de poman, n numele lui
Isus, rosti el.
Mulumesc, frate Saul.
n timp ce se ndeprtau, Ralph rnji la Merthin
i i spuse:
Vezi? La fel de uor ca i cum ai lua un mr

din mna unui copil.


i cam la fel de admirabil, rspunse Merthin.
Dar ce netot, s dea brnz gratis oricui vine
cu o poveste lcrimoas!
Probabil crede c e mai bine s rite s fie
numit netot dect s nu-i dea de mncare unui
om flmnd.
Eti un pic cam acru azi. Cum se face c tu ai
voie s fii ndrzne cu o femeie nobil, dar eu nu
pot s-l pclesc pe-un clugr prost s-mi dea
nite brnz gratis?
Merthin l lu prin surprindere adresndu-i un
zmbet larg.
Exact ca atunci cnd eram mici, nu?
Exact!
Acum Ralph nu mai tia dac s fie furios sau
amuzat. nainte s apuce s se hotrasc, o fat
drgu se apropie de ei cu o tav cu ou.
Aceasta era zvelt, cu un piept mic ascuns de o
rochie din stof esut n cas, iar el i nchipui
c avea snii albi i rotunzi, precum oule acelea.
i zmbi.
Ct? ntreb el, dei nu avea nevoie de ou.
Un penny duzina.
Sunt bune?
Fata art ctre o tarab aflat n apropiere.

Sunt de la ginile alea.


i ginile au fost clcate bine de un coco
sntos?
Ralph l vzu pe Merthin dndu-i ochii peste
cap, prefcndu-se disperat c-l aude spunnd
asemenea lucruri obscene.
Cu toate acestea, fata intr n joc.
Da, domnule, rspunse ea cu un zmbet.
Norocoase gini, nu-i aa?
Nu tiu.
Bineneles c nu tii. O fecioar nelege prea
puin cnd e vorba de lucruri de genul sta.
Ralph o cercet n voie. Avea prul blond i
nasul crn. Presupuse c avea n jur de 18 ani.
Fata flfi din gene i spuse:
V rog, nu v mai uitai aa fix la mine.
Din spatele tarabei indicate mai devreme, un
ran tatl fetei, fr ndoial o strig:
Annet! Vino-ncoa!
Deci te cheam Annet, remarc Ralph.
Fata ignor chemrile tatlui ei.
Cine e tatl tu? continu Ralph.
Perkin din Wigleigh.
Zu? Prietenul meu Stephen e lord de
Wigleigh. Se poart bine cu voi?
Lordul Stephen e drept i milos, rspunse ea

politicos.
Tatl ei strig din nou:
Annet! Am nevoie de tine aici!
Ralph tia foarte bine de ce ncerca Perkin s o
ndeprteze de el. Nu s-ar fi suprat dac un
scutier ar fi vrut s se nsoare cu fata lui: ar fi fost
un pas nainte pe scara social pentru unul ca el.
Dar se temea c Ralph nu voia dect s se
distreze cu ea, dup care s o prseasc. i avea
dreptate.
Nu pleca, Annet Wigleigh, spuse Ralph.
Nu nainte de a-mi cumpra marfa.
De lng ei, Merthin gemu:
Cum ai da-o, e la fel de ru.
Ce-ar fi s-i lai oule i s vii cu mine? o
mbie Ralph. Am putea s facem o plimbare pe
malul rului.
ntre ru i zidul streiei se ntindea o fie lat
de teren care, n acea perioad a anului, era plin
de flori i verdea, fiind locul tradiional de
plimbare pentru perechile de ndrgostii.
Dar Annet nu se ls att de uor.
Tata s-ar supra foarte tare, spuse ea.
Hai s nu ne mai facem griji n privina lui.
Un ran nu prea avea cum s se opun voinei
unui scutier, mai ales cnd acesta purta livreaua

unui conte puternic. Simpla atingere a unui


slujitor al acestuia reprezenta o insult pentru
conte. ranul putea s ncerce s-i conving
fata s se rzgndeasc, ns ar fi fost riscant s o
in cu fora lng el.
Cu toate acestea, lui Perkin i sri n ajutor
altcineva. O voce tinereasc strig:
Bun, Annet, e totul n regul?
Ralph se ntoarse ctre nou-venit. Acesta prea
s aib n jur de 16 ani, dar era aproape la fel de
nalt ca Ralph i avea umeri largi i palme mari.
Era de o frumusee izbitoare, dat mai ales de
chipul cu trsturi att de regulate nct preau
cioplite de vreun sculptor de la catedral. Avea
prul des, blond-rocat i un nceput de barb de
aceeai culoare.
Ralph l ntreb direct:
Cine dracu mai eti i tu?
Sunt Wulfric din Wigleigh, domnule. Wulfric se
arta respectuos, dar era clar c nu se temea. Se
ntoarse ctre Annet i-i spuse: Am venit s te
ajut cu vnzarea oulor.
Braul musculos al biatului se interpuse ntre
Ralph i Annet, poziia lui reuind s o protejeze
pe Annet i n acelai timp s-l exclud pe Ralph.
Era o micare oarecum insolent, iar Ralph simi

o scnteie de furie.
D-te din calea mea, Wulfric din Wigleigh!
scrni el. Nu eti bine-venit aici.
Wulfric se ntoarse din nou i l privi direct n
ochi.
Sunt logodnicul femeii acesteia, domnule,
spuse el.
Din nou, tonul lui era plin de respect, dar
atitudinea i era lipsit de cea mai mic urm de
team.
E-adevrat, domnule, ntri Perkin. O s se
cstoreasc.
Nu-mi vorbii mie despre obiceiurile voastre
rneti, pufni Ralph dispreuitor. Nu mi-ar psa
nici dac-ar fi cununat deja cu ntngul sta.
l nfuria ca cei inferiori lui s-i vorbeasc n felul
acesta. Nu aveau niciun drept s-i spun lui ce s
fac.
Merthin interveni i el:
Hai s mergem, Ralph, spuse el. Mi-e foame,
iar Betty Alexander vinde plcinte fierbini.
Plcinte? repet Ralph. Eu a vrea mai degrab
nite ou.
Lu unul dintre oule de pe tava fetei i-l pipi
sugestiv, dup care-l puse jos i atinse snul
stng al fetei. l simi ferm sub degetele sale, de

aproximativ aceeai form ca oul.


Ce crezi c faci?
Tonul fetei era indignat, dar ea nu ncerc s se
fereasc.
Ralph strnse uor snul n mn, savurnd
senzaia.
Cercetez bunurile oferite.
Ia-i minile de pe mine!
ntr-o clip.
n momentul acela, Wulfric l mpinse violent.
Ralph fusese luat prin surprindere. Nu se
ateptase s fie atacat de un ran. Fcu vreo
civa pai mpleticii n spate, se mpiedic i
czu cu un bufnet puternic. Auzi pe cineva
rznd, iar uluirea i fu nlocuit de sentimentul
c fusese umilit. Sri n picioare, nfuriat.
Nu avea sabia la el, ns avea pumnalul cel lung
la bru. Cu toate acestea, ar fi fost nedemn s-i
foloseasc arma mpotriva unui ran lipsit de aa
ceva: putea pierde respectul cavalerilor contelui i
al celorlali scutieri. Trebuia s-l pedepseasc pe
Wulfric folosindu-i numai pumnii.
Perkin iei de dup taraba sa, vorbind repede:
O greeal, domnule, biatul s-a mpiedicat, na fcut-o dinadins i-i cere iertare, domnule, v
asigur

Cu toate acestea, fiica lui nu prea s se team


deloc.
Biei, biei! zise ea pe un ton mustrtor i
uor batjocoritor, prnd mai degrab ncntat.
Ralph i ignor pe amndoi. Fcu un pas ctre
Wulfric i ridic pumnul drept. Apoi, cnd tnrul
i ridic ambele brae pentru a-i apra faa de
lovitur, Ralph izbi cu pumnul stng n
abdomenul biatului.
Nu era att de moale pe ct se ateptase.
Oricum, Wulfric se aplec, avnd chipul
schimonosit de durere i ducndu-i ambele
mini ctre locul lovit, astfel c Ralph l pocni n
plin figur cu pumnul drept, nimerindu-l direct
n pomete. Lovitura i umplu pumnul de durere,
dar i sufletul de bucurie.
Spre uluirea sa, Wulfric ripost.
n loc s se prbueasc i s rmn la
pmnt, ateptnd s fie lovit cu piciorul, tnrul
ran contraatac printr-o lovitur cu dreapta, n
care prea s-i fi concentrat toat puterea
umerilor. Ralph simi n nas o explozie de snge i
durere. nfuriat la culme, mugi ca un taur rnit.
Wulfric fcu un pas napoi, prnd a-i da
seama ce lucru ngrozitor fcuse, i-i ls ambele
brae pe lng corp, cu palmele n sus.

Dar era prea trziu s-i mai par ru. Ralph l


lovi cu amndoi pumnii n fa i n abdomen, o
furtun de lovituri pe care Wulfric ncerc slab s
o deturneze, ridicndu-i braele i lsndu-i
capul napoia lor. n timp ce-l lovea, Ralph se
ntreb vag de ce nu fugise biatul i presupuse
c prefera s-i ncaseze pedeapsa acum n loc s
aib parte de ceva mai grav mai ncolo. i ddu
seama c avea curaj, dar asta nu fcu dect s-l
nfurie i mai tare. l lovi cu sete, n mod repetat,
simindu-se posedat de un sentiment care era n
acelai timp furie i extaz. Merthin ncerc s
intervin:
Pentru numele lui Cristos, gata! spuse el,
punnd o mn pe umrul lui Ralph; dar fratele
su l ndeprt fr s-l priveasc.
ntr-un final, minile lui Wulfric se lsar moi pe
lng corp i ntregul lui trup se cltin, ameit,
cu chipul frumos acoperit de snge i cu ochii pe
jumtate nchii; apoi se prbui. Ralph ncepu
s-i care lovituri cu picioarele. Atunci i fcu ns
apariia un brbat corpolent, n straie de piele,
care rosti pe un ton autoritar:
Gata, tinere Ralph, nu-l omor pe bietul biat.
Ralph l recunoscu pe John, conetabilul
oraului, i-i spuse indignat:

A srit la mine!
Ei bine, acu nu te mai atac, nu-i aa,
domnule? Acum, c zace la pmnt, cu ochii
nchii John se post n faa lui Ralph: Chiar na vrea s am de-a face cu o anchet pentru
moartea cuiva.
n jurul lui Wulfric se adunaser o mulime de
oameni: Perkin, Annet, roie la fa de
surescitare, lady Philippa i ali civa spectatori.
Sentimentul de extaz dispruse, iar nasul l
durea cumplit. Nu putea s respire dect pe gur.
Simi gust de snge pe limb.
Animalul la mi-a dat un pumn n nas! strig
Ralph, iar glasul su prea al unui om cuprins de
guturai.
O s fie pedepsit atunci, spuse John.
Printre gur-casc i fcur apariia doi brbai
care semnau cu Wulfric: tatl i fratele su mai
mare, presupuse Ralph. Acetia l ajutar pe
tnr s se ridice, aruncndu-i priviri furioase lui
Ralph.
Perkin se bg i el n vorb. Acesta era un
brbat gras, cu un chip viclean.
Scutierul a dat prima lovitur, spuse el.
Ralph rspunse:
ranul la m-a mpins ntr-adins!

Scutierul a insultat-o pe viitoarea nevast a lui


Wulfric.
Conetabilul se pronun astfel:
Indiferent de ce ar fi spus scutierul, Wulfric ar
fi trebuit s tie s nu se ating de un slujitor al
contelui Roland. Cred c nobilul conte va dori s
fie pedepsit exemplar.
Tatl lui Wulfric lu i el cuvntul:
S-a dat vreo lege nou, conetabile, care spune
c un om n livrea poate s fac tot ce-l taie
capul?
n mica mulime adunat n jurul lor se isc un
murmur de aprobare. Tinerii scutieri fceau o
groaz de probleme i de multe ori se ntmpla s
scape nepedepsii pentru c purtau livreaua casei
vreunui nobil, iar acest lucru i indigna pe
negustorii i pe ranii care triau dup litera
legii.
Cea care interveni fu lady Philippa:
Sunt nora contelui i am fost martor la
ntreaga ntmplare, rosti ea. Glasul i era dulce i
melodios, dar tonul trda autoritatea dat de
rangul nalt. Ralph se atepta s-i in partea,
dar, spre nefericirea lui, doamna continu: mi
pare ru s o spun, dar a fost n ntregime vina lui
Ralph. A pipit-o pe fat ntr-un mod cum nu se

poate mai scandalos.


Mulumesc, doamn, spuse plin de respect
John Conetabilul. Cobor tonul pentru a se
consulta cu ea: Dar m tem c domnul conte nu
va permite ca ranul s scape nepedepsit.
Lady Philippa ddu aprobator din cap, cu o
expresie gnditoare pe chip.
Nu vrem s strnim mare vlv cu asta.
Punei-l pe biat n obezi o zi i-o noapte. N-o s-i
fac prea mare ru, la vrsta lui, dar toi vor ti c
s-a fcut dreptate. Asta o s-l mulumeasc pe
conte rspund eu de reacia sa.
John ovia. Ralph vedea limpede c nu-i plcea
s primeasc ordine de la altcineva n afar de
stpnul su, stareul de Kingsbridge. Cu toate
acestea, hotrrea Philippei avea s mulumeasc
fr ndoial toate prile implicate. Lui Ralph i-ar
fi plcut s-l vad pe Wulfric biciuit, dar avea o
bnuial c nu ieise din aceast confruntare cu
o imagine de erou i c ar fi picat i mai ru dac
ar fi cerut o pedeaps dur.
Dup cteva clipe, John rosti:
Foarte bine, lady Philippa, dac suntei
dispus s v asumai aceast responsabilitate
Sunt.
Bine.

John l lu pe Wulfric i pornir amndoi.


Flcul i revenise repede, iar acum era capabil
s mearg normal. Familia acestuia porni n
urma celor doi. Poate c aveau s-i duc mncare
i ap ct timp sttea n obezi. n plus, trebuiau
s fie cu ochii-n patru pentru a-l pzi de
eventualele lovituri cu pietre din partea
trengarilor sau chiar a celorlali trectori.
Merthin i se adres lui Ralph:
Eti bine?
Ralph i simea partea din mijloc a feei
umflndu-se ca o bic de vac. Vedea ca prin
cea, glasul i se preschimbase ntr-o uiertur
nazal i simea durerea iradiindu-i n toate
direciile.
Sunt bine, spuse el. Nici c-am fost vreodat
mai bine de-att.
Hai s rugm un clugr s arunce o privire la
nasul tu.
Nu. Ralph nu se temea de lupte, dar detesta
lucrurile pe care le fceau medicii: luarea de
snge, punerea de ventuze i spargerea
furunculelor. Nu-mi trebuie altceva dect o sticl
de vin tare. Du-m la cea mai apropiat
crcium.
Bine, rspunse Merthin, dar nu schi nicio

micare. Se uita ciudat la fratele su.


Ralph reacion prompt:
Ce e cu tine?
Nu o s te schimbi niciodat, nu?
Ralph ridic din umeri.
Crezi c se schimb careva?
9
Godwyn era absolut fascinat de Cartea lui
Timothy. Aceasta reprezenta o istorie a streiei
Kingsbridge i, ca majoritatea operelor de acest
fel, ncepea cu crearea cerului i a pmntului de
ctre Dumnezeu. Dar se concentra mai ales
asupra epocii stareului Philip, care trise cu
dou secole nainte i n vremea cruia se
construise catedrala o perioad pe care clugrii
o considerau un soi de Epoc de Aur. Autorul,
fratele Timothy, pretindea c legendarul Philip
fusese att susintorul unei discipline ferme, ct
i un om milostiv. Godwyn nu era sigur n ce fel
puteau coexista aceste dou caliti n aceeai
persoan.
n ziua de miercuri a sptmnii Trgului de
Ln, n timpul orei de studiu de dinaintea celei
de-a asea slujbe a zilei, Godwyn sttea pe un

scaun nalt, n biblioteca mnstirii, cu cartea


deschis sprijinit pe un pupitru. Acesta era locul
su preferat din toat streia: o ncpere
spaioas, bine luminat de ferestrele nalte, al
crei centru de interes l reprezentau cele peste o
sut de cri aflate ntr-un dulap ncuiat. De
obicei era linite aici, dar astzi putea auzi, din
captul cellalt al catedralei, hrmlaia
estompat a trgului o mie de oameni care
cumprau i vindeau, care-i fceau reclam
serviciilor i mrfurilor oferite sau chiuiau i
strigau la luptele de cocoi i la spectacolul
reprezentat de urii priponii i ncolii de cini.
La sfritul crii, autori ulteriori numiser
descendenii constructorilor catedralei pn la
momentul de fa. Godwyn fu ncntat i chiar
surprins s descopere confirmarea teoriei
mamei sale, cum c ei erau descendenii lui Tom
Constructorul prin fiica acestuia, Martha. Se
ntreb ce trsturi moteniser membrii familiei
de la Tom. Un constructor trebuia s fie un om de
afaceri viclean, presupunea el, iar bunicul i
unchiul su Edmund aveau calitatea aceasta. De
asemenea, verioara sa Caris ddea semne c ar
poseda acelai fler. Poate c Tom avusese i el
ochii verzi cu pete aurii, asemenea membrilor

contemporani ai familiei sale.


Godwyn citi i despre fiul vitreg al lui Tom
Constructorul, Jack, arhitectul Catedralei
Kingsbridge, care se cstorise cu lady Aliena i
pusese bazele unei adevrate dinastii de coni de
Shiring. Acesta era strmoul iubitului lui Caris,
Merthin Fitzgerald. Era oarecum logic, avnd n
vedere c tnrul Merthin deja ddea dovad de o
pricepere deosebit ntr-ale dulgheriei. n Cartea
lui Timothy se meniona i prul rocovan al lui
Jack, care fusese motenit de sir Gerald i de
Merthin, dar nu i de Ralph.
Ceea ce-l interesa cel mai mult era capitolul din
carte dedicat femeilor. Se prea c pe vremea lui
Philip nu existau clugrie la streie, ba chiar
femeilor le era strict interzis s intre n cldirile
monahale. Citndu-l pe Philip, autorul spunea c
un clugr responsabil n-ar trebui s se uite
niciodat la o femeie, pentru a-i pstra linitea
interioar. Philip nu era de acord cu mnstirile
mixte, care adposteau att clugri, ct i
clugrie, considernd c avantajele oferite de
mprirea aceleiai cldiri erau mult mai puin
importante dect oportunitile diavolului de a-i
ispiti. De asemenea, aduga c, acolo unde exista
aceast structur mixt, separarea clugrilor de

clugrie trebuia fcut cum nu se poate mai


strict.
Godwyn era extaziat s gseasc o susinere
plin de autoritate pentru o mai veche convingere
a sa. n timpul ederii la Oxford avusese
privilegiul de a tri ntr-un mediu exclusiv
masculin, la Colegiul Kingsbridge. Profesorii i
studenii erau cu toii brbai, fr nicio excepie.
De-abia dac schimbase dou vorbe cu vreo
femeie timp de apte ani i, dac mergea prin ora
cu ochii aintii n pmnt, putea evita chiar i s
le priveasc. ntors la streie, i se pruse
deranjant s vad clugrie att de des. Dei
acestea aveau propriile structuri claustru,
reflectoriu, buctrie i alte dependine , se
ntlnea frecvent cu ele la biseric, la infirmerie i
n alte zone comune. n clipa aceea, la numai
civa metri de el se afla o clugri tnr i
drgu, pe nume Mair, care cerceta o carte
despre plantele medicinale. Era chiar i mai ru
s ntlneasc fete din ora, cu hainele lor strnse
pe corp i pieptnturile ispititoare, mergnd n
largul lor prin curtea streiei, vzndu-i de
treburile de zi cu zi, aducnd provizii la buctrie
sau vizitnd vreun cunoscut la infirmerie.
n mod clar, cuget el, streia deczuse de la

standardele morale fixate de Philip un alt


exemplu al delsrii care se strecurase n
comunitate sub conducerea lui Anthony, unchiul
lui Godwyn. Dar nu ncpea ndoial c se putea
face cte ceva n aceast privin
Se auzi clopotul care-i chema pe monahi la
slujb, iar Godwyn nchise cartea. Sora Mair fcu
la fel i i zmbi, astfel nct buzele sale roii se
arcuir frumos. Godwyn i feri privirea i iei
grbit din ncpere.
Vremea se mbuntea, reprizele scurte de
ploaie intercalndu-se cu intervale de soare. n
biseric, vitraliile se luminau i se ntunecau
dup cum norii rzlei se micau ncolo i-ncoace
pe cer. Mintea lui Godwyn era la fel de nelinitit
ca vremea; se simea distras de la rugciune de
gnduri privind cea mai bun modalitate de a
folosi Cartea lui Timothy pentru a revigora
streia. Se hotr s deschid subiectul la canon,
ntlnirea zilnic a tuturor clugrilor.
Godwyn observ repeziciunea cu care
constructorii se apucaser de remedierea
pagubelor produse de prbuirea de duminic.
Molozul fusese ndeprtat, iar zona fusese
ngrdit cu funii, astfel nct s nu permit
accesul persoanelor strine. n transept se vedea

o grmad de pietre subiri i uoare. Muncitorii


nu se oprir cnd clugrii ncepur s cnte
erau att de multe slujbe pe zi, nct sistarea
lucrrilor pe durata lor ar fi ntrziat serios
ntreaga procedur. Merthin Fitzgerald, care-i
abandonase temporar lucrul la ua cea nou, se
afla n culoarul sudic, ocupat cu formarea unei
reele, la fel de complicate ca pnza unui
pianjen, din frnghii, buci de lemn i platforme
pe care aveau s stea zidarii n timp ce
reconstruiau tavanul boltit. Thomas Langley, a
crui ndatorire era s-i supravegheze pe
constructori, se afla n transeptul sudic mpreun
cu Elfric, artnd cu un bra ctre bolta
prbuit, discutnd, evident, despre munca lui
Merthin.
Thomas era un matricularius eficient: era
hotrt i nu lsa niciodat lucrurile s-i scape
din mn. Ori de cte ori constructorii nu soseau
la timp o suprare frecvent , Thomas se ducea
la ei i cerea s afle motivul. Dac avea un defect,
acesta era firea lui prea independent: rar se
ntmpla s raporteze progresele fcute sau s-i
cear prerea lui Godwyn. i vedea de treab de
parc ar fi fost propriul su stpn, nicidecum
subordonatul lui Godwyn. Acesta din urm nu

putea scpa de bnuiala c Thomas se ndoia de


priceperea sa. Godwyn era mai tnr, dar numai
cu civa ani: avea 31 de ani, iar Thomas, 34.
Poate c Thomas considera c Godwyn fusese
promovat de Anthony, deoarece Petranilla fcuse
presiuni asupra lui. Cu toate acestea, nu ddea
niciun semn de frustrare. Pur i simplu fcea
lucrurile aa cum considera el.
Pe cnd Godwyn i urmrea pe cei doi,
murmurnd automat rspunsurile la ntrebrile
din slujb, conversaia lui Thomas cu Elfric fu
ntrerupt. Lordul William de Caster ptrunse cu
pai mari n biseric. Acesta era un brbat nalt,
cu barb neagr, care semna foarte bine cu tatl
su i era la fel de aspru, dei oamenii spuneau
c uneori purtrile i erau ntru ctva mblnzite
de soia sa, Philippa. Se apropie de Thomas i-i
fcu semn din mn lui Elfric s se ndeprteze.
Thomas se ntoarse ctre William, iar ceva din
postura corpului su i aminti lui Godwyn c ntro vreme acesta fusese cavaler i c sosise la
streie cu o ran de sabie care sngera abundent
i care dusese, ntr-un final, la amputarea
braului din cot.
Godwyn i-ar fi dorit s poat auzi ce spunea
lordul William. Acesta se aplecase nainte, rostind

cuvintele ntr-un mod agresiv, lucru confirmat i


de faptul c arta acuzator cu degetul ctre
interlocutorul su. Fr s arate niciun pic de
team, Thomas i rspundea cu o for pe
msur. Godwyn i aminti dintr-odat cum
Thomas mai avusese o astfel de conversaie
intens, combativ, n ziua n care ajunsese la
streie, cu zece ani n urm. Atunci discutase n
contradictoriu cu fratele mai mic al lui William,
Richard la vremea aceea un simplu preot, dar
care ulterior devenise episcop de Kingsbridge.
Poate c nu era vorba dect despre imaginaia sa
aici, dar Godwyn era aproape convins c se
certau legat de acelai lucru ca atunci. Ce putea
s fie? Putea exista oare un subiect de disput
ntre un clugr i o familie nobil, care s
strneasc mnie i dup zece ani?
Lordul William se ndeprt cu pai apsai,
evident nemulumit, iar Thomas se ndrept din
nou ctre Elfric.
Discuia n contradictoriu din urm cu zece ani
dusese la primirea lui Thomas n rndul
monahilor. Godwyn i amintea c Richard
promisese o donaie pentru a asigura acest lucru.
Totui, de-atunci ncoace nu mai auzise nimic
despre acest subiect. Se ntreb dac fusese

fcut pn la urm.
n tot acest timp, nimeni de la streie nu prea
s fi aflat prea multe despre vechea existen a lui
Thomas. Era de-a dreptul ciudat: clugrii
brfeau ntruna. Trind aproape unii de alii, ntrun grup aa mic n prezent erau 26 , aveau
tendina de a ncerca s afle totul despre ceilali.
Cine fusese nobilul pe care-l slujise Thomas n
zilele sale de cavaler? Unde locuise? Cei mai muli
cavaleri aveau n stpnire cteva sate i ncasau
taxe care le permiteau s-i cumpere cai, armur
i arme. Avusese Thomas nevast i copii? Dac
aa stteau lucrurile, ce se alesese de ei? Nimeni
nu tia.
n afar de misterul reprezentat de trecutul su,
Thomas era un clugr bun, pios i muncitor. Se
prea c aceast existen i se potrivea mai bine
dect aceea de cavaler. n ciuda vechii sale
meserii violente, avea ceva efeminat, asemenea
multor clugri. Avea o legtur strns cu fratele
Matthias, un tnr blnd, cu civa ani mai tnr
dect el. Dar, dac se fceau vinovai de pcate de
desfrnare, erau foarte discrei, pentru c nimeni
nu-i acuzase niciodat.
Spre sfritul slujbei, Godwyn i ndrept
privirea ctre obscuritatea naosului i o vzu pe

mama sa, Petranilla, stnd dreapt i la fel de


nemicat ca stlpii din jurul ei, cu o dung de
raze luminndu-i capul mndru i crunt. Era
singur. Godwyn se ntreb de ct timp sttea
acolo, urmrind totul.
Laicii nu erau deloc ncurajai s asiste la
slujbele din timpul zilelor de lucru, iar Godwyn i
ddu seama c venise s-l vad pe el.
Simea din nou amestecul familiar de plcere i
team. tia c Petranilla era dispus s fac orice
pentru el. i vnduse casa i devenise persoana
responsabil cu administrarea gospodriei lui
Edmund numai pentru ca el s poat studia la
Oxford; cnd Godwyn se gndea la sacrificiul pe
care-l implicase o asemenea fapt pentru mndra
sa mam, i simea ochii umezii de lacrimi de
recunotin. Cu toate acestea, prezena ei l
umplea mereu de nelinite, ca i cum s-ar fi
temut s nu fie certat pentru vreo greeal.
Cnd clugrii i clugriele ncepur s se
retrag n ir ordonat din catedral, Godwyn se
desprinse din procesiune i se apropie de ea.
Bun dimineaa, mam!
Petranilla l srut pe frunte.
mi pari slab, spuse ea cu ngrijorare matern
n glas. Nu primeti suficient de mncare?

Pete srat i terci, dar primim din plin,


rspunse el.
De ce eti att de agitat?
Petranilla fusese ntotdeauna capabil s-i
descifreze emoiile i dispoziia.
Godwyn i povesti ce citise n Cartea lui Timothy.
A putea citi fragmentul respectiv la canon,
spuse el.
Ceilali te-ar susine?
Theodoric i clugrii mai tineri da. Multora li
se pare deranjant s dea ochii cu femei tot timpul.
La urma urmei, cu toii au ales s triasc ntr-o
comunitate format exclusiv din brbai.
Petranilla ddu aprobator din cap.
Asta te pune n postura de conductor.
Excelent!
n plus, m plac datorit pietrelor calde.
Pietre calde?
Am instituit o regul nou pentru iarn. n
nopile n care d nghe, cnd intrm n biseric
pentru slujba de noapte, fiecrui clugr i se ofer
o piatr cald nfurat ntr-o crp. Aa n-o s
mai aib degerturi la picioare.
Foarte inteligent. Oricum, verific exact cine te
va susine nainte de a aciona.
Bineneles. Dar se potrivete cu ceea ce ne

nvau maetrii la Oxford.


i anume?
Oamenii sunt supui greelii, aa c n-ar
trebui s ne bazm doar pe raiunea noastr. Nu
putem spera s nelegem lumea tot ce putem
face e s ne minunm de creaia lui Dumnezeu.
Adevrata cunoatere vine prin revelaie. N-ar
trebui s punem la ndoial nelepciunea primit
de la alii.
Mama i arunc o cuttur sceptic, aa cum
fceau mirenii cnd vreun om educat ncerca s
le explice cte un principiu de filosofie nalt.
Asta cred episcopii i cardinalii?
Da. Universitatea din Paris a interzis efectiv
lucrrile lui Aristotel i Toma de Aquino pentru c
se bazeaz pe raiune, i nu pe credin.
Problema e urmtoarea: acest mod de gndire
i poate ctiga stima superiorilor?
Doar asta o interesa. Voia ca fiul ei s ajung
stare, episcop, arhiepiscop, ba chiar cardinal. i
el voia acelai lucru, dar spera totodat s nu
ajung att de cinic ca ea.
Sunt sigur, rspunse el.
Bine. Dar nu sta e motivul vizitei mele.
Unchiul tu Edmund a suferit o lovitur grea.
Italienii amenin s-i fac afacerile la Shiring

de-acum ncolo.
Godwyn fu complet luat prin surprindere.
Asta o s-i distrug afacerea.
Cu toate acestea, nu era sigur de ce Petranilla
venise special pn aici s-i dea vestea.
Edmund crede c-i poate face s se
rzgndeasc dac mbuntete condiiile de la
Trgul de Ln, mai precis dac drm podul cel
vechi i construiete un pod nou, mai lat.
Nu-mi spune, las-m s ghicesc: unchiul
Anthony l-a refuzat.
Dar Edmund nu se d btut.
Vrei s discut eu cu Anthony?
Petranilla cltin din cap.
Nu poi s-l convingi. Dar, dac subiectul este
abordat la canon, ar trebui s susii propunerea.
i s intru n conflict cu unchiul Anthony?
Ori de cte ori o propunere delicat e respins
de garda veche, tu trebuie s te poziionezi ca lider
al reformatorilor.
Godwyn i zmbi admirativ.
Mam, de unde tii attea despre politic?
O s-i povestesc. Petranilla privi n alt
direcie; ochii i se fixar asupra rozetei din
peretele estic, iar gndurile i fugir spre trecut.
Cnd tata a nceput s fac afaceri cu italienii,

locuitorii din Kingsbridge l-au tratat ca pe un nou


mbogit vulgar. I-au privit de sus att pe el, ct
i familia lui i au fcut tot posibilul s-l mpiedice
s-i pun n aplicare ideile cele noi. Mama
murise deja, iar eu eram adolescent, aa c am
devenit confidenta sa, iar el mi povestea totul.
Chipul ei, caracterizat de obicei printr-o expresie
de calm glacial, se contorsion ntr-o masc de
amrciune i resentimente: ochii i se ngustar,
buzele i se ncreir, iar obrajii i se mbujorar la
amintirea ruinii. Continu: i-a dat seama c no s se elibereze niciodat de sub influena lor
pn ce n-o s preia controlul ghildei parohiale.
Aa c am nceput s lucrm n aceast direcie,
iar eu l-am ajutat. Petranilla trase aer adnc n
piept, ca i cum i-ar fi adunat puterile pentru o
btlie ndelungat. Am fcut n aa fel nct s
divizm comitetul de decizie, am montat diferitele
faciuni unele mpotriva celorlalte, am fcut
aliane, dup care am schimbat tabra, ne-am
subminat fr mil adversarii i ne-am folosit
susintorii pn a sosit momentul s ne
descotorosim de ei. A fost nevoie de zece ani i, la
final, tata a ajuns stareul ghildei i cel mai bogat
om din ora.
Petranilla mai povestise i alt dat ascensiunea

bunicului lui Godwyn, dar niciodat n termeni


att de duri.
Deci dumneata ai fost ajutorul lui, aa cum e
Caris acum pentru Edmund?
Ea scoase un hohot scurt i aspru.
Cu excepia faptului c, pn a preluat
Edmund afacerile, noi deveniserm deja ceteni
de vaz. Tata i cu mine am urcat muntele, iar
Edmund n-a trebuit dect s coboare cealalt
costi.
n clipa aceea, fur ntrerupi de Philemon.
Acesta intr n biseric dinspre claustru; era un
tnr nalt, de 22 de ani, cu gtul subire i pai
precaui, ca de porumbel. n mn inea o
mtur: streia l tocmise s se ocupe de
curenie. Prea foarte agitat.
Te-am cutat peste tot, frate Godwyn.
Petranilla i ignor solicitarea evident de a sta
de vorb cu fiul ei.
Bun, Philemon, nu te-au fcut nici acum
clugr?
Nu am cum s strng donaia necesar. tii,
eu provin dintr-o familie srac.
Dar se mai cunosc cazuri n care streia a
renunat la donaie n cazul unui aspirant care a
dat dovad de cucernicie i devoiune. Iar tu

serveti streia, cu i fr simbrie, de ani buni.


Fratele Godwyn m-a propus, dar unii dintre
clugrii mai n vrst au luat cuvntul mpotriva
mea.
Godwyn adug i el:
Carlus Orbul nu-l suport pe Philemon nu
tiu de ce.
Petranilla spuse:
O s vorbesc eu cu fratele meu Anthony. Ar
trebui s treac peste cuvntul lui Carlus. i eti
un prieten credincios fiului meu chiar a vrea
s te vd avansat la rangul de clugr.
Mulumesc, doamn.
Ei bine, e limpede c de-abia atepi s-i spui
lui Godwyn ceva ce nu poate fi discutat de fa cu
mine, aa c-mi iau rmas-bun. l srut pe
Godwyn, adugnd: Nu uita ce i-am spus.
N-o s uit, mam.
Inima lui Godwyn fu inundat de un val de
uurare, ca i cum un nor de furtun ar fi trecut
pe deasupra lui i i-ar fi continuat drumul spre
a-i revrsa ncrctura peste alt ora.
De ndat ce Petranilla ajunse suficient de
departe pentru a nu le mai auzi conversaia,
Philemon izbucni:
Episcopul Richard!

Godwyn ridic din sprncene. Philemon avea un


talent nnscut de a afla secretele oamenilor.
Ce-ai aflat?
E n casa de oaspei, ntr-una dintre camerele
separate de sus cu verioara lui, Margery!
Margery era o fat drgu, de 16 ani. Prinii ei
un frate mai mic al contelui Roland i o sor a
contesei de Marr muriser, iar ea era pupila lui
Roland. Contele fcuse aranjamente s o mrite
cu un fiu al contelui de Monmouth, punnd astfel
bazele unei aliane politice care ar fi ntrit
considerabil poziia lui Roland n sud-vestul
Angliei.
i ce fac? ntreb Godwyn, dei putea ghici.
Se srut!
De unde tii?
Hai s-i art.
Philemon l conduse pe Godwyn afar din
biseric, traversnd transeptul sudic, claustrul
clugrilor i urcnd nite trepte care fceau
legtura cu dormitorul comun. Acesta era o
ncpere simpl, cu dou rnduri de paturi, pe
fiecare aflndu-se o saltea de paie. Dormitorul
comun era desprit printr-un perete de spital,
care servea i drept cas de oaspei. Philemon se
duse direct la un dulap mare n care erau inute

pturile. Cu puin efort, reui s-l trag mai n


fa. n zidul din spatele piesei de mobilier se
vedea o piatr desprins. Godwyn se ntreb n
treact cum de reuise Philemon s gseasc
acest punct de observaie i bnui c acesta
ascunsese ceva n gaura respectiv. Philemon
ndeprt piatra, atent s nu fac vreun zgomot,
i spuse n oapt:
Uit-te pe-aici, repede!
Godwyn ezit. Pe un ton la fel de cobort ca al lui
Philemon, l ntreb:
Pe ci ali oaspei i-ai spionat de aici?
Pe toi, rspunse Philemon, ca i cum era
vorba despre ceva evident.
Godwyn credea c tie exact ce-avea s vad i
nu simea nici cea mai mic satisfacie. Poate c
spionarea unui episcop pctos era o fapt
acceptabil pentru Philemon, dar lui i se prea
ruinos de josnic. Cu toate acestea, curiozitatea
l mpingea de la spate. ntr-un final, se ntreb ce
l-ar fi sftuit mama sa i i ddu pe dat seama
c Petranilla i-ar fi spus s se uite.
Gaura din perete se afla puin mai jos de nivelul
ochilor. Godwyn se aplec i arunc o privire.
Avea acces la ceea ce se petrecea ntr-una dintre
cele mai retrase ncperi de la etajul spitalului.

ntr-un col se afla un pupitru de rugciune,


aezat n faa unei picturi murale nfind scena
crucificrii. De asemenea, n ncpere se mai aflau
dou fotolii confortabile i cteva taburete. Cnd
la mnstire soseau oaspei de seam, brbaii
ocupau o camer, iar femeile, pe cealalt; fr
ndoial c aceasta era ncperea destinat
femeilor, ntruct pe o msu se nirau mai
multe articole femeieti: piepteni, panglici i
nenumrate borcnae i fiole misterioase.
Pe podea se aflau dou saltele de paie. Richard i
Margery stteau ntini pe una din ele i fceau
ceva mai mult dect s se srute.
Episcopul Richard era un brbat atrgtor, cu
prul castaniu, uor ondulat, i cu trsturi
regulate. Margery nu avea mai mult de jumtate
din vrsta lui, fiind o fat zvelt, cu piele deschis
la culoare i sprncene aproape negre. Stteau
ntini unul lng cellalt. Richard i sruta
chipul i i optea ceva la ureche. Pe buzele sale
crnoase flutura un zmbet de plcere. Poala
rochiei lui Margery era ridicat pn n jurul
taliei. Aceasta avea picioare frumoase, lungi i
albe. Mna lui Richard se afla ntre coapsele ei i
se mica ntr-un ritm regulat, expert; dei
Godwyn n-avea nicio experien n relaiile cu

femeile, i ddu seama ce fcea Richard. Margery


l privea pe Richard cu ochi adoratori, gfind de
plcere, cu gura ntredeschis i chipul
mbujorat. Poate c era vorba despre o simpl
prejudecat, dar Godwyn simi intuitiv c Richard
nu vedea n Margery dect o distracie de
moment, n vreme ce aceasta l considera iubirea
vieii ei. Godwyn se uit fix la ei timp de cteva
secunde ngrozitoare. Richard i mic mna i,
brusc, n faa ochilor lui Godwyn se ivi triunghiul
de pr aspru dintre picioarele lui Margery,
ntunecat pe fundalul pielii ei palide, de aceeai
nuan cu sprncenele. Godwyn i feri privirea
fr ntrziere.
Las-m s vd i eu.
Godwyn se ndeprt de perete. Era o noutate
surprinztoare, dar ce-ar trebui s fac n privina
asta trebuia s fac ceva sau nu?
Philemon arunc o privire prin gaura din perete
i trase aer adnc n piept, ncntat.
i vd pizda! opti el. I-o freac!
Pleac de-acolo, i spuse Godwyn. Am vzut
de-ajuns prea mult chiar.
Fascinat, Philemon ovia; apoi, fr nicio
tragere de inim, se ndeprt i puse piatra la loc
n zid.

Trebuie s dm imediat n vileag pcatul de


desfrnare al episcopului! zise el.
Taci i las-m s m gndesc, replic
Godwyn.
Dac proceda aa cum sugerase Philemon, avea
s i-i fac dumani pe Richard i pe puternicele
sale rude i asta fr s ctige nimic. Dar sigur
c exista o cale prin care o astfel de informaie
putea fi ntoars n folosul lui, nu? Godwyn
ncerc s priveasc lucrurile aa cum ar fi fcut
mama sa. Dac nu avea nimic de ctigat de pe
urma dezvluirii pcatului lui Richard, era oare
posibil s-i atrag avantaje de pe urma
ascunderii acestuia? Poate c Richard avea s-i
fie recunosctor c-i pstra secretul.
Calea aceasta era cu siguran mult mai
promitoare. Dar, ca s funcioneze, Richard
trebuia s afle c Godwyn i proteja taina.
Hai cu mine, i spuse Godwyn lui Philemon.
Acesta din urm urni dulapul, punndu-l la loc.
Godwyn se ntreb dac sunetul lemnului trit
pe pardoseala de piatr se auzea i n camera
alturat. i ddu seama c era puin probabil
i, oricum, Richard i Margery erau n mod clar
mult prea fascinai de ceea ce fceau pentru a
mai lua aminte la zgomotele venite de dincolo de

zid.
Godwyn porni primul pe scar i travers
claustrul. Existau dou scri care fceau legtura
cu camerele private: una pornea de la parterul
infirmeriei, iar cealalt se afla pe exterior,
permindu-le oaspeilor importani s vin i s
plece fr a mai fi nevoie s treac prin ncperea
destinat oamenilor de rnd. Godwyn urc n
grab treptele din exterior.
Se opri la ua ncperii n care se aflau Richard
i Margery i i se adres n oapt lui Philemon:
Vii dup mine nuntru, rosti el. Nu faci nimic.
Nu spui nimic. Pleci cnd plec i eu.
Philemon i ls jos mtura.
Nu, i zise Godwyn. ine-o n mn.
Bine.
Godwyn deschise brusc ua i intr.
Vreau camera asta curat cu mare grij,
spuse el tare. S dai cu mtura n toate
colioarele aaah! mi cer iertare! Credeam c
nu e nimeni aici!
n timpul de care avuseser nevoie Godwyn i
Philemon s ajung din dormitor pn n casa de
oaspei, amanii fcuser progrese. Richard se
afla acum peste Margery, cu roba clerical
ridicat n fa. Picioarele ei albe i frumos

modelate stteau ridicate n aer, de-o parte i de


alta a oldurilor episcopului. Nu exista nicio
ndoial n ceea ce privea natura ocupaiei lor.
Richard i opri micrile de du-te-vino i-i
ridic privirea spre Godwyn, cu o expresie de
frustrare furioas amestecat cu vinovie
speriat.
Margery ls s-i scape un ipt i se holb i ea
la Godwyn cu ochii plini de team.
Godwyn profit la maximum de moment.
Episcope Richard! exclam el, prefcndu-se
uluit. Voia ca Richard s tie, fr nicio urm de
ndoial, c l recunoscuse. Dar cum i
Margery? Continundu-i jocul, pru s neleag
brusc situaia n care se aflau. V rog s m
iertai! Se ntoarse pe clcie i strig la Philemon:
Afar! Acum!
Philemon iei de-a-ndratelea pe u, innd n
continuare mtura n mn.
Godwyn l urm, dar, ajuns la u, se ntoarse,
pentru a se asigura c Richard avea s-i rein
figura. Cei doi amani rmseser ngheai n
poziia compromitoare n care fuseser
surprini, ncletai n toiul actului sexual, dar pe
chipurile lor se ntipriser cu totul alte expresii.
Mna lui Margery se dusese involuntar ctre

gur, n acel gest etern de vinovie surprins.


Mimica lui Richard reflecta faptul c-i fcea
calcule disperate. Voia s spun ceva, ns nu-i
venea n minte nimic potrivit. Godwyn hotr s le
curme chinul. Obinuse ceea ce voise.
Iei dar, nainte de a putea nchide ua, suferi
un oc care-l fcu s ncremeneasc. O femeie
urca pe scar. Era vorba de Philippa, soia
celuilalt fiu al contelui.
Instantaneu, i ddu seama c secretul vinovat
al lui Richard i pierdea valoarea dac era aflat
de altcineva. Trebuia s-l avertizeze pe episcop.
Lady Philippa! spuse el tare. Bine ai venit la
streia Kingsbridge!
De undeva din spatele uii auzi zgomote
precipitate. Cu coada ochiului, l zri pe Richard
srind n picioare.
Spre norocul celor implicai, Philippa nu trecu
mai departe, ci se opri s schimbe cteva cuvinte
cu Godwyn.
Poate m ajui ntr-o privin.
Godwyn i ddu seama c, de unde sttea, lady
Philippa nu avea cum s vad mare parte din
interiorul ncperii.
Am pierdut o brar, continu ea. Nu e din
vreun material scump, doar lemn sculptat, dar

mi-e foarte drag.


Ce ru mi pare, rosti Godwyn cu glasul
nmuiat de compasiune. O s-i rog pe fraii
monahi i pe clugrie s o caute.
Philemon spuse i el:
Eu unul nu am vzut-o.
Godwyn i se adres Philippei:
Poate v-a alunecat de la ncheietur.
Ea se ncrunt.
Ce e mai ciudat, de fapt, e c nici nu am
purtat-o de cnd am ajuns aici. Am scos-o cnd
am sosit, am pus-o pe mas i acum nu o mai
gsesc nicieri.
Poate s-a rostogolit i-a czut n vreun cotlon
ntunecat. Philemon, aici de fa, o s-o caute. N-ai
zrit-o cnd ai dat cu mtura n camer?
N-am apucat s mtur. Domnioara Margery a
intrat tocmai cnd ncepeam.
Godwyn spuse:
Philemon tocmai venise ca s curee aici, dar
domnioara Margery se ntrerupse i arunc o
privire nuntru se roag, termin el.
Margery sttea n genunchi la pupitrul de
rugciune, cu ochii nchii implornd iertare
pentru pcatul comis, spera Godwyn. Richard
sttea n picioare n spatele ei, cu capul plecat,

minile mpreunate i buzele micndu-i-se n


timp ce murmura o rugciune.
Godwyn fcu un pas n lturi pentru a-i permite
Philippei s intre. Aceasta i arunc o privire
bnuitoare cumnatului ei.
Bun, Richard, spuse ea. Nu prea-i st n
obicei s te rogi ntr-o zi de lucru.
Richard i duse degetul la buze, semn c
trebuia s pstreze linitea, i art ctre
Margery,
care
i
continua
rugciunea
netulburat.
Pe un ton vioi, Philippa continu:
Margery poate s se roage ct poftete, dar asta
e camera femeilor i te-a ruga s iei.
Richard i masc pe ct posibil uurarea i
prsi ncperea, nchiznd ua pentru a le
acorda intimitate celor dou femei.
El i Godwyn se trezir fa n fa n hol.
Godwyn i ddea seama c Richard nu tia exact
cum s abordeze situaia. Ar fi putut spune:
Cum ndrzneti s nvleti aa ntr-o camer,
fr s bai la u? Cu toate acestea, fusese
prins cu o greeal att de mare, nct probabil c
nu-i putea face curajul necesar s se
scandalizeze. Pe de alt parte, nici nu-i venea s-l
implore pe Godwyn s pstreze tcerea asupra

celor vzute, pentru c asta ar fi nsemnat s


recunoasc faptul c se afla la mna clugrului.
Era un moment de stnjeneal dureroas.
Ct timp Richard nc mai ovia, Godwyn
sparse gheaa:
Nimeni n-o s aud vreun cuvnt despre asta
de la mine.
Pe chipul lui Richard se ivi o expresie de
uurare, dup care acesta se uit la Philemon.
Dar el?
Philemon vrea s devin clugr. nva
virtutea obedienei.
i rmn dator.
Omul e dator s-i mrturiseasc pcatele
proprii, nu i pe ale altora.
Oricum, i sunt recunosctor, frate?
Godwyn, sacristan. Sunt nepotul stareului
Anthony. Voia ca Richard s tie c avea
suficiente relaii pentru a-i face probleme serioase.
Dar, ca s mai atenueze ameninarea, adug:
Mama a fost logodit cu tatl Domniei Tale, n
urm cu muli ani, nainte ca acesta s devin
conte.
Am auzit de asta.
Godwyn ar fi vrut s mai adauge: Iar tatl tu a
ndeprtat-o pe mama, exact aa cum ai tu de

gnd s o ndeprtezi pe biata Margery. Dar, n


loc de asta, se mulumi s spun pe un ton
plcut:
Am fi putut fi frai.
Da.
Apoi se auzi clopotul care anuna servirea cinei.
Scpai de sentimentul de stnjeneal, cei trei
brbai se desprir: Richard plec spre casa
stareului Anthony, Godwyn se altur celorlali
clugri n reflectoriu, iar Philemon se duse la
buctrie, ca s ajute la servit.
n timp ce mergea de-a lungul claustrului,
Godwyn se ls absorbit de gnduri. Era nc
tulburat de scena animalic la care tocmai fusese
martor, dar simea c gestionase lucrurile bine.
La final, Richard pruse a se ncrede n el.
n refectoriu, Godwyn se aez lng Theodoric,
un tnr iste, cu vreo civa ani mai mic dect el.
Theodoric nu studiase la Oxford i, drept urmare,
l privea cu admiraie pe Godwyn. Acesta l trata
ca pe un egal, ceea ce-l flata pe Theodoric.
Tocmai am citit ceva ce sigur o s te intereseze,
deschise discuia Godwyn. i rezum ceea ce citise
despre atitudinea respectatului stare Philip fa
de femei n general i de clugrie n special. E
exact aa cum ai zis tu mereu, ncheie el.

De fapt, Theodoric nu-i exprimase niciodat


opinia cu privire la acest subiect, dar mereu se
declara de acord cnd Godwyn se plngea de
tolerana de care ddea dovad stareul Anthony.
Bineneles, rspunse Theodoric. Acesta avea
ochi albatri i tenul deschis la culoare, care
acum se mbujorase de ncntare. Cum s avem
numai gnduri pure, cnd suntem tot timpul
distrai de prezena femeilor?
Dar ce putem face ca s corectm lucrurile?
Trebuie s-l nfruntm pe stare.
La canon, vrei s spui, fcu Godwyn, ca i cum
ar fi fost ideea lui Theodoric, nicidecum a lui. Da,
minunat plan. Dar crezi c ne-ar susine ceilali?
Clugrii mai tineri da.
Godwyn i ddea seama c tinerii erau oricum
de acord cu orice critic, fie mai aspr, fie mai
uoar, adus celor n vrst. Dar mai tia i c
muli clugri i mprteau preferina pentru un
trai din care femeile s lipseasc sau, cel puin, s
fie invizibile.
Dac vorbeti cu cineva despre asta pn la
canon, s-mi spui i mie ce afli, i zise el
confratelui su mai tnr.
Aceast rugminte avea s-l ncurajeze pe
Theodoric s porneasc o campanie de adunare a

ct mai muli susintori.


Apoi sosir bucatele, ce constau din pete srat
cu fasole. nainte ca Godwyn s poat ncepe s
mnnce, fu oprit de clugrul-ceretor Murdo.
Clugrii-ceretori erau monahi care triau
printre mireni n loc s se izoleze n mnstiri.
Acetia erau de prere c prin modul lor de via
respingeau ispita mai puternic dect monahii din
comunitile mnstireti al cror legmnt de
srcie era compromis de splendoarea cldirilor
n care locuiau i de proprietile ntinse. n mod
tradiional, clugrii-ceretori nu aveau nicio
proprietate, nici mcar lcauri de cult dei
muli se abtuser de la acest ideal dup ce
anumii admiratori cucernici le oferiser
pmnturi i bani. Cei care triau n continuare
dup principiile originale ale ramurii lor
monastice primeau mncare de la oamenii din
afara bisericii i dormeau pe podelele buctriilor
din casele care-i gzduiau. Acetia predicau n
piee i pe lng crciumi i primeau monede de
la trectori. De asemenea, nu ezitau s apeleze la
fraii lor de la mnstiri pentru a le oferi mncare
i gzduire ori de cte ori aveau nevoie. Deloc
surprinztor, preteniile lor de superioritate nu
erau vzute cu ochi buni de clugrii din

mnstiri.
Fratele Murdo era un exemplar deosebit de
dezagreabil al speciei sale: gras, murdar, lacom,
adesea beat i care fusese vzut nu de puine ori
n compania prostituatelor. Dar era, de asemenea,
i un predicator charismatic ce captiva mulimi de
sute de persoane cu predicile sale colorate, dei
dubioase din punct de vedere teologic.
Acum acesta se ridic fr nicio invitaie i
ncepu s se roage cu glas puternic:
Tatl nostru, binecuvnteaz mncarea
aceasta pentru folosul sufletelor noastre, al
trupurilor noastre nevrednice, la fel de pline de
pcate pe ct e leul unui cine de viermi
Rugciunile lui Murdo nu erau niciodat scurte.
Oftnd, Godwyn i ls lingura jos.
La canon se citea ntotdeauna cte ceva de
obicei din Regula benedictin, destul de des din
Biblie i ocazional din alte cri religioase. n timp
ce clugrii se aezau pe bncile de piatr ale slii
capitulare, Godwyn l cut pe tnrul monah
cruia i venise rndul s citeasc n ziua
respectiv i i spuse ncet, dar ferm c el,
Godwyn, avea s-i in locul. Apoi, cnd sosi
momentul s nceap, se porni s citeasc pagina

aceea att de important din Cartea lui Timothy.


Era emoionat. Se ntorsese de la Oxford n urm
cu un an i de atunci vorbise adesea cu diveri
clugri despre reformarea mnstirii, dar, pn
n acel moment, nu l nfruntase deschis pe
Anthony. Stareul era slab i lene avea nevoie
de un oc care s-l trezeasc din letargie. Mai
mult,
chiar
Sfntul
Benedict
scrisese
urmtoarele: Toi trebuie chemai la canon, cci
Domnul adesea arat unui frate mai tnr ce e
mai bine. Godwyn avea tot dreptul s ia cuvntul
la canon i s cear respectarea cu strictee a
regulilor monastice. Cu toate acestea, avu dintrodat senzaia c-i asuma un risc i i dori s-i
fi acordat un interval mai mare de gndire cu
privire la modul n care avea s foloseasc cele
descoperite n Cartea lui Timothy.
Dar era prea trziu pentru regrete. nchise cartea
i spuse:
ntrebarea adresat att mie, ct i frailor mei
este urmtoarea: Ne-am ndeprtat oare att de
mult de standardele stareului Philip n ceea ce
privete separarea clugrilor de clugrie?
Din perioada n care participa la dezbateri
studeneti, Godwyn nvase s-i formuleze
argumentele ca ntrebri ori de cte ori situaia i-o

permitea, oferindu-i adversarului ct mai puine


puncte pe care s le contracareze.
Primul rspuns veni din partea lui Carlus Orbul,
stareul adjunct, subalternul direct al lui
Anthony.
Unele mnstiri sunt situate departe de orice
aezare populat, pe o insul nelocuit, n
mijlocul pdurii sau pe vreun pisc singuratic,
ncepu el. Felul lent, hotrt n care vorbea l fcu
pe Godwyn s se mite pe loc, nelinitit. n
asemenea lcauri, fraii se izoleaz de orice
contact cu lumea exterioar, continu fr grab
Carlus. Kingsbridge n-a fost niciodat n aceast
situaie. Noi ne aflm n mijlocul unui ora mare,
n care vieuiesc 7000 de suflete. Avem n ngrijire
una dintre cele mai impozante catedrale ale lumii
cretine. Muli dintre noi sunt medici, pentru c
Sfntul Benedict a spus: Trebuie s avem grij n
special de bolnavi i s-i tratm aa cum ar face-o
Isus nsui. Nu ni s-a acordat luxul izolrii totale.
Domnul ne-a dat o alt misiune pe pmnt.
Godwyn se ateptase la ceva de genul acesta.
Carlus nu suporta s se mute mobila, pentru c
ajungea s se izbeasc de ea; aa c se opunea
oricrei schimbri, dintr-o team asemntoare,
de a fi nevoit s se adapteze unor circumstane

nefamiliare.
Theodoric veni repede cu o replic pentru
Carlus:
Acesta este un motiv foarte bun s fim strici n
privina regulilor, spuse el. Un om care triete
lng o crcium trebuie s i ia multe msuri de
precauie pentru a nu cdea n pcatul beiei.
Dinspre ceilali clugri se auzi un murmur
ncntat de aprobare: le plcea cnd auzeau o
replic inteligent. Godwyn ncuviin din cap.
Chipul luminos al lui Theodoric se mbujor,
mgulit.
ncurajat de aceast luare de poziie, un novice
pe nume Juley spuse ntr-o oapt suficient de
puternic pentru a fi auzit:
Pe Carlus nu-l deranjeaz femeile, pentru c
nu le vede.
Mai muli clugri izbucnir n rs, dei alii
ddur dezaprobator din cap.
Godwyn simea c totul mergea bine.
Deocamdat, se prea c avea s ctige
confruntarea. Apoi stareul Anthony lu i el
cuvntul:
i ce anume propui, frate Godwyn?
Anthony nu studiase la Oxford, dar avea destul
experien nct s cear formularea direct a

obiectivului real al adversarului.


Fr nicio tragere de inim, Godwyn ddu crile
pe fa.
Am putea s lum n considerare ideea de a
reinstaura situaia de pe vremea stareului Philip.
Anthony insist:
i ce vrei s spui cu asta, mai exact? Fr
clugrie?
Da.
Dar ele unde s-ar duce?
Mnstirea de maici s-ar putea muta n alt
parte i ar putea deveni o structur dependent
de streie, precum Colegiul Kingsbridge sau
schitul Sfntul Ioan-din-Pdure.
Aceast propunere i lu pe toi prin surprindere.
Imediat se isc o hrmlaie de comentarii, pe care
stareul nu reui dect cu mare dificultate s o
domoleasc. Glasul care se desprinse din glgia
general fu al lui Joseph, medicul-ef. Acesta era
un brbat inteligent, dar mndru, iar Godwyn se
cam temea de el.
i cum am mai administra spitalul fr
clugrie? ntreb el. Starea proast n care se
afla dantura sa l fcea s pronune consoanele
neclar, asemenea unui om beat, dar asta nu-i
tirbea cu nimic autoritatea. Ele le administreaz

bolnavilor leacurile, ele le schimb bandajele, ele-i


hrnesc pe cei care nu pot s mnnce singuri, le
piaptn pletele btrnilor senili
Theodoric interveni:
Toate astea ar putea fi fcute de clugri.
i ce ne-am face cu naterile? ripost Joseph.
Se-ntmpl des s avem de-a face cu femei care
au probleme n aducerea unui copil pe lume.
Cum ar putea s le ajute clugrii fr sprijinul
clugrielor care s se ocupe de manevre?
Mai muli clugri i exprimar zgomotos
asentimentul, dar Godwyn anticipase aceast
problem, iar acum spuse:
i dac am muta clugriele n vechea
leprozerie?
Colonia de leproi sau leprozeria era situat
pe o mic insul de pe ru, n partea de sud a
oraului. Pe vremuri, acolo triser o mulime de
suferinzi, dar, ntruct nu mai apruser i alte
cazuri, doar doi leproi se mai gseau acum
acolo, amndoi n vrst.
Fratele Cuthbert, care era un om spiritual,
murmur:
N-a vrea cu niciun pre s fiu eu la care-o
anun pe starea Cecilia c se mut ntr-o
colonie de leproi.

Acest comentariu strni un val de rsete.


Femeile ar trebui conduse de brbai, spuse
Theodoric.
Stareul Anthony replic prompt:
Iar starea Cecilia este condus de episcopul
Richard. El ar fi singurul n msur s ia o
asemenea decizie.
Doamne ferete s-o ia, se auzi un glas nou. Era
Simeon, vistiernicul. Un brbat slab, cu un chip
prelung, acesta lua cuvntul mpotriva oricrei
propuneri care implica vreo cheltuial. N-am
putea supravieui fr clugrie, adug el.
Acest ultim comentariu l lu prin surprindere pe
Godwyn.
De ce nu? ntreb el.
Nu avem suficieni bani, rspunse Simeon.
Cnd e nevoie de reparaii la catedral, cine
credei c-i pltete pe constructori? Nu noi nu
ne putem permite. Starea Cecilia pltete. Ea
cumpr cele necesare pentru infirmerie,
pergament pentru scriptoriu i nutre pentru
animalele din grajduri. Tot ce este folosit la
comun att de noi, ct i de clugrie e pltit
de ea.
Godwyn se ntrist dintr-odat.
Dar cum se poate una ca asta? De ce

depindem de ele?
Simeon ridic din umeri.
n decursul anilor, multe femei pioase au
druit mnstirii de maici pmnturi i alte
bunuri.
Godwyn avea certitudinea c nu auzea ntreg
adevrul acum. i clugrii aveau resurse
multiple. ncasau chirii i alte taxe de la fiecare
locuitor al Kingsbridge-ului, plus c deineau mii
de hectare de pmnt cultivabil. Probabil c inea
i de felul n care erau gospodrite aceste resurse.
Dar n-avea niciun rost s intre n asemenea
discuii acum. Pierduse nfruntarea. Pn i
Theodoric fusese redus la tcere.
Anthony rosti pe un ton plin de mulumire:
Ei bine, am avut parte de o discuie cum nu se
poate mai interesant. Mulumim, Godwyn,
pentru c ai ridicat aceast chestiune. Iar acum,
haidei s ne rugm.
Godwyn era prea furios s se poat ruga. Nu
ctigase nimic din ce dorise i nu era sigur unde
anume greise.
n vreme ce clugrii ieeau ncolonai din sala
capitular, Theodoric i arunc o privire speriat
i zise:
Nu tiam c micuele pltesc att de multe

lucruri.
Niciunul dintre noi nu tia, spuse Godwyn. i
ddu seama c-l fixa pe Theodoric cu o privire
furioas i se corect repede, adugnd: Dar te-ai
descurcat excelent ai dezbtut chestiunea mai
bine dect muli studeni de la Oxford.
Era exact lucrul de care avea nevoie Theodoric,
care se lumin dintr-odat, evident fericit.
Urma ora n care clugrii fie citeau n bibliotec,
fie se plimbau prin claustru, meditnd, dar
Godwyn avea alte planuri. Pe toat durata mesei
i a canonului, ceva l tot iritase. ncercase s i
alunge ideea respectiv din minte, pentru c
interveniser alte probleme, dar acum i apru
din nou. Credea c tie unde putea fi brara lui
lady Philippa.
ntr-o mnstire nu exist prea multe
ascunztori. Clugrii triau la comun: singurul
care avea camer separat era stareul. Chiar i
n latrin stteau alturi, deasupra unui jgheab
prin care curgea mereu ap adus cu ajutorul
unui sistem de conducte. Nu li se permitea s
dein bunuri personale, aa c nimeni nu avea
dulapul lui sau mcar o cutie.
Dar astzi, Godwyn vzuse o ascunztoare.
Urc treptele pentru a ajunge n dormitor. Nu

era nimeni acolo. Trase dulapul pentru pturi de


lng perete i scoase piatra desprins din zid,
dar nu se uit pe gaura creat. n loc de asta, i
bg mna n scobitura peretelui, cercetnd.
Pipi partea de sus a gurii, apoi pe cele laterale i
pe cea de jos. Spre dreapta se afla o mic fisur.
Godwyn i strecur degetele nuntru i ddu de
ceva care nu era nici piatr, nici mortar. Micnd
uor din degete, reui s scoat obiectul respectiv.
Era o brar din lemn, sculptat.
Godwyn o ridic n lumin. Brara era fcut
din lemn de esen tare, probabil stejar.
Suprafaa interioar era bine lefuit, dar cea
exterioar era sculptat, n fibra lemnului
desluindu-se un model complicat i ndrzne,
cu ptrate strbtute de linii diagonale, cioplite cu
o precizie ncnttoare: Godwyn nelegea de ce
Philippei i plcea att de mult.
O puse la loc, potrivi piatra n zid i aez
dulapul n poziia sa obinuit.
Pentru ce-i trebuia lui Philemon un asemenea
obiect? Poate c ar fi reuit s vnd brara
pentru un penny sau doi, dei ar fi fost periculos,
pentru c putea fi oricnd recunoscut. Dar, n
mod clar, n-ar fi putut s o poarte.
Godwyn iei din dormitor i cobor treptele,

ntorcndu-se n claustru. N-avea dispoziia


necesar pentru studiu sau meditaie. Simea
nevoia s vorbeasc despre evenimentele din ziua
respectiv. Simea nevoia s se vad cu mama lui.
Acest gnd i umplu inima de o team nedefinit.
Poate c avea s-l certe pentru eecul suferit la
canon. Dar avea s-l laude pentru modul cum se
descurcase cu episcopul Richard, era sigur, i deabia atepta s-i povesteasc tot. Se hotr s
plece s o caute.
Teoretic, aa ceva era interzis. Clugrii nu
aveau voie s hoinreasc pe strzile oraului
dup bunul lor plac. Aveau nevoie de un motiv i,
tot teoretic, trebuiau s cear nvoirea stareului
nainte de a prsi curtea mnstirii. Dar, practic,
demnitarii monastici aveau la dispoziie zeci de
pretexte. Streia ncheia mereu trguri cu
negustorii, cumpra alimente, pnz, nclri,
pergament, lumnri, unelte de grdinrit, ei i
cpestre, toate cele necesare traiului de zi cu zi.
Clugrii erau practic seniorii oraului, stpnind
aproape toat suprafaa acestuia. Iar oricare
dintre medici putea fi chemat s consulte un
pacient care nu era n stare s se deplaseze pn
la infirmerie. Aa c nu era nimic ieit din comun
ca monahii s fie vzui pe strzi, iar Godwyn,

sacristanul, nu risca s i se cear explicaii


privind motivul pentru care circula n afara
mnstirii.
Cu toate acestea, era bine s fie discret, aa c
se asigur c nimeni nu-l observ pe cnd
prsea streia. Trecu prin zona aglomerat a
trgului i porni cu pai grbii pe strada
principal ctre casa unchiului su Edmund.
Dup cum sperase Godwyn, Edmund i Caris
erau plecai cu treburi, i-i gsi mama singur,
doar cu servitorii.
Un adevrat rsf pentru o mam, l
ntmpin ea. S te vd de dou ori ntr-o zi! Plus
c am ocazia s-i dau s mnnci pe sturate. i
turn o can de bere i-i spuse buctresei s
aduc o farfurie cu friptur rece de vit. Ce s-a
ntmplat la canon? ntreb ea.
Godwyn i povesti tot.
M-am grbit prea tare la final, spuse el.
Petranilla ncuviin din cap.
Tata avea o vorb: niciodat s nu convoci o
ntlnire pn nu tii exact cum se va sfri.
Godwyn zmbi.
Trebuie s in minte asta.
Oricum, nu cred c ai fcut vreun ru.
Asemenea cuvinte reprezentau o adevrat

uurare. Petranilla n-avea s se nfurie.


Dar am pierdut dezbaterea, rosti el.
ns ai reuit i s te impui n poziia de
conductor al grupului mai tnr, reformator.
Chiar dac m-am fcut de rs?
E mai bine dect s fii un nimeni.
Godwyn nu era att de sigur c mama sa avea
dreptate n aceast privin, dar, ca de fiecare
dat cnd se ndoia de nelepciunea ei, nu o
contrazise, ci i propuse s se gndeasc la acest
lucru mai trziu.
S-a ntmplat ceva foarte ciudat, ncepu el,
dup care i povesti despre Richard i Margery,
omind detaliile scrboase, de natur fizic.
Petranilla era surprins.
Richard trebuie s fi nnebunit! Exclam ea.
Nunta va fi anulat dac onorabilul conte de
Monmouth afl c Margery nu mai e fecioar.
Contele Roland o s fie furios la culme. Richard ar
putea fi caterisit pentru asta.
Dar o mulime de episcopi au iitoare, nu-i
aa?
E altceva. Un preot poate avea o fat-n cas
care s-i fie nevast n toate privinele, mai puin
cu numele. Un episcop poate avea chiar mai
multe. Dar s iei virginitatea unei tinere de vi

nobil cu puin timp nainte de nunta acesteia


chiar i un fiu de conte ar putea avea dificulti s
rmn n rndul clerului dup aa o isprav.
Ce crezi c-ar trebui s fac?
Nimic. Ai gestionat lucrurile perfect pn
acum.
Godwyn emana mndrie din toi porii. Petranilla
adug:
ntr-o zi, aceast informaie o s fie o arm
foarte puternic. ine minte ce-i spun.
Mai e ceva. M-am tot ntrebat cum a ajuns
Philemon s gseasc piatra aceea desprins din
zid i mi-a venit ideea c probabil o folosise iniial
ca ascunztoare. Am avut dreptate i am gsit o
brar pe care lady Philippa mi s-a plns c a
rtcit-o.
Interesant, spuse ea. Sunt aproape sigur c
Philemon o s-i fie de mare ajutor. Vezi tu, e n
stare de orice. N-are scrupule, n-are principii
morale. Tata a avut un asociat care era mereu
dispus s-i duc pn la capt treburile murdare
s ite zvonuri, s mprtie brfe pline de
venin, s bage zzanie. Asemenea oameni pot fi
incredibil de valoroi.
Deci nu crezi c-ar trebui s raportez furtul.
Sigur c nu. Pune-l s dea brara napoi, dac

tu crezi c e important poate s spun c a


gsit-o cnd mtura. Dar nu-l da n vileag. Tot tu
o s culegi roadele, i garantez.
Deci crezi c ar trebui s-l protejez?
Aa cum ai proteja un cine turbat care-i
muc pe musafirii nepoftii. E periculos, dar
merit inut de partea ta.
10
Joi, Merthin termin de sculptat ua.
Dusese pn la capt ce era de fcut
deocamdat n culoarul sudic. Schelria era
montat. Nu era nevoie s fac cofraje pentru
zidari, cci Godwyn i Thomas erau hotri s
economiseasc bani ncercnd metoda lui
Merthin, i anume s construiasc fr ajutorul
suporilor de lemn. Aa c se ntorsese la
sculptura sa i i dduse seama c nu mai avea
mare lucru de fcut. Petrecu o or adugnd
detalii la prul unei fecioare nelepte, nc una
mbogind nuanele zmbetului uneia nesbuite,
dar nu era deloc sigur c sporea n vreun fel
calitatea lucrrii. i era greu s ia hotrri, pentru
c gndurile sale se ndreptau involuntar ctre
Caris i Griselda.

Abia dac fusese n stare s schimbe cteva


vorbe cu Caris toat sptmna. i era ruine de
el nsui. Ori de cte ori o vedea pe Caris, i venea
n minte felul n care o mbriase pe Griselda,
cum o srutase i cum nfptuise cu ea cel mai
intim i mai plin de dragoste act omenesc cu o
fat pe care nici n-o plcea, darmite s-o
iubeasc. Dei n trecut petrecuse multe ceasuri
fericite imaginndu-i momentul n care avea s
fac acelai lucru cu Caris, acum aceast
posibilitate l umplea de groaz. Nu era nimic n
neregul cu Griselda ei, era, dar nu asta l
deranja pe el.
Ar fi simit la fel dac ar fi fost vorba despre orice
alt femeie, cu excepia lui Caris. Fcndu-l cu
Griselda, simea c dezbrcase actul respectiv de
orice semnificaie. Iar acum nu putea da ochii cu
femeia pe care o iubea.
Pe cnd se uita fix la opera sa, ncercnd s nu
se mai gndeasc la Caris i s se hotrasc dac
ua era terminat sau nu, n portalul nordic intr
Elizabeth Clerk. Aceasta era o frumusee zvelt, n
vrst de 25 de ani, cu o aur de crlioni blonzi.
Tatl ei fusese episcop de Kingsbridge nainte de
Richard. Ca i acesta, tatl ei locuise n palatul
episcopal de la Shiring, dar, vizitnd frecvent

Kingsbridge-ul, se ndrgostise de o servitoare de


la hanul Bell mama lui Elizabeth. Din cauza
statutului de copil nelegitim, Elizabeth era
deosebit de sensibil cnd venea vorba de poziia
ei social, fiind atent la orice aluzie i siminduse ofensat foarte uor. Dar Merthin o plcea
pentru c era istea i pentru c, pe cnd el avea
18 ani, Elizabeth l srutase i l lsase s-i pipie
snii poziionai sus pe coul pieptului i
neobinuit de plai, ca i cum ar fi fost turnai n
nite matrie prea puin adnci, dar ale cror
sfrcuri se ntreau chiar i la cea mai uoar
atingere. Povestea lor de dragoste se ncheiase din
cauza a ceva ce lui i se pruse trivial, iar ei, de
neiertat o glum a lui despre preoii desfrnai ,
dar Merthin o plcea i acum.
Elizabeth i atinse umrul i i fix privirea
asupra uii. Imediat, i duse mna la gur i
trase aer n piept.
Par de-a dreptul vii! exclam ea.
Merthin era ncntat la culme. Elizabeth nu era
omul care s rosteasc laude prea uor. Oricum,
el simi un impuls de a se arta modest.
E numai pentru c am fcut-o pe fiecare altfel.
Pe ua cea veche, toate fecioarele erau identice.
E mai mult de-att. Arat de parc ar putea s

coboare de pe u i s stea de vorb cu noi.


Mulumesc.
Dar difer foarte mult de restul obiectelor din
catedral. Ce-o s zic fraii clugri?
Fratelui Thomas i place.
Dar sacristanului?
Godwyn? Nu tiu ce prere o s aib. Dar,
dac se isc agitaie, voi apela la stareul
Anthony care n-o s vrea s comande o u
nou i s plteasc de dou ori.
Ei bine, rosti ea pe un ton gnditor, n Biblie
nu spune c erau toate la fel, bineneles ci doar
c cinci dintre ele au avut nelepciunea de a se
pregti din timp i c celelalte cinci au lsat
pregtirile pe ultimul moment i nu au mai ajuns
la petrecere. Dar Elfric?
Nu e pentru el.
E stpnul tu.
Pe el nu-l intereseaz dect s-i ia banii.
Elizabeth nu era la fel de convins.
Problema e c eti un meter mai bun dect el.
Lucrul sta a devenit evident de civa ani i toat
lumea l tie. Elfric n-ar recunoate nici picat cu
cear, dar de-aia nu te suport. S-ar putea s te
fac s regrei.
Tu mereu vezi lucrurile n negru.

Zu? Fata se simea jignit. Ei bine, o s


vedem noi dac am dreptate. Chiar sper s n-am.
Se ntoarse s plece.
Elizabeth?
Da.
Chiar m bucur c i place.
Tnra nu rspunse, dar pru s se mai
mblnzeasc. i lu rmas-bun cu o fluturare
din mn i plec.
Merthin hotr c ua era terminat. O nfur
n nite pnz grosolan de sac. Trebuia s i-o
arate lui Elfric, iar momentul prezent era la fel de
bun ca oricare: ploaia se oprise, cel puin pentru o
vreme.
l rug pe unul dintre muncitori s-l ajute s
care ua. Constructorii aveau o tehnic special
pentru transportarea obiectelor grele i incomode
la apucat. Aezau doi pari zdraveni pe pmnt,
paralel, dup care puneau nite scnduri de-a
curmeziul acestora, n centru, pentru a forma o
baz solid. Apoi aezau obiectul pe scnduri.
Dup aceea se postau ntre pari, cte un om la
fiecare capt, i ridicau. Acest aranjament se
numea targ i era folosit i pentru transportarea
bolnavilor la infirmerie.
Chiar i aa, ua era foarte grea. Dar Merthin era

obinuit s ridice obiecte de genul acesta. Elfric


nu-i permisese niciodat s se foloseasc de
pretextul staturii sale mai firave, ceea ce-l fcuse
surprinztor de puternic.
Cei doi brbai ajunser la casa lui Elfric i
crar ua nuntru. Griselda sttea pe un
scaun, n buctrie. Prea s devin de la o zi la
alta mai voluptuoas snii ei mari aproape i
dublaser dimensiunile. Lui Merthin nu-i plcea
s aib relaii tensionate cu oamenii, aa c
ncerc s se arate prietenos.
Vrei s vezi ua pe care-am fcut-o? o ntreb
n timp ce trecea pe lng ea. E sculptat. Am
redat povestea fecioarelor nelepte i a celor
nesbuite.
Griselda slobozi un hohot grotesc.
Nu-mi vorbi mie de fecioare.
Cei doi duser lucrarea n curte. Merthin i
ddu seama c nu le nelegea deloc pe femei.
Griselda se purtase foarte rece cu el de cnd
fcuser
dragoste.
Dac
acestea
erau
sentimentele ei pentru el, de ce l ispitise? Dup
comportamentul ei, era clar c nu dorea s repete
experiena.
Merthin ar fi linitit-o c i el simea la fel ba,
mai mult, c se cutremura la o asemenea

perspectiv , dar ar fi insultat-o, aa c se


mulumi s nu spun nimic.
Puser targa jos, iar ajutorul lui Merthin plec.
Elfric era n curte, cu trupul vnjos aplecat
deasupra unei stive de cherestea, numrnd
bucile, lovind fiecare brn cu o bucat de lemn
cu muchii drepte, lung de 60 de centimetri, i
mpungndu-i obrazul cu limba n timp ce se
confrunta cu o asemenea provocare mental. i
arunc o privire fioroas lui Merthin i i vzu de
treab, aa c Merthin nu spuse nimic, ci dezveli
ua i o rezem de o grmad de blocuri de
piatr. Era extraordinar de mndru de munca sa.
Urmase modelul tradiional, dar n acelai timp
fcuse i ceva original, ceva care-i fcea pe
oameni s suspine admirativ. De-abia atepta si vad ua instalat n biseric.
Patruapte, rosti Elfric, dup care se ntoarse
ctre Merthin.
Am terminat ua, ncepu Merthin mndru. Ce
prere ai?
Elfric cercet lucrarea cteva clipe. Avea un nas
lung, iar nrile i zvcnir, trdndu-i
surprinderea. Apoi, fr niciun avertisment, l izbi
pe Merthin peste fa cu bul pe care-l folosise
pentru a numra bucile de cherestea. Acesta

era destul de gros, aa c lovitura fu puternic.


Merthin scoase un strigt de durere, se ddu
civa pai napoi i se prbui la pmnt.
Mizerabil ce eti! strig Elfric. Mi-ai pngrit
fata!
Merthin ncerc s bolboroseasc nite cuvinte
de protest, dar avea gura plin de snge.
Cum de-ai ndrznit? mugi Elfric.
Ca la un semn, Alice apru i ea din cas.
arpe! strig ea ctre Merthin. Te-ai strecurat
n casa noastr i ne-ai deflorat fetia!
Se prefceau c era vorba despre ceva spontan,
dar Merthin i ddu seama c, mai mult ca sigur,
plnuiser totul. Scuip snge i spuse:
S-o deflorez! n mod clar nu era fecioar!
Elfric se npusti din nou asupra lui, cu bta sa
improvizat. Merthin se rostogoli, pentru a se feri,
ns lemnul l nimeri dureros n umr.
Alice continu s ipe:
Cum ai putut s-i faci una ca asta lui Caris?
Biata mea sor cnd o s afle o asemenea
grozvie, o s-i rup inima n dou.
Aceste vorbe l iritar suficient pe Merthin pentru
a-l face s reacioneze.
Iar tu sigur o s-i spui, nu-i aa, cea?
Pi, doar n-o s te nsori cu Griselda n secret!

rspunse Alice.
Merthin era uluit.
S m-nsor? Nu m nsor cu ea. M urte!
n momentul acela apru i Griselda.
n mod sigur nu vreau s m mrit cu tine,
spuse ea. Dar va trebui. Sunt gravid.
Merthin se holb la ea.
Nu se poate n-am fcut-o dect o dat.
Elfric hohoti aspru.
Nici nu-i nevoie de mai mult, netotule ce eti!
Dar tot nu m nsor cu ea.
Dac n-o faci, te dau afar! scrni Elfric.
Nu poi s faci una ca asta.
De ce nu?
Nu-mi pas, eu nu m nsor cu ea.
Elfric ls bta jos i lu un topor.
Merthin exclam:
Isuse Cristoase!
Alice fcu un pas nainte.
Elfric, te rog, s nu se ajung la crim!
D-te la o parte din faa mea, femeie!
Elfric ridic toporul.
Aflat nc la pmnt, Merthin se ndeprt tr,
temndu-se pentru viaa sa.
Elfric cobor toporul, dar nu-l abtu asupra lui
Merthin, ci asupra uii sale.

Nu! strig Merthin.


Lama ascuit se mplnt n chipul fecioarei cu
prul lung i despic lemnul de-a lungul fibrei.
Merthin ip:
Oprete-te!
Elfric ridic din nou toporul i l fcu s coboare
cu o for i mai mare. Lovitura despic ua n
dou.
Merthin se ridic n picioare. Spre oroarea sa, i
simea ochii inundai de lacrimi.
N-ai niciun drept!
ncerca s ipe, ns glasul nu i se auzi dect sub
form de oapt.
Elfric ridic toporul i se ntoarse ctre el.
ine-te departe, biete nu m ispiti!
Merthin vzu o licrire nebuneasc n ochii lui
Elfric i se ddu napoi. Elfric lovi din nou ua cu
securea.
Merthin rmase pe loc i privi totul cu lacrimile
iroindu-i pe chip.
11
Cei doi cini, Skip i Scrap, se salutar cu
entuziasm. Erau frai, din aceeai generaie de
celui, dei nu artau deloc asemntor: Skip

era mascul i avea blana cafenie, iar Scrap era o


celu de talie mai mic, acoperit cu blan
neagr. Skip era un cine de ar tipic, zvelt i
mereu bnuitor, n timp ce Scrap, care locuia la
ora, era dolofan i linitit.
Trecuser zece ani de cnd Gwenda l alesese pe
Skip dintre fraii si, toi corcituri, ngrmdii pe
podeaua dormitorului lui Caris din casa cea mare
a negustorului de ln, n ziua n care murise
mama lui Caris. De atunci, Gwenda i Caris
ajunseser s fie prietene apropiate. Nu se
ntlneau dect de dou-trei ori pe an, dar i
mprteau toate secretele. Gwenda simea c-i
putea povesti orice lui Caris, iar informaia
respectiv n-avea cum s ajung la urechile
prinilor ei sau ale altor persoane din Wigleigh.
Presupunea c i Caris simea acelai lucru:
pentru c Gwenda nu vorbea cu nicio alt fat
din Kingsbridge, nu exista riscul s-i scape ceva
ntr-un moment de neatenie.
Gwenda ajunse la Kingsbridge n vinerea
sptmnii Trgului de Ln. Tatl ei, Joby, se
ndrept spre iarmarocul din faa catedralei ca s
vnd pieile veverielor pe care le prinsese n
capcan n pdurea de lng Wigleigh. Gwenda
se duse direct acas la Caris, iar cei doi cini se

rentlnir.
Ca de obicei, Gwenda i Caris ncepur s
vorbeasc despre biei.
Merthin e ntr-o dispoziie ciudat, spuse Caris.
Duminic era normal, m-a srutat n biseric
dup care, luni, de-abia dac mai era n stare s
m priveasc n ochi.
Se simte vinovat de ceva, replic imediat
Gwenda.
Probabil c e ceva legat de Elizabeth Clerk. Ea
a pus de mult ochii pe el, dei e o cea lipsit de
inim i mult prea btrn pentru el.
Tu i Merthin ai fcut-o?
Ce s facem?
tii tu cnd eram mic, i spuneam gemut,
pentru c sta era zgomotul pe care-l scoteau
oamenii mari cnd o fceau.
A, aia? Nu, nu nc.
De ce nu?
Nu tiu
Nu vrei?
Ba da, ns tu nu-i faci griji c s-ar putea
s-i petreci toat viaa fcnd aa cum i
comand un brbat?
Gwenda ridic din umeri.
Nu-mi place ideea, dar, pe de alt parte, nici

nu-mi fac griji.


Dar tu? Tu ai fcut-o?
Nu ca lumea. I-am zis da unui biat din satul
alturat, cu mai muli ani n urm, doar ca s vd
cum e. E drgu, ca o cldur plcut, cum simi
cnd bei vin. Asta a fost singura dat. Dar l-a
lsa pe Wulfric s mi-o fac, dac m-ar ntreba, la
orice or din zi sau din noapte.
Wulfric? Ei, asta-i ceva nou!
tiu. Adic l cunosc de cnd eram mic, peatunci m trgea de pr i o lua la fug. Apoi,
ntr-o zi, la scurt timp dup Crciun, l-am privit
pe cnd intra n biseric i mi-am dat seama c sa fcut brbat n toat legea. Ei, i nu un brbat
oarecare, ci un brbat superb. Avea zpad n pr
i un fular scurt, de culoarea mutarului, i parc
strlucea pur i simplu.
l iubeti?
Gwenda suspin. Nu tia s exprime ceea ce
simea. Nu era doar dragoste. Se gndea la el tot
timpul i nu tia cum ar fi putut tri fr el. Visa
cu ochii deschii despre cum ar fi fost s-l
rpeasc i s-l ncuie ntr-o caban din mijlocul
pdurii, astfel nct s nu poat pleca niciodat
de lng ea.
Ei bine, expresia chipului tu mi rspunde la

ntrebare, spuse Caris. El te iubete?


Gwenda ddu din cap, n semn de negaie.
Nici mcar nu vorbete cu mine. Ce-a mai
vrea s fac i el ceva care s-mi dea de neles c
tie cine sunt fie i numai s m trag de pr.
Dar e ndrgostit de Annet, fiica lui Perkin. Ea e o
vac egoist, dar el o ador. Tatl lui i tatl ei
sunt cei mai nstrii oameni din sat. Tatl ei
crete gini outoare i le vinde, iar tatl lui are
36 de hectare de pmnt.
Cum zici i tu, n-ai nicio speran.
Nu tiu. Ce nseamn s n-ai nicio speran?
Annet ar putea s moar. Wulfric ar putea s-i
dea seama brusc c m-a iubit mereu pe mine i
numai pe mine. Poate c tata o s fie fcut conte
i o s-i ordone s se nsoare cu mine.
Caris zmbi.
Ai dreptate. Dragostea nu e niciodat lipsit de
speran. Mi-ar plcea s-l vd i eu pe biatul
sta.
Gwenda se ridic n picioare.
Chiar speram c-o s zici asta. Hai s-l cutm.
Ieir din cas, cu cinii urmndu-le
ndeaproape. Ploile abundente care fichiuiser
oraul n zilele precedente se retrseser n
favoarea unor averse intermitente, dar strada

principal era n continuare un fel de ru cotropit


de ml. Din cauza trgului, mlul se amestecase
cu excremente de animale, legume putrezite i tot
gunoiul pe care-l lsau n urma lor cei
aproximativ 1000 de vizitatori.
n timp ce treceau prin bltoacele dezgusttoare,
Caris se interes de familia Gwendei.
Ne-a murit vaca, oft fata. Tati trebuie s
cumpere alta, dar nu tiu, zu, cum o s
reueasc s fac rost de bani. N-are dect vreo
cteva blnuri de veveri de vnzare.
O vac se vinde cu 12 ilingi anul acesta,
spuse Caris cu ngrijorare n glas. Asta-nseamn
144 de penny de argint.
Caris fcea mereu socoteli n minte: nvase
cifrele arabe de la Buonaventura Caroli i era de
prere c acestea uurau foarte mult calculele.
n ultimele ierni vaca aia a fost cea care ne-a
ajutat s supravieuim mai ales pe cei mici.
Durerea produs de foamea crunt era ceva
familiar pentru Gwenda. Chiar i avnd laptele de
la vac, patru dintre bebeluii nscui de mami
muriser. Caris se gndi c nici nu era de mirare
c Philemon voia att de mult s devin clugr.
Probabil c merita s fac orice sacrificiu pentru a
avea parte de mese mbelugate, zi de zi.

Caris ntreb:
Ce-o s fac tatl tu?
Vreo mecherie de-a lui. E greu s furi o vac
nu poi s-o strecori n traist i s pleci , dar vine
el cu vreun plan iscusit, nicio grij.
Gwenda vorbea cu mai mult ncredere dect
avea n suflet. Tati era necinstit, dar nu inteligent.
Avea s fac tot ce putea, legal sau nu, pentru a
pune mna pe o alt vac, dar era posibil s dea
gre.
Trecur de ua streiei i intrar n perimetrul
larg al trgului. Negustorii erau uzi i mohori,
aceasta fiind deja a asea zi cu vreme urt. i
expuseser mrfurile la umezeal i nu
ctigaser mare lucru.
Gwenda se simea stnjenit. Ea i Caris nu
vorbeau aproape niciodat despre diferena de
avere dintre familiile lor. Ori de cte ori Gwenda
venea n vizit, Caris i ddea un dar pe care s-l
duc acas: o roat de brnz, un pete afumat,
un balot de pnz, un borcan cu miere. Gwenda
i mulumea i era de fiecare dat profund
recunosctoare , dar nu discutau mai mult pe
tema aceasta. Cnd tati o ndemna s profite de
ncrederea lui Caris i s fure din cas, Gwenda i
spunea c, dac ar face-o, n-ar mai fi niciodat

primit acolo, or n calitate de prieten obinea


cte ceva de dou-trei ori pe an. Chiar i tati
trebuia s recunoasc faptul c era mai bine aa.
Gwenda cut locul unde Perkin i scosese
ginile la vnzare. Probabil c Annet avea s fie
prin preajm i, oriunde era Annet, Wulfric nu
putea fi prea departe. Gwenda avea dreptate. l
vzu pe Perkin, gras i viclean, de o politee
unsuroas cu clienii, dar repezit cu oricine
altcineva. Annet inea n mn o tav cu ou,
zmbind cochet, iar snii i se conturau prin
rochia strmt. Mai multe uvie de pr i
scpaser de sub bonet i fluturau n jurul
obrajilor ei rozalii i al gtului lung. i-l vzu i pe
Wulfric, care arta ca un arhanghel care se
rtcise i umbla printre oameni din greeal.
Uite-l, murmur Gwenda. Cel nalt, cu
Mi-am dat seama care e, spuse Caris. Arat
aa de bine, c-i vine s-l mnnci.
Deci m nelegi.
Dar e cam tinerel, nu?
Are 16 ani. Eu am 18. Annet are i ea tot 18.
Bine.
tiu la ce te gndeti, continu Gwenda. E
prea chipe pentru una ca mine.
Nu

Brbaii frumoi nu se ndrgostesc niciodat


de femei urte, nu?
Dar tu nu eti urt
M-am vzut n oglind. Amintirea aceasta era
dureroas, iar Gwenda se strmb. Cnd mi-am
dat seama cum art, am nceput s plng. Am
nasul mare i ochii prea apropiai. Semn cu tata.
Caris protest:
Ai ochi frumoi, cprui-catifelai, i un pr
minunat i bogat.
Dar nu sunt demn de Wulfric.
Wulfric se afla undeva n lateral fa de Gwenda
i de Caris, poziie care le permitea s-i admire n
voie profilul ca sculptat. Vreme de cteva clipe,
exact asta i fcur cele dou dup care biatul
se ntoarse, iar Gwenda rmase aproape fr
suflare. Cealalt jumtate a chipului su era
complet diferit: nvineit i umflat att de tare,
nct nu-i putea ine ochiul deschis. Gwenda se
apropie n goan de el.
Ce-ai pit? l ntreb ea aproape plngnd.
El tresri, luat prin surprindere.
A, bun, Gwenda. M-am btut cu cineva.
Wulfric se ntoarse pe jumtate, evident
stnjenit.
Cu cine?

Cu un scutier al contelui.
Eti rnit!
Pe chipul lui se vedea c-i pierde rbdarea.
Nu-i face griji, sunt bine.
Bineneles, Wulfric nu nelegea de ce era ea att
de ngrijorat. Poate c-i nchipuia chiar c
Gwenda se bucura de ghinionul lui. Apoi Caris
interveni:
Care scutier? ntreb ea.
Wulfric o fix cu interes, dndu-i seama dup
hainele pe care le purta c era o fat avut.
l cheam Ralph Fitzgerald.
Ah fratele lui Merthin! exclam Caris. El a
pit ceva?
I-am spart nasul.
Wulfric prea mndru de isprava sa.
i n-ai fost pedepsit?
Am stat o noapte n obezi.
Gwenda scoase un ipt scurt de durere.
Bietul de tine!
Nu a fost att de ru. Fratele meu a avut grij
s nu arunce nimeni cu pietre n mine.
Chiar i aa
Gwenda era ngrozit. Ideea de a-i fi limitat
libertatea de micare n orice fel i se prea cea mai
ngrozitoare form de tortur.

Annet termin discuia cu un client i se altur


conversaiei.
A, tu erai, Gwenda, rosti ea pe un ton detaat.
Poate c Wulfric era orb n ceea ce privea
sentimentele Gwendei, dar Annet nu era, i o
trata pe aceasta cu un amestec de ostilitate i
dispre. Wulfric s-a btut cu un scutier care m-a
insultat, continu ea, nereuind s-i ascund
satisfacia. A fost ntocmai ca unul dintre cavalerii
aceia din cntece.
Gwenda i spuse tios:
Eu una n-a vrea s se aleag cu chipul
nvineit din cauza mea.
Din fericire, nu-s prea multe anse s fii pus
n situaia asta, nu?
Annet zmbea victorioas.
Caris interveni:
Nu se tie niciodat ce ne poate rezerva viitorul.
Annet i ainti privirea asupra acestei strine,
uimit c intervenise, i pru surprins c
nsoitoarea Gwendei era att de luxos mbrcat.
Caris o lu de bra pe Gwenda.
A fost o adevrat plcere s cunosc nite
tineri din Wigleigh, spuse ea pe un ton politicos.
La revedere!
Plecar. Gwenda chicoti.

Ai fost teribil de dispreuitoare cu Annet.


M-a enervat. Cele ca ea dau un renume prost
tuturor femeilor.
Era att de ncntat c Wulfric luase btaie
pentru ea! Ce mi-ar plcea s-i scot ochii!
Gnditoare, Caris spuse:
n afar de faptul c arat foarte bine, cum e,
de fapt, biatul sta?
Puternic, mndru, loial exact genul de om
care sare la btaie pentru altcineva. Dar e i genul
de brbat care o s aib grij mereu de familia sa,
neobosit, de dimineaa pn seara, pn-n ziua n
care cade mort.
Caris nu spuse nimic.
Gwenda o ntreb:
Pe tine nu te atrage, nu?
Din cte zici tu, cred c e un pic plictisitor.
Dac ai fi crescut lng unul ca tata, n-ai crede
c un brbat care are grij s le ofere alor si tot
ce le trebuie este plictisitor.
tiu. Caris o strnse de bra pe Gwenda. Cred
c e minunat pentru tine i, ca s-o dovedesc, o
s te ajut s fie al tu.
Gwenda nu se atepta la una ca asta.
Cum?
Vino cu mine.

Ieir din trg i pornir ctre captul de nord al


oraului. Caris o conduse pe Gwenda pn la o
cas mic, aflat pe o strad lturalnic, lng
biserica parohial Sfntul Marcu.
Aici triete o femeie neleapt, o vindectoare,
explic ea.
Lsnd cinii afar, cele dou fete intrar,
plecndu-i capetele, pe o u scund.
Unica ncpere a casei, aflat mai jos de nivelul
solului, era mprit n dou printr-o perdea. n
jumtatea din fa se aflau un scaun i o banc.
Gwenda i zise c vatra era probabil n spate i se
ntreb de ce ar fi vrut cineva s ascund ceea ce
se ntmpla n buctrie. n camer era curat i
se simea un miros puternic, ierbos i uor acid,
nicidecum un parfum, dar nici neplcut. Caris
strig:
Eu sunt, Mattie!
Dup cteva momente, o femeie de vreo 40 de
ani trase perdeaua i i fcu intrarea n
jumtatea din fa a ncperii. Avea prul
grizonant i chipul palid, care trda o via
petrecut mai ales n cas. Zmbi cnd o vzu pe
Caris. Apoi o studie atent pe Gwenda i spuse:
Din cte vd eu, prietena ta e ndrgostit
dar biatul cu pricina de-abia dac schimb dou

vorbe cu ea.
Gwenda rmase cu gura cscat.
De unde-ai tiut? ntreb ea.
Mattie se ls greu pe scaun: era solid i
respira anevoie.
Oamenii vin la mine pentru trei lucruri: sunt
bolnavi, vor s se rzbune pe cineva sau sunt
ndrgostii. Tu pari sntoas i eti prea tnr
ca s vrei s te rzbuni, aa c trebuie s fie vorba
despre dragoste. i probabil c-i eti indiferent
biatului, cci altfel n-ai mai avea nevoie de
ajutorul meu.
Gwenda i arunc o privire lui Caris, care pru
ncntat i spuse:
i-am zis eu c e neleapt.
Cele dou fete se aezar pe banc i i fixar
privirile asupra femeii, ateptnd.
Mattie vorbi mai departe:
Triete aproape de tine, probabil c n acelai
sat; dar familia lui e mai avut dect a ta.
Toate astea-s adevrate.
Gwenda era uluit. Fr ndoial, Mattie nu
fcea altceva dect s ghiceasc, ns vorbele sale
se potriveau att de bine, nct chiar prea s
aib un dar special.
E chipe?

Foarte.
Dar e ndrgostit de cea mai drgu fat din
sat.
Dac-i place genul ei, da.
Iar familia ei e i ea mai avut dect a ta.
Da.
Mattie ddu din cap, n semn de ncuviinare.
Am mai auzit asemenea poveti. Pot s te ajut.
Dar trebuie s nelegi ceva: nu am nicio legtur
cu lumea spiritelor. Numai Domnul poate face
minuni.
Gwenda era nedumerit. Toat lumea tia c
spiritele celor mori controlau fiecare aspect al
vieii. Dac erau mulumii de tine, i trimiteau
iepuri n capcane, i druiau copilai sntoi i
fceau ca soarele s-i coac numai bine recolta
de porumb. Dar, dac fceai ceva s-i nfurii,
puteau s-i bage viermi n mere, s-i fac vaca
s fete un viel diform, ba chiar s-i fac soul
impotent. Chiar i medicii de la streie
recunoteau c rugciunile adresate sfinilor erau
mai eficiente dect leacurile lor.
Mattie continu:
Nu dispera. i pot vinde un filtru de dragoste.
mi pare ru, nu am bani.
tiu. Dar prietena ta, Caris, te iubete mult i

vrea s fii fericit. A venit aici pregtit s


plteasc ea costul poiunii. Totui, trebuie s ai
grij s-o administrezi corect. Poi s faci n aa fel
nct s rmi singur cu biatul sta un ceas?
Gsesc eu o cale.
S-i pui licoarea pe care i-o dau n butur. n
scurt timp, o s devin drgstos. i-atunci
trebuie s fii singur cu el dac mai e i alt fat
prin preajm, s-ar putea ndrgosti de ea. Aa c
ine-l departe de alte femei i fii foarte dulce cu el.
O s cread c eti cea mai minunat femeie din
lume. Srut-l, spune-i c e magnific i dac
vrei f dragoste cu el. Dup o vreme, o s
adoarm. Cnd o s se trezeasc, o s-i aduc
aminte c a petrecut cele mai fericite ceasuri din
viaa lui n braele tale i-o s vrea s repete
experiena ct de curnd.
Dar n-o s am nevoie de o alt doz?
Nu. A doua oar, dragostea, dorina i
feminitatea ta vor fi de-ajuns. O femeie poate s-l
fac pe un brbat s fie extrem de fericit, dac
acesta i d ocazia.
Simplul gnd o umplu pe Gwenda de dorin.
De-abia atept.
Atunci haidei s facem amestecul. Mattie se
ridic greoi de pe scaun. Putei s venii dincolo

de perdea, spuse ea.


Gwenda i Caris o urmar.
Nu e pus acolo dect pentru cei netiutori, le
destinui Mattie.
Buctria avea o pardoseal curat, din piatr,
i un cmin mare echipat cu suporturi i crlige
pentru fript i fiert, cu mult mai multe dect ar fi
avut nevoie vreo femeie pentru a-i pregti hrana.
nuntru se mai aflau o mas grea i veche,
ptat i crpat, dar frecat bine i curat, un
raft pe care se nirau recipiente din ceramic i
un dulap ncuiat, care probabil coninea
ingredientele mai preioase ale poiunilor lui
Mattie. Pe perete era atrnat o tabl mare, pe
care erau scrijelite numere i litere, compunnd
probabil nite reete.
De ce e nevoie s ascunzi toate astea n spatele
perdelei? ntreb Gwenda.
Un brbat care face unguente i leacuri e
numit apotecar, dar o femeie care face acelai
lucru risc s fie numit vrjitoare. n ora exist
o femeie creia i se spune Nell Nebuna merge
ncolo i-ncoace i strig vrute i nevrute despre
diavol. Clugrul-ceretor Murdo a acuzat-o de
erezie. Nell e nebun, adevrat, dar n-are nicio
frm de rutate n ea. i totui, Murdo insist

s fie judecat. Oamenilor le place s omoare cte


o femeie din cnd n cnd, iar Murdo o s le dea
un pretext, dup care o s le ia banii, ca pomeni.
De-asta eu le spun mereu oamenilor c numai
Dumnezeu poate face minuni. Eu nu invoc
spirite. Eu nu folosesc dect ierburi din pdure i
puterea mea de observaie.
n timp ce Mattie vorbea, Caris se mica ncolo
i-ncoace prin buctrie, cu aceeai dezinvoltur
ca la ea acas. Puse un castron i un flacon pe
mas. Mattie i ddu o cheie, iar Caris deschise
dulapul.
Pune trei picturi de esen de mac ntr-o
lingur de vin distilat, spuse Mattie. Trebuie s
avem grij s nu facem amestecul prea puternic,
fiindc atunci o s adoarm prea devreme.
Gwenda era uluit.
Tu o s faci filtrul, Caris?
Uneori o mai ajut pe Mattie. S nu-i spui nimic
Petranillei, n-o s fie de acord.
Nu i-a spune nimic nici de-ar fi ca viaa ei s
depind de asta.
Mtua lui Caris n-o putea suferi pe Gwenda,
probabil din acelai motiv pentru care n-ar fi fost
de acord cu asocierea cu Mattie: amndou erau
din clasa inferioar, iar un astfel de lucru conta

pentru Petranilla.
Dar de ce lucra Caris, fiica unui brbat bogat, ca
ucenic n buctria unei femei-vraci, pe o strad
lturalnic? n timp ce Caris fcea amestecul,
Gwenda i aminti c prietena ei fusese
ntotdeauna intrigat de tot ce inea de boli i de
leacuri. Cnd era mic, fiica negustorului voia s
devin medic, fr s neleag c numai preoii
aveau voie s studieze medicina. Gwenda i
amintea cum ntrebase dup moartea mamei
sale:
Dar de ce trebuie s se mbolnveasc
oamenii?
Starea Cecilia i spusese c era din cauza
pcatelor; Edmund replicase c nimeni nu tia cu
adevrat. Niciuna dintre aceste explicaii nu o
mulumise pe Caris. Poate c nc mai cuta
rspunsul aici, n buctria lui Mattie.
Caris turn lichidul ntr-un recipient mititel, l
astup, nfur bine dopul cu o bucic de
funie i leg capetele ntr-un nod. Apoi i ddu
recipientul Gwendei.
Fata l bg n gentua de piele legat de centura
pe care o purta la bru. Se ntreb cum
Dumnezeu avea s reueasc s-l fac pe Wulfric
s rmn singur cu ea o or. Spusese la

repezeal c avea s gseasc o cale, dar acum c


avea filtrul de dragoste n posesia sa, sarcina
aceasta i prea aproape imposibil. Wulfric
dduse semne de nelinite cnd ea nu fcuse
nimic altceva dect s i adreseze cteva cuvinte.
Voia s fie cu Annet ori de cte ori avea cteva
clipe libere. Ce motiv ar fi putut invoca Gwenda
pentru faptul c dorea s fie singur cu el? Ar fi
putut s-i spun: Vreau s-i art un loc de unde
poi lua ou de ra slbatic. Dar de ce i-ar
arta ea, i nu tatl ei? Wulfric era un pic naiv,
dar nu prost: i-ar fi dat seama c urmrea cu
totul altceva.
Caris i ddu lui Mattie 12 penny de argint
salariul lui tati pe dou sptmni. Gwenda
spuse:
Mulumesc, Caris. Sper c o s vii la nunta
mea.
Caris izbucni n rs.
Asta voiam s aud ncredere!
O prsir pe Mattie i se ntoarser n trg.
Gwenda se hotr s nceap prin a afla unde
nnopta Wulfric. Familia lui era prea avut ca s
poat pretinde altminteri, aa c nu puteau dormi
gratis la streie. Probabil c aveau s nchirieze o
camer la o tavern. Putea s-l ntrebe ca din

ntmplare sau putea s se intereseze la fratele


lui, continund cu o ntrebare despre condiiile de
cazare, ca i cum ar fi vrut s tie care dintre
hanurile din ora era cel mai bun.
Pe lng ele trecu un clugr i, tresrind dintrodat, Gwenda i ddu seama c nici nu se
gndise s-i viziteze fratele, pe Philemon. Tati nu
voia s se duc s-l vad, pentru c se urau
reciproc de ani buni, dar Gwenda era ataat de
el. tia foarte bine c era viclean, mincinos i
rutcios, dar l iubea oricum. Trecuser prin
multe ierni de foame mpreun. Se hotr s-l
caute mai trziu, dup ce-avea s se vad din
nou cu Wulfric.
Dar, nainte ca ea i Caris s ajung napoi n
trg, se ntlnir cu tatl Gwendei.
Joby se afla n apropierea porii streiei, n faa
hanului Bell. Era nsoit de un brbat cu o
nfiare grosolan, mbrcat cu o tunic de
culoare galben, cu o traist n spate i care
inea de funie o vac brun.
i fcu semn Gwendei s vin la el.
Am gsit o vac, o anun el.
Gwenda cercet animalul cu atenie sporit.
Avea doi ani, era slab i prea a fi destul de
nrva, dar sntoas.

Pare n regul, spuse ea.


Acesta este Sim Telalul, continu el, artnd
cu degetul ctre brbatul n tunic galben.
Telalii mergeau dintr-un sat n altul, vnznd tot
felul de mruniuri trebuincioase: ace, catarame,
oglinzi de mn, piepteni. Era posibil s fi furat
vaca, dar asta nu-l deranja pe tati, dac preul i
se prea bun.
Gwenda i ntreb tatl:
De unde ai fcut rost de bani?
Pi, nu prea i-o pltesc, rspunse el ferindu-i
privirea.
Gwenda se ateptase s fie vreo mecherie la
mijloc.
i-atunci cum faci?
E mai degrab un troc.
i ce-i dai n schimbul vacii?
Pe tine, mormi tati.
Nu vorbi prostii, spuse ea, dup care simi cum
un la i fu petrecut peste cap i n jurul pieptului,
intuindu-i braele pe lng corp.
Gwenda era de-a dreptul nucit. Aa ceva navea cum s se ntmple. ncepu s se zbat
pentru a se elibera, dar Sim trgea de funie,
pentru a strnge i mai mult ochiul care o inea
prizonier.

Hai, nu te agita acuma, zise tati.


Fetei nu-i venea s cread c vorbeau serios.
Ce crezi c faci aici? ntreb ea pe un ton
incredul. Nu poi s m vinzi pe mine, prostule!
Sim are nevoie de o femeie, iar eu de o vac,
rspunse tati. E foarte simplu.
Sim vorbi i el:
E destul de urt fiic-ta.
Hai c asta-i culmea! ip Gwenda.
Sim i zmbi.
Nu-i face griji, Gwenda, zise el. O s m port
bine cu tine, att timp ct eti cuminte i faci cum
i se spune.
Gwenda i ddu seama c amndoi vorbeau ct
se poate de serios. Chiar credeau c puteau face
acest schimb. n timp ce contientiza pericolul n
care se afla, i simi inima ca strpuns de un ac
de ghea.
Caris interveni:
Gluma asta a durat suficient, spuse ea cu un
glas limpede i rspicat. Dai-i drumul Gwendei
imediat!
Sim nu fu deloc intimidat de atitudinea ei
poruncitoare.
i tu cine eti s dai ordine aa?
Tatl meu este starostele ghildei parohiale.

Dar tu nu eti, i-o retez Sim. i, chiar dac ai


fi fost, n-ai avea nicio autoritate asupra mea i a
prietenului meu Joby.
Nu poi cumpra o fat n schimbul unei vaci!
De ce nu? ntreb Sim. E vaca mea, iar fata e
fiica lui.
Tonurile ridicate pe care vorbeau atrseser
atenia trectorilor, care se oprir s se holbeze la
fata legat cu funie. Cineva ntreb:
Ce se-ntmpl?
Un altul rspunse:
i-a vndut fata pentru o vac.
Gwenda zri expresia de spaim care travers
chipul tatlui su. Mai mult ca sigur, i dorea s
fi fcut asta pe o alee dosnic, dar nu fusese
suficient de inteligent nct s prevad reacia
public. Gwenda i ddu seama c spectatorii
erau singura ei speran.
Caris i fcu semn cu mna unui clugr care
iei pe poarta streiei.
Frate Godwyn! strig ea. Vino s rezolvi o
problem aici, te rog. i arunc o privire
triumftoare lui Sim: Streia are jurisdicie
asupra tuturor tranzaciilor ncheiate la Trgul de
Ln, zise ea. Fratele Godwyn este sacristan. Cred
c va trebui s acceptai autoritatea sa.

Godwyn spuse:
Bun ziua, verioar Caris. Ce s-a ntmplat?
Sim mormi dezgustat:
Vr-tu, hai?
Godwyn l privi glacial.
Oricare ar fi problema aici, s fii ncredinai c
voi ncerca s o judec corect, n calitate de slujitor
al Domnului.
M bucur s aud asta, domnule, rspunse Sim
pe un ton devenit dintr-odat foarte linguitor.
Joby era i el la fel de dispus s fac temenele.
Te cunosc, frate fiul meu Philemon i e foarte
devotat. Ai fost bun ca pinea cald cu el.
Bine, bine, terminai, spuse Godwyn. Ce se
ntmpl aici?
Caris fu cea care ddu rspunsul prima:
Joby, aici de fa, vrea s o vnd pe Gwenda
n schimbul unei vaci. Spune-i c nu poate face
aa ceva.
Joby sri ca ars:
E fiica mea, domnule, are 18 ani i e fecioar,
aa c am dreptul s fac ce doresc cu ea.
Oricum ar fi, rosti Godwyn, mi se pare o
afacere ruinoas s-i vinzi copiii.
Joby deveni patetic.
N-a face-o, domnule, numai c mai am trei

micui acas, sunt plma fr pmnt, fr nicio


ndejde s le rostuiesc de-ale gurii peste iarn
dac nu am o vac, iar cea de-am avut-o pn
acum a murit.
Prin mulimea din ce n ce mai numeroas
adunat n jurul lor se isc un murmur
comptimitor. Cu toii ndurau greuti pe timpul
iernii i cunoteau msurile extreme la care
ajungeau s recurg unii pentru a-i hrni
familiile. Gwenda ncepea s-i piard sperana.
Sim se amestec i el:
S-ar putea s i se par ruinos, frate Godwyn,
dar e pcat?
Rostise aceste cuvinte ca i cum ar fi tiut deja
rspunsul, iar Gwenda presupuse c mai purtase
o discuie asemntoare, n alt loc.
Evident mpotriva dorinei sale, Godwyn
rspunse:
Biblia pare a meniona vnzarea unei fiice n
sclavie. n cartea Exodului, versetul 21.
Ei, poftim atunci! exclam Joby. E un act
cretinesc!
Caris era de-a dreptul scandalizat.
n cartea Exodului! repet ea cu un glas n care
se ghicea dispreul.
Una dintre spectatoare intr i ea n discuie:

Noi nu facem parte din poporul Israelului,


spuse ea.
Era o femeie mrunic, vnjoas, cu mandibula
ieit n afar, care-i ddea un aer hotrt. Dei
mbrcat n straie srccioase, avea un aer
poruncitor. Gwenda o recunoscu drept Madge,
soia lui Mark estorul.
n zilele noastre nu mai exist sclavie, adug
Madge.
Sim replic:
i-atunci ce zicei de ucenici, care nu primesc
plat i pot fi btui de stpnii lor? Sau de
clugrii i clugriele care-i fac noviciatul? Sau
de cei care trudesc pentru mas i cas n
palatele nobililor?
Poate c o duc greu, rosti Madge, dar nu pot fi
vndui i cumprai, nu-i aa, frate Godwyn?
Eu nu spun c tranzacia e legal, rspunse
Godwyn. Eu am studiat medicina la Oxford, nu
legile. Dar nu gsesc niciun motiv, dup Sfnta
Scriptur i nvturile Bisericii, s declar c
oamenii acetia comit un pcat. Se uit la Caris i
ridic din umeri. mi pare ru, verioar.
Madge estoarea i ncruci braele peste
piept.
i ia zi, negustoraule, cum ai de gnd s scoi

fata asta din ora?


Trgnd-o de funie, rspunse el. Exact aa
cum am adus vaca ncoace.
A, dar cu vaca nu a trebuit s treci de mine i
de oamenii tia.
Inima Gwendei tresri, invadat din nou de
speran. Nu era sigur ci dintre spectatori erau
de partea ei, dar, dac se ajungea la scandal, era
mai probabil s se dea de partea lui Madge, care
locuia n ora, dect de a lui Sim, care era un
strin.
Am mai avut io de-a face cu femei ncpnate
pn acu, spuse Sim, iar buzele i se strmbar n
timp ce rosti aceste cuvinte. Nu mi-au dat
niciodat prea mult de furc.
Madge puse mna pe funie.
Poate c pn acum ai avut noroc.
Sim smuci de frnghie, astfel nct Madge o
scp.
Nu pune mna pe proprietatea mea i o s
scapi teafr.
Cu un gest hotrt, Madge puse mna pe
umrul Gwendei.
Sim o mpinse puternic pe Madge, iar femeia
fcu vreo civa pai nesiguri napoi; dar dinspre
mulime se auzi un murmur de protest.

Un spectator spuse:
N-ai fi fcut una ca asta dac l-ai fi vzut
vreodat pe brbatu-su.
Prin mulime se propag o und de rs. Gwenda
i-l aminti pe soul lui Madge, un uria blnd. Ah,
dac-ar veni i el aici!
Dar cel care sosi fu John Conetabilul: simul lui
dezvoltat de detectare a problemelor l purta ctre
orice mulime chiar n clipa n care aceasta se
forma.
Gata cu mpinsul! strig el. Faci probleme,
telalule?
Gwenda ncepu din nou s spere. Negustorii de
mruniuri aveau o reputaie proast, iar
conetabilul pornea de la presupunerea c cel care
fcea probleme era Sim.
Acesta deveni linguitor mai repede chiar dect
i-ar fi schimbat plria.
mi cer iertare, domnule conetabil, stnci el.
Dar cnd un om a pltit pentru o marf un pre
asupra cruia a czut de acord cu vnztorul,
trebuie s i se permit s plece din ora cu
bunurile nevtmate.
Bineneles, fu nevoit s se declare de acord
John. Soarta unui ora-trg depindea n bun
msur de reputaia pe care o avea privind

respectarea tranzaciilor ncheiate. Dar ce-ai


cumprat?
Pe fetica asta.
Aha. Pe chipul lui John apru o expresie
gnditoare. i cine-a vndut-o?
Eu, rspunse Joby. Sunt taic-su.
Sim continu:
Iar femeia asta cu brbia mare m-a ameninat
c n-o s m lase s-o iau pe fat de-aici.
Chiar aa am fcut, ntri Madge. Asta pentru
c n-am auzit niciodat ca o femeie s fie
cumprat ori vndut la trgul din Kingsbridge,
cum n-au auzit nici cei prezeni aici.
Joby spuse:
Un brbat poate s fac ce vrea cu copilul lui.
i ndrept privirea ctre mulime, cernd ajutor.
E cineva aici care s nu fie de acord cu asta?
Gwenda tia c nimeni n-avea s-l contrazic.
Unii oameni se purtau cu blndee cu copiii lor,
alii aspru, dar cu toii erau de acord c tatl
trebuia s aib putere absolut asupra copilului
su. Drept urmare, izbucni furioas:
N-ai sta deoparte, surzi i mui, dac-ai avea
un tat ca el. Ci dintre voi ai fost vndui de
prini? Ci ai fost obligai s furai cnd erai
mici i puteai s v strecurai mnuele n

buzunarele oamenilor, n aa fel nct s trecei


neobservai?
Joby tresri, iar pe chipul su apru o expresie
ngrijorat.
Acu bate cmpii, domnule conetabil, scnci el.
Niciun copil de-al meu n-a furat n viaa lui!
Las asta, i-o tie John. Toat lumea s fie
atent la mine! O s decid chiar acum ce se va
face. Cei care nu sunt de acord cu hotrrea mea
n-au dect s se plng la stare. Dac vd pe
cineva mpingndu-se sau svrind alte acte de
violen, o s-l arestez pe loc. Sper c e limpede.
Arunc o serie de priviri rzboinice n jur. Nimeni
nu deschise gura: erau cu toii nerbdtori s-i
aud hotrrea. Conetabilul continu: Nu cunosc
niciun motiv n baza cruia s pot spune c
aceast tranzacie e ilegal i, drept urmare, i se
permite lui Sim Telalul s plece cu fata aceasta.
Joby spuse:
V-am zis eu, nu
Tac-i fleanca, Joby, netotule, l repezi
conetabilul. Sim, ntinde-o repede. Madge
estoarea, dac ridici mna asupra lui, te bag n
obezi i brbatu-tu n-o s m poat opri. Iar de
la tine, Caris a lui Edmund Lnarul, s n-aud
niciun cuvnt, te rog dac vrei, poi s i te

plngi lui taic-tu de ce-am zis i ce-am fcut.


nainte ca John s apuce s termine de vorbit,
Sim smuci de frnghie. Gwenda fu tras n fa i
trebui s fac un pas, ca s nu cad; apoi,
cumva, se puse n micare, mpleticindu-se i
aproape alergnd pe strad. Cu coada ochiului, o
zri pe Caris lng ea. Apoi John Conetabilul o
prinse pe Caris de bra, ea se ntoarse s
protesteze, iar n secunda urmtoare dispru din
cmpul vizual al Gwendei.
Sim mergea repede, cobornd pe strada
noroioas, trgnd constant de frnghie, fr a-i
da Gwendei ocazia s-i recapete echilibrul. Cnd
se apropiar de pod, fata ncepu s dispere.
ncerc s trag la rndul ei de frnghie, dar
brbatul rspunse cu o smucitur puternic,
ceea ce o fcu s se prbueasc n noroi. Avnd
braele n continuare legate, nu putu s i le ridice
pentru a se apra, aa c se prvli de-a dreptul,
lovindu-i pieptul i scufundndu-i faa n
mizeria curgtoare. Se ridic, micndu-se greoi
i renunnd s se mai opun. Legat ca un
animal, lovit, speriat i plin de noroi amestecat
cu mizerie, pea mpleticindu-se n urma noului
ei proprietar, peste pod i de-a lungul drumului
care ducea n pdure.

Sim Telalul o purt pe Gwenda prin mahalaua


Newtown pn la rscrucea Gallows Cross, unde
erau spnzurai rufctorii. Apoi Sim o lu pe
drumul dinspre sud, ctre Wigleigh. i legase
funia de ncheietur, astfel nct fata s nu poat
profita de vreo clip de neatenie i s scape.
Cinele ei, Skip, venea n urma lor, ns Sim zvrli
mai multe pietre dup el i, dup ce una dintre
ele l nimeri drept n nas, celul se retrase cu
coada ntre picioare.
Dup civa kilometri de mers, pe cnd soarele
ncepea s apun, Sim intr n pdure. Gwenda
nu vzu niciun semn pe marginea drumului care
s marcheze locul respectiv, dar Sim prea s-l fi
ales cu grij, pentru c, la vreo cteva sute de pai
dup ce ptrunser n pdure, ddur de o
crare.
Privind n jos, Gwenda deslui zeci de urme de
copite i i ddu seama c era o potec de
cprioare. Se gndi c trebuie s duc la o surs
de ap. Nu mult dup aceea, ajunser la un izvor.
Vegetaia de pe ambele maluri fusese att de des
clcat n picioare, nct se transformase ntr-o
mas noroioas.
Sim ngenunche lng pru, i umplu minile
fcute cu cu ap curat i bu. Apoi mut

frnghia n aa fel nct aceasta ajunse mprejurul


gtului Gwendei, eliberndu-i minile, i i fcu
semn s se apropie de ap.
Gwenda i spl minile n apa izvorului, dup
care bu cu nesa.
Spal-te pe fa! i porunci el. Eti i-aa destul
de urt de la natur.
Fata fcu aa cum i se ceruse, ntrebndu-se
ostenit de ce-i psa lui cum arta.
Crarea continua i de cealalt parte a
adptoarei. O luar din nou la pas. Gwenda era
o fat puternic, putea s mearg chiar toat
ziua, dar era nfrnt, nefericit i speriat, iar
asta o fcea s se simt extenuat. Indiferent de
soarta care o atepta la destinaia marului lor,
probabil c era mai rea dect situaia prezent; cu
toate acestea, tnjea s ajung acolo, pentru a
putea sta jos.
ntunericul se lsa peste pdure. Crarea
cprioarelor erpuia printre copaci cale de vreo
doi kilometri, dup care se ndrepta ctre poalele
unui deal. Sim se opri lng un stejar uria i
fluier ncet.
Cteva clipe mai trziu, n decorul sumbru al
pdurii se materializ o siluet incert, iar
persoana respectiv spuse doar att:

Toate bune, Sim.


Toate bune, Jed.
Ce-ai acolo, o plcint cu fructe?
O s primeti i tu o felie, Jed, ca i ceilali, att
timp ct ai ase penny ca s plteti.
Gwenda i ddu seama ce plnuise Sim pentru
ea. Avea s o foreze s se prostitueze.
Constatarea aceasta o lovi cu o for aproape
fizic, fcnd-o s se clatine i s se prbueasc
n genunchi.
ase penny, zici? Glasul lui Jed prea a veni de
departe, dar, chiar i aa, Gwenda sesiz
ncntarea din tonul lui. Ci ani are?
Taic-su zicea c-are oppe. Sim smuci de
funie. Ridic-te, vac lene ce eti, n-am ajuns
nc.
Gwenda se ridic n picioare. De-asta voia s
m spl pe fa, i spuse n gnd, iar cumva
acest gnd o fcu s izbucneasc n plns.
n culmea nefericirii, plnse n timp ce se
mpleticea n urma lui Sim, pn ce ajunser ntrun lumini, n mijlocul cruia plpia un foc.
Printre lacrimi, Gwenda zri 1520 de oameni
tolnii la marginea luminiului, cei mai muli
nfurai n pturi sau n pelerine. Aproape toi
cei care o cercetau n lumina incert proiectat de

foc erau brbai. Deslui ns i un chip alb de


femeie, cu o expresie dur, dar cu trsturi
frumoase, care i arunc o privire scurt,
ascunzndu-se apoi sub un aternut zdrenros.
Un butoi de vin rsturnat i mai multe cni de
lemn mprtiate ici i colo stteau mrturie
pentru dezmul bahic care avusese loc acolo.
Gwenda i ddu seama c Sim o adusese ntrun brlog de nelegiuii.
Gemu. Oare ctor dintre ei va fi obligat s se
supun?
Imediat ce-i formul aceast ntrebare, i ddu
singur i rspunsul. Tuturor.
Sim o tr de-a curmeziul luminiului ctre un
brbat care sttea n picioare, cu spatele sprijinit
de un copac.
Toate bune, Tam, zise Sim.
Gwenda i ddu imediat seama cine era omul
respectiv: cel mai cunoscut nelegiuit din inut,
numit Tam Hiding. Acesta avea un chip frumos,
dei pielea sa cptase o tent roiatic din cauza
buturii. Oamenii spuneau c era de obrie
nobil, dar acest zvon circula despre toi
nelegiuiii faimoi.
Privindu-l, Gwenda observ cu surprindere ct
de tnr era: avea n jur de 25 de ani. Dar, pe de

alt parte, omorrea unui nelegiuit nu reprezenta


un delict, aa c puini erau aceia care apucau s
mbtrneasc.
Tam spuse:
Cele bune, Sim.
Am schimbat vaca lui Alwyn pe o fat.
Bravo.
Glasul lui Tam era uor bolborosit, semn c
buse i el.
O s le cerem bieilor ase penny, dar,
bineneles, tu poi s o iei gratis. Cre c vrei s fii
primul.
Tam o studie cu ochii si injectai. Poate c
imaginaia i juca feste, ns Gwendei i se pru c
vede o urm de mil n privirea lui. Tam replic:
Nu, mulam, Sim. Tu vezi-i de treab i las-i
pe biei s se distreze. Dei cred c-ai prefera s o
lai pe mine. Am luat un butoi de vin bun de la
doi clugri care-l duceau la Kingsbridge, i
aproape toi flcii sunt bei mori acum.
Inima Gwendei tresri, plin de speran. Poate
c tortura ei avea s fie amnat.
Va trebui s m sftuiesc cu Alwyn, spuse Sim
pe un ton plin de ndoieli. Mulam, Tam.
Se ntoarse, trgnd-o pe Gwenda n urma lui.
La civa metri distan, un brbat lat n umeri

se strduia s se ridice n picioare. Sim l salut


ca pe ceilali:
Toate bune, Alwyn.
Aceast sintagm prea s reprezinte pentru
nelegiuii att un salut, ct i un semn de
recunoatere.
Alwyn era cu arag.
Ce-ai adus?
O fat tnr i proaspt.
Brbatul o apuc pe Gwenda de brbie, cu o
for mai mare dect era nevoie, i i ntoarse faa
ctre foc. Astfel ea se vzu nevoit s priveasc n
ochii lui. Era tnr, ca Tam Hiding, dar avea
acelai aer nesntos de dezorientare. Rsuflarea
i mirosea a butur.
Cristoase, da ai ales una urt, observ el.
Pentru prima dat, Gwenda se bucur c ceilali
o considerau urt: poate c Alwyn n-o s vrea s
aib nimic de-a face cu ea.
Am luat i eu ce-am putut, spuse fnos Sim.
Dac omu-acela ar fi avut o fat frumoas, n-ar fi
vndut-o pe o vac, nu? Ar fi mritat-o cu biatul
vreunui negustor de ln nstrit.
Menionarea tatlui ei o umplu de furie pe
Gwenda. Acesta trebuia s fi tiut sau mcar s fi
bnuit c avea s se ntmple una ca asta. Cum

putuse s-i fac aa ceva?


Bine, bine, nu conteaz, i spuse Alwyn lui
Sim. Cu doar dou femei n grup, cei mai muli
flci sunt oricum disperai.
Tam a zis c-ar trebui s ateptm pn mine,
pen c-s toi prea bei n seara asta dar tu
decizi.
Tam are dreptate. Oricum, jumtate dintre ei
dorm deja.
Temerile Gwendei se mai retraser un pic. Orice
putea s se ntmple peste noapte.
Bine, rspunse Sim. Oricum, sunt obosit ca un
cine. Arunc o privire ctre Gwenda: ntinde-te
pe jos, tu.
Niciodat nu-i spunea pe nume.
Fata se lungi pe pmnt, iar Sim folosi frnghia
pentru a-i lega gleznele una de cealalt i minile
la spate. Apoi el i Alwyn se ntinser lng ea, deo parte i de alta. n numai cteva clipe, amndoi
brbaii adormir.
Gwenda era extenuat, dar nici nu se punea
problema s doarm. Avnd minile legate la
spate, orice poziie n care ar fi stat era dureroas.
ncerc s-i mite ncheieturile n interiorul
colacului de sfoar, dar Sam le legase bine i
nnodase funia strns. Nu reui dect s-i

zdreleasc pielea, astfel nct acum o ustura din


cauza frecrii continue cu sfoara.
Disperarea
se
transform
ntr-o
furie
neputincioas, iar n minte ncepur s i se
deruleze imagini cu ea rzbunndu-se pe
temnicerii ei, lovindu-i pe toi cu un bici n timp ce
acetia se trau n faa ei. Dar nu era dect o
fantezie inutil. Se hotr s-i concentreze
gndurile pe gsirea unei ci de scpare.
Mai nti trebuia s-i determine s o dezlege.
Apoi trebuia s fug. n cel mai fericit caz, trebuia
s se asigure cumva c ei n-aveau s o
urmreasc i s o prind din nou.
Prea imposibil.
12
Cnd se trezi, Gwenda i ddu seama c i era
frig. Era n toiul verii, dar vremea era rcoroas i
ea nu era acoperit cu nimic n afar de
materialul subire al rochiei. Cerul i schimba
ncet culoarea din negru n cenuiu. Profitnd de
lumina slab, arunc o privire de jur mprejur:
nimeni nu schia nicio micare.
Avea nevoie s se uureze. i trecu prin cap s
fac pe ea, s-i ude rochia. Dac devenea

dezgusttoare, era cu att mai bine. ns aproape


imediat ce gndul se form n mintea sa, l
respinse. Asta ar fi nsemnat s se dea btut. i
ea nu inteniona s cedeze.
Dar ce-avea s fac?
Alwyn dormea lng ea, cu pumnalul cel lung
nfipt la bru, iar aceast observaie i oferi o
strfulgerare de idee. Nu era sigur c avea
curajul necesar pentru a duce pn la capt
planul care i se forma n minte. Dar refuza s se
gndeasc la ct de speriat era. Pur i simplu
trebuia s o fac.
Dei avea gleznele legate, putea totui s-i mite
picioarele. l izbi cu ele pe Alwyn. La nceput,
acesta nu pru s simt nimic. l lovi din nou, iar
el se mic. A treia oar, se ridic n capul
oaselor.
Tu ai dat? ntreb el ca prin cea.
Trebuie s fac pipi, spuse ea.
Nu n lumini. E una dintre regulile lui Tam.
Mergi 20 de pai s te pii, 50 s te caci.
Deci chiar i nelegiuiii triesc dup reguli.
Brbatul se holb la ea, fr s neleag. Nu
percepea ironia vorbelor fetei. Gwenda i ddu
seama c nu era prea inteligent. Asta o ajuta. Dar
era puternic i crud. Trebuia s fie foarte

prudent.
Nu pot s m duc niciunde aa legat.
Mormind, Alwyn i desfcu funia nfurat n
jurul gleznelor.
Prima parte a planului ei dduse roade. Dar
acum era i mai speriat.
Fcu un efort i se ridic n picioare. Din cauza
poziiei chinuite de peste noapte, simea durere n
toi muchii de la picioare. Fcu un pas, se
mpiedic i czu.
Mi-e prea greu avnd i minile prinse la spate,
spuse ea.
El i ignor spusele.
Partea a doua a planului su nu mersese.
Trebuia s ncerce n continuare.
Se ridic din nou i porni printre copaci, cu
Alwyn n urma ei. Acesta numra pe degete paii
fcui. Cnd ajunse prima dat la zece, o lu de la
capt. A doua oar, spuse:
E destul de departe.
Gwenda l privi neajutorat.
Nu pot s-mi ridic rochia, suspin ea.
Oare avea s se lase pclit?
Alwyn se holba prostete la ea. Gwenda aproape
c-i auzea rotiele minii micndu-i-se, scrind
ca zbaturile unei mori de ap. I-ar fi putut ine

rochia ridicat ct timp se uura ea, dar un


asemenea lucru fcea o mam pentru copilul ei,
aa c i s-ar fi prut umilitor. Alternativa ar fi fost
s-i dezlege minile. Avnd membrele libere,
tnra ar fi putut s ncerce s fug. Dar era
mic, obosit i o dureau picioarele: n-avea nicio
ans s alerge mai repede dect un brbat cu
picioare lungi i musculoase. Alwyn se gndea
probabil c riscul asumat nu era prea mare.
n cele din urm, i desfcu sfoara care-i inea
minile la spate.
Gwenda i ntoarse faa de la el, astfel nct
nelegiuitul s nu-i vad expresia de triumf.
Fata ncepu s-i frece antebraele, s pun din
nou sngele n micare. Ar fi vrut s-i scoat ochii
cu degetele mari, ns, n loc de asta, i zmbi pe
ct putea de dulce i-i spuse:
Mulumesc, ca i cum brbatul ar fi fcut un
act de nemrginit buntate.
Alwyn nu zise nimic, ci rmase pe loc, uitnduse la ea.
Se atepta ca el s-i fereasc privirea cnd i
ridic poalele rochiei i se ls pe vine, dar el se
holb la ea cu i mai mult insisten. Gwenda i
susinu privirea, nevoind s se ruineze n timp ce
fcea un lucru ct se poate de natural. Gura lui

se deschise uor, iar Gwenda i putea da seama


c respira mai precipitat.
Acum venea partea cea mai grea.
Se ridic ncet, dndu-i voie s se uite pe
sturate nainte s-i lase rochia n jos. Alwyn i
linse buzele, iar Gwenda realiz c-l prinsese n
la.
Se apropie sfioas i rmase nemicat n faa
lui.
Vrei s fii protectorul meu? l ntreb ea
folosind tonul acela de feti speriat care nu-i
venea deloc firesc.
Brbatul nu ddea semne c ar fi bnuitor. Nu
scoase niciun cuvnt, dar i prinse snul n mna
lui grosolan i l strnse.
Gwenda trase aer n piept, surprins de valul de
durere.
Nu aa tare! i apuc palma ntr-a ei. Fii mai
blnd. ncepu s-i mite palma pe snul ei,
frecnd sfrcul n aa fel nct acesta se reliefa
prin materialul rochiei. E mai bine dac eti
blnd.
Alwyn mormi ncet, dar continu s o mngie
blnd. Apoi apuc gulerul rochiei ei n mna
dreapt i i scoase pumnalul. Cuitul avea o
lam de 30 de centimetri, uguiat n vrf, iar

oelul strlucea, evident ascuit de curnd. Nu


ncpea ndoial c avea de gnd s-i taie rochia,
pentru a o ndeprta mai repede. Asta n-ar fi fost
deloc bine ar fi rmas goal.
i prinse ncheietura minii ntr-o strnsoare
uoar, restrngndu-i micarea.
Nu ai nevoie de cuit, spuse ea. Uite!
Fcu un pas napoi, i desfcu cingtoarea i,
cu o micare iute, i trase rochia peste cap. Era
singurul articol de mbrcminte pe care-l purta.
Se ntinse pe pmnt. ncerc s-i zmbeasc.
Era sigur c rezultatul nu era dect o grimas
oribil. Apoi i desfcu picioarele.
Ezitarea lui nu dur mai mult de-o clip.
innd n continuare cuitul n mna dreapt, i
lepd izmenele i ngenunche ntre picioarele ei.
ndrept lama cuitului ctre faa ei i-i spuse:
Dac-mi faci probleme, i spintec obrazul.
Nu va fi nevoie de aa ceva, rspunse ea.
ncerca disperat s-i nchipuie ce cuvinte ar fi
vrut un brbat ca acesta s aud din partea unei
femei. Protectorul meu mare i puternic, adug
ea.
El nu trd nicio reacie.
Se ntinse peste ea, mpingndu-i oldurile
orbete.

Nu aa repede, spuse ea, strngnd din dini


ca s nu reacioneze brusc la durerea provocat
de mpunsturile lui stngace.
i duse mna ntre coapse i l ghid nuntru,
ridicndu-i picioarele pentru a face penetrarea
mai uoar.
El se ridic peste ea, susinndu-i greutatea n
brae. Aez pumnalul n iarb, lng capul ei,
acoperind mnerul cu palma sa dreapt. Gemea
n timp ce se mica nuntrul ei. Gwenda se
mica i ea n ritmul lui, meninnd prefctoria
c fcea acest lucru de bunvoie, cercetndu-i
chipul, fcnd eforturi disperate s nu se uite n
lateral, ctre pumnal, i ateptnd momentul
potrivit. Era att speriat, ct i dezgustat, dar o
mic parte a creierului ei rmase detaat i
calm.
Brbatul nchise ochii i-i nl capul ca un
animal care adulmec vntul. inea braele
drepte, iar torsul lui se afla ntr-o poziie aproape
vertical. Gwenda risc s arunce o privire ctre
cuit. Alwyn i mutase palma un pic, astfel nct
nu mai acoperea mnerul dect parial. Acum
putea s-l nface, dar ct de rapid avea s fie
reacia lui?
i privi din nou chipul. Gura i era contorsionat

ntr-un rictus de concentrare. Se mpingea mai


tare n ea, iar fata se conform ritmului impus.
Spre disperarea ei, simea o cldur radiindu-i
prin vintre. Era de-a dreptul ocat de o
asemenea reacie din partea sa. Brbatul acela
era un nelegiuit, un criminal, nu cu mult mai
presus dect un animal, i avea de gnd s o
oblige s se prostitueze pe cte ase penny de
client.
Fcea asta ca s-i salveze viaa, nu de plcere!
i, cu toate acestea, simea c nuntrul ei se
iscase o oarecare umezeal, iar el se mica din ce
n ce mai repede.
Simea c momentul culminant al plcerii lui era
foarte aproape. Acum sau niciodat. Brbatul
ls s-i scape un geamt care anuna un fel de
predare, iar ea acion.
Apuc repede pumnalul de sub palma lui. Nu
apru nicio schimbare n expresia de extaz de pe
faa lui: nu-i observase micarea. ngrozit c
avea s vad ce fcea i s o opreasc n ultimul
moment, Gwenda nu ezit, ci mpinse lama n
sus, ridicndu-i brusc umerii de pe pmnt. El i
simi micarea i deschise ochii. Pe chipul lui se
ntipri instantaneu o expresie de surpriz i
spaim. njunghiindu-l frenetic, Gwenda i nfipse

lama pumnalului chiar sub maxilar. Blestem,


contient c nu nimerise cele mai vulnerabile
poriuni ale gtului laringele i vena jugular.
Brbatul mugi de durere i de furie, dar lovitura
nu-i rpise mult din putere i din capacitatea de a
reaciona. Gwenda contientiz c se afla mai
aproape ca niciodat de clipa morii. Se mic
instinctiv, fr s se gndeasc n prealabil.
Folosindu-i braul stng, l izbi n partea
interioar a cotului. Brbatul nu avu cum s-i
fac braul s nu se ndoaie, aa c se prbui
involuntar. Gwenda mpinse mai tare pumnalul
lung, iar greutatea lui l fcu s se nfig de-a
dreptul n lama ascuit. n timp ce pumnalul se
mplnta n capul lui de jos n sus, din gura lui
deschis ni un jet de snge, stropind-o pe fa.
Gwenda se smuci ntr-o parte, instinctiv, dar
continu s mping cuitul. Lama ntlni
rezisten timp de o clip, dup care alunec prin
carne, pn ce globul lui ocular pru s
plesneasc, iar vrful pumnalului iei prin orbit,
ntr-o explozie de snge i buci de creier. Alwyn
se ls moale peste ea, mort sau aproape mort.
Greutatea lui o fcu s rmn o clip fr aer.
Era ca i cum ar fi rmas blocat sub un trunchi
de copac czut. Pentru un rstimp aducnd cu o

venicie, nu reui s schieze nicio micare.


Spre oroarea ei, l simi ejaculnd n ea.
Sufletul Gwendei era plin de o teroare
superstiioas. i prea mai nfricotor aa dect
atunci cnd o ameninase cu cuitul. Cuprins de
panic, ncepu s se zbat pentru a iei de sub el.
Se ridic cu greutate n picioare, gfind.
Sngele lui i se scurgea pe sni, iar smna, pe
coapse. Gwenda arunc o privire temtoare
nspre tabra nelegiuiilor. Fusese vreunul treaz
s aud strigtul lui Alwyn? Dac dormiser cu
toii, se trezise vreunul din cauza zgomotului?
Tremurnd, i trase rochia peste cap i i
ncheie catarama de la cingtoare. Avea la bru
punga i cuitaul ei, pe care-l folosea de obicei
cnd mnca. Abia dac ndrznea s-i ia ochii de
la Alwyn: avea sentimentul ngrozitor c era
posibil s fie nc n via. tia c ar fi trebuit s-l
lichideze definitiv, dar nu se putea stpni
suficient pentru a o face. Un zgomot venit din
direcia luminiului o fcu s tresar puternic.
Trebuia s se ndeprteze rapid. Arunc o privire
n jur, ncercnd s se orienteze, dup care porni
n direcia drumului.
Cu un fior brusc de groaz, i aduse aminte c
lng stejarul cel mare era postat o santinel. Pe

msur ce se apropia de copac, se strdui s


mearg ct mai uor, atent s nu scoat niciun
sunet. Apoi l vzu pe brbatul care fcea noaptea
de paz Jed se numea dormind dus, ntins pe
pmnt. Trecu pe lng el n vrful picioarelor.
Avu nevoie de ntreaga-i putere de stpnire ca s
nu porneasc ntr-o goan nebun.
Dar el nu fcu nicio micare.
Gsi poteca de cprioare i o urm pn la izvor.
Se prea c nu o urmrea nimeni. i spl
sngele de pe fa i de pe piept, dup care i
arunc nite ap rece n zona intim. Bu pe
sturate, tiind c avea drum lung n fa.
Simindu-se oarecum mai calm, continu s
mearg pe crarea cprioarelor. n timp ce se
deplasa, asculta cu atenie. Ct de curnd aveau
s-l gseasc nelegiuiii pe Alwyn? Nici mcar nu
ncercase s ascund cadavrul. Cnd aveau s-i
dea seama de ce se ntmplase, aveau s-i ia fr
ndoial urma, pentru c dduser o vac pentru
ea, iar animalul valora 12 ilingi, simbria pe o
jumtate de an a unui muncitor, aa cum era
tatl ei.
Ajunse la drum. Pentru o femeie care cltorea
singur, acesta era aproape la fel de periculos ca o
crare din pdure. Banda lui Tam Hiding nu

reunea toi nelegiuiii din ar, plus c existau


nenumrai brbai scutieri, rani, grupuri de
oteni care ar fi putut s profite de o femeie fr
aprare. Dar prioritatea ei era s se ndeprteze
de Sim Telalul i de acoliii si, aa c viteza era
un factor vital.
n ce direcie s o ia? Dac mergea acas, la
Wigleigh, era posibil ca Sim s vin dup ea i s
o cear napoi i nu se putea ti n ce fel avea s
reacioneze tatl ei. Avea nevoie de prieteni n care
s se ncread. Caris avea s o ajute.
Porni aadar spre Kingsbridge.
Era o zi senin, dar drumul era plin de noroi n
urma ploii care czuse zile n ir, aa c nainta
cu dificultate. Dup o vreme, ajunse n vrful
unui deal. Privind napoi, putea vedea n urm
cale de aproximativ un kilometru i jumtate.
Chiar la limita razei sale vizuale, zri o siluet
singuratic naintnd constant. Era un brbat
care purta o tunic galben.
Sim Telalul.
O lu la fug.
Pledoaria mpotriva lui Nell Nebuna se inu n
transeptul nordic al catedralei, smbt la prnz.
Episcopul Richard prezida tribunalul ecleziastic,

avndu-l n dreapta pe stareul Anthony i n


stnga pe asistentul su personal, arhidiaconul
Lloyd, un preot sever, cu prul negru ca pana
corbului, i despre care se spunea c fcea toat
munca legat de episcopie.
Se adunaser i o mulime de oreni. Un proces
pentru erezie era o distracie pe cinste, iar
Kingsbridge nu mai avusese parte de un
asemenea eveniment de civa ani. Smbta,
muli meseriai i muncitori terminau munca la
prnz. Afar, Trgul de Ln tocmai se ncheiase:
negustorii i dezmembrau tarabele i cabinele i
i mpachetau mrfurile nevndute, iar
cumprtorii se pregteau pentru drumul ctre
cas sau fceau aranjamentele necesare pentru
a-i trimite mrfurile achiziionate n jos pe ru,
cu pluta, pn la portul Melcombe.
Ateptnd nceperea procesului, Caris se gndea
cu tristee la Gwenda. Oare ce fcea acum? Mai
mult ca sigur, Sim Telalul avea s o oblige s se
culce cu el dar sta nici mcar nu era cel mai
ru lucru care i se putea ntmpla. Oare ce
altceva mai trebuia s fac n calitate de sclav?
Caris era convins c Gwenda avea s ncerce s
evadeze dar oare avea s reueasc? Iar dac
eua, n ce fel avea s o pedepseasc Sim? Caris

i ddu seama c era posibil s nu afle niciodat


asta.
Fusese o sptmn ciudat. Buonaventura
Caroli nu se rzgndise: cumprtorii florentini naveau s se ntoarc la Kingsbridge, cel puin
pn ce streia nu va fi mbuntit condiiile n
care se inea Trgul de Ln. Tatl lui Caris i ali
negustori de ln importani i petrecuser
jumtate de sptmn nchii la discuii cu
contele Roland. Merthin era n continuare ntr-o
dispoziie ciudat, fiind retras i mohort. i
ncepuse iar ploaia.
Nell fu trt n biseric de ctre John
Conetabilul i fratele Murdo. Era mbrcat cu o
hain fr mneci, nchis n fa, care-i lsa la
vedere umerii osoi. Nu avea bonet sau nclri.
Se zbtea slab ntre cei doi brbai, strignd tot
felul de insulte.
Cnd reuir s o fac s tac, mai muli oreni
naintar n faa instanei s depun mrturie c
o auziser invocndu-l pe diavol. Spuneau
adevrul.
Nell i amenina mereu pe oameni cu diavolul
pentru c refuzau s-i dea bani sau mncare,
pentru c se nimereau n calea ei pe strad,
pentru c purtau cte o hain mai bun, i chiar

fr niciun motiv.
Fiecare martor relat cte o ntmplare nefericit
care survenise dup blestemul proferat de Nell.
Nevasta unui aurar pierduse o bro valoroas;
unui hangiu i muriser toate ginile; o vduv
fcuse un furuncul dureros pe dos o plngere
care strni un val zgomotos de rsete, dar care
ntri i mai mult credibilitatea acuzaiei, fiindc
se tia c vrjitoarele aveau un sim rutcios al
umorului.
n timp ce se desfurau toate acestea, Merthin
apru lng Caris.
Asta-i o prostie imens, i spuse Caris plin de
indignare. De zece ori mai muli oameni ar putea
s confirme c-au fost blestemai de Nell i c n-au
pit nimic.
Merthin ridic din umeri.
Pur i simplu, oamenii cred ceea ce vor s
cread.
Oamenii de rnd, poate. Dar episcopul i
stareul ar trebui s tie cum stau lucrurile
doar sunt oameni educai.
Trebuie s-i spun ceva, zise Merthin.
Caris deveni foarte atent. Poate c avea s afle
motivul dispoziiei sale att de proaste. Pn
atunci l privise cu coada ochiului, dar acum se

ntoarse i vzu c avea o vntaie mare pe partea


stng a chipului.
Ce-ai pit?
Mulimea rdea asurzitor de strigtele lui Nell,
iar arhidiaconul Lloyd fu nevoit s cear n
repetate rnduri s se fac linite. Cnd Merthin
se putu face din nou auzit, spuse:
Nu aici. Putem s mergem undeva ca s
vorbim n linite?
Caris ddu s plece cu el, dar ceva o fcu s se
opreasc. Toat sptmna, Merthin o uluise i o
rnise cu rceala lui. Acum, n sfrit, se hotrse
s-i spun ce avea pe suflet, iar ea era pregtit
s fac dup cum i comanda el. De ce s impun
el un program? O fcuse s atepte cinci zile, de
ce s nu-l fac i ea s atepte o or-dou?
Nu, rosti ea. Nu acum.
Pe chipul lui apru o expresie surprins.
De ce nu?
Pentru c nu-mi convine acum, rspunse ea.
Acum las-m s ascult ce se spune acolo.
Pe cnd se ntorcea, zri n treact expresia
rnit ce travers chipul lui Merthin i i dori
imediat s nu se fi artat att de rece; dar era
prea trziu i n-avea de gnd s-i cear scuze.
Martorii terminaser. Episcopul Richard lu

cuvntul:
Femeie, afirmi c diavolul domnete peste
lume?
Caris era de-a dreptul scandalizat. Ereticii l
venerau pe Satan pentru c erau convini c
acesta avea drept de stpnire asupra
Pmntului, n vreme ce Dumnezeu conducea
Raiul. Nell Nebuna n-avea cum s neleag o
asemenea concepie sofisticat. Era ruinos c
Richard intra n jocul acuzaiilor ridicole
formulate de clugrul-ceretor Murdo.
Nell i rspunse cu un strigt:
Poi s-i bagi mtrnga-n cur!
Mulimea izbucni n rs, ncntat de aceast
insult grosolan adus episcopului.
Richard spuse:
Dac asta e aprarea ei
n momentul acela, arhidiaconul Lloyd interveni:
Cineva ar trebui s vorbeasc n numele ei,
propuse el.
Vorbea respectuos, dar nu prea deloc intimidat
de faptul c-i corecta superiorul, dovad c
devenise aproape un obicei. Fr ndoial, leneul
Richard se baza pe Lloyd s-i aminteasc regulile.
Richard arunc o privire asupra mulimii.
Cine-o s vorbeasc pentru Nell? strig el.

Caris atept, dar nu se oferi nimeni. Nu putea


ngdui una ca asta. Cineva trebuia s le arate ct
de absurd era ntreaga poveste. Cnd vzu c
nimeni nu vrea s ia cuvntul, Caris se ridic.
Nell e nebun, spuse ea.
Toi cei prezeni i fcur ochii roat prin
biseric, ncercnd s gseasc persoana
suficient de nesbuit nct s se declare de
partea lui Nell.
Apoi se auzi un murmur de recunoatere cei
mai muli o cunoteau pe Caris , dar nicidecum
de surprindere, ntruct fata avea reputaia de a
face lucrurile cele mai imprevizibile.
Stareul Anthony se aplec spre vecinul su i i
opti ceva la ureche. Richard rosti:
Caris, fiica lui Edmund Lnarul, ne spune c
femeia pus sub acuzaie e nebun. Noi am ajuns
la aceeai concluzie fr ajutorul ei.
Sarcasmul su detaat o ntrt pe Caris.
Nell n-are nici cea mai vag idee cu privire la
lucrurile pe care le spune! Vorbete despre diavol,
sfini, despre lun i stele. Toate vorbele ei nu au
mai mult neles dect ltratul unui cine. Ai
putea la fel de bine s spnzurai un cal pentru
c a nechezat la rege.
Nu-i putea nbui intonaia batjocoritoare din

glas, dei era contient c nu era nelept s-i


afiezi dispreul atunci cnd te adresai unor
nobili.
O parte dintre orenii prezeni murmurar ceva
ce aducea a ncuviinare.
Dar i-ai auzit i tu pe oamenii care au depus
mrturie despre rul provocat de blestemele ei.
Ieri am pierdut un penny, replic fata. Am fiert
un ou i era stricat. Tata n-a nchis un ochi toat
noaptea, tuind. Dar nimeni nu ne-a blestemat.
Lucrurile rele se ntmpl pur i simplu.
Aceste vorbe i fcur pe muli s clatine din cap.
Majoritatea oamenilor erau convini c n spatele
fiecrei ntmplri nefericite, mic sau mare, se
afla o influen malefic. Caris pierduse sprijinul
mulimii.
Unchiul ei, stareul Anthony, i cunotea bine
prerile i mai discutase n contradictoriu cu ea i
nainte. Acum se aplec n fa i spuse:
Dar, sigur, doar nu crezi c Domnul e
responsabil de boli, ghinioane i pierderi?
Nu
i-atunci cine e?
Caris imit tonul afectat al lui Anthony:
Dar, sigur, doar nu crezi c pentru toate
lucrurile rele din via sunt de vin fie Domnul, fie

Nell Nebuna?
Arhidiaconul Lloyd interveni pe un ton tios:
Vorbete-i respectuos stareului.
Nu-i ddea seama c Anthony era unchiul lui
Caris. Orenii izbucnir n rs: ei i cunoteau
prea bine pe stareul cel afectat i pe nepoata sa
independent.
Caris ncheie astfel:
Eu cred c Nell e inofensiv. Nebun da, ns
inofensiv.
Brusc, fratele Murdo se ridic n picioare.
Sfinia Ta, oameni din Kingsbridge, prieteni,
ncepu el cu glas sonor. Cel ru este pretutindeni
printre noi, ne ispitete s pctuim: s minim,
s ne lcomim la mncare, s ne mbtm cu vin,
s ne umflm de mndrie i s ne blcim n
pofte carnale.
Mulimii i erau pe plac aceste vorbe: pcatele
descrise de Murdo iscau n mintea prostimii
imagini desfttoare, care erau sanctificate de
dezaprobarea lui bombastic. Murdo continu, cu
glas din ce n ce mai puternic din pricina
surescitrii:
Dar nu poate trece neobservat. Aa cum calul
i adncete copitele n noroi, aa cum oarecele
din buctrie las urme mititele pe suprafaa

untului, aa cum ticlosul i depune smna


dezgusttoare n pntecele fecioarei nelate, aa
i diavolul trebuie s-i lase n urm semnul!
Din public izbucnir strigte aprobatoare. tiau
foarte bine ce nsemnau vorbele lui, ca i Caris.
Slujitorii celui ru pot fi recunoscui dup
semnul pe care acesta l las pe trupurile lor.
Pentru c le suge sngele aa cum pruncul suge
laptele cel dulce din snii umflai ai maicii sale. i,
ca i copilaul, are nevoie de o de la care s
sug un al treilea sfrc!
Caris observ c Murdo reuise s-i captiveze
publicul. i ncepea fiecare fraz pe un ton
sczut, linitit, dup care intensitatea cretea,
vorbele mustind de emoie aternndu-se unele
peste altele pn n punctul culminant, iar
mulimea i rspundea cu entuziasm, ascultnd
n linite ct vorbea, dup care, la sfrit,
manifestndu-i cu aprindere asentimentul.
Acest semn e de culoare nchis, neregulat la
pipit ca un sfrc, i mai bombat fa de
suprafaa pielii curate din jurul lui. Poate fi pe
orice parte a corpului. Uneori st n valea dulce
dintre snii unei femei, manifestarea nenatural
imitnd-o cu cruzime pe cea fireasc. Dar
diavolului i place parc mai mult s l aeze n

zonele secrete ale trupului: ntre coapse, mai ales


pe prile intime
Episcopul Richard l ntrerupse:
Mulumim, frate Murdo, nu e nevoie s ne spui
mai departe. Ceri deci ca trupul femeii s fie
cercetat dac poart semnul diavolului.
Da, Sfinia Ta, pentru c
Bine, nu-i nevoie de alte argumente, i-ai expus
ideea strlucit. Arunc o privire n jur. Maica
Cecilia e prin apropiere?
Starea sttea pe o banc aflat n lateralul
completului de judecat mpreun cu sora
Juliana i alte cteva clugrie mai btrne.
Trupul gol al lui Nell Nebuna nu putea fi cercetat
de brbai, aa c nite femei trebuiau s o fac n
alt ncpere, dup care s raporteze cele gsite.
Clugriele reprezentau fr ndoial cea mai
bun alegere.
Caris nu le invidia pentru sarcina primit. Cei
mai muli oreni i splau minile i faa n
fiecare zi, iar prile mai mirositoare ale trupurilor
cam la o sptmn. Baia complet era, n cel
mai bun caz, un ritual semianual, necesar, dei
periculos pentru sntate. Cu toate acestea, Nell
Nebuna nu prea a se fi splat vreodat. Avea
chipul plin de jeg, minile murdare i mirosea ca

o grmad de bligar.
Cecilia fcu un pas nainte. Richard i spuse:
V rog s o ducei pe femeia aceasta ntr-o
ncpere separat, s-i dai jos vemintele, s-i
cercetai trupul cu mare atenie i s v ntoarcei
pentru a da mrturie privind cele gsite.
Clugriele se ridicar pe dat i se apropiar
de Nell. Cecilia ncepu s-i vorbeasc linititor i o
lu cu blndee de bra. Dar Nell nu se ls deloc
pclit de aceast abordare. Se smulse din
mna stareei, ridicndu-i braele spre cer.
n acest moment, fratele Murdo strig:
l vd! l vd!
Patru dintre clugrie reuir s o in pe Nell
astfel nct s nu se mai zvrcoleasc.
Clugrul-ceretor continu:
Nu-i nevoie s-i dai jos hainele. Uitai-v
numai sub braul ei drept.
n timp ce Nell prinse a se zbate din nou,
clugrul se apropie de ea i-i ridic braul,
inndu-i-l deasupra capului.
Acolo! spuse el, artnd ctre subsuoara
nebunei.
Mulimea nvli ctre ei.
l vd! repet cineva strigtul de descoperire.
Caris nu putea deslui nimic altceva n afar de

prul care cretea n mod normal la subsuoar i


n-avea de gnd s se coboare ntr-att nct s se
holbeze la locul respectiv. Mai mult ca sigur c
Nell avea vreo pat sau un neg acolo. Muli
oameni aveau semne pe piele, mai ales cei n
vrst.
Arhidiaconul Lloyd fcu un apel la ordine, iar
John Conetabilul sili mulimea s se retrag prin
mai multe lovituri de bt. Cnd, n sfrit, n
biseric se instal linitea, Richard se ridic n
picioare.
Nell Nebuna din Kingsbridge, te gsesc
vinovat de erezie, proclam el. Vei fi urcat ntr-o
cru, biciuit i purtat prin tot oraul, dup
care vei fi dus la Gallows Cross, unde vei atrna
n treang pn o s-i dai duhul!
Mulimea ncepu s ovaioneze. Caris se
ndeprt dezgustat. Cu un asemenea sistem de
justiie, nicio femeie nu era n siguran. Ochii ei
se oprir asupra lui Merthin, care o atepta
rbdtor.
Bine, bine, spuse ea irascibil. Despre ce e
vorba?
Nu mai plou, rosti el. Hai s mergem la ru.
Streia avea o herghelie de cai pe care

clugriele i clugrii mai n vrst i foloseau


atunci cnd cltoreau, plus civa cai de
traciune pentru transportarea diverselor bunuri.
Aceste animale erau inute mpreun cu caii
vizitatorilor mai de seam ntr-un ir de grajduri
din piatr aflate n captul sudic al curii streiei.
Solul din grdina din apropiere, care inea de
buctrie, era presrat cu paiele i bligarul de la
grajduri, care serveau drept ngrmnt.
Ralph se afla n curtea grajdurilor, cu restul
suitei contelui Roland. Caii lor erau neuai i
pregtii s nceap cltoria de dou zile pn la
reedina contelui Roland de la Earlcastle, n
apropiere de Shiring. Nu-l ateptau dect pe
conte.
Ralph i inea calul de cpstru, un murg pe
nume Griff, i discuta cu prinii si.
Nu tiu de ce Stephen a fost numit lord de
Wigleigh, n timp ce eu nu m-am ales cu nimic,
spunea el. Suntem de aceeai vrst, iar el nu e
mai bun dect mine la clrie, la turnir sau la
scrim.
Ori de cte ori se ntlneau, sir Gerald i punea
aceleai ntrebri pline de speran, iar Ralph se
vedea nevoit s-i dea aceleai rspunsuri
dezamgitoare. Poate c Ralph i-ar fi gestionat

mai bine nemulumirile, dac n-ar fi trebuit s se


confrunte cu dorina nduiotoare a tatlui su
de a-l vedea ridicndu-se pe scara social.
Griff era un cal tnr. Era un cal de vntoare:
un simplu scutier nu merita un cal de rzboi,
care era foarte scump. Dar lui Ralph i plcea
calul su. Rspundea cum nu se poate mai bine
cnd mergeau la vntoare i Ralph l mboldea
cuteztor. Griff era agitat din pricina zarvei i a
aglomeraiei din curte i de-abia atepta s
porneasc la drum. Ralph i murmur la ureche:
Stai linitit, frumosul meu, o s-i ntinzi
picioarele un pic mai trziu.
Auzindu-i glasul, calul se calm aproape
imediat.
Fii mereu atent la cum ai putea s-i faci pe
plac contelui, l sftui sir Gerald. Aa o s-i
aduc aminte de tine cnd s-o ivi vreun titlu de
dat.
Asta suna foarte bine, complet Ralph n gnd,
ns ocaziile nu se iveau dect n btlii. Oricum,
era posibil ca rzboiul s fie mai aproape acum
dect n urm cu o sptmn. Ralph nu asistase
la ntlnirile dintre conte i negustorii de ln,
dar, din cte auzise, negustorii erau dispui s-i
mprumute bani regelui Eduard. Voiau ca acesta

s ia msuri mpotriva regelui Franei drept


rzbunare pentru atacurile franceze asupra
porturilor din sud.
ntre timp, Ralph tnjea dup ocazia de a iei n
eviden i de a ncepe s recupereze onorurile pe
care familia sa le pierduse n urm cu zece ani i
asta nu numai de dragul tatlui su, ci i pentru
a-i satisface propria mndrie.
Griff btea din copite i-i mica nervos capul,
aruncndu-i-l pe spate. Ca s-l liniteasc,
Ralph ncepu s-l plimbe ncolo i-ncoace, n
tovria tatlui su. Mama lui rmase deoparte.
Era suprat din cauz c biatul avea nasul
spart.
mpreun cu tata, Ralph trecu pe lng lady
Philippa care inea ferm de cpstru un gonaci
temperamental n timp ce vorbea cu soul ei,
lordul William. Aceasta purta veminte bine croite
pe trup, potrivite pentru o cltorie ndelungat
clare, care i scoteau n eviden pieptul plin i
picioarele lungi. Ralph cuta mereu pretexte s
stea de vorb cu ea, dar asta nu-i folosea la nimic:
pentru ea, nu era dect un scutier din suita
socrului su, aa c nu i se adresa dect dac
trebuia neaprat.
Sub privirile lui Ralph, lady Philippa i zmbi

soului ei i l btu uurel cu palma pe piept, ntrun fel de mustrare jucu. Inima lui Ralph se
umplu de ciud. De ce s nu fie el cel cu care s
mprteasc ea un astfel de moment de
amuzament? Fr ndoial, ar fi putut s fie, dac
ar fi reuit s devin lord peste 40 de sate, cum
era William.
Ralph simea c viaa lui se reducea numai la
aspiraii. Oare cnd avea s i obin ceva? El i
tatl su strbtur curtea pe lungime, dup care
se rsucir pe clcie i pornir napoi.
Vzu un clugr cu un singur bra care iei din
buctrie i ncepu s traverseze curtea.
Surprinztor, i prea foarte cunoscut. O clip
mai trziu, i aminti de unde tia acel chip. Era
Thomas Langley, cavalerul care-l ucisese pe unul
din oteni n pdure, cu zece ani n urm. Ralph
nu-l mai vzuse din ziua aceea, dar fratele su,
Merthin, da, pentru c acel cavaler-devenitclugr era nsrcinat cu supravegherea lucrrilor
de reparaii la cldirile streiei. Acum Thomas
purta o sutan ponosit n locul vemintelor
frumoase de cavaler, iar prul i era ras n forma
tonsurii monahale. Talia i se ngroase, dar avea
n continuare postura unui om de arme.
Cnd Thomas trecu pe lng ei, Ralph i spuse

aparent n treact lordului William:


Ia te uit clugrul misterios.
William reacion tios:
Ce vrei s spui?
Fratele Thomas. A fost cavaler nainte i nimeni
nu tie de ce a intrat la mnstire.
Ce dracu tii tu despre el?
Tonul lui William era mnios, dei Ralph nu
spusese nimic jignitor. Poate c, n ciuda
zmbetului plin de afeciune al frumoasei sale
soii, era totui ntr-o dispoziie proast.
Ralph i dorea s nu fi iniiat aceast discuie.
Eram aici n ziua n care-a venit la Kingsbridge,
rspunse el. ovi, aducndu-i aminte de
jurmntul fcut n dup-amiaza aceea, n urm
cu zece ani. Influenat de acesta, precum i de
iritarea inexplicabil a lui William, nu dezvlui tot
ce tia. A intrat n ora mpleticindu-se i cu o
ran de sabie din care curgea snge, continu el.
Cnd eti mic, ii minte asemenea lucruri.
Philippa zise:
Ce interesant! Se uit la soul su: Tu tii care
e povestea fratelui Thomas?
Sigur c nu, replic tios William. Cum s tiu
aa ceva?
Soia sa ridic din umeri i se ndeprt.

Ralph o lu i el la picior, bucuros s scape din


situaia creat.
Lordul William a minit, i spuse tatlui su pe
un ton sczut. Oare de ce?
S nu mai pui ntrebri despre clugrul acela,
rosti nelinitit tata. n mod clar, e un subiect
delicat.
n sfrit, contele Roland i fcu apariia n
curte. Era nsoit de stareul Anthony. Cavalerii i
scutierii nclecar. Ralph i srut prinii i se
arunc n a. Griff ncepu s danseze cu pai
mruni, dornic s plece. Micarea aceasta
ritmic l fcea pe Ralph s simt i mai puternic
durerea dat de nasul spart. Strnse din dini: navea de ales, trebuia s rabde.
Roland se apropie de calul su, Victory un
armsar negru cu o singur pat alb, peste un
ochi. Nu urc n a, ci apuc frul i continu s
mearg, discutnd cu stareul. William strig:
Sir Stephen Wigleigh i Ralph Fitzgerald, luaio nainte i eliberai podul.
Ralph i Stephen pornir de-a curmeziul pajitii
catedralei. Iarba era plin de noroi i culcat la
pmnt de miile de picioare care trecuser peste
ea n timpul Trgului de Ln. La cteva tarabe
nc se mai ncheiau tranzacii, dar cele mai

multe erau n curs de dezmembrare, iar muli


negustori plecaser deja. Cei doi ieir pe poarta
streiei.
Pe strada principal, Ralph l vzu pe biatul
care-i sprsese nasul. l chema Wulfric i era din
satul lui Stephen, Wigleigh. Jumtatea stng a
chipului su era umflat i vnt, acolo unde
Ralph l lovise de mai multe ori cu pumnii. Wulfric
se afla n faa hanului Bell mpreun cu tatl,
mama i fratele su. Din cte se vedea, se
pregteau s plece.
F bine i roag-te s nu ne mai ntlnim
niciodat, i spuse Ralph n gnd.
ncerc s gseasc o insult potrivit pe care s
o strige ctre adversarul su, dar fu distras de
hrmlaia fcut de o mulime de oreni.
Pe cnd el i Stephen coborau pe strada
principal, legnai n a de caii lor, care izbuteau
fr prea mare efort s-i pstreze echilibrul prin
stratul gros de noroi, ddur cu ochii de o
mulime dezorganizat. Ajuni la jumtatea
pantei, fur nevoii s se opreasc.
Strzile erau pline cu sute de brbai, femei i
copii care strigau, rdeau i se mpingeau ca s-i
fac loc. Cu toii stteau cu spatele la Ralph.
Acesta privi peste capetele lor.

n fruntea acelei procesiuni glgioase se afla o


cru tras de un bou. De partea din spate a
cruei era legat o femeie pe jumtate
dezbrcat. Ralph mai vzuse aa ceva: biciuirea
prin tot oraul era o pedeaps destul de ntlnit.
Femeia nu purta dect o fust din stofa grosolan
de ln, legat n talie cu un cordon.
ntrezrindu-i chipul, i ddu seama c acesta
era murdar, iar prul i atrna n uvie slinoase,
astfel c la nceput crezu c era btrn. Apoi i
zri snii i nelese c nu putea s aib cu mult
peste 30 de ani.
Avea minile nfurate cu o sfoar legat la
cellalt capt de codrla cruei. Mergea
mpleticindu-se, iar uneori cdea i era trt prin
noroi pn ce reuea s se ridice din nou.
Conetabilul oraului mergea n urma ei, lovindu-i
spatele gol cu un bici o fie de piele prins de
captul unui b.
n frunte cu un grup glgios de flci, orenii o
hruiau pe femeie, strigndu-i tot felul de ocri,
rznd i aruncnd n ea cu noroi i gunoaie.
Ea-i ntrta i mai tare, rspunzndu-le,
blestemnd i scuipndu-i pe toi cei care se
apropiau de ea.
Ralph i Stephen i mboldir caii s intre n

mulime. Ralph ridic tonul:


Dai-v din drum! strig el ct putea de tare.
Facei loc pentru conte!
Stephen i urm exemplul.
Nimeni nu-i lu n seam.
La sud de streie, terenul cobora abrupt spre
ru. Pe partea aceea, malul era stncos, nepotrivit
pentru ncrcarea barjelor i a plutelor, aa c
docurile se aflau pe malul opus, mai accesibil,
adic n cartierul Newtown. Partea linitit
dinspre nord era acoperit n aceast perioad a
anului cu un covor bogat de tufiuri scunde i
flori slbatice. Merthin i Caris stteau pe o falez
joas, lng ap.
Din cauza ploilor, nivelul rului crescuse. De
asemenea, observ Merthin, apa curgea mai
repede dect nainte, i i putea da seama i de
ce: albia se ngustase. Era urmarea fireasc a
dezvoltrii activitii de pe maluri. Cnd era el
mic, cea mai mare parte a malului sudic era
reprezentat de o plaj lat i noroioas, dincolo
de care se ntindea un cmp mltinos. Pe atunci,
rul curgea domol, iar Merthin i amintea c n
copilrie nota pe spate dintr-o parte n alta a apei
curgtoare. Dar, odat cu apariia docurilor noi,

protejate de inundaii prin ziduri de piatr,


aceeai cantitate de ap era nevoit s se
nghesuie ntr-o albie mai mic, prin care curgea
grbit, ca i cum de-abia atepta s treac de
pod. Dincolo de acesta, rul se lrgea i curgea
mai ncet, ocolind Insula Leproilor.
Am fcut ceva ngrozitor, i spuse Merthin lui
Caris.
Din pcate, fata arta chiar mai ncnttor n
acea zi dect de obicei. Purta o rochie de pnz,
nchis la culoare, iar pielea prea a-i strluci de
prospeime. La procesul lui Nell Nebuna fusese
furioas, dar acum prea doar ngrijorat, iar asta
i conferea acea nfiare vulnerabil care i
nduioa ntotdeauna inima lui Merthin. Mai mult
ca sigur, observase c nu putuse s o priveasc n
ochi toat sptmna. Dar ceea ce avea s-i
spun era probabil mai ru dect orice i
nchipuise ea.
Nu mai vorbise cu nimeni despre asta de la
conflictul pe care-l avusese cu Griselda, Elfric i
Alice. Nimeni nu tia nici c ua lui fusese
distrus. Tnjea s-i ia aceast povar de pe
suflet, dar ceva l fcuse s tac pn acum. Nu
voia s discute cu prinii si: maic-sa avea s-l
judece, iar taic-su nu i-ar fi spus dect s se

comporte ca un brbat. Poate c ar fi vorbit cu


Ralph, dar, de cnd cu btaia cu Wulfric, ntre ei
se instalase o anumit rceal: Merthin era de
prere c Ralph se comportase ca un tiran
rsfat, iar lui Ralph nu-i era greu s ghiceasc
ce gndea fratele su.
Ura c trebuia s-i spun adevrul lui Caris.
Pentru o clip, se ntreb care era motivul. Nu era
vorba de fric fa de ce-ar fi putut s fac ea.
Poate c avea s-l trateze cu dispre Caris se
pricepea de minune s se poarte astfel , dar nu-i
putea spune nimic mai ru dect ceea ce-i
spunea el mereu.
Lucrul de care se temea, i ddu el seama, era
c avea s o rneasc. Putea s fac fa furiei ei,
dar nu i durerii pe care avea s i-o provoace.
Caris l ntreb:
M mai iubeti?
Nu se atepta la aceast ntrebare, dar rspunse
fr ezitare:
Da.
i eu te iubesc pe tine. Orice alte probleme i
vor gsi rezolvarea ct vreme suntem mpreun.
Merthin i dorea ca fata s fi avut dreptate. i
dorea lucrul acesta att de mult, nct ochii i se
umplur de lacrimi. i feri privirea, astfel nct ea

s nu-l vad. Pe pod se zrea o gloat de oameni


mergnd n urma unei crue care se deplasa
ncet, iar el i ddu seama c era vorba probabil
de Nell Nebuna care era biciuit n drum spre
Gallows Cross. Podul era deja plin de negustorii
care prseau oraul, cu crue cu tot, iar
circulaia se oprise aproape cu desvrire.
Ce s-a ntmplat? ntreb Caris. Plngi?
M-am culcat cu Griselda, spuse dintr-odat
Merthin.
Caris rmase cu gura cscat.
Cu Griselda? repet ea, nevenindu-i s cread.
Mi-e att de ruine!
Am crezut c-ar putea fi vorba de Elizabeth
Clerk.
Ea e prea mndr s se ofere aa.
Reacia lui Caris la aceste vorbe l lu prin
surprindere.
A, deci ai fi fcut-o i cu ea, dac ar fi adus
vorba?
Nu asta am vrut s spun!
Cu Griselda! Sfnt Fecioar Maria, am crezut
c valorez mai mult de-att.
Dar chiar aa e.
Lupa, zise Caris, folosind cuvntul latinesc
pentru trf.

Nici mcar n-o plac. Nici mcar nu mi-a plcut


ce-am fcut.
i asta ar trebui s m consoleze? Vrei s spui
c nu i-ar fi prut att de ru dac te-ai fi simit
bine?
Nu!
Merthin era disperat. Caris prea hotrt s
rstlmceasc tot ce spunea.
Dar ce te-a apucat?
Plngea.
Ah, pentru numele lui Dumnezeu! i o faci cu
toate fetele pe care le vezi c plng?
Bineneles c nu! ncercam numai s-i explic
cum s-a ntmplat, dei eu chiar nu am vrut s-o
fac.
Aceste cuvinte i nveninar i mai mult
dispreul.
Nu vorbi prostii, fcu ea. Dac nu voiai s se
ntmple, nu s-ar fi ntmplat i gata.
Ascult-m, te rog, spuse el cuprins de
frustrare. M-a ntrebat, iar eu am refuzat-o. Apoi a
nceput s plng i am luat-o n brae s-o
linitesc i
Oh, scutete-m de detaliile astea greoase
Nu vreau s tiu!
n inima lui Merthin ncolir resentimentele.

tia c greise i se ateptase ca ea s se nfurie,


dar dispreul ei l ustura.
Bine, rosti el i apoi se refugie n tcere.
Dar Caris nu voia ca el s tac. l privi fix,
nemulumit, dup care spuse:
i ce altceva?
Merthin ridic din umeri.
Ce rost mai are s vorbesc? Tu-i torni
dispreul pe tot ce spun eu.
Nu vreau s ascult nite justificri ridicole. Dar
mai e ceva ce nu mi-ai spus simt asta.
Merthin oft.
E gravid.
Reacia lui Caris l surprinse din nou. Toat furia
ei dispru. Chipul ei, pn acum ncordat de
indignare, pru a se prbui dintr-odat. n tonul
ei nu mai rmase dect tristee.
Un copil, murmur ea. Griselda o s-i nasc
un copil.
S-ar putea s nu se ntmple, zise el. Uneori
Caris cltin din cap.
Griselda e o fat sntoas, bine hrnit. Nu
exist niciun motiv pentru care ar putea s piard
sarcina.
Nu c mi-a dori asta, preciz el, dei nu era
chiar sigur c spunea adevrul.

Dar ce-o s faci? ntreb ea. O s fie copilul


tu. O s-l iubeti, chiar dac o urti pe maicsa.
Trebuie s m nsor cu ea.
Caris trase speriat aer n piept.
S te nsori! Dar asta v-ar uni pentru
totdeauna.
Sunt tatl unui copil, aa c trebuie s am
grij de el.
Dar s-i petreci toat viaa cu Griselda!
tiu.
Nu trebuie neaprat, declar ea pe un ton
hotrt. Gndete-te. Tatl lui Elizabeth Clerk nu
s-a nsurat cu mama ei.
Era episcop.
Dar mai e i Maud Roberts, de pe
Slaughterhouse Ditch are trei copii i toat
lumea tie c tatl lor e Edward Mcelarul.
El e deja cstorit i are ali patru copii cu
nevast-sa.
Tot ce zic e c nu ntotdeauna oamenii sunt
obligai s se cstoreasc. Ai putea continua s
trieti ca pn acum.
Nu, n-a putea. Elfric m-ar da afar.
Pe chipul fetei apru o expresie gnditoare.
Deci ai vorbit deja cu Elfric?

S vorbesc? Merthin i duse mna la vntaia


de pe obraz. Am crezut c-o s m omoare.
Iar nevast-sa sora mea?
A ipat la mine.
Deci tie.
Da. Ea a zis c trebuie s m nsor cu Griselda.
Oricum n-a vrut niciodat s fiu cu tine. Nu tiu
de ce.
Caris murmur:
Te voia pentru ea.
Asta era ceva nou pentru Merthin. Nu i se prea
deloc probabil ca aroganta Alice s se fi simit
atras de un ucenic umil.
N-a dat vreun semn c ar fi aa.
Asta pentru c tu nu te-ai uitat niciodat la ea.
De-aia e aa pornit mpotriva ta. S-a mritat cu
Elfric de necaz. I-ai frnt inima surorii mele iar
acum ai frnt-o i pe a mea.
Merthin i feri privirea. De-abia se recunotea n
aceast descriere a sa drept un brbat care le
seduce pe femei i le face s sufere. Cum de
ajunseser lucrurile att de ru? Caris nu mai
zise nimic. Merthin privea melancolic rul, nspre
pod.
Observ c mulimea se oprise de tot. Un car
greu, ncrcat cu baloturi de ln, se blocase n

captul dinspre sud, probabil pentru c i se


rupsese vreo roat. Crua care o trgea pe Nell se
oprise, neavnd pe unde s treac. Oamenii din
mulime roiau n jurul ambelor vehicule, iar unii
se craser chiar pe baloturile de ln, pentru a
vedea mai bine ce se ntmpl. De asemenea,
contele Roland ncerca i el s prseasc oraul.
Acesta se afla n captul dinspre ora al podului,
clare, mpreun cu suita sa; dar chiar i
echipajul contelui avea probleme n a-i croi
drum. Merthin l zri pe fratele su, Ralph, pe
calul su brun, cu coam i coad neagr.
Stareul Anthony, care, fr ndoial, venise s-l
conduc pe conte, sttea nemicat, frngndu-i
minile nelinitit, n timp ce oamenii lui Roland i
mboldeau caii nspre mulime, ncercnd n
zadar s creeze un culoar.
Intuiia lui Merthin i transmise un semnal de
alarm. Cumva, simea c ceva era n neregul
acolo, dei la nceput nu i ddu seama exact
despre ce putea fi vorba. Se uit cu mai mult
atenie la pod. Luni observase c brnele masive
de stejar care se ntindeau de la un pilon la altul,
pe toat lungimea podului, prezentau crpturi n
partea din amonte i c acestea fuseser ntrite
cu fii de oel prinse n cuie de-a curmeziul.

Merthin nu luase parte la lucrrile de reparaie a


podului, motiv pentru care nici nu le dduse
mare importan. Abia luni se ntrebase din ce
cauz or fi crpat brnele. Punctul slab nu era la
mijlocul distanei dintre stlpii verticali, cum s-ar
fi ntmplat dac lemnele s-ar fi deteriorat din
cauza vechimii. Din contr, crpturile erau mai
dese lng pilonul central, acolo unde tensiunea
ar fi trebuit s fie minim.
Nu se gndise la asta de luni ncoace avusese
prea multe lucruri pe cap , dar acum n minte i
apru explicaia. Era aproape ca i cum pilonul
central nu mai susinea brnele, ci le trgea n
jos. Asta nsemna c ceva subminase
fundamentul pe care se construise stlpul de
lemn i ndat ce acest gnd i se form n minte,
i ddu seama n ce fel s-ar fi putut ntmpla.
Probabil c de vin era curgerea mai rapid a
apei, care nltura strat dup strat din albie, de
sub pilon.
i amintea c, pe cnd era doar un copil,
mersese o dat descul pe o plaj nisipoas i
observase c, atunci cnd sttea la marginea
mrii, cu apa splndu-i ritmic picioarele, valurile
care se retrgeau i furau nisipul de sub tlpi.
Genul acesta de fenomene l fascinase

ntotdeauna.
Dac avea dreptate, pilonul central, fr nimic
sub el care s-l susin, acum atrna de pod de
unde i crpturile. Benzile de oel ale lui Elfric
nu ajutaser cu nimic; de fapt, cel mai probabil
nrutiser lucrurile, mpiedicnd podul s se
stabileasc ntr-o poziie nou i trainic.
Merthin bnuia c cellalt stlp din mijloc
omologul celui afectat, aflat n partea din aval
era nc nfipt n nisipul din albia rului. Mai mult
ca sigur, curentul i folosea cea mai mare parte a
forei la contactul cu stlpul din amonte,
atacndu-l pe cel din aval cu o violen domolit.
Numai unul dintre piloni era afectat i se prea c
structura era njghebat destul de bine n rest
pentru ca ntregul pod s continue s rmn n
poziie vertical att timp ct nu era supus unei
presiuni extraordinare.
Dar azi crpturile preau mai late dect luni. i
nici nu era greu s ghiceti de ce. Pe pod se aflau
sute de oameni, o greutate mult mai mare dect
cea pe care o suporta de obicei, plus un car plin
ochi, cu vreo 2030 de ini aezai i ei pe
baloturile de ln, contribuind la tensiunea
exercitat asupra brnelor de lemn.
Inima lui Merthin fu cuprins brusc de spaim.

Nu credea c podul avea s reziste mult timp la o


asemenea greutate.
Era vag contient c, lng el, Caris vorbea, dar
nelesul vorbelor ei nu-i tulbur gndurile pn
ce aceasta nu ridic tonul i spuse:
Nici mcar nu m asculi!
O s aib loc un accident cumplit, murmur el.
Cum adic?
Trebuie s-i facem pe toi s plece de pe pod.
Eti nebun? O schingiuiesc pe Nell Nebuna.
Nici mcar contele Roland nu-i poate face s se
mite. N-o s te asculte.
Cred c s-ar putea prbui.
A, uite! spuse Caris, artnd cu degetul. Vezi
pe cineva care alearg pe drumul dinspre pdure,
apropiindu-se de captul sudic al podului?
Merthin se ntreb ce legtur avea asta cu
restul, dar i ndrept privirea spre locul indicat.
Vzu destul de clar silueta unei femei tinere care
alerga cu pletele n vnt.
Caris continu:
Seamn cu Gwenda.
n spatele ei, urmrind-o precipitat, gonea un
brbat mbrcat cu o tunic galben.
Gwenda era mai obosit dect fusese n toat

viaa ei.
tia c cea mai rapid modalitate de a parcurge
o distan lung era s alerge 20 de pai, dup
care s mearg ali 20, i tot aa. ncepuse s fac
ntocmai cu o jumtate de zi n urm, cnd l
zrise pe Sim Telalul la un kilometru i jumtate
n urma ei. O vreme, dispruse din raza ei
vizual, dar cnd configuraia drumului i
permisese din nou s cuprind cu privirea o
poriune destul de lung n spate, vzuse c i el
alerga i mergea alternativ. Pe msur ce
kilometrii se succedau, ca i orele, brbatul se
apropia din ce n ce mai mult de ea. Pe la
jumtatea dimineii i dduse seama c n ritmul
acela avea s o ajung nainte s apuce s intre n
Kingsbridge.
Disperat, intrase n pdure. Dar nu se putea
ndeprta prea mult de drum, de fric s nu se
rtceasc. ntr-un final, auzise zgomotul unor
pai grei i un gfit puternic, aa c privise
printre tufiuri i-l zrise pe Sim trecnd pe lng
ea. Era contient de faptul c, imediat ce
brbatul avea s ajung pe o poriune dreapt de
drum, avea s-i dea seama de ceea ce fcuse.
Astfel c, dup o vreme, l vzuse ntorcndu-se.
ntre timp, ea naintase prin pdure, oprindu-se

la fiecare cteva minute pentru a asculta, atent


la orice zgomot suspect. Mult timp reuise s
scape de Sim, care era nevoit s caute de ambele
pri ale drumului pentru a se asigura c ea nu
se ascunsese pur i simplu. Dar i ea nainta
greu, pentru c trebuia s-i croiasc drum
printre tufiurile dese, vratice i s verifice mereu
s nu se ndeprteze prea tare de drum.
Cnd auzise zgomotul unei mulimi n deprtare,
i dduse seama c nu putea fi departe de ora i
se gndise c, la urma urmei, avea s scape. Se
furiase spre drum i aruncase o privire precaut
de-a lungul lui, de dup o tuf. Drumul era liber
n ambele direcii i la circa 400 de metri spre
nord se vedea turnul catedralei.
Aproape c ajunsese.
Auzise un ltrat cunoscut, i cinele ei, Skip,
ieise din tufiurile de la marginea drumului. Se
aplecase s-l mngie, iar el ncepuse s dea din
coad, bucuros, lingndu-i minile. Ochii i se
umpluser de lacrimi.
Sim nu se vedea nicieri, aa c riscase s
porneasc spre ora. Ostenit, i reluase
deplasarea n reprize de cte 20 de pai, cu Skip
opind fericit pe lng ea, creznd c e un joc
nou. De fiecare dat cnd trecea de la alergat la

mers i invers, arunca o privire peste umr. A


treia oar, l zrise pe Sim.
Acesta se afla la o arunctur de b n urma ei.
Disperarea o inundase ca o maree puternic. Ar
fi vrut s se ntind pe pmnt i s moar. Dar
ajunsese deja n mahalalele de la marginea
oraului, iar podul era la mai puin de 400 de
metri deprtare. Fcuse un efort s continue.
ncercase s alerge repede, ns picioarele
refuzaser s o asculte. Nu reuise s obin
dect un fel de goan mpleticit. O dureau
tlpile. Privind n jos, vzu mai multe firicele de
snge scurgndu-se prin crpturile nclrilor ei
ferfeniite. Cnd lu curba la Gallows Cross, vzu
o mulime uria pe pod, n faa ei. Toi se uitau
la ceva i nimeni nu o observ cum alerga s-i
salveze viaa, cu Sim Telalul foarte aproape, pe
urmele ei.
Nu avea nicio alt arm n afar de cuitul cu
care mnca, cu care putea s taie carnea unui
iepure fript, dar nicidecum s rneasc un brbat
suficient de grav nct s nu o mai poat urmri.
i dorea din tot sufletul s fi avut tria de a-i
scoate lui Alwyn pumnalul din cap i de a-l fi luat
cu ea. Acum era efectiv lipsit de aprare.
De-o margine a drumului se nlau cteva case

umile casele din mahalale ale oamenilor care


erau prea sraci pentru a locui n ora; de
cealalt, se ntindea punea numit Cmpul
ndrgostiilor, proprietate a streiei. Sim era att
de aproape de ea nct i putea auzi respiraia,
aspr i hodorogit, la fel ca a ei. Teroarea i ddu
un ultim impuls de energie. Skip ltra, dar n
glasul lui se ghicea mai degrab fric dect sfidare
nu uitase piatra aceea care-l lovise n bot.
nainte de pod se afla o mlatin de noroi
lipicios, frmntat de cizme, copite i roi de
crue. Gwenda o parcurse cu pai nesiguri,
spernd cu disperare c Sim, fiind mai greoi, avea
s treac mai ncet prin ml dect o fcuse ea.
n sfrit, ajunse la pod. Se mpinse n mulime,
care era mai puin dens la captul acesta. Toi
oamenii se uitau n cealalt parte, unde un car
greu, ncrcat cu baloturi de ln, bloca trecerea
unei crue trase de boi. Trebuia s ajung la
casa lui Caris, care aproape c se vedea acum, pe
strada principal.
Lsai-m s trec! ip ea, croindu-i loc cu
micri nebuneti.
O singur persoan pru s o aud. Un cap se
ntoarse s priveasc spre ea, i Gwenda
recunoscu chipul fratelui ei, Philemon. Acesta

rmase cu gura cscat, speriat, i ncerc s


ajung la ea, dar mulimea se mpotrivea
naintrii lui aa cum se mpotrivise i naintrii
Gwendei.
mpingndu-se cu nverunare, fata ncerc s
treac dincolo de perechea de boi nhmat la
carul cu ln, dar unul din animale i mic
brusc capul masiv i o mpinse n lateral. Gwenda
i pierdu echilibrul i, n momentul acela, o
mn mare o prinse ntr-o strnsoare de fier, iar
ea i ddu seama instantaneu c soarta-i era
pecetluit.
Te-am prins, cea! opti Sim. O trase ctre el
i o lovi peste fa ct putu de tare. Ea nu mai
avu puterea necesar s i se opun. Skip l
muc de picior, fr a produce ns niciun efect
notabil. Nu-mi mai scapi tu din mn, spuse
brbatul.
Disperarea o coplei. Totul fusese zadarnic:
seducerea lui Alwyn, omorrea lui, fuga disperat
cale de atia kilometri. Se ntorsese de unde
plecase, redevenind prizoniera lui Sim.
Apoi podul pru s se mite.

13
Merthin vzu podul ndoindu-se.
De la pilonul central cel mai apropiat de punctul
de observaie al lui Merthin i Caris, ntreaga
structur se ls dintr-odat moale, precum
spinarea unui cal cu coloana rupt.
Oamenii care o chinuiau pe Nell descoperir
brusc c suprafaa pe care-i sprijineau picioarele
era nesigur. Se cltinar, apucndu-se de vecinii
lor pentru a-i recpta echilibrul. Unul czu pe
spate n ru, peste parapet; apoi altul i altul.
Ocrile adresate lui Nell fur acoperite rapid de
ipete de avertizare i de spaim.
O, nu! strig Merthin.
Caris ip la rndu-i:
Ce se ntmpl?
Merthin voia s-i spun c toate acele suflete
oameni printre care crescuser, femei care
fuseser bune cu ei, brbai pe care-i urau, copii
care i admirau; mame i fii, unchi i nepoate;
stpni cruzi, dumani declarai i ndrgostii
suspinnd , toate aveau s piar. Dar nu reui
s scoat niciun sunet.
Timp de o clip mai puin de-o rsuflare
Merthin sper c structura avea s se stabilizeze

ntr-o nou poziie; dar fu dezamgit. Podul se


ls din nou n jos. De data aceasta, brnele
mbinate ncepur s trosneasc, dezghiocnduse ca tecile unei psti. Scndurile longitudinale
pe care stteau oamenii srir din cuiele de lemn
care le intuiser att amar de vreme; brnele
transversale care susinuser aua podului se
smulser din locaurile lor, iar fiile de oel pe
care Elfric le btuse peste crpturi fur
proiectate ct colo, lemnul eliberndu-se brusc.
Mijlocul podului prea s se lase moale n partea
aflat cel mai aproape de Merthin, cea din
amonte. Crua cu ln se nclin, iar spectatorii
care stteau n ezut sau n picioare pe baloturi
fur aruncai n ru. Brnele groase se rupser i
fur proiectate-n aer, omorndu-i pe toi cei care
li se nimereau n cale. Parapetul, lipsit de orice
susinere, ced, iar carul alunec ncet peste
margine, cu boii mugind nnebunii de spaim,
dar fr nicio ans de scpare. Cu o ncetineal
de comar, carul pluti pn czu n ap, cu un
bufnet ca de tunet.
Dintr-odat oamenii sreau sau cdeau cu zecile
n ru, iar o clip mai trziu, cu sutele. Cei care se
aflau deja n ap erau lovii de alte trupuri n
cdere i de nenumrate buci de lemn, unele

mici, altele de-a dreptul uriae. Caii czur i ei,


cu i fr clrei, iar peste ei se prbuir mai
multe crue.
Primul gnd al lui Merthin se ndrept ctre
prinii si. Niciunul din ei nu asistase la procesul
lui Nell Nebuna i nici n-ar fi dorit s-i
urmreasc pedeapsa: mama lui considera c
asemenea
spectacole
publice
erau
sub
demnitatea ei, iar tatl lui nu era interesat de
evenimentele n care miza nu era dect viaa unei
femei. n loc de asta, se duseser la streie s-i
ia rmas-bun de la Ralph.
Dar Ralph se afla acum pe pod.
Merthin i vzu fratele luptndu-se s-i in
bidiviul sub control. Griff ddea nervos napoi i
lovea ntruna cu copitele din fa.
Ralph! ip n van Merthin. Apoi brnele de sub
Griff se surpar. Nuuu! strig Merthin n timp ce
calul i clreul disprur din raza sa vizual.
Privirea lui Merthin ni ctre cellalt capt,
unde Caris o zrise pe Gwenda luptndu-se cu
brbatul n tunic galben. Apoi ced i partea
aceea, iar ambele capete ale podului fur trase n
ap de partea din mijloc care se prbui greoi.
Rul era acum o mas de oameni care se
zvrcoleau, cai nnebunii de spaim, buci de

lemn, crue zdrobite i trupuri nsngerate.


Merthin o vzu pe Caris nind spre pod,
crndu-se pe stnci i gonind pe malul
noroios. Arunc o privire napoi ctre el i strig:
Hai repede! Ce tot atepi? Hai s-i ajutm!
Probabil c aa arat un cmp de btlie, i
zise Ralph; toate ipetele astea, violena oarb,
oameni prbuii, cai scpai de sub control.
Acesta fu ultimul lui gnd nainte ca podul s se
surpe sub picioarele calului su.
Avu parte de cteva clipe de groaz n stare pur.
Nu nelegea ce se ntmplase. Podul fusese acolo,
sub copitele lui Griff, dar acum nu mai era, iar ei
amndoi se prvleau prin aer. Apoi nu mai simi
atingerea familiar a spinrii lui Griff ntre
picioarele lui i i ddu seama c se separaser.
Un moment mai trziu, se izbi de suprafaa apei
reci.
Se scufund i i inu respiraia. Sentimentul de
panic l prsi brusc. Acum era speriat, dar
calm. n copilrie se jucase n apele mrii n
domeniul tatlui su era inclus i un sat cu
deschidere la mare i tia c avea s se ridice la
suprafa, dei poate c avea s i se par o
venicie pn atunci. Era ngreunat serios de

costumul de cltorie, acum mbibat cu ap, i de


sabia pe care o purta la bru. Dac ar fi fost
nvemntat n armur, s-ar fi dus la fund i
acolo ar fi rmas pentru totdeauna. Dar, ntr-un
final, capul i se ridic deasupra apei i Ralph
trase adnc aer n piept, gfind.
n copilrie, notase de multe ori, ns trecuser
ani buni de-atunci.
i totui, corpul su i aminti micrile
necesare, ntr-un mod aproximativ, ndeajuns ct
s-i in capul deasupra apei. ncepu s dea
agitat din mini, n ncercarea de a se apropia de
malul nordic. Lng el, recunoscu blana castanie
i coama neagr a lui Griff, care fcea acelai
lucru: nota ctre cel mai apropiat mal.
Micrile calului se schimbar, iar tnrul i
ddu seama c acesta ajunsese cu copitele pe
fundul apei. Ralph i ntinse la rndul su
picioarele, simind nisipul sub tlpi. Porni cu pai
ngreunai prin apa puin adnc. Mlul lipicios
de pe fund prea s-l trag napoi ctre mijlocul
curentului. Griff urc pe o fie ngust de uscat,
aflat chiar sub zidul streiei. Ralph i urm
exemplul.
Se ntoarse i arunc o privire napoi. Sute de
oameni se aflau nc n ap, muli sngernd,

muli ipnd i ali muli mori. Aproape de mal


vzu un brbat mbrcat cu livreaua rou cu
negru a contelui de Shiring, plutind cu faa n jos.
Intr napoi n ap, l apuc pe respectivul de
cingtoare i l trase pe uscat.
Ajuns aici, ntoarse trupul greoi cu faa n sus,
iar inima i se strnse, recunoscndu-l. Era
prietenul su, Stephen. Chipul i era neschimbat,
dar pieptul prea a i se fi prbuit nuntru. Avea
ochii larg deschii, fr nicio licrire de via n ei.
Nu mai respira. Trupul era prea distrus pentru ca
Ralph s mai poat detecta vreo btaie a inimii,
ct de slab. Acum cteva minute l invidiam, i
spuse el. Acum eu sunt cel norocos dintre noi
doi.
Invadat de un sentiment iraional de vin, i
nchise ochii lui Stephen.
Se gndi la prinii si. i prsise puin mai
nainte, n curtea grajdurilor. Chiar dac l-ar fi
urmat, n-ar fi ajuns pn acum la pod.
Probabil c erau n siguran.
Dar unde era lady Philippa? Ralph i derul n
minte scena de pe pod, chiar nainte de prbuire.
Lordul William i Philippa se aflaser n partea
din spate a procesiunii contelui, aa c nu
ajunseser pe pod.

Dar contele da.


Cu ochii minii, Ralph revzu scena ct se poate
de clar. Contele Roland fusese aproape, n urma
lui, mboldindu-i nerbdtor calul, Victory, prin
culoarul creat de Ralph clare pe Griff.
Ralph auzi din nou cuvintele tatlui su:
Fii mereu atent la cum ai putea s-i faci pe plac
contelui.
Poate c aceasta era marea lui ans, cea pe
care o ateptase att, se gndi el surescitat. Poate
c nu era nevoie s atepte un rzboi. Se putea
remarca azi. Avea s-l salveze pe contele Roland
sau mcar pe Victory.
Hotrrea l umplu de energie. ncepu s
scruteze suprafaa rului. Contele purta o
cma deosebit, purpurie i o hain neagr, din
catifea. Era greu s identifice vreun individ n
masa aceea fremttoare de trupuri, vii i moarte.
Apoi zri un armsar negru cu o pat alb peste
un ochi, iar inima i tresri: era calul lui Roland.
Victory se agita n ap, incapabil s noate drept,
probabil pentru c-i rupsese cel puin unul
dintre picioare.
Lng el plutea un brbat masiv, mbrcat ntrun strai purpuriu.
Aceasta era ocazia lui Ralph.

i lepd imediat haina groas: n-ar fi fcut


dect s-l ncurce la notat. mbrcat numai n
izmene, se arunc napoi n ru i porni not spre
conte. Trebui s-i croiasc drum cu fora printr-o
mas de brbai, femei i copii. Muli dintre cei
rmai n via se prindeau disperai de el,
ntrziindu-i naintarea. i ndeprt fr mil,
lovindu-i puternic cu pumnii.
ntr-un final, ajunse lng Victory. Sforrile
animalului deveneau din ce n ce mai slabe.
Rmase nemicat o clip, dup care ncepu s se
scufunde; apoi, cnd apa-i ajunse n dreptul
capului, ncepu s se zbat din nou.
ncet, ncet, biete, i opti Ralph la ureche, dar
era sigur c animalul avea s se nece.
Roland plutea pe spate, cu ochii nchii,
incontient sau mort. Unul dintre picioare i era
nc prins n scara eii, iar acest lucru prea a fi
singurul motiv pentru care corpul su nu se
scufunda. i pierduse plria, iar cretetul i era
nclit de snge. Ralph nu vedea n ce fel cineva
ar fi putut supravieui cu o astfel de ran.
Oricum, el avea s-l salveze. Mai mult ca sigur va
exista o rsplat pentru cadavru, avnd n vedere
c era vorba despre un conte.
ncerc s trag piciorul lui Roland din ochiul

scrii, dar descoperi c fia de piele era


nfurat strns n jurul gleznei sale. Ralph se
pipi la bru, cutndu-i cuitul, dar i ddu
seama c acesta rmsese nfipt n centura pe
care o lsase pe rm, cu restul hainelor. Dar
contele avea arme. Cu micri stngace, Ralph
reui s scoat pumnalul lui Roland din teac.
Convulsiile lui Victory ngreunau tierea curelei.
Ori de cte ori reuea s apuce scara eii, calul
muribund i-o smulgea din mn nainte de a
putea s apropie lama cuitului de bucata de
piele. n cele din urm, se sprijini cu ambele
picioare de trunchiul calului, ca s aib
stabilitate, i, stnd n poziia aceea, reui s taie
cureaua scrii.
Acum trebuia s trasc trupul incontient al
contelui pn la mal. Ralph nu era un nottor
rezistent i gfia deja, extenuat.
Colac peste pupz, nu putea respira pe nas, din
cauza loviturii primite, aa c gura i se umplea
mereu cu ap. Se opri cteva clipe, sprijinindu-i
greutatea pe trupul deja condamnat al lui Victory,
ncercnd s-i recapete ritmul firesc al
respiraiei; dar corpul contelui, lipsit de orice
sprijin, ncepu s se scufunde, aa c Ralph i
ddu imediat seama c nu-i permitea s se

odihneasc.
Apuc una dintre gleznele lui Roland n mna sa
dreapt i ncepu s noate spre mal. i era mai
greu s-i menin capul deasupra apei acum,
cnd nu avea dect un bra liber. Nu privi napoi
ctre Roland: n cazul n care capul acestuia
cobora sub nivelul apei, el n-avea cum s-l ajute
mai mult dect o fcea deja. Dup numai cteva
clipe rmsese aproape fr suflare i l dureau
toate membrele.
Nu era deprins cu o astfel de activitate. Era
tnr, puternic i-i petrecuse viaa vnnd,
luptndu-se cu lancea i cu spada. Putea s
clreasc o zi ntreag, ca s mai i ctige o
nfruntare corp la corp seara. Dar acum se folosea
de nite muchi pe care n mod obinuit nu-i
punea prea mult n micare. Gtul l durea din
cauza efortului de a-i menine capul deasupra
apei. N-avea cum s nu nghit ap, iar asta l
fcea s tueasc i s simt c se neac. Ddea
nebunete din braul stng i abia dac reuea s
se menin la suprafa. Trgea agonizant trupul
masiv al contelui, ngreunat i mai mult de
hainele mbibate cu ap. Se apropia de mal cu o
ncetineal chinuitoare.
n sfrit, reui s se apropie suficient nct s-i

sprijine picioarele pe fundul apei. Trgnd cu


nesa aer n piept, ncepu s peasc greoi,
trnd n continuare trupul lui Roland. Cnd apa
i ajunse la nivelul coapselor, se ntoarse i l lu
pe conte n brae, crndu-l astfel ultimii civa
pai pn la mal.
Aez trupul pe pmnt i se prbui lng el,
extenuat. Cu ultimele resurse de energie, i puse
mna pe piept. Inima btea cu putere.
Contele Roland era n via.
Gwenda rmase paralizat de spaim simind c
podul se prbuete. n clipa urmtoare ns
ocul reprezentat de apa rece n care se scufund
fu suficient de puternic nct s-i redea calmul
obinuit.
Cnd capul i se ridic la suprafa, se trezi
nconjurat de sute de oameni care ipau i se
agitau nebunete. Unii gsiser cte o bucat de
lemn care s i in la suprafa, dar majoritatea
ncercau s pluteasc sprijinindu-se de altcineva.
Cei de care se sprijineau acetia se trezeau
mpini la fund, aa c ncepeau s loveasc
disperai cu pumnii s fie lsai n pace. Multe
dintre aceste lovituri nu-i atingeau inta. Cele
care o fceau erau ntoarse cu o for cel puin

egal. Era la fel ca n faa unei taverne din


Kingsbridge, n toiul nopii. n mod normal, o
asemenea imagine ar fi fost comic, numai c
oamenii mureau pe capete.
Gwenda trase adnc aer n piept i se scufund.
Nu tia s noate.
Iei din nou la suprafa. Spre oroarea ei, Sim
Telalul se afla chiar n faa ei, scuipnd ap ca un
gheizer. ncepu s se scufunde, evident la fel de
netiutor ntr-ale nataiei ca i ea. Disperat, se
apuc de umrul ei, cutnd susinere. Gwenda
se duse imediat la fund. Considernd-o
nepotrivit ca punct de sprijin, Sim i ddu
drumul.
Aflat sub ap, inndu-i respiraia, luptnduse s nu se lase copleit de panic, fata i
spuse: Nu pot s m nec acum, dup toate prin
cte am trecut.
A doua oar cnd iei la suprafa, se simi
mpins de un corp masiv i vzu cu coada
ochiului boul care o dezechilibrase cu o clip
nainte ca podul s se prbueasc. Se prea c
nu pise nimic i nota voinicete. Gwenda se
ntinse spre el, micnd nebunete din picioare, i
reui s se prind de unul din coarnele
animalului. O clip, greutatea ei trase capul

boului n lateral, dar acesta izbuti s-i ncordeze


gtul puternic, astfel nct capul i relu poziia
fireasc.
Gwenda rmase agat de el.
Cinele ei, Skip, apru lng ea, notnd aparent
fr niciun efort, i ncepu s latre, bucuros s-i
vad chipul.
Boul se ndrepta ctre malul dinspre suburbii.
Dei o durea braul att de tare nct simea c
avea s i se smulg din trup, Gwenda se inu n
continuare de cornul lui.
Cineva o nfc de umr, iar Gwenda privi n
urm doar ca s-l vad din nou pe Sim.
ncercnd s se foloseasc de ea pentru a se
menine la suprafa, brbatul o scufund. Fr
s dea drumul boului, fata l mpinse pe Sim cu
mna liber. Acesta czu pe spate, cu capul
aproape de picioarele ei. intind cu grij, Gwenda
l lovi cu clciul ct putu de tare, direct n figur.
Sim ls s-i scape un ipt de durere, care fu
repede nbuit cnd capul i se scufund.
Boul reui s-i sprijine picioarele pe fundul
rului i iei cu pai greoi din ap, stropind i
pufnind. De ndat ce simi c putea sta la rndul
ei n picioare, Gwenda i ddu drumul.
Skip ncepu s latre speriat, iar fata arunc o

privire circumspect n jur. Sim nu era pe mal.


Cercet cu atenie suprafaa rului, cutnd pata
strident reprezentat de tunica lui galben
printre trupurile omeneti i bucile de lemn care
pluteau peste tot.
l vzu, inndu-se la suprafa cu ajutorul unei
scnduri, lovind apa cu picioarele i ndreptnduse direct spre ea.
Nu putea s fug. Nu mai avea puterea
necesar, iar rochia i era ngreunat de ap. De
partea aceasta a rului nu exista niciun loc unde
s se poat ascunde. Iar acum, c podul se
drmase, nu mai avea cum s traverseze pe
cellalt mal, spre Kingsbridge.
Dar n-avea de gnd s-l lase s o ia.
Vzu c Sim se zbtea, iar asta i ddu o
oarecare speran. Dac ar fi rmas nemicat,
scndura l-ar fi inut la suprafa, dar el ddea
mereu din picioare ca s nainteze spre mal, iar
aceste micri deteriorau echilibrul fragil pe care-l
obinuse. Se mpingea pe scndur, ca s se
ridice, dup care ncepea s dea din picioare, ca
s se propulseze spre mal, iar capul i se ducea din
nou la fund. Poate c n-avea s ajung pe rm.
Gwenda i ddu seama c putea transforma
chiar ea acea posibilitate ntr-o certitudine.

Arunc o privire rapid n jur. Apa era plin de


fragmente de lemn, de la brne uriae la achii.
Ochii i se oprir asupra unei buci de lemn lungi
cam de un metru. Intr n ap i o lu. Apoi
naint cu pai greoi prin ap, pentru a-i
ntmpina stpnul.
Avu satisfacia de a zri scnteia de fric din
ochii lui.
Sim i temper avntul. n faa lui se afla femeia
pe care ncercase s o transforme ntr-o sclav
furioas, hotrt, mnuind o bt grozav. n
spate moartea prin nec.
Porni nainte.
Gwenda sttea dreapt n apa care-i ajungea
pn la talie i atepta momentul potrivit.
l vzu pe Sim oprindu-se din nou i i ddu
seama din micrile acestuia c ncerca s
gseasc fundul apei cu picioarele.
Acum sau niciodat.
Gwenda ridic bucata de lemn deasupra capului
i porni nainte. Sim observ ce avea de gnd s
fac i se agit frenetic pentru a se ndeprta; dar
nu avea niciun punct de sprijin, nici nu mergea
pe fundul apei, nici nu nota, aa c nu reui s
se fereasc. Gwenda abtu cu toat puterea bta
de lemn asupra cretetului acestuia.

Ochii lui Sim se ddur peste cap, iar ntregul lui


trup se ls moale, alunecnd n incontien.
Gwenda ntinse mna i-l nfc de tunica
galben. N-avea de gnd s-l lase s se
ndeprteze
plutind

era
posibil
s
supravieuiasc. l trase spre ea, dup care-i lu
capul n ambele mini i i-l mpinse sub ap.
Chiar dac Sim era leinat, Gwenda descoperi c
era mai greu dect i nchipuise s in un trup
sub ap. Prul lui slinos era alunecos. Trebui s-i
prind capul la subra i s-i ridice picioarele de
pe fund, astfel nct s-l apese cu propria-i
greutate.
ncepu s simt c poate-l nvinsese. Oare de ct
timp era nevoie ca s neci un om? N-avea nici
cea mai vag idee. Probabil c plmnii lui Sim se
umpleau deja cu ap. Cum avea s tie cnd s-i
dea drumul?
Dintr-odat, brbatul se smuci. O clip, Gwenda
se vzu nevoit s fac un efort ca s-l in. Nu
era sigur dac Sim i recptase cunotina sau
dac era vorba de o convulsie incontient.
Spasmele sale erau puternice, dar preau
aleatorii. Picioarele ei gsir din nou fundul apei,
iar fata reui s obin o poziie de echilibru
pentru a rezista mai departe.

Privi n jur. Nimeni nu se uita la ea. Toi erau


prea ocupai s-i salveze vieile.
Dup cteva clipe, micrile lui Sim devenir
mai slabe. Destul de curnd, rmase nemicat.
Treptat, fata i slbi strnsoarea. Sim se ls
ncet la fund.
Nu mai apru la suprafa.
Gfind, Gwenda merse prin ap pn la mal.
Se ls greu pe pmntul ud. i pipi
cingtoarea, cutndu-i punga de piele: era n
continuare acolo.
Nelegiuiii nu ajunseser s i-o fure, i ea reuise
s o pstreze pe tot parcursul ncercrilor prin
care trecuse. nuntru era preiosul filtru de
dragoste preparat de Mattie neleapta. Deschise
punga s verifice i nu gsi nimic n afar de
nite cioburi de ceramic. Micua fiol se
sprsese.
ncepu s plng.
Prima persoan pe care Caris o vzu fcnd ceva
raional fu fratele lui Merthin, Ralph. N-avea pe el
dect o pereche de izmene ude. Nu era rnit, n
afar de umfltura de la nas, prezent i nainte
de incident. Ralph l trase pe contele de Shiring
din ap i l aez pe mal, lng un cadavru

mbrcat n livreaua casei lui. Contele avea o ran


urt la cap, care i putea fi fatal. Ralph prea
epuizat de eforturile depuse i nu era deloc sigur
cu privire la ce ar fi trebuit s fac mai departe.
Caris se gndi ce s-i spun.
Arunc o privire n jur. Pe partea aceea, malul
era reprezentat de o serie de plaje nguste i
noroioase, separate de stnci. Nu era prea mult
loc unde s fie ntini morii i rniii: acetia
trebuiau dui n alt parte.
La civa metri distan, nite trepte de piatr
fceau legtura cu o poart ncastrat n zidul
streiei. Caris se hotr. Artnd cu degetul spre
poart, i se adres lui Ralph:
Du-l pe conte pe acolo la streie. Pune-l jos cu
atenie n catedral, dup care fugi la infirmerie.
Spune-i primei clugrie pe care o vezi s o
aduc imediat pe starea Cecilia.
Ralph pru bucuros s asculte de ordinele unei
persoane hotrte, aa c fcu imediat ce i se
spusese.
Merthin intrase n ap i nainta cu pai greoi,
dar Caris l opri.
Uit-te la mulimea aia de idioi, rosti ea,
indicnd ctre captul dinspre ora al podului
distrus. Zeci de oameni stteau nemicai,

holbndu-se la mcelul din faa lor. Adu-i aici pe


toi brbaii n putere, continu ea. S nceap si scoat pe oameni din ap i s-i duc n
catedral.
Merthin ovia.
Nu pot s coboare pn aici de acolo.
Caris i ddu seama c avea dreptate. Ar fi
trebuit s treac peste resturile podului, iar asta
n-ar fi dus dect la creterea numrului de rnii.
Dar casele aflate n aceast parte a strzii
principale aveau grdini care ajungeau pn la
zidul streiei, iar casa de pe col, aparinndu-i
lui Ben Rotarul, avea chiar o u mic n perete,
astfel nct acesta putea s coboare la ru direct
din grdin.
Merthin se gndea i el la acelai lucru.
O s-i aduc prin casa lui Ben i o s trecem
prin curtea lui din spate.
Bine.
Merthin ncepu s se caere pe pietre, mpinse
ua i dispru.
Caris arunc o privire peste ap. O siluet nalt
se apropia cu pai istovii de mal, iar ea l
recunoscu pe Philemon. Gfind, acesta o
ntreb:
Ai vzut-o pe Gwenda?

Da chiar nainte s se prbueasc podul,


rspunse Caris. Fugea de Sim Telalul.
tiu asta dar unde e acum?
N-o vd nicieri. Cel mai bun lucru pe care-l
poi face e s ncepi s-i scoi pe oameni din ap.
Vreau s-mi gsesc sora.
Dac e n via, sigur este printre cei care au
nevoie s fie scoi din ru.
Bine, mormi Philemon i intr din nou n ap.
Caris dorea cu disperare s tie unde se aflau
membrii familiei ei, dar erau prea multe de fcut
aici. i promise c avea s-i caute tatl ct de
curnd posibil.
Silueta lui Ben Rotarul apru n cadrul uii din
zid. Un brbat scund cu umeri lai i grumaz ca
de taur, acesta era crua i i ctiga traiul mai
mult cu ajutorul muchilor dect al creierului.
Cobor cu micri precipitate pe mal, dup care
ncepu s se uite ncolo i-ncoace, fr s tie
exact ce s fac.
La picioarele lui Caris zcea unul dintre oamenii
contelui
Roland,
mbrcat
n
livreaua
caracteristic, rou cu negru, i aparent mort.
Fata spuse:
Ben, du-l pe omul acesta n catedral.
Nevasta lui Ben, Lib, apru i ea, ducnd n

brae un bieel de nici doi aniori. Aceasta era un


pic mai inteligent dect soul ei i ntreb:
Dar n-ar trebui s ne ocupm mai nti de cei
vii?
Trebuie s-i scoatem din ap nainte de a ne da
seama dac-s mori sau vii i nu putem lsa
trupurile aici, pe mal, pentru c o s-i ncurce pe
salvatori. Du-l n biseric, Ben.
Lib nelese c spusele lui Caris erau logice.
Ai face bine s-o asculi pe Caris, Ben, i se
adres ea soului su.
Ben ridic trupul aparent fr niciun efort i
plec.
Caris i ddu seama c oamenii puteau fi
transportai mai rapid pe trgi, n genul celor
folosite de constructori. Clugrii se puteau
ocupa de procurarea lor. Dar unde erau
clugrii? i spusese lui Ralph s o alerteze pe
starea Cecilia, dar deocamdat nimeni nu-i
fcuse apariia.
Rniii trebuiau bandajai, tratai cu unguente i
splai cu diverse soluii: avea s fie nevoie de toi
monahii, de ambele sexe. Trebuia chemat i
Matthew Brbierul: mai mult ca sigur aveau s
apar multe cazuri de oase rupte care trebuiau
puse la loc. i Mattie neleapta, care s le

administreze poiuni celor suferinzi, pentru a le


uura durerile. Caris trebuia s dea alarma, dar
nu prea era dispus s prseasc malul rului
nainte ca operaiunea de salvare s fi fost
organizat cum se cuvine. Unde era Merthin?
O femeie se tra ctre mal. Caris intr n ap i o
ajut s se ridice n picioare. Era Griselda. Rochia
ud i se lipise de corp, iar Caris i putea vedea
snii plini i conturul bombat al coapselor. tiind
c era nsrcinat, Caris o ntreb nelinitit:
Eti bine?
Cred c da.
Nu sngerezi?
Nu.
Slav Domnului! Caris arunc o privire n jur i
fu recunosctoare s-l vad pe Merthin ieind din
grdina lui Ben Rotarul, n fruntea unui ir de
brbai, dintre care unii purtau livreaua contelui.
Strig ctre el: Ia-o pe Griselda de bra. Ajut-o s
urce treptele pn la streie. Ar trebui s stea jos
i s se odihneasc o vreme. Adug totui ca s-l
liniteasc: E bine, s tii.
Att Merthin, ct i Griselda o privir ciudat, iar
Caris i ddu seama ntr-o fraciune de secund
ct de neobinuit era situaia n care se afla. Ei
trei rmaser cteva momente prini ntr-un fel

de triunghi mpietrit: viitoarea mam, tatl


copilului i femeia care l iubea.
Apoi Caris se ndeprt, rupnd vraja, i ncepu
s dea ordine n stnga i-n dreapta.
Gwenda plnse cteva clipe, dup care se opri.
Motivul tristeii sale nu era neaprat flaconul
acela spart: Mattie putea s fac alt filtru de
dragoste, iar Caris i l-ar plti, att timp ct
amndou aveau s fie n via. Lacrimile i
curgeau gndindu-se la toate lucrurile prin care
trecuse n doar o zi i-o noapte de la trdarea
tatlui ei pn la realizarea c picioarele i
sngerau.
Nu simea nicio urm de regret n privina celor
doi oameni pe care-i ucisese. Sim i Alwyn
ncercaser s o transforme ntr-o sclav i s o
oblige s se prostitueze. Meritau s moar.
Oricum, faptul c-i omorse nu reprezenta un
delict, pentru c legea nu condamna pe nimeni
care scpa lumea de un nelegiuit. Cu toate
acestea, nu-i putea controla tremuratul minilor.
Era extrem de bucuroas c reuise s-i nving
dumanii i s-i ctige libertatea i, n acelai
timp, era ngreoat de tot ce fcuse. N-avea s
uite niciodat felul n care corpul muribund al lui

Sim zvcnise la final. i se temea c imaginea lui


Alwyn, cu vrful cuitului ieindu-i din orbit,
avea s-i apar n vise. Cu inima copleit de att
de multe sentimente contradictorii, i era cu
neputin s se opreasc din tremurat.
ncerc s-i alunge omorurile din minte. Cine
altcineva mai murise? Prinii ei aveau de gnd s
plece din Kingsbridge de ieri. Dar fratele ei,
Philemon? Caris, prietena ei cea mai bun?
Wulfric, brbatul pe care-l iubea?
Arunc o privire peste ru i se liniti imediat n
privina lui Caris. Aceasta se afla pe cellalt mal,
cu Merthin, prnd a organiza un grup de
intervenie pentru scoaterea oamenilor din ap.
Gwenda se simi inundat de un val de
recunotin: cel puin nu rmsese complet
singur pe lume.
Dar Philemon? Fusese ultimul om pe care-l
vzuse nainte ca podul s se drme. Probabil c
se prbuise undeva n apropierea ei, ca toi cei
din jur, dar nu reuea deloc s-l vad.
i unde era Wulfric? Se ndoia c acestuia i-ar fi
plcut spectacolul reprezentat de biciuirea unei
vrjitoare prin tot oraul. Cu toate acestea, tia c
avusese de gnd s se ntoarc astzi n Wigleigh
cu familia i era posibil Doamne ferete! s fi

fost pe pod, n drum spre cas, atunci cnd


acesta se surpase. Cercet cu frenezie suprafaa
apei, cutnd pata aurie a pletelor lui, rugnduse s-l vad notnd cu putere ctre mal, i nu
plutind cu faa n jos. Dar nu-l zri deloc.
Se hotr s traverseze rul. Nu tia s noate,
dar se gndi c, dac ar fi avut o bucat mare de
lemn care s o in la suprafa, ar fi putut s dea
din picioare n aa fel nct s se mping spre
cellalt mal. Gsi o scndur, o trase din ap i
merse vreo 50 de metri mai n amonte, pentru a
nu fi nevoit s treac prin masa de trupuri. Apoi
intr din nou n ap. Nenfricat, Skip o urm. Era
mai greu dect i nchipuise, iar rochia ud o
trgea n jos, dar reui s ajung pe cellalt mal.
Alerg ctre Caris i se mbriar.
Ce s-a ntmplat? se interes Caris.
Am fugit.
i Sim?
Era un nelegiuit.
Era?
E mort.
Caris pru surprins.
Gwenda adug repede:
A murit cnd s-a prbuit podul. Nici mcar
prietena ei cea mai bun nu trebuia s tie exact

circumstanele morii lui. Continu: I-ai vzut pe


vreunul dintre ai mei?
Prinii ti au plecat din ora ieri. Pe Philemon
l-am vzut acum cteva clipe te caut.
Slav Domnului! Dar Wulfric?
Nu tiu. N-a fost scos din ru. Logodnica lui a
plecat ieri, dar prinii i fratele lui erau n
catedral azi-diminea, la procesul lui Nell
Nebuna.
Trebuie s-l caut.
Noroc!
Gwenda urc n goan treptele care duceau la
streie i travers pajitea. Civa dintre
negustorii care avuseser tarabe n trg i
continuau
netulburai
operaiunile
de
mpachetare a mrfii, i ei i se pru de-a dreptul
incredibil c puteau s-i vad de treburi cnd
sute de oameni i gsiser sfritul ntr-un
asemenea accident. Curnd ns i ddu seama
c nu tiau nimic: grozvia se petrecuse n urm
cu doar cteva minute, dei ei i pruser a fi ore.
Trecu de poarta streiei i ajunse pe strada
principal. Wulfric i familia lui sttuser la hanul
Bell.
Intr n fug n cldire.
Un bieandru sttea lng un butoi de bere, cu

o expresie nspimntat pe chip.


Gwenda spuse:
l caut pe Wulfric Wigleigh.
Nu e nimeni aici, rspunse biatul. Eu sunt
ucenicul, m-au lsat s pzesc berea.
Gwenda i ddu seama c cineva i chemase pe
toi la ru.
Fcu imediat cale-ntoars. Tocmai cnd ieea pe
u, l vzu pe Wulfric.
Era att de uurat, nct l mbri cu putere.
Eti n via slav Domnului! strig ea.
Cineva zicea c s-a prbuit podul, spuse el. E
adevrat deci?
Da e ngrozitor. Unde sunt ai ti?
Au plecat acum ceva timp. Eu am rmas n
urm s recuperez o datorie. Ridic o pung mic
din piele, cu bani. Sper c nu erau pe pod cnd sa rupt.
tiu cum putem afla, rosti Gwenda. Hai cu
mine.
l apuc de mn. El o ls s-l conduc prin
curtea streiei fr s-i retrag palma dintr-a ei.
Gwenda nu l atinsese niciodat att de mult
timp.
Avea mna mare, cu degetele aspre de munc,
dar cu podul palmei catifelat. n ciuda a tot ceea

ce se ntmplase, atingerea pielii lui i trimitea fiori


n tot corpul.
l duse peste pajite pn n catedral.
i scot pe oameni din ru i-i aduc aici, l
lmuri ea.
Pe pardoseala de piatr a naosului se aflau deja
2030 de trupuri, iar numrul lor sporea fr
oprire. Cteva clugrie se ocupau de rnii,
prnd nite creaturi insignifiante n comparaie
cu dimensiunile stlpilor din jurul lor. Clugrul
orb care dirija de obicei corul prea a fi
conductorul operaiunilor.
Punei-i pe mori n partea de nord! strig el
cnd Gwenda i Wulfric intrar n naos. Rniii n
cea de sud.
Dintr-odat, Wulfric scoase un strigt de
surprindere i nefericire. Gwenda i urmri
privirea i-l recunoscu pe David, fratele lui,
zcnd printre rnii.
ngenunchear amndoi lng el. David era cu
vreo doi ani mai mare dect Wulfric i avea
aceeai constituie robust. Biatul respira i avea
ochii deschii, dar nu prea s-i vad. Wulfric i
vorbi.
Dave! spuse el ncet, pe un ton nflcrat.
Dave, eu sunt, Wulfric.

Gwenda simi ceva lipicios i i ddu seama c


David era ntins ntr-o balt de snge.
Wulfric l ntreb:
Dave unde sunt mami i tati?
Nu primi niciun rspuns.
Gwenda arunc o privire n jur i o zri pe mama
lui Wulfric. Aceasta se afla de cealalt parte a
naosului, n culoarul de nord, unde Carlus Orbul
le spusese oamenilor s-i pun pe cei mori.
Wulfric, fcu ncetior Gwenda.
Ce e?
Mama ta.
Biatul se ridic i privi n direcia indicat de
Gwenda.
O, nu! suspin el.
Traversar mpreun biserica. Mama lui Wulfric
era ntins lng sir Stephen, lordul de Wigleigh
egalul ei acum. Era o femeie mrunic prea
de-a dreptul uimitor c nscuse nite fii att de
mari. Pe tot timpul vieii fusese zvelt i plin de
energie, dar acum arta ca o ppu fragil,
palid i slab. Wulfric i puse mna pe piept,
cutnd s-i simt btile inimii. Cnd aps, din
gura femeii iei un firicel de ap.
S-a necat, spuse el n oapt.
Gwenda i petrecu braul pe dup umerii lui

largi, ncercnd s-l consoleze. Nu-i putea da


seama dac el i observase sau nu gestul.
Un otean mbrcat n livreaua roie cu negru a
contelui Roland se apropie de ei, ducnd n spate
corpul nensufleit al unui brbat masiv. Wulfric
trase adnc aer n piept, ndurerat: era tatl su.
Gwenda i se adres oteanului:
Pune-l aici, lng soia lui.
Wulfric era nucit. Nu spuse nimic, prnd
incapabil s contientizeze tot ce se ntmpla. Ce
putea Gwenda s-i spun brbatului iubit ntr-o
asemenea situaie? Fiecare fraz care-i venea n
minte i se prea, invariabil, prosteasc. Dorea cu
disperare s-l aline cumva, dar nu tia cum.
n timp ce Wulfric se holba la cadavrele prinilor
si, Gwenda privi ctre cealalt parte a bisericii,
unde se afla fratele lui Wulfric. Se apropie repede
de el. David sttea complet nemicat. Ochii lui
aveau o cuttur fix i respiraia i se oprise. i
puse mna pe piept: nu i se mai simea inima
btnd.
Cum s suporte Wulfric totul?
i terse lacrimile de pe chip i se ntoarse lng
el. N-avea niciun rost s-i ascund adevrul.
i David a murit, i opti ea.
Wulfric i arunc o privire absent, ca i cum n-

ar fi neles ce i se spusese. n mintea Gwendei se


strecur bnuiala ngrozitoare c ocul suferit l
fcuse s-i piard minile.
Dar, ntr-un final, biatul vorbi:
Toi, murmur el. Toi trei. Toi mori.
Se uit la Gwenda, i aceasta vzu c ochii i se
umpleau de lacrimi.
i petrecu braele pe dup umerii lui i i simi
trupul cutremurndu-se, prad unor suspine
neajutorate. l strnse bine.
Bietul de tine, spuse ea. Bietul, dragul de tine.
Slav Domnului c n-am pierdut-o i pe Annet,
hohoti el.
O or mai trziu, trupurile morilor i cele ale
rniilor acopereau mare parte din pardoseala
naosului. Carlus Orbul, stareul adjunct, sttea
n mijlocul acestui tablou mpreun cu Simeon,
vistiernicul cu chip usciv, care-i servea drept
ochi. Carlus se afla la conducere pentru c
stareul Anthony lipsea.
Frate Theodoric, tu eti? ntreb Carlus,
prnd a recunoate mersul clugrului cu ten
alb i ochi albatri care tocmai intrase. Caut-l pe
gropar. Spune-i s ia cu el ase brbai puternici,
s-l ajute. O s avem nevoie de cel puin 100 de

morminte i, mai ales c e var, trebuie s


ngropm morii ct se poate de repede.
Imediat, frate, rspunse Theodoric.
Caris era impresionat de ct de bine putea
Carlus s organizeze lucrurile, n ciuda faptului
c era orb.
l lsase pe Merthin s conduc operaiunea de
scoatere a morilor i a rniilor din ru. Se
asigurase c monahii att clugrii, ct i
clugriele fuseser ntiinai cu privire la cele
ntmplate, dup care reuise s-i gseasc pe
Matthew Brbierul i pe Mattie neleapta. n cele
din urm, verificase dac familia ei era teafr.
Doar unchiul Anthony i Griselda se aflaser pe
pod n momentul prbuirii acestuia. Pe tatl ei l
gsise n sala ghildei mpreun cu Buonaventura
Caroli. Edmund spusese:
Acum chiar c nu mai au de ales, vor trebui s
construiasc un pod nou!
Apoi pornise chioptnd ctre malul rului,
unde pusese umrul la salvarea oamenilor.
Ceilali erau n siguran: mtua Petranilla
fusese n tot acest timp acas, gtind; sora lui
Caris, Alice, fusese cu Elfric la hanul Bell; vrul ei,
Godwyn, fusese n catedral, verificnd lucrrile
de reparaie la culoarul sudic al corului.

Griselda plecase acas s se odihneasc. Despre


Anthony nu se tia nc nimic. Caris nu inea
prea mult la unchiul ei, dar n niciun caz nu-i
dorea moartea i privea nelinitit ori de cte ori
cte un trup nou era adus n naos de la ru.
Starea Cecilia i celelalte clugrie erau
ocupate s spele rnile, s aplice straturi de miere
care s acioneze ca tratament antiseptic, s pun
bandaje i s mpart cni cu bere fierbinte, cu
mirodenii, care s-i mai ntreasc pe rnii.
Matthew Brbierul, chirurgul energic i eficient
care slujise att timp pe cmpul de btlie, lucra
mpreun cu supraponderala Mattie neleapta,
care gfia ntruna i le administra oamenilor
leacuri calmante cu cteva minute nainte ca
Matthew s le pun la loc oasele rupte de la mini
sau de la picioare.
Caris merse n transeptul sudic. Acolo, departe
de zgomotul, de agitaia i de sngele din naos,
clugrii-medici stteau ngrmdii n jurul
trupului nc incontient al contelui de Shiring.
Acesta fusese dezbrcat de vemintele ude i
acoperit cu o ptur groas.
E n via, spuse fratele Godwyn. Dar are o
ran foarte grav. Art ctre partea din spate a
capului brbatului: O parte din craniu i-a fost

zdrobit.
Caris arunc o privire peste umrul lui Godwyn.
Putea vedea craniul, precum crusta sfrmat a
unei plcinte, ptat cu snge. Prin sprturi se
zrea materia cenuie de dedesubt. Cu siguran
nu se putea face nimic n cazul unei rni att de
grave.
Fratele Joseph, cel mai n vrst dintre medici,
era de aceeai prere. Acesta i trecu un deget
peste puntea nasului su mare i rosti, oarecum
neclar din cauza danturii stricate:
Trebuie s aducem moatele sfntului, spuse
el, prelungind consoanele de parc ar fi fost beat,
aa cum vorbea de obicei. Sunt cea mai bun
ans de vindecare.
Caris nu avea prea mare ncredere n puterea
oaselor unui sfnt mort demult asupra craniului
zdrobit al unui om viu. Bineneles, nu spuse
nimic: tia c avea nite preri ciudate n aceast
privin i de cele mai multe ori prefera s le
pstreze numai pentru ea.
Fiii contelui lordul William i episcopul Richard
urmreau ndeaproape ceea ce se ntmpla. Cu
silueta sa de soldat i prul negru, William era o
versiune mai tnr a brbatului care zcea
incontient pe mas. Richard era mai blond i

avea contururi mai rotunjite. Fratele lui Merthin,


Ralph, sttea lng ei.
Eu l-am scos pe conte din ap, rosti el.
Era a doua oar cnd Caris l auzea spunnd
acest lucru.
Da, bravo, mormi William.
Soia lui William, Philippa, era la fel de
nemulumit ca i Caris n privina verdictului dat
de fratele Joseph.
Nu putei s facei ceva prin care s-l ajutai pe
conte? ntreb ea.
Godwyn i rspunse:
Rugciunea e cel mai eficient leac.
Moatele erau pstrate ntr-un compartiment
ncuiat, sub altar. Imediat ce Godwyn i Joseph
plecar s le aduc, Matthew Brbierul se aplec
asupra contelui, cercetnd rana.
N-o s se vindece niciodat aa, rosti el. Nici
mcar cu ajutorul sfntului.
William i se adres tios:
Ce vrei s spui?
Lui Caris i se pru c vorbise exact ca tatl su.
Craniul e un os ca toate celelalte, rspunse
Matthew. Se poate repara singur, dar bucile
trebuie s se afle n poziia lor normal, altfel se
vor suda strmb.

Crezi c tii tu mai multe dect clugrii?


Stpne, clugrii tiu cum s invoce ajutorul
lumii spiritelor. Eu unul nu fac altceva dect s
pun la loc oasele rupte.
i de unde ai cptat tu cunotinele astea?
Am fost chirurg n armata regelui timp de muli
ani. Am mrluit alturi de tatl Domniei Tale,
contele, n rzboaiele cu scoienii. Am mai vzut
capete sparte la viaa mea.
i ce-ai face pentru tatl meu acum?
Lui Caris i se prea c Matthew era oarecum
intimidat de tirul de ntrebri agresive la care-l
supunea William.
A scoate bucile de craniu din creier, le-a
cura i a ncerca s le pun la loc, n poziiile lor
fireti.
Caris trase aer n piept, surprins. Abia dac-i
putea imagina o operaiune att de ndrznea.
Cum avea Matthew curajul s propun aa ceva?
i dac nu reuea?
William l ntreb:
i i-ar reveni?
Nu tiu, rspunse Matthew. Uneori, rnile la
cap au efecte ciudate, lsndu-l pe om incapabil
s mai mearg sau s mai vorbeasc. Tot ce pot
face eu e s-i repar craniul. Dac vrei miracole,

rugai-l pe sfnt.
Deci nu poi promite succesul interveniei.
Doar Dumnezeu este atotputernic. Oamenii
trebuie s fac ce pot i s spere c o s ias ct
mai bine. Dar cred c tatl Domniei Tale o s
moar din cauza acestei rni, dac rmne
netratat.
Dar Joseph i Godwyn au studiat crile scrise
de filosofii-medici din vechime.
Iar eu am vzut cu ochii mei, pe cmpul de
btlie, rnii murind sau revenindu-i. Domniile
Voastre trebuie s hotri n cine avei ncredere
i n cine nu.
William i ndrept privirea ctre soia sa.
Philippa l sftui:
Hai s-l lsm pe brbier s fac tot ce poate i
s ne rugm la Sfntul Adolphus s l ajute.
William ddu din cap, n semn de consimire.
Bine, i spuse el lui Matthew. Apuc-te de
treab.
Contele trebuie s stea ntins pe mas, ncepu
hotrt Matthew. Trebuie aezat lng fereastr,
astfel nct lumina s cad pe rana lui.
William pocni din degete ctre doi novici.
Facei tot ce v cere brbatul acesta, ordon el.
Matthew adug:

Nu am nevoie dect de un bol cu vin cald.


Clugrii aduser din infirmerie o mas alctuit
din cteva scnduri sprijinite pe dou capre i o
instalar lng fereastra cea mare din transeptul
sudic. Doi scutieri l ridicar pe contele Roland pe
mas.
Cu faa n jos, v rog, le ceru Matthew.
Cei doi ntoarser cu grij trupul contelui.
Matthew avea la el o traist din piele n care se
aflau uneltele ascuite cu ajutorul crora brbierii
i practicau meseria. Scoase mai nti o foarfec
mic. Apoi ndoi uor gtul pacientului,
mpingndu-i capul n fa, i ncepu s tund cu
grij firele de pr din jurul rnii. Contele avea
prul negru i des, unsuros de la natur.
Matthew i retez pe rnd uviele i le ls s
cad pe pardoseal. Dup ce reui s creeze un
cerc n jurul rnii, detaliile acesteia devenir mult
mai vizibile.
Fratele Godwyn apru din nou, aducnd
relicvariul, acea cutie din aur i filde n care erau
pstrate craniul Sfntului Adolphus i oasele de
la un bra i o palm. Cnd vzu c Matthew
ncepuse s-l trateze pe contele Roland, spuse
plin de indignare:
Ce se ntmpl aici?

Matthew i ridic privirea de la lucrul su.


Dac ai pune moatele pe spatele contelui, ct
mai aproape de capul lui, cred c sfntul o s-mi
fac minile mai precise.
Godwyn ezita, evident nfuriat de faptul c un
simplu brbier preluase conducerea situaiei.
Lordul William interveni i el:
F cum spune, frate, cci altfel e posibil ca vina
pentru moartea tatlui meu s cad asupra
voastr.
Cu toate acestea, Godwyn nu se supuse. I se
adres n schimb lui Carlus Orbul, care se afla la
civa metri deprtare:
Frate Carlus, am primit ordin de la lordul
William s
Am auzit ce-a spus lordul William, l ntrerupse
Carlus. Ar fi mai bine s faci cum dorete.
Nu era rspunsul la care sperase Godwyn. Pe
chipul su se aternu o expresie de frustrare
mnioas. Evident dezgustat, aez cutia cu
moate pe spatele lat al contelui Roland.
Matthew lu un forceps mic. Cu o atingere
delicat, apuc marginea vizibil a unei buci de
os i o ridic, fr a atinge materia cenuie de
dedesubt. Ca n trans, Caris l privea. Osul se
desprinse imediat de cap, cu pielea i prul lipite

nc de el. Matthew l scufund uor n castronul


cu vin cald.
Repet aceast operaiune cu alte dou buci
mici de os. Rumoarea din naos gemetele
rniilor i suspinele celor care-i pierduser pe cei
dragi lor prea a se estompa, reducndu-se la
un simplu zgomot de fond. Cei care-l priveau pe
Matthew stteau tcui i nemicai, formnd un
cerc solemn n jurul lui i al contelui aflat n stare
de incontien.
Apoi brbierul se ocup de achiile care
rmseser ataate de restul craniului. Pentru
fiecare n parte, ncepea prin a tia prul din
zon, apoi spla zona cu o pnz curat nmuiat
n vin, dup care folosea forcepsul pentru a apsa
osul uor n ceea ce credea c era poziia sa de
dinainte.
Din cauza tensiunii din aer, Caris de-abia putea
respira. Nu admirase pe nimeni aa cum l
admira n acele momente pe Matthew Brbierul.
Era att de curajos, de ndemnatic, de sigur pe
sine! i fcea toate acele operaiuni delicate pe
trupul unui conte! Dac lucrurile se sfreau
tragic, probabil c avea s fie condamnat la
moarte prin spnzurare. Dar, cu toate acestea,
minile i erau la fel de lipsite de tremur precum

cele ale ngerilor sculptai n piatr deasupra


intrrii n catedral.
n cele din urm, puse la loc bucile de os pe
care le scoase din bolul cu vin, potrivindu-le unele
lng altele ca i cum ar fi reparat o oal spart.
Apoi trase pielea de pe cap peste ran i o cusu
cu ndemnare.
Acum craniul lui Roland era din nou complet.
Contele trebuie s doarm o zi i-o noapte,
spuse el. Dac se trezete, dai-i o doz puternic
din somniferul preparat de Mattie neleapta. Apoi
trebuie s stea nemicat 40 de zile i 40 de nopi.
Dac e nevoie, legai-l de pat.
Apoi o rug pe starea Cecilia s panseze capul
rnitului.
Godwyn iei din catedral i porni n fug spre
malul rului, cu sngele clocotind de mnie. Nu
exista nicio autoritate: Carlus i lsa pe toi s fac
dup cum pofteau. Stareul Anthony era slab, dar
era mai bun dect Carlus. Trebuia s fie gsit ct
mai curnd.
Ca urmare a eforturilor susinute ale orenilor,
cele mai multe trupuri fuseser scoase deja din
ap. Cei care se aleseser doar cu sperietura sau
cu cteva vnti plecaser spre casele lor. Cei

care rmseser erau prini ntr-un fel sau altul


ntre resturile de lemn.
Godwyn era deopotriv entuziasmat i speriat de
posibilitatea ca Anthony s fi murit. i dorea
nespus ca la streie s fie instaurat un regim
nou: o interpretare mai strict a Regulii
benedictine i o administrare meticuloas a
finanelor. Dar, n acelai timp, era contient c
Anthony era protectorul su i c, sub
conducerea unui alt stare, era posibil s nu-i
mai continue avansarea.
Merthin rechiziionase o barc. El i ali doi
brbai tineri se aflau n mijlocul rului, unde cea
mai mare parte a lemnelor care alctuiser
structura podului plutea acum la ntmplare.
mbrcai doar n izmene, cei trei ncercau s
ridice o brn uria pentru a elibera pe cineva
prins sub ea. Merthin era mic de statur, dar
ceilali doi preau puternici i bine hrnii, iar
Godwyn presupuse c erau scutieri din suita
contelui. n ciuda forei lor evidente, le era greu s
mute din loc brnele grele, pentru c nu se
puteau sprijini de nimic altceva n afar de
suprafaa instabil a brcuei cu vsle n care se
aflau.
Godwyn sttea n mijlocul unei mulimi de

oreni i privea, sfiat de sperane


contradictorii, cum cei doi scutieri ridicar o
bucat de lemn, iar Merthin trase un trup de sub
ea. Dup o examinare scurt, strig ctre cei de
pe mal:
Marguerite Jones moart.
Marguerite era o femeie n vrst lipsit de
importan. Nerbdtor, Godwyn strig:
Nu-l vedei pe nicieri pe stareul Anthony?
ntre brbaii din barc avu loc un schimb de
priviri, iar Godwyn i ddu seama c folosise un
ton prea poruncitor. Dar Merthin i rspunse
strignd:
Vd o sutan de clugr.
nseamn c e printele stare! spuse Godwyn.
Anthony era singurul clugr despre care nu se
tia nc unde se afla. i poi da seama n ce stare
e?
Merthin se aplec peste marginea brcii.
Neputnd s se apropie suficient astfel, se ls n
ap. ntr-un final, anun:
Mai respir.
Godwyn fu copleit n acelai timp de extaz i de
dezamgire.
Atunci scoatei-l, repede! ip el. V rog,
adug dup o clip.

Nu primi niciun semn c cei trei l-ar fi auzit, dar


l vzu pe Merthin scufundndu-se pe sub o
scndur aflat parial sub nivelul apei i dndule instruciuni celorlali doi. Acetia lsar ntr-o
parte brna pe care o ineau n mini,
permindu-i s alunece uor sub ap, dup care
se aplecar peste prora micii ambarcaiuni pentru
a apuca scndura sub care se afla Merthin.
Acesta din urm prea a se lupta s smulg
poalele sutanei lui Anthony dintr-o aglomerare de
scnduri i achii.
Godwyn privea toate acestea, nemulumit c nu
putea face nimic pentru a grbi operaiunea de
salvare. Se ntoarse ctre doi spectatori.
Ducei-v la streie i cerei s trimit doi
clugri cu o targ. Le zicei c v-a trimis
Godwyn.
Cei doi pornir pe trepte i intrar n curtea
streiei.
n sfrit, Merthin reui s scoat silueta
incontient de sub resturi. l trase pe stare mai
aproape, dup care ceilali doi l ridicar n barc.
Merthin urc i el la bord i ncepur s vsleasc
spre mal.
Civa voluntari energici l ridicar pe Anthony
din barc i l aezar pe targa adus de clugri.

Godwyn se grbi s-l examineze. Respira, dar


avea pulsul slab. Ochii i erau nchii, iar chipul
su avea o nuan palid, prevestitoare de ru. Pe
cap i pe piept nu se vedeau dect vreo cteva
zgrieturi uoare, ns pelvisul i era zdrobit i
sngera.
Monahii sltar targa pe umeri. Godwyn porni
naintea lor spre catedral.
Facei loc! strig de cum intr.
Stareul fu purtat de-a lungul naosului pn n
zona corului, partea cea mai sacr a bisericii.
Clugrii primir indicaii s ntind corpul
rnitului n faa altarului. Sutana mbibat cu
ap sublinia clar conturul oldurilor i al
picioarelor lui Anthony, contorsionate ntr-un
asemenea hal nct numai partea de sus a
trupului su mai prea omeneasc.
n numai cteva clipe, toi clugrii se adunar
n jurul trupului incontient al stareului lor.
Godwyn recuper cutia cu moatele sfntului de
la contele Roland i o aez la picioarele lui
Anthony. Joseph i puse un crucifix de aur pe
piept i i petrecu minile n jurul lui.
Starea Cecilia ngenunche lng Anthony. i
terse faa cu o pnz nmuiat ntr-un lichid
calmant. i spuse lui Joseph:

Se pare c are multe oase rupte. Vrei s-l


chemm pe Matthew Brbierul s se uite la el?
Fr s scoat vreun cuvnt, Joseph cltin din
cap.
Rspunsul l bucur pe Godwyn. Venind acolo,
brbierul ar fi pngrit acel loc sacru. Era mai
bine ca lucrurile s fie lsate la mila Domnului.
Fratele Carlus oficie ultimele rituri pentru rnit
i le ddu tonul clugrilor pentru a cnta un
imn.
Godwyn nu tia la ce s spere. De civa ani
ncoace i dorea cu ardoare ca regimul lui
Anthony s ia sfrit. Dar, n decurs de numai un
ceas, vzuse exact ce s-ar instaura n lipsa
unchiului su: o conducere dual, a lui Carlus i
Simeon. Acetia erau acoliii lui Anthony, aa c
n-avea s fie deloc mai bine.
Dintr-odat, l zri pe Matthew Brbierul n
spatele grupului de clugri, privind peste umerii
acestora i cercetnd jumtatea inferioar a
trupului stareului. Godwyn tocmai se pregtea
s-i ordone indignat s prseasc zona corului,
dar brbatul cltin aproape imperceptibil din
cap, dup care se ndeprt.
Anthony deschise ochii.
Fratele Joseph strig:

Slav Domnului!
Stareul prea c voia s vorbeasc. Starea
Cecilia, care sttea n continuare n genunchi
lng el, se aplec spre chipul lui pentru a-i auzi
cuvintele. Godwyn vzu buzele lui Anthony
micndu-se i i dori s fi putut auzi ce spunea.
Dup cteva clipe, stareul tcu.
Cecilia prea de-a dreptul ocat.
E adevrat? ntreb ea.
Toi se uitau fix la ea. Godwyn ntreb:
Ce a spus, sor Cecilia?
Nu primi niciun rspuns.
Ochii lui Anthony se nchiser. n el avu loc o
schimbare subtil. Rmase perfect nemicat.
Godwyn se aplec peste trupul stareului. Nu
mai respira. Aez o mn n dreptul inimii lui
Anthony i i ddu seama c nu mai btea. i
apuc ncheietura, cutndu-i pulsul: nimic.
Se ridic.
Stareul Anthony a prsit lumea asta, spuse
el. Fie ca Domnul s-i pogoare binecuvntarea
asupra sufletului su i s-l primeasc cu braele
deschise n regatul Lui.
Toi clugrii adugar:
Amin!
Un fior de emoie l scutur pe Godwyn, care i

spuse: Acum vor trebui organizate alegeri.

Partea a III-a
iuniedecembrie 1337

14
Catedrala Kingsbridge era un loc al ororilor.
Rniii gemeau i urlau, chinuii de durere,
cernd ajutorul lui Dumnezeu, al sfinilor sau al
mamelor lor. Cam la cteva minute se ntmpla
ca cineva aflat n cutarea unei persoane dragi s
o gseasc moart i s ipe din cauza ocului i
a durerii. Morii i rniii zceau n poziii groteti,
din cauza oaselor rupte, plini de snge, cu hainele
sfiate sau ude. Pardoseala de piatr a bisericii
era alunecoas din cauza amestecului de ap,
snge i ml de pe malul rului.
n tot acest tablou ngrozitor exista ns o mic
zon de calm i de eficien, n mijlocul creia
trebluia starea Cecilia. Ca o pasre mic i iute,
aceasta trecea de la un rnit la altul. Era urmat
de o turm de clugrie cu capetele acoperite de
glugile raselor monahale, printre care se afla i
sora Juliana, cea care o ajuta ndeaproape de
mult timp i care acum era numit, n semn de
respect, Julie cea Btrn. Pe msur ce examina
fiecare pacient, starea ddea indicaii: s fie
splat, tratat cu unguente, s fie pansat sau s i
se dea leacuri din plante. Pentru cazurile mai
grave apela la ajutorul lui Mattie neleapta, al lui

Matthew Brbierul sau al fratelui Joseph. Vorbea


destul de ncet, dar clar, dnd instruciuni simple
i hotrte. Astfel reuea s-i liniteasc pe cei
mai muli dintre pacieni, insuflnd speran i
calm n inimile rudelor lor.
Privind acestea, Caris i amintea ct se poate de
intens ziua n care murise mama ei. i atunci
peste lume domnise teroarea i dezorientarea,
dei numai n inima ei. La fel ca acum, starea
Cecilia pruse a ti exact ce s fac. Mmica
murise n ciuda ajutorului ei, ntocmai cum avea
s se ntmple cu muli dintre rniii de astzi;
dar moartea avusese ceva mai ordonat,
sentimentul c se fcuse tot ce se putea.
Unii oameni invocau ajutorul Fecioarei sau al
sfinilor atunci cnd cineva era bolnav, dar asta
nu fcea dect s-o nspimnte i mai mult pe
Caris, pentru c nu se putea ti dac spiritele
aveau s-i ajute sau dac le auziser rugciunile
mcar. Fetia de zece ani care fusese Caris pe
atunci era contient c starea Cecilia nu avea
atta putere ca sfinii, dar, chiar i aa, spiritul ei
practic i aerul sigur pe sine i insuflaser att
speran, ct i resemnare, ntr-un amestec care
i umpluse sufletul cu un fel de senintate.
Acum Caris devenise parte din anturajul Ceciliei,

fr s se fi decis efectiv n acest sens, fr mcar


s contientizeze ce se ntmpla. Urma ordinele
date de cea mai hotrt persoan din jur, exact
aa cum oamenii din ora urmaser indicaiile ei
dup prbuirea podului, cnd nimeni altcineva
nu prea a ti ce s fac. Simul practic i
comportamentul alert al Ceciliei erau contagioase,
iar cei din jurul su preau s mprumute pe
nesimite o parte din competena ei calm. Caris
se trezi c inea n mn un mic bol cu oet n
timp ce o novice frumoas, pe nume Mair, nmuia
o bucat de pnz n lichid i spla sngele de pe
chipul Susannei Chepstow, nevasta negustorului
de lemne.
Muncir fr contenire pn mult dup lsarea
ntunericului. ntruct era var i se ntuneca
trziu, toate trupurile care pluteau n apa rului
fur scoase i transportate n catedral nainte de
cderea nopii dei poate c nimeni n-avea s
afle vreodat cte cadavre de necai se lsaser la
fund sau fuseser purtate de curent n aval. Nu
se tia nimic despre Nell Nebuna, care probabil c
fusese tras sub ap de cru. n mod nedrept,
clugrul-ceretor
Murdo
supravieuise,
alegndu-se doar cu o glezn luxat, i plecase
chioptnd la hanul Bell, s se ntremeze cu

ceva bere tare i nite unc fiart.


Cu toate acestea, tratarea rniilor continu i
dup ce se ntunec, la lumina lumnrii. O parte
dintre clugrie ajunser s fie rpuse de
oboseal i se vzur nevoite s se opreasc;
altele, copleite de proporiile tragediei, cedar
nervos, ajungnd s nu mai neleag
instruciunile care li se ddeau i s se mite cu
stngcie, aa c trebuir trimise s-i revin; dar
Caris i cteva micue stoice continuar s
trudeasc pn ce nu mai avur nimic de fcut.
Era trecut de miezul nopii cnd fu legat ultimul
bandaj, iar Caris travers cu pai nesiguri
pajitea ctre casa tatlui ei.
Tticul i Petranilla stteau mpreun n sala
unde obinuiau s ia masa, inndu-se de mini
i plngnd moartea fratelui lor, Anthony.
Edmund avea ochii plini de lacrimi, iar Petranilla
se tnguia amarnic. Caris i srut pe amndoi,
dar nu-i venea n minte nimic potrivit de spus
ntr-o asemenea situaie. Dac s-ar fi aezat lng
ei, ar fi adormit pe scaun, aa c prefer s se
duc la etaj. Se bg n pat lng Gwenda, care
sttea la ea, ca ntotdeauna. Gwenda era
cufundat ntr-un somn profund, aa c nu
schi nici mcar o micare atunci cnd Caris se

ntinse lng ea.


Caris nchise ochii, simindu-i trupul extenuat
i inima plin de durere i amrciune.
Tatl ei jelea un singur om dintre cei care
pieriser, dar ea simea apsarea durerii pentru ei
toi. Se gndea la prietenii, vecinii i cunotinele
sale, care zceau nensufleii pe pardoseala rece,
din piatr, a catedralei; i nchipuia tristeea pe
care o simeau prinii, copiii, fraii i surorile lor,
iar toat aceast suferin imens o copleea.
Suspin n pern. Fr s rosteasc vreun
cuvnt, Gwenda o nconjur cu braul i o
strnse la pieptul ei. Dup cteva momente,
oboseala o rpuse, aa c adormi.
Se trezi n zori. Lsnd-o pe Gwenda dormind
dus, se ntoarse la catedral i continu s se
ocupe de rnii. Cei mai muli fur trimii acas.
Cei care trebuiau inui sub observaie printre
care i contele Roland, care nu-i recptase
cunotina fur mutai n spital. Cadavrele fur
aezate n rnduri ordonate n zona corului, aflat
n captul estic al bisericii, urmnd a fi
nmormntate.
Timpul trecea n zbor, fr ca fata s se
odihneasc mai mult de cteva clipe. Apoi, pe la
sfritul acelei dup-amiezi de duminic, starea

Cecilia i spuse lui Caris s fac o pauz. Tnra


arunc o privire n jur i-i ddu seama c treaba
era aproape terminat. i-atunci ncepu s se
gndeasc la viitor.
Pn n momentul acela, simise, la un nivel
subcontient, c viaa obinuit se sfrise i c
tria ntr-o lume a tragediilor i a ororilor.
Acum ncepea s-i dea seama c nenorocirea
asta, ca toate celelalte, avea s treac. Morii
aveau s fie ngropai, rniii aveau s se vindece
i, ntr-un fel sau altul, oraul avea s se zbat s
revin la normal. i i aminti c, nainte de
tragedia colectiv, avusese loc o alta, la fel de
violent i de devastatoare n felul ei.
l gsi pe Merthin pe malul rului, cu Elfric i
Thomas Langley, ocupat cu organizarea
operaiunii de curenie, beneficiind i de ajutorul
a vreo 50 de voluntari. Ca urmare a strii de
urgen, conflictul lui Merthin cu Elfric fusese
lsat deoparte. Cea mai mare parte a bucilor de
lemn fusese recuperat din ap i brnele
fuseser stivuite pe mal. Dar lemnria care
alctuia baza podului rmsese parial unit, iar
o mas de brne i scnduri nclcite plutea la
suprafa, micndu-se uor n sus i n jos odat
cu undele rului, cu calmul inocent al unei fiare

imense dup ce i ucisese i devorase prada.


Brbaii ncercau s fragmenteze resturile n
buci suficient de mici pentru a fi manevrate.
Era o misiune periculoas, deoarece implica
riscul constant ca din pod s se rup i alte
poriuni i s-i rneasc pe voluntari. Legaser o
funie de partea central a podului, pe jumtate
scufundat, iar o echip de brbai vnjoi se afla
acum pe mal i trgea cu putere de funie. Pe la
mijlocul rului plutea o barc n care se zreau
Merthin, giganticul Mark estorul i un vsla.
Cnd cei de pe mal se odihneau, vslaul punea
barca n micare n aa fel nct s se apropie de
resturile de lemn, iar Mark, ndrumat de Merthin,
ataca brnele cu un topor uria. Apoi barca se
ndeprta suficient ct s fie n siguran, Elfric le
ddea voluntarilor ordin i acetia ncepeau s
trag din nou de funie.
Sub privirile lui Caris, o seciune uria de pod
se desprinse din masa de resturi. Toi ovaionar,
iar brbaii de pe mal traser lemnria spre ei.
Soiile unora dintre voluntari sosir pe mal cu
buci de pine i cni cu bere. Thomas Langley
decise c era momentul s se ia o pauz. Ct timp
oamenii se odihneau, Caris l trase pe Merthin
deoparte.

Nu poi s te nsori cu Griselda, spuse ea fr


niciun preambul.
Aceast declaraie brusc nu-l surprinse deloc
pe tnr.
Nu tiu ce s fac, oft el. M tot gndesc la
asta.
Vrei s faci civa pai cu mine?
Bine.
Lsar n urm grupul de muncitori i pornir
pe strada principal. Dup agitaia din timpul
Trgului de Ln, n ora domnea acum o linite
mormntal. Toat lumea sttea n cas,
ngrijindu-se de vreun rnit sau jelind o rud
decedat.
Nu cred s existe multe familii n ora care s
nu aib pe cineva mort sau rnit, zise Caris. Erau
cam 1000 de oameni pe pod, care fie ncercau s
plece din ora, fie priveau cum este chinuit Nell
Nebuna. n catedral se afl peste 100 de
cadavre, iar noi am tratat vreo 400 de rnii.
i au existat cam 500 de norocoi, complet
Merthin.
i noi ne-am fi putut afla pe pod sau undeva
pe aproape. Tu i cu mine am fi putut fi acum
ntini n zona corului, reci i nemicai. ns ni sa dat un dar: restul vieilor noastre. i nu trebuie

s irosim acest dar din cauza unei greeli.


Nu e o greeal, spuse el tios. E un copil o
persoan, cu un suflet.
i tu eti o persoan cu suflet o persoan
extraordinar. Gndete-te numai ce fceai mai
devreme. Trei oameni conduc operaiunile de la
ru. Unul este cel mai prosper constructor din
ora. Al doilea este matricularius la streie. Iar al
treilea este un simplu ucenic, care n-a mplinit
nici 21 de ani. i totui, orenii te ascult cu
aceeai promptitudine cu care-i ascult pe Elfric
i pe Thomas.
Asta nu nseamn c pot s uit de
responsabilitile mele.
Intrar n curtea streiei. Pajitea din faa
catedralei fusese clcat n picioare de mulimea
care participase la trg, iar ici-colo era punctat
de poriuni noroioase i de bli mari. n cele trei
ferestre dinspre vest ale catedralei, Caris putea
vedea reflexia soarelui apos i a ctorva nori
vlurii o imagine mprit n trei, ca un triptic
de altar. Se auzi clopotul care-i chema pe clugri
la rugciunea de sear.
Gndete-te numai de cte ori ai spus c-ai vrea
s mergi s vezi cldirile din Paris i din Florena.
Ai de gnd s renuni la asta? i rencepu fata

pledoaria.
Cred c da. Un brbat nu-i poate abandona
soia i copilul.
Deci deja te gndeti la ea ca la soia ta.
Merthin se ntoarse ctre Caris.
N-o s m gndesc niciodat la ea ca la soia
mea, rosti el cu amrciune. tii bine pe cine
iubesc.
Spre deosebire de majoritatea cazurilor, Caris nu
reui s gseasc un rspuns muctor. Deschise
gura, dar niciun cuvnt nu i se form pe buze. n
loc de asta, simi cum gtul i se contract
dureros. Clipi pentru a-i alunga lacrimile i privi
n pmnt, ncercnd s-i ascund emoia care o
copleea.
Merthin o prinse de brae i o trase aproape de
el.
tii, nu-i aa?
Caris se for s-i susin privirea. Vederea i se
nceo.
tiu oare?
Merthin o srut pe buze. Era un srut nou,
diferit de tot ce trise Caris pn atunci. Buzele
lui se micau ncet, dar insistent, lipite de-ale ei,
ca i cum Merthin era hotrt s i-l ntipreasc
n amintire, iar Caris i ddu seama, cu spaim,

c el credea c acela era ultimul lor srut.


Se ag de el, dorindu-i s nu se sfreasc
niciodat, dar el se retrase mult prea devreme.
Te iubesc, spuse el. Dar o s m nsor cu
Griselda.
Viaa i moartea i urmau cursul. Se nteau
copii i mureau btrni. Duminic, Emma a
Mcelarului l atac pe soul ei adulterin, Edward,
cu cel mai mare satr din prvlia acestuia, ntrun acces de furie nscut din gelozie. Luni, una
dintre ginile lui Bess Hampton dispru i fu
descoperit fierbnd ntr-o oal deasupra focului
din buctria lui Glynnie Thompson, drept
pentru care Glynnie fu dezbrcat i biciuit de
John Conetabilul. Mari, Howell Tyler meterea la
acoperiul bisericii Sfntul Marcu, cnd o brn
putred ced sub greutatea lui; brbatul se
prbui prin tavan i se zdrobi de pardoseala
bisericii, murind pe loc.
Pn miercuri, resturile podului fur adunate cu
totul, excepie fcnd ceea ce mai rmsese n
picioare din cei doi piloni principali, iar lemnele
fur stivuite pe mal. Suprafaa rului era acum
liber, aa c barjele i plutele putur s plece din
Kingsbridge ctre Melcombe, ncrcate cu mrfuri

de la Trgul de Ln, avnd destinaia Flandra


sau Italia.
Cnd Caris i Edmund coborr pe malul rului
s vad cum naintau lucrrile, Merthin tocmai
construia, folosindu-se de lemnele scoase din ap,
o plut care s asigure transportul de pe un mal
pe cellalt.
E mai bun dect o barc, le explic el.
Animalele pot urca i cobor uor de pe ea, ba
poate susine chiar i crue.
Edmund ncuviin din cap, destul de mohort.
Va trebui s ne mulumim cu ea pentru trgul
sptmnal. Din fericire, vom avea un pod nou
pn la urmtorul Trg de Ln.
Nu prea cred, rspunse Merthin.
Dar ai zis c e un pod nou ar fi gata n mai
puin de-un an!
Da, un pod de lemn. Dar dac e s construim
un pod de lemn, i acela o s se prbueasc.
De ce?
Hai s vedei. Merthin i conduse la o grmad
de brne. Art ctre nite stlpi groi: Acetia
erau pilonii probabil c fac parte dintre acei
faimoi 24 de stejari, cei mai buni din regat, care
au fost druii streiei de ctre rege. Uitai-v
bine la capete.

Caris observ c trunchiurile uriae fuseser


ascuite la un capt, dei, n timp, curgerea apei
le rotunjise oarecum contururile.
Merthin spuse:
Un pod de lemn nu are fundaie. Stlpii sunt
pur i simplu nfipi n albie. Nu e suficient.
Dar podul cel vechi a stat n picioare sute de
ani! izbucni indignat Edmund.
ntotdeauna adopta un ton certre atunci cnd
pleda pentru ceva.
Merthin era obinuit cu el, aa c nu-i lu n
seam tonul.
i acum s-a prbuit, continu el rbdtor.
Ceva s-a schimbat. Pilonii de lemn erau odat
suficient de stabili, dar nu i acum.
Dar nu s-a schimbat nimic, nu? Rul a rmas
acelai.
Pi, n primul rnd, dumneata ai construit un
hambar i un debarcader pe mal, plus c i-ai
protejat proprietatea cu un zid. Mai muli ali
negustori au fcut acelai lucru. Vechea plaj
noroioas de pe malul sudic, unde m jucam eu
cnd eram mic, aproape c a disprut. Albia
rului s-a modificat. Drept urmare, apa curge mai
repede ca nainte mai ales dup nite ploi
abundente cum am avut noi anul acesta.

Deci va trebui s facem un pod de piatr?


Da.
Edmund ridic privirea i l vzu pe Elfric stnd
alturi de el i ascultnd.
Merthin spune c e nevoie de trei ani s
construim un pod de piatr.
Elfric ncuviin din cap.
Trei sezoane de construcie.
Caris tia c cele mai multe lucrri de
construcie se executau n lunile mai calde.
Merthin i explicase c pereii de piatr nu puteau
fi construii cnd exista riscul ca mortarul s
nghee nainte de a fi apucat s se ntreasc.
Elfric continu:
Un sezon pentru fundaii, unul pentru arcade
i nc unul pentru platform. Dup fiecare
etap, mortarul trebuie lsat trei luni s se
ntreasc bine nainte de a pune stratul urmtor
peste el.
Trei ani fr pod, repet Edmund pe un ton
mohort.
Patru ani, dac nu ncepem imediat.
Ai face bine s pregtii o estimare a costurilor
pe care s o prezentai streiei.
Am nceput deja, dar e o sarcin anevoioas. O
s am nevoie de alte dou-trei zile.

Ct de repede poi.
Edmund i Caris se ndeprtar de mal i
ncepur s urce pe strada principal. Edmund
se deplasa energic, cu paii si ontcii. n
ciuda faptului c avea un picior mai scurt, nu
voia niciodat s se sprijine de altcineva. Pentru
a-i menine echilibrul, i mica braele de parc
ar fi alergat. Orenii tiau c trebuiau s-i fac
mult loc s treac, mai ales cnd se grbea.
Trei ani! exclam el n timp ce mergea. O s
afecteze teribil Trgul de Ln. Nu tiu ct timp o
s ne ia s revenim la normal. Trei ani!
Cnd ajunser acas, o gsir pe sora lui Caris
acolo. Aceasta avea prul prins ntr-o coafur
complicat, care-i ieea parial de sub plrie i
pe care o copiase de la lady Philippa. Sttea la
mas cu mtua Petranilla. Dup expresia de pe
chipurile lor, Caris i ddu imediat seama c
pn atunci vorbiser despre ea.
Petranilla se grbi spre buctrie, de unde se
ntoarse cu bere, pine i un vas cu unt proaspt.
Umplu o can cu bere pentru Edmund.
Petranilla plnsese duminic, dar de atunci nu
se mai artase deloc ndurerat de moartea
fratelui su Anthony. n mod surprinztor,
Edmund, care nu-l plcuse niciodat pe Anthony,

prea s sufere mai mult: se ntmpla s i se


umple ochii de lacrimi n diverse momente ale
zilei, dei lacrimile preau s dispar la fel de
repede cum apruser.
Acum era preocupat de vetile primite cu privire
la pod. Alice tindea s pun la ndoial
raionamentul lui Merthin, dar Edmund respinse
iritat orice sugestie n acest sens.
Biatul la e un geniu, spuse el. tie mai multe
dect meterii btrni, dei nici mcar nu i-a
terminat ucenicia.
Pe un ton plin de amrciune, Caris interveni:
i tocmai de-aia e mai mare pcatul s-i
petreac viaa cu Griselda.
Alice sri s-i apere fiica vitreg.
Dar nu e nimic n neregul cu Griselda.
Ba este, rspunse Caris. Nu l iubete. L-a
sedus pentru c iubitul ei a plecat din ora, atta
tot.
Asta-i povestea pe care i-a servit-o Merthin?
hohoti sarcastic Alice. Dac un brbat nu vrea s-o
fac, n-o face i gata crede-m pe cuvnt.
Edmund i drese vocea.
Brbaii pot fi ispitii, zise el.
A, deci te dai de partea lui Caris, tticule?
ntreb Alice. N-ar trebui s m mir, mereu faci

aa.
Nu e vorba de pri aici, rspunse Edmund.
Un brbat poate foarte bine s nu vrea la nceput
s fac un lucru, dup care s regrete c l-a
fcut, dar, pentru scurt timp, dorinele sale se pot
schimba mai ales cnd o femeie i folosete
farmecele.
Farmece? De ce porneti de la presupunerea
c ea i s-a oferit?
N-am zis una ca asta. Dar, din cte am neles,
totul a nceput cnd ea s-a pus pe plns, iar el a
vrut s-o aline.
Caris nsi i spusese aceste lucruri.
Alice scoase un sunet care-i trda dezgustul.
ntotdeauna ai avut o slbiciune pentru
ucenicul la neasculttor.
Caris ntinse nite unt pe pine, dar nu avea
deloc poft de mncare. Spuse pe un ton ce se
voia firesc:
Presupun c vor avea vreo ase copii grai, c
Merthin va moteni afacerea lui Elfric i c o s
rmn un meter de provincie, ocupndu-se cu
construcia caselor negustorilor i gudurndu-se
pe lng clugri ca s obin contracte, exact ca
socrul lui.
Petranilla interveni:

i-ar fi foarte norocos s reueasc! O s fie


unul dintre cetenii de vaz ai oraului.
Merit un destin mai bun.
Merit, zu? repet Petranilla, prefcndu-se
uluit. Fiul unui cavaler deczut, care n-are un
iling s-i cumpere nclri nevesti-sii! i ce
destin crezi tu c merit el?
Caris fu jignit de batjocura ei. Era adevrat c
prinii lui Merthin nu erau dect nite rentieri
scptai, care depindeau de streie pentru
mncare i butur. n aceste condiii,
motenirea unei afaceri de succes n construcii
ar fi reprezentat pentru Merthin o urcare
spectaculoas pe scara social. i totui, ea
simea c merita mai mult de-att. Nu putea
spune exact ce viitor ntrevedea pentru el. Pur i
simplu tia c era un viitor diferit de cel al tuturor
oamenilor din ora i nu suporta gndul ca
tnrul s-i trdeze chemarea.
Vineri, Caris o duse pe Gwenda la Mattie
neleapta.
Gwenda nu se grbise s plece din ora, pentru
c Wulfric era nc acolo, ocupat cu
nmormntarea familiei sale. Elaine, menajera lui
Edmund, uscase rochia Gwendei n faa focului,

iar Caris i bandajase picioarele i i dduse o


pereche de pantofi vechi de-ai ei.
Caris avea senzaia c Gwenda nu spunea tot
adevrul privind aventura ei n pdure. Spusese
c Sim o dusese ntr-un cuib de nelegiuii i c
reuise s fug; el pornise dup ea i murise cnd
se prbuise podul. John Conetabilul era perfect
mulumit cu aceast poveste: nelegiuiii triau n
afara legii, dup cum arta i numele lor, aa c
nici nu se punea problema ca Sim s-i lase
proprietile motenire. Gwenda era liber. Dar
Caris era sigur c n pdure se mai ntmplase
ceva, ceva despre care Gwenda nu voia s
vorbeasc. Caris nu fcu presiuni asupra
prietenei sale. Oricum, era mai bine ca unele
lucruri s rmn ngropate.
Oraul fu ocupat toat sptmna cu
nmormntrile. Circumstanele extraordinare n
care surveniser decesele nu schimbau aproape
cu nimic ritualurile de ngropciune. Cadavrele
trebuiau splate trupurile sracilor nfurate n
giulgiuri care s fie apoi cusute, cele ale bogailor
puse n cociuge, iar acestea, la rndul lor,
nchise cu capac i btute n cuie , dup care
trebuiau spate gropile i pltii preoii. Nu toi
clugrii erau hirotonisii preoi, dar civa da, iar

acetia lucrau n schimburi, ct era ziua de lung,


oficiind slujbe de nmormntare n cimitirul aflat
la nord de catedral. n Kingsbridge existau i
ase bisericue parohiale, iar preoii de acolo erau
i ei la fel de ocupai.
Gwenda l ajuta pe Wulfric cu organizarea
nmormntrilor, lund asupra ei sarcinile ce le
reveneau n mod tradiional femeilor, cum ar fi
splarea cadavrelor i nfurarea lor n giulgiuri,
i fcea tot ce putea pentru a-i mai alina
suferina. El era ntr-un fel de amorire uluit. Se
ocupa destul de bine de detaliile nmormntrilor,
dar petrecea ore ntregi privind n gol, cu chipul
strbtut de o uoar ncruntare concentrat, ca
i cum ar fi ncercat s gseasc logica din spatele
unui haos imens.
Pn vineri nmormntrile se sfrir, dar
stareul interimar, Carlus, anun c duminic
avea s se in o slujb special pentru sufletele
tuturor celor decedai n accident, aa c Wulfric
hotr s rmn n Kingsbridge pn luni. Din ce
i povestea Gwenda, Caris afl c Wulfric prea
recunosctor s aib lng el pe cineva din satul
lui, dar nu se nsufleea dect atunci cnd vorbea
de Annet. Caris se oferi s i cumpere alt filtru de
dragoste.

O gsir pe Mattie neleapta n buctrie,


preparnd leacuri. n casa ei mic mirosea a
ierburi, a ulei i a vin.
Smbt i duminic am folosit cam tot ce
aveam, spuse ea cnd le vzu. Trebuie s-mi refac
stocul.
nseamn c ai ctigat i ceva bani, remarc
Gwenda.
Da asta dac-i pot recupera de la oamenii
respectivi.
Caris era de-a dreptul ocat.
Se ntmpl s se fofileze fr s plteasc?
Unii da. Eu ncerc mereu s iau banii nainte,
ct nc au dureri. Dar dac nu au bani la ei, e
greu s refuzi s-i tratezi. Cei mai muli pltesc
dup aceea, dar nu toi.
Caris era indignat pentru prietena ei.
i ce zic?
Tot felul de lucruri. C nu au bani, c poiunea
mea nu le-a fcut niciun bine, c li s-a dat
mpotriva voinei lor, orice. Dar nu-i face griji.
Exist suficieni oameni cinstii nct s-mi pot
continua activitatea. Ce v aduce la mine?
Gwenda i-a pierdut filtrul de dragoste n
accident.
Asta se rezolv uor. Ce-ar fi s-i faci altul?

n timp ce fata pregtea amestecul, o ntreb pe


Mattie:
Cam cte sarcini ajung s fie pierdute?
Gwenda tia de ce ntreba. Caris i povestise
toate detaliile dilemei n care se afla Merthin. Ct
sttuser mpreun, cele dou fete i petrecuser
majoritatea timpului discutnd despre indiferena
lui Wulfric sau despre principiile nobile ale lui
Merthin. Caris chiar fusese tentat s-i cumpere
i ea un filtru de dragoste i s i-l dea lui Merthin,
dar n cele din urm se abinuse.
Mattie i arunc o privire tioas, dar rspunse
neangajant:
Nimeni nu tie. De multe ori, femeilor li se
ntmpl s nu le vin o lun, dar s le vin luna
urmtoare. Oare au rmas nsrcinate i au
pierdut copilul sau a existat alt motiv? E imposibil
s-i dai seama.
Aha.
Oricum, niciuna din voi nu e nsrcinat, dac
de asta v temei.
Gwenda ntreb repede:
De unde tii?
Pur i simplu uitndu-m la voi. Femeia se
schimb aproape imediat cnd rmne grea. Nu
m refer numai la burt i la sni, ci i la piele, la

felul n care se mic, la dispoziie. Eu observ


lucrurile astea mai bine dect majoritatea
oamenilor de aceea mi se spune neleapta. Deci
cine e nsrcinat?
Griselda, fata lui Elfric.
O, da, am vzut-o. Are trei luni.
Caris era uluit.
Ct?
Trei luni sau pe-aproape. Uit-te bine la ea. N-a
fost niciodat slab, dar acum e i mai
voluptuoas. Dar de ce eti att de surprins?
Presupun c e copilul lui Merthin, nu?
Mattie mereu ghicea lucrurile de felul acesta.
Gwenda i arunc o privire nedumerit lui Caris.
Dar parc mi-ai spus c s-a ntmplat de
curnd.
Merthin n-a specificat, dar, din cte am neles
eu, a fost de curnd i nu s-a ntmplat dect o
singur dat. Acum se pare c o fcea cu ea de
luni bune!
Mattie se ncrunt.
De ce-ar mini?
Ca s nu se pun ntr-o lumin chiar att de
proast? suger Gwenda.
Cum ar putea lucrurile s par mai negre deatt?

Brbaii sunt ciudai, gndesc altfel dect noi.


O s-l ntreb, spuse Caris. Chiar acum.
Puse pe mas recipientul i lingura de msurat.
i cu poiunea mea de dragoste cum rmne?
fcu Gwenda dezamgit.
Termin eu prepararea, rspunse Mattie. Caris
se grbete prea tare.
Mulumesc, spuse Caris i iei.
Merse direct pe malul rului, dar, n mod cu
totul neobinuit, Merthin nu se afla acolo. Nu-l
gsi nici acas la Elfric. i ddu seama c cel mai
probabil era n mansarda constructorilor.
n partea de vest a catedralei, ocupnd unul
dintre turnuri, se afla atelierul maistrului
constructor. Caris ajunse acolo urcnd pe o scar
ngust, n spiral, aflat n interiorul
contrafortului turnului. Atelierul era o ncpere
mare, scldat n lumina care ptrundea prin
ferestrele nalte i nguste. De-a lungul unuia
dintre perei erau stivuite frumoasele abloane de
lemn folosite iniial de cioplitorii n piatr care
lucraser la nlarea catedralei. Acestea fuseser
pstrate cu grij i erau ntrebuinate acum la
reparaii.
Podeaua servea deopotriv drept plan de
trasat. Scndurile fuseser acoperite cu un strat

de ghips, iar cel dinti meter al catedralei, Jack


Constructorul, i trasase proiectul pe aceast
suprafa, folosindu-se de instrumente ascuite
din metal. Semnele rezultate fuseser albe la
nceput, dar se terseser n timp, aa c peste
desenele vechi puteau fi fcute altele noi. Cnd
pardoseala ajungea s fie att de plin de schie
nct acestea nu mai puteau fi descifrate, se turna
un strat proaspt de ghips i totul era luat de la
capt. Pergamentul, acea piele subire pe care
clugrii copiau textele biblice, era mult prea
scump pentru a putea fi folosit la desenarea
proiectelor. Din cte tia Caris, n ultimii ani
apruse un nou material de scris, hrtia, dar
aceast descoperire venea de la arabi, aa c
monahii o respingeau ca fiind o invenie pgn a
musulmanilor. Oricum, i aceasta trebuia
importat din Italia i nu era mai ieftin dect
pergamentul. Iar plana de trasat oferea un alt
mare avantaj: dulgherul putea s aeze o bucat
de lemn pe podea, chiar deasupra desenului, i
s-i ciopleasc matria urmnd ntocmai liniile
trase de maistrul constructor.
Merthin sttea n genunchi pe podea, cioplind o
bucat de lemn de stejar dup un desen, dar nu
fcea o matri. Cioplea o roat cu 16 dini. Pe

pardoseal, lng el, se afla o alt roat dinat,


mai mic, iar Merthin se opri o clip din cioplit
pentru a verifica dac dinii roilor se potriveau
perfect. Caris mai vzuse asemenea roi dinate la
morile de ap, unde fceau legtura dintre zbaturi
i piatra de mcinat.
Probabil c Merthin i auzise paii cnd urcase
pe scar, dar era prea absorbit de munca sa
pentru a-i ridica privirea ctre ea. Caris l privi
cteva secunde, cu inima sfiat de lupta ntre
furia i dragostea pe care le simea. ntreaga lui
fptur avea acel aer de concentrare adnc pe
care ea l cunotea att de bine: corpul lui zvelt
era aplecat asupra piesei la care lucra, minile
puternice i degetele ndemnatice fceau
modificrile necesare, chipul i era perfect imobil,
iar privirea, ferm i ncreztoare. Avea graia
desvrit a unui cerb care-i lsa capul n jos
pentru a bea dintr-un izvor. Caris i ddu seama
c aa arta un brbat care se ocupa cu ceea ce
fusese hrzit s fac. Era stpnit de o stare
asemntoare cu fericirea, dar mult mai
profund. i punea n practic destinul.
Fr niciun preambul, Caris izbucni:
De ce m-ai minit?
n momentul acela, dalta lui alunec peste lemn.

Merthin scoase un strigt de durere i se uit la


unul dintre degete.
Isuse! icni el i-i bg degetul n gur.
mi pare ru! spuse Caris. Te-ai lovit?
Nu prea tare. Cu ce te-am minit?
M-ai fcut s cred c Griselda te-a sedus o
dat. Adevrul este c voi v-ai culcat mpreun
luni de zile.
Ba nu, nu-i adevrat.
Merthin continua s-i sug degetul din care-i
curgea snge.
E gravid n trei luni.
N-are cum, s-a ntmplat acum dou
sptmni.
Ba este, i poi da seama dup silueta ei.
Zu?
Aa mi-a zis Mattie neleapta. De ce-ai minit?
Merthin o privi n ochi.
Dar nu am minit, rosti el. S-a ntmplat n
duminica din sptmna Trgului de Ln.
Atunci a fost prima i singura dat.
i-atunci cum poate s fie sigur c e
nsrcinat, dup numai dou sptmni?
Habar n-am. Dar, ia spune-mi, de unde-i dau
seama femeile de lucrul sta?
Nu tii?

N-am ntrebat niciodat. Oricum, cu trei luni n


urm, Griselda era nc iubita
O, Doamne! strig Caris. O scnteie de
speran se aprinse n inima ei. Era cu fostul ei
iubit, Thurstan. Scnteia se transform ntr-o
flacr. nseamn c e copilul lui al lui
Thurstan. Nu eti tu tatl copilului!
Crezi c e posibil?
Merthin parc nici nu mai ndrznea s spere.
Bineneles asta explic totul. Dac s-ar fi
ndrgostit dintr-odat de tine, nu te-ar scpa din
ochi. Dar tu ai zis c nici nu te bag n seam.
Eu am crezut c se poart aa pentru c nu
am vrut s m nsor cu ea.
Nu te-a plcut niciodat. Nu avea nevoie dect
de un tat pentru copil. Thurstan a fugit
probabil atunci cnd ea i-a spus c e nsrcinat
, iar tu erai acolo, chiar n cas, i suficient de
prost nct s cazi n plas. Ah, mulumesc,
Doamne!
Mulumete-i lui Mattie neleapta, spuse
Merthin.
Ochii lui Caris se oprir asupra palmei lui
stngi. Din deget i curgea un uvoi gros de snge.
Ah, te-am fcut s te tai! strig ea. i lu mna
i cercet atent tietura. Era mic, dar adnc.

mi pare att de ru!


Nu e nimic grav.
Ba da, este, spuse ea, netiind dac se refer la
tietur sau la altceva.
i srut mna, simindu-i sngele cald pe buze.
i supse degetul, ndeprtnd orice urm de snge
de pe ran. Era un gest att de intim, nct lui
Caris i pru aproape un act sexual, i nchise
ochii, n extaz. nghii, simind gustul sngelui lui,
i se cutremur de plcere.
La o sptmn dup prbuirea podului,
Merthin termin de construit un bac.
Acesta fu gata n zorii zilei de smbt, exact la
timp pentru trgul sptmnal care se inea la
Kingsbridge. Lucrase la el, la lumina lmpii, toat
noaptea de vineri spre smbt, iar Caris i ddu
seama c nu avusese timp s discute cu Griselda
i s-i spun c tia c bebeluul era al lui
Thurstan. Cnd Caris i tatl ei coborr la ru
pentru a vedea noutatea, primii comerciani
tocmai soseau femei din satele nconjurtoare
cu panere de ou, rani cu cruele ncrcate cu
unt i brnz i pstori cu turme de miei.
Caris admir opera lui Merthin. Pluta era
suficient de mare pentru a susine o cru cu un

cal fr a fi nevoie ca animalul s fie deshmat, i


avea o balustrad solid din lemn, ca nu cumva
oile s cad n ap.
Cte o platform nou de lemn construit pe
fiecare mal asigura trecerea lin a cruelor de pe
uscat pe plut i invers. Pasagerii plteau o tax
de un penny, ncasat de un clugr, ntruct
bacul, ca i podul, aparinea streiei.
Ingeniozitatea acestui sistem consta ns n
mecanismul pe care Merthin l pusese la punct
pentru ca bacul s se poat deplasa ntre cele
dou maluri. O frnghie lung fusese legat de
captul sudic al plutei, ntins peste albia rului,
petrecut pe dup un stlp, tras din nou peste
albie, nfurat pe un scripete i prins n cele
din urm de captul nordic al plutei. Prin
intermediul unor roi dinate, scripetele era pus n
legtur cu o alt roat, mai mare; aceasta era
nvrtit de un bou care mergea n ritm constant.
Caris l vzuse pe Merthin cioplind roile dinate
cu o zi nainte. Acum, o prghie le schimba poziia
la intervale regulate, astfel nct scripetele
funciona i ntr-o direcie, i n cealalt, n funcie
de sensul de deplasare al plutei; datorit acestui
artificiu nu era nevoie ca boul s fie scos din jug i
ntors.

E destul de simplu, spuse Merthin pe cnd


Caris se minuna la vederea instalaiei i, uitnduse mai de-aproape, fata i ddu seama c avea
dreptate.
Prghia ridica pur i simplu roata cea mare de la
nivelul de lucru i mpingea n locul ei dou roi
mai mici, efectul fiind inversarea direciei de
acionare a scripetelui. Totui, nimeni din
Kingsbridge nu mai vzuse ceva de felul acesta.
n cursul dimineii, jumtate din locuitorii
oraului sosir s vad uimitoarea mainrie
nou a lui Merthin. Caris era cum nu se poate
mai mndr de el. La rndul su, Elfric sttea
ano lng instalaie, explicnd mecanismul
oricui l ntreba, asumndu-i meritele pentru
munca lui Merthin.
Caris se ntreba cum de era cu putin o
asemenea obrznicie. Elfric distrusese ua lui
Merthin un act de violen care ar fi scandalizat
ntregul ora, dac nu ar fi fost umbrit de tragedia
i mai mare a prbuirii podului. l btuse pe
Merthin cu un b, iar tnrul avea i acum
chipul plin de vnti. i participase la o
nelciune menit s-l fac pe Merthin s se
nsoare cu Griselda i s creasc un copil care nu
era al lui. Tnrul continuase s lucreze cu el,

considernd c urgena situaiei era mai mare


dect gravitatea conflictului. Dar Caris nu tia
cum putea Elfric s continue s-i in capul sus
n lume.
Bacul era minunat, dar insuficient.
Edmund fu primul care sublinie acest lucru. De
cealalt parte a rului, irul de crue i de
negustori se ntindea pe drumul erpuit, prin
mahalale, pn dincolo de orizont.
Ar merge mai repede cu doi boi, spuse Merthin.
De dou ori mai repede?
Nu chiar, nu. Dar a mai putea construi unul.
Exist deja un al doilea, observ Edmund,
artnd cu degetul.
Avea dreptate: Ian Barcagiul transporta cu barca
sa cu vsle mai muli pasageri care veniser pe
jos. Ian nu putea lua la bord crue, refuza s
primeasc animale n barc i cerea doi penny de
traversare. n mod normal, abia de ctiga ct s
nu moar de foame: de dou ori pe zi ducea un
clugr pe Insula Leproilor i nu avea dect
foarte puine alte angajamente. Dar astzi i la el
era coad.
Da, ai dreptate, fcu Merthin. Un bac nu se
poate compara cu un pod.
E o adevrat catastrof! spuse Edmund.

Vetile date de Buonaventura erau i aa suficient


de rele. Dar asta asta ar putea distruge oraul.
Atunci trebuie s construieti un pod nou.
Nu eu, ci streia. Stareul a murit i nu se tie
ct o s dureze pn vor alege pe altcineva n
locul lui. Va trebui s facem presiuni asupra
stareului interimar s ia o hotrre. M duc s
vorbesc cu Carlus chiar acum. Hai cu mine,
Caris.
Urcar pe strada principal i intrar n streie.
Cei mai muli dintre vizitatori trebuiau s se duc
la spital i s i spun unuia dintre servitori c
doreau s discute cu un clugr; dar Edmund
era o persoan prea important i prea mndr
pentru a cere o audien astfel. Stareul era
seniorul Kingsbridge-ului, dar Edmund era
starostele ghildei, conductorul negustorilor care
fceau din ora ceea ce era, aa c l trata pe
stare ca pe un partener. n plus, pe parcursul
ultimilor 13 ani, stareul fusese fratele su mai
mic. Aa c se ndrept ctre casa lui, aflat la
nord de catedral.
Aceasta era o cldire cu ancadrament de lemn,
ca a lui Edmund, cu un hol i un salon mare la
parter i dou dormitoare la etaj. Nu avea
buctrie, pentru c mesele stareului erau

pregtite n buctria mnstirii. Muli episcopi i


starei locuiau n adevrate palate iar episcopul
de Kingsbridge avea o reedin elegant la
Shiring dar stareul din Kingsbridge tria modest.
Cu toate acestea, scaunele din casa lui erau
confortabile, pereii erau acoperii cu tapiserii
nfind scene biblice i odile aveau cmine
mari, n care duduia focul pe timpul iernii.
Caris i Edmund sosir pe la jumtatea
dimineii, n intervalul n care clugrii tineri
trebuiau s munceasc, iar cei vrstnici, s
citeasc. l gsir pe Carlus Orbul n sala mare a
casei stareului, prins ntr-o discuie cu Simeon,
vistiernicul.
Trebuie s vorbim despre podul cel nou, spuse
fr vreo introducere negustorul de ln.
Foarte bine, Edmund, rspunse Carlus,
recunoscndu-l dup glas.
Caris observ c nu fuseser ntmpinai cu
cldur i se ntreb dac nu cumva picaser
ntr-un moment nepotrivit. Edmund simea la fel
de acut tensiunea din ncpere, dar era hotrt s
acioneze n ciuda ei. Se aez pe un scaun i
ncepu:
Cnd crezi c vor avea loc alegerile pentru
funcia de stare?

Poi s iei loc i tu, Caris, spuse Carlus.


Fata n-avea nici cea mai mic idee privind modul
n care clugrul i dduse seama c era acolo.
Nu s-a stabilit nicio dat fix pentru alegeri,
continu el. Contele Roland are dreptul s
nominalizeze un candidat, dar nc nu i-a
recptat cunotina.
Nu putem atepta! izbucni Edmund.
Caris era de prere c i ncepuse discursul
prea abrupt, dar aa fcea el mereu, aa c se
mulumi s tac.
Trebuie s ncepem imediat lucrrile la noul
pod, insist acesta. Lemnul nu ne ajut cu nimic,
va trebui s construim un pod de piatr. O s
dureze trei-patru ani dac tergiversm nceperea
lucrrilor.
Un pod de piatr?
E de cea mai mare importan, am discutat cu
Elfric i cu Merthin. Un alt pod de lemn s-ar
prbui ca i cellalt.
Dar nu te gndeti ct cost?
Vreo 250 de lire, n funcie de detaliile
proiectului. Asta este estimarea lui Elfric.
Fratele Simeon interveni i el:
Un pod nou din lemn ar costa 50 de lire, iar
stareul Anthony a respins ideea astea

sptmna trecut tocmai pentru c era o


cheltuial prea mare.
i uite ce-a ieit din asta! 100 de oameni mori,
mult mai muli rnii, animale i crue pierdute,
stareul decedat i contele cu un picior n groap.
Sper c nu vrei s spui c regretatul stare
Anthony ar fi de vin pentru toate acestea, rosti
Carlus pe un ton rigid.
Nu putem s ne prefacem c decizia lui a avut
rezultate bune.
Dumnezeu ne-a pedepsit pentru c pctuim.
Negustorul oft. Caris era plin de frustrare. Ori
de cte ori greeau, clugrii aduceau n discuie
numele lui Dumnezeu. Edmund spuse:
E greu ca nite biei oameni s cunoasc
inteniile lui Dumnezeu. Dar cunoatem un alt
lucru, i anume c fr pod oraul sta o s
moar. Deja pierdem teren n favoarea celor din
Shiring. Dac nu construim un pod de piatr ct
putem de repede, Kingsbridge va deveni n scurt
timp un stuc.
Poate c sta este planul Domnului pentru noi.
Edmund ncepea s-i arate exasperarea.
E oare cu putin ca Domnul s fie att de
nemulumit de clugrii care-l slujesc? Pentru c,
te rog s m crezi, dac Trgul de Ln i cel

sptmnal dispar, nu va mai exista aici o


streie cu 25 de clugri, 40 de clugrie i 50
de angajai, cu infirmerie, cor i coal. Pn i
catedrala ar putea fi abandonat. Episcopul de
Kingsbridge a locuit dintotdeauna la Shiring cear fi dac negustorii prosperi de acolo s-ar oferi
s-i construiasc o catedral splendid n oraul
lor, din profiturile afacerilor tot mai numeroase
care s-ar ncheia la trgul lor? Fr trg, fr
ora, fr catedral, fr streie asta vrei
dumneata pentru locul acesta?
Carlus prea teribil de afectat. Cu siguran nu
se gndise c prbuirea podului ar fi putut avea
printre consecinele pe termen lung i schimbri
n structura streiei.
Dar Simeon i-o lu nainte:
Dac streia nu-i permite s construiasc un
pod de lemn, n mod clar n-are cum s nceap
construcia unuia de piatr!
Dar trebuie!
O s lucreze constructorii gratis?
Sigur c nu. Trebuie s-i ntrein familiile.
Dar v-am explicat deja modalitatea prin care
orenii ar putea aduna banii tia,
mprumutndu-i apoi streiei cu garania
veniturilor obinute din taxa de trecere a podului.

S ne lipsii de veniturile din taxa de pod!


izbucni Simeon indignat. Iar ai venit cu pcleala
asta?
Dar n momentul de fa nu ncasai deloc tax
de pod, i atrase atenia Caris.
Dimpotriv, taxm trecerea cu bacul.
Constat c ai gsit bani s-l pltii pe Elfric
pentru acela.
i a costat cu mult mai puin dect un pod
dar, chiar i aa, ne-a golit tezaurul.
Taxele n-o s se ridice la cine tie ce sum
bacul merge prea ncet.
n viitor, s-ar putea s vin un moment cnd
streia i va permite s construiasc un pod
nou. Domnul o s se ngrijeasc s avem
mijloacele necesare, dac aa i este voia. i
atunci taxele ne vor aparine.
Dumnezeu ne-a trimis deja mijloacele
necesare, replic Edmund. A inspirat-o pe fiica
mea s imagineze o cale de a aduna banii la care
nu s-a mai gndit nimeni, niciodat.
Te rog s ne lai pe noi s hotrm ce-a fcut
Dumnezeu, spuse afectat Carlus.
Foarte bine. Edmund se ridic, iar Caris i
urm exemplul. mi pare foarte ru c adoptai
aceast atitudine. E o catastrofa pentru

Kingsbridge i pentru toi cei care triesc aici,


inclusiv clugrii.
Eu trebuie s m las condus de Domnul, nu
de dumneata.
Edmund i Caris se ntoarser i ddur s
plece.
nc un lucru, dac mi dai voie, adug
Carlus.
Edmund, care ajunsese deja la u, se ntoarse.
Bineneles.
Mirenilor nu le este permis s intre n cldirile
streiei dup cum poftesc. Data viitoare cnd
doreti s m vezi, te rog s mergi la casa de
oaspei i s trimii un novice sau un servitor s
m caute, aa cum se obinuiete.
Sunt starostele ghildei parohiale! protest
Edmund. ntotdeauna am putut s intru direct la
stare.
Fr nicio ndoial, faptul c stareul Anthony
era fratele dumitale l-a fcut s ovie n a aplica
anumite reguli. Dar vremurile acelea au luat
sfrit.
Caris privi chipul tatlui su. n mod clar acesta
i reprima furia care clocotea n el.
Foarte bine, spuse acesta pe un ton ncordat.
Domnul s v binecuvnteze!

Edmund iei, iar Caris l urm.


Traversar mpreun pajitea plin de noroi,
trecnd pe lng un plc jalnic de tarabe. Caris
simea pe deplin povara reprezentat de obligaiile
tatlui ei. Cei mai muli oameni nu-i fceau griji
dect pentru asigurarea traiului familiei lor.
Edmund se preocupa de soarta ntregului ora. i
arunc o privire furi i vzu c avea chipul
contorsionat ntr-o ncrunttur teribil. Spre
deosebire de Carlus, Edmund nu era genul de om
care s-i ridice minile ctre cer, lsndu-se n
voia Domnului. El i frmnta creierii pentru a
gsi o soluie la problema cu care se confrunta.
Caris i simi inima strbtut de un val de
comptimire fa de acest brbat cu pas
ontcit, care se zbtea pentru a nfptui ce era
mai bine, chiar dac nu primea niciun ajutor de
la mai-marii streiei. n plus, nu se plngea
niciodat n privina acestei responsabiliti, i-o
asuma pur i simplu. Toate acestea o fceau s-i
doreasc s se poat opri i s plng n voie
pentru el.
Prsir curtea mnstirii i traversar strada
principal. Cnd ajunser la intrarea casei lor,
Caris ntreb:
Ce-o s facem?

E evident, nu? veni rspunsul tatlui ei. O s


ne asigurm c fratele Carlus nu va fi ales stare.
15
Godwyn i dorea s ajung stare la
Kingsbridge. Tnjea din tot sufletul dup o
asemenea funcie. De-abia atepta ocazia de a
reforma situaia financiar a streiei, de a institui
o administrare mai ferm a pmnturilor i a
celorlalte bunuri, astfel nct clugrii s nu mai
fie nevoii s apeleze la starea Cecilia ori de cte
ori aveau nevoie de bani. i dorea cu ardoare s
impun o separare mai strict a clugrilor de
clugrie, dar i de oreni, astfel nct n streie
s se poat respira aerul pur al sfineniei. Dar mai
presus de orice asemenea motive nltoare,
tnjea dup autoritatea i distincia pe care i le-ar
fi conferit acest titlu. Noaptea, n nchipuirile sale,
era deja stare.
Cur mizeria aceea din claustru! i-ar fi
ordonat vreunui clugr.
Da, printe stare, ar fi venit rspunsul.
Lui Godwyn i plcea la culme cum suna
printe stare.
Bun ziua, episcope Richard, ar spune el, fr

pic de linguire n glas, ci dintr-o simpl curtoazie


prieteneasc.
Iar episcopul Richard i-ar rspunde, ca de la un
demnitar clerical la altul:
i dumneata s ai parte de o zi bun, staree
Godwyn.
Sper c totul e pe placul Sfiniei Tale,
arhiepiscope? ar ntreba el, de data aceasta cu
mai mult deferen n glas, dar tot ca un coleg
mai tnr al marelui prelat, nicidecum ca un
inferior.
O, da, Godwyn, te-ai descurcat excelent aici.
Suntei foarte bun cu noi.
i poate c, ntr-o zi, pe cnd avea s se plimbe
prin claustru cu un potentat n straie scumpe:
nlimea Voastr ne face o mare cinste s
viziteze umila noastr streie.
Mulumesc, printe Godwyn, dar am venit s-i
cer sfatul.
i dorea aceast funcie, dar nu era deloc sigur
n ce mod ar fi putut s o obin. Toat
sptmna nvrti n cap aceast chestiune, n
timp ce supraveghea cele aproximativ o sut de
nhumri i punea la cale mesa de duminic,
destinat a fi att slujba de nmormntare a lui
Anthony, ct i o comemorare a sufletelor tuturor

celor decedai odat cu prbuirea podului.


ntre timp, se ferea s discute cu cineva despre
speranele sale. Abia cu zece zile n urm aflase
care era preul unei imagini fr pat. Se
prezentase la canon cu Cartea lui Timothy i cu
argumente solide n favoarea reformrii
mnstirii, iar garda cea veche l respinsese cu o
coordonare perfect, ca i cum s-ar fi vorbit
dinainte, zdrobindu-l asemenea unui broscoi
prins sub roata unui car.
N-avea de gnd s lase una ca asta s se
ntmple din nou.
Duminic dimineaa, n timp ce clugrii intrau
ncolonai n sala de mese pentru a-i lua micul
dejun, un novice i opti lui Godwyn c mama sa
l atepta n portalul de nord al catedralei. Drept
urmare, Godwyn se retrase discret i se ndrept
spre locul menionat.
Pe cnd traversa claustrul i biserica, se simi
inundat de o team nelmurit. Intuia ce se
ntmplase. Ieri avusese loc un incident care o
tulburase pe Petranilla. Aceasta sttuse treaz
jumtate de noapte, fcndu-i tot felul de griji.
Se trezise n zori cu un plan de btaie, iar el juca
un rol foarte bine delimitat n el. Mai mult ca
sigur, atitudinea ei avea s fie cum nu se poate

mai dominatoare i mai lipsit de rbdare.


Probabil c planul ei era unul bun, dar, chiar
dac nu era, Petranilla avea s insiste s fie pus
n aplicare.
Mama lui sttea n semiobscuritatea din portal,
nfofolit ntr-o pelerin ud: ploua din nou.
Fratele meu Edmund a venit ieri s discute cu
Carlus Orbul, spuse ea. Mi-a zis c se poart ca i
cum ar fi deja stare cu puteri depline, ca i cum
alegerile ar fi o simpl formalitate.
Tonul ei avea ceva acuzator, de parc Godwyn ar
fi fost vinovat pentru asta, iar el rspunse
defensiv:
Garda veche s-a dat de partea lui Carlus chiar
nainte ca trupul unchiului Anthony s apuce s
se rceasc. Nici nu vor s aud despre ali
candidai.
Hmmm i tinerii?
Vor s candidez, bineneles. Le-a plcut modul
n care l-am nfruntat pe stareul Anthony atunci
cnd cu Cartea lui Timothy chiar dac nu am
avut ctig de cauz. Dar eu nu am zis nimic.
Mai sunt i ali candidai?
Thomas Langley este mai degrab un candidat
marginal. Muli nu sunt de acord cu el pentru c
a fost cavaler n tineree i a ucis oameni, dup

cum a i recunoscut. Dar e capabil, i face treaba


calm i eficient, nu-i tiranizeaz pe novici
Pe chipul mamei sale apru o expresie
gnditoare.
Care-i povestea lui? De ce s-a clugrit?
Teama lui Godwyn ncepu s se mai risipeasc.
Se prea c Petranilla nu avea de gnd s-l certe
pentru c nu se grbise s acioneze.
Thomas afirm c mereu a tnjit dup viaa
sfnt i, cnd a venit aici s i se trateze o ran de
sabie, s-a hotrt s nu mai plece niciodat.
mi aduc aminte. Asta a fost acum zece ani.
Dar n-am auzit nimic despre circumstanele n
care s-a ales cu rana aceea.
Nici eu. Nu-i place s vorbeasc despre
trecutul su violent.
Cine a pltit pentru primirea lui la streie?
E ciudat, dar nu tiu.
Godwyn se minuna mereu de capacitatea
mamei sale de a pune tocmai acele ntrebri
delicate, menite s releve esena lucrurilor. Poate
c era ntru ctva despotic, dar nu avea cum s
nu o admire.
S-ar putea s fi fost episcopul Richard parc
mi-aduc aminte c el a promis darul obinuit n
asemenea situaii. Dar el personal n-ar fi avut

resursele necesare pe vremea aceea era un


simplu preot, nu episcop. Poate c vorbea n
numele contelui Roland.
S afli.
Godwyn ovia. Pentru o astfel de informaie ar fi
trebuit s caute prin toate actele din biblioteca
streiei. Bibliotecarul, fratele Augustine, n-ar fi
vzut nimic ciudat n aceast iniiativ a
sacristanului, dar altcineva da. Apoi Godwyn ar fi
fost pus n situaia penibil de a inventa o poveste
plauzibil pentru a explica demersurile sale. Dac
darul fusese o sum de bani, i nu pmnt sau
alte bunuri situaie neobinuit, dar posibil ,
avea s fie nevoie s treac prin registrele
contabile
Ce e? ntreb tios mama sa.
Nimic. Ai dreptate. Godwyn i repet n minte
c atitudinea ei dominatoare nu era dect o
manifestare a dragostei pe care i-o purta, poate
singura pe care-o tia ea. Trebuie s fie nsemnat
undeva. Dac stau s m gndesc
Ce?
Un asemenea dar este de obicei trmbiat peste
tot. Stareul l anun n biseric, invoc
binecuvntri pentru donator, dup care rostete
o predic despre cum oamenii care druiesc

pmnturi streiei i primesc rsplata n Ceruri.


Dar nu-mi aduc aminte de nimic de genul acesta
n perioada n care Thomas ni s-a alturat.
Atunci e cu att mai important s caui actul
respectiv. Cred c Thomas are un secret. Iar un
secret nseamn ntotdeauna o slbiciune.
O s cercetez problema. Ce crezi c-ar trebui s
le spun celor care vor s particip la alegeri?
Petranilla i adres un zmbet viclean.
Cred c ar trebui s le spui c n-o s candidezi.
Cnd Godwyn plec de lng mama sa, masa de
diminea luase sfrit.
Conform unei reguli vechi, cei care veneau trziu
nu mai aveau voie s mnnce. Dar buctarul,
fratele Reynard, gsea mereu cte o bucic
pentru cei pe care-i simpatiza. Godwyn se duse la
buctrie, de unde cpt o felie de brnz i un
col de pine. Le mnc stnd n picioare, n timp
ce servitorii de la streie aduceau napoi
castroanele de la micul dejun i frecau ceaunul
din oel n care se preparase terciul de ovz.
Pe cnd mnca, Godwyn medita la sfatul primit
de la mama sa. Cu ct se gndea mai mult la el,
cu att i prea mai inteligent. Odat ce anuna c
nu avea de gnd s participe la alegeri, lucrurile

pe care le-ar fi spus aveau s treac drept prerile


unui comentator lipsit de orice interes personal.
Putea manipula alegerile fr s fie suspectat de
motive egoiste, apoi putea aciona n ultimul
moment. Se simea strbtut de o und
generoas de recunotin pentru viclenia minii
mamei sale i pentru inima ei de neclintit.
Fratele Theodoric l gsi acolo. Chipul tnrului
era mbujorat de indignare.
Fratele Simeon ne-a vorbit la micul dejun
despre faptul c fratele Carlus ar trebui s devin
stare cu drepturi depline, ncepu el. n discursul
lui n-a fcut dect s sublinieze c va continua
tradiia conducerii nelepte a lui Anthony. Nu se
va schimba nimic!
D dovad de viclenie, remarc Godwyn pentru
sine. Simeon profitase de absena lui Godwyn
pentru a spune, de pe o poziie de autoritate,
lucruri pe care acesta le-ar fi combtut dac ar fi
fost de fa. Se mulumi s rosteasc doar att, pe
un ton comptimitor:
Nu-i face deloc cinste o asemenea atitudine.
Eu am ntrebat dac celorlali candidai avea
s li se permit s se adreseze monahilor la
gustarea de diminea, aa cum fcuse el.
Godwyn zmbi larg.

Bravo!
Simeon a zis c nici nu e nevoie de ali
candidai. Replica lui a fost: Nu facem aici un
concurs de tras la int. Dup el, decizia a fost
luat de mult: stareul Anthony l-a ales pe Carlus
drept succesor, numindu-l stare adjunct.
Astea-s prostii.
Exact. Ceilali clugri sunt foarte furioi.
Asta e foarte bine, i spuse Godwyn. Carlus i
jignise chiar i susintorii, ncercnd s le
rpeasc dreptul de a vota. i submina propria
candidatur.
Theodoric continu:
Cred c-ar trebui s facem presiuni asupra lui
Carlus s se retrag din alegeri.
Godwyn ar fi vrut s-i spun: Eti nebun? i
muc limba i ncerc s afieze un aer care s
dea de neles c medita la sugestia lui Theodoric.
Crezi c sta e cel mai bun mod de a proceda?
ntreb el, ca i cum ar fi fost sincer nesigur n
aceast privin.
ntrebarea l lu prin surprindere pe Theodoric.
Ce vrei s spui?
Zici c fraii sunt cu toii furioi pe Carlus i pe
Simeon. Dac atitudinea asta persist, n-o s
voteze pentru Carlus. Dar, dac el se retrage,

garda veche va propune un alt candidat. S-ar


putea ca a doua oar s aleag mai bine. Ar putea
fi vorba despre cineva popular fratele Joseph,
de exemplu.
Theodoric era de-a dreptul nucit.
Nici nu mi-a trecut prin minte aa ceva.
Poate c-ar trebui s sperm c fratele Carlus o
s rmn alesul vechii grzi. Toat lumea tie c
se opune oricrui fel de schimbare. Motivul
pentru care e clugr este c i place s tie c
fiecare zi va fi la fel ca toate cele dinaintea ei: o s
fac aceleai drumuri, o s ocupe acelai loc, o s
doarm i-o s mnnce la aceleai ore i n
aceleai condiii. Poate c e din cauza faptului c
e orb, dei am impresia c, i dac ar fi putut s
vad, tot aa ar fi fost. Dar nu conteaz cauza. El
crede c aici nu trebuie schimbat nimic. n
realitate, puini clugri sunt mulumii cu
situaia actual ceea ce nseamn c fratele
Carlus poate fi nvins relativ uor. Un candidat
care ar reprezenta vechea gard i ar promova
necesitatea ctorva schimbri minore ar avea
mult mai multe anse de a ctiga. Godwyn i
ddu seama c uitase s se arate ezitant i
ncepuse s peroreze prea decis. nfrnndu-se
degrab, adug: Nu tiu nici eu tu ce crezi?

Cred c eti un geniu, rspunse Theodoric.


Nu sunt deloc un geniu, i spuse Godwyn n
gnd, dar nv repede.
Se ndrept spre spital, unde-l gsi pe Philemon
mturnd n camerele private pentru oaspei,
aflate la etaj. Lordul William se afla n continuare
acolo, veghindu-i tatl, ateptnd ca acesta s se
trezeasc sau s moar. Lady Philippa i era
alturi. Episcopul Richard se ntorsese la palatul
su din Shiring, dar era ateptat n cursul acelei
zile, pentru a asista la slujba memorial.
Godwyn l lu pe Philemon cu el n bibliotec.
Philemon de-abia tia s citeasc, dar avea s-i fie
folositor la scoaterea actelor din locaurile lor.
Streia avea n posesie peste o sut de acte
oficiale, numite i carte sau hrisoave. Cele mai
multe erau titluri de proprietate asupra unor
buci de teren, aflate n general lng
Kingsbridge, iar cteva erau mprtiate prin
diverse coluri ndeprtate ale Angliei i rii
Galilor. Alte carte stipulau dreptul clugrilor de a
pune bazele streiei, de a-i construi biserica, de
a lua piatr din cariera contelui de Shiring fr
plat, de a parcela pmntul din jurul streiei n
loturi de case i de a le nchiria, de a ine procese,
de a organiza un trg sptmnal, de a ncasa o

tax pentru traversarea podului, de a ine un


Trg de Ln anual i de a transporta bunuri
pn la Melcombe, fr s plteasc taxe
seniorilor diferitelor feude prin care trecea rul.
Actele erau scrise cu condeiul nmuiat n
cerneal pe foi de pergament, respectiv buci de
piele curate cu mari eforturi, rzuite, nlbite i
ntinse. Cele mai lungi erau fcute sul i legate cu
cte un iret fin din piele. Erau pstrate ntr-un
cufr ntrit cu oel. Acest cufr era ncuiat, dar
cheia era pstrat n bibliotec, ntr-o ldi
sculptat.
Godwyn se ncrunt dezaprobator cnd deschise
cufrul. Cartele nu erau aezate n teancuri
ordonate, ci azvrlite acolo n nicio ordine
aparent. Unele prezentau mici rupturi i aveau
marginile ferfeniite, i toate erau acoperite de un
strat generos de praf. Ar trebui pstrate n ordine
cronologic, reflect Godwyn, ba ar trebui chiar
numerotate i lista cu numerele ar trebui fixat
pe interiorul capacului, astfel nct orice
document s poat fi identificat repede. Dac o s
devin stare
Philemon scoase documentele unul cte unul,
sufl peste ele pentru a ndeprta praful i le puse
pe o mas, pentru ca Godwyn s le poat studia.

Cei mai muli oameni l antipatizau pe Philemon.


Vreo civa clugri vrstnici nu aveau ncredere
n el, dar Godwyn nu le mprtea atitudinea:
era greu s priveti cu nencredere un om care te
trata ca pe un zeu. Majoritatea monahilor se
obinuiser efectiv cu el se afla de foarte mult
timp la streie. Godwyn i-l aducea aminte pe
cnd era un bieandru, nalt i stngaci,
inndu-se scai de clugri i ntrebndu-i mereu
la care dintre sfini era mai bine s se roage i
dac asistaser vreodat la o minune.
Cele mai multe carte fuseser scrise de dou ori
pe o singur foaie de pergament. Cuvntul
chirograf fusese trecut cu majuscule ntre cele
dou copii, dup care bucata de pergament
fusese tiat n dou, n zigzag, astfel nct i
cuvntul era scindat. Fiecare dintre prile
implicate pstra cte o jumtate din pergament,
iar potrivirea celor dou buci tiate n zigzag era
considerat dovad c documentele erau
originale.
Unele dintre bucile de pergament aveau guri,
probabil acolo unde oaia de la care provenea
pielea fusese mucat de vreo insect. Altele
preau a fi fost roase, ntr-un moment sau altul al
existenei lor, probabil de oareci.

Bineneles, toate erau redactate n latin. Cele


mai recente erau mai uor de citit, dar celelalte
erau caligrafiate n stil vechi, ceea ce le fcea mai
greu de descifrat. Godwyn le cerceta pe fiecare
pn ajungea la data ntocmirii. Cuta ceva scris
la puin vreme dup Srbtoarea Tuturor
Sfinilor din urm cu zece ani.
Studie fiecare pergament i nu gsi nimic.
Cel mai apropiat era un act datat cteva
sptmni mai trziu, prin care contele Roland i
ddea lui sir Gerald dreptul de a-i transfera
pmnturile n proprietatea streiei, urmnd ca,
n schimb, s i se tearg datoriile i ca sir Gerald
i soia lui s fie ntreinui de clugri pentru tot
restul vieilor lor.
Godwyn nu era dezamgit. Ba din contr.
Thomas fie fusese primit fr darul obinuit
ceea ce ar fi fost un lucru ciudat n sine , fie
hrisovul era pstrat altundeva, departe de priviri
indiscrete. Oricum, i se prea din ce n ce mai
probabil ca bnuielile Petranillei s fi fost
ntemeiate, iar Thomas s fie un om cu un secret.
n mnstire nu existau multe locuri care s nu
fie accesibile tuturor. Se pornea de la ideea c
monahii nu aveau bunuri personale i nici taine.
Dei unele mnstiri bogate construiser chilii

personale pentru clugrii n vrst, la


Kingsbridge toi dormeau n aceeai ncpere cu
excepia stareului. Aproape sigur, carta prin care
se fcuse primirea lui Thomas la streie se afla n
casa stareului.
Unde locuia acum Carlus.
Asta ngreuna lucrurile. Carlus n-ar fi fost
dispus s-l lase pe Godwyn s caute prin cas.
Oricum, era foarte probabil ca nici s nu fie
nevoie de prea mari cutri: undeva la vedere
trebuie s se fi aflat o cutie sau o traist de piele
cu documentele personale ale regretatului stare
Anthony un caiet din zilele noviciatului, o
scrisoare prieteneasc de la arhiepiscop, cteva
predici. Probabil c fratele Carlus ceruse s fie
cercetate dup moartea lui Anthony. Dar n-avea
niciun motiv s-i permit lui Godwyn s fac
acelai lucru.
Absorbit de gndurile sale, Godwyn se ncrunt.
Oare putea s pun pe altcineva s caute?
Edmund sau Petranilla puteau cere s vad
bunurile rposatului lor frate, iar lui Carlus i-ar fi
fost greu s refuze o asemenea cerere. Dar ar fi
ndeprtat cu siguran orice document al
streiei mai nainte de a preda restul. Nu, trebuia
s fie o cutare clandestin.

Atunci se auzi clopotul care i chema pe clugri


la ceasul al treilea canonic, sau tera, care se inea
n cursul dimineii. Godwyn i ddu seama c
singurele momente n care Carlus n-avea s fie n
cas erau cele din timpul slujbelor din catedral.
Trebuia s plece de la ter. Putea inventa un
pretext plauzibil. N-avea s fie uor era
sacristan, adic exact persoana care nu trebuia
s lipseasc niciodat de la slujbe. Dar nu avea
de ales.
Vreau s vii la mine n biseric, i spuse el lui
Philemon.
Bine, rspunse Philemon, dei prea ngrijorat
angajaii streiei nu aveau voie s intre n zona
corului n timpul slujbelor.
Vii exact dup recitarea versetului. Intri i mi
spui ceva la ureche. Nu conteaz ce. i nu-mi iei
n seam reacia, pur i simplu continui.
Philemon se ncrunt, nelinitit, dar ddu din
cap, n semn de consimmnt. Ar fi fcut orice
pentru Godwyn.
Godwyn iei din bibliotec i se altur
procesiunii care intra n biseric. n naos nu se
aflau dect vreo civa credincioi: cei mai muli
oreni aveau s vin mai trziu, s asiste la
mesa nchinat victimelor prbuirii podului.

Clugrii i ocupar locurile n zona corului i


ritualul ncepu.
Dumnezeule, vino n ajutorul meu, rosti
Godwyn mpreun cu ceilali.
Terminar de recitat acest prim verset din
Psaltire i ncepur s cnte un imn, cnd
Philemon i fcu apariia. Toi clugrii se
holbar la el, aa cum au oamenii obiceiul ori de
cte ori intervine ceva n timpul unui ritual
familiar.
Fratele
Simeon
se
ncrunt
dezaprobator.
Carlus, care dirija corul clugrilor, simi c se
ntmpla ceva deosebit i pe chipul su apru o
expresie nedumerit. Philemon veni direct la locul
lui Godwyn i se aplec.
Fericit brbatul care n-a umblat n sfatul
necredincioilor, spuse el n oapt.
Godwyn se prefcu surprins i continu s
asculte n timp ce Philemon recita Psalmul I.
Dup cteva clipe, ddu viguros din cap, ca i
cum ar fi refuzat o cerere. Apoi i plec din nou
urechea spre el. Avea s fie nevoie s inventeze o
poveste complicat pentru a explica toat aceast
pantomim.
Ar fi putut spune c mama lui l chemase s
discute despre nmormntarea fratelui ei, stareul

Anthony, i c ameninase s intre chiar ea n


zona corului dac Philemon nu-i transmitea
mesajul. Personalitatea dominatoare a Petranillei,
la care se aduga situaia trist n care se afla
familia lor, ar fi fcut povestea aproape credibil.
Pe cnd Philemon termina de recitat psalmul,
Godwyn i compuse o expresie resemnat, se
ridic i l urm afar din catedral.
Ocolir cu pai grbii biserica pentru a ajunge
la casa stareului. Un angajat tnr mtura
podeaua. N-avea s ndrzneasc s pun la
ndoial cuvntul unui clugr. Era posibil s-i
spun lui Carlus c Godwyn i Philemon fuseser
acolo dar avea s fie deja prea trziu.
Godwyn era de prere c aceast cas era o
ruine. Era mai mic dect locuina unchiului
Edmund, de pe strada principal. Un stare ar fi
trebuit s aib un palat pe msura statutului
su, aa cum avea episcopul. Aceast cldire nu
avea nimic spectaculos. Pereii erau acoperii cu
cteva tapiserii, nfind scene biblice i
ferindu-l pe ocupant de curent, dar, per total,
decorul era mohort i lipsit de imaginaie.
Scotocir prin cas i gsir destul de curnd
ceea ce cutau. La etaj, n dormitor, ntr-un cufr
de lng pupitrul de rugciune, se afla o map

mare. Era fcut din piele maronie de capr i


cusut cu fir stacojiu: Godwyn era sigur c fusese
un dar plin de pioenie fcut de vreunul dintre
tbcarii de frunte ai oraului.
Privit atent de ctre Philemon, Godwyn deschise
mapa.
nuntru se aflau vreo 30 de foi de pergament,
ntinse i protejate cu mai multe buci de pnz
aternute ntre ele. Godwyn le cercet rapid.
Pe cteva erau scrijelite glose pe marginea
Psalmilor: probabil c Anthony se gndise la un
moment dat s scrie o carte de comentarii, dar se
prea c aceast idee fusese abandonat. Cea
mai surprinztoare descoperire fu o poezie de
dragoste, scris n latin. Intitulat Virent Oculi,
era nchinat unui brbat cu ochii verzi. Unchiul
Anthony avusese ochii verzi cu pete mici aurii, ca
toi cei din familia sa.
Godwyn se ntreb cine era autoarea. Nu erau
multe femei care s scrie suficient de bine n
latin pentru a compune o poezie. Oare se
ndrgostise vreo clugri de Anthony? Sau era
o poezie primit de la un brbat? Pergamentul era
vechi i nglbenit: legtura amoroas, dac
existase, se consumase probabil n tinereea lui
Anthony. Dar pstrase poezia. Poate c nu fusese

chiar aa plictisitor cum i-l nchipuise Godwyn.


Philemon ntreb:
Ce e?
Godwyn se simea vinovat. Trsese cu ochiul
ntr-un cotlon privat al vieii unchiului su i i
dorea s nu fi fcut acest lucru.
Nimic, rspunse el. Doar o poezie.
Lu urmtoarea foaie de pergament i gsi exact
ceea ce cuta.
Era o cart datat n ziua de Crciun, n urm
cu zece ani. Era vorba despre o feud de 200 de
hectare aflat lng Lynn, n Norfolk. Seniorul
acesteia murise recent. Documentul atribuia
poziia seniorial vacant streiei Kingsbridge i
specifica anumite dri anuale grne, ln, viei
i pui care trebuiau pltite streiei de ctre
erbii i arendaii care cultivau pmntul. n act
era nominalizat vtaful ranilor, care avea
responsabilitatea de a livra anual bunurile
menionate. De asemenea, se mai pomeneau
nite pli n bani, care puteau fi fcute n locul
bunurilor n sine o practic des ntlnit, mai
ales n situaiile n care feuda se afla la muli
kilometri de reedina seniorului.
Era o cart obinuit. n fiecare an, dup recolt,
reprezentanii a zeci de comuniti similare fceau

un pelerinaj la streie pentru a livra drile


cuvenite. Cei din apropiere veneau toamna
devreme; alii soseau la intervale diverse pe tot
parcursul iernii; dintre acetia din urm, cei aflai
la distane mai mari nu ajungeau dect dup
Crciun.
n document se specifica, de asemenea, c darul
era fcut n semn de recunotin pentru faptul
c streia l acceptase pe sir Thomas Langley n
rndul monahilor si. i aici era vorba despre
ceva obinuit.
Dar actul avea i ceva cu totul ieit din abloane.
Era semnat de regina Isabela.
Acesta era un aspect interesant. Isabela era soia
necredincioas a regelui Eduard al II-lea. Se
rzvrtise mpotriva ilustrului ei so i l
ncoronase, n locul lui, pe fiul lor n vrst de 14
ani. La scurt timp dup aceea, regele detronat
murise, iar stareul Anthony asistase la
nmormntarea sa, n Gloucester. Thomas sosise
la Kingsbridge cam prin aceeai perioad.
Timp de civa ani, regina i amantul ei, Roger
Mortimer, domniser peste Anglia, dar, destul de
curnd, Eduard al III-lea i exercitase autoritatea,
n ciuda vrstei fragede. Noul rege avea n
momentul de fa 24 de ani i inea friele puterii

cu o mn de fier. Mortimer murise, iar Isabela,


acum n vrst de 42 de ani, ducea un trai retras,
dar opulent n castelul Rising din Norfolk, nu
departe de Lynn.
Asta este! i spuse Godwyn lui Philemon.
Regina Isabela a fost cea care a aranjat ca
Thomas s devin clugr aici.
Philemon se ncrunt.
Dar de ce?
Dei lipsit de educaie, Philemon era viclean.
Da, chiar aa, de ce? fcu Godwyn. Poate c a
vrut s-l rsplteasc, s-i nchid gura sau poate
i una, i alta. Iar asta s-a ntmplat chiar n anul
loviturii de stat pe care a pus-o la cale.
Probabil c Thomas a fcut ceva pentru ea.
Godwyn ddu din cap, n semn de ncuviinare.
O fi dus vreun mesaj, o fi deschis porile unui
castel, o fi trdat planurile regelui n favoarea ei
sau i-o fi asigurat sprijinul vreunui baron
important. Dar de ce e secret?
Nu e, spuse Philemon. Vistiernicul trebuie s
aib cunotin de acest act. Ca i toat lumea
din Lynn. Cu siguran vtafului i mai scap
cte-o vorb cnd vine aici.
Dar nimeni nu tie c donaia a fost fcut
pentru Thomas asta dac nu cumva o fi vzut

carta aceasta.
Deci sta e secretul c nsi regina Isabela a
druit moia aceea pentru primirea lui Thomas.
Exact.
Godwyn ncepu s pun documentele la loc,
aeznd cu atenie fiile de pnz printre foile de
pergament, dup care vr mapa n cufr.
Philemon ntreb:
Dar de ce o fi secret? Un asemenea aranjament
nu are nimic necinstit sau ruinos asemenea
daruri se fac tot timpul.
Nu tiu de ce e secret i poate c nici nu e
nevoie s aflm. Faptul c unii vor s l in
ascuns poate fi suficient pentru a ne atinge
scopul. Hai s ieim din casa asta.
Godwyn se simea mulumit. Thomas avea un
secret, iar el tia acest lucru. Asta i conferea
putere. Acum se simea ndeajuns de sigur pe el
nct s-l propun pe Thomas drept candidat
pentru funcia de stare. De asemenea, simea i
o anumit team: Thomas nu era deloc prost.
Se ntoarser n catedral. Slujba se ncheie
cteva clipe mai trziu, iar Godwyn ncepu s
pregteasc biserica pentru slujba comemorativ.
La ordinul lui, ase clugri ridicar sicriul lui
Anthony i l aezar pe un pupitru, n faa

altarului, dup care l nconjurar cu lumnri. n


naos ncepuser s se adune din ce n ce mai
muli oreni. Godwyn o salut cu o nclinare a
capului pe verioara sa Caris, care-i acoperise
boneta obinuit cu un vl negru de mtase. Apoi
l zri pe Thomas, care aducea n biseric un jil
mare, bogat sculptat, ajutat de un novice. Acesta
era tronul episcopului, numit i catedra, care-i
conferea bisericii statutul special, de catedral.
Godwyn atinse uor braul lui Thomas.
Las-l pe Philemon s se ocupe de asta.
Thomas se zbrli, gndindu-se c Godwyn
ncerca s-l ajute pentru c nu avea un bra.
M descurc.
tiu asta. Vreau s vorbesc ceva cu tine.
Thomas era mai n vrst avea 34 de ani, pe
cnd Godwyn numai 31 dar Godwyn i era
superior n ierarhia monastic. Cu toate acestea,
lui Godwyn i era oarecum team de Thomas.
Matriculariusul l trata de obicei pe sacristan cu
deferena cuvenit, dar chiar i aa Godwyn avea
impresia c primete exact doza de respect pe
care Thomas credea c o merit. Dei fostul
cavaler se conforma n orice privin disciplinei
impuse de Regula benedictin, prea totui s-i
fi pstrat o anumit independen i autonomie

n aciuni.
N-avea s fie uor s-l nele pe Thomas, dar
exact asta inteniona Godwyn s fac.
Thomas trecu jilul n minile lui Philemon, iar
Godwyn l trase dup sine n culoarul lateral.
Se spune c s-ar putea s ajungi stare,
deschise subiectul Godwyn.
Am auzit spunndu-se acelai lucru i despre
tine, replic Thomas.
Eu o s refuz s candidez.
Thomas ridic din sprncene.
M surprinzi, frate.
Din dou motive, i relu firul vorbelor
Godwyn. Primul ar fi c sunt convins c te-ai
descurca mai bine ca mine.
Pe chipul lui Thomas apru o expresie i mai
uimit. Probabil c nu-l suspectase niciodat pe
Godwyn de o asemenea modestie. i avea
dreptate: Godwyn minea.
Al doilea, continu sacristanul, este c tu ai
mai multe anse s ctigi. Acum, Godwyn
spunea adevrul. Clugrii tineri m plac, dar tu
eti simpatizat de toi, indiferent de vrst.
Chipul frumos al lui Thomas cpt un aer
bnuitor. Atepta relevarea elementului-cheie.
Vreau s te ajut, spuse Godwyn. Cred c

singurul lucru important e s avem un stare care


s reformeze aceast mnstire i felul n care
sunt administrate resursele sale.
Cred c-a putea s fac asta. Dar ce vrei n
schimbul sprijinului tu?
Godwyn era prea versat nct s nu cear nimic.
Thomas nu s-ar fi ncrezut nicicnd ntr-o astfel
de generozitate. Aa c invent o minciun
plauzibil.
A vrea s fiu numit stare adjunct.
Thomas ddu aprobator din cap, dar nu
consimi imediat.
Cum anume m-ai ajuta tu?
n primul rnd, asigurndu-i susinerea
orenilor.
Prin simplul fapt c Edmund Lnarul este
unchiul tu.
Nu-i chiar aa simplu. Orenii sunt ngrijorai
n privina podului. Carlus nu vrea s spun cnd
o s nceap reconstrucia, nici mcar dac are de
gnd s fac aa ceva. Dac eu i dau asigurri lui
Edmund c tu o s ncepi lucrrile la pod imediat
ce vei fi ales, vei avea susinerea ntregului ora.
Dar asta n-o s-mi aduc voturile clugrilor.
Nu fi aa sigur. Nu uita, alegerea clugrilor
trebuie s fie ratificat de episcop. Cei mai muli

episcopi sunt suficient de prudeni nct s se


intereseze care e prerea localnicilor, iar Richard e
un om care nu-i dorete probleme. Dac orenii
declar c te susin pe tine, asta o s ncline
decisiv balana.
Godwyn i ddea seama c Thomas nu avea
ncredere n el. Matriculariusul l studia, iar
Godwyn simi cum o pictur de sudoare i se
rostogolea pe ira spinrii n timp ce se lupta s-i
goleasc faa de orice expresie sub privirea
scruttoare a fostului cavaler. Dar Thomas se
gndea la argumentele aduse de Godwyn.
Nu ncape ndoial c avem mare nevoie de un
pod nou, spuse el. Carlus e un nesbuit s
tergiverseze att lucrurile.
Prin urmare ai promite ceva ce oricum voiai s
faci.
Eti foarte convingtor.
Godwyn i ridic minile, ntr-un gest defensiv.
Nu cu intenie. Trebuie s faci numai ce simi
tu c este voia Domnului.
Thomas prea sceptic. Nu credea c Godwyn era
ntr-adevr att de dezinteresat.
Bine, se mulumi s spun. Dup care
adug: M voi ruga ca lucrurile s-mi fie revelate
n lumina potrivit.

Godwyn simea c deocamdat n-avea s


primeasc un angajament mai ferm de-att din
partea lui Thomas i c ar fi fost contraproductiv
s insiste.
i eu voi face la fel, rosti el i se ndeprt.
Thomas avea s fac exact ceea ce promisese: s
se roage pentru a gsi cel mai bun rspuns. Nu
avea mai deloc dorine personale. n funcie de
ceea ce el credea c este voia Domnului, avea s
candideze sau nu la funcia de stare. Godwyn nu
mai putea face nimic n aceast privin, cel puin
pentru moment.
n jurul cociugului lui Anthony se ridica acum
pllaia lumnrilor. Naosul ncepuse s se
umple cu oreni i rani din satele nvecinate.
Godwyn scrut mulimea, cutnd chipul lui
Caris, pe care o zrise cu cteva minute mai
devreme. O gsi n transeptul sudic, cercetnd
schelria construit de Merthin n spaiul
culoarului lateral. Godwyn avea amintiri
frumoase de pe vremea cnd Caris era o copil,
iar el, vrul cel mare i atottiutor.
nc de la prbuirea podului, fata i pruse
neobinuit de mohort, ns astzi era vesel. Se
bucura: avea o slbiciune pentru ea. i atinse uor
cotul.

Pari fericit azi.


Chiar sunt, spuse ea i i zmbi. Tocmai am
desclcit iele unei ncurcturi romantice. Dar nai nelege dac i-a spune.
Bineneles c nu. Nici n-ai idee, continu el n
gnd, cte ncurcturi romantice sunt printre
clugri. Dar nu zise nimic cu voce tare: era mai
bine ca mirenii s nu afle pcatele care se
comiteau ntre zidurile streiei. Se mulumi s
spun doar att: Tatl tu ar trebui s-i
vorbeasc
episcopului
Richard
despre
reconstruirea podului.
Zu? fcu ea cu scepticism n glas. n copilrie,
Caris l considera pe Godwyn un soi de erou
fantastic, dar acum nu l mai privea cu atta
admiraie. La ce bun? Nu e podul lui.
Alegerea clugrilor pentru funcia de stare
trebuie aprobat de episcop. Richard ar putea
spune c nu va fi de acord cu alegerea niciunui
clugr care refuz s construiasc un pod nou.
Poate c unii vor fi tentai s sfideze aceast
declaraie, dar cei mai muli i vor da seama c
nu are rost s voteze un om a crui alegere n-o s
fie ratificat de episcop.
neleg. Chiar crezi c sugestiile tatei vor fi
ascultate?

Absolut.
Atunci o s-i sugerez s fac asta.
Mulumesc.
n momentul acela btu clopotul. Godwyn se
strecur afar din biseric i se altur din nou
procesiunii de monahi care se forma n claustru.
Soarele se ridicase pe cer.
Tnrul sacristan avusese o diminea extrem
de lucrativ.
16
Wulfric i Gwenda plecar din Kingsbridge n
zorii zilei de luni, urmnd s parcurg pe jos
drumul lung pn n satul lor, Wigleigh.
Caris i Merthin i privir cum traversau rul cu
bacul cel nou construit de Merthin. Tnrul era
ncntat de ct de bine funciona. Roile dinate
din lemn aveau s se uzeze destul de repede,
Merthin era contient de asta. Ar fi fost mai bine
dac ar fi avut roi din oel, dar
Caris avea alte gnduri.
Gwenda e att de ndrgostit, suspin ea.
N-are nicio ans cu Wulfric, spuse Merthin.
Nu se tie niciodat. E o fat hotrt.
Gndete-te numai cum a fugit de la Sim Telalul.

Dar Wulfric e logodit cu Annet aia, care e mult


mai drgu.
Dragostea nu se reduce la ct de bine ari.
Lucru pentru care eu i mulumesc Domnului
n fiecare zi.
Caris izbucni n rs.
Mie-mi place la nebunie chipul tu aparte.
Dar Wulfric s-a btut cu fratele meu pentru
Annet. Probabil c o iubete.
Gwenda are un filtru de iubire.
Merthin i adres o privire dezaprobatoare.
Deci nu crezi c e greit ca o fat s
manipuleze un brbat s o ia de nevast, dei el e
ndrgostit de altcineva?
Caris fu att de surprins nct, pre de cteva
clipe, rmase fr replic. Pielea catifelat de pe
gtul ei se fcu roz.
Nu am privit niciodat lucrurile aa, spuse ea.
E chiar acelai lucru?
E asemntor.
Dar nu-l foreaz ea vrea pur i simplu s-l
fac s o iubeasc.
Ar trebui s ncerce asta fr ajutorul unei
poiuni.
Acum mi-e ruine c am ajutat-o.
Prea trziu.

Wulfric i Gwenda coborr de pe bac pe cellalt


mal. Se ntoarser s le fac cu mna, dup care
pornir pe drumul care strbtea mahalalele
oraului, cu Skip mergnd vesel n urma lor.
Merthin i Caris se ndreptar spre strada
principal. Caris spuse:
Nu ai vorbit cu Griselda.
Chiar acum am de gnd s-o fac. Nu tiu dac
de-abia atept discuia asta sau mi-e groaz de
ea.
Nu ai de ce s te temi. Griselda e cea care a
minit.
Adevrat. Merthin i duse mna la fa.
Vntile aproape dispruser. Sper numai c
taic-su n-o s devin iar violent.
Vrei s vin i eu cu tine?
Lui Merthin i-ar fi plcut s o aib alturi, ca s
l susin, ns ddu din cap n semn c nu.
Eu am provocat ncurctura asta, tot eu va
trebui s o descurc.
Se oprir n dreptul casei lui Elfric.
Noroc! i spuse Caris.
Mulam!
Merthin o srut fugar pe buze, rezist ispitei de
a o sruta din nou i intr.
Elfric sttea la mas i mnca pine cu brnz.

Avea o can cu bere n fa. Prin ua deschis,


Merthin le putea vedea pe Alice i pe servitoare,
care trebluiau n buctrie. Griselda nu se vedea
nicieri.
Pe unde ai umblat? mormi Elfric.
Merthin i spuse c, din moment ce nu avea de
ce s se team, trebuia s se poarte ca atare, aa
c nu lu n seam ntrebarea.
Unde e Griselda?
E nc n pat.
Merthin se apropie de piciorul scrii i strig:
Griselda! Vreau s vorbesc cu tine.
Elfric interveni:
N-avem timp de d-astea. Avem de lucru.
Din nou, Merthin l ignor.
Griselda! Ai face bine s te scoli!
Hei! mri Elfric. Da cine te crezi, de-ai nceput
s dai ordine?
Vrei s m nsor cu ea, nu?
i ce dac?
Atunci ar face bine s se obinuiasc s-i
asculte brbatul cnd i d ordine. Ridic din nou
tonul: Vino ncoace imediat, cci altfel va trebui s
auzi ce-am de spus de la alii.
Griselda i fcu apariia n capul scrii.
Vin acum! rspunse iritat. Ce e cu toat

agitaia asta?
Merthin atept pn ce ea ajunse jos i apoi
spuse:
Am aflat cine e tatl copilului.
n ochii Griseldei apru o licrire de fric.
Nu fi prost, tu eti tatl.
Ba nu, e Thurstan.
Nu m-am culcat niciodat cu Thurstan! i
ainti privirea ctre tatl ei: Zu c nu m-am
culcat cu el.
Fata mea nu minte! tun Elfric.
Alice veni i ea din buctrie.
Aa e.
Merthin spuse:
M-am culcat cu Griselda n duminica din
sptmna Trgului de Ln, adic acum 15 zile.
Griselda e nsrcinat n trei luni.
Ba nu!
Merthin i ainti privirea ctre chipul lui Alice.
Tu ai tiut, nu? Alice i feri privirea. Merthin
continu: i totui ai minit ai minit-o pn i
pe Caris, care i-e sor.
Nu tii tu de cnd e ea nsrcinat, fcu Elfric
batjocoritor.
Uit-te la ea, rspunse Merthin. I se vede burta
umflat. Nu prea mult, dar se vede.

Ce tii tu despre lucrurile astea? Eti doar un


bietan.
Da chiar pe asta v bazai, pe netiina mea,
nu-i aa? i-aproape c v-a mers.
Elfric i ridic arttorul i-l mic de cteva ori
ntr-o parte i-n alta, n semn de negare.
Te-ai culcat cu Griselda i-acum o s te nsori
cu ea.
A, nu, asta nu. Nu m iubete. S-a culcat cu
mine ca s fac rost de-un tat pentru copil, dup
ce Thurstan a fugit. tiu c am greit, dar n-am
de gnd s m pedepsesc pentru tot restul vieii
nsurndu-m cu ea.
Elfric se ridic de pe scaun.
Ba chiar asta ai s faci.
Ba nu.
Trebuie.
Nu.
Elfric se fcu rou i ip:
O s te nsori cu ea!
Merthin i rspunse calm:
De cte ori vrei s-i spun nu ca s nelegi?
Meterul i ddu seama c vorbea ct se poate
de serios.
n cazul sta, te dau afar din atelierul meu,
spuse el. Iei din casa mea i s nu te mai prind

niciodat pe-aici.
Merthin se ateptase la una ca asta i, auzind
cuvintele, se simi de-a dreptul uurat. nsemna
c discuia luase sfrit.
Bine.
ncerc s treac pe lng Elfric. Meterul i
bloca intenionat calea.
Unde crezi c te duci?
n buctrie, s-mi iau lucrurile.
Uneltele, vrei s spui.
Da.
Nu sunt ale tale. Eu le-am pltit.
Dar ucenicii i iau mereu uneltele la
sfritul
Tu nu i-ai ncheiat ucenicia, aa c nu iei
nimic.
Merthin nu se ateptase i la asta.
Dar i-am fost ucenic ase ani i jumtate!
Trebuie s faci apte.
Fr unelte, Merthin nu-i putea ctiga
existena.
Nu e drept ce faci. O s depun o petiie la
ghilda dulgherilor.
De-abia atept, rspunse trufa Elfric. O s fie
interesant s te aud explicndu-le tuturor c un
ucenic care e dat afar pentru c a nelat-o pe

fiica stpnului su ar trebui rspltit cu o trus


de unelte. Toi dulgherii din ghild au ucenici i
cei mai muli au i fiice, s tii. O s-i dea un ut
n fund de nu te vezi.
Merthin i ddu seama c avea dreptate.
Aha, acum nu mai eti aa vesel, nu? observ
Alice cu satisfacie.
Nu, i rspunse Merthin. Dar, orice s-o
ntmpla cu mine, tot n-o s fie mai ru dect o
via ntreag cu Griselda i cu voi.
Mai trziu n aceeai diminea, Merthin se duse
la biserica Sfntul Marcu pentru a participa la
nmormntarea lui Howell Tyler. Fcea asta n
sperana c unul dintre ceilali participani avea
s-i ofere o slujb.
Ridicndu-i privirea spre tavanul de lemn
biserica nu avea bolt de piatr , Merthin putea
distinge clar o gaur de forma unei siluete
omeneti, mrturie sinistr a felului n care-i
gsise sfritul Howell. Toi dulgherii prezeni la
nmormntare erau de acord, n cunotin de
cauz, c acoperiul era putred. Cu toate acestea,
concluzia lor venea abia dup ce accidentul se
produsese i nu-i mai folosea la nimic bietului
Howell. n momentul de fa, era clar c

acoperiul era prea ubred pentru a putea fi


reparat, c trebuia demolat complet i construit
altul.
Iar asta nsemna nchiderea temporar a
bisericii.
Biserica Sfntul Marcu era un lca srac. Avea
o avere demn de mil, reprezentat de o singur
ferm, aflat la vreo 16 kilometri de Kingsbridge,
administrat de fratele preotului i care abia
reuea s produc suficient pentru ntreinerea
familiei acestuia. Preotul, printele Joffroi, trebuia
aadar s se bazeze pe cei 8900 de ceteni din
parohia sa, aflat n cea mai srac parte a
oraului, pentru acoperirea cheltuielilor curente.
n general, cei care nu erau sraci lipii
pmntului se pretindeau a fi, aa c dijmele lor
adunate nu formau dect o sum modest.
Printele i ctiga existena de pe urma
botezurilor, a cununiilor i a nmormntrilor,
pentru care ncasa mult mai puin dect clugrii
de la catedral. Membrii parohiei sale se
cstoreau de foarte tineri, fceau muli copii i
mureau devreme, aa c avea mult de munc. n
felul acesta, ajungea s o duc binior. nchiderea
bisericii l-ar fi lipsit ns de orice surs de venit i
nu ar fi avut cu ce s plteasc serviciile

meterilor constructori.
Prin urmare, lucrrile la acoperi se opriser.
La nmormntare participau toi constructorii
din ora, inclusiv Elfric. n biseric, Merthin
ncerc s-i ia o nfiare ct mai puin
ruinat, dar era greu: cei mai muli tiau c
fusese dat afar. Fusese tratat nedrept, ns, din
pcate, nu era complet nevinovat.
Tnra vduv lsat n urm de Howell era
prieten cu Caris, care sttea acum de vorb cu
ea i cu ntreaga familie ndurerat. Merthin se
duse lng Caris i i povesti cum decursese
discuia cu Elfric.
Printele Joffroi oficia slujba nvemntat ntr-o
sutan veche. Gndurile lui Merthin erau ns
concentrate asupra acoperiului. Era convins c
trebuie s existe o modalitate de a-l nltura fr a
fi nevoie s se nchid biserica. De obicei, cnd
reparaiile erau amnate ani de-a rndul i
brnele ajungeau s fie prea putrede pentru a
suporta greutatea muncitorilor, se proceda la
construirea unor schele de jur mprejurul bisericii
i la drmarea acoperiului vechi n interiorul
naosului. Apoi cldirea rmnea la mila
elementelor naturii pn ce noul acoperi era
ridicat i terminat.

Tnrul reflecta acum asupra posibilitii de a


construi un fel de troliu cu pivotare care s fie
susinut de peretele gros i solid al bisericii i cu
ajutorul cruia brnele s fie nlturate una cte
una, trecute peste perete i stivuite n cimitir. Aa,
tavanul de lemn avea s rmn intact, urmnd
s fie nlturat abia dup reconstruirea
acoperiului.
n cimitir, Merthin cercet cu atenie chipurile
celor prezeni, ntrebndu-se care dintre ei ar fi
fost dispus s-l angajeze. Se hotr s-l abordeze
pe Bill Watkin, proprietarul celui de-al doilea
atelier ca mrime din ora i concurentul direct al
lui Elfric. Bill avea cretetul chel, nconjurat de o
bordur de pr negru, o versiune natural a
tonsurii monahale. Majoritatea caselor noi din
Kingsbridge erau construite de el. Ca i Elfric,
avea angajai un zidar i un dulgher, civa
muncitori necalificai i unu-doi ucenici.
Howell nu fusese un om avut, aa c trupul su
fu cobort n groap nfurat ntr-un giulgiu, fr
sicriu.
Dup ce printele Joffroi se ndeprt, Merthin
se apropie de Bill Watkin.
Bun ziua, metere Watkin, ncepu el politicos.
Rspunsul lui Bill nu fu nicidecum clduros.

Ce e, tinere Merthin?
Am ieit din atelierul lui Elfric.
tiu asta, spuse Bill. i mai tiu i de ce.
Ai auzit ceea ce susine Elfric c s-ar fi
ntmplat.
Nici nu-mi trebuie altceva.
Merthin i ddu seama c Elfric vorbise cu
diveri meteri nainte, n timpul i dup slujba de
nmormntare. Era convins c omisese faptul c
Griselda rmsese grea cu Thurstan, iar acum
ncerca s-l treac pe Merthin drept tatl
copilului. Dar era n aceeai msur convins c navea cum s-i fac vreun bine cutndu-i
scuze. Era mai bine s-i recunoasc greeala.
mi dau seama c am greit i mi pare ru, dar
sunt totui un dulgher bun.
Bill ddu aprobator din cap.
Bacul cel nou st mrturie pentru asta.
Merthin fu ncurajat de acest rspuns.
M angajezi?
Pe ce post?
Ca dulgher. Chiar tu ai spus c sunt un
meseria bun.
Dar unde-i sunt uneltele?
Elfric n-a vrut s mi le dea.
i are dreptate, pentru c nu i-ai terminat

ucenicia.
Atunci ia-m pe lng tine ca ucenic pentru
ase luni.
i dup-aia s-i dau o trus nou de scule?
Nu-mi permit s fiu att de generos.
Uneltele erau scumpe, deoarece fierul i oelul se
gseau greu.
Atunci am s lucrez ca muncitor necalificat iam s strng bani ca s-mi cumpr singur
uneltele.
Avea s dureze mult timp, dar era de-a dreptul
disperat.
Nu.
De ce nu?
Pentru c i eu am o fat.
Acest argument era de-a dreptul scandalos.
Dar nu sunt nicidecum un pericol pentru
fecioare, s tii.
Eti un exemplu prost pentru ucenici. Dac tu
scapi basma curat, ce-o s-i opreasc pe alii si ncerce i ei norocul?
Asta-i nedrept!
Bill ridic din umeri.
S-ar putea ca ie s i se par aa. Dar poi s-i
ntrebi pe toi ceilali meteri dulgheri din ora.
Vei descoperi c sunt de aceeai prere ca mine.

i eu ce-o s m fac?
Nu tiu. Ar fi trebuit s te gndeti la asta
nainte s te ntinzi cu fata aceea.
Nu-i pas c n felul acesta pierzi serviciile
unui dulgher bun?
Bill ridic din nou din umeri.
Aa avem noi, ceilali, mai mult de lucru.
Merthin se ndeprt. Acesta era dezavantajul
organizrii n ghilde, i spuse el cu amrciune:
era n interesul lor s-i exclud pe alii, att din
motive bune, ct i rele. Mai puini dulgheri
nsemnau venituri mai mari. N-aveau niciun
interes s fie coreci.
Vduva lui Howell plec, nsoit de mama ei.
Eliberat de misiunea ei de comptimire, Caris
veni la Merthin.
De ce eti aa mohort? l ntreb ea. De-abia
dac-l cunoteai din vedere pe Howell.
S-ar putea s fie nevoie s plec din
Kingsbridge, rspunse el.
Caris pli.
De ce Dumnezeu ai face una ca asta?
i relat conversaia cu Bill Watkin.
Aa c, vezi tu, n-o s m angajeze nimeni n
Kingsbridge i nu pot s lucrez pe cont propriu,
pentru c nu am unelte. A putea tri cu ai mei,

dar nu pot s le iau mbuctura de la gur. Va


trebui s caut de lucru undeva unde nimeni nu
tie nimic de Griselda. n timp, poate c-o s
strng destui bani ct s cumpr un ciocan i-o
dalt, dup care s m mut n alt ora i s ncerc
s fiu primit n ghilda dulgherilor.
Pe cnd i explica aceste lucruri lui Caris, ncepu
s-i dea seama de caracterul tragic al situaiei. i
analiz trsturile familiare de parc ar fi fost
prima oar cnd le vedea i fu fermecat din nou
de ochii ei verzi, scnteietori, de nasul mic, clar
creionat, i de conturul hotrt al maxilarului.
Gura ei, i ddea el seama, nu prea se potrivea
cu restul trsturilor: era prea mare, iar buzele,
prea pline. i dezechilibra regularitatea fizionomiei
n acelai mod n care firea ei senzual i submina
latura raional. Era o gur fcut pentru iubit,
iar gndul c era posibil s fie nevoit s plece i s
nu o mai poat sruta vreodat l umplea de
disperare.
Caris era n culmea indignrii.
Nu e corect! N-au niciun drept s fac aa
ceva.
Sunt de acord cu tine. Dar se pare c n-am
cum s-i mpiedic. Pur i simplu trebuie s m
mpac cu gndul sta.

O clip Hai s ne gndim bine. Ai putea s


stai la ai ti i s mnnci la mine acas.
Nu vreau s depind de altcineva pentru cele
necesare traiului, ca taic-meu.
Nici n-ar fi nevoie. Poi s cumperi uneltele lui
Howell Tyler vduva lui tocmai mi spunea c
nu cere dect o lir pe ele.
N-am niciun ban.
Cere-i mprumut lui taic-meu. Lui i-ai fost
mereu simpatic i sunt convins c i-ar da.
Dar e interzis ca cineva s angajeze un dulgher
care nu face parte din ghild.
Interdiciile pot fi nclcate. Trebuie s fie
cineva n oraul sta suficient de disperat pentru
a sfida regulile ghildei.
Merthin i ddu seama c le permisese acelor
meteri btrni s-i nfrng spiritul i-i fu
recunosctor lui Caris pentru c refuza s
accepte nfrngerea. Avea dreptate, bineneles:
trebuia s rmn n Kingsbridge i s se
mpotriveasc deciziei nedrepte a membrilor
ghildei. i tia pe cineva care avea nevoie
disperat de priceperea sa.
Printele Joffroi, rosti el.
E disperat? De ce zici asta?
Merthin i explic problema acoperiului.

Atunci hai s mergem s discutm cu el, spuse


Caris.
Preotul locuia ntr-o cas mic, aflat n
vecintatea bisericii. Cnd sosir tinerii, tocmai se
ndeletnicea cu prepararea prnzului: nite pete
srat, nsoit de o tocan cu verdeuri de
primvar. Joffroi era un brbat trecut de 30 de
ani, cu o constituie de soldat: nalt, cu umerii lai.
Avea un comportament mai degrab dintr-o
bucat, ns era cunoscut pentru faptul c lua
mereu partea celor sraci.
Merthin deschise discuia:
Pot s-i repar acoperiul fr s fie nevoie s
nchizi biserica.
Joffroi l fix cu o privire precaut.
Dac poi, nseamn c-ai fost trimis ca rspuns
la rugciunile mele.
O s construiesc un troliu cu ajutorul cruia
brnele s poat fi ridicate de pe acoperi i
aezate n curtea cimitirului.
Elfric te-a dat afar.
Preotul arunc o privire jenat n direcia lui
Caris. Aceasta spuse:
tiu foarte bine ce s-a ntmplat, printe.
M-a dat afar pentru c n-am vrut s m nsor
cu fiic-sa, rspunse Merthin. Dar copilul din

pntecele ei nu este al meu.


Joffroi ddu din cap, n semn de consimire.
Unii sunt de prere c ai fost tratat nedrept.
Nu-mi vine greu s cred aa ceva. Eu nu prea m
omor dup ghilde hotrrile lor sunt de cele mai
multe ori egoiste. Oricum, tu nu ai apucat s-i
termini ucenicia.
Poate vreun membru al ghildei s-i repare
acoperiul fr s-i nchid biserica?
Din cte am auzit eu, tu n-ai nici mcar
uneltele trebuincioase.
Las problema asta n seama mea.
Joffroi l privi gnditor.
Ct ceri?
Merthin i nl capul.
Patru penny pe zi, plus costul materialelor.
sta-i salariu de dulgher calificat.
Dac nu am priceperea necesar, atunci nici
n-ar trebui s m angajai.
Eti ndrzne.
ncerc doar s-i explic ce pot face.
Arogana nu e cel mai grav pcat din cte sunt
pe lumea asta. Iar dac nu-i nevoie s nchid
biserica, mi pot permite s-i dau patru penny pe
zi. Ct i-ar lua s construieti troliul de care
vorbeai?

Cel mult dou sptmni.


N-o s-i dau niciun ban pn nu m asigur c
merge potrivit planului.
Merthin trase aer adnc n piept. Asta nsemna
s triasc fr nicio lecaie, dar tia c se putea
descurca. Avea s locuiasc mpreun cu prinii
si i s mnnce la masa lui Edmund Lnarul.
Cumva, trebuia s o scoat la capt.
Atunci plteti materialele i-mi pui deoparte
simbria pn cnd voi reui s iau prima brn i
s o aez n siguran pe pmnt.
Joffroi ezita.
Puini vor fi cei care vor vedea cu ochi buni
asta dar nu am de ales.
ntinse mna. Merthin o prinse ntr-a sa i o
strnse cu putere.
17
Pe tot drumul de la Kingsbridge la Wigleigh
cale de 32 de kilometri, o zi ntreag de mers pe
jos Gwenda sper s prind ocazia de a folosi
poiunea de dragoste, dar fu dezamgit.
Nu c Wulfric s-ar fi artat circumspect.
Dimpotriv, era prietenos i deschis. i vorbi
despre familia lui i-i povesti cum plngea n

fiecare diminea cnd se trezea i-i ddea


seama c morile celor dragi nu fuseser doar un
vis. Se purta foarte atent cu ea, ntrebnd-o
mereu dac nu se simea obosit i dac nu voia
s se odihneasc. i spuse c, din punctul lui de
vedere, o bucat de pmnt reprezenta un
depozitar al speranelor, ceva ce omul apra o
via ntreag i lsa motenire urmailor, iar
atunci cnd se ocupa de pmntul lui plivind
ogoarele, ngrdind punile sau curndu-le de
pietre omul i realiza, de fapt, menirea pe lume.
Ba chiar l mngie i pe Skip.
Pn la apus, Gwenda era mai ndrgostit de el
ca niciodat. Din pcate, tnrul nu ddea niciun
semn c-ar fi simit fa de ea i altceva n afar de
un soi de camaraderie plin de afeciune, dar
nicidecum pasionat. Cnd se aflase n pdure cu
Sim Telalul, i dorise din tot sufletul ca brbaii
s nu semene att de mult cu animalele slbatice;
acum ns i dorea la fel de puternic ca Wulfric
s fi avut ceva mai mult animalitate n el. Toat
ziua se strdui s-i trezeasc interesul. n cteva
rnduri, l lsase s-i ntrezreasc picioarele,
care erau zvelte i frumos modelate. Cnd urcau
cte o pant, folosea efortul drept pretext pentru a
respira adnc i a-i scoate snii n fa. Ori de

cte ori i se ivea prilejul, se atingea de el ca din


ntmplare, i punea mna pe bra sau pe umr.
Dar niciuna dintre aceste strategii nu-i atinse
inta. Gwenda tia prea bine c nu era drgu,
dar mai tia i c avea ceva care-i fcea pe muli
brbai s se uite fix la ea i s respire pe gur.
Totui, nu ncpea ndoial c asupra lui Wulfric
nu avea acelai efect.
La amiaz se oprir s se odihneasc i mncar
pinea i brnza pe care le luaser la ei. Bur
apoi ap dintr-un izvor limpede, din cuul
palmelor, aa c nu avu ocazia s-i strecoare
filtrul de dragoste.
Chiar i aa, se simea fericit. l avea doar
pentru ea o zi ntreag. l putea privi, putea
discuta cu el, l putea face s rd, i putea
mprti tririle i, din cnd n cnd, reuea
chiar s-l ating. Se amgea cu gndul c-l putea
sruta oricnd, dar c n momentul acela nu avea
dispoziia necesar. Era aproape ca i cum ar fi
fost cstorii. i totul se sfri mult prea curnd.
Ajunser n Wigleigh seara devreme. Satul se
afla pe coama unui deal, nconjurat de ogoare i
venic btut de vnturi. Dup dou sptmni
petrecute n agitaia din Kingsbridge, acest locor
familiar i linitit le prea doar o aduntur de

locuine grosolane nirate de-a lungul uliei care


ducea la conac i la biseric. Conacul era la fel de
mare ca o cas de negustor din Kingsbridge, cu
dormitoare la etaj. Preotul, precum i ranii mai
nstrii aveau la rndul lor case frumoase. Dar
majoritatea locuinelor nu erau dect nite colibe
cu dou ncperi, una fiind ocupat n mod
normal de animale, iar cealalt servind drept
buctrie i dormitor pentru familie.
Biserica era singura cldire din piatr din sat.
Prima dintre casele mai nstrite aparinea
familiei lui Wulfric. Avea uile i obloanele nchise,
ceea ce-i conferea o nfiare dezolant. Tnrul
trecu pe lng ea pentru a ajunge la cea de-a
doua cas mai mare, unde Annet locuia cu
prinii ei. i adres Gwendei o fluturare din
mn, n semn de bun-rmas, i intr, zmbind
la gndul revederii logodnicei sale.
Gwenda simi junghiul ascuit al pierderii, ca i
cum tocmai s-ar fi trezit dintr-un vis minunat. i
nghii nemulumirea i porni peste ogoare. Ploaia
de nceput de iunie le fcuse bine culturilor: grul
i ovzul i nlaser spicele verzi, ns acum
aveau nevoie de soare, care s le coac.
Femeile din sat se micau ncet de-a lungul
rndurilor de spice, aplecate peste ele i ocupate

cu smulsul buruienilor. Cteva i fcur cu mna.


Pe msur ce se apropia de cas, Gwenda i
simea sufletul npdit de un amestec de team
i furie. Nu-i mai vzuse prinii din ziua n care
tatl ei o vnduse lui Sim Telalul pe o vac.
Aproape sigur, tati o credea n continuare cu Sim.
Apariia ei avea s-l ia cu totul prin surprindere.
Ce-avea s zic atunci cnd o s-o vad? i ceavea s-i spun ea printelui ei, care-i trdase
ncrederea?
Era sigur c mama ei nu tia nimic de vnzare.
Tati i spusese probabil c Gwenda fugise n lume
cu vreun biat. Mami avea s se nfurie teribil la
aflarea adevrului.
Se bucura c-avea s-i vad pe fraii ei mai mici
Cath, Joanie i Eric. Abia acum i ddea seama
ct de mult le dusese dorul.
De cealalt parte a ogorului de 40 de hectare, pe
jumtate ascuns de copacii de la marginea
pdurii, se afla casa ei. Era chiar mai mic dect
colibele ranilor de rnd, neavnd dect o
singur ncpere, pe care noaptea o mpreau cu
vaca. Era fcut din nuiele mpletite, lipite cu un
amestec de lut, paie i bligar. n acoperiul de
stuf se csca o gaur pe unde ieea fumul de la
focul din vatra aflat n mijlocul ncperii. Pe jos

aveau pmnt bttorit. Casele de genul acesta


nu rezistau mai mult de civa ani, dup care
trebuiau reconstruite. Vznd-o acum, Gwendei i
se pru mai srccioas ca niciodat. Era
hotrt s nu-i petreac viaa ntr-un
asemenea loc, fcnd copii la cel mult doi ani,
care s piar apoi din pricina foamei. N-avea de
gnd s triasc precum mama ei. Mai degrab
ar fi murit.
Cnd ajunse cam la 100 de metri de cas, l vzu
pe tatl ei venind spre ea. Avea o caraf n mn,
iar Gwenda presupuse c se ducea s cumpere
bere de la Peggy Perkins, mama lui Annet i
berreasa satului. Tati avea mereu bani n
perioada aceasta a anului, pentru c gsea de
lucru din plin pe ogoare.
La nceput, nici n-o observ.
Pe msur ce tatl ei se apropia pe poteca
ngust dintre dou poriuni cultivate, Gwenda i
cerceta silueta slbnoag: purta o hain lung
care-i ajungea pn la genunchi, o scufie jerpelit
i nite sandale fcute n cas, legate de picioare
cu nite paie. Avea un mers n acelai timp furiat
i voios: mereu arta ca un strin agitat care
ncerca, plin de ndrzneal, s par la el acas.
Avea ochii apropiai, aezai de-o parte i de alta a

unui nas mare, maxilarul ptrat i brbia


rotund, ieit n afar, ca un bumb, aa c faa
sa arta ca un triunghi neregulat; Gwenda tia
c-i semna n privina aceasta. Tatl ei se uita cu
coada ochiului la femeile care treceau pe cmp, ca
i cum n-ar fi vrut cu niciun pre ca acestea s-i
dea seama c le studia.
Cnd se apropie, i arunc una dintre privirile
sale furie, pe sub genele plecate. Apoi i ls
aproape imediat privirea n pmnt, dup care io ainti din nou asupra ei. Gwenda i nl
brbia i-i arunc o privire semea.
Pe chipul lui apru o expresie de uluire.
Tu! exclam el. Ce s-a ntmplat?
Sim Telalul nu era nicidecum un telal, era un
nelegiuit.
i unde e acum?
E n iad, tati. O s te ntlneti cu el acolo.
Tu l-ai omort?
Nu. Se hotrse de mult s mint n aceast
privin. Dumnezeu i-a luat zilele. Podul din
Kingsbridge s-a prbuit chiar n clipa n care Sim
l traversa. Dumnezeu l-a pedepsit pentru pcatul
comis. Pe tine te-a pedepsit pn acum?
Dumnezeu i iart pe i de sunt buni cretini.
Asta-i tot ce ai s-mi spui? C Dumnezeu i

iart pe cei care sunt buni cretini?


Cum ai reuit s fugi?
Mi-am folosit mintea.
Pe chipul lui apru o expresie viclean.
Eti o fat deteapt, spuse el.
Gwenda se uit fix la el, bnuitoare.
Ce nelegiuire mai pui la cale?
Eti o fat deteapt, repet el. Du-te la maicta acum. O s primeti o can cu bere la mas.
Porni mai departe.
Gwenda se ncrunt. Tati nu prea a se teme de
reacia lui mami la aflarea adevrului. Poate-i
imagina c, de ruine, Gwenda n-avea s-i spun
nimic. Ei bine, se nela amarnic.
Cath i Joanie erau afar i se jucau n rn.
Cnd o vzur pe Gwenda, se ridicar repede i
pornir n goan ctre ea. Skip ltra entuziasmat.
Gwenda i mbri surorile, amintindu-i c, la
un moment dat, fusese convins c n-avea s le
mai vad vreodat; n clipa aceea, era ns cum
nu se poate mai bucuroas c nfipsese cuitul n
craniul lui Alwyn.
Intr n colib. Mami edea pe un scunel,
dndu-i de mncare micuului Eric: i inea cnia
cu lapte cu o mn ferm, ca nu cumva copilaul
s verse vreo pictur. Cnd o zri pe Gwenda,

ls s-i scape un ipt de bucurie. Puse cnia


jos, se ridic i o mbri. Gwenda ncepu s
plng.
Odat ce lacrimile ncepur s-i curg pe obraji,
i fu cu neputin s le stvileasc. Plnse pentru
c Sim o trse afar din ora legat cu o funie,
pentru c-l lsase pe Alwyn s o posede, pentru
toi oamenii care muriser cnd se prbuise
podul i pentru c Wulfric o iubea pe Annet.
Cnd suspinele i se mai uurar, astfel nct s
poat vorbi din nou, reui s rosteasc:
Tati m-a vndut. M-a vndut pentru o vac, iar
eu a trebuit s m duc printre nelegiuii.
Urt din partea lui, murmur mama ei.
Mai ru de-att! E un ticlos un diavol.
Mami se desprinse din mbriare.
S nu spui aa ceva.
Dar e adevrat!
E taic-tu.
Un tat nu-i vinde copiii ca pe vite. Eu nu am
tat.
i-a dat de mncare timp de 18 ani.
Gwenda se holb la mama ei, incapabil s-i
neleag atitudinea.
Cum poi s fii att de nepstoare? M-a
vndut unor nelegiuii!

i ne-a fcut rost de o vac. Aa c Eric are


lapte acum, chiar dac eu nu mai pot s-i dau
piept. Iar tu te-ai ntors, nu?
Gwenda era ocat.
i iei aprarea?
Doar pe el l avem pe lumea asta. Nu e un
prin. Nu e nici mcar un ran. E un plma fr
pmnt. Dar s-a zbtut pentru familia lui vreme
de 25 de ani. A muncit cnd a putut i-a furat
atunci cnd n-a avut de ales. V-a inut n via pe
tine i pe fratele tu i, dac d Domnul s ne
mearg bine, la fel o s fac i cu Cath, Joanie i
Eric. Orict de multe i-ar fi pcatele, am duce-o
mai ru fr el. Aa c s nu te aud spunnd c-ar
fi un diavol.
Gwenda era mpietrit de uluire. Abia reuise s
se obinuiasc cu gndul c tatl ei o trdase.
Acum trebuia s accepte faptul c maic-sa avea
o inim la fel de cinoas. Era complet
dezorientat, ntocmai ca atunci cnd podul se
micase sub picioarele ei: aproape c nu nelegea
ce i se ntmpl.
Tatl ei intr n cas cu carafa cu bere. Nu pru
a observa atmosfera tensionat. Lu trei cni de
lemn de pe raftul de deasupra vetrei.
Aa, spuse el vesel. Haidei s bem pentru

ntoarcerea fetei noastre celei mari!


Dup ce mersese toat ziua, Gwendei i era
foame i sete. Lu cana i sorbi cu nesa. Dar tia
la ce s se atepte atunci cnd tatl ei era ntr-o
asemenea dispoziie.
Ce mai pui la cale acum? l ntreb ea.
Ei, rspunse acesta, sptmna viitoare nu e
Trgul din Shiring?
i ce dac?
Pi am putea s-o mai facem o dat.
Gwendei nu-i venea s-i cread urechilor.
Ce s mai facem o dat?
Io te vnd, tu pleci cu cumprtorul, dup care
fugi i vii acas. Nu-i mare sfrial.
Nu-i mare sfrial?
i ne alegem cu o vac, adic doipe ilingi! Ei,
io nu ctig cu braele atia bani dect n vreo
juma de an.
i dup-aia? Dup-aia ce facem?
Pi mai sunt i alte trguri la Winchester, la
Gloucester, nici nu tiu exact cte. i umplu din
nou cana cu bere. Ar putea fi chiar mai bine dect
n anu la cnd i-ai furat punga lu sir Gerald!
Gwenda nu mai lu nicio nghiitur. Avea un
gust amar n gur, ca i cum ar fi mncat ceva
stricat. Se gndi s-l contrazic. i venir pe limb

tot soiul de vorbe grele acuzaii furioase,


blesteme , dar nu le rosti. Ceea ce simea era
dincolo de furie. Ce rost avea s porneasc o
ceart? N-avea s-i recapete niciodat ncrederea
n tatl ei. i, pentru c mami refuza s-i fie
alturi, Gwenda nu mai putea avea ncredere nici
n ea.
Ce pot s m fac? spuse ea cu glas tare, dar nu
atepta un rspuns de la nimeni din ncperea
aceea.
Pentru familia ei devenise un simplu obiect, un
produs de vndut la trguri. Dac nu era dispus
s accepte situaia, ce putea face?
Putea s plece.
i ddu seama, cu o surprindere dureroas, c
acea cas nu mai era cminul ei. Realizarea i
zdruncin existena din temelii. Trise n casa
aceea de cnd se tia. Dar acum nu se mai
simea n siguran acolo. Trebuia s plece. Iar
asta nu sptmna viitoare, i continu ea irul
gndurilor; nici mcar a doua zi diminea
trebuia s plece acum.
Nu avea unde s se duc, dar asta nu schimba
mare lucru. S rmn acolo, s mnnce pinea
pe care tatl ei i-o punea pe mas ar fi nsemnat
s se supun autoritii sale. Ar fi nsemnat s

accepte evaluarea pe care acesta i-o fcuse, de


obiect ce putea fi vndut. i prea ru c buse
prima can cu bere. Singura ei ans era s-l
resping imediat i s plece ct mai repede din
casa lui.
Gwenda i ainti privirea asupra mamei ei.
N-ai dreptate, i spuse. Chiar e un diavol. Iar
vechile legende au mare dreptate: cnd cazi la
nelegere cu un diavol, ajungi s plteti mai
mult dect ai fi crezut.
Mami i feri privirea.
Gwenda se ridic. n mn inea cana plin ochi.
O nclin, turnnd toat berea pe jos. Imediat,
Skip ncepu s o lng.
Tatl ei izbucni furios:
Am dat un sfert de penny pe carafa asta de
bere!
Adio, spuse ea i iei.
18
Duminica urmtoare, Gwenda asist la divanul
de judecat la care avea s se decid soarta
brbatului pe care-l iubea.
Divanul de judecat se inea n biseric, dup
slujb, i reprezenta ntrunirea la care

comunitatea steasc lua hotrrile importante.


Chiar dac unele dintre chestiunile supuse
dezbaterii erau de natur conflictual dispute
privind hotarele, acuzaii de furt i viol, certuri
legate de datorii , cele mai multe erau de ordin
practic, precum nceputul aratului cu atelajul
comun, de opt boi.
Teoretic, seniorul de la conac era cel care hotra
soarta erbilor si. Dar legea normand
introdus n Anglia cu trei secole n urm de ctre
invadatorii venii din Frana i obliga pe seniori
s urmeze obiceiurile predecesorilor lor. Pentru a
afla care erau aceste obiceiuri, trebuiau s se
consulte n mod formal cu 12 brbai de condiie
bun din satul respectiv, care alctuiau un fel de
juriu. Astfel, n practic, judecile acestea
ajungeau s se negocieze ntre senior i steni.
n duminica aceea ns Wigleigh nu avea senior.
Sir Stephen murise cnd se prbuise podul.
Gwenda fusese cea care le adusese vestea
stenilor. De asemenea, le spusese c cel
nsrcinat cu numirea succesorului lui sir
Stephen, contele Roland, fusese grav rnit. n ziua
de dinaintea plecrii ei din Kingsbridge, contele i
recptase cunotina pentru prima oar de la
accident, dar avea febr i nu era n stare s

rosteasc nicio propoziie cap-coad, aa c nu


existau mari anse ca satul s capete un senior
prea curnd.
O asemenea situaie nu era deloc neobinuit.
De multe ori se ntmpla ca seniorii s fie plecai:
la rzboi, n Parlament, la instane superioare
unde-i aprau cauza n vreun proces sau, pur i
simplu, servindu-i contele sau chiar pe rege.
Contele Roland numea ntotdeauna un secund,
de obicei unul dintre fiii seniorului, dar, n acest
caz, nu putuse face nici asta. n absena unui
senior sau a unui reprezentant al acestuia,
vtaful trebuia s administreze feuda ct de bine
se pricepea.
Sarcina unui administrator sau vtaf era,
teoretic, s pun n aplicare hotrrile seniorului,
dar asta i conferea, automat, o anumit putere
asupra celorlali. Dimensiunea acestei puteri
depindea de preferinele personale ale seniorului:
unii ineau friele moiei cu o mn de fier, alii
tindeau s le lase mai libere. Sir Stephen fcea
parte din a doua categorie, ns contele Roland
era cunoscut pentru stricteea cu care-i
administra pmnturile.
Nate Vtaful fusese administrator pentru sir
Stephen i pentru sir Henry, care fusese senior

naintea acestuia, i probabil c avea s fie i


administratorul urmtorului stpn. Era cocoat,
iar trupul su mrunel i cocrjat nu cunotea o
clip de rgaz. Era lacom i viclean, venic la
pnd n ncercarea de a profita la maximum de
puterea sa limitat, cernd mit de la steni ori de
cte ori i se ivea ocazia.
Gwenda l antipatiza pe Nate. Nu o deranja
lcomia lui: toi vtafii aveau viciul acesta. Dar
Nate era un om condus de ciuda fa de ceilali i
de defectul su fizic. Tatl su fusese vtaful
contelui de Shiring, dar Nate nu-i motenise
funcia nalt i ddea vina pe cocoaa lui pentru
faptul c ajunsese s-i duc zilele ntr-un stuc
uitat de lume precum Wigleigh. Prea s-i urasc
pe toi cei care erau tineri, puternici i frumoi. n
timpul liber, i plcea s bea vin cu Perkin, tatl
lui Annet butura fiind de fiecare dat achitat
de acesta din urm.
Problema ridicat astzi n faa divanului de
judecat privea pmntul familiei lui Wulfric.
Era o parcel mare. ranii nu erau toi egali i
nici nu aveau la fel de mult pmnt. Standardul
era o parcel de o falc, ceea ce nsemna 12
hectare prin prile acelea ale Angliei. Teoretic, o
falc era suprafaa pe care o putea cultiva un

singur brbat i, de obicei, din exploatarea


acesteia se obinea o recolt suficient pentru a
asigura hrana unei familii. Cu toate acestea, cei
mai muli rani din Wigleigh aveau cte o
jumtate de falc, adic n jur de ase hectare.
Drept urmare, erau obligai s gseasc alte
modaliti de a-i ntreine familiile: prindeau
psri slbatice, pescuiau cu ajutorul unor plase
pe care le lsau peste noapte n prul care
curgea prin Brookfield, metereau cingtori i
sandale din fii ieftine de piele rmase de la
croirea unor obiecte mai mari, eseau stofe din
ln pentru negustorii din Kingsbridge, ba fceau
chiar i braconaj: vnau cerbi din pdurea
regelui. Civa rani aveau ns mai mult de-o
falc de teren. Perkin avea 40 de hectare, iar tatl
lui Wulfric, Samuel, avusese 36. Aceti rani
nstrii aveau nevoie de ajutor pentru a-i cultiva
pmnturile, fie din partea fiilor i a rudelor, fie
din partea unor muncitori pltii, cum era tatl
Gwendei.
La moartea unui erb, parcela putea fi motenit
de vduva sa, de fii sau de o fiic mritat. n
orice caz, preluarea trebuia ratificat de senior i
era urmat de plata unei taxe de motenire. Dac
lucrurile s-ar fi desfurat n mod firesc, parcela

lui Samuel ar fi fost motenit automat de ctre


cei doi fii ai si i n-ar fi fost nevoie de niciun
divan. Ar fi pus amndoi bani pentru achitarea
taxei, dup care fie ar fi mprit pmntul, fie l-ar
fi cultivat mpreun, ngrijindu-se totodat de
mama lor. Dar unul din fiii lui Samuel murise
odat cu el, ceea ce complica situaia.
n general, la divan asistau toi adulii din sat.
De data aceasta, Gwenda era deosebit de
interesat de felul n care aveau s decurg
lucrurile. n ceasurile urmtoare se hotra viitorul
lui Wulfric, iar faptul c tnrul avea de gnd si petreac viitorul respectiv cu altcineva nu
diminua nicidecum ngrijorarea Gwendei. Uneori
era tentat s-i ureze o via plin de nefericire
alturi de Annet, dar nu putea s fac una ca
asta. i dorea s-l vad fericit.
Dup terminarea slujbei, n biseric fur aduse
din conac un jil mare de lemn i dou bnci.
Nate se aez pe jil, iar cei 12 membri ai
divanului, pe cele dou bnci. Restul stenilor
rmaser n picioare.
Wulfric lu cuvntul, exprimndu-se simplu:
Tata avea 36 de hectare din feuda seniorului
de Wigleigh, ncepu el. 20 de hectare au fost
deinute de tatl lui i 16 hectare, de unchiul lui,

care a murit acum zece ani. Pentru c mama a


murit, ca i fratele meu, i nu am nicio sor, eu
sunt singurul motenitor.
Ci ani ai? ntreb Nate.
16.
Deocamdat nici mcar nu poi s spui c ai fi
brbat.
Se prea c Nate avea de gnd s complice
lucrurile. Gwenda tia de ce. Voia mit. Dar
Wulfric nu avea bani.
Nu totul se reduce la anii de via, rspunse
Wulfric. Sunt mai nalt i mai puternic dect
muli brbai n toat firea.
Aaron Appletree, unul dintre jurai, interveni:
David Johns a motenit pmntul lui taic-su
cnd avea 18 ani.
18 nu e 16, replic Nate. Nu-mi aduc aminte
de vreo situaie n care un biat de 16 ani s fi
primit drept de motenire.
David Johns nu era jurat, ci sttea n picioare, n
apropierea Gwendei.
i nici tata n-avea 36 de hectare de ogor, spuse
el, ceea ce isc un val de rsete.
Ca majoritatea, David nu avea dect o jumtate
de falc de pmnt.
Un alt jurat lu cuvntul:

36 de hectare e prea mult pentru un brbat n


toat puterea cuvntului, darmite pentru un
flcia. Nu degeaba se ocupau trei oameni de el
pn acum. Cel care vorbise era Billy Howard, un
brbat de vreo 25 de ani care o curtase pe Annet
fr succes poate tocmai de aceea voia s i se
alture lui Nate i s-i pun bee-n roate lui
Wulfric. Eu unul am 16 hectare, i tot trebuie s
angajez muncitori cu ziua la vremea recoltei,
ncheie el.
Mai muli brbai ddur aprobator din cap.
Gwenda ncepea s fie asaltat de presimiri
negre. n mod clar, discuiile nu i erau favorabile
lui Wulfric.
Pot s mi iau ajutoare, ripost acesta.
Ai tu bani s plteti muncitori cu ziua?
Pe chipul lui Wulfric apru o umbr de
disperare, iar Gwenda ar fi fcut orice s-l aline.
Punga tatlui meu s-a pierdut cnd s-a
prbuit podul i-am cheltuit toi banii pe care-i
mai aveam pe nmormntare, spuse el. Dar pot
s-i pltesc cu o parte din recolt.
Nate ddu din cap, n semn de ndoial.
Oamenii din sat i lucreaz propriile
pmnturi, iar cei care nu au pmnt sunt
tocmii deja pn la toamn. i nimeni n-o s

vrea s renune la o slujb pentru care primete


bani ghea pentru una care-i ofer o parte dintro recolt care nu se tie ct de mare va fi.
Pot s-mi adun recolta, rosti Wulfric cu o
hotrre nfocat n glas. Pot s lucrez zi i
noapte, dac e nevoie. O s v dovedesc tuturor
c pol s m descurc.
Pe chipul lui frumos se citea atta patim, c
Gwenda i-ar fi dorit s ias n fa i s strige din
toate puterile c l susine. Dar brbaii din jurul
ei cltinau din cap nencreztori. Cu toii tiau c
nimeni nu putea aduna recolta de pe 36 de
hectare de unul singur.
Nate se ntoarse ctre Perkin.
Biatul sta e logodit cu fata ta. Nu poi s-l
ajui?
Perkin i lu o expresie ngndurat.
Poate c-ar trebui s-mi transferi pmntul mie,
deocamdat. A putea plti eu taxa de motenire.
Apoi, cnd s-o nsura cu Annet, poate s-i ia
pmntul n primire.
Nu! strig imediat Wulfric.
Gwenda tia exact de ce se mpotrivea att de
mult acestei idei. Perkin era cum nu se poate mai
viclean. Dac punea mna pe pmnt, avea s-i
petreac fiecare minuel pn la nunt ncercnd

s gseasc o modalitate de a pstra lotul pentru


sine.
Nate i se adres lui Wulfric:
Dac n-ai bani, cum vei putea plti taxa de
motenire?
O s am bani cnd mi-oi aduna recolta.
Asta dac reueti s-o aduni. i-apoi, s-ar
putea s nu-i ajung. Taic-tu a pltit trei lire
pentru pmnturile lui taic-su i dou lire
pentru ale lu unchiu-su.
Gwendei i se tie respiraia pentru cteva clipe.
Cinci lire nsemna o avere. I se prea imposibil ca
Wulfric s poat aduna atia bani. Probabil c ar
fi fost nevoie de toate economiile familiei lui.
Nate continu:
i-apoi taxa se pltete nainte ca motenitorul
s ia n primire pmntul, nu dup recolt.
Aaron Appletree spuse:
Ei, Nate, n situaia asta cred c te-ai putea
arta mai ngduitor.
Aa crezi? Un senior se poate arta ngduitor,
pentru c are putere deplin asupra bunurilor
sale. Dar dac un vtaf se arat ngduitor,
atunci d poman aurul altcuiva.
Totui, noi nu facem dect o recomandare.
Nicio hotrre nu va fi definitiv pn ce nu va fi

aprobat de noul senior al Wigleigh-ului, oricinear fi acesta.


Gwenda i ddu seama c, teoretic, avea
dreptate, dar, practic, era puin probabil ca un
senior nou s nu aprobe o motenire de la tat la
fiu.
Wulfric interveni:
Domnule, taxele pe care le-a pltit tata n-au
ajuns la cinci lire.
Trebuie s verificm registrele.
Rspunsul lui Nate sosi att de repede, nct
Gwenda i ddu seama c se ateptase ca
Wulfric s conteste suma. Fata i aminti c, de
obicei, Nate fcea n aa fel nct s se ia o pauz
tocmai n mijlocul divanului. Din cte putea
bnui ea, acest rgaz era menit s le dea prilor
implicate ocazia de a-i oferi mit. Poate-i
nchipuia c Wulfric avea ceva bani ascuni.
Doi jurai aduser din sacristie cufrul cu
registrele moiei, n care erau consemnate
deciziile divanului de judecat, scrise pe fii lungi
i rulate de pergament. Nate tia s scrie i s
citeasc orice vtaf trebuia s aib civa ani de
coal pentru a ine registrele seniorului. ncepu
s caute prin cufr dup registrul cu pricina.
Gwenda i ddea seama c audierea lui Wulfric

mergea prost pentru acesta. Vorbele sale simple i


cinstea evident nu erau de-ajuns. Nate voia s
ncaseze cu orice chip taxa cuvenit seniorului.
Perkin ncerca s manipuleze situaia n aa fel
nct s pun el mna pe pmnt. Billy Howard
voia s-i vad pe Wulfric nvins din pur invidie i
rutate. Iar Wulfric nu avea bani pentru a da
mit.
De asemenea, era foarte naiv. Credea c, dac-i
expunea situaia, avea s i se fac dreptate. Navea nici cea mai mic idee cum s gestioneze
lucrurile astfel nct balana s ncline n favoarea
lui.
Poate c ea l-ar putea ajuta. Cu un tat ca Joby,
ar fi fost cu neputin s ajung la vrsta aceea
fr a deprinde cteva trucuri irete.
n pledoaria sa, Wulfric nu scosese n eviden
faptul c ar fi fost n interesul celor prezeni ca el
s primeasc pmnturile tatlui su. Aa c
avea s o fac ea n locul lui. Se ntoarse ctre
David Johns, aflat lng ea.
Pe mine m surprinde c voi, brbaii, nu
privii lucrurile astea cu mai mult ngrijorare,
deschise ea discuia.
David Johns o privi cu viclenie.
Da unde vrei s ajungi cu asta, ftuco?

Chiar dac e vorba despre nite oameni care


au murit pe neateptate, se discut totui despre
o motenire de la tat la fiu. Dac-l lsai pe Nate
s-i fac mendrele acum, dup aceea totul va
putea fi pus la ndoial. O s gseasc mereu
cte-un motiv s se mpotriveasc vreunei
moteniri. Nu v e team c o s se amestece i
atunci cnd o s fie vorba despre drepturile fiilor
votri?
Dintr-odat, David pru ngrijorat.
S-ar putea s ai dreptate cu asta, mi fat,
spuse el i se ntoarse s vorbeasc cu vecinul
aflat de cealalt parte a sa.
De asemenea, Gwendei i se prea o greeal ca
Wulfric s cear o decizie final astzi. Era mai
bine s solicite o hotrre preliminar, pe care
juriul ar fi dat-o cu mai mult uurin. Se duse
s stea de vorb cu Wulfric. Acesta era angajat
ntr-o discuie n contradictoriu cu Perkin i cu
Annet. Cnd Gwenda apru lng ei, Perkin o fix
cu o privire bnuitoare, iar Annet strmb din
nas, dar Wulfric se purt la fel de curtenitor ca
ntotdeauna.
Ziua bun, draga mea tovar de cltorie,
spuse el. Am auzit c ai plecat din casa tatlui
tu.

Avea de gnd s m vnd.


nc o dat?
De cte ori a fi reuit s fug de la cumprtor.
Credea c-a gsit gina cu oule de aur.
i unde stai acum?
M-a primit vduva Huberts la ea. i am lucrat
pentru vtaf, pe pmnturile seniorului. Un
penny pe zi, din zori pn-n sear lui Nate i
place s-i vad pe muncitori plecnd acas frni
de oboseal. Crezi c-o s-i dea motenirea?
Wulfric se strmb.
Nu prea pare dornic.
O femeie ar putea pune lucrurile n micare
altfel.
Wulfric pru surprins de cuvintele ei.
Cum adic?
Annet i arunc o privire fioroas, dar Gwenda
refuz s o ia n seam.
O femeie n-ar cere s se ia astzi o hotrre,
mai ales cnd toat lumea tie c ea n-o s fie
definitiv. N-ar risca un nu doar pentru a obine
un poate.
Pe faa lui Wulfric se ntipri o expresie
gnditoare.
i ce-ar face o femeie acum?
Ar cere pur i simplu ca deocamdat s i se

permit s lucreze pmntul n discuie. Ar lsa


hotrrea pentru momentul n care va fi numit
un senior. Ar ti c n acest rstimp toat lumea
s-ar obinui cu ideea c ea stpnete pmntul
de fapt, aa c, atunci cnd o s apar stpnul
cel nou, aprobarea lui s nu par dect o
formalitate. i aa ar obine ce vrea fr s le dea
celorlali ocazia s se mpotriveasc.
Wulfric nu era sigur.
Pi
Nu e ceea ce vrei, dar e tot ce poi obine astzi.
i cum s te poat refuza Nate, cnd nu are pe
nimeni altcineva care s adune recolta?
Wulfric ncuviin din cap. Calcula febril
posibilitile.
Oamenii o s m vad strngnd recolta i-o
s se obinuiasc cu ideea. Dup aceea, le-ar
prea nedrept s-mi refuze motenirea. i a
putea s pltesc taxa de motenire sau cel puin o
parte din ea.
Oricum, ai fi mult mai aproape de elul tu
dect eti acum.
Mulumesc. Eti foarte neleapt.
i atinse braul uor, dup care se ntoarse din
nou ctre Annet. Aceasta i spuse ceva tios, dar
pe un ton sczut. Tatl ei prea iritat.

Gwenda se ndeprt. Nu-mi spune c sunt


neleapt, se revolt ea n gnd. Spune-mi c
sunt cum? Frumoas? Niciodat. Iubirea vieii
tale? Asta-i Annet. O prieten adevrat? La
naiba cu asta! i-atunci ce vreau? De ce sunt att
de disperat s te ajut?
Nu avea niciun rspuns la toate aceste ntrebri.
l observ pe David Johns vorbind nfocat cu
unul dintre jurai, Aaron Appletree.
Nate flutura sulul pe care erau nsemnate
deciziile divanului.
Tatl lui Wulfric, Samuel, a pltit 30 de ilingi
pentru a-l moteni pe tatl su i o lir pentru a-l
moteni pe unchiu-su.
Un iling nsemna 12 penny. Nu existau monede
pentru ilingi, dar oamenii i calculau totui
banii n acest etalon. 20 de ilingi nsemnau o lir.
Suma pe care o anunase Nate era exact jumtate
din ct declarase la nceput.
David Johns lu cuvntul:
Pmnturile tatlui ar trebui s-i rmn
fiului, zise el. Nu vrem s-i lsm noului stpn,
indiferent cine-o s fie, impresia c poate numi
motenitori dup bunul plac.
Din mulimea de steni se auzi un murmur de
aprobare.

Wulfric fcu un pas nainte.


Vtafe, tiu bine c nu poi lua o hotrre
definitiv astzi i eu sunt de acord s atept
pn ce va fi numit noul senior al satului. Nu cer
dect s mi se permit s lucrez pmntul tatei.
O s adun recolta, jur! Dac nu reuesc,
dumneata nu ai nimic de pierdut. Dac totui o
s izbndesc, oricum nu-mi promii nimic. Cnd
o s vin noul stpn, o s implor mila lui.
Nate prea ncolit. Gwenda era sigur c
sperase s gseasc o cale de a face nite bani de
pe urma acestei situaii. Poate c ateptase mit
de la Perkin, viitorul socru al lui Wulfric. Urmri
cu atenie chipul lui Nate n timp ce acesta
ncerca s-i gseasc nod n papur lui Wulfric.
Civa steni ncepur s uoteasc, iar vtaful
i ddu seama c nu era n avantajul lui s se
arate ovitor.
Foarte bine, fcu el pe un ton binevoitor, care
nu era totui prea convingtor. Juriul ce are de
spus?
Aaron Appletree se consult rapid cu ceilali
jurai, dup care lu cuvntul:
Cererea lui Wulfric e modest i rezonabil. Ar
trebui s se ocupe de pmnturile tatlui su
pn ce va fi numit urmtorul senior al satului

nostru.
Gwenda rsufl uurat.
Nate spuse:
Mulumesc, stimai jurai.
Divanul fu suspendat, iar oamenii pornir spre
casele lor, pentru masa de prnz. Cei mai muli
steni i permiteau s mnnce carne o dat pe
sptmn i de obicei alegeau s o fac
duminica. Chiar i Joby i Ethna reueau de
multe ori s pun pe mas cte o tocan de
veveri sau de hrciog, iar n aceast perioad a
anului se gseau destui iepuri care s pice n
capcanele stenilor. Vduva Huberts avea un gt
de oaie ntr-o oal care bolborosea pe foc.
La ieirea din biseric, privirea Gwendei o ntlni
pe cea a lui Wulfric.
Bravo, i spuse ea n timp ce-i croiau drum
prin mulime. N-a putut s te refuze, dei mi se
pare c tare ar fi vrut.
A fost ideea ta, i rspunse el admirativ. Ai tiut
exact ce trebuia s spun. Nici nu tiu cum s-i
mulumesc.
Gwenda rezist ispitei de a-i spune cum. Pornir
s traverseze cimitirul, iar fata l ntreb:
Cum o s te descurci cu recolta?
Nu tiu.

Ce-ar fi s m iei s lucrez pentru tine?


N-am niciun ban.
Nu-mi pas, lucrez pe mncare.
Wulfric se opri la poart, se ntoarse ctre ea i-i
arunc o privire inocent.
Nu, Gwenda. Nu cred c-ar fi un lucru bun. Lui
Annet nu i-ar plcea i, sincer s fiu, ar avea
dreptate.
Gwenda roi. Nu exista nicio ndoial privind
sensul vorbelor lui. Dac ar fi respins-o pentru c
nu era bun de munc sau aa ceva, n-ar mai fi
fost nevoie de privirea aceea direct, nici de
menionarea numelui logodnicei. i ddu seama,
plin de ciud, c Wulfric tia c era ndrgostit
de el i i refuza oferta de ajutor pentru c nu voia
s-i ncurajeze pasiunea lipsit de orice speran.
Bine, rspunse ea n oapt, coborndu-i
privirea n pmnt. Cum zici tu.
Wulfric i zmbi prietenos.
Dar i mulumesc pentru c te-ai oferit.
Gwenda nu-i rspunse i, dup o clip, biatul
se ntoarse i se ndeprt.
19
Gwenda se trezi nainte s se crape de ziu.

Dormea pe paiele de pe podeaua casei vduvei


Huberts. Cumva, mintea ei tia i-n somn ct era
ora i o trezea chiar nainte de mijirea zorilor.
Vduva, care dormea lng ea, nu schi nicio
micare cnd Gwenda ddu la o parte ptura i
se ridic. Bjbind prin ntuneric, fata deschise
ua din spate i iei n curte. Skip o urm,
scuturndu-se.
Gwenda rmase nemicat cteva clipe. Se
simea o adiere plcut, ca mai ntotdeauna n
Wigleigh. Noaptea nu era tocmai ntunecat, aa
c putea distinge tot felul de forme vagi: coteul de
rae, latrina, prul din grdin. Nu putea s vad
casa nvecinat, care era cea a lui Wulfric, dar
auzea mritul gros al cinelui su, legat n
apropierea unui mic arc de oi, aa c rosti cteva
cuvinte pe un ton optit, astfel nct dulul s-i
recunoasc glasul i s se liniteasc.
Era un moment de pace profund dar, n
ultima vreme, zilele ei cuprindeau chiar prea
multe asemenea momente. Toat viaa trise ntro cas mic, alturi de copii i de bebelui care
mai mereu cereau de mncare, plngeau pentru
c se loviser, strigau s reclame o nedreptate sau
ipau din cauza unei furii neajutorate, specifice
copilriei. N-ar fi crezut niciodat c o s i se fac

dor de atmosfera aceea. Dar iat c i se fcuse


acum c locuia cu o vduv linitit, care vorbea
cu amabilitate, ns creia i plcea la fel de mult
i tcerea. Cteodat, Gwenda tnjea dup
plnsetul unui copil, numai pentru a avea ocazia
de a-l ridica pe micu n brae i a-l liniti.
Gsi gleata veche de lemn pe care vduva o
inea n curte, se spl pe fa i pe mini, dup
care se ntoarse nuntru. Dibui masa pe
ntuneric, deschise cutia cu pine veche de o
sptmn i-i tie o felie groas. Apoi plec,
mucnd din pine din mers.
Satul era cufundat n tcere: ea era prima care
se trezise. ranii lucrau de la rsrit pn la
apus i, n perioada aceea a anului, asta nsemna
un numr istovitor de ore. Preuiau fiecare clipit
de odihn. Numai c Gwenda se folosea i de
intervalul dintre ivirea zorilor i rsrit, i de cel
dintre amurg i sfritul zilei.
Zorii aprur pe cnd ea lsa casele din sat n
urm i pornea peste cmp. Wigleigh avea trei
ogoare mari: Hundredacre, Brookfield i Longfield.
Pe fiecare dintre ele erau cultivate plante diferite,
n cicluri de cte trei ani. n primul an se semna
gru i secar cele mai valoroase cereale , apoi
urmau culturi mai puin profitabile, cum ar fi

orzul, ovzul, mazrea i fasolea, iar n al treilea


an, cmpul respectiv era lsat prloag. Anul
acesta, pe Hundredacre era gru i secar, pe
Brookfield erau diferite culturi de anul al doilea,
iar Longfield fusese lsat necultivat. Fiecare ogor
era mprit n fii de cte 40 de ari, iar parcela
fiecrui erb era alctuit dintr-un numr de fii
aflate pe toate cele trei mari cmpuri.
Gwenda se ndrept spre Hundredacre i ncepu
s smulg buruienile de pe una dintre bucile de
pmnt ale lui Wulfric, nlturnd plantele nouaprute de tevie crea, glbenele i plmid de
printre tulpinile de gru. Se simea fericit
lucrndu-i pmntul, ajutndu-l, indiferent dac
el tia sau nu ce fcea ea. Ori de cte ori se
apleca, l scutea pe el de acest efort; de fiecare
dat cnd smulgea cte o buruian, i sporea
puin recolta. Era ca i cum i-ar fi fcut
nenumrate daruri mrunte. n timp ce muncea
se gndea la el i-i vedea cu ochii minii chipul
luminat de zmbet ori i auzea vocea glasul
acela gros de brbat, dar nsufleit de entuziasmul
unui bietan. Atingea spicele verzi ale grului lui
i-i nchipuia c-i mngie prul.
Plivi pn la rsrit, dup care trecu pe
pmnturile domeniale cele ale seniorului,

cultivate de plmaii tocmii de vtaf i ncepu


s munceasc. Dei sir Stephen era mort,
culturile sale tot trebuiau ngrijite, iar succesorul
lui avea s cear probabil o socoteal clar a
ctigurilor de pe urma recoltrii. La apus, dup
ce-i va fi ctigat pinea pe ziua respectiv,
Gwenda trecea pe alt bucat de pmnt a lui
Wulfric i muncea n continuare pn la lsarea
ntunericului ba chiar mai mult, dac luna
ddea suficient lumin.
Nu-i spusese nimic despre asta lui Wulfric. Dar,
ntr-un sat cu doar 200 de locuitori, puine
lucruri rmneau mult timp secrete. Vduva
Hubert o ntrebase, cu o curiozitate blnd i
potolit, ce spera s obin.
O s se nsoare cu fata lui Perkin, tii i tu nai cum s-l ntorci.
Eu nu vreau dect s reueasc n ce i-a
propus, i rspunsese Gwenda. Pentru c merit.
E un om cinstit, cu o inim bun i e dispus s
munceasc pn o cdea lat. Vreau s fie fericit,
chiar dac se nsoar cu ceaua aia.
Astzi, lucrtorii domeniali erau pe Brookfield,
culegnd mazrea i fasolea vratic de pe
pmnturile seniorului, iar Wulfric era n
apropiere, ocupat cu sparea unui an de

scurgere: dup ploile abundente de la nceputul


lui iunie, pmntul devenise mltinos. Gwenda l
privea cum muncea, doar n pantaloni i cizme,
cu spatele lui lat aplecndu-se ritmic peste
cazma. Se mica fr ncetare, ca o roat de
moar acionat de fora unui curent. Doar
sudoarea care-i strlucea pe piele i trda efortul.
La amiaz fu vizitat de Annet, frumoas i gtit,
cu o panglic verde n pr, care-i aduse o caraf
cu bere i nite pine cu brnz nfurate n
pnz de sac.
Vtaful sun dintr-un clopoel, iar muncitorii se
oprir din lucru i se retraser ctre irul de
copaci de la captul nordic al ogorului. Nate le
mpri cidru, pine i ceap mncarea era
inclus n plata zilnic. Gwenda se aez pe
pmnt, cu spatele sprijinit de trunchiul unui
carpen i cu privirile aintite asupra lui Wulfric i
Annet, cu fascinaia cu care un condamnat i
urmrete pe dulgheri n timp ce-i construiesc
spnzurtoarea.
La nceput, Annet se purt cu cochetria ei
obinuit, privindu-l pe Wulfric cu capul nclinat,
clipind languros, lovindu-l n joac drept
pedeaps pentru ceva ce spusese, dup care
deveni serioas, vorbindu-i insistent, n timp ce el

prea s-i declare sus i tare nevinovia.


Gwenda bnuia c Annet aflase c ea lucra pe
pmnturile lui Wulfric dimineile i serile. ntrun final, Annet plec, avnd un aer irascibil, iar
Wulfric i termin prnzul ntr-o singurtate
ngndurat.
Dup ce mncar, muncitorii folosir ct le mai
rmsese din ora de pauz pentru a se odihni.
Cei mai n vrst se ntinser pe pmnt i
aipir, pe cnd tinerii prinser a flecri ntre ei.
Wulfric veni la Gwenda i se ghemui lng ea.
mi pliveti pmnturile, deschise el discuia.
Gwenda n-avea nicio intenie s-i cear scuze.
Presupun c te-a certat Annet.
Nu vrea s munceti pentru mine.
i ce-ar vrea acum s fac, s bag buruienile
napoi n pmnt?
Wulfric arunc o privire n jur i cobor tonul,
dei toat lumea putea bnui ce-i spuneau cei
doi.
tiu c ai intenii bune i-i sunt recunosctor,
dar apar probleme.
Gwendei i plcea s-l aib att de aproape.
Trupul lui mirosea a pmnt i a sudoare.
Ai nevoie de ajutor, spuse ea. Iar Annet nu
prea i-e de mare folos.

Te rog s n-o vorbeti de ru. De fapt, cel mai


bine ar fi s n-o aduci deloc n discuie.
De acord, dar tu n-ai cum s aduni recolta de
unul singur.
Wulfric oft.
Ah, de-ar da soarele odat!
Rostind aceste cuvinte, i ridic involuntar
privirea spre cer, cu reflexul specific ranilor.
Bolta era acoperit pe de-a-ntregul de nori grei.
Culturilor nu le pria deloc vremea aceea umed i
rcoroas.
Las-m s lucrez pentru tine, l implor
Gwenda. Spune-i lui Annet c ai nevoie de
ajutorul meu. Se presupune c brbatul e stpn
peste nevast, i nu invers.
O s m gndesc, rspunse el.
Dar a doua zi angaj un muncitor.
Acesta era un cltor care i fcu apariia n sat
pe la sfritul dup amiezii. n lumina cenuie a
amurgului, stenii se adunar n jurul lui ca s-i
aud povestea. Se numea Gram i venea din
Salisbury. Susinea c nevasta i copiii i
muriser cnd i arsese casa. Se ndrepta spre
Kingsbridge, unde spera s capete de lucru, poate
la streie. Fratele lui era clugr acolo.
Gwenda spuse:

Probabil c-l cunosc. i fratele meu Philemon


lucreaz la streie de ani buni. Cum l cheam
pe fratele tu?
John. Erau doi clugri cu numele acesta, dar,
nainte ca Gwenda s poat ntreba care din ei
era fratele lui Gram, acesta continu: Cnd am
pornit la drum, aveam ceva bani s-mi cumpr de
mncare. Dar am fost jefuit de nelegiuii, iar
acum nu mai am nimic.
Vorbele acestea strnir un val de comptimire
printre rani. Wulfric l invit s doarm n casa
lui. A doua zi, smbt, ncepur s lucreze
mpreun, iar strinul pretinse drept rsplat
mas, gzduire i o parte din recolt.
Gram trudi toat ziua de smbt. Wulfric i
ara prloaga din Longfield ca s distrug ciulinii.
Era o munc la care era nevoie de dou perechi
de brae: Gram conducea calul, lovindu-l cu biciul
cnd ncetinea, iar Wulfric inea coarnele
plugului. Duminic se odihnir.
Tot duminic, la biseric, Gwenda izbucni n
lacrimi cnd i vzu pe Cath, Joanie i Eric. Nu-i
dduse seama ct de dor i era de ei. Dup slujb,
maic-sa i vorbi cu asprime:
i sngerezi inima pentru Wulfric. Dac-i
pliveti ogoarele nu nseamn c o s-l faci s te

iubeasc. Nu vezi c e czut n cap dup Annet


aia care nu-i bun de nimic?
tiu, rspunse Gwenda. Dar vreau s-l ajut
oricum.
Ar trebui s pleci din sat. Nu e nimic pentru
tine aici.
Gwenda tia c mama ei avea dreptate.
Aa o s fac, spuse ea. O s plec a doua zi
dup nunta lor.
Mami cobor tonul:
Dac tot vrei neaprat s rmi, fii cu ochii-n
patru dup taic-tu. N-a renunat la ideea de a
face rost de ali 12 ilingi.
Ce vrei s spui? ntreb Gwenda.
Mami se mulumi s clatine din cap cu obid.
Acum nu mai poate s m vnd, rosti fata.
Nu mai stau n casa lui. Nu-mi mai d de
mncare i nici nu-mi asigur acoperi deasupra
capului. Lucrez pentru seniorul satului. Nu mai
sunt la cheremul lui.
Tu fii atent, insist mami, refuznd s dea
mai multe detalii.
Cnd ieir din biseric, nou-venitul, Gram, se
bg n vorb cu Gwenda, punndu-i ntrebri
despre ea i propunndu-i s fac o plimbare
mpreun dup prnz. Gwenda ghici la ce se

referea el cnd spunea plimbare i l refuz


categoric, dar mai trziu l vzu cu Joanna, fata
lui David Johns, o zgtie blaie de numai 15 ani
i suficient de naiv nct s se lase pclit de
linguirile unui nomad.
Luni, Gwenda smulgea buruienile din grul lui
Wulfric de pe Hundredacre, n semiobscuritatea
de dinaintea rsritului, cnd l vzu pe Wulfric
venind n goan spre ea. Chipul lui era negru de
furie.
Fata i sfidase dorina exprimat, lucrnd n
continuare pe ogoarele lui dimineaa i seara, i
se prea c mpinsese lucrurile prea departe. Ceavea s fac avea s o bat? Dup felul n care l
provocase, putea s fie violent cu ea fr s se
team de vreo pedeaps oamenii aveau s
spun c ea i-o cutase cu lumnarea i, acum
c plecase din casa alor ei, oricum nu avea pe
nimeni care s-i in partea i s-i sar n
aprare. Era speriat. Wulfric i sprsese nasul lui
Ralph Fitzgerald; tia aadar foarte bine de ce era
n stare.
Apoi i spuse s lase prostiile deoparte. Dei
Wulfric fusese implicat n multe bti, n-auzise
niciodat s fi lovit o femeie sau un copil. Oricum,
furia lui o fcea s tremure.

Dar nu era vorba despre nimic de genul acesta.


De ndat ce Wulfric ajunse suficient de aproape
nct s se fac auzit, strig:
L-ai vzut pe Gram?
Nu, de ce?
Ajunse mai aproape i se opri, gfind.
De cnd eti aici?
M-am trezit nainte s se crape de ziu.
Umerii lui Wulfric se lsar.
nseamn c, dac a trecut pe-aici, a ajuns
deja prea departe ca s-l mai prind din urm.
Ce s-a ntmplat?
A disprut i calul meu cu el.
Aa se explica furia lui Wulfric. Un cal reprezenta
un bun de pre numai ranii mai nstrii, ca
tatl lui Wulfric, i puteau permite s cumpere
unul. Gwenda i aminti ct de repede schimbase
Gram subiectul cnd ea spusese c era posibil sl cunoasc pe fratele lui. Cu siguran nu avea
niciun frate la streie i nici nu-i pierduse
nevasta i copiii ntr-un incendiu. Era un
mincinos care se bgase pe sub pielea stenilor
cu intenia de a fura de la ei.
Ce proti am fost s-i credem povestea, oft ea.
Iar eu cel mai mare dintre toi, s-l primesc n
casa mea, rosti Wulfric cu amrciune. A stat att

ct trebuie pentru ca animalele s ajung s-l


cunoasc i calul s vrea s plece cu el. Nici
cinele n-a ltrat cnd a ieit din curte.
Inima Gwendei era plin de compasiune pentru
Wulfric, care-i pierduse calul tocmai cnd avea
cea mai mare nevoie de el.
Nu cred c-a venit ncoace, spuse ea gnditoare.
N-avea cum s plece naintea mea era prea
ntuneric. Iar dac ar fi venit dup mine, l-a fi
vzut. Prin sat nu trecea dect un singur drum,
iar acesta se termina la conac. Dar erau
numeroase crri care duceau peste cmpuri.
Probabil c-a luat-o pe poteca dintre Brookfield i
Longfield pe-acolo se ajunge cel mai repede n
pdure.
Calul n-are cum s mearg prea repede prin
codru. Poate-am s reuesc totui s-l prind din
urm.
Wulfric se rsuci pe clcie i o lu din nou la
goan.
Noroc, strig Gwenda n urma lui, iar el i
flutur mna, n semn c o auzise, dar nu-i mai
ntoarse capul.
Cu toate acestea, norocul nu fu de partea lui.
Dup-amiaza trziu, pe cnd Gwenda cra un
sac cu mazre de la Brookfield la hambarul

seniorului, trecu pe lng Longfield i l vzu din


nou pe Wulfric. Acesta i spa terenul lsat
prloag cu o cazma. n mod evident, nu-l
prinsese din urm pe Gram i nici nu-i
recuperase calul.
Fata ls sacul jos i travers cmpul ca s-i
vorbeasc.
N-ai cum s reueti, i spuse ea. Ai 12 hectare
aici i n-ai arat dect hmm, patru? Niciun om
nu e n stare s sape opt hectare.
Wulfric nu se uit n ochii ei. i vedea de spat,
cu chipul mpietrit ntr-o expresie hotrt.
N-am cum s ar cu plugul, replic el. Nu mai
am cal.
Pune-te pe tine n jug, i suger ea. Eti
puternic i nu trebuie s ari adnc nu trebuie
dect s distrugi ciulinii.
N-am pe nimeni care s in plugul drept.
Ba ai.
Wulfric o fix ntrebtor.
O s-l in eu, rosti ea.
El ddu din cap, n semn de refuz. Gwenda
continu:
Ascult-m, i-ai pierdut familia i acum ai
rmas i fr cal. Nu te poi descurca de unul
singur. Nu ai de ales. Trebuie s m lai s te

ajut.
El i ntoarse privirea peste cmpuri, spre sat,
iar Gwenda i ddu seama c se gndea la
Annet.
Eu o s fiu gata de treab mine-diminea,
adug Gwenda.
Privirea lui o nvlui dintr-odat. Chipul i trda
emoiile care-l ncercau.
Era sfiat de lupta dintre dragostea de pmnt
i dorina de a-i face pe plac lui Annet.
O s-i bat la u, zise Gwenda. O s arm
restul mpreun.
Se ntoarse i plec, dup care se opri i arunc
o privire n urm.
Wulfric nu spuse da.
Dar nici nu.
Arar dou zile, dup care fcur fnul i
culeser legumele de primvar.
Acum c Gwenda nu mai ctiga bani ca s-i
plteasc masa i gzduirea la vduva Huberts,
avea nevoie de alt locuin, aa c se mut n
opronul lui Wulfric. i expuse motivele, iar el nu
se opuse.
Dup prima zi, Annet ncet s-i mai aduc
mncare lui Wulfric la amiaz, aa c Gwenda

ajunse s pregteasc ea nsi o traist cu


merinde pentru amndoi: pine, o caraf cu bere,
ou fierte sau unc rece, ceap verde sau sfecl.
nc o dat, Wulfric accept schimbarea fr s
comenteze.
Gwenda mai avea i acum filtrul de dragoste.
Purta vasul mic din ceramic la gt, ntr-un
scule de piele. Acesta sttea atrnat chiar ntre
snii ei, ascuns. Ar fi putut s i-l toarne oricnd n
bere, dar n-ar fi putut s profite de efectele
poiunii pe cmp, n toiul zilei.
n fiecare sear, Wulfric se ducea acas la Perkin
i lua cina cu Annet i familia ei, aa c Gwenda
rmnea singur n buctria lui. La ntoarcere,
Wulfric era adesea mohort, dar nu-i spunea
nimic; Gwenda presupunea c cel mai probabil,
biatul trebuise s in piept din nou criticilor lui
Annet. Se ducea la culcare fr s mai mnnce
sau s bea ceva, aa c Gwenda n-aven cum s-i
strecoare filtrul de dragoste.
n smbta de dup fuga lui Gram, Gwenda i
pregti la cin o fiertur de verdeuri cu carne
srat de porc. Cmara lui Wulfric era ticsit cu
mncare pentru patru aduli, aa c avea de
unde alege. Dei intraser n luna iulie, seara era
rcoroas. Dup ce mnc, Gwenda puse nc un

butean pe foc i rmase nemicat, privind cum


se aprindea i gndindu-se la viaa simpl i
previzibil pe care o dusese pn n urm cu
cteva sptmni, i minunndu-se de modul n
care viaa aceea dispruse ntr-o clipit, odat cu
podul din Kingsbridge.
Tresri cnd ua de la buctrie se deschise,
nchipuindu-i c Wulfric se ntorsese mai
devreme. De obicei, se retrgea n opron de
ndat ce venea el, dar i fceau plcere cele
cteva cuvinte prieteneti pe care le schimbau
nainte
de
culcare. i ridic
privirea
entuziasmat, ateptndu-se s-i vad chipul
frumos, dar avu parte de o surpriz neplcut.
Nu era Wulfric, ci tatl ei. Acesta era nsoit de
un strin cu nfiarea aspr.
Sri n picioare, nfricoat.
Ce vrei?
Skip ncepu s latre dumnos, dar se retrase
curnd, temtor.
Joby spuse:
Ei, ftuc, nu tre s-i fie fric acum, doar sunt
taic-tu.
Disperat, Gwenda i aminti avertismentul vag
pe care mama ei i-l adresase la biseric.
El cine e? ntreb ea, artnd ctre brbatul

strin.
E Jonah din Abingdon, negustor de piei.
Privindu-l, Gwenda i ddu seama, cu un fior
sinistru, c Jonah o fi fost cndva negustor i
poate c era originar din Abingdon, dar acum
avea cizmele tocite, hainele murdare, iar prul
nclcit i barba dezordonat stteau mrturie c
nu mai trecuse de ani buni pe la vreun brbier de
ora.
Artndu-se mai curajoas dect se simea,
Gwenda strig:
Plecai de lng mine!
i-am zis io c e drcoas, i spuse Joby lui
Jonah. Da e fat bun i puternic.
Jonah vorbi i el:
Nicio grij! i linse buzele n timp ce-o cerceta
pe Gwenda, iar ea i dori s fi avut i altceva pe
ea n afar de rochia subire de ln pe care o
purta. Am mai nfrnt io cerbicia ctorva la viaa
mea, adug el.
Gwenda nu mai avea nicio ndoial c tatl ei i
transformase ameninarea n realitate i o
vnduse din nou. Crezuse c, plecnd din casa
lui, va fi n siguran. Stenii n-ar fi permis
rpirea unei fete care lucra pentru unul de-ai lor.
Dar afar era ntuneric i era posibil s fie dus

departe nainte ca cineva s-i dea seama ce se


ntmplase.
N-avea cine s o ajute.
Dar chiar i aa nu inteniona s se lase luat
fr s lupte.
Arunc o privire disperat n jur, cutnd orice
obiect care s poat fi folosit ca arm. Buteanul
pe care-l pusese pe foc n urm cu cteva minute
ardea puternic la un capt, dar avea aproape
jumtate de metru, iar cellalt capt ieea
mbietor din vatr. Se aplec repede i l nfc.
Acu, zu, nu-i nevoie de d-astea, spuse Joby.
Doar nu vrei s-l loveti pe ticuu tu btrn,
nu?
Fcu un pas spre ea.
n momentul acela, Gwenda fu inundat de un
val de furie. Cum ndrznea s se numeasc
ticuul ei btrn, cnd ncerca s o vnd?
Dintr-odat, simi nevoia s-l loveasc. Fcu un
salt ctre el, ipnd ntrtat i mpingnd
buteanul aprins nspre faa lui.
Joby sri napoi, dar ea porni dup el,
nnebunit de furie. Skip ltra i el frenetic. Joby
i ridic braul ca s se apere, ncercnd s
resping buteanul, dar i fata avea ceva putere.
Micarea agitat a braelor lui nu reui s-o

opreasc pe Gwenda, care i vr captul


incandescent al lemnului n fa. Cnd jarul i
atinse pielea de pe obraz, Joby scoase un urlet de
durere. Barba lui murdar lu foc, iar n ncpere
se rspndi un miros ngreotor de carne fript.
Apoi Gwenda fu nfcat din spate. Braele lui
Jonah o cuprinser, imobiliznd-o. Scp lemnul
aprins din mn.
Imediat, din paiele de pe podea se nlar flcri
iui. ngrozit de foc, Skip iei n fug din cas.
Gwenda prinse a se zbate nnebunit n
strnsoarea lui Jonah, mpingndu-se ntr-o
parte i ntr-alta, dar brbatul era surprinztor de
puternic. O ridic n brae.
n cadrul uii se ivi o siluet nalt. Gwenda nu-i
zri dect conturul, dup care respectivul
dispru. Brusc, i ddu seama c fusese
aruncat pe jos. O clip, rmase nucit. Cnd i
veni n fire, Jonah sttea n genunchi peste ea i-i
lega minile cu o funie.
Silueta aceea nalt i fcu din nou apariia, iar
Gwenda l recunoscu pe Wulfric. De data aceasta,
vzu c avea n mn o gleat mare din lemn de
stejar. Cu o micare rapid, goli gleata peste
paiele care ardeau, stingnd flcrile. Apoi apuc
vasul altfel, l balans n aer i-l izbi puternic pe

Jonah, chiar n moalele capului.


Gwenda simi cum strnsoarea brbatului
slbete. i ncord ncheieturile i frnghia
ncepu s se desfac. Wulfric balans din nou
gleata i-l mai lovi o dat pe Jonah, i mai tare.
Ochii acestuia se nchiser, iar trupul i se ls
moale pe paiele de pe podea.
Joby stinse flcrile care-i devorau barba
nbuindu-le cu mnecile, dup care se ls n
genunchi, gemnd de durere.
Wulfric ridic trupul incontient al lui Jonah de
gulerul tunicii.
Cine, Doamne iart-m, e sta?
l cheam Jonah. Tata a vrut s m vnd lui.
Wulfric l ridic pe brbat de cingtoare, l duse
pn la u, dup care l arunc n drum.
Joby gemu:
Ajut-m, am faa prlit.
S te ajut? strig Wulfric. Mi-ai dat foc la cas,
ai atacat-o pe femeia care muncete la mine i
vrei s te ajut? Pleac de-aici!
Joby se ridic, gemnd nduiotor, i porni
cltinndu-se ctre ua din fa. Gwenda i
cercet sufletul i nu gsi n el nici urm de
compasiune. Puina dragoste pe care i-o purtase
se stinsese definitiv n seara aceasta. Privindu-l

cum se ndeprteaz, i ddu seama c spera s


nu mai aib nimic de-a face cu el vreodat.
Perkin apru n cadrul uii din spate cu o fclie.
Ce s-a ntmplat? ntreb el. Mi s-a prut c
aud ipete.
Gwenda o vzu pe Annet dup umrul lui.
Wulfric i rspunse:
Joby a venit ncoace cu alt netrebnic. Au
ncercat s o rpeasc pe Gwenda.
Perkin i drese glasul.
Se pare c te-ai descurcat tu.
Fr probleme.
Wulfric i ddu seama c nc mai inea gleata
n mn i se grbi s o pun jos.
Annet ntreb:
Ai pit ceva?
Chiar nimic.
Ai nevoie de ceva?
Nu vreau dect s m culc.
Perkin i Annet neleser aluzia i plecar. Se
prea c nimeni altcineva nu auzise glgia
produs. Wulfric nchise uile.
La lumina focului, i ainti privirea asupra
Gwendei.
Cum te simi?
Tremur toat.

Se aez pe banc i-i sprijini coatele pe masa


de buctrie.
Wulfric se duse la dulap.
Bea un pic de vin ca s-i revii.
Scoase un butoia, l aez pe mas i lu dou
cni de pe raft.
Dintr-odat, Gwenda deveni foarte atent. Oare
asta era ansa ei? ncerc s-i adune gndurile.
Trebuia s acioneze repede.
Wulfric turn vin n cni, dup care puse butoiul
napoi n dulap.
Gwenda nu avu la dispoziie dect o secund
sau dou. Ct timp el rmase ntors cu spatele,
fata bg mna n sn i scoase sculeul pe
care-l purta la gt, legat cu un nur de piele. Cu
degetele tremurnde, apuc micul vas de
ceramic, i ndeprt dopul i goli coninutul n
cana lui Wulfric.
Tnrul se ntoarse tocmai cnd ea i ndesa
sculeul napoi n sn. Vznd c el o privea, i
pipi gulerul, ca i cum n-ar fi fcut altceva dect
s-i aranjeze inuta. Fr s bnuiasc nimic,
Wulfric se aez la mas, n faa ei.
Gwenda i ridic vasul cu vin, nchinnd:
M-ai salvat, spuse ea. Mulumesc.
i tremur mna, observ el. Ai tras o

sperietur zdravn.
Bur amndoi. Gwenda se ntreba n ct timp
filtrul avea s-i fac efectul.
Wulfric continu:
Tu m-ai salvat pe mine, ajutndu-m la cmp.
Mulumesc.
Luar nc o nghiitur.
Nici nu tiu ce e mai ru, spuse Gwenda. S ai
un tat ca al meu sau s peti ca tine i s
rmi fr tat.
mi pare ru pentru tine, fcu Wulfric gnditor.
Cel puin eu am amintiri frumoase despre prinii
mei. i goli cana. De obicei nu beau vin nu-mi
place starea de moliciune pe care i-o d ns sta
e minunat.
Gwenda l cerceta cu atenie. Mattie neleapta i
spusese c avea s capete o dispoziie
drgstoas. ncerca aadar s descopere indiciile
unei astfel de stri. Nu trecu mult i Wulfric
ncepu s o fixeze cu privirea, de parc atunci ar fi
vzut-o pentru prima oar. Dup un timp, i
spuse:
tii, ai o fa tare drgu. Trsturile tale au
mult blndee n ele.
Acum se presupunea c avea s-i foloseasc
farmecele feminine pentru a-l seduce. Dar, i

ddu ea seama panicat, n-avea deloc experien


n aceast privin. Femeilor ca Annet cochetria
le venea firesc. i totui, cnd se gndea la
lucrurile pe care le fcea Annet zmbetele
aparent sfioase, cum se juca cu uviele care-i
atingeau faa, cum flutura din gene nici mcar nu
era tentat s le ncerce. Pur i simplu s-ar fi
simit ridicol.
Eti bun s spui asta, murmur ea, folosind
vorbele pentru a ctiga timp. Dar trsturile tale
au altceva n ele.
Ce?
Putere. Puterea aceea care vine nu neaprat
din muchi tari, ci din hotrre.
M simt puternic n seara asta. Zmbi larg. Tu
ziceai c niciun om nu e n stare s sape 12
hectare de ogor dar acum m simt de parc a
putea.
Gwenda i puse mna peste a lui.
Bucur-te de odihn, fcu ea. Avem timp
destul i pentru spat.
Wulfric se uit la palma ei mic aezat peste
mna lui mare.
Ce diferit e pielea ta de a mea, spuse el, ca i
cum ar fi fcut o descoperire extraordinar. Uite:
a ta e maronie, a mea e roz.

Alt culoare a pielii, a prului, a ochilor. Stau i


m gndesc cum ar arta copiii notri?
Gndul acesta l fcu pe Wulfric s zmbeasc.
Apoi expresia lui se schimb pe msur ce-i
ddea seama c ceva nu era n regul cu ceea ce
spusese ea.
Dintr-odat, chipul i deveni sever. Dac
Gwendei nu i-ar fi psat att de mult de
sentimentele lui pentru ea, schimbarea i-ar fi
prut de-a dreptul comic. Pe un ton solemn,
Wulfric rosti:
Noi n-o s avem niciodat copii mpreun.
i retrase mna.
Hai s nu ne gndim la asta, spuse ea
disperat.
Nu-i doreti cteodat
Glasul lui se stinse.
Ce?
Nu-i doreti niciodat ca lumea s fie altfel
dect este?
Gwenda se ridic, ocoli masa i se aez lng el.
Atunci schimb lumea, opti ea. Suntem
singuri i e noapte. Poi s faci orice vrei. Se uit
drept n ochii lui. Orice.
El o fixa struitor. Gwenda vzu dorina
ntiprit pe chipul lui i i ddu seama, cu un

fior victorios, c tnjea dup ea. Fusese nevoie de


o poiune de dragoste pentru a scoate dorina
aceasta la suprafa, dar era cu siguran
autentic. n clipa aceea, Wulfric nu-i dorea
nimic mai mult pe lume dect s fac dragoste cu
ea.
i totui, nu schia nicio micare.
Gwenda i lu mna ntr-a sa. El nu se mpotrivi
cnd ea o ridic spre buze. i privi cteva clipe
degetele mari i aspre, dup care i lipi palma de
gura ei. O srut, apoi o linse cu vrful limbii i,
n cele din urm, i-o puse peste un sn.
Palma lui se nchise peste el, fcndu-l s par
foarte mic. Gura lui se deschise aproape
insesizabil, iar ea descoperi c respira greu.
Gwenda i ls capul un pic pe spate, gata s fie
srutat, dar el nu fcu nimic.
Se ridic, i trase repede rochia peste cap i o
arunc pe jos. Rmase goal n faa lui, cu trupul
luminat fugar de focul din vatr. Wulfric se uita la
ea, cu ochii mari i gura cscat, ca i cum ar fi
fost martor la un miracol.
Gwenda i lu din nou mna. De data aceasta, o
fcu s ating locul moale dintre coapsele ei.
Palma lui acoperi triunghiul de pr de acolo. Era
att de ud, nct degetul lui alunec nuntrul ei,

iar ea scoase un geamt involuntar de plcere.


ns nimic din toate acestea nu se petrecu din
propria lui voin, iar fata nelese c era paralizat
de nehotrre. O dorea, dar nu o uitase pe Annet.
Gwenda putea s-l manevreze ca pe o marionet
toat noaptea, s profite chiar de trupul lui inert,
dar asta n-ar fi schimbat lucrurile. Avea nevoie ca
el s preia iniiativa.
Gwenda se aplec nainte, inndu-i n
continuare palma lipit de pubisul ei.
Srut-m, i spuse. i apropie chipul i mai
tare de al lui. Te rog, adug.
Era la nici trei centimetri de gura lui. N-avea de
gnd s se apropie mai mult de-att: el trebuia s
fie cel care s anuleze spaiul dintre ei.
Dintr-odat, Wulfric se mic.
i retrase mna, i ntoarse chipul i se ridic.
Nu e bine ce facem, uier el, iar Gwenda i
ddu seama c pierduse.
Ochii i se umplur de lacrimi. i lu rochia de
pe podea i i-o inu n faa trupului, acoperindui goliciunea.
mi pare ru, continu Wulfric. N-ar fi trebuit
s fac nimic din toate astea. Te-am amgit am
fost crud.
Nu, n-ai fost, i rspunse ea n gnd. Eu am fost

crud. Eu te-am amgit. Dar ai fost prea


puternic. Prea cinstit, prea fidel. Eti prea bun
pentru mine. Nu spuse ns nimic cu glas tare.
Wulfric continua s-i fereasc privirea de ea.
Trebuie s te duci n opron, rosti el. Culc-te.
O s ne simim altfel diminea. Poate c totul o
s fie bine atunci.
Gwenda iei n fug pe ua din spate, fr a se
mai deranja s se mbrace. Era o noapte senin,
dar nu avea cine s o vad i oricum nu i-ar fi
psat. Ajunse n opron n numai cteva clipe.
ntr-un capt al construciei de lemn se afla un
pod nlat, unde se ineau paiele curate. Acolo
dormise ea n fiecare noapte de cnd se mutase
aici. Urc scara i se arunc n paie, prea
nefericit pentru a se sinchisi de nepturile
paielor pe pielea ei goal. Se ls n voia lacrimilor
de dezamgire i de ruine.
ntr-un final, cnd reui s se mai calmeze, se
ridic i-i puse rochia, dup care se nfur
ntr-o ptur. n timp ce fcea asta, i se pru c
aude pai afar. Arunc o privire printr-o gaur a
peretelui de nuiele lipite cu pmnt i bligar.
Luna plin se profila pe cerul senin, astfel nct
reuea s vad mprejurimile foarte clar. Wulfric
era afar. Mergea ctre ua opronului. Inima

Gwendei treslt. Poate c nu era totul pierdut.


Dar, odat ajuns la u, Wulfric ezit. Se ntoarse
ctre cas, apoi, ajuns la ua buctriei, se rsuci
pe clcie, veni din nou la opron i se ndeprt
la fel de iute.
Gwenda l privi mergnd ncoace i-ncolo, cu
inima bubuindu-i n piept, dar nu fcu nicio
micare. l ncurajase destul.
Trebuia s fac ultimul pas de unul singur.
Wulfric se opri lng ua buctriei. Trupul lui
voinic se contura n lumina lunii: o dung argintie
care-i pornea din cretet i se topea n ntuneric,
n vrful cizmelor grele. l vzu ct se poate de clar
vrndu-i mna n iari. tia ce-avea s fac: l
surprinsese i pe fratele ei mai mare fcnd
ntocmai. l auzi gemnd cnd ncepu s se ating
n felul acela care imita mpreunarea dintre un
brbat i o femeie. Gwenda se uita fix la el, att de
frumos n lumina lunii, irosindu-i astfel dorina,
i i simea inima frngndu-i-se de suferin.
20
Godwyn i ncepu campania mpotriva lui
Carlus Orbul n duminica dinaintea srbtorii
naterii Sfntului Adolphus.

n fiecare an, duminica aceea era marcat de o


mes special care se oficia n catedrala
Kingsbridge. Moatele sfntului erau purtate prin
biseric de ctre stare, urmat de alaiul
clugrilor, i cu toii se rugau pentru vreme
bun n perioada adunrii recoltei.
Ca ntotdeauna, Godwyn trebuia s pregteasc
biserica pentru slujb s nfig lumnrile n
sfenice, s pun tmie n cdelnie i s mute
diverse mobile cu ajutorul novicilor i al
angajailor, printre care i Philemon. Srbtoarea
Sfntului Adolphus necesita un al doilea altar, o
mas bogat sculptat, aezat pe o platform care
putea fi purtat prin biseric, dup cum cerea
tradiia. Godwyn puse acest altar n captul estic
al zonei de ntretiere a naosului cu transepturile
i l mpodobi cu dou sfenice argintate. n timp
ce se ocupa cu toate acestea, se gndea cuprins
de nelinite la atitudinea pe care inteniona s-o
adopte.
Acum c-l convinsese pe Thomas s candideze
la funcia de stare, urmtorul pas era s elimine
partea advers. Carlus ar fi trebuit s fie o int
destul de uoar, dar lucrul acesta l dezavantaja
oarecum, pentru c Godwyn nu voia s par
nemilos.

Aez n centrul altarului un crucifix relicvar o


cruce de aur incrustat cu pietre preioase, care
avea n mijloc o bucat de lemn din crucea pe
care fusese rstignit Isus Cristos. Cu o mie de ani
n urm, aceasta fusese descoperit n mod
miraculos de Elena, mama lui Constantin cel
Mare, iar buci din ea se gseau n biserici din
diferite zone ale Europei.
n timp ce Godwyn aranja podoabele altarului, o
vzu pe starea Cecilia trebluind prin apropiere,
aa c se opri din lucru pentru a vorbi cu ea.
Se aude c domnul conte Roland i-ar fi
recptat minile, spuse el. Slvit fie Domnul!
Amin! rspunse ea. Febra l-a chinuit att de
mult, c ne-am temut pentru viaa sa. Probabil c
mintea i-a fost cuprins de vreo umoare rea dup
cztur. Nimic din ce spunea nu avea logic.
Apoi, n dimineaa asta, s-a trezit i a nceput s
vorbeasc normal.
L-ai vindecat.
Dumnezeu l-a vindecat.
i totui, ar trebui s-i fie recunosctor
dumitale.
Starea Cecilia schi un zmbet.
Eti tnr, frate Godwyn. O s nvei n timp c
oamenii puternici nu dau niciodat dovad de

recunotin. Orice-ar primi consider c li se


cuvine.
Condescendena ei l irit pe Godwyn, dar
tnrul i ascunse nemulumirea.
Cel puin acum vom putea s ne ntrunim
pentru alegerea noului stare.
Cine o s ctige?
Zece clugri i-au dat cuvntul c vor vota cu
fratele Carlus i doar apte cu Thomas. Dac
punem la socoteal i voturile candidailor, scorul
e de 11 la 8, cu ase clugri nc nehotri.
Aadar nu e nimic sigur.
Nu, ns Carlus conduce. Lui Thomas i-ar
prinde bine susinerea dumitale, stare Cecilia.
Eu nu am drept de vot.
Dar ai influen. Dac ar fi s spui c
mnstirea are nevoie de un control mai strict al
resurselor i de nite reforme, i c ai impresia c
Thomas e omul potrivit s ne conduc n aceast
direcie, ai reui s-i aduci de partea lui pe unii
dintre nehotri.
Nu s-ar cuveni ca eu s m plasez ntr-una din
tabere.
Poate c nu, dar ai putea sugera c n-o s ne
mai ajui cu bani dac nu ne vom administra mai
bine resursele. Ce-ar fi greit n asta?

Ochii ei vioi sclipir, strbtui de o und de


amuzament: nu era chiar aa uor de convins.
Asemenea cuvinte n-ar fi dect un mesaj codat
de susinere a lui Thomas.
Da.
Eu sunt total neutr. O s lucrez bucuroas cu
oricare din cei doi, depinde numai de voi pe cine
alegei. i acesta e ultimul meu cuvnt n
chestiunea pe care ai ridicat-o, frate.
Godwyn i plec uor capul, n semn de
preuire.
V respect decizia, bineneles.
Starea Cecilia ddu i ea aprobator din cap i se
ndeprt.
Godwyn era ncntat. Nici nu se ateptase
vreodat ca ea s-l susin pe Thomas. Era o
persoan cu nclinaii conservatoare. Toat lumea
presupunea c-l prefera pe Carlus. Dar acum
Godwyn putea rspndi vestea c maica stare
ar fi la fel de mulumit cu oricare din cei doi
candidai. De fapt, reuise s submineze
susinerea ei implicit pentru Carlus. Era posibil
ca Cecilia s se supere c-i folosea cuvintele n
acest fel, dar n-avea s-i retrag declaraia de
neutralitate.
Sunt foarte iste, i spuse el. Chiar merit s

ajung stare.
Cu toate c neutralizarea Ceciliei reprezenta un
pas nainte, nu era nicidecum de-ajuns pentru a-l
nfrnge pe Carlus. Godwyn trebuia s le
demonstreze clugrilor ct de incompetent era
Carlus cnd venea vorba de conducerea
mnstirii. n momentul de fa, spera c prilejul i
se va ivi chiar n ziua respectiv.
ntre timp, Carlus i Simeon intraser n biseric
i repetau pentru slujb. Carlus era stareul
interimar, aa c trebuia s conduc procesiunea
monahilor, purtnd relicvariul din filde i aur n
care se aflau moatele sfntului. Simeon,
vistiernicul i acolitul lui Carlus, l ajuta s-i
memoreze traseul, iar Godwyn observ cum
Carlus i numr paii fcui n fiecare direcie,
astfel nct s poat s se descurce i de unul
singur. Credincioii erau impresionai cnd l
vedeau pe Carlus micndu-se ncreztor, n
ciuda faptului c era orb: li se prea o mic
minune.
Procesiunea pornea ntotdeauna din captul
estic al bisericii, unde erau inute moatele, sub
altarul principal. Stareul descuia dulapul i
scotea relicvariul, apoi l purta pe culoarul nordic
al zonei corului, de-a lungul transeptului nordic,

pe culoarul nordic al naosului, de-a lungul


captului vestic, strbtnd n cele din urm
centrul naosului, pn la zona de ntretiere cu
transepturile. Ajuns n acest punct, urca dou
trepte pentru a-l depune pe altarul secund, aezat
n prealabil acolo de Godwyn. Sfintele moate
aveau s rmn acolo pe toat durata slujbei,
pentru ca ntreaga congregaie s le poat privi.
Rotindu-i ochii prin biseric, atenia lui Godwyn
fu atras de reparaiile care se fceau la culoarul
sudic al zonei corului; se apropie deci ca s vad
cum evoluau. Merthin nu era prezent, din
moment ce fusese dat afar de Elfric, dar metoda
sa, surprinztor de simpl, era n continuare
aplicat. n loc de montarea unor cofraje scumpe
care s susin zidria cea nou pn la ntrirea
mortarului, fiecare piatr era fixat cu ajutorul
unei simple funii petrecute peste marginea lung,
cu o greutate la capt. Acest sistem nu putea fi
folosit la realizarea nervurilor bolii, care erau
alctuite din blocuri zvelte de piatr, puse cap la
cap, aa c nu scpaser cu totul de construirea
cofrajelor; dar, oricum, graie lui Merthin, streia
economisise o mic avere pe care altfel ar fi
cheltuit-o pe lemnrie.
Godwyn i ddea seama c Merthin avea geniu,

ns tot nu se simea n largul lui n prezena


tnrului dulgher i prefera s lucreze cu Elfric.
n cazul acestuia putea fi sigur c va face tot ce-i
va cere i nu-i va crea niciodat probleme, n timp
ce Merthin tindea s mearg numai pe calea
considerat de el a fi cea bun.
Carlus i Simeon plecar. Catedrala era
pregtit pentru slujb. Godwyn i trimise la
treburile lor pe cei care-l ajutaser, n afar de
Philemon, care mtura pardoseala din zona de
ntretiere a naosului cu transepturile.
Pentru cteva clipe, mreaa catedral rmase
goal, cu excepia lor.
Aceasta era ocazia pe care o ateptase Godwyn.
Planul pe care-l ncropise i aprea acum limpede
n minte. ovi o fraciune de secund, pentru c
era ngrozitor de riscant. Dar hotr s se
ncumete.
i fcu semn lui Philemon s se apropie.
Acum, spuse el. Repede mut platforma un
metru mai n fa.
n cea mai mare parte a timpului, catedrala nu
reprezenta dect un loc de munc pentru
Godwyn. Era un spaiu care trebuia folosit, o
cldire care trebuia reparat, o surs de venit i,

n acelai timp, o povar financiar. Dar, ntr-o


ocazie ca aceasta, cpta un aer maiestuos.
Flcrile lumnrilor plpiau, reflectndu-se pe
suprafeele aurii ale sfenicelor; clugrii i
clugriele, cu sutanele lor sobre, preau a pluti
printre pilatrii strvechi de piatr, iar glasurile
coritilor se nlau solemn ctre bolta nalt. Nici
nu era de mirare c, vznd toate acestea,
mulimea de sute de oreni era redus la tcere.
Carlus conducea procesiunea. Toi monahii, de
ambele sexe, cntau. Stareul deschise pe dibuite
compartimentul de sub altarul principal i scoase
relicvariul de filde i aur. inndu-l deasupra
capului, porni s fac ocolul bisericii. Cu barba sa
alb i ochii nevztori, era imaginea perfect a
unui sfnt nevinovat.
Avea s cad n capcana lui Godwyn? Era
simplu chiar prea simplu. Aflat la civa pai n
urma lui Carlus, Godwyn i muc buza de jos i
ncerc s-i pstreze calmul.
Congregaia era nucit de admiraie. Godwyn
nu nceta s se minuneze de ct de uor se lsau
oamenii manipulai. Nu puteau vedea moatele i,
chiar dac ar fi putut, nu le-ar fi deosebit de alte
rmie omeneti. Dar, datorit aspectului
opulent al casetei n care erau inute, a frumuseii

stranii a cntecelor intonate, a aspectului uniform


al sutanelor clugrilor i a arhitecturii mree
care-i fcea pe toi s par, prin comparaie, nite
pitici, se simeau n prezena a ceva sacru.
Godwyn l urmrea pe Carlus cu atenie. Cnd
acesta ajunse n mijlocul celei mai vestice travee a
culoarului de nord, coti brusc spre stnga.
Simeon era lng el, gata s-l corecteze dac
greea, dar nu fu necesar. Lucrurile mergeau
bine: cu ct Carlus era mai sigur pe sine, cu att
cretea probabilitatea s se ncurce la momentul
crucial.
Numrndu-i paii, Carlus merse exact pn n
centrul naosului, dup care se ntoarse din nou,
ndreptndu-se ctre altar. n clipa aceea,
cntecele contenir, iar procesiunea de monahi
continu ntr-o tcere plin de respect.
Trebuie s fie ca atunci cnd mergi pe bjbite
pn la latrin, n toiul nopii, i spuse Godwyn.
Carlus urmase acest drum de mai multe ori pe
an, aproape toat viaa sa. Acum se afla n
postura de conductor al alaiului, ceea ce, mai
mult ca sigur, i ddea o stare de ncordare; dar
prea perfect calm, trdndu-se c-i numra
paii doar printr-o uoar micare a buzelor. Dar
Godwyn se asigurase c aceast numrtoare

avea s dea gre. Oare avea s se fac de rs?


Sau avea s-i mascheze n vreun fel stngcia?
Congregaia se retrgea temtoare din calea lor.
Credincioii tiau c atingerea relicvariului putea
face minuni, dar mai tiau i c orice lips de
respect artat moatelor putea atrage asupra lor
consecine dezastruoase. Spiritele celor mori erau
mereu prezente, veghind asupra propriilor
rmie pmnteti n timp ce ateptau Ziua
Judecii, iar cei care duseser viei fr prihan
aveau puteri aproape nelimitate de a-i rsplti
sau de a-i pedepsi pe cei vii.
Lui Godwyn i trecu prin minte c era posibil ca
Sfntul Adolphus s nu-l vad cu ochi buni
pentru ceea ce avea s se ntmple n catedral.
Fu cuprins de un fior brusc de groaz, dar care
nu dur mai mult de cteva clipe. Apoi se liniti
singur, spunndu-i c acionase pentru binele
streiei care gzduia moatele i c sfntul, fiind
extrem de nelept i capabil s vad n sufletele
oamenilor, avea s neleag c aceasta era cea
mai bun soluie.
Cnd se apropie de altar, Carlus ncetini, dar
paii si i meninur lungimea. Lui Godwyn
aproape c i se tie respiraia din cauza tensiunii.
Carlus pru a ezita n timp ce fcea pasul care,

conform calculelor sale, ar fi trebuit s-l aduc la


mic distan de platforma unde se afla altarul
secund. Godwyn privea neputincios, temndu-se
de vreo schimbare de ultim moment a
programului.
Apoi, ncreztor, Carlus porni mai departe.
Piciorul su lovi marginea platformei cu un
metru mai nainte dect s-ar fi ateptat. n tcerea
din catedral, sandaua lui se lovi rsuntor de
scndura de lemn. Btrnul monah scoase un
ipt de surpriz i team. Avntul i purt trupul
nainte.
Triumful explod n inima lui Godwyn, dar
bucuria nu dur dect o clip, dup care se
declan dezastrul.
Simeon ntinse mna s-l prind de bra pe
Carlus, dar era prea trziu. Relicvariul zbur din
braele stareului interimar. Dinspre credincioi
se ridic o exclamaie involuntar de spaim.
Caseta preioas se izbi de pardoseala de piatr i
se deschise, astfel nct oasele sfntului se
mprtiar care ncotro. Carlus se prbui peste
altarul din lemn sculptat, care alunec la rndul
su de pe platform, cu tot cu ornamente i
sfenice.
Godwyn era de-a dreptul nspimntat. Situaia

era cu mult mai grav dect se gndise el c va fi.


Craniul sfntului se rostogoli pe pardoseal i se
opri exact la picioarele lui Godwyn.
Planul su dduse rezultate, dar prea bine.
Tnrul voise ca btrnul stare interimar s cad
i s apar neajutorat n faa tuturor, dar nu
intenionase ca moatele sfinte s ajung s fie
pngrite. ngrozit, se holba la craniul de lng el,
iar orbitele goale preau a-l fixa acuzator.
Oare ce pedeaps teribil avea s se abat
asupra lui?
Era oare posibil s compenseze o greeal att
de mare?
Pentru c se ateptase la un incident, era mai
puin surprins dect ceilali, aa c fu primul
care-i recpt stpnirea de sine.
Rmnnd drept, i ridic ambele brae i strig
suficient de tare pentru a acoperi hrmlaia:
Toat lumea n genunchi! Trebuie s ne
rugm!
Cei din fa se lsar n genunchi, iar cei din
spatele lor le urmar exemplul. Godwyn ncepu
s rosteasc o rugciune cunoscut, iar clugrii
i clugriele i se alturar. n timp ce ntreaga
biseric rsuna de cntec, el aduse relicvariul,
care nu prea s fi suferit vreo stricciune, n

poziia sa fireasc. Apoi, micndu-se cu o


ncetineal teatral, lu craniul cu ambele mini.
Spaima superstiioas care-l cuprinsese l fcea
s tremure din toate ncheieturile, dar reui s
nu-l scape. Rostind cuvintele latineti ale
rugciunii, purt craniul pn la relicvariu i l
aez nuntru.
Observ c btrnul stare se ridica. Se ntoarse
ctre dou clugrie.
Ajutai-l pe stareul adjunct s ajung la spital,
spuse el. Frate Simeon, stare Cecilia, putei s-l
nsoii?
Lu un alt os de pe jos. Era speriat, pentru c
tia c vina i aparinea mai degrab lui dect lui
Carlus, dar inteniile sale fuseser bune, iar el
spera c asta avea s-l mbuneze pe sfnt. n
acelai timp, era contient c aciunile sale se
reflectau pozitiv n ochii celor prezeni: prelua
iniiativa ntr-o situaie de criz, ca un adevrat
lider.
Totui, acest moment de spaim superstiioas
nu putea fi lsat s se prelungeasc prea mult.
Trebuia s adune oasele mai repede.
Frate Thomas, rosti el. Frate Theodoric. Haidei
s m ajutai.
Philemon se desprinse din mulime, dar Godwyn

i fcu semn s se in departe: nu era clugr, iar


oasele sfntului nu puteau fi atinse dect de
oamenii Domnului.
Carlus iei din biseric chioptnd, ajutat de
Simeon i de Cecilia, lsndu-l pe Godwyn stpn
absolut pe situaie.
Godwyn i chem pe Philemon i pe Otho, un alt
angajat al mnstirii, i le porunci s ndrepte
altarul. Acetia l aezar napoi pe platform.
Otho ridic sfenicele, iar Philemon, crucifixul
ncrustat cu nestemate. Le puser cu grij pe
altar, dup care culeser lumnrile mprtiate
pe jos.
Toate oasele fuseser adunate. Godwyn ncerc
s nchid capacul relicvariului, dar acesta srise
din balamale i atrna acum strmb. Potrivindu-l
cum putu mai bine, tnrul sacristan depuse
ceremonios caseta pe altar.
Godwyn i aminti, exact la timp, c scopul lui
era s-l arate pe Thomas, i nu pe sine, n
postura de conductor al streiei cel puin
deocamdat. Lu cartea pe care o inuse pn
atunci Simeon i i-o nmn lui Thomas. Acesta
nu avea nevoie s i se spun ce s fac. Deschise
cartea, gsi pagina potrivit i ncepu s citeasc
versetele cu glas rsuntor. Clugrii i

clugriele se aezar pe dou iruri, de-o parte


i de alta a altarului, dup care prinser a intona
psalmii, cu Thomas n frunte.
i aa reuir s duc la capt mesa.
Imediat ce iei din biseric, Godwyn ncepu din
nou s tremure. Aproape c provocase un
dezastru, dar, dup cte se prea, reuise s
scape basma curat.
Cnd alaiul clugrilor ajunse n claustru i se
mprtie, se nfiripar tot felul de discuii
zgomotoase. Godwyn ascult cu atenie
comentariile monahilor. Unii erau de prere c
pngrirea moatelor era un semn c Dumnezeu
nu-l voia pe Carlus ca stare exact reacia pe
care o cutase Godwyn. Dar, spre disperarea lui,
muli i exprimau compasiunea fa de btrnul
orb. Iar asta nu corespundea dorinelor
sacristanului. i ddu seama acum c era posibil
s-i fi asigurat lui Carlus avantajul unui val de
simpatie.
Se mobiliz i porni cu pai grbii ctre spital.
Trebuia s ajung la Carlus cnd acesta era nc
demoralizat i nainte de a afla de compasiunea
pe care o trezise printre monahi.
Stareul adjunct sttea rezemat de tblia patului,

cu un bra prins ntr-o legtur petrecut pe


dup gt i cu capul nfurat ntr-un bandaj.
Era palid i prea tulburat, iar trsturile feei i se
contractau nervos la fiecare cteva secunde.
Simeon se afla lng el.
Vistiernicul i adres lui Godwyn o privire
bnuitoare.
Presupun c eti ncntat, spuse el.
Godwyn nu-l lu n seam.
Frate Carlus, cred c o s te bucuri s auzi c
moatele sfntului au fost repuse n locul lor
cuvenit n zvon de imnuri i de rugciune. Mai
mult ca sigur, sfntul o s ne ierte pe toi pentru
acest accident tragic.
Carlus cltin din cap.
Nu exist accidente pe lumea asta, murmur
el. Totul este ornduit de Dumnezeu.
n sufletul lui Godwyn se nscur sperane noi.
Vorbele btrnului erau promitoare.
Gndurile lui Simeon urmau aceeai linie;
ncerc s-l opreasc pe Carlus.
Nu te pripi, frate.
E un semn, insist Carlus. Dumnezeu nu
dorete ca eu s devin stare.
Exact asta sperase Godwyn s aud.
Simeon interveni:

Asta-i o prostie.
Lu o can de pe masa aflat lng pat. Godwyn
presupuse c n ea se afla vin cald amestecat cu
miere, leacul recomandat de starea Cecilia
pentru majoritatea afeciunilor. Simeon puse
cana n mna lui Carlus:
Hai, bea.
Carlus lu o nghiitur, dar nu se ls deviat de
la ce voia s spun.
Ar fi un pcat s ignorm un semn att de
gritor.
Seninele nu sunt att de uor de descifrat,
protest Simeon.
Poate c nu. Dar, chiar i dac ai avea
dreptate, oare au s voteze fraii pentru un stare
care nu e n stare nici mcar s poarte moatele
sfntului fr a se prvli?
Godwyn spuse:
De fapt, unii dintre ei ar putea fi atrai n
tabra dumitale din compasiune.
Simeon i arunc o privire nedumerit,
ntrebndu-se ce urmrea.
Avea dreptate s fie bnuitor. Godwyn juca rolul
de avocat al diavolului pentru c voia s obin
din partea lui Carlus ceva mai mult dect o
exprimare a unor ndoieli vagi. Oare l putea face

s formuleze o declaraie ferm de retragere?


Dup cum spera Godwyn, Carlus l contrazise.
n funcia de stare trebuie ales cineva pe care
fraii l respect i care i poate conduce cu
nelepciune, nicidecum un individ care strnete
mila.
n glasul lui se simea convingerea plin de
amrciune izvort dintr-o via ntreag de
neputin.
Presupun c aa e, fcu Godwyn cu o ovial
prefcut, ca i cum ar fi rostit vorbele mpotriva
voinei sale. Asumndu-i un risc, adug: Dar
poate c fratele Simeon are dreptate i ar trebui
s amni luarea oricrei decizii definitive pn o
s-i mai vii n fire.
Sunt la fel de stpn pe mine ca ntotdeauna,
replic btrnul, refuznd s-i recunoasc
slbiciunea n faa lui Godwyn. N-o s se schimbe
absolut nimic. Mine o s am exact aceleai
preri ca azi. Nu voi candida pentru funcia de
stare.
Acestea erau cuvintele pe care le ateptase
Godwyn de la nceput. Se ridic brusc i-i plec
uor capul, n semn de acceptare i totodat
pentru a nu-i trda expresia de triumf de pe
chip.

Ai vorbit la fel de limpede ca ntotdeauna, frate


Carlus, spuse el. O s le transmit celorlali
clugri dorinele dumitale.
Simeon deschise gura pentru a protesta, dar
avntul su fu stvilit de intrarea stareei Cecilia,
care sosise n fug pe scri. Era mbujorat i, n
mod clar, agitat.
Contele Roland cere s-l vad pe stareul
adjunct, spuse ea. Amenin c o s se dea jos
din pat, dar nu trebuie s se mite, pentru c e
posibil ca oasele craniului s nu i se fi sudat
complet. Dar nici fratele Carlus n-ar trebui s se
mite.
Godwyn i ainti privirea ctre Simeon.
O s mergem noi, rosti el.
Coborr mpreun treptele.
Godwyn se simea bine. Carlus nici mcar nu
bnuia c fusese manipulat. Se retrsese din
curs din proprie voin, lsndu-l pe Thomas
drept singur candidat. Iar Godwyn putea s-l
elimine pe Thomas n orice moment dorea.
Planul lui avusese un succes uluitor pn
acum.
Contele Roland sttea ntins pe spate, cu capul
nfurat ntr-un strat gros de bandaje, dar, chiar
i aa, tot reuea s emane o aur de putere.

Probabil c brbierul trecuse pe la el, pentru c


avea chipul proaspt ras, iar prul su negru
cel puin n zonele care nu erau acoperite cu
bandaje fusese tuns. Era mbrcat cu o tunic
scurt de culoare purpurie i cu pantaloni noi,
vopsii, dup cum cerea moda vremii, n dou
culori diferite: un crac rou i unul galben. Dei
era ntins pe pat, purta cizme scurte din piele i o
cingtoare la care atrna un pumnal.
Fiul su cel mare, William, i soia acestuia,
Philippa, stteau n picioare lng pat. Tnrul
su secretar, printele Jerome, n sutan
preoeasc, edea la un pupitru de scris din
apropiere, cu condeiele i ceara pentru sigiliu
pregtite.
Mesajul era ct se poate de clar: contele i
reluase poziia de putere.
A venit stareul adjunct? ntreb el cu un glas
limpede i puternic.
Mintea lui Godwyn mergea mai repede dect a
lui Simeon, aa c el fu cel care rspunse primul.
Stareul adjunct Carlus a suferit un accident i
zace i el n spital, domnule, spuse el. Eu sunt
sacristanul, Godwyn, i am venit mpreun cu
vistiernicul, Simeon. Mulumim Domnului pentru
nsntoirea
dumneavoastr
miraculoas,

pentru c numai El a ghidat minile clugrilordoctori care v-au ngrijit.


Brbierul a fost cel care mi-a vindecat capul
spart, replic Roland. Mulumii-i lui.
Pentru c nobilul sttea ntins pe spate, privind
n tavan, Godwyn nu-i putea vedea chipul bine. i
remarc ns expresia ciudat de absent i se
ntreb dac nu cumva rnile lui avuseser totui
nite efecte permanente.
Avei tot ce v trebuie pentru a sta confortabil?
ntreb el.
Dac n-am, o s aflai voi destul de curnd.
Acum ascultai. Nepoata mea, Margery, o s se
mrite cu fiul cel mic al lui Monmouth, Roger.
Presupun c tii deja asta.
Da.
Mintea lui Godwyn fu strfulgerat de o
amintire: Margery, ntins pe spate chiar n
camera aceasta, cu picioarele ei albe n aer,
preacurvind cu vrul ei, Richard, episcopul de
Kingsbridge.
Nunta a fost ntrziat nepermis de mult din
cauza rnilor pe care le-am suferit.
Asta nu era adevrat, i ddu seama Godwyn.
Prbuirea podului avusese loc cu doar o lun n
urm. Probabil c nobilul inea s demonstreze c

rnile suferite nu-l afectaser i c era n


continuare un personaj puternic, demn de o
alian cu contele de Monmouth.
Roland continu:
Nunta va avea loc n catedrala Kingsbridge, de
azi n trei sptmni.
Teoretic, contele ar fi trebuit s formuleze o
cerere, nu s dea un ordin, iar un stare ales
poate c s-ar fi zbrlit la auzul unei asemenea
arogane; dar, evident, nu exista un stare n toat
puterea cuvntului. Oricum, lui Godwyn nu-i
veni n minte niciun motiv pentru care dorina
contelui s nu fie ndeplinit ca atare.
Foarte bine, domnule, spuse el. Voi face
pregtirile necesare.
Vreau ca, pn la slujb, noul stare s fie deja
instalat n funcie, urm Roland.
Simeon ls s-i scape un sunet care-i trda
surprinderea.
Godwyn estim la repezeal c aceast grab se
potrivea de minune cu planurile sale.
Foarte bine, rspunse el. Erau doi candidai,
ns astzi stareul adjunct Carlus s-a retras,
ceea ce nseamn c mai rmne numai fratele
Thomas, matriculariusul. Putem organiza
alegerile ct de devreme dorii.

Aproape nu-i venea s cread ce noroc avea.


Simeon era perfect contient c se confrunta cu
nfrngerea.
Un moment ncepu el.
Dar Roland nu-l ascult.
Nu-l vreau pe Thomas, fcu el.
Godwyn nu se ateptase la asta.
Simeon rnji, ncntat de aceast mustrare
neateptat.
Uimit, Godwyn spuse:
Dar, domnule
Roland nu permise s fie ntrerupt.
Cheam-l pe vrul meu, Saul Cap-Alb, de la
Sfntul Ioan-din-Pdure, porunci el.
Inima lui Godwyn se umplu de presimiri
ntunecate. Saul era aproape de-o seam cu el.
Ca novici, fuseser prieteni. Merseser la Oxford
mpreun, dar se ndeprtaser, Saul devenind
mai cucernic, iar Godwyn, mai aplecat spre
problemele lumeti. Saul era, n momentul de
fa, stareul priceput al acelui schit ndeprtat,
aflat sub patronatul Sfntului Ioan. i lua foarte
n serios jurmntul monastic de modestie i nu
i-ar fi avansat niciodat numele ntr-o astfel de
curs. Dar era inteligent, cucernic i simpatizat de
toat lumea.

Aducei-l aici ct mai repede, adug Roland. l


voi nominaliza drept candidat pentru funcia de
nou stare al mnstirii Kingsbridge.
21
Merthin sttea pe acoperiul bisericii Sfntul
Marcu, aflat n partea nordic a oraului
Kingsbridge. De aici putea vedea ntreaga aezare.
Ctre sud-est, cotul rului mrginea streia,
cuprinznd-o ntr-un fel de mbriare
protectoare. Cam un sfert din ora era ocupat de
cldirile streiei i de pmnturile din jurul lor
cimitirul, trgul, livada i grdina de legume , iar
catedrala se nla dintre toate acestea ca un
stejar ntr-un cmp de urzici. Angajaii de la
streie adunau legume n grdin, curau
gunoiul de la grajduri i descrcau nite butoaie
dintr-un car.
Centrul oraului era ocupat de cartierul bogat,
tiat de strada principal, urcnd panta dinspre
ru aa cum probabil o fcuser, n urm cu
cteva sute de ani, primii clugri. Mai muli
negustori nstrii, uor de identificat datorit
culorilor vibrante ale straielor lor din ln fin,
mergeau cu un aer preocupat de-a lungul strzii:

negustorii erau mereu preocupai de ceva. O alt


arter important, drumul mare, strbtea oraul
de la vest la est, ntretindu-se cu strada
principal n unghi drept lng colul de nord-vest
al streiei. n acelai col, Merthin recunoscu
acoperiul lat al casei breslelor, cea mai mare
cldire din ora dup streie.
Pe strada principal, lng hanul Bell, se afla
poarta streiei i, vizavi de ea, casa lui Caris, mai
nalt dect majoritatea celorlaltor cldiri. Lng
Bell se vedea o mulime adunat n jurul
clugrului Murdo. Dei neafiliat la vreun ordin
monahal anume, acesta rmsese n Kingsbridge
dup prbuirea podului. Oamenii ocai i
ndurerai erau deosebit de predispui s dea
atenie predicilor sale emoionante, inute n plin
strad, aa c monahul-ceretor primea o
mulime de monede de cte o jumtate sau un
sfat de penny. Merthin era de prere c Murdo
era un escroc, c revolta sa plin de pioenie era
doar o prefctorie, iar lacrimile sale, o faad n
spatele creia se ascundeau cinismul i lcomia,
dar el era n minoritate n ceea ce-l privea pe
clugrul-ceretor.
La captul inferior al strzii principale, cioturile
podului nc se mai ridicau din ap, iar n

apropiere, bacul construit de Merthin traversa


rul, purtnd o cru ncrcat cu buteni.
Ctre sud-vest se afla sectorul industrial, unde
erau concentrate abatoare, tbcrii, berrii,
brutrii i ateliere felurite toate prea urt
mirositoare i prea murdare pentru cetenii de
vaz ai oraului; cu toate acestea, era un sector n
care se ctigau o mulime de bani. Rul se lrgea
n dreptul lui, mprindu-se n dou brae ntre
care se ntindea Insula Leproilor. Merthin l zri
pe Ian Barcagiul crmindu-i mica ambarcaiune
ctre insul, transportnd un clugr care i
ducea probabil de mncare unuia dintre puinii
leproi rmai. Malul sudic al rului era tivit cu
docuri i depozite, iar n dreptul multora dintre ele
se vedeau plute i barje n curs de ncrcare.
Dincolo de ele se afla mahalaua Newtown, unde
numeroase case srccioase se nirau printre
livezi, puni i grdini. Aici, angajaii streiei
trudeau neobosii pentru a procura hrana
clugrilor i a clugrielor.
n captul dinspre nord al oraului, unde se afla
i biserica Sfntul Marcu, se ntindea cartierul
srac, alctuit din casele nghesuite ale
muncitorilor, vduvelor, btrnilor i ale celor
care n-aveau prea mare succes n ntreprinderile

lor. Biserica nsi era srac i tocmai acesta


era norocul lui Merthin.
Cu patru sptmni n urm, printele Joffroi,
disperat fiind, l angajase pe Merthin s
construiasc un troliu pivotant i s repare
acoperiul bisericii. Caris l convinsese pe
Edmund s-i mprumute lui Merthin banii
necesari pentru a cumpra unelte. Merthin
angajase un biat de 14 ani, Jimmie, s-l ajute
pentru o jumtate de penny pe zi. Iar astzi troliul
era gata.
Cumva, prin ora se rspndise vestea c
Merthin se pregtea s ncerce o mainrie nou.
Toat lumea fusese impresionat de bacul lui, iar
muli erau curioi s vad ce mai reuise s fac
acum. n cimitir se adunase o gloat de gurcasc, printre care printele Joffroi, Edmund,
Caris i civa dintre dulgherii din ora, inclusiv
Elfric. Dac Merthin ddea gre astzi, avea s o
fac n faa prietenilor, dar i a dumanilor si.
i asta nu era tot. Obinnd acest contract,
reuise s evite plecarea din ora n cutare de
lucru. Dar aceast ameninare atrna i acum
asupra capului su. Dac troliul nu-i fcea
treaba, oamenii aveau s ajung la concluzia c
angajarea lui atrgea ghinion. Aveau s spun c

spiritele nu-l doreau n ora. Iar asta nsemna o


presiune nsemnat s plece. Ar fi fost nevoit s-i
ia rmas-bun de la Kingsbridge i de la Caris.
n ultimele patru sptmni, ct se ocupase cu
cioplirea i potrivirea diverselor pri ale troliului,
se gndise pentru prima oar n mod serios c era
posibil s o piard, fapt care-l umpluse de
suferin. i dduse seama c, pentru el, Caris
reprezenta toat bucuria din lume. Dac vremea
era frumoas, nu-i dorea dect s se plimbe cu
ea, scldai de razele soarelui; dac auzea ceva
amuzant, primul su gnd era s-i spun i ei, s
o vad zmbind. Munca lui i fcea plcere, mai
ales cnd gsea soluii ingenioase la probleme
aparent fr rezolvare; dar era o satisfacie rece,
intelectual, i Merthin tia prea bine c, fr
Caris, viaa sa avea s fie o iarn permanent.
Se ridic. Era timpul s-i pun priceperea la
ncercare.
Construise un troliu normal, dar care prezenta o
trstur inovatoare. Ca toate troliile, avea o funie
care trecea printr-o serie de scripei. n partea de
sus a zidului bisericii, la marginea acoperiului,
Merthin construise o structur de lemn
asemntoare cu o spnzurtoare, cu un bra
care se ntindea peste acoperi. Frnghia era

petrecut pn la captul acestui bra. La cellalt


capt al ei, jos n cimitir, se afla o roat vertical,
care avea s fie nvrtit de Jimmie. Toate acestea
erau dispozitive obinuite. Inovaia era c acel
cadru ca o spnzurtoare era dotat cu un
dispozitiv rotativ, astfel nct braul se putea
mica n lateral.
Pentru a se feri de soarta de care avusese parte
Howell Tyler, Merthin i cuprinsese trunchiul cu
o cingtoare; la rndul ei, aceasta era legat de un
ru solid, nfipt n zid: dac era s cad, n-avea
s se prbueasc mult. Astfel protejat, reui s
ndeprteze lespezile de ardezie de pe o poriune
de acoperi, dup care leg frnghia troliului de
una dintre brne. Apoi i strig lui Jimmie:
nvrte roata!
i inu respiraia. Era sigur c avea s mearg
trebuia s mearg , dar, oricum, era un moment
de mare tensiune.
Jimmie, aflat n cadrul roii de pe sol, ncepu s
mearg, punnd-o n micare. Roata se nvrtea
ntr-o singur direcie. Avea o frn care apsa pe
dinii asimetrici: fiecare dinte prezenta o latur
uor nclinat, pentru ca frna s acioneze
gradual asupra curburii roii, i o latur vertical,
astfel nct orice micare invers s fie oprit

imediat.
Pe msur ce roata se nvrtea, brna de pe
acoperi ncepu s se ridice. Cnd se desprinse cu
totul, Merthin strig:
Ho!
Jimmie se opri, frna se puse n funciune, iar
brna rmase suspendat n aer, balansndu-se
uor. Pn acum, toate bune. Urmtoarea etap
era cea n care lucrurile puteau lua o ntorstur
urt.
Merthin ntoarse dispozitivul rotativ, astfel nct
braul de lemn ncepu s se mite n lateral. l
privea fix, inndu-i respiraia. Structura de
lemn era supus unor fore de tensiune noi n
timp ce ncrctura braului i schimba poziia.
Lemnul troliului scri. Braul se rsuci la 180
de grade, purtnd brna peste acoperi, pn
deasupra cimitirului. Dinspre mulime se auzi un
murmur colectiv de uimire: nu mai vzuser
niciodat un troliu al crui bra s se poat roti.
Las-o jos! strig Merthin.
Jimmie acion frna, permind ncrcturii s
coboare smucit, cte 30 de centimetri odat, n
timp ce roata se nvrtea i frnghia se desfura.
Toat lumea privea ntr-o tcere mormntal.
Cnd brna atinse pmntul, izbucnir n

aplauze.
Jimmie desfcu frnghia din jurul brnei.
Merthin i permise un moment de triumf.
Troliul funcionase.
Cobor cu ajutorul unei scri. Mulimea l primi
cu ovaii. Caris l srut. Printele Joffroi i
strnse mna.
E o adevrat minune, spuse el. N-am mai
vzut niciodat aa ceva.
Nimeni n-a mai vzut, rspunse Merthin cu
mndrie. Eu l-am inventat.
Ali civa oreni venir s-l felicite. Toi erau
ncntai c fuseser martori la aa ceva toi, cu
excepia lui Elfric, care se uita cruci la el din
spatele mulimii.
Merthin alese s-l ignore. I se adres printelui
Joffroi:
Ne-am neles s m plteti dac troliul o s
funcioneze.
Iar eu o fac bucuros, rspunse preotul. i
datorez opt ilingi pn acum i, cu ct va trebui
s te pltesc mai repede pentru desprinderea
celorlalte brne i reconstruirea acoperiului, cu
att mai bucuros voi fi. i desfcu tristua pe
care o purta la bru i scoase nite monede legate
ntr-o bucat de pnz.

n clipa aceea, Elfric strig:


Ia stai!
Toate privirile se ntoarser ctre el.
Nu poi s-l plteti pe biatul acesta, printe
Joffroi, rosti el. Nu e dulgher calificat.
Cu siguran, asta nu se ntmpl cu adevrat.
Nu se poate! i spuse Merthin n gnd. i fcuse
treaba era prea trziu acum s i se refuze
dreptul la plat. Dar lui Elfric nu-i psa nici ct
negru sub unghie de ce era corect i ce nu.
Aiurea! replic Joffroi. A fcut ceea ce niciun alt
dulgher din ora n-ar putea s fac.
Nu conteaz, nu e n ghild.
Am vrut s intru, interveni Merthin. Voi n-ai
vrut s m primii.
E dreptul ghildei s refuze.
Eu zic c e o nedreptate, strui Joffroi, i muli
dintre locuitorii oraului vor fi de acord cu mine.
A fcut ase ani i jumtate de ucenicie, fr alt
plat dect merindele i un loc de dormit pe
podeaua din buctrie, i toat lumea tie c face
lucrri de dulgher calificat de ani buni. N-ar fi
trebuit s-l dai afar fr unelte.
Dinspre brbaii adunai n jur se isc un
murmur de aprobare. Toat lumea era de prere
c Elfric mersese prea departe.

Meterul spuse:
Cu tot respectul cuvenit unei fee bisericeti,
aceast decizie i aparine ghildei, nu dumitale.
Bine. Joffroi i ncruci braele peste piept.
Tu-mi spui s nu-l pltesc pe Merthin chiar
dac e singurul om din oraul sta n stare s-mi
repare biserica fr s o nchid. Iar eu te sfidez. i
nmn monedele lui Merthin. Acum poi s
prezini situaia n faa tribunalului.
Tribunalul stareului, mri Elfric, cu chipul
schimonosit de ciud. Cnd un om face o
plngere legat de un preot, poate oare s aib
parte de o judecat dreapt ntr-un tribunal inut
de nite clugri?
Aceste cuvinte trezir simpatia mulimii. Nu
puine fuseser ocaziile n care tribunalul streiei
favorizase n mod nedrept cauzele clericilor.
Dar Joffroi replic tios:
Dar oare un ucenic i poate gsi dreptatea
ntr-un jude inut de meteri?
Mulimea izbucni n rs: cu toii apreciau
nfruntrile inteligente.
Elfric pru nvins. Indiferent despre ce tribunal
era vorba, putea ctiga ntr-o disput cu
Merthin, dar n-avea cum s ias nvingtor cnd
se nfrunta cu un preot. Pe un ton n care se

ghicea frustrarea, spuse:


E o zi foarte trist pentru oraul sta cnd
ucenicii ncep s-i sfideze stpnii i preoii se
dau de partea unor asemenea bietani.
Dar tia c pierduse i se ndeprt.
Merthin simea n palm greutatea monedelor:
opt ilingi, 96 de penny de argint, dou cincimi
dintr-o lir. Ar fi trebuit s le numere, dar era
prea fericit pentru a se deranja cu o astfel de
formalitate. Ctigase primii si bani.
Se ntoarse ctre Edmund.
Acetia sunt banii dumitale, rosti el.
Nu-mi da dect cinci ilingi acum, restul mi-i
poi napoia mai trziu, spuse Edmund cu
generozitate. Pstreaz nite bani i pentru tine
i merii.
Merthin zmbi. Asta nsemna c rmnea cu trei
ilingi de cheltuial mai muli bani dect
avusese vreodat. Nici nu tia ce s fac cu ei.
Poate c avea s-i cumpere mamei sale un pui.
Era ora amiezii, iar mulimea ncepu s se
mprtie, orenii ndreptndu-se ctre casele lor
pentru masa de prnz. Merthin plec mpreun
cu Edmund i Caris. Simea c viitorul su era
sigur. i dovedise priceperea ca dulgher, iar acum
c printele Joffroi stabilise un precedent, puini

aveau s fie aceia care s ezite s-l angajeze. i


putea ctiga existena. Putea s aib casa lui. Se
putea cstori.
Petranilla i atepta. n timp ce Merthin numra
monedele echivalente cu cinci ilingi datorate lui
Edmund, femeia puse pe mas un platou cu
pete i mirodenii, fcut la cuptor, care rspndea
un miros mbietor. Pentru a srbtori succesul lui
Merthin, Edmund turn n cnile tuturor celor
prezeni vin rou de pe Valea Rinului.
Dar negustorul nu era nicidecum un om care s
priveasc prea mult nspre trecut.
Trebuie s ncepem lucrrile la noul pod, spuse
el pe un ton nerbdtor. Au trecut cinci
sptmni i nu s-a fcut nimic! A vrea s am
proiectul gata. Aa am putea ncepe lucrrile
imediat ce s-ar alege noul stare.
Merthin ciuli urechile.
La ce anume te gndeti?
tim c trebuie s fie un pod de piatr. Vreau
s fie suficient de lat nct s poat trece dou
care pe el, unul lng altul.
Merthin ncuviin din cap.
i ar trebui s aib cte o ramp la ambele
capete, astfel nct oamenii s coboare de pe pod
pe pmnt uscat, nu pe malul mocirlos.

Da excelent.
Caris interveni:
Dar cum faci s construieti ziduri de piatr n
mijlocul rului?
N-am idee, dar cu siguran se poate,
rspunse Edmund. Pe lume exist o groaz de
poduri din piatr.
Merthin se lans ntr-o explicaie:
Am auzit vorbindu-se despre asta. Se
realizeaz mai nti o structur special, numit
batardou, care s in apa departe de locul unde
construieti. E destul de simplu, dar se zice c
trebuie s fii foarte atent s nu lase deloc apa s
treac.
Godwyn intr n ncpere cu un aer nelinitit.
Teoretic, nu avea voie s le fac vizite celor din
ora nu putea prsi streia dect cu o treab
anume. Merthin se ntreb ce se ntmplase.
Carlus i-a retras candidatura pentru postul
de stare, anun el.
O veste bun! exclam Edmund. Ia i tu o
can de vin cu noi.
Nu-i cazul s srbtoreti nc, spuse Godwyn.
De ce nu? Aa, Thomas rmne singurul
candidat, iar Thomas vrea s construiasc podul
cel nou. Problema noastr e rezolvat.

Dar Thomas nu mai e singurul candidat.


Contele l nominalizeaz pe Saul Cap-Alb.
Ah! Edmund rmase cteva clipe pe gnduri.
i asta e neaprat ceva ru?
Da. Sunt muli care-l plac pe Saul, plus c s-a
dovedit un stare priceput la Sfntul Ioan-dinPdure. Dac accept nominalizarea, cel mai
probabil va primi voturile clugrilor care-l
sprijineau nainte pe Carlus ceea ce nseamn
c ar putea ctiga. Apoi, n calitate de candidat
nominalizat de conte, vrul su, e foarte posibil ca
Saul s fac aa cum dorete acesta , iar contele
s-ar putea opune construirii unui pod nou, pe
motiv c aa Kingsbridge-ul i-ar atrage pe muli
dintre negustorii care altminteri ar face afaceri n
Shiring.
Pe chipul lui Edmund apru o expresie
ngrijorat.
i nu putem face nimic?
Eu sper c da. Cineva trebuie s se duc la
Sfntul Ioan s-i dea vestea lui Saul i s-l aduc
la Kingsbridge. M-am oferit eu voluntar i
ndjduiesc c, ntr-un fel sau altul, o s pot s-l
conving s refuze.
Petranilla interveni:
S-ar putea ca asta s nu rezolve problema

noastr.
Merthin o asculta cu atenie: nu-i era deloc
simpatic, ns tia c era inteligent. Femeia
continu:
Contele ar putea nominaliza alt candidat. i
orice om nominalizat de el s-ar putea opune
construirii podului.
Godwyn ddu aprobator din cap.
Deci, presupunnd c-a reui s-l deturnez pe
Saul, trebuie s ne asigurm c a doua alegere a
contelui va fi cineva care n-are nicio ans de
reuit.
La cine te gndeti? ntreb mama sa.
Clugrul-ceretor Murdo.
Minunat!
Caris spuse:
Dar el e ngrozitor!
Exact, confirm Godwyn. Lacom, beiv, un
adevrat parazit un scandalagiu cu pretenii de
puritate absolut. Clugrii n-o s voteze
niciodat pentru el. Tocmai de aceea vrem ca el s
fie candidatul contelui.
Merthin i ddu seama c Godwyn era aidoma
mamei sale, n sensul c avea un talent pentru
acest gen de intrigi.
Petranilla ntreb:

i cum o s facem?
Mai nti trebuie s-l convingem pe Murdo si depun candidatura.
Asta n-o s fie prea greu. Spune-i pur i simplu
c ar avea anse. I-ar plcea la nebunie s ajung
stare.
De acord. Dar nu cred c e indicat s-o fac eu.
Murdo m-ar privi imediat cu suspiciune. Toat
lumea tie c eu l susin pe Thomas.
O s vorbesc eu cu el, hotr Petranilla. O s-i
spun c noi doi avem preri diferite i c eu nu l
vreau pe Thomas stare. De asemenea, o s-i
spun c sir Roland caut un candidat i c el ar
putea fi omul potrivit. E foarte popular n ora,
mai ales printre cei sraci i netiutori, care
triesc cu iluzia c el e unul dintre ei. Pentru a
obine nominalizarea, tot ce trebuie s fac e s
arate clar c e dispus s fie marioneta contelui.
Bine. Godwyn se ridic. O s ncerc s fiu de
fa cnd Murdo o s stea de vorb cu contele
Roland.
O srut pe mama sa pe obraz i iei.
Petele se terminase. Merthin i mnc felia
groas de pine care-i servise drept farfurie i care
acum se mbibase cu sos. Edmund i mai oferi o
can de vin, dar el refuz: i era team ca nu

cumva s cad de pe acoperiul bisericii, unde


avea s se ntoarc dup prnz, dac bea prea
mult.
Petranilla se duse n buctrie, iar Edmund intr
n salon s trag un pui de somn. Merthin i
Caris rmaser singuri.
Se mut pe banc, lng ea, i o srut.
Caris i spuse:
Sunt tare mndr de tine.
Merthin radia. i el era mndru de sine. O
srut din nou, de data aceasta un srut prelung
i umed care-i ddu o erecie. i atinse snul prin
pnza rochiei, strngndu-i uor sfrcul cu
buricele degetelor.
Caris i atinse erecia i chicoti.
Vrei s te rezolv? ntreb ea n oapt.
Mai fcea asta cteodat, cnd tatl ei i
Petranilla dormeau, iar Merthin i ea erau singuri
la parterul casei. Dar acum era ziua n amiaza
mare i era posibil ca cineva s intre peste ei n
orice moment.
Nu! rspunse el.
A putea s-o fac repede.
l strnse un pic mai tare.
Mi-e prea ruine.
Se ridic i trecu de cealalt parte a mesei.

mi pare ru.
Ei, poate c n-o s mai fie nevoie s facem asta
prea mult.
Ce anume?
S ne ascundem i s ne facem mii de griji c
ar putea intra cineva peste noi.
Chipul lui Caris trda faptul c fusese afectat
de vorbele lui.
Dar nu-i place?
Bineneles c-mi place! Dar ar fi mai bine dac
am fi singuri. A putea s-mi iau o cas, acum c
sunt pltit.
Nu ai fost pltit dect o dat.
Adevrat dar nu neleg de ce-ai devenit
dintr-odat att de pesimist. Am zis ceva greit?
Nu, dar de ce nu putem lsa lucrurile aa
cum sunt?
Aceast ntrebare l ls pe Merthin cu gura
cscat.
Pur i simplu vreau s facem mai mult, ntr-un
loc unde putem fi singuri.
Ea l fix cu o privire sfidtoare.
Eu sunt mulumit de cum stau lucrurile
acum.
Ei, i eu dar nimic nu dureaz la nesfrit.
De ce nu?

Merthin avea impresia c discut cu un copil.


Pentru c nu ne putem petrece restul vieii
locuind cu prinii i srutndu-ne fugar, cnd
nu se uit nimeni. Trebuie s ne lum o cas a
noastr, s trim ca so i soie, s dormim
mpreun n fiecare noapte, s facem dragoste cu
adevrat n loc s ne rezolvm unul pe cellalt,
s avem o familie.
De ce? ntreb ea.
Nu tiu de ce, rspunse el exasperat. Aa merg
lucrurile i n-o s ncerc s-i mai explic, pentru
c tu eti hotrt s nu nelegi nimic sau, cel
puin, s te prefaci c nu nelegi.
Bine.
i-apoi, trebuie s m ntorc la munc.
Du-te atunci.
Nu reuea s o neleag. De o jumtate de an
ncoace, dorea cu ardoare s se nsoare cu Caris
i presupusese c i ea simea la fel. Acum se
prea ns c lucrurile nu stteau chiar aa. Mai
mult, ea nu vedea cu ochi buni presupunerea lui.
Dar oare Caris chiar i nchipuia c puteau
prelungi aceast relaie adolescentin la infinit?
Se uit la ea, ncercnd s descifreze expresia
chipului ei, dar nu vzu dect ncpnare. Se
ntoarse i iei.

Ajuns n strad, ovi. Poate c-ar fi trebuit s se


ntoarc i s-o fac s-i spun exact ce era n
mintea ei. Dar, amintindu-i expresia de pe
chipul ei, i ddu seama c nu era momentul
potrivit pentru asta. Porni aadar mai departe,
ndreptndu-se ctre biserica Sfntul Marcu i
ntrebndu-se cum de era cu putin ca o zi att
de frumoas s devin att de mohort.
22
Godwyn pregtea Catedrala Kingsbridge pentru
nunta cea mare. Biserica trebuia s arate ct mai
bine. Pe lng contele de Monmouth i contele de
Shiring, la ceremonie aveau s participe numeroi
baroni, precum i sute de cavaleri din anturajul
acestora. Trebuiau nlocuite lespezile sparte,
trebuiau fcute reparaii n locurile n care zidria
suferise stricciuni, ornamentele deteriorate
trebuiau cioplite din nou, pereii trebuiau vruii,
pilatrii trebuiau vopsii, iar ntreaga suprafa a
mreului edificiu trebuia mturat i frecat
pn ce avea s strluceasc de curenie.
i vreau ca lucrrile la culoarul sudic al corului
s fie terminate pn atunci, i se adres Godwyn
lui Elfric n timp ce mergeau mpreun prin

biseric.
Nu sunt sigur c se poate
Trebuie. Nu putem s avem schele n zona
corului cnd oficiem o nunt att de important.
l zri pe Philemon fcndu-i semne disperate din
cadrul uii transeptului sudic. Te rog s m scuzi.
Dar n-am oamenii necesari! strig Elfric n
urma lui.
nseamn c n-ar trebui s te mai pripeti s-i
dai afar ajutoarele, i spuse Godwyn peste umr.
Philemon prea extrem de agitat.
Fratele Murdo cere o audien la conte, l
ntiin el.
Bine!
Petranilla vorbise cu clugrul-ceretor cu o
sear nainte, iar n dimineaa aceasta, Godwyn l
instruise pe Philemon s pndeasc n apropierea
casei de oaspei n caz c Murdo avea s se arate
pe acolo. Se ateptase ca acesta s vin destul de
devreme.
Porni grbit spre casa de oaspei, cu Philemon n
urma sa. Fu uurat s vad c Murdo nc mai
atepta n ncperea mare de la parter.
Corpolentul clugr se dichisise special pentru
aceast ocazie: avea minile i faa curate, i
pieptnase prul din jurul tonsurii i-i curase

petele cele mai evidente de pe sutan. Nu arta ca


un stare, dar aproape c arta ca un clugr.
Godwyn l ignor i urc scrile direct. La ua
contelui fcea de straj fratele lui Merthin, Ralph,
care era unul dintre scutierii acestuia. Ralph era
un tnr chipe, frumuseea sa fiind tirbit de
nasul rupt recent. Scutierii mereu i fracturau
cte-un os.
Bun, Ralph, spuse prietenos Godwyn. Ce ai
pit la nas?
M-am btut cu un ran nemernic.
Ar fi trebuit s ai grij s-i fie repus osul la loc.
Clugrul acela ceretor de jos a urcat aici?
Da. I-au spus s atepte.
Cine e cu contele?
Lady Philippa i secretarul, printele Jerome.
Du-te i ntreab dac m pot primi.
Lady Philippa spune c n-ar trebui s intre
nimeni la conte.
Godwyn i adres lui Ralph un zmbet ca ntre
brbai, avnd o semnificaie ct se poate de
clar: Da, dar ea nu-i dect o femeie
Ralph i rspunse cu un zmbet identic, dup
care deschise ua i-i strecur capul nuntru.
Fratele Godwyn, sacristanul? ntreb el.
Urm un interval de tcere, dup care lady

Philippa iei din ncpere i nchise ua n urma


ei.
i-am zis c nu intr nimeni, fcu ea pe un ton
mnios. Contele Roland nu se odihnete ct ar
trebui.
Ralph rspunse:
tiu, milady, ns fratele Godwyn nu l-ar
deranja pe conte dac n-ar fi neaprat nevoie.
Ceva din tonul lui Ralph l fcu pe Godwyn s-l
priveasc. Dei cuvintele rostite de Ralph erau
neutre, expresia de pe chipul su era una
adoratoare. n momentul acela, Godwyn observ
ct de voluptuoas era Philippa. Aceasta purta o
rochie rou-nchis strns cu o curea n talie, iar
stofa fin de ln i se mula pe sni i pe olduri.
Lui Godwyn i se prea c arta ca o statuie
reprezentnd Tentaia i i dori, o dat n plus, s
poat gsi o modalitate de a le exclude pe femei
din streie. Era destul de ru ca un scutier s se
ndrgosteasc de o femeie mritat, dar
asemenea sentimente din partea unui clugr ar
fi fost o adevrat catastrof.
mi pare ru c trebuie s-l deranjez pe conte,
interveni Godwyn. Dar la parter se afl un
clugr-ceretor care ateapt s fie primit la
Domnia Sa.

tiu Murdo. Chiar are treburi urgente de


discutat?
Dimpotriv. Dar trebuie s-l previn pe conte,
s-i spun la ce s se atepte.
Deci tii ce vrea acest clugr-ceretor?
Cred c da.
Ei bine, atunci cred c cel mai bine ar fi ca voi
doi s intrai la conte mpreun.
Dar ncepu Godwyn, dup care se prefcu ai nbui cteva cuvinte de mpotrivire.
Philippa i ainti privirea asupra lui Ralph.
Adu-l pe clugrul-ceretor aici, te rog.
Ralph l chem pe Murdo, iar Philippa i pofti pe
cei doi monahi n ncpere. Contele Roland sttea
n pat, complet mbrcat, ca i data trecut,
numai c acum i sprijinea capul bandajat i
jumtatea de sus a trunchiului pe mai multe
perne din fulgi.
Ce-i asta? ntreb el cu obinuita-i proast
dispoziie. Ne ntlnim la canon? Ce vrei,
clugrilor?
Privindu-l drept n fa pentru prima oar de la
prbuirea podului, Godwyn fu ocat s vad c
toat partea dreapt i era complet paralizat:
pleoapa i era lsat, obrazul abia dac i se mica,
iar colul gurii i atrna moale. Imaginea era cu

att mai uimitoare, cu ct partea stng a


chipului su era foarte animat. Cnd Roland
vorbise, jumtatea stng a frunii i se
ncruntase, ochiul i se bulbucase i pruse a
arunca un mnunchi de scntei autoritare, iar
cuvintele ieiser cu vehemen din colul buzelor
sale. tia c rnile la cap puteau avea efecte
imprevizibile, dar nu auzise niciodat de o
asemenea manifestare.
Nu v holbai la mine, mri contele iritat.
Artai ca doi viei n faa unei pori noi. Spunei
de ce ai venit.
Godwyn fcu un efort s-i recapete prezena de
spirit. Trebuia s fie foarte atent pe parcursul
urmtoarelor cteva minute. tia c Roland avea
s resping candidatura lui Murdo pentru funcia
de stare. Dar, oricum, voia s planteze n mintea
contelui ideea c Murdo putea fi o alternativ
pentru Saul Cap-Alb. Drept urmare, sarcina lui
era s-l susin. Paradoxal, avea s fac acest
lucru
opunndu-i-se
clugrului-ceretor,
artndu-i contelui c Murdo n-avea niciun fel de
obligaii fa de fraii ntru credin asta pentru
c Roland dorea un stare care s nu serveasc
dect interesele sale. Dar, pe de alt parte,
Godwyn nu trebuia s protesteze prea tare,

pentru c nu voia ca sir Roland s-i dea seama


ct de lipsit de ans era, de fapt, candidatura
lui Murdo. Era o cale extrem de alunecoas, cu
multe pericole de derapaje.
Murdo fu cel care deschise discuia, cu glasul lui
sonor de amvon:
Milord, am venit s v cer s m luai n calcul
pentru funcia de stare al mnstirii Kingsbridge.
Cred c
Nu att de tare, pentru numele lui Dumnezeu!
protest Roland.
Murdo cobor tonul.
Milord, cred c
De ce vrei s devii stare? ntreb Roland,
ntrerupndu-l din nou. Credeam c voi,
clugrii-ceretori, nu suntei, prin definiie, legai
de nicio biseric.
Era un punct de vedere de mod veche. Iniial,
clugrii-ceretori fuseser monahi nomazi, care
nu deineau niciun fel de bunuri, dar la
momentul respectiv muli dintre ei ajunseser la
fel de bogai precum fraii lor din mnstiri.
Roland tia asta i nu fcea dect s-l provoace
pe Murdo.
Acesta ddu rspunsul standard n asemenea
situaii:

Cred c Dumnezeu accept cu drag inim


ambele tipuri de sacrificiu.
Aadar eti dispus s renuni la sutana de
clugr-ceretor.
Am ajuns s cred c talentul care mi-a fost
hrzit i-ar gsi folosul mai bine ntr-o streie,
aa c da, sunt dispus s mbriez Regula
benedictin.
Dar de ce s te iau eu n calcul pentru
nominalizare?
Sunt i preot hirotonisit.
Avem destui preoi.
i am o activitate ndelungat n Kingsbridge i
n mprejurimi care, dac-mi permitei s m laud
un pic, m-a fcut unul dintre cei mai influeni
oameni n slujba Domnului din regiune.
n clipa aceea, printele Jerome interveni pentru
prima oar n discuie. Acesta era un tnr sigur
pe el, cu un chip care trda inteligen, iar
Godwyn simi c avea n fa un om ambiios.
E adevrat, spuse el. Fratele Murdo e deosebit
de popular.
Evident, Murdo nu era la fel de popular i printre
clugri dar asta n-o tiau nici Roland, nici
Jerome, i Godwyn n-avea de gnd s-i lumineze
n aceast privin.

Nici Murdo n-avea vreo intenie de acest gen. i


ls capul n jos i spuse pe un ton linguitor:
V mulumesc din inim, printe Jerome.
Godwyn interveni:
E popular printre cei muli i netiutori.
Aa cum era i Mntuitorul, replic Murdo.
Clugrii ar trebui s duc viei de srcie i de
nfrnare, adug Godwyn.
Roland le curm avntul:
Hainele clugrului-ceretor par destul de
srccioase, iar n ceea ce privete nfrnarea
mie unul mi se pare c monahii din Kingsbridge
mnnc mai bine dect muli rani.
Fratele Murdo a fost vzut beat prin taverne!
protest Godwyn.
Murdo rspunse:
Regula benedictin le permite clugrilor s
bea vin.
Numai dac sunt bolnavi sau lucreaz din greu
la cmp.
Eu in predici pe ogoare.
Godwyn observ c Murdo era un adversar de
temut n disputele verbale. Constatarea l bucur,
din moment ce nu dorea chiar deloc s ctige
aceast lupt. I se adres lui Roland:
Tot ce pot spune este c, n calitate de

sacristan, v-a sftui insistent s nu-l


nominalizai pe Murdo pentru funcia de stare al
mnstirii Kingsbridge.
S-a notat, rspunse rece Roland.
Philippa i arunc lui Godwyn o privire uor
surprins, i acesta realiz c se dduse btut un
pic prea uor. Dar Roland nu observase: el nu se
ncurca cu nuanele.
Murdo nu terminase.
Stareul acestei mnstiri trebuie s-l slujeasc
pe Dumnezeu, bineneles, dar, n ceea ce privete
aspectele lumeti, ar trebui s se lase ghidat de
rege mpreun cu baronii i conii Mriei Sale.
Vorbele acestea erau cum nu se poate mai clare,
i ddu seama Godwyn. Murdo ar fi putut la fel
de bine s spun: O s fiu omul dumitale. Era o
declaraie scandaloas. Clugrii ar fi fost ngrozii
s aud una ca asta. Murdo ar fi pierdut orice
susinere din partea lor pentru alegerea n funcia
de stare.
Godwyn nu spuse nimic, dar Roland i adres o
privire ntrebtoare.
Ai ceva de adugat, sacristane?
Sunt convins c fratele aici de fa n-a dorit s
spun c streia Kingsbridge ar trebui s fie
supus contelui de Shiring n vreo chestiune,

lumeasc sau de alt natur nu-i aa, Murdo?


Am zis ce-am zis, rspunse Murdo cu glasul
su de amvon.
De-ajuns, fcu Roland, plictisit dintr-odat de
acest joc. V rcii amndoi gura de poman. Eu
o s-l nominalizez pe Saul Cap-Alb. Suntei liberi.
Schitul Sfntul Ioan-din-Pdure era o versiune la
scar redus a streiei Kingsbridge. Biserica era
mic, la fel i claustrul i dormitorul din piatr;
restul cldirilor erau nite structuri simple din
lemn. La schit triau opt clugri i nicio
clugri. Pe lng rugciune i meditaie,
clugrii se ocupau cu agricultura: i cultivau
singuri mare parte din cele necesare traiului i
fceau o brnz de capr faimoas n tot sudvestul Angliei.
Godwyn i Philemon erau pe drum de dou zile.
Tocmai se lsase seara cnd ieir din pdure i
vzur n fa o ntindere nesfrit de pmnt
defriat n mijlocul creia se nla biserica.
Imediat, Godwyn i ddu seama c temerile sale
se adevereau i c vorbele pe care le auzise, cum
c Saul Cap-Alb fcea treab bun ca stare al
schitului, erau doar o mic parte din adevr.
Totul avea un aer ordonat i calculat: gardurile vii

erau tunse cu grij, anurile erau drepte, copacii


din livad erau plantai la distane egale, iar
printre grnele de pe ogor nu se vedea nici urm
de buruian. Era sigur c-avea s descopere c
slujbele se ineau exact la orele la care trebuiau
inute i c erau oficiate cu maximum de
cucernicie. Nu-i mai rmnea dect sperana c
talentul evident de conductor al lui Saul Cap-Alb
nu-l fcuse i ambiios.
Pe cnd mergeau clare pe lng ogoarele
schitului, Philemon spuse:
De ce vrea contele att de mult s-l fac pe
vru-su stare la Kingsbridge?
Din motivul pentru care i-a asigurat fiului su
cel mic funcia de episcop de Kingsbridge,
rspunse Godwyn. Episcopii i stareii sunt
oameni puternici. Contele vrea s se asigure c
orice personaj influent din preajma sa este un
aliat i nicidecum un duman.
i pe ce s-ar putea certa?
Pentru Godwyn era interesant s observe c
tnrul Philemon ncepea s fie curios n privina
jocului de ah al politicii i puterii.
Pmnturi, impozite, drepturi, privilegii De
exemplu, poate c stareul vrea s construiasc
un pod nou n Kingsbridge, ca s atrag mai

muli negustori la Trgul de Ln. Contele s-ar


putea opune acestui plan, pe motiv c i-ar
ndeprta pe negustori de trgul lui, cel de la
Shiring.
Dar nu prea vd cum se poate lupta un stare
cu un conte. Stareul nu are soldai
Un om al Bisericii poate influena mulimile.
Dac i construiete predicile n aa fel nct s
instige mpotriva contelui sau invoc sfinii pentru
a abate nenorociri asupra lui, oamenii vor ncepe
s cread c seniorul e blestemat. Apoi o s-i
pun la ndoial puterea i se vor atepta ca toate
ntreprinderile lui s fie sortite eecului. Niciunui
nobil nu-i convine s se afle ntr-o astfel de lupt
cu un cleric care tie ce vrea. Gndete-te numai
ce s-a ntmplat cu regele Henric al II-lea dup
uciderea lui Thomas Becket.
Ptrunser n incinta fermei schitului i
desclecar. Caii se repezir la adptoare. Nu se
vedea nimeni n jur, cu excepia unui clugr cu
poalele sutanei suflecate, ocupat cu scoaterea
gunoiului dintr-o cocin aflat n spatele
grajdurilor. Fr ndoial c era tnr, dac se
ocupa cu o asemenea munc. Godwyn strig spre
el:
Hei, hei, flcu! Vino i ajut-ne cu caii.

Acuica! rspunse clugrul pe acelai ton


ridicat. Termin de curat adpostul animalelor
dnd de nc vreo cteva ori cu grebla, dup care
sprijini unealta de peretele grajdului i porni ctre
nou-venii. Godwyn tocmai se pregtea s-i spun
s se mite mai repede cnd recunoscu prul
blond al lui Saul, care mrginea tonsura
caracteristic monahilor benedictini.
Godwyn nu era de acord cu aa ceva. Stareul
nu trebuia n niciun caz s curee cocini.
Modestia ostentativ era, la urma urmei, o
demonstraie bttoare la ochi. Cu toate acestea,
n situaia dat, comportamentul umil al lui Saul
crea auspicii favorabile pentru inteniile lui
Godwyn.
i adres lui Saul un zmbet prietenos.
Salutare, frate. Nu era intenia mea s-i cer
chiar stareului s-mi deshame calul.
De ce nu? rspunse Saul. Cineva tot trebuie s
o fac, iar voi ai cltorit toat ziua. Saul
conduse caii n grajd. Fraii sunt pe cmp, strig
el de-acolo. Dar se vor ntoarce pentru vecernie.
Iei din nou. Haidei la buctrie.
Ei doi nu fuseser niciodat apropiai. Godwyn
nu putea s nu simt c pietatea lui Saul
reprezenta o critic implicit la adresa lui. Saul se

arta ntotdeauna prietenos, dar totodat ddea


dovad de o hotrre linitit i avea o abordare
diferit a lucrurilor. Godwyn trebuia s aib mare
grij s nu se enerveze. Deja se simea destul de
ncordat.
Godwyn i Philemon l urmar pe Saul prin
curtea fermei i intrar ntr-o cldire cu un singur
cat, dar cu acoperiul nalt. Dei era fcut din
lemn, avea cminul i coul din piatr. Plini de
recunotina celor ostenii, se prvlir pe o
banc grosolan, la o mas bine frecat. Saul le
turn dou porii generoase de bere dintr-un
butoi mare.
Se aez n faa lor. Philemon bu pe sturate,
fiind nsetat, ns Godwyn se mulumi s ia o
nghiitur mic. Saul nu le oferi de mncare, iar
Godwyn i ddu seama c n-aveau s primeasc
nimic pn dup vecernie. Oricum era prea
ncordat s poat mnca.
nc un moment delicat, i spuse el nelinitit.
Trebuise s protesteze fa de candidatura lui
Murdo n aa fel nct s nu-l fac pe Roland s
renune la idee. Acum trebuia s-l invite pe Saul
s accepte nominalizarea ntr-un fel care s fac
propunerea imposibil de acceptat. tia ce avea s
spun, dar trebuia s potriveasc totul ct mai

bine. Orice pas greit avea s trezeasc bnuielile


lui Saul, iar consecinele erau greu de prevzut.
Saul i ntrerupse brusc consideraiile ngrijorate.
Ce vnt te aduce pe aici, frate? ntreb el.
Contele Roland i-a recptat facultile
mintale.
Slav Domnului!
Asta nseamn c putem organiza alegerile
pentru funcia de stare.
Bine. N-ar trebui s stm prea mult fr
conductor.
Dar cine s fie acesta?
Saul evit s rspund la ntrebare.
S-au vehiculat ceva nume de candidai?
Fratele Thomas, matriculariusul.
Ar fi un administrator bun. Nimeni altcineva?
Godwyn se mulumi s-i serveasc o jumtate
de adevr.
Nu oficial.
Dar Carlus? Cnd am venit la Kingsbridge la
nmormntarea stareului Anthony, stareul
adjunct era principalul candidat.
Consider c nu e capabil s duc la capt
ndatoririle pe care le presupune o astfel de
funcie.
Pentru c e orb?

Poate c da. Saul nu tia c fratele Carlus


czuse n timpul slujbei inute de srbtoarea
Sfntului Adolphus. Godwyn decise s nu-i
spun nimic despre asta. Cert este c s-a gndit,
s-a rugat i, ntr-un final, a luat aceast hotrre.
i contele n-a nominalizat pe nimeni?
Se gndete s-o fac. Godwyn ovi. De aceea
am i venit. Contele se gndete s te
nominalizeze pe tine.
Asta nu-i chiar o minciun, i spuse Godwyn.
Pur i simplu accentul e pus n aa fel nct
atenia s cad pe alt aspect.
Sunt onorat.
Godwyn l studie pre de cteva clipe.
Dar nu complet surprins, m gndesc, nu?
Saul roi.
Te rog s m ieri. Marele Philip era stare aici,
la Sfntul Ioan, cnd a fost ales stare de
Kingsbridge, iar alii au urmat acelai drum. Asta
nu nseamn, bineneles, c sunt vrednic, aa
cum au fost ei. Dar mrturisesc c mi-a trecut
prin minte lucrul acesta, da.
Nu-i nimic de care s te ruinezi. i ce prere ai
avea despre aceast nominalizare?
Ce prere? Saul prea nucit. De ce ntrebi
una ca asta? Dac domnul conte dorete, o s m

nominalizeze; dac fraii mei m vor stare, m


vor vota, iar eu o s-mi dau seama c acesta e
drumul pe care mi l-a hrzit Domnul. Nu
conteaz ce prere am eu despre asta.
Nu era deloc rspunsul pe care i l-ar fi dorit
Godwyn. Avea nevoie ca Saul s se hotrasc
ntr-un fel sau altul. Toat discuia aceasta
despre Dumnezeu era contraproductiv.
Nu e chiar att de simplu, spuse el. Nu eti
obligat s accepi nominalizarea. Tocmai de aceea
m-a trimis contele aici.
Nu prea-i st n fire lui Roland s ntrebe, cnd
poate ordona.
Godwyn aproape c tresri. S nu uit niciodat
ct de viclean e Saul, i impuse el mental. Se
grbi s dea napoi.
Da, ntr-adevr. Oricum, dac intenionezi s
refuzi, el trebuie s tie ct mai repede, astfel
nct s nominalizeze pe altcineva.
Asta probabil c era adevrat, dei Roland nu
menionase acest lucru.
Nu mi-am dat seama c aa se procedeaz.
Chiar nu se procedeaz aa, i rspunse
Godwyn n gnd. ns cu glas tare spuse doar
att:
Data trecut, cnd a fost ales stareul Anthony,

noi doi eram novici, aa c nu prea tim cum s-a


procedat.
Corect.
Tu te simi capabil s joci rolul de stare de
Kingsbridge?
Nu, cu siguran nu.
Ah!
Godwyn se prefcu dezamgit, dei se bazase pe
modestia lui Saul pentru a-i smulge un asemenea
rspuns.
i totui
Da?
Cu ajutorul Domnului, cine tie ce se poate
face?
Total adevrat.
Godwyn i ascunse iritarea. Acest rspuns plin
de smerenie fusese ct se poate de formal. n
realitate, Saul considera c-avea s se descurce n
funcia de stare.
Bineneles, cred c ar trebui s meditezi i s
te rogi n seara asta pentru cea mai bun alegere.
Sunt convins c n-o s pot medita la nimic
altceva. Se auzi un zvon ndeprtat de glasuri.
Fraii se ntorc de la munc, adug Saul.
Putem s mai discutm mine-diminea,
replic Godwyn. Dac te hotrti s candidezi,

trebuie s vii cu noi la Kingsbridge.


Foarte bine.
Godwyn simea c exist un pericol destul de
mare ca Saul s accepte nominalizarea. Dar mai
avea un as n mnec.
Ar trebui s mai iei n considerare un lucru n
rugciunile tale, spuse el. Un nobil nu ofer
niciodat un dar fr s cear i ceva n schimb.
Pe chipul lui Saul apru o expresie ngrijorat.
La ce te referi?
Conii i baronii mpart titluri, pmnturi,
funcii, monopoluri dar lucrurile acestea au
mereu un pre.
Iar n cazul acesta?
Dac vei fi ales, Roland se va atepta s-i
primeasc recompensa. La urma urmei, eti vrul
lui i i vei datora funcia. Asta nseamn c vei
deveni purttorul lui de cuvnt la canon i c vei
avea grij ca iniiativele streiei s nu se
interpun intereselor lui.
Va fi aceasta o condiie explicit a
nominalizrii?
Condiie explicit? Nu. Dar, la sosirea n
Kingsbridge, o s-i adreseze mai multe ntrebri,
iar acestea vor fi formulate n aa fel nct s-i poi
ghici inteniile. Dac ii neaprat s fii un stare

independent, care s nu fac nicio favoare vrului


i susintorului su, o s nominalizeze pe
altcineva.
Nu m gndisem la asta.
Bineneles, ai putea i s-i dai rspunsurile pe
care vrea s le aud i apoi s te rzgndeti dup
alegeri.
Dar asta ar nsemna s fiu ipocrit.
Aa ar vedea-o unii.
Aa ar vedea-o Domnul.
Acesta e unul dintre lucrurile pentru care ar
trebui s te rogi disear, pentru ca Domnul s-i
lumineze mintea i s-i ofere soluia potrivit.
n buctrie i fcu intrarea un grup de
clugri, murdari de noroi de la munca pe ogor i
discutnd zgomotos ntre ei. Saul se ridic s-i
serveasc cu bere, dar chipul i trda ngrijorarea.
Aceasta continu s-i ntunece trsturile i cnd
se mutar n bisericua schitului, care avea
pictat deasupra altarului o scen reprezentnd
Judecata de Apoi, pentru oficierea vecerniei. Nu
se disip nici cnd, n sfrit, se aternu masa de
sear, iar foamea lui Godwyn fu potolit de
brnza delicioas pe care o fceau clugrii la
schit.
Dei simea dureri n tot corpul din cauza celor

dou zile petrecute n a, Godwyn rmase treaz n


noaptea aceea. i nfiase lui Saul o dilem etic.
Cei mai muli clugri ar fi fost dispui s-i
treac sub tcere vederile n discuiile cu Roland
i s promit un grad de servitute mai mare dect
plnuiau s arate dup instalarea n funcie. Oare
Saul avea s gseasc o modalitate de rezolvare a
acestei dileme i s accepte nominalizarea?
Godwyn se ndoia.
Cnd clugrii se trezir n zori pentru utrenie,
de pe chipul lui Saul tot nu dispruse acea
expresie ngrijorat.
Dup micul dejun, i spuse lui Godwyn c nu
putea accepta nominalizarea.
Godwyn nu se putea obinui cu felul n care
arta chipul contelui Roland. Era o imagine din
cale-afar de stranie. Contele purta acum o
plrie peste bandaje, care nu fcea dect s
scoat n eviden paralizia prii drepte a
chipului su. De asemenea, Roland prea mai
irascibil dect de obicei, iar Godwyn i ddu
seama c nc mai suferea de migrene cumplite.
Unde e vrul meu, Saul? zise el imediat ce
Godwyn intr n ncpere.
Tot la Sfntul Ioan, milord. I-am transmis

mesajul dumneavoastr
Mesajul? Era un ordin, nu un mesaj!
Lady Philippa, care sttea n picioare lng pat,
spuse cu blndee:
Nu v agitai, milord tii bine c v face ru.
Godwyn rosti:
Fratele Saul a hotrt c nu poate accepta
nominalizarea.
i de ce dracu nu?
S-a tot gndit, s-a rugat
Bineneles c s-a rugat, asta fac toi clugrii.
i ce motiv i-a dat pentru faptul c m sfideaz?
Nu se simte capabil s ndeplineasc o funcie
att de dificil.
Aiureli. Ce funcie dificil? Nu i se cere s
conduc vreo cteva mii de cavaleri n btlie
doar s se asigure c o mn de clugri i cnt
imnurile la orele cuvenite.
Vorbele acestea erau total neadevrate, dar
Godwyn i ls capul n jos i nu spuse nimic.
Tonul contelui se schimb dintr-odat.
Tocmai mi-am dat seama cine eti. Eti fiul
Petranillei, nu-i aa?
Da, milord. Petranilla aceea pe care tu ai
prsit-o, continu n gnd Godwyn.
Era tare viclean i pun prinsoare c i tu eti

la fel. De unde tiu eu c tu n-ai fcut tot ce-ai


putut ca s-l convingi pe Saul s nu accepte? Tu
l vrei pe Thomas Langley ca stare, nu?
Planul meu e mult mai complex de-att,
prostule, i rspunse Godwyn n gnd. Dar cu
glas tare nu spuse dect att:
Saul m-a ntrebat ce ai putea pretinde n
schimbul nominalizrii sale.
Aaa, aa mai vii de-acas. i ce i-ai spus?
C v vei atepta s-l asculte pe cel care-i e
vr, susintor i conte.
Iar el e prea ncpnat s accepte una ca
asta, presupun. Bine. Aa s fie. l voi nominaliza
pe clugrul-ceretor cel gras. Acum dispari din
faa mea.
Godwyn fu nevoit s-i ascund extazul n timp
ce fcea o plecciune i se retrgea din ncpere.
Penultima etap a planului su funcionase de
minune. Contele Roland nu avea nici cea mai
mic bnuial c fusese manipulat astfel nct
s-l nominalizeze pe candidatul cu cele mai mici
anse de reuit din ci cunotea Godwyn.
Acum urma ultimul pas.
Iei din casa de oaspei i intr n claustru. Era
ora de studiu dinaintea slujbei de la amiaz, iar
cei mai muli clugri citeau, i ascultau pe cei

care citeau cu voce tare sau pur i simplu


meditau. Godwyn l zri pe Theodoric, tnrul su
aliat, i-l chem la el cu un semn din cap.
Pe un ton optit, i spuse:
Contele Roland l-a nominalizat pe fratele
Murdo pentru funcia de stare.
Theodoric fu att de surprins, nct ntreb cu
voce tare:
Poftim?
Sst!
Dar aa ceva nu se poate!
Normal c nu se poate.
N-o s-l voteze nimeni. Pe chipul lui Theodoric
apru ncet-ncet lumina nelegerii. Aaaa acum
mi dau seama. Deci asta e bine pentru noi, de
fapt.
Godwyn se minuna de flecare dat cnd trebuia
s explice lucruri de genul acesta, chiar i unor
persoane inteligente. Nimeni nu vedea dincolo de
suprafa, cu excepia sa i a mamei sale.
Du-te i spune-le tuturor, dar discret. Nu-i
nevoie s te ari scandalizat. O s se nfurie
suficient i fr ncurajarea ta.
Ar trebui s spun i c asta e bine pentru
Thomas?
n niciun caz.

Bine, fcu Theodoric. neleg.


Era evident c nu nelegea, ns Godwyn simea
c putea avea ncredere n el s-i urmeze
instruciunile.
Godwyn plec apoi n cutarea lui Philemon. l
gsi ocupat cu mturarea slii de mese.
Ai idee unde e Murdo? ntreb el.
Probabil prin buctrie.
Gsete-l i spune-i s te atepte n casa
stareului cnd toi clugrii vor fi n biseric
pentru slujba de la amiaz. Dar fii atent, nu vreau
s te vad nimeni cu el.
Bine. i ce-i zic?
nti i-nti i zici: Frate Murdo, nimeni nu
trebuie s afle vreodat c tii asta de la mine. E
clar?
Nimeni nu trebuie s afle vreodat c tii asta
de la mine. Bine.
Apoi i ari hrisovul pe care l-am gsit
mpreun. ii minte unde e n dormitor, lng
pupitrul de rugciune, n mapa de piele de
culoarea ghimberului din cufr.
Atta tot?
i atragi atenia c pmntul donat n numele
lui Thomas i-a aparinut iniial reginei Isabela i
c lucrul acesta a fost inut secret timp de zece

ani.
Pe chipul lui Philemon se citea nedumerirea.
Dar nu tim ce ncearc s ascund Thomas.
Nu. ns n spatele oricrui secret se afl un
motiv.
Nu crezi c Murdo va ncerca s foloseasc
informaia asta mpotriva lui Thomas?
Bineneles c aa va face.
Dar cum?
Asta n-o tiu, dar mai mult ca sigur o s fie n
detrimentul lui Thomas.
Philemon se ncrunt.
Am crezut c noi trebuia s-l ajutm pe
Thomas.
Godwyn schi un zmbet.
Exact asta crede toat lumea.
Apoi se auzi clopotul care-i chema pe toi la
slujba de la amiaz.
Philemon plec n cutarea lui Murdo, iar
Godwyn li se altur celorlali monahi n biseric.
La unison cu acetia, rosti pios:
O, Doamne, pleac-i privirea ctre mine i
vino n ajutorul meu!
De data aceasta se rug cu un entuziasm
neobinuit. n ciuda aerului ncreztor pe care-l
afiase n prezena lui Philemon, tia prea bine c

mergea la risc. Mizase totul pe secretul lui


Thomas, dar nu tia ce avea s vad pe faa crii
de joc cnd avea s o ntoarc.
Totui, era clar c reuise s-i agite pe clugri.
Acetia erau nelinitii i cu chef de vorb, iar
Carlus trebui s cear restabilirea linitii de dou
ori n timpul intonrii psalmilor. n general,
monahii i antipatizau pe clugrii-ceretori,
pentru c afiau o atitudine de superioritate
moral fa de bunurile lumeti, dei, n acelai
timp, triau pe spinarea celor pe care-i denigrau.
n mod special, l antipatizau pe Murdo pentru c
era plin de sine, lacom i beiv. Ar fi ales pe
oricare altul doar ca s se descotoroseasc de el.
Pe cnd ieeau din biseric dup slujb, Simeon
intr n vorb cu Godwyn:
Nu putem s-l acceptm pe Murdo ca stare,
spuse el.
Sunt de acord.
Carlus i cu mine nu vom propune alt
candidat. Dac ne vom arta dezbinai, contele va
putea s-i prezinte candidatul drept un
compromis necesar. Trebuie s ne lsm
diferendele deoparte i s strngem rndurile n
jurul lui Thomas. Dac facem front comun,
contelui i va fi greu s ne nving.

Godwyn se opri i-l privi n ochi pe Simeon.


Mulumesc, frate, spuse el, fcnd un efort s
se arate umil i s ascund sentimentul de
fericire suprem care-l stpnea.
O facem pentru binele streiei.
tiu. Dar apreciez generozitatea dumitale.
Simeon salut din cap i se ndeprt.
Godwyn simea mirosul victoriei.
Clugrii se adunar n sala de mese pentru
prnz. Murdo veni i el. Acesta nu participa la
slujbe, ns nu pierdea nicio ocazie s-i umfle
burdihanul. Toate mnstirile aveau regula
general cum c orice clugr sau clugrceretor era bine-venit la mas, dei puini erau
aceia care exploatau aceast regul cu atta
perseveren ca Murdo. Godwyn i studie chipul.
Clugrul-ceretor prea agitat, entuziasmat, de
parc ar fi avut veti pe care ardea de nerbdare
s le mprteasc tuturor. Cu toate acestea, se
stpni ct timp se servi mncarea i nu rosti
niciun cuvnt pe toat durata mesei, ascultnd
cum un novice le citea din Scriptur.
Fragmentul ales era istoria Suzanei i a
btrnilor. Lui Godwyn i se prea o poveste mult
prea atoare pentru a fi citit cu glas tare ntr-o
comunitate de celibatari. Dar astzi nici mcar

ncercrile celor doi btrni libidinoi de a o


antaja pe tnr s se mpreuneze cu ei nu
reuir s capteze atenia clugrilor. Acetia
continuau s uoteasc ntre ei i s se uite lung
la Murdo.
Dup ce terminar de mncat, iar profetul
Daniel reuise s o salveze pe Suzana de la
execuie, interogndu-i separat pe cei doi btrni
i artnd c versiunile lor nu se potriveau,
clugrii ncepur s se pregteasc de plecare. n
momentul acela, Murdo i se adres lui Thomas:
Cnd ai venit aici, frate Thomas, aveai o ran
de sabie, din cte-mi amintesc.
Vorbise suficient de tare nct s-l aud toat
lumea, iar ceilali clugri se oprir s asculte.
Thomas l fix cu o privire mpietrit.
Da.
Ran care, n cele din urm, a dus la pierderea
braului stng. Dar m ntrebam ai cptat
rana aceea slujind-o pe regina Isabela?
Thomas pli.
Sunt clugr la Kingsbridge de zece ani. Mi-am
trecut n uitare viaa de dinainte.
Murdo continu netulburat:
ntreb din cauza bucii de pmnt pe care ai
adus-o odat cu intrarea la mnstire. Un stuc

foarte productiv din Norfolk. Dou sute de


hectare. Lng Lynn, unde locuiete regina.
Godwyn l ntrerupse, prefcndu-se indignat.
Ce tie un strin de proprietile noastre?
Ei, am citit carta de donaie, rspunse Murdo.
Lucrurile astea nu-s secrete.
Godwyn i privi pe Carlus i pe Simeon care
stteau unul lng altul.
Amndoi preau surprini. n calitate de stare
adjunct i vistiernic, ei tiau deja lucrurile
acestea. Probabil c se ntrebau cum de reuise
Murdo s gseasc documentul cu pricina.
Simeon deschise gura s spun ceva, ns Murdo
fu cel care vorbi primul:
Sau cel puin n-ar trebui s fie secrete.
Simeon i nchise gura la loc. Dac solicita s
afle cum de pusese Murdo mna pe hrisov, s-ar fi
trezit nevoit s rspund la ntrebrile celorlali
privind motivul pentru care l inuse secret.
Murdo continu:
Iar ferma de la Lynn a fost donat mnstirii
de ctre Fcu o pauz, pentru a crea un efect
mai dramatic. Regina Isabela, ncheie.
Godwyn arunc o privire n jur. Pe chipurile
clugrilor se citea consternarea, cu excepia lui
Carlus i a lui Simeon care-i pstraser o min

mpietrit.
Clugrul Murdo se aplec peste mas. ntre
dini i rmseser resturi de verdea din tocana
servit la mas.
Te ntreb din nou, fcu el pe un ton btios. Ai
cptat rana aceea slujind-o pe regina Isabela?
Thomas spuse:
Toat lumea tie cu ce m-am ocupat nainte s
devin clugr. Am fost cavaler, am luptat n
btlii, am ucis oameni. Mi-am mrturisit
pcatele i am primit iertare pentru ele.
Un clugr i poate lsa trecutul n urm, dar
stareul
mnstirii
Kingsbridge
are
o
responsabilitate mai mare. El poate fi ntrebat pe
cine a ucis, de ce i cel mai important ce
rsplat a primit pentru asta.
Thomas l privea fix pe Murdo, fr s scoat
niciun cuvnt. Godwyn ncerca s-i descifreze
expresia. Era fr ndoial rezultatul unei emoii
puternice, dar care? Nu se vedea niciun semn de
vinovie sau de stnjeneal: indiferent de natura
secretului, Thomas nu considera c fcuse ceva
ruinos. Expresia nu era nici una de furie. Tonul
batjocoritor al lui Murdo ar fi putut incita n muli
porniri violente, dar Thomas nu prea a fi pe cale
s izbucneasc. Nu, sentimentul care-l stpnea

era diferit, mai rece dect stnjeneala, mai linitit


dect furia. Era i ddu seama ntr-un trziu
Godwyn fric. Lui Thomas i era team. De
Murdo? Puin probabil. Nu, i era team de ceva
ce se putea ntmpla din cauza lui Murdo, o
consecin a faptului c acesta descoperise
secretul.
Murdo i continu atacul, ca un cine care se
npustete asupra osului.
Dac nu rspunzi la ntrebare aici, n camera
asta, o voi repeta n alt parte.
Calculele lui Godwyn necesitau ca Thomas s
renune la candidatur acum. Dar asta nu era
nicidecum o certitudine. Thomas era dur. Timp
de zece ani, se dovedise tcut, tenace i rezistent.
Cnd fusese abordat de Godwyn pentru a
candida la funcia de stare, i nchipuise
probabil c trecutul putea fi ngropat odat
pentru totdeauna. Mai mult ca sigur, i ddea
seama c se nelase. Dar cum avea s
reacioneze acum, c realiza acest lucru? Avea s
neleag c greise i avea s dea napoi? Sau
avea s strng din dini i s mearg mai
departe? Godwyn i muc buza i se puse pe
ateptat.
ntr-un final, Thomas rupse tcerea.

Cred c ai dreptate n privina punerii acestei


ntrebri n alt parte, rosti el. Sau, cel puin, cred
c o s faci tot ce-i st n putere, indiferent ct ar
fi de mrav i de periculos, pentru a-i
transforma previziunea n adevr.
Doar nu sugerezi c
Nu-i nevoie s mai zici nimic! fcu Thomas,
ridicndu-se brusc n picioare.
Murdo se ddu puin napoi. nlimea i
constituia soldeasc ale lui Thomas combinate
cu tonul amenintor reuir performana rar de
a-l reduce la tcere pe clugrul-ceretor.
Nu am rspuns niciodat la ntrebrile privind
trecutul meu, continu Thomas. Vocea sa curgea
din nou linitit, iar toi clugrii din ncpere
rmaser ntr-o linite perfect, strduindu-se s
nu piard nicio silab. i nici n-o s-o fac vreodat,
declar Thomas. Art ctre Murdo: Dar
trntorul acesta m face s-mi dau seama c,
dac ar fi s ajung stare, asemenea ntrebri s-ar
ivi mereu. Un clugr i poate ine trecutul
pentru sine, dar un stare nu, acum neleg asta.
Iar
apoi,
bineneles,
vulnerabilitatea
conductorului se reflect asupra ntregii
comuniti. Mintea mea ar fi trebuit s m duc
la aceeai concluzie la care m-a adus rutatea lui

Murdo anume c un om care nu vrea s


rspund la ntrebri legate de trecutul lui nu
poate fi stare. Drept urmare
Tnrul Theodoric strig:
Nu!
Drept urmare mi retrag candidatura pentru
funcia de stare.
Godwyn i permise o expiraie prelung de
satisfacie. i atinsese obiectivul.
Thomas se aez; Murdo i lu un aer trufa,
iar restul ncepur s vorbeasc toi n acelai
timp.
Carlus lovi cu degetele n mas, aa c, ncetncet, hrmlaia se potoli. Btrnul orb spuse:
Frate Murdo, din moment ce nu ai drept de vot
n aceste alegeri, trebuie s-i cer s ne lai
singuri acum.
Cu un aer triumftor, Murdo iei.
Dup ce clugrul-ceretor se ndeprt, Carlus
continu:
Avem de-a face cu un dezastru Murdo ca
singur candidat!
Theodoric izbucni:
Nu putem s-l lsm pe Thomas s se retrag!
Dar tocmai a fcut-o!
Simeon spuse:

Trebuie s gsim alt candidat.


Da, rosti Carlus. Iar eu l propun pe Simeon.
Nu! reacion Theodoric.
Dai-mi voie s vorbesc, fcu Simeon. Trebuie
s-l alegem pe acela dintre noi care va putea, cel
mai probabil, s-i uneasc pe frai mpotriva lui
Murdo. i nu sunt eu acela. tiu foarte bine c
nu am destul susinere printre tineri. Cred c
tim cu toii cine s-ar bucura de sprijin din partea
tuturor faciunilor.
Se ntoarse i-i ainti privirea asupra lui
Godwyn.
Da! zise Theodoric. Godwyn!
Clugrii mai tineri izbucnir n urale, iar pe
chipurile celor n vrst apru o expresie de
resemnare. Godwyn cltin din cap, ca i cum nar fi ndrznit s le rspund. Ceilali ncepur s
bat ritmic n mese i s-i strige numele:
God-wyn! God-wyn!
ntr-un final, acesta se ridic. Inima i era plin
de fericire, dar i meninu chipul neclintit. i
ridic braele, ntr-un gest care solicita s se fac
linite. Apoi, cnd n ncpere se instaur tcerea,
spuse pe un ton sczut i plin de modestie:
M voi supune dorinei frailor mei.
Monahii izbucnir ntr-o alt serie de urale.

23
Godwyn ntrzie organizarea alegerilor. Contele
Roland avea s fie nfuriat de rezultatul acestora,
iar Godwyn voia s-i lase ct mai puin timp
pentru a se opune hotrrii clugrilor nainte de
nunt.
Adevrul era c Godwyn era speriat. Se nfrunta
cu unul dintre cei mai puternici oameni din regat.
n toat Anglia nu erau dect 13 coni. mpreun
cu vreo 40 de baroni de rang inferior, 21 de
episcopi i ali civa potentai, acetia conduceau
Anglia. Cnd regele convoca Parlamentul, ei
alctuiau Camera lorzilor, grupul nobiliar, spre
deosebire de Camera comunelor, compus din
cavaleri, nobili mruni i negustori. Contele de
Shiring era unul dintre cele mai importante i mai
puternice personaje din categoria sa. i totui,
fratele Godwyn, n vrst de 31 de ani, fiul
vduvei Petranilla, care nu avusese pn atunci
nicio alt demnitate n afar de cea de sacristan la
streia Kingsbridge, se afla n conflict cu contele
i, ceea ce era i mai periculos, avea s ctige.
Aa c ovia, dar, cu ase zile nainte de nunt,
Roland puse piciorul n prag i spuse:
Mine!

Deja soseau oaspeii pentru ceremonia nupial.


Contele de Monmouth se mutase n casa de
oaspei i ocupa camera de lng cea a lui
Roland. Lordul William i lady Philippa fuseser
nevoii s se mute la hanul Bell. Episcopul
Richard mprea casa stareului cu Carlus.
Baronii mai mruni i cavalerii umpluser toate
tavernele din ora, mpreun cu nevestele i
copiii, scutierii, servitorii i caii lor. ntregul ora
se bucura de o cretere precipitat a vnzrilor,
care venea ca o man cereasc dup profiturile
dezamgitoare nregistrate n urma ploiosului
Trg de Ln.
n dimineaa alegerilor, Godwyn i Simeon se
duser la vistierie, o ncpere mic, lipsit de
ferestre, desprit de bibliotec printr-o u grea
de stejar. Acolo se aflau preioasele podoabe
pentru slujbele speciale, nchise ntr-un cufr
ntrit cu oel. n calitate de vistiernic, Simeon era
cel care inea cheile.
Alegerile reprezentau o ncheiere mult amnat a
acestei situaii de provizorat sau cel puin aa
considera toat lumea, cu excepia contelui
Roland. Nimeni nu suspecta manevrele ascunse
ale lui Godwyn. Acesta trecuse printr-un moment
extrem de tensionat cnd Thomas se ntrebase cu

glas tare cum de reuise clugrul-ceretor


Murdo s afle despre existena documentului
reginei Isabela.
Nu putea s-l fi descoperit din ntmplare
nimeni nu l-a vzut vreodat studiind n
bibliotec i, oricum, actul nu e inut mpreun
cu celelalte, i spusese Thomas lui Godwyn.
Cineva trebuie s-i fi povestit despre el. Dar cine?
Doar Carlus i Simeon tiau unde se afl. De ce
s-i fi dezvluit ei secretul? Mai mult ca sigur, nu
voiau s-l ajute pe Murdo.
Godwyn se mulumise s tac, iar Thomas
rmsese la fel de nedumerit.
Simeon i Godwyn trr cufrul vistieriei n
bibliotec, la lumin. Obiectele preioase ale
catedralei erau nfurate n pnz albastr i
protejate de mai multe straturi de piele. Pe cnd
se ocupau cu sortarea lor, Simeon dezveli cteva,
admirndu-le i verificnd s nu fi suferit vreo
stricciune. Printre ele se afla o plcu lat de
aproximativ zece centimetri, din filde, sculptat
delicat,
nfind
crucificarea
Sfntului
Adolphus, prilej cu care sfntul l rugase pe
Dumnezeu s le dea sntate i via ndelungat
celor care-i venerau amintirea. Se mai aflau acolo
numeroase sfenice i crucifixe, toate din aur sau

argint, cele mai multe incrustate cu pietre


preioase. n lumina puternic venit prin
ferestrele nalte ale bibliotecii, giuvaierele
scnteiau, iar aurul lucea bogat. De-a lungul
secolelor, aceste obiecte fuseser druite streiei
de ctre diveri drept-credincioi. Valoarea lor era
imens: n cufrul acela era mai mult bogie
dect ajungeau s vad vreodat la un loc cei mai
muli oameni.
Godwyn dduse de o pateri, sau crj
episcopal, fcut din lemn incrustat cu aur, cu
mnerul btut cu numeroase pietre preioase.
Aceasta i se nmna n mod ceremonios noului
stare la sfritul procesului de nvestitur. Crja
se afla tocmai la fundul cufrului, avnd n vedere
c nu mai fusese folosit de 13 ani. Cnd Godwyn
o scoase, Simeon slobozi un ipt de surpriz.
Godwyn i ridic nervos privirea. Simeon inea
n mn un crucifix mare de altar, fixat pe un
soclu.
Ce s-a ntmplat? ntreb Godwyn.
Simeon i art o scobitur puin adnc, aflat
pe partea din spate a crucifixului, chiar sub
travers. Godwyn observ imediat c lipsea un
rubin.
Probabil a czut, spuse el.

Arunc o privire prin bibliotec erau singuri.


ngrijorarea i cuprinse pe amndoi. n calitate de
vistiernic, respectiv sacristan, erau responsabili i
aveau s fie trai la rspundere pentru orice
pierdere.
ncepur s cerceteze mpreun obiectele din
cufr. Le desfcur pe rnd i scuturar cu grij
fiecare bucat de pnz albastr. Studiar apoi
bucile protectoare de piele. nnebunii, cutar
n cufrul gol i pe pardoseal. Rubinul nu era
nicieri.
Simeon vorbi primul:
Cnd a fost folosit ultima oar crucifixul?
La srbtoarea Sfntului Adolphus, cnd a
czut Carlus. L-a drmat de pe altar.
Poate c rubinul a czut atunci. Dar cum se
poate s nu fi observat nimeni?
Piatra se afla pe spatele crucii. ns cineva
trebuie s o fi vzut pe jos, nu?
Cine a ridicat crucifixul?
Nu-mi amintesc, se grbi s spun Godwyn.
Totul s-a ntmplat foarte repede.
De fapt, i amintea perfect cum decurseser
lucrurile.
Philemon o fcuse.
Godwyn i derul scena n minte. Philemon i

Otho ndreptaser altarul, aezndu-l la loc pe


platforma sa. Apoi Otho ridicase sfenicele, iar
Philemon, crucifixul.
Cu o disperare crescnd, Godwyn i aminti
incidentul cu dispariia brrii Philippei.
Philemon furase din nou? Tremura gndindu-se
numai n ce fel l putea afecta acest lucru. Toat
lumea tia c Philemon era acolitul neoficial al lui
Godwyn. Un pcat att de ngrozitor furtul unei
pietre preioase de la un obiect sacru i-ar fi
acoperit de ruine pe toi cei asociai ntr-un fel
sau altul cu fptaul.
i, n mod clar, ar fi putut afecta alegerile.
Evident, Simeon nu tia exact ce se ntmplase,
aa c accept fr alte ntrebri incapacitatea
prefcut a lui Godwyn de a-i aminti cine anume
ridicase crucifixul. Dar, mai mult ca sigur, ali
clugri aveau s declare c vzuser obiectul n
cauz n minile lui Philemon. Godwyn trebuia s
ndrepte lucrurile imediat, nainte ca vreo
bnuial s se abat asupra lui Philemon. Dar,
nti i nti, trebuia s scape de Simeon, astfel
nct s poat aciona nestingherit.
Trebuie s cutm rubinul n biseric, spuse
Simeon.
Dar slujba a fost acum dou sptmni!

protest Godwyn. Nu se poate ca un rubin s stea


pe jos att timp fr s-l observe cineva.
E puin probabil, dar trebuie s verificm.
Godwyn nelese c trebuia s plece mpreun
cu Simeon i s atepte o ocazie potrivit pentru a
se ndeprta i a da de urma lui Philemon.
Bineneles, fcu el. Puser obiectele de cult la
loc i ncuiar ua vistieriei. Pe cnd ieeau din
bibliotec, Godwyn adug: Eu zic s nu suflm
niciun cuvnt despre asta pn nu suntem
absolut siguri c rubinul s-a pierdut definitiv. Nare rost s ne nvinovim prematur.
De acord.
Trecur n grab prin claustru i intrar n
biseric. Se oprir n centrul zonei de ntretiere a
naosului cu transepturile i cercetar pardoseala
de jur mprejur. n urm cu o lun, ideea c un
rubin s-ar fi putut afla ascuns pe undeva pe acolo
ar fi fost mai plauzibil; dar lespezile pardoselii
fuseser reparate sau nlocuite de curnd, aa c
nu mai aveau crpturi sau muchii ciobite.
Rubinul ar fi ieit n eviden.
Simeon spuse:
Acum, dac stau bine s m gndesc, nu
Philemon a fost cel care a ridicat crucifixul?
Godwyn privi chipul lui Simeon. Exista oare o

nuan acuzatoare n expresia lui? Nu-i putea da


seama.
S-ar putea s fi fost el, rspunse Godwyn. Apoi
i ddu seama c avea ocazia de a se ndeprta
de vistiernic, aa c adug: M duc s-l aduc.
Poate c-o s-i aminteasc exact unde sttea n
momentul acela.
Bun idee. Eu atept aici.
Simeon se ls n genunchi i ncepu s pipie
pardoseala cu palmele, ca i cum rubinul putea fi
gsit mai uor cu ajutorul pipitului dect cu cel
al vederii.
Godwyn iei n grab. Se duse direct ctre
dormitor. Dulapul pentru pturi se afla la locul
su. l trase de lng perete, gsi piatra slbit i
o scoase. i vr mna n ascunztoarea unde
Philemon ascunsese brara Philippei.
Nu era nimic acolo.
njur n gnd. N-avea s fie uor.
Va trebui s-l dau afar pe Philemon de la
mnstire, i spuse el n timp ce strbtea
cldirile streiei n cutarea lui. Dac a furat
rubinul, nu pot s-l mai acopr. Trebuie s plece.
Apoi i ddu seama, cu o tresrire disperat, c
nu-l putea alunga pe Philemon nu acum i
poate c niciodat. Philemon fusese cel care-i

artase lui Murdo documentul semnat de regina


Isabela. Dac-l ndeprta, Philemon avea s-i
recunoasc fapta i s spun c fusese pus de
Godwyn. i avea s fie crezut. Godwyn i aminti
nedumerirea lui Thomas privind persoana care-i
mprtise secretul lui Murdo i motivul pentru
care o fcuse. Dezvluirea lui Philemon ar fi fost
cu att mai credibil cu ct ar fi rspuns la
aceast a doua ntrebare.
Iar o asemenea demascare ar fi trezit o mulime
de reacii indignate. Chiar dac dezvluirea avea
s fie fcut dup alegeri, ar fi subminat
autoritatea lui Godwyn i i-ar fi tirbit puterea de
a-i conduce pe clugri. ncet-ncet, sacristanul i
ddu seama de urtul adevr: trebuia s-l
protejeze pe Philemon pentru a se proteja pe sine.
l gsi pe Philemon mturnd pardoseala din
casa de oaspei. i fcu semn s vin afar i l
conduse prin spatele buctriei, unde era puin
probabil s fie vzui.
l privi drept n ochi i i se adres astfel:
Lipsete un rubin.
Philemon i feri privirea.
Ce ngrozitor.
E de la crucifixul de altar care s-a rsturnat
cnd a czut Carlus.

Philemon fcea pe netiutorul.


Dar cum s lipseasc?
E posibil ca rubinul s se fi desprins cnd
crucifixul s-a lovit de pardoseal. Dar acum sigur
nu mai e acolo tocmai ce m-am uitat. Cineva l-a
gsit i l-a pstrat.
N-are cum.
Nevinovia prefcut a lui Philemon l umplea
pe Godwyn de o furie surd.
Prostule, toat lumea te-a vzut c ai ridicat
crucifixul acela!
Glasul lui Philemon atinse o tonalitate mai
ascuit.
Nu tiu nimic!
Nu-i pierde timpul cu minciuni! Trebuie s
rezolvm asta. A putea pierde alegerile din cauza
ta.
Godwyn l apuc pe Philemon de guler i-l ridic,
sprijinindu-l de zidul brutriei.
Unde e?
Spre uluirea sa, Philemon ncepu s plng.
Pentru numele lui Dumnezeu, spuse dezgustat
Godwyn. Las aiurelile eti om n toat firea!
Philemon continua s suspine.
mi pare ru! strig el. mi pare ru!
Dac nu termini Godwyn se control la timp.

N-avea nimic de ctigat dac-l certa pe


Philemon. Acesta era de-a dreptul vrednic de
mil. Cu mai mult blndee n glas, continu:
ncearc s te controlezi. Unde e rubinul?
L-am ascuns.
Da
n coul cminului din sala de mese.
Godwyn se ntoarse imediat i porni ctre
ncperea respectiv.
Sfnt Fecioar, s nu fi czut n foc!
Philemon l urm, cu lacrimile uscndu-i-se pe
obraji.
Nu se face focul n august. L-a fi mutat nainte
s vin vremea rece.
Intrar n sala de mese. ntr-un capt al acestei
ncperi lungi se afla un emineu lat. Philemon i
bg braul pe co i bjbi ncoace i-ncolo timp
de cteva clipe, apoi scoase un rubin ct un ou de
vrabie, plin de funingine. l terse cu mneca.
Godwyn l lu.
Acum vino cu mine, i zise el.
Ce-o s facem?
Simeon o s gseasc piatra asta.
Intrar n biseric. Simeon era n continuare n
genunchi, ocupat cu cutarea.
Aa, ncepu Godwyn, adresndu-i-se lui

Philemon. ncearc s-i aduci aminte exact unde


erai cnd ai ridicat crucifixul.
Simeon se uit la Philemon i, vznd emoia
ntiprit pe chipul lui, i vorbi cu blndee:
Nu-i fie team, flcu, nu ai greit cu nimic.
Philemon merse n partea estic a zonei de
ntretiere a naosului cu transepturile, aproape
de treptele care duceau spre cor.
Cred c aici.
Godwyn urc cele dou trepte i se uit pe sub
bncile din zona corului, prefcndu-se a cuta.
Reui s strecoare rubinul sub una dintre ele,
aproape de captul dinspre culoar, astfel nct s
nu poat fi vzut ntmpltor. Apoi, ca i cum sar fi rzgndit privind locul cel mai bun unde s
caute, se duse n partea de sud a corului.
Vino i uit-te aici, Philemon, spuse el.
Dup cum sperase Godwyn, Simeon trecu n
partea de nord i se ls din nou n genunchi,
murmurnd n acelai timp o rugciune.
Godwyn se atepta ca Simeon s vad imediat
rubinul. Se prefcea a cuta prin culoarul lateral
din sud, ateptnd ca Simeon s-l gseasc.
ncepu s cread c Simeon avea mari probleme
cu vederea. Poate c era nevoie s i se alture i
s-l gseasc el nsui. Apoi, ntr-un final,

Simeon strig:
Aa! Venii aici!
Godwyn se prefcu agitat.
L-ai gsit?
Da! Aleluia!
Unde era?
Chiar aici sub bncile corului!
Slvit fie Domnul! spuse Godwyn.
Godwyn i repeta ncontinuu s nu se team de
contele Roland. n timp ce urca treptele de piatr
ale casei de oaspei ctre camerele vizitatorilor, se
ntreba ce-i putea face contele. Chiar dac Roland
fusese capabil s se dea jos din pat i s-i scoat
sabia din teac, n-ar fi fost att de nesbuit nct
s atace un clugr n incinta unei mnstiri
nici mcar regele n-ar fi ndrznit s fac una ca
asta.
Ralph Fitzgerald i anun sosirea, iar Godwyn
intr.
Fiii contelui stteau n picioare, de-o parte i de
alta a patului: William, nalt, cu pantalonii si
cafenii de soldat, cizmele pline de noroi i fruntea
lit de un nceput de chelie; i Richard, n roba
purpurie de episcop, cu trupul rotunjit drept
mrturie a firii epicuriene i a faptului c poseda

mijloacele necesare pentru a se complace n


tendinele sale naturale. William avea 30 de ani,
fiind cu un an mai tnr dect Godwyn; poseda
voina puternic a tatlui su, dar aceasta era
uneori mblnzit de influena soiei sale,
Philippa. Richard avea 28 de ani i se presupunea
c semna cu regretata sa mam, pentru c nu
motenise mai nimic din aerul impozant i
dominator al tatlui su.
Ei, clugre? ncepu contele vorbind cu partea
stng a gurii. V-ai inut alegerile alea ale
voastre?
Godwyn fu cuprins de ciud din cauza adresrii
nepoliticoase a contelui. ntr-o zi, i jur el n
gnd, Roland o s-mi spun printe stare.
Indignarea i ddu curajul necesar pentru a-i
comunica lui sir Roland noutile.
Da, milord, rspunse el. Am onoarea s v
anun c monahii de la Kingsbridge m-au ales pe
mine stare.
Ce? mugi contele. Pe tine?
Godwyn i ls capul n jos, ntr-o atitudine de
modestie prefcut.
Nimeni n-ar putea s fie mai surprins dect
mine.
Nu eti dect un bietan!

Aceast insult l fcu pe Godwyn s replice


imediat:
Sunt mai n vrst dect fiul Domniei Tale,
episcopul de Kingsbridge.
Cte voturi ai obinut?
25.
i cte au fost pentru clugrul-ceretor
Murdo?
Niciunul.
Clugrii
au
hotrt
n
unanimitate
Niciunul? url Roland. Trebuie s fie vreo
conspiraie la mijloc asta-i trdare!
Alegerile s-au inut respectnd toate regulile.
M doare-n cot de regulile voastre. N-o s m
las ignorat de o grmad de clugri efeminai!
Eu sunt cel ales de fraii mei, milord.
Ceremonia de nvestitur va fi inut duminica
viitoare, nainte de nunt.
Alegerea clugrilor trebuie s fie ratificat de
episcopul de Kingsbridge. i te asigur c n-o s-i
ratifice numirea. inei din nou alegeri i, de data
asta, s venii cu rezultatul pe care-l vreau.
Foarte bine, domnule conte Roland. Godwyn se
ndrept ctre u. Avea mai muli ai n mnec,
dar n-avea de gnd s-i pun pe mas deodat.
Se ntoarse i i se adres lui Richard: Cnd Sfinia

Voastr va dori s discute cu mine despre asta,


m va gsi n casa stareului.
Iei.
Nu eti stare! strig Roland n timp ce el
nchidea ua.
Godwyn tremura. Roland era teribil, mai ales
cnd se nfuria, ceea ce se ntmpla des. Dar
Godwyn i fcuse fa, fr s dea niciun pas
napoi.
Petranilla avea s fie mndr de el.
Cobor treptele cu pai fermi, dei simea c-i
tremurau genunchii, i se ndrept ctre casa
stareului. Carlus se mutase deja. Pentru prima
oar n 15 ani, Godwyn avea un dormitor numai
al lui. Plcerea i era doar puin tirbit de faptul
c trebuia s mpart casa cu episcopul care,
conform tradiiei, era gzduit acolo cnd venea n
vizit. Teoretic, episcopul era abate de Kingsbridge
ex officio i, dei puterile sale erau limitate, avea
un statut superior celui al stareului. Rar se
ntmpla ca Richard s stea n cas n timpul
zilei, dar se ntorcea n fiecare sear s doarm n
cel mai bun dormitor.
Godwyn intr n sala de la parter, se aez n
jilul cel mare i se puse pe ateptat. Era sigur c
episcopul Richard avea s-i fac apariia n

curnd, cu instruciunile furioase ale tatlui su


rsunndu-i nc n urechi. Richard era un om
bogat i puternic, dar nu era nspimnttor,
asemenea contelui. Oricum, doar un clugr
ndrzne s-ar fi ncumetat s-i sfideze episcopul.
Iar Godwyn avea un avantaj n aceast
nfruntare, pentru c tia un secret ruinos al lui
Richard, care era la fel de bun ca un pumnal
strecurat n mnec.
Richard intr grbit cteva minute mai trziu,
artnd o ncredere n sine despre care Godwyn
tia prea bine c era contrafcut.
Am ncheiat un trg pentru tine, spuse el fr
nicio introducere. Poi s fii stare adjunct, sub
conducerea lui Murdo. O s te ocupi de
administrarea problemelor de zi cu zi ale streiei.
Oricum, pe Murdo nu-l intereseaz acest lucru
el nu vrea dect prestigiul conferit de funcie. Tu
vei avea toat puterea, iar tata va fi mulumit.
Dai-mi voie s m lmuresc, replic Godwyn.
Murdo e de acord s m numeasc stare
adjunct. Apoi le dm de tire clugrilor c el e
singurul pe care l vei ratifica. i credei c ei vor
accepta una ca asta.
Nu au de ales!
Eu am alt sugestie. Spunei-i contelui c

monahii nu vor vota pe nimeni n afar de mine i


c trebuie s mi se ratifice numirea nainte de
nunt, altfel clugrii nu vor participa la
ceremonie. i nici clugriele.
Godwyn nu tia dac monahii ar fi recurs la aa
ceva cu att mai puin starea Cecilia i
clugriele , dar se avntase prea mult pentru
a-i mai lua acum msuri de precauie.
N-ar ndrzni!
M tem c da.
Pe chipul lui Richard apru o expresie panicat.
Tata n-o s accepte s-i fie forat mna!
Godwyn izbucni n rs.
Slabe anse s se ntmple aa ceva. Dar sper
c poate fi fcut s asculte vocea raiunii.
Va spune c nunta trebuie s aib loc oricum.
Eu sunt episcop, pot s-i cunun pe cei doi, nu am
nevoie de ajutorul clugrilor.
Bineneles. Dar nimeni n-o s cnte, n-o s
aprind lumnri, n-o s recite psalmi, n-o s
pun tmie n candele Vei fi doar Sfinia
Voastr i arhidiaconul Lloyd.
Dar vor fi cununai.
i cum ar reaciona contele de Monmouth
dac fiul su ar avea parte de o nunt att de
srccioas?

O s fie furios, dar o s accepte lucrurile aa


cum sunt. Aliana dintre familii e mai important.
Godwyn i ddu seama c Richard avea
dreptate i simi fiorul ngheat al eecului
iminent.
Era timpul s-i scoat din mnec pumnalul
ascuns.
mi datorai o favoare, spuse el.
La nceput, Richard se prefcu a nu nelege
despre ce vorbea.
Da?
Am trecut sub tcere un pcat comis de Sfinia
Voastr. S nu v prefacei c ai uitat, nu s-a
ntmplat dect acum dou luni.
A, da, foarte generos din partea ta.
V-am vzut, cu ochii mei, pe Sfinia Voastr i
pe Margery pe patul din camera de oaspei.
Sst, pentru numele lui Dumnezeu!
Acum avei ocazia s m rspltii pentru
generozitatea mea. Intervenii pe lng tatl
dumneavoastr. Spunei-i s cedeze. Spunei-i c
nunta este mai important. Insistai s-mi fie
ratificat numirea.
Pe chipul lui Richard se citea disperarea. Prea
zdrobit, prins ntre dou fore opuse.
Nu pot! rosti el pe un ton n care se ghicea

panica. Tata nu tolereaz sfidarea. tii bine cum


e.
ncercai.
Am ncercat deja! L-am forat s accepte s
devii stare adjunct. Godwyn se ndoia de acest
lucru. Aproape sigur Richard inventase povestea
cu stareul adjunct, tiind c o asemenea
promisiune putea fi foarte uor nclcat.
V mulumesc, spuse Godwyn i se grbi s
adauge: Dar nu-i de-ajuns.
Mai gndete-te, implor Richard. E tot ce-i
cer.
Aa o s fac. i v sugerez s-i cerei tatlui
dumneavoastr s fac acelai lucru.
O, Doamne, gemu Richard. O s fie o
adevrat catastrof.
Nunta era programat pentru ziua de duminic.
Smbt, n locul liturghiei de la amiaz, Godwyn
porunci s se in o repetiie, ncepnd cu
ceremonia de nvestitur a noului stare i
continund cu slujba de cununie. Era o zi
mohort, cu cerul acoperit de nori joi i plini de
ploaie, aa c n interiorul catedralei domnea
ntunericul. Dup repetiie, pe cnd clugrii i
clugriele se ndreptau ctre reflectoriu, iar

novicii fceau ordine n biseric, Godwyn fu


abordat de Carlus i de Simeon, amndoi cu
expresii solemne.
A mers foarte bine, nu? ntreb Godwyn pe un
ton voios.
Simeon spuse:
Chiar crezi c ceremonia ta de nvestitur o s
aib loc?
Bineneles.
Noi am auzit c domnul conte a dat ordin s
inem din nou alegeri.
Are dreptul s fac asta?
Sigur c nu, rspunse Simeon. El are puterea
de a nominaliza pe cineva, atta tot. Dar susine
c episcopul Richard n-o s-i ratifice numirea ca
stare.
V-a spus Richard aa ceva?
Nu cu gura lui, nu.
M gndeam eu. Credei-m, episcopul o s-mi
ratifice numirea.
Godwyn i auzi propriul glas, aparent sincer i
ncreztor, i-i dori ca sentimentele sale s fie pe
msura lui. Carlus ntreb cu nelinite n voce:
I-ai spus lui Richard c monahii vor refuza s
ia parte la ceremonia nupial?
Da.

Asta e foarte periculos. Nu e rolul nostru s ne


opunem voinei nobililor.
Godwyn ar fi putut prezice de mult c btrnul
Carlus avea s dea napoi la primul semn de
mpotrivire serioas. Din fericire, el nu inteniona
s pun la ncercare hotrrea clugrilor.
Nu vom ajunge n situaia asta, nu-i face griji.
E doar o ameninare de intimidare. Dar episcopul
nu trebuie s afle acest lucru.
Deci nu ai de gnd s le ceri clugrilor s
boicoteze nunta?
Nu.
Simeon interveni:
Faci un joc foarte periculos.
Poate, dar sper c nu e nimeni n pericol n
afar de mine.
Nici mcar nu voiai s devii stare. Nici nu voiai
s ne lai s te propunem. Pur i simplu ai
acceptat cnd celelalte manevre au dat gre.
Nu vreau s fiu stare, mini Godwyn. Dar nu
trebuie s-i permitem contelui de Shiring s
aleag n locul nostru, i asta e mai important
dect sentimentele mele personale.
Simeon l fix cu o privire plin de respect.
Te pori foarte onorabil.
Ca i dumneata, frate, nu-mi doresc dect s

mplinesc voia Domnului.


Binecuvntat s fii pentru eforturile tale!
Cei doi monahi btrni plecar. Godwyn simi
un junghi de remucare pentru c-i lsase s
cread c aciona n mod total dezinteresat. l
considerau un fel de martir. Dar era adevrat, se
liniti el, c nu ncerca altceva dect s
mplineasc voia Domnului.
Arunc o privire n jur: biserica arta acum la fel
de ngrijit ca de obicei. Tocmai se pregtea s se
duc n casa stareului pentru a lua prnzul,
cnd o vzu pe verioara sa, Caris. Rochia ei
albastr era o pat surprinztoare de culoare,
care sprgea cenuiul monoton al bisericii.
O s fii nvestit n funcie mine? ntreb ea.
Godwyn zmbi.
Toat lumea m ntreab asta. Rspunsul este
da.
Am auzit c sir Roland se mpotrivete stranic.
O s piard.
Ochii ei verzi i vicleni l fixar ptrunztor.
Te tiu de cnd erai mic i-mi dau seama cnd
mini.
Nu mint.
Te prefaci mai sigur dect eti de fapt.
Acesta nu este un pcat.

Tata i face griji n privina podului. Fratele


Murdo e i mai dispus s-i fac pe plac contelui
dect ar fi fost Saul Cap-Alb.
Murdo n-o s ajung stare la Kingsbridge.
Iar ncepi.
Godwyn era de-a dreptul iritat de perspicacitatea
ei.
Nu tiu ce s-i spun, replic el tios. Am fost
ales i am de gnd s-mi ocup postul. Contele
Roland ar vrea s m opreasc, dar nu are
dreptul, iar eu m lupt cu el cu toate mijloacele pe
care le am la dispoziie. Sunt speriat? Da. Dar tot
am de gnd s-l nfrng.
Caris zmbi larg.
Exact asta voiam s aud. l lovi uor cu
pumnul n umr. Du-te i vorbete cu mama ta.
E n casa stareului, te ateapt. Asta voiam s-i
spun de fapt.
Rostind aceste vorbe, se ntoarse i plec.
Godwyn iei prin transeptul nordic. Caris e
istea, i ddu el seama, cu un amestec de
admiraie i iritare. l manipulase n aa fel nct i
expusese situaia n care se afla cu mai mult
sinceritate dect o fcuse fa de oricine altcineva.
Dar se bucura c avea ocazia s discute cu
mama lui. Toat lumea n afar de ea se ndoia de

capacitatea lui de a ctiga aceast nfruntare. Ea


avea s se arate ncreztoare n el i poate c avea
s-i mprteasc vreo cteva idei strategice.
O gsi pe Petranilla n sala mare, aezat la
masa aternut pentru dou persoane i pe care
se aflau cteva felii de pine i un platou cu pete
srat. Godwyn o srut pe frunte, rosti
rugciunea i lu loc lng ea. i permise un
moment de plcere triumftoare.
Ei bine, fcu el, acum sunt, cel puin, stare
ales i iat-ne c lum masa n casa stareului.
Dar Roland nc se mpotrivete numirii tale,
replic ea.
Cu mai mult for dect m-a fi ateptat. La
urma urmei, el are dreptul s nominalizeze, nu s
selecteze candidaii. E de la sine neles c cei
alei de el nu au cum s ias mereu nvingtori.
Majoritatea conilor ar accepta acest lucru, dar
nu i el, spuse Petranilla. Mereu s-a crezut
superior tuturor celor cu care a avut de-a face. n
glasul ei se ghicea o amrciune care, presupuse
Godwyn, venea din amintirea logodnei ratate din
urm cu mai bine de 30 de ani. Petranilla schi
un zmbet rzbuntor: Dar nu va trece mult i-i
va da seama ct de mult ne-a subestimat.
tie c sunt fiul tu.

nseamn c i asta conteaz. Probabil c tu i


aminteti de comportamentul dezonorant pe care
l-a avut fa de mine. E suficient s-l fac s te
urasc.
E chiar pcat. Godwyn cobor tonul, n caz c
vreun servitor ar fi tras cu urechea de dincolo de
u: Pn acum planul nostru a funcionat
perfect. Retragerea din curs, discreditarea
tuturor contracandidailor a fost genial.
Poate. Dar nc e posibil s pierdem totul. I-ai
mai zis ceva episcopului?
Nu. I-am amintit c tiu despre Margery. S-a
speriat, dar nu suficient pentru a-i sfida tatl,
din cte se pare.
Ar trebui s o fac. Dac povestea iese la
iveal, n-o s fie iertat niciodat. Ar putea sfri
cavaler de mna a doua, cam ca sir Gerald,
irosindu-i zilele ca rentier. Nu-i d seama de
asta?
Poate c are impresia c nu am curajul
necesar pentru a da pe fa ceea ce tiu.
Atunci va trebui s te prezini n faa contelui
cu aceast informaie.
Cerule mare! O s explodeze!
ntrete-i nervii.
ntotdeauna spunea asemenea lucruri. Tocmai

de aceea atepta cu atta team ntlnirile cu ea.


Mereu voia ca el s fie un pic mai ndrzne, s-i
asume riscuri mai mari dect i-ar fi dictat firea.
Dar nu putea niciodat s se eschiveze.
Petranilla continu:
Dac se afl c Margery nu e fecioar, nunta o
s fie anulat. Roland nu vrea asta. O s accepte
rul mai mic, adic s te aib pe tine ca stare.
Dar o s-mi fie duman tot restul vieii.
Asta o s-i fie, indiferent de ce-o s se
ntmple.
Slab consolare, i spuse Godwyn, dar nu se
mpotrivi, pentru c nelegea c mama sa avea
dreptate.
Se auzi un ciocnit uor n u, iar lady Philippa
intr.
Godwyn i Petranilla se ridicar n picioare.
Trebuie s vorbesc cu tine, i se adres Philippa
lui Godwyn.
Acesta spuse:
Pot s v-o prezint pe mama mea, Petranilla?
Petranilla fcu o reveren, dup care rosti:
Mai bine plec. Cu siguran, milady, ai venit
aici ca s ncheiai un trg.
Philippa i adres o privire amuzat.
Dac tii asta, nseamn c tii tot ce conteaz.

Poate c-ar trebui s rmi.


Cum cele dou femei stteau fa n fa,
Godwyn observ c se asemnau: aceeai
nlime, aceeai constituie statuar i acelai aer
poruncitor. Bineneles, Philippa era cu vreo 20 de
ani mai tnr i avea o autoritate mai relaxat,
combinat cu o nuan de umor care contrasta
cu hotrrea rigid a Petranillei poate pentru c
Philippa avea un so, pe cnd Petranilla i-l
pierduse pe-al ei. Totodat, Philippa era o femeie
cu o voin puternic i care-i exercita puterea
prin intermediul unui brbat lordul William ,
iar Godwyn realiza de-abia acum c, la rndul ei,
Petranilla i exercita influena tot prin
intermediul unui brbat el nsui.
Haidei s lum loc, spuse Philippa.
Petranilla ntreb direct:
Contele a aprobat ceea ce avei de gnd s
propunei?
Nu. Philippa i ridic braele ntr-un gest de
neputin. Roland e prea mndru s aprobe
dinainte o propunere care poate fi respins de
cealalt parte. Dac obin acordul lui Godwyn
pentru ceea ce am s-i propun, atunci am o
ans s-l conving pe Roland s fac un
compromis.

M gndeam eu c aa stau lucrurile.


Godwyn spuse:
Dorii ceva de mncare, milady?
Philippa respinse oferta cu un gest precipitat.
Aa cum stau lucrurile acum, toat lumea
pierde, ncepu ea. Nunta va avea loc, dar fr
pompa i ceremonia cuvenite, astfel c aliana lui
Roland cu contele de Monmouth va fi tirbit nc
de la nceput. Episcopul va refuza s-i ratifice
alegerea ca stare, Godwyn, astfel c
arhiepiscopul va fi chemat s rezolve conflictul, iar
acesta v va respinge, att pe tine, ct i pe
Murdo, i va nominaliza pe altcineva, probabil un
membru al personalului su de care vrea s se
descotoroseasc. Nimeni nu va obine ce dorete.
Am dreptate sau nu?
ntrebarea i fusese adresat Petranillei, care
scoase un sunet neangajant.
i atunci de ce s nu anticipm compromisul
arhiepiscopului? continu Philippa. S aducem
un al treilea candidat acum. Numai c ndrept
un deget ctre Godwyn acest candidat trebuie
s fie ales de tine i s promit s te numeasc
stare adjunct.
Godwyn se gndi cteva clipe. Asta l-ar fi scutit
de comarul de a-l nfrunta pe conte fa n fa i

de a-l amenina cu dezvluirea comportamentului


fiului su. Dar acest compromis l-ar fi condamnat
s dein funcia de stare adjunct o perioad
nedefinit de timp, iar apoi, dup ce noul stare
avea s moar, ar fi trebuit s duc aceeai
btlie nc o dat. n ciuda fricii, nclina mai
degrab spre un refuz.
Arunc o privire ctre mama lui. Aceasta ddu
din cap aproape imperceptibil, n semn de
negaie. Nici ei nu-i plcea aceast propunere.
mi pare ru, i spuse Godwyn Philippei. Fraii
au organizat alegerile, iar rezultatul trebuie
respectat.
Philippa se ridic.
n acest caz, trebuie s-i transmit mesajul care
reprezint motivul oficial al venirii mele aici.
Mine-diminea, contele se va ridica din patul
unde-a bolit atta timp. Dorete s inspecteze
catedrala i s se asigure c totul va fi gata la
timp pentru nunt. Ai s-l atepi n biseric la
ora opt. Toi clugrii i clugriele trebuie s fie
pregtii, cu robele de ceremonie, iar biserica
trebuie s fie mpodobit cu ornamentele
obinuite.
Godwyn i nclin uor capul, n semn c
nelesese, iar Philippa plec.

La ora indicat, Godwyn atepta n biserica goal


i tcut.
Era singur: nu-l nsoea niciun clugr. Nu se
vedea nicio mobil, cu excepia bncilor fixe din
zona corului. Lumnrile, crucifixele, pocalele i
florile lipseau cu desvrire. Soarele apos care
strlucise cu intermitene printre nori mare parte
din vara aceea proiecta acum o lumin slab i
rece prin naosul catedralei. Godwyn i inea
minile mpreunate la spate pentru a le mpiedica
s tremure.
Exact la fix, contele intr.
Era nsoit de lordul William, lady Philippa,
episcopul Richard, secretarul lui Richard,
arhidiaconul Lloyd, i cel al contelui, printele
Jerome. Lui Godwyn i-ar fi plcut s se fi
nconjurat i el cu o suit, dar niciunul dintre
clugri nu tia exact ct de riscant era planul
su i, dac ar fi tiut, niciunul nu ar fi avut
curajul necesar s-l susin; aa c se hotrse
s dea piept cu contele de unul singur.
Bandajele din jurul capului lui Roland fuseser
desfcute. Acesta mergea ncet, dar cu pai siguri.
Probabil c se simte un pic ameit dup attea
sptmni de stat n pat, i spuse Godwyn, dar

pare hotrt s nu o arate. n afar de paralizia


care-i afecta jumtate din chip, Roland prea
absolut normal. Mesajul pe care inteniona s-l
transmit astzi lumii ntregi era c se
nsntoise complet i c revenise la putere. Iar
Godwyn amenina s-i distrug acest plan.
Ceilali priveau biserica goal aproape
nevenindu-le s-i cread ochilor, dar contele nu
se art deloc surprins.
Eti un clugr obraznic, i se adres el lui
Godwyn, vorbind cu partea stng a gurii.
Godwyn nu mai avea nimic de pierdut artnduse sfidtor, aa c spuse:
i Domnia Voastr, un conte ncpnat.
Roland i duse mna la mnerul sabiei.
Ar trebui s-mi trec spada prin pieptul tu
pentru cuvintele astea.
Chiar v rog. Godwyn i ntinse braele de-o
parte i de alta, gata s fie crucificat. Ucidei-l pe
stareul de Kingsbridge aici, n catedral, exact
aa cum cavalerii regelui Henric l-au omort pe
arhiepiscopul Thomas Becket n Catedrala
Canterbury. Trimitei-m pe mine n rai i pe
Domnia Voastr n focurile eterne.
Philippa trase aer n piept, surprins de
insolena lui Godwyn. William schi o micare,

ca i cum s-ar fi pregtit s-l reduc la tcere pe


Godwyn. Roland l reinu cu un gest i i se adres
lui Godwyn:
Episcopul tu i ordon s pregteti biserica
pentru nunt. Voi, clugrii, n-ai depus un
jurmnt de ascultare?
Lady Margery nu poate fi cununat aici.
De ce nu pentru c vrei tu s fii stare?
Pentru c nu e fecioar.
Mna Philippei se duse involuntar la gur.
Richard gemu. William i scoase spada din teac.
Roland exclam:
Asta-i trdare!
Lsai sabia deoparte, lord William. Nu-i putei
reda fecioria cu ea! strig Godwyn.
Roland spuse:
Ce tii tu despre asemenea lucruri, clugre?
Doi brbai din aceast streie au fost martori
la actul cu pricina, care a avut loc ntr-o camer
particular din casa de oaspei chiar camera pe
care o ocupai acum, milord.
Nu te cred!
Contele de Monmouth o s-o fac.
N-ai ndrzni s-i spui.
Trebuie s-i explic de ce fiul lui nu se poate
cstori cu Margery n Catedrala Kingsbridge cel

puin pn ce ea nu-i va fi mrturisit pcatul i


va fi primit iertarea lui.
Nu ai nicio dovad care s susin aceast
calomnie.
Am doi martori. Dar haidei s-o ntrebm pe
fat. Am convingerea c va mrturisi. Cred c-l
prefer pe cel care i-a rpit fecioria n defavoarea
partidei politice alese de unchiul ei.
nc o dat, Godwyn mergea la risc. Dar vzuse
chipul lui Margery cnd o sruta Richard i, n
momentul acela, fusese sigur c aceasta era
ndrgostit de el. Probabil c-i frngea inima
faptul c era nevoit s se mrite cu fiul contelui
de Monmouth. Unei femei att de tinere i-ar fi fost
foarte greu s mint convingtor dac
sentimentele sale erau att de nfocate pe ct
estima Godwyn.
Jumtatea mobil a chipului lui Roland era
contorsionat de furie.
i cine este brbatul care a comis aceast
nelegiuire? Pentru c, dac i poi dovedi
afirmaia, ticlosul o s sfreasc n treang, jur!
Iar dac nu, tu o s ai parte de soarta asta. Hai s
trimitem dup el i s vedem ce are de spus.
E deja aici.
Roland privi nencreztor ctre cei patru brbai

din anturajul su cei doi fii, William i Richard,


plus cei doi preoi, Lloyd i Jerome.
Godwyn se uita fix la Richard.
Roland urmri direcia privirii lui Godwyn. ntr-o
clip, toi ochii se aintir asupra episcopului.
Godwyn i inea respiraia. Ce-avea s spun
Richard? Avea s vocifereze? Avea s-l acuze pe
Godwyn de minciun? Avea s fac o criz de
furie i s-i atace acuzatorul?
Dar pe chipul prelatului apru o expresie de
nfrngere, nu de furie, i, dup cteva clipe,
acesta i plec fruntea i spuse:
N-are niciun rost. Clugrul acesta blestemat
are dreptate Margery n-o s reziste
interogatoriului.
Contele Roland pli.
Cum ai ndrznit? Pentru prima dat, nu
striga, dar asta l fcea cu att mai
nspimnttor. Fata pe care eu am promis-o
fiului contelui tu ai pngrit-o?
Richard nu scoase niciun cuvnt, ci i ainti
privirea n pmnt.
Prostule,
uier
contele.
Trdtorule
Nemer
Philippa l ntrerupse:
Cine mai tie?

Aceast intervenie opri tirada contelui. Toi se


uitau la ea acum.
Poate c nunta va avea totui loc, spuse ea.
Slav Domnului, contele de Monmouth nu e aici.
i ainti privirea asupra lui Godwyn: Cine mai
tie despre asta n afar de cei aflai aici acum i
cei doi brbai de la streie care au fost martori?
Godwyn ncerca s-i calmeze btile ca de
ciocan ale inimii. Era att de aproape de victorie,
nct mai c-i simea gustul pe buze.
Nimeni altcineva, milady, rspunse.
Noi toi, de partea contelui, putem pstra
secretul, continu ea. Oamenii ti?
Se vor supune stareului ales, rosti el,
accentund uor cuvntul ales.
Philippa se ntoarse ctre Roland.
Atunci nunta poate avea loc.
Cu condiia ca ceremonia de nvestitur s
aib loc nainte, adug Godwyn.
Toate privirile se ntoarser ctre conte.
Acesta fcu un pas nainte i, brusc, l lovi pe
Richard peste fa. Era o lovitur puternic,
venit din partea unui rzboinic care tia s-i
transfere toat fora n ea. Dei Roland lovise cu
palma deschis, Richard fu dobort la pmnt.
Episcopul rmase nemicat, cu un aer

nspimntat i un firicel de snge prelingndu-ise din gur.


Chipul contelui Roland era palid i acoperit de o
pelicul de sudoare: i pusese toat puterea n
lovitura aceea, iar acum prea zdruncinat. Se
scurser cteva secunde de tcere. ntr-un final,
pru a-i reveni. Cu o privire plin de dispre
adresat siluetei violacee ghemuite pe jos, se
ntoarse i iei din catedral cu pai ncei, dar
fermi.
24
Caris sttea pe pajitea din faa Catedralei
Kingsbridge mpreun cu cel puin jumtate din
populaia oraului, ateptnd ca mireasa i mirele
s ias pe ua imens din vestul catedralei.
Nu era sigur de ce se afla aici. Nu mai privea
csnicia cu ochi buni din ziua n care Merthin
terminase troliul i avuseser o discuie neplcut
despre viitorul lor. Dei spusele lui fuseser
ndreptite i logice, simea o furie nestpnit
fa de el. Bineneles c-i dorea s aib casa lui
i s triasc mpreun cu ea acolo; bineneles
c-i dorea s doarm cu ea n fiecare noapte i
s aib copii mpreun. Asta voia toat lumea

sau, cel puin, toat lumea, mai puin Caris.


i, la urma urmei, i ea i dorea lucrurile
acestea, ntr-un fel. I-ar fi plcut s se ntind
lng el n fiecare sear, s-i cuprind trupul
suplu cu braele ori de cte ori voia, s-i simt
minile iscusite pe piele n fiecare diminea, la
trezire, i s nasc o versiune n miniatur a lui,
pe care s o iubeasc i s o ngrijeasc amndoi.
Dar nu voia celelalte lucruri inerente unei
csnicii. Voia un amant, nu un stpn; voia s
triasc mpreun cu el, nu s-i dedice viaa lui.
i era furioas pe Merthin pentru c o obligase s
se confrunte cu aceast dilem. De ce nu puteau
continua aa cum erau acum?
Timp de trei sptmni, abia dac-i adresase
cteva cuvinte. Se prefcuse c suferea de o
rceal de var i chiar se alesese cu o bub
dureroas n interiorul buzei, care-i oferea un
pretext pentru a nu-l sruta. El continua s
mnnce n fiecare zi acas la ea i discuta
prietenete cu tatl ei, dar nu mai rmnea dup
ce Edmund i Petranilla se duceau la culcare.
Acum, buba lui Caris se vindecase i furia i se
potolise. Tot nu voia s devin proprietatea lui
Merthin, dar i dorea ca acesta s nceap s o
srute din nou. Din pcate, nu se afla lng ea

acum. Era n mulime, la ceva distan, i sttea


de vorb cu Bessie Bell, fiica proprietarului
hanului Bell. Bessie era o fat mrunic, avea un
corp cu forme plcute i genul acela de zmbet pe
care brbaii l consider ator, iar femeile,
demn de o trfa. Merthin i spunea tot felul de
lucruri care o fceau s rd. Caris i ntoarse
privirea n alt parte.
Ua mare de lemn a bisericii se deschise. Din
rndul mulimii porni o avalan de urale, iar
mireasa i fcu apariia. Margery era o fat
drgu de 16 ani, mbrcat n alb, cu flori n
pr. n urma ei venea mirele un brbat nalt, cu
o min serioas, cu vreo zece ani mai mare dect
ea.
Amndoi preau complet nefericii.
Abia dac se cunoteau. Pn sptmna
aceasta, nu se ntlniser dect o dat, n urm
cu ase luni, cnd cei doi coni aranjaser
cstoria. Se zvonea c Margery era ndrgostit
de altcineva, dar, bineneles, nici nu se punea
problema s nu i se supun contelui Roland. Iar
noul ei so avea un aer studios, ca i cum ar fi
preferat s se afle ntr-o bibliotec pe undeva,
citind vreo carte despre geometrie. Cum avea s
fie viaa lor mpreun? Era greu de nchipuit c s-

ar fi putut declana ntre ei acelai tip de pasiune


care-i nsufleea pe Caris i pe Merthin.
l vzu pe Merthin venind spre ea prin mulime
i,
brusc,
i
ddu
seama
c
era
nerecunosctoare. Ce noroc c nu era nepoat de
conte! Nimeni n-avea s-o oblige s fac o cstorie
aranjat. Era liber s se mrite cu cel pe care-l
iubea, iar ea cuta motive pentru a nu o face.
l primi cu o mbriare i un srut pe buze. El
pru surprins, dar nu fcu niciun comentariu.
Unii brbai ar fi fost pui n ncurctur de
aceast schimbare de atitudine, dar Merthin avea
o constan fundamental care era greu de
zdruncinat.
Rmaser unul lng altul, privindu-l pe contele
Roland cum ieea din biseric, urmat de contele
i contesa de Monmouth, apoi de episcopul
Richard i de stareul Godwyn. Caris observ c
vrul ei prea n acelai timp mulumit i temtor
aproape ca i cum el ar fi fost mirele. Fr
ndoial, motivul avea de-a face cu recenta
nvestitur n funcia de stare.
n urma lor se form o escort de cavaleri, cu
oamenii contelui de Shiring n livreaua rou cu
negru a lui Roland, iar cei ai lui Monmouth n
galben i verde. Alaiul porni ctre casa ghildelor.

Acolo contele Roland oferea un banchet invitailor


de la nunt. Edmund se numra printre ei, dar
Caris reuise s se fofileze, aa c urma s fie
nsoit de Petranilla.
Pe cnd cortegiul nupial ieea din curtea
streiei, peste ora ncepu s cad o ploaie
uoar. Caris i Merthin se adpostir n portalul
catedralei.
Hai cu mine n cor, spuse Merthin. Vreau s
arunc o privire la reparaiile fcute de Elfric.
Biserica nu se golise nc de nuntai. naintnd
contra curentului, Merthin i Caris i croir
drum prin mulimea din naos pn n culoarul
sudic al zonei corului. Aceast parte a catedralei
era rezervat clericilor, iar acetia nu ar fi vzut
cu ochi buni prezena lui Caris acolo; din fericire,
clugrii i clugriele plecaser deja. Fata
arunc o privire n jur, dar nu avea cine s o
vad, cu excepia unei femei strine, o rocat de
vreo 30 de ani, care venise probabil pentru nunt
i acum prea a atepta pe cineva.
Merthin i ls capul pe spate, pentru a cerceta
plafonul boltit de deasupra culoarului. Lucrrile
de reparaie nu se ncheiaser: o mic parte a
bolii era acoperit cu o bucat de pnz alb,
astfel nct, la o privire neatent, tavanul prea

terminat.
Se descurc binior, remarc Merthin. Mntreb ct vor rezista reparaiile astea.
Dar de ce n-ar rezista la nesfrit? se mir
Caris.
Pentru c nu tim de ce s-a prbuit bolta.
Lucrurile astea nu se ntmpl degeaba, nu sunt
aciuni dictate de Dumnezeu, indiferent ce-ar
spune preoii. Ceea ce a determinat acum
prbuirea o va mai face i alt dat.
Nu se poate descoperi cauza?
Nu e aa uor. Cu siguran, Elfric n-ar putea.
Eu poate c da.
Dar ai fost dat afar.
Exact. Rmase nemicat cteva clipe, cu capul
dat pe spate, dup care spuse: Vreau s vd asta
de sus. O s urc n mansard.
Vin i eu cu tine.
Privir n jur, dar n catedral nu mai era
nimeni, cu excepia femeii rocate care sttea n
continuare n transeptul sudic. Merthin o
conduse pe Caris ctre o u mic, dincolo de
care se afla o scar n spiral. Caris ncepu s
urce n urma lui, ntrebndu-se ce-ar spune
clugrii dac ar ti c o femeie explora pasajele
secrete ale catedralei. Scara ddea ntr-o

mansard, deasupra culoarului sudic.


Pentru Caris era fascinant s vad cealalt parte
a bolii.
Ce vezi tu acum se numete extrados, i spuse
Merthin.
Lui Caris i plcea modul n care el i ddea
informaii legate de arhitectur, prndu-i-se
firesc ca ea s fie interesat i tiind c avea s
neleag. Niciodat nu fcea glume stupide cum
c femeile n-ar fi n stare s priceap aspectele
tehnice.
Merthin naint pe platforma ngust din
mansard, dup care se ntinse pentru a cerceta
de aproape zidria nou-construit. Jucu,
Caris se ntinse lng el i-i petrecu braul n
jurul lui, ca i cum s-ar fi aflat n pat. Merthin
atinse mortarul dintre pietre, dup care-i puse
degetul pe limb.
Se usuc destul de repede.
Sunt convins c e periculos dac e umezeal
n crpturi.
Merthin i ainti privirea asupra ei.
i dau eu ie umezeal n crptur.
Deja ai fcut-o.
Merthin o srut. Ea nchise ochii, ca s
savureze senzaia mai bine.

Dup cteva secunde, Caris propuse:


Hai la mine. O s avem toat casa la dispoziie
tata i mtu-mea sunt la ospul de nunt.
Tocmai se pregteau s se ridice, cnd auzir
zvon de glasuri. Un brbat i o femeie veniser n
culoarul sudic, chiar sub zona unde se fcuser
reparaii. Vorbele lor nu erau dect foarte puin
estompate de pnza care acoperea gaura din
plafon.
Biatul tu are 13 ani acum, rosti femeia. Vrea
s devin cavaler.
Toi bieii vor asta, veni rspunsul.
Merthin spuse n oapt:
S nu te miti o s ne aud.
Caris presupuse c glasul de femeie i aparinea
strinei care asistase la nunt. Vocea de brbat i
era cunoscut i avea senzaia c acela care
vorbea era un clugr, dar un clugr nu putea
s aib un fiu.
Iar fiica ta are 12 ani. O s fie foarte frumoas.
Ca mama ei.
Oarecum. Urm un scurt interval de tcere,
dup care femeia continu: Nu pot s stau mult,
contesa ar putea s aib nevoie de mine.
Deci fcea parte din suita contesei de
Monmouth. Caris presupuse c, cel mai probabil,

era una dintre doamnele de companie. Prea a


vorbi despre copii cu un tat care nu-i mai vzuse
de ani buni. Cine-ar fi putut s fie?
Brbatul ntreb:
De ce ai vrut s m vezi, Loreen?
Pur i simplu. mi pare ru c i-ai pierdut
braul.
Caris scoase un sunet involuntar, surprins,
dup care-i acoperi gura cu mna, spernd s
nu fi fost auzit. Nu exista dect un singur
clugr lipsit de bra: Thomas. Acum, c fcuse
legtura cu numele lui, i ddu seama c i
recunotea i glasul. Era oare posibil s aib o
soie? i doi copii?
Caris se uit la Merthin i vzu, dup expresia
lui, c nici lui nu-i venea s cread.
Ce le-ai spus copiilor despre mine? ntreb
Thomas.
C tatl lor a murit, rspunse aspru Loreen.
Apoi ncepu s plng. De ce-ai fcut-o?
N-am avut de ales. Dac n-a fi venit aici, a fi
fost ucis. Chiar i acum, nu ies aproape niciodat
din mnstire.
De ce ar vrea cineva s te ucid?
Ca s apere un secret.
Mie mi-ar fi fost mai bine dac ai fi murit. Dac

a fi fost vduv, mi-a fi putut gsi un so, un


tat pentru copiii mei. Dar aa am toate
rspunderile unei soii i ale unei mame, fr s
am i pe cineva care s m ajute pe cineva care
s m in n brae noaptea.
mi pare ru c sunt nc n via.
Ah, nu voiam s spun asta. Nu vreau s mori.
Te-am iubit cndva.
Iar eu te-am iubit ct de mult poate un om ca
mine s iubeasc o femeie.
Caris se ncrunt. Ce voia s spun cu un om
ca mine? Era oare unul dintre aceia care iubeau
brbaii? Nu era deloc neobinuit printre clugri.
Indiferent de nelesul vorbelor lui, Loreen pru a
nelege, pentru c rosti cu blndee n glas:
tiu.
Urm un interval prelung de tcere. Caris tia c
ea i Merthin n-ar fi trebuit s trag cu urechea la
o conversaie att de intim, dar acum era mult
prea trziu pentru a-i face simit prezena.
Loreen murmur:
Eti fericit?
Da. Nu eram fcut s fiu so, i nici cavaler. n
fiecare zi m rog pentru copiii mei i pentru tine.
M rog pentru ca Domnul s-mi spele minile de
sngele tuturor celor pe care i-am ucis. Duc viaa

pe care mi-am dorit-o ntotdeauna.


n cazul acesta, i urez tot binele.
Eti foarte generoas.
Probabil c n-o s m mai vezi niciodat.
tiu.
Srut-m i s ne spunem bun-rmas.
Se aternu din nou tcerea, apoi rsun un
zgomot stins de pai. Caris sttea nemicat, abia
ndrznind s respire. Dup o alt pauz, l auzi
pe Thomas plngnd. Suspinele i erau nbuite,
dar preau a veni din strfundul sufletului su.
Ascultndu-l, ochii i se umplur de lacrimi.
ntr-un final, Thomas i redobndi stpnirea
de sine. i trase nasul, i drese vocea i
murmur ceva care ar fi putut foarte bine s fie o
rugciune, dup care se ndeprt.
n sfrit, ea i Merthin se puteau mica. Se
ridicar, pornir pe platforma ngust de
deasupra bolii i coborr scara n spiral.
Strbtur naosul fr un cuvnt. Caris se
simea de parc avusese n fa un tablou
reprezentnd o
tragedie
sfietoare,
cu
personajele prinse n poze dramatice, cu trecutul
i viitorul ca nite enigme accesibile numai prin
presupuneri.
Asemenea unui tablou, episodul trezea

sentimente diferite n sufletele diferiilor oameni,


astfel c reacia lui Merthin nu coincidea cu a ei.
Cnd ieir n aerul umed al dup-amiezii de
var, acesta spuse:
Ce poveste trist!
Pe mine m umple de furie, izbucni Caris.
Thomas i-a distrus viaa femeii aceleia. Gndetete, viaa ei s-a terminat. Nu are so, dar nu se
poate mrita cu altul. E nevoit s creasc doi
copii de una singur. Thomas are mcar
mnstirea.
Are i ea viaa de curte din preajma contesei.
Cum poi s compari una cu alta? ntreb
iritat Caris. Probabil c e vreo rud ndeprtat,
inut prin preajm din mil i care trebuie s
fac tot felul de treburi njositoare, cum ar fi s o
ajute pe contes s se coafeze sau s-i aleag
hainele. N-are ncotro e prins ca ntr-o
capcan.
i el la fel. L-ai auzit doar c nu poate prsi
mnstirea.
Dar Thomas are o funcie, e matricularius, ia
hotrri, face nite lucruri importante.
Loreen are copiii.
Exact! Brbatul are n grij cea mai important
cldire din inut, iar femeia trebuie s rmn n

umbr, cu copiii.
Regina Isabela are patru copii i, o vreme, a
fost una dintre cele mai importante persoane din
ar.
Dar pentru asta a trebuit s se
descotoroseasc de soul ei.
i continuar drumul n tcere, ieind din
curtea streiei i pornind pe strada principal,
dup care se oprir n faa casei lui Caris. Aceasta
i ddu seama c se certau din nou, pe acelai
subiect ca data trecut: cstoria.
Merthin spuse:
O s mnnc la han.
Era vorba despre hanul tatlui lui Bessie Bell.
Bine, rspunse cu tristee n glas Caris.
Cnd Merthin plec, fata strig dup el:
Lui Loreen i-ar fi fost mult mai bine dac nu sar fi mritat niciodat!
Merthin i rspunse peste umr:
i ce altceva s fi fcut?
Tocmai asta era problema, i ddu seama Caris,
plin de frustrare, n timp ce intra n cas. Ce
altceva s fac o femeie?
Casa era goal. Edmund i Petranilla plecaser
la ospul de nunt, iar servitorii erau liberi n
dup-amiaza aceea. Doar Scrap se afla acolo i o

ntmpin pe Caris cu o fluturare lene a cozii.


Fata i mngie capul cu un aer absent, dup
care se aez la masa din sala mare, dus pe
gnduri.
Oricare alt tnr din toat cretintatea nu
visa dect la clipa n care se va cstori cu
brbatul iubit de ce era Caris att de ngrozit
de aceast perspectiv? De unde veneau aceste
sentimente att de puin convenionale? n mod
clar, nu de la mama ei. Rose nu dorise niciodat
altceva dect s fie o soie bun pentru Edmund.
Ea crezuse ceea ce spuneau brbaii despre
inferioritatea femeilor. Supunerea ei o stnjenise
mult timp pe Caris i, dei Edmund nu se
plnsese niciodat, Caris bnuia c atitudinea ei
l plictisise mereu. Caris o respecta mai mult pe
impuntoarea i detestabila ei mtu Petranilla
dect pe propria ei mam att de supus.
Chiar i Petranilla permisese ca brbaii s dea
form existenei sale. Ani la rnd, fcuse eforturi
i pusese la cale tot felul de intrigi pentru a
asigura ascensiunea social a tatlui ei pn ce
ajunsese starostele ghildei din Kingsbridge. Cel
mai puternic sentiment care o guverna era ciuda:
fa de contele Roland, pentru c o respinsese, i
fa de soul ei, pentru c murise. De cnd

rmsese vduv, se dedicase trup i suflet


carierei lui Godwyn.
Regina Isabela avusese parte de un parcurs
similar. Aceasta i detronase soul regele
Eduard al II-lea , iar drept rezultat, amantul ei,
Roger Mortimer, condusese Anglia pn ce fiul ei
ajunsese suficient de matur i de sigur pe sine
pentru a-l alunga.
Ce-avea s fac de-acum ncolo Caris s-i
triasc viaa prin intermediul brbailor? Tatl ei
voia s lucreze cu el n negoul cu ln. Sau se
putea ocupa de cariera lui Merthin, s-l ajute s
obin contracte pentru ridicarea bisericilor i a
podurilor, extinzndu-i afacerea pn ce avea s
devin cel mai bogat i mai important constructor
din Anglia.
Fu trezit din meditaia sa de o btaie uoar n
u, dup care silueta supl, ca de pasre, a
stareei Cecilia, i fcu intrarea n ncpere.
Bun ziua! spuse Caris surprins. Tocmai m
ntrebam dac toate femeile sunt condamnate si triasc vieile prin intermediul brbailor i
iat c ai venit dumneata, un exemplu viu care
demonstreaz contrariul!
Nu ai dreptate ntru totul, rspunse Cecilia cu
un zmbet prietenos. Eu triesc prin Isus Cristos,

care a fost brbat, dei e i Dumnezeu.


Caris nu era sigur dac asta fcea vreo
diferen. Deschise dulapul i scoase un butoia
cu cel mai bun vin pe care-l aveau n cas.
Ai vrea o can din vinul de Rin al tatei?
Doar un pic, amestecat cu ap.
Caris umplu pe jumtate dou cni cu vin, dup
care complet cu ap dintr-o caraf.
tii c tata i mtua mea sunt la nunt.
Da. La tine am venit.
Caris i dduse seama de asta. Stareei nu-i
sttea n obicei s hoinreasc prin ora i s fac
vizite fr un scop precis.
Cecilia lu o nghiitur de vin, dup care
continu:
M-am tot gndit la tine i la modul n care ai
acionat cnd s-a prbuit podul.
Am greit cu ceva?
Dimpotriv. Ai fcut totul perfect. Ai fost
blnd, ns ferm cu rniii, mi-ai ascultat
ordinele i, n acelai timp, ai luat iniiativa. Am
rmas impresionat.
Mulumesc.
i mi s-a prut c nu-i plcea ce fceai,
bineneles, dar cel puin aveai o anumit
mulumire sufleteasc.

Oamenii sufereau, iar noi i alinam ce poate fi


mai mulumitor dect asta?
Exact aa simt eu i tocmai de aceea sunt
clugri.
Caris nelese unde btea.
Eu n-a putea s-mi petrec toat viaa la
streie.
Aptitudinile naturale de care ai dat dovad n
ngrijirea bolnavilor nu reprezint dect o parte
din ce am observat la tine. Cnd oamenii au
nceput s intre n catedral cu rniii i morii, iam ntrebat cine le-a spus ce s fac. Rspunsul
tuturor a fost Caris a Lnarului.
Era evident c aa trebuia procedat.
Da ie i era evident. Cecilia i aplec
trunchiul ctre ea, privind-o cu sinceritate: Puini
sunt oamenii druii cu talentul organizrii. O
tiu bine eu l am i-l recunosc i la alii. Cnd
toi ceilali din jurul nostru sunt dezorientai,
intr n panic sau sunt nspimntai, tu i cu
mine prelum friele situaiei.
Caris i ddu seama c asta era adevrat.
Cred c da, spuse ea fr nicio tragere de
inim.
Te-am urmrit timp de zece ani de cnd a
murit mama ta.

Dumneata i-ai alinat suferinele.


Mi-am dat seama atunci, doar dintr-o privire,
c aveai s devii o femeie excepional. Iar
sentimentele mele au fost confirmate ct ai urmat
coala de la mnstire. Ai 20 de ani acum.
Probabil c te gndeti ce-o s faci n via. Iar eu
cred c Domnul are o lucrare pregtit pentru
tine.
De unde tii ce planuri are Dumnezeu?
Cecilia se zbrli.
Dac oricine altcineva din ora mi-ar pune
ntrebarea asta, i-a ordona s ngenuncheze i s
se roage pentru iertarea unui astfel de pcat. Dar
tu m-ai ntrebat cu sinceritate, aa c o s-i
rspund. tiu ce planuri are Dumnezeu pentru
c accept nvturile Bisericii Lui. i sunt
convins c Domnul vrea s fii clugri.
mi plac prea mult brbaii.
i pentru mine a fost o mare problem pe cnd
eram tnr, dar te asigur c devine un
impediment din ce n ce mai nesemnificativ cu
fiecare an care trece.
Nu suport s mi se spun cum s triesc.
Nu vorbi ca o beghin.
Ce e asta?
Beghinele sunt clugrie care nu accept

niciun fel de reguli i-i consider jurmintele a fi


ceva temporar. Triesc mpreun, i cultiv
pmnturile i-i duc vitele la punat, refuznd
s se lase conduse de brbai.
Pe Caris o fascinau povetile despre femei care
sfidau regulile.
i unde se gsesc asemenea clugrie?
Mai mult n Olanda. Aveau o conductoare,
Marguerite Porete, care a scris o carte numit
Oglinda sufletelor simple.
Mi-ar plcea s o citesc.
Nici nu se pune problema. Beghinele au fost
condamnate de Biseric pentru erezia spiritului
liber credina c se poate atinge perfeciunea
spiritual aici, pe pmnt.
Perfeciunea spiritual? Ce nseamn asta? E
doar o expresie ca toate celelalte.
Dac eti hotrt s-i nchizi mintea n faa
lui Dumnezeu, n-o s-o nelegi niciodat.
mi pare ru, maic Cecilia, dar, ori de cte ori
un om mi spune ceva despre Dumnezeu, mi
vine n minte c oamenii sunt supui greelii, aa
c adevrul ar putea fi cu totul altul.
Cum ar putea spune Biserica un lucru greit?
Pi, musulmanii au alte concepii dect noi, de
exemplu.

Da, dar ei sunt pgni!


Ei zic despre noi c suntem necredincioi e
acelai lucru. Iar Buonaventura Caroli spune c
pe lume sunt mai muli musulmani dect
cretini. Aa c una dintre aceste dou Biserici
greete.
Ai grij, fcu starea Cecilia pe un ton sever. Nu
permite ca plcerea dezbaterii s te arunce n
capcana blasfemiei.
mi pare ru, maic stare.
Caris tia c stareei i plceau duelurile verbale,
ns ntotdeauna intervenea un moment n care
aceasta trecea de la dezbatere la predic, iar Caris
trebuia s se opreasc. Se simea uor nelat de
aceast tactic.
Cecilia se ridic.
tiu bine c nu pot s te conving mpotriva
voinei tale, dar voiam s-i spun cam ce gnduri
am eu. N-ai putea face nimic mai bun pe lume
dect s te alturi mnstirii noastre i s-i
dedici viaa misiunii sacre a vindecrii.
Mulumesc pentru vin.
Pe cnd Cecilia se ndrepta spre ieire, Caris
ntreb:
Ce s-a ntmplat cu Marguerite Porete? Mai
triete?

Nu, rspunse starea. A fost ars pe rug.


Spunnd acestea, iei, nchiznd ua n urma ei.
Caris rmase cu privirea aintit asupra uii.
Viaa unei femei era o cas cu uile nchise: nu
putea fi ucenic, nu putea studia la universitate,
nu putea deveni preot sau medic, nu putea trage
cu arcul, nu se putea lupta cu sabia i nu putea
nici s se mrite fr a se supune despotismului
soului ei.
Se ntreb oare ce fcea Merthin n momentul
acela. Oare Bessie sttea la mas cu el la hanul
Bell, privindu-l cum bea din cea mai bun bere a
tatlui ei, zmbindu-i ator, trgnd discret de
rochie astfel nct s i se muleze pe piept i el s
vad ce sni frumoi avea? Oare el se arta
fermector i amuzant, oare o fcea s rd? Oare
ea-i ntredeschidea buzele, s-i arate dinii
regulai, oare-i lsa capul pe spate, astfel nct el
s admire pielea catifelat de pe gtul ei alb? Oare
el sttea de vorb cu tatl ei, Paul Bell, punnd
ntrebri respectuoase i pline de interes despre
cum mergeau afacerile, astfel nct mai trziu
Paul s-i spun fiicei sale c Merthin era de soi
bun, un tnr pe cinste? Oare Merthin avea s se
mbete i s-i petreac braul pe dup talia lui
Bessie, lipindu-i palma de oldul ei, iar apoi

strecurndu-i degetele viclean ctre locul acela


sensibil dintre coapsele ei, care deja fremta de
dorul atingerii lui exact aa cum fcuse odat
cu Caris?
Ochii i se umplur de lacrimi. Se simea ca o
proast. Avea cel mai bun brbat din tot oraul i
l alunga n braele unei fete de hangiu. De ce-i
fcea ru singur?
n clipa aceea, Merthin intr n ncpere.
Caris l privi printr-o cea de lacrimi. Vedea att
de neclar, nct nu-i putea descifra expresia.
Venise s se mpace cu ea sau s o certe, s-i
verse focul cu hotrrea dat de cteva halbe de
bere?
Se ridic. Pentru cteva clipe, fu prins n
tensiunea ateptrii, n timp ce el nchise ua n
urma lui, se apropie ncet i se opri n faa ei.
Apoi Merthin vorbi:
Indiferent ce faci sau spui, eu tot te iubesc.
Caris l prinse n brae i izbucni n plns.
Merthin ncepu s-i mngie prul i nu spuse
nimic exact ce trebuia s fac.
Dup un timp, ncepur s se srute. Caris era
devorat de foamea aceea familiar, mai
puternic acum ca oricnd: voia s-i simt
minile pe corpul ei, limba n gura ei, degetele

nluntrul ei. O ncercau senzaii nebnuite i


voia ca dragostea lor s-i gseasc o nou
modalitate de exprimare.
Hai s ne dezbrcm, opti ea.
Nu mai fcuser niciodat asta pn atunci.
Merthin zmbi de plcere.
Bine, dar dac intr cineva?
O s stea la osp ore ntregi. i, oricum,
putem s mergem sus.
Se duser n dormitorul ei. Caris i ddu jos
pantofii cu micri nerbdtoare. Apoi, brusc, se
simi npdit de timiditate. Ce-avea s cread
cnd avea s o vad goal? tia c-i plcea fiecare
bucic din corpul ei: snii, picioarele, gtul,
sexul ntotdeauna i spunea ce frumoase erau n
timp ce le sruta i le mngia. Dar avea s
observe c oldurile ei erau prea late, c avea
picioarele un pic prea scurte, snii destul de mici?
El nu prea s aib asemenea inhibiii. i
arunc bluza ct colo, i trase pantalonii i
rmase dezinvolt n faa ei. Trupul lui era subire,
dar puternic i prea plin de o energie reinut, ca
un cerb tnr. Caris observ pentru prima oar
c prul dintre coapsele lui avea culoarea
frunzelor toamna. Penisul lui sttea n sus,
nerbdtor. Dorina se dovedi mai puternic

dect timiditatea, aa c-i trase i ea repede


rochia peste cap.
Merthin rmase nemicat, uitndu-se fascinat la
trupul ei gol, dar Caris nu mai simea niciun fel
de stnjeneal expresia de pe chipul lui o aa
mai mult dect o mngiere intim.
Eti frumoas, spuse el.
i tu.
Se ntinser unul lng cellalt pe salteaua de
paie pe care dormea ea de obicei. n timp ce se
srutau i se atingeau, Caris i ddu seama c
astzi n-avea s fie satisfcut de jocurile lor
obinuite.
Vreau s-o fac cum trebuie, murmur ea.
Adic s mergem pn la capt?
Gndul c ar putea rmne nsrcinat i rsri
n minte, dar l alung repede. Era prea
nfierbntat ca s se gndeasc la consecinele
faptelor lor.
Da, rspunse ea n oapt.
i eu.
Merthin se ntinse peste ea. Caris ncepea s
realizeze c timp de jumtate din viaa ei se
ntrebase cum avea s fie acest moment. i ridic
privirea ctre chipul lui. Vzu expresia aceea
concentrat pe care o iubea att de mult, expresia

pe care o avea cnd muncea, cnd minile lui


mici modelau lemnul cu tandree i ndemnare.
Degetele lui desfcur uor petalele sexului ei.
Era alunecoas i tnjea dup el.
Merthin spuse:
Eti sigur?
nc o dat, Caris alung departe gndul c
putea rmne nsrcinat.
Sunt sigur.
Cnd el o ptrunse, Caris simi un val de panic.
Se contract involuntar, iar el ovi, simind c
trupul ei i se mpotrivea.
E-n regul, spuse ea. Poi s mpingi mai tare.
N-o s-mi faci niciun ru.
Se nela, cci, cnd el naint, simi un junghi
puternic de durere. Nu se putu abine s nu ipe.
mi pare ru, opti el.
Ateapt un moment, zise ea.
Rmaser nemicai. El i srut pleoapele,
fruntea i vrful nasului. Ea-i mngie chipul i
se uit n ochii lui cprui-aurii. Apoi durerea
dispru, fcnd loc dorinei, iar ea ncepu s se
mite, savurnd senzaia de a-l avea nluntrul ei
pentru prima oar pe brbatul pe care-l iubea.
Era n culmea extazului s vad ct de intens
era plcerea lui. Merthin o privea fix, cu un

zmbet vag pe buze i o dorin imens n ochi, n


timp ce se micau din ce n ce mai repede.
Nu pot s m opresc, spuse el, gfind.
Nu te opri, nu te opri.
l privea fascinat. n cteva secunde, fu copleit
de plcere, ochii i se nchiser, iar gura i se
deschise, ntregul corp ncordndu-i-se precum
coarda unui arc. i simi spasmele nluntrul ei,
urmate de jetul fierbinte, i-i ddu seama c
nimic din toat existena ei n-o pregtise pentru o
asemenea fericire. O clip mai trziu, i ea fu
cuprins de convulsiile extazului. Mai avusese
parte de senzaia aceasta, dar nu att de
puternic, aa c nchise ochii i i se abandon,
strngndu-i trupul ct putea de tare n timp ce
se cutremura ca un copac n btaia vntului.
Cnd totul trecu, rmaser nemicai mult timp.
El i ngropase chipul n scobitura gtului ei, iar
ea-i simea respiraia neregulat pe piele. Caris i
mngia spatele. Avea pielea umed de
transpiraie. Treptat, inima ei i relu ritmul
normal, iar ntreaga fiin i fu cuprins de un
sentiment de mulumire profund, ca amurgul
unei zile de var.
Aadar, spuse ea dup o vreme, sta-i lucrul
pentru care se agit toat lumea.

25
A doua zi dup ce Godwyn fusese nvestit stare
de Kingsbridge, Edmund Lnarul se duse la casa
prinilor lui Merthin dis-de-diminea.
Merthin avea tendina de a uita ce personaj
important era Edmund, pentru c acesta l trata
ca pe un membru al familiei, dar Gerald i Maud
se purtau de parc ar fi primit o vizit neateptat
a regelui. Erau stnjenii c Edmund vedea ct de
srccioas era casa lor. Nu avea dect o
singur ncpere. Merthin i prinii lui dormeau
pe saltele de paie aezate direct pe podea. Restul
avutului lor consta dintr-un cmin, o mas i o
curte mic n spatele casei.
Din fericire, cei trei se treziser de la rsrit, se
splaser, se mbrcaser i fcuser ordine.
Oricum, cnd Edmund intr cu paii lui
sincopai, mama lui Merthin terse un scunel de
praf, i netezi prul, nchise ua din spate, dup
care o deschise din nou i puse nc un butean
pe foc.
Tatl lui fcu mai multe plecciuni, i puse
haina i-i oferi lui Edmund o can cu bere.
Nu, mulumesc, sir Gerald, spuse Edmund,
tiind, fr ndoial, c familia nu avea att de

mult bere nct s-i permit s le ofere i


vizitatorilor. Dar a vrea un castrona cu sup,
lady Maud, dac-mi permitei.
Toate familiile ineau o oal cu ovz pe foc, la
care adugau oase, cotoare de mere, psti de
mazre i alte resturi, toate fierbndu-se ncet zile
la rnd. Acest amestec, aromat cu sare i ierburi,
devenea o sup care nu avea niciodat acelai
gust dou zile la rnd. Era cea mai ieftin
mncare.
ncntat, Maud puse cteva polonice de sup
ntr-un castron i l aez pe mas mpreun cu o
farfurie cu pine i o lingur.
Merthin simea i acum euforia dup-amiezii
trecute. Era ca i cum ar fi fost un pic ameit de
butur. Se culcase gndindu-se la trupul gol al
lui Caris i se trezise cu zmbetul pe buze. Dar i
aduse aminte brusc de conflictul cu Elfric legat de
Griselda. Un instinct fals i spunea c Edmund
avea s ipe la el: Mi-ai pngrit fata! i c avea
s-l loveasc peste fa cu o scndur.
Nu fu ns dect o nchipuire de moment, care
dispru cnd Edmund se aez la mas. Acesta
lu lingura, dar, nainte de a se apuca s
mnnce, se ntoarse spre Merthin.
Acum, c avem un stare, vreau s ncepem

lucrul la podul cel nou ct mai curnd posibil.


Bine, rspunse Merthin.
Edmund nghii o lingur de sup i i linse
buzele.
Asta-i cea mai bun sup pe care am gustat-o
vreodat, lady Maud.
Pe chipul mamei lui Merthin apru o expresie de
ncntare.
Merthin i era recunosctor lui Edmund pentru
c se purta att de curtenitor cu prinii lui.
Acetia se simeau umilii de statutul lor deczut
i i ungea la inim s-l aib pe conductorul
ghildei oreneti mncnd la masa lor i
adresndu-li-se cu sir i lady.
Apoi tatl lui spuse:
Era ct pe-aici s nu m nsor cu ea, Edmund
tiai asta?
Merthin era sigur c Edmund mai auzise
povestea, ns acesta rspunse:
Doamne, nu cum s-a ntmplat?
Am vzut-o n biseric n Duminica Patelui i
m-am ndrgostit de ea pe loc. Cred c erau 1000
de oameni n Catedrala Kingsbridge, dar ea era
cea mai frumoas femeie de-acolo.
Ei, Gerald, nu e nevoie s exagerezi acum, fcu
Maud cu rceal.

Apoi a disprut n mulime i nu mai puteam


da de ea! Nu tiam cum o cheam. Am ntrebat n
stnga i-n dreapta cine era fata aceea frumoas
cu prul blond, dar lumea mi rspundea c toate
fetele erau frumoase i blonde.
Maud interveni:
Am ieit n grab dup slujb. Stteam la
hanul Holly Bush, iar mama era bolnav, aa c
m-am dus repede s am grij de ea.
Am cutat prin tot oraul, continu Gerald, dar
n-am reuit s dau de ea. Dup Pate, toi s-au
ntors la casele lor. Eu locuiam n Shiring, iar ea,
n Casterham, dei eu nu tiam asta la vremea
aceea. Am crezut c n-o s-o mai vd niciodat.
mi nchipuiam c o fi fost un nger venit pe
pmnt s se asigure c toat lumea era la
slujb.
Gerald, te rog murmur lady Maud.
Dar mi pierdusem inima. Nu m mai interesa
nicio alt femeie. Deja m resemnasem s-mi
petrec viaa tnjind dup ngerul de la
Kingsbridge. i aa au trecut doi ani. Dup aceea
am vzut-o la un turnir, n Winchester.
Ea spuse:
Da, m-am trezit cu un strin care vine la mine
i-mi zice: Tu, dup atta vreme! Trebuie s te

mrii cu mine acum, nainte s dispari din nou!


Am crezut c e nebun.
Uimitor, fcu Edmund.
Merthin considera c bunvoina lui Edmund
fusese exploatat la maximum.
Da, rosti el. Am njghebat un proiect pe plana
de trasat din mansarda constructorilor de la
catedral.
Edmund ddu aprobator din cap.
Un pod de piatr suficient de lat ct s ncap
pe el dou care unul lng altul?
Aa cum ai zis i cu rampe la ambele capete.
i am gsit o modalitate de a-i reduce preul cu
aproape o treime.
Uluitor! Cum?
i art imediat ce termini de mncat.
Edmund nghii restul de sup i se ridic.
Gata. Hai s mergem. Se ntoarse ctre Gerald
i-i plec uor capul: Mulumesc pentru
ospitalitate.
E o plcere s v avem aici, staroste.
Merthin i Edmund ieir i curnd fur
nvluii n burnia uoar de afar. n loc s
porneasc spre catedral, Merthin l conduse pe
Edmund ctre ru. Mersul ontcit al lui
Edmund l fcea s fie recunoscut imediat, aa c

aproximativ jumtate din oamenii de pe strad l


salutau cu cteva cuvinte prietenoase sau cu o
plecciune respectuoas.
Dintr-odat Merthin fu copleit de emoie. Se
gndea la proiectul podului de luni ntregi. Pe
cnd lucra la biserica Sfntul Marcu,
supraveghindu-i pe tmplarii care construiau
acoperiul cel nou n timp ce-l demolau pe cel
vechi, medita la provocarea pe care o reprezenta
construcia unui pod de piatr.
Acum, pentru prima oar, ideile sale aveau s fie
cercetate de altcineva.
Deocamdat Edmund nu avea nici cea mai mic
idee ct de radical era proiectul lui Merthin.
Strada noroioas erpuia la vale printre case i
ateliere. Fortificaiile oraului czuser n
paragin pe parcursul ultimelor dou secole de
pace, iar n unele locuri tot ce mai rmsese din
ele erau nite grmezi de pmnt ncorporate n
zidurile grdinilor. Pe malul rului erau
amplasate manufacturile care necesitau cantiti
mari de ap, mai ales vopsitoriile de ln i
tbcriile.
Merthin i Edmund ieir pe malul mocirlos
dintre un abator care emana un miros puternic
de snge i o fierrie de unde se auzea bubuitul

puternic al baroaselor. Chiar n faa lor, peste o


ntindere ngust de ap, se afla Insula Leproilor.
Edmund ntreb:
De ce-am venit aici? Podul e la vreo 400 de
metri mai sus.
Era, rspunse Merthin. Trase aer adnc n
piept i spuse: Cred c-ar trebui s-l construim pe
cel nou aici.
Un pod pn pe insul?
i nc unul de pe insul pn pe malul
cellalt. Dou poduri mici n loc de unul mare.
Mult mai ieftin.
Dar oamenii vor trebui s traverseze insula de
la un pod la altul.
i de ce ar fi asta o problem?
Pentru c e o leprozerie!
Nu mai exist dect un singur lepros acolo. Iar
el poate fi mutat n alt parte. Boala pare a se
stinge de la sine.
Pe chipul lui Edmund se citea c era adncit n
gnduri.
Deci toat lumea care intr n Kingsbridge va
ajunge n locul sta, unde stm noi acum.
Va trebui s construim o strad nou i s
drmm cteva cldiri, dar costurile vor fi mici n
comparaie cu ce-am economisi la construcia

podului.
Iar n cealalt parte
Este o pune care aparine streiei. Se vede
tot de pe acoperiul bisericii Sfntul Marcu. Ideea
mi-a venit cnd eram acolo sus.
Edmund era impresionat.
Foarte inteligent. Chiar m ntreb de ce nu a
fost pus podul aici de la bun nceput.
Primul pod a fost ridicat acum cteva sute de
ani. Probabil c rul arta altfel pe-atunci.
Malurile se schimb i ele pe msur ce trec
secolele. Poate c braul de ap dintre insul i
pune era mai lat la vremea respectiv. n acest
caz n-ar fi fost niciun avantaj dac ar fi fost
construit podul aici.
Edmund se uita peste ap, iar Merthin i urmri
privirea. Leprozeria era un plc de case
drpnate, mprtiate pe o arie de vreo dou
hectare. Insula era prea stncoas pentru a putea
fi cultivat, dar era acoperit cu iarb i civa
copaci. Pe insul se aflau o mulime de iepuri pe
care orenii nu voiau nici n ruptul capului s-i
vneze i s-i mnnce, din cauza superstiiei c
ar fi posedai de sufletele leproilor mori. Pe
vremuri, locuitorii ostracizai ai insulei creteau
gini i porci. Acum celor de la streie le era mai

simplu s transporte acolo mncarea necesar


ultimului locuitor.
Ai dreptate, fcu Edmund. N-a mai existat
niciun caz nou de lepr n ora de peste zece ani.
Eu n-am vzut niciodat un lepros, rosti
Merthin. Cnd eram mic, credeam c lumea
spune jegos n loc de lepros i-mi nchipuiam
c pe insula aceea nimeni nu se spal niciodat.
Edmund izbucni n rs. ntorcndu-se cu
spatele la ru, i ainti privirea asupra cldirilor
din jur.
Va fi nevoie de ceva munc de convingere,
gndi el cu voce tare. Oamenii ale cror
gospodrii vor fi demolate trebuie s neleag c
sunt norocoi, pentru c vor fi mutai n alte case,
mai bune, n timp ce vecinii lor nu. i probabil c
va fi nevoie ca insula s fie stropit cu ap sfinit,
ca s-i convingem pe oameni c nu prezint
niciun pericol. Dar nu-i nimic imposibil.
Am proiectat ambele poduri cu arcade ascuite
ca ale catedralei, spuse Merthin. O s fie
frumoase.
Arat-mi i mie.
Plecar de lng ru i o luar la deal,
strbtnd oraul pentru a ajunge la streie. Pe
zidurile catedralei se prelingeau picturi de ploaie

scurse dintr-o ptur joas de nori, asemenea


fumului emanat de nite vreascuri umede arznd.
Merthin de-abia atepta s-i revad proiectele
nu mai fusese n mansard de vreo sptmn
i s i le explice lui Edmund. Se gndise mult la
modul n care curentul subminase structura de
rezisten a podului i cum l-ar fi putut feri pe cel
nou de aceeai soart.
l conduse pe Edmund prin portalul de nord i
urcar pe scara n spiral. Pantofii si uzi
alunecau pe treptele roase de piatr. Cu micri
energice, Edmund i tra piciorul mai mic n
urma sa.
n mansard ardeau mai multe lmpi. La
nceput, Merthin fu ncntat, pentru c asta
nsemna c desenele sale aveau s se vad mai
clar. Dup care l zri pe Elfric lucrnd pe plana
de trasat.
Imediat fu npdit de frustrare. Dumnia
dintre el i fostul su stpn era la fel de mare ca
ntotdeauna. Elfric nu reuise s-i mpiedice pe
oreni s-l angajeze pe Merthin, dar continuase
s blocheze ncercrile acestuia de a intra n
ghilda dulgherilor, lsndu-l astfel ntr-o poziie
ciudat, ilegal, dar acceptat. Atitudinea lui
Elfric nu avea nicio noim, dar indica dumnie

i ciud.
Prezena lui Elfric puse capt conversaiei fireti
dintre Merthin i Edmund. Tnrul i impuse s
nu se arate prea sensibil. Dac cineva trebuia s
se simt stnjenit, de ce s nu fie Elfric acela?
i inu ua lui Edmund, iar amndoi traversar
ncperea pn la plana de trasat. i-atunci avu
parte de un oc.
Elfric sttea aplecat deasupra ei desennd cu
ajutorul unui compas pe un strat proaspt de
ghips. Acoperise complet podeaua, ascunznd
schiele lui Merthin.
Acesta strig, nevenindu-i s cread:
Ce-ai fcut?
Elfric l fix cu o privire dispreuitoare i-i
continu proiectul fr s scoat o vorb.
Mi-a acoperit desenul, i spuse Merthin lui
Edmund.
Ce-ai de zis, omule? ntreb Edmund pe un
ton poruncitor.
Elfric nu-i putea ignora socrul.
Nu am de dat nicio explicaie, rosti el. Plana
de trasat trebuie acoperit cu ghips din cnd n
cnd.
Da, dar tu ai turnat ghips peste nite proiecte
importante!

Da? Stareul nu l-a desemnat pe biatul sta


s proiecteze nimic, iar el nu a cerut permisiunea
s foloseasc plana de trasat.
Lui Edmund nu-i trebuia niciodat mult pentru
a se nfuria, iar insolena calm a lui Elfric l
strni imediat.
Nu face pe prostul! tun el. Eu i-am cerut lui
Merthin s pregteasc un proiect pentru podul
cel nou.
mi pare ru, dar numai stareul are
autoritatea de a face asta.
La naiba, ghilda e cea care d banii pentru
pod!
E doar un mprumut care va fi restituit.
Dar tot ne d dreptul s ne pronunm n ceea
ce privete proiectul.
Da? Va trebui s discui cu stareul despre
asta. Totui, nu cred c va fi impresionat s vad
c ai ales un ucenic fr experien care s-i fac
proiectul.
Merthin se uit la desenul pe care Elfric l
scrijelise pe suprafaa de ghips.
Presupun c acesta e proiectul tu pentru pod,
spuse el.
Stareul Godwyn mi-a ncredinat contractul de
construcie, rspunse Elfric.

Edmund era de-a dreptul ocat.


Fr s ne consulte?
Pe un ton nciudat, Elfric replic:
Dar ce e nu vrei ca lucrarea s-i fie dat
ginerelui dumitale?
Arcade rotunde, murmur absent Merthin,
ocupat n continuare cu studierea desenului lui
Elfric. i deschizturi nguste. Ci piloni o s
aib?
Elfric nu era deloc dornic s-i rspund, ns
Edmund se uita la el, ateptnd.
apte, spuse Elfric.
Podul de lemn nu avea dect cinci! exclam
Merthin. i de ce sunt att de groi, iar
deschizturile, att de nguste?
Ca s susin greutatea unui drum pavat.
Dar n-ai nevoie de piloni groi pentru asta.
Uit-te la catedrala asta coloanele suport
ntreaga greutate a acoperiului, dar sunt subiri
i plasate la distan una de alta.
Elfric rnji batjocoritor.
Dar nimeni nu trece cu o cru pe acoperiul
unei biserici.
Adevrat, dar
n clipa aceea, Merthin se opri. Ploaia czut pe
suprafaa ntins a acoperiului catedralei

probabil c era mai grea dect un car cu boi


ncrcat cu piatr, dar de ce s-i explice asta lui
Elfric? Nu era misiunea lui s educe un
constructor incompetent. Proiectul lui Elfric era
slab, dar Merthin nu voia s-l fac mai bun, ci sl nlocuiasc cu al lui, aa c-i inu gura.
Edmund i ddu i el seama c-i irosea
energia.
Decizia n-o s fie luat de voi doi, rosti el i
plec chioptnd.
n catedral avea loc botezul fetiei nou-nscute
a lui John Conetabilul, oficiat de stareul
Godwyn. I se fcea aceast onoare pentru c era
un angajat important al streiei. Erau prezeni
toi orenii de vaz. Dei John nu era nici bogat,
nici nu avea relaii sus-puse tatl su lucrase la
grajdurile streiei , Petranilla spunea c oamenii
respectabili ar trebui s aib grij s se arate
prietenoi cu el i s-l susin. Caris era de prere
c toi catadicseau s fie amabili cu John ntruct
aveau nevoie de el pentru a le apra bunurile.
Ploua din nou, iar oamenii adunai n jurul
cristelniei erau mai uzi dect fetia pe care
stareul o stropea cu ap sfinit. Privind copilaul
neajutorat, n sufletul lui Caris se iscau

sentimente ciudate. De cnd se culcase cu


Merthin, refuzase efectiv s se gndeasc la o
eventual sarcin, dar, oricum, simea o nevoie
cald de a o proteja pe fetia aceea.
Fu botezat Jessica, dup nepoata lui Avraam.
Vrul lui Caris, Godwyn, nu se simise niciodat
n largul lui n prezena bebeluilor i, de ndat
ce scurtul ritual lu sfrit, ddu s plece. Dar
Petranilla l prinse de mneca sutanei
benedictine.
i cum rmne cu podul? ntreb ea.
Vorbise pe un ton sczut, dar Caris auzise i se
hotr s asculte cu atenie i restul conversaiei.
Godwyn i rspunse:
I-am cerut lui Elfric s pregteasc proiectul i
o estimare a costurilor.
Bine. Ar trebui s inem asta n familie.
Elfric se ocup de reparaii i de tot ce se
construiete la streie.
S-ar putea s se amestece i alii.
Eu voi hotr cine se va ocupa de construirea
podului.
Caris era suficient de iritat pentru a interveni.
Cum ndrzneti? o interpel ea pe Petranilla.
Nu vorbeam cu tine, se rsti mtua ei.
Caris nu lu n seam acest rspuns.

De ce s nu fie luat n calcul i proiectul lui


Merthin?
Pentru c el nu face parte din familie.
Dar practic triete la noi!
Da, dar tu nu eti mritat cu el. Dac ai fi
fost, lucrurile ar sta altfel.
Caris tia c, din acest punct de vedere, nu se
afla ntr-o postur prea fericit, aa c schimb
abordarea.
Mereu ai avut ceva mpotriva lui Merthin,
spuse ea. Dar toat lumea tie c e un
constructor mai bun dect Elfric.
Sora ei, Alice, o auzi i interveni i ea n discuie.
Elfric l-a nvat pe Merthin tot ce tie, iar
acum nu-i mai ajungi cu prjina la nas
bietanului stuia!
Caris tia prea bine c aceste cuvinte nu erau
adevrate, ceea ce o nfurie.
Cine a fcut bacul? ntreb ea, ridicnd tonul.
Cine a reparat acoperiul de la biserica Sfntul
Marcu?
Merthin lucra cu Elfric cnd a construit bacul.
i nimeni nu l-a ntrebat pe Elfric despre
acoperiul de la Sfntul Marcu!
Pentru c toat lumea tia c nu era n stare s
rezolve problema!

Godwyn interveni:
V rog! fcu el ridicnd braele ca i cum s-ar fi
protejat de acest afront. tiu c-mi suntei rude,
dar eu sunt stareul i ne aflm n catedral. Nu
se poate ca nite femei s-mi spun mie ce s fac,
n public.
Edmund se altur i el grupului.
Exact asta voiam s zic i eu. Vorbii ncet.
Ar trebui s-i susii ginerele, spuse acuzator
Alice.
Caris i ddu seama c Alice aducea din ce n ce
mai mult cu Petranilla. Dei nu avea dect 21 de
ani, iar Petranilla, mai mult de dublul vrstei ei,
Alice afia aceeai expresie dezaprobatoare, cu
gura strns. De asemenea, devenise mai voinic,
iar pieptul i mpingea materialul rochiei n afar,
ca vntul vela unei corbii.
Edmund se uit sever la Alice.
Aceast hotrre nu se va lua pe baza relaiilor
de familie, rosti el. Faptul c Elfric e nsurat cu
fata mea n-o s in podul su n picioare.
Caris tia prea bine c tatl ei era de neclintit n
aceast privin. Considera c trebuie s faci
ntotdeauna afaceri cu partenerul cel mai de
ncredere i s angajezi cel mai competent om,
indiferent de relaiile de prietenie sau de legturile

de familie. Omul care are nevoie s se nconjoare


de acolii devotai nu are cu adevrat ncredere n
puterile sale, spunea el. Iar dac acesta nu crede
n sine, de ce ar trebui s-o fac eu?
Petranilla interveni:
i-atunci cum se va face alegerea? i arunc o
privire viclean. n mod clar ai un plan.
Streia i ghilda vor lua n considerare
proiectul lui Elfric i pe cel al lui Merthin, dar i
pe cele ale altor meteri, dac vor exista, spuse
hotrt Edmund. Toate proiectele trebuie
desenate clar i nsoite de estimri de cost. Iar
acestea trebuie verificate independent de ali
constructori.
Alice mormi:
N-am mai auzit de aa ceva. Parc-ar fi un
concurs de tras cu arcul. Elfric e constructorul
oficial al streiei, el ar trebui s fac i podul.
Tatl ei n-o lu n seam.
La final, proiectanii vor trebui s rspund la
ntrebrile puse de cetenii de vaz ai oraului la
o ntrunire a ghildei parohiale. i abia apoi i
ainti privirea asupra lui Godwyn, care se
prefcea a nu fi uluit de felul n care rolul su n
procesul decizional fusese diminuat , abia apoi
stareul Godwyn va alege.

ntlnirea se inea n sala ghildei, pe strada


principal. Aceasta avea sub ea un beci de piatr
i deasupra o structur din lemn, cu acoperi de
igl i dou couri din piatr. La parter se aflau o
buctrie mare unde se pregtea mncarea
pentru ospee, o temni i biroul conetabilului.
Nivelul principal era la fel de spaios ca o biseric,
avnd 30 de metri lungime i zece metri lime.
ntr-un capt fusese improvizat o capel. Pentru
c brnele suficient de lungi s susin un
acoperi lat de zece metri erau greu de gsit i
scumpe, sala era mprit pe jumtate de un
rnd de stlpi din lemn care susineau zona unde
se mbinau grinzile mai scurte.
Prea o cldire fr pretenii, construit din
aceleai materiale ca cele mai umile locuine din
ora, aa c nu era impuntoare. Dar, dup cum
spunea adesea Edmund, banii fcui de oamenii
de aici finanau structura maiestuoas de calcar
i vitralii a catedralei. Iar sala ghildei era
confortabil ntr-un mod total lipsit de ostentaie.
Pereii erau acoperii cu tapiserii, ferestrele erau
nfundate cu geamuri, iar cele dou emineuri
uriae asigurau o temperatur plcut iarna.
Cnd afacerile mergeau bine, mncarea servit

aici era demn de un osp regal.


Ghilda parohial fusese nfiinat n urm cu
cteva sute de ani, pe cnd Kingsbridge nu era
dect un trguor. Civa negustori se adunaser
pentru a strnge bani cu care s cumpere
podoabe pentru catedral. Dar cnd oamenii
bogai ajung s mnnce i s bea mpreun,
discuiile despre problemele cu care se confrunt
sunt inevitabile. Curnd strngerea de fonduri
trecuse pe un plan secundar. nc de la nceput
ghilda fusese dominat de negustorii de ln,
motiv pentru care n captul slii se afla i acum
o balan imens i greutatea standard pentru un
sac de ln 165 de kilograme. Pe msur ce
Kingsbridge se dezvoltase, se formaser i alte
ghilde, pentru fiecare grup de meteugari n
parte dulgheri, zidari, berari, fierari , dar
conductorii lor aparineau i de ghilda parohial,
care-i pstra ntietatea. Era o versiune mai
puin puternic a ghildelor meteugreti care
conduceau cele mai multe orae englezeti, dar
acest tip de organizaie era interzis aici de ctre
seniorul oraului, stareul de Kingsbridge.
Merthin nu participase niciodat la ntlnirile
sau la banchetele inute aici, dar mai intrase n
aceast sal de cteva ori, cu diferite treburi. i

plcea s-i lase capul pe spate pentru a cerceta


structura geometric deosebit de complicat a
brnelor acoperiului, considernd-o o lecie
despre modul n care greutatea unui acoperi
ntins putea fi distribuit pe civa stlpi subiri
din lemn. Cele mai multe elemente componente
i aveau rostul, ns erau i unele care preau
inutile, ba chiar duntoare, pentru c
distribuiau greutatea ctre zonele mai puin
rezistente. Iar asta pentru c nimeni nu tia exact
ce anume fcea cldirile s stea n poziie
vertical. Constructorii se lsau ghidai de instinct
i experien, iar uneori se ntmpla s greeasc.
n seara aceea, Merthin se afla ntr-o stare de
nelinite extrem, aa c renun s reflecteze la
misterele structurii de lemn. Ghilda avea s-i
evalueze proiectul pentru pod. Era cu mult
superior celui al lui Elfric, dar oare ei aveau s
neleag asta?
Elfric avusese avantajul unei plane de trasat.
Merthin ar fi putut s cear permisiunea lui
Godwyn de a o folosi i el, ns i era fric de alte
acte de sabotaj din partea lui Elfric, aa c-i
fcuse singur ceva asemntor. ntinsese o
bucat mare de pergament pe un cadru de lemn
i-i desenase proiectul pe suprafaa de piele, cu

un condei nmuiat n cerneal. Astzi modalitatea


aceasta de proiectare putea reprezenta un
avantaj, pentru c-i adusese desenul cu el, astfel
nct membrii ghildei s-l aib tot timpul n faa
ochilor, n vreme ce proiectul lui Elfric nu era
dect o amintire.
i aez desenul nrmat la vedere, pe un
trepied pe care-l construise special pentru asta.
Pe msur ce soseau, oamenii treceau i se uitau
la el, dei l vzuser cel puin o dat pe parcursul
ultimelor zile. De asemenea, urcaser i pe scara
n spiral care ducea n mansarda constructorilor
pentru a studia proiectul lui Elfric. Lui Merthin i
se prea c cei mai muli preferau proiectul lui,
dar unii nu prea erau dispui s susin un tnr
n competiia cu un meter cu experien. Erau i
muli care nu-i comunicau impresiile.
Pe msur ce sala se umplea, nivelul de zgomot
cretea. Toi se gteau cu hainele cele bune cnd
veneau la ntrunirile ghildei, ca pentru slujb:
brbaii purtau mantale scumpe din ln, n
ciuda temperaturii plcute de afar, iar femeile
afiau coafuri complicate. Dei, potrivit opiniei
generale, femeile aveau un statut inferior i nu
prezentau ncredere, n practic, printre cetenii
cei mai bogai ai oraului se aflau i cteva

reprezentante ale sexului slab. Printre ele era


starea Cecilia care acum sttea n rndurile din
fa mpreun cu asistenta sa, clugria
cunoscut drept Julie cea Btrn.
Era i Caris acolo toat lumea tia c era mna
dreapt a lui Edmund. Cnd fata se aez pe
banc, lng el, Merthin fu strbtut de un
curent de dorin, simindu-i coapsa cald lipit
de a lui.
Toi meterii din ora trebuiau s fac parte
dintr-o ghild cei care nu erau integrai n acest
sistem nu puteau s-i exercite meteugul dect
n zilele de trg. Chiar i clugrii i preoii erau
obligai s se alture ghildei dac voiau s
practice o anumit meserie, ceea ce se ntmpla
adesea. Cnd se ntmpla ca vreunul dintre
membri s moar, vduva sa ducea mai departe
afacerea. Betty Brutreasa conducea cea mai
prosper brutrie din ora; Sarah Hangia
conducea hanul Holly Bush. Ar fi fost dificil i
crud s mpiedice nite femei ca acestea s-i
ctige existena. Era mult mai uor s fie incluse
n ghild.
n mod normal, Edmund era cel care prezida
aceste ntruniri, aezat ntr-un jil mare, din lemn,
aflat pe o platform nalt. Cu toate acestea,

astzi pe platforma respectiv se vedeau dou


jiluri. Edmund se aez pe unul i, cnd stareul
Godwyn sosi, starostele l invit s-l ocupe pe
cellalt. Godwyn era nsoit de toi clugrii mai n
vrst, iar Merthin fu ncntat s-l vad pe
Thomas printre ei. i Philemon fcea parte din
anturaj, cu trupul lui deirat i micrile
stngace, iar Merthin se ntreb n treact pentru
ce l-o fi adus Godwyn cu el.
Godwyn nu prea a fi n apele sale. n
deschiderea edinei, Edmund avu grij s afirme
c stareul era cel care decidea n chestiunea
podului i c alegerea final i aparinea. Dar
toat lumea tia c, de fapt, Edmund preluase
prerogativele
alegerii,
convocnd
aceast
ntrunire. Dac n seara aceasta se ajungea la un
consens clar, lui Godwyn i-ar fi fost greu s se
opun dorinei exprimate de negustori ntr-o
chestiune care inea mai degrab de comer dect
de religie. Edmund l rug pe Godwyn s nceap
cu o rugciune, iar Godwyn i fcu pe plac, dar
tia prea bine c fusese manipulat i tocmai de
aceea arta de parc ar fi simit mereu n nri un
miros neplcut.
Edmund se ridic i spuse:
Aceste dou proiecte au fost fcute de Elfric i

de Merthin, care au folosit aceleai metode de


calcul.
Elfric interveni:
Normal doar a nvat de la mine.
n rndul celor mai n vrst se isc un val de
rsete.
Era adevrat. Existau formule de calcul al
costului pe metru ptrat de zid, pe metru cub de
umplutur, pe metru ptrat de acoperi i chiar
pentru lucrri mai complicate, precum bolile i
arcadele. Toi constructorii foloseau aceleai
metode, cu anumite variaii individuale.
Calculele pentru estimarea costului podului
fuseser complicate, dar mai uoare dect n
cazul construirii unei biserici.
Edmund continu:
Fiecare a verificat calculele celuilalt, aa c nu
ncape loc de discuii n privina asta.
Edward Mcelarul strig:
Da! Toi constructorii umfl preurile n mod
egal!
Aceast replic strni o hrmlaie de rsete.
Edward era simpatizat de brbai pentru replicile
sale acide i amuzante, iar de femei, pentru
frumuseea i privirea languroas a ochilor si
cprui. Cu toate acestea, nu era la fel de

simpatizat i de soia sa care avea cunotin de


infidelitile lui i-l atacase recent cu unul dintre
cuitele mari din mcelrie: brbatul nc mai
purta un bandaj la braul stng.
Podul lui Elfric o s coste 285 de lire, spuse
Edmund cnd rsetele se potolir. Cel al lui
Merthin ajunge la 307. Diferena e de 22 de lire,
dup cum cred c au calculat mai repede dect
mine cei mai muli dintre voi.
Aceste cuvinte strnir cteva chicoteli
nfundate: Edmund era adesea tachinat pentru
c fiica lui fcea calculele n locul su. El folosea
n continuare vechile cifre romane, pentru c nu
se putea obinui cu cifrele noi, arabe, cu ajutorul
crora calculele erau mult mai uoare.
Un glas nou interveni:
22 de lire sunt o groaz de bani.
Acesta era Bill Watkin, constructorul care
refuzase s-l angajeze pe Merthin i care semna
cu un clugr, cu cretetul lui chel.
Dick Berarul spuse:
Da, dar podul lui Merthin e de dou ori mai lat.
Ar trebui s coste dublu, dar nu e cazul, pentru
c e proiectat inteligent.
Lui Dick i plcea foarte mult berea fcut de el,
aa c avea o burt mare i rotund, ca o femeie

nsrcinat.
Bill i rspunse repede:
n cte zile pe an avem noi nevoie de un pod
suficient de lat pentru dou care?
n fiecare zi de trg i-n sptmna Trgului de
Ln.
Nu-i adevrat, zise Bill. Doar un ceas
dimineaa i nc unul dup-amiaza.
Uite, chiar i acum, am ateptat dou ore s
treac o cru cu orz.
Ar trebui s ai suficient minte nct s-i
aduci orz ntr-una dintre zilele linitite.
S tii c aduc n fiecare zi.
Dick deinea cea mai mare berrie din tot
inutul. Avea un cazan uria de cupru, cu o
capacitate de peste 2000 de litri, drept pentru
care taverna lui se numea La cazanul de cupru.
Edmund ntrerupse aceast disput.
Mai sunt i alte probleme care apar din cauza
ntrzierii cu care se traverseaz podul, spuse el.
Unii negustori se duc la Shiring, unde nu e pod i
deci nici coad. Alii i fac afacerile ct timp
ateapt la rnd, dup care pleac acas fr a
mai intra n ora, economisind taxa de pod i pe
cea de trg. E tranzacionare ilicit, dar n-am
reuit niciodat s stvilim fenomenul acesta. i

mai trebuie s ne gndim i ce prere au oamenii


despre Kingsbridge. Momentan, suntem oraul
acela unde s-a prbuit podul. Dac avem de
gnd s recptm tranzaciile pierdute, trebuie
s schimbm lucrul acesta. Eu unul a vrea s
fim cunoscui drept oraul cu cel mai bun pod
din toat Anglia.
Edmund avea o mare influen n ghild, iar
Merthin ncepu s simt mirosul victoriei.
Betty Brutreasa, o femeie extrem de gras, de
peste 40 de ani, se ridic i art ctre desenul lui
Merthin.
Ce-i asta, chiar n mijlocul parapetului, dincolo
de pilon? ntreb ea. Aici, chestia asta mic ieit
n afar, peste ap, ca o platform de vizionare.
Pentru ce e, pentru pescuit?
Ceilali izbucnir n rs.
E un refugiu pentru pietoni, rspunse Merthin.
Dac mergi pe pod i apare dintr-odat contele de
Shiring cu 20 de cavaleri clare, poi s te fereti
din calea lor.
Edward Mcelarul spuse:
Sper c e de-ajuns de mare nct s ncap i
Betty acolo.
Toat lumea izbucni n rs, dar Betty i
continu irul de ntrebri:

i pilonul de sub el de ce e aa ascuit pn la


ap? Pilonii lui Elfric nu sunt ascuii.
Pentru a devia obiectele care plutesc n deriv.
Uitai-v la orice pod care traverseaz un ru
vei vedea c pilonii sunt ciobii i crpai. Ce
credei c-i face s fie aa? Probabil c toate
lemnele buteni, scnduri de la cldirile
demolate pe care le vedei plutind la vale i care
se lovesc de piloni.
Sau Ian Barcagiul cnd se mbat, spuse
Edward.
Brci sau lemne, toate vor produce mai puine
pagube pilonilor mei ascuii. Cei ai lui Elfric vor fi
lovii n plin.
Elfric contraatac:
Zidurile mele sunt prea puternice pentru a fi
afectate de nite buci de lemn.
Dimpotriv, spuse Merthin. Arcadele tale sunt
mai nguste dect ale mele, drept urmare apa va
curge printre piloni mai repede, iar lemnele i vor
lovi cu mai mult putere, ceea ce nseamn c se
vor strica mai uor.
Privind chipul lui Elfric, Merthin i ddu seama
c meterul nici nu se gndise la asta. Dar cei din
public nu erau constructori de meserie cum
puteau decide ce era bine i ce nu?

n jurul bazei fiecrui pilon, Merthin desenase


cte o grmad de pietre neregulate, cunoscute
printre constructori sub numele de prund de
temelie. Acestea trebuiau s previn erodarea
pilonilor de ctre curentul de ap, aa cum se
ntmplase cu podul cel vechi, din lemn. Dar
nimeni nu ntreb despre prundul de temelie, aa
c nu le explic nimic.
Betty avea i alte nelmuriri.
De ce e att de lung podul tu? Al lui Elfric
ncepe la malul apei. Al tu ncepe cu mai muli
metri nainte. Nu e vorba despre o cheltuial
inutil aici?
Podul meu are rampe la ambele capete, i
explic Merthin. Asta ca s cobori de pe pod pe
pmnt uscat, nu n mocirl. Aa n-ar mai exista
care mpotmolite la mal care s blocheze trecerea
mai mult de-o or.
Ar fi mai ieftin s pavezi drumul, spuse Elfric.
Glasul meterului cpta ncet-ncet o tonalitate
disperat. Bill Watkin se ridic.
Mie mi-e greu s m hotrsc cine are dreptate
i cine nu, rosti el. Cnd cei doi se contrazic, e cu
neputin s ajungi la o concluzie. i gndii-v c
eu sunt constructor probabil c pentru cei care
nu se pricep e i mai ru.

Vorbele sale strnir murmure aprobatoare. Bill


continu:
Deci cred c ar trebui s ne uitm la oameni,
nu la proiecte.
Merthin se temuse de una ca asta. Rmase
ascultnd cu inima strns.
Pe care din ei l cunoatei mai bine? ntreb
Bill. Pe care din ei v putei baza? Elfric e
constructor n oraul acesta de 20 de ani, de pe
vremea cnd nu era dect un bietan. Putem
vedea peste tot case nlate de el care stau i
acum n picioare. Putem vedea reparaiile pe care
le-a fcut la catedral. Pe de alt parte, l avem i
pe Merthin un flcu inteligent, tim, dar un pic
cam bgcios, plus c nu i-a terminat ucenicia.
Nu exist prea multe dovezi care s ateste c e
capabil s se ocupe de cel mai mare proiect de
construcie de care a avut parte oraul nostru de
la ridicarea catedralei ncoace. Eu unul tiu n
care dintre ei am ncredere.
Se aez.
Mai muli participani se declarar de acord cu
acest punct de vedere. N-aveau s judece
proiectele aveau s decid evalund persoanele.
Era nnebunitor de nedrept.
n clipa aceea, fratele Thomas lu cuvntul:

A fost cineva din Kingsbridge mcar implicat


ntr-un proiect care s necesite construirea sub
nivelul apei?
Merthin tia bine c rspunsul era negativ. i
simi inima invadat de speran. Aceast
intervenie putea fi salvarea proiectului su.
Thomas continu:
A vrea s tiu cum vor trata aceast
problem.
Merthin avea soluia pregtit, dar i era team
c, dac vorbea primul, Elfric n-avea dect s
repete ce spunea el. i strnse buzele, spernd c
Thomas care de obicei l ajuta avea s
neleag mesajul.
Thomas ntlni privirea lui Merthin i spuse:
Tu ce-ai face, Elfric?
Rspunsul e mai simplu dect crezi, rspunse
meterul. Pur i simplu pui pietri n ru, exact n
locul unde vrei s nali pilonul. Pietriul rmne
pe fundul apei. Pui din ce n ce mai mult, pn ce
grmada depete nivelul apei, dup care-i
construieti pilonul pe temelia asta.
Dup cum se ateptase Merthin, Elfric venise cu
cea mai grosolan soluie la problema propus.
Tnrul lu cuvntul:
Metoda lui Elfric are dou puncte slabe. Una e

c grmada de pietri nu e deloc mai stabil sub


ap dect pe uscat. n timp se va mica i, cnd
se va ntmpla asta, podul se va prbui. Dac
vrei un pod care s nu reziste mai mult de civa
ani, bine. Dar eu cred c ar trebui s construim
ceva care s ne in vreme ndelungat. Auzi un
zvon slab de aprobare. Continu neabtut: A
doua problem e forma grmezii. Aceasta se va
povrni n mod natural sub ap, ngustnd
spaiul de trecere pentru ambarcaiuni, mai ales
cnd nivelul apei e sczut. Iar arcadele lui Elfric
sunt i aa nguste.
Iritat, Elfric interveni:
Tu ce-ai face?
Merthin i reinu un zmbet. Asta voia s aud
Elfric recunoscnd c nu avea o soluie mai
bun.
O s aflai imediat, zise el. i-o s v dai
seama c m pricep mai bine dect idiotul care
mi-a fcut ua buci, i continu el vorbele n
gnd. Arunc o privire n jur. Atenia ntregii sli
era ndreptat asupra lui. Decizia tuturor
depindea de ce avea s spun n continuare.
Trase aer adnc n piept i ncepu: Mai nti, a
lua un ru ascuit de lemn i l-a mplnta n
albie. Apoi a nfige nc unul lng el, att de

aproape nct s-l ating; i-nc unul, i-nc


unul A face efectiv un cerc de rui n jurul
locului unde vreau s-mi construiesc pilonul.
Un cerc de rui? repet batjocoritor Elfric. Nar reui niciodat s in apa departe de locul
acela.
Fratele Thomas, care pusese ntrebarea, spuse:
Ascult-l pn la capt, te rog. El aa a fcut
cnd ai vorbit tu.
Merthin i relu ideea:
Apoi a face un alt cerc de rui n interiorul
primului, la o distan de 15 centimetri.
Simea c reuise s captiveze atenia publicului.
Dar apa tot o s treac prin ele, mri Elfric.
Edmund interveni:
Taci, Elfric, e interesant ce spune.
Merthin continu:
Apoi a turna lut i mortar n spaiul dintre
cercuri. Amestecul acesta va mpinge apa n
afar, fiind mai greu. Plus c va astupa gurile
dintre ruii de lemn, care vor deveni
impenetrabili. Structura asta se numete stvilar
circular. n ncpere se fcuse linite deplin. Apoi
a scoate apa din interior cu gleata, lsnd la
vedere fundul rului, dup care a construi o
temelie de piatr i mortar.

Elfric era uluit. Att Edmund, ct i Godwyn se


holbau la Merthin, nevenindu-le s cread.
Thomas spuse:
V mulumesc amndurora. n ceea ce m
privete, decizia e destul de uor de luat.
Da, complet Edmund, i eu sunt de aceeai
prere.
Caris era surprins c Godwyn voise ca Elfric s
fac un proiect pentru pod. nelegea c Elfric
putea prea o alegere mai sigur, dar Godwyn era
un reformist, nicidecum un conservator, i ea se
ateptase s fie entuziasmat de proiectul
inteligent i radical al lui Merthin. n loc de asta,
ncurajase timid alternativa precaut.
Din fericire, Edmund reuise s treac dincolo
de prima opiune a lui Godwyn, iar acum
Kingsbridge urma s aib parte de un pod bine
construit i frumos care va permite ca dou care
s traverseze rul n acelai timp. Dar dorina lui
Godwyn de a da lucrarea unui linguitor lipsit de
imaginaie n loc s i-o acorde unui brbat
ndrzne i talentat era de ru-augur.
Iar acceptarea senin a unei nfrngeri nu fusese
niciodat punctul forte al lui Godwyn. Cnd era
mic, Petranilla l nvase s joace ah, lsndu-l

s ctige pentru a-l ncuraja, aa c-l provocase


la o partid pe unchiul su Edmund; dar dup ce
fusese nvins de dou ori se mbufnase i refuzase
s mai joace vreodat. Caris i putea da seama
c ntlnirea de la sala ghildei i dduse exact
aceeai dispoziie. Iar asta nu neaprat pentru c
i plcea n mod deosebit proiectul lui Elfric. n
mod clar, nu-i plcea faptul c decizia nu mai
depindea de el. A doua zi, cnd ea i tatl ei se
duser la casa stareului, Caris se atepta s se
confrunte cu ceva probleme.
Godwyn i salut rece i nu le oferi nimic de
but. Ca ntotdeauna, Edmund se prefcu a nu
observa uoarele ofense.
Vreau ca Merthin s nceap s lucreze imediat
la pod, spuse el cnd se aez la masa din sala
mare a casei. Am promisiuni de la negustori cmi vor da ntreaga sum prevzut de bugetul lui
Merthin
De la cine? l ntrerupse Godwyn.
De la cei mai bogai negustori din ora.
Godwyn continu s-l priveasc ntrebtor pe
Edmund.
Acesta ridic din umeri i spuse:
50 de lire de la Betty Brutreasa, 80 de la Dick
Berarul, 70 de la mine i cte zece lire de la ali

11.
Nu tiam c orenii notri au n posesie
asemenea bogii, rosti Godwyn. Prea n acelai
timp uluit i invidios. Domnul a fost bun cu noi.
Edmund adug:
Suficient de bun s-i rsplteasc pe oameni
pentru munca i pentru grijile lor.
Fr nicio ndoial.
Tocmai de aceea trebuie s i asigur c-i vor
primi banii napoi. Dup construcia podului,
taxele ncasate vor ajunge la ghilda parohial,
care le va folosi pentru achitarea mprumutului,
dar cine va ncasa bnuii de la cei care
traverseaz podul? Cred c trebuie s fie un
servitor al ghildei.
Nu am consimit la aa ceva, spuse Godwyn.
tiu, tocmai de aceea discutm acum despre
asta.
Nu, voiam s zic c nu am consimit ca taxele
de trecere s revin ghildei parohiale.
Ce?
Caris se holba la Godwyn, uluit. Bineneles c
fusese de acord ce tot spunea? Vorbise cu ea i
cu Edmund i-i asigurase c fratele Thomas
Aha, fcu ea. Ai promis c Thomas o s
construiasc podul, dac o s fie ales stare. Apoi,

cnd Thomas s-a retras i tu ai fost propus, am


presupus
Ai presupus, repet Godwyn.
Pe buze i flutura un zmbet triumftor.
Edmund abia dac reuea s se stpneasc.
Nu-ncerca s ne tragi pe sfoar, Godwyn!
spuse el pe un ton sugrumat. tiai bine care era
nelegerea!
N-am tiut nimic de genul sta, i ar trebui s
mi te adresezi cu printe stare.
Glasul lui Edmund deveni mai puternic.
nseamn c-am revenit la situaia n care ne
aflam i cu stareul Anthony, n urm cu trei luni!
Numai c acum, n loc s avem un pod nepotrivit,
n-avem pod deloc. i s nu-i nchipui c va fi
construit fr nicio cheltuial din partea ta. Poate
c orenii sunt dispui s-i dea economiile de-o
via streiei n schimbul venitului sigur de pe
taxa de pod, dar n-o s-i dea banii degeaba
printe stare.
Atunci trebuie s ne descurcm fr pod. Abia
am fost ales cum s ncep prin a nstrina un
drept care a aparinut streiei timp de secole?
Dar e vorba numai despre ceva temporar!
explod Edmund. i dac nu faci asta, nimeni no s mai ctige bani din taxa de pod, pentru c

n-o s mai fie niciun blestemat de pod!


Caris era n culmea furiei, dar i muc limba i
ncerc din rsputeri s-i dea seama ce urmrea
Godwyn. Se rzbuna pentru seara trecut, dar
chiar avea de gnd s mearg pn la capt?
Ce vrei? l ntreb ea.
Edmund pru surprins de aceast ntrebare, dar
nu spuse nimic: motivul pentru care o adusese
cu el pe Caris era c, de multe ori, aceasta sesiza
lucruri care lui i scpau i punea ntrebri care
lui nu-i veneau n minte.
Nu-neleg la ce te referi, rspunse Godwyn.
Ai dat o lovitur neateptat, spuse ea. Ne-ai
prins pe picior greit. Foarte bine. Recunoatem
c am fcut o presupunere care poate c e
nentemeiat. Dar care e scopul tu? Pur i
simplu s ne faci s ne simim prost?
Voi ai cerut ntrevederea asta, nu eu.
Edmund izbucni:
Cum poi s vorbeti aa cu unchiul i cu
verioara ta?
Un moment, tticule, rosti Caris. Era sigur c
Godwyn avea un motiv ascuns, dar nu voia s
recunoasc. Bine, i spuse ea n gnd, va trebui
s o lum pe ghicite. Las-m s m gndesc
cteva minute, urm ea.

Godwyn sigur voia podul trebuia, cci altfel


totul i pierdea logica. Chestiunea aceea cu
nstrinarea drepturilor strvechi ale streiei era
pur i simplu o nfloritur retoric, de genul
exprimrilor pompoase pe care le nvau
studenii la Oxford. Voia ca Edmund s cedeze i
s se declare de acord cu alegerea proiectului lui
Elfric? Nu credea una ca asta. n mod clar, lui
Godwyn nu-i picase bine felul n care Edmund
trecuse peste el i apelase la ceteni, dar era
imposibil s nu vad c Merthin oferea un pod
dublu pentru un pre aproape egal cu cel cerut de
Elfric. Deci ce alt motiv putea s aib?
Poate c voia pur i simplu un trg mai bun.
Caris bnuia c Godwyn cercetase cu atenie
situaia financiar a streiei. Dup ce criticase
ani de-a rndul ineficiena conducerii lui
Anthony, acum se trezise confruntat cu
provocarea de a se descurca mai bine dect
acesta. Poate c n-avea s fie att de uor pe ct
i nchipuise. Poate c nu se pricepea att de
bine la bani i la treburile administrative pe ct
crezuse. n disperare de cauz, voia podul i banii
din taxa de trecere. Dar cum i nchipuia c-avea
s obin aa ceva?
Ce-am putea s-i oferim pentru a te face s te

rzgndeti? ntreb ea.


S construii podul fr s ncasai voi taxa,
spuse el imediat.
Deci acesta era scopul lui. Mereu ai fost cam
viclean, Godwyn, l mustr ea n gnd.
Avu un moment de inspiraie i spuse:
Despre ci bani discutm?
Pe chipul lui Godwyn apru o expresie
bnuitoare.
De ce vrei s tii asta?
Edmund interveni:
Putem s ne nelegem. Fr s-i punem la
socoteal pe orenii care nu pltesc taxa, pe pod
trec cam o sut de oameni n fiecare zi de trg, iar
cruele pltesc cte doi penny. Acum, c nu
avem dect bacul, ncasrile sunt mult mai mici.
Caris urm:
S zicem 120 de penny pe sptmn, adic
zece ilingi, ceea ce nseamn 26 de lire pe an.
Iar n sptmna Trgului de Ln, vreo 1000
n prima zi i ali 200 n fiecare zi, complet
Edmund.
Asta nseamn 2200, plus cruele, s zicem
2400 de penny, adic zece lire. n total, ajungem
la 36 de lire pe an. Caris i ainti privirea asupra
lui Godwyn. E corect?

Da, recunoscu el cu prere de ru.


Deci tu vrei de la noi 36 de lire pe an.
Da.
Imposibil! strig Edmund.
Nu neaprat, rosti Caris. S zicem c streia iar acorda ghildei un contract de nchiriere a
podului. Improviznd din mers, adug: Plus cte
40 de ari de teren la fiecare capt al podului i
insula din mijloc contra a 36 de lire pe an, pe o
perioad nelimitat. tia c, odat ce podul avea
s fie construit, terenul acela avea s valoreze
imens. Aa ai obine ce doreti, printe stare?
Da.
Cu siguran, Godwyn credea c obine 36 de
lire pe an pentru ceva fr nicio valoare. N-avea
nici cea mai mic idee ct urma s fie chiria
pentru o parcel de teren la captul podului. Cel
mai prost negociator din lume e un om care se
crede detept, i ddu seama Caris.
Edmund spuse:
Dar cum ar recupera ghilda costurile
construciei?
Cu proiectul lui Merthin, numrul de persoane
i de crue care traverseaz podul ar trebui s
creasc. Teoretic, s-ar putea dubla. Tot ce e peste
36 de lire i-ar aparine ghildei. Apoi am construi

cldiri de-o parte i de alta pentru diferitele nevoi


ale cltorilor taverne, grajduri, osptrii. Ar
trebui s fie profitabile am putea cere o chirie
frumuic.
Nu tiu, fcu Edmund. Mi se pare foarte
riscant.
Timp de cteva secunde, Caris fu furioas pe
tatl ei. Ea venise cu o soluie strlucit, iar el
ncerca s-i gseasc nod n papur fr niciun
motiv. Dup aceea i ddu seama c se prefcea.
Vedea strlucirea de entuziasm din ochii lui care
nu putea fi ascuns. i plcea la nebunie ideea ei,
dar nu voia ca Godwyn s tie ct de doritor era
s o transforme n realitate. i ascundea
sentimentele de team c stareul ar putea
ncerca s negocieze o nelegere mai bun. Era o
strategie pe care tatl i fiica o mai folosiser i
nainte, cnd se trguiau pentru vinderea unor
baloturi de ln.
Din moment ce-i dduse seama ce urmrea,
Caris intr n jocul lui, prefcndu-se a-i
mprti temerile.
tiu c e riscant, spuse ea pe un ton mohort.
Am putea pierde tot. Dar ce altceva putem face?
Suntem prini ntre ciocan i nicoval. Dac nu
construim podul, s-a zis cu afacerea noastr.

Edmund ddu din cap nencreztor.


Oricum, nu pot s-mi dau consimmntul
pentru ntreaga ghild. Va trebui s m consult
cu oamenii care pun banii necesari. Nu tiu cum
vor reaciona. l privi n ochi pe Godwyn: Dar voi
face tot posibilul s-i conving, dac asta e cea mai
bun ofert a ta.
Godwyn nu fcuse efectiv nicio ofert, realiz
Caris; dar el uitase asta.
Aa i este, rosti el pe un ton ferm.
Te-am prins, i zise Caris n gnd,
triumftoare.
Chiar c eti foarte viclean, chicoti Merthin.
Sttea ntins ntre picioarele lui Caris, cu capul
pe coapsa ei i jucndu-se cu prul ei pubian.
Tocmai fcuser dragoste pentru a doua oar n
viaa lor, iar lui i se pruse chiar mai minunat
dect prima oar. n timp ce moiau, cuprini de
visarea amanilor satisfcui, Caris i povestise
negocierea purtat cu Godwyn. Merthin era
impresionat.
Caris spuse:
Cel mai bun lucru este c el e convins c a
negociat la snge. De fapt, un contract de
nchiriere pe o perioad nedeterminat pentru

pod i terenul din jurul lui e nepreuit.


Oricum, e un pic trist c n-o s se priceap
mai bine la administrarea banilor streiei dect
unchiul su Anthony.
Erau n pdure, ntr-un lumini ascuns de rugi
de mure i umbrit de un plc de fagi nali, unde
un izvora curgea vesel peste o albie de pietre,
formnd un ochi de ap. Probabil c servea drept
refugiu pentru ndrgostiii clandestini de secole
ntregi. Se dezbrcaser i se scldaser n ochiul
de ap nainte de a face dragoste pe malul
acoperit cu iarb. Oricine ar fi cltorit prin
pdure ar fi ocolit zona aceea mai deas, aa c
era foarte puin probabil s fie descoperii poate
doar de copiii plecai la cules de mure. Exact aa
dduse i Caris peste acest loc, dup cum i
explicase lui Merthin.
Biatul o ntreb cu un glas lene:
De ce ai cerut insula?
Nu sunt sigur. n mod clar, nu e la fel de
valoroas ca terenul de pe cele dou maluri i nu
e bun nici de cultivat, dar s-ar putea s-i gsim o
utilizare. Adevrul este c eram sigur c n-o s
se mpotriveasc, aa c am adugat-o i pe ea.
O s preiei afacerea tatlui tu ntr-o zi?
Nu.

Eti att de hotrt? De ce?


Regelui i e prea uor s impoziteze negoul cu
ln. Tocmai a impus o tax suplimentar de o
lir pe fiecare balot de ln asta pe lng cea
existent, de dou treimi de lir. Preul lnii e att
de mare acum, nct italienii au nceput s
cumpere din alte ri, cum ar fi Spania. Afacerea
asta depinde prea mult de toanele monarhului.
i totui, i-ar asigura existena. Ce altceva ai
putea face?
Merthin conducea conversaia ctre subiectul
cstoriei, un subiect pe care ea nu-l aborda
niciodat.
Nu tiu. Zmbi. Cnd aveam zece ani, voiam
s devin doctor. Credeam c, dac a fi avut
cunotine de medicin, a fi putut s o salvez pe
mama. Toi rdeau de mine. Nu tiam c numai
brbaii pot ajunge medici.
Ai putea s ajungi o femeie-vraci, ca Mattie.
Asta mi-ar scandaliza familia. nchipuie-i ce-ar
spune Petranilla! Starea Cecilia crede c mi-e
destinat s ajung clugri.
Merthin izbucni n rs.
Ah, dac te-ar vedea acum!
i srut partea moale a interiorului coapsei.
Probabil c ar vrea s fac i ea ce-ai fcut tu,

rosti Caris. tii ce zic oamenii despre clugrie.


Dar de unde ideea c ai vrea s intri la
mnstire?
S-a tot gndit la ce-am fcut cnd s-a prbuit
podul. Am ajutat-o s aib grij de rnii. Mi-a zis
c am un talent nnscut pentru asta.
Chiar ai. Pn i eu mi-am dat seama.
N-am fcut altceva dect s duc la ndeplinire
instruciunile ei.
Dar oamenii preau s fie alinai imediat ce
vorbeai cu ei. i-apoi tu mereu i ascultai nainte
de a le spune ce s fac.
Caris i mngie obrazul.
N-a putea niciodat s m clugresc. Te
iubesc prea mult.
Triunghiul ei de pr avea o culoare maronierocat, cu reflexe aurii.
Ai o aluni, observ el. Chiar aici, pe stnga,
lng crptur.
tiu. O am de cnd eram mic. nainte mi se
prea urt. Am fost tare fericit cnd mi-a
crescut prul, fiindc speram c, aa, soul meu
n-o s-o vad. Nu mi-am nchipuit niciodat c
cineva s-ar putea uita cu atta atenie ca tine.
Clugrul Murdo ar zice c eti vrjitoare ai
face bine s nu l lai s-o vad.

Nici dac ar fi ultimul om de pe pmnt.


sta e defectul care te salveaz de pcatul
blasfemiei.
Cum adic?
n lumea arab, fiecare oper de art are un
mic defect, astfel nct s nu comit sacrilegiul de
a concura perfeciunea lui Dumnezeu.
De unde tii asta?
Mi-a spus unul dintre negustorii florentini.
Ascult, crezi c ghilda parohial o s vrea
insula?
De ce ntrebi?
Pentru c mi-ar plcea s fie a mea.
Un hectar i jumtate de stnci i iepuri. De
ce?
Mi-a construi un debarcader i un atelier.
Piatra i lemnul care coboar pe ru ar putea smi fie livrate direct la debarcaderul meu. Iar cnd
termin podul, mi-a construi i o cas acolo.
Bun idee. Dar nu i-ar da-o gratis.
Ce-ai zice dac ar fi o parte din plata pentru
pod? A putea s cedez, s zicem jumtate din
plata mea pentru doi ani.
Iei patru penny pe zi deci preul insulei ar fi
puin peste cinci lire. Eu una zic c ghilda o s fie
ncntat s ia att pentru un pmnt neroditor

ca acela.
i se pare o idee bun?
Cred c-ai putea, dup ce termini podul i
oamenii vor ncepe s circule uor pn i de pe
insul, s construieti cteva case acolo i s le
nchiriezi.
Da, rspunse Merthin gnditor. O s discut cu
tatl tu despre asta.
26
Pe drumul de ntoarcere ctre Earlcastle, la
captul unei zile de vntoare, nconjurat de
banda voioas a celor din suita contelui Roland,
Ralph Fitzgerald era fericit.
Traversar podul asemenea unei armate
invadatoare: cavaleri, scutieri i cini ntr-un
vrtej nebun. Ploaia se abtea peste pmnt sub
forma unei burnie uoare, ca un fel de
ntmpinare rcoroas pentru vntori i
animalele lor, cu toii fiind nfierbntai, obosii i
mulumii.
Doborser
cteva
cprioare,
ngrate de belugul de iarb de peste var, care
aveau s le asigure un osp pe cinste, plus un
cerb mare i btrn, prea aos pentru a fi bun de
altceva dect ca hran pentru cini, dar pe care-l

uciseser pentru coarnele sale superbe.


Desclecar n curtea exterioar a castelului,
care ocupa cercul inferior descris de anul de
aprare construit n forma cifrei opt. Ralph l
deeu pe Griff, i ddu un morcov, dup care l
ls pe mna unui grjdar, s fie eslat bine.
Bieii de la buctrie trau n urma lor cadavrele
nsngerate ale animalelor ucise. Vntorii
povesteau cu glas tare paniile zilei, flindu-se,
glumind i rznd, amintindu-i salturi
spectaculoase, cderi periculoase i situaii din
care scpaser ca prin minune. Nrile lui Ralph
fremtau simind un miros pe care-l iubea dat
de amestecul de cai asudai, cini uzi, piele i
snge.
i ddu seama c se afla chiar lng lordul
William de Caster, fiul cel mare al contelui.
O distracie pe cinste, spuse el.
Nemaipomenit, consimi William. i scoase
plria i-i scrpin cretetul afectat de un
nceput de calviie. Pcat c l-am pierdut pe
btrnul Bruno, totui.
Bruno, conductorul haitei de ogari, se avntase
s ucid prada cu cteva secunde prea devreme.
Cnd cerbul, obosit de-atta goan, se ntorsese
s-i nfrunte pe ogari, cu umerii tremurtori plini

de snge, Bruno srise la gtul lui, dar, ntr-o


ultim izbucnire de energie i curaj, cerbul
zvcnise din cap, mpingndu-i gtul musculos
nainte, nfigndu-i vrfurile ascuite ale
coarnelor n abdomenul moale al cinelui. Acest
efort fusese cel final pentru cerb, iar cteva clipe
mai trziu, ceilali cini i sfiau leul; dar n
timp ce Bruno i ddea lovitura de graie,
intestinele lui se nfuraser pe coarnele cerbului
asemenea unor frnghii nclcite, iar William
trebuise s-i curme chinurile, tindu-i gtul cu
un pumnal lung.
A fost un cine curajos, rosti Ralph, punndui mna pe umrul lui William, comptimitor.
Ca un leu, da, ncuviin William.
Pe loc, Ralph se hotr s vorbeasc despre
viitorul lui. Nici c-avea s prind un prilej mai
bun. Era n serviciul lui Roland de apte ani; era
viteaz i puternic; i salvase viaa seniorului su
cnd se prbuise podul i totui, nu fusese
avansat, rmsese scutier. Ce i se putea cere mai
mult?
Cu o zi nainte se ntlnise cu fratele su, din
ntmplare, ntr-o tavern de pe drumul dintre
Kingsbridge i Shiring. Merthin, care pornise
ctre cariera streiei, avea o mulime de veti.

Avea s construiasc cel mai frumos pod din


toat Anglia. Avea s fie bogat i celebru. Prinii
lor erau n culmea fericirii. Iar toate acestea l
fcuser pe Ralph s se simt i mai frustrat
dect nainte.
Acum, pe cnd discuta cu lordul William, i
ddu seama c nu-i venea n minte nicio
introducere elegant pentru subiectul care-l
interesa, aa c se avnt pur i simplu:
Au trecut trei luni de cnd i-am salvat viaa
tatlui Domniei Voastre, la Kingsbridge.
Sunt mai muli care se pretind autorii acestei
fapte, replic William.
Expresia dur care-i apru pe chip i aminti lui
Ralph de contele Roland.
Eu l-am scos din ap.
i Matthew Brbierul i-a reparat craniul,
clugriele i-au schimbat bandajele, iar clugrii
s-au rugat pentru el. i totui, cel care i-a salvat
viaa a fost Dumnezeu.
Amin, spuse Ralph. Oricum, speram s
primesc un semn anume de favoare.
Tata e un om foarte greu de mulumit.
Aflat n apropiere, cu chipul rou de efort i plin
de sudoare, Richard, fratele lui William, prinse din
zbor remarca.

Asta-i la fel de adevrat ca litera Bibliei, rosti el.


Nu te plnge, l mustr William. Severitatea
tatei ne-a fcut puternici.
Din cte-mi aduc eu aminte, ne-a fcut
profund nefericii.
William se ndeprt, nefiind dispus s se
contrazic cu fratele su pe o asemenea tem n
faa unui inferior.
Dup ce caii fur dui la grajduri, brbaii
pornir s traverseze curtea cu pai relaxai,
trecnd de buctrii, de barci i de capel, ctre
un al doilea pod mobil care fcea legtura cu o
curte interioar mai mic, aflat n bucla
superioar a optului descris de anul de aprare
al castelului. Aici se nla reedina contelui, o
fortrea n stil tradiional, cu magazii la nivelul
solului, o sal mare la primul etaj i un al treilea
cat, mai mic, unde se afla dormitorul personal al
contelui. Crengile celor civa copaci din jurul
fortreei erau mereu populate de o colonie de
ciori, care patrulau pe ziduri cu solemnitatea
unor ostai, croncnind nemulumite.
Roland discuta senin cu soia lui William, lady
Philippa una dintre puinele persoane care-l
puteau contrazice fr a-i asuma riscuri
serioase. Discutau despre castel.

Nu cred c s-a schimbat n ultima sut de ani,


zicea Philippa.
Asta pentru c a fost proiectat foarte bine, i
rspunse Roland, rostind cuvintele cu partea
stng a gurii. Inamicul i epuizeaz mare parte
din for ncercnd s ptrund n curtea
exterioar, dup care se trezete n faa unei noi
provocri pentru a ajunge la fortrea.
Exact! spuse Philippa. A fost construit pentru a
fi inexpugnabil, nu pentru confort. Dar cnd s-a
ntmplat ultima oar ca un castel de prin prile
noastre s fie atacat? Eu n-am auzit despre aa
ceva de cnd m tiu.
Nici eu, de cnd eram un copilandru. Roland
zmbi strmb, ridicndu-i doar colul stng al
gurii. Poate pentru c sistemele noastre de
aprare sunt att de puternice, nct nimeni nici
nu mai ncearc.
Era odat un episcop care arunca ghinde pe
drum oriunde se ducea, pentru a se apra de lei,
urm Philippa. Cnd i s-a spus c n Anglia nu
exist lei, episcopul a replicat: nseamn c
ghindele mele sunt mai eficiente dect a fi
crezut.
Roland izbucni n rs.
Philippa adug:

n zilele noastre, cele mai multe familii triesc


n case mai confortabile dect asta.
Lui Ralph nu-i plcea luxul, ns i plcea
Philippa. n timp ce ea vorbea, fr s tie c era
i el acolo, Ralph i privea silueta voluptuoas. io nchipuia ntins sub el, contorsionndu-i
trupul gol, ipnd de plcere sau de durere sau i
de una, i de alta. Dac ar fi fost cavaler, ar fi avut
i el o femeie ca ea.
Ar trebui s drmi fortreaa asta veche i s
construieti o cas modern, i spuse Philippa
socrului ei. Cu ferestre mari i cu multe
emineuri. Ai putea pune sala mare la parter, cu
apartamentele familiei ntr-o parte, astfel nct s
avem cu toii camere separate n care s dormim
cnd venim n vizit; iar n cellalt capt s fie
buctria, astfel ca mncarea s fie nc fierbinte
cnd e servit la mas.
Dintr-odat Ralph i ddu seama c ar trebui s
participe i el la aceast discuie.
tiu cine v-ar putea proiecta o asemenea cas,
interveni el.
Cei doi se ntoarser surprini ctre el. Ce putea
ti un scutier despre proiectarea unei case?
Cine? ntreb Philippa.
Fratele meu, Merthin.

Femeia l fix cu o privire gnditoare.


Biatul acela cu chip nostim care mi-a zis s
cumpr mtase verde, fiindc se potrivete cu
ochii mei?
N-a avut nicio intenie s se arate lipsit de
respect.
Nu sunt chiar sigur n privina inteniilor lui.
E constructor?
E cel mai bun, rspunse Ralph cu mndrie n
glas. El a fcut bacul cel nou de la Kingsbridge,
dup care a gsit o modalitate de a repara
acoperiul de la biserica Sfntul Marcu, dei toat
lumea credea c e imposibil, iar acum a primit
comand pentru a construi cel mai frumos pod
din Anglia.
Cumva, toate acestea nu mi se par
surprinztoare, spuse ea.
Ce pod? se interes Roland.
Podul cel nou de la Kingsbridge. O s aib
arcade ascuite ca o biseric i o s fie suficient de
lat nct s permit trecea a dou care unul lng
altul!
Eu n-am auzit nimic despre asta, zise Roland.
Ralph i ddu seama c sir Roland nu privea cu
ochi buni aceast veste. Dar ce anume l iritase?
Dar podul trebuie reconstruit, nu?

Nu neaprat, rspunse Roland. n ultima


vreme, comerul nu mai e att de nfloritor nct
s susin dou trguri att de apropiate cum
sunt cel de la Kingsbridge i cel de la Shiring. Dar,
dac tot trebuie s acceptm trgul de la
Kingsbridge, asta nu nseamn c trebuie s
stm cu minile ncruciate cnd streia
ncearc pe fa s-i atrag pe negustorii care-i
fac acum afacerile la Shiring.
n momentul acela, n ncpere intr i episcopul
Richard, iar Roland l abord imediat:
Nu mi-ai spus c se construiete un pod nou la
Kingsbridge.
Pentru c nu tiu nimic despre un astfel de
pod, replic Richard.
Ar trebui, doar eti episcop de Kingsbridge.
La acest repro, Richard se fcu stacojiu.
Episcopul de Kingsbridge a locuit n sau lng
Shiring de pe vremea rzboiului civil dintre regele
tefan i mprteasa Matilda, adic de acum
dou secole. Asta le-a convenit mereu i
clugrilor, i celor mai muli dintre episcopi.
Dar asta nu nseamn c n-ar trebui s fii
mereu cu ochii i urechile n patru. Ar trebui s
tii ce se ntmpl acolo, mcar n linii mari.
Din moment ce nu tiu, poate c o s fii att de

bun s-mi spui i mie ce ai aflat.


Genul acesta de insolen detaat nu-l afecta
niciodat pe Roland.
O s fie suficient de lat pentru a permite
trecerea a dou care odat. i-o s-i atrag pe toi
negustorii care acum i fac afacerile la Shiring.
Dar eu nu pot s fac nimic n privina asta.
De ce nu? Graie funciei tale, tu eti abatele.
Monahii ar trebui s fac aa cum spui tu.
i totui, n-o fac.
Poate c-o vor face, dac le lum constructorul.
Ralph, poi s-i convingi fratele s renune la
proiect?
Pot s ncerc.
Ofer-i o ocazie mai bun. Spune-i c vreau smi construiasc un palat nou aici, la Earlcastle.
Ralph era ncntat c primea o misiune special
direct din partea contelui, dar i era i team. Nu
reuise niciodat s-l conving pe Merthin de
ceva lucrurile se ntmplaser mai degrab
invers.
Bine, spuse el.
O s poat s mearg mai departe fr el?
A primit contractul pentru c nimeni altcineva
din Kingsbridge nu tie cum s construiasc pe
fundul rului.

Richard interveni:
Cu siguran nu e singurul om din Anglia care
s fie n stare s proiecteze un pod.
Da, dar dac le lum constructorul, sigur i-am
ntrzia, rosti William. Probabil c n-ar putea
ncepe dect la anul.
nseamn c merit, declar hotrt Roland.
Peste jumtatea mobil a feei lui se abtu o
expresie de ur cnd adug: Stareul acela
arogant trebuie nvat care i e lungul nasului.
Ralph descoperi c viaa lui Gerald i a lui Maud
se schimbase. Mama lui purta o rochie nou, de
culoare verde, cnd se ducea la biseric, iar tatl
lui avea acum nclri din piele. Acas gsi o
gsc umplut cu mere care se frigea deasupra
focului din vatr, umplnd unica ncpere cu un
miros apetisant, dar i o bucat de pine alb, din
cea mai scump, care trona pe mas.
Ralph afl repede c banii proveneau de la
Merthin.
Primete cte un penny pentru fiecare zi
lucrat la Sfntul Marcu, i spuse Maud cu
mndrie. i construiete o cas nou pentru Dick
Berarul. i asta n timp ce se pregtete s ridice
podul cel nou.

Pentru munca la pod avea s primeasc ns un


salariu mai mic, i explic Merthin n timp ce tatl
lor tia gsca, pentru c primise Insula Leproilor
ca parte din plat. Ultimul lepros rmas, btrn i
imobilizat la pat, fusese mutat ntr-o csu aflat
n livada streiei, de cealalt parte a rului.
Ralph descoperi c fericirea evident a mamei
sale i lsa un gust amar. nc din copilrie
crezuse c destinul familiei se afla n minile sale.
Pe cnd avea 14 ani fusese trimis departe de cas
pentru a se altura curii contelui de Shiring i
fusese contient, chiar i pe atunci, c era de
datoria lui s repare umilina suferit de tatl lui,
devenind cavaler, poate chiar baron sau conte.
Spre deosebire de el, Merthin fusese dat ucenic la
un dulgher i plasat pe o traiectorie descendent
din punct de vedere social. Dulgherii n-aveau
cum s ajung cavaleri.
l consola oarecum faptul c tatl lor nu prea
impresionat de succesul lui Merthin. Cnd Maud
vorbea despre proiectele de construcii, ddea
semne de nerbdare.
Fiul meu cel mare pare s fi motenit sngele
lui Jack Constructorul, singurul meu strmo de
stirpe joas, rosti el pe un ton mai degrab uimit
dect mndru. Dar, Ralph, ia spune-ne cum te

descurci la curtea contelui Roland.


Din pcate, n timp ce Merthin le cumpra
prinilor lor haine noi i mncare scump, Ralph
nu reuise s fie acceptat n rndul nobilimii.
Tnrul scutier tia c ar fi trebuit s fie mulumit
c mcar unul dintre ei se bucura de succes i c,
dei prinii lor i pstrau condiia umil, mcar
puteau tri confortabil. Dar, dei mintea l
ndemna s se bucure, inima i clocotea de ciud.
Iar acum trebuia s-l conving pe fratele lui s
renune la pod. Problema cu Merthin era c
niciodat nu vedea lucrurile n alb i negru. Nu
semna deloc cu cavalerii i scutierii printre care
Ralph i petrecuse ultimii apte ani din via.
Acetia erau rzboinici. n lumea lor, loialitatea
era o chestiune clar, vitejia era o virtute, iar la
mijloc era mereu alegerea dintre via i moarte.
Niciodat nu era nevoie s gndeasc prea
profund.
Dar Merthin medita ndelung la orice lucru. Nici
cri nu putea s joace fr s sugereze o
schimbare a regulilor.
Merthin tocmai le explica prinilor lor de ce
acceptase un hectar i jumtate de stnci sterpe
ca parte din plata pentru munca la pod:
Toat lumea crede c pmntul acela n-are

nicio valoare pentru c e o insul, spunea el. Ei


nu-i dau seama c, atunci cnd podul o s fie
construit, insula aceea o s fac parte din ora.
Orenii vor merge pe pod exact aa cum merg
acum pe strada principal. Iar un hectar i
jumtate de pmnt n ora este foarte valoros.
Dac o s construiesc case acolo, chiriile o s fie o
avere n sine.
Gerald rosti:
Mai ai civa ani de ateptat pn atunci.
Deja obin ceva venit de pe urma insulei. Jake
Chepstow a luat cu chirie 20 de ari, ca s-i fac o
cherestegerie. Aduce buteni din ara Galilor.
De ce tocmai din ara Galilor? ntreb Gerald.
Pdurea Nou e mai aproape lemnele de-acolo
ar trebui s fie mai ieftine.
Ar trebui, dar contele de Shaftesbury cere o
tax la fiecare vad i pod de pe feuda lui.
Era o problem cunoscut. Muli seniori gseau
modaliti diverse pentru a impune taxe pentru