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Structures sociales en Msopotamie

(source: http://fdv.univ-lyon3.fr/publication/cours/1_7_106___1.pdf )

Les structures sociales


La socit msopotamienne a fait preuve, travers les sicles, dune tonnante stabilit, et
socialement na pas connu comme lgypte alternance de priodes dindividualisme et de
fodalit. Elle est caractrise par lingalit des conditions, mme parmi les libres. Fonctionnaires
du palais et prtres constituent un groupe de privilgis (supra). En Msopotamie, comme en
Assyrie, en Perse ou chez les Hittites, les postes administratifs, comme les postes religieux, sont
sources de profit. Les premiers deviennent progressivement hrditaires. Les seconds sont, du
moins Babylone le statut du clerg hittite est mal connu de vritables valeurs patrimoniales,
transmissibles aprs la mort, cessibles dfinitivement ou temporairement. Les prtres babyloniens
jouissent aussi lorigine dun privilge de juridiction qui les fait relever de cours spciales, mais
ces tribunaux seffaceront progressivement devant la justice royale.
A. Les hommes libres.
Ils composent la majorit de la population (awilum). La richesse exceptionnelle du sol permet une
forte densit de population, qui se partage entre exploitants citadins et ruraux : artisans dont les
fouilles ont rvl lhabilet et le sens artistique, propritaires fonciers paysans, nomades leveurs
de chvres, de moutons et de chameaux aux confins du dsert ou de la steppe. Les villes,
nombreuses, constituent des centres dactivit politique, conomique et religieuse. Les hommes
libres ont la capacit juridique entire. Ils participent la vie municipale, sigeant au collge des
Anciens, lequel exerce certaines attributions administratives gestion des finances de la ville et
direction dune police locale et judiciaires.
B. Les mesquins.
Ils font loriginalit de la socit msopotamienne. Cette classe sociale intermdiaire, les
mushkenum (qui par larabe a donn le mot franais mesquin) est signale par les lois dEshnunna
et le code dHammurabi et remonte la haute antiquit sumrienne. Chez les Hittites, la classe
moyenne est constitue des artisans et dune importante population rurale de petits propritaires et
de fermiers.
Lorigine et la nature de la catgorie des mesquins babyloniens a t beaucoup discute : demilibres, serfs, affranchis, clients, pauvres, officiers du palais ? Linfriorit de leur statut juridique
nous les prsente plutt comme une sorte de plbe compose dlments disparates : anciens
esclaves, hommes libres dclasss, peut-tre aussi des trangers. Mais, la diffrence des
esclaves, ils sont sujets de droit, peuvent se marier, avoir des biens meubles et immeubles que la
loi protge de faon spciale. Leur infriorit, cause de cette protection, se retrouve plus nettement
dans le systme pnal : la rpression de linfraction est plus svre si la victime est un awilu que si
elle est mushkenu. En revanche, la tarification des honoraires mdicaux avantage ce dernier, qui
paie moins, tant tenu pour plus pauvre. De mme, lindemnit donne la femme rpudie est
moins leve si son mari est mesquin.
C. Les esclaves.
Le dernier groupe social est celui des esclaves, mieux connu Babylone que chez les Hittites, en
tout cas bien plus nombreux quen gypte du fait de la varit des sources de servitude : avant
tout la guerre et la naissance des parents esclaves, mais aussi lachat des marchands, la vente
[provisoire] des enfants par leur pre, certaines condamnations pnales. La rduction en servitude
du dbiteur insolvable, atteste par les actes assyriens, ne semble pas avoir t pratique
Babylone : le dbiteur peut donner ses enfants en gage par une sorte de vente temps, a
remere, et le crancier qui a saisi la femme et les enfants du dbiteur peut sans doute les vendre
galement pour un temps. Mais dans ces cas, cest plus le travail que la personne qui paye la
dette.

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HISTOIRE DES INSTITUTIONS DE LANTIQUITE MEDITERRANEENNE
Lesclave vritable appartient son matre qui en dispose comme valeur patrimoniale : il est
souvent marqu au fer. On peut le vendre, le donner en gage, disposer de ses enfants. Ceux qui
aident un esclave fuir sont svrement punis, comme voleurs, ainsi que ceux qui le cachent,
comme receleurs.
En tout tat de cause, la condition servile est cependant moins dure Babylone quelle ne le sera
en Grce ou Rome : lesclave peut en effet se marier mme avec une libre et avoir donc
une famille lgitime. La femme esclave qui donne des enfants son matre est protge et ne peut
tre vendue. Lesclave babylonien peut enfin ester en justice et passer certains actes juridiques,
donc avoir un petit patrimoine.
La situation de lesclave dpend en fait de la personnalit du matre et de la tche que celui-ci lui
confie : certains esclaves exercent des mtiers de libres (boulangers, tisserands) et ont mme
sous leurs ordres dautres esclaves, comme apprentis.
Lesclave parvient parfois, par son travail ou la gnrosit de son matre, se constituer un pcule
lui permettant dacheter sa libert, ou bien il emprunte au temple. Laffranchissement titre gratuit
ou onreux sopre par dclaration au tribunal ou par contrat priv, et il est suivi dune crmonie
religieuse de purification. Il est acquis de plein droit 1 par les enfants ns dun homme libre et
dune esclave, au dcs de leur pre, 2 par lpouse ou les enfants du dbiteur vendus ou
engags, aprs trois ans, 3 par lindividu rachet ltranger par un marchand, lorsquil revient au
pays (sous rserve dindemnisation de lacheteur, indemnisation paye par le temple en cas
dindigence). Lesclave affranchi devient mesquin, sauf sil est affranchi par adoption, auquel cas il
est pleinement libre.