Sunteți pe pagina 1din 134

Editor: Aurelian Micu Lector: Angela Vasile Tehnoredactor: Ana Croitoru Coperta: Andy

Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale VAN WIE, PATRICIA


Iubind-o pe Lindsey Pat Van Wie
Bucureti: Alcris, 2001. p.; cm. - (El i
Ea)

Tit. orig. (eng): Loving Lindsey.


ISBiN 973-646-049-5 821.111. 31 = 135.1 V
PAT VAN WIE

Iubind-o pe Lindsey

Traducerea i adaptarea in limba romn de

M1HNEA COLUMBF.ANU.

Capitolul 1
Will

Claxton putea mirosi necazul de la o mil distan, dar n seara aceea nu avea
nevoie s mearg att de departe. Aezat pe scaunul lui favorit din barul Pintenul ruginit",
o adptoare drpnat de la periferia oraului Willowbend, Wyoming, socotea c ringul
era gata pregtit pentru o confruntare.

Iarna eliberase inutul din ctua ei i se prea c toi


vcarii din comitat simeau nevoia s se dezmoreasc. i
aleseser n acest scop tocmai Pintenul '. Fumul, muzica
1

zdrngnitoare care se revrsa din tonomat, cnelile bilelor de pool i rsul rguit al
cowboy-ilor mbuibai cu bere anunau o ncierare pe punctul de a ncepe. Mai devreme
sau mai trziu, careva beiv avea s se simt ofuscat de nfiarea sau butura favorit a
altuia, iar atta lucru era de ajuns.

Will

bnuia c era timpul s-i termine berea i s trag pe dreapta. Pn nu ncepea


balamucul.

In clipa urmtoare, ua din fat se deschise, lsnd s


intre uri val de aer friguros. i o femeie.
nalt, zvelt, mbrcat cu blugi roi i cizme, cu o
plrie tras peste ochi, arta mai mult a grjdar tnr
dect a femeie - un grjdar pe care-1 mncau palmele.
i smulse plria din cap, plesnindu-i cu ea coapsa
supl, i toate asemnrile cu un grjdar zburar pe u
afar. Era femeie din cap pn-n picioare, de la coama
blond-rocat pn la curbele trupului, accentuate de
bumbacul i docul hainelor.
Lindsey Baker.
Will i amintea c, i atunci cnd o vzuse ultima oar, l frapase acelai lucru:

diferentele dintre fata pe care o cunoscuse cndva - o bieoaic slbnoag care se tinea
dup el - i femeia dc acum. Da, s trii, Lindsey se putea preface biat, ba chiar o fcuse
toat viaa, dar orice brbat cu un singur ochi pe jumtate deschis putea s vad adevrul.

-B, a dreacu...! mormi Eric, barmanul.


Will era ntru totul dc acord, dei ar fi fosl gata s parieze c Eric definea belelele

puin mai altfel. Lindsey Baker fusese ntotdeauna una dintre cele mai dificile persoane de
sex feminin pe care le cunotea Will i bnuia c mcar din punctul sta de vedere nu se
schimbase.

Ce naiba caut aici? ntreb Will.


ncruntndu-se, Eric art cu capul spre fundul ncperii.
- Cred c a venit dup frate-su...
-

Will urmri privirea celuilalt, spre un trio care juca pool. Pe doi dintre juctori nu-i
mai vzuse niciodat. Pe al treilea l cunotea de-o via - Stuart Baker, fratele mai mic al lui
Lindsey. Will l observase mai devreme i l evitase intenionat.
-

i ceilali?
Umblrei, rspunse

Eric, rmnnd atent la riscul unei confruntri


iminente. I-a adus vntul n ora, acu dou sptmni. De-atunci, tot aga biei din
partea locului. Pe Baker, mai ales. sta-i pierde cmaa de pe el...

Cltin din cap.


- Dc parc sor-sa ar mai avea nevoie acum i de alte
probleme.
Will i arunc o privire.
- Alte problemei'
- Se pare c a dat ghinionul peste ea. la Silver Creek. Accidente,
chestii... Muli biei nici nu mai vor s lucreze pentru ea.

Will

auzise despre aa-zisele probleme de la ferma Baker, dar le tratase ca pe nite


simple zvonuri. Prin zon, brfele se rspndeau ca focul prin prerie, vara. Iar cnd era
vorba de familia Baker, oamenii l ineau pe Will la curent indiferent dac-1 interesa sau
nu. Eric, ns, nu era omul care s umble cu vorbe, iar informaiile lui erau de obicei mai
corecte dect majoritatea.

Reinnd c era bine s se mai inter

eseze, Will lu nc o nghiitur


de bere i o privi pe Lindsey cum pornea prin salon. Brbaii se ddeau la o parte din calea
ei, amuind, n timp ce fata se ndrepta spre fratele su. Will era nevoit s-i admire tinuta
plin de ncredere feminin calm, n total contradicie cu situaia n care se afla. O fi
artat ea deplasat ntr-un bar rpnos, dar asta n-o oprea. Ins, la urma urmei, puine
lucruri o opriser vreodat pe Lindsey Baker. n gimnaziu, fusese mai dur dect oricare
dintre bieii de pe terenul de joac. Iar acum stpnea una dintre cele mai ntinse
proprieti din zon.

Will

se ndoia c vreunul dintre localnici arii ndrznit sa se pun cu ea. Cu toii o


cunoteau pe Lindsey i reputaia ei. ns partenerii de joc ai lui Stuart... cu ei, altfel sttea
treaba. N-aveai cum s tii de ce erau n stare doi strini necioplii ca ei.

Will

i termin berea, spunndu-i c oricum nu era problema lui. Nu datora nimic


familiei Baker. Ba chiar, mult lume ar fi spus c lucrurile stteau tocmai invers. i-n plus,
Lindsey ar fi trebuit s aib atta minte nct s nu intre la Pinten" ca la ea acas. Dac
ddea dc necaz, ce vin avea el?

Stuart?

se auzi vocea puternic a lui Lindsey, fcnd ca toate conversaiile s


nceteze. Avem de vorbit.

Stu nu pru s observe c toi ochii din salon se aintiser


asupra lor.
- Nu acum, surioar, suni n plini partid.
i, cu un zmbet, se rezem de mas, pentru a inti
urmtoarea lovitur.

Bieii tia-mi datoreaz o grmad i am de gnd


s-mi umflu buzunarele.
Ceilali doi rser, dar Lindsey nu pru deloc amizat.
Stu lovi bila i rat.
- Fi-i-ar...!
Partenerii lui gemur cu compasiune batjocoritoare, iar
civa dintre chibii rser nervos.
Uite, vezi...? murmur Stuart, apropiindu-sf de sora lui, pentru a o
-

cuprinde cu un bra pe dup umeri. Vezi ce-ain fcut, din cauza ta?

Lindsey

rspunse ceva neauzit de Will, dar acesta i simi clar ncordarea. Era

extrem de nemulumit. Stuart. ns. nu preas observe nimic. Sau, poate, nu-i psa.

-'Auzii, biei, spuse

Stuart. Vreau s-o cunoatei pe sora mea mai mare,

Lindsey.

O apuc de brbie cu o mn, pe care- Lindsey i-o plesni imediat.


Chicotind, Stuart o strnse i mai tare lng el.

N-o fi ea cea mai marf icpoar de p-aicea, da' are


snag. i tie s conduc o ferm mai bine dect oricare
brbat din ci cunosc. Nu-i aa, I.inds?
Tembelu' dracu...! mormi Will. Nu era el n cei mai buni termeni cu
-

Lindsey, dar nu suporta s-o vad umilit - i mai ales de hahalera de frate-su.

Lindsey se smuci din loc, nelund n seam comentariile fratelui ei.


Pauza s-a terminat, Stuart. iMine avem zi de nsemnare a vitelor i am
nevoie de tine treaz i tu capul pe umeri. S mergem.

Nu pot. Suntem n mijlocul...


- Nu mai suntei n nici un mijloc, i-o retez Lindsey.
i, apropiindu-se de mas, mpinse n gurile de pe
margini bilele rmase.
- Partida s-a terminat.
Will aproape c izbucni n ras. Nimeni nu putea spune c femeia aia n-avea curaj.
Stuart i noii lui prieteni, ns. nu zmbeau, ('el mai nalt dintre cei doi strini se
-

protpi n faa ci, oprind-o. cnd Lindsey se ntoarse spre u.

la-n stai, duduit. Unde crezi c-o-ntinzi aa...?


Lindsey i ridic brbia, privindu-l drept n ochi.
Nu te bga, cowboy. Ne privete numai pe mine i fratele meu.
-

Individul i trnti n olduri minile crnoase.


- Ne-ai stricat jocu . Asta-nseamn c ne privete pe tine
si mine
Stuart sri imediat n aprarea surorii sale:.
Hai, m Gus, las-o mai moale. Lindsey are draci, da n-a fcut-o cu
intentie. Nu-i aa, slirioar?

Ba ani avut o intenie foarte clar.

Gus, replic Lindsey, fr s-si


lua ochii de la namila din faa ei. Tu i amicul tu suntei doar doi trie-bru, aa c f
bine i dispari. Fratele meu i cu mine plecm.

Will geniu. Curajoas, poate - proast, sigur. Proast fcut grmad.


Frate-tu ni-i dator. Cu caru . Si pn nu pltete, nu
mergei nicieri, declar Gus, apropiindu-se, ntr-o
ncercare evident dc a o intimida
Will i-ar fi putut spune c n-avea nici o ans. Niciodat n-o vzuse pe Lindsey dnd
napoi din fata unei provocri. i, aa cum se ateptase, tnra nici nu clipi.

D-tc la o parte.
- Poi s-atepi. Da' s-ar putea s gsim noi alt stil de
plat...
i. apucnd-o de bra, Gus o smuci spre pieptul lui.
Pe negndite, Will i desprinse picioarele de pe bara taburetului, ncepnd s se
-

ridice.

Ia labele de pe mine!
n vocea lui Lindsey se simea furie, nu team, fcndu-1 pe Will s se opreasc
-

brusc.

Ce naiba-1 apucase?
Nu el rspundea de Lindsey.

Fuseser prieteni, dar trecuse mult timp deatunci. Impunndu-i s se aeze la loc, se hotr s-l lase pe Stuart s-o scoat din impas.
n fond, e/era fratele ei.

Ca i cum i-ar li auzit gndurile, Sluart apuc matahala


de bra.
- Las-o-n pace, Gus. Am s-i pltesc.
Ba cred c mai mult mi place cum poate s plteasc
ea. Tu ce zici, Ray? i ntreb Gus partenerul. Pe sub
intele-astea de cobwoy, eu simt o femeie...
Stuart smuci braul lui Gus chiar n momentul cnd Ray, o nevstuic de om, se

amestec i el n glceav. Apucndu-I pe Gus de umeri, Stuart l rsuci n loc. Pn s se


dezmeticeasc, Ray i i trnti un pumn n burt, urmat de un uppercut la brbie. Stuart
se prbui pe podea.

Lindsey

scoase o njurtur furioas i-i repezi genunchiul n sus, intind ntre


picioarele lui Gus.

Rznd, acesta i-1 bloc fr greutate.


- Pare-se c m-arn ales cu-o m slbatic...!
- Ei, fir-ar.J
Will tia ca n-ar fi trebuit s sc implice. De ce naiba, cnd ceilali nu fceau dect s

se foiasc pe scaune n timp ce unul de-al lor zcea grmad pe jos, trebuia ca tocmai el
s fac un pas nainte?

i mai ales cnd era la mijloc familia Baker.


...s fie! ncheie Will, pornind spre grupul de lng masa de pool. Nu i-fi
plcut rspunsul la propria ntrebare, dar l tia. Nu suporta s vad o femeie maltratat,
chiar dac era fiica iui Jeremiah Baker.

Ai vreo problem, Lindsey? ntreb el.


Ochii mari i verzi ai fetei se repezir spre ai lui, iar
-

Will
vzu ct de surprini erau. N-o putea nvinui. Probabil l crezuse ultimul care i-ar fi venit
n ajutor. Dar acum era prea trziu ca s-i bat capul cu gndurile lui Lindsey.

F bine i du-te-napoi la bar, l preveni Gus. Nu-i treaba


ta.
Will i ncruci braele pe piept, rezemndu-se cu un old
pe colul mesei de pool, n timp ce-1 msura pe cellalt cu privirea. Era masiv.
-

Prea masiv.

-Pi, vezi tu, Gus, uite cum st treaba...


Probabil c fcuse prostii si mai mari la viaa lui - numai
c, pe moment, nu-i venea n minte nici una.
Domnioara Baker, aci de fa, si cu mine, ne
cunoatem de mai mult vreme. Dintr-a-ntia, mai exact,
cnd mi-a ars una.
i frec falca, parc amintindu-i acea scatoalc de
demult.
- i cred c asta-nseamn c e i treaba mea.
Gus i dezveli dinii, urindu-se de binelea.
- Pare s fie timpu s-o-nvee minte careva.
- N-ai s fii tu la.

Will tcu un moment, lsnd cuvintele s-i fac efectul.


-Bun. i-acum, las-o pe domnioar...
-Will! l ntrerupse Lindsey, privind undeva n spatele lui. Fii atent!
Rsucindu-se n loc, Will se pomeni fa-n fa cu Ray. Se ncorda, gata de

atac, cnd deodat din mulime apru Eric, n spatele lui Ray, murmurndu-i ceva.

Individul se opri brusc.


,

Imaginndu-i ameninarea lui Eric, Will zmbi, dnd din cap n semn de mulumire,
nainte de a se ntoarce din nou spre Gus.

i, cum spuneam... las-o pe domnioar n pace.


O clip, n ochii lui Gus se zri o licrire de
incertitudine, dar imediat expresia i se nspri. O
mbrnci pe Lindscy ntr-o parte. Fata se ag de
piciorul mesei de pool, ca s nu cad.
- Bine, spuse Gus; cu picioarele uor deprtate si
minile pe lng trup, i mic degetele ca pentru a
spune prinde-m dac ai curaj. Vrei s faci pe eroul?
N-ai dect!
Gus (fra mai nalt cu aproape un cap dect Will, care avea un
-

metru optzeci. Adugnd la asta o diferen de vreo cincizeci de kilograme, Will bnuia
c, n lupt dreapt, nu prea avea anse. Dar, n fond, cine spunea c trebuia s fie lupt
dreapt? Cei opt ani la infanteria marin l nvaser mcar un lucru: c luptele nu erau
ntotdeauna drepte. In cele din urm, nu conta dect cine rmnea n picioare.

La naiba...
Will i trecu o mn prin pr, chipurile stnd pe gnduri.
- Se pare c n faa unuia ca tine n-am nici o ans.
Gus chicoti gros, cu rutate.
- C bine zici...!
Coborndu-i mna, Will ddu s se ntoarc, dar n schimb apuc un tac de
-

pool. Dintr-o singur micare fluid, se rsuci la loc cu bul de lemn dur i l nimeri pe
Gus drept n burt. Un uppercut scurt cu cotul n brbie, dup care i cosi genunchii cu
tacul.

Gus czu ndesat, dureros, ca unul de gabaritul lui.


In momentul impactului, Lindsey expir prelung. Mai vzuse destui ca Gus

- voinici, ri i imprevizibili. Noroc c Will acionase prin surprindere, altfel ar fi avut


mari probleme.

Proptindu-i cizma pe pieptul lui Gus,


vrful ascuit al tacului.

Will i ndrepta spre gt

Parc spuneai c cineva trebuie s se nvee minte...?


Gur njur, dar amui la auzul clnnitului unui
nchiztor de arm cu alice. Toi cei din ncpere se
ntoarse spre Eric, care pi nainte, cu puca n mn, mpingndu-1 n faa lui pe
-

partenerul lui Gus.

Nimic nu se compar cu-o partid de box ca pe


vremuri, ca s nsufleeasc atmosfera, coment Eric,
-

zmbindu-le celor din jur. Dar acum...

Ii fcu semn cu arma lui Gus s se ridice.


- ...cred c-i timpul s-o-ntindei, biei.
Will i ridica cizma dc pe pieptul lui Gus si fcu un pas napoi.
Adunndu-se pe picioare, Gus l msur incruntat,
nainte de a arunca o privire veninoas spre Lindsey.
- O s ne mai ntlnim noi.
Pe Lindsey o strbtu un fior de team. Refuznd s-1 recunoasc, ridic brbia, cu o
privire furioas.

Ba eu n-a prea crede, replic

la mine.

Eric, risipind tensiunea. Cel puin, nu

Sttea cu puca pe bra, dezinvolt ca un crotal gata de


atac.
Dc fapt, dac vreunul dintre voi doi, biei, mai intr
pe ua asta, nu eu am s deschid gura s vorbesc.
Gus mai ezit un moment, apoi se ntoarse, pornind
primul spre ieire. Imediat ce ua se trnti n urma lui si a
lui Ray, nivelul sonor crescu din nou la normal.
Lui Lindsey abia dac-i venea a crede ct de repede revenir toi la treburile lor, ca i
cum nimic nu s-ar fi ntmplat.

Cltinnd din cap, se intoarse spre fratele ei. Acesta


ncerca s se ridice n picioare, iar Lindsey al ajut, cuprinzndu-l cu
un brat pe dup talie.

i-a revenit? ntreb Will.


- O s supravieuiasc.
Totui. Lindsey trebui s-l rezeme de perete, pentru ca s nu alunece la loc. Berea i
-

pumnul n brbie l nmuiaser ca pe o crp.

i tu?
Surprins, l privi pe
-

Will. ngrijorarea din ochii lui negri i fcu inima s se


opreasc un moment n loc. Nu era obinuit ca oamenii s se intereseze de ea - dar, n
fond, nici Will nu era fitecine. Cndva, i fusese cel mai bun prieten.

N-am nimic, mini ea.


- Sigur?
Un moment, Lindsey nu rspunse
De ce trebuise ca tocmai Will s-i vin n ajutor? ntotdeauna o putuse irita
-

doar cu o singur privire. Iar acum sttea prea aproape, privind-o ta i cum l-ar fi
interesat sincer soarta ei. ca i cum ca l-ar fi interesat, cnd Lindsey tia c nimic nu
putea fi mai departe de adevr.

Mi-e bine, se ncpatn ea s insiste.


Will nu prea s-o cread, dar se mulumi cu att.
Ia... o chem el, trecnd lng Stuart. S
-

dau i eu o mn de

ajutor...

Nu, mulumesc.
Fcuse deja destul, mai mult dect i-ar fi convenit lui
-

Lindsey. Venise la Pintenul ruginit'1 furioas si hotrt s-i trasc fratele de chic
napoi la ferm. i cnd colo, Stuart mncase btaie, iar ea fusese maltratat de o ditamai
huiduma. ntregul incident o fcea s se simt prost, ns faptul Will fusese de fat i i
srise n ajutor nrutea i mai mult situaia.

O s ne descurcm noi...
- La fel eum te-ai descurcat cu amicu Gus?
Era o replic tipic pentru Will, plin de sarcasm.
Lindsey uitase c avea aceast calitate. ntotdeauna fusese al dracului de ano i
-

plin de sine. Tare i-ar mai fi plcut s-l trimit la plimbare, dar i inu gura. Nu avea chef
de alte scene. i, n plus, o ajutase...

Cu un zmbet crispat, Lindsey se ndeprt de Stuart.


- Te poftesc.
Will i strecur un umr sub braul lui Stuart i porni cu el spre u. Atept pn
ajunser aproape de ieire, pentru a se ntoarse spre ea.

Ce te-a apuct s vii aici aa, singur? o ntreb.


Trebuia s trimii dup Stu un ajutor de la ranch.
Lindsey ar fi trebuit s se atepte c ajutorul oferit nu era pe gratis.
- mi rezolv singur problemele, Will.
- Am observat.
Se ntoarse spre el. Avea destule pe cap, i fr purtarea
-

nechibzuit a lui Stuart. Numai de-o predic din partea lui Will Claxton nu-i ardea.
- Nu i-a cerut nimeni s te amesteci.
Un moment, Will i susinu privirea, iar n ochii lui se invpie vechea ranchiun.

Aceeai ranchiun pe care o observase ultima dat cnd se certaser, n noaptea cnd
luase sfrit prietenia lor.

Ai dreptate, spuse el ntr-un trziu. Nu mi-a cerut


nimeni.
Aceste cuvinte o cam descumpnir. Deteptau prea
multe
amintiri. Ani de zile l evitase i abia acum i ddea
seama de ce. Nu voia s-i aduc aminte de prietenia
care-i legase cndva, nici de noaptea n care aceasta se
sfrise.
i mulumesc pentru ajutor, Will, dar de-aici ncolo Stuart i cu mine
-

ne descurcm singuri.

Gus i amicul lui ar putea s mai fie prin apropiere.


Lindsey ncerc s zmbeasc, dei nu prea avea anse de reuit.
- N-o s pim nimic.
Continund s-l susin pe Stuart, Will n-o mai lu n seam, continundu-

i drumul. Lindsey nu mai avu ncotro dect s-1 urmeze, tiind ct de ncpnat putea
fi Will cnd i punea ceva n minte. i ct de zadarnic ar fi ncercat s i se mpotriveasc.

Afar, reuir amndoi s-l urce pe

Stuart n camionet. Dup ce

terminar, Lindsey se ntoarse spre Will.

Ei, cred c-i rmn datoare.


Will i ndes minile n buzunarele de la spate ale blugilor, zmbind.
- Mda, aa se pare. '
i mulumesc, murmur Lindsey, dei obligaia de
-

a rosti aceste
cuvinte o ustura ngrozitor. mi achit ntotdeauna datoriile. Aa c, dac pot face ceva...

Ls fraza neterminat, ntorcndu-se spre camionet,


nerbdtoare s scape de el.
De fapt, spuse Will, oprind-o dup nici trei pai, ai putea faceceva pentru
mine.

Lindsey

se ntoarse, privindu-1 cu suspiciune. Ceva din glasul lui o prevenea s fie

prudent.
-

Ce anume?

Ai un lucru care-mi aparine.


- Nu neleg despre ce vorbeti.
- Chiar nu nelegi?
Lindsey cltin din cap.
-Ascult, Will...
Ferma Claxton, declar el, parcurgnd distana care-i
desprea. Cred c e timpul ca familia Baker s dea
napoi ceea ce-a furat.
-

Capitolul 2
Furat...!!!
Lindsey fcu un pas napoi, gest pe care i-l repro imediat.
- Tatl meu a revendicat pmntul n mod legal si de
drept!
-A, a fost legal, nici vorb, se ncrunt Will, ncrucindu-i
braele pe piept. Dar simplul fapt c un lucru e legal nu-1
face s fie i drept.
Obrajii lui Lindsey se mpurpurar. Noroc c era ntuneric. i ddea dreptate lui
-

Will i, dei nu i-o spusese niciodat. n perioada respective l susinuse n fata tatlui ei.
Dar asta nu schimbase cu nimic situaia. Jeremiah Baker dorise proprietatea Claxton, i o
obinuse.

Will pi spre ea, readucnd-o la neplcuta realitate.


Tatl meu mai dispunea de un an n care s achite
mprumutul.
Lindsey i nfipse unghiile n palme. Era un vechi obicei de-al ei, pe care i-l pusese
la punct n coal, pentru a-1 inipiedica pe Will s observe ct de tare o afecta.

Tatl tu murise. Iar tu erai plecat de mult.


M-am ntors. i a fi achitat mprumutul. Nu aveam
nevoie dect de un an.
- Cine putea ti c aveai s stai pe loc att de mult timp?
Cuvintele i i fcur efectul. i le regret imediat, de
-

ndat
ce vzu expresia vinovat a lui

Will. Cu cincisprezece ani n urm,


acesta i prsise pe toi: pe propriul lui tat, ferma care de trei generaii aparinuse
familiei lui, i pe ea.

mi pare ru... ncepu Lindsey s se scuze. N-am vrut s...


Will o opri cu un gest, pind napoi. Vechiul zid dintre ei se
nl la loc, rece ca iarna n Wyoming.
Apoi, vorbind parc pentru sine, murmur:
- ntr-adevr... cine putea ti...?
-Will. n-am...
- Las-o moart.
Lindsey ar fi vrut s-i ia cuvintele napoi. Cu atia ani n urm, Will i prsise pe
-

toi, dar n cei apte ani trecui de la ntoarcere se achitase cu prisosin. Dei pierduse
pmnturile familiei, rmsese la Willowbend, muncind ca ajutor la ferm oriunde putea.
Cu civa ani n urm, se angajase ca sef de echip la Lazy W, cea mai ntins proprietate
din zon. n absena proprietarului, ferma se prginise, pn cnd Will pusese mna pe
ea i o transformase ntr-un ranch extrem de profitabil.

Ar fi vrut s-i spun c era mndr de el, de ceea ce


fcuse. Starea lui se spirit, ns, se schimbase. Cu un
moment n urm, nc mai era cowboyul macho pe care-1
cunoscuse dintotdeauna, autoritar, sigur pe sine. Acum,
dintr-o dat, prea mai btrn, mai puin ndrzne.
Trecutul l schimbase, iar Lindsey i ddu seama c, ntr-adevr, nu-1 mai
cunotea.

Fr o vorb, se ntoarse i se urc n main. Ultimul


lucru pe care-1 mai vzu, nainte de a pleca din parcarea
Pintenului ruginit'', fu chipul lui Will Claxton: ntunecat, aspru si mai atrgtor ca
oricnd.

Will o privi pe Lindsey cum se ndeprta.


Nimic nu i-ar fi plcut mai mult dect s se urce n
propria lui camionet i s plece acas, uitnd cele
ntmplate n seara aceea, 1 se prea o reacie potrivit cu
palma prin care Lindsey l readusese la realitate.
Jeremiah Baker nu furase ferma Claxton. Will o pierduse. Nu fusese prezent cnd

tatl lui avusese nt' ;oie de el, iar cnd se ntorsese era prea trziu. Tatl lui murise, iar
motenirea familiei intrase n proprietatea familiei Baker. Ca de obicei, Lindsey sublimase
esena problemei.

Dac nu l-ar fi durut att de ru, aproape c ar fi putut


s rd.
i aminti afirmaia lui Eric c ferma ei, Silver Creek, trecea printr-o perioad
ghinionist. Ani de zile o evitase pe Lindsey i pe ceilali membri ai familiei Baker:
Jeremiah, atta timp ct mai trise, i Stuart. Totui, Will auzise destule lucruri.

tia despre butura i jocurile lui

Stuart i despre ncercrile lui


Lindsey de a conduce ferma de una singur. Nici una nici alta nu-1 surprindea. Lindsey
fusese ntotdeauna cea mai puternic dintre cei doi frai Baker, dar Will tia c nu putea
face numai ea singur totul. Nimeni n-ar fi putut. Ani de zile, Will fcuse economii i
planuri pentru a rscumpra ceea ce pierduse. Socotise c, la vremea cnd era gata s-i
faca lui Lindsey o ofert, aceasta ar fi fost mai mult dect dispus s-i vnd o poriune din
ferma care devenise prea mare pentru puterile ei. Dar noua informaie, privitoare la un ir
de accidente, nu-i ddea pace, aa c intr din nou n Pinten".

O or mai trziu, avea mai multe ntrebri dect


rspunsuri. Un lucru; ns, era clar - Silver Creek trecea prin mari
probleme. Un moment, Will se gndi s se ntoarc acas, la Lazy W, i s uite cu totul de
Lindsey i dificultile ei.

Nu era n stare.
n ciuda tuturor celor ntmplate ntre ei, cndva

Lindsey i
fusese cea mai bun prieten. Dei tia c niciodat n-ar fi cerut ajutorul - i cu att mai
puin lui - Will plnuia s o ajute oricum. i, n plus, dac pierdea ferma, avea s piard i
pmnturile lui.

Zorii zilei se ivir devreme la

Silver Creek Ranch. Lindsey se dduse jos din


pat cu o or n urm, dei nu dormise aproape deloc. Dup ce reusise n sfrit sa-1 aduc
pe Stuart, acas, zcuse treaz ore n ir, neputndd- alunga gndurile privitoare la un
anumit cowboy.

Dracu s-l ia pe Will Claxton.


Crezuse c reuise s-i lase n urm slbiciunea pentru
el. In fond, acum era o femeie n toat firea, nu fata
stngace care se inuse dup el toat copilria i jumtate
din adolescen. Nu c Will i-ar fi dat vreo atenie - sau, cel puin, nu n felul

pe care l-ar fi dorit ea. Avea de unde alege fete drgue, iar Lindsey... Ei bine, Lindsey nu
fusese dect o fat ca toi bieii".

Apoi

Will plecase, i nu-1 mai vzuse timp de opt ani. Niciodat nu-1 iertase pentru
c abadonase prietenia lor fr o singur privire n urm. La ntoarcerea lui, pierderea fermei familiei le compromisese orice ans de mpcare. De atunci, l vzuse doar ocazional;
ntr-un ora mic ca

Willowbcnd, era inevitabil, se salutau n treact, dar


prea la fel de hotrt ca ea s evite refacerea unor legturi mai strnse.

i-atunci, de ce reapruse pe neateptate n viata ei?

Will

Nu-i putea permite asemenea diversiuni - nici mcar


pentru o singur noapte. Avea o ferm de condus, o
strngere a vitelor de supravegheat, i probleme mult mai
importante dect Will Claxton.
In ultimele dou luni, Silver Creek czuse victim multor accidente. Un
timp, Lindsey crezuse c nu era dect un ir de ghinioane. Acum ncepuse s-i schimbe
prerea. Dup ceea ce gsise ieri, nu mai putea ignora posibilitatea c cineva ncerca
intentionat s-o ruineze. Dar cine? i de ce?

Se gndi la Will. Imediat, alung ideea.


lia c Will i dorea napoi pmntul familiei, dar nu-i venea s cread c ar fi

mpins la faliment Silver Creek n acest scop. Fuseser prieteni i vecini prea multa vreme,
fermele familiilor lor prosperaser una lng alta timp de trei generaii. Nu, nu se putea s
fie Will. Trebuia s caute n alt parte vinovatul.

Dar nu acum. In acea zi ncepuse strngerea de


primvar a vitelor, iar Lindsev nu-i putea permite s se
gndeasc la nimic altceva.
II gsi pe eful de echip, Jim Horns, singur n buctrie. Buctreasa
plecase s ajute la crua bisericii, dar le lisase biscuii n cuptor i ou cu unc pe
aragaz. Lindsev i umplu farfuria i i se altur lui Jim la mas.

L-ai vzut pe Stuart n dimineaa asta ntreb ea.


- nc nu. Cred c va cobor curnd.
Lindsey nu era la fel de sigur. In cele mai favorabile zile ale lui. pe Stuart se putea
-

conta c-i tra picioarele

din loc n loc. Dup dezmul de cu sear, era fie


rtiahmur, fie nc beat. Nici nu era sigur care variant ar
fi fost mai rea.
Dac nu apare jos pn termin eu de mncat, spuse
ea, m duc dup el.
- Nu e nevoie, replic Stuart. Sunt aici.
Lindsey se ntoarse spre fratele ei. Acesta sttea la baza scrii din jos, artnd cam
rvit. Stpnindu-i impulsul de a-1 dojeni, l chem:

Vin s mnnci. O s-i fac bine.


Stuar't naint spre bufet i-i turn o cafea, nainte de a
se instala greoi pe scaun, n faa ei. Lindsey aproape c-i propuse din
-

nou s mnnce, dar se opri. N-ar fi fcut dect s nruteasc i mai mult situaia. i,
de fapt, i nelegea lipsa poftei de mncare; i ei i pierise.
-

Ieri am avut nc un accident, spuse ea n schimb.

Fr s rspund, Stuart sorbi din cafea.


Lindsey i stpni iritarea fa de indiferena lui.
- Gardul punii mari a fost dobort la pmnt.
- Gardurile se stric tot timpul.
Asta a fost tiat. i cineva a mpins n ravin dou
duzini de capete.
S.tuart o privi scurt, apoi reveni la cafeaua lui.
- O fi fost Claxton...
Lindsey fu ct pe ce s-i scape ceaca din mn, surprins i iritat c Stuart
exprima tocmai gndul care-i trecuse i ei prin minte.

Pare-mi-se c s-ar putea s-i pice ceva la afacerea


asta, adug Stuart.
-Poate, dar..,
Lindsey se opri. dndu-i seama c fusese gata s-i ia aprarea lui Will. i de ce, m
-

rog? Numai fiindc fuseser cndva prieteni? Asta se terminase demult, iar ea abia dac-1
mai cunotea ca om. Recunoscuse atta lucru, n seara trecut. i-n plus, era prima oar
cnd Stuart i exprimase o opinie despre recenta serie de accidente. Nu putea trece peste
asta cu una cu dou.

Chiar atunci observ minile lui

Stuart. Abia erau n stare s in

ceaca.

-Jim, spuse ea. Ai printre oameni vreunul care tie s


lege bine funiile?
Stuart i puse ceaca pe mas, privindu-i ncruntat sora. Legarea cu frnghii a

vitelor i nsemnarea lor cu fierul rou erau principalele sarcini ale zilei, acordate
lucrrilor cu rang superior. Pn atunci, nii Stuart i Lindsey legaser funiile, iar Jim le
nfierase. Celelalte munci erau mprite ntre muncitorii angajai cu norm ntreag i
ajutoarele aduse temporar pentru strngere.

Pi...
Jim i arunc o privire lui Stuart nainte de a rspunde.
- Al c dibaci cu funia...
-Bun.
Lindsey sc ntoarse spre fratele ei.
- Stuart, vreau s pleci clare i s iei n ntmpinarea cirezii care de pe punea
-

de iarn. Sunt cu civa oameni mai puin, i vreau s m asigur c vacile ajung cu bine
nuntru.

Un moment,

Stuart se uit la ea fr o vorb, nehotrt. l jignise, iar asta nu


ajuta cu nimic la relaia dintre ei, i-aa destul de ubred.

De ce nu zici ce-ai n cap, Lindsey? replic el. Vrei s m dai la o parte.


Lindsey se gndi s nege, dar la ce bun? Toi trei tiau adevrul.
Uit-te la minile tale, Stu. Tremur ca varga. Azi nu
eti n stare s legi nici o frnghie.
Ochii lui Stuart se tulburar de mnie i, un moment, Lindsey crezu c avea s se
-

mpotriveasc. Dumnezeu era martor ca avuseser destule conflicte n ultimele ase luni,
de la moartea tatlui lor. n schimb, Stuart se ridic de la mas i iei cu pas anormal de
apsat, lsnd n urma lui o tcere grea.

Eti sigur, Lindsey? ntreb Jim.


- Abia se ine pe picioare.
- O s se trezeasc destul de repede, dup ce se salt n
a.
i mahmureala? Pltesc cu ora o jumtate de duzin
de oameni n plus. Nu-mi pot permite s-i in mai mult
dect e necesar.
Lindsev se ridic. i trecuse toat pofta de mncare.
Cu toate celelalte probleme pe care le mai avem peaici, nu pot risca posibilitatea ca Stuart s ne fac azi vreo ncurctur.
Jim se ncrunt, vizibil nemulumit de metodele ei.
Fusese eful de echip al lui Jeremiah, preluat de la ferma Claxton o dat
-

cu cumprarea acesteia. Dei rmsese la ferm dup moartea tatlui ei, Lindsey simise
ntotdeauna c lui Jim nu-i convenea s lucreze pentru ea.

Porni spre u, dar se opri cnd l auzi spunnd:


- tii, s-ar putea ca Stuart s aib dreptate.
ncrucindu-i braele pe piept, Lindsev se ntoarse cu
faa
spre el.
- n legtura cu ce?
- Cu Claxton. S-ar putea ca el s fi tiat gardurile alea.
- Nu cred.
Mai bine zis, nu voia s cread.
- De ce? Fiindc ai fost drgua lui?
Lindsev abia reui s-i stpneasc furia.

Am fost prieteni, Nimic mai mult.


Nu conteaz, ridic din umeri Jim, n stilul lui tipic
superior. Are destule motive ca s-i fac necazuri.
Jim si Stuart aveau dreptatea lor. Will voia ferma Claxton; o spusese cu gura lui, n ajun.
-

Ar fi fost o proast dac ignora posibilitatea ca el s fi fost la originea problemelor lor.

Fu scutit de alte speculaii cnd n usa buctriei apru


unul dintre lucrtorii tineri.
- Lindsey, ar fi bine s vii puin pn afar. Avem musafiri.
Lindsey arunc o privire spre Jim. care ridic din umeri. Apoi
iei, urmat de eful dc echip.
In curte o ateptau vreo doisprezece oameni, clri nc.
n fruntea grupului sttea Will Claxton, artnd tulburtor de masculin, n
aua unui armsar Appaloosa mare.

neata, Lindsev.
Lindsey ddu din cap:
- Will.
Apoi. i impuse s se uite i la ceilali. nainte de a
reveni cu privirea spre el.
- Bieii s-au sculat devreme.
Will zmbi.
- E ziua nsemnrii.
Cu braele ncruciate pc piept, Lindsey i susinu zmbetul, arcuind o
-

sprncean.

Atunci, ar trebui s fii la Lazy W.


- Ne-am gndii c poate ai nevoie de ajutor.
Era ultimul lucru la care s-ar fi ateptat. Dei numai
Dumnezeu tia ct nevoie de ajutor avea, m ai ales Stuart fiind
-

mahmur, plus toate celelalte probleme care o lsau cu lips de oameni. Dar n-ar fi
recunoscut cu nici un chip.

Sunt sigur c ai destule treburi cu cireada ta proprie.


Will se aez mai bine n a.
ntr-adevr. Dar m-am gndit c ar cam fi timpul s
ne asociem. Ambele cirezi s-au nmulit prea mult.
-

Serios?
Propunerea prea cam neateptat. i prea convenabil.
- De ce tocmai acum?
- Ducem lips de oameni.
Lindsey nu se grbi s-l cread. Ferma lui Will, Lazy W, era cea mai ntins din
-

mprejurimi, cu o echip permanent destul de numeroas ca s termine strnsul vitelor


fr ajutor din afar. Altceva trebuia s fie la mijloc. Oare fcea i asta parte din planul
lui Will de a pune mna pe ferma Claxton?

Nu cumva are vreo legtur cu discuia noastr de


asear?
- N-am venit dect ca s te ajutm.
Lindsey ezit.
- i de ce acest interes neateptat fa de Silver Creek?
Will i zmbi cu jumtate de gur, n stilul lui caracteristic.
- Interesul meu pentru Silver Creek nu are nimic neateptat.
-Aa se pare...
Simind c furia i se nvpia dintr-o dat, Lindsey se
apropie de el. Poate c era, ntr-adevr, naiv. Poate c
-

Stuart i Jim aveau dreptate.

i nimic nu i-ar conveni mai mult dect s fiu


nevoit s-o vnd. Sau, mcar, o parte din ea.
Will nu neg, iar Lindsey rmase cu ochii aintii asupra lui, n timp ce continua:
- Nu, mulumesc. N-avem nevoie de ajutorul pe care ni-1 poi da tu.
Perfect, replic Will, aplecndu-se n a. N-ai dect s-i lai vitele s
-

hoinreasc pe toat punea, nenfierate.

N-ar hoinri pe nicieri, dac unii nu mi-ar tia


gardurile.
Will se indrcpt la loc.
Dac ai de fcut vreo acuzaie, Lindsey, i-a propune s te
-

adresezi autoritilor.

Lindsey se retrase cu un pas, dornic s ia distan.


- N-am nevoie de mila ta.
- Eti cea mai ncpnat...
Te referi la un schimb cinstit de mn de lucru,

Claxton? l ntrerupse Jim.


Lindsey se ntoarse spre omul ei, ct pe ce s-l dojeneasc pentru c se amestecase.
Nu-i plcea s se bage nimeni n treburile ei, dar nu putea face caz de asta n fata
oamenilor, aa c se opri la timp.

Will rmsese cu ochii spre ea.


Normal. Imediat ce terminm aici, atept ca toat
echipa ta s vin la Lazy W,
Lund-o de bra, Jim o trase deoparte.
- Nu-i o ofert rea, Lindsey...
Nu te cred, rspunse Lindsey, vorbind ncet. Acum cteva minute, l
acuzai c ne-a tiat gardurile. i-acum, vrei s lucrezi cu el? S-i acceptm ajutorul? Nare nici unsens.

Jim ridic din umeri.


- Dac e aici, putem sta cu ochii pe el.
i cu strnsul cum rmne? Mu-mi pot permite nici o
greeal. Dac cl e ntr-adevr la originea problemelor
noastre...
Suntem aici cu toat echipa. i el cu a lui. n plus,
peste o zi, dou, vom fi la Lazy W. N-ar ndrzni s ncerce nimic. i-apoi,
stii bine c avem nevoie de ajutor.

Lindsey

fcu un efort s-i pstreze calmul, gndind raional. Jim avea dreptate.
Dac Will era jcolo, l puteau ine mai uor Nub supraveghere. i-n plus, oferta avea sens.
Toate fermele mai mici se asociau la strnsul vitelor, punndu-i resursele laolalt, pentru
a scurta una dintre cele mai critice munci de peste an. De ce n-ar fi fcut la fel i fermele
mai mari, ca Lazy W i Silver Creek?

Totui, nc mai ezita, dei nu mai prea ncpea nici o


ndoial c avea s-i accepte ajutorul. O fi fost ea
ncpnat, - dar proast nu era. i ducea cu disperare lips de oameni, iar Will
i oferise o soluie. Dei i suspecta adevratele motive, ar fi fost o prostie s-l refuze.

Reveni spre locul unde ateptau Will i oamenii lui.


- Bine, ne-am neles.
Numai c aveau s joace dup regulile ei.
Separm turma n dou ocoluri de nsemnare i ne
mprim oamenii ntre ele.
Zmbind, Will descleca.
- Pare perfect.

i... adug ca, am nevoie de un om priceput le


legarea frnghiilor.
Cel mai sigur mijloc de a-1 supraveghea pe Will era s stea ea
-

nsi cu ochii pe el. Aa, dac ncerca vreo figur, ar fi observat pe loc.

Ai pe cineva de care te poi lipsi?


- De mine ce-ai zice?
Lindsey i observ expresia amuzat din ochii negri i fu
ct pe ce s se rzgndeasc. Acum, ns, era prea trziu.
Bine, rspunse ea pe un ton neutru. Vei lucra
mpreun cu mine.
i, nainte ca Will s rspund ceva, adug:
Am civa oameni care aduc ultimele vite de pe
punea de iarn. Ar trebui s ajung aici. n dou ore.
Trimite-i pe-ai ti s bea o cafea, pn ne pregtim.
Si cu asta, porni s-i nucze calul. ndcprtndu-se dc
-

Will Claxton. Din mers, i strig lui Jim ctcva instrucuni. Trebuia sa aprind arztoarele
cu butan i s pun fiarele la nfierbntat; restul echipei urma s ncalece i s scoate
taurii din cireada, pentru a-i inchide n arcuri separate.

Nu observ ca

Will o urmase n hambar, pn cnd acesta*o apuc de bra.

rsucind-o n loc.

Despre ce naiba era vorba? ntreb el rstit.


Lindsey i privi tios mna, apoi ridic brbia, sustinndu-i privirea furioas.
- Tu s-mi spui mie.
i mulse braul din strnsoare, abia stpnindu-se s-i
frece locul ndurerat.
Tu eti cel pe care-1 intereseaz de mult vreme Silver
-

Creek Ranch.

Crezi c eu am fcut-o?
In loc de a-i rspunde, Lindsey intr n camera eilor. Will o urm din nou i.
-

deodat, hotrrea de a-i accepta ajutorul i se pru o idee foarte neinspirat. Prezena

permanent a lui Will in apropiere ar fi fost, n cel mai bun caz, dificil de suportat. Dar
Lindsey tocmai nrutise lucrurile i mai mult, insinund c era responsabil de tierea
gardurilor.
-

Un lucru e sigur: ai morive.


Chiar crezi c m-a preta la a-i tia gardurile sau a-i

strica echipamentele? ntreb

Will, proptindu-i minile n olduri. Sau,


pentru numele lui Dumnezeu, s-i fur transporturile de

nutre?
In timp ce-i lua din cui aua i cpstrul, Lindsey observ:
- Se pare c tii destul de multe.
- Le tie toat lumea.
Brusc. Lindsev se opri, privindu-1 lung.
- Toi vcarii din comitatul sta afurisit tiu despre
problemele tale, Lindsey.
Lindsey simi un nod n stomac, dar se strdui s-i
pstreze o expresie neutr. Will i bloca ieirea din camer, cu o privire de
neptruns. Pn i ochii lui, ochii aceia minunat de expresivi, preau acum complet teri.

Asear, dup ce ai plecat de la ..Pinten", ncepu el, am


fost curios n legtur cu ceea ce se ntmpl aici. Aa c
am ntrebat n stnga i-n dreapta.
- Dac voiai informaii despre Silver Creek, puteai s m ntrebi pe
-

mine.

Ce ciudat. Lindsey... Nu tiu de ce, m cam ndoiesc


c mi le-ai fi oferit fr ocoliuri...
La asta nu mai avea ce s-i rspund. Avea dreptate,
desigur. I-ar fi spus, i lui i oricui ar mai fi ntrebat, s-i
vad de treburi. Dar prea s fie pre.i trziu pentru asa
ceva. Vetile despre ,,acci- dentele' ei se rspndiser. Dintr-o dat,
-

I.indsey i ddu scama c cel care ncerca s-o ruineze avea anse de reuit. Zvonurile
aveau efecte foarte insidioase. Cum, necum, pn la. urm ajungeau s se adevereasc.

Dac te dai la o parte din drum, spuse ea, poare apuc i


eu s-mi nuez calul.
Will fcu un pas lateral, lasnd-o s treac. Dar nc nu ter minase. O urm pn n
-

boxa calului.

N-am s te mint. Lindsey. Vreau Claxton Ranch napoi.


Lindsey continu s se uite la ceea ce fcea. Avea n
fa pielea
eii i spinarea puternic, de ndejde, a iepei.
- Dar ceea ce se ntmpl aici nu e stilul meu, continu-

Will. Mai ales tu ar trebui s-o tii.

Dup ce strnse chinga eii, refuznd n continuare s-l


priveasc, Lindsey ntreb:
- i care e stilul tu?
- Vreau s cumpr ferma de la tine, cinstit i pe fa.
- i dac n-o vnd?
- Orice are un pre, Lindsey.
La asta l privi n sfrit, neputndu-se stpni.
- Nu i oricine, replic ea rece.
-Aici te neli.
i, salutnd cu degetul la plrie, Will se rsuci pe clcie i iei din
grajd.

I.indsey atept s dispar, nainte de a nchide ochii,


rezemndu-i fruntea de gtul lucios al iepei. Dorea cu
disperare s cread c Will nu avea nici o legtur cu accidentdt care se
ntmplau la ferma ei, dar nu putea s se amgeasc. tia s recunoasc un avertisment,
cnd l auzea. Will voia Claxton Ranch i era hotrt s-o obin napoi.

Din pcate, Lindsey nu putea vinde ferma, chiar dac ar fi vrut.


Ca de obicei, munca l fcea pe Will s se destind.
Dup tensionata confruntare cu Lindsey, mai ales, avea mare nevoie de o

destindere. II nfuria faptul c ea l credere efectiv capabil s recurg la vandalisme i


furtiaguri, pentru a redobndi pmnturile familiei. Nu era un infractor. i-n plus. orict
se suprat pe ea ar fi fost n ultimii apte ani. rzbunarea nu-i sttea n caracter. Niciodat
nu i-ar fi fcut vreun ru intentionat, i mai ales ea ar fi trebuit s tie acest lucru.

In ceea ce privea munca pentru ea, trebuia s


recunoasc un lucru: fceau o echip reuit. Dar, la urma
urmei, crescuser mpreun. In diverse momente,
mpriser ntre ei toate sarcinile imaginabile la un ranch. Anii
trecuser neateptat de repede, i din nou erau doar Lindsey i Will, cei mai buni prieteni,
lundu-se cu plcere la ntrecere.

i totui, exista o diferen, una de care

Will devenea contient


ntr-un mod tot mai dureros cu fiecare minut. Lindsey nu mai era o feti, o bieoaic
jucndu-se i lucrnd cot la cot cu bieii. Devenise femeie. Se vedea limpede, n fiecare
micare: n felul cum strngea aua ntre coapse cnd clrea prin turm i repera cte un
viel, n felul cum i se mica bluza pe trup cnd trgea de funie, n zmbetul pur feminin de
triumf din clipa cnd aga picioarele dinapoi ale animalului. Will se ntreba cum de nici
unul dintre ceilali brbai nu observaser, de ce nici unul -n-o agase" pe ea.

Proabil c tocmai din cauza acestei preocupri fa de

Lindsey nu zri clreul singuratic care se apropia la


galop, pn cnd calul acestuia, cu nrile dilatate i
coastele palpitndu-i, se cabra lng poart.
Lindsey terase de frnghie i se ndrepta spre gard.
-Ce e. Jack?
- Lindsey, s-a-ntmplat un accident... Turma...
Biatul se opri s-i trag respiraia.
- Ce-i cu turma' ntreb Lindsey ridicnd tonul, ai
team. Ce s-a ntmplat?
- 0'alunecare de teren... Tocmai cnd porneau prin
trectoare...
Capitolul 3
Will

sc ls s alunece din a i apuc de cpstru calul biatului, calmndu-1 cu


cteva cuvinte linititoare.

Uurel, fiule. Vino-i n fire i spune-ne ce s-a ntmplat.


Biatul ddu din cap.
Am pornit la crpatul zorilor, mnnd cireada de pe
punea de iarn.
Arunc o privire scurt spre Lindsey, continund ns s i se adreseze lui
-

Will:

Tocmai ajunseserm la captul de nord al trectorii,


cnd am auzit o explozie. Pn s neleg ceva, parc s-a
prvlit tot muntele peste noi.
Lui Lindsey i fugi tot sngele din fa.
-A fost rnit cineva?
Jack cltin din cap.
Nu, domnioar. Am avut noroc. nc dou-trei
minute, i ne-ar fi prins acolo. Aa, ne-am ales doar cu
cteva tieturi i vnti.
- i vitele?
Am pierdut cteva. Vreo jumate de duzin, poate.
-

Dar trectoarea e blocat. A trebui s ocolesc tocmai pe


creasta de la sud.
Lindsey nchise un moment ochii, zguduit vizibil.
Primul impuls al lui Will fu acela dc a o cuprinde cu un bra, dar se stpni
la.timp.

Bine, Jack... ncepu el. Aa te cheam, da?


- Da, domnule.
- D-te jos. Ai fcut bine c-ai venit aici aa de repede.
Biatul descleca; intre timp. Lindsey i regsise calmul.
lack, vreau s te duci cu camioneta in ora. spuse ea. Vorbete cu eriful Farley. i
-

spui tot ce ne-ai spus i nou.

Mergei si dumneavoastr acolo?


Povestea asta a durat destul, rspunse ferm Lindsey. Spune-i

erifului c ne ntlnim la locul faptei. Va trebui s ocoleasc prin captul de sud al vii.

Jack ddu din cap.


- Bine.
- Vin i eu cu tine, Lindsey, propuse Will.
Privirea ei se repezi spre ochii lui.
- Asta-i responsabilitatea mea, nu a ta.
Will n-avea de gnd s se ntind la discuii. N-ar fi folosit la nimic. n veci n-o putea
convinge, dar era hotrt s se duc totui, cu sau fr acordul ei.

Eu m duc.
Lindsey deschise gura s rspund, tocmai cnd Jim fcu un pas nainte.
- Du-te, Lindsey, i ia-1 i pe Will cu tine.
Furioas, Lindsey se ntoarse spre eful de echip, dar acesta continu:
- N-ar fi bine s te duci acolo singur. Am eu grij de
echipe i am s-l trimit i pe erif, cnd sosete.
Era pentru a doua oar cnd Jim lua atitudine,
contrazicnd-o, Dup expresia de pe faa ei, Will i ddu scama
-

c 'nu-i convenea deloc. n acel moment, ns, i era recunosctor lui Jim pentru sprijin.

Ia-o aa, Lindsey,. spuse cl mpciuitor. Vei putea s


stai cu ochii pe mine...
Lindsey mai sttu pe gnduri un moment, uitndu-se de
-

la unul la altul. Apoi ddu din cap, aruncnd o privire


crust spre Will, nainte de a-i da cteva instruciuni lui Jim:
- Orice s-ar ntmpla, echipa de-aici s se duc la Lazy W
imediat ce ai terminat strnsul.

Voi avea grij, confirm Jim.


n cteva minute, Jack se ndrepta spre ora, cu camioneta, iar Lindsey i Will
-

porneau clare n direcia trectorii.

Aveau o or i ceva de mers, iar

Will tcu tot drumul. Nu-i plcea ce


se ntmpla, iar faptul c era acuzat l ncnta cu att mai puin. Dar ceea ce-1 preocupa
cel mai mult era Lindsey.

O privea atent n timp ce clreau i tia la ce se gndea,


cci i el avea aceleai gnduri. Cineva carc putuse
declana o avalan deasuprea trectorii prin care treceau
oameni i vite era capabil de orice.
Chiar i de crim.
Cnd ajunser la trectoare, era trecut de amiaz. Jack nu
exagerase. Drumul era complet blocat de stnci ct omul i bolovani de diverse mrimi. Nu
se putea degaja dect cu dinamit, n vreo dou zile.

Will

se hotr s urce pn pe creast. Jack spusese c auzise o explozie, iar Will voia
s cerceteze locurile. Lindsey, din partea sa, dorea s ajung ct mai repede la oamenii ei.

ntr-un trziu, trecnd peste o culme practicabil numai


clare, coborr pe punea de iarn a fermei Silver Creek.
Cndva, acolo fusese hotarul de nord al Claxton Ranch i unul dintre locurile favorite ale
lui Will.

Stuart le iei n ntmpinare. i arunc o privire scurt lui Will, dar vorbi adresnduise surorii sale.

-Am ajuns aici imediat dup avalan.


- Toi sunt ntregi? ntreb Lindsey.
Nu e nimic grav, rspunse Stuart. Am pierdut doar o cru i cteva
vite.

-Cte?
n timp ce

Stuart nira pagubele, Will scrut piscurile de pe marginile trectorii.


Voia s ajung sus ct mai repede i s arunce o privire n jur. Dac ateptau pn la
sosirea erifului, putea fi prea trziu. O furtun neateptat sau un vnt puternic ar fi
putut terge orice urme.

Lindsey, du-te s vezi de oamenii ti, spuse el. Eu m urc acolo s vd ce mai

pot gsi.

Stuart se ncrunt.

Pe tine cu ce te privete?
A venit s ne ajute, rspunse n mod surprinztor

Lindsey. Vin i eu cu tine, adug ea spre Will.

Nu e nevoie. Ocup-te mai bine de echip.


- E ferma mea. Will.
Will i susinu privirea un moment i vzu c avea bnuieli. l aprase n faa fratelui
-

ei, dar de-aici i pn la a-i ctiga ncrederea mai era mult.

-Ai dreptate, rspunse. E ferma ta. Hai, s mergem.


- Vin i eu, se oferi Stuart.
Nu, l opri Lindsey. Tu stai cu turma. Ne ntoarcem n vreo or.
n ochii lui Stuart scpar o strfulgerare de furie, iar Will se ntreb dac nu
cumva mprtea suspiciunile surorii sale. Pe moment, ns, Stuart l preocupa cel mai
puin. Cineva avea intenii foarte serioase de a crea greutti fermei Silver Creek. Dac nu
fceau ceva ct mai repede, putea s se lase cu victime omeneti.

Lsndu-1 pe

Stuart n urm. Will i Lindsey pornir pe panta nordic a


trectorii. Urcar clare ct puteau de mult, apoi i priponir caii i-i continuar drumul
pe jos. ntr-o jumtate de or, ajunser n vrf.

Dup ce ne uitm? ntreb Lindsey.


Nu sunt sigur. Dup orice care ar putea arta c azidiminea a fost cineva aici. Ia-o tu pe partea asta, iar eu
am s cercetez n...
- Nu ne desprim, l ntrerupse ea.
Will ajunse la captul rbdrii.
Ce mama dracului, l.indsey, nu eu i-am ambuscat
cireada. Azi-diminea eram la ferma ta, ai uitat?
Lindsey l privi sfidtor.
- Puteai s pui dinamita nainte de a veni.
Cu minile n olduri, Will mormi o njurtur.
i de unde s fi tiut la ce or urma s ajung turma
n trectoare.
Ezitnd, l.indsey ntoarse capul pentru a privi n alt
direcie.
Haide. Lindsey, o ndemn Will. Doar m cunoti. tii bine c n-a fi
-

n stare...

Tocmai asta e,

Will, rspunse ea, ntorcnd din nou privirea spre Will. Nu te


cunosc deloc. Nu te nai cunosc.

Cuvintele ei l usturau. Dei, la drept vorbind, n-o putea


contrazice. Avea dreptate. n ultimii apte ani, ntre ei se
acumulaser multe resentimenie. Acum, ns, nimic din
toate astea nu mai conta. Lindsey avea dificulti, iar Will trebuia s-o
conving c nu-i era duman, c problema i privea pe amndoi.

-Ascult, spuse el, schimbnd tactica, tim amndoi c


azi ai avut noroc. Data viitoare cnd individul sta mai
ncearc ceva, s-ar putea s moar oameni.
Lindsey tresri, dar Will continu:
- Trebuie s ai ncredere n mine, Lindsey.
- De ce? De ce-a avea ncredere n tine?
- Fiindc...
Tcu o clip, cutndu-i cuvintele cu care ar fi putut-o
convinge.
- Fiindc ai nevoie de mine. Pentru moment, cel puin.
Trsturile ei erau frmntate ntr-un tumult de emoii,
iar
Will i ddu seama c se temea - dei numai cineva care o cunotea bine ar fi putut s
observe. N-o putea nvinui. Acest ultim accident" ridicase enorm miza jocului.

Bine,

Will, se ndupleca Lindsey n cele din urm. Sunt dispus s recunosc c,


probabil, n-ai avut nici o legtur cu cderea asta de pietre. i, pe moment, am nevoie de
ajutor. Ct despre ncredere, ns...

Ls fraza neterminat, cltinnd din cap.


- ncrederea se ctig pe merit.
Will oft i-i mut privirea, apoi ddu din cap, spunnd:
- Bine. Cred c mai mult de-att nu pot cere.
- Nu poi, ntr-adevr.
i, cu aceste cuvinte, Lindsey se ndeprt.
Will fu ct pe ce s-o urmeze dar, orict de mult ar fi dorit s clarifice situaia dintre

ei, nu era momentul. Era nevoie s pstreze ordinea prioritilor. Pmnturile acelea
erau cele asupra crora trebuia s se concentreze, i descoperirea omului rspunztor
pentru problemele lui Lindsey. Urmau s aib timp mai trziu i pentru lmurirea
disensiunilor dintre ei.

Pornind n direcia opusa, ncepu s caute urme pe sol.


Peste cteva minute, Lindsey l strig:
- Will, vino aici!
Se lsase pe vine lng nite tufiuri, privind cu atenie
pmntul.

-Ia uit-te.
Will veni n spatele ei.
- Hmmm, cineva a fost cam neglijent pe-aici...
i, aplecndu-se, ridic o sfoar asemntoare cu o
fetil.
- S-i pregteasc fitilul i s lase buci din el pe jos...
Cltin din cap, strecurnd corpul delict n buzunarul
cmii.
- Nu mi se pare prea detept, ce zici?
Lund-o pe Lindsey de bra, o ajut s se ridice n picioare.
- i-ai fcut vreun duman n ultima vreme, Linds?
Pe faa ei se aternu uimirea.
- Din cte tiu eu, nu..
- Ce-ai zice de amicul nostru Gus?
Lindsey ridic din umeri.
Cred c ar fi posibil. Dar, pn asear, nici nu tiam
de existena lui. Iar accidentele astea se tot ntmpl de vreo dou luni ncoace.
Asear, am aflat c el i cellalt se nvrtesc prin ora de
sptmni de zile. Poate chiar mai mult, preciz Will. Iar incidentul sta ar putea s nu
aib legtur cu celelalte. Cu siguran, e un pas nainte fa de tierea gardurilor i
sustragerea transporturilor de hran pentru vite.

Dup ce sttu un moment pe gnduri, Lindsey cltin din cap.


nu mai conta. Lindsey avea dificulti, iar Will trebuia

s-o

conving c nu-i era duman, c problema i privea pe amndoi.

Ascult, spuse el, schimbnd tactica, tim amndoi c


azi ai avut noroc. Data viitoare cnd individul sta mai
ncearc ceva, s-ar putea s moar oameni.
Lindsey tresri, dar Will continu:
-

Trebuie s ai ncredere n mine, Lindsey.


- De ce? De ce-a avea ncredere n tine?
-Fiindc...
Tcu o clip, cutndu-i cuvintele cu care ar fi putut-o
convinge.
- Fiindc ai nevoie de mine. Pentru moment, cel puin.
Trsturile ci erau frmntate ntr-un tumult de emoii,
iar
Will i ddu seama c se temea - dei numai cineva care o cunotea bine ar fi putut s
-

observe. N-o putea nvinui. Acest ultim accident" ridicase enorm miza jocului.

Bine,

Will, se nduplec Lindsey n eele din urm. Sunt dispus s recunosc c,


probabil, n-ai avut nici o legtur cu cderca asta de pietre. i, pe moment, am nevoie de
ajutor. Ct despre ncredere, ns...

Ls fraza neterminat, cltinnd din cap.


- ncrederea se ctig pe merit.
Will oft i-i mut privirea, apoi ddu din cap, spunnd:
- Bine. Cred c mai mult de-att nu pot cere.
- Nu poi, ntr-adevr.
i, cu aceste cuvinte, Lindsey se ndeprt.
Will fu ct pe ce s-o urmeze dar, orict do mult ar fi dorit s clarifice situaia dintre

ei, nu era momentul. Era nevoie s pstreze ordinea prioritilor. Pmnturile acelea
erau cele asupra crora trebuia s se concentreze, i descoperirea omului rspunztor
pentru problemele lui Lindsey, Urmau s aib timp mai trziu i pentru lmurirea
disensiunilor dintre ei.

Pornind n direcia opus, ncepu s caute urme pe sol.


Peste cteva minute, Lindsey l strig:
- Will, vino aici!
Se lsase pe vine lng nite tufiuri, privind cu atenie
pmntul.
- Ia uit-te.
Will veni n spatele ei.
- Hmmm, cineva a fost cam neglijent pe-aici...
i, aplecndu-se, ridic o sfoar asemntoare cu o
fetil.

S-i pregteasc fitilul i s lase buci din el pe jos...


Cltin din cap, strecurnd corpul delict n buzunarul
cmii.
- Nu mi se pare prea detept, ce zici?
Lund-o pe Lindsey de bra, o ajut s se ridice n picioare.
- i-ai fcut vreun duman n ultima vreme, Linds?
Pe faa ei se aternu uimirea.
-Din cte tiu eu, nu..
- Ce-ai zice de amicul nostru Gus?
Lindsey ridic din umeri.
Cred c ar fi posibil. Dar, pn asear, nici nu tiam
de existena lui. Iar accidentele astea se tot ntmpl de vreo dou luni ncoace.
Asear, am aflat c el i cellalt se nvrtesc prin ora
de sptmni de zile. Poate chiar mai mult, preciz Will. Iar
-

incidentul sta ar putea s nu aib legtur cu celelalte. Cu siguran, e un pas nainte


fa de tierea gardurilor i sustragerea transporturilor de hran pentru vite.

Dup ce sttu un moment pe gnduri, Lindsey cltin din cap.


- N-are nici un sens. Gus pur i simplu n-a avui timp s
pregteasc un plan ca sta. In primul rnd, de unde s fi
tiut c urma s aducem o cireada prin trectoarea asta,
tocmai azi? Ar fi avut la dispoziie... ct? Cam cinci ore
ca s obin informaiile i s pun totul la punct? N-a
crede.
Fcu o pauz, lsndu-i privirea s cutreiere marginea
prpastiei, spre trectoarea blocat.
- i-n plus, nu cred c accidentele n-au nici o legtur
ntre ele. Ar fi o coinciden prea mare.
Will wea de acord, dar dorise s-o aud spunnd-o cu gura ei.
Cineva ncerca s-o alunge, s-o fac s piard Silver Creek Ranch.

Avalana constituise doar un atac mai direct dect accidentele anterioare. ntrebarea era:
de ce? Din dorina de rzbunare, sau pentru a ncerca s-o foreze s-i vnd pmntul?
Dac reuea s rspund aceast ntrebare, ar fi putut deduce cine era vinovatul.

Printr-un acord tacit, nici unul dintre ei nu pomeni


despre fitil cnd coborr la poalele muntelui.
Lindsey l trimise pe Stuart napoi la ferm cu jumtate din echip, pentru a ajuta

la strngerea i nsemnarea vitelor. Stuart protest, mai ales cnd Will anun c el
rmnea pe loc, dar Lindsey trecu din nou peste obieciile lui. mpreun cu oamenii rmai,
Will i Lindsey i petrecur restul zilei adunnd vitele rtcite i cutnd alte semne de
necazuri.

Spre sear sosi Jim, cu o camionet plin de provizii i


o veste proast. eriful Farley nu putea veni pn a doua zi dimineaa. Lindsey
se hotr s rmn cu turma i nu se mpotrivi cnd Will spuse c sttea i el. A doua zi
urmau s porneasc devreme, ocolind colinele, dup ce sosea eriful i arunca i cl o
privire.

Dup plecarea lui Jim, Lindscv porni singur clare


spre partea opus a turmei. Will o ls s se duca i. dup un timp, o pierdu
din vedere. Ultimele douzeci i patru dc ore fuseser grele pentru ea si, cunoscnd-o att
de bine, tia c simea nevoia s stea un timp singur. Pe cnd soarele cobora spre apus,
Will trimise oamenii la tabr, s ia cina. n timpul nopii aveau s lucreze cu schimbul.

Dar. nainte de asta, el si Lindsey trebuia s stea de vorb.


tia unde s-o gseasc: aezat pe o ieitur stncoas,

Lindsey sttea cu faa spre latura de vest a vii. In gimnaziu, descoperiser o seric de
puncte de sprijin cu ajutorul crora puteau ajunge pe corni. Devenise locul lor secret,
unde fugeau ori de cte ori doreau s se ascund de lumea celor mari.

Cnd Will apru lng ea, Lindsey il nvrednici cu o privire scurt.


- N-am mai fost aici de ani dc zile, spuse el.
De cnd se ntorsese la Willowbend i descoperise c
ferma lui trecuse n posesia lui Jeretniah Baker.
- Conducerea unui ranch nu-i las prea mult timp ca s admiri apusul
soarelui.

ntr-adevr.
Se ls o tcere tensionat. Cndva, fuseser ca un frate
i o sor, mai apropiai chiar dect Lindsey i Stuart. Dar trecuse atta
-

timp... Se schimbaser prea multe. La naiba, ei se schimbaser.

Lindsey, ceea ce-ai spus mai nainte... n sensul c nu m mai cunoti...


Ani de zile evitase acest subiect. Regretul i vinovia l
fcuser s tac.
- Niciodat n-am vrut s ne nstrinm aa.
Lindsey l privi, ncruntndu-se.
- La ce te-ai fi ateptat?
-

In vocea ei nu se simea nici o acuzaie, numai tristee.


- Dup tot ce s-a ntmplat...
Will se gndi din nou la ziua cnd Jeremiah Baker devenise proprietarul fermei
Claxton. Voise ca Lindsey s intervin i se certascr amarnic, spunnd amndoi lucruri
pe care nu le credeau, cuvinte dureroase, pe care nu le puteau retracta cu uurin.

Eram att de furios...


- Mi-ai.cerut s fiu prtinitoare, s aleg ntre tine i tatl
meu.
- tiu ct de apropiai erai, voi doi.
Mama lui Lindsey murise cnd Stuart era nc mic, iar Jeremiah Baker
-

i crescuse singur cei doi copii. Lindsey i adorase tatl, fiindu-i la rndul ei drag ca
lumina ochilor.

Mi-a fost alturi toat viaa. Pe cnd tu...


Ridic din umeri, mutndu-i privirea.
Tu ai plecat fr s-i iei mcar rmas-bun. i, opt
ani, nimeni n-a mai primit nici o veste de la tine. Dup
care ai aprut din nou, ateptndu-te ca...
- Nu ateptam dect s ai ncredere n mine.
Lindsey l privi i ddu ncet din cap.
- Mda...
- Ca acum.
Fcnd acelai gest, Lindsey si mut privirea.
-Am greit. i...
Dei tia c trecutul nu se putea ndrepta cu vorbe, Will trebuia s le
-

rosteasc.

...mi pare ru.


Din nou tcere.
Intr-un trziu, Lindsey vorbi.
- Ii mai aminteti noaptea cnd ne-am fcut tabra aici?
Suprins de neateptata schimbare de subiect, Will rse scurt.
Cum s-o uit? Pentru pozna aia, tata era s-mi pun
pielea pe b. A crezut c profitasem de tine, sau aa
ceva...
-

El avusese aisprezece ani, iar

Lindsey, treisprezece. Pn n noaptea


aceea, niciodat nu-i trecuse prin minte c cineva ar fi putut interpreta greit relaia
dintre ci. Niciodat nu se gndise la ea n felul acela. Pentru el, Lindsey fusese
ntotdeauna doar... Lindsey... i att. *

Numai dac-ar fi tiut, interveni ea, ntrerupndu-i


irul gndurilor. Toat noaptea ai oftat dup cum-ochema...
A, mda, zmbi Will, amintindu-i. Amy Lou Bentley. Mi-a frnt inima.
Rse din nou.
- Dar n-am oftat niciodat dup ea.
-Ha!
i tu? ntreb Will, privind-o mirat c abordase acel subiect. Mi se pare c
-

am petrecut destul timp ascultndu-te. Mereu plngeai din cauza cte unui biat care
credea c te putea ntrece la clrie sau la legatul frnghiilor.

Cu un zmbet fudul, Lindsey rspunse:


- Nici unul n-a fost n stare vreodat.
Intr-adevr, lu Will nevoit s rd. Nu se puteau compara cu tine.
Tcerea se ls din nou, ceva mai destins de ast dat.
Poate c asta intenionase Lindsey, dezgropnd amintirile. S se simt iar
ca doi prieteni, nu ca nite adversari, cum deveniser.

i scoase plria i se rezem de stnc.


Will i ddu scama c o privea de mult timp, studiindu-i faa cu piele neted, deschis
la culoare, ncadrat de prul ca

flacra. Se ntreb dac nc i mai detesta culoarea


prului, ca n copilrie. Pe-atunti, Will nu nelesese ce importan
avea. Cui i psa de culoarea prului?

Ce prost fusese! Lindsey avea un pr minunat, rou ca


vpaia soarelui n asfinit.
- tii...
Lindsey rupsese din nou tcerea, risipindu-i gndurile.
nainte de a pleca, n-am crezut niciodat c aveai s
pleci cu adevrat.
Aceste cuvinte l surprinser. Crezuse c l nelesese,
mcar ea, mai ales ea.
A, tiu c de peste un an spuneai c voiai s te

nrolezi n Infanteria Marin, i explic Lindsey. Cred


c nu m-am ateptat
s-o faci ntr-adevr.
tii care era situaia ntre tata i mine. Mereu
gseam cte un motiv de ceart.
De obicei, din cauza fermei. i amintea clar.
- Nu ne puteam nelege anici o privin. Trebuia s
plec.
- tiu. Cred c eu doar...
Ridic din umeri, neostenindu-se s termine fraza.
Apoi, dup un moment, spuse ncet..
- Ar fi trebuit s-i iei rmas-bun.
Will simi regretul nvluindu-1 ca o mantie veche i familiar. Existat attea
lucruri pe care voia s le schimbe, dac ar fi putut... Iar acesta nu era dect unul
dintre ele., Scondu-i plria, o arunc la pmnt i-i trecu o mn prin pr.

n ziua cnd am pleeaf, tata i cu mine ne


certaserm ngrozitor. Ciudat...
Rse scurt, fr chef.
- Nici mcar nu-mi mai amintesc pentru ce ne-am certat.
ntoarse capul spre ea. privind-o.
Dar mi intrase n minte c trebuia s plec n noaptea
aceea, altfel niciodat n-aveam s mai scap.
Ezit, dup care adug:
- Dar ai dreptate. Ar fi trebuit s-mi iau rmas-bun de la
tine.
Dup un moment, Lindsey ncuviin, ntorcnd capul n alt
direcie.
- Acum nu mai conteaz.
Will i puse o mn pe bra.
- Mi-a fost dor de tine.
- i mie de tine.
l privi, cu un zmbet nesigur, iar prospeimea acestuia l
-

scld ca zorii unei noi zile. l cuprindea ca strlucirea


soarelui de primvar dup o iarn lung i geroas,
nclzindu-1 pn-n adncul sufletului.
- Ar trebui s zmbeti mai des, spuse el.
Aceste cuvinte spulberar vraja momentului. Zmbetul
lui Lindsey pli i se terse, n ochii ei ivindu-se teama. Dintr-o dat, Will i ddu seama
c o speriase, iar acest lucru l uimea. Nu-i plcea ideea c Lindsey s-ar fi temut. Mai ales
de el.

Nu... ncepu Will s-o liniteasc, prinzndu-i ntre vrfurile degetelor o uvi

de pr rebel.

Voise numai s-o asigure c nu avea de ce s se team de


el. In schimb, mna pru s i se mite din proprie
iniiativ, pentru a-i elibera prul des, rou ca fraga, din
banda care-l inea legat n jurul feei. Voia s i-l vad rsfrndu-se pe umeri, reflectnd
ultimele raze ale soarelui la apus.

Sub efectul atingerii, ochii lui

Lindsey se dilatar, verzi i strlucitori,


de culoarea ierbii crude primvara, plini de fgduiala verii n adncurile lor. Will simea
nevoia s-o srute.

Revelaia l rscoli, fcndu-l s-i retrag mna.


- Iart-m.
Lindsey i atinse un moment prul, apoi ntoarse repede capul.
Will i privea faa, contient de ncurctura n care o pusese, nelegea ce simea. O
cunoscuse toat viaa, i totui avea senzaia c acum o vedea pentru prima oar.

Dup cteva minute, Lindsey spuse:


- Will, ceea ce-am spus asear...
Ezit o clip.
n legtur cu faptul c nueti destul de constant ca s
fi putut salva ferma Claxton...
- N-are nici o importan, Lindsey.
- N-am vorbit serios.
Will oft.
-Ai avut dreptate, s tii. Cum ar fi putut s tie tatl tu,
sau oricine altcineva, ce aveam de gnd s fac? Lipsisem
opt ani de zile...

Fcuo pauz.
La naiba, nici mcar eu nsumi nu-s sigur c m
cunoteam cu adevrat.
tiam, rspunse ea simplu. I-am i spus tatlui meu c
se nelase.
Dei i simea privirea aintit asupra ei, Lindsey fcu un
efort s rmn cu faa drept nainte. Nu se putea
ntoarce spre el. nu-i putea privi ochii aceia negri fr a
se pierde complet cu firea. Toate vechile ei sentimente la
adresa lui ieiser din nou la zuprafa, zdrnd-o, fr
a mai avea vechile baricade pe care cndva i le pzise
cu atta strnicie. Era prea contient de prezena lui,
aezat alturi, cu umerii lai atingndu-i pe ai ei, cu
picioarele lungi ntinse lng ea.
- Lindsey?
n glasul lui se sinmea o ntrebare. O ntrebare la care
Lindsev nu ndrznea s rspund.
Apoi, Will o atinse, uurel, cu degetul sub brbie, ntorcndu-i din nou faa spre el.
Lindsey nu mai rezist. Nu putea s mai reziste.

i mulumesc, murmur el.


Pentru ce? abia reui Lindsev s ntrebe, cu gtul
nfundat de un nod.
- Pentru c m-ai neles. Pentru c crezi n mine.
Ar fi trebuit s-i dea drumul, chiar n acel moment. Ar li
trebuit s-i retrag mna i s-o lase s se ntoarc la loc.
N-o fcu. n schimb, se juc din nou cu prul ei i, un
moment, Lindsey nu mai putu s respire. Apoi, mna lui i gsi drumul pn napoia
-

capului ei, fcnd-o s simt tensiunea ncolcindu-i-se n stomac ca o viper ncordat


din tot trupul.

Will se pregtea s-o srute.


Lindsey era la fel de convins pe ct de convins era c-i tia numele. i ea dorea

acelai lucru. Lucrul pe care-l visase toat viaa. i totui, o nspimnta att de tare nct
i lua graiul. Dar nu l-ar fi putut opri nici dac de asta ar fi depins nsi viaa ei. Pentru
c. n acel moment, nevoia de a-i simi buzele lipite de ale ei era mai mare chiar i dect

nevoia de aer.

Capitolul 4
Vraj. Gura lui Will era vrjit.
Ii atinse uurel buzele cu ale lui, ademenind-o s
deschid gura. ncet, srutul deveni mai profund, gura lui
Will cutnd-o pe a ei n timp ce o trgea uor spre el apsnd-o cu degetele pe ceaf.

Oftnd slab, Lindsey se ls la pieptul lui.


De-un milion de ori i imaginase clipa aceea - srutul lui

Will, atingerea lui. Fusese subiectul nelipsit al visurilor ei din adolescen. Dar nici o
nchipuire nu se compara cu realitatea buzelor lui lipite de ale ei. Era blnd i poruncitor
n acelai timp, seducnd-o cu gura, facnd-o s tnjeasc dup mai mult dect simpla
atingere.

Se gndea la toi anii irosii, la timpul pe care- l petrecuser


desprii, cnd aveau la ndemn senzaiile acelea puternice. De ce ateptaser att de
mult? De ce...?

Realitatea nvli asupra ei ca o viforni de ianuarie.


Nu putea fi vorba de nimic ntre ei. i doreau cu totul
altceva, fiecare. Lindsey l dorise dintotdeauna pe Will, dar el nu-i artase nici un
interes. N-o mai srutase niciodat, fiindc nu se gndea la ea ca la o femeie. Fusese cea
mai bun prieten a lui, ca i cum ar fi fost biat, nu fat.

Se smulse brusc din braele lui, adunndu-se cu greu pe


picioare.
- Ce naiba te-a apucat? se rsti ea.
Will zmbi, ncet, sexy, aa cum l vzuse fcnd cu alte femei.
- Credeam c e evident.
Tachinria lui o nfurie i mai tare.
- A, fii sigur c e evident!
i ncrucia braele pe piept, ncercnd s-i ascund
tremu- rul minilor.
Nu-mi vine s cred c esti n stare s te cobori la un
nivel att de josnic.
Will pru sincer surprins. Se ridic n picioare, fcnd un pas spre ea.
- Despre ce vorbeti?
Stai pe loc, ridic Lindsey o mn, oprindu-l. Nu vreau s m atingi.

-Ascult, nu tiu ce te-a suprat, dar...


Nu-l ls s terminE.
- Nu ncerca s m duci cu zhrehil. Will Claxton.
i mai regsise ct de ct calmul i, o dat cu acesta,
hotrrea de a pune capt jocului.
- Te cunosc de prea mult timp
- Haide, Lindsey...
Cu un oftat, Will i trecu o mn prin pr.
- N-a fost dect un srut, atta...
-lin srut.i atta tot!Auzind nota dc isterie din propria ei voce, Lindsey i
ddu seama c nu se stpnea chiar att de bine pe ct ar
fi vrut.
Will i propti minile n olduri, cu o expresie mai nti frustrat, apoi spit.
- Ascult, mi pare ru. N-am vrut s te necjesc.
- De ce m-ai srutat?
ntrebarea pru s-l descumpneasc i, un moment, nu-i
rspunse. n cele din urm; cltinnd din cap, mrturisi.
- Nu tiu. Mi s-a prut c era cazul...
- Aa, hodoronc-tronc? Dup atia ani?
- Da. Aa, hodoronc-tronc.
Ochii lui Will se nvpiaser de furie, dar Lindsey era prea iritat ca s-i mai pese.
i cred c srutul sta n-a avut nici o legtur cu
Claxton Ranch...?
Will cltin din cap, nevenindu-i s cread.
- Dumnezeule, Lindsey, doar nu crezi c...
Te-ai gndit s-i ncerci legendarele farmece cu
mine. S m nmoi un pic. ca s m mai gndesc la
oferta ta de a rscumpra pmntul.
- Nu-i adevrat.
mi i nchipui ce se spune despre mine n ora:

Sraca Lindsey, singr-singur, acum c taic-su a


murit... Numai pe frate-su Stuart l mai are..."
Rse scurt, amar.
i toat lumea tie c nu-i bun de nimic. Lindsey are
nevoie de un brbat care s-i poarte de grij. '
Eti cea mai puin neajutorat femeie.pe care o
cunosc, Lindsey...
Will fcu un pas spre ea, cu o expresie ncordat.
- i niciodat n-am spus, nici n-am gndit, altceva.
Exact, i susinu ea privirea. i-atunci, de ce tocmai
acum, Claxton? De ce, dac nu fiindc ai crezut c m-ai
putea seduce, convingndu-m s-i vnd ferma?
Ochii lui negri scprat de furie.
- Doar nu poi crede una ca asta.
Nu pot? Din punctul meu de vedere, a fi o proast s
n-o cred.
Ocolindu-l, i lu plria de jos, unde o scpase.
tii, Will, aproape a prefera fii tu cel care mi saboteaz afacerile. Cumva, aa
l

ceva ar prea mai cinstit dect ceea ce ai ncercat adineaori.

-l! o nebunie...
Vreau s pleci mine diminea la prima or. la-i
oamenii i ntoarce-te la Lazy W. N-am nevoie de ajutorul pe care mi-l poi
da tyu.

-Lindsey...
Vorbesc serios. Nu pot tine n preajma mea oameni n
care n-am ncredere. i se vede clar c sta e i cazul tu.
Porni spre marginea corniei, apoi se ntoarse spre el.
tii, ai dreptate, accidentele astea nu sunt deloc n
stilul tu. Tu, mai degrab, preferi s-i seduci victimele.
A doua zi, cnd Lindsey se trezi din somn, Will plecase.
eriful Farley apru spre ora prnzului. Puse cteva ntrebri

cam aceleai pe care le formulase i

Will n ajun, i-i spuse c avea


sa cerceteze cazul. Lindsev il conduse n trectoare. Aa cum se ateptaser, acolo nu se
mai gsea nimic. Vntul i ploaia din timpul nopii splaser toate posibilele urme.

In acel moment, nu mai era nimic de fcut. eriful o


conduse napoi la turm. Ultimele lui cuvinte, nainte de plecare, conineau un
-

avertisment clar,

Ai grij, Lindsey, i spuse Farley.


Dup ce eriful plec. Lindsey rmase cu turma pn
cnd i fcur tabra la trei kilometri distan de cldirile
principale ale fermei Silver Creek. Apoi, parcurse resful drumului singur,
-

ajungnd la ferm spre sear.

Curtea era pustie. Desclecnd, Lindsey scoase aua


calului i-l ls s alerge n voie ntr-un ocol. Tensiunile
din ultimele douzeci i patru de orc o apsau i simea
nevoia s-i limpezeasc gndurile.
Lindsey porni spre hambar, pentru a-i lsa acolo
echipamentul. ntiinp ce se apropia de ua din dos, auzi
glasuri rsunnd dinuntru,
- Aa se-ntmpl cnd o femeie nu-i tie locul, comenta
eful de echip, Jim Horns. Ies numai nebunii.
- Nu tiu ce s zic, Jim, rspunse alt glas, pe care
Lindsey nu-l recunotea. Mie mi se pare n regul.
- De unde naiba s tii tu, biete? Nici nu i-ai ters
caul de la gur.
Biatul bombni ceva neneles,
- Crezi c s-ar fi ntmplat ceva din toate astea dac mai
tria Jeremiah Baker? Crezi c el ar fi permis s-i taie cineva gardurile sau s-i strice

echipamentele? Pe dracu.' Mai degrab e vreun fost iubit gelos. Sau chiar Will Claxton.
Cred c i s-a fcut pn-n gt de ea - i, sigur, nu numai lui.

Lindsey auzise destul. Era destul de ru c un duman


necunoscut voia s-o ruineze, nu putea permite s nceap
zzania i printre oamenii ei. i cu att mai puin din
partea efului de echip, omul pe care se baza cel mai
mult.

Intr n camer.
- i cine s-ar mai fi putut stura pn-n gt, Jim? Tu?
Cei doi se ntoarser. Biatul, un ajutor temporar
an'gajat pentru strngere, se nroi ca racul. Jim, ns, o
privi drept n
ochi. Lui Lindsey i trecn prin minte c era posibil s fi fost impli cat n toate
accidentele care se ntmplau la ferm. Apoi alung ideea. Ce-ar fi avut Jim de ctigat?

Eu ar fi timpul s plec. spuse tnrul, salutnd-o pe

Lindsey cu plria.

n urma lui se ls tcerea.


Lindsey nu avea de gnd s vorbeasc. Jim era cel care avea de dat explicaii. Dac
putea.

Intr-un trziu, eful de echipa spuse:


-Deci, ai auzit.
- ntr-adevr. Am auzit.
- Poate c e mai bine aa.
Cu braele ncruciate pe piept, Lindsey l privi pe omul care zece ani
fusese eful de echip al tatlui ei, ncercnd s-i accepte trdarea.

mi pare ru c eti de prerea asta.


- Nu rmn, Lindsev.
Un moment, Lindsey nu putu rspunde.
Am primit alt ofert, spuse el. M tem c era prea
avantajoas ca s-o las s-mi scape.
- Cutai? Nu tiam.
Privirea lui Jim cobor n pmnt.
- Pe-aici, lucrurile nu mai stau la fel ca nainte. De
cnd...
O privi din nou.
- M rog, de ct s-a prpdit taic-tu.
- Iar acum, lucrezi pentru o femeie.
Lindsey nu-i putea stpni sarcasmul i, n acel
moment, nici nu era sigur c voia s-o fac.
- Ar fi putut s fie altfel dac Stuart.,.
-

Dac

Stuart ce? Dac el era eful? rse scurt Lindsey. Mda, probabil c acum am
fost deja falii, nu doar pe drum.

Jim se art din nou ncurcat.


- Am s mai rmn sptmna asta, pn se termin strnsul.
Nu e nevoie, replic Lindsey, strbtut de un val de
furie. Adun-i lucrurile i vino n cas, Am s-i pltesc
ce i se cuvine i poi pleca.
i, ntorcndu-se spre u nainte de a spune un lucru pe
care- l-ar fi regretat, ddu s ias.
- Lindsey...
Auzindu-i vinovia din voce, Lindsey fcu un efort s
se stpneasc. Se opri, dar rmase cu spatele spre el.
- Cecul va fi gata n cinci minute.
i plec grbit, abia nghiindu-i lacrimile.
N-avea s plng. A dracului s fi fost nainte de a
plnge n faa oricruia dintre ei.
Afar, nimeri piept in piept cu Will.
Tu cc naiba caui aici? se rsti ea, dei niciodat n
viaa ei nu fusese mai fericit s vada pe cineva.
Apucnd-o de brae ca pentru a o sprijini, Will rspunse:
Tocmai am vorbit cu un om de-al tu. Mi-a spus c
Jim Horns a primit alt ofert. Se pare c ai nevoie de mine, la urma urmei.
n timp ce Lindsey l mpingea la o parte, Will zmbi.
Pe dracu, replic ea, cu ochii verzi scprndu-i de
furie pe fata ncadrat de flcrile prului, ca un nger al
rzbunrii. Eti ultimul om de care am nevoie.
i, ocolindu-l, porni spre cas.
Aceea era Lindsey cea pe care Will o cunotea i o ndrgea: lupttoarea.
i, dup cele pe care tocmai le auzise, avea nevoie de fiecare frm de curaj.

Will

nu-l simpatizase niciodat prea mult pe Jim Horns, dei tia c era un om de
ndejde n general i un ef de echip competent. Numai c ntotdeauna l deranjase ceva
la el. Probabil era vorba de anii in care lucrase pentru tatl lui Will. Pe-atunci, Will era un
putan foarte arogant, iar Horns nu-l prea nghiise. ns faptul c o lsa pe Lindsey n

balt i ddea lui Will dc neles c se putea ca antipatia lui pentru Horns s aib baze mai
solide dect racile din adolescen.

Fr s se grbeasc, o urm pe Lindsey spre cas,


intrnd n urma ei. O vzu la biroul rposatului Jeremiah
Baker, pregtind un carnet de cecuri.

Parc-i spusesem c n-am chef s te vd pe-aici, l


repezi ea, fr s ridice privirea.
Mi-ai spus c vrei ca dimineaa s nu m mai vezi. !
Vl-am inut de cuvnt.
N-am chef de glume, Will. Ai neles perfect ce-am vrut s spun.
-Mda...
Will se aez ntr-unul dintre fotoliile uzate din faa biroului.
-Am neles... i m-am gndit serios. Tot drumul pn la
-

Lazy W, m-am gndit ncontinuu.

i-atunci, ce caui aici?


- Pur i simplu n-am putut, Linds.
Lindsey i ddu ochii peste cap.
- Ce n-ai putut?
- N-am putut s te las singur.
Deodat, Lindsey nu-i mai gsi cuvintele - ceea ce
pentru ea era un adevrat miracol. Se ntoarse brusc spre
birou, pentru a complet cecul. Chiar n momentul cnd l
rupea din carnet, cu o smucitur furioas, Jim Horns intr n
-

camer.

Cnd l vzu pe Will, Jim se ncrunt.


- sta ce caut aici?
Lindsey se rezem de sptar; imitnd o poziie pe care Will
o vzuse la tatl ci de-o sut de ori, o poziie amintind ntr-un mod nu tocmai subtil cine
cldea ordinele. Will nu putea dect s ghiceasc efortul de care avea nevoie, date fiind
mprejurrile n care se afla.

Cred c tocmai ai renunat la dreptul de a-mi pune o


asemenea ntrebare, i rspunse ea lui Jim. i orice alte
ntrebri, de fapt.
Lin moment, Horns i foi picioarele n loc, ca un colar recalcitrant, Apoi, i mai
-

regsi o parte din brbia dinainte.

Zece ani de munc pentru taic-tu mi dau dreptul.


Si obligaia.
Fcu un gest spre Will.
- La asa ceva m refer. N-ai minte deloc, Lindsey. S
aduci...
Will se ridic n picioare, fa-n fa cu el.
- Pn-aici, Horns.
- Will! se rsti Lindsey.
Privind-o,, Will i vzu expresia de avertisment din ochi Aceea era lupta ei
-

personal, pe care Lindsey dorea s-o poarte de una singur. Will se ls pe spate, iar ea
reveni cu atenia spre Horns.

Ai aici tot ce-i datorez. i ntinse ea cecul, ridicnduse n picioare.


- Lindsey...
Jim fcu un pas nainte i lu hrtia.
- Fir-ar s fie... Nu trebuia s se termine aa.
- Nu, nu trebuia.
nchiznd carnetul de cecuri cu o bufnitur sonor,
Lindsey l privi lung pe Jim. cu o fa lipsit de orice
expresie.
- La revedere, Jim.
Nici ea i nici Will nu scoaser o vorb pn cnd zgomotul uii din fa trntise
-

se auzi prin toat casa. Abia atunci, Lindsey se ls n scaun, cu obrajii nroii.

Ce comedie...! murmur ea sarcastic.


Will chicoti. Lindsey o scotea ntotdeauna la capt cu o und de umor.
- Niciodat nu l-am prea plcut pe Jim.
- Nici eu, rse ea scurt. Dar lucrase att de mult pentru
tatl meu...
- i pentru al meu, i aminti Will.
Lindsey zmbi cu jumtate de gura.
- Mda, i pentru al tu...
Un moment, n ncpere se ls linitea. Apoi, Lindsey
-

ntreb:
-.Bun - deci, unde rmseserm?
Cred c tocmai te pregteai s m zbori iar din ferm,
replic Will rezemndu-se de sptar, pentru a-i da de neles c n-avea de gnd s
plece nicieri.

A. mda. Asta era. nu?


-Ascult, Lindsey. tiu c eti hotrt s rezolvi situaia
asta de una singur...
- Situaia? ntreb ea, arcuind o sprncean.
tii, continu Will pe un ton la fel de sarcastic cu al ei, situaia asta cu
-

cineva-care i taie gardurile i declaneaz intenionat avalane. Cam despre asta ar fi


vorba.

-A, asta...
Mda, asta... Ai nevoie de ajutor. i chiar i cnd
dorm, sunt un fermier mai bun dect era Jim Horns, sau va fi
vreodat.

Dar ca ef de echip eti la fel de bun?


Will zmbi.
Adic, dac pot s primesc ordine de la o femeie?
Dac femeia tie ce face... da.
- tiu ce fac. Will.
- Nu m-am ndoit nici o clip.
Dup un moment de gndire, Lindsey l ntreb:
- i cum rmne cu munca ta de la Lazy W?
Am fcut unele aranjamente. Lazy W se poate descurca i fr mine, o
-

vreme.

Ct-vreme?
- Ct o fi nevoie.
Lindsey ezit din nou, iar
-

Will aproape c-i putea citi gndurile. Avea


nevoie de el i o tiau amndoi. Singura ntrebare era dac mndria i permitea s
recunoasc acest lucru.

Nu te pot plti pentru ceea ce faci la

Lazy W, spuse ea n cele


din urm. Ferma nu are nici un fel de datorii, dar toate acci dentele astea ne-au afectat
serio. In momentul de fa.,.

Ezita, vizibil jenat.

...stm cam prost cu banii.


DesigUT, pasiunea lui Stuart pentru jocuri nu-i ajuta cu nimic, dar Will tia c n-ar fi
-

fost diplomatic s aminteasc despre acest lucru.

Nu pentru bani o fac, spuse el n schimb.


Lindsey l privi nedumerit.
- Atunci, de ce o faci, Will?
Surprins i puin lezat c mai era nevoie s-l ntrebe,
-

Will

ezit o clip.

Suntem prieteni, Lindsey. Toat viaa am fost prieteni.


Ridic din umeri.
- Iar prietenii se ajut ntre ei.
Se ls din nou tcerea, nesigur, prelungit. Will vzu iar c
-

Lindsey i analiza cuvintele, ntrebndu-se ct adevr conineau, ntr-un trziu, privindul, ddu din cap afirmativ.

Bine, spuse el i din nou urmar cteva clipe de


tcere ncordat. Cred c ar fi timpul s-mi pun lucrurile
n ordine.
. i se ridic, pornind spre u..
- nc ceva, Will.
Will sc ntoarse spre ea.
Asta nu schimb cu nimic situaia. N-am s m
rzgndesc n legtur cu vnzarea .unei pri din ferm.
- Mi se pare corect.
- i nu mai...
Nu prea n stare s termine fraza.
Will tia la ce se referea, dar n-avea de gnd s-i uureze sarci na. Voia s-o aud
-

spunnd-o cu gura ei.

Nu mai cc, Lindsey?


Gum spuneai, suntem prieteni. Iar acum lucrezi
pentru nimeni. Nu va mai fi nici un fel de...
.Schi un gest cu minile, dup care i le ndes n
buzunarele de la spate ale blugilor.
- Vrei s spui c ai prefera s nu te mai srut?
-

Lindsey roi, dar nu-i mut privirea.


- Da, asta vreau s spun.
La naiba, mare figur mai era! O femeie frumoas i
ncpnat, ascuns n nite haine de doc i flanel.
Cum de n-o observase pn atunci?
- Bine, am s m gndesc.
Se ntoarse i porni spre u, nainte de a o sruta atunci, pe loc.
- Will...
Rsucindu-se n loc, Will zmbi ncet, pe cnd se ntreba ce-ar fi fcut
Lindsey dac i-ar fi putut citi gndurile. Sau dac i el le-ar fi pus n aplicare.
-

Nu-mi cerc s fac promisiuni pe care nu mi le pot respecta, Lindsey.


Capitolul 5
Lindsey

nchise ochii, ntrebndu-se dac nu cumva nnebunise. Se. simea ca un

viel care tocmai a imitat o puma la cin. Din pcate, avea nevoie de Will - i nu numai ntrun singur sens...

i amintea clar avertismentul erifului Farley: Ai grij, Lindscv.


Cumva, nu credea c se referise la Will i la riscul pe care-l

reprezenta acesta.

Apariia lui

Stuart o readuse la realitate. Venind dinspre hambar, fratele ei se

apropia de Will, care-i descrca maina. Sttur de vorb cteva minute. Stuart nu prea
deloc mulumit. ncruntat, arunc o privire spre cas, i mai spuse ceva lui Will i porni
drept spre u.

Lindsey tia ce urma. Se ntoarse dinspre fereastr, adunn- dii-i puterile.


Stuart n-o dezamgi. Nvli n birou peste doar cteva secunde, fierbnd de furie.
-Adineaori am vorbit cu Will Claxton. L-ai angajat n locul lui Jim Horns?
Exact, rspunse Lindsey, aczndu-se la birou. tiai c
Jim i cuta alt slujb?

ntrebarea l lu vizibil prin surprindere, icndu- l

s se

foiasc incomod.

tiam c nu era mulumit de felul cum mergea treaba


pe-aici...
- i cine c multumit?
- Nu asta am vrut s spun, Lindsey.
-

A, uitasem. Pe Jim nu-

l intereseaz c cine tie ce-cowboy nemulumit


vrea s ruineze Silver Creek. Problema lui e c locul femeilor e la buctrie. Ei bine, am o
veste pentru tine, Irioare: nu tiu s gtesc.

Stuart

trecu peste sarcasmul ei - sau, poate, sarcasqiul i trecu lui pe la urechi, fr


nici un efect.

i ce legtur are asta cu Will Claxton?


Lindsey oft.
- Vorbeam despre nlocuirea lui Jim.
Ai fi putut mcar s vorbeti cu mine nainte de a lua
o hotrre att de important ca angajarea lui Claxton.
De ce? In mod normal, puin i pas pe cine angajez,
sau ce se-ntmpl pe-aici, -atta vreme ct tu ai bani
destui ca s bei i s joci...
Eti nedreapt, Lindsey, ncepu Stuart s se smiocrie de-a binelea.
-

Ferma asta e pe jumatate si mea.

Nu tocmai, ripost Will. Majoritatea aciunilor mi aparine mie.


i regret cuvintele n clipa cnd u ieiser pe gur.
Stuart fcu un pas napoi, lezat i furios.
Stuart, iart-m, ocoli Lindsey biroul, cu mna ntins spre fratele ei. Nu trebuia
-

s spun asta.

De ce? replic el, ndeprtndu-se fr a-i lua mna


n seam. sta-i adevrul.
Dac tiam c nu i-e indiferent angajarea lui Will, m-a
-

fi consultat i cu tine.

Stuart rse amar.


- Sigur. i pe urm, oricum ai fi fcut numai ce voiai tu.
Lindsey se strmb. Fratele ei avea dreptate.
-Ascult, Stuart...
Las-o balt, Lindsey. Treaba e fcut. i ai dreptate.
M doare-n cot de tot ce faci tu pe-aici.
Tocmai asta era problema. n adncul sufletului, Stuart nu era
fermier. Toat viaa sttuse cu ochii n zare, nu spre pmnt. Dac ar fi fost dup voia lui,
nici n-ar mai fi avut nimic de-a face cu Silver Creek.

Cumpr partea mea i poi s-o pstrezi tu pe toat,


continu el.
-

Lindsey oft.
- tii c n-am bani pentru aa ceva.
-Atunci, primete oferta lui Claxton.
Numai dac-ar fi putut. Numai dac n-ar fi legat-o de
mini tatl ei...
Am mai discutat problema asta, i nainte de a fi
revenit Will. Nu pot.
Numai din cauza unei promisiuni tmpite pe care i-ai
fcut-o btrnului.
Nu se atepta ca Stuart s neleag. Totui, ncerc s-i explice nc o dat.
- Pmntul sta e motenirea noastr. Stu...
Stuart i ddu ochii peste cap.
-Te rog...!
Bine, deci pentru tine nu nseamn nimic. Dar a
nsemnat ceva pentru tata i nseamn ceva i pentru
mine. Pe patul de tnoarte, tata mi-a cerut s-i promit...
Nu-mi ncepe iar cu predica despre cuvntul dat unui om pe
patul de moarte. Am mai auzit-o.

Lindsey ddu din cap.


-Atunci, cred c nu mai e nimic de spus.
Un moment, ea i Stuart statur fa-n fat, privindu-se Apoi fratele ei cltin
din cap.

Asculta, spuse el. am nevoie de un avans din leafa pe


sptmn viitoare.
Schimbarea neateptat a subiectului o lu complet pe
nepregtite.
- Acum trei zile te-am pltit.
- Ei, i? Sunt cam strmtorat.
Din nou, Lindsey i dori s-i fi inut gura. n ultima
vreme, vorbea tot mai mult fr sa gndeasc. Mai ales
cnd avea de-a tace cu fratele ei.
Nu mai sunt un copil, Lindsey, continu el. sporindu-

i i mai mult sentimentul de vinovie. M privete ce


fac cu banii mei. i-acum, mi dai avansul la sau nu?
Lindsey'il privi, dorindu-si s fi avut tria de a- l reluza. Dar n
ziua aceea fusese prea greu ncercat, avusese parte de prea multe confruntri...

Ii pot da cincizeci de dolari, spuse ea. Asta-i tot cc am.


Stuart lua banii, bombnind tot timpul. Peste cteva minute.
Lindsey il auzi trntind ua din fa i pornindu-i
camioneta. i spuse ca avea noroc dac Smart se ntorcea acas
-

nainte de crapatu) zorilor.

. Lindsey

czu pe pat epuizat, temndu-se din nou c n-avea s poat dormi Un


timp, gndurile i se mai frmntar cu Will i problemele cu care se confrunta ferma, dar
n cele din urm oboseala o rpuse i adormi.

l vis pe Will.
Se plimbau de mn pe o pajite de munte plin cu flori
galbene. Rsetele lor pluteau pe deasupra, strlucitoare
ca razele soarelui de var,'iar Lindsey nu fusese niciodat
mai fericit. Will se aplec spre ea i o srut, atingndu-i uor buzele cu ale lui,
ceea ce-i detept o dorin familiar.

Pornir din nou.


Dintr-o dat, Will o lu la fug, fcndu-i semn s-l urmeze. Lindsey alerg dup
el, ncercnd s-l prind. Se mpiedic brusc de ceva i ncepu s cad...

Lindsey.
Glasul lui plutea n jur, chemnd-o. La nceput ntinse
mna spre el, dornic s-o apuce pe a lui, dar i-o retrase
n ultimul moment.
- Lindsey, trezete-te.
Se strdui s reziste, nedorind ca acel interludiu s se
sfreasc att de curnd. ntr-un trziu deschise ochii,
clipi, apoi ii nchise la loc. Will sttea aplecat asupra ei.
Minile lui puternice i scuturau umerii.
- Haide, Lindsey, trebuie s te trezeti.
Cu o tresrire, Lindsey se trezi de-a binelea i se ridic n
capul oaselor.
- Ce... ce caui aici?
-

Will i trecu o mn prin pr.


- Stuart...
Stuart? repet Lindsey, scuturnd din cap pentru a i-l limpezi. e-a mai fcut?
- E la urgen.
Will arunc o privire spre Lindsey, care sttea dreapt ca un vtrai pe scaunul din
dreapta al camionetei. De cnd porniser spre spital, nu scosese o vorb.
-

Te simi bine? o ntreb el. stpnindu-i imboldul de

a o cuprinde n brae.
In loc de a-i rspunde la ntrebare, Lindsey se interes la
rndul ei:
- De ce te-au sunat de la spital?
- Nu m-au sunat.
ntrebarea nu-l surprindea. tiuse c, imediat ce trecea peste ocul vetii despre
Stuart- Lindsey avea s nceap cu suspiciunile.

Eric a dat telefon.


- Eric?
Will ii simi ochii privindu-l dar rmase cu fata drept nainte.
- Barmanul de la Pinten".
- tiu cine e Erie. Ce amestec are el n treaba asta?
-F.l l-a...
Nu voia s-i spun prea multe. Bnuia c, pe sub calmul
-

aparent, Lindsey abia se mai stpnea. Dar nu putea s nu-i rspunde la ntrebare.
-

Erie l-a dus pe Stuart la urgen.


Asta nu m lmurete de ce nu mi-a dat telefon nimeni de la spital. Ce-

i cu eriful? A fost anunat?

Da, dar...
- Dar ce? Ar fi trebuit s m sune cineva.
Will ar fi preferat ca Lindsey s tac, neobligndu-l s rspund la ntrebri - ntrebri
-

care n-ar fi fcut dect s-o rneasc.

Stuart n-a vrut s-i spun nimic erifului, rspunse el n cele din urm. i...
Ezit din nou. dei tia c nu putea s-o mint.
- Tot el le-a cerut s nu te sune.
Cteva momente, i simi privirea ndreptat spre el.
-

Stai s vd dac am neles bine, spuse Lindsey, cu o


und de iritare n voce. Cineva l-a btut pe fratele meu
att de tare nct l-a bgat n spital. Iar el nu vrea s
discute cu eriful.
Will trase adnc aer n piept.
- Cam asta ar fi.
In tcere, Lindsey privi pe fereastr, spre peisajul
ncunecat.
Fir-ai al naibii, Stuart!
Dac n-ar fi zcut deja n pat la spital, Will tare ar mai fi fost tentat
-

s-l azvrle el acolo. Lindsey n-avea nevoie de aa ceva, tocmai acum.

Peste cincisprezece minute, introduse maina n parcarea


micului spital regional din Willowbend i, dup ce opri,
se ntoarse spre Lindsey.
- Te simi bine?
Doamne, parc-ar fi fost o plac stricat. Dar nu tia ce
altceva s-i spun. Cu ea, nici una dintre vechile reguli
nu prea s se aplice, iar Will nu avea nici cea mai vag idee care erau
regulile noi.

Mi-e bine, spuse Lindsey.


Mintea, desigur. Numai bine nu se sinmtea.
Will ezit, apoi ddu din cap i cobor. Lindsey rmase pe loc. Detesta spitalele, i mai
-

cu seam pe acela.

Cu o expresie ngrijorat, Will i deschise portiera.


- Lindsey?
Adunndu-i puterile, Lindsey cobor cu un zmbet
forat.
- Hai s vedem n ce belea s-a mai bgat Stuart de data asta.
nuntru. ncerc s nfrunte amintirile, lsndu-l pe Will s-o
conduc. Mirosul ptrunztor de antiseptice,
pardoselile albe i reci, tcerea - toate i aminteau de
luna petrecut acolo, lng patul de suferin al tatlui

ei. Luna dinaintea morii lui.


i-acum, Stuart. Dei el prea s fie n afar de orice pericol. .
Nu-i ddu seama ct de mult se baza deja pe

Will, pn cnd

ajunser la ua nchis a rezerveilui Stuart.

Fr a-l privi, spuse:


- Tc rog. Vreau s intru singur la el.
- Eti sigur?
-Da.
Cu un efort de voin, Lindsey deschise ua i intr. Se
opri brusc, dndu-i seama c nimic n-ar fi putut-o
pregti pentru imaginea fratelui ei zcnd ntr-un pat
de spital.
nconjurat cu tot felul de tuburi i monitoare, Stuart zcea
pe spate, cu un bratn gips, dormind. Sau leinat. Dar nu asta i frngea inima. Pe
lng bandajul alb care-i acoperea un ochi. faa lui Stuart era o mas de rni i
vnti. Dac n-ar fi tiut c aceea era rezerva lui, Lindsey nici nu l-ar mai fi
recunoscut.

Putea s fie si mai ru, spuse un glas brbtesc.


Surprins, Lindsey se ntoarse ntr-acolo. Eric, barmanul de la
Pinten", sttea ntr-un col ntunecos, dup u.
Are dou coaste rupte i un bra fracturat. i uite
cum i-au aranjat i faa.
Nesigur ce rol jucase Eric n toat povestea, prefer s nu-i rspund.
Tcerea ei nu pru s-l deranjeze.
Partea bun e c nu are leziuni interne, continu
barmanul. S-ar fi putut ca o coast s-i perforeze un
plmn, sau aa ceva. A avut noroc.
Noroc? Cnd Stuart arta de parc l-ar fi clcat n picioare o urm
-

dezlnuit?

Ai vzut cum s-a ntmplat?


Nu, domnioar. L-am gsit abia pe urm. Dac
eram acolo, nu fratele matale ar fi zcut acum n patul
sta.
Eric vorbea indiferent, iar Lindsey, amintindu-i cum se descurcase n seara
-

incidentului de la Pinten", tiu c l putea crede ' pe cuvnt.

Unde l-ai gsit? ntreb ea.


i vzu ezitarea pe fa. Nu voia s-t spun.
- Te rog, Eric. Vreau s tiu adevrul.
- ntr-o rp. n spate la Pinten".
- Ai,.. Ai vzut cine i-a Scut-o?
- Biatul nu vrea s vorbeasc. Dar am teoriile mele.
- i eu.
Se ntoarse spre fratele ei.
- i mulumesc c l-ai adus- aici,
- Nici o problem. Acum v las singuri.
Un moment mai trziu,-Lindsey auzi ua nchizndu-se
ncet. Apropiindu-se de pat, lu mna lui Stuart. Spre
-

surprinderea ei, acesta i deschise ochiul nebandajat.

Lindsey.
Numele rsun ca o oapt abia auzit.
- Credeam...
Lindsey ncerc s-i nchid lacrimile.
- Credeam c dormeai.
- Din cnd n cnd... Ce caui aici?
- Nimeni nu m-ar fi putut opri s vin.
- Le-am spus s nu te cheme.
- tiu, rspunse ea, strngndu-l de mn. Dar aici trebuie s
fiu.
Stuart oft,. nchiznd din nou ochiul.
- Nu vreau s stai aici.
Lindsey ncerc s nu-i ia n seam cuvintele
usturtoare, desi i era foarte greu. n ciuda disensiunilor
dintre ei, era fratele ei i l iubea.
Cine i-a fcut asta? ntreb ea, nainte ca Stuart s adoarm
-

din nou.

Fratele ei cltin din cap.

Nu conteaz.
Ba cum s nu conteze! Nu-i putem lsa s scape cu
una cu dou. Spune-mi un nume, Stuart. Te rog.
Cnd Stuart deschise din nou ochiul, Lindsey i vzu lacrimile lucind.
- Nu i-am putut plti.
- De bani era vorba?
Tnrul rse scurt, ca i cum Lindsey i-ar fi pus cea mai
prosteasc ntrebare.
- ntotdeauna e vorba de bani.
- Gus a fost? El i amicul lui i-au fcut asta?
- Trebuia s-mi dai banii, Lindsey... Trebuia s mi-i dai...
Lindsey i simea inima sfiat de vinovie.
- mi pare ru, Stuart.
Pe obraz i se prelinse o lacrim. i-o terse cu un gest
ner^ vos.
- mi pare att de ru...
Stuart nchisese ochiul, fer Lindsey nu tia .dac aipise, sau doar nu voia sa se mai
-

uite la ea

Stuart?
Cnd nu-i rspunse, i ddu seama c adormise.
Rmase pn cnd veni o sor s se ocupe de el. Ieind,
l vzu pe Will n captul culoarului, unde discuta ncet cu Eric. Se oprir la
-

vederea ei.

A adormit, i anun Lindsey. Sora mi-a spus c n-o


s se mai trezeasc toat noaptea.
Will i terse obrazul cu dosul degetelor.
- i-ai mai revenit?
ngrijorarea manifestat de el i amenina autocotrolul
mai mult dect orice altceva.
- Nici o problem.
Strnse din buze, pentru a-i stpni lacrimile.
Stuart mi-a spus c l-au btut din cauz c nu le-a putut plti datoria.
-

i-a dat vreun nume? se interes Eric.


Lindsey cltin din cap.
- Nu. Dar tiu cine sunt autorii.
- O s-i gsim, o asigur Will
Dei ncuviin, Lindsey se simea rtcit ntr-un
labirint de ntrebri vinovate. Unde greise? Trebuia s fi
avut vreo posibilitate de a interveni mai devreme, pentru
a-l mpiedica pe Stuart s ajung aa, stlcit n btaie, pe un pat de spital.
- Lindsey?
Glasul lui Will i risipi gndurile.
Azi dup-amiaz ne-am certat, rspunse ea, simind
nevoia s explice, dei Will n-o ntrebase. Voia bani.
Pierduse lupta cu lacrimile, dar nu-i mai psa. '
- i l-am refuzat.
Will o cuprinse cu un bra pe dup umeri, trgnd-o lng el. Lindsey nu se mpotrivi.
-

i ngropa faa la pieptul lui lat, bucuroas de acea putere pe care tia c ar fi trebuit s
i-o refuze. Se simea bine. Firesc. i, n acel moment, avea nevoie de el.
-

Nu-i poi gsi nici o vin, Lindsey, spuse ncet

Will.

Stuart a cutat-o cu lumnarea.

Glasul lui era seductor, linititor, nvluind-o ntr-o


vraj mngietoare.
~ Ar fi trebuit s-i dau banii, spuse ea. Atunci, nu s-ar
mai fi ntmplat nimic.
Poate nu n seara asta. Dar, pn la urm, jocurile tot
i-ar fi venit de hac.
tia c Will avea dreptate. Ea nu greise cu nimic.
I-o spunea logica. Din pcate, sentimentul de vinovie
nu avea nimic logic. Fratele ei zcea rnit n rezerva de
spital, iar ea ar fi putut mpiedica acest lucru, dndu-i
banii pe care el i-i ceruse.
Numai de nu s-ar fi ncpnat att de tare's-l in sub
control...
-

Vino, am s te duc acas, o chem Will.

Fr tragere de inim, Lindsey se desprinse din braele


lui.
- Nu, rmn aici.
Stuart va dormi toat noaptea, i trebuie s dormi i tu. Altfel, mine nu vei fi
bun de nimic.

Will

avea din nou dreptate, dei Lindsey nu voia s-o recunoasc. n ultima vreme,
controlul asupra propriei sale viei prea s-i scape printre degete tot mai repede, iar ea
nu tia cum s-l opreasc.

Bine. spuse n cele din urm, resemnat s se lase n


voia lui Will cel puin pn la un punct. Dar voi lua camioneta lui Stuart.
Ezitnd, Will arunc o privire spre Eric.
- Camioneta nu-i aici.
Lindsey aproape c uitase de Eric. Se ntoarse ctre el.
- Unde e?
Nu tim, rspunse barmanul. Cred c i-au luat-o cei
care l-au btut.
- eriful tie?
Scurta tcere care urm o ntiin din nou c i
ascundeau ceva. Uitndu-se de la unul la altul, Lindsey
vorbi rar, ca unor copii care nu nelegeau prea bine:
- eriful tie c cineva a furat camioneta lui Stuart?
Will se strmb.
- Stuart a spus c le-a mprumutat-o unor prieteni.
- Ce-a fcut?!?
Nu-i venea s cread. De ce-i justifica Stuart pe indivizii care-l
-

bgaser n spital?

i, desigur, nu vrea s-i numeasc pe acei prieteni.


Will oft.
- Exact.
O apuc de bra, strngnd-o ncurajator.
- Vom lua camioneta napoi, Lindsey. Ii promit.
- Cum? Probabil c de-acum sunt deja n comitatul
vecin.
-

N-a bga mna-n foc, replic Eric. Gus nu e prea detept.


- Deci, tii unde sunt?
Din nou tcere. ,
-Spune-mi, insist Lindsey.
Eric rspunse:
Gus i amicul lui se nvrtesc de vreo dou sptmni
pe Ia vechea cas Schaeffer. S-ar putea s mai fie acolo.
Lindsey cunotea casa: o fem mic, prsit, din
marginea de est a oraului. Cu vreo zece ani n urm,
dup o iarn foarte aspr, familia Schaeffer i luase lucrurile i
-

plecase. De-atunci, nimeni nu mai auzise de ei.

Avei de gnd s mergei acolo, nu-i aa?


Nu era o ntrebare - dei, cnd nici unul dintre ei nu
rspunse, Lindsey .continu: -Asta cc mai e, un fel de cod al tcerii
-

ntre brbai? n patul de-acolo zace fratele meu, iar voi tceti ca dou cloti ndopate.
Vreau s ti-u ce se nt-mpl.

Oftnd, Will i nfund minile n buzunarele de la spate ale blugilor.


Ne gndeam s aruncm o privire. S vedem dac
maina lui Stuart e acolo.
Si cu ocazia asta s-i aranjai i pe Gus i compania? adug Lindsey.
Will nu rspunse, dar nici nu era nevoie. Lindsey l cunotea, tia prea bine ce sim
exagerat al onoarei avea, iar Eric nu prea nici el mai breaz. N-aveau s stea cu minile
ncruciate, atta vreme ct erau convini cine-l btuse pe Stuart.

Luai-m cu voi. le ceru ea.


- Nu se poate.
- Am s vin totui.
- Nu e deloc o idee bun, Lindsey, adug Eric. Ai putea s...
.Lindsev i-o retez scurt, adresndu-i-se direct lui Will:
tii bine c am s-o fac, Will Claxton. Am s ajung eu acolo, cu sau fr
-

voi doi.

Dup un moment. Will spuse:


- Mai bine s-o lum cu noi.
Eric cltin din cap, dnd s rspund ceva dar Will l ntrerupse;
- Cu noi, va fi mai n siguran.

Dei se ncrunt, Eric ridic totui din umeri, resemnat.


- Cum vrei...
Lindsey trase adnc aer n piept. Pentru prima oar n
cteva zile, simea c-si regsise ct de ct controlul. Se
ducea s-i gseasc pe oamenii care-l btuser i-l prdaser pe
fratele ei. Si avea de gnd s se asigure c nu scpau cu una cu dou.

Capitolul 6
Nimeni nu vorbi n timp ce se ndreptau spre casa

Schaeffer, dar Will era foarte contient de prezenta lui Lindsey lng el. Coapsa ei
lung se ntindea alturi, atingndu-i-o pe a lui din cnd n cnd, iar braele li se
atingeau intermitent; toate i aminteau ct de periculos era s-o aib aproape.

Contrar temerilor ei,

Will i Eric nu urmreau dect s ia napoi


camioneta lui Stuart. Nimic altceva. Restul aveau s-l lase in seama erifului Farley. Dar,
cu un om ca Gus, situaia putea scpa uor de sub control, iar Will nu voia s-i fac griji
pentru *> sigurana lui Lindsey.

n sfrit, ajurtser la ferma prsita a familiei

Schaeffer.

Will ncetini maina i stinse farurile.

n ntuneric, casa i hambarul preau destul de bine


ntreinute. Dar, pe msur ce se apropiau, starea de
degradare devenea tot mai evident. Un gard zcea n
paragin, ua hambarului atrna din balamale,
ferestrele casei erau sparte, peste tot zceau cioburi
lucind n lumina lunii: trist soart pentru o cas
locuit cndva de oameni.
Apoi, Will vzu camioneta.
- Uite-o, opti Lindsey n acelai moment. Lng cas.
- Cred c ai dreptate.
Will se uit n jur, dup Gus i prietenul lui, tiind c era exclus s fi plecat, lsndu-i
prada pe loc.

Ei, i-acuma unde-or fi...


- Acolo, l ntrerupse Eric. Se pare c ne-au auzit venind.
Gus i prietenul lui ieiser pe veranda ubred a casei,
-

urmai de dou femei.


Will opri maina i aprinse farurile, orbindu-i pe toi patru cu lumina lor.
- SDar nu destul de repede.
Cei doi brbai erau desculi i pe jumtate dezbrcai,
iar femeile aveau inuta i mai rvit.
Eric i lu puca de vntoare de pe suportul din spatele lui. dar Will l opri:
Las-o. Nu sunt narmai. S nu complicm lucrurile
mai mult dect trebuie.
Dup un moment de ezitare, Eric ddu din cap.
- Cum spuneam, tu eti eful.
Will deschise portiera.
- Tu stai aici, i spuse el lui Lindsey.
i cobor din camionet, urmat de Eric.
Mi, mi, fcu Gus, aruncndu-i un bra pe dup
umerii uneia dintre femei. Zu dac ista nu-i cowboyu
erou. i...
Cltinndu-se puin pe picioare, fcu o plecciune
ironic spre Eric.
- i tovaru lui de ndejde. Unde i-i puca, barmane?
- N-am nevoie de ea, pentru de-alde voi.
- Ahaaa... se d mare biatu,'nu-i aa, scumoo?
Femeia chicoti, dei prea cam nelinitit. Will n-o nvinuia. Se
vedea clar c Gus era beat, iar violena plutea n jurul lui ca nori: de furtun

Ia te uite cine mai e aici...! constat Ray, partenerul lui


Gus.
Gus rnji hlizit, beivnete.
- Pe bune dac asta nu-i aia care ne-a stricat nou jocuf
Will ntoarse capul spre Lindsey, care tocmai venise n spatele
lor.
- Ce naiba, Lindsey! Doar i-am spus s stai n main!
- Chiar credeai c aveam de gnd s rmn acolo?
-

Ar fi trebuit s se atepte. Era cea mai cpoas -i mai


ndrtnic...
Ai venit s vezi la ce-ai dat cu picioru, "ppuel?
rse Gus, apucndu-se de pubis cu un gest obscen.
- Bi mpuitule.J
ncepnd s njure, Will porni spre el. Eric l opri, cu o mn pe bra:
- Uurel, Will. Nu pentru asta am venit aici.
Vizibil nedescurajat de intervenia lui Eric, Lindsey trecu lng
Will.

-Am venit dup camioneta fratelui meu.


Camioneta lu' frate-tu? repet Gus, privind
nevinovat spre main. Asta-i camioneta lu frate-tu?
Lindsey se ncrunt la el.
Will i admira curajul, dei nechibuzinta ei l fcea s fiarb de furie. Gus era
periculos, iar Will bnuia c nimic nu i-ar fi plcut mai, mult dect s-i dea lui Lindsey o
lecie, ct se putea de neplcut, despre concepia lui asupra relaiilor ntre brbai i
femei.

Mdea, ere c aia-i rabla lui Stuart, rnji Gus. Da, vezi matale, acuma

cam avem nevoie de ea.

Nu mai avei nici o nevoie.


Lindsey porni sprawcamionet, dar Will o apuc de bra.
- Ajunge, Lindsey, i spuse el. Aici nu suntem la Silver Creek.
i nici Gus nuera un angajat pe care s-l poat pune la
punct.
- Mai bine ascult-l, dulcea, o povui i Gus, dndu-i drumul femeii de
-

lng el, n timp ce se apleca s ridice ceva de pe verand. Ascult-l, finc-s foarte prost
dispus.

La vederea rngii pe care o luase, lui

Will i nghe sngele n

vene. Dnd drumul braului lui Lindsey, trecu n faa ei.

Eric, du-o de-aici.


- Mda, barmane. Fugi i te-ascunde, rse Gus veninos,
ncepnd s coboare de pe verand. O s-avem noi grij i
de tine, dup ce ne ocupm de erou aci de fa.
- Eu n focul tu n-a fl aa de sigur, replic Will, fcnd un pas
-

ntr-o parte i ncepnd s-l ia prin nvluire, pentru a-i distrage atenia dinspre, Lindsey i
Eric. Te-am pus o dat la pmnt, pot s-o fac i-a doua oar.

Bine, durule, hai.


Cu coada ochiului, Will l vzu pe Eric apucnd-o pe Lindsey i pornind cu ea
-

spre camioneta lui. Lindsey nu se lsa, dar nici Eric nu ceda. Cu att mai bine, i spuse
Will, cci n-avea timp s-i bat capul cu ea.

In clipa urmtoare, Ray l izbi pe

Eric ca un aprtor la fotbal,


doborndu-l ia pmnt. Scpat din strnsoare, Lindsey fcu un pas napoi, n timp ce cei
doi se tvleau pe jos, ntr-o ploaie de pumni. njurnd, Will i veni n fire la timp .pentru a
se feri n momentul cnd Gus se npusti asupra lui, lovind cu ranga.

Will

simi curentul de aer strnit pe lng obrazul lui i se arunc spre genunchii lui
Gus, recunosctor c alcoolul i ncetinea celuilalt reaciile. Se prbuir amndoi peste un
grdule putred care ced sub greutatea lor, iar ranga zbur din mna lui Gus.

O femeie ip.
Lindsey?
Will se rsuci spre Eric, care nc se mai lupta cu Ray, dar n-o vzu. Simi o

durere sfietoare n cap, cnd pumnul lui Gus l lovi n falc. i impuse s-o uite pe
Lindsey i s se concentreze asupra acelui individ care prea hotrt s-l omoare.

Se rostogolir amndoi peste cioburile i ndrile de


lemn . care umpleau curtea. Un beiv nebun i un fost puca marin care aveau de
reglat nite conturi. Gus avea mrimea i greutatea de partea lui, dar butura l
ngreuna. Will nu avea dect furia i hotrrea de a nu-l mai lsa pe acel bdran s se
apropie vreodat de Lindsey Baker.

i socotea c aa erau aproape chit.


n sfrit, Will reui s-i ia destul avnt pentru a plica un pumn n plin, iar

Gus czu pe spate, moleit Respirnd greu, Will se ridic n picioare i se retrase, cu
gndurile ndreptndu-i-sc imediat spre Lindsey. Unde era...

Vzu cu o fraciune de secund prea trziu bucata


rupt din gard care-l lovi n cap, trntindu-l n genunchi. Vederea i se
mpienjeni, n timp ce durerea i sfredelea easta, ameninnd s-l lase fr
cunotin.

O nfrunt, vzndu-l ca prin vis pe Gus, care tocmai lemnul s cad i

se repezea s ia din nou ranga.

Trebuia s se ridice n picioare. Trebuia s se mite,


altfel era mort. i atunci, Lindsey...
Deodat rsun o mpuctur.

Will

se ridic mpleticit pe picioare, ntorcndu-se nesigur spre direcia de unde


se auzise detuntura.

Lindsey cobor revolverul de calibru patruzeci i

cinci, pe care l d^scrcase n aer, lund poziie de


tragere. Luminat din spate
de farurile mainii, arta ca un nger al rzbunrii, numai
pr rou ca focul i hotrre ca de oel, n timp ce- l ochea pe
Gus.

Will cltin din cap, dar cea care i limpezi vederea fu mnia. Afurisita aia avea s-i
gseasc naul.

napoi, l preveni ea pe Gus cu o voce la fel de rece i


dur ca arma din mna ei.
i dac nu vreau? replic Gus, rnjind dement, cu
ranga strns n mna dreapt. Ce, ai s m mputi?
Calm, Lindsey trase cocoul.
-Ar fi o idee.
Gus pufni.
- Mai bine las drcia aia jos, ppuel, pn nu peti
ceva.
Will gemu. Gus era sau prea beat, sau prea prost ca s lege
dou vorbe cu cap. Poziia lui Lindsey nu avea nimic
nesigur sau ezitant, care s sugereze un bluff. i. n plus, Will o
-

vzuse trgnd. 0 fi fost el iritat pe ea c nu rmsese n camionet, dar , nu se ndoia c


tia s mnuiasc pistolul.

E ultimul avertisment, Gus, l preveni Lindsey,


scuipndu-i numele ca pe un cuvnt obscen.
- Nu m sperii tu pe mine, curvo.
Rnjind n continuare, Gus fcu un pas nainte, legnind
amenintor ranga.
- N-ai tu boae s tragi ntr-un brbat.
Lindsey aps pe trgaci, iar ranga zbur prin aer, cnd
glonul zgrie dosul minii lui Gus.
Cu un urlet de durere, btuul se cocrj, apucndu-i
mna rnit.
- Ai tras n mine! Nu-mi vine s cred c-ai tras n mine...!
Lindsey cobor pistolul.
-

Cum i-ar plcea unul si-n rotul?


Eti sonat. tiai?

Indoit de mijloc, Gus ridic braul nevtmat, ncepnd s se retrag.


- Sonat!
Will i stpni un zmbet. La naiba, spectacolul fcea toi banii.
Cum ar fi putut s rmn suprat pe ea> i ddea n
sfrit seama c asta l atrsese tot timpul la Lindsey,
combinaia de fat-bieoi si femeie, puterea aceea care- l
intriga i-l vrjea. Ciudat ca avusese nevoie de atia ani ca s-o observe.

Apropiindu-se de cu cu pasi nesiguri, ntinse mna spre


revolver.
S-a zis cu el, Lindsey. D-mi arma.
Pe naiba, nu vezi c-abia te mai ii pe picioare? M mir
ca mai esti contient, dup lovitura pe care ai primit-o n
cap.
Will ridic mna, pipindu-i cu grij rana. Fusese att de preocupat, nct nu-i
dduse seama c-i curgea snge.

Cred c de-asta vd cam ca prin ceaa...


Lindsey rse scurt, far umor, cltinnd din cap-,
ntotdeauna ai fost un cpos, Claxton. Urc-te-n
maina lui Stuart. Conduc cu.
Apoi, fr s-l scape pe Gus din ochi i de sub
ameninarea armei, strig:
- Eric! Cu Ray ai rezolvat?
Will uitase de ceilali doi. Cnd privi intr-acolo, vzu c barmanul l incape partenerul
-

lui Gus cu un bra ncletat mprejurul gtului.

Aici totul e sub control, rspunse simplu Eric.


Bine. Ia maina lui Will, ordon Lindsey. O s vin cineva s-o ia, mine

diminea.

S-a fcut.
Eric i ddu drumul lui Ray, mbrncindu-l spre Gus.
-

i cu tia doi cum rmne? i lsm asa cum sunt'


La ntoarcere, treci pe la oficiul erifului i anunt- l ce
l

s-a ntmplat aici, i spuse Will.

i mai spune-i c mine am a vin la el ca s depun o


plngere, adug Lindsey.
Plngere! interveni Gus. fcnd un pas nainte spre
ea, dar se retrase imediat cnd Lindsey ridic din nou
revolverul i-art eu ie plngere, curvo! continu,
agitndu-i in direcia ei mna rania. M-ai mpucat. E o
-

lege pentru asta.

Will se apropie de ranga czut n praf i o ridic.


Ce zici, Lindsey? Crezi c s-ar putea ca arma asta s
fi fost folosita pentru a zdrobi oasele luiStuart?
- Posibil.
Apoi, Will se ndrept spre veranda drpnat si. dup ce cuta un moment, apuc o
bucat de lemn rupt, din captul careia ieea un cui.

Si dac

Stuart nu-i mai amintete cine l-a atacat pariez c sngele de pe lemnul
sta arc aceeai grup cu a mea

Nu uita nici de furtul mainii, continu Lindsey,


artnd spre camioneta neagr. E proprietatea fermei Silver
-

Creek iar eu am pachctul majoritar, adug ea, zmbind, cu capul nclinat gnditor. i numi amintesc s-o fi mprumutat nimnui.

-Auzi. cnd i-oi... ncepu Will.


Will ridic o mn, cu palma spre el.
- Eu n locul tu nu i-a... nimic.
Artnd spre Lindsey, continu:
- Vezi c are un temperament nasol al dracu "
Gus se potoli, iar Will reveni lng Lindsey.
Eric, s-i spui erifului c Lindsey i cu mine vom trece mame pe la el ca s-i
rspundem la ntrebri.

Apoi i se adres i ci:


Dac ai de gnd s conduci maina, trebuie s-mi
dai mie' revolverul. Nu le poi face pe amndou.
Un moment, Lindsey pru sa analizeze serios

posibilitatea. Din fericirc, consimi.


Bine, spuse ea. Ia-l. Dar sa nu-i scapi o clip din ochi pe tia doi.
Da, s trii, replic Will sarcastic. O s-mi dau toat silina...
Lindsev i arunc- o privire furioas, dar fi ddu totui
revolverul.
Pornir spre camionet - ns, chiar cnd ddeau s se
urce, * Will i aminti de cele dou femei care fuseser cu Gus i amicul lui.
Privind n jur, le vzu ovind n casa drpnat, lng u.

Cu Gus n halul de nervi n care era, nu le putea lsa


acolo.
Daca domnioarele vor s vin n ora, strig el, ar
fi bine s se urce acolo, n spate.
i art cu capul spre cabina camionetei, unde Eric se
aezase deja lavolan.

Cele dou se uitar cu nervozitate spre Gus i Ray,


dup care, n mod deloc surprinztor, ieir din cas,
grbindu-se s urineze sfatul lui Will.
- E-n regul, mai spuse acesta. S mergem.
n timp ce Lindsey pornea maina, l privi pe Gus prin
fereastra din spate. tia prea bine c povestea nc nu
se terminase.
Capitolul 7
Lindsey

ncerc s nu se uite la Will pe drumul spre Silver Creek. Degeaba. La


fiecare cteva minute, sc pomenea aruncn- du-i cte o privire, numai ca s se asigure c
era bine. Will sttea cu capulrezemat de sptar i ochii nchii, inndu-i o crpa pe
frunte. Hemoragia prea s fi ncetat, dar rana continua s-o ngrijoreze pe Lindsey.

Trebuie s consuli un medic, i spuse ea din nou. Hai


s te duc napoi la urgen.
Nu e att dc grav pe ct pare, repet i Will cuvintele pe care le
-

rostise cu doar cteva momente mai dreveme. Rnile la cap sngereaz ntotdeauna
abundent, Lindsey. tii asta.

Peste cteva minute, Lindsey intqi n curtea fermei Silver Creek i opri n faa
casci. ntorcndu-se spre Will, i spuse:

Dac tot te ncpnezi aa s nu te duci la medic,


nu-i rmne dect s m lai pe mine s te oblojesc,
- N-am nimic. O s...
- Nu discuta cu mine, Will.
Lindsey cobor din camionct. ntorcnd capul spre el, mai adug:
- N-am chef de alte fapte eroice. Vino-n cas.
i, trntind portiera, pomi spre ua de la intrare.
Nu stia dac Will avea s-o urmeze sau s se ndrepte spre dormitorul lucrtorilor,
-

nelund-o n seam. O fi fost el in ncpnat i jumtate, dar dac o sfida acum, avea sal nvee un sens cu totul nou al cuvntului ncpnare

Chiar cnd se pregtea s se duc afar dup el, il vzu intrnd


n buctrie.

Uurat, se ntoarse spre aragaz.


Ia loc, l invit ea, fr s-l priveasc. Pun cafeaua la
nclzit, apoi am s m ocup de rana aia.
Auzi scrnetul lemnului pe lemn, cnd Will i trase unscaun de la
mas.

Spers nu te deranjeze, e cafea rmasa de azi-dimineat.


- Numai fierbinte i tare s fie.
- Cred c merge singur, de tare ce e.
Cu un zmbet forat, Lindsey se ntoarse spre el, dar in
clipa urmtoare amui.
Abia acum, n lumina din buctrie, i vedea cu adevrat
rana. Ar fi trebuit s treac peste toate protestele lui i s-l
-

duca la urgent. Tietura cu margini zdrenuite arta oribil, probabil avea nevoie de
copci.

Lindsey?
Glasul lui ntrebtor o fcu s-i dea
-

seama ca se holbase. Fr s-i


rspund, porni spre u. Trebuia s stea cteva momente singur.

Unde te duci?
Lindsey se opri n prag, ncremenind un moment.
-

Apoi.

jenat, se stpni i spuse:

-Vin imediat. Trebuie s

jduc ceva pentru cpna asta a ta. tare ca

piatra.

n baie, i cuprinse mijlocul cu braele, simind un nod n

stomac.
Fusese ct pe ce s-l piard.
Will fcuse ntotdeauna parte din viaa ei. Chiar i n anii de absen, dei furioas i

lezat de tcerea lui, se gndise la el ca la cel mai bun prieten. De cnd se ntorsese,
ntotdeauna tiuse unde s-l gseasc. ntotdeauna i fusese la ndemn, dac avea
nevoie de el. Lindsey nu se gndise niciodat la posibilitatea ca, ntr-o zi, s-l piard
pentru totdeauna.

Lua-l-ardracu!
Nu-i mai rmsese dect o singur ntrebare: ce avea s
fac?
De un lucru era sigur: nu-l putea lsa s afle ct dc mult nsemna pentru
ea. Pmntul familiei lui era prea important pentru el, mai important dect orice prietenie
i unea. i-n plus, dovedise deja c nu se codea s se foloseasc de reaciile ei n propriul
lui avantaj.

Venindu-i n fie, Lindsey deschise dulpiorul cu


medicamente.
Cel mai bine ar fi fost s continue ca i cum nimic nu sar fi ntmplat. Ca i cum nici n-ar fi observat ct de
aproape de a-l pierde ajunsese. Avea s-i trateze rnile i. s-l trimit n treaba lui.
Uor de zis, greu de fcut.
Mai ales cnd nc mai tremura pe dinuntru i abia i
putea controla minile.
Peste cteva momente reveni n buctrie, cu braele
pline de articole sanitare. Will i mawnsese scaunul pe spate i sttea
rezemat de perete, cu ochii nchii.

Lindsey simi c i se ntorcea stomacul pe dos de team.


- Te simi bine?
Deschiznd ochii, Will i zmbi, ncet i sexy, fcnd-o s se
nfloare.
Mai puin durerea asta de cap care m omoar, n
viaa mea nu m-am simit mai bine. '
Lindsey nu prea cunoscuse frica la viaa ei, iar senzaia
nu-i plcea deloc. n schimb, se concentr asupra furiei.
Era o stare familiar, pe care o putea controla.
Aa-i trebuie, replic ea, punnd n faa lui pe mas

un flacon de aspirin. Dac de ii de prostii din-alea...


Prostii? rse scurt Will. Am fcut o prostie c am adus camioneta

lui

Stuart napoi, vrei s spui?

tii foarte bine ce vreau s spun!


Lindsey se duse la chiuvet, unde umplu un pahar cu ap
i, cu mini tremurtoare, i-l ntinse ca s-i ia pastilele.
- Nu mi-am fcut dect datoria?
Datoria? Curios... murmur ea, cu braele ^ncruciate
pe piept, nfruntndu-i privirea. Nu-mi amintesc c n
contractul tu ar fi prevzut i recuperarea bunurilor
furate".
Will zmbi.
- N-am ncheiat nici un contract.
Nu-l nvrednici cu un rspuns.
Bine, ced el, mai mbunat. Am considerat c nu-i
poi permite s pierzi camioneta aia, asta a fost.
Avea dreptate, dar Lindsey mai degrab ar fi murit dect
s recunoasc.
ntorcndu-se la chiuvet, umplu un vas cu ap cald.
Ar fi trebuit s-l lai pe erif s-o rezolve, nu s te
repezi ca un erou.
- Nu m lua de sus, Lindsey.
De sus! exclam ea, rsucindu-se pe clcie s-l
priveasc.
- Doreai la fel de mult ca mine s pui mna pe Gus,
Aceste cuvinte o oprir. Nu putea s nege. Cnd se
gndea la
ceea ce-i fcuser Gus i Ray fratelui ei, vedea rou
naintea ochilor.
- Poate.
Nici un poate. Cnd ineai pistolul la spre el, te
-

simeai nemaipomenit de bine.


Cele dou picioare din fa ale scaunului revenir pe
podea, cu o trosnitur.
i-am spus s stai n camionet, unde erai n
siguran. Nu ti-a trecut nici un moment prin minte c sar fi putut s fii rnit?
Spre propria ei surprindere, Lindsey i distinse furia din
glas. Will tia c-i putea purta singur de grij. i, n plus, ea fusese cea narmat.
- Trebuia sa-l opresc nainte de a te omor.
- nainte de a m omori pe mine?
Will rse scurt i fr haz. Apoi cltin din cap,
- Nu tiam c-ti pas att dc mult.
Lindsey se ntoarse spre chiuvet, ca s adune cele
necesare pentru a-i spla i trata rana.
-Mda, bine, cu toii avem momente de prostie.
- De unde l-ai luat?
- De unde-am luat ce?
- Revolverul.
-A...
Ezit, nu pentru c n-ar fi vrut s-i spun, ci din cauza
felului n care o privea, iritnd-o ca ntotdeauna cu ochii
aceia ai lui.
- Stuart l ine sub scaunul din fat.al camionetei.
Apoi, se apeopie spre el.
- i-acum, putem s ne-apucm de treab?
Simplul gnd de a-l atinge o tulbura ngrozitor.
- te poftesc.
Lindsey fcu un efort s nceap.
- Stai nemicat.
Vocea i suna mai aspru dect intenionase dar, cum
necum, reui s se autosugestioneze. ncercnd s nu se

gndeasc la senzaia prului lui sub degete, i- l despri n dou


i ncepu s curee rana.

Will trase aer printre dini,


- Nu fi copil, se rsti Lindsey, atingndu- l totui mai blnd n

continuare.

Rmase perfect nemicat, n timp ce ea se apropia.


Prea complet incontient de efectul pe care-l avea asupra lui,
de faptul c genunchii ei i atingeau coapsele si snii i se legnau primejdios chiar prin
faa lui. nchiznd ochii, se concentra n schimb asupra senzaiei minilor ei.

Nu rezolv nimic.
Lindsey l nconjura ca o noapte cald de var, cu
atingerea, mirosul, cldura ei. Nu putea nelege de ce nu
observase niciodat la ea acele lucruri. Fusese orb? i de
ce acum, cnd nici unul dintre ci nu avea nevoie de o
asemenea distracie i nici n-o dorea, nu i-o putea scoate
din minte?
ncerc s se concentreze asupra felului cum i
dezinfecta contuzia de la cap. Avea micri eficiente, dar
blnde. Gndurile ns i se abateau aiurea i numai de
oblojirea rnilor nu-i mai ardea. n schimb, i imagina
aceleai mini pe trupul lui. Pe pieptul gol. Cuprinzndui...
Deschise ochii, privinduri pe ai ei, verzi si uimii.
Lindsey rmase complet nemicat i, un moment, Will
crezu c-i citise gndurile. n clipa urmtoare se convinse, cci o vzu ncepnd s se
retrag. i apuc ncheietura minii, oprindu-i fuga. Apropiindu-i mna de faa lui, o
srut n palm. i auzi inspiraia tioas si zmbi n sinea lui.

Deci o simea i ea - dorina aceea nebuneasc pe care


nici unul dintre ei nu putea s-o nege.
Unde te-ai ascuns toat viaa? o ntreb Will cu glas ngroat, pe care abia dac
i-l mai recunotea.

ntotdeauna ara fost aici, rspunse Lindsey.


i. tocea ei suna altfel - mai blnd, parc, i irezistibil
de mbietoare.
- Nu te-am mai ntlnit niciodat.
-

li strnse i mai tare ncheietura minii, privind-o, n


timp ce i atingea din nou pielea cu buzele.
- Nu m-ai vzut, atta tot.
Nu-i adevrat. Nu eti acea Lindsey Baker pe care o
cunoteam eu...
O dorea. Doamne, ct o mai dorea!
- Esti altcineva. O fiin cu totul nou.
Nu fusese lucrul cel mai potrivit pe care s i- l spun. I-o vzu n
ochi, cnd Lindsey pru s se dezmeticeasc, ndeprtndu-se de el, fcnd un pas
napoi, att fizic ct i mintal.

Nu-i putea da drumul s plece. Nu nc.


Apucnd-o i de cellalt bra, o opri n loc, trgnd-o pe
genunchii lui.
-Will... ncepu ea.
- t...
Ii nvlui talia cu un bra si, nlturndu-i prul de lng
obraz, ncepu s-i frece nasul i buzele de gtul ei.
- Poate c eu m-am schimbat. Poate eu nu mai suni
acelai...
- Etiobosit. Ai nevoie de odihn.
O srut uurel pe gt, savurndu-i gustul pielii,
delectndu-se cu gingia ei. Simi un fior strbtnd-o
prin tot trupul i, drept rspuns, se ntri i el.
Nu, nu cred c de odihn am nevoie. De noi doi am
nevoie...
- Mi-ai promis c n-ai s m atingi.
- i-am promis?
Ii urmri linia gtului cu gura, mpingndu-i gulerul
cmii ntr-o parte pentru ai sruta curba arcuit a
umrului.
- Nu mai in minte.
- Ba da...

Vocea ei abia se mai auzea, ca o oapt sufocat.


-Mi-ai promis...
N-am vorbit serios, replic Will, mucnd-o uurel. i cred c nici tu,
nu-i aa?

Lindsey nu-i rspunse, dar nici nu mai schi vreo


micare de a se ndeprta de el. In schimb, i nclin
capul pentru a-i uura micrile, n timp ce cu minile
apuca braul care-i cuprindea talia.
- Ai un gust att dc bun, Lindsey...
Will i schimb poziia i ridic o mn spre faa ei, pentru a-i mngia obrazul cu
dosurile degetelor.

-Att de bun...
i trase capul nainte, iar Lindsey scnci cnd buzele i le
atinser pe ale lui.
Srut-m i tu, Lindsey, opti Will, eu gura lipit de a ei. Vreau s
m srui.

i limb limba peste buzele ei, o dat, de dou ori...


- Te rog.
Drept rspuns, Lindsey deschise gura, lsndu-l s-o srute i
mai profund, rspunzndu-i la fel cum fcuse n ziu aceea, pe corni. Will o tinea
strns, cu un bra pe dup mijloc, n timp ce mna cealalt ncepea s i se apropie de
nasturii cmii ei.

Ssitul lichidului aburind spulber vraja.


Lindsey se smuci de lng Will, ridicndu-se dintr-o

singur micare

fluid, dei nu prea s se in prea sigur pe picioare.

Minile

i se repezir la nasturii descheiai ai cmii i se ntoarse grbit spre


aragaz. II stinse, dup care ncepu s-si fac de lucru cu cafetiera i cnile.

WiU se ridic n picioare i travers buctria, oprinduse lang ea.


Probabil Lindsey i simise prezena, cci dintr-o dat
ncremeni complet.
Cred c e cam trziu pentru cafea... murmur ea cu o
voce gtuit.'
- Nici unul dintre noi nu mai are poft de cafea.
- Ar trebui s pleci, Will.

ntinznd braul pe lng ea,

Will i lu cana din mn i o puse la loc pe


bufet. Uurel, o ntoarse cu faa spre el, ridicndu-i brbia cu un deget. Trebuia s tie
adevrul despre relaia dintre ei, dac numai el o simea n acel fel, sau i ea.

In ochii lui Lindsey se citeau toate: dorina, frica,


vulnerabilitatea.
- Dac asta vrei, am s plec.
Lin moment, Lindsey nu-i rspunse, privindu-l doar, cu ochi
man. Apoi, deodat, pru s capituleze. n faa lui, n fata ei nsi...? Nu putea spune.

Nu... murmur ea, punndu-i o mn pe piept. Vreau


s rmi.
Will i acoperi mna cu a lui, dar nu mai fcu nici o alt micare. N-avea s-o foreze i
-

mai mult dect att. Nu putea Hotarrea trebuia s-i aparin ei.

Lindsey se apropie cu un pas, iar el i cobor minile pe


talia ei. Ea se ridica pe vrfuri i-l srut, la fel de uor
cum o srutase i el mai devreme. Will o strnse puin mai tare,
trgnd-o spre pieptul lui pn cnd trupurile li se lipir unul de altul pe toat lungimea.
-

Du-m sus, Will.


Lindsey nu stia end anume se hotrse s nu mai lupte - cu ea nsi si cu Will.

Dar. la un moment dat, nu se mai pusese problema te era bine i ce nu. nici dac inea prea
mult la un brbat care dorea un lucru pe care ea nu i-l putea da.

Nu se mai punea dect problema nevoii.


O nevoie pe care o simise de cnd i se deteptase pentru prima oar feminitatea. O

nevoie pe care o ascunsese i ncercase s-o satisfac i cu ali brbai. O nevoie de a face
dragoste cu Will Claxton mcar o dat n via.

Te rog. Will, repet ea. Du-m sus.


Will o mai studie un moment, apoi se aplec i o srut, mai prelung i mai profund
-

dect nainte, explorndu-i gura cu limba att de adnc i complet nct ii tie respiraia.
Cnd in sfrit se desprinse de ea, pe chip i se aternu un surs neguros, un zmbet plin de
cldur i dorina, i de fgaduieli ptimae.

O lu de mn, iar Lindsey l urm prin casa tcuta.


n camera ei, se opri i se ntoarse spre ea, privind-o
cum niciodat n-o mai fcuse, cu ochii aceia minunat de
senzuali, ii ddea o ultim ocazie de a se razgandi..
Ceea ce o fcea s-l doreasc i mai mult.
Parcurgnd distana care-i mai desprea, Lindsey ii
rspunse la ntrebarea nerostit cuprinzndu-l cu braele pe dup gt i frecndu-i

uor oldurile de ale lui. Ct ai clipi. Will ncepu s-o srute din nou, n timpce o apuc de
olduri cu minile pentru a o trage spre el. Rsfirndu-i prul cu degetele, Lindsey l

strnse, rspunznd gurii lui cu dorinele propriei sale guri

Avea s se bucure de acea noapte. i s rmn cu


amintirile.
.Will- ntrerupse srutul, fcnd-o s scnccasc ncetior.
Rbdare... opti el, n timp ce nccpea s-i desfac
nasturii cu degete abile. Ii trase cmaa de pe umeri,
nlocuind pnza cu gura lui.
0 mpinse napoi un pas, i nc unul. pn cnd
picioarele ei atinser patul. Aeznd-o pe saltea, continu
explorarea, coborndu-i buzele de pe umerii ei pe snii
delicai i revenind n sus spre baza gtului.
Eti frumoas, opti, neputndu-i lua ochii de la ea.
Att de frumoas...
Lindsey roi fermecior, fcnd ca dorina lui Will dc a o gusta
s creasc irezistibil.

i totui, mai avea o latur pe care niciodat nu i-o mai


vzuse. n viaa lui n-ar fi bnuit c Era gata s
reacioneze la cea mai inic atingere, sau c- l putea face s
doreasc s se ngroape n ea pentru totdeauna, fr s se mai elibereze niciodat.

-Dumnezeule, Lindsey...
n ochii ei verzi, torizi, se reflecta propria lui dorin i
nedumerire. i mngie obrazul cu nodurile degetelor.
Nu neleg... cltin el din cap, uimit de pasiunea care
erupsese ntre ei. De Unde-a aprut...?
Lindsey i atinse gtul cu buzele, gura ei prnd un
balsam rcoritor pe pielea nfierbntat.
- Mai are vreo importan?
Coborndu-i capul, Will o srut ncet, ginga. Apoi se retrase din nou.
- Da, arc impoian. Are o foarte mare importan.
Lindsey i mngie i ea obrazul aa cum el i-l mngia se pc
al ei. ntotdeauna tia c ar fi fost o pasiune minunat s
fac dragoste cu Will. Numai la acea delicatee nu se ateptase nicicnd.

i i frngea inima.
Ct despre sentimenele ei...
Se hotrse s-i ngduie acea noapte, acele amintiri.
Trebuia s fieVnulumit cu att.
- Mergi pn la capt, Will... opti ea, mucndu-i drgstos buzele. -F
dragoste cu mine.

Srutnd-o i mai profund,

Will i strecur mna ntre coapsele ei.


Lindsev scoase un uor ipt, arcuindu-se sub atingere, iar tandretea ced locul freneziei.
Will se mai retrase doar atta nct ea s-i poat vedea chipul, ochii, iar Lindsey se pomeni
absorbit. de vrtejul pasiunii din adncurile ntunecoase ale acestora -Apoi el alunec ntrnsa, iar ea nu se mai putu gndi la nimic altceva dect la uriaa dragoste pe care i-o purta
acelui om, pe care dintotdeauna o purtase ascuns n suflet. Acum avea s-i fie cu att mai
greu s renune din nou la el.

Capitolul 8
In timp ce primele gene de lumin cenuie a zorilor se strecurau pe la ferestre,
Lindsey l privea pe Will dormind. Arta att de linitit, att de deosebit de omul
vibrant pe care-l cunotea. Era o alt latur a lui i. la fel ca tot ceea ce avea legtur
cu el, i frngea inima, fcnd-o s-i doreasc posibilitatea ca situaia- dintre ei s fi
fost altfel

Bun dimineaa.
Glasul lui o smulse din gnduri.
- Credeam c dormeai.
- Acum, nu.
Intinznd braele, Will o trase spre el pentru a-i drui un srut struitor,
-

care o ls jinduind dureros dup mai mult.

E timpul s plec, spuse el apoi, dndu-i drumul.


Lindsey i ncercui gtul cu braele, cuibrindu-se mai
aproape.
- Trebuie neaprat?
Pe buzele lui se ivi ncet un zmbet sexy care-i nclzi
inima, fcnd s-o strbat fiori noi de dorin.
Numai dac nu vrei ca toi vcarii din ferma asta s
tie unde mi-am petrecut noaptea. Mda, cred c trebuie.
-

Lindsey gemu. Ce i-o fi trecut prin cap? Sigur c trebuia s plece.


- Ai dreptate. Mai bine du-te.
Will o srut din nou, mai pe ndelete, nainte de a se da jos din pat s-i adune
hainele.

-- Ara s m spl la dormitor.


-Will...
Dintr-o dat, o izbir implicaiile napoierii lui la
hambar, imediat dup crpatul zorilor. Mai ales dac-l
vedea cineva ieind din casa mare.

Nici o grij,

Lindsey, i rupse din nou irul gndurilor glasul lui Will.


Nimeni nu va ti unde am fost.

Lindsey se ls la loc pe pat, jenat c i ghicise temerile att de bine.


Dup ce porni spre u. Will se opri i, fr s-o priveasc, spuse:
- S tii c nu s-a terminat.
Will, nu putem s...
O ntrerupse cu o singur privire scurt.
Ba putem.
Ochii lui, ntunecri si periculoi, i susinur privirea.
Un moment, pru cu totul alt om. Apoi, pe neateptate,
surse, fcndu-i cu ochiul, i din nou fu Will cel pe care-l cunotea.
Will . al ei.

ncearc numai s m opreti.


i, cu aceste cuvinte, iei.
Cnd Lindsey ajunse n sfrit n curte,
-

Will pusese echipa s


nceap ultimele insemnri ale vitelor. Cnd o zri, porni spre gardul unde Lindsey se
oprise, privindu-i cum lucrau.

Trebuia s recunoasc un lucru: arta extraordinar.


Regret c-i ntrerup firul gndurilor, murmur
trgnat Will, oprindu-se n faa ei. Par de-a dreptul interzise minorilor.
Lindsey se nroi n obraji, dndu-i scama c trebuia ssi controleze reaciile nbdioase. Privind repede n jur,
pentru a vedea dac nu-l mai auzise nimeni, spuse:
- Will, nu e...
- Nici o grij, Lindsey. Nimeni nu ne d atenie.

Dar... ncerc ea totui s-i previn, dup care


conchise c era mai bine s schimbe subiectul. Se pare
c ai totul sub control, coment ea. artnd cu capul spre
echip.
Ghicindu-i intenia, Will zmbi. Un moment, accept s-i fac jocul.
-Ai o echip bun.
Dup un moment de ezitare, Lindsey reui s zmbeasc.
- Atta ct a mai rmas din ea...
-Am impresia c zguduiturile astea au prins bine. Te-au
lsat numai cu oamenii cei mai buni. Ceilali i-au luat
tlpia.
- i a rmas numai crema?
Will ridic din umeri.
- Poate.
Fleacuri. Nu puteau ine mult i, curnd, se ls din nou
o tcere ncurcat. Lindsey cut altceva de spus.
- Ce-ti mai face capul? ntreb ea n cele din urm.
-Am s supravieuiesc. Graie unui flacon de aspirin,
i... ngrijirilor medicale excelente, adug el,
atingndu-i bandajul de sub plrie.
Lindsey prefer din nou s-i ignore aluzia.
Sper c te menajezi. Ar fi o pacoste ca rana s se
deschid din nou. i-atunci, ar...
Dndu-i seama c ndruga verzi i uscate, se opri.
- i-atunci, ar trebui s m doftoriceti din nou.
In ochii lui se citeau amintirile, iar Lindsey se nroi din
nou. Nu puteau continua aa. Ea nu putea continua. Nu
acolo, mai ales nu atunci...
ntorcndu-i spatele, spuse:
Din moment ce toate par sub control, eu o iau spre
ora. Vreau sa vorbesc cu eriful si s-l vizitez pe Stuart.
-

Ateapt-m doar cteva minute, si-am s vin i eu cu


tine.
- Nu avem nici un motiv s mergem amndoi.
Am s vin. Oamenii tia n-au nevoie s le suflu eu
n ciorb.
Lindsey tia c n-ar fi avut nici un rost s-l contrazic.
Mai ales ntruct adevratul motiv pentru care dorea s
plece singur era acela c avea nevoie de singurtate.
Voia s scape de amintirile necontenite ale nopii trecute.
Dar, desigur, nu-i putea spune aa ceva.
i, in plus, bnuia c Will tia oricum.
-

Se oprir mai nti la oficiul erifului.


Eric l jnformase pe Farley n noaptea trecut, iar dimineaa plecaser amndoi la
ferma Schaeffer. Aa cum se ateptaser. Gus i Ray nu mai erau de mult acolo.

Oricum nu conta.
Dac Lindsey nu-l putea convinge pe Stuart s-i numeasc pe oamenii care-l
btuser, eriful avea minile legate. Nu putea

elibera un mandat de arestare pentru agresiune, dac


partea vtmat refuza s depun plngere. In privina
furtului mainii, Stuart susinea c i mprumutase lui Gus camioneta. Desigur, Will
avea s depun plngere pentru loviturile suferite de el, ns eriful i recomandase s n-o
fac. In faa instanei, s-ar fi prut c Will cutase glceav - mai ales de vreme ce Gus era
acela care avea acum mna rnit de un glon.

Vizita la Stuart fusese la fel de frustrant.


Will nu reuea s-l neleag. Reluza s-i schimbe atitudinea, afirmnd n continuare

c nu tia cine l btuse. Nu rezolvau nimic, ba chiar dimpotriv, pentru c acum Gus dorea
s se rzbune, iar Will se temea c inta rzbunrii lui avea s De Lindsev. i venea s-l
apuce pe Stuart de umeri i s-l zglie. Poate c aa i-ar fi venit minile la cap. Dar
tnrul era deja ntr-un hal fr de hal si se vedea clar c-i era fric de ceva. Pentru
moment, Lindsey nu putea dect s-o apere ct mai bine pe Lindsey.

Daca reuea s-i obin cooperarea.


Atept pn ieir din ora, la ntoarcerea spre

Silver Creek

Ranch, nainte de a aborda subiectul.

n sfrit, pregtindu-se ca pentru o lupt, ncepu:

Lindsey, povestea asta cu Gus nu s-a terminat.


- Poate c nu.
Will i arunc o privire, observndu-i reacia. Pn acum, toate bune. Dar, n fond,
-

nc nu ajunsese la partea cea mai complicat,

Cred c trebuie s lum unele msuri de prevedere.


l privi scurt, pe faa ei citindu-se nesigurana.
- Ce fel de msuri?
tiind c n-avea s-i plac ceea ce urma, Will ezit un moment,
-

nainte de a rspunde:

Cred c, un timp, n-ar fi bine s te mai duci singur n


ora.
Lindsey se rsuci pe jumtate n scaunul mainii.
- Serios?
Se ateptase la sarcasmul ei i se repezi nainte, fr a-i
da timp s riposteze i mai tios:
- Nici n alt parte, de fapt.
- Mai scutete-m, Will.
Acum, sarcasmul fusese nlocuit de nencredere.
-Doar nu m crezi o...
- Ascut-m pn la capt, i-o retez el.
Lindsey oft sonor, ntorcndu-se din nou cu faa
nainte.
- Ascult, spuse ea, dei tonul i sugera cu totul altceva.*
Rmnnd cu ochii spre drum, Will ncerc s-i stpneasc
propria nervozitate.
Ascult, simplul fapt c Gus i amicul lui nu mai
sunt ascuni la Schaeffer nu nseamn c au prsit mprejurimile.
i arunc o privire, scurt.
- i cred c sunt undeva pe-aproape.
- Am o ferm de condus, Will.
i cine-o s i-o mai conduc, dac Gus reuete s
pun mna pe tine?
-

O auzi inspirnd scurt si continu:


- Gndete-te numai puin, Lindsey.
Detesta gndul c o speria dar, dac de asta era nevoie
pentru a o face s maj judece i cu capul, n-avea
ncotro.
- Mai devreme sau mai trziu, vor ncerca s i-o
plteasc,.
- N-am de gnd s-mi schimb stilul de via.
n vocea ei, pe lng sfidare, se auzea i teama, iar Will era
dezolat c i-o provocase.

N-am s las doi derbedei amri s-mi dicteze pe


unde i cnd am voie s umblu.
- Lindsey... ncerc el mai mblnzit, tiind c se
fcuse clar neles. E numai...
i tu? l ntrerupse ea rstit. Pe moment, Gus nu
moare nici de dragul tu.
- Pot s-mi port singur de grij.
- Ha! De ce? Fiindc eti brbat?
- Fii rezonabil, Lindsey.
Cine-a fost rnit azi-noapte? Cine s-a ales cu-o
crptur de dou degete n frunte, care ar fi avut nevoie
de custuri?
nceteaz mcar o dat s fii att de ndrtnic i
gndete-te. tia doi n-au s se lase pn nu-i fac
ceva.
Cuvintele lui prur s-i opreasc un moment tirada, iar
Lindsey ntoarse capul, privind pe fereastr. Dup un
timp, ce pru lung ct o eternitate, rspunse:
Bine, Will, am s-i spun ce-o s fac. Voi ncerca... voi ncerca, subliniez, s nu fac
-

valuri vreo dou zile.

Lui Will nu-i venea s cread.


- Vei lua pe cineva n ora cu tine?

Da, sau am s trimit pe alii n locul meu.


- i la ranch?
Dup un moment de ezitare, Lindsey ddu din cap.
- Am s-ncerc.
Apoi, privindu-l, l ntreb:
- Eti mulumit?
Nu, rspunse Will n sinea lui, dar deocamdat nu putea face mai mult.
- Ce-ai zice s pui pe cineva de paz lng cas,
noaptea?
- Nu-i fora norocul.
Zmbind resemnat, Will ridic o mn.
- Bine.
De cas se putea ocupa el nsui, fr ca Lindsey s-i
dea mcar seama.
- i nc ceva...
Fcu o pauz, cutndu-i cuvintele. Nici unele nu
preau destulde potrivite, aa c spuse oricum:
- Trebuie s vorbim despre cele de azi-noapte.
Privind-o, o vzu c devenea eapn, n timp ce
rspundea:
- Cred c n-are rost s-o lum cu ocoliuri.
- Lindsey, nu tiu ce s-a ntmplat.
- Nu tii? Mie mi s-a prut destul de clar.
Will rse scurt.
Nu asta voiam s spun. Noi doi am fost ntotdeauna
numai prieteni.
- Ascult, Will, nu-i face griji.
Vocea lui Lindsey, ns, devenise mai tioas. Nici ei
nu-i era uor.
- Hai s ne nchipuim c azi-noapte nu s-a ntmplat
nimic.
-

Nu pot.
Toat dimineaa, Will nici nu fusese n stare s se gndeasc la altceva.
Atunci, doar s spunem c a fost un eveniment
pentru crile de istorie. O aberaie. Ne-am ntors acas
dup confruntarea cu Gus, tu fusesei rnit, ne-am cam
Aprins...
- Ne-am cam aprins?
Din nou, Will rse scurt.
- Mda, cred c se poate spune i aa...
- Bine, ne-am aprins de-a binelea.
n vocea ei prea s se simt o und de panic. Totui,
-

Will bnuia c se nelase.

Problema e c asemenea lucruri se mai ntmpl. Aa


a fost situaia, aa e cnd...
Will coti smucit de pe osea, opri pe acostament i o apuc pe Lindsey de talie.
-

Sltndu-i-o pe genunchi, i acoperi gura cu a lui, ntr-un srut apsat care :i aprinse
sngele n vene.

La nceput. Lindsey ncerc s se mpotriveasc,


mpingndu-i pieptul. Apoi, dintr-o dat, pru s se
topeasc total, rspunznd cu propria ei gur.
Cnd n sfrit Will se desprinse, fata ei se nroise, iar n ochi
i se citea aceeai ardoare din noaptea trecut.
Doar asta a fost, Lindsey? Doar un lucru care se mai
ntmpl"..,?
-Will...
Atunci, de ce toat zina n-am putut s-mi iau gndul
de la line? De ce nu pot uita cum te simt?
i atinse cu un deget buzele inflamate de srutri.
- De ce nu-i uit gustul?
Lindsey cltin din cap.
- i de ce, dac te-a rsturna acum i aici, mi te- ai drui din
nou?

Capitolul 9
Lindsey nu-i putea rspunde. Nici o explicaie n-ar fi avut sens. i nici una nu i-ar fi

lsat inima altfel dect sngernd, vul- nerabil. Prefer n schimb s-i foloseasc mnia
n chip de pavz.

Impingndu-i pieptul napoi, spuse:


- D-mi drumul!
Will o eliber, iar Lindsey se retrase spre colul cabinei. Un moment, nici unul nu
scoase o vorb. Se lsase o tensiune palpabil.

Lindsey se gndea s-l contrazic, s-i spun c nu simea nimic pentru el. Dar n-o
putea face. Nu putea s minte n 'legtur cu un lucru care devenise att de important.

Ce -a ntmplat, Linds, te sperie adevrul?


Roind, Lindsey se ntreb dac nu cumva i citea gndurile.
- Cine naiba tie adevrul? Eu, cu siguran, nu.
- Ce vrei s spui?
Vreau s spun c ne cunoatem de douzeci de ani.
i, n tot acest timp, nicidoat nu i-ai exprimat pentru
mine dect un interes strict prietenesc.
- Interesele se mai i schimb.
Mda, cum ar fi i faptul c sunt n posesia unui lucru
pe care-l doreti.
Strfulgerarea de nemulumire care strbtu o clip
chipul lui Will i confirm c vorbele pe care i le aruncase nimeriser drept la int.
- Deci, iar ne-am ntors la asta.
Spune-mi cum a putea s-o ocolesc, insist ea. Cum
a putea crede c, dintr-o dat, te interesez ca femeie? i
c asta n-are nici o legtur cu Claxton Ranch.
- Ascult. Liidsey, indiferent ce sc ntmpl ntre noi...
Ezot, fcnd un efort vizibil de a-si stpni nervii.
Nu are nici o legtur cu pmnturile. Ne privete
numai pe noi doi.
-Atunci, expli'c-mi cum s-a ntmplat. Si de ce tocmai
acum?
-

Pe chipul lui se aternu confuzia, incertitudinea.


- Nu pot.
Ei, poftim? exclam Lindsev, ridicnd palmele
demonstrativ.
Prea la fel de nedumerit ca ea. iar acest lucru o fcu s
se mai mblnzeasc.
Uite ce e, Will: s-ar putea ca nici -chiar tu s nu fii contient de propriile talc
motive. S-ar putea...

Palavre,

Lindsey. Gogoi psihologice umflate cu pompa. Azi-noaptc, am fcut


dragoste cu tine fiindc te doream. i nc te mai doresc.

Se rsuci la loc i ambala motorul.


Iar dac nu poi accepta asta, i propun ca la noapte
s ncui uile. Fiindc n-am de gnd s stau la distant.
Lindsey ls uile descuiate.
Pentru Will, urmtoarele trei zile prur ireale.
La suprafa, nimic nu se schimbase. Pe dedesubt, ns,
nimic nu mai rmsese la fel ca nainte.
n fiecare noapte, Will venea la ea i fceau dragoste. Uneori se mpreunau
fierbinte, frenetic, ca i cum niciodat n-ar fi putut s se sature. Alteori se iubeau ncet i
tandru, ca i cum ar fi avut o venicic ntreag la dispoziie.

Dar, pentru ei, venicia era foarte scurt. Trei zile.


aptezeci i dou de ore. Pn la externarea lui Stuart din
spital.

Dimineaa aceea sosi mult prea repede.


Will sttu n pat mai mult dect de obicei, nedorind ca timpul petrecut mpreun s se
sfreasc att de curnd. Lindsey nu-l grbi, fiind clar c i ea simea acelai lucru.

ntrr-un trziu, spuse:


- I-am promis lui Stuart c la amiaz sunt la spital.
Will tia c se atepta s-o nsoeasc, dar nu mai putea. Nu i de data asta. Fcuse tot
ce-i sttea n putere. Acum, lucrurile depindeau de Lindsey.

Va trebui s iei alt om cu tine.


i vzu surprinderea din ochi. i regretul.
- Sigur, de ce nu...
i, lundu-i halatul, Lindsey se ddu jos din pat.
-

Trebuie s fac un drum pn la

Lazy W, i explic el; tiau amndoi


c era doar un pretext. A trecut o sptmn i trebuie s m asigur c toate merg bine.

Un moment, Lindsey nu-i rspunse, iar Will vzu tumultul emoiilor


diapoia acelor ochi verzi ai ei. n tcere, o implor s protesteze. S-i cear s vin cu ea.
n schimb, Lindsey spuse numai att:

F ce tii c trebuie.
Cuvintele el l lsar gol pe dinuntru, ntr-un fel pe care
nu-l nelegea. Un moment, fu ct pe ce s se rzgndeasc.
N-o fcu.
Acum, dc ea depindea s hotrasc dac ntre ei avea s
mai fie ceva.
Sau nu.
-

**
Abia ajunseser la marginea oraului; cnd Stuart ntreb:
- Cum merge Claxton?
Lindsey fu ct pe ce s rd. Prea c nu reuea s i-I
scoat pe Will din minte, orict de mult ar fi ncercat.
Merge bine, rspunse ea. E un ef de echip bun, iar
oamenii l plac.
Apoi, mai mult pentru sine, adug:
- Chiar dac uneori e cam ncpnat.
- M mir c nu v-ai omort unul pe altul.
De ast dat, Lindsey rse de-a binelea.
-A, nu-i chiar att de ru. Avem i noi nenelegerile
noastre, dar...
- Dar v asemnai prea mult.
Suprins, i privi fratele.
- Poftim?
- S nu-mi spui c nu i-ai dat seama pn acum.
- Nici... nici nu mi-am pus vreodat problema.
Stuart scutur din cap, rznd scurt.

Amndoi suntei ncpnai ct ncape. i nici unul


dintre voi n-ar recunoate o dat c a greit. Adaug la asta faptul c
-

amndoi suntei prea al naibii de mndri ca s v fie bine. M rog. ..

Ridic din umeri.


-Ai prins ideea.
Da, prinsese ideea. i cteva minute nici nu rspunse
nimic. Ce-ar fi putut s spun-?
Nu tiu ct adevr e n ceea ce spui, murmur ea n cele din urma.
Totui, tia c ntr-in fel avea dreptate. Dar unde voia s
ajung, nu nelegea.
Lucrm bine mpreun. In pofida divergenelor noastre, treaba na mers niciodat mai lin. Mare pcat c e doar o situaie temporar. Mi-ar prinde bine
ajutorul lui Will...

i privi fratele i l vzu ncruntndu-se.


-Cee?
Nimic... rspunse el, privind pe fereastr. Se pare c
te-ai descurcat destul de .bine n zilele astea, fr mine.
Lui Lindsey i se frnse inima. Stuart n-avea s fie niciodat un fermier
la fel de bun ca Will i o tiau amndoi. Dar, n fond, Stuart nici nu voia s-i petreac
viaa acolo. Totui, n-ar fi trebuit s-i azvrle aa adevrul n fa, vorbindu-i despre Will.

i-am simit lipsa, spuse ea, cu destul sinceritate.


Stuart rse scurt, cltinnd din cap.
- Ei, ia zi: ce se ntmpl ntre voi doi?
Din nou o luase prin surprindere.
- Ce vrei s spui?
Haide, Lindsey. tii bine ce vreau s spun. Se vede
clar c suntei mpreun.
Lindsey recurse la rspunsul ei dintotdeauna cnd era ntre-

bat despre relaia ei cu Will.


-

Toat viaa am fost prieteni. tii bine asta.


Las-o jos c mcne. Ajnge s se uite omul la voi

se prind c v culcai mpreun.

ca s

Stuart, nu facem...
Fusese ct pe ce s nege, dar se opri. N-ar fi minit n
-

legtur cu relaia dintre ea i

Will, dar nu voia nici s-o discute n

amnunt. Mai ales cu fratele ei.

Nu te privete.
Un timp, Stuart nu mai spuse nimic, iar Lindsey crezu c renunase. Apoi relu:
- Te-a ntrebat vreun moment de ce?
- De ce ce? nu-i putu ea ascunde iritarea.
Ii arunc o privire, iar Stuart i ddu ochii peste cap.
- De ce se ine dup tine.
- Nu se...
Lindsey, vrea pmnturile napoi, o ntrerupse el,
nervos. Vreau Claxton Ranch.
Faptul c auzea pe altcineva dnd glas propriilor ei
ndoieli o enerva i mai mult. Intr instantaneu n alert dar pe cine voia s apere? Pe ea nsi? Pe Will?
- N-ai de unde s tii asta.
Haide, Linds. Doar e vorba de Will Claxton. Uit-te la femeile cu
-

care obinuiete s-i petreac timpul. Nu vreau s te jignesc, dar nu eti tocmai genul
lui.

Poate c gusturile i s-au mai schimbat...


- Mhm, vezi s nu.
La asta nu mai avu ce s-i rspund. Pe moment, nu mai putea spune nimic.
-

Era prea furioas. i, dinnou, nu tia mpotriva cui.

Stuart, ns, nu terminase.


- Nu exist dect o singur cale ca s te asiguri.
II privi ntrebtor.
Vinde-i pmntul. i vezi ct va atepta ca

s se fac

nevzut.

*
Will, bnuia c mai avea doar puin pn s-i piard minile.
Stuart se ntorsese la ranch de peste o sptmn i, de-atunci, Will i Lindsey nu mai
putuser petrece niciodat mai mult de cinci minute singuri.

i ddea seama c nu mai putea s se duc la ea noaptea.


Cu Stuart n cas, Lindsey nu i-ar fi ngduit-o niciodat. Dar Will se asteptase ca mcar
s-o vad, eventual s stea de vorb cu ea din cnd n cnd. Acum, ns, nu mai avea nici o

ndoial c-l evita intenionat.

Si nu voia s-o lase cu una cu dou.


Dac relaia lor luase, sfrit, Lindsey trebuia s i-o
spun cu gura ei. Trebuia s-l priveasc n ochi i s-l
trimit Ia plimbare. Iar Will nu inteniona s-i uureze aceast sarcin.
n zorii unei zile, reur s-o ncoleasc n timp ce-i
nua iapa. Venind din spate, o cuprinse cu braele pe
dup mijloc. Lindsey se feri ca o mnz speriat, dar Will o
strnse i mai tare.

Stai cuminte, eu sunt.


-Will... murmur ea, apucndurl de antebrae. Ce faci?
Nelundu-i n seanm protestele, Will i frec nasul de obrazul ei.
- Ce i se pare c fac?
- Te rog.
Reui s se smulg i se ntoarse cu faa spre el.
- Nu e locul cel mai potrivit.
Will se apropie cu un pas. iar Lindsey se retrase spre iap. Aplecndu-se, Lindsey i
-

muc uurel buzele, atnd-o - i pe sine, cu acelai prilej.

Sunt de acord, spuse el. Nu e locul potrivit.


- Serios?
Will zmbi.
- Tocmai de-asta, disear ieim mpreun.
- Ieim? Ca pentru o...
Nu se ndura s pronune cuvntul, aa c Will l rosti n locul
-

ntlnire. Vjial. ust. Te invit la o plimbare.


- Dar.
O srut din nou, mai prelung de asl dat, pn cnd
Lindsey ncepui s se relaxeze, cu trupul topindu-i-se
lng al lui. Will tia c, dac nu se oprea ct mai curnd, n-avea s se mai
-

opreasc deloc.

Will... ncepu ea din nou.


O ntrerupse:
-

Stuart

e acas de o sptmn, i abia dac am'fnai putut sta dou minute


mpreun. Dac n-as ti...

i ridic brbia cu dou degete.


- ...a crede c m evii intenionat.
Vinovia de pe faa ei spunea totul.
Si-n plus. continu el, nedorind s-i aud scuzele,
cred ca amndurora ne-ar prinde bine o noapte n alt
parte.
Lindsey cltin din cap.
- Nu tiu...
- Mncm la un restaurant, apoi mergem s dansm.
- S dansm?
- tii s dansezi, nu-i asa, l.inds?
- Sigur c da...!
Prea indignat, dei Will nu-i amintea s-o fi vzut vreodat dansnd. Nu
inea minte nici mcar dac urmase cursurile de dans la coal, n copilrie. Dar nu
conta, avea s-o nvee el.

Atunci, ne-am neles.


- i distingea clar nesigurana. Lindsey voia i ea s vin,
se vedea limpede. Motivul era mai puin uor de neles. Niciodat n viaa ei nu
-

se codise, indiferent n ce situaie, iar dac inteniona s pun capt relaiei lor, acum
avea ocazia ideal. Pe de alt parte, exista acea atracie fizic dintre ei, pe care i Lindsey
o simea la fel de puternic ca el. Poate c el nsui o tenta, simpla dorin de a-i petrece
timpul mpreun.

Nu putea dect s spere.


Bine, ced ea n cele din urm, facndu- l s se ntrebe de
anumeo determinase s se hotrasc.

- Perfect.
Dndu-i drumul, Will fcu un pas napoi, retrgndu-se din apropierea ispitei.
- S fii gata la ase.
Lindsey dadu din cap, iar Will iesi din grajd.
A. i, Lindsey, mai spuse, oprindu-se un moment , pentru a o privi
din u. S-i iei pe tine o rochie.

Capitolul l0
Ideea de a mbrca o rochie o urmri pe Lindsev toat
dimineaa.
Dei, de ce anume de frmnta atta, nu reuea s
neleag. Daca Will voia s-o invite in ora, o putea face i cu ea mbrcat n
blugi. i-n plus, avea doar o singur rochie, neagr i simpl, pe care o purtase la
nmormntarea tatlui ei. Se ndoia c la aa ceva se gndise Will.

Pe la amiaz, porni spre oras ca s-i fac trguielile.


Ca de obicei, nu i se permise s mearg singur. Will nrolase
toat echipa, hotrt cum era s-o apere de Gus i amicul lui. Aa .l unul dintre oameni
insist s-o nsoeasc.

Dup ce-i ncrca maina de la prvlia de nutreuri i


echipamente, i atrase atenia magazinul de confecii de
peste drum. Nu fusese acolo dect o singur dat, ca s-i
cumpere rochia neagr pentru nmormntarea tatlui ei.
Ezit.
Da, i dorea acea ultim sear cu Will.
Avea dreptate. II evitase. Acuzaiile lui Stuart i bntuiser gndurile zile ntregi i
avea nevoie de timp ca s ia o hotrre.

n cele din urm, ajunsese la concluzia c fratele ei se


nelase. i ea se nelase. Refuza s cread c Will s-ar fi folosit
de ea ca s intre n posesia fermei Claxton. Dac reieea c era o naiv, atunci aa s fie.
Fusese prietenul ei toat viaa, iar ca amani petrecuser mpreun momente unice. Ii
datora mcar puin ncredere.

n ciuda protestelor, l trimise pe muncitorul care venise


cu ea s mnnce de prnz i travers , strada. Oprindu-se
n faa magazinului, privi n jur, ca s seasigure c n-o
vedea nimeni. Apoi deaschise usa i clinchetul melodios
al unui clopoel i anun intrarea.

Will nu tia la ce se ateptase, dar cnd o vzu pe Lindsey, fluier ncet, prelung.
Rochia nu pruse deloc de nasul ei, fusese prea scump,

iar Lindsey o cumprase pe loc.


Croit din material albastru nflorat, cu mneci scurte, i
sttea strns n talie, pentru a cdea n falduri uoare
mprejurul genunchilor. Un ir de nasturi mici o strbtea
de la decolteu pn la tiv, iar Lindsey se nroise cu
gndul la Will descheindu-i unul cte unul, pn la ultimul.
Acum. nu mai era att de sigur.
Se nroi n obraji ca flacra.
- Ce plin de tine eti, Will Claxton.
Will se apropie, atras de acea imagine nou, acea delicatee pe care n-o mai vzuse.
-Deloc. Ari...
i lu minile, msurnd-o cu privirea de sus i pn jos.
Njj-i putea gsi cuvintele.
- Extraordinar. Jalnic, Claxton.
- Seznaional.
Mda, aa mai merge.
Lindsey i ddu ochii peste cap, retrgndu-se din faa
lui.
- Te rog. Am mai purtat rochii la viaa mea.
- Ba pentru mine n-ai mai purtat niciodat.
O apuc de talie n timp ce ncerca s se ndeprteze.
- Ei, da unde crezi c te duci?
Trgnd-o spre el, i cuprinse cu minile mijlocul ngust.
- Cnd ari aa, n-ai nici o ans de a-mi scpa fr
mcar o srutare.
- Ei, nu zu?
Cuvintele ei erau sfidtoare, dar ochii spuneau cu totul
altceva. Iar vocea... Doamne, era att de senzual nct l
fcea aproape s-i piard controlul.
- Eu n-am nici un cuvnt de spus?

Totul depinde numai de tine, rspunse

spre a ei. mi dai voie s te srut?

Will coborndu-i gura

Lindsey ncepu s dea din cap afirmativ, dar nu apuc s


duc gestul pn la capt.
Will nu se mai putea stpni. Cucerindu-i buzele, o srut cu patim, explorndu-i
gura cu limba, n timp ce minile lui i gseau drumul prin jurul acclui trup feminin
dulce pe care-l inea n brae.

Nu nc, i spuse el. Nu acolo.


i ddu drumul i fcu un pas napoi, nainte de a deveni
incapabil s-l respecte hotrrea de a atepta.
- Aa e mai bine.
- Pentru cine?
Lindsey se cltina nesigur pe picioareawiar Will ntinse braele ca s-o
sprijine.

i, pn s se abin, o strnse din nou la piept. Nu putea


s reziste.
- Hai s mai ncercm o dat.
Eti imposibil, Will Claxton, protest Lindsey, mpingndu-l, dar cu vocea
plin de voie bun.

Iar asta e una dintre calitile mele cele mai alese,


zmbi el, neputndu-i rezista acelei femei i tuturor
laturilor ei diferite care continuau s ias ncontinuu la
suprafa, lundu-l prin surprindere de fiecare dat.
Abia reui s spun:
- Cred c e timpul s mergem, altfel nu mai ieim deaici.
- n maina ta voi fi mai n siguran?
Zmbind, Will o lu de bra, pornind cu ea spre u.
- Probabil c nu.
-

Un timp, merser n tcere, Will fredonnd n ritmul melodiei de la radio.


Lindsey arunca pe furi cte o privire spre el, ncercnd s rmn neobservat.-

Unde mergem? ntreb ea n cele din urm.

Surpriz.
Auzindu-l, se ntoarse cu totul n scaun, spre el.
- Ce surpriz?
Ateapt, rspunse misterios Will, tiind prea bine c o scotea din
-

mini.

-Dar...
O ntrerupse scurt, cu un gest.
N-am de gnd s-i spun, Linds, aa c stai linitit i
rela- xeaz-te.
Pesemne avea intenii foarte serioase, aa c Lindsey reveni cu
faa nainte.

Cum vrei tu...


Dac n-ar fi cunoscut-o mai bine,
-

Will ar fi fost gata s jure c se

bosumflase.

Dup un timp, camioneta coti pe un drum de ar care


urca spre muni. ntr-acolo nu erau dect preria i rul,
iar Lindsey i ddu seama imediat c nu se ndreptau
ctre ora.
- Will, unde m duci?
O privi scurt, cu un zmbet.
Asta e rspuns la tine?!? ntreb ea sarcastic.
Credeam c mergem s dansm.
- Acolo mergem.
- i mncarea? Mi-ai promis c lum cina mpreun.
Will i lu mna, ridicndu-i-o la gur pentru un srut scurt.
Nici o grij. N-am de gnd s te duc acas flmnd.
Din nici un punct de vedere.
Lindsey i smulse mna napoi.
Peste cincisprezece minute, Will opri lng o pdurice de pe malul rului
Willowbend. Descoperise recent locul acela izolat, i imediat se gndise la Lindsey.
Frumuseea graioas a copacilor profilai pe fundalul munilor coluroi i amintea de

Oprind maina, se rsuci n scaun.


Ei, ce prere ai? E mai plcut aici dect ntr-un bar

aglomerat i plin de fum, nu?


- E minunat, dar...
Nici o grij. Am s te hrnesc, i promise el, cu un
gest spre partea dinapoi a camionetei. Avem totul n
spate, chiar i muzic, adug, scond de sub scaun un
mic CI) player.
Cnd Lindsey ezit, ns, Will se ntreb dac nu cumva fcuse totui o
greeal. Poate c ateptase cu nerbdare o ieire n ora.

Dac nu te mulumete, spuse el, putem merge n


schimb la un restaurant.
- Nu, cltin ea din cap. Aici e perfect.
- Eti sigur?
Lindsey zmbi din nou, discret, feminin, cu ochii verzi
ncl2 indu-i-se.
- mi place enorm.
ITurat. Will zmbi prostete. Nu se nelase. Lui Lindsey nu-i plcuse niciodat ca
-

strinii s cate gura la ea.


-

Vino. Am gsit un loc ideal.


**

Lindsey l privea pe Will cum dormea.


Dup ce fcuser dragoste, Will adusese nc o prur din camionet i se
acoperiser cu ea, n timp ce terminau ce le mai rmsese din mncarea cumprat de la
un restaurant din ora. Apoi, se culcaser ia loc i mai fcuser o dat dragoste, dup
care pe Will l furase un somn greu ca de plumb. Lindsey rmsese treaz, nedorind s
nchid ochii nici o secund.

Cnd se trezi n sfrit, Will i zmbi.


- Ei, ct timp am dormit?
Lindsey se aplec i-l srut uor, cu inima rupndu-i-se
de duioie.
- Puin.
Mai f o dat aa, i ceru el, cuprinznd-o strns cu un
bra de talie.

Cnd n sfrit gurile li se dezlipir, Lindsey se retrase


din mbriarea lui. Sosise momentul.
- Will, avem de vorbit.
Pare s fie ceva serios, zmbi el, dar sursul i se
terse repede de pe buze.
- Este.
Ridicndu-se n capul oaselor, Lindsey se grbi s-i ia
pe ea lenjeria de corp i rochia, contient c Will o privea cura
i ncheia cu stngie nasturii pe care el ii desfcuse .att de ndemnatic. Cnd termin,
i strnse picioarele la piept, cu braele mprejurul genunchilor.

E-n regul, Lindsey, spuse el, cu o und tioas n


glas. Despre ce e vorba?
Lindsey ezit, tiind ce avea de fcut i detestnd din
toat inima situaia.
Nu mai putem continua aa, spuse ea nt-un trziu;
cnd Will ddu s rspund, l.ntrerupse: de fapt. eu nu mai pot continua aa.
- La ce anume te referi?
Nu era deloc dispus s-i uureze sarcina, iar Lindsey
trase aer n piept, adnc, pentru a-i face curaj.
- M refer la faptul c suntem mpreun, ca...
Nu se putu ndura s pronune cuvntul.
- Ca amani?
-Da.
- Atunci zi.
Ezit, dar n cele din urm rosti cuvintele cu fora:
- Ca amani. Nu mai putem fi amani.
Un moment, Will nu scoase o vorb, tintuind-o cu privirea, i pentru prima dat
-

Lindsey nu-i mai putu citi gndurile ascunse napoia acelor ochi negri.

Din cauza lui Stuart?


M rog, e i asta una dintre cauze, se eschiv ea. Nu
prea pot s am o relaie intim, cnd fratele meu e n
aceeai cas.
-

Si celelalte cauze care sunt?


Glasul i era tot mai furios, iar n ochi i se ivea asprimea.
- Cauza cea mai important. Cea privitoare la Claxton
-

Ranch.

Nu... cltin din cap Lindsey, ridicndu-se, pentru a


lua distan.
Will o urm.
nc mai crezi c m folosesc de tine, nu-i aa? C
tot ce vreau de la tine e pmntul la nenorocit?
- Nu. nu e asta...
Se ntoarse cu spatele spre el, cuprinzndu-i strns
mijlocul cu braele.
Atunci ce naiba e, Lindsey? se rsti el, n culmea
furiei. De ce faci asta?
Lindsey se rsuci in loc.
- Fiindc te iubesc, fir-ai tu s fii de tine!
Will rmase complet nemicat, iar Lindsey i dadu seama ce spusese. Pstrase
-

secretul atia ani, iar cuvintele i scpaser de ' pe buze nainte de a apuca s le
opreasc. i nu mai putea si le ia napoi.

Te iubesc, repet ea, mai blnd de ast dat,


resemnat s-i mrturiseasc adevrul. Dintotdeauna
te-am iubit. i nu pot...
Se opri, strngndu-i buzele cu putere, pentru a nu
izbucni n plns.
Will nu fcea dect s stea pe loc, privind-o.
- Zi ceva! i ceru ea.
Sunt nucit. Vreau s zic... n-am tiut niciodat.
Nici o clip nu m-am gndit...
Lindsey se ntoarse cu spatele.
- Nu, Lindsey, ateapt...
O apuc de bra, ncercnd s-o rsuceasc la loc cu fora.
- M-ai luat prin surprindere, atta tot.
-

Reacia lui confirma lucrul pe care Lindsey l tiuse deja,


desi inima ei sperase s se nele. inea la ea. Erau
incredibil de compatibili sexual. Dar... iubire? Ei bine,
asta era cu totul altceva.
Lindsey porni spre camionet.
Will o urm, nvrtind-o n loc. pe neateptate, pentru a o cuprinde n brae,
- Mrit-te cu mine.
-Ce...?
Se desprinse ele el, mpingndu-l din rsputeri.
- S m mrit cu tine? Ai nnebunit?
- Dar c soluia perfect! Nu-i dai seama?
- Nu, nu-mi dau seama! replic Lindsey, furioas.
Fur i simplu nu nelegea. l iubea, dar merita s fie
iubit i ea la rndul ei. Nu voia s fie doar o partener
extraordinar la pat, sau la muncile fermei.
- Du-m acas. Will.
- Nu, stai, Lindsey... S vorbim...'
- Nu mai avem nimic de vorbit. Du-m acas.
nainte ca Will s mai spun i altceva, Lindsey se urc in main, nchiznd
portiera n urma ei.

**
Pe drum, la ntoarcerea spre

Silver Creek Ranch, nici unul dintre ei nu

scoase o vorb.

Lindsey sttea mut, pierdut n durerea ei. Nu-i trecuse


prin minte c avea s-l rneasc pe Will, punnd capt relaiei lor.
Crezuse c i putea spune pur i simplu c se terminase, iar lucrurile aveau s revin la
normal, aa cum fuseser ntotdeauna intre ei.

Ce idioat fusese!
Will nu era gata s termine, nc nu se plictisise de ea. Iar singurul lucru pe care nu
voia s-l piard era prietenia lui - dar i aici dduse gres. Cum ar mai fi putut rmne
prieteni, dup ce i clcase sentimentele n picioare?

Dei refuza s-l priveasc, era acut contient de

prezena lui pe scaunul de alttfri. Will sttea rigid, tcut, iar Lindsey
nu putea dect s ghiceasc gndurile care-i treceau prin minte - cine tie ce planuri noi,
fr ndoial, pentru a o face s vad lucrurile la fel ca el.

Cltin din cap, gndindu-se din nou cum le ncurcase pe


toate. Relaia dintre ei n-avea s mai fie niciodat
aceeai.
In clipa urmtoare, vzu.
O vpaie roiatic la orizont.
- O, Doamne!
Se aplec nainte. Era cel comarul mai cumplit al
oricrui fermier.
-Will...
-Vd i eu.
-Arde ceva.
Un moment, Lindsey i inu respiraia.
- Lng Silver Creek.
- inte-le bine, rspunse Will i aps pe accelerator.
Capitolul 11
In curtea fermei,

Will frn brusc, oprind cu zgomot maina n mijlocul unei


trmbe de pietri i praf. Amndoi srir jos din cabin nc nainte de a se fi oprit
complet.

In jur domnea haosul.


Oameni i cai, alergnd care-ncotro, urlnd. Iar focul, un
infern nvpiat de dogoare i zgomot, bntuia scpat de
sub control, absorbind din aer oxigenul i viaa.
Avur nevoie doar de un moment pentru a aprecia
situaia.
Hambarul era deja pierdut, dei unii oameni nc mai
ncercau s-l salveze. Stropeau flcrile cu trei furtunuri
grele, n timp ce restul ncepuser s-i dea glei din
mn-n mn.

i pierdeau vremea de poman.


Lindsey l apuc de bra pe un om care alerga spre fntn, cu gleata goal.
Ce-i cu caii? rcni ea, ncercnd s se fac auzit.
Caii din hambar!
Sunt n siguran! rspunse omul aproape fr s Se
opreasc din fug.
Will ven n spatele ei.
- Lindsey, casa!
Lindsey ntoarse o clip privirea dinspre hambar ctrexas si ddu dincap.
- Ai dreptate. Cu hambarul s-a zis.
ncepur amndoi s reorienteze eforturile de stingere a
incendiului. ndreptar dou furtunuri spre cas, ntr-o
ncercare de a o uda, astfel nct flcrile i jraticul
aruncat prin aer s nu aprind lemnria. Lsar al treilea
furtun spre hambar, pentru a ncetini focul, reducnd
riscul de rspndire la acareturile din jur.
ncepuser s soseasc i oameni de la fermele
nvecinate. Unii li se alturar celor ai lui Lindsey, iar
alii instalar un punct de prim ajutor, ducndu-le ap
celor care luptau cu flcrile.
Will nfruntase cteva incendii la viaa lui, dar nici unul nu arsese att de nprasnic
ca acesta. Flcrile preau nteite de o for invizibil, un material conmbustibil, benzin
sau altceva asemntor...

Fusese un act deliberat.


Dar nu avea timp ssteape gnduri. Nu acum, cnd
briza serii amenina s se intensifice, fcnd flcrile s
sar de la o cldire la urmtoarea, pn devorau tot
complexul. ns preau s aib noroc - dac noroc se
putea numi - cci deocamdat vntul rmnea constant.
Trecur cteva ore pn s localizeze incendiul, iar
ultima flacr pli i se stinse abia n apropierea zorilor.
n locul hambarului, cioturi calcinate de lemn fumegnd

se nlau spre cerul care se lumina treptat. Oamenii


umblau de colo-colo, murdari i frni de oboseal,
nesiguri ce s fac n continuare, dar temndu-se s se
opreasc, n vreme ce nc mai exista riscul ca vreo
scnteie izolat s se trezeasc din nou la via.
Will l zri pe Stuart, cu braul n gips i chipul schimonosit de durere, la fel de
nnegrit de funingine ca toi ceilali. Doar de o sptmn ieise din spital, i trebuise s
lupte la fel de feroce ca restul echipei pentru a-i salva casa.

Apropiindu-se de el, Will spuse:


- Stuart, intr n cas i odihnete-te.
Tnrul cltin din cap.
- Nu, n-am...
S-a terminat, i puse Will o mn pe umr. Nimeni nu mai poate face
nimic. Sau, cel puin, nu acum.

Privind n jur, Stuart pru s se mai trezeasc puin din buimceal.


- Cred c ai dreptate. Lindsey...
- Foarte bine. O s am eu grij de ea.
Stuart ddu din cap, fiind clar c i-o ncrcdina lui Will pe sora lui, i ncepu s se
ndeprteze.

Stuart, l mai strig Will, oprindu-l.


-Da?
-Tu ai scos caii, nu-i aa?
Era o afirmaie, nu o ntrebare. Unul dintre oameni i
spusese lui Will mai devreme: Stuart nvlise n hambar s salveze caii, dei focul
-

ncepuse deja s nvluie totul.

Eu am vzut primul flcrile.


- i oamenii, cu furtunurile i gleile... Tu i-ai organizat.
Stuartridic dinumeri.
Ar fi trebuit s m gndesc la salvarea casei. Pe
moment nu m-am gndit...
- Ai procedat bine. Ai luat situaia sub control.
In primul moment, Stuart pru s nu-l cread, ca i cum ar fi ateptat un dar
-

dup cuvintele de laud ale lui Will. Cnd acesta nu mai spuse nimic, pe trsturile lui
apru umbra unui zmbet.

Mulumesc.
Apoi se ntoarse i porni spre cas.
In continuare, Will plec n cutarea lui Lindsey.
O gsi aezat pe veranda din fa. Rochia pe care o
purtase numai pentru el era murdar i rupt. Ce naiba,
avea s-i cumpere alta, o duzin ntreag, dac le voia.
Se apropie de ea ncet
- Lindsey?
l privi, iar vederea lacrimilor care-i brzdau funinginea
de pe fa fu ct pe ce s-l ucid. Se aez lng ea, pe
verand, cuprinznd-o cu un bra pe dup umeri.
Nu era nimic de spus n faa unui asemenea dezastru. Will se
-

gndi s-i menioneze teoria unei mini criminale, dar se hotr s mai atepte. Mai
devreme sau mai trziu, avea s-i spun. Deocamdat, nu fcu dect s stea tcut, inndo de umr cu braul,

Niciodat n-am mai vzut un foc arznd aa ca sta,


murmur Lindsey, uimindu-l prin precizia cu care i reproducea propriile
-

lui gnduri - dei, de ce l mai surprindea dup atta vreme, Will nu-i ddea seama.

Nici eu.
- Will, focul a fost pus de cineva.
Ar fi trebuit s se atepte ca i ea s-i dea seama.
- tiu.
- Gus a fost, declar sec Lindsey. i prietenul lui.
- Asta-i i teoria mea.
Din nou tcere. Numai c, de ast dat, era nevoie s-o
umple cu ceva. Will trebuia s-o readuc pe Lindsey la via. n duda lacrimilor
-

care-i fceau s luceasc, ochii ei preau nensufleii, ca i um ar fi abandonat orice


lupt.

Va fi bine, spuse el, dei tia c era un clieu inutil,


iar Lindsey merita mai mult sinceritate.
- Cum
s fie bine? ntreb ea, lundu-i n serios
cuvintele.
Nimeni n-a fost rnit. Caii sunt cu toii n siguran.
Iar casa...
-

Se uit n spate. Slav Domnului, putuser salva casa.


Toate echipamentele din hambar s-au dus, replic
Lindsey. Iar hambarul... Cum am s mai nlocuiesc
hambarul?
-Asigurarea...
Lindsey ncepu s rd, cu un sunet ascutit, isteric, care-i
aduse n ochi alte lacrimi. i ngrop faa n mini.
Will nu tia ce s fac. La viaa lui, consolase destule femei ca s cunoasc procedura.
Dar Lindsey era altfel, iar el nu stia nici mcar cum s nceap.

Dumnezeule, Lindsey. Nu face asta.


Se temea fie i doar s-o ating, ca s n-o sparg ntr-un
milion de cioburi.
- Nu exist nici o asigurare.
Will fu prea uluit ca s mai spun ceva. Nu se ine o ferm fr nici o acoperire. Aa
-

ceva era o...

Nu-l ls s-i duc gndul pn la capt.


Ne-au anulat polia luna trecut. Dup treizeci i ase
de ani, compania de asigurri a ajuns la concluzia c
deveniserm un risc prea mare.
- Din cauza accidentelor?
Lindsey ddu din cap.
N-am reuit s gsesc alt companie. Aa c, dup
cum vezi, Gus a reuit s distrug un lucru care se aflase
n familia mea timp de patru generaii.
Cteva minute nici unul dintre ei nu vorbi. Mintea lui Will
lucra cu furie. n acel -moment, dac punea mna pe Gus, se putea s-l scape de orice
probleme - pe vecie.

-Ascult, exist o soluie pentru toate astea, spuse el.


O soluie care nu includea i omuciderea.
Lindsey l privi, iar Will vzu prudena din ochii ei.
Te pot ajuta, continu. Am banii necesari ca s nlocuim hambarul
echipamentele.

Trndu-se de lng el, Lindsey se ridic n picioare.

tii bine c n-am s accept mila ta. '


- N-o fac din mil.
Se ridic i el, trecndu-i o mn prin prul prfuit.
- E o tranzacie de afaceri.
Lindsey fcu un pas napoi.
- Claxton Ranch.
- E soluia perfect.
Drept rspuns, ea rse amar.
Parc am mai auzit aceleai vorbe n noaptea asta.
Numai c atunci, dup cte susineai, o cstorie cu mine
ar fi fost soluia perfect.
- Ascult, Lindsey, nu ncerc dect s te ajut.
Mhm, sigur. Obii ceea ce ti-ai dorit. Will. Nu sta e esenialul?
Era prea obosit ca s mai discute, prea sigur de tot ce'ea
ce simea. i tia cu certitudine c acta femeie era totul
pentru el i avea nevoie de un lucru pe'care el putea s i- l
-

dea.

Ce vrei de la mine, Lindsey?


- Tocmai asta e, nu-i aa? C n-ai nici cea mai vag idee.
O privi lung, un timp ce pru ct o venicie, apoi cobor
de pe verand. Dei tia c era rnit i speriat, acum nu
se putea ocupa de asta - i-ar fi pierdut calmul, spunnd lucruri pe care mai
-

trziu avea s le regrete. Mai fcuse o dat aceeai greeal, n seara cnd i ceruse s
intervin pe lng tatl ei pentru a salva Claxton Ranch. Nu inteniona s-o mai repete.
Avea nevoie de timp i distan. La naiba, amndoi aveau nevoie de timp i distan.

Bine. Lindsey, dac nu mai ai nevoie de mine, cred c


am terminat aici.
Lindsey ridic brbia o fraciune.
-Aa se pare.
Un moment, Will nu se mic. Voia... Nu, nu acum. Acum, n-ar fi reuit altceva dect s
-

se rneasc unul pe altul.

Dac te rzgndeti n legtura cu vnzarea


pmntului, continu el, oferta rmne deschis. Acum
-

m ntorc la Lazy W.
i se ntoarse, pornind spre camionet.
Pe la jumtatea drumului se opri i ntoarse capul spre
ea. Lindsey sttea n locul unde o lsase, nalt i dreapt.
i prea al dracului de ndrtnic pentru binele ei propriu.
*

**

nc nainte ca Will s fi plecat, Lindsey ncepu s-i regrete cuvintele.


ncercase s-o ajute. La fel cum o ajuta de sptmni de
zile. Iar n noaptea aceea muncise alturi de echip,
luptnd la fel de tare ca toi ceilali pentru a-i salva casa. l
vzuse i se minunase de ndrjirea i curajul lui. Merita
mai mult dect limba ei tioas i acuzaiile nedrepte.
Se gndi s se duc dup el. dar prefer s n-o fac.
Poate c era mai bine aa. Reuise s pun capt relaiei
i, orict de ru se descurcase, cel puin o fcuse. Ar fi
fost o greeal s-l urmeze acum pe Will. Dup toate prin cte trecuser n
noaptea aceea, era prea slbit i vulnerabil. N-ar fi trecut prea mult pn s ajung din
nou n braele lui. Bazndu-se pe el. Iubindu-l.

Nu, era mai bine s atepte. i datora scuze i, la un


moment dat, probabil c trebuia s se gndeasc serios la
oferta lui de a cumpra Claxton Ranch. Dar n noaptea aceea avea nevoie
s rmn singur.

**

n urmtoarele cteva zile, spre surprinderea lui


Lindsey, Stuart se nsrcina cu nlturarea resturilor. Probabil era mai bine aa, cci
ea nu avea energia necesar. n cea mai mare parte a timpului sttea n birou, cutnd
soluii de a reconstrui hambarul i a menine ferma Silver Creek solvabil.

Fr asigurare, nu-i rmneau prea multe posibiliti.


Putea s concedieze toi oamenii ns, chiar dac ar fi
lsa-o inima s-o fac, n-ar fi rezolvat nimic. Ar fi rmas
cu o ferm i nimeni care s lucreze. Degeaba s-ar fi dus

i la banc, avnd n vedere ghinioanele din ultima vreme.


Ceea ce o readucea cu gndul la oferta lui Will.
Aa cum spusese el, era o soluie buna. I-ar fi procurat
banii necesari pentru a se repune pe picioarc, lsnd-o i
cu o ferm mai mic dar uor de condus. Ideea nu era
tocmai rea. La drept vorbind, achiziioarea fermei Claxton
extinsese peste msur Silver. Creek Ranch. Lindsey l vzuse pe tatl ei cum
se lupta cu uriaa proprietate, de-a lungul anilor.

Un ciocnit in u i ntrerupse irul gndurilor. Unul


dintre oamenii ei apruse n prag.
- Vreau s-i art ce-am gsit, spuse el.
Lindsey ddu din cap, iar omul travers camera spre
biroul ei, pentru a-i depune n palm un obiect.
- Era n hambar.
Ceasul lui Stuart.
Capitolul 12
Sub ceas, mna lui Lindsey ncepu s tremure.
Fusese ceasul strbunicului ei. II cumprase de la New
York, aducndu-l cu el cale de trei mii de kilometri, pri gsise acel colior
din Wyoming n care s se aeze. De-atunci, ceasul fusese dat din tat n fiu, pn i
revenise lui Stuart.

Trebuia s existe o explicaie, un motiv absolut ntemeiat


al pierderii ceasului. Stuart i spusese cu sptmni n urm c dispruse.
Poate c i-l furase cineva. Nu trebuia s trag concluzii pripite.

Ridic privirea spre omul din faa ei.


- Mai tie cineva?
Nu, domnioar. M-am gndit c dumneata ar trebui
s afli prjma.
Ii mulumesc, zmbi crispat Lindsey, ncercnd s gndeasc. Bine.
Gsete-l pe fratele meu. Spune-i c vreau s-l vd.

Dnd scurt din cap, omul se ntoarse s plece.


i s nu mai spui nimnui c ai gsit ceasul sta,

adug ca, strngnd n pumn motenirea de familie.


Nici chiar lui Stuart.
- Am neles.
Dup plecarea lucrtorului, n camer se ls din nou
tcerea.
Lindsey nu se mica - nici nu voia i nici nu putea. Dac
n-ar fi auzit ticitul ceasului, arii putut crede c timpul se
oprise n loc.
- M-ai chemat, Lindsey?
- Surprins, ridic privirea. Fratele ei apruse n u.
Lindsey deschise gua s spun ceva, dar nu iei nici un
sunet. In schimb, i desfcu pumnul, lsnd ceasul s
cad pe birou.
Stuart travers ncperea, vizibil nedumerit, dar cnd observ ceasul pe chip i se
ntipri vinovia. Era singurul rspuns de care avea nevoie Lindsey. Sentimentul de
trdare o strbtu ca suflarea crivului.

Cteva secunde, nici unul nu vorbi. In sfrit, Stuart spuse:


- Unde l-ai gsit?
- Unul dintre oameni l-a gsit in hambar.
Ochii o usturau de lacrimi, dar i le nghii.
- n cenu.
Stuart oft, ntorcndu-se spre fereastr. Cu spatele spre ea, ntreb:
- i ce-ai s faci acum?
- Ce-ar fi s-mi spui cum a ajuns acolo.
Dar tii deja cum a ajuns, rspunse Stuart ridicnd din umeri.
Sau, cel puin, crezi c tii.

Tu ai pus focul.
Abia reuise s pronune cuvintele, pe lng nodul din
gt.
Stuart se rsuci din nou cu faa spre ea. Ochii i scprau de furie.
- Nu-i adevrat!
Apoi cltin din cap, cu glasul ngreunat de o resemnare
-

neateptat.
-Jur c n-m avut nici o legtur cu focul.
Lindsey nchise un moment ochii, recunosctoare pentru acel scurt rgaz.
Stuart travers din nou camera,i se ls ntr-un fotoliu, prnd s nu se mai poat
ine pe picioare.

Poate n-ai s m crezi, dar am ncercat s-i opresc.


- S-i opreti?
Dar tia despre cine era vorba.
Dup un moment de ezitare, Stuart continu, trecndu-i o mn prin pr:
- Pe Gus i Ray.
- neleg.
- Ba nu nelegi nimic.
Cu o energie rennoit, tnul se aplec nainte n
fotoliu.
Nici un moment n-am vrut-s se ajung att de
departe. O clip nu m-am ateptat...
Se ridic din nou, fierbnd de frustrare.
- Of, la ce bun? Tot n-ai s m crezi...
nfundndu-i minile n buzunarele blugilor, reveni in
dreptul ferestrei.
- Mai bine cheam eriful i s terminm odat.
- Nu chem pe nimeni.
Lindsey ncerca s-i pstreze calmul, dei clocotea toat pe dinuntru.
- Cel puin, pn nu aflu ce s-a ntmplat.
Stuart mai ovi un moment, apoi ncepu:
Ascult, niciodat n-am fcut un secret din fapul c
vreau s plec de la ferma asta...
Se opri, ca pentru a-i aduna gndurile. Sau cutndu-.i
cuvintele cu care s le exprime.
- Ct timp tatamai tria, am rmas aici fiindc...
Ridic din umeri, ncet, obosit.
-

M rog, credeam c s-ar fi putut s aib nevoie de


mine.
Apoi se ntoarse cu faa spre ea, iar Lindsey i vzu din
nou
revolta pe chip. Numai c de data asta nu ei i era
adresat.
Desigur, n-a avut nevoie de mine niciodat. La ce ia fi putut fi de folos? Te avea pe tine.
Glasul i se frnse, dar continu:
Numai c nu m ateptasem nici un moment s m
lege pe vecie de locul sta.
-Ai fi putut s pleci.
Stuart rse scurt, rguit.
Sigur. i cu ce bani, m rog? Nu, a avut el grij s
m nfunde aici pentru totdeauna. Fie deveneam fermier,
fie nu se mai alegea nimic de capul meu.
Aa c te-ai hotrt s distrugi totul? Pe tine... pe
mine... ferma...?
- Nu! Dac nu fceai promisiunea aia blestemat...
i arunc o mn n jur, cu un gest larg, apoi o ls si
cad moale pe lng trup.
Crezusem c, da'c exercitam destule presiuni asupra
ta, ai fi fost nevoit s vinzi o parte din ferm. Will Claxton
-

pndete cea mai mic ocazie s pun mna pe pmntul la. Dac i-l vin- deai, ai fi
putut s cumperi i partea mea, iar eu a fi fost liber. Toat lumea ar fi avut numai de
ctigat.

Tu ai cauzat accidentele.
Nici de aceast dat nu era o ntrebare.
-Doar pe cteva...
Stuart i nfund din nou minile n buzunarele de la spate, cu privirea n alt parte.
...la nceput. L-am angajat pe Gus s taie gardurile i
s ntrerup aprovizionarea cu nutreuri.
-

i cum l-ai pltit?


Ridic iar din umeri.
Aveam tcva bani pui deoparte. Destul pentru un
avans. I-am promis restul pentru dup ce puneam mna
pe partea mea de motenire Dup ce-i vindeai pmntul
lui Claxton.
Pe chip i se aternu din nou vinovia.
- Dar tu te-ai ncpnat, iar situaia a scpat de sub
control.
Cineva ar fi putut s-o peasc, Stuart. S fie rnit, s moar chiar...
In vocea lui Lindsey<t>e simea nencrederea.
- Tu ai fost ct pe ce s mori.
Nu m-am ateptat nici un moment ca Gus s
acioneze de capul lui.
Lui Lindsey nu-i venea s cread c fratele ei putuse fi
att de naiv, controlnd un om ca Gus. i totui, i prea
ru i pentru Stuart. Tatl lor nu fusese niciodat un printe comod, iar cu biatul
-

lui fusese mai sever dect cu fata.

Trebuie s m crezi, Lindsey. Nici o clip n-am vrut


s fac vreun ru cuiva. Avalana a fost ideea lui Gus. Eu
nici mcar n-am aflat, dect dup aceea. Fusese vorba
doar s sacrifice cteva vite... Dar, dup incidentul dc la
Pinten", parc i-a ieit din mini...
Dar ai tiut c Gus era vinovatul, replic Lindsey,
abia reuind s-i stpneasc furia. I-ai spus pe unde urma s
-

treac turma.

Am ncercat s contramandez totul. Ins lucrurile


ajunseser prea departe. Mai voia bani. i atunci...
- Te-au btut.
Gus a acceptat s opreasc totul numai dac-l plteam. I-am
-

dat ceasul. Ca supliment. El, ns, voia bani.

Fcu o pauz, cu buzele strnse.

Voia zece mii de dolari.


Lindsey nu fcu dect s-l priveasc, neavnd idee cum
sa reacioneze la tot ceea ce-i spunea. Tremura de furie,
dar tia c asta nu le-ar fi folosit la nimic.
Desigur, continu Stuart, n-aveam nici pe departe o asemenea sum.
De ce n-ai venit s vorbeti cu mine? Am fi putut
merge mpreun la erif.
- Am crezut c m puteam descurca singur.
Lindsey cltin iar din cap.
- i focul?
Nu prea aveam somn i am cobort s beau ceva. Am
vzut o micare lng hambar, ns cnd am ajuns eu
acolo Gus i Ray plecau deja. Am ncercat s-i opresc...
Se ntoarse din nou spre fereastr.
- Dar era prea trziu.
- i ceasul?
Probabil l-au lsat acolo anume, ca s dea impresia
c eu pusesem focul.
Fcu o nou pauz.
- i au reuit.
Cteva minute, nici unul nu scoase o vorb. Lindsey
privea spinarea rigid a fratelui ei, cli gndurile n plin
tumult i inima frngndu-i-se pentru el. Nu reuise s
se maturizeze, nu era in stare s-i asume
responsabilitatea propriilor lui fapte.
Poate c asta era ansa lui.
-Acum ai s te duci la erif? il ntreb ea.
Stuart se ntoarse i o privi. Iar s-i rspund.
Lindsey repet ntrebarea:
-Te duci s depui mrturie mpotriva lui Gus i a lui
Ray?
-

Fratele ei trase aer n piept, adnc, vizibil.


- Nu vreau s mai peasc nimeni nimic.
Lindsey zmbi crispat, puin mai uurat. Era un prim
pas.
- Bine. Atunci, azi vom merge mpreun n ora.
Dar Stuart cltin din cap:
- Eu am fcut-o, eu o desfac. M duc singur.
Ridicandu-se, Lindsev ocoli biroul spre el.
- Indiferent ce ai fcut, suntem o familie. Ii voi sta
slturi.
Un moment, fratele ei nu pru s-o cread.
- Nu i-am fost un frate prea grozav...
- Nu sunt sigur c tata sau eu i-am dat prea mult
ocazia...
Lindsey lu ceasul strbunicului ei de pe birou.
- Ai uitat ceva.
Stuart se uit de la ea la ceas. apoi din nou la ea.
- Cred ca ar fi mai bine s-l pstrezi.
- Nu. E al tu.
Cu un zmbet amar, tnrul primi ceasul.
[mi pare ru, Lindsey. Am ncercat, dar put i simplu pu-s la fel de puternic ca
tine.

n acele momente, Lindsey numai puternic nu se simea.


- Nu-i adevrat, Stuart. Numai ca nu ai stol de fermier, atta
tot.
Stuart o cuprinse eu braele, iar Lindsey simi lacrimile prelingndu-i-se pe fa. Nui amintea cnd o mbrisase ultima oar fratele ei.

eriful

Farley n-a fost la fel de ierttor ca Lindsey dar, n fond, nici Stuart nu era
fratele lui. In cele din urm, s-au emis mandate de arestare pentru Gus si Ray. iar Stuart
a fost acuzat de conspiraie i obstrucionarea justiiei. n plus, eriful a sugerat ca Stuart
s rmn n custodie la nchisoare, pn cnd erau ares- tati ceilali doi. ca s fie totul
n regul.

Prin urmare.

Lindsey s-a ntors la Silver Creek Ranch abia dup cderea


ntunericului. Prin aer plutea miros de lemn ars,

fcnd-os se gndeasc la

Will cu dor. Sptmni de zile l avu- sese


alturi, ca s-i vorbeasc i s i se confeseze. Dei ezita s recunoasc, o ajutase s
.suporte attea greuti i-i uurase povara. Iar acum era din nou singur.

Dintr-o dat, i ddu seama c trebuia s-l vad.


Invent mai multe pretexte, toate perfect justificate. i
datora scuze i voia s-l anune despre arestarea lui Stuart, ca s nu afle
din zvonurile locale. n plus, avea dc fcut o ofert n legtur cu Claxton Ranch.

Simple scuze, desigur.


Adevrul era c i ducea dorul teribil i, n acel
moment, nimic nu prea mai important dect s-i vad
din nou chipul, zmbetul. i s-i aud glasul.
**
Era aproape miezul nopii cnd

Will auzi autoheviculul care se

apropia.

Nu avea somn. La naiba, nu mai nchisese ochii de


dou nopi. Se gndea la Lindsey ncontinuu, clip de
clip.
Sttea cu picioarele rezemate pe balustrada verandei
late care nconjurat pe trei laturi casa principal a
fermei Lazy W. Acum i le cobor, ateptnd pn cnd recunoscu camioneta lui
Lindsey. Se ridic surprins i cobor pn la baza treptelor.

Lindsey travers curtea, apoi se opri. n ntuneric, nu


putea s-i vad expresia, dar i simea ncordarea.
Ai ntrziat prea mult n ora, Lindsey, spuse Will,
ncru- cindu-i braele pe piept; rezemat de balustrada scrii. Nu mi se pare prea
prudent.

-Am s-i vorbesc.


- Atunci, intr.
Vorbea cu glas sigur, dei numai sigur pe sine nu se
simea. Intorcndu-se, intr n cas, iar Lindsey l urm.
-Ai mai fost vreodat la Lazy W? o ntreb el, mai mult ca s nu tac.

-Nu.. Este...
Este o ferm mai puin tipic. Proprietarul n-a locuit
niciodat aici. Vine doar ocazional, din Denver, ca s vad cum
merg lucrurile.

Mergnd pn n centrul camerei, Lindsey privi n jur, la


lam- briurile de cedru i tavanul susinut pe grinzi.
Trgea de timp i o tiau amndoi
- Despre ce voiai s vorbim, Lindsey?
In sfrit, se ntoarse cu faa spre el, dar nu scoase o
vorb.
Will nelese. Erau att de mult despre care aveau de vorbit. . u ce s nceap?
Intr-un trziu, Lindsey spuse;
Am venit s te ntreb dac te mai intereseaz s
cumperi Claxton Ranch,
Declaraia ei l lu pe nepregtite - dei tiuse c aveau
s ajung n cele din urm i aici, Lindsey era
ncprnat, dar nu i proast. Totui, nu se ateptase s
fac atta drum n toiul nopii numai pentru a-i spune c
se rzgndise n legtur cu vnzarea unei pri din
ferm.
Se ntmplase ceva.
Will se duse la bar. Era rndul lui s temporizeze.
- Bei ceva?
- Nu.
Lindsey i ncruci braele pe piept, parc proptindu-se
mai bine pe picioare, n mijlocul ncperii.
- Te mai intereseaz Claxton Ranch sau nu?
Cu toat sinceritatea, Will nu mai tia ce s rspund. Claxton Ranch nu i se
mai prea o problema att de importanta. Altceva, altcineva, nsemna mult mai mult
pentru el. Iar Lindsey sttea n faa lui, ateptndu-se ca el s se repead la ocazia de a
rscumpra pmnturile familiei.

Punnd jos sticla pe care se pregtise s-o destupe,


rezem de bar.

Will se

Ce s-a ntmplat, Lindsey?


- Ce te face s crezi c s-ar fi ntmplat ceva?
ncerca s vorbeasc pe un tot nonalant, dar
nervozitatea din voce o trda.
Will rse scurt.
Acum trei zile, m-ai dat afar de pe proprietatea ta
feinclca-i fcusem o ofert pentru pmntul la.
Lindsey era vizibil jenat; i ndes minile n
buzunarele blugilor.
- Nu te-am dat afar...
Dar Will continua doar s-o priveasc, tiind c n cele din urm avea s-i spun.
Bine, se nduplec ea, aranjndu-i firele de pr carei scpaser din coada mpletit. Te rog sa m scuzi
pentru seara aceea. Am greit.
- Ba bine c nu...
Will atept o clip, lsndu-i cuvintele s-i fac efectul, nainte de a aduga:
- Dar... fusese o noapte obositoare. De la cap la coad.
Lindsey roi, mutndu-i privirea. Era clar c i ea i
amintea
la fel de bine cele dou ore dinaintea incendiului.
i-acum, continu Will, vreaus tiu de anume te-a fcut s te rzgndeti.
Lund o statuet de lemn sculptat, Lindsey o examin
cteva momente nainte de a rspunde.
- Am nceput s-mi revizuiesc finanele...
- Adevrul, Lindsey.
i arunc o privire, cu o strfulgerare de furie n ochii ei
verzi.
A. nu m ndoiesc c ai nevoie de hani. dar te cunosc prea bine ca s
-

cred c asta e tot.

Lindsey mai ezit doar un moment, dup care se aez


pe o canapea din apropiere. Prea ajuns la captul

puterilor,
- Bine, despre Stuart e vorba. Vreau s cumpr i partea lui.
O privi surprins.
- Parc-i promisesei tatlui tu c nu vinzi,
- I-am promis.
Trase Sdnc aer n piept,
Dar a greit cerndu-mi promisiunea asta. Iar eu am
greit acceptndu-i-o.
Will nu mai putea sta la distan. Se aez lng ca. lundu-i mna ntr-a lui. Lindsey
nu se mpotrivi.

Spune-mi, i .ceru el.


Mai ezit un moment, apoi oft.
Stuart provocase accidentele, spuse ea, rczemnduse de sptar, cu ochii nchii.
-

I.-a angajat pe Gus ca s ne taie gardurile i s fure transporturile de hran. Iar apoi...
situaia a scpat de sub control.

Will i ascult explicaiile despre nelegerea dintre Stuart i Gus i felul cum de acolo

se ajunsese Ia provocarea incendiului, urmat de arestarea lui Stuart. La sfrsitul


relatrii, Lindsey se ridic din nou n fata Iui. cu braele ncruciate pe piept si ochii
aprini, dar uscai.

-Asta e tot.
- mi pare ru, Lindsey.
li nltur cuvintele cu un gest.
Cel puin, Stuart a sfrit prin a spune adevrul Iar acum trebuie s suporte
consecinele.

Will ar fi vrut s-o cuprind n brae, dar se ndoia c Lindsey avea chef de aa ceva n
acel moment.

Deci, continu ea, ne ntoarcem la motivul pentru


care vreau s vnd o parte din ferm.
Ezit. Se simea desluit c nu-i era deloc.uor.
Cnd totul se va termina, vreau s cumpr partea lui
-

Stuart i s-l las liber. S-i dau ansa de a se realiza aa cum consider el.

Will i turn dou degete de scotch,'se opri, apoi mai adug puin.
- Trebuie s m gndesc, Lindsey.
- neleg.
n vocea ei se simea o und de iritare.

Parc .spusesei c oferta rmne deschis.


- Situaia s-a schimbat...
n primul rnd, pentru c acum o dorea pe
-

Lindsey. fr alte
complicaii. Nici pmntul i nici fratele ei. Iar dac lua ferma Claxton de la ea, Lindsey
n-ar fi fost niciodat sigur c o iubea cu adevrat, sau i era doar recunosctor pentru
c-i restituise pmntul familiei.

Am nevoie de puin timp.


Lindsey i ncrucia braele pe piept, susinndu-i
privirea.
- Ct?
- Nu sunt sigur, cltin din cap Will. Dou zile, s zicem...
Un moment, Lindsey nu rspunse.
Bine. i acord dou zile. Dup aceea, voi aduce la
cunotina tuturor c pmntul e scos la vnzare.
Will ddu din cap:
- Mi se pare cinstit.
- Ei, atunci... cred c e timpul s plec.
- Probabil ar fi mai bine.
Dac nu pleca imediat, Will nu era sigur c avea s-o mai lase afar din cas.
- Te conduc.
- Nu e nevoie. tiu drumul.
- Sunt convins.
Venind lng ea, o cuprinse cu un bra pe dup umeri. Nu
era cea mai bun idee, ns orice alt variant prea de
neconceput.
- Dar Gus i Ray sunt nc prin zon.
Lindsey ddu s obiecteze, ns Will i aps buzele cu un deget, nainte
-

de a cobor capul pentru un srut scurt. Mai mult nu ndrznea.

- Nu discuta cu mine.
Prin cine tie ce minune, Lindsey se supuse.
Stnd la fereastra din fa, Lindsey se uita cum dispreau
luminile de poziie ale camionetei lui Will. O nsoise pn la Silver

Creek Ranch i ateptase s-o vad intrnd n cas, nainte de a pleca. Dar n-o mai
srutase, n-o mai atinsese, nici mcar nu mai coborse din main. Probabil c era mai
bine aa.

Vizita la el i consumase toat energia. Prezentarea


scuzelor, oferta de vnzare a fermei Claxron... Se
ateptase ca Will s se repead imediat s-o nhae. N-o fcuse, iar asta o nedumerea.
Dar era prea obosit, prea zpcit, ca s se mai gndeasc la ceva n noaptea aceea.

Lsnd perdeaua s cad la loc,se ntoarse spre antreu. Pe


la jumtatea camerei, o mn masiv i acoperi gura.
Mi, mi, scrni un glas greos de familiar, n timp
ce Lindsey simea eava unei arme nfipt n coaste. Dac
asta nu-i aia care stric jocurile...
Capitolul l3
Cu o tresrire, Will se trezi.
In sfrit reuise s adoarm, pentru prima oar dup
attea zile, iar acum i batea cine-va cu pumnul n u.
Se uit la ceasul de pe noptier. Era ora patru dimineaa.
Cu o njurtur, azvrli ptura de pe el i porni spre
scar.
- Vin acu'! strig, n timp ce bubuiturile cotinuau.
In buctrie, aprinse lumina de pe verand. Dup ce
arunc o privire afar, deschise smucit ua.
- Ce naiba caui aici?
Eric pi nuntru.
-Avem probleme.
- Sper c nu e cine tie ce fleac...
Am gsit hrtia asta prins pe u, cnd am ajuns
acas, l ntrerupse barmanul, ntinzndu-i o foaie. E de
la Gus. A rpit-o pe Lindsey.
Will simi un fior de ghea pe ira spinrii.

Fcnd un efort s ia hrtia din mna lui Eric o citi repede.


Mesajul era scurt i clar. Gus i Ray o ineau pe Lindsey prizonier ntr-o caban veche de lng Black Hills. Cereau provizii pentru dou sptmni,
trei cai i zece mii de dolari bani ghea. Will trebuia s vin singur, clare. Altfel, n-avca
s-o mai vad pe Lindsey niciodat.

Pe foaie era lipit cu scotch o uvi de pr rou.


Al lui Lindsey.
Will fcu hrtia ghemotoc, simind c l cuprindea o mnie turbat.
- Nenoroci..
Dom le, nu te repezi, l tempera Eric. tiu c vrei s te repezi ntracolo ca un cavaler n armur alb, dar trebuie s te gndeti bine.

Pe clracu!
i, nhnd o pereche de coburi din antreu,
-

Will porni spre biroul

lui.

Gndetc-te bine ce faci, continu s-l avertizeze


barmanul, urmndu-l.
- Ma gndesc.
Numai gndul la minile lui Gus aringijd-o pe Lindsey
fcea s-l spintece cuite dc furie. Arunc pe birou
coburii i se ntoarse spre rastelul de armament. Dup ce
lu o carabin Winchester, nfac o cutie cu cartue
calibru .30-06 din sertarul de sub rastel.
- M gndesc s-o scap pe Lindsey nevtmat.
- i crezi ca asta e calea cea mai bun?
Will puse puca i muniia pe birou.
- Ai tu alt idee?
- Mda, s-l lsm pe erif s-o rezolve.
Deschiznd sertarul biroului, Will scoase Colt-ul pe care-l inea acolo
-

pentru cazuri dc urgen.

Pn n ora e o or cu maina, spuse el, n timp ce


ncrca revolverul, iar dc-acolo pn la cabana aia, nca
vreo or.
nchiznd butoiul, i nfipse revolverul la centur.
- Pn ajungei acolo tu i eriful, eu o am pe Lindsey
-

napoi.
- Sau v gsim mori pe amndoi.
Will se opri, ntorcndu-se cu faa spre el.
N-o las n minile luia nici o secund mai mult dect
sunt nevoit.
i dac te omoar pe tine mai nti? Atunci, de ce-o
s mai fii bun?
Se gndise i la asta - cam dou secunde...
- E un risc pe care trebuie s mi-l asum.
Ce-a putea face ca s te conving s asculi de glasul
raiunii?
Will nu-i mai ddu atenie. mpingnd ntr-o parte scaunul de la birou, trase n lturi
covoraul care acoperea seiful din podea i se ls pe bine s deschis ua grea de fler,
cu cifru.

nuntru se afla toat puterea lui de negociere.


La dracu... murmur Eric n spatele lui. De unde naiba tia Gus c ai
atta bnet?

Scond sacii cu bani din seif, Will i arunc pe birou.


- Nu era prea greu s ghiceasc.
'Trnti ua la loc i rsuci ncuietoarea.
Oamenii mei sunt pltii n fiecare zi.de vineri. i prefer banii
n mn.

Ridicndu-se, ncepu s ndese banii n coburi.


Doar nu crezi c Gus o s i-o predea? ntreb Eric, apropiindu-se. Cu su fr banii tia.

n timp ce-i arunca pc umr coburii, Will ridic privirea spre


el.
Tocmai de-asta mi-am luat-o pe dnsa, spuse el, dnd
s-i ia carabina.
Eric o nha primul. Will l privi ncruntat.
- Nu mi te pune de-a curmeziul, barmane...!
- Dac insiti s fii un dobitoc, vin i eu cxtine.
- Da-mi puca.

Eric i ag arma pe umr.


Chestia asta n-o s-i foloseasc la nimic. Sau, cel
puin, nu de-aproape. O s-l trimitem pe unul din
oamenii ti dup erif, iar eu vin cu tine.
- Habar n-ai s clreti. Ai s m faci s-ntrzii.
Da, da trag ca focu. Leag-m de a dac altfel nu
se.poate, da' ia-m cu tine acolo. Am s te-acopr dintre
copaci. i ai grij ca Gus s onoreze trgul.
Will ezit, msurndu-l cu privirea, apoi ddu din cap. La urma urmei, era n joc viaa
lui Lindsey i orice ajutor devenea nepreuit
-

S mergem.
*

Lindsey era chinuit de dureri.


Cu minile i picioarele legate, cu un clu n gur,
zdruncinat n bena de metal a camionetei, nu avea nici o
posibilitate de a se sprijini sau a se feri de lovituri. Nu
putea dect s ncerce s-i in capul sus. De cele mai
multe ori nu reuea nici mcar atta lucru, iar capul i se
lovea att de tare nct ochii i se umpleau de lacrimi la
fiecare hurductura.
N-avea idee de ct timp mergeau. Prea o venicie, toat
viaa ei concentrndu-se in acea cltorie dureroas i
rece. Dar, n pofida durerii, nu voia ca maina s se
opreasc. Mai mult dect orice se temea de ajungerea la
destinaie.
Cnd camioneta frn n sfrit, tcerea neateptat
aproape o asurzi. Ca de. la o mare dstan, auzi
portierele deschizndu-e, i nchise strns ochii.
Portierele se trntir la loc.

Lindsey deschise ochii din nou, pentru a-l vedea pe Gus aplecat asupra ei, rnjind.

A venit vremea leciei, ppdel.


O apuc de bra, iar pe Lindsey o cuprinse panica.
Scuturnd violent din cap, i smuci braul legat. Gus
rse, cu un hohot gros, gutural, care-i fcu pielea s se
ncreeasc pe trup.
Ray apru i el alturi.
- B, da tiu c asta are snag-n ea...!
Mhm. mi place femeile slbatece. Aa, te distrezi
mai mito cnd le-mblnzeti...
Din nou rsul acela, fcnd bila s se ridice n gtul lui
Lindsey.
Trebuia s scape.
- Ct o mai fi pn-apare iubielu ei? se ntreb Ray.
Auzind c vorbeau despre Will, Lindsey rmase nemicat.
Aveau s-l atace i pe el, iar asta' o speria mai tare ca
orice.
- Pariez c i ea se-ntreab acelai lucru.
Gus i scoase pistolul dc la centur i l agit n direcia
ei.
-Nu-i aa. dulcea?
Gndurile lui Lindsey erau n plin tumult, ncercnd s nving
-

teama care amenina s-o copleeasc. Indivizii aceia voiau s-o omoare. S-l omoare i
pe Will. i nimic n lume nu prea s-i poat opri.

Am lsat o scrisoriq pentru erou, continu Gus. O


s dureze un timp, poate nc-o or, dou, da o s vie
el acilea.
Ridic mna, scrpinndu-se la obraz cu eava pistolului.
- Firete, atuncea pentru tine o s fie prea trziu.
Ascultndu-i, Lindsey i simi frica tTansformndu-se n
furie. O furie tioas, fierbinte, carc-i limpezea judecata.
-

O foloseau ca momeal, i nu-i putea lsa s reueasc.


ntr-un fel sau altul...
- Du-o-nuntru,
ordon Gus, ndeprtndu-se de
Camionet, Lindsey ncepu s se zbat, n timp ce Ray
ncerca s-o apuce
de bra. Dup cteva momente de eforturi, Ray cobor
tblia benei, njurnd, i se urc n camionet. O apuc
de pr i o ridic n capul oaselor.
Lacrimi de durere i furie i mpienjenir vederea.
Sau te dai jos d-aici-a cu binele i fr mofturi, o
amenin Ray, sau te trsc de pr. Ai neles? '
Lindsey ddu din cap. nelegea prea bine.
Ray cobor, apoi o trase dup el i i-o arunc pe umr.
dndu-i o.palm la fund.
- Aa mai merge.
Lindsey abia reui s nu verse.
In caban, Ray o puse jos, iar Gus i scoase cluul din
gur.
- i-acum, e timpu s-nvm ce-i aia buna cretere... Lindsey
i adun cu nesa saliva n gtlej i-i trnti o flegm n plin mutr.

-F...!
Gus i arse un dos de palm, dobornd-o la podea.
Mai fa tu o dat fenta asta, curvo, o preveni el,
ameninnd-o cu degetul, i-o s am grij nimenea s nu se
ai uite de dou ori la muianu st-al tu drgla!

Mai apropie-te tu o dat

s muc.

de mine, i-o ntoarse l.indsey mrind. i-am

Ray rse, dar se potoli imediat, cnd Gus i arunc o privire ucigtoare.
- Dezleag-i picioarele.
Mda, Ray, repet Lindsey, ntinzndu-i-le. Hai i
dezleag-mi picioarele.
- Nu m prea... ncepu Ray, cu o privire nelinitit spre

Gus.
- Dezleag-i-le.
Ray se ls pe vine, iar Lindsey rmase^absolut
nemicat, n ateptare. tiam amndoi ce urma. Funia
czu, i n clipa urmtoare piciorul lui Lindsey se repezi
nainte, nimerindu-l pe Ray ntr-o parte a capului.
Cu un urlet, Ray se smuci napoi, inndu-se de yreche.
Scoase un pistol de la centur, ndreptndu-l spre ea.
- Hai, m, s-o omorm acuma i s terminm odat.
Adunndu-i curajul, Lindsey zmbi ademenitor:
-Aa-aa, Ray, haide... apas pe trgaci.
Chipul lui Ray se nroi.
- Cnd i-oi...
Gus i ddu peste pistol, chiar cnd ncepea s apese
trgaciul.
- Cretinule, tocmai asta vrea i ea s faci!
njurnd, Ray se retrase, apoi se ntoarse spre fereastr,
Ia auzul unor cai de afar.
^
- Gus, a venit cineva...
*

**

Will i struni calul Appaloosa n captul unui drum forestier vechi care pornea spre

coline. Clriser n galop mai bine de o or, i ncepeau s simt oboseala, att oamenii
ct i animalele.

Venind din urm, Eric se opri lng el.


- Aici e?
Will ddu din cap.
Aici te opreti tu. Cabana e la vreun sfert de mil mai
ncolo, pe drumul la.
Slav Domnului, geinu Eric:, lsndu-se s lunece din a. Cred c-n viaa
mea n-am s mai umblu normal.

i las cinci minute avantaj, spuse

paralel cu drumul, dar rmi camuflat.

Will, uitndu-se la ceas. Mergi

S-a marcat, confirm Eric. Baft.


- i ie.
Eric o lu la fug spre copaci, disprnd sub coroanele brazilor Ponderosa.
Dup ce atept s treac timpul stabilit, Will i mn calul spre
-

drum. Porni ncet, ducnd de drlogi ceilali trei cai, atent la orice sunet sau micare
suspect.

Apoi, auzi mpuctura.


Reaciona nainte de a avea timp s gndeasc,
ndcmnndu-i calul la galop. n cteva secunde, ajunse
ntr-o poieni unde se afla o caban mic i drpnat.
Trase de cpstru, oprind de-a valma toi cei patru cai.
- Da' tiu c-ai alergat ceva, cowboy..
Glasul plin de ur spulber tcerea, iar Will i duse mna la Colt.
- Eu n-as face-o... .
Gus iei din caban, innd un revolver ndreptat spre
capul lui Lindsey.
Dac nu vrei s-o vezi c pierde mai mult de cteva
ore de somn...
Will privi ochii lui Lindsey, citind n ei tot ceea ce iubea Ia ea. Furia i hotrrea.
Mndria ei ndrtnic. i curajul.

Avea s-o scape din acea primejdie.


Lindsey pru s-i citeasc gndurile, cci ddu din cap
aproape imperceptibil.
- n regul, Gus...
Will ridic mna de pe pistol.
- Sunt aici i am adus tot ce mi-ai cerut.
Ls s cad funia celor trei cai cu provizii i se retrase
cu civa pai.
- Ia-i, i spuse Gus lui Ray.
Acesta naint prudent i ridic frnghia.
Avei acolo mncare i ap pentru dou zile, continu
Will, n timp ce Ray examina coburii eilor. Luai-le i plecai.
-

Nu vd nici-un ban, observ Ray..

Unde-s lovelele, cowboy?


La mine, rspunse Will, punnd mna pe coburii propriei lui ei. Aici sunt.
- Arunc-le jos.
Will cltin din cap.
- Mai nti d-i ei drumul.
i dac n loc de-asta o-mpuc? replic Gus, apsnd
eava pistolului pe capul lui Lindsey, care tresri.
- Bine...
Aplecndu-se, Will desfcu sacii.
-Ai ctigat.
n timp ce-i arunca pe jos, se rug ca Eric s fie un ochitor att de
-

bun pe ct se ludase.

Dup ce lu coburii, Ray deschise clapeta unuia i rnji.


-Aicea-s, Gus.
Perfect, cowboy, d-te jos, ordon Gus, gesticulnd cu pistolul spre Will.
Will ezit, tiind c desclecnd ar fi pierdut orice avantaj i mai rmsese. Dar nu
avea ncotro. Gus inea n mn toate atuurile.

Cobor din a, iar Ray lu frul calului Appaloosa i l aduse spre Gus,
- i-acuma, mergem noi la o plimbric... spuse acesta,
mpingnd-o pe Lindsey spre cal.
- Nu aa ne-am neles, protest Will, dei se ateptase. i-ai primit
banii. Acum, d-i drumul.

Doar nu credeai c-o s uitm ce ne-ai fcut? Tu ne eti


dator nou, cowboy. i noi ne-ncasm ntotdeauna datoriile, nplus, continu Gus,
-

artnd cu pistolul spre Lindsey, nc nu ne-am luat poria.

Insinuarea lui Gus i provoc lui

Will un val de furie, dar se tpni.


Nu folosea la nimic i i-ar fi putut costa pe amndoi viaa.

Ray ridic o scar a eii de pe Appaloosa i i-o prcgti


lui Lindsey.
- Pune picioru-aici-a.
- Cum vrei s ncalec cu minile legate la spate? ntreb
Lindsey.
- Taci i urc.

Lindsey l privi pe Gus ncruntat, dar se supuse,


ridicnd stngaci piciorul n a. n timp ce Ray o
mpingea de la spate, arunc o privire scurt spre Will i vzu
c se ivise ocazia. Gus fcuse o greeal,

n timp ce Ray o ndrepta n a, Lindsey l privi n ochi


i lovi scut cu cizma, nimerindu-l direct n brbie.
Will sri nainte si plesni calul pe crup, fcndu-l s-o ia la goan spre copaci.
Cu- un muget, Gus ridic arma, dar detuntura unui foc
de puc i zgomotul glonului nfipt n pmnt, lng
picioarele lui, l fcur s se rsuceasc n loc, cu faa
spre pdure. Will se repezi asupralui.
Se prvlir ntr-un vlmag de membre i praf. Will i
ddu fru liber furiei.

Totul se termin imediat, mult mai repede dect ultima


dat cnd se luptase cu Gus. Poate din cauza
adrenalinei, sau a spaimei pentru Lindsey prin care
trecuse... Oricum, primul lucru pe care-l tiu fu c Eric l trgea
napoi de pe individul aproape leinat.

-Ajunge, spuse barmanul. Gata, c-l omori.


Will, se retrase cu minile tremurndu-i, contient c fusese

la un pas de a-l

sugruma. Apoi i aminti de Lindsey si se' ntoarse.

Unde-i...
-Aici.
Lindsey sttea clare, legat nc, mnnd calul spre ei
cu picioarele.
Will parcurse distanta care-i desprea, iar Lindsey i arunc un picior peste
-

oblncul eii i se ls s alunece n braele lui.

Se simea bine. Se simea ntreag. Se simea vie.


Capitolul l4
Lindsey i bea n linite cafeaua.

Terminase micul dejun cu un sfert de ora n urma, dar nu


se grbea sa inceapa munca. Nici chiar razele soarelui de
diminea, intrnd pe fereastra buctrici, nu reueau s-o
bine- dispun.
Trecuser trei zile de la arestarea lui Gussi Ray. Trei zile
fr nici o veste de la Will.
tia c n-ar fi trebuit s mai atepte nimic de la el. In
fond, i salvase viaa. Ce i-ar fi putut cere mai mult
i totui, Lindsey voia mai mult dect att. Incomparabil mai mult. Cnd Will o adusese
>

acas, o srutase - un srut prelung dulce, plin de fgduieli. Sau, cel puin, aa i se
pruse ei.

i, de-atunci, nu-l mai vzuse.


- Lindsey, ia vino-aici...
Ridic privirea spre un muncitor care apruse n usi
- Ce s-a ntmplat?
- Pi...
Omul ezit, aruncnd o privire n spate, nainte de a rspunde
Mai bine vino s vezi cu ochii ti.
Curioas, Lindsey l urm n curte.
Pe alee se apropia o coloan de maini i camioane,
lung ct vedeai cu ochii. Lindsey rmase buimcit, n
timp ce primul camion se oprea n faa ei.
Din cabin cobor Will.
- Bun dimineaa, Lindsey.
La vederea lui, inima i tresri n piept
- Bun dimineaa...
Alt rspuns nu-i trccea prin minte.
Privi cum autovehiculele veneau pe rnd n spatele lui
Will, parcnd oriunde gseau cte un loc. Din maini coborau diveri oameni - locuitori ai
orelului i ai fermelor nvecinate. Lindsey i cunotea aproape pe toi, dar existau si
cteva chipuri noi.

Ce se ntmpl? l ntreb ea pe Will.


nainte ca acesta s-i rspund, Dory Westman se nghesui n fata lui,
-

cu o oal ct toate zilele.

Neaa. Lindsey. pot s folosesc i eu buctria ta puin?


- A, sigur...
Ce altceva.s rspund, cnd una dintre cele mai
prestigioase doamne din comitat aprea n ua ei la
crpatul zorilor?
- Poftete...
Dory porni spre cas, urmat de un ir ntreg de femei, toate ducnd cratie i
-

platouri i salutnd-o pe Lindsey din mers.

Lindsey se ntoarse spre Will, care zmbi, mpingndu-i plria pe ceaf.


N-o lua n seam pe Dory, spuse el. Trebuia s atepte pn-ti ceream
permisiunea.

-Permisiunea? Will...
Fcu un pas spre el, gata s-l strng de gt dac nu
ncepea odat s-i explice.
- Pi, spuse Will, uite cum e..
Bun, Lindsey, l ntrerupse Eric, aprnd alturi cu un zmbet
enorm. Ce faci?

Eric, ne deranjezi, l opri Will. Tocmai voiam s-i ex'plic ce cutm aici.
- A, scuze. Credeam c partea asta ati rezolvat-o deja
Nu nc, replic Will, nainte de a se ntoarce din nou spre Lindsey. Uite
-

cum e... Am venit aici din mai multe motive Mai inti...

ntoarse un moment capul spre grupul de brbai care se


adunaser n spatele lui.
Ne-am gndit c poate ai nevoie dc ajutor ca s-ti
construieti un hambar nou.
Nucit, Lindsey atept un moment nainte de a
rspunde.
- Vrei s spui, o...
Ezita s pronune cuvntul, de teamic nelesese greit
- O clac?
Mda, o clac de mod veche, rspunse Eric. Construirea colectiv a unui hambar.
Nu-mi vine s cred... Vreau s zic, cum ai... Nu v pot cere aa ceva, nici unuia
dintre voi.

Nici

nu e nevoie s ne-o ceri, Lindsey, replic Will. Suntem aici fundca vrem s te
ajutm. Nu i se pare normal?

Din grupul care-l nconjura se ridic un cor de murmure afirmative. Lindsey simi c i
se umpleau ochii de lacrimi. Nu mai tia ce s spun.

Ajunge s spui v mulumesc", zise Will, ghicindu-i din nou gndurile.


Lindsey zmbi.
V mulumesc. i, da, v rog, avem nevoie de ajutor.
Oamenii mei v stau la dispoziie.
Eric i ddu lui Will un ghiont.
- Zi-i i restul.
- Restul? repet Lindsey, ntorcndu-se spre Will.
- Al doilea motiv pentru care suntem aici.
Will zmbi i fcu un pas spre ea, moment n care Lindsey simi c o apsa ceva n
-

piept.

Am venit la o nunt.
Lindsey se retrase, derutat.
- La o nunt...?
- Vrei s te mrii cu mine, Lindsey?
i venea s se arunce cu braele pe dup gtul lui. Nu
mai suporta s-i nege sentimentele fa de acel om. Nu
mai suporta singurtatea. Totui, cltin din cap.
-Am mai discutat o dat asta...
Will scoase o foaie de hrtie i i-o ntinse.
- Poate aa va fi puin mai clar.
- Ce-i asta?
- Citete-o.
Ezitant, Lindsey privi coala. Era un document legal, un
titlu de proprietate mai exact.
Nu neleg, rspunse ea, revenind cu privirea spre Will.
Hrtia asta te declar unica posesoare a fermei Silver
-

Creek. A ntregii proprieti, inclusiv fosta Claxton Ranch.

Poi face aa ceva?


-Am i fcut-o. Iar acum nu mai ncape nici o ndoial
-

asupra motivului pentru care te doresc. Te iubesc.


Numai tu contezi pentru mine.
Lindsey privi n jur, spre chipurile care ateptau un
rspuns.
- Am adus i un pastor, anun Eric.
- Nici nu tiu Ce s spun...
Fcnd un pas nainte, Will i lu mna.
-Spune da.
Cnd ridic privirea spre ochii lui ntunecoi i sexy,
Lindsey citi acolo adevrul. Will o iubea. Cnd se ntmplase? Cnd ncepuse? Sau poate
o iubise dintotdcauna, i doar ea fusese oarb s nu vad...?

Amndoi am fost orbi, continu

Will. ntotdeauna ai fost cea mai


bun prieten a mea, iubirea mea. A trebuit doar s treac un timp pn s observ.

Lindsey simi c i se risipea orice rezisten.


-Ai vorbit serios...
Nu era o ntrebare.
- Doreti ntr-adevr s te nsori cu mine. Sa fii soul
meu.
Will o cuprinse n brae.
- Pentru toat viaa.
Sfrit