Sunteți pe pagina 1din 109

Linda Miller

Sirena cu ochi de aur


Only Forever
n romnete de: Teodor Atanasiu

BUCURETI,1994

Colecia EL i EA
36

CAPITOLUL I
n mod sigur, nu era frumos la vedere. nfurat n pturi, cu ochii
nlcrimai, cu nasul rou Da, avea ntr-adevr o alur jalnic,
fostul campion de fotbal, adulat de sportivi i de femei, proprietarul
celui mai bun restaurant italienesc din Seattle
Dobort de grip!
A bgat mna pe pipite n cutia cu erveele Kleenex de lng el
i i-a aplicat dou sau trei din ele pe fa, tocmai la timp pentru a
face fa unui strnut enorm. Camera mirosea a tei i cataplasme cu
eucalipt. Dar el nu simea nimic. Fruntea l ardea, obrajii i erau n
flcri i l scuturau frisoane violente.
Soneria telefonului l-a fcut s tresar. A ntors o mn febril i a
ridicat receptorul.
Nick? Tu eti?
Era Gina, sora lui mai mic. I-a rspuns afirmativ, cu o voce
cavernoas, dar rspunsul s-a pierdut ntr-un acces de tuse teribil.
Ei bine Treaba asta nu-mi las impresia c se rezolv. Dac
n-a fi avut examen sptmna viitoare, a fi venit s te ngrijesc.
ns nelegi c nici nu se pune problema, pot s iau gripa.
Solicitudinea ta e emoionant, Gina.
Dac ntr-adevr eti att de bolnav, poate ar trebui s-o chem
pe Charlotte.
n curs de a obine doctoratul n sociologie la Universitatea din
Washington, Gina cunotea toate rotiele psihicului uman i tia
exact pe ce butoane s apese la momentul propice. Confruntat cu
ameninarea mtuii Charlotte, Nick a btut prudent n retragere.
Nu, nu e cazul
Credeam ns c?
Da, e grav. Dar nu ca s-o deranjm Ateapt un minut s-mi
terg nasul.
A reluat telefonul dup cteva secunde.

Dac ar fi fost un guturai banal, nu m-a fi plns ns ce am


eu N-am mai vzut aa ceva
Gina a izbucnit n rs.
O s dau alarma la departamentul tiinific al universitii
Sunt sigur c vor trimite imediat o echip de cercettori.
Nick a gsit ideea prea extravagant, ns s-a reinut s-o spun.
Zu c n-ai inim.
Ai nevoie de ceva? Provizii, medicamente? A putea s le
depun pe tergtorul de picioare de la u.
Pzete-te. Am auzit c microbii sunt n stare s treac i pe
sub u Ar fi mai bine s nchiriezi un elicopter. Asta i-ar da
posibilitatea s dai drumul pachetului deasupra imobilului.
Gina a sesizat ofensa din sarcasmul lui. A oftat.
Ascult, Nick De ce nu-i chemi micile tale prietene? Sunt
convins c ar fi ncntate s vin s te cocoloeasc Ai putea avea
un ntreg harem n jurul tu, s-i aranjeze pernele, s-i pregteasc
supele de legume i s-i pun ventuze
Micile mele prietene, cum le zici tu, nu sunt disponibile i
am oroare de ventuze. Nu, dar nu vreau ctui de puin s-i faci griji
pentru mine, Gina a reluat el cu o voce mieroas. Nu trebuie s te
simi cumva obligat s pentru c i pltesc studiile, garsoniera,
distraciile i vacanele
A, asta era! M ateptam la asta! Vrei s ncerci s m faci s
m simt vinovat!
Rsul lui Nick s-a pierdut nc o dat ntr-o tuse aspr.
Nu credeai totui c o s scapi numai cu asta, nu?
Dup ce Gina a nchis telefonul, Nick s-a regsit singur cu
suferina lui. Pn i propria sor l abandona. Abinere de la a
acorda asisten unei persoane aflate n pericol. Omenia cea mai
elementar prea ntr-adevr a fi devenit o calitate pe cale de
dispariie.
Prea epuizat pentru a aborda un subiect de meditaie att de vast,
i-a mobilizat ultimele fore pentru a apsa pe telecomanda
televizorului. Cu puin noroc, va da de un film macho, mai viril i nu
prea intelectual. Un Rambo, de exemplu

A trecut de pe un canal pe altul, fr cine tie ce succes. Obosit de


attea imagini insipide, tocmai era pe punctul de a nchide televizorul
i a ncerca s doarm, cnd pe neateptate a vzut-o
Cu prul de un rocat foarte deschis, ochii luminoi, ea prezenta
un fel de vas n form de urn funerar, cu un surs fermector. Un
pre i un numr de telefon se aflau nscrise concomitent pe bluza ei
de culoarea ofranului.
Ce apariie Nick s-a simit brusc atins de un alt virus, care i-a
ridicat repede temperatura.
Cu degetul mare a apsat pn la distrugere pe butonul pentru
sunet i vocea seductoare a frumoasei sirene a nceput s urle cu
maxim intensitate n ncpere. O serie de njurturi au scpat de pe
buzele uscate ale lui Nick. n cele din urm a reuit s reduc
decibelii la un nivel rezonabil
ascultai n acest moment Midas Network, o emisiune
prezentat de Vanessa Lawrcnce.
Ea a reluat imediat. Vocea ei plcut de siren ludnd meritele
incomparabile ale acestui vas ngrozitor pe care l propunea, ns
Nick era deja cu gndul aiurea.
Midas Network o reea la nivel naional consacrat exclusiv
vnzrilor. Vnzarea oricror produse, de la lotul de ase spunuri de
toalet cu glicerin pn la apartamentul de trei camere i buctrie,
incluznd i maina Chrysler model 1962 decapotabil i cuitul
revoluionar de curat legume ntreprinderea era de dat recent.
ns deja att de rentabil, nct un prieten l-a sftuit cu ardoare s
investeasc. Dup opinia lui, marketingul televizat era invenia cea
mai genial a secolului dup inventarea televiziunii, bineneles
Fr s piard o secund, Nick a pus mna pe telefon i a format
numrul restaurantului.
Restaurantul DeAngelo, a anunat Harriet.
Harriet era o femeie de cincizeci i trei dc ani, combinnd de
minune competena unei secretare i atitudinea prevenitoare,
reconfortant a unei mame.
Harriet, sunt Nick.
Bietul meu Nick Deci, ai grip?

n sfrit cineva care m nelege Sunt aproape cu un picior


n groap. Harriet, ns datorit curajului meu, cred c m voi
restabili Harriet, trebuie s-mi gseti numrul lui Paul Harmon.
Nu am puterea s ridic cartea de telefon.
Un minut Iat, l am. i-l dau pe cel de la birou. E
3559876.
Nick a rsturnat o sticl cu sirop i a trntit termometrul pe jos
nainte de a gsi un stilou pe noptier. A fcut-o pe secretar s i
repete numrul, l-a notat pe cutia Kleenex i a nchis.
Tnra de pe ecran propunea acum un barometru n form de
chitara, de cel mai prost gust.
O, Vanessa a murmurat el printre dini. i vreau trupul, i
vreau sufletul vreau s pori copilul nostru
Sirena a surs.
i totul va fi al dumneavoastr numai pentru nousprezece
dolari i nouzeci i cinci de ceni.
Cumpr! a strigat Nick.
Vanessa a bgat cartea de credit n automatul de bancnote din
centrul comercial i a ateptat, cu ochii pironii pe ceas. n zece
minute avea ntlnire cu avocatul ei. i-i trebuia cel puin un sfert de
or cu maina pentru a ajunge la biroul lui.
A nceput s bat n bitumul trotuarului cu piciorul. Automatul a
scos un zgomot bizar apoi a tcut. Oare cartea de credit pe care o
introdusese i fcea probleme? i nc nu se vedea nici o bancnot.
Agasat, Vanessa a apsat pe taste. Pe ecran a aprut un mesaj:
Solicitarea dumneavoastr a fost nregistrat. Bun. Totdeauna era
aa
O nou ateptare zadarnic. Exasperat, s-a apucat s loveasc cu
pumnul n aparat.
La naiba!
Lng ea s-a oprit o femeie. Corpolent, de vreo cincizeci de ani,
nfipt.
A Dar parc v-am vzut la televizor?
S-a apucat s-o studieze ndeaproape.

Da, da, asta e Pe reeaua la care poi cumpra o mulime de


lucruri
Aa e Midas Network.
i-a ndreptat atenia asupra mainii infernale, implornd-o, dac
nu-i da bancnotele, cel puin s-i napoieze cartea de credit.
V vd n fiecare zi Sptmna trecut am cumprat robotul
pentru legume tii, acela care se poate transforma n tietor de
cartofi pai E puin cam mic, dar cu totul suficient pentru Frank i
mine, acum cnd biatul meu a plecat n armat i apoi cumnata
mea, de asemenea, este una din clientele dumneavoastr, a cumprat
ventilatorul
Vanessa a recitat n minte predica lui Paul Harmon, directorul
pentru relaii cu publicul: Cu ct emisiunea va deveni mai popular,
cu att mai. des vei fi recunoscut pe strad. Oricare ar fi
mprejurrile este neaprat necesar s v pstrai o amabilitate
constant. De asta depinde imaginea de seam a reelei.
Aa, da? a spus ea. Sper c suntei mulumit.
i-a aruncat o privire rapid la ceas. A avut o tresrire La ora
asta ar fi trebuit s intre n biroul avocatului. Cu podul palmei, a mai
izbit o dat n automat. Miracol! Prin fant au aprut dou hrtii de
douzed de dolari. ns cartea de credit a rmas definitiv blocat n
mruntaiele aparatului. Amnnd pentru mai trziu formalitile
pentru recuperarea ei, Vanessa s-a repezit spre main.
Culmea ghinionului, blocajele de circulaie s-au inut lan, astfel
nct a ajuns la imobilul lui Walter Brass cu o ntrziere de patruzeci
de minute.
Parker se afla deja acolo cu avocatul su i noua sa logodnic. A
ntmpinat-o cu un zmbet radios i se pregtea s o srute pe obraz,
ns Vanessa s-a eschivat. Cu o privire i-a impus ferm s pstreze
distana.
Fostul ei so, cel mai bun arunctor din Liga de base-ball
american, afia o expresie de amrciune.
Bun, Vanessa
Ea ignor vocea lui grav, menit s evoce o intimitate pe care ea
o lsase de mult n urm. Dei divorul lor dura de aproape un an,
prezena lui Parker o fcea ntotdeauna s fie nervoas. Nu pentru c

regreta. Departe de ea aa ceva. Nu, ceea ce regreta, de fapt, era


numai timpul i dragostea pe care i le druise cu generozitate din
toat inima.
Dei nu era de o perspicacitate scnteietoare, Walter Brass
nelese c trebuie s ajung imediat la obiectul acelei ntlniri. A
invitat-o pe Vanessa s se aeze aproape de el. A tuit i i-a dres
glasul nainte de a se lansa n discuie. ns Bill Wilton, avocatul lui
Parker, i-o lu nainte.
Vom face tot posibilul pentru a regla acest diferend prin bun
nelegere.
Vanessa deveni rigid. Diferendul nu era att de uor cum
pretindea el Parker, atras de suma frumuic pe care i-o oferise un
editor, redactase prin intermediul unui negru, autobiografia, sa.
N-ar fi nici o problem dac s-ar fi limtiat la a relata isprvile lui
sportive. Din pcate, mnat fr ndoial de preocuparea de a place
publicului n cutare de scandal, a crezut de cuviin c e bine s
destinuie detalii intime din viaa sa cu Vanessa Care era gata s-l
dea n judecat dac aprea cartea, n totalitatea ei.
Parker a ridicat mna.
Nu aa de repede, v rog. Cred c e preferabil ca cu i Vanessa
s discutm aceast problem n particular.
Logodnica se agita incomodat pe scaunul ei. El a potolit-o
punndu-i mna pe genunchi.
Nu e nimic de discutat, i-o tie scurt Vanessa. E foarte simplu,
Parker Dac nu scoi tot ce m privete din carte, te voi da n
judecat. i nu vei lua suficient din drepturile de autor pentru a m
putea despgubi, i-o garantez.
Parker pli sub bronz. Vanessa atinsese un punct sensibil S-a
tras mainal de nodul cravatei i a cltinat din cap.
Nu eti rezonabil, Vanessa.
Crezi? Pentru c n opinia ta, ai dreptul s m mproti cu noroi
fr ca eu s reacionez? M prezini ca un fel de nevinovat o o
nimfoman! i ai vrea s te las s-o faci? Nici nu se pune problema,
Parker. Reputaia mea e n joc. Pentru mine e la fel de important
cum e contul tu la banc pentru tine!
Draga mea, te rog

S-a ridicat i a vrut s-i pun minile pe umeri. Era mai mult dect
putea suporta. Indignat, i ceru scuze cu o privire scurt lui Walter
i se npusti pe culoar, cu Parker dup ea, care a urmat-o pn la
ascensor.
Ce vrei. Vanessa? O blan? O main? Spune-mi Te asigur
c voi ti s fiu generos.
Fr s in seama de curiozitatea avid a celor dou secretare l a
uierului nghesuii n cabin cu el, l plesni cu toat fora.
Eti i mai odios dect te tiam!
Uile alunecar pe in, deschizndu-se. Vanessa a fost prima care
iei din lift. Se precipit afar, unde briza proaspt de septembrie i
rvi prul.
Cel puin i dai seama de suma de bani care e n joc? a insistat
Parker, care fugea n urma ei, frecndu-i obrazul.
Nu, i puin mi pas!
nc o sut de metri i va fi la adpost, n maina ei. ns,
apucnd-o brusc de bra, Parker a oprit-o mpingnd-o n vitrina unui
bijutier.
N-o s te las s strici totul, Vanessa, te previn.
Ea i cunotea temperamentul violent, dar el nu uzase niciodat de
for cu ea. Cu toate acestea, n acel moment, expresia lui era
deosebit de amenintoare. Vanessei i se fcuse fric. El i-a dat
seama de asta pentru c i-a dat imediat drumul din strnsoare.
Sunt profund mhnit Nu vroiam s fiu brutal. ns e i
greeala ta Ascult, hai s bem un pahar undeva. Am putea discuta
cu calm i
E inutil, Parker. tiu prea bine ce vrei s-mi spui i nu m vei
face s-mi schimb prerea. Portretul pe care mi l-ai zugrvit n cartea
aceea este inacceptabil. E revolttor. Dac ar aprea, n-a mai
ndrzni s privesc pe nimeni n ochi.
i eu care credeam c-i fac o plcere trimindu-i o copie a
manuscrisului
El ridic din umeri i oft.
i faci gnduri negre degeaba, tii Oamenii bnuiesc deja c
totul e inventat. Nu citesc asemenea istorii pentru prima oar.
Ea ridic o sprncean.

Aa crezi Scuz-m, dar nu sunt de aceeai prere. i nu in


s m expun nici celui mai mic risc. Civa gur-casc ncepuser s
ncetineasc pasul n jurul lor. Unii le murmurar numele. i
recunoteau
S nu mai stm aici, i-a zis el. Hai Nu te in mai mult de
dou minute.
l urm resemnat n salonul de ceai cel mai apropiat, unde el a
comandat cafele fr mcar s o ntrebe.
Drguul de Parker Nu s-a schimbat nici un pic
Vanessa, cartea aceea mi asigur o retragere confortabil,
nelegi? Nu voi putea juca base-ball pn la aizeci de ani. n civa
ani, voi fi un om terminat. Trebuie s-mi asigur spatele
Vanessa ridic ochii spre cer. Parker dusese ntotdeauna un mod
de via demn de un eic arab. Srcia nu era o chestiune imediat.
A putea s te plasez la Armata Salvrii, dac vrei. i-a putea
rezerva un loc acolo.
El se ridic n picioare, profund ofensat.
Pe cuvnt. Vanessa, m decepionezi. Nu mi-a fi putut
imagina s devii att de acr.
Cafelele ajunseser pe mas. Privirea lui Parker se aintise mainal
pe oldurile unduitoare ale chelneriei care se ndeprta. Apoi s-a
ntors spre Vanessa, a tras puternic aer n piept i i-a pus minile cu
podul palmei n jos pe mas, cu degetele ndeprtate.
Vanessa tiu c divorul sta a fost o ncercare dificil
pentru tine. ns acum ai o via independent i un serviciu
interesant. Nu are nici un rost s m torturezi astfel.
S te torturez?
Da. Recunoate c ai tu ceva n cap Dac totui vrei bani
A simit c se nglbenete. Dac n-ar fi avut oroare de scandal,
i-ar fi aruncat cu plcere cafeaua fiart n fa.
Nu atept nimic de la tine, Parker. Absolut nimic. N-am nevoie
de blnurile tale, nici de mainile tale sport Pstreaz-i banii
murdari pentru logodnica ta n ceea ce m privete, tot ce-i cer
este s-mi tergi numele din cartea aceea. Cel puin n msura n care
e asociat cu o serie de minciuni murdare!

Bine, de acord am derapat puin. Totui n-o s-mi reproezi


c n-am imaginaie.
Dac era vorba de scrierea unui roman, nu s-ar fi pus
problema.
Ea cltin din cap exasperat. Conversaia se desfura aa cum
prevzuse.
Pe drept cuvnt, nu tiu de ce am acceptat s vin aici cu tine
i-a spus ea ridicndu-se. n orice caz, trebuie s plec. sunt ateptat.
Din fericire, el renun de data asta s o urmeze.
O ntlnire amoroas? a ntrebat-o el cu o ciud vog.
Foarte amoroas.
Rodney, vrul ei, o atepta, dup cum conveniser, lng fntna
de lng centrul comercial. Cum o vzu, se ndrept spre ea.
Mmm Nu lai impresia a fi n bun dispoziie Probleme?
Ea i-a ntins obrazul pe care el l srut.
Tocmai am discutat cu Parker. nelegi ce vreau s spun?
Da neleg.
Rodney era singurul membru al familiei ei n Seattle. l adora. Cu
prul negru, crlionat i ochii la fel de negri, cu tenul palid. Rodney
avea frumuseea unui tnr zeu grec. Mai mic cu cinci ani dect ea,
avea n plus o prospeime i o drglenie care deseori o
reconfortaser n momente dificile.
S vorbim despre apartament, va fi mai vesel, i-a spus ea.
El a luat-o de bra rznd i a condus-o spre restaurantul lui
preferat, unul tailandez unde se mncau fileuri mici de carne crud cu
sos marinat asezonat cu condimente i ardei rou.
Deci, e liber?
Exact. Locatarul meu a plecat sptmna trecut.
Fantastic.
Nu e mare, s tii. O camer, o chiuveta, un du i chiar
deasupra garajului.
E mai bine dect deasupra unei ntreprinderi de pompe
funebre Nu mai suport s vd toi acei oameni care intr n
magazin cu o min de nmormntare.

E cazul s-i spun Mai trebuie s mai ai puin rbdare. A


vrea s zugrvesc nainte de a te muta.
Faa lui Rodney se lumin. De doi ani, urma cursurile unei coli
de chiropraxie1 i i pltea studiile practicnd diverse ndeletniciri:
curier, spltor de vase la restaurant sau rnda. i curajul fcea n
mod hotrt parte din numeroasele lui caliti.
M voi ocupa.
Se fcuse trziu cnd Vanessa mpinse ua marii case coloniale
din Queen Ann Hill. i scoase pantofii, aprinznd lumina i
traversnd salonul cu corespondena n mn. Butonul automatului el
telefonic clipea. Primul mesaj era din partea patronului ei, Paul
Harmon: Janet i cu mine am fi bucuroi s te invitm la mas
vinerea viitoare la DeAngelo. Vino singur.
O invitaie pe care a primit-o cu o plcere temperat. Cei doi
Harmon, un cuplu cu totul ncnttor de altfel, aveau obiceiul
regretabil de a o prezenta cu orice pre cunotinelor lor masculine
celibatare. Nici de aceast dat nu vor face, fr ndoial, excepie de
la regul.
A ascultat distrat celelalte comunicri, ambele de la Parker. ns
mintea ei rmnea preocupat. DeAngelo Unde mai auzise deja
acest nume? Abia cnd i-a preparat ceaiul de tei i ment pentru
sear i-a amintit. Nick DeAngelo! Un vechi juctor de fotbal, a
crui reputaie n privina femeilor nu era de invidiat pe lng cea a
lui Parker i cel mai bun prieten al lui Paul
Vanessa i consult ceasul. Ora nou i jumtate. Mai avea timp
s-i telefoneze lui Paul Harmon. I-a rspuns Janet, soia lui.
Janet? Bun seara Tocmai am primit mesajul vostru Avei
intenia s m aruncai n braele lui Don Juan? a ntrebat ea fr
vreun preambul.
Janet a izbucnit n rs.
Presupun c vrei s vorbeti de Nick?
Vd c ne nelegem.

Chiropraxie tratament medical efectuat prin exersarea diverselor pri ale


corpului, n special a coloanei vertebrale.

Bun, mrturisise Voiam s i-l prezentm. E un biat


adorabil, Vanessa. Nu-i vei rezista.
E exact ce mi-ai zis i ultima dat de acel obsedat sexual care
era ct pe ce s m nghesuie ntr-un automat pentru timbre Nu, pe
cuvnt, Janet, nu cred c e o idee bun.
Oricum, nu e un alt Parker, dac asta te preocup.
Vanessa avusese ocazia n mai multe rnduri s-i dea seama de
iniiativa Janetei.
Ar fi nejust s-l plasm pe Nick n aceeai categorie. D-i cel
puin o ans
Vanessa oft. De la cstoria ei dezastruoas cu Parker avea o
suspiciune instinctiv fa de brbai. ns, pe de alt parte, nu putea
nici s se izoleze n cas i s nchid ua oricrei ocazii de a ntlni
figuri noi.
Ne-am neles Dar dac acest De Angelo nu tie s se poarte,
v radiez definitiv, pe tine i pe Paul, de pe lista mea de felicitri.
Oh, oh Am impresia c confruntarea cu Parker nu s-a
desfurat prea bine, nu?
Vrea s publice cartea i nu tiu cum s-l mpiedic. i d
seama c, n ciuda ameninrilor mele, nu am de fapt posibilitile
financiare de a-l urmri n justiie.
E odios.
Pot s m reciclez rapid pentru alt meserie dac apare acea
porcrie. Nu voi mai fi luat n serios n jurnalistic.
Janet a reflectat un moment. Apoi:
Ascult Eti obosit, Vanessa. F o baie, pune un disc de
muzic clasic i culc-te. Mine diminea vei vedea lucrurile mai
limpede.
Cu excepia discului, Vanessa i-a urmat sfaturile. i dup o
jumtate de or, se scufunda ntr-un somn agitat din care a ieit a
doua zi de diminea, ntr-o dispoziie foarte proast.
Mel Potter, un alt animator al emisiunii, a arborat o min
ngrijorat cnd a vzut-o sosind la studio. La patruzeci i cinci de
ani, Mel avea o aptitudine nnscut de a vinde orice oricui, ceea ce i
crea o popularitate inegalabil n bran. Coleciona soie dup soie

i numrul de pensii alimentare pltite fostelor sale neveste ar fi fost


demn s figureze n cartea recordurilor.
Ce-i cu tine, Vanessa? Ai o fa de dos de plapum n
dimineaa asta constat el pe tonul patern pe care-l folosea cu ea.
Ea se ls s cad ntr-un fotoliu, n timp ce Margie, machioarea,
i deschidea cutia cu farduri.
Mulumesc de compliment, Mel. Face ntotdeauna plcere.
Cu braele ncruciate, el se aez pe mas cu faa la ea.
Am citit n ziar c fostul tu so e n ora Particip, se pare,
la o ntlnire cu fotii colegi de coal. Crezi c ai putea s-l convingi
s treac pe aici nainte de a pleca. Lotul de bastoane i mingi s-ar
vinde ca pinea cald dac ar veni chiar el s le prezinte.
Da Ei bine, sunt dezolat, Mel Va trebui s te mulumeti
cu propriul tu talent. Parker i cu mine nu suntem n termeni prea
buni
Semnalul rou de deasupra uii ncepu s clipeasc. Emisiunea
debuta n cinci mi-nute. Vanessa i alung orice preocupare i se
concentr exclusiv asupra acestei ore pe care urma s o petreac n
direct cu telespectatorii.
Pe platou a simit c renate. Timp de aizeci de minute devenea
Vanessa Lawrence, prezentatoarea lui Midas Network. i nimic
altceva.

CAPITOLUL II
Era nalt, cu umerii puternici. Normal: era un fost juctor de
fotbal Prul brun, mldios, nedisciplinat. O frunte lat, inteligent
cine a spus c sportivii aveau mai mult muchi dect creier? buze
senzuale, ochii negri, mngietori.
Mai ales expresia ochilor a fost cea care a pironit-o pe loc n timp
ce Nick se apropia de masa unde ea tocmai se aezase cu Paul i
Janet Harmon.
i ptrundeau ca un sfredel n suflet. i ddeau peste cap aprarea
i ptrundeau chiar n inima intimitilor sale. Subit, a avut senzaia
c cicatricele ei emoionale apreau n plin lumin, la fel de vizibile
ca i cum i-ar fi fost imprimate pe fa. Instinctiv, i-a venit s fug.
A rmas totui pe scaun n timp ce Paul s-a ridicat pentru a strnge
mna gazdei lor.
M bucur s vd c ai supravieuit gripei Dup telefonul tu,
mai deunzi, era ct pe ce s comand o coroan.
Nick a surs, dar distrat: Plivirea i rmnea aintit asupra
Vanessei.
Vanessa, i-a zis Paul, i prezint un prieten, Nick DeAngelo.
Mna Vanessei a disprut n cea a lui Nick n timp ce a simit c i
se formeaz un nod straniu n stomac.
Bun, Vanessa.
Bun Nick.
Ce mod de a-i propuna numele. Mai duios ca briza care apleca
grul vara. El avea impresia c mna ei tremura uor cnd i-a dat n
cele din urm drumul
Parc era vorba s deschizi un alt restaurant la Portland, luna
viitoare, Nick? l-a ntrebat Janet. Vei fi des plecat, atunci? Nu te
sperie toate cltoriile astea?

Nick a ridicat din umeri cu nonalan, asezndu-se. Prea la fel


de dezinvolt n smoking cum era probabil n maieu i chiloi de sport
plini de noroi, pe stadion.
Sunt obinuit.
Vanessa agoniza. Regreta c nu dduse curs primei el idei de a
refuza invitaia soilor Harmon. Cu nici un pre nu dorea s se
angajeze emoional. Ori tocmai asta se petrecea n aceast seccund.
Se simea antrenat ntr-un angrenaj diabolic pe care nu-l putea opri.
n disperare de cauz, s-a agat de asemnarea dintre Nick
Parker Amndoi campioni, dei pe terenuri diferite, amndoi
seductori, amndoi legende vii pentru un tineret care ducea lips de
eroi.
Ambii ntreinnd n mod regulat cronica sentimental a revistelor
de scandal.
Iat. La asta trebuia s se gndeasc. La aceast similitudine ntre
cei doi brbai. ntre Nick i cellalt, care o ndurerase n mod crud
Astfel nct s nu mai triasc niciodat acel infern.
Nu cred ca un sportiv s poat renuna vreodat n ntregime la
a cutreiera lumea, a zis ea.
Trebuia c inoculase, suficient dispre cuvntului sportiv pentru
ca Nick s devin bnuitor. El n-a totui s se vad nimic, ns a gsit
o modalitate potrivit pentru a-i plti cu vrf i ndesat.
E efectiv o plcere i uneori chiar o pasiune Ca cea pe care o
avei de a vinde dulapuri din plastic ce imit lemnul, sau bigudiuri
electrice
Nu mi-e ruine de meseria mea, domnule DeAngelo.
Nici mie, domnioar Lawrence. Nici mie.
Acest schimb acru-dulce a provocat o anumit rceal. Paul i-a
dres glasul.
Vanessa sper s prezinte ntr-o zi tirile.
Nick i nl capul, fr s fac nici cel mai mic comentariu.
Dineul a fost fr ndoial excelent. ns Vanessa ar fi fost
incapabil s-i aminteasc ce a mncat. Mintea i era n ntregime
obosit de cutarea unei modaliti de a scpa privirii insistente a lui
Nick DeAngclo.

Dup cafea au trecut n salon, unde Vanessa, fr s tie prea mult


cum, s-a trezit n braele lui Nick pe minusculul ring de dans.
i-e fric de mine? a ntrebat-o el.
Fric? De unde i-a venit ideea asta bizar?
Nu tiu. Din ochii ti, fr ndoial
E oboseala, foarte simplu. Ai fcut o confuzie.
El i surse i era ct pe-aci s se topeasc ca o bucat de cear.
Ai fost mritata cu Parker Lawrence, nu?
Atmosfera a devenit brusc sufocant. i lipsea aerul.
Da, a rspuns ea, n cutarea unei ieiri.
El i-a urmrit privirea i a neles.
Pe aici
Lund-o de mn, o duse cu el traversnd sala spre un culoar
ntunecat i o invit s intre ntr-un birou mare. Ea era gata s
protesteze cnd a observat fereastra transparent i terasa.
Rcoarea nopii a fcut-o s tremure, dar a rmas sprijinit de
balustrada de fier forjat. Cerul presrat cu stele prea s reflecte
luminile oraului i ale portului de jos.
Vanessa a inspirat prelung aerul marin pe care l ndulcea briza.
E foarte frumos aici, a zis ea.
Nu m plictisesc niciodat.
Cu delicatee, i puse vesta pe umerii tinerel femei. Ea i mulumi
cu un surs.
Ai locuit numai la Seattle?
Aici m-am nscut. i tu?
Am copilrit la Spokone, ns ncep s m simt ca acas n
acest ora.
Ce te-a fcut s vii aici? Ea a ridicat din umeri.
Aici locuia Parker.
i-a dat seama prea trziu de eroarea ei. nsui numele lui Parker
arunca o not fals deasupra acestui moment linitit.
i cu am fost cstorit, a recunoscut el cu calm. O chema
Jenna.
Ea a ezitat i a ridicat ochii spre el. N-a fost nevoie s ntrebe. El i
rspunsese deja
A plecat.

Oh sunt dezolat.
i chiar era, sincer. Cunotea prea bine suferina produs de o
dragoste care te decepioneaz.
Foarte puine femei suport s triasc mpreun cu un sportiv
profesionist. Ea a fcut o mutr ironic. Ea m-a prsit nainte de a
deveni cu cunoscut Dar ndat ce au nceput s mi se ofere
contracte n aur, a vrut s revin Puin cam trziu
El i pusese un bra n jurul taliei i o nvit s mearg napoi. Ea
i-a scos vesta n timp ce el nchidea uile-geam.
O iubeai?
Cuvintele i scpaser mpotriva voinei el. Nick s-a ntors spre ea.
ns expresia feei lui a rmas greu de ptruns.
Dar tu, tu l-ai iubit pe Parker?
Ea i-a acordat un timp de reflecie cteva secunde.
Ca s fiu sincer, nu tiu. Cnd l-am ntlnit eram la
universitate. Nu mai cunscusem pe nimeni cu un asemenea
farmec. M fascina.
Nick a ridicat trist capul. S-a sprijinit de spatele unui fotoliu, cu
braele ncruciate.
Mi-ar place s te cunosc mai bine, Vanessa.
mpotriva voinei ei, aceast sinceritate o emoiona. Se puse i mai
mult n gard, pentru a nu fi surprins. Nick avea darul de a exercita
un puternic ascendent asupra ei; o demonstra nervozitatea ei n faa
lui. Cu grij, i-a pus vesta pe sptarul unui scaun, cutnd o
modalitate de a-l respinge fr a-i rni amorul propriu.
Nu l-a auzit cnd s-a apropiat. Mna lui pe ceafa ei a fcut-o s
freamte.
E timpul s uii, Vanessa i s treci la altceva
Aceste cuvinte rostite cu o voce plcut, att de dulce i att de
aproape de buzele ei A nchis ochii i a primit srutul lui. i
rspunse cu toat fiina ei, fr reinere, ca i cum ar fi fost scris
dintotdeauna c trebuia, n aceast sear, n acel minut, s-l srute pe
Nick DeAngelo.
Cnd el i-a dat drumul, i-au trebuit cteva secunde nainte de a
putea s gndeasc din nou clar. i de aceast dat, raiunea i-a

reintrat n drepturi. Nick l-a aprut brusc ca un om periculos, mult


prea periculos pentru ea
Lucrezi mine? a ntrebat el.
Degetul lui se juca neglijent cu o uvi scpat din pieptenele de
filde.
Nu
Perfect. Atunci vom petrece ziua mpreun.
Prea stupefiat pentru a protesta, s-a mulumit s clatine din cap.
ns el i lu braul i o duse cu el spre u.
Ar fi bine s mergem la Paul i Janet. Ar ncepe s-i fac griji
n privina ta.
O or mai trziu, abia s-a urcat n main, c Janet s-a ntors spre
Vanessa:
Ei ce zici de el?
Vanessa ar fi trecut bucuroas cu vederea aceast ntrebare.
Mi-ar fi plcut mai mult s rmn acas, s-mi vd de treaba
mea.
Glumeti! E un scump E irezistibil, nu?
Era, n aa msur, nct Vanessa nc se ntreba cum de nu
sucombase total n braele lui.
Eu un sportiv a rspuns ea. Sau cel cel puin a fost, e acelai
lucru. Nu v dai seama ct de egoiti pot fi aceti oameni.
Nu se gndesc dect la ei, nu au grij dect de imaginea lor. Janet
a oftat.
Vanessa Cnd vei nceta de a-i mai asemna pe toi sportivii
cu Parker?
Conversaia s-a ncheiat scurt. Paul, care ntrziase ca s stea de
vorb cu Nick pe trotuar, s-a instalat la volan. Vanessa se ghemui pe
bancheta din spate, regretnd c nu putea s dea napoi timpul i s
pretind c aceast sear nu existase niciodat.
Paul a lsat-o acas la ea i a nsoit-o curtenitor pn la u.
Am impresia c sentimentele tale sunt temperate, dar n ceea
ce-l privete pe Nick M nel?
Absolut. N-am nici un sentiment pentru el. Bun seara, Paul.
Mulumesc pentru invitaie.

Micul lui surs cu subneles a agasat-o i abia s-a reinui s nu


trnteasc ua dup el. L-a lsat s se ndeprteze nainte de a o
nchide ncet.
Ca de obicei i scoase pantofii i intr n salon. Senzaia mochetei
sub picioare avea totdeauna un efect calmant asupra nervilor ei
sensibilizai. Dar n aceast sear, i trebuia un remediu mai
puternic Sori, o pisic mare, gri, abandonat, pe care o recuperase
cu ase luni n urm, a venit s i se mngie pe sub picioare. Ea a
mngiat-o distrat i s-a ndreptat spre automatul telefonic.
Prima pornire a fost de a-l nchide i de a atepta pn a doua zi
pentru a asculta mesajele. ns contiina o scia. Dac Rodney avea
nevoie de ea? Sau bunicii? L-a vrsta lor puteau avea uor un
accident Aps deci pe tast i curnd vocea agresiv a lui Parker
ncepu s latre n camer: La naiba, Vanessa! Nu eti niciodat
acas! Sun-m, trebuie s vorbesc cu tine. Totdeauna att de
amabil Vanessa l-a trimis, n gnd, la dracu. O alt voce masculin
i succed primei: Eti o femeie delicioas, Vanessa Abia atept
s te revd mine. Noapte bun.
Gemnd uor, s-a prbuit ntr-un scaun. n cteva cuvinte i
reducea, nc o dat, hotrrea la zero. Ar fi putut s stea astfel ore
ntregi s viseze la acea voce cald, s retriasc srutul lui, ns lui
Sori nu-i prea plcuse asta. S-a propit n faa ei, ntrerupndu-i
reveria.
Da, Sori mergem.
I-a pregtit mncarea, apoi s-a dus s se culce. n ciuda oboselii,
nu-i venea somnul. Abia spre ziu a putut n cele din urm s
adoarm.
Soarele ptrundea timid pe sub jaluzele, cnd a sunat telefonul.
Fr s deschid ochii, a bjbit orbete pentru a ridica receptorul i
a-i aduce microfonul la gur.
Alo?
Hohotul de rs de la cellalt capt al firului reui s-o trezeasc
definitiv.
Las-m s ghicesc Nu eti matinal, nu?
A deschis pe jumtate un ochi, suficient pentru a vedea limba
mic a ceasului detepttor tocmai ajuns la nou.

Un minut, a mormit ea.


S-a ridicat n pat, i-a frecat faa. n definitiv, era la fel de bine c
i-a telefonat. Putea astfel s anuleze ntlnirea nainte de a nu fi prea
trziu. Cu vocea mai ferm, a reluat receptorul.
Nick Ascult, m-am gndit i
Ei bine, n-ai avut dreptate. Totdeauna trebuie s te ghidezi
dup impulsuri. Ajung la tine n zece minute cu cornuri calde. tiu o
prvlie nu prea departe de tine care le prepar cu unt O s-mi spui
dac-i plac i-mi vei mulumi.
Nick! Nu e
Prea trziu. Zgomotul ascuit al tonului i rsuna deja n ureche.
Zece minute! S-a ridicat n grab i s-a npustit sub du. Cnd
Nick a sunat la u, avusese timp s trag nite jeans pe ea i un
pulover de angora galben pai.
n faa sursului lui dezarmant i a pungii cu cornuri a simit c i
slbete hotrrea.
Te rog Intr, a spus ea cu ironie n timp ce el o urma cu un
pas ferm n salon.
A privit-o peste umr.
Ai cafea?
Vanessa a ncuviinat, resemnat.
n buctrie.
Fr alt ceremonie, el a luat dou ceti suspendate pe etajer i a
turnat cafeaua care atepta pe maina de gtit. Apoi a invitat-o s se
instaleze n faa lui i a scos cornurile.
Ce intenionezi s faci dup ce devorezi toate astea? l-a ntrebat
ea ronind cu vrful dinilor.
S alergm mai nti. i s mergem s vedem un film dup
aceea.
S alergm?
Ea a remarcat tricoul lui dc bumbac, pantalonii de jogging. n
plus, nu avea nici mcar aerul c glumete.
Nu-i place? i totui e modul ideal pentru a ncepe bine o zi.
Nu m ndoiesc, ns nu mulumesc. Sincer, nu in.
Bine. Astzi vom face o exccpie.

Vanessa s-a jurat n tcere ca data viitoare cnd Paul i Janet vor
cuta s-i prezinte pe cineva, s rmn nchis n camer pn ce
trece pericolul.
Am s caut alt mijloc de a-mi consuma energia a adugat el.
Tonul echivoc, nvluit ntr-un surs care era la fel, a aprins
anumite semnale de alarm n mintea Vanessei. Cu un calm afectat
ea a pus ceaca pe mas i a ridicat ochii spre Nick.
La urma urmei, este o idee excelent Am nevoie de puin timp
s m schimb
Nick a parcat automobilul su Corvette n parcul cel mai apropiat.
Abia ce a cobort din main i a nceput s fac nite exerciii de
suplee. Vanessa l observa cu un ochi critic i apoi a nceput s-l
imite cu stngcie.
Avantajul de a iei cu un sportiv, a remarcat ea ntre dou
exerciii de ntindere, este c i pstrezi forma, fie c vrei sau nu.
De la divorul ei, ntrerupsese orice activitate fizic i ncepuse s
se resimt la msura taliei.
Nick porni cu fuleuri mari, accelernd progresiv ritmul. La un
moment dat, s-a ntors fr s ncetineasc i a nceput s fug
de-a-ndratelea fr s arate nici cel mai mic semn de oboseal.
Practici de mult exerciii de relaxare pe canapea?
Te ursc, i-a zis ea gfind.
Pulpele i protestau, plmnii ameninau s explodeze n orice
moment.
Nu e frumos, Vanessa M ntreb dac s cumpr aparatul de
zdrobit gunoiul, pe care l-ai prezentat sptmna trecut.
Cu sufletul la gur, Vanessa s-a lsat pe iarb, cu braele
ncruciate, sufocat ca un pete scos din ap. Aa cum se atepta, el
a continuat s fug, descriind un cerc larg n jurul ei. Apoi a venit i
s-a aezat lng ea, ateptnd rabdtor ca ea s se ridice din nou n
picioare.
Ea i-a adunat ultimele fore pentru a se tr la main i a se
prvli n scaunul de piele roie.
Merge? a ntrebat-o el nvrtind cheia n contact.

Mmmm Nu voi mai accepta niciodat invitaia lui Paul i


Janet. Niciodat.
Hai Hai S nu dramatizm. O s vezi dup un du bun,
te vei simi la fel de vioaie ca o veveri.
Vanessei i s-au mrit ochii. Un du? Nu se gndise la acest
aspect i dac el profita s?
Relaxeaz-te, Vanessa, O s fac du separat. Nu eti invitat s
participi, cel puin pentru moment.
Ea s-a nroit subit.
Nu m gndeam deloc c
Mincinoaso!
Locuia la ultimul etaj al unui imobil datnd de la nceputul
secolului. Linitea cartierului a surprins-o, ca i decoraia simpl i
de bun gust a apartamentului. Se ateptase la ceva mai strident, n
concordan cu personajul. El i dejuca toate eforturile de a-l face s
intre ntr-o categorie bine definit i pe care o detesta.
F-te comod i simte-te ca acas, i-a zis el. M ntorc imediat.
A abandonat-o ntr-un salon tapiat cu materiale de culoare bej, cu
sofaua din catifea de culoarea tutunului i covoare orientale n care
domina roul. Ea s-a apropiat de fereastr. Dincolo de bulevardul
larg se ntindea golful Elliot cu activitatea portului. Un vapor i
anuna n deprtare sosirea cu un sunet lung de siren.
La captul unui sfert de or a cuprins-o o anumit nelinite. Avea
subit sentimentul c trebuia s scape de urgen de aceast atracie
spre Nick, pe care nu se simea n stare s o combat.
Nu pleca, i-a spus el n momentul n care ea punea mna pe
clana uii.
Ea s-a ntors. El sttea n pragul salonului n jeans, cu o cma
alb deschis la gt.
Nu-i fac nimic ru, Vanessa. i promit.
S-a apropiat foarte uor, ca i cum se temea s n-o sperie.
Se petrece ceva important ntre noi i dai seama, nu?
Ea a ridicat capul, un nod i s-a pus n gt.
Da i tocmai asta m nspimnt. El i-a pus mna pe umeri:
N-ai de ce s te temi de mine. tiu s atept pn vei fi
pregtit

Privirea lui a paralizat-o. Implacabil, ochii lui au fost atrai de


buzele ei.
O s te srut a murmurat el. Dac doreti i tu, bineneles.
Ea nu a avut prea mult timp s se gndeasc. Mai era capabil, de
altfel?
ncet, ea i-a ncruciat degetele n spatele cefei lui Nick i s-a
ridicat n vrful picioarelor.
Doresc i eu, Nick

CAPITOLUL III
Vrei s faci un du, acum?
Fr a mai avea energie dup acel srut pasionat, Vanessa se
sprijini de u. A deschis din nou ochii ncet, pentru a lua contact cu
realitatea prezent.
A ntlnit sursul lui pe juntate tandru, pe jumtate amuzat, apoi
el s-a ntors n buctrie s-a lsat pe vine n faa unui dulap, pentru a
scoate ceti. Vanessa, care venise acolo dup el, observ muchii
ntini ai coapselor ncordate sub pantalonii jeans care se mulau.
Nu mi-ai rspuns, i-a zis el ridicndu-se.
Cum?
Duul
Oh Dar N-am cu ce s m schimb.
S-a uitat cu dezolare la pantalonii ei de jogging, mai degrab
decolorai i ptai de urme de iarb.
Gina i-a lsat nite lucruri aici Ar trebui s i se potriveasc.
Suntei aproape de aceeai talie.
Gina?
El a srutat-o pe frunte.
Sora mea.
Uurarea ei a fost att de evident, nct s-a ntors la fereastr ca
el s nu-i vad obrajii roii.
i place buctria chinezeasc? a ntrebat-o el.
Da.
Perfect. Prima u pe dreapta. E i o sal de baie auxiliar i
hainele sunt n garderob. ntre timp m duc s iau mncarea, de
acord?
Ea a ncuviinat cu o nclinare a capului, linitit c el manifesta
atta tact fa de aceast situaie care o stnjenea n cel mai nalt
grad.

Camera era spaioas, cu tonuri de pastel. Dup toate aparenele,


nu era aceea n care dormea Nick. Aranjamentul din camera de baie
era de asemenea de factur feminin. Pardoseala roz l robinetele
aurite.
Dup du, Vanessa s-a nfurat ntr-un prosop mare i a cutat n
ifonier ce putea s-i convin. Sortimentul era redus S-a decis n
cele din urm pentru un costum de jogging gri, de jeans nu putea s
gseasc ceva mai comod i care s mearg la orice. Cu grij, i-a
nchis pan la gt jacheta. Puin a lipsit s nu-i pun i gluga. Cel
mai bine era s nu tentezi diavolul.
A ieit din camer tocmai n momentul n care Nick, cu braele
ncrcate, se ntorcea de la restaurant.
Te simi bine?
Absolut, da.
El i-a pus pungile pe masa din buctrie i s-a apropiat de ea. Ea
a tresrit instinctiv cnd i-a descheiat primii doi nasturi de la jachet.
Vremea s-a rcorit, dar nu n aa msur ca s te nfofoleti
astfel, Vanessa.
Buzele lui le-au atins uor pe ale el, apoi a scos farfuriile din
dulap, foarte natural Au mncat n tcere rulourile cu unc i
ciuperci i raa cu sos dulce-acrior. Vanessa nu s-a simit deloc
stingherit. Era o tcere complice, propice gndurilor pe care le
mprteti n spatele unei priviri, al unui surs schiat
Soarele de diminea dispruse n spatele unui vl de nori cenuii
i o ploaie mic, fin, mnjea acum ferestrele. Nick a revenit n salon
ca s aprind focul. Vanessa s-a aezat pe marginea unui fotoliu i i-a
fcut plcere s urmreasc fiecare faz a operaiei. Lemnele de foc
ngrmdite ntr-o lad de lng vatr pe care le-a pus n cmin,
jurnalele pe care le mototolea, pentru a le pune ntre crengile moarte.
Apoi chibritul care se aprinde, focul care nghite avid hrtiile, care se
arunc asupra lemnelor i, n sfrit, buteanul pe care l mpinse
pe suportul metalic
Cednd farmecului acestei calde intimiti n care contribuiau
flcrile, Vanessa a venit i s-a lsat n genunchi lng Nick care,
narmat cu nite foale din piele, fcea s se nroeasc jratecul.
M iei poate drept o idioat, i-a spus ea jenat.

Absolut deloc.
Numai c ceea ce mi se ntmpl mi face fric.
El sprijini foalele de emineu i o mngie pe pr.
Voi fi sincer cu tine, Vanessa. Te doresc, chiar din secunda
cnd te-am vzut la Midas Network dar sunt pregtit s atept.
S atepi?
Rbdarea nu era un cuvnt care exista n vocabularul lui Parker.
Da. Vreau s m doreti i tu. i, te previn, voi face totul
pentru asta
Era deja pornit pe aceast cale dar, bineneles, a pstrat aceast
reflecie pentru ea.
Nick s-a ridicat i a revenit cteva minute mai trziu cu dou
pahare cu vin. i ntinse unul Vanessei i se aez din nou lng ea.
Gnditor, privea picturile de ploaie prelingndu-se pe fereastr.
Ce vrei s faci dup-amiaz? S mergi la cinema sau s rmi
aici?
Flcrile dansau n pupilele Vanessei. Se simea bine aici. Era
cald i siguran Era ca i cum rtcise singur prea mult timp,
pierdut, i el o luase cu sine pentru a o duce n acest loc secret,
cunoscut numai de el singur.
Vanessa?
Ea a ntors capul, aproape mirat, i i-a dat seama c el atepta un
rspuns. Uitase A plecat ochii pe paharul cu vin pe care l inea n
mn. Straniu nc nu sorbise nici o nghiitur i deja i se urcase
la cap.
Prefer s rmn aici. Ador furtunile cnd sunt la adpost,
evident.
ncet. ncet, ploaia a devenit mai apstoare, mai violent. Rafale
de vnt ridicau frunzele roii ale stejarilor i ararilor.
El s-a sprijinit n cot i a but o nghiitur de vin.
Vorbete-mi despre tine, Vanessa. A devenit dintr-odat rigid
i el i-a apsat mna pentru a o liniti.
Nu-i cer s-mi povesteti despre cstoria ta l cunosc vag
pe Parker Am avut ocazia s ne ntlnim Nu, tu m intrigi.
Ea s-a rezemat de scunelul de piele din faa emineului i
scotocind prin amintiri i povesti copilria ei. Tatl care-i murise

cnd avea apte ani; mama ei, foarte tnr, care o ncredinase
prinilor si, pentru a se cstori peste un an cu un texan pasionat de
rodeo.
Ai mai vzut-o des, dup aceea?
Nu. m scria din cnd n cnd i primeam cadouri, de
Crciun i de ziua mea de natere Dar cam asta e tot.
i-a ridicat ochii spre Nick. O ascultase n tcere, atent i
nelegtor. I-a fost recunosctoare c a scutit-o de mil. N-ar fi putut
suporta s o ia de umeri, s-i murmure biata mea Vanessa
comptimitor. Copilria ei nu fusese ideal, cu siguran, ns mii de
copii o au i mai nenorocit.
Ai vrut dintotdeauna s fii prezentatoare la televiziune?
Nu Pn la ase ani visam s fiu o nou Shirley Temple. A
trebuit s renun Aveam prul drept ca nite bee de tob. El a
surs.
Ambiiile mele erau cu mult mai palide dect ale tale. Eu, la
cinci ani, aveam un singur el n via: s vnd pete la pia cu
unchiul meu Guido!
Vanessa se apuc s rd cu el.
i te-ai mulumit s fii om de fotbal E teribil. Cum ai putut
s treci peste aceast decepie?
Printr-o voin de fier i o hotrre de fier.
Numai att?
A fcut o mutr fals modest.
Sunt un om remarcabil, o s-i dai seama ntr-o zi.
i cu argumente de-astea vrei s m seduci?
Nu se tie niciodat Remarc, am i altele
Degetele lui, care de cteva momente deja, se jucau cu uviele ei
rocate, i alunecar pe gt i se ridicar spre buze.
Ar fi trebuit s-l opreasc imediat, s-l resping cu o glum. ns
nu i-a simit buzele tremurnd i n-a ieit nici un sunet n timp ce
mna lui cobora pe nasturii jachetei ei. Se deschiser, unul dup
altul. Cu delicatee, Nick a invitat-o s se ntind pe covorul moale.
Licrirea flcrilor dansa pe pieptul ei expus. Niciodat nu se simise
att de feminin, att de dorit ca n acel moment, sub privirea lui

Rsuflarea lui i-a atins uor pielea, i-a strnit sfrcurile snilor
care s-au ntins spre el. Un geamt i-a scpat cnd i le-a mngiat cu
vrful limbii.
Ploaia ncepuse s bat cu ndrjire n geamuri; un fulger arunc o
lumin alburie n camer.
Ochii strlucitori al lui Nick se ridicar spre ea.
Vrei s facem dragoste, Vanessa? Palma sa s-a strns n jurul
unul sn, buzele sale coborr spre abdomen
Da, a murmurat ea. Oh, da, Nick.
ncet, el alunec peste ea, sprijinindu-se pe coate. Faa aproape c
i-o atingea pe a ei A srutat-o pe gur, apoi s-a lsat pe o parte.
N-a sosit nc momentul, draga mea.
Vanessa l-a privit insistent, fr s-i vin s cread.
Dar Nick nu poi s m lai aa!
Nu-i face griji Nici n-am intenia.
Cu gesturi aproape respectuoase, i-a nchis unul cte unul nasturii
jachetei l apoi a luat-o n brae. Au rmas astfel mai mult timp, pur
i simplu nlnuii, legnai de bubuiturile surde ale furtunii.
Vanessa simea dorina slbatic ce o ardea cum se risipete
progresiv, lsnd locul unei tandrei de nenchipuit.
Dei n-ar fi dorit ca vraja s se risipeasc niciodat, nu s-a putut
abine s pun ntrebarea care o chinuia:
De ce, Nick?
El s-a ndeprtat imperceptibil de ea pentru a o privi.
M-a fi druit ie, tii De ce nu m-ai vrut?
i-am promis c voi atepta.
Da, dar dac eu
tiu Am fi putut face dragoste imediat. Dar dup aceea,
Vanessa? Te-ai fi nchis din nou n goacea ta N-a fi reuit s-i
satisfac dect o dorin trectoare, i nimic altceva Nu la asta sper:
ci la mai mult. Cu mult mai mult
n definitiv, poate c ai dreptate Eti realmente un om
uimitor, Nick.
i-am spus deja i nc Nu m cunoti deloc.
Micul lui triumf a amuzat-o.

Poate c a face mai bine s plec a spus ea. Prefer s te


descopr puin cte puin. Nu tot ntr-o zi.
El n-a protestat ctui de puin, n-a cutat s o rein. A
mbriat-o uor i apoi s-a sculat. Ea i-a luat mna, s-a ridicat i ea
i i-a pus n ordine hainele i prul.
Dup o jumtate de or el i parca maina Corvette n faa casei
ei.
Vrei s vii vineri seara la mas? i-a sugerat ea, cu mna pe
clan.
Chiar trebuie s atept att de mult pn s te revd?
Ea a ridicat din umeri n semn de scuz.
M tem c da. Prefer s nu ies n timpul sptmnii Lipsa
somnului nu e prea telegenic.
El scoase un oftat prelung.
Ei, cu att mai ru. O s m mulumesc s te vd vnznd
deschiztoarele voastre pentru cutii de stridii i linguriele dc zahr
pentru cafea Dar atenie Vineri, i voi face o nou demonstraie
a calitilor mele excepionale.
Departe de ea gndul de a se plnge
La opt? i-a-zis ea. Un ultim srut pe buze
La apte. Aduc eu vin.
La apte i jumtate. i te vei ocupa de foc.
Ne-am neles, i-a zis el surznd. Casa i s-a prut mai pustie
ca oricnd, cu cele cteva miorlituri disperate ale lui
Sori care o atepta cu nerbdare. Era pe punctul de a-i pregti
farfuria cnd se auzir lovituri surde n u.
Ateptndu-se s-l gseasc pe Nick n prag, a alergat s-i
deschid. Nu era Nick, ci Parker. Cu faa roie ca creasta unui coco,
prea pe punctul de a face o criz de apoplexie.
i dai seama c i-am lsat douzeci de mesaje de ieri sear la
automat? Telefonul o s m coste o avere din cauza ta!
Nedorind ca vecinii s asiste la o scen conjugal asemenea celor
care zguduiau pereii casei n ultima perioad a cstoriei lor,
Vanessa l-a apucat pe Parker de bra i l-a tras n cas.
Am fost ocupat.

Ea s-a ntors n buctrie unde Sori mncase deja jumtate de


mncare direct din cutie. A strns carnea, a pus ap la nclzit i a
pus nessul n ceti.
Ce vrei, Parker? l-a ntrebat ea pe un ton plictisit.
Vreau s apar la televiziune, lunea viitoare, ca s-mi prezint
cartea.
S-a lsat s cad greoi pe un scaun.
Prezentatoarea vroia sa participi la emisiune, pentru c e vorba
i de tine.
Ea s-a sprijinit de masa din buctrie, obosit c trebuia s se
lupte cu o minte att de mrginit ca aceea a lui Parker
N-ai neles nc? Nu vreau s aud de cartea asta.
Dac vii, vnzrile vor crete. i dac cresc, tii ce nseamn,
bineneles? Mai muli bani, Vanessa!
Vrei s spui c e deja n vnzare?
Va fi sptmna viitoare. Ea a scuturat din cap, copleit.
Te-am prevenit, Parker Cartea asta n-ar trebui s apar fr
consimmntul meu. Acum, chestiunea va fi n minile avocatului
meu. Rmne s te descurci tu cu judectorii!
Ea a servit ceti le i, cu un gest brusc, a pus una n faa lui Parker
care s-a dat la timp napoi ca s evite o pat pe costumul su deschis.
A ridicat ochii spre ea i i-a observat inuta cu un aer reprobator.
Eti de o elegan Unde ai gsit acest trening oribil? i pe
deasupra e i cu trei numere mai mare.
i eu care m fcusem frumoas tocmai pentru situaia n care
mi-ai fi fcut o vizit l-a ironizat ea.
Sori s-a mngiat de picioarele el, lsndu-i urme de pr gri pe
pantalonii de jerse.
Parker considera c nu era n interesul lui s o bruscheze. A
rspltit-o cu unul din zmbetele lui mieroase pe care le rezerva n
general admiratoarelor sale.
Sper c nu te-am vexat tii c, dac spun aa, n-o fac din
rutate.
Bineneles, Parker.
Viaa ei mpreun cu el fusese o lung serie de asemenea mici
reflecii n aparen anodine dar care, de-a lungul anilor, subminaser

ncrederea pe care ea o avea n sine nsi. Cu toate acestea, de un an,


ajunsese la o anumit ncredere i se simea de atunci imun fa de
meschinriile lui Parker.
Ascult, Vanessa Ce-i cer e att de simplu
i n ntregime absurd! Ai vrea s te ajut s promovezi o carte
care reflect o imagine degradant despre mine. Spune-mi, de altfel,
Parker, de ce m-ai zugrvit n maniera asta? Ai fi vrut s fiu altfel
n realitate?
Parker i-a evitat privirea, prefcndu-se c se uit la ceas.
Ce-ar trebui s fac ca s revii s trieti cu mine, Vanessa?
Ea era att de puin pregtit pentru asemenea declaraii, nct a
rmas fr glas.
De cnd ne-am desprit, viaa mi-a devenit un infern a
continuat el sumbru.
M simt mgulit dar sincer, nu-mi dau seama cum am mai
putea s trim mpreun.
El a ncruntat din sprncene.
Iubeti pe altcineva? a ntrebat-o el, pe un ton acuzator.
Era nc prea devreme pentru a aprecia sentimentele ei fa de
Nick i cu toate astea nu putea s nege tulburarea pe care apariia lui
o provocase n existena ei.
Nu despre asta este vorba. N-avem nici un viilor, noi doi,
Parker i nici mcar un trecut n-ar fi trebuit s avem.
Fr s adauge nimic, ea s-a dus spre ua buctriei care ddea n
spatele casei i a deschis-o. n camer a nvlit un curent de aer, ns
ea nu-i ddea atenie, aceasta rmnnd fixat asupra lui.
Mesajul era limpede. Nici chiar Parker n-a avut nevoie de
explicaii. El s-a ridicat i i-a jucat ultima carte.
Dac m-ai reine, cel puin n seara asta, a putea s-i
dovedesc c divorul nostru nu e nimic altceva dect o eroare
lamentabil.
Trufia lui a fcut-o s zmbeasc.
Bun seara, Parker.
Scpat n sfrit de el, s-a sprijinit cu spatele o secund de
canatul de lemn, oftnd. Telefonul a sunat n timp ce ducea celile la
chiuvet.

Era chiar legenda vie n persoan, pe care am vzul-o ieind de


la tine? a glumit Rodney.
Vanessa s-a aplecat pentru a observa lumina din garsoniera de
deasupra garajului.
Asta era? Te-ai mutat?
Sunt aici de azi de dimine ns mirosul de zugrveal e
puin suprtor Poi s m invii s dorm pe sofaua ta n noaptea
asta?
Cred c ar fi posibil.
Cobor imediat.
Abia a pus receptorul jos c el a i intrat. A aruncat sacul de
dormit pe fotoliu i a venit la ea n buctrie.
Ai mncat de sear?
nc nu.
El a scos un sendvici enorm debordnd de ketchup i de mutar,
pe care l-a rupt n dou. I-a ntins o jumtate i a atacat-o pe a lui cu
o poft feroce. Trebuia s fi fost obinuit cu aa ceva, dar lcomia
lui era pentru ca un subiect constant de uimire.
Eti sigur c nu vei regreta c l-ai mprit?
Bulimia mea nu are seamn, ca i generozitatea de altfel, draga
mea var i apoi, e cel mai mic lucru pe care l pot face. Numai
mulumit ie nu mai petrec nc o noapte deasupra lui Jorgenson,
monumente funerare de toate felurile Ce a vrut Parker?
Ea a ridicat din umeri fr s-i rspund, cu ochii distrai fixai pe
ketchup-ul care curgea pe mas.
Pariez c vrea s revin napoi la tine Nu-i aa?
A cltinat din cap i a nghiit o nou mbuctur.
Trebuie s fi aflat de DeAngelo Cred c e bolnav de gelozie.
Dar tu cum eti la curent?
L-am vzut azi-diminea. Eram deja acolo. l cunosc Ies,
din cnd n cnd, cu sora lui, Gina.
Instinctiv, Vanessa i-a privit costumul de jogging pe care-l purta.
Exact cel al Ginei
l cunoti ns personal?
Puin Am fost invitat deja la picnicuri, cu familia el. Cnd
tot tribul se deplaseaz pe insul, merit s-i priveti.

Insul?
Nick are o cas mare la San Juan. n fine, ce nu citeti
niciodat ziarele? Recepiile pe care le d acolo sunt celebre.
Recepiile Mondenitile, tot acel univers superficial i
artificial. i Parker avea o cas. Nu la San Juan, nu La Mani. i-a
amintit de ziua cnd a vrut s-l surprind sosind cu o zi mai devreme
dect era prevzut. Ca surpriz, a fost reuit L-a gsit n
compania unei frumusei exotice, superbe.
Brusc i-au reaprut temerile. De ce ar fi Nick altfel dect Parker?
Aparinea aceleiai lumi i fr ndoial c nu ar putea s-l smulg
din ea, aa cum n-a reuit nici cu Parker.
Vanessa? s-a ngrijorat Rodney. Ce s-a ntmplat? De ce faci
mutra asta, aa deodat?
Ea s-a ridicat, a nfurat sendviciul n staniol i l-a pus n frigider.
Pofta de mncare i trecuse.
A auzit scaunul scrind pe pardoseal i a simit mna lui
Rodney pe umr.
Am zis ceva ce nu trebuia, nu-i aa?
Nu Din contr, ai avut dreptate. Eram pe punctul de a face
din nou cea mai mare prostie din viaa mea Te las s dormi, da?
S-a oprit pe prima treapt i s-a ntors.
Somn uor.
Foarte amrt, a urcat scrile care duceau la camera ei. Noaptea a
fost agitat pentru ea i visele i-au fost populate de sportivi care i
exhibau muchii ntr-o parad grotesc i nfricotoare

CAPITOLUL IV
Puin i-a lipsit zeiei de porelan s nu se rstoarne de pe soclul ei
la gestul brusc al Vanessei. Numai datorit lui Mel nu s-a sfrmat pe
jos.
Paul Harmon, n afara cadrului, i-a fcut semn Vanessei s vin n
timp ce camera de luat vederi l ncadra pe Mel n prim plan.
Merge? a ntrebat-o el.
Ea a inspirat adnc i a dat drumul la aer. De azi-diminea era la
un pas de catastrof. Se mpiedica de cablurile electrice, se blbia pe
ecran, confunda preurile i articolele. i-a trecut o mn nervoas
prin pr, stricndu-i coafura pentru care lui Murgie i trebuiser
douzeci de minute ca s-o realizeze.
S zicem c nu m-a supra s vd c se termin ziua.
Faa lunguia a lui Paul s-a destins ntr-un surs larg.
Nick?
Ce-i cu Nick? a rspuns ea cu rceal nainte de a se ntoarce
pe platou.
Emisiunea primea numeroase telefoane n direct i o btrn din
Tucson era pe fir n legtur cu statueta.
Am rmas deja fr capital luna asta, dar am s folosesc crile
de credit Nu pot s rezist s nu iau acea mic minune! Aceast
Venus se va potrivi foarte bine n baia fetei mele.
Distrat, Vanessa a uitat regula de aur a emisiunii.
Nu credei c ar fi rezonabil s avei rbdare, doamn? Vor mai
fi i alte bibelouri i atunci, vei sta mai bine din punct de vedere
financiar.
Mel se uita la Vanessa ca i cum ar fi fost gata s-i pun o cma
de for. Rsul lui forat i-a tiat vorba.
Vanessa glumete, firete, drag doamn e o idee minunat
s o oferii fiicei dumneavoastr. Dar spunei-mi, cum se numete
tnra doamn?

Din nou, Paul a chemat-o pe Vanessa lng el. De aceast dat,


avea deja un aer mai puin prietenos. A luat-o de bra i a mpins-o n
cabina n care Oliver Richards, un alt prezentator, era machiat pentru
a prelua tafeta.
Acesta din urm i-a ncruciat privirea cu Vanessa n oglind,
artndu-i ecranul de control pe care el i continua reclama
sforitoare. Din ziua cnd i respinsese, avansurile, Oliver avea o
plcere rutcioas s o vad poticnindu-se n dificultile meseriei.
Perfect, Vanessa Dac vrei s ajungem toi omeri, d-i
nainte tot aa, eti pe calea cea bun.
Cu degetul mare, Paul i-a artat ua.
Du-te i nlocuieste-l pe Mel, imediat. Are or la dentist.
ndat ce a ieit, Vanessa s-a pregtit s suporte predica lui Paul.
Acesta a oftat.
Asemenea situaii apar la toi prezentatorii, mai devreme sau
mai trziu Ceea ce e sigur e c direciunea nu va fi prea fericit de
sfatul pe care i l-ai dat acelei femei cumsecade. Sincer, Vanessa, ce
te-a apucat s spui o asemenea prostie?
i dai seama foarte bine Mintea mi-e n alt parte astzi. i
apoi, ceea ce am spus e adevrat, dei nu e o metod bun de a face
vnzare Oamenii sunt att de proti cnd se ndatoreaz pn peste
cap, i toate astea pentru a cumpra nite orori! Ai vzut statueta
despre care e vorba?
Deci, dac neleg bine, oprim emisiunea, nu? Punem cheia sub
tergtorul de picioare, ateptnd ca oamenii s fie att de capabili
nct s tie dac au sau nu mijloacele necesare pentru a aeza
statuete n camera de baie a fiicei lor?
N-am spus asta!
n acel moment, Nick a mpins ua. Vanessa l-a privit fix un
moment, fr s neleag. A avut, totui, timp s remarce c
puloverul lui de culoarea ofranului i punea minunat n eviden
Ce caui aici? l-a ntrebat ea.
Am o ntlnire pentru dejun.
Nu trebuia s ne vedem pn vineri.
ns nu cu tine am ntlnire, Vanessa i-a rspuns el calm
Eti gata, Paul?

Vanessa s-o mbujorat i s-a ntors pentru a-i ascunde tulburarea:


Trebuie s m ntorc pe platou.
Gndete-te la ce spui, Vanessa, a avertizat-o Paul.
Cu nervii iritai, i se altur lui Oliver. El a primit-o cu braele
deschise, numai ea putnd s discearn veninul pe care-l ascundeau
cuvintele lui cnd i-a artat instrumentul de tortur instalat intre ei.
Frumoasa Vanessa Lawrence a venit i ea Tocmai la timp
pentru a ne face o demonstraie a calitilor acestei superbe
hidrobiciclete cu volan mobil, care v ajut s facei muchi la brae
i s v subiai coapsele fine, doamnelor
Hotrt s nu-i piard cumptul, Vanessa s-a aezat pe biciclet,
ncercnd s-i pstreze graia n faa miilor de telespectatori care i
urmreau eforturile ridicole. n ciuda proiectoarelor, Vanessa era
contient de privirile lui Nick n timp ce pedala penibil, afind un
surs crispat.
Cnd n cele din urm a putut s prseasc studioul la sfritul
dimineii, avea o migren oribil. Nick plecase de mult i ea s-a dus
direct acas. Se simea suficient restabilit dup emoiile avute
pentru a bate la ua lui Rodney i a-i da seama personal de talentul
lui de zugrav.
Prin ua ntredeschis se auzea un rock.
Intr! a strigat o voce feminin cnd a ciocnit.
O brun frumoas, n tricou rou i jeans albi, cu ochii negri mari,
mrginii de gene lungi, edea cu picioarele strnse sub ea n mijlocul
camerei, cu o grmad de lam i catifea pe genunchi.
Rodney a ieit din buctrie cu dou Coca-Cola n mn.
Vanessa, a zis el, i-o prezint pe Gina DeAngelo. Gina, vara
mea Vanessa Lawrence.
Gina a rupt o a cu dinii ei albi i i-a ntins mna surznd.
Bun.
Cele dou femei se simpatizar imediat. Rodney a adus nc o
Coca-Cola i Vanessa s-a aezat pe singurul scaun din camer.
Ce-i asta? a ntrebat ea artnd spre materiale.
E costumul lui Rodney. Pentru noul lui rol. Vrei s-l ncerci,
Rod?

n afara orelor de munc i studiu, Rodney urma cursuri de art


dramatic i juca din cnd n cnd cu o trup de teatru de amatori.
Nu, nu.
Tot timid, i-a replicat ea, tachinndu-l.
S-a ntors spre Vanessa.
Tu iei cu fratele meu?
Era mai mult o constatare dect o ntrebare. Vanessa a fost puin
descumpnit de aceast franchee neateptat.
Nu e exact ceea ce eu
O contrariaz c Nick a fost sportiv profesionist, ca i primul ei
so, a intervenit Rodney.
Aaa neleg.
Vanessa s-a simit obligat s spun ceva frumos despre Nick,
care s atenueze puin aceast condamnare.
Fratele tu este un om care tie ce vrea, asta e impresia mea.
Gina a ridicat din umeri.
Da, are aerul c e foarte sigur pe el, aa ns nu-i nevoie
dect de un bobrnac pentru a se prbui Luna trecut, s-a tiat
curund morcovi
Ea a ridicai ochii spre cer.
Dac ar fi fost s te iei dup el, ai fi crezul c e vorba de un
adevrat masacru.
Vanessa a nceput s rd. n definitiv, era linititor s tii c Nick
era uman. ns chipul ei nu ntrzie s se adumbreasc. O alt
imagine se interpunea n minte. Nick i reputaia lui de chefliu
Gina o observa cu atenie. Probabil c perspicacitatea era o
calitate a familiei.
tii Nick e un biat foarte bun. S-a schimbai mult, n ultima
vreme. i nu spun asta pentru c e fratele meu.
Dar asta era suficient pentru a o potoli pe Vanessa, care s-a
ridicat, pretextnd cu stngcie o treab pe care trebuia s o fac i
s-a ntors la ea acas.
Ca de obicei, semnalul luminos al automatului telefonic clipea. O
chemase bunica ei. Vroia s tie dac ea i Rodney vor veni la
Spokone de Ziua Recunotinei i de Crciun. Cel de-al doilea mesaj
provenea de la o reea local de televiziune unde se prezentase, chiar

nainte ca Paul s o angajeze la Midas Network. Foarte emoionat, a


dat napoi banda, eliminnd scurt vicrelile lui Parker i ascult
mesajul din nou. Reeaua WTBB o cuta pentru o emisiune de
varieti i era invitat s se prezinte la studio.
A preluat numrul i l-a format. Secretara productorului a fcut-o
s-i repete de dou ori numele. Emoionat, s-a blbit. Dac nu
reuea s se calmeze, risca s nu obin nici mcar o ntrevedere.
Vrei s venii sptmna viitoare? S atepte att de mult A
reuit totui
s-i revin i s rspund cu sigurana la care ai dreptul s speri
de la o prezentatoare.
Perfect.
Vineri, la dou i jumtate?
Foarte bine. Am reinut. Mulumesc, domnioar.
Ora i data i se imprimaser deja n minte ns, pentru mai mult
siguran, le-a scris cu un creion rou pe o hrtie pe care a prins-o cu
un ac deasupra telefonului. A urcat apoi scrile i s-a aruncat asupra
ifonierului unde i-a trecut n revist mbrcmintea din garderob,
cutnd-o pe cea care ar putea s o ajute s-l conving pe
productorul de la WTBE c e prezentatoarea care i trebuie.
Curnd, patul a disprut sub un morman de rochii i ansambluri,
ns nimic n-o satisfcea. Se pregtea tocmai s dea fuga pn la
centrul comercial, cnd a sunat telefonul. Era Parker. Parker cu
refrenul lui etern.
Ai primit mesajul meu?
Da. Dar nu am realmente timp s ascult acum argumentele
tale Oricum, nu te neliniti, le cunosc. Te las, am ceva important
de fcut.
Te ntlneti cu DeAngelo, presupun? A avea cteva anecdote
interesante s-i relatez despre acest
Bine, Parker. Dar alt dat. La revedere.
Soneria a sunat din nou, aproape imediat dup ce a nchis
telefonul, ns a ignorat-o i a cobort. A luat o saco, cheile de la
main i a ieit fr mcar s conecteze automatul la telefon.

Dup cinci ore, cnd s-a ntors cu un compleu de mtase purpurie


i neagr, o Corvette era parcat n spatele Fordului cu multe lovituri
al lui Rodney.
Evident, Nick avea o cunoatere precar a zilelor sptmnii
A intrat, i-a pregtit o ceac dc ceai i a ateptat. Nick era
desigur cu Rodney i Gina. Dintr-un minut n altul, va suna la u.
S-a scurs o or. Vanessa i-a aranjat cumprturile, s-a schimbat i
s-a instalat n salon. Era la a treia ceac de cafea cnd a auzit maina
Corvette demarnd.
Nici mcar n-a venit s-o salute!
Fr s-i vin a crede, s-a repezit la fereastr tocmai la timp pentru
a vedea maina disprnd la colul strzii. nciudat, i-a trecut peste
mndrie i a urcat la Rodney.
Gina nu mai e aici? a ntrebat ea prefcut inocent.
Nu. Nick a venit s-o ia Nu l-ai vzut?
tii Nu-mi petrec timpul la geam Apropo, pentru c a
venit vorba, nu ai numrul de telefon, din ntmplare?
Al cui? Al Ginei?
Nu. Al lui Nick.
Ba da. Trebuie s-l am pe undeva.
El a studiat-o cu un mic surs enervant n colul gurii.
Te ntlneti cu el!
Nu cred c te privete, Rod.
Bine, bine Domnioara devine susceptibil. S-a scotocit n
bluzon i a scos un carnet de adrese.
Uite, i-a spus el dup ce a copiat numrul pe o hrtie. S-i fie
de folos.
I-a acordat timp lui Nick s ajung acas, apoi a ridicat receptorul.
N-a rspuns el, ci vocea lui nregistrat la robot. Btndu-i inima, a
lsat banda s curg apoi, cu sonoritate, a spus pe nersuflate:
Nick, e Vanessa. Nu cred c trebuie s ne mai vedem. Nu veni
vineri i nici ntr-o alt zi. La revedere.
Seara a fost lung. Vanessa se atepta ca n orice moment Nick s
o cheme la telefon sau s se deplaseze pentru a-i cere o explicaie.
ns n-a dat nici un semn de viat. Nici n seara aceea i nici n cursul
sptmnii i al weekendului care a urmat.

Luni dimineaa. Margie era pe punctul de a se plnge de


cearcnele de la ochii Vanessei, cnd Oliver Richards a intrat pe
neateptate n cabin pentru a conecta televizorul de control la o alt
reea. Vanessa s-a crispat n fotoliul n care edea, recunoscnd pe
ecran figura seductoare a fostului ei so. Cu preocuprile ei, uitase
de aceast emisiune despre care i vorbise.
Programul probabil c ncepuse de cteva minute. Privind-o pe
prezentatoare, Parker afia acel surs neltor de care Vanessa
sfrise a se ngrozi.
sunt fericit s anun c Vanessa i cu mine ne relum viaa n
comun.
Vanessei i-a scpat cana de cafea din mn.
i de aceast dat cstoria noastr va fi salvat, sunt sigur
Vorbii-ne puin de soia dumneavoast, i-a sugerat
prezentatoarea.
El s-a aezat mai bine pe scaun, foarte n largul lui.
Trebuie s citii cartea mea, a rspuns el mndru.
Prim plan pe ecran.
Oliver, nepat, golea cutia cu erveele Kleenex a lui Margie
pentru a-i terge pantalonii ptai cu cafea.
Parker s-a ntors spre camera de televiziune, i-a pironit ochii n
obiectiv i a luat o expresie grav i ndurerat.
Vroiam s spun c te iubesc, Vanessa. i c i iert tot rul
pe care pe care mi l-ai fcut.
Paharul se umpluse. Vanessa s-a aruncat asupra aparatului ca s-l
sting. Apoi, copleit, i-a ngropat faa n mini, gemnd. n
schimb, Oliver jubila.
Felicitrile mele, Vanessa Aceast mpcare este realmente o
surpriz. i nelegem c nu vom mai avea plcerea s te vedem n
studiouri?
Nu-i acord nici mcar o privire. Foarte demn, a prsit cabina
pentru a se duce pe platou.
Aceste dou ore de emoie au fost incontestabil cele mai dificile
din scurta ei carier. Culmea ghinionului, a trebuit ca dup aceea s
participe la o ntrunire interminabil cu principalii furnizori de

articole de vnzare i s studieze mpreun programul sptmnii


viitoare.
Marita, menajera ei, ddea cu aspiratorul n salon cnd a ajuns
acas. Pe mas trona un co magnific cu flori. Vanessa a citit distrat
cartea de vizit prins de hrtia transparent. Parker, bineneles
Cine altul?
Migrena o amenina. i zgomotul acela infernal.
Marita, fii drgu i oprete aspiratorul!
Ridicase involuntar tonul; tnra por-torican a scos din priz
aparatul i s-a dus n buctrie. n acel moment, a sunat soneria de la
intrare. Vanessa aproape c dorea s fie Parker, ca s poat s-i
reverse asupra lui mnia care o sufoca.
Era Nick. Cu ochii duri, cu faa crispat.
Cnd ai luat decizia s nu m mai vezi, Vanessa? nainte sau
dup aceea de a-i relua viaa cu Lawrence?
Fr s fie invitat, a mers naintea ei n salon, a srit peste
aspirator i a aruncat o privire ntunecat asupra florilor. Ea l urm,
trecndu-i mna obosit prin pr.
N-am nici o intenie de a m impca cu Parker E gata s
spun orice pentru a-i vinde cartea.
Uurarea lui Nick a fost scurt.
Atunci de ce a aprut acel mesaj pe robotul meu, Vanessa?
Ea a ridicat din umeri, netiind ce s rspund.
E att de important?
El o prinse brusc de umeri.
Pentru mine, da. O tii prea bine.
Atunci de ce nu m-ai sunat n seara aia?
Eram la Portland. Deschid un alt restaurant acolo.
Marita a bgat tuind capul pe u.
Pot continua?
D-i drumul.
Nick a dus-o spre intrare.
Am putea, eventual, gsi un loc mai linitit sa vorbim?
Dup o jumtate de or, la Nick, acesta i ddea un pahar cu
aspirin efervescent Vanessei, care edea pe canapea.

Proast zi, nu?


El s-a aezat la cellalt capt al sofalei, i-a luat picioarele pe
genunchi i i-a scos pantofii. Cu delicatee, a nceput s-i maseze
gleznele.
Oribil, a oftat ea.
A nchis ochii un moment.
De ce te-ai lsat de fotbal? l-a ntrebat ea pentru a rupe tcerea.
Contul meu la banc era suficient de mare pentru a m retrage
nainte de a-mi rupe ceva.
Masajul i fcea efectul. ncet, ncet, Vanessa se destindea.
Vanessa?
Mmmm?
Dac am merge pe insul, n seara asta?
Ea a deschis ochii.
Lucrez, mine.
i eu. Dar ne ntoarcem devreme.
Seara sau dimineaa?
Dimineaa.
Deci am petrece noaptea acolo?
Da.
i-a strns brusc picioarele i s-a redresat.
Credeam c problema asta e lmurit pentru moment, Nick.
Lund-o de ncheietura minii, a tras-o spre el.
N-am zis deloc c ne culcm mpreun.
Atunci, de ce vrei s m duci pe insul?
El a nceput s rd.
Sunt o mie de alte lucruri pe care a dori s le fac cu tine: s
m plimb pe plaj, s ascult muzic n faa emineului, s vorbim
am putea s facem de asemenea o partid de table. tii s joci?
Nu.
A putea s te nv.
Ea a nclinat capul. Un rest de nencredere i mai ntrzia n ochi.
Eti ciudat.
Smbta trecut i se prea c sunt extraordinar. Preferam acest
cuvnt. Ce s-a ntmplat ntre timp?
Ea a fcut un gest vag, a ridicat din umeri.

Spune-mi, Vanessa, a insistat el.


Mi-am bgat n cap c ai n mod sigur multe n comun cu
Parker.
Lundu-i faa n mini, a forat-o s se uite la el.
Vanessa Nu m compara cu el. Lawrence i cu mine suntem
dou persoane complet diferite, crede-m.
Ce tii tu? Nu poi nega c exist anumite similitudini, totui
Tu eti sportiv, ca i el. El e un chefliu, ca i tine.
A ateptat el, ca i mine, consimmntul tu, ca s fac
dragoste cu tine? Te-a lsat s decizi asupra momentului cnd se
va ntmpla acest lucru?
Nu vd de ce asta
Rspunde-mi.
Ei bine, nu! Buse cam mult n seara celei de-a doua ntlniri
i, a doua zi de dimineaa m-am trezit n patul lui. Eti mulumit,
acum?
I-a dat drumul i a cltinat din cap.
Sunt profund mhnit.
Ea a vrut s se ndeprteze de el dar el i-a cuprins talia cu braele.
l mai iubeti? a ntrebat-o el. Vocea ei a fost grav, aproape
aspr.
Nu.
Atunci vino cu mine pe insul.
Nu pot s-o abandonez pe Sori.
Sori?
Pisica mea.
Se poate ocupa foarte bine Rodney de ea.
Vanessa ovia. Nu pentru c-i lipsea cheful, ns i se prea
prematur s fac dragoste cu Nick. Bineneles, el n-o obliga la
nimic. Nu de el se temea ci de ea nsi. Cum s petreac o noapte
singur cu Nick, fr s cedeze?
nelegerea noastr e nc n vigoare? a zise ea. Eu decid?
Un nasture de la bluz i s-a deschis. Al doilea
Da, a murmurat el. ns mi sunt permise toate mijloacele
pentru a te convinge.

Tocmai i strecura o mn pe sub estura fin, cnd soneria de la


intrare l-a fcut s tresar. Vanessa a srit n picioare pentru a-i
ncheia la loc corsajul n timp ce Nick, bombnind, traversa salonul
pentru a se duce s rspund.
ncntat s vd c nu te-ai schimbat, DeAngelo.
Vanessa a nlemnit. Parker O urmrise oare peste tot? Pn la
Nick?
Ea a ajuns repede n spatele lui Nick care afia un calm rezistent la
orice.
Ca s-mi spui asta ai venit, Lawrence?
Privirea pe care Parker a aruncat-o Vanessei era aceea a brbatului
nelat prinznd-o pe soia lui n flagrant delict de adulter.
Cum poi, Vanessa? Cum poi s-mi faci asta? Mie?
Se sufoca de mnie.
i trimit flori, i
i te oferi generos s m ieri la televiziune
Dar dar te iubesc!
Nici nu tii mcar despre ce vorbeti, bietul meu Parker! a ipat
ea. ncep s obosesc tot repetnd. Atunci, ascult bine, cci vreau s
fie clar ntre noi, o dat pentru totdeauna: s-a terminat, Parker. M
auzi? T-E-R-M-I-N-A-T ! Acum, ntoarce-te la logodnica ta i
las-m n pace.
Parker fierbea, ochii lui albatri schimbndu-i culoarea n violet,
n contrast cu obrajii lui stacojii.
I-a aruncat o privire ucigtoare lui Nick, apoi s-a ndeprtat cu
pai furioi.
Nick a nchis ua cu grij i s-a ntors spre Vanessa. Ea s-a uitat la
ceas.
Ar fi bine s n-o mai lungim dac e s ajungem devreme pe
insul. Trebuie s mai trecem i pe la mine s m schimb i s-o dau
n primire pe Sori lui Rodney.
Nick a observat un surs radios.
Dorinele tale sunt ordine, prinesa mea.

CAPITOLUL V
Casa de pe insul era n ntregime alb, foarte mare, cu jaluzele
verzi i ghirlande de glicine care se revrsau de pe balconae. Situat
la numai cteva zeci de metri de ocean, ea domina plaja de pe o
colin puin mai nalt dect o dun de nisip.
Vanessa s-a gndit la recepiile date acolo, orchestrate de Nick,
ns oboseala drumului, dei scurt, venea s ncununeze o zi bogat
n evenimente i i puse capt imaginaiei. S-a lsat ghidat de Nick
i cuprins de calmul odihnitor pe care i-l oferea casa.
Au traversat o ncpere mare cu perei tencuii n alb, cu acuarele
vii, cu mobil de lemn nchis la culoare, contrastnd cu mocheta de
ln crem. Nick a condus-o la etaj i a deschis o u n dreapta.
O s dormi aici.
Camera era n mod agreabil feminin, cu patul cu stlpi mbrcai
n piele, cuvertura ntr-o culoare pastel, mobila de toaleta din lemn de
mahon strlucitor.
E camera Ginei, i-a spus el, prevenind ntrebarea ei.
A pus sacoa de piele a Vanessei lng pat i a invitat-o s o ia
naintea lui pe culoar.
Vino Vreau s i-o art pe a mea. n cazul c
Fr s vrea, a apucat-o rsul.
n cazul c ce?
Nick a ridicat o sprncean, prefcut surprins.
Nu i-am spus? Sunt fantome aici. Este o cas veche prin care a
trecut mult lume i unii se pare c au refuzat s o prseasc.
Deci, dac auzi zgomote stranii, n timpul nopii, nu ezita s m
caui. Te voi proteja cu braele mele tari i puternice.
Ea a cltinat din cap.
tiu c toate mijloacele sunt bune pentru a m atrage n patul
tu, dar cred c nu sunt la captul surprizelor.

Camera lui ocupa cea mai mare parte a faadei dinspre sud.
Ferestre-ui mari ddeau pe o teras cu ezlonguri i un balansoar.
Un emineu impresionant din piatr se afla n faa unui pat mare de la
care i-a luat ochii cu repeziciune.
Ea a traversat terasa i s-a apropiat de balustrad. La vest, soarele,
acoperit pe jumtate de civa nori cenuii, i ncepea scufundarea n
Pacific.
Ce-ai zice s mergem s alergm pe plaj? i-a propus Nick.
Vanessa nu mprtea pasiunea lui Nick pentru sport, era departe
de aa ceva, ns nici nu dorea s-i strice plcerea. De altfel,
prevzuse, mai mult sau mai puin, un asemenea gen de petrecere a
timpului i-i adusese, n consecin, un costum de jogging mai
vechi.
Au alergat mult de-a lungul plajei, pn ce Vanessa era aproape s
cad jos de epuizare, apoi s-au ntors napoi cu pai mici. Contient
c Nick i adapta pasul dup ea fcea eforturi s nu ncetineasc prea
mult.
Nu sunt sigur c am suficient energie s ies cu tine, Nick a
gfit ea penibil, prvlindu-se pe scaunul de la buctrie.
Vine cu timpul. Nu degeaba te oblig s te antrenezi astfel
Optimismul tu e pentru mine un motiv permanent dc uimire,
l-a ironizat ea.
El a scos o sticl de lapte din frigider, a but cteva nghiituri
chiar din sticl, apoi a mucat dintr-o bucat de ciocolat umplut cu
miere pe care i-a ntins-o apoi Vanessei.
Mi-ar fi plcut s te uimesc mai degrab cu armul meu dect
cu optimismul!
Unul nu-l exclude pe cellalt.
Ea s-a ridicat i a umplut un pahar cu ap de la robinet i l-a but
dintr-odat. Simea la spate corpul lui Nick care se apleca peste ea n
timp ce, de o parte i de alta, minile lui largi o ineau prizonier
lng chiuvet. S-a ntors ncet. Efectul acelui corp care l mbria
pe al ei a fost imediat. Dorina i s-a rspndit ca o lav n vine.
Picoarele i s-au ndoit uor ca urmare a vrtejului care o cuprindea.
Instinctiv, i-a ncolcit braele n jurul gtului lui Nick. Buzele lui
aveau urme de ciocolat. I le-a ters cu vrful limbii

E un joc periculos, Vanessa a murmurat el.


Srutul lor a continuat preludiul altor jocuri i mai periculoase, al
cror caracter inelucidabil ea ncepea s-l ntrevad.
Au fcut du, unul dup altul, n baia de la etaj. Ea s-a schimbat,
i-a pus pantalonii negri, foarte largi, i o tunic roz. Ieind pe culoar,
l-a surprins pe Nick aducnd un bra de lemne tiate n camera lui.
Se aproprie o furtun, se pare, i-a aruncat el peste umr.
Ea a rmas ovind n prag, aruncnd ocheade spre pat.
Vanessa, n sfrit De atta timp, ar trebui s tii c nu te voi
agresa ca un slbatic. Intr i simte-te bine.
El a continuat s pregteasc focul, n timp ce ea se aez
ntr-unul din marile fotolii de piele, cu ochii fixai absent pe spatele
lui.
n cteva zile, Nick i rscolise emoiile. Ceea ce nu era nimic
extraordinar Avea toate calitile la care putea visa o femeie. Asta
era chiar ngrijortor. Prea frumos pentru a fi adevrat. Va aprea
sigur, mai devreme sau mai trziu, nota fals care s-i strice puritatea
acestei armonii perfecte i de acel moment se temea Vanessa cel
mal mult.
i-a strns braele n jurul picioarelor i i-a sprijinit brbia pe
genunchi.
Vorbete-mi despre Jenna, Nick i-a spus ea.
El n-a rspuns imediat, a ntrziat cteva secunde pentru a aa
focul. S-a ntors, n sfrit, i a oftat.
n regul Ce ai vrea s tii?
De ce te-a prsit?
Nu avea nici un pic de ncredere. n ea n primul rnd i apoi n
mine Ajunsese de o gelozie bolnvicioas. Nu puteam s m duc
nicieri fr ca ea s treac s m vad, sau s telefoneze pentru a
verifica. Dac aveam ghinionul s mi se modifice programul sau s
m rzgndesc n ultimul moment, era o catastrof. Trebuia s-i
explic ore ntregi de ce nu respectam programul detaliat, pe care mi-l
pretindea n fiecare diminea. Devenise un infern. Ne certam din ce
n ce mai mult, pn n ziua cnd a trebuit s ne desprim. Asta e
Vanessa i amintea mult prea exact propria ei experien cu
Parker.

Poate c i-ai dat motive s nu aib ncredere?


Aceast ntrebare i-a displcut n cel mal nalt grad lui Nick.
Nici unul, i-a spus el sec.
Ea a lsat s treac o vreme, apoi a zis:
Existau alte probleme, nu-i aa? s-a aventurat ea.
El a ridicat din umeri.
Nu vedeam la fel lucrurile Ceea ce fcea s fim permanent
n dezacord. Ca n privina copiilor.
Vanessa s-a crispat. Acest subiect era n mod deosebit drag inimii
el.
Ea vroia i tu nu a zis ea spontan, asemnndu-l nc o dat
pe Nick cu Parker.
Absolut deloc.
El s-a ntors, a aruncat inutil o creang n focul care sfria surd.
Jenna se temea c un copil m va ndeprta de ea. Fcea totul
ca s nu-l aib.
Vanessa a regretat c nu tiuse s-i in gura. Tcerea amenina
s se eternizeze.
i tu, Vanessa? a ntrebat-o el n sfrit. Vrei copii?
Muli.
Muli?
Mmmm. Visam la o familie numeroas, ns Parker era cel ce
nu voia. Pretindea c trebuie s ateptm.
i acum, ce crezi? Situaia de mam nu i se pare incompatibil
cu cariera ta?
El s-a apropiat i s-a aezat n faa ei lundu-i minile.
Nu am intenia s-mi petrec toat viaa la Midas Network. De
altfel, am am o ntrevedere cu o alt reea, vineri.
Aa, deci.
Dar trebuie s lucrez. Nick i oricum, am considerat
ntotdeauna c un brbat nu e numai pentru a face copii. Trebuie s-i
i creasc.
n ntregime de acord.
ncet, a fcut-o s alunece de pe fotoliu, pn la genunchii lui.
Vanessa a simit cum o biruie panica.

Poate c ar trebui s ieim dup cumprturi El a surs i


i-a frecat nasul de tmpla ei.
Ce vrei s cumperi?
Nu tiu, eu Trebuie desigur pentru cin, nu? Nu i-e foame?
Mie? Nu.
Respiraia ei devenea sacadat.
Nick
Mmmm?
Mna i-a alunecat sub treningul ei. Au trecut-o fiorii la atingerea
palmei lui calde. Senzual, a mucat-o de gt.
Triezi, a murmurat ea.
mi sunt permise toate mijloacele, nu uita.
Protestele i-au rmas pe buze. Nick le-a nbuit cu un srut
nvalnic. Micarea ei imperceptibil de recul nstinctiv a fost
ndeprtat ca un foc de paie de furtuna pe care Nick o dezlunuise
imediat n ea. Ea i-a fixat degetele n prul lui i s-a lipit i mai mult
de el.
Fermoarul care-i nchidea treningul a alunecat, decoperindu-i
ncet spatele, expunndu-l mngierilor. Nu s-a mai aprat.
Surescitarea o cuprindea i ea fremta necontrolat sub minile lui.
Fr a nceta s o srute, i-a tras jacheta de pe umeri i brae. Gura
sa i-a prsit buzele i i-a alergat pe brbie. A ntrziat un moment n
scobitura de la baza gtului, relundu-i drumul spre despictura
delicata a snilor.
La rndul ei, ea i-a deschis nasturii cmii i n-a avut linite pn
nu i-a simit pielea pe a ei. Geamtul lui Nick i-a sporit dorina i
aceast dorin a triumfat asupra pudorii ei. Vroia s-l vad gol, s-i
exploreze corpul, s i-l ofere privirilor lui pe al ei, ca n prima sear
la el.
Nick s-a ridicat ntr-un cot. Palma lui se strnsese n jurul snului
ei.
Mai putem nc s ne oprim, Vanessa
Ca rspuns ca i-a desfcut cureaua de la jeans.
Nu, acum, Nick i-a optit ea. Flcrile din vatr se reflectau
n ochii ei. Sau erau oare ale pasiunii? El s-a aplecat, a srutat-o cu
tandree amestecat cu respect, apoi i-a strecurat minile pe la spate

pentru a-i scoate ultimele lucruri de pe ea. Abia i-a dat seama c a
transportat-o n pat. Termin i el s se dezbrace i a venit lng ea.
Cu ochii nchii, a simit o plcere intens n a-i trece unghiile pe
spatele lui, pe coapse, n a-i face s tresar muchii i a-i nfiora
pielea. Pielea lui cu gust srat, mbttor. Ar fi vrut s depeasc
toate fazele, s-i cunoasc deja corpul pe dinafar nainte chiar de a-l
descoperi.
Uurel, Vanessa, a murmurat el. Avem toata noaptea n faa
noastr.
Vai, Nick De ce i face plcere s m torturezi?
El a surs, amuzat de nerbdarea ei.
Vreau ca prima dat s fie de neuitat.
Este deja.
nc nu, draga mea nc nu. Ea nu a ntrziat s neleag
semnificaia acestei promisiuni Prin mngierile lui, prin srutrile
sale, el a antrenat-o ntr-un vrtej de senzualitate de unde dorea s nu
mai ias niciodat. Gura lui Nick alerga pe tot corpul ei, fr rgaz,
ca i cum se temea s nu neglijeze vreun ascunzi secret.
oldurile arcuite, ntinse spre el, l chemau n tcere, l rugau s-i
potoleasc jarul care o consuma.
S-a reinut s nu strige cnd el a alunecat peste ea n cele din
urm. L-a ncolcit cu picioarele n jurul mijlocului, pentru a-l primi
mai bine i s-a lsat dup el, plcerea fiindu-i nzecit de cuvintele
incoerente, pe care i le pronuna la ureche. Era o muzic teribil de
senzual, o simfonie erotic care mergea crescendo, pentru a-i nsoi
pe culmile voluptii.
Tcerea camerei nu era rupt dect de trozniturile lemnelor
mucate de foc. Un oblon se izbea din cnd n cnd de perete.
Nick s-a ntors spre Vanessa. Expresia de fericire intens pe care o
ateptase cu nerbdare mai devreme pe chipul ei, dispruse acum. O
lacrim i se rostogolise n pr
Vanessa, nu Te rog. Nu trebuie s regrei ce s-a ntmplat.
Ea a cltinat din cap.
Nu e asta, ns
El i-a atins uor buzele.
Dar nu ne cunoatem suficient. Tocmai asta vroiai s spui, nu?

Ea i-a plecat privirea, ncuviinnd.


Ce s fac s te conving? a oftat el. Vrei s m duc s-mi aduc
arborele genealogic, curriculum vitae?
Nick! Nu-i bate joc de mine!
mpotriva voinei ei, a surs printre lacrimi.
Ai dreptate. Nu e momentul pentru glume, a zis el grav, ci
pentru mas! Am o foame de lup O s fac spaghete.
Vrei cu adevrat s te scoli?
Pzete-te de lup, draga mea Cnd e nfometat
S-a aruncat asupra ei, mucnd-o de gt. Ea a ipat i a srit din
pat pentru a alerga la baie rznd.
A venit i el n cabina strmt, fcnd-o s descopere noi
plceri
n fine, i-a spus el n timp ce se mbrca, te duc s mnnci.
N-a vrea s te duci colo-colo i s spui c nu tiu s-mi primesc
invitaii.
Restaurantul se afla la civa kilometri de acolo, n nordul insulei.
Spaghetele Nick era coerent n idei, ncepea ea s i dea seama
erau excelente, al dente i condimentate cu arome exotice.
Pariez c eful e italian, a spus ea.
Paddy O'Hara? Fr ndoial Cu un nume ca al lui, trebuie
s se fi nscut n suburbiile din Neapole sau Verona!
Aceast sear a fost pus sub semnul destinderii i al acelei
compliciti speciale pe care le confer celor ce iubesc mbririle
trecute i cele ce aveau s urmeze Vanessei i-ar fi plcut ca
momentele s nu se mai sfreasc. Se temea de scularea dureroas
de diminea, viciat de regretele inevitabile.
La ntoarcere, a mprtit cu Nick o plcere neateptat. Aceea a
unei bi fierbini n jacuzzi. ncperea mic i umed era ca un
paradis pentru plantele verzi care proliferau acolo. Prin geamurile
ncrcate cu verdea se vedea cerul acoperit de nori pe care i lumina
cu intermiten o lun rotund i aurie ca o tart cu mere. Vanessa i
bea vinul cu nghiituri mici.
Am senzaia c sunt n plin safari campnd ntr-o pdure
virgin i scldndu-ne ntr-un ru cald, miunnd de crocodili.

A nchis ochii zpcit.


Ce ai pus n vin? l-a ntrebat ea.
Un elixir de dragoste, bineneles
mi vjie capul Ar fi poate mai rezonabil s dorm n camera
Ginei.
Dac a fost decepionat, Nick nu a lsat s se vad nimic. I-a luat
paharul din mn i l-a pus pe marginea mesei.
Cum vrei, sirena mea Te conduc n apartamentele tale. E
timpul s dormim, dac vrem s lum primul feribot mine.
Cearafurile se strngeau n jurul ei, reci i epene. i lipsea
cldura lui Nick. Nu se despriser dect de cteva minute i deja
tnjea dup el.
A scos un oftat enorm, s-a ntors pe o parte i a apucat perna
pentru a i-o potrivi sub cap. La captul unui sfert de or ochii i erau
larg deschii n obscuritate. Cu toat bunvoina, nu-i venea somnul.
n cele din urma s-a sculat i i-a pus capotul lin, mtsos peste
cmaa de noapte roz i a luat-o pe culoar n vrful picioarelor.
Nick? a optit ea n pragul camerei lui.
Mmm?
Dac ea suferea de insomnie, nu acelai lucru se ntmpla i cu
Nick.
Am auzit ceva.
Ea a distins un fonet de cearafuri, a bnuit c el se scula.
A, da? a fcut el cu inocen.
Da. Un zgomot ciudat. i cum ai spus c sunt fantome
N-ai ntlnit nici una pe culoar?
Nu Crezi c vin pn aici?
Nu se tie niciodat. Ai dreptate E mai bine s le facem fa
mpreun. Vino repede.
Nu a trebuit s i-o spun de dou ori. S-a strecurat lng el,
ghemuindu-se n cldura lui ca o pisic friguroas
O s-o regret mine diminea a mrturisit ea.
Nick a srutat-o cu tandree pe frunte.
tii i eu la fel, am aceeai impresie.

Vanessa a pus capul pe umrul lui i s-a cufundat rapid n lumea


viselor.
Cnd s-a sculat, locul lui Nick era deja rece. Cu siguran s-a
sculat din zori ca s se duc s alerge. I-a fost recunosctoare c a
scutit-o de acest supliciu.
Cnd s-a ntors, ea l atepta, gata s plece, n buctrie. El a
deschis frigiderul, i-a scos laptele i a tras o nghiitur Din coada
ochiului, msura dispoziia Vanes-sei.
S-a aezat n cele din urm n faa ei, cu coatele fixate ferm pe
mas.
Bun S n-o lum pe ocolite. Ai but ceva mai mult ieri i
te-ai sculat n patul meu. Deci, cu unele variante, ai avut senzaia c
retrieti experiena cu Parker. n consecin, acum diminea, m
deteti. Aa e?
Vanessa a terminat linitit s-i ung pinea prjit cu miere.
Am aerul unui om traumatizat? El a nclinat capul, mirat.
Pe drept cuvnt, nu. Trebuie s neleg c nu eti suprat pe
mine c am fcut dragoste cu tine?
Dac memoria nu m neal, nu erai singur. Mi se pare c am
participat i eu
Dar pentru a rspunde la ntrebarea ta i da i nu.
i da, i nu? mi plac femeile decise
Era prea devreme, a zis ea lingndu-i vrful degetelor pline cu
miere.
Nu e i prerea mea Dar continu. Asta a fost pentru da.
Pentru nu, acum?
Ea i-a ridicat ochii de pe pine i i-a aplecat din nou.
Nu m-am simit niciodat att de vie ca n braele tale. i i
sunt recunosctoare.
Nu m ateptam chiar la recunotin, ns fiecare lucru la
timpul su!
A disprut spre scar i a cobort peste douzeci de minute n
costum de catifea reiat, bleu petrol. Mai seductor ca oricnd
La ce or pleac feribotul? l-a ntrebat ea.
El s-a uitat la ceas.

ntr-o jumtate de or. Avem exact timp sa ajungem la


debarcader.
Viaa de toate zilele i reintrase n drepturi, cu meschinriile i
tracasrile ei.
Norii se adunau la orizont n timp ce feribotul i ducea la Seattle.
Furtuna pe care o prevzuse Nick amenina peste ape. deasupra lor.

CAPITOLUL VI
Vanessa i-a terminat prestaia la sfritul dimineii i se ntorcea
spre cabina ei ca s se demachieze. La captul culoarului a ovit. O
siluet familiar o atepta n faa uii. Parker Oftnd, a naintat
spre el.
Buzele ei strnse formau o linie dur.
Unde ai fost ieri sear? a ntrebat-o el printre dini.
Parker, suntem divorai de un an i ceea ce fac cu zilele i cu
nopile mele m privete.
Ea a vrut s deschid ua dar el a strns-o de bra. S-a aplecat
peste ea; i simea rsuflarea pe fa.
Te-ai culcat cu el, nu-i aa?
Vanessa s-a desprins cu energie, scoas din srite. O recepioner
cu o hrtie ndoit n mn s-a oprit la civa metri de ei, vag
speriat.
Vrei s chem pe cineva, Vanessa?
Parker s-a ndreptat i s-a tras de gulerul cmii. Era evident ca
fcea eforturi sa se calmeze. Vanessa i-a mulumit tinerei cu un
surs.
Mulumesc, Karen M descurc. Nu-i nimic.
Karen i-a ntins mesajul.
Domnul DeAngelo a telefonat n timp ce erai pe post.
Vanessa a parcurs hrtia i i-a reinut un oftat de dezamgire.
Dificulti de ordin administrativ apruser n noul restaurant din
Portland i Nick va lipsi pn vineri.
Mulumesc, i-a spus ea lui Karen, care a plecat imediat.
Lum masa mpreun? i-a propus Parker.
Glumeti?
O dat ce i-a recptat sngele rece,
Parker i-a etalat gama obinuit de farmec.

Ascult Oricum, dac refuzi, m in dup tine pn acas. E


mai bine s mergem la restaurant. E un loc public, neutru.
Parker era cu adevrat ultima persoan a crui companie o dorea
n acel moment ns, nc o dat, a acceptat s-l urmeze. Nu putea s
scape de el la nesfrit.
O ploaie fin cdea cnd au ieit pentru a lua maina Vanessei.
Parker venise cu taxiul o dovad, dac mai era necesar, de
ncrederea lui extrem n puterea sa de convingere.
Ea i-a pus centura de siguran i s-a ntors spre Parker.
Bun Presupun c ai s-mi spui despre Nick numai orori?
Pentru asta ai venit, nu?
Expresia lui de fals tristee a fcut-o s se zbrleasc. Mcar s fi
avut curajul opiniei.
Nu pot s te las s intri n relaii cu DeAngelo fr s te
avertizez. M simeam responsabil, dup
S m avertizezi despre ce, Parker?
M deranjeaz s-i spun, Vanessa, dar DeAngelo nu este cu
adevrat brbatul care i trebuie. Te plngeai de mine El e mai ru
de o sut de ori.
Instinctiv, i-a venit s-l arunce afar din main, nainte de a strica
totul cu pretinsele lui dezvluiri. Pn la ce punct putea s aib, de
altfel, ncredere n el? l tia pe Parker n stare s rstlmceasc
adevrul, s-l mutileze pn la a-l face de nerecunoscut, dac simea
nevoia.
Unde vrei s iei masa? l-a ntrebat ea.
I-a indicat un loc unde se fceau nite fripturi excelente la grtar,
la cteva strzi distant de acolo.
S-au aezat ntr-un separeu cu banchete de piele roie, au
comandat fiecare un antricot, o salat i o bere.
Ca n timpurile bune de odinioar, nu? a remarcat Parker.
Oprete-te, vrei? Acele timpuri nu erau chiar att de bune
Memoria cred c i face feste.
Avem totui amintiri plcute.
Vanessa s-a gndit la primele luni ale cstoriei lor, cnd l iubea
sau credea c l iubete pe Parker, cnd el tia nc s o fac s
rd i s plng.

Odat cu trecerea timpului, nelesese c aceast fericire nu fusese


dect o himer.
Nu mai insista, i-a spus ea.
Mna ii tremura uor innd paharul. El a observat.
Eti destul de nervoas DeAngelo te aduce n starea asta?
El a avut un mic surs i a nceput s mnnce. Friptura Vanessei
se rcea treptat n farfurie.
Nu lai impresia ca eti nebun dup el.
Ea nu avea nici fora s mint.
Dar sunt.
De ce?
El n-a mai privit-o, ns degetele ei s-au strns pe cuit.
Ea a ridicat din umeri, forndu-se s fie indiferent, dei i se
punea un nod n gt. Subit, n-a mai avut chef s asculte ce se
pregtea Parker s-i dezvluie. Era nedrept. Nick nu era nici mcar
acolo pentru a se putea apra.
N-ar fi trebuit totui s vin a zis ea, ridicndu-se.
El a reinut-o i a fcut-o s se aeze din nou.
Trebuie s m asculi, Vanessa.
Atunci nceteaz s mai umbli cu ocoliuri. Spune-mi ce mori
de poft s-mi spui i s terminm.
Cum vrei Se rzbun pe mine prin tine pentru ceva care s-a
ntmplat ntre noi acum doi ani.
Ce?
i-a terminat dumicatul, a pus jos tacmurile i a but o nghiitur
de bere.
Nu i-a vorbit despre soia lui n sfrit, de fosta lui nevast,
Jenna?
Ba da.
i i-a dat vreo explicaie pentru divor?
Sfiat ntre nevoia de a pleca i aceea de a cunoate ultimul
cuvnt al istoriei, Vanessa i frngea minile nervoas.
Dup el, era de o nencredere bolnvicioas i nu vroia copii.
Parker a cltinat din cap ca l cnd ar fi fost mirat c e posibil o
asemenea ipocrizie i apoi, fr nici o introducere, i-a dat drumul
la venin.

Am avut o aventur cu ea, Vanessa. DeAngelo ne-a surprins


mpreun i, de atunci, caut s mi-o plteasc cu vrf i ndesat.
Era mai groaznic dect i putea ca imagina. A pstrat tcere o
clip, detestnd privirea de comptimire a lui Parker care, culmea
ironiei, a ncercat s o consoleze btnd-o uor pe mn.
Spune-mi c nu e adevrat, Parker.
Ochii ei strluceau de lacrimi ndurerate.
Mi-ar face plcere s pot spune acest lucru, draga mea, ns din
pcate
De aceast dat, el n-a mai reinut-o cnd ea s-a npustit spre u.
Ploaia cdea acum n avers, ns ei nu i-a psat n timp ce a ajuns la
main.
Cu minile ncruciate pe volan, i-a apsat fruntea de ele i a
ateptat ca disperarea care o chinuia s se potoleasc. Tocmai se
ndrepta ncet, cnd s-a deschis portiera. iroind de ploaie, Parker s-a
lsat s cad pe scaun.
Nu trebuie s rmi singur n aceste momente.
Dac nu i-ar fi cunoscut att de bine talentul de actor, ar fi czut
fr ndoial n plasa solicitudinii lui.
Iei, i-a spus ea.
neleg ce ncerci, Vanessa. Dar sunt aici. Te voi ajuta s uii.
Noi doi, noi
Noi doi! i fcea oroare.
Pleac!
Cu toat lipsa de tact, a avut cel puin bunul sim s nu insiste. A
cobort fr s mai scoat un cuvnt, trntind portiera.
Nici mcar nu tia pe unde merge, conducnd ca un automat prin
circulaia nc fluent a nceputului de dup-amiaz.
Rodney o vzuse cu siguran c a venit i a presimit o catastrof
cci nu trecur nici cinci minute de la sosirea ei c a i aprut.
Dar ce s-a ntmplat, Vanessa? a intrebat-o el lund-o de
umeri. Ai o mutr de nmormntare. A murit cineva?
Da. Eu.
Ce tot ndrugi?
Viaa mea s-a oprit acum douzeci de minute, ntr-un loc de pe
Ocean Avenue.

Fr s insiste, a ndemnat-o s se aeze i a disprut n buctrie.


A revenit dup cteva minute cu o ceac de cafea n mn i cu o
cutie de erveele Kleenex n cealalt.
Uite, terge-te la ochi, sufl-i nasul i bea asta.
Ea s-a executat.
Mmmm e tare, s-a strmbat ea. I-ai pus alcool?
O pictur de coniac. Ai chef s vorbeti?
Ea a strns ceaca cu degetele nclzlndu-se puin.
Nu pot Nu nc.
La u a rsunat o btaie uoar, apoi aceasta s-a ntredeschis.
Gina a bgat capul i cu un gest, Rodney a invitat-o s intre. Ea a
remarcat c Vanessa era cu spalele ncovoiat i c minile ei sfiau
convulsiv batista dc hrtie.
Cred c o s revin mai trziu, a zis ea uor.
Rodney a schimbat o privire cu ea.
Are desigur legtura cu Nick, i-a zis Rodney.
Hohotele de plns nteite ale Vanessci i confirmar ipoteza.
Ea a disprut discret i Rodney s-a aezat n faa verioarei lui.
Ei, ce-ar fi s-mi povesteti despre moartea Vanessei Lawrence
ntr-un loc din Ocean Avenue?
Ea a cltinat din cap, a luat o nghiitur de cafea.
Nu, Rod Mai trziu.
n regul. ns ar trebui s te duci s te schimbi. Eti ud. Ar fi
pcat s ne faci i o pneumonie pe deasupra.
Ea a ncuviinat cu un semn din cap i apoi s-a ndreptat spre scri.
Duul cald i-a fcut bine. nclzit, s-a nfolofit ntr-un capot gros i
moale i s-a lsat pe burt n pat.
l iubeti ntr-att, da?
Rodney a venit i s-a instalat pe marginea patului i a pus o alt
ceac aburind pe noptier. Ea s-a ntors i i-a potrivit perna n
spate.
E ridicol l cunosc de att de puin
timp.
i totui n att de puin timp, tiuse s creeze universului ei o
dimensiune fabuloas.

E caraghios, dar degetul meu mic mi spune ca Parker nu


este strin de aceast amrciune.
El a ridicat spre ea o sprncean n semn de ntrebare. Ea a ridicat
din umeri.
Nick se folosete de mine. Rod.
A, da? i s-ar putea ti cum?
Parker a avut o aventur cu Jenna. soia lui Nick i Nick i-a
surprins mpreun.
Un hohot de plns, i-a zguduit umerii.
i tu l-ai crezul? L-ai crezut pe Parker, cel mai frumos
mincinos i cel mai ru ipocrit care exist, fr s-i pui nici o
ntrebare?
De data asta sunt sigur c n-a minit, Rod. Nu pot s explic,
ns istoria asta e adevrat.
i nici nu vrei mcar, nici nu te gndeti s-i acorzi lui Nick
ansa de a-i relata propria versiune a faptelor?
S-a folosit de mine, i spun! Te rog, Rod, las-m acum
Nu sunt n stare s discut.
Cu regret, Rodney i-a luat rmas bun.
Dac ai nevoie de ceva, sunt la mine, i-a zis el simplu nainte
de a se retrage.
Vanessa a but cafeaua cald, cu gust puternic de alcool, apoi i-a
luat perna n brae i s-a cufundat imediat ntr-un somn agitat.
ntunericul npdea n camer cnd s-a trezit. A simit apsarea
unei priviri insistente. S-a ntors lent. Nick edea pe un scaun, aplecat
asupra ei.
Ce faci aici? i-a zis ea cu vioiciune. Pe punctul de a fugi,
minile lui au reinut-o de ncheieturi.
Pleac de-aici, Nick! Nu vreau s te mai vd!
n ciuda semiobscuritii, a putut s-i vad expresia ndurerat. Cu
calm, el a mpins-o n pat i i-a vorbit cu o voce grav.
Sunt aici pentru c m-a chemat Gina. Mi-a spus c erai ntr-un
hal fr de hal. Cnd am sosit, Rodney mi-a explicat ceea ce tia.
E adevrat, nu? E adevrat ce a zis Parker
Ea a deschis ochii foarte mari, refuznd s-i nchid de team s
nu dea drumul la o lacrim inoportun. Nick i-a eliberat minile.

n parte, da. M-am ntors ntr-o dup-amiaz acas i i-am gsit


pe Jenna i pe Lawrence mpreun.
Ultima speran a Vanessei, pe care deja o nutrea, s-a risipit.
i, firete, ai jurat sa te rzbuni.
Nici mcar. I-am tras pur i simplu un pumn n falc i am
plecat. Presupun c a uitat, n versiunea lui, de acest detaliu?
M-ai minit, Nick! l-a acuzat ea. Te foloseti de mine mpotriva
lui Parker.
Dragostea mea pentru Jenna slbise deja considerabil ca s
ntr-un sens
A ezitat, ca i cum aceast mrturisire i se prea ruinoas.
era mai bine aa. Asta a grbit desprirea noastr, care
amenina de mult s se ntmple.
i sta a fost singurul efect asupra ta cnd i-ai vzut mpreun?
i-o repet, Vanessa. Am ndeprtat imediat mnia ce o aveam
mpotriva lui Parker Lawrence. Dac i rscoleti bine memoria,
poate i aminteti c a venit acas ntr-o sear, ntr-o stare
deplorabil.
Vanessa s-a nfiorat. Ochii i-au devenit fici. Vai, da i amintea
perfect. Era poate la ase luni dup cstoria lor. Dup cum spunea
el, fusese agresat de trei brbai ntr-un parcaj subteran. Totui, cu
toat insistena ei, el a refuzat s reclame i orice aluzie n faa
prietenilor l punea ntr-o ncurctur evident.
Doamne!, a exclamat ea.
Nick i-a apropiat mana de chipul ei. Ea l-a respins. Oftnd! el s-a
ridicat i s-a apropiat de fereastr.
E mai bine poate s nu ne mai vedem, un timp.
Furioas, Vanessa a lovit cu pumnul n pat. Dac trebuie ca cineva
s rup relaia lor, aceasta era ea i nu el! N-avea s-o mai frustreze i
dc aceast hotrre!
Un minut, Nick! Nu
N-a lsat-o s termine. Privirea i s-a ntunecat.
Ascult-m bine, Vanessa. Pentru mine s-a terminat vremea
disputelor. Crede-m, nu am intenia s m mai ataez nc o dat de
o femeie care refuz s aib ncredere n mine! Ajunge o dat!

i a ieit trntind ua. Iar Vanessa a rmas singur cu suferina ei


i cu inima mai grea dect o piatr.
Sptmna s-a scurs trist, cu regularitatea unui metronom. Se
spla, se ocupa de Sori, pleca la lucru, se ntorcea acas, petrecea o
dup-amiaz mohort ascultnd muzic de preferin melancolic,
n acord cu dispoziia ei mnca ceva frugal i se culca.
Vineri, a fcut totui un efort pentru a-i izgoni preocuprile
sentimentale pe un plan secundar. Cariera ei depindea de
ntrevederea de la WTBE.
mbrcat cu un compleu superb de culoare purpurie, s-a prezentat
la studiourile acelei reele de televiziune.
A fost primit de directoarea de programe care, dup o discuie, a
prut satisfcut, a informat-o c emisiunea nu va ncepe nainte de
luna ianuarie, ns c rspunsul l va primi nainte de Srbtoarea
Recunotinei. Dac candidatura ei va fi reinut, va trebui s
prseasc Midas Network ctre mijlocul lui decembrie.
Vanessa a asigurat-o c acest lucru este posibil, i-a mulumit c a
primit-o i a prsit studioul. Intuiia i spunea c va primi postul.
Dar dac s-a felicitat pentru asta, totui i lipsea entuziasmul. De la
cearta cu Nick, viaa i pierduse savoarea.
Janet Harmon o atepta la Patru Sezoane, un restaurant vegetarian
care i plcea n mod deosebit. A insistai s-o invite pe Vanessa acolo,
dar ea s-a lsat rugat, deoarece se temea de ntrebrile prietenei ei.
i? Cum a fost? a ntrebat-o ea pe Vanessa, ndat ce s-au
aezat
Bine. S fiu sincer, nu cred c mai stau mult la Midas.
Paul o s fie profund mhnit Dar, pe de alt parte, va fi
mulumit pentru tine.
Janet a ales salata de vinete, n timp ce Vanessa ezita ntre tarta cu
hribi i ghebe cu sos de ment. S-a decis n cele din urm pentru a
doua i a completat cu dou boluri de cidru.
Vanessa a ascultat distrat palavrageala Janetei, care aborda toate
subiectele, cu excepia celui care i era foarte drag, firete. A fost n
fond la fel de exasperant ca un adevrat interogatoriu.
Janet Ce-ar fi s-mi pui ntrebarea care i st pe buze?

Janet a lsat jos furculia i a ncuviinat cu o ridicare a capului.


Dac vrei Aproape c n-am o ntrebare adevrat s-i pun.
Paul este cel mai bun prieten al lui Nick, nu uita. Aa c sunt la
curent cu tot ce s-a ntmplat.
Versiunea lui Nick trebuie s fie interesant, a remarcat
Vanessa.
De ce nu te duci s-l ntrebi tu nsi?
Tonul Janetei era aproape agresiv. Vanessa s-a ofensat.
i tu eti mpotriva mea?
Evident! Nick e un brbat formidabil. Nu i se putea ntmpla
ceva mai bun i strici totul fr mcar s-i dai o ans de a se
apra. L-ai condamnat pe simple prezumii.
Dei delicioase, ghebele treceau cu noduri prin gtul Vanessei.
Este adevrat, a recunoscut ea. Eram gata s-o rup cu el. Mi-a
luat-o nainte.
Este ntr-o stare lamentabil E nebun. Paul nu l-a mai vzut
vreodat cu moralul att de sczut
Deci Nick suferea tot att de mult ca i ea. Slab consolare.
O s-i revin, a rspuns ea cu un aer ano.
Sincer, asta m depete Dei te-ai ndrgostit din prima
sear
Vanessa a trebuit s protesteze, ns Janet nu i-a dat ocazia.
Nu sunt oarb, Vanessa. Bine! Nici mcar n-o s ncerci s-l
vezi?
Janet a cltinat din cap.
Sigur c nu. S-a servit de mine pentru a se rzbuna pe Parker.
E odios.
Nu-l cunosc pe Nick att de bine ca Paul, dar sunt sigur c nu
e n stare de un asemenea calcul. E cu mult prea deschis pentru asta.
Janet, dac nu te superi, prefer s vorbim de altceva.
Conversaia dintre cele dou femei s-a ncheiat repede i s-au
desprit fr mcar s guste tartele i arlota propuse de chelnri.
Vanessa urca aleea ce ducea spre cas cnd Nick a ajuns-o din
urm. O ateptase probabil n main pn s-a ntors. A vrut s
grbeasc pasul pentru a scpa, ns el i-a barat drumul.

Bun, Vanessa, ai putea cel puin s m asculi, nu? De acord,


recunosc c n-am avut dreptate Ar fi trebuit s-i spun imediat
adevrul, despre Parker i Jenna.
i chiar aa, de ce n-ai fcut-o?
Pentru c Pe moment, nu mi s-a prut important. E o poveste
veche, n ceea ce m privete.
Vanessa i-a plecat ochii i i-a mucat buza.
Nu vrei s ai relaii cu o femeie care nu are ncredere n tine,
nu, Nick?
i tu te pzeti ntotdeauna, asta e?
Dup ce ai fost cstorit cu un brbat ca Parker, ai motive
bune pentru aa ceva.
Uite Vorbeti de lup
Un taxi tocmai se oprea lng trotuar, i din el a cobort Parker,
flancat de un brbat n costum maro. A avut o uoar ezitare cnd l-a
vzut pe Nick, apoi s-a ndreptat cu un pas ferm spre tnra femeie.
Vanessa, a zis el ignorndu-l dinadins pe Nick, i-l prezint pe
Harold Baker. Harold a consimit s-i dea o a doua ans.
Ea i-a strns distrat mna pe care Harold i-a ntins-o i l-a studiat
pe Parker cu suspiciune.
O a doua ans pentru ce, Parker?
Pentru a-mi promova cartea, bineneles.
Ea s-a crispat, fiind pentru a suta oar pe punctul de a-i trimite la
dracu' pe Parker i cartea lui, ns o idee machiavelic i-a venit n
minte. L-a msurat pe Nick cu o privire lung, ptrunztoare nainte
de a se ntoarce spre cei doi brbai.
Intrai, v rog. Putem discuta n salon despre aceast propunere
interesant.
Dei nu l-a invitat, Nick li s-a alturat. Spre deosebire de ceilali,
el a rmas n picioare, cu braele ncruciate, sprijinit de mas.
Spectator atent pentru beneficiul cruia Vanessa s-a pretat s joace
acest rol care i repugna.
Harold, pe care un tic nervos l, fcea s clipeasc din ochi la
fiecare zece secunde, a explicat, degustndu-i whisky-ul, c dorea ca
Vanessa s fie lng fostul ei so ntr-o emisiune de televiziune. Care
emisiune, difuzat la o or de vrf, se bucura de o mare popularitate

pe toat Coasta de Est. El avea nevoie de ea, a continuat el, pentru


a-i comenta reaciile la lectura pasajelor care o priveau n
pasionanta biografie a arunctorului nostru naional.
i apoi, firete
Atunci a aruncat o privire stingherit spre Nick, a crui prezen
tcut ncepea s fie apstoare pentru aceast reuniune cordial.
am vrea s v vedem abordnd i-a dres glasul i a mai
clipit din ochi o dat.
mpcarea cu soul dumneavoastr.
Ea a surs vesel i cu glasul unei femei ndrgostite, i-a ciufulit
prul lui Parker, care edea lng ea.
Povestea noastr e att de romantic a oftat ea.
Nu avea nevoie deloc s ntlneasc privirea lui Nick pentru a-i
simi mnia. N-a fcut dect s-i etaleze i mai mult armul.
Parker era n ntregime zpcit. Prea nfocat de mndrie pentru a
ghici manevra Vanessei, s-a umflat n pene ca un coco i a ridicat
din umeri, prefcndu-se modest.
E ceea ce se numete dragoste nebun a zis el. Cea care
renate din propria cenu. Ca
Efectul se ratase. Nu mai gsea cuvntul.
Nick surdea acum, singurul care nelegea micul joc al Vanessei.
Pasrea Phoenix, dragul meu, i-a spus ea, numai zahr i
miere, fr s-l piard din ochi pe Nick.

CAPITOLUL VII
Este vineri seara, a repetat Nick cu ncpnare. i aveam
ntlnire. Ai uitat?
Cu umrul sprijinit de zidul buctriei, cu braele ncruciate, o
sfida s-l contrazic. Vanessa a oftat i s-a apropiat de fereastr
pentru a o nchide. Noaptea aproape czuse i umezeala se infiltra n
cas. Tremurnd, a luat un pulover abandonat pe balustrada scrii i
i l-a pus peste bluz.
Nu putem continua ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic, Nick.
Tot nu ai ncredere n mine?
A ters masa cu buretele, mai mult ca s-i ocupe minile cu ceva,
dect dintr-o necesitate real.
N-a avea pretenie la mai mult, dar semeni att cu Parker,
nct
N-am venit aici s-i ascult insultele, Vanessa.
E totui adevrat, Nick.
A scos calm o cutie de sup din dulap.
i nu avei n comun numai muchii. Mai e i reputaia voastr
de butori i de afemeiai. N-o s negi.
A deschis cutia, a vrsat pasta dens ntr-o oal, i-a adugat ap i
mirodenii.
Cine i-a spus asta? a ntrebat-o el, Parker?
Nu mai tiu. E, oricum, un zvon care circul. i nu e fum fr
foc.
A nvrtit lingura de lemn n oal, apoi a ridicat capul spre el.
E curios, oricum Jenna nu avea ncredere n tine i chiar ea
te nela.
El a ridicat din umeri.
Poate pentru c se simea vinovat, vedea rul peste tot.
Supa a nceput s fiarb. A luat-o de pe foc.
Vrei?

O s iau puin N-ai nimic altceva?


Ea a cltinat din cap.
Nu.
n timp ce ea turna supa n boluri, el a ridicat receptorul, a sunat la
restaurantul lui i a cerut s i se aduc dou porii de tocan cu fructe
de mare.
Cum a fost ntrevederea? a ntrebat-o el revenind i
aezndu-se la mas.
Am sperane mari Cred c m vor angaja. Evident, dac m
vor vedea n emisiunea lui Parker, risc s se rzgndeasc.
Nick a nghiit o lingur de sup.
Ai de gnd s te duci?
Da. i pot s te asigur c dup asta, Parker n-ar mai trebui s
m deranjeze.
i noi, Vanessa? Ce se alege de noi, n toate astea?
Burta i s-a strns dureros. i-a abtut privirea, incapabil s
rspund. i-a pus mna pe a ei cu delicatee.
Nu te ngrijora Nu am intenia s te supr cu ntrebrile
mele O s stau puin n umbr, ctva timp.
Frigul s-a abtut asupra inimii Vanessei.
Nu, nu pleca! a zis ea spontan. A surs cu stngcie.
O s m mbolnvesc dac mnnc dou tocane singur.
El a ridicat capul, puin trist. ntre el se deschisese o prpastie i
Vanessa se ndoia ca vor putea s-o depeasc ntr-o zi.
Cum ai devenit prezentatoare? a ntrebat-o el pentru a rupe
tcerea.
Urmam cursuri dc jurnalistic atunci cnd l-am ntlnit pe
Parker. A insistat s le abandonez cnd ne-am cstorit Pe
moment, nu am vzut nici un inconvenient Dar cnd i-a reluat
cltoriile, inactivitatea a nceput s m apese i am vrut s lucrez. O
cunoscusem pe Janet printr-o prieten comun i cnd Paul a fost
numit director la Midas, ea s-a gndit la mine. i el m-a chemat
Ceea ce faci e destul de departe de jurnalism.
Ei i-a srit imediat mutarul.

Nu crezi cumva c mi-ar fi oferit actualitile de la ora opt pe


tav de argint, fr s fiu cunoscut? A trebuit s m mulumesc cu
asta pentru a debuta Cel puin, am pus piciorul undeva.
Soneria de la intrare a sunat ca un gong pe un ring dc box. Nick
s-a ridicat pentru a se duce s rspund. Vanessa a auzit un schimb
de cuvinte, apoi el s-a ntors cu o cutie mare dc carton pe care a
pus-o pe mas mpreun cu o sticl de vin alb.
A cutat prin dulap i sertare, a gsit farfuriile, dou pahare cu
picior i un platou rotund pe care a vrsat tocana cald nc.
Casa asta este imaginea vieii tale, a zis el laconic,
aezndu-se. Mult prea goal.
Fr s spun un cuvnt, ca a luat o stridie cu vrful furculiei. El
a destupat sticla de vin alb de Chablis i a servit-o.
i? Nici mcar nu ncerci s te aperi?
Nu. Dac te-ai hotrt s fii dezagreabil, e dreptul tu. Al meu
e s nu-i rspund la provocare.
El a ridicat paharul n lumin, l-a privit gnditor i apoi a but o
nghiitur.
Cel puin nu negi c exist lacune n existenta ta. E deja un
progres.
Cnd m gndesc c o mulime de oameni petrec ani de zile pe
canapelele psihanalitilor, cnd ar fi suficient s se adreseze marelui
Nick DeAngelo pentru o analiz gratuit!
Din nou tcere.
Nu ar merge, nu? a oftat el. Ea a pus tacmurile i i-a
ncruciat degetele deasupra farfuriei.
Nu cred, a zis ea cu voce joas.
El s-a ridicat greoi, i-a luat bluzonul din cuier i l-a pus pe el.
N-o s m crezi, poate, nc o dat ns te iubesc, Vanessa.
Dac i vei da seama vreodat c c nsemn ceva pentru tine, tii
unde m gseti Plec la Portland mine sear. i las numrul, n
caz c
A pus o carte de vizit pe mas i a ieit nchiznd fr zgomot
ua dup el.
Vanessa a rmas mult timp abtut, cu brbia sprijinit n mini.
S-a ridicat n sfrit, i-a propus tocana lui Sori, care a fost fr

ndoial singura s-o aprecieze, n seara aceea, i s-a urcat n camera


el.
Noaptea a fost lung i penibil. Abia se iveau zorile, c i-a i
telefonat lui Nick.
A rspuns aproape imediat ca i cum nici el nu reuise s-i
gseasc somnul.
Cum poi pretinde c m iubeti i s m abandonezi aa? l-a
acuzat ea fr preambul.
A putea s tiu cine e la telefon? Ea i-a imaginat privirea lui
ironic.
Hai, Nick, te rog. E i aa destul de greu, fr s mai contribui
i tu.
Dac asta te poate consola, afl c nici mie nu mi-e uor.
Asta nu m consoleaz deloc.
Pcat Bun Cum tu ai dat telefon, mingea e la tine. Te
ascult.
Ea i-a trecut mna prin prul nclcit, a inspirat prelung.
Te iubesc a murmurat ca n sfrit.
Eti sigur, de data asta?
Ceea ce vreau s spun, e c am nevoie de timp.
Perfect. Ne dm ntlnire peste treizeci de ani?
Nick! Nu glumesc.
Crede-m, nici eu nu am chef de glume. Refuz jumtile de
msur, Vanessa. Dac o s existe ceva ntre noi, atunci trebuie s fie
ceva reciproc. Sunt gata s m angajez total, ns sper c i tu vei
face la fel. Dac nu, nu merit osteneala.
neleg a murmurat ea.
Cnd vei fi dispus s-i asumi riscul dac asta se va ntmpla
ntr-o zi anun-m. Dac mai sunt liber, vom vedea ce iese.
tii c ai tupeu!
Am depit vrsta cnd m jucam de-a v-ai-ascunselea,
Vanessa. Vreau o soie i copii i nu voi atepta pn la aizeci de
ani pentru a ntemeia o familie.
Asta e antaj!
Deloc. i prezint faptele aa cum sunt. Dac te rnesc sunt
dezolat.

i eu, Nick.
Ea a nchis, mai mult ofensat dect furioas, ns, de aceast
dat, hotrt s nu se lase cuprins de deprimarea a crei umbr
sttea s apar. n definitiv, trise bine-mersi fr Nick douzeci i
ase de ani i era suficient s-i reia existena din momentul acelei
seri faimoase cnd o invitaser Paul i Janet.
Numai dac s-ar putea terge amintirile incomode cu un burete
umed, ca de pe o tabl, neagr
La sfritul dimineii, i revenise suficient pentru a-i telefona lui
Paul i a-i cere cteva zile de concediu pentru un motiv personal.
Sper c nu e vreo problem cu bunicii?
Aa, nu. Sunt foarte bine. Nu, e altceva, Paul.
El n-a mai insistat.
De acord. Ia-i ct timp ai nevoie.
Tocmai terminase de ncrcat valiza, cnd Rodney a venit s-i
fac o vizit.
Am vzut maina lui Nick, ieri seara i-a spus el, aruncnd o
privire valizei pe care ea o coborse. Plecai n voiaj amndoi?
E o greeal n privina persoanei. Cu Parker plec i la New
York.
Dei nu a avut inima s rd, mutra uluit a lui Rodney a
amuzat-o.
Ai nnebunit?
M hruiete ca s spun lumii ntregi ce cred despre cartea lui.
i este exact ce voi face.
A analizat-o o clip, cu ochii mari i gura deschis, apoi a izbucnit
n rs.
O s te distrug!
n faa miilor de telespectatori? Nu-l sftuiesc.
Ea a ridicat perdeaua i s-a aplecat pe fereastr.
Uite, tocmai a venit.
A lsat-o pe Sori n grija lui Rodney, l-a asigurat discret c totul
va merge bine, i-a dat numrul de telefon unde vor fi cazai la New
York i apoi l-a urmat pe Parker la taxi.

Neacordnd dect o atenie distrat eforturilor lui de a o nveseli, a


sfrit prin a-l plictisi i a avut tihn n timpul cltoriei pn la New
York.
La aeroport i atepta o limuzin gri metalizat i Vanessa s-a
cufundat cu voluptate pe bancheta de piele, decis s profite la
maximum de luxul care i era pus la dispoziie.
Amurgul abia se lsase cnd a ajuns la hotel. De cteva ori, a
trebuit s descurajeze avansurile lui Parker.
Parker, i amintesc c ne aflm ntr-o cltorie de afaceri. Aa
c, fr familiarisme, te rog.
Dup atitudinea pe care a avut-o fa de el, aceast bruftuluial l-a
descurajat pe Parker.
Dar dac trebuie s ne mpcm a nceput el.
Nu s-a pus niciodat problema, o tii prea bine.
Atunci, de ce ai venit?
Vanessa a oftat, ndoindu-se de temeinicia hotrrii sale.
Pentru emisiune i nimic altceva.
El a neles. Cel puin pentru moment.
Apartamentul rezervat pentru ei ddea direct spre Central Park.
Prima grij a Vanessei a fost s se asigure c erau dou camere. S-a
ncuiat n una din ele i i-a atrnat n dulap cele cteva piese de
mbrcminte pe care le adusese.
Dup o jumtate de or se ntlnea cu Parker n hol. El i-a fcut
complimente pentru alegerea taiorului gri din care se vedea o bluz
roie carmin i a dus-o s ia cina la un restaurant vestit din
Manhattan. Singurul lucru pe care-l regreta Vanessa era c Nick nu
se afla n seara aceea lng ea, n locul lui Parker.
Lai impresia c eti suprat, Vanessa, a remarcat acesta din
urm. Te scie ceva?
Un chelner tnr a deschis o sticl de ampanie i le-a umplut
cupele. Ea a ateptat ca acesta s se ndeprteze, pentru a-i face
curaj s-i mrturiseasc inteniile vinovate. Ideea care i apruse att
de judicioas i pierduse, dup unele reflecii, atracia.
Am venit cu intenia de a te umili, Parker. Vroiam s explic
direct pe post c aceast carte a ta e o urzeal de minciuni.
Ea se atepta ca el s se nfurie i a fost surprins s-l vad rznd.

Naivitatea ta nu va nceta s m uimeasc, i-a spus el. Crezi c


nu ghicisem?
I-a ntins cupa i a ciocnit cu ea.
Suntem prieteni?
Vanessa i-a nmuiat buzele n lichidul auriu fr s-l scape din
ochi pe Parker. Ce joc fcea? Nu era att de naiv pe ct i plcea lui
s cread. Parker nu avea nici un interes s fie prietenul ei.
De ce m priveti astfel?
Ea a surs i s-a strduit s-i risipeasc bnuielile.
Fr nici un scop
S-a concentrat asupra meniului, acordndu-i mai mult timp dect
era nevoie pentru a alege un file cu piper verde.
l mai vezi pe DeAngelo?
ncercarea lui de a prea detaat a euat.
Nu putea nici mcar s-i pronune numele lui Nick fr ostilitate.
Da i nu.
Fugitiv s-a gndit s ias n strad, s cheme un taxi pentru
aeroport i s se duc s-l surprind pe Nick la Portland.
Vai, Vanessa, ct poi fi de enervant! Nu te-ai schimbat deloc!
Ce nseamn asta, da i nu?
ncercm s gsim un teren de nelegere.
Parker s-a strmbat.
Scuz-m, ns nu gsesc expresia romantic. i apoi nu te
deranjeaz s se foloseasc de tine?
Vanessa a terminat cel de-al doilea pahar de ampanie. Nu
nghiise nimic de la cele dou felii de pine prjit de diminea i,
cu ajutorul alcoolului, a cuprins-o un vrtej uor.
Nu sunt sigur c e vorba de aa ceva. S-a jucat cu piciorul
paharului gol, i-a trecut unghiile pe marginea lui
Se jura pe toi sfinii c nu-i seamn, i tind s-l cred.
Pe bun dreptate, Parker nu a prut n mod deosebit flatat de
aceast reflecie.
Sunt chiar att de detestabil?
S spunem c nu mai am chef s-mi petrec viaa cu tine.
Fraza a fost punctat de un sughi uor pe care l-a nbuit cu
dosul minii.

Eti beat!
Deloc, a protestat ea.
n acel moment, lumina unui flash le-a atras atenia. Un reporter l
recunoscuse pe copilul ndrgit al entuziatilor base-ballului. Aceast
intruziune l-a contrariat pe Parker, care a lsat impresia c vrea s se
ridice.
Lsai-m n pace!
Reporterul a mai fcut o fotografie i a ntins-o tiptil. A venit
directorul, personal, pentru a le cere scuze i le-a adus o sticl de vin
ales la mas.
Cina a fost fr ndoial n acord cu imaginea restaurantului:
rafinat i de bun gust. ns Vanessa se afla la sute de kilometri
deprtare, lng Nick, la Portland i nu era ea, ci o palid dublura
a ei care participa prin monosilabe la conversaia lui Parker care i
ducea mereu furculia la gur
ndat ce a intrat n apartament, Vanessa s-a ncuiat n camera ei.
Semnalul luminos al telefonului ei clipea n ntuneric. Nerbdtoare,
a chemat operatoarea.
Domnul DeAngelo a ncercat s v gseasc la ora nou, a
rspuns telefonista. A lsat un numr din Portland.
Putei s mi-l dai, v rog?

CAPITOLUL VIII
Dup cteva clipe Nick era pe fir. Degetele Vanessei s-au crispat
pe aparat. Sngele i zvcnea n tmple.
Nick?
Vanessa? Unde ai fost?
Ea a pufnit prostete. Vinul Margon i se urcase la cap.
La restaurant.
Ai but?
Puin De unde ai tiut ca sunt aici?
Rodney mi-a dat numrul hotelului. Parker e cu tine?
Nu n camera mea, bineneles. Alturi.
Cheam-l la telefon.
De ce? Nu pe mine m vrei?
D-mi-l pe Parker, Vanessa.
n faa acestui ton imperios, Vanessa a considerat preferabil s nu
mai insiste. L-a gsit pe Parker n salon rsfoind o revist.
Nick e la telefon, i-a zis ea. Vrea s vorbeasc cu tine.
N-a schiat dect o ezitare imperceptibil apoi, surznd, i-a atins
uor obrazul cu vrful degetului i s-a ndreptat spre camera sa pentru
a ridica receptorul celuilalt telefon. Ea s-a ntors n camera ei i a
ascultat.
Dac profii de ea, Lawrence, zicea Nick, te asigur c nu vei
avea mult timp ocazia s te lauzi.
A, ascult, DeAngelo Vanessa a ales. A venit de bun voie
la New York cu mine i stm n acelai apartament E clar, nu? Dac
nu nelegi, ar trebui s te ntorci s vinzi pete n pia.
Vanessa a simit imediat c se dezmeticete. Vorbea despre ca ca
despre o iresponsabil, fr s-i cear prerea!
Un minut, voi amndoi! Mi se pare c discuia voastr m
privete, nu? Poate c i eu am ceva de spus!
Tot ce vrei, draga mea a rspuns Parker nchiznd.

Nick Nu nchide i tu!


Sunt la aparat.
Sper c nu l-ai crezut pe Parker? Tcerea lui a jignit-o.
Nu-i nimic adevrat, firete. Stm, poate, n acelai apartament,
ns eu am camera mea separat. Nici vorb s aib loc ceva ntre
Parker i mine, Nick. i dai seama, nu?
N-am nici un drept asupra ta, Vanessa. Poi s te culci cu cine
vrei.
Evident, ns nu e ceea ce speram s spui.
Alt tcere.
Cnd te ntorci? Ea a surs uurat.
Luni diminea. Vrei s te caut la Seattle sau la Portland?
La Portland. Dar trebuie s participi la nregistrarea emisiunii,
nu?
Ea i-a masat distrat fruntea, pentru a alunga migrena care-i
aprea.
Am renunat la acest proiect. Protestele mele n-au fcut dect
s sporeasc vnzarea crii.
Rsul tandru al lui Nick a nclzit-o:
Te iubesc.
Pe luni a suflat ea.
Nu uita s m previi ndat ce afli ora sosirii.
n regul Nick?
Da?
i eu te iubesc. L-a simit cum surde.
Pe luni, Vanessa.
A fcut o baie lung, care a reuit s mprtie ultimii vapori de
ampanie i de vin, apoi a venit n camer, nfurat n halatul
confortabil al hotelului. A ncremenit n prag.
Parker o atepta, instalat pe marginea patului.
Ce caui aici? i-a zis ea arogant.
Nu te enerva aa Am venit numai s vorbim. Nimic mai
mult, nu te teme.
Nencreztoare cu toate acestea, s-a aezat n fotoliu lng
fereastr.
Nu vii cu mine la emisiune luni, nu-i aa?

Nu. Te deranjeaz mult?


Nu prea mult ns e mai bine mai ales pentru tine. Ar fi
poate bine s te ari pentru a dovedi c nu eti alcoolic.
Alcoolic? Ce mai e i cu trznaia asta? a explodat ea.
Linitete-te, Vanessa i aminteti de reporterul care a fcut
o fotografie, adineauri, la restaurant? l cunosc. Lucreaz la
National Snoop.
Jurnalul acela oribil care
care se hrnete din scandaluri, exact. Pot s pariez c faa ta
puin prea roie i ochii ti strlucitori vor aprea n cteva zile pe
pagina nti. i-mi imaginez titlul: Respins, fosta soie a
campionului i neac amrciunea n alcool sau aa ceva, pe
aproape.
Vanessa a simit c se nverzete. Cariera sa nu avea desigur
nevoie de asemenea publicitate. Putea s-i ia adio de la Midas
Network i WTBE dac aprea astfel n ochii Americii conformiste.
Vino la emisiune. Vanessa. E singura modalitate s previi
brfa.
Furioas de a fi din nou intuit la zid, a lovit n rezematoarea
fotoliului cu podul palmei.
Nu-i pas deloc de ce poate s mi se-ntmple! Tot ce te
intereseaz este vnzarea blestematei tale de cri.
Parker a ridicat din umeri.
F ce vrei, dar
Foarte bine. Ai ctigat. Rmn.
Satisfcut de intervenia lui, s-a ridicat l a ieit nchiznd ua. Ea
s-a npustit s nvrteasc cheia i a revenit s ridice telefonul.
Recepia, a rspuns amabil vocea funcionarei.
Tocmai cnd era pe punctul de a cere numrul de la Portland,
Vanessa s-a rzgndit brusc. Prea puin mndr de a se fi lsat prins
nc o dat n capcan de Parker, se temea c-l va contraria pe Nick.
Scuzai-m, a spus ea, a fost o greeala.
Limuzina televiziunii a venit devreme s-i ia. De fapt, mai
devreme dect se gndise Vanessa; a trebuit s se pregteasc mai
repede i s se mulumeasc cu o ceac de cafea la automatul din
marele hol al hotelului.

Abia au ajuns la studiouri, c Vanessa a i fost acaparat de


machioz care i-a reparat ct se poate de bine stricciunile nopii
proaste n timp ce asistentul i explica ntrebrile la care se putea
atepta din partea prezentatorului.
ndat ce a ieit din cabin, a nceput nregistrarea. mpreun cu
Parker, au fost introdui amndoi pe platou i aplaudai de un public
compus n marea lui majoritate de femei.
Firete, Parker era n elementul su. Ea nu. Cu toat obinuina ei
cu camerele de televiziune i reflectoarele, se simea complet
dezechilibrat n aceast situaie i agresat de un auditoriu total
ataat lui Parker.
Aa c a auzit cu uurare pe prezentator mulumindu-le.
Rspunsese ct putuse de bine curiozitii lui i spera, n starea de
semi-amoreal n care se gsea, s nu fi spus prea multe minciuni
gogonate.
A luat un taxi pn la hotel, i-a strns lucrurile i a plecat imediat
la aeroport
A trebuit s atepte timp de trei ore un zbor spre Portland cu, pe
deasupra, o escal lung la Denver. A avut timp s-i telefoneze lui
Nick de la Colorado i s-i spun c sosete pe la ora ase n seara
aceea, n faa lipsei lui de entuziasm, Vanessa a presupus c privise
emisiunea i a vzut-o pe ea, Vanessa, la fel de crispat ca un totem
indian, lsndu-l fr s protesteze pe Parker s-i dea drumul la gur
despre viata lor intim naintea camerelor sau cel puin
interpretarea fantezist pe care el i-o ddea.
Cnd a aterizat la Portland, ploaia sclda oraul ntr-o atmsofer
care btea n cenuiu, dar ndat ce l-a vzut pe Nick, o cldur
blnd, ca cea a unei raze de soare, a reconfortat-o. Dei afia un fel
de pruden fa de ea, a strns-o n brae i, pe moment, Vanessa
nu-i cerea mai mult.
Ce zi ngrozitoare! a oftat ea, cu obrazul pe gulerul umed al
bluzonului lui.
tiu.
Punndu-i braul n jurul umerilor, a dus-o spre locul de sosire a
bagajelor.

n taxiul care-i transporta n ora, conversaia lor s-a meninut


dezlnat i confuz. Un singur subiect i preocupa: prestaia
Vanessei la emisiune. Ori, printr-un fel de acord tcut, amndoi
evitau cu grij s-l abordeze.
Cu faa spre geam, Vanessa privea cum i defilau naintea ochilor
sclipirile reclamelor luminoase pe trotuarele care luceau.
Eti suprat pe mine, nu? l-a ntrebat ea n cele din urm.
Taxiul tocmai se oprise n faa unei cldiri victoriene cu coloane
albe. Nick a pltit cursa i a ateptat ca maina s se ndeprteze
nainte de a rspunde.
E chiar important, Vanessa?
Evident.
El a luat-o de cot i i-a inut deschis ua cu geam a restaurantului.
A intrat ntr-un hol cu mochet gri nchis, cu pereii roii-stacojii, cu
aplice albe n form de cochilie de melc marin. Vanessa s-a decis s
amne discuia lor pentru mai trziu, cnd va fi scpat de migren.
Nick a condus-o n biroul su, a invitat-o s se aeze pe o canapea
de catifea n care s-a nfundat cu voluptate, i a ridicat telefonul.
i-e foame?
Ea a ncuviinat cu un surs.
Ce vrei s mnnci?
Spaghete, i-a zis ea fr s ezite, aducndu-i aminte de seara
lor pe insula San Juan.
El a dat instruciuni, apoi a pus receptorul n furc ncet, nainte de
a se apropia de ea.
Credeam c nu vei participa la emisiune.
Ea a oftat, uurat c putea n fine s se descarce.
M-am rzgndit.
Mi-am dat seama E dreptul tu, bineneles. Nu-i reproez
nimic. Oricum, acum eti aici. Asta conteaz.
Ea i-a ridicat capul, nu prea mndr de ea.
Aveai dreptate a oftat ea. Nu trebuia s m fi dus. Eram cu
totul ridicol.
Nick a venit s se aeze lng ea. ndat ce a luat-o n brae, ea a
izbucnit n hohote de plns. El a srutat-o pe pleoape, i-a ters cu
tandree lacrimile, i-a atins uor buzele. Din cauza oboselii. Vanessa

s-a simit teribil de moleit. S-a abandonat mbririi lui Nick,


atent la dorina ce cretea ncet, ncet n ea.
Spaghetele sosesc din clip n clip, i-a murmurat el cu buzele
pe tmpl.
Ea a nceput s rd i l-a apucat cu minile pe dup ceaf.
Cu regret, a ndeprtat-o i i-a trecut cu mna prin pr.
Ai face mai bine s mai atepi cu aprecierile.
Pn cnd?
Pn te duc la mine n pat Adic la treizeci de minute dup
ce-i termini spaghetele.
Vanessa a privit n jur uluit.
Ai un pat aici? n biroul tu?
Cu degetul, Nick i-a artat o u de partea cealalt a ncperii. Ea
a ncruntat din sprncene.
Aaa, ce practic este Cel puin e drgu secretara ta?
Ascult, draga mea tii c am o reputaie pe care trebuie s
mi-o menin. Trebuie s fiu pregtit pentru orice eventualitate.
Orict s-ar fi forat Vanessa, nu putea s se nfurie cu adevrat.
Nu-i bate joc de mine.
Mrturisete c o caui cu lumnarea, nu-i aa?
La u s-a auzit o btaie scurt i a aprut o mas pe rotile,
mpins de un chelner cu hain alb, imaculat, pantaloni negri i
cma satinat. Nick i-a mulumit cu un surs i biatul s-a retras
discret, cum apruse.
Vanessa a ridicat intrigat o sprncean vzndu-l pe Nick
servind-o cu o Coca-Cola rece ntr-un pahar mare de vin.
i-e fric c nu tiu s m comport?
Fric? Sincer nu. Ce s-ar putea ntmpla?
Nu tiu. Mi-a putea pierde controlul i s m arunc pe tine.
N-ar fi lucrul cel mai ru care mi s-ar putea ntmpla. Nu, dac
n-am comandat vin e pur i simplu pentru c te doare capul.
A ridicat capacul de argint de deasupra farfuriilor i au nceput
amndoi s mnnce. Vanessa a trebuit s fac apel la anii de bun
educaie pentru a respecta regulile elementare de cunoatere a
uzanelor, ca s nu nghit pastele cu prea mult zel.

Credea c masa nu se va mai termina niciodat n cele din


urm, i-a mpins farfuria goal i a ridicat ochii spre Nick. Privirea
care au schimbat-o era ncrcat de promisiuni
El s-a ridicat, a aranjat masa ntr-un col al camerei i a dus valiza
Vanessei n camera alturat. De mrime redus, aceasta era sumar
mobilat cu un birou de mahon lcuit, un fotoliu i un pat, acoperit
cu o plapum de puf roie.
Baia e alturi. Dac vrei s faci un du, gseti prosoape curate
n dulap M ntorc imediat.
S-a rentors n biroul lui i i-a fost recunosctoare c nelesese,
fr s se fi exprimat, c avea nevoie de singurtate. S-a aezat pe
marginea patului, netezind satinul plapumei cu podul palmei. Apoi
i-a scos pantofii i s-a ghemuit s deschid valiza.
Duul a reuit s o destind. Migrena i se risipise n timp ce
mnca i amintirea dimineii dezastruoase prea c dispare, pentru a
face loc singularei binefaceri pe care i-o procura apa cald curgnd
pe trupul ei. i-a dat apoi cu un ulei parfumat pe corp, i minile i
tremurau uor gndindu-se c Nick va avea n scurt timp acest gust
pe buze.
mbrcat numai cu un halat de mtase neagr care-i ajungea pn
la mijlocul coapselor, a ntredeschis ua, brusc intimidat.
Nick o atepta. Aezat pe pat, rezemat de perete, a nclinat uor
din cap la intrarea ei, dar nu s-a micat. De data asta ea trebuia s
fac ultimii pai care nc i mai despreau.
Mi-a fost dor de tine, i-a spus ea.
i mie.
Ea a naintat civa pai, ezitnd, El a ncurajat-o cu un surs i,
fr ezitare, ea i s-a aruncat n brae.
Iubete-m, Nick.
Privirea lui arztoare a ptruns-o pn n strfunduri. Se simea cu
sufletul gol, fr aprare. Puin i pasa n acel moment nu mai
conta nimic altceva dect s se abandoneze brbatului cruia i
aparinea inima ei.
Halatul i-a czut pe mijloc, reinut nc de centura fin. El i-a pus
palmele pe snii ei cu gesturi marcate de un fel de respect. Ea a
fremtat, i-a pus minile pe ale lui pentru a le apsa i mai mult pe

piept. Cu capul dat napoi, l-a rugat n tcere s o mngie, s o


srute.
Nick nu s-a lsat mult rugat. Gura lui urmase deja drumul
minilor i buzele i strneau vrfurile snilor. A trebuit s ipe de
frustrare ca s-i dea drumul s se dezbrace.
Atrgnd-o peste el apoi, ea s-a lsat ghidat de instinct i i-a
acoperit corpul cu srutri, exaltndu-se de a gsi pe buzele ei un
gust uor de mosc. El a vrut s-o ntrerup, ns ea a refuzat,
obligndu-l s suporte dulcile ei torturi. Fusese victima lui prima
oar. Astzi inea s devin la rndul ei clul lui tandru i ncerca
plceri imense n gemetele pe care i le smulgea fiecare din supliciile
ei rafinate.
Ea s-a ridicat n cele din urm pe el pentru a-l atrage n ea i i-a
lsat coapsele s se onduleze dup ale lui, lasciv Plcerea lor a
zburat ncet, ncet spre sfere ndeprtate, n locuri de unde nu mai
dorea s revin niciodat pn ce a reczut pe el, cu numele lui pe
buze.

CAPITOLUL IX
Vanessa s-a sculat trziu a doua zi. Noaptea lor de dragoste o
epuizase. S-a ntins cu voluptate i a ntins mna spre Nick. Locul era
gol. A avut o tresrire d team, dar s-a linitit imediat. Avnd de
condus un restaurant, Nick nu putea s ntrzie n pat i s se scoale
trziu.
nainte de a cobor s se duc la el, a format numrul ei de telefon
pentru a ti ce mesaje se nregistraser pe robot. Pe msur ce banda
se desfura, ochii i se mreau: ase reele de televiziune, nu mai
puin, toate diferite i situate n afara Seattle, i cereau s telefoneze
pentru a discuta proiectele ei profesionale. i Parker telefonase.
De data asta, totui, fr vicreli O anuna c dndu-i seama
de dragostea lui pentru Daria, zbura n Mexic pentru a o lua de soie.
Ct despre Marita, menajera ei, o amenina c o prsete dac nu
cumpr un alt aspirator.
Nick a venit dup cteva minute i a gsit-o aezat pe pat, cu
ochii fici, nc n mn cu stiloul cu care notase mesajele.
Faci o mutr! Veti proaste?
Deloc.
A srutat-o cu tandree.
Ai dormit bine?
Mmm Te-ai sculat devreme.
Trebuie. Mai ales c trebuie neaprat s gsesc un nou buctar.
Cel care e aici de cincisprezee zile nu poate s stea, din pcate. O
problem de familie l oblig s se ntoarc n Italia Trebuie s-i
fie foame, presupun? O s cer la buctrie s-i aduc micul dejun.
Ceai sau cafea?
Cafea.
A ridicat receptorul la telefonul interior i a dat cteva ordine n
italian. Punnd la loc aparatul, a remarcat nc o dat expresia
distrat a Vanessei.

Ce se ntmpl? Eti cu gndul departe.


Am sunat la mine Menajera vrea s m prseasc dac nu
cumpr un nou aspirator i Parker se nsoar.
Nick o observ gnditor, apoi spuse cu o voce blnd:
Vei putea angaja oricnd o alt menajer.
Ea a ridicat ochii i a neles c el credea c o deranjeaz anunul
despre viitoarea cstorie a lui Parker. Ea s-a ridicat i i-a ncolcit
braele n jurul gtului pentru a-l sruta.
Sunt fericit c am scpat de Parker, Nick. Sper ca acum s m
lase n pace.
El nu era convins.
Atunci de ce ai acest aer stnjenit, Vanessa? Dac nu din cauza
lui Parker, ce
Fr s-i lase timp s se aventureze n ipoteze periculoase, ea i-a
vorbit de cele ase convocri.
Trebuie s m duc acas, Nick, a conchis ea.
El a oftat.
Ai putea s le telefonezi dc aici. Ea a cltinat din cap.
Nu.
Nick s-a ntors spre fereastr i a privit pentru un moment
activitatea de jos de pe strad.
mi nchipui c nici una din aceste reele nu e la Sealtle.
Din nou ea a rspuns n tcere, negnd.
El a ridicat din umeri.
Nu pot pleca acum Nu pn nu am pe cineva pe care s pot
conta la buctrie.
Vanessei i-a trebuit mult pn s se conving c desprirea lor nu
era dect o chestiune de zile, nu putea s scape de acea senzaie de
vid cnd i-a rezervat locul la avionul de dou. i-a strns lucrurile n
fug i a but cafeaua care i-o adusese un chelner. Nick i-a propus s
o nsoeasc la aeroport, ns ea a refuzat. Avea nevoie s fie singur,
s-i examineze viitorul n lumina schimbrilor pe care aceste
propuneri nu vor lipsi s le aduc.

Sori a primit-o cu o plcere vdit i ea i-a fcut timp s o


mngie nainte de a se aeza n faa telefonului i a rspuns la
mesaje, unul dup altul, foarte metodic i profesional.
Prestaia ei alturi de Parker, departe de a duna imaginii ei, cum
se temea, suscitase, din contr, un interes considerabil pentru
productori. Dup cincizeci de minute i se mai solicitau nc ase
ntlniri, dintre care cinci chiar la Seattle, reprezentanii reelelor
acceptnd s se deplaseze. Alesese ziua ei de concediu pentru ultima,
la San Francisco.
nc uluit de acest brusc entuziasm al productorilor fa de ea,
Vanessa a scos o tav din congelator i a introdus-o n cuptorul cu
microunde, cnd a sunat telefonul.
Deci cum sunt propunerile? a ntrebat Nick.
Promitoare. n sfrit, sper i tu? Ai gsit pe cineva?
Nu. Ascult, Vanessa, s nu ne mai ascundem dup deget. tii
c te iubesc i c singura mea dorin este s te am lng mine. Dar
vd c i se ofer posturi care risc s te duc departe de aici. Vreau
s tiu ce intenie ai.
Ea i-a mucat buza, contrariat de ultimatumul pe care l ghicea
n spatele ntrebrii lui.
Se poate oricnd lua avionul, a zis fr convingere.
Nu.
De data asta s-a revoltat. Era vorba de libertatea ei pe care el o
agresa, independena ei n loc s-o felicite, s-o ncurajeze n cariera
ei, i impunea autoritatea lui. Ca i Parker. Adevrata lui fire egoist
i tiranic ieea la suprafa. Vzuse corect la nceput. Nick i Parker
aparineau aceleiai specii. Unul se manifesta pur i simplu mai subtil
dect cellalt
Cred c ne gsim efectiv ntr-un impas, i-a zis ea. ns nu conta
pe faptul c voi renuna la aceste posturi. Pe tine te iubeti, Nick, nu
pe mine.
Te neli, Vanessa.
De team s nu i se curme vocea, ea a preferat s pun capt
foarte repede conversaiei.
La revedere, Nick.

Nu l-a vzut i nici nu l-a auzit n urmtoarele dou sptmni.


Ocupat cu ntlnirile i lucrul ei, i-a rmas din fericire puin timp s
se plictiseasc. Din toate propunerile ce i s-au fcut, n-a reinut-o
dect pe cea de la San Francisco. Pentru un salariu de dou ori mai
mare dect i oferea Midas Network, avea de prezentat o emisiune i
s intervieveze diveri invitai, din medii artistice, politice i
tiinifice. Era o promovare interesant. n plus, ceea ce nu era ru,
adora oraul.
Totui, nu pomenise nimic, decizia rmnnd n suspensie. Se
temea s nu ia o hotrre pripit pe care s o regrete dup aceea.
n dimineaa aceea, recepionera a abordat-o ndat ce a intrat pe
ua studioului.
Domnul Harmon vrea s te vad imediat, Vanessa.
i-a agat umbrela i impermeabilul iroind de ploaie n vestiar i
a btut la ua lui Paul.
Vroiai s m vezi?
El a ncuviinat cu un surs i a invitat-o s se aeze n faa lui.
nainte de a vorbi serios, Vanessa, trebuie mai nti s-i smulg
promisiunea de a veni la dineu, la noi, mine sear.
Avem n meniu curcan, tart cu dovleac n sfrit, o Zi a
Recunotinei tradiional Te implor, accept. Dac nu, risc ca
Janet s-mi rup gtul.
Vanessa a cltinat din cap, puin trist.
N-am chef s dau din ntmplare peste prietenul vostru cel
mai bun, Paul.
Da, evident neleg.
El se juca neglijent cu capacul unui stilou a crui peni aurit
reflecta lumina vie a lmpii.
Va fi acolo, nu? El a ridicat din umeri.
Vroiam s-l sun s-i spun, dup ntrevederea noastr. n
legtur cu asta, ajung la cellalt subiect pe care vroiam s-l abordez
cu tine Conducerea e gata s-i ofere o cretere important de
salariu, ca s rmi, Vanessa.
Nu a fost surprins. Se atepta ca reeaua de televiziune s ncerce
s-o rein. n definitiv, succesul ei la public crescuse de la prima ei
apariie pe micul ecran.

Nu, Paul.
Ea i-a ntlnit privirea i i-a ndulcit refuzul cu un surs.
Mai ales nu m cosidera o ingrat. Sunt contient c fr tine
nu mi-a fi fcut loc n acest mediu Nu voi uita acest lucru.
tii deja unde te duci?
N-am stabilit nc nimic ns nclin puternic spre San
Francisco.
i WTBE?
Nu m-au mai ntrebat. E nostim, nu? Sunt singurii crora nu
le-a plcut apariia mea cu Parker.
S-a fcut o scurt tcere. Apoi
Te vom regreta mult, Vanessa.
Cu un nod prea puternic n gt pentru a putea rspunde ea s-a
ndreptat spre u.
Pentru mine, rmne, nu? a insistat Paul.
Ea s-a ntors. Lacrimile i se agau de gene. ndat, Paul s-a ridicat
i a venit s-o ia de umeri.
Vanessa Nici o munc nu merit s treci pe lng fericire
pentru ea.
N-ai spune asta dac a fi brbat.
El a nceput s rd.
N-a avea desigur dreptate. Dar nici nu te-a consola n braele
mele, dac ai fi brbat.
A nsoit-o din nou pan la fotoliul pe care l prsise i a scos o
cutie de Kleenex din sertarul biroului.
Vanessa l cunosc pe Nick. E un biat foarte rezonabil, s
tii. Sunt sigur c rmne deschis oricarei discuii.
Ea i-a ters ochii, i-a suflat nasul, a aruncat erveelul n co.
Cnd m-am mritat cu Parker, a trebuit s renun la toate
visele A vrut s-mi abandonez studiile de jurnalistic i am fcut
acest lucru. Nu vroia copii, i n-am avut. i te miri c nu doresc s
cad n aceeai capcan cu Nick?
Paul a analizat-o un moment, apoi a oftat.
Te sftuiesc s-i iei zi liber, Vanessa. Nu eti n stare s vinzi
curitoare de legume astzi.
Dar cum?

M descurc cu Mel i Oliver. Nu-i face griji.


Ea a cltinat din cap, hotrt.
Nu, Paul. N-are rost. Dac o s intru n concediu medical de
fiecare dat cnd sunt deprimat
Cum vrei.
Dup o jumtate de or, machiat proaspt, Vanessa luda
meritele unui etui de igri muzical, cnd Oliver a anunat-o c un
telespectator era pe fir.
Bun ziua. Care e numele dumneavoastr? a ntrebat amabil
Vanessa.
Nick DeAngelo.
Cutia i-a scpai din mini. A prins-o numai din reflex.
Putem lua masa mpreun n seara asta, Vanessa?
Contient de obiectivul camerei fixat pe ea, s-a strduit s nu-i
piard firea.
M tem c nu e posibil V intereseaz acest minunat etui,
domnule DeAngelo?
Rsul su a rensufleit amintiri mai degrab inoportune n acel
moment.
S fiu sincer, nu chiar etuiul m intereseaz.
Vanessei i s-a ridicat roeaa n obraji i a aruncat o privire
ngrijorat n culise. ncntat, realizatorul a ncurajat-o cu un semn s
continue conversaia. nelegnd c nu putea s se bazeze dect pe ea
nsi pentru a iei din aceast ncurctur, a inspirat adnc i-a
abordat un zmbet pe ct dc fals, pe att de crispat.
M tem c nu e nici momentul, nici locul pentru a discuta
asemenea subiect, a zis ea n mod agreabil. mpiedicm
telespectatorii Care doresc s cumpere aceste frumoase cutii
muzicale
Mi-ar prea ru s-i frustrez de aceast plcere! S nu pierdem
deci timp n plus i s stabilim ntlnirea ast-sear la apte i
jumtate. L-ar fi pus cu plcere la punct, dar ar fi fost dificil s-i mai
pstreze imaginea n ochii admiratorilor ei fideli.
Dac acesta e preul pentru a elibera firul, domnule DeAngelo,
atunci sunt gata s m sacrific.
Perfect. Pe disear, Vanessa.

El nu ntrziase nici mcar un minut. Extrem de elegant n


costumul lui antracit. Sau poate c Expresia ochilor. ndurerat.
Aproape patetic. ns aceasta a disprut pudic, cednd locul unei
tandrei mngietoare n timp ce Vanessa s-a dat n lturi pentru a-l
lsa s intre.
Mi-era team s nu te fi mutat nainte.
Ideea mi-a trecut prin minte, a spus ea cu acelai umor
dulce-amar.
Se pregtise pentru aceast ntlnire, sperase ca raiunea s fie mai
puternic dect sentimentele. Degeaba. Inima vorbea pentru ea, chiar
dac buzele pronunau cuvinte banale.
Eti foarte ic, n seara asta.
Mulumesc.
Vrei s bei ceva?
O bere, dac ai
El a urmat-o n buctrie, s-a rezemat cu umrul de pervazul uii,
n timp ce ea se agita cu ceva ntre frigider i dulap. S-a imobilizat
brusc, cu spatele la Nick, incapabil s-i ntlneasc privirea.
Cuvintele pe care dorise sa i le spun, pe care le repetase nainte de a
sosi, nu-i treceau de gtul strns.
Ca de obicei, Nick a citit-o ca pe o carte deschis. S-a apropiat
ncet i i-a pus minile pe umeri
Nu te zbuciuma atta, Vanessa Vom gsi soluia. Ea exist,
sunt sigur. E suficient s ai rbdare i ea va veni spre noi i-o
promit.
Ea era mai puin sigur ca el. Totui, se ruga ca viitorul s-i dea
dreptate lui.
Au ieit n tcere i ea s-a aezat pe scaunul Corvettei care intr
lin n circulaie. tergtoarele mturau fulgi de zpad topit. Soarele
prea c vrea s hiberneze. Cerul rmsese jos, posomort cu
ncpnare, ca i orizontul gndurilor ei.
Paul avea dreptate: nici un post, orict de prestigios, nu valora ct
pierderea lui Nick. l iubea, mai presus de orice, i simpla idee de a
tri fr el, de a nu-l vedea, era intolerabil.

ns teama de abandonare, de ncrederi trdate, era nc i mai


puternic. i pansase penibil rnile dup divor. Nu va mai
supravieui unui al doilea eec.
A nchis ochii i i-a lsat capul s se odihneasc sprijinit de
scaun. A simit mna lui Nick pe genunchiul ei.
Nu trebuie s-i fie team, Vanessa Te rog.
Ea a ridicat ochii spre el.
Totui, am de ce. Ai o asemenea putere asupra mea Dac ai
vrea, ai putea s m zdrobeti ca pe o musc. i nu mi-a mai reveni
niciodat.
E greit. Eti mai puternic dect crezi. Nu numai n mine
trebuie s ai ncredere. Ci i n tine, Vanessa.
Rezervase un separeu mic ntr-un restaurant rusesc. Un pom de
Crciun somptuos decorat scnteia ntr-un col al slii. n timp ce
degustau nite blinele udate cu vodc, a venit un violonist s le cnte.
Cnd a sosit ampania care nsoea arlotele cu spum, Vanessa s-a
simit mult mai destins dect fusese vreodat de la ntoarcerea de la
Portland.
Ar fi fost att de uor s i se abandoneze lui Nick.
De ce e umbra asta n ochii ti? a spus el apucnd-o de mn.
La ce visezi?
Ghicete.
La pericolul marelui tu Nick DeAngelo?
Ea o ridicat capul, s-a grbit s schimbe subiectul.
Te-au invitai Paul i Janet pentru ziua Recunotinei?
Da Vanessa? Nu face lucrurile mai dificile dect sunt. De
acord?
Din nou a ncuviinat n tcere.
Vii cu mine, n seara asta? a ntrebat-o el.
O secund de ezitare. ns i-a aprut imediat spectrul zilelor care
urmau acestora.
Nu.
De ce?
Pentru c pentru c m scol foarte devreme mine. Eu ncep
emisiunea.

Nu a prut peste msur de satisfcut de scuza ei, ns a avut


tactul s nu insiste
Casa era n ntuneric cnd a nsoit-o napoi. Fr s se oboseasc
s aprind lumina n salon, i-a aruncat mantoul pe canapea, n timp
ce Nick se ndrepta spre buctrie. Se pregtea s se duc dup el,
cnd un zgomot ca o cdere a fcut-o s ncremeneasc.
Nick?
S-a grbit s aprind lumina. Nick era ntins pe jos, pe spate, cu
ochii mari deschii pironii n plafon.
A dat fuga la el, mpingnd cu furie aspiratorul pe care Marita
poate ca s o provoace l lsase de-a curmeziul drumului.
Nick! Te-ai lovit ru?
Prea c are dificulti la vorbire, ca i cnd ar fi czut de la etajul
zece.
Spatele, a articulat el cu greutate. Cred c mi-am fracturat
coloana vertebral.
nnebunit, Vanessa a rmas buimcit un moment, nainte de a se
npusti la telefon i a forma numrul lui Rodney.
Rod! Gina e la tine?
Gina? Nu, dar de ce?
N-am timp s-i explic D-mi numrul ei de telefon, te
rog! Repede, Rodney!

CAPITOLUL X
Dup ce a sunat de patru ori, Gina a ridicat n sfrit receptorul.
Vanessa a auzit un cscat enorm la cellalt capt al firului, urmat dc
un alo" gras.
Gina? Vanessa.
Ea vorbea cu o voce joas, ntr-un col al buctriei, pentru a nu-l
alarma pe Nick, n continuare inert n salon. n cteva cuvinte i-a
explicat situaia.
Ce trebuie s fac, dup prerea ta?
Vocea ei trda panic, pe care vocea ei se fora s i-o
stpneasc.
Chem pompierii? Sau ambulana, direct?
Rsul Ginei i s-a prut ntru totul deplasat.
Dac faci asta, ateapt nti s vin i eu. A vrea s vd ce
figur face dac va fi dus cu targa!
Totui, Gina
Nick te pclete, Vanessa. Nu e mai paralizat dect tine sau
mine. Are chef numai s petreac noaptea la tine.
Vanessa a oftat. De uurare, dar i agasat. Cum de fusese att de
proast ca s se arunce orbete ntr-o capcan att de orfinar.
Mulumesc, Gina.
Distracie plcut. i pe mine, Vanessa.
Pe mine?
La unchiul Guido.
Pentru c, n plus, el acceptase i o invitaie n numele ei fr s o
consulte! ncnttor
Vanessa i-a mulumit politicos Ginei, a nchis telefonul, apoi a
venit lng marele rnit n salon.
Dominndu-l cu nlimea, ea i-a ncruciat braele pe piept i l-a
mpins uor cu vrful piciorului.
Nick?

El a scos un geamt slab care i-ar fi sfiat fr ndoial inima


dac Gina n-ar fi prevenit-o de frnicia inteniilor sale.
Ce e cu povestea asta, cu invitaia la unchiul Guido, mine?
Nick a deschis un ochi i a ntlnit privirea imperturbabil a
Vanessei. Contient c a fost demascat, a scos un oftat enorm i s-a
ndreptat.
A fi putut s mor.
Omul care ntr-un timp semnase teroarea n echipele adverse pe
terenurile de fotbal, s-a ridicat anevoie, agndu-se de spatele unui
scaun. A aruncat o privire aspiratorului, responsabil de cderea lui,
apoi i-a trecut mna prin pr.
Presupun c eti furioas ca am prevenit familia mea c voi fi
acolo mine?
Exact.
N-o s te superi, totui
ns e genul de lucruri care m exaspereaz la tine! S-ar zice pe
bun dreptate c prerea mea nu are nici o importan. De asta nu
vreau s m mrit!
El a ridicat o sprncean.
De ce? i-a propus cineva? Obrajii Vanessei s-au fcut roii
carmin.
Nick avea cu adevrat darul de a o scoate din srite.
O s ajungi s m nnebuneti!
A ridicat minile n semn de predare.
Stop! tergem totul i s-o lum de la capt, de acord?
El s-a aezat pe scaun i i-a fcut semn s-l imite. Ea l-a ignorat i
a rmas rezemat de perete.
Deci, despre ce vorbeam? a spus el. Aa, da despre cstorie.
O tcere lung. Vanessa a simit brusc cum o apas povara
disperrii.
Vino aici.
El a luat-o de man, a tras-o pe genunchi.
Nu crezi c e timpul s devenim adull? Te iubesc, Vanessa, i
vreau s te iau de nevast, e adevrat. Imediat, dac vrei. n seara
asta

Buzele i tremurau. Avea chef s urle c da, voia s devin soia


lui, s triasc n fiecare zi, n fiecare minut lng el, pn la sfrit.
ns, prizoniere ale angoaselor ei, cuvintele nu-i ieeau. O barier, o
motenire a trecutului, fr ndoial, se ridica n faa speranelor ei.
Incapabil s-o depeasc, a ncercat s-o ocoleasc.
i dac am tri un timp mpreun, mai nti? Numai ca s
fim siguri c
Chipul lui Nick s-a ntunecat. Norii s-au strns n cerul negru al
ochilor lui.
Bineneles, a zis el cinic. E cu att mai simplu i cu att mai
practic! n acest mod, dac profesia te cheam departe de aici sau
dac ai chef s-i schimbi iubitul, n-ai dect s-i faci valiza
Nu n sensul sta i-am fcut propunerea, o tii prea bine!
Ah, nu? i spune-mi, Vanessa, unde o s instalm acest cuib
al dragostei?
Ea i-a dres glasul. Schimbarea risca s fie decisiv.
M gndeam c San Francisco
Deci asta era!
El a luat-o de mijloc, a repus-o pe picioare i s-a ridicat.
nelegnd c se pregtete s plece, ea i-a pus mna pe bra:
Nick, ateapt.
El s-a desprins calm i s-a apropiat de u.
Vreau o soie i copii, Vanessa. i-am mai spus-o deja. Dac
refuzi s te angajezi la asta, atunci e inutil s caui s m reii.
E ridicol! n zilele noastre, cea mai mare parte a oamenilor
triesc astfel mpreun i asta nu le pune probleme.
S le fie de bine. n ce m privete, vreau o soie i nu o
metres cu program complet. Somn uor, Vanessa.
Descumpnit, i-a pregtit o ceac de ceai, a but-o n buctrie,
meditnd asupra subiectului dificil al lipsei de nelegere n
dragoste S-a urcat s se culce, cnd a observat lumina telefonului
ce clipea. Un singur mesaj, de data asta. Dar care, cu o or nainte, ar
fi fcut-o s sar n sus de bucurie. Productorii reelei WTBE i
propuneau o emisiune nu ca gazd, mpreun cu cineva, ci ca
prezentatoare unic. O veritabil consolare.

Dar Nick tocmai i nchisese ua. i existena ei i pierduse din


nou toat savoarea.
Decizia ei nu s-a cristalizat dect dup cteva ore agonizante de
reflecie. ns dintre toate cele luate n considerare era, dac nu cea
mai bun, cel puin cea mai rezonabil.
n primul rnd, a telefonat la San Francisco, a acceptat oferta
acelei reele, apoi, dup aceea, a ncredinat vnzarea casei unei
agenii imobiliare.
Spera ca ndeprtarea geografic s atenueze, poate, aceast
durere scitoare care i mcina sufletul.
Pe cincisprezece decembrie, la prnz, a luat sfrit scurta carier a
Vanessei la Midas Network. n acea dup-amiaz, Mel i soii
Harmon au invitat-o la o recepie de adio organizat n onoarea ei
la restaurantul DeAngelo.
Au trebuit practic s-o mping cu fora n restaurant.
Cum ai ndrznit s m aducei aici? i-a optit ea printre dini
Janetei.
Ca regin a srbtorii, a trebuit s fac o bun figur n faa
oamenilor venii s-o aclame la sosire. ns, imediat ce s-au ndeprtat
spre bufetul special aranjat pentru Midas Network, a lsat s-i
izbucneasc mnia. Dei n surdin
Dar ie trebuie s-i pun ntrebarea, Vanessa. De acord, s
prseti Midas Network Dar s-l prseti pe Nick DeAngelo,
este o nebunie! i-ai pierdut realmente capul, Vanessa. Nick te
adora!
Involuntar, privirea Vanessei alunec spre fundul slii. Nick
discuta cu o pereche i rdea de o glum.
Ai fi putut s-mi cerei prerea, totui, nainte dea m aduce
aici.
N-ai fi acceptai niciodat, a protestat Mel sprijinindu-se cu
spatele de scaun.
El a pus braul pe umerii nsoitoarei sale, o tnr frumusee cu
prul platinat, cu buzele roii de culoarea sngelui.
Vanessa a cltinat din cap.

Oricum e prea trziu. Am acceptat postul de la San Francisco i


am vndut casa.
nc n-ai semnat nimic pentru San Francisco, a intervenit Paul.
i WTBE te ateapt nc.
Vanessa s-a grbit s nbue sperana care rentea n ea. Ideea
de a se angaja definitiv o fcea ntotdeauna s sufere. i apoi, Nick
trebuie c s-a plictisit de ovielile ei perpetue.
S-a dus de la grup la grup, auzind ici i colo fragmente de
conversaie, participnd distrat. n realitate, ntreaga ei atenie era
ndreptat spre Nick, pe care-l evita cu grija. Odat convins c
prezena ei nu mai era indispensabil pentru convivi, i-a luat
mantoul de la vestiar i a disprut spre u.
Nick o atepta n holul gol.
Ne prseti deja?
Da am migren.
Rsul su era lipsit de umor.
Ah, da Mereu blestemata de migren Avem aspirin aici,
dac vrei. Dar mi nchipui c vrei s te duci acas.
Nu i-a rspuns la aceast provocare prea evident i a ncercat s
treac. El a mpiedicat-o.
Vanessa Deci pentru tine nu conteaz tot ce s-a ntmplat
ntre noi?
Nite degete de ghea i s-au ncletat de inim, dar s-a izolat n
spatele unei indiferene crude.
A fost un joc, Nick. El a luat-o de umeri.
n acest caz, am pierdut amndoi.
La limita lacrimilor, ea s-a degajat i a deschis ua.
La revedere, Nick.
El n-a mai ncercat s-o rein i ea a pornit pe strad.
Nu era foarte trziu. Fragmente de zi se agau nc n crepusculul
umed i rece. Cerul, ncrcat de zpad, apsa ca o povar pe oraul
amorit. A mers ctva timp la ntmplare, neputnd s se hotrasc s
intre n casa ei mare i goal pentru a-i adposti gndurile negre.
n piaa acoperit, Piks Place, miuna o mulime animat,
pregtindu-se de Crciun. Fr s se gndeasc, a rtcit pe alei,

imbtndu-se cu culori i mirosuri. Vnztorii de flori se nvecinau


cu tarabele de dulciuri, negustorul de legume, n fata celui de lucruri
de ocazie, i dojenea pe gur-casc Un pictor amator i etalase
acuarelele pe evalete i era absorbit de un roman n ateptarea
clienilor
Trecea prin faa unei tarabe somptuoase cu somon, crabi, crevei
i peti, cnd un biat cu or alb a interpelat-o:
Lsai-v tentat, domnioar Nu mai gsii aa proaspei ca
aici.
Sursul lui, ochii negri, prul negru i frezat, evocau cldura i
armul Italiei. Ea s-a apropiat, a lsat impresia c este interesat,
observndu-l tot timpul pe adolescent pe furi. Se putea oare s?
Dai-mi o livr de rndunici de mare, va rog.
n timp ce i cntrea petele, s-a ncumetat s-l ntrebe:
Cum te cheam?
Biatul a nclinat din cap surprins;
Mark Mark DeAngelo. Deci nu se nelase. I-a zmbit.
Eti vrul Ginei?
El i-a ntins pachetul, a luat bancnota i i-a ntins restul.
Suntei una din prietenele ei?
Mai degrab a lui Nick.
Privirea lui Mark a devenit imediat mai atent.
Ooo! Atunci dumneavoastr suntei, Guido! a chemat el
ntorcndu-se.
Un brbat corpolent, cu o musta neagr barndu-i faa trudit s-a
apropiat tergndu-i minile pe sor.
E e prietena lui Nick, a explicat Mark.
Guido a ridicat din sprncenele stufoase i a ntins mna pe
deasupra calcanilor i a altor peti de mare.
Imediat, domnioar.
Mark o studia cu o curiozitate amestecat cu nencredere.
Suntei nc suprai?
Aceast ntrebare direct a pus-o n ncurctur.
M tem c e fr ieire, a oftat ea. Guido a bolborosit cteva
cuvinte n italian printre dini, apoi, cu voce tare:

Nick e cel mai ncpnat din toat familia. Un cap de catr.


Dac v mai face mizerii, venii i cutai-m. M duc eu s-l vd.
Ea i-a mulumit cu un zmbet i s-a ndeprtat pe alei, cu pachetul
sub bra.
Cnd a mpins ua. telefonul suna. A ntrerupt robotul i a ridicat
receptorul. Era Janet. O Janet furioas.
Eram sigur c te gsesc aici! Puteai s anuni c pleci! n
cazul n care uitasei, recepia a fost dat n onoarea ta
Pocit. Vanessa s-a ncurcat n scuze.
Sunt dezolat. Janet. tiu c sunt de neiertat, dar E numai
c
Da, tiu. N-am nevoie dc schi.
E i din vina voastr! De ce m-ai adus la el? Sunt o grmad
de restaurante n Seattle.
Mrturisesc c ideea n-a fost de cel mai bun gust. Dar speram
c Dar, bun, s nu mai vorbim. i-ai fcut vreun program pentru
vacana de Crciun?
Trebuie s m duc la bunici.
i dup aceea?
Plec la San Francisco. ncep s lucrez pe doi ianuarie.
Ai un apartament acolo?
Nu nc. M-au instalat ntr-un hotel pn gsesc ceva. De unde
telefonezi?
Din biroul lui Nick. Recepia e foarte reuit. Nu vrei s vii
napoi?
Nu nu, sincer, Janet, n-a putea Janet a fost sincer
mhnit.
Ce se ntmpl ntre voi doi, Vanessa? Nu neleg cum nite
oameni se pot distruge astfel.
Nu te supra pe mine, dar nu am chef s vorbesc. Nu n scara
asta, n orice caz
n regul, neleg. n fine, dac ai nevoie s te destinui ntr-o
zi, tii la ce u s bai
A doua zi dimineaa, i pregtea valizele, cnd un florar i-a livrat
o creang minunat de orhidee. Pe cartona, numai aceste cteva

cuvinte: S ne desprim cel puin ca buni prieteni. Telefoneaz-mi,


Nick.
N-a ezitat mult. Btndu-i inima s se rup, a format numrul.
Sunt superbe, i-a zis ca simplu, ndat ce i-a recunoscut vocea.
Sunt profund mhnit pentru ieri sear, Vanessa.
Ea s-a aezat ncet pe braul canapelei.
i eu.
O tcere lung, grea de mrturisiri reduse la tcere de team, de
pudoare.
Ai vndut casa? a ntrebat-o el.
Da. Trebuia s-o fac de mult.
i Rodney?
Am anunat c este un locatar. Nu vor fi probleme pentru el.
Mi-ar face plcere s te vd nainte de plecare.
Aa deci, era la curent. Janet, fr ndoial.
Nu tiu dac este o idee bun. Nick.
Mmmm O s primesc iar predica unchiului Guido Se pare
c l-ai vzut, ieri?
Da. Din ntmplare.
L-ai cucerit. i te-a gsit c ari att de nefericit, nct mi
venea s-mi dau cu pumnii n cap. Pentru c, evident, sunt un
monstru, n ochii lui A trebuit s-i promit c m voi ntlni cu tine
n dup-amiaza asta pentru a fi iertat.
Nu eti obligat s
Nu fi stupid. tii bine c doresc s te vd, oricum. La ce or
vrei s vin?
Nu pot, Nick. Mai am de fcut cumprturi i
Te rog, Vanessa.
Cum s-i reziste?
Bine, a zis ea. Vino la dou
Au cscat gura prjn magazine, inndu-se de mna, ascunzndu-i
disperarea sub o suprare iluzorie. S-au jucat inventnd cadourile
cele mai nebuneti pentru prieteni i prini, au mncat cltite enorme
debordnd de dulcea i de sirop de arar, au probat plriue i
caschete la raionul de plrii al unui mare magazin

ns nelinitea era prezent, i nsoea, i pndea la fiecare tcere,


i atepta la ntoarcerea lui la Vanessa
El nici mcar n-a ncercat s o srute nainte de a pleca, i-a atins
numai uor obrazul.
Ea ar fi dorit s fie stoic, s se arate puternic, ns a renunat. La
ce bun Nick nu s-ar fi lsat pclit.
Te mai vd? l-a ntrebat ea din vrful buzelor cnd el a deschis
ua.
El a ridicat din umeri.
Tu decizi, Vanessa Nu-i pot spune nimic altceva, dect asta:
te iubesc.
A ieit fr s mai adauge nimic.
Vanessa a urmrit maina cu privirea pn a disprut la colul
strzii. Nick nu s-a ntors.

CAPITOLUL XI
John i Alice Brandshaw, alertai de so-sirea mainii pe strada
calm a micului ora Spokone, stteau n prag n timp ce Vanessa i
Rodney i scoteau valizele din portbagaj.
V-a luat mult timp, i-a dojenit cu gentilee Alice. ncepusem s
ne facem griji.
Ne-a prins o furtun de zpad pe drum i a trebuii s ne
oprim dou ore.
Vanessa i-a srutat bunicii i, la insistena lui, l-a lsat pe John
s-i duc valiza la etaj. Dup ce au admirat bradul maiestuos
mbrcat n podoabe srbtoreti, a urmat-o pe Alice n buctrie, a
respirat fericit mirosul de scorioar care parfuma aerul. Amintiri
din copilrie i-au aprut n minte.
Sunt att de fericit c m aflu aici, a zis ea.
Totui, sursul ei s-a ters rapid. Alice, a crei perspicacitate nu
era cea mai mic calitate a ei, a remarcat imediat vlul care nnegura
privirea nepoatei sale. Fr s zic un cuvnt, a pregtit ceaiul, le-a
dus dou ceti lui Rodney i John rmai n salon i a pus o can n
faa Vanessei, pe care aceasta i-a nclzit minile.
Doreti s-mi ncredinezi acest secret apstor? a ntrebat-o
ea.
Vanessa a ridicat din umeri, reuind s impun tristeea ei acestei
ocazii n care ar fi trebuit s predomine bucuria.
E vorba de biatul acela, nu? Surprins, a ridicat capul. Alice
se aezase n faa ei.
Rodney mi-a explicat
Ea avea acea expresie binevoitoare care tiuse ntotdeauna s o
liniteasc pe Vanessa. Dac era n pragul furiei, ranchiunei, durerii,
Alice, prin simpla sa prezen i blndee i restabilea negreit
calmul. La aizeci i apte de ani, pielea ei pstrase o prospeime

uluitoare. n schimb prul pltise tribut anilor i ncadra acum chipul


frumos ca o coroan argintat.
Cum l cheam?
Nick. Vanessa a oftat
Dac ai ti E fantastic.
Ochii negri ai Alicei au scnteiat de amar.
Spuneai acelai lucru despre Parker.
Asta e problema Mi-e team s nu m regsesc n aceeai
situaie ca i cu Parker Au attea n comun.
Ce, de exemplu?
Ei bine, sunt amndoi sportivi, Nick e un vechi juctor de
fotbal
i?
i?
Vanessa a reflectat. Ce mai aveau n comun? Repetase aceste
cuvinte ca un refren, un laitmotiv obsedant, o ecuaie a crei
exactitate nu cutase niciodat s o pun cu adevrat la ndoial.
Nick egal lui Parker. i dac datele erau chiar false? Dac fusese
orbit de dovezi grosolane? Se oprise la arbore, fr s vad pdurea
care se ascundea n spate.
Adevrul e c mi-e team, a recunoscut ea.
Dar cel puin l iubeti?
Ah, da E singurul lucru dc care sunt sigur.
i frica asta? E mai puternic dect dragostea ta?
Vanessa i-a umezit buzele n ceai. Mai era nc fierbinte i s-a
strmbat uor.
Nick are puterea de a m reduce la neant, dac vrea.
Alice i-a trecut un pieptene de baga prin pr pentru a-l aranja n
coc.
Nu uita c medalia are dou fee Poate c nimeni nu te-ar
putea face fericit ca el Te-ai gndit vreodat la asta, cel puin?
Sunt rspntii de drum n via, Vanessa i trebuie s tii s alegi. S
apuci singur pe calea cea bun
Vanessa i-a plecat ochii pe lichidul de culoarea chihlimbarului
care aburea n can.
Am ales deja calea Duce la San Francisco.

Alice a ridicat capul. Vanessa i explicase deja proiectele ei la


telefon.
Nu e inc trziu s dai napoi.
Ea s-a sprijinit cu coatele pe mas, s-a aplecat spre nepoata ei.
Dac Nick e att de bine pe ct pretinde Rodney, nu ezita
Pentru Dumnezeu, ndrznete s riti o dat!
Dar dac dac n cele din urm i d seama c nu m
iubete i m abandoneaz?
Alice i-a pierdut rbdarea.
E ridicol. Vanessa Trebuie s ai mai mult curaj Oare
renuni s iei din cas sub pretextul c poi fi clcat de o main
sau c te poi trezi cu un ghiveci de flori n cap? Da? Deci, e acelai
lucru. Nu se refuza o dragoste ca aceea pe care i-o ofer Nick
construind scenarii stupide. Uite, asta mi amintete de tii, cnd
erai mic, mergeam cu toii pe malul lacului mi amintesc c
stteai i tergiversai pe mal privindu-i verii cum se amuzau ca
nebunii. Cnd te decideai n fine s faci baie, era deja timpul s
plecm. i plngeai ca o nebun pentru c i stricasei toat
plcerea i a putea s-i citez douzeci-treizeci de astfel de
ntmplri.
Vanessa a zmbit, amuzat de amintiri. Ea i incorigibila ei
pruden Singura dat cnd a trecut peste reticene a fost pentru a
se cstori cu Parker. Ceea ce nu a contribuit, firete, dect la clirea
acestei nencrederi instinctive.
Sunt puin las, nu?
Nu te gndi la termeni negativi. Nu este un curaj exemplar, e
clar, ns prudenta nu are numai defecte, departe de asta E bine s
te gndeti uneori nainte de a aciona.
Dar nu prea mult.
Exact. Dac vrei sfatul meu, n ceea ce-l privete pe Nick
i-ai torturat suficient mintea. Acum trebuie s acionezi.
Dup o noapte n camera ei de adolescent, rmas aa cum o
lsase cu muli ani n urm, Vanessa a cobort s mnnce micul
dejun n buctrie. Era nc devreme i numai John era la mas, n
faa unei cni cu cafea neagr i cu un jurnal deschis n faa lui.

A nchis cotidianul i s-a ridicat s pun felii de pine n prjitor.


Ai dormit bine?
Butean.
Era adevrat. Atmosfera linitit a casei i discuia cu Alice o
ajutaser s se destind. Pentru prima oar de luni de zile dormise
tihnit.
Ea l-a srutat pe obraz i s-a aezat pe taburet n timp ce le turna
laptele cu caimac n ceai.
Se pare, deci, c n-o s te mai vedem dimineaa pe reeaua
asta Cum se numete?
Midas Network? Nu.
Pcat. Nu cred c-am pierdut vreo emisiune, de la nceput
Alice chiar a cumprat diverse fleacuri, de mai multe ori.
Probabil c ai cheltuit o avere pentru ca s-mi creasc cota de
popularitate, a glumit ea.
Eh, tu nu ai nevoie de asta, draga mea.
El i-a soos pipa, a umplut-o cu gesturi lente pe care Vanessa le
cunotea pe dinafar i pe care i plcea s-l vad facndu-le. n
dimineaa asta totui, le acorda o atenie distrat. John i-a dat seama.
Te-ai uitat la ceas cel puin de zece ori de cnd ai venit, a zis
el. Atepi pe cineva?
Nu, dar poate voi da un telefon imediat Cnd voi fi gata.
John a scprat un chibrit, l-a pus lng gura pipei i a aspirat
lung.
Nimeni nu poate decide n locul tu, a zis el stingnd flacra.
i s-a ntmplat s regrei cstoria ta cu bunica? l-a ntrebat ea
punndu-i brbia n palm.
El a rs.
De sute de ori. i sunt sigur c i ea a blestemat adesea ziua
cnd ne-am ntlnit.
Vanessa nu i-a ascuns surpriza.
Dar totui v iubii!
Da. Dar nu poi totdeauna s navighezi pe ape linitite.
Furtunile fac parte din via. Ele sunt chiar indispensabile pentru a te
face s apreciezi i mai mult perioadele de acalmie.

El a tras din pip, cu ochii fixai pe privirea gnditoare a nepoatei


sale.
Nu trebuie s te ncrezi n aparene, Vanessa Cstoriile cele
mai linitite nu sunt totdeauna cele mai fericite. Ceea ce iei drept
fericire nu e adesea dect indiferen sau resemnare. Pot s te
asigur c ntre bunica ta i mine, aceast problem a plictiselii nu s-a
pus niciodat.
Vanessa a fcut un mic calcul mental. Era douzeci i doi
decembrie Cu puin ans, avea timp s se ntoarc la Seatlle i s
revin la timp pentru a srbtori Crciunul la Spokone.
I-a apsat minile bunicului care, complice, a ncurajat-o
fcndu-i cu ochiul, apoi s-a npustit asupra crii de telefon. A gsit
numrul unei prietene din copilrie, devenit stewardes la o agenie
de voiaj din Spokone.
Rose a fost ncntat s o aud pe Vanessa, ns dezamgit c nu
o poate ajuta. Dup o or de ncercri, a chemat-o pentru a-i putea
confirma lucrul de care se temea: toate locurile pe avioane cu
plecarea spre Seattele erau rezervate pn dup Crciun.
n disperare, Vanessa a telefonat la clasa a doua.
Cnd a nchis telefonul, a ntlnit privirea necjit a bunicii n
pragul salonului.
M ntorc de revelion, i promit.
Sper c de data asta cu fotbalistul?
Dac m mai vrea.
Trenul, un personal, a avut nevoie de opt ore pentru a ajunge la
Seattle. Vanessa a avut suficient timp pentru a se convinge c decizia
ei, fr ndoial, cea mai important din viata ei, era bun.
Un strat subire de zpad reflecta luminile oraului pe care-l
traversa ntr-un taxi ce o ducea la restaurant. S-a ndreptat direct spre
biroul lui Nick.
Harriet, secretara, era pe punctul de a pleca cnd a intrat ea.
Scuzai-m Domnul DeAngelo nu e aici? a ntrebat Vanessa.
Harriet i potrivea plria de fetru verde nchis.
Nu. E n vrful patului.
E bolnav? s-a ngrijorat Vanessa.
Un guturai zdravn Nimic grav.

Vrei s-i transmit ceva?


Nu, n-are rost Mulumesc.
Vanessa a plecat din nou, alergnd ctre staia de taxiuri. A trebuit
s atepte douzeci de minute pn s gseasc unul. Gur-casc
hoinreau pe strzi, ncrcai de cumprturile de ultim or.
Ascensorul prea c i el se joac cu nerbdarea ei. Ea btea pasul
pe loc, apsa inutil pe butoane. Dup sptmnile interminabile de
ovial i tergiversri, cea mai mic secund care o separa nc de
Nick i se prea intolerabil.
n sfrit a ajuns n faa uii. A sunat, a ciocnit, a sunat din nou
i n cele din urm a rmas cu degetul apsat pe sonerie.
Ce e?
Vocea era cavernoas.
Crciunul! Deschide, Nick! Sunt eu!
El era zgribulit i nfofolit ntr-un halat de ln gros i mirosea a
eucalipt. Prul i se ridica n uvie rebele, ochii i strluceau, nasul i
era rou.
A strnutat cu zgomot.
nchide repede ua. Sunt cureni de aer Nu mi-ar trebui mult
s mor.
De unde ai luat guturaiul sta? I-a aruncat o privire nfuriat.
Guturai? O pneumonie, da! Sau o pleurezie n sfrit,
oricum, ceva n genul acesta.
Vanessa s-a reinut s nu rd. Nick avea chef s dramatizeze. N-o
s-l priveze desigur de aceast plcere
i-a scos mantoul, l-a pus pe sptarul unui scaun i s-a ndreptat
spre buctrie.
i pregtesc o citronad cald cu cimbrior i miere.
El s-a luat dup ea, i-a luat braul ca s-o ntoarc spre el.
Ce faci aici?
Ei bine, vezi Am venit s te ngrijesc. Secretara ta mi-a zis
c eti bolnav i
Vanessa Rspunde-mi.
Ea tremura. Era pe punctul s sar dintr-un avion, se pregtea s
cunoasc experiena unic i ameitoare de a zbura n aer dar nc
se temea c nu i se va deschide parauta.

n cele din urm, s-a lansat.


Mi-ai spus c decizia mi aparine, acum. Deci, uite
Ea a ridicat din umeri. Era aproape un gest de scuz.
Sunt aici.
Vrei s spui c
C te iubesc.
Minile lui Nick s-au ridicat pe umerii ei. Privirea lui febril se
pironise asupra ei.
Ateapt o secund Asta mi-ai spus-o deja. Ce-i nou?
M-am rzgndit. Nu m mai duc la San Francisco. Vreau s
triesc cu tine. M rog dac m mai vrei, bineneles.
Te ndoieti?
A luat-o n brae i a fcut-o s valseze rznd. ns a trebuit s se
opreasc repede. Capul i se nvrtea mai repede dect el.
O s fac un du, a zis el. Nu sunt prea seductor pentru un
logodnic.
Greeti Ai un anumit arm aa. i apoi, asta mi permite s
fac pe cloca Simt c voi adora s te alint.
Riti s te plictiseti naintea mea A plecat alergnd spre
baie, n timp ce ea pregtea citronad cald.
Cnd el a revenit, dup un sfert de or, cu prul umed, cu tenul
luminos i ochii vioi, Vanessa n-a putut dect s se extazieze de
aceast vindecare miraculoas. El purta un tricou de fotbalist,
verde crud, cu numrul 50 cu rou.
Fr ceremonie, a ridicat-o n brae i a dus-o n camer.
Nick, citronada
Poate s atepte. Eu nu.
Mult mai trziu, dup nenumrate mngieri i srutri, amndoi
se odihneau, mbriai, pe patul cu cearafuri mototolite.
Vanessa nu fusese niciodat mai fericit i Nick admira la
nesfrit chipul ei ncntat.
Eti ca acele flori care au stat prea mult la umbr i pe care o
raz de soare le face s se ntredeschid dintrodat.
Ea s-a ridicat ntr-un cot deasupra lui.
Nu te tiam poet.
Cu o muz ca tine, nu tiu cum a putea fi altfel.

El i-a pus gnditor un deget pe buze.


Eti sigur c nu vei regreta nimic?
Indiscutabil.
Nici chiar San Francisco?
Nici.
Dar cariera ta?
nc m mai pot duce la WTBE. Nu neleg de ce se
nveruneaz s-mi propun emisiunea lor.
E normal. Eti cea mai bun. Ea a rs i l-a srutat pe nas.
M ntreb dac i vor semna; El a ncruntat din sprncene.
Cine?
Fiii notri i fiicele noastre, bineneles.
S-a ridicat l el, cu ochii rotunzi ca nite mingi de fotbal.
De ce? Vrei muli?
Ea a ridicat din cap, ndrtnic.
Trebuie chiar s ncepem din timp, dac vrei s formezi o
echip complet.
El i-a dat drumul pe pern cu un zmbet de fericire pe buze.
Vai, Vanessa Sunt prea multe veti bune n acelai timp
Simt cum mi crete din nou temperatura.
M duc s-i aduc citronad cald.
Nu te mica de aici! Nu m mai prsi. i-o interzic, m auzi?
Ea s-a fcut ghem lng el, copleit i ea de aceast febr de
fericire. El putea s fie linitit. Nu mai risca s-l prseasc.
Niciodat

Coperta 4