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Temprana historia de los calentadores solares de agua

Adrin Gonzlez Puig


La energa siempre ha sido un tema de inters para fsicos e ingenieros, debido
a la necesidad que la humanidad tiene por ella, desde mover un coche hasta
calentar agua, son las aplicaciones que la conversin de energa nos brinda. La
primer fuente de energa que utilizamos como humanidad fue la combustin de
madera, esta no solo brindaba calor sino que brindaba luz tambin; la segunda
mayor fuente de energa vino con la revolucin industrial, de echo es la causa
de esta, donde la combustin del carbn y con ello la produccin de vapor a
presin para motores que se impulsaban con este.
Despus, llego el gas natural y el petrleo como fuentes de energa para
calentar agua y como combustibles para sustituir a la madera y el carbn
mineral, pero con ello han surgido problemas, como la gran contaminacin que
estos generan contribuyendo o generando el calentamiento global,
destruyendo ecosistemas, agotando recursos naturales y el inconveniente de
los altos precios que generan la dependencia que tenemos de esas fuentes de
energa. Pero hay una fuente de energa que siempre ah existido, por lo menos,
desde que existi el hombre, y es una fuente de energa que es prcticamente
inagotable, esta es: EL SOL.
El sol se ha utilizado como fuente de energa incluso de que se empezaran a
contar los aos o mejor dicho, antes de Cristo, con la utilizacin de lentes para
concentrar la luz en un punto para quemar cosas, o colocando espejos
estratgicamente para prender antorchas; Pero aqu enfocaremos nuestra
atencin en los sistemas que utilizan a esta fuente de energa (el sol) para su
conversin en agua caliente.
Los primeros calentadores solares de agua (CSA) consistan en tanques
pintados de negros expuestos a la radiacin solar, esto funcionaba para elevar
la temperatura considerablemente, pero era muy limitada la cantidad de agua
calentada y limitado el tiempo en el que se contaba con el agua caliente; as
con el aumento en la demanda de agua caliente debido a los requerimientos
de esta por la higiene personal, de bienes (como ropa y bajillas) y para uso
industrial, se invent el primer calentador solar de agua en 1981, por el
inventor Clarence M. Kempt, este utilizo el principio de los invernaderos de
encerrar el calor absorbido por una caja que deja pasar la mayor cantidad de
radiacin posible pero deja salir la menor cantidad de calor posible y tambin
utilizo el principio del tanque pintado de negro, a este calentador le llamo el
Climax.
Con el invento del Climax vino una prospera poca para los CSA, la gente
estaba satisfecha con su funcionamiento y muchos empresarios estaban

interesados en vender estos sistemas; adems este calentador inspiro a varios


inventores y muchos de ellos consiguieron patentes de mejoras sobre el
Climax, pero en particular dos de ellos destacaron hasta el ao de 1909, el
primero, en el ao de 1989 por un inventor de los ngeles llamado Frank
Walker y le llamo el Calentador solar de agua Walker, este tena dos ventajas
sobre el Climax, estaba integrado en el techo teniendo mejor aislamiento y otro
es que estaba conectado a el suministro de agua de las casas (lo que inclua
que estaba conectado a una estufa de combustin de madera) teniendo as
agua caliente de da y de noche. El otro calentador se origin en 1905 y se le
llamo El Climax mejorado, este calentador era casi el mismo que el Climax,
con la diferencia de que en vez de varios tanques dentro de una caja de vidrio
y madera, este, tena un solo tanque rectangular ancho y delgado, por lo cual
el agua se calentaba ms y ms rpido.
Pero todos estos calentadores tenan un gran defecto, perdan calor muy
rpido, ya que su aislamiento solo constaba de una caja de vidrio y madera,
por este motivo en 1909, un ingeniero de nombre William J. Bailey revoluciono
la industria, este, empez a construir calentadores solares que mantenan el
agua caliente de da y de noche, por ese motivo los llamo calentadores de da y
noche; estos calentadores tenan varias mejoras, la principal fue el separar el
tanque de coleccin de agua del colector solar, adems el colector solar
constaba de una caja de vidrio y madera que contena tubos zigzagueados de
cobre y una placa que absorba la radiacin solar y la conduca a los tubos de
cobre, adems este sistema usaba el principio termosifn (que ser explicado
ms adelante).
Los calentadores de da y noche fueron un xito, que dejaron fuera de la
competencia a los dems, pero en 1913 las temperaturas en el sur de california
descendieron drsticamente, el agua de las tuberas de los colectores se
congelaron y como consecuencia las tuberas se tronaron, entonces Bailey,
tuvo que redisear su diseo de calentador, as que lo que hizo Bailey fue
poner liquido (agua destilada y alcohol) que no se congelaba en los tubos de
cobre y as este lquido viajaba por la tubera de cobre que calentaba al tanque
de agua aislado.
La industria de los calentadores solares se expandi en los estados unidos, y
debido a los altos costos de gas y electricidad en florida, los CSA fueron una
gran opcin en este lugar. Hasta que alrededor del ao de 1920 la industria del
gas comenz a ganar terreno hasta que prcticamente elimino a la industria de
los CSA, y ms adelante la segunda guerra mundial no ayudo mucho a esta
situacin ya que no se permita usar cobre ms que para fines de armamento.
En florida los calentadores solares fueron muy populares y hasta hubo un
nuevo diseo que haca ms eficiente a los calentadores solares, a este nuevo
diseo se le llamo el Dplex ya que contena el doble de tuberas de cobre en
el colector y fue funcional por varios aos, pero como los tanques eran de

acero y las tuberas de cobre esto produjo que una reaccin qumica entre
ambos metales los corriera y que terminara averindose los calentadores. A la
gente no le gusto esto y los calentadores solares elctricos empezaron a ser
muy baratos lo cual produjo un gran declive en la industria de los calentadores
hasta 1970 cuando empezaron a resurgir y modernizarse los calentadores
solares que ahora conocemos.