Sunteți pe pagina 1din 303

Romane de dragoste, pe care nu le vei uita niciodat, scrise de a u to ri cunoscui a

i genului.
'c r i^ j)
Frumoasa i ambiioasa z ia rist Lane Drury, s p e c i a li z a t n c a m p a n ii pre
zideniale, nu i-ar fi acordat n viata ei nici cea mai mic a t e n ie unui n e c u n
o s c u t profesor de provincie, dac un neateptat accident de main nu ar fi imobili
zat-o n casa lui i nu ar fi fcut-o s cread n dragoste...
Lei 800

The Greatest Gift


by Patricia Potter
copyright 1992 by Patricia Potter
-R )
LOVESWEPT
ARE REGISTERED AND THE WAVE DESIGN TRADEMARKS
o f
OF B A N T A M Do u b led a y In c .
Bo o k s , A
D iv is io n
Ba n t a m G r o up
D e ll
P u b l is h in g
R e g is t e r e d
in
U S
Pa t e n t
a n d
T r a d e m a r k .
O f fic e
a n d
e l s e w h e r e

'Patricia Poller
tVamC cd mai de pre
Traducere de Virgil Florea
^ VlCyb. % w Bucurtfti 1993

ISBN 973-95055-1-O

David Farrar privi urt la mesajul pe care-l avea n mn i scoase un oftat lung, greu, d
e frustrare. Era ultimul lucru de pe lume de care avea nevoie. Un re p o rte r,
pe nume Lane Drury, din Washington, se afla la hotelul drpnat din Valea Cade, acea
comunitate mic, pe care David o numea acas", i voia un interviu.
------------------------------ ( ~ ) ------------------------------

David njur n oapt, destul de ncet ca fiul su s nu aud. La naiba cu tipul la. Nici m
vusese amabilitatea s telefoneze i s ntrebe dac David ar consimi s-i dea un interviu,
resupunnd, se pare, c un articol va fi bine venit. Dar nu era. Copiii - elevii lui
- i familiile lor ar suferi, s-ar simi ca nite obiecte de caritate, lucru pe care l
dorea mai puin dect orice altceva, Oamenii din valea aceasta erau sraci, dar aveau
mndrie ntr-o msur substanial. - Ei, tat, nu mai avem panglici. David se uit n jos l
l lui mai mic, care deranjase deja ordinea fcut n cas de menajera lor ocazional, Mabe
l. n cinci minute dup ce venise de la coai, Theo era deja bgat pn-n gt n hrtie de
pentru cadourile de Crciun. David nu putu dect s zmbeasc acru ia dezastrul care se nt
indea n faa lui. Pretutindeni erau cutii, precum i budifi de hrtie cu desene de Crciu
n, panglici i etichete. Capul mic, negru, al lui G ertrude se ridica deasupra nvlmeli
i; o fund uria roie czuse peste unul din ochii orbi ai celei, dndu-i un aspect de clo
. V
<m >

- Poate c, dac le-ai fi folosit pentru pa chete i nu pentru Gertrude... i spuse David
fiu lui su. - Dar Mabel a zis c vine un reporter i am vrut ca Gertrude i Henry s arat
e ct mai bine. n ultima vreme au fost cam rpnoi. ' - Aa i snt, cam rpnoi, afirm D
eporterul n-o s stea att de mult aici ca s-i observe. O s aib el grij de asta. Theo se
ntrist puin. - Cred c e plcut s ne vedem poza n ziar David se aplec i ddu deoparte
de pr de pe faa fiului su de opt ani - Tu crezi c totul e plcut, i spuse blnd i iube
ul vesel i fericit care era nc entuziasm at s fac pachetele, chiar dup sptmni de ase
activitate n fiecare dup-amiaz i la sfrit de sptmn. , Biatul mai mare, Abe, fugea
in camera aia, dup ce considera c a prestat suficiente ore de munc. La Abe nu era v
orba de lips de participare sau de interes. Dei avea doar unsprezece am, prea de pe
ste treisprezece Pur i simplu, Abe avea nevoie de tim p pentru el nsui cum avea

--------------------------------------------^
r
V__________ _____________
Patricia Porter

nevoie de aer s respire. ntotdeauna fusese aa, linitit, gnditor i silitor la nvtur
e Theo era ca o dinamit abia inut n fru, piin de energie i entuziasm i gata de nzbti
ea un zmbet care lumina lumea i un aspect care parc spunea Viaa e grozav, nu-i aa? Da
spera cu sinceritate c nu se va schimba niciodat. Era foarte fericit c-i avea pe a
ceti doi biei, c avea o slujb care-i plcea i un loc pe care-l iubea Ar fi dorit doar c
Julia s-i fi putut vedea acum pe fiii lor David ls din mn notia i se aplec s desfac
lui Gertrude Ea l linse n semn de mulumire. Gertrude era pupcioas. Mergea nepstoare p
un drum de ar, cnd David i bieii au vzut-o pr'mna dat. Nu era dect oase, dar gsise
ent energie s-l ling pe David pe gt, o expresie de afeciune, pe care continua s-o pra
ctice. i apoi, mai era Henry, care se afla probabil undeva pe sub toate hrtiiie al
ea. Henry era alt cine vagabond care ajunsese cumva s-i fac drum pn n gospodria Farra
Animalele au un instinct deosebii s descopere o inim slab, se

gndea adesea David. De aceea, familia lor in cludea o pisic cu trei picioare, un ie
pure adop tat dup ce tatl unui prieten al lui Abe ameninase s-l mnnce i un hamster r
e la nite experiene ds la coal. Destul de straniu, se tolerau unul pe cellalt, de par
c ar fi neles c aceast cas era un sanctuar. Pasul urmtor decurgea firesc, i ddu sea
d - adoptase o coal ntreag. Julia spunea totdeauna c el nu tia cnd s se opreasc Iar
un reporter amenina sigurana pe care i-o furise cu atta dificultate. Nu va permite s s
e ntmple una ca asta, se jur el. La naiba, nu se va lsa. Suprat pe el nsui pentru ener
area sa, i ndrept atenia asupra lui Theo Avea nevoie s se rcoreasc. - De ce nu-l sco
Henry la plimbare? mi iau i eu haina i v urmez. - Grozav, spuse Theo. Nici zpada, nic
i alunecuul nu-l impresionau. i plcea s fie afar. Facem o curs afar, adug el. - la
, apca i mnuile, i atrase atenia David. Theo ddu din cap i fugi la dulapul din hol,

n timp ce David se grbi spre dormitorul su

Daca lui Lane Drury nu i-ar fi fost sil de cliee, ar fi spus Eh, mofturi1 Se mulumi
cu o condamnare mai modern a soartei i condi iilor, n timp ce se uita fix prin parbr
izul mainii, ncercnd s vad prin pojghia de ghea lipit de parbriz. Fiecare mil a ace
aseu uitat de Dum nezeu fusese un comar Drumurile fuseser alunecoase i periculoase i
o moin mrunt? rece. o ntmpinase de fiecare dat cnd se oprise s-i dezmoreasc picioar
obosit,descura]at i furioas. Foarte foarte furioas Mai cu seam pe ea nsi i fcuse
yna ei, dei ncercase s dea vina pe editorul ei, Patrick Simon tia bine n sinea ei c Pa
trick avusese dreptate cnd spusese c nu fcuse o treab grozav Dar un articol de Crciun'
Crezuse c dep ise de muit stadiul sta c ajunsese la nivelul

cel mai nalt al profesiunii ei. i tocmai asta fcea ca noua ei misiune s-i par i mai um
ilitoare Se uit pe fereastr, cutnd numerele de case, dar nici una din cele cinci de
pe strad nu prea s aib aa ceva Proprietarul hotelului nu fusese foarte exact n indicai
, o luase greit deja de dou ori, nainte de a nelege c ideea ghidului ei cu privire la
ce nsemna o strad era cu mult diferit de a ei proprie. Ca toate celelalte din Valea
Cade, nimic nu prea s fie organizat sau ca lumea. Se uit n dreapta. Trebuie s fie ca
sa din capt n toat curtea erau lzi, iar o camionet v e c h e , roz, s t te a pe alee R
oz, p e ntru Dumnezeu! Nu vzuse niciodat o camionet roz, dar se potrivea. Cumva, se
potrivea. i casa nsi arta ca o ilustraie dintr-o carte de poveti. Era o construcie m
cu dou etaje, cu o verand mare la intrarea din fa, cu leagn i balansoare. ncetini, ui
du-se dup un loc de parcare, cnd un biat cu un cine apru opind prin ua din fa. Cin
aa mainii, iar biatul ip i alerg dup ef. nnebunit,ea roti volanul spre stnga i, a
e frn, dei tia c

acesta era cel mai prost lucru pe care-1 putea face Maina alunec, trecnd aproape de
copil i de cine i intr ntr-un an. Se lovi cu capul de parbriz, cnd maina se opri cu
fnitur groaznic i totul se ntunec - Tat David auzi iptul prelung i claxonul con t
i maini i alerg la u i dduse searfia de panica din glasul lui Theo Probabil c s-a n
n lucru ngrozitor, cci nici unul din bieii lui nu era alarmist Trecuser prin prea mul
te Afar, l zri pe Theo n g e n u n ch e a t n mijlocul strzii, inndu-l pe Henry care
nnebunit. - Eti teafr7 l ntreb pe Theo Theo ddu din. cap afirmativ i-l strnse pe He
ai tare la piept. Dup glgia, pe care o fcea, David i ddu repede seama c i cinele sc
tins > David se repezi ct de iute putu peste drumul alunecos, ngheat, spre main. anul,
folosit pentru scurgerea apei, avea doar puin ap i era acoperit cu o pojghi subire de
hea. Ignor apa rece care i ptrunsese n pantofi, < J >

n timp ce cobor pe partea oferului. n main nu era dect o persoan, o femeie pe care nu
mai vzuse niciodat, care zcea nemicat pe volan, avnd pe fa cteva pete de snge. Cioc
ul nchis, dar ea nu se mic ncerc ua, dar era blocat. David ocoli de cealalt parte ma
d c ua era ncuiat i geamul era ridicat pn sus Ciocni n parbriz, dar femeia nu ddu n
semn c l aude Dar ntruct nu mirosea a benzin, se liniti n privina pericolului de apri
re, la care se gndise nti Dar inima i btea cu putere, gndindu-se la alte posibiliti t
matism, leziuni inter ne oc Teama, pe care n o mai simise de cnd i se spusese c soia l
ui are cancer l cutre mur Simi un sentiment de vinovie cnd se gndi c s-ar putea ca a
ntul s fi avut loc din cauza fiului su i a cinelui Era familiarizat cu o asemenea st
are de spirit, care l-a inut treaz nopi de-a rndul, timp de doi ani dup moartea Juli
ei ^ David ip spre Theo Spune-i lui Abe s-o cheme pe Sheila Morrison - numrul ei e
lng telefon i s i

r V spun s vin ct poate de repede. Apoi,adu-mi un ciocan i un prosop. n afar de infirm


er, nu era nimeni la care s apeleze. Valea Cade nu mai avea o administraie nu-i pute
a permite aa ceva - iar zona era deservit de ctre patrula de poliie, a crei cea mai a
propiat staie era la o deprtare de peste 50 mile. Asta era situaia i n ce privete cel
ai apropiat spital. N-a resimit lipsa de servicii m edicale n to i anii aceia ct Jul
ia a fost bolnav, iar acum, pentru prima dat de cnd se ntorsese de, la Boston dup moa
rtea ei, se ntreb dac luase o hotrre neleapt. David privi din nou n interiorul main
c s vad dac faa femeii cptase oarecare culoare, dar prul ei lung, drept, de culoarea
onului, o ascundea vederii. Putea doar s-i dea seama dup pieptntur c era destul de tn
dracu s fi cutat ea pe strdua asta? Strdua ncepea din bseaua principal i se sfr
n cmp ce nu mai era cultivat. Singura explicaie c se afla acolo era c venea s-l vad pe
el. Dar el nu atepta pe nimeni. Cu excepia

unui reporter numit Lane Drury i presupunea c era un brbat. Femeia asta n-ar putea.
.. Chiar cnd se pregtea s cerceteze plcua de nmatriculare, Theo apru deasupra^ anulu
n mn un prosop i un ciocan. n timp ce i le lua, vzu c vin spre el vecinii si cei mai
ropiai, Sam i Sarah Talley. Sam arunc o privire rapid n an, nainte de a sri jos, ln
Am de gnd s sparg geamul, i zise iui Sam. Alese geamul din spate din dreapta, astf
el nct femeia s nu fie rnit de cioburi. Era hotrt ca nu cumva s-i mai produc femeii
ran. Lovi geamul cu ciocanul, pn l crp. Folosind prosopul ca s mping geamul nuntru
debloc ua din fa. O deschise uor. Se strecur spre banchet, nchise contactul, apoi c
sul femeii. Pielea i era moale, cu degete lungi i subiri ca ale unui pianist. Inima
i btea puternic i nentrerupt, slav Domnului. i fu team s o mite nainte de a sosi S
dar i mngie uor prul negru. Avea o mic tietur pe frunte i un cucui ct un ou de gsc
c faa i era marcat de umfltur, era una din cele mai frumoase femei

pe care le vzuse vreodat David. Avea o pieie sidefie i gene lungi, negre, i mrgineau
ochii nchii. Buzele ei aveau un contur plcut i artau de parc ar fi zmbit uor. Pomeii
u reliefai, iar brbia puternic i hotrt. Prul arta ca mtasea i mirosea a flori proa
vid nu se putu reine s nu-i treac degetele printre uvie. Ea mormi ceva i el se ddu m
roape de ea. - O s fie totul n regul, murmur el. O s te simi bine. Dar s stai linitit
putu s remarce c ea ncerca s-i deschid ochii, genele i tremurau nainte ca pleoapele
descopere ochii negri. Buzele ei abia se micar: - Biatul... Inima lui David tresri.
Ea a derapat din cauz c a ncercat s evite s-l loveasc pe fiul su. i era adnc recunos
- E bine, zise el uor> P - i... cinele? - Sntei singura accidentat, rspunse el, cu o v
ce ct putu de uoar, cnd observ c ochii ei se deschiseser complet. Erau de un negru nt
cat i n ei se citea team i confuzie, dar
G D

i uurare n legtur cu copilul i cu animalul. Simi o atracie subit pentru aceast feme
se gndea nti la ceilali nainte de a se gndi la ea nsi. Ea ncerc s se mite i of
picior. - n curnd va veni cineva s te ajute, zise el. Nu ncerca s te miti pn atunci.
ine...? - Snt David Farrar, rspunse el. Biatul pe care l-ai ocolit ca s nu-l loveti e
al meu. i datorez mulumiri i totodat scuze.^ - Snt... bucuroas c... e bine. nchise
i nghii greu, iar David avea destul experien n ce privete durerea, ca s-i dea seam
rea. i lu mna i-o inu, simindu-i degetele strnse n jurul ei, ca ale unei persoane,
s se nece. n ciu d a fa p tu lu i c era rnit, strnsoarea era puternic i cald, i e
tr-odat o furnictur de parc ar fi fost electrocutat. Simi c i apar sentimente de prote
e, de tandree, sentimente pe care nu i le mai dorea, simind c nu i le poate stpni. Se
ise singur m potriva unor asemenea emoii, dar ea arta att de neajutorat...

Ea pru c vrea s spun din nou ceva i el se apropie s-i aud vorbele. - Al dracului Patri
k. tiam eu c... El h-a afiat niciodat ce tia ea att de bine, pentru c atenia i-a fost
tras de zgomotul aparte al Jeep-ului lui Sheila. - Ce s-a ntmplat aici? ntreb Sheila
cu voce calm. David i eliber uor mna i simi o stranie senzaie de regret cnd degetel
unecar uor de pe mna lui. Iei din main i-i explic lui Sheila care e situaia. Ea se s
r nuntru. - Cum te simi, scumpo? David, rmas afar, vzu c femeia schieaz un zmbet.
i dau seama, spuse ea slab. - n cazul sta, nu e prea ru. Poi s-i miti minile? Bine. D
picioarele? ncearc s-i miti capul uor. David strngea din cllni la fiecare ntrebare.
destule despre primul ajutor, ca s-i dea seama c nu era vorba de o ran grav la spate
sau la gt, dar auzea oftatul de durere cnd femeia ncerca s-i mite piciorul. r o ~ >

Vzu ngrijorarea de pe faa Sheilei i asta nu contribui cu nimic s-i nlture sentimentul
e vinovie i de team pe care l simea. Privi spre Theo i faa lui exprima de asemenea ne
ite i autocondamnare. Ceva din suprarea lui David se terse. Theo suferea chiar pentr
u moartea unei gze; nu mai avea nevoie s fie pedepsit, de vreme ce auzea geamtul fe
meii. Sheilase ridic. Cred c i-a fracturat piciorul. Am de gnd s-i pun o atel provizor
ie, ca tu i Sam s o putei duce nuntru. Dar va trebui s mearg la spital pentru raze X.
nu-mi dau seama ct de grav este. Deocamdat s-o ducem nuntru, la cldur. O s chem un hel
copter. Sheila ridic uor piciorul femeii i l ntinse pe banchet, apoi se duse s ia atel
ie din Jeep-ul ei. Femeia nu scoase nici un sunet, buzele i se strnser de concentr
are, iar ochii ei reflectau durerea pe care o simea. Ar fi vrut s o aline, dei simea
o oarecare rezerv i un autocontrol care l-ar fi putut ine pe oricine la o a n u m
it d is ta n n asem enea cazuri. Pe neateptate, simi o nevoie arztoare s treac pest
ast reinere, dar, n acelai timp, o

voce dinuntru striga la el. Nu o mai lua de la nceput. N-o mai lua niciodat de la c
apt. - Doamne, mi pare ru de cele ntmplate, zise David. Dac v-a putea fi cu ceva de fo
os, domnioar... Ochii ei, care fuseser pe jumtate nchii, se deschiser uor, privindu-l
o resemnare crispat, care din anumite motive i emojion. - Exist vreo persoan pe care
ar trebui s-o chem? adug el. Ea pru c se gndete ia ntrebare, dar apoi ddu din cap n
c nu e nevoie. - Eti sigur? insist el. - Snt sigur, rspunse ea n cele din urm, iar
c h is e o ch ii din nou, de parc rspunsul i-ar fi luat toat puterea. David s e ddu
n lturi cnd Sheila se ntoarse. Vzu buzele femeii strngndu-se din nou de durere, cnd
e leg atela, apoi ea scutur din cap de parc ar fi vrut s-i nlture slbiciunea. O curio
enzaie de durere i de ad m ira ie l cuprinse, vzndu-i atitudinea curajoas. Cnd Sh eil
ermin, ea o ajut pe femeie s ias pe u-a deschis, iar David ntinse mna,
G l>

ridicnd-o cu grij. Era subire i delicat, iar faptul c-i simise corpul aproape de al lu
, i-a renviat dorine demult uitate. Dar nu putea s evite parfumul ei uor de flori, s
au s nu fie afectat de expresia ei prudent, ngrijorat. n timp ce o inea cu braele de t
lie, i ntlni privirea i simi producndu-se un fel de scnteie ntre ei, un fel de recuno
e magnetic, rareori ivit ntre dou persoane strine. David ncerc s nlture aceast sen
vea deloc de gnd s se implice din nou cu o femeie, mai ales cu o femeie ca aceasta
; distant i evident plin de succese, aa cum lsau s se neleag m brcm intea ei i m
ecie grea. Era pe c a le , n ce le d in urm , s -i reglementeze viaa, iar el i fiii s
-aveau nevoie de nimic mai mult dect de linite i stabilitate n viaa lor. Ochii ei neg
ri i mutaser privirea de la faa lui, ca i cum i ea ar fi simit aceeai atracie. Poate
te astea se datorau doar faptului c se simea vinovat fa de ea. Se ruga s fie aa. Oricu
m, i spuse el n tim p ce traversa

d ru m u l n g h e a t, ea va p le c a n c u rn d . Helicopterul va cobor din cer i o


va rpi to att de repede cum apruse. Dar simea o strngere de inim la gndul c va pleca
rase mai aproape de el n timp ce u rca u ltim e le d o u tre p te din faa p o rii,
ateptndu-l pe Theo s deschid ua. Privirea lui David se ndrept din nou spre ea, iar och
i ei preau o fntn n care ar fi putut foarte uor s cad. El vzu c ea i d seama, sp
t lucru, i mna ei se nclet de umrul lui. Nu! opti el, i i scutur capul de parc ar
ege atracia att de rapid i de puternic dintre ei. Nu! repet el cu atta putere, nct b
lui se strnser confuze, nainte ca el s-i ntoarc privirea. nuntru, Abe curase de z
aua de cutii i hrtii. David o aez iute jos, de parc ar fi dorit s scape de ceva care l
frigea. Pi ndrt, aproape tremurnd, n timp ce ochii ei i cutau faa cu o intensitate
rdea. Simi acelai lucru cnd ncepu s se ntuGE>

Laney privi mprejur prin camer, cu ochii unui reporter. n ciuda bunelor ei intenii,
privirea i revenea mereu la omul ale crui brae o inuser cu atta ncredere. Nu mai fuses
ngrijit de cineva pn atunci i era surprins de ct de bine se simea, ct de. bine se
cldura corpurilor lor, ct de plcut era aceast apropiere.

Dar asemenea senzaii erau ultimele pe care i le-ar fi dorit s le simt. David Farrar.
Omul la care fusese trimis s-i ia un interviu La dracu. Ar fi dorit s nu fie att de
al naibii de nalt, aa cum era cnd sttea lng ea, trebuie s fi avut peste 1,80 m. Avea o
expresie contradictorie, ce arta att ngrijorare ct i nencredere. Ea i sesiza confuzia,
ceea ce i se pru ceva n e ob in uit pentru o fa att de puternic, aproape aspr, cu ochi
adncii, sprncene dese, blonde, i o brbie ncpnat. Avea cteva riduri la ochi i ea
erau provocate de bucurie sau de suprare. . Se mir ea nsi de ce o preocupa asta i o cu
prinse nelinitea cnd i ddu seama c o interesa att de mult. Ochii lui aveau culoarea mu
iului verde, iar prul era nisipiu. Ud de zpad, prul i cdea pn la gulerul unei cmi
is, abia vizibil sub un pulover irlandez de un verde intens i se simea nevoia unei
tunsori. O uvi dezordonat i atrna pe frunte. Ea privea cum i ddea nervos uviele re
e cap, dar fr succes. Acestea i cdeau din nou n fa i ea auzi oftatul de

resemnare, iar inima ei i accelera btile auzindu-l. David Farrar era un brbat atrgtor.
Nu avea nimic comun cu omul pe care i-l nchipuia n mintea ei. Din anumite motive, il nchipuise ca pe un brbat cu ochelari, slab, care preda ntr-o mic coal de ar, din ca
nu avea ambiia sau talentul s fac altceva. Se gndea vinovat c i alctuise un asemenea
tret, pentru c nu i plcea nsrcinarea pe care o primise. D avid F a rra r c o n tra z
ic e a aceste id e i preconcepute. Era evident un brbat puternic, att fizic ct i n al
te privine. I se vedea n ochi o inteligen vie, iar hotrrea i caracterul i se citeau pe
fa. Laney n-ar fi dorit s-i cunoasc caracterul. Nu i-ar fi dorit s-i plac. N-ar fi vru
s se simt atras de el. Mai fusese pclit nainte i trdat de un chip plcut, pe crentegru. N-ar mai fi v*ut s se nele din nou. Niciodat. Nu putea s-i permit s piard ti
Prea multe erau n joc. Era n joc cariera ei. Aa c ncerc s-i abat gndul de la omul
ca i de la durerea pe care o simea, i
< 3 l>

Darul cel m ai de p re
privi mprejur prin camer. Camera era ca de obicei, plin de hrtii i pachete, unele mpac
hetate, altele n cutiile lor. O canapea larg de piele, uzat, era acoperit cu tunde i
panglici. Mobila alctuia un amestec de stiluri: unele piese erau aproape elegante
, n timp ce altele artau ca nite produse manuale de ar: un balansoar, rafturi din lem
n de brad pline cu cri legate i nelegate, un alt scaun lng mas, plin cu reviste. Un te
levizor de tip vechi era aezat pe o msu ubred. Nu era nici videocasetofon, nici alte a
parate electro nice. n ciuda dezordinii, camera ddea o impresie de cldur, de cmin plcu
. Se gndi la propriul ei apartament - sus, la etaj, cu dou dormitoare i un balcon c
u vedere spre Potomac - i i ddu seama ct de mult seamn cu toate camerele de hotel n c
locuise. Lipsit de culoare, ters. Dar, i reaminti ei nsi, aceasta era doar pentru c n
avusese nc timp s-l transforme ntr-un adevrat cmin; fusese prea ocupat. Deodat i a
e main. Maina mea... vru ea s zic rezistnd imboldului de a-1 privi n fa pe David Far
< JL >

Cnd colo, privirea ei ddu de femeia care i legase piciorul cu atel i care acum vorbea
cu cineva la telefon, n oapt. Cu o micare uoar, David Farrar ddu la o parte mormanul
e pe canapea i se aez pe marginea pernei. - Nu te neliniti de nimic. Voi avea eu gri
j de ea. Avea o voce puternic de bariton, cu un accent aparte. Unele cuvinte erau
trgnate; unele aveau o inflexiune specific pentru New England. Oricum ar fi fost, vo
cea lui emana ncredere n sine. De ce oare un om ca el se ascundea n aceast mic i srac
le din Virginia de Vest? Arta mai m u t ca un ran oarecare dect ca un profesor, mai
mult a soldat dect a rezervist. Dor ochii lui fceau excepie. Frumoi ochi. Ochi inteli
geni. Ochi grijulii. Laney nu mai vzuse ochi ca :cetia. Erau magnetici i i atrgeau pri
irea. Dar ea trebuia s se rup de aceast atracie, aa c se mic uor, dei tia c asta
ce durere. Simea nevoia s-i abat atenia n alt parte. Vocea iui blnd care ptrundea p
ca torsul unei pisici, o ntreb: : - i-am provocat dureri cnd te-am adus

nuntru? Ea s c u tu r d in ca p , n e n d r z n in d s vorbeasc. N-avea nevoie de comp


siunea lui. Era ceva n felul lui de a fi care i cerea s se in la distan. Se sturase d
ameni atrgtori. Dar unde i era soia? Fr ndoial c trebuia s aib o soie, cci avea
u tiu ce motive ridicole, ideea i provoc o alt durere care, se temu ea. nu era legat
de rnile fizice. Privi din nou n jur. O b se rv cte va n u an e de fe m in ita te . P
erdelele erau clcate, artau bine. Nu observ nici bibelouri, nici flori vetejite. Agr
esivitatea de reporter rzbtea din ea. Avea o timiditate natural pe care se obinuise
s i-o domine, dar acum i se prea c o copleete din nou. nchise ochii i simi mna lui
ei. Se for s se in tare i simi retragerea lui rapid, de parc i-ar fi neles nelini
acu! El era subiectul ei, al interviului ei, al preocuprii ei. Iar acum, iat c ea er
a la dispoziia lui. Laney simi c o cuprinde un fior pe ira spinrii. Avusese o presimir
e, de ndat ce primise aceast misiune impus. Patrick i ceruse s scrie o relatare despre
un

profesor de coal de la ar, unul mai aparte" zisese el, care s fie n stare s conving
e ntreprinderi din toat ara s ofere copiilor un Crciun adevrat. S faci un mare articol
de Crciun, adug el, care s acorde toat atenia educaiei i profesorilor capabili. Era ge
ul de articol n care Laney excela de obicei, dar ea se ridicase deja la nivelul r
elatrii ca m p an iilo r prezideniale i i se prea c aceasta e o sarcin prea nensemnat
ra pur i simplu o pedeaps. tia c n ultima vreme nu lucrase pe msura p u te rilo r ei.
revenea dup o dragoste dezastruoas i fusese scoas temporar din misiunea de a urmri ca
mpania prezidenial, dar asta doar ceva trector. Insistena lui Patrick a fcut-o i mai h
otrt s ctige postul pe care l viza, i anume acela de ef al biroului din Washington a
rului. Atunci ar fi putut lua hcrtrri. Ar fi vrut, n cele din urm, s aib independena p
care o obinuse cu mult munc. Iar acum, intervenise toat chestia asta. Aproape c rnji,
amintindu-i o Zical veche: Bucur-te, cci s-ar putea s fie mai ru , iar ea

se bucurase destul, i situaia se nrutise. Deschise ochii, dorindu-i ca aceast ultim


fost doar un comar. Dar el era acolo, ngenuncheat lng ea ca un cavaler. Iar dureril
e din picior deveniser mai puternice. Faa lui exprima i mai mult ngrijorare dect naint
. . - Te simi bine? Cucuiul sta... Ea scutur din cap. ~ Tocmai m gndeam la ceva. - Ai
dori s sun pe cineva? insist el din nou. - Nu, zise ea. Nu-l putea suna pe Patric
k s-i spun c euase, c nu putuse duce la bun sfrit o treab simpl. Avea prieteni, dar
erau la peste cteva sute de mile deprtare, i nu credea c e cazul s-i deranjeze. Nu e
ra nimeni, nimeni care ar fi putut face ceva. Qe cnd avea doar treisprezece ani,
avusese grij de ea i de mama ei, pn ta moartea acesteia. Ar fi vrut s-o fac din nou,
dar pentru prima oar perspec tivele erau ntunecate i aceast ntunecime i se transforma
furie mpotriva omului de lng ea. Dac n-ar fi avut de-a face cu istoria asta bles tem
at, nu i s-ar fi ntmplat niciodat aa ceva. i totui, avea un mbure de onestitate care

spunea c ea era de vin. Contiina acestui lucru nu o ajut, totui. Dimpotriv, deveni i
mnioas cnd i aminti cum reacionase cnd o inuse de mijloc cu braele lui. Ce drept av
fac s se simt astfel? se gndi ea. Privi n sus spre el, acuzator, i l vzu cum se ncr
mi pare ru n privina lui Theo i Henry, spuse el. mi asum ntreaga responsibilitate. heo i Henry? reacion ea confuz. - Biatul i cinele, rspunse el rbdtor. i snt recun
vitat s-i loveti. Henry nseamn totul pentru Theo, iar Theo nseamn totul pentru mine. Care dintre ei e biatul i care cinele? ntreb Laney cu un umor nu prea politicos. El
zmbi i ochii i se luminar ca nite frunze de copac n btaia soarelui. Afurisitul, se gnd
Laney, era i mai atrgtor cnd zmbea i cnd rsuKji adncea cutele de la ochi. - M ntr
eori, rspunse el cu acelai umor neobinuit. Dar, continu el, Theo e biatul i Henry e ci
ele i acum amndoi ar trebui s fie n acelai loc. n cuc.
V
< j E>

Ceva din starea neplcut pe care o simea Laney dispru, dei toate sem nalele ei de aiar
m ncepur s sune. El avea un zmbet periculos, att de irezistibil, nct simi c e impos
u-i rspund. Ar fi putut ndupleca i pasrea aia din poveste, se gndi ea. Dean KflJy avea
acelai mod de a zmbi i ea nelese ce mult nsemna asta. Se lupt s-i mute privirea de
vid Farrar, La naiba! N-ar fi vrut s se afle aici. N-ar fi vrut ca el s o susin cu b
raele; n-ar fi dorit s se afle n braele nimnui. Se inuse departe de biei de cnd i s
lui Dean Killy s se duc dracului. Nu-i plcea s simt puterea acestui brbat, nici s-i si
t mirosul uor de spun, nici s-i tie cldura corpului. Mai mult dect att, nu-i plcea s
mt att de dependent, de lipsit de sprijin. Toate astea trebuie s i se fi citit pe fa,
i vzu cum se schimb expresia lui i observ cum un nor i umbrete ochii. Nervoas, se foi
ub privirea lui. Simi din nou durerea de la picior i un geamt uor i scp printre buze.
auzi trgnd aer n piept.

- Imi pare ru, zise el. Imi pare att de ru! Vocea iui exprima regret i sinceritate,
dar i o promisiune de siguran i cldur. Se gndise c odat i Dean reprezentase pentru
ran i ncredere, i nu avea deloc de gnd s fie att de nebun nct s cread din nou n
superfi ciale. Gndurile i fur ntrerupte de apropierea unui bieel, biatul care dduse
n strad. Faa lui exprima o cumplit nefericire. David Farrar se ridic i puse mna pe um
l biatului. - sta e Theo, spuse el. Biatul ezit, prnd c ncearc cu disperare s-i re
e, apoi se apropie. Avea nite ochi de albstrea i prul lins blond, iar buzele i tremur
au. - Henry i cu mine ne cerem scuze. N-am avut intenia s v provocm necazuri;Lui Lane
y i pru tare j u de el. - Desigur c n-ai vrut, zise ea. M bucur c tu... i Henry snte
eri. - Henry vrea i el s v mulumeasc, zise biatul i deodat Laney i ddu seama c un
dulmeca pe lng perna canapelei,
t --------------V )

n timp ce ddea din coada tui stufoas. Este Henry, se gndi ea zmbind, cu un cap alb fl
ocos, un amestec de rase, cu nite ochi tot att de nelinitii ca ai lui Theo. Puteai j
ura c Henry i ce re ie rta re . Sau p o a te c el avea ntotdeauna privirea aceea rugt
oare. - Bine ai venit, Henry! spuse ea serios, i-i strnse lbua oferit cu demnitate, c
eea ce l fcu pe David Farrar s zmbeasc din nou cu uri zmbet pe care nu era sigur c i
fi dorit, i provoca multe senzaii stranii. Al doilea cine, cu un nsuc mic i negru, op
pe lng Henry, prnd ncurcat pentru moment, apoi scoase o limb umed, ca s-i arate afe
pentru orice i pentru oricine, fr deosebire. Laney ncepu s se simt*3 copleit. - AstaGertrude, zise David Farrar, cu o voce vesel. E oarb, dar e convins c drumul spre f
ericire l constituie dragostea universal. - Oare asta e un fe! de a-mi spune c ea n
u face deosebire ntre persoane i c n-ar trebui s fiu flatat? replic Laney, genul ei de
umor nestpnit izbucnind din nou. ntotdeauna se ntmpla aa, cnd se simea nesigur, n
neplcute. Era felul ei de a-i masca nesigurana.

- Deocamdat, i-a spune c e foarte per spicace, spuse el cu o jumtate de zmbet. - Ce-i
aia per... perpi... percacitate?, ntreb Theo. - Per-spi-ca-ci-ta-te, pronun David Fa
rrar cuvntul mai rar, pentru fiul su. nseamn lucid, intuitiv. nelegi ce nseamn intuit
- Mda, zise Theo zmbind larg. nseamn detept. - Cam aa ceva, zise tatl, iar Laney era
cntat de afeciunea vizibil dintre tat i fiu. - Theo, de ce nu-i iei jos pe Henry i pe
ertrude s pregteti o ceac de cacao pentru oaspetele nostru? F i pentru tine i pentru
, zise el. - Dar Henry vrea s fac cunotin mai ndeaproape, protest biatul. - Ceea ce
n de fapt, explic tatl, c Theo vrea s fac cunotin mai ndeaproape. Chiar atunci, un
intr n camer, un biat mai mare, se rio zita te a feei lui fiind accentuat de nite och
elari groi. n urma lui, pea agale un motan cu trei picioare, care se freca de picior
ul lui Theo, cu capul nclinat, de parc ar fi ntrebat ce cuta Laney acolo. Dintr-odat,
camera pru plin de culori, de

animale, de copii. Laney se simea ca Alice n ara minunilor i scutur din cap ca s nele
ai bine ce se nmpl. De obicei, era foarte priceput s clarifice confuziile, analiznd si
uaia i dndu-i o perspectiv clar. Dar aceast ndemnare o prsise acum. Rmsese fr c
il s gndeasc, s raioneze, pierdut ntr-un amalgam de sunete, de impresii, de sentiment
de culori. Dei i era ciud pe ea nsi c face aa ceva, privi n sus spre David Farrar cu
gminte n priviri. Gura lui se mblnzi i arta att de atrgtor, nct inima lui Laney tr
simi c o cuprind fiorii. Nu i se prea c ar fi din cauza unor motive de natur fizic, p
cnd vzu ncruntarea aprut pe faa lui David Farrar. Privi n jos i vzu cum pe mini i s
piele de gin. -A d u o ptur, Abe, i spuse el biatului mai mare. Iar tu, Theo, du anima
lele n alt camer. Vocea lui avea un ton hotrt, Theo ezit la nceput. - Dar... - E-n reg
l, zise Laney. Nu m deranjeaz. - Atunci, ce prere ai de o ciocolat cald?

v. zise David Farrar, grija lui cititindu-i-se n ochi. Cred c Theo ar fi gata s pre
gteasc ceva. Ea scutur din cap. Ar fi dorit s plece. Se simea vulnerabil n acel loc i
rase s nu se mai simt niciodat aa, s nu se mai lase din nou descoperit. - Pot s-i ofe
eva? Ea scutur din cap. David oft, simindu-se din ce n ce mai vinovat, gndindu-se acu
m c ultimul lucru pe care i l-ar fi d o rit acum era ca o femeie frumoas i atrgtoare s
ptrund n via. i, n ciud a vntilor ei, era de-a dreptul frumoas, cu prul acela lu
aceia negri, mapi. Acum erau umbrii de confuzie i nesiguran, dar i nchipuia c de obi
snt luminoi. Iar umorul ei prompt, refuzul de a chema pe cineva n ajutor, l fceau s c
read c era obinuit probabil s se poat stpni. i puse nc o dat ntrebarea cine era
acolo. Surprins de mprejurri, nu se gndise s-o ntrebe. - Ce cutai pe strada asta? zis
e el. Dar ea nu mai avu posibilitatea s rspund. Sheila se ntorsese i, cu tristee n pri
iri, zise:

- A fost un accident pe autostrada intersta tal din nord. Helicopterul nu e dispon


ibil i nu va fi pentru ctva timp. Trebuie s facem raze X la piciorul sta, ca i la cuc
uiul de la cap. A vrea s o duc la spital, dar se pare c Billie Allen m-a cutat. Soia
lui e la laborator i trebuie s m duc ntr-acolo. Ochii i de ndreptar spre David. Ai put
ea s-o duci tu? David nu ezit deloc. - Desigur. 0 s-o chem pe Mabel s aib grij de biei
. Sheila fu de acord. - Folosete Jeep-ul meu. Putem s-o sprijinim pe scaunul din
spate i maina are cauciucuri pentru zpad. Eu voi lua camioneta ta. David i ddu seama c
ropunerea vdea ngrijorarea Sheilei. Ea avea grij de Jeep-ul sta, aa cum i ngrijete o
opiii. - O s am grij de amndou, zise el. Sheila privi pe fereastr. Se lsase noaptea i
umina slab proiecta dungi albe pe cerul ntunecat. - Nu-mi place vremea asta. Nici
lui David nu-i plcea, dar nu avea de ales. Dac voi mai ntrzia mult, vremea va face c
a
V ------------------------( 41 ) ------------ ----- ---- J

drumurile s devin impracticabile, iar dac accidentul de pe autostrad era grav, nu pu


tea fi vorba s primeasc vreun ajutor. - Mai snt i eu aici! zise femeia dintr-odat, i a
tt David ct i Sheila se ntoarser spre ea. Vorbii despre mine de parc-a fi un copil, or
vreunui din cinii tia ori... cine tie ce, zise ea rstit. Eu nu am nimic de zis n legt
r cu asta? - Ai dreptate, zise David Farrar, zmbind umil, ceea ce o calm imediat pe
Laney. Ea se mic de parc ar fi vrut s arate c nu avea nimic grav, Dar nu putu s-i re
n geamt, cci o durere puternic i cuprinsese piciorul. - La naiba! zise ea mucndu-i buz
le i sipnindu-i un nou ipt de durere. David i ridic o sprncean privind spre ea. lt propunere? - Aadar trebuie s merg ntr-un Jeep, pe un drum de munte, ntr-o furtun de
zpad? replic ea sec. Sheila se aplec asupra ei, punndu-i o mn pe umr, s-o liniteasc
vid e un ofer excelent. Altfel nu i-a fi ncredinat Dragonul. - Dragonul? - Jeep-ul m
eu. Aduce cam a aa ceva, zmbi

--------------- --------- ------ ------------- : -------s.

Darul cel mai de pre


Sheila. N-avea grij. Nu te-a lsa nicicum s pleci,dac n-a fi sigur c poi s-o faci. Da
nevoie de ajutor pentru piciorul sta, iar eu am fcut tot ce-am putut. ^ Laney priv
ea n e aju to ra t la cele dou persoane care o ateptau. Se ntreba cum va putea s ajun
g acas, cum ar putea s-i ndeplineasc nsrcinarea asta blestemat i cum ar putea s se
e i s umble s culeag informaii, dac i fracturase piciorul. Dar nu avea de ales. Ar fi
st ridicol s nu in cont de propunerea celor doi, cu toate c nu-i cunotea. Totui, ideea
de a se lsa pe minile unor persoane complet strine, ale unui brbat, o scotea din sri
te, n cele din urm, fu de acord. Sheila o privi cu uurare. Nu pot s-i dau nim ic s-i u
eze durerea, pn ce doctorul nu-i examineaz cucuiul la de la cap, zise ea. Dar o s avem
grij s-i fie ct mai comod posibil. Drumul nu poate s dureze mai mult de dou ore. Dou
re! O via ntreag, se gndi Laney, dar rmase tcut vznd cum casa se pune n micare. L
ui David Farrar, cei doi biei nhar o mulime de pturi i perne i le

duser la main. Sheila mai chem o dat ia telefon i anun spitalul s atepte un pacient
persoan apru n u, o femeie n vrst, subire, cu o fa blnd. Se prezent ca fiind Ma
a de cas i de copii. Nite ochi albatri splcii priveau spre Laney cu simpatie, iar apoi
se ntoarser spre David. - Vezi-i de treab i s n-ai grij de copii ct vei lipsi, zise M
l. O s stau aici ct timp va fi nevoie. Brbatul ncuviin i zmbi: - Eti minunat. Privi
ei, zbovind asupra lui Theo. - O s vorbim mine despre toate astea, zise . el. Theo t
resri. David Farrar se aplec i o ridic pe Laney, asigurndu-se c pturile erau bine nf
jurul ei. Ea i simi cldura i puterea i ced n faa grijii ce i se oferea. N-ar fi dori
, dar era att de blnd i mngietor n atingerea lui, iar ea era att de o b o s it i at
naibii de suferind! > * Capota Jeep-ului fusese prins n butoane i un munte de perne
se aflau pe bancheta din spate. Fu aezat cu grij, ntre perne, cu p icio ru l s p ri
jin it sus i bine aezat. Sheila

Darul cel mai de pre


, Morrison arunc o ultim privire i aprob din cap, nainte de a nchide ua. Jeep-ul porni
un uruit, care o fcu pe Laney s se gndeasc la un dragon care se trezete, ptrunse nun
. Laney se simi pierdut ntr-o lume ntunecat, nconjurat de z g o m o tu l g h e ii de
capot, de uruitul motorului i de mirosul neptor de after-shave. Parfumul o relax. Oric
um, era sigur c omul din fa va avea grij de ea. Gndul era linititor, dar to to d a t
rte tulburtor. La naiba! Nu i-ar fi dorit pe nimeni care s. aib grij de ea. N-avea ne
voie de nimeni. Oricum, nu pentru mult vreme. n cteva ore el va fi plecat, iar ea i v
a recpta controlul. i asta era exact ceea ce i dorea.
G D

Att oferul, ct i pasagerul, rmaser tcui mult vreme. David se concentra asupra drumul
t mai nesigur, iar Laney ignora djwrerea tot mai mare i nemicarea. Fiecare os din
corpul ei prea s ipe din cauza drumului nu prea neted. ncerc s nu se gndeasc la ce di
ostic s se atepte. Ar fi dorit s scape de nsrv------------------------------r ^ ) ----------------------------

cinarea primit i s se ntoarc la campania electoral. Dean va fi acolo, desigur, i asta


a crea o situaie neplcut, dar ea nu putea s admit c el ar fi att de important nct s
neasc profesionalismul. Era pornit bine pe drumul realizrii elurilor profesionale i e
ra hotrt ca nimic - sau nimeni - s nu-i poat pune piedici. Dar perspectiva de a se nap
oia la slujba pe care o prsise n-o mai atrgea cu intensitatea de alt-dat.. Avea treiz
eci de ani i obosise ncercnd s gseasc noi variante ale aceleiai teme, o punere n lumi
candidatului care era foarte atrgtor, dar n-avea substan. Laney fusese pasionat profe
sional, dei n adolescen i luase o slujb ca s-o ajute pe maic-sa. N-au avut niciodat
ci doar un mic apartament i chiar acesta necesitase o lupt ca s-l obin. Laney i dorise
totdeauna mal mult i pentru asta a muncit din greu, fiind chelneri n timpul liceului
i al universitii, unde a primit o burs timp de patru ani. Spera ca dup absolvire s fi
e n stare s o poat ngriji mai bine pe maic-sa, dar Bethann muri cu o lun nainte ca Lan
y s termine

^_____
Patricia Porter_________ J.

universitatea, aa c Laney a rmas cu totul singur. A compensat munca pentru familie,


punndu-i tot talentul i energia n ndeplinirea noii slujbe. Debutase la un mare ziar r
egional, apoi a fost angajat ia Washington Times. n loc s aib ntlniri, ea i nsoea pe
ali reporteri pe teren, nvand tot ce se putea. A fi reporter politic nsemna o culme n
meseria ei i ea simea c-i fcea bine meseria. Avea un zmbet dezarmant i un mod de a pun
ntrebri care adesea i fcea pe interlocutori, chiar i oficialiati de seam, s spun m
dect intentionau. La convenia naional s-a ocupat de un mic congresman, reuind cteva m
ateriale de rsunet, pentru ca n cele din urm s o b in prim a acreditare la o campanie
prezidenial. l-au p l cu t prim ele cteva luni: munca, prietenia, glumele. Apoi s-a n
drgostit, sau cel puin aa credea. Se gndea c de vin fusese spiritul de echip i mo<4ul
via: hoteluri diferite n fiecare noapte, partide de butur care se prelungeau pn noapt
a trziu, profesie mbinat cu prietenie. Se trezeau adesea c ; ncercau s-i aduc aminte
ora fuseser, ^
<JL>

!a ce or a plecat avionul spre alt ora. Era o atmosfer prielnic pentru romantism, cu
reporteri aflai cu totul departe de cas pentru sptmni i luni de-a rndul, cu att de pu
ore libere n care s fac fiecare ce voia, cu o tensiune att de mare n strdania de a rea
liza lucruri prompte i interesante, de a ctiga n ntrecerea cu prieteni i colegi. Aa c
entru prima oar n viaa ei, i-a permis s se implice sufletete n mod sub stanial, i a
ost un dezastru. - Ai adormit? Vocea lui David Farrar era sczut, ca s n-o deranjeze
n caz c dormea cu adevrat. Laney se gndea s fac pe adormita, dar simea nevoia unei co
pasiuni umane, s aud vocea cuiva, oricine ar fi. Lapovia se transfor mase n ploaie: p
utea auzi rpitul ei pe fragilul acoperi de deasupra ei. - Nu, rspunse ea ncet. - T e
simi bine? Laney se hotr s fie mai curnd cinstit, dect politicoas. - Nu chiar. Ct ma
m... ? - nc o or, poate mai mult, spuse el. A putea s opresc s te ajut cu ceva? - Q D
-

- Nu. Ar fi vrut s ajung mai repede, s obin un diagnostic oarecare, s tie la ce s se


te, cu toate c se temea s afle. Se simise la fel cnd mama ei avusese o comoie. Voia s
ie cu ce o s aib de-a face, dei era contient c ceea ce va afla, o va durea. Cuvintele
lui David Farrar i se nfipseser n minte. - nc nu-i tiu numele - Laney, zise ea. - Lane
? - Laney Drury. Snt reporterul care te-a contactat. Observ c umerii lui devenir epen
i i se ntreb de ce. Majoritatea oamenilor, dac nu erau inculpai sau arestai p e n trif
vreo crim, se bucurau s li se ia un interviu, mai ales cei impli cai n aciuni de cari
tate. De obicei,, publicitatea le aducea mai muli bani. Iar Timek primise o relat
are de pres despue David Farrar i proiec tul lui referitor la colari. Devenind suspi
cioas dup aproape zece ani de munc de reporter, se ntreba dac nu cumva David Farrar a
re ceva de ascuns. Era oare un impostor, un arlatan? Aa ceva prea ridicol, dup ce-i
vzuse -----------------------------Q ) -------------J

casa plin de animalele alea proase i pe cei doi copii. Nu-i putea explica ostilitate
a care se instalase deodat n Jeep. - Ai prim it un mesaj n legtur cu un interviu? ntre
b ea. - Nu-mi amintesc ntrebrile. Cuvintele fuseser rostite cu o voce ncor dat, aspr,
care n-o mai auzise pn atunci, Cldura din ea dispruse. Jeep-ul trecu peste o ridictu
r a drumului, iar cucuiul o fcu s ipe oe durere. - lart-m! spuse el. n vocea lui apru
n nou o oarecare ngrijorare, dar cldura lipsea nc. ncurcat, ea se hotr s ncerce: c reporterii? - Nu-mi pas de ei, ntr-un anumit fel, spuse el sec. Dar nu vreau ca
elevii mei s fie exploatai. Rceala i hotrrea iui o nfiorar pe Laney. - Am primit o in
maie recent. De obicei merit atenie, spuse ea, cu un ton ct putu de rece. Nu-i plcea s
fie numit exploatator de copii. - N-am scris eu treaba aia blestemat. - Cineva a fc
ut-o.

Umerii lui, care se crispaser i mai mult n timpul discuiei, se relaxar brusc. - lart-m
spuse el ncet. N-ar fi trebuit s te condamn, dar dac ai fi sunat... - Am ncercat, z
ise ea. Nu rspundea nimeni. Ea fusese nerbdtoare s termine mai repede cu treaba asta
. Aa c i trimisese o telegram, nchipuindu-i c el o s fie tare mndru de povestea asta
arunc o privire grea. - i snt ndatorat, domnioar Drury. Martor mi-e Dumnezeu, mi dau
ama c familia mea e de vin c te-ai rnit, dar putii mei... familiile lor au mult mndrie
N-ar vrea.niciodat s devin un subiect de reportaj. Publicitatea ia ceva din farmec
ul acestor copii. Am fost n stare s explic altor reporteri care au sunat... Laney
nu mai auzise niciodat vreun brbat vorbind n felul acesta, despre farmecul putilor lu
i, care nu erau nicidecum copiii fui. Nu voia s prof-ite de o a se m en e a c o m
p a s iu n e ; reporterii erau n general nite oameni cinici, i ; i-au fost singurii
tovari, ani de zile'. Se instal o tcere stnjenitoare ntre ei. : Laney ar fi dorit s-i
spun c va uita toat | povestea asta, dar nu putea. Patrick fcuse din
?

asta o chestiune de mndrie i ea nu dduse niciodat napoi de la ndeplinirea unei sarcini


. Cu piciorul fracturat sau nu, o s reueasc i de data asta s-o duc la capt. David i sp
sese c i e ndatorat, iar ea era gata s se foloseasc de asta, dac-ar fi fost cazul. Va
avea grij, totodat, ca reportajul ei s nu rneasc pe nimeni. Zcea pe spate i privea, d
ncolo de umerii si lai, la prul bogat nisipiu, care se ondula uor i i aminti tria bra
lui cnd o purtase. Nu prea a fi tipul de om care s vrea s predea lecii, mai aies ntro zon att de srac. Avea un aer sofisticat i o atitudine de responsabilitate care vdea
c e un om cu mult spirit practic. Vorbele lui erau mai precise, mai bine conturat
e, dect ale altora pe care i auzise n localitate, iar copiii si preau s aib un accent
e Massachussets. David Farrar era un mister, o enigm. Poate c aici era vorba de ce
va mai mult dect un reportaj. El nu se prea bucura de interesul pe care i-l arta e
a, dar ea gsise ntotdeauna calea de a-i face pe oameni s fie mai deschii. Iar el i er
a ndatorat.
v---------------- Q D --------- -------^

nchise ochii, ncercnd s uite ultimele cteva ore i cum ar putea afecta ele urmtoarele c
va sptmni i luni. Senatorul Paul Tribling i va ncepe campania pe 10 ianuarie. Ea avea
eja un loc rezervat n colectivul de ziariti. Dac n-ar fi fost prezent, s-ar fi dus a
ltcineva, iar ea ar putea fi trimis s scrie alte articole. i n-ar mai o b in e o slu
jb de ef de birou. Dar competiia era dur. Se mic uor i durerea o cuprinse din nou. Ce
coste, se gndi ea. Cum se poate ca att de multe lucruri s-i mearg prost? David parc n
faa unui mic spital or enesc. Era puternic luminat, locul de parcare era plin de amb
ulane i de agitaie. Spera ca n camera de urgen s fie destul de liber ca s-o primeasc
ede pe pasagera lui. i privi cea sul; era ora zece. Chiar dac ar pleca acum, n-ar pu
tea ajunge napoi nainte de miezul nopii. Dar tia c nu putea s-o lase singur pe Laney D
rury. Va trebui probabil s-i petreac toat noaptea la motelul de peste drum. Era sigu
r c Mabel va avea grij de biei. Iei afar i ridic scaunul din fa. Laney adorm ise n
urm, iar la lum inile spitalului i putu vedea faa plin de vnti.
CED
j

Simi brusc o durere pentru ea, pentru lipsa de aprare, cci i simise vulnerabilitatea.
Se mir c nu-i dduse nici un nume al vreunei rude sau al unui prieten ca s-i sune. Fr
doial c o persoan att de atrgtoare trebuie s aib pe cineva care s se preocupe de ea,
ar dori s tie c a fost accidentat. Poate chiar un so. Nu ddu importan prea mare aces
idei, chiar dup ce-i ddu seama ct de prost reacionase. O atinse uor, iar ochii ei se
deschiser; pru cam confuz la nceput, dar apoi deschise ochii mai tare, dndu-i seama un
de se afl. - E spitalul? - Am ajuns, zise el, aplecndu-se peste ea. Stai aici. M du
c s caut pe cineva s ne ajute. Cnd intr n spital, personalul acestuia se mica repede,
intrnd i ieind din rezerve, iar holul de primire era plin de lume. O femeie cu o fa c
am obosit, apru la ghieu. - Am n main pe cineva care a fost victima unui accident. She
ila Morrison v-a sunat. Expresia femeii deveni i mai chinuit. Privi n jos, la o hrti
e din faa ei. - Piciorul rupt, zise ea. O s chem un brancardier i o targ, dar va mai
trece ceva

timp pn ce doctorul va putea s vin s-o vad. Snt toi ocupai... un accident pe autostra
Telefonul sun i ea se ntoarse. Frustrarea i strngea stomacul^ n timpul celor ctorva m
nute de ateptare. In cele din urm, apru brancardierul i David l conduse la Jeep. mpreu
n, o aezar pe Laney pe targ i o purtar ntr-un loc Kng perete. David a fost chemat na
a biroul de recepie. - Asigurarea? ntreb femeia. - O s-o ntreb, dar dac n-are, garant
ez eu plata. Femeia l privi curioas. - Sntei vreo rud? El scutur din cap. - Un prieten
? - Nu chiar. Ea l studia cu o privire curioas: - Atunci cine sntei, dac mi permitei s
reb? > - O cunotin e de ajuns? zise David la captul rbdrii. Femeia ridic o sprincean.
Ai rbdare s completm formele astea. David privea n jos la toate ntrebrile ce i se
V

puneau. Completase destule formulare de spital ca s fie un expert. Ura modul de a


reduce oamenii la nite rnduri scrise pe o pagin, dup cum ura i mirosul de spital. nai
nte, tiuse ce rspunsuri s dea, cnd fusese vorba de Julia, dar acum nu cunotea dect dou
lucruri: numele lui Laney i ocupaia ei. Se duse lng targa ei i se rezem de zid. - Snt
ite ntrebri... i zise el. Treizeci.de minute mai trziu, rmase surprins vznd ct de mu
punsuri dduse ea i ct de puin tia e! nc despre ea. - R ude?Ea cltin din cap. - Nici
Dar prieteni? Ea ezit nainte de a da, n cele din urm, dou nume. - Asigurarea? - Da, z
iarul are o asigurare excelent. Cartea mea de asigurare e n poet. Cnd i ddu seama cpoeta n maina ei, David o vzu intrnd brusc n panic. - Nu te ngrijora, zise el. Sam v
vea grij de asta. Valea Cade nu e Washington D.C. - Dar...
------------ C ?D
------------------

El i puse mna pe umr, cnd ea ncerc s se ridice. Dar nimic. O s avem grij de to t ce
u ie . D -le do ar num ele a g e n tu lu i de asigurare, iar eu o s-l sun pe Sam
mai trziu, ca s-mi dea numrul. E-n regul? Nu era n regul. Laney simea c viaa ei este
r-odat sub control. Dar nu tia cum s protesteze, fr s sune a ingratitudine sau a nebun
ie. Ddu din cap. Dar nici aa nu era n regul. El terminase cu formele i nc mai sttea a
o, dar Laney se simea foarte nesigur. Probabil arta ngrozitor. Ea i simea cucuiul mare
de pe frunte, iar fa a i era p ro b a b il u m fla t . Nu se mai pieptnase dup accide
nt i nu mai avea nici o urm din rujul cu care se dduse nainte de a prsi hotelul, ca s
e ndrepte spre casa lui David Farrar. i el avea prul .^zburlit, dar arta nc atrgtor.
haina Iul din blan de oaie i cu prul fluturat de vnt, semna cu brbatul din reclamele M
arllboro. Apoi, ea observ c privea la pereii spitalului ca un om confuz. i fcea impre
sia c nici lui nu-i place s se afle aici, cum
<Z>

nu-i plcea nici ei. Laney se hotr s-i vin n ajutor. - i mulumesc c m-ai adus aici,
re rost s mai stai. O s am eu nsmi grij de toate. Probabil c ar putea s-o fac, se gnd
l, dar n-ar fi vrut s-o lase. n ciuda motivelor care o fcuser s vin n Valea Cade, el s
imea o anumit responsabilitate i ceva ce nu mai simise din prim ele zile ale cstoriei
lui: o senzaie de cldur n stomac. - i cum rmne cu reportajul? ntreb el. - O... s te
l cltin din cap. - O s atept aici, s vd ce spune doctorul. Theo o s vrea s tie. n s
ra o atmosfer rece i strin, iar prezena lui David Farrar i oferea o cldur de care ave
evoie n clipa asta. Totodat, acest sentiment se lupta cu o dorin tot att de vital de a
se simi independent. - Copiii ti... - Mabel a mai stat cu ei, cnd am fost plecat di
n ora, zise el. O s le fie bine. Laney dorea ca doctorul s fi venit mai repede, dor
ea s se ntmple ceva, dorea s nu

. Patricia Porter r V_________ ____________


mai simt nevoia brbatului care se ncpna s stea cu ea. nchise ochii, dar chiar i aa
imi ochii aceia verzi preocupai^ fruntea ncruntat, trsturile lui aspre, plcute. i am
dragostea din vocea lui cnd i vorbise de fiul su, chiar atunci cnd i certa c a aiergat
pe strad, i se gndi ce mult i lipsise o asemenea afeciune cnd fusese copil, mai ales
djn partea unui tat pe care ar fi dorit s-l aib. ncepuse s nvee de la mama ei s nu se
ead n brbai. i n-a avut ncredere, pn l-a ntinit pe Dean. Aceasta a fost cea mai mar
a ei. Era ocat, n plus, de absena doamnei Farrar. Curios, aceast remarc a fcut-o s se
mt mai bine, dei pentru nimic n lume nu-i putea imagina de ce. Dup cum nu a neles de c
tresrea de fiecare dat cnd David o atingea, din ntmplare sau intenionat. i nici de ce
att de des, ochii lor se priveau reciproc ntr-o ncercare a voinelor... i, ntr-un fel,
ca o ciocnire de ctmpuri de energie. Nimic altceva nu putea reda mai bine curen
tul electric ce lua natere ntre ei, mai ales cnd erau att de aproape unul de altul.
Ar fi vrut s se ntoarc mai repede la
^--------:---------------------- ( j c T ) ------------------------------

Washington i s uite de tot episodul sta. i atunci, de ce i punea ntrebri n legtur


ui Theo? David Farrar napoie formularele la ghieu i se ntoarse repede, cu un zmbet ab
ia schiat. Se rezem din nou de perete, prnd c se relaxeaz, dei umerii si erau nc te
Arunc o privire prin camerele de consultaie, dorind ca doctorul s vin mai repede, i
ar ea l privi din profil. Buzele lui atrgtoare zmbeau uor, iar cutele de la colurile o
chilor se adncir. Nu-i putea vedea ochii, dar i-i rememora n minte. Erau aa de... ulu
itori n claritatea lor. Nu mai vzuse ochi de o asemenea culoare i o fascinau. Gnduri
le ei i fur ntrerupte brusc de doc torul care se grbea s-o vad, scuzndu-se pentru nt
e i cernd ajutor s duc targa ntr-o camer anumit. A fost consultat, i s-a fcut o radi
ie, apoi a fost din nou consulta t. n cele din urm, afl c piciorul i era ntr-adevr f
rat i avea nevoie de operaie ca s fie pus la loc. A fost pregtit i i s-a fcut o injec
urma creia a nceput s moie. n timp.o ora
T i'II

transportat pe culoarele de un verde deschis, l vzu pe David Farrar mergnd alturi de


ea, cu un zmbet ncurajator pe buze. Dintr-odat, se simi mult mai bine. De fapt, era
chiar ngrozitor ct de bine se simea.

Se fcuse ora trei dimineaa, cnd doctorul intr n sala de ateptare. David era pe jumtate
adormit, stnd pe canapeaua de piele, care vzuse odat zile mai bune, dar se trezi im
ediat, cnd l vzu pe chirurg. - Cum i este? - A fost o fractur serioas. Va mai avea dur
eri cteva zile i trebuie s nu mearg cteva sptmni. S-ar putea ca peste o lun s fie
poarte un ghips cu care s poat umbla. Nu cred c e vorba de o contuzie, dar trebuie
s rmn aici el puin douzeci i patru de ore, sub observaie. Are cteva vnti pe fa
ochi. Ezit o clip, apoi continu: Sntem supraaglomerai din cauza ciocnirilor de pe aut
ostrad. Am putea s-o transferm ia un spital din Charleston, doar
CEE>

dac nu are prieteni sau o familie care s o poat ngriji acas. - Nu e nevoie s stea n sp
itai? . ifS; - Nu e necesar. * David avu o tresrire n minte. i aminti de blestematel
e alea de formaliti. Rude: nici una. i i aminti de refuzul ei de a suna pe cineva - P
ot s-o transport cu Jeep-uP - Ct de departe? i - Pn n Valea Cade. Doctorul zmbi relax
at: * - E domeniul Sheilei. David ncuviin din cap. - O s ne ngrijim de ea azi, o s-i m
ai facem raze X mine diminea i, dac totul merge bine, ar putea pleca smbt, zise docto
. O s-i dau ceva. s-i aline durerea pn acoio, cu instruc iuni pentru Sheila. David ncu
iin din nou, reflectnd la impli caiile hotrrii lui. Avea camere destule, iar Mabel ar
utea rmne s aib grij de ea. N-ar fi vorba dect de cteva zile, pn ea va fi n stare s
c n apartamentul ei de la Washing ton. Martor e Dumnezeu, c i era tare ndatorat. S-ar
fi putut s-l aib acum pe Theo n spital.
( " t i ) ---------------------------- 3

Patricia Porter
Dar nu putea s-i nlture o oarecare ndoial. Laney Drury era prea atrgtoare i ultimul
de care ar fi avut nevoie era o alt femeie ambiioas. tia totodat c, stnd cu el, ea ar
avea posibilitatea s-i scrie relatarea pe care el n-ar fi vrut s i-o povesteasc, ntru
ct i era team s nu distrug legturile strnse pe care i !e fcuse cu oamenii, i aa su
e strini. Dar nu avea de ales. Nicidecum. Laney afl de acest aranjament abia dup o
jumtate de zi. N-avea de ales. Nicicum. S-a trezit ntr-un pat strin, ntr-o stare de
spirit confuz i cu o durere crud ia picior, pe care o bnuia c va fi mult mai puternic
dup ce va trece efectul medicamentelor. Sorbi puin ap rece, cnd apru doctorul cu David
Farrar alturi, care privea linitit. Laney dorea s se duc a c a s , n apartamentul pe
care nu-l prea folosise de fapt, cu simmntul siguranei pe care i-o oferea acest cuib
al ei. Avea oroare s-i impun aa ceva iui David Farrar, a crui gurjcea o grimas, iar
chi i se citea c nici el nu prea era convins de aceast situaie.

Laney se ntoarse spre el. Eti sigur c... ntreb ea spernd c el vai spune nu, dar el zm
ca i cum i-ar fi citit gndurile i ar fi fost de aceeai prere. Ar fi dorit s nu fie at
de atrgtor, mai ales n dimineaa asta, cu prul la vizibil aranjat cu mna, cu hainele
nate i cu puina barb care-i apruse pe obraji. Majoritatea brbailor, se gndea ea, ar fi
artat mbtrnii i obosii. Poate c injecia, pe care i-o fcuser mai nainte, o fcea s
m ameit. Aceasta o fcea probabil s devin i mai dispus s accepte orice. A doua zi, pro
il va regreta. Dar chiar atunci, cnd privea n ochii lui, nu putea s zic nu.

Bun ziua! Vocea joas, nceat, ptrunse prin ceaa care nconjura nc lumea liii Laney. La
uzi cuvintele i-i ntoarse capul spre figura,.nalt: ce. apruse -in u i raminti cu
ot ce .se ntmplase n ultimele douzeci i patru de ore. Vizitatorul ei afia un zmbet car
s-ar fi voit linititor, dar ,Laney era nc nedumerit i simi

c se nvioreaz. El se brbierise i ara mult mai odihnit dect fusese mai devreme, dimine
Fiecare trstur atrgtoare de pe chipul lui era scoas n relief n lumina soarelui ce pt
a prin fereastr, iar privirea lui prea s-i ghiceasc fiecare gnd, ntr-un fel n care nim
ni altcineva n-ar fi putut-o face. Pulsul i se acceler i ea ncerc s dea vina pe orice
altceva cject pe brbatul nsui: pe starea sntii ei, pe ocul pe care-l suferise, pe d
a ucigtoare pe care o simise cu cteva clipe nainte. Gura lui se strmb ntr-un mod deose
it de atrgtor, care exprima timiditate i prietenie fireasc, ca i cum nu tia la ce s se
atepte din partea ei. Era o expresie care i ptrundea n inim i o fcu s zmbeasc uor.
rca agitat s-i recapete stpnirea de sine. Nu voia s simt cldur faj de acest brbat,
un brbat. i smulse privirea de la el i se uit n jur. Patul ei fusese nghesuit ntr-o
er rhic, unde mai erau nc doi pacieni, amintindu-i prea bine de starea supraaglomerat
a spitalului i de propunerea lui David Farrar. i de acordul ei. Ezitnd, din cauz c el
prea s atepte l,n

rspuns, ea se gndi la vreme, subiectul cunoscut al unei conversaii convenionale. - E


o zi bun? ntreb ea ovielnic. - Strlucitoare, zise el cu un zmbet larg, ca pentru a-i
ura ndoielile. E rece, luminos i alunecos. Ea se cutremur, t nu doar din cauza tempe
raturii sczute. Ai grif, i spuse singuri. Amintete^ de Dean. l el avea un zintoet care
o fcea s-t bat inima, i nite ocht fticnttori. Dar el n-a avut niciodat cldura lui D
Farrar, sau ridurile din jurul ochilor cnd rdea, care artau c i-s cfragi oamenii. i pu
se din nou ntrebri n privina iui, de ce sttea ntr-o mic comunitate din West Virginia,
d ar fi fost capabil s se simt bine oriunde. - Eti sigur c vrei s stau la tine? Laney
spera ca el s spun nu. Ar fi gsit soluii. Un iucru se putea spune sigur despre e, c e
ra inventiv. i ntreprinztoare. Toat viaa a fost n cutarea-unor ci de a jebine ce do
r de data asta era altfel. Nu voia s mearg acolo unde era ndrumat vizibil. Dar fuses
e de acord i ceva din ea voia s mearg cu el. Tocmai acest lucru o ngrijora mai mult
dect orice.
y

- Snt sigur, rspunse el. n cele din urm, ea i puse ntrebarea care o frmnta. - Dar so
... Zmbetul dispru de pe faa lui. - A murit acum doi ani. Laney se simi neobinuit de
stingher. Era I obinuit s pun ntrebri. Aa i cerea meseria. Dar, de data asta, simi
amestecat n ceva ; unde n-avea ce s caute. - mi pare ru, zise ea ncet. Partial, ' '
v A ' zmbetul reveni. ^ i ! - N-ai de ca, zise el. Asta a fost cu mult n > urm.
-Totui...

El cltin din cap i ridic sacoa. i-am adus cteva lucruri. O periu de dini, past de
tene, nite ruj. El ezit, prnd nesigur pentru prima oar. N-am tiut ce nuan s aleg. Nu
deea de a i-l nchipui pe gravul David Farrar alegnd un ruj, o emoiona. Cci simplul fa
pt c s-a gndit la asta, l fcea i mao atrgtor. Apoi, i ddu dintr-odat. seama c ea
l neobinuit, de parc ar fi ieit acum din pdure, dup o noapte furtunoas. / .
C ea >

Ii duse mna spre uviele ei negre, nepieptnate, ce atrnau peste cmaa de noapte de spit
- N-am mai vzut pe nimeni s arate att de bine n aa ceva, l auzi ea spunnd, cu o nuan
amuzament, fcnd-o i pe ea s zmbeasc; se uit tcut la ea nsi, ca s se conving. Ni pese de ce credea el. i totui, comentariul lui i produse o anumit senzaie de cldur.
inse mna i lu pachetul pe care i-l adusese. - Mulumesc, zise ea timid. Am ceva bagaj
e la hotelul din Valea Cade. - O s-i spun lui Sam s le ia, zise el. Totodat, cred c
ar trebui s-i lum ceva de mbrcat pe drumul de ntoarcere. Privind spre piciorul ei n gh
ps, adug: M ndoiesc c pantalonii ti o s-i intre peste sta. , Laney privi spre cmaa
l, fr nici o form, i se strmb. Singura ei valiz era plin mi mult cu pantaloni, pe ca
um nu i-ar fi putut mbrca. i mai pierduse nainte nite valize prin avioane, i purtase a
eea i mbrcminte mi multe zile, dar lipsa de haine o deranja mai mult ca orichd nainte.
Nu voia s
GD

depind de brbatul acesta sub nici o form., Voia s se simt egal cu el. Ochii lui o exam
inar rapid i Laney se simi goal sub privirea lui scruttoare, care prea c ptrunde prin
de noapte i i transmite o cldur arztoare. - Msura zece? Ghicise corect. Desigur, .cun
otea msurile femeilor i Laney avu un sentiment curios de gelozie. Ea aprob din cap,
cumva nemulumit. - Rou, cred, zise el aruncndu-i o privire cercettoare. Din nou, prere
a lui corect o sjurprinse n mod straniu. Rou era culoarea ei favorit, care i venea ce
l mai bine. - Orice, zise ea scurt. O s-i restitui banii. El ddu din cap. - Nu, zis
e. Cred c va fi o plcere s-j cumpr ceva. Nu m lipsi de asta. Cuvintele i fur nsoite
zmbe galnic, de parc ar fi anticipat o zi deosebit de ncnttoare. Laney ncerc s r
mea vinovat, se gndi ea, dei n-a trebui. Numai ea fusese, de vin c ajunsese ntr-o asem
nea ncurctur, mai nti prin faptul c lsase ca problemele ei personale s se amestece n
ei profesional, i apoi pentrg

q 1

c pierdu^ controlul asupra mainii. - Copiii ti... cum se vor simi n prezena unui oaspe
te strin, neateptat? ntreb ea, schimbnd subiectul. - l-am ntrebat. Snt ncntai. Lor
reporterii. Puse un accent uor pe cuvntul ior. Ea i ridic o sprincean. - Dar tatlui
- Cred c am discutat deja despre asta. - Nu ndeajuns. Eram ntr-o situaie de inferio
ritate. - Nu prea cred c te-ai aflat vreodat ntr-o situaie de inferioritate. Nu era
nici o neptur n tonul lui, ci pur i simplu era o observaie just. Laney dorea ca asta
e adevrat, mai ales acum, 0 fcuse s rmn fr replic i cam ncurcat. Ochii lui preau
prezena lui o zpcea, zmbetul lui o punea rv ncurc tur. Nu-i plcea slbiciunea ei, c
a nimic de-a face cu accidentul, dar era legat n ntregime de prezena lui,' - Dar tu?
i replic ea. Te-ai simit vreodat n inferioritate? El rse i Laney avu impresia c nu a
se niciodat un sunet att de frumos.
v.

- Cu o clas plin de copii? Chiar deseori. - De ce te-ai fcut profesor? Era o ntrebar
e care o preocupa. - E o poveste lung. - Vrei s mi-o spui? El ridic din umeri, ntr-u
h fel de rspuns negativ. - Te rog, insist ea. - De ce? Ea era obinuit s pun ntrebri,
s rspund la ele, i nu tia cum s rspund la o asemenea ntrebare. Se simi dintr-odat
simeau interlocutorii ei, Era un senti ment deconcertant. Se ntoarse la profesional
ismul ei rece, cu o faad pe care i-o perfecionase. - sta ar putea fi subiectul unui b
un articol. - Asta-i tot ce are importan pentru tine? Un articol bun? Zmbetul lui d
ispruse, ochii iui reci priveau la perete. Dar, n ciuda acestei poze nepstoare, ea vz
u c trupul lui devenise eapn. Ochii ei l priveau, mirndu-se de aceast schimbare n star
a lui de spirit. Se gndi s-i rspund cu un sfidtor da, dar nainte de a-l putea rosti, d
octorul intr, cu un zmbet amabil

pe lat. Ea nu se simise niciodat att de nefericit n viaa ei, mai ales c David Farrar
strecurase afar pe u. Camera pierdu din strlucire. Laney n-avu prea mult timp s se gnd
easc la absena lui. Doctorul ciocni ghipsul, care era nc umed; apoi sosi micul dejun,
iar n cele din urm brancardierii au aezat-o neceremonios pe o targ, ca s-o duc la Ra
diologie. Dei o vizitase pe mama sa n spital, ea nsi nu fusese niciodat internat. Acum
venise timpul s-i dea seam a de toate umilinele i ura fiecare clip petrecut aici. Ura
cmile de noapte de spital, zmbetele largi ale personalului i salutul nsufleit al tehni
ianului radiolog. Ura s simt rceala mesei de oel i s se simt att de neputincioas. i
e simt att de neajutorat, de fiecare dat, cnd se gndea la David Farrar. Ura modul', cu
m i pierduse att de mult controlul asupra propriei viei, i se mira c nu sifriea acela
ucru fa de orice persoan. Nimeni nu prea n stare s-i spun lui nu. Ore ntregi, altu
Zile n ir, alturi de el! Perspectiva era hspimnttoare.

El era deja n camera ei cnd se ntoarse de ta raze i cteva pachete erau aezate pe scaun
, lng patul ei. ncerc s-i menin o privire neutr cnd deschise pachetele, dar i dd
ea i se citea n ochi. Prima cutie coninea un capot rou de catifea, cu mneci lungi i l
argi, iar n al doilea erau dou cmi de noapte de modele diferite, de o nuan mai pal.
reia cutie era o pereche de papuci. - N-am putut cumpra doar un papuc, Explic el p
rivind n jos la ghipsul din care i ieeau doar degetele. Hainele erau de un gust imp
ecabil, atrg toare dar simple, clduroase dar nu groase. Mai era acolo un ziar local i
o mulime de publicaii, de la reviste pn la un ghid pentru Virginia de Vest. Se simi
din nou jenat, gndindu-se la ct costaser toate i se uit n pachete s vad nota de plat
cele din urm privi spre el, frustrat. - E o cheltuial prea nensemnat, daca inem seama
c ai salvat viaa fiului meu, zise el simplu. - Ziarul meu... ncepu ea, *; \ .
GD

- Ziarul poate s fae altceva. Mi-a fcut plcere s fac iari cumprturi pentru o femeie.
i lua aceast plcere. Ea privi n sus spre el i nelese c mndria lui ar fi fost jignit
fi refuzat. Laney zmbi, cednd n cele din urm i dnd din cap. Gura lui se destinse ntrn zmbet uor care fcu s i se contracte fiecare muchi al feei. - Cred c o s-i plac Va
e. Un curent neobinuit se produse ntre ei, odat cu o senzaie de cldur, de parc s-ar fi
petrecut ceva deosebit. Un clopoel de alarm sun n capul ei, prevenind-o s fie atent. i
din nou, tiu exact ce are de fcut. - Dac o s-mi povesteti... - ntotdeauna eti att de
severent? - ntotdeauna. - 0 s-i povestesc despre Valea Cade, zise el dup o oarecare p
auz, dar trebuie s-mi promii ceva. -C e? - C nainte de a scri orice, o s ai rbdare p
ezi totul, pn ce o s te ntlneti cu oamenii. - Ct timp? - Ah...^ce fire nencreztoare!
se el cu
----------------------------- C ~ 7 6 > --------------------------

Dartil cel mai de pre


un zmbet. A putea s te rein pentru tot deauna. Am o celul plin de reporteri captivi. D
vid se ntreb dac fcuse bine, dar nu dorea o poveste de tipul celor pe care obinuia ea
s le scrie. P o a te c, cu tim pul, ar putea s o conving s fac altceva, de pild s-i
te atenia spre nevoia unei industrii n Valea Cade. - l-ai ncuiat bine? Sau le-ai ru
pt picioarele? ntreb Laney. Vocea ei I strpunse gndurile. It trebui o 1 clip ca s fac
egtura cu contextul, apoi ; zmbi. - Nu m-am gndit la asta pn acum, o necji el, o lumin
i sclipindu-i n ochii verzi. Dar poate fi o idee. - Cam costisitoare, dac ai de gnd si nchizi pe toi. - Numai pe cei mai drgui, i replic et. - Farrar nu prea sun a nume ir
andez, zise ea Gura lui fcu o grimas ntrebtoare. - Fleacuri, domnule Farrar. Eti stul
de ele.. - Spune-mi David, dt vom locui mpreun. - Simplu. - Nu uita de promisiune.
- N-am fcut nc nici o promisiune., V.
< j >

- Ba da, ai fcut-o. N-ai spus nu. - Dar nici n-am spus da: - Aa-i, zise el agreabi
i, dar o s-o spui. - ntotdeauna o ii pe a ta? Zmbetul i apru din nou pe buze, iar och
ii i devenir dezolai pe neateptate. - Nu. . Se citea o tristee n vocea lui, i Laney er
frmntat de nevoia de a ntinde mna i a-l atinge, ncercnd s alunge astfel umbrele car
ser att de repede n ochii lui. Era ocat de tria emoiei, de puterea care o fcea s fie
e adnc ngrijorat. De-abia l cunoscuse. Acum, privirea ei o ntlni pe a lui, uitndu-se f
x unul la altul, fiecare simind c nu era n stare s fac vreo micare. Focul i furtuna i
inseser pe amndoi. Stai linitit biete, i zise. David. Amintete-i ce i-ai fgduit i
ebunie, i zise Laney. N-o s se nvee minte niciodat? Acum ny-i mai putea lua ochii de l
el i nu mai putea -i spun nu. E din cauza accidentului, se gndea David. Arat att de v
lnerabil. E din cauza accidentului, i zise Laney. Era nc ameit de doctorii. Altminteri
s-ar simi

jignit de calea pe care o luase viaa ei, cerndu-i ceea ce n-avea dreptul s-i cear. ia
r el nu putea s-i ia ochii de la nesigu rana pe care o citea n ochii ei, de culoarea
ciocolatei. Nici ea nu era n stare s nceteze s se uite la privirea aceea schimbtoare,
a celor mai incredibili ochi pe care i vzuse vreodat. Apuc revistele pe care i le a
dusese el, forndu-se s-Ha privirea de la el, cu un interes prefcut. De fapt, Laney nu
se uita n reviste. Vedea doar privirea lui pe care o simea aintit asupra ei. In cel
e din urm, i auzi vocea i se ntreb dac privirea lui era de vin pentru nesigurana ce o
mea, sau ea nsi. Ai nevoie de odihn, zise el. O s revin mai trziu. Ea l privi. N-ar f
rut s plece; vedea c el ezit, c nu se mic. Cum de se ntmpla aa ceva? i ascunse con
o uoar nclinare a capului, i-i nchise ochii de parc voia s doarm, nedorind s-l vad
d auzi nite voci tinere, deschise ochii. El plecase, locul lui fiind luat de nite
adolesceni

Patricia Porter
care veniser s-l vad pe 'until din ceilali pacieni din camer. Apoi mai venir ali vizi
ori i ea ncerc s nchid ochii, ca s ascund brusca singurtate care o cuprinsese. Peste
zile, i spuse ea, va fi acas. Acas, la Washington, printre prietenii ei. Dar, pentr
u moment, sentimentul de singu rtate nu dispru. Lan.ey i reaminti senzaia pe care i-o
dduser braele lui David Farrar. Visase chiar ceva legat de astei, in timpul perioad
elor de somnoleni i cnd dormise, n ultima zi i jumtate. Aceste brae i ofereau acum pa
mai mult siguran n timp ce o purtau de pe cruciorul spitaiufoii pe bancheta din spate
a Jeep-ului. Acesta nu pruse a fi un efort pentru el, dei greutatea m sporise dat
ori ghipsului, care i cuprindea piciorul pn aproape de genunchi. Se simea devparc ar f
i cntrit o ton. Lucrul cei mai remarcabil fusese gentileea cu care o purtase n brae i
introdusese In , Jeep-u nc plin de perne. Simea mirosul curat, ameitor, de spun i aft
r-shave.
\

Niciodat n via, nu simise o asemenea protecie, cum i oferise David. Se ngrijise singu
cnd i amintea i se simea mndr c i poate pstra aceast auto-ncredere. Pn acum.
nzaii pe care nu ie mai avusese, dorina de a se lsa n grija lui, dar nu putea nega p
lcerea pe care o simea n compania lui, valul uor de mulumire cnd el trase o ptur n j
ei. Smbta asta era din nou o zi nsorit. Alunecuul i ploaia dispruser sub strlucirea
ui albastru, destul de rece ns pentru a pstra o pojghi de ghea pe cea mai mare parte a
cmpului. Raze de soare sclipeau pe petele de zpad, tmpodobindu-le parc cu fire de au
r. Dealurile se luminau n jurul ei, prnd un fel de paznici pentru orelul din mica val
e, deservit de spital, Laney simi un vai de ncntare vznd frumuseea regiunii, revenind
parc la via. i ddea seama c nu mai simise o asemenea energie de luni ntregi, poate c
niciodat. - E comod? Vocea profund a lui David vibr n Jeep. Ea ddu din cap iar el nchi
se ua i se urc p

scaunul din fa. - Ai sunat pe cineva? - Da, zise ea cnd Jeep-ul porni cu uruitul lu
i specific. Laney i aminti cele spuse n legtur cu dragonul i zmbi. - i... ? reveni el
i totul e bine, zise ea rece. Nu voia s-i spun c Patrick se oferise imediat s o aduc
cu ambulana napoi la Washington i s-i ofere, tot ce ar fi avut nevoie. Vocea lui era
ngrijorat i prea c se simea vinovat. Patrick tia c ea n-avea rude i c el ndeplini
acest rol n ultimii civa ani. Dar ceea ce dorise cu disperare cu cteva zile n urm - de
a se ntoarce la Washington - i se pru deodat a nu fi aa de importatnt. Era vorba de
reportaj, i spuse ei nsei, cum i spusese i lui Patrick. Niciodat nu lsase vreo treab
us la capt. Ea ascult linitit protestul lui Patrick, i apoi i relat plat c era pe ca
ea de povestea pe care o dorea. Va trebui s atepte articolul* peste ctva timp. Urm o
pauz, o ntrerupere lung, linitit, ca s se gndeasc, apoi i zise: - F ce crezi c e
Laney, dar s m anuni dac apare ceva ce a putea rezolva

eu sau ziarul. Uimit ea nsi de propria ei ncredere n sine de care aparent ddea dovad,
cept repede, mai nainte ca el s aib timp s-i mai pun alte ntrebri. - Ai mai vzut cev
Virginia de Vest nainte? o ntreb David. - n campanie... dar atunci chiar c nu aveai
timp s vezi nimic. - Ce campanie? - Am fost s relatez despre campania senatorului
Tribling, i explic Laney. - Eti un reporter de politic? n vocea lui se citea o oareca
re nedumerire. - Da! Era i ncredere i mndrie n vocea ei. - Atunci de ce... ? Laney nel
se. Profesor de ar sau nu, el cunotea ierarhia reporterilor. - Editorul meu s-a gndi
t c ar fi o... variant plcut. - Dar nu erai de aceeai prere, nu-i aa? ntreb el. De u
a? Oare ghicise datorit pauzei pe care o fcuse ntre cuvinte? - Dumneata ai putea fi
un reporter bun, zise

ea glume. - M-am gndit odat la asta, zise el, surprinznd-o prin faptul c nu mai ntreba
se de ce avea nevoie s fac o variaie plcut. - i? - i m-am hotrt n cele din urm s
r, zise el. Cuvintele fuseser rostite aa de firesc, nct Laney nelese c nu ascundea nim
c. - De cnd predai n Valea Cade? ntreb ea, instinctul ei de reporter aprnd din nou, nr
gistrnd n minte toate detaliile i dorindu-i s aib un carneeli hrtie. - De ctva timp
eva amuzant n rspunsul lui evaziv. Dar te-am ntrebat ceva despre tine. - N-am nimic
s-i povestesc. - Cu excepia rspunsului la ntrebarea de ce o doamn att de drgu vine
Cade. - O toan de ziarist, zise ea. - Sau soarta, zise el urprinznd-o. _ - Nu cumv
a crezi n soart? l admonest Laney. - Dar tu? Vocea lui era din nou amuzat, glumea. - E
cred c oamenii i fac singuri soarta.
--- ----- GD---------

- Fr nimic magic, fr ursitoarele noastre? - Nimic din toate astea. - Nici chiar de C
rciun? - Mai ales de Crciun, nu! - Oare snt eu un fel de vrjitor? Nu-i de mirare c ed
itorul tu te-a trimis aici. Cltoria asta are loc n prezent? Sau n trecut? David Farra
r ptrunsese n cele mai ascunse coluri ale fiinei ei. Dar dei Laney nelese c simte ace
intruziune, era totodat contient c se bucura foarte mult de aceast provocare. - i ce r
ol joci tu? ntreb la rndul ei. Nepotul? Sau Tiny Tin? El chicoti. - Snt un optimist
naiv, aa i nchipui. Laney ls tcerea s vorbeasc n locul ei. - M i se pare c am o me
e mi se potrivete, zise el. ntotdeauna m-a plcut Crciunul. - De ce? - Mzgleti ceva n
tul la de notie din mintea ta? - Dac te gndeti c te nregistrez, da. - Atunci refuz s
nd la probleme care tiu c i snt familiare. - De c e ? - ntotdeauna pui att de multe n
bri?
------------C O---- ------

- Desigur. Nu rspunzi la nici una?v - La ale tale, s-ar putea. Nu la ale lumii. Atunci, pentru moment, consider c am nchis carneelul. Cuvintele o surprinser chiar p
e Laney. Dar dorina ei de a afla mai multe despre enigmaticul David Farrar merita
un I armistiiu temporar. Se mic uor n locul ei, de parc ar fi discutat cu ea nsi.
acelai pulover verde tricotat, pe care-l purtase cu dou zile nainte, arta teribil de
atrgtor, de parc ar fi vrut s se simt ca acas, nlat pe o stnc irlandez, sau ta c
hi corbii comerciale. Fantastic! Magic! Ea nu credea n aa ceva. Deodat, simi nevoia s
ie de ce credea el n astea. ~ De ce i place Crciunul? ntreb ea din nou. El tcu un mome
t, nainte de a rspunde. - Presupun c din cauz c el scoate ntotdeauna la iveal ce^e mai
bun n oameni. El renvie speranele i visurile lor, visurile lor pentru o lume mai bun,
poate. - Dar asta nu-i face cumva artificiali? Nu e un fel de scuz pentru c nu snt
att de buni n

restul anu-Jui? El zmbi: - Eti o cinic. - S fie oare asta un fel de confirmare c am d
reptate? - Oh, nu, prietena mea. Srbtoriie, fie ele ale cretinilor, ale evreilor, s
au ale oricror religii scot mai d e g ra b la iveal c e e bun n oameni, sentimente
care zac adnc n eul lor; ele le aduc la suprafa, fcndu-ne s ne exprimm mai deschis ac
e sentimente, pe care adesea ne simim jenai s ni le manifestm n alte ocazii. - Asta e
ste ceea ce ncerci s faci prin proiectul tu? - Nu chiar. -Atunci, ce? - O s vezi tu
singur. - i o s-mi ari totul? Totul? Urm o pauz lung. - Exist mai mult dect o singu
e n Valea Cade. A vrea s le afli pe toate. 0, desigur, se gndi n sinea ei. Poate c ast
a ar ajuta-o s-l neleag pe David Farrar, care devenise tot mai mult un mister pentru
ea. Un mister de neneles, palpitant pentru ea. - Da, zise ea cu glas tare.
-- : -- QD---------- -

Atunci o s afli, zise el uof. Cred c o s le affi. Cldura vocii sale o fcu s nceap s
fantastic.
*
v

David arunc o privire prin oglinda retro vizoare spre bancheta din spate a Jeep-ul
ui i ar fi dorit ca pasagera s nu fie chiar att de al naibii de frumoas. Ei parcurse
r n linite ultimele cteva momente i acum faa ei arta gnditoare i chiar vistoare. P
gru bogat fusese pieptnat bine ca s luceasc i buzele aveau o

culoare plcut, preau bune de srutat. Senzaiile permanente ale prezenei lor fizice stnd
preun fcea s creasc temperatura n Jeep, mai mult chiar dect radiatorul. Oavid nu-i dd
seama de ce era amuzat de asemenea gnduri. Chiar din convorbirea lor, el desluise
c ea e dedicat n ntregime carierei sale. O nelegea i era de acord cu asta, dar totodat
u seama c nu voia s se confrunte cu o profesie att de atrgtoare i -pretenioas. El ced
odat unei femei care dorise o via mult diferit de cea pe care o dorise el, iar acum
era n sfrit n stare s fac ce dorea cu viaa lui. Exact ce dorea. Dac, i spuse el, n
ont de acele momente ocazionale cnd era dornic de compania cuiva, de acele moment
e de intimitate dintre oameni care se simpatizeaz unul pe cellalt. . Dar, de obice
i, asem enea gnduri erau repede alungate de solicitrile fiilor si i ale meseriei ce
o avea. ntotdeauna era ceva de fcut, o nevoie de acoperit, fie c trebuia s dea mai m
ult atenie vreunui elev, fie c se ocupa de alte probleme ale comunitii, ca de pild ace
ea de a crea acolo o industrie. Pn acum,
j ! i ;
1 j ; ; ;
--- -----: ----- ( 90 ) ~
7---

toate ncercrile euaser, dar continua s persevereze pe acest drum. Avea o via bogat, p
de satisfacii i frumusee, cnd i vedea copiii crescnd ntr-o comunitate neafectt de d
crime, ntr-un loc n care nu trebuiau inui tot timpul sub observaie. Atunci, de ce si
mea o oarecare pustiire i nelinite sufleteasc? Femeia att de atrgtoare din spatele Jee
-ului l fcea s se simt aa cum nu se mai simise de ani de zile, ca un biat care se nt
pentru prima oar cu o fat. Privi napoi n oglind. - Mi-au mai rmas trei zile de coal
e de vacana de Crciun, zise el, ncercnd s sparg atmosfera tensionat din main. Mabel
simit s stea la noi n urmtoarele cteva zile, ca s-i in companie. - Dar ea nu are fam
- E vduv i-i face plcere s fie de folos. - O s-i pltesc pentru asta. Spinarea lui dev
ni eapn. - Nu te gndeti niciodat dect la bani? Cuvintele ei i aminteau de obsesia Jul
fa de bani i o lu ca sale.

- Ziarul... zise scuzndu-se. - Lui Mabel i face plcere s fac asta. Theo este ca unuld
e-al ei, iar ea e recunosctoare. Dac o s-i oferi bani, se va simi jignit. - Dar... vr
u s se scuze Laney. Vocea lui se auzi slab: - lart-m, n-am vrut s te supr, dar Mabel s
-ar simi ofensat dac tu sau eu ne-am oferi s o pltim. Sntem, ntr:un fel, o familie pe
are a adoptat-o. Nu are nici un copil i a fost ideea ei s stea la noi acas. n vocea
lui apru o nuan de amuzament. Cred c se simte datoare s-mi apere reputaia. - Hm! rspun
e Laney cu voce moale. Dar pe a mea? - Tu eti o strin. Tu nu ai nc aa ceva. - Dar tu a
i? - Una absolut impecabil, rspunse el cu o voce clar i categoric. - De ce oare mi vin
e greu s nelg asta? - Nu prea ai posibilitatea. - mi vine i mal greu s neleg aa cev
, vrei s ne faci vreun compliment prin :aceast mrturisire, domnioar Drury? - E mai mu
lt o observaie de ordin profesional. Iar tu ai putea foarte bine.s-mi spui

Lane. - Lane e un nume de brbat, zise n glum. Eram gata s-i fac vnt lui Lane Drury. Dar dac: nu era accidentul, mi-ai fi fcut i mie vnt? Urm o clip linite, apoi chicoti:
- S spunem c ar fi fost ceva mai dificili El ezit, frmntat de a ti mai multe despre e
a Prea c are o mulime de faete, ca o piatr preioas, care i ascun dea adevrata compl
sub o aparen lucitoare, uneori chiar fragil. - De unde i vine numele sta, sau e doar
un nume folosit la ziar? - O, e chiar numele meu. E singurul lucru pe care mi la dat tata vreodat. Replica fusese rostit linitit, cu toate c se simea amrciunea n sp
le ei, ceea ce fcu ca inima lui s tresar. Dar nu spuse nimic, lsnd ca linitea s vorbea
c n locul lui, i nu-i puse ntrebri pe care nu le-ar fi putut rosti cu voce tare. - Ta
t! meu i-ar fi dorit un biat. Vznd c nu i s-a mplinit dorina, mi-a dat un nume i a d
. - mi pare ru, zise el. Blndeea dirr glasul Iul
' -------------------- G > ----------------------------

mrturisea c aa era. - Nu conteaz. Laney aproape c regret acest moment, cnd i dezvlui
ea multe, dar era n Jeep-ul sta o atmosfer de intimitate; sunetul plcut al vocii lui
, blndeea din vorbele lui, o fceau s-i deschid ceva din sufletul ei, ceva ce inuse asc
ns de cnd fusese copil... - E ntotdeauna greu s-i pierzi un printe. - Nu poi s pierzi
e n-ai avut niciodat. - Dar mama ta? zise el slab. - A murit imediat dup ce am ter
minat liceul. Rspunsul sec nu mai ndemna la alte ntrebri. El tcu i, din anumite motive
, ea simi nevoia s vorbeasc despre mama ei, ceea ce nu mai fcuse. n ciuda puinelor lui
cuvinte, ea i simi simpatia. Ba chiar ceva mai mult dect simpatie. nelegerea lui. A fi dorit s-i ofer lucruri pe care nu le-a avut niciodat. > - Lucruri? - Un loc co
nfortabil n care s triasc, nite rochii drgue, nite lucruri mai aparte. - Te-a avut pe
ne.

- Eu nsemnam doar cheltuieli i iar cheltuieli. - M ndoiesc c ea privea lucrurile aa. De ce nu? - Lane... aa i spun oamenii, Lane? - Prietenii mi spun Laney. - Cred c aa s
un mult mai bine, zise el, i i spuse pe numer Era mai blnd, mai plcut, ca privirea ac
eea din ochii ei, cnd a ntrebat despre biatul lui, ndat dup accident. Privi din nou n
glinda retrovizoare. Ea se rricase uor i faa ei ieise din cmpui su vizual. Dar nu-i s
eptul ei plin i frumos, sub rochia de un rou deschis. - Laney, ncepu el iar. mi nchip
ui c mama ta era foarte mndr de tine. - Dar eu n-am putut face niciodat ceva pentru
ea... - Chiar numai fptui c exiti e cteodat suficient. -T u n-ai cunoscut-o. - Nu, zi
se el, n-am cunoscut-o pe mama mea. Dar eu tiu c fiecare minut petrecut cu bieii mei
, e ceva dedsebit.

Laney simi o durere adnc n suflet. Nu simise niciodat o asemenea apropiere. i amintea
'mama ei c era obosit, mereu prea obosit ea s-i ofere afeciune sau timp. Laney se simi
se totdeauna vinovat n privina asta, se simise vinovat c tatl ei o prsise pe maic-s
nou se simi groaznic de vulnerabil, aa cum fusese de cnd era copil, nainte de a se f
i obinuit singur c nu are un tat, c mama ei n-avea niciodat timp.,. Aproape cu dispera
re, se ag de un alt subiect. - Mai avem mult de mers? - Pn acas? Nu prea. Pregtete-te
Vei 1 probabil asaltat de bieii mei i de animalele lor. i - De cini, vrei s zici? - i
e John cel lung. - John cel lung? ^ j - Motanul nostru. > Laney chicoti, amintin
du-i de pisica cu trei picioare. - Din familia Argintiilor, presupun. j - Exact.
A fost ideea lui Theo.

- Mai snt muli pe-acolo? ntreb Laney, cu curiozitate, gndindu-se la Gertrude i la John
cel lung. - Mai este i Samantha. - S ndrznesc s ntreb cine e? - iepurele nostru.
- L.

- Chiar vrei s tii? Toat seriozitatea dispruse, iar vocea lui prea s glumeasc. - Cred
ar fi mai bine, zise Laney prevztoare. - Lollipop. - Un arpe? Laney ncerc s-i imaginez
cel mai groaznic lucru ce-i trecu prin minte. Rsul lui, profund i sntos, strni un ec
ou n main. - Nici mcar s nu sugerezi aa ceva. Theo a prins odat un mic arpe negru iar
bel aproape c a avut un oc. Lollipop e un hamster. - Cini, pisic, un iepure i un hams
ter. Toi snt n aceeai cas. Nu se calc pe pi cioare? - Nu, destul de curios, dar n-o fa
. Uneori, am senzaia c m aflu n arca lui Noe, dar o

_s-i inem deoparte, s nu-i stea n drum: ? Ea scutur din cap, apoi, amintindu-i c el n
vedea, i zise: - Nu. mi.plac animalele. David nelese repede c nu mai voia s povesteasc
nimic despre ea nsi. Ar fi vrut s afle mai mult, dar ea l fascina aa c i zise: - Ai v
nul favorit? - Nu se prea mpac cu lucrul meu, iar mie mi lipsete timpul, zise ea, ci
tindu-i-se regretul n glas. - Probabil c o s ajungi la o suprasaturaie, dup urmtoarele
zile. - David! i plcu cum sun numele lui-rostit de buzele ei. Avea o voce rguit, femi
nin i foarte sexy. Mai ales cnd vorbea ncet, de parc s-ar fi gndit nainte de a rosti f
ecare cuvnt. - Ce i? c - Nu cred c e o idee prea fericit.'. Ochii lui i ntlnir pe ai e
n oglind. Chiar i n acest mod indirect, se^simi o atracie ntre ei, ndrznea, obraz
definit. - Nici eu, recunoscu el, i amndoi neleser la ce se gndete cellalt. Nu era vo
de jen,

de preferine; era doar atracia puternic dintre ei. S facem o ncercare. E departe pn la
Washington. Ea dorea s rmn. Dorea s tie mai multe despre David Ferrar i l fcea s ac
Nu mai ntlnise ps nimeni care s-i semens i nu se simise niciodat att de atras de cine
Cu siguran c niciodat nu povestise cuiva aitea lucruri att de importante pentru' ea.
Voia s tie de ce-o fcuse. Dar n-avu timp s reflecteze la aceast problem, cci Jeep-ul
tini i intrar pe strdua care-i provocase atea necazuri, cu cteva zile nainte. n ciud
i cer senin de iarn,mprejurimile erau ntunecoase, laney se gndi c asta se datora prob
abil copacilor goi, fr frunze, i petecelor de pmnt mbibate cu ap. Dar, privind n dep
, vzu munii mrei i protectori, care i sugerau o altfel de poveste, despre o adevrat i
penden. Ca i David Farrar. Jeep-ul opri i ua casei se deschise, unul din biei alergnd
os, pe drum/cellalt

urmndu-l ntr-un pas mai domol. David se destinse n scaun, ntinzndu-i picioarele lui lu
ngi, nainte de a deschide ua din spate. - Eti pregtit pentru un mel61? zise el, cu oc
hii jucui n lumina sczut a Jeep-ului. Laney nu putu dect s schieze un zmbet, cu toat
evenise durerea n picior. Pastila pe care o luase mpotriva durerii, nainte de pleca
re, i epuizase probabil efectul. Se strmb de durere, cnd el o ridic i vzu mirarea lui
copii i ntmpinar. Laney i scrut memoria. Cel mai mare era Abe, cel mai mic era Theo.
Tii, ce bine c ai venit, zise Theo, piin de entuziasm. Un reporter. Ce stranic! Ab
e era mai rezervat, aa cum fusese n prima zi: ddu din cap timid, cu ochii plini de
curiozitate. , Laney i aminti cum era ea nsi la acea vrst, ct de sfioas fusele ea n
a nvat s-i nving timiditatea. - V mulumesc de gzduire, zise ea ncet, n
1. amalgam, amestectur (francez)

direcia lor. Abe zmbi ndat, ca rspuns la zmbetul larg al tatlui su. Dar Theo fu cel c
punse: - i Henry se bucur c ai venit. - Mi-ar face plcere s-l aud pe Henry spunnd asta
, zise ea cu un zmbet plin de prietenie trengreasc. Zmbetul lui Abe se lrgi. - i mie,
nterveni David, imediat ce vom fi nuntru. Theo, du-te i deschide ua. Abe, snt nite crj
n Jeep. Adu-le nuntru. Laney se gndi c el o s-i rup braele, dar observ n vocea lu
i mult dect nerbdare. Exista i un scaun cu rotile n Jeep, dar el nu fcu efortul s-l ia
i s-l foloseasc, iar gndul sta i provoc ei o anumit satisfacie. Era uimitor ct de
bucura de strnsoarea braelor lui i de senzaia de a sta rezemat de corpul lui. De fie
care dat cnd o atingea, atracia dintre ei sporea, stimulat de intimitatea atingerii,
asemeni unei locomotive ce cobora o pant fr frne. Simea acelai fior, de parc s-ar fi
flat ntr-un astfel de tren. Fiorul nu o prsi dect cnd intrar n cas,

i simi aromele plcute dinuntru. Holul era aproape aa cum .i-l amintea, ns plin cu pac
e i hrtii. Mocnea un foc n cminul pe care nu-l remarcase nainte. Henry ltr n semn de
ut i fu urmat de cellalt cine mai mic, dar aparent mai agresiv, Gertrude. David ovi o
clip, chiar n dreptul uii. - Pe canapea sau n dormitor? n ultimele dou zile, Laney se
gndise c va tri cumva singur, dar era atta cldur n jurul ei, n camer erau attea f
te de soarta ei, nct se simi cu totul copleit. Nu voia s plece de acolo. n orice caz,
u acum. - Pe canapea, zise ea. nc o dat 'sim ea nevoia s clarifice lucrurile i privi n
rebtor spre David cnd o ls pe canapea. Dintr-odat toi aprur n spatele ei i ea stte
iar trei , perechi de ochi omeneti i dou perechi de cline priveau la ea. Intr femeia
pe care o vzuse n treact vineri; Dvid i zmbi cu afeciune vizibil, iar ochii i rdea
. aminteti pe Mabel? Laney mtinse nrina i. simi c i-o strnge cu
------- ------GL)-------- : ----

cldur. - Snt foarte bucuroas c stai aici, zise femeia. Cina e aproape gata. Cu mncruri
e favorite ale domnului Farrar. Laney nu dorea n mod deosebit s pri veasc napoi spre
gazda ei, dar ochii ei fcur asta fr s ezite. Pru! lui era btut de vnt, iar faa i er
lorat de frig. Puloverul verde i su b lin ia culoarea ochilor i emana rnascuiitate.
O bserv c are g ropie n obraz, cnd zmbete. Cum de nu remarcase asta nainte? Poate c
ra zmbetul lui aparte, pe care i-l adresa lui Mabel. Era cu totul rpitor, iar ea i dd
u seama c zmbeteie pe care i le adresase ei pn atunci fuseser mai reinute. Acest gnd o
rni mai mult dect ar fi fost cazul. Laney nelese deodat c ar fi n stare s fac aproap
ce, dac acest zmbet i-ar fi fost adresat ei. Ai grij, i spuse ea. O s pleci napoi pest
. cteva zile, n lumea care i e familiar. Clipi din ochi i se mic uor. - Ai nevoie d
a?

Avea. Avea nevoie de o grmad de lucruri pe moment, dar mai mult dect orice, de bun
sim. Dar scutur din cap. - Pot s-i ofer o coca-cola? ntreab Theo, dornic s fie de folo
cu ceva. - Ar fi grozav, rspunse Laney. Orice era foarte potrivit, ca s-i abat gndu
rile care o frmntau. Privi n jurul ei prin camer, la teancurile de rochii, de jucrii i
de cutii. - Astea snt pentru elevii ti? - Mda, zise David, i o parte din zmbetul lu
i grozav dispru. - Le mpachetai? El fcu o grimas. - E o treab mai mult pentru copii. I
ar Theo i Abe snt bucuroi s-o fac. - i tata, zise Theo reintrnd n camer cu un pahar
Facem un fel de ntrecere, zisa. Abe zmbind. S vedem in e face mai multe pachete. - i
cine face mai multe? Theo privi amrt. - Abe ctig ntotdeauna.

Laney privi spre Abe, care fcu o grimas ca i taic-su. Era un gest incredibil de dr gs
. - Asta pentru c eu nu m distrez, ca Theo. - Abe e un perfecionist, zise David. Lu
i Theo i-ar plcea s se ocupe mai degrab cu mpodobirea dinilor. - P o a te c-a putea d
a i eu un ajutor, zise Laney aproape fr s vrea, dar apoi se gndi c poate, n felul sta
e amestec n viaa altora. - Tii, chiar vrei? ntreb Theo. - Ai vrea! i corect David fi
alm, aa cum o fi fcut-o de sute de ori de-a lungul timpului. - Oh, tat, asta am vru
t s spun, zise Theo necjit. David i roti privirea spre Laney, iar ea nu putu dect s-i
zmbeasc. - Orice ajutor e bine venit, zise el linitit, dar s nu te simi obligat. - Nic
idecum, zise ea. - Am o grmad de cri n birou, zise David. Cte puin din fiecare gen. Po
eti actuale,

istorie, biografii, romane poliiste. S-mi spui doar ce preferi. Iar Sam, vecinul n
ostru de la numrul urmtor, i-a luat bagajele de la hotel. Snt n camera ta, mpreun cu p
ta. Sttea acolo lng ea i, pentru prima oar ti cnd ! ntlnise, prea ncurcat. - Eu..
ea s te simi ct mai bine
posibil. - Dar o s fie stranic dac o s ne ajui la mpachetat, insist Theo.

- Theo! Biatul privi inocent spre tatl su. - Doar dac vrea, tat... - Iar eu vreau. Pr
ivi n ochii plini de speran ai lui Theo i avu deodat sentimentul c a mpacheta lucruril
era ceva deosebit de atrgtor. Nu mai fcuse niciodat aa ceva. Aproape toat viaa, fuses
mpreun doar cu mama ei, iar dup ce-i murise mama, ie oferise mici cadouri prieteni
lor. Nu se pricepuse niciodat prea bine s trguiasc i nu era plcut s-o fac. Acum, exist
u acolo muni de cadouri, destinate poate unor oameni care aparent aveau nevoie de
orice, dac ar fi fost s se ia
< jD

dup cele vzute n scurta ei trecere prin partea locului. N-avea altceva ce s fac. 19 C
u excepia, desigur, a interviului cu David Farrar. Se gndea cum s-o fac mai bine.
Iar el o privea cu oarecare ndoial, de parc i-ar fi citit gndurile.

La ideea asta, ea simi c un val de neajutorare o cuprinde. De obicei, ea era aceea


care citea gndurile oamenilor. Era mic, fragil i tia c ochii ei adnci, i fceau de o
pe oameni s o cread necoapt i naiv. Deseori, era prea trziu cnd descopereau c nu e a
i dimpotriv. Dar, David - ce curios c se gndea att de simplu la el, numindu-l David
- prea c tie orice gndete ea. Era deconcertant. Era enervant. Era... ca ntr-o confrunt
are. Aa c l consult din nou: - Ai ceva mpotriv? - Desigur c nu! zise el uor; dar nu-i
eri acelai zmbet pe care i-l adresase lui Mabel. Dup grimasa gurii sale, l bnui c i
uie c interesul ei pentru mpachetat va fi

de scurt durat. - i apoi o s mergem sus, s-mi ari crile. - Bine, zise el. ntotdeaun
st de prere c cititul e cea mai bun pastil de dormit. - Sau cel mai bun lucru ca s te
in treaz. - ntr-adevr, fu el de acord. Dup mas, o s te iau ntr-o rait cu limuzina t
s poi s priveti ct pofteti. Laney se uit cu neplcere spre scaunul cu rotile din col
ddu doar din cap. Ochii lui o cutau i o priveau. Era o privire cercettoare, care o
ptrundea, iar ea se strduia s se foreze s nu-i mute privirea. N-ar fi vrut s-i ofere a
east satisfacie. N-ar fi vrut ca el s tie c se simea att de goal sub privirea lui. A
hii ei i ntlneau pe ai lui, ntr-un fel de confruntare. Camera prea s plesneasc de att
ensiune. Valuri de atraci o nfiorau, nturnd zidul de protecie pe care l ridicase n
nimii ei. S-ar fi putut tot att de bine s nu mai fi fost nimeni n camer, nici copiii
, nici animalele, nici
---------------- O ) ------------------------------

amintirile. Dar era de ajuns c erau doar ei doi, iar Laney simi un val de dorin i de
excitaie, cum nu mai simise vreodat. Simea c tot trupul ei se ncordeaz, i avea o -nev
intens s-l vad zmbindu-i, s i aud vocea profund, s-i simt blndeea minilor putern
ba! Nu mai fusese n viaa ei att de bucuroas, ca atunci cnd vocea lui Mabel destrm acel
moment fantastic, ntr-o singur clip. - Masa e gata.

David privea la oaspetele su. Era ceva simplu. Se ntreba dac ea tie c are o fat att de
expresiv. n ultimele cte\la minute, trecuse prin toat gama de senzaii, de la pruden l
irare, apoi la nedumerire i n cele din urm la mulumire, cnd auzi anunul pentru mas.
ese oare ea mai transparent pentru c

avuseser sentimente asemntoare? Anunul lui Mabel fusese bine venit pentru el, dar ma
i ales pentru Laney. David nu era att de ngrijorat de faptul c ea jl fascina tot ma
i mult. Spera c asta se datoreaz faptuiui c fusese lipsit ata vreme de atracia unei fe
mei, i nu iua fucruriie prea n serios. - i-ar plcea s iei masa pe canapea sau ncerci s
stai cu noi la mas? - - Pi, ta, ea vrea s mnnce cu noi, zise Theo. - Da, spuse ea. - E
sigur c poi s-o faci? Ea nu inu seam de durerea din picior, care ar fi fcut-o s refuz
, probabil. - Snt sigur. Ochii ei strlucir, iar inima lui David i acceler btiie. Hot
nsemna c trebuie s-o poarte din nou n brae. 0 scuz ca s-o in din nou, s-i simt bra
rui gtuiui. - M ntorc ntr-o ciip, spuse el alergnd repede n buctrie i aruncnd o pr
pra mesei rotunde. Ridic un scaun suplimentar i l aez astfel nct Laney Drury s poat
eme piciorul. Scaunul era aezat altfel dect 'd e obicei.

Patricia Porter V ___________ _ __________

Mabel i privi. - E tare drgu! - Da, zise ei scurt, dorind ca nimeni din Valea Cade s
nu ncerce s fac pe peitoarea. Chiar dup ce so sise acolo, toate fetele nemritate i fem
ile de la aptesprezece la cincizeci de ani, trecuser ntr-un fel sau altul prin faa l
ui i e! tia c se iscau adesea discuii, dac arta un ct de mic interes s se recstorea
itorii din Valea Cade erau cu totul credincioi mariajului, iar David tia c el repre
zint o posibilitate de alegere, de care era . interesat ntreaga comunitate. Aa c se s
trmb la cele spuse de Mabel, ce fceau parte din lungul ir de ncercri ale comunitii de
l determina s se recsto reasc. - O s rmn aici doar cteva zile. - E destul timp. Nueine un mormit uor. V - E destul timp pentru ce? Mabel i arunc o privite nevinovat i z
i: - Doar att, c e destul timp. David privi la ea, dar ea i zmbi, n timp ce gura ei s
e strmb ntr-un zmbet adresat siei. - Eti o romantic incurabil, Mabel.

- Poate! fu ea de acord. - Dar de data asta greeti. - Poate! i rspunse ea cu acelai zm


bet atottiutor, care era att de enervant. David schim b subiectul, adulmecnd mirosur
ile ce veneau din cuptor, " - Friptur de pui, cu sos i cartofi, fasole verde, bisc
uii cu miere i porumb, zise ea. i plcint la desert. - Mabel, eti un dar trimis de Dumn
ezeu. - Ar putea fi altcineva, zise ea zmbind. Copiii tia au nevoie de o mam. - Nu d
e ea. - De ce nu? - Pentru c are viaa ei proprie i meseria ei, iat de ce. - S nu crez
i c nu poate s-o schimbe. Cum ai fcut i tu. - Ahh, Mabel... Eu nu mi-am schimbat-o.
Doar m-am abtut puin. - Ei bine, i ea ar putea face la fel. Oricum, du-te i pune mna
pe ea, pn nu se rcete totul. E drgu. Ultimele cuvinte le spuse n oapt. Mabel o sa singur, i spus David. Va vedea, n timpul mesei, ct de
; ; -

Patricia Porter
sfnjenit se va simi aici Laney Drury.

Laney lu o bucic de cartof cu puin sos i privi n jurul mesei, mirndu-se ct de acas
. Desigur, nu se ateptase ia asta. Nu fusese niciodat mult timp printre copii, dar
tia doi erau un deliciu, i de fiecare dat cnd ridica ochii, i ntlnea pe ai iui David
eptai spre ea, uneori-cu ndoial, alieori cu o cldur neateptat. n timp ce rspundea n
r fr sfrit ale copiilor, descoperi repede ct de inteligeni erau, iar ea le vorbi de pa
rc ar fi avut de-a face cu oameni mari. David nvior conversaia spunnd: - Domnioara Dru
ry mi-a relatat despre campania prezidenial. Pentru o ciip, Laney se mir de ce aduse
se vorba despre asta, dar in^ediat Abe ddu drumul la o serie de ntrebri,/ cu ochii
strlucind n dosul ochelarilor, ca nite luminie din pomul de Crciun. - Cine crezi c va
ctiga? ntreb el, uitnd de friptur.Laney privi n sus spre David.
V
< m
>

- Abe este politicianul nosru, zmbi ei. Ar fi n stare s-i spun mai multe despre campan
ie dect ai putea tu. r Dar cine crezi tu c r trebui s ctige? i ntoarse Laney ntreb
be rcsti repede numele candidatului i - - -'-.Gnlela iui, toate fiind excelente. L
aney pfr/i la David, ridicnd o sprncean. - Abs o geniul nostru local, zise el umil.
- B ; tat! spuse Abe dnd uor din cap. tii c nu snt prea grozav la matematic. - Pentru
c nu te sirduieti.; L.aney observ c nu era nici dojan, nici asprime, n schimbul lor de
cuvinte, ci doar cldur afectuoas i recunoaterea justeei argumentelor. - Nici eu nu am
fost prea bun la mate matic, mrturisi ea. - Nu-i ncuraja! o ntrerupse David, dar se si
mea o nestvilit cldur n vocea lui.
- Tata tie mult matematic, zise Theo. A fost director de banc. Laney deschise larg o
chii. - Director de banc? - La Boston, adug fericit Theo, vizibil bucuros c e din no
u n centrul ateniei.

Buzele tatlui su se subiar uor. - La Boston? zise Laney ca un ecou, vdit surprins. Cum
se face c un director de banc din Boston a devenit profesor ntr-o mrunt comunitate ru
ral din Virginia de Vest? I se citea ntrebarea n ochi, n tonul vocii. David se fcu c n
u aude. - Mai vrei pui? Se simea o oarecare grij n vocea sa, iar Theo privi la el c
urios, apoi zmbi. Laney lu puiul ce i s e oferise, dar curiozitatea ei era tot mai
mare. David Farrar, oricum, nu prea dispus s dea vreo lmurire. Aa c, pentru un momen
t, ea i ndrept atenia spre mncare. Apoi Abe ncepu s-i pun ntrebri, aa c Laney nu
n pe ale ei. - Te-ai ntlnit vreodat cu preedintele? ntreb Abe cu ochii plini de fascin
e. - O dat, recunoscu ea. Cineva m-a dus la un dineu la Casa Aib. > - Grozav! zise
Theo impresionat. Iar Abe era entuziasmat peste msur. - i ai vorbit cu el? - Doar
dou secunde, zise Laney cu un
v

zmbet. N-a adugat c i ea, dei se mndrea c e un reporter vechi, fusese puin impre sio
Noi am fost la Washington, o inform Theo cu entuziasm. - i la congres, adug Abe. - i
ce prere ai? zise Laney. - A fost foarte interesant, admise Abe. Erau doar civa oa
meni acolo i vorbeau ntre ei. Nici unul nu era atent la ce spune speaker-ul. Laney
i zmbi conspirativ. - Exact aa am gndit i eu cnd am fost pentru prima dat. Ei i des
mai mare parte a activitii n comisii. - Vrei s-mi povesteti despre asta? Laney se ui
t spre David, care i ddu ochii peste cap de parc ea ar fi urmat s plece ntr-o cltori
ungat, care nu s-ar mai fi terminat niciodat. Fiecare din privirile lui prea s fie o
pro vocare, se gndi ea. Se simea de parc ar fi fost evaluat i i lipsea ceva. Dar nu d
atenie acestei senzaii. Se hotr s atace: - Mi-ar plcea, i spuse ea lui Abe. Apoi se .

ntoarse s se uite la David Farrar. Ct de mult a trecut de cnd ai sosit n West Virginia
? - Doi ani, spuse el repede. - Trebuie s fi fost o mare schimbare fa de Boston. E!
ddu din cap, iar ochii lui privir mirai. - De ce s fi fost o mare schimbare? ntreb el
. O lum ini apru n ochii lui verzi i ea nelese c amna rspunsul. - N-a fost aa? - D
? mi place Virginia de Vest, zise el. mi plac munii i pdurile i oamenii. - Dar... - Da
r ce? Tonul era scurt, nerbdtor. Ea nelese c trebuie s renune. Mai era timp i trebuia
o ia cu ncetiorul. Totui, faptul c David Farrar a fost director de banc era o idee ca
re o intriga. Imaginea nu i se potrivea. Nici meseri de profesor nu i se potrivea
. Mai curnd ar fj putut s-l vad clare, mnnd vitele, sau cpitan pe o corabie, dect con
d o clas de elevi. El radia putere masculin i autoncredere, care sfidau tiparele

obinuite. i nu avea pretenii. David Farrar era un om fericit n felul lui. Ea se mira
c poate fi mulumit ntr-un birou. Dorina de a cunoate totul despre el era copleitoare,
i nu doar pentru c trebuia s scrie un articol. Nirneni nu o subjugase att de
total ca David Farrar. Sttea acolo, cu o sprincean ridicat, ateptnd un rspuns la acel
ar al su.

Nu-i putea oferi nimic. Cum ar putea s-i spun ce gndete? Ar fi putut crede c o lovise
ceva la cap, mai ru dect fusese lovit. De altfel, i ea ncepuse s cread aa ceva. Lane
e retrase, ct vreme mai putea s o fac. Trecu iute la alt problem i, ntorcndu-se spre
l, care venise la mas, i spuse: - A fost minunat. Nu-mi amintesc de cnd n-am mai mnc
at o mncare att de bun. Mabel zmbi, apoi privi spre David i din nou spre Laney. - Ari
r-adevr obosit, domnioar Drury. Laney ncerc o scuz. - Snt, ntr-adevr, dei am avut
e excelent.

Zmbetul ei i incluse i pe biei. Theo pufni de mndrie, n timp ce Abe ddu uor din cap.
pare ru, zise David. Vocea lui se schimb, cptnd un ton baritonal plcut, care o rvea
tul. Dac ar fi putut s pstreze undeva acest glas, ea s-ar fi considerat milionar. El
i mpinse scaunul napoi. - O s te duc sus, n camera ta. Din nou, braele lui o cuprinse
unul din ele ncercnd s balanseze ghipsul. Laney i puse braele pe dup gt, minile ei s
d mngierea prului lui, i aceast senzaie o cuprinse cu totul. Nu se mai uita n ochii lu
, cci capul lui era n dreptul pieptului ei, iar ea se gndea c el i-ar putea auzi btile
inimii. Iar el chiar asta fcea. Corpul lui era att de plcut, de puternic, de cald.
Mirosul de spun i colonie 6, nvluia, n timp ce simea respirata lui uoar i cald n
trezea, i punea la ncercare toate simurile n cea mai misterioas apropiere pe care o a
vusese vreodat. Simea c nite flcri i strbteau corpul, mai ales cnd rspundea

unduirilor corpului (Ui. Ea nchise ochii, bucurndu-se de miliarde de senzaii, ca de


fiecare dat cnd o atingea. Degetele lui se micau ncet, cutndu-i gtul i ea simi un f
rin ntregul corp. A poi, fu a ezat n pat i privi n jur, simindu-se ca un copil prsit
ineva drag. Se simea slab, mai slab dect ar fi trebuit, i ea nelese c aceast slbici
o reacie fa de apropierea trupului lui. Privi n sus i citi pe faa lui c se simte stn
it. Dei o lsase jos, mna lui lunec n jurul ei i Laney era contient de efectul magneti
l acestei atingeri. Cealalt mn a lui se ridic spre gtul ei i l atinse, iar ea simi c
ec fiorii. Cnd mna lui se mic ncet atingndu-i o uvi de pr, ea nchise ochii, nevrn
ct de bine se simea. -T a t ! Glasul rupse magia care i cuprinsese. Mna lui se retras
e repede, de parc l-ar fi ars ceva. Dar vocea lui David era domoal, cnd i rspunse: Ce e, Abe?

- A putea s te ajut cu ceva? - De ce nu-i aduci domnioarei Drury puin ap ntr-un pahar?
treb David. - Imediat, zise biatul i se ntoarse spre u. Readus la realitate, Laney pri
i n jur. Sttea ntr-un pat mare, ntr-o camer spaioas ce arta a camer de brbat. Erau
va lucruri mai feminine. Pe msua de toalet erau o, perie de pr, o cutie simpl de biju
terii, o fo to g ra fie nfind doi biei i o femeie drgu. ' - Asta-i camera ta, zise
bi. - ntotdeauna observi totul? - Nu e prea greu, rspunse ea. El privi n jur ca i cu
m ar fi vzut-o pentru prima dat. - Toate camerele snt aa. ; - Poate, dar asta are ce
va din personalitatea ta. > David o privi amuzat. - Personalitatea mea? - Nu-mi
cere s-i explic, replic ea. Nu cred c pot.
< H l>

Darul cel mai de pre


- E banal i obinuit, vrei s spui. - Astea snt dou cuvinte pe care nu i le-a atribui
dat. - Atunci, care crezi c s-ar potrivi? s ;, Ea se gndi. - nc nu tiu. Dar o s-i spu
- E o provocare? -.Tu m-ai provocat toat seara. El ridic o sprncean, mirat. - Nu fac
e pe inocentul, domnule Farrar. - Nu-mi amintesc s te fi fcut s te simi jenat. - N-ai
fcut-o! replic ea sec. M-ai dezbrcat cu privirea. Ochii lui o cercetar atent, remar
cnd locul unde rochia lsa s se vad pielea ei alb. - Vd c eti mbrcat destul de bine
a lui spunea /totul. El ncerc s-i mute privirea, cnd Abe apru din nou, de data asta cu
o tav cu o can de ap i un pahar. El nu ddu semne s plece, nvrtindu-se prin camer. reau s-i iau camera, zise ea n cele din urm, ncercnd s nlture nuana de sexualitate
sese n camer. V
<jK>

- Are o baie proprie, explic el, privind-o n felul lui att de teribil de atrgtor. Nu
te ngriji n privina mea. Bieii au o baie dubl sus, iar eu voi folosi una din ele. - Da
r... - Nici un dar, o opri el. O s aduc scaunul pe rotile de jos i un teanc de cri c
are poate or s-i plac. Crile poliiste snt ntotdeauna potrivite pentru perioada ct...
e refaci. i ce-ai zice de o poveste gotic, bun? S te afli ntr-un orel, ntr-o cas vec
timpul unei furtuni de zpad... - Cu tot felul de animale mici... - i cu o guvernant
amenintoare... - i un stpn al casei morocnos? Faa lui David deveni ursuz, dar ochii l
verzi, sclipitori, i ddeau cu totul alt aspect. - Eu cred c ar fi nevoie s facem nite
schimbri n privina asta, zise ea glumind, ca i n privina guvernantei. David privi pui
oct, dar numai pentru o clip. i ridic sprncenfele i vocea lui deveni mai aspr. - A
a noapte, netiutoarea mea!

Laney chicoti i ncepu s rd. El o privea att de atrgtor, ncercnd s pozeze n protec
el s rd i se aez pe pat. Se priveau unul pe altul, ncntai de mica lor glum. Laney
de tare, nct aproape c se nec, iar el o prinse cu minile, degetele lui ngemnndu-se c
ei, n timp ce priveau unul la altul. Rsul alung tensiunea i scurtul moment de confr
untare. Rdeau amndoi att de tare, nct Abe privi la ei cu mirare, apoi chicoti i el Dup
ctva timp, Abe se tvlea pe jos de rs. Laney auzi pai grbii pe scri i imediat Mabel
aprur n u, lng Abe, privind amndoi nedumerii. Laney ncerc s dea o explicaie, dar
nou n rs. Un uor zmbet apru pe faa lui Mabel i ncepu i ea s rd. Theo btu din pic
t. - Ce e att de nostim? ntreb el. Asta strni no hohote de rs ntre David i Laney i,
Theo schi un zmbet. Cinii, strnii de zgomot, venir i ei sus, urmai de John cel lung.
ncepur s latre,

s~ v iar motanul s miaune, i fiecare zgomot nou prea s strneasc noi hohote de rs. n
din urm, rsul se termin. Pe faja lui Laney curgeau lacrimi i ea observ c i la coluril
chilor lui David apruser cteva. Privi n jur, la auditorii ei, i izbucni din nou n rs.
Se pare c ne-am dat n spectacol. - Cred c ai dreptate, domnioar Drury! fu ei de acor
d, zmbind. n cele din urm, i zmbi i ea se gndi c n icio d a t nu mai vzuse o privir
grozav. - Cred c acum ai nevoie de odihn, mai mult ca oricnd. Cu regret, i ddu drumul
la mn. - Tcei cu toii! zise el, iar privitorii se risipir. - l-ai dresat bine. - Nu-i
lsa s te nnebuneasc, zise el. Au probabil altceva pe agend. - Altceva pe agende? - Nu
aa spunei voi, tia din Washington? O necjea din nou. Laney ar fi vrut s nu se bucure
att de mult. - i cum spunei voi, tia din Virginia de

Vest? - C au ceva mai bun de fcut. Ea rse din nou, cu toate c, qu cteva clipe nainte,
crezuse c nu mai poate de rs. - Eti un fermector incorigibil, zise ea.
- Nu le spune asta elevilor mei.

- Probabil c tiu deja.


- Nu, zise el. M strduiesc s fiu un cpcun. - De ce i place s faci pe Mo Crciun? zis
ar imediat i pru ru c a ntrebat. Ceva din strlucirea ochilor si dispru i vechea vigi
prinse din nou. - Iar s-a ivit reporterul care ntreab? - Nu, zise ea ncet. Nu acum.
- Bine, spuse el, dar era clar c nu mai voia s discute. M duc s-i aduc scaunul cu ro
tile, ca s vd dac te simi bine n el. - Doctorul mi-a spus c pot folosi crjele. - Dup
tmn, zise el, plecnd. - David... El se ntoarse, privind-o din nou. - i mulumesc pentr
oate astea. - i eu i mulumesc. Pentru fiul meu. i pentru c m-ai fcut s rd.

Iei din camer, iar Laney simi ceva minunat care i cuprindea ntreaga fiin.
\
<J28>

Dup ce David se ntoarse cu scaunul cu rotile i o aez pe Laney n ei, o prsi, iar ea in
baie. Acolo, ea meese adevratul sens al frustrrii. Nu putea s se priveasc n oglind, e
aezat prea sus.- Din cauza gipsului, nu putea folosi nici baia, nici duul. Trebuia
s se mulu measc cu chiuveta i buretele.

Fiecare operaie i lua o grmad de timp. Piciorul continua s o doar, dar acum nu-l mai a
vea pe David s-o distreze. O durea capul. tia c faa i era mai umflat. O simea. Merse s
ingur cu cruciorul pn n dormitor i o gsi acolo pe Mabel, lng un teanc de cri aeza
ra ei. - Domnul Farrar v-a trimis astea, zise ea, dar eu cred c mai curnd avei nevo
ie s dormii. Laney fu de acord. - Ai dreptate. - l-ai fcut bine domnului Farrar, con
tinu Mabel. Nu l-am mai vzut niciodat rznd ca adineauri. Ea i permise lui Mabel s o aj
te s intre n pat. - Spune-mi ceva despre el. - Cnd a yen it prima oar aici, prea grav
bolnav, zise Mabel. El i bieii arat mai bine acum, dar au nevoie de o mn de femeie. A
cum, hai, culc-te. s Dac ai nevoie de ceva, cheam-m. Eu snt'dincolo de ua asta, iar do
mnul Farrar e jos, n hol. S chim barea- nu o f cu se pe Laney s adoarm mai repede, c
hiar dup ce i-a luat medicamentele. Ea i mai vedea i acum faa, i < j T }

Darul cel mai de pre


auzea vocea, i amintea cuvintele lui Mabel... tia c nu poate interveni nimic. Viaa ei
era la Washington D.C. Viaa ei era ziaristica. Viaa ei era... a ei proprie. Dar D
avid Farrar era i el, evident, hotrt n ce-l privete. Sau poate nu? Un profesor ar put
ea preda oriunde, nu-i aa? Era un-gnd prostesc, tia acest lucru. Pe de alt parte, nu
voia s se implice din nou. Avea impresia c David era i el precaut din anumite moti
ve. Atunci, de ce nu putea s uite ochii aceia verzi ai lui?
Oare impresia ochilor acelora negri nu se va terge niciodat? David se rsucea n patul
strin. Insomnia lui, se gndea el, se datora n ntregime faptului c nu se afla n camera
lui. n parte, se d a to ra i lui Laney Drury, recunoscu ei. Minile lui mai simeau cl
dura atingerii ei, inima i btea neregulat, iar n corp simea o durere aparte.

Simea nevoia unei pastile ca s doarm. El, care dispreuia asemenea lucruri chiar i n ce
le mai grele ocazii! Dar n uiimeie trei zile aproape c nu dormise. Oare nu trecuser
dect trei zile de cnd o vzuse pentru pnma dat pe Laney Drury? Prea s fi trecut mai mul
t, parc o cunotea d in to td e a u n a , Era ca i cum a r i i ocupat dintotdeauna u
n ioc n mintea lui, ca o umbr care i se dezvluise n cele din urm. Fieacuri, se gndi el
, sucindu-se pentru a nu tiu cta oar. Fuseser mpreun ultimeie trei zile, asta-i tot. D
ar ea era o femeie atrgtoare. O femeie atrgtoare, care n curnd va pleca. Uit-o, i zis
arrar, nchise ochii, dorindu-i somnul care nu venea. Cnd Laney se trezi n dimineaa ur
mtoare, David i bieii plecaser. Ei pleac,ntotdeauna devreme, o inform Mabei cnd i a
mic dejun grozav, cu unc de ar, biscuii i crupe. Laney s-ar fi lipsit su uurin de a
a din urm, dar vzu privirea S ui Mabei urmrind-o i simi c nu e n stare s o dezamgeas
rna.femeie.
V

Mnc, dndu-i seama c Mabel avea o cu totul alt prere despre micul dejun, dect aceea ob
t n locurile pe unde lua ceva n grab, n timpul campaniilor. ntruct nu putea s se dea
din pat fr ajutorul iui David, Laney i petrecu ziua citind i ascuitnd-o pe Mabel. Ave
a n bagaje i o main de scris cu computer, portabil, dar n-avea chef s scrie. N-avea de
spre ce s scrie. Tot timpul se gndise doar la David Farrar i i ddea seama ct de puine
cruri i povestise el. ncerc s o foloseasc pe Mabel, care prea s fie un izvor de inform
i, pn la un anumit punct. - i trebuie o soie, reiu Mabel. Ochii ei preau s o evalueze,
cnd rcsti aceste cuvinte. - E... cu cineva? Lanev simi c i se taie rsuflarea. - Cu c
ineva? De unde? Mu, nc nu. Dar mai avem -speran. - Speran? - Poate apare vreo fat drg
lng el i cred c n-ar fi att de greu, zise Mabel. Dar ct vreme e n doliu...
-------------------------------C
h
D
------------------------------

- Mai e n doliu? Ea n-a murit nc de acum doi ani? - Cam aa. A venit aici imediat dup
asta. mi aduc aminte. El i copiii erau cu adevrat distrui. Dar acum snt bine. Cred c n
-o s treac mult i o s-i gseasc o sojie. Gndul acesta o umplu de durere pe Laney. - Es
un bun... profesor? - Nimeni n-ar fi mai bun, dei n-a venit aici dect de puin timp.
Fata vecinei mele spune c e ce! mai bun profesor pe care l-a avut vreo dat. Sperm,
desigur, s nu ne prseasc niciodat. Laney putu s-i nchipuie ochii fiecrei fete din c
vindu-! cu adoraie. Aa cum a fcut-o i ea seara trecut. - 0 s-i gseasc o nevast, ct
e, zise Mabel. Ct de repede! 0 privi atent pe Laney. Niciodat nu l-am vzut rznd ca ase
ar. Mi-a fcut plcere s-l aud rznd. Fr ndoial c mi-a plcut s vckacea sclipire di
oi, ea schimb subiectul, ntrebnd-o dac ar fi dispus s primeasc vizitatori n ziua urm
. - Oameni de pe aici. Vor s-i muumneasc
----------------- ------------ Q 5 ) ------------------------------

pentru ce ai fcut n privina lui Theo. Laney nu simea c ar fi fcut ceva deosebit pentru
Theo. Oricine ar fi fcut asta. i nu se simea n stare s primeasc vizitatori. Dar, n fe
ul sta, se gndi ea, ar putea afla mai multe despre rosturile care l puneau n micare p
e David. Ddu afirmativ din cap. Cteva clipe mai trziu, Mabel plec, iar ochii ei negr
i luceau. Laney ncerc s citeasc, dar gndul ei zbura la conversaia avut. Ce fel de soi
ar alege David Farrar? Ce fel de soie avusese? Dup fotografia din biroul lui, fuse
se drgu. i de ce o interesa treaba asta? Cteva ore mai trziu, dup ce citi aceeai pagi
cel puin douzeci de ori fr s-i neleag sensul, o ddu deoparte. Cinii i pisica intr
sica se apropie iute de pat, dei avea doar trei picioare. Cinii o adulmecar, sollci
tndu-i o clip de atenie, iar Laney le era recunosctoare c i ineau companie. Asta o sur
rinse. nainte, fusese ntotdeauna mulumit s fie singur. Acum, de ce nu mai era? Sheila
veni sus, anunnd-o c femeia despre

care i vorbise n seara accidentului/nscuse un copil. O feti. Se uit repede la Laney zi


chdu-i c arat uluitor de bine, dei va mai avea uh ochi vnt cteva zile i s-ar putea s
i doar piciorul. Dac are nevoie de ceva, poate s-o sune imediat. - Cum a fost drum
ul? ntrebarea era nsoit de o privire ireat, cu care Laney ncepuse s se o b i n u ia
d e o a re c e i p e tre c u s e dimineaa cu Mabel. Laney nelese repede de ce i spuse
se David c ar fi avut nevoie de o nsoitoare. - Interesant, zise ea, uor ironic. - Cu
m i place David? - E interesant, repet Laney, bucurndu-se de nedumerirea ce se citea
n ochii Sheilei. Infirmiera fusese probabil o femeie atrgtoare, pe la mijlocul ani
lor treizeci i Laney se ntreba dac nu cumva o intereseaz persoana lui David. Dar vzu
verigheta de pe degetul ei i se gndi c e vorba de un^nteres obinuit. - E foarte drgu]
mai spuse ea i Sheila zmbi larg. - Ei bine, trebuie s plec, zise ea, Nu uita, dac ai
nevoie de ceva sau nu te simi bine..,
<j E >

n cele din urm, veni dejunul, iar aerul de iarn ptrunse n camer. Simi c aproape i vi
ar n sus de nerbdare. Nu era
obinuit s stea inactiv, s stea nemicat ca o ppu de crp. Dar el trebuia s se nto

n curnd, mpreun cu copiii.


Se privi n oglind i vzu cu oroare un ochi att de vnt, nct fcea inutil orice efort d
udra. Dezgustat, i lu peria i i-o trecu de dou sute de ori prin pr, pn ce auzi zgom
nii care cotea pe drum. Cteva minute mai trziu, auzi o ciocnitur uoar n u i dup ce
ceasta se deschise. Se gndise c poate exagerase n aprecierea felului cum arta el, da
r i ddu imediat seama c nu era aa. Privirea lui fcea s i se taie respiraia. Purta o h
din blan de oaie i ea simi un val de plcere vznd c el venise s-o vad.chiar nainte de
ezbrca haina. Prul lui era zburlit de vnt. O uvi rebel i atrna pe frunte, faa i se
e de frig, iar ochii lui aveau o nuan mai profund dect i-o amintea. - Bun, zise el.

Laney simi -c nu putea s vorbeasc. E! strlucea de vitalitate. - Bun, rspunse ea, sirn
u-se piordu. Buzei lui se micar. - Nu eti prea vorbrea, nu-i aa? - Nu, opti ea. Da
- Curios, zise el, dar i-am simit lipsa. Era ciudat, se gndi el, c rostise aceste cu
vinte. Dar i venise greu s atepte toat ziua i, imediat ce sosise acas, alergase sus pe
scri i iat c vorbele astea i scpaser, fir-ar s fie. Minile ei tremurar uor. - i
psit. * - Nu e prea nelept din partea noastr, nu-i aa? Ea ddu din cap, ca i cnd ar fi
eflectat la asta. - Nu e bine deloc. -- Ari foarte ^rgu* Mna lui Laney se duse spre oc
hi. - C h i a r cu v n t a i a a s t a ? z i s e ea, ndoindu-se. Pi
V
-(138
y

Laney ridic o sprincean, n. semn de pro vocare. - D-i drumul. ncearc. - Adaug un anum
farmec! I se citea n ochi c e gata s rd. - O ncercare temerar, zise ea, dar nu se potr
vete. N-ai vrea s mai ncerci din nou? El zmbi. - Oh, vrem onestitate, nu-i aa? Ea ren
un, uitndu i necazul datorit privirii lui calde. - Nu, pur i simplu, nu pot s cred. El
zmbi. - Ei bine, o s-Ji spun adevrul, domnioar Drury. Nu cred c ai putea arta vreodat
tfel dect foarte, foarte atrgtoare. Laney zmbi. Cei puin, el nu mlnise spunnd minunat
i doar atrgtoare, care. se potrivea deocamdat. Dei nu-l credea de-a binelea, se simea
mult mai bine. - i mulumesc, zise ea ncet. i tu ari n cea mai bun form. Ar fi d o
un mai mult, c arat irezistibil, dar nu fu n stare. Minile lui preau s se strng pe t
uii.

- Ai avut o zi bun? Laney ncuviin din cap. - Henry, Gertrude i John cel lung mi-au inu
t com panie. Iar Mabel e o buctreas grozav. - tiu... probabil c... te-au plictisit. Nu
de asta m-am plictisit, se gndi Laney. Ci din cauz c n-ai fost tu aici. Cltin din ca
p. - Unde-s bieii? - Mabel i hrnete cu nite prjituri, l-am spus c trebuia s te fi du
. Vrei s cobori? Da. Nu. Ba da, ar fi vrut s-o in n brae. Ba nu, mai bine ar rmne acol
, singur cu el. Atracia dintre ei era mai puternic dect oricnd, iar din glasurile lor
rzbtea nesigurana. El i spusese c-i simise lipsa, iar apoi schimbase vorba att de rep
de, nct nici unul din ei nu putu s se.gndeasc mai bine la cele spuse. Dar el atepta ac
olo, lng ea. n cele din urm, ddu din cap afirmativ. - David! > El zmbi, iar numele- lu
i rostit de buzele ei suna moale i plcut. nchise ua i, din civa pai, fu lng patul e
-se cu grij n colul acestuia. El era

att de aproape, nct l putea atinge. N*-ar fi vrut s-o fac, dar nu se putea stpni. Mna
l cut i rmase p6 oldul lui, iar a tin g e re a , c h ia r p rin m a te ria lu l haine
i, o rscolea. l simi c respir agitat, apoi mna lui o prinse pe a ei, i o fcu s simt
temperaturii de afar. Degetele ei l mngiau, nclzindu-i mna, nclzindu-i inima. El se
iar buzele lui trecur peste prul ei, ca o pan uoar. Laney nchise ochii de plcere, cuf
ndndu-se n t r - u n fe l d e n is ip m i c t o r . E ra i nspimnttor i minunat.
i era plcut i atrgtoare, suprat i tandr, i ea simi c reacioneaz de parc ar fi
electric. Senzaii i cuprindeau ntregul corp, accelerndu-i pulsul i respiraia. Simi br
le lui cuprinznd-o, strngnd-o uor, iar minile ei se ridicar spre gtul lui, nconjurnd
u degetele, care se jucau pe pielea lui, pn ce simi un fior n tot corpul. Gura ei se
deschise sub presiunea gurii lui irezistibile, i ea l puse la ncercare, pn ce limba
lui o ptrunse i o excit. Laney mormi, iar fiecare prticic din ea, < j4 r >

fiecare os, fiecare nerv, fiecare muchi pru cuprins de flcri, n timp ce gurile lor se
explorau i se savurau una pe alta. Minile lor se cutau i le fcea plcere s descopere t
t mai m u lte m is te re n a ce st te rito riu vast, de necuprins. David o sruta p
e buze, privind-o cu coltul ochilor, cu atta tandree nct simi c inima ei se cutremur.
a ei se ridic spre faa lui, i-i urmri trsturile, oprindu-se acolo unde-i vzuse gropia
a i cum ar fi sesizat dorina ei, gura lui i zmbi cuceritor. . Gropia apru, iar Laney o
privi cu dragoste. Ochii lui David erau ntunecai, aproape lucioi, cnd o privi. - E
o nebunie! zise David, cu mna tremurnd. Nici corpul ei nu prea prea sigur,:pe ct i ddu
ea seama. Nu putea vorbi, ct vreme mai simea gustul lui att de re&l. - mi pare ru. Voc
ea lui era plin de auto-condamnare. - Mie nu-mi pare ru, dac m gndesc bine. Expresia
lui sum br se mblnzi, un mic V

zmbet aprndu-i n colu! gurii, i o sprincean i se ridic. - Doar dac te gndeti? Oh,
ra irezistibil spunnd asta. - Mi se ntmpl, cteodat, s i gndesc! Ea zmbi mirndU'Se
ce-! simea n stomac. - Cred c o faci adesea! replic el iute. L a n e y se m ir d in
n o u de u u r in a comunicrii dintre ei, dup asemenea momente emoionante. Lipsa uno
r contacte cu brbaii, nc din copilrie, o fcuse bnuitoare fa de acetia. Era unu! din
le pentru care se ndrgostise att de tare de Dean. El o fcuse s se simt n largul ei. Ac
st gnd i alung zmbetul de pe fa. Faa lui se schimb i ea, ca o reacie la schimbarea
i gata s coborm? Era un ton ca ntre oamenii de afaceri. Nu mai era vorba de ironii
drgue. -D a . El o duse jos i ea simi din nou acea putere a lui care o surprinsese.
Era bucuroas c pu te a s-i c o n tro le z e m ic rile , cci i nchipuia c nu mai e
o fac. Fiecare

oscior al ei prea s se nmoaie cnd o atingea el. Haina lui, lipit de faa ei, avea un pa
rfum plcut; mirosea a brbat i a piele i era ceva excitant. Era, desigur, o hain scump,
ca i puloverul irlandez pe care-l mbrcase. Se mira cum de face fa unor asemenea chel
tuieli, cu un salariu de profesor. Apoi, i aminti c fusese director de banc. i ntoarse
capul, ca s-i poat vedea ochii. El evit s o priveasc n timp ce cobora scrile. Fu aeza
t pe canapeaua nc plin de perne. Focul ardea; bieii nu erau acolo, iar din buctrie ven
au arome delicioase. - Unde snt Abe i Theo? - Oh, cred c vor fi aici ntr-o ciip. Prob
abil c au ieit cu cinii, s-i plimbe. Ezit o clip, apoi ntreb: Ai luat vreo doctorie a
- Nu. - n czu! sta, i-ar face plcere un'pahar cu
vin?

- Desigur. Dispru n buctrie i se ntoarse repede cu dou pahare. - ine-I puin. E un vi


hi.
<J4T>

Laney l gust ca s-l aprecieze. Nu-i plcea s bea mult, dar tia destule despre vinuri, c
a s-i dea seama c era un soi bun. El se ndrept spre un casetofon care se afla n col ia
ea l urmrea cu privirea. El rsfoi cteva albume i ea dori s vad ce fel de muzic pune.
rc s ghiceasc, dar era imposibil. Er un om surprinztor, n multe privine. Cnd un sunet
chitar clasic se auzi n 'camer, ea se gndi c intuise asta. n muzica asta se simea o
iune adevrat pentru via, proprie lui David Farrar, un fel de eliberare. - mi place al
egerea ta, zise ea ncet. El se uit la ea cu privirea aceea cuceritoare. - mi place
chitara, chiar i cnt puin, dei copiilor nu le place, pentru c nu e chitar electric. Ei
ar prefera ceva mai glgios. - Mi-ar plcea s te aud cntnd. - Nu snt prea grozav. Am un
epertoriu format doar din cteva cntece de la munte, pe care le-am prins. ntr-o zi,
o s le transcriu ntr-o carte, ca s nu se piard de tot. Laney scutur din cap. - M uimet
mereu.

- De ce? - Un director de banc din Boston, care pred lecii ntr-o comunitate mic, iar
acum mai e i folclorist. El zmbi. - Dintotdeauna mi-am dorit s fiu profesor. \ - At
unci, cum ai devenit bancher? El ezit. - Vrei s-fi vorbesc ca unui reporter sau ca
ntre noi? - Ca ntre noi, zise ea. l-ar fi promis orice, ca s dezlege misterul. i-am
promis c nu voi scrie nimic referitor la persoane, fr s-i cer prerea. El o studie cu
atenie, de parc ar fi vrut s se hotrasc dac s aib ncredere n ea sau nu, iar Laney
rea. Era foarte important pentru ea ce hotra el. Nu att pentru reportaj. Asia nu m
ai avea importan.cum. Era ns teribil de important pentru Laney Drury, j femeia. - Am
fost abtut din'drumul meu, cnd m-am cstorit. M-am ndrgostit de unicul copil a! unui di
rector de banc i l-am promis s conduc mai departe banca tatlui ei. Ea avea niot>
J

D arul cel m ai-de pre



.

deauna ce-i dorea. A fi vrut s-i pof oferi i eu totul. Cnd mi-am dat seama c treaba nu
merge, c ncepusem s ursc munca a banc, ea se mbolnvise. Avea cancer. Iar eu nu putea
-o iau de ing familia ei, s-o lipsesc de cea mai bun ngrijire medical. Aa c am rmas.
orbise cu un ton plat, fr emoie n glas, | ca un om care se pricepe s-i ascund bine j s
ntimentele. Ea tia asta, pentru c i ea se folosise de o asemenea protecie. Se simea j
lovit de durere n adncul ei, la gndul c el i-a j iubit foarte mult soia, dac a fost
are s-i schimbe tot cursul vieii, de dragul ei. - Dar de ce ai venit n West Virginia
? - Am fost la facultate cu o burs de la Universitatea din West Virginia, zise el
. i am fcut practic ntr-o comunitate ca asta. - i..., l grbi ea. - Mi-a plcut, zise e
implu. Am simit c pot face cu totul altceva, tiu c sun cam pompos, ; dar... | El zmbi.
I - Profesorii pot face asta oriunde. ! - tii ct de greu e s gseti profesori

ntr-un loc ca Valea Cade? Vocea lui era aspr. Ea ddu din cap. - Practic, e imposibi
l, continu el. Profesorii buni snt foarte cutai. Sistemul colar se ngrijete de ei. L i
se ofer onorarii, chiar premii ca s dea interviuri sau asisten didactic. Ce ar putea
s le ofere Valea Cade? - Totui, Ji-a oferit ceva, fr ndoial. David o privi, uimit de c
eie spuse, apoi zmbi'. - Ei bine, eu snt cam excentric. Dac nu m crezi, ntreab-mi rude
le. - Ele n-au fost de acord? - Asta e puin spus. Dup prerea lor, meseria de profes
or e bun pentru cei ce nu snt n stare s fac altceva. i cum s-mi ntrein copiii n fel
e fuseser obinuii? Vocea sa cptase un ton de amrciune. Era un mod de via pe care nu
s-i duc n continuare. S triasc ntr-un bloc? S m tem s-i las s mearg pe srad s
er obiecte, n loc de prieteni? Nici mcar nu puteau s in cu ei nite animale domestice.
- Se pare s te-ai rscumprat n privina asta, zise ea amuzat.

El zmbi, ceva din suprarea lui risipindu-se. - i tu nu l-ai vzut nc pe Lollipop. Ea dd


din cap. - Dar tu? o ntreb el brusc. Cum s-a ntmplat c te-ai tcut reporter? - Curiozi
tatea, zise ea. Am fost ntotdeauna teribil de curioas. Iar ziaristica se pare c e c
ea mai bun cale de a-i satisface aceast dorin, ntr-un mod acceptabil din punct de vede
re social. Ea se ddu pe spate i rse. - i eu i-am descoperit deja aceast trstur. mi
de un mistre care d cu rtul n faa oricrui obstacol ce i st n cale. - Ei, sta-i un c
nt grozav pentru un ziarist! - Dar asta nu-i prea plcut pentru persoana creia i apa
rine terenul. i vine cteodat s se arunce n flcrile iadului. Ochii lui Laney l privea
eciativ. Nu se simise niciodat att de vioaie alturi de un brbat, att de competitiv, at
de preocupat s dea i s primeasc. - Nu prea cred c tu ai fi gata s te arunci aa de uo
d. V.

- Doar dac e un mistre deosebit de drgu. Ea chicoti. - Nu mi-am nchipuit c un mistre p


ate fi deosebit de fascinant. - N-am vorbit despre fascinaie... Orice ar fi spus n
continuare, s-ar fi pierdut n zgomotul uii trntite. Theo nvli n camer, cu Henry dup
tot att de agitat. - Cum te simi, domnioar Drury? - Tot att de bine ca un mistre pe u
n pmnt bun de scormonit. - Cum? Laney privi n sus spre ochii lui David i apoi spre T
heo, care prea foarte nedumerit. - M simt foarte bine. Mulumesc, i zise ea. Dar spun
e-mi Laney. - Tii, pot s-i spun aa? zise Theo privind spre taic-su. - Da, desigur, d
ac aa prefer ea. - Laney! ncerc Theo. Ai vrea s-l vezi pe Lollipop? ^ - i pe Samantha,
iise Laney, cnd apru i Abe. - S-a fcut. Theo nvli afar, iar Abe i urm.

- Le faci pe voie, zise David. Le place s i-i arate pe Samantha i pe Lollipop. - Un


de stau Samantha i Lollipop? - n camera bieilor. Ca i cinii. Henry i nchipuie c apa
Abe iar Gertrude lui Theo. - i John cel lung... - El se nvrte pe lng fiecare, fr deos
bire. Laney se aez mai confortabil i lu o alt nghiitur de vin. Focul trosnea n spate
, muzica era linititoare, dar te atrgea prin ritmul ei. Niciodat nu se simise aa de b
ine, att de la ea acas. Peste tot era cldur, mai aies n ea nsi, iar inima i btea li
rivi n sus i vzu c David zmbete. Era ceva magic. Era ncnttor. El rostise cuvintele a
a n drumul de la spital. Dar ea nu crezuse n ele. Acum ns ncepea s cread.

David nu putea s-i ntoarc priviea de la ea. Fusese atras de Lane Drury din clipa n car
e o vzuse n main, ^ccidentat. Fascinaia aceasta crescuse n puinele momente petre cut
spital, iar acum, cnd ochii ei i priveau gura cuprini de o emoie adevrat, el se gndi c
u mai vzuse niciodat vreo fiin att de drgu.
-------------------C
ik
'J ------------------------

Nici chiar Julia, care fusese ntr-adevr fru moas, Gndul la Julia i trezi un val obinui
de amrciune. Simea c nu fusese cinstit cnd fcuse comparaie ntre cele dou femei. Se
un fel de trdtor, pentru c fcuse critici cu privire la viaa pe care o dusese. Dar el
se simise att de sfiat ntre ceea ce era bine pentru Julia, pentru copii i pentru el ns
. i apoi, nu prea a putut s aleag, din cauz c Julia era pe primul plan. Julia i lupta
lui ndelungat. Dar acum se simea bine, att n privina lui, ct i a muncii lui, ajucruri
acelora mrunte pe care le realizase. i dduser atta satisfacie, nct nu nelesese ct
lipseau alte lucruri, ca de pild o femeie care s-i zmbeasc, sau atracia care se nate
tre un brbat i o femeie, sau o controvers verbal care stimuleaz pofta de confruntare.
Se simea din nou viu, plin de energie. Fiecare nerv i provoca senzaii pe care nu l
e mai cunoscuse demult i simea o cldur adnc n el nsui. Cldura din camer nu se dato
echiului calorifer sau sobei. i nici fierbineala

sngelui su nu se datora vibrantului sunet al muzicii flamengo ce se auzea la caset


ofon. i ddea seama c asemenea senzaii erau periculoase. Nu voia s se implice din nou c
u o femeie ca Laney Drury, care, ca i Julia, nu va fi niciodat satisfcut cu ceea ce
poate el s-i ofere. Abstinen, i porunci lui nsui. Reaciile lui fa de ea veneau doar
libatul semi-impus din ultimii doi ani. Refuza s cread c ar fi vorba de altceva. i t
otui, rsese n ultimele optzeci de ore, mai mult dect rsese luni ntregi nainte, i asta
ea bine. Fir-ar s fie! Laney Drury privea aproape tot att de uluit ca i el, iar pent
ru o clip, tcerea pluti n jurul lor, cci casetofon ul se oprise. Simea ncordarea pluti
nd n aer. David fu recunosctor cnd Theo i Abe se ntoarser, crnd amndoi mici craturi
n. Theo l aez pe Lollipop n poala lui Laney, n timp ce Abe >sttea alturi, innd iepu
aa lui Laney se mblnzi cnd atinse hamsterul, degetele ei mngind micuul animal. - Vezi
muc, o preveni David.

r
Darul cel mai de pre

- Ei, tat, nu, nu muc. Doar o dat. Era nfuriat pe tine! Laney zmbi. - Ce a fcut tatl
e l-a nfuriat pe Lollipop? Theo privi spre tatl su, apoi spre Laney. - A ipat la min
e. - ntreab-l de ce, i ceru David, simind c roete, - Ai fcut ceva? - Tu ai deschis su
ctul, nu eu, zise David, cu un zmbet uor, fr ranchiun. - Am pus o broasc n lada de fi
Iar Mabel s-a speriat de moarte, adug David. - Nu s-a speriat. Doar a zis aa. - la
gndete-te, cum s-ar simi Laney dac ar gsi o broasc sau un arpe sau chiar pe Lollipop
patul ei, Laney rise. - A fi dorit s am un frate care s fi fcut aa ceva, din cnd n cn
David ncerc cu greu s se ncrunte, dar nu reui. - Fii atent, Laney, cci s-ar putea s t
rezeti de-a binelea cu aa ceva n pat.
< jsE>

Abe privi spre ea. - Nu ai nici frai, nici surori? - Nu, zise ea. - Nici copii? L
aney scutur din cap. Ochii lui Abe preau plini de ngrijorare. - Un tat? Nu menionase
cuvntul mam" i David simi o durere. Niciodat copiii lui nu aminteau de mama lor. Rsul
ispru n parte din ochii ei i el i aminti de conversaia lor din main, de amrciunea d
cnd i vorbise de tatl ei. - Abe, nu mai pune attea ntrebri, spuse el cu vocea cea mai
aspr de care era n stare. Fiul su cel mare pru jignit, iar pe David l cuprinse ndat r
gretul. M ai ales dup moartea Juliei, Abe devenise foarte sensibil ia observaii. Nu-i nimic, zise Laney ncet. ine minte! Mie mi place s pun ntrebri. Numai aa nvei.
amsterul napoi lui Theo i ntinse mna s ating iepurele din poala lui Abe. - Nu, Abe, zi
se ea. N-am avut tat, iar mama a murit demult. Ochii lui Abe se umezir.
V <J66>

- i mama mea a murit. - tiu, zise Laney, cu o voce blnd, care-l surprinse pe David i l
fcu s simt o durere adnc. - Poi s ne socoteti pe noi ca familia ta, zise Abe iar Dav
rmase cu totul surprins. De obicei, Abe nu prea se acomoda uor cu strinii i, cu toat
e c David i schimbase mult prerea despre Laney Drury, mai exista nc o distan n privi
c a re n m o d norm al ar fi trebuit s-l fac pe Abe i mai rezervat. Dar ambii copii
se apropiaser de Laney cu o neateptat uurin. Aa cum fcuse i el, n ciuda multor rez
care !e mai avea. Era ceva foarte atrgtor la Laney.. cu toat aparenta fragilitate
pe care o observase la nceput. i plcuse rsul ei nespnii din seara trecut i fusese fe
t de cldura din ochii ei cnd i vorbea lui Abe i de blndeea cu care-i mngiase pe Lolli
i pe Samantha. I se topi inima cnd ea i privi pe Abe cu o tandree ce nu era deloc p
refcut. - Mi-ar face mult plcere. Atunci apru Mabel, anunnd c e gata masa, iar copiii
grbir ndat s-i duc animalele jos i s se spele pe mini. David i
-------------------------------( j s T ) --------------------------------

ddu iui Laney un prosop ud ca s se tearg, nainte de a o ridica din nou i a o duce ia m
as.

E l ar fi dorit s nu tremure i s nu ovie, nu att din pricina greutii ei, cci era uo
cu ghipsul, ci din cauza ncntrii de a o atinge, de a-i simi pielea lipit de a lui, d
e a simi totala ei ncredere. Trecuse mult timp de cnd nu mai simise ncrederea unei fe
mei. Cnd se aez, ea l privi, cu ochi plini de dorin... i incredibil de captivani. Era
mndoi cufundai nespus de adnc n nenumrate emoii pe care ar fi dorit s le exploreze mp
n. ncet, intim. Apoi, el i aminti c nu e cazul. Ea va iei n curnd din viaa lui, i d
a copiilor si, tot att de brusc precum intrase.
v
Dar, pe msur ce trecea seara, e! descoperi c nu-i face bine s-i mpietreasc inima.

Rmase tcut n timpul mesei, lsndu-i pe copii s duc conversaia, cu ntrebri peste ntr
y Drury le rspundea rbdtoare,
< J5 8 >

uneori cu un umor neateptat, care te fcea s stai un moment s-! savurezi, iar apoi iz
bucneai n rs. Dup mas, urm mpachetatul cutiilor. David i explic lui Laney c eievii s
aceste cadouri au fost oferite de ntreprinderi, iar unele vor fi nmnate la o reuniu
ne special la coal, n ultima zi dinaintea vacanei de Crciun. Cele rmase vor fi duse la
case mai trziu, n ajunul Crciunului, astfel nct prinii s le poat da copiilor cum dor
ca nite cadouri de la prini, sau de la Mo Crciun, sau czute din cer. David vzu raza de
legere din ochii lui Laney i ea se oferi sincer s ajute la mpachetat. Erau aa de mul
te lucruri trimise de diverse ntreprinderi, nc erau destule pentru toi cei o sut opt c
opii din coal i nu doar pentru cei treizeci dintr-a aptea, a opta i a noua, ai lui Da
vid. Erau i cadouri pentru copiii precolari din comunitate. Dup ce David o aez pe Lan
ey pe canapea, i art listele. Erau liste peste liste. O list de patru pagini cuprind
ea msurile de haine pentru fiecare copil. Alta includea jucriile dorite de fiecare
. Erau fcute semne n dreptul

celor pentru care cadourile fuseser mpache tate i care nsumau aproape trei sferturi d
in liste. Laney i ridic o sprincean. - Tu ai fcut toate astea? El ridic din umeri i f
o grimas. - Sam i Sarah Talley au venit i au dat i ei o mn de ajutor, uneori i Sheila,
cnd nu era ocupat, Mabel. i nc ali civa. - i n ajun de Crciun? - Eu l fac pe Mo
o s le pui pe toate? - Cutiile mpachetate snt n magazie, afar. Cea mai mare parte a
celor nempachetate snt n veranda ncuiat. Ea privi spre o u pe care n-o mai vzuse nai
- Spune-mi ce s fac, zise ea, molipsit de entuziasmul lui David i al copiilor. Cu m
ult n urm, Laney se mai ocupase cu cutii i funde i cadouri. |ra uimit de cantitatea d
e cadouri. David scrisese la o sut de ntreprinderi, iar scrisorile trebuie s fi fos
t foarte eficiente, de vreme ce majoritatea rspunseser cu donaii. De fapt, explic Da
vid, primiser mai multe dect avea nevoie, uneori chiar camioane
m
"a r
C 16 0y

pline. David nu se gndea c ar putea s doneze o parte altei comuniti sau unei cooperat
ive locale, care le-ar fi putut vinde la preuri sczute. O astfel de soluie ar fi pu
tut creea surse pentru hran. Abe se apropie de Laney cu o cutie mare. - Vrei s m aj
ui? zise el. - Ce trebuie s fac? Abe d e sc h ise cutia i sc o a s e cteva paltonae d
e msur mic. - Eu o s citesc msurile, zise el, iar tu s cercetezi lista, s vezi cui se
otrivete. Apoi l mpachetm. David nlocui muzica de Ghitar de Crciun, iar, ctva timp ma
ziu, toi fredonau, chiar i Mabel, care apruse s dea i ea ajutor. Sufrageria devenise
din nou o harababur: cinii se ncurcau printre hrtii; pisica sttea cocoat pe vechiul te
evizor, privind dispre uitoare la agitaia din jurul ei. Laney se uit n jur i i se pru
nimic n viaa ei nu semnase mai mult cu o pictur de Norman Rockwell. In trecut, ea in
ventase asemenea scene, dar acum... Privi la paltonaul pe care l mpache tase i ochii
ei rmaser aintii la David. Minile (ui, puternice i sigure, erau de asemenea

ocupate, fcnd ca fiecare pachet s arate ct mai bine posibil, degetele lui lungi mpach
etnd aproape perfect cutiile. Eforturile ei nu erau att de reuite i o oarecare umbr d
e nemulumire apru pe faa ei, Ochii lui plini de cldur i ntinir pe ai ei i vocea sa
al, plcut, fredon ultimele versuri din D u m n e z e u s te b in e c u v n te ze " .
Zmbi spre ea, mai mult a scuz, dect sentimentaIr Ea se simi slab, topindu-se toat, t n
ar fi vrut s se simt aa. Avea cariera ei, care era tot ce-i dorise. Avea un salariu
bun, prestigiu, respect i un apartament drgu, dei n-avusese timp s-l foloseasc. N-ar f
i vrut s depind de cineva cum s-a ntmplat cu mama ei. Avea totul. Doar cteva zile, ? i
va fi din nou napoi, n lumea ei. ncerc s se simt bine, gndindu-se la asta. Laney, vre
s m ajui s leg cutia asta? zise Abe privind-o nerbdtor. Laney, binevoitoare, i puse
etul unde arta el, i ls panglica roie, lucitoare, s treac peste degetul ei, iar privir
a lui Abe i ptrunse n inim.

Theo sttea lng cellalt perete, alturi de

tatl su, mpachetnd pachetele cam stngaci, n timp ce Gertrude sttea muiumit n poala
e picioarele lui ncruciate. Cnta cu en tuziasm C ei trei m agi. Avea o voce att de su
b iric i clar, nct Laney simi c-i dau lacrimile. Cnd isprvi, el privi n sus ia La
zmbet larg, - Am cntat n corul colii. i Abe la tel. Vrei s vii s-l vezi? - Cnd e posi
? ntreb Laney. - Miercuri, zise Theo. Am un solo, numai eu. - Sigur c vin. Ai o voc
e minunat. Faa lui Theo se nroi i i cobor uor privirea, la auzul acestui compliment.
s vii, aa-i? David privea n alt parte, inexpresiv,' dar Laney simi c el atepta rspuns
ei. Laney ar fi dorit s spun da, dar ncepuse s-i dea seama c fiecare clip petrecut n
asta devenise primejdioas. Ei o fceau s se simt nemulumit ntr-un fel cum nu mai fuses
vreodat, nici- mcar n ultimele cteva luni. O speria ct de mult ar fi dorit s rmn ac
- Te rog, vino, adug Abe, cu faa str-( 163 y

lucind. i o s ne ajui s aranjm pomul de Crciun, joi, i asta-i cel mai plcut. Laney pr
spre David. Ochii lui priveau fix spre televizorul de pe care pisica ddea din co
ad. -T e rog, insist Theo, cu un glas rugtor. Laney nelese ndat ct de mult le. lipsea
piilor mama lor i simi o oarecare gelozie fa de femeia disprut. Faa lui David se ntoa
n cele din urm spre ea, cu o privire enigmatic. Doctorul a spus s stai linitit, cu pi
ciorul sta, cel puin o sptmn. Rspunsul lui era cumva mai puin entuzias mat dect era
si i ea observ ct de ncor dat devenise deodat. Minile lui stteau nemicate. Nu discu
ciodat ct de mult timp va rmne ea acolo. La spital, Laney se gndise c va pleca de acol
o ct mai curnd posibil imediat ce-i va termina reportajul. Perspectiva de a rmne ntr-o
cas strin, clepinznd complet de alii pentru cea mai mic nevoie, nu-i fcea prea mare p
ere. Fusese de acord, ntr-un moment cnd era omotit medicamente. Dar acum, nu mai vo
ia

s plece. O uimi ct de mult ar fi dorit s rmn. - O s vii, aa-i? insist Theo. Laney ar
rut s aib o idee mai bun despre cele spuse .de David. Oare era bine venit? Dup srutul
or din dup-amiaza aceea, David pruse mai distant, cumva ncurcat. Oare crezuse c fuse
se o greeal? Ceva absurd? El rmsese tcut, iar ea nu putu dect s ghiceasc la ce se gn
- Poate c joi, zise ea, pe ct de neutru putu. - Vii cu noi s cutm un pom de Crciun? Th
eo o privea att de plin de speran, nct se simea n ncurctur. Poate c, n cutarea p
un, ar putea s-i scrie reportajul, se autojustific ea. Reportajul! Nu mai avusese t
imp s se gndeasc la asta. Fusese att de atras de David Farrar, nct abia dac se mai g
la motivul pentru care ajunsese acolo. Mintea ei ncerc s o sustrag din cele ce o abs
orbiser n ultimele cteva ore, dar ea i ddu seama c se implicase prea mult n povestea
a. Proast micare, Laney, spuse ea nsi. Se inuse totdeauna distant de orice evenime
s poat avea perspectiva lucrurilor.

Dar acum, stnd n camera asta luminat de foc, solicitat de doi biei i simind o teribil
acie pentru prezena brbatului ce sttea puin mai ncolo, simea c nu poate fi obiectiv
se implice. Ochii ei i ntlnir pe ai lui David i vzu o lumin n ochii lui, un nceput d
t, care o fcea s se piard. - Uite ce-i! zise el. O s caut un pom, joi, i o s te duc vi
neri ia avion, la Charleston. Doar patru zile. Doar patru zile cu el, Era incred
ibil de stupid, dar Laney se trezi dnd din cap. - Unde te duci s caui pomul? El zmbi
. - n pdure. E unul din avantajele vieii la ar s ai pomi de Crciun, ci vrei. - Dar..
ney privi spre piciorul ei, - Nu-i face griji. Doamna n roz poate ptrunde aproape o
riunde, prin pduri i peste dealuri. - E vorba de camionete de afar, ghici ea. - ntradevr. Aproape c chicoti. David i camioneta aia roz! Niciodat nu mai vzuse o asemenea
pereche.

r
- Nu rde, zise el.
E
foarte bun.
- Cum ai dat de ea?
- Am luat-o odat cu casa. - Ne place mult mai mult dect maina pe
care o aveam nainte, zise Theo. David zm bi, citind n ed u m erire n ochii lui Lane
y.
- Cealalt main nu s-ar fi potrivit aici i
cumva, mi-a plcut fata asta brn. - Potrivire de caracter? suger Laney. - E un fel de a
privi lucrurile, consimi el. Dar e vorba de ceva mai practic. Pe aici snt drumuri
proaste. - Ce-ai fcut cu cealalt? Urm un moment de tcere. - A dat-o cooperativei, zi
se Mabel. David amintise mai nainte de cooperativ i ea voia s afle mai multe.
- Ce cooperativ?
David se grbi s rspund. Au nevoie de ea, s duc oamenii la doctor, la spital sau la mag
azin. Mabel i arunc o privire rece. - Domnul Farrar a nfiinat-o. - Coperativa?
Mabel ddu afirmativ din cap. r iQ .

Att de mult, pentru a fi un simplu profesor de ar! se gndi Laney. Dar David nu era n
ici un om obinuit, nici un om simplu. Iar el nu voia s-i povesteasc nimic. Va trebu
i s afle cte ceva de la Mabel. - Ce altceva a mai fcut domnul Farrar? ntreb ea, oarec
um jenat. Mabel ignor privirea ncruntat a lui David. - A iniiat o campanie ca s creeze
aici o industrie de recreere, zise ea. - Asta ar crea o grmad de locuri de munc. i.
.. Mabel ddu s deschid gura, dar David interveni. - Cred c ar fi bine dac ne-ai da o
ceac de cacao, Mabei. Mabel ncerc s mai spun ceva. - Mabel! Cuvntul sunase ca un ordin
Mabel privi gritor la Laney, nainte de a disprea n buctrie. David i dezmori picioar
ungi, ridicndu-se de parc ar fi vrut s pun capt oricrei discuii. - M duc s o ajut, z
l, iar Laney avu sentimentul c ar putea pierde unica ei surs de

informaii. Laney l vzu pe David disprnd n bu ctrie, nalt, puternic, graios. Emana
, din nou, i puse ntrebri cu privire la trecutul su i cum de ajunsese aici. Abe scoase
un nou palton i i spuse msura lui Laney. Aceasta cercet lista i gsi pe cineva potrivi
t s-l primeasc, iar Abe zmbi. - sta-i cel ce mi-a dat-o pe Samantha. Laney gsi alt coa
l de hrtie i ncepu s mpacheteze. - Cum i place aici, Abe? - mi place acum. La ncepu
rea mi-a plcut. - De ce nu i-a plcut? - mi lipsea coala mea. - i acum? - li am pe H en
ry, pe Sam antha i pe Gertrude, i mergem mpreun n excursii. Imi place asta, dar... mi
lipsete totui ceva din Boston. Ca de p ild mama, se gndi ea. Nu o spusese, dar se c
itea n ochii lui. Voia s-l ntrebe mai multe despre ea, dar ar fi nsemnat prea mult p
entru o intrus ca ea i <j ! l >

tia, instinctiv, ct de mult s-ar supra David. - E plcut aici, zise ea. - mi place dea binelea, spuse Theo, solicitndu-i vizibil atenia. E plcut s faci cam ping. Tata cnt
a chitar, cntm i noi, iar ei ne povestete tot felul de lucruri. - De pild ce? - Poveti
despre stafii. Laney ncerc s-i imagineze scena. Doi copii, sorbind fiecare cuvnt, aeza
n cerc n jurul unui foc. Ea nu fusese niciodat n cam ping, dar i nchipuise ntotdeau
ceva plcutr Din pcate, fusese mereu ocupat. - Spune poveti frumoase despre fantome?
- Cele mai nspim nttoare, zise Theo zmbind. - i i plac povetile astea? Theo se cutr
prefcndu-se c i e fric. - Mda, dar Henry e i el acolo, ca' s alunge stafiile.
- Merge i Henry ciNoi?
lung V Desigur. Theo privi la ea mirat. i Gertrude? Mabel are grij de Gertrude, de
John cel i de ceilali, replic Abe. Gertrude s-ar
G z>

putea pierde. - Mi se pare minunat n camping, zise Laney. - Poate c ai vrea s mergi
cu noi, o dat, zise Theo plin de speran. Abe arunc o privire de superioritate spre
fratele su. - Nu poate, zise el. N-o s fie aici. Laney simi c o cuprinde dezamgirea i
se mir de ce i-ar plcea aa de mult s stea n camping, mai mult dect n apartamentul ei d
n Washington. Dar aa era. Se auzi o ciocnitur n u, iar David i ntmpin pe cej doi so
e Laney i amintea din ziua accidentului. Laney i salut cu cldur pe soii Talley, aminti
du-i de ajutorul ce i-l dduser, dar nu-i putut ascunde mirarea, cnd ei i oferir un cad
u, ntr-un pacheel. - V mulumesc, dar nu trebuia! zise ea cu ochii nedumerii. - Pentru
c l-ai salvat pe Theo, zise Sarah. El nseamn ceva deosebit pentru noi, ca i tatl su.
aney nu se sim ise n ic io d a t aa de stnjenit ca atunci cnd deschise pachetul.
:-------- QzD-----------

Pentru nimic deosebit, oamenii acetia fcuser att de mult pentru ea, mai ales David.
Nu putu s-i opreasc o excamaie de ncntare, cnd deschise cutia i vzu o cruce mic, f
icl colorat. Avea un desen ncnttor i fusese fcut evident cu mult dragoste i atenie
e aplec s-o priveasc. - Sarah face aa ceva, ea singur. Le vinde la Charleston. Laney
privi spre Sarah. - E ntr-adevr minunat. i mulumesc. Sarah roi de plcere. - N-ai pen
ce. David observ stnjeneala fui Laney. - S facem nite cacao, zise el, schimbnd subie
ctul. Peste puin timp, toi i sorbeau ciocolata, n timp ce Sarah se interesa cum fuses
e la spital. Apoi, toi revenir la mpachetat, 'conversaia fiind cnd mai vie, cnot mai l
ent, referindu-se mai ales la copiii crora ie erau destinate pachetele. O ppu pentru
Elsie i un set de buctrie pentru sora ei. O patin pe rotile pentru Ray i o
<j z D

minge de baseball i o apc pentru sportiv. Avuseser mare grij s aleag cadoul potrivit p
ntru fiecare copil. O grmad de nume se amestecar n capul lui Laney, copiii i nevoile
lor devenind o realitate pentru ea. Minile ei se mai obinuiser cu treaba, grbindu-se
ca i ceilali, ntruct aveau un mobil real. Aproape c vedea feele i i imagina expresi
opiilor de Crciun. Timpul zbur repede. 1 se pru c trecuser doar cteva minute, cnd soi
alley i cerur scuze, iar copiii plecar la culcare. Mabel i David se ngrijir s fac cu
tim p ce Laney spla, dorind s participe ntr-un fel la aceast treab. Era de ajuns sal vad pe David cum punea n ordine hrtia i pachetele i cum ornduia cutiile cu cadouri a
tt de grijuliu. i el era dornic s-o priveasc, iar din cnd n cnd, privirile lor se ntl
u i neau scntei care parc luminau camera. Laney i simi trupul ncordat, cnd ultimel
fur puse deoparte. Se gndea dinainte c, n curnd, va simi din nou braele lui. Oare i b
le lui? Va ncerca din nou gustul <J73>

for? i dac o face? Cum s suporte asta, tiind c ea va pleca n curnd?


<JK>

David i avea i el propriii si demoni, privind spre ea i gndindu-se c o va purta din no


n brae. Niciodat nu mai dorise att de mult s srute pe cineva. i amintea gustul ei i
l fcea s moar de dor. Chiar i' curiozitatea ei nestpnit era atr--------- -GzD ------

v gtoare. Dar voia s-i duc viaa ca i pn acum. Purtnd-o n brae pe^ scri, simea cu
dintre ei. i plcea umorul ei, reaciile fa de ceilali, felul cum se comporta cu fiii s
. Mai muit dect orice, i plcea felul cum i rspundea. Corpul ei prea s se contopeasc c
l lui, n timp ce o purta. Privete nainte, i porunci el. i-ai schimbat odat viaa pentr
femeie. N-o s se mai ntmple niciodat. ncerc s se stpneasc, s pstreze o anumit d
timpul acestei apropieri fizice. Odat ajuni n dorm itor, el o aez n scaunul cu rotile
de lng pat. Se ncrunt i privi spre ea, ca s-i spun noapte bun. Obrajii ei se mbujor
e cldura focului de jos, ochii ei negri strluceau jucbi, buzele i tremurau ntr-o ncerc
re de a zmbi. Rochia roie i se deschisese puin la gt, descoperindu-i pielea sidefie.
Prul ei, att de negru i mtsos, prea un nor ce-i nvluia trsturile delicate ale fee
a pierdut.

Ridic un deget i-i atinse obrazul, urmrindu-i pomeii fini i conturul buzelor. Cu blnde
, acestea se ridicar spre el, iar el simi c vrea s-o ia din nou n brae. Doamne, avea
nevoie de ea. a i simea ntregul corp vibrnd de dorin. David se for s-i retrag mi
patul ei, cu minile pe genunchi, ca s se abin s nu le ntind spre ea. n ochii si se
atta durere, nct Laney nelese c el i reamintise momentele petrecute ntre ei doi. te, David? ntreb ea linitit. - Ce-i doreti, Laney Drury? - Ce-mi doresc? - Da, p e n t
ru mine, p e n tru sptm na urmtoare, la anul? Fu tentat s spun: Pe tine! Dar tia c
i att de simpl. i organizase i i ornduise viitorul cu mult grij, timp de mai bine d
sprezece ani. A urcat fiecare treapt cu hotrre. Aproape c-i atinsese scopul visat. De
an Kelly fusese doar un mic ocol, o deviere pe care nu mai dorea s-o repete. i dor
ise succes i independen. Nu voise niciodat s depind de un brbat deoarece o
---------- GzD-------------

asemenea slbiciune a distrus-o pe mama ei. Dar, dintr-odat, toate astea preau c nu m
ai au atta nsem ntate. Sau era doar o rtcire de moment, care nu va dura, nu trebuia s
dureze? n cazul lui Dean, n-a trecut? - A putea s-i rspund doar despre mine, zise ea n
cele din urm. Nu tiu ce va fi apoi. - Atunci, ce-i doreti pentru mine? - S merg cu tin
e la coal. - De ce? ntrebarea era categoric. Pentru c nu vreau s-mi petrec ziua fr ti
ar fi vrut ea s zic, dar i rspunse: - M-ar ajuta s-mi scriu reportajul. Blestemat re
portaj! David i ddu seama c-i inuse rsuflarea, c ar fi dorit s spun c vrea s fie
n stare s-o faci? zise el grijuliu. Ea ncuviin din cap. - Va fi o zi lung. - Nu cont
eaz. s t El i cercet faa cteva clipe. - Poate c ai putea le vorbeti copiilor despre
rtaj? Ea consimi din nou. Nu se simea n largul ei s vorbeasc despre asta, dar el i-o
ceruse ca o

favoare i nu-i putea refuza asta. Considera c e un pre| prea nensemnat pentru prile
jul de a afla mai multe despre David Farrar, de a fi mpreun cu el. - Eu m scol ia ap
te, o preveni el. ~ Vrei s insinuezi c eu a lenevi? -- Ar trebui s trndveti. Ai tot dr
ptul s-o faci. - Cnd sntem n campanie, zise ea, ne scuim la ase, uneori i la patru dim
ineaa. Ora apte e un lux. - li simi lipsa? -C am paniei? Ea ridic din umeri nepstoare,
dei n privirea ei nu se vedea nepsare, ci ncordare. - Campania, politica, Washingto
nul? Ea tia rspunsul; se gndise la asta mai nainte. Fusese att de entuziasmat i intere
at la nceput s-i petreac timpul cu ali reporteri, analizndu-l pe cutare sau cutare pol
tician, ct de bine puteau fi n felul lor. Dar, cumva, de-a lungul timpuiui, entuzi
asmul s-a mai estompat. Poate din cauz c familiaritatea dintre ei ddea natere la ins
atisfacii. Oare i lipsete asta? Nu. Dar sptmna viitoare? Nu tia nc. tia doar c are

ndeplinit o nsrcinare, la care se pricepea. Sau poate c s-ar duce, cu ncuviinarea lui
Patrick. - Da, zise ea, cu o oarecare bravad n voce. - i cum rmne cu reportajul pentr
u care te-au trimis aici? - Acela de care te fereti? El zmbi. - Mda, $ a . - Ce-i
cu el? - Te-ai hotrt curr s-l faci? Vocea lui deveni deodat ncordat. Ea ddu din cap am
- Principala mea surs de informaie nu vrea s-mi povesteasc nimic. - A putea s te impli
c n alt poveste? - Ce fel de poveste? - Despre comuniti, ca asta din Valea Cade, car
e se gsesc peste tot n sud, n vestul mijlociu, n sud-vest. Comuniti cndva unite, cu is
orii vechi, cu tradiii i credine. ; Cum de supravieuiesc, n ciuda indiferenei guvernul
ui? Sau cum de mor? n voctea lui, era o puternic pasiune. * - Ce se ntm pl acum cu Va
lea Cade? ntreb ea linitit. - tinerii pleac n alte locuri. Cei mai muli, n

armat. Aici nu au de lucru, nu au posibiliti, iar srcia nate i mai mult srcie. n c
ea Cade va fi aproape un ora fantom. - Iubeti ntr-adevr aceste locuri, nu-i aa? - Iube
sc oamenii. mi place independena i ncpnarea lor. Zmbi uor, puin ncurcat. i mi p
munii. Exist aici o istorie minunat, de la revoluie pn la rzboiul civil, cnd Virginia
Vest s-a desprit de Virginia. - Din nou independea, zise ea, gndindu-se c el nsui era
o independen n miniatur. David Farrar a fcut ntotdeauna ce a crezut c e bine, n ciuda
nsecinelor. i scotocea mintea i nu putea s-i aminteasc de vreunul ca el, cu o integrit
te de fier, ce fcea parte din nsi fiina lui. Ii aminti ultimele lui cuvinte, cnd vorbi
er pe scurt despre viaa lui, c la un moment dat, avusese o abatere. Simea c el nu mai
vrea s se abat din nou. - Independena i o preuire profund a pmntului, adug el. - I
ajui s o pstreze? David se ncrunt, iar ridurile din jurul ochilor i se adncir, cnd se
eb cu ce intenie l descususe ea. - N-au nevoie de ajutor n privina asta. N-au
----------- GlD---; -------

nevoie de mil. Pur i simplu, doresc o ans. Apoi, martor mi-e Dumnezeu c vor ti s-o fol
oseasc. - Dar tu le eti de ajutor, desigur cooperativa, donaiile de la corporaii...
Vocea lui deveni tioas. - Poate, puin. Nu snt att de egoist, nct s-mi nchipui s pot
b cine tie ce. - Banca la care ai lucrat n-ar putea s-i foloseasc legturile n cazul st
? Lumina din ochii lui se ntunec. - Nu. Banca noastr se ngrijete de cei bogai. Ne-am s
pecializat s dm mprumuturi celor care n-au nevoie de ele. Lui Laney nu i-au scpat vo
rbele banca noastr1 1 . Dar era un semnal de alarm n vocea lui, iar ea nu voia s stri
ce relaiile dintre ei, care deveniser att de puternice. ncerc o alt tactic. ^ ! \ - De
unde eti, de {el? ncercase s ghi ceasc asta mereu, de chd l ntlnise. - Dintr-un mic
ineri din Pennsyl vania. - Ca acesta. -Aproape.
-----------------------------------------( j s ) --------------------------------------------------

- De ce nu te ntorci acolo? - Prea multe amintiri.


- Dar tu te-ai ntoarce n felul tu, nu-i aa? Ai aies un ora ca aceia din care vii. - P
oate, ntr-o oarecare msur. coala era chiar mai mic dect aceasta. Una din colile alea c
o singur camer, de care ai auz<. Dar am avut o profesoar stranic. Nu m-a Jsat s plec
scris cuiva pe care-!'cunotea, ca s mi
ofere o burs. - Dar familia ta? - Tata a murit de cnd eram mic. O silicoz la plmni. M
ama a murit cu un an mai trziu, de
pneumonie. Sora mea i soul ei m-au crescut.

- Ei mai snt acolo? - Au o ferm. E mic, dar se pot ntreine din ea. i snt mulumii. As
nteaz. - Te-ai simit fericit acolo? - Mda. i-ar plcea sora mea. Are ase copii, de la a
se la douzeci i doi de ani, i e neobosit. Discutau ca doi vechi prieteni, fiecare in
teresat de viaa celuilalt. Mna ei ajunsese cumva pe genunchii lui i rmsese acolo, simi
ndu-i cldura. Mna lui se mic i i-o atinse, iar degetele o mngiau uor.

Era ceva intim n aceast atingere, o apropiere pe care Laney nu o mai simise fa de nim
eni nainte. Pentru ea, nu mai exista nimic n lume, n afara ochilor lui verzi, a gur
ii lui puin strnse, senzaia pielii lui atingnd-o pe a ei, atracia magnetic a corpurilo
r lor, stnd unul lipit de altul. El o lu i o puse uor n pat, inndu-i capul aproape de
l su; ea l inea cu minile de gt. Minile lui se plimbau n sus i n jos pe braele ei,
nu putea renuna la aceast atingere. Ea recepiona fiecare atingere, pierdut n magia se
nzaiilor ce se nteau ntre ei. Buzele ei i atinser prul, iar minile lui i mngiau g
indu-i fiori n tot trupul. Laney i nl capul, pn ce privirea ei o ntlni pe a lui,
ui le atinser pe ale ei, puin uimite apoi nfierbntate. Ieeau flcri din fiecare celul
orpului ei; iar smburele ei nfierbntat, centrul feminitii ei, radia parc prin ira spin
i, n sufletul ei. Nimeni nu o mai mngiase aa i ea i ddu seama c totul din ea l dore
disperare tcut. Nu mai fusese niciodat att de dornic de

cineva. Att de flmnd, att de total. Mna ei se ridic tremurnd, cnd i atinse faa, o
e ntiprise n inim, o fa cu trsturi puternice i tulburtoare, cu umor i autoironie,
dea n minuni, dei cunotea tragedia. Iubea faa asta. Aceast certitudine brusc era devas
tatoare. Degetele ei ezitau, iar privirea ei o ntlni pe a lui, simind aceeai senzaie
de oc. Ea gemea uor i se mica dar micarea nu fcu dect s apropie i mai mult corpurile
unul de altul. Ea i simi tria i aproape c i veni sipe. Ar fi dorit s se piard n l
Dar viaa ei era disciplinat, cu planurile ei n vederea atingerii elurilor, cu teama
ei de a nu-i pierde identitatea pentru care se strduise atta, i toate acestea i rode
au ncet inima. Laney se mic, forndu-i corpul s se desprind de al lui. Faa lui Davis
isp. - Am fcut-o din nou, se pare c nu pot s m in departe de tine, doamn. - Nici eu nu
prea pot, recunoscu Laney cu tristee. Gura ei se relax uor. N-am crezut

niciodat c reciprocitatea ar putea fi o problem, adug ea. - i este? i cercet faa cu


. Ai putea fi fericit vreodat ntr-un loc ca Vaiea Cade? Cum privea la ea, i venea s s
pun da: Dar pentru ct timp? - Nu tiu, zise ea cinstit. - Asta n-a mulumit-o nici pe
soia mea, zise David ncet, m icndu-se u o r spr e ea, desfurndu-i umbra lui lung i
ioare. Se citea prerea de ru pe faa iui. Regret. Durere. Hotrre. - Mai bine te las s d
ormi puin, adug dup un moment, cu o voce goal. Laney simi i ea un goi, de parc ar fi
rdut ceva important. - A putea totui s merg cu line mine? - Desigur, zise el. - Davi
d! - Da? zise el, ntorcndu-se tiup'ce pornise spre u. - Seara asta a fost..'1 , foart
e... plcut. - i mulumesc pentru colaborare. Vocea lui era forat i ea simi o durere a
sese att de cald mai devreme, att de dispus s rd.
p ip

- Nu tiu de cnd nu m-am mai simit att de bine. Faa lui rmase inexpresiv, dar se vedea
nencredere n ochii si, care-i adnci durerea lui Laney. - Noapte bun, spuse, ea n cele
din urm, incapabil s mai suporte privirea lui scrut* toare, - Noapte bun. Sunetul uii
care se nchise fu foarte ncet, dar lui Laney i se pru c s-a trntit o u de fier.

David se brbieri repede. Dormise puin n timpul nopii. durea capul, iar mintea i era p
ea ocupat s scape de zgomotul din cap. Julia era acolo, cu el. i Laney. De ce fuses
e ntotdeauna atras de femei ambiioase? Se deosebeau totui. Julia fusese ambi ioas n pr
vina lui. Succesele lui erau i ale ei. Laney era ambiioas n privina ei nsei. Cum ar p
a s-i cear s renune la visurile ei, cnd el nu renuna la ale lui. Nu o condamna pe Lane
y. De fapt, o admira.

Dar visurile lor nu se puteau contopi, cum nu se amesteca uleiul cu apa. El ncerc
ase s le amestece. Nu o va mai face. l duruse al naibii de mult. Rudele din partea
soiei l socoteau nebun, tia el. Cnd Julia a murit, el motenise a opta parte din aciun
ile familiei la banc i economisise bani din salariul su de la banc. Ar fi putut avea
aproape tot ce i-ar fi dorit. Dar el nu dorea bani. Asta fusese doar o capcan, ch
iar de la nceput; iar el i dorea cu att mai puin aceti bani, cu ct i veneau din parte
oiei decedate. David nu putea s nu se gndeasc la ei ca la nite bani murdrii de snge.
pusese motenirea ntr-un fond rezervat copiilor. Cumprase casa din economiile lui, i
ar restul banilor i depusese la banc, ceea ce fcea s aib un venit lunar suplimentar.
Fusese fericit i era ncredinat c i bieii se simeau fericii acqjo. Le-a trebuit ctva
dar acum le plcea sa alerge prin pdure i s priveasc un apus de soare mpreun cu el. Des
operiser plcerea de a mprti bucuria. Crescuser att de mult n ultimii doi ani, nu at
n valoare. La Boston, n-aveau V

dect s-i doreasc ceva i imediat li se i oferea de ctre marna lor sau de ctre bunici.
le lor, dup cum simea David, se msurau doar prin lucrrile pe care le aveau. Puine lu
cruri i fceau atta plcere ca acela de a-i privi cum dau ajutor la pregtirea cadourilo
r pentru prieteni i cunoscui, sau faptul c-i foloseau timpul ca s-i fac pe alii ferici
Dar apropierea lor aproape imediat de L,aney fusese neateptat... i chiar l sperie pui
n. El nu observase, desigur, ct de mult simeau lipsa unei mame, dei tia c deseori le
prea ru dup Julia. Nu putea s-i lase s se ataeze de Laney, aa cum nu putea s-i permi
implice el nsui din nou. O alt greeal, o alt pierdere, ar fi prea devastatoare pentru
ei toi. Ciocni la ua ei, iar ea i rosti repede numele. Sperase ca ea s se fi rzgndit
rivina nsoirii lui la coal. Prezena ei, timp de zece ore, alturi de el, l-ar sustrage
e la treburi. Ea sttea n pat, cu prul ei lung mpletit ntr-o coad franuzeasc, mbrcat
cu
-------------------------------G D ------------------------------

o bluz albastr care-i venea bine. - E singura mea mbrcminte de lucru, zise ea puin stn
enit. Simi c i se taie respiraia. Culoarea fcea ca ochii ei s par mai largi, mai ntun
, mai misterioi, iar prui mpletit i sublinia trsturile fine ale feei. Era ncnttoare
stibil. - Cred c una i ajunge, zise el. - Nu se ifoneaz, zise Laney. El simi cum corpu
i reacioneaz la simpla ei prezen, la cel mai mic zmbet al ei, att de atrgtor. Dup
trecut, ea trebuie s se fi simit tot att de confuz ca i el. Oricum, atmosfera era fi
rbinte ntre ei, n ciuda repetatelor atenionri pe care i le fcea singur n privina fasc
ei pe care o simea fa de ea. Minile ei erau ncletate n pat, cum erau i minile lui pe
le inea n buzunar, cutnd ceva de care s se agate, sau mi. curnd dorind s o ating, s
jie. - A trecut mult de cnd n-am mai fost la coal, zise ea, vocea tremurndu-i uor, nt
n fel care o fcea s par i mai vulnerabil, ca i inima ei.
Dumnezeule, el nu voia s se duc la coal.

Prefera s stea lng ea pe pat, s-o mngie, s-o exploreze. O dorin asemntoare ardea n
i, fcnd ca negrul'adnc al ochilor s aib sclipiri aurii. - Nu te atepta la prea mult, i
zise el scurt. Dar faa ei se nroise de emoie. ntreaga oboseal pe care o simise, cu ct
zile n urm, se risipise i Laney Drury arta tnr i proaspt. Era minunat. - Cred c
ca s folosesc crjele, zise ea. David i ridic o sprncean. - Doctorul a vorbit de o spt
Ei, zise ea zmbind uor. Snt cinci zile, adic o sptmn de lucru. David scutur uor din
bindu-i la rndul lui. - Cred c nu prea te-ai avut bine cu ma tematica. Era smbt, cnd
pus piciorul n gips, - Era vineri seara trziu, l corect ea. - S facem o nelegere, zis
David. Dac Sheila aprob, vom ncerca mine, - Dar dac eu plec joi... Dac... Cuvntul plu
ea n aer, iar lui David i
^ ------------------------------ ( l i ) ------------------------------

se tie din nou rsuflarea. Vorba fusese rostit cu ezitare, de parc ar fi stat la ndoia
l, iar David simi un val de adrenalin prin corp. Nu era sigur ct timp poate s-i mai in
nile departe de ea, mai ales cnd ea privea la el, ca acum. - Eu nc... mai am de scr
is reportajul... - Iar eu am o grmad de lucruri pe care s i le art. Cuvintele lui fus
eser rostite cu grij. Ar fi dorit s spun ceva cu totul diferit, ceva n genul A vrea s
.. Nu tiu daca o s te pot lsa s pleci". Dar cuvintele i rmseser n gt. Ddu din cap.
urnd, cred c ar fi mai bine s coborm ia micul dejun, ca s nu ntrziem. Laney se ncord
l se ndrept spre ea, pentru c tia exact ce se va ntmpia. I se muiar oasele i simuril
ar de sub control. ncerc s-j^in corpul puin deprtat de al lui, dar i el avea o dori
ea se . simi lipindu-se de el, cu capul rezemat de pieptul lui, de-i putea auzi
btile inimii. i cuprinse gtul cu minile, iar prul lui i atinse pielea nfiornd-o.

Privi n sus i vzu cum se mic un muchi pe faa sa i simi ncordarea din corpul su. Oc
erzi ca muchiul erau umbrii, genele cafenii i fereau de priviri strine. Acum, minile
lui erau blnde, de parc ar fi inut un obiect preios i fragil. Laney nu se simise fragi
l pn acum i nu-i dorea s se simt fragil, dar de data asta i se prea minunat s se si
a ceva magic n asta. Laney se simea de parc ar fi fost Cenureasa i Alb ca Zpada, eroi
ale cror destirve reprezentau att dragoste ct i pericol, trezire i pierdere. Povetile
se sfreau bine, dar Laney nu ntrevedea un sfrit fericit n privina lui David. Ea i Dav
reprezentau lumi diferite n multe privine. Se duser n buctrie, unde zmbete nos time d
cldur interiorului. Ca i n zilele trecute pe mas se gseau biscuii proaspei, gem, ou
Dar pofta lui Laney dispruse,, stomacul ei simind fiorii a ceea ce urma s se petrea
c. Ascult conversaia dintre Abe i Theo cu privire la petrecerea colar de a doua zi i c
m evenimentul major era faptul c Laney mergea
v ------------------------------( fe ! 193 ) ------------------------------ ' ---i j [ j

cu ei la coal. Mndria lor i ddea fiori de bucurie pn ce ntlni privirea lui David i
linitea din ea. Nu te apropia prea mult de ei, prea s spun el, iar acest avertisment
o durea. Bucuria ei se transform n tcere reinut. O bucic de biscuit i se opri n gt
i se strng ochii. Nesigurana i nceo mintea i, aproape orbit, se mic brusc, lovind
e mas. Se aplec s-o ia, iar David fcu acelai lucru, minile lor ntlnindir-se ntr-o ati
re fierbinte. Privirile li se ncruciar i rezerva lui dispru, aprnd dorina, foamea de
avea. Mna lui apuc furculia, apoi se ndeprt ct putu de repede, de parc voia s se si
guran. - Hei, zise Theo, i momentul de tcere dispru. Era atta vulnerabilitate i dorin
rmec n expresia lui David, ncfrnima lui Laney zvcni. - Ce facei voi acolo? ntreb Theo
urios. David i ridic o sprincean, cu iretenie n. priviri. - Caut, rspunse el. Inflexiu
ea sugestiv a vocii lui gsi nelegere la Laney, dar nu la fiii si,

care priveau nedumerii. - Mie nu-mi trebuie atta timp s gsesc o furculi, mormi Theo. A
e arunc o privire nspre Theo, cu un gest care o nedumeri pe Laney. - Ei bine, nu-m
i trebuie atta timp! protest Theo. - Nu-i trebuie, zise David linitit. Dar ar fi mai
bine s n-o lungeti cu masa, c te lsm aici. Pofta nvinse curiozitatea i Theo ncepu s
dar tacmurile lui Abe rmaser nemicate, cnd privi la tatl su i la Laney, cu o surprin
re privire de adult. - i tu, grbete-te, zise David. M duc s nclzesc motorul. Privirea
ui rmase ndreptat pentru o clip spre Laney. El se ntoarse i i avertiz pe copii. - Ple
mediat ce m ntorc. Laney vzu c el i mbrca jacheta din blan de oaie, cu aceeai grai
I se micau muchii spatelui, iar ea, care cunotea bine fora lui, privea masculinitate
a brbatului care mbina gentileea cu puterea, care contrazicea orice prere pe care o
avusese ea nainte despre brbai. nc dou zile. Poate trei. i va trebui s plece.

Privi n jur, prin camera plin cu vase de buctrie i desene de coal i lucruri de artiza
local, i nelese c locul sta i va lipsi mai mult dect oricare pe care l-a cunoscut vre
dat. i vor lipsi vocile i tachinrile i dojenile i zmbetele i cldura. nc dou zile.
. Timp n care, poate, va descoperi c aceste poveti cu zne nu se petrec i n realitate.
Nu, cu nite oameni practici, ca ea.
*

coala avea nevoie s fie rezugrvit. Avea de asemenea nevoie de un acoperi; chiar i neex
perimentat, Laney observase asta. Dar copiii erau la fel, ca n orice loc, cu feele m
bujorate de frig, vorbind i rznd, ntr-o linite cu care Laney nu se obinuise nc. Ea er
fat de la ora, aa fusese ntotdeauna, iar zgomotul fcea parte din viaa ei.

Linitea din aceast zon o impresiona. Rsul prea mai curat, cntecul psrilor mai plcut,
acum, n ultimele zile, totul i prea mai strlucitor. Se ntreb de ce aceast impresie dev
nise acum mai tears. Venirea ei n Valea Cade o obosise, dar ederea ei acolo i refcuse
optimismul i curiozitatea. David Farrar era doar o parte a acestei senzaii de mpros
ptare. Nimic mai mult. Acum simea o oarecare nervozitate i chiar un fel de emoie cnd
el o ajut s se aeze n scaunul cu rotile, plasat n spatele camionetei. David i aez chi
a n poale i nu ddu atenie privirii ei nedumerite. O chitar? La coal? Dar David tie pr
bil ce face. Prea ntotdeauna att de sigur pe el i tia c el este probabil un profesor d
eosebit. Simea din nou nesigurana care o domina cnd era adolescent. Se temuse ntotdea
una c, ntr-o bun zi, se vaftrezi la realitate, c toat cariera ei, toate realizrile ei
se vor sparge ca un balon, c toate vor rmne doar un vis. Tocmai de aceea, critica e
ditorialului ei o lovise att de tare. I se pruse c totul se transforma n fum. sta era
principalul motiv V
Cm }

pentru care fusese de acord s vin n Valea Cade, iar apoi s rmn la David Farrar. - O s
e bine. Cuvintele ptrunser prin gndurile ei i ea nelese din nou ct de bine i citea n
et. Privi n sus i vzu c ochii i sclipeau, jucui. - Snt un om venit din afar, ine mi
Dar un om foarte drgu, rspunse David. S-i spun ct de bine ari? Laney se strmb, uit
piciorul ei n
gips. - M simt ca un elefant cu chestia asta.
- Crede-m, domnioar Drury, nu semeni
deloc cu un eiefant. Poate cu o gazel. Imaginea i plcea n mod deosebit i ceva din nes
igurana ei se risipi, inima i tresri i l privi n fa.
Snima ncepu s-i bat mai tare, cnd vzu
zrnbetui lui devastator de parc i-ar fi regretat cuvintele. Laney se simi din nou vu
lnerabil i

nesigur.
Se simi chiar mai nesigur, cnd intr n coai i vzu privirile: pe care copiii i le arun
ui David, curioi i zmbitori. Era pe terenul lui, nu pe al ei, i ea ar fi preferat ca
el s o poat
vedea cnd arta cel mai bine, fcnd ce tie ea

Patricia Porter
mai bine. Fu mpins ntr-o camer mare, mprit n trei rnduri de scaune, cte unul pentr
clas, se gndi ea, i l vzu pe Abe aezndu-se. Zgomotele se linitir i ateptarea umpl
David o duse n centrul camerei. n loc s-o prezinte, aa cum se atepta, el se aplec i l
u chitara din poala ei. Se sprijini de catedr, < strngndu-i picioarele lungi, i o priv
ire pierdut i apru pe fa. Cu o voce tare dar plcut, ncepu s cnte:
Voi d o m n i i d o a m n e , care trii p e -a c e s t m eieag, Fii b u n i i ascul
tai-m i p o e m u -a c e sta drag. A vei a c u m n o ro cu l s m -auzii p e m in e
C ci alt r a p so d m ai stranic, prin
Ai auzit d e sig u r d e o a ste a c e a viteaz A lui N ickory J a c k so n , ce-a
tu n ci st tea d e p a z

Darul cel mai de pre


Prin m latini i-n pdure, ca n u c u m v a
s vie D u m a n i s n e -n ro b e a sc i s n e ia-n sclavie.

Vocea lui David deveni mai dramatic spre sfrit, i ncheie cntecul cu un zmbet. Clasa er
tcut, cnd el sfri i-i scutur capul. - Ei, acum cine-mi poate spune despre ce e vorba
tecul sta? Trei mini se ridicar, printre care i a lui Abe. David o alese pe o feti s r
und. - Despre rzboiul din 1812, zise ea. - De unde? - De la New Orleans... Btlia de
la New Orleans, zise alt voce cu mndrie. - i cine-i Nickory? - Andrew Jackson, veni
rspunsul. i ntrebrile continuau, fiecare primind repede un rspuns, ntr-un dialog care
o cuceri i pe Laney, aezat n scaunul ei, ascultnd cum David povestea despre Jackson i
Lafa yette, care se aliaser ca s-i nving pe brita nici. Era un actor nnscut, care
ea as culttorii fcndu-i s se gndeasc i s-i <20T >

(
,
\ _________________________ __
Patricia Porter

spun prerea. Dup o or, David puse capt subiectului. O prezent pe Laney. - tiu c v pu
obabil ntrebarea... Laney nelese ndat ce urmrea el: s le sporeasc interesul, fcnd c
eprezinte pentru ei un semn de ntrebare, cel puin pentru moment. - Domnioara Drury
e reporter la unul din cele mai mari ziare din ar. A relatat i despre una din campa
niile prezideniale. Cine vrea s ghiceasc despre care din ele? Laney zmbi, vzndu-i tact
ica. i manevra fr jen, pentru a-i face s le sporeasc interesul, -iar ea vzu imediat c
eti elevi erau cu mult mai bine informai dect muli alii. - i acum, cine ar vrea s pun
ebri?. Descoperi curnd c toi ar fi vrut. Se ntreb dac s rosteasc o scurt cuvntare
or,1 n laa lui, dar nu era cazul. Copiii trfceau de la un subiect la altul, punnd ntr
ebri care l-ar fi pus la ncercare chiar '^pe un reporter versat. Timpul trecea repe
de i Laney era ncntat i se bucura de fiecare clip. Se uit spre David i el i fcu cu
parc ar fi zis^Te-am prins. Apoi se fcu ora de mas, dei i se pruse

c nu trecuser dect cteva minute de cnd intrase n clas. n sala de mese, toi elevii do
s tie dac ar putea s semneze pe gips, iar ea le spuse c i-ar face plcere. Nite desene
un brad mare, decorat cu fel de fel de ornamente pictate, se aflau ntr-un col, dnd
camerei, care de altfel arta srccios, culoare i cldur. Ochiul de reporter al lui Laney
observ c majoritatea copiilor aveau haine'peticite sau erau prea mici sau prea mar
i i c toat mncarea din farfurii dispru ntr-o clip. Nu existau resturi. Privirea lui Da
is o urmrea. - Mncarea e g ra tu it p e n tr u majoritatea dintre ei, zise el cu o
voce sczut, ca s n-o poat auzi dgct ea. Mamele o prepar i o servesc. Ea ddu din cap.
a plcut dimineaa asta? ntrebarea lui era puin ovielnic de parc n-ar fi fost sigur de
nsul ei. Dar n privirea ei nu se citea ndoial. - Oh, desigur, zise ea, privind la zm
betul de plcere ce apru pe faa lui. Eti un cabotin neruinat.

- Snt, de ce n-a fi? ncuviin el cu un zmbet de autosatisfacie. E mult mai bine dect s
bancher. - i de aia eti profesor? C eti un actor ratat? - Un trubadur, o corect el.
Povestitor. Dac a fi trit cu cinci sute de ani n urm, a fi fost un om fericit. Ea l pr
vi i-i vzu satisfacia din ochi i zmbetul larg. - Cred c eti un om fericit i acum. - S
putea, replic el cu seriozitate. Dar mi-a trebuit mult pn s ajung aici. - Vrei s-mi
vorbeti despre acest drum? - Ca unui reporter? - n parte, consimi ea. - i n rest...
P e n tr u m in e . N u m a i p e n tr u m in e . D o a r p e n tru m ine, ar fi
vrut s zic, dar ,nu putu.
Zmbi:\ - E curiozitatea aia d$ care i-am vorbit. - mi place curiozitate'a. - Afar de
cazul cnd te privete pe tine. - Nu-i nimic misterios n mine. Snt un simplu profesor
i mi place ce fac. - Poi fi n toate felurile, dar numai simplu nu,

domnule Farrar. El zmbi. i nici tu, prietena mea. Iar dac tu ai des chide o u, noi leam deschide pe amndou. i atrgea atenia, pur i simplu. Dar orice cercetare suplimentar
subiectului ncet odat cu sunetul clopoelului.

Laney edea deoparte, nfurat, ntr-un scaun din grdina lui David. n ciuda frigului, sim
dura satisfaciei gndindu-se la felul cum i petrecuse ziua. Amintirea o umplea de sat
isfacie. Se bu curase vzndu-l cu elevii, vznd cum reaci oneaz acetia, felul cum le
nteresul, fie c era vorba de matematic, de englez sau de geografie. David fcea ca fi
ecare subiect s par interesant pentru ei i o fcea ntr-un fel n care i obliga s gndea
re sfritul zilei, e! le suger elevilor s fac ei nii o gazet i i ceru ei sugestii c
deze. Ceea ce fcuse i spusese ea i plcuse, pe ct se pare, iar n drumul spre cas, discu
ar
< jD

despre civa elevi i de posibilitile lor, cu o preocupare vdit pentru viitorul lor. Aca
dup ce Abe i Theo plecaser n camera lor s-i fac leciile, David o duse pe Laney n cu
din spate. El zmbi, ntr-un fel ce ar putea fi numit o ncntare de copil, i dispru, ntor
du-se cu pahare de vin. Nu poi cunoate oamenii tia i dealurile astea fr s vezi un apu
e soare de aici, zise el. O apuc pe dup umeri de parc ar fi aparinut locului, iar pe
ea o trecur fiori de plcere. Privi spre munii din vest, cu vrfurile strlucind de zpad
ncununai de soare. Cerul era de un albastru adnc, cu nite nori gonind pe deasupra c
restelor. Laney lu o nghiitur de vin, bucurndu-se de perfeciunea momentului: aerul rec
i proaspt, satisfacia de la sfritul zilei; atingerea minii lui David. El se mut mai a
roape i i ls jos ochelarii. Amndou minile i mngiau umerii ei, cerul ncepu s-i s
, iar norii reflectau razele de soare, ntreaga privelite prnd colorat ntr-un rou ca de
scorioar,

ce ddea ntr-un rou purpuriu. Culorile i tiau rsuflarea ntr-un mod violent i totodat
dramatic dar compatibil. Ca i sentimentele ei fa de el. De parc i-ar fi citit gnduril
e, el se aplec i o atinse cu buzele pe pr, pe gt, iar pe ea ncepur s-o treac fiorii. mulumesc, zise el. Nedumerit, ea privi spre el. - Copiii... ei zic c ai fost stranic.
i eu cred aa, - M-am luat dup tine, zise ea. Numai c eu n-am avut chitar. ntotdeauna
cepi orele cu un cntec? - Snt o grmad de lucruri n cntecele astea, snt pline de fapte,
de istorie, de sentimente. Ezit, puin. Cntecele fac ca istoria s fie mai vie, mai ap
roape pentru copii. Nu e doar o descriere rece a faptelor, ci e vorba de oameni
adevrai, care au scris cntece despre rzboi i despre moarte. Ei pot s povesteasc despre
asta. Mna lui gsi drumul pe dup gulerul bluzei ei, mngind-o, transmindu-i sgei de fo
n nervi. Cerul era acum complet rou, iar vrfurile munilor aveau strluciri de argint.
Prea un foc

scpat de sub control, aa cum i era de fapt. Nimic nu mai avea importan acum, dect atin
gerea lui, apropierea lui, magnetismul care i atrgea unul spre altul. Acum, avea i
el tainele lui. Simea aceiai fiori ca i ea, cnd era n faa lui, iar apropierea dintre e
i le ntuneca raiunea. David i ddu seama c minile lui fac lucruri pe care i promisese
le mai fac. Dar iat c nu se putea ine departe de ea, fir-ar s fie. Ea i ntoarse capul
privi, iar ochii i erau incredibil de mari i adnci, cu reflexe uoare de chihlimbar.
El se aplec i buzele lui le atinser pe ale ei. Voise ca srutul s fie scurt, dar buzel
e lui ezitau iar apoi rspunser la moljciunea gurii ei. i atinse gtul uor i simi valuri
de tandree n tot corpul. Trecuser doar cteva zile de cnd o vzuse pentru prima oar n m
acciden tat... - Mi-e team c sn* gata s stric reputaia amndurora, zise el cu o Voce
gur. Ea l privi, oarecum mirat. - i-e team? El zmbi. - De obicei, nu. Aa cred. La Bost
n, un

srut n public nu e ceva curios dar aici devine un eveniment important. Ceva de gen
ul unui serial. - Sau o adevrat nebunie. - Sau o inundaie catastrofal. - O noutate s
enzaional, chicoti Laney. - Mai stranic dect cele din ziare. - Ultimul brbat necstori
in Valea Cade... - Cam aa, consimi el. - i oricine se gndete la cstorie? - Oricine, co
firm el.0 - i n-are nici o ans? Zmbetul dispru de pe faa lui. - N-am de gnd s m ns
u. Afirmaia asta seac fu ca un du cu ap rece pentru Laney. - A putea s te ntreb de ce?
- Deschide uile din ambele pri, adu-i aminte! O atenion el. Dar Laney avea nevoie s t
mai mult. n momentul sta, ar fi dat orice ca s afle mai mute despre el. - mi amintes
c, zise ea moale. David privi n zare. Cerul cptase o culoare panic, iar soarele abia
se mai zrea n spatele munilor. ntunericul cobor repede i, odat cu
< J e D-

el, aerul se rci. O simi c tremur. - S-a fcut noapte, zise el. Laney i simea sngele
du-i prin vene, ntr-un ritm tot mai iute, pn ce toate simurile ei se rscolir. - Bine!
zise ea, mirndu-se ct de rguit i era vocea. O s fie al dracului de greu s stau cu tin
a mas, ast-sear. - N-are nici un sens, nu crezi? Ea zmbi uor, dar n ochii ei se citea
regretul. - N-are, ntr-adevr. Atunci, Theo apru deodat ing ei, ca o minge de tenis scp
t. Laney czu pe gnduri. Exact ca vineri, cnd a alergat n faa mainii. S fi fost doar a
cinci zile? I se prea c trecuse o via. - Masa-i gata, i inform el. - Dar voi v-ai ter
inat lucrrile pentru acas? h Theo chicoti. - Domnioara Drury nu ne-a dat prea multe
. Nu i-e frig aici, Laney? Nu, vru s rspund Laney, dar zise: - Ba da.

Theo privi la ea, apoi la tatl su i din nou la ea. - Lui tata i place afar. Apoi dispr
u tot att de repede pe ct apruse.

Laney i trecu mna prin pr, lsndu-l s cad peste cmaa de noapte i peste rochia pe ca
mprase David. Cina fusese asemntoare cu cea din seara trecut, plin de conversaie i de
rebri, urmat de pregtirea mai multor pachete i de un joc M onopoly. Nu mai jucase ac
est joc pn atunci. Plcndu-i din fire s se ntreac, ar fi fost mult mai absorbit de joc
ac n-ar fi stat lng David, dac genunchii lui nu i-ar fi atins din ntmplare pe ai ei, i
dac minile lui nu le-ar fi atins pe ale ei din cnd n cnd, transmindu-i fiori n tot co
l. Privirile li se ntineau i rmneau aproape ca hipnotizai, pn ce unul din biei sau
trezeau la realitate.

Abe ctig jocul, fie pentru c fusese mai atent, fie pentru c avusese noroc. David, gri
juliu, trimise copiii la culcare i o duse i pe ea sus, n dormitor. Ea renun s ia cruci
rul cu rotile, care dispruse, dar vzu o promisiune n ochii lui.

Atepta s treac timpul i se mira ct era de nesocotit. Oare nu o nvase nimic Dean? Cre
n spiritul nencrederii n brbai, iar Dean dovedise c avea dreptate. Cu cteva ore mai
nte, chiar David i spusese c nu vrea s se mai recstoreasc. Atunci, de ce mai atepta, c
o colri aflat la prima ntlnire? Auzi o btaie uoar n u, tt de uoar, nct n
y ezit, gndijjdu-se s se fac c doarme, dar vorbele i 'scpar nainte de a le putea opr
Intr. El se schimbase, mbrcndu-se cu o pe-

I
^
- ..----- .
Darul cel mai de pre
--reche de jeani decolorai, care ti scoteau n eviden picioarele lungi i musculoase i cu
n tricou cu fermoar. La gt era desfcut i ea vzu . un smoc de pr auriu.

Prul i era ciufulit, de parc i-ar fi trecut mna prin el i el rmase puin n u ezitn
s-ar fi gndit la ceea ce tiau amndoi, anticipau i se temeau, cu cteva ore nainte. - Et
obosit? Ea ddu din cap, n semn c nu. Ei naint ncet spre patul ei i fr nici un cuv
ia din mn i ncepu s-i perie prul cu micri sigure, puternice. - Ai un pr minunat. Sim
care atingere de parc un deget i se plimba pe spate, trimindu-i fiori n tot corpul.
El mirosea a spun i a after-shave, un parfum neptor care avea un efect afrodisiac asu
pra ei, ca de altfel orice venea de la el. Nici cu Dean nu se simise astfel, nici
odat. Fusese atras fizic de el, dar niciodat att de total. Ea i David erau amndoi radi
oi i tandri. David se juca uor cu o uvi de pr pe care o nfur n jurul gtului ei,
mngia ncet, nfiorndu-i fiecare nerv din
---------------- CUD------: -------

corp. - Mi-am dorit toat ziua s fac asta, mrturisi el, iar rsuflarea lui avea un efe
ct devastator asupra ei. Laney sttea culcat n faa lui, simind din nou acea senzaie de
apartenen pe care nu o mai avusese niciodat nainte. Prea mai deosebit, cu fiecare puls
aie a inimii. Alturi de el, calmul i furtuna mergeau mpreun. N u a m d e g n d s m
s to resc. Aceste cuvinte i revenir n minte. De ce se simise rnit? Nici ea nu avea int
nia s se mrite din nou. Adu-i aminte de tatl tu, i spunea ei nsi. Cum a prsit-o
Dean te-a minit nc i nc o dat. Laney oft. Simea pulsul inimii lui, cldura trupului
ind n sus, simea plcerea simplului fapt c o privea. Dintr-odat, nimic nu mai avu impo
rtan, cu excepia lui'. i ridic minile i i le puse pe dup gt; bzele ei se ntinser
pe ale lui. - Eti sigur c vrei asta, Laney? Ea nu putu s vorbeasc, ci doar ddu din cap
. Nu mai avea putere asupra ei nsi. Cu el, se amesteca totul, capitulase n faa putern
icei


Darul cel mai de pre
\ __________________________ ______

dorine a trupurilor lor. Buzele lui le ntlnir pe ale ei i se savurar flmnde. David t
o nebunie. Dar, din momentul cnd i atinsese buzele n timpul acelui apus de soare, ne
lesese c era inevitabil. n ochii ei se citea aceeai nelegere. Poate, se gndi el, atrac
a dintre ei nu era dect o simpl curiozitate. Poate c amndoi sim eau nevoia s-i satisfa
aceast curiozitate, iar apoi i-ar fi putut urma fiecare drumul. El ncerc s se stpneasc
Ateptase ca bieii s se culce iar Mabel s se retrag n camera ei de la primul etaj, iar
atunci numrase secundele n biroul lui, cu un pahar de coniac, privind prin camer de
parc n-o mai vzuse mai nainte. Era camera lui. Computerul lui, la care lucra la co
lecia de cntece folclorice, crile lui pe care le adunase cu atta grij, fotografiile co
piilor si. Sanctuarul su. Avusese i n Boston un birou al lui, dar nu s e simise ca ai
ci. Acela aparinea Juliei, l cumprase cu banii ei, nu cu ai lui, iar el l folosise, n
truct pentru ea era foarte important s-l tie acolo, iar ea era deja bolnav. Dar ntotd
eauna se simise strin acolo.
---------------- (~is~)-------------- -

Se ntreba ce fel de cas o fi avnd Laney Drury, dar apoi i nltur gndul, ca pe o nebun
aney nu era ca Julia: avea o carier a ei i era evident c era mulumit. i probabil c mun
ise din greu ca s ajuig unde ajunsese. Nu putea s-i cear s renune, aa cum nici el nu
ea renuna la ce avea. Dar, fir-ar s fie, i intrase sub piele. Se ridic, simind c-l cup
rinde un val de dorin, i urc scrile spre camera ei. Cnd o vzu stnd n pat, cu prul p
lucitor, ezitarea lui dispru. Cnd se apropie de pat i buzele lor se ntlnir, lumea lui
fcu explozie i i pierdu auto-controlul. Ea se rsucise acum, cu umerii la pieptul lui
, gura ei l atingea, iar unui din snii ei i apsa uor pieptul. Sngele i era ca un toren
de lichid fierbinte, ce-i frigea i i sensibiliza fiecare rterv, fiecare muchi. Nu
simise niciodat astfel de cureni electrici prin corp. Ea gemu, cnd mna lui intr pe su
rochie i se mic n jos, mngindu-i pielea mtsoas, micndu-se cu degete miraculoase p
<IE>

sfrcurile i snii ei, care rse ntrir. Plcerea i spori, cnd ea i rspunse att de des
e atingere, degetele ei explornd i ele, micndu-se jucue, tot att de minunat, spre un l
c necunoscut dar dorit. n ciuda dorinei tot mai puternice, el se mic ncet, cu mini mai
curnd mngietoare dect solicitante. Nevoia lui fizic l copleea: trecuser mai bine de
i ani de cnd nu mai fcuse dragoste cu o femeie. Dar Laney juca un rol de seam n asta
, pentru c simea c i ei i place, c se simte bine. Dup impresiile anterioare, dup reze
pe care ea i-o artase uneori, simea c, ea mai suferise odat. Nu voia s-o fac din nou
s sufere. Laney l simi c tremur, cnd minile lui o explorau cu grij, cu o tandree re
a, dup tensiunea trupului su, ct de mult l cost aceast reinere. tia, pentru c i ea
nevoie teribil, cum nu mai simise niciodat. O dorin arztoare o cuprinse, nsoit de ne
de a se oferi, de a-i oferi un dar lui David, de a i se drui total. Dorea s vad zmbe
tul lui
< 2L >

uor, s-i vad ochii arznd de aceeai pasiune pe care o simea i ea. Mna ei se mica pe f
, urmrindu-i trsturile, n timp ce buzele lor se unir ntr-un srut slbatic. El se mic
estem gipsul care nu-i permitea ei s se mite dect puin, dar asta se prea c nu-l deranj
az prea mult. i scoase uor rochia i i aez capul pe pieptul ei, gura lui cutnd i g
unui sn. Ea se simea plin de pasiune i scoase un mic ipt de plcere. Limba lui se mic
tnd i savurnd, iar corpul ei fu cuprins de valuri de plcere, care i nlturau orice rei
e. - Ah, David! se auzi ea nsi optind. - Dumnezeule, eti ncnttoare, rspunse el, prea
ape de perfeciune ca s fie adevrat. Laney simea c nimeni nu o mai privise aa, n-o mai
mngiase att de incredibil de plcut. Nimeni nu-i mai spusese asemenea cuvinte. Simi cu
m se c'ufundau mpreun n senzaii, n plcere. Gura lui o srrn pe a ei, cu o foame nestp
getele ei gsir fr jen proeminena din pantalonii lui i i apsar vrful uor. Simea

prul crlionat de pe pieptul lui, muchii puternici ai umerilor, cldura pielii lui. Mini
le lui se micau pline de dragoste peste pntece, iar gura lui o sruta n locurile n car
e mna lui strnise furtuna. - Am nevoie de tine, opti ea. Te doresc. Unul din degete
le lui cobor pe pntece, n timp ce privirea lui o cuta pe a ei. Se citea dorina n ei, d
ar verdele ochilor, de obicei calm i linitit, strlucea acum surprins de un foc luntr
ic. Totui, se citea o ntrebare n ei. - Snt sigur, opti ea, iar buzele se micar ntr-u
zmbet. - Eu nu snt sigur c ne vom reveni vreodat, zise el cu un glas rguit, foarte se
xy. - Nu-mi pas, zise ea fr reinere. i aa era. Nimic nu mai avea importan, n afar d
a de a-i contopi corpul cual lui. El se mic uor, i deschise pantalonii i i arunc.
pe patul ei i ea l privi. Era cel mai irezistibil brbat pe care-l vzuse vreodat. Faa
lui era aspr dar blnd, corpul lui era tare ca piatra. El i ls privirea s se

ndrepte spre faa lui, spre pieptul lui i s-i ating cu degete tremurnde linia uoar a
ilor, pntecele, prul su blond. Mna lui i atinse prile cele mai intime ale corpului, ia
ea simi tensiunea lui. Atunci, el se mic uor, cu grij, arcuindu-i trupul deasupra ei.
Laney reacion instinctiv, corpul.ei curbndu-se pe ct era posibil, cutnd s-l ntlneas
l lui. Ea simi prima atingere a lui, ptrunznd-o i fu copleit de senzaii de plcere. l
ea, iar cele mai intime pri ale ei se micar n jurul lui, ntr-o mpreunare de dragoste.
Corpul lui ncepu s se mite ntr-un ritm uor, apoi din ce n ce mai rapid i mai tare, pn
o aduse ntr-o stare de a se pierde ntr-un alt univers de plceri incredibiie, ntr-un
fel de caleidoscop de culori i senzaii, fiecare mai puternic ect cele dinainte, pn ce
imi c nu mai poate suportai Atunci, micrile lui devenir mai rapide, o ridic ntr-o lume
minunat, iar corpul ei pru s fie cuprins de flcri care o ardeau incredibil. Laney i n
d spatele, nedorind s-l < jio >

lase s se deprteze i i simi gustul srat al pielii, cnd limba ei se ntinse s savureze
lui. - Laney, opti el, iar trupul lui se relax uor.
< j E>

Ttrtafeneyece
Laney se simea istovit, i
d, care se mic mai aproape
e s-o mngie. Ea i strnse
rut s se nfoare n jurul

se mulumea s se joace cu firele de pr de pe pieptul lui Davi


de ea, cu mna pe pieptul ei, de parc n-& r fi vrut s ncetez
capul n brae. Era doar o parte din ce ar fi dorit ea; ar fi v
lui, dar piciorul ei rnit o mpiedica. Gipsul

le crease unele mici probleme n timp ce fceau dragoste, iar acum cnd se gndea la ast
a... - Cnd vrei... Chicoti uor. - Hm! mi place s te aud rznd, Laney, zise el rostindui numele. - Iar mie mi place s-mi rosteti numele. - tii c n-a fost prea inteligent di
n partea noastr. - Nu prea, replic ea fericit. Braele lui se strnser n jurul ei. - Spu
e-mi mai multe despre tine, zise el. - Ce vrei s tii? Totul, se gndi el. A mai fost
ndrgostit? Ct de important era cariera pentru ea? Ce visuri avea? Dar i era team s o
ebe aa ceva. Corpul lui mai simea nc urmele mpreunrii lor. mpreunare? Nu. Fcuser dra
n cel mai deplin sens al cuvntului, fiecare din ei oferind i primind. Nu-i nchipuise
c dragostea putea fi aa. Iar ea urma s plece peste cteva zile. - Cum i duci viaa la W
shington? o ntreb el n cele din urm. Ce-i place s faci n timpul liber? Ce fel de cri
, c,e fel de muzic?
-C1D-

r i
- Probleme att de importante? Tonul ei era puin ironic, cci i ddu seama c ei evitase s
pun ntrebrile eseniale. Mna lui i pipi urechea. - Mda! Asemenea probleme. - Ei bine,
m un apartament n care, de fapt, nu prea am locuit. In al doilea rnd, nu prea am t
imp liber. mi plac tot felul de cri i-mi place orice muzic, cu excepia acelei Heavy Me
tal. Iar acum, e rndul meu s-i pun ntrebri. - Proast afacere, zise el plngndu-se. Tre
a s-i pun mai multe ntrebri. - N-ai pus ntrebarea pe care ai vrut-o. - i care ar fi fo
st acea ntrebare? - i-ai pierdut deja rndul. - Foarte bine, zise el zmbind, cu o voc
e puin resemnat. D-i drumul la ntrebri. Erau attea lucruri despre care ar, fi vrut s-l
trebe. Despre soie. Despre hotrrea lui de a nu se mai cstori. Dac se gndea s rmn p
deauna n Valea Cade: Dar nu gsea cuvintele. i era team de rspunsuri. Simul ei de repor
ter dispruse. Laney i ntoarse faa spre el, iar gura ei schi un zmbet.
------------------------------ d D ------------------------------

- Ce faci n timpul liber? Ce cri citeti? David chicoti, iar Laney se gndi c nu mai au
zise niciodat un asemenea sunet. - Ne nvrtim amndoi n jurul cozii, aa-i? Ea consimi di
cap, iar mna i-o lu pe a lui. - Ca de pild, ce o s fie cnd o s pleci? Ea ddu din nou
in cap, mngindu-l cu mna. David dorea s o ntrebe dac mai are de gnd s revin cndva
ade, dar i era prea team. Team pentru copiii lui, care suferiser destul cnd i pierduse
mama. Team pentru el nsui, vzndu-se din nou n situaia de a alege ntre dragoste fi mes
a care, pentru el, era o chemare la care nu putea renuna. - Ce ai de gnd, Laney? E
a zmbi. - Credeam c tiu. Doream s fiu ntr-adevr cea mai bun. mi doream ceea ce am ob
iar acum mi doresc mai mult. - Ce? ntrebarea era amabii. - S fiu ef de birou la Wash
ington, zise ea. tiu c era imposibil cu ziarul meu. Snt jarea muli candidai, dar rece
nt am luat nite interviuri

pentru un alt ziar. N-am mai auzit nimic n legtur cu asta, s-ar putea s fie din cauz
c lucrurile scrise de mine n-au fost la nivelul anterior. Rmase surprins ct de uor ac
ceptase o asemenea posibilitate. N-ar fi mrturisit nicio dat cuiva astfel de lucrur
i. - Asta te-ar face fericit? - Nu tiu, spuse ea sincer. Cred c da. Acolo ai att de
mult putere, poi lua hotrri, eti independent. - i i place independena? Laney sttea
- Mama mea a suferit toat viaa, din cauz c a depins de un om care nu s-a mai ntors la
ea. Eu n-a lsa s mi se ntmple aa ceva. David ezit, apoi spuse: - N-ai fost niciodat
stit? Nu, p n acum , ar fi vrut ea s ipe. Dar n loc de asta, rspunse: - Cred c am fo
- i? M-a minit n legtur cu situaia lui familial. Deci asta era, se gndi David. Dou
iri n via, amndou din cauza brbailor.

Nu e de mirare c i plcea s fie independent. Nu e de mirare c era att de grijulie. - A


vut i copii? Din anumite motive, David simi c i se oprete respiraia. Laney rmase tcut
ar l strnse i mai tare n brae. Asta era problema. i-ar fi dorit s aib copii. i dorea
te mult i poate c din cauza asta fusese att de vulnerabil fa de Dean. Doi reporteri, c
are se nelegeau unul pe altul, i nelegeau cerinele meseriei lor. La prima vedere, mari
jul pruse realizabil. Ar fi avut totul. Dar nu poi avea totul. Laney nelesese aceast
a cu greutate. Trebuie s alegi. i apoi s trieti aa, ct poi mai bine. Ea renunase la
t dorin, acea parte a ei care i dorea s aib copii. Fr s l priveasc n ochi pe Dav
cele din urm: - Cu meseria -mea? N-am stat n apartamen tul meu dect cinci zile n ulti
mele trei luni. - i serviciul tu e att de important? - Da, zise ea mndr, ncercnd s se
nving singur. Nu mai fusese nevoit s fac asta nainte. A fi reporter nsemnase pentru ea
dintotdeauna viaa ei, viitorul ei. --------------------- C 7 ) --------------- --------

) Ceva muri ncet n sufletul lui David, umbra de speran pe care o pstrase de-a lungul
zilei, dup ce o vzuse n clas i cum se purtase cu copiii. - Eti bun cu copiii, zise el,
dar n vocea lui se simea o reinere, iar minile ncetar s-i mngie braele. Ea se ntoa
vi, cu un zmbet trist i nesigur, care i topi inima. - Crezi ntr-adevr asta? N-am prea
avut de-a face cu copiii. Nu eram prea sigur. - Abe i Theo fuseser cucerii nc dinaint
e, spuse el glume, iar azi ai cucerit i clasa mea. Ea l prinsese n capcan i pe el, cu
cteva zile n urm, dar David nu voia s accepte asta, mai ales avnd n vedere felul cum i
nteniona ea s-i duc viaa de acum ncolo. - mi dau seama de ce i place atta sa fii cu
se Laney, ntorcndu-i capul i privind spre perete. Nu putea s se opreas s vad gropia
apruse jlin nou n obraji. Ar fi vrut att de^ mult s-o srute.* - ntr-adevr? n vocea l
era o not de amrciune i Laney se mir. Pruse ntot deauna att de sigur pe sine. Laney
tcut, tiind c el i va

Darul cel mai de pre


_________________________________ /
.

continua drumul, dac ea l va prsi. Vocea lui fu adnc i chinuit cnd spuse, n cele di
Soia mea ura ideea de a fi mritat cu un profesor. n mintea ei, cineva se fcea profes
or doar dac nu putea face nimic altceva. Pentru ea, asta era un eec. Laney citi du
rerea adnc din. cuvintele lui i se simi cumplit de ndurerat pentru el. I I cunotea des
ul de bine ca s-i neleag mndria de a fi profesor. S fie considerat un ratat de o perso
an pe care o iubea, cnd el era att de bun n ceea ce fcea, trebuia s fi fost teribil. ;
- Povestete-mi ceva despre ea. - Despre Julia? i se tia respiraia de frumoas ce era,
zise David ncet. Trebuia s o priveti mult, ca s te convingi c exista n realitate. Lan
ey simi c i se strnge stomacul. Ea era destul de atrgtoare, o tia. Dar era oare minuna
t? Pomeii i erau cam proemineni, obrajii cam coluroi, ochii cam mari. Avea ceva atrgt
dar nimeni nu-i sp u sese c e minunat, pn la David. - Era ca o prines, continu el. O
rines ; fragil, care avea ntotdeauna tot ce-i dorea. \

- i te-a dorit i pe tine? - N-am crezut niciodat c am vreo ans, aa c nici n-am ncerc
i-am dat seama mai trziu c tocmai asta a atras-o. Dorea s aib ce nu putea avea. Amrciu
nea dispruse, fiind nlocuit cu o uoar tristee. - De aia te-ai dus la Boston? - Nu chia
r. Mi-a spus c ar merge oriunde cu mine, c ar face orice. Mi-am luat o slujb de pro
fesor, cam ca asta, ntr-o alt comunitate, dar ea ura aa ceva. Cnd s-a nscut Abe, a czu
t ntr-o mare depresiune psihic i i-am promis c o s fac o ncercare la Boston. Tatl ei a
cercat tot timpul s m atrag la banc. Sanca aparinea familiei, iar Julia era singurul
lui copil. El i soia lui o adorau. m ncercat timp de doi ani, continu David, cu voce
sczut. Mi-am dat seama imediat c a fost o greeal, dar Theo era pe drum, iar dup natere
lui, am descoperit c ea are cancer. Nu puteam s plec. Nici ^u puteam s-o iau din
snul familiei, nici nu puteam s-o prsesc, cel puin ct timp era bolnav. - Trebuie s fi
ost groaznic pentru Theo i Abe. v

- Intr-adevr. O operaie dup alta, iar dup fiecare operaie era tot mai slbit. Dar s-a
t tare, mai ales datorit lor. Aa cred. i iubea, i iubea cu adevrat. Accentuase cnd spu
sese i iubea", iar Laney simi singurtatea i amrciunea din vocea sa. i ridic mna i
imind c i degetele Jui o mngie. - Aa c te-ai ntors i ai nceput s dai lecii. - Pen
entru copii. Trebuiau s prseasc acea cas cu amintirile ei. - La fel ca i tine, observ
aney. - Nu mi-a plcut niciodat acolo. Prea un castel n cer, nconjurat de ciment. Nu m
i s-a prut niciodat ceva real, care s semene cu un cmin. Poate c n-am ncercat niciodat
s-l transform n aa ceva. Lui Laney i venea att de greu s cread asta. David Farrar pre
ipul de om care ar putea face ceva bun din orice. Ca i cum i-ar fi citit gndurile,
el continu cu o voce n care se citea regretul: - N-am fost... un so foarte bun. mi
dis plcea Boston-ul i Julia tia asta. Am greit amndoi n privina creterii copiilor,
na banilor, n privina familiei, dar aproape toate

numai din cauz c eu voiam s m ntorc aici. N-am putut s-i ofer ce voia ea, sta-i adevr
- Iar ea n-a putut s-i ofere ce doreai tu. N-a fost greeala nimnui. - Ba am greit eu
, cci nu mi-am dat seama ct de diferii eram. Ct de gol era totul, fa de ceea ce doream
fiecare! Cstoria a fost o greeal. - Dar ai bieii, zise Laney, iar inima ei tresri cn
iti bucuria din ochii si. - ntr-adevr, zise el, cu o voce mai uoar. Am bieii. Degetele
ei se jucau pe dosul minii lui. O mn att de puternica, de sigur. Un impuls o mpinse sp
re el i l srut, lsndu-i apoi limba s se plimbe pe prul lui blond, care contrasta cu
ul pielii. Voia s-i ia asprimea din voce, gravitatea din cuvinte, singurtatea din
ochi. Acestea nu i se potriveau, nu se potriveau cu fora ce radia din el. Sau poa
te c se potriveau. Era un om ce simea intens fiecare luau, care fcea totul cu pasiu
ne, care iubea profund. i putea doar imagina ct suferise vznd cum cele dou iubiri ale
lui nu se puteau mpca ntre ele. Dar el trecuse peste asta. Probabil c ar fi

avut succes i ca bancher, pentru c i punea ntreaga lui putere n orice fcea. Laney sim
i dau lacrimile. Cum poate cineva s se ndrgosteasc ntr-un timp att de scurt? Cum poate
cineva s fie sigur c nu e vorba doar de o atracie fizic sau-de un impuls emoional? Aa
fusese n cazul lui Dean. Acum tia asta, aa cum tia c durerea ei fusese provocat mai m
ult de mndria ei jignit, dect de pierderea iubitului. i ddea seama, ntruct ceea ce si
acum era cu totul diferit. Att de diferit i att de profund, nct o nspimnta. Acum nu m
putea renuna la David, la mna lui, la ncrederea lui, la mrturisirea lui care rmsese as
cuns atta timp. i nelese acum, cum n-o mai fcuse nainte, ezitarea lui n faa unor ase
oi evenimente. El era un brbat care suferise mult, i din cauza asta avea o neobinui
t compasiune. nelegea oamenii din comunitatea lui cum puini alii o puteau face. Laney
i ddu seama dintr-odat c i-ar putea face un cadou. Ar fi un cadou de des prire, nesp
de dureros pentru ea. Dar acum,

prea s numai aib alternativ. i sp u sese clar c nu vrea s se mai cstoreasc i acum
ce. i chiar dac nu era cazul, nu era sigur c ar fi putut s se adapteze la viaa linitit
e ar. Trise prea mult n goan, fusese independent prea mult timp, fusese atta vreme or
Se rsuci i l srut, buzele ei atingndu-l cu o dorin amar. Gurile li se contopir, ne
graba dispruser, dar pasiunea era prezent, ca electricitatea n atmosfer. Laney contin
u s-l strng, s-i simt corpul lipit de al lui, de parc ar fi fost o singur fiin. rmi pn la Crciun? ntreb e! brusc, de parc vorbele ar fi explodat din el fr s se g
y nu rspunse imediat. Dorea s rmn. Doamne, ce. mujt i-ar fi dorit^o. Dar ar fi fost o
mare greeal. i era i acum a p ro a p e imposibil s-l prseasc. Cum v fi peste o spt
r cteva zile, czu ea la un compromis, i mai trebuiau cteva zile ca s ndeplineasc ceea
e se hotrse c fc . Vrei s m duci la cooperativ?

Mna iui i mngie gtul. - Dac vrei s mergi. Nu prea ai ce vedea acolo, doar un depozit v
chi. - i la serbarea de mine de la coal? - Dac i-ar face plcere. - Mine am de dat un
efon la birou, zise ea precaut, s aranjez pentru nite fotografii. El m ri uor. - Nimi
c referitor la copii. - Cum vrei tu, zise Laney uor, tiind c, dac l-ar fi privit, ar
fi citit nencredere pe chipul lui. Dar ea tia c David ar fi fost de acord cu ce vo
ia ea s fac. Ea mbria aceast idee, dei simi rezerva lui. - O sn spun lui Sam s te
mine, la serbare, zise el n cele din urm. tiu c are de gnd s mearg. Sarah d ajutor l
- i o s-mi ari i restul vii? ntreb ea, atingndu-l uor. - Hmm! mormi el. Ea i fc
care n-o putea refuza.

David coborse din pat cnd Laney se trezi n dimineaa urmtoare. Era o zi frumoas, lumina
ptrunznd prin perdelele de un galben plcut. Se mic lene, sim|indu-se foarte mulumit.
mea c, dac n-ar fi fost piciorul ei n gips, ar fi putut zbura ca Peter Pan prin fere
astr. Urma s mai rmn doar cteva zile. Nu voia s se gndeasc la asta. Laney se ridic
cruciorul pe rotile, apoi crjele. Dorea s ncerce crjele, ca s poat urca i cobor scr
gur, cu toate c astfel s-ar fi lipsit de plcerea de a fi purtat n brae de David. n tim
ce era preocupat de propriile ei gnduri, auzi o btaie n u i cnd rspunse, intr Davi
tav n mn. Laney se gndi imediat la prul ei ciufulit, la ochii ei pe jumtate adormii,
era prea trziu s mai fac ceva. Aa c mai degrab i ls privirea s se bucure de preze
rta festiv i strlucitor, de parc ar fi fot el nsui un cadou de Cfeciun. Ras proaspt,
prul pieptnat, se mbrcase cu un pulover rou i pantaloni bej. Bun dimineaa, zise el, c
n zmbet cuceritor, vznd c se ridicase din pat.

Laney nu i putu reine un zmbet de plcere. Era att de irezistibil, nct i venea s...
putu, deoarece n spatele lui veneau Abe i.Theo, amndoi piini de nerbdare. Iar n urma
lor, erau cei doi cini i John cel lung, care sri n pat i o privi cu ochii si verzi, st
riucitoari. David se uit n jur, contrariat. - Nu m-am gndit la o asemenea audien. Dar
chiar cnd rostea aceste cuvinte, Theo apru lng patul ei, cu un biscuit n gur. - Tata n
e-a spus c vii i tu azi. O s fie grozav. Abe ddu i el din cap, n felul lui serios. Hen
ry ltr, John cel lung miorli, David mormi. - Ieii afar, le ordon el copiilor. Putei
edei mai trziu. ntre timp, ai putea pune pachetele n camionet^ Cei doi copii disprur
att de repede cum aprur, mpreun cu cinii. John cel lung rmase privind spre platoul pe
care se aflau biscuii, dou ou fierte i salam. - John, lungule, se rsti David, fr s ai
celai efect ca' asupra fiilor si. Pisica sttea acolo, dnd din coad drept rspuns.

Laney glumi: - Vocea stpnului. Privirea ncruntat a lui David se ntoarse spre ea. - Mai prins. Snt ineficient. Complet ineficient. Zmbetul lui Laney se lrgi. - N-am vru
t s spun asta. Inima ei zvcnea la amintirea nopii trecute. - Ce-ai vrut s spui? Davi
d o privea, rezemat de perete, cu picioarele ncruciate. - Avem oaspei, zise Laney p
rivind spre pisic. - John cel lung i cu mine avem o nelegere. El nu m toarn pe mine i
ici eu pe el, zise David cu o voce sumbr. - S te toarne? Ce expresie pentru un pro
fesor! David privi spre pisic. - Dar merge! Laney zmbi. David avea un ciudat sim al
umorului, surprinznd-o des cu fantezia lui. 0 fcea s s e simt prostu. Prostu i ndr
eribil de ndrgostit. - Tat! se auzi vocea lui Abe de jos. Avem

nevoie de ajutor. David i ignor rugmintea. - i-am spus ct de drgu ari dimineaa? Ma
eti adormit, adug el n glum. - Tat! Chemarea rsun n camer, dar David nu se mic.
uia s-i recapete rsuflarea, dup complimentele seductoare rostite. - Cnd pleci? - La ti
mp, ca s fiu mai precis. Chicoti. Laney i simi faa roindu-i-se. i aminti ce-i spusese
rum spre spital, c Mabel o s stea acolo ca s te apere reputaia. Ea nu trise niciodat n
r-o comunitate mic, dar i nchipuia cum se rspndeau zvonurile. - Ari i mai drgu c
ei, iar Laney se simi ca o fata de nousprezece ani. - Nu roesc niciodat, neg ea. Din
trei pai, Davd fu ing ea, faa lui atingndu-i obrajii mbujorai. Degetele lui o mngja
- i mulumesc, zise el. Laney nelese c se referea la noaptea trecut, i simi c nu poa
beasc. Apropierea lui era un afrodisiac i nimic nu prea mai important pentru moment
.

r (

V- Tat! David se ntoarse, - M tem c o s fii invadat din nou. De ce nu mnnci i s te


timp ce eu ncarc camioneta? Apoi te duc jos. Laney nu putu dect s dea din cap a ncu
viinare. Nu mai avea ncredere n glasul ei, care acum nu putea fi dect un fel de scrit.
David privi spre pisic. - Pot s-l iau pe John cel lung? Laney nghii n sec i i regsi
. tia ct de goal va prea camera, dup plecarea lui. - Ai spus c nu-i toarn prietenii?
idiodat, o asigur,!. - Atunci, poate s rmn. - S-ar putea s am un secret cu el, glumi
id. - M-am gndit la ceva ru. Am de gnd s-l mituiesc n modul cel mai josnic, i ntoarse
aney gluma. V David se aplec i o srut, apoi' ntr-o clip dispru pe u, fr s1 se uit
ey privi spre tav. Avea pe ea un prosop cald ca s-i spele minile i mncare destul ca s
easc o armat. Era acolo i un trandafir

artificial cam nereuit, iar Laney se gndi imediat la Theo. Era trandafirul lui The
o. Un produs al entuziasmului lui. Al lui Abe ar fi artat perfect, i zmbi ei nsei. Tot
ul o fcea s zmbeasc n dimineaa asta. i mpri micul dejun cu John cel lung, care dor
inguitor, dei privirea lui fix arta clar c el considera c> micul dejun i era de fapt d
stinat lui i se uita cu ciud la fiecare nghiitur a ei. Nu era vorba c ea ar fi vrut ma
i mult. Se simea ameit. n ultimele zile, lumea ei fusese dat peste cap, iar dup noapte
a trecut, nelesese c nu va mai fi niciodat ca mai nainte.
; , i ;
\
j

Laney i pieptn prul i se spl n baie. Privi dornic spre du, dar aceast plcere nu
de zile ntregi, chiar de sptmni. i privi dezgustat piciorul n gips. Ct de mult ar f
it s-l cuprind pe David, cnd fcuser dragoste. Ct de mult dorea s fac o plimbare ndel
prin pduri, cu el. Va mai trece mult pn ce aa ceva va fi posibil.
I : ; j
]
<CED

Descurajat, ncepu s se mbrace i fu gata cnd reapru David cu faa mbujorat de frig, c
strlucind. - Sam Talley va fi gata puin mai trziu, ca s ajute la transportul pachet
elor rmase, zise el. A spus c ar fi fericit s te ia cu el. A, mi-a dat numrul sta de
telefon, ca s sunt n legtur cu maina ta. A remorcat-o pn la Granit Ridge, unde e un ga
aj bun. Laney aproape c uitase de main. David i spusese c va avea grij de ea, iar ea n
u mai avea nevoie de o aft promisiune. Dar acum i ddu seama c trebuie s nceap s se g
la nite lucruri practice: reparatul mainii, asigurarea. Problema era c singurul luc
ru care o preocupa era cnd l va putea revedea pe David. - Va fi lume mult azi? - Pr
actic, vine toat valea, zise el. Vor fi cursuri pn la prnz, apoi fiecare v. lua prnzul
. Iar dup-amiaz, ne va vizita Mo Crciun. - Cine va face pe Mo Crciun? David i miji oc
. - Nu dezvlui un secret att de important, zise el glumind.

- Deci trebuie s atept s vd? - Cam aa. Ea zmbi drept rspuns. - Semeni cu John Wayne. Chiar aa vizibil? - ntr-un fel minunat. - Ei bine, i mulumesc, doamn. i zmbir, amuz
umele lor. Atunci, el pru c se trezete la realitate. - Eti gata s te duc jos? Laney s
ttea pe marginea patului. - Vrei s m ajui cu crjele alea? El ezit. - Pn la u, nu ma
te. Laney ncuviin din cap. El lu crjele, care erau aezate n colul camerei, i o ajut
- Nu te lsa nc pe piciorul acela, i atrase el atenia, n timp ce braele lui o ajutau s
n echilbrul. Ea fcu un pas, appi altul, devenind mai ncreztoare n micare, mai ales c D
vid era alturi i o supraveghea, innd-o cu mna de bra. Fcu dou tururi prin camer, iar
una din crje se lovi de mobil.

Laney fu gata s cad i i rsuci corpul spre pat, fcndu-l pe David s cad odat cu ea.

Laney czuse n ntregime peste David, cu faa ing a lui i ea auzi un bombnit, odat cu z
ul tcut de cderea cjelor. Minile ei erau prinse de mijlocul lui, ambele apsndu-se uor.
Te-ai lovit? se ntrebar unul pe altul n acelai timp. Laney simi o durere, dar nu din
cauza piciorului. Simea apsarea lui, partea cea mai

sensibil a corpului ei fiind presat de brbia lui. David simea c se pierde, dorind-o at
de mult. Braele i apucar moliciunea corpului ei, iar ea i reaminti ct de bine se neie
er mpreun noaptea trecut, ct de uoar se simise, gata s se druiasc, i simi c nt
in nou sub tensiune. El se jurase n dimineaa asta cnu va mai face dragoste cu ea. Ei
nu foloseau nimic care s-i fereasc de consecine, iar n Valeia Cade nu puteai obine aa
ceva fr ca ntreaga comunitate s afle despre asta i s comenteze. Fiecare ar fi vrut s
fle c profesorul burlac avea ceva de gnd cu musafira lui. Lui David nu i-ar fi plcu
i brfele sau ntrebrile care ar fi urmat. Valea Cade era un loc pentru puritani, n di
verse feluri, aa cum fusese i cu cincizeci de ani mai nainte. Dar nici o hotrre a lui
nu prea s aib vreo importan acum. Dac se gndise ca o scurt ntlnire l-ar fi vindeca
a e l chinuise dup apariia lui Laney Drury n viaa sa, habar n-avea ct de mult greea. O
hii ei erau plini de dorin, gura ei se strnse ca i a lui, iar David nu se putu abine
s

n-o srute, mai uor la nceput, apoi nfometat. Zgomotul unor pai grbii pe scar, l fcu
seama unde erau i ce se va ntmpla. Ii ddea seama c se nroise la fa, cnd cei doi b
r, urmai de Mabel. - Am auzit o cztur, zise Abe, privind surprins cum tatl su i musaf
l lor erau ntini pe pat. - Te simi bine, domnioar Farrar? ntreb Mabel, cu o privire pl
n de nelesuri. - i-ai rupt i tu piciorul? interveni i Theo bucuros. David ncerc cu gr
lture efectul cam dubios al situaiei. - Laney a ncercat crjele i a czut. Asta e ce ai
uzit, zise el. Eu n-am nimic, i nu mi-am rupt piciorul, Theo, i a vrea s nu fii att d
e bucuros fa de o asemenea perspectiv. - Ei, vezi tu! zise Theo, aprndu-se. Te-am fi
dus i pe tine cu cruciorul i ne-am semna pe gipsul tu, cum am fcut cu Laney i... - Iar
eu cred c e timpul s plecai la coal, l ntrerupse David i privi la faa amuzat a lui
El nu era deloc amuzat, ba era chiar suprat.

- Tu cu Abe i cu Mabel s v ducei jos. Vom veni i noi, imediat. - Eti sigur c poi s
n brae,, domnule Farrar? ntrebarea lui Mabel prea nevinovat, dar David arunc o privir
e suspici oas ctre ngrijitoare. Nu-i plcea licrirea din ochii ei. - Mabel! Vocea lui D
avid era autoritar, pe ct putea fi. Mabel chicoti. David nu prea aprecie acest luc
ru. Dar ea plec, nchiznd ua cu o linite sugestiv. Laney se rostogoli i rse, cu un sun
ascuit, care fcu s-i creasc temperatura lui David. - Cred c ne-am compromis! zise ea.
David tresri, privi n jos la umfltura pan talonului i cltin din cap, ncet. - Tu, doa
eti un dezastru umbltor. - Dar eu nu umblu, ripost ea. - Un dezastru mictor, atunci!
Ea ddu din cap. > - Oare? - Oh, fir-ar s fie, zise el, tiind c nu n felul sta i putea
zolva problemele. Ai un fel de a m face s uit de toate.

- Bine! zise ea, dar n acelai timp se ndeprt de el i l privi cum se ridic ncet de pe
Arta ncurcat i incredibil de sexy, iar pasiunea i strlucea n priviri. Ea se ntinse,
rcndu-i piciorul. - Eti sigur c n-ai nimic? ntreb el cu o voce ovielnic. - Nu, dar
cauza piciorului. El ridic o sprncean. - Vom aborda subiectul sta mai trziu. ntre. tim
p, doamna mea, calul tu e pregtit s te duc. - tiu, glumi ea, uitndu-se ia talia lui. Nu asta am vrut s spun, zise el, cu un ton dezaprobator. - Atunci, s avem,grij s co
borm demni, zise ea, tot att de jenat, minunndu-se totui de curajul lui. Era ceva neo
binuit pentru ea, dar, de cnd l ntlnise pe el, se simise mai liber dect fusese vreoda
iaa ei. Lui i veni s rd, cnd se aplec s o ridice. - S-ar putea s nu m mai duc nicio
al, dac eti i tu pe acolo, opti el. Dar ar fi vrut s fie cu el. Ceva din plcerea spont
n a momentului se pierdu, cnd ea se - (j? L > --------------'

gndi c, n cteva zile, totul va fi doar o amintire. Rsul ei dispruse, cnd o duse jos. D
r ochii lui mai strluceau, iar gura mar pstra o nuan de zmbet. O fa bun de iubit. O f
neuitat. Ar putea s renune vreodat la ea? Va trebui s-o fac. El i spusese clar. I se
strnse inima cnd o ls jos pe canapea i apoi se ntoarse s-i aduc scaunul cu rotile. Re
c faptul c nu adusese crjele. Bieii ieiser, pe ct se prea. Mabel era n buctrie. O
de aer rece ptrunse odat cu Theo. - Eti gata, tat? David ddu afirmativ din cap. - Ai m
achetat totul? Theo ddu din cap i, privind spre Laney, spuse: - Ei, te vd mai trziu,
Laney. Plecar, iar pe u ptrunse un nou val de aer rece. Dar cldura persista, iar zmbe
tul lui David continua s-o preocupe pe Laney, din cap pn-n picioare. h
< J L >

Scaunul cu rotile era mpins de Sam Talley. Laney nu putu s-i ascund bucuria, cnd intr
coala cea veche. Era ceva contagios. Afar erau tot felul de vehicole, majoritatea
vechi. Privirea ei gsi repede camioneta roz. Oamenii, n majoritate femei, ptrundea
u nuntru, Jinnd cu grij teancuri de farfurii. Aromele pluteau de pe platouri i se ame
stecau cu aceea a bradului din hol. oapte i rsete se auzir n camer cnd copiii intrar
g. Un munte d'e pachete zcea lng pomul de Crciun. Laney recunoscu hrtia i cteva din p
licile pe care le tiase Theo. Nu erau singurii ochi concentrai asupra pachetelor,
observ ea. Erau ochi plini de speran, de dorin, de fericire. n comparaie cu asta, dimi
eaa lui Laney dinainte de a pleca la coal fusese fDiin de incertitudine, amestecat cu
disperare. i lipsea David. Casa era plin de obiecte i lucruri de ale lui, dar asta
nu-i era suficient, nu mai era de ajuns. Ar fi vrut s fie alturi de el n fiecare s
ecund. Contiina acestui lucru o speria. Apartamentul i slujba ei preau att de departe,
iar ea se simea de parc ar fi fost ntr-o situaie

fr viitor. Atunci se gndi la David, care era ceva foarte real. Imaginile lui i se nvr
teau prin minte. Privirea lui mirat, amuzat, tandr, iubitoare. Iar brbatu! acesta mi
nunat arta al naibii de
irezistibil,

Gndul c-l va revedea n curnd, cpta proporii, pe msur ce minutele treceau, fiind ntr
oar de cteva telefoane scurte, inclusiv unul ctre editorul ei. Laney i explic ce are
de gnd, noua ntorstur pe care dorea s-o dea povetii, iar acesta aprob, determinat, du
p cum spunea, de entuziasmul ei. Un fotograf va fi acolo n dou zile. Reportajul tre
buia s mai continue, pn la Crciun. El termin convorbirea ntrebnd-o dac vrea s se duc
a s-i controleze pota i robotul telefonic. Laney i ddu seama deodat c nu se mai gndi
nimic altceva 0 s chem administratorul apartamentului, i zise e i o fcu cneva minute
mai trziu. Administratorul se bucurase c a sunat. i fcuse griji n privina ei, c nu se
rsese nc. i era bucuros s-i controleze corespondena i mesajele i s o sune-mai trziu.
y i spuse

Darul cel mai de pre


c nu tie cnd se va ntoarce acas i c l va suna ea. Apoi sun la garaj. Maina se putea
, i zise omul, dar i trebuiau dou-trei sptmni ca s gseasc piesele necesare. Ce dorea
el? Laney privi spre piciorul ei n gips. Nu va putea s conduc, pn ce gipsul nu va fi
scos. - D-i nainte, i zise ea, cu gndul c^ asta i va oferi un motiv s se ntoarc acas
numele companiei de asigurare i i ceru s fac tot ce era necesar. Imediat ce termin, S
am Talley apruse la u, gata s-o ia la coal pe ea, pe soia sa i pe Mabel, iar ea uit i
iat de orice altceva. Odat ajuns n sala de mese, ochii ei flmnzi cutar figura familiar
alt, care-i devenise att de drag, dar el nu se vedea. Iar apoi, nu mai avu posibili
tatea s se mai uite dup el, din cauz c avea un ir lung de oameni naintea ei, fiecare f
iind dornic, n mod vizibil, s o cunoasc. - Aveam de' gnd s vin i s-i aduc nite prji
ise o femeie cam corpolent. Cred c mai ai nevoie de ceva timp ca s te refaci. - mi p
are ru c v-ai accidentat aici, n

Valea Cade, zise o femeie tnr, cu ochi strlucitori, cu un zmbet cald. Ralph al meu mi
-a vorbit mult despre dumneavoastr asear, la cin, cum l-aji ajutat la lucrarea pent
ru coal i toate celelalte. Mi-a zis c s-ar putea s fii aici. Am luat asta cu mine. i p
se un pacheel n minile lui Laney. Nu e prea mult, dar o s v amintii cu plcere de Valea
Cade. sta a fost primul din numeroasele pachete pe care le adun Laney n poal. Unele
din ele erau mpachetate n hrtie veche, altele ntr-o bucat de pnz, care arta a fi fost
va o parte a unei rochii. Privi neajutorat spre Sam, care zmbi i i
spuse:

- sta este modul obinuit n care cei de pe aici i manifest simpatia i ospitalitatea. La
ey era impresionat. Nici nu putea mcar s-i desfac pachetele, cci degetele i tremurau
dduser lacrimile/ oamenii acetia aveau att de pujp i totui i dduser osteneala s
cu o strin. Privi din nou spre teancul de cadouri. - Dar nici unul din ele nu are
vreun nume scris pe el. Cum pot eu s le mulumesc...? - Asta nu conteaz, zise el sim
plu. Cred c
< ji >

le-ai mulumit prin nsui faptul c le-ai acceptat. Laney voia s protesteze. Asta nu era
e-ajuns. Nimeni nu-i druise vreodat ceva, pentru ea. Dar, nainte de a putea spune c
eva, i se puse o tava n fa i, cnd simi aromele ce emanau/i ddu deodat seama ct i
e. Mncase foarte puin din micul dejun pe care i-l adusese David de diminea. Valea Ca
de putea fi srac, dar asta nu se obseiya pe tava din faa ei. Sau poate c da. Era o f
elie de curcan, iar restul era plin cu alte lucruri, delicioase dar uoare, care f
useser conservate de la recolta din var. Borcane cu jeleuri de cas i alte conserve e
rau ntinse pe toat masa, de la biscuii uori ca fulgul, la fasole verde cu carne de p
orc sau roii nbuite pe felii de pine. Dar unde era David? i Theo i Abe? De parc ar fi
uns ntrebrilor ei, un mic' grup de copii, printre care erau i Abe i Theo, intrar prin
pa din fa, mpreun cu David i chitara lui. n cteva minute se auzi vocea lui Theo cnt
c e v e ste m inu n a t , acompaniat de David la chitar. Emoionat, Laney asculta cum
sunetele

ciare i plcute au fcut s nceteze zgomotul din camer i toi s-au oprit din mncat, ochi
uror fiind aintii spre micul cor. Fiecare not, fiecare cuvnt, te vrjea prin frumusee,
prin claritate, chitara i vocea mpletndu-se perfect. Privirea lui Laney trecu de la
Theo la David. Priveau unul la altul, prnd c se neleg att de bine, nct lui Laney i s
trnse inima. Ea privi primprejur n camer, la chipurile parc vrjite, unele cu lacrimi n
ochi i simi c i ochii ei se urjiezesc. Pentru prima oar, de foarte mult timp, Crciunu
l nsemna ceva pentru ea, ceva important. poi, cntecul se termin, iar degetele lui Da
vid ncepur un cntec uor, despre un cerb. Mulimea se mic din nou, iar vocile copiilor
cornpaniau, crend o atmosfer plcut i ncntnd inimile. Din cnd n cnd Laney i cuta
David, iar el zmbea cu ace! zmbet cuceritor ce-i tia respiraia, inima lui Laney ncepnd
s bat slbatic. J * Deodat, muzica ncet iar el se aez ing ea, trgndu-i un scaun.
eo i pe Abe stnd mpreun cu ceilali copii. A fost plcut, i zise ea lui David, nefiind
-------------(j)-----------

stare s rosteasc altceva. - Partea tare abia vine, zise ei, punndu-i mna pe umerii ei
pentru o clip. Chiar cnd David i-o trase napoi, Laney auzi un Ho, ho, ho!" Toate cap
etele se ntoarser spre u i un om uria mbrcat n rou i purtnd o barb roie, lung,
cu un sac umflat pe umeri. Laney privi la barb, apoi la David, care ridic din ume
ri i opti: - La naiba, n-am putut s i-o dau cu pudr. - Cine este? - Crciumarul de aic
i, zise el zmbind. Ea privi la el cu nencredere. - Zu, zise el, cu o fa strlucitoare c
a a lui Mo Crciun nsui. i-o jur.
n ora urmtoare se prezentar diverse
scenete, care vor rmne ntiprite pentru totdeauna n memoria lui Laney, La comanda lui
Mo Crciun, toi copiii i lsar prinii i se adunar n faa pomului.

Cadou dup cadou, i fcea s scoat ipete de bucurie. Sala de mese se umplu de hrii, cnd
ii alergar s le arate prinilor darurile primite. Fiecare primise o hain, o cciuli, o
eche de pantaloni i o jucrie. Prinii zmbeau, unii aveau chiar lacrimi n ochi. Laney si
mi mna lui David pe coapsa ei. Privi la el i vzu o emoie puternic, un fel de exaltare
ochii lui, i i se strnse inima cnd nelese ct de bucuros era. Nu mai cunoscuse nicioda
t pe cineva care s fie att de grijuliu, care s se druiasc att de total, fr s cear
himb, i totui att de reinut n alte privine. Nu m voi mai cstori niciodat, zisese el
venise, i spunea ea nsi. Nu te lsa implicat mai mult dect eti. Dar era prea trziu.
ile, David Farrar i Valea Cade in traser cu totul n viaa ei. Cum de se ntmplase asta?
Restul zilei trecu pe Resimite. Prezena iui David o fcea s uite de orice altceva. A
bia i ddea seama de prezena lui Mabel i a soiei lui Sam, care ajutaser la buctrie,
piii care veniser la ea s-i ureze srbtori fericite.

Laney se ntorsese acas cu Sam, pentru c i era mai uor s stea cu ghipsul n maina lui.
id era lng camionet i o atepta, cu o privire plin de dorin]. Deschise ua i o introdu
ru, lsndu-l pe Sam s aduc scaunul cu rotile, plin de pachetele pe care le primise ea
. Theo i Abe erau n cas, iar Henry ltr bucuros n semn de bun venit, cnd David o aez
napea. Gertrude ltra ncntat, iar , John cel lung veni i o adulmec. Laney se simea de p
arc ar fi fost acas la ea. Sam privi la pachetele pe care le adusese i prin camera
plin de lucruri. - Unde s le pun pe astea? - Vrei s le deschizi acum? o ntreb David.
Laney se simi din nou de parc ar fi fost un copil. - Da, acum. David zmbi. - Avem o
grmad de Moi Crciuni, azi. - Vreau i eu s m uit, zise Theo i se lipi de ea. Abe nu z
nimic, dar se duse de cealalt parte, n timp ce David cura masa din faa ei, iar Sam p
use jos cadourile. Laney privi mai nti

la grmad, apoi la copiii de lng ea i la brbatul din fa i simi o senzaie teribil d


sentimentul c face parte din aceast famiiie. Desfcu primul pachet, un borcan de pi
ersici conservate. Apoi mai desfcu o cutie de bomboane de cas, o mic bufni sculptat ca
re o cuceri imediat, un prosop brodat, un borcan cu murturi, un scule cu flori usca
te care aveau un miros grozav. Pe msur ce le desfcea, David, ghicea cine fusese don
atorul. - Asta-i doamna Ross, face cele mai bune murturi. Iar florile astea uscat
e snt de la doam na G ibons. Bunicul lui Ralph a fcut, aceast pasre. Poate face oric
e, din lemn. Ea nu fu deloc surprins c el i tia pe toi, att de bine. Cnd to tu l s-a t
rm inat, se simi foarte bogat. - Toi l iubesc pe Theo. - Dar eu n-am fcut altceva dect
'ceea ce ar fi fcut oricine. ^ El cltin din cap: * - Asta n-are importan. Vorba e c tu
ai fcut-o. i din cauza asta, eti aici de Crciun, Ea replic: - Cred c snt aici pentru
am vrut s fiu.
^ ------------------------------- ( j T ) ----------- ------------------

- Chiar ai vrut, Laney? Vocea lui deveni dintr-odat foarte serioas. Chiar ai vrut?
Laney ! privi drept n ochi. Nu era sigur c voia s arate ce simte, dar privirea ei o
ddea de gol. - Da, zise ea ncet. - Atunci e bine. Theo privea la ei, ateptnd. - Ce pr
ere ai, Laney? ntreb el. - Despre ce? zise Laney, bucuroas de schimbarea subiectulu
i. - Despre azi, zise Theo nerbdtor. i-a plcut? David l corect: - Vorbete politicos, T
eo. V-a plcut? Laney nu prea era sigur la ce se referea Theo, i de ce avea o lumini n
ochi. - Mi se pare c ai o voce minunat. - Oh, nu de asta-i vorba, zise Theo, M gndea
m la mas, la pom, la... - Mi se pare c totul a fost minunat, - Dar Valea Cade? i pla
ce i ea? Ea ncuviin din cap. - Mai mult dect Washington-ul? Laney l vzu pe David c ri
o sprncean.

- Theo, ia-l pe Henry i du-l la plimbare. - Dar... - Abe, ia-o i tu pe Gertrude. V a i... Abe ascultase iotul atent. - Acum, zise David. - V vd peste cteva minute,
zise Theo, privind grijuliu la tatl su, nainte de a iei pe u cu Henry dup el. - Snt b
ros c a|i venit, zise i Abe, timid. Snt bucuros c mai rmnei aici. Apoi, l urm pe The
Snt m inunai, zise Laney, nc puin ncurcat de interesul pe care i-l artaser. - Te-au
zise el glume. Laney se simi deodat stnjenit. n ciuda tonului su uor, era ceva inten
ochii lui, ceva neclar, cci el ezit nainte de a rosti urmtoarele cuvinte. - Cum i plac
e Valea Cade? \ Ea nghii n sec. 4i plcea Valea Cade. i plcea toarte mult, dar el o ntr
base de fapt altceva. Iar ei i era team s spun exact ce simea, de teama unei reacii. A
poi mai era i nesigurana ei, propriile ei dorine.

Zise cu o voce ct putu de obiectiv: - Totul... a fost ntr-adevr frumos. Fusese un rsp
uns greu i ea i ddu seama c, n momentul n care-l rostise, ochii ei nu mai aveau lumina
dinainte. El sttea la solida msu de cafea, dar acurn se mica puin cam snjenit. - Las
iau p a lto n u l, zise el, impersonal, iar Laney se simi dezgolit cnd el i lu palto
nul i i ag cu grij n dulap. - Vrei un pahar cu vin? Ea i aminti de vinul pe care l-a
ajun, cnd priveau apusul soarelui, i privi involuntar spre fereastr. - Mulumesc, zi
se ea. - Ai prefera altceva? Ea scutur din cap, tiind c distrusese acele momente pr
eioase de apropiere. Ei dispru, dar reveni cu sticla de vin pentru ea i cu un lichi
d nchis la culoare, pentru el. D up m iros i culoare, ea g h ici c e un bourbon. El i
ls butura pe mas, ca i cum ar fi simit nevoia s fac ceva. Arunc nite lemne n cmin
Privi flcrile, apoi i lu
------------------------------ d D ------------------------------

paharul i sorbi din butur. Laney nu tia ce s spun ca s rup tcerea neplcut, att de
i. - Theo are o voce minunat. David nu o privi, ci se uit n continuare la foc. Reine
rea de la nceput, pe care Laney i-o reamintea prea bine, reapruse n vocea lui. - stai unul din puinele lucruri care mi lipsesc aici, fa de ora. Nu pot s-i ofer pregtirea
uzical pe care mi-ar plcea s i-o

dau.
- Dar e! vrea? - Nu. El prefer s prind erpi i alte creaturi diverse. - Nu pot s spun c
prtesc preferinele fui, zise Laney. - Nu snt chiar aa de rele. - Doar dac se petrec n
atul cellalt. Statul cellalt - cuvintele pluteau ntre ei, iar Laney regret imediat c
le rostise. \ - Cnd ai de gnd s^pleci? Ce te-ai hotrt? - Vineri, zise ea. Luase hotrre
asta n ultimele cteva secunde. Rceala brusc dintre ei i-o impusese. N-avea rost s se
dea n lturi de la ceva inevitabil, provocndu-i neplceri ei 264
y

nsei i fui. El ddu din cap fr s comenteze, ochii lui privind-o de parc nu o mai vzus
iodat. Atunci, copiii se ntoarser i sporoviala lor despre ziua respectiv masc stnjene
dintre tatl lor i oaspetele lor.

Cnd Laney se trezi n dimineaa urmtoare, primul ei gnd a fost: nc o zi, doar nc o zi.
o ntrebase cu adevrat ceea ce i se pruse c-o ntrebase ieri dup-amiaz? De ce fusese at
de speriat cnd i rspunsese? Dar ea tia c el avea mndria lui i trecutul iui, care nuermiteau s mai vorbeasc o dat despre asta. Nu rmsese cu ea noaptea trecut. De fapt, o
prsise brusc dup un scurt noapte bun". Doar ochii lui preau s aib cldur i ntrzia
de parc ar fi vrut s-i spun nc ceva. Dar el n-a fcut-o. Se uit dup crje, hotrt s
dimineaa asta. Nu mai voia scaunul cu rotile.

Va pleca acas n ziua urmtoare i va avea nsvole s se poat mica. Se ntreba dac nu cumv
voise s ncerce s mearg cu e!e, din cauz c se bucura att de mult cnd el o lua n brae
i n-a grbit-o s-o fac din cauz c se bucura c o |;n n brae. Ieri, acest gnd o nclzea

tubura. Laney se plimb de cteva ori n jurul camerei, simjindu-se d ia c e n ce mai si


gur n fo;os;rea crjelor, gndindu-se cu surprindere ct do repede ncepuse s oboseasc i
dureroase l erau braele. I se pruse ceva foarte ufcr, cnd i vzuse pe alii. ncerc s
centreze la ce are de fcut. Nu-i mai sunase pe administratorul apartamen tului ier
i, s-i spun ceva despre corespondena primit. Trebuia s nceap s scrie reportajul i s
ile cap la cap, pentru fotograf. Voia s vad cooperativa. S mai afle. cte ceva despre
Vaiea Cade: statistici privind populaia, meserii ce se practic n comunitate, bunur
i. Laney sttea aezata pe pat, cutnd peria pe mas. i splase prul noaptea trecut, n
fusese uor, dar fusese hotrt s-o
< ! >

Darul cel mai de pre


fac. Se gndi la acei film vechi Pacificul d e S u d i se hotr s se spele pe cap de Dav
id Farrar, cum fcuse i cu prul ei. Din nefericire, nu avu mai mult succes dect M itz
i Gaynor. Se auzi o btaie n u i Abe i strig de afar: - Laney, te-ai sculat? Laney se
ic n crje, merse spre u i o deschise. Abe atepta acolo, cu ochii strlucind. - Mergem
un pom de Crciun. V ii i tu cu noi, nu-i aa? Vocea iui prea mai agitat ca de obicei.
Se emojion la aceast ntorstur a lucru rilor. - N-a vrea s pierdaa ceva, pentru nim
e. - Grozav. Micul dejun e aproape gata. - O s fiu jos n cteva minute, zise ea. Se m
brc repede, mai ddu o dat cu peria prin pr i se^ ruj puin. Respir adnc i se uit d
s coboare singur. Nu crezu c ar fi putut suporta s simt braele lui David n jurul ei.

V,
Dar cnd ajunse n capul scrii, apru el. - Laney, ateapt, zise el i, srind cte dou tr
at, fu n spatele ei mai nainte ca ea s fi putut spune c merge singur. - Nu cred c poi
obori singur, zise el. - Trebuie. n apartamentul meu snt multe trepte. Ea vzu cum i
se strng buzele, amintindu-i c ea va pleca n curnd. Dar nu att de mult, pe ct i se str
e ei inima, presupuse ea. Ar fi vrut ca el s insiste s o duc n brae. Dar el n-o fcu. D
u din cap i-i puse minile pe umerii ei. - Voi sta n spatele tu. Era o coborre agonizan
t, pentru c ea tia c orice micare greit ar putea s o fac s se rostogoleasc pn jo
auza apro pierii lui. Parfumul lui o ameea, sau poae prezena lui? Din cnd n cnd, sinr^
a mna lui puternic i sigur, apsnd-o pe umeri, fcnd-o s se simt mai sigur, i tia
e orice, dac-l avea pe el alturi. Dar ea nu voia pe nimeni. N-avea nevoie de

nimeni. Se ndrept i mna lui o prsi. Dintr-oda, se simi pierdut. i att de singur.

Sentimentul de pierdere dispru n veselia din camionet. mboldit de Qntecele de Crciun f


edonate din toat inima de cei trei, se trezi c ncepe s fente i ea, cu vocea ei uoar. Z
ua a fost strlucitoare. Petice de zpad rmseser pe pmnt i-l fceau s str luceasc
i. Temperatura te
<2L >

nghea, dar Laney, srns ntre David i cei trei biei, pe bancheta din fa, simea cld
-au mers prea departe. David i promisese asta. Era o pdure nu prea departe, cu civa
copaci mai mari, tocmai buni s decoreze casa cuiva. Abe i Theo sporoviau n cutarea po
mului perfect. A alege un pom n pdure era o nou
experien pentru Laney, care, cu civa ani mai nainta, mpodobise un mic pom artificial.
Cnd David condusese maina, mna lui a atins-o adeseori pe a ei, iar ea simise cum un
fulger i strbatea corpul. i trezea att de multe emoii, attea dorina diferite, iar aces
ea fceau un talme-baime In mintea ei. Dar acum se simea att de vioaie. i att de speria
Toate aceste sentimente s-au adncit n cursul zilei. Gsiser pomul perfect iar apoi i-a
u petrecut ziua mpodobindu-l. Mabel pregti ciocolat i floricele de porumb. Pe unele
le-au
<2L>

Patricia Porter
mncat, iar pe altele le-au nirat pe af. Ornamentele reprezentau fiecare cte ceva, iar
Abe i Theo ddeau explicaii pentru fiecare din e!e. Era cte un ornament pentru fieca
re Crciun i fiecare copii, cu numele i anul scrise pe el. Unele fuseser fcute de ei ni
Ceva din strlucirea lor se dusese, dar Laney nelese c erau tot att de preioase, dac n
chiar mai mui, ca i cele cumprate de la magazin. Dup ce pomul fu mpodobit, David o c
onduse pe Laney la cooperativ. Era o cldire impuntoare i fusese o parte a ntreprinder
ii miniere, acum nchis. Condus de voluntari, cooperativa era plin de tot felul de lu
cruri, de la mbrcminte nou i uzat, !a alimente conservate i unelte de agricultur la m
doua. Alimentele, ca i alte mrfuri, aveau afiate preuri, dar, dup cte spunea David, u
neori erau oferite gratuit familiilor care se aflau n dificultate. O femeie, pe c
are^Laney o aprecie ca avnd cam optzeci de ani, sttea ntr-un balansoar, iar degetel
e ei croetau. i ridic privirea, cnd i vzu pe David i pe Laney. - Cum merg afacerile?
b David.
<JLL>

- Nu prea merg din cauza serbrii voastre de ieri. Am rmas cam singur aici. Asta-i f
ata aia drgu, ziarista, despre care vorbete toat lumea? Am auzit s ne prsete. E adev
avid zmbi, cnd Laney i scutur capul, mirndu-se. - Laney, asta e Agnes Appleton. - Chia
r c este drgu! i place Valea Cade? Ultima ntrebare i fusese adresat lui Laney, care
ama ct de mare era interesul tuturor ca s-l cstoreasc pe David. Dar ea nu putu rspunde
zmbetului lui Agnes Appleton. - Mda! zise ea, prelund unul din rspun surile prefera
te ale lui David. - i o s mai vii? Laney ezit i privi spre David. - Nu tiu, zise ea.
- O s mai vii, nici o grij. - Agnes citete viitorul, zise David. Agnes protest: - Da
vid al nostru crede c nu-i adevrat, dar o s vad el. O s vad el. Laney chiopt n juru
ei uriae pentru cteva momente, amuzat de varietatea
------------------------------- (
j t
T ) -----------------------------

lucrurilor. - Avei cumva i o chiuvet de buctrie? ntreb ea. - Uit-te drept nainte .i
una, zise David. Privind la crjeie ei, adug: - Cred c ar fi mai bine s ne ntoarcem. A
m pierdut prea mult timp cu asta. Laney i zise la revedere lui Agnes Appleton. O s ne mai vedem, domnioar! zise btrna femeie. ntoars la camionet, Laney era plin de
i. Agnes nu era prea btrn ca s in magazinul singur?

- Snt aproape douzeci de; i voluntari i fiecare lucreaz cte o jumtate de zi pe sptmn
ror ifetora le face plcere, lui Agnes poate mai mult dect celorlali. i ofer o ans s a
iverse nouti. - Dar nu e periculos? - Aici? n Valea Cade? Nimic nu se ntmpl

aici. Mi-a trebuit un an ca s-mi dau seama c n-am nici un motiv s ncui aici, ca la nc
hi soarea Fort Knox. - Dar... - ntr-un fel, fiecare are gij de ceilali, aici. Rmaser t
ui tot restul drumului. Cnd David parc maina privi spre ea. - Ai tot ce-i trebuie? Ea
privi la el nedumerit. - Pentru reportaj, i explic el. - Cred c da, consimi ea. Mulum
esc. E att de politicos, se gndi ea, iar inima i palpita. E att de rece se gndi el cu
durere, cnd nelese c viaa lui va fi aceeai de mai nainte. Dar nici unul nu putu s sp
imic.

Cnd Laney deschise ochii, n dimineaa urmtoare, dup o noapte de nesomn, simi o anumit t
am, de parc tocmai pierduse pe cineva drag. Atunci, ea nelese c era ceva neobinuit, nu
era ca de obicei. < ~ i>

Ochii ei rimelai privir la ceas. Ar fi trebuit s fie mai mult lumin n camer, la aceast
r. Privirea ei se ndrept spre fereastr. Zpad. O zpad minunat cdea n fulgi mari. O
plcere. Cu greu mai putea vedea munii prin fulgii grei, iar vrfurile copacilor din
grdin artau ca nite fantome albe, tcute, ntr-un dans fantastic. Auzi o ciocnitur n
tr. Ua se deschise i apru David, cu zmbetul acela ucigtor pe fa, pe care nu-l mai vz
ultimele douzeci i patru de ore. - Eti izolat. Am chemat aeroportul i e nchis. Laney n
u putu s-i rTspund cu acelai zmbet. Pentru a doua oar n viaa ei, o situaie anormal
nea n planurile ei, fcnd-o nespus de fericit. Prima fusese cu o sptmn n urm. O spt
via! - Cred c trebuie;s profit ct mai mult de asta, replic ea ncet. - Va 1i chiar att
greu? Privirea lui o cercet, dorind un anumit rpuns, iar ea i-l ddu.

- Nu. Dar ochii ei spuneau mai mult dect scurtul ei rspuns, iar ea l vzu relaxndu-se.
- Eu am pus la cale furtuna de zpad, s tii! zise el. - Am crezut c soarta e de vin, r
eplic ea. - Nu crezi n soart, adu-fi aminte, zise el amabil. Nici n magie, nici n fan
tastic, nici n ursitoare. Veni spre ea i Laney se lipi de el simind tria braelor lui
ce o ineau strns; era din nou n deplin siguran. Sigur i fericit i unde trebuia s f
i eu s cred n toate astea, zise ea n cele din urm, nghiind din greu. ncerc s-i am
ce se hotrse s plece. Dar putea jura pe viaa ei c nu putea s-o fac, dac se gndea la
zaia rsuflrii lui uoare pe gtul ei, la braele lui ce o cuprindeau, la sunetul vocii lu
i. - M gndeam ct de fantastic arat acum lumea, zise ea. Poate c toate astea snt adevra
e. f - Asta e ce gndeti cu adevrat? C e ceva ireal?

- ie nu i se pare? replic ea ntreb toare.. - Mi-e team c totul e foarte real. Minile
o cuprinser. Ultimele dou nopi au fost groaznice. Laney privi n sus, la el. - i pentr
u mine. - Ce propui s facem n privina asta? Laney privi spre ninsoarea grea de afar.
- Acum, nu mai depinde de noi. Braele lui se strnser n jurul mijlocului ei. - Rmi, La
ney. Rmi, pn dup Crciun. Toat hotrrea ei dispru. Ascultase de mintea ei mai nainte
c regretase. Acum o s-i asculte inima. Dup Crciun. Un Crciun magic. Un Crciun miracul
s. - Bine, zise ea simplu. El se aplec i o srut, cu buzele lipite de pieptul ei, de
gura ei. - ntre noi e ceva, Laney. Ceva special. Ea ridic privirea % \ zise ceva c
e se gndise c nu v a s p u n e niciodat fa de o alt fiin uman. -Mi-etric. - i mie,
mie.

n dup-amiaza aceea, l sun pe admini stratorul apartamentului i afl ce mesaje avea. Pri
tre ele era i un apel de la o revist unde dduse un interviu pentru funcia de ef de bi
rou. Dup ce nchise telefonul, privi la el timp ndelungat. ntr-un fel, tia exact ce nse
mna mesajul. 0 simea, n sinea sa. Postul era al ei. Era o mare ironie c primise tire
a tocmai acum, ntruct nu se mai gndise la nimic altceva, n ultimele cteva ore, dect s
Valea Cade. Dar acum... Slujba aceea era ceva pentru care muncise n toi aceti ani.
Recunoatere. Autoritate. Independen. 0 dovad a priceperii ei. Hrtia pe care scrisese
numrul de telefon al revistei, se mototoli n minile ei. Vru s apuce telefonul, apoi
i retrase mna. Va mai atepta, pn s dea telefon. Dumnezeu e martor, avea o scuz. Un a
dent. Un picior rupt. Izolat n muni.

Lao! Doar ea ceruse slujba. De vreme ce i se oferea, ar fi trebuit s dea imediat u


n rspuns. Iar ea nu putea. Nu acum. Laney mpturi cu grij hrtia i o arunc la co. Privi
fereastr i l vzu pe David jucndu-se cu fiii si n zpad. Privirea cald a lui David o
a ei, ochii ei devenind deodat ngrijorai c o vzuse. Se ntoarse iute i, cu durere, urc
reptele spre camera ei. Camera lui David. Laney i scria reportajul. Era una din re
latrile cele mai grele i totodat cele mai uoare, din cte scrisese vreodat. Uoare, pent
u c participa sufletete la cele relatate. Grele, din cauz c voise c ias ceva perfect.
Absolut perfect. David intr s-o caute, dar ea i spuse s plece, ca s n-o deranjeze n t
imp ce scria. El nu prea s cread c singurul lucru care o preocupa era reportajul, da
r nu zise nimic i plec n linite. Se fcuse aproape vremea mesei, cnd ea folosi computer
ul ei portabil ca s transmit reportajul la ziar. Se ndoia c fotograful ar fi

putut veni n Valea Cade n timpul furtunii. Spera ca acesta s vin dup plecarea ei. Mas
a fusese vesel, iar Laney nu se ntreb de ce se simise att de mulumit. Se lsa purtat
ntimentul plcui de a aparine cuiva. Iar cnd se fcu noapte, i David rmase cu ea, atinge
rea lor fu tandr la nceput, dar din ce n ce mai pasionat,mai solicitant, mai flmnd,
evenir amndoi nnebunii de dorina care sporise dup dou nopi de reinere. mpreunarea l
xploziv, iar plcerea de dup aceea fu teribil de dulce, cci David o inea n brae i-i m
ul. - Jur c n-aveam de gnd s fac asta. - A fi fost distrus dac n-ai fi fcut-o. El chic
ti cu un sunet cald ce-i iei din piept. - Eti cea mai cinstit femeie pe care am ntlni
t-o vreodat. Ea se strnse mai aproape de el, savurnd senzaia trupului lui lng al ei.
- Snt bucuros c n-ai plecat. I 0 linite plcut se aternu ntre ei, dei mai j erau nc
nerostite i rspunsuri
\ _______ V------------------------------ ( 281 ) -----------------------------

nedate. Dar, pentru moment, nici unul nu voia n mod deosebit s distrug vraja care s
e Crease pentru ei n noaptea aceea.
\

T^a&iufciefece

Fotograful sosi n ziua urmtoare, nchiriind un elicopter pe cheltuiala ziarului. El


o ntreb dac dorea s se ntoarc cu maina, dar ea nu sttu prea mult pe gnduri i i rs
, mulumesc. Ea punct locurile unde trebuiau fcute foto grafiile. Cooperativa, strada
principal a or elului, pe Sheila n mica ei clinic, terasa lui ----------- ;------------Q > - ------------

David plin cu cadouri mpachetate ce urmau s fie distribuite n ajunul Crciunului. Davi
d rs punse sec c el refuz s apar n orice fotografie, dar Henry avu grij s apar ntr
icioarele din fa pe un pachet, dnd din coad. Era clar c David nc nu era sigur dac fus
de acord ca ea s scrie reportajul. i, din anumite motive, ea nu-i art ce sc risese
, poate din timiditate. Poate c reportajul nu va merge... Sau poate c dorea o ncred
ere total din partea lui. Ajunul Crciunului a fost o adevrat ncntare, din clipa cnd La
ey se trezi n braele lui David, pn la drumul la spital. Strzile fuseser curate, iar p
elitea fcea s i se taie respiraia, cu zpada aceea ngheat. Ct timp i se fcuse radig
picior, David dispruse. Cnd se ntoarse s-o ia n-apoi auzi un diagnostic excelent. Ap
oi o lu l cumprturi. Laney cumpr fust i pulovere de care avea mare nevoie, cte o car
ntru David i Abe, un joc pentru Theo i un fular pentru Mabel. Dup o mas srbtoreasc, cu
muzic de Crciun la casetofon i o vizionare a unor

cntece de Crciun la televizor, David le citi copiilor N o aptea din A junul Crciunu
lui, iar apoi i trimise la culcare. Cu Mabel instalat n faa televizorului, David se m
brc n Mo Crciun i mpreun cu Laney, lu camioneta plin cu cadouri i ieir pe poart
ui n braele lui, chicotind cnd barba lui o gdil. - Ar trebui s-o pori tot timpul. - A
utea s-o las s creasc, zise el. - Uuh... S nu ndrzneti, zise ea. Ar fi prea greu s fac
asta. Ea se ridic, gsi locul gol de pe faa lui i l srut. - Ai grij, doamn, doar nu v
a Mo Crciun s fie arestat pentru conducere neco respunztoare. - Ar iei un articol stra
ic. Ar fi pe pagina ntia n toat ara. ncepu din nou s se cuibreasc, iar el mormi. o s ajungi n alt an, ntr-o clip. - E-n regul, zise ea. Am s m comport bine. Ctva ti
ea se comport bine ceva mai mult vreme din cauz . ncepur vizitele lui. La fiecare opr
ire, o femeie sau un brbat sau --------------------------( W ) ---------------- -

un copil mai mare deschideau ua, uneori ieind afar la camionet ca s-i mulumeasc, cu z
tele lor recunosctoare i fericite. Laney simi o bucurie cald care plutea n jurul ei,
cci ea fcea parte din aceast bucurie. La o cas, cnd David ducea pachetele nuntru, Lane
ascult fericit melodia A m
vzut-o p e m a m a srutndu-l p e M o Crciun,

cntat la radio. i binecuvnt ziarul i editorul. Se pare c acesta o cunotea mai bine d
cunotea ea nsi. Dac cineva i-ar fi spus cu ase luni nainte c i va petrece Ajunul C
i ntr-o camionet roz, n mijlocul unei regiuni pustii, alturi de un brbat cu o barb lun
g, ar fi spus c persoana aceea i-a pierdut minile. Dar probabil c ea era aceea care i
le-a pierdut. Ajunser acas noaptea trziu, ir Laney avu posibilitatea s-l srut* pe Mo C
iun. nc o dat i nc o dat i nc o dat. Cteva ore dup aceea, se trezi i l cut,
Privirea ei se plimb prin camer i l vzu privind gnditor pe fereastr, corpul lui nalt,

suplu, plind ca o sculptur n lumina lunii reflectat de zpad. - David! El se ntoarse. Copiii se vor scula n curnd. - Nu pleca nc. El se ntoarse n pat i o trase spre el, dar
se simea la el o oarecare rezerv. - Cnd o s pleci de aici? ntrebarea lui suna nespus
de trist. Laney opti: - Am vorbit cu editorul meu. Apoi ezit s continue. - i? ntreb el
. - Ateapt reportajul despre Valea Cade. A r vrea s-i transmit mai multe asemenea l
ucruri, ceea ce nseamn c a putea tri aproape oriunde. - Credeam c-i place politica. eu credeam la fel, zise ea. Dar acum nu mai snt aa de sigur. El se ncord, ateptnd-o s
un mai mult. - Mai e i altceva, zise ea, hotrt acum s-i spun totul i s vad cum reac

--------------C 27> ...............

dorea? O dorea cu adevrat? Trecuse att de puin timp, iar fantezia devenise realitat
e iar realitatea-fantezie. Asta era ceea ce o preo cupa. - Ce anume? ntreb el, simin
d c i se taie respiraia. Spera s rmn, dar asta era ceva ce trebuia s hotrasc ea ns
ca ea s fie sigur c vrea asta. i el la fel. - Slujba despre care i-am vorbit. De ef d
e birou. Cred c e a mea, dac o vreau. Inima lui David se opri. Ea i spusese clar c s
lujba asta era scopul ei, pentru care se strduise att, pe care i-o dorise. Tot ce-i
putea oferi el era o cas mic, ntr-o mic localitate fr magazine, un salariu de profeso
r i doi copii. Ct de mult ar putea-o reine aceste lucruri banale? - David! - M bucur
pentru tine, Laney, zise el. Copiii se vor trezi la primele raze de soare: Lane
y se abinu cu greu s nu-i dea lacrimile, cnd l vzute-i ndreapt paii spre u. - Dav
din nou, cnd el se opri. Srbtori fericite!

- Srbtori fericite, Lane Drury! i rspunse el politicos.

Norman Rockwell avusese o zi plin, se gndi Laney, cnd privi n jur prin camera de zi.
Dou cpoare cu ochi albatri stteau printre hrtii, funde i cutii, iar tatl lor se ncr
dezordinea i gunoiul. Ea tia deja c el nu era prea satisfcut n privina numrului de pa
hete trimise de bunici pentru nepoi, dar tia c nu le poate limita. Aa nct privi cu ind
ulgen cum se ngrmdesc hrtiile, iar Henry i Gertrude i chiar John cel lung aveau funde
i la gt. Singura care lipsea era Mabel, care i petrecuse toat dimineaa cu familia, da
r urma s vin ceva mai trziu. Abe fcuse pe cerbul lui Mo Crciun, dnd pachetele cui treb
ia. Chiar i Laney avea o mic grmad lng ea, dar le pstra, nevrnd s le desfac nc, p
plcerea i curiozitatea. Dup ce Abe i Theo le desfcur pe ale lor,

toi ochii se ndreptar spre ea, ateptnd. Ea i deschise mai nti pe ce! primit de la The
care se remarca prin scrisul copilresc al numelui ei. Faa lui nerbdtoare o privea cnd
ea ddu la iveal un portofel fcut de mn, cu o parte din el puin cam strmb, dar pentru
re autorul se strduise evident. Exclamaia ei de plcere i fcu pe Theo s zmbeasc ferici
Cadoul lui Abe era un desen cu muni i lui Laney i se pru minunat. De la Mabel primi
se un fular tricotat, iar Laney se ntreb cnd avusese tim s-i fac. n cele din urm, i
i pe cei primit de la David. Era o cutie mic i ea o deschise cu grij, savurnd fiecar
e clip. Nu-i putu reine un zmbet de satisfacie, cnd ddu de un lnior de aur cu un mi
rn tot de aur. Fantezia lui David. Magicul lui David. Magicul n care ncepuse i ea s
cread. Sjmea c i se oprete rsuflarea, inima ei ncepnd s bat puternic, mai ales cn
lui aceeai emoie pe care o vzuse n ochii lui Theo. Doamne, ct de mult l iubea, dar cu
m s-l conving de asta?

Poate prin reportajul ei. Ceilali i desfcuser pachetele, iar mna (ui mngia un exempla
egat n piele din David C opperfield. Dar ea mai avea ceva anume, pentru David. Se
ntrebase mult dac s i-l dea. Nesigu rana o frmntase, n timp ce se mbrca, dimineaa
lui David n-o s-i plac? Dac... Mai am ceva, zise ea zmbind. Toate cele trei fee privi
r spre ea, iar ea i-l nmn lui David. David privi curios Ja ea, apoi ncepu s ci teasc
e:
C r c iu n u l n V a lea C a d e T im p u l p a r c s-a o p r it n a c e a s t frum
oas i m ic vale cuibrit n Appalachia. Toate a ste a s-ar fi p u tu t p e tr e c e c u
su te d e a n i n u rm , n V alea C a d e , i n u n eaprat c u ocazia unui Crciun n
ep o c a noastr m o d ern . S-ar fi p u tu t p e tr e c e i c u d o u su te d e a
ni n urm, c n d valea a fo st d e sco p e rit d e J e s s e C ade. Exista, d e p e a
tunci, un s e n tim e n t d e comunitate, d e care oam enii erau contieni.

__________ _______________________________ A.cest s e n tim e n t exist i astzi. O


loialitate a fiecruia fa d e ceilali, fa d e familie, fa d s lo c u r ile a c e le
a r e f u s e s e r cm inul m ultor generaii. N im ic n -a s c h im b a t o s p i
ta lita te a din to td ea u n a a a c e sto r oam eni, dorina lor d e a le oferi
im ed ia t ajutor c e lo r n nevoie, d e a m pri puinul p e care l au. Valea C ade tre
ce a c u m printr-o perioad g r e a . D a r C r c iu n u l a d u c e b u c u ria
i generozitatea care lip s e s c n com unitile bogate. O a m enii i-au m ai p stra t
sperana i d e a c e s t Crciun, d e i a c e a st sp era n n c e p e s sca d ,
tru c tinerii trebuie s p l e c e prin alte pri, ca s - i p o a t ctiga existena
e n ii d in V alea C a d e v d c u m com u n ita tea lor disp a re c u ncetul, d
ar ei i m a i p stre a z n c sperana. M ai sp e r c ty c o m p a n ie , o corpora
care, vreun o rg a n ism guvernam ental, vor d e s c o p e r i adevrata bo g ie p
e care ar p u tea -o oferi ei, oam en ii d e aici.
Reportajul continua n felul sta, iar David

citea mai departe, privirea lui ntlnind-o din cnd n cnd pe a ei, trdnd ceva din sentim
ntele lor. Cnd termin de citit, se ndrept spre ea, i puse minile pe umeri i o srut,
u Theo i Abe i Mabel. - Se pare c-i place Valea Cade, zise el cnd termin. Ea nu putu d
ect s ncuviineze dnd din cap. - i place destul, ca s rmi aici? ntreb Theo cu un z
Eu aa cred, zmbi David. i asta e ceva ce trebuie s discutm n particular, eu cu ea. - A
i vrea, Laney? insist Abe. Laney privi spre David. - nc n-am primit nici o invitaie n
aceast privin. - Ba da, ai primit, exclam Theo. Eu i-am cerut-o. - i eu, zise Abe. Da
r atenia lui Lane era ndreptat spre David. Avea o privire serioas, iar ea tia c-i pune
trebri, la care, ntr-adevr, trebuia s rspund n particular. Abia de-i ddea seama de a
din
<
j
3 >

camer, de o tuse, de un cot care era alturi, de cei doi biei ce se strecurar tcui din
amer. David se aeaz la masa de cafea, iar un : muchi de la gt i se mic. Laney simi c
apropierii lui, dar i vzu nesigurana din privire, teama de a nu face vreo alt greeal.
- Avem ceva de discutat? zise ea cu o voce : ce tremura uor. - Ce-i cu slujba ai
a a ta? Vocea lut sun ncordat. Ea ncerc s zmbeasc. - Indiferent c e bun sau rea, m-a
; ; s resping oferta, zise ea. - De ce? - ntotdeauna pui att de multe ntrebri? Lui :
Laney nu-i plcu cum i suna vocea, n timp ce repeta ntrebarea pe care i-o pusese i el
de attea. ori. - Am avut un profesor bun, replic el zmbind. De ce? ntreb el din nou,
n imp ce ochii lui priveau n jos spr^ prile cele mai ascunse ale fiinei ei, plini de
dorin. Cuvintele aproape c i se opreau n gt. - Pentru c eu... Ezit puin, apoi zise cu
voce puternic; Pentru c eu - eu vreau s ;

privesc apusul soarelui. El o lu de mini. - Un apus anumit? - Ei bine, este unul d


eosebit, pe aici. Degetele ei se micar n mna lui, cu atta dorin, nct tremurau. O res
a sau nu, dar trebuia s afle. David rmase nemicat. - i pot oferi att de puin! - Ba ai
tt de multe de oferit, zise ea. Dragoste, i rs i muzic i... - Apusuri de soare. - i ap
suri de soare, fu ea de acord. - i asta-i de ajuns? - Dar sta-i numai nceputul, zis
e ea. Se gndea la lumea pe care o deschisese n faa ei. O lume de o frumusee linitit, d
e oameni ateni, de o nemaintlnit dragoste, de chipuri fericite, de visuri, de... fan
tezii ce devin realitate. Laney crezuse ntotdeauna c lumea real era mai bun. ntotdeau
na i-a btut joc de vistori i ntotdeauna fusese un martor, dar niciodat un participant.
Dar s-a terminat. Nu va mai rmne un simplu spectator. Acum, voia s se arunce n vltoa
rea

vieii, s o apuce i s-i simt gustul, s dea i s primeasc, s... fac ceva deosebit. Ia
a timpul s nceap. Era timpul s-i asume riscul, primul mare risc, un risc uria. - Te iu
besc! zise ea, rostind^ aceste cuvinte pentru prima dat n via. ntotdeauna o speriaser
aceste cuvinte, chiar fa de mama ei, chiar fa de Dean. - Laney, opti David. Eti sigur?
Eti sigur cu adevrat? Ezit, apoi continu: Am prins odat un fluture... era att de minun
t i de liber... Laney simi ncordarea su fle tea sc , dureroas, ce rzbtea din cuvintele
lui. - Eu nu snt fluture, zise ea moale. - Ce eti, Laney? Ce eti tu, de fapt? Ea i cu
t privirea: - Nu tiu, zise ea , cinstit. tiu doar c, pentru prima dat n via, simt c
uiva. Simt n mine cldur $ fericire. Un zmbet apru pe faa lui. -i... ? Ea i zmbi la r
i. - i asta-i!

- Iar cu drcuorii mei, ce-o s fie? - mi plac, i poate mai vin i alii, zise ea. O bucur
e puternic i apru pe chip. i un fel de linite, pe care ea nu i-o mai vzuse niciodat ps
fa. Dar el nu putu rezista s nu-i pun i ultima ntrebare. - Eti absolut sigur? - Cred
singurul lucru de care am fost sigur vreodat, consimi ea ruinat, o recunoatere ntrerup
de nite buze att de blnde i iubitoare, nct Laney simi c ntreaga lume se topea sub s
or. Srutul deveni mai puternic i parc ea vzu rsritul i apusul de soare. Vzu stele cz
nove. Vzu astea n cteva momente i nelese cu adevrat sensul vieii. - Bnuiesc c o s
heo de la distan. Un cine ltr. Pisica se frec pe lng glezna lui Laney i ea auzi un c
it, cnd buzele lui i prsir gura. - Te iubesc, Lane Drury, zise el, frecndu-i nasul de
rechea ei. - Ura, cred c o s rmn aici, zise Abe. - Vrei s te cstoreti cu mine?

- Ura, o s rmn, confirm Theo. David se ls linitit pe spate, cu un zmbet pe chip, i


pre fiii si, nainte de a se ntoarce spre Laney. -Vrei s...? Laney privi la cele trei
chipuri rmase n ateptarea rspunsului i citi n ele dragoste. Erau pline de dragoste. U
n miracol de dragoste. Cel mai mre dar dintre toate. i o ofert pe care n-o poate ref
uza.
*

S fiit* ?
D e cem
d e a u
i n
er d e
------'

b rie 25 Un C rciun deosebit n Valea C ade C r c iu n u l f u s e s e n to t


n a foarte iu b it i s r b to r i t n V a le a C a d e , n fu n d tu r ile
fe r m e le ei, n c a s e l e m icue, cn d va o parte dintr-o ntreprindere m ini
m u lt disprut. Dar, n a c e s t an, locuitorii a c e stu i loc V .----------------- ( 299 ) ----------------------------- -'

unic, r m a s din
u citit sptm na
e e r e , u n p a
unor noi locuri d
a c e s te i co m
r.

tim purile trecute, avea u un m otiv n p lu s s s e bucure. Ei a


trecut c statul a hotrt s c o n stru ia sc aici un m are loc d e r
rc naional, ca re va da posibilitatea u n e i noi investiii i a
e m unc. P roiectul a fo st anunat d u p doi ani d e m u n c ai
u n it i d e o a m e n i care au hotrt s n u la se orelul lor s m

David i puse o mn pe pntecele lui Laney, ncntat de micrile pe care le fcea pruncul.
t mn ls jos un exemplar din W ashington T im es pe care-1 citise. - Nu e prea ru, pent
ru ultima ta-.r'ubric, zise el cu satisfacie. - Oh, ei mai cumpr ocazional cte un zia
r de duminic, zise Laney. Valea Cade devenise vestit n ultimul an, prin articolele
ei pe teme locale. Seria de articole despre Appalachia i oamenii ei se termina

astzi. Nu mai voia s suporte tensiunea ziarului, termenele scadente,* mai ales acu
m, cnd familia ei urma s creasc. i tocmai semnase un nou contract cu o editur, pentru
nc trei cri pentru copii, toate prezentnd doi biei blonzi, cu ochi albatri, o pisic
rei picioare i cinele Henry. Gertrude aproape c dispruse din seria de poveti, permindu
i- se s se bucure de hibernare, la btrnee. Familia David Farrar tia deja c bebeluul o
fie o fat. Iar Theo i Abe i ieeau din fire de emoie. Ei fuseser nsrcinai s gseasc
mai potrivit pentru copil. i acum l gsiser. Toat dimineaa, fuseser agitai la culme i
le din urm, erau gata s-l anune: - Marry! exclam Theo. - Pentru c Laney a venit la no
i de Crciun, adug Abe, aruncndu-i lui Theo o privire mustrtoare, pentru c se grbise s
une hotrrea lor solemn. David o privi pe Laney, iar ea se simi nclzit de bucuria lini
in ochii lui. - E perfect, spuse ea, gndindu-se c ziua de

Patricia Porter
Crciun va fi totdeauna cea mai frumoas zi, ntr-o via plin deja de minunii. - Absolut
fect, adug ea, privirea ei; ntlnind privirile celor trei fee brbteti iubite, cu obraj
u gropie. - E perfect, zise i David, i era clar c nu sei referea doar la numele copi
lului.
SFfRIT