Sunteți pe pagina 1din 124

Yvonne Whittal

oimul de argint
The Silver Falcon
n romnete de: Ion Scurtu
traducere din limba italian (Il falco dargento)

BUCURETI,1994

Colecia EL i EA
39

CAPITOLUL I
Un fascicol de raze de soare cdea pe covorul persan srccios.
Civa sortatori prfuii, de-acum devenii omeri, se aliniaser pe
bordura de-a lungul peretelui. Adnotri vechi, care acum aveau
numai o valoare sentimental, mai erau nc afiate pe un panou, n
spatele unei lozinci mari. Pe ceilali perei, cteva fotografii din
Knysna, care trimiteau la anii '30, contribuiau la a da ncperii o
atmosfer cu aer vechi.
Tricia Meredith sttea pe scaun, cu capul plecat. Creionul alerga
pe notesul aezat pe genunchii si. Charles Barrett i dicta coninutul
unor scrisori. De ase ani, Tricia lucra n ambiana aceea impregnat
cu miros de lemn proaspt tiat Era obinuit s aud zgomotul
ferstraielor, zumzetul motoarelor de camion, trosnetul macaralelor
care ridicau trunchiuri de lemn n curte. O fabric de mobil
artizanal se ridica alturi de cldirea administrativ i era deseori
vizitat de turiti. Pe timpul pauzei de mas chiar i Tricia mergea de
multe ori s admire abilitatea acelor tmplari. Ar fi putut s ctige
mai bine n alt ntreprindere, dar i plcea s lucreze cu Charles
Barrett. El i soia lui, Milly, au fost mereu gentili cu ea.
Pentru dimineaa asta, ajunge! a anunat-o pe neateptate
Charles Barrett cu vocea lui profund.
Tricia a ridicat privirea i a vzut o umbr trecndu-i peste fa. l
cunotea bine pentru a intui c, de mai multe sptmni, l chinuia
ceva. Ce s fac? Problema nu o privea
M duc s bat repede la main aceste scrisori, domnule
Barrett, i-a spus.
Nu acum, mai trziu.
Tonul grav al vocii i s-a prut puin cam plictisit i a rmas uimit.
Se afla deja n pragul biroului i s-a ntors. Fcndu-i un semn cu
mna, Charles Barrett a invitat-o din nou s ia loc.
Trebuie s-i vorbesc, Tricia.

Ea s-a supus asculttoare, ncercnd o nelinite vag.


Ce este, domnule Barrett?
El nu i-a rspuns imediat. Prea c se gndete cum s-i spun,
alegndu-i cuvintele apoi, n mod brusc, dup un oftat, a declarat
fr introducere:
Am vndut fabrica.
Tricia se atepta la o veste important, dar tirea aceasta nici nu-i
trecea prin minte i depea orice previziune a ei. Prea uimit ca s-i
mai poat vorbi, l-a fixat cu o privire mirat.
Dar de ce? i a sfrit exclamnd Cldirea aparine familiei
dumneavoastr de mult timp i s-a ntrerupt i a dat din cap. Prul
lung i negru i flutura pe umeri Nu neleg.
Nu am copii care s-mi continue activitatea, a explicat el cu o
voce obosit. i apoi, n actuala situaie economic, fabricile mici ca
aceasta nu mai au nici o posibilitate de a supravieui, lucru pe care l
tii i tu la fel de bine ca i mine i-a trecut mna prin prul
grizonat n rest, a adugat cu un zmbet trist, este timpul ca eu i
soia mea s ne retragem n csua pe care am cumprat-o acum un
an.
Tricia a strns cu ur blocnotesul n mn, forndu-se s-i
opreasc izbucnirea lacrimilor.
ntreprinderea nu va mai fi la fel fr dumneavoastr
Mulumesc, Tricia, a rspuns Charles Barrett cu vocea
nbuit de emoie Nu am luat aceast decizie cu uurin, ci cu
strngere de inim, dar mi s-a prezentat o ofert optim. Mcar nu o
s mai am preocupri economice la btrnee!
Dar dumneavoastr nu suntei btrn, domnule Barrett!
El a zmbit, dup care i-a aprins o igar.
Am aproape 65 de ani i nu mai am vrsta pentru a m mai
zbate. Pe de alt parte, asociat la puternicul concern Univrood,
ntreprinderea mea se va bucura de un viitor prosper.
Cu Uniwood?
O senzaie de ameeal a cuprins-o i s-a nglbenit la fa.
Dar dar este s-a blbit.

Da, este societatea lui Chris Hammond, i-a spus Charles


Barrett venindu-i n ajutor. Va veni chiar el la Knysna. sptmna
viitoare, pentru a perfecta ultimele detalii.
Chris Hammond Dinamicul preedinte de la Uniwood,
puternica societate care, ncet-ncet, nghiea micuele ntreprinderi
din Africa de Sud. Venise acum i rndul lui Charles Barrett. i spre,
marea ei nefericire, Chris Hammond era chiar omul care o ura pe
Tricia i i-a provocat atta durere. Ea o sperat c nu o s-l mai vad
niciodat, dar destinul decisese altfel. Chris va deveni directorul
ntreprinderii. Micua lume intim i confortabil pe care Tricia a
reuit s i-o creeze in jurul su, era pe punctul s se prbueasc.
Au trecut ase ani, Tricia, i-a spus Charles Barrett, intuind fr
dificultate gndurile ei. Absolut nimeni, nici mcar Chris Hammond,
nu mai poate s poarte ranchiun atia ani.
Chris Hammond are o memorie de computer, a rspuns ea. Nu
uit nimic i nu iart niciodat S-a ridicat i s-a cltinat o clip
nainte de a-i regsi echilibrul M duc s bat la main astea, a
murmurat Tricia.
A plecat n micul birou alturat, s-a aezat la maina de scris, a
luat o foaie de hrtie i a rmas mult timp nemicat, cu privirea
pierdut n gol i degetele sprijinite pe tastele mainii da scris. A avut
pentru o clip intenia s plece, dar nimic altceva nu i-ar fi produs o
mai mare plcere lui Chris dect fuga ei; ar fi fost mulumit s
constate c ea se temea de el i c a fugit!
n mod instinctiv mna a alergat la oimul de argint care era legat
cu un lnior n jurul gtului. Vocea i-a rsunat ca un ecou din
strfundurile memoriei: Este primul cadou adevrat pe care l
primesc, Chris. Am s-l port toat viaa i mi va aduce mereu aminte
de tine
Tricia a revenit la prezent dup un oftat profund. Nu voia s se
debaraseze de amintirea clipelor minunate petrecute mpreun. Dar
nu voia s se mai gndeasc din nou la acea fericire care i-a fost
rpit ntr-un mod nemilos. Ar fi dat orice ca s uite totul. n schimb,
acum trecutul revenea odat cu persoana lui Chris Hammond.
Restul zilei a petrecut-o ca i cnd ar fi fost complet cufundat
ntr-un fel de cea. n sfrit, Tricia a putut s intre din nou n

micuul ei apartament, cu vederea spre lagun, dar nici mcar acolo,


printre obiectele familiare pe care le aezaser mpreun cu dragoste
de-a lungul ultimilor ani, nu a reuit s gseasc puin linite
sufleteasc. A fcut o baie, i-a mbrcat un halat comod i apoi a
pregtit cina. Era aa de enervat c, auzind sunnd soneria, la cteva
minute dup ora opt, a tresrit.
Era Frank Carlson care zmbea cu expresia lui de om cumsecade.
El era proprietarul unui garaj din apropiere i a intrat n viaa Triciei
n mod subtil i in linite. Ea l-a ndrgit pe acest brbat puternic,
solid, pentru modul lui simplu i plcut de a fi. n nenumrate rnduri
el o ceruse n cstorie, i de fiecare dat ea l refuzase. Devenise
aproape ca un ritual, dar Frank nu o lua n serios, rmnnd statornic.
M bucur c te vd, i-a spus Tricia poftindu-l n salon.
Am avut senzaia c tu ai putea s ai nevoie de mine, a declarat
el, linitit.
Tricia s-a ntors puin. Ochii ei mari i negri, plini de suferin,
strluceau pe chipul palid.
Tu ai capacitatea de a ghici de fiecare dat cnd starea mea
sufleteasc este agitat, a exclamat nervoas i, imediat dup aceea,
exasperat, a izbucnit n suspine.
Fr s se alarmeze, Frank a cuprins-o la pieptul lui mare i,
optindu-i cuvinte de mbrbtare, a fcut-o s se aeze. Apoi,
cuprinzndu-i mijlocul cu un bra, i-a ntins batista.
Scuz-m, Frank, nu tiu ce mi se ntmpl De obicei nu m
manifest astfel.
Poate c este din cauza lui Chris Hammond? a ntrebat-o el.
Uimit, Tricia s-a ridicat ca ars. Frank o privea cu ochii lui
cenuii.
De unde tii?
L-am vizitat pe Chris Hammond cu Charles Barrett, acum
cteva zile i amndoi aveam n mini cte o map plin cu
documentele Frank a ezitat o clip i a privit fix chipul Triciei
inundat de lacrimi. Uniwood va lua i ntreprinderea lui Barrett?
Da, a zis ea, dar s nu mai spui la nimeni. Chris va veni
sptmna viitoare pentru a perfecta ultimele detalii ale tranzaciei.
Pentru moment, absolut nimeni nu tie nimic aici la Knysna.

Frank a rmas o clip pe gnduri. Apoi, a luat batista din minile


Triciei care, agitat cum era, aproape c o sfiase n bucele.
Perspectiva revederii lui Chris Hammond te nfurie n
asemenea hal?
Chris m urte, Frank, pentru c m crede vinovat de
moartea tatlui su.
i tu, Tricia, ce sentimente mai ai pentru el, acum?
Eu nu tiu, a rspuns ea frecndu-i minile. Este o poveste
aa de veche. Pe atunci aveam doar 19 ani.
Cu ochii fici pe covor, Tricia a ncercat s-i analizeze propriile
sentimente. Mai mult dect orice se temea de ura lui Chris. Ce ar
putea s-i fac atunci cnd va deveni dependent de el? i mai mult
se temea de puterea pe care o avea acel om asupra ei. Absolut nimeni
nu era n stare s-i bat joc de sentimentele ei ca Chris.
Nu poi s fugi de propriul tu trecut, Tricia. Reapare mereu
atunci cnd te atepi mai puin. nfrunt realitatea, lupt-te, a
sftuit-o Frank cu a voce calm.
Nu am puterea s m lupt cu el.
Ai adevrul de partea ta.
Dar nu pot s i-l spun! a exclamat ea cu vehemen. Nu-i voi
spune niciodat!
i totui, cndva va trebui s afle adevrul, a insistat Frank.
Oricum, de la mine nu!
Frank i-a scos pipa i a aprins-o cu gesturi lente. Privirea lui o
cuta pe cea a Triciei.
l mai iubeti nc, nu-i aa?
Ea a tresrit. Mai putea s iubeasc un om pe care nu l-a vzut de
ase ani? Un om care a dispreuit-o, care o fcuse nefericit?
Raiunea ei i-a rspuns mediat c nu, dar inima a avut o clip de
rtcire, a ezitat
A oftat, ispit i deprimat. Ridicndu-se dintr-o data, a
ncruciat braele la piept ca i cnd s-ar fi protejat.
Ce trebuie s fac?
Poi s te cstoreti cu mine n orice moment, i-a sugerat
Frank, n timp ce un fulger de amuzament i-a luminat privirea.

Cu tot zmbetul, era extrem de serios. Pentru prima dat din


momentul n care Charles Barrett i-a comunicat decizia lui, Tricia se
relaxa.
Eti foarte drgu, Frank, i-a spus aplecndu-se s-i dea un
srut plin de afeciune pe obrazul puin cam aspru. Dar tii foarte
bine c nu este posibil Nu suntem fcui unul pentru altul.
Tricia
Acum c m-am confesat ie, m simt mult mai bine, l-a
ntrerupt ea ncercnd s schimbe subiectul. N-ai vrea o ceac de
cafea?
Pentru un moment, Frank a avut o expresie contrariat, apoi bunul
lui sim a cam fost lsat la o parte.
tii bine c eu nu refuz niciodat o cafea i tii tot att de bine
c tu nu ai s poi s m refuzi pe mine la infinit, Tricia.
Fraza aceasta a pus-o puin pe gnduri. Din fericire, Frank a plecat
la puin timp dup ce a but cafeaua. nainte de a o lsa, ns, a tras-o
spre el i a srutat-o cu mai mult pasiune dect de obicei.
Dac ai nevoie de ajutor, s contezi oricnd pe mine, a declarat
pe un ton forat, pentru a ascunde emoia pe care o simea.
nchiznd ua, Tricia s-a simit vinovat. I s-a ntmplat deseori s
apeleze la sprijinul lui Frank, i el i-a fcut de fiecare dat dovada de
mare devotament. Ea, n schimb, ce i-a oferit? A ncercat s-l
iubeasc, dar n zadar. Sentimentelor ei le lipsea mereu scnteia
dragostei. Se ataase de el ca de un frate mai mare, nu ar fi putut
niciodat s-l iubeasc ca pe un so.
n noaptea aceea a revzut din nou tot trecutul su. Destins, cu
ochii deschii n ntuneric, a reevocat din plin fiecare eveniment din
viaa ei.
Prinii i-au murit cnd avea vrsta de apte ani, lsnd-o singur
pe lume, i a ajuns ntr-un orfelinat. Revedea cldirea sumbr cu
coridoare lungi i ntunecoase. Paturile erau tari i, n nopile cu vnt,
obloanele de la ferestrele mari se zbteau amenintoare. Existau ali
copii n jurul ei, dar cu toat prezena lor Tricia nu a ncetat niciodat
s sufere, i se simea lipsit de cldura familiei.
n timpul ultimului an de coal, fetele de la orfelinat au plecat
ntr-o excursie i Tricia a fost trimis la Knysna. Acest loc, o lagun,

pduri, cu o splendid vedere spre mare care se putea realiza de pe


nlimea rocilor de piatr, a fascinat-o imediat. i acolo voia ea s
triasc. Dup ce a terminat pregtirea ca secretar de ntreprindere,
Tricia i-a fcut valizele i a luat trenul spre Knysna.
La o sptmn dup aceea era primit de Charles Barrett. Tricia
i petrecea timpul liber vizitnd oraul, explornd mprejurimile. i,
ntr-o memorabil zi de var, n rezervaia lui Coney Glen, l-a ntlnit
pe Benjamin Hammond. Cu chipul palid, respiraia gfit, omul se
sprijinea cu greu de automobil. Tricia a alergat spre el.
Me dicamentul a optit cu greu, indicnd torpedoul
mainii.
i ea l-a ajutat s ia imediat pastilele, cu puin ap, care i
rmsese pe fundul unui bidona.
Acum mi este mai bine a spus el dup cteva clipe,
revenindu-i la fa. Nu ar fi trebuit s vin pn aici V datorez
mult, domnioar, dumneavoastr mi-ai salvat viaa.
Tricia l-a privit pe btrnul domn cum i aranja cravata i i
netezea prul alb cu mna nc uor tremurtoare.
Uitnd de propria timiditate s-a prezentat:
M numesc Patricia Meredith.
i eu Benjamin Hammond, a rspuns el cu un zmbet. Sunt
fericit c v-am cunoscut, domnioar Meredith.
Pentru amici sunt Tricia.
Tricia, a repetat el zmbind din nou. Apoi, observnd
nclmintea ei de tenis, blugii prfuii i bluza roie n carouri,
decolorat, o ntrebat-o:
Cum ai ajuns pn la Coney Glen?
Am fcut auto-stop, a explicat ea.
Purta pe cap o plrie cu boruri largi ntinse care i ascundea o
parte a feei.
Ci ani ai? mi permii ntrebarea.
Nousprezece.
i s-a nroit, ca i cum s-ar fi ruinat pentru c era prea tnr!
Prinii ti locuiesc la Knysna?
Sunt mori, i eu mi-am petrecut copilria ntr-un orfelinat.

Ea, care de obicei era mai degrab tcut s-a simit imediat n
largul ei n prezenta acelui om. I-a povestit totul despre ea, aproape
fr s-i dea seama i dup aceea el a insistat s-o nsoeasc n ora.
Nici mcar nu se gndea c o s-l mai revad.
Deodat, cteva zile mai trziu, a primit, o invitaie la cin i un
automobil a venit s o ia. Tricia se afla ntr-un palat autentic,
nconjurat de pajiti imense i cu fntni magnifice. Interiorul era
dealtfel luxos i abunda n mobilier antic i obiecte artistice de o
valoare inestimabil.
Ea nu a mai vzut niciodat atta splendoare.
mbrcmintea ei din muselin i s-a prut deodat nepotrivit.
Uile mari ale unui salon splendid s-au deschis n faa ei, i dac
Benjamin Hammond nu i-ar fi ieit n ntmpinare, cordial i
zmbitor, ar fi fugit desigur, cuprins de panic.
Sunt bucuros c ai acceptat invitaia mea, a declarat domnul
Hammond cu o comportare natural.
Tremurnd de emoie, Tricia i-a rspuns cu obinuita ei franchee:
Dac a fi tiut c trii n asemenea condiii, a fi ezitat s
accept invitaia
Nu te ls impresionat de toate astea, copila mea a sftuit-o
domnul Hammond. Sunt acelai btrn care s-a simit ru la Coney
Glen. A vrea s-i mulumesc nc o dat, pentru c m-ai ajutat.
n acel moment, Chris i Maxine, fiul i fiica lui Benjamin
Hammond i-au fcut intrarea n salon, Maxine s-a nscut din prima
cstorie a domnului Hammond. Avnd prul blond platinat,
expresia unei fete viciate, prea foarte puin comunicativ. Ct
despre tnr, privindu-l, Tricia a simit un cuit n inim.
Avea 26 de ani i era fermector, nainte de a sosi la Knysna,
Tricia a trit la orfelinat aproape ca ntr-o nchisoare. Nu a mai vzut
niciodat un tnr aa de frumos i atrgtor. Lipsit de experien
cum era, s-a simit asaltat de o und de emoii necunoscute:
nalt, zvelt i puternic ntr-un compleu de culoare nchis
impecabil, Chris a fascinat-o cu focul ochitor lui enigmatici de
culoarea alunei. Ea s-a simit dezorientat i foarte tulburat. Tot
timpul ct au stat la mas, a fcut eforturi obositoare ca s-i
desprind privirile de ale lui. i a fost n mod deosebit impresionat

de prul lui care, contrastnd n mod spectaculos cu bronzul feei, era


aa de deschis nct prea de argint la lumina lampadarului.
Surprins, fermecat, confuz, Tricia, abia i mai putea da seama
de ceea ce mnca. Dar Chris s-a artat imediat ostil n confruntrile
cu ea. Imediat ce au avut posibilitatea s vorbeasc singuri, a
acuzat-o c exploateaz relaia cu tatl su pentru a lua bani. Rnit
profund, Tricia nu i-a putut rspunde.
A plecat furioas i ruinat. Bunul sim i sugera s nu-l mai
revad deloc pe Benjamin Hammond, dar n ziua urmtoare, el a avut
un alt atac cardiac i a trimis dup ea s-o cheme.
Tricia nu a avut curajul s-l refuze i a acceptat invitaia.
n timpul sptmnilor care au urmat, ostilitatea lui Chris lu
amploare. Nu vedea cu ochi buni orele lungi pe care ea le petrecea
stnd la taclale prietenete cu tatl su. Tricia ar fi trebuit s-l deteste
pe acel om care nu pierdea nici o ocazie ca s-o insulte. n schimb, s-a
ndrgostit de el cu toat pasiunea inimii sale tinere. Pentru ea Chris
era un fel de divinitate, ferm, magnific, inaccesibil. l contempla de
la distan, vibrnd de o dorin nc necunoscut de ea.
Maxime nu i-a spus niciodat nimic, dar nu manifesta nici o
simpatie n relaiile cu ea. Nici ea, nici Chris nu nelegeau sensul
prieteniei recente care lega pe omul n vrst de aceast tnr.
ntr-o duminic sear, la un moment dat, privirile lui Chris, i ale
Triciei s-au ntlnit peste capul lui Benjamin Harrrmond, care aipise
n fotoliu. Tricia a ncercat o emoie foarte puternic. Mai trziu, s-a
lsat condus de Chris. La un moment dat, el a oprit maina, s-a
apropiat de ea i a srutat-o. Era pentru prima dat cnd buzele unui
brbat le srutau pe ale ei.
Toat noaptea o fost chinuit de obsesia acelui srut. n smbta
urmtoare, Chris sttea i o atepta pe treptele scrii de la intrare i,
atunci cnd a sosit ea, a scos din buzunar un oim de argint atrnat de
un lnior. Cu aripile desfcute i ghearele ntinse gata s Astfel,
cteva ore, Tricia a jucat uitnd de Maxine i invidia ei, uitnd de
Chris i comportamentul lui nelinititor.
Trziu dup-amiaz i-a reluat drumul spre cas, plmbndu-se pe
malul lagunei n sperana de a-l revedea pe Chris, care trebuia s se
afle pe iahtul lui.

A ajuns pe plaj, mpins de o dorin nebun de a-l revedea.


Nava Prinul mrii era ancorat la mal i Chris se afla la bordul ei.
I-a fcut un semn cu mna i ea, cu inima palpitndu-i, s-a apropiat
de bord.
Urc, este momentul!
Ce moment? a ntrebat ea cu vocea tremurtoare, fermecat de
limea umerilor lui i de pieptul lui bronzat.
Chris o observ cu o expresie ironic.
Vreau s fac un tur Nu doreti s vii cu mine?
Numai numai dac m aduci napoi peste o or, a bombnit
ea netiind ce s spun.
Chris a zmbit i a mngiat-o pe obraji.
Ai cumva vreo ntlnire important n seara asta?
Aluzia ironic o fcuse s se nroeasc, dar n timp ce Prinul
mrii ieea n larg sub un cer fr nori, indispoziia ei a disprut
treptat. Briza mrii i mngia n mod plcut chipul, lsndu-i pe
buze un gust srat. Pescruii ddeau trcoale zburnd deasupra lor,
scond ipete stridente. Legnat de valuri, Tricia se simea fericit.
Chris, cu prul rvit de vnt, sttea la timon.
La civa kilometri de coast, motorul iahtului a nceput s-i
ncetineasc cnitul, apoi, brusc, s-a oprit. n linitea care s-a lsat
imediat se auzea numai clipocitul valurilor.
Tricia a nceput s se simt cuprins de panic.
Aplecat asupra motorului, Chris i-a spus:
Ai s ntrzii mai mult, Tricia.

CAPITOLUL II
Acolo jos, n deprtare, soarele apunea n spatele unor coline.
Chris nc nu a terminat de reparat motorul i Tricia a nceput s fie
cuprins de fiori.
Coboar n cabin, i-a sugerat el mbrcndu-i un tricou.
Mai ai mult? l-a ntrebat, cuprins fiind de o senzaie stranie la
ideea c ar fi nevoit s petreac noaptea cu el.
Mai mult de o or ai putea s pregteti ceva de mncare.
mi pare ntr-adevr ru c trebuie s fac pe mecanicul chiar cnd
sunt cu o fat frumoas la bord, crede-m!
Tricia s-a ntors dintr-odat i a cobort. Jos n cabin, la adpost
de frig, a nceput s nclzeasc coninutul unor conserve. i s-a
pregtit cu o oarecare nelinite, pentru ceva care ar fi putut s fie o
cin memorabil.
Zgomotul motorului, pus din nou n funciune, i-a smuls o
exclamaie de uurare. Chris i-a ciocnit n gemuleul cabinei cu
degetul mare ridicat, n semn de victorie. Cteva clipe mai trziu,
dup ce a oprit motorul, a ajuns lng Tricia. Aezndu-se la mas,
i-a pus o mn peste umeri. Un val de cldur a cuprins-o imediat.
Ce ai s-i povesteti amicului tu? a ntrebat-o cu un ton de
rutate n voce.
i-am spus deja c nu am nici un prieten. i n rest, nu am
nimic s-i ascund, i-a rspuns ea puin cam stnjenit. Cred c nu ai
fcut-o nadins.
Imediat el i-a zmbit cu o expresie ironic.
Chiar eti sigur de acest lucru?
Peste chipul Triciei a trecut o umbr de ndoial.
Ai fcut-o nadins?
Degetele lui Chris i-au strns umerii. Acea apropiere dintre ei, n
cabina micu, i sugera o intimitate care o nspimnta.

A fi putut! a rspuns el, atingndu-i uor cu degetele i


urmrind cu privirea formele pline de tineree ale corpului ei.
nroit toat, ea s-a retras dintr-o dat din minile sale.
Nu, nu cred c ai fi vrut s faci un lucru asemntor, i-a optit.
O linite plin de emoii a urmat dup cuvintele sale.
Nu, pentru acest tip de distracie prefer femei mai puin naive
i cu experien.
Expresia ironic a rnit-o i uurat-o n acelai timp. Oricum, n
timp ce mncau, prezena lui Chris a nfuriat-o mai mult ca oricnd.
El era aa de puternic, i ea destul de vulnerabil.
Apoi el s-a oferit s fac o cafea i au but-o aezai pe o bncu,
unul lng altul. Corpul lui Chris era cald fa de al ei, dar ea s-a
desprins de lng el pentru a-i evita sarcasmele.
Tatl tu poate se ntreab unde te-ai rtcit a zis ea, pentru a
risipi tensiunea.
Este cam mult timp de cnd tatl meu nu-i mai face deloc
probleme pentru mine!
I-a luat cecua din mn i, n micare, s-a apropiat i mai mult de
ea, lipindu-se aproape de corpul ei. i ea, pe neateptate, a simit o
tensiune irezistibil care i cuprinsese. A nceput s tremure. El i-a
cuprins cu drglenie brbia, pentru a o obliga s-l priveasc n
ochii iscoditori i plini de pasiune.
i-este fric, aici, singur cu mine?
N nu.
Mincinoaso! i a rs mngindu-i gtul. Eti terorizat de ideea
la ce i-a putea face!
Nu te neleg.
Tremurnd toat, Tricia era ca beat, fiind cuprins de senzaii
puternice.
De fapt asta este, a recunoscut el, scondu-i bareta de elastic i
eliberndu-i prul negru care i-a alunecat pe umeri ntr-o cascad
strlucitoare.
Am ocazia s-i dau o lecie de dragoste Ea a ncercat s se
elibereze din braele lui, dar Chris o strngea cu putere i arznd de
pasiune; n-o mai lsa s fac nici o micare. Respiraia lui cald pe
obrajii ei o exalta la culme. Apoi, cu buzele i atingea umerii

mngindu-i gtul Tulburat de valuri de plcere care o strbteau


pe ira spinrii, cum nu a mai simit niciodat, Tricia s-a lsat prad
extazului. El a cuprins-o din nou, cu mai mult afeciune i brbie
n brae, srutnd-o pe gur cu pasiune. Cuprins de un vrtej
nnebunitor de pasiune, ea i-a ncolcit gtul cu braele, fr s-i mai
dea seama ce face, stpnit fiind numai de gndul c-l iubea i c ar
fi dorit s rmn aa, n extaz, o venicie.
Degetele lui Chris i alunecau cu delicatee de-a lungul corpului,
sporindu-i i mai mult starea de nelinite plcut. i dintr-o dat, el a
respins-o cu o brutalitate inexplicabil.
Deplng clipa n care te-am ntlnit! Vocea lui plin de ur a
rnit-o. Cu ochii plini de lacrimi, l privea cum se ndreapt spre u.
Dac am fcut ceva ru, regret sincer, crede-m!
Ai curajul s spui c-i pare ru?!
Nervoas la culme i nspimntat de explozia nedorit de ur n
situaia n care se afla, Tricia, s-a ghemuit. Chris s-a ntors i s-a
aplecat asupra ei amenintor.
Nu ar fi trebuit s te invit pe iahtul sta. cunoscnd atracia
periculoas pe care o ncercm unul fa de celalalt! Cred c nu vrei
s spui c nu i-ai dat seama de aceast atracie? i oricum, acum eti
n cunotin de cauz, adevrat?
Ea nu a reuit s deschid gura. Flacra pasiunii care strlucea n
ochii lui Chris o consuma. Gura lui a devenit din nou stpn pe a ei
n timp ce o lungea pe banchet. Nici prin minte nu i-a mai trecut s
se opun. Nimic nu conta mai mult dect fericirea provocat de Chris
cu minile sale de-a lungul corpului ei, nvpiat de dorine.
Nu ar fi trebuit s permit asemenea gesturi unui brbat, tia bine
acest lucru, dar Chris nu era un brbat oarecare.
nnebunit de vpile dragostei, s-a lsat dezbrcat. Cnd el a
strns-o lng el, o dorin irezistibil a cuprins-o i s-a lsat
contopit cu el, prada unui uragan de senzaii. Pe neateptate, braele
lui s-au retras. Chris s-a desprins de ea i s-a ridicat.
Dumnezeule, am nnebunit! a exclamat trecndu-i o mn
de-a lungul feei.
Chris!

Vocea ei a avut o intonaie nou, ca i cum ea, Tricia, nu ar mai fi


fost deloc aceeai. n inocena ei, a ntins minile spre el.
Oh, Chris, s nu fii suprat pe mine! Cnd degetele ei s-au
aezat pe trupul lui, Chris a simit un fior n tot corpul, dorind-o cu
exasperare.
Te joci cu focul! a exclamat.
Privirea lui a czut din nou pe trupul nud, nnebunitor, al Triciei
i, cu toate ncercrile de a-i rezista, s-a rentors aprins asupra ei
Dup ase ani, amintirea acelei nopi o fcea i acum s se nfioare
de ruine pe Tricia. i reproa mereu c a trit acele momente. Ar fi
vrut s se apere de acel trecut, s se baricadeze mpotriva acelor
amintiri Dar era ca i cnd ar fi ncercat s opreasc cursul
impetuos al unui ru.
i amintete c n ziua urmtoare, dup acea noapte, a alergat cu
Inima plin de bucurie la palatul lui Benjamin Hammond, sigur c l
va ntlni acolo pe Chris.
Foarte decepionat, l-a gsit n schimb pe Benjamin care se certa
cu fiica lui. Maxine voia un nou automobil sport i el refuza s-i dea
banii, acuznd-o c este incontient i cheltuitoare.
Tricia a observat imediat paloarea btrnului i a ncercat s
intervin, dar Maxine nu voia. Pe neateptate, Benjamin i-a dus
mna la piept.
Cu un fulger diabolic n ochii ei verzi, Maxine intrase n posesia
flaconului cu tabletele i, n loc s i le dea, i-a spus:
O s primeti tableta vital atunci cnd ai s-mi semnezi cecul.
Oroarea a paralizat-o pe Tricia pentru cteva secunde preioase.
Cnd s-a repezit spre Maxine pentru a-i smulge din mn
medicamentul, era prea trziu.
Benjamin era mort. Ca hipnotizat, Tricia a aezat corpul lui fr
via cu senzaia c o bucat de ghea i-ar cdea n spate.
Strigtele Maxinei l-au fcut pe Chris s vin n fug. Simulnd o
criz de nervi, fata i s-a aruncat n brae.
Este vina ei! a strigat n repetate rnduri cu o voce ridicat,
indicnd cu un deget acuzator spre Tricia.
Ea a rmas mut, pietrificat, terorizat.

i cerea bani, dar tata nici nu voia s aud i ea a decis s


nu-i mai dea medicamentul pn ce el nu va semna un cec. i acum
este mort! Mort!
Tricia a tiut tot timpul c Maxine o ura, dar nu i-a putut imagina
niciodat o infamie de acest fel. Cu medicamentul acela n mn,
avea de-a dreptul un aer de vinovat. Era nspimnttor! Trebuia s
se apere
Chiar n clipa aceea i-a venit n minte o fraz a lui Benjamin:
Chris a adorat-o pe Maxine tot timpul. O crede incapabil s
fac ru, are o ncredere absolut n ea A aezat-o pe un piedestal.
Dac ar ti de cte ori Maxine a alterat adevrul pentru a face s fie
crezut inocent, ar cdea din nori. De mai multe ori am vrut s-i
deschid ochii, dar nu am gsit niciodat curajul necesar de a-i
provoca o deziluzie aa de crud.
i eu voi avea curajul s-o fac? s-a ntrebat Tricia cu inima
zdrobit, ntlnind privirea rece i acuzatoare a lui Chris. O privire
neateptat de aprins de o ur aa de feroce, nct ea a fost nevoit s
plece ochii. Putea s-i apere propria fericire infiltrndu-i lui Chris o
asemenea deziluzie? Era plin de afeciune fa de Maxine, o iubea de
atia ani
Capcana dragostei a prins-o n curs pe ea: pentru a-l proteja de
durere pe Chris, a tcut. Linitea aceea echivala cu o confesiune.
Chris a respins-o pe Maxine cu drglenie i s-a apropiat de Tricia,
dominnd-o de la nlimea staturii lui. Se asemna mai mult ca
oricnd cu oimul care sttea pregtit s aterizeze asupra victimei de
prad.
Micu infam descreierat! Imediat cum te-am vzut am
neles jocul tu, i aveam dreptate! Iei imediat din casa asta, nainte
ca eu s te dau afar, i s nu mai calci niciodat pe aici!
Era sfritul fericirii sale. Dragostea lsase locul unei uri
implacabile.
n ziua aceea Tricia a devenit matur. Experiena atroce, durerea
imens, i-au distrus visurile de adolescent. Trebuia s-l uite pe
Chris. Dou zile dup aceea, oricum, el nu a putut s-o mpiedice s
asiste la funeralii. i, dup ce toi au plecat, ea a rmas mult timp

ngenuncheat la mormntul lui Benjamin Hammond, plngnd cu


lacrimi care i iroiau linitite pe obraji.
n sptmna urmtoare Tricia a fost convocat de ctre un notar.
Acolo, n prezena lui Chris, i s-a comunicat c domnul Hammond i
lsase ca motenire o nsemnat sum de bani. Amuit din cauza
surprizei, a privit mai nti spre Chris, al crui chip era posomort i
nemilos, apoi spre notarul care avea o expresie sever i era aezat n
spatele biroului su amplu.
Iat, ai obinut ceea ce voiai! Sper c acum eti mulumit! a
exclamat Chris cu o expresie ostil i dispreuitoare oglindit de
ochii lui migdalai.
i cu aceste cuvinte a ieit din ncpere i din viaa ei.
Srmanul domn Hammond! Cu generozitatea lui, confirma
suspiciunile lui Chris, acredita falsa imagine o unei tinere avide i
plin de interese.
Adresndu-i-se notarului care era uimit, Tricia a declarat plictisit:
Nu vreau aceti bani! V rog s-i restituii lui Chris Hammond
i surorii sale!
Este imposibil, domnioar Meredith, i-o rspuns notarul,
citindu-i diferite articole din lege.
Atunci stabilii destinaia lor cum dorii. Ct despre mine, eu
nu vreau s tiu absolut nimic.
S-a ridicat i, privind napoi cu hotrre, a ieit din elegantul i
confortabilul birou al notarului pentru a se aventura n vntul rece
care sufla n acea diminea de iarn.
Nu intuia nc toate suferinele i umilinele pe care i le rezerva
viitorul. Chris a vndut castelul i s-a mutat n casa lui din Citt del
Capo.
Dup ase ani, amintirile acelea atroce continuau s o chinuiasc.
A sperat n mod sincer s nu-l mai vad niciodat pe Chris i acum,
dup atta timp, iat c revenea n viaa ei. i ea, ca funcionar, s-ar
afla complet la bunul lui plac.
Perspectivele ei erau neclare. Viitorul ei se va afla de acum n
minile unui om care o ura i o dispreuia. Oricum, dac nu voia s
treac drept la, trebuia s rmn pe postul ei i s-l nfrunte.

La sfritul sptmnii, tot personalul ntreprinderii era la curent


cu noutile. Civa au primit linitii tirile, alii, n schimb, cu o
oarecare nelinite. Societatea lui Chris Hammond era cunoscut
pentru salariile mari pe care le practica. n schimb, aici se presta o
munc de nalt calificare. Civa dintre muncitorii lui Charles Barret
au ctigat, n mare ndemnare i rafinament, dar nu posedau un
certificat de calificare oficial. Se temeau c nu vor fi luai n
considerare de noul stpn i c ar putea s-i piard postul.
n faa biroului lui Charles Barrett s-au format cozi de muncitori
preocupai care cereau explicaii. El i-a ascultat pe toi, pe rnd.
Decizia final, oricum revenea lui Chris Hammond, exigentul i
nemilosul stpn al Uniwood.
Din raiuni diferite, Tricia mprtea sentimentul nesiguranei
acelor muncitori. Chris va decide soarta lor dup cum va dori el.
i faci griji n zadar, a dojenit-o cu gentilee Frank, duminic
seara, n timp ce luau cafeaua mpreun. Poate s pun pe liber
numai pe lucrtorii ale cror prestaii vor fi nesatisfctoare.
Dac nu va mai dori s tie de mine, va gsi un pretext pentru a
m da afar, a rspuns ea. Oricum, nu este o tragedie, voi cuta de
lucru n alt parte. Sunt mult mai necjit pentru soarta unor colegi
care risc s se confrunte cu dificulti mai serioase.
Frank a tras un fum din pip ncruntnd sprncenele.
Te gndeti c ntr-adevr Chris Hammond va da afar muli
lucrtori?
Tricia a ridicat din umeri.
Cum a putea s prevd micrile unui om ca el? Nu
ndrznesc s fac previziuni. Cnd trebuie s soseasc?
Mine.
Mine. Cuvntul era suspendat n aer ca o ameninare.
Eti mereu nelinitit de ideea revederii? a ntrebat-o Frank.
Puin, a mrturisit ea cu un zmbet nesigur. Nu tiu ce m va
atepta.
Mine vei ti, a declarat el, mereu calm, lund-o de mini.
Ea a dat din cap, posomort, cuprins de un fior de nelinite.
ncordat, preocupat, s-a nchis n carapacea ei, incapabil de a se

prezenta vesel i vivace ca de obicei. Frank a neles dorina ei de a


rmne singur i a plecat imediat dup aceea.
Cufundat n gndurile sale, ea a splat distrat cecuele de cafea,
dup care s-a dus la culcare. Dar a dormit foarte ru; n zori era deja
n picioare, mbrcat gata de plecare.
A pregtit mncarea, dar abia s-a atins de ea. S-a rentors n
camera ei i s-a aezat pe scunelul din faa toaletei. Nu mai era
deloc fetia timid pe care Chris o cunoscuse cu ase ani n urm. A
trecut, prin clipe de disperare i deziluzii feroce. Devenise o femeie.
i-a scurtat puin din lungimea prului ei negru: acum buclele
graioase i atingeau umerii. mbrcmintea de culoare verde, bine
croit, scotea n eviden trsturile armonioase ale corpului su.
Sprncenele erau bine conturate, genele bogate i ochii de culoare
nchis i profunzi. Nasul era micu i drept i buzele pline trdau o
senzualitate neexprimat.
Cu privirea ei expresiv, pielea catifelat i bronzat, mbrcat
elegant i cu vocea armonioas, Tricia era foarte atrgtoare.
i-a dat cu puin rou pe buze, dup care s-a examinat cu ochi
critici. S se lase acuzat de o crim pe care nu a svrit-o, era o
prob foarte dureroas.
n decursul anilor i-a construit un scut pentru a se apra de toate
suferinele vieii. A reuit s se protejeze de durerile trecutului. Un
singur obstacol mai rmsese, i ea nu a reuit s-l nlture
Prin stofa rochiei a atins oimul de argint pe care l purta la gt.
De mai multe ori s-a gndit s-l scoat, dar un vag presentiment a
reinut-o. Medalionul a rmas la locul lui, amintire palpabil din
perioada cea mai memorabil a vieii sale. i sttea mereu acolo,
amintindu-i nebunia ei din tineree: cnd i-a druit inima unui om
care a respins-o apoi.
Cteva minute mai trziu, Tricia se afla la volanul mainii sale, n
drum spre serviciu, i se fora s se conving c era vorba de o zi ca
toate celelalte, Dar dup ce a intrat in birouri, fragila el siguran s-a
prbuit. Atmosfera era cea a unei ateptri febrile. Dar pardoselile
erau aa de strlucitoare, iar ncperile puse toate n ordine. O linite
neobinuit domnea n vechea cldire, perturbat numai de un

murmur de voci ngrijorate. Nu lipsea dect un covor rou pentru


primirile protocolare ale noului patron, s-a gndit Tricia cu ironie.
A urcat n lift i a apsat pe butonul de la etajul trei. Cnd cabina
s-a oprit brusc la jumtatea dintre cele dou etaje, Tricia izbucni n
rs. n sfrit, i ceva firesc! Cel puin liftul vechi rmsese fidel
modului lui obinuit de funcionare! A apsat din nou pe buton. Dup
cteva smucituri nelinititoare, ascensorul a luat-o din loc.
n micuul ei birou, Tricia se simea ca n propria ei cas. Scond
ncuietoarea mainii de scris, a aezat-o cu afeciune. Cte ore a
petrecut n acea ncpere btnd corespondena domnului Barret,
rspunznd la telefon, soluionnd diferitele probleme de munc
De-acum nainte nimic nu ar mai putea s fie la fel. Cu Chris
Hammond va ncepe o nou epoc. Va stpni creionul i va pregti
notesul, ca de obicei. Din exterior privit, ea prea calm i stpn
pe sine, dar n realitate avea nervii la pmnt. A aruncat o privire la
ceasul din perete, care se afla n faa ei: ora fatidic se apropia tot
mai mult.
Un zgomot de pai i-a anunat sosirea lui Charles Barrett i i-a
indicat c nu era singur. Cteva secunde mai trziu Tricia se afla n
faa unui om mult schimbat fa de cel pe care l cunotea. Chris era
i mai nalt i ndrzne dect i amintea ea. Prul lui deschis era
puin grizonat. Gura frumoas cptase o expresie dur, ca i cum nu
ar mai fi zmbit de mult timp. Arta mai mult de cei treizeci i doi de
ani al si.
Ochii migdalai s-au oprit asupra ei. Exceptnd o imperceptibil
clipire a genelor, Tricia nu a observat nici o emoie.
V mai amintii desigur de Tricia Meredith, a spus Charles
Barret.
Cum s nu!
Timbrul profund al acelei voci a evocat amintiri dureroase in
memoria Triciei.
Forndu-se s-i mascheze nervozitatea, i-a ntins cu delicatee
mna i i-a spus cu naturalee:
Bun ziua, Chris!
Cu mare ncurctur, el a ignorat-o i ntorcndu-se spre Charles,
a spus:

Dac suntei de acord, a vrea s vorbesc cu dumneavoastr


nainte de a sosi colaboratorii mei.
Desigur.
Charles a aruncat o privire plin de compasiune spre Tricia, care a
lsat mna n jos. Cnd ua biroului s-a nchis n spatele lor, ea i-a
simit palmele umede i picioarele moi. A fost nevoit s se aeze. A
rmas un moment cu capul aplecat, cu pumnul apsat pe gur, n
timp ce inima i btea puternic i urechile i vjiau. Primul rund se
sfrise: vor mai urma i altele, i mai dificile, tia acest lucru. Nu
trebuia s conteze pe bunvoina lui Chris Hammond.
n ziua aceea ntreprinderea a fost invadat de colaboratori de la
Uniwood: totul trebuia examinat i controlat. Contabilii lui Chris i
cunoteau prea bine misiunea, reexaminnd dosare de arhiv de
civa ani n urm i conducnd cercetri amnunite.
Este pentru prima dat n viaa mea cnd trebuie s rspund la
attea ntrebri! s-a lamentat Rosalie Usher, funcionar la
contabilitate, ntlnind-o pe Tricia pe coridor. Parc a fi interogat
ca la poliie!
Aflat n mijlocul iureului acestor activiti, Tricia se simea
puin descumpnit. Oameni de afaceri, mbrcai impecabil, treceau
i reveneau n mod continuu prin biroul ei. Pentru a se concentra, a
uzat de obinuitele practici de a evada. Terminnd de lucru, nu-i
rmnea dect s pregteasc ceaiul i s dea legturile la sediul
central al Uniwood. Avea impresia c ar fi devenit un fel de
centralist. Munca ei din acea zi nu avea nimic n comun cu cea de
secretar de direcie.
n sfrit, a fost chemat de Charles Barrett.
Ai dosarul Lockhart, Tricia ?
Da, domnule Barrett.
Te rog s mi-l aduci.
Prea c o tornad ar fi devastat biroul lui Charles Barrett, cu foi
mprtiate i dosare de arhiv desfcute. Pe chipul vrstnicului
conductor se vedeau foarte evident semnele oboselii. Tricia i-a
ntins dosarul.

n decursul zilei ntregi a evitat s-l priveasc pe Chris, dar n acel


moment nu putea s fac la fel, dat fiind c ocupa scaunul pe care
sttea ea de obicei cnd stenografia.
Cnd, n sfrit, privirile lor s-au ntlnit, Tricia s-a nfiorat citind
n pupilele ochilor lui numai ur i dispre. Aproape c se atepta s-l
vad ridicndu-se de pe scaun i repezindu-se asupra ei pentru a o
lovi.
Du-te acas, acum, i-a zis Charles Barrett. Cu o oarecare
uurare, Tricia i-a transferat atenia asupra lui.
Dac suntei sigur c nu mai avei nevoie de mine
Charles avea un zmbet obosit i gentil.
Chris i cu mine mai avem de discutat unele probleme, dar nu
este cazul ca s te mai reinem pe tine.
Foarte bine, domnule Barrett. n acest caz
Bun seara, Tricia!
Ea a aruncat o privire in direcia lui Chris. i reluase masca lipsit
de expresivitate, pe care o adoptase ntreaga zi.
Bun seara, domnule Hammond! a spus ea indeprtndu-se,
fr s se atepte la un rspuns.
Bun seara, domnioar Meredith! a rspuns el pe un ton
plictisit i impersonal, chiar n timp ce ea deschidea ua.
Tricia era gata s se ntoarc pentru a-i vorbi de toat lipsa de
consideraie pe care a vzut-o pe chipul lui. Dar din fericire, s-a
abinut la timp.
Atmosfera nu s-a mbuntit nici n zilele urmtoare i ea nu a
reuit s uite nici mcar pentru o clip prezena obsesiv a lui Chris.

CAPITOLUL III
Vineri, Charles Barrett se gsea la birou pentru ultima oar. Din
acel moment ieea n mod oficial la pensie. Salariaii i-au druit un
scrin realizat special pentru el n atelierele fabricii. A fost un moment
foarte emoionant. Cnd Tricia l-a vzut tergndu-i lacrimile care i
iroiau pe obraji, a simit un nod n gt.
S vii s ne vezi i s petreci un weekend la noi, n csua
noostr, Tricia, i-a spus n momentul n care rmseser numai ei doi
n biroul lui.
Mulumesc, cu mult plcere.
i S-a ntrerupt. Un zgomot de pai anuna sosirea lui Chris
Barrett, i-a luat mna i i-a optit n grab:
S ai grij de tine, Tricia.
Chiar n acel moment a intrat Chris. Vznd cele dou mini
reunite, o expresie ironic i se ntipri pe fa. Tricia s-a gndit c
acel om avea darul de a o confunda. i nu era pentru prima dat cnd
atribuia semnificaii ambigui unui act inocent.
Pe disear, Chris! Ne vom vedea la cin, a spus Charles lsnd
mna Triciei liber, fr a suspecta nici pe departe ideile absurde pe
care gestul su le putuse nate. A luat geanta lui veche i s-a pregtit
s plece.
Am s trec s v iau pe la ora apte.
n timp ce Chris l-a condus pn la ieirea din ntreprindere, Tricia
a rmas o clip gnditoare n faa mainii de scris: Charles Barrett a
plecat la pensie, colaboratorii lui Chris s-au ntors la Citt del Capo,
i ea se va afla de acum singur n faa dumanului ei. Nu mai exista
nimeni ntre ei doi. i dispreul lui Chris n relaiile cu ea era foarte
mare. i purta i acum ranchiun pentru o crim pe care n realitate ea
nu a comis-o. Totui, cu toate suferinele suportate din cauza lui, nu
reuea s-l urasc. nelegea, ntr-o oarecare msur, suspiciunile

sale, rutatea sa. Nu putea s-i reproeze pentru c i-a dat crezare
Maxinei: n fond, a surprins-o pe ea, Tricia, cu pastilele n mn
Oricum experiena aceea i-a fost nvtur de minte: nu-i va mai
drui inima nimnui cu atta uurin. i dac o va darui, o va face
numai unui brbat demn de dragostea ei, un om ca Frank Carlson.
Stai i meditezi asupra delictelor tale? Tricia a tresrit. Chris a
aprut n pragul uii cu braele ncruciate la piept. Vzndu-l, a fost
cuprins de o emoie care i-a amintit trecutul, dar a rmas
nepstoare.
Poi s gndeti ce vrei, i-a rspuns cu rceal n glas.
El s-a crispat i a zmbit cu o expresie ironic, infundndu-i
minile n buzunare i apropiindu-se de ea.
Ar fi cu totul altceva dac tu ai avea ct de ct o contiin, dar,
de la o persoan ca tine la ce poi s te atepi?
Ea a inspirat profund nainte de a rspunde.
Sper c tu nu ai intenia s continui s m insuli n acest fel.
in s-i atrag imediat atenia: nu voi mai tolera acest lucru.
n postura ta, nu poi s-i permii s tolerezi sau s nu tolerezi
ceva! Eu sunt cel care trebuie s te suport, i te menin n continuare
numai pentru c fac un act de caritate, s tii asta!
Chris a strns din msele i ochii lui limpezi au fost cuprini de
fulgere nelinititoare.
i, pentru c discutm acest subiect, trebuie s fac precizarea
c de regul lucrez cu persoane sigure i total credincioase. M tem
c nu este exact i n cazul tu!
Fa de o declaraie aa de ofensiv. Tricia a ncercat un sentiment
interior de revolt. Oricum, Chris nu trebuia s-i dea seama c a
rnit-o: a ridicat brbia cu un aer de sfidare i a susinut privirea lui
cu o stpnire de sine care era mult mai sigur dect o ncercare.
Dac nelegi s insinuezi c nu sunt o persoan n care s ai
ncredere, Chris Hammond, eu
O dat am avut ncredere n tine, cu ta-tl meu. i a fost o
eroare pe care o voi deplnge toat viaa, a spus el pe un ton
dispreuitor.
Ea s-a nglbenit.

Ceea ce s-a ntmplat nu este n favoarea ta, a spus Chris


amenintor, aplecndu-se asupra ei.
Tricia, neputincioas, i freca disperat minile sub birou. Orice
iluzie a disprut; acum cnd Chris conducea ntreprinderea ea trebuia
s plece, s-i caute o alt munc.
Am s-mi dau demisia! a anunat calm.
Nu i-am cerut s-i dai demisia! a exclamat el plictisit. Privirea
lui rece i nemiloas o studia: Tricia avea un aspect ncnttor! Ai
s lucrezi! Te asigur c-i vei ctiga cu greu salariul! ncepnd din
acest moment te voi supraveghea tot timpul. La prima greeal,
Patricia Meredith, nu voi ezita s te dau afar. i voi face n aa fel
ca s nu mai poi ocupa un alt serviciu, a adugat cu un ton rutcios
care a fcut-o s tresar.
n linitea care s-a lsat ntre ei, a fost cuprins imediat de team,
ur i prere de ru. Chris nu ar fi avut probleme pentru a pune n
aplicare ameninrile sale. Sttea n puterea lui. Cum ar fi putut s
fac acest lucru? Tricia era furioas pe ea nsi. Era prea slab, prea
asaltat de sentimente contradictorii.
Mnia a cuprins-o.
A aruncat o privire rece spre Chris i a ntrebat cu o uoar ironie:
Mai ai i altceva s-mi spui, domnule Hammond?
Da, a spus el plictisit, strngnd din buze. Nu fi insolent.
Apoi a plecat, trntind ua cu violen, nct Tricia a avut impresia
c a fost plmuit. A avut n intenie s rd puin, dar s-a abinut. Cu
mare greutate reuea s se concentreze asupra problemelor sale de
munc.
Frank lipsea din ora la sfritul sptmnii i Tricia a petrecut
dou zile n linite. A fcut cteva comisioane i s-a ocupat de treburi
domestice. Cu toate c se fora s nu se gndeasc la viitorul ei,
totui era frmntat.
Nu avea cale de ales: trebuia s suporte prezena ostil a lui Chris
pn n ziua n care ar fi pus un alt director n fruntea ntreprinderii.
Duminica seara a mncat numai o chifl. Chris o obseda. Timp de
ase ani s-a strduit s-l alunge din mintea ei, dar el i-a aprut din
nou n cale. i s-a hotrt s nu-i mai cad n plas pentru a doua

oar. Cu trecerea timpului, se eliberase de magnetismul lui Nu, nu


se va mai lsa deloc fascinat de el, nu mai era cazul.
Era vindecat definitiv, i-a zis. Vindecat de amorul ei nebun de
tnr pentru un brbat care i s-a prut dotat cu toate calitile, dar
care, n schimb, a fcut-o s sufere n mod crunt. Cu vrsta, a devenit
mai neleapt, mai prudent. Sorbind cafeaua, a lsat ca gndurile
s-i zboare la Frank.
Era un om minunat, adorabil i voia s se cstoreasc cu ea. De
ce vedea n el numai un prieten drag?
A suspinat. Privirea i-a czut pe un maldr de rufe care trebuiau
clcate. Timp de dou ore a avut de lucru, uitnd de toate. Deodat a
auzit soneria. Poate c s-a ntors Frank mai repede dect trebuia. A
scos fierul de clcat din priz i a mers s deschid.
Chris! a exclamat cu un sentiment de spaim i surpriz.
Inima i btea cu putere n piept cnd l-a vzut aa de elegant i cu
prul aranjat.
Pot s intru?
Este trziu, a protestat ea cu o voce tremurnd, dar Chris
fcuse deja civa pai, cu un zmbet cinic pe buze.
ntre vechi prieteni nu este niciodat prea trziu, a spus
nelinitit, observnd-o.
Incomodat n mod teribil din cauza cmuei modeste n care
era mbrcat i a prului aflat n dezordine, Tricia l-a invitat s ia
loc n micul salona.
Nu am fost niciodat prieteni.
Pentru c am descoperit imediat jocul tu a rspuns el.
Tricia a preferat s tac. Rmnnd la o oarecare distan de el, a
nceput s-l priveasc.
La birou, n timpul sptmnii, prezena lui nu a tulburat-o prea
mult. Dar acas la ea, stnd pe fotoliu, i aprea n alt lumin.
S-a simit n pericol. Era aa de nalt, puternic, musculos. Chris
mai exercita nc asupra el irezistibilul su magnetism. Oricum, nu
mai era fata ingenu de atunci. Acum era capabil s-i reziste, i-a
spus cu hotrre.
Cu toate acestea, atunci cnd privirea ei plin de nencredere s-a
oprit asupra deschizturii de la cmaa bleu, acolo unde se vedea

pieptul viril i bronzat, a fost cuprins de o senzaie de cldur


copleitoare. Amintirea arztare a trupului lui i-a nfiorat memoria.
Nervoas pentru c mai era nc atras fizic de acel om pe care l
ura, Tricia s-a ntors i a mers la fereastr. Laguna strlucea sub clar
de lun.
Imediat ce s-a simit puin mai calm, l-a nfruntat.
De ce ai venit, Chris?
Din simpl curiozitate.
Sttea i observa apartamentul n mod amnunit. Privirea
dispreuitoare a zbovit scruttor pe fotoliile vechi confortabile,
asupra biroului antic pe care Tricia l cumprase de ocazie, asupra
mobilei din sufragerie, obiecte care au costat-o luni i luni de
economii.
Cu suma frumoas pe care tatl meu i-a lsat-o, ai fi putut s-i
permii ceva mai bun. Ai cheltuit acei bani, mi imaginez!
Agresivitatea aceea aa direct a amuit-o.
Ei, nu zici nimic?
tii deja rspunsul meu la toate ntrebrile tale a reuit, n
sfrit s spun Tricia sprijinindu-se de un fotoliu.
ntr-adevr?
Ochii lui migdalai o fascinau.
De ce ai fcut-o, Tricia?
Nu putea s-i povesteasc adevrul. Timp de cteva secunde ntre
ei s-a aternut o linite chinuitoare.
Gndete despre mine ce vrei, dar eu i doream tatlui tu
numai bine.
i doreai att de mult binele nct l-ai ucis pentru a intra in
posesia prii tale de motenire!
Tricia s-a nglbenit.
Nu tiam de testamentul lui! a protestat.
Dar Chris nu o credea, era evident. A agitat minile n semn de
neputin.
Am probe mpotriva ta! a exclamat el cu vocea alterat de ur.
Desigur, a spus ea cu tristee, plecndu-i ochii, n timp ce
scena penibil i revenea n minte. Era i Maxine, nu-i aa?

i drama aceea a rvit-o n aa fel c nu a mai dormit cteva


nopi, a declarat Chris.
Ea a zmbit cu subnelesuri.
Lucrul acesta nu m uimete.
Ce vrei s spui? a murmurat el.
Nimic, a rspuns Tricia plictisit. Maxine a fost mereu cu
nervii la pmnt
Chris a privit-o atent cu o intensitate care a fcut-o s se
cutremure.
Eti rspunztoare pentru moartea tatlui meu. Poi s negi
acest lucru?
Pentru o clip ea a visat c-i strig adevrul n fa i c-i prezint
probele inocenei sale.
Dar a renunat imediat la aceste gnduri i i-a replicat cu hotrre:
Poate c a putea! Nu ai mrturia Maxinei?
Chris a nlturat dintr-o sritur distana care i separa. Fr a-i
lsa timp s mai fug, i-a nfipt degetele lungi n gtul fraged,
strngnd-o amenintor.
A vrea s te ucid! a exclamat el.
n acel moment chiar c se gndea la acest lucru. Ochii de culoare
nchis a Triciei, dilatai din cauza terorii, erau fixai asupra chipului
lui. Mnia o desfigura. Ea a ncercat s vorbeasc dar nu i-a ieit nici
un sunet din gt.
n sfrit, Chris a slbit strnsoarea i a lsat-o s respire.
Ucigndu-m, nu l-ai fi putut readuce la via pe tatl tu, a
murmurat slbit, tulburat de corpul lui Chris care se afla la puini
centimetri de ea.
El a acceptat ideea, spunnd:
Dar a fi avut cel puin satisfacia c l-am rzbunat!
Chris, eu nu
i-a mucat buzele. Era gata s-i spun adevrul.
S-a corectat cu greu:
Nu am fcut-o nadins.
A fost o aciune deliberat, inuman, a susinut el.
Chris

S zic c ncepeam ntr-adevr s A ncercat s-i recapete


calmul. Minile lui i-au cuprins prul aplecndu-i capul pe spate
De ce nu ai plecat departe n lume cu banii pe care i i-a lsat tatl
meu? De ce te-ai rentors n viaa mea dup toi aceti ani?
El era cel care a reaprut n viaa ei, s-a gndit Tricia. Dar, n loc
s-i spun, a rmas mut privindu-l n fa. Era nspimntat i
fascinat n acelai timp.
Puin cte puin, ura care i se zugrvise pe fa a lsat locul
dorinei. Privindu-i buzele nnebunitoare i palpitante, a dat drumul
prului i cu o mn a mngiat-o cu senzualitate pe ceaf,
strngnd-o la pieptul su.
Aceeai dorin, primitiv, incontrolabil a cuprins-o pe Tricia,
alungndu-i orgoliul, indiferena i bunele intenii. Rvit, a fost
nevoit s remarce: dragostea ei pentru Chris nu a murit, aa cum a
vrut ea s cread. Parc s-a conservat numai, n ateptarea de a
renate, mai puternic dect nainte.
Chris a gemut, ncercnd n zadar s se desprind de el.
Ai fost totdeauna o mic, necunoscut aventurier, a spus el cu
voce joas nainte de a-i cuprinde cu srutri buzele.
A srutat-o cu pasiune, cu o dorin slbatic care a trezit ecouri i
n trupul ei. Timpul nu mai exista deloc. I se prea c s-a ntors la
scurtele momente de fericire pe care le-au trit cndva.
Dar din fericire i-a amintit de toate suferinele suportate i s-a
eliberat instinctiv din braele lui Chris.
Au rmas n picioare, unul lng cellalt, ntr-o linite chinuitoare.
Palizi, fr rsuflare, prad destinului care i adusese din nou fa n
fa.
Chris i-a revenit primul.
Cred c nu te gndeti s primeti scuze, a spus cu voce
nelinitit.
Cu un efort, Tricia i-a rspuns imediat:
Mai bine s uitm acest incident.
Faci cum vrei! a mormit el, ostil.
Tu m deteti i m dispreuieti. S tii c n schimb din
sentimentele mele nu mai rmne nimic, din tot ceea ce simeam, cu
toat tinereea mea pentru tine.

Chris a zmbit ironic.


Atunci explic-mi de ce ai rspuns cu atta foc la srutrile
mele
Nu mai am nimic s-i explic, a replicat ea cu amrciune,
reprondu-i slbiciunea. Cnd dou persoane se ursc aa ca noi,
nu mai exist nimic de spus.
Privirea lui Chris msura n mod insolent formele corpului ei i
s-a ntors oprindu-se la chipul abtut.
Va trebui, n mod necesar, s ne suportm reciproc n orele de
munc. Ct privete restul timpului, este preferabil s nu ne mai
vedem deloc.
Sunt de acord, a rspuns ea plictisit strngnd din pumni
pentru a nu tremura.
Chris a ezitat o clip. Era pe punctul de a mai spune ceva, dar a
strns din buze i a ieit din apartament trntind ua cu violen.
Dup cteva minute, de la balcona, Tricia l-a vzut
ndeprtndu-se n maina lui sport. A reintrat n salon i a nchis ua
cu un gest hotrt, ca i cum ar fi vrut s lase afar amintirile sale.
Cum putea s se apere de o dragoste aa de profund nrdcinat
n ea? n ciuda celor ase ani de neplceri, n ciuda umilinelor, cu
toate acuzaiile nejuste ale lui Chris, ea l mai iubea nc. Chiar mai
mult ca n trecut.
Era punctul maxim. Devenind contient de aceast realitate
tulburtoare, Tricia a izbucnit ntr-un rs isteric. i Chris o dorea n
permanen Atracia era reciproc. Dar la ce mai servea? Pe ea n-o
interesa o plcere efemer i fr dragoste.
Deja l-a prsit o dat. i a rmas singur Nu! Nu ar vrea s
mai cad din nou n acel infern, niciodat!
Luni diminea, Chris a chemat-o n biroul su i a fost rece i
distant ca i cnd cu o sear nainte nu s-ar fi ntmplat nimic. Cu un
gest distrat al minii, i-a indicat scaunul din faa lui.
Trebuie s-i dictez cteva scrisori, i-a spus dup ce ea s-a
aezat. Presupun c tu tii s stenografiezi
Tricia nu avea un caracter irascibil, de fiecare dat fcea unele
eforturi pentru a se controla. i meninea cu calm privirea ei rece i
cercettoare.

Da, este specificat acest lucru n diploma mea.


Atunci s nu mai pierdem timpul, curaj!
Sunt gata, a rspuns ea deschiznd blocnotesul.
Chris a meditat ndelung nainte de a ncepe; se prea c are o idee
n cap. Dup cteva momente, Tricia a neles: dicta aa de repede, c
abia reuea s se in dup el. De fiecare data era hotrt s nu-i dea
satisfacia de a o vedea pus n dificultate.
Dictez poate prea repede pentru tine? a ntrebat el la puin
timp, cu o prefcut curtoazie.
Nu! a rspuns pe un ton acid. Mi-am dorit mereu s devin
campioan mondial la stenografie!
Privirile lor s-au ntlnit i Tricia a crezut c a surprins un fulger
amuzat n ochii lui Chris. Dar expresia aceea a disprut imediat i el
a renceput s dicteze cu o vitez normal.
Am s semnez dup ce o s termini s le bai, a spus n final,
dup o or de lucru. Aceste scrisori trebuie s plece ct mai repede
posibil.
Bine.
O alt problem
Tricia era deja n u. S-a ntors pentru a lua foaia pe care el i-a
ntins-o: erau scrise cteva nume.
Mine vreau s m ntlnesc cu aceste persoane, stabilete
orele vizitelor.
Tricia a citit lista cu o oarecare grij.
Ct timp vrei s dedici fiecrei persoane?
Nu mai mult de o jumtate de or.
Suspiciunea crunt care i-a trecut prin minte a prins o consisten
major. Uitnd orice pruden, l-a ntrebat:
Intenionezi s-i dai afar? Chris a strns uor din ochi.
Nu cred c te privete problema, dar chiar asta trebuie s fac.
Pentru ce? a avut ndrzneala s ntrebe Tricia. Cumva pentru
c nu au o calificare profesional precis?
Exact! i acum du-te s rezolvi treburile, i-a ordonat Chris.
Dar Tricia nu s-a dat btut. Cunotea personal pe fiecare dintre
acei muncitori.
Nu poi s-i pui pe liber, Chris!

De ce, m rog?
i s-a ridicat, dominnd-o de la nlimea staturii sale i fixnd-o
cu o privire ciudat, care o fcea s freamte mereu de panic i
emoie.
Nu poi s-i doi afar, a repetat. Aceti oameni lucreaz aici de
muli ani, nu merit un astfel de tratament. Profesionalitatea ctigat
valoreaz mai mult dect o bucic de hrtie. i A ncercat s-i
trag rsuflarea. Majoritatea dintre ei au o familie numeroas de
ntreinut. Punerea lor pe liber ar fi o catastrof.
Eu fac afaceri, nu binefacere! a declarat el.
Binefacere! Ochii Triciei scprau de mnie. Aceti oameni
nu-i cer mil! Lucreaz din greu pentru a-i ctiga salariul lor. D-i
afar i ai s vezi Vei provoca nemulumiri n fabric i o s ai
pe contiin mizeria a numeroase familii!
Ai terminat? a zis Chris cu o voce straniu de calm, rupnd
linitea mortal care urmase dup cuvintele Triciei.
Ea tremura, nervoas.
Da, am terminat.
Bine, atunci du-te!
S-a supus dar, ajuns n prag, o ezitat o clip i s-a ntors.
Chris
Ce naiba, Tricia! a replicat el, cuprins de suprare. Dac sunt
aa de buni dup cum spui, nu vor avea dificulti n cutarea altui
loc de munc!
Desigur! a ncuviinat ea nchiznd ua dup ea fr s fac
zgomot.
Cu inima ndurerat, ncepu s organizeze ntlnirile pentru ziua
urmtoare. Chris nu tolera ineficiena i incompetena. Spera c acei
oameni au s-l conving asupra adevrului.
Acest sistem de arhivizare este sub orice critic! s-a lamentat
Chris cnd s-a ntors, spre sfritul sptmnii, ca s-i semneze
corespondena.
Chris, exasperat, se zbtea cu casetele:
Domnul Barrett era puin mai conservator, a admis Tricia, dar
o scotea la capt foarte bine.

n schimb, eu nu! a izbucnit Chris nfcnd dosarul pe care ea


l gsise Vom schimba sistemul, chiar dac asta ne-o costa zeci de
ore de munc. A sfidat-o cu privirea. Ai obieciuni?
Dac se gndea s o nspimnte dndu-i mai mult de lucru, fcea
o mare greeal. Plin de sine, a rspuns:
Nici o obiecie!
Perfect.
Cu un simplu semn fcut din cap, a invitat-o s ia loc n timp ce el
citea i semna scrisorile.
Tricia atepta n linite, admirnd, fr s vrea, minile frumoase
cu degetele lungi i subiri ale lui Chris. Mini abile, experte, care
puteau cu aceeai, uurin s provoace suferine i s suscite pasiuni.
Fantasma trecutului aprea din nou. Ea se revedea la nousprezece
ani, inocent, ncreztoare, druindu-i-se orbete unui brbat care o
purtase spre al noulea cer i n fundul infernului.
i acel om, acum i spunea:
Expediaz aceste scrisori, dup care ne vom ocupa de noul
sistem de arhivizare.
Timpul a trecut. Tricia nu s-a gndit la altceva dect la munca sa.
Cnd a privit la ceas, nu-i venea s cread ochilor: ase i jumtate!
Chris i ea rmseser desigur ultimii n toat ntreprinderea.
Sper c nu aveai obligaii, a precizat el imbrcndu-i geaca.
Dar nu se gndea la asta cu adevrat. C Tricia ar fi putut s
ntrzie, i era cu totul indiferent. Ea l-a citit n ochii cinici i
nemiloi.
i dac a avea, ce importan are! a exclamat ea cu suprare,
fr a se mai putea controla.
Chris a profitat de rspunsul ei pentru a o lua peste picior.
Fericirea oamenilor care depind de mine mi st mult aici la
inim!
Tu nu ai inim! Funcionezi ca un robot! a exclamat ea.
El a venit imediat lng ea, cu ochii care-i scprau flcri, i a
prins-o prin spate n brae ridicnd-o de pe scaun. Gestul acela
fulgertor a lsat-o fr grai. Nu s-a aprat i, pe neateptate, se afla
strns n brae la pieptul lui. nc o dat, contactul cu corpul lui cald

i musculos a tulburat-o. Asaltat de mii de senzaii aproape c


leinase:
Atenie, Patricia Meredith! Nu exagera! a spus el. S nu-i mai
permii s m judeci. ncepe cu tine nsi, acum ori niciodat! Nu
eti, apoi, aa perfect! i, strngnd-o pn i-a fcut ru, a
atenionat-o:
S nu exagerezi, c ai putea s-i deplngi clipele astea toat
viaa!
Tricia a rmas nemicat, rigid, incercnd s reziste emoiilor
nebuneti care o copleeau.
Pe neateptate i Chris prea cuprins de un freamt i pe chipul lui
se putea citi expresia unei dorine nebune.
Ea, cu inima zvcnindu-i de profunde dorini, i inea respiraia
ateptnd spernd
Dar dup cteva clipe el a respins-o cu violen, urlnd:
Du-te acas! Pleac nainte de a m face s comit o eroare pe
care am regreta-o apoi amndoi!
Complet dezorientat i nucit, Tricia s-a ntors i s-a ndeprtat
legnndu-se n mers, fr a scoate o vorb.
Dup cteva minute se afla n main, suprat foc pe ea: cum de
a putut s se lase atras n mrejele unui astfel de brbat? Se mustra,
ruinndu-se profund. Un fapt o consola ns: c nici chiar Chris nu
reuea s se despart de ea, cu toate eforturile pe care le fcea pentru
a o ur. n fond, de ce nu s-ar lsa prins n joc complet? Nu, nu era
posibil! Cu o profund amrciune, Tricia se gndea la evidene.
Preul pe care l pltea era prea mare i ea nu era destul de puternic.
Dintre ei doi, ea ar fi poate cea care va suferi cel mai mult.

CAPITOLUL IV
Tricia nu era aproape niciodat indispus n seara aceea, ns,
pentru prima oar, nu l-a mai primit pe Frank cu cordialitatea
obinuit. Deprimat i chinuit, sttea tcut, neagr de suprare.
Ce se ntmpl, Tricia? a ntrebat-o Frank, rupnd tcerea
apstoare.
Nimic.
Tricia evita privirea iscoditoare a lui Frank i a ncercat s se
concentreze la croetatul unui maiou.
Eti cam palid i de obicei nu eti aa de tcut.
Frank a mai tras cteva fumuri din pip apoi, gnditor, a
adugat Ai cumva probleme la birou?
Tricia l-a observat puin n linite. Nu putea s ascund nimic unui
amic att de insistent. i Frank, de altfel, o cunotea prea bine pentru
a se putea lsa nelat de nite rspunsuri evazive.
A zmbit i i-a rspuns.
Da, o oarecare mic problem
Chris se poart urt cu tine?
Mai precis, nu. El S-a oprit, mucndu-i buza inferioar ca
i cum ar fi cutat cuvintele adecvate Cum ai vrea s uit trecutul
dac l am n priviri n toate zilele sptmnii?
Nu neleg cum, ca niciodat Chris Hammond a venit personal
la Knysna - a precizat Frank.
Cunoscndu-l, lucrul mi se pare perfect logic, a rspuns ea cu
puin sarcasm n voce.
Este destul de presant s se gndeasc c este singurul capabil
s preia conducerea ntreprinderii.
ntlnind privirea lui Frank, Tricia s-a ruinat de cuvintele spuse
de ea.

Poate exagerez, a spus. Chris este ntr-adevr foarte capabil.


Am rmas surprins vznd angajarea cu care se druiete fiecrui
proiect nou
Dup cum mi vorbeti despre el, pare s fie simpatic.
Oh, sigur c este simpatic, a exclamat Tricia cu un zmbet
acid. Dar nu cu mine!
Frank a ncruntat sprncenele i, cnd ea a trecut prin spatele
fotoliului su, a apucat-o de bra.
Tricia, s nu-i mai permii s te fac s suferi.
Ea a oftat i, vznd o afeciune aa de mare n ochii lui Frank a
declarat cu fermitate:
Am greit o dat. Acest lucru nu se va mai ntmpla!
Chipul lui Frank s-a luminat.
Sunt fericit c te aud spunnd acest lucru.
Tricia i-a zmbit, dar avea inima strns ca ntr-un clete. i-a
eliberat mna fr s ncerce s analizeze sensul acelui chin.
Fac puin cafea, Frank Apoi a vrea s merg la culcare.
Mine m ateapt o zi foarte grea.
Rmnnd singur, a reflectat asupra adevrului dureros, i-au
revenit n minte cuvintele spuse puin mai nainte: Am greit o dat.
Nu mi se va mai ntmpla! Ce minciun! Era pe punctul de a cdea
direct in curs
n dimineaa urmtoare, salariaii convocai de Chris s-au adunat
n biroul lui. Cnd Tricia i-a trecut in revist, n privirile lor se citea
clar nesigurana. Dar, la ieirea din birou, aveau o expresie mult mai
degajat.
Dup ce a ieit i ultimul, Tricia a intrat la Chris.
Cu toate c el o privea cu o expresie ironic, i-a fcut curaj i l-a
ntrebat:
Presupun c vor rmne
Da! a confirmat el brusc.
Tricia trebuia s se bucure de acel rspuns. Afacerea era ncheiat
i, oricum, ar fi vrut att de mult s tie dac Chris a fost influenat
de intervenia ei.
Nu fi ridicol! a mormit ca pentru sine, permindu-i o glum.
Chris nu avea nevoie de prerea ta!

Toat sptmna a fost att de absorbit de problemele muncii,


nct nici prezena lui Chris nu a reuit s o sustrag de la
preocuprile ei. i mai mult, reorganizarea complet a sistemului de
arhivizare o solicita chiar i n orele de repaus i, deseori, seara,
rmnea la birou pn mai trziu. n intreprindere activitatea se afla
n efervescen. Producia era n cretere, iar o echip de arhiteci
studia proiectele pentru dezvoltarea structurilor existente.
Din nou, vineri, Tricia a fost nevoit s renune la pauza de mas.
Aranjeaz aceast documentaie n ordine cronologic, i-a
ordonat Chris.
Aproape c ajunsese s-l urasc, el avea prea mult energie, n
timp ce ea era de-a dreptul epuizat.
Dac astzi vom reui s punem la punct aceste documente,
practic am terminat, o precizat el.
n acel moment a sunat telefonul. Chris a ridicat receptorul cu un
gest de nelinite, dar i l-a dat imediat.
Este pentru tine.
Tricia Meredith, a spus ea lund receptorul.
Auzind vocea lui Frank, chipul ei s-a luminat.
Faci pe scumpa la vedere! Nu te-am mai vzut toat
sptmna. Putem s lum masa mpreun undeva?
Nu, nu este posibil, a rspuns, contient fiind c Chris este cu
ochii pe ea.
De ce? a insistat Frank.
Las pentru alt dat.
Tcere. De la celalalt capt al firului, Frank a neles din zbor
situaia.
Pariez c la mijloc este Chris.
Chiar aa, a murmurat ea, pus n ncurctur.
Te face s lucrezi chiar i n pauza de mas?
Da.
Te trateaz ca pe o sclav!
Tricia a zmbit.
S nu exagerm!
Nu tii c ai dreptul la o pauz pentru mas?
Desigur.

Atunci ia-i-o!
Frank prea iritat. Au urmat alte momente de tcere. Prezena lui
Chris, aezat la birou, trgnd nepstor fumuri lente i regulate, o
paraliza pe Tricia i o fcea s amueasc.
Bine, a oftat, n sfrit, Frank, nedorind s-o indispun Voi
reine o mas pentru seara asta. Poi s fii gata pentru apte i
jumtate?
Da, a rspuns ea laconic.
Bine, n seara asta.
Mulumesc, Frank!
Tricia a nchis telefonul.
Era amicul tu? a ntrebat-o Chris cu aerul insolent al unuia
care parc cerea pumni.
Frank Carlson este un prieten minunat, dar nu n sensul n care
te gndeti tu, a spus ea.
l cunoti de mult?
De civa ani.
Trebuie s aib un cont bun la banc, a conchis Chris, cinic.
Tricia s-a crispat, posomorndu-se.
Nu tiu nimic despre asta.
M uimeti! Nu-mi imaginam c tu ai putea s-i pierzi timpul
cu un coate goale.
Ea era mnioas la culme.
Lucrul sta nu te privete pe tine.
Sunt de acord, a replicat el imediat, stingnd igara n
scrumier Du-te i aranjeaz documentele astea, te rog.
n seara aceea, revenind acas, Tricia se simea complet uurat,
avea intenia s se odihneasc la acest sfrit de sptmn. A
petrecut cu Frank o sear foarte plcut. Smbt de diminea a
trndvit n pat pn mai trziu Duminic, n schimb, s-a sculat ca de
obicei la aceeai or i, dup ce a mncat, a imbrcat o jachet
clduroas din ln i a ieit s fac o lung plimbare tonifiant.
Vntul rece de toamn i biciuia faa i i colora obrajii, iar ea
inspira din plin n plmni aerul acela proaspt. Scrutnd cerul a
vzut c sttea s se nnoreze: la prnz ar putea s plou i-a

ridicat gulerul de la jachet i, cu minile afundate n buzunare, a


continuat s se plimbe.
Cufundat n gndurile sale, nu a observat maina tip sport care a
trecut pe lng ea, oprindu-se la civa metri dup aceea. Nu a vzut
nici mcar brbatul care cobora din ea i era gata-gata s-o cuprind
de umeri.
Chris! a exclamat. Uimit, l-a privit cteva clipe.
El era mbrcat ntr-o cma sport, o geac de piele i blugi.
Vntul i rvise prul fcndu-l s par mai tnr i mai puin
autoritar. Amintiri emoionante se nvlmeau n mintea Triciei care
a ncercat s nu se mai gndeasc la orele minunate petrecute la
bordul iahtului. Ochii lui o priveau cu o familiaritate insolent. I se
prea c este dezbrcat.
Cu tot vntul rece care sufla, se simea strbtut de fiori calzi
nnebunitori. Privirea lui magnetic, aproape obraznic, o excita.
Atunci, pentru a nltura tensiunea. Tricia a amintit de hotrrea luat
de ei amndoi de a nu se mai vedea dup orele de program.
Atunci, ce trebuie s facem? a spus cu o ironie forat S
ntoarcem capetele n alt parte i s ne prefacem c nu ne-am
vzut?
Prea trziu, a zis Chris. deschiznd portiera mainii. Urc!
Expresia feei lui era indescifrabil. n mod instinctiv, Tricia s-a
tras napoi.
Eu nu
Urc! a repetat el.
Pentru c ea continua s ezite a prins-o de un bra i a mpins-o,
fr prea multe menajamente,
n main. Apoi i-a ocupat locul su la volan.
Dup ce a pornit motorul, Tricia l-a ntrebat cuprins de nelinite:
Unde m duci!
Ai s vezi, a rspuns el enigmatic i puin cuprins de mnie,
poate pentru a o face pe Tricia s nu mai ndrzneasc s pun alte
ntrebri.
S-a ghemuit lng portier, ca i cum ar fi vrut s mreasc i mai
mult distana dintre ei, i contempla peisajul n linite, ncercnd
s-i domoleasc btile chinuitoare ale inimii. Ce avea n cap Chris?

Maina a ieit din ora, n timp ce Tricia ncerca nervoas s vad un


semn indicator, ca s afle ncotro se ndreapt Cnd au luat-o pe
strada spre Coney Glen, s-a simit invadat de un chin profund.
Chris a oprit maina chiar n locul n care Tricia l-a ntlnit pe
Benjamin Hammond pentru prima dat. Foarte nspimntat, nu a
ndrznit s mai arunce nici o privire spre panorama splendid a
lagunei, cu munii Outeniqua care se ridicau ca un fundal n
deprtare.
De ce m-ai adus aici? a ntrebat cu tremur n glas.
Nu este acesta locul de unde a nceput totul?
Chris a ntins un bra peste sptarul scaunului ei i s-a ntors
pentru a o putea privi mai bine n fa. Scnteierile amenintoare ale
ochilor si au fcut-o s se ghemuiasc i mai mult pe scaun.
Nu este aici? a repetat el cu asprime.
Aici l-am cunoscut pe tatl tu, a precizat ea, ezitant,
absorbit de contemplarea mrii pentru a scpa de privirea lui.
Te-ai mai ntors aici, de atunci?
Da, de multe ori
n sperana de a gsi un alt btrn bogat care s-i lase o
motenire frumoas
Mai nti Tricia a gemut, ca i cum Chris ar fi lovit-o, apoi i-a
venit curajul necesar ca s-l infrunte.
M-ai adus pn aici ca s m insuli!
Pentru ce altceva? Te ateptai s-i fac o declaraie de
dragoste? a spus el cu dispre.
De data asta ai depit orice limit! a strigat Tricia, cuprins de
o ur autentic.
Tocmai voia s deschid portiera cnd Chris a prins-o de mn i
strngnd-o puternic, a impiedicat-o s fug.
Tricia a simit rsuflarea lui fierbinte pe fruntea ei. Cldura acelui
corp aa de aproape de ea o rvea. S-a zvrcolit puin. Apoi braele
lui Chris au cuprins-o imobiliznd-o la pieptul su. strns ca ntr-un
clete.
Eti o vrjitoare! De fiecare dat cnd sunt cu tine am poft
numai de asta

i i-a atins gura uor, strecurndu-i fiori plcui n tot corpul. n


loc s mai protesteze, buzele nflcrate ale Triciei s-au deschis
nerbdtoare n ateptarea srutului mult dorit. Acel consimmnt
aa de rapid a reumplut-o de ruine. Minile lui Chris s-au strecurat
uor sub jachet, cu o familiaritate de expert.
Tremurnd toat sub mngierile lui, ea gemea de plcere i de
oroare n acelai timp:
Oh, Chris!
Instinctiv, l-a cuprins cu braele peste umeri, dar pe neateptate
Chris i le-a prins i le-a nlturat. Uimit, Tricia s-a smuls,
zbtndu-se, lng portier.
El s-a nglbenit. Minile care cu cteva clipe mai nainte i
mngiau corpul cu plcere, se ncletaser acum pe volan.
Te dispreuiesc, Patricia Meredith. i dispreuiesc i mai mult
propria mea persoan pentru c te doresc.
i este aa de ru? a ntrebat ea, ncercnd s-i reia rsuflarea.
O dispreuia ntr-adevr att pe ct o fcea s cread? Tricia
ncepea s aib ndoieli.
Dup ceea ce ai fcut tatlui meu, da! A fulgerat-o cu
privirea Am fi putut s te trimitem la pucrie. i a fi fcut-o dac
Maxine nu ar fi intervenit n favoarea ta.
Ea a izbucnit ntr-un rs ciudat, spunnd:
Ce buntate de nger!
Te rog s schimbi tonul! a strigat el.
Tricia s-a calmat imediat.
Scuz-m!
Nu vd ce te-ar putea amuza, a continuat Chris pe un ton dur i
dispreuitor care a rnit-o.
Maxine are o buntate sufleteasc i o sensibilitate
excepionale.
Desigur!
Dar nu este pentru prima dat cnd vorbeti despre ea cu
ironie Chris a rmas o clip pe gnduri, apoi a crezut c a gsit
explicaia Faci toate astea pentru c ea a fost martor la scena care a
cauzat moartea tatlui meu este evident.

Conversaia aluneca pe un teren periculos. Tricia rmnea tare pe


poziie.
Nu am absolut nimic cu Maxine
Nu este suficient. Trebuie s-i fii recunosctoare!
ntr-adevr?
Umorul ei, tonul avea un accent de cinism. l privea pe Chris cu o
oarecare curiozitate i l-a ntrebat:
Te-ai fi dus ntr-adevr la poliie?
El a strns din buze cu o expresie de rutate.
M-am gndit.
i Maxine te-a oprit s-o faci? a oftat Tricia cu inima strns
de ciud.
Dac tu te-ai fi preocupat s ne cunoti mai bine, ai fi tiut c
este foarte bun.
Dar tu ai ncercat vreodat s m cunoti cu adevrat pe mine?
a exclamat ea n timp ce mnia a devenit rapid mai puternic dect
durerea.
Te-am neles imediat.
Tricia a primit lovitura fr s clipeasc. Suferea n mod teribil.
Toate astea erau prea nejuste. A lsat privirea s hoinreasc spre
mare i lagun. Brcile cu vele se jucau cu vntul.
M-ai vzut aa cum ai vrut tu, plin de suspiciuni la adresa mea,
a subliniat cu amrciune.
Nencrederea mea era mai mult dect justificat.
Dar nu ai ncercat mereu sentimentul de nencredere n relaiile
cu mine a riscat s-i spun.
Este adevrat, a admis el pe un ton tios, am fost aa de stupid
nct m-am lsat ncntat de aura inocenei tale. Eti o actri bun.
Ai nelat pe tatl meu i ai reuit s m neli chiar i pe mine dar
nu mult timp! Ai vrut bani i i-ai avut!
Tricia a trebuit s se lupte mpotriva dorinei de a striga adevrul.
Dar era imposibil. ns putea cel puin s ncerce s-l conving de
inteniile sale cinstite n relaiile cu Benjamin Hammond.
Doream numai prietenia tatlui tu, Chris. l iubeam ca pe tatl
care mi-a lipsit mereu n, copilrie Tu n mod sigur nu m vei

crede, dar ignoram coninutul testamentului su. Dac a fi tiut


despre el dinainte, l-a fi refuzat.
Fr s vrea. Tricia a folosit un ton implorator i ochii ei frumoi
strluceau de o sinceritate mictoare. Dar Chris era orbit de
prejudecile sale.
L-am ntlnit pe tatl tu din ntmplare, a continuat ea cu
privirea pierdut spre linia albstruie a munilor Outeniqua care se
profilau la orizont. A avut o indispoziie i eu l-am ajutat Apoi am
glumit puin, n ateptarea efectului pastilelor luate. i el a simit
singurtatea mea, lipsa mea disperat de afeciune Privirea i s-a
limpezit. Amintirile o asaltau Dar apoi a reluat Nu m interesau
absolut deloc banii si. i jur, Chris! ncearc s m nelegi! Tatl
tu mi ddea deja prea mult fcndu-m s m simt puin ca la mine
acas n mijlocul vostru
O linite emoionant a urmat cuvintelor sale, dar Chris a
perturbat-o izbucnind ntr-un rs sardonic.
Bravo! Ce frumos discurs! Ct i-a trebuit ca s-l nvei?
Nu o scutea de umilinele cele mai atroce, de cele mai crude
suferine. i ea trebuia s suporte totul fr a avea posibilitatea s se
apere.
M indignezi, Chris, s-a limitat s-i spun. Nu tii s recunoti
adevrul. Chiar dac i-ar exploda n fa cu caractere de aur, nu l-ai
putea percepe. Caui peste tot gnduri ascunse, nu crezi n
prietenie ce trist trebuie s fie viaa ta!
Persoane ca tine m-au fcut s fiu aa! o exclamat el.
Exasperat, Tricia a ridicat o mn pentru a-l lovi. Chris a
apucat-o, i-a rsucit cu violen braul, smulgndu-i un strigt de
durere i i-a dat un srut brutal pe care ea a fost constrns s-l
suporte. Un srut care i-a fcut s-i sngereze buzele. Apoi el i-a
reinut un suspin profund i Tricia a deschis ochii: nc o dat, ura a
cedat locul dorinei. S-au confruntat o clip, ambii cu respiraia
nelinitit, dup care Chris a respins-o i a pornit brusc maina.
Rtcit, umilit, ea s-a ghemuit lng portier. O linite
dramatic domnea n interiorul mainii.
Cnd Chris s-a oprit n faa casei ei, Tricia a fcut un gest de
supunere i a murmurat:

Chris
Nu tiam c am s-i pltesc pentru cteva srutri a spus cu
cruzime in timp ce ea i cuta cuvintele.
La un moment dup aceea, i-a aruncat cteva bancnote pe
genunchi.
La nceput, Tricia a privit banii aceia uimit. Apoi, cnd a simit
tot sensul afrontului, s-a crispat dintr-o dat. Chris era odios,
abominabil Un geamt de oroare i-a venit din adncul inimii. A
aruncat bancnotele, ca i cum ar fi fost nite crbuni aprini, dup
care a deschis portiera i a fugit.
Intrnd n cas, mai tremura nc de ur i umilin. A aruncat
legtura cu chei pe msua de la intrare i s-a aezat ntr-un fotoliu.
Nu reuea s uite afrontul suferit. Apoi s-a ridicat i a nceput s se
plimbe prin camer cuprins de un chin teribil. Pentru ce a mai cedat
iar lui Chris, dndu-i o nou ocazie s-o insulte?
Sunetul clopoelului de la sonerie a fcut-o s tresar. A rmas o
clip nemicat, terorizat, Chris a venit dup ea? S-a auzit din nou
soneria cu insisten. Tricia a inspirat adnc i a mers s deschid.
ncepeam s cred c poate eti plecat a spus Frank n timp ce
ea i deschidea ua cu precauie.
Vznd zmbetul lui gentil, Tricia era gata-gata s izbucneasc in
plns de uurare.
Frank! Oh, Frank, ce bucuroas sunt c te vd! L-a prins de
bra i aproape c l-a tras nuntru. Am atta nevoie de un om
echlibrat ca tine.
Frank i-a strecurat o mna prin pr i a privit-o perplex.
M ntreb dac este cumva un compliment
Este, crede-m! l-a asigurat Tricia fcndu-l s intre nuntru n
salon. Nu am cunoscut niciodat un om mai rutcios i pervers
dect Chris Hammond, o fiin capabil de insinuri aa de lae, de
acuze
Vocea i-a disprut i i-a ascuns faa ntre mini forndu-se s-i
rein lacrimile.
A vrea s-l vd mort! a adugat.
Dou brae robuste i-au cuprins corpul cutremurat de convulsii.
Calmeaz-te, Tricia! Povestete-mi, ce i s-a ntmplat?

n dimineaa asta, n timp ce m plimbam, l-am ntlnit din


ntmplare a mormit i, ridicnd faa scldat de lacrimi spre el, a
exclamat Frank ce trebuie s fac?
El nu a rspuns imediat. Degetele lui i mngiau cu blndee
prul. A srutat-o uor pe buze i, conducnd-o spre divan, a
declarat:
Cstorete-te cu mine! A spus aceste cuvinte cu o simplitate
emoionant. Minile lui le strngeau pe ale Triciei.
Las-m s te protejez, s am grij de tine Aa nu o s mai ai
niciodat de ce s te temi.
Oh, Frank a oftat ea, nu suntem fcui unul pentru altul.
De unde tii?
Ea a dat ncet din cap.
Tu eti un om minunat, cel mai preios dintre prieteni, dar acest
lucru nu este suficient. Cstoria mai cere i altceva
Tricia
Ea l-a ntrerupt.
Nu, te rog! i dndu-i seama de deziluzia lui, l-a srutat cu
afeciune pe obraz. mi pare ru, Frank.
Tot l mai iubeti pe Chris, nu-i aa?
Cu toat indispoziia ei, a tresrit trdndu-se i Frank nu i-a mai
lsat timp pentru a rspunde.
Nu-mi spune nimic, am neles!
Tricia nu a ndrznit s-l priveasc n fa. Eliberndu-i minile
dintre ale lui, s-a ridicat i a mers la fereastr.
A urmrit ctva timp micarea norilor cenuii pe cer, apoi s-a
ntors dintr-o dat i a exclamat:
M dispreuiesc! M ruinez de mine nsmi!
Frank i-a scos pipa i a umplut-o cu scrupulozitate nainte de a o
aprinde.
De ce nu-i spui adevrul?
Nu m-ar crede.
Ai ncercat?
Nu vrea s admit c eu cutam numai prietenia tatlui su i
nimic nu-l va putea convinge de inocena mea. Nu va crede niciodat

c Maxine a fost cea care i nu eu Nu a reuit s completeze


fraza. Oh, ajunge, s nu ne mai gndim deloc!
Vrei s-i vorbesc eu? a intervenit Frank.
Nu! a exclamat ea, rvit de acea discuie. Apoi, cobornd
vocea, a explicat: Chris va vrea probe i eu nu am niciuna. Este
numai cuvntul meu mpotriva celui al Maxinei i el are o
ncredere total n sora lui.
Frank a pufit din pip nainte de a spune, cu un aer amenintor:
Am s-i sucesc cu plcere gtlejul acelei fete ncnttoare!
Tricia a ncercat s glumeasc:
i astfel m vei lipsi de unica persoan care ar putea s depun
mrturie in favoarea mea!
Dar nu va face acest lucru niciodat, tii foarte bine acest
lucru!
Maxine nu va spune niciodat adevrul. Era o situaie fr drum
de ntoarcere.
Dac ai nevoie de ajutor, s contezi oricnd pe mine, a declarat
Frank.
nc o dat, sinceritatea i generozitatea lui au emoionat-o pe
Tricia. L-a btut cu mna pe umr i i-a spus:
i mulumesc!
Apoi s-a dus s pregteasc un ceai tare pentru a reaciona la acel
moment de depresiune.
Frank i-a inut companie i la prnz i prezena lui asiguratoare i-a
fcut mult bine. n rstimp de cteva ore, Tricia nu mai era aa de
nervoas. i regsise aproape echilibrul i putea evalua evenimentele
de diminea cu o oarecare senintate i linite sufleteasc.
Spre sfritul prnzului, o ploaie torenial se abtuse asupra
Knysnei. A plouat toat noaptea i dimineaa urmtoare, cnd Tricia
a mers la lucru. Intrnd n birou i-a scos impermeabilul i
observndu-se n oglind, a constatat c avea prul ud i machiajul
puin ters. n acelai moment a simit prezena cuiva n spatele ei.
Chris o privea cu o expresie ironic. Prul lui deschis contrasta cu
bronzul feei; mbrcmintea nchis, croit pe talie i sttea de
minune.

O emoie de acum bine cunoscut a pus stpnire pe Tricia. A


decis s-i reziste, s-a ndreptat spre el i l-a privit cu rceal.
Bun ziua, domnule Hammond! i-a spus cu un ton de simpl
curtoazie, fr ns a putea s suprime o und de sfidare.
El nu a intrat n joc, ca s-i rspund.
Ia-i notesul i creionul i vino n biroul meu! i-a comandat
plictisit.
V rog, o spus ea, rostind bine silabele. Chris s-a ntors,
nencreztor, cu sprncenele ridicate.
Cum?
Mi-am permis s completez ordinele tale cu acest v rog a
explicat Tricia cu un calm care a uimit-o i pe ea nsi. Totui
trebuie s lucrm mpreun, dar nu este un motiv pentru a uita
educaia.
ntr-adevr?
Cuprins de o agitaie crescnd, Tricia a continuat:
Nu fi ironic. De cnd a plecat domnul Barrett, ai nevoie de
mine. Lucrurile stnd astfel, nu putem s facem nimic.
Deci, te crezi indispensabil?
Pentru cteva sptmni, da, a susinut ea.
O linite amenintoare a urmat cuvintelor sale. Chris a izbucnit
ntr-un rs cinic.
Trebuie s recunosc un lucru, Tricia: ai umor! Dar i dai seama
c riti s fii dat afar?
D-m afar, deci, i vei avea nevoie de trei ori pe att pentru a
reorganiza documentele ntreprinderii!
Poate c a mpins lucrurile prea departe. Ochii lui Chris au avut o
scnteie amenintoare:
Eti foarte sigur pe tine!
Situaia asta nu m distreaz nici pe mine, crede-m, dar
Pentru prima oar Tricia a ezitat. Nu cumva cam exagera?
Cu un ton mai moderat, a spus:
Puin curtoazie nu cost cine tie ce i aduce multe avantaje
Ce avantaje vrei s-i aduc? Un salariu dublu la sfritul lunii?
a intrebat-o el, ironic.

Chiar trebuie s vorbeti mereu de bani? a exclamat Tricia, mai


mult iritat dect ofensat.
Pentru c nu exist nimic altceva care s te intereseze.
Privirea lui Chris a devenit pe neateptate dur, ca i vocea sa.
Ai i ucis pentru bani!
Nu!
Pe chipul palid, ochii ei, asemntori a dou lacuri ntunecate,
scprau de chin i durere.
Nu? a exclamat Chris nemilos, strngnd din flci. Totui sta
este adevrul, nu poi s-l negi!
A putea s-l neg, dar cu ce scop? s-a gndit Tricia, i s-a limitat
s sublinieze:
tii s alegi cuvintele care fac mai mult ru.
Privirea lui Chris a ntrziat o clip pe buzele tremurtoare de
emoie i el prea fascinat, dar i-a reluat ideile imediat:
Ai numai ceea ce merii tu, i-a spus dur.
Nu, nu merit asta, a rspuns ea amintidu-i ziua n care a
gisit-o pe Maxine n camera lui Benjamin Hammond Din
nefericire, am sosit ntr-un moment neplcut i
Dintr-odat i-a dus mna la gura.
Ce anume? Tu, ce anume? a repetat Chris.
Adevrul era gata s-i scape. S-a grbit s-i spun:
A fi vrut s nu ne fi ntlnit niciodat.
Sunt absolut de acord cu acest lucru! a exclamat el cu cruzime,
ndreptndu-se spre ua de la ieirea biroului. Dar avem mult de
lucru. Vino!
A ezitat o clip, dup care a adugat, cu buzele strnse ntr-o
strmbtur ironic: V rog.
Imediat, a murmurat Tricia cu un oftat.
Toat ora urmtoare nu a mai putut s se gndeasc la altceva.
Chris i-a dictat corespondena n mare vitez i ea a fost nevoit s se
concentreze mult pentru o se putea ine dup el. Dup ce au terminat,
Chris a anunat.
Acum trebuie s studiez nite materiale foarte importante. F n
aa fel ca nimeni s nu m deranjeze i a mai adugat, cu
obinuitul lui cinism: te rog.

Tricia a decis s reacioneze cu indiferen. Imediat s-a simit


foarte destins cnd a nchis ua dintre cele dou birouri. S-a aezat
pe scaunul de la biroul ei cu un aer dispreuitor. Ziua de lucru a
nceput oricum ru. Distrat a deschis sertarul pentru a lua indigou i
coli de hrtie.
Ce alte necazuri o vor mai atepta pn la terminarea zilei de
lucru?

CAPITOLUL V
n dimineaa aceea Tricia a lucrat cu nsufleire. Mai nti a
dactilografiat corespondena i, dup ce le-a aranjat pentru prezentare
la semnat, s-a ocupat de arhivizarea dosarelor.
Cu puin nainte de prnz telefonul, care o deranjase toat
dimineaa, a sunat din nou.
Tricia a ridicat receptorul i, fr nici o suspiciune, spuse in mod
mecanic:
Biroul domnului Hammond, bun ziua.
A dori s vorbesc cu domnul Hammond, v rog.
Cnd i-a dat seama c este vocea Maxinei, Tricia era ct pe-aci s
scape receptorul din mn.
Cu un nod n gt, a rspuns:
Domnul Hammond este ocupat momentan.
Dar nu pentru mine, a insistat Maxine, superflu i acid.
Spunei-i c este Maxine care-l caut.
Dup o scurt ezitare, Tricia a hotrt s-l cheme pe Chris.
Vocea lui furioas a rsunat n receptor:
i-am spus s nu m deranjezi!
Maxine vrea s-i vorbeasc, i-a rspuns ea cu aerul celui care
i cere scuze.
El a izbucnit ntr-o injurie, dup care a spus pe un ton politicos:
Bine, d-mi-o la telefon!
Ea s-a supus. nainte de a pune receptorul n furc, o avut timp s-o
aud pe Maxine care spunea: Chris drag!
S-a strduit s se concentreze din nou pe probleme de munc, dar
i tremurau minile. Era descumpnit. Trecutul revenea i o chinuia,
ntr-un mod sufocant i amenintor, nct i venea s urle. A fcut un
efort pentru a se stpni, pentru a nu mai auzi deloc vocea acut a
Maxinei care o acuza c l-a ucis pe Benjamin Hammond.

Frank a avut buna inspiraie s-i telefoneze la cteva minute mai


trziu i s o invite seara la cin. Tricia s-a relaxat stnd puin la
taclale cu el. Cnd a intrat Chris n biroul ei, era mai calm.
Trebuie s lipsesc puin, i-a spus deodat. Poi s mergi la
mas, dar s revii aici la dou fix.
Tricia nu a mai avut nici mcar timp s-i rspund pentru c el era
deja departe. n mod sigur, pauza pe care o fcea se datora Maxinei.
i-a luat pardesiul i s-a dus s mnnce la un mic restaurant aflat in
apropierea ntreprinderii.
La dou, Chris era prost dispus i mai mult dect o dat, n jurul
prnzului, Tricia a primit reprouri absolut nejustificate. A terminat
prin a trage concluzia c el a plecat mai degrab contrariat, dup
discuia cu Maxine. Era incredibil: un timp relaiile lor erau ntr-o
armonie perfect.
O privire furtunoas a lui Chris a abtut-o de la gndurile ei. S-a
grbit s-i reia din nou lucrul. Ziua parc nu se mai sfrea deloc
n seara aceea Tricia s-a dus cu Frank la un restaurant de lux
pentru a cina ntr-un separeu, la lumina unei lumnri. Au servit
fructe de mare excelente i au but un vin delicios. Tricia i-a zmbit
lui Frank; pentru prima dat de diminea, se simea n largul ei.
Munca alturi de Chris o supunea unei enorme tensiuni nervoase. i,
puin cte puin, se lsa asaltat, fr s vrea, de chinul c nu mai
reuea deloc s obin ceea ce dorea: ncrederea lui, respectul lui i
dragostea lui!
Vocea lui Frank a ntrerupt cursul gndurilor sale:
Eti foarte frumoas, n seara asta! Tricia s-a nroit uor. Nu
se simea demn de atenia lui drgstoas.
Sunt sigur c toi brbaii prezeni n local sunt geloi pe mine!
Ea a izbucnit n rs.
Nu este pentru prima dat cnd mi spui acest lucru, dar nu te
cred!
Poate c m repet, a spus el, uimit.
N-are important, i-a rspuns Tricia forndu-se s rmn
serioas. mi face bine la moral!
Te distrezi pe seama mea, i-a spus Frank pe un ton de repro.

Da, dar fr rutate.


Nu incerca deloc s-i mascheze zmbetul.
Bine, s sperm c aa este!
Frank i-a prins o mn, iar privirile lor s-au ntlnit din nou.
Deodat ochii lui au fixat un punct n spatele Triciei, iar presiunea
degetelor sale s-a mrit.
Nu te intoarce! i-a optit. Chris Hammond a intrat n acest
moment cu o tnr splendid care pare c a ieit acum de la o cas
de mod, mbrcat dup ultimul jurnal.
Tricia i-a simit respiraia tiat. Dup cteva secunde a ncercat
s se ntoarc n modul cel mai natural i dezinvolt posibil. Spre
marea ei satisfacie, a recunoscut-o pe Maxine. La cei douzeci i
patru de ani ai ei era o frumusee strlucitoare: prul blond platinat
era strns n vrful capului ntr-un coc foarte sofisticat i, cnd i-a
scos pardesiul negru, corpul ei zvelt i tras ca prin inel, prea superb
n rochia de mtase de culoare crem, care-i mula formele. Maxine a
ocupat un loc la mas micndu-se cu mult graie.
Este Maxine, sora lui Chris, i-a explicat Tricia lui Frank. Este
manechin.
Ce frumoas s-a fcut! s-a gndit.
Sora lui? N-a prea crede! a precizat Frank.
Tricia s-a forat s-i desprind privirile de la aa-zisa pereche.
Sora lui achiziionat, pentru a fi mai exaci, a precizat.
Ah, acum neleg!
Ce ai neles?
C nu sunt frai de snge.
Nu. Tricia a ncruntat sprncenele i se juca nervoas cu
paharul gol.
Benjamin Hammond s-a cstorit cu mama Maxinei pe cnd ea
avea cinci ani.
Atunci, dac nu greesc, nimic nu o mpiedic pe aceast
tnr frumoas s obin tot ceea ce dorete.
Tricia l privea pe Frank ngndurat. Era prea absorbit de
gndurile proprii pentru a mai putea urmri raionamentele lui Frank.
El a oftat, uor exasperat, i a exclamat:
n sfrit, Tricia i apoi nu este aa de dificil de neles!

Scuz-m, eram distrat Ce-mi spuneai? l-a ntrebat,


acordndu-i, n sfrit, atenia necesar.
Din moment ce Chris i aceasta tnra nu sunt legai de relaii
de snge, se pot cstori, i-a explicat Frank.
Maxine a fost mereu cam posesiv n relaiile cu Chris i, ct l
privete pe el, o ador Dar s te gndeti la cstoria lor!? Tricia a
respins ideea ca pe o eroare Nu, Chris nu
Tricia, a ntrerupt-o Frank, nu vreau s spun c lucrurile se
prezint astfel, Dar Maxine are un comportament puin cam straniu
fa de cel care ar trebui s fie fratele su. i dac, pe de alt parte, el
o ador, nu vd ce i-ar opri s se cstoreasc. Este suficient numai
ca Chris s-o iubeasc.
Frank avea dreptate. Tricia trebuia s admit i acest lucru. Cu
toate c i-ar fi plcut s-i demonstreze absurditatea unei asemenea
ipoteze. Peste clienii care se interpuneau ntre ei, o examina pe
Maxine: cu capul puin aruncat pe spate, scotea n eviden ntr-un
mod provocator linia elegant a pieptului i profilul snilor perfeci.
Buzele, rujate, erau pe jumtate nchise. Chris o fixa intens, ca i
cum ar fi fost vrjit de imaginea aceea a sexualitii feminine.
O senzaie de grea a cuprins-o pe Tricia. O clip s-a gndit c l-a
pus pe srmanul Frank ntr-o situaie penibil, simindu-se ru n
public. A respirat adnc i a descoperit c era cuprins pur i simplu
de un atac de gelozie, primul din viaa ei.
A a vrea s plecm a reuit s spun cu o voce
indispus.
Frank a cerut plata imediat. Ieind din separeu a luat-o de bra i
acel contact i-a dat un sentiment ciudat de siguran. Cnd au trecut
prin apropierea mesei celor doi Hammond, au salutat cu capul,
aproape simultan. Expresia lui Chris a rmas indescifrabil n timp ce
a schiat un mic semn de salut. O umbr a trecut n schimb prin ochii
verzi ai Maxinei n momentul n cre o zrit-o pe Tricia.
Urcnd n main cu Frank, ea tremura din cauza acelei ntlniri
neprevzute. Privirea Maxinei a exprimat la nceput surpriz, apoi
team. Deci s-a ntors cu privirea n alt parte.

Poate c are remucri? Acum este mai matur poate a


reflectat Nu, a spus ca pentru sine Tricia cu amrciune, n acest
caz Chris ar fi tiut adevrul
Cnd au ajuns la locuina sa, Frank a ntrerupt, n sfrit, tcerea.
Scuz-m, draga, nu voiam s te contrazic Am fcut unele
simple presupuneri numai
tiu, l-a ntrerupt ea brusc, n timp ce intrau. M duc s fac
cafeaua
Fr s-i lase timp s rspund, Tricia a a aezat borseta, i-a scos
pardesiul i a disprut ca un fulger n buctrie. Frank a ateptat un
moment nainte de a merge dup ea. Ajuns n pragul uii, a observat
cu aer gnditor gesturile ei nervoase i expresia ei posomort.
Seara nu a fost reuit a spus, n timp ce ea aducea cafeaua
n salon.
Da, n schimb, trebuie s-i mulumesc pentru cina minunat!
I-a zmbit cu cldur ca de obicei, dar Frank a alungat acele
conveniene fcnd un gest cu mna. i cu toate eforturile ei pentru a
relua o conversaie plcut i distractiv, a rmas prad gndurilor
sale. Tricia nu l-a mai vzut niciodat aa de bosumflat i trist.
Totul din cauza mea, s-a gndit nnebunit. Cnd el a pus
cecua goal pe tava i s-a ridicat pentru a pleca, ea l-a acompaniat
n linite pn la u. Frank i-a aruncat o privire ptima i, cu o
exclamaie sufocat, a srutat-o.
Nu era pentru prima oar cnd se ntmpla, dar nu a artat
niciodat o pasiune aa disperat. Cu o neplcere profund, Tricia a
simit c nu-l iubete.
Scuz-m, drag, a murmurat lsnd-o.
Tricia suferea ca i el de deziluzia lui.
Nu am nimic s-i iert, a afirmat cu drglenie, lsndu-l s-i
ating cu degetele obrajii i gtul.
Cnd ne mal vedem? a ntrebat Frank.
Am putea s lum masa de prnz mpreun n cursul
sptmnii. Telefoneaz-mi pentru a stabili ziua.
De acord. Frank i recptase controlul asupra sa i a strns-o
cordial de mn, dup care i-a spus: Noapte bun, drag!

Tricia a nchis ua dup el i a rmas puin pe gnduri, rezemat


de perete, epuizat. Apoi a stins luminile i s-a dus n camera sa. Nu
mai dorea deloc s se gndeasc la srutul disperat al lui Frank. Nu
mai voia s se gndeasc sub nici o form la oribilele supoziii
despre Chris i Maxine Pentru prima dat, dup muli ani. a luat un
somnifer.
A fost o greeal. Cnd a sunat detepttorul n dimineaa
urmtoare, se simea absolut incapabil s nfrunte ziua care o
atepta. A ajuns la birou cu ochii umflai i o durere de cap
halucinant.
Este ca urmare a unei petreceri? a ntrebat-o Chris ironic,
surprinznd-o cu un tub de aspirin n mn.
M doare capul, o rspuns ea plictisit.
Logic, ai avut o noapte intens!
Tricia era foarte decis s nu se lase clcat n picioare.
Nu mai puin dect a ta, i-a rspuns pe acelai ton.
Chris a ridicat sprncenele lui blonde:
Am petrecut seara cu Maxine Maxine este sora mea, s nu
uii acest lucru.
Eu nu am uitat, dar tu?
Ce vrei s insinuezi!
Nimic.
Avea ea ceva n suflet din cauza celor spuse de Frank n seara
anterioar.
Tricia
Sunetul acut al telefonului l-a mpiedicat pe Chris s continue. Ea
a luat receptorul nervoas.
Biroul domnului Hammond O clip, v rog. Apoi, acoperind
receptorul cu mna, i-a spus: domnul Snell vrea s-i vorbeasc iei
legtura la tine n birou?
Da, a rspuns el, nc agitat.
Tricia s-a simit chiar uurat cnd Chris a nchis ua n spatele
lui. De acum ncolo, s-a gndit c trebuie s fie atent. Cu ct ncerca
mai mult s lupte mpotriva lui, cu att suferea mai mult n mod
inutil. Lupta era prea inegal.

Cu toate telefoanele care nu mai conteneau, durerea de cap s-a


micorat. Mai trziu, n timp ce fceau o pauz binevenit, a sunat
din nou telefonul.
Tricia? a spus o voce cunoscut. Sunt Maxine.
i-l dau pe Chris.
Nu, ateapt!
Gestul Triciei a rmas suspendat n aer.
Vreau s vorbesc cu tine.
Ah! a exclamat ea, devenind nelinitit.
Poi s iei prnzul cu mine? a ntrebat Maxine.
Tot timpul aflat n aprare, Tricia s-a crispat. Mna strngea
convulsiv receptorul.
A putea s tiu care este motivul acestei invitaii?
Nu este un motiv special, a spus bucuroas Maxine. Voiam
numai s petrec o or plcut cu tine i pentru c ea nu rspundea,
fata a continuat pe un ton i mai convingtor Atunci de acord?
Curiozitatea era moi puternic dect bunul sim.
Unde ne vedem? a ntrebat Tricia. Maxine i-a indicat un mic
restaurant pe care ea l cunotea foarte bine.
Te atept acolo la unu! i-a spus.
Tricia o acceptat i tocmai voia s nchid telefonul n momentul
n care Maxine i-a precizat n fug
S nu-i spui nimic lui Chris!
De ce Chris nu trebuia s tie nimic? ntlnirea lor o s-i dea de
bnuit? Sau Maxine, n spatele acestei invitaii aparent amicale,
ascundea vreun proiect secret? Sau poate c Chris i-a interzis s-o
vad pe Tricia n acest caz, dat fiind caracterul su, ea s-a grbit s
nu-l asculte. Era obinuit s fac tot mereu contrariul a ceea ce era
sftuit
Ipotezele s-au oprit aici pentru c i-a fost adus corespondena.
Ceaiul se rcise. A mpins ceaca cu un gest iritat i a aezat
scrisorile n ordinea importanei nainte de a le da lui Chris.
Tricia a ajuns la restaurant la cteva minute dup ora unu. A
aruncat o privire n salonul aproape aglomerat i a zrit-o pe Maxine
ntr-un col. A naintat spre ea cu pai n aparen linitii dar, n

realitate, era descumpnit. n taiorul ei simplu de tweed, nu putea


desigur s rivalizeze cu compleul bej splendid mbrcat de Maxine,
completat cu un fular de culoarea smaraldului, de culoarea ochilor
si. Fascinat de atta rafinament, Tricia nu i-a dat seama de
admiraia pe care chiar ea nsi o suscita.
Cnd s-a aezat la masa acoperit cu o fa de mas n carouri,
Maxine i-a zmbit.
Acel zmbet, ca s spunem adevrul, nu era dect o strmbtur a
buzelor vopsite prea mult. Ochii au rmas reci i exaci ca un
calculator. Maxine nu se schimbase: devenise doar mai periculoas.
Tricia a neles imediat.
Sunt bucuroas c te revd, Tricia!
ntr-adevr? a spus ea nencreztoare.
Dar Maxine nu s-a lsat descurajat pentru aa ceva i a continuat:
Nu mai eti deloc tnra pe care am cunoscut-o poate c din
cauza pieptnturii.
A afiat o mutr mbufnat, aa cum fcea cndva, i a studiat-o
atent.
Mi-ar place s port prul scurt, ca tine, dar fiind manechin, este
de preferat prul lung
Eti n vacan? a ntrebat Tricia din pur formalitate.
Oh, nu! a exclamat fata agitnd minile elegante i bine
ngrijite. Am luat dou zile de repaos, pentru a m vedea cu Chris ca
s-i vorbesc de o afacere important Am s plec dup-amiaz.
Chelnerul a venit s ia comanda. n ateptarea celor comandate,
cele dou tinere au discutat vrute i nevrute. Tricia nu se lsa tras pe
sfoar de acest schimb de banaliti, avea impresia c ea i Maxine se
studiaser nainte de a trace la atac.
A primit sosirea comenzii cu o adevrat satisfacie. Dat fiind
starea ei de nervozitate, nu a putut s savureze din plin delicioasa
salat mixt. Cnd au ajuns la cafea, s-au msurat nc o dat din
priviri, dup care Maxine a trecut n ofensiv.
i mrturisesc c sunt uimit vznd c nu ai prsit Knysna, a
precizat.
Tricia se atepta la o replic de acest gen, dar cu toate acestea a
fost iritat n egal msur, i s-a pus n gard.

i de ce ar fi trebuit s plec, m rog? a intrebat cu prefcut


naivitate.
Maxine era pus n ncurctur. A ridicat din umeri, cu
dezinvoltur. Zmbetul ei era o grimas rece.
nelegi ceea ce vreau s-i spun?
Tricia o nelegea prea bine i s-a crispat.
Nu vd ntr-adevr de ce ar fi trebuit s plec. Fr ndoial te-ai
descurcat bine: char dac a fi vrut s-i spun adevrul lui Chris, el nu
m-ar fi crezut. Deja de atunci nu mai avea ncredere n mine, m
credea necinstit i avid n tine, ns, avea o ncredere absolut, i
tu tiai acest lucru. Cuvntul meu nu ar fi avut nici o valoare
mpotriva cuvntului tu.
nainte de a continua, Tricia a trebuit s se calmeze i s-i reia
rsuflarea. Acel argument o chinuia.
Chris nu este ca Benjamin. Nu i-a dat niciodat seama de
defectele tale i de vinoviile tale. Nu mi-ai lsat nici o posibilitate
ca s m apr.
De fapt, a admis Maxine fr team, Chris avea n mine o
total ncredere i o mai are i acum.
Oricum, se pare c tu nu pui prea mult pre pe tcerea mea, a
atacat Tricia.
Maxine a fost pus puin n dificultate pentru a-i menine
dezinvoltura.
Chris a suferit deja destul, nu vreau s-l mai chinui nc, a
spus, ipocrit.
Tricia i-a compus cu greu un rs batjocoritor.
Cine l-a fcut s sufere?
Tu i femei ca tine, care nu urmresc dect banii lui, i-a
rspuns Maxine cu neobrzare.
Numai tu poi s-l rneti pe Chris, decepionndu-l, i-a
replicat Tricia. i apoi, greeti: banii lui nu m intereseaz absolut
deloc!
Tnra a intervenit pe un ton veninos:
Desigur c nu te-ai lsat rugat pentru a accepta suma pe care
i-o lsat-o Benjamin!
Era un pas greit.

Tricia a rsturnat cu abilitate problema i o replicat:


Dac mi amintesc bine, tu erai cea care aveai nevoie urgent
de bani i, poate, chiar i acum, acesta este motivul care te-a adus
din nou la Knysna.
Lovitura o mers direct la int. Maxine a luat foc. Dezgustat,
Tricia a vrut s i-o taie scurt. S-a ridicat dintr-odat i, cu calm, a
spus:
Nu voi uita aceast discuie extrem de instructiv.
Un moment! a exclamat Maxine infigndu-i unghiile n mini.
Un fulger de teroare i-a trecut prin ochii verzi, splendizi.
Pot s contez pe tcerea ta?
Ea i-a eliberat braul cu un gest brusc i o rspuns cu amrciune:
Am tcut timp de ase ani i pot s continui s fac acest lucru
nc ali treizeci i ase de ani. i lucrul acesta nu va mai avea deloc
importan.
Declaraia aceea i-a restituit Maxinei tot sngele ei rece.
Cu obinuitul zmbet artificial i lipsit de cldur care nu-i
ilumina niciodat ochii, a precizat:
Eti foarte neleapt!
Adio, i-a rspuns Tricia dezgustat. Sper c nu am s te mai
vd niciodat.
Cnd a revenit la birou i-a dat seama c durerea de cap era mai
mare ca nainte. Chris a intrat chiar n momentul n care ea lua o alt
aspirin. A ncruntat sprncenele cu o expresie ironic dar s-a abinut
s fac vreun comentariu. Foarte oportun, pentru c Tricia nu avea
deloc starea adecvat pentru a suporta sarcasmele sale.
A lucrat cu ndrjire toat dup-amiaza, ncercnd s aib mintea
ocupat, dar nu a reuit. Cu ct se gndea mai mult, cu att i se prea
c a avut dreptate: Maxine dorea s se cstoreasc cu Chris. O
asemenea eventualitate o nnebunea de durere i de gelozie. Creatura
aceea perfid a dorit s-o ntlneasc pentru a-i asigura linitea: unele
relatri de necrezut ar fi riscat s-i compromite proiectele sole
Tricia s-a strduit s gndeasc i s analizeze moi bine situaia.
Afacerea lui Chris cu Maxine nu o privea. Totui

Spre sfritul dup-amiezii, i-a dus un dosar lui Chris. Aflat n


picioare lng birou, el era aplecat s studieze proiectele pe care unii
arhiteci abia i le aduseser.
Vino s vezi, i-a spus fr s ridice ochii. n timp ce ea se
apropia ovind, i-a indicat cu mna foile mari Ce zici de
proiectele pentru noua cldire?
Tricia le-a observat cu puin tristee. Dragile, vechile barci vor
fi nlocuite de construcii din oel i ciment Aproape o ntreag
istorie a Knysnei va fi distrus sub loviturile buldozerelor.
Impresionante! a declarat n final. Demne de prestigiosul
Uniwood.
Ce vrei s insinuezi? a ntrebat Chris, agresiv.
Nimic. i pentru a-i abate atenia. Tricia a indicat un punct de
pe plan. i aici, ce este?
Va fi fabrica de mobil. Pentru a face fa solicitrilor
crescnde, va fi dotat cu utilaj tehnologic modern, a explicat Chris
cu o curtoazie uimitoare.
Dac te gndeti s o faci aa de mare, poate c ar fi oportun s
adugai un salon pentru expoziie, i-a sugerat Tricia.
Dar se grbea s plece, s se ndeprteze de prezena tulburtoare
a lui Chris.
n loc s-o contrazic, el a luat in serios observaia ei.
Este o idee bun A fixat-o cu un aer de aprobare. Da, o idee
optim.
Tricia i-a abtut privirea pentru a-l mpiedica s citeasc toat
tulburarea ei. Tot timpul el o privea cu insisten timp de mai multe
secunde, n timpul crora ea abia mai putea respira
Cinm mpreun n seara asta? i-a propus n sfrit Chris cu o
voce care ngloba n acelai timp mngierea i tentaia.
Ca printr-un miracol, ea a gsit fora s-l refuze.
Nu! a exclamat cu un oftat. Apoi, dup o clip de reflecie, a
adugat: Mulumesc!
Un zmbet ciudat s-a conturat pe buzele frumoase ale gurii lui
Chris.
Este un nu definitiv?

Ea a confirmat i s-a dat napoi pentru a avea o anumit distan


ntre ei.
Pentru ce? a insistat Chris.
Am decis mpreun s nu ne mai vedem n afara orelor de
program, i-a reamintit plictisit.
Un moment el a prut c se gndete.
Este adevrat, a recunoscut el.
Vocea ei a pierdut orice dulcea salutndu-l. L-a prsit plictisit
i a nchis ua cu violen.
Acolo, de partea cealalt a zidului, ea s-a simit imediat la
adpost. Oricum, era un adpost provizoriu. Atta timp ct Chris va
rmne la Knysna, ea va fi tot timpul n pericol.

CAPITOLUL VI
n seara aceea, ntorcndu-se spre cas, Tricia a avut senzaia c
este urmrit. n oglinda retrovizoare, ns, a vzut numai un camion
mare care, puin dup aceea, a luat-o spre dreapta.
Sunt toate fantezii! s-a gndit i s-a mustrat singur. S-a
concentrat asupra ofatului dar senzaia ciudat nu a prsit-o.
Parcnd maina, a aruncat preocupat priviri mprejur, ca i cum
cineva ar fi trebuit s se materializeze din nimic pentru a o agresa.
Dar totul era n linite perfect.
Tare era nervoas! Rznd de temerile sale, a intrat n cas, i
acolo, l-a vzut dintr-odot pe Chris:
Ce faci aici? l-a ntrebat cu vocea sufocat de emoie.
Te ateptam.
Ea a neles imediat.
M-ai urmrit?
Da, a admis Chris fr nici o ovial, chemnd liftul.
Tricia s-a pus imediat n gard.
Pentru ce? Ce vrei?
S-i vorbesc.
Mai degrab s m insuli! l-a corectat ea, iritat.
Chris a refuzat s discute.
Vino! I-a ordonat cnd a sosit liftul.
Ea a vrut s se retrag, dar Chris a apucat-o de bra i a tras-o
nuntru fr prea multe menajamente, apsnd pe butonul de la
etajul patru. Tricia s-a retras ntr-un col al liftului ct mai departe
posibil de el.
i pierzi timpul n zadar, pentru c nu intenionez s te las s
intri nuntru n cas, l-a avertizat ea.
El a strns din buze.
n acest caz, suntem nevoii s stm aici la taclale.
A apsat pe butonul de oprire i cabina s-a oprit ntre etaje.

Eti nebun! a exclamat ea cuprins de panic.


Tu ai ales: ori urcm la tine, ori facem scandal petrecnd
noaptea nchii n lift.
Tricia a ncercat s se apropie de ua cabinei pentru a o repune n
micare, dar Chris a mpiedicat-o. Cu ochii plini de lacrimi s-a retras
spre colul cabinei. El nu se temea de nimic. Era n stare s o in
prizonier toat noaptea n cuca aceea metalic.
Oftnd puternic, i-a spus:
De acord! S mergem, dat fiind faptul c n-am cum s scap de
tine!
Un fulger de triumf a traversat privirile lui Chris.
Iat nite cuvinte nelepte, a spus el pe un ton ironic.
Cabina a pornit din nou, iar ea s-a cufundat in linite, indignat.
Aadar, a exclamat nepoliticoas Tricia scondu-i pardesiul
la intrare, ce voiai s-mi spui?
Mai nti invit-m la cin apoi vom sta de vorb.
Ce curaj! s-a gndit Tricia exasperat. Ochii ei aruncau fulgere,
dar Chris afia o naturalee incredibil.
A mers calm spre fereastr.
Ai o privelite splendid a lagunei, a observat cu o
dezinvoltur care o fcea s nnebuneasc de suprare. Camera mea
de la hotel are vedere pe partea opus, din nefericire.
Pentru moment Tricia a observat umerii puternici ai lui Chris i
privirea ucigtoare: ar fi vrut s-l loveasc. Apoi a strns din buze i,
resemnat, a trecut la buctrie pentru a pregti un ceai. Ce putea s-i
fac? Nimic! Putea numai s spere c va pleca repede, imediat dup
ce o s-i spun ce are de spus.
Cnd a revenit n camer dup cteva minute, l-a gsit aezat n
fotoliu. i scosese geaca i cravata i fuma, relaxat de-a binelea. i
prea c este puin cam obosit i, imediat, o emoie
vag o cuprins-o. Receptnd privirea lui penetrant i ager, a
decis s nu se lase captivat. Fr s scoat un cuvnt i nici s
afieze vreun zmbet, a aezat o ceac cu ceai pe msua de lng el
i s-a rentors n buctrie.
A pregtit rapid o cin foarte simpl: un biftec. verdea proaspt
i salat. Luat aa prin surprindere, nu avea altceva cu ce s-l

serveasc. Dat fiind neobrzarea cu care s-a invitat, ar fi trebuit s


fie mulumit, s-a gndit ea, nc contrariat.
n timp ce pregtea salata, Chris a intrat n buctrie. Tricia a
ncercat s rmn calm i s spele verdeaa cu cea mai mare
naturalee posibil, dar tremura toat. Privirea lui iscoditoare prea
s-i spioneze orice micare.
Pot s te ajut? a ntrebat-o.
Nu. mulumesc.
Salata, tiu s-o pregtesc eu bine
Te rog. Chris, buctria asta este prea mic pentru a lucra
amndoi, a spus ea pe un ton ferm.
Chris a ridicat din umeri i o ieit. Tricia a putut s-i continue n
linite pregtirea cinei.
Cnd, n sfrit, s-au aezat la mas, unul n faa celuilalt. Tricia
era boas i nervoas. Privirea lui Chris o urmrea tot timpul
Indispus, nu a mncat aproape nimic i era foarte bucuroas c are
un pretext pentru a se ridica s plece s fac o cafea.
Aducnd cafeaua, Chris i-a zmbit pe neateptate i i-a spus:
Ultima dat cnd ai pregtit masa pentru amndoi a fast
Nu este nevoie s-mi aminteti tu, l-a ntrerupt ea cu o voce
sufocat.
Era att de emoionat nct a vrsat puin cafea. Noaptea aceea
la bordul iahtului rmsese prea vie n memoria ei
Am mncat un stufat cu ciuperci i, dac-mi amintesc bine,
apoi eu am pregtit o cafea nemaipomenit, a continuat el.
Chris
i era o noapte cu lun plin, a reluat el, implacabil,
transformnd fiecare cuvnt ntr-o vibraie pasionat i redeteptnd
trecutul cu precizie Cnd am stins lumina, razele argintii luminau
cabina.
Cecua tremura cltinndu-se pe tvia din minile Triciei i
cafeaua s-a vrsat nc o dat.
N-am chef de vorb, a protestat, tergndu-i mna.
Nu vrei s vorbim, dar nu ai uitat, nu-i aa?
Vocea lui Chris avea o intonaie senzual. Inima Triciei a nceput
s bat mai puternic i un fior de plcere a cuprins-o, cu toat

neacceptarea amintirii acelei nopi. Chris nu ar fi trebuit s insiste


att, nu era loial.
Ceea ce s-a ntmplat n noaptea aceea merit s fie amintit a
afirmat el Noi
Termin!
Tricia s-a ridicat brusc, rsturnnd scaunul. Obrajii i deveniser
ca focul. n picioare, n faa lui Chris, tremura fr s se mai poat
controla. Emoiile contradictorii care o ncercau, transpreau n
privirea ei chinuit.
Este o nou form de tortur, Chris? a ntrebat cu voce spit.
Nu am suferit destul? Trebuie s mai pltesc nc pentru ceva ce
eu
i a izbucnit n plns ascunzndu-i faa ntre mini.
S uitm amintirile urte S ne gndim numai la orele
minunate pe care le-am petrecut mpreun, a murmurat el, insistent.
S-a apropiat de ea. Minile lui calde s-au aezat pe umerii ei i,
abia ce a vzut expresia acelui chip frumos cu trsturi ferme, ea a
ghicit ceea ce voia s-i spun.
Te doresc, Tricia.
Nu! a exclamat ea, zvrcolindu-se fr a reui ns s se
elibereze din mbriarea i de privirea lui care i strpungea inima.
Nu o s regrei, Tricia.
ntr-adevr? a ntrebat ea cu un fel de cinism. Ce alt nou
insult ai s mai gseti pentru mine, de data asta?
Dar, cu toat vivacitatea reaciilor sale, se simea copleit.
Tricia!
Fraza ei plin de amrciune prea s fi lovit la int. Chris prea
descumpnit.
Da, cum o s m mai insuli i de data asta? a insistat, fixndu-l
pentru a-l mpiedica s-i ia privirea de la ea. Alaltieri, ai vrut s-mi
plteti pentru cteva srutri!
Chris a schiat o grimas, spunnd:
A fost un incident neplcut
Exact! A subliniat ea cu un ton ferm. Un incident neplcut
printre alte incidente neplcute prea multe!
A ncercat s se ndeprteze.

Uit trecutul, a spus el pe un ton imperios, trgnd-o spre el cu


violen, nct i-a oprit respiraia.
Pe moment, Tricia a fost incapabil s mai reziste. Cu braul lui de
oel n jurul mijlocului, Chris o strngea ca ntr-un clete. Cu mna
liber a cuprins-o, pe sub prul frumos i bogat, de ceaf,
imobilizndu-i capul pentru a o sruta.
Toate rezistentele Triciei s-au prbuit ca un castel de nisip.
Srutul lui Chris a fcut-o s gfie, aflat ntr-o stare de abandon
total.
Ai putea s fii a mea aici, imediat, dac a vrea acest lucru, a
optit el triumftor, continund s-i mngie gtul.
Tremurnd, Tricia a murmurat printr-un oftat:
Da, dar
Inima lui Chris btea nebunete alturi de a ei. n rtcirea
dorinelor, ea s-a forat s regseasc o licrire de justificare
raional.
dar mine ne vom dispreui din nou.
Eu te plac, nu poi s negi acest lucru, a declarat el pe un ton de
arogan detestabil care uneori i se potrivea.
Imediat, fascinaia s-a ntrerupt. Tricia s-a eliberat din strnsoarea
lui i s-a distanat de el pentru a fi mai n siguran.
Numai atunci a spus cu tremur n glas:
Nu, nu neg! Ar nsemna s neg c am nevoie de oxigen pentru
a respira M ruinez, dar sta este adevrul. i totui, Chris, nu voi
fi niciodat o jucrie n minile tale. Niciodat!
Chris a ncruntat sprncenele.
Cine i-a spus c eti o jucrie?
Mi se pare evident! a exclamat ea, exagernd mnia pentru a
stvili mai bine lacrimile care o sufocau. Vrei s profii de mine i de
corpul meu i cu mine, cu mine ca persoan, ce se va ntmpla?
O schimbare spectaculoas a interveni n expresa lui Chris.
Privirea lui a devenit rece, iar flcile scrneau cu convulsii din
cauza furiei care l cuprinsese.
neleg! a exclamat cu o ironie feroce. Tu te gndeti la
cstorie! Micuul patrimoniu pe care i l-a lsat tatl meu nu-i

ajunge. Ai i alte ambiii mai mari, tu! Cstorindu-te cu mine, ai


obine n mod evident mult mai mult!
Raionamentul sttea n picioare, cu condiia s-l aplice la Maxine.
Pentru o clip Tricia avea n intenie s i-o spun, dar a preferat s nu
nspreasc relaiile. n orice fel, absolut nimic n-ar mai rmne din
iluziile sale. Uneori, cu toate peripeiile acestea, a visai s devin
soia lui Chris. Dar acum nelegea c acest lucru nu va fi niciodat
posibil. Atitudinea lui Chris era numai dorina, nu dragoste. A uitat-o
deja o dat, timp de ase ani. Putea din nou s ias din viaa ei fr
un cuvnt, fr un semn.
Dar lecia fusese dat; acum nelegea s se apere de el. Nu i-ar
mai putea permite s-i mai rscoleasc din nou existena.
Banii ti nu m intereseaz. Chris, l-a asigurat cu voce ferm i
decis. i nu-i cer s te cstoreti cu mine n acest moment
doresc un singur lucru, ca tu s pleci i s m lai n pace.
Chris a ridicat din umeri cu o expresie zeflemitoare. i-a pus
geaca i cravata n buzunarul acesteia, lsndu-i privirea insistent
i insolent s hoinreasc asupra corpului ei.
Ai vrea s m faci s te cred c eti un mic ngera, dar te
cunosc. Eti mereu micua aventurier avid, pe care tatl meu a
racolat-o acum ase ani!
Lucrurile nu au fost chiar aa de fapt, a obiectat ea cu rceal.
Acea ultim insult parc a rupt ceva n sufletul ei i i se prea c
nu mai aude chiar nimic.
Tatl tu a avut o criz, i eu am fost cea care l-am racolat pe
el, a subliniat ea.
De fapt, a grit el, mnios, ai i fost rspltit cu vrf i ndesat
pentru acel mic efort!
Trntind ua n urma lui, Chris a prsit apartamentul. Tricia a
rmas nlemnit, n picioare, cu ochii rtcii n gol. Deodat a sunat
cineva la u. Ea a tresrit, gndindu-se brutal la o realitate
dureroas. Poate Chris, cuprins de remucri, revenise? Nu, nu mai
credea deloc n miracole, i avea dreptate. La u era Frank Carlson.
Era Chris Hammond cel cu care m-am ncruciat? a intrebat
intrnd.
Exact!

De fapt, mi s-a prut c-l recunosc.


ntlnind privirea interogativ a lui Frank, nu putea s fac altceva
dect s-i spun:
S-a invitat la cin M duc imediat s-i fac o cafea.
Absorbit i distrat, a splat vasele i le-a pus la scurs pe suport.
Apoi a pus ap la nclzit. Viaa ei devenise un labirint fr ieire, i
deodat avu un sentiment de team mult team! Trecutul se
nchidea n eul ei inexorabil i fatal. Tot chinul, durerea, rtcirile pe
care le credea depite se redeteptau implacabile. i totui, nu voia
s mai triasc a doua oar acelai infern. Dar, dup atia ani, l mai
iubea nc pe Chris.
Ne neleseserm c azi trebuia s-mi fi lsat maina ta pentru
o revizie, i-a reamintit Frank cnd ea a revenit n salon cu cafeaua.
Am uitat de-a binelea, a mrturisit Tricia.
Am s-o iau cnd plec acas i i-o voi lsa pe a mea, i-a propus
el cu obinuita curtoazie. Ceea ce am de fcut la ea nu-mi va lua mult
timp, aa c ai s-o poi lua mine sear.
Atta gentilee, mai ales dup brutalitatea lui Chris, a
dezorientat-o. tia, oricum, c era inutil s ncerce s refuze
generozitatea propunerilor lui Frank. S-a limitat, deci, s-i adreseze
un zmbet de recunotin n timp ce-i turna cafeaua n ceac.
Apoi, aezndu-se alturi de el pe divan, a nceput s-l aprecieze
cu un interes crescnd. Frank poate c reprezenta singurul mijloc de
a iei din ncurctur? La nceput a respins ideea dar, puin cte
puin, cu toate reinerile sale. s-a apropiat de el, studiindu-l.
n final, l-a acceptat; Frank ar putea s fie un so perfect, bun,
blnd, plin de atenii Nu ar putea s-i fac niciodat vreun ru. Cu
el ar putea s triasc fr griji pn la sfritul zilelor sale i, mai
mult dect orice, ar fi constituit un fel de scut mpotriva atacurilor lui
Chris!
Morala ei cinstit s-a revoltat la o asemenea idee. Nu-i demonstra
ngustimea i egoismul. Motivul pe care l afirma pentru a se cstori
cu Frank nu era valabil. Pe de alt parte, ns, se gndea:
De ce nu? M iubete i eu i vreau binele. Nu va fi o cstorie
din dragoste, din pasiune, ns va fi o uniune stabil, sigur

n virtutea refleciilor sale, toate suferinele i umilirile pe care i


le-a pricinuit Chris, i nc mai putea s i le provoace, i-au revenit n
memorie i acest fapt a grbit decizia sa.
Frank a rostit cu calm dar, cnd a pus ceaca pe tav, a
trdat-o tremuratul minii. Frank Nu am avut niciodat secrete
unul fa de altul. Ne cunoatem de ase ani i tu tii totul despre
mine.
Este adevrat.
Tricia a ntlnit o clip privirea lui blnd, aa de loial, dup care
a aplecat din nou ochii la minile lui.
Vrei nc mai vrei s te cstoreti cu mine?
Ce ntrebare, a spus el cu un zmbet emoionat. Sigur c doresc
acest lucru! Nu i-am vorbit mereu, n toi aceti ani, despre asta?
Eu bine eu dac tu eti mereu atunci eu
Frank i-a venit in ajutor.
Vrei s ncerci s-mi spui c i-ai schimbat prerea?
Dat fiind starea ei, a ezitat. i tortura minile fr s rspund.
Pe neateptate, micat de o for misterioas, a plecat capul i a
murmurat:
Da, mi-am schimbat prerea.
Iat! A spus-o! S-a aruncat! i acum avea o mare dorin de a
izbucni in plns.
Tricia
Frank i-a prins brbia cu blndee, dar cu fermitate, i i-a
ridicat faa. Imediat ce i-a vzut buzele strnse i privirea rvit, a
dat din cap.
Nu, s-a grbit s afirme pentru a o asigura. Nu vreau s te
plictisesc cu ntrebri stupide. Nu vreau s tiu de ce i-ai schimbat
prerea M mulumesc s fiu fericit. n sfrit, ne vom cstori!
Cu gura strns, ochii scldai n lacrimi. Tricia gemea:
Frank, eu
El a ntrerupt-o, demonstrnd imediat nobleea lui sufleteasc,
nelegerea lui.
tiu, nu eti ndrgostit de mine Degetele lui i mngiau
obrajii. Dar n inima mea exist destul dragoste pentru amndoi. i
promit s petrecem restul vieii n aa fel nct s te fac fericit!

Ochii i strluceau de tineree i dragoste. Dar bineneles c ali


ochi o obsedau pe Tricia. Se simea zdrobit. Pe neateptate,
lacrimile au nceput s-i nvleasc pe obraji.
Nu merit dragostea ta, a sughiat pe umerii lui Frank.
El a prins-o n brae i a legnat-o ca pe o copil.
Calmeaz-te, drag, i-a optit mngindu-i prul negru frumos.
i ea a plns, a plns, pn cnd a avut senzaia c s-a uurat.
Pentru un timp mai lung. Frank o inu strns la piept, fr s o
srute. Acel simplu contact prea s-l mulumeasc dar, n final, i-a
cutat buzele. Tricia a rspuns la srutul lui cu toat ardoarea
disperrii. Trebuia s tearg complet amintirea altor brae i altor
buze care de acum i erau interzise definitiv.
Dup ce Frank a plecat, Tricia a fcut o baie pentru a se relaxa i
s-a dus la culcare. Cu toat oboseala, nu a reuit s adoarm. O or
mai trziu, dup ce s-a tot zvrcolit n pat, a decis s recurg la un
somnifer, ca n noaptea precedent.
La cteva ore dup aceea, sunetul insistent i acut al telefonului a
scos-o din toropeala n care se afla. Blestemnd necunoscutul care a
greit numrul la o asemenea or, s-a ridicat pentru a rspunde.
Dormeai? a ntrebat-o o voce profund i familiar.
Dar ce crezi c fceam? a exclamat Tricia indignat.
Capul o durea i a fost obligat s se aeze pe braul unui Fotoliu.
Singur?
Cu toate c avea mintea puin ntunecat din cauza somniferului,
Tricia a prins aluzia: Chris insinua c ea ar putea s petreac noaptea
cu Frank. Era odios i vulgar.
Du-te la dracu! i-a strigat nchizndu-i telefonul cu violen.
Furioas, s-a ntors n pat. Chris putea s cread ce voia, s-a gndit
ea, lucrul i era absolut indiferent. Dar nu a avut timpul s
aprofundeze refleciile sale; o clip dup aceea adormise deja.
La un moment dat somnul i-a fost deranjat pentru a doua oar.
Tricia s-a agitat sub cearaf, ncercnd n mod instinctiv s fug de
acest element deranjant, dar sunetul insistent al soneriei a reuit s
penetreze mantia groas de cea care o nfur.

A ntins o mn i, pe pipite n ntuneric, a ncercat s opreasc


ceasul detepttor. Dar butonul acestuia era in poziie de stop.
Dintr-odat s-a ridicat n ezut n pat, cineva nu-i desprindea degetul
de pe soneria de la apartamentul ei. Oscilnd ntre teroare i dorina
irezistibil de a se lsa din nou prad somnului, Tricia a rmas o
clip nemicat. Apoi s-a cltinat i a aprins veioza de pe noptier:
era ora trei noaptea. Trei?
Cine ndrznete s m deranjeze la aceast or? a mormit cu
voce tare n timp ce i lua capotul.
Inoportunul continua s sune, n timp ce ea se ndrepta cu pai
nesiguri spre u. n timp ce privea prin vizor, a ncetat dintr-odat.
O linite ciudat s-a aternut n apartament.
Cine este? a ntrebat timorat.
Chris!
Ea a lsat s-i scape o exclamaie de surprindere i de teroare.
Apoi a fost cuprins de o mnie rece.
Pleac!
Deschide ua asta odat, sau vrei s trezesc toi vecinii! a
ameninat el.
Cednd n faa spaimei unui scandal, Tricia a scos lanul i a
nvrtit cheia n broasc.
Ai nnebunit? a exclamat n timp ce el o mpingea ntr-o parte
ca s intre.
Poate, a bolborosit Chris ndreptndu-se cu pai siguri spre
interiorul apartamentului.
Tricia a ncuiat ua la loc i l-a urmat ca ntr-un vis urt.
Turmentat din cauza somniferului, nu a neles imediat raiunea
acelei vizite n puterea nopii. i pentru c niciodat Chris nu a dat
buzna n camera ei pentru ca apoi s ias repede, s-a ntmplat ceva
cu el. n privirile lui era o expresie feroce i ciudat n acelai timp.
A putea s tiu ce te gndeai s gseti n camera mea? a
ntrebat ea clipind din pleoape din cauza luminii prea puternice.
Frank Carlson! a rostit el. Unde l-ai ascuns?
Tricia mai era nc ameit de somnifer, dar n mintea ei, ceaa
care o paralizase pn n acel moment ncepuse s se mprtie.

Nu l-am ascuns nicieri, a rspuns plictisit A plecat acas la


el de mai mult timp!
Atunci ce caut maina lui aici jos?
A luat-o pe a mea pentru o revizie i mi-a lsat-o pe a lui
pentru a avea cu ce s plec mine la serviciu, a precizat Tricia, foarte
indignat. Dar ce te intereseaz pe tine?
Comportamentul lui Chris devenise deja mai puin amenintor.
Pur i simplu eram curios
Curios? La trei dimineaa?! Incredibil! I se prea c
ncperea ncepuse s se nvrteasc n jurul ei i, cu un mic geamt,
s-a agat de sptarul unui scaun pentru a nu cdea Chris, pleac,
las-m n pace!
Ca un fulger, Chris a prins-o i i-a trecut un bra n jurul
mijlocului.
Ce ai?
Nimic a murmurat ncercnd s reziste la senzaia benefic
de cldur care o cuprindea. Numai dac i-ar putea trece acele
ameeli! Am luat un somnifer, a mrturisit, i dorm n picioare,
precum vezi.
Ce fel de somnifer? Vreau s-l vd
Las-m n pace! a gemut Tricia.
Cu o smucitur s-a eliberat din strnsoarea lui i a ncercat s se
ndeprteze, cltinndu-se pe picioare.
Chris a prins-o din nou.
Te rog s mi-l ari! a insistat.
mi faci ru! a protestat ea ncercnd s-l elibereze minile i
s fug de lng el.
Are s-i fie i mai ru dac nu-mi ari acele somnifere!
Sunt n sertarul din mijloc de la comod, a cedat ea n final.
Chris a trt-o fr rugmini pn n camer. A gsit somniferul
i a continuat interogatoriul:
Cte ai luat?
Unul, cum este indicat a rspuns Tricia cu o voce obosit,
masndu-i ncheieturile minii care o durea de la strnsoarea lui.
Eti sigur?

n sfrit, Chris! a spus bosumflat nereuind s-i mascheze


mnia. Ce nseamn acest interes improvizat pentru sntatea mea?
Chris a pus la loc pastilele n caset i a nchis-o la loc nainte de a
se adresa Triciei. Expresia ei era de neneles.
M ntreb i eu acelai lucru! Amndoi tim ct de puin
merii acest lucru!
Lumina veiozei de pe noptier ddea chipului su o imagina
ciudat. Prul i prea mai deschis, flcile mai ptrate i gura mai
senzual. Tulburarea se aduga la necesitatea imperioas de somn i
Tricia s-a lsat s cad pe pat.
Chris, te rog l-a rugat, nlturnd cu mna tremurnd buclele
prului care i cdeau pe frunte. Este ora trei Acum trebuie s fii
satisfcut; tii c sunt singur i c nu am exagerat cu somniferele
F-mi deci plcerea i pleac.
Dar Chris nu terminase. Fr teama c ar putea s o exaspereze, a
ntrebat-o din nou:
Obinuieti s iei deseori somnifere?
Nu, a rspuns ea cu o voce stins. Este a doua oar dup atia
ani, dar A ridicat spre el doi ochi plini de furie. i tu ce-mi tot pui
attea ntrebri, ce tot stai pe drumuri, la miez de noapte?
Nu puteam s dorm i am ieit s fac civa pai.
A fixat asupra ei o privire intens. O roea s-a rspndit pe
obrajii Triciei. Prezena lui Chris n camera ei sugera o intimitate
neobinuit i-a dat seama imediat c prul ei este rvit, i c nu
este nici machiat Transparena cmii ei de noapte, apoi, a pus-o
i mai mult n ncurctur. i-a strns capotul in jurul corpului i a
nnodat cordonul.
ntre ea i Chris, ncet-ncet, linitea se reumplea de dorin.
Presimind pericolul cu toate fibrele corpului su, Tricia l-a
implorat cu o voce vibrnd de emoie:
Chris, intoarce-te la tine, la hotel, te rog El a rmas
nemicat. Corpul lui excitat era plin de dorine. Tricia simea acest
lucru
Las-m s rmn, a spus el cu o intensitate rscolitoare.
Inima Triciei a nceput s bat mai grbit.

Nu pot, s-a auzit rspunzndu-i cu o voce care i prea


nstrinat. Mine am s-i prezint demisia mea. Am s m
cstoresc cu Frank Carlson.
Chris s-a nglbenit, sau era vorba de un efect al imaginaiei ei?
Oricum, a vzut c i tremurau buzele cnd a strigat, fr s se mai
controleze:
Nu este posibil! Nu te poi cstori cu el!
Ba pot Nu am nevoie de autorizaia ta!
El a strns din pumni. Tricia a avut imediat senzaia c i-a semnat
condamnarea la moarte. Se temea de privirea lui. L-a observat printre
pleoapele ntredeschise n timp ce a ieit dintro-dat din camera ei.
L-a auzit nchiznd ua de la intrare. Dup cteva minute s-a dus s
pun lanul la u. i-a trecut o mn peste fa i o descoperii c
plngea. Cu toate strdaniile ei de a se controla, a plns mult,
atingnd maximum de suferin.
Pe bjbite s-a aruncat n pat, murmurnd de mai multe ori
numele lui Chris i strngnd ntre degete oimul de argint pe cere i-l
druise el.
Dac ai fi crezut n mine! a suspinat cu faa cufundat n
pern.
A doua zi diminea, David Mc Gregor a venit din Citt del Capo
pentru a prelua conducerea instituiei. Era un om tnr, cu o privire
ager, i zmbetul lui cordial a contribuit puin la nveselirea
atmosferei.
Chris trebuia s prseasc curnd Knysna. Aceast perspectiv i
producea Triciei a oarecare uurare i, n acelai timp, o imens
durere. De abia i depusese scrisoarea ei de demisie btut cu grij la
main. n rstimpul a patru sptmni chiar, i ea va prsi
instituia Pentru a se cstori cu Frank. i nu-l va mai putea
revedea pe Chris niciodat. Ar fi trebuit s se bucure. Ar fi trebuit
Joi seara, Tricia ar fi vrut s se culce mai devreme, dar Frank a
sosit la ea pe la apte, cu aerul unui bieel excitat. A mbriat-o, a
srutat-o cu o dorin insolit i i-a introdus pe deget un inel. Amuit
de surpriz, Tricia a fixat pentru cteva secunde piatra strlucitoare.

n fundul inimii sale exista o durere care nu va putea s fie


niciodat vindecat definitiv. Ar fi continuat, n toi anii ce aveau s
vin, s-l doreasc pe Chris cu aceeai intensitate nestvilit. i era
sigur, dac norocul va continua s-i surd i voina nu o va prsi,
c va cunoate alturi de Frank o oarecare linite.
El o fixa, spionnd nelinitit reacia sa.
Forndu-se s zmbeasc, Tricia a declarat:
Este foarte frumos!
Trsturile lui Frank s-au destins. Ea l-a cuprins cu braele de gt
i i-a oferit buzele ntr-o disperat tentativ de a-l uita pe Chris.
La puin dup aceea, Frank i-a spus plin de bucurie:
mbrac-i pardesiul, ieim s srbtorim evenimentul!
Au ciocnit cupe cu ampanie pentru viitoarea fericire; Frank era n
al noulea cer. Privindu-l, Tricia aproape c a reuit s se conving
c a luat o hotrre just. Dup toate cele petrecute, nu putea s-i
triasc viaa suspinnd dup un om care nici nu voia s tie de ea!
Nu era efectiv mai raional s se lege de omul care se oferea s
mpart mpreun cu ea bucuriile vieii i viitorul? Da, Frank ar fi
fost un so exemplar

CAPITOLUL VII
Vineri, trziu dup prnz, Tricia se afla singur cu Chris pentru
prima dat dup noaptea n care el a fost acas la ea. O barier
invizibil se ridica ntre ei i nici unul dintre cei doi nu fcea eforturi
pentru a o depi. Au examinat mpreun cteva documente,
schimbnd cte o scurt observaie i evitnd s se priveasc. De
cteva ori, ns, Tricia a surprins privirea lui Chris fixat asupra
inelului ei. Chipul lui era lipsit de expresie.
n timp ce cutau documentul, ua s-a deschis pe neateptate i
Maxine a nvlit n birou. Sprinten i elegant n haina ei de piele
completat cu cizme luxoase, a naintat, foarte sigur pe ea, spre
Chris care era dealtfel surprins la fel ca Tricia. n loc s-i adreseze un
zmbet de bunvenit, el a strns din buze i a ncruntat sprncenele.
i-am spus s nu vii aici.
Trebuia s-i vorbesc, Chris, a rspuns fata aruncnd o privire
semnificativ n direcia Triciei.
Paralizat de surpriz, ea a rmas nemicat, cu documentele
strnse la piept ca un scut.
Astfel, Maxine a adugat:
n particular.
Rmi unde eti! a ordonat brusc Chris vznd c Tricia se
ndrepta spre u.
S-a supus docil. O tensiune ciudat domnea ntre Chris i
Maxine.
Nu trebuia s intri n acest birou fr s te anuni! a tunat el. i
dac vrei s-mi vorbeti, va trebui s atepi: sunt foarte ocupat i am
o ntlnire peste cteva minute.
Felul insolent cu care Maxine i-a aruncat capul pe spate a
redeteptat n Tricia amintiri rscolitoare.
Am ateptat pn acum destul. Este ora la care trebuie s
decizi! a spus Maxine.

Pleac imediat! Las-m s lucrez! I-a ordonat Chris


cufundndu-se n studiul documentelor sale.
Ochii verzi ai fetei au fost strbtui de o strlucire amenintoare.
O senzaie de obsesie a asaltat-o pe Tricia. I se prea c s-a ntors n
ziua aceea cald, de amiaz de var, cnd a surprins discuia ntre
Maxine i Benjamin Hammond. De data aceasta, ea i se opunea lui
Chris, dar atmosfera era chinuitoare.
Vreau banii aceia i i voi avea! s-a strmbat Maxine uitnd
complet de prezena Triciei.
Nici nu vreau s vorbesc, a rspuns Chris cu o expresie
nedemn. Nici tu, nici frumoasa ta prieten nu avei simul
afacerilor S fii mulumite c pozai pentru fotografii ale
revistelor de mod i c v mpopooneaz la parada modei cnd
defilai! Nu te voi lsa s arunci banii ntr-o afacere aa nesigur cum
este acel salon de frumusee!
Dar nu sunt banii ti! a protestat Maxine. i salonul este n plin
avnt n aceste momente tu te opui la
Nu, salonul nu este o afacere bun, s-a rstit Chris exasperat.
Tricia, care era simpl spectatoare, a rmas micat de tonul lui.
Dar Maxine nu s-a lsat impresionat.
Sunt banii mei i am s fac ceea ce vreau cu ei! a urlat ea.
Suprarea altera chipul su graios.
Nu, nu te vei atinge de banii aceia, a spus el plictisit, fcnd un
efort teribil pentru a se controla.
Acum trebuie s plec Am o ntlnire. D-mi dosarul acela,
Tricia Unde am pus cheile de la main? a ntrebat plictisit.
Le am eu! l-a anunat cu rceal Maxine fluturnd legtura cu
cheile pe sub ochii extenuai ai lui Chris i ai Triciei. A deschis
borseta i a lsat s cad nuntru brelocul cu chei cu un gest
dezinvolt. Un licr de triumf i-a luminat ochii.
Am s-i restitui cheile cnd mi vei scrie cecul Asta-i,
drag, fii rezonabil
Tricia a rmas fr suflare i a fost nevoit s se sprijine de zid.
De data aceasta comarul a renceput. Scena pe care o trise deja se
repeta, cu o diferen oarecare: Maxine nu mai avea n faa ei un
btrn slbit i bolnav. n linitea apstoare care a urmat, a privit

cnd pe unul, cnd pe altul. Fata prefigura deja rezultate bune


Chris se nglbenise. A privit la sora lui ca la ceva teribil.
Este sistemul pe care l-ai folosit i cu tatl meu?
A vorbit cu calm, aproape neutru. Dar cuvintele au explodat ca
nite bombe n inima Triciei, care a fost nevoit s se sprijine mai
bine de perete pentru c o apucase o ameeal. Chiar i Maxine s-a
schimbat la fa.
Cum tii? a bolborosit i imediat i-a mucat buzele.
Spusese deja prea mult. i-a dat seama imediat. Adevrul i
scpase i era evident ca i cum ar fi fost scris cu litere roii pe ua
alb din spatele su. Maxine a reacionat cu furia unei pisici
slbatice. Toat mnia ei s-a revrsat asupra Triciei care se afla la
civa pai, palid i mpietrit.
Ai sfrit prin a-i povesti totul, vrjitoare scrboas ce eti! i-a
strigat.
Taci!
Chris a dat dovad de mare prezen de spirit: a nfcat minile
Maxinei chiar la timp pentru o o mpiedica s-i desfigureze chipul
Triciei cu unghiile ei lungi i lcuite. Fata se zbtea ca i cnd ar fi
fost cuprins de o criz de isterie. Dar el era mai puternic. A
imobilizat-o cu violen i pn la urm, Maxine s-a calmat. Deodat
o avut aerul unei flori ofilite pe loc, n ochii tuturor, i cnd Chris,
dezgustat, a respins-o cu brutalitate ndeprtnd-o de el, Tricia a avut
un sentiment de comptimire pentru ea.
Tricia nu mi-a spus niciodat nimic. Singur te-ai trdat! Ar fi
trebuit s ghicesc adevrul de ctva vreme, dar am fost aa de
stupid, creznd c nu te puteai preta la o asemenea Josnicie.
Maxine i-a regsit sngele su rece cu o promptitudine
incredibil.
Nu neleg despre ce vorbeti tu, a ndrznit s declare.
S nu ncerci acum s-i bai joc de mine, Maxine! a spus el cu
o voce tioas. Este inutil s mai faci pe inocenta; comedia s-a
terminat.
A urmat o linite teribil. Tricia i simea btile puternice ale
inimii. L-a privit pe Chris. Deziluzia a fost apstoare: prea c a

mbtrnit cu zece ani. Vzndu-l n starea aceea insuportabil, l-a


comptimit.
M duc n biroul meu, l-a anunat.
Rmi unde eti! i-a cerut el. Privirea lui posomort a
traversat-o ca un pumnal. Deci, i-a adresat Maxinei i a ntrebat-o, cu
un calm impresionant:
Atunci, tu eti cea care l-ai ucis?
Cu toate c acuzata nu era ea, Tricia nu a putut s nu se crispeze.
Tu eti, pentru c voiai bani, tu care l-ai mpiedicat pe tatl
meu s-i ia pastilele! Tricia, a reuit s i le smulg din mn dar
era prea trziu, nu-i aa? i eu am intrat chiar n acel moment.
Privirea lui s-a ntunecat i o suferin de nenvins s-a exteriorizat pe
chipul lui. Dumnezeul meu, acum totul mi este clar! Ai profitat de
situaie pentru a revrsa asupra Triciei rspunderea conduitei tale
criminale i eu care te-am crezut!
Atunci Maxine i-a dat seama c a pierdut jocul i, fr s se mai
preocupe s continue comedia aceea, i-a dat arama pe fa
prezentndu-se aa cum era de fapt: rece i rutcioas. Chris era
ndurerat descoperind c era a femeie care nu ceda nici un pas n faa
nimnui, totul pentru a-i atinge scopul.
Din moment ce acum tii multe, merit s-i spun totul! a
exclamat, plin de emfaz. Am sperat mereu ca tu s te cstoreti cu
mine. Cnd am cunoscut-o pe Tricia, nu te ncredeai defel n ea, aa
c nu aveam de ce s m tem Chiar i tu, ca i mine, preai c nu o
apreciezi prea mult Apoi, ns, mi-am dat seama c ncepeai s te
interesezi de ea. Nu am vrut moartea tatlui tu: am profitat numai de
ocazie pentru a o discredita definitiv pe Tricia n ochii ti Eram
foarte sigur de stratagema mea, a mrturisit.
Iei afar de aici, Maxine! a ordonat Chris fulgernd-o cu
privirea.
Tricia privea n gol cu un aer absent.
Desigur! a replicat Maxine cu rceal i, ajungnd n pragul
uii, s-a oprit, a deschis borseta. Uitam Iat cheile tale: nu voi mai
avea nevoie de ele niciodat.
i cu aceste cuvinte, a ieit cu capul sus, aruncndu-i cheile pe
podea. Nici Chris, nici Tricia nu au schiat vreun gest pentru a le

ridica. Ecoul uii trntite cu furie a rsunat pentru mult timp in


urechile lor.
Tricia i-a strns tot curajul i o ridicat ochii privindu-l pe Chris:
pe chipul palid, privirea ochilor migdalai se ntunecase i ea a avut
senzaia c nu se simte bine. Instinctiv, s-a repezit spre el, care ns
ncepuse s-i revin.
Din fericire, sunetul telefonului a ntrerupt linitea aceea
apstoare. Tricia a plecat n biroul su pentru a lua legtura i a
revenit dup cteva secunde. Chris sttea nemicat n acelai loc.
Domnul Bergam ntreab dac putei s v ntlnii la
amiaz
Spune-i c voi fi acolo peste zece minute. Ea a plecat s
transmit mesajul. Dup ce a nchis telefonul, Chris se afla n
picioare lng ea cu mapa cu documente sub bra.
Nu voi mai reveni la birou n dup-amiaza asta, dar trebuie s
discutm, a spus pe un ton care nu admitea replic.
n mod aparent, prea stpn pe sine. Cu toate acestea,
ntunecimea privirii i contracia maxilarelor trdau amrciunea ei.
Nu vd despre ce am avea de discutat a obiectat Tricia
refugiindu-se n spatele biroului.
Am s vin la tine n seara asta.
Nu, eu
n seara asta, a insistat el, i fr a-i mai lsa timpul necesar
pentru a obiecta, a ieit.
Tricia s-a aezat, cu capul ntre mini. Se afla n faza nceputului
unei crize de nervi. S-a ridicat i a alergat s se ascund n baie, cu
respiraia greoaie i un nod n gt. A luat-o spre u cu ochii nchii
i nu a mai reuit deloc s se stpneasc: un rs isteric a
cutremurat-o toat n timp ce lacrimi fierbini au nceput s-i
iroiasc de-a lungul obrajilor.
Ct timp a stat aa? Cinci, zece minute? Nu avea idee. Apoi s-a
regsit gfind, cu sufletul la gur, dar mi linitit. i-a dat cu ap
rece pe fa i a revenit n biroul su. Din fericire, David Mc Gregor
nu se ntorsese nc. Tricia s-a grbit s-i ascund faa rvit
fardndu-se puin.

Cnd a sosit Mc Gregor, ea se ruga cerului ca el s nu-i dea


seama de nimic.
Oricum, el a intrebat:
Ce este, domnioar Meredith? Nu v simii bine?
Nu, m simt foarte bine, a minit ea. Directorul se arta foarte
gentil, dar ea dorea foarte mult s-l vad c dispare rapid n cealalt
ncpere.
Pariez c v doare capul, a insistat el. Tricia nu l-a contrazis:
ipoteza aceea avea avantajul c justifica ochii ei roii i obosii.
Da, cteodat m doare, a admis,
V-am dat prea mult de lucru n sptmna asta, a adugat Mc
Gregor cu un zmbet cordial. Apoi a aruncat o privire la ceas. Chiar,
mergei acas Restul lucrrilor le vei face luni: S v odihnii i s
petrecei un bun sfrit de sptmn s uitai totul.
S uit! Tricia a fost pe punctul de a izbucni n alt serie de rs
nervos.
Dar a fcut un efort pentru a se controla i a rspuns:
Dar domnul Hammond
Domnul Hammond nu va ti nimic. mbrcai-v pardesiul i
plecai!
Dup o scurt ezitare, s-a supus. Noul director nu i-a mai dezlipit
ochii de la ea.
Mulumesc, domnule Mc Gregor, a zis.
M cheam David, a corectat-o el cu amabilitate. S v
bucurai de odihn, domnioar Meredith.
Dar acel sfrit de sptmn, din nefericire, nu se anuna a fi sub
bune auspicii. Pentru nceput, Tricia ar trebui s suporte vizita lui
Chris care avea n mod sigur toate inteniile s sfie trecutul pn n
cele mai mici amnunte
Ajuns acas, a fcut o baie pentru a se relaxa. A cutat s
mnnce ceva, dar a reuit s bea doar un ceai. Radioul a iritat-o
dup cteva minute, dar, dup ce l-a oprit, se afla n compania ei
nsi, n linite. ncerc s nu se mai gndeasc la nimic, dar nu a
reuit s alunge din minte evenimentele zilei. Ironia soartei! Maxine
s-a trdat singur

Rvit, s-a dus iar n buctrie pentru a-i face alt ceai.
Imaginea lui Chris, palid ca un mort, o obseda. Descoperind
adevrul, a suferit o traum teribil.
Tricia s-a aezat obosit n fotoliul su preferat. Prin geamurile
ferestrei a contemplat cu ochi distrai apusul soarelui. Pescruii
descriau curbe ample pe cerul care devenea trandafiriu. Perspectiva
de a-l revedea peste puin timp pe Chris i strica toat frumuseea
spectacolului. S-a jucat cu inelul lui Frank I-ar fi plcut s fie i el
prezent la discuie. i era team.
ntunericul invada treptat ncperea, dar Tricia nu a aprins lumina.
A sprijinit capul de sptarul fotoliului i a nchis ochii.
Dup cteva momente, un sunet insistent la sonerie a fcut-o s
tresar violent. Era Chris. Ce o s-i rezerve minutele urmtoare? se
ntreba Tricia chinuit. Cu un oftat de resemnare, a aprins lumina i
s-a dus s deschid.
Chris se afla ntr-o stare de plns. Nu s-a mai ngrijit de inut;
nodul de la cravat nearanjat, prul ciufulit i o expresie turmentat.
L-a invitat n salon i l-a poftit s ia loc, dar el o refuzat invitaia
i a nceput s se plimbe de la un capt la cellalt al camerei cu
minile nfundate n buzunare. i Tricio a rmas n picioare n
ateptare, reinndu-i respiraia.
Chris s-a oprit n faa ferestrei i a lsat privirea s-i rtceasc pe
strada ntunecoas i peste lagun. Apoi, pe neateptate, s-a ntors
spre ea.
De ce nu mi-ai spus adevrul? a exclamat, acoperind distana
care i separa din civa pai.
Terorizat de violena tonului su, Tricia prea c se retrsese n
ea nsi.
De ce nu te-ai aprat, n ziua morii tatlui meu? Pentru ce m-ai
lsat s cred c eti vinovat, toi aceti ani?
Ct ar fi contat cuvntul meu mpotriva celui al Maxinei? a
replicat ea cu mare amrciune, mai mult dect ar fi vrut.
Chris a ncruntat sprncenele.
Dup ceea ce s-a ntmplat ntre noi cu o zi mai nainte, a fi
putut s am mare ncredere n tine.

i tu, dup ceea ce s-a petrecut ntre noi, nu ar mai fi trebuit s


te ncrezi orbete n Maxine, a spus Tricia. De ce nu m-ai ntrebat i
pe mine cum s-au petrecut lucrurile?
Am avut dreptate, a admis el. Dar tu, contestnd cauza ei, m-ai
fi pus pe pista corect.
Aveai attea prejudeci privitor la mine! Tot ceea ce a fi
putut s-i spun s-ar fi ntors n defavoarea mea.
ncearc s m nelegi, Tricia Trebuia s veghez la
interesele tatlui meu!
Chris sttea aa de aproape c ea tremura toat, fascinat de
privirea lui, n care se amestecau reproul i comptimirea.
Au existat attea femei n viaa tatlui meu dup moartea
mamei mele vitrege i toate nu urmreau dect banii lui. Cum
puteam s ghicesc c tu erai diferit?
Tricia a primit cuvintele sale cu un gest ironic.
n Maxine, ns, ai avut totdeauna ncredere
Maxine era aproape sora mea, i-a explicat ntorcndu-i spatele.
O cunoteam dintotdeauna Nu a fi suspectat niciodat c rul se
cuibrise n snul familiei.
ntorcndu-se din nou spre ea, Chris i-a oferit imaginea ochilor si
strlucitori, cu trsturi sigure i delicate. L-a contemplat un
moment, apoi a plecat capul pentru a-i ascunde emoia care o
cuprinsese.
Ne nvrtim n jurul problemei, a oftat. Am petrecut mpreun
noaptea precedent morii tatlui tu, i ce-i cu asta? Presupun c n-a
fost nici prima, nici ultima Am avut ncredere n tine, n noaptea
aceea, dar n dimineaa urmtoare am vzut cu ct uurin ai
acceptat versiunea Maxinei Am neles c nu-i schimbasei
prerea despre mine.
i tu ai rmas tcut, m-ai lsat s cred c eti vinovot. Cu
toate c tiai c te voi ur i dispreui tot restul vieii mele.
Da.
Tricia a ridicat ochii plini de lacrimi spre el.
Tu aveai lucrul care mi se prea cel mai preios pe lume: o
familie. Nu puteam s destram o legtur aa de minunat. O adorai
pe Maxine, aveai ncredere n ea

Continu, a spus Chris n timp ce ea i ducea o mn la gtul


necat de emoie.
Tatl tu o cunotea pe Maxine, o cunotea bine, dar nu a vrut
niciodat s-i tearg iluziile pe care le aveai, n confruntrile cu el.
Nu puteam s-mi permit s fac eu acest lucru
Tricia nu a mai continuat explicaia sa i a sperat s nu mai fie
interogat. Chris poate c ignora raiunea profund a tcerii sale: a
vrut s evite o decepie aa de crud pentru c l iubea. Acum aceast
dragoste trebuia s rmn secret; se angajase s se cstoreasc cu
Frank.
Chris i-a aprins o igar i a reluat plimbrile prin camer. Ea l
urmrea nelinitit cu privirea, ntrebndu-se ce s-ar mai putea
ntmpla. Puin dup aceea s-a oprit i a stins igara ntr-o scrumier.
Mai exist nc o problem pe care a vrea s-o clarific. Banii
pe care tatl meu i i-a lsat sunt probabil
Nici mcar nu i-am atins, l-a ntrerupt ea cu o expresie
dezgustat.
Nu! a gemut Chris prbuindu-se pe divan.
Tricia nu l-a mai vzut niciodat aa de deprimat i a trebuit s se
lupte mpotriva dorinei de a alerga spre el s-l consoleze. n loc s se
lase prad dorinelor inimii sale, a expus fr jumti de msur
ceea ce era purul i teribilul adevr.
Voiam s-i restitui acei bani, dar legea nu permitea acest
lucru. Din aceast cauz am spus notarului s-i foloseasc cum
credea c este mai oportun. i i-am returnat toate scrisorile pe care
mi le trimitea, fr s le deschid.
Dumnezeule! a murmurat Chris.
Toate acele evenimente nedorite au spat ntre Tricia i el un gol
care prea de nedepit. Epuizat, Tricia l privea cu senzaia c
triete nite momente care apoi o vor obseda toat viaa.
M duc s fac puin cafea, a spus apoi, nelinitit s sparg
tensiunea aceea de netolerat.
Cnd s-a aplecat pentru a lua ceaca goal, oimul de argint s-a
desprins de lniorul pe care l purta la gt. Uitnd de ceac Tricia
s-a ndreptat imediat, dar Chris a vzut totul. ntr-o clip a fost lng

ea i i-a luat amuleta din mn. Ea a rmas nemicat, mpietrit de


fric i de emoie.
mi amintesc ziua n care i l-am druit, a spus Chris cu emoie.
Mi-ai spus c o s-l pori mereu n amintirea mea
Inima Triciei a nceput s bat nnebunit n timp ce un nod i s-a
pus n gt.
Este posibil! Cu toate cele ntmplate tu mai ai ceva pentru
mine? a ntrebat-o el cu voce vibrant.
Chris! Las-m s-a blbit.
Nu! Nu te ntoarce, i-a spus el cu o voce duioas, prinzndu-i
faa ntre mini. Privete-m i rspunde-mi. Vreau s tiu.
Privirea lui a ptruns-o pn n strfundurile sufletului.
Terorizat de ideea a ceea ce ar fi putut s descopere, Tricia a
plecat imediat ochii i a murmurat:
Este prea trziu
Niciodat nu este prea trziu cnd
Nu! a strigat ea respingndu-l cu o for de nebnuit. S-a
ndreptat spre fereastr, a deschis-o, a respirat o gur de aer proaspt.
Apoi s-a ntors i l-a nfruntat din nou:
Chris i-am spus, sunt pe punctul de a m cstori cu Frank
Carlson.
Nu! a spus el, regsindu-i puin din sperana lui arogant.
Da.
El tie c
tie totul, l-a ntrerupt ea. Chris a ncruntat din sprncene.
i cu toate acestea, doreti s te ia n cstorie?
Tricia a ridicat capul cu disperare.
M iubete, gndete-te puin!
Asta nseamn c eu nu te iubesc? a ntrebat Chris pe un ton
glume.
M-am angajat i nu neleg s-mi calc cuvntul dat.
l iubeti?
Acest lucru nu te privete, a rspuns Tricia plictisit.
Ba m intereseaz, a afirmat el, strngnd din dini. Nu te voi
lsa s-i ruinezi viaa!
Tricia s-a aprat cu vehemen!

Nu-mi ruinez viaa cstorindu-m cu Frank! Este bun i mi


inspir ncredere! De cnd l cunosc, mi-a fcut numai bine. Cu el
voi duce o via linitit, plin de nelegere. Alegerea mea a fost
fcut!

CAPITOLUL VIII
O via linitit, plin de nelegere a repetat Chris cu un rs
zgomotos care a rsunat mult timp n ncpere. Este ceea ce doreti
tu, Tricia, cu adevrat? O via comod, dar plictisitoare, cu un om
care nu va fi niciodat capabil s trezeasc pasiunile care zac n
fundul inimii tale?
Ea a roit i a fost nevoita s se sprijine de pervazul ferestrei.
Nu tiu despre ce tot vorbeti!
ntr-adevr? a rspuns el cu un zmbet rutcios.
i cnd s-a micat spre ea, inteniile lui au fost clare. Prevznd
tentativa sa de fug, a ncletat-o cu brae de oel.
Apsat la pieptul lui puternic, Tricia trecea aproape printr-o
suferin fizic. Chris i-a nfundat minile n prul ei, strngnd-o i
aplecndu-i capul pe spate. Apoi i-a atins gura cu buzele i fiori de
plcere au asaltat-o.
Nu a gemut ea, contient c nu va putea rezista.
Srutrile uoare, dulci ale lui Chris, au presrat cu fiori drumul
nfrngerii sale. Apoi, el i-a cuprins buzele cu o ardoare contagioas
care avea raiunile ultimelor rezistene i a nceput s-i mngie uor
capul. mbtat de senzaii tulburtoare, Tricia i-a cuprins instinctiv
cu braele gtul dar, atunci cnd el a vrut s-o conduc spre divan, a
regsit o raz de raiune.
Nu, Chris, te implor! a spus cu vocea sufocat, desprinzndu-i
buzele de ale lui.
Cu marea lui nelegere a lsat-o s se desprind.
Am constatat ceea ce doream, a murmurat trecndu-i o mn
peste frunte.
Snul Triciei se ridica zvcnind n ritmul respiraiei sale
nsufleite. Mngierile lui Chris i-au dezlnuit o furtun interioar
care nu se potolise nc.

Ai constatat cu uurin c ntre noi exist o inegalabil atracie


fizic, a rspuns ea nroindu-se.
Te pregteti pentru o via lipsit de pasiuni, n timp ce cu
mine ai putea s atingi culmea fericirii, a afirmat el ncrcat de aluzii
intime care i-au fcut s-i bat inima i mai tare.
i-a desprins ochii pentru a scpa de privirile iscoditoare i
rscolitoare ale lui Chris. Da, avea dreptate, dar nu o nelegea. Ea
voia s fie iubit i Chris vorbea numai de dorine. De cnd se
cunoteau, el nu a pronunat niciodat cuvntul dragoste. Nu, a
concluzionat ngrozit, pentru c Chris i propunea numai o aventur.
Nu se gndea la nimic profund i durabil. Numai cu o clip mai
nainte, ar fi fost gata s prseasc proiectele sale de cstorie cu
Frank. Acum tia ce trebuie s fac.
Fr s reueasc s-i ridice privirea, a declarat cu fermitate:
M-am angajat s m cstoresc cu Frank i mi voi respecta
promisiunea fcut.
Chris a strns din buze i s-a nglbenit.
Mine plec. M ntorc la Citt del Capo, a anunat el cu voce
tioas i decis.
Tricia era pregtit pentru o desprire, totui cuvintele acelea i-au
cauzat o durere profund.
Dac i schimbi prerea, tii unde s m gseti, a adugat el
plictisit.
Tricia i-a simit ndeprtndu-se i nchiznd cu violen ua n
urma sa. Ochii ei ntunecai, devenii mai mari de suferin, s-au
reumplut de lacrimi dureroase. I se prea c ncperea ncepea s se
nvrteasc n jurul ei, nereuind s se abin deloc, a izbucnit n
suspine.
n noaptea aceea a reuit s doarm numai pentru c era epuizat.
S-a trezit cu capul greu i s-a trt mai tot timpul prin cas, n
dimineaa aceea de smbt.
Seara, Frank a dus-o la restaurant. Cu un mare efort, Tricia a
reuit s par natural, dar a susine o discuie animat i distractiv a
rmas peste posibilitile sale. De mai multe ori a vzut privirea
ngrijorat a lui Frank oprindu-se asupra ei. Mncarea i vinul erau

excelente, ambiana foarte plcut Rul i indispoziia veneau din


partea ei. Atunci cnd Frank i-a propus s-o nsoeasc acas, a
acceptat imediat, cu mare uurare.
i normal, l-a invitat s urce puin. Au but cafeaua ascultnd
nite discuri cu muzic. Dup puin timp, Frank a cuprins-o n brae
i ea s-a lsat pe pieptul lui, absent.
Ai vreo problem, Tricia? a spus el, micndu-se puin pentru a
o observa mal bine.
Ai fost prea linitit toat seara i nu este felul tu!
Nu, totul este bine, a minit ea simindu-se n culp i
refugiindu-se din nou n braele lui.
El a strns-o din nou la piept i a nceput s-o srute. Srutrile lui
erau blnde, ca i cnd s-ar fi temut s nu-i fac ru
Prea blnde, s-a gndit ea in timp ce chipul zeflemitor al lui
Chris i revenea n minte. Disperat, a ncruciat minile dup ceafa
lui Frank i l-a tras spre ea. Srutul lor a devenit mai aprins, dar i
lipsea focul mistuitor pe care Tricia l simise cu Chris.
Te iubesc, i-a optit Frank la ureche.
tiu, a rspuns ea, resemnat s triasc o via lipsit de
pasiune.
S-au srutat din nou dar, de aceast dat. Tricia era prea obosit
pentru a-i mai fora propriile sentimente i Frank nu a ntrziat s-i
dea seama de schimbarea ei.
Eti obosit, a precizat cu un zmbet nelegtor. I-a mngiat
prul ca i cum ar fi fost o copil. Du-te i te culc, s dormi bine.
Voi trece mine dup mas i, dac vei dori, vom iei s ne plimbm.
Duminic, Tricia i-a regsit oarecum echilibrul, dar nu se simea
nc n stare s-i povesteasc lui Frank ceea ce s-a ntmplat. Numai
simpla reamintire a acelor evenimente nc prea apropiate era
suficient pentru a-i umple din nou ochii de lacrimi.
Luni dimineaa s-a ocupat cu frenezie de problemele de serviciu
pentru a uita totul. Timpul trecea n timp ce David Mc Gregor i dicta
corespondena.
Dup ce a terminat, el s-a rezemat de sptarul scaunului cu acel
zmbet cordial, pe care Tricia ncepuse s-i cunoasc.

Lucrm mai linitii fr domnul Hammond, ce zicei?


Ea i-a dat seama, cu surprindere, c a zmbit n mod spontan.
De ct timp lucrai pentru el? a ntrebat ea.
De doi ani. Am intrat la Uniwood la absolvirea cursului de
pregtire.
Mc Gregor a aprins o igar.
Mi s-a spus c tatl lui era i mai teribil atunci cnd conducea
instituia.
Poate c era teribil, a admis Tricia, obosit. Dar Benjamin
Hammond era chiar mult mai bun i foarte sensibil.
L-ai cunoscut? a ntrebat Mc Gregor, manifestnd o
curiozitate neateptat.
Da, a mrturisit ea i, vznd c era nelinitit, s afle ct mai
multe, s-a grbit s schimbe discuia. Cnd se vor ncepe
construciile noului local?
Luna viitoare. A mai tras o gur de fum. Ne-a lsat nainte de
nceperea lucrrilor, a adugat Mc Gregor.
La auzul acelor cuvinte Tricia i-a simit inima strngndu-i-se. n
orice caz, vechile cldiri pe care le iubea mult erau destinate s
dispar i, chiar dac ar mai fi rmas, ar fi trebuit s le prseasc
pentru a lucra n sediul cel nou.
O s-mi lipsii, a declarat Mc Gregor cu tristee. Secretarele
bune sunt foarte rare.
Mulumesc, domnule Mc Gregor.
David, a corectat-o el. A zmbit, i apoi chipul lui a recptat o
expresie mult mai serioas. Cunoti o alt fat care s fie n stare s
te nlocuiasc?
Domnioara Usher, de la serviciul de contabilitate, a rspuns
Tricia fr s ezite. Are deja practica muncii: m nlocuia pe timpul
vacanelor.
Domnioara Usher, a repetat Mc Gregor scriind numele pe
carneelul deschis aflat n faa lui. Te rog s caui dosarul ei, i s-i
spui s vin la mine azi la orele dou.
Foarte bine.

Tricia s-a ntors n biroul ei. nainte de a-i chema colega, a rmas
o clip cu capul ntre mini. Totul se succeda cu o asemenea
repeziciune, c trebuia s fac o mic pauz.
Ce este? a ntrebat Rosalie Usher, prezentndu-se la dou. De
ce vrea eful s m vad?
nainte de a rspunde, Tricia a observat figura exuberant a fetei,
o blond cu patru ani mai tnr ca ea.
Domnul Mc Gregor caut pe cineva care s m nlocuiasc
Mi-am dat demisia.
Rosalie s-a simit imediat flatat i a zmbit.
Atunci te-ai decis? Te cstoreti cu Frank? Tricia a fcut un
efort pentru a-i ntoarce zmbetul.
n loc s-i rspund, a apsat pe un buton i a spus:
Domnule Mc Gregor, a venit domnioara Usher.
S intre, a spus el.
Tricia i-a artat ua biroului efului.
Ureaz-mi noroc! a optit Rosalie intrnd n biroul directorului.
Rmas din nou singur, Tricia a alungat gndurile inoportune i
s-a concentrat asupra lucrrilor. Oricum, continua s-i pun unele
ntrebri. Fcea bine dac se cstorea cu Frank? Degetele sale s-au
oprit pe tastele mainii de scris i a privit briliantul care i strlucea
pe degetul inelar.
Este prea trziu pentru a da napoi s-a gndit, i s-a forat s-i
fixeze atenia pe coresponden.
O jumtate de or mai trziu, Rosalie a ieit din biroul lui Mc
Gregor. Tricia i-a lansat o privire interogotiv.
Ei, cum este? Pot s-i spun felicitrile mele?
Da, am obinut postul.
Perfect! a exclamat Tricia, introducnd o hrtie n main,
Rosalie a indicat cu mna biroul lui David Mc Gregor.
Fascinant, nu-i aa? Dar nu are nimic comun cu Chris
Hammond Cnd l simeam aproape, mi se oprea respiraia.
Tricia cunotea bine tulburarea resimit de Rosalie!
A ncercat s glumeasc, fr prea mult convingere i a exclamat:
Fii atent, s nu-i spun logodnicului tu! Rosalie a izbucnit n
rs.

Peter nu este gelos, din fericire! Apoi a privit la ceas. Trebuie


s m ntorc la mine la contabilitate, a declarat.
Dup ce a plecat, Tricia nu a mai avut deloc timp s se gndeasc:
David Mc Gregor a chemat-o pentru o lucrare urgent.
n restul sptmnii, Tricia a fost foarte ocupat cu munca pentru
a se orienta asupra propriului viitor. Noaptea, ns, lucrurile s-au
petrecut diferit. Singur cu gndurile sale, nu reuea s doarm. A
fost deseori tentat s recurg la somnifere, dar pn la urm a
renunat, de team s nu se obinuiasc cu ele. De regul, se trezea
mereu n zori i, ateptnd momentul plecrii la serviciu, se grbea s
fac unele lucruri prin gospodrie.
Miercurea din sptmna urmtoare, a avut a surpriz plcut.
Charles Barrett i-a telefonat la birou. Auzindu-i vocea, a fost gata s
plng de bucurie.
Ce-ai zice s petreci un weekend la noi la Bufallo Bay? a
ntrebat-o.
Acest lucru m tenteaz foarte mult, dar nu a vrea s v
deranjez!
Nu spune prostii, drag! i a rs cordial. i-o dau i pe Milly,
care va ti s te conving mai bine dect mine.
Tricia? a spus exuberant doamna Barrett lund receptorul de
la soul ei. Suntem puin cam obosii de aceeai prieteni i am fi
tare fericii s te revedem! Vino vineri dup ce termini programul,
direct de la serviciu Mor de dorina de a-i prezenta noua noastr
cas!
Tricia nu s-a lsat rugat prea mult.
Accept cu plcere invitaia.
Perfect! Pe vineri! a confirmat bucuroas doamna Barrett.
Joi seara, Frank a telefonat Triciei c va pleca n ziua urmtoare la
Port Elisabeth unde avea de rezolvat unele afaceri pn luni. Tricia a
primit vestea cu mult satisfacie i nu a avut nici o remucare pentru
c a acceptat s petreac sfritul sptmnii la Barrett.
nchiznd telefonul, s-a simit cuprins de un sentiment straniu de
libertate. Era liber s fac ceea ce dorea! Liber! Chiar dac numai
pentru un sfrit de sptmn. O clip dup aceea i-a scos inelul de
logodn care o jena.

Vineri a plecat la Buffalo Bay ntr-o stare de exaltare de nedescris.


Charles i Milly Barrett prsiser Knysna numai de o lun, i cu
toate acestea avea impresia c nu i-a vzut de o venicie. Ultimele
sptmni i-au fost foarte agitate!
Ajuns la rul Gukamma, unde florile galbene ale rodului
pmntului nfloresc n adncuri, Tricia a luat-o pe o strad
secundar care ducea spre un golf mic. Dup un sfert de or, staiona
n faa casei lui Barrett. Charles i Milly i-au alergat n ntmpinare.
Patru sptmni de odihn au fcut miracole: Charles avea un
aspect magnific, Milly era, ca ntotdeauna, buntatea ntruchipat.
Amndoi au condus-o pe Tricia de-a lungul aleii strjuite pe margini
de margarete pn la intrarea n noua lor locuin.
Milly a tiut s creeze o atmosfer dulce i linitit. n noul
mobilier Tricia a regsit cteva obiecte familiare, precum pisica de
porelan care prea c-i zmbete de sus de pe emineu.
n timp ce Charles pregtea aperitivele, stpna casei a condus-o
s-i arate camera ei. Abia s-a aflat n camera aceea cu tapetul de un
verde odihnitor, c ea s-a relaxat pe moment i toate motivele
chinurilor din ultimele zile au prut s dispar.
Te-ai obosit mult, luna asta? a ntrebat-o Milly, observnd-o
atent.
Tricia i-a plecat privirea.
Nu, de ce?
Ai slbit i ai ochii puin ncercnai tiind c nu ar fi putut
s ascund adevrul
Millyei pentru mult timp, Tricia s-a limitat s-i spun:
Nu dorm foarte bine n aceast perioad.
i pariez chiar c nu mnnci suficient! a continuat Milly cu un
zmbet. Vom profita din plin de aceste zile pentru a pune la punct
lucrurile i-am pregtit toate felurile tale preferate.
Dumneata m-ai rsfat mereu.
Nu am copii, astfel c m consolez cu tine! i-a explicat Milly.
Atta afeciune a fcut-o s-i dea lacrimile Emotivitatea aceea
excesiv nu a trecut neobservat, dar Milly s-a artat discret.

Limitndu-se s-i cuprind tinerete mijlocul cu un bra, a


invitat-o s coboare n salon:
Vino, copila mea, s nu-l facem pe Charles s atepte.
Dup o cin foarte apetisant, au stat n salon la taclale. n noaptea
aceea, pentru prima dat dup cincisprezece zile, Tricia a dormit
bine, fr vise urte. S-a trezit numai cnd Milly i-a adus dejunul pe
o tvi.
Este opt i jumtate, a anunat-o. Cnd ai s fii gata ar trebui s
mergi pn la plaj Plimbarea are s-i fac foarte bine.
i, in timp ce Tricia mnca cu poft, Milly o privea cu o expresie
fericit.
Ai s-l ntlneti n mod sigur pe Charles, a precizat apoi,
ndreptndu-se spre poart. S ncercai s v ntoarcei pentru prnz!
Tricia s-a lfit, cu plcere, n perne. Micul rid care li traversase
fruntea n zilele precedente datorit frmntrilor chinuitoare, i
dispruse. Un zmbet destins i-a luminat chipul. Invitaia fcut de
Milly de a face acea plimbare a fost oarecum ca un ordin, dar era
foarte fericit s-o asculte.
S-a mbrcat ntr-o costumaie comod i cald i s-a dus pe plaj.
Aerul marin i se prea un deliciu i s-a aezat pe nisip.
Urmrind zborul unui pescru, a zrit puin mai departe silueta
lui Charles. Tricia i-a adresat un salut cu mna i s-a ridicat, mergnd
spre el.
Au nceput s flecreasc printre stnci, ntr-un col ferit de vnt,
alturi de marea care fremta puternic. Tricia l-a informat pe Charles
cu ultimele tiri despre ntreprindere, ntr-un mod oarecum
impersonal. Apoi, pe neateptate, nu a mai avut nimic s-i
povesteasc. nchiznd ochii pe jumtate pentru a-i proteja de soare,
a privit norii ca nite turme de oi pe cerul albastru, pentru a uita
linitea de nenlturat care se coborse ntre ei.
Ce te chinuiete, Tricia?
ntrebarea aceea neateptat a fcut-o s tresar. L-a privit o clip
pe Charles, apoi l-a dus pe marginea apoi. La civa metri de ei,
valurile se sprgeau pe plaj n stropi mari de spum. Charles i
Milly o cunoteau prea bine pentru a sa lsa nelai de prefcuta ei
bucurie.

A cules o crengu i a spus cu un oftat:


Sunt pe punctul de a m cstori cu Frank. A urmat o alt
perioad lung de linite, apoi
Charles a decis s intre n miezul problemei i a observat:
Ar trebui s te felicit, Tricia, dar nu ai aerul c eti fericit.
Nu tiu bine n ce punct m aflu a recunoscut ea cu un
zmbet silit.
Ai face bine dac mi-ai explica totul, i-a propus Charles
protejnd cu o mn flacra chibritului i aprinzndu-i o igar.
M-am decis s m cstoresc cu Frank pentru c mi-era
team.
Team de Chris? a ntrebat-o Charles n mod brusc, fr
menajamente,
Da, ai ghicit.
Deci, te-ai logodit cu Frank pentru a te proteja de Chris?
Tricia s-a narmat cu curaj i a nfruntat privirea cenuie i ferm a
lui Charles.
Prezentat astfel, lucrul pare oribil.
i este oribil, nu-i aa?
Un atac att de direct o aruncat-o ntr-o stare de confuzie extrem.
Dumneata m iei puin peste picior, domnule Barrett! a
protestat ea.
Este mai bine s privim adevrul n fa, chiar dac ne doare, a
declarat el linitit
Cu toate acestea, Tricia s-a retras n defensiv.
l iubesc pe Frank i l stimez. Cu puin noroc, am putea s fim
foarte fericii mpreun.
Atunci de ce eti aa de trist? a ntrebat-o Charles fcnd-o
din nou s cad n ncrctur.
Tricia l-a privit o clip fr s rspund, apoi privirea ei s-a
pierdut n deprtare, spre pescari. n final, a declarat cu franchee:
Sunt mai puin sigur de decizia mea de cnd Chris a aflat
adevrul despre moartea tatlui su.
neleg a spus Charles care ncepea efectiv s neleag
situaia. Tu l-ai informat? Tricia a dat din cap:
Nu, Maxine s-a trdat singur.

Ciudat din partea ei, a constatat Charles pe un ton dispreuitor.


Amintindu-i de dup-amiaza aceea, Tricia s-a simit cuprins de
nelinite.
Nu vreau s intru n amnuntele acestei poveti, s-a grbit s
precizeze, alungnd acele ndoieli.
Charles a observat-o atent i, imediat dup aceea, a ntrebat-o cu
delicatee:
l mai iubeti nc?
Am promis lui Frank c m cstoresc cu el, a spus ea evaziv.
Charles a mai tras cteva fumuri din igar cu un aer obosit, dup
care a aruncat chitocul n mare. Pe chipul lui brzdat de riduri s-a
zugrvit un fel de nelinite.
Nu m gndesc la Frank, acum Te-am ntrebat dac l mai
iubeti nc pe Chris
Buzele ei care tremurau au fost mai elocvente dect orice rspuns.
Da, cred c-l mai iubesc nc, dar Charles nu i-a mai lsat
timpul s termine fraza i a ntrebat-o:
i el, ce sentimente are fa de tine?
Eu nu.., nu tiu, a bombnit Tricia forndu-se pentru a nu-i
da lacrimile. Pare furios din cauza cstoriei mele cu Frank, dar nu
mi-a cerut s m cstoresc cu el
Ce i-a propus? O aventur?
N-a spus nimic clar. De fiecare dat, circumstanele m-au
determinat s cred c nu dorete nimic mai mult
Dup o clip de gndire, Charles a continuat:
Ce ai fi fcut dac i-ar fi cerut s te cstoreti cu el?
Acum nu pot s m cstoresc cu el.
Din cauza a ceea ce s-a ntmplat ntre voi?
Nu, nu numai, a explicat Tricia cu o voce blbit. Din cauza
lui Frank. El m iubete. Dac nu m-a mai ine de promisiunea
fcut, i-a rupe inima.
Nu este necinstit s te cstoreti cu el fr s-l iubeti?
i nu a fi necinstit fa de mine nsmi dac a atepta ceea
ce nu voi reui niciodat s obin? a gemut ea. Nu am dreptul s iau
mica porte de fericire pe care viaa mi-o ofer? A izbucnit n lacrimi.
A vrea s tiu ceea ce trebuie s fac!

El i-a dat o batist i a consolot-o ca un tat. Cnd s-a calmat n


final, i-a spus cu blndee:
Nu pot s iau decizii n locul tu, dar pot s-i dau un sfat: nu te
cstori cu Frank pn cnd nu vei fi absolut sigur de tine.
M ntreb dac voi reui vreodat s fiu sigur de ceva
Tricia s-a ntrerupt pentru a-i terge ochii. De cnd se confesase lui
Charles, se simea mai bine.
Mulumesc pentru c ai avut rbdare i m-ai ascultat, i-a spus
cu un zmbet trist. Voi mai reflecta
Haide! i-a spus el ajutnd-o s se ridice n picioare. ncepe
s-mi fie foame.
Duminic la prnz, n timp ce-i pregtea valiza Milly a intrat n
camera Triciei.
A vrea s-i vorbesc un moment singur, a spus pe un ton
ezitant, stnd pe pat. Am discutat totul despre logodna ta cu Frank,
dar exist ceva ce nu pot discuta n prezena lui Charles Milly s-a
ntrerupt, jenat, dup care a tras-o pe Tricia mai spre ea. Atunci
cnd o femeie nu se druiete totalmente brbatului cu care se
cstorete, a continuat, mariajul are puine probabiliti s dureze. O
femeie trebuie s-i iubeasc soul din toat inima, cu toat fiina sa.
ntlnind privirea interogativ a Triciei, Milly i-a mrturisit din
experiena ei proprie.
Fata cu care trebuia s se cstoreasc Charles a murit cu
cteva zile nainte de a ne ntlni noi. Dup o anumit perioad
ne-am dat seama c ne simeam bine mpreun i eu m-am
ndrgostit de Charles. Cnd m-a cerut de soie, eu tiam c
sentimentele sale nu aveau aceeai intensitate ca ale mele. i totui,
cu anii, am tiut s-i cuceresc dragostea cu fora dragostei mele
Emoionat de propriile mrturisiri, Milly a luat minile Triciei i
i le strngea.
O femeie ndrgostit are rbdarea s atepte i s fac tot ce
este necesar pentru fericirea mariajului dorit. Un brbat, n schimb,
se plictisete repede de o femeie care nu-l iubete cu adevrat, iar
cstoria se duce de rp.

Tricia a fost foarte surprins nelegnd c Charles i Milly nu


s-au iubit tot timpul cu aceeai intensitate. O linite ndelungat s-a
aternut ntre cele dou femei dup confesiunea fcut de Milly.
Vrei s spui c, lundu-l pe Frank, a face o greeal? a
ntrebat n final.
Nu mi-a permite niciodat s m amestec n viaa ta, dar a
vrea ca tu s-mi promii un lucru: gndete-te foarte bine nainte de a
lua o hotrre.
Milly a continuat, privind-o pe Tricia cu o afeciune tinereasc.
Charles i cu mine tim c Frank este un om minunat i c va fi
un so bun. Dar tu eti sigur c vrei s devii soia lui?
Cu o seriozitate profund, Tricia o rspuns:
i mulumesc pentru ncrederea pe care ai avut-o i mi-ai fcut
aceste confidene, Milly, i i promit c voi reflecta bine nainte de a
m angaja definitiv.
Foarte bine! a spus Milly cu un oftat de uurare.
inem neaprat s te tim fericit, Tricia Merii acest lucru
cu adevrat.
Ea s-a strduit s-i alunge nodul care i se pusese n gt.
Mulumesc nc o dat, Milly!
Trziu dup prnz, ntorcndu-se spre cas, a continuat s
reflecteze. Charles i Milly au pus-o n faa responsabilitilor sale.
Cu toat solicitudinea de care erau capabili, au sftuit-o i ndreptat-o
pe cile cele mai bune. Acum trebuia s hotrasc singur i s ia
decizia optim. Ea a fost cea care, ntr-un moment de egoism i de
incontien, o acceptat propunerea lui Frank. Cum ar putea s-i
cauzeze o durere i o decepie aa de mare? Simea c nu are dreptul
s fac acest lucru.
Teama care o mpingea ca s-l ia de so nu mai avea nici o raiune
de cnd Chris a plecat din nou la Citt del Capo. Dar ea nu putea s
demonstreze o astfel de uurin de neiertat nclcndu-i cuvntul
dat.
S-a folosit de Frank n mod ruinos. S-a gndit, este adevrat, c
ar fi putut s fie fericii mpreun. Dar dup ce a discutat cu Charles
i Milly, a nceput s aib ndoieli serioase.

CAPITOLUL IX
Tricia a petrecut sptmna urmtoare ntr-o stare de nesiguran
crunt. Timpul zbura cu o vitez incredibil, constrngnd-o s fac
o alegere. i-a pus din nou inelul lui Frank, dar imaginea lui Chris
domnea n inima ei ca un stpn de necontestat. Se simea n mod
dureros mprit n dou. Ca loialitate i ca afeciune simea c
aparine lui Frank, dar o atracie irezistibil o mpingea spre Chris,
Consecinele acestei dileme erau de acum evidente, nu reuea deloc
s se relaxeze n compania lui Frank. Relaiile dintre ei deveniser
dificile.
Ce se ntmpl, Tricia? a ntrebat-o el ntr-o zi, ncepnd s-i
piard rbdarea.
Deja de mai multe ori, n seara aceea, Tricia s-a desprins atunci
cnd el a vrut s-o cuprind n brae.
Nimic, a spus ea prudent, ncercnd s ctige timp, dar
nroindu-se din cauza minciunii.
Tricia, drag, te cunosc prea bine pentru a m lsa nelat, a
declarat Frank, ncercnd s rmn calm. De cnd Chris Hammond
a plecat la Citt del Capo, comportarea ta a devenit ciudat. Vreau s
tiu ce se ntmpl cu tine. i-ai schimbat poate ideea privind
cstoria noastr?
Frank, eu nu ntlnind privirea lui, ea s-a ntrerupt. Nu putea
s-i mai ascund evenimentele mentele din ultimele sptmni. Chris
a descoperit adevrul despre moartea tatlui su, a ncheiat
mrturisindu-i.
Exceptnd o uoar contracie a buzelor, trsturile neregulate ale
lui Frank au rmas nepstoare.
Ai face bine s-mi spui totul, a sftuit-o. Resemnat, ea s-a
aezat ntr-un fotoliu n faa lui. A reuit de acum s se controleze: cu
voce ferm, a descris n cele mal mici amnunte ntmplrile din ziua

n care Maxine a nvlit n biroul lui Chris. Dar nu a avut curajul s-i
vorbeasc despre vizita lui, n seara aceea.
Frank asculta cu rbdare. Cnd ea a tcut, o rmas mult timp n
linite. Cu capul plecat, cu privirea aezat pe minile mari aspre de
munc, prea c este cuprins de un profund chin interior.
Apoi s-a ndreptat i a ntrebat-o aprins:
l mai iubeti nc pe Chris, nu-i aa? Vznd chipul lui rvit
de durere, n-a mai putut suporta.
Oh, Frank, s-l uitm pe Chris!
Din partea mea, pot s-l uit! a replicat Frank cu un cinism
surprinztor din partea lui. Dar tu?
S-l uite pe Chris? Nu! Niciodat! Cu un efort disperat, Tricia a
reuit s nbue mrturisirea pasionat care i venise pe buze.
Pe un ton hotrt, a afirmat n schimb:
Am acceptat s m cstoresc cu tine, Frank.
Pentru c m iubeti, sau i-este fric s nu ntmpini noi
suferine cu Chris?
Cum s ocoleasc o ntrebare aa direct? Frank nu i-a lsat timp
pentru a gsi un rspuns S-a dus spre ea i a sltat-o din fotoliu
pentru a o cuprinde n brae. A srutat-o cum nu a mai ndrznit
niciodat, fcndu-i ru, n timp ce minile sale i pipiau formele
corpului cu o ndrzneal suspect.
Tricia nu s-a zbtut. Abandonndu-se docil lui, s-a forat n
schimb s se simt emoionat. De aceast dat proba era fcut:
greeala crunt pe care ar fi comis-o cstorindu-se cu Frank i-a
aprut cu toat claritatea sa.
Dup ceea ce ei i s-a prut o eternitate, Frank a lsat-o i s-a
deprtat cu un zmbet trist.
Ai ncercat s m iubeti, cu toate forele tale, Tricia, dar nu ai
reuit. Tu nu m vei iubi niciodat, tii acest lucru ca i mine.
Ea s-a ntors pentru a nu vedea suferina profund care i se putea
citi n priviri.
Frank, eu eu te iubesc foarte mult i n mod cinstit m
gndesc c mariajul nostru ar avea multe probabiliti de reuit
dar

dar imaginea lui Chris s-ar interfera ntotdeauna ntre noi, a


afirmat cu o amrciune care a frnt inima Triciei.
Ochii i s-au umplut de lacrimi.
mi pare ru, Frank, eu
Eti liber, Tricio, a spus el cu un oftat, cuprinznd-o de umeri.
Minile lui tremurau. Du-te la Chris, dac asta doreti Sper ns c
nu vei fi nefericit.
Degetele lui au strns-o o clip, apoi a lsat-o i a plecat din
camer. Emoionat i surprins, ea a rmas la nceput nemicat, ca
paralizat, apoi a alergat i l-a ajuns n u.
Frank?
El s-a ntors imediat.
Da, drag
Tricia cuta disperat cuvintele. Ar fi dorit att de mult s-i spun
cuvinte de reconfortare. s-i alunge chinul care i ntuneca privirea,
dar S-a limitat s-i scoat inelul i s i-l restituie n linite:
S m ieri! i-a optit cu vocea sufocat. Frank i-a mngiat cu
tandree obrajii i a plecat. Un alt capitol din viaa Triciei lu sfrit.
Nu-i rmnea dect, s plng pierderea unui prieten preios.
A doua zi dimineaa, Rosalie Usher nu a ntrziat s constate lipsa
inelului, dar a ateptat pauza de la prnz pentru a-i satisface
curiozitatea.
Cum de nu mai ai inelul?
Frank i cu mine am decis s rupem logodna, i-a explicat ea
linitit.
Rosalie a holbat ochii.
Dar de ce? V cunoatei de atta timp!
De mult timp, poate, a rspuns Tricia ntr-un mod evaziv. Am
neles c mariajul ar fi riscat s fie un faliment.
Rosalie i-a pus o alt ceac de ceai.
i acum ce se va ntmpla? a ntrebat jucndu-se nervoas cu
linguria.
Tricia a ghicit motivele preocuprii ei i s-a grbit s-o asigure:
Oricum, nu voi reveni la decizia mea. M gndesc s plec din
Knysna, dar nu am fcut nc o alegere definitiv.

Unde ai intenia s pleci? a ntrebat-o colega fr s-i ascund


imensa uurare.
Tricia a ridicat din umeri cu dezinvoltur.
Poate la Citt del Capo. Nu m-am gndit nc destul. nainte
ns intenionez s-mi iau un concediu. Apoi m voi gndi.
Nu te-am mai vzut niciodat aa nehotrt, a afirmat Rosalie
dup o lung tcere.
Tricia a privit-o direct n fa.
Ca s fiu sincer, nici eu nu m recunosc. Colega nu a mai
ndrznit s-i pun alte ntrebri.
Cu ct se apropia momentul prsirii instituiei, cu att Tricia se
simea cuprins de acel sentiment de nesiguran pe care l observase
aa de bine la Rosalie.
Cum de nu mai ai inelul?
Frank i cu mine am decis s rupem logodna, i-a explicat ea
linitit.
Rosalie a holbat ochii.
Dar de ce? V cunoatei de atta timp!
De mult timp, poate, a rspuns Tricia ntr-un mod evaziv. Am
neles c mariajul ar fi riscat s fie un faliment.
Rosalie i-a pus o alt ceac de ceai.
i acum ce se va ntmpla? a ntrebat jucndu-se nervoas cu
linguria.
Tricia a ghicit motivele preocuprii ei i s-a grbit s-o asigure:
Oricum, nu voi reveni la decizia mea. M gndesc s plec din
Knysna, dar nu am fcut nc o alegere definitiv.
Unde ai intenia s pleci? a ntrebat-o colega fr s-i ascund
imensa uurare.
Tricia a ridicat din umeri cu dezinvoltur.
Poate la Citt del Capo. Nu m-am gndit nc destul. nainte
ns intenionez s-mi iau un concediu. Apoi m voi gndi.
Nu te-am mai vzut niciodat aa nehotrt, a afirmat Rosalie
dup o lung tcere.
Tricia a privit-o direct n fa.
Ca s fiu sincer, nici eu nu m recunosc. Colega nu a mai
ndrznit s-i pun alte ntrebri.

Cu ct se apropia momentul prsirii instituiei, cu att Tricia se


simea cuprins de acel sentiment de nesiguran pe care l observase
aa de bine la Rosalie.
Tricia nu l-a mai revzut deloc pe Frank din seara n care el i
redase libertatea. Uneori compania lui i lipsea. Frank lsase un mare
gol n viaa ei. Date fiind circumstanele, oricum, separarea aceea era
necesar, A ncercat s profite n acea perioad de singurtate pentru
a-i pune la punct problemele de via i s-i organizeze viitorul.
Dar continua s fie cuprins de un profund sentiment de nesiguran.
Ce se va ntmpla cu mine? a gemut ntr-o sear, n timp ce
ncerca s doarm.
Se anunau zile grele. n cursul ultimei discuii, Chris i-a spus s-l
caute dac nu se va cstori cu Frank. Dar ea ignora ceea ce avea n
intenie s-i propun: cstoria, sau o simpl aventur?
Ar avea curajul s mearg la el i s-i spun: Iat-m, f cu mine
ceea ce doreti? Ar ndrzni vreodat s fac un asemenea pas?
Raiunea i rspundea nu, n timp ce inima i spunea da. Din
acel conflict silenios un lucru a izbucnit cu o eviden perfect:
dragostea ei pentru Chris a rezistat la ase ani de desprire. i ea
devenise mai puternic i profund. Cu toate suferinele i umilinele
pe care le-a suportat n trecut, i cu toate cele care n mod sigur o
ateptau n viitor, ea l-ar fi iubit pn n ultima clip a vieii sale.
Voi merge la el, a murmurat n final. Dac m mai dorete
nc, voi accepta ceea ce mi va propune.
Lund aceast decizie, n sfrit mai nseninat, a reuit s
adoarm.
Ultimele zile de lucru la instituie au trecut repede; perspectiva de
a-l revedea pe Chris ct mai curnd o fcea s fie agitat i
melancolic, ncetase s-i mai fac attea probleme i
comportamentul ei trebuia s par puin ciudat pentru c, uneori,
surprindea privirile lui Mc Gregor sau ale Rosaliei fixate asupra ei.
Oricum, din pruden, se controla n aa fel ca s satisfac
curiozitatea lor.

Cnd Mc Gregor i-a druit, din partea ntregului personal, un


serviciu de cafea minunat, a ntrebat-o:
Care sunt proiectele tale, Tricia?
Nu am nc un program precis, a rspuns ea evaziv,
tergndu-i nite lacrimi de emoie. Dar nu am s v las fr veti,
aceasta este sigur
Concediu plcut, i-a sugerat Rosalie. i nu uita s ne trimii o
vedere!
Promit!
Tricia le-a adresat un frumos zmbet n timp ce o und de speran
i-a nclzit inima. Dac norocul i surdea, poate c vacana ei se va
transforma ntr-un frumos voiaj de nunt
n miercurea aceea, ieind de la instituie pentru ultima oar, a
ncercat o nostalgie acut. n mod fericit acea tristee era temperat
de alte sentimente. Dorina i nerbdarea de a-l revedea pe Chris
deveniser chinuitoare.
Tricia cunotea adresa lui i numrul de telefon de la Citt del
Capo. De mai multe ori a fost tentat s-l sune, dar a renunat,
prefernd s-i vorbeasc personal.
A petrecut o noapte agitat. n zori era deja n picioare i a putut
s se dedice numeroaselor treburi gospodreti care o ateptau nainte
de a se urca in main i s plece la Citt del Capo.
Nu a reuit s fie gata nainte de ora unu. Spre regretul ei, a
nceput s plou. S fi fost o prevestire rea? Dar a nlturat imediat
aceast idee i a plecat.
Pe drum s-a oprit de dou ori pentru a lua benzin, i a treia oar,
odat cu nserarea, pentru a mnca ceva.
nc dou ore de drum i va sosi la destinaie, a calculat ea. A
pltit mncarea i s-a mbrcat cu impermeabilul pentru a merge n
parcare la main. Nu-i plcea s ofeze noaptea, mai ales cnd ploua
i se reducea vizibilitatea. S-a cit un moment pentru c nu a amnat
plecarea pentru mine. Pe de alt parte, ideea de a mai petrece o
noapte n nesiguran i era intolerabil. A accelerat, grbit s
ajung la destinaie.
Erau deja orele nou seara, cnd a intrat n Rondenbosch, cel mai
elegant cartier din Citt del Capo, i a pierdut cteva minute pentru a

afla strada pe care o cuta. Inima i btea puternic n piept. Toate


ndoielile, lsate de-o parte de cnd luase decizia aceea, s-au rentors
s-o asalteze. i dac o fi greit? Dac Chris nu o fi vorbit n mod
serios? Poate c nu ar fi trebuit s-l ia ad litteram Ce se va
ntmpla cu ea, dac el nu o va primi aa cum spera?
n agitaia ei, nu a vzut la timp un cine mare negru care traversa
strada. A apsat puternic cu piciorul pe frn trgnd mult pe stnga
i evitnd la milimetru att animalul ct i trunchiul unui copac.
Maina s-a oprit la civa centimetri de un mare stlp alb din piatr
care indica nceputul unui drum particlar. Uurat pentru c a scpat
cu bine, dar nc tulburat, Tricia a aezat braele i capul pe volan
pentru a-i reveni.
Cnd a ridicat din nou capul i a privit afar prin gemule, i-a dat
seama c stlpul alb marca intrarea pe domeniul lui Chris. A introdus
n vitez i a ncercat s dea napoi, dar roile posterioare se
mpotmoliser n noroi. Tentativele sale nu fceau altceva dect s
nruteasc situaia. Nu mai avea de ales, nu mai putea s fug
deloc. Trebuia s strbat drumul i s bat la ua casei. Dac nu,
trebuia s cear ajutor pentru a scoate maina.
Era frig. Cobornd din main, s-a crispat. ncercnd s evite
bltoacele, s-a apropiat de elegantul portal de la intrare al unei case
cu dou etaje, ascuns ntre copaci. Unele ncperi erou iluminate.
Cu toat graba de a se adposti de ploaie, Tricia a rmas o clip
nemicat la captul drumului, ezitant. Ce i vor rezerva urmtoarele
minute? Chris i-a fcut cinstit propunerea ca s vin s-l caute? Ar
putea s devin ridicol?
Picturile de ap care i cdeau n ceaf au grbit decizia sa. A
inspirat profund i a parcurs ultimii metri. Mna ei s-a ntins spre
butonul soneriei, dar nu l-a atins. A recunoscut c este la. n sfrit,
lundu-i inima n dini, cu curaj, a apsat butonul de trei ori, cu
hotrre.
Poarta s-a deschis aproape imediat i un om al casei n livrea a
invitat-o respectuos s intre.
Domnul Hammond este este acas? a reuit s ntrebe Tricia.
Dac majordomul i-ar fi rspuns c nu, s-ar fi simit satisfcut.

Da, doamn. Domnul Hammond este n cas, a rspuns omul


cu o curtoazie extrem. Chipul lui era absolut impenetrabil, ca i cum
vizitele feminine, la ora aceea a serii, ar fi fost ceva obinuit. Pot s
v iau impermeabilul?
Tricia i l-a dat i el a poftit-o s ia loc ntr-un salon plcut nclzit.
Pe cine trebuie s anun, doamn?
Meredith, Tricia Meredith.
Omul a fcut o reveren i a ieit. Rmas singur, s-a apropiat
de emineu i a ntins cu voluptate minile spre flacr.
Deasupra emineului era atrnat un portret al lui Beniamin
Hammond. Tricia l-a observat nc din primul moment. A contemplat
frumosul chip, privirea blnd care prea c se oprete asupra ei I
se prea c Benjamin Hammond ar fi fost acolo, prezen
reconfortant ntr-un moment decisiv al vieii ei.
ncperea era mobilat cu fotolii mari belgiene i perdele lungi
colorate care ddeau o not vesel ambianei aceleia puin cam trist.
Poate, n alte timpuri, a fost o camer mai animat. Dar n acel
moment, nu avea un aer de via trepidant.
Auzind un zgomot de pai, Tricia s-a ntors cu nelinite. n spatele
unei aparene linitite, tremura ca o frunz n vnt.
A sosit momentul! a spus ca pentru sine.
Figura atletic a lui Chris se profila n dreptul uii. Tricia era aa
de emoionat c l gsea i mai nalt dect i-l amintea. Abia mai
putea s respire.
Cnd el a intrat n ncpere, i-a dat seama c nu era singur. O
brunet graioas cu ochii ca migdalele, mbrcat elegant, l urma.
Tricia a privit zmbetul de complicitate pe care buzele acesteia pline
i senzuale l-au adresat lui Chris.
Un frig mortal o cuprinsese. I se prea c a nceput s se nvrt
camera cu ea i a trebuit s se sprijine de emineu pentru a nu cdea.
Cu toate acestea, a spus pe un ton distinct: - M tem c nu am sosit
ntr-un moment oportun.
O linite apstoare a urmat dup cuvintele sale. Chris i femeia
i-au schimbat un alt zmbet amuzat.
Tricia nu-i fcea probleme. Era prea obosit, prea contient de
aspectul ei neglijent. Maneta pantalonilor era ud, i cnd o pictur

de ap i-a czut pe nas de pe pr, a fost pe punctul de a izbucni n


lacrimi. nc o dat, s-a comportat cu o ingenuitate i o zpceal
incalificabile. i-a ters vrful nasului i a ridicat din nou capul ntr-o
atitudine plin de orgoliu.
Chiar n momentul n care privea la cei doi n mod sfidtor, Chris
a parat mnia ei anunnd cu o expresie indescifrabil:
i prezint pe secretara mea, doamna Joan Sadler.
Numai atunci Tricia a observat mapa port-documente pe care
tnra femeie o avea sub bra.
Mine am o reuniune important, a explicat Chris, i a trebuit
s-a pregtim.
O profund satisfacie a cuprins-o pe Tricia, rvind-o. Foarte
emoionat, a strns mna secretarei aproape fr s-i dea seama. Pe
neateptate a fost cuprins de un nou chin, cauzat de prezena femeii:
Chris nu a manifestat nici o bucurie revznd-o. L-a privit drept n
ochii lui migdalai i ceea ce a citit se asemna cu o iritaie cert:
mi pare ru c c v-am deranjat, a spus.
Dar nu! Eu sunt cea care v deranjez! a exclamat Joan Sadler i
s-a adresat lui Chris spunndu-i: M duc s dactilografiez acest text.
domnule Hammond. O s-l gsii pe birou mine diminea.
Foarte bine, a rspuns el.
Nu v deranjai s m nsoii, a mai spus femeia. Apoi o
zmbit cu gentilee Triciei, zicnd:
Sunt foarte fericit c v-am cunoscut, domnioar Meredith.
Devenind rigid din cauza tensiunii nervoase, ea a reuit cu greu
s mormie cteva cuvinte de convenien. Cnd s-a nchis ua
salonului dup plecarea secretarei, s-a aflat singur n faa lui Chris.
Prea un strin. Nemicat, o examina cu o privire rece. Apoi s-a
ndreptat spre bar, la cellalt capt al ncperii. - Ce vrei s bei? Am
un vin nemaipomenit s-i ofer.
Tonul acela rece a fcut-o aproape s nnebuneasc. Dezorientat,
a rspuns n mod mecanic:
Eu da mulumesc.
Chris s-a ntors cu spatele pentru a pune de but i ea a profitat
pentru a contempla cu tandree umerii lui lai i prul frumos. Murea
de dorina de a alerga lng el, s-l ating Dar expresia lui sever

i inaccesibil i tia orice elan. Chris s-a ntors spre ea chiar n acel
moment. Atunci i-a desprins repede privirea i nu a mai ridicat
deloc ochii nainte de a-i mulumi i a lua cu minile tremurnde
paharul cu picior nalt pe care el i l-a ntins.
Vinul a nclzit-o. Cuta disperat s spun ceva pentru a rupe
linitea aceea grea.
Secretara ta este delicioas, a declarat, n lips de alte subiecte.
i este chiar cstorit, a replicat Chris tios.
Nu voiam s insinuez nimic.
Cu un gest imperios al minii, el a ntrerupt-o i a intrebat-o
nerbdtor:
Crui fapt datorez onoarea vizitei tale!
Pentru a evita un cine, m-am mpotmolit aici n fa a
explicat, luat pe nepregtite i pus n ncurctur. i m tem c nu
voi putea mica maina dac cineva nu m ajut
Chris a ridicat o sprncean cu o expresie ironic:
Dac am ineles bine, te limitai la a trece i ai intrat pentru a
cere ajutor. Dac nu ar fi fost incidentul, ai fi continuat drumul fr
s te opreti
Nu, desigur, o rspuns ea, nedecis ntre ncurctur i iritare.
Atunci ai venit s m caui?
A slbit, s-a gndit Tricia privind chipul lui subiat. Dac i-ar fi
fcut cel puin un semn de ncurajare! Dar nu. Trsturile lui nu lsau
s transpar vreo emoie.
Tricia a golit paharul su i l-a aezat pe msua care era aproape
de ea. Apoi a spus cu curaj:
Chris ultima dat cnd ne-am vzut, tu mi-ai spus
Vocea i-a disprut. El o fixa cu o privire de ghea.
Am spus multe lucruri, n cursul ultimei noastre discuii, a
afirmat. La ce te referi n mod special?
Era decis s nu-i uureze acel pas, ci dimpotriv, prea s fac
exact contrariul.
Renunnd s mai spere n ajutorul su, Tricia i-a luat inima n
dini pentru a-i spune, vorbind cu ntreruperi:
Mi-ai spus c c dac am s-mi schimb ideea apropo de
de cstoria mea cu Frank, a putea a ti unde s te gsesc

Oprindu-i respiraia, a ateptat reacia lui. Nu a existat niciuna.


Chris a terminat linitit s bea. Ea avea senzaia c secundele se
succedau ntr-un ritm nebunesc, ca cel n care i btea ei inima. Dup
un lung moment a decis c linitea lui Chris semnifica un singur
lucru: nu voia nicicum s mai tie de ea. O mantie neagr de suprare
i disperare i-a czut n spate. Nemaireuind s suporte deloc situaia
aceea, s-a ndreptat spre u.
Eu am greit, a mormit fugind. Lacrimi de durere i de
umilin i-au umplut ochii.
Un moment!
Degetele lui de oel, au nfcat-o de bra dar suferina pe care i-au
cauzat-o era dulce. Nu avea nici fora i nici dorina de a se elibera.
Chris a dus-o din nou spre emineu fr ca ea s opun vreo
rezisten.
De ce i-ai schimbat ideea?
n n realitate, decizia a luat-o Frank, a explicat ea cu vocea
slbit, masndu-i braul care o durea.
Te-a absolvit de promisiune?
Da.
Pentru ce?
A a neles c mariajul nostru ar fi fost un faliment.
Ai bunvoina s te explici puin mai bine? Ce sens are acest
interogatoriu? s-a ntrebat Tricia cu tristee.
i-a dat seama c eram ndr s-a oprit pentru a corecta fraza.
i-a dat seama c nu eram destul de ndrgostit de el atunci mi-a
redat libertatea.
Voiai s spui c eti ndrgostit de mine? Chris a vorbit cu un
calm nelinititor. Pentru c ea, confuz, nu era n stare s rspund, a
prins-o de umeri i a zguduit-o cu violen.
Mrturisete!
Privirea lui era aa de penetrant c Tricia s-a simit descoperit n
secretele ei cela mai intime. A avut sentimentul c-l urte i voia s
nege, ca s-l fac s sufere aa cum suferea i ea. Dar, n acelai
moment, contactul minilor lui i-a produs fiori de plcere, fiori
cunoscui. Chris era aplecat asupra ei. Mirosul apei de colonie a
fcut-o s ntoarc capul spre el.

Nu, nu mai dorea deloc s lupte. Voia numai s rmn n braele


lui, s simt cldura acelui corp lipit de al ei. Nimic altceva nu o mai
interesa n afar de srutrile lui care tiau s-o aduc n pragul
extazului. i dup ce Chris a zguduit-o din nou, insistnd ca s-i
mrturiseasc dragostea ei, Tricia s-a lsat prad n braele lui, uitnd
de orice reinere.
Da, da, te iubesc! a murmurat cu chipul apsat n estura aspr
a hainei lui. Oh, Chris, tu nu mi-ai spus cu adevrat niciodat ceea ce
voiai de la mine, dar sunt aici! Dac m mai vrei nc, sunt a ta. Te
iubesc.
Este o confesiune autentic, a observat el cu cinism,
ntinzndu-i batista.
Da, a admis ea umilit, tergndu-i faa.
Trebuie s neleg c consimi s devii amanta mea?
Sngele i-a ngheat n vine. Incapabil s-l mai priveasc n ochi,
a murmurat timid:
Asta asta este ce vrei?
Poate.
Tricia s-a desprins de el, a privit o clip la flcrile din emineu,
n timp ce focul mocnit al deziluziei i consuma inima.
Rupnd linitea apstoare, i-a optit:
Dar nu ai vrea s te cstoreti cu mine?
A fcut o jumtate de ntoarcere brusc n jurul su i i-a aezat
din nou n fa, ochii mari care i strluceau pe chipul palid.
Chris?
Expresia lui a rmas indescifrabil, dar gura i s-a curbat ntr-un
zmbet ironic.
Aceasta te-ar tenta mai mult?
Chinul ateptrii era pentru ea un adevrat supliciu.
Nu m chinui aa, Chris, l-a implorat cu o voce sfiat.
Spune-mi ce vrei de la mine, dar nu m mai chinui.
Ca un fulger a fost lng ea, cu privirea scnteietoare care
exprima furie i cu buzele strnse, a prins-o brusc de mini i a tras-o
spre el.
i tu, nu m-ai torturat, oare, hotrndu-te s te mrii cu altul n
timp ce eu te doream cu toat fiina mea?

Oh, Chris, eu
Nu m-ai nnebunit lsndu-m s mi te imaginez n braele
altuia n timp ce visam numai s te in ntre ale mele?
Devornd-o din priviri, a strns-o la pieptul su. Srutul su a fost
o pedeaps violent pe care ea a suportat-o fr s se revolte. i, cnd
mnia lui a trecut, a continuat s-o srute, dar cu o minunat gingie.
Ea l-a cuprins cu minile de gt i a rspuns la srutrile lui cu extaz.
Tricia! a exclamat, rvit, afundndu-i faa lng gtul el. Au
existat zile n care am riscat s nnebunesc mi venea s sar n
main i s m ntorc la Knysna pentru a-i suci gtul lui Frank
Carlson!
Iart-m, Chris, a optit ea frmntndu-i minile in jurul lui.
S te iert? ridicnd capul, Chris i-a oferit spectacolul sfietor
al privirii sale chinuite. S nu vorbim de iertare, dragostea mea Ai
i tu s-mi ieri multe, pentru c nu neleg cum de poi s m mai
iubeti nc.
Tricia i-a mngiat cu pasiune chipul frumos.
Vom uita trecutul, i-a propus cu ardoare, s ne bucurm de
prezent
Nu gsesc cuvintele ca s pot s-i descriu sentimentele mele, a
murmurat Chris conducnd-o spre divan. Dup o alt srutare
languroas, a adugat:
S-i spun c te iubesc mi se pare prea puin comparativ cu
ceea ce simt eu.
M voi convinge, i-a rspuns Tricia ghemuit n braele lui.
Chris a mngiat-o cu pasiune nebun, apoi gurile lor s-au
contopit cu o egal pasiune, ntr-un foc mistuitor.

CAPITOLUL X
Chris i Tricia aveau nc multe lucruri s-i povesteasc, dar, o
lung perioad de timp, nu s-au gndit dect s se srute i s
savureze plcerea de a se fi regsit pn la urm. Chris i-a revenit
primul i s-a desprins uor de ea.
Cred c nu te grbeti s te ntorci la Knysna, nu-i aa?
Nu aveam nici un proiect precis, dar mi-am luat cteva lucruri
cu mine, a rspuns ea cu ochii zglobii care strluceau de dragoste.
Am vzut un hotel mic delicios aici n apropiere i
Tu rmi aici, n seara asta, i-a tiat-o el scurt, strngnd-o i
mai puternic la piept.
Dar eu nu
Din moment ce ne vom cstori mine, lucrul nu mai are nici o
importan.
Mine! a exclamat ea, uimit i extaziat. A dat capul pe spate
pentru a putea s studieze expresia lui Chris. Aerul lui hotrt i
maxilarele voluntare i fceau poft de glume. Nu este o decizie puin
cam precipitat?
Degetele lui Chris i atingeau n mod plcut forma obrajilor apoi a
alunecat de-a lungul gtului cu o senzualitate care i-a accelerat ritmul
respiraiei.
Am ateptat sase ani i nu voi mai atepta nici mcar o zi n
plus! a declarat el. Ne vom cstori mine, este inutil s mai
discutm Am decis deja!
Forndu-se s se lupte mpotriva dorinei care i invadase trupul.
Tricia l-a ntrebat:
i cu reuniunea ta?
n mod cert se va termina pe la orele unsprezece. Ne vom
cstori la primele ore ale prnzului. Apoi, voi fi cu totul al tu!

Cu totul al ei! La gndul acela fremt de fericire. Chris era


aplecat asupra ei. Chipul lui avea o expresie rutcioas: tia cum s-a
tulbure cu cuvintele i mngierile sale.
Dar i apartamentul meu? a protestat ea slab. i apoi, nu
mi-am adus destul mbrcminte!
Vei cumpra mine tot ceea ce ai nevoie i, cnd ne vom
ntoarce din voiajul de nunt, ne vom ocupa de apartamentul tu i de
toate celelate probleme.
Mergem n voiaj de nunt? a ntrebat ea uimit.
Buzele lui Chris le-au atins prea repede pe ale ei, strecurndu-i o
tortur delicioas.
i normal! Vom merge la sud de Natal, unde acum este
temperatura ideal i nu este prea cald: astfel vei putea s dormi n
braele mele.
Cnd ai decis aceasta cltorie? l-a ntrebat nroindu-se.
Acum cteva minute.
Oh, Chris! a oftat ea, incntat, oferindu-i gura avid de
srutri.
Ceea ce se petrecea cu ea acum, era ceva aproape magic Nu
reuea s cread Punea tot viitorul ei n minile puternice i sigure
ale lui Chris. Mini care erau pe punctul de a strni n ea o furtun de
emoii i care, foarte abil, i-au fcut s alunece pulovrul de pe
umeri. Apoi, fr a ntrerupe srutul, el i-a scos geaca. Ea simea
pielea lui prin stofa subire a cmii i, tulburat, a schiat un
protest.
Chris a murmurat nelinitit n timp ce buzele lui alunecau
spre gt. Chris e aproape acel hotel
Chiar vrei s pleci?
Mai exact nu, dar
Atunci rmi!
Mngierile lui o convingeau mai bine dect orice cuvinte. A
simit c voina o prsea. A ntrebat tremurnd:
Gseti c este raional? n sfrit, vreau s spun Este drept
ca eu s rmn aici?

Poate c nu este drept, a rspuns el izbucnind n rs pentru a o


ironiza, dar ii promit o noapte infinit mai plcut dect cea pe care ai
putea s-o petreci n hotelaul tu respectabil!
Tocmai acest lucru m nspimnt, mrturisit ea cu voce
vibrant! Chris
El i-a sufocat nadins restul frazei. Senzualitatea plcut a
srutului su a nlturat i ultima rezisten a Triciei. Era gata s se
druiasc plcerii deja cunoscute cndva.
Spune-mi c da, dragostea mea, a murmurat Chris, nerbdtor,
cu vocea plin de dorin.
Nu ar trebui a obiectat ea agndu-se disperat de ultimele
frme de luciditate care i mai rmneau.
Dar ai s spui da, a insistat Chris n timp ce minile sale
mngiau febril corpul el.
Lsndu-se ademenit de mngierile lui, Tricia s-a simit
epuizat. Cu un zmbet, Chris spiona predarea ei.
Faci totul ca eu s nu pot s spun nu, a gemut ea fremtnd sub
mngierile lui.
Atunci spune da!
Chris a protestat optit ea.
Cldura corpului lui aflat lng al ei o fcea aproape s
nnebuneasc.
Nu, Chris, nu l-a rugat.
Cteva momente el a rmas surd la rugmintea ei. Apoi, pe
neateptate, a ncetat s-o mngie i a ridicat capul pentru a o fixa cu
ochii lui de culoarea alunei, ncrcai de dorin i ntrebri.
Tricia
Mine, a optit ea prinzndu-i faa ntre mini. Te rog, Chris
Pe trsturile lui pasiunea a cedat n mod progresiv locul
nelegerii. I-a dat un mic srut pe frunte, dup care s-a ridicat i s-a
dus la emineu. Din freamtul imperceptibil auzit n spatele el, Tricia
a neles c i el se strduia din greu s-i reia autocontrolul.
n sfrit, i-a spus:
Ai diferite camere la dispoziia ta. Aranjeaz-te n cea pe care o
preferi.
Tricia s-a aranjat puin, dup care s-a ridicat i ea la rndul su.

Punndu-i mna pe bra, i-a spus:


Mulumesc.
El i-a srutat cu afeciune degetele, apoi s-a ocupat s umple din
nou paharele cu vin.
Puin cte puin, Tricia se simea nvins de oboseal. Dup ce a
mai but puin vinul acela minunat, i-a sprijinit capul de sptarul
fotoliului i a nchis ochii. Un obiect greu i-a czut peste genunchi. A
tresrit. Era borseta ei. Chris era din nou aplecat asupra ei i un
zmbet tonifiant i ndulcea curba senzual a buzelor.
S-mi dai cheile de la main. Am s-i spun lui Samuel s
ncerce s-o trag de acolo i s aduc aici valiza ta de voiaj. Apoi te
voi conduce n camera ta.
Scuz-m, tocmai aipisem Cltoria de la Knysna a fost
lung i m-a obosit i am mai i but puin cam mult!
i unde mai pui prezena mea mbttoare?!
Sigur! Prezena ta mbttoare! a repetat Tricia rznd fericit.
Pe neateptate, zmbetul i-a pierit pe buze. A ntlnit privirea
plin de dorin a lui Chris. Cu o pasiune identic izvort din
strfundurile ei nsi, i-a rspuns. Cu toat oboseala istovitoare, i-a
ntins braele. S-au srutat iar, cu ardoare, incapabili de a se mai
despri unul de altul. n final, cu dificultate, Chris a lsat-o.
Ateapt-m, a murmurat mngind-o nc cu privirea. M
ntorc imediat.
O clip dup aceea, se afla singur, topit de fericire.
Cinci zile mai trziu, Tricia i Chris se bucurau de soarele
splendid pe o plaj particular la sud de Natal. Un cercule de aur pe
inelarul stng i amintea Triciei c visurile sale cele mai ndrznee
au devenit realitate.
Dup sosirea ei n casa lui Chris, evenimentele s-au succedat cu o
vitez extraordinar. El i-a meninut promisiunea. n prima noapte,
Tricia a dormit ntr-o camer de oaspei. A doua zi dimineaa au
mncat mpreun, fr s ia n seam privirile curioase ale oamenilor
casei. Apoi s-au desprit. n timp ce Chris s-a dus la reuniune, ea a
plecat dup unele cumprturi de mbrcminte necesare n luna de
miere.

Samuel, omul care o primise cu o sear nainte, a reuit s scoat


maina din noroi, i, ieind din cas, Tricia a gsit-o parcat frumos
la captul aleii.
Nu mai ploua deloc, cerul era de un albastru luminos care se
armoniza cu bucuria Triciei. A plecat vesel i a colindat de la un
magazin la altul fcnd plile cu total incontien n contul su din
banc. ncpnat, i-a refuzat banii pe care i oferea Chris.
Revenind acas, a telefonat lui Charles i Milly: voia s-i asigure ct
putea de repede i s le dea vestea cea bun a cstoriei sale. Apoi,
avea la dispoziie timpul necesar pentru a se pregti pentru momentul
cel mai important al vieii sale.
Cstoria s-a celebrat la orele dou. Tricia se atepta la o
ceremonie civil, rapid i impersonal. n schimb, ceremonialul,
oficiat de un preot btrn, ntr-o biseric mic, n prezena a doi
prieteni minunai ai lui Chris, ca martori, a impresionat-o. Apoi au
luat avionul pn la Durban, unde i atepta o main. De atunci au
petrecut patru zile de fericire de nedescris. De fiecare dat cnd se
trezea, se temea c ar fi visat totul, dar era realitatea pur.
Tricia s-a ridicat pe un cot pentru a admira corpul musculos i
bronzat al soului el, ntins alturi de ea pe nisipul cald, i imediat
inima a nceput s-i bat din ce n ce mai tare.
Ct tandree i trezea el, cu prul su deschis i frumosul chip
destins, lipsit de expresia sever pe care o avea deseori mai nainte!
I-a mngiat faa, umerii i pieptul. Bucuroas, extaziat de fericirea
ei, s-a distrat presrnd pe el un pumn de nisip.
Pleoapele lui, cu genele lungi i blonde, s-au deschis imediat i,
dup o clip, situaia s-a inversat: mpins de Chris, Tricia era ntins
pe spate i el sttea aplecat deasupra ei. Umerii lui mari i lai i
acopereau soarele, braele lui au imobilizat-o i o lumin foarte clar
i dansa n fundul ochilor.
Nu, Chris, nu aici, a optit.
Fr s-i mai ia n seam protestele, el a pus stpnire pe buzele ei
cu o dorin care a lsat-o fr suflare i tremura toat.
Mi-ai alungat un vis plcut! a exclamat el prefcndu-se c este
tare indignat.

ntr-adevr?
Visam c eram cstorii!
Tricia a izbucnit n rs i i-a mngiat drgstoas pieptul cu
degetele sale. Inima lui Chris btea puternic sub mna lui. Ea s-a
ridicat uurel.
n timp ce contempla valurile mpodobite cu perle de spum,
starea ei sufleteasc s-a schimbat. Zgomotul sec al brichetei i-a
indicat c Chris i-a aprins o igar; parfumul tutunului lui preferat
i-a ajuns la nas. El sttea n ezut i fuma n linite.
Hotrser s nu ntunece fericirea primelor zile de via n comun
vorbind despre trecut. Dar, pe neateptate, Tricia nu a mai putut s.
atepte deloc. ntrebrile o frmntau n mintea ei, chinuitor, i
cereau rspunsuri.
Chris a nceput desennd diferite linii pe nisip, nu prea am
poft s vorbesc de Maxine, dar trebuie s tiu: cnd ai nceput s ai
dubii asupra ei?
El nu a artat c ar fi surprins de ntrebare. A stins igara i a
tras-o pe Tricia spre el. n timp ce vorbea, buzele lui i atingeau uor
urechile, provocndu-i senzaii plcute.
Primele mele suspiciuni au nceput din momentul deschiderii
testamentului tatlui meu, i-a explicat. M-a numit administratorul
motenirii Maxinei, pn la mplinirea de ctre ea a vrstei de
douzeci i cinci de ani. n cazul n care ea ar comite ceva grav,
preciza documentul, partea ei de motenire trebuia s fie anulat. Pe
moment, aceast clauz mi s-a prut mai degrab ciudat Acum i
neleg sensul.
Chiar i Tricia nelegea. Maxine a avut o raiune n plus pentru a
menine totul n secret: rolul pe care l-a avut n moartea tatlui vitreg
trebuia trecut sub tcere, pentru a nu compromite drepturile sale de
motenire.
Nu i se va mai cuveni absolut nimic? a ntrebat.
Nu am decis nc a rspuns Chris cu rceal n glas i
nenduplecat, n timp ce mna lui i mngia cu tandree umerii.
Aceast stare i-a dat curajul s intervin:
Maxine este totui sora ta, Chris
Achiziionat, a rectificat el.

S nu despicm firul n patru tiu c o mai iubeti nc.


Degetele lui s-au crispat pe umerii ei.
Dup toate cte i-a fcut i ce i-a fcut tatlui meu, s nu
mai vorbim de noi!
Tricia a mngiat cu vrful degetului ridul care i brzda fruntea.
Iart-o! l-a sftuit.
Pentru ce?
Pentru c sunt aa de fericit, nct a putea s-i iert unele
lucruri. A vrea ca i tu s faci ca mine.
Trsturile feei lui nu s-au nseninat imediat. Ochii ntunecai i
plini de ardoare ai Triciei au susinut privirea lui fr s clipeasc.
Poate am s-i acord o rent anual, a admis, lundu-i mna i
srutndu-i-o.
Mai bine aa, a spus Tricia cu un zmbet. Apoi l-a ntrebat: De
ce erai aa de nencreztor n relaiile cu mine atunci cnd ne-am
cunoscut? Era numai din cauza celorlalte femei pe care tatl tu le-a
avut?
Nu, a spus Chris. Credeam c o fat ca tine nu putea s aib alt
scop dect banii lui. Dar mai presus de orice cutam s-mi
construiesc un sistem de aprare. Tu, dealtfel, mi plceai i din
aceast cauz nu-mi convenea legtura ta cu el: ineam mult la
libertatea mea, pe atunci.
Mica grimas ironic a cedat locul unei expresii de dragoste i
Chris a strns-o mai tare lng el.
Am fcut tot posibilul ca s te uit, n ultimii ase ani, dar nu am
reuit deloc.
Ai mai avut i alte femei n viaa ta, nu? a spus ea, glumea i
serioas n acelai timp.
Da, una.
Acel rspuns sincer i direct a lovit-o. Chris era un om fascinant i
ea i-a imaginat c ar fi avut o mulime de femei. Dar faptul c a fost
pus n faa adevrului a tulburat-o. Chris spiona reacia ei cu o
expresie zeflemitoare, i ea a neles sensul erorii fcute. Mrturisirea
aceea nu trebuia s-o rneasc.
Trebuie s fiu geloas? a ntrebat pe un ton dezinvolt.
Chris a strns-o i mai tare lng el.

Nu, a afirmat decis.


A srutat-o cu o tandree i o ardoare care i-a inut unul lng altul
ntr-un extaz aproape de delir.
Tremurnd toat, cu obrajii nflcrai, Tricia a reuit in sfrit s
se desprind de el.
tiai c lucram pentru Charles Barrett cnd ai cumprat
ntreprinderea?
I-am fcut o ofert aa de avantajoas nct ct ar fi fost nebun
s-o refuze. Dar, de ce, dup tine? i de ce te gndeti c m-a fi jenat
ca persoan ca s iau postul lui? A fi putut s trimit pe altcineva, aa
cum se procedeaz n general n astfel de cazuri. Tonul lui cptase
din nou ceva din arogana trecutului. Chris o observa intens. Trebuia
s te revd fr s trdez ceea ce simeam pentru tine.
Dac mi aduc bine aminte, nu preai prea bucuros
revzndu-m! a precizat ea rznd i simindu-se asaltat de fiori
plcui n timp ce degetele lui Chris urcau i coborau de-a lungul
gtului ei.
Dac nu m-a fi abinut, a mrturisit el, te-a fi smuls da la
birou i te-a fi strns n brae. n schimb, nu am ndrznit nici mcar
s-i strng mna. i dai seama de infernul pe care l traversam i eu?
Te iubeam, cu toat acuzaia pe care i-o aduceam pentru acel
delict i m uram, m dispreuiam pentru aceast dragoste
irezistibil! Regsindu-te, dup toi acei ani, am avut impresia c tu
mi ascunzi ceva. Pentru mine era extrem de important s cunosc
raiunea observaiilor tale cinice i amare. M-am artat odios i brutal
pentru a te determina s te destinui. Nu mi-a trebuit prea mult timp
pentru a ghici c Maxine era ntr-un fel implicat n secretul tu.
Oricum, nu mi-a fi imaginat pn n ce punct, nainte de nvlirea ei
furtunoas n biroul meu.
Evocnd acea oribil amintire, s-a nglbenit.
Pn la urm totul s-a clarificat i ceea ce am descoperit m-a
fcut aproape s nnebunesc de durere.
Chris
nduioat, Tricia a ncercat s opreasc evocarea dureroas.
Oricum el, cu privirea nc plin de obsesiile fantasmelor
trecutului, a continuat:

n sfrit, am aflat adevrul. i acel adevr te ndeprta tot mai


mult de mine Expresia lui torturat o ntrista pe Tricia Nu am
mai suferit niciodat att de mult, ca atunci, n viaa mea, a precizat
Chris.
Cu o infinit gingie, ea i-a cuprins faa ntre mini i, nelinitit,
ca s tearg amintirile acelea dureroase, i-a spus rspicat:
Te iubesc, Chris!
Pentru o clip, frumosul lui chip s-a schimbat.
Nu sunt demn de dragostea ta, Tricia, eu
Dar ea l-a ntrerupt srutndu-l. Cu minile ncruciate dup ceafa
lui, a continuat s-i srute pn n momentul n care a simit c
buzele lui cedeaz. i acea srutare o durat mult, devenind
ncet-ncet mai intim i mai plcut. Ea se afla ntins pe nisip sub
corpul lui Chris.
M nnebuneti, a optit el.
Tricia i mngia spatele.
S ne ntoarcem la hotel i-a sugerat el cu privirea strlucind
de flcrile dorinelor.
n seara aceea, cnd au mers la culcare, Chris avea o expresie
absent. n loc s-o ia pe Tricia n brae, aa cum a fcut n fiecare
noapte de cnd s-au cstorit, sttea cu minile ncruciate sub ceaf,
cu sprncenele ncruntate i cu ochii fici n tavan. Ea l-a observat cu
discreie, contient fiind de starea lui de indispoziie. Ce atitudine
trebuia s adopte?
Tricia a spus el deodat.
Fr s tie de ce, ea s-a crispat i a ateptat restul cu nelinite.
Apropo de banii pe care i i-a lsat tatl meu
Nu vreau s discutm despre asta, i-a retezat-o scurt ea.
Subiectul o plictisea. S-a aezat dintr-odat pe pat n timp ce
trecutul oribil se retrezea n ea. Attea suferine, atta nefericire.
Ca un copil, i-a apsat minile peste urechi, implornd:
S nu vorbim despre asta, te rog!
Trebuie s vorbim, i tu s m asculi.
Trgnd-o spre el, a constrns-o s lase minile n jos.
Privete-m! i-a ordonat atunci cnd ea a nchis ochii.

Cu toat indispoziia, Tricia s-a supus. Privirea de culoarea alunei


a lui Chris, acea privire care era arbitrul fericirii sale, o cuta pe a ei.
Notarul a investit n contul tu acea sum pe care tatl meu i-a
lsat-o. Cu anii, au ajuns nite dividende considerabile
Nu m intereseaz! a protestat ea, ncercnd s se elibereze.
Braele de oel ale lui Chris nu au slbit strnsoarea.
Tatl meu voia ca tu s ai acei bani. Sunt ai ti, i mi-ai face o
mare plcere acceptndu-i.
Nu, nu putea s-i ia, nici dac i-ar fi fcut plcere, s-a gndit ea.
Acei bani erau legai de evenimente prea dramatice. Cutnd o
soluie, i-a venit n minte casa strmoeasc a lui Chris: una din aripi
se afla n condiiuni necorespunztoare i, dup moartea mamei
vitrege, nimeni nu s-a mai ngrijit de ntreinerea ei. Acele ncperi,
n schimb, trebuiau s revin la normal fiind necesare pentru viitorii
lor copii.
Accept acele dividende, dar cu o condiie, a declarat ea.
Chris a luat o expresie suspect.
Care?
Trebuie s le folosim aa cum zic eu.
Refuz cderea ntr-o curs! a spus el izbucnind n rs.
Explic-te mai bine!
Cu inima care i btea de emoie, i-a expus planul su:
Doresc s fac o donaie orfelinatului n care mi-am petrecut
copilria i, cu restul, s restaurm aripa prsit a casei tale
strmoeti.
A casei noastre, a corectat-o Chris.
Tricia a fost de acord.
M-am gndit c, ntr-un viitor nu prea ndeprtat, acea locuin
va putea deveni foarte potrivit pentru copiii notri.
Chris a oftat, resemnat.
Presupun c, n caz contrariu, te vei strdui s refuzi partea ta
de motenire. S-a aplecat ca s-o srute apoi, rspunznd pn la capt
la ntrebarea ei, a murmurat: i vom avea copii.
Fremtnd sub mngierile lui, Tricia a dat din cap, confirmnd.
Fetie brune cu ochii negri ca mama lor a continuat Chris.

i biei cu prul blond, aproape ca argintul, ca tatl lor, i


privirea lui aa deosebit.
Am attea fapte pentru care trebuie s-i cer iertare.
Tricia l-a constrns s tac apsndu-i degetele peste gur.
Cu tandree, de fapt, i-a reamintit:
Toate acestea aparin trecutului. Am hotrt mpreun s le
dm uitrii i s ne gndim la viitor.
Ai dreptate! a spus Chris stingnd lumina. n obscuritate, a
mbriat-o pe Tricia i a strns-o cu pasiune, iar ea i s-a druit cu
tot focul care o mistuia n flcrile dragostei lor. ,,Este minunat s-a
gndit. Au ajuns s triasc cu plcere clipele frumoase ale acelei
fericiri pe care au riscat s-o piard pentru totdeauna.
***

Dar, n acel labirint al suferinelor i tensiunilor nervoase, le-a


zmbit norocul i ei au tiut, pn la urm, s se agae de razele
speranei, pentru a reui n final s dea fru liber dorinelor i s ard
ntr-un tot unitar la focul dragostei mult visate
i razele speranei, devenite realitate, strluceau la flcrile
focului inimilor lor care se reflectau n oimul de argint i se irizau
ca licuricii n ntunericul nopilor pline de dragoste.
Deci, o speran nu moare niciodat, dac cei ce o poart n
suflete tiu s o pstreze cu rbdare, ateptnd ca timpul s vindece
toate rnile i suferinele i s-i redea oimului zborul strlucitor sub
razele fermectoare ale soarelui vieii ndrgostiilor.